Sunteți pe pagina 1din 302

Din seria Cntec de ghea i foc au aprut: Urzeala tronurilor (2 vol.) ncletarea regilor (2 vol.

George R.R. artin s!a nscut "n #$%& la 'e( )erse* i a a+solvit ,urnalis-ul cu summa cum laude la 'orth(estern .niversit*/ 0llinois. "n anii 12 a scris o serie de nuvele/ printre care i Regii nisipurilor (1979), pentru care i!au fost decernate 3re-iile 4ugo i 'e+ula/ apoi a continuat cu ro-ane 56/ fantas* i horror. "n anii 7&2 a fost productor i scenarist de televi8iune/ editor al seriei Twilight Zone la C95 :elevision i productor al fil-ului eaut! and the east" .na dintre nuvelele sale a fost ecrani8at su+ nu-ele #ight$l!ers" "n #$$; artin a "nceput s scrie seria fantas* %&ntec de ghea'( i $oc ("n pregtire la <ditura 'e-ira)/ alctuit din apte ro-ane/ dintre care patru au i fost pu+licate () *ame o$ Thrones, #$$; ! Urzeala tronurilor, <ditura 'e-ira/ 2221/ ) %lash o$ +ings, #$$$ ! ncletarea regilor, <ditura 'e-ira/ 222&/ ) ,torm o$ ,words, 2222/ ) -east $or %rows, 222=) i trei se afl "nc "n stadiul de proiect () .ance with .ragons, The /inds o$ /inter i ) .ream o$ ,pring)0 saga %&ntec de ghea'( i $oc este considerat o capodoper a genului/ alturi de trilogia ,t(p&nul inelelor de ).R.R. :ol>ien. Drepturile cine-atografice au fost achi8iionate de 49?/ care intenionea8 reali8area unui serial "n scurt ti-p. 3ri-ul volu- al seriei/ Urzeala tronurilor, a o+inut 3re-iul @ocus "n #$$1/ iar nuvela lood o$ the .ragon (,&ngele dragonului), care face parte din ro-an/ a o+inut 3re-iul 4ugo "n #

george r.r,

marTin
ncletarea regilor

Traducere din limba englez LAURA BOCANCIO

N!"IRA

Prolog

Coada co-etei +r8da cerul di-ineii/ o dr roie care sngera deasupra 3ietrei Dragonului/ ca o ran pe cerul scldat "n nuane de trandafiriu i violet. aester sttea "n +alconul +tut de vnt al aparta-entelor sale. Acesta era locul "n care poposiser cor+ii/ dup un 8+or "ndelungat. "-pestriaser cu -urdria lor garguiele care se ridicau/ "nalte de patru -etri/ la stnga i la dreapta sa ! un cine al iadului i un arpe "naripat/ dou dintre -iile care se odihneau pe 8idurile +trnei fortree. Cnd a venit "ntia oar la 3iatra Dragonului/ ar-ata de persona,e fantastice #!a stn,enit/ dar cu trecerea anilor/ se o+inuise cu ele. Acu- erau pentru el ca nite vechi prieteni. 3riveau toi trei cerul/ cu se-nul lui prevestitor. aester nu credea "n se-ne. Bi totui... aa +trn cu- era/ Cressen nu -ai v8use niciodat o co-et -car pe ,u-tate att de strlucitoare/ dar-ite de culoarea aceea/ o culoare "nspi-nttoare/ a sngelui/ a focului i a asfinitului. 5e "ntre+a dac garguiele lui -ai v8user ceva ase-ntor. 5e aflau aici dinaintea venirii lui i vor r-ne "nc vre-e "ndelungat/ dup ce el nu va -ai fi. De!ar putea vor+i li-+ile din piatr... Ce ne+unieC 5e spri,ini de -etere8e/ cu -area fre!-tnd dedesu+t/ si-ind su+ degete aspri-ea pietrei negre. Garguie care s vor+easc i profeii pe cer. 5unt un o- +trn care a

dat "n -intea copiilor. ?are "nelepciunea do+ndit "n decursul unei viei "ntregi "l prsise "-preun cu sntatea i puterileD <ra un -aester/ care a "nvat i a trudit "n -area Citadel a Eechiului ?ra. Ce se alesese de el/ dac -intea "i era plin de superstiii/ ca aceea a unui rnda netiutorD Bi totui... i totui... co-eta continua s ard chiar i "n lu-ina 8ilei/ "n ti-p ce un a+ur palid/ cenuiu/ se ridica din craterele fier+ini ale untelui Dragonului/ aflat "n spatele castelului/ iar cu o di-inea "nainte/ un cor+ al+ adusese vor+ chiar de la Citadel/ veti -ult ateptate/ dar nu -ai puin "nfricotoare/ veti despre sfritul verii. :oate/ se-ne. 3rea -ulte/ ca s nu le dea cre8are. Ce "nsea-n toate acesteaD "i venea s strige. ! aester Cressen/ ave- oaspei. 3*los "i vor+ise cu glas do-ol/ de parc s!ar fi te-ut s nu tul+ure -editaiile sole-ne ale lui Cressen. De!ar fi tiut ce aiureli "i treceau prin cap/ ar fi strigat. 3rinesa vrea s vad cor+ul al+. ereu cuviincios/ 3*los o nu-ea acuprinesa/ "ntruct no+ilul ei tat era rege. < "-preun cu +ufonul ei. 9trnul "ntoarse spatele rsritului/ spri,inindu!se cu o -n de arpele "naripat. ! A,ut!- s - ae8 "n scaun i poftete!i "nuntru. @undu!# de +ra/ 3*los "l conduse "n ca-er. 0n tineree/ Cressen avusese -ersul sprinten/ dar acu- nu -ai avea -ult pn la cea de!a opt8ecea sa aniversare i picioarele "i erau u+rede i nesigure. Cu doi ani "n ur-/ c8use i "i 8dro+ise oldul i nu se -ai vindecase cu- tre+uie. Anul trecut/ cnd s!a "-+olnvit/ Citadela #!a tri-is pe 3*los din ?raul Eechi/ cu doar cteva 8ile "nainte ca @ordul 5tannis s se apropie de insul.../ ca s!# a,ute la tre+uri/ s!a spus/ dar Cressen tia adevrul. 3*los venise s!# "nlocuiasc dup -oartea sa. 'u "l deran,a. Cineva tre+uia s "i ia locul/ i asta -ai curnd dect i!ar fi dorit... 00 ls pe -ai tnrul +r+at s!# ae8e "n spatele crilor i hrtiilor sale. ! Du!te i chea-!o. 'u e fru-os s lai o do-nioar s atepte. 6cu se-n cu -na/ un gest de gra+/ a+ia schiat/ venit de la un o- care nu -ai era "n stare s se gr+easc. Carnea "i era 8+rcit i ptat/ pielea su+ire ca un perga-ent/ "nct "i putea vedea la+irintul de vene i for-a oaselor de dedesu+t. Bi cu- -ai tre-urau aceste -ini care fuseser odinioar att de sigure i "nde-natice... Cnd 3*los se "ntoarse/ fata "l "nsoea/ sfioas ca "ntotdeauna. 0n spatele ei/ sltnd i trindu!i picioarele/ "n acel -ers ciudat al su/ "ntr!o parte/ venea +ufonul ei. 3e cap avea un coif de ,ucrie/ confecionat dintr!o veche gleat de tinichea/ pe care era prins o pereche de coarne de cer+/ iar de ele erau atrnate tlngi de vite i care cu fiece pas cltinat al +ufonului/ sunau/ fiecare cu un glas diferit/ ding!dong/ ding!dang/ dong/ dong/ dong. ! Cine vine s ne vi8ite8e att de devre-e/ 3*losD "ntre+ Cressen. ! 5unte- Chip 3eticit i cu -ine/ aester. ?chii al+atri/ inoceni/ "l privir clipind. Din pcate/ chipul fetei nu era fru-os. Copila avea -aFilarul proe-inent i ptrat al no+ilului ei tat i nefericitele urechi ale -a-ei/ care se alturau unei difor-iti proprii/ o -otenire de cnd luase varsat!de!vant/ o +oal care aproape c o rpusese "n leagn. 3este unul dintre o+ra,i i -ult "n ,os/ pe gt/ carnea "i era "nepenit i -oart/ pielea crpat i co,it/ cu pete negre i cenuii/ i tare la atingere. 3*los -i!a spus c pute- vedea cor+ul al+. ! 5igur c putei/ rspunse Cressen. De parc ar fi refu8at!o vreodat. 6usese prea des refu8at/ la vre-ea ei. ? che-a 5hireen. Avea s "-plineasc 8ece ani i era cel -ai trist copil pe care aester Cressen "l cunoscuse vreodat. :risteea ei este ruinea -ea/ se gndi +trnul/ un alt se-n al eecului. ! aester 3*los/ fii a-a+il i co+oar pasrea din stncrie/ pentru @ad* 5hireen. ! 3lcerea va fi de partea -ea. 3*los era un tnr politicos care/ dei nu avea -ai -ult de dou8eci i cinci de ani/ era cere-onios ca un +r+at de ai8eci. @ocurile su-+re aveau nevoie de lu-in/ nu de sole-nitate/ iar 3iatra Dragonului era/ fr "ndoial/ un ase-enea loc/ o citadel singuratic "n pustietatea u-ed "ncon,urat de furtuni i sare/ cu u-+ra fu-egnd a -untelui "n spatele ei. .n aester tre+uia s -earg acolo unde era tri-is/ astfel c Cressen venise aici "-preun cu stpnul su/ cu aproFi-ativ doispre8ece ani "n ur-. Aici slu,ise/ i slu,ise +ine. Cu toate acestea/ nu iu+ise niciodat 3iatra Dragonului i nu se si-ise aici cu adevrat

acas. 0n ulti-a vre-e/ cnd se detepta din visele sale agitate/ "n care i se "nfia/ tul+urtor/ fe-eia roie/ i se "nt-pla adesea s nu tie unde se afl. 9ufonul "i "ntoarse capul peticit i +lat pentru a!# privi pe 3*los cu- urc treptele a+rupte de fier ctre stncrie. icarea fcu talngile s sune. ! 0n -are/ psrile au sol8i "n loc de pene/ spuse cu un clinchet. Btiu/ eu tiu/ oh/ oh/ oh. Chiar i pentru un +ufon/ Chip 3eticit era un persona, trist. Cndva/ strnise pro+a+il hohote de rs cu o singur glu-/ dar -area "i luase puterea/ "-preun cu ,u-tate din -inte i toat -e-oria. <ra -oale i foarte gras/ se s-ucea i tre-ura "n fiece clip i era adesea incoerent. 6ata era singura care -ai rdea acu- de glu-ele lui/ singura creia "i psa dac tria sau -urea. ? feti urt/ un +ufon trist i cu aester ! trei.../ iat o poveste care poate stoarce lacri-i. ! Aa8!te lng -ine/ copila -ea. Cressen "i fcu se-n s se apropie. < devre-e pentru o vi8it/ a+ia s!a crpat de 8iu. Ar tre+ui s fii "n pat la ora asta. ! A- visat urt/ "i rspunse 5hireen. 'ite dra!goni. Eeneau s - -nnce. 6ata era +ntuit de co-aruri de cnd "i putea a-inti aester Cressen. ! A- -ai vor+it despre asta/ spuse el cu +lndee. Dragonii nu pot prinde via. 5unt cioplii "n piatr/ copila -ea. 0n vre-urile de de-ult/ insula noastr era avanpostul cel -ai "ndeprtat la apus de -arele Ginut al Eal*riei. Eal*rienii au fost cei care au ridicat aceast citadel/ iar ei aveau -etode de a ci8ela piatra/ care cu ti-pul s!au pierdut. Eal*rienii ddeau acestor turnuri for-e de dragoni pentru ca fortreaa lor s par -ai "nfricotoare/ aa cu- "i "-podo+eau 8idurile cu -ii de garguie "n loc de si-ple creneluri. 0i lu -nua trandafirie "n -na lui firav i ptat/ i i!o strnse uor. Aa c/ ve8i/ nu ai de ce te te-e. 5hireen nu era convins. ! Cu- r-ne cu se-nul de pe cerD Dalia i atrice vor+eau la fntn/ iar Dalia 8icea c a au8it!o pe fe-eia roie spunndu!i -a-ei c e suflare de dragon. Dac dragonii respir/ asta nu "nsea-n c prind viaD 6e-eia roie/ gndi acru aester Cressen. Ru destul c i!a u-plut -a-ei capul cu ne+unia ei/ acu- tre+uie s otrveasc i visele fiiceiD Ea avea o discuie aspr cu Dalia/ o va ateniona s nu -ai rspndeasc ase-enea poveti. ! 6apt e c pe cer se afl o co-et/ copila -ea dulce. ? stea cu coad/ pierdut "n ceruri. Ea disprea att de curnd/ "nct nu ne vo- -ai a-inti de ea toat viaa. Ateapt s ve8i. 5hireen ddu cura,oas din cap. ! Cor+ul al+/ spune -a-a/ e se-n c nu -ai e var. ! Aa este/ do-nioar. Cor+ii al+i vin doar de la Citadel. Degetele lui Cressen se "ndreptar ctre lanul pe care "l avea la gt/ cu fiecare 8al for,at din alt -etal/ si-+oli8nd fiecare -iestria sa "ntr!o alt ra-ur de "nvtur/ colanul de -aester/ "nse-n al ordinului su. 0n floarea tinereii/ "l purtase cu uurin/ dar acu- i se prea greu/ cu -etalul rece pe piele. 5unt -ai -ari dect ali cor+i/ i -ai detepi/ crescui pentru a duce doar cele -ai i-portante -esa,e. Acesta a venit s ne spun c s!a "ntrunit Conclavul i a declarat "n sfrit ter-inat aceast var lung. Hece ani/ dou luni i aispre8ece 8ile a durat/ cea -ai lung var de care s!a au8it vreodat. ! 5e va face frig acu-D 5hireen era un copil al verii i nu cunoscuse niciodat adevratul frig. ! Cu ti-pul/ rspunse Cressen. Dac 8eii sunt +uni/ ne vor oferi o toa-n cald i recolte +ogate/ ca s ne pute- pregti pentru iarna ce va veni. ?a-enii din popor spuneau c o var lung "nse-na c va ur-a o iarn i -ai lung/ dar aester considera c nu avea nici un sens s sperie copila cu astfel de poveti. Chip 3eticit "i scutur talngile. ! 0n -are este "ntotdeauna var/ incant el. 5irenele poart vol+ur "n pr i es -nui din alge argintii. Btiu/ eu tiu/ oh/ oh/ oh. 5hireen chicoti. ! i!ar plcea i -ie o pereche de -nui din alge argintii.

! 0n -are ninge de ,os "n sus/ spuse +ufonul/ iar ploaia e uscat ca osul. Btiu/ eu tiu/ oh/ oh/ oh. ! Ea ninge cu adevratD "ntre+ copila. ! Da/ rspunse Cressen. Dar - rog sa nu ning vre-e de civa ani/ i nici atunci pentru -ult ti-p. A/ iat!# pe 3*los cu pasrea. 5hireen scoase un strigt de "ncntare. 3n i Cressen tre+uia s recunoasc faptul c pasrea oferea o i-agine i-presionant/ al+ ca neaua i -ai -are dect orice oi-/ cu ochii si negri/ strlucitori/ se-n c nu era un al+inos oarecare/ ci adevratul cor+ al+ de ras din Citadel. ! .ite/ strig Cressen. Cor+ul "i desfcu aripile/ sri "n aer i flfi 8go-otos prin "ncpere/ pentru a ateri8a pe -asa de lng el. ! voi ocupa acu- de -icul de,un/ anun 3*los. Cressen "ncuviin. ! Aceasta este @ad* 5hireen/ "i spuse cor+ului. 3asrea "i -ic uor capul al+ "n sus i "n ,os/ "ncli!nndu!se parc "n faa ei. @ad*/ croncni el/ @ad*. Copila r-ase cu gura cscat. ! Eor+eteD ! Cteva cuvinte. Cu- i!a- spus/ sunt detepte psrile astea. ! 3asre deteapt/ o- detept/ +ufon detept/ spuse Chip 3eticit/ fcnd tr+oi. ?/ +ufon detept/ detept. "ncepu s cnte. .-+rele "ncep s danse8e/ stpne/ s danse8e/ stpne/ s danse8e. "i 8glia capul cu fiecare cuvnt/ iar talngile prinse de coarne rsunau. Cor+ul al+ ip i "ncepu s se agite/ "ncercnd s se caere pe grila,ul de fier al scrii ce ducea spre stncrie. 5hireen se fcu parc -ai -ic. ! Cnt asta "ntruna. 0!a- spus s "ncete8e/ dar nu - ascult. sperie. 6!# s se opreasc. Bi cu- s fac astaD se "ntre+ +trnul. 3e vre-uri/ l!a fi redus la tcere pe veci/ dar acu-... Chip 3eticit venise la ei de -ic copil. @ord 5tef!fon/ a crui a-intire o pstra "n suflet/ "l gsise la Eolantis/ dincolo de -area "ngust. Regele ! +trnul rege Aer*s 00 :argar*en/ care pe vre-ea aceea nu era att de ne+un ! "l tri-isese s caute -ireas pentru 3rinul Rhaegar/ care nu avea nici o sor de -ritat. A- gsit un +ufon -inunat/ "i scrisese lui Cressen cu dou spt-ni "nainte de a se "ntoarce din -isiunea lui steril. < doar un +ieandru/ dar e ager ca o -ai-u i iste ct o du8in de curteni. 6ace ,onglerii/ arade i sca-atorii/ i tie s cnte fru-uel "n patru li-+i/ l!a- cu-prat li+ertatea i sper- s!l aduce- acas cu noi. Ro+ert va fi "ncntat de el i pro+a+il/ cu ti-pul/ va reui chiar s!l "nvee pe 5tannis s rd. A-intirea acelei scrisori "l "ntrista pe Cressen. 'i-eni nu "l "nvase vreodat pe 5tannis s rd/ cu att -ai puin +iatul pe nu-e Chip 3eticit. 6urtuna se ivise pe neateptate/ uiernd/ iar Golful 'aufragiilor dovedise c "i -erit nu-ele. Galera cu dou catarge a stpnului/ ndria Enturilor/ s!a sfr-at "n faa castelului su. De pe parapete/ cei doi fii ai stpnului au privit cu- a-+arcaiunea tatlui lor se i8+ete de stnci i e "nghiit de ape. ? sut de vslai i -ateloi s!au scufundat "-preun cu @ord 5teffon 9aratheon i soia sa i/ 8ile "n ir/ fiecare val a lsat o nou recolt de trupuri "necate pe -alul ce se "ntindea su+ Captul 6urtunii. 9iatul a a,uns la -al "n cea de!a treia 8i. aester Cressen co+orse/ "-preun cu ceilali/ s a,ute la identificarea -orilor. Cnd l!au gsit pe +ufon/ era gol/ cu pielea al+/ 8+rcit i presrat cu nisip ud. Cressen #!a luat drept un alt cadavru/ dar cnd )o--* #!a apucat de gle8ne ca s!l trasc pn la crua funerar/ +iatul a scuipat ap i s!a ridicat. 3n "n 8iua -orii/ )o--* a ,urat c Chip 3eticit avusese carnea "nepenit. 'i-eni nu i!a putut eFplica vreodat acele dou 8ile ct ti-p +ufonul fusese pierdut "n -are. 3escarilor le plcea s spun c o siren #!a "nvat s respire su+ ap "n schi-+ul s-nei sale. Chip 3eticit nu a spus ni-ic. 9iatul iste/ detept/ despre care scrisese @ordul 5teffon/ nu a a,uns niciodat la Captul 6urtuniiI +iatul pe care l!au gsit era altcineva/ un o- cu trupul i -intea scrntite/ care nu era "n stare nici s vor+easc/ dar-ite s dea dovad de istei-e. Cu toate acestea/ chipul lui de +ufon nu a lsat loc de "ndoial "n privina

identitii sale. 0n ?raul @i+er Eolantis era o+iceiul ca feele sclavilor i ale servitorilor s fie tatuate. De la gt i pn la pr/ pielea +iatului fusese vopsit "n carouri pestrie/ roii i ver8i. ! 'aufragiatul e ne+un i suferind i nu e de folos ni-nui ! lui "nsui/ cel -ai puin/ afir-ase +trnul 5er 4ar+ert/ castelanul de la Captul 6urtunii/ din vre-ea aceea. Cel -ai +un lucru pe care l!ai putea face pentru el ar fi s!i u-pli cupa cu laptele -acului. .n so-n fr dureri i cu asta/ gata. Gi!ar -ulu-i/ dac ar avea "nelepciunea s o fac. Dar Cressen a refu8at i/ "n cele din ur-/ a avut ctig de cau8. Dac Chip 3eticit s!a ales cu vreo +ucurie din acea victorie/ nu!i ddea sea-a nici acu-/ dup atia ani. ! .-+rele "ncep s danse8e/ stpne/ s danse8e/ stpne/ s danse8e/ cnta +ufonul "ntruna/ legnndu!i capul i fcnd tlngile s 8ornie i s rsune. Ding!dong/ ding/ dang/ dong. 5tpne/ cor+ul al+ a ipat 5tpne/ stpne/ stpne. ! .n +ufon cnt ce vrea el/ "i spuse aester prinesei speriate. 'u tre+uie s pui la ini- cuvintele lui. Ca -ine "i poate a-inti alt cntec/ iar pe acesta nu "l vo- -ai au8i. 3oate cnta fru-uel "n patru li-+i/ scrisese @ord 5teffon... 3*los nvli pe u. ! aester/ s!-i fie cu iertare. ! Ai uitat terciul/ spuse Cressen a-u8at. 'u era de ateptat ca 3*los s fac aa ceva. ! aester/ 5er Davos s!a "ntors asear. Eor+eau despre asta la +uctrie. !agndit c vrei s tii "ndat. ! Davos... Asear/ 8ici. .nde esteD ! Cu regele. Au fost "-preun aproape toat noaptea. 6usese o vre-e cnd @ord 5tannis l!ar fi tre8it la orice or/ ca s!# ai+ alturi/ s!i dea sfaturi. ! Ar fi tre+uit s -i se spun/ se plnse Cressen. :re+uia s fiu tre8it. "i desfcu degetele dintre ale lui 5hireen. "-i cer iertare/ do-nioar/ dar tre+uie s vor+esc cu no+ilul tu tat. 3*los/ d!-i +raul. 5unt prea -ulte scri "n castel i -i se pare c "n fiecare noapte se -ai adaug cteva/ doar ca s - agase8e pe -ine. 5hireen i Chip 3eticit "i ur-ar afar/ dar curnd copila se satur de pasul trit al +trnului i ni "nainte/ iar +ufonul se lu dup ea/ cu -ersu!i legnat i tlngile 8ornind ne+unete. Castelele nu erau locuri prielnice pentru cei firavi/ "i a-inti Cressen "n ti-p ce co+ora scara din :urnul Dragonului rii. @ordul 5tannis era de gsit "n 5ala esei 3ictate/ deasupra :o+ei 6urtunii/ partea central a 3ietrei Dragonului/ nu-it astfel datorit felului "n care strvechile 8iduri +u+uiau i huruiau pe ti-p de furtun. Ca s a,ung la el/ aveau de str+tut galeria/ de trecut dincolo de 8idurile inter-ediare i interioare/ cu str,erii/ garguiele i cu porile lor negre de fier/ i de co+ort att de -ulte trepte/ "nct lui Cressen nu "i plcea nici s se gndeasc. :inerii co+orau treptele din dou "n dou. 3entru +trnii cu oase u+rede/ fiecare treapt era un chin. Dar @ordul 5tanis nu avea de gnd s vin la el/ aa c aester se supuse la acest supliciu. 0l avea pe 3*los drept a,utor i "i era recunosctor pentru asta. :rindu!i picioarele de!a lungul galeriei/ trecur prin faa unor ferestre "nalte/ +oltite/ care ofereau o privelite i-puntoare asupra curii interioare/ a 8idului eFterior i a satului de pescari de dincolo. 0n curte/ arcaii trgeau la int/ la co-anda JRidic/ "ntinde/ d dru-ulK. 5geile lor sunau ca un crd de psri "n 8+or. 5tr,erii patrulau pe 8iduri/ aruncnd priviri printre garguie la otirea care "i ae8ase ta+ra afar. Aerul di-ineii era "nceoat de fu-ul ce se ridica dinspre focurile fcute pentru prepararea hranei/ "n ti-p ce trei -ii de oa-eni erau ae8ai pentru a -nca de di-inea su+ stindardele stpnilor. Dincolo de locul unde se "ntindea ta+ra/ de+arcaderul era "nesat de cor+ii. 'ici o nav care se apropiase de 3iatra Dragonului "n ulti-a ,u-tate de an nu fusese lsat s plece. 6uria @ordului 5tannis/ o galer de r8+oi cu trei catarge/ cu trei sute de vslai/ prea chiar -ic pe lng unele dintre galioanele i luntrile +urduhnoase care o "ncon,urau. 5tr,erii din faa :o+ei 6urtunii "i cunoteau pe -aesteri dup "nfiare i "i lsar s treac. ! Ateapt aici/ "i spuse Cressen lui 3*los. < -ai +ine s -erg singur la el.

! < -ult de urcat/ aester. Cressen 8-+i. ! Cre8i c a- uitatD A- urcat att de des treptele astea/ "nct le tiu pe toate pe de rost. @a ,u-tatea dru-ului/ regret deci8ia luat. 5e oprise s!i trag sufletul i s!i ostoiasc durerea din old/ cnd au8i scrnetul ci8-elor pe piatr i se po!-eni fa "n fa cu 5er Davos 5ea(orth/ care co+ora. Davos era un o- -runt/ cu o+ria ,oas "ntiprit pe chipul grosolan. ? -antie verde/ roas/ ptat de sare i de ap/ decolorat de soare/ "i acoperea u-erii firavi/ peste ,iletc i peste pantalonii -aro/ "n ton cu ochii lui cprui i prul castaniu. @a gt avea/ atrnat de o curea/ o pung de piele u8at. 9ar+a lui -ic era +lat din a+unden cu fire crunte/ iar pe ce "i -ai r-sese din -na stng avea o -nu de piele. ! 5er Davos/ spuse aester. Cnd te!ai "ntorsD ! 0n "ntunericul di-ineii. o-entul -eu preferat. 5e 8icea c ni-eni nu a condus vreodat o cora+ie pe ti-p de noapte -car pe ,u-tate la fel de +ine ca Davos n 5curt. "nainte ca @ordul 5tannis s!# ridice la rangul de cavaler/ fusese cel -ai cunoscut i -ai perfid contra+andist din toate cele Bapte Regate. !BiD 9r+atul cltin din cap. ! <ste aa cu- l!ai prevenit. 'u se vor ridica/ aester. 'u pentru el. 'u!# iu+esc. 'u/ gndi Cressen/ i nu "l vor iu+i niciodat. <ste puternic/ priceput/ puin... da/ doar puin icnit/ i totui/ nu e destul. 'u a fost niciodat destul. ! Ai vor+it cu toiD ! Cu toiD 'u. Doar cu cei care au vrut s - vad. 'ici pe -ine nu - iu+esc aceti oa-eni de vi. 3entru ei/ voi fi -ereu Regele Ceap. na stng i se "nchise/ strngnd degetele +utucnoase "n pu-n. 5tannis "i ciuntise degetele de la ulti-a articulaie/ toate "n afar de degetul -are. nea- "-preun cu Gulian 5(ann i cu +trnul 3enrose/ iar cei din clanul :arth au c8ut de acord s ne "ntlni- la -ie8ul nopii/ "ntr!un crng. Ceilali ! ei +ine/ 9eric Dondarrion e dat disprut/ unii 8ic c e -ort/ iar @ord Caron este cu Renl* 9r*ce cel 3ortocaliu/ la Garda Curcu+eului. ! Garda Curcu+euluiD ! Renl* i!a fcut propria Gard Regal/ eFplic fostul contra+andist/ dar cei apte -e-+ri ai ei nu sunt "-+rcai "n al+. 6iecare are ve-intele de alt culoare. @oras :*rell e co-andantul lor. <ra eFact genul de idee pe placul lui Renl* 9ara!theon/ un -inunat nou ordin de cavaleri/ care s se disting prin super+e ve-inte noi. Chiar i pe cnd era copil/ Renl* iu+ise culorile vii i -aterialele +ogate/ i -ai iu+ise i ,ocurile. J3rivete!-CK/ o+inuia s strige "n ti-p ce alerga r8nd prin "ncperile de la Captul 6urtunii. J3rivete!-/ sunt un dragonK/ sau J.it!te la -ine/ sunt un vr,itorK/ sau J3rivete!-/ sunt 8eul ploiiCK 9ieelul "ndr8ne/ cu prul negru i ochi sur8tori/ era acu- +r+at/ avea dou8eci i unu de ani i continua s!i ,oace ,ocurile. 3rivete!-a/ sunt un rege/ gndi Cressen cu tristee. ?h/ Renl*/ Renl*/ dulce copil drag/ tii oare ce faciD Bi daca ai ti/ i!ar psaD ai eFist cineva care ine la el/ "n afara de -ineD ! Bi ce -otiv au invocat lor8ii pentru refu8ul lorD "l "ntre+ pe 5er Davos. ! <i +ine/ ct despre asta/ unii -i!au oferit cuvinte dulci/ alii au vor+it fr ocoliuri/ unii -i!au adus scu8e/ alii pro-isiuni/ iar unii doar au -init. 5e scutur. 3n la ur-/ vor+ele sunt doar vnt. ! 'u i!ai putut aduce nici o speranD ! Doar false sperane/ iar eu nu fac aa ceva/ spuse Davos. De la -ine a au8it adevrul. aester Cressen "i a-inti 8iua cnd Davos a fost fcut cavaler/ dup asediul de la Captul 6urtunii. @ordul 5tannis/ "-preun cu o -ic garni8oan/ ocupase castelul ti-p de aproape un an/ cucerind -area otire a @or8ilor :*rell i a lui Red(*ne. 3n i -area se ridicase "-potriva lor/ vegheat 8i i noapte de galerele lui Red(*ne/ cu stindardele +urgunde ale Ar+orelui flfind "n vnt. @a Captul 6urtunii/ caii fuseser de -ult -ncai/ cinii i pisicile dispruser/ iar garni8oana a,unsese s -nnce rdcini i o+olani. Atunci a venit o noapte "n care era lun nou i nori negri ascundeau stelele. @a adpostul

"ntunericului/ Davos/ contra+andistul/ a forat +locada lui Red(*ne i stncile Golfului 'aufragiilor deopotriv. ica lui cora+ie avea carena neagr/ pn8ele negre/ vsle negre i o cal ticsit cu ceap i pete sarat. Destul de puin/ dar a inut "n via garni8oana suficient ca <ddard 5tar> s a,ung la Captul 6ur!tunii i s pun capt asediului. @ordul 5tannis #!a rspltit pe Davos cu p-nturi alese la Capul niei/ cu o -ic fortrea i cu onorurile de cavaler.../ dar a decretat/ de ase-enea/ ca va pierde cte o falang de la fiecare deget al -inii stngi pentru fiecare an/ ca s plteasc pentru toi anii de tlhrie. Davos fusese de acord/ cu condiia ca 5tannis "nsui s in cuitul. 'u accepta nici un fel de pedeaps din -ini -ai puin no+ile. 5tpnul a folosit un satr de -celar/ cel -ai +un/ ca s taie curat i cu preci8ie. Dup aceast "nt-plare/ Davos a ales nu-ele de 5ea(orth/ Co-oara rii/ pentru noua sa reedin/ i ca +la8on a adoptat o cora+ie neagr pe un fundal gri deschis ! cu o ceap desenat pe pn8e. 6ostului tlhar "l plcea s spun c @ordul 5tannis i!a fcut un hatr c i!a lsat de curat i tiat cu patru unghii -ai puin. 'u/ gndi Cressen/ un o- ca acela nu ar da false sperane/ nici nu ar "ndulci adevrul. ! 5er Davos/ adevrul poate avea un gust a-ar/ chiar i pentru un o- puternic ca @ordul 5tannis. 5e gndea -ereu la "ntoarcerea la De+arcaderul Regelui/ "n deplintatea puterilor sale/ ca s 8dro+easc du-anii i s!i revendice ceea ce "i aparinea de drept. 0ns acu-... ! Dac "i duce oastea firav la De+arcaderul Regelui/ o va conduce la -oarte. 'u are destule otiri. Atta lucru i!a- spus i eu/ dar tii ct de -ndru e. Davos "i ridic -na "n-nuat. "-i vor crete degetele "napoi "nainte ca o-ul acela s se plece "n faa raiunii. 9trnul oft. ! Ai fcut tot ce ai putut. Acu- tre+uie s - altur glasului tu. "ncet/ "i relu urcuul. @ocul de refugiu al @ordului 5tannis era o ca-er -are/ circular/ cu perei 8idii din piatr neagr i patru ferestre "nguste care ddeau ctre cele patru puncte cardinale. 0n -i,locul "ncperii se afla o -as i-ens/ de la care i se trgea i nu-ele/ o +ucat -are de le-n sculptat/ fcut la porunca lui Aegon :ar!gar*en/ "n perioada anterioar Cuceririi. asa 3ictat -sura -ai +ine de cincispre8ece -etri "n lungi-e i/ pro+a+il/ ,u-tate pe att "n li-e "n punctul cel -ai larg/ "ns avea -ai puin de un -etru i ,u-tate "n partea cea -ai "ngust. :-plarii lui Aegon "i dduser for-a tr-ului Lesteros/ tind cu fierstrul fiecare golf i fiecare peninsul/ pn ce nu a -ai avut nici o -argine dreapt. 3e suprafaa -esei/ "nnegrit de aproape trei sute de ani de lcuire/ erau pictate cele Bapte Regate/ aa cu- fuseser ele pe vre-ea lui Aegon/ ruri i -uni/ castele i orae/ lacuri i pduri. 0n ca-er se afla un singur scaun/ po8iionat cu gri, eFact "n locul pe care 3iatra Dragonului "l ocupase pe coasta Lesteros/ i ridicat astfel "nct s ofere o i-agine de ansa-+lu asupra t+liei. 0n scaun edea un +r+at "-+rcat cu un surtuc de piele strns legat pe lng trup i pantaloni din ln aspr/ -aro. Cnd aester Cressen intr/ +r+atul "i ridic privirea. ! Btia- c tu vei veni/ +trne/ fie c te che- sau nu. 'u era nici ur- de cldur "n glasul luiI arareori era. 5tannis 9aratheon/ @ord al 3ietrei Dragonului i/ prin graia 8eilor/ -otenitor al :ronului de 6ier al celor Bapte Regate ale Lesterosului/ avea u-erii largi i +raele -usculoase/ o fa "ntins i un trup "ncordat care a-inteau de pielea de ani-al uscat la soare/ dur ca oelul. Aspru era cuvntul pe care "l foloseau oa-enii cnd vor+eau despre 5tannis/ i aspru era. Dei nu "-plinise "nc trei8eci i cinci de ani/ pe cap "i -ai r-sese doar o dr de pr negru/ "n spatele urechilor/ ca u-+ra unei coroane. 6ratele su/ rposatul Rege Ro+ert/ "i lsase +ar+ "n ulti-ii ani de via. aester Cressen nu "i v8use +ar+a niciodat/ dar se spunea c avea un aspect sl+atic/ era deas i fioroas. 0n replic parc/ 5tannis "i purta +ar+a scurt i deas. 5e "ntindea ca o u-+r neagr!al+s!truie de!a lungul po-eilor osoi i a -aFilarului ptrat. ?chii lui erau ca nite rni deschise su+ sprncenele stufoase/ de un al+astru "ntunecat ca -area "n noapte. Gura lui l!ar fi adus la disperare pn i pe cel -ai vesel dintre +ufoniI era o gur fcut s se "ncrunte/ s se str-+e i s for-ule8e co-en8i tioase/ cu +u8ele su+iri i palide i -uchii "ncordai/ o gur care uitase s 8-+easc i nu tiuse niciodat s rd. .neori/ "n noapte/ cnd lu-ea devenea foarte

tcut i linitit/ aester Cressen avea i-presia c "l aude pe @ordul 5tannis scrnind din dini/ "n cealalt arip a castelului. ! 3e vre-uri -!ai fi tre8it/ spuse +trnul. ! 3e vre-uri erai tnr. Acu- eti +trn i +olnav i ai nevoie de so-n. 5tannis nu "nvase s!i "ndulceasc vor+ele/ s disi-ule8e sau s flate8e/ el spunea ceea ce gndea i cei crora nu le plcea felul lui de a fi puteau s se duc nai+ii. ! Btia- c vei afla ce avea de spus Davos/ destul de curnd. :u afli "ntotdeauna/ nu!i aaD ! '!a fi de nici un folos dac nu a afla/ rspunse Cressen. @!a- "ntlnit pe Davos pe scri. ! Bi i!a spus totul/ presupun. Ar fi tre+uit s!i tai li-+a odat cu degetele. ! Atunci i!ar fi fost un prost -esager. ! i!a fost oricu- un prost -esager. @or8ii 6urtunii nu vor s se ridice alturi de -ine. 5e pare c nu - plac/ iar ,usteea cau8ei -ele nu "nsea-n ni-ic pentru ei. Cei lai vor sta "n spatele 8idurilor i vor atepta s vad cu- +ate vntul i cine e pe cale s ctige. Cei cura,oi s!au declarat de,a de partea lui Renl*. De partea lui Renl*l 5cuip nu-ele/ de parc ar fi avut otrav pe li-+. ! 6ratele tu a fost @ordul Captului 6urtunii -ai +ine de treispre8ece ani. Aceti lor8i au ,urat s fie stegarii lui. ! Ai lui/ i8+ucni 5tannis/ cnd/ de drept/ ar tre+ui s fie stegarii -ei. 'u a- cerut niciodat 3iatra Dragonului. 'u a- vrut!o. A- preluat!o fiindc du-anii lui Ro+ert erau aici/ iar el -i!a ordonat s!i scot afar. 0!a- construit flota i i!a- fcut trea+a/ supus cutre+uie s fie un frate -ai -ic fa de cel -are/ aa cu- ar fi tre+uit s fie Renl* fa de -ine. Bi care au fost -ulu-irile lui Ro+ertD nu-ete @ord al 3ietrei Dragonului i "i d lui Renl* Captul 6urtunii i proprietile acestuia. Captul 6urtunii a apar!tinut Casei 9aratheon ti-p de trei sute de ani/ de drept ar fi tre+uit s!-i revin -ie cnd Ro+ert a preluat :ronul de 6ier.tinut <ra o a-rciune veche/ resi-it profund/ acu- -ai -ult ca oricnd. Aici era -ie8ul sl+iciunii stpnului/ cci 3iatra Dragonului/ dei era veche i puternic/ avea influen doar asupra ctorva lor8i ne"nse-nai/ ale cror teritorii/ insule stncoase/ erau prea sla+ populate ca s adune oa-enii de care avea nevoie 5tannis. Chiar i cu -ercenarii pe care "i adusese peste -area "ngust/ din ?raele @i+ere *r i @*s/ otirea ae8at dincolo de 8iduri era -ult prea -ic pentru a do+or" puterea Casei @annister. ! Ro+ert i!a fcut o nedreptate/ rspunse prudent aester Cressen/ dei a avut -otive "nte-eiate. 3iatra Dragonului fusese de -ult vre-e reedina Casei :argar*en. Avea nevoie de tria unui +r+at pentru a do-ni acolo/ iar Renl* era doar un copil. ! <l e i acu- un copil/ afir- 5tannis/ iar furia din glasul su rsun "n sala goal/ un copil care se gndete s!-i s-ulg coroana de pe frunte. Ce a fcut Renl* vreodat ca s ctige un tronD 5t "n consiliu i face glu-e cu Degeel/ iar la turniruri "i pune super+a ar-ur i se las do+ort de pe cal de unul -ai +un ca el. Asta "l caracteri8ea8 pe fratele -eu Renl*/ care crede c ar tre+ui s fie rege. :e "ntre+/ de ce -!au pedepsit 8eii cu fraiD ! 'u pot rspunde "n locul 8eilor. ! 6oarte rar dai rspunsuri "n ulti-ul ti-p/ pa!re!-i!se. Cine "i e aester lui Renl*D 3oate c ar tre+ui s tri-it dup el. 3oate c -i!ar plcea -ai -ult sfatul lui. Ce cre8i c a spus acest aester cnd fratele -eu a decis s!-i fure coroanaD Ce sfaturi i!a oferit colegul tu acestui trdtor de!un snge cu -ineD ! !a -ira dac @ordul Renl* ar cere vreun sfat/ "nli-ea :a. Cel -ai -ic din cei trei fii ai @ordului 5teffon devenise un o- cura,os/ dar nechi+8uit/ care aciona -ai degra+ su+ i-puls dect calculat. 3rin asta/ i prin -ulte altele/ se ase-na cu fratele su Ro+ert i era co-plet diferit de 5tannis. ! "nli-ea :a/ repet 5tannis cu a-rciune. 0i r8i de -ine cu purtri regeti/ dar al cui rege sunt euD 3iatra Dragonului i cteva stnci "n -area "ngust/ iat regatul -eu. Co+or" treptele scaunului pentru a sta "n faa -esei/ lsndu!i u-+ra s cad peste gura 08vorului Apei 'egre i a pdurii pictate/ unde se afla acu- De+arcaderul Regelui. R-ase acolo/ cu gndul la tr-ul pe care voia s!l revendice/ att de aproape/ s!l atingi cu -na/

i totui att de departe. Disear a- s cine8 cu lor8ii -ei stegari/ atia ci sunt: Celtigar/ Eelar*on/ 9ar <--on/ toat ne"nse-nata lor adunare. 5la+ recolt/ dac e s spuneadevrul/ dar ei sunt ceea ce -i!au lsat fraii -ei. Acel pirat din @*s/ 5alldhor 5aan/ va veni cu ulti-ele socoteli pentru ceea ce!i datore8/ iar orosh din *r -i va agasa cu discuii despre -aree i vi,elii de toa-n/ "n ti-p ce @ordul 5unglass va -or-i pios despre voina celor Bapte. Celtigar va dori s tie care @or8i ai 6urtunii ni se vor altura. Eelar*on va a-enina c!i duce otenii acas dac nu atac"ndat. Ce le pot spuneD Ce tre+uie s fac acu-D ! Adevraii ti du-ani sunt @annisterii/ stpne/ rspunse aester Cressen. Dac tu i fratele tu ai face front co-un "-potriva lor... ! 'u voi trata cu Renl*/ spuse 5tannis pe un ton Care nu lsa loc de discuii. 'u/ atta ti-p ct "i spune rege. ! Atunci nu cu Renl*/ ced aester. 5tpnul lui era -ndru i ne"nduplecat cnd lua o deci8ie/ ni-ic nu o putea schi-+a. Bi alii ar putea s serveasc nevoilor tale. 6iul lui <ddard 5tar> a fost procla-at Rege "n 'ord/ cu toat puterea de la Linterfell i Riverrun "n spate. ! .n +iat necopt/ spuse 5tannis/ i "nc un fals rege. 0ar eu s accept un regat fr-iatD ! Cu siguran o ,u-tate de regat e -ai +un dect ni-ic/ spuse Cressen/ i/ dac "l a,ui pe +iat s r8+une uciderea tatlui su... ! De ce ar tre+ui s!# r8+un eu pe <ddard 5tar>D 'u a "nse-nat ni-ic pentru -ine. ?/ Ro+ert #!a iu+it/ poi fi sigur. @!a iu+it ca pe un frate/ oare ct de des a- au8it astaD <u era- fratele lui/ nu 'ed 5tar>/ dar nu i!ai fi dat sea-a niciodat/ ,udecnd dup felul "n care - trata. 0!a- pstrat Captul 6urtunii/ privind cu- oa-eni de trea+ -or de foa-e "n ti-p ce ace :*rell i 3aFter Red(*ne se osptau dincolo de 8idurile -ele. i!a -ulu-it Ro+ertD 'u. 0!a -ulu-it lui 5tar>/ pentru c a ridicat asediul cnd a,unsese- la o+olani i ridichi. A- alctuit o ar-at/ la porunca lui Ro+ert/ a- preluat 3iatra Dragonului "n nu-ele lui. ?are -i!a luat -na i -i!a spus: 9ravo/ frioare/ ce -!a fi fcut fr tineD 'u/ -!a "nvinuit c l!a- lsat pe Lille- Darr* s!# rpeasc pe Eiser*s i pe copil/ de parc i!a fi putut opri. A- stat "n consiliul su ti-p de cincispre8ece ani/ a,utndu!# pe )on Arr*a s!i conduc regatul/ "n ti-p ce Ro+ert a +ut i s!a destr+lat/ dar cnd a -urit )on/ oare fratele -eu -!a nu-it na luiD 'u/ a alergat la scu-pul lui prieten 'ed 5tar> i i!a oferit lui aceast onoare. Bi puin +ine le!a fcut a-ndurora. ! Ce!a fost/ a fost/ stpne/ spuse cu +lndee aester Cressen. ulte nedrepti i s!au fcut/ dar trecutul e rn. Eiitorul -ai poate fi cucerit/ dac te uneti cu cei din nea-ul 5tar>. ai sunt i alii pe care i!ai putea che-a. Ce prere ai despre @ad* Arr*nD Dac regina i!a ucis soul/ cu siguran va dori s i se fac dreptate. Are un fiu/ -otenitorul lui )on Arr*n. Dac i!ai da!o pe 5hireen "n cstorie... ! 9iatul e sla+ i +olnvicios/ o+iect @ordul 5tannis. 3n i tatl su i!a dat sea-a de asta cnd -i!a cerut s!# pri-esc la 3iatra Dragonului. 3oate i s!ar fi potrivit o slu,+ de pa,/ dar acea +leste-at fe-eie @annister #!a otrvit pe @ordul Arr*n "nainte ca acest lucru s se poat reali8a/ iar acu- @*sa "l ascunde "n <*rie. 'u se va despri niciodat de +iat/ i!o ,ur. ! Atunci tre+uie s o tri-ii pe 5hireen la <*rie/ il i-plor aester. 3iatra Dragonului este un c-in -ohort pentru un copil. @as!# pe +ufon s -earg cu ea/ ca s ai+ "n prea,- o figur cunoscut. ! Cunoscut i hidoas. 5tannis "ncrunt o sprncean/ gnditor. :otui... poate c -erit "ncercat... ! < nevoie ca stpnul de drept al celor Bapte Regate s cereasc a,utor de la vduve i u8urpatoriD "ntre+ tios un glas de fe-eie. aester Cressen se "ntoarse i "i plec cretetul. ! Doa-na -ea/ spuse el/ -hnit c nu a au8it!o intrnd. @ordul 5tannis se "ncrunt. ! <u nu ceresc. De la ni-eni. 6 +ine i ine -inte/ fe-eie. ! +ucur s aud asta/ stpne.

@ad* 5el*se era la fel de "nalt ca soul ei/ cu trupul sla+ i faa usciv/ cu urechi proe-inente/ un nas ascuit i o uoar u-+r de -ustcioar deasupra +u8ei. Bi!o s-ulgea 8ilnic i o +leste-a cu regularitate/ dar reaprea -ereu/ cu o+stinaie. Avea ochii splcii/ gura uscat i vocea strident. Eor+i acu- cu glasul ei spart: ! @ad* Arr*n "i datorea8 supunere/ la fel i cei din nea-ul 5tar>/ fratele tu Renl* i toi ceilali. :u eti adevratul lor rege. 'u s!ar cuveni s te rogi i s te trguieti cu ei pentru ceea ce este al tu de drept/ prin harul Heului. Heu/ spusese/ nu 8ei. 6e-eia roie o cucerise/ trup i suflet/ "ndeprtnd!o de la 8eii celor Bapte Regate/ vechi i noi/ pentru a!# slvi pe cel pe care ei "l nu-esc 5tpnul @u-inii. ! Heul tu poate s!i pstre8e harul/ spuse @ord 5tannis/ care nu "-prtea noua credin "nflcrat a soiei sale. De s+ii a- eu nevoie/ nu de +inecuvntri. Ai pe undeva ascuns vreo ar-at despre care nu -i!ai spusD 'u era pic de afeciune "n tonul lui. 5tannis nu se si-ise niciodat "n largul lui "n co-pania fe-eilor/ nici chiar a propriei sale soii. Cnd fusese plecat la De+arcaderul Regelui/ s ia parte la consiliul lui Ro+ert/ o lsase pe 5el*se la 3iatra Dragonului/ cu fiica lor. 5crisorile lui fuseser puine la nu-r/ vi8itele i -ai puineI "i fcea datoria "n patul con,ugal o dat sau de dou ori pe an/ dar fr plcere/ iar fiii la care sperase cndva nu veniser niciodat. ! 6raii/ unchii i verii -ei au otiri/ "i spuse 5el*se. Casa 6lorent va veni su+ stindardul tu. ! Casa 6lorent poate s scoat la lupt dou -ii de s+ii/ "n cel -ai +un ca8. 5e spunea c 5tannis cunotea fora fiecrei case din cele Bapte Regate. 0ar tu ai cu -ult -ai -ult "ncredere "n fraii i "n unchii ti dect -ine/ doa-na -ea. 3-nturile Casei 6lorent sunt -ult prea aproape de 4ighgarden ca unchiul tu s rite s strneasc -nia lui ace :*rell. ! ai eFist o cale. @ad* 5el*se veni -ai aproape. 3rivete pe fereastr/ do-nul -eu. < un se-n pe care o "l ateptai/ "nscris pe cer. Rou e se-nul/ rou ca flacra/ rou ca ini-a ar8toare a adevratului 8eu. <ste stindardul lui ! i al tuC Ee8i cu- se desfoar pe cer/ ca rsuflarea fier+inte a unui dragon/ iar tu eti 5tpnul 3ietrei Dragonului. "nsea-n c vre-ea ta a sosit. 'i-ic nu e -ai sigur dect asta. <ti hr8it s pleci de pe aceast stnc pustie/ aa cu-/ cndva/ a plecat pe -are Aegon Cuceritorul/ s -turi totul "n calea ta/ aa cu- a fcut el. :re+uie doar s rosteti un cuvnt i s "-+rie8i puterea 5tpnului @u-inii. ! Cte s+ii va pune 5tpnul @u-inii "n -na -eaD "ntre+ 5tannis din nou. ! Cte ai nevoie/ pro-ise soia lui. 5+iile de la Captul 6urtunii i de la 4ighgarden/ pentru "nceput/ i toi lor8ii lui stegari. ! Davos i!ar spune altceva/ 8ise 5tannis. Acele s+ii i!au ,urat credin lui Renl*. 0l iu+esc pe fer-ectorul -eu frior/ aa cu- l!au iu+it cndva pe Ro+ert... i cu- nu -!au iu+it niciodat pe -ine. ! Da/ rspunse ea/ dar dac Renl* ar -uri... 5tannis o privi pe doa-na lui printre gene pn ce Cressen nu -ai putu s tac: ! < de neconceput/ "nli-ea :a/ oricte ne+unii a co-is Renl*... ! 'e+uniiD <u le nu-esc acte de trdare. 5tannis "i "ntoarse spatele soiei sale. 6ratele -eu este tnr i puternic i are "n ,urul lui o i-ens ar-at i pe acei cavaleri ai curcu+eului. ! elisandre s!a uitat "n flcri i #!a v8ut -ort. Cressen era oripilat. ! 6ratricid... 5tpne/ este un lucru ru/ de neconceput... te rog/ ascult!-. @ad* 5el*se "l -sur cu privirea. ! Bi ce!i vei spune/ aesterD Cu- poate s ctige ,u-tate de regat dac -erge la cei din nea-ul 5tar> "n genunchi i i!o vinde pe fiica noastr lui @*sa Arr*nD ! Gi!a- au8it sfatul/ Cressen/ spuse @ordul 5tannis. Acu- vreau s!l aud pe al ei. 3oi pleca.

aester Cressen fcu o plecciune/ co+orndu!i un genunchi "nepenit. 5i-ea "n spate privirea Doa-nei 5el*se/ "n ti-p ce str+tea ca-era/ tr!indu!i "ncet picioarele. 0n -o-entul cnd a,unse "n ,osul scrilor/ tot ce -ai putea face era s se in pe picioare. ! A,ut!-/ "i ceru lui 3*los. Cnd a,unse "napoi la loc sigur/ "n ca-era lui/ Cressen "i spuse tnrului c poate s plece i iei/ chioptnd/ pe +alcon/ s stea cu garguiele lui i s priveasc "ndelung -area. .na dintre navele de r8+oi ale lui 5alladgor 5aan +r8da -area "n prea,-a castelului/ cu carena "n dungi viu colorate sfrtecnd apa verde!cenuie/ "n ti-p ce vslele se ridicau i co+orau. ? ur-ri cu privirea pn ce dispru dincolo de pro-ontoriu. De!ar putea s dispar att de uor i te-erile -eleC :rise att de -ult doar pentru astaD Cnd un -aester "i punea colanul la gt lsa la o parte sperana de a avea copii/ dar Cressen se si-ise adesea ca un tat. Ro+ert/ 5tannis/ Renl*... trei fii crescuse dup ce -area furioas "l revendicase pe @ordul 5teffon. 6cuse o trea+ att de proast "nct tre+uia s!# vad pe unul ucigndu!# pe cellaltD 'u putea "ngdui asta/ nu va "ngdui asta. 6e-eia era de vin. 'u @ad* 5el*se/ cealalt fe-eie. 6e-eia roie/ cu- o nu-ise slu,itoarea/ de tea- s!i rosteasc nu-ele. ! <u a- s!i rostesc nu-ele/ "i spuse Cressen cinelui negru de piatr. elisandre/ <a. elisandre din Asshai/ vr,itoarea/ stpna -agiei i preoteas a lui R7hllor/ 5tpnul @u-inii/ 0ni-a 6ocului/ Heul 6orului i al .-+rei. elisandre/ a crei ne+unie nu trenuia lsat s se rspndeasc dincolo de 3iatra Dragonului. Aparta-entele lui preau "ntunecate i -ohorte/ dup strlucirea di-ineii. Cu -ini tre-urtoare/ +trnul "i aprinse lu-narea i o duse "n ca-era de lucru aflat su+ scara ce ducea la stncrie/ unde uleiurile/ poiunile i leacurile lui se odihneau ordonate pe rafturi. 3e raftul de ,os/ "n spatele unui rnd de alifii ae8ate "n vase de lut gsi o fiol de sticl indigo/ ca- ct degetul su -ic. 5ticlua 8orni cnd o scutur. Cressen sufl stratul de praf i o duse pe -as. @ovind!o de scaun/ scoase dopul i vrs coninutul. ? -uli-e de cristale/ nu -ai -ari dect nite se-ine/ se "-prtiar pe perga-entul pe care "l citea. 5trluceau ca neste-atele la lu-ina lu-nrii/ att de roii/ "nct se po-eni gndindu!se c pn atunci nu le v8use niciodat cu adevrat culoarea. "i si-ea lanul de la gt atrnnd greu. Atinse uor unul dintre cristale cu vrful degetului -ic. .n lucru att de -ic sa dein puterea vieii i a -oriiC <ra fcut dintr!o anu-it plant care cretea doar pe insulele rii de )ad/ peste -ri i ri. 6run8ele tre+uiau uscate i "n-uiate "ntr!o soluie de ap cu l-ie i 8ahr i cu anu-ite -irodenii rare din 0nsulele Eerii. Dup aceea puteau fi scoase/ dar poiunea tre+uia "ngroat cu cenu i lsat s se cristali8e8e. 3rocesul era lent i dificil/ ingredientele scu-pe i greu de procurat. :otui/ alchi-itii din @*s cunoteau -odul de preparare/ iar 9r+aii 6r Chip din 9ra!avos i -aesterii acestui ordin "l cunoteau i ei/ dei despre asta nu se vor+ea dincolo de 8idurile Citadelei. :oat lu-ea tia c un -aester "i furea colanul de argint cnd "nva arta t-duirii ! dar lu-ea prefera s uite c +r+aii care tiau cu- s vindece tiau i cu- s ucid. Cressen nu "i -ai a-intea ce nu-e dduser Ashaii frun8ei sau otrvitorii din @*s cristalului. 0n Citadel/ se nu-ea pur i si-plu strangulator. Di8olvat "n vin/ fcea ca -uchii gtului s se strng -ai puternic ca orice pu-n/ "nchi8nd cile respiratorii. 5e spunea c faa victi-ei devenea staco,ie/ ca -ica s-n de cristal care "i provocase -oartea/ dar la fel se "nt-pla i cnd cineva se "neca cu o +ucic de -ncare. Bi chiar "n noaptea aceasta/ @ordul 5tannis "i va ospta lor8ii stegari/ soia... i pe fe-eia roie/ eli!sandre din Asshai. :re+uie s - odihnesc/ "i spuse aester Cressen/ tre+uie s fiu "n toat puterea "n seara asta. inile nu nu tre+uie s!-i tre-ure/ nici cura,ul s -i se -oleeasc. <ste un lucru "ngro8itor/ i totui tre+uie fcut. Dac eFista 8ei/ cu siguran - vor ierta. Dor-ise att de prost "n ulti-ul ti-p. .n pui de so-n l!ar revigora pentru greaua "ncercare ce va ur-a. ?stenit/ se "ndrepta cltinndu!se ctre pat. Cu toate acestea/ cnd "nchise ochii/ continu s vad lu-ina co-etei/ roie si "nfricotoare i foarte vie/ "n -i,locul "ntunericului din visele sale. 3oate c este co-eta -ea/ gndi ca prin vis/ chiar "nainte s!# cuprind so-nul. .n se-n al sngelui/ prevestind cri-a... da...

Cnd se tre8i/ era "ntuneric +e8n/ dor-itorul lui era negru i "l dureau toate "ncheieturile. Cressen "i ridic trupul cu greu/ iar capul "i +u+uia. Apucndu!i +astonul/ se ridic/ cltinndu!se/ "n picioare. Att de tr8iu/ se gndi. 'u -!au che-at. <ra "ntotdeauna che-at la ospee/ ae8at la loc de cinste/ lng @ordul 5tannis. Chipul stpnului "i ,uca "n faa ochilor/ dar nu +r+atul de acu-/ ci flcul de odinioar/ stnd "nfrigurat "n u-+r/ "n ti-p ce fratele lui era scldat "n ra8ele soarelui. ?rice ar fi fcut/ Ro+ert i!o lua "nainte. 9ietul +iat... :re+uie s se gr+easc/ pentru +inele lui. aester gsi cristalele acolo unde le lsase i le adun de pe perga-ent. Cressen nu avea inele sco+ite/ aa cu- se spunea c preferau otrvitorii din @*s/ dar "nuntrul -necilor largi ale hainei sale erau cusute o -uli-e de +u8unare/ -ari i -ici. Ascunse se-inele strangulatoare "ntr!unui dintre +u8unare/ ddu ua la o parte i strig: ! 3*losD .nde etiD 'eau8ind nici un rspuns/ strig din nou/ -ai tare: 3*losC Anevoie de a,utor. :ot ni-ic. <ra ciudat. :nrul -aester avea ca-era i-ediat dup col/ "n ,osul scrii/ de unde putea s aud uor. 0n cele din ur-/ Cressen fu nevoit s strige servitorii. ! Gr+ii!v/ le spuse. A- dor-it prea -ult. 3ro+a+il c la ora asta petrec/ +eau... ar fi tre+uit s - tre8easc. Ce s!a "nt-plat cu aester 3*losD :re+ui s traverse8e din nou galeria lung. Entul nopii uiera prin ferestrele -ari/ "ncrcat de -irosul "neptor al -rii. De!a lungul 8idurilor 3ietrei Dragonului plpiau tore/ i "n ta+ra "ndeprtat vedea sute de focuri ar8nd/ de parc o pu8derie de stele ar fi c8ut pe p-nt. 5us/ co-eta ardea roie i -alefic. 5unt prea +trn i prea "nelept ca s - te- de ase-enea lucruri/ "i spuse aester. .ile 5lii ari erau ae8ate "n gura unui dragon de piatr. @e ceru servitorilor s!# lase la intrare. <ra -ai +ine s intre singur/ nu tre+uia s par sla+. 5pri,inindu!se cu putere "n +aston/ Cressen urc chioptnd ulti-ele cteva trepte i se opri dincolo de dinii porii. Doi str,eri deschiser uile roii/ grele/ eli+ernd dintr!odat o eFplo8ie de 8go-ot i lu-in. Cressen co+or" "n pntecele dragonului. 3este 8ornitul cuitelor i al farfuriilor i peste -ur-urul surd al conversaiei/ "l au8i pe Chip 3eticit cntnd: J...dansea8/ stpne/ dansea8/ stpneK/ aco-paniat de tlngile suntoare. Acelai cntec ingro8itor pe care "l cntase de di-inea. .-+rele 1in ca sa ra-ana/ stapne/ sa ra-na/ sa ra-na. @a -esele de ,os se "nghesuiau cavaleri/ arcai i capitani de ar-e/ rupnd +uci -ari de pine neagr pentru a le "n-uia "n tocana de pete. Aici nu se au8eau rsetele puternice sau strigtele 8go-otoase fire ptau onoarea altor ospee. @ordul 5tannis nu "ngduia aa ceva. Cressen "i croi dru- ctre platfor-a ridicat/ unde lor8ii stteau "-preun cu regele. 6u nevoit s!l ?coleasc pe Chip 3eticit dansnd "n sunetul tlngilor. 9ufonul nici nu!# au8i i nici nu!# v8u apro!piindu!se. 5rind de pe un picior pe altul/ se prvli peste Cressen/ do+orndu!i toiagul din -n. 5e pr+uir a-ndoi/ "ntr!o hara+a+ur de -ini i de picioare/ "n ti-p ce "n ,urul lor se strnir hohote de rs. 6r "ndoial/ era o privelite co-ic. Chip 3eticit se l+ra pe ,u-tate deasupra lui/ cu faa -ic i pestri de +ufon lipit de faa lui Cressen. "i pierduse -icul coif cu coarne i tlngi. ! 5u+ -are/ ca8i "n sus/ 8ise el. Btiu/ eu tiu/ oh/ oh/ oh. Chicotind/ +ufonul se rostogoli/ sri "n picioare i "ncepu s danse8e. "ncercnd s salve8e situaia/ aester schi un 8-+et i se strdui s se ridice/ dar oldul "l durea att de tare "nct/ pentru o clip/ se te-u c i #!a rupt din nou. 5i-i cu-ini puternice "l apuc de su+ +rae i "l ridic "n picioare. ! ulu-esc/ 5er/ -ur-ur el/ "ntorcndu!se s vad cine era cavalerul care "i venise "n a,utor. ! aester/ spuse @ad* elisandre cu glasul ei grav/ cu i8 de -u8ic din area de )ad. Ar tre+ui s fii -ai atent. Ca "ntotdeauna/ era "-+rcat "n rou din cap pn!n picioare: o rochie lung/ larg/ din -tase uoar/ strlucitoare ca focul/ cu -neci lungi i tieturi adnci "n corsa,/ care lsau s se "ntre8reasc -aterialul de un rou -ai "nchis/ sngeriu/ de dedesu+t. @a gt purta un colier rou!auriu/ -ai strns dect al oricrui -aester/ "-podo+it cu un singur ru+in -are.

3rul ei nu avea nici culoarea portocalei/ nici a 8-eurei/ pe care o avea de o+icei prul oa-enilor rocai/ ci aceea a ara-ei arse strlucind "n lu-ina torelor. 3n i ochii ei erau roii/ dar avea pielea neted i al+/ neptat/ ca spu-a laptelui. <ra supl/ -ldioas/ -ai "nalt dect cei -ai -uli cavaleri/ cu sni rotun8i i talia "ngust i cu faa "n for- de ini-. Cnd se opreau asupra ei/ ochii +r+ailor nu se "ndeprtau cu uurin. 'ici -car ochii unui -aester. uli spuneau c e fru-oas. 'u era fru-oas. <ra roie i nprasnic i roie. ! <u... "i -ulu-esc/ doa-na -ea. ! .n o- de vrsta ta tre+uie s se uite pe unde u-+l/ spuse elisandre curtenitoare. 'oaptea e "ntunecat i plin de spai-e. Cunotea fra8a/ o rugciune a religiei ei. 'u contea8/ a- o credin a -ea. Doar copiii se te- de "ntuneric/ "i rspunse. Chiar "n ti-p ce rostea aceste cuvinte/ "l au8i pe Chip 3eticit relundu!i cntecul: .-+rele "ncep s danse8e/ stpne/ s danse8e/ stapne/ s danse8e... ! 0at o arad/ spuse elisandre. .n ne+un iste i un "nelept ne+un. Aplecndu!se/ lu coiful lui Chip 3eticit de pe ,os i "l ae8 pe capul lui Cressen. :lngile sunar "ncet/ "n ti-p ce -ica gleat "i co+or" peste urechi. ? coroan pe -sura lanului tau/ @ord aester/ anun ea. De ,ur!"-pre,urul lor toat lu-ea rdea. Cressen strnse din +u8e i se strdui s!i stpneasc -nia. 0l credea sla+ i nea,utorat/ dar va afla c nu e aa "nainte de sfritul nopii. 3oate c era +trn/ dar "nc era un aester al Citadelei. ! 'u a- nevoie de nici o coroan "n afar de adevr/ "i spuse/ scondu!i coiful de +ufon de pe cap. ! <Fist adevruri "n aceast lu-e care nu sunt "nvate "n ?raul Eechi. elisandre se rsuci pe clcie/ "ntr!o vltoare de -tase roie/ i se "ndrept ctre -asa -are/ unde stteau Regele 5tannis i regina lui. Cressen "i ddu "napoi lui Chip 3eticit -ica gleat de tinichea cu coarne/ i o ur-. aester 3*los edea la locul lui. 9trnul nu putu dect s se opreasc i s se uite lung la el. ! aester 3*los/ 8ise "n cele din ur-. :u... tu nu -!ai tre8it. ! "nli-ea 5a -i!a poruncit s te las s te odihneti. 3*los avu cel puin decena s roeasc. i!a spus c nu e nevoie de tine aici. Cressen privi "n tcere peste -uli-ea de cavaleri/ cpitani i lor8i. @ordul Celtigar/ +trn i ursu8/ purta o -antie "-podo+it cu cra+i roii/ pe un fond de culoarea granitului. 6ru-osul @ord Eelar*on alesese o -tase verde ca -area/ cu calul de -are al+!auriu la gt/ "n ton cu pletele sale lungi/ +londe. @ordul 9ar <--on/ acel +ieandru +uclat de paispre8ece ani/ era "nve-ntat "n catifea purpurie/ garnisit cu +lan al+ de foc. 5er AFell 6lorent avea acelai aer lipsit de elegan chiar i "n ve-inte din estur rocat i +lan de vulpe/ piosul @ord 5un!glass purta pietrele lunii la gt/ la "ncheietura -inii i pe deget/ iar cpitanul din @*s/ 5alladhor 5aan/ era tot nu-ai o strlucire de satin rou!aprins/ aur i giuvaiere. 'u-ai 5er Davos/ care era "-+rcat si-plu/ "ntr!o tunic -aro i o -antie verde de ln/ "i "ntlni privirea/ cu -il "n ochi. ! <ti prea +olnav i prea nuc ca s!-i fii de folos/ +trne. 5e-na cu glasul @ordului 5tannis/ dar nu putea s fie/ nu putea. 3*los - va sftui de!acu- "ncolo. De,a lucrea8 cu cor+ii/ de cnd nu te -ai poi urca la stncrie. 'u a- de gnd s te vd -urind "n slu,+a -ea. aester Cressen clipi. 5tannis/ stpnul -eu/ +iatul -eu trist i poso-ort/ fiu pe care nu l!a- avut niciodat/ nu tre+uie s faci asta/ nu tii ct de -ult a- inut la tine/ cua- trit pentru tine/ cu- te!a- iu+it/ fr s in sea-a de ni-icD Da/ te!a- iu+it/ -ai -ult chiar dect pe Ro+ert sau pe Renl*/ cci tu ai fost cel neiu+it/ cel care avea cel -ai -ult nevoie de -ine. Cu toate acestea/ nu spuse dect: ! Cu- porunceti/ stpne/ dar... dar -i!e foa-e. 'u a- i eu un loc la -asa taD @ng tine/ locul -eu e lng tine... 5er Davos se ridic de pe +anc. ! A fi onorat dac aester ar sta aici/ lng -ine/ "nli-ea :a.

! Cu- doreti. @ordul 5tannis se "ntoarse/ pentru a!i spune ceva lui elisandre/ care se ae8ase "n dreapta lui/ la locul de -are cinste. @ad* 5el*se se afla la stnga sa/ cu un licr de 8-+et strlucitor i delicat ca giuvaiere ei. 3rea departe/ gndi Cressen poso-ort/ privind ctre locul unde era ae8at 5er Davos. 0ntre contra+andist i -asa de onoare se aflau ,u-tate dintre lor8ii stegari. :re+uie s fiu -ai aproape de ea dac vreau s!i pun strangulatorul "n cup/ dar cu-D Chip 3eticit opia prin prea,-/ "n ti-p ce aester "i croi "ncet dru-ul ctre -asa lui Davos 5ea(orth. ! Aici -nc- pete/ 8ise voios +ufonul/ fluturnd un cod "ntreg/ ca pe un sceptru. 0n -are/ petii ne -nnc pe noi. Btiu/ eu tiu/ oh/ oh/ oh. 5er Davos se ddu la o parte s!i fac loc pe +anc. ! Ar tre+ui s fi- cu toii "-+rcai "n haine de +ufon "n seara asta/ spuse el posac/ "n ti-p ce Cressen se ae8/ cci ceea ce sunte- pe cale s face- este o ne+unie. 6e-eia roie a v8ut victorie "n flcrile ei/ aa c 5tannis are de gnd s se i-pun cu orice pre. Ct de curnd s!ar putea s vede- cu toii ce a v8ut Chip 3eticit ! - te- c fundul -rii. Cressen "i vr" -inile "n -neci/ ca i cu- ar fi vrut s se "ncl8easc. Degetele sale gsir coco!loaele tari fcute "n ln de cristale. ! @ord 5tannis. 5tannis "ntoarse capul dinspre fe-eia roie/ dar cea care rspunse fu lad* 5el*se. ! Rege 5tannis. .ii de tine/ aester. ! < +trn/ are -intea rtcit/ "i 8ise ursu8 regele. Ce este/ CressenD 5pune ce ai de spus. ! "ntruct ai de gnd s pleci pe -are/ este vital s faci cau8 co-un cu @ordul 5tar> i @ordul Arr*a. ! 'u fac cau8 co-un cu ni-eni/ 8ise 5tannis 9aratheon. ! 'u -ai -ult dect face lu-ina cau8 co-un cu "ntunericul. @ad* 5el*se "i lu -na. 5tannis cltin din cap. ! Cei din clanul 5tar> caut s!-i fure ,u-tate din regat/ "ntoc-ai cu- cei din clanul @annister -i!au furat tronul/ iar fratele -eu iu+it/ s+iile/ avutul i cetile care "-i aparin de drept. 5unt cu toii nite u8urpatori i sunt cu toii du-anii -ei. @!a- pierdut/ gndi Cressen disperat. 'u-ai de s!ar putea apropia cu-va de elisandre fr s fie v8ut... Avea nevoie s a,ung doar o clip la cupa ei. ! <ti -otenitorul de drept al fratelui tu Ro+ert/ adevratul 5tpn al celor Bapte Regate i Rege peste Andali/ Rho*nar i peste Cei Dinti ?a-eni/ spuse el cu disperare/ dar chiar i aa/ nu poi spera s "nvingi fr aliai. ! Are un aliat/ spuse @ad* 5el*se. R7hllor/ 5tpnul @u-inii/ 0ni-a 6ocului/ Heul 6lcrii i al .-+rei. ! Heii sunt aliai nesiguri/ "n cel -ai +un ca8/ insist +trnul/ iar acela nu are nici o putere aici. ! Cre8i c nuD Cnd elisandre "i "ntoarse capul/ ru+inul de la gtul ei capt lu-ina i/ pentru o clip/ strluci parc la fel de puternic precu- co-eta. Dac ai de gnd s vor+eti ase-enea prostii/ aester/ ar tre+ui s!i pori din nou coroana. ! Da/ fu de acord @ad* 5el*se. Coiful lui Chip 3eticit. Gi se potrivete de -inune/ +trne. 3unei!# din nou/ "i poruncesc. ! 0n -are/ ni-eni nu poart plrii/ spuse Chip 3eticit. Btiu/ eu tiu/ oh/ oh/ oh. ?chii @ordului 5tannis erau u-+rii su+ fruntea grea/ gura "i era "ncletat/ "n ti-p ce -aFilarul "i tre-ura "ncet. "ntotdeauna scrnea din dini cnd era furios. ! 9ufonule/ -ri "n cele din ur-/ doa-na -ea poruncete. D!i lui Cressen coiful tu. 'u/ gndi +trnul -aester/ acesta nu eti tu/ nu este felul tu de a fi/ tu ai fost -ereu drept/ -ereu aspru/ dar niciodat crud/ niciodat nu ai "neles +at,ocura/ dup cu- nu ai "neles rsul

Chip 3eticit se apropie dansnd/ cu tlngile sunnd/ ding!dang!dong/ ding!dong/ ding! dang!dong. aester r-ase tcut/ "n ti-p ce +ufonul "i ae8 coiful cu coarne pe frunte. Cressen "i plec cretetul su+ greutatea lui. :alngile sunar. ! 3oate c ar tre+ui s!i cnte sfaturile de!acu- "ncolo/ spuse @ad* 5el*se. ! ergi prea departe/ fe-eie/ 8ise @ordul 5tannis. < un o- +trn i -!a slu,it +ine. 0 Bi te voi slu,i pn la sfrit/ scu-pul -eu stpn/ +ietul -eu fiu singuratic/ gndi Cressen/ gsind din!tr!odat calea: Cupa lui 5er Davos se afla "n faa lui/ "nc pe ,u-tate plin cu vin rou/ sec. Gsi o +ucat de cristal dur "n -neca sa/ o strnse cu putere "ntre degetul -are i arttor/ "n ti-p ce se "ntinse dup cup. Cu -icri line/ agile/ nu a- voie s +,+i acu-/ se rug/ i 8eii fur "ndurtori. 0ntr!o clipit/ degetele "i erau goale. inile nu "i fuseser att de sigure de ani de 8ile i nici pe ,u-tate att de agile. Davos a v8ut/ dar ni-eni altcineva/ era sigur. Cu cupa "n -n/ se ridic "n picioare. ! 3oate c a- fost un prost. @ad* elisandre/ vrei s +ei o cup de vin "-preun cu -ineD ? cup "n onoarea 8eului tu/ al 5tpnului @u-inii. ? cup "n cinstea puterii saleC 6e-eia roie "l privi cu atenie. ! Dac doreti... 5i-ea privirea tuturor aintit asupra lor. Davos "l "nha "n ti-p ce prsea +anca/ apucndu!# de -nec cu degetele pe care @ord 5tannis i le scurtase. ! Ce faciD opti el. ! Ceva ce tre+uie fcut/ rspunse aester Cressen/ pentru +inele acestui inut i pentru sufletul stapnului -eu. 5e eli+er de -na lui Davos/ vrsand "n gra+ o pictur de vin. <a "l "nt-pin lng -asa de onoare/ cu toi ochii aintii asupra lor. Dar Cressen o vedea nu-ai pe ea. tase roie/ ochi roii/ ru+inul rou de la gt/ +u8e rosii/ cur+ate "ntr!un 8-+et vag/ "n ti-p ce!i ae8a -ana deasupra -inii lui/ "n ,urul cupei. 3ielea ei era fier+inte/ fe+ril. ! 'u e prea tr8iu s veri vinul/ aester. ! 'u/ opti el cu glas rguit. 'u. ! Cu- doreti. elisandre din Asshai lu cupa din -inile lui i +u pe "ndelete. Cnd "i oferi cupa "napoi/ -ai era doar o ,u-tate de "nghiitur de vin. ! 0ar acu- tu. inile lui Cressen tre-urau/ dar se "-+r+ta. .n -aester al Citadelei nu tre+uia s se tea-. 5i-ea acreala vinului pe li-+. @s cupa goal s!i cad din -ini/ sprgndu!se pe podea.. ! <l are cu adevrat putere aici/ stpne. 0ar focul purific. @a gtul ei/ ru+inul arunca sclipiri roietice. Cressen "ncerc s rspund/ "ns cuvintele i se oprir "n gtle,. :uea lui deveni un uierat "ngro8itor/ "n ti-p ce se chinuia s respire. Degete de fier i se strnser "n ,urul gtului. Cnd se pr+ui "n genunchi/ "nc "i scutura capul/ negndu!i puterea/ negndu!i vra,a/ negndu!i 8eul. 0ar tlngile "i c8ur "ntre coarne/ cntnd ne+un/ ne+un/ ne+un/ "n ti-p ce fe-eia roie "l privea cu -il/ cu flcrile lu-nrii dansnd "n ochii ei roii/ roii.

ARYA

@a Linterfell o nu-iser Ar*a Chip de Cal/ iar ei i se pruse c nu putea fi ni-ic -ai ru/ dar asta se "nt-pla "nainte ca +iatul orfan @o--* ini Eer8i s "i spun Cap 9u+os. 5i-ea/ "ntr!adevr/ u-flturi pe cap cnd "l atingea. Cnd Moren o trse pe acea alee/ cre8use c avea de gnd s o o-oare/ dar +trnul ursu8 doar o inuse st rns "n +rae/ tind firele "nclcite cu pu-nalul. "i a-intea acu- -irosul rspndit de s-ocurile de pr castaniu/ -urdar/ trt pe pietrele de pava, ctre te-plul septi- unde -urise tatl su. ! Duc +r+ai i +iei din ora/ -ri Moren "n ti-p ce la-a de oel "i sfrteca prul. Acu- stai locului/ +iete. Cnd Moren ter-in/ scalpul "i era doar s-ocuri i -irite. ai tr8iu i!a spus c/ din acel -o-ent i pn 0a Linterfell/ ea va fi Arr*/ +iatul orfan. ! 3oarta n!ar tre+ui s fie o pro+le-/ dar dru-ul e altceva. Eei avea de -ers drulung "ntr!o co-panie neplcut. A- luat trei8eci de data asta/ +r+ai i +iei/ toi pentru Hid/ i s nu cre8i c sunt ca +astardul la de frate!tu. ? scutur. @ord <ddard -i!a dat s aleg din te-ni/ i s nu ai i-presia c a- gsit acolo vreun do-nior. Ntia/ ,u-tate din ei/ te!ar da pe -na reginei ct ai 8ice pete/ pentru o favoare i poate civa argini. Cealalt ,u-tate ar face la fel/ nu-ai c te!ar viola -ai "nti. Aa c ine!i gura i ai gri, s te speli "n pdure/ singur. 3artea cea -ai grea va fi urinatul/ aa c s nu +ei -ai -ult dect ai nevoie. 5 prseasc De+arcaderul Regelui a fost uor/ "ntoc-ai cu- "i spusese. 5tr,erii @annister de la poart opreau pe toat lu-ea/ dar Moren #!a strigat pe unul dintre ei pe nu-e i acesta a fcut se-n cruelor s treac. 'i-eni nu i!a aruncat Ar*ei nici o privire. Cutau o fat de nea-/ fiic a inii Regelui/ nu un +iat costeliv/ cu prul cioprit. Ar*a nu a privit nici o clip "napoi. "i dorea ca area 'valnic s se ridice i s "nghit tot oraul/ 6undtura 3uricilor i 6ortreaa Roie i arele :e-plu 5epti- i tot i pe toat lu-ea deopotriv/ -ai ales pe 3rinul )offre*/ "-preun cu -a-a lui. Dar tia c nu se va "nt-pla asta i/ oricu-/ Bansa se afla "nc "n ora i atunci ar fi i ea "nghiit de ape. Cnd "i a-inti acest lucru/ Ar*a hotr" s!i "ndrepte -ai +ine dorina ctre Linterfell. :otui/ Moren se "nelase "n privina urinatului. 'u era deloc partea cea -ai dificil. @o--* ini Eer8i i 3lcint 6ier+inte erau partea cea -ai dificil. Moren "i culesese de pe str8i cu pro-isiunea de a le pune +urile la cale i de a!i "ncla. 3e ceilali "i gsise "n lanuri. ! Garda are nevoie de oa-eni de nde,de/ le spusese "ndat ce au pornit la dru-/ dar va tre+ui s se descurce cu adunturi ca voi. Moren luase +r+ai din te-nie/ hoi i +raconieri i violatori i alii ase-enea. Cei -ai ri erau cei trei pe care "i gsise "n celulele negre/ care tre+uie c!# "nspi-ntaser pn i pe el/ cci "i inea "n spatele cruei/ cu -inile i cu picioarele "n lanuri/ i ,urase c vor r-ne "nctuai tot dru-ul pn la Hid. .nul dintre ei nu avea nas/ doar o gaur pe fa/ unde "i fusese tiat/ iar un altul/ o +rut gras i spn/ cu dinii ascuii i cu rni purulente pe o+ra,i/ avea ochi neo-eneti. Au luat cinci crue de la De+arcaderul Regelui/ "ncrcate cu provi8ii pentru Hid: +lnuri i suluri de stof/ +uci de font/ o colivie cu vulturi/ cri/ hrtie i cerneal/ un +alot de frun8e acrioare/ vase cu ulei i cufere cu leacuri i -irodenii. Grupuri de cai de traciune trgeau cruele/ iar Moren adusese doi cai de curse i o ase -gari pentru +iei.

Ar*a ar fi preferat un cal adevrat/ dar era -ai +ine s clreasc pe -gar dect s -earg "n cru. 9r+aii nu i!au dat nici o atenie/ dar cu +ieii nu a fost la fel de norocoas. <ra cu doi ani -ai -ic dect cel -ai tnr dintre orfani/ fr a -ai pune la socoteal c era -ai scund i -ai sla+/ iar @o--* i 3lcint 6ier+inte "i luar tcerea drept spai-/ prostie sau surditate. ! .it!te la sa+ia aia pe care o are Cap 9u+os/ 8ise @o--* "ntr!o di-inea/ "n ti-p ce "naintau greoi prin live8i i c-puri de grne. 6usese/ pro+a+il/ ucenic la vreun vopsitor/ "nainte s!# prind furnd/ i era -n,it cu verde pe +rae/ pn la coate. Cnd rdea/ rgea ca un -gar. De unde o fi fcut rost de sa+ie un o+olan de canal ca staD Ar*a "i -uca +u8ele poso-ort. Eedea spatele -antiei negre/ decolorate/ "n fruntea cruelor/ dar era hotrt s nu se apuce s strige dup a,utor. ! ? fi vreun -ic scutier/ interveni 3lcint 6ier+inte. a-a lui fusese +rutreasa "nainte de a -uri i "i "-pingea cruciorul pe str8i toat 8iua/ strignd: J3lcinte fier+iniC 3lcinte fier+iniCK 9iatul vreunui cavalera se-e al unui lord/ asta e. ! 'u e nici un cavaler/ uit!te la el. 3un r-ag c aia nici -car nu e o sa+ie adevrat. < doar o sa+ie de tinichea. Ar*a "i ura fiindc "i luau "n derdere sa+ia pe care ea o nu-ea Acul. ! < oel din fierria castelului/ ntrule/ i8+ucni ea/ "ntorcndu!se "n a pentru a le arunca o privire -nioas/ i ai face -ai +ine s!i ii gura. ?rfanii "ncepur s strige: ! De unde ai o sa+ie ca asta/ Chip 9u+osD vru s tie 3lcint 6ier+inte. ! Cap 9u+os/ "l corect @o--*. 3ese-ne c a furat!o. ! 9a nu/ strig ea. )on 5no( -i!a dat Acul su. 3oate c "i lsase s "i spun Cap 9u+os/ dar nu avea de gnd s!i lase s!# nu-easc pe )on ho. ! Dac a furat!o/ a- putea s i!o lu-/ spuse 3lcint 6ier+inte. ?ricu-/ nu e a lui. i!ar prinde +ine o sa+ie ca asta. @o--* "l incit: ! 4aide/ ia!i!o/ te provoc. 3lcint 6ier+inte reaciona "nde-nndu!i -garul i apropiindu!se. ! 4ei/ Chip 9u+os/ d!-i sa+ia aia. 3rul lui avea culoarea fnului/ iar faa rotofeie "i era ars de soare i se co,ea. 'u tii s!o foloseti. 9a da/ tiu/ ar fi putut spune Ar*a. A- ucis un +iat/ un +iat gras/ ca tine. @!a"n,unghiat "n +urt i a -urit/ i te voi ucide i pe tine dac nu - lai "n pace. 'u-ai c nu "ndr8nea. Moren nu tia despre +iatul de la gra,duri/ dar ea se te-ea de ceea ce ar putea face dac ar afla. Ar*a era foarte sigur c unii dintre +r+ai erau ucigai/ cei trei "n lanuri/ cu siguran/ dar regina nu pe ei "i cuta/ aa c nu era acelai lucru. ! .it!te la el/ rgi @o--* ini Eer8i. 3un pariu c acu- o s "nceap s plng. 0i vine s plngi/ Cap 9u+osD 3lnsese "n so-n "n noaptea precedent/ visn!du!i tatl. 0n di-ineaa ur-toare/ se tre8ise cu ochii roii i uscai i nu ar -ai fi putut s verse nici o lacri-/ nici dac viaa ei ar fi depins de asta. ! ? s!i ude pantalonii/ suger 3lcint 6ier+inte. ! @as!# "n pace/ 8ise +iatul cu prul negru/ los/ care trecu pe lng el. @o--* "i poreclise :aurul/ din cau8a coifului su cu coarne pe care "l lustruia -ereu/ dar pe care nu!# purta niciodat. @o--* nu "ndr8nea s!i +at ,oc de :aur. 3e lng c era -ai -are/ era +ine de8voltat pentru vrsta lui/ cu pieptul larg i -inile vn,oase. ! Ai face -ai +ine s!i dai sa+ia/ Arr*/ 8ise @o--*. 3lcint 6ier+inte o vrea neaprat. A o-ort un +iat "n +taie. Ea face acelai lucru i cu tine/ sunt sigur. ! @!a- do+ort la p-nt i l!a- lovit la testicule i a- continuat s!l lovesc pn ce a -urit/ se fli 3lcint 6ier+inte. @!a- +tut -r. :esticulele "i erau 8dro+ite i pline de snge i pua i s!a "nnegrit. ai +ine -i!ai da sa+ia. Ar*a "i scoase sa+ia de la +ru. ! 3e asta poi s!o pstre8i/ "i spuse/ vrnd s evite o +taie. ! Acesta e doar un + oarecare. 5e apropie i "ncerc s a,ung la plselele sa+iei pe care Ar*a o nu-ea Ac.

Ar*a fcu sa+ia de le-n s uiere cnd lovi fundul -garului. Ani-alul se rsuci i sri pe picioarele din spate/ a8vrlindu!l pe 3lcint 6ier+inte la p-nt. Ar*a "i slt -garul i/ cnd 3lcint 6ier+inte "ncerc s se ridice/ "l lovi "n +urt/ fcndu!l s cad "napoi. Apoi "l pocni peste fa/ iar nasul lui trosni ca o creang cnd se rupe. Din nri "i ni snge. Cnd 3lcint 6ier+inte "ncepu s se vicreasc/ Ar*a se rsuci ctre @o--* ini Eer8i/ care sttea pe -garul su/ cu gura cscat. ! Erei i tu s ai parte de sa+ieD strig ea/ dar el nu voia. "i ridic "n dreptul feei -inile ver8i/ vopsite/ i "i strig s!# lase "n pace. :aurul rcni: ! :u/ "napoiC Ar*a se rsuci. 3lcint 6ier+inte era "n genunchi/ cu pu-nul strngndu!i!se "n ,urul unei pietre -ari/ coluroase. Ar*a "l ls s o arunce/ ferindu!i capul cnd piatra trecu pe lng ea. Apoi se a8vrli asupra lui. <l ridic o -n/ iar Ar*a i!o lovi/ pe ur- "i pocni o+ra8ul i genunchiul. 3lcint 6ier+inte se repe8i la ea/ iar Ar*a sri "ntr!o parte i "l plesni cu +ul peste ceaf. <l c8u i se ridic i porni clti!nndu!se ctre ea/ cu faa roie -n,it de noroi i snge. Ar*a alunec "n po8iia unui dansator "n ap i atept. Cnd 3lcint 6ier+inte a,unse destul de aproape/ "l lovi chiar "ntre picioare att de tare "nct/ dac sa+ia ei de le-n ar fi fost ascuit/ i!ar fi ieit printre fese. Cnd Moren o trase deoparte/ 3lcint 6ier+inte era de,a "ntins la p-nt/ cu pantalonii -aro duhnind/ urlnd "n ti-p ce Ar*a "l lovea iar i iar i iar. ! A,ungeC rcni Moren/ fratele "n straie negre/ desfcndu!i sa+ia de le-n dintre degete/ vrei s!# o-ori pe ntruD Cnd @o--* i ali civa "ncepur s ipe/ +trnul strig i la ei: :cei dac nu vrei s v "nchid eu guraC E leg pe toi/ netre+nicilor/ "n spatele cruelor i v trsc pn la Hid. 0ar asta e vala+il i pentru tine/ Ar**. Eino cu -ine/ +iete. Acu-C 5e uitau cu toii la ea/ chiar i cei trei legai cu lanuri i ctue din spatele cruei. Grsanul "i lovi dinii ascuii i uier/ dar Ar*a "l ignor. 9trnul o tr" departe de dru-/ "ntr!un desi de copaci/ "n,urnd i -rind tot dru-ul. ! Dac a fi avut un strop de -inte/ te!a fi lsat la De+arcaderul Regelui. au8i/ +ieteD "ntotdeauna -ria cuvntul acela/ rostindu!# apsat/ ca s fie sigur c ea "l aude. Desf!i pantalonii i tragei!i "n ,os. 4aide/ nu e ni-eni s te vad. 6 ce i!a- spus. 9osu-flat/ Ar*a "i ddu ascultare. ! Acolo/ cu faa la ste,ar. Da/ aa. "i "ncolci +raele "n ,urul trunchiului i "i lipi faa de le-nul aspru. Acu- ipC Gip tare. '!a- s ip/ gndi Ar*a cu "ncpnare/ dar cnd Moren "i atinse le-nul de fundul gol/ strigtul "i ni din gtle,. ! Cred c te doare/ spuse el. 0a ve8i acu-. 9ul se apropie uiernd/ Ar*a ip/ inndu!se strns de copac s nu cad. Bi "nc una. 5e ag cu putere/ -ucndu!i +u8a/ crispndu!se/ cnd au8i c se apropie. @ovitura o fcu s sar i s urle. '!a- s plng/ se gndi. '!a- s fac asta. Aparin fa-iliei 5tar> din Linterfell/ +la8onul nostru este lupul strvechi/ lupii nu plng. Eedea cu- un firicel de snge i se prelinge pe piciorul stng. 5patele i fundul o ardeau de durere. ! ?are acu- - poi ascultaD "ntre+ Moren. Data viitoare cnd -ai ridici +ul la la unul dintre fraii ti/ vei cpta de dou ori -ai -ult dect loveti/ - au8iD Acu"-+rac!te. 'u sunt fraii -ei/ gndi Ar*a "n ti-p ce se apleca s!i trag pantalonii/ dar tia c nu era ca8ul s spun asta. "i "ncheie cureaua i ireturile cu -inile tre-urnd. Moren o privea. ! :e doareD Cal- ca apa linitit/ "i spuse/ aa cu- o "nvase 5*rio 6orel. ! 3uin. ! 3e +iatul acela "l doare -ai tare. 'u el i!a ucis tatl/ fata -ea/ nici hoo-anul de @o--*. 'u o s!l aduci "napoi dac "i loveti pe ei. ! Btiu/ -or-i Ar*a ursu8.

! < ceva ce tu nu tii. 'u tre+uia s se "nt-ple aa. <ra- pregtit de plecare/ cu cruele cu-prate i "ncrcate/ cnd un +r+at vine la -ine cu un +iat/ o pung de -onede i un -esa,/ nu contea8 de la cine. @ordul <ddard va "-+rca ve-intele negre/ "-i 8ice/ ateapt/ c -erge cu tine. De ce cre8i c era- acoloD 'u-ai c planurile ne!au fost date peste cap. ! )offre*/ gfi Ar*a. Cineva tre+uie s!l o-oare pe el. ! Cineva o va face/ dar nu voi fi eu acela/ i nici tu. Moren "i a8vrli "napoi sa+ia de le-n. Cnd a,unge- la crue/ ia nite frun8e acrioare/ "i spuse "n ti-p ce se "ntorceau la dru-. 5 le -esteci/ "i va face +ine la usturi-e. 0!a fcut/ "ntr!adevr/ +ine/ dei gustul era ori+il i "i fcea saliva s ai+ culoarea sngelui. Chiar i aa/ -erse pe ,os toat 8iua/ a doua 8i i "n 8iua ur-toare/ fiind prea sensi+il ca s stea pe -gar. 5tarea lui 3lcint 6ier+inte era i -ai grav. Moren fu nevoit s -ute nite +utoaie/ ca +iatul s poat sta culcat "n spatele cruei/ pe nite saci de or8/ iar acesta scncea ori de cte ori roile loveau o piatr. @o--* ini Eer8i nici -car nu era rnit/ dar se inea ct putea de departe de Ar*a. ! De fiecare dat cnd te uii la el/ tresare/ "i spuse :aurul cnd Ar*a trecu pe lng -garul lui. <a nu rspunse. 0 se prea -ai sigur s nu stea de vor+ cu ni-eni. 0n noaptea aceea a 8cut pe ptura ei su+ire/ pe p-ntul tare/ privind "ndelung co-eta roie. <ra splendid i "nfricotoare "n acelai ti-p. J5a+ia RoieK/ cu- o nu-ise :aurul. 5usinea c sea-n cu o sa+ie/ cu la-a "nc roie ca para focului/ scoas din for,. Cnd Ar*a scrut cerul nopii/ o+serv i ea sa+ia/ nu-ai c nu era o sa+ie nou/ era Ghea/ spada tatlui ei/ toat din oel Eal*rian/ iar culoarea roie era sngele @ordului <ddard/ r-as pe sa+ie dup ce 5er 0l*n/ Dreptatea Regelui/ "i tiase capul. Moren nu o lsase s priveasc -o-entul/ dar avea i-presia c acea co-et tre+uia s arate aa cu- artase Ghea dup aceea. Cnd/ "n cele din ur-/ ador-i/ se vis acas. Dru-ul regelui erpuia pe lng Linterfell/ spre Hid/ iar Moren "i pro-isese c o va lsa acolo/ fr ca ni-eni s tie cine e. 0i era dor s!i revad -a-a/ i pe Ro++/ pe 9ran i pe Ric>on.../ dar cel -ai -ult se gndea la )on 5no(. "i dorea s se "nt-ple cu-va ca ei s -earg la Hid "nainte de a a,unge la Linterfell/ ca )on s!i poat ciufuli prul i s!i 8ic JsurioarK. 0!ar spune: J i!a fost dor de tineK/ iar el ar spune acelai lucru/ "n eFact aceeai clip/ cu- se "nt-pla "ntotdeauna. 0!ar fi plcut s fie aa. 0!ar fi plcut -ai -ult ca orice.

SANSA

Di-ineaa 8ilei ono-astice a Regelui )offre* se ivi strlucitoare i vntoas/ cu lunga coad a i-ensei co-ete desluindu!se printre norii care goneau "n "naltul cerului. 5ansa o privea de la fereastra turnului su cnd 5er Ar*s ?a>heart veni pentru a o "nsoi la terenurile pentru turniruri. ! Ce cre8i c "nsea-nD "l "ntre+. ! Glorie pentru logodnicul tu/ "i rspunse 5er Ar*s fr e8itare. Ee8i cu- strlucete pe cer ast8i/ de ono-astica "nli-ii 5ale/ de parc 8eii "nii au ridicat o fla-ur "n onoarea sa. ?a-enii din popor au nu-it!o Co-eta Regelui )offre*. 6r "ndoial/ asta "i spuseser lui )offre*. 5ansa nu era att de convins. ! .n servitor a nu-it!o Coada Dragonului. ! Regele )offre* ade pe locul unde a stat odinioar Aegon Dragonul/ "n castelul ridicat de fiul su/ eFplic 5er Ar*s. <l e ur-aul dragonului ! iar roul aprins este culoarea Casei @annister/ alt se-n. Co-eta este tri-is pentru a vesti urcarea lui )offre* pe tron/ nu a- nici o "ndoial. < se-n c va triu-fa asupra du-anilor si. 5d fie adevratD se "ntre+ 5ansa. 3ot fi 8eii att de cru8iD a-a ei era acu- unul dintre du-anii lui )offre*/ iar fratele ei/ Ro++/ un altul. :atl ei -urise la porunca regelui. :re+uia oare ca Ro++ i -a-a s -oar i eiD Co-eta era roie/ dar )offre* era un 9aratheon tot att de -ult ct era un @annister/ iar +la8onul lor era un cer+ negru pe un ca-p auriu. '!ar fi tre+uit ca 8eii s!i tri-it lui )off o co-et aurieD 5ansa "nchise o+loanele i se "ndeprt "n gra+ de fereastr. ! <ti foarte "ncnttoare ast8i/ doa-na -ea/ spuse 5er Ar*s. ! 0i -ulu-esc/ 5er. Btiind c )offre* dorea ca ea s participe la turnirul "n onoarea lui/ 5ansa acordase o atenie deose+it chipului i ve-intelor ei. 3urta o rochie din -tase de un purpuriu palid i o plas de pr de culoarea a-etistului/ pe care o pri-ise "n dar de la )offre*. Rochia avea -neci lungi/ ca s!i ascund vntile de pe +rae. Bi acestea erau tot daruri de la )offre*. Cnd a aflat c Ro++ a fost procla-at Rege "n 'ord/ s!a -niat teri+il i #!a tri-is pe 5er 9oros s o +at. ! erge-D 5er Ar*s "i oferi +raul/ iar ea se ls condus afar din ca-er. Dac era nevoie ca unul dintre str,erii regelui s fie -ereu pe ur-ele ei/ prefera ca acesta s fie Ar*s. 5er 9oros era iute la -nie/ 5er er*n era rece/ iar ochii stranii/ fici/ ai lui 5er andon o stn,eneau/ "n vre-e ce 5er 3reston o trata ca pe un copil ntng. Ar*s ?a>heart era curtenitor i "i vor+ea cu a-a+ilitate. ? dat/ chiar s!a opus cnd )offre* i!a poruncit s o loveasc. 3n la ur- a lovit!o/ dar nu tare/ aa cu- ar fi fcut 5er er*n sau 5er 9oros/ i/ cel puin/ el protestase. Ceilali se supuneau fr s crcneasc.../ toi/ cu eFcepia Cinelui/ dar )offre* nu i!a cerut niciodat acestuia s o pedepseasc. 0i folosea pe ceilali cinci pentru asta. 5er Ar*s avea prul castaniu deschis i un chip care nu era neplcut la vedere. Ast8i era de!a dreptul artos/ cu -antia din -tase al+ prins pe u-r cu o frun8 aurie. ! Cine cre8i c va ctiga onorurile 8ileiD "ntre+ 5ansa "n ti-p ce co+orau scrile/ +ra la +ra. ! <u/ rspunse 5er Ar*s 8-+ind. Dei - te- c victoria nu va avea nici o savoare. Ea fi o co-petiie sla+. 'u se vor "nscrie -ai -ult de patru8eci/ cu tot cu scutierii i lupttorii de oca8ie. 5 do+ori nite +ieandri de pe cal nu e o onoare prea -are. .lti-ul turnir fusese altfel/ reflect 5ansa. Regele Ro+ert "l organi8ase "n cinstea tatlui ei. Do-ni de vi no+il i ca-pioni vestii sosiser de pe tot cuprinsul regatului s!i "ntreac puterile i "ntreg oraul venise s priveasc. "i a-inti -reia acelui turnir/ -uli-ea de pavilioane de!a lungul rului/ cu scutul unui cavaler atrnat "n faa fiecrei ui/ irurile lungi de fla-uri de -tase fluturnd "n vnt/ ra8ele soarelui pe oelul strlucitor i pintenii aurii. Hilele rsunaser de sunetele tro-petelor i de tropotele copitelor/ iar nopile

fuseser pline de sr+toare i cnt. Acelea fuseser 8ilele cele -ai fru-oase ale vieii sale/ dar acu- "i preau o a-intire din alte vre-uri. Ro+ert 9aratheon -urise/ la fel i tatl ei/ decapitat de un trdtor pe scrile arelui 5ept al lui 9aelor. 'u era de -irare c erau nevoii s in turnirul lui )off "n spatele 8idurilor groase de piatr ale 6ortreei Roii. ! Cre8i c regina va participaD 5ansa se si-ea "ntotdeauna -ai "n siguran cnd era de fa Cersei/ s!i in fiul "n fru. ! te- c nu/ doa-n. 5e "ntrunete consiliul/ ave- o pro+le- urgent. 5er Ar*s co+or" glasul: @ord :*(in s!a ascuns la 4arrenhal/ "n loc !i aduc otirea "n ora/ aa cu- a poruncit regina. "nli-ea 5a e furioas. :cu/ "n ti-p ce un ir de str,eri trecu pe lng ei/ cu -antii roii i coifuri cu lei "n vrf. @ui 5er Ar*s "i plcea s +rfeasc/ dar nu-ai cnd era sigur c nu trage ni-eni cu urechea. :-plarii ridicaser o galerie i nite arene "n curtea castelului. Aspectul era/ "ntr! adevr/ -odest/ iar puina lu-e adunat s priveasc a+ia dac u-plea ,u-tate din locuri. a,oritatea spectatorilor erau str,eri "n -antiile aurii ale Gr8ii ?raului sau "n cele roii ale Casei @annister. Do-ni i doa-ne erau doar "ntr!un nu-r ne"nse-nat/ cei civa care r-seser la curte. @ordul G*les/ cu chipul su p-ntiu/ tuea "ntr!o +atist de -tase ro8. @ad* :anda era flancat de fiicele ei/ @lo*ds cea placid i poso-ort i 6al*se li-+! ascuit. )ala+har Oho/ cu pielea de a+anos/ era un eFilat care nu avea alt refugiu/ @ad* <r-esande/ o feti ae8at "n poala +onei sale. .-+la vor+a c se va cstori "n curnd cu unul dintre verii reginei/ astfel c fa-ilia @annister ar putea revendica p-nturile ei. Regele sttea la u-+r su+ un +aldachin rou/ cu un picior aruncat nonalant peste +raul de le-n sculptat al scaunului. 3rinesa *rcella i 3rinul :o--en stteau "ndrtul lui. 0n spatele lo,ei regale/ 5andor Clegane sttea de pa8 cu -inile odih!nindu!i!se pe centura sa+iei. antia al+ a Gr8ii Regale ce "i "nve-nta u-erii largi era legat cu o +roa cu neste-ate/ iar haina al+ ca 8pada avea un aspect oarecu- nefiresc lng tunica sa aspr i vesta de piele cu inte. ! @ad* 5ansa/ anun scurt Cinele cnd o v8u. Avea glasul aspru/ ca la-a unui fierstru tind le-nul. .r-ele de arsuri de pe fa i gt fceau ca gura s i se str-+e "ntr! o parte cnd vor+ea. 3rinesa *rcella "i plec fruntea "ntr!un salut sfios cnd au8i nu-ele 5ansei/ dar -icul i dolofanul 3rin :o--en sri "n picioare entu8ias-at: ! 5ansa/ ai au8itD Eoi participa ast8i la turnir. a-a a spus c a- voie. :o--en "-plinise opt ani. 0i a-intea de propriul ei frior/ 9ran. <rau de aceeai vrst. 9ran era la Linterfell/ rnit/ dar la adpost. 5ansa ar fi dat orice s fie cu el. ! te- pentru viaa ina-icilor ti/ "i spuse lui :o--en pe un ton grav. ! Acetia vor fi de paie/ 8ise )off ridicndu!se. Regele era "nve-ntat "ntr!o ar-ur strlucitoare/ cu un leu rgind gravat pe piept/ ce atepta parc r8+oiul ca s!i devore8e "ntr!o clip. Ast8i "-plinea treispre8ece ani i era "nalt pentru vrsta lui. Avea ochii ver8i i prul auriu al @annisterilor. ! "nli-ea :a/ spuse ea/ fcnd o adnc plecciune. 5er Ar*s se "nclin. ! 5!-i fie cu iertare/ "nli-ea :a. :re+uie s - pregtesc pentru turnir. )offre* "i fcu un se-n scurt cu -na/ lsndu!# s plece/ "n ti-p ce o studia pe 5ansa din cap pn!n picioare. ! 5unt -ulu-it c pori pietrele de la -ine. Aadar/ regele hotrse s fac ast8i pe galantul. 5ansa era uurat. ! 0i -ulu-esc pentru ele... i pentru cuvintele fru-oase. 0i ure8 o aniversare plin de noroc/ "nli-ea :a. ! Be8i/ "i porunci )off/ indicndu!i un loc li+er lng el. Ai au8itD Regele Ceretor e -ort. ! CineD 3entru o clip/ 5ansa se te-u c se referise la Ro++. ! Eiser*s. .lti-ul fiu al Regelui 'e+un Aer*s. .-+la prin ?raele @i+ere dinainte de!a - fi nscut eu/ spunndu!i rege. <i +ine/ -a-a spune c Dothra!>i l!au "ncoronat "n sfrit. Cu aur topit. Rse. < a-u8ant/ nu i se pareD 9la8onul lor era dragonul.

< aproape la fel de +ine ca i cnd fratele tu trdtor ar fi fost ucis de un lup. 3oate c a- s!# dau la lupi dup ce!# prind. Gi!a- spus c a- de gnd s!# provoc la o lupt corp la corpD ! i!ar plcea s vd asta/ "nli-ea :a. ai -ult dect "i dai sea-a. 5ansa "i pstr tonul rece i politicos/ dar chiar i aa/ ochii lui )off se "ngustar/ "ncercnd s!i dea sea-a dac "i +tea ,oc de el. Eei intra "n aren ast8iD "ntre+ ea repede. Regele se "ncrunt. ! a-a spune c nu s!ar cuveni/ de vre-e ce turnirul este "n cinstea -ea. Altfel/ a fi fost ca-pion. 'u!i aa/ CineD Gura Cinelui se schi-onosi. ! "-potriva storaD De ce nuD <l fusese ca-pionul la turnirul tatlui su/ "i a-inti 5ansa. ! A8i vei lua parte la turnir/ do-nul -euD "l "ntre+. Glasul lui Clegane era plin de dispre: ! '!ar -erita osteneala s - "nar-e8. Acesta este un turnir pentru nari. Regele rse. ! Cinele -eu are un ltrat fioros. 3oate c ar tre+ui s!i poruncesc s se lupte cu ca-pionul 8ilei. 3n la -oarte. @ui )offre* "i plcea s!i pun pe oa-eni s se lupte pn la -oarte. ! Ai fi -ai srac cu un cavaler. Cinele nu fcuse niciodat ,ur-ntul de cavaler. 6ratele lui era cavaler i "l ura. 5e au8i sunet de tro-pete. Regele se ls co-od pe spate i lu -na 5ansei. Cndva/ gestul i!ar fi fcut ini-a s +at cu putere/ dar asta se "nt-pla "nainte ca el s rspund la rug-inile ei de "ndurare prin a!i pre8enta capul tatlui su. Acu- atingerea lui o u-plea de scr+/ dar tia s nu arate asta. 5e strdui s stea ne-icat. ! 5er er*n :rant din Garda Regal/ anun un vestitor. 5er er*n intr prin partea de vest a terenului/ purtnd o plato al+/ strlucitoare/ placat cu aur i clrind un ar-sar de cavalerie al+ ca spu-a laptelui/ cu o coa- lung/ cenuie. antia "i flfia "n ur- ca o "ntindere de 8pad. Ducea o lance de patru -etri. ! 5er 4o++er din Casa Red(*ne din Ar+or/ cnt vestitorul. 5er 4o++er intr la trap dinspre rsrit/ clrind un ar-sar "-podo+it cu purpuriu i al+astru. @ancea sa era decorat cu aceleai culori/ iar scutul era "-podo+it cu ciorchinele de struguri/ +la8onul Casei. Ge-enii Red(*ne erau oaspeii nedorii ai reginei/ "ntoc-ai ca 5ansa. 5e "ntre+ a cui fusese ideea ca ei s participe la turnirul lui )offre*. 'u a lor/ +nuia. @a un se-n al -aestrului de cere-onii/ concurenii "i lsar "n ,os lncile i ddur pinteni cailor. 5tr,erii care priveau/ lor8ii i doa-nele din galerie "ncepur s strige. Cavalerii se "ntlnir "n -i,locul arenei/ "ntr!o puternic ciocnire de le-n i oel. @ancea dungat i cea al+ se i8+ir "n aer/ 8dro+indu!se una dup alta. "n ciocnire/ 4o++er Red(*ne se cltin/ dar reui cu-va s se in "n a. Conducndu!i caii la cellalt capt al arenei/ cavalerii "i a8vrlir lncile 8dro+ite i pri-ir altele "n loc de la scutieri. 5er 4oras Red(*ne/ gea-nul lui 5er 4o++er/ "i "ncura,a fratele cu strigte. Dar la cea de!a doua "ntlnire/ 5er er*n +alansa vrful lncii i "l lovi pe 5er 4o++er "n piept/ do+o!rndu!# din a "ntr!un rsuntor i-pact cu p-ntul. 5er 4oras "n,ur i alerg s!i a,ute fratele lovit s prseasc terenul. ! 3rost clre/ declar Regele )offre*. ! 5er 9alon 5(ann de 5tonehel- din Garda Roie/ se au8i strigtul unui vestitor. Aripi largi/ i-aculate/ "-podo+eau coiful lui 5er 9alon/ iar pe scutul su se "ncierau le+ede al+e. orros din Casa 5l*nt/ -otenitor al @ordului )anos din 4arrenhal. ! .ite la prostnacul la cocoat/ url )off destul de tare ca s aud ,u-tate de aren. orros/ un si-plu scutier i/ "n plus/ unul proaspt nu-it/ se descurca greu cu lancea i scutul. @ancea era ar-a cavalerilor/ tia 5ansa/ a celor din clanul 5l*nt. @ord )anos nu fusese -ai -ult dect co-andantul Gr8ii ?raului "nainte ca )offre* s!l ridice "n rang/ aducn!du!# la 4arrenhal i "n consiliu. 5per s cad i sa se fac de rs/ gndi ea cu ostilitate. 5per ca 5er 9alon s!l o-oare. Cnd )offre* vestise -oartea tatlui su/ )anos 5l*nt fusese cel care apucase capul rete8at al

@ordului <ddard de pr i "l ridicase/ ca s fie privit de rege i de -uli-e/ "n ti-p ce 5ansa plngea i ipa. orros purta o -antie "n carouri negre i aurii peste o ar-ur neagr "ncrustat cu ara+escuri de aur. 3e scutul su se afla sulia "nsngerat pe care tatl su o alesese drept +la8on al nou "nfiinatei lor Case. Dar el nu prea c tie ce are de fcut cu scutul/ "n ti-p ce!i strunea calul/ iar vrful lncii lui 5er 9alon i8+i ptratul +la8onului. orros "i arunc lancea/ se lupt s!i pstre8e echili+rul i pierdu. "i prinse un picior "n scri i c8u/ iar ar-sarul scpat de su+ control "l tr" la -arginea arenei/ cu capul sltn!du!i pe p-nt. )off url cuvinte de ocar. 5ansa era "ngro8it/ "ntre+ndu!se dac 8eii au8iser rugciunea ei r8+untoare. 0ns cnd "l desfcur pe orros 5l*nt de calul su/ "l gsir sngernd/ dar "n via. ! :o--en/ i!a- ales ina-icul nepotrivit/ "i spuse regele fratelui su. Cavalerul de paie lupt -ai +ine dect acela. Apoi veni rndul lui 5er 4oras Red(*ne. 5e descurc -ai +ine dect fratele su gea-n/ "nvingnd un cavaler -ai "n vrst al crui cal era gtit cu grifoni de argint pe un fundal "n dungi al+astre i al+e. Aa super+ cu- arta/ +trnul avu o prestaie proast. )offre* "i "ncrei +u8a: ! < un spectacol sla+. ! :e!a- prevenit/ spuse Cinele. Gnari. Regele "ncepea s se plictiseasc. Asta o nelinitea pe 5ansa. "i plec ochii i hotr" s tac/ orice ar fi. Cnd starea de spirit a lui )offre* 9aratheon se "ntuneca/ orice cuvnt spus la ni-ereal putea strni unul dintre accesele lui de furie. ! @ordul 9rune/ -ercenar "n serviciul @ordului 9aelish/ strig vestitorul. 5er Dontos cel Rou/ din Casa 4ollard. Clreul/ un +r+at -ic de statur/ cu o plato dinat/ se ivi la -o-entul potrivit la captul dinspre vest al terenului/ "ns concurentul lui nu se 8rea. 0n cele din ur-/ un ar-sar -urg "i fcu apariia la trap "ntr!o vltoare de -tase roie i al+/ dar 5er Dontos nu era pe cal. Cavalerul venio clip -ai tr8iu/ "n,urnd i cltinndu!se pe picioare/ "-+rcat cu o plato i avnd pe cap un coif cu pene/ i ni-ic altceva. 3icioarele "i erau sl+noage i al+e/ iar +r+ia "i atrna o+scen "n ti-p ce fugea dup cal. 3u+licul se prpdea de rs i striga ocri. 3rin8ndu!i calul de cpstru/ 5er Dontos "ncerc s "ncalece/ dar ani-alul nu sttea locului i cavalerul era att de +eat/ "nct picioarele sale goale nu reueau nicicu- s ni-ereasc scria. uli-ea vuia de,a de hohote... :oat lu-ea rdea/ "n afar de rege. )offre* avea "n ochi o privire pe care 5ansa i!o a-intea +ine/ aceeai privire pe care o avusese la arele 5ept al lui 9aelor/ "n 8iua cnd anunase -oartea Regelui <ddard 5tar>. 0n cele din ur-/ 5er Dontos cel Rou se ddu +tut/ se ae8 "n noroi i "i scoase coiful cu pene. ! A- pierdut/ strig el. Aducei!-i nite vin. Regele se ridic "n picioare: ! .n +utoi din pivniC Ereau s!# vd "necat "n el. 5ansa se po-eni suspinnd: ! 'u/ nu poi face asta. )offre* "ntoarse capul: ! Ce!ai spusD 5ansei nu "i venea s cread c a vor+it. <ra ne+unD 5!i spun JnuK "n faa unei ,u-ti dintre oa-enii de la curte. 'u avusese de gnd s 8ic ni-ic/ doar c... 5er Dontos era +eat i prost i nepriceput/ dar nu a vrut s fac nici un ru. ! Ai spus c nu potD Ai spusD ! :e rog/ 8ise 5ansa. Eoia- doar s spun c... ar aduce ghinion/ "nli-ea :a.../ s... s!l o-ori de 8iua ta ono-astic. ! ini/ spuse )offre*. Ar tre+ui s te "nec "-preun cu el/ dac "i pas de el att de -ult. ! 'u!-i pas de el/ "nli-ea :a. Cuvintele "i ! e!a val-a/ cu disperare. 0neac!# sau poruncete s i se taie capul/ nu-ai... o-oar!# -ine/ dac pofteti/ dar/ te rog... nu ast8i/ nu de 8iua ta. '!a putea suporta s ai ghinion... ghinion "ngro8itor/ chiar pentru regi/ toi cntreii spun aa...

)offre* o privi a-enintor. Btia c -inte. 5ansa "i ddea sea-a. ? va face s sufere pentru asta. ! 6ata griete adevrat/ spuse Cinele. Ce sea-n un o- de 8iua lui/ culege de!a lungul anului. Glasul su era ineFpresiv/ de parc nu i!ar fi psat ctui de puin dac regele "l crede sau nu. 3utea fi adevratD 5ansa nu tia. <ra doar ceva ce spusese/ disperat s evite pedeapsa. 'e-ulu-it/ )offre* se foi "n scaun i pocni din degete ctre 5er Dontos. ! @uai!#. 0l voi ucide -ine/ prostul. ! Aa este/ 8ise 5ansa. < un prost. :u eti detept s!i dai sea-a. 0 se potrivete -ai +ine s fie +ufon dect cavaler/ nu!i aaD Ar tre+ui s!# "-+raci "n haine pestrie i s!# faci clovnul tu. 'u -erit s ai+ parte de o -oarte rapid. Regele o privi cu atenie o clip. ! 3oate c nu eti aa de proast cu- spune -a-a. Ridic glasul. Ai au8it!o pe doa-na -ea/ DontosD De ast8i "nainte eti noul -eu +ufon. 3oi s dor-i cu 9iatul @unii i s te "-+raci cu haine pestrie. 5er Dontos/ tre8it din +eie de atingerea -orii/ se tr" "n genunchi. ! 0i -ulu-esc/ "nli-ea :a. Bi ie/ doa-na -ea. ulu-esc. 6u luat de doi dintre str,erii @annister/ iar -aestrul de cere-onii se apropie de lo,. ! "nli-ea :a/ spuse el/ s che- un nou concurent pentru 9rune sau s continui cu ur-toarea pro+D ! 'ici una/ nici alta. 5unt nari/ nu cavaleri. A porunci s fie cu toii ucii dac n! ar fi 8iua -ea. :urnirul s!a "ncheiat. 5 nu!# -ai vd aici pe nici unul. aestrul de cere-onii se "nclin/ dar 3rinul :o--en nu era la fel de o+edient. ! <u tre+uia s lupt "-potriva o-ului de paie. ! 'u ast8i. ! Dar vreau s clresc. ! 'u!-i pas ce vrei. ! a-a a spus c pot s clresc. ! Aa a spus/ "ncuviin 3rinesa *rcella. ! a-a a spus/ "i "ngn regele +at,ocoritor. 'u fii copilroi. ! 5unte- copii/ declar cu trufie *rcella. < nor-al s fi- copilroi. Cainele rase: ! Aici te!a prins. )offre* era "nfrnt. ! 3rea +ine. 'ici -car fratele -eu n!ar putea s concure8e -ai prost dect tia. aestre/ adu paiaa. :o--en vrea s fie nar. :o--en scoase un ipt de +ucurie i alerg s se pregteasc/ -uncindu!i din greu picioruele dolofane. ! 5ucces/ "i strig 5ansa. Ae8ar ppua de paie la cellalt capt al arenei/ "n ti-p ce poneiul prinului era "neuat. ?ponentul lui :o--* era un r8+oinic din piele de -ri-ea unui copil/ u-plut cu paie i urcat pe un pivot/ cu un scut "ntr!o -n i o ghioag "n cealalt. Cineva prinsese o pereche de coarne pe capul cavalerului. Regele Ro+ert/ tatl lui )offre*/ purtase coarne la coif/ "i a-inti 5ansa.../ dar la fel i @ordul Renl*/ fratele lui Ro+ert/ care devenise trdtor i se "ncoronase rege. Doi scutieri "l "nve-ntar pe prin "n ar-ura sa "-podo+it/ argintie cu rou. .n pena, "nalt/ rou/ nea din vrful coifului/ iar leul @annisterilor i cer+ul "ncoronat al 9aratheonilor se 8+enguiau "-preun pe scutul lui. 5cutierii "l a,utar s "ncalece/ iar 5er Aron 5antagur/ cpitanul 6ortreei Roii/ se apropie i "i "n-na o spad de argint/ cu la-a tocit "n for- de frun8/ fcut pe potriva -inii unui copil de opt ani. :o--en ridic sa+ia. ! Casterl* Roc>/ strig el cu o voce su+ire de copil/ "n ti-p ce ddu pinteni poneiului i porni ctre inta de paie/ prin noroiul +ttorit. @ad* :anda i @ordul G*les "ncepur s strige ovaii rguite/ iar 5ansa "i uni glasul cu al lor. Regele -edita "n tcere. :o--en "i duse calul "ntr!un trap vioi/ "i flutur sa+ia cu putere i lovi platoa cavalerului/ o lovitur puternic/ "n ti-p ce trecu pe lng acesta. 3aiaa se rsuci/ iar +u8duganul 8+ur/ lovindu!# pe :o--en cu putere "n ceaf. :o--en se pr+ui din a/ iar

ar-ura sa nou/ lovind p-ntul/ rsun ca un sac plin cu oale vechi. 5a+ia "i 8+ur din -n/ poneiul travers curtea "n galop i din -uli-e se strni o furtun de rsete +at,ocoritoare. Regele )offre* rse -ai -ult i -ai tare dect toi. ! ?/ strig 3rinesa *rcella. 5ri din lo, i alerg la friorul ei. 5ansa se po-eni apucat de un ciudat cura, +e8-etic: ! Ar tre+ui s te duci cu ea/ "i spuse regelui. 6ratele tu ar putea fi rnit. )offre* ddu din u-eri: ! Bi ce dacD ! Ar tre+ui s!# a,ui i s!i spui ct de +ine a clrit. 5ansa parc nu se putea opri. ! A fost do+ort de pe cal i a c8ut "n noroi/ su+linie regele. Asta nu "nsea-n s clreti +ine. ! 3rivii/ "i "ntrerupse Cinele. 9iatul are cura,. Ea "ncerca din nou. 3rinul :o--en era a,utat s "ncalece din nou. De!ar fi fost :o--en cel -ai -are/ "n locul lui )offre*/ gndi 5ansa. 'u -!ar deran,a s - -rit cu :o--en. 5unetul dinspre poart "i lu prin surprindere. 5e au8ea 8ngnit de lanuri "n ti-p ce +ariera!ghilotin era tras "n sus i porile -ari se deschiser/ cu +ala-alele de fier scrind. ! Cine le!a spus s deschid poartaD "ntre+ )off pe un ton poruncitor. Cu pro+le-ele din ora/ porile 6ortreei Roii erau "nchise de 8ile "n ir. .n rnd de clrei se ivi pe su+ poart/ "n clinchet de oel i uruit de copite. Clegane pi aproape de rege/ cu o -n pe teaca sa+iei lungi. Ei8itatorii erau istovii i "nsetai/ dar stindardul pe care "l purtau era leul fa-iliei @annister/ auriu pe un c-p rou aprins. Civa purtau -antiile i ar-urile ofierilor din clanul @annister/ dar -ai -uli erau soldai de oca8ie i -ercenari/ "nve-ntai "n 8drene i "nar-ai cu s+ii ascuite... Bi -ai erau i alii/ sl+atici -onstru!oi/ descini dintr!una dintre povetile 9trnei 'an/ cele "nfricotoare care "i plcuser lui 9ran. <rau "nve-ntai "n +lnuri ponosite i haine din piele fiart/ aveau prul lung i +r+i fioroase. .nii dintre ei purtau +anda,e ptate de snge peste frunte sau "nfurate pe +rae/ iar alii aveau ochi/ urechi i degete lips. 0n -i,locul lor/ clare pe un cal rou/ -are/ "ntr!o ciudat a "nalt care "l legna "nainte i "napoi/ se afla fratele pitic al reginei/ :*rion @annister/ cel pe care "l nu-eau 3e8evenghiul. "i lsase +ar+a s creasc pentru a!i acoperi faa sco+it/ pn ce aceasta devenise o "nclceal de pr gal+en i negru/ aspru ca sr-a. 3e spate "i flutura o -antie din +lan neagr cu dungi al+e. Ginea cpstrul cu -na stng/ iar -na dreapt "i era "nfurat "ntr!o earf de -tase al+/ dar "n rest arta la fel de grotesc cu- i!# a-intea 5ansa de cnd vi8itase Linterfell. Cu fruntea!i +o-+at i ochii inegali/ era i acu- cel -ai urt o- pe care avusese oca8ia s!l priveasc. Cu toate acestea/ :o--en ddu pinteni poneiului i travers curtea "ntr!un galop nvalnic/ ipnd de +ucurie. .nul dintre sl+atici/ un +r+at uria/ cu -ersul trit/ att de pros "nct faa i se pierdea cu totul "n spatele +r+ii/ "l slt pe +iat din a/ cu tot cu ar-ur/ i "l ae8 pe p-nt/ lng unchiul su. Rsul "ntretiat al lui :o--en rsun lovindu!se de 8iduri/ cnd :*rion "l lovi peste spate/ iar 5ansa fu surprins s vad c cei doi erau de aceeai "nli-e. *rcella veni alergnd "n ur-a fratelui su/ iar piticul o ridic de talie i o "nvrti "n cerc/ ipnd. Cnd o ls ,os/ o-uleul o srut uor pe frunte i travers curtea/ cu -ersu!i legnat/ ctre )offre*. Doi dintre oa-enii lui "l ur-ar "ndeaproape/ un -ercenar +runet cu ochii negri/ care se -ica ase-enea unei pisici la pnd/ i un tnr pric,it/ cu o or+it goal acolo unde ar fi tre+uit s fie un ochi. :o--en i *rcella se ineau dup ei. 3iticul puse un genunchi "n p-nt "n faa regelui: ! "nli-ea :a. ! :u/ spuse )offre*. ! <u/ "l apro+ 3e8evenghiul/ dei s!ar cuveni o pri-ire -ai curtenitoare pentru un unchi i un o-ai "n vrst. ! Hiceau c ai -urit/ spuse Cinele. ?-uleul "i arunc voinicului o privire. Avea un ochi verde i unul negru i a-ndoi erau reci. Eor+ea- cu regele/ nu cu ,igodia asta. ! <u - +ucur c nu eti -ort/ spuse 3rinesa *rcella.

! Ave- acelai punct de vedere/ dulce copil. :*rion se "ntoarse ctre 5ansa: Doa-na -ea/ "-i pare ru pentru pierderile pe care le!ai suferit. "ntr!adevr/ 8eii sunt cru8i. 5ansa nu putea s se gndeasc la nici un cuvnt pe care s i!# spun. Cu- s!i par lui ru pentru pierderile eiD "i +tea ,oc de eaD 'u 8eii fuseser cru8i/ ci )offre*. ! "-i pare ru i pentru pierderea ta/ )offre*/ 8ise piticul. ! Ce pierdereD ! 'o+ilul tu tat. .n +r+at voinic/ fioros/ cu +ar+ neagr/ i!# vei a-inti dac "ncerci. A fost rege "naintea ta. ! ?/ el. Da/ a fost foarte trist/ #!a ucis un -istre. ! Aa se spune/ "nli-ea :aD )offre* se "ncrunt. 5ansa si-ea c ar tre+ui s spun ceva. Ce o+inuia s!i spun 5epta ordaneD ! Regret c -a-a -ea te!a luat pri8onier/ do-nul -eu. ! ? gr-ad de oa-eni regret asta/ rspunse :*rion/ i "n curnd s!ar putea ca unii s regrete -ult -ai -ult.../ dar "i -ulu-esc pentru senti-ent. )offre*/ unde a putea s!o gsesc pe -a-a taD ! < cu consiliul -eu/ rspunse regele. 6ratele tu )ai-e pierde "ntruna +tlii. 0i arunc 5ansei o privire -nioas de parc ar fi fost vina ei. A fost "nvins de clanul 5tar> i a- pierdut Riverrun/ iar acu- prostul de frate!su "i 8ice rege. 3iticul 8-+i str-+. ! :ot felul de oa-eni se nu-esc regi "n 8ilele noastre. )off nu tia cu- s interprete8e asta/ dei avea un aer +nuitor i indispus. ! Da. <i +ine/ - +ucur s vd c nu eti -ort/ unchiule. i!ai adus un dar de 8iua nu-eluiD ! Da. "nelepciunea -ea. ! A prefera capul lui Ro++ 5tar>/ 8ise )off arun!cndu!i 5ansei o privire viclean. :o--en/ *rcella/ venii. 5andor Clegane r-ase puin "n ur-: ! 0n locul tu -i!a p8i li-+a aia/ -icuule/ "l ateniona/ "nainte de a porni dup stpnul su. 5ansa r-ase cu piticul i -ontrii lui. "ncerc s se gndeasc la ce ar putea s spun. ! :e!ai rnit la +ra/ reui "n cele din ur- s "ngai-e. ! .nul dintre oa-enii nordului -!a lovit cu un +u8dugan "n ti-pul unei lupte la 6urca Eerde. A- scpat de el c8nd de pe cal. Rn,etul lui se transfor- "n ceva -ai +lnd i :*rion studie chipul 5ansei. hnirea pentru -oartea no+ilului tu tat te face att de tristD ! :atl -eu a fost un trdtor/ spuse "ndat 5ansa. 0ar fratele -eu i -a-a -ea sunt i ei trdtori. "i fcuse repede acest refleF. 0i sunt credincioas iu+itului -eu )offre*. ! 6r "ndoial. @a fel de credincioas ca o cprioar "ncon,urat de lupi. ! @ei/ opti ea pe negndite. 3rivi de ,ur!"-pre,ur agitat/ dar nu era ni-eni destul de aproape ca s aud. @annister "i lu -na i o strnse. ! 5unt doar un leu -ic i ,ur c nu te voi devora. Cu o plecciune/ spuse: Dar acutre+uie s - scu8i. A- tre+uri urgente cu regina i cu consiliul. 5ansa "l privi cu- se "ndeprtea8/ cu trupul leg!nndu!se dintr!o parte "ntr!alta la fiecare pas/ ca un ani-al grotesc. Eor+ete -ai +lnd dect )offre*/ gndi ea/ dar i regina -i!a vor+it cu +lndee. < tot un @annister/ fratele ei i unchiul lui )off/ i nu "-i e prieten. Cndva "l iu+ise pe 3rinul )offre* din toat ini-a/ o ad-irase pe regin/ -a-a lui/ i avusese "ncredere "n ea. Rspltiser acea dragoste i "ncredere cu capul tatlui ei. 5ansa nu va -ai face niciodat aceeai greeal.

TYRION

0n ve-intele al+e/ rcoroase/ ale Gr8ii Regale/ 5er andon oore arta ca un cadavru "nfurat "n giulgiu. ! "nli-ea 5a a dat porunc: pe durata adunrii/ consiliul nu poate fi deran,at. ! Ea fi doar un deran, -ic/ ser. :*rion scoase perga-entul din -nec. Aduc o scrisoare de la tatl -eu/ @ordul :*(in @annister/ na Regelui. 0at sigiliul. ! "nli-ea 5a nu vrea s fie deran,at/ repet "ncet 5er andon/ ca i cu- :*rion ar fi fost un neghio+ care nu #!a au8it de pri-a dat. )ai-e "i spusese cndva c oore era cel -ai periculos dintre -e-+rii Gr8ii Regale ! cu eFcepia sa/ +ine"neles ! din cau8 c faa sa nu oferea nici un indiciu despre ce avea de gnd s fac "n -o-entul ur-tor. @ui :*rion i!ar fi prins +ine un indiciu. 9ro- i :i-ett ar

fi putut s!l ucid pe cavaler dac se a,ungea la s+ii/ dar nu ar fi fost se-n +un dac el ar fi "nceput prin a!# -celri pe unul dintre protectorii lui )offre*. Cu toate acestea/ dac l!ar lsa pe o-ul acela s!i "ntoarc spatele/ unde i!ar fi autoritateaD 5e strdui s 8-+easc: ! 5er/ nu -i!ai cunoscut tovarii. Acesta este :i-ett/ fiul lui :i-ett/ o -n roie a ?a-enilor Ari. 0ar acesta este 9ronn. 3oate "i a-inteti de 5er Eardis <gen/ care a fost cpitanul gr8ii casei @ordului Arr*nD ! 0l cunosc. ?chii lui 5er andon erau de un cenuiu deschis/ neo+inuit de goi i lipsii de via. ! 0l cunoteai/ "l corect 9ronn/ cu un 8-+et firav. 5er andon nu catadicsi s dea se-ne c a au8it aceast re-arc. ! 6ie cu- o fi/ spuse :*rion pripit. :re+uie cu adevrat s!-i vd sora i s!i pre8int scrisoarea. Erei s fii a-a+il i s ne deschi8i uaD Cavalerul al+ nu rspunse. :*rion se afla pe punctul de a "ncerca s ptrund cu fora/ cnd 5er andon se ddu +rusc la o parte. ! :u poi intra. <i nu. ? victorie -ica/ gndi el/ dar dulce. :recuse pri-ul test. :*rion @annister ptrunse pe u/ si-in!du!se aproape "nalt. Cinci -e-+ri ai -icului consiliu regal "i cur-ar +rusc conversaia. ! :u/ spuse Cersei/ sora lui/ pe un ton care eFpri-a "n egal -sur stupoarea i de8gustul. ! Ed de unde i!a "nvat )offre* a-a+ilitile. :*rion se opri pentru a ad-ira perechea de sfinci val*rieni care str,uiau ua/ ar+ornd un aer de nepstoare "ndr8neal. Cersei -irosea sl+iciunea aa cu- -iroase un cine tea-a. ! Ce caui aiciD "ncnttorii ochi ver8i ai surorii sale "l studiar fr nici o ur- de afeciune. ! Aduc o scrisoare de la no+ilul nostru tat. 5e "ndrept cu nonalan spre -as i ae8 "ntre ei un sul de perga-ent +ine strns. <unucul Ear*s lu perga-entul i "l rsuci "n delicatele sale -ini pudrate. ! Ce a-a+il din partea @ordului :*(in. Bi ceara lui de sigiliu are o nuan aurie att de "ncnttoare. Ear*s inspecta sigiliul "ndeaproape. Are toate se-nele c ar fi autentic. ! 9ine"neles c este autentic. Cersei i!# s-ulse din -ini. Rupse ceara i desfur perga-entul. :*rion o privi "n ti-p ce citea. 5ora lui se ae8ase pe scaunul regelui ! "i ddea sea-a c )offre* nu se o+osea prea des s participe la "ntrunirile consiliului/ nu -ai -ult dect o fcuse Ro+ert ! aa c :*rion lu scaunul re8ervat inii Drepte. Aa i se prea potrivit. ! <ste a+surd/ spuse "n cele din ur- regina. 'o+ilul -eu tat #!a tri-is pe fratele -eu s stea pe locul lui la consiliu. 'e roag s!l accept- pe :*rion ca n a Regelui/ pn ce va veni vre-ea s ni se poat altura el "n persoan. arele aester 3*celle "i scutur +ar+a al+/ curgtoare/ i ddu din cap plictisit. ! 5e pare c ur-ea8 o pri-ire. ! "ntr!adevr. Guat/ chel/ )anos 5l*nt arta -ai degra+ ca un +roscoi/ un +roscoi ferche/ care se u-fla "n pene. Ave- stranic nevoie de tine/ do-nul -eu. Re+eliune peste tot/ acest se-n -aca+ru pe cer/ r8-erie pe str8ile oraului... ! Bi a cui e vina/ @ord )anosD i8+ucni Cersei. antiile tale aurii sunt "nsrcinate cu pstrarea ordinii. Ct despre tine/ :*rion/ ne!ai putea fi -ai de folos pe c-pul de lupt. Acesta rse. ! 'u/ a- ter-inat cu c-purile de lupt/ -ulu-esc. 5tau -ai +ine pe un scaun dect pe un cal/ i -ai repede a ine "n -n un pocal de vin dect un topor de lupt. Ce atta ca8 despre tunetul to+elor/ despre soarele sclipind pe ar-uri i grandioii cai de r8+oi fornind i pind anoD <i +ine/ to+ele "-i ddeau dureri de cap/ soarele sclipind pe ar-ura -ea - cocea ca pe o gsc de 8iua recoltei i acei cai -agnifici "i fceau tre+urile peste tot. 'u c - plng. 0n co-paraie cu ospitalitatea de care -!a- +ucurat "n Ealea Arr*n/ to+ele/ +legarul i -ucturile de insecte sunt lucrurile -ele preferate. Degeel rse. ! 9ine 8is/ @annister. .n o- pe placul -eu.

:*rion "i 8-+i/ a-intindu!i de un anu-it pu-nal cu teaca din os de dragon i o la- val*riana de oel. :re+uie s ave- o discuie despre asta/ curnd. 5e "ntre+ dac @ordul 3et*r ar gsi i acel su+iect la fel de a-u8ant. ! E rog/ le spuse/ lsai!- s fiu de folos/ cu orice lucru -runt pot s fac. Cersei reciti scrisoarea. ! Ci oa-eni ai adus cu tineD ! Cteva sute. ?a-enii -ei/ "ndeose+i. :ata s!a ferit s ia parte la toate astea. 0n definitiv/ el duce un r8+oi. ! @a ce vor folosi cele cteva sute de oa-eni ai ti dac Renl* invadea8 oraul sau dac 5tannis vine pe -are de la 3iatra DragonuluiD <u cer o ar-at i tata "-i tri-ite un pitic. Regele nu-ete na/ cu acordul consiliului. )offre* #!a nu-it pe no+ilul nostru tat. ! Bi no+ilul nostru tat -!a nu-it pe -ine. ! 'u poate face asta. 'u fr acordul lui )off. ! @ordul :*(in se afl la 4arrenhal cu oastea lui/ dac ai +inevoi s te "-paci cu el/ 8ise :*rion politicos. Do-nii -ei/ "-i per-itei v rog s schi-+ o vor+ cu sora -ea/ "ntre patru ochiD Ear*s se ridic "ncet "n picioare/ 8-+ind "n acel fel -ieros al su. ! Ct tre+uie s fi tn,it dup sunetul glasului dulce al surorii tale. Do-nii -ei/ v rog/ s le d- cteva -o-ente "-preun. 3ro+le-ele regatului nostru vor -ai atepta. )anos 5l*nt se ridic ovitor/ iar arele aester 3*celle/ plictisit/ se ridicar i el. Degeel fu ulti-ul. ! 5!i spun intendentului -eu s pregteasc "ncperile "n Citadela lui aegorD ! ulu-irile -ele/ @ord 3et*r/ dar voi sta "n vechea reedin a @ordului 5tar>/ "n :urnul inii Regelui. Degeel rse iar. ! <ti -ai cura,os dect -ine/ @annister. :u "ntr!adevr cunoti soarta ulti-elor dou ini ale RegeluiD ! DouD Dac ai de gnd s - sperii/ de ce nu spui patruD ! 3atruD Degeel ridic o sprncean. .lti-ele dou ini ale Regelui au avut parte de vreun sfrit groa8nic "n :urnD te- c era- prea tnr ca s - interese8e. ! .lti-a n a lui Aer*s :argar*en a fost ucis "n )aful de la De+arcaderul Regelui/ dei - "ndoiesc c ar fi avut ti-p s se sta+ileasc "n :urn. A fost n doar dou spt-ni. Cel dinaintea lui a fost ars de viu. 0ar "naintea lor au fost ali doi care au -urit fr ar i fr avere "n eFil i s!au socotit norocoi. Cred c no+ilul -eu tat a fost ulti-a n care a plecat de la De+arcaderul Regelui cu nu-ele/ averea i toate -e-+rele intacte. ! 6ascinant/ 8ise Degeel. Bi cu att -ai -ulte -otive pentru care a prefera s dor,os/ "n carcer. 3oate c i se va "-plini dorina/ gndi :*rion/ dar spuse: ! Cura,ul i ne+unia sunt "nrudite/ cel puin aa a- au8it. ?rice +leste- ar plana asupra :urnului inii Regelui/ - rog s fiu destul de -ic ca s trec neo+servat. )anos 5l*nt rse/ Degeel 8-+i i arele aester 3*celle "i ur- pe a-ndoi afar/ cu plecciuni adnci. ! 5per c tata nu te!a tri-is pn aici ca s ne chinuieti cu lecii de istorie/ spuse sora lui cnd r-aser singuri. ! Ct a- -ai tn,it dup sunetul glasului tu dulce/ oft :*rion. ! Ct a- -ai tn,it dup clipa cnd li-+a acelui eunuc va fi scoas cu un clete "ncins/ rspunse Cersei. :ata i!a pierdut -inileD 5au ai falsificat tu aceast scrisoareD ? reciti/ cu plictiseal crescnd. De ce -!ar chinui cu pre8ena taD Eoia- s vin el. 5trivi scrisoarea @ordului :*(in "ntre degete. 5unt regentul lui )offre* i i!a- tri-is o porunc regalC ! 0ar el te!a ignorat/ su+linie :*rion. Are o ar-at destul de -are/ poate face asta. Bi nici -car nu e pri-ul/ nu!i aaD Gura lui Cersei se "ncleta. :*rion vedea cu- culoarea "i nvlete "n o+ra,i. ! Dac voi declara aceast scrisoare un fals i le voi spune s te a8vrle "n te-ni/ ni-eni nu va ignora acest lucru/ i!o ,ur. :*rion u-+la acu- pe o po,ghi de ghea/ tia asta. .n pas greit i va cdea.

! 'i-eni/ fu el de acord politicos/ cu att -ai puin tatl nostru. Cel cu ar-ata. Dar de ce ai vrea s - arunci "n te-ni/ drag surioar/ cnd a- venit atta cale ca s te a,utD ! 'u a- cerut a,utorul tu. A- cerut pre8ena tatlui nostru. ! Da/ spuse el cu glas sc8ut/ dar pe )ai-e "l vrei tu de fapt. 5ora lui "i i-agina c e su+til/ "ns crescuser "-preun. :*rion "i putea citi chipul ca pe una dintre crile lui preferate/ iar ceea ce citea acu- era -nie i tea- i disperare. ! )ai-e... ! ... este fratele -eu/ nu -ai puin dect este al tu/ o "ntrerupse :*rion. ?fer!-i spri,inul i "i pro-it c )ai-e va fi eli+erat i se va "ntoarce la noi nevt-at. ! Cu-D "ntre+ Cersei. 9iatul 5tar> i -a-a lui nu sunt genul care s uite c l!adecapitat pe @ordul <ddard. ! Adevrat/ fu de acord :*rion/ dar "nc le ai pe fiicele lui/ nu!i aaD A- v8ut!o pe fata cea -are "n grdin/ cu )offre*. ! 5ansa/ 8ise regina. A- declarat c o a- i pe puradeaua -ai -ic/ dar e o -inciun. @!a- tri-is pe er*n :rant s pun -na pe ea cnd a -urit Ro+ert/ dar nesuferitul ei -aestru de dans s!a a-estecat i fata a fugit. 'i-eni nu a -ai v8ut!o de atunci. 3ro+a+il a -urit. ? gr-ad de oa-eni au -urit "n 8iua aceea. :*rion sperase la a-+ele fete 5tar>/ dar presupunea c una va fi de a,uns. ! 3ovestete!-i despre prietenii ti din consiliu. 5ora lui arunc o privire ctre u. ! Ce anu-eD ! 5e pare c tata are o antipatie pentru ei. Cnd a- plecat/ se "ntre+a cu- ar arta capetele lor pe perete/ lng cel al @ordului 5tar>. 5e aplec peste -as. <ti sigur de loialitatea lorD Ai "ncredere "n eiD ! 'u a- "ncredere "n ni-eni/ se repe8i Cersei. A- nevoie de ei. :ata crede c ne trag pe sfoarD ! 9nuiete/ -ai degra+. ! De ceD Ce tieD :*rion ddu din u-eri. ! Btie c scurta do-nie a fiului tu a fost o lung parad de ne+unii i de8astre. Asta sugerea8 c cineva "l sftuiete foarte prost. Cersei "l privi iscoditoare. ! )off nu a dus lips de sfaturi +une. ereu a fost "ncpnat. Acu-/ c e rege/ crede c tre+uie s fac aa cu- "i place/ nu aa cu- i se cere. ! Coroanele sucesc -inile din capetele de su+ ele/ fu de acord :*rion. :rea+a asta cu <ddard 5tar>... e -na lui )offre*D Regina se str-+. ! A fost sftuit s!l crue pe 5tar>/ s!i "ngduie s "-+race ve-intele negre. ?-ul nu ne!ar -ai fi stat "n cale niciodat i poate a- fi fcut pace cu fiul la al lui/ dar )off i!a asu-at responsa+ilitatea de a oferi gloatei un spectacol -ai +un. Ce era s facD A cerut capul @ordului <ddard "n faa a ,u-tate din ora. 0ar )anos 5l*nt i 5er 0l*n au luat!o "nainte cu voioie i l!au decapitat/ fr un cuvnt de la -ineC "i "ncleta -na/ strngnd!o pu-n. arele 5epton pretinde c a- profanat 5eptul lui 9aelor cu snge/ dup ce l!a-init "n privina inteniilor noastre. ! 5!ar prea c are dreptate/ 8ise :*rion. Aadar/ acest @ord 5l*nt a fost i el prta/ nu!i aaD 5pune!-i/ a cui a fost strlucita idee s i se "ncredine8e 4ar!renhalul i s fie nu-it "n consiliuD ! Degeel a fcut aran,a-entele. Avea- nevoie de -antiile aurii ale lui 5l*nt. <ddard 5tar> co-plota cu Renl* i i!a scris @ordului 5tannis/ oferindu!i tronul. A- fi putut pierde totul. Chiar i aa/ a- fost pe!aproape. Dac 5ansa nu ar fi venit la -ine s!-i spun despre planurile tatlui ei... :*rion era surprins: ! AdevratD 3ropria lui fiicD 5ansa pruse "ntotdeauna un copil att de dulce/ tandru i prevenitor. ! 6ata era "ndrgostit pn peste cap. Ar fi fcut orice pentru )offre*/ pn cnd i!a tiat capul tatlui su i a nu-it gestul su "ndurare. Cu asta s!a ter-inat.

! "nli-ea 5a are un fel unic de a ctiga ini-ile supuilor si/ 8ise :*rion cu un 8-+et str-+. A fost tot dorina lui )offre* s!# dea afar pe 5er 9ar!ristan 5el-* din Garda RegalD Cersei oft. ! )off voia un ap ispitor pentru -oartea lui Ro+ert. Ear*s i #!a sugerat pe 5er 9arristan. De ce nuD 0!a dat lui )ai-e co-anda Gr8ii Regale i un scaun "n -icul consiliu i i!a per-is lui )off s arunce un os cinelui su. Gine foarte -ult la 5andor Clegane. <rapregtii s!i oferi- lui 5el-* nite p-nt i un turn/ -ai -ult dect -erita nepriceputul +trn ne+un. ! A- au8it c nepriceputul +trn ne+un a ucis dou dintre -antiile aurii ale lui 5l*nt cnd au "ncercat s!# "nhae la 3oarta 'oroiului. 5ora lui prea foarte ne-ulu-it. ! )anos ar fi tre+uit s tri-it -ai -uli oa-eni. 'u e att de co-petent pe ct ar fi de dorit. ! 5er 9arristan a fost co-andantul Gr8ii Regale a lui Ro+ert 9aratheon/ su+linie :*rion. <l i )ai-e sunt singurii supravieuitori dintre cei apte oa-eni ai lui Aer*s :argar*en. 3oporul vor+ete despre el la fel cu- vor+ete despre 5er(*n de la 5cutul ?glind i despre 3rinul Ae-on/ Cavalerul Dragon. Ce!i "nchipui c ar crede dac l!ar vedea pe 9arristan cel Eitea8 clrind alturi de Ro++ 5tar> sau de 5tannis 9aratheonD Cersei privi "ntr!o parte. ! 'u -!a- gndit la asta. ! :ata s!a gndit/ rspunse :*rion. De!asta -!a tri-is. 5 pun capt acestor ne+unii i s!i +ag -in!ile!n cap fiului tu. ! )off nu va fi -ai docil fa de tine dect fa de -ine. ! 5!ar putea s fie. ! De ce ar face!oD ! Btie c tu nu i!ai face niciodat vreun ru. ?chii lui Cersei se "ngustar. ! Dac cre8i c!i voi per-ite vreodat s!i faci ru fiului -eu/ delire8i. :*rion oft. Cersei nu pricepuse/ aa cu- se "nt-pla att de des. ! '!a- s!i fac nici un ru/ aa cu- n!ai s!i faci nici tu/ o asigur el/ dar atta ti-p ct +iatul se si-te a-eninat/ va fi -ai dispus s asculte. 0i lu -na. <u sunt fratele tu/ tii doar. Ai nevoie de -ine/ fie c vrei s recunoti sau nu. 6iul tu are nevoie de -ine/ dac e s ai+ vreo speran s pstre8e acel scaun urt de fier. 5ora lui pru ocat c o atinge. ! Ai fost -ereu viclean. ! 0n felul -eu. Rn,i. ! 5!ar putea s -erite "ncercat.../ dar s nu faci vreo greeal/ :*rion. Dac te accept/ vei fi cu nu-ele na Regelui/ dar de fapt vei fi na -ea. "-i vei "-prti toate planurile i inteniile tale "nainte de a trece la fapte i nu vei face ni-ic fr acordul -eu. "nelegiD !?/ da. ! <ti de acordD ! Desigur/ -ini el. 5unt al tu/ surioar. Ct ti-p a- nevoie sa fiu. Aadar/ acu-/ c sunte- de aceeai parte/ n!ar tre+ui s -ai ave- secrete. 5pui c )offre* a pus s fie o-ort @ordul <ddard/ c Ear*s #!a dat afar pe 5er 9arristan i c Degeel ne!a pricopsit cu @ordul 5l*nt. Cine #!a ucis pe )on Arr*nD Cersei "i s-ulse -na. ! De unde s tiu euD ! Eduva "ndurerat de la <*rie pare s ai+ i-presia c a- fost eu. "ntre+ de unde i!a venit o ase-enea idee. ! 5unt sigur c nu tiu. 'e+unul de <ddard 5tar> -!a acu8at de acelai lucru. A sugerat c @ordul Arr*n +nuia sau... ei +ine/ credea... ! C te culcai cu dragul nostru )ai-eD Cersei "i trase o pal-. ! Credeai c sunt la fel de or+ ca tataD :*rion "i frec o+ra8ul. Cu cine te culci nu e trea+a -ea/ dei nu -i se pare chiar corect s!i desfaci picioarele pentru un frate i pentru cellalt nu. Cersei "i -ai trase o pal-.

! Ai -il/ Cersei/ doar glu-esc cu tine. Adevrul e c a prefera o trf drgu. '! a- "neles niciodat ce a v8ut )ai-e la tine/ "n afar de oglindirea propriei sale i-agini. Cersei "i trase "nc o pal-. ?+ra,ii lui :*rion erau roii i ardeau/ dar el 8-+ea. ! Dac continui/ s!ar putea s - "nfurii. na lui Cersei se opri. ! Bi de ce -i!ar psaD ! A- civa prieteni noi/ "i -rturisi :*rion. '!o s!i plac defel. Cu- l!ai ucis pe Ro+ertD A fcut!o singur. 'oi doar l!a- a,utat. Cnd @ancel a v8ut c Ro+ert -erge dup -istre/ i!a dat un vin tare. Einul lui preferat/ rou i sec/ dar "ntrit/ de trei ori -ai tare dect era el o+inuit. 3uturosului i!a plcut. Ar fi putut s se opreasc s!# dea pe gt "n orice clip/ dac ar fi vrut/ dar nu/ a golit o plosc i i!a spus lui @ancel s!i aduc "nc una. Restul a fcut -istreul. Ar fi tre+uit s fii la osp/ :*rion. '!a- -ai -ncat niciodat un -istre -ai delicios. @!au gtit cu ciuperci i -ere i a avut gustul victoriei. ! "ntr!adevr/ surioar/ ai fost nscut s fii vduv. @ui :*rion chiar "i plcuse de Ro+ert 9aratheon/ aa -are fanfaron prostnac cu- fusese/ fr "ndoial/ "n parte pentru c sora lui era att de de8gustat de el. Acu-/ dac ai ter-inat s - pl-uieti/ a- s - retrag. "i rsuci picioarele i se ddu ,os de pe scaun cu greu. Cersei se "ncrunt. ! 'u i!a- dat per-isiunea s pleci. Ereau s tiu cu- ai de gnd s!# eli+ere8i pe )ai-e. ! 0i voi spune cnd voi ti. 3lanurile sunt ca fructele/ au nevoie de un anu-it ti-p de coacere. 0n clipa de fa/ a- de gnd s -erg pe str8i i s iau pulsul oraului. :*rion "i ae8 -na pe capul sfinFului de lng u. ? ulti- rug-inte/ te rog fru-os s ai gri, ca 5ansa 5tar> s nu peasc ni-ic. '!ar fi +ine s pierde- a-+ele fiice. 0n faa slii de consiliu/ :*rion "l salut/ "nclinn!du!i capul/ pe 5er endon i "i croi dru- de!a lungul culoarului +oltit. 9ronn "l "nsoea. 'u era nici ur- de :i-ett/ fiul lui :i-ett. ! .nde e na noastr RoieD "ntre+ :*rion. ! A si-it un i-puls de a eFplora. 'u era genul care s!i piard vre-ea pe culoare. ! 5per c nu va ucide nici o persoan i-portant. ?a-enii clanului adui de :*rion din fortreele lor din unii @unii erau loiali "n felul lor sl+atic/ dar erau -ndri i certrei deopotriv/ predispui s rspund insultelor/ reale sau i-aginare/ cu sa+ia. ! "ncearc s!l gseti. Bi ct ti-p te ocupi de asta/ ai gri, ca toi ceilali s fie adpostii i hrnii. 0i vreau "n ca8ar-a din spatele :urnului inii Regelui/ dar nu!# lsa pe "ngri,itor s pun Ciorile de 3iatr lng 6raii @unii i spune!i c ?a-enii Ari tre+uie s ai+ o sal nu-ai a lor. ! :u unde vei fiD ! "ntorc la 'icovala 5part. 9ronn 8-+i cu insolen. ! Ai nevoie de o escortD 5e spune c dru-urile sunt periculoase. ! 0l voi che-a pe cpitanul gr8ii de la Casa surorii -ele i "i voi a-inti c nu sunt -ai puin @annister dect ea. :re+uie s!i rea-inteasc faptul c ,ur-ntul su este fa de Casterl* Roc>/ nu fa de Cersei sau )offre*. ? or -ai tr8iu/ :*rion plec de la 6ortreaa Roie/ "nsoit de o du8in de str,eri @annister "n -antii purpurii i coifuri cu lei. 0n ti-p ce trecur pe su+ poarta!ghilotin/ o+serv capetele ridicate pe 8iduri. 'egre de putre8iciune i s-oal "nvechit/ deveniser de -ult de nerecunoscut. ! Cpitane E*larr/ strig el. Ereau ca astea s fie date ,os -ine. D!le surorilor tcute s le curee. Ea fi infernal s le potriveasc cu trupurile lor/ dar acest lucru tre+uia fcut. Chiar i "n toiul r8+oiului/ tre+uiau respectate anu-ite reguli de +un!cuviin. E*larr deveni ovitor. ! "nli-ea 5a ne!a spus c dorete s r-n pe 8iduri capetele trdtorilor/ pn ce u-ple acele ulti-e trei epe de acolo/ de la capt. ! @as!- s ghicesc. .na este pentru Ro++ 5tar>/ celelalte pentru @ordul 5tannis i @ordul Renl*. Aa s fieD

Da/ stpne. 'epotul -eu "-plinete ast8i treispre8ece ani/ E*larr. "ncearc s!i a-inteti asta. ine vreau s fie date capetele ,os/ altfel una dintre acele epe goale ar putea s ai+ un alt chiria. 3ricepi ce vreau s spun/ cpitaneD ! voi ocupa personal s fie date ,os/ stpne. ! 9ine. :*rion ddu pinteni calului i se "ndeprt/ lsnd -antiile roii s!# ur-e8e cuputeau. 0i spusese lui Cersei c avea de gnd s ia pulsul oraului. 'u era "ntru totul o -inciun. @ui :*rion @annister nu!i plceau prea -ulte dintre cele v8ute. 5tr8ile de la De+arcaderul Regelui fuseser -ereu aglo-erate/ glgioase i 8go-otoase/ dar acuduhneau a pericol "ntr!un fel pe care nu i!l a-intea din ulti-ele vi8ite. .n cadavru gol se l+ra "n canalul de scurgere de lng 5trada R8+oiaelor de Gesut/ sfiat de o hait de cini sl+ticii/ dar ni-nui nu prea s!i pese. 3a8nicii erau la tot pasul/ deplasn!du!se cte doi pe alei/ "n -antiile lor aurii i c-ile din 8ale negre/ cu cio-ege de fier -ereu la "nde-n. 3ieele erau pline de oa-eni 8drenroi care!i vindeau +unurile din cas pe ni-ic... i frapant de lipsite de gospodari care s vnd -ncare. 3uinele produse pe care le v8u erau de trei ori -ai scu-pe dect fuseser cu un an "n ur-. .n vn8tor a-+ulant oferea spre vn8are o+olani pr,ii pe o epu. JBo+olani proaspeiCK striga "n gura -are/ JBo+olani proaspeiK. 6r "ndoial/ o+olanii proaspei erau de preferat o+olanilor vechi/ putre8ii. "nfricotor era faptul c o+olanii artau -ai apetisant dect -a,oritatea produselor pe care le vindeau -celarii. 3e 5trada 6inii/ :*rion v8u pa8nici tot la a doua u de prvlie. 0n vre-uri de srcie/ pn i +rutarii gseau c -ercenarii erau -ai ieftini dect pinea/ cuget el. ! 'u se aduce nici un fel de -ncare/ nu!i aaD "l "ntre+ pe E*larr. ! Destul de puin/ recunoscu cpitanul. Cu r8+oiul din rile riverane i cu @ord Renl* care ridic re+eli "n 4ighgarden/ dru-urile sunt "nchise la -ia88i i la apus. ! Bi ce a fcut +una -ea sor ca s re8olve situaiaD ! 0a -suri pentru resta+ilirea linitii "n regat/ "l asigur E*larr. @ordul 5l*nt a triplat Garda ?raului i regina a pus o -ie de -eteri s lucre8e la structura noastr de aprare. 3ietrarii "ntresc 8idurile/ t-plarii construiesc catapulte cu -iile/ -eterii fac sgei/ fierarii s+ii/ iar 9reasla Alchi-itilor a pro-is 8ece -ii de ulcele cu foc sl+atic. :*rion se foi stn,enit "n a. <ra -ulu-it c Cersei nu sttuse cu -inile "n sn/ dar pul+erea de foc era un lucru perfid i 8ece -ii de ulcele erau destule ca s transfor-e tot De+arcaderul Regelui "n cenu. 'u era nici un secret c Regele Ro+ert "i lsase regatul "-povrat de datorii i c alchi-itii erau adesea luai drept altruiti. ! @ordul Degeel gsete -ereu o soluie. A i-pus taF pentru intrarea "n ora. ! Da/ asta ar -erge/ spuse :*rion/ gndind: 0ste. 0ste i crud. Heci de -ii fugiser de lupt pentru presupusa siguran de la De+arcaderul Regelui. 0i v8use pe dru-ul regelui/ grupuri de -a-e cu copii i tai nelinitii care se hol+au la caii i cruele lui cu ochi laco-i. ?dat a,uni "n ora/ fr "ndoial vor fi pltit cu tot ce aveau pentru a ae8a acele 8iduri "nalte/ linititoare/ "ntre ei i r8+oi/ dei/ dac ar fi tiut despre pul+erea de foc/ s!ar putea s se fi gndit -ai +ine. 4anul ae8at su+ se-nul nicovalei sparte se "nla "n prea,-a acelor 8iduri/ aproape de 3oarta Heilor/ pe unde intraser di-inea. Cnd ptrunser "n curte/ un +iat alerg s!# a,ute pe :*rion s co+oare de pe cal. ! Du!i oa-enii "napoi la castel/ "i spuse lui E*larr. "-i voi petrece noaptea aici. Cpitanul "l privi cu ne"ncredere: ! Eei fi "n siguran/ stpneD ! <i +ine/ cpitane/ ct despre asta/ cnd a- prsit hanul/ a8i!di-inea/ era plin de .rechi 'egre. 'u poi fi "n siguran cnd Chelia/ fiica lui Che*>/ e prin prea,-. :*rion porni spre u cu pas legnat/ lsndu!# pe E*larr s de8lege "nelesul vor+elor sale. ? rafal de voioie "l "nt-pin cnd intr "n sala de -ese a hanului. Recunoscu chicotitul gutural al lui Chelia i -u8ica -ai do-oal a rsului lui 5hae. 6ata edea lng foc/ sor+ind din vin la o -as rotund/ cu trei oa-eni ai .rechilor 'egre care fuseser lsai

! !

s o p8easc i un +r+at rotofei care sttea cu spatele la el. 4angiul/ presupuse/ pn ce 5hae "l strig pe :*rion i intrusul se ridic: ! 9unul -eu stpn/ sunt att de +ucuros s te vd/ i8+ucni el cu un 8-+et -oale de eunuc pe faa pudrat. :*rion se "-pletici. ! @ord Ear*s. 'u - atepta- s te vd aici. @ua!l!ar Ceilali/ cu- i!o fi gsit att de repedeD ! 0art!- dac deran,e8/ 8ise Ear*s. !a "-pins o pornire spontan de a o "ntlni pe tnra ta doa-n. ! :nra doa-n/ repet 5hae/ savurndu!i cuvintele. Ai dreptate pe ,u-tate/ do-nul -eu. 5unt tanara. ?ptspre8ece ani/ gndi :*rion. ?ptspre8ece i e o trf/ dar iute i istea/ ager ca o pisic "n aternut/ cu ochi -ari i negri i prul negru fru-os i dulce/ -oale/ cu gura -ic/ "nfo-etat... i este a -eaC 6ii +leste-at/ eunucule. ! te- c eu sunt intrusul/ @ord Ear*s/ 8ise el cu a-a+ilitate forat. Cnd aintrat/ erai "n toiul distraciei. ! 5tpnul Ear*s o co-pli-enta pe Chelia pentru urechile sale i "i spunea c tre+uie c a ucis -uli +r+ai ca s ai+ un colier att de fru-os/ eFplic 5hae. 0l scotea din srite s o aud spunndu!i lui Ear*s 5tpne/ pe tonul acelaI aa "i spunea lui "n ,ocurile de alcov. 0ar Chelia i!a 8is c doar laii "i ucid pe cei "nfrni. ! < -ai cura,os s lai o-ul "n via/ cu ansa de a!i spla ruinea ctigndu!i "napoi urechea/ eFplic Chelia/ o fe-eie -ic/ negricioas/ pe al crei colier "nspi-nttor erau atrnate nu -ai puin de patru8eci i ase de urechi uscate/ "ncreite. :*rion le nu-rase cndva. Doar aa poi dovedi c nu te te-i de du-anii ti. 5hae scoase un strigt. ! Bi pe ur-/ stpnul 8ice c dac ar fi o .reche 'eagr nu ar -ai putea dor-i/ din cau8a viselor despre cei cu o singur ureche. ! ? pro+le- cu care nu voi fi niciodat nevoit s - confrunt/ spuse :*rion. 5unt "ngro8it de du-anii -ei/ aa c "i ucid. Ear*s chicoti. ! 9ei cu noi nite vin/ do-nul -euD ! Eoi +ea nite vin. :*rion se ae8 lng 5hae. "nelegea ce se petrecea aici/ chiar dac Chelia i fata nu "nelegeau. Ear*s "i trans-isese un -esa,. Cnd a spus !a "-pins o pornire spontan de a o "ntlni pe tnra ta doa-n/ ceea ce a vrut s 8ic era: Ai "ncercat s!o ascun8i/ dar a- tiut unde se afl i cine e i iat!-. 5e "ntre+a cine!# trdase. 4angiul/ acel +iat de la gra,duri/ str,erul de la poart... sau un o- de!al luiD ! "-i place s - "ntorc "ntotdeauna "n ora prin 3oarta Heilor/ "i spuse Ear*s lui 5hae/ "n ti-p ce turna vinul "n cupe. 5culpturile de la Casa 3orii sunt desvrite/ - fac s lcri-e8 de fiecare dat cnd le vd. ?chii... att de eFpresivi/ nu cre8iD 3arc te ur-resc/ "n ti-p ce treci pe su+ poart. ! '!a- o+servat niciodat/ stpne/ rspunse 5hae. voi uita din nou -ine/ dac "i face plcere. 'u te deran,a/ dulcea/ gndi :*rion/ "nvrtind vinul "n cup. 'u!i pas nici un pic de sculpturi. ?chii pe care "i laud sunt ai lui. Erea s spun c ne ur-rea/ c tia c sunteaici din clipa "n care a- trecut de poart. ! 6ii cu +gare de sea-/ copil/ o rug Ear*s. De+arcaderul Regelui nu e un loc sigur "n 8ilele astea. Cunosc +ine aceste str8i i totui aproape -!a- te-ut s vin ast8i aici/ singur i ne"nar-at. 3retutindeni sunt oa-eni nelegiuii la aceste ore tr8ii/ o/ da. 9r+ai cu s+ii reci i ini-i i -ai reci. Acolo unde eu pot s vin singur i ne"nar-at/ alii pot s vin cu s+iile "n -ini/ voia s 8ic. 5hae rse. ! Dac "ncearc s - supere/ vor avea -ai puin cu o ureche cnd Chelia "i va pune pe fug. Ear*s rse 8go-otos/ de parc ar fi fost cel -ai a-u8ant lucru pe care "l au8ise vreodat/ dar ochii nu "i rdeau cnd "i "ntoarse ctre :*rion.

! :nra ta doa-n e foarte agrea+il/ dac a fi "n locul tu/ a avea -are gri, de ea. ! Asta a- de gnd. ?ricine "ncearc s!i fac vreun ru/ ei +ine/ sunt prea -ic ca s fiu .reche 'eagr i nu a- nici un fel de pretenii c sunt cura,os. Ee8iD Eor+esc aceeai li-+ cu tine/ eunucule. Atin!ge!te de ea i "i voi lua capul. ! <u a- s v las. Ear*s se ridic. Btiu ct tre+uie s fii de o+osit. A- vrut doar s!i ure8 +un venit/ stpne/ i s!i spun ct sunt de "ncntat de sosirea ta. Ave- nevoie stringent de tine "n consiliu. Ai v8ut co-etaD ! 5unt scund/ nu or+/ rspunse :*rion. Afar/ pe Dru-ul Regelui/ prea c acoper ,u-tate din cer/ "ntrecnd "n strlucire luna nou. ! 3e str8i/ oa-enii o nu-esc esagerul Rou/ spuse Ear*s. 5e 8ice c vine ca un vestitor "naintea unui rege/ pentru a ne preveni c ne ateapt foc i snge. <unucul "i frec -inile pudrate. 3ot s te las cu o -ic ghicitoare/ @ord :*rionD 'u atept rspunsul. 0ntr!o ca-er stteau trei oa-eni -ari/ un rege/ un preot i un o- +ogat/ cu aurul lui. "ntre ei se afla un -ercenar/ un o-ule de condiie o+inuit i fr o -inte prea strlucit. 6iecare dintre cei -ari "l rug s!i ucid pe ceilali doi. 6!o/ spuse regele/ cci eu sunt conductorul tu de drept. 6!o/ spuse preotul/ cci eu v poruncesc "n nu-ele 8eilor. 6!o/ spuse +ogatul/ i tot aurul va fi al tu. Aa c/ spune!-i/ cine triete i cine -oareD Cu o plecciune adnc/ eunucul iei alergnd cu picioare -oi/ "nclate "n papuci. Cnd dispru/ Chelia scoase un fornit/ iar 5hae "i "ncrei faa drgla. ! 9ogatul triete/ nu!i aaD :*rion sor+i din vin/ gnditor. ! 3ro+a+il. 5au nu. Asta depinde de -ercenar/ se pare. @s cupa ,os. 4aidei/ s -erge- sus. 6u nevoit s!# atepte "n capul scrilor/ cci picioarele ei erau 8velte i suple/ "n ti-p ce ale lui erau scurte/ pipernicite i suferinde. Dar ea 8-+ea cnd o a,unse din ur-. ! Gi!a fost dor de -ineD "l tachina/ lundu!# de -n. ! Cu disperare/ recunoscu :*rion. 5hae era doar puin -ai "nalt de un -etru cinci8eci/ i cu toate acestea tre+uia s!i ridice privirea ctre ea/ dar "n ca8ul ei/ gsea c nu! # deran,ea8. <ra dulce de privit de ,os "n sus. ! 0i va fi tot ti-pul dor de -ine "n 6ortreaa ta Roie/ spuse 5hae "n ti-p ce!# conducea "n ca-era ei. 5ingur!singurel/ "n patul tu rece din :urnul inii Regelui. ! 3rea adevrat. :*rion ar fi inut!o +ucuros cu el/ dar tatl su "i inter8isese. '!o vei duce pe trf la curte/ poruncise @ord :*(in. 5 o aduc "n ora era -aFi-a sfidare pe care i!o per-isese. :oat autoritatea lui se trgea de la tatl su/ fata tre+uia s "neleag asta. 'u vei fi departe/ "i pro-ise. Eei avea o cas/ cu pa8nici i servitori/ iar eu te voi vi8ita ct de des voi putea. 5hae trnti ua. 3rin ochiurile de gea- "nceoate putea distinge arele 5ept al lui 9aelor "nlndu!se deasupra Dealului din Eisen*a/ dar :*rion era distras de o alt privelite. Aplecndu!se/ 5hae "i apuc rochia de tiv/ o trase peste cap i o a8vrli deoparte. 'u purta niciodat len,erie de corp. ! 'u vei putea niciodat s te odihneti/ spuse ea ae8ndu!se "n faa lui/ trandafirie/ goal i "ncnttoare/ cu o -n pe old. :e vei gndi la -ine de fiecare dat cnd vei -erge la culcare. 3e ur- te vei "nfier+nta i nu vei avea pe ni-eni lng tine i nu vei fi niciodat "n stare s dor-i pn cnd nu... H-+i/ acel 8-+et -aliios care "i plcea att de -ult lui :*rion. De aceea i se spune :urnul inii/ stpneD ! :aci i srut!-/ "i porunci. 5i-ea gustul vinului pe +u8ele ei/ snii -ici i tari strivii de trupul su/ "n ti-p ce degetele ei se pli-+au ctre cureaua pantalonilor lui. ! @eul -eu/ opti ea cnd "ntrerupse srutul pentru a se de8+rca. Dulcele -eu stpn/ uriaul -eu din clanul @annister. :*rion o "-pinse pe pat. Cnd o ptrunse/ ea ip destul de tare ca s!l tre8easc din -or-nt pe 9aelor cel 9inecuvntat/ iar unghiile ei lsar ur-e adnci pe spatele lui. 'iciodat nu avusese parte de o durere care s!i plac -car pe ,u-tate att de -ult. 3rostule/ "i spuse dup aceea/ "n ti-p ce 8ceau "n -i,locul saltelei/ tolnii "ntre aternuturile ifonate. Eei "nva vreodat/ piticuleD < o trf/ +leste!-atule/ "i iu+ete +anii/ nu +r+ia. 0i aduci a-inte de :*shaD Dar cnd degetele lui alunecar uor peste un sfrc/

acesta se "ntri la atingere/ iar el putu o+serva ur-a lsat pe sni/ unde o -ucase cu pasiune. ! Aadar/ ce ai s faci stpne acu-/ c eti na RegeluiD "l "ntre+ 5hae "n ti-p ce el inea "n pal- acea carne dulce/ cald. ! Ceva la care Cersei nu se ateapt/ -ur-ur :*rion "ncet lng gtul ei -ldios. Eoi face... dreptate.

BRAN

9ran prefera piatra dur a +anchetei de lng fereastr/ nu confortul pturilor i al patului su de puf. 0n pat/ 8idurile se strngeau "n ,urul lui i tavanul atrna greu deasupraI "n pat/ ca-era "i era celul/ iar Linterfell otrav. 0ns dincolo de fereastr/ lu-ea larg continua s "l che-e. 'u putea s u-+le/ nici s se caere/ nici s vne8e sau s se lupte cu sa+ia de le-n/ ca pe vre-uri/ dar "nc putea pri1i" 0i plcea s se uite cu- ferestrele "ncepeau s lu-ine8e peste Linterfell/ "n ti-p ce lu-nrile i focurile din c-ine erau aprinse "n spatele ochiurilor de gea- "n for- de dia-ant ale turnului i ale castelului i "i plcea s aud culupii strvechi url la stele. 0n ulti-ul ti-p/ visa adesea lupii. mi 1or2esc mie, $rate c(tre $rate, "i 8ise cnd lupii "ncepur s urle. Aproape "i putea "nelege... nu toc-ai/ nu cu adevrat/ dar aproape, de parc ar fi cntat "ntr!o li-+ pe care o cunoscuse cndva i o uitase. Cei din clanul

Lalder s!ar putea speria de ei/ dar cei din clanul 5tar> aveau snge de lup. Aa "i spusese 9trna 'an. JDei e -ai puternic la unii dect la aliiK/ "l prevenise. Eara urletele erau prelungi i triste/ pline de suferin i alean. .rletele Cinelui @os erau -ai sl+atice. Glasurile lor se risipeau ca un ecou prin curi i "ncperi pn ce castelul "ntreg rsuna/ de parc o hait -are +ntuia cetatea Linterfell/ i nu doar doi... Doi/ acolo unde cndva fuseser ase. 3are le e dor i lor de $ra'i i surori4 se "ntre+ 9ran. 3are l cheam( pe 5&nt %enuiu i pe #(luca, pe #!meria i pe Um2ra .oamnei4 5or s( 1in( acas( i s( $ie mpreun( o hait(4 Cine poate cunoate -intea unui lupD i!a 8is ,er Rodric> Cassel cnd 9ran #!a "ntre+at de ce urlau. a-a lui 9ran "l nu-ise castelan la Linterfell "n a+sena ei i "ndatoririle "i lsau puin ti-p pentru "ntre+ri inutile. .rl dup li+ertate/ a spus 6arlen/ care era ad-inistratorul adpostului i nu iu+ea -ai -ult lupii dect "i iu+eau cinii lui de vntoare. 'u le place s fie tre8ii i cine!i poate "nvinuiD @ocul sl+ticiunilor e "n sl+ticie/ nu "ntr!un castel. Eor s vne8e/ a fost de acord Gage/ +uctarul/ "n ti-p ce a-esteca +ucelele de seu "ntr!un ca8an -are cu tocan. @upul/ se tie/ are un -iros -ai +un dect orice o-. 3as-ite au si-it -irosul pr8ii. aester @u(in nu era de aceeai prere. ! @upii url adesea la lun. Acetia url la co-et. Ee8i ct e de strlucitoareD 3ro+a+il au i-presia c este luna. Cnd 9ran i!a repetat asta lui ?sha/ aceasta a rs 8go-otos. ! @upii ti au -ai -ult -inte dect aester al tu/ a spus "ngri,itoarea. Cunosc adevruri pe care +trnul le!a uitat. 6elul "n care a rostit asta #!a fcut s se "nfiore8e/ iar cnd a "ntre+at ce se-nificaie avea co-eta/ ea a rspuns: 5nge i foc/ +iete/ ni-ic plcut. 9ran #!a "ntre+at pe 5eptonul Cha*le despre co-et cnd alegeau nite suluri salvate din incendiul de la +i+liotec. ! <ste sa+ia care ucide anoti-pul/ i!a rspuns el/ i/ curnd dup sosirea cor+ului al+ din ?raul Eechi/ vestind toa-na/ se dovedi c avea -are dreptate. Cu toate acestea/ 9trna 'an era de alt prere/ iar ea trise -ai -ult dect oricare dintre ei. ! Dragoni/ a spus ea/ ridicnd capul i adul-ecnd. <ra pe ,u-tate oar+ i nu putea vedea co-eta/ dar susinea c o putea mirosi" 5unt dragoni/ +iete/ a insistat ea. 'an nu #!a nu-it prin', nu "l nu-ea aa niciodat. 4odor a spus doar J4odorK. Asta era tot ce spunea -ereu. Bi totui/ lupii urlau. 5tr,erii de pe 8iduri -ur-urau +leste-e/ cinii de vntoare din arcuri ltrau furioi/ caii loveau "n gra,durile lor/ cei din clanul Lalder tre-urau lng foc i pn i aester @u(in se plngea de nopile de neso-n. 'u-ai lui 9ran nu "i psa. ,er Rodric> "ngrdise lupii "n pdurea 8eilor dup ce Cinele @os #!a -ucat pe -icul Lalder/ dar pietrele de la Linterfell ,ucau feste ciudate cu sunetele i uneori se au8eau de parc s!ar fi aflat "n curte/ chiar su+ fereastra lui 9ran. Alteori ar fi putut ,ura c se aflau sus/ pe 8idurile "-pre,-uitoare/ dnd trcoale ca nite santinele. "i dorea s!i poat vedea. 6utea vedea co-eta atrnat peste 5ala 5tr,erilor i peste :urnul Clopotului i/ -ai departe/ 3ri-a 6ortrea/ scund i rotund/ cu garguiele sale/ siluete negre "n asfinitul vineiu. Cndva/ 9ran cunoscuse fiecare piatr a acestor cldiri/ pe dinuntru i pe dinafar/ se crase pe toate/ cocondu!se pe 8iduri la fel de uor cu- ali +iei alergau pe scri. Acoperiurile lor fuseser locurile lui secrete/ iar ciorile de pe turnul sfr-at prietenii lui speciali. Bi apoi c8use. 9ran nu!i a-intea c8tura/ dar se spunea c a c8ut/ aa c presupunea c era adevrat. 6usese ct pe!aci s -oar. Cnd vedea garguiele -ncate de vre-e pe vrful 3ri-ei 6ortree/ acolo unde se "nt-plase/ si-ea cu- i se strnge sto-acul. Bi acu- nu

-ai putea s se caere/ nici s u-+le/ s fug sau s se lupte cu sa+ia/ iar visul de a deveni cavaler "i lsase un gust a-ar. 0n 8iua cnd 9ran a c8ut i -ult vre-e dup aceea/ cnd a 8cut rnit "n pat/ Eara a urlat. Aa "i spusese Ro++ "nainte de a pleca la r8+oi. Eara "l ,elise/ iar Cinele @os i Ent Cenuiu i se alturaser "n suferin. 0ar "n noaptea "n care cor+ul +leste-at a adus vor+ despre -oartea tatlui su/ lupii au tiut i asta. 9ran se afla "n -icul turn al lui aester "-preun cu Ric>on/ vor+ind despre copiii din pdure/ cnd Eara i Cinele @os l!au asur8it pe @u(in cu urletele lor. )cum pe cine 7elesc4 Ereun vr-a #!a ucis pe Regele 'ordului ! fratele su/ Ro++D C8use fratele sau +astard/ )on 5no(/ de pe HidD urise -a-a lui/ sau vreuna dintre suroriD 5au era altceva/ aa cu- pareau s cread aester i 5eptonul i 9trna 'anD .ac( a $i un lup ade1(rat, a n'elege c&ntecul, gndi cu prere de ru. 0n visele sale cu lupi putea s se caere pe coa-ele -unilor/ s taie de!a cur-e8iul -uni de ghea -ai "nali dect orice turn i s stea "n vrf/ su+ luna plin/ cu lu-ea "ntreag la picioare/ ca odinioar. ! ?ooo/ strig de "ncercare. "i fcu -inile plnie la gur i ridic cretetul spre co-et: 3oooooo8oooooooooooo, ahooooooooooooooo, huli 9ran. 5una prostesc/ su+ire/ "nfundat i tre-urat/ urletul unui +ieel/ nu al unui lup. Cu toate acestea/ Eara rspunse/ acoperind cu glasul lui vocea firav a lui 9ran/ iar Cinele @os "i inu isonul. 9ran chiui din nou. .rlar "-preun/ ulti-ii r-ai din haita lor. 5unetul aduse un str,er la ua sa/ pe %ap de 6aie, cu negul lui pe nas. 5e uit "nuntru/ "l v8u pe 9ran urlnd la fereastr i spuse: ! Ce!i asta/ prinul -euD 9ran se si-ea ciudat cnd i se spunea prin/ dei era -otenitorul lui Ro++/ iar Ro++ era acu- Rege al 'ordului. "ntoarse capul i url ctre str,er: 8 3ooooooo" 3o8oo8oooooooooooo" Cap de 3aie se str-+. ! ?prete!te chiar acu-C 5tr,erul se retrase. Cnd reveni/ cu el era aes!ter @u(in/ "nve-ntat "n gri/ cu lanul strns "n ,urul gtului. ! 9ran/ fiarele acelea fac destul glgie i fr a,utorul tu. :ravers ca-era i puse o -n pe fruntea +iatului. < tr8iu/ ar tre+ui s dor-i +utean. Eor+esc cu lupii. 9ran "i ddu -na la o parte. 5!# pun pe Cap de 3aie s te duc "n patD 3ot s - duc singur "n pat. i>>en prinsese un rnd de +are de fier "n 8id/ ca 9ran s se poat deplasa singur prin ca-er/ trgndu!se cu -inile. ergea "ncet i greu/ iar u-erii "l dureau/ dar ura s fie dus "n +rae. ?ricu-/ nu tre+uie s dor- dac nu vreau. :oi oa-enii tre+uie s doar-/ 9ran. Chiar i prinii. ! Cnd dor-/ - transfor- "n lup. 9ran "i "ntoarse faa i privi afar/ "n noapte. @upii visea8D ! :oate fiinele visea8 cred/ dar nu ca oa-enii. orii visea8D "ntre+ 9ran/ gndindu!se la tatl su. 0n criptele "ntunecate de su+ Linterfell/ un pietrar ci8ela "n granit chipul tatlui su. .nii spun c da/ alii c nu/ rspunse aester. orii nu spun ni-ic despre asta. Copacii visea8D CopaciiD 'u... ! 9a da/ spuse 9ran cu o neateptat siguran. Eisea8 vise de copaci. .neori vise8 copaci. .n copac al ini-ii/ ase-enea celui din pdurea 8eilor. chea-. 3refer visele lupilor. iros lucrurile i uneori si-t gust de snge. aester @u(in trase de lanul su/ acolo unde i se freca de gt.

Dac ai petrece -ai -ult ti-p cu ceilali copii... 0i ursc pe ceilali copii/ spuse 9ran/ referindu!se la Lalder. 0i poruncesc s!i tri-ii de aici. @u(in deveni sever: 6re*ii sunt str,erii -a-ei tale/ tri-ii aici s fie g8duii la porunca ei eFpres. 'u eti tu cel care s!i alunge i nici nu e fru-os. Dac i!a- da afar/ unde s!ar duceD Acas. < vina lor c nu - lai s!# a- pe Eara. 9iatul 6re* nu a cerut el s fie atacat/ spuse aester/ aa cu- n!a- cerut nici eu. Dar acela a fost Cinele @os. 0-ensul lup negru al lui Ric>on era att de sl+atic/ "nct uneori "l speria pn i pe 9ran. Eara nu a -ucat niciodat pe ni-eni. Eara i!a s-uls +eregata unui o- chiar "n aceast ca-er/ sau ai uitatD Adevrul e c acei celui dulci pe care tu i fraii ti i!ai gsit "n 8pad au devenit ani-ale fioroase. 9ieii 6re* sunt "nelepi c se in departe de ei. Ar tre+ui s!i pune- pe Lalderi "n pdurea 8eilor. 5!ar putea ,uca de!a stpnul la rscruce ct ar vrea/ iar Eara ar putea s doar- din nou cu -ine. Dac eu sunt prinul/ nu "-i dai ascultareD A- vrut s clresc pe Dansator/ dar 9urtde+ere nu -!a lsat dincolo de poart. Bi pe +un dreptate. 3durea lupilor e plin de pri-e,dii/ ai fi putut s "nvei asta din ulti-a ta cltorie. Erei ca vreun proscris s te ia ostatic i s te vnd fa-iliei @annisterD Eara -!ar salva/ insist 9ran cu "ncpnare. 3rinilor ar tre+ui s li se per-it s cltoreasc pe -are i s vne8e -istrei "n pdurea lupilor i s se lupte cu lncile la turniruri. 9ran/ copile/ de ce te chinuieti aaD 0ntr!o 8i s!ar putea s faci unele dintre lucrurile astea/ dar acu- eti doar un +iat de opt ani. A prefera s fiu un lup. Atunci a putea s triesc "n pdure i s dor- ct vreau eu/ i le!a putea gsi pe Ar*a i pe 5ansa. A mirosi locul unde se afl i -!a duce s le salve8/ iar cnd Ro++ ar pleca la lupt/ -!a lupta alturi de el ca Ent Cenuiu. 0!a sfrteca gtle,ul Regicidului cu dinii/ l!a sfia i pe ur- r8+oiul s!ar sfri i toat lu-ea s!ar "ntoarce la Linterfell. Dac a fi lup.... .rl iar: 3oo8ooo8oooooooooooo" @u(in ridic glasul: .n prin adevrat s!ar +ucura ))93333333, url 9ran -ai tare. ))93338333333333" aester ced. ! Cu- vrei/ copile. Cu -hnire i de8gust "n privire/ prsi dor-itorul. .rlatul "i pierdu savoarea cnd 9ran r-ase singur. 5e liniti. :u ntr8ade1(r i8am primit cu 2ucurie, "i spuse rese-nat. )m $ost st(p&nul n /inter$ell, un lord ade1(rat, nu poate s( spun( c( nu am $ost" Cnd Lalderii au sosit de la Ge-eni/ Ric>on a fost cel care "i voia dui. @a patru ani strigase c "i voia pe -a-a/ pe tata i pe Ro++/ nu pe aceti strini. 5e +a8ase pe 9ran s!i liniteasc i s le ure8e +un venit 6re*ilor. @e oferise carne i -ied i un loc lng foc i chiar aester @u(in spusese dup aceea c a fcut +ine. 'u-ai c asta a fost "nainte de ,oc. )ocul s!a ,ucat cu un +utean/ un toiag/ un +utoi cu ap i -ulte strigturi. Apa era cea -ai i-portant. 0!au spus lui 9ran Lalder i Lalder. 3uteau folosi o scndur sau chiar -ai -ulte pietre/ iar o creang putea servi drept toiag. 'u tre2uia s strigi. Dar fr ap nu era nici un ,oc. "ntruct aester @u(in i ,er Rodri> nu aveau de gnd s!i lase pe copii s o ia ra8na prin pdurea lupilor/ s!au descurcat cu unul dintre heleteiele tul+uri din pdurea 8eilor. Lalder i Lalder nu -ai v8user niciodat ap fier+inte nind din p-nt/ dar a-ndoi au presupus c aceasta va face ca ,ocul s fie i -ai gro8av. 3e a-ndoi "i che-a Lalder 6re*. Lalder cel -are spunea c erau -uli Lalderi la Ge-eni/ toi +ote8ai dup +unicul +ieilor/ @ord Lalder 6re*.

! @a Linterfell ave- propriile noastre nu-e/ le spusese Ric>on cu trufie cnd a au8it asta. )ocul se ,uca astfel: "i puneai +uteanul pe ap i unul dintre ,uctori sttea la -i,loc cu un +. <l era stpnul rscrucii i cnd aprea un alt ,uctor/ tre+uia s spun: :u sunt st(p&nul r(scrucii, tu cine eti4 0ar cellalt ,uctor tre+uia s in un discurs despre cine este i de ce tre+uia s i se per-it s treac. 5tpnul putea s!# pun s rosteasc ,ur-inte i s rspund la "ntre+ri. 'u tre+uia s spun adevrul/ dar ,ur-intele erau vala+ile/ cu eFcepia ca8ului "n care spunea J3oateKI aadar -echeria era s spui J3oateK "n aa fel ca stpnul rscrucii s nu o+serve. Apoi puteai s "ncerci s!# do+ori "n ap i s devii tu "nsui stpn/ dar nu-ai dac spusesei J3oateK. Altfel erai scos din ,oc. 5tpnul putea s do+oare pe oricine "n ap/ ori de cte ori voia/ i el era singurul care avea voie s foloseasc +ul. 0n practic/ ,ocul se reducea "n principal la "-pin!sturi/ lovituri i c8turi "n ap/ "-preun cu o gr-ad de discuii 8go-otoase dac cineva a spus sau nu J3oateK. Lalder cel ic era stpn al rscrucii -ai tot ti-pul. 0 se 8icea Lalder cel ic/ chiar dac era "nalt i ro+ust/ cu faa roie i o +urt -are i rotund. Lalder cel are avea trsturile ascuite i faa osoas i era cu o pal- -ai scund. < cu cinci8eci i dou de 8ile -ai -are ca -ine/ eFplicase Lalder cel ic/ aa c la "nceput a fost -ai -are/ dar eu a- crescut -ai repede. 5unte- veriori/ nu frai/ a adugat Lalder cel are -icuul. <u sunt Lalder/ fiul lui )a-os. :atl -eu a fost fiul @ordului Lalder cu a patra lui soie. <l e Lalder/ fiul lui errett. 9unica lui a fost cea de!a treia soie a @ordului Lalder/ din casa Cra>ehall. < "naintea -ea "n linia de succesiune/ chiar dac eu sunt -ai -are. Doar cu cinci8eci i dou de 8ile/ o+iect Lalder cel ic. Bi nici unul dinte noi nu va deine vreodat Ge-enii/ prostule. <u da/ declar Lalder cel are. 'ici nu sunte- singurii din fa-ilia Lalder. ,er 5teron a fost +unicul lui/ Lalder cel 'egru. <l e al patrulea "n linia succesiunii/ i -ai sunt Lalder cel Rou/ fiul lui ,er <--on/ i Lalder 9astardul/ care nu e defel pe linia -otenirii. 0 se spune Lalder Ruri/ nu Lalder 6re*. 0n plus/ eFist i fete pe nu-e Lalda. Bi :*r. .ii -ereu de :*r. <l e Lalt*r/ nu Lalder/ spuse dega,at Lalder cel are. Bi e dup noi/ aa c nu contea8. ?ricu-/ -ie nu -i!a plcut niciodat. ,er Rodri> decretase c vor "-pri vechiul dor-itor al lui )on 5no(/ de vre-e ce )on era "n Rondul de 'oapte i nu se -ai "ntorcea. 9ran ura asta/ "l fcea s se si-t de parc +ieii 6re* "ncercau s fure locul lui )on. 3rivise cu ,ind cu- Lalderii se luptau cu 'apul/ +iatul +uctarului/ i cu fetele lui/ )oseth/ 9and* i 5h*ra. 9ieii Lalder decretaser c 9ran tre+uie s fie ,udectorul i s hotrasc dac cineva a spus sau nu J3oateK/ dar "ndat ce au "nceput ,ocul/ l!au uitat cu totul. Gipetele i stropeala cu ap i!au atras "n curnd i pe alii. 3alia/ fata de la adpostul ani-alelor/ Ca!lon/ +iatul lui Ca*n/ :o- :oo/ al crui tat/ :o- Grsanul/ -urise "-preun cu tatl lui 9ran la De+arcaderul Regelui. 0n scurt ti-p/ erau cu toii u8i pn la piele i plini de noroi. 3alia era -aro din cap pn!n picioare/ cu -uchi "n pr i se sufoca de rs. 9ran nu -ai au8ise attea rsete din noaptea cnd venise cor+ul +leste-at. .ac( a a1ea picioare, i8a arunca pe to'i n ap(, gndise el cu a-rciune. #i8meni n a$ar( de mine nu ar $i st(p&n al r(scrucii" 0n cele din ur-/ Ric>on a venit alergnd din pdurea 8eilor/ cu Cinele @os la clcie. 0!a privit pe 'ap i pe Lalder cel ic cu- se lupt pentru + pn ce 'ap i!a pierdut echili+rul i s!a pr+uit/ "-pro!cnd apa/ cu +raele fluturnd. Ric>on a strigat:

<uC Acu- euC Ereau s - ,ocC Lalder cel ic i!a fcut se-n s se apropie/ iar Cinele @os a dat s!# ur-e8e. 'u/ @osule/ i!a poruncit fratele su. @upii nu se pot ,uca. :u r-i cu 9ran. Bi aa a fcut... ... pn cnd Lalder cel ic #!a plesnit pe Ric>on cu +ul/ direct peste sto-ac. "nainte ca 9ran s clipeasc/ lupul negru a 8+urat peste +utean/ "n ap s!a v8ut snge/ +ieii Lalder ipau de -oarte/ Ric>on sttea "n noroi i rdea/ iar 4odor s!a apropiat cu pas greoi/ strignd: ! 4odorC 4odorC 4odorC Dup aceast "nt-plare/ "n -od ciudat/ Ric>on a hotrt c "i plac Lalderii. 'u s!au -ai ,ucat niciodat de!a stpnul rscrucii/ dar s!au ,ucat alte ,ocuri ! ontri i fecioare/ Bo+olani i pisici/ Eino!"n!castelul!-eu/ tot felul de ,ocuri. Cu Ric>on de partea lor/ +ieii Lalder ddeau ia-a "n +uctrie "n cutare de pr,ituri i faguri de -iere/ alergau "n ,urul 8idurilor/ aruncau oase ceilor din arcuri i se antrenau cu s+ii de le-n/ su+ privirile vigilente ale lui ,er Rodri>. Ric>on le!a artat chiar i cavourile adnci de su+ p-nt/ unde pietrarul sculpta -or-ntul tatlui su. ! 'u ai dreptulC a ipat 9ran la fratele su/ cnd a au8it. Acela era locul nostru/ un loc al fa-iliei ,tar;< Dar lui Ric>on nu i!a psat. .a de la dor-itorul su se deschise. aester @u(in ducea un ulcior verde i de data aceasta cu el venir ?sha i Cap de 3aie. ! Gi!a- fcut o licoare de dor-it/ 9ran. ?sha "l ridic "n +raele ei osoase. <ra foarte "nalt pentru o fe-eie/ i neo+inuit de puternic. 0l duse "n pat fr efort. ! Asta o s!i asigure un so-n fr vise/ spuse aester @u(in "n ti-p ce scoase dopul sticlei. .n so-n dulce/ fr vise. Chiar aaD "ntre+ 9ran/ dornic s cread. Da. 9ea. 9ran +u. 3oiunea era groas i prfoas/ dar "n ea era -iere/ aa c alunec uor. ! ine di-inea te vei si-i -ai +ine. @u(in "i 8-+i lui 9ran i "l -ngie/ lundu!i r-as +un. ?sha r-ase "n ur-: ! Din nou visul cu lupiD 9ran "ncuviin. ! '!ar tre+ui s te 8+ai atta/ +iete. Ed c vor+eti cu po-ul ini-ii. 3oate c 8eii "ncearc s!i rspund. ! HeiiD -ur-ur el/ de,a so-noros. Chipul lui ?sha se "nceoa i se "ntunec. ,omn dulce, $ard 1ise, gndi 9ran. :otui/ cnd "ntunericul se "nchise peste el/ se po-eni "n pdurea 8eilor/ -icndu!se "n linite -ai ,os de santinelele ver8i!gri i ste,arii cioturoi/ vechi de cnd lu-ea. =erg, gndi el eFultnd. ? parte din el tia c era doar un vis/ dar chiar i visul c -ergea era -ai +un dect adevrul ca-erei sale/ perei i tavan i u. <ra "ntuneric printre copaci/ dar co-eta "i lu-ina calea/ iar picioarele "i erau sigure. "nainta pe patru picioare sntoase/ puternice i agile/ i si-ea p-ntul de dedesu+t/ fonetul dulce al frun8elor care cdeau/ rdcinile groase i pietrele tari/ straturile adnci de hu-. <ra un senti-ent plcut. irosurile "l "-+tau/ vii i a-eitoare/ -ias-a crud/ -urdar/ a heleteielor fier+ini/ parfu-ul p-ntului putred/ +ogat/ su+ picior/ veveriele prin ste,ari. irosul de veveri "l fcu s!i aduc a-inte de gustul sngelui fier+inte i de felul cu- "i trosneau oasele "ntre dini. Gura i se u-plu de saliv. ncase doar cu o ,u-tate de 8i "n ur-/ dar nu!i fcea nici o plcere s -nnce carne -oart/ fie i de cprioar. Au8ea veveriele

chiind i fre-tnd deasupra lui/ adpostite printre frun8e/ dar tiau c nu era +ine s co+oare "n locul unde el i fratele lui stteau la pnd. 5i-ea i -irosul fratelui su/ un -iros cunoscut/ puternic i lu-esc/ -irosul negru ca +lana sa. 6ratele su slta "n ,urul 8idurilor/ cuprins de furie. 5e "nvrtea iar i iar/ 8i dup noapte/ noapte dup 8i/ neo+osit/ cutnd... o prad/ o ieire/ cutndu!i -a-a/ tovarii/ haita/ cutnd/ cutnd/ fr s gseasc vreodat. Dincolo de copaci se ridicau 8idurile/ -or-ane de stnci o-eneti/ -oarte/ stnci care se iveau pretutindeni "-pre,urul acestui petic de pdure vie. 5e "nlau/ gri i pestrie/ +late de -uchi/ dar groase i puternice i -ai sus dect ar fi putut s spere orice lup c poate sri. 6ierul rece i le-nul crpat astupau singurele goluri dintre pietrele stivuite care "i "ncon,urau. 6ratele lui se oprea la fiecare deschi8tur i "i de8velea colii cu furie/ dar cile r-neau "nchise. 6cuse acelai lucru "n pri-a noapte i "nvase c nu era +ine. Aici -riturile nu foloseau la ni-ic. Hidurile nu se deschideau dac le "ncon,ura. ?a-enii nu se "ndeprtau dac ridica piciorul i -arca po-ii. @u-ea se "ngustase "n ,urul lor/ dar dincolo de pdurea "ngrdit r-neau cavernele -ari/ cenuii/ din stncile oa-enilor. Dincolo de piscurile "nalte pn la cer/ ridicate de -na o-ului/ adevrata lu-e "l che-a i tia c tre+uia s rspund sau s -oar.

ARYA

Cltoreau din 8ori i pn seara/ str+teau pduri i live8i i c-puri "ngri,ite/ stucuri i trguri "nesate de lu-e i ceti -asive. Cnd se lsa "ntunericul/ "i ae8au ta+ra i -ncau la lu-ina 5a+iei Roii. 9r+aii stteau de pa8 cu rndul. Ar*a "ntre8rea flcrile sclipind printre copaci dinspre ta+erele celorlali dru-ei. <rau parc tot -ai -ulte ta+ere cu fiecare noapte i tot -ai -uli cltori cu fiecare 8i. Eeneau "n 8ori/ "n asfinit/ pe ti-p de noapte/ +trni i copii/ oa-eni -ari i -ici/ fete cu picioarele goale i fe-ei cu copii la sn. .nii -nau crue/ alii se hurduciau "n spatele carelor cu +oi. Cei -ai -uli clreau cai de povar/ catri sau -gari/ orice -i,loc de transport care -ergea/ alerga sau se rostogolea. ? fe-eie ducea o vac de lapte cu o feti "n spate. Ar*a v8u un fierar "-pingnd o tr+oan pe roi care "i ducea uneltele/ ciocanele/ cletii i chiar i o nicoval/ iar puin -ai "n ur-/ alt o- cu alt tr+oan/ doar c acesta ducea doi +e+elui "ntr!o

ptur. a,oritatea veneau pe ,os/ cu lucrurile pe u-eri/ ostenii/ cu chipuri "ngri,orate. ergeau spre sud/ ctre ora/ ctre De+arcaderul Regelui/ i doar unul dintr!o sut se ostenea s le arunce o vor+ lui Moren i alor lui/ care treceau ctre nord. 5e "ntre+a de ce ni-eni nu -ergea "n aceeai direcie cu ei. uli dintre dru-ei erau "nar-ai. Ar*a v8u pu-nale i stilete/ seceri i topoare i/ ici i colo/ cte o sa+ie. .nii "i fcuser cio-ege din crengi de copac sau "i ciopliser toiege noduroase. "i -ngiau ar-ele i ur-reau cu privirea cruele/ dar/ "n cele din ur-/ lsau coloana s treac pe lng ei. :rei8eci erau prea -uli/ indiferent ce aveau "n crue. 6ri1ete cu ochii tai, spunea 5*rio/ asculta cu urechile tale" 0ntr!o 8i/ o ne+un "ncepu s strige la ei de pe -arginea dru-ului. ! 3rotilorC ? s v o-oare/ protilorC <ra -ic i sfri,it/ cu ochii adncii "n or+ite i picioarele "nsngerate. 0n di-ineaa ur-toare/ un trgove dichisit/ clare pe o iap sur/ se opri lng Moren i "l "-+ie s!i vnd cruele i tot ce avea pe nu-ai ,u-tate din ct valorau. ! < r8+oi/ vor lua ce vor/ ai face -ai +ine s!-i vin8i -ie/ a-ice. Moren se "ntoarse rsucindu!i u-erii ghe+oi i scuip. Ar*a o+serv "n aceeai 8i pri-ul -or-nt/ o -ovilit lng dru-/ ca pentru un copil. 3e p-ntul -oale fusese ae8at un cristal/ iar @o--* vru s!# ia/ dar :aurul i!a spus c ar fi -ai +ine s lase -orii "n pace. Cteva leghe -ai departe/ 3raed le art alte -or-inte/ -ulte dintre ele proaspt spate. 3e ur-/ nu trecu nici o 8i fr s "ntlneasc vreunul. 0ntr!o noapte/ Ar*a se tre8i "n "ntuneric/ speriat fr vreun -otiv anu-e. Deasupra/ 5a+ia Roie "-prea cerul cu alte o -ie de stele. 'oaptea i se prea nefiresc de tcut/ dei au8ea sforitul "nfundat al lui Moren/ trosnetul focului/ chiar i agitaia -garilor. 0 se prea c lu-ea "i inea respiraia/ iar linitea o fcea s se "nfioare. Ador-i cu -na strns pe Ac. 0n di-ineaa ur-toare/ cnd 3raed nu se tre8i/ Ar*a "i ddu sea-a c tuea lui fusese cea care lipsise. 5par atunci un -or-nt al lor/ "ngropndu!# pe -ercenar acolo unde ador-ise. Moren "l de8+rc de o+iectele de pre "nainte de a arunca p-ntul peste el. .nul dintre +r+ai ceru ci8-ele lui/ altul pu-nalul. C-aa de 8ale i coiful "i fur "-pachetate. Moren "i ddu :aurului spada lui 3raed. ! ?teni ca ai ti ar putea "nva s o -nuiasc/ "i spuse. .n +iat pe nu-e :ar+er "-prtie o -n de ghinde peste trupul lui 3raed/ ca pe locul acela s creasc un ste,ar. 0n seara aceea se oprir "ntr!un sat/ la un han acoperit cu ieder. Moren i!a nu-rat -onedele din tac i a hotrt c le a,ung pentru o -as cald. ! Eei dor-i afar/ ca "ntotdeauna/ dar au acolo sal de +aie/ dac vreunul dintre voi duce dorul unei +i fier+ini i a unei +uci de spun. Ar*a nu "ndr8ni/ dei -irosea de,a la fel de urt ca Moren/ era lipicioas i duhnea. .nele dintre creaturile care "i fceau veacul "n hainele ei veniser cu ea toc-ai de la 6undtura 3uricilor/ i se prea nedrept s le "nece. :ar+er/ 3lcint 6ier+inte i :aurul se alturar irului de +r+ai care se "ndreptau spre +aie. Alii se ae8ar la rnd. Ceilali se "ngr-dir "n sala de -ese. Moren "l tri-ise pe @o-!-* cu canistre cu ap la cei trei "n lanuri/ care r-seser legai "n spatele cruelor. 5plai i nesplai deopotriv/ -ncar plcinte fier+ini cu carne de porc i -ere coapte. 4angiul le ddu un rnd de +ere din partea casei. ! A- avut un frate care a -urit cu ani "n ur-. 4arnic +iat/ iste/ dar "ntr!o 8i a fost v8ut terpelind nite ardei gras de pe -asa stpnului. 0i plcea gustul/ atta tot. A gustat doar din ardei/ dar ,er alcol- era un o- aspru. Avei ardei la HidD Cnd Moren scutur din cap/ o-ul oft. 3cat/ lui @*nc "i plceau. Ar*a sor+i cu pruden din cana ei/ printre "-+ucturile de plcint/ fier+inte "nc din cuptor. .neori tata "i lsa s +ea o can de +ere/ "i a-intea. 5ansa se str-+a/ spunnd c

vinul era -ult -ai +un/ dar ei "i plcea destul de -ult. Gndul la 5ansa i la tatl ei o "ntrista. 4anul era plin de oa-eni care se "ndreptau ctre sud i sala -are se u-plu de rsete +at,ocoritoare cnd Moren spuse c ei se "ndreptau "n direcia opus. ! E vei "ntoarce ct de curnd/ se ,ur hangiul. 'u e chip s -ergi spre -ia8noapte. )u-tate din c-puri sunt arse i oa-enii care au -ai r-as sunt adpostii "n cetile lor "ntrite. .n grup vine "n 8ori i altul apare pe "nserat. ! Asta nu "nsea-n ni-ic pentru noi/ insist Moren cu "nverunare. :ull* sau @annister/ nu are nici o i-portan. Rondul nu e de partea ni-nui. >ordul Tull! e 2unicul meu, se gndi Ar*a. 3entru ea conta/ dar "i -uc +u8a i tcu/ ascultnd. ! 'u e vor+a doar despre @annisteri i :ull*/ spuse hangiul. 5unt sl+atici de pe untele @unii/ "ncearc s le spui lor c nu suntei de partea ni-nui. Bi -ai sunt i cei din clanul 5tar>/ ur-aii tnrului lord/ fiul defunctei ini a Regelui... Ar*a se ridic "n picioare/ strduindu!se s aud. 5e referea la Ro224 ! A- au8it c +iatul a pornit la lupt clare pe un lup/ 8ise un o- cu prul +lai/ cu o can "n -n. ! Cleveteli/ scuip Moren. ?-ul de la care a- au8it a v8ut cu ochii lui. A ,urat c era un lup -are ct un cal. Asta nu "nsea-n c e adevrat/ 4od/ 8ise hangiul. :u ,uri -ereu c vei plti ce "-i eti dator i "nc n!a- v8ut nici un sfan. ulu-ea hohoti/ iar +r+atul cu prul gal+en roi. A fost un an prost pentru lupi/ se vr" "n vor+ un +r+at "-+rcat cu o -antie verde/ -urdar de pe dru-. @a ?chiul Heilor/ haitele au devenit -ai "ndr8nee ca oricnd. ?i/ vaci/ cini/ nu are i-portan/ o-oar dup +unul plac i n!au tea- de oa-eni. 0i riti viaa dac -ergi noaptea prin pdurile alea. A/ astea sunt poveti/ la fel de adevrate ca toate celelalte. A- au8it acelai lucru de la verioara -ea/ iar ea nu e genul care s spun -inciuni/ interveni o +trn. Hice c e o hait -are/ de sute de lupi/ care o-oar oa-eni. 5unt condui de o lupoaic din cel de!al aptelea iad. ? lupoaic(" Ar*a "i ddu pe gt +erea/ "ntre!+ndu!se. ?are ?chiul Heilor era lng :ridentD Bi!ar fi dorit s ai+ o hart. ? prsise pe '*-eria lng :rident. 'u aa voise/ dar )or* spusese c nu aveau de ales/ c dac lupoaica ar fi venit "napoi cu ei/ ar fi fost ucis pentru c #!a -ucat pe )offre*/ chiar dac acesta -eritase. 6useser nevoii s strige i s ipe i s arunce pietre i lupoaica nu "ncetase s!i ur-reasc pn ce pietrele Ar*ei nu o loviser. 6ro2a2il c( nici m(car nu m8ar recunoate, gndi Ar*a. ,au dac( m8ar recunoate, m8ar ur" 9r+atul "n -antie verde spuse: ! A- au8it cu- aceast cea a iadului a intrat "ntr!o 8i "n sat... ? 8i de trg/ cu oa-eni pretutindeni/ iar ea a intrat fr sfial i a sfiat un prunc din +raele -a-ei sale. Cnd povestea a a,uns la urechile @ordului ooton/ el i fiii lui au ,urat c "i vor veni de hac. Au ur-rit!o pn la vi8uin cu o hait de copoi i a+ia au scpat teferi. 'ici unul dintre cini nu s!a -ai "ntors/ nici -car unul. < doar o poveste/ i8+ucni Ar*a "nainte de a se putea "nfrna. @upii nu -nnc prunci. Bi ce tii tu despre asta/ flculeD "ntre+ o-ul cu -antie verde. "nainte de a se putea gndi la un rspuns/ Moren o prinse de +ra. 9iatul e a-eit de +ere/ asta e tot. 9a nu/ nu sunt. 'u -nnc prunci...

Afar/ 2(iete, i ve8i s r-i acolo pn ce "nvei s!i ii gura cnd vor+esc oa-enii -ari. ? "-pinse cu putere spre ua care ducea "n spatele gra,durilor. Du!te acu-. Ee8i dac gr,darul a adpat caii. Ar*a iei/ "ncre-enit de furie. 'u i!a adpat/ -or-i ea/ lovind cu piciorul o piatr "n ti-p ce se "ndeprta/ pind cu arogan. 3iatra se rostogoli i se opri su+ crue. 9iete/ strig un glas. 5cu-puleC .nul dintre +r+aii "n lanuri i se adresa. Agale/ Ar*a se apropie de cru/ cu o -n pe -nerul sa+iei. 3ri8onierul ridic o can goal/ cu lanurile 8ngnind. ! ?-ul ar -ai +ea o +ere. i!e sete/ cu +rrile astea grele. <ra cel -ai tnr dintre cei trei/ suplu/ cu trsturile delicate/ -ereu 8-+itor. Avea prul rou pe o parte i al+ pe cealalt/ "-+csit tot i -urdar de pe dru-. ?-ul ar -ai face i o +aie/ 8ise el/ cnd v8u cu- "l privete Ar*a. 9iatul i!ar putea face un prieten. A- prieteni/ spuse Ar*a. 'u vd nici unul/ 8ise o-ul fr nas. <ra scund i gras/ cu -ini enor-e. 9raele/ picioarele i pieptul "i erau acoperite de pr negru/ pn i spatele. 0i a-intea de un desen pe care #!a v8ut cndva "ntr!o carte/ cu o -ai-u din 0nsulele Eerii. Gaura de pe fa "l fcea greu de privit -ult ti-p. Chelul deschise gura i s&s&i ca o i-ens oprl al+. Cnd Ar*a se crispa i tresri/ +r+atul deschise gura i "i -ic li-+a/ nu-ai c era -ai degra+ un ciot. "ncetea8/ i8+ucni ea. 'u!i poi alege tovarii "n celulele negre/ 8ise +r+atul cel chipe cu prul rou i al+. Ceva din felul lui de a vor+i "i a-intea de 5*rio/ era la fel/ i totui diferit. Ntia doi n! au pic de -aniere. :re+uie s!i cer iertare. :e nu-eti Arr*/ nu!i aaD Cap 9u+os/ 8ise o-ul fr nas. Cap 9u+os/ Cap 9u+os/ 9iatul cu 9ul. 9ag de sea-/ @orath/ o s te loveasc cu +ul. ?-ul tre+uie s se ruine8e de co-pania "n care se afl/ Arr*/ 8ise chipeul. ?-ul acesta are onoarea de a fi )aPuen 47ghar/ cndva din ?raul @i+er/ @orath. :ovarii prost! crescui din captivitate ai acestui o- se nu-esc Rorge ! fcu un se-n cu cana ctre +r+atul fr nas ! i uctorul. uctorul uier din nou spre ea/ de8golind o gur plin de dini gal+eni/ nu-ai coli. ?-ul tre+uie s ai+ un nu-e/ nu!i aaD uctorul nu tie s vor+easc i nu tie s scrie/ dar dinii lui sunt foarte ascuii/ aa c o-ul "i spune uctorul i el 8-+ete. <ti fer-ecatD Ar*a se "ndeprt de cru. !'u. #u8mi pot $ace rau, "i spuse/ sunt lega'i n lan'uri" 9r+atul "i "ntoarse cana cu gura "n ,os. ! ?-ului "i vine s plng. Rorge/ cel fr nas/ arunc spre ea cana/ cu o "n,urtur. Ctuele "l fceau ne"nde-natic/ dar chiar i aa i!ar fi aruncat cana grea de cositor direct "n cap/ dac Ar*a nu s!ar fi dat la o parte. ! Adu!ne nite +ere/ -ucosule. )cum< :ac!i guraC Ar*a "ncerc s "i i-agine8e ce ar fi fcut 5*rio. 5coase din teac sa+ia de le-n. Apropie!te/ spuse Rorge/ i a- s!i vr sa+ia aia "n fund. Teama taie mai ad&nc dec&t o sa2ie" Ar*a "i fcu cura, s se apropie de cru. 6iecare pas era -ai dificil dect precedentul. -ioroasa ca o lupoaica, linitit( ca o ap( st(t(toare" Cuvintele "i rsunar "n cap. 5*rio nu s!ar fi te-ut. <ra destul de aproape ca s poat atinge roile/ cnd uctorul sri "n picioare s o "nhae/ cu lanurile 8drngnind i 8ornind. Ctuele "i ineau -inile la o ,u-tate de -etru de faa ei. 5si.

Ar*a "l lovi cu putere drept "ntre ochii lui -ici. Gipnd/ uctorul se rostogoli pe spate i se propti cu toat greutatea "n lanuri. Halele alunecar/ se rsucir i se strnser/ iar Ar*a au8i trosnetul le-nului +trn/ uscat/ "n ti-p ce inelele -ari de fier se lsar pe scndurile cruei. ini i-ense/ palide/ +,+ind dup ea "n ti-p ce venele se u-flar pe +raele uctorului i/ "n cele din ur-/ o-ul c8u pe spate. Din rnile purulente de pe o+ra,ii "ncepu s!i curg snge. ! 9iatul are -ai -ult cura, dect -inte/ re-arc +r+atul care "i 8icea )aPen 47ghar. Ar*a se "ndeprt de cru. Cnd si-i -na pe u-rul ei/ se rsuci/ scond din nou sa+ia/ dar era doar :aurul. ! Ce faciD "i ridic -inile/ aprndu!se. ! Moren a spus c ni-eni nu are voie s se apropie de cei trei. ! 'u - sperie/ 8ise Ar*a. ! Atunci eti prost. sperie pe mine" na :aurului c8u pe -nerul sa+iei/ iar Rorge "ncepu s rd. 4ai s plec- de aici. Ar*a +tu din picior/ dar "l ls pe :aur s o conduc spre intrarea hanului. Rsul lui Rorge i ssitul lui 9iter "i ur-ri. ! Erei s te lupiD "l "ntre+ pe :aur. 5i-ea nevoia s loveasc "n ceva. <l "i arunc speriat o privire. Buvie de pr negru/ des/ u-ed "nc de la +aie/ "i cdeau peste ochii al+atri/ adnci. :e!a rni. 9a nu. 'u tii ct sunt de puternic. :u nu tii ct sunt de iute. ? caui cu lu-narea/ An*. :rase din teac spada fa-iliei 3raed. < oel ieftin/ dar e sa+ie adevrat. Ar*a scoase din teac Acul. ! Nsta e oel +un/ aa c este -ai adevrat dect a ta. :aurul cltin din cap. 3ro-ii c n!ai s plngi dac te taiD 3ro-it dac pro-ii i tu. 5e ddu la o parte/ cu pasul ei de dansator pe ap/ dar :aurul nu se -ic. 5e uita la ceva din spatele ei. Ce esteD antii aurii. 6aa i se crispa. #u putea $i ade1(rat, gndi Ar*a/ dar cnd arunc o privire "n spate/ "i 8ri venind clare pe dru-ul regelui/ ase +r+ai "nve-ntai "n -antiile aurii ale Gr8ii ?raului. .nul dintre ei era ofierI purta o plato neagr/ "-podo+it cu cercuri aurii. 5e oprir "n faa hanului. 6ri1ete cu ochii t(i, prea c optete glasul lui 5*rio. ?chii ei vedeau piele al+ su+ eiI caii fuseser supui la un dru- lung i greu. Cu cal-ul unei ape linitite/ "l lu pe :aur de +ra i "l trase "n spatele unui gard viu "nalt/ "nflorit. ! Ce!iD "ntre+ :aurul. Ce faciD 4ai s -erge-. 8 T(cut ca o um2r(, opti ea trgndu!# ,os/ la p-nt. Civa dintre ceilali oa-eni ai lui Moren stteau "n faa slii de +aie/ ateptndu!i rndul. 4ei/ voi/ strig unul dintre +r+aii "n -antii aurii. 5untei ulti-ii care ai r-as s "-+rcai ve-intele negreD 5!ar putea/ veni rspunsul prudent. ai +ine a- veni cu voi/ +iei/ 8ise +trnul Re*sen. A- au8it c e frig acolo/ la Hid. ?fierul cu -antia aurie descleca.

! A- un -andat pentru un +iat anu-e... Moren iei "n faa hanului/ -ngindu!i +ar+a neagr/ "nclcit. ! Cine!# vrea pe +iatul staD Ceilali +r+ai "n -antii aurii desclecar/ ae!8ndu!se lng cai. ! De ce ne ascunde-D opti :aurul. 3e -ine - vor/ "i rspunse Ar*a optit. .rechile "i -iroseau a spun. :aci din gur. Regina "l vrea/ +trne/ nu c ar fi trea+a ta/ 8ise ofierul/ scond un sul de la +ru. .ite/ sigiliul "nli-ii 5ale i -andatul. 0n spatele gardului viu/ :aurul cltin din cap ne"ncre8tor. De ce te!ar vrea pe tine regina/ Arr*D Ar*a "l lovi peste u-r. :aciC Moren pipi panglica -andatului/ cu pata de cear aurie. ! 6ru-os. 5cuip. 3ro+le-a e c +iatul e acu- "n Rondul de 'oapte. Ce a fcut "n ora nu are nici o i-portan. ! 3e regin nu o interesea8 prerile tale/ +trne/ i nici pe -ine/ 8ise ofierul. 9iatul va fi al -eu. Ar*a se gndi s fug/ dar tia c nu ar putea a,unge departe clare pe -garul ei/ cnd -antiile aurii aveau cai. Bi era att de stul de fugC 6ugise cnd a venit dup ea ,er er*n i iari cnd i!au ucis tatl. Dac ar fi fost un adevrat dansator pe ap/ ar fi ieit cu sa+ia i i!ar fi ucis pe toi i n!ar -ai fugi niciodat de ni-eni. ! '!o s fie ni-eni al tu/ 8ise Moren cu "ndrtnicie. <Fist legi pentru ase-enea lucruri. 9r+atul "n -antie aurie trase din teac o sa+ie scurt. ! .ite care e legea ta. Moren privi tiul sa+iei. ! Asta nu e nici o lege/ e doar o sa+ie. 5e face c a- i eu una. ?fierul 8-+i. 9trn ne+un/ a- cinci oa-eni cu -ine. Moren scuip. 0ar eu a- trei8eci. ?-ul "n -antie aurie "ncepu s rd. ! NiaD 8ise un oprlan vn,os cu nasul spart. Cine!i pri-ulD :ar+er s-ulse o furc dintr!o cpi de fn. <u. 9a nu/ eu/ strig Cut,ac>/ pietrarul dolofan/ sco!ndu!i ciocanul din orul de piele pe care "l purta "ntotdeauna. <u/ iei ca din p-nt Qur8/ cu cuitul de ,upuit "n -n. <u i cu el. Qoss "i "ntinse arcul. :oi/ 8ise Re*sen/ "nhnd toiagul -are din le-n dur pe care "l purta. Do++er iei gol din sala de +aie/ cu hainele gr-ad/ v8u ce se petrece i arunc totul/ "n afar de pu-nal. 'e lupt-D "ntre+ el. Aa cred/ 8ise 3lcint 6ier+inte trndu!se "n patru la+e dup un +olovan pe care s!# arunce. @ui Ar*a nu!i venea s!i cread ochilor. 0l ura pe 3lcint 6ier+inteC <l de ce i!ar risca viaa pentru eaD 9r+atul cu nasul spart avea "nc i-presia c era a-u8ant. 4ei/ fetielor/ lsai ,os pietrele i +eele pn cnd nu pri-ii +taie. 'u tii nici unul de ce parte se ine sa+ia. <u tiuC Ar*a nu putea s!i lase s -oar pentru ea/ ca 5*rio. 'u voia. 0eind prin gardul viu/ cu sa+ia "n -n/ alunec "n po8iia unui dansator pe ap. 'as 5part hohoti. ?fierul o privi de sus pn ,os.

@as sa+ia deoparte/ fetio/ ni-eni nu vrea s!i fac nici un ru. #u sunt feti/ strig ea cu furie. Ce era cu eiD Eeniser atta dru- dup ea i se afla "n faa lor/ iar ei doar "i 8-+eauD 5unt cel pe care "l cutai. 8 :l este cel pe care "l cut-. ?fierul "ntinse sa+ia ctre :aur/ care se apropiase s stea lng ea/ cu oelul ieftin al clanului 3raed "n -n. Dar fu o greeal s!i de8lipeasc ochii de la Moren/ chiar i pentru o secund. 0ntr!o clipit/ sa+ia fratelui "n negru apsa pe -rul din gtul ofierului. ! Dar nu e cel pe care o s!# ai/ doar dac nu vrei s vd dac i s!a copt -rul. ai a- "nc 8ece!cinci!spre8ece frai "n hanul de colo/ dac tot nu te!ai convins. Dac a fi "n locul tu/ a lsa sa+ia aia/ -i!a pune fundul pe calul la gras i -!a "ntoarce iute "n ora. 5cuip i aps -ai tare cu vrful sa+iei. Acu-C Degetele ofierului se desfcur. 5a+ia c8u "n praf. 3e asta o vo- pstra/ 8ise Moren. < nevoie "ntotdeauna de ar-e +une la Hid. Cu- spui tu. Deoca-dat. 5oldaiC antiile aurii +gar s+iile "n teci i "nclecar. Ai face -ai +ine s 8+ur8i la Hidul la al tu ct -ai repede/ +trne. Data viitoare cnd as te prind/ cred c a- s!i iau capul/ "-preun cu al nenorocitului luia de +iat. Au "ncercat alii -ai +uni ca tine. Moren plesni crupa calului pe care "l clrea ofierul cu latul sa+iei i!# tri-ise "n ,osul dru-ului. ?a-enii si "l ur-ar. Cnd se "ndeprtar/ 3lcint 6ier+inte "ncepu s strige/ dar Moren arta -ai furios ca oricnd. ! 3rostuleC Cre8i c a ter-inat cu noiD Data viitoare nu va -ai veni ano i nu!-i va -ai "n-na nici un -esa, cu sigiliu. 5coate!i pe ceilali din +aie/ tre+uie s ne -ic-. Dac -erge- toat noaptea/ poate reui- s r-ne- "n faa lor -car o vre-e. Ridic sa+ia scurt pe care ofierul o aruncase. Cine vrea astaD <uC strig 3lcint 6ier+inte. ! 5 n!o foloseti "-potriva lui Arr*. 0i ddu +iatului sa+ia/ "ntin8ndu!i -nerul/ i se apropie de Ar*a/ dar i se adres :aurului. Regina te vrea cu orice pre/ +iete. Ar*a nu "nelegea. ! De ce l!ar vrea pe el4 :aurul se str-+ la ea. De ce te!ar vrea pe tine4 'u eti altceva dect un o+olan de canalC <i +ine/ i tu nu eti altceva dect un +iat orfan. 5au poate doar se pre$(cea c e un +iat orfan. Care e nu-ele tu adevratD Gendr*/ rspunse el/ de parc nu ar fi fost sigur. 'u vd de ce v!ar vrea cineva pe vreunul/ spuse Moren/ dar oricu-/ nu v poate avea. @uai doi gonaci. @a pri-a -antie aurie pe care o 8rii/ "ndrep!tai!v iute spre Hid/ ca i cu- pe ur-ele voastre ar fi un dragon. 'oi/ ceilali/ nu face- pentru ei nici ct un scuipat. Cu eFcepia ta/ su+linie Ar*a. ?-ul la a spus c o s!i taie i ie capul. <i +ine/ ct despre asta/ 8ise Moren/ dac poate s -i!# ia de pe u-eri/ n!are dect s "ncerce.

JON

! 5a-D "l strig )on cu glas do-ol. Aerul -irosea a hrtie/ a praf i a vechi. 0n faa lui/ rafturi "nalte de le-n se ridicau "n lu-ina confu8/ ticsite de cri legate "n piele i stive de suluri vechi. ? palid lu-in gl+uie se filtra printre -aldre dinspre vreo la-p ascuns. )on stinse lu-narea pe care o ducea "n -n/ prefernd s nu rite pre8ena unei flcri deschise "n -i,locul attor hrtii vechi i uscate. 5e orienta dup lu-in/ pornind pe culoarele "nguste de su+ tavanele +oltite din le-n. "nve-ntat "n negru din cap pn!n picioare/ era doar o u-+r printre u-+re/ cu prul negru/ faa prelung i ochii cenuii. inile "i erau acoperite de -nui negre din -oleschin/ dreapta fiindc era rnit/ stnga fiindc se si-ea caraghios cu o singur -nu. 5a-(ell :arl* sttea cocoat deasupra unei -ese/ "ntr!o ni spat "ntr!un perete de piatr. @u-ina

venea dinspre la-pa atrnat deasupra capului su. @a au8ul pailor lui )on/ ridic privirea. Ai stat aici toat noapteaD Chiar D 5a- prea ui-it. '!ai luat -icul de,un cu noi i patul tu a r-as neatins. Rast sugerase c poate 5ade8ertase/ dar )on n!a cre8ut nici o clip. De8ertarea cerea i ea un anu-it fel de cura,/ iar 5a- nu prea avea aa ceva. < di-ineaD Aici n!ai cu- s!i dai sea-a. 5a-/ eti un ne+un adora+il/ 8ise )on. ? s!i fie dor de patul acela cnd vo- dor-i pe p-ntul rece i tare/ "i garante8. 5a- csc. ! aester Ae-on -!a tri-is s caut hri pentru @ordul Co-andant. 'u -!a- gndit niciodat... )on/ c(r'ile, ai v8ut vreodat cu- aratD 5unt cu miile< 5e hol+ la el. 9i+lioteca din Linterfell are peste o sut. Ai gsit hrileD ?/ da. na lui 5a- se roti deasupra -esei/ cu degetele durdulii/ ca nite crnciori/ artnd -aldrul de cri i suluri din faa lui. ? du8in/ cel puin. Desfur un sul de perga-ent. Eopseaua s!a decolorat/ dar poi vedea unde cartograful a "nse-nat locurile unde sunt satele sl+aticilor i -ai e "nc o carte... .nde!o fi acu-D :oc-ai o citea-. Ddu la o parte cteva suluri/ pentru a scoate la iveal un volu- legat "n piele putred. )sta, spuse el cu veneraie/ este relatarea unei cltorii de la :urnul .-+rei pn/ ht/ la 3ro-ontoriul 3rsit/ de pe Gr-ul "ngheat/ scris de un cerceta pe nu-e Red(*n. 'u e datat/ dar face referire la Dorren 5tar> ca Rege al 'ordului/ aadar tre+uie s fie dinaintea Cuceririi. )on/ s!au luptat cu uriai< Red(*n a fcut nego chiar i cu copiii pdurii/ e scris totul aici. Cu gingie/ "ntoarse paginile cu un deget. A desenat i hri/ ve8i... ! Ai putea s scrii i tu o relatare despre -isiunea ta de cerceta/ 5a-. Avusese intenia s sune "ncura,ator/ dar spusese ce nu tre+uia. .lti-ul lucru de care avea nevoie 5a- era s i se rea-inteasc de ceea ce "i atepta a doua 8i. "ncepu s "nvrteasc sulurile fr rost. ai sunt i alte hri. Dac a avea ti-p s caut... :otul e o hara+a+ur. Dar a putea s pun totul "n ordine/ tiu c a putea/ "ns a avea nevoie de ti-p.../ ei +ine/ de ani! la drept vor+ind. or-ont voia hrile alea ceva -ai devre-e. )on scoase un sul dintr!o cutie i sufl stratul gros de praf de pe el. .n col i se sfar- "ntre degete cnd "l desfcu. .ite/ sta se fr-iea8/ 8ise el "ncrun!tndu!se deasupra -anuscrisului decolorat. Ai gri, cu- "l atingi. 5a- "ncon,ur -asa i "i lu sulul din -n/ inndu!# ca pe un ani-al rnit. Crile i-portante erau de o+icei copiate cnd aveau nevoie de ele. .nele dintre cele -ai vechi fuseser copiate pro+a+il de vreo cinci sute de ori. <i/ nu te o+osi s o copie8i pe asta. Dou8eci i trei de +utoaie de cod -arinat/ optspre8ece cutii cu ulei de pete/ un +utoi cu sare... ! .n inventar/ 8ise 5a-/ sau poate o list de vn8ri. 3e cine interesea8 ct cod -arinat au -ncat acu- ase sute de aniD se "ntre+ )on. 3e -ine. 5a- ae8 cu gri, sulul "n cutia din care "l scosese )on. 3oi afla/ "ntr! adevr/ att de -ulte clin ase-enea criC 0i pot spune ci oa-eni erau "n Rondul de 'oapte pe vre-ea aceea/ cu- triau/ ce -ncau... ncau -ncare/ 8ise )on/ i triau cu- tri- i noi. Ai fi surprins. 9eciul sta e o adevrat co-oar/ Dac spui tu. )on se "ndoia. ? co-oar "nse-na aur/ argint i giuvaiere/ nu praf/ pian,eni i piele putre8it. 5pun/ ripost +iatul gras. <ra -ai -are dect )on/ dup lege era +r+at/ dar era greu s te gndeti la el altfel dect la un +ieandru. A- gsit desene ale chipurilor din copaci i o carte despre li-+a copiilor pdurii/ lucrri pe care nici -car Citadela nu le are/

suluri din vechea Eal*ria/ relatri despre vre-uri/ calcule legate de anoti-puri/ scrise de -aesteri -ori de o -ie de ani... Crile vor fi tot aici cnd ne vo- "ntoarce. .ac( ne vo- "ntoarce... 9trnul .rs aduce dou sute de +r+ai eFperi-entai/ trei sferturi dintre ei cercetai. Rhorin 4alfhand va -ai aduce "nc o sut de frai din :urnul .-+rei. Eei fi "n siguran/ la fel ca "n castelul no+ilului tu tat de la 4orn 4ill. 5a-(ell :arl* schi un 8-+et trist. ! '!a- fost niciodat prea "n siguran nici "n castelul tatlui -eu. Zeii $ac glume crude, gndi )on. 3*p i :oad/ nu-ai potrivii s fac parte dintr!un -are grup de cercetai/ au r-as la Castelul 'egru/ iar 5a-(ell :arl*/ auto!declarat la/ "nfiortor de gras/ ti-id/ descurcndu!se la clrit aproape la fel de prost ca i cu sa+ia/ era nevoit s "nfrunte pdurea +ntuit. 9trnul .rs ducea dou colivii cu cor+i/ ca s poat tri-ite vor+ acas de pe dru-. aester Ae-on era or+ i -ult prea firav ca s cltoreasc "-preun cu ei/ aa c intendentul lui fusese nevoit s -earg "n locul su. ! Ave- nevoie de tine pentru cor+i/ 5a-/ i cineva tre+uie s - a,ute s!# in "n fru pe Grenn. @ui 5a- "ncepu s!i tre-ure +r+ia. Ai putea avea tu gri, de cor+i/ sau Grenn/ sau oricine, 8ise el cu o uoar ur- de disperare "n glas. Gi!a putea arta. :u tii i s scrii/ ai putea s!i tri-ii @ordului or-ont -esa,e la fel de +ine ca -ine. <u sunt intendentul 9trnului .rs. Ea tre+ui s!# "nsoesc pe el/ s a- gri, de calul lui/ s!i pregtesc cortul. 'u voi avea ti-p s a- gri, i de psri. 5a-/ ai rostit ,ur-ntul. Acu- eti un frate al Rondului de 'oapte. .nui frate din Rondul de 'oapte n!ar tre+ui s!i fie att de tea-. :uturor ne este tea-. A- fi ne+uni dac nu ne!ar fi. 3rea -uli soldai pieriser "n ulti-ii doi ani/ pn i 9en,en 5tar>/ unchiul lui )on. Au gsit doi dintre oa-enii unchiului su "n pdure/ ucii/ dar trupurile lor se ridicaser "n rcoarea nopii. Degetele arse ale lui )on se crispar cnd "i a-inti. Eedea i acu- acea creatur "n vis/ ?thor/ -ort/ cu ochii al+atri/ ar8tori/ i -inile negre i reci/ dar acesta era ulti-ul lucru pe care tre+uia s i!# a-inteasc lui 5a-. 'u e nici o ruine s si-i tea-/ -i!a spus tata/ ceea ce contea8 este cu- reui- s!o "nfrunt-. Eino/ o s te a,ut s aduni hrile. 5a- "ncuviin cu un aer nefericit. Rafturile erau atat de apropiate "nct/ la plecare/ fur nevoii s -earg unul "n spatele celuilalt. Galeria se deschidea ctre unul dintre tunelurile pe care fraii le nu-eau potecile vier-ilor/ culoare su+terane erpuitoare care legau pivniele de turnurile castelului negru pe su+ p-nt. Eara/ potecile vier-ilor erau arareori folosite de altcineva "n afar de o+olani i alte ani-ale duntoare/ dar iarna era altceva. Cnd n-eii se ridicau "nali i vnturile "ngheate veneau vuind dinspre -ia8noapte/ tunelurile erau tot ceea ce inea Castelul 'egru "n picioare. %ur&nd, gndi )on/ "n ti-p ce urcau. 0l v8use pe vestitorul care venise la aester Ae-on s aduc vor+ despre sfritul verii/ -arele cor+ al Citadelei/ al+ i linitit ca 'luca. Avusese parte cndva de o iarn/ cnd era foarte tnr/ dar toat lu-ea era de acord c fusese o iarn scurt i +lnd. Aceasta va fi altfel. 5i-ea "n oase. Cnd a,unser la suprafa/ 5a- rsufla ca foalele unui fierar din cau8a treptelor a+rupte. 0eir "n +taia unui vnt puternic care fcu -antia lui )on s se rsuceasc i s flfie. 'luc dor-ea "n spatele peretelui de chirpici al ha-+arului/ dar se tre8i la apariia lui )on/ ridicndu!i/ eapn "n sus/ coada al+/ stufoas/ cnd alerg spre ei. 5a- se uit chior la Hid. 5e "nla a-enintor deasupra lor/ o stnc de ghea de peste dou sute de -etri. Culoarea gheii se schi-+a cu fiecare -odificare a lu-inii. Acuavea al+astrul intens al rurilor "ngheate/ acu- al+ul -urdar al 8pe8ii "nvechite/ iar cnd prin faa soarelui trecea un nor/ se "ntuneca "n cenuiul palid al pietrei cavernoase. Hidul se "ntindea la rsrit i la apus ct vedeai cu ochii/ att de -are "nct eclipsa don,oanele

acoperite cu le-n i turnurile de piatr ale castelului/ fcndu!le s par -inuscule. <ra captul lu-ii. ?ar noi mergem dincolo de el" Cerul di-ineii era +r8dat de nori gri/ delicai/ dar palida linie roie era acolo/ "n spatele lor. 6raii "n negru nu-iser co-eta rtcitoare :ora lui or!-ont/ spunnd (doar pe ,u-tate "n glu-) c 8eii tre+uie c au tri-is!o ca s lu-ine8e calea +trnului prin pdurile +ntuite. ! Co-eta este att de strlucitoare "nct acu- o poi vedea i 8iua/ spuse 5a-/ u-+rindu!i ochii cu o -n de cri. ! @as co-etele/ 9trnul .rs vrea hrile. 'luc -ergea la galop "n faa lor. :erenurile preau prsite "n di-ineaa aceasta/ cu atia cercetai plecai la +ordelul din ?raul Crtiei/ spnd dup co-ori "ngropate sau "-+tndu!se cri. *renn plecase cu ei/ 3*p/ 4alder i :oad se oferiser s!i cu-pere pri-a sa fe-eie pentru a sr+tori "ntia lui -isiune de cerceta. Ar fi vrut s!i "nsoeasc i )on i 5a-/ dar 5a- era aproape la fel de speriat de trfe ca de pdurea +ntuit/ iar )on nu dorise s ia parte la aa ceva. ! 6acei ce vrei/ "i spuse lui :oad. <u a- fcut un ,ur-nt. Cnd trecur pe lng te-plul septi-/ au8i glasuri "nlndu!se "ntr!un cntec. Unii 1or t&r$e n a7unul unei 2(t(lii, al'ii 1or zei" )on se "ntre+ cine se si-ea -ai +ine pe ur-. :e-plul nu!# tenta -ai -ult dect +ordelul/ 8eii lui "i aveau te-plele "n locurile sl+atice unde copacii ini-ii "i "ntindeau ra-urile al+e ca nite oase. %ei @apte nu au nici o putere dincolo de Zid, gndi el/ dar zeii mei 1or atepta" 0n faa depo8itului de ar-e/ ,er <ndre( :arth lucra cu civa noi recrui. Eeniser noaptea trecut cu Con(*/ una dintre ciorile cltoare care cutreiera cele Bapte Regate/ adunnd oa-eni pentru Hid. Aceast nou recolt se co-punea dintr!un +r+at cu +ar+a al+/ spri,init de un toiag/ doi +iei cu prul +lai/ care preau frai/ un tnr ferche "n satin soios/ un +r+at 8drenros cu picioarele str-+e i un icnit 8-+itor care pro+a+il se visase lupttor. ,er <ndre( "i dovedea c se "nelase. <ra un cpitan de ar-e -ai +lnd dect fusese ,er Alliser :horne/ dar leciile lui "nc fceau vnti. 5a- se crispa la fiecare lovitur/ dar )on 5no( privi cu atenie ,ocul s+iilor. ! Ce prere ai despre ei/ 5no(D Donai 'o*e sttea "n ua depo8itului su de ar-e/ cu pieptul gol pe su+ orul de piele/ cu ciotul -inii stngi descoperit. Cu +urta lui -are i pieptul +o-+at/ cu nasul turtit i -aFilarul acoperit de pr negru/ aspru/ 'o*e nu era o apariie "ncnttoare dar/ oricu-/ era o pre8en +inevenit. Ar-urierul se dovedise un prieten de nde,de. iros a var/ rspunse )on/ "n ti-p ce ,er <ndre( se npusti asupra ina-icului i "l culc la p-nt. .nde i!a gsit Con(*D 0n te-nia unui lord/ lng Gullto(n/ rspunse fierarul. .n +andit/ un +r+ier/ un ceretor/ doi orfani i fiul unei trfe. Cu unii ca ei apr- p-nturile oa-enilor. 5e vor descurca. )on "i arunc lui 5a- un 8-+et pe furi. 'oi ne!a- descurcat. 'o*e "l trase -ai aproape. Ai au8it vetile despre fratele tuD Asear. Con(* i oa-enii lui aduseser cu ei vestea la -ia8noapte/ i "n sala de -ese aproape c nu se vor+ea despre altceva. )on nu era "nc sigur ce prere avea despre asta. Ro++/ regeD 6ratele cu care se ,ucase/ cu care se +tuse/ cu care "-prise pri-a can cu vinD .ar nu i laptele mamei, nu" )adar, acum Ro22 1a 2ea 1inul 1erii din cupe aurite, n timp ce eu ngenunchez l&ng( un iz1or s( sor2 z(pada topit( din c(uul m&inilor" ! Ro++ va fi un rege +un/ 8ise cu loialitate. ?areD 6ierarul "l privi direct. 5per c e aa/ +iete/ dar cndva a fi spus acelai lucru despre Ro+ert. 5e spune c i!ai furit ciocanul de r8+oi/ "i a-inti )on.

Da/ a- fost o-ul lui/ o-ul 9aratheonilor/ fierar i ar-urier la Captul 6urtunii pn ce -i!a- pierdut +raul. 5unt destul de +trn ca s!-i aduc a-inte de @ordul 5teffon "nainte s!# "nghit -area i i!a- cunoscut pe cei trei fii ai si de cnd s!au nscut. .nii oa-eni sunt ca s+iile/ fcui pentru lupt. 3une!i "n cui i vor rugini. ! Bi fraii luiD "ntre+ )on. Ar-urierul sttu o clip pe gnduri. ! Ro+ert era din oel curat/ 5tannis din fier curat/ negru/ dur i puternic/ dar fragil/ aa cu- devine fierul. 5e va frnge "nainte de a apuca s se "ndoaie. 0ar Renl*/ el e din ara-/ un -etal strlucitor i sclipitor/ fru-os la "nfiare/ dar care pn la ur- nu valorea8 prea -ult. @i din ce metal e Ro224 )on nu "ntre+. 'o*e era o-ul 9aratheonilor/ pro+a+il c "l considera pe )offre* regele de drept i pe Ro++ un trdtor. 0n fria Rondului de 'oapte eFista un pact nerostit s nu te vri niciodat prea adnc "n ase-enea discuii. ?a-enii veneau la Hid de pe tot cuprinsul celor Bapte Regate/ vechile si-patii i loialiti nu erau uor de uitat/ indiferent cte ,ur-inte fcea o-ul/ iar )on "nsui avea un -otiv "nte-eiat s tie asta. 3n i 5a-... Casa tatlui su fcuse ,ur-nt fa de 4igh!garden/ al crui @ord :*rell "l spri,inea pe Regele Renl*. <ra -ai +ine s nu vor+easc despre ase-enea lucruri. Rondul de 'oapte nu era de partea ni-nui. @ord or-ont ne ateapt/ spuse )on. '!a- s te rein cnd te ateapt 9trnul .rs. 'o*e "l +tu pe u-r i 8-+i. Heii fie cu tine -ine/ 5no(. 5!# aducei "napoi pe unchiul la al tu/ au8iD ! ? s!# aduce-/ "i pro-ise )on. Co-andantul or-ont se sta+ilise "n :urnul Regelui dup ce incendiul "l -istuise pe al lui. )on "l ls pe 'luc cu str,erii/ lng u. Alte scri/ 8ise 5a- depri-at cnd "ncepur s urce. .rsc scrile. <i/ iat un lucru cu care nu vo- avea de!a face "n pdure. Cnd intrat "n solariu/ cor+ul "i ochi i-ediat. ,now< strig pasrea. or-ont "i "ntrerupse conversaia. ! Gi!a luat destul de -ult cu hrile alea. Ddu la o parte resturile de la -icul de,un ca s fac loc pe -as. 3une!le aici. ? s - uit la ele -ai tr8iu. :horen 5-all(ood/ un cerceta -usculos cu o +r+ie -oale i o gur i -ai -oale/ ascuns su+ o +ar+ firav/ le arunc lui )on i lui 5a- cte o privire rece. 6usese unul dintre acoliii lui Alliser :horne i nu!i iu+ea pe nici unul. ! @ocul @ordului Co-andant este la Castelul 'egru/ s stpneasc i s co-ande/ "i spuse lui or-ont/ ignorndu!i pe noii venii. Aa -i se pare -ie. Cor+ul flfi din aripile sale -ari/ negre. =ie, mie, mie" Dac vei fi vreodat @ord Co-andant/ poi s luci cu- pofteti/ "i rspunse or-ont/ dar mie -i se pare c nu a- -urit "nc i nici c te!au pus fraii "n locul -eu. 5unt 3ri- Cerceta acu-/ c 9en 5tar> s!a pierdut i ,er )are-* a fost ucis/ 8ise 5-all(ood cu "ncpnare. Co-anda ar tre+ui s!-i aparin. or-ont nu voia s aud de aa ceva. ! <u l!a- tri-is pe 9en 5tar>/ i pe ,er La*-ar "naintea lui. 'u a- de gnd s te tri-it i pe tine dup ei i s stau s - "ntre+ ct ti-p tre+uie s atept pn s te dau pierdut. Ridic un deget. 0ar 5tar> r-ne 3ri- Cerceta pn cnd vo- ti cu siguran c e -ort. Dac va veni 8iua aceea/ eu voi fi cel care "i va nu-i succesorul/ nu tu. Acu- nu!-i -ai irosi ti-pul. 3lec- cnd se crap de 8iu/ sau ai uitatD 5-all(ood se ridic "n picioare. Cu- poruncete stpnul -eu. 0n dru- spre ieire/ se "ncrunt la )on de parc ar fi fost vina lui. 3ri- CercetaD ?chii 9trnului .rs sclipir privindu!# pe 5a-. ai degra+ te!a nu-i pe tine 3ri- Cerceta. Are insolena s!-i spun "n fa c sunt prea +trn s -erg cu el. 0i par +trn/ +ieteD 3rul care se retrsese de pe easta ptat a lui or-ont i se

regrupase su+ +r+ie/ "ntr!o +ar+ al+/ rar/ care "i acoperea o -are parte din piept. ? lovi cu putere. 3ar $ira14 5a- deschise gura i scoase un -ic chiit. 9trnul .rs "l "nspi-nta. 'u/ stpne/ interveni repede )on. Ari puternic ca o... o... 'u "ncerca s - a-geti/ 5no(/ tii c nu -erge cu -ine. @as!- s - uit la hrile alea. or!-ont scotoci pripit printre ele/ acordndu!i fiecreia doar cte o privire scurt i un -or-it. Asta e tot ce ai putut gsiD <u... s!s!stpne/ se +l+i 5a-/ erau... erau -ai -ulte/ d!d!dar... de8ordinea... Astea sunt vechi/ se plnse or-ont/ iar cor+ul su "l i-it/ strignd ascuit: 5echi, 1echi" 5atele pot s apar i s dispar/ dar dealurile i rurile vor r-ne "n acelai loc/ art )on. ! Destul de adevrat. Gi!ai ales cor+ii/ :arl*D ! ! aester Ae-on v!vrea s!i i!ia disear/ dup -!-!-as. ? s "i iau pe cei -ai +uni. Detepte psri/ i puternice. 6uternice, 8ise pasrea lui/ u-flndu!se "n pene. 6uternice, puternice" ! Dac se "nt-pl cu-va s fi- cu toii -celrii acolo/ vreau ca succesorul -eu s tie unde i de ce a- -urit. Discuia despre -cel "l reduse pe 5a-(ell :arl* la tcere. or-ont se aplec "nainte: ! :arl*/ cnd avea- pe ,u-tate vrsta ta/ -a-a -i!a spus c/ dac stau cu gura cscat/ s!ar putea ca o nevstuic s cread c e vi8uina ei i s!-i alunece pe gt. Dac ai ceva de spus/ spune. Altfel/ atenie la nevstuici. 6cu un se-n +rusc cu -na: 3leac/ n! a- ti-p de prostii. 6r "ndoial/ aester are pen!tru tine o trea+ pe care o poi face. 5a- "nghii "n sec/ se retrase i o lu la picior att de repede/ "nct aproape c se "-piedic "n goan. 9iatul la e att de prost pe cu- pareD "ntre+ @ordul Co-andant cnd 5a- iei. 6rost, se plnse cor+ul. or-ont nu atept rspunsul lui )on. 'o+ilul su tat e +ine v8ut "n consiliile lui Renl*/ iar -ie -i!a trecut prin cap s!# tri-it pe el... 'u/ -ai +ine nu. Renl* nu e genul care s ia a-inte la un grsan care tre-ur. ? s!# tri-it pe ,er Arnell. < -ult -ai serios/ iar -a-a lui a fost una dintre -erele ver8i 6osso(a*. Dac "-i per-ii/ stpne/ ce vrei de la Regele Renl*D Acelai lucru pe care "l vreau de la toi/ tinere. ?a-eni/ cai/ s+ii/ ar-uri/ grne/ +rn8/ vin/ ln/ cuie... Rondul de 'oapte nu are orgolii/ pri-i- ceea ce ni se ofer. 9tu cu degetele "n scndurile aspre ale -esei. Dac vnturile ar fi +lnde/ ,er Alliser ar tre+ui s a,ung la De+arcaderul Regelui cnd se schi-+ luna/ dar dac +iatul acesta/ )offre*/ "i va acorda vreo atenie/ asta nu tiu. Casa @annister n!a fost niciodat prietena Gr8ii. :horne poate s le arate -na creaturii. <ra ceva palid/ "nfricotor/ cu degete negre/ care se rsucea i se agita "n vasul ei de parc ar fi fost "nc "n via. ! A- putea s -ai gsi- o -n s i!o tri-ite- lui Renl*D D*(en 8ice c dincolo de Hid poi gsi orice. Da/ aa 8ice D*(en. Bi ulti-a dat cnd a -ers s cercete8e/ 8ice c a v8ut un urs "nalt de cinci -etri. or-ont rse 8go-otos. 5e spune c sora -ea i!a luat un urs ca iu+it. ? s cred asta cnd o s cred c eFist un urs de cinci -etri. Dei/ "ntr!o lu-e unde -orii se ridic i u-+l.... Ah/ chiar i aa/ o-ul tre+uie s cread ce vede cu ochii lui. A- v8ut -orii u-+lnd. '!a- v8ut nici un urs uria. 0i arunc lui )on o privire lung/ iscoditoare. Dar vor+ea- de -iniC A ta cu- -ai eD ai +ine. )on "i scoase -nua din -oleschin i i!o art. na "i era acoperit de cicatrici pn la ,u-tatea ante+raului/ iar carnea ro8alie/ ptat/ era "nc strns i -oale la pipit/ dar se vindeca. doare/ totui. aester Ae-on spune c e +ine. i!a dat o alifie s o iau cu -ine pe dru-.

3oi s ii Ghearalung/ "n ciuda dureriiD Destul de +ine. )on "i "ndoi degetele/ deschi8nd i "nchi8nd pu-nul/ aa cu- "i artase aester Ae-on. :re+uie s fac eFerciii cu degetele "n fiecare 8i/ ca s le pstre8 agere. ? fi el or+/ dar Ae-on tie ce spune. rog la 8ei s ni!# -ai lase "nc dou8eci de ani. Btii c ar fi putut fi regeD )on fu luat prin surprindere. i!a spus c tatl lui a fost rege/ dar nu... A- cre8ut c pro+a+il e un fiu -ai -ic. Aa a i fost. :atl tatlui su a fost Daeron :argar*en/ Cel De!al Doilea pe 'u-ele 5u/ care a transfor-at inutul Dorne "n regat. ? parte a "nelegerii a fost s se "nsoare cu o prines din Dorne. 0!a druit patru fii. :atl lui Ae-on/ ae>ar/ a fost cel -ai -ic dintre ei/ iar Ae-on a fost cel de!al treilea fiu al lui. 0a a-inte/ toate acestea au fost cu -ult "nainte ca eu s - nasc/ aa +trn cu- vrea s - fac 5-all(ood. aester Ae-on a fost nu-it Cavaler al Dragonului. Aa este. .nii spun c 3rinul Ae-on a fost adevratul tat al Regelui Daeron/ nu Aegon cel 'etre+nic. 6ie cu- o fi fost/ lui Ae-on al nostru i!a lipsit talentul de so al Cavalerului Dragon. 0i plcea s spun c avea o sa+ie "nceat/ dar -intea iute. 'u e de -irare c +unicul su #!a eFpediat la Citadel. Avea nou sau 8ece ani/ cred/ i era tot al noulea sau al 8ecelea pe linia succesiunii. aester Ae-on nu-ra -ai -ult de o sut de 8ile de natere/ tia )on. 6irav/ stafidit/ pipernicit i or+/ era greu s i!# i-agine8i pe cnd era un +ieel/ nu -ai -are dect Ar*a. or-ont continu: Ae-on "i vedea de crile lui cnd cel -ai "n vrst dintre unchii lui/ ur-torul pretins -otenitor/ a fost ucis "ntr!un accident la un turnir. A lsat doi fii/ dar ei l!au ur-at "n -or-nt la scurt ti-p/ "n ti-pul arii aladii a 3ri-verii. Regele Daeron s!a prpdit i el/ i astfel/ coroana a trecut la Aer*s/ cel de!al doilea fiu al lui Daeron. Regele 'e+un. )on era nucit. Aer*s fusese rege "naintea lui Ro+ert/ deci asta nu se "nt-plase cu att de -ult vre-e "n ur-. ! 'u/ a fost Aer*s "ntiul. Cel pe care Ro+ert #!a detronat a fost al doilea pe nu-ele su. ! Cu ct ti-p "n ur- a fost astaD ! Acu- aproFi-ativ opt8eci de ani/ spuse 9trnul .rs/ i nu/ nc( nu era- nscut/ dei Ae-on furise de,a o ,u-tate de du8in de inele din lanul su de aester pe atunci. Aer*s s!a cstorit cu sora sa/ aa cu- li se cerea :argar*enilor/ i a do-nit 8ece sau doispre8ece ani. Ae-on i!a fcut ,ur-intele i a prsit Citadela ca s slu,easc la curtea unui lord oarecare... pn ce no+ilul su unchi a -urit. :ronul de 6ier a trecut la ulti-ul dintre cei patru fii ai Regelui Daeron. Acela a fost ae>ar/ tatl lui Ae-on. 'oul rege i!a che-at toi fiii la curte i a vrut s!# pri-easc pe Ae-on "n consiliile sale/ dar Ae-on a refu8at/ spunnd c ar u8urpa locul care i se cuvenea de drept arelui aester. 0n schi-+/ a slu,it la cetatea fratelui su -ai -are/ alt Daeron. <i +ine/ a -urit i acela/ lsnd "n ur-a lui doar o fat cu -intea sla+. Ereun sifilis pe care #!a luat de la vreo trf/ presupun. .r-torul frate a fost Aerion. Aerion cel onstruosD )on cunotea acel nu-e. J3rinul Care 5e Credea DragonK era una dintre cele -ai "nfiortoare poveti ale 9trnei 'an. @ui 9ran/ friorul su/ "i plcea. :oc-ai acela/ dei el i!a spus Aerion 6lacr 5trlucitoare. 0ntr!o sear/ a +ut o can "ntreag cu foc sl+atic dup ce le!a spus prietenilor c asta "l va transfor-a "n dragon/ dar 8eii au fost +ln8i i l!au transfor-at "ntr!un cadavru. @a nici un an dup aceea/ Regele ae>ar a -urit "n lupt "-potriva unui lord r8vrtit. )on nu era "ntru totul strin de istoria regatului/ -aesterul lui se "ngri,ise de asta.

! 5!a "nt-plat "n anul arelui Consiliu/ 8ise el. @or8ii au trecut peste +iatul -ic al 3rinului Aerion i peste fiica 3rinului Daeron i i!au dat coroana lui Aegon. ! Da i nu. @a "nceput i!au oferit!o discret lui Aegon i tot discret el a refu8at. Heii voiau ca el s slu,easc/ nu s conduc/ le!a spus. 6cuse un ,ur-nt i nu voia s "l "ncalce/ dei "nsui "naltul 5epton se oferise s!i dea de8legarea. <i +ine/ nici un o- 8dravn la cap nu voia sngele lui Aerion pe tron/ iar fiica lui Daeron/ pe lng faptul c era fat/ era sla+ de -inte/ aa c n!au avut de ales dect s se "ndrepte ctre fratele -ai -ic al lui Ae-on/ Aegon/ Cel de!al Cincilea pe 'u-ele 5u. 0 s!a spus Aegon cel 'esigur/ nscut al patrulea fiu al celui de!al patrulea fiu. Ae-on tia/ i pe +un dreptate/ c dac ar fi r-as la curte/ cei crora nu le convenea do-nia fratelui su vor cuta s!# foloseasc/ aa c a venit la Hid. Bi aici a r-as/ "n ti-p ce fratele su i fiul fratelui su i fiul acestuia au do-nit fiecare i au -urit la rndul lor/ pn ce )ai-e @annister a pus capt liniei Regilor Dragoni. Rege, croncni cor+ul. 3asrea flfi "n aerul solariului pentru a poposi pe u-rul lui or-ont. Rege, 8ise din nou/ pind de colo!colo. 0i place cuvntul/ 8ise )on 8-+ind. .n cuvnt uor de rostit. .n cuvnt uor s!i plac. Rege, repet pasrea. Cred c vrea s spun c tu ar tre+ui s ai o coroan/ stpne. Regatul are de,a trei regi/ i sunt prea -uli pentru gustul -eu. or-ont -ngie cor+ul su+ cioc cu degetele/ dar "n tot acest ti-p ochii nu i se de8lipir de la )on 5no(. 0l fcea s se si-t ciudat. 5tpne/ de ce -i!ai spus toate astea despre aester Ae-onD :re+uie s a- un -otivD or-ont se foi "n scaun/ "ncruntndu!se. 6ratele tu/ Ro++/ a fost "ncoronat Rege al 'ordului. :u i Ae-on avei acest lucru "n co-un. .n rege ca frate. ! Bi "nc un lucru/ 8ise )on. .n ,ur-nt. 9trnul .rs pufni/ iar cor+ul "i lu 8+orul/ fl! find "n cerc prin "ncpere. D!-i un o- pentru fiecare ,ur-nt pe care l!a- v8ut "nclcat i Hidul nu va duce niciodat lips de aprtori. A- tiut dintotdeauna c Ro++ va fi @ord de Linterfell. or-ont fluier i pasrea veni "napoi la el/ ae!8ndu!i!se pe +ra. ! .n lord e ceva/ un rege altceva. 0i ddu cor+ului o -n de gru din +u8unar. 0l vor "nve-nta pe fratele tu Ro++ "n -tsuri/ satin i catifea "ntr!o sut de culori felurite/ "n ti-p ce tu vei tri i vei -uri in c-a neagr de 8ale. 5e va cstori cu o prines fru-oas i va avea fii cu ea. :u nu vei avea nici soie/ nici nu vei ine un copil din sngele tu "n +rae. Ro++ va do-ni/ tu vei slu,i. ?a-enii "i vor spune Cor+. @ui "i vor spune n(l'imea Ta" Cntreii vor slvi fiecare lucru ne"nse-nat pe care "l va face/ "n ti-p ce faptele tale cele -ai -ree vor r-ne necntate. 5pune!-i c ni-ic din toate acestea nu te tul+ur/ )on/ i te voi nu-i -incinos i voi ti c a- dreptate. )on se ridic/ "ncordat ca un arc. Bi dac -!ar tul+ura/ ce a putea s fac/ aa +astard cu- suntD Ce 1ei faceD "ntre+ or-ont. 9astard cu- etiD voi fr-nta/ rspunse )on/ i "-i voi ine ,ur-intele.

CATELYN

Coroana fiului su era proaspt scoas din for, i lui Catel*n 5tar> i se prea c greutatea ei apsa greu pe capul lui Ro++. Eechea coroan a Regilor 0ernii fusese pierdut cu trei secole "n ur-/ dup ce "i fusese "n-nat lui Aegon Cuceritorul/ cnd :orrhen 5tar> a fost "ngenuncheat. Ce a fcut Aegon cu ea nu tia ni-eni. 6ierarul @ordului 4oster "i fcuse +ine trea+a i coroana lui Ro++ se-na foarte -ult cu felul "n care se 8icea c artase cealalt/ "n povetile spuse despre regii 5tar> de odinioar: un cerc deschis din +ron8 +tut/ "ncrustat cu runele 3ri-ilor ?a-eni/ acoperite de nou spice negre de fier -ontate "n for- de spade. Aur/ argint i neste-ate nu avea de nici unele/ +ron8ul i fierul erau -etalele iernii/ "ntunecate i puternice/ "nfruntnd frigul. 0n ti-p ce ateptau "n 5ala are de la Riverrun s le fie adus pri8onierul/ "l v8u pe Ro++ "-pingnd coroana pe spate/ lsnd!o s se odihneasc pe s-ocul

lui de pr castaniu. Cteva -o-ente -ai tr8iu o trase "napoi "n fa/ -ai apoi o rsuci pe un sfert/ de parc aa ar fi putut s "i stea -ai uor pe frunte. : lucru greu supor'i coroan(, gndi Catel*n privindu!#/ mai ales pentru un 2(iat de cincisprezece ani" Cnd str,ile aduser pri8onierul "nuntru/ Ro++ "i ceru sa+ia. ?l*var 6re* i!o "ntinse cu -nerul "nainte/ iar fiul ei o trase din teac i i!o puse goal pe genunchi/ o a-eninare deschis/ "n v8ul tuturor. "nli-ea :a/ iat o-ul pe care l!ai cerut/ anun ,er Ro+in R*ger/ cpitan al gr8ii Casei :ull*. "ngenunchea8 "naintea regelui/ @annisterC strig :heon Gre*,o*. ,er Ro+in "l "-pinse pe pri8onier "n genunchi. 'u arat ca un leu/ cuget Catel*n. Acest ,er Cleos 6re* era unul dintre fiii Doa-nei Genna/ care era sora @ordului :*(in @annister/ dar nu avea ni-ic din fru-useea ne-ai"ntlnit a @annisterilor/ cu prul +lond i ochii ver8i. 0n schi-+/ -otenise prul aten/ sr-os/ +r+ia -oale i faa supt a tatlui su/ ,er <--on 6re*/ al doilea fiu al +trnului @ord Lalder. ?chii si erau pali8i i apoi i parc nu se putea opri din clipit/ dar pro+a+il de vin era doar lu-ina. :e-niele de su+ Riverrun erau "ntunecoase i pline de u-e8eal/ i "n aceste 8ile erau i aglo-erate. ! Ridic!te/ ,er Cleos. Eocea fiului ei nu era la fel de rece cu- ar fi fost cea a tatlui su/ dar nu suna nici ca aceea a unui +iat de cincispre8ece ani. R8+oiul "l fcuse +r+at "nainte de vre-e. @u-ina arunca palide sclipiri pe la-a s+iei de pe genunchii si. :otui/ nu sa+ia era cea care "l fcu pe ,er Cleos 6re* s se tea-/ ci fiara. Ent Cenuiu "l nu-ise fiul ei. .n lup strvechi/ -are ca orice copoi/ usciv/ cu +lana fu-urie i ochii ase-enea aurului topit. Cnd ani-alul fcu un pas uor "nainte i "l adul-ec pe cavalerul pri8onier/ fiecare o- din sal si-i -irosul spai-ei. ,er Cleos fusese prins "n ti-pul +tliei din 3durea Boaptelor/ unde Ent Cenuiu sfiase +eregata unei ,u-ti de du8ini de oa-eni. Cavalerul se ridic i/ srind cu atta vioiciune/ unii dintre privitori "ncepur s rd 8go-otos. ! ulu-esc/ stpne. n(l'imea Ta, rcni @ordul .-+er/ arele,on/ -ereu cel -ai guraliv dintre stegarii lui Ro++ i/ "n acelai ti-p/ cel -ai devotat i -ai feroce/ sau cel puin aa susine el. 6usese pri-ul care "l procla-ase pe fiul ei Rege al 'ordului/ i nu ar fi tolerat nici o i-pietate la adresa onoarei nou!nu-itului suveran. "nli-ea :a/ se corect repede ,er Cleos. 5cu8ele -ele. #u e un om ndr(zne', gndi Catel*n. De fapt/ e -ai -ult un 6re* dect un @annister. Erul lui/ Regicidul/ ar fi fost cu totul altceva. 'u ar fi reuit niciodat s scoat acel titlu printre dinii perfeci ai lui )ai-e @annister. ! :e!a- scos din celul ca s duci -esa,ul -eu verioarei tale/ Cersei @annister/ la De+arcaderul Regelui. Eei cltori su+ un steag de pace/ escortat de trei8eci dintre cei -ai +uni oa-eni ai -ei. ,er Cleos era vi8i+il uurat. Atunci voi fi deose+it de onorat s duc reginei -esa,ul "nli-ii Eoastre. 5 fie "neles/ 8ise Ro++. 'u!i dau li+ertatea. 9unicul tu/ @ordul Lalder/ -i!a pro-is spri,inul su i pe cel al Casei 6re*. uli dintre verii i unchii ti au -ers cu noi la 3durea Boaptelor/ dar tu ai ales s lupi su+ stindardul leului. Asta face din tine un @annister/ nu un 6re*. Ereau ,ur-ntul tu/ pe onoarea ta de cavaler/ c/ dup ce trans-ii -esa,ul -eu/ te vei "ntoarce cu rspunsul reginei i "i vei relua captivitatea. ,er Cleos rspunse pe nersuflate: )ur.

:oi oa-enii din aceast sal te!au au8it/ "l averti8 fratele lui Catel*n/ ,er <d-ure :ull*/ care vor+ea/ "n nu-ele Riverrunului i al lor8ilor :ridentului/ "n locul tatlui lor aflat pe -oarte. Dac nu te "ntorci/ "ntreg regatul va ti c ai ,urat str-+. Eoi face aa cu- a- ,urat/ rspunse ,er Cleos "ncordat. Care este acest -esa,D ? ofert de pace. Ro++ se ridic "n picioare/ cu sa+ia "n -n. Ent Cenuiu trecu lng el. 0n sal se fcu linite. 5pune!i Reginei Regente c dac "-i "ndeplinete condiiile/ voi vr" aceast sa+ie "n teac i voi pune capt r8+oiului dintre noi. 0n fundul slii/ Catel*n privea silueta "nalt i sfri,it a @ordului Richard Qarstar> fcndu!i loc printr!un ir de str,eri i ieind pe u. 'i-eni altcineva nu se -ica. Ro++ nu acord nici o atenie acestei "ntreruperi. ! ?l*var/ hrtiaC porunci el. Cavalerul "i lu sa+ia i "i "n-na un sul de perga-ent. Ro++ "l desfur. ! 0n pri-ul rnd/ Regina tre+uie s!-i eli+ere8e surorile i s le asigure transportul pe -are/ de la De+arcaderul Regelui pn la 3ortul Al+. :re+uie s se "neleag c -aria,ul 5ansei cu )offre* 9aratheon a luat sfrit. Cnd voi pri-i de veste de la castelanul -eu c surorile -ele s!au "ntors nevt-ate la Lin!terfell/ "i voi eli+era pe verii reginei/ cavalerul Lille- @annister i fratele tu/ :eon 6re*/ i le voi da o escort pn la Casterl* Roc> sau oriunde dorete s!i tri-it. Catel*n 5tar> "i dorea s poat citi gndurile care se ascundeau "n spatele fiecrui chip/ dincolo de fiecare frunte +r8dat i de fiecare pereche de +u8e strnse. ! 0n al doilea rnd/ ose-intele no+ilului -eu tat ne vor fi returnate/ ca s se poat odihni alturi de fratele i sora lui "n criptele de su+ Linterfell/ aa cu- i!ar fi dorit. R-iele p-nteti ale oa-enilor din garda casei sale/ care au -urit la datorie la De+arcaderul Regelui/ tre+uie/ de ase-enea/ returnate. ?a-enii r-ai "n via au plecat spre -ia88i/ iar ose-intele reci se vor "ntoarce. #ed a1ea dreptate, gndi Catel*n. >ocul lui era la /inter$ell, mi8a spus asta, dar am 1rut sa8l ascult4 #u" .u8te, i8am spus, tre2uie s( $ii =&na Regelui Ro2ert, pentru 2inele %asei, de dragul copiilor notri""" al meu, nu de altce1a""" ! 0n al treilea rnd/ spada tatlui -eu/ Ghea/ "-i va fi tri-is aici/ la Riverrun. 0l privi pe ,er <d-ure :ull*/ fratele ei/ "n ti-p ce sttea cu degetele -ari agate de centura sa+iei/ cu chipul neclintit ca o stnc. ! 0n al patrulea rnd/ regina "i va porunci tatlui ei/ @ordul :*(in/ s!i eli+ere8e pe acei cavaleri i stegari ai -ei pe care i!a luat pri8onieri "n +tlia de la 6urca Eerde a :ridentului. Dup ce face asta/ voi eli+era propriii -ei pri8onieri luai la 3durea Boaptelor i la 9tlia :a+erelor/ cu eFcepia lui )ai-e @annister/ care va r-ne ostaticul -eu pentru +una purtare a tatlui su. Catel*n studie 8-+etul de cunosctor al lui :he!on Gre*,o*/ "ntre+ndu!se ce "nse-na. :nrul acela are un -od de a privi de parc ar ti vreo glu- secret la care nu-ai el avea acces. @ui Catel*n nu "i plcuse asta niciodat. ! 0n sfrit/ Regele )offre* i Regina Regent tre+uie s renune la toate preteniile de do-inaie asupra 'ordului. De!acu- "nainte nu -ai face- parte din ara lor/ ci sunte- un regat li+er i independent/ ca "n vechi-e. :eritoriul nostru va cuprinde toate p-nturile clanului 5tar> de la 'ord de Gt i/ "n plus/ inuturile str+tute de Rul :rident i de afluenii si/ -rginite la apus de Dintele de Aur i la rsrit de unii @unii. ! R<G<@< '?RD.@.0/ +u+ui arele,on .-+er/ i8+ind aerul cu pu-nul su ct un ,a-+on/ "n ti-p ce striga ,tar;< ,tar;< Regele #ordului<" Ro++ "nfur perga-entul la loc. ! aester E*-an a desenat o hart. Eei pri-i o copie pentru regin. @ord :*(in tre+uie s se retrag dincolo de aceste granie i s opreasc ,afurile/ incendierile i devastrile. Regina Regent i fiul ei nu vor cere taFe/ dri i servicii de la poporul -eu i "-i vor de8lega lor8ii i cavalerii de toate ,ur-intele de credin/ leg-intele/

pro-isiunile/ datoriile i o+ligaiile fa de :ronul de 6ier i de Casele 9aratheon i @annister. 0n plus/ @annisterii vor tri-ite 8ece ostatici de fa-ilie no+il/ asupra crora vocdea de co-un acord/ ca garanie a pcii. Acetia vor fi tratai ca oaspei de onoare/ confor- rangului lor. Atta ti-p ct ter-enii acestui pact vor fi respectai cu +un!credin/ voi eli+era cte doi ostatici "n fiecare an i "i voi reda fa-iliilor lor/ nevt-ai. Ro++ a8vrli sulul de perga-ent la picioarele cavalerului su. Acestea sunt condiiile. Dac le "ndeplinete/ "i voi oferi pacea. Dac nu ! fluier i Ent Cenuiu "nainta/ -rind ! va avea parte de "nc o 3dure a Boaptelor. 8 ,tar;< rcni din nou arele,on/ i acu- i se alturar i alte glasuri/ strignd: ,tar;, Regele #ordului< @upul "i ddu capul pe spate i "ncepu s urle. Chipul lui ,er Cleos cptase culoarea laptelui prins. ! Regina va au8i -esa,ul tu/ @ord... "nli-ea :a. 9ine/ 8ise Ro++. ,er Ro+in/ ve8i s pri-easc o -as +un i haine curate. Ea pleca la pri-ele ra8e de lu-in. Cu- porunceti/ "nli-ea :a/ rspunse ,er Ro+in R*ger. Atunci/ a- "ncheiat. Cavalerii i lor8ii stegari adunai "i plecar genunchii "n ti-p ce Ro++ se "ntoarse s plece/ cu Ent Cenuiu "n spatele lui. ?l*var 6re* se npusti "nainte s deschid ua. Catel*n "i ur-/ cu fratele ei alturi. ! :e!ai descurcat +ine/ "i spuse fiului su/ "n galeria care ducea "n spatele slii/ dei trea+a aceea cu lupul pare o fars -ai potrivit pentru un +ieandru dect pentru un rege. Ro++ "l scarpin pe Ent Cenuiu dup ureche. Ai v8ut ce fa a fcut/ -a-D o "ntre+ el 8-+ind. <u a- v8ut cu- a ieit @ordul Qarstar>. Bi eu la fel. Ro++ "i scoase coroana cu a-+ele -ini i i!o ddu lui ?l*var. Du asta "napoi "n dor-itorul -eu. AA "ndat/ "nli-ea :a. Cavalerul se "ndeprt gr+it. 3un r-ag c au -ai fost i alii care au si-it ca @ordul Qarstar>/ afir- <d-ure/ fratele ei. Cu- pute- vor+i despre pace cnd @annisterii se "ntind ca o -oli- peste do-eniile tatlui -eu/ furndu!i recoltele i -celrindu!i oa-eniiD <u a- -ai spus/ tre+uie s intr- "n 4arrenhal. ! 'u ave- puterea/ 8ise Ro++ fr tragere de ini-. <d-ure insist: Deveni- -ai puternici dac st- aiciD ?astea noastr se di-inuea8 pe 8i ce trece. Bi cine e de vinD se repe8i Catel*n la fratele su. @a insistenele lui <d-ure/ Ro++ le dduse lor8ilor riverani per-isiunea s plece/ dup "ncoronarea sa/ s!i apere fiecare propriile p-nturi. ,er arP 3iper i @ord Qar*l Eance plecaser pri-ii. @e ur-ase @ordul )onos 9rac>en/ ,urnd s!i redo+ndeasc r-iele castelului su ars i s!i "ngroape -orii/ iar acu- @ordul )ason allister "i anunase intenia de a se "ntoarce pe scaunul su de la 5eagard/ care scpase neatins "n ur-a +tliei. 'u le poi cere lor8ilor -ei s stea cu -inile "n sn "n ti-p ce c-purile lor sunt ,efuite i oa-enii sunt trecui prin sa+ie/ 8ise ,er <d-ure/ dar @ordul Qarstar> e un o- al nordului. Ar fi ru dac ne!ar prsi. Eoi vor+i cu el/ 8ise Ro++. A pierdut doi fii la 3durea Boaptelor. Cine!# poate "nvinui dac nu vrea s fac pace cu ucigaii lor/ cu ucigaii tatlui -euD ai -ult vrsare de snge nu!i va aduce "napoi pe tatl tu sau pe fiii @ordului Ric>ard/ 8ise Catel*n. :re+uia fcut o ofert/ dei un o- -ai "nelept ar fi putut s "ndulceasc puin condiiile. ! Dac erau puin -ai dulci/ a fi vo-at. 9ar+a "i crescuse -ai roie dect prul su cas!

taniu!rocat. Ro++ prea s ai+ i-presia c "i ddea un aer fioros/ regal/ -ai -atur. Dar/ cu sau fr +ar+/ r-nea un copil de cincispre8ece ani/ care voia r8+unare la fel de -ult ca Ric>ard Qarstar>. 'u se lsase uor convins s fac nici -car aceast ofert/ aa proast cu- era. Cersei @annister nu va fi niciodat( de acord s!i dea surorile pentru doi veri. "i va vrea fratele/ dup cu- tii foarte +ine. 0i -ai spusese asta i "nainte/ dar Catel*n descoperise c regii nu ascult nici pe ,u-tate la fel de atent ca fiii. 'u!# pot eli+era pe Regicid/ nici -car dac a vrea. @or8ii -ei nu ar accepta asta niciodat. @or8ii ti te!au fcut regele lor. Bi - pot schi-+a la fel de uor. Dac preul pe care tre+uie s!# plti- pentru a le avea pe Ar*a i 5ansa tefere "napoi este coroana ta/ ar tre+ui s!# plti- +ucuroi. )u-tate dintre lor8ii ti ar dori s!# ucid pe @annister "n celul. Dac va -uri ct ti-p e pri8onier/ oa-enii vor spune... ... c a -eritat!o din plin/ co-plet Ro++. Bi surorile taleD "ntre+ tios Catel*n. "i vor -erita i ele -oarteaD 0i ,ur/ dac fratelui ei i se "nt-pl ceva ru/ Cersei ne!o va plti/ cu snge pentru snge... @annister nu va -uri/ rspunse Ro++. 'i-eni nici -car nu vor+ete cu el fr per-isiunea -ea. Are -ncare/ ap/ paie curate/ -ai -ult confort dect i se cuvine. Dar nu! # voi eli+era nici -car pentru Ar*a i 5ansa. 6iul ei o privea de sus n 7os, "i ddu sea-a Catel*n. 3are r(z2oiul l $(cuse s( creasc( at&t de repede, se "ntre+ ea/ sau coroana pe care i8o aezaser( pe cap4 ! :e te-i s!# ai din nou pe @annister pe c-pul de lupt/ sta e adevrulD Ent Cenuiu -ri/ ca i cu- ar fi si-it pericolul pentru Ro++/ iar <d-ure :ull* ae8 o -n freasc pe u-rul lui Catel*n. ! Cat/ nu. 9iatul are dreptul s fac asta. 'u!-i spune 2(iat, 8ise Ro++/ "ntorcndu!se ctre unchiul su/ revrsndu!i dintr!o dat furia pe +ietul <d-ure/ care nu voise dect s!# susin. 5unt aproape +r+at "n toat firea i sunt rege ! regele t(u, ,er" Bi nu - te- de )ai-e @annister. @!a- "nvins o dat. 0l voi "nvinge din nou/ dac tre+uie/ nu-ai c... "i ddu la o parte o uvi de pr din ochi i "i scutur capul. A fi putut s!# dau pe Regicid "n schi-+ul tatlui -eu/ dar... ...dar nu "n schi-+ul fetelorD Eocea ei era distant. 6etele nu sunt destul de i-portante/ nu!i aaD Ro++ nu rspunse/ dar "n ochii lui se citea durerea. ?chi al+atri/ ochii fa-iliei :ull*/ ochii pe care ea i!i druise. 0l rnise/ dar se-na prea -ult cu tatl su ca s recunoasc. )sta a $ost nedemn de mine, "i spuse. Zei, a1e'i mil(, ce se 1a alege de mine4 :l $ace tot ce poate, se str(duiete din r(sputeri, tiu asta, 1(d asta, i totui""" >8am pierdut pe #ed al meu, st&nca pe care a $ost cl(dit( ntreaga mea 1ia'(, n8a putea suporta s(8mi pierd i $iicele""" ! Eoi face tot ce!-i st "n putere pentru surorile -ele/ 8ise Ro++. Dac regina are ct de puin -inte/ "ncletarea regilor "-i va accepta condiiile. Dac nu/ o voi face s regrete 8iua "n care -!a refu8at. <vident/ se sturase de acest su+iect. ! a-/ eti sigur c nu vei fi de acord s -ergi la Ge-eniD Ai putea fi -ai departe de lupte i ai putea s le cunoti pe fiicele @ordului 6re*/ s - a,ui s!-i aleg soia cnd se va sfri r8+oiul. 5rea s( plec, gndi Catel*n cu a-rciune. Regii nu tre2uie s( ai2( mame, se pare, iar eu i spun lucruri pe care nu 1rea s( le aud("

Ro++/ eti destul de -are s hotrti pe care dintre fetele @ordului Lalder o preferi/ fr a,utorul -a-ei tale. Atunci du!te cu :heon. <l pleac -ine. 0i va a,uta pe allisteri s escorte8e grupul de pri8onieri la 5eagard i pe ur- va lua o cora+ie ctre 0nsulele de 6ier. Ai putea i tu s gseti o cora+ie i s te "ntorci la Linterfell "ntr!o lun/ dac vnturile sunt +lnde. 9ran i Ric>on au nevoie de tine. ?ar tu nu ai, asta 1rei s( spui4 ! 'o+ilul -eu tat nu -ai are -ulte 8ile. Atta ti-p ct +unicul tu triete/ locul -eu e alturi de el. ! A putea s!i poruncesc s pleci. Ca rege/ a putea. Catel*n trecu peste asta. A- s!i repet. A prefera s tri-ii pe altcineva la 3*>e i s!# ii pe :heon lng tine. Cine e -ai potrivit s trate8e cu 9alon Gre*!,o* dect fiul suD )ason allister/ suger Catel*n. :*tos 9lac>!(ood. 5tevron 6re*. ?ricine.../ dar nu :heon. 6iul ei se ae8 pe vine lng Ent Cenuiu/ ciufu!lindu!i +lana i evitndu!i privirea/ ca din "nt-plare. :heon a luptat pentru noi cu -ult cura,. Gi!a- spus cu- #!a salvat pe 9ran de sl+aticii aceia/ "n pdurea lupilor. Dac @annisterii nu vor s fac pace/ voi avea nevoie de cor+iile @ordului Gre*,o*. @e vei avea -ai curnd dac "i ii fiul ostatic. A fost ostatic ,u-tate din via. Din -otive "nte-eiate/ 8ise Catel*n. Gre*,o* nu e o-ul "n care s te "ncre8i. A purtat i el o coroan/ adu!i a-inte/ chiar dac pentru un singur anoti-p. 5!ar putea s aspire s!o poarte din nou. Ro++ se ridic. 'u!i voi purta pic pentru asta. Dac eu sunt Regele 'ordului/ las!# s fie Regele 0nsulelor de 6ier/ dac asta e dorina lui. 0i voi da +ucuros o coroan/ atta ti-p ct ne a,ut s!i "nfrnge- pe @annisteri. Ro++... 0l tri-it pe :heon. ? 8i +un/ -a-. Ent Cenuiu/ haide. Ro++ se "ndeprt iute/ cu lupul -ergnd "n ur-a lui. Catel*n nu!# putu privi cu- pleac. 6iul/ i acu- regele ei. Ct de ciudat i se prea. 6oruncete, "i spunea ea la oat Cailin. Bi el aa fcea. duc s!# vi8ite8 pe tata/ anun ea dintr!odat. Eino cu -ine/ <d-ure. :re+uie s schi-+ dou vor+e cu arcaii aceia noi. ,er Des-ond "i pregtete. 0l voi vi8ita -ai tr8iu. .ac( 1a mai $in n 1ia'(, gndi Catel*n/ dar nu spuse ni-ic. 6ratele ei prefera s -earg la lupt dect "n acea ca-er de +olnav. Dru-ul cel -ai scurt ctre fortreaa central/ unde tatl ei 8cea pe patul de -oarte/ era prin pdurea 8eilor/ cu iar+a i cu florile ei sl+atice/ cu crngurile dese de ul-i i sePuoia. ? +ogie de frun8e ruginii atrna "nc pe crengile copacilor/ fr s le pese de vestea pe care cor+ul al+ o adusese la Riverrun cu dou spt-ni "n ur-. A venit toa-na/ declarase Conclavul/ dar 8eilor nu li se pruse ni-erit s anune "nc vnturile i pdurile. 3entru asta/ Catel*n era plin de recunotin. :oa-na era "ntotdeauna un anoti-p "nfricotor/ cu spectrul iernii "n fa. 'ici cel -ai "nelept o- nu tia dac ur-toarea lui recolt nu va fi ulti-a. 4oster :ull*/ @ord de Riverrun/ 8cea "n pat "n solariul lui/ cu privirea ctre rsrit/ locul unde rurile 3iatr Rsucit i 6urca Roie se "ntlneau/ la poalele castelului. Cnd Catel*n intr/ dor-ea/ cu prul i +ar+a al+e ca patul lui de puf/ cu trupul su/ cndva vn,os/ "-puinat i u+re8it de -oartea care cretea "nlun!trul su.

@ng pat/ "nc "nve-ntat "n 8ale i "n -antia sa -urdrit de dru-/ sttea fratele tatlui ei/ 3etele 'egru. Ci8-ele "i erau pline de praf i ptate cu noroi uscat. ! Ro++ tie c te!ai "ntors/ unchiuleD ,er 9*rnden :ull* era ochii i urechile lui Ro++/ co-andantul cercetailor i al avangardei sale. 'u/ a- venit aici direct din gra,duri/ cnd -i!au spus c regele a adunat curtea. "nli-ea 5a va dori s!-i aud vetile "n particular pri-a dat/ - gndesc. 3etele 'egru era un +r+at "nalt/ sla+/ crunt/ sigur "n -icri/ cu faa proaspt +r+ierit +r8dat de riduri i ars de vnt. Cu- se si-teD "ntre+ el/ iar Catel*n tiu c nu se referea la Ro++. Ca- la fel. aester "i d vinul viselor i lapte de -ac pentru dureri/ aa c doar-e "n cea -ai -are parte a ti-pului i -nnc prea puin. 3are -ai sla+ cu fiecare 8i. ! Eor+eteD Da... Dar lucrurile pe care le spune sunt tot -ai lipsite de noi-. Eor+ete despre regretele sale/ despre -isiunile neter-inate/ despre oa-eni -ori de -ult i vre-uri apuse. .neori nu tie ce anoti-p este sau cine sunt eu. ?dat -!a strigat pe nu-ele -a-ei. "nc "i duce dorul/ rspunse ,er 9r*nden. Ai chipul ei/ ai aceiai o+ra,i/ acelai -aFilar... :u "i a-inteti -ai +ine de ea dect -ine. A trecut -ult vre-e. Catel*n se ae8 pe pat i ddu la o parte un fir de pr al+/ -oale/ care c8use peste faa tatlui ei. De fiecare dat cnd plec/ - "ntre+ dac la "ntoarcere "l voi gsi viu sau -ort. 0n ciuda ne"nelegerilor/ "ntre tatl ei i fratele su fusese -ereu o legtur pe care cndva Catel*n o renegase. ! Cel puin te!ai "-pcat cu el. R-aser o vre-e "n tcere/ pn Catel*n "i ridic fruntea. ! Eor+eai de veti pe care Ro++ tre+uie s le audD @ord 4oster ge-u i se rostogoli pe o parte/ ca i cu- ar fi au8it. 9r*nder se ridic "n picioare. ! Eino afar. Ar fi -ai +ine s nu!# tre8i-. <a "l ur- pe +alconul de piatr care ieea cu trei laturi din solariu/ ca prova unei cor+ii. .nchiul ei "i ridic privirea/ "ncruntndu!se. ! Acu- se poate vedea i 8iua. ?a-enii -ei "i spun esagerul Rou/ dar care este -esa,ulD Catel*n "i ridic ochii spre locul "n care linia roie a co-etei lsa o dr pe cerul al+astru/ ca o 8grietur lung pe faa 8eului. arele,on i!a spus lui Ro++ c vechii 8ei au desfurat un steag al r8+unrii pentru 'ed. <d-ure crede c acesta e un se-n al victoriei pentru River!run ! el vede un pete cu coada lung/ "n culorile fa-iliei :ull*/ rou pe fond al+astru. ?ft. i!a dori s a- -ai -ult credin. Roul!aprins e culoarea @annisterilor. 'u e rou aprins/ 8ise ,er 9r*nden. 'ici roul fa-iliei :ull*/ roul noroios al rului. Acolo e snge/ copil/ -n,it pe cer. ! 5ngele nostru sau al lorD ! A eFistat vreodat un r8+oi "n care nu-ai o parte a vrsat sngeD .nchiul ei cltin din cap. 3-nturile de pe -alurile rului sunt "necate "n snge i foc de ,ur!"-pre,urul ?chiului 8eilor. R8+oiul s!a "ntins la -ia88i/ ctre Apa 'eagr/ i la -ia8noapte/ peste :rident/ aproape pn la Ge-eni. arP 3iper i Qar*l Eance au ctigat cteva -ici victorii/ iar acest lord din sud/ 9eric Dondarrion/ i ai lui "i ,efuiesc pe ,efuitori/ atacnd trupele devastatoare ale @ordului :*(in i fcndu!se nev8ui "n pdure. 5e 8ice c ,er 9urton Cra>enhall se luda c!# va ucide pe Dondarrion/ pn ce i!a condus oa-enii "n capcanele @ordului 9eric i n!a -ai r-as nici unul "n via. .nii dintre str,erii de la De+arcaderul Regelui sunt cu acest @ord 9eric/ "i a-inti Catel*n. 6ie ca 8eii s!i apere...

Dondarrion i acest preot rou care cltorete cu el sunt destul de detepi ca s se apere singuri/ dac povetile sunt adevrate/ spuse unchiul ei/ dar lor8ii stegari ai tatlui tu.../ asta e alt poveste/ -ai trist. Ro++ n!ar fi tre+uit s!i lase s plece. 5!au "-prtiat ca nite potrnichi/ fiecare "ncercnd s!i apere oa-enii lui/ i asta e o prostie/ Cat/ o prostie. )anos 9rac>en a fost rnit luptndu!se printre ruinele castelului su/ iar nepotul lui/ 4endr*/ a fost ucis. :*tos 9lac>(ood i!a -turat pe @annisteri de pe p-nturile lui/ dar i!au luat toate vacile i porcii i fiecare +o+ de gru i nu i!au lsat ni-ic de aprat/ "n afar de Castelul Raventree i un pustiu pr,olit. ?a-enii lui Darr* au recapturat fortreaa lordului lor/ dar au reuit s!o pstre8e -ai puin de dou spt-ni/ "nainte ca Gregor Clegane s descind i s treac prin sa+ie toat garni8oana/ cu tot cu lordul lor. Catel*n era oripilat. Darr* era doar un copil. Da/ i ulti-ul din fa-ilia sa. 9iatul ar fi adus o rscu-prare fru-oas/ dar ce "nsea-n aurul pentru un cine +los ca Gregor CleganeD Capul +estiei leia ar fi un dar de pre pentru toi oa-enii din regat/ "i ,ur. Catel*n cunotea prea +ine proasta reputaie a lui ,er Gregor... 'u!-i vor+i -ie de capete. .nchiul Cersei ridicase capul lui 'ed pe o eap deasupra 8idurilor 6ortreei Roii i "l lsase acolo/ prad cor+ilor i -utelor. Chiar i acu-/ lui Catel*n "i venea greu s cread c -urise cu adevrat. 0n unele nopi se tre8ea "n "ntuneric/ pe ,u-tate ador-it/ i/ pentru o clip/ se atepta s!# gseasc acolo/ lng ea. Clegane nu valorea8 -ai -ult dect la+a pisicii @ordului :*(in. Cci :*(in @annister ! @ord de Casterl* Roc>/ 5tr,er al vestului/ tat al Reginei Cersei/ al lui 5er )ai-e/ Regicidul i al lui :*rion 3e8evenghiul/ i +unic al lui )offre* 9aratheon/ proaspt "ncoronatul +iat rege ! era adevratul pericol/ credea Catel*n. Adevrat/ recunoscu ,er 9r*nden. 0ar :*(in @annister nu e prostul ni-nui. <l st la adpost "n spatele 8idurilor 4arrenhalului/ hrnindu!i oastea din recoltele noastre i pr,olind ceea ce nu fur. Gregor nu e singurul cine pe care #!a de8legat. ,er A-ro* @orch este i el pe c-pul de lupt/ la fel i ali civa -ercenari din Rohor/ care -ai degra+ ar schilodi un o- dect s!# ucid. A- v8ut ce las "n ur-a lor. 5ate "ntregi pr,olite/ fe-ei siluite i -utilate/ copii -celrii lsai ne"ngropai/ ca s atrag lupii i cinii sl+atici... 3n i unui -ort i!ar veni ru. ! Cnd va au8i asta/ <d-und se va "nfuria. Bi asta va fi eFact ce dorete @ordul :*(in. 3n i teroarea are un scop al ei/ Cat. @annister vrea s ne provoace la lupt. Ro++ ar putea s!i "-plineasc dorina/ 8ise Catel*n cu nelinite. < agitat ca un leu "n cuc/ iar <d-ure/ arele,on i ceilali vor face presiuni asupra lui. 6iul ei ctigase dou -ari victorii/ "l 8dro+ise pe )aine @annister la 3durea Boaptelor i fcuse praf oastea lui r-as fr cpetenie dincolo de 8idurile de la Riverrun/ "n 9tlia :a+erelor/ dar dup cu- vor+eau unii dintre aceti lor8i stegari despre el/ s!ar fi putut s fie Aegon Cuceritorul re"ncarnat. 9r*nden/ 3etele 'egru/ "i arcui o sprncean neagr/ stufoas. ! 5unt nite proti. 3ri-a -ea regul de r8+oi/ Cat/ e s nu "i "-plineti niciodat du-anului tu dorina. @ord :*(in ar vrea s se lupte pe un c-p la alegerea sa. Erea s intr- "n 4arrenhal. 4arrenhal. ?rice copil de la :rident tia povetile despre 4arrenhal/ i-ensa fortrea pe care Regele 4arren cel 'egru o ridicase dincolo de apele ?chiului Heilor/ acu- trei sute de ani/ cnd Cele Bapte Regate au fost "ntr!adevr apte regate i rile riverane au fost conduse de oa-enii de fier din insule/ "n -ndria lui/ 4arren dorise s ai+ cea -ai -are cetate/ cu cele -ai "nalte turnuri din tot inutul Les!teros. Durase patru8eci de ani s o ridice/ ca o u-+r uria pe -alul lacului/ "n ti-p ce otirile lui "i prdau vecinii pentru piatr/ le-n/ aur i -n de lucru. ii de pri8onieri au -urit "n carierele sale/ legai "n lanuri de sniile lui sau -uncind

la cele cinci turnuri colosale. ?a-enii "ngheau iarna i se topeau de cald vara. Copacii ini-ii/ care fuseser acolo de trei -ii de ani/ au fost tiai pentru +rne i plute. 4arren a dus la srcie rile riverane i 0nsulele de 6ier deopotriv/ pentru a!i "-plini visul. Bi cnd/ "n sfrit/ 4arrenhal a fost gata/ eFact "n 8iua "n care Regele 4arren s!a ae8at "n reedina lui/ Aegon Cuceritorul a acostat la De+arcaderul Regelui. Catel*n "i a-intea c o au8ise pe 9trna 'an spunnd aceast poveste copiilor ei/ la Linterfell. J0ar regele 4arren a "nvat c 8idurile groase i turnurile "nalte nu sunt de prea -are folos "-potriva drago!nilorK/ se "ncheia -ereu povestea/ Jcci dragonii z2oar(A" 4arren i tot nea-ul su au pierit "n focurile care i!au "nghiit fortreaa -isterioas i fiecare cas care a -ai r-as de atunci "n 4arrenhal a avut ghinion. 3oate c a fost o cetate puternic/ "ns a fost un loc "ntunecat i +leste-at. ! '!a vrea ca Ro++ s duc o lupt "n u-+ra acelei fortree/ recunoscu Catel*n. :otui/ tre+uie s $acem ceva/ unchiule. ! Bi curnd/ fu de acord unchiul ei. 'u i!a- spus partea cea -ai rea/ copil. ?a-enii pe care i!a- tri-is la apus au adus "napoi vestea c la Casterl* Roc> se adun o nou oaste. ? alt( oaste a >annisterilor" Gndul o "-+olnvea. Ro++ tre+uie s afle de "ndat. Cine va prelua co-andaD ,er 5tafford @annister/ se spune. 5e "ntoarse ca s priveasc afar/ dincolo de ruri/ cu -antia lui roie cu al+astru fluturnd "n +taia vntului. "nc un nepotD Casa @annisterilor de la Casterl* Roc> era a nai+ii de -are i de fertil. Er/ o corect ,er 9r*nden. 6ratele ulti-ei neveste a @ordului :*(in/ aa c sunt de dou ori "nrudii. < +trn i puin ntng/ dar are un fiu/ pe ,er Daven/ care e i -ai cu-plit. Atunci s sper- c tatl/ i nu fiul/ va fi acela care va duce aceast ar-at pe c-pul de +tlie. :otui/ -ai ave- ceva vre-e "nainte de a fi nevoii s!i "nfrunt-. Acetia vor fi -ercenari/ clrei li+eri i agea-ii din +ordelurile din @annisport. ,er 5tafford tre+uie s se "ngri,easc s fie "nar-ai i instruii "nainte de a risca s -earg la lupt. Bi/ fii cu +gare de sea-/ @ord :*(in nu e Regicidul. 'u se va a8vrli cu capul "nainte. Ea atepta r+dtor ca ,er 5tafford s "nainte8e i a+ia apoi va ataca din spatele 8idurilor cetii 4arrenhal. Doar dac.../ 8ise Catel*n. DaD o "-+oldi ,er 9r*nden. ! Doar dac nu tre2uie s prseasc 4arrenhal/ 8ise ea/ pentru a "nfrunta o alt a-eninare. .nchiul ei o privi gnditor. @ordul Renl*. Regele Renl*. Dac era s cear a,utorul unui o-/ tre+uia s!i recunoasc titlul pe care el "l pretinsese. 3oate. 3etele 'egru 8-+i/ un 8-+et periculos. :otui/ va dori ceva "n schi-+. Ea dori ceea ce vor -ereu regii/ 8ise ea. ?-agii.

TYRION

)anos 5l*nt era fiul unui -celar i rdea ca unul care trana carnea. ai vrei nite vinD "l "ntre+ :*rion. '!ar tre+ui s o+iecte8/ spuse @ordul )anos/ ridicnd cupa. Avea for-a unui +utoia i o capacitate si-ilar. '!ar tre+ui s o+iecte8 deloc. < un vin rou de calitate. De la Ar+orC Dornish. :*rion fcu un se-n i slu,itorul su turn. Dar/ "n afar de servitori/ el i @ordul )anos erau singuri "n 5ala ic/ la lu-ina plpnd/ "ncon,urat de "ntuneric/ a lu-nrii. 'ici cele -ai alese vinuri de la Dornish nu sunt att de +ogate. 9ogat/ 8ise o-ul vn,os/ cu chip de +roasc/ lund o duc 8dravn. )anos 5l*nt nu era o-ul care s +ea +utura cu sor+ituri -ici. :*rion re-arc asta "ndat. Da/ +ogat/ toc-ai sta era cuvntul pe care "l cuta-. Ai darul cuvintelor/ @ord :*rion/ dac pot 8ice aa. Bi ne!ai spus o poveste ha8lie. 4a8lie/ da.

+ucur c aa consideri... Dar nu sunt lord/ ca tine. 3oi s!-i spui si-plu T!rion, @ord )anos. Cu- doreti. ai lu o "nghiitur/ vrsnd vin pe pieptul ,iletcii sale de satin. 3urta o cap scurt din fir de aur/ prins cu o suli "n -iniatur/ cu vrful vopsit rou!"nchis. Bi era +eat de!a +inelea. :*rion "i acoperi gura i rgi politicos. 5pre deose+ire de @ordul )anos/ +use cu-ptat/ dar era stul. 3ri-ul lucru pe care "l fcuse dup ce s!a sta+ilit "n :urnul inii Regelui a fost s se interese8e cine era cea -ai +un +uctreas din ora i s o ia "n slu,+a sa. 0n seara aceasta -ncaser o sup de coad de viel/ verdeuri a-estecate cu nuci/ struguri/ fe!nicul rou i +rn8 sfr-at/ plcint fier+inte de cra+/ dovleac condi-entat i prepelie "necate "n unt. 6iecare fel venise cu propriul vin. @ord )anos a recunoscut c nu a -ncat niciodat nici -car pe ,u-tate att de +ine. 6r "ndoial/ asta se va schi-+a cnd te vei sta+ili la 4arrenhal/ spuse :*rion. Cu siguran. 3oate c ar tre+ui s!i cer +uctresei tale s intre "n slu,+a -ea/ ce 8iciD 5!au dus r8+oaie pentru -ai puin/ rspunse :*rion/ i rser a-ndoi cu poft. <ti un o- cura,os c i!ai ales ca reedin 4arrenhalul. < un loc att de -ohort/ de mare""" i scu-p de "ntreinut. 0ar unii spun c e +leste-at. Ar tre+ui s - te- de un -or-an de pietreD 3ufni. .n o- cura,os/ 8ici. :re+uie s fii cura,os ca s te ridici. Aa cu- a- fcut eu. @a 4arrenhal/ daC Bi de ce nuD :u tii. <ti i tu un +r+at "ndr8ne/ a- i-presia. 5cund/ se vede/ dar ndr(zne'" <ti prea a-a+il. ai vrei vinD 'u. 'u/ sincer/ eu... ?/ +leste-ai fie 8eii/ da" De ce nuD .n +r+at "ndr8ne +ea pn cnd se saturC "ntr!adevr. :*rion u-plu cupa @ordului 5l*nt pn sus. A- aruncat o privire peste nu-ele celor pe care i!ai propus ca s!i ia locul de Co-andant al Gr8ii ?raului. ?a-eni +uni. ?a-eni -inunai. ?ricare dintre cei ase ar fi potrivit/ dar eu l!a alege pe Allar Dee-. na -ea dreapt. 5tranic +r+at. @oial. Alege!# i n!o s!i par ru. Dac e pe placul regelui. Cu siguran. :*rion lu o -ic "nghiitur din vinul su. gndea- la ,er )acel*n 9*(ater. A fost cpitan la 3oarta 'oroiului ti-p de trei ani i a slu,it cu +ravur "n ti-pul Re+eliunii lui 9alon Gre*,o*. Regele Ro+ert #!a fcut cavaler la 3*>e. Bi/ totui/ nu-ele lui nu apare pe lista ta. @ordul )anos 5l*nt +u cu nesa din vin i "l pli-+ o clip prin gur/ "nainte de a!# "nghii. ! 9*(ater. <i +ine/ cura,os +r+at/ fr doar i poate.../ nu-ai c... e rigid o-ul sta. .n cine ciudat. ?a-enii nu!# plac. Bi -ai e i infir-/ i!a pierdut -na la 3*>e/ aa a a,uns cavaler. ? afacere proast/ dac - "ntre+i pe -ine/ o -n pentru un titlu de ser" Rse. ,er )acel*n se gndete prea -ult la el i la onoarea lui/ i eu vd asta. Ai face -ai +ine s!# lai acolo unde e/ @ord... :*rion. Allan Dee- e o-ul potrivit pentru tine. ! Dee- nu e prea "ndrgit de oa-enii de rnd/ -i se spune. ! < te-ut. < -ai +ine aa. Ce a- au8it despre elD Ceva pro+le-e "ntr!un +ordelD AstaD '!a fost vina lui/ do-nul -eu... :*rion. 'u/ n!a avut de gnd s!o o-oare pe fe-eie/ i!a fcut!o cu -na ei. A averti8at!o s stea deoparte i s!# lase s!i fac datoria. :otui... -a-e i copii/ ar fi putut s se atepte ca ea s "ncerce s!i salve8e copilul. :*rion 8-+i. Gust din +rn8a asta/ -erge de -inune cu vinul. 5pune!-i/ de ce l!ai ales pe Dee- pentru sarcina aceea nenorocitD

.n co-andant +un "i cunoate oa-enii/ :*rion. .nii sunt +uni pentru o trea+/ alii pentru alta. 5 le faci felul unui +e+elu i -a-ei sale e o trea+ pentru un anu-it soi de o-. 'u oricine ar face!o. Chiar dac era doar o trf oarecare i la era pruncul pe care #!a ftat. 9nuiesc c aa e/ spuse :*rion/ au8ind doar cuvintele o t&r$( oarecare i gndindu! se la 5hae i la :*sha/ de de-ult/ i la toate celelalte fe-ei care "i luaser -onedele i s-na de!a lungul anilor. 5l*nt continu fr s +age de sea-. ! .n o- dur pentru o sarcin dur/ aa e Dee-. 6ace aa cu- i se spune i nu sufl o vor+ pe ur-. :ie o +ucat de +rn8. Nsta e +un. Ascuit. D!-i un cuit ascuit i o +rn8 +un/ "neptoare/ i sunt un o- fericit. :*rion ridic din u-eri. ! 9ucur!te de ea ct -ai poi. Cu p-nturile riverane "n flcri i Renl* rege la 4ighgarden/ va fi "n curnd greu s a,ungi la o +rn8 +un. Aadar/ cine te!a tri-is dup +astardul trfeiD @ordul )anos "l privi pe :*rion cu atenie/ apoi "ncepu s rd i "i fcu un se-n a-enintor cu o +ucat de +rn8. <ti iret/ :*rion. Credeai c - poi pcli/ nu!i aaD 'u a,unge nite vin i nite +rn8 ca s!# faci pe )anos 5l*nt s spun -ai -ult dect ar tre+ui. 5unt -ndru. 'ici o "ntre+are i nici o vor+ dup aceea/ nu cu -ine. Bi nu cu Dee-. <Fact la fel. 6!# Co-andantul tu cnd voi pleca la 4arrenhal i nu vei regreta. :*rion rupse o +ucic de +rn8. <ra "ntr!adevr iute i/ "n co-+inaie cu vinul/ foarte fin. ! ?ricine va fi cel nu-it de rege/ nu!i va fi uor s intre "n ar-ura ta, "-i dau sea-a. @ordul or-ont se confrunt cu aceeai pro+le-. @ordul )anos prea nedu-erit. Credea- c este o doa-n. or-ont. Aceea care se culc cu urii/ ea esteD <u vor+ea- de fratele ei/ )eor or-ont/ @ordul Co-andant al Rondului de 'oapte. Cnd l!a- vi8itat la Hid/ a po-enit ct e de preocupat de gsirea unui o- potrivit care s!i ia locul. Rondul are puini oa-eni +uni "n 8iua de a8i. :*rion 8-+i. Ar dor-i -ai +ine dac ar avea un o- ca tine/ "-i "nchipui. 5au ca +ravul Allar Dee-. @ordul )anos hohoti. 5la+e anse. Aa s!ar crede/ 8ise :*rion/ dar viaa ia "ntorsturi ciudate. Gndete!te la <ddard 5tar>/ do-nul -eu. 9nuiesc c nu i!a i-aginat vreodat c viaa lui se va sfri pe treptele :e-plului lui 9aelor. 3uini i!ar fi i-aginat/ fu de acord @ordul )anos/ chicotind. :*rion chicoti i el. ! 3cat c n!a- fost acolo s vd. 5e spune c pn i Ear*s a fost surprins. @ordul )anos rse att de tare "nct gtle,ul i se cutre-ur. 3ian,enul/ 8ise el. Btie tot/ aa se spune. <i +ine/ asta n!a tiut. Cu- ar fi pututD 8ise :*rion cu o ur- de rceal "n glas. A "ncercat s!o conving pe sora -ea c 5tar> ar tre+ui cruat/ cu condiia s!i ia tlpia. DaD )anos 5l*nt clipi nedu-erit. 5ora -ea/ Cersei/ repet :*rion ceva -ai apsat/ "n ca8 c ne+unul ar avea vreun du+iu "n privina persoanei la care se referea. Regina Regent. Da. 5l*nt lu o "nghiitur. Ct despre asta/ ei +ine.../ regele a poruncit. Regele "nsui. Regele are treispre8ece ani/ "i a-inti :*rion. :otui/ este regele. 6lcile lui 5l*nt "ncepur s tre-ure cnd el se "ncrunt. Regele Celor Bapte Regate.

! <i/ al unuia sau dou/ cel puin/ spuse :*rion cu un 8-+et a-ar. A putea s - uit la sulia taD 5ulia -eaD @ord )anos clipi nedu-erit. :*rion art cu degetul. 9roa cu care i!e prins capa. Bovitor/ @ordul )anos "i desfcu podoa+a i i!o ddu. Ave- la @annisport fierari care fac trea+ -ai +un. <-ailul rou sngeriu e o idee prea -ult/ dac nu te superi. 5pune!-i/ do-nul -eu/ ai vrt tu "nsui sulia "n spatele o-ului/ sau doar ai dat ordinulD A- dat ordinul i l!a -ai da din nou. @ordul 5tar> era un trdtor. Chelia de pe -i,locul capului lui 5l*nt era roie ca sfecla i capa lui esut din fir de aur "i alunecase de pe u-eri/ pe podea. ?-ul a "ncercat s - cu-pere. ! 6r s!i treac prin cap c erai de,a vndut. 5l*nt trnti cupa cu vin. <ti +eatD Dac "i "nchipui c voi sta aici s -i se pun onoarea la "ndoial... Despre ce onoare e vor+aD Recunosc/ ai fcut un trg -ai +un dect ,er )acel*n. .n titlu de lord i un castel pentru o suli "nfipt "n spate i nici -car n!a tre+uit s!o vri tu. 0i arunc lui )anos 5l*nt podoa+a de aur "napoi. Aceasta "i slt pe piept i c8u 8ngnind pe podea cnd o-ul se ridic. 'u!-i place tonul tu/ do-nul -eu... 3e8evenghi. 5unt @ordul de 4arrenhal i -e-+ru al consiliului regal/ cine eti tu s - iei aa la rostD :*rion cltin din cap. Cred c tii destul de +ine cine sunt. Ci fii aiD Ce "nsea-n fiii -ei pentru tine/ piticule4 6itic4 5e "nfurie. Ar fi tre+uit s te opreti la 3e8evenghi. 5unt :*rion din Casa @annister i "ntr!o 8i/ dac ai atta -inte ct o -olusc/ vei cdea "n genunchi i vei -ulu-i c a- fost eu cel cu care a tre+uit s ai de!a face i nu cu no+ilul -eu tat. Acu-: c&'i $ii ai4 :*rion v8u spai-a neateptat din ochii lui )anos 5l*nt. :... trei/ stpne. Bi o fiic. :e rog/ stpne... 'u tre+uie s cereti. 5e ridic de pe scaun. Ai cuvntul -eu/ nu li se va face nici un ru. 9ieii -ici vor fi crescui ca scutieri. Dac slu,esc +ine i cu loialitate/ cu ti-pul vor putea deveni cavaleri. 5 nu se 8ic niciodat despre casa @annister c nu i!a rspltit pe cei care o slu,esc. 6iul tu cel -are va -oteni titlul de @ord 5l*nt i acest +la8on "nfiortor al tu. @ovi cu piciorul -ica suli de aur/ tri-ind!o cu repe8iciune "n captul cellalt al "ncperii. Eo- gsi pentru el nite p-nturi i va putea s!i construiasc o reedin a lui. 'u va fi 4arrenhal/ dar va fi suficient. <l va hotr" cu ce fat se va cstori. 6aa lui )anos 5l*nt trecu de la rou la al+. C.ce... ce vrei s...D 6lcile "i tre-urau ca nite gr-e8i de seu. Ce a- de gnd s fac cu tine4 :*rion "l ls pe prostnac s tre-ure o clip/ "nainte de a rspunde. Cora+ia 5isul 5erii pleac "n 8ori/ odat cu fluFul. 5tpnul ei "-i spune c va poposi la Gulto(n/ la Cele :rei 5urori/ "n insula 5>agos i la <aster!(ic>!+*!the!5ea. Cnd "l ve8i pe @ordul Co-andant or-ont/ trans-ite!i caldele -ele salutri i spune!i c nu a- uitat nevoile Rondului de 'oapte. 0i doresc o via lung i s slu,eti cu +ine/ do-nul -eu. Cnd )anos 5l*nt "i ddu sea-a c nu avea s fie eFecutat pe loc/ culoarea "i reveni "n o+ra,i. "i "-pinse -aFilarul "nainte. ! Asta vo- -ai vedea/ 3e8evenghiule. 6iticule" 3oate c vei fi tu pe cora+ia aceea/ ce prere aiD 3oate c vei fi tu pe Hid. 5coase un rs nervos/ ca un ltrat. :u i a-eninrile tale/ ei +ine/ vo- vedea. 5unt prietenul regelui/ tii. Eo- vedea ce va avea de spus )of!fre* despre asta. Bi Degeel/ i regina/ o/ da. )anos 5l*nt are o gr-ad de prieteni. Eo- vedea cine pleac pe -are/ "i pro-it. Chiar "i pro-it.

5l*nt se "ntoarse pe clcie ca pe vre-ea cnd era str,er i str+tu repede toat lungi-ea 5lii ici/ cu ci8-ele rsunnd pe podeaua de piatr. Hngni "n susul scrii/ ddu ua la o parte... i a,unse fa "n fa cu un +r+at "nalt/ cu o+ra,ii scoflcii/ cu plato neagr i -antie aurie. Avea legat de ciotul "ncheieturii de la -na dreapt o -n de fier. !)anos/ 8ise o-ul cu ochii adncii "n or+ite scnteind su+ fruntea proe-inent i su+ s-ocul de pr gri8onat. Base -antii aurii intrar "n linite "n 5ala ic/ "n spatele lui/ iar )anos 5l*nt se ddu la o parte. ! @ord 5l*nt/ strig :*rion. Cred c!# cunoti pe ,er )acel*n 9*(ater/ noul Co-andant al Gr8ii ?raului. ! Gi!a- pregtit o lectic/ "i spuse lui 5l*nt ,er )acel*n. Docurile sunt "ntunecate i "ndeprtate i dru-urile nu sunt sigure noaptea. 5oldaiC 0n ti-p ce -antiile aurii "l conduceau afar pe fostul lor co-andant/ :*rion "l che- pe ,er )acel*n la el i "i "n-na un sul de perga-ent. ! < o cltorie lung/ iar @ordul 5l*nt va avea nevoie de co-panie. Ee8i ca acetia ase s!# "nsoeasc pn la 5isul 5erii" 9*(ater se uit peste lista de nu-e i 8-+i. Cu- doreti. <ste unul/ 8ise :*rion cu glas sc8ut/ Dee-. 5pune!i cpitanului c luia nu!i va duce ni-eni dorul dac se "nt-pl s fie aruncat peste +ord "nainte de a a,unge la 3a8a Rsritului. A- au8it c acele ape de la -ia8noapte sunt furtunoase. ,er )acel*n se "nclin i plec/ -antia unduindu!se "n ur-a lui. 0n dru-/ calc pe capa din fir aurit a lui 5l*nt. :*rion r-ase singur/ sor+ind ceea ce -ai r-sese din vinul +un/ dulce/ de Dornish. 5ervitorii intrau i ieeau/ lund farfuriile de pe -as. @e spuse s lase vinul. Cnd isprvir/ Ear*s intr cu pas uor "n "ncpere/ "nve-ntat cu ro+e curgtoare "n nunae de lavand/ care se potriveau cu -irosul lui. ?/ adora+il/ +unul -eu lord. Atunci/ de ce a- gustul sta a-ar "n gurD "i aps degetele pe t-ple. 0!a- spus s!# arunce pe Allar Dee- "n -are. 5unt foarte ispitit s fac acelai lucru cu tine. ! 5!ar putea s fii de8a-git de re8ultat/ rspunse Ear*s. 6urtunile vin i pleac/ valurile se sparg deasupra capului/ petele -are -nnc petele -ic/ iar eu continui s vslesc. 3ot s te deran,e8 gustnd din vinul care "i plcea att de -ult @ordului 5l*ntD :*rion fcu se-n ctre caraf/ "ncruntndu!se. Ear*s u-plu cupa. A/ dulce ca vara. @u "nc o "nghiitur. Aud strugurii cntnd pe li-+a -ea. "ntre+a- ce e 8go-otul la. 5pune!le strugurilor s tac/ "-i crap capul. 5ora -ea a fost. Asta a refu8at att de loialul @ord )anos s spun. %ersei a tri-is -antiile aurii la +ordelul acela. Ear*s chicoti nervos. Aadar/ el tiuse "n tot acest ti-p. Ai o-is partea aceea/ 8ise :*rion acu8ator. Dulcea ta sor/ rspunse Ear*s att de -hnit "nct prea c "i vor da lacri-ile. < greu s!i spui unui o- aa ceva. !a- te-ut de felul "n care vei reacio!na. poi iertaD 'u/ i8+ucni :*rion. 6ii +leste-atC 6ie +leste-atC 'u se putea atinge de Cersei/ tia asta. 'u "nc/ nici -car dac ar fi vrut i era departe de a fi sigur c voia. :otui/ "l rcia s stea aici i s fac o parodie de ,ustiie/ pedepsindu!i pe unii ca )anos 5l*nt i Allan Dee-/ "n ti-p ce sora lui "i continua cursa sl+atic. 3e viitor/ "-i vei spune ce tii/ @ord Ear*s. Tot ce tii. <unucul 8-+i viclean. Asta s!ar putea s dure8e destul de -ult ti-p/ +unul -eu stpn. Btiu ca- -ulte. 'u destul de -ulte ca s salve8i acel copil/ s!ar prea.

Din pcate/ nu. A -ai fost un +astard/ un +iat/ -ai -are. A- luat -suri s!# vd ferit de pericol... Dar -rturisesc c nu -i!a- "nchipuit niciodat c +e+eluul ar fi "n pericol. ? fiic nelegiti-/ de nici un an/ cu o trf drept -a-. Ce pericol ar putea s repre8inteD <ra a lui Ro+ert/ 8ise :*rion cu a-rciune. Asta a fost "ndea,uns pentru Cersei/ s!ar prea. Da/ e nespus de trist. :re+uie s - "nvinuiesc pentru +iata copil i pentru -a-a ei/ care era att de tnr i "l iu+ea pe rege. Chiar aaD :*rion nu o v8use niciodat pe fat la fa/ dar "n -intea lui ea era 5hae i :*sha deopotriv. "ntre+ dac o trf poate s iu+easc pe cineva cu adevrat. 'u/ nu rspunde. A prefera s nu tiu anu-ite lucruri. ? aran,ase pe 5hae "ntr!un conac -are/ din piatr i le-n/ care avea fntn/ gra,d i grdin. 0i dduse servitori s ai+ gri, de nevoile ei/ o pasre al+ din 0nsulele Eerii s!i in co-panie/ -tsuri/ argint i pietre preioase s o "-podo+easc/ str,eri s o apere. Bi totui prea ne-ulu-it. Eoia s fie cu el -ai -ult ti-p/ "i spusese/ voia s!# slu,easc i s!# a,ute. ! Cel -ai -ult - a,ui aici/ "ntre aternuturi/ i!a 8is el "ntr!o noapte/ dup ce au fcut dragoste i sttea "ntins lng ea/ cu capul culcat pe pieptul ei i cu o dulce durere "n -dular. <a nu rspunsese dect cu ochii. :*rion citise acolo c nu era ceea ce ea ar fi vrut s aud. ?ftnd/ :*rion ddu s "ntind din nou -na dup vin/ pe ur- "i a-inti de @ordul )anos i "-pinse carafa ct colo. 5e pare c sora -ea chiar a spus adevrul despre -oartea lui 5tar>. :re+uie s!i -ulu-i- nepotului -eu pentru aceast ne+unie. Regele )offre* a dat porunca/ )anos 5l*nt i ,er 0l*n 3a*ne au dus!o la "ndeplinire iute/ fr e8itare... ... aproape ca i cu- ar fi ateptat!o. Da/ a- -ai discutat despre asta/ fr nici un rost. ? ne+unie. Cu Garda ?raului "n -n/ stpne/ ai posi+ilitatea de a avea gri, ca "nli-ea 5a s nu -ai fac i alte... ne+uniiD Ca s fi- siguri/ -ai tre+uie s lu- "n calcul i casa reginei... antiile roiiD :*rion ddu din u-eri. E*larr e loial fa de Casterl* Roc>. Btie c sunt aici tri-is de tatl -eu. @ui Cersei "i va fi greu s!i foloseasc oa-enii "-potriva -ea... De altfel/ sunt doar o sut. 0ar eu a- "nc pe ,u-tate atia oa-eni ai -ei. Bi ase -ii de -antii aurii/ dac 9*(ater este o-ul care pretinde c este. Eei descoperi c 5er )acel*n e cura,os/ de onoare i supus... Bi ct se poate de recunosctor. 6a de cine/ - "ntre+. :*rion nu avea "ncredere "n Ear*s/ dei nu "i contesta valoarea. Btia o -uli-e de lucruri/ fr "ndoial. De ce eti att de sritor/ @ord Ear*sD "ntre+ :*rion/ studiind -inile

inoi ale +r+atului/ chipul lui spn/ pudrat/ i -icul 8-+et slugarnic. <ti na Regelui. <u slu,esc regatul/ pe rege i pe tine. Aa cu- i!ai slu,it pe )on Arr*n i pe <ddard 5tar>D @!a- slu,it pe @ordul Arr*n i pe @ordul 5tar> ct a- putut -ai +ine. A- fost -hnit i "ngro8it de -oartea lor pre-atur. Gndete!te cu- - si-t. 5!ar putea ca eu s fiu ur-torul. ?/ cred c nu/ rspunse Ear*s/ "nvrtind vinul "n cup. 3uterea e un lucru curios/ stpne. ?are te!ai gndit la ghicitoarea pe care i!a- spus!o "n 8iua aceea/ la hanD i!a trecut prin -inte o dat sau de dou ori/ recunoscu :*rion. Regele/ preotul i +ogatul ! cine triete i cine -oareD 3e cine va asculta spadasinulD < o ghicitoare fr rspuns sau/ -ai degra+/ cu prea -ulte rspunsuri. :otul depinde de o-ul cu sa+ia. Bi totui/ el nu e ni-eni/ 8ise Ear*s. 'u are nici coroan/ nici aur i nu e ocrotit de 8ei/ are doar o sa+ie ascuit. 5a+ia repre8int puterea asupra vieii i a -orii. Doar c... totui/ dac el e spadasinul care ne conduce cu adevrat/ de ce ne preface- c regele nostru deine putereaD De ce ar tre+ui ca un o- puternic/ cu o sa+ie/ s asculte 1reodat( de un rege copil ca )offre* sau de unul "-+i+at de vin/ ca tatl suD 3entru c aceti regi copii i nero8i +eivi pot che-a ali oa-eni puternici cu s+iile lor. Atunci aceti ali spadasini dein adevrata putere. 5au nu e aaD De unde "i au s+iileD :i de ce se supunD Ear*s 8-+i. Cunoaterea "nsea-n putere/ 8ic unii. .nii ne "nva c toat puterea vine de la 8ei. Alii susin c provine de la lege. :otui/ "n 8iua aceea/ pe treptele :e-plului 5epti- al lui 9aelor/ cucernicul nostru "nalt 5epton i legiti-a noastr Regin Regent i slu,itorul tu -ereu atoatetiutor au fost la fel de lipsii de putere ca ci8-arul sau dogarul -eu din gloat. Cine #!a ucis cu adevrat pe <ddard 5tar>/ ce cre8iD )offre* care a dat poruncaD ,er @>*n 3a*ne care a "nfipt sa+iaD 5au... altcinevaD :*rion cltin din cap. ! Erei s rspund la ghicitoarea ta +leste-at sau doar s - faci s - doar capul i -ai tareD Ear*s 8-+i. .ite/ atunci. 3uterea se afl acolo unde oa-enii cred c se afl. 'i-ic -ai -ult/ ni-ic -ai puin. Aadar/ puterea e o -ascaradD ? u-+r pe perete/ -ur-ur Ear*s. Dei u-+rele pot ucide. Bi adesea un o- foarte -ic poate s proiecte8e o u-+r foarte -are. :*rion 8-+i. ! @ord Ear*s/ "ncep s in ciudat de -ult la tine. A putea s te o-or/ totui/ dar cred c asta -!ar "ntrista. ! Eoi lua asta drept un "nalt se-n de apreciere. Ce eti tu/ Ear*sD :*rion descoperi c voia cu adevrat s tie. .n pian,en/ se spune. 5pionii i infor-atorii sunt rareori iu+ii/ do-nul -eu. 5unt doar un slu,itor devotat al regatului. Bi un eunuc. 5 nu uit- asta. Arareori uit. i s!a 8is i -ie ,u-tate de o-/ dei cred c 8eii au fost -ai +ln8i cu -ine. 5unt scund/ picioarele "-i sunt rsucite i fe-eile nu se uit dup -ine cu -are dorin... Bi totui/ sunt "nc +r+at. 5hae nu e pri-a care s!-i cinsteasc patul i "ntr!o 8i s!ar putea s!-i iau o soie i s a- un fiu. Dac 8eii sunt +uni/ va arta ca unchiul su i va gndi ca tatl su. 'u ai nici o ase-enea speran care s te susinD 3iticii sunt o glu- a 8eilor/ dar eunucii sunt fcui de oa-eni. Cine te!a tiat/ Ear*sD Cnd i de ceD Cine eti cu adevratD 3e chipul eunucului nu sclipi nici un 8-+et/ dar ochii lui licrir a ceva care nu era rs.

! <ti a-a+il c "ntre+i/ stpne/ dar povestea -ea e lung i trist i ave- de discutat despre trdare. 5coase un perga-ent din -neca ro+ei. Co-andantul Galerei Regelui/ %er2ul )l2, co-plotea8 s ridice ancora pe furi peste trei 8ile/ s!i pun sa+ia i cora+ia la dispo8iia @ordului 5tannis. :*rion oft. 3resupun c tre+uie s!i d- o lecie sngeroas. ,er )acel*n ar putea s aran,e8e s dispar/ dar o ,udecat "n faa regelui nu ar face dect s asigure devota-entul celorlali cpitani pe -ai departe. @i s(8mi 'in( nepotul8rege ocupat" ! Cu- spui tu. Rpune!# cu o do8 din ,ustiia lui )offre*. Ear*s fcu un se-n pe perga-ent. ,er 4oras i ,er 4o++er Red(*ne au -ituit pa8nicul s!i lase s ias pe o poart dosnic/ poi-ine noaptea. 5!au fcut aran,a-ente s plece cu galera 3entoshilor/ %(l(re'ul >unii, deghi8ai "n vslai. 3ute- s!i ine- la galerele alea civa ani/ s vede- cu- le placeD H-+i. 'u/ sora -ea ar fi "nne+unit de durere s piard ase-enea oaspei de pre. 0nfor-ea8!# pe ,er )acel*n. 3une -na pe o-ul pe care l!au -ituit i eFplic!i ce onoare e s slu,eti ca frate al Rondului de 'oapte. Bi postea8 oa-eni "n ,urul )lerg(torului >unii "n ca8 c Red(*nii gsesc un al doilea pa8nic care duce lips de +arili. Cu- doreti. .n alt se-n pe perga-ent. ?-ul tu/ :i-ett/ #!a ucis pe fiul unui negustor de vinuri "n seara asta/ la un cui+ de pariuri de pe 5trada Argintului. @!a ucis fiindc a triat la pietre. A fost adevratD ?/ fr "ndoial. Atunci oa-enii cinstii ai oraului "i datorea8 recunotin lui :i-ett. Eoi avea gri, s pri-easc -ulu-irile regelui. <unucul chicoti nervos i -ai fcu un se-n. ! De ase-enea/ ave- o inva8ie neateptat de oa-eni sfini. Co-eta a adus aici tot felul de preoi ciudai i de profei/ s!ar prea. Ceresc "n crciu-i i "n prvlii i prevestesc pier8anie i distrugere oricui se oprete s!i asculte. :*rion ddu din u-eri. ! 5unte- aproape de anul trei sute de la De+arcarea lui Aegon. 3resupun c e de ateptat. @as!i s vocifere8e. ! Rspndesc tea-a/ stpne. ! Credea- c asta e trea+a ta. Ear*s "i acoperi gura cu -na. ! <ti foarte crud s spui asta. ? ulti- pro+le-. @ad* :anda a dat un -ic dineu seara trecut. A- -eniul i lista invitailor/ ca s le anali8e8i. Cnd s!a turnat vinul/ @ord G*les s!a ridicat s "nchine cupa "n cinstea regelui/ iar ,er 9alon 5(ann a fost au8it spunnd: 5om a1ea ne1oie de trei cupe pentru asta" uli au rs.... :*rion ridic o -n. Destul. ,er 9alon a fcut o glu-. 'u - interesea8 vor+ele de pahar ale trdtorilor/ ,er Ear*s. <ti pe att de "nelept pe ct eti de +lnd/ stpne. 3erga-entul dispru "n -neca eunucului. Ave- a-ndoi -ulte de fcut. :e las acu-. Cnd eunucul plec/ :*rion r-ase -ult vre-e privind lu-narea i "ntre+ndu!se cu- va pri-i sora lui vestea despre de-iterea lui )anos 5l*nt. 'u cu plcere/ la drept vor+ind/ dar nu vedea ce ar putea spera s fac Cersei altceva dect s tri-it un protest a-enintor @ordului :*(in de 4arrenhal. :*rion avea acu- Rondul de 'oapte/ plus o sut cinci8eci de -e-+ri ai clanurilor i o for sporit de -ercenari recrutai de 9ronn. 3rea +ine aprat. 6r "ndoial/ <ddard 5tar> gndea la fel. 6ortreaa Roie era "ntunecat i linitit cnd :*rion prsi 5ala ic. 9ronn "l atepta "n sera sa. ! 5l*ntD "ntre+ el.

! @ordul )anos va pleca la Hid cu fluFul de di-inea. Ear*s vrea s - fac s cred c l!a- "nlocuit pe unul dintre oa-enii lui )offre* cu unul de!al -eu. ai degra+ l!a"nlocuit pe o-ul lui Degeel cu o-ul lui Ear*s/ dar/ fie. ! Ar fi +ine s tii/ :i-ett a ucis un o-... ! Ear*s -i!a spus. ercenarul nu prea surprins. 'e+unul i!a i-aginat c un chior ar fi -ai uor de "nelat. :i--er i!a intuit "ncheietura de -as cu un pu-nal i i!a s-uls +eregata cu -inile goale/ Btie cu- s!i "nclete8e degetele... 5cutete!- de detaliile ori+ile/ -i se "ntoarce sto-acul pe dos/ 8ise :*rion. Cu-erge cu recrutareaD Destul de +ine. :rei oa-eni noi "n seara asta. De unde tii pe care s!i anga,e8iD ! 0i anali8e8. 0i chestione8/ ca s aflu unde au luptat i ct de +ine -int. 9ronn 8-+i. Bi pe ur- le dau oca8ia s - ucid/ ei fiind "n aceeai situaie. Ai ucis pe vreunulD 3e nici unul pe care l!a- fi putut folosi. Bi dac unul dintre ei te o-oarD ! Ea fi unul pe care ai vrea s!# anga,e8i. :*rion era puin +eat i foarte o+osit. 5pune!-i/ 9ronn/ dac i!a spune s uci8i un +e+elu.../ o copil/ "nc la pieptul -a-ei/ ai face!oD 6r nici o "ntre+areD ! 6r nici o "ntre+areD 'u. ercenarul "i frec degetul -are de degetul arttor. A "ntre+a ct. @i de ce a a1ea 1reodat( ne1oie de al t(u )llar .eem, >ord ,l!nt4 gndi :*rion. )m o sut( de oameni ai mei" 0i venea s rd/ "i venea s plng/ dar -ai presus de orice o dorea pe 5hae.

AR YA

Dru-ul nu era ni-ic -ai -ult dect dou anuri lsate de roi printre ier+uri. 3artea +un era c/ circulaia fiind att de redus/ nu va fi ni-eni care s arate cu degetul "n ce direcie au apucat!o. 6luviul de oa-eni care inunda dru-ul regelui era acolo doar un firicel. 3artea rea era c dru-ul se unduia "nainte i "napoi/ ca un arpe/ "-pletindu!se cu poteci i -ai -ici i prnd uneori c dispare cu totul doar ca s reapar la ,u-tate de leghe -ai departe/ cnd "i pierduser cu totul sperana. Ar*a ura acest dru-. Relieful era destul de do-olI dealuri line i c-puri terasate alternau cu fnee/ pduri i vi -ici/ npdite de trestii/ care aproape c "ncetineau cursul praielor. Chiar i aa/ poteca era att de "ngust i de cotit/ "nct a,unseser s se strecoare. Cruele erau cele care "i "ncetineau/ cu -ersul lor greoi/ cu osiile trosnind su+ povara "ncrcturilor. De 8eci de ori pe 8i erau nevoii s se opreasc pentru

a eli+era o roat prins "ntr!un an sau s!i "ntreasc forele pentru a urca o pant -ocirloas. 0ntr!o 8i/ "n -i,locul unui plc des de ste,ari/ s!au "ntlnit fa "n fa cu trei oa-eni care duceau o gr-ad de le-ne de foc "ntr!un car tras de un singur +ou/ fr ca nici unul dintre ei s poat trece. 'u era altceva de fcut dect s atepte ca pdurarii s!i de8lege +oul/ s!# duc printre copaci/ s "ntoarc invers carul/ s "nha-e +oul din nou i s o ia "napoi pe unde veniser. 9oul era -ai "ncet dect cruele/ aa c "n 8iua aceea nu au a,uns aproape nicieri. Ar*a se uita -ereu peste u-r/ "ntre+ndu!se cnd "i vor prinde pelerinele aurii. 'oaptea/ se tre8ea la fiecare 8go-ot i "nha -nerul Acului. 'u se opreau niciodat fr s pun santinele/ dar Ar*a nu avea "ncredere "n ele. ai ales "n +ieii orfani. 3ro+a+il c s!or fi descurcat pe aleile de la De+arcaderul Regelui/ dar aici/ "n pustietate/ erau pierdui. Cnd se furia tcut ca o u-+r/ putea trece pe lng ei ca s se spele la lu-ina stelelor/ "n apele pdurii/ unde nu o vedea ni-eni. 0n noaptea "n care @o--* ini Eer8i era de pa8/ s!a crat "ntr!un ste,ar i a -ers din copac "n copac pn cnd a a,uns chiar deasupra capului lui/ iar el nu a v8ut ni-ic. Ar fi putut s!i sar "n cap/ dar tia c ar fi ipat i ar fi tre8it toat ta+ra/ iar Moren ar fi putut s ridice din nou +ul la ea. @o--* i ceilali orfani "l tratau acu- cu toii pe :aur ca pe o persoan deose+it/ pentru c regina "i voia capul/ dei el nu recunotea ni-ic. ! 'u i!a- fcut niciodat ceva reginei/ spunea el furios. i!a- fcut trea+a/ atta tot. :oata 8iua nu-ai cleti i foaieI i!a- fcut toate poftele. :re+uia s fiu ar-urier i/ "ntr!o 8i/ aester ott "-i 8ice c tre+uie s - "nrole8 "n Rondul de 'oapte/ asta e tot ce tiu. Apoi :aurul se ducea s!i lustruiasc atent coiful. <ra un coif fru-os/ rotun,it i cur+at/ cu o vi8ier "ngust i dou coarne -ari de -etal. Ar*a "l privea cu- lustruiete -etalul cu pn8 uleiat/ fcndu!# s strluceasc att de tare "nct "n oelul lui se oglindea focul. Cu toate astea/ nu i!# punea niciodat pe cap. 3un r-ag c e +astardul acelui trdtor/ spuse @o--* "ntr!o sear cu glas sc8ut/ ca Gendr* s nu aud. @ordul @up/ cel pe care l!au tiat pe treptele :e-plului lui 9aelor. 'u este/ afir- Ar*a. Tatl meu a avut un sigur bastard, i acela este Jon. 5e "ndeprt iute "n pdure. 'u! i dorea ni-ic altceva dect s pun aua pe cal i s plece acas. <ra o iap +un/ un cal roi+ cu un s-oc al+ pe frunte. 0ar Ar*a fusese -ereu o +un clrea. Ar fi putut s plece la galop i s nu!i -ai vad niciodat pe nici unul/ dac ar fi vrut. Doar c atunci n!ar -ai fi avut pe ni-eni care s -earg "n recunoatere "n faa ei/ s veghe8e "n spate/ sau s stea de pa8 cnd ar dor-i/ iar cnd -antiile aurii ar prinde!o/ ar fi singur. <ra -ai "n siguran dac r-nea cu Moren i cu ceilali. ! 'u sunte- departe de ?chiul Heilor/ spuse fratele "n negru "ntr!o di-inea. Dru-ul Regelui nu e sigur pn ce nu trece- de :rident. Aa c vo- ocoli lacul de!a lungul r-ului vesticI acolo nu ne vor cuta. 0n ur-torul loc unde ur-ele se "ncruciau/ "ntoarse cruele ctre apus. Aici/ c-pul fcea loc pdurii/ satele i cetile erau -ai -ici i -ai "ndeprtate/ dealurile -ai "nalte i vile -ai adnci. <ra din ce "n ce -ai greu de a,uns la -ncare. 0n ora/ Moren "ncrcase cruele cu pete srat/ pos-agi/ untur/ napi/ saci cu fasole i cu or8 i roi de +rn8 gal+en/ dar -ncaser totul/ pn la ulti-a +ucic. ?+ligai fiind s triasc din roadele p-ntului/ Moren ceru a,utorul lui Qoss i Qur8/ care fuseser prini ca +raconieri. 0i tri-itea "n pdure "naintea coloanei i seara se "ntorceau cu un cer+ atrnat "ntre ei pe un ru sau cu cteva prepelie legate la +ru. 9ieii -ai tineri erau tri-ii s culeag -ure de!a lungul dru-ului sau s sar peste garduri/ pentru a u-ple cu -ere cte un sac/ dac se "nt-pla s dea peste o livad. Ar*a era o crtoare priceput i o culegtoare rapid/ i "i plcea s -earg singur. 0ntr!o 8i/ "ntlni un iepure/ din pur "nt-plare. <ra -aroniu i gras/ cu urechi lungi i nrile fre-tnd. 0epurii fug -ai repede dect pisicile/ dar nu se pot cra "n copaci nici pe ,u-tate att de +ine. 0l plesni cu +ul i "l "nfac de urechi/ iar Moren "l "n+ui cu nite ciuperci i ceap sl+atic. Ar*a pri-i un picior "ntreg/ de vre-e ce era iepurele prins de ea. 0l "-pri cu Gendr*.

Ceilali pri-ir cte o lingur de tocan/ chiar i cei "n ctue. )aPen 47ghar "i -ulu-i politicos pentru trataie/ iar uctorul "i linse unsoarea de pe degetele -urdare cu o privire eFtatic/ "ns Rorge/ cel fr nas/ doar rse i spuse: ! Ave- acu- un vntor. Cap 9u+os. Cap 9u+os/ .cigaul de 0epuri. 0n prea,-a cetii nu-ite rciniul Al+/ civa lucrtori la c-p "i "ncon,urat cerndu!le +ani "n schi-+ul tiuleilor pe care "i luaser. Moren le privi secerile i le a8vrli cteva -onede de ara-. A fost o vre-e cnd un +r+at "n negru era osptat de la Dorne la Linterfell/ i pn i lor8ii de sea- considerau c e o onoare s!# g8duiasc su+ acoperiul lor/ spuse el cu a-rciune. Acu- nite laco-i ca voi vor +ani grei pentru o -uctur din!tr!un -r vier-nos. 5cuip. < poru-+ dulce/ -ai -ult dect -erit o cioar +trn ca tine/ rspunse unul dintre ei cu aspri-e. 0ei chiar acu- de pe c-pul nostru i ia!i cu tine i pe netre+nicii i cuitarii tia/ altfel v voi trage pe toi "n eap/ "n lanul de poru-+/ s speriai celelalte ciori. Au fript poru-+ul dulce "n pleav "n seara aceea/ "ntorcnd tiuleii cu +ee lungi/ despicate/ i l!au -ncat fier+inte/ direct de pe cocean. @ui Ar*a i se pru c are un gust -inunat/ dar Moren era prea nervos ca s -nnce. 3arc avea un nor deasupra capului/ negru i 8drenuit/ ca -antia pe care o purta. 5e pli-+a de colo!colo agitat/ +o-+nind de unul singur. 0n 8iua ur-toare/ Qoss veni "n goan s!# anune despre eFistena unei ta+ere/ ceva -ai "n fa. :rei8eci sau patru8eci de oa-eni/ cu 8ale i coifuri/ spuse el. .nii dintre ei sunt grav rnii/ iar unul cred c e pe -oarte dup cu- ge-e. Cu toat lar-a pe care o fcea/ aa,uns chiar lng ei. Au sulie i scuturi/ dar un singur cal/ i la chiop. A- i-presia c sunt acolo de ceva vre-e/ dup cu- pute locul. Ai v8ut vreo fla-urD 3isica sl+atic trcat cu ase picioare/ gal+en cu negru/ pe un fond de culoarea noroiului. Moren "-pturi o frun8 acrioar/ o vr" "n gur i o -estec. ! 'u!-i dau sea-a/ recunoscu el. 3ot fi de o parte/ pot fi de alta. Dac sunt att de grav rnii/ s!ar putea s ne ia caii/ indiferent cine sunt. 5!ar putea s ia -ai -ult de!att. Cred c o s!i ocoli-. Au ocolit leghe "n ir i le!a luat cel puin dou 8ile/ dar +trnul 8icea c -erit. ! Eei sta destul la Hid. :ot restul vieii/ cel -ai pro+a+il. ie -i se pare c nu e nici o gra+ s a,unge- acolo. Cnd se "ndreptar din nou ctre nord/ Ar*a v8u din ce "n ce -ai -uli oa-eni p8indu!i c-purile. Adesea stteau "n linite la -arginea dru-ului/ aruncnd priviri reci oricrui trector. 3rin alte pri patrulau clare/ trasndu!i liniile gardurilor cu topoare agate la ei. 0ntr!un singur loc 8ri un o- cocoat "ntr!un po- uscat/ cu un arc "n -n i o tol+ cu sgei atrnat de creanga de su+ el. 0n -o-entul "n

care "i o+serv/ puse o sgeat "n arc i nu "i de8lipi privirea de la ei pn ce nu dispru i ulti-a cru. 0n tot acest ti-p/ Moren #!a ocrat: ! <l i copacul lui/ s vede- ct o s!i plac acolo cnd vor veni Ceilali s!# ia. Atunci va striga dup Rondul de 'oapte/ asta va face. ? 8i -ai tr8iu/ Do++er o+serv o sclipire roie pe cerul nopii. ! 5au dru-ul acesta a -ers i apoi s!a "ntors/ sau soarele apune la -ia8noapte. Moren se urc pe o -ovil s vad -ai +ine. ! 6oc/ anun el. "i linse un deget i "l ridic "n aer. Entul ar tre+ui s!# duc "n direcia opus. :otui/ tre+uie vegheat. Bi "ntr!adevr au vegheat. 3e -sur ce lu-ea se "ntuneca/ focul prea s devin tot -ai strlucitor/ pn ce arta de parc nordul "ntreg era "n flcri. Din cnd "n cnd/ si-eau -iros de fu-/ dei vntul era linitit i flcrile nu se apropiau. 0n 8ori/ focul era stins/ dar nici unul dintre ei nu dor-ise prea +ine "n noaptea aceea. <ra a-ia8 cnd a,unser "n locul "n care fusese satul. C-purile erau pustiuri car+oni8ate/ leghe "ntregi de ,ur!"-pre,ur/ casele/ co,i "nnegrite. 5cheletele ani-alelor arse i -celrite "-pn8eau p-ntul/ su+ pturii vii de ciori care se ridicau/ croncnind cu furie cnd erau deran,ate. 6u-ul se rspndea "nc din interiorul cetii. De departe/ palisadele sale de le-n preau solide/ dar nu se dovediser destul de puternice.

Clare pe iapa sa/ "n faa cruelor/ Ar*a v8u trupuri car+oni8ate "-plntate "n rui ascuii/ pe -etere8e/ cu -inile trase "n faa ochilor de parc ar fi vrut s alunge flcrile care "i -istuiser. Moren anun un popas cnd se aflau "nc la o oarecare distan i "i spuse lui Ar*a i celorlali s ai+ gri, de crue ct ti-p el/ urch i Cut,ac> -ergeau "nainte pe ,os. Cnd trecur printr!o poart spart/ un stol de cor+i se ridic dintre 8iduri/ iar cor+ii "nchii "n coliviile din cruele lor "ncepur s!i strige cu croncnituri i ipete ascuite. Ar tre+ui s intr- dup eiD "l "ntre+ Ar*a pe Gendr*/ cnd Moren i ceilali erau plecai de o +un +ucat de vre-e. Moren a spus s atept-. Glasul lui Gendr* suna "nfundat. Cnd Ar*a se "ntoarse s priveasc/ o+serv c avea coiful pe cap/ strlucind/ cu coarnele cur+ate/ i-ense. Cnd/ "n cele din ur-/ venir "napoi/ Moren avea o feti "n +rae/ iar urch i Cut,ac> duceau o fe-eie pe o targa fcut dintr!o cuvertur veche/ sfiat. 6ata nu avea -ai -ult de doi ani i plngea tot ti-pul/ un sunet scncit/ ca i cu- ar fi avut ceva "n gt. 6ie c nu tia "nc s vor+easc/ fie c uitase. 9raul drept al fe-eii se ter-ina la cot/ cu un ciot plin de snge/ iar ochii fici preau s nu vad ni-ic. Eor+ea/ dar spunea un singur lucru. JE rogK/ striga iar i iar. JE rog/ v rog.K @ui Rorge i se prea a-u8ant. Rdea/ pufnind prin gaura de pe fa/ acolo unde ar fi tre+uit s fie nasul/ iar uctorul "ncepu s rd i el/ pn ce urch "i "n,ur i le spuse s tac. Moren "i puse s gseasc un loc pentru fe-eie "n spatele cruei. Bi -icai!v repede/ 8ise el. Cnd vine noaptea/ aici vor fi lupi/ poate i -ai ru. i!e fric/ -ur-ur 3lcint 6ier+inte cnd v8u fe-eia cu un singur +ra trt "n cru. ! Bi -ie/ -rturisi Ar*a. ? strnse de u-r: ! '!a- o-ort niciodat un +iat "n +taie/ Arr*. Doar a- vndut plcintele -a-ei/ atta tot. Ar*a se "ndeprt de cru/ att ct "ndr8nea/ ca s nu fie nevoit s o aud pe fat plngnd sau s o asculte pe -a-a ei optind: JE rog.K "i a-inti o poveste spus cndva de 9trna 'an/ despre un +r+at "nchis "ntr!un castel "ntunecat/ de nite uriai ri. <ra foarte cura,os i detept i "i pclise pe uriai/ i scpase.../ dar "ndat ce a,unse afar din castel/ l!au luat Ceilali i i!au +ut sngele rou/ fier+inte. Acu- tia cu- tre+uie s se fi si-it. 6e-eia cu un singur +ra -uri pe "nserat. Gen!dr* i Cut,ac> "i spar un -or-nt pe coa-a unui deal/ su+ o salcie plngtoare. Cnd vntul +tea/ Ar*a avea i-presia c aude lungile crengi optind: JE rog. E rog. E rog.K 0 se ridic prul pe ceaf i se "ndeprt/ aproape fugind/ de lng -or-nt. ! 0n seara asta nu face- nici un foc/ le spuse Moren. Cina consta "ntr!o -n de ridichi gsite de Qoss/ o can de fasole uscat i ap dintr!un pru din apropiere. Apa avea un gust ciudat/ iar @o--* le spuse c era gustul cadavrelor "n putrefacie aflate undeva/ "n susul rului. 3lcint 6ier+inte l!ar fi pocnit dac nu i!ar fi desprit Re*sen. Ar*a +u prea -ult ap/ doar ca s!i u-ple sto-acul cu ceva. 'u i!ar fi i-aginat c va putea dor-i/ dar cu-va a reuit. Cnd se tre8i/ era "ntuneric +e8n i ve8ica "i era pe cale s eFplode8e. 3este tot "n ,urul ei se "ngr-deau oa-eni ador-ii/ "nvelii cu pturi i -antii. Ar*a gsi Acul/ se ridic/ ascult. Au8i paii uori ai santinelei/ oa-eni rsu!cindu! se "n so-nul lor agitat/ sforiturile hritoare ale lui Rorge i ssitul ciudat pe care "l scotea uctorul "n so-n. Dinspre o alt cru venea scr!itul rit-ic al oelului pe piatr/ din locul unde sttea Moren/ -estecnd o frun8 acrioar i ascuindu!i tiul pu-nalului. 3lcint 6ier+inte era unul dintre +ieii de pa8. ! .nde te duciD "ntre+ cnd o v8u pe Ar*a "n!dreptndu!se ctre copaci. Ar*a fcu un se-n vag cu -na ctre pdure.

9a nu te duci/ 8ise 3lcint 6ier+inte. Devenise -ai "ndr8ne acu-/ c avea sa+ia la +ru/ chiar dac era doar o sa+ie scurt/ iar el o -nuia ca pe un topor. 9trnul a spus ca "n seara asta toat lu-ea s stea pe!aproape. :re+uie s - uure8/ eFplic Ar*a. <i +ine/ folosete po-ul de colo. Art cu degetul. 'u tii ce e acolo/ Arr*. ai "nainte a- au8it lupi. @ui Moren nu i!ar plcea dac s!ar certa cu el. A "ncerc s par speriat. @upiD Eor+eti seriosD A- au8it/ o asigur el. 'u cred c tre+uie s - duc/ pn la ur-. 5e "ntoarse la ptura ei i se prefcu ador-it pn ce au8i paii lui 3lcint 6ier+inte "ndeprtndu!se. Apoi se rostogoli pe o parte i se furi "n pdure/ prin cealalt parte a ta+erei/ tcut ca o u-+r. <rau i aici santinele/ dar Ar*a le ocoli cu uurin. Doar ca s se asigure/ se duse de dou ori -ai departe dect de o+icei. Cnd fu convins c nu era ni-eni prin apropiere/ "i ddu ,os pantalonii i se ls pe vine/ s!i fac trea+a. :oc-ai urina/ cu hainele "n ,urul gle8nelor/ cnd au8i fonete pe su+ copaci. Plcint Fierbinte, gndi "n panic/ m-a urmrit. Apoi v8u ochii licrind dinspre pdure/ strlucind de oglindirea lunii. 5to-acul i se strnse i "ntinse -na dup sa+ie/ fr s!i pese dac se uda toat/ nu-rnd ochii: doi/ patru/ opt/ doispre8ece/ o hait "ntreag... .nul dintre ei se apropie cu pas uor dinspre copaci. ? fiF cu privirea i "i de8goli colii/ iar Ar*a nu se -ai putu gndi dect la ct de proast a fost i cu- va ,u+ila 3lcint 6ier+inte cnd "i vor gsi trupul pe ,u-tate devorat/ "n di-ineaa ur-toare. Dar lupul se "ntoarse i o lu la goan "napoi "n "ntuneric i la fel de repede ochii disprur. :re-urnd/ se terse/ "i leg pantalonii i se "ntoarse la ta+r i la Moren/ ur-rind sunetul hrit ce venea din deprtare. Ar*a se car "n cru/ lng el/ cutre-urat. @upi/ opti ea cu glas rguit. 0n pdure. Da. :re+uie s fie. !au speriat. Chiar aaD 5cuip. <u a- i-presia c nea-ul tu inea la lupi. '*-eria era un lup strvechi. Ar*a "i strnse -inile la piept. Asta e altceva. ?ricu-/ ea s!a dus. )or* i cu -ine a- aruncat cu pietre "n ea pn cnd a fugit/ altfel regina ar fi o-ort!o. ? "ntrista s vor+easc despre asta. 3arie8 c/ dac ar fi fost "n ora/ nu ar fi per-is s i se taie capul lui tata. 9ieii orfani nu au tai/ spuse Moren/ sau ai uitatD 5aliva "i era roie de la frun8a acrioar/ aa c arta de parc gura i!ar fi sngerat. 5ingurii lupi de care tre+uie s ne te-e- sunt cei "-+rcai "n piele de o-/ precu- cei care au distrus satul la. i!a dori s fiu acas/ spuse ea cu tristee/ "ncerca din rsputeri s fie cura,oas/ s fie fioroas ca o lupoaic/ dar uneori se si-ea doar ca o feti. 6ratele "n negru desfcu o frun8 acrioar din +alotul aflat "n cru i i!o "ndes "n gur. 3oate c ar fi tre+uit s te las unde te!a- gsit/ +iete. 3e toi. 0n ora e -ai sigur/ -i se pare. 'u!-i pas. Ereau s - duc acas. Aduc oa-eni la Hid de aproape trei8eci de ani. 3e +u8ele lui Moren strluci saliva/ ca nite +ul+uci de snge. 0n tot acest ti-p/ a- pierdut doar trei. .n +trn a -urit de fe+r/ un +iat din ora a fost -ucat de arpe cnd se uura i un ne+un a "ncercat s - o-oare "n so-n i s!a ales cu un 8-+et rou pentru deran,. "i trecu pu-nalul "n dreptul gtului/ artndu!i. :rei "n trei8eci de ani. 5cuip vechea frun8 acrioar. Acu- o cora+ie ar fi fost un lucru -ai "nelept. 'ici o ans s -ai gsi- oa-eni pe dru-/ dar... .n +r+at iste s!ar

fi dus cu cora+ia/ dar eu... :rei8eci de ani a- -ers pe acest dru- al regelui. "i vr" pu-nalul "n teac. Du!te la culcare/ +iete. au8iD <a "ncercase. :otui/ cu- sttea su+ ptura ei su+ire/ au8ea lupii urlnd... i un alt sunet/ -ai sla+/ doar o oapt "n vnt/ care ar fi putut s fie un ipt.

DAVOS

Aerul di-ineii era negru de fu-ul 8eilor ar8nd. Ardeau cu toii acu-/ 6ecioar i a-/ R8+oinic i 6ierar/ 9a+ornia cu ochii ei sidefii i :atl cu +ar+a poleit cu aur/ chiar i 5trinul/ cioplit s par -ai -ult ani-al dect o-. @e-nul vechi/ uscat/ i nenu-ratele straturi de vopsea i de lac ardeau cu o lu-in sl+atic/ nesioas. Cldura se ridica sclipind prin aerul rece. 0n spate/ garguiele i dragonii de piatr de pe 8idurile castelului se vedeau ca prin cea/ de parc Davos le!ar fi v8ut printr!un vl de lacri-i. Sau ca i cum bestiile ar fi tremurat, s-ar fi agitat... .n lucru ru/ declar Allard/ dei cel puin avusese +unul!si- s vor+easc cu glas sc8ut. Dalie -or-i apro+ator. @inite/ spuse Davos. 'u uitai unde v aflai. 6iii lui erau +uni/ dar tineri/ iar Allard/ "n special/ era pripit. Dac a fi rmas contrabandist, Allard ar fi sfrit e !id, Stannis l-a cru"at de un asemenea final, #nc un lucru entru care-i sunt dator...

5ute de oa-eni veniser la porile castelului s vad cu- ardeau Cei Bapte. Aerul -irosea urt. Chiar i soldailor le venea greu s nu se si-t stn,enii "n faa unui ase-enea afront adus 8eilor pe care -uli dintre ei "i veneraser toat viaa. 6e-eia roie ddu ocol focului de trei ori/ rugn!du!se o dat "n li-+a Asshai/ o dat "n Eal*riana cult i o dat "n @i-+a Co-un. Davos o "nelese doar pe ulti-a. ! R7hllor/ vino "n "ntunericul nostru/ strig ea. 5tpn al @u-inii/ "i oferi- aceti 8ei fali/ aceti apte 8ei care sunt unul singur/ du-anul. 0a!# i re!vars!i lu-ina asupra noastr/ cci noaptea e "ntunecat i plin de spai-e. Regina 5el*se repet vor+ele. @ng ea/ 5tannis privea i-pasi+il/ cu -aFilarul tare ca o stnc su+ u-+ra neagr!al+struie a +r+ii sale co-pacte. "i pusese straie -ai +ogate dect "i era o+iceiul/ ca pentru sept. 5eptul de la 3iatra Dragonului se aflase acolo unde Aegon Cuceritorul "ngenunchease ca s se roage "n noaptea dinaintea plecrii. Asta nu!# salvase de oa-enii reginei. Rsturnaser altarele/ dduser ,os statuile i sprseser vitraliile cu ciocanele de r8+oi. 5epto!nul 9arre nu putuse dect s!i +leste-e/ dar Ser 4u+ard Ra-+ton "i dusese cei trei fii la sept/ s!i apere 8eii. Ra-+tonii o-orser patru oa-eni ai reginei "nainte ca ceilali s!i distrug. 3e ur-/ Gun!cer 5unglass/ cel -ai +lnd i -ai pios dintre lor8i/ i!a spus lui 5tannis c nu -ai poate s!i satisfac

preteniile. Acu- "-prea o celul sufocant cu septonul i cu cei doi fii ai lui Ser 4u+ard care su!pravieuiser. Ceilali lor8i prinseser repede lecia. Heii nu "nse-naser niciodat prea -ult pentru Davos contra+andistul/ dei/ ca -uli dintre ceilali/ fusese v8ut aducnd ofrande R8+oinicului "nainte de lupt/ 6ierarului atunci cnd lansa o cora+ie la ap i a-ei/ ori de cte ori soia sa r-nea "nsrcinat. 0 se fcu ru privindu!i cu- ard/ i nu doar din cau8a fu-ului. $aester %ressen ar fi #m iedicat asta. 9trnul "l provocase pe 5tpnul @u-inii i fusese do+ort de i-pietatea sa/ sau cel puin aa spuneau clevetitorii. Davos tia adevrul. 0l v8use pe -aester strecurnd ceva "n cupa cu vin. &trav. %e altceva ar fi utut s fie' A but o cu a mor"ii ca s-l elibere(e e Stannis de $elisandre, dar cumva (eul ei a a rat-o. Ar fi ucis!o +ucuros pe fe-eia roie pentru asta/ dei ce ans ar fi avut el acolo unde aesterul Citadelei dduse greD <ra doar un contra+andist ridicat "n rang/ Davos de la 6undtura 3uricilor/ Regele Ceap. Heii ar8nd rspndeau o lu-in fru-oas/ "nve-ntai "n straiele lor de flcri "n nuane schi-+toare/ roii/ portocalii i gal+ene. 5eptonul 9arre "i spusese cndva lui Davos cu- au fost cioplii din catargele cor+iilor care i!au adus din Eal*ria pe pri-ii :argar*eni. De!a lungul secolelor/ au fost vopsii i revopsii/ poleii cu aur/ cu argint i "-podo+ii cu neste-ate. ! 6ru-useea lor "i va face s fie i -ai -ult pe placul lui R7hllor/ spusese elisandre cnd i!a cerut lui 5tannis s!i arunce pe ,os i s!i trasc afar/ la porile castelului. 6ecioara 8cea de!a cur-e8iul R8+oinicului/ cu +raele larg deschise/ de parc ar fi vrut s!# "-+rie8e. a-a prea aproape prea cutre-urat "n ti-p ce flcrile se apropiau/ atingndu!i o+ra8ul. 0n ini- "i fusese "nfipt o sa+ie lung i -na!i de piele era cuprins de flcri. :atl era dedesu+t/ pri-ul c8ut. Davos privea -na 5trinului 8vrcolindu!se i "n!colcindu!se/ "n ti-p ce degetele i se "nnegreau i cdeau unul cte unul/ -icorate de dogoarea -angalului. 0n apropiere/ @ordul Celtigar fu cuprins de o tuse re+el i "i acoperi faa ridat cu o +ucat de pn8 +rodat cu cra+i roii. *renii erau pui pe glu-e/ +ucurndu!se de cldura focului/ dar tnrul @ord 9ar <--on se fcuse cenuiu la fa/ iar @ord Eelar*on se uita -ai -ult la rege dect la flcri. Davos ar fi dat orice s tie la ce se gndea acesta/ dar un o- ca Eelar*on nu i s!ar fi confesat niciodat. @ordul areelor era din sngele vechii Eal*rii/ iar Casa lui oferise de trei ori soii pentru prinii :arga!r*eni. Davos 5ea(orth duhnea a pete i a ceap. 5e purta la fel i cu ceilali lor8i. 'u putea avea "ncredere "n nici unul dintre ei/ i nici ei nu l!ar include "n vreunul dintre consiliile lor secrete. 0i dispreuiau i fiii/ "n egal -sur. )e o"ii mei vor lua arte la tur-niruri alturi de ai lor i, #ntr-o (i, oate c sngele lor se va uni cu al meu. %u tim ul, mica mea corabie neagr va (bura la fel de sus recum calul de mare al lui *elar+on sau ca crabii roii ai lui %eltigar. Asta dac a,ungea 5tannis pe tron. Dar dac pierdea... Tot ceea ce sunt #i datore( lui. 5tannis "l ridicase la rangul de cavaler. 0i oferise un loc de cinste la -asa lui i o galer de r8+oi cu care s cltoreasc pe -are "n locul -icii sale cor+ii de contra+andist. Dale i Allard erau i ei cpitani de galere. aric era cr-aci pe Furia. atthos slu,ea su+ co-anda tatlui su pe ,et-a )eagr, iar regele "l luase pe Devan ca scutier regal. 0ntr!o +un 8i va deveni cavaler/ la fel i cei doi flci. ar*a era stpna unei -ici fortree de la Capul niei/ i avea servitori care "i spuneau st n, iar Davos putea vna cprioare roii "n propriile sale pduri. :oate acestea le avea datorit lui 5tannis 9aratheon/ cu preul ctorva falange. A fost dre t ceea ce mi-a fcut. Am nesocotit legile regelui toat via"a. .l mi-a ctigat loialitatea. Davos atinse -ica pung care!i atrna la gt de o curea de piele. Degetele erau norocul lui i acu- avea nevoie de noroc. %a noi to"i, ca /ordul Stannis mai mult dect oricine. 6lcri palide colorau cerul cenuiu. .n fu- negru se ridica/ rsucindu!se i unduindu! se. Cnd vntul "l "-pinse ctre ei/ oa-enii "ncepur s clipeasc/ s lcri-e8e i s se frece

la ochi. Allard "ntoarse capul/ tuind i +leste-nd. & frm din cele ce vor veni, gndi Davos. uli i -ulte vor -ai arde "nainte ca acest r8+oi s ia sfrit. elisandre era "nve-ntat din cap pn!n picioare "n satin rou i catifea sngerie/ cu ochii roii ca ru+inul i-ens strlucindu!i la gt/ de parc ar fi fost i el "n flcri. ! 0n crile vechi ale Asshailor st scris c va veni o 8i/ dup o var lung/ cnd stelele vor sngera i rsuflarea rece a "ntunericului va cdea grea asupra lu-ii. 0n acest ceas de teroare/ un r8+oinic va scoate din foc o sa+ie ar8nd. Acea sa+ie va fi Aductoarea @u-inii/ 5a+ia Roie a <roilor/ iar cel care o va lua va fi A8or Ahai re"ntors i "ntunericul va pieri din faa lui. Ridic glasul i vor+ele ei str+tur "ntreaga adunare. A(or A-ai, iubit de 01-llor2 0(boinic al /uminii, Fiu al Focului2 A ro ie-te, sabia ta te atea t2A ro ie-te i rinde-o #n mn2 5tannis 9aratheon "nainta ca un soldat intrnd "n lupt. 5cutierii se apropiar pentru a! # "nsoi. Davos privi cu- fiul su/ Devan/ trage o -nu lung/ cptuit/ pe -na dreapt a regelui. 9iatul purta o ,iletc de culoarea untului/ cu o ini- dogoritoare cusut pe piept. 9r*en 6arring era "-+rcat ase-ntor i toc-ai lega o cap rigid de piele "n ,urul gtului "nli-ii 5ale. 0n spate/ Davos au8i 8ornitul uor al unor clopoei. - Sub mare fumul se ridic #n bulbuci, iar flcrile ard ver(i, albastre i negre, cnta pe undeva Chip 3eticit. Btiu/ eu tiu/ oh/ oh/ oh. Regele se npusti "n foc cu dinii "ncletai/ innd -antia de piele "n faa lui/ ca s!# apere de flcri. 5e duse direct la a-/ "nha sa+ia cu -na "n-nuat i o s-ulse/ dintr! o singur 8vcnire/ din le-nul ar8nd. 3e ur- "ncepu s se retrag/ cu sa+ia ridicat/ cu flcri ver8i/ de ,ad/ rsucindu!se "n ,urul oelului sngeriu. 5tr,erii alergar s scuture tciunii care atrnau de ve-intele regelui. ! ? sabie de foc2 strig Regina 5el*se. Ser AFell 6lorent i ceilali oa-eni ai ei o ur-ar: - & sabie de foc2 Arde2 Arde2 & sabie de foc2 elisandre "i ridic -inile deasupra capului. - Privi"i2 )i s-a romis un semn, iar acum semnul a fost v(ut2 Privi"i Aductorul /uminii2 A(or A-ai a venit din nou2 S-i urm bun venit 0(boinicului /uminii2 S-i urm bun venit Fiului Focului2 .n val de strigte ddu rspunsul chiar cnd -nua lui 5tannis "ncepu s ard -ocnit. "n,urnd/ regele "nfipse vrful sa+iei "n p-ntul u-ed i stinse flcrile cu piciorul. 5tpne/ revars lu-ina ta asupra noastrC strig elisandre. Cci noaptea e "ntunecat i plin de spai-e/ rspunser 5el*se i oa-enii reginei. Ar trebui s rostesc i eu cuvintele' se "ntre+ Davos. 3i datore( lui Stannis att de mult' Acest (eu fioros este cu adevrat (eul lui'7Degetele sale scurtate se crispar. 5tannis "i scoase -nua i o ls s cad pe p-nt. Heii de pe rug a+ia -ai puteau fi recunoscui. Capul 6ierarului c8u/ strnind un nor de cenu i tciuni. elisandre cnta "n li-+a lui Asshai/ cu glasul ridicndu!se i co+ornd/ ca fluFul i refluFul -rii/ "nfipt "n p-nt/ Aductoarea @u-inii continua s strluceasc "-+u,orat/ dar flcrile care persistau "n ,urul sa+iei se -icorau i piereau. Cnd cntecul lu sfrit/ din 8ei -ai r-sese doar cenua/ iar r+darea regelui era pe sfrite. ? lu pe regin de cot i o conduse "napoi la 3iatra Dragonului/ lsnd Aductoarea de @u-in acolo unde era. 6e-eia roie -ai 8+ovi o clip s priveasc/ "n ti-p ce Davos "ngenunche alturi de 9r*en 6arring i "nveli sa+ia ars i "nnegrit "n -antia de piele. Sabia 0oie a .roilor arat #n ultimul -al, gndi Davos. Civa lor8i -ai r-aser s discute/ cu glasuri sc8ute/ "n cealalt parte a focului. :cur cnd au o+servat c Davos "i privete. Dac Stannis ar cdea, m-ar dobor# #ntr-o cli . 'ici el nu era -ulu-it de vreunul dintre oa-enii reginei/ acel grup de cavaleri a-+iioi i lor8i -runi care se "ncredinaser acestui 5tpn al @u-inii/ intrnd astfel "n graiile i su+ ocrotirea Doa-nei ! ba nu, ale 0eginei, ai uitat' ! 5el*se.

Cnd elisandre i scutierii se deprtar cu preioasa sa+ie/ focul "ncepuse de,a s se -icore8e. Davos i fiii lui se alturat -uli-ii care "i croia dru- "n ,os/ ctre r- i ctre cor+iile care ateptau. Devan s!a descurcat +ine/ spuse Davos pe dru-. A dus -nua fr s!o scape/ da/ 8ise Dale. Allard "ncuviin. ! 5e-nul acela de pe ,iletca lui Devan/ ini-a dogoritoare/ ce eraD 9la8onul 9aratheonilor este cer+ul "ncoronat. ! .n lord poate s aleag -ai -ult de un +la8on/ spuse Davos. Dale 8-+i. ! ? cora+ie neagr i o ceap/ tatD Allard lovi cu piciorul o piatr. Ceilali ne iau ceapa... i acea ini- aprins. A fost cu totul greit s!i ard pe Cei Bapte. De cnd ai devenit att de credinciosD "ntre+ Davos. Ce tie fiul unui contra+andist despre faptele 8eilorD <u sunt fiul unui cavaler/ tat. Dac tu nu!i a-inteti/ de ce ar face!o eiD 6iul unui cavaler/ dar nu un cavaler/ 8ise Davos. Bi nici nu vei fi vreodat/ dac te a-esteci "n tre+uri care nu te privesc. 5tannis este regele tu/ nu e trea+a noastr s ne "ndoi- "n privina lui. 'oi naviga- cu aceste cor+ii i "i "ndeplini- porunca. Asta e tot. Ct despre asta/ tat/ rspunse Dale/ "-i displac aceste +utoaie pe ap pe care -i le! au dat "n schi-+ul $aniei. @e-n de pin verde. Apa "l va strica la pri-ul dru-/ orict de scurt ar fi. Bi eu a- pri-it una la fel pentru /ad+ $ar+a, 8ise Allard. ?a-enii reginei au pretins tot le-nul uscat. ! Eoi vor+i cu regele despre asta/ pro-ise Davos. <ra -ai +ine s vin de la el dect de la Allard. 6iii lui erau lupttori pricepui i navigatori "nc i -ai iscusii/ dar nu tiau cu- s le vor+easc lor8ilor. S-au nscut fr rang, #ntocmai ca mine, dar nu le lace s li se reaminteasc asta. %nd se uit la stindardul nostru, nu vd dect o corabie mare, neagra, (burnd #n btaia vntului. %ea a o trec cu vederea. 3ortul era -ai "nesat de oa-eni dect "l v8use vreodat Davos. 6iecare doc era plin de -arinari care "ncrcau provi8ii i "n fiecare han soldaii ,ucau 8aruri/ +eau sau cutau trfe... ? cutare 8adarnic/ fiindc 5tannis nu "ngduia nici una pe aceast insul. Gr-ul era -rginit de cor+ii/ galere de r8+oi/ vase de pescuit/ galioane ro+uste i cor+ii de nego +urduhnoase. Cele -ai +une locuri de ancorat fuseser ocupate de vasele cele -ari: vasul a-iral al lui 5tannis/ Furia, se "nla "ntre /ordul Steffon i %erbul $rii, vasul cu chil argintie al @ordului Eelar*ion/ $ndria din Driftmar4, i cele trei surori ale sale/ apoi %letele 0ou, cora+ia "-podo+it a @ordului Celtigar/ i greoaia cora+ie Petele S ad, cu prora ei lung de fier. Ancorat "n larg/ plutea i-ensa cora+ie *al+-riana a lui 5alldhor 5aan/ printre chilele dungate ale altor dou du8ini de galere @*seniene -ai -ici. .n -ic han ponosit se afla la captul cheiului de piatr unde ,et-a )eagr, $nia i /ad+ $ar+a "-!preau locul cu o ,u-tate de du8in de alte galere de o sut de vslai sau -ai puin. @ui Davos "i era sete. 5e despri de fiii si i "i "ndrept paii ctre han. 0n fa era ae8at un gargui "nalt pn la +ru/ att de ros de ploaie i de sare "nct trsturile sale erau terse cu totul. :otui/ era un vechi prieten al lui Davos. 9tu uor cu pal-a capul de piatr "n ti-p ce intra. ! 'oroc/ -ur-ur el. 0n partea opus a glgioasei sli co-une/ 5allad!hor 5aan -nca struguri dintr!un +ol de le-n. Cnd "l o+serv pe Davos/ "i fcu se-n s se apropie. ! Cavalere/ vino i stai cu -ine la -as. nnc un strugure. nnc doi. 5unt ne-aipo-enit de dulci. @*senianul era un o- lipicios/ 8-+itor/ a crui eFtravagan era prover+ial pe a-+ele -aluri ale -rii "nguste. Ast8i purta o sclipitoare hain de argint/ cu -neci largi

att de lungi/ "nct capetele lor +lteau pe podea. 'asturii erau -ai-ue sculptate din ,ad/ iar deasupra +uclelor sale rare/ al+e/ era cocoat o caschet colorat "ntr!un verde viu i "-podo+it cu un evantai din pene de coco. Davos "i croi dru- printre -ese ctre un scaun/ "nainte de a deveni cavaler/ adusese adesea -arf de la 5elladhor 5aan. @*senianul era i el un contra+andist/ dup cu- era negustor/ +ancher/ pirat notoriu i pretins 3rin al rii "nguste. %nd un irat se #mbog"ete destul, #l fac rin". Davos fusese cel care cltorise la @*s s!# recrute8e pe +trnul napan pentru cau8a lui 5tannis. '!ai v8ut 8eii ar8nd/ do-nul -euD "ntre+ el. 3reoii roii au un te-plu -are la @*s. Ard -ereu una i alta/ invocndu!i 8eul/ R7hllor. plictisesc cu focurile lor. < de sperat c "n curnd "l vor plictisi i pe Regele 5tannis. 3rea total nepreocupat de faptul c l!ar putea au8i cineva/ "i -nca strugurii i lsa s i se preling s-+urii pe +u8/ dndu!le un +o+rnac cu degetul. Pasrea cu o mie de culori a venit ieri/ +unule do-n. 'u e un vas de r8+oi/ nu/ ci un vas de nego i a trecut pe la De+arcaderul Regelui. <ti sigur c nu vrei un strugureD Copiilor li se face foa-e "n ora/ aa se spune. 9lngni strugurele "n faa lui Davos i 8-+i. ! De o +ere a- nevoie/ i de veti. ! ?a-enii din Lesteros sunt -ereu gr+ii/ se plnse 5allador 5aan. @a ce +un/ te "ntre+D Cel care se gr+ete "n via se gr+ete ctre -or-nt. Rgi. @ordul de la Casterl* Roc> a tri-is un pitic s ai+ gri, de De+arcaderul Regelui. 3oate c sper c faa lui urt va speria atacatorii/ ce 8iciD 5au c ne vo- prpdi de rs cnd 3e8evenghiul se va 8+engui pe creneluri/ cine poate tiD 3iticul #!a alungat pe -itocanul care a condus -antiile aurii i a pus "n locul lui un cavaler cu o -n de fier. Culese o +oa+ de strugure i o stoarse "ntre degetul -are i arttor pn ce pielea se crp. 5ucul "i curse printre degete. 5ervitoarea se strecur pe lng el/ lovind -inile care o pipiau "n trecere. Davos co-and o +ere/ se "ntoarse la 5aan i "ntre+: ! Ct de +ine e aprat oraulD Cellalt ddu din u-eri. ! Hidurile sunt "nalte i puternice/ dar cine s le apereD Construiesc catapulte i arunctoare de flcri/ o/ da/ dar oa-enii "n -antii aurii sunt prea puini i prea necopi/ i alii nu eFist. ? lovitur ager/ ca un oi- npustindu!se asupra unui iepure/ i -arele ora va fi al nostru. D!ne vnt s ne conduce- cor+iile i regele tu s!ar putea ae8a pe :ronul lui de 6ier pn -ine!sear. A- putea s!# "-+rc- pe pitic "n haine pestrie i s!i "nep- o+r,orii cu vrfurile s+iilor ca s!# face- s ne danse8e i poate c renu-itul tu rege -i!ar da!o "n dar pe fru-oasa Regin Cersei s!-i "ncl8easc patul pentru o noapte. A- fost prea -ult ti-p departe de soiile -ele/ i nu-ai "n slu,+a lui. 3iratule/ 8ise Davos. 'u ai nici o soie/ doar concu+ine/ i ai fost +ine pltit pentru fiecare 8i i pentru fiecare cora+ie. Doar cu pro-isiuni/ 8ise 5alladhor 5aan "ndurerat. 9unule do-n/ aur rvnesc/ nu vor+e pe hrtie. 5parse o +oa+ de strugure "n gur. 0i vei pri-i aurul cnd vo- prelua te8aurul de la De+arcaderul Regelui. 'ici un odin Cele Bapte Regate nu e -ai de cuvnt ca 5tannis 9aratheon. "i va ine pro-isiunea. Chiar "n ti-p ce vor+ea/ Davos gndea: Aceast lume e #ntoars e dos fr s eran", dac un contrabandist de rnd trebuie s garante(e entru onoarea regilor. ! Aa a spus i a tot repetat. Bi aa spun i eu/ la!s!ne s face- ceea ce ne!a- propus. 'ici chiar aceti struguri nu sunt -ai copi dect e oraul acela/ +trne prieten. 5ervitoarea se "ntoarse cu +erea. Davos "i ddu o -oned de ara-. ! A- putea lua De+arcaderul Regelui/ aa cu- spui/ 8ise el i ridic hal+a/ dar ct ti-p l!a- pstraD 5e tie c :*(in @annister este la 4arrenhal cu o oaste -are/ iar @ordul Renl*... ! A/ da/ fratele -ai -ic/ 8ise 5alladhor 5aan. 3artea asta nu e att de +un/ prietene. Regele Renl* se agit. 'u/ aici el este /ordul Renl*/ scu8ele -ele. Atia regi/ c "-i o+osete li-+a s spun cuvntul sta. 6ratele Renl* a plecat de la 4ighgarden cu fru-oasa i

tnra lui regin/ cu lor8ii si "nfloritori/ cu cavalerii strlucitori i cu o otire -rea de pedetri. rluiete pe dru-ul trandafirilor/ "ndreptndu!se ctre acelai -are ora despre care vor+ea-. ! "i duce mireasa' Cellalt ridic din u-eri. ! 'u -i!a spus de ce. 3oate c nu e dispus s stea departe de adpostul cald dintre coapsele ei nici -car o singur noapte. 5au poate c e att de sigur de victorie. ! Regele tre+uie s afle. ! A- "ncercat s!i spun/ +unul -eu do-n/ dei "nli-ea 5a se "ncrunt ori de cte ori - vede/ iar eu tre-ur cnd tre+uie s - duc "n faa lui. Cre8i c -!ar plcea -ai -ult dac a purta o hain de +lan i nu a 8-+i niciodatD <i +ine/ n!a- s fac asta. 5unt un ocinstit/ tre+uie s - suporte "n -tase i satin. Altfel/ "-i duc cor+iile unde sunt -ai "ndrgit. 5a+ia aceea nu a fost Aductoarea de @u-in/ prietene. 5chi-+area neateptat de su+iect "l puse pe Davos "ntr!o situaie dificil. ! ? sa+ie s-uls din foc/ da. ?a-enii "-i povestesc fel i fel de lucruri/ datorit 8-+etului -eu plcut. Cu- poate s!i slu,easc lui 5tannis o sa+ie arsD ? sa+ie ar(toare, "l corect Davos. Ars/ 8ise 5alladhor 5aan/ i s te +ucuri de asta/ prietene. Btii povestea fa+ricrii Aductoarei de @u-inD A- s i!o spun. A fost o vre-e cnd "ntunericul apsa greu asupra lu-ii. Ca s i se opun/ eroul tre+uia s ai+ o sa+ie de erou/ una cu- nu a -ai eFistat vreodat. Bi astfel/ ti-p de trei8eci de 8ile i trei8eci de nopi/ A8or Ahai a lucrat fr odihn "n te-plu/ furind o sa+ie "n focurile sacre. Cldur/ ciocan/ "ndoitur/ cldur/ ciocan/ "ndoitur/ o/ da/ pn ce sa+ia a fost gata. :otui/ cnd a vrt!o "n ap ca s cleasc oelul/ sa+ia s!a sfr-at "n +uci. 6iind erou/ nu era de-n de el s dea din u-eri i s plece "n cutarea unor struguri eFceleni ca acetia/ aa c a luat!o de la capt. A doua oar i!a luat cinci8eci de 8ile i cinci8eci de nopi/ iar sa+ia aceasta prea -ai +un dect pri-a. A8or Ashai a prins un leu/ ca s cleasc oelul "-plntnd sa+ia "n ini-a roie a ani-alului/ dar din nou oelul a crpat i s!a rupt "n +uci. are i!a fost neca8ul i -are i!a fost durerea atunci/ cci tia ce tre+uia s fac. ? sut de 8ile i o sut de nopi a trudit la cea de!a treia sa+ie i/ cnd a strlucit incandescent "n focurile sacre/ i!a che-at soia. J'issa 'issaK/ i!a spus/ cci aa o che-a/ Jde8golete!i pieptul i afl c te iu+esc -ai -ult dect orice pe lu-e.K A fcut acest lucru ! de ce/ nu tiu !/ iar A8or Ashai i!a "nfipt sa+ia fu-egnd "n ini-. 5e spune c strigtul ei de durere i eFta8 a lsat o cicatrice pe faa lunii/ dar sngele i sufletul ei/ puterea i cura,ul/ toate au ptruns "n oel. Aceasta e povestea furirii sa+iei Aductoare de @u-in/ 5a+ia Roie a <roilor. Acu- "nelegi ce vreau s spunD 9ucur!te c aceea este doar o sa+ie ars pe care "nli-ea 5a a s-uls!o din foc. 3rea -ult lu-in poate s!i strice ochii/ prietene/ iar focul arde. 5al!ladhor 5aan ter-in ulti-ul strugure i se terse cu pal-a pe +u8e. Cnd cre8i c ne va porunci regele s plec-D ! Curnd/ cred/ 8ise Davos/ dac vrea 8eul. ! Heul lui/ prieteneD 'u al nostruD .nde este 8eul lui Davos 5ea(orth/ cavalerul cora+iei!ceapD Davos "i sor+i +erea ca s!i acorde un rga8. 5anul e lin de oameni, iar tu nu eti Sallad-or Saan, "i rea-inti. Ai gri6 cum rs un(i. Regele 5tannis este 8eul -eu. <l -!a ridicat i -!a +inecuvntat cu "ncrederea lui. ? s!-i a-intesc. 5alladhor 5aan se ridic "n picioare. 5cu8ele -ele. 5trugurii tia -i!au fcut foa-e i - ateapt cina la *al+rianul -eu. iel tocat cu piper/ friptur de pescru u-plut cu ciuperci/ fenicul i ceap. 0n curnd vo- -nca "-preun la De+arcaderul Regelui/ daD 'e vo- ospta "n 6ortreaa Roie/ "n ti-p ce piticul va cnta o -el!die vesel. Cnd vor+eti cu Regele 5tannis/ a-in!tete!i/ dac vrei/ c "-i va datora "nc trei8eci de -ii de dragoni la ur-toarea lun neagr. Ar fi tre+uit s!-i dea -ie 8eii aceia. <rau prea fru-oi ca s fie ari i ar fi putut aduce un ctig pe cinste la 3entos sau *r. <i +ine/ dac -i!o pro-ite pe Regina Cersei pentru o noapte/ a- s!# iert. 0l +tu pe Davos pe spate i iei ano din han/ de parc ar fi fost al lui.

,er Davos 8+ovi lng hal+a lui o +un +ucat de vre-e/ adncit "n gnduri. Cu un an "n ur-/ cnd Regele Ro+ert a organi8at un turnir cu oca8ia ono-asticii 3rinului )offre*/ fusese cu Regele 5tannis la De+arcaderul Regelui. "i a-intea de preotul rou/ :horos din *r/ i de sa+ia lucitoare pe care o avea "n lupt. ?-ul se pregtise pentru un spectacol deose+it/ cu ve-intele roii fluturnd "n ti-p ce pe sa+ie "i ,ucau flcri ver8ui/ dar toat lu-ea tia c nu era vor+a despre o -agie adevrat/ i "n cele din ur- focul s!a prelins i 9ron8e Mohn Ro*ce #!a lovit "n cap cu o -ciuc o+inuit. ? adevrat sabie de foc, asta ar fi o minune de v(ut Totui, cu un asemenea re"... Cnd se gndea la 'issa 'issa/ i!o i-agina pe ar*a a lui/ o fe-eie durdulie/ ,ovial/ cu snii c8ui i 8-+et +lnd/ cea -ai +un fe-eie din lu-e. "ncerc s se i-agine8e trecnd o sa+ie prin trupul ei i se cutre-ur. )u sunt fcut din lmada eroilor, hotr" el. Dac acesta era preul unei s+ii vr,ite/ era -ai -ult dect avea de gnd s plteasc. Davos "i ter-in +erea/ "-pinse la o parte hal+a i prsi hanul. 0n dru-/ -ngie garguiul pe cap i -or-i: ! 'oroc. Ave- cu toii nevoie. 5e "ntunecase de!a +inelea cnd Devan co+or" la ,et-a )eagra, ducnd de cpstru un ar-sar. ! :at/ anun el/ "nli-ea 5a "i poruncete s i te "nfie8i "n Ca-era esei 3ictate. :re+uie s iei calul i s te duci "ndat. <ra plcut s!# vad pe Devan artnd att de fru-os "n ve-intele de scutier/ dar convocarea "l neliniti. )e va orunci s lecm e mare' se "ntre+. 5alladhor 5aan nu era singurul cpitan care era de prere c De+arcaderul Regelui era nu-ai +un de atacat/ dar un contra+andist tre+uia s "nvee ce e r+darea. )u avem nici o s eran" de victorie. 3-am s us asta lui $aester %ressen, #n (iua #n care m-am #ntors la Piatra Dragonului, i nimic nu s-a sc-imbat. Suntem rea u"ini, inamicii rea mul"i. Dac ne vrm vslele #n a , vom muri. :otui "ncalec. Cnd Davos a,unse la :o+a de 3iatr/ doispre8ece cavaleri de soi i de -ari lor8i stegari toc-ai plecau. @or8ii Celtigar i Eelar*on "l salutar printr!o scurt "nclinare a capului i se "ndeprtar/ iar ceilali "l ignorar total/ dar Ser AFell 6lorent se opri s schi-+e cu el o vor+. .nchiul reginei 5el*se era un +utoia de o-/ cu +rae groase i picioare crcnate. Avea urechile proe-inente ale unui 6lorent/ chiar -ai -ari dect ale nepoatei sale. 3rul aspru care "i rsrea din urechi nu "l "-piedica s aud aproape tot ce se "nt-pla "n castel. :i-p de 8ece ani/ Ser AFell slu,ise "n calitate de castelan al 3ietrei Dragonului/ "n ti-p ce 5tannis a stat "n consiliul lui Ro+ert de la De+arcaderul Regelui/ dar "n ulti-ul ti-p se re-arcase ca o-ul cel -ai de sea- al reginei. Ser Davos/ "-i face plcere s te vd/ ca "ntotdeauna. Bi -ie/ do-nul -eu. :e!a- o+servat i a8i!di-inea. Heii fali au ars cu o lu-in vesel/ nu!i aaD 6lcrile au fost strlucitoare. Davos nu avea "ncredere "n acest o-/ cu toat a-a+ilitatea lui. Casa 6lorent se declarase de partea lui Renl*. @ad* elisandre 8ice c uneori R7hllor le "ngduie slu,itorilor lui credincioi s 8reasc "n flcri viitorul. 0n di-ineaa asta/ "n ti-p ce privea- focul/ -i s!a prut c vd douspre8ece dansatoare fru-oase/ fecioare "nve-ntate "n -tase gal+en/ "nvrtin!du!se i rsucindu!se "n faa -arelui rege. Cred c a fost o vi8iune adevrat. .n cr-pei din gloria care "l ateapt pe 5tannis dup ce vo- prelua De+arcaderul Regelui i tronul care "i aparine de drept. /ui Stannis nu #i lac asemenea dansuri, gndi Davos/ dar nu "ndr8ni s!# ,igneasc pe unchiul reginei. ! <u a- v8ut doar focul/ 8ise el/ dar ochii -i!au lcri-at din cau8a fu-ului. :re+uie s - scu8i/ ser/ regele - ateapt.

5e strecur pe lng el/ "ntre+ndu!se de ce se deran,ase Ser AFell. .ste omul reginei, iar eu sunt omul regelui. 5tannis sttea la asa 3ictat/ alturi de aester 3*lor/ cu un -aldr de hrtii "n faa lor. - Ser, 8ise regele cnd intr Davos/ vino s te uii la scrisoarea asta. 5upus/ alese o scrisoare la "nt-plare. ! 3are destul de fru-oas/ "nli-ea :a/ dar - te- c nu pot citi cuvintele. Davos tia s descifre8e hri la fel de +ine ca oricare altul/ dar scrisorile i celelalte scrieri erau -ai presus de puterile lui. Dar Devan al meu a #nv"at aceste litere, la fel i tnrul Steffon, i Stannis. ! .itase-. ? cut de iritare apru "ntre sprncenele regelui. 3*los/ citete!i. aester lu unul dintre perga-ente i "i drese glasul. ! J:oi oa-enii - cunosc drept adevratul fiu al lui 5teffon 9aratheon/ @ordul de la Captul 6urtunii dup soia sa/ doa-na Cassana din Casa <ster-ont. Declar/ pe onoarea Casei -ele/ c preaiu+itul -eu frate Ro+ert/ ulti-ul nostru rege/ nu a lsat nici un ur-a legiti-/ fiul su/ )offre*/ fiul su :o--en i fiica sa *r!cella fiind -onstruo8iti nscute din incestul dintre Cersei @annister i fratele ei )ai-e/ Regicidul. 3rin dreptul conferit de natere i de snge/ "n aceast 8i revendic :ronul de 6ier al Celor Bapte Regate ale Lesterosului. :oi oa-enii cinstii s!i declare loialitatea. 5vrit "n @u-ina Do-nului/ su+ se-nul i pecetea lui 5tannis al Casei 9aratheon/ 3ri-ul 3urttor al 'u-elui 5u/ Rege al Andalilor/ al Rho*narilor i al 3ri-ilor ?a-eni/ 5tpnul Celor Bapte Regate.K 3erga-entul foni uor cnd 3*los "l puse pe -as. ! 5pune!i Ser )ai-e Regicidul de!acu- "nainte/ 8ise 5tannis "ncruntndu!se. ?rice ar fi/ o-ul acesta r-ne cavaler. 'u tiu dac tre+uie s!# nu-i- pe 0obert reaiubitul -eu frate. 'u -!a iu+it -ai -ult dect a tre+uit/ i nici eu pe el. ! ? curtoa8ie nevinovat/ 8ise 3*los. ! ? -inciun. 5coate!o afar. 5tannis se "ntoarse ctre Davos: aester "-i spune c ave- o sut aptespre8ece cor+i la "nde-n/ a- de gnd s!i folosesc pe toi. ? sut aptespre8ece cor+i vor duce o sut aptespre8ece copii ale scrisorii -ele "n fiecare col al regatului/ de la Ar+or pn la Hid. 3oate c doar o sut vor reui s "nfrunte furtuna/ oi-ii i sgeile. Dac e aa/ o sut de -aesteri vor citi cuvintele -ele # tot attor lor8i/ "n tot attea solarii i dor-itoare... Bi pe ur- scrisorile vor sfri pro+a+il "n foc/ iar +u8ele vor fi pecetluite. Aceti -ari lor8i "l iu+esc pe )offre*/ pe Renl* sau pe Ro++ 5tar>. 5unt regele lor de drept/ dar - vor renega dac pot. Aa c a- nevoie de tine. ! 5unt la porunca ta/ regele -eu. Ca "ntotdeauna. 5tannis cltin din cap apro+ator. ! Ereau s pleci cu ,et-a )eagra la -ia8noapte/ la Gullto(n/ la Degete i la :rei 5urori/ chiar i la 3ortul Al+. 6iul tu/ Dale/ va pleca la -ia88i cu $nia, dincolo de Capul niei i de 9raul Rupt/ de!a lungul coastei Dorhe/ pn la Ar+or. 6iecare dintre voi va duce un cufr cu scrisori i va preda cte una "n fiecare port/ cetate i sat de pescari. 3rindei!le de uile te-plelor i ale hanurilor/ ea toi cei care tiu s citeasc s le citeasc. Davos 8ise: Eor fi destul de puini. Ser Davos spune adevrul/ "nli-ea :a/ 8ise aester 3*lor. Ar fi -ai +ine s citiscrisorile cu voce tare. ai +ine/ dar -ai periculos/ rspunse 5tannis. Aceste cuvinte nu vor fi pri-ite cu "ngduin. D!-i cavaleri s le citeasc/ spuse Davos. Asta le va da -ai -ult greutate. 5tannis prea destul de -ulu-it de aceast idee.

! 0i pot da ase-enea oa-eni/ da/ a- o sut de cavaleri care ar prefera s citeasc dect s se lupte. Arat!te acolo unde poi i furiea8!te acolo unde tre+uie. 6olosete toate trucurile de tlhar pe care le tii/ pn8ele negre/ golfurile ascunse/ orice va fi nevoie. Dac duci lips de scrisori/ capturea8 civa septoni i pune!i s -ai copie8e. A- de gnd s!# folosesc i pe cel de!al doilea fiu al tu. Ea -erge cu /ad+ $ar+a peste -area "ngust/ ctre 9ravos i celelalte ?rae @i+ere/ s duc celelalte scrisori celor care do-nesc acolo. @u-ea va afla despre spusele -ele i despre infa-ia lui Cersei. Tu o"i s le s ui, gndi Davos/ dar te vor crede' 0i arunc o privire circu-spect lui aester 3*los. Regele "i prinse privirea. ! aester/ poate c ar tre+ui s te "ntorci la scrisul tu. Eo- avea nevoie de -ult -ai -ulte scrisori/ i asta ct de curnd. ! Cu- i!e voia. 3*los fcu o plecciune i plec. Regele atept pn ce dispru/ apoi spuse: Ce anu-e n!ai vrut s spui "n faa aesterului -eu/ DavosD 5tpnul -eu/ 3*los e destul de agrea+il/ dar nu pot s vd lanul de la gtul lui fr s plng dup aester Cressen. < vina lui c +trnul a -uritD 5tannis arunc o privire ctre foc. 'u a- vrut ca Cressen s vin la acel osp. 3oate c -!a enervat/ poate c -i!a dat sfaturi proaste/ dar nu l!a- vrut -ort. 5perase- c ar putea s ai+ parte de civa ani de linite i odihn. erita -car att/ dar ! "i "ncleta dinii ! a -urit. 0ar 3*los - slu,ete cu co-peten. 3*los e doar o -ic parte. 5crisoarea... Cu- au privit!o lor8ii ti/ - "ntre+D 5tannis pufni. Celtigar a declarat!o ad-ira+il. Dac i!a arta ce e "n privata -ea/ ar declara i asta ad-ira+il. Ceilali au dat din cap "n sus i!n ,os/ ca un crd de gte/ toi/ cu eFcepia lui Eelar*on/ care a spus c pro+le-a va fi re8olvat prin sa+ie/ nu prin cuvinte sau perga-ente. De parc eu nu -!a fi gndit la asta niciodatC @ua!i!ar Ceilali pe lor8ii -ei/ vreau s aud prerea ta. Eor+ele tale au fost directe i dure. Bi adevrate. Bi adevrate. :otui/ nu ai nici o dovad a acestui incest. 'u -ai -ult dect ai avut cu un an "n ur-. <Fist o oarecare dovad la Captul 6urtunii. 9astardul lui Ro+ert. Cel pe care #!a fcut "n noaptea nunii -ele/ chiar "n patul pe care!# pregtiser pentru -ine i -ireasa -ea. Delena era din fa-ilia 6lorent i era fecioar cnd a luat!o/ aa c Ro+ert a recunoscut copilul. <dric 5tor- e nu-ele lui. 5e spune c e "ntruchiparea fratelui -eu. Dac oa-enii l! ar vedea i pe ur- s!ar uita din nou la )offre* i la :o--en/ n!ar putea s nu!i pun "ntre+ri/ - gndesc. :otui/ cu- s!# vad oa-enii/ dac este la Captul 6urtuniiD 5tannis +tu dara+ana pe asa 3ictat. ! Asta e o pro+le-. .na dintre -ultele. "i ridic privirea. ai ai i altceva de spus despre scrisoareD <i +ine/ d!i dru-ul. 'u te!a- fcut cavaler ca s "nvei s rosteti politeuri goale. 3entru asta "i a- pe lor8ii -ei. 5pune ce ai de spus/ Davos. Davos "i plec fruntea. <ra o propo8iie la sfrit. Cu- 8iceaD Svrit #n /umina Domnului.. Da. 6lcile regelui se "ncletar. ?a-enilor ti nu le vor plcea acele cuvinte. Cu- nu i!au plcut nici ieD "ntre+ tios 5tannis. Dac ar fi s spui "n schi-+ J5vrit "n faa 8eilor i a oa-enilorK sau Jprin graia 8eilor vechi i noi...K. 6aci pe evlaviosul cu -ine/ contra+andistuleD Asta ur-a s te "ntre+ eu/ stpne. Acu-D i se pare c nu!-i iu+eti noul 8eu -ai -ult dect "-i iu+eti noul aester.

'u!# cunosc pe acest 5tpn al @u-inii/ recunoscu Davos/ dar cunosc 8eii care au fost ari "n aceast di-inea. 6ierarul -i!a ocrotit cor+iile/ "n ti-p ce a-a -i!a dat apte fii puternici. 5oia ta i!a dat apte fii puternici. :e rogi la eaD @e-n a- ars "n di-ineaa asta. 3oate c aa este/ 8ise Davos/ dar cnd era- flcu la 6undtura 3uricilor/ cerind o -oned de ara-/ uneori septonii - hrneau. Acu- te hrnesc eu. i!ai dat un loc de cinste la -asa ta. Bi "n schi-+ eu "i dau adevrul. ?a-enii ti nu te vor iu+i dac le iei 8eii pe care i!au venerat dintotdeauna i le dai unul al crui nu-e sun ciudat pe +u8ele lor. 5tannis se ridic dintr!odat. 01-llor. Ce e att de greuD 'u - vor iu+i/ spuiD Dar -!au iu+it vreodatD Cu- pot s pierd ceva ce nu a- avut niciodatD 5e "ndrept ctre fereastra dinspre -ia88i s priveasc afar/ la -area scldat "n lu-ina lunii. A- "ncetat s cred "n 8ei "n 8iua "n care a- v8ut cu- $ndria *nturilor se sfr- "n golf. 'ite 8ei att de -onstruoi "nct s! -i "nece -a-a i tatl nu vor avea niciodat parte de veneraia -ea/ a- ,urat. @a De+arcaderul Regelui/ "naltul 5epton -i!a "ndrugat vor+e despre toat dreptatea i toat +untatea care se revars de la Cei Bapte/ dar tot ce a- v8ut din acestea a fost fcut de oa-eni. Dac nu cre8i "n 8ei... ... de ce s!-i +at capul cu acest 8eu nouD i8+ucni 5tannis. !a- "ntre+at i eu. Btiu puine despre 8ei i - interesea8 "nc i -ai puin/ dar preoteasa roie are putere. Da, dar ce fel de utere' Cressen avea "nelepciune. !a- "ncre8ut "n acea "nelepciune i "n vicleugurile tale/ i ce folos -i!au adus/ tlharuleD @or8ii furtunii te!au tri-is la pli-+are. !a- dus la ei ca un ceretor i au rs de -ine. <i +ine/ ni-eni n!o s -ai cereasc i ni-eni n!o s -ai rd. :ronul de 6ier este al -eu de drept/ dar cu- s!# iauD 5unt patru regi "n regat/ iar trei dintre ei au -ai -uli oa-eni i -ai -ult aur dect -ine. <u a- cor+ii... i o a- pe ea. 3e fe-eia roie. )u-tate dintre cavalerii -ei se te- pn i s!i rosteasc nu-ele/ tiaiD Bi dac nu poate s fac ni-ic altceva/ o vr,itoare care inspir unor oa-eni -aturi o ase-enea teroare nu e de dispreuit. .n +r+at "nfricoat este un +r+at "nfrnt. Bi pro+a+il c ea oate s fac -ai -ult. A- de gnd s aflu. Cnd era- flcu/ a- gsit o fe-el de uliu rnit. A- "ngri,it!o pn ce s!a "nsntoit. 0!a- dat nu-ele *nt Seme". 5e cocoa pe u-rul -eu i o!pia dintr!o ca-er "n alta dup -ine/ "-i -nca din pal-/ dar nu voia s 8+oare. :ot -ereu o ducea- la vnat/ dar niciodat nu 8+ura -ai sus de vrful copacilor. Ro+ert a nu-it!o Ari $oale. <l avea un oi- pe nu-e ,ubuit de Tunet, care nu rata nici o lovitur. 0ntr!o 8i/ unchiul nostru Ser 4ar+ert -i!a spus s "ncerc o alt pasre. fcea- de rs cu *nt Seme", 8icea el pe +un dreptate. 5tannis 9aratheon a "ntors spatele ferestrei i nlucilor care se -icau pe -area sudului. Cei Bapte nu -i!au adus niciodat nici -car o vra+ie. < ti-pul s "ncerc alt oi-/ Davos. .n oi- rou.

THEON

'u puteau s ancore8e "n siguran la 3*>e/ dar :heon Gre*,o* dorea s se uite la castelul tatlui su de pe -are/ s!# vad aa cu- "l v8use ulti-a oar/ cu 8ece ani "n ur-/ cnd galerele de r8+oi ale lui Ro+ert 9aratheon "l duseser departe/ s devin str,er al lui <ddard 5tar>. 0n 8iua aceea a stat lng parapet/ ascultnd loviturile vslelor i +u+uitul to+ei/ "n ti-p ce privea cu- 3*>e se -icorea8 "n 8are. Acu- voia s!# vad crescnd/ ridicndu!se din -are "n faa lui. 5upunndu!se dorinelor lui/ cora+ia $+ra-an "i ur- dru-ul dincolo de pro-ontoriu/ cu pn8ele trosnind i cpitanul "n,urnd vntul/ echipa,ul i ne+uniile lor8ilor de o+rie no+il. :heon "i trase gluga -antiei pe cap/ s se fereasc de stropii de ploaie/ i cut cu privirea locurile de acas. Gr-ul era nu-ai pietre ascuite i stnci fioroase/ iar castelul prea una cu ele/ cu turnurile/ 8idurile i podurile cioplite din aceeai piatr neagr!cenuie/ udat

de aceleai valuri srate/ festonat cu aceleai petice de licheni ver8i i "-pestriat de -urdria acelorai psri de -are. 3eticul de p-nt pe care cei din fa-ilia Gre*,o* "i ridicaser fortreaa fusese cndva "-plntat ca o sa+ie "n -runtaiele oceanului/ dar valurile l!au lovit 8i i noapte pn ce p-ntul s!a sfr-at i s!a spul+erat/ cu -ii de ani "n ur-. :ot ceea ce r-sese erau trei insule golae i sterpe i o du8in de pietre care se ridicau din ap/ ase-enea coloanelor unui te-plu "nchinat vreunui 8eu al -rii/ "n ti-p ce valurile furioase se sprgeau/ "nspu-ate/ "n ,urul lor. ohort/ "ntunecat i ostil/ 3*>e se ridica deasupra acestor insule i coloane/ fiind aproape o parte din ele/ cu 8idurile sale de aprare risipite pe pro-ontoriu/ "n ,urul piciorului unui i-ens pod de piatr care fcea un salt de pe vrful stncii pn la cea -ai -are insuli/ do-inat de trupul -asiv al arii 6ortree. ai departe/ se aflau 6ortreaa 9uctriei i 6ortreaa 5ngeroas/ aflate fiecare pe propria sa insul. De -aga8iile "ndeprtate erau lipite turnuri i acareturi/ unite "ntre ele prin culoare +oltite/ acolo unde stlpii erau apropiai/ sau de poduri unduitoare din le-n i frnghii/ acolo unde erau "ndeprtai. :urnul rii se ridica din insula cea -ai "ndeprtat/ "n vrful sa+iei frnte/ cea -ai veche parte a castelului rotund i "nalt/ cu coloana a+rupt -ncat pe ,u-tate de nesfrita +taie a valurilor. 9a8a turnului era al+it de secolele de ap srat/ nivelurile sale superioare erau ver8i de lichenii care "l acopereau ca o ptur groas/ iar coroana 8i-at era neagr de funinginea focului de veghe din fiecare noapte. Deasupra :urnului rii flfia fla-ura tatlui su. $+ra-an era prea departe ca :heon s poat vedea -ai -ult dect pn8a propriu!8is/ dar tia ce +la8on purta: hidra aurie a Casei Gre*,o*/ cu +raele "ncolcite i acaparatoare/ pe fond negru. 6la-ura flfia pe un catarg de fier/ tre-urnd i rsucindu!se "n +taia vntului/ ca o pasre care se chinuie s!i ia 8+orul. 0ar aici/ cel puin/ lupul strvechi al clanului 5tar> nu 8+ura deasupra i nu!i arunca u-+ra asupra hidrei fa-iliei Gre*,o*. :heon nu v8use niciodat o privelite -ai i-presionant. 3e cer/ "n spatele castelului/ coada su+ire a co-etei era vi8i+il prin stratul su+ire de nori r8lei. :ot dru-ul de la Riverrun la 5eagard/ allis!terii se certaser pe te-a co-etei. .ste cometa mea, "i spuse :heon/ vrnd o -n su+ -antia "-+lnit/ pentru a atinge punga din pn8 uleiat din +u8unar/ "nuntru se afla scrisoarea pe care i!o dduse Ro++ 5tar>/ o hrtie care valora ct o coroan. Castelul arat aa cu- i!# a-inteti/ stpneD "ntre+ fata cpitanului/ lipindu!se de +raul lui. 3are -ai -ic/ -rturisi :heon/ dei pro+a+il de vin e doar distana. $+ra-am era o cora+ie +urduhnoas de nego de la -ia88i/ din ?raul Eechi/ care ducea vin i pn8 i se-ine pentru a fi schi-+ate pe -inereu de fier. Cpitanul ei era i el un negustor +urduhnos de la -ia88i/ iar r-ul stncos de la poalele castelului "i fcea +u8a dolofan s tre-ure/ aa c se inea departe/ -ai departe dect i!ar fi plcut lui :heon. .n cpitan hrit "ntr!ale -rii i!ar fi dus "n apropierea stncilor i su+ podul "nalt care acoperea distana dintre poart i area 6ortrea/ dar acest dolofan din ?raul Eechi nu avea nici priceperea/ nici echipa,ul i nici cura,ul pentru a se "ncu-eta la aa ceva. Aa c trecur pe lng r-/ la o distan sigur/ iar :heon fu nevoit s se -ulu-easc s priveasc din deprtare. Chiar i aa/ $+ra-am tre+uia s se lupte din rsputeri s se in la distan de acele stnci. ! :re+uie s fie vnturi puternice pe!aici/ re-arc fata cpitanului. :heon rse. ! Enturi puternice/ frig i u-e8eal. Cu adevrat un loc "ngro8itor de aspru.../ dar no+ilul -eu tat -i!a spus odat c locurile aspre nasc oa-eni ne"nduplecai/ iar oa-enii ne"nduplecai conduc lu-ea...

6aa cpitanului era verde ca -area cnd se apropie/ fcnd o reveren i "ntre+ndu! # pe :heon: ! Acu- pute- s ne "ndrept- spre port/ stpneD ! 3utei/ rspunse :heon/ cu un 8-+et palid ,u!cndu!i pe +u8e. 3ro-isiunea aurului "l transfor-ase pe cpitan "ntr!un lingu neruinat. Cltoria ar fi fost cu totul altfel dac pe :heon l!ar fi ateptat o cora+ie lung la 5eagard/ aa cu- sperase. Cpitanii nscui pe 0nsulele de 6ier erau -ndri i "ndrtnici i nu se lsau i-presionai de sngele unui o-. 0nsulele erau prea -ici pentru aa ceva/ iar o cora+ie era i -ai -ic. Dac fiecare cpitan era rege pe vasul lui/ aa cu- se spunea adesea/ nu era de -irare c insulelor li se spunea Jara celor 8ece -ii de regiK. 0ar cnd ai v8ut regi fcndu!i nevoile peste parapet sau "nver8indu!se la o furtun/ era greu s pleci genunchii i s te prefaci c.sunt 8ei. JHeul "necat "i face pe oa-eniK/ spusese cndva +trnul rege .rron Redhand/ cu -ii de ani "n ur-/ Jdar oa-enii sunt cei care fac coroanele.K De ase-enea/ o cora+ie lung ar fi fcut traversarea "n ,u-tate din ti-p. $+ra-am era o covat/ la drept vor+ind/ i nu i!ar plcea s fie la +ordul ei pe ti-p de furtun. :otui/ :heon nu putea fi prea ne-ulu-it. <ra aici/ teafr/ iar cltoria "i oferise i anu-ite distracii. "i trecu un +ra peste u-erii fetei cpitanului. ! Chea-!- cnd a,unge- la @ordsport/ "i spuse tatlui ei. Eo- fi ,os/ "n ca+ina -ea. 3lec de la pupa "-preun cu fata/ "n ti-p ce tatl ei "i privea "nde!prtndu!se/ "ntr!o tcere poso-ort. Ca+ina era de fapt a cpitanului/ dar "i fusese "ncredinat lui :heon cnd au plecat de la 5eagard. 6ata cpitanului nu!i fusese "ncredinat/ dar venise "n patul lui de +unvoie. ? cup cu vin/ cteva oapte i att i!a tre+uit. 6ata era puin ca- durdulie pentru gustul lui/ cu pielea ptat ca fina de ov8/ dar snii "i u-pleau -na fru-uel i fusese fecioar cnd s!a culcat cu ea pri-a oar. <ra surprin8tor la vrsta ei/ dar lui :heon i s!a prut distractiv. 'u credea c tatl fetei era de acord/ i asta era la fel de a-u8ant s!# priveasc pe cpitan cu- se chinuie s!i "nghit indignarea/ "n ti-p ce fcea pe curtenitorul "n faa "naltului lord/ fr s uite nici o clip de punga gras ce!i fusese pro-is. 0n ti-p ce :heon se de8+rca de -antia!i ud/ fata 8ise: :re+uie s fii att de fericit s!i reve8i locurile natale/ stpne. Ci ani ai fost plecatD Hece/ sau ca- pe acolo/ "i rspunse. Avea- 8ece ani cnd a- fost dus la Linterfell/ ca str,er al lui <ddard 5tar>. 5tr,er cu nu-ele/ ostatic "n fapt. ? ,u-tate din via fusese ostatic/ dar gata. 3ropria via "i aparinea din nou/ i nu -ai avea de!a face cu nici un 5tar>. ? trase aproape i o srut pe ureche: 5coate!i -antia. "i plec ochii/ dintr!odat sfioas/ dar fcu aa cu- i!a cerut. Cnd haina grea/ plin de ap/ "i c8u de pe u-eri/ ea se "nclin uor i!i 8-+i cu nelinite. Arta chiar prostu cnd 8-+ea/ dar :heon nu avusese niciodat pretenia ca o fe-eie s fie deteapt. Eino aici/ "i spuse. <a se apropie. '!a- v8ut niciodat 0nsulele de 6ier. ! 3oi s te socoteti norocoas. :heon o -ngie pe pr. <ra -oale i negru/ dei vntul i!# "nclcise. 0nsulele sunt locuri aspre i stncoase/ lipsite de confort i cu perspective su-+re. Aici -oartea nu e niciodat departe/ iar viaa e aspr i srac. ?a-eni "i petrec nopile +nd +ere i discutnd a cui via este -ai rea/ a pescarilor/ care se lupt cu -area/ sau a ranilor/ care se chinuie s s-ulg o recolt din +ietul sol srac. @a drept vor+ind/ -inerii o duc -ai ru dect oricare dintre ei/ spetindu!se ,os/ "n "ntuneric/ i pentru ceD 6ier/ plu-+/ cositor/ acestea sunt co-orile noastre. 'u e de -irare c oa-enii 0nsulelor de 6ier de odinioar au trecut la ,afuri. 3rostua nu prea s asculte. A putea -erge pe r- cu tine/ 8ise ea/ dac i!ar face plcere. Ai putea -erge pe r-/ fu de acord :heon/ strngndu!i snul/ dar - te- c nu cu -ine.

A lucra "n castelul tu/ stpne. Btiu s cur pete/ s coc pine i s frec untul. :ata spune c tocana -ea de cra+ e cea -ai +un din cte a gustat vreodat. i!ai putea gsi un loc "n +uctria ta i i!a putea face tocan de cra+. Bi -i!ai "ncl8i patul noapteaD Apuc nururile corsa,ului i "ncepu s i le desfac/ cu degete "nde-natice i eFersate. Cndva/ poate c te!a fi dus acas ca pe un trofeu i te! a fi fcut nevasta -ea/ fie c ai fi vrut/ fie c nu. ?a-enii 0nsulelor de 6ier din vechi-e au fcut ase-enea lucruri. .n +r+at "i avea nevasta sa de piatr/ adevrata lui -ireas/ nscut din fier/ ase-enea lui/ dar "i avea i fe-eile de sare/ fe-ei capturate "n ti-pul ,afurilor. ?chii fetei se lrgir/ i nu din cau8 c "i de8golise snii. <u a fi nevasta ta de sare/ stpne. te- c vre-urile acelea au trecut. Degetele lui :heon "ncon,urar un sfrc tare/ ,ucndu!se cu el. 'u -ai pute- cltori dui de vnt/ cu foc i sa+ie/ lund tot ceea ce pofti-. Acu- scri,eli- pe p-nt i trage- linii pe -are/ i ne socoti- norocoi dac ave- destul cod srat i destul terci ca s pute- trece iarna. 0i lu sfrcul "n gur i "l -uc pn ce fata "ncepu s gfie. ! 3oi s intri din nou "n -ine/ dac!i face plcere/ "i opti fata "n ureche "n ti-p ce el "i sugea -a-elonul. Cnd :heon "i "nl capul de la pieptul ei/ pielea fetei era staco,ie "n locul unde fusese atins de gura lui. ! i!ar face plcere s te "nv ceva nou. Desf!-i pantalonii i de8-iard!- cu gura. ! Cu guraD "i trecu degetul -are peste +u8ele ei groase. ! 3entru asta au fost fcute aceste +u8e/ dulcea. Dac ai fi nevasta -ea de sare/ ai face cu- "i poruncesc. @a "nceput fu sfioas/ dar "nv repede pentru o fat att de prostu/ iar asta "i plcea lui :heon. Gura "i era la fel de u-ed i de -oale ca vaginul/ iar "n felul acesta nu era nevoit s!i asculte trncneala prosteasc. %ndva, a fi strat-o cu adevrat ca so"ie de sare, gndi el "n ti-p ce!i lsa degetele s alunece prin prul ei "nclcit. %ndva. %nd stram #nc *ec-ea 0nduial, triam de e urma bardei #n loc s trim de e urma culesului, lund ceea ce voiam, fie c era vorba de bog"ii, femei sau glorie. 0n acele vre-uri/ oa-enii insulelor de fier nu lucrau "n -ine/ asta era o -unc pentru pri8onierii din +tlii/ la fel i ocupaia ,alnic a cultivrii p-ntului/ a creterii caprelor i oilor. R8+oiul era "ndeletnicirea potrivit pentru un o- de fier. Heul "necat "i furise pentru a prda i a silui/ pentru a sfrteca regate i a!i scrie nu-ele "n foc/ "n snge i "n cntec. Aegon Dragonul a distrus Eechea Rnduial cnd a ars 9lac> 4arren/ a dat regatul lui 4arren pe -na pescarilor +icisnici i a fcut din 0nsulele de 6ier doar un +ra -ort al unui regat -ai -are. :otui/ vechile poveti "nsngerate erau spuse i acu- "n ,urul focurilor i al c-inelor afu-ate de pe tot cuprinsul insulelor/ chiar i "n spatele 8idurilor "nalte de piatr ale castelului 3*>e. :atl lui :heon nu-ra printre titlurile sale pe cel de @ordul cu Coasa/ iar sloganul cu care se -ndrea fa-ilia Gre*,o* era )oi )u Semnm. @ordul 9alon pusese la cale -area sa revolt -ai -ult pentru a readuce Eechea Rnduial dect pentru vanitatea unei coroane. Ro+ert 9aratheon a sortit acelei sperane un sfrit "nsngerat/ cu a,utorul prietenului su <ddard 5tar>/ dar a-ndoi erau -ori acu-. 0n locul lor do-neau nite +ieandri/ iar regatul pe care "l furise Aegon Cuceritorul era sfiat i 8dro+it. Acesta e anotim ul, gndi :heon "n ti-p ce fata cpitanului "i lsa +u8ele s alunece "n sus i "n ,os/ anotim ul, anul, (iua, iar eu sunt omul. H-+i iret/ "ntre+ndu!se ce prere ar avea tatl lui dac i!ar spune c el/ ulti-ul nscut/ copil i ostatic/ el reuise acolo unde @ordul 9aratheon "nsui euase.

A,unse dintr!odat la apogeu i u-plu gura fetei cu s-na lui. 5periat/ "ncerc s se dea "napoi/ dar :heon o inu strns de pr. 3e ur-/ ea se ridic lng el. ! :e!a- -ulu-it/ stpneD 5uficient/ "i rspunse. A avut gust de sare/ -ur-ur ea. Ca -areaD <a cltin din cap. i!a plcut "ntotdeauna -area/ stpne. Bi -ie/ 8ise el/ rsucindu!i aiurea sfrcul "ntre degete. <ra adevrat. area "nse-na li+ertate pentru +r+aii din 0nsulele de 6ier. .itase asta pn ce $+ra-am a ridicat pn8ele la 5eagard. 5unetele "i strnir vechi senti-ente/ scritul le-nului i al frnghiei/ ordinele pe care le striga cpitanul/ pocnetul pn8elor u-flate de vnt/ fiecare la fel de cunoscut ca +tile propriei ini-i/ i la fel de linititor. Trebuie s-mi aduc aminte de asta, "i ,ur :heon. )u mai trebuie s m #nde rte( de mare niciodat. ! 0a!- cu tine/ stpne/ "l i-plor fata. 'u e nevoie s -erg la castelul tu. 3ot s r-n "ntr!un ora oarecare i s fiu nevasta ta de sare. 5e "ntinse s!i -ngie o+ra8ul. :heon Gre*,o* "i ddu -na la o parte i se ridic din pat. ! @ocul -eu e 3*>e/ iar al tu e pe aceast cora+ie. Acu- nu -ai pot r-ne aici. :heon "i leg pantalonii. De ce nuD ! :ata/ rspunse ea. Dup ce vei pleca/ - va pedepsi/ stpne. va face "n fel i chip i - va +ate. :heon "i lu -antia din cui i i!o a8vrli pe u-eri. ! Aa sunt taii/ recunoscu el/ "n ti-p ce "i prindea faldurile cu o +roa de argint. 5pune!i c ar tre+ui s fie -ulu-it. De cte ori -!a- culcat cu tine/ ai fi putut r-ne "nsrcinat. 'u oricine are onoarea de a crete +astardul unui rege. <a "l privea prostete/ aa c :heon o ls acolo. $+ra-am se "nvrtea "n ,urul unui loc "-pdurit. Dincolo de fale8ele acoperite de pini/ o du8in de nave de pescuit "i aruncau plasele. Cora+ia -are r-ase la o distan considera+il de ele/ schi-+nd direcia. :heon "nainta spre prora/ ca s vad -ai +ine. 3ri-a dat 8ri castelul/ adpostul fa-iliei 9otle*. Cnd era -ic/ fusese doar le-n i nuiele/ dar Ro+ert 9aratheon a ras acea construcie din te-elii. @ordul 5a(ane o reconstruise din piatr/ iar acu- o -ic fortrea ptrat "ncununa dealul. 5teaguri ver8i/ decolorate/ atrnau din turnurile turtite din coluri/ fiecare "-podo+it cu un +anc de peti argintii. Dincolo de fragilele 8iduri de aprare ale -icului castel do-inat de peti se "ntindea satul @ordsport/ cu portul lui "nesat de cor+ii. Cnd v8use ulti-a oar satul/ era doar un pustiu fu-egnd/ cu scheletele cor+iilor arse i ale galerelor sfr-ate -urdrind r-ul stncos ca oasele leviatanilor -ori/ cu casele doar 8iduri sparte i cenu rece. Dup 8ece ani/ -ai r-seser puine ur-e ale r8+oiului. ?a-enii construiser alte +ordeie din pietrele celor vechi i tiaser iar+ proaspt pentru acoperiuri. .n nou han se ridicase lng de+arcader/ de dou ori -ai -are dect cel vechi/ cu eta,ul inferior din piatr tiat i cu cele dou eta,e superioare din le-n. :otui/ septul din apropiere nu fusese niciodat reconstruit/ doar o fundaie cu apte laturi r-sese la locul ei. 5e pare c furia lui Ro+ert 9aratheon otrvise gustul oa-enilor de fier pentru noi 8ei. :heon era -ai interesat de cor+ii dect de 8ei. 3rintre catargele vaselor de pescuit 8ri o galer co-ercial a :*roshilor/ descrcnd lng o cora+ie din 0++en/ cu carena acoperit cu s-oal. Galere/ cel puin cinci8eci sau ai8eci la nu-r/ stteau "n larg sau 8ceau ancorate la r-ul +olovnos dinspre -ia8noapte. .nele dintre pn8e purtau "nse-ne ale altor insule: luna sngerie a casei L*nch/ cornul de r8+oi negru cu dungi aurii

al @ordului Good+rother/ secera de argint a lui 4arla(. :heon cut cu privirea cora+ia unchiului su/ <uron/ Tcerea. 'u v8u nici ur- de acea cora+ie roie i "nspi-nttoare/ dar $arele 7ra4en, cora+ia tatlui su/ era acolo/ cu prora "-podo+it cu o ar-tur gri din fier/ "n for-a -onstrului adncurilor ce purta acelai nu-e. ?are @ordul 9alon anticipase venirea lui i che-ase fla-urile Gre*,o*D na "i alunec din nou su+ -antie/ la punga din pn8 uleiat. 'i-eni nu tia despre aceast scrisoare/ "n afar de Ro++ 5tar>. 'u erau proti s!i "ncredine8e secretele unei psri. :otui/ nici @ordul 9alon nu era prost. Ar fi putut foarte +ine s ghiceasc de ce venea acas fiul lui/ dup atta a-ar de vre-e/ i s acione8e "n consecin. Gndul acesta nu!i plcea. R8+oiul tatlui su era de -ult ter-inat i pierdut. Acesta era ceasul lui :heon ! planul lui/ gloria lui i/ cu ti-pul/ coroana lui. Totui, dac toate corbiile lungi se adun... Ar fi putut fi doar un gest de pruden/ acu-/ c se gndea -ai +ine. ? -icare defensiv/ ca r8+oiul s nu se "ntind dincolo de -are. 9trnii erau prudeni din fire. :atl lui era +trn/ la fel i unchiul su Eictarion/ care fusese co-andantul 6lotei de 6ier. .nchiul <uron era altfel/ fr doar i poate/ dar /initea lui nu prea s fie "n port. %u att mai bine, "i 8ise :heon. Astfel, voi utea s lovesc mai re ede. 0n ti-p ce $+ra-am "i ur-a dru-ul spre -al/ :heon -sura puntea cu pasul/ agitat/ scrutnd r-ul cu privirea. 'u se atepta s!# gseasc pe "nsui @ordul 9alon la chei/ dar cu siguran tatl su tri-isese pe cineva s!# "nt-pine. 5*las 5outh-outh/ ad-inistratorul/ @ordul 9otle*/ poate chiar Dag-er Cleft,a(. 0!ar fi plcut s priveasc din nou +trnul chip hidos al lui Dag-er. 'u era ca i cu- n!ar fi fost "ntiinai de sosirea lui. Ro++ tri-isese cor+i de la Riverrun i/ cnd nu gsiser nici o galer la 5eagard/ )ason allister "i tri-isese propriile psri la 3*>e/ presupunnd c ale lui Ro++ se rtciser. Cu toate acestea/ nu vedea nici un chip cunoscut/ nici o gard de onoare ateptnd s! # escorte8e de la @ordsport la 3*>e/ doar oa-eni de rnd u-+lnd de colo!colo dup tre+urile lor -runte. 4a-alii rostogoleau +utoaie cu vin de pe cora+ia celor din :*roshi/ pescarii anunau prada 8ilei/ copiii alergau i se ,ucau. .n preot "n straiele -arine ale Heului "necat ducea o pereche de cai de!a lungul r-ului +olovnos/ "n ti-p ce/ deasupra lui/ o trf deschise o fereastr a hanului/ strignd la civa -arinari din 0++en aflai "n trecere. Civa negustori din @ordsport se adunaser s "nt-pine nava. 5trigau fel i fel de "ntre+ri/ "n ti-p ce $+ra-am ancora. ! Eeni- din ?raul Eechi/ le rspunse cpitanul/ aduce- -ere i portocale/ struguri de la Ar+or/ pene din 0nsulele Eerii. A- piper/ piei "-pletite/ un sul de dantel din *r/ oglin8i pentru doa-ne/ dou harpe de le-n din ?raul Eechi/ suave cu- n!ai -ai au8it. 3asarela co+or" cu un scrit i o +u+uitur. Bi v!a- adus "napoi -otenitorul. ?a-enii din @ordsport se hol+ar la :heon cu ochi goi/ +ovini/ iar el "i ddu sea-a c nu tiau cine e. Asta "l "nfurie. Er" un dragon de aur "n pal-a cpitanului. 5pune!le oa-enilor ti s!-i aduc lucrurile. 6r s atepte un rspuns/ porni repede "n ,osul pasarelei. 4angiu/ rcni/ a- nevoie de un cal. Cu- spui/ stpne/ rspunse o-ul/ fr s fac nici -car o plecciune. .itase ct de "ndr8nei puteau fi oa-enii de fier. "nt-plarea face s a- unul care s!ar putea s fie ceea ce vrei. Bi unde 8ici c -ergi/ stpneD @a 3*>e. 3rostul nu!# cunotea nici acu-. Ar fi tre+uit s!i "-+race ,iletca cea +un/ cu un >ra>en +rodat pe piept. Atunci tre7 s pleci repede/ ca s a,ungi la 3*>e "nainte s se!ntunece/ 8ise hangiul. 9iatul -eu va -erge cu tine i!i va arta dru-ul. 'u va fi nevoie de +iatul tu/ anun o voce grav/ i nici de calul tu. ? s!-i conduc nepotul "napoi la casa tatlui su.

Cel care vor+ise era preotul pe care "l v8use adineauri ducnd caii de!a lungul r-ului. 0n ti-p ce +r+atul se apropie/ oa-enii de rnd "i plecau genunchii/ iar :heon "l au8i pe hangiu optind. ! Da-phair. "nalt i sla+/ cu ochi negrii/ sl+atici/ i un nas ca un cioc/ preotul era "nve-ntat "n straie +late "n verde/ gri i al+astru/ vrte,ul de culori al Heului "necat. 5u+ +ra/ prins de o curea de piele/ "i atrna un +urduf de ap/ iar prin prul su negru/ lung pn la +ru/ i prin +ar+a netuns erau "-pletite sfori din alge uscate. :heon fu strfulgerat de o a-intire. 0ntr!una dintre rarele sale depee/ @ordul 9alon scrisese despre fratele lui -ai -ic/ care a fost prins de o furtun i a devenit evlavios dup ce a fost adus de valuri teafr la -al. .nchiule AaeronD "ntre+ el cu "ndoial. 'epoate :heon/ rspunse preotul. 'o+ilul tu tat -!a rugat s te duc acas. Eino. 0ntr!o clip/ unchiule. 5e "ntoarse ctre $+ra--am. @ucrurile -ele/ "i porunci cpitanului. .n -arinar "i ddu ,os arcul "nalt din le-n de tis i o tol+ cu sgei/ dar fata cpitanului fu cea care "i aduse pachetul cu hainele lui +une. ! 5tpne. Avea ochii roii. Cnd :heon lu pachetul/ ea ddu parc s!# "-+rie8e acolo/ "n faa propriului ei tat/ a cucernicului lui unchi i!a unei ,u-ti a populaiei de pe insul. :heon se ddu a+il la o parte. Ai -ulu-irile -ele. :e rog/ 8ise ea. <u chiar in la tine/ stpne. :re+uie s plec. 3orni "n gra+ dup unchiul su/ care era de,a +inior "n ,osul digului. Dup 8ece ani/ credea- c pro+a+il no+ilul -eu tat i -a-a -ea ar putea s vin personal/ sau s!# tri-it pe Dag-er cu o gard de onoare. 'u e locul tu ca s pui su+ se-nul "ntre+rii poruncile @ordului 5ecertor din 3*>e. 3reotul avea un co-porta-ent rece/ cu totul diferit de cel al o-ului pe care i!# a-intea :heon. Aeron Gre*,o* fusese cel -ai agrea+il dintre unchii lui/ nes+uit i vesel/ iu+itor de cntece/ +ere i fe-ei. Ct despre Dag-er/ Falc Des icat, a plecat la Eechiul L*>/ la porunca tatlui tu/ s rscoleasc :o+a i Casele de 3iatr. 0n ce scopD De ce se adun cor+iile lungiD De ce s!au adunat -ereu cor+iile lungiD .nchiul su lsase caii legai "n faa hanului de la -alul apei. Cnd a,unser lng ei/ se "ntoarse ctre :heon: 5pune!-i adevrul/ nepoate. :e rogi acu- la 8eii!lupiD :heon nu se ruga defel/ dar nu era un lucru pe care s!# -rturiseti unui preot/ chiar dac era fratele tatlui tu. ! 'ed 5tar> se ruga la un copac. 'u/ nu - interesea8 deloc 8eii lui 5tar>. ! 9ine/ "ngenunchea8. 3e ,os era nu-ai piatr i noroi. ! .nchiule/ eu... ! "ngenunchea8C 5au eti prea -ndru acu-/ un lord din rile ver8i/ venit printre noiD :heon "ngenunche. Eenirea lui aici avea un scop i s!ar putea s ai+ nevoie de a,utorul lui Aeron ca s!# "-plineasc. ? coroan -erita puin noroi i +aleg de cal pe pantaloni/ +nuia. 3leac!i capul. Ridicnd +urduful/ unchiul su scoase dopul i turn un uvoi de ap peste capul lui :heon. Apa "i ud tot prul i i se prelinse peste frunte/ "n ochi. Biroaie "i splau o+ra,ii/ iar un firicel i se furi su+ -antie i su+ ,iletc/ "n ,os pe spate/ un pria rece de!a lungul irei spinrii. 5i-ea pe +u8e gustul -rii. 6ie ca :heon/ slu,itorul tu/ s

renasc din -are/ aa cu- te!ai nscut tu/ intona Aeron Gre*,o*. 9inecuvntea8!# cu sare/ +inecuvn!tea8!# cu piatr/ +inecuvntea8!# cu oel. 'epoate/ -ai tii cuvinteleD Ce e -ort s nu -oar niciodat/ 8ise :heon/ a-intindu!i. Ce e -ort s nu -oar niciodat/ repet unchiul su/ ci s se ridice din nou/ -ai tare i -ai puternic. Ridic!te. :heon se ridic "n picioare/ clipind pentru a!i alunga picturile srate din ochi. 6r s scoat o vor+/ unchiul su astup +urduful/ de8leg calul i "ncalec. :heon fcu acelai lucru. 3ornir la dru- "-preun/ lsnd hanul i portul "n ur-a lor/ sus/ dincolo de castelul @ordului 9otle*/ pe -unii stn!coi. 3reotul nu -ai rosti nici un cuvnt. A- fost departe de cas ,u-tate din via/ "ndr8ni :heon s spun "n cele din ur-. Eoi gsi insulele schi-+ateD ?a-enii pescuiesc "n -are/ sap "n p-nt i -or. 6e-eile nasc copii cu snge i cu durere/ iar noaptea ur-ea8 dup 8i. Enturile/ fluFul i refluFul r-n. 0nsulele sunt aa cu- le!a fcut 8eul nostru. ?/ !ei, a devenit necru"tor, gndi :heon. @e voi gsi pe sora i pe -a-a -ea la 3*>eD 'u. a-a ta locuiete la 4arla(/ cu sora ei. Acolo vre-ea nu e att de aspr/ i tuea o scia. 5ora ta s!a "-+arcat pe *ntul )egru ctre arele L*>/ cu -esa,e de la no+ilul tu tat. 5e va "ntoarce ct de curnd/ poi fi sigur. @ui :heon nu tre+uia s i se spun c *ntul )egru era cora+ia lung a lui Asha. 'u! i v8use sora de 8ece ani/ dar atta lucru tia despre ea. Ciudat c o nu-ise aa/ cnd Ro++ 5tar> avea un lup pe nu-e *nt %enuiu. ! 5tar> e cenuiu i Gre*,o* e negru/ opti :heon 8-+ind/ dar se pare c suntea-ndoi +tui de vnt. 3reotul nu avea ni-ic de co-entat la asta. 0ar tu/ unchiuleD "ntre+ :heon. 'u erai preot pe vre-ea cnd a- fost dus la 3*>e. "-i a-intesc cu- cntai vechile cntece de r8+oi/ stnd "n picioare pe -as cu un corn de +ere "n -n. :nr a- fost/ i "nfu-urat/ 8ise Aeron Gre*,o*/ dar -area -i!a splat ne+uniile i vanitile. ?-ul acela s!a "necat/ nepoate. 3l-nii i s!au u-plut de apa -rii/ iar petii i! au ciugulit ochii. Cnd -i!a- revenit/ a- v8ut li-pede. . la fel de nebun e ct e de osac. @ui :heon "i plcea -ai -ult ceea ce "i a-intea despre Aeron Gre*,o*. .nchiule/ de ce i!a che-at tata otenii i cor+iileD 6r "ndoial/ "i va spune asta la 3*>e. A prefera s!i aflu planurile acu-. De la -ine nu le vei afla. Ave- porunc s nu vor+i- despre asta cu ni-eni. 'ici cu mine' T-eon se aprinse de -nie. Condusese oa-eni "n r8+oi/ vnase alturi de un rege/ ctigase onoare "n turniruri/ cltorise cu 9r*nden/ 3etele 'egru i arele,on .-+er/ se luptase "n 3durea Boaptelor/ se culcase cu -ai -ulte fete dect putea nu-i/ i totui/ unchiul lui "l trata de parc ar fi fost tot un copil de 8ece ani. Dac tatl -eu face planuri de r8+oi/ tre+uie s le cunosc. 'u sunt un nimeni, sunt -otenitor "n 3*>e i "n 0nsulele de 6ier. ! Ct despre asta/ 8ise unchiul su/ vo- vedea. Cuvintele "l plesnir ca o pal- peste fa. 5om 1edea4 6raii -ei sunt -ori a-ndoi/ sunt singurul fiu "n via al no+ilului -eu tat. 5ora ta triete. )sha, gndi el stupefiat. <ra cu trei ani -ai -are dect :heon/ i totui... ! ? fe-eie poate fi -otenitoare nu-ai dac nu eFist nici un ur-a +r+at pe linie direct/ insist el 8go-otos. 'u voi accepta s "-i fie furate drepturile/ te averti8e8.

.nchiul su -ri: - A1ertizezi un slu,itor al Heului "necat/ +ieteD Ai uitat -ai -ult dect tii. Bi eti un -are ntru dac "i "nchipui c tatl tu va da aceste insule sfinte pe -na unui 5tar>. Acu- taci din gur. Dru-ul e destul de lung i fr flecrelile tale. :heon nu -ai scoase nici o vor+/ dei se a+inu cu greu. Deci aa stau lucrurile, gndi el. Ca i cu- 8ece ani la Linterfell ar putea s te fac un 5tar>. @ordul <ddard "l crescuse "-preun cu propriii lui copii/ dar :heon nu fusese niciodat unul de!al lor. :oi cei de la castel/ de la @ad* 5tar> pn la cel de pe ur- +iat de la +uctrie/ tiau c era inut ostatic drept che8ie pentru +una purtare a tatlui su i "l tratau ca atare. Chiar i +astardul )on 5no( avusese parte de -ai -ulte onoruri dect el. @ord <ddard "ncercase s ,oace din cnd "n cnd rolul de tat/ dar pentru :heon r-sese -ereu o-ul care a adus snge i pr,ol la 3*>e i #!a luat din casa lui. Cnd era copil/ trise cu spai-a chipului aprig al lui 5tar> i a i-ensei sale s+ii "ntunecate. 5oia lui era chiar -ai distant i -ai +nuitoare. Ct despre copiii lor/ cei -ici fuseser doar nite nci plngcioi "n cea -ai -are parte a ti-pului pe care i!# petrecuse la Linterfell. 'u-ai Ro++ i fratele su vitreg/ )on 5no(/ fuseser destul de -ari ca s fie de-ni de luat "n sea-. 5no( fusese destul de -are ca s -erite atenia lui. 9astardul era un +iat poso-ort/ irita+il i era gelos pe o+ria no+il lui :heon i pe atenia pe care i!o acorda Ro++. 3entru Ro++/ :heon avea o oarecare afeciune/ ca pentru un frate -ai -ic.../ dar cel -ai +ine ar fi s nu po! A -eneasc asta. 0n 3*>e/ vechile r8+oaie se -ai purtau/ pese-ne/ i acu-. Asta nu tre+uia s!# surprind. 0nsulele de 6ier triau "n trecut/ pre8entul era prea a-ar i prea greu de suportat. 0n plus/ tatl i unchii lui erau +trni i aa erau vechii lor8i/ "i duceau vra,+ele prfuite "n -or-nt/ fr s uite ni-ic i iertnd i -ai puin. 6usese la fel cu allisterii/ tovarii si "n dru-ul de la Riverrun la 5eagard. 3atre> allister nu era un o- prea ru/ "-prteau gustul pentru feticane/ vin i vnat. Dar cnd +trnul @ord )ason a v8ut c -otenitorului su "i place prea -ult co-pania lui :heon/ #! a luat pe 3atre> deoparte ca s!i aduc a-inte c 5eagard a fost construit pentru a apra coasta "-potriva cor+ilor din 0nsulele de 6ier/ cu Gre*,o* din 3*>e drept cpetenie. :urnul Euietului fusese nu-it astfel datorit clopotului su i-ens de +ron8/ care/ "n vechi-e/ era tras pentru a che-a oa-enii din ora i din sate la castel/ atunci cnd la ori8ontul dinspre apus erau 8rite cor+ii lungi. 'u contea8 c acest clopot a sunat doar o dat "n trei sute de ani/ "i spusese 3atre> lui :heon "n 8iua ur-toare/ "-prtindu!i gri,ile tatlui su i "-prind cu el o caraf cu vin din -ere ver8i. Cnd fratele -eu a luat cu asalt cetatea 5eagard/ 8ise :heon/ @ordul )ason #!a ucis pe Rodri> Gre*,o* su+ 8idurile castelului i i!a alungat oa-enii de fier "napoi "n golf. Dac tatl tu +nuiete c!i port vreo du-nie pentru asta/ e doar pentru c nu #!a cunoscut pe Rodri>. Au rs stranic pe te-a asta/ "n ti-p ce se "ndreptau "n goan ctre tnra soie focoas a unui -orar pe care o cunotea 3atre>. A vrea ca Patre4 sa fie acum cu mine. allister sau nu/ era un tovar de dru- -ai plcut dect acest preot +trn i ursu8 "n care se transfor-ase unchiul su Aeron. Crarea pe care -ergeau erpuia sus/ tot -ai sus/ printre colinele golae i stncoase. Curnd -area nu se -ai vedea/ dei aerul u-ed pstra "nc -irosul ei "neptor. "i continuar dru-ul "ntr!un rit- constant/ lent/ trecnd pe lng stna unui cio+an i pe lng o -in prsit. Acest nou Aeron Gre*,o*/ evlavios/ nu era prea vor+re. Cltorir "ntr!o tcere su-+r. 0n cele din ur-/ :heon nu -ai putu suporta: Ro++ 5tar> este acu- @ord de Linterfell/ 8ise el. Aeron "i continu dru-ul. .n lup sea-n cu altul.

Ro++ a trdat :ronul de 6ier i s!a "ncoronat Rege "n 'ord. <ste r8+oi. Cor+ii aesterului 8+oar peste -are la fel cu- 8+oar peste stnci. Eestea e veche i rsuflat. "nsea-n un nou "nceput/ unchiule. 6iecare di-inea e un nou "nceput/ care sea-n leit cu cel vechi. 0n Riverrun i s!ar spune altceva. 5e 8ice despre co-eta roie c este un vestitor al unei noi ere. .n -esager al 8eilor. .n se-n este/ "ntr!adevr/ fu de acord preotul/ dar de la 8eul nostru/ nu de la al lor. <ste o tor aprins/ cu- duceau cei din vechi-e. <ste flacra Heului "necat/ adus din -are/ care anun fluFul. <ste ti-pul s ne ridic- pn8ele i s plec- "n lu-e/ cu foc i sa+ie/ aa cu- a fcut el. :heon 8-+i. 5unt "ntru totul de acord. ?-ul e de acord cu 8eul/ aa cu- pictura aparine ploii. Aceast ictur va fi rege #ntr-o bun (i, btrne. :heon suportase destul poso-oreala unchiului su. Ddu pinteni calului i o lu la trap/ 8-+ind. 5oarele era la asfinit cnd a,unser la 8idurile cetii 3*>e ! o se-ilun de pietre "ntunecate care se "nla din pisc "n pisc/ cu poarta acoperit la -i,loc i cu trei turnuri drepte de fiecare parte. :heon desluea "nc ur-ele lsate "n piatr de catapultele lui Ro+ert 9aratheon. .n nou turn sudic fusese ridicat pe ruinele celui vechi/ cu piatra de un cenuiu -ai palid/ nesluit "nc de peticele de licheni. Asta se "nt-plase cnd Ro+ert "nclcase "nelegerile/ nvlind peste ruine i cadavre/ cu ciocanul de r8+oi "n -n i cu 'ed 5tar> alturi. :heon privise de la adpostul :urnului rii i uneori/ "n vis/ vedea i acu- torele i au8ea tunetul surd al pr+uirii. 3orile erau deschise/ cu +ariera!ghilotin ruginit ridicat. 5tr,ile de pe vrful -etere8elor priveau cu ochi strini cu- :heon Gre*,o* venea/ "n sfrit/ acas. Dincolo se "ntindeau cinci8eci de acri de pro-ontoriu/ "nfruntnd cerul i -area. Aici se aflau gra,durile/ arcurile i alte cteva acareturi r8lee. ?ile i porcii se "ngr-deau "n arcurile lor/ "n ti-p ce cinii castelului alergau li+eri. Ctre -ia88i se aflau dealurile i podul -are de piatr ce ducea la area 6ortrea. 0n ti-p ce co+or" din a/ :heon au8i valurile i8+indu!se de stnci. .n gr,dar veni s!i ia calul. Ereo doi copii pric,ii i civa sclavi se hol+au la el cu ochi triti/ dar nu era nici ur- de tatl su/ nici de altcineva pe care s i!# a-inteasc din copilrie. ? #ntoarcere acas trist i amar, gndi el. 3reotul nu desclecase. 'u r-i peste noapte/ s stai la -asa noastr/ unchiuleD 5 te aduc/ aa -i s!a spus. :e!a- adus. Acu- - "ntorc la tre+urile 8eului nostru. Aeron Gre*,o* "i "ntoarse calul i dispru "ncet dincolo de epuele pline de noroi ale +arierei!ghilotin. ? +a+orni cocoat/ "ntr!o rochie gri/ llie/ se apropie cu pruden de el. 5tpne/ a- fost tri-is s!i art ca-erele. Din a cui poruncD A no+ilului tu tat/ stpne. :heon "i scoase -nuile. Aadar/ tii cine sunt. De ce nu e aici tatl -eu/ s - "nt-pineD :e ateapt "n :urnul rii/ stpne. Dup ce te odihneti. 8i eu care #l credeam rece e )ed Star4. Bi cine eti tuD 4el*a/ cea care are gri, de acest castel pentru no+ilul tu tat. 5*las era "ngri,itor aici. 0 se spunea Gur A-ar. Chiar i acu-/ :heon "i a-intea duhoarea de vin din rsuflarea +trnului. A -urit acu- cinci ani/ stpne.

0ar cu aester Rualen ce s!a "nt-plat/ unde esteD 5e odihnete "n -are. Lenda-*r se ocup acu- de cor+i. Parc a fi strin aici, gndi :heon. )imic nu s-a sc-imbat i, cu toate acestea, totul s-a sc-imbat. 0ncli!nndu!se cere-onios/ fe-eia "l conduse de!a lungul pro-ontoriului/ ctre pod. Cel puin acesta era aa cu- i!# a-intea/ cu pietrele +trne nete8ite de ap i npdite de licheni/ cu -area "nspu-at su+ picioare/ ca un uria ani-al sl+atic/ cu vntul srat apucndu!# de haine. ?ri de cte ori "i i-aginase venirea lui acas/ se v8use -ereu "ntorcndu!se "n dor-itorul tihnit din :urnul rii/ unde o+inuia s doar- pe cnd era copil. 0n schi-+/ +trna "l conduse "n 6ortreaa "nsngerat. 5lile de aici erau -ai -ari i -ai +ine -o+ilate/ chiar dac erau la fel de reci i de u-ede. :heon fu introdus "ntr!un aparta-ent cu ca-ere rcoroase/ cu tavane att de "nalte "nct se pierdeau "n "ntuneric. Ar fi fost -ai i-presionat dac nu ar fi tiut c acestea erau toc-ai ca-erele care dduser nu-ele 6ortreei 5ngeroase. Cu o -ie de ani "n ur-/ fiii Regelui Rului fuseser ucii aici/ cioprii "n paturi/ ca +uci din trupurile lor s poat fi tri-ise "napoi la tatl lor/ pe continent. Dar cei din fa-ilia Gre*,o* nu avuseser parte de -oarte la 3*>e dect o singur dat/ ucii de fraii lor. 0ar fraii lui :heon erau -ori a-ndoi. 'u tea-a de fanto-e "l fcea s priveasc "n ,ur cu de8gust. Draperiile erau "nver8ite de -ucegai/ saltelele aveau un -iros "nchis i greu/ rogo,inile erau vechi i sfr-icioase. :recuser ani i ani de cnd aceste ca-ere nu -ai fuseser deschise. .-e8eala "i ptrundea pn "n oase. ! Ereau un vas cu ap fier+inte i un foc "n acest c-in/ "i spuse +a+orniei. Ee8i s aprind -angalurile i "n celelalte ca-ere/ ca s -ai alunge frigul. Bi/ pentru nu-ele 8eilor/ adu "ndat pe cineva s schi-+e rogo,inile astea. ! Da/ stpne. Cu- porunceti. 6e-eia plec. Dup o +ucat de vre-e/ aduser apa fier+inte pe care o ceruse. <ra doar de8-orit/ se rci repede i pe deasupra -ai era i ap de -are/ dar "i fu de folos s!i spele praful de pe fa/ pr i -ini. 0n ti-p ce doi ro+i aprindeau -angalurile/ :heon se de8+rc de hainele -urdare de dru- i se "-+rc pentru a!i "ntlni tatl. Alese ci8-e din piele fin/ neagr/ pantaloni din ln -oale de -iel/ gri! argintie/ o ,iletc din catifea neagr/ avnd pe piept +rodat un 4ra4en, -onstrul auriu din adncuri al fa-iliei Gre*,o*. 0n ,urul gtului "i leg un lan su+ire de aur/ iar la "ncheietur o curea din piele al+it. "i ag un pu-nal la un old i o sa+ie la cellalt/ vrte "n teci cu dungi negre i aurii. 5cond pu-nalul/ "i "ncerc tiul cu degetul -are/ scoase o +ucat de gresie din +u8unarul curelei i "l terse de cteva ori. <ra o -ndrie s!i pstre8e ar-ele ascuite. ! Cnd - "ntorc/ atept o ca-er cald i rogo,ini curate/ "i averti8 pe ro+i "n ti-p ce "i trgea pe -ini o pereche de -nui negre/ cu -tasea "-podo+it cu ara+escuri delicate din fir de -tase. :heon se "ntoarse la area 6ortrea prin culoarele din piatr/ "n care ecoul pailor lui se "nge-na cu uruitul ne"ncetat al -rii de dedesu+t. Ca s a,ung "n :urnul rii/ pe coloana lui cocovit/ tre+uia s traverse8e alte trei poduri/ fiecare -ai "ngust dect cel anterior. .lti-ul era din funie i le-n/ iar sarea ud i vntul "l fceau s se legene su+ picior/ ca o fiin vie. :heon era cu ini-a "n gt la ,u-tatea dru-ului. )os/ departe/ valurile se ridicau/ sprgn!du!se de stnc/ "-procnd stropi -ari de ap. Copil fiind/ trecea "n fug acest pod/ chiar i "n toiul nopii. ,ie"ii cred c nu li se oate #ntm la nimic, "i opti glasul "ndoielii. &amenii mari tiu mai bine. .a era din le-n cenuiu/ ghintuit cu fier/ iar :heon o gsi 8vort pe dinuntru. ? lovi cu pu-nul i "n,ur cnd o achie "i ag -nua. @e-nul era u-ed i putred/ iar cuiele de fier erau ruginite.

Dup o clip/ ua fu deschis dinuntru de un str,er care purta o plato neagr i un coif cilindric. <ti fiulD @a o parte din calea -ea/ sau te "nv eu cine sunt. ?-ul se ddu "n lturi. :heon urc treptele "ntortocheate pn la solariu. "i gsi tatl ae8at lng un -angal/ su+ o +lan care "l acoperea din vrful picioarelor pn la +r+ie. Au8ind sunetul ci8-elor pe podeaua de piatr/ @ordul 0nsulelor de 6ier "i ridic privirea ctre ulti-ul su fiu "n via. <ra -ai scund dect i!# a-intea :heon. Bi att de pric,it. 9alon Gre*,o* fusese "ntotdeauna sla+/ dar acu- arta de parc 8eii "l puseser "ntr!un ca8an i "i fierseser fiecare +ucic de carne de pe oase/ pn ce nu -ai r-sese altceva din el dect pr i piele. <ra sla+ i osos/ cu un chip care ar fi putut fi cioplit din cre-ene. Bi ochii "i erau ca de cre-ene/ negri i tioi/ dar anii i vnturile srate fcuser ca prul lui s ia culoarea cenuie ptat de valuri "nspu-ate pe care o avea -area "n -ie8ul iernii. De8legat/ prul "i atrna pe spate. 'ou ani/ nu!i aaD 8ise "n cele din ur- @ordul 9alon. Hece/ rspunse :heon/ scondu!i -nuile. Au luat un +iat/ 8ise tatl su. Ce eti acu-D .n +r+at/ rspunse :heon. 5ngele i -otenitorul tu. @ordul 9alon -or-i: Eo- vedea. Eei vedea/ "i pro-ise :heon. Hece ani/ spui. 5tar> te!a avut tot att ti-p ct -ine. 0ar acu- vii ca tri-is al lui. 'u al lui/ 8ise :heon/ @ordul <ddard e -ort/ decapitat de regina @annister. 5unt -ori a-ndoi/ 5tar> i acel Ro+ert care -i!a 8dro+it 8idurile cu pietre. A,urat c voi tri s!i vd pe a-ndoi "n -or-nt i a- trit. 5e str-+. Cu toate acestea/ "nc - dor "ncheieturile din cau8a frigului i a u-e8elii/ ca atunci cnd erau "n via. Aadar/ la ce foloseteD 6olosete. :heon se apropie. Aduc o scrisoare... 'ed 5tar> te!a "-+rcat aaD "l "ntrerupse tatl su/ aruncndu!i o privire de su+ +lana de foc. A fost plcerea lui s te "nve-nte8e "n aceste catifele i -tsuri i s te fac dulcea lui fiicD :heon si-i cu- sngele i se ridic "n o+ra,i. 'u sunt fiica ni-nui. Dac!i displace "-+rc-intea -ea/ o voi schi-+a. Aa vei face. Aruncnd +lnurile la o parte/ @ordul 9alon se ridic "n picioare. 'u era att de "nalt cu- i!# a-intea :heon. 6leacul la din ,urul gtului tu a fost cu-prat cu aur sau cu fierD :heon atinse lanul de aur. .itase. A trecut att de mult tim ... Dup vechea Rnduial/ fe-eile puteau s!i pun podoa+e cu-prate cu -onede/ dar un r8+oinic purta doar acele giuvaiere pe care le lua de pe trupurile du-anilor ucii de -na lui. Plata re"ului de fier, i se spunea. ! Roeti ca o fecioar/ :heon. Gi!a- pus o "ntre+are. Ai pltit preul aurului sau al fieruluiD ! Al aurului/ recunoscu :heon. :atl su "i vr" degetele su+ colan i "l s-ulse cu atta putere/ "nct putea s!i frng lui :heon gtul/ dac lanul nu s!ar fi rupt pri-ul. 6iica -ea are drept iu+it un topor de r8+oi/ 8ise @ordul 9alon. 'u voi per-ite ca fiul -eu s u-+le cu gteli/ ca o trf. @ordul 9alon arunc lanul rupt "n -angal/ unde alunec printre cr+uni. <ste aa cu- -!a- te-ut. inile ver8i au fcut din tine un o-oale/ iar cei din fa-ilia 5tar> te!au fcut o-ul lor. :e "neli. 'ed 5tar> -i!a fost te-nicer/ dar ini-a -ea e "nc din sare i fier.

@ordul 9alon se "ntoarse cu spatele/ s!i "ncl8easc -inile osoase la focul din -angal. :otui/ flciaul 5tar> te tri-ite la -ine ca pe un cor+ +ine dresat care "i ine strns -icul -esa,. 5crisoarea pe care o aduc nu e un -esa, -ic/ 8ise :heon/ iar oferta pe care i!o face e una pe care eu i!a- sugerat!o. Regele!lup ia sea-a la sfatul tu/ nu!i aaD 0deea prea c!# a-u8 pe @ordul 9alon. ia "n sea- pe -ine/ da/ a- vnat "-preun cu el/ -!a- antrenat cu el/ a"-prit carnea i -iedul/ -!a- luptat alturi de el. 0!a- ctigat "ncre!derea. privete ca pe un frate -ai -are/ el... )u. :atl su "i "nfipse degetele "n faa lui. 'u aici/ nu "n 3*>e/ nu la urechile -ele/ nu "l vei nu-i frate pe acest fiu al +r+atului care i!a trecut prin sa+ie pe adevraii ti frai. 5au i!ai uitat pe Rodri> i a!ron/ care au fost din acelai snge cu tineD <u nu uit ni-ic. 'ed 5tar> nu!i ucisese de fapt pe nici unul dintre fraii si. Rodri> fusese ucis de @ordul )ason allister la 5eagard/ aron -urise 8dro+it cnd s!a pr+uit vechiul turn de la -ia88i/ iar 5tar> le!ar fi venit de hac la fel de repede/ dac s!ar fi "nt-plat ca vltoarea +tliei s!i aduc unul lng altul. "-i a-intesc foarte +ine de fraii -ei/ insist :heon. ai cu sea- "i a-intea scatoalcele pe care i le trgea Rodri> la +eie/ farsele crude i -inciunile nesfrite ale lui aron. "-i a-intesc i de vre-ea cnd tatl -eu era rege. 5coase scrisoarea lui Ro++ i i!o "ntinse. .ite. Citete... "nli-ea :a. @ordul 9alon rupse sigiliul i desfcu perga-entul. ?chii negri "i fugeau peste rnduri. Aa deci/ +iatul "-i va da din nou coroana/ 8ise el/ iar tot ceea ce tre+uie s fac eu este s!i distrug du-anii. 9u8ele sale su+iri se rsucir "ntr!un 8-+et. Acu- Ro++ tre+uie s fi a,uns la Dintele de Aur/ spuse :heon/ ?dat c8ut/ va trece peste dealuri "ntr!o 8i. ?astea @ordului :*(in este la 4arrenhal/ iar dru-ul "i este tiat dinspre apus. Regicidul este pri8onier la Riverrun. Doar Ser 5tafford @annister i recruii nepricepui pe care i!a adunat -ai r-n s i se opun lui Ro++ la apus. Ser 5tafford se va ae8a "ntre ar-ata lui Ro++ i @annisport/ ceea ce "nsea-n c oraul va fi lipsit de aprare cnd vo- descinde noi dinspre -are. Dac 8eii sunt +uni cu noi/ chiar Casterl* Roc> ar putea cdea "nainte ca @annisterii s!i dea -car sea-a c a- nvlit asupra lor. @ordul 9alon -or-i: Casterl* Roc> nu a c8ut niciodat. 3n acu-. :heon 8-+i. 8i ct de dulce va fi acea cdere. :atl su nu!i "ntoarse 8-+etul. Aadar/ de!asta te tri-ite Ro++ 5tar> "napoi la -ine/ dup atta vre-e. Ca s - faci s consi-t la acest plan al suD <ste planul -eu/ nu al lui Ro++/ 8ise :heon cu -ndrie. Al meu, aa cum victoria va fi a mea i, cu tim ul, i coroana. Eoi conduce eu "nsu-i atacul/ dac doreti. Drept rsplat/ "i voi cere s!-i "ncredine8i Casterl* Roc> ca reedin proprie/ odat ce o volua de la @annisteri. Cu Casterl* Roc>/ putea s fie stpn peste @annisport i p-nturile de aur ale apusului. Asta ar "nse-na o +ogie i o putere cu- nu a -ai cunoscut Casa Gre*,o* niciodat. :e rsplteti fru-uel pentru o idee i cteva rnduri -8glite pe hrtie. 6lciaul nu 8ice ni-ic despre reco-pens. Doar c tu vor+eti "n nu-ele lui/ iar eu tre+uie s ascult/ s!i dau navele i otirile/ iar "n schi-+ el "-i va da coroana. ?chii lui reci se ridicar pentru a "ntlni ochii fiului su. "-i va da o coroan/ repet/ cu glasul tot -ai tios. ? alegere nepotrivit a cuvintelor/ ceea ce a vrut s spun este...

A vrut s spun ce a spus. 9iatul "-i va da -ie o coroan. Bi ce este dat nu poate fi luat "napoi. @ordul 9alon arunc scrisoarea "n -angal/ deasupra colanului. 3erga-entul se rsuci/ se "nnegri i se aprinse. :heon era "ngro8it. ! Ai "nne+unitD :atl su "i "ntoarse un dos de pal- peste o+ra8. ! Ai gri, cu- vor+eti. Acu- nu eti "n Lin!terfell/ iar eu nu sunt Ro++ 9iatul/ ca s!-i vor+eti aa. <u sunt Gre*,o*/ @ordul 5ecertor din 3*>e/ Rege al 5rii i al 6ierului/ 6iu al Entului rii/ i ni-eni nu!-i d -ie coroana. <u pltesc preul fierului/ "-i voi lua coroana/ aa cu- a fcut .rron n Roie acu- cinci -ii de ani. :heon se trase "n spate/ departe de furia neateptat din tonul tatlui su. ! 0a!o atunci/ scuip el/ cu o+ra,ii "nc tre-urnd. 'u-ete!te Rege al 0nsulelor de 6ier/ ni-nui n!o s!i pese... pn cnd se vor ter-ina r8+oaiele i cnd "nvingtorul "l va cerceta i!# va iscodi pe +trnul ne+un cocoat pe r-ul su/ cu o coroan de fier pe cap. @ordul 9alon i8+ucni "n rs. ! <i +ine/ cel puin nu eti la. Aa cu- nici eu nu sunt prost. Credeai c "-i adun cor+iile ca s le privesc cu- se leagn la -alD A- de gnd s furesc un regat prin foc i sa+ie.../ dar nu de la apus i nu la porunca Regelui Ro++ 9iatul. Casterl* Roc> e prea puternic/ iar @ordul :*(in prea viclean. Da/ s!ar putea s lu- Casterl* Roc>/ dar nu o vo- pstra niciodat. 'u/ eu la alt fruct ,induiesc.../ i nu unul att de 8e-os i dulce/ poi fi sigur/ dar care ateapt acolo/ copt i lipsit de aprare. 9nde' ar fi putut s "ntre+e :heon/ dar de,a tia.

DAENERYS

Dothra>i nu-iser co-eta S-iera4 :i+a, 5teaua "nsngerat. 9trnii -ur-urau c e se-n ru/ dar Daener*s :argar*en o v8use pri-a dat "n noaptea "n care #!a ars pe 7-al Drogo/ "n noaptea cnd drago!nii ei s!au tre8it. .ste #ntr-adevr mesagerul venirii mele, "i spuse/ "n ti-p ce "i ridica privirea ctre cerul nopii/ cu ini-a plin de ui-ire. !eii au trimis-o ca s-mi arate calea. :otui/ cnd puse gndul "n cuvinte/ Doreah/ slu,nica ei/ "ncepu s tre-ure. "ntr!acolo se afl p-nturile roii/ 7-aleesi. .n loc su-+ru i "nfricotor/ spun cltorii. Dru-ul indicat de co-et este dru-ul pe care tre+uie s -erge-/ insist Dan*/ dei/ de fapt/ era singurul dru- care "i era deschis. 'u "ndr8nea s se "ndrepte ctre -ia8noapte/ spre vastul ocean de iar+ cruia i se spunea area Dothra>i. 3ri-ul 4-alasar pe care l!ar "ntlni i!ar "nghii grupul o+osit/ o-ornd lupttorii i fcndu!i

sclavi pe ceilali. eleagurile ?a-enilor iei de la sudul rului le erau/ de ase-enea/ "nchise. <rau prea puini ca s se apere chiar i "-potriva unui popor att de panic/ iar @ha8areenii nu prea aveau -otive s!i iu+easc. Ar fi putut s porneasc "n ,osul rului/ ctre porturile de la eerseen/ Mur>ai i Astapor/ dar Ra>haro o prevenise c "n direcia aceea plecase 4-a-lasarul lui 3ono/ ducnd -ii de pri8onieri ca s!i vnd "n pieele de carne vie care supurau/ ca nite rni deschise/ pe r-urile Golfului 5clavilor. De ce -!a te-e de 3onoD o+iect Dan*. A fost 4o-ul lui Drogo i -i!a vor+it "ntotdeauna cu +lndee. 7o 3ono i!a vor+it fru-os/ 8ise Ser )orah or-ont. 7-al 3ono te va ucide. A fost pri-ul care #!a prsit pe Drogo. Hece -ii de r8+oinici au plecat cu el. :u ai o sut. )u, gndi Dan*/ am atru. 0estul sunt femei, btrni bolnavi i bie"i care nu i-au #m letit #nc niciodat rul. A- dragonii/ su+linie ea. 3r8i uoare/ 8ise Ser )orah. .n singur atac al unui ar4- le!ar veni de hac/ dei 3ono -ai degra+ i!ar "nha el "nsui. ?ule tale de dragon au fost -ai preioase dect ru+inele. .n dragon viu e nepreuit. 0n toat lu-ea/ sunt doar trei. ?ricine "i va vedea/ "i va dori/ regina -ea. 5unt ai mei, 8ise ea cu furie. 5e nscuser din credina i nevoia ei/ pri-iser via prin -oartea soului i a fiului ei nenscut/ i a lui maegi irri a8 Duur. Dan* a intrat "n flcri cnd s!au nscut i au +ut lapte de la pieptul ei. 'i-eni nu -i!i va lua/ att ct voi tri. ! 'u vei tri -ult dac te vei "ntlni cu 7-al 3ono. 'ici cu 7-al )haPo/ nici cu oricare altul. :re+uie s -ergi acolo unde nu sunt ei. Dan* "l nu-ise pri-ul dintre 5tr,erii Reginei/ iar cnd sfatul ursu8 al lui or-ont i se-nele se potriveau/ era li-pede ce avea de fcut. "i adun oa-enii i urc pe iapa ei argintie. 3rul "i arsese pe rugul lui Drogo/ aa c slu,itoarele o "-+rcaser "n +lana unui -ra44ar ucis de Drogo/ leul al+ al clanului Dothra>i. Capul lui "nfricotor for-a o glug care!i acoperea scalpul de8golit/ +lana/ o -antie care "i curgea pe u-eri i pe spate. Dragonul de culoarea untului "i vr" colii negri/ ascuii/ "n coa-a leului i "i "ncolci coada "n ,urul +raului reginei/ "n ti-p ce Ser )orah "i ocup locul o+inuit lng ea. ! .r-ri- co-eta/ "i spuse Dan* 4-alasarului ei. ?dat ce acest lucru era spus/ ni-eni nu -ai avea ni-ic de o+iectat. 6useser oa-enii lui Drogo/ dar acu- erau ai ei. %ea )ears o nu-eau/ $ama Drago-nilor. Cuvntul reginei era lege pentru ei. Cltoreau noaptea/ iar 8iua se adposteau de soare "n corturi. Destul de curnd/ Dan* afl adevrul vor+elor lui Doreah. 'u era o ar prietenoas. @sar pe dru-/ "n ur-a lor/ un ir de cai -ori/ cci 3ono/ 0haPo i ceilali luaser cei -ai +uni cai din hergheliile lui Drogo/ lsndu!i doar pe cei +trni i sfri,ii/ +olnavi i chiopi/ caii rnii i nrvai. @a fel era i cu oa-enii. )u sunt uternici, "i 8ise Dan*/ aa c trebuie sfiu eu tria lor. )u mai trebuie s art team, slbiciune, #ndoial. &rict de #nfricoat mi-ar fi inima, cnd #mi vor rivi c-i ul, trebuie s o vad doar e 0egina lui Drogo. 5e si-ea -ai +trn dect cei paispre8ece ani pe care "i avea. Dac fusese vreodat o fetican/ vre-ea aceea era apus. Dup trei 8ile de dru-/ pri-ul o- -uri. .n +trn tir+/ cu ochi al+atri/ tul+uri/ c8u epui8at din a i nu se -ai ridic. ? or -ai tr8iu/ se sfri. utele roiau "n ,urul trupului su/ ducnd celor vii destinul lui nefericit. ! 0!a trecut vre-ea/ afir- slu,nica 0rri. 'i-eni nu poate tri -ai -ult dect dinii si. Ceilali o apro+ar. Dan* le porunci s o-oare cel -ai sla+ dintre caii -uri+un8i/ ca -ortul s poat -erge clare pe tr-urile nopii.

Dou nopi -ai tr8iu/ se stinse o feti. Eaietele chinuite ale -a-ei sale durar toat 8iua/ dar nu era ni-ic de fcut. Copila fusese prea -ic pentru a cltori/ srcua. 'u erau pentru ea nesfritele ier+uri negre de pe tr-urile nopii/ tre+uia s se nasc din nou. <ra puin hran "n pustiul rou/ i ap "nc i -ai puin. <ra un inut veted i prsit/ cu dealuri ,oase i c-pii sterpe spul+erate de vnt. Rurile pe care le traversau erau uscate/ ca oasele -orilor. 5upravieuiau -estecnd iar+a dracului/ aspr i -aronie/ care cretea "n s-ocuri la +a8a pietrelor i a copacilor uscai. Dan* tri-ise cercetai "n faa coloanei/ dar nu gsiser nici fntni/ nici i8voare/ doar ia8uri a-are/ cu ap -ic i sttut/ "-puinndu!se su+ soarele fier+inte. Cu ct se adnceau -ai -ult "n pustiu/ cu att heleteiele deveneau -ai -ici/ iar distana dintre ele cretea. Dac eFistau 8ei "n acest pustiu fr ur-/ nu-ai piatr/ nisip i lut/ erau 8ei aspri i sterpi/ sur8i la rugciunile pentru ploaie. Einul se ter-in pri-ul/ i curnd dup aceea laptele de iap care le plcea lor8ilor -ai -ult dect -iedul. 3e ur- provi8iile de lipii i carne uscat se ter-inar i ele. Entorii nu gsir nici un vnat i doar carnea cailor -ori le u-plea sto-acurile. oartea fu ur-at de -oarte. Copii firavi i +trne "ncercnate/ +olnavi/ proti i negli,eni/ p-ntul crud "i ceru pe toi. Doreah era tot -ai sfri,it/ avea ochii adncii "n or+ite/ iar prul ei -oale/ auriu/ deveni su+ire ca paiul. Dan* suferea de foa-e i de sete "-preun cu ceilali. @aptele din piept "i sec/ sfrcurile "i erau crpate i sngerau/ iar carnea de pe trup i se "-puina cu fiecare 8i/ pn ce a,unse sla+ i uscat ca un +/ dar cel -ai -ult se te-ea pentru dragonii ei. :atl ei fusese ucis "nainte ca ea s se nasc/ la fel i iu+itul ei frate Rhaegar. a-a "i -urise aducnd!o pe lu-e/ "n ti-p ce afar urla furtuna. 9unul Ser Lille- Darr*/ care tre+uie c a iu+it!o "n felul lui/ fusese do+ort de o +oal necrutoare cnd era foarte tnr. 6ratele ei Eiser*s/ 7-al Drogo/ care fusese pentru ea soarele i luna/ chiar i fiul ei nenscut/ pe toi "i ceruser 8eii. )u-mi vor lua dragonii, ,ur Dan*. )u mi-i vor lua. Dragonii nu erau -ai -ari dect pisicile sfri,ite pe care le v8use cndva furindu!se de!a lungul 8idurilor de pe -oia lui agister 0ll*rio din 3entos... pn ce!i desfcur aripile. Deschiderea lor era de trei ori -ai -are dect lungi-ea/ fiecare arip era ca un evantai delicat de piele translucid/ ad-ira+il colorat/ +ine "ntins "ntre oasele lungi i su+iri. Dac te uitai cu atenie/ puteai vedea c trupul le era aproape "n "ntregi-e gt/ coad i aripi. F turi att de mici, se gndi ea "n ti-p ce "i hrnea din -n/ sau -ai degra+ "ncerca s "i hrneasc/ fiindc dragonii nu voiau s -nnce. 5siau i scuipau la fiecare +ucic "nsngerat de carne de cal/ scond fu- pe nri/ dar fr s accepte -ncarea/ pn ce Dan* "i a-inti ceva ce!i spusese Eiser*s pe cnd erau copii. Doar dragonii i oamenii se -rnesc cu came gtit, spusese el. Bi!a pus slu,nicele s ard carnea pn se "nnegrete. Atunci dragonii o devorar cu ner+dare/ cu capetele i8+ind ca nite erpi. Atta ti-p ct carnea era uscat/ "nfulecau "n fiecare 8i o cantitate de cteva ori -ai -are dect propria lor greutate/ iar "n cele din ur- "ncepur s devin -ai -ari i -ai puternici. Dan* se -inuna de nete8i-ea sol8ilor i de cldura care se revrsa din trupurile lor/ att de palpa+il "nct "n nopile reci parc scoteau a+uri. 0n fiecare sear/ cnd 4-alasarul pornea la dru-/ alegea un dragon pe care s!# duc pe u-r. 0rri i )hPui "i duceau pe ceilali "ntr!o colivie din le-n "-pletit/ atrnat "ntre caii lor/ i -ergeau aproape de ea/ aa c Dan* nu!i pierdea niciodat din ochi. <ra singurul -od de a!i ine linitii. ! Dragonii lui Aegon au pri-it nu-e dup 8eii din Eechea Eal*ria/ le spuse r8+oinicilor si "ntr!o di-inea/ dup o lung cltorie de noapte. Dragonul lui Eisen*a era Ehagar/ Rhaen*s "l avea pe eraFes/ iar Aegon clrea pe alerion/ 5pai-a 'eagr. 5e spune c rsuflarea lui Ehagar era att de fier+inte "nct putea s topeasc ar-ura unui cavaler i s!# pr,easc pe cel aflat "nuntru/ c eraFes "nghiea cai "ntregi/ iar 9alerion.../

focul lui era negru ca sol8ii pe care "i avea/ aripile att de largi "nct orae "ntregi erau acoperite de u-+ra lor cnd trecea pe deasupra. Dothra>i "i priveau puii cu nelinite. Cel -ai -are dintre cei trei pe care "i avea era de un negru strlucitor/ cu sol8ii +r8dai de fii de un rou aprins/ ase-enea aripilor i coarnelor. 7-aleesi, -ur-ur Aggo/ acesta e 9alerion renscut. 5!ar putea s fie aa cu- spui/ snge din sngele -eu/ rspunse Dan* cu gravitate/ dar va avea un nu-e nou "n aceast nou via. 0i voi nu-i pe toi dup cei pe care i!au luat 8eii. Cel verde va fi Rhaegal/ "n a-intirea +ravului -eu frate care a -urit pe -alurile ver8i ale :ridentului. 3e cel cre- cu auriu "l nu-esc Eiserion. Eiser*s a fost crud/ sla+ i speriat. :otui a fost fratele -eu. Dragonul lui va face ceea ce el nu a putut. 0ar cel negruD "ntre+ Ser )orah or-ont. Cel negru/ spuse ea/ este Dragon. Chiar dac dragonii ei prosperau/ 4-alasarul ei se usca i -urea. 0n ,urul ei/ inutul devenise pustiu. Chiar i iar+a dracului cretea rar/ caii cdeau pe dru-/ r-nnd att de puini "nct unii dintre oa-enii ei erau nevoii s se trie pe ,os. Doreah fcu fe+r i se si-ea tot -ai ru cu fiecare leghe pe care o str+teau. 9u8ele i -inile i se u-plur de pustule sngerii/ prul "i cdea "n s-ocuri/ iar "ntr!o sear nu -ai avu putere s se urce pe cal. )hgo a spus c tre+uia s o prseasc sau s o lege "n a/ dar Dan* i!a a-intit de o noapte/ la area Dothra>i/ cnd o fat din @*s a "nvat!o secretele ei/ ca Drogo s o poat iu+i -ai -ult. 0i ddu lui Doreah ap din plosca ei/ "i rcori fruntea cu o pn8 u-ed i o inu de -n pn ce -uri. Doar atunci "ngdui 4-alasarului s!i continue dru-ul. 'u v8ur nici o ur- a altor cltori. Dothra>i "ncepur s -or-ie "nfricoai c fuseser condui de co-et "n vreun infern. Dan* se duse la Ser )orah "ntr!o di-inea/ pe cnd "i ae8au ta+ra "n -i,locul unui tal-e!+al-e de pietre negre/ roase de vnt. 'e!a- rtcitD "l "ntre+ ea. 3ustiul acesta nu are capt. Are un capt/ "i rspunse el o+osit. A- v8ut hrile pe care le!au desenat negustorii/ regina -ea. 3uine caravane vin pe acest dru-/ asta aa este/ dar ctre rsrit sunt regate -ari i orae pline de -inunii. Mi :i/ Rarth/ Asshai de lng .-+r... Eo- apuca s le vede-D '!a- s te -int. Dru-ul e -ai greu dect a- "ndr8nit s!-i i-agine8. Chipul cavalerului era cenuiu i epui8at. Rana pe care o avea la old din noaptea "n care se luptase cu r8+oinicii lui 7-al Drogo nu se vindecase de tot. Dan* "l vedea cu- se crispea8 cnd urc pe cal/ iar "n ti-pul -ersului se pr+uea parc "n a. 3oate c sunte- sortii pier8aniei dac -ai continu-/ dar tiu sigur c sunte- sortii pier8aniei dac ne "ntoarce-. Dan* "l srut uor pe o+ra8. H-+etul lui o "ncura,a. Trebuie s fiu uternic i entru el, gndi ea cu tristee. Poate c e cavaler, dar eu am sngele dragonului. .r-torul heleteu pe care "l gsir era fier+inte i duhnea a sulf/ dar aveau plotile aproape goale. Dothra>i rcir apa "n oale i ulcioare i o +ur cldu. Gustul nu era -ai puin -i8era+il/ dar apa era ap/ i erau cu toii "nsetai. Dan* privi la ori8ont cu disperare. 3ierduser o trei-e din nu-rul lor i pustiul continua s se "ntind "n faa lor/ su-+ru/ rou i nesfrit. %ometa #i bate 6oc de s eran"ele mele, gndi ea/ ridicndu!i ochii spre locul de pe cer unde se afla. Am traversat o 6umtate de lume i am v(ut naterea dragonilor doar ca s mor cu ei #n acest as ru deert fierbinte' 'u voia s cread aa ceva. 0n 8iua ur-toare/ 8orii se ivir "n ti-p ce str+teau o c-pie cu p-ntul rou i tare/ uscat i crpat. Dan* era pe punctul s le ordone s "i ae8e ta+ra/ cnd cercetaii venir "napoi alergnd la galop. ! .n ora/ 7-aleesi, strigar. .n ora palid ca luna i fer-ector ca o fecioar. ? or de -ers/ nu -ai -ult. ! Artai!-i/ spuse ea.

Cnd oraul i se "nfi "naintea ochilor/ cu 8idurile i turnurile strlucind al+e "n spatele unui vl de cldur/ lui Dan* i se pru att de fru-os "nct era sigur c tre+uie s fie un -ira,. ! Btii ce loc ar putea fi acesta/ Ser )orahD Cavalerul cltin o+osit din cap. ! 'u/ regina -ea. '!a- cltorit niciodat att de departe. Hidurile al+e/ "ndeprtate/ pro-iteau odihn i siguran/ o ans s se vindece i s se "ntre-e8e/ iar Dan* nu "i dorea altceva -ai -ult dect s alerge ctre ele. 0n schi-+/ li se adres clreilor ei de snge: 5nge din sngele -eu/ -ergei "naintea noastr/ aflai nu-ele acestui ora i la ce fel de pri-ire ne pute- atepta. Da/ 7-aleesi, 8ise Aggo. Clreii nu "ntr8iar -ult. Ra>haro sri ,os din a. Din centura sa cu catara- atrna un ara4- -are/ cur+at/ pe care Dan* i!# druise cnd #!a nu-it clre de snge. ! ?raul acesta e -ort/ 7-aleesi. 6r nu-e i fr 8ei l!a- gsit/ cu porile sparte/ doar vnt i -ute +ntuind str8ile. )hiPui ddu din u-eri. ! Cnd 8eii nu -ai sunt/ fanto-ele rele petrec noaptea. < -ai +ine s evii ase-enea locuri. < un lucru cunoscut. ! < un lucru cunoscut/ fu de acord 0rri. !K'u i pentru -ine. Dan* ddu pinteni calului i o lu "nainte/ pind la trap pe su+ arcul spart al unei pori vechi i "n ,osul unei str8i tcute. Ser )orah i clreii ei de snge o ur-ar/ i pe ur-/ -ai "ncet/ pornir i ceilali Dothra>i. De ct ti-p era prsit oraul/ nu avea cu- s tie/ dar 8idurile al+e/ att de fru-oase i de "ndeprtate/ v8ute de aproape erau crpate i sfr-ate. "nuntru era un hi de alei "nguste/ cotite. Cldirile erau aproape/ cu faadele lor goale/ al+e ca varul/ fr ferestre. :otul era al+/ de parc oa-enii care locuiser aici nu cunoteau nici o alt culoare. :recur pe lng -or-ane de -olo8 arse de soare/ unde casele se pr+uiser/ iar altundeva 8ri ur-ele stinse ale focului. 0ntr!un loc unde se "ntlneau ase alei/ Dan* trecu pe lng un soclu gol de -ar-ur. Dothra>i -ai vi8itaser acest loc/ pese-ne. 3ro+a+il c i acustatuia care lipsea se afla printre ceilali 8ei furai din Eaes Dothra>i. 5!ar putea s fi trecut pe lng ele de o sut de ori/ fr s tie. 3e u-rul ei/ Eiserion ssi. "i ae8ar ta+ra "n faa r-ielor unui palat ,efuit/ "ntr!o pia spul+erat de vnt unde iar+a dracului cretea printre pietrele de pava,. Dan* tri-ise oa-eni s cercete8e ruinele. .nii se duser ovitor/ dar se duser/ iar un +trn plin de cicatrici se "ntoarse la scurt ti-p dup aceea/ opind de +ucurie/ cu -inile "ncrcate de s-ochine. <rau -ici/ uscate/ dar oa-enii le "nhar cu lco-ie/ "-+rncindu!se/ "-pingndu!se/ i "i "ndesar fructele "n gur/ -estecnd "n eFta8. Ali cercetai se "ntoarser povestind despre alte fructe/ ascunse "n spatele unor ui "nchise/ "n grdinile lor secrete. Aggo "i art o grdin npdit de vi!!de!vie chircit/ cu struguri -ici/ ver8i/ iar )hogo descoperise o fntn unde apa era li-pede i rece. Gsir/ totui/ i oase/ craniile -orilor ne"ngropai/ al+ite i sfr-ate. 6anto-e/ opti 0rri. 6anto-e "nfricotoare. 'u tre+uie s r-ne- aici/ 7-aleesi, acesta este locul lor. 'u - te- de nici o fanto-. Dragonii sunt -ai puternici dect stafiile. 8i smoc-inele sunt mai im ortante. Du!te cu )hiPui i gsete!-i nite nisip curat pentru +aie i nu - -ai deran,a cu vor+ria ta prosteasc. 0n cortul ei friguros/ Dan* arse carne de cal deasupra unui -angal i "i cntri opiunile. Aici era hran i ap "ndea,uns/ iar+ suficient ca ani-alele s!i recapete puterile. Ct de plcut ar fi s se tre8easc "n fiecare 8i "n acelai loc/ s 8+oveasc prin grdinile u-+roase/ s -nnce s-ochine i s +ea ap rece dup pofta ini-ii.

Cnd 0rri i )hiPui se "ntoarser cu oalele pline cu nisip al+/ Dan* se de8+rc i le ls s o curee. ! 3rul tu "i revine/ 7-aleesi, spuse )hiPui "n ti-p ce "i ddea ,os nisipul de pe spate. Dan* "i trecu o -n peste cretet/ si-ind prul nou care cretea. 9r+aii Dothra>i "i purtau prul "n "-pletituri lungi/ unse cu ulei/ i "l tiau doar cnd erau "nvini. Poate c ar trebui s fac la fel, se gndi/ s le reamintesc c uterea lui Drogo se afl acum #n mine. 7-al Drogo -urise cu prul netiat/ lucru cu care puini oa-eni se puteau -ndri. @a captul cellalt al cortului/ Rhaegal "i desfcu aripile ver8i/ flfind i ridicndu!se la o pal- de p-nt/ "nainte de a se pr+ui pe covor. Cnd ateri8a/ ddu din coad "n sus i!n ,os de furie/ "i "nl capul i ip. Dac a avea ari i, a vrea i eu s (bor, gndi Dan*. Cnd -ergeau la r8+oi/ targar*enii din vechi-e cltoreau pe spatele dragonilor. "ncerc s!i i-agine8e cu- s!ar si-i s stea clare pe gtul unui dragon i s pluteasc sus/ "n aer. Ar fi ca i cum a sta e vrful unui munte, dar mai frumos. Dedesubt, s-ar #ntinde lumea #ntreag. Dac a (bura destul de sus, a utea c-iar s vd %ele 8a te 0egate, s #ntind mna i s ating cometa. 0rri "i "ntrerupse reveria spunndu!i c Ser )orah or-ont era afar/ ateptnd s se pun la dispo8iia ei. 5pune!i s intre/ porunci Dan*/ si-ind furnicturi pe pielea frecat cu nisip. 5e "nveli cu o +lan de leu. 5ra44arul fusese -ult -ai -are dect Dan*/ aa c +lana lui acoperea tot ce era de acoperit. Gi!a- adus o piersic/ 8ise Ser )orah "ngenunchind. <ra att de -ic "nct Dan* o putea ascunde "n pal-/ era rscoapt/ dar cnd lu pri-a -uctur/ fructul era att de dulce "nct aproape c "i veni s plng. Manc piersica "ncet/ savurnd fiecare "nghiitur/ "n ti-p ce Ser )orah "i povestea despre po-ul din care fusese culeas/ dintr!o grdin de lng 8idul dinspre apus. 6ructe/ ap i u-+r/ 8ise Dan* cu o+ra,ii lipi!cioi de la 8ea-a piersicii. Heii au fost +uni s ne aduc "n acest loc. Ar tre+ui s ne odihni- aici pn ce ne -ai "n8drveni-/ o i-plor cavalerul. 3-nturile roii nu sunt +lnde cu cei sla+i. 5lu,itoarele -ele spun c aici sunt fanto-e. 6anto-e sunt peste tot/ 8ise do-ol Ser )orah. @e duce- cu noi oriunde -erge-. Da, gndi ea. *iser+s, 7-al Drogo, fiul meu 0-aego, sunt cu mine mereu. ! 5pune!-i nu-ele fanto-ei tale/ )orah. :u le tii pe toate ale -ele. 6aa lui r-ase neclintit. ? che-a @*nesse. 5oia taD Cea de!a doua soie. 3l doare sa vorbeasc des re ea, o+serv Dan*/ dar voia s tie adevrul. <ste tot ceea ce!-i spui despre eaD 9lana de leu "i alunec de pe un u-r/ iar ea o trase la loc. <ra fru-oasD 6oarte fru-oas. Ser )orah "i ridic ochii de la u-r la faa ei. 3ri-a oar cnd ainut!o "n +rae a- cre8ut c este o 8ei co+ort pe p-nt/ 6ecioara "nsi/ "ntrupat. ?+ria ei era cu -ult -ai no+il dect a -ea. <ra fiica cea -ai -ic a @ordului @e*ton 4ighto(er din ?raul Eechi. :aurul Al+ care a co-andat Garda Regal a tatlui tu era unchiul ei. 6a-ilia 4ighto(er este foarte veche/ foarte +ogat i foarte -ndr. ! Bi loial/ 8ise Dan*. "-i a-intesc c Eiser*s spunea c -e-+rii fa-iliei 4ighto(er au fost cei care au r-as credincioi tatlui -eu. Aa este/ recunoscu el. :atl tu a fost cel care a hotrt cstoriaD

! 'u/ rspunse el. Cstoria noastr... Asta e o poveste lung i trist. "nli-ea :a/ n! a vrea s te plictisesc cu ea. ! '!a- de -ers nicieri/ 8ise ea. :e rog. ! Cu- poruncete regina -ea. Ser )orah se "ncrunt. Casa -ea ! tre+uie s "nelegi asta pentru a "nelege i ceea ce va ur-a. 0nsula .rsului este fru-oas/ dar "ndeprtat. 0-aginea8!i ste,ari +trni/ noduroi/ pini "nali/ tufe "nflorite/ pietre cenuii acoperite cu -uchi i praie reci ca gheaa curgnd "n ,osul dealurilor rpoase. Castelul fa-iliei or-ont este construit pe +uteni i-eni i e "ncon,urat de palisade de p-nt. Cu eFcepia ctorva -ici -oieri/ oa-enii -ei locuiesc de!a lungul coastelor i pescuiesc "n -are. 0nsula se afl departe/ la -ia8noapte/ iar iernile noastre sunt -ai teri+ile dect "i poi i-agina/ 7-aleesi. Cu toate acestea/ insula "-i convenea/ nu ducea- niciodat lips de fe-ei. A- avut parte destul de soii de pescari i fiice de -oieri/ "nainte i dup ce a- fost cstorit. !a"nsurat de tnr/ cu o soie aleas de tatl -eu/ o fat din fa-ilia Glover de la ovila 3durii Adnci. Aproape 8ece ani a- fost cstorii. <ra o fe-eie cu o "nfiare co-un/ dar nu neplcut. Cred c a- a,uns s!o iu+esc "ntr!o oarecare -sur/ dei relaiile noastre erau -ai degra+ cu-ini dect pasionate. De trei ori a pierdut sarcina/ "ncercnd s!-i druiasc un ur-a. .lti-a oar nu i!a -ai revenit. A -urit la scurt ti-p dup aceea. Dan* "i puse -na peste a lui i "i strnse uor degetele. ! "-i pare ru pentru tine/ sincer. Ser )orah cltin din cap. ! :atl -eu -urise de,a/ aa c era- @ord al 0nsulei .rsului/ prin dreptul -eu de ur-a. 'u ducea- lips de oferte de cstorie/ dar "nainte de!a putea lua o deci8ie/ @ordul 9alon Gre*,o* porni o revolt "-potriva .8urpatorului/ iar 'ed 5tar> i!a adunat oa-enii ca s vin "n a,utorul prietenului su/ Ro+ert. 9tlia decisiv s!a dat la 3*>e. Cnd arunctorii de pietre ai lui Ro+ert au fcut o +re "n 8idul Regelui 9alon/ un preot din *r a fost cel dinti care a trecut/ dar nici eu nu a- fost cu -ult "n ur-. 3entru asta/ a- ctigat dreptul de a deveni cavaler. 3entru a!i sr+tori victoria/ Ro+ert a sta+ilit s se in un turnir lng @annisport. Acolo a- v8ut!o pe @*nesse/ o fecioar care avea pe ,u-tate vrsta -ea. Eenise din ?raul Eechi cu tatl ei/ s!i vad fraii cu- se lupt "n turnir. 'u!-i putea- de8lipi ochii de la ea. 0ntr!o pornire de ne+unie/ a- rugat!o s - lase s!i port panglica "n turnir/ fr s vise8 nici o clip c va da curs solicitrii -ele/ dar ea a fcut!o. @upt la fel de +ine ca orice +r+at/ 7-aleesi, dar n!a- fost niciodat cavalerul unui turnir. Cu toate acestea/ cu panglica @*nessei legat "n ,urul +raului/ era- alt o-. A- ctigat pro+ dup pro+. @ordul )ason allister a c8ut "n faa -ea/ la fel i 9ron8e Mohn Ro*ce. Ser R*-an 6re*/ fratele lui/ Ser 4osteen/ @ordul Lhent/ 5trong+oar/ chiar i Ser 9oros 9lount din Garda Regal. 0!ado+ort pe toi de pe cal. 0n ulti-a rund/ a- rupt nou lnci "-potriva lui )ai-e @annister fr nici un re8ultat/ iar Regele Ro+ert -i!a dat laurii de ca-pion. A- "ncoronat!o pe @*nesse regina dragostei i a fru-useii i "n aceeai sear -!a- dus la tatl ei i i!a- cerut -na. <ra- +eat/ de glorie i de vin "n egal -sur. A fi -eritat un refu8 dispreuitor/ dar @ordul @e*!ton -i!a acceptat propunerea. 'e!a- cstorit acolo/ "n @annisport/ i ti-p de dou spt-ni a- fost cel -ai fericit +r+at din "ntreaga lu-e. Doar dou spt-niD "ntre+ Dan*. %-iar i eu am avut arte de mai mult fericire, cu Drogo, care a fost lumina vie"ii mele. Dou spt-ni ne!a luat s cltori- pe -are de la @annisport "napoi la 0nsula .rsului. Casa -ea a fost o -are de8a-gire pentru @*nesse. <ra prea rece/ prea u-ed/ prea "ndeprtat/ castelul -eu nu era altceva dect un conac de le-n. 'u avea- +aluri/ spectacole de panto-i-/ petreceri sau trguri. 3uteau trece anoti-puri "ntregi fr ca nici un cntre s vin s ne cnte/ iar pe insul nu eFista nici un aurar. Chiar i -esele deveniser un supliciu. 9uctarul -eu nu tia s gteasc -ai ni-ic "n afar de fripturile i tocanele lui/ iar @*nesse se satur "n curnd de pete i carne de cprioar. 'u tria- dect

pentru 8-+etul ei/ aa c a- tri-is toc-ai "n Eechiul ?ra dup un +uctar i a- adus un harpist de la @annisport. Aurari/ +i,utieri/ croitori/ orice i!a dorit i!a- adus/ dar n!a fost niciodat "ndea,uns. 0nsula .rsului e +ogat "n uri i copaci/ dar srac "n orice altceva. Aconstruit pentru ea o cora+ie fru-oas i cltorea- la @annisport i "n ?raul Eechi/ la festivaluri i trguri/ iar o dat a- -ers chiar la 9raavos/ unde -!a- "-pru-utat din greu de la c-tari. 0i ctigase- -na i ini-a cnd a- fost ca-pion al turnirului/ aa c -!a"nscris i la alte turniruri de dragul ei/ dar vra,a dispruse. 'u -!a- -ai re-arcat niciodat i fiecare "nfrngere "nse-na pierderea unui alt ar-sar i!a unei alte ar-uri/ care tre+uia recuperat sau "nlocuit. 'u putea- suporta costurile. 0n cele din ur-/ a- insistat s ne "ntoarce- acas/ dar curnd lucrurile s!au "nrutit i -ai -ult. 'u -ai putea- s pltesc +uctarul i harpistul/ iar @*nesse s!a "nfuriat cnd a- po-enit de a-anetarea +i,uteriilor ei. Ceea ce a ur-at... A- fcut lucruri de care -i!e ruine s vor+esc. 3entru aur. Ca @*nesse s!i poat pstra +i,uteriile/ harpistul i +uctarul. 3n la ur-/ a- pierdut totul. Cnd aau8it c <ddard 5tar> se "ndreapt spre 0nsula .rsului/ a- fost att de lipsit de onoare "nct/ "n loc s r-n i s!i "nfrunt ,udecata/ a- preferat s plec cu @*nesse "n eFil. 'i-ic nu conta "n afar de dragostea noastr/ -i!a- spus. A- fugit la @*s/ unde -i!a- vndut cora+ia i aurul pentru a ne "ntreine. Glasul lui era plin de suferin/ iar Dan* nu -ai dorea s!# chinuie/ dar tre+uia s afle cu- s!a ter-inat. ! Acolo a -uritD #!a "ntre+at cu +lndee. ! Doar pentru -ine/ rspunse el. 0n ,u-tate de an/ aurul -eu s!a ter-inat/ i a- fost o+ligat s - anga,e8 ca scutier. 0n ti-p ce - lupta- cu cei din 9raavos pe Rho*ne/ @*nesse s!a -utat "n casa unui na+a+ pe nu-e :regar ?r-ollen. A- au8it c acu- e concu+ina lui ef i pn i nevasta lui se te-e de ea. Dan* era oripilat. ! ? urtiD ! Aproape la fel de -ult ct o iu+esc/ rspunse Ser )orah. :e rog s - ieri/ regina -ea/ cred c sunt foarte o+osit. 0i ddu per-isiunea s plece/ dar "n ti-p ce Ser )orah deschidea clapa cortului/ nu se putu "-piedica s!i strige o ulti- "ntre+are: ! Cu- arta @ad* @*nesse a taD Ser )orah 8-+i cu tristee. ! <i +ine/ se-na puin cu tine/ Daener*s. 6cu o plecciune adnc. 5o-n uor/ regina -ea. Dan* "ncepu s tre-ure i!i strnse +lana de leu "n ,urul trupului. Semna cu mine. Asta eFplica -ulte lucruri pe care nu le "nelesese cu adevrat. $ dorete, "i ddu ea sea-a. $ iubete aa cum o iubete e ea, nu aa cum #i iubete un cavaler regina, ci aa cum iubete un brbat o femeie. "ncerc s se i-agine8e "n +raele lui Ser )orah/ srutndu!#/ alintndu!#/ lsn!du!# s o ptrund. 'u avea nici un sens. Cnd "nchidea ochii/ chipul lui se transfor-a "n chipul lui Drogo. 7-al Drogo fusese lu-ina vieii ei/ pri-ul ei +r+at i pro+a+il c tre+uia s fie i ulti-ul. $aegi irri a8 Durr "i ,urase c nu va -ai putea avea copii niciodat/ i ce +r+at ar dori o soie stearpD Bi ce +r+at ar putea spera s rivali8e8e cu Drogo/ care -urise cu prul netiat i acu- cltorea prin tr-urile nopii/ cu stelele drept 4-alasar' 5i-ise dorul din glasul lui )orah/ cnd a vor+it despre 0nsula .rsului. Pe mine nu m oate avea, dar #ntr-o bun (i am sa-i ot reda casa i onoarea. Pot face mcar att entru el. 'ici o fanto- nu!i tul+ur so-nul "n noaptea aceea. 0l vis pe Drogo i pri-ul druclare pe care "l fcuser "n noaptea cnd s!au cstorit. 0n vis/ nu clreau cai/ ci dragoni. 0n di-ineaa ur-toare/ "i che- clreii de snge. 5nge din sngele -eu/ le spuse celor trei. A- nevoie de voi. 6iecare va alege cte trei cai/ cei -ai puternici i -ai sntoi care ne!au -ai r-as. "ncrcai ct ap i hran

pot cra i plecai. Aggo va porni ctre sud!vest/ Ra>haro ctre sud/ )hogo/ tu vei ur-ri S-iera4 :i+a, ctre sud!est. Ce vo- cuta/ 7-aleesi' "ntre+ )hogo. ?rice eFist/ rspunse Dan*. Cutai alte orae/ vii sau -oarte. Cutai caravane i oa-eni. Cutai ruri i lacuri i -area de sare. Aflai ct de departe se "ntinde acest pustiu i ce se gsete "n partea cealalt. Cnd voi prsi acest loc/ nu a- de gnd s -erg din nou pe +,+ite. Ereau s tiu "ncotro - "ndrept i cu- pot a,unge acolo cel -ai +ine. Bi astfel plecar/ cu clopoeii din pr sunndu!le do-ol/ iar Dan* se sta+ili cu -icul ei grup de supravieuitori "n locul pe care!# nu-ir *aes Tolorro, oraul oaselor. :recu 8i/ dup noapte/ dup 8i. 6e-eile culegeau fructe din grdinile celor -ori. 9r+aii "i "ngri,eau caii i "i reparau eile/ scrile de a i "nclrile. Copiii hoinreau pe aleile "ntortocheate i gseau -onede vechi de +ron8/ cio+uri de sticl roie i carafe de piatr cu -nerele sculptate "n for- de erpi. ? fe-eie fu "nepat de un scorpion rou/ dar -oartea ei a fost singura. Caii "ncepur s se -ai "ntre-e8e. Dan* o+lo,ea i ea rana lui Ser )orah/ care "ncepuse s se vindece. Ra>ha- se "ntoarse pri-ul. Ctre sud/ pustiul rou se "ntindea ht/ departe/ raport el/ pn ce se sfrea "ntr!un r- -ohort de lng apa otrvit. Din locul "n care se aflau i pn acolo erau doar nisipul strnit de vnt/ stnci roase de vre-e i plante acoperite de spini ascuii. "ntlnise "n dru- oasele unui dragon/ att de -ari "nct/ se ,ura el/ trecuse cu calul prin flcile lui -ari i negre. 0n afar de asta/ nu v8use ni-ic. Dan* "i "ncredina o du8in dintre cei -ai puternici oa-eni ai ei i "i tri-ise s scoat pava,ul din piaa oraului/ pentru a a,unge la p-ntul de dedesu+t. Dac iar+a dracului putea crete printre pietre/ cnd acestea vor disprea vor crete i alte ier+uri. Aveau fntni destule/ nu duceau lips de ap/ aa c puteau s fac piaa s "nfloreasc. .r-torul care se "ntoarse fu Aggo. Ginutul dinspre sud!vest era sterp i pr,olit/ ,ur el. Gsise ruinele altor dou orae/ -ai -ici dect *aes Tolorro, dar "n rest la fel. .nul dintre ele era str,uit de un cerc de cranii ridicate "n epe ruginite de fier/ aa c nu a "ndr8nit s intre/ dar a eFplorat cel de!al doilea ora ct de -ult a putut. 0!a artat lui Dan* o +rar de fier pe care o gsise/ cu un opal de foc/ "ntreg/ de di-ensiunea degetului ei -are. 5e -ai gseau acolo i suluri de perga-ent/ dar erau uscate i sfr-icioase i Aggo le!a lsat unde le!a gsit. Dan* i!a -ulu-it i i!a spus s se ocupe de repararea porilor. Dac du-anii traversaser deertul ca s distrug aceste orae "n vre-urile de de-ult/ s!ar putea foarte +ine s vin din nou. ! Dac se "nt-pl/ tre+uie s fi- pregtii/ declar ea. )hogo lipsi att de -ult "nct Dan* se te-u c #!a pierdut/ dar "n cele din ur-/ cnd renunaser cu toii s!# -ai atepte/ veni clare dinspre sud!vest. .nul dintre str,erii pui de Aggo "l v8u pri-ul i strig/ iar Dan* alerg pe -etere8e s vad cu ochii ei. <ra adevrat. )hogo venea/ dar nu singur. 0n spatele lui veneau trei strini ciudat "-+rcai/ clare pe nite creaturi cocoate pe lng care orice cal era pipernicit. 5e oprir "n faa porilor oraului i "i ridicar ochii/ s!o priveasc pe Dan*/ aflat pe 8idul de deasupra lor. 5nge din sngele -eu/ strig )hogo. A- fost "n -arele ora Rarth i -!a- "ntors cu trei oa-eni care vor s te vad cu ochii lor. 0at!-. .itai!v la -ine/ dac asta v e dorina.../ dar -ai "nti spunei!-i cu- v chea-. ?-ul cu chipul palid i +u8ele al+astre rspunse cu glas gutural/ "n li-+a Dothra>i: ! <u sunt 3*at 3ree/ -arele vr,itor. Cel chel/ cu giuvaiere "n nas/ rspunse "n val*riana ?raelor @i+ere: ! 5unt Oaro Ohoan DaFos din Cei :reispre8ece/ un prin din Rarth.

6e-eia cu -asca de le-n lcuit 8ise/ "n @i-+a Co-un a Celor Bapte Regate: <u sunt Ruaithe of the 5hado(. A- venit s cut- dragoni. 'u -ai cutai/ le spuse Daener*s :argar*en. 0!ai gsit.

JON

%o acul Alb, aa era nu-it satul "n vechile hri ale lui 5a-. )on nu!# prea considera un sat. 3atru case drpnate/ cu cte o singur "ncpere din piatr ne!tencuit/ "ncon,urau un arc de oi gol i o fntn. Casele aveau acoperiurile de p-nt/ ferestrele erau acoperite cu +uci de +lan 8drenuit. 0ar deasupra lor se iveau a-enintoare ra-urile palide i frun8ele sngerii ale unui copac al ini-ii -onstruos de -are. <ra cel -ai -are copac pe care "l v8use vreodat )on 5no(/ cu trunchiul gros de aproape patru picioare i ,u-tate/ cu crengile "ntin8ndu!se att de departe "nct "ntreg satul se afla "n u-+ra +olii sale. Di-ensiunea nu "l tul+ura att de -ult ct chipul/ -ai cu sea- gura/ nu o si-pl tietur/ ci o gaur crestat/ suficient de -are ca s poat "nghii o oaie. Totui, acelea nu sunt oase de oi. )ici craniul de colo, din cenu, nu e al unei oi. ! .n copac +trn. or-ont "i priponi calul/ "ncruntndu!se. ,trn, "l apro+ de pe u-r cor+ul su/ ,trn, btrn, btrn.

! Bi puternic. )on "i si-ea puterea. :horen 5-all(ood descleca lng trunchiul copacului/ "ntunecat "n platoa i c-aa lui de 8ale. ! 3rivete acel chip. 'u e de -irare c oa-enii s!au te-ut de el la "nceput/ cnd au venit la Lesteros. i!ar plcea i -ie s "nfig un topor "n chestia aia -i8era+il. )on spuse: 'o+ilul -eu tat credea c ni-eni nu poate spune o -inciun "n faa unui copac al ini-ii. Eechii 8ei tiu cnd oa-enii -int. Bi tatl -eu credea la fel/ 8ise 9trnul .rs. @as!- s - uit puin la craniu. )on descleca. 0ntr!o teac din piele neagr/ "i atrna pe spate Ghear @ung/ spada pentru dou -ini pe care i!o dduse 9trnul .rs pentru c!i salvase viaa. & s ad entru dou mini entru un fiu fr doi rin"i, glu-eau oa-enii. nerul fusese fcut special pentru el/ "-podo+it cu un cap de lup din piatr gl+uie/ dar la-a era din oel Eal*rian/ veche/ uoar i ucigtor de tioas. 0ngenunche i "ntinse o -n "n-nuat. 0nteriorul era rou de sev uscat i "nnegrit de foc. Dedesu+tul craniului v8u un altul/ -ai -ic/ cu -aFilarul rupt. <ra pe ,u-tate "ngropat "n cenu i "n fr-e de oase. Cnd "i aduse lui or-ont craniul/ 9trnul .rs "l ridic cu a-+ele -ini i se uit lung "n or+itele goale. ! 5l+aticii "i ardeau -orii. A- tiut asta "ntotdeauna. Acu- -i!a dori s!i fi "ntre+at de ce/ atunci cnd "nc erau destui prin prea,- ca s!i pot "ntre+a. )on 5no( "i a-inti hrca ridicndu!se/ cu ochii de un al+astru strlucitor pe chipul palid/ de -ort. Btia de ce/ era sigur. ! A vrea ca oasele s poat vor+i/ -or-i 9trnul .rs. Creatura ne!ar putea spune -car att. Cu- a -urit. Cine #!a ars i de ce. .nde au plecat sl+aticii. ?ft. Copiii pdurii pot vor+i cu -orii/ aa se spune. Dar eu nu pot. A8vrli craniul "napoi "n gura copacului/ unde acesta ateri8a strnind praful fin de cenu. Cercetai toate aceste case. .riaule/ urc!te "n vrful acestui copac/ arunc o privire. Eoi aduce i copoii. 3oate c de data asta ur-ele vor fi -ai proaspete. )udecnd dup tonul lui/ nu avea prea -ari sperane s fie aa. 6iecare cas fu cercetat de cte doi oa-eni/ ca s se asigure c nu le scap ni-ic. )on fcu pereche cu ursu8ul <ddison :ollett/ un cavaler cu prul al+ i suplu ca o tiuc/ pe care ceilali frai "l nu-eau <dd cel :rist. ! Ru destul cnd -orii "ncep s u-+le/ "i spuse lui )on "n ti-p ce traversau satul/ acu- 9trnul .rs -ai vrea i s vor+easc. 'u se va alege ni-ic +un din asta, garante8. Bi cine poate spune c oasele nu -intD De ce l!ar face -oartea pe un o- -ai sincer sau chiar -ai deteptD orii sunt -ai degra+ nite indivi8i plicticoi/ care se plng "ntruna ! p-ntul e prea rece/ -or-ntul -eu ar tre+ui s fie -ai -are/ de ce el are -ai -uli vier-i dect -ine... )on fu nevoit s se aplece pentru a trece prin ua ,oas. "nuntru gsi o podea de p-nt +ttorit. 'u era nici o -o+il/ nici un se-n c aici locuiser oa-eni/ doar nite cenu su+ coul de fu- din acoperi. ! Ce loc su-+ru de locuit/ 8ise el. ! <u -!a- nscut "ntr!o cas ase-ntoare cu aceasta/ declar <dd cel :rist. Aceia au fost anii -ei fer-ecai. ai tr8iu/ a- dat de vre-uri grele. .n culcu aternut cu paie uscate ocupa un col al "ncperii. <dd "l privi cu ,ind. ! A da tot aurul din Casterl* Roc> s dor- iari "ntr!un pat. ! :u nu-eti sta patD ! < -ai -oale dect p-ntul i are un acoperi deasupra. 0l nu-esc pat. <dd cel trist adul-ec aerul. iroase a +legar. irosul era foarte sla+. ! 9legar vechi/ 8ise )on. Casa avea aerul c era goal de o +un +ucat de vre-e. "ngenunchind/ cotro+i cu -inile printre paie/ s vad dac dedesu+t se gsea ceva ascuns/ pe ur- fcu un ocol al 8idurilor. 'u "i lu prea -ult ti-p. ! 'u e ni-ic aici.

'ici nu se ateptase la ceva. Copacul Al+ era cel de!al patrulea sat prin care trecuser i la fel fusese "n toate. ?a-enii plecaser/ dispruser cu puinele lucruri i ani-alele pe care le!or fi avut. 'ici unul dintre sate nu arta c ar fi fost atacat. <rau pur i si-plu... goale. Ce cre8i c s!a "nt-plat cu toateD "ntre+ )on. Ceva -ai ru dect ne pute- i-agina/ suger <dd cel :rist. <i +ine/ s!ar putea ca eu s!-i pot i-agina/ dar prefer s nu. < destul de ru s tii c vei a,unge la un sfrit "ngro8itor fr s te gndeti la el dinainte. Doi dintre copoi adul-ecau "n ,urul uii/ cnd "i fcur din nou apariia. Ali cini se "nirar prin sat. Chett "i "n,ura 8go-otos/ cu glasul "n+uit de furia pe care nu prea c o poate lsa deoparte. @u-ina filtrat printre frun8ele roii ale copacului ini-ii "i fceau furunculele de pe fa s par i -ai u-flate dect de o+icei. Cnd "l v8u pe )on/ ochii i se "ngustarI nu se "nghieau unul pe altul. Celelalte case nu pre8entar nici un interes. Pleca"i, striga cor+ul lui or-ont/ 8+urnd "n copacul ini-ii pentru a se cocoa deasupra lor. Pleca"i, leca"i, leca"i. ! @a Copacul Al+ au fost sl+atici doar cu un an "n ur-. :horen 5-all(ood arta a lord -ai -ult dect or-ont/ "nve-ntat "n 8alele negre/ strlucitoare/ i platoa cu reliefuri a lui Ser )are-* R*>!>er. antia lui grea era dichisit cu 8i+elin i prins cu o +roa "n for-a ciocanelor "ncruciate ale R*>!>erilor/ -ontate "n argint. Cndva fusese -antia lui Ser )are-*/ dar hrca "l revendicase pe Ser )are-* i Rondul de 'oapte nu lsa ni-ic s se iroseasc. Acu- un an/ Ro+ert era rege/ iar regatul era "n pace/ declar )ar-an 9uc>(ell/ un +r+at solid/ cu un aer nepstor/ care era co-andantul cercetailor. ulte se pot schi-+a "ntr!un an. .n singur lucru nu s!a schi-+at/ insist Ser allador @oc>e. ai puini sl+atici "nsea-n -ai puine gri,i. 'u voi ,eli/ orice s!a ales de ei. :lhari i cri-inali/ toat leahta. )on au8i un fonet dinspre frun8ele roii de deasupra. Dou ra-uri se desprir i 8ri un o-ule srind din creang "n creang/ ca o veveri. 9ed(*c> nu era -ai "nalt de cinci picioare/ dar uviele al+e din prul lui "i artau vrsta. Ceilali cercetai "i spuneau .riaul. 5e ae8 "ntr!o +ifurcaie a unor ra-uri/ deasupra lor/ i spuse: @a nord este ap. .n lac/ poate. Cteva dealuri. 3ute- s r-ne- aici peste noapte/ suger 5-all(ood. arele .rs "i ridic privirea/ cutnd un cr-pei de cer printre crengile palide i frun8ele roii ale copacului ini-ii. 'u/ declar el. .riaule/ ct ti-p -ai ave- pe lu-inD :rei ore/ stpnul -eu. Eo- continua s "naint- spre -ia8noapte/ hotr" or-ont. Dac a,unge- la acest lac/ pute- s poposi- acolo/ pe -al/ poate ave- norocul s prinde- civa peti. )on/ pregtete!-i hrtie/ e ti-pul s!i scriu lui aester Ae-on. "n tol+a de la a/ )on gsi perga-ent/ pan i cerneal/ i i le aduse @ordului Co-andant. /a %o acul Alb scrise -8glit or-ont. %el de-al atrulea sat. %u totul gol. Slbaticii au lecat. ! Caut!# pe :arl* i ai gri, s pri-easc asta pe dru-/ "i spuse lui )on/ "n-nndu!i -esa,ul. Cnd fluier/ cor+ul co+or" flfind i se opri pe capul calului. ;ru, suger el/ sltnd. Calul neche8. )on "ncalec pe calul lui -ic/ "i ddu pinteni i porni la trap. Dincolo de u-+ra i-ensului copac al ini-ii/ oa-enii Rondului de 'oapte stteau su+ copaci -ai -ici/ "ngri,indu!i caii/ -estecnd +uci de carne srat/ urinnd/ scrpinndu!se i discutnd. Cnd se ddu co-anda/ se -icar din nou/ conversaia "ncet i se urcar "napoi "n ei. Cercetaii lui )ar-an 9uc>(ell pornir pri-ii/ cu avangarda aflat su+ co-anda lui :horen 5-all(ood conducnd coloana propriu!8is. 3e ur- venea 9trnul .rs cu plutonul principal/ Ser allador @oc>e cu convoiul de +aga,e i caii de povar i/ "n sfrit/ Ser ?tt*n L*thers i ariergarda. Dou sute de oa-eni "n total/ cu "nc ,u-tate pe atia cai.

Hiua se conduceau dup ur-ele vnatului i dup al+iile rurilor/ Jdru-urile cercetailorK/ care "i duceau -ereu -ai adnc "n inutul sl+atic de frun8e i rdcini. 'oaptea/ poposeau su+ cerul "nstelat i priveau co-eta. 6raii "n negru prsiser Castelul 'egru cu -oralul ridicat/ glu-ind i povestind/ dar "n ulti-ul ti-p/ linitea apstoare a pdurii "i a-uise parc pe toi. Glu-ele erau -ai puine i perioadele de cal- -ai scurte. 'i-eni nu recunotea c "i era fric ! erau/ "n definitiv/ oa-eni ai Rondului de 'oapte !/ dar )on si-ea starea de nelinite. 3atru sate goale/ nicieri nici un sl+atic/ chiar i vnatul parc dispruse. 3durea +ntuit nu pruse niciodat -ai +ntuit/ chiar i veteranii recunoteau asta. 0n ti-p ce "naintau/ )on "i scoase -nua ca s!i aeriseasc degetele arse. 9rte lucruri. "i a-inti din!tr!o dat cu- rvea prul Ar*ei/ surioara lui sl+u. 5e "ntre+a cu- se descurca. Gndul c s!ar putea s nu!i -ai ciufuleasc niciodat prul "l "ntrista oarecu-/ "ncepu s!i "ndoaie -na/ deschi8ndu!i i "nchi8ndu!i pu-nul. Dac!i lsa -na dreapt s se "nepeneasc i devenea ne"nde-natic/ s!ar fi putut foarte +ine s se ter-ine cu el/ tia asta. .n +r+at avea nevoie de sa+ie dincolo de Hid. )on "i gsi pe 5a-(ell :arl* i pe ceilali slu,itori adpndu!i caii. 5a-(ell avea trei "n "ngri,ire/ al lui i doi cai de povar/ fiecare ducnd cte o colivie -are din sr- i nuiele/ cu cor+i. 3srile flfir din aripi cnd )on se apropie/ i ipar la el printre gratii. Cteva ipete aduceau suspect de +ine cu cuvintele. 0!ai "nvat s vor+eascD "l "ntre+ pe 5a-. Cteva cuvinte. :rei dintre ei tiu s spun Sno<. ! ? pasre care!-i spune nu-ele "-i a,ungea/ 8ise )on/ iar 8pada nu e ceva de care s vrea s aud un frate "n negru. Hpada "nsea-n adesea -oarte "n nord. ! Au gsit ceva la Copacul Al+D ! ?ase/ cenu i case goale. )on "i ddu lui 5a- un sul de perga-ent. 9trnul .rs vrea s tri-it veste la Ae-on. 5a- lu o pasre dintr!una dintre colivii/ "i -ngie aripile/ ata -esa,ul i spuse: H+oar acas acu-/ vitea8ule. Acas. Cor+ul croncni ceva neinteligi+il/ iar 5a- "l arunc "n aer. 6lfind din aripi/ "i croi dru- spre cer/ printre copaci. i!a dori s - poat duce cu el. Bi acu-D 3i/ spuse 5a-/ da/ dar... nu -ai sunt att de speriat cu- a- fost/ adevrat. 0n pri-a noapte/ de fiecare cnd cineva s!a ridicat s se uure8e/ a- au8it. Credea- c sunt sl+atici care se furiea8 s!-i taie gtul. te-ea- c/ dac "nchid ochii/ s!ar putea s nu!i -ai deschid niciodat/ doar c/ ei +ine/ 8orii au venit. 5chi un 8-+et stins. ?i fi eu la/ dar nu sunt rost 5unt rnit i - doare spatele din cau8a clritului i!a dor-itului pe p-nt/ dar nu sunt speriat deloc. 3rivete. "ntinse o -n ca )on s vad ct de neclintit era. @ucre8 la hrile -ele. /umea e ciudata, gndi )on. Dou sute de +r+ai ne"nfricai plecaser de la Hid i singurul care nu era tot -ai speriat era 5a-/ -rturisitul la. Eo- face un cerceta din tine "n curnd/ glu-i el. 0-ediat dup aceea/ vei dori s faci parte din avangard/ ca Grenn. 5 vor+esc cu arele .rsD 5 nu "ndr8netiC 5a- "i puse i-ensa -antie neagr i se coco cu greu "napoi pe calul su. <ra un cal de plug/ -are/ "ncet i nea,utorat/ dar -ai capa+il s!i duc povara dect caii -ici pe care clreau cercetaii. ! 3rea puine acoperiuri pentru noi toi. )on "ncalec din nou/ "i 8-+i co-plice lui 5a- i plec. Coloana era r-as -ult "n ur-/ aa c ddu un ocol -are satului/ ca s evite aglo-eraia. E8use destul din Copacul Al+. 'luc "i fcu apariia ca din p-nt/ att de neateptat "nct calul slt i se ddu la o parte. @upul cel al+ vna destul de departe de linia de -ar/ dar nu avea -ai -ult noroc dect hitaii tri-ii de 5-all!(ood dup vnat. 3durile erau la fel de goale ca satele/ "i spusese D*(en "ntr!o noapte/ lng foc. 5unte- un grup nu-eros/ "i rspunsese )on. Enatul s!a speriat pro+a+il de 8go-otul pe care!# face- pe dru-. 5!au speriat de ceva, fr "ndoial.

Dup ce caii s!au linitit/ 'luc slt uor pe lng el. )on "l a,unse din ur- pe or-ont/ care se "nvrtea "n ,urul unui desi de pducel. ! 3asrea a plecatD "ntre+ 9trnul .rs. ! Da/ stpne. 5a- "nva cor+ii s vor+easc. 9trnul .rs pufni. ! ? s!i par ru. 9leste-aii fac -ult 8go-ot/ dar niciodat nu spun ni-ic de-n de ascultat. erser "n linite/ pn ce )on spuse: Dac unchiul -eu ar fi gsit toate satele astea goale... ... i!ar fi fcut un scop din a afla de ce/ co-plet @ordul or-ont/ i s!ar putea foarte +ine s fie cineva sau ceva care s nu vrea ca aceste lucruri s fie aflate. <i +ine/ vofi trei sute cnd ni se va altura Rhorin. ?rice du-an ne va pndi aici/ nu vo- fi aa uor de "nvins. 0i vo- gsi/ )on/ "i pro-it. Sau ne vor gsi ei e noi, gndi )on.

AR YA

Rul era o panglic al+astr!ver8uie strlucind "n soarele di-ineii. De!a lungul rului/ stuful cretea des "n vaduri/ iar Ar*a v8u un arpe de ap plutind la suprafa/ lsnd valuri "nspu-ate "n ur-a lui. Deasupra/ un oi- 8+ura "n cercuri do-oale. 3rea un loc linitit... pn ce Qoss 8ri un o- -ort.

! Acolo/ "n stufri. 6cu se-n cu -na/ iar Ar*a "l v8u. :rupul unui soldat/ difor- i u-flat. antia lui verde/ ud leoarc/ se agase "ntr!un +utean putred/ iar un +anc de petiori argintii "i ciuguleau faa. ! Gi!a- spus c sunt cadavre/ anun @o--*. @e!a- si-it gustul "n ap. Cnd Moren v8u cadavrul/ scuip. ! Do++er/ ve8i dac are ceva care -erit s fie luat. Hale/ cuit/ vreo -oned/ ce gseti. Ddu pinteni calului i intr "n ap/ dar ani-alul se "-pot-oli "n n-olul -oale i/ dincolo de stuf/ apa se adncea.

Moren se "ntoarse furios/ cu calul acoperit pn la genunchi de noroi -aroniu. 'u voputea trece pe aici. Qoss/ vino cu -ine "n susul rului/ s cut- un vad. Loth/ Gerren/ voi -ergei "n ,os. Ceilali ateptai aici. 3unei pe cineva de pa8. Do++er gsi o pung de piele la cureaua -ortului/ "nuntru erau patru -onede de ara- i o uvi de pr +lond legat cu panglic roie. @o--* i :ar+er se de8+rcar pn la piele i traversar apa/ iar @o--* "i u-plu -inile de noroi lipicios i "l arunc "n 3lcint 6ier+inte/ strignd: ! 3lcint de 'oroiC 3lcint de 'oroiC 0n spatele cruei/ Rorge "n,ur/ a-enin i le spuse s!# de8lege ct ti-p era Moren plecat/ dar ni-eni nu!# +g "n sea-. Qurt prinse un pete cu -inile goale. Ar*a v8u cu- #!a prins/ stnd deasupra unei +li cu ap -ic/ linitit/ npustindu!se repede cu -inile/ ca un arpe la apropierea petelui. 3rea -ai uor dect s prin8i pisici. 3etii nu aveau gheare. <ra a-ia8 cnd ceilali se "ntoarser. Loth relat despre eFistena unui pod de le-n/ la vreo trei leghe "n ,osul rului/ cruia cineva "i dduse foc Moren lu o frun8 acrioar din +alot. ! Cu caii s!ar putea s trece- "not/ sau cu -garii/ dar n!ave- cu- s travers- cu cruele. 0ar la nord!vest este fu- ! alte focuri. 3oate c ar fi -ai +ine s r-ne- pe partea asta a rului. @u un + lung i desen un cerc "n noroi/ cu o linie co+ornd dinspre el. Acesta este ?chiul Heilor/ cu rul care curge ctre sud. 'oi sunte- aici. 5co+i cu +ul o gaur lng linia rului/ su+ cerc. 'u pute- s ocoli- lacul pe la vest/ aa cu- a- cre8ut. <stul ne duce "napoi la dru-ul regelui. ut +ul sus/ unde linia i cercul se "ntlneau. Dac "-i aduc +ine a-inte/ aici este un ora. Cetatea e de piatr i acolo i!a sta+ilit reedina un lord/ e doar un turn/ dar sigur are str,eri i poate un cavaler sau doi. Dac ur-ri- rul ctre nord/ tre+uie s a,unge- acolo "nainte s se "ntunece. 3ro+a+il c au cor+ii/ aa c a- de gnd s vnd tot ce ave- i s "-pru-ut- una. :rase o linie cu +ul prin -i,locul cercului care repre8enta lacul/ de ,os pn sus. Dac 8eii sunt +uni/ vo- avea vnt i vo- traversa ?chiul Heilor/ pn la 4arrento(n. Er" +ul "n p-nt/ "n partea de sus a cercului. Acolo pute- cu-pra cai noi sau pute- s ne adposti- la 4arrenhal. <ste reedina Doa-nei Lhent/ iar ea a fost "ntotdeauna prietena Rondului. 3lcint 6ier+inte fcu ochii -ari. ! @a 4arrenhal sunt fanto-e. Moren scuip: ! Asta e pentru fanto-ele tale. A8vrli +ul "napoi "n noroi. "nclecai. Ar*a "i a-intea povetile pe care i le spunea 9trna 'an despre 4arrenhal. Regele 4arren cel afurisit se +aricadase "nuntru/ astfel c Aegon eli+erase dragonii i transfor-ase castelul "ntr!un rug. 'an spunea c spirite "nverunate -ai +ntuiau i acu- turnurile "nnegrite. .neori oa-enii se duceau la culcare "n paturile lor/ nevt-ai/ i di-ineaa erau gsii -ori/ ari de vii. Ar*a nu credea toate asteaI nu fanto-e erau la 4arrenhal/ ci ca1aleri" 0ar ea ar putea s!i spun Doa-nei Lhent cine e/ iar cavalerii ar putea s!o escorte8e pn acas i s!o prote,e8e. Asta era trea+a cavalerilor/ prote,au "n special fe-eile. 3oate c @ad* Lhent chiar ar a,uta!o. 6gaul rului nu era un dru- al regelui/ dar nu era chiar aa de ru pentru ceea ce era/ i "n sfrit cruele "naintau repede. E8ur pri-a cas doar la o or "nainte de lsarea serii/ o cscioar plcut/ cu acoperiul de paie/ "ncun,urat de lanuri de gru. Mon o lu "nainte/ strignd/ dar nu pri-i nici un rspuns. ! 3oate c sunt -ori. 5au se ascund. Do++er/ Re*/ venii cu -ine. Cei trei +r+ai intrar "n cas. 9anii s!au dus/ nici ur- de vreo -oned lsat pe acolo/ +o-+ni Moren cnd se "ntoarser. 'ici un ani-al. Au fugit/ pas-ite. 3oate c le!a- "ntlnit pe dru-ul regelui. Cel puin casa i c-pul nu fuseser pr,olite/ i prin prea,- nu erau cadavre. :ar+er gsi o grdin/ undeva "n spate/ scoaser din p-nt nite ceap i nite ridichi/ i u-plur un sac cu var8 "nainte de a!i vedea de dru-.

3uin -ai departe/ 8rir ca+ana unui pdurar/ "ncon,urat de copaci +trni i de +uteni stivuii cu gri,/ gata s fie crpai/ iar -ai "ncolo/ o cas prginit/ spri,init deasupra rului pe piloni "nali de 8ece picioare. A-+ele erau prsite. :recur pe lng -ai -ulte lanuri de gru/ poru-+ i or8 care se coceau la soare/ dar nu se 8reau oa-eni "n copaci/ nici u-+lnd printre rnduri cu secerile "n -ini. 0n cele din ur-/ oraul se "nfi privirii/ un grup de case al+e/ "n ,urul 8idurilor unei ceti/ un te-plu septi- -are/ cu acoperiul de indril/ turnul lordului ae8at pe o -ovil ctre apus... i nici ur- de oa-eni/ nicieri. Moren r-ase clare/ "ncruntndu!se: ! 'u!-i place/ 8ise el/ dar e la o arunctur de +. erge- s arunc- o privire. ? privire prudent(" Eedei/ poate sunt pe acolo oa-eni care se ascund. 3oate au lsat vreo +arc "n ur-/ sau ceva ar-e pe care le pute- folosi. 6ratele "n negru ls 8ece oa-eni s stea de pa8 lng crue i lng fetia plngcioas i "i "-pri pe ceilali "n patru grupe de cte cinci/ s cercete8e oraul. ! Ginei!v urechile i ochii deschii/ "i preveni/ "nainte de a porni ctre turn/ s vad dac lordul sau gr8ile lui erau de gsit. Ar*a se po-eni cu Gendr*/ 3lcint 6ier+inte i @o--*. Loth cel scund i +urduhnos trsese cndva la vsle pe o galer/ aa c era cel -ai +un -arinar pe care "l aveau la "nde-n. Moren "i spuse s!i duc ,os/ pe -alul lacului/ s vad dac pot gsi o +arc. 0n ti-p ce treceau printre casele tcute i al+e/ Ar*a si-ea furnicturi pe +rae. Acest ora gol o "nspi-nta aproape la fel de -ult ca i cetatea incendiat unde le gsiser pe fetia plngcioas i pe fe-eia cu un singur +ra. De ce au fugit oa-enii/ prsindu!i casele i tot ce aveauD Ce i!a putut speria att de tareD 5oarele co+ora spre apus i caii lsau u-+re lungi/ "ntunecate. ? +ufnitur neateptat o fcu pe Ar*a s "ntind -na dup Ac/ dar era doar un o+lon trntit de vnt. Dup -alul larg al rului/ spaiul "nchis al oraului "i ddea o stare de nervo8itate. Cnd 8ri lacul "n faa ei/ "ntre case i copaci/ ddu pinteni calului/ trecnd "n galop pe lng Loth i Gendr*. Gni pe pa,itea acoperit de iar+ de lng -alul pietros. 5uprafaa linitit a apei strlucea/ "n lu-ina soarelui la apus/ ca o foi de ara-. <ra cel -ai -are lac pe care!# v8use vreodat/ cci prea ne-rginit. E8u la stnga un han construit deasupra apei/ pe piloni -asivi de le-n. @a dreapta/ un ponton lung ptrundea adnc "n ap/ iar -ai departe/ spre rsrit/ se -ai aflau i alte docuri/ degete de le-n ce se "ntindeau dinspre ora. Dar singura +arc pe care o 8ri era una uoar/ rsturnat cu susul "n ,os/ cu fundul putre8it. ! Au plecat/ spuse Ar*a de8a-git. Ce vor face acu-D Acolo e un han/ 8ise @o--*/ cnd ceilali "i a,unser din ur-. Cre8i c au lsat ceva de -ncareD 5au +ereD 4ai s vede-/ suger 3lcint 6ier+inte. @as tu hanul/ se repe8i Loth/ Moren a spus c tre+uie s gsi- o +arc. Au luat +rcile. Cu-va/ Ar*a tia c era adevratI puteau scotoci tot oraul i nu vor gsi altceva dect acea +arc rsturnat. De-orali8at/ descleca i "ngenunche lng lac. Apa "i clipocea "n ,urul picioarelor. Civa licurici ieeau la suprafa/ cu lu-iniele sclipind inter-itent. Apa ver8uie era cald ca un uvoi de lacri-i/ dar nu era srat. Avea gust de var/ de n-ol i de plante vii. Ar*a "i adnci faa "n ap/ ca s!i spele praful/ -urdria i transpiraia de peste 8i. Cnd se ridic/ firicele de ap i se prelinser pe ceaf i pe su+ guler. <ra o sen8aie plcut. "i dorea s!i poat scoate hainele i s "noate/ alunecnd prin valurile calde ca o vidr supl/ ro8alie. 3oate c ar a,unge toc-ai pn la Linterfell. Loth o che- s!i a,ute/ aa c se confor-/ cer!cetnd hangare i -aga8ii/ "n ti-p ce calul ei ptea la -al. Gsir nite vsle/ nite cuie/ glei cu s-oal "ntrit i o pisic/ "-preun cu o droaie de pisoi nou!nscui. Dar nici o +arc. ?raul era "ntunecat ca o pdure/ cnd Moren i ceilali "i fcur din nou apariia.

! :urnul e gol/ spuse el. @ordul a plecat/ la lupt poate/ sau s!i duc oa-enii la adpost/ nu se tie. 'ici un cal i nici un porc nu au -ai r-as "n ora/ dar vo- -nca. Av8ut o gsc alergnd slo+od i nite gini/ iar "n ?chiul Heilor e pete +un. ! 9rcile au disprut/ raport Ar*a. ! A- putea petici fundul acelei +rci uoare/ 8ise Qoss. Ar a,unge/ poate/ pentru patru dintre noi/ spuse Moren. 5unt i vsle/ su+linie @o--*. Bi sunt copaci de ,ur!"-pre,ur. A- putea s construi- +rci pentru toi. Btii tu ceva despre construcia de +rci/ fiu de vopsitorD ? plut/ suger Gendr*. ?ricine poate construi o plut/ i pr,ini lungi pentru "-pins. Moren "l privi gnditor. ! @acul e prea adnc ca s poat fi str+tut cu pluta/ dar dac a- sta pe lng -al/ unde apa e -ic/ ar "nse-na s prsi- cruele. 3oate c ar fi -ai +ine. ? s - gndesc pn -ine. ! 3ute- s st- la hanD "ntre+ @o--*. ! Eo- sta "n cetate/ cu porile 8vorte/ rspunse +trnul. "-i place s - si-t "ncon,urat de 8iduri de piatr cnd dor-. Ar*a nu putu s tac i i8+ucni: ! '!ar tre+ui s r-ne- aici. ?a-enii n!au r-as. Au fugit cu toii/ chiar i lordul lor. Arr* e speriat/ anun @o--* cu un rs neche8at. <u nu sunt/ i!o trnti ea "napoi/ dar ei au fost. ! 0ste -ai eti/ interveni Moren. 3ro+le-a e c oa-enii care au locuit aici au fost "n r8+oi/ fie c ne place sau nu. 'oi nu sunte-. Rondul de 'oapte nu ia partea ni-nui/ aa c ni-eni nu ne e du-an. @i nimeni nu ne e prieten, gndi ea/ dar de data aceasta tcu. @o--* i ceilali se uitau la ea i nu voia s par la "n faa lor. 3orile cetii erau prinse "n cuie de fier. 0n interior/ ddur peste doi drugi de oel de di-ensiunea unor copcei/ "nfipi adnc "n p-nt i fiFai cu scoa+e de -etal de poart. Cnd traser drugii prin scoa+e/ for-ar o "ntritur i-ens "n O. 'u era 6ortreaa Roie/ anun Moren cnd ter-inar de cercetat cetatea de sus pn ,os/ dar era -ai +un dect -a,oritatea i ar tre+ui s le fie "ndea,uns pentru o noapte. Hidurile erau din piatr +rut/ netencuit/ "nalte de nou picioare/ cu o pasarel din le-n "n spatele crenelurilor. 0n partea de nord era o poart/ iar Garren descoperi su+ paie o trap "n vechiul ha-+ar de le-n/ care ducea la un tunel "ngust/ erpuitor. erse cale lung pe su+ p-nt i iei lng lac. Moren "i puse s rostogoleasc o cru deasupra trapei/ ca s se asigure c ni-eni nu va intra pe acolo. 0i "-pri "n trei schi-+uri i "i tri-ise pe :ar+er/ Qur8 i Cut,ac> la turnul prsit s veghe8e de la "nli-e. Qur8 avea un corn de vntoare ca s sune "n ca8 de pericol. "i aduser cruele i ani-alele "nuntru i 8vo!rr uile "n ur-a lor. 4a-+arul era o cldire drpnat/ suficient de -are ca s adposteasc ,u-tate din ani-alele din ora. Refugiul/ unde se ascundeau locuitorii oraului "n vre-uri de pri-e,die/ era i -ai -are/ scund i lung/ 8idit din piatr/ cu acoperiul de paie. Qoss iei pe poarta lturalnic i aduse gsc i dou gini/ iar Moren ordon s se fac un foc. 0n cetate era o +uctrie -are/ dar toate oalele i vasele fuseser luate. Gendr*/ Do++er i Ar*a preluar sarcinile de la +uctrie. Do++er "i spuse Ar*ei s ,u-uleasc psrile pn cnd Gendr* tia le-ne. ! De ce nu pot s tai eu le-neleD "ntre+ ea/ dar ni-eni nu "i ddu atenie. 9osu-flat/ se apuc s ,u-uleasc o gin/ "n ti-p ce Moren se ae8 la un capt al +ncii/ ascuindu!i la-a pu-nalului cu o tocil. Cnd -ncarea fu gata/ Ar*a -anc un picior de gin i o +ucat de ceap. 'i-eni nu prea vor+i/ nici -car @o--*. Gendr* se retrase apoi/ lustruin!du!i coiful cu un aer a+sent. 6etia plngrea scnci i plnse/ dar cnd 3lcint 6ier+inte "i oferi o +ucat de gsc/ o "nghii i atept s -ai pri-easc.

Ar*a era de pa8 "n cea de!a doua tur/ aa c "i cut un pat de paie "n refugiu. 5o-nul venea greu. "-pru-ut piatra lui Moren i "ncepu s!i ascut Acul. 5*rio 6orel spunea c o la- tocit era ca un cal chiop. 3lcint 6ier+inte se ae8 pe vine pe salteaua de lng ea/ privind!o cu- lucrea8. De unde ai fcut rost de o sa+ie aa de +unD "ntre+ el. Cnd v8u privirea pe care i!o arunc Ar*a/ ridic -inile/ scu8ndu!se: '!a- spus c ai furat!o/ voia- doar s tiu de unde o ai/ atta tot. i!a dat!o fratele -eu/ -or-i ea. '!a- tiut c ai un frate. Ar*a se opri ca s se scarpine su+ c-a. 0n fn erau purici/ dei nu!i ddea sea-a de ce ar deran,a!o civa "n plus. ! A- o -uli-e de frai. ! AdevratD 5unt -ai -ari dect tine sau -ai -iciD #8ar tre2ui sa 1or2esc aa" Boren mi8a spus s(8mi 'in gura" ai -ari/ -ini ea. Au i ei s+ii/ s+ii lungi i -!au "nvat cu- s!i o-or pe cei care - scie. <u discuta-/ nu te scia-. 3lcint 6ier+inte plec i o ls singur/ iar Ar*a se ghe-ui pe salteaua de paie. Au8ea fetia plngnd din cellalt capt al refugiului. ) 1rea doar s( tac(" .e ce tre2uie s( pl&ng( tot timpul4 3ro+a+il ador-ise/ dei nu!i a-intea s fi "nchis ochii. Eisa c urla un lup/ iar sunetul era att de "ngro8itor "nct o tre8i. Ar*a se ridic "n capul oaselor pe saltea/ cu ini-a sprgndu!i pieptul. ! 3lcint 6ier+inte/ tre8ete!te. 5e ridic "n picioare. Loth/ Gendr*/ n!ai au8itD "i trase o ci8-. 3este tot "n ,urul ei/ +r+ai i +iei se agitau i se ridicau de pe saltele. Ce esteD "ntre+ 3lcint 6ier+inte. Ce s au8i-D vru s tie Gendr*. Arr* a visat urt/ 8ise un altul. 'u/ a- au8it/ insist ea. .n lup. Arr* are lupi "n cap/ rn,i @o--*. @as!i s urle/ 8ise Garren/ sunt afar/ noi sunte- "nuntru. Loth fu de acord: '!a- v8ut niciodat un lup s atace o cetate. 3lcint 6ier+inte spuse: <u n!a- au8it ni-ic. ! A fost un lup, ip Ar*a i "i trase a doua ci8-. Geva e "n neregul/ vine cineva/ ridicai!vC "nainte s apuce s o reduc din nou la tcere cu +at,ocurile lor/ sunetul veni cutre-urnd noaptea !doar c de data aceasta nu era un lup/ ci Qur8 care sufla din cornul lui de vntoare/ vestind pericolul. 0ntr!o clipit/ cu toii "i trgeau hainele pe ei i "nhau ar-ele pe care le aveau la "nde-n. Ar*a fugi spre poart/ cnd cornul sun din nou. 0n ti-p ce nea pe poart/ uctorul se 8+tu cu furie "n lanuri/ iar )aPuen 47ghar strig din spatele cruei. ! 9ieteC Drag +ieteC < r8+oi/ r8+oi rouD 9iete/ eli+erea8!ne. .n +r+at poate lupta. (iete< Ar*a "l ignor i se avnt -ai departe. Au8ea de,a caii i strigtele dincolo de 8iduri. 5e car pe pasarel. 3arapetele erau puin prea "nalte iar Ar*a puin prea scund. 6u nevoit s!i fiFe8e vrfurile picioarelor "n crpturile dintre pietre ca s vad pe deasupra. 3entru o clip/ avu i-presia c oraul era plin de licurici. Apoi "i ddu sea-a c erau oa-eni cu tore/ gonind clare printre case. E8u un acoperi cuprins de flcri/ li-+i de foc portocalii +r8dnd "ntunericul de neptruns cnd paiele se aprinser. .r- un alt foc/ apoi un altul i/ curnd/ totul era in flacari. Gendr* se urc lng ea/ cu coiful pe cap.

! Ci suntD Ar*a "ncerc s nu-ere/ dar clreau prea repede/ cu torele rsucindu!se "n aer cnd le aruncau. ? sut/ rspunse ea. Dou sute/ nu tiu. 3este vuietul flcrilor/ au8ea strigte. Eor veni curnd dup noi. .ite/ 8ise Gendr* artnd cu degetul. ? coloan de clrei "nainta ctre cetate printre cldirile "n flcri. Coifurile sclipeau "n lu-ina focurilor/ iar 8alele i platoele strluceau cu refleFe portocalii i gal+ene. .nul ducea o fla-ur "n vrful unei lnci "nalte. Avu i-presia c era roie/ dar era greu de desluit "n noapte/ cu focurile v,ind de ,ur!"-pre,ur. :otul prea rou sau negru sau portocaliu. 6ocul slta de la un cal la altul. Ar*a v8u un copac -istuit/ cu flcrile strecurndu! se printre ra-uri pn cnd copacul se profila/ pe fundalul "ntunecat al nopii/ "n ve-inte portocalii. <rau cu toii tre,i acu-/ ocupnd pasarelele sau "ncercnd s struneasc ani-alele speriate pe care le clreau. 00 au8i pe Moren strignd ordine. 5e "-piedic de ceva i privi "n ,os/ descoperind!o pe fetia plngcioas care o inea de picior. ! 3leac de aiciC "i s-ulse piciorul. Ce faci aici susD 6ugi i ascunde!te undeva/ proasto. ? "-pinse la o parte. Clreii se oprir "n faa porilor. 5oi, din cetate< strig un cavaler cu un coif "nalt cu creasta intat. .eschide'i, n numele regelui< Da/ i care rege e staD "i strig +trnul Re*sen/ "nainte ca Loth s apuce s!# "nghionteasc. Moren se urc pe parapetul din faa porii/ cu -antia sa neagr/ decolorat/ legat de un toiag. 9ei, 1oi, r(m&ne'i acolo< strig el. >ocuitorii oraului au plecat" Bi tu cine eti/ +trneD Ereun la al @ordului 9ericD "ntre+ cavalerul cu coiful intat. Dac ntrul acela grsan/ :horos/ e "nuntru/ "ntrea+!# cu- "i plac focurile astea" '!ave- pe ni-eni cu nu-ele sta aici/ "i rspunse Moren. Doar nite flci pentru Rond. '!ave- de!a face cu r8+oiul vostru. Ridic toiagul/ ca s poat vedea cu toii culoarea -antiei sale. 3rivii. <ste neagr/ culoarea Rondului de 'oapte. 5au culoarea Casei Dondarrion/ strig o-ul care purta fla-ura ina-icului. Ar*a "i putea vedea acu- -ai desluit culoarea/ "n lu-ina oraului "n flcri: un leu auriu pe fond rou. 9la8onul @ordului 9eric este un fulger rou pe fundal negru/ continu +r+atul. Dintr!odat/ Ar*a "i a-inti di-ineaa "n care "i aruncase "n fa 5ansei portocala i se ptase cu suc pe toat rochia ei stupid din -tase de culoarea fildeului. @a turnir venise un lord de la -ia88i/ iar prietena netoat a surorii sale/ )e*ne/ era "ndrgostit de el. Avea un fulger pe scut/ iar tatl ei #!a tri-is s!# decapite8e pe fratele C"inelului. Acu- i se prea c trecuser o -ie de ani/ c era ceva ce i se "nt-plase "ntr!o alt via/ unei alte persoane... Ar*ei 5tar>/ fiica inii Regelui/ nu lui Arr*/ +iatul orfan. Cu- ar fi putut Arr* s cunoasc lor8i i alii ase-eneaD ! <ti or+/ o-uleD Moren "i flutur toiagul "nainte i "napoi/ unduind -antia. Ee8i vreun nenorocit de fulgerD ! 'oaptea toate fla-urile par negre/ o+serv cavalerul cu coif ascuit. Deschidei sau v vo- considera proscrii/ "n crdie cu du-anii regelui. Moren scuip. Cine e la co-anda voastrD <u. RefleFele caselor ar8nd strluceau su-+ru pe ar-ura calului su de r8+oi/ "n ti-p ce ceilali se ddeau la o parte pentru a!# lsa s treac. <ra un +r+at ro+ust. 3e ar-ur avea un sfinF/ iar platoa!i de oel era orna-entat cu ara+escuri. 3rin vi8iera deschis a coifului/ un chip palid i -urdar privea "n sus.

8 ,er A-or* @orch/ stegar al @ordului :*(in @an!nister de Casterl* Roc>/ na Regelui. A ade1(ratului rege/ )offre*. Avea o voce su+ire/ piigiat. 0n nu-ele lui/ v poruncesc s deschidei aceste pori. De ,ur!"-pre,ur/ oraul ardea. Aerul nopii era plin de fu-/ iar tciunii roii/ purtai de vnt/ depeau nu-rul stelelor. Moren se "ncrunt. ! 'u vd de ce. 6acei ce vrei cu oraul/ nu dau doi +ani pe el/ dar lsai!ne "n pace. 'u sunte- du-anii votri. 6ri1ete cu ochii tai, vru Ar*a s!i strige o-ului de ,os. 'u!i dau sea-a c nu sunte- lor8i sau cavaleriD opti ea. 'u cred c le pas/ "i rspunse/ tot "n oapt/ Gendr*. 0ar Ar*a privi chipul @ordului A-or* aa cu- o "nvase 5*rio s priveasc/ i v8u c Gendr* avea dreptate. ! Dac nu suntei trdtori/ deschidei porile/ strig ,er A-or*. 'e vo- asigura c spunei adevrul i ne vo- vedea de dru-. Moren -esteca o frun8 acrioar. ! Gi!a- spus c nu e ni-eni aici "n afar de noi. Ai cuvntul -eu. Cavalerul cu coiful ascuit "ncepu s rd. Cioroiul ne d cu1&ntul lui. Ai pierdut/ +trne/ "l lu "n derdere unul dintre lncieri. Hidul e departe de aici/ ctre nord. 0i -ai poruncesc o singur dat/ "n nu-ele Regelui )offre*/ dovedete!i loialitatea i deschide porile/ 8ise ,er A-or*. Moren chi+8ui pe "ndelete/ -estecnd. 'u cred c le voi deschide. Aa s fie. 5fidai porunca regelui i astfel v procla-ai re+eli/ cu sau fr -antii negre. A- +iei tineri aici/ strig Moren. 9ieii tineri i oa-enii +trni -or la fel. ,er A-or* ridic apatic un pu-n i o suli ni din u-+rele strve8ii din spatele lui. 3ro+a+il c inta fusese Moren/ dar cel rnit fu Loth/ aflat "n spatele lui. Erful "i strpunse gtul i "i iei prin ceaf/ "ntunecat i u-ed. Loth apuc sulia cu -inile i se pr+ui -oale de pe -etere8e. Atacai -etere8ele i ucidei!i pe toi/ ordon ,er A-or* pe un ton plictisit. Alte sulie 8+urar. Ar*a "l trase ,os pe 3lcint 6ier+inte/ de spatele tunicii. De afar se au8ea 8ngnitul ar-urilor/ hr!itul s+iilor scoase din teac/ loviturile sulielor pe scuturi/ a-estecate cu "n,urturi i cu tropotele cailor ce se apropiau "n goan. ? tor 8+ur "nvrtindu!se deasupra lor/ lsnd "n ur- li-+i de foc/ cnd se pr+ui "n noroiul din curtea interioar. 8 >a arme< 0-prtiai!v/ aprai 8idul peste tot unde atac. Qoss/ .rreg/ inei spatele. @o--*/ scoate sulia aia din gtle,ul lui Loth i urc acolo unde a fost el. 3lcint 6ier+inte "i scp spada/ "ncercnd s o scoat din teac. Ar*a "i "-pinse ar-a "napoi "n -n. ! 'u tiu s - lupt cu sa+ia/ 8ise el speriat. ! < si-plu/ 8ise Ar*a/ dar -inciuna "i "nghe "n gtle, cnd o -n se prinse de -arginea parapetului. ? v8u la lu-ina oraului "n flcri/ att de li-pede de parc ti-pul s!ar fi oprit "n loc. Degetele erau +oante/ +ttorite/ acoperite de fire de pr negru/ sr-osI su+ unghia degetului -are avea -i8erie. Teama taie mai ad&nc dec&t s(2iile, "i a-inti Ar*a "n ti-p ce vrful unui coif se ivea din spatele -inii. Ar*a lovi "n ,os cu putere/ iar oelul Acului/ for,at "n fierriile cetii/ "nep degetele "ntre "ncheieturi. 8 /inter$ellC strig ea. 5ngele ni/ degetele 8+urar/ iar chipul cu coif dispru la fel de +rusc cu- apruse. ! @a o parteC strig 3lcint 6ier+inte.

Ar*a se rsuci. Cel de!al doilea +r+at era +r+os i nu purta coif. Ginea pu-nalul "ntre dini/ ca s ai+ a-+ele -ini li+ere pentru crat. Cnd "i a8vrli un picior peste parapet/ Ar*a "ntinse vrful sa+iei "n dreptul ochilor lui. Acul nici nu!# atinseI c8u pe spate i se pr+ui. ,per s( cada cu $a'a n 7os i s&8i taie lim2a" ! .it!te la ei, nu la -ine/ ip Ar*a la 3lcint 6ier+inte. Data ur-toare cnd cineva "ncerc s se caere "n partea lor de 8id/ +iatul "i sfrtec -inile cu spada lui pn ce o-ul c8u "napoi. ,er A-or* nu avea scri/ dar 8idurile fortreei erau grosolane i netencuite/ uor de urcat/ i parc du-anii nu se -ai sfreau. De fiecare dat cnd Ar*a tia/ "-pungea sau "-pingea vreunul/ un altul venea peste 8id. Cavalerul cu coiful ascuit a,unse la -etere8e/ dar Moren "nvrti fla-ura neagr "n ,urul epuei i "i "-plnt vrful pu-nalului prin ar-ur/ "n ti-p ce +r+atul se lupta cu fla-ura. De fiecare dat cnd Ar*a ridica privirea/ 8+urau -ai -ulte tore/ lsnd "n ur- li-+i lungi de foc/ care "i 8+oveau "n spatele ochilor. E8u un leu auriu pe un stindard rou i se gndi la )offre*/ dorindu!i s fie aici/ ca s!i poat "-plnta Acul "n faa lui sarcastic. Cnd patru oa-eni atacar poarta cu topoarele/ Qoss "i do+or" cu sgei/ unul cte unul. Do++er trnti un o- ,os de pe 8id/ iar @o--* "i crp capul cu o piatr "nainte ca acesta s se poat ridica i "ncepu s strige/ pn ce v8u cuitul din +urta lui Do++er i "i ddu sea-a c nici el nu se va -ai ridica. Ar*a sri peste trupul unui +iat nu -ai -are dect )on/ care 8cea cu +raul tiat. 'u credea c ea "i fcuse asta/ dar nu era sigur. 0l au8i pe R*le cerind "ndurare "nainte ca un cavaler cu o viespe pe scut s!i 8dro+easc faa cu un +u8dugan. :otul -irosea a snge i a fu-/ a fier i a urin/ dar dup o vre-e era ca i cu- toate acestea ar fi fost un singur -iros. 'u apuc s vad cu- +r!+atul sl+nog a trecut peste 8id/ dar cnd a,unse sus/ se npusti asupra lui/ "-preun cu Gendr* i 3lcint 6ier+inte. 5a+ia lui Gendr* i8+i coiful +r+atului/ trgndu! i!# ,os de pe cap. <ra chel/ avea un aer speriat/ era tir+ i purta o +ar+ cenuie/ pestri/ dar chiar "n ti-p ce "i era -il de el/ Ar*a "l o-ora/ strignd: /inter$ell< /inter$ell<, "n vre-e ce 3lcint 6ier+inte striga "n spatele ei: 6l(cinta -ier2inte<, tind gtul sfri,it al o-ului. Dup ce sl+nogul "i ddu duhul/ Gendr* "i lu sa+ia i sri ,os "n curte/ s -ai "nfrunte i alii. Ar*a privi "n ur-a lui i v8u u-+rele unor s+ii/ oa-eni "nar-ai alergnd prin cetate/ cu 8alele i ar-ele strlucind "n lu-ina focului i "i ddu sea-a c reuiser s treac peste 8id sau s sparg poarta din spate. 5ri ,os/ lng Gendr*/ ateri8nd aa cu- o "nvase 5*rio. 'oaptea rsuna de 8ngnitul s+iilor/ de urletele rniilor i -uri+un8ilor. 3entru o clip/ Ar*a r-ase descu-pnit/ fr s tie "ncotro s!o apuce. oartea o "ncon,ura. Bi pe ur- Moren se afla "n faa ei/ scuturnd!o i ipnd. 8 (iete< url el. ?ei a$ar(, s!a ter-inat/ a- pierdut. Adun tot ce poi/ tu i ceilaliI scoatei!i afar. )cum< ! Cu-D "ntre+ Ar*a. ! 3rin trapa aia/ ip Moren. 5u+ ha-+ar/ tunelul. Moren plec gr+it/ cu sa+ia "n -n/ s se lupte. Ar*a "l apuc pe Gendr* de +ra. ! A spus s -erge-/ ip ea/ ha-+arul/ tunelul. 3rin crpturile coifului/ ochii :aurului strlucir/ oglindind lu-ina focului. Cltin din cap. 0l che- pe 3lcint 6ier+inte s co+oare de pe 8id i "l gsir pe @o--* ini Eer8i acolo unde 8cea "nsngerat/ cu o suli "nfipt "n ga-+. 0l gsir i pe Garren/ dar el nu era rnit att de grav "nct s nu se poat -ica. Alergnd ctre ha-+ar/ Ar*a o 8ri pe fetia plngcioas "n -i,locul de+andadei/ "ncon,urat de fu- i de -oarte. ? "nha de -n i o trase "n picioare/ "n ti-p ce toi ceilali goneau "nainte. 6ata nu voia s se clinteasc nici pl-uit. Ar*a o trase dup ea/ cu -na dreapt/ "n vre-e ce cu stnga inea Acul. 0n fa/ noaptea era roie/ un rou "nchis. 9am2arul e n $l(c(ri, gndi Ar*a. @i-+i de foc se "nlau pe 8iduri/ dinspre locul unde/ "n

fn/ c8use o tor/ i au8ea ipetele ani-alelor prinse "nuntru. 3lcint 6ier+inte iei din ha-+ar. ! Arr*/ vinoC @o--* a plecat/ las!o dac nu vrea s vinC Ar*a se "ncpna s r-n "n ur-/ trgnd!o dup ea pe fetia plngcioas. 3lcint 6ire+inte se precipit "nuntru/ a+andonnd!o/ dar Gendr* se "ntoarse/ cu focul strlucind att de puternic pe coiful su lustruit "nct coarnele aruncau parc sclipiri portocalii. Alerg la ele i o ridic pe feti pe u-eri. 8 -ugi< 5 nvleti pe uile ha-+arului era ca i cu- ai intra "ntr!un furnal. Aerul era un vrte, de fu-/ 8idul din spate/ o perdea de flcri de sus pn ,os. Caii i -garii loveau/ se opinteau i ipau. ietele animale, gndi Ar*a. 3e ur- v8u crua i trei oa-eni legai de cadrul ei cu ctue. uctorul se trgea de lanuri/ cu sngele iroindu!i pe +rae din locurile unde fiarele "i strngeau "ncheieturile. Rorge "n,ura ct "l inea gura/ lovind le-nul cruei. ! 9iete/ strig )aPen 47ghar. Drag +ieteC :rapa deschis se afla la doar civa -etri -ai "n fa/ dar focul se "ntindea repede/ -istuind le-nul +trn i fnul uscat -ai repede dect ar fi putut crede. Ar*a "i a-inti faa ars/ ori+il/ a Cinelui. ! :unelul e "ngust/ strig Gendr*. Cu- trece-D A ! :rage!o/ 8ise Ar*a. 0-pinge!o. ! 9iei +uni/ dragi +iei/ strig )aPen 47ghar/ tuind. ,coate'i8ne 2lestematele astea de lan'urii< url Rorge. Gendr* "i ignor. 0ntr tu pri-a/ apoi ea. Gr+ete!te/ e cale lung. Cnd ai tiat le-nele de foc/ "i a-inti Ar*a/ unde ai lsat toporulD Afar/ lng adpost. Arunc o privire ctre o-ul "nlnuit. A salva -ai "nti -garii. 'u ave- ti-p. :u ia!o pe ea/ ip Ar*a. 3leac de aiciC 6 ce!i spunC 6ocul o lovea "n spate/ cu aripi roii/ fier+ini/ "n ti-p ce fugea din ha-+arul "n flcri. <ra o +inecuvntare s se afle afar/ la rcoare/ dar peste tot "n ,urul ei -ureau oa-eni. 0l v8u pe Qoss a8vrlindu!i sa+ia pentru a capitula i "l v8u ucis acolo/ pe loc. 3retutindeni era fu-. 'u se 8rea nici ur- de Moren/ dar toporul era acolo unde!# lsase Gendr*/ lng stiva de le-ne. 0n ti-p ce "l s-ulgea/ o -n acoperit de 8ale o apuc de +ra. Ar*a "-plnt capul toporului chiar "ntre picioarele +r+atului. 'u!i v8u chipul/ doar sngele "ntunecat prelingndu!se printre 8ale. 5 se "ntoarc "n ha-+ar a fost cel -ai greu lucru pe care #!a fcut vreodat. 6u-ul se revrsa prin ua deschis/ ca un arpe negru/ "ncolcindu!se/ iar Ar*a au8ea ipetele +ietelor fiine dinuntru: cai/ -gari i oa-eni. "i -uc +u8a i ni pe u/ ghe-uin!du!se ct -ai ,os/ unde fu-ul nu era chiar att de gros. .n -gar era prins "ntr!un cerc de foc/ 8+iernd de spai- i durere. 5i-ea duhoarea +lnii arse. Acoperiul era i el cuprins de flcri/ i pe ,os cdeau o+iecte/ +uci de le-n ar8nd/ nuiele i fn. Ar*a "i acoperi gura i nasul cu -na. 'u putea vedea crua din cau8a fu-ului/ dar "l au8ea i acu- pe uctor strignd. 5e tr" "n direcia sunetului. Bi pe ur- o roat se ivi a-enintoare deasupra ei. Crua sri i se deplas cnd uctorul trase din nou de lanuri. )aPue o v8u/ dar era prea greu i s respiri/ dar-ite s vor+eti. Ar*a a8vrli toporul "n cru. Rorge "l ridic deasupra capului/ cu ruri de transpiraie plin de funingine iroindu!i pe faa fr nas. Ar*a fugi/ tuind. Au8i oelul c8nd peste le-nul +trn/ iar i iar. ? clip -ai tr8iu se au8i un pocnet puternic/ ca un tunet i fundul cruei se fcu ndri/ "ntr!o eFplo8ie de achii. Ar*a se rostogoli cu capul "n ,os "n tunel i c8u. Avea noroi "n gur/ dar nu!i psa/ gustul era +un/ gustul de n-ol i de ap/ de vier-i i de via. 5u+ p-nt aerul era rece i "ntunecat. Deasupra nu era ni-ic dect snge/ rou clocotitor/ fu- "neccios i ipetele cailor -urind. "i roti centura/ dndu!i sa+ia la spate/ ca s n!o "ncurce/ i "ncepu s se

trasc. @a 8ece picioare "n ,osul tunelului au8i un sunet/ ca rgetul unei +estii -onstruoase i un nor de fu- fier+inte i praf negru se ridic "n spatele ei/ -irosind a iad. Ar*a "i inu respiraia/ srut noroiul de pe fundul tunelului i "ncepu s plng. 3entru cine/ nu putea s spun.

TYRION

Regina nu era dispus s stea la dispo8iia lui Ear*s. ! :rdarea este destul de -rav/ declar furioas/ dar aceasta e o -rvie fi/ neruinat/ iar -ie nu tre+uie s!-i spun eunucul acela afectat ce tre+uie fcut cu ticloii. :*rion lu scrisorile din -na surorii sale i le co-par +ucat cu +ucat. <rau dou copii/ cuvintele erau identice/ dei fuseser scrise de -ini diferite. ! aester 6ren>en a pri-it pri-a -isiv/ la Castle 5to>e(orth/ eFplic arele aester 3*celle. Cea de!a doua copie a venit prin @ordul G*les. Degeel "i -ngie +ar+a. Dac 5tannis s!a ostenit cu ei, e -ai -ult ca sigur c toi ceilali lor8i din Cele Bapte Regate au v8ut cte o copie. Ereau ca scrisorile astea s fie arse/ toate/ spuse Cersei. 'ici o vor+ despre asta nu tre+uie s a,ung la urechile fiului sau ale tatlui -eu.

! "-i "nchipui c tata a au8it de,a -ai -ult dect o vor+ pn acu-/ spuse :*rion sec. 6r "ndoial/ 5tannis a tri-is o pasre la Casterl* Roc> i o alta la 4arrenhal. Ct despre arderea scrisorilor/ la ce +unD 6aptul e consu-at. Bi/ "n realitate/ nu e att de groa8nic cu- pare. Cersei se "ntoarse ctre el/ clocotind de furie: ! Gi!ai pierdut -inile cu totulD Ai citit ce spuneD 0l nu-ete J+iatul )offre*K. Bi "ndr8nete s - acu8e pe mine de incest/ adulter/ trdareD .oar pentru c( eti 1ino1at(" <ra ui-itor s vad ct se putea "nfuria Cersei pentru nite acu8aii despre care tia foarte +ine c erau adevrate. .ac( pierdem r(z2oiul, ar tre2ui s( se apuce de teatru, are talent" :*rion atept pn cnd Cersei ter-in/ apoi spuse: 5tannis are nevoie de un preteFt ca s!i ,ustifice revolta. Ce te!ai fi ateptat s scrieD Do$$re! este $iul legitim i motenitorul $ratelui meu, dar cu toate astea am de g&nd s(8i iau tronul4 'u suport s -i se spun trf. 6(i, surioar(, ,tannis nu sus'ine c( Daime te8a pl(tit" :*rion se prefcu a arunca din nou o privire asupra scrisorii. <ra acolo o fra8 scitoare... ! J5cris "n @u-ina Do-nuluiK/ citi el. ? eFpri-are ciudat. 3*celle "i drese glasul. ! Aceste cuvinte apar adesea "n scrisorile i docu-entele din ?raele @i+ere. "nsea-n ni-ic -ai -ult dect/ s 8ice-/ scris n $a'a zeului" Heul preoilor roii. <ste o u8an a lor/ asta cred eu. ! Ear*s ne!a spus acu- civa ani c @ad* 5el*se s!a "nsoit cu un preot rou/ le rea-inti Degeel. :*rion +tu hrtia cu pal-a. 0ar acu- s!ar prea c no+ilul ei so a fcut la fel. 3ute- folosi asta "-potriva lui. 3ute- s!# strni- pe "naltul 5epton s dea "n vileag cu- s!a "ntors 5tannis "-potriva 8eilor/ la fel ca "-potriva regelui de drept... Da/ da/ spuse regina nervoas/ dar -ai "nti tre+uie s opri- -urdria asta s se -ai "-prtie. Consiliul tre+uie s e-it un edict. ?rice o- care va fi au8it vor+ind despre incest sau nu-indu!# pe )off +astard "i va pierde li-+a pentru asta. ? -sur prudent/ spuse arele aester 3*!celle/ cu lanul de la gt/ se-n al distinciei sale/ 8ornind "n ti-p ce cltina din cap apro+ator. ? ne+unie/ oft :*rion. Dac tai li-+a unui o-/ nu dovedeti c e -incinos/ doar ari lu-ii c te te-i de ceea ce ar putea s spun. ! Atunci/ tu ce!ai vrea s face-D "l "ntre+ sora lui pe un ton poruncitor. ai ni-ic @as!i s uoteasc/ se vor plictisi destul de repede. ?rice o- cu o fr- de -inte va vedea "n asta doar o "ncercare stngace de a ,ustifica u8urparea coroanei. ?fer 5tannis vreo dovadD Cu- ar putea/ cnd nu e ni-ic adevratD :*rion "i acord surorii sale un 8-+et dulce. Aa este/ fu ea nevoit s spun. Dar... "nli-ea :a/ fratele tu are dreptate aici. 3et*r 9aelish "i "ntinse degetele. Dac "ncerc- s potoli- aceste vor+e/ nu face- dect s le credit-. ai +ine s le trat- cu dispre/ ca pe nite ,alnice -inciuni ce sunt. Bi/ "ntre ti-p/ vo- rspunde focului cu foc. Cersei "i arunc o privire iscoditoare. ! Ce fel de focD ? poveste oarecu- de aceeai natur/ poate. Dar -ai uor de cre8ut. @ordul 5tannis i!a petrecut cea -ai -are parte din cstorie departe de soia sa. 'u c l!a "nvinui/ a face i eu la fel dac a fi cstorit cu @ad* 5el*se. 0n orice ca8/ dac d- de "neles c fiica ei este nelegiti-/ iar 5tannis "ncornorat/ ei +ine.../ oa-enii sunt -ereu gata s cread cele -ai rele lucruri despre stpnii lor/ -ai ales despre cei att de severi/ ursu8i i argoi cue 5tannis 9aratheon.

'!a fost niciodat foarte iu+it/ asta e adevrat. Cersei r-ase pe gnduri o clip. Aadar/ "i plti- cu aceeai -oned. Da/ "-i place ideea. 3e cine pute- s po-eni- drept iu+it al lui 5el*seD Are doi frai/ cred. 0ar unul dintre unchii ei a fost cu ea la 3iatra Dragonului "n tot acest ti-p... ,er AFell 6lorent este castelanul ei. Dei :*rion nu recunotea cu drag ini-/ planul lui Degeel avea anse. 5tannis nu a fost niciodat "na-orat de soia lui/ dar era epos ca un arici cnd venea vor+a de onoarea lui/ i era suspicios din fire. Dac puteau se-na discordie "ntre el i ur-aii lui/ asta nu putea dect s le slu,easc. Copilul are urechile fa-iliei 6lorent/ dup cte a- au8it. Degeel fcu un gest apatic. ! .n negustor din @*s -i!a spus cndva c @ordul 5tannis tre+uie s!i iu+easc foarte -ult fiica/ de vre-e ce a ridicat sute de statui repre8entnd!o pe ea de!a lungul 8idurilor 3ietrei Dragonului. JDo-nul -euK/ a tre+uit s!i spun/ Jacelea sunt garguieK. Chicoti. ,er AFell poate servi drept tat al lui 5hireen/ dar dup eFperiena -ea/ cu ct -ai +i8ar i -ai ocant este o poveste/ cu att e -ai apt de a fi repetat. 5tannis are un +ufon deose+it de grotesc/ un s-intit cu faa tatuat. arele aester 3*celle se hol+ la el "ngro8it: Doar nu ai de gnd s sugere8i c @ad* 5el*se ar lua un ne2un "n patul eiDC :re+uie s fii ne+un ca s vrei s te culci cu 5el*se 6lorent/ rspunse Degeel. 6r "ndoial/ Chip 3eticit "i a-intea reginei de 5tannis. Bi cele -ai +une -inciuni conin "n ele un s-+ure de adevr/ destul ct s!i dea de gndit celui care le ascult. 5e "nt-pl c ne+unul este total devotat fetei i o ur-ea8 peste tot. Chiar sea-n "ntr!un fel. 5hireen are i ea faa ptat/ pe ,u-tate a-orit. 3*celle nu -ai "nelegea ni-ic. Dar asta este de la 1(rsatul8de81&nt, care era ct p!aci s!o o-oare cnd era copil/ +iata fat. "-i place -ai -ult povestea -ea/ spuse Degeel/ i le va plcea i oa-enilor. a,oritatea cred c dac o fe-eie -nnc/ "n ti-p ce e "nsrcinat/ carne de iepure/ copilul se va nate cu urechi lungi i pleotite. Cersei 8-+i ! acel gen de 8-+et care de o+icei "i era re8ervat lui )ai-e. @ord 3et*r/ eti o fiin periculoas. ulu-esc/ "nli-ea :a. ! Bi un -incinos ct se poate de iscusit/ adug :*rion/ cu -ai puin cldur. )sta e mai periculos dec&t tiam, cuget el. ?chii ver8i!cenuii ai lui Degeel "ntlnir/ fr ur- de stn,eneal/ ochii str-+i ai piticului. ! Ave- fiecare calitile noastre/ stpne. Regina era prea a+sor+it de r8+unarea ei ca s aud schi-+ul de replici. "ncornorat de un +ufon ntng. 5tannis va fi +at,ocorit la fiecare cr- de partea aceasta a -rii "nguste. 3ovestea nu tre+uie s vin de la noi/ spuse :*rion/ altfel va fi privit ca o -inciun interesat. %eea ce i este, ca s( $im sinceri" Bi de data aceasta/ Degeel oferi rspunsul: ! :rfelor le palce s +rfeasc i "nt-pltor a- vreo dou!trei +ordeluri. Bi/ fr "ndoial/ Ear*s poate arunca s-na "n cr-e i prvlii. Ear*s/ 8ise Cersei/ "ncruntndu!se. .nde e Ear*sD "ntre+a- i eu/ "nli-ea :a. ! 3ian,enul "i ese plasa secret 8i i noapte/ re-arc a-enintor arele aester 3*celle. <u nu a- "ncredere "n el/ do-nii -ei.

! 0ar el vor+ete att de fru-os despre tine. :*rion se ridic din scaun. "nt-pltor/ tia ce punea la cale eunucul/ dar nu era ni-ic de spus ca s poat fi au8it de ceilali consilieri. E rog s - scu8ai/ do-nii -ei. Alte tre+uri - chea-. Cersei deveni dintr!odat +nuitoare: :re+uri de regeD 'i-ic pentru care s!i faci gri,i. Asta o s ,udec eu. Erei s!-i strici surpri8aD rspunse :*rion. 3regtesc un dar pentru )offre*. .n -ic lan. Ce nevoie are el de "nc un lanD Are lanuri de aur i de argint/ -ai -ulte dect poate purta. Dac cre8i -car o clip c poi cu-pra dragostea lui )off cu daruri... 3i/ cu siguran/ am dragostea regelui/ dup cu- el o are pe a -ea. Ct despre acest lan/ cred c s!ar putea s!# preuiasc "ntr!o +un 8i -ai presus de toate celelalte. ?-uleul fcu o plecciune i pi legnat spre u. 9ronn atepta "n faa slilor de consiliu/ pentru a!# escorta "napoi la :urnul inii Regelui. 6ierarii sunt "n sala de audiene/ la dispo8iia ta/ spuse el "n ti-p ce traversau "ncperea. @a dispo8iia -ea. "-i place cu- sun asta/ 9ronn. Eor+eti aproape ca un adevrat curte8an/ "nc puin i "ngenunche8i. :e aran,e8 eu/ piticule. Asta e trea+a lui 5hae. :*rion o au8i pe @ad* :anda strigndu!# vesel din vrful scrilor erpuite. 3refcndu!se c n!o o+serv/ pi puin -ai repede. Ee8i s -i se pregteasc lectica/ voi pleca de la castel "ndat ce ter-in aici. Doi dintre 6raii @unii str,uiau ua. :*rion "i salut a-a+il i se str-+ "nainte de a porni pe scri. Dru-ul pn sus/ "n dor-itor/ "i provoca dureri de picioare. "nuntru gsi un +iat de doispre8ece ani "ntin!8nd hainele pe pat/ valetul lui/ cu- ar veni. 3odric> 3a*ne era att de ti-id/ "nct :*rion nu depise cu totul +nuiala c tatl su i #!a dat pe +iat ca s rd de el. ! Ee-intele tale/ stpne/ +igui +iatul cnd intr :*rion/ privindu!i/ cu ochii plecai/ ci8-ele. Chiar i cnd "i fcea cura, s vor+easc/ 3od nu reuea s priveasc o-ul "n ochi. 3entru audiene. Bi lanul tu. @anul inii Drepte. ! 6oarte +ine. A,ut!- s - "-+rac. )iletca era din catifea neagr/ cu +utoni de aur "n for- de cap de leu/ iar lanul/ un irag de -ini din aur -asiv/ ale cror degete apucau/ fiecare/ "ncheietura celeilalte. 3od "i aduse o -antie din -tase purpurie/ festonat cu aur/ scurtat pe -sura lui. 3e un o- de statur o+inuit n!ar fi fost dect o cap scurt. 5ala de audiene a inii nu era att de -are ca a regelui/ nici ct un petic pe lng i-ensitatea slii tronului/ dar lui :*rion "i plceau carpetele din *r/ draperiile de pe perei i aerul de inti-itate al "ncperii. Cnd intr/ slu,itorul lui strig: ! :*rion @annister/ n a Regelui. Bi asta "i plcea. Gloata de fierari/ ar-urieri i negustori de fierrie adunat de 9ronn c8u "n genunchi. 5e car "n scaunul cu sptar "nalt de su+ fereastra rotund/ aurie/ i le fcu se-n s se ridice. ! ?a-eni +uni/ tiu c suntei cu toii ocupai/ aa c voi fi succint. 3od/ te rog. 9iatul "i "n-na un sac de pn8. :*rion trase de sfoar i rsturn sacul. Coninutul lui se "-prtie pe covor cu un 8go-ot surd de -etal pe le-n. A- pus s se fac astea "n fierria castelului. Ereau "nc o sut eFact la fel. .nul dintre fierari "ngenunche s studie8e o+iectul: trei 8ale i-ense de oel/ "-pletite una "ntr!alta. ! .n lan puternic.

3uternic/ dar scurt/ rspunse piticul. ?arecu- ca -ine. "-i doresc unul -ult -ai lung. Ai un nu-eD i se spune 9urt de 6ier/ stpne 6ierarul era scund i gras/ "-+rcat si-plu/ "n haine de ln i piele/ dar +raele sale erau groase/ ca gru-a8ul unui taur. Ereau ca toate fierriile din De+arcaderul Regelui s "nceap s fac aceste 8ale i s le uneasc. :oate celelalte lucrri vor fi lsate deoparte. Ereau ca fiecare +r+at care cunoate arta prelucrrii -etalului s pri-easc aceast sarcin/ fie el -eter/ calf sau ucenic. Cnd voi -erge de!a lungul 5tr8ii ?elului/ vreau s aud ciocane rsunnd noapte i 8i. Bi vreau un o-/ un o- puternic/ s ur-reasc reali8area lor. <ti tu acel o-/ 9urt de 6ierD 5e prea poate s fiu/ stpne. Dar ce se va "nt-pla cu 8alele i s+iile pe care le ateapt reginaD .n alt fierar interveni: ! "nli-ea 5a ne!a poruncit s face- c-i de 8ale i ar-uri/ s+ii/ pu-nale i topoare/ toate "n nu-r -are. 3entru "nar-area noilor ei oteni/ stpne. :rea+a asta poate s atepte/ rspunse :*rion. 3ri-a dat lanul. 5tpne/ s!-i fie cu iertare/ "nli-ea 5a a spus c acelora care nu!i vor face nor-a li se vor strivi -inile/ insist nelinititul fierar. Hdro+ite de propriile lor nicovale/ a spus. .raga %ersei, mereu str&duindu8se s( $ie iu2ita de supuii ei< 'i-eni nu va avea -inile 8dro+ite. Avei cuvntul -eu. 6ierul a devenit scu-p/ afir- 9urt de 6ier/ iar pentru lanul sta va fi nevoie de -ult fier/ i pe lng asta/ de cr+une pentru foc. @ordul 9aelish se va "ngri,i s avei ci +ani v sunt de tre+uin/ le pro-ise :*rion. 5pera c se putea +a8a pe Degeel pentru atta lucru. Eoi porunci Gr8ii ?raului s v a,ute s gsii fier. :opii toate potcoavele din ora/ dac e nevoie. .n +r+at -ai "n vrst pi "nainte/ "-+rcat so-ptuos/ cu o tunic de da-asc cu catara-e de argint i o -antie tivit cu +lan de vulpe. 0ngenun!che s eFa-ine8e inelele -ari de oel pe care :*rion le aruncase pe podea. ! 5tpne/ anun el pe un ton grav/ aceasta este "n cel -ai +un ca8 o lucrare +utucnoas. < lipsit de rafina-ent. ? trea+ potrivit pentru fierari de rnd/ fr "ndoial/ pentru oa-eni care "ndoaie potcoave i +at cuie/ dar eu sunt -aestru ar-urier/ dac nu!i e cu suprare. Asta nu e o trea+ pentru -ine/ nici pentru ceilali -aetri. 'oi face- s+ii ascuite ca un ipt/ ar-uri de-ne de un 8eu. 'u aa ce1a" :*rion "i "nclin capul "ntr!o parte i "l privi cu ochii si str-+i. ! Cu- te nu-eti/ -aestre ar-urierD ! 5alloreon/ la dispo8iia ta/ stpne. Dac na Regelui "-i va "ngdui/ voi fi ct se poate de onorat s!i furesc o ar-ur co-plet pe -sura Casei i a "naltei sale funcii. Doi dintre ceilali chicotir/ dar 5alloreon continu nepstor. Cu plato i sol8i/ - gndesc. 5ol8i aurii/ strlucitori ca soarele/ platoa e-ailat "n roul "nchis al Casei @annister. Gi!a sugera un cap de de-on drept coif/ cu coarne "nalte/ aurii. Cnd vei -erge la lupt/ oa-enii vor fugi speriai din calea ta. %apul unui demon, gndi :*rion linitit/ ce spune asta despre mine4 ! aestre 5alloreon/ a- de gnd s port toate celelalte +tlii pornind de la acest lan. De 8ale a- nevoie/ nu de coarne de de-on. Aadar/ las!- s!i eFplic altfel: :u vei face lanuri sau te vei te-e de ele. Alegerea "i aparine. 5e ridic i plec/ fr s priveasc "n ur-. 9ronn "l atepta la poart/ cu lectica i o escort de .rechi 'egre clare. ! Btii unde -erge-D "l "ntre+ :*rion. 5e ls a,utat s urce "n lectic. 6cuse tot ceea ce!i sttea "n putere s hrneasc oraul "nfo-etat ! tri-isese -ai -ulte sute de t-plari s construiasc +rci de pescuit "n locul pratiilor/ deschisese pdurea regal pentru orice vntor care "ndr8nea s traverse8e

rul/ tri-isese chiar -antiile aurii s caute hran la vest i la sud ! cu toate acestea/ ori"ncotro -ergea/ vedea priviri acu8atoare. 3erdelele lecticii "l aprau de asta i/ "n plus/ "i ofereau rga8ul pentru a gndi. 0n ti-p ce erpuiau "ncet pe "ntortocheata Alee a .-+relor 'egre ctre poalele untelui Aegon/ :*rion reflect asupra eveni-entelor din acea di-inea. nia surorii sale "l fcuse s piard din vedere adevrata se-nificaie a scrisorii lui 5tannis 9ara!theon. 6r dove8i/ acu8aiile lui nu "nse-nau ni-ic/ ce conta c se autoprocla-ase regeD @i cum 1a reac'iona Renl!4 #u puteau sta a-ndoi pe :ronul de 6ier. 3lictisit/ ddu puin la o parte draperia/ s arunce o privire afar/ la dru-. .rechile 'egre veneau clare/ "n stnga i "n dreapta lecticii/ cu colanele lor "nspi-nttoare atrnate la gt/ "n ti-p ce 9ronn -ergea "n fa/ s eli+ere8e dru-ul. 0i privi pe trectorii care se uitau la el" %ei care par cei mai suspec'i sunt pro2a2il cei mai ne1ino1a'i, hotr" el. .e cei care par ne1ino1a'i tre2uie s( ma $eresc" Destinaia lui era "n spatele dealului Rhaen*s i dru-urile erau "nesate de oa-eni. :recu aproape o or pn cnd lectica "i opri -ersul legnat. :*rion picotea/ dar se tre8i +rusc cnd -icarea "ncet/ se frec la ochi i accept -na lui 9ronn pentru a co+or". Casa avea dou eta,e/ piatr ,os i le-n deasupra. .n turnule rotund se ridica dintr!un col al cldirii. ulte dintre ferestre aveau gea-uri plu-+uite. Deasupra uii atrna o la-p orna-entat/ un glo+ de -etal aurit i sticl staco,ie. .n +ordel/ spuse 9ronn. Ce vrei s faci aiciD Ce se face de o+icei "ntr!un +ordelD ercenarul i8+ucni "n rs. 5hae nu!i a,ungeD ! A fost destul de fru-oas pentru o floare de c-p/ dar eu nu -ai sunt "n c-p. ?a-enii -ici au pofte -ari/ i a- au8it c fetele de!aici sunt i pe placul regelui.. ! 9iatul e destul de -areD ! 'u )offre*/ Ro+ert. :are i!a plcut casa asta. .ei Do$$re! ar putea, ntr8ade1(r, s( $ie destul de mare" 3 idee interesant(" Dac tu i .rechile 'egre dorii s v distrai/ avei toat li+ertatea/ dar fetele Chata*ei sunt scu-pe. Eei gsi case -ai ieftine peste tot de!a lungul dru-ului. @as un o- aici/ care s tie unde s!i gseasc pe ceilali cnd voi vrea s - "ntorc. 9ronn "ncuviin: ! Cu- spui tu. .rechile 'egre erau nu-ai 8-+et. Dincolo de u/ o fe-eie "nalt/ "n falduri de -tase/ "l atepta. Avea pielea ca a+anosul i ochii ca de santal. <u sunt Chata*a/ se pre8ent ea/ fcnd o plecciune adnc. 0ar tu eti... 4aide s nu rosti- nu-e. 'u-ele sunt periculoase. 0n aer plutea un parfu- eFotic/ iar podeaua de su+ picioarele lui etala un -o8aic ce "nfia dou fe-ei "nlnuite. Ai un sta+ili-ent plcut. A- -uncit -ult ca s!# reali8e8. +ucur c na Regelui e -ulu-it. Avea un glas curgtor/ ca de chihli-+ar topit/ cu accente din "ndeprtatele 0nsule ale Eerii. :itlurile pot fi la fel de periculoase ca i nu-ele/ o ateniona :*rion. Arat!-i cteva dintre fetele tale. Ea fi plcerea -ea deose+it. Eei descoperi c sunt toate pe ct de fru-oase/ pe att de dulci i pricepute "n toate tainele dragostei. 5e rsuci cu graie/ lsndu!# pe :*rion s o ur-e8e cu pas legnat/ "naintnd ct putea de repede cu picioarele sale scurte/ pe ,u-tate ct ale ei. 3rin spatele unui paravan sculptat din *r/ "-podo+it cu flori/ ara+escuri i fecioare vistoare/ se furiar neo+servai "ntr!o sufragerie unde un +trn cnta un cntec vesel din fluier. 0ntr!un alcov -oale/ un :*roshi +eat/ cu o +ar+ roie/ legna pe genunchi o fetican durdulie. 0i desfcuse corsetul i "i "nclina cupa/ turnndu!i un firicel de vin peste sni/ ca s!# poat linge. Alte dou fete ,ucau cri "n faa unei ferestre cu gea- plu-+uit. Cea pistruiat purta o cunun de flori al+astre "n prul ca -ierea. Cealalt avea pielea

catifelat i neagr ca un cr+une lustruit/ ochi -ari/ negri/ sni -ici i ascuii. <rau "-+rcate "n -tase vaporoas/ "ncinse la +ru cu iraguri de -rgele. @u-ina soarelui/ revrsat prin sticla colorat/ le contura trupurile tinere/ dulci/ prin hainele su+iri/ iar :*rion si-i "-punsturi "n testicule. ! A sugera/ cu respect/ fata cu pielea neagr/ spuse Chata*a. < tnr. Are aispre8ece ani/ stpne. ? 1&rst( potri1it( pentru Do$$re!, gndi el/ a-in!tindu!i ce spusese 9ronn. 3ri-a lui fe-eie fusese chiar -ai tnr. :*rion "i a-intea ct de sfioas pruse cnd i!a tras rochia peste cap pentru pri-a oar. Avea pr lung/ negru/ i ochi al+atri "n care te puteai "neca ! i el se "necase. %e 2iet n(t(r(u eti, piticule" Eine din inuturile tale natale/ fata astaD ! 5ngele ei e sngele verii/ stpne/ dar fiica -ea a fost nscut aici/ la De+arcaderul Regelui. 5urpri8a i se citi pro+a+il pe chip/ cci Chata*a continu: 3oporul -eu consider c nu e nici o ruine s te afli "ntr!o cas a plcerii. 0n 0nsulele Eerii/ cei care se pricep s ofere plcere sunt foarte preuii. uli tineri cu o+rie no+il i fecioare slu,esc civa ani dup ce "-+o+ocesc/ pentru a onora 8eii. ! Ce legtur au 8eii cu astaD Heii ne!au fcut trupurile/ precu- i sufletele/ nu!i aaD <i ne dau glasul/ ca s!i pute- slvi "n cntec. 'e dau -ini/ ca s pute- s le ridic- te-ple. Bi ne dau dorina/ ca s pute- s ne uni- i s!i slvi- "n acest fel. 5!-i a-inteti s!i spun asta "naltului 5epton/ 8ise :*rion. Dac -!a putea ruga cu penisul/ a fi -ult -ai religios. Ddu din -n. Accept +ucuros propunerea ta. ! "-i voi che-a fiica. Eino. 6ata "l "nt-pin "n ,osul scrilor. ai "nalt dect 5hae/ dei nu la fel de "nalt ca -a-a sa/ fu nevoit s se ae8e "n genunchi pentru ca :*rion s!o poat sruta. ! 'u-ele -eu este Ala*a*a/ 8ise ea/ cu o u-+r palid a accentului -a-ei sale. Eino/ stpne. 0l lu de -n i "l conduse sus/ urcnd dou iruri de trepte/ pe ur- co+ornd "ntr! un coridor lung. Din spatele uneia dintre uile "nchise se au8eau gfieli i ipete de plcere/ chicoteli i oapte din spatele alteia. :*rion "i si-i penisul strivit de pantaloni. )sta ar putea $i umilitor, gndi el/ urcnd/ "n ur-a fetei/ o alt scar/ ctre ca-era din turn. Aici se afla o singur u. Ala*a*a "l conduse "nuntru i o "nchise. 0n "ncpere era un pat -are cu +aldachin/ un dulap "nalt/ decorat cu sculpturi erotice/ i o fereastr "ngust din sticl plu-+uit/ cu un -odel "n for- de dia-ante roii i gal+ene. <ti foarte fru-oas/ Ala*a*a/ "i spuse :*rion cnd r-aser singuri. Din cap pn! n picioare/ fiecare parte a trupului tu este "ncnttoare. Dar tii c partea care - interesea8 cel -ai -ult este li-+a. 5tpnul -eu va gsi c li-+a -ea este foarte priceput. Cnd era- -ic/ a"nvat cnd s!o folosesc i cnd nu. Asta "-i place. :*rion 8-+i. Aadar/ ce face- acu-D 3oate ai vreo propunere. Da/ spuse ea. Dac stpnul -eu va deschide dulapul/ va gsi ceea ce caut. :*rion "i srut -na i se coco "n dulapul gol. Ala*a*a "nchise ua "n ur-a lui. <l cut pe +,+ite panoul de le-n din spate/ si-i cu- "i alunec su+ degete i "l ddu la o parte. 5paiul gol din spatele 8idurilor era negru ca s-oala/ dar continu s +,+ie pn ce ddu de -etal. na i se "nchise peste o treapt de -etal. Descoperi cu piciorul o treapt -ai ,oas i "ncepu s co+oare. ult su+ nivelul dru-ului/ puul se deschidea ctre un tunel "nclinat de p-nt/ unde "l gsi pe Ear*s ateptndu!# cu lu-narea "n -n. Ear*s nu se-na deloc cu el "nsui. ? fa +r8dat de cicatrici i o +ar+ neagr se 8reau de su+ cascheta de oel/ purta 8ale peste hainele de piele fiart/ pu-nal i spad la +ru. Chata*a a fost pe placul tu/ stpneD

astaD

Aproape prea -ult/ recunoscu :*rion. <ti sigur c pute- avea "ncredere "n fe-eia

'u sunt sigur de ni-ic "n aceast lu-e nestatornic i viclean. :otui/ Chata*a nu are nici un -otiv s!o iu+easc pe regin i tie c ie tre+uie s!i fie recunosctoare pentru c ai scpat!o de Allar Dee-. erge-D 3orni "n ,osul tunelului. 6&n( i mersul i e di$erit, re-arc :*rion. Ear*s rspndea -iros de vin sec i usturoi/ "n loc de lavand. "-i plac noile tale ve-inte/ "i spuse :*rion "n ti-p ce -ergeau. unca pe care o fac nu "-i per-ite s u-+lu pe str8i "n -i,locul unei coloane de cavaleri. Aadar/ cnd prsesc castelul/ adopt ve-inte -ai potrivite i astfel r-n "n via s te slu,esc -ai -ult. 0i vine +ine "n haine de piele. Ar tre+ui s vii "-+rcat aa la ur-toarea "ntrunire a consiliului. 5ora ta n!ar fi de acord/ stpne. 5ora -ea i!ar -urdri len,eria. H-+i "n "ntuneric. '!a- v8ut nici ur- de vreun spion al ei pe ur-ele -ele. +ucur s aud asta/ stpne. .nii dintre slu,+aii surorii tale sunt "n aceeai -sur i ai -ei/ fr tirea ei. .rsc s cred c au devenit att de negli,eni "nct s se lase v8ui. <i +ine/ eu ursc ideea c -!a- crat prin dulapuri i a- suportat chinurile poftelor 8drnicite/ pentru ni-ic. 'icidecu- pentru ni-ic/ "l asigur Ear*s. <i tiu c eti aici. Dac cineva va fi destul de "ndr8ne s intre "n casa Chata*ei dndu!se drept client/ nu pot s spun/ dar cred c e de preferat s grei- prin a fi prea prudeni. Cu- de un +ordel are o intrare secretD :unelul a fost spat pentru o alt n a Regelui/ un o- a crui onoare nu!i per-itea s fie v8ut intrnd "ntr!o ase-enea cas. Chata*a a p8it cu strnicie secretul acestui tunel. Bi totui/ tu ai tiut. 3srile -ici 8+oar prin -ulte tunele "ntunecoase. Ai gri,/ treptele sunt a+rupte. 0ntrar/ printr!o trap/ "n spatele unui gra,d/ dup ce parcurseser pro+a+il o distan de vreo trei sute de -etri pe su+ Dealul Rhaen*s. .n cal neche8 "n staul cnd :*rion ls ua s se trnteasc. Ear*s stinse lu-narea i o ae8 pe o grind/ iar :*rion privi "-pre,ur. .n catr i trei cai ocupau staulele. 5e duse la ar-sar i "i studie dinii. 9trn/ spuse el. Bi a- du+ii "n privina suflului su. 'u e un cal care s te poarte "n lupt/ rspunse Ear*s/ dar va fi de folos i nu va atrage atenia. Ca i ceilali. 0ar gr,darii vd i aud doar ani-alele. <unucul lu o -antie dintr!un cui. <ra din ln aspr/ decolorat de soare i deirat/ dar avea o croial a-pl. Dac!-i per-ii. Cnd o "ntinse peste u-erii lui :*rion/ "l acoperi din cap pn!n picioare/ avnd o glug care putea fi tras "n fa pentru a!i u-+ri chipul. ?a-enii vd ceea ce se ateapt s vad/ spuse Ear*s "n ti-p ce o potrivea. 3iticii nu sunt att de des "ntlnii cusunt copiii/ aa c vor vedea un copil. .n +iat "ntr!o -antie veche/ pe calul tatlui su/ u-+lnd dup tre+urile acestuia. Dei cel -ai +ine ar fi s vii -ai ales noaptea. Aa intenione8... dup 8iua de a8i. Cel puin deoca-dat. 5hae - ateapt. ? instalase "ntr!un conac "ncon,urat de 8iduri/ "n colul dinspre nord!est al De+arcaderului Regelui/ nu departe de -are/ dar nu "ndr8nea s o vi8ite8e de tea- s nu fie ur-rit.

Ce cal preferiD :*rion ddu din u-eri. Acesta e destul de +un. A- s!i pun aua pentru tine. Ear*s lu aua dintr!un crlig. :*rion "i aran,a -antia grea i "ncepu s -soare gra,dul cu pasul/ ner+dtor. Ai pierdut un consiliu interesant. 5tannis s!a "ncoronat/ se pare.

Btiu. i!a acu8at fratele i sora de incest. "ntre+ cu- a a,uns la o ase-enea +nuial. 3oate c a citit o carte i s!a uitat la culoarea pe care o are prul +astardului/ aa cuau fcut 'ed 5tar> i )on Arr*n "naintea lui. 5au poate cineva i!a optit la ureche. Rsul eunucului nu era chicotitul lui o+inuit/ ci un rs -ai gros i -ai gutural. Cineva ca tine/ poate. 5unt suspectatD '!a- fost eu. Dac ai fi fost/ ai recunoateD 'u. Dar de ce a trda un secret pe care l!a- pstrat atta vre-eD .na e s "neli un rege i cu totul alta este s te ascun8i dup tufi. 0n plus/ +astar8ii au fost "n v8ul tuturor. 9astar8ii lui Ro+ertD Ce!i cu eiD Are opt/ din cte tiu eu/ spuse Ear*s "n ti-p ce se chinuia s potriveasc aua. a-ele lor au fost ca ara-a i -ierea/ ca untul i castanele/ dar copiii lor au fost cu toii negri precu- cor+ii... i/ se pare/ tot de ru augur. Aa c/ atunci cnd *rcella i :o-! -en au ieit dintre coapsele surorii tale/ a-ndoi aurii ca soarele/ adevrul nu a fost greu de ghicit. :*rion cltin din cap. .ac( ar $i n(scut m(car un copil al so'ului ei, ar $i $ost ndea7uns ca s( dezarmeze 2(nuielile""" .ar atunci %ersei n8ar $i $ost %ersei" ! Dac n!ai fost tu optitorul/ cine a fostD ! Ereun trdtor/ fr "ndoial. Ear*s strnse chinga. DegeelD <u n!a- pronunat nici un nu-e. :*rion "l ls pe eunuc s!# a,ute s urce "n a. ! @ord Ear*s/ spuse el de pe cal/ uneori a- senti-entul c eti cel -ai +un prieten pe care "l a- la De+arcaderul Regelui/ iar alteori a- senti-entul c "-i eti cel -ai ru du-an. ! Ce ciudat/ i eu gndesc eFact la fel despre tine.

BRAN

Cu -ult "nainte ca pri-ele degete de lu-in s dea la o parte o+loanele/ ochii lui 9ran erau deschii. Aveau oaspei la Linterfell/ vi8itatori venii pentru sr+toarea recoltei. 0n di-ineaa aceasta vor trage la int. Cndva/ aceast perspectiv l!ar fi u-plut de e-oie/ dar asta se "nt-pla nainte" 'u acu-. Lalderii se vor +ate "n s+ii cu cavalerii din escorta @ordului anderl*/ dar 9ran nu va avea nici un rol "n aceast "ntrecere. <l tre+uia s!o fac pe prinul "n solariul tatlui su. ! Ascult i s!ar putea s "nvei ceva despre ce "nsea-n s fii lord/ "i spusese aester @u(in. 9ran nu ceruse s fie prin. Cavaler se visase el dintotdeauna/ clare pe un cal de r8+oi/ "n ar-ur strlucitoare/ "ncon,urat de fla-uri fluturnd "n vnt/ de lnci i de s+ii. De ce tre+uia s!i iroseasc 8ilele ascultnd discuiile +trnilor despre lucruri pe care le "nelegea doar pe ,u-tateD 6entru c( eti in$irm, "i rea-inti un glas interior. .n schilod "n scaunul

su -oale putea s fie lord ! +ieii Lalder spuneau c +unicul lor era att de plpnd "nct tre+uia s fie dus peste tot cu lectica ! dar nu un cavaler clare pe ar-sarul su. 0n plus/ era datoria lui. ! <ti ur-aul fratelui tu la Linterfell i eti un 5tar>/ i!a spus ,er Rodri>/ aducndu!i a-inte cu- sttea Ro++ lng tatl su atunci cnd veneau s!# vad lor8ii stegari. @ordul L*-an anderl* sosise de la 3ortul Al+ cu dou 8ile "n ur-/ cltorind cu +arca i cu lectica/ cci era prea gras ca s stea pe cal. 0n ur-a lui venise un lung alai de servitori/ cavaleri/ scutieri/ lor8i -runi i doa-ne/ vestitori/ -u8icani/ chiar i un ,ongler/ cu fla-uri i tunici sclipitoare/ "n 8eci de culori. 9ran "i "nt-pinase la Linterfell din ,ilul de piatr al tatlui su/ cu lupi strvechi sculptai pe +rae/ iar pe ur- ,er Rodri> i!a spus c s!a descurcat +ine. Dac acela ar fi fost sfritul/ nu s!ar fi suprat. 0ns a fost doar "nceputul. ! ?spul e un preteFt plcut/ "i eFplicase ,er Rodri>/ dar ni-eni nu str+ate o sut de leghe doar pentru o +ucat de ra i o "nghiitur de vin. Doar cei care au de adus "n faa noastr pro+le-e i-portante sunt dispui s fac acest dru-. 9ran "i ridic privirea spre tavanul de piatr +rut de deasupra capului. Ro++ i!ar spune s nu se co-porte ca un copil. 3arc "l au8ea/ i glasul no+ilului lor tat deopotriv. 5ine iarna, iar tu eti aproape om matur, ran" )i o datorie" Cnd 4odor nvli "nuntru/ 8-+ind i -or!-ind fr noi-/ "l gsi pe +iat rese-nat cu soarta sa. 0l a,ut s se spele i s se pieptene. Ast8i/ ,iletca din ln al+/ porunci 9ran. Bi +roa de argint. ,er Rodri> vrea s art ca un lord. 3e ct putea/ 9ran prefera s se "-+race singur/ dar erau anu-ite -icri ! s!i trag "n sus pantalonii/ s!i lege ghetele ! care "l chinuiau. ergeau -ai repede cu a,utorul lui 4odor. ?dat ce "nva s fac un lucru/ "l fcea cu "nde-nare. inile sale erau -ereu +lnde/ cu toate c avea o for ui-itoare. Dac 8eii nu i!ar fi luat puterea/ ai fi fost un -are cavaler. 4odorD 4odor "l privi/ cu ochii cprui/ nevinovai/ ochi lipsii de "nelegere. ! Da/ rspunse 9ran/ 4odor. 0i art cu degetul. 3e perete/ lng u/ atrna un co re8istent din nuiele i piele/ cu guri tiate pentru picioarele lui 9ran. 4odor "i trecu +raele prin curele i "i strnse +ine cureaua lat "n ,urul pieptului/ pe ur- "nge!nunche lng pat. 9ran se spri,ini de +arele fiFate "n perete i se +alansa/ vrndu!i picioarele inerte "n co i apoi prin guri. ! 4odor/ spuse din nou 4odor/ ridicndu!se. 9iatul de la gra,duri -sura aproape doi -etri. .rcat "n spatele lui/ 9ran aproape c atingea tavanul cu capul. Cnd ieir pe u/ se aplec. ?dat/ 4odor si-ise -iros de pine coapt i alergase ctre +uctrie/ iar 9ran s!a lovit att de tare/ "nct aester @u(in a tre+uit s!i coas scalpul. i>>en "i adusese din depo8itul de ar-e un coif vechi/ ruginit/ fr vi8ier/ dar rareori 9ran se ostenea s!# poarte. Lalderii rdeau ori de cte ori "l vedeau cu el pe cap. "i odihni -inile pe u-erii lui 4odor/ "n ti-p ce co+orau scara erpuitoare. Afar/ curtea rsuna de,a de sunet de s+ii/ de scuturi i de cai. <ra o -u8ic dulce. 3 s( arunc doar o pri1ire, gndi 9ran/ o pri1ire $ugar(, at&ta tot @or8ii 3ortului Al+ vor aprea -ai tr8iu cu otenii i cavalerii lor. 3n "n -o-entul acela/ curtea aparinuse scutierilor lor/ cu vrste cuprinse "ntre 8ece i patru8eci de ani. 9ran "i dorea cu atta ardoare s fi fost unul dintre ei/ "nct "l durea sto-acul. 0n curte fuseser ridicate dou inte/ fiecare for-at dintr!un stlp solid care spri,inea o grind transversal/ cu un scut la unul dintre capete i o int cptuit la cellalt. 5cuturile fuseser pictate "n rou i auriu/ dar leii @annisterilor erau 8grunuroi i defor-ai i erau de,a 8griai +inior de pri-ii +iei care i!au atacat. Apariia lui 9ran "n co strni priviri ui-ite din partea celor care nu!# -ai v8user pn atunci/ dar era o+inuit s ignore ase-enea priviri. 0i vedea pe Lalderi "nclecnd. "i

aduseser ar-uri fru-oase toc-ai de la Ge-eni/ platoe strlucitoare de argint/ cu "ncrustaii al+astre. Lalder cel are avea un coif cu o creast "n for- de castel/ "n ti-p ce Lalder cel ic preferase panglicile de -tase/ al+astre i gri. 5cuturile i tunicile lor erau/ de ase-enea/ diferite. Lalder cel ie purta pe +la8onul "-prit "n patru careuri turnurile ge-ene ale fa-iliei 6re*/ alturi de -istreul vrgat al Casei +unicii sale i plugarul ce o repre8enta pe cea a -a-eiI Cra>ehall i Darr*. 9la8onul lui Lalder cel are "nfia copacii i cor+ii Casei 9lac>(ood i erpii "ncolcii ai Casei 3aege. ,unt, pro2a2il, a1izi de onoruri, gndi 9ran privindu!i "n ti-p ce!i luau lncile. Un ,tar; nu are ne1oie dec&t de lupul str(1echi" Ar-sarii lor +lai erau iui/ puternici i +ine dresai. Aliniai unul lng altul/ atacar intele de paie. A-ndoi lovir scuturile "n plin i erau de,a departe cnd intele cptuite se rsucir. Lalder cel ic ddu lovitura cea -ai puternic/ dar 9ran se gndi c Lalder cel are se inea -ai +ine pe cal. Bi!ar fi dat a-+ele picioare nefolositoare "n schi-+ul ansei de a se lua la "ntrecere cu oricare dintre ei. Lalder cel ic "i a8vrli deoparte lancea sfr-at/ "l o+serv pe 9ran i opri calul lng el: Ce -ai cal urt/ 8ise/ referindu!se la 4odor. 4odor nu e cal/ rspunse 9ran. 4odor/ spuse 4odor. Lalder cel are se apropie la trap/ alturndu!se vrului su: 3i nu e la fel de detept ca un cal/ asta e sigur. Civa dintre flcii de la 3ortul Al+ se "nghiontir i "ncepur s rd. 4odor. Radiind de voioie/ 4odor privi de la un 6re* la altul/ fr s!i dea sea-a c e +at,ocorit. 4odor hodorD Calul lui Lalder cel ic neche8. Ee8i/ discut. 3oate c JhodorK "nsea-n Jte iu+escK pe li-+a cailor. :ac!i gura/ 6re*C 9ran si-ea cu- sngele "i nvlete "n o+ra,i. Lalder cel ic "i aduse calul -ai aproape/ i8+in!du!# pe 4odor/ ct p!aci s!# dr-e. Bi ce!o s faci dac nu -i!o inD ? s!i as-u asupra ta lupul/ vere/ "l ateniona Lalder cel are. 6oarte +ine. "ntotdeauna -i!a- dorit o +lan de lup. 5ara i!ar s-ulge capul tu -are i gras/ 8ise 9ran. Lalder cel ic se +tu cu pu-nul "n piept/ lovin!du!i ar-ura. @upul tu are dini de oel/ s -ute prin plato i prin 8aleD )7unge< Glasul lui aester @u(in rsun ca un tunet/ acoperind 8go-otul din curte. Ct anu-e au8ise/ 9ran nu!i ddea sea-a/ dar/ evident/ suficient ca s se "nfurie. 'u se cuvin ase-enea a-eninri i nu vreau s -ai aud aa ceva. Aa te pori tu la Ge-eni/ Lalder 6re*D Dac vreau. De pe cal/ Lalder cel ic "i arunc lui @u(in o privire se-ea/ de parc ar fi vrut s spun: :ti un simplu maester,cine eti tu s(8i aduci reprouri lui -re! de la R(scruce4 <i +ine/ nu aa tre+uie s se co-porte str,erii Doa-nei 5tar> la Linterfell. De la ce ai "nceputD aester privi spre fiecare +iat "n parte. .nul dintre voi "-i va spune/ v ,ur/ altfel... ! Glu-ea- i noi cu 4odor/ -rturisi Lalder cel are. "-i pare ru dac l!a- ,ignit pe 3rinul 9ran. Eoia- doar s fi- a-u8ani. Cel puin el avea decena s par ruinat. Lalder cel ic avea un aer argos. ! Bi eu la fel/ spuse el. "ncerca- doar s fiu a-u8ant. 9ran o+serv c lui aester i se "nroise chelia/ dac nu altceva. @u(in era -ai furios ca "nainte.

! .n adevrat lord "i alin i!i prote,ea8 pe cei sla+i i nea,utorai/ le spuse +ieilor 6re*. '!a- s v per-it s facei glu-e crude pe sea-a lui 4odor/ -!ai au8itD < un +iat ini-os/ sritor i asculttor/ ceea ce e -ai -ult dect pot spune despre voi a-ndoi. aester art spre Lalder cel ic: 0ar tu nu te vei -ai apropia de pdurea 8eilor i de acei lupi/ altfel vei avea de pltit pentru asta. Cu -necile fluturnd/ se "ntoarse pe clcie/ fcu vreo doi pai cltinai/ pe ur- "ntoarse capul: 9ran/ vino. @ordul L*-an ateapt. ! 4odor/ du!te dup aester/ porunci 9ran. ! 4odor/ 8ise 4odor. Cu pasul lui -are/ "l a,unse din ur- pe aester/ care gonea cu furie. aester @u(in inu ua deschis/ iar 9ran cuprinse cu +raele gtul lui 4odor i se aplec "n ti-p ce intrar. ! Lalderii/ "ncepu el... ! 'u -ai vreau s aud ni-ic despre asta/ gataC aester @u(in arta o+osit i speriat. Ai avut dreptate s!i iei aprarea lui 4odor/ dar n!ar fi tre+uit s te afli acolo. ,er Rodri> i @ordul L*-an au luat de,a -icul de,un ateptndu!te. < nevoie s vin personal s te aduc/ ca pe un copil -icD 'u/ rspunse 9ran ruinat. "-i pare ru/ voia- doar... Btiu ce voiai/ 8ise aester @u(in pe un ton -ai +lnd. A vrea s se poat adeveri/ 9ran. Ai vreo "ntre+are "nainte s "ncepe- aceast audienD ! Eo- vor+i despre r8+oiD 8 Tu nu vei vor+i despre ni-ic. Glasul lui @u(in redevenise tios. <ti "nc un copil de opt ani... ! Aproape nou. ! ?pt/ repet aester cu fer-itate. 5 nu spui ni-ic altceva dect a-a+iliti/ doar dac ,er Rodri> sau @ordul L*-an "i pun "ntre+ri. 9ran cltin din cap: ! ? s in -inte. '!a- s!i po-enesc ni-ic lui ,er Rodri> despre ceea ce s!a "nt-plat "ntre tine i +ieii 6re*. ! ulu-esc. @!au ae8at pe 9ran "n scaunul de ste,ar al tatlui su/ cptuit cu perne gri de catifea/ "n spatele unei -ese lungi din scnduri. ,er Rodri> sttea la dreapta lui/ iar aester @u(in la stnga/ "nar-ai cu pene/ cli-ri cu cerneal i un teanc de hrtii al+e pe care aveau s scrie tot ceea ce se petrecea. 9ran "i trecu o -n peste le-nul aspru al -esei i "i ceru scu8e pentru c a "ntr8iat. 3i prinii nu "ntr8ie niciodat/ rspunse a-a+il @ordul 3ortului Al+. Cei care vin "naintea lui sosesc prea devre-e/ atta tot. L*-an anderl* avea un rs rsuntor. 'u era de -irare c nu se putea ine "n a/ prea -ai -are dect orice cal. 9un de gur/ pe ct era de uria/ "ncepu prin a cere curii de la Linterfell s confir-e noii grniceri pe care "i nu-ise la 3ortul Al+. 9trnii preferaser s pstre8e argintul pentru De+arcaderul Regelui dect s!# tri-it noului Rege al 'ordului. Regele Ro++ are nevoie de propria sa -onetrie/ declar el/ iar 3ortul Al+ este locul potrivit pentru asta. 5e oferi s preia pro+le-a/ dac regele era de acord/ i trecu apoi la descrierea felului "n care "ntrise aprarea portului/ detaliind costurile fiecrei lucrri de "-+untire. 3e lng +aterea -onedei/ @ordul anderl* -ai propuse construirea unei flote de r8+oi pentru Ro++. ! 'u a- -ai avut putere pe -are de sute de ani/ de cnd 9randon 3r,olitorul a dat foc cor+iilor tatlui su. D!-i aurul necesar/ i "ntr!un an "i voi aduce suficiente galere ca s poi lua 3iatra Dragonului i De+arcaderul Regelui laolalt. Discuiile despre cor+iile de r8+oi "i strnir lui 9ran interesul. 'i-eni nu!# "ntre+ pe el/ dar se gndi c ideea @ordului L*-an era eFcepional. @e i vedea/ cu ochii -inii. 5e "ntre+ dac vreun infir- co-andase vreodat o nav de r8+oi. Dar ,er Rodri> pro-ise

doar s!i "nainte8e lui Ro++ propunerea/ spre anali8/ "n ti-p ce aester @u(in scri,elea perga-entul. ie8ul 8ilei veni i trecu. aester @u(in "l tri-ise pe 3oF* :*- ,os/ la +uctrii/ iar ei -ncar/ "n solariu/ +rn8/ clapon i pine de ov8. 0n ti-p ce rupea carnea cu degetele sale groase/ @ordul L*-an ceru politicos -na Doa-nei 4orn(ood/ care "i era verioar. ! A fost nscut anderl*/ tii. 3oate c/ dup ce!i va potoli a-rciunea/ i!ar plcea s fie din nou o anderl*/ ce 8iceiD uc din clapon i 8-+i larg: 5e face c sunt i eu vduv de opt ani de 8ile. < vre-ea s!-i iau alt nevast/ nu suntei de acord/ do-nii -eiD ?-ul "ncepe s se si-t singur. Aruncnd oasele/ "ntinse -na dup un copan. 5au/ dac doa-na visea8 un fecior -ai tnr/ fiul -eu/ Lendel/ i el e ne"nsurat. < plecat la sud/ unde o p8ete pe @ad* Catel*n/ dar/ fr "ndoial/ la "ntoarcere va dori s!i ia o nevast. "i terse un strop de grsi-e de pe +r+ie cu -neca tunicii. 9ran au8ea prin ferestre 8ngnitul "ndeprtat al ar-elor. 'u "l interesau cstoriile ctui de puin. =i8a dori s( $iu 7os, n curte" @ordul L*-an atept ca -asa s fie curat/ "nainte de a ridica pro+le-a unei scrisori pe care o pri-ise de la @ordul :*(in @annister/ care "l inea ostatic la 6urca Eerde pe fiul lui -ai -are/ ,er L*lis. i!# ofer "napoi fr rscu-prare/ cu condiia s!-i retrag trupele de la "nli-ea 5a i s ,ur c nu voi -ai lupta. 0l vei refu8a/ desigur/ spuse ,er Rodri>. '!avei nici o tea- "n privina asta/ "l asigur lordul. Regele Ro++ nu are slu,itor -ai devotat dect L*-an anderl*. :otui/ n!a vrea s!-i vd fiul lnce8ind la 4arrenhal -ai -ult dect tre+uie. < un loc nefast. 9leste-at/ se spune. 'u c a fi genul care s "nghit ase-enea +aliverne/ dar... .itai!v ce a pit acest )anos 5l*nt. Ridicat de regin la rangul de @ord de 4arrenhal i alungat de fratele ei. :ri-is la Hid/ dup cu- se spune. rog s pute- aran,a/ nu peste -ult ti-p/ un schi-+ echita+il de pri8onieri. Btiu c L*lis n! ar vrea s stea deoparte tot restul r8+oiului. < vitea8 fiul -eu/ i fioros ca un dulu. Cnd audiena lu sfrit/ u-erii lui 9ran erau "nepenii de atta stat "n acelai scaun. 0ar "n seara aceea/ "n ti-p ce sttea la cin/ un corn sun/ vestind sosirea unui alt oaspete. @ad* Donella 4orn(ood nu aduse cu sine o suit i un lung ir de cavaleri/ ci veni doar ea/ "nsoit de ase oteni o+osii/ cu "nse-nul unui cap de elan pe unifor-ele portocalii i pline de praf. Regret- nespus toate suferinele prin care ai trecut/ doa-na -ea/ 8ise 9ran cnd i se "nfi pentru a!i aduce salutul. @ordul 4orn(ood fusese ucis "n +tlia de la 6urca Eerde/ iar singurul lor fiu -urise "n 3durea Boaptelor. Linterfell nu va uita. +ucur s aud asta. <ra o fe-eie palid/ usciv/ cu fiecare cut a feei -arcat de suferin. 5unt foarte ostenit/ stpne. Dac -i!ai "ngdui s - odihnesc/ i!a fi recunosctoare. ! 'egreit/ 8ise ,er Rodri>. < ti-p destul -ine pentru discuii. Cnd sosi 8iua ur-toare/ cea -ai -are parte a di-ineii fu dedicat discuiilor despre grne/ legu-e i carnea "n sara-ur. ?dat ce -aesterii din Citadel decretaser "nceputul toa-nei/ oa-enii "nelepi puneau deoparte o parte din fiecare recolt/ dei cantitatea era o pro+le- care prea s necesite -ulte de8+ateri. @ad* 4orn(ood depo8ita o cinci-e din recolta ei. @a propunerea lui aester @u(in/ pro-ise s -reasc aceast cantitate la o ptri-e. 9astardul lui 9olton -asea8 trupe la 6ortul Groa8ei/ "i preveni ea. 'd,duiesc c are de gnd s!i duc spre sud/ s se alture tatlui su/ la Ge-eni/ dar cnd a- tri-is s fie "ntre+at despre inteniile lui/ -i!a trans-is c nici un 9olton nu va fi vreodat luat la "ntre+ri de o fe-eie. De parc ar fi fost un fiu legiti- i ar fi avut dreptul s poarte acel nu-e. @ordul 9olton nu #!a recunoscut niciodat pe +iat/ din cte tiu/ interveni ,er Rodri>. rturisesc c nu!# cunosc.

3uini "l cunosc/ rspunse ea. A locuit cu -a-a sa pn acu- doi ani/ cnd tnrul Do-eric a -urit i #!a lsat pe 9olton fr ur-a. Atunci i!a adus ea +astardul la 6ortul Groa8ei. 9iatul e o creatur perfid/ "n orice ca8/ i are un servitor care este aproape la fel de crud ca el. 6uturosul i se spune. 5e 8ice c nu face +aie niciodat. erg "-preun la vntoare/ 9astardul i acest 3uturos/ i nu la vntoare de cer+i. A- au8it poveti/ lucruri crora nu!-i vine s le dau cre8are/ nici -car cnd vine vor+a despre un 9olton. 0ar acu-/ c no+ilul -eu so i fiul -eu iu+it au plecat la 8ei/ 9astardul privete cu ,ind la p-nturile -ele. 9ran ar fi vrut s!i dea o sut de oa-eni ca s!i apere drepturile/ dar ,er Rodri> spuse doar: 3oate s se uite/ dar de va face -ai -ult/ "i ,ur c va pri-i o pedeaps cu-plit. Eei fi "n siguran/ doa-na -ea/ dei/ pro+a+il/ cu ti-pul/ cnd durerea "i va trece/ s!ar putea s gseti c e prudent s te recstoreti. A- trecut de anii cnd pot nate copii/ ct fru-usee a- avut s!a dus de -ult/ rspunse ea schind un 8-+et o+osit/ i/ cu toate acestea/ +r+aii se in dup -ine cu- n! au fcut!o niciodat cnd a- fost fecioar. 'u!i priveti cu ochi +uni pe aceti pretendeniD "ntre+ @u(in. voi recstori/ dac "nli-ea 5a poruncete/ rspunse @ad* 4orn(ood/ dar ors Cro(food e o +rut +eiv i e -ai +trn dect tatl -eu. Ct despre no+ilul -eu vr/ anderl*/ patul stpnului -eu nu e destul de -are s!# "ncap pe unul de di-ensiunea lui/ iar eu sunt cu siguran prea -ic i firav s stau su+ el. 9ran tia c +r+aii dor-eau deasupra fe-eilor cnd "-preau patul. 5 dor-i su+ @ordul anderl*/ "i i-agina el/ ar fi ca i cu- ai dor-i su+ un cal pr+uit. ,er Rodri> cltin din cap cu "nelegere: ! Eei avea ali peitori/ doa-na -ea. Eo- "ncerca s!i gsi- un pretendent -ai pe gustul tu. ! 3oate c nu e nevoie s caui prea departe/ ser. Dup ce @ad* 4orn(ood plec/ aester @u(in 8-+i: ,er Rodri>/ cred sincer c doa-na te place. ,er Rodri> "i drese glasul/ cu un aer stn,enit. <ra foarte trist/ spuse 9ran. ,er Rodri> "ncuviin: ! :rist i +lnd/ i deloc neatrgtoare pentru o fe-eie de vrsta ei/ cu toat -odestia de care d dovad. :otui/ un pericol pentru pacea regatului fratelui tu. ! <aD "ntre+ 9ran uluit. aester @u(in rspunse: ! 6r ur-a direct/ +ine"neles c eFist -uli care revendic p-nturile fa-iliei 4orn(ood. Clanurile :alahart/ 6lint i Qarstar>/ au cu toii legturi cu Casa 4orn(ood pe linie fe-inin/ iar fa-ilia Glover "l crete pe +astardul @ordului 4ar*s la Deep!(ood otte. Dreadfort nu are nici un fel de pretenii/ dup cte tiu eu/ "n afar de p-nturile "nvecinate/ iar Roose 9olton nu e o-ul care s rate8e o ase-enea oca8ie. ,er Rodri> se trase de -usti. 0n ase-enea ca8uri/ seniorul ei tre+uie s!i gseasc o partid potrivit. De ce nu po'i s te cstoreti tu cu eaD "ntre+ 9ran. 5puneai c e atrgtoare/ iar 9eth ar avea -a-. 9trnul cavaler ae8 o -n pe +raul lui 9ran: <ti a-a+il/ prinul -eu/ dar sunt doar un cavaler i/ "n plus/ sunt prea +trn. A putea s!i fiu alturi civa ani/ dar "ndat ce a -uri/ @ad* 4orn(ood s!ar afla din nou "n aceeai "ncurctur/ iar perspectivele lui 9eth ar putea fi pri-e,duite i ele. Atunci las!# pe +astardul @ordului 4orn(ood s fie -otenitor/ 8ise 9ran/ gndindu!se la fratele su vitreg/ )on. ,er Rodri> rspunse:

Asta ar fi pe placul Gloverilor/ poate i u-+ra @ordului 4orn(ood ar fi -ulu-it/ dar nu cred c @ad* 4orn(ood ne!ar iu+i. 9iatul nu este din sngele ei. :otui/ interveni aester @u(in/ tre+uie s ne gndi- la asta. @ad* Donella nu -ai e la vrsta la care s poat avea ur-ai/ dup cu- a -rturisit ea "nsi. Dac nu +astardul/ atunci cineD 3ot s - retragD 9ran au8ea "n curte antrena-entul cavalerilor/ sunetul de oel pe oel. 9ran roi de plcere. 'u era att de plictisitor s fii lord pe ct se te-use i/ de vre-e ce @ad* 4orn(ood fusese att de succint "n co-paraie cu @ordul anderl*/ "i r-seser cteva ore de lu-in s!# vi8ite8e pe Eara. 0i plcea s!i petreac ti-pul cu lupul su "n fiecare 8i/ att ct "i "ngduiau ,er Rodri> i aester. De "ndat ce 4odor intr "n pdurea 8eilor/ Eara se ivi de su+ un ste,ar/ de parc ar fi tiut c veneau. 9ran -ai 8ri o siluet 8vealt/ neagr/ privind din tufiuri. ! @osuleC 5trig el. Aici/ @osule. @a -ine. Dar lupul lui Ric>on dispru la fel de repede precu- se ivise. 4odor cunotea locul preferat al lui 9ran/ aa c "l duse la -arginea unui ia8/ su+ coroana deas a copacului ini-ii/ unde @ordul <ddard o+inuia s "ngenunche8e pentru a se ruga. Cnd a,unse acolo/ valuri -ici unduiau oglinda apei/ fcnd ca i-aginea copacului s tre-ure i s danse8e. :otui/ nu era nici o suflare. 3entru o clip/ 9ran fu derutat. 0n clipa ur-toare/ ?sha ni din ia8/ "-pro!cnd apa de ,ur!"-pre,ur/ att de neateptat/ "nct pn i 4odor sri la o parte/ ,eluindu!se/ "ngro8it/ 9odor, 9odor, pn ce 9ran "l +tu pe u-r ca s!# liniteasc. ! Cu- poi "nota acolo/ o "ntre+ pe ?sha/ nu e receD ?sha "not pn la pietre i se ridic/ cu apa iroindu!i pe trup. <ra goal i i se fcuse pielea de gin. Eara se apropie i o adul-ec. Eoia- s ating fundul apei. '!a- tiut c ia8ul are fund. 5!ar putea s nu ai+. ?sha 8-+i. @a ce te hol+e8i/ +ieteD '!ai -ai v8ut niciodat o fe-eieD 9a da. 9ran fcuse +aie cu surorile ei de sute de ori/ i v8use i servitoare "n ia8urile fier+ini. :otui/ ?sha arta altfel/ cu trupul ro+ust/ solid i viguros/ "n loc s fie suplu i arcuit. Avea picioarele -usculoase/ snii plai ca dou pungi goale. Ai o gr-ad de cicatrici. 6iecare ctigat cu trud. "i ridic de ,os rochia -aro/ o scutur de frun8e i i!o trase peste cap. :e!ai luptat cu uriaiD ?sha susinea c -ai eFistau i acu- uriai dincolo de Hid. 6oate, ntr8o zi, chiar 1oi 1edea unul""" !a- luptat cu oa-eni. 5e "ncinse la +ru cu o +ucat de sfoar. Ciori negre/ cel -ai adesea. A- i ucis un o-/ 8ise ea/ scuturndu!i prul. 0i crescuse de cnd venise la Linterfell/ trecndu!i +inior peste urechi. Avea o "nfiare -ai +lnd dect fe-eia care "ncercase cndva s!# ucid "n pdurea lupilor. A- au8it ast8i nite vor+e la +uctrie despre tine i +ieii 6re*. CeD Ce spuneauD ?sha "i 8-+i cu a-rciune. C un +iat care!i +ate ,oc de un uria e un prost/ iar lu-ea "n care un infir- tre+uie s!# apere e ne+un. 4odor nu i!a dat sea-a c!i +at ,oc de el/ 8ise 9ran. ?ricu-/ el nu se +ate niciodat. "i a-inti c odat/ pe cnd era -ic/ s!a dus la pia cu -a-a i cu 5epta ordane. @!au luat cu ei pe 4odor/ s le duc +aga,ele/ dar acesta s!a rtcit i/ cnd l!au gsit/ nite +iei "l "nghesuiser "ntr!un gang i "l loveau cu +eele. 9odor<, striga el "ntruna/

plngnd i ferindu!se/ dar n!a ridicat nici o clip -na "-potriva lor. 5eptonul Cha*le spune c are un suflet no+il. Da/ rspunse ?sha/ i -ini destul de puternice ca s poat suci gtul unui o-/ dac! i pune "n -inte. Dar ar fi -ai +ine s se fereasc de +ieii Lalder/ i tu la fel. Cel -are/ cruia i se spune icuul/ a- i-presia c are nu-ele care i se potrivete. are la trup/ -ic pe dinuntru/ i ru pn!n -duva oaselor. '!ar "ndr8ni niciodat s!-i fac vreun ru. 5e te-e de Eara/ orice!ar 8ice el. Atunci poate c nu e att de prost cu- pare. ?sha era -ereu prudent "n prea,-a lupilor strvechi. 0n 8iua "n care a fost luat/ Eara i Ent Cenuiu sfiaser "n +uci trei vieti sl+atice. 5au poate c este. Bi asta -iroase a neca8uri. "i leg prul. ai vise8i lupiiD 'u. @ui 9ran nu!i plcea s vor+easc despre visele sale. .n prin ar tre+ui s -int -ai +ine de att/ rse ?sha. <i +ine/ visele tale sunt trea+a ta. :rea+a -ea e "n +uctrii i a face -ai +ine s - "ntorc "nainte ca Gage s "nceap s se pun pe ipat i fluturat lingura aia -are de le-n. Cu per-isiunea ta/ prinul -eu. :a n8ar $i tre2uit sa pomeneasc( despre 1isele cu lupi, gndi 9ran "n ti-p ce 4odor "l cra "n sus/ pe scri/ ctre dor-itorul su. 5e lupt cu so-nul ct putu/ dar "n cele din ur- acesta "l "nvinse/ ca de o+icei. 0n noaptea aceasta vis copacul ini-ii. 0l privea/ cu ochii si adnci i roii/ che-ndu!# cu gura!i str-+ de le-n/ iar din crengile sale palide se ivi cor+ul cu trei ochi/ flfind/ ciugulindu!i faa i strigndu!i nu-ele/ cu glasul tios ca o sa+ie. 6u "ns tre8it de sunetul goarnelor. 9ran se "-pinse pe o parte/ recunosctor c a fost tre8it. Au8i tropot de cai i strigte 8go-otoase. )u sosit al'i oaspe'i, i sunt pe 7um(tate 2e'i dup( scandalul pe care l $ac" Apucndu!se cu -inile de +are/ "i ridic trupul din pat i se duse la scaunul de lng fereastr. 3e fla-ur aveau un uria cu lanurile sfr-ate/ se-n c erau din clanul .-+er/ de pe tr-urile nordului/ de dincolo de .lti-ul Ru. 0n 8iua ur-toare/ doi dintre ei venir "-preun la audien/ unchii arelui,on/ nite fanfaroni "n a-urgul vieii/ cu +r+i al+e ca -antiile din +lan de urs polar pe care le purtau. Cndva/ o cioar "l luase pe ors drept -ort i "i ciugulise un ochi/ aa c acesta purta o piatr a dragonului "n loc de ochi. Dup cu- spusese 9trna 'an povestea/ ors a apucat cioara "n pu-n i i!a -ucat capul/ i astfel l!au +ote8at nctorul de Ciori. 'u a vrut niciodat s!i spun lui 9ran de ce fratelui su sl+nog i se spunea .rgia :rfelor. De "ndat ce se ae8ar/ ors le ceru per-isiunea s se "nsoare cu @ad* 4orn(ood. arele,on este -na dreapt a :nrului @up/ toi tiu asta. Cine poate fi -ai potrivit s apere p-nturile vduvei dect un .-+er/ i care .-+er e -ai potrivit dect -ineD @ad* Donella e "nc "n doliu/ spuse aester @u(in. A- su+ ve-inte un leac pentru doliu/ rse ors. ,er Rodri> "i -ulu-i politicos i "i pro-ise c "i va pre8enta aceast pro+le- doa-nei i regelui. 4other voia cor+ii. ! Dinspre nord/ se furiea8 sl+atici/ -ai -uli dect a- v8ut vreodat. Au traversat Golful 6ocilor "n +rci -ici i acostea8 pe r-urile noastre. Ciorile din <ast(ic> sunt prea puine ca s!i opreasc/ iar ei se ascund repede ca nite nevstuici. Ave- nevoie de cor+ii lungi/ da/ i de oa-eni puternici s le conduc. arele,on a luat prea -uli. )u-tate din recolta noastr s!a scuturat din lips de oa-eni care s dea cu coasa. ,er Rodri> se trase de -usti. Avei pduri de pini "nali i ste,ari +trni. @ordul anderl* are constructori de cor+ii i -arinari cu duiu-ul. "-preun/ ar tre+ui s putei ine pe ap destule cor+ii ca s p8easc a-+ele coaste ale voastre.

anderl*D pufni ors .-+er. 5acul acela de seu care se clatin pe picioareD < +at,ocorit chiar de oa-enii lui/ care!# nu-esc @ordul rean/ dup cte a- au8it. ?-ul a+ia poate s u-+le. Dac i!ai "nfige o sa+ie "n +urt/ ar ni din ea 8ece -ii de ipari. < gras/ recunoscu ,er Rodri>/ dar nu e prost. Eei cola+ora cu el/ altfel regele va ti care e -otivul. Bi/ spre ui-irea lui 9ran/ +rutalul .-+er fu de acord s fac aa cu- i s!a poruncit/ dei nu fr s +o-+ne. 3e durata audienei/ sosir Gloverii din Deep!(ood otte i un grup -are de -e-+ri ai fa-iliei :allhart din Cetatea lui :orrhen. Galhart i Ro+ert Glover lsaser Deep(ood otte pe -na soiei lui Ro+ert/ dar cel care veni la Linterfell era ad-inistratorul lor. ! Doa-na -ea "i cere iertare c nu a putut veni. Copilaii ei sunt "nc prea -ici pentru o ase-enea cltorie i n!a fost dispus s!i lase singuri. Curnd/ 9ran "i ddu sea-a c ad-inistratorul/ i nu @ad* Glover/ era cel care conducea cu adevrat Deep(ood otte. ?-ul "i "ntiina c deoca-dat punea deoparte doar o 8eci-e din recoltele sale. 5usinea c un vraci de oca8ie "i spusese c va ur-a o var "-+elugat "nainte de!a se aterne frigul. aester @u(in avea nu-ai cuvinte alese despre vracii de oca8ie. ,er Rodri> le porunci oa-enilor s pun deoparte o cinci-e i "l chestiona pe ad-inistrator cu de!a-nuntul despre +astardul @ordului 4orn(ood/ @arence 5no(. 0n nord/ toi +astar8ii de vi no+il pri-eau nu-ele de 5no(. Acest flcu avea aproape doispre8ece ani/ iar ad-inistratorul "i slvea istei-ea i cura,ul. 3oate c ideea ta cu privire la +iat poate fi pus "n practic/ 9ran/ spuse aester @u(in. 0ntr!o +un 8i/ cred c vei fi un +un lord pentru Linterfell. 9a nu. 9ran tia c nu va fi niciodat lord/ nu -ai -ult dect avea s fie vreodat cavaler. Ro++ se va cstori cu o fat din fa-ilia 6re*/ -i!ai spus!o chiar tu/ iar Lalderii spun i ei acelai lucru. Ea avea fii/ iar acetia vor fi stpni la Linterfell dup el/ nu eu. 5!ar putea s fie aa/ 8ise ,er Rodri>/ dar eu a- fost "nsurat de trei ori i soiile -i! au dat fiice. Acu- nu!-i -ai r-ne dect 9eth. 6ratele -eu/ art*n/ a avut parte de patru fii puternici/ dar nu-ai unul a trit s devin +r+at. Cnd i acesta a fost ucis/ nea-ul lui art*n a pierit odat cu el. Cnd vor+i- re 8iua de -ine/ ni-ic nu e sigur. 0n 8iua ur-toare/ i!a venit rndul lui @eo+ald :allhart. Eor+i despre prevestirile legate de vre-e i despre -intea "napoiat a oa-enilor din popor i povesti cu- nepotul lui ardea de dorul luptei. ! 9enfred i!a ridicat propria trup de lncieri. 9iei/ nici unul -ai -are de nouspre8ece ani/ dar fiecare dintre ei se crede un tnr lup. Cnd le!a- spus c sunt doar nite iepuri/ au rs de -ine. Acu- "i spun 0epuri 5l+atici i alearg prin ar cu +lnuri de iepuri legate la capetele lncilor i cntnd cntece cavalereti. 9ran se gndi c asta suna gro8av. Bi!# a-inti pe 9enfred :allhart/ un +iat necioplit/ glgios/ care vi8itase adesea Linterfell "-preun cu tatl su/ ,er 4el-an/ i fusese prietenos cu Ro++ i cu :heon Gre*,o*. Dar ,er Rodri> era evident neplcut i-presionat de ceea ce au8ea. Dac regele ar avea nevoie de -ai -uli oa-eni/ ar tri-ite dup ei/ spuse el. 0nfor-ea8!# pe nepotul tu c tre+uie s r-n "n Cetatea lui :orrhen/ aa cu- a poruncit no+ilul su tat. Aa voi face/ ser/ 8ise @eo+ald/ i a+ia apoi o aduse "n discuie pe @ad* 4orn(ood. 9iata fiin/ fr un so care s!i apere p-nturile i fr nici un fiu care s!o -oteneasc. "i a-inteau/ fr "ndoial/ c propria lui soie era o 4orn(ood/ sora ulti-ului @ord 4al*s. .n castel gol e un castel trist/ continu el. i!a trecut prin -inte s!-i tri-it fiul cel -ai -ic la @ad* Donella/ s ai+ gri, de el ca de propriul ei copil. 9eren are aproape 8ece ani/ un flcu potrivit/ iar ea "i este -tu. Ar "nveseli!o/ sunt sigur/ i pro+a+il c el chiar ar lua nu-ele de 4orn(ood... Dac ar fi nu-it -otenitorD suger aester @u(in. ... ca s poat duce -ai departe Casa 4orn(ood/ "l co-plet @eo+ald. 9ran tia ce avea de spus.

! ulu-esc pentru idee/ do-nul -eu/ se repe8i el cu vor+a/ "nainte ca ,er Rodri> s apuce s spun ceva. Eo- aduce aceast pro+le- "n faa fratelui -eu Ro++. ?/ i a Doa-nei 4orn(ood. @eo+ald pru surprins s!# aud pe +iat vor+ind. A ! 0i sunt recunosctor/ prinul -eu/ 8ise el. Dar 9ran v8u -il "n ochii si al+atri/ pali8i/ a-estecat pro+a+il cu puin +ucurie c +iatul schilod nu era/ "n definitiv/ fiul lui" 3entru o clip "l ur". :otui/ aester @u(in "l si-pati8a -ult. 9eren :allhart ar putea foarte +ine s fie cel -ai +un rspuns pentru noi/ le spuse dup ce acesta plec. Dup o+rie/ este pe ,u-tate 4orn(ood. Dac ia nu-ele unchiului su... ... va fi tot un +iat/ interveni ,er Rodri>/ i va fi strns cu ua s!i pstre8e p-nturile/ "-potriva voinei lui ors .-+er i a +astardului Roose 9olton. :re+uie s chi+8ui- +ine la asta. Ea tre+ui s!# sftui- ct -ai +ine pe Ro++ "nainte de a lua vreo deci8ie. :otul se poate reduce la aspectele practice/ spuse aester @u(in. Care lord "i este -ai necesarD 3-nturile riverane sunt parte a regatului su/ s!ar putea s doreasc s ci-ente8e aliana cstorind!o pe @ad* 4orn(ood cu unul dintre lor8ii :ridentului. .n 9lac>(ood/ poate/ sau un 6re*... @ad* 4orn(ood "l poate avea pe unul dintre 6re*ii votri/ 8ise 9ran. 0i poate avea pe a-ndoi/ dac vrea. 'u eti prea a-a+il/ prinul -eu/ "l do,eni ,er Rodri>. #ici /alderii nu sunt" 0ncruntndu!se/ 9ran fiF -asa cu privirea i nu -ai spuse ni-ic. 0n 8ilele ur-toare/ sosir cor+i de la alte Case no+ile/ aducnd refu8uri politicoase. 9astardul de la Dreadfort nu putea s li se alture/ cei din fa-ilia or-ont i Qarstar> erau cu toii plecai "n sud/ cu Ro++. @ordul @oc>e era prea +trn ca s se aventure8e "n aceast cltorie/ @ad* 6lint era "nsrcinat/ iar la Rondul Eduvei era epide-ie. 0n sfrit/ pri-iser de veste de la toi principalii vasali ai Casei 5tar>/ cu eFcepia lui 4o(land Reed/ insularul care nu pusese piciorul "n afara -latinilor sale de -uli ani/ i a Cer(*inilor/ al cror castel se afla la o ,u-tate de 8i deprtare de Linterfell. @ordul Cer(*n era pri8onier al @annisterilor/ dar fiul su/ un flcu de paispre8ece ani/ sosi/ "ntr!o di-inea strlucitoare i vntoas/ "n fruntea unui grup de dou du8ini de lncieri. 9ran ddea ocol curii/ clare pe Dansator/ cnd intrar pe poart. Alerg s!i "nt-pine. Cle* Cer(*n fusese -ereu prietenul lui 9ran i al frailor si. ! 9un di-ineaa/ 9ran/ "i strig Cle* cu voioie. 5au tre+uie acu- s!i spun 6rin'e ran4 ! 'u-ai dac vrei. Cle* rse. De ce nuD :oi ceilali sunt regi sau prini "n ulti-ul ti-p. 5tannis a scris i la LinterfellD 5tannisD 'u tiu. < i el rege acu-/ "i -rturisi Cle*. 5pune c Regina Cersei s!a culcat cu fratele ei/ astfel c )offre* este +astard. !)offre* 9astardul/ -ri unul dintre cavalerii lui Cer(*n. 'u e de -irare c e perfid/ dac tatl su e Regicidul. ! Aa e/ spuse un altul/ 8eii ursc incestul. .ita!i!v cu- i!au do+ort pe :argar*ieni. 3entru o clip/ 9ran si-i c se sufoc. ? -n uria "l i8+ea "n piept. Avea i-presia c se pr+uete i se ag cu disperare de friele Dansatorului. :eroarea i se citise pro+a+il pe fa. 9ranD 8ise Cle* Cer(*n. 'u te si-i +ineD < doar un alt rege/ ni-ic altceva.

Ro++ "l va "nfrnge i pe el. "ntoarse capul Dansatorului ctre gra,duri/ ignornd privirile nedu-erite pe care i le arunca Cer(*n. 5ngele "i +u+uia "n urechi/ i/ dac nu ar fi fost legat "n a/ pro+a+il c ar fi c8ut. 0n seara aceea/ 9ran se rug la 8eii tatlui su s!i dea un so-n fr vise. Dac 8eii au8iser/ i!au "nelat ateptrile/ cci co-arul pe care i l!au tri-is a fost -ai ru dect orice vis cu lupi. Z2oar( sau mori, striga cor+ul cu trei ochi "n ti-p ce "l ciugulea. <l plngea i se ruga/ dar cor+ul nu avea -il. 0!a scos ochiul stng i apoi pe dreptul/ iar cnd a r-as or+ "n "ntuneric/ i!a ciugulit fruntea/ vrndu!i ciocul ascuit adnc "n craniul lui. A 8+ierat pn cnd a si-it c pl-nii "i vor lua foc. Durerea era ca o secure spintecndu!i capul/ dar cnd cor+ul i!a scos ciocul/ -n,it de +uci de oase i pr/ 9ran vedea din nou. Ceea ce a v8ut #!a fcut s gea- de spai-. <ra agat de un turn "nalt/ iar degetele "i alunecau/ unghiile 8griau piatra/ iar picioarele "l trgeau "n ,os/ picioare -oarte/ inutile. )7ut(8m(< striga. .n o- de aur apru pe cer/ deasupra lui/ i "l trase "n sus. >ucrurile pe care le $ac din dragoste, -ur-ur el "ncet/ "n ti-p ce!# a8vrli "n aer.

TYRION

! 'u -ai dor- cu- dor-ea- cnd era- tnr/ "i spuse arele aester 3*celle/ ca s ,ustifice "ntlnirea -atinal. 3refer s - scol/ dei e "nc "ntuneric/ dect s 8ac fr odihn "n pat/ fr-ntndu!- cu pro+le-ele nere8olvate/ spuse el ! dei pleoapele grele "l fceau s par pe ,u-tate ador-it. 0n ca-erele aerisite de su+ stncrie/ slu,itoarea le servea ou fierte/ co-pot de prune i terci/ "n ti-p ce 3*celle le servea ,udecile lui: 0n aceste vre-uri de restrite/ cnd att de -uli oa-eni -or de foa-e/ cred c e potrivit ca -asa -ea s fie frugal. @uda+il/ recunoscu :*rion/ sprgnd un ou -are/ cu coa,a -aronie/ care "i a-intea "n -od ne-eritat de capul chel/ ptat/ al arelui aester. <u a- un alt punct de vedere. Dac este -ncare/ o -nnc/ "n ca8 c -ine nu -ai e ni-ic. H-+i. 5pune!-i/ i cor+ii ti se tre8esc cu noaptea!n capD

3*celle "i -ngie +ar+a al+ ca 8pada care i se revrsa pe piept. 6r doar i poate. 5 tri-it dup pan i cerneal cnd ter-in- de -ncatD 'u!i nevoie. :*rion ae8 scrisorile pe -as/ lng terci/ dou perga-ente "-preunate/ rulate strns i pecetluite cu cear la a-+ele capete. :ri-ite fata de aici/ s pute- discuta. @as!ne/ copil/ porunci 3*celle. 5lu,itoarea se precipit afar din "ncpere. Acu-/ aceste scrisori... 3entru ochii lui Doran artell/ 3rin de Dorne. :*rion cur coa,a spart de pe ou i lu o "nghiitur. <ra nesrat. ? scrisoare/ "n dou eFe-plare. :ri-ite!i cele -ai agere psri. 3ro+le-a e de -aFi- i-portan. @e voi tri-ite "ndat ce ter-in- -icul de,un. :ri-ite!le acu-. Co-potul de prune -ai poate atepta. Regatul s!ar putea s nu -ai atepte. @ordul Renl* "i conduce oastea pe dru-ul ro8elor/ i ni-eni nu tie cnd va pleca @ordul 5tannis de la 3iatra Dragonului. 3*celle clipi. Dac stpnul -eu dorete... Dorete. 5unt aici ca s slu,esc. aester se ridic cu greu "n picioare/ cu lanul rangului su 8ornind "ncet. <ra un o+iect greu/ o du8in de 8ale de -aester legate laolalt i "-podo+ite cu pietre preioase. 0ar lui :*rion i se pru c inelele de aur/ argint i platin erau cu -ult -ai nu-eroase dect cele din -etale -ai puin no+ile. 3*celle se -ica att de "ncet/ "nct :*rion avu ti-p s!i ter-ine oul i s guste co-potul de prune ! apos i fiert prea -ult/ dup gustul lui ! "nainte ca sunetul aripilor s!# "nde-ne s se ridice. ?+serv cor+ul/ negru pe cerul 8orilor/ i se "ntoarse sprinten ctre la+irintul de rafturi de la cellalt capt al "ncperii. @eacurile -aesterului erau etalate "ntr!un nu-r i-presionant/ 8eci de vase pecetluite cu cear/ sute de sticlue astupate cu dopuri i -ulte flacoane -ate/ nenu-rate +orcane cu plante uscate/ fiecare avnd cte o etichet scris cu gri, de -na lui 3*celle. ? minte ordonat(, reflect :*rion i/ "ntr!adevr/ dup ce deslueai aran,a-entul/ era uor s ve8i c fiecare poiune "i avea locul su. @i lucruri at&t de interesante" ?+serv cal-ante i so-nifere/ laptele -acului/ lacri-ile din @*s/ pudr de potir cenuiu/ otrava lupilor i dansul de-onilor/ venin de +a8ilisc/ ochiul or+/ sngele vduvei... 5tnd pe vrfuri i "ntin8ndu!se/ reui s trag o sticlu plin de praf de pe raftul de sus. Cnd citi eticheta/ 8-+i i i!o vr" "n -nec. <ra "napoi la -as/ deco,ind alt ou/ cnd arele aester 3*celle co+or" trndu!i picioarele pe scri. ! A- re8olvat/ stpne. 9trnul se ae8. ? chestiune ca aceasta... e -ai +ine s fie re8olvat cu pro-ptitudine/ "ntr!adevr/ "ntr!adevr... De -are i-portan/ spuiD ?/ da. :erciul era prea gros/ dup gustul lui :*rion/ i "i lipseau untul i -ierea. 6r doar i poate/ untul i -ierea erau rareori "ntlnite "n ulti-a vre-e la De+arcaderul Regelui/ dei @ordul G*les avea provi8ii serioase la castel. )u-tate din hrana pe care o -ncau "n aceast perioad venea de pe p-nturile lui sau de pe cele ale Doa-nei :anda. Ros+* i 5to>e(orth se aflau "n apropierea oraului/ ctre nord/ i erau "nc neatinse de r8+oi.

"nsui 3rinul de Dorne/ dac "-i e "ngduit s "ntre+... ai +ine nu. Cu- spui. Curio8itatea lui 3*celle era att de -are/ "nct :*rion aproape c "i putea si-i gustul. 3oate c... consiliul regelui... :*rion lovi cu lingura de le-n -arginea castronului/ i 8ise: Consiliul eFist ca s!# s$(tuiasc( pe rege/ aester. "ntoc-ai/ rspunse 3*celle/ iar regele... ... este un +iat de treispre8ece ani. <u vor+esc "n nu-ele lui. Aa faci/ "ntr!adevr. <ti na Regelui. Dar... graioasa ta sor/ Regina 'oastr Regent/ ea... ... poart o grea povar pe u-erii ei al+i i drglai. 'u doresc s!i sporesc povara. :u vreiD :*rion "i ii capul i "l privi "ntre+tor pe arele aester. 3*celle "i plec ochii "napoi la -ncare. Ceva din privirea ochilor desperecheai ai lui :*rion "i fcea pe oa-eni s se si-t stn,eniiI contient de asta/ se folosea din plin de ei. ! Ah/ +ol+orosi +trnul privindu!i prunele. 6r "ndoial/ ai dreptul/ stpne. <ti foarte atent... s!o scuteti de aceast... povar. "ntoc-ai/ aa sunt eu. :*rion reveni la terciul nesatisfctor. Atent. 0n definitiv/ Cersei e sora -ea drag. Bi fe-eie/ ne"ndoios/ 8ise arele aester 3*celle. ? fe-eie ct se poate de deose+it/ Bi totui... nu e lucru puin s te ocupi de toate gri,ile regatului/ "n ciuda fragilitii seFului fe-eiesc... 3, da, e o porum2i'( delicat(, ntrea2(8l numai pe :ddard ,tar;" ! +ucur c!-i "-prteti preocuparea. Bi "i -ulu-esc pentru ospitalitate. Dar - ateapt o 8i lung. "i "ntinse picioarele i sri de pe scaun. <ti +un s - infor-e8i "ndat ce pri-i- un rspuns din DorneD Cu- i!e voia/ stpne. Bi numai pe -ineD A... desigur. 3*celle se inea de +ar+ cu -na!i ptat/ aa cu- un "necat se aga de frnghie. 0ni-a lui :*rion tresalt de +ucurie. Unul, gndi el. 0ei cu -ersu!i legnat "n curtea interioar/ -un!cindu!i pe scri picioarele scurte. 5oarele era de,a sus/ iar castelul forfotea. 5tr,erii patrulau pe 8iduri/ iar cavalerii i otenii se antrenau cu s+ii +oante. 0n apropiere/ pe -arginea unei fntni/ edea 9ronn. Dou slu,itoare drglae trecur alene pe lng el/ ducnd "ntre ele un co de nuiele/ dar -ercenarul nu le arunc nici -car o privire. ! 9ronn/ te plng. :*rion fcu se-n ctre feticane. Cu ase-enea i-agini "ncnttoare "n ,urul tu/ tot ceea ce ve8i este o ceat de -ocofani care fac hr-laie. 5e opri/ r-nnd "n picioare. Cine este +iatul cu tunica al+astr "n carouri/ cu cei trei ochi pe scutD ! .n cavaler rtcitor/ :allad "i 8ice. De ceD 9ronn "i ddu la o parte o uvi de pr din ochi.

< cel -ai +un. Dar uit!te la el/ se -ic "ntr!un anu-it rit-/ dnd aceleai lovituri/ "n aceeai ordine/ de fiecare dat cnd atac. Rn,i. Asta "i va aduce -oartea "n 8iua cnd - va "nfrunta. 0i e ,urat lui )offre*/ nu e ca8ul s te "nfrunte pe tine. 5tr+tur curtea interioar/ 9ronn potrivindu!i pasul lung dup pasul scurt al lui :*rion. ercenarul arta aproape respecta+il "n aceste 8ile. 3rul negru "i era splat i pieptnat/ era proaspt +r+ierit i purta platoa neagr de ofier al Rondului de 'oapte. 3e u-eri "i atrna -antia purpurie a @annisterilor/ "-podo+it cu -ini aurii. :*rion i!o druise cnd #!a nu-it cpitan al gr8ii sale personale. Ci petiionari ave- ast8iD se interes el. :rei8eci i ceva/ rspunse 9ronn. Cei -ai -uli au plngeri sau vor ceva/ ca "ntotdeauna. Gi s!a "ntors favorita. Oft. ! @ad* :andaD 3a,ul ei. :e invit din nou s iei cina cu ea. Eei avea pulp de vnat/ 8ice/ o pereche de gte u-plute cu sos de dude/ i... ... fiica ei/ "l co-plet :*rion posac. Din clipa cnd sosise la 6ortreaa Roie/ @ad* :anda "l vna/ "nar-at cu un arsenal nesfrit de plcinte cu -rea!n/ -istrei i tocan cu ci-+ru i s-ntn. 0i intrase cu-va "n cap ideea c lordul pitic ar fi consortul ideal pentru fiica sa/ @oll*s/ o fat -asiv/ -oale/ redus la -inte/ despre care se 8vonea c era "nc fecioar la cei trei8eci i trei de ani ai si. ! :rans-ite!i refu8ul -eu politicos. '!ai poft de gsc u-plutD rn,i 9ronn rutcios. 3oate c ar tre+ui s -nnci gsc i s te "nsori cu fata. 5au/ i -ai +ine/ tri-ite!# pe 5hagga. 5hagga -ai degra+ ar -nca fata i s!ar cstori cu gsc/ re-arc 9ronn. ?ricu-/ @oll*s e -ai grea dect el. Asta ca- aa e/ recunoscu :*rion "n ti-p ce ptrundeau "n u-+ra unei pasarele acoperite dintre dou turnuri. Cine altcineva - -ai doreteD ercenarul deveni -ai serios. < un c-tar din 9raavos/ cu hrtii +i8are i chestii dintr!astea/ care cere s fie pri-it la rege "n legtur cu plata unui "-pru-ut. De parc )off ar ti s nu-ere peste dou8eci. :ri-ite!# la Degeel/ va gsi el o cale s!# pun pe fug. AltcinevaD ! .n lord de la :rident. Hice c oa-enii tatlui tu i!au incendiat cetatea/ i!au siluit nevasta i i!au ucis toi ranii. ! i se pare c asta se nu-ete r(z2oi" :*rion -irosea c era -na lui Gregor Clegane/ a lui ,er A-or* @orch sau a celuilalt cine al iadului/ favoritul tatlui su/ Rohori>. Ce vrea de la )offre*D Ali rani/ rspunse 9ronn. A +tut tot dru-ul ca s se laude ct de loial este el i s cereasc o reco-pens.

"-i voi face ti-p pentru el -ine di-inea. 6ie c era loial cu adevrat/ fie c era doar disperat/ un lord riveran ne-ulu-it ar putea fi de folos. Ee8i s i se dea o ca-er conforta+il i o -as cald. :ri!-ite!i i o pereche nou de ci8-e/ dintr!acelea +une/ un dar din partea Regelui )offre*. ? dovad de genero8itate nu stric niciodat. 9ronn "ncuviin scurt. ai e i un grup -are de +rutari/ -celari i legu-icultori care cer 8go-otos s fie ascultai. @e!a- spus ulti-a oar/ n!a- ni-ic s le dau. @a De+arcaderul Regelui sosea doar o cantitate redus de -ncare/ destinat "n cea -ai -are parte castelului i garni8oanei. 3reurile crescuser revolttor de -ult la legu-e/ fin i fructe/ iar :*rion nu voia s se gndeasc la ce fel de carne ar putea s intre "n oalele cr-elor de la 6undtura 3uricilor. 3ete/ spera. Aveau "nc rul i -area... cel puin pn cnd venea @ordul 5tannis. Eor protecie. 'oaptea trecut/ un +rutar a fost copt "n propriul su cuptor. Gloata susinea c cerea prea -ult pe pine. Bi e adevratD 'u are cu- s nege. 'u l!au -ncat/ nu!i aaD 'u/ din cte a- au8it. Data viitoare o vor face/ 8ise :*rion ne"ndurtor. @e voi da ce protecie pot. antiile aurii... ?a-enii susin c "n -uli-e erau -antii aurii/ rspunse 9ronn. Cer s vor+easc cu regele "n persoan. 'e+uniC :*rion "i alungase cu vor+e politicoase/ nepotul su i!ar alunga cu +ice i cu sulie. <ra ct p!aci s "ngduie asta... Dar/ nu/ nu "ndr8nea. ai devre-e sau -ai tr8iu/ De+arcaderul Regelui va fi atacat de un du-an sau altul/ i ulti-ul lucru pe care "l voia era s ai+ trdtori "ntre 8idurile oraului. 5pune!le c Regele )offre* le "-prtete "ngri,orarea i va face tot ce poate pentru ei. Eor pine/ nu pro-isiuni. Dac le dau ast8i pine/ -ine voi avea de dou ori -ai -uli la poart. AltcinevaD .n frate "n negru/ de la Hid. Ad-inistratorul susine c a adus o -n putre8it "ntr!un vas. :*rion schi un 8-+et. -ir c nu a -ncat!o ni-eni. 3resupun c ar tre+ui s!# pri-esc. 'u cu-va e MorenD 'u. .n cavaler/ :horne. ,er )lliser :horneD Dintre toi fraii "n negru pe care "i cunoscuse la Hid/ lui :*rion @annister "i plcuse cel -ai puin ,er Alliser :horne. .n o- aspru/ ursu8/ prea plin de sine. ! a- r8gndit/ nu cred c vreau s!# vd pe ,er Alliser chiar acu-. Gsete!i o ca-er ferit/ unde ni-eni nu a schi-+at aternuturile de un an/ i -ai las!i -na s putre8easc puin.

9ronn rse 8go-otos i plec s!i vad de tre+uri/ "n ti-p ce :*rion se c8nea s urce scrile erpuitoare. Cnd trecu chioptnd prin curtea eFterioar/ au8i +ariera!ghilotin ridicndu!se cu un huruit. 5ora lui/ "nsoit de o suit nu-eroas/ atepta la poarta principal. Clare pe ar-sarul ei al+/ Cersei era cu -ult -ai "nalt dect el/ o 8ei "n verde. 6rate/ strig ea fr cldur "n glas. Regina nu era -ulu-it de felul "n care :*rion se ocupase de )anos 5l*nt. "nli-ea :a. :*rion fcu o reveren. <ti "ncnttoare "n di-ineaa aceasta. Coroana "i era aurie/ -antia de her-in. e-+rii suitei stteau clare "n spatele ei: ,er 9oros 9lount din Garda Regal/ cu c-aa al+ cu sol8i i o+i!nuita!i privire "ncruntat/ ,er 9alon 5(ann/ cu arcul atrnat de aua cu "ncrustaii de argint/ @ordul G*les Ros+*/ cu tuea lui hrit/ -ai rea ca oricnd/ 4al!l*ne/ 3rofetul 9reslei Alchi-itilor i cel -ai nou favorit al reginei/ vrul lor/ ,er @ance @annister/ scutierul rposatului ei so/ ridicat la rang de cavaler la insistenele vduvei sale. E*larr i dou8eci de str,eri "i escortau. "ncotro te "ndrepi ast8i/ surioarD "ntre+ :*rion. 6ac un tur al porilor/ s cercete8 noile catapulte i arunctoarele de flcri. '!a vrea s fi- cu toii la fel de indifereni la pro+le-ele aprrii oraului cu- pari a fi tu. Cersei "l fiF cu ochii ei ver8i/ li-pe8i/ fru-oi chiar i cnd priveau cu dispre. A- fost infor-at c Renl* 9aratheon a plecat din 4igh!garden. 5e "ndreapt ctre dru-ul ro8ei/ cu toat otirea "n ur-a lui. Ear*s -i!a spus acelai lucru. Ar putea a,unge aici cnd va fi lun plin. 'u "n rit-ul relaFat "n care "naintea8 acu-/ o asigur :*rion. 5e osptea8 "n fiecare sear la alt han i face cte un popas la fiecare rscruce. Bi cu fiecare 8i tot -ai -uli oa-eni i se altur. 5e 8ice c oastea lui este acu- de o sut de -ii de oa-eni. Asta pare destul de -ult. Are "n spatele lui fora Captului 6urtunii i a Casei 4ighgarden/ ntrule/ i!o trnti Cersei. :oi lor8ii stegari ai Casei :*rell/ "n afar de fa-ilia Red!(*ne/ i pentru asta tre+uie s! -i -ulu-eti -ie. Atta vre-e ct "i a- pe acei ge-eni +leste-ai ai si/ @ordul 3aFter se va pitula la Ar+or i se va socoti norocos s stea deoparte. 3cat c l!ai lsat pe Cavalerul 6lorilor s "i alunece printre drglaele degete. :otui/ Renl* are i alte preocupri "n afar de noi. :atl nostru la 4arrenhal/ Ro++ 5tar> la Riverrun... De!a fi "n locul lui/ a face aproape la fel. A avansa/ a face parad de putere/ s vad regatul/ a ur-ri/ a atepta. i!a lsa rivalii s se +at "ntre ei/ "n ti-p ce eu a atepta s!-i vin vre-ea. Dac 5tar> ne "nfrnge/ sudul va cdea "n -inile lui Renl* ca o pleac din partea 8eilor/ fr s piard nici un o-. 0ar dac -erge pe partea cealalt/ poate s ne atace cnd sunte-ai sla+i. Cersei nu era satisfcut: ! Ereau s!# faci pe tata s!i aduc ar-ata la De+arcaderul Regelui. Unde nu 1a $i de nici un $olos, dar te 1a $ace pe tine s( te sim'i ocrotit(" ! Cnd a- fost eu "n stare s!# $ac pe tata s - asculteD Cersei ignor "ntre+area. ! Bi cnd ai de gnd s!# eli+ere8i pe )ai-eD 6ace ct o sut ca tine.

:*rion 8-+i str-+: 'u!i spune asta Doa-nei 5tar>/ te i-plor. 'u vo- avea o sut ca -ine de dat "n schi-+. :ata tre+uie s fi fost ne+un s te tri-it pe tine. <ti -ai -ult dect nefolositor. Cersei s-uci hurile i "i "ntoarse +idiviul. 0ei pe poart la trap/ cu -antia de her-in fluturnd "n ur-a ei. 5uita o ur- "n -are gra+. De fapt/ Renl* 9aratheon nu!# "nspi-nta pe :*rion nici pe ,u-tate ct fratele su/ 5tannis. Renl* era iu+it de oa-enii de rnd/ dar nu -ai condusese niciodat o otire la lupt. 3e de alt parte/ 5tannis era dur/ rece/ ne"nduplecat. De!ar avea cu- s afle ce se petrecea la 3iatra Dragonului... Dar nici unul dintre pescarii pe care "i pltise s spione8e insula nu se "ntorsese i pn i infor-atorii pe care eunucul pretindea c i!a plasat "n casa lui 5tannis erau "ngri,ortor de tcui. :otui/ carenele dungate ale galerelor din @*s fuseser v8ute "n larg/ iar Ear*s avea infor-aii din *r despre cpitani ai unor cor+ii de -ercenari care s!au pus "n slu,+a 3ietrei Dragonului. .ac( ,tannis atac( pe mare, n timp ce $ratele lui, Renl!, ia por'ile cu asalt, cur&nd 1or n(l'a capul lui Do$$re! ntr8o 'eap(" =ai r(u, capul meu 1a $i l&ng( al lui" .n gnd depri-ant. Ar tre+ui s fac planuri cu- s o scoat pe 5hae "n siguran din ora/ "n ca8 de pericol. 3odric> 3a*ne sttea "n faa uii solariului su/ fiFnd podeaua cu privirea. ! < "nuntru/ anun el cu ochii pe catara-a de la centura lui :*rion. 0n solariu. 5tpne. 0art!-. :*rion oft: Uit(8te la -ine/ 3od. enervea8 cnd vor+eti cu proha+ul -eu. Cine e "n solariuD @ordul Degeel. 3odric> reui s!# priveasc repede "n fa/ apoi "i plec ochii "n gra+. Eoia- s spun/ @ordul 3et*r/ @ordul 9aelish. aestrul -onedelor. Eor+eti despre el de parc ar fi -ai -uli. 9iatul se coco/ ca trsnit/ fcndu!# pe :*rion s se si-t a+erant de vinovat. @ordul 3et*r era ae8at pe scaunul de la fereastr/ languros i elegant/ "ntr!o ,iletc so-ptuoas de culoarea prunei i o cap de satin gal+en/ cu o -n "n-!nuat pe genunchi. ! Regele vnea8 iepuri cu ar+aleta/ 8ise el. 0epurii ctig. Eino s ve8i. :*rion fu nevoit s se ridice pe vrfuri ca s vad. )os/ un iepure -ort 8cea pe p-nt/ un altul/ s-u!cindu!i urechile lungi/ era pe cale s ias din +taia sgeii/ lng el. 5gei folosite stteau pe p-ntul "nesat/ ca nite paie "-prtiate de furtun. ! Acu-C strig )off. ?rgani8atorul de ,ocuri eli+er iepurele pe care "l inea i se "ndeprt opind. )offre* trase piedica. 5geata rat la ,u-tate de -etru. 0epurele r-ase pe picioarele din spate/ cu nrile fre-tnd. "n,urnd/ )off "nvrti roata/ ca s trag coarda "napoi/ dar ani-alul plecase "nainte s apuce s "ncarce. AltulC ?rgani8atorul "ntinse -na "n cuc. 0epurele ls o dr neagr pe pietre/ "n ti-p ce lovitura gr+it a lui )offre* aproape "l plesni pe ,er 3reston "n +urt. Degeel "ntoarse capul. ! 9iete/ "i place pateul de iepureD "l "ntre+ pe 3odric> 3a*ne. 3od "i "ndrept privirea ctre ci8-ele -usafirului/ "nclri fru-oase/ din piele roie/ "-podo+ite cu ara+escuri: De -ncat/ stpneD

0nvestete "n oale/ "l sftui Degeel. 0n curnd iepurii vor npdi castelul. ? s -nccarne de iepure de trei ori pe 8i. ai +ine dect carne de o+olan sau achii de le-n/ 8ise :*rion. 3od/ las!ne singuri. Dac @ordul 3et*r nu dorete cu-va o +utur rcoritoare. 'u/ -ulu-esc. Degeel "i flutur 8-+etul ironic. 9ea cu piticul/ se spune/ i te vei tre8i u-+lnd pe Hid. 'egrul "-i evidenia8 paloarea +olnvicioas. #u te teme, domnul meu, gndi :*rion/ nu la Zid m8am g&ndit pentru tine" 5e ae8 "ntr!un scaun "nalt/ cptuit/ i spuse: <ti foarte elegant ast8i/ stpne. si-t ofensat. strduiesc s art elegant "n $iecare 8i. )iletca e nouD Da. Ai un spirit de o+servaie foarte +un. ov i gal+en. 5unt culorile Casei taleD 'u. Dar o-ul se plictisete s poarte aceleai culori de di-ineaa pn seara/ sau cel puin -ie aa -i se pare. Ai i un cuit fru-os. Eor+eti seriosD Degeel avea o privire -aliioas. 5coase cuitul i "l privi nepstor/ de parc nu l!ar -ai fi v8ut niciodat. ?el Eal*rian i o teac din os de dragon. :otui/ un fleac. <ste al tu/ dac "i place. Al -euD :*rion "l privi lung. 'u/ cred c nu. 'iciodat. @tie, nemernicul" @tie, i tie c( eu tiu i crede c( nu8l pot atinge" Dac vreodat un o- se "-+rcase "n aur/ acesta era 3et*r 9aelish/ nu )ai-e @annister. Cele+ra ar-ur a lui )ai-e era doar oel aurit/ dar Degeel/ ah... :*rion "nvase cteva lucruri despre dragul de 3et*r/ spre "ngri,orarea sa crescnd. Cu 8ece ani "n ur-/ )on Arr*n "i dduse o -ic sinecur la va-/ unde @ordul 3et*r se re-arcase curnd aducnd de 8ece ori -ai -ulte venituri dect oricare alt perceptor al regelui. Regele Ro+ert era un risipitor prodigios. .n o- ca 3et*r 9aelish/ care avea darul de a freca doi dragoni de aur unul de altul pentru a nate un al treilea/ era de nepreuit pentru na lui. Ascensiunea lui Degeel a fost iute ca sgeata. 0n trei ani de la venirea lui la curte/ era -aestru al -onedelor i -e-+ru al consiliului -ic/ iar ast8i veniturile coroanei erau de 8ece ori ct fuseser su+ predecesorul su/ dei datoriile coroanei deveniser i ele i-ense. 3et*r 9aelish era un adevrat -aestru sca-ator. ?/ a fost deteptC 'u a colectat pur i si-plu aurul/ ca s!# "ncuie "ntr!o vistierie. A cu-prat crue/ prvlii/ cor+ii/ case. A cu-prat grne cnd erau din +elug i a vndut pine cnd era penurie. A cu-prat ln din nord/ pn8 din sud i dantel din @*s/ le!a pus la pstrare/ le!a -utat/ le!a vopsit/ le!a vndut. Dragonii de aur se nteau i se "n-uleau/ iar Degeel "i "-pru-uta i "i aducea "napoi acas cu vrf. Bi "ntre ti-p/ i!a pus oa-enii lui peste tot. Chelarii erau ai lui/ toi patru. :re8orierul Regelui i 9alana Regelui erau oa-eni nu-ii de el. 6uncionarii care rspundeau de toate cele trei -onetarii. Befii de port/ arendaii/ co-isarii va-ali/ negutorii de ln/ perceptorii/ co-isarii de +ord/ negutorii de vin/ nou din 8ece "i aparineau lui Degeel. 0n general/ erau oa-eni de condiie -edie/ fii de negustori/ de lor8i

-runi/ uneori chiar strini/ dar ,udecnd dup re8ultatele lor/ erau -ult -ai capa+ili dect predecesorii lor de o+rie no+il. 'i-eni nu s!a gndit vreodat s pun aceste nu-iri su+ se-nul "ntre+rii/ i de ce ar fi fcut!oD Degeel nu era o a-eninare pentru ni-eni. .n +r+at detept/ 8-+itor/ a-a+il/ prieten cu toat lu-ea/ -ereu capa+il s gseasc orict aur cerea regele sau na lui/ i totui/ de o+rie ,oas/ doar cu un pas -ai sus dect un cavaler rtcitor/ nu era un o- de te-ut. 'u avea lor8i stegari la care s apele8e/ nici o ar-at de escorte/ vreo cetate -are sau proprieti de care s po-eneasc i nici perspective pentru o cstorie i-portant. .ar ndr(znesc eu s(8l ating4 se "ntre+ :*rion. %hiar dac( este un tr(d(tor4 #u era pe deplin convins c putea/ cu att -ai puin acu-/ cnd se de8lnuia r8+oiul. Cu ti-pul/ i!ar putea "nlocui pe oa-enii lui Degeel cu propriii lui oa-eni "n po8iiile cheie/ dar... Din curte rsun un strigt. Ah/ "nli-ea 5a a ucis iepurele/ re-arc @ordul 9aelish. 6r "ndoial/ un iepure lene/ 8ise :*rion. Do-nul -eu/ ai fost crescut la Riverrun. Aau8it spu!nndu!se c ai crescut aproape de fa-ilia :ull*. 5e poate spune aa. ai ales de fete. Ct de aproapeD ! @e!a- luat fecioria. < destul de aproapeD inciuna ! :*rion era destul de sigur c era o -inciun ! i!a fost servit cu un ase-enea aer de nonalan "nct aproape c puteai s!o cre8i. 5e poate s fi fost Catel*n 5tar> cea care a -initD Despre de8virginarea ei i despre pu-nalD Cu trecerea anilor/ :*rion "i dduse sea-a c ni-ic din ceea ce era si-plu i ne"nse-nat nu era adevrat. 6iicele @ordului 4oster nu - iu+esc/ -rturisi el. "ndoiesc c ar pleca urechea la propunerea pe care le!a face!o. Dar/ venind de la tine/ aceleai cuvinte ar putea s le sune -ai dulce "n urechi. Asta depinde de cuvinte. Dac vrei s!o oferi pe 5ansa "n schi-+ul fratelui tu/ n!ai dect s!i iroseti altcuiva ti-pul. )offre* nu i!ar preda niciodat ,ucria/ iar @ad* Catel*n nu e att de proast "nct s!# dea pe Regicid "n schi-+ul unei copilite. A- de gnd s!o gsesc i pe Ar*a. A- pus oa-enii -ei s o caute. A cuta nu "nsea-n a gsi. Eoi ine -inte asta/ do-nul -eu. 0n orice ca8/ a- sperat s!o l-ureti pe @ad* @*sa. 3entru ea a- o ofert -ai +un. @*sa e -ai -alea+il dect Catel*n/ e adevrat.../ dar/ de ase-enea/ i -ai fricoas. A"neles c te urte. ! Crede c are -otive "nte-eiate. Cnd a- fost oaspetele ei la <*rie/ a insistat c i!a- ucis soul i n!a fost dispus s asculte de8-inirile. 5e aplec "n fa. Dac i l!a da pe adevratul uciga al lui )on Arr*n/ s!ar putea s fie -ai "ngduitoare cu -ine. Degeel sri "n picioare. ! Adevratul ucigaD rturisesc c - faci curios. @a cine te referiD <ra rndul lui :*rion s 8-+easc. Darurile le dau prietenilor -ei pe gratis. @*sa Arr*n va tre+ui s priceap asta. 0i ceri prietenia sau s+iileD A-+ele.

Degeel "i -ngie +ar+a neted. @*sa are i ea neca8urile ei. Clanurile atac din unii @unii/ cu otiri -ai nu-eroase ca niciodat... i -ai +ine "nar-ate. Catastrofal/ spuse :*rion/ care "i "nar-ase. A putea s!o a,ut. .n cuvnt de!al -eu... Bi ct ar costa!o acest cuvntD Ereau ca @ad* @*sa i fiii ei s!# recunoasc pe )offre* ca rege/ s!i ,ure credin i s... ... s declare r8+oi "-potriva clanurilor 5tar> i :ull*. Degeel cltin din cap. Nsta!i neca8ul tu/ @annister. @*sa nu!i va tri-ite niciodat cavalerii "-potriva Riverrunului. 'ici nu i!a cere asta. 'u duce- lips de du-ani. A folosi puterea ei ca s - opun @ordului Renl* sau @ordului 5tannis/ dac s!ar -ica de la 3iatra Dragonului. 0n schi-+/ "i voi oferi dreptate pentru )on Arr*n i pace "n Eale. Chiar l!a nu-i pe acel fiu "ngro8itor al ei 38itor al <stului/ aa cu- a fost tatl su. 5reau sa8l 1(d z2ur&nd, "i opti "n a-intire un glas de +iat. Bi/ ca s pecetluiesc "nelegerea/ i!o voi da pe nepoata -ea. Avu plcerea s vad o eFpresie de ui-ire sincer "n ochii ver8i!cenuii ai lui 3et*r 9aelish. *rcellaD Cnd va a,unge la vrsta cuvenit/ se poate cstori cu -icul @ord Ro+ert. 3n atunci/ va fi su+ tutela Doa-nei @*sa la <*rie. Bi ce prere are "nli-ea 5a Regina despre aceast -icareD Cnd :*rion ridic din u-eri/ Degeel i8+ucni "n rs. gndea- eu. <ti un o-ule periculos/ @annister. Da/ a putea s!i cnt @*sei acest cntec. Din nou 8-+etul viclean/ privirea -aliioas. Dac a vrea. :*rion cltin din cap/ tiind c Degeel nu putea suporta o tcere lung. Aadar/ continu @ordul 3et*r dup o pau8/ peste -sur de arogant/ -ie ce!-i picD 4arrenhalul. <ra interesant s!i priveti chipul. :atl @ordului 3et*r fusese cel -ai -runt dintre lor8ii -runi/ +unicul su/ un cavaler rtcitor fr patrie/ care nu avea -ai -ult de civa acri de p-nt stncos pe r-ul +tut de vnturi al Degetelor. 4arrenhal era una dintre poa-ele cele -ai +ogate ale celor Bapte Regate/ cu p-nturi "ntinse/ +ogate i fertile/ cu castelul su i-ens/ -ai gro8av ca oricare din regat... i att de -are "nct u-+rea Riverrunul/ locul unde 3et*r 9aelish fusese crescut de Casa :ull*/ doar ca s fie alungat pe neateptate/ cnd "ndr8nise s!i ridice privirea la fiica @ordului 4oster. Degeel "i lu un scurt rga8/ pentru a!i aran,a capa/ dar :*rion 8ri acel licr de dorin "n ochii lui irei de pisic. ?l am la m&n(, tia el. 4arrenhal e +leste-at/ spuse @ordul 3et*r dup o clip/ strduindu!se s par plictisit. Atunci rade!# din te-elii i construiete din nou/ dup placul tu. 'u vei duce lips de +ani. A- de gnd s te fac lord vasal al :ridentului. Aceti lor8i riverani au dovedit c nu pot fi de "ncredere. @as!i s!i arate loialitatea pentru p-nturile lor. Chiar i clanul :ull*D Dac va -ai r-ne vreun :ull* cnd vo- ter-ina.

Degeel arta ca un +ieel care toc-ai luase pe furi o -uctur dintr!un fagure de -iere. ncerca s se fereasc de al+ine/ dar -ierea era att de dulceC 4arrenhal i toate p-nturile i veniturile sale. Dintr!o lovitur/ - vei face unul dintre cei -ai -ari lor8i ai regatului. 'u c a fi nerecunosctor/ do-nul -eu/ dar... de ceD i!ai slu,it sora cu -ult credin "n pro+le-a succesiunii. @a fel a fcut i )anos 5l*nt/ cruia acelai castel de la 4arrenhal i!a fost acordat de curnd/ doar ca s!i fie rpit cnd n!a -ai fost de folos. :*rion "ncepu s rd. ! !ai prins/ do-nul -eu. Ce pot s spunD A- nevoie de tine s -i!o dai pe @ad* @*sa/ nu de )anos 5l*nt. Ddu din u-eri/ "ncovoiat. :e prefer pe tine instalat la 4arrenhal dect pe Renl* ae8at pe :ronul de 6ier. Ce ar putea fi -ai li-pedeD Ce/ "ntr!adevrD 0i dai sea-a c s!ar putea s fiu nevoit s - culc din nou cu @*sa Arr*a ca s!i o+in consi--ntul la aceast cstorieD 5unt sigur c nu vei fi indiferent la aceast -isiune. 0!a- spus odat lui 'ed 5tar> c/ atunci cnd te tre8eti gol lng o fe-eie urt/ singurul lucru pe care poi s!# faci e s "nchi8i ochii i s duci trea+a pn la capt. Degeel "i "ntinse degetele i privi "n ochii str-+i ai lui :*rion. D!-i dou spt-ni s!-i "nchei afacerile i s fac aran,a-entele ca s plec cu o cora+ie ctre ?raul 3escruilor. ! Ar fi toc-ai +ine. ?aspetele su se ridic. ! A fost o di-inea de!a dreptul plcut/ @an!nister. Bi profita+il... pentru a-ndoi/ sper. 6cu o plecciune/ fluturndu!i capa "ntr!un vrte, gal+en i iei pe u cu pas gr+it. .oi, gndi :*rion. 5e duse sus/ "n dor-itor/ s!# atepte pe Ear*s/ care ur-a s!i fac apariia "n curnd. 3e "nserat/ +nuia. 3ro+a+il la rsritul lunii/ dei spera c nu att de tr8iu. 5pera s!o vi8ite8e pe 5hae "n seara aceasta. 6u plcut surprins cnd Galt/ de la Ciorile de 3iatr/ "l infor-/ dup nici o or/ c +r+atul pudrat se afla la ua lui. ! <ti un o- crud s!# faci pe arele aester s se agite aa/ "l do,eni eunucul. ?-ul nu poate ine un secret. ! Ce aud acolo este o cioar care chea- cor+ul negruD 5au ai prefera s nu au8i ce i!apropus lui Doran artellD Ear*s chicoti. 3oate c -i!au optit psrelele -ele. Chiar aaD Eoia s aud asta. Continu. ?a-enii din Dornish s!au inut pn acu- departe de aceste r8+oaie. Doran artell i!a adunat fla-urile/ dar ni-ic -ai -ult. .ra sa fa de Casa @annister este +ine cunoscut i toat lu-ea crede c i se va altura @ordului Renl*. :u vrei s!# faci s se r8gndeasc. :oate acestea sunt lucruri evidente/ 8ise :*rion. 5ingura enig- este ce i!ai putut oferi "n schi-+ul supunerii. 3rinul e un o- senti-ental/ i "i plnge i acu- pe sora sa <lia i pe dulcele ei copil.

:ata -i!a spus cndva c un lord nu!i las niciodat senti-entele s stea "n calea a-+iiei... i "nt-pltor ave- un scaun gol "n consiliul -ic/ acu- c @ordul )anos a disprut. .n loc "n consiliu nu e de dispreuit/ recunoscu Ear*s/ dar va fi destul ca s fac un o-ndru s uite de uciderea surorii saleD De ce s uiteD 8-+i :*rion. 0!a- pro-is c i!i voi preda pe ucigaii surorii sale/ vii sau -ori/ cu- prefer. .up( ce se va sfri r8+oiul/ +ine"neles. Ear*s "i arunc o privire viclean. icuele -ele psri -i!au optit c 3rinesa <lia a strigat... un anu-it nu-e... cnd au venit dup ea. .n secret -ai e un secret dac "l cunoate toat lu-eaD @a Casterl* Roc> era un lucru cunoscut c Gregor Clegane "i ucisese pe <lia i pe cu copilul ei. 5e spune c a violat!o/ avnd -inile "nc ptate de sngele i de creierii copilului ei. 8)cest secret este o-ul credincios al no+ilului tu tat. ! :atl -eu ar fi pri-ul care s!i spun c cinci8eci de -ii de oa-eni din Dornish valorea8 ct un cine tur+at. Ear*s se lovi peste o+ra8ul pudrat. Bi dac 3rinul Doran cere i sngele lordului care a dat ordinul/ nu nu-ai al cavalerului care a svrit fapta... Ro+ert 9aratheon a condus re+eliunea. :oate ordinele au venit de la el/ pn la ur-. Ro+ert nu a fost la De+arcaderul Regelui. 'ici Doran artell. Aadar/ snge pentru -ndria lui/ un scaun pentru a-+iie. Aur i p-nt/ se "nelege de la sine. ? ofert dulce.../ dar dulciurile pot fi otrvite. Dac a fi "n locul lui/ a cere ceva "n plus/ "nainte de!a "ntinde -na dup acest fagure de -iere. ? dovad de +u!n!credin/ o pav8 sigur "-potriva trdrii. Ear*s "i afi cel -ai de8gusttor 8-+et. 3e care anu-e i!# vei da/ - "ntre+. :*rion oft. Btii/ nu!i aaD Dac pui aa pro+le-a/ da. :o--en. '!ai cu- s le!o dai pe *rcella i lui Doran artell i @*sei Arr*n "n acelai ti-p. A-intete!-i s nu - -ai ,oc niciodat cu tine de!a ghicitul. :rie8i. 3rinul :o--en e un +iat +un. Dac!# s-ulg de lng Cersei i )offre* ct -ai e "nc tnr/ s!ar putea chiar s devin un +r+at +un. Bi un rege +unD )offre* este rege. 0ar :o--en e -otenitor/ dac se "nt-pl ceva ru cu "nli-ea 5a. :o--en/ care are o fire att de dulce i -ai cu sea-... -alea+il. Ai o -inte +nuitoare/ Ear*s.

Eoi lua asta drept co-pli-ent/ do-nul -eu. 0n orice ca8/ 3rinul Doran nu va fi insensi+il la -area onoare pe care i!o faci. 6oarte a+il lucrat/ a spune... cu un singur cusur. 3iticul rse: 'u-it Cersei. Ce valoare are coroana "n co-paraie cu dragostea unei -a-e pentru rodul dulce al pntecelui eiD 3oate c/ pentru gloria Casei sale i pentru sigurana regatului/ regina ar putea fi l-urit s!i tri-it fie pe :o--en/ fie pe *rcella. Dar a-ndoiD Cu siguran/ nu. Ceea ce nu tie Cersei nu!-i va face ru niciodat. Bi dac "nli-ea 5a i!ar descoperi inteniile "nainte ca planurile tale s fie puse la punctD 3i/ rspunse el/ atunci a ti c o-ul care i!a spus "-i e cu siguran du-an. 0ar cnd Ear*s chicoti/ :*rion gndi: Trei"

SANSA

Eino "n pdurea 8eilor disear/ dac vrei s -ergi acas. Cuvintele erau la a suta citire aceleai care fuseser la pri-a/ atunci cnd 5ansa descoperise +ucata "-pturit de perga-ent su+ perna ei. 'u tia cu- a,unsese acolo sau cine o tri-isese. 9iletul era nese-nat/ nesigilat/ iar scrisul "i era necunoscut. 5trnse perga-entul la piept i "i repet vor+ele/ cu glas optit: ! JEino "n pdurea 8eilor disear/ dac vrei s -ergi acas.K Ce putea s "nse-ne astaD Ar tre+ui s duc +iletul la regin/ s dea dovad c e asculttoareD Agitat/ se frec pe sto-ac. .r-a vineie pe care i!o lsase 5er er*n plise/

devenind de!un gal+en urt/ i "nc o durea. <ra vina ei. :re+uia s "nvee s!i ascund -ai +ine senti-entele/ ca s nu!# "nfurie pe )offre*. Cnd a au8it c 3e8evenghiul #!a tri-is pe @ordul 5l*nt la Hid/ a uitat de sine i a spus: J5per s!# prind Ceilali.K Regelui nu i!a plcut. Eino "n pdurea 8eilor diseara/ dac vrei s -ergi acas. 5ansa se rugase cu atta ardoareC 3utea/ oare/ s fie acesta rspunsulD 0n sfrit/ un cavaler adevrat tri-is s!o salve8eD 3oate c era unul dintre ge-enii Red(*ne/ sau ne"nfricatul 5er 9alon 5(ann/ sau chiar 9eric Dondarrion ! tnrul lord de care se "ndrgostise prietena ei/ )e*ne 3oole !/ cu prul lui ro!cat!auriu i o pu8derie de stele pe -antia!i neagr. Eino "n pdurea 8eilor disear/ dac vrei s -ergi acas. Dac era o glu- crud de!a lui )offre*/ ca "n 8iua cnd a dus!o sus/ pe -etere8e/ s!i arate capul tatlui eiD 5au poate era o curs su+til/ ca s arate c nu e loial. Dac s!ar duce "n pdurea 8eilor/ l!ar gsi oare pe 5er 0l*n 3a*ne/ ateptnd!o "n tcere su+ un copac al ini-ii/ cu Ghea "n -n/ privind cu ochii si pali8i s vad dac vineD Eino "n pdurea 8eilor disear/ dac vrei s -ergi acas. Cnd ua se deschise/ "i vr" iute +iletul su+ cearceaf i se ae8 pe el. <ra slu,itoarea ei/ fata sfioas cu prul -oale/ castaniu. ! Ce vreiD o "ntre+ 5ansa. ! 5tpna vrea o +aie "n seara astaD ! .n foc/ cred... 5i-t un frison. :re-ura/ dei 8iua fusese fier+inte. ! Cu- doreti. 5ansa o ur-ri pe fat cu priviri +nuitoare. ?are v8use +iletulD ?are ea i!# pusese su+ pernD 'u era ea/ pro+a+il/ prea o fat proast/ nu una pe care ai pune!o s!i trans-it -esa,ele secrete/ dar 5ansa nu o cunotea. Regina "i schi-+a servitorii o dat la dou spt-ni/ ca s se asigure c nu se "-prietenea cu niciunul. Cnd focul ardea "n c-in/ 5ansa "i -ulu-i scurt fetei i "i porunci s ias. 6ata se supuse repede/ ca de o+icei/ dar 5ansa hotr" c avea o privire viclean. 6r "ndoial/ va alerga s!o infor-e8e pe regin/ sau poate pe Ear*s. :oate slu,nicele o spionau/ era sigur de asta. R-as singur/ a8vrli +iletul "n foc/ privind cu- perga-entul se rsucete i se "nnegrete. Eino "n pdurea 8eilor disear/ dac vrei s -ergi acas. 5e duse la fereastr. )os/ vedea un cavaler scund/ "nve-ntat "ntr!o ar-ur gl+uie i o -antie al+/ grea/ pli-!+ndu!se pe podul -o+il. )udecnd dup statur/ nu putea fi dect 5er 3reston Greenfield. Regina "i dduse 5ansei li+ertate de -icare "n castel/ dar i aa/ dac ar fi "ncercat s prseasc Citadela lui aegor la aceast or din noapte/ 5er 3reston ar vrea s tie unde se duce. Ce i!ar putea spuneD Dintr!odat/ se +ucur c a ars +iletul. "i desfcu rochia i se vr" "n pat/ dar nu ador-i. ?are -ai era acoloD se "ntre+. Cat ti-p va ateptaD <ra un gest att de crud s!i tri-it un +ilet i s nu!i spun ni-ic. Gndurile i se "nvrteau "n cap. De!ar avea pe cineva care s!i spun ce s fac... 0i lipsea 5epta ordane i/ "nc i -ai -ult/ )e*ne 3oole/ prietena ei cea -ai +un. 5epta pltise cu capul/ "-preun cu ceilali/ pentru cri-a de a slu,i Casa 5tar>. 5ansa nu tia ce s!a "nt-plat cu )e*ne/ care dispruse din ca-erele ei dup aceea/ fr s se -ai po-eneasc ni-ic despre ea. "ncerca s nu se gndeasc la ele prea des/ dar uneori era npdit de a-intiri/ i atunci "i era greu s!i stpneasc lacri-ile. Din cnd

"n cnd/ 5ansei "i era dor chiar i de sora ei. Ar*a tre+uia s fi a,uns de,a la Linterfell/ unde pro+a+il dansa/ cosea i se ,uca cu 9ran i cu -icul Ric>on sau/ dac voia/ clrea prin oraul iernii. Bi 5ansei "i era "ngduit s clreasc/ dar nu-ai "n curtea interioar a castelului/ i era plictisitor s te "nvrti toat 8iua "ntr!un cerc. <ra trea8 ca lu-ina 8ilei cnd au8i strigtele. @a "nceput "ndeprtate/ pe ur- tot -ai puternice. ulte glasuri ipnd laolalt. 'u putea distinge cuvintele. 5e au8eau i cai/ tropot de pai/ ordine. 5e furi la fereastr i v8u oa-eni alergnd pe 8iduri/ cu sulie i tore "n -ini. :reci "napoi "n pat/ "i spuse 5ansa/ nu e ni-ic care s te priveasc/ e doar vreo nou tul+urare "n ora. @a fntn se discuta "n ulti-ul ti-p nu-ai despre tul+urrile din ora. ?a-enii ddeau nval/ fugind din calea r8+oiului/ i -uli nu aveau alt -od de a supravieui dect s ,efuiasc i s se ucid unii pe alii. Du!te la culcare. Dar cnd privi/ cavalerul al+ dispruse/ podul care traversa anul secat era co+ort/ dar r-sese nep8it. 5ansa se rsuci pe clcie fr s stea pe gnduri i alearg la ifonier. ?/ ce facD se "ntre+/ "n ti-p ce se "-+rca. < o ne+unie. Eedea pe 8idurile de aprare lu-inile -ai -ultor tore. ?are veniser/ "n sfrit/ 5tannis i Renl* s!# o-oare pe )offre* i s revendice tronul fratelui lorD Dac era aa/ str,erii vor ridica podul -o+il desprind Citadela lui aegor de castelul eFterior. 5ansa "i arunc pe u-eri o -antie si-pl/ gri/ i lu cuitul cu care o+inuia s taie carnea. Dac e vreo curs/ -ai +ine -or dect s!i -ai las s!-i fac ru/ "i spuse. Ascunse cuitul su+ -antie. ? coloan de spadasini "n -antii roii trecu/ "n ti-p ce 5ansa se furi afar "n noapte. Atept pn cnd se "ndeprtar destul de -ult "nainte de a traversa iute ca o sgeat podul -o+il/ nestr,uit. 0n curte/ oa-enii "i "ncheiau centurile i "i potriveau eile pe cai. 0l 8ri pe 5er 3reston lng gra,duri/ cu ali trei +r+ai din garda regal/ cu -antii al+e/ strlucitoare ca luna plin/ a,utndu!# pe )offre* s!i pun ar-ura. Cnd "l 8ri pe rege/ r-ase cu rsuflarea tiat. Din fericire/ el nu o o+serv. Gipa s i se aduc sa+ia i ar+aleta. Hgo-otul se esto-p/ pe -sur ce 5ansa se adnci tot -ai -ult "n castel/ fr s "ndr8neasc s priveasc "napoi/ de tea- c )offre* s!ar putea s o 8reasc... sau/ -ai ru/ s o ur-reasc. 5crile erpuitoare se rsuceau "n faa ei/ +r8date de fii de lu-in plpitoare dinspre ferestrele "nguste de deasupra. Cnd a,unse sus/ rsufla greu. Co+or" "n ,osul unei colonade "ntunecoase i se propti de un perete s!i trag sufletul. Cnd ceva i se frec de picior/ sri "nne+unit de spai-/ "ns era doar o pisic/ un -otan negru/ ,erpelit/ cu o ureche -ucat. Ani-alul o scuip i se "ndeprt "n salturi. Cnd a,unse "n pdurea 8eilor/ 8go-otele erau stinse/ doar un rpit de oel i un vuiet "ndeprtat. 5ansa "i strnse -antia "n ,urul trupului. Aerul era "nviorat de -irosul de p-nt i frun8e. Doa-nei i!ar fi plcut locul acesta/ gndi 5ansa. 3durea 8eilor avea ceva sl+atic/ chiar i aici/ "n ini-a castelului din ini-a oraului/ si-eai cu- 8eii te privesc cu o -ie de ochi nev8ui. 5ansa se si-ea -ai apropiat de 8eii -a-ei sale dect de cei ai tatlui. 0u+ea statuile/ picturile pe sticl plu-+uit/ parfu-ul de t-ie ars/ septonii cu ro+ele i cristalele lor/ ,ocul -agic al curcu+eielor pe deasupra altarelor "ncrustate cu sidef/ oniF i safir. :otui/ nu putea

nega c pdurea 8eilor avea i ea o anu-it putere. ai cu sea- noaptea. A,ut!-a/ se rug ea/ tri-ite!-i un prieten/ un adevrat cavaler care s - apere... 5e duse de la un copac la altul/ pipind cu degetele coa,a aspr. 6run8ele "i tergeau o+ra,ii. Eenise oare prea tr8iuD <l n!ar fi plecat att de repede/ nu!i aaD Dar fusese vreodat aiciD 5 rite s strigeD :otul prea att de tcut/ att de linitit... ! !a- te-ut c nu vei veni/ copil. 5ansa se rsuci. Din u-+r iei un +r+at "ndesat/ cu ceafa groas/ trindu!i picioarele. 3urta o hain cenuie/ cu gluga tras pe ochi/ dar cnd o fie "ngust de lu-in "i atinse o+ra8ul/ "l recunoscu pe dat/ dup pielea ptat i ur8eala de vinioare sparte de dedesu+t. ! 5er Dontos/ spuse ea/ cu rsuflarea "ntretiat. :u ai fostD ! Da/ doa-na -ea. Cnd 5ansa se apropie/ "i si-i duhoarea acr de vin "n respiraie. <u. "ntinse -na. 5ansa se ddu "napoi. ! 'u. "i vr" -na su+ -antie/ ctre cuitul ascuns. 5tai... Ce vrei cu -ineD ! Doar s te a,ut/ 8ise Dontos/ aa cu- -!ai a,utat tu pe -ine. ! <ti +eat/ nu!i aaD ! Doar o cup de vin/ s!-i fac cura,. Dac - prind acu-/ o s - ,upoaie. Bi -ie ce!-i vor faceD 5ansa se po-eni gndindu!se din nou la Doa-na. <a ar fi putut -irosi -inciuna/ ea ar fi putut/ dar era -oart. :ata o o-orse/ din pricina Ar*ei. :rase cuitul i "l inu "n fa cu a-+ele -ini. ! Ai de gnd s - "n,unghiiD "ntre+ Dontos. ! Da/ rspunse ea. 5pune!-i cine te!a tri-is. ! 'i-eni/ draga -ea. )ur pe onoarea -ea de cavaler. ! CavalerD )offre* decretase c Dontos nu va -ai fi cavaler/ ci doar un si-plu +ufon/ -ai ne"nse-nat chiar dect 9iatul @unii. De ce -i!ar tri-ite un +trn ne+un i +eivD ! Asta -erit/ dei... tiu c e ciudat/ dar... "n toi aceti ani/ ct a- fost cavaler/ a- fost cu adevrat un +ufon/ iar acu-/ c sunt +ufon/ cred... cred c a putea s gsesc dorina de a fi din nou cavaler/ dulce doa-n. Bi toate acestea datorit ie... graiei i cura,ului tu. :u -!ai salvat/ nu nu-ai de )offre*/ dar i de -ine "nsu-i. Glasul i se pierdu. Cntreii spun c a -ai fost cndva un +ufon care a fost cel -ai -are cavaler dintre toi... ! 6lorian/ opti 5ansa. ? str+tu un fior. ! 0u+it doa-n/ voi fi 6lorianul tu/ 8ise Dontos cu u-ilin/ c8nd "n genunchi "n faa ei. "ncet/ 5ansa co+or" cuitul. "i si-ea capul neo+inuit de uor/ de parc ar fi plutit. < o ne+unie s - "ncred "n acest +eivan/ dar dac "i "ntorc spatele/ voi -ai avea vreodat o ase-enea oca8ieD ! Cu-... cu- vei face astaD Cu- - vei duce de aiciD 5er Dontos "i ridic faa/ privind!o. ! 5 te scot din castel va fi partea cea -ai grea. ?dat ce te vei afla afar/ eFist cor+ii care te vor duce acas. Ar tre+ui s gsesc +anii i s fac pregtirile/ asta e tot. ! A- putea pleca acu-D "ntre+ ea/ ne"ndr8nind s spere.

! Chiar "n noaptea astaD 'u/ doa-na -ea/ - te- c nu. ai "nti tre+uie s gsesc o cale sigur s te scot din castel la -o-entul potrivit. 'u va fi nici uor/ nici repede. 5unt cu ochii i pe -ine. "i linse +u8ele cu nervo8itate. Erei s lai deoparte cuitulD 5ansa "i vr" cuitul su+ -antie. ! Ridic!te/ ser. ! ulu-esc/ doa-na -ea. 5er Dontos se ridic "n picioare "-pleticindu!se i "i terse p-ntul i frun8ele de pe genunchi. 'o+ilul tu tat a fost un +r+at adevrat/ cu- n!a -ai cunoscut regatul/ dar eu a- stat deoparte i i!a- lsat s!# ucid/ a- stat cu +raele "ncruciate... Bi totui/ cnd )offre* a avut de gnd s - o-oare/ tu ai ridicat glasul. Doa-n/ eu n!a- fost niciodat erou/ aa cu- n!au fost nici R*a- Red(*ne/ nici 9arristan cel Eitea8. '!a- ctigat turniruri/ nici renu-e "n r8+oi/ dar a- fost cndva cavaler/ iar tu -!ai a,utat s!-i a-intesc ce "nsea-n asta. Eiaa -ea este un lucru ne"nse-nat/ dar "i aparine. 5er Dontos ae8 o -n pe trunchiul noduros al unui copac al ini-ii. 5ansa "l vedea cu- tre-ur. )ur "n faa 8eilor tatlui tu c te voi tri-ite acas. A ,urat. .n ,ur-nt sole-n/ "n faa 8eilor. ! Atunci... - voi lsa "n -inile tale. Dar cu- "-i voi da sea-a cnd e ti-pul s plecD "-i vei tri-ite din nou un +iletD 5er Dontos privi "-pre,ur cu nervo8itate. ! Riscul e prea -are. :re+uie s vii aici/ "n pdurea 8eilor. Ct de des vei putea. Acesta e locul cel -ai sigur. 5ingurul loc sigur. 'icieri altundeva. 'u "n ca-erele tale sau ale -ele/ nici pe scri/ nici "n grdin/ nici -car dac aparent sunte- singuri. 3ietrele au urechi la 6ortreaa Roie i doar aici pute- vor+i li+er. ! 'u-ai aici/ spuse 5ansa. ? s in -inte. ! Bi dac "i voi prea crud/ +at,ocoritor sau indiferent cnd sunte- privii/ iart!-/ copil. A- un rol de ,ucat/ iar tu tre+uie s faci la fel. .n singur pas greit i capetele noastre vor "-podo+i 8idurile/ aa cu- s!a "nt-plat cu capul tatlui tu. 5ansa "ncuviin: ! "neleg. ! Ea tre+ui s fii cura,oas i puternic... i r+dtoareI -ai presus de toate/ r+dtoare. ! Eoi fi/ pro-ise ea/ dar/ te rog... f!o ct de repede poi. te-... ! Bi eu/ spuse 5er Dontos/ cu un 8-+et stins. 0ar acu- tre+uie s pleci/ "nainte s i se si-t lipsa. ! 'u vii cu -ineD ! ai +ine s nu fi- v8ui "-preun/ "ncuviinnd/ 5ansa fcu un pas/ apoi se "ntoarse agitat i ae8 cu +lndee un srut pe o+ra8ul lui/ cu ochii "nchii. ! 6lorian al -eu/ opti ea. Heii -i!au au8it rug-inile -ele. Alerg pe -alul rului/ pe lng -ica +uctrie i prin curtea porcilor/ cu paii gr+ii pier8ndu!se dincolo de guiatul porcilor "n arcuri. Acas/ gndi ea/ acas/ - va duce acas/ va avea gri, de -ine/ 6lorian al -eu. Cntecele despre 6lorian i )onPuil erau preferatele ei. 6lorian era i el urt/ dei nu era att de +trn.

Alerga nvalnic "n ,osul treptelor unduitoare/ cnd un +r+at se ivi din spatele unei intrri ascunse. 5ansa se ciocni de el i "i pierdu echili+rul. Degete de fier o apucar de "ncheietur/ "nainte s cad/ i o voce grav "i scrni "n urechi: ! < dru- lung s te rostogoleti pe scri "n ,os/ -icu pasre. Erei s ne o-ori pe a-ndoiD Rsul lui era aspru/ ca la-a unui ferstru tind "n piatr. 3oate c da. Cinele. ! 'u/ do-nul -eu/ scu8e/ n!a face asta niciodat. 5ansa "i feri privirea/ dar era prea tr8iu/ el "i v8use faa. :e rog/ - doare. "ncerc s se eli+ere8e din strnsoare. ! Bi ce face -ica pasre a lui )off "n toiul nopii/ 8+urnd pe scri "n ,osD Cnd 5ansa nu rspunse/ el o scutur. .nde ai fostD ! 0n p!p!pdurea 8eilor/ do-nul -eu/ rspunse ea/ ne"ndr8nind s -int. !a- rugat/ -! a- rugat pentru tata i... pentru rege/ -!a- rugat s nu fie rnit. ! cre8i att de +eat "nct s cred aa cevaD 0i eli+er +raul din strnsoare/ +alansndu! se pe picioare/ cu faa ars/ "ngro8itoare/ +r8dat de dre de lu-in i "ntuneric. ! <ti aproape fe-eie.../ chipul/ snii/ eti i -ai "nalt/ aproape... Ah/ eti "nc o psric proast/ nu!i aaD Cni ce cntece te "nva... Cnt!-i un cntec. .n cntec despre cavaleri i fete fru-oase. 0i plac cavalerii/ nu!i aaD ? speria. ! A!adevraii cavaleri/ do-nul -eu. ! Adevraii cavaleri/ o lu el "n rspr. 0ar eu nu sunt lord -ai -ult dect sunt cavaler. < nevoie s!i vr asta "n cap cu foraD Clegane se cltin/ gata s cad. ?/ Hei/ "n,ur el/ prea -ult vin. Gie "i place vinul/ psricD Einul adevratD ? caraf de vin rou/ sec/ "ntunecat ca sngele/ e tot ceea ce "i tre+uie unui +r+at. 5au unei fe-ei. "ncepu s rd/ cltinndu!i capul. 9eat ca un cine/ lua!-!ar nai+a. 4aide acu-. "napoi "n colivie/ -icu pasre. :e duc eu. :e voi apra/ pentru rege. Cinele o "-pinse/ neateptat de +lnd/ i co+or" "n ur-a ei. Cnd a,unser ,os/ c8use "ntr!o tcere -editativ/ de parc ar fi uitat de pre8ena ei. Cnd se apropiar de Citadela lui aegor/ 5ansa intr "n panic o+servnd c podul era acu- ocupat de 5er 9oros 9lount. Coiful su al+/ "nalt/ se "ntoarse anevoie la sunetul pailor lor. 5ansa se ddu "napoi. 5er 9oros era cel -ai aprig dintre str,erii Gr8ii Regale/ un +r+at urt/ cu o fire de8gusttoare/ nu-ai priviri a-enintoare i flci "ncletate. ! '!ai de ce s te te-i de el/ fetio. Cinele ae8 pe u-rul ei o -n grea. Chiar dac vopseti "n dungi o +roasc rioas/ tot nu devine tigru. 5er 9oros "i ridic vi8iera. ! 5er/ unde... ! @ua!te!ar nai+a/ ser 9oros. :u eti cavalerul/ nu eu. <u sunt cinele regelui/ -ai ii -inteD ! Regele i!a cutat cinele -ai devre-e. ! Cinele a +ut. <ra rndul tu noaptea asta s!# aperi/ ser. Al tu i al celorlali frai ai -ei. 5er 9oros se "ntoarse ctre 5ansa: ! Cu- de nu eti "n ca-era ta la ora aceasta/ doa-nD

! !a- dus "n pdurea 8eilor s - rog pentru sigurana regelui. inciuna sun -ai +ine de data asta/ aproape verosi-il. ! Ai vrea s doar- "n glgia astaD 8ise Clegane. Care a fost neca8ulD ! 'e+uni la poart/ -rturisi 5er 9oros. 'ite oa-eni slo+o8i la gur au rspndit vestea pregtirilor pentru ospul de nunt al lui :*re>/ iar acestor nenorocii le!a intrat "n cap c ar tre+ui s petreac i ei. "nli-ea 5a a dat o rait i i!a tri-is valvrte,. ! Eitea8 +iat/ 8ise Clegane/ cu o -icare spas-odic a gurii. 5 vede- ct de vitea8 va fi cnd va avea de!a face cu fratele -eu/ gndi 5ansa. Cinele o conduse peste podul -o+il. 0n ti-p ce "i ur-au dru-ul "ntortocheat "n ,osul scrilor/ 5ansa "l "ntre+: ! De ce!i lai s!i spun cineD 'u vrei s lai pe ni-eni s!i spun cavaler. ! "-i plac -ai -ult cinii dect cavalerii. :atl tatlui -eu a fost "ngri,itorul adpostului de ani-ale de la Casterl* Roc>. 0ntr!un an de toa-n/ @ordul :*tos s!a vrt "ntre o leoaic i prada ei. 3e leoaic o durea "n fund de +la8onul Casei @annister. 6e-ela a sfiat iapa lordului i ar fi fcut la fel i cu el/ dar +unicul a venit cu cinii de vntoare. :rei dintre cini au -urit/ alergnd leoaica. 9unicul a pierdut un picior/ aa c @annister #!a rspltit pentru asta cu p-nturi i un turn/ i i!a luat fiul ca s fac din el un cavaler. Cei trei cini de pe stindardul nostru sunt cei trei care au -urit "n iar+a "ngl+enit a toa-nei. .n copoi i!ar da viaa pentru tine/ dar nu te!ar -ini niciodat. Bi te va privi drept "n fa. ? apuc de su+ -aFilar/ ridicndu!i +r+ia/ ciupind!o dureros cu degetele. Bi asta e -ai -ult dect sunt "n stare psrelele/ nu!i aaD 'u -i!a- cptat cntecul. ! <u... eu tiu un cntec despre 6lorian i )onPuil. ! 6lorian i )onPuil. .n ne+un i trfa lui. 5cu!tete!-. Dar "ntr!o 8i o s!-i cni un cntec/ fie c vrei sau nu. ! A- s!i cnt +ucuroas. 5andor Clegane pufni. ! ? fptur drgla i o -incinoas att de nepriceput. .n cine poate s -iroas -inciuna. 3rivete "n ,urul tu i adul-ec +ine. 5unt cu toii -incinoi aici/ i fiecare dintre ei -ai priceput dect tine.

ARYA

Cnd se coco pe cea -ai "nalt creang/ Ar*a putu s vad courile de fu- iindu!se printre copaci. Acoperiuri de paie se "ngr-deau pe -alul lacului i al priaului care se vrsa "n el/ iar un ponton de le-n ptrundea "n ap lng o cldire lung/ ,oas/ cu un acoperi de igl. Continu s se caere/ pn ce creanga "ncepu s se "ndoaie su+ greutatea ei. 'ici o +arc nu era legat de ponton/ dar 8rea spirale su+iri de fu- ridicndu!se din cteva hornuri i o parte dintr! o cru ieind "n spatele unui gra,d. Aici se afl cineva/ Ar*a "i -uc +u8a. :oate celelalte ae8ri pe care le "ntlniser "n cale fuseser goale i pustii. 6er-e/ sate/ castele/ ha-+are/ nu avea i-portan. Dac fusese ceva de pr,olit/ @annisterii pr,oliser/ dac fusese de o-ort/ o-orser. 0n!cendiaser i pdurile acolo unde au putut/ dei frun8ele erau "nc ver8i i u-ede de la ploile recente/ iar focurile nu se rspndiser. Ar fi ars i lacul dac ar fi putut/ re-arcase Gendr*/ i Ar*a tia c avea dreptate. "n noaptea evadrii/ flcrile oraului strluciser att de puternic pe luciul apei/ "nct aveai i-presia c lacul luase/ "ntr!adevr/ foc. Cnd/ "n noaptea ur-toare/ "i fcur cura, s se furie8e "napoi "ntre dr-turi/ nu -ai r-sese ni-ic/ doar pietre "nnegrite/ case distruse i cadavre. 0n unele locuri/ dre palide de fuse -ai ridicau din cenu. 3lcint 6ier+inte "i i-plorase s nu se "ntoarc/ iar @o--* i!a nu-it ne+uni i a ,urat c 5er A-or* "i va prinde i!i va o-or" i pe ei/ dar @orch i oa-enii lui plecaser de -ult cnd au a,uns ei la fortrea. Au gsit porile sfr-ate/ 8idurile parial

de-olate/ iar "nuntru 8ceau cadavre ne"ngropate/ "-prtiate peste tot. ? privire i!a fost lui Gendr* "ndea,uns. ! 5unt -ori cu toii/ spuse el. Bi cinii le!au dat trcoale/ privii. ! 5au lupii. ! Cini/ lupi/ nu are i-portan. Aici s!a ter-inat. Dar Ar*a nu a vrut s plece pn ce nu l! au gsit pe Moren. 'u se putea s!# fi o-ort pe el/ "i spusese/ era prea puternic/ prea aspru i/ "n plus/ era frate al Rondului de 'oapte. 0!a spus asta lui Gendr*/ "n ti-p ce au cutat printre cadavre. @ovitura de topor care #!a o-ort "i despicase craniul/ dar +ar+a lung/ "nclcit/ nu putea fi a altcuiva/ nici ve-intele peticite/ nesplate i att de decolorate "nct erau -ai -ult gri dect negre. 5er A-or* @orch nu s!a gndit -ai -ult s!i "ngroape propriii -ori dect se gndise s!i "ngroape pe cei ucii de el/ iar trupurile a patru ostai ai lui @annister se aflau ae8ate gr-ad lng cel al lui Moren. Ar*a s!a "ntre+at de ci fusese nevoie ca s!# do+oare. .r-a s - duc acas/ gndi ea "n ti-p ce "i spau +trnului groapa. <rau prea -uli -ori ca s!i "ngroape pe toi/ dar cel puin Moren tre+uia s ai+ un -or-nt/ insistase Ar*a. .r-a s - duc "n siguran la Linterfell/ "-i pro-isese. ? parte din ea si-ea nevoia s plng. Cealalt parte voia s!# loveasc. Gendr* fusese cel care s!a gndit la turnul lordului/ iar cei trei au fost tri-ii de Moren s!# ocupe. Au fost i ei atacai/ dar turnul circular avea o singur intrare/ o u aflat la cel de!al doilea eta,/ la care se a,ungea pe o scar. ?dat scara tras "nuntru/ oa-enii lui 5er A-or* nu puteau s a,ung la ei. @annisterii au stivuit le-ne la +a8a turnului/ de ,ur!"-pre,ur/ i le!au dat foc/ dar piatra nu ardea/ iar @orch nu avusese r+dare s!i ucid prin "nfo-etare. Cut,ac> a deschis ua la strigtele lui Gendr*/ iar cnd Qur8 a spus c ar fi -ai +ine s fore8e dru-ul spre nord dect s se "ntoarc/ Ar*a se agase de sperana c ar -ai putea a,unge la Linterfell. <i +ine/ acest sat nu era Linterfell/ dar acele acoperiuri de paie pro-iteau cldur i adpost/ i poate i ceva -ncare/ dac erau destul de cura,oi s rite. Dac nu cu-va acolo se afl @orch. Are cai/ pro+a+il c a cltorit -ai repede dect noi. 3rivi din copac vre-e "ndelungat/ spernd s vad ceva: un o-/ un cal/ o fla-ur/ orice ar fi putut!o a,uta s afle. De cteva ori 8ri -icare/ dar cldirile erau prea departe i nu puteai fi sigur. ? dat/ foarte li-pede/ au8i neche8atul unui cal. E8duhul era plin de psri/ "n cea -ai -are parte ciori. De departe/ nu erau -ai -ari dect -utele/ rotindu!se i flfind din aripi pe deasupra acoperiurilor de paie. Ctre est/ ?chiul Heilor era o pelicul de al+astru +r8dat de lu-ina soarelui/ care acoperea ,u-tate din lu-e. 0n unele 8ile/ cnd "i croiau "ncet dru- pe -alul -ltinos (Gendr* nu voia s parcurg nici -car o poriune de dru-/ iar 3lcint 6ier+inte i @o--* considerau c avea dreptate)/ Ar*a si-ea che-area lacului. Eoia s se arunce "n acele ape al+astre/ linitite/ s se si-t din nou curat/ s "noate/ s se +lceasc i s se tolneasc la soare. Dar nu "ndr8nea s se de8+race "n v8ul tuturor/ nici -car ca s!i spele hainele. @a sfritul 8ilei/ sttea adesea pe o piatr i "i +l+nea picioarele "n apa rece. 0n sfrit/ "i aruncase pantofii crpai i -ucegii. @a "nceput i!a fost greu s u-+le descul/ dar +icile i se sprseser/ rnile i se vindecaser i tlpile "i

erau +ttorite. 'oroiul o gdila "ntre degete i "i plcea s si-t p-ntul su+ picioare cnd u-+la. De acolo/ de sus/ putea vedea o -ic insul "-pdurit/ departe/ la nord!est. @a trei8eci de picioare de r-/ trei le+ede negre alunecau pe luciul apei/ att de linitite... 'i-eni nu le spusese c a "nceput r8+oiul/ iar lor nici c le psa de oraele incendiate i de oa-enii -celrii. @e privi cu ,ind. ? parte din ea "i dorea s fie le+d. Cealalt parte dorea s -nnce o le+d. ncase de di-inea nite past de ghind i o -n de gndaci. Gndacii nu erau att de ri dup ce te o+inuiai cu ei. Eier-ii erau -ai ri/ dar nu att de ri ca o durere de sto-ac dup 8ile "n ir fr hran. Gndacii erau uor de gsit/ nu tre+uia dect s loveti o piatr cu piciorul. Ar*a -ncase un gndac odat/ cnd era -ic/ doar ca s!o fac pe 5ansa s ipe/ aa c nu se te-use s!# -nnce pe al doilea. 'ici 'evstuic nu era sensi+il/ dar 3lcint 6ier+inte a vo-itat gndcelul pe care a vrut s!# "nghit/ iar @o--* i Gendr* nici nu voiau s "ncerce. 0n 8iua precedent/ Gendr* a prins o +roasc i a "-prit!o cu @o--*/ iar cu cteva 8ile "nainte/ 3lcint 6ier+inte gsise -ure i golise tot tufiul/ dar "n general se hrneau cu ap i ghind. Qur8 "i "nvase cu- s foloseasc pietrele i s fac un fel de past de ghind. Avea un gust ori+il. "i dorea ca +raconierul s nu fi -urit. <l ar fi tiut -ai -ulte despre pduri dect toi ceilali la un loc/ dar se alesese cu o sgeat "n u-r "n ti-p ce trgea "nuntru scara/ la turn. :ar+er "i "nvelise rana cu -uchi i n-ol din lac/ i o 8i sau dou Qur8 a ,urat c rana era un fleac/ chiar dac pe gt carnea i se "nnegrea/ iar -aFilarul i pieptul "i erau npdite de u-flturi sngerii. 3e ur-/ "ntr!o di-inea/ n!a -ai gsit puterea s se ridice/ iar "n di-ineaa ur-toare era -ort. @!au "ngropat su+ un -or-an de pietre/ iar Cut!,ac> a avut pretenia s!i ia sa+ia i cornul/ "n ti-p ce :ar+er s!a servit cu arcul/ ci8-ele i cuitul lui. Au luat tot cnd au plecat. @a "nceput au cre8ut c cei doi s!au dus doar s vne8e/ c se vor "ntoarce curnd cu vnatul i!i vor hrni pe toi. Dar au ateptat ce!au ateptat/ pn cnd/ "n cele din ur-/ Gen!dr* i!a convins s -earg -ai departe. 3oate c :ar+er i Cut,ac> se gndiser c vor avea -ai -ulte anse fr un crd de orfani de pstorit. 3ro+a+il c aa i era/ dar asta n!o "-piedica s!i urasc pentru c i!au prsit. 5u+ copac/ 3lcint 6ier+inte latr ca un cine. Qur8 le spusese s foloseasc "ntre ei sunete de ani-ale drept se-nale. .n vechi truc de +raconier/ le spusese el/ dar a -urit "nainte de!a apuca s!i "nvee cu- s scoat +ine sunetele. Ciripiturile lui 3lcint 6ier+inte erau "ngro8itoare. @tratul suna -ai +ine/ dar nu cu -ult. Ar*a sri de pe creanga "nalt pe una aflat dedesu+t/ cu -inile deprtate/ ca s!i in echili+rul. .n dansator pe ap nu cade niciodat. .or/ cu degetele de la picioare rsucite strns "n ,urul crengii/ fcu civa pai/ sri ,os/ pe o ra-ur -ai -are/ pe ur- "i legn o -n dup alta prin desiul de frun8e/ pn ce a,unse la trunchi. Coa,a era aspr su+ pal-e i su+ degetele picioarelor. Co+or" repede/ srind i rostogolindu!se la ateri8are. Gendr* "i "ntinse -na ca s!o a,ute s se ridice. ! Ai stat acolo/ sus/ -ult vre-e. Ce ai putut vedeaD ! .n sat de pescari/ o ae8are -ic/ la nord/ de!a lungul r-ului. Dou8eci i ase de acoperiuri de paie i unul de igl a- nu-rat. A- v8ut o parte dintr!o cru. < cineva acolo.

'evstuic iei tr din tufiuri. @o--* o nu-ise aa. 5punea c arta ca o nevstuic/ ceea ce nu era adevrat/ dar nu puteau s!o nu-easc la infinit fetia plngcioas/ dup ce/ "n sfrit/ se oprise din plns. <ra -urdar pe gur. Ar*a spera c nu -ncase iari noroi. ! Ai v8ut oa-eniD "ntre+ Gendr*. ! 'u-ai acoperiuri/ recunoscu Ar*a/ dar unele hornuri fu-egau i a- au8it un cal. 'evstuic "i cuprinse piciorul cu +raele/ agndu!se strns. 6cea asta uneori. ! Dac sunt oa-eni/ este -ncare/ spuse 3lcint 6ier+inte/ foarte 8go-otos. Gendr* "i spunea -ereu s vor+easc -ai "ncet/ dar degea+a. 3oate c ne!ar da i nou. ! 3oate c ne!ar i o-or"/ spuse Gendr*. ! 'u i dac ne pred-/ rspunse 3lcint 6ier+inte/ plin de speran. ! Acu- vor+eti ca @o--*. @o--* ini Eer8i sttea proptit "ntre dou rdcini groase/ la poalele unui ste,ar. 6usese lovit de o sgeat "n ga-+a dreapt/ "n ti-pul luptei de la fortrea. @a sfritul 8ilei ur-toare/ fu nevoit s -earg chioptat/ "ntr!un picior/ cu un +ra "n ,urul lui Gendr*/ iar acu- nu putea face nici -car asta. Au tiat crengi ca s!i fac o lectic/ dar s!# poarte era greu i lent/ iar el scncea la fiecare scuturtur. ! :re+uie s ne pred-/ spuse el. Asta ar fi fcut Moren. Ar fi tre+uit s deschid porile/ aa cu- i!au cerut. Ar*a se sturase s!# asculte pe @o--* perornd despre cu- ar fi capitulat Moren. 'u-ai despre asta vor+ea cnd "l duceau cu lectica/ despre asta/ despre piciorul lui i despre sto-acul gol. 3lcint 6ier+inte fu de acord. ! 0!au spus lui Moren s deschid porile/ i!au cerut asta "n nu-ele regelui. :re+uie s faci ceea ce i se cere "n nu-ele regelui. A fost vina acelui +trn puturos. Dac s!ar fi predat/ ne!ar fi lsat "n pace. Gendr* se "ncrunt. ! Cavalerii i lor8ii se iau pri8onieri unii pe alii i pltesc rscu-prri/ dar nu le pas dac unii ca voi se predau sau nu. 5e "ntoarse ctre Ar*a: Ce altceva ai -ai v8utD ! Dac e un sat de pescari/ ne vor vinde pete/ pun r-ag. @acul era plin de peti/ dar nu aveau cu ce s!i prind. Ar*a "ncerca s!i foloseasc -inile/ aa cu- "l v8use fcnd pe Qoss/ dar petii erau -ai iui dect poru-+eii/ iar apa ,uca feste ochilor ei. ! 'u tiu dac sunt peti. Ar*a o trase de prul "nclcit pe 'evstuic/ gndindu!se c ar fi -ai +ine s!# taie. @ng ap sunt ciori. < un cadavru pe acolo. ! 3eti dui la -al/ spuse 3lcint 6ier+inte. Dac ciorile "i -nnc/ sunt sigur c pute- i noi. ! Ar tre+ui s prinde- nite ciori/ a- putea s le -nc- pe ele. A- putea s face- un foc i s le frige- ca pe nite pui de gin. Gendr* avea un aer fioros cnd se "ncrunta. 9ar+a "i crescuse/ neagr i epoas. ! A- spus fr focuri. ! @ui @o--* "i e foa-e/ se vicri 3lcint 6ier+inte/ i -ie la fel. ! :uturor ne este foa-e/ 8ise Ar*a.

! Gie nu "i este/ scuip @o--* de ,os/ de unde se afla. Duhneti a vier-i. Ar*a ar fi putut s!# loveasc "n ran. ! Gi!a- spus c voi scoate vier-i din p-nt i pentru tine/ dac vrei. @o--* fcu o -utr scr+it. ! Dac n!ar fi piciorul/ a vna nite -istrei pentru noi toi. ! 'ite -istrei/ "l +at,ocori ea. Ai nevoie de o epu/ de cai i de cini/ de oa-eni care s hituiasc -istreul din adpost. :atl ei o+inuia s vne8e -istrei "n pdurea lupilor/ cu Ro++ i )on. ? singur dat #!a luat i pe 9ran/ dar niciodat n!a luat!o pe Ar*a/ chiar dac era -ai -are. 5epta ordane spunea c vntoarea de -istrei nu e pentru fe-ei/ iar -a-a i!a pro-is doar c/ atunci cnd va fi -ai -are/ s!ar putea s ai+ propriul ei oi-. Acu- era -ai -are/ dar dac ar avea un oi-/ l!ar -nca. ! Ce tii tu despre vntoarea de -istreiD o "ntre+ 3lcint 6ier+inte. ! ai -ulte dect tine. Gendr* nu avea nici un chef s asculte cioro!vielile lor. ! :cei/ a-ndoi. :re+uie s - gndesc ce s fac. "ntotdeauna prea chinuit cnd "ncerca s gndeasc/ de parc l!ar fi durut "ngro8itor. ! 3red!te/ spuse @o--*. ! Gi!a- spus s ter-ini cu predatul. 'u ti- cine e acolo. 3oate c vo- fura nite -ncare. ! @o--* ar fi putut s fure/ dac nu era piciorul/ spuse 3lcint 6ier+inte. 0n ora a fost ho. ! .n ho nepriceput/ rspunse Ar*a/ altfel nu l!ar fi prins. Gendr* privi soarele/ -i,indu!i ochii. ! 5eara e cel -ai +un -o-ent s ne furi- "nuntru. Eoi -erge s dau o rait cnd se "ntunec. ! 'u/ - duc eu/ spuse Ar*a. :u faci prea -ult glgie. Gendr* fcu din nou acea -utr chinuit. ! Eo- -erge a-ndoi. ! Arr* ar tre+ui s -earg/ interveni @o--*. 5e furiea8 -ai +ine dect tine. ! Eo- -erge a-ndoi/ a- spus. ! Bi dac nu v "ntoarceiD 3lcint 6ier+inte nu - poate duce singur/ tii c nu poate... ! Bi sunt lupi/ adug 3lcint 6ier+inte. 0!a- au8it noaptea trecut/ cnd a- stat de veghe. 3reau aproape. Ar*a "i au8ise i ea. Ador-ise "ntre crengile unui ul-/ dar urletul lupilor o tre8ise. A r-as trea8 o or +un/ ascultndu!i/ cu fiori pe ira spinrii. ! Bi nici -car nu ne lai s face- foc ca s!i ine- la distan/ se plnse 3lcint 6ier+inte. 'u!i corect s ne lai prad lupilor. ! 'u v las ni-eni/ spuse Gendr* "n sil. @o--* are sulia/ dac vin lupii/ iar tu vei fi cu el. erge- doar s vede-/ atta tot. 'e "ntoarce-. ! ?ricine ar fi/ ar tre+ui s v predai/ se vicri @o--*. A- nevoie de o poiune pentru picior/ - doare ru.

! Dac vede- vreo poiune pentru picior/ o s i!o aduce-/ rspunse Gendr*. Arr*/ hai s -erge-. Ereau s a,unge- "n apropiere "nainte s apun soarele. 3lcint 6ier+inte/ tu ine!o pe 'evstuic aici. 'u vreau s se ia dup noi. ! Data trecut -!a lovit. ! ? s te lovesc eu dac n!o ii aici. 6r s -ai atepte un rspuns/ Gendr* "i puse coiful de oel i se "ndeprt. Ar*a fu nevoit s alerge ca s in pasul. Gendr* era cu cinci ani -ai -are i cu trei8eci de centi-etri -ai "nalt dect ea/ i -ai era i lung de picioare. ? vre-e/ Gendr* nu spuse ni-ic/ doar "i croia dru- printre copaci/ cu un aer furios/ fcnd prea -ult glgie. Dar/ "n cele din ur-/ se opri i spuse: ! Cred c @o--* o s -oar. Ar*a nu fu surprins. Qur8 -urise i el din cau8a rnii/ i fusese -ult -ai re8istent dect @o--*. ?ri de cte ori era rndul Ar*ei s a,ute la crat/ si-ea ct de cald "i era pielea i -irosea duhoarea pe care o rspndea piciorul lui. ! 3oate c vo- gsi un -aester... ! aesteri se gsesc nu-ai "n castele/ i chiar dac ai gsi vreunul/ nu i!ar -urdri -inile cu unul ca @o--*. Gendr* "i feri capul de o ra-ur ,oas. ! 'u!i adevrat. aester @u(in ar fi a,utat pe oricine ar fi venit la el/ era sigur. ! ? s -oar/ i cu ct -oare -ai repede/ cu att -ai +ine pentru noi ceilali. Ar tre+ui s! # a+andon-/ aa cu- spune el. Dac a- fi rnii tu sau eu/ tii c ne!ar prsi. Co+orr o pant a+rupt i se crar pe partea cealalt/ agndu!se cu -inile de rdcini. !a- sturat s!# car i -!a- sturat de toat trncneala lui despre capitulare. Dac ar putea sta "n picioare/ i!a da un pu-n "ntre dini. @o--* nu folosete ni-nui. 'ici fata aia plngcioas nu e +un de ni-ic. ! @as!o pe 'evstuic "n pace/ e doar speriat i "nfo-etat/ atta tot. Ar*a arunc o privire "napoi/ dar de data aceasta fetia nu "i ur-rea. 3ro+a+il c 3lcint 6ier+inte o inea +ine/ aa cu- "i spusese Gendr*. ! 'u e +un de ni-ic/ repet Gendr*. <a/ 3lcint 6ier+inte i @o--* ne "ncetinesc i din cau8a lor o s -uri-. :u eti singurul din toat trupa care e +un de ceva. Chiar dac eti fat. Ar*a "ncre-eni. ! 'u sunt fatC ! 9a da/ eti. Cre8i c sunt la fel de prost ca eiD ! 'u/ eti i -ai prost. Rondul de 'oapte nu pri-ete fete/ toat lu-ea tie asta. ! <ste adevrat/ nu tiu de ce te!a adus Moren/ dar tre+uie s fi avut vreun -otiv. :otui/ eti fat. ! 'u suntC ! Atunci scoate!i pua i f pipi. 4aide. ! 'u si-t nevoia s fac pipi. Dac a vrea/ a putea.

! incinoaso. 'u poi s!i scoi pua pentru c nu ai aa ceva. "nainte/ cnd era- trei8eci/ n!a- o+servat/ dar -ereu -ergi "n pdure s te uure8i. 'u!# ve8i pe 3lcint 6ier+inte s fac asta/ i nici pe -ine. Dac nu eti fat/ poate c eti vreun eunuc. ! <unuc eti tu. ! Btii c nu sunt/ 8-+i Gendr*. Erei s!-i scot pua i s!i dovedescD '!a- ni-ic de ascuns. ! 9a da/ ai/ i8+ucni Ar*a/ "nne+unit s schi-+e su+iectul despre penisul pe care nu!# avea. antiile aurii au fost pe ur-a ta la han/ i nu vrei s spui de ce. ! A vrea s tiu i eu/ cred c Moren tia/ dar nu -i!a spus niciodat. De ce cre8i totui c - ur-reauD Ar*a "i -uc +u8a. "i a-inti ce spusese Moren "n 8iua "n care i!a tiat prul. Ntia/ ,u-tate dintre ei/ te!ar da pe -na reginei ct ai 8ice pete/ pentru o favoare i poate pentru civa argini. Cealalt ,u-tate ar face la fel/ nu-ai c te!ar viola -ai "nti. Dar Gendr* era altfel/ regina "l voia i pe el. ! 0i spun dac "-i spui i tu/ 8ise ea o+osit. ! Arr*/ i!a spune dac a ti... Chiar aa te chea- sau ai nu-e de fatD Ar*a fiF cu privirea rdcina noduroas de su+ picioarele ei. "i ddea sea-a c se sfrise cu prefctoria. Gendr* tia/ iar ea nu avea ni-ic "n pantaloni ca s!# conving de contrariul. 3utea s trag Acul din teac i s!# do+oare acolo unde sttea/ sau s se "ncread "n el. 'u era sigur c ar fi "n stare s!# ucid/ chiar dac ar "ncercaI avea i el propria lui sa+ie/ i era cu -ult -ai puternic. :ot ceea ce "i r-sese era adevrul. ! @o--* i 3lcint 6ier+inte nu tre+uie s afle/ 8ise Ar*a. ! 'u vor afla/ ,ur Gendr*. 'u de la -ine. ! Ar*a. 6ata "i ridic ochii/ privindu!#. 'u-ele -eu este Ar*a. Din Casa 5tar>. ! Din Casa... 0i lu o clip pn ce reui s continue. na Regelui purta nu-ele de 5tar>. Cel pe care l!au ucis ca fiind trdtor. ! '!a fost niciodat trdtor. A fost tatl -eu. Gendr* fcu ochii -ari. ! Aadar/ de aceea ai cre8ut... Ar*a "ncuviin. ! Moren - ducea acas/ la Linterfell. ! <u... 3i atunci eti de vi no+il... eti o doa-n... Ar*a "i opri privirea la hainele ei 8drenuite i la picioarele goale/ crpate i +ttorite. "i v8u -i8eria de su+ unghii/ crusta de pe coate i 8grieturile de pe -ini. 5epta ordane nici -car nu -!ar recunoate/ sunt sigur. 3oate 5ansa/ dar ea s!ar preface c nu - recunoate. ! a-a -ea este o doa-n/ la fel i sora -ea/ dar eu nu a- fost niciodat. ! 9a da/ ai fost. <ti fiica unui lord i ai locuit "ntr!un castel/ nu!i aaD Bi tu... Hei/ avei -il/ eu niciodat... Dintr!odat/ Gendr* prea ovitor/ aproape te-tor. :oat discuia aceea despre penisuri. '!ar fi tre+uit s spun aa ceva. Bi a- urinat "n faa ta i aa -ai departe. <u... te rog s - ieri/ stpn. ! "ncetea8C uier Ar*a. ?are "i +tea ,oc de eaD ! Btiu s - port/ stpn/ rspunse Gendr*/ "ncpnat ca "ntotdeauna. ?ri de cte ori fetele de nea- intrau "n prvlie cu taii lor/ stpnul -eu "-i spunea c tre+uie s plec genunchiul i s vor+esc nu-ai cnd -i se adresea8/ i s le spun stpn.

! Dac "ncepi s!-i spui stpn/ pn i 3lcint 6ier+inte "i va da sea-a. Bi ar fi -ai +ine i s continui s faci pipi "n acelai fel. ! Cu- porunceti/ stpni Ar*a "i lovi pieptul cu a-+ele -ini. Gendr* se "-piedic de o piatr i c8u cu o +ufnitur. ! Ce fel de fiic de lord -ai etiD "ntre+ el r8nd. ! Aa "l lovi "n old cu piciorul/ dar nu reui dect s!# fac s rd i -ai tare. R8i ct vrei/ eu - duc s vd cine e "n sat. 5oarele co+orse de,a "n spatele copacilor/ "nserarea se va lsa "ntr!o clipit. De data aceasta/ Gendr* fu cel nevoit s in pasul cu ea. ! 5i-i -irosulD "l "ntre+ ea. <l adul-ec. ! 3ete stricatD ! Btii c nu. ! A- face -ai +ine s ave- gri,. <u dau un ocol pe la vest/ s vd dac e vreun dru-. :re+uie s fie/ dac ai v8ut o cru. :u ia!o pe -al. Dac ai nevoie de a,utor/ latr ca un cine. ! < o prostie. Dac a- nevoie de a,utor/ o s strig a,utor. Ar*a se "ndeprt/ clcnd iar+a cu picioarele goale/ fr 8go-ot. Cnd privi "napoi/ peste u-r/ Gendr* o ur-rea cu acea privire chinuit care "nse-na c gndea. 3ro+a+il se gndete c nu ar tre+ui s lase o fat no+il s fure -ncare. Ar*a tia c Gendr* se va purta prostete acu-. irosul devenea tot -ai puternic pe -sur ce se apropia de sat. 'u!i -irosea a pete stricat. Duhoarea era -ai puternic/ -ai de8gusttoare. "i "ncrei nasul. Din locul unde copacii "ncepur s se rreasc/ se folosi de vegetaia -ic/ alunecnd de la o tuf la alta/ tcut ca o u-+r. @a fiecare civa pai se oprea s asculte. A treia oar/ au8i caii i glasul unui o-. 0ar -irosul era tot -ai puternic. iros de o- -ort/ asta era. ai si-ise acest -iros/ cu Moren i cu ceilali. .n desi co-pact de -ur cretea la sud de ora. Cnd a,unse lng el/ u-+rele lungi ale asfinitului "ncepuser s se esto-pe8e i se 8reau felinarele. Eedea acoperiurile de paie chiar "n spatele tufiului. Continu s se furie8e pn ce descoperi o sprtur i se strecur "nuntru/ pe +urt/ r-nnd +ine ascuns pn cnd 8ri de unde venea -irosul. @ng apele ce clipoceau do-ol ale ?chiului Heilor era ridicat o spn8urtoare din le-n verde/ neprelucrat/ de care atrnau/ legnndu!se/ r-ie care cndva fuseser oa-eni/ cu picioarele "n lanuri. Ciorile le ciuguleau carnea/ 8+urnd de la un cadavru la altul. 3entru fiecare cioar erau cte o sut de -ute. Cnd vntul sufl dinspre lac/ trupul cel -ai apropiat se rsuci "n lanuri/ -icndu!se foarte "ncet. Ciorile "i -ncaser aproape toat faa i -ai fusese i altceva prin prea,-/ ceva -ult -ai -are. Gtul i pieptul "i erau sfiate/ iar din locul unde cndva fusese +urta/ atrnau/ sclipind/ intestine ver8i i panglici de carne 8drenuit. .n +ra fusese s-uls chiar din u-r. Ar*a v8u oasele la civa -etri deprtare/ -ncate i sfr-ate/ curate de carne. 5e for s se uite la o-ul de alturi/ la cel de dincolo de el i la cel de -ai departe/ spunndu!i c e tare ca o stnc. :oate cadavrele erau att de distruse i de putre8ite/ "nct la "nceput nu i!a dat sea-a c oa-enii fuseser de8+rcai "nainte de a fi spn8urai. 'u artau ca nite oa-eni goi/ de fapt nu se-nau defel cu nite oa-eni. Ciorile le -ncaser ochii i/ "n

unele ca8uri/ feele. Din cel de!al aselea din lungul ir de cadavre nu -ai r-sese dect un singur picior/ "nclcit "nc "n lanuri/ +l+nindu!se la fiecare suflare de vnt. :ea-a taie -ai adnc dect o sa+ie. orii nu!i puteau face nici un ru/ dar cei care i!au ucis puteau. ult "n spatele spn8urtorii/ doi +r+ai "n 8ale stteau spri,inii "n sulie/ "n faa unei cldiri lungi/ ,oase/ aflate lng ap/ cea cu acoperiul de igl. ? pereche de stlpi "nali fuseser "nfipi "n p-ntul -ltinos din faa casei/ cu fla-uri atrnnd din fiecare catarg. .na era roie i cealalt -ai palid/ gal+en poate/ dar a-ndou erau -ototolite i pline de praf/ astfel c Ar*a nu putea fi sigur c fla-ura roie era a @annisterilor. 'u e nevoie s vd leul/ pot vedea toi -orii/ cine altcineva ar putea fi "n afar de @annisteriD 3e ur- se au8i un strigt. Cei doi lncieri se "ntoarser la au8ul iptului i un al treilea +r+at "i fcu apariia/ "-+rncind un pri8onier "n faa lui. <ra prea "ntuneric ca s disting chipuri/ dar pri8onierul purta un coif strlucitor de oel/ iar cnd Ar*a v8u coarnele/ tiu c era Gendr*. :u/ prostule prost/ prost/ 3R?5:C gndi ea. Dac ar fi fost "n faa ei/ l!ar fi lovit din nou. 5tr,erii vor+eau 8go-otos/ dar Ar*a era prea departe ca s disting ce spuneau/ -ai cu sea- cu ciorile flecrind i flfindu!i aripile att de aproape. .nul dintre lncieri s-ulse coiful de pe capul lui Gendr* i "i puse o "ntre+are/ dar pro+a+il nu!i plcu rspunsul/ cci "l lovi peste fa cu captul suliei i "l do+or" la p-nt. Cel care "l capturase "l lovi cu piciorul/ "n ti-p ce al doilea lncier pro+a coiful cu coarne. 0n cele din ur-/ "l ridicar "n picioare i "l "-+rncir ctre ha-+ar. Cnd deschiser uile -asive de le-n/ un +ieel ni afar/ dar unul dintre str,eri "l "nha de +ra i "l a8vrli "napoi "nuntru. Ar*a au8i planete venind din cldire i pe ur- un ipt/ att de puternic i plin de suferin "nct "i -uc +u8a. 5tr,erii "l "-pinser pe Gendr* "nuntru/ "-preun cu +iatul/ i 8vorr uile "n ur-a lor. A+ia atunci/ o pal de vnt veni v,ind dinspre lac/ iar fla-urile "ncepur s se -ite i s se ridice. Cel de pe catargul "nalt avea/ aa cu- se te-use/ "nse-nul leului auriu. 3e cellalt/ trei siluete negre/ lucioase/ alergau pe un c-p gal+en ca untul. Cini/ gndi Ar*a. ai v8use acei cini/ dar undeD 'u avea i-portan. 5ingurul lucru care conta era c "l capturaser pe Gendr*. Chiar dac +iatul era "ncpnat i prost/ Ar*a tre+uia s!# eli+ere8e. 5e "ntre+a dac tiau c era cutat de regin. .nul dintre str,eri "i scoase coiful i "n locul lui i!# puse pe al lui Gendr*. ? "nfuria s!# vad pur!tndu!#/ dar tia c nu putea face ni-ic ca s!# "-piedice. 0 se pru c aude din nou ipete/ "n+uite de 8iduri/ din ha-+arul fr ferestre/ dar nu putea fi sigur. R-ase pe loc destul ca s vad pa8a schi-+n!du!se i "nc -ult -ai -ult vre-e dup aceea. ?a-enii veneau i plecau. "i duceau caii ,os/ la pru/ s!i adape. .n grup de vntoare se "ntoarse din pdure/ ducnd un strv de cer+/ atrnat de un ru. 0i privi cu- "l spal i!# cur de intestine i cu- fac un foc pe partea cealalt a prului/ iar -irosul de carne fript se a-esteca ciudat cu duhoarea desco-punerii. 5to-acul gol i se "ntoarse pe dos i avu i-presia c o s vo-ite. 3erspectiva -ncrii scoase i ali oa-eni din case/ aproape toi "nve-ntai "n 8ale sau piele fiart. Cnd cer+ul fu gata/ poriile cele -ai alese fur duse "ntr!una dintre case.

Ar*a se gndi c/ la adpostul nopii/ ar putea s se apropie tr i s!# eli+ere8e pe Gendr*/ dar str,ile aprinser tore de la focul pentru gtit. .n scutier le aduse carne i pine celor doi str,eri care p8eau ha-+arul/ iar -ai tr8iu/ ali doi li se alturar i trecur cu toii din -n "n -n o plosc cu vin. Cnd plosca se goli/ ceilali plecar/ dar cei doi str,eri r-aser pe loc/ spri,inii "n sulie. 9raele i picioarele Ar*ei erau "nepenite cnd/ "n sfrit/ se strecur din -rcini "n "ntunericul pdurii. <ra o noapte neagr/ cu o lun firav/ argintie/ ce aprea i disprea/ dup cu- treceau norii. :cut ca o u-+r/ "i spuse "n ti-p ce "nainta printre copaci. 3e un ase-enea "ntuneric/ nu "ndr8nea s alerge/ de tea- s nu se "-piedice de vreo rdcin sau s nu se rtceasc. @a stnga ei/ ?chiul Heilor spla linitit r-ul. @a dreapta/ vntul v,ia printre ra-uri/ iar frun8ele se agitau i foneau. 0n deprtare/ au8i urletul lupilor. @o--* i 3lcint 6ier+inte fur ct p!aci s fac pe ei cnd Ar*a se ivi dintre copaci/ "n spatele lor. ! @inite/ le spuse/ cuprin8nd!o cu un +ra pe 'evstuic/ atunci cnd fetia se apropie "n goan. 3lcint 6ier+inte se hol+ la ea cu ochii -ari. ! A- cre8ut c ne!ai prsit. Avea spada "n -n/ cea pe care Moren o luase de la o-ul cu -antia aurie. !a- speriat c eti un lup. ! .nde e :aurulD "ntre+ @o--*. ! @!au prins/ opti Ar*a. :re+uie s!# eli+er-. 3lcint 6ier+inte/ tre+uie s - a,ui. 'e vo- furia i vo- o-or" str,ile/ apoi eu voi deschide ua. 3lcint 6ier+inte i @o--* schi-+ar o privire. ! Ci suntD ! '!a- putut s nu-r/ recunoscu Ar*a. Cel puin dou8eci/ dar nu-ai doi sunt la u. 3lcint 6ier+inte arta de parc "i venea s plng. ! 'u ne pute- lupta cu dou8eci. ! :u tre+uie s te lupi doar cu unul. <u - ocup de cellalt/ "l vo- scoate afar pe Gendr* i vo- fugi. ! Ar tre+ui s ne pred-/ spuse @o--*. ergei "nuntru i predai!v pur i si-plu. Ar*a cltin din cap cu "ncpnare. ! Atunci las!# acolo/ Arr*/ se rug @o--*. 'u tiu despre noi ceilali. Dac ne ascunde-/ vor pleca/ tii c vor pleca. 'u e vina noastr c Gendr* a fost capturat. ! <ti prost/ @o--*/ spuse Ar*a cu furie. Eei -uri dac nu "l eli+er- pe Gendr*. Cine o s te careD ! :u i 3lcint 6ier+inte. ! :ot ti-pul/ fr ni-eni care s ne a,uteD 'u vo- reui niciodat. Gendr* era cel puternic. ?ricu-/ nu!-i pas ce spui. "ntorc dup el. 5e uit la 3lcint 6ier+inte: EiiD 3lcint 6ier+inte se uit la @o--*/ la Ar*a/ apoi din nou la @o--*. ! Ein/ spuse el nehotrt. ! @o--*/ tu ai gri, ca 'evstuic s r-n aici. @o--* o "nha pe feti de -n i o trase -ai aproape.

! Bi dac vin lupiiD ! :e predai/ suger Ar*a. @i se pru c le!a luat ore s!i croiasc dru- "napoi ctre sat. 3lcint 6ier+inte se tot "-piedica "n "ntuneric i se rtcea/ iar Ar*a era nevoit s "l atepte i s se "ntoarc dup el. 0n cele din ur-/ "l lu de -n i "l conduse printre copaci. ! :u doar taci i ur-ea8!-. Cnd 8rir pe cer pri-ele sclipiri palide ale focurilor din sat/ Ar*a spuse: De cealalt parte a tufiurilor atrn cadavre/ dar n!ai de ce s te sperii/ doar ine -inte c tea-a taie -ai adnc dect o sa+ie. :re+uie s -erge- foarte "ncet i "n deplin linite. 3lcint 6ier+inte ddu apro+ator din cap. Ar*a se furi pri-a pe su+ -rcini i "l atept pe partea cealalt/ ghe-uit. 3lcint 6ier+inte se ivi/ palid i gfind/ cu faa i +raele +r8date de 8grieturi lungi/ "nsngerate. Ddu s spun ceva/ dar Ar*a "i duse un deget la +u8e. 3e -ini i pe genunchi/ se trr de!a lungul spn8urtorii/ pe su+ cadavrele legnate de vnt. 3lcint 6ier+inte nu privi "n sus nici -car o dat/ nici nu scoase vreun sunet. 3n cnd cioara ateri8a pe spatele lui/ i atunci scoase un gea-t "nfundat. ! Cine!i acoloD rsun un glas din "ntuneric. 3lcint 6ier+inte sri "n picioare. ! predauC "i scoase sa+ia/ "n ti-p ce 8eci de ciori se ridicar ipnd i "ncepnd s se agite "n ,urul cadavrelor. Ar*a "l apuc de picior i "ncerc s!# trag "n ,os/ dar 3lcint 6ier+inte se eli+er i alerg "nainte/ fluturndu!i +raele. predau/ - predauC Ar*a slt "n sus i trase Acul din teac/ dar era de,a "ncon,urat. 0l lovi pe cel -ai apropiat/ dar acesta o i-o+ili8a cu +raul "nve-ntat "n oel/ iar un altul se arunc asupra ei i o do+or" la p-nt/ "n ti-p ce un al treilea "i lu sa+ia din -n. Cnd "ncerc s!# -ute/ dinii i se "ncletar pe 8alele de oel reci i -urdare. ! ?ho/ unul sl+atic/ spuse o-ul r8nd. @ovitura pu-nului su "n-nuat "n fier aproape c "i 8+ur capul. 9r+aii "ncepur s discute/ "n ti-p ce ea 8cea/ "n dureri/ dar nu putea "nelege cuvintele. .rechile "i iuiau. Cnd "ncerc s se "ndeprte8e tr/ p-ntul se -ic su+ ea. Au luat Acul. Ruinea "i provoca -ai -ult suferin dect durerea/ iar durerea o chinuia cu-plit. )on "i dduse sa+ia. 5*no o "nvase cu- s!o foloseasc. 0n cele din ur-/ cineva o "nfac de pieptul vestei i o ridic "n genunchi. 3lcint 6ier+inte era i el "ngenuncheat "n faa celui -ai "nalt +r+at pe care Ar*a "l v8use vreodat/ un -onstru din povetile 9trnei 'an. 'u reuise s vad de unde apruse uriaul. 3e c-aa gal+en/ decolorat/ se 8reau doi cini alergnd/ iar chipul +r+atului era parc cioplit "n piatr. Dintr!odat/ Ar*a "i a-inti unde -ai v8use cinii aceia. 0n seara turnirului/ la De+arcaderul Regelui/ toi cavalerii "i atrnaser scuturile "n faa pavilioanelor. JAcela apaine fratelui CineluiK/ i!a destinuit 5ansa cnd au trecut pe lng cinii negri pe fond gal+en. J< chiar -ai -are dect 4odor/ vei vedea. 0 se spune untele care ClreteK. Ar*a "i ls capul s cad/ doar pe ,u-tate contient de ceea ce se petrecea "n ,urul ei. 3lcint 6ier+inte se tot preda. untele spuse: ! 'e vei duce la ceilali/ i se "ndeprt. 0n clipa ur-toare/ Ar*a trecea cltinndu!se pe picioare pe lng oa-enii -ori "n spn8urtoarea lor/ "n vre-e ce 3lcint 6ier+inte le spunea

celor care i!au luat ostatici c le va face plcinte i tarte dac nu!i vor face nici un ru. 3atru +r+ai -ergeau cu ei. .nul ducea o tor/ altul o sa+ie lung/ doi aveau sulie. 0l gsir pe @o--* acolo unde l!au lsat/ su+ ste,ar. ! predauC strig el de "ndat ce "i v8u. "i a8vrli sa+ia i ridic -inile/ pline de pete ver8i de vopsea veche. predau. E rog. 9r+atul cu tora scotoci pe su+ copaci. ! <ti ulti-ulD 9iatul +rutar 8icea c -ai e o fat. ! A fugit cnd v!a au8it venind/ spuse @o--*. 6acei -ult 8go-ot. 0ar Ar*a gndi: 6ugi/ 'evstuic/ fugi ct poi de departe/ fugi i ascunde!te i s nu te "ntorci niciodat. ! 5pune!ne unde pute- s!# gsi- pe acel fiu de trf/ Dondarrion/ i vei cpta o -as fier+inte. ! CineD "ntre+ @o--* nedu-erit. ! Gi!a- spus/ tia nu tiu -ai -ult dect trfele alea din sat. A- pierdut vre-ea. .nul dintre lncieri se apropie de @o--*. ! Ai ceva la picior/ +ieteD ! !a- lovit. ! 3oi s u-+liD 3rea "ngri,orat. ! 'u/ rspunse @o--*. :re+uie s - crai. ! Aa cre8iD 9r+atul ridic negli,ent sulia i "nfipse vrful "n gtul -oale al +iatului. @o--* nici -car nu -ai apuc s se predea din nou. 5e chirci o dat i asta a fost tot. Cnd o-ul scoase sa+ia/ sngele ni "ntr!o cascad "ntunecat. ! 5!# cr-/ 8icea/ +ol+orosi el chicotind.

TYRION

"l preveniser s se "-+race +ine. :*rion @annister le ascultase. 3urta pantaloni groi/ cptuii/ pieptar de ln i/ peste toate acestea/ aruncase o -antie de +lan pe care o do+ndise la unii @unii. antia era nefiresc de lung/ croit pentru un o- de dou ori -ai "nalt dect el. Cnd nu era clare/ singura -odalitate de!a o purta era s i!o "nfoare de -ai -ulte ori "n ,urul trupului/ ceea ce "l fcea s se-ene cu o -inge de +lan dungat. Chiar i aa/ se +ucura c le ascultase. 6rigul din +eciul lung i u-ed "i ptrundea pn!n oase. :i-ett alesese s se retrag "napoi "n +eci dup ce intraser "n contact cu frigul de dedesu+t. 5e aflau undeva su+ dealul Rhaen*s/ su+ Castelul Alchi-itilor. Hidurile u-ede de piatr erau "-procate cu silitr/ i singura lu-in venea de la la-pa de ulei din fier i sticl pe care 4all*ne 3iro-antul o ducea cu atta gri,. Cu gri,/ "ntr!adevr/ iar acestea tre+uie s fie vase cu ghi-+ir. :*rion ridic unul/ pentru a! # inspecta. <ra rotund i ru-en/ un grepfrut dolofan/ de lut/ puin ca- -are pentru -na lui/ dar care s!ar potrivi toc-ai +ine "n -na unui o- o+inuit/ tia asta. Easul era su+ire/ att de fragil "nct chiar i el fusese averti8at s nu!# strng prea tare/ ca s nu!# 8dro+easc "n pu-n. @utul era aspru la pipit/ grun,os. 4all*ne "i spusese c anu-e era fcut aa. ! .n vas neted alunec -ai uor din -na unui o-. 6ocul sl+atic se prelinse "ncet ctre +u8a vasului cnd :*rion "l "nclin ca s arunce o privire "nuntru. Culoarea era un fel de verde "ntunecat/ dup cu- tia/ dar lu-ina sla+ fcea acest lucru i-posi+il de confir-at. ! Gros/ re-arc el. ! Asta e din cau8a frigului/ stpne/ spuse 4all*ne/ un +r+at palid/ cu -ini -oi/ u-ede/ i purtri slugarnice. <ra "-+rcat "n haine cu dungi negre i roii/ cptuite cu 8i+elin/ dar +lana arta peticit i -ncat de -olii. 3e -sur ce se "ncl8ete/ su+stana curge -ai uor/ ca uleiul de la-p. 5u+stana era ter-enul folosit de alchi-iti pentru focul sl+atic. De ase-enea/ "i spuneau unii altora "nelepi/ ceea ce :*rion gsea c e aproape la fel de scitor ca i o+iceiul lor de a face alu8ie la vastele cunotine pe care voiau s!# fac s cread c le dein. Cndva/ fuseser o ghild puternic/ dar "n secolele din ur-/ aesterii Citadelei "i "nlocuiser pe alchi-iti aproape peste tot. Acu- -ai r-seser doar civa din vechiul ordin/ i nici -car nu se -ai prefceau c transfor- -etalele/ dar puteau s fac focul sl+atic. ! Apa nu!# poate stinge/ -i s!a spus. ! Aa este. ?dat aprins/ su+stana va arde nprasnic pn ce nu -ai r-ne ni-ic. ai -ult/ se infiltrea8 "n pn8/ le-n/ piele/ chiar i oel/ astfel c acestea se aprind i ele. :*rion "i a-inti de preotul rou/ :horos din *r/ i de sa+ia lui sclipitoare. Chiar i un strat su+ire de foc sl+atic poate arde ti-p de o or. :horos avea nevoie -ereu de o sa+ie nou dup o "ncierare/ dar Ro+ert inuse la el i fusese -ereu gata s!i ofere +ucuros una. ! De ce nu se infiltrea8 i "n lutD ! ?/ +a da/ rspunse 4all*ne. <Fist o pivni/ su+ aceasta/ unde depo8it- vasele -ai vechi. Cele de pe vre-ea Regelui Aer*s. <ra capriciul lui s ai+ vase fcute "n for- de fructe. 6ructe foarte periculoase/ "ntr!adevr/ stpne/ i/ h--/ -ai coapte acu- ca oricnd/ dac "nelegi ce vreau s 8ic. @e!a- sigilat cu cear i a- u-plut pivnia de ,os cu ap/ dar chiar i

aa... 0n -od nor-al ar fi tre+uit distruse/ dar att de -uli dintre -aesterii notri au fost ucii "n ti-pul )afului de la De+arcaderul Regelui/ "nct cele cteva a,utoare care au r-as au fost incapa+ile s "ndeplineasc aceast -isiune. 0ar -ulte dintre provi8iile pe care le!a- fcut pentru Aer*s s!au pierdut. 'u-ai anul trecut dou sute de vase au fost descoperite "ntr!o -aga8ie de su+ arele 5ept al lui 9aelor. 'i-eni nu i!a putut a-inti cu- au a,uns acolo/ dar sunt sigur c nu tre+uie s!i spun c "naltul 5epton i!a ieit din -ini de spai-. !a- "ngri,it personal s fie -utate cu -are atenie. A- pus s se u-ple carele cu nisip i i!a- tri-is cu ele pe cei -ai -uli dintre slu,itorii notri capa+ili. A- lucrat nu-ai noaptea/ a-... ! ... ai fcut o trea+ ne-aipo-enit/ nu a- nici o "ndoial. :*rion puse vasul "napoi printre celelalte. Acopereau rafturile/ ae8ate ordonat pe patru rnduri ce se pierdeau "n "ntuneci-ea su+teran. Bi -ai erau i alte rafturi dincolo de ele/ -ulte alte rafturi. Aceste/ ah/ fructe ale rposatului Rege Aer*s/ pot fi folositeD ! ?/ da/ cu siguran... Dar cu gri,/ stpne/ cu foarte -are gri,. Cu trecerea anilor/ su+stana devine tot -ai/ h--/ insta+il/ s spune-. ? flacr ct de -ic o poate aprinde. ?rice scnteie. 3rea -ult cldur/ i vasele se aprind de la sine. 'u e "nelept s le lai la soare/ nici -car pentru scurt ti-p. ?dat focul aprins/ cldura face su+stana s se eFtind cu violen/ iar vasele se fac ndri ct ai clipi. Dac se "nt-pl ca "n apropiere s se afle alte vase/ se vor aprinde i acelea/ i astfel... ! Cte vase ave- "n pre8entD ! "n di-ineaa aceasta/ "neleptul unciter -i!a spus c ave- apte -ii opt sute patru8eci. Aceast socoteal include/ desigur/ i cele patru -ii de vase de pe vre-ea Regelui Aer*s. ! 6ructele noastre rscoapteD 4all*ne cltin din cap. ! "neleptul alliard crede c vo- fi capa+ili s livr- 8ece -ii de vase "n cap/ aa cu- i s! a pro-is reginei. 5unt de aceeai prere. 3iro-antul prea neruinat de -ulu-it de aceast perspectiv. Cu condiia ca du-anii notri s ne acorde acest rga8. Alchi-itii pstrau cu sfinenie secretul reetei pentru focul sl+atic/ dar :*rion tia c era un proces la+orios/ periculos i "ndelungat. 3resupuse c pro-isiunea celor 8ece -ii de vase era o ludroenie fante8ist/ ca aceea a stegarului care ,ur s!i aduc lordului su 8ece -ii de oteni/ dar "n 8iua +tliei apare cu o sut doi. Dac ne!ar putea da/ "ntr!adevr/ 8ece -ii... 'u tia dac tre+uia s fie "ncntat sau "ngro8it. 3oate cte puin din a-ndou. ! 5per c fraii ti de ghild nu se avnt "n aciuni pripite/ 0neleptule. 'u vre- 8ece -ii de vase de foc sl+atic stricat/ nici -car unul... i/ cu siguran/ nu vre- nici un fel de incidente. ! 'u vor fi nici un fel de incidente/ stpne. 5u+stana este preparat de cele -ai pricepute a,utoare/ "n -ai -ulte celule cu totul din piatr/ iar fiecare vas este luat de un ucenic i adus aici/ ,os/ "n clipa "n care este gata. Deasupra fiecrei celule de lucru se afl o "ncpere plin cu nisip. 5!a fcut o vra, protectoare asupra podelelor/ h--/ foarte puternic. ?rice foc "n celula de dedesu+t face podeaua s se pr+ueasc/ iar nisipul stinge vpaia pe loc. ! Ca s nu po-eni- de a,utoare negli,ente. 3rin vra,/ :*rion "i i-agina c 4all*ne voia s spun truc inteligent. 5e gndi c i!ar plcea s vi8ite8e una dintre aceste celule acoperite/ s vad cu- funcionea8/ dar nu era -o-entul potrivit. 3oate dac r8+oiul va fi ctigat.

! Confraii -ei nu sunt niciodat negli,eni/ insist 4all*ne. Dac a putea fi/ h--/ sincer... ! ?/ te rog. ! 5u+stana "-i curge prin vene i triete "n ini-a oricrui alchi-ist. 'oi "i respectputerea. Dar soldatul de rnd/ h--/ echipa,ul unuia dintre arunctoarele de flcri ale reginei/ s 8ice-/ "n entu8ias-ul necugetat al luptei... ?rice -ic greeal poate provoca o catastrof. 'u e niciodat prea -ult s repei asta. :ata i!a spus!o adesea Regelui Aer*s/ iar tatl lui i!a spus +trnului Rege )aehaer*s. ! 3ro+a+il c au ascultat/ 8ise :*rion. Dac ar fi dat foc oraului/ -i!ar fi povestit cineva. Aadar/ sfatul tu este s fi- ct se poate de ateni. ! 6oarte ateni/ rspunse 4all*ne. 6ii foarte ateni. ! Ease dintr!astea de lut... avei o cantitate -areD ! Ave- stpne/ i -ulu-esc de "ntre+are. ! Atunci nu te deran,ea8 dac iau ctevaD Cteva -ii. ! Cteva -iiD ! 5au de cte se poate lipsi ghilda ta/ fr s "ncurce producia. refer la vase goale/ se "nelege. :ri-i!te!le cpitanilor de la fiecare poart a oraului. ! Aa voi face/ stpne/ dar de ceD... :*rion "i 8-+i. ! Cnd "-i spui s - "-+rac gros/ - "-+rac gros. Cnd "-i spui s fiu atent/ ei +ine... Ridic din u-eri. A- v8ut destul. 3oate c vei fi att de +un s - conduci "napoi la lectica -ea. ! Ea fi -area -ea/ h--/ plcere/ stpne. 4all*ne ridic la-pa i o lu "nainte pe scri. A fost fru-os din partea ta s ne vi8ite8i. ? -are onoare/ h--. A trecut prea -ult ti-p de cnd na Regelui nu ne!a -ai onorat cu pre8ena. '!a- -ai pri-it o ase-enea vi8it de la @ordul Rossart/ iar el era o eFcepie. Asta a fost pe vre-ea Regelui Aer*s. Regele Aer*s era foarte interesat de -unca noastr. Regele Aer*s v!a folosit pentru a pr,i carnea du-anilor si 6ratele lui/ )ai-e/ "i istorisise cteva poveti despre Regele 'e+un i favoriii si/ alchi-itii. )offre* va fi i el interesat/ sunt convins. otiv pentru care a- s!l in departe de voi ! area noastr speran este s ave- parte de vi8ita regelui "n persoan/ "n Castelul Alchi-itilor. A- vor+it despre asta cu no+ila ta sor. .n -are osp... 5e fcea tot -ai cald/ pe -sur ce urcau. ! "nli-ea 5a a inter8is toate ospeele pn cnd r8+oiul va fi ctigat. @a insistenele -ele. Regele nu consider c e potrivit un osp cu +ucate alese cnd oa-enii lui duc lips de pine. ! .n gest/ h--/ ct se poate de drgstos/ stpne. 3oate c/ "n schi-+/ civa dintre noi "i vor face o vi8it regelui la 6ortreaa Roie. ? -ic de-onstraie a puterilor noastre/ cu- ar veni/ ca s!# a+ate- pe Rege pentru o sear de la -ultele sale gri,i. 6ocul sl+atic e doar unul dintre secretele eFtraordinare ale ordinului nostru strvechi. ulte i fer-ectoare sunt lucrurile pe care vi le!a- putea arta.

! Eoi discuta asta cu sora -ea. :*rion nu avea ni-ic "-potriva ctorva trucuri de -agie/ dar faptul c lui )off "i plcea att de -ult s vad oa-enii luptndu!se pn la -oarte era o "ncercare suficient/ i nu avea de gnd s!i per-it +iatului s pro+e8e posi+ilitatea de a!i arde de vii. Cnd/ "n cele din ur-/ a,unser "n capul scrilor/ :*rion "i scutur pelerina de +lan de pe u-eri i i!o puse peste +ra. Castelul Ghildei Alchi-itilor era o cldire i-puntoare/ din piatr neagr/ dar 4all*ne "l conduse prin tunelurile "ntortocheate pn ce a,unser la Galeria :orelor de 6ier/ o sal lung/ rsuntoare/ unde coloane de foc verde dansau "n ,urul coloanelor negre de -etal/ "nalte de 8ece picioare. 6lcri fanto-atice "i oglindeau sclipirile pe -ar-ura neagr i lustruit de pe 8iduri i podele/ i inundau "ncperea "ntr!o strlucire de s-arald. :*rion ar fi fost -ai i-presionat dac n!ar fi tiut c torele i-ense de fier au fost aprinse doar "n di-ineaa aceea/ "n cinstea vi8itei sale/ i vor fi stinse "n clipa "n care uile se vor "nchide "n ur-a lui. 6ocul sl+atic era prea scu-p ca s fie risipit. 0eir la lu-in "n capul scrilor largi/ cur+ate/ care ddeau "n centrul 5tr8ii 5urorilor/ lng poalele Dealului Eisen*a. "i lu r-as!+un de la 4all*ne i co+or" "-pleticindu!se ctre locul unde :i-ett/ fiul lui :i-ett/ "l atepta cu escorta sa de ?a-eni Ari. Avnd "n vedere o+iectivul de ast8i/ pruse singura opiune potrivit pentru a fi p8it. 0n plus/ cicatricile lor inspirau teroare prosti-ii din ora. <ra tot ce tre+uia "n 8ilele astea. Doar cu trei 8ile "n ur-/ o alt gloat se adunase la porile 6ortreei Roii/ scandnd dup -ncare. )off i!a "nt-pinat cu o furtun de sgei/ o-ornd patru dintre ei/ i pe ur- le!a strigat c aveau per-isiunea s!i -nnce -orii. 6cndu!ne astfel i -ai -uli prieteni. :*rion fu surprins s!# vad i pe 9ronn lng lectic. ! Ce faci aiciD ! 0i aduc -esa,ele/ rspunse 9ronn. na de 6ier te vrea de urgen la 3oarta Heilor. 'u -i!a spus de ce. Bi ai fost che-at i la aegor. ! Che-atD :*rion cunotea o singur persoan care ar fi putut folosi acel cuvnt. Bi ce vrea Cersei de la -ineD 9ronn ridic din u-eri. ! Regina "i poruncete s te "ntorci la castel "ndat i s i te "nfie8i "n ca-erele ei. Gncul acela de vr al tu a trans-is -esa,ul. Are patru fire de -usta i se crede +r+at. ! 3atru fire i titlul de cavaler. Acu- e 5er @ancel/ nu uita. :*rion tia c 5er )acel*n nu ar fi tri-is dup el dect dac pro+le-a era i-portant. ai +ine -erg s vd ce vrea 9*(ater. 0nfor-ea8!o pe sora -ea c o voi vi8ita la "ntoarcere. ! 5urorii tale n!o s!i plac asta/ "l preveni 9ronn. ! 9ine. Cu ct Cersei ateapt -ai -ult/ cu att va deveni -ai nervoas/ iar -nia o face proast. ? prefer nervoas i proast dect linitit i viclean. :*rion "i a8vrli pelerina "-pturit "n lectic/ iar :i-ett "l a,ut s se urce dup ea. 3iaa din interiorul 3orii Heilor/ care "n vre-uri o+inuite ar fi fost "nesat de rani care vindeau legu-e/ era aproape goal cnd o travers :*rion. 5er )acel*n "l "nt-pin la poart/ ridicndu!i -na de fier/ "ntr!un salut scurt. ! 5tpne/ vrul tu/ Cleos 6re*/ se afl aici/ venit din Riverrun su+ un steag de pace/ cu o scrisoare de la Ro++ 5tar>.

! Condiii de paceD ! Aa spune. ! Dragul -eu vrC Condu!- la el. antiile aurii "l "nchiseser pe 5er Cleos "ntr!o ca-er de stra,/ fr ferestre/ "n casa porii. Cnd :*rion intr/ acesta se ridic. ! :*rion/ e -inunat s te vd. ! Acesta e un lucru pe care nu!# aud prea des/ vere. ! Cersei a venit cu tineD ! 5ora -ea are altceva de fcut. Asta e scrisoarea lui 5tar>D ? s-ulse de pe -as. 5er )acel*n/ poi s ne lai singuri. 9*(ater fcu o plecciune i iei. ! i s!a cerut s duc oferta "n faa Reginei Regente/ 8ise 5er Cleos "n ti-p ce ua se "nchise. ! ? vei duce. :*rion se uit peste harta tri-is de Ro++ 5tar> "-preun cu scrisoarea. :oate la ti-pul lor/ vere. 0a loc. ?dihnete!te. <ti sla+ i tras la fa. De fapt/ arta -ai ru de att. ! Da. 5er Cleos se fcu -ic pe +anc. 0n rile riverane -erge prost/ :*rion. 0n ,urul ?chiului Heilor i de!a lungul dru-ului regelui/ "n special. @or8ii riverani incendia8 recoltele/ "ncercnd s ne "nfo-ete8e/ iar soldaii tatlui tu pr,olesc fiecare sat pe care "l cuceresc i trec oa-enii prin sa+ie. Aa se proceda "n ti-p de r8+oi. ?a-enii de rnd erau -celrii/ "n ti-p ce no+ilii erau inui pentru rscu-prare. 5!-i aduc a-inte s le -ulu-esc 8eilor pentru c -!a- nscut @annister. 5er Cleos "i trecu o -n prin prul!i su+ire/ castaniu. ! Chiar i cu un steag de pace/ a- fost atacai de dou ori. @upi "n 8ale/ gata s devore8e pe oricine e -ai sla+ dect ei. Doar 8eii tiu de ce parte au fost la "nceput/ "ns acu- sunt doar de partea lor. A- pierdut trei oa-eni i a- avut de dou ori -ai -uli rnii. ! Ce veti ai despre du-anii notriD :*rion "i "ndrept din nou atenia ctre condiiile trans-ise de 5tar>. 9iatul nu vrea prea -ulte. Doar o ,u-tate din regat/ eli+erarea pri8onierilor/ ostaticilor/ sa+ia tatlui su... ?/ da/ i pe surorile lui. ! 9iatul st fr s fac ni-ic la Riverrun/ 8ise 5er Cleos. Cred c se te-e s!# "nfrunte pe tatl tu pe c-pul de lupt. 3uterea "i sl+ete cu fiecare 8i. @or8ii riverani au plecat s!i apere propriile p-nturi. Asta are de gnd tataD :*rion rul harta lui 5tar>. ! Aceste condiii nu vor fi "ndeplinite niciodat. ! Cel puin consi-i s schi-+i fetele 5tar> pentru :ion i Lille-D "ntre+ 5er Cleos plngtor. :ion 6re* era fratele lui -ai -ic/ "i a-inti :*rion. ! 'u/ rspunse el cu +lndee/ dar vo- propune propriul nostru schi-+ de pri8onieri. @as! - s - consult cu Cersei i cu consiliul. :e vo- tri-ite "napoi la Riverrun cu condiiile noastre. <vident/ perspectiva nu!# "ncnta.

! 5tpne/ nu cred c @ordul 5tar> va capitula cu uurin. @ad* Catel*n este cea care dorete aceast pace/ nu +iatul. ! @ad* Catel*n "i vrea fiicele. :*rion co+or" de pe +anchet/ cu scrisoarea i harta "n -ini. 5er )acel*n se va "ngri,i s ai -ncare i foc. 5e vede c ai neaprat nevoie de so-n/ vere. Eoi tri-ite dup tine cnd vo- ti -ai -ulte. 0l descoperi pe 5er )acel*n pe -etere8e/ ur-rind -ai -ulte sute de noi recrui antrenndu! se pe c-pul de dedesu+t. Cu att de -uli refugiai la De+arcaderul Regelui/ nu duceau lips de +r+ai dornici s intre "n Garda ?raului pentru a avea sto-acul plin i un pat de paie "n +arci/ dar :*rion nu!i fcea ilu8ii despre -odul cu- aceti aprtori 8drenuii vor lupta dac se va a,unge la r8+oi. ! Ai fcut +ine c ai tri-is dup -ine/ spuse :*rion. ? s!# las pe 5er Cleos "n -inile tale. Ee8i s ai+ parte de toat ospitalitatea. ! Bi cei din escorta saD vru s tie co-andantul. ! D!le -ncare i "-+rc-inte curat i gsete un -aester s vad de rnile lor. 'u vor pune piciorul "n ora/ s!a "nelesD '!ar fi +ine ca adevrul despre condiiile de la De+arcaderul Regelui s a,ung la Ro++ 5tar>/ la Riverrun. ! 5!a "neles foarte +ine/ stpne. ! ?/ i "nc un lucru. Alchi-itii vor tri-ite o cantitate -are de vase de lut la fiecare poart a oraului. @e vei folosi ca s antrene8i oa-enii care se vor ocupa de arunctoarele de flcri. .-ple vasele cu Eopsea verde i antrenea8!i la "ncrcat i la ochit. ?ricine e "-procat va fi "nlocuit. Cnd s!au "nvat cu vasele cu vopsea/ "nlocuiete!le cu ulei de la-p i pune!i s "nvee s aprind vasele i s le arunce ct sunt "nc "n flcri. Dup ce au "nvat s fac asta fr s se ard/ s!ar putea s fie gata pentru focul sl+atic. 5er )acel*n se scarpin pe o+ra8 cu -na de fier. ! "nelepte -suri. Dei nu!-i place acea urin a alchi-itilor. ! 'ici -ie/ dar folosesc ceea ce -i se d. ?dat revenit "n lectic/ :*rion @annister trase draperiile i "i "nghesui o pern su+ cot. @ui Cersei nu!i va plcea s afle c a interceptat scrisoarea lui 5tar>/ dar tatl lui "l tri-isese aici s conduc/ nu s!i fac lui Cersei pe plac. 0 se prea c Ro++ 5tar> le dduse o ans de aur. 9iatul putea s atepte la Riverrun/ visnd o pace uoar. :*rion le va rspunde cu propriile condiii/ dndu!i Regelui 'ordului destul din ceea ce voia ca s!i "ntrein speranele. 5er Cleos putea s!i toceasc fundul osos de 6re* -ergnd clare "ncoace i "ncolo cu oferte i contraoferte. 0n tot acest ti-p/ vrul lor/ 5er 5tafford/ va antrena i va "nar-a noua oaste pe care o ridicase la Casterl* Roc>. Cnd va fi gata/ el i @ordul :*(in puteau s striveasc "ntre ei clanurile :ull* i 5tar>. Acu-/ de!ar fi fraii lui Ro+ert att de "ndatoritoriC Aa greoi cu- "nainta/ Renl* 9aratheon continua s se strecoare spre nord i spre est/ cu i-ensa lui oaste a sudului i cu greu trecea o noapte fr ca :*rion s se tea- c va fi tre8it de vestea c @ordul 5tannis "i conducea flota "n susul Apei 'egre. <i +ine/ s!ar prea c a- provi8ii fru-uele de foc sl+atic/ i totui... Gndurile "i fur "ntrerupte de 8arva ce se au8ea de pe strad. :*rion privi afar cu gri,/ printre draperii. :receau prin 3iaa Ci8-arilor/ unde o -uli-e considera+il se adunase "n spatele -archi8elor de le-n s asculte vor+ele sforitoare ale unui profet. ? ro+ de ln nevopsit/ "ncins la +ru cu o sfoar de cnep/ "l dese-nau drept unul dintre fraii ceretori.

! DepravareC striga o-ul cu glas ascuit. 0at avertis-entulC 6erii!v de pedeapsa :atluiC Art ctre rana roie/ tul+ure/ de pe cer. Din aceast po8iie/ castelul "ndeprtat de pe Dealul "nalt al lui Aegon se afla eFact "n spatele lui/ cu co-eta atrnnd/ prevestitoare de rele/ deasupra turnurilor. ? alegere inteligent a decorului/ reflect :*rion. ! A- devenit fuduli/ trufai/ ticloi/ continua profetul. 6raii se "-perechea8 cu surorile "n paturile regilor/ iar roadele incestului lor opie prin palat/ "n cntecul de fluier al unui diavol "-pieliat. 3n i "naltul 5epton a uitat de 8eiC 5e "-+ia8 "n ape "n-ires-ate/ se veselete i se "-+ui+ cu -rene/ "n ti-p ce poporul lui fl-n8eteC :rufia e pus "naintea rugciunii/ vier-ii do-nesc "n castelele noastre i aurul e totul... Dar s!a ter-inatCEara. 3utred e pe sfrite/ iar Regele Desfrnat este adus la ,udecatC Cnd -istreul #!a sfiat/ o duhoare grea s!a ridicat ctre cer/ iar din pntecele lui au ieit erpi/ ssind i -ucndC "i "ntinse din nou degetul osos "n direcia co-etei i a castelului: 0at/ vine vestitorulC Cur!ai!v/ strig 8eii/ altfel vei fi curaiC 5cldai!v "n vinul dreptii/ sau v voi sclda "n focC 6ocC ! 6ocC repetar alte glasuri/ dar huiduielile +at,ocoritoare le acoperir aproape cu totul. Asta "l consol pe :*rion. Ddu ordin s porneasc -ai departe/ iar lectica se legn ca o cora+ie pe o -are de8lnuit/ "n ti-p ce ?a-enii Ari "i croiau dru- prin -uli-e. "ntr!adevr/ diavol "-pe!liat. 'efericitul avea "ntr!adevr dreptate "n privina septonului/ fr doar i poate. Ce spusese 9iatul @unii despre el -ai deun8iD .n o- pios/ care "i slvete pe Cei Bapte cu atta ardoare "nct -nnc pentru fiecare dintre ei cte un fel/ ori de cte ori se aea8 la -as. A-intindu!i glu-a +ufonului/ :*rion 8-+i. 6u +ucuros s a,ung la 6ortreaa Roie fr alte incidente. "n ti-p ce urca scrile ctre ca-erele sale/ :*rion se si-i ceva -ai "ncre8tor dect de di-inea. :i-p/ asta e tot ce "-i tre+uie cu adevrat/ ti-p spun toate piesele cap la cap. Cnd lanul va fi gata... Deschise ua solariului. Cersei se "ntoarse de lng fereastr/ cu fustele r!sucindu!se "n ,urul oldurilor ei "nguste. ! Cu- "ndr8neti s!-i ignori che-areaD ! Cine i!a dat voie "n turnul -euD ! :urnul tuD Acesta este castelul regal al fiului -eu. ! Aa a- au8it. :*rion nu era a-u8at. 3e Cra(n l!ar a-u8a i -ai puin. 0ns ast8i erau de stra, 6raii @unii. "nt-pltor/ era- pe cale s vin la tine. ! Chiar aaD :rnti ua "n spatele lui. ! "-i pui vor+ele la "ndoialD ! "ntotdeauna/ i pe +un dreptate. ! 5unt ,ignit. :*rion se "ndrept cu pas legnat ctre +ufet/ s!i toarne o cup de vin. 'u cunotea o -etod -ai +un s i se fac sete dect s stea de vor+ cu Cersei. Dac a fi vrut s te ofense8/ a fi tiut cu- s!o fac. ! Ce vier-e de8gusttor etiC *rcella este singura -ea fiic. Chiar i!ai i-aginat c i!a "ngdui s!o vin8i ca pe un sac de ov8D *rcella/ gndi el. <i +ine/ oul acela a scos pui. 5 vede- ce culoare are.

! 'icidecu- un sac de ov8. *rcella e prines. .nii ar spune c pentru asta s!a nscut. 5au intenionai s!o -rii cu :o--enD 3al-a lui Cersei lovi cu putere/ do+ornd cupa cu vin din -na lui :*rion i vrsnd!o pe podea. ! 6rate sau nu/ a- s pun s!i s-ulg li-+a pentru asta. <u sunt regenta lui )offre*/ nu tu/ eu sunt cea care spune c *rcella nu va fi eFpediat la acest +r+at din Do-e/ aa cu- a- fost eu tri-is la Ro+ert 9aratheon. :*rion "i scutur picturile de vin de pe degete i oft. ! De ce nuD Ar fi -ult -ai aprat "n Dorne dect este aici. ! <ti co-plet naiv sau pur i si-plu perversD Btii la fel de +ine ca -ine c fa-ilia artell nu are nici un -otiv s ne iu+easc. ! 6a-ilia artell are toate -otivele s ne urasc. Cu toate acestea/ - atept s fie de acord. 'e-ulu-irea 3rinului Doran fa de Casa @annister -erge doar cu o generaie "n ur-/ dar cei din Dorne se r8+oiesc cu Captul 6urtunii i 4ighgarden de o -ie de ani/ iar Renl* a luat de +un supunerea celor din Dorne. *rcella are nou ani. :r*stane artell/ unspre8ece. Apropus s se cstoreasc atunci cnd ea "-plinete paispre8ece ani. 3n atunci/ *rcella va fi oaspete de sea- la 5unspear/ su+ protecia 3rinului Doran. ! ?static/ spuse Cersei/ strngnd din +u8e. ! .n oaspete de sea-/ insist :*rion/ i +nuiesc c artell o va trata pe *rcella cu -ai -ult +lndee dect a tratat!o )offre* pe 5ansa 5tar>. gndesc s!# tri-it pe 5er Ar*s ?a>heart cu ea. Avnd ca scut de nde,de un cavaler din Garda Regelui/ ni-eni nu va putea s uite cine sau ce este ea. ! 5la+ a,utor. 5er Ar*s "i va veni de hac dac Do!ran artell hotrte c -oartea fiicei -ele ar spla -oartea surorii lui. ! artell e prea onora+il ca s ucid o feti de nou ani/ -ai cu sea- una att de dulce i de nevinovat ca *rcella. Atta ti-p ct se afl la el/ poate fi sigur c ne vo- ine de cuvnt/ iar condiiile sunt prea generoase ca s fie refu8ate. *rcella este cea -ai -ic parte. 0!a- oferit/ de ase-enea/ un loc "n consiliu/ nite castele la 4otare/ i!a- pro-is c i!# voi da pe ucigaul surorii sale.... ! 3rea -ult. Cersei se "ndeprt de el/ agitat ca o leoaic/ cu fustele "nvol+urate. ! Eor+i- despre 3rinul din Dorne. Dac i!a oferi -ai puin/ -!ar scuipa "n fa. ! 3rea -ultC insist Cersei/ "ntorcndu!se valvrte,. ! :u ce i!ai fi oferit/ gaura dintre picioareD "ntre+ :*rion scnteind de -nie. De data aceasta v8u pal-a apropiindu!se. Capul i se rsuci/ cu un pocnet. ! Dulce/ dulce surioar/ 8ise el. 0i ,ur/ asta a fost ulti-a oar cnd -!ai lovit. 5ora lui i8+ucni "n rs. ! 'u - a-enina/ -icuule. Cre8i c scrisoarea tatei te ine la adpostD ? +ucat de hrtie. Bi <ddard 5tar> a avut o +ucat de hrtie/ i tare i!a -ai fost de folos. <ddard 5tar> n!a avut Garda ?raului/ gndi :*rion/ nici oa-enii clanului -eu/ nici -ercenarii anga,ai de 9ronn. <u "i a-. 5au cel puin aa spera.

"ncre8ndu!se "n Ear*s/ "n 5er 9*(ater/ "n 9ronn/ @ordul 5tar> avusese pro+a+il i el ilu8iile sale. Cu toate acestea/ nu spuse ni-ic. .n o- "nelept nu turna foc sl+atic "ntr!un -angal aprins. 0n schi-+/ "i puse alt cup cu vin. ! Ct de prote,at cre8i c va fi *rcella dac De+arcaderul Regelui cadeD Renl* i 5tannis "i vor pune capul pe 8id lng al tu. Bi Cersei "ncepu s plng. :*rion @annister n!ar fi putut fi -ai uluit nici dac Aegon Cuceritorul "n persoan ar fi nvlit "n ca-er/ clare pe un dragon i ,onglnd cu tarte cu l-ie. 'u!i -ai v8use sora plngnd de cnd copilriser "-preun la Casterl* Roc>. Cu stngcie/ fcu un pas ctre ea. Cnd sora ta plnge/ e firesc s o liniteti/ dar aceasta era CerseiC "ntinse o -n nesigur ctre u-rul ei. ! 'u - atingeC strig ea ferindu!se. '!ar fi tre+uit ca asta s!# rneasc. Bi totui #!a rnit/ -ai -ult dect orice pal-. Roie la fa/ la fel de furioas pe ct era de "ndurerat/ Cersei gfia. 'u te uita la -ine... 'u aa... 'u tu. 3oliticos/ :*rion se "ntoarse cu spatele. ! '!a- avut de gnd s te sperii. 0i pro-it/ *rcella nu va pi ni-ic. ! incinosule/ 8ise ea/ "n spatele lui. 'u sunt copil/ s fiu -ngiat cu vor+e goale. i!ai spus i c!# vei eli+era pe )ai-e. <i +ine/ unde esteD ! 0n Riverrun/ "-i "nchipui. @a adpost i +ine p8it/ pn ce voi gsi o cale s!# eli+ere8. Cersei pufni. ! Ar fi tre+uit s - nasc +r+at. '!a avea nevoie de nici unul dintre voi. '!a fi "ngduit ca ni-ic din toate acestea s se "nt-ple. Cu- a putut )ai-e s se lase capturat de acel +iatD Bi tata/ a- avut "ncredere "n el/ proasta de -ine/ dar unde e el acu-/ cnd e nevoie de elD Ce faceD ! R8+oi. ! Din spatele 8idurilor de la 4arrenhal/ spuse ea "nciudat. .n -od ciudat de a lupta. 3are -ai degra+ c se ascunde. ! 6ii -ai atent. ! Cu- altfel ai nu-i tu astaD :ata st "ntr!un castel/ iar Ro+ert 5tar> "ntr!altul/ i ni-eni nu face ni-ic. ! <Fist -oduri i -oduri de a sta/ suger :*rion. 6iecare ateapt ca cellalt s fac o -icare/ dar leul st linitit/ stpn pe sine/ cu coada 8vcnind/ "n ti-p ce prada/ cu ini-a ct un purice/ "nghea de fric. ?ricu- ar sri/ leul o va prinde/ i prada tie asta. ! Bi tu eti chiar sigur c tata este un leuD :*rion rn,i. ! @eul e pe toate fla-urile noastre. Cersei ignor glu-a. ! Dac tata ar fi luat ostatic/ )ai-e nu ar sta deoparte nepstor. Gi!o ,ur. )ai-e i!ar face oastea ndri de 8idurile River!runului* i n!ar avea nici o ans. '!a avut niciodat pic de r+dare/ nu -ai -ult dect tine/ surioar. ! 'u pute- fi cu toii att de vite,i ca )ai-e/ dar sunt i alte ci de a ctiga un r8+oi. 4arrenhalul e puternic i +ine a-plasat. ! 0ar De+arcaderul Regelui nu este/ dup cu- ti- foarte +ine a-ndoi. 0n ti-p ce tata se ,oac de!a leul i cprioara cu +iatul 5tar>/ Renl* "naintea8 pe dru-ul regelui. De acu-/ ar putea s a,ung la pori "n orice clipC

! ?raul nu va cdea "ntr!o singur 8i. De la 4ar!renhal/ pe dru-ul regelui/ se a,unge repede i direct. Renl* nici nu va apuca s!i desfoare dispo8itivele de asediu/ c tata "l va lovi din spate. ?astea lui va fi ciocanul/ 8idurile oraului/ nicovala. ? privelite "ncnttoare. ?chii ver8i ai lui Cersei "l sfredelir/ precaui/ dar dornici de asigurrile cu care el o hrnea. ! Bi dac Ro++ 5tar> "naintea8D ! 4arrenhalul e destul de aproape de vadurile :ridentului ca Roose 9olton s nu!i poate aduce infanteria de la nord pentru a se altura clreilor :nrului @up. 5tar> nu se poate apropia de De+arcaderul Regelui fr s ai+ -ai "nti 4arrenhalul i/ chiar "-preun cu 9olton/ nu e destul de puternic pentru asta. :*rion se strdui s afie8e cel -ai cuceritor 8-+et. 0ntre ti-p/ tata triete pe spinarea rilor riverane/ "n ti-p ce unchiul nostru 5tafford adun noi recrui la Casterl* Roc>. Cersei "l privi cu suspiciune. ! De unde tii tu toate asteaD Gi!a destinuit tata inteniile lui "nainte de a te tri-ite aiciD ! 'u. !a- uitat la hart. 3rivirea ei deveni dispreuitoare. ! Ai nscocit fiecare cuvnt "n capul tu la grotesc/ nu!i aa/ 3e8evenghiuleD :*rion i. ! Dulce surioar/ te "ntre+ eu/ dac n!a- fi pe cale s ctig-/ ar cere clanul 5tar> paceaD 5coase scrisoarea adus de 5er Cleos 6re*. .ite/ :nrul @up ne!a trans-is condiiile lui. Condiii inaccepta+ile/ desigur/ dar e un "nceput. Erei s le ve8iD ! Da. 0ntr!o clip/ era din nou regin. Cu- ai a,uns "n posesia lorD Ar fi tre+uit s a,ung la -ine. ! 3entru ce altceva eFist na/ dac nu s!i "n-ne8e una!altaD :*rion "i ddu scrisoarea. ?+ra8ul "nc "i pulsa "n locul unde pal-a lui Cersei "i lsase a-prenta. 3oate s!-i ,upoaie ,u-tate din fa/ va fi un pre -ic de pltit pentru consi--ntul ei la cstoria din Dorne. Acu- ar putea o+ine asta/ aa si-ea. Bi anu-ite infor-aii... <i +ine/ asta era cirea de pe tort.

BRAN Dansatoarea era "-+rcat "n ve-inte pentru cai/ din ln al+/ cu +la8onul lupului strvechi/ cenuiu/ al Casei 5tar>/ "n ti-p ce 9ran purta pantaloni gri i o ,iletc al+/ cu -necile i gulerul dichisite cu +lan argintie de veveri. 0n dreptul ini-ii avea +roa lui "n for- de cap de lup/ din argint i ,asp lustruit. Ar fi preferat s!# ai+ pe Eara la piept "n locul unui lup de argint/ dar 5er Rodric> fusese de neclintit. :reptele a+rupte de piatr fcur iapa s ovie doar o clip. Cnd 9ran "i ddu pinteni/ le urc uor. 0n spatele uilor largi din ste,ar i fier/ opt rnduri lungi de -ese ae8ate pe capre de le-n u-pleau 5ala are a Linterfellului/ patru pe fiecare parte a culoarului central. ?a-enii se "ngr-deau pe +nci/ u-r lng u-r. ! 5tar>C strigar oa-enii/ cnd 9ran trecu la trap ridicndu!se "n picioare. LinterfellC LinterfellC <ra destul de -are ca s tie c nu pentru el strigau de fapt ! acla-au recolta/ pe Ro++ i victoriile lui/ pe no+ilul su tat i pe +unicul su/ i toat fa-ilia 5tar>/ cu o istorie de opt -ii de ani. :otui/ "i cretea ini-a "n piept de -ndrie. Ct ti-p a str+tut clare toat lungi-ea acelei sli/ a uitat c e infir-. :otui/ cnd a a,uns la platfor-/ cu toi ochii aintii asupra lui/ ?sha i 4odor i!au desfcut catara-ele i curelele/ l!au ridicat de pe spatele Dansatoarei i l!au dus pe +rae pn la tronul "naintailor si. 5er Rodri> era ae8at la stnga lui 9ran/ cu fiica sa/ 9eth/ alturi. Ric>on sttea la dreapta/ cu chica lui de pr 8+urlit/ castaniu!rocat/ att de lung "nct "i -tura capa din +lan de her-in. Refu8ase s se lase tuns de cnd -a-a lor nu -ai era. .lti-a fat care "ncercase fusese rspltit cu o -uctur. ! A- vrut i eu s clresc/ 8ise el/ "n ti-p ce 4odor scotea iapa afar. Clresc -ai +ine dect tine.

! 9a nu/ aa c tac!i gura/ "i rspunse fratelui su. 5er Rodri> strig s se fac linite. 9ran "i ridic glasul. @e ur +un venit "n nu-ele fratelui su/ Regele 'ordului/ i "i rug s -ulu-easc 8eilor vechi i noi pentru victoriile lui Ro++ i pentru darul recoltei. 6ie s -ai ave- parte de "nc o sut/ "i ter-in el discursul/ ridicnd pocalul de argint al tatlui su. ! "nc o sutC Cni cositorite/ cupe de lut i cornuri de +ut "ntrite cu +en8i de fier se ciocnir. Einul lui 9ran era "ndulcit cu -iere i aro-at cu scorioar i cui!oare/ dar era -ai tare dect cel cu care era o+inuit. 0n ti-p ce!# "nghiea/ "i si-ea degetele fier+ini/ perfide/ erpuindu!i prin piept. Cnd ae8 ,os pocalul/ i se "nvrtea capul. ! :e!ai descurcat +ine/ 9ran/ "i spuse 5er Rodri>. @ordul <ddard ar fi fost ct se poate de -ndru de tine. 0n ,osul -esei/ aester @u(in cltin apro+ator din cap/ "n ti-p ce servitorii "ncepeau s aduc -ncarea. 9ran nu -ai v8use ase-enea -ncruri/ fel dup fel/ att de -ulte "nct nu reuea s ia -ai -ult de o "nghiitur sau dou din fiecare. <rau +uci -ari de carne de 8i-+ru/ fripte cu pra8/ plcinte de cprioar "-pnate cu -orcovi/ unc i ciuperci/ cotlet de +er+ec cu sos de -iere i cuioare/ ra cu ci-+ru/ -istre cu ardei/ ra/ frigrui de poru-+el/ clapon/ tocan de vit cu or8/ sup rece de fructe. @ordul L*-an adusese dou8eci de +utoaie cu pete de la 3ortul Al+/ conservate cu sare i alge de -are/ peti al+i i -elci/ cra+i i -idii/ -olute/ hering/ cod/ so-on/ ho-ar i -rean. Aveau pine neagr/ pr,ituri cu -iere i +iscuii de ov8/ napi/ -a8re i sfecl/ fasole i dovleci i cepe -ari/ uriae/ -ere coapte i tarte cu fructe de pdure i pere fierte "n vin tare. 3e fiecare -as erau ae8ate roi de +rn8 al+/ iar sarea/ carafele de vin fiert i de +ere rece de toa-n circulau din -n "n -n. u8icanii @ordului L*-an cntau fru-os/ vite,ete/ dar harpa/ scripca i cornul fur curnd "necate de valul de vor+e i rsete/ de 8ornitul cupelor i al farfuriilor i de cinii de vntoare care -riau/ luptndu!se pentru resturile de la -as. Cntreul ddu glas unor cntece -inunate ! @n!cierii de 6ier/ Arderea cor+iilor i .rsul i Hna 6ecioar !/ dar nu-ai 4odor prea s!# asculte. 5ttea lng flautist/ opind de pe un picior pe altul. Hgo-otul se intensific/ pn ce deveni un vuiet continuu/ o i-ens/ a-eitoare +eie de sunete. 5er Rodri> vor+ea cu aester @u(in peste capul +uclat al lui 9eth/ "n ti-p ce Ric>on striga voios ctre Lalderi. 9ran nu "i dorise pe +ieii 6re* la -asa de onoare/ dar aester i!a a-intit c "n curnd vor fi rude. Ro++ ur-a s se "nsoare cu una dintre -tuile lui/ iar Ar*a se va -rita cu unul dintre unchi. ! 'u va face asta niciodat/ a spus 9ran/ nu Ar*a/ dar aester @u(in fusese de neclintit/ aa c acu- Lalderii se aflau la -as/ lng Ric>on. 5lu,itorii "i aduceau -ai "nti lui 9ran fiecare fel/ ca s poat s!i ia partea stpnului/ dac voia. Cnd a,unser la ra/ 9ran nu -ai putea -nca. Dup aceea/ cltin doar din cap/ apro+nd pe rnd fiecare fel i fcnd servitorilor se-n cu -na s se "ndeprte8e. Dac felul respectiv avea un -iros deose+it de rafinat/ "l tri-itea la unul dintre lor8ii de pe platfor-/ un gest de prietenie i +unvoin pe care aester @u(in "i spusese c tre+uia s!# fac. :ri-ise nite so-on sr-anei @ad* 4orn(ood/ -istreul glgioilor .-+eri/ gsc "n sos de -ure lui Cle* Cer(*n i un ho-ar uria lui )oseth/ cpitanul cavaleriei/ care nu era nici lord/ nici oaspete/

dar se ocupase de dresarea Dansatoarei i i!a oferit lui 9ran posi+ilitatea s clreasc. @e tri-ise dulciuri lui 4odor i 9trnei 'an/ fr nici un -otiv/ dar "i iu+ea. 5er Rodri> "i rea-inti s tri-it ceva frailor si vitregi/ astfel c "i tri-ise icului Lalder nite sfecl fiart i arelui Lalder napi cu unt. 3e +ncile de ,os/ +r+aii din Linterfell se a-estecau cu oa-enii de rnd din oraul iernii/ cu prietenii din fortreele apropiate i escortele oaspeilor de sea-. 9ran nu -ai v8use unele fee/ pe altele le tia ca pe propriul su chip/ i totui "i preau cu toii la fel de strini. 0i privea parc din deprtare/ ca i cu- s!ar fi aflat la fereastra ca-erei sale/ uitndu!se "n ,os/ la curtea de dedesu+t/ v8nd totul i "n acelai ti-p aproape ni-ic. ?sha "nainta printre -ese/ turnnd +ere. .nul dintre oa-enii lui @eo+ald :allhart "i strecur o -n su+ fustele ei/ iar ea sparse carafa "n capul lui/ "n hohotele de rs ale celorlali. 0ns i>>en "i co+or" -na peste corsetul unei fe-ei/ iar pe ea nu prea c o deran,ea8. 9ran "l privi pe 6arlen fcnd!o pe ceaua sa rocat s cereasc oase i "i 8-+i 9trnei 'an care apuca o coa, de plcint fier+inte cu degetele!i 8+rcite. 3e platfor-/ @ordul L*-an atac un platou a+urind cu -rene/ de parc ar fi fost o oaste du-an. <ra att de gras/ "nct 5er Rodri> poruncise s i se fac un scaun special/ destul de larg pentru el/ "ns rdea 8go-otos i foarte des/ aa c 9ran "l si-pati8a. 9iata @ad* 4orn(ood sttea lng el/ livid/ cu faa ca o -asc de piatr/ ciugulind apatic din -ncare. @a captul opus al -esei de onoare/ 4other i ors se ,ucau un ,oc/ ciocnindu!i cu putere cornurile cu +utur/ de parc ar fi fost nite cavaleri care se "ntreceau "n turnir. <prea 8pueal aici i prea -ult 8go-ot i se "-+at cu toii 9ran avea -ncri-i su+ hainele de ln gri cu al+ i "i dori dintr!odat s se afle oriunde altundeva dect aici. 0n pdurea 8eilor e rcoare acu-. A+urii se ridic din ia8urile fier+ini i frun8ele roii ale copacilor ini-ii fonesc. irosurile sunt -ai puternice dect aici i "n scurt ti-p luna va rsri i fratele -eu va cnta. ! 9ranD "i vor+i 5er Rodri>. Ed c nu -nnci. Eisul cu ochii deschii fusese att de viu pre de o clip/ "nct 9ran uitase unde se afl. ! ? s -ai -nnc -ai tr8iu/ rspunse el. i!e sto-acul plin pn la refu8. ustaa al+ a +trnului cavaler se "nroise de la vin. ! :e!ai descurcat +ine/ 9ran. Bi aici i la audiene. Cred c/ "ntr!o +un 8i/ vei fi un lord foarte +un. Ereau s fiu cavaler. 9ran lu "nc o sor+itur din vinul aro-at/ "ndulcit cu -iere/ din pocalul tatlui su/ recunosctor c se poate aga de ceva. 0ntr!o parte a pocalului se "nla capul lipsit de via al unui lup strvechi care!i arta colii. 5i-ea apsarea +otului de argint "n pal- i "i a-inti ulti-ul prile, cu care!i v8use tatl +nd din acel pocal. 6usese "n seara ospului dat "n onoarea Regelui Ro+ert/ cnd acesta i!a adus curtea regal la Linterfell. Eara "nc do-nea acolo. 3rinii lui au "-prit atunci platfor-a cu Ro+ert i regina lui/ cu fraii ei alturi. .nchiul 9en,en a fost i el acolo/ "-+rcat "n negru din cap pn!n picioare. 9ran/ fraii i surorile lui stteau cu copiii regelui/ )offre*/ :o--en i prinesa *rcella/ care i!au petrecut tot ti-pul uitndu!se la Ro++ cu ochi plini de ad-iraie. Ar*a se

str-+a peste -as cnd nu se uita ni-eni/ 5ansa asculta fer-ecat cntecele cu cavaleri ale "naltului harpist/ iar Ric>on "ntre+a "ntruna de ce )on nu se afla acolo. ! 6iindc este +astard/ a fost nevoit s!i opteasc pn la ur-. 0ar acu- nici unul nu -ai este. <ra ca i cu- un 8eu crud "ntinsese o -n uria i "i luase pe toi/ fetele "n captivitate/ )on la Hid/ Ro++ i -a-a lui la r8+oi/ Regele Ro+ert i tatl su "n -or-nt/ unde era pro+a+il i unchiul 9en,en... 3n i pe +ncile de ,os erau oa-eni noi la -ese. )or* -urise/ la fel i :o- Grsanul/ 3orther/ Al*n/ Des-ond/ 4ullen/ care fusese -aestru de echitaie/ 4ar(in/ fiul lui/ i toi cei care plecaser spre sud/ alturi de tatl su/ pn i 5epta ordane i Ea*on 3oole. Ceilali plecaser la r8+oi/ cu Ro++/ i s!ar putea s -oar i ei "n curnd/ din cte tia 9ran. 0i si-pati8a destul de -ult pe 3oF* :*n/ pe 5>ittric> i pe ceilali nou!venii/ "ns "i era dor de vechii si prieteni. "i pli-+ privirea pe deasupra +ncilor/ la toate chipurile/ vesele i triste/ i se "ntre+ cine va lipsi la anul i "n anul ur-tor. 0i venea s plng/ dar nu avea voie. <ra un 5tar> de Linterfell/ fiul tatlui i ur-aul fratelui su i/ a8i!-ine/ +r+at "n toat firea. 0n ,osul slii/ uile se deschiser i o pal de aer rece fcu torele s se aprind -ai strlucitoare pre de o clip. 9urt de 9ere conduse doi dintre noii -usafiri "n sala de ospee. ! @ad* eera din Casa Reed/ 8+ier str,erul durduliu peste hr-laie. "-preun cu fratele ei/ )o,en/ de la Rondul Gre*(ater. ?a-enii "i ridicar privirile de la cupele i +ucatele lor/ ca s!i priveasc pe nou!venii. 9ran "l au8i pe Lalder cel ic optindu!i lui Lalder cel are/ aflat lng el: ! nctori de +roate. 5er Rodri> se ridic "n picioare. ! 6ii +inevenii/ prieteni/ i poftii alturi de noi la acest osp. 5ervitorii se gr+ir s lungeasc -asa de pe platfor-/ aducnd noi -ese i scaune. ! Cine sunt eiD "ntre+ Ric>on. ! ?a-enii n-olului/ 8ise icul Lalder cu dispre. 5unt tlhari i lai i au dinii ver8i pentru c -nnc +roate. aester @u(in se ghe-ui lng 9ran/ s!i opteasc un sfat la ureche: ! ?a-eni ai n-olului. 3e acetia tre+uie s!i "nt-pini cu cldur. 'u - atepta- s!i vd aici/ dar... tii cine suntD 9ran "ncuviin: ! ?a-eni ai lacurilor/ de la Gt. ! 4o(land Reed a fost foarte +un prieten cu tatl tu/ "i opti 5er Rodri>. Ntia doi sunt ai lui/ s!ar prea. 0n ti-p ce nou!veniii str+teau sala/ 9ran o+serv c printre ei se afla/ "ntr!adevr/ o fat/ dei dup ve-inte nu i!ar fi putut da sea-a. Avea pantaloni din piele de -iel/ "n-uiat de atta purtat/ i o vest cu sol8i de oel. Dei era de!o sea- cu Ro++/ era sla+ ca un +iat/ cu prul lung/ castaniu/ legat la ceaf i cu snii a+ia -i,ii. .n nvod "-pletit "i atrna de unul dintre oldurile 8velte/ un cuit lung de +ron8/ de cellalt/ su+ +ra ducea un vechi coif de fier/ ptat de rugin/ iar pe spate avea prins un harpon i un scut de piele. 6ratele ei era cu -uli ani -ai -ic i nu purta nici un fel de ar-e. :oate ve-intele lui erau ver8i/ pn i ci8-ele de piele/ i cnd acesta se apropie/ 9ran o+serv c avea ochii de culoarea

-uchilor/ dei dinii si erau la fel de al+i ca ai oricui. A-ndoi fraii Reed erau 8veli/ supli ca nite s+ii i puin -ai "nali dect 9ran. "i plecar genunchii "n faa platfor-ei. ! @or8i ai Casei 5tar>/ spuse fata. Au trecut anii cu sutele i -iile de cnd poporul -eu a ,urat pentru pri-a dat loialitate fa de Regele 'ordului. 'o+ilul -eu tat ne!a tri-is aici s ne re"nnoi- ,ur-ntul/ "n nu-ele tuturor supuilor notri. 5e uit la -ine/ "i ddu sea-a 9ran. :re+uie s dau un rspuns. ! 6ratele -eu/ Ro++/ lupt la sud/ spuse 9ran/ dar poi s rosteti cuvintele "n faa -ea/ dac doreti. ! )ur- credin fa de Linterfell. Credina inutului Gre*(ater. Eatra/ ini-a i recoltele i le "ncredin- ie/ stpne. 5+iile/ suliele i sgeile noastre sunt la porunca ta. Ai -il de cei sla+i/ a,ut!i pe cei nea,utorai/ f dreptate tuturor i nu te vo- trda niciodat. !)ur/ pe p-nt i pe ap/ spuse +iatul "n verde. ! )ur/ pe +ron8 i pe fier/ spuse sora lui. ! )ur- pe ghea i pe foc/ sfrir "ntr!un glas. 9ran "i cuta/ +,+ind/ cuvintele. :re+uia oare s fac i el un ,ur-nt "n faa lorD 'u "l "nvase ni-eni ,ur-ntul lor. ! 6ie ca iernile voastre s fie scurte i verile roditoare/ 8ise el. Acesta era un lucru care de o+icei era +ine s fie spus. Ridicai!v. <u sunt 9randon 5tar>. 6ata/ eera/ se ridic "n picioare i "l a,ut i pe fratele ei s se ridice. 9iatul se hol+a "ncontinuu la 9ran. ! 0i aduce- daruri/ pete/ +roate i psri/ spuse el/ ! E -ulu-esc. 9ran se "ntre+a dac va tre+ui s -nnce din ele ca s fie politicos. ! <u v ofer carnea i -iedul Linterfellului. "ncerc s!i a-inteasc tot ce "nvase despre oa-enii lacurilor care locuiau printre -latinile de la Gt i rareori "i prseau p-nturile lor n-oloase. .n popor srac de pescari i vntori de +roate care triau "n case de stuf i trestii "-pletite/ pe insule plutitoare/ ascunse "n adncurile s-rcurilor. 5e spunea c sunt oa-eni lai/ care lupt cu ar-e otrvite i prefer s se ascund de ina-ici dect s!i "nfrunte "n lupt deschis. Bi totui/ 4o(land Reed fusese unul dintre cei -ai de nde,de ca-ara8i ai tatlui su "n ti-pul r8+oiului pentru coroana lui Ro+ert/ "nainte ca 9ran s se fi nscut. 9iatul/ )o,en/ "i roti ochii prin sal cu curio8itate i se ae8. ! .nde sunt lupii strvechiD ! 0n pdurea 8eilor/ rspunse Ric>on. @osul a fost ru. ! 6ratele -eu ar vrea s!i vad/ 8ise fata. Lalder cel ic glsui cu voce tare: ! Ar face -ai +ine s nu!i vad/ altfel "l vor -uca. ! '!o s!# -ute dac sunt eu aici. 9ran era "ncntat c voiau s vad lupii. @upul Eara nu i!ar -uca oricu-/ iar pe @os "l va ine la distan. Aceti oa-eni ai n-olului "i strneau curio8itatea. 'u!i a-intea s -ai fi v8ut unul vreodat. De!a lungul anilor/ tatl lui tri-isese scrisori ctre @ordul de Gre*(ater/ dar nici unul dintre oa-enii lacurilor nu venise vreodat la Linterfell. 0!ar fi plcut s stea -ai -ult de vor+ cu ei/ dar 5ala are era att de glgioas/ "nct era dificil s au8i pe cineva care nu era chiar lng tine. 5er Rodri> era lng 9ran.

! Chiar -nnc +roateD "l "ntre+ pe +trnul cavaler. ! Da/ rspunse 5er Rodri>. 9roate i pete/ lei!o!prle i tot felul de psri. 3oate c nu au oi i vite/ gndi 9ran. @e porunci servitorilor s aduc cotletele de +er+ec i o felie de carne de 8i-+ru i s le u-ple strchinile de le-n cu tocan de vit cu or8. Aveau aerul c le plcea foarte -ult. 6ata o+serv c se uita la ea i 8-+i. 9ran roi i "i feri privirea. ult -ai tr8iu/ dup ce dulciurile fuseser servite i stropite cu galoane de vin de var/ -ncarea fu luat i -esele fur din nou ae8ate la perete/ ca s se fac loc pentru dans. u8ica se de8lnui/ intrar to+ele/ iar 4other .-+er aduse un corn i-ens de vntoare/ cur+at/ +andat cu argint. Cnd cntreul a,unse la partea din 'oaptea ce s!a sfrit "n care Rondul de 'oapte pleca la dru- s!i "nfrunte pe ceilali "n 9tlia pentru Rsritul 5oarelui/ scoase un astfel de strigt/ "nct toi cinii se puser pe ltrat. Doi +r+ai de la Glover "ncepur s cnte la ci-poi/ un sunet ascuit/ a-eitor/ de +uhai i de harp de le-n. ors .-+er sri pri-ul "n picioare/ "nha de +ra o slu,itoare care trecea pe acolo/ do!+orndu!i carafa cu vin din -n. Carafa c8u i se fcu ndri de podea. 3rintre paie/ oase i +uci de pine "-prtiate pe duu-ea/ o "nvrti/ o suci i o arunc "n aer. 6ata ip i hohoti/ roindu!se cnd fusta i se rsuci i i se ridic. Curnd li se alturar i alii. 4odor "ncepu s danse8e de unul singur/ "n ti-p ce @ordul L*-an o invit pe -icua 9eth Cassel s!i fie partener. 0n ciuda di-ensiunilor sale/ lordul se -ica graios. Cnd o+osi/ Cle* Cer(*n "i lu locul i dans cu fata. 5er Rodri> se apropie de @ad* 4orn(ood/ dar ea se scu8 i ceru per-isiunea s plece. 9ran privi suficient de -ult ca s fie politicos i pe ur- "l che- pe 4odor. <ra "nfier+ntat i o+osit/ "-+u,orat de vin i dansul "l "ntrista. <ra un alt lucru pe care el nu!# va putea face niciodat. ! Ereau s plec. ! 4odor/ "i strig 4odor/ "ngenunchind. aester @u(in i Cap de 3aie "l ridicar "n co. ?a-enii din Linterfell v8user aceast i-agine de 8eci de ori/ dar/ fr "ndoial/ prea ceva ciudat pentru oaspei/ dintre care unii se dovedir -ai -ult curioi dect politicoi. 9ran si-ea privirile aintite asupra lui. 3referar s ias prin spate dect s traverse8e "ntreaga sal/ iar cnd trecur prin ua lordului/ 9ran "i feri capul. 0eii din 5ala are "n galeria prost lu-inat/ ddur peste )oseth/ cpitanul cavaleriei/ ocupat cu un alt fel de clrit. Avea cu el o fe-eie pe care 9ran nu o cunotea/ lipit de perete/ cu fustele "n ,urul taliei. Chicotea/ pn "n clipa cnd 4odor s!a oprit s priveasc. Atunci "ncepu s ipe. ! @as!i "n pace/ 4odor/ fu nevoit 9ran s!i spun. Du!- "n dor-itor. 4odor "l urc pe treptele "ntortocheate ctre turnul su i "ngenunche lng una dintre +arele de fier pe care i>>en le fiFase "n 8id. 9ran le folosi ca s se deplase8e singur pn la pat/ iar 4odor "i scoase ci8-ele i pantalonii. ! Acu- te poi "ntoarce la osp/ dar nu!i lua in sea- pe )oseth i pe acea fe-eie/ 8ise 9ran. ! 4odor/ rspunse 4odor/ legnndu!i capul. Cnd stinse lu-narea de lng pat/ "ntunericul

"l acoperi ca o ptur -oale/ "-+ietoare. 5unetul "ndeprtat al -u8icii ptrundea prin ferestrele acoperite de o+loane. 3e neateptate/ "i reveni "n -inte ceva ce!i spusese tatl lui odat/ pe cnd era -ic. 0l "ntre+ase pe @ordul <ddard dac "n Garda Regelui se aflau "ntr!adevr cei -ai de soi cavaleri din Cele Bapte Regate. ! 'u -ai este aa/ i!a rspuns acesta/ dar cndva erau o -inunie/ o lecie strlucitoare dat lu-ii. ! A eFistat vreunul care s fie cel -ai +un dintre toiD ! Cel -ai +un cavaler pe care l!a- cunoscut a fost 5er Arthur Da*ne/ cel care a luptat cu o sa+ie pe nu-e Rsrit/ furit din ini-a unei stele c8toare. @!au nu-it 5a+ia Di-ineii i -!ar fi o-ort dac n!ar fi fost 4el(ard Reed. :atl su s!a "ntristat apoi i nu a -ai vrut s spun ni-ic. 9ran "i dorea acu- s!# fi "ntre+at ce a vrut s spun. Ador-i cu -intea plin de cavaleri "n ar-uri strlucitoare/ luptndu!se cu s+ii cu sclipiri de stele/ dar cnd "ncepu s vise8e/ se afla din nou "n pdurea 8eilor. irosurile din +uctrie i din 5ala are erau att de puternice "nct i se prea c se afla i acu- la osp. Ddu trcoale pe su+ copaci/ ur-at "ndeaproape de fraii lui. 'oaptea aceasta era sl+atic de vie/ plin de urletele haitei oa-enilor/ "n ,oaca lor. 5unetele "l agitau. 0i venea s fug/ s vne8e/ "i venea s... .n 8ngnit de fier "l fcu s!i ciuleasc urechile. 0l au8ir i fraii lui. 3ornir "n goan/ prin tufiuri/ "n direcia sunetului. 5ltnd peste luciul linitit al apei/ "n ur-a +trnului lup al+/ si-i -irosul unui strin/ -iros de o-/ a-estecat cu -irosul de piele/ p-nt i fier. 0ntruii ptrunseser civa -etri "n pdure cnd ddu peste ei/ o fe-eie cu un +r+at tnr/ fr ur- de tea-/ chiar i atunci cnd el le art al+ul dinilor. 6ratele lui -ria "nfundat/ i totui cei doi nu fugir. ! 0at!iC spuse fe-eia. eera/ optea o parte a lui/ o fr- din +iatul ador-it pierdut "n visul de lup. Btiai c sunt att de -ariD ! Eor fi i -ai -ari cnd vor crete/ rspunse tnrul +r+at/ privindu!i cu ochi -ari/ ver8i i ne"nfricai. Cel negru e plin de tea- i furie/ dar cel cenuiu e puternic/ -ai puternic dect "i d sea-a... 0l si-i/ surioarD ! 'u/ spuse ea/ "ntin8nd o -n ctre plselele cuitului -are pe care "l purta. 6ii atent/ )o,en. ! 'u!-i va face nici un ru. Aceasta nu e 8iua "n care voi -uri. 6lcul se apropie de el/ fr tea-/ i "i atinse +otul/ o atingere uoar ca un vnt de var. :otui/ la atingerea acelor degete/ pdurea se destra- i p-ntul se transfor- "n fu- su+ picioarele lui i 9ran "ncepu s se "nvrt/ r8nd/ i pe ur- se rsucea i cdea/ cdea/ cdea...

CATELYN

0n ti-p ce dor-ea "n -i,locul stepelor deluroase/ Catel*n vis c 9ran era din nou "ntreg/ c Ar*a i 5ansa se ineau de -ini/ c Ric>on era "nc un prunc la snul -a-ei sale. Ro++/ fr coroan/ se ,uca cu o sa+ie de le-n i cnd ador-ir cu toii/ "l gsi pe 'ed "n patul ei/ 8-+ind. .n vis dulce/ dulce i "ntrerupt prea curnd. Horile se ivir crude/ un pu-nal de lu-in. 5e tre8i +olnav/ singur i o+osit/ o+osit de dru-/ o+osit de durere/ o+osit de "ndatoriri. Ereau s plng/ gndi ea. Ereau s fiu -ngiat. A- o+osit s fiu puternic/ vreau s fiu -car o dat nes+uit i speriat. Doar pentru puin ti-p/ atta tot... ? 8i/ o or... 0n prea,-a cortului ei/ oa-enii se agitau. Au8i neche8atul cailor/ "l au8i pe 5hadd plngndu!se c!# doare spatele/ pe 5er Lendel "ntre+nd despre arcul lui. Catel*n i!ar fi dorit s dispar cu toii. <rau oa-eni de trea+/ credincioi/ dar se sturase de toi. ? chinuia dorul de copiii ei. 0ntr!o 8i/ "i pro-ise "n ti-p ce 8cea "n pat/ "ntr!o 8i "i va "ngdui s fie -ai puin puternic. Dar nu ast8i. 'u se putea ast8i. 0-+rcndu!se pe +,+ite/ degetele "i erau parc -ai ne"nde-natice dect de o+icei. 9nuia c ar tre+ui s fie recunosctoare c "i putea folosi -inile. 3u-nalul fusese din oel Eal*rian/ iar oelul Eal*!rian -uc adnc i puternic. 'u tre+uia dect s se uite la cicatrici ca s!i aduc a-inte. Afar/ 5hadd a-esteca ov8 "ntr!un ca8an/ "n ti-p ce 5er Lendel anderl* edea "ntin8nd coarda arcului. ! Doa-na -ea/ spuse 5er Lendel cnd apru Catel*n. 3rin punea asta sunt psri. Gi! ar plcea s frige- o prepeli/ s o -nnci "n di-ineaa aceastaD ! ?v8ul i pinea sunt suficiente... pentru noi toi/ presupun. ai ave- -ulte leghe de -ers/ 5er Lendel. ! Cu- i!e voia/ doa-na -ea. 6aa u-flat a cavalerului prea -hnit/ iar vrfurile -ustii sale lungi i pleotite 8vcnir de8apro+ator. ! ?v8 i pine/ ce ar putea fi -ai +unD <ra unul dintre cei -ai grai oa-eni pe care "i cunoscuse vreodat Catel*n/ dar orict de -ult "i iu+ea -ncarea/ onoarea i!o iu+ea i -ai -ult. ! A- gsit nite ur8ici i a- fcut un ceai/ anun 5hadd. Doa-na -ea dorete o ceacD ! Da/ -ulu-esc. @egn ceaiul "n -inile pline de cicatrici i sufl ca s!# rceasc. 5hadd era unul dintre oa-enii Lin!terfellului. Ro++ tri-isese dou8eci dintre cei -ai +uni oa-eni ai si s o escorte8e pn la Renl*. :ri-isese i cinci lor8i/ ale cror nu-e i rang aveau s dea greutate i sole-nitate -isiunii ei. 0n ti-p ce "naintau ctre sud/ inndu!se departe de ceti i orae/ v8user de -ai -ulte ori grupuri de oa-eni "n 8ale i 8riser fu- la ori8ontul dinspre rsrit/ dar ni-eni nu "ndr8nise s se ating de ei. <rau prea sla+i ca s repre8inte o a-eninare/ prea -uli ca s fie o prad uoar. ?dat trecui de Apa 'eagr/ lsaser "n ur- ce era -ai ru. 0n ulti-ele patru 8ile nu -ai v8user se-ne de r8+oi. Catel*n nu dorise aceast -isiune. 0i spusese lui Ro++/ cnd se afla "nc la Riverrun:

! Cnd l!a- v8ut pe Renl* ulti-a oar/ era un +iat de vrsta lui 9ran. 'u!# cunosc/ tri-ite pe altcineva. @ocul -eu este aici/ cu tata/ cte 8ile i!au -ai r-as de trit. 6iul ei o privise ne-ulu-it. ! 'u eFist altcineva. <u nu - pot duce. :atl tu e prea +olnav. 3etele 'egru repre8int ochii i urechile -ele/ nu!-i per-it s!# pierd. De fratele tu a- nevoie ca s se ocupe de Riverrun cnd noi plec- "n -ar. ! 3lecai "n -arD 'i-eni nu!i spusese o vor+ despre aa ceva. ! 'u pot sta la Riverrun ateptnd pacea. Asta d i-presia c - te- s intru din nou pe c-pul de lupt. Cnd nu sunt +tlii/ oa-enii "ncep s se gndeasc la cas i la recolt. :ata -i!a spus asta. Chiar i oa-enii -ei din 'ord "ncep s devin nelinitii. ?a-enii -ei din 'ord/ gndise ea. "ncepe s vor+easc de,a ca un rege. ! 'i-eni n!a -urit pn acu- de nelinite/ dar pripa e alt trea+. A- se-nat se-ine/ las!le s creasc. Ro++ i!a scuturat capul cu "ncpnare. ! A- a8vrlit nite se-ine "n vnt. Dac sora ta/ @*sa/ avea de gnd s vin s ne a,ute/ a- fi aflat pn acu-. Cte psri a- tri-is la <*re/ patruD Bi eu vreau pace/ dar de ce ar tre+ui s!-i dea @annisterii ceva/ dac tot ceea ce fac este s stau aici "n ti-p ce ar-ata se topete "n ,urul -eu/ la fel de repede ca o ninsoare de varD ! Aadar/ dect s pari la/ preferi s danse8i cu- "i cnt @ordul :*(inD i!o trntise Catel*n. Erea ca tu s intri "n 4arrenhal/ "ntrea+!# pe unchiul tu 9r*nden dac... ! '!a- spus ni-ic despre 4arrenhal/ i!a rspuns Ro++. Acu- spune!-i/ te duci la Renl* pentru -ine/ sau tre+uie s!# tri-it pe arele,onD Aceast a-intire "i aduse un 8-+et palid pe fa. .n iretlic att de evident/ dar a+il pentru un +iat de cincispre8ece ani. Ro++ tia ct de nepotrivit era un o- ca arele,on .-+er pentru a trata cu Renl* 9aratheon/ i era contient c tia i ea. Ce altceva ar fi putut s fac dect s consi-t/ rugndu!se ca tatl ei s triasc pn ce se va "ntoarceD Dac @ordul 4oster ar fi fost sntos/ s!ar fi dus el "nsui/ Catel*n tia asta. :otui/ desprirea a fost grea/ grea. 'ici -car nu a recunoscut!o cnd a venit s!i ia r-as +un. ! inisa/ i!a spus el/ unde sunt copiiiD ica -ea Cat/ dulcea -ea @*sa... Catel*n #!a srutat pe frunte i i!a spus c fetiele lui sunt +ine. ! 5 - atepi/ stpnul -eu/ i!a spus Catel*n/ cnd ochii +trnului s!au "nchis. :e!aateptat/ o/ de attea ori. Acu- e rndul tu s - atepi. 5oarta - conduce spre sud i iari spre sud/ gndi Catel*n sor+indu!i ceaiul a-ar/ cnd ctre nord ar tre+ui s - duc/ ctre nord/ spre cas. @e scrisese lui 9ran i lui Ric>on "n ulti-a sear de la Riverrun. 'u v uit/ iu+iii -ei/ tre+uie s - credei. 'u-ai c fratele vostru are nevoie de -ine -ai -ult. ! Ar tre+ui s a,unge- -ai sus de rul ander ast8i/ doa-na -ea/ anun 5er Lendel "n ti-p ce 5hadd "nvrtea "n terci. @ordul Renl* nu poate fi departe/ dac e adevrat ce se 8ice. Bi ce!i voi spune cnd "l voi gsiD C fiul -eu nu!l consider un rege adevratD 'u!i surdea aceast "ntlnire. Aveau nevoie de prieteni/ nu de i -ai -uli du-ani/ dar Ro++ n!ar

pleca niciodat genunchiul "n faa unui o- despre care considera c nu avea dreptul s fie pe tron. Castronul ei era gol/ dei a+ia dac!i a-intea s fi gustat terciul. 0l ae8 deoparte. ! < ti-pul s plec-. Cu ct vor+ea -ai repede cu Renl*/ cu att -ai curnd se putea "ntoarce acas/ "ncalec pri-a i porni "n capul coloanei. 4al ollen -ergea alturi de ea/ purtnd fla-ura Casei 5tar>/ lupul strvechi/ cenuiu/ pe un fond al+ ca 8pada. 5e aflau "nc la o ,u-tate de 8i distan de ta+ra lui Renl* cnd au fost luai "n pri-ire. Ro+ert 6lint plecase "nainte s cercete8e i se "ntoarse "n goan cu vor+ despre ochi "ndeprtai care!i ur-reau de pe acoperiul unei -ori de vnt. Cnd grupul lui Catel*n a,unse la -oar/ o-ul era de -ult plecat. "naintar/ str+tnd aproape o -il/ cnd clreii lui Renl* se npustir asupra lor/ dou8eci de oa-eni "n 8ale/ condui de un cavaler cu +ar+a al+/ cu gaie al+astre pe c-a. Cnd "i o+serv fla-urile/ se apropie de ea/ singur. ! Doa-na -ea/ "i spuse. 5unt 5er Colen de Green!pools/ la dispo8iia ta. Ginuturile pe care le str+ai sunt periculoase. ! :re+urile noastre sunt de pri- i-portan/ "i rspunse Catel*n. Ein ca -esager din partea fiului -eu/ Ro++ 5tar>/ Regele 'ordului/ s trate8 cu Renl* 9aratheon/ Regele 5udului. ! Regele Renl* este stpnul uns i "ncoronat al Celor Bapte Regate/ doa-na -ea/ "i replic 5er Colen suficient de curtenitor. "nli-ea 5a i!a ae8at ta+ra/ cu oastea/ lng 3odul A-ar/ unde dru-ul ro8elor trece prin ander. Eoi fi deose+it de onorat s te conduc la el. Cavalerul ridic o -n acoperit de 8ale i oa-enii si for-ar o coloan du+l/ flancn!d!o pe Catel*n i suita sa. 5 - conduci sau s - capture8iD se "ntre+ ea. 'u avea altceva de fcut dect s se "ncread "n onoarea lui 5er Colen i a @ordului Renl*. E8ur fu-ul focurilor din ta+r cnd se aflau "nc la o distan de o or de ru. 3e ur- sunetul str+tu pn la ei/ peste fer-/ peste c-p i peste coline/ vag ca -ur-urul unei -ri "ndeprtate/ dar "nvol+urndu!se pe -sur ce se apropiau. Cnd 8rir apele tul+uri ale rului ander sclipind "n soare/ puteau distinge glasurile oa-enilor/ 8ngnitul oelului/ neche8atul cailor. Cu toate acestea/ nici sunetul/ nici fu-ul nu i!au pregtit pentru ceea ce "nse-na oastea propriu!8is. ii de focuri u-pleau v8duhul de o negur palid/ fu-urie. Doar rndurile cavaleriei se "ntindeau pe -ai -ulte leghe. Cu siguran tiaser o pdure "ntreag ca s fac parii "nali care susineau fla-urile. aini i-ense de atac erau aliniate pe -arginea ier+oas a dru-ului ro8ei/ catapulte i tre+uete i +er+eci pe roi/ -ai "nali dect un o- clare. Erfurile de oel ale lncilor erau "nvpiate de lu-ina soarelui/ de parc sngerau de,a/ "n ti-p ce pavilioanele cavalerilor i lor8ilor de rang "nalt rsreau din iar+ ca nite ciuperci -tsoase. Catel*n v8u oa-eni cu sulie i oa-eni cu s+ii/ oa-eni cu coifuri de oel i c-i de 8ale/ slugi/ arcai "-podo+indu!i arcurile/ cruai conducnd crue/ porcari -nnd porci/ pa,i ducnd -esa,e/ scutieri ascuind s+ii/ cavaleri clare/ gr,dari ducnd de cpstru cai nrvai de lupt. ! 5unt "nspi-nttor de -uli oa-eni/ re-arc 5er Lendel anderl* "n ti-p ce traversau vechiul arc de piatr de la care "i cptase nu-ele 3odul A-ar. ! Aa e/ "l apro+ Catel*n.

Dup toate aparenele/ aproape toat cavaleria sudului se adunase la che-area lui Renl*. :randafirul auriu al cetii 4ighgarden era peste tot/ cusut "n partea dreapt pe pieptul soldailor i servitorilor/ fluturnd i flfind pe steagurile din -tase verde care "-podo+eau lncile i suliele/ pictat pe scuturile atrnate "n faa pavilioanelor ocupate de fiii/ fraii/ verii i unchii Casei :*rell. Catel*n o+serv i vulpea i florile Casei 6lorent/ -erele ver8i i roii ale Casei 6osso(a*/ vntorul clare al @ordului :arl*/ frun8ele de ste,ar ale fa-iliei ?a>heart/ cocorii Casei Crane/ fluturii negri cu portocaliu ai fa-iliei ullendor. Dincolo de ander/ lor8ii furtunii "i ridicaser stindardele ! stegarii lui Renl*/ devotai casei 9ara!theon i Captului 6urtunii. Catel*n recunoscu privighetorile lui 9r*ce Caron/ penele de gsc ale lui 3enrose i estoasa de -are a @ordului <ster-ont/ verde pe fond verde. Cu toate acestea/ pe lng fiecare scut cunoscut -ai erau alte 8ece care!i erau strine/ purtate de lor8i -runi/ ,urai stegarilor/ i de cavaleri rtcitori i clrei li+eri care se "nghesuiser s vin s! # fac pe Renl* 9aratheon rege "n fapt/ nu nu-ai cu nu-ele. 5tindardul lui Renl* flutura sus/ deasupra tuturor celorlalte. Din vrful celui -ai "nalt turn de atac/ o construcie colosal din ste,ar/ pe roi/ acoperit cu piei net+cite/ flutura cel -ai -are drapel de lupt pe care Catel*n "l v8use vreodat ! o pn8 destul de -are ca s acopere -ai -ulte sli/ cu cer+ul "ncoronat al Casei 9aratheon/ negru pe fundalul de aur strlucitor/ sltnd -ndru i "nalt. ! Doa-na -ea/ au8i 8go-otulD o "ntre+ 4allis ollen apropiindu!se clare. Catel*n ascult. 5trigte i cai neche8nd/ 8ngnit de ar-e i... ! .rale/ spuse ea. "naintau pe o pant do-oal ctre un ir de pavilioane viu colorate de pe colin. :recnd printre ele/ "-+ul8eala devenea tot -ai -are/ sunetul tot -ai puternic. Bi apoi Catel*n v8u. ai ,os/ su+ parapetele de piatr i le-n ale -icului castel/ avea loc o +usculad. <ra un teren viran/ "n ,urul cruia fuseser ridicate garduri/ galerii i +ariere -o+ile. 5ute de oa-eni se adunaser s priveasc/ poate -ii. Dup aspectul terenului/ distrus/ noroios i presrat cu +uci de ar-uri 8i-ate i sulie rupte/ se luptau de -ai +ine de o 8i/ dar acu- sfritul era aproape. ai puin de dou8eci de cavaleri r-seser clare/ atacndu!se i cioprindu!se "ntre ei/ "n ti-p ce privitorii i lupttorii c8ui "i acla-au. E8u doi cai de lupt cu ar-uri ciocnindu! se "n plin/ pr+uindu!se "ntr!un a-estec de oel i carne. ! .n turnir/ declar 4al ollen. Avea o predilecie pentru a anuna ceea ce se vedea cu ochiul li+er. ! ?/ -inunat/ spuse Lendel anderl* "n ti-p ce un cavaler "ntr!o -antie "n culorile curcu+eului se rsuci pentru a i8+i cu dosul pal-ei/ cu o secure cu -nerul lung/ un +r+at care "l ur-rea. 5cutul se fcu fr-e/ iar +r+atul se cltin "n a. "-+ul8eala din faa lor le fcea "naintarea dificil. ! Doa-n 5tar>/ 8ise 5er Colen/ dac oa-enii ti ar fi att de +uni s atepte aici/ te!a duce "naintea regelui. ! Cu- spui. Catel*n ddu ordinul/ dei fu nevoit s ridice glasul ca s fie au8it peste hr-laia turnirului. 5er Colen "i conduse calul "ncet prin -uli-e/ cu Catel*n "n ur-a lui. .n -ur-ur se ridic dinspre gloat cnd un +r+at cu +ar+a rocat/ fr coif/ cu un grifon pe scut/ c8u la

p-nt "n faa unui cavaler voinic/ "n ar-ur al+astr. 5a+ia lui era de culoarea co+altului/ la fel i +u8duganul pe care "l -nuia cu un efect att de puternic/ i calul ce purta pe ve-inte "nse-nele heraldice ale Casei :arth/ soarele i luna. ! Ronnet cel Rou a c8ut/ +leste-ai fie 8eii/ "n,ur el. ! @oras a,unge pentru acel al+astru.../ rspunse un tovar/ "nainte ca vuietul s!i "nece restul cuvintelor. "nc un o- era c8ut/ prins su+ calul su rnit/ a-+ii urlnd de durere. 5cutierii alergar s le vin "n a,utor. Asta e o ne+unie/ gndi Catel*n. Du-ani adevrai "n toate prile i ,u-tate din regat "n flcri/ iar Renl* ade aici i se ,oac de!a r8+oiul ca un +ieandru cu pri-a lui sa+ie de le-n. Doa-nele din galerie i lor8ii erau captivai de "ncierare la fel de -ult ca i oa-enii de pe teren. Catel*n "i cercet cu atenie. :atl ei tratase adesea cu lor8ii sudului i nu puini fuseser oaspei la Riverrun. 0l recunotea pe @ordul athis Ro(an/ -ai voinic i -ai "nfloritor ca oricnd/ cu copacul auriu al Casei sale desfurat pe ,iletca!i al+. Ceva -ai ,os sttea @ad* ?a>heart/ firav i delicat/ iar la stnga ei era @ordul Rand*ll :arl* de 4orn 4ill/ cu sa+ia lui -are cu dou tiuri/ 9leste-ul 0ni-ii/ re8e-at de sptarul scaunului. 3e alii "i cunotea doar dup +la8oane/ iar pe civa nu "i tia deloc. 0n -i,locul lor/ privind i r8nd/ cu tnra sa regin alturi/ sttea o fanto- cu o coroan de aur. 'u e de -irare c lor8ii se adun "n ,urul lui cu atta ardoare/ gndi ea/ e Ro+ert renscut. Renl* era fru-os/ aa cu- fru-os fusese Ro+ert/ cu picioare lungi i u-eri largi/ cu acelai pr negru ca tciunele/ -oale i drept/ aceiai ochi de un al+astru intens/ acelai 8-+et dega,at. Cununa su+ire care!i "ncon,ura fruntea prea c i se potrivete de -inune. <ra din aur -oale/ un cerc de trandafiri/ lucrai cu -iestrieI "n fa se ridica un cap de cer+ din ,ad verde "nchis/ cu ochi de aur i coarne de aur. Cer+ul "ncoronat "-podo+ea i tunica verde de catifea a regelui/ cusut cu fir de aur pe pieptI +la8onul Casei 9aratheon/ "n culorile Cetii 4ighgarden. 6ata cu care "-prea ,ilul era tot din 4ighgarden: tnra lui regin/ argaer*/ fiica @ordului ace :*rell. Cstoria lor era liantul care inea -area alian a sudului/ i Catel*n tia asta. Renl* avea dou8eci i unu de ani/ fata nu era -ai -are dect Ro++/ foarte drgu/ cu ochi +ln8i de cprioar i cu o coa- de pr castaniu/ ondulat/ care!i cdea pe u-eri "n +ucle do-oale. Avea 8-+etul sfios i dulce. 3e c-pul de lupt/ un alt o- c8u de pe cal "n faa unui cavaler cu -antia "n culorile curcu+eului/ iar regele "l acla-/ alturi de ceilali. ! @orasC "l au8i Catel*n strignd. @oras 4igh!gardenC Regina +tu din pal-e e-oionat. Catel*n se "ntoarse s vad sfritul scenei. Doar patru +r+ai -ai r-seser acu- "n lupt i nu era greu de ghicit cine era preferatul regelui i al -uli-ii. 'u!# "ntlnise niciodat pe @oras :*rell/ dar chiar i "n "ndeprtatul nord se au8eau poveti despre +r+ia tnrului Cavaler al 6lorilor. 5er @oras clrea un ar-sar al+/ "nalt/ "n 8ale argintii i lupta cu o secure cu -ner lung. Coiful "i era +r8dat la -i,loc de o creast de trandafiri aurii. Doi dintre ceilali supravieuitori fcuser cau8 co-un. 5e npustir cu caii spre cavalerul "n ar-ura de culoarea co+altului. Cnd se apropiar din a-+ele pri/ cavalerul al+astru "i struni calul/ i8+indu!# pe unul dintre +r+ai direct "n fa cu scutul su despicat/ "n ti-p ce

calul negru al acestuia "l pocni pe cellalt cu potcoava de oel. 0ntr!o clipit/ unul dintre lupttori era do+ort de pe cal/ iar cellalt se cltina. Cavalerul al+astru "i ls scutul 8dro+it s cad la p-nt/ pentru a!i eli+era +raul stng/ i pe ur- Cavalerul 6lorilor se npusti asupra lui. 3ovara ar-urii nu di-inua defel graia i rapiditatea cu care se -ica 5er @oras/ cu -antia "nvol+urat/ "n culorile curcu+eului. Calul al+ i calul negru se rotir ca doi "ndrgostii la dansul recoltei/ clreii oferindu!i ar-e "n loc de srutri. 5ecurea lung strluci i +u8duganul se rsuci. A-+ele ar-e erau +oante/ dar cu toate acestea 8ngneau "ngro8itor. 6r scut/ cavalerul al+astru lua loviturile "n plin. 5er @oras "i revrsa loviturile asupra capului i!a u-erilor si/ "n ti-p ce -uli-ea striga 4ighgardenC. Cellalt "i rspundea cu +u8duganul/ dar de fiecare dat cnd -ciuca se apropia/ lovind cu putere/ 5er @oras ae8a "n faa ei scutul su verde/ 8dro+it/ cu +la8onul celor trei trandafiri aurii. Cnd securea i8+i din spate -na cavalerului al+astru/ 8+urndu!i +u8duganul/ -uli-ea "ncepu s urle ca un ani-al. Cavalerul 6lorilor ridic securea pentru lovitura final. Cavalerul al+astru atac. Ar-sarii se ciocnir/ securea tocit lovi "n platoa al+astr/ 8griat/ dar/ cu-va/ cavalerul al+astru reui s prind -nerul "ntre degetele acoperite de -nua de oel. ? s-ulse din -na lui 5er @oras i/ dintr!odat/ cei doi se luptau clare/ corp la corp/ i o clip -ai tr8iu se pr+ueau. 0n ti-p ce caii se deprtar unul de altul/ cei doi c8ur la p-nt/ cu o putere 8dro+itoare. @oras :*rell/ dedesu+t/ prelua fora i-pactului. Cavalerul al+astru scoase un pu-nal i deschise vi8iera lui :*rell. Euietul -uli-ii era att de puternic "nct Catel*n nu putu s aud ce a spus 5er @oras/ dar v8u cuvntul conturndu!se pe +u8ele sale "nsngerate: Capitule8. Cavalerul al+astru se ridic "n picioare/ cltinn!du!se/ i "i ridic pu-nalul "n direcia lui Renl* 9aratheon/ salutul unui ca-pion ctre regele su. 5cutierii nvlir "n aren pentru a!# a,uta pe cavalerul "nfrnt s se ridice "n picioare. Cnd "i scoaser coiful de pe cap/ Catel*n fu uluit s vad ct de tnr era. 'u putea fi -ai -are dect Ro++ cu -ai -ult de doi ani. 9iatul ar fi putut fi la fel de drgla ca i sora lui/ dar +u8a spart/ ochii chiori i sngele iroind prin prul su "nclcit fceau "ndoielnic aceast ase-nare. ! Apropie!te/ "i strig Regele Renl* ca-pionului. 5e "ndrept chioptnd ctre galerie. E8ut de aproape/ strlucitoarea ar-ur al+astr nu -ai prea -agnificI avea pretutindeni 8grieturi/ ur-e de +u8dugane i de ciocane de r8+oi/ sco+ituri lsate de s+ii/ fisuri "n platoa i!n coiful e-ailate. antia "i atrna "n 8drene. Dup felul "n care se -ica/ o-ul din spatele ar-urii nu era -ai puin dr-at. Cteva glasuri "l acla-ar strignd :arthC i/ lucru curios/ ? 6ru-useeC ? 6ru-useeC/ dar cei -ai -uli r-aser tcui. Cavalerul al+astru "ngenunche "naintea regelui. ! "nli-ea :a/ spuse el cu glasul "n+uit de coif. ! <ti tot ceea ce no+ilul tu tat a spus c eti/ rsun glasul lui Renl* peste c-pul de lupt. @!a- v8ut pe 5er @oras do+ort de pe cal o dat sau de dou ori/ dar niciodat chiar "n -aniera asta. ! Asta n!a fost o do+orre de pe cal cu- se cuvine/ se plnse un arca +eat din apropiere/ cu trandafirul Casei :*rell cusut pe pieptar. .n truc -rav/ s!# trag pe flcu ,os de pe cal. Gloata "ncepu s!i dea dru-ul la gur.

! 5er Colen/ "i "ntre+ Catel*n escorta/ cine e o-ul i de ce au atta aversiune fa de elD 5er Colen se "ncrunt. ! 3entru c nu e +r+at/ doa-na -ea. Aceea este 9rienne din :arth/ fiica @ordului 5el(*n/ @uceafrul de 5ear. ! 6iicaD <ra oripilat. ! 9rienne cea 6ru-oas/ "i spun oa-enii/ dei nu pentru chipul ei/ dac nu vor s fie che-ai s apere acele cuvinte cu trupurile lor. 0l au8i pe Regele Renl* declarnd!o pe @ad* 9rienne de :arth "nvingtoarea -arii +tlii de la 3odul A-ar/ ulti-a r-as pe cal dintr!o sut aispre8ece cavaleri. ! 0n calitate de ca-pion/ poi s!-i ceri orice favoare vrei. Dac st "n puterile -ele/ "i aparine. ! "nli-ea :a/ rspunse 9rienne. Cer onoarea de a avea un loc "n rndul Gr8ii Curcu+eului. A vrea s fiu unul dintre cei apte str,eri ai ti/ s!i "nchin viaa -ea i s -erg oriunde -ergi tu/ s clresc alturi de tine i s te p8esc de toate relele. ! 9ine/ 8ise el. Ridic!te i scoate!i coiful. 6ata fcu aa cu- i!a cerut. Bi/ cnd "i scoase coiful/ Catel*n "nelese vor+ele lui 5er Colen. 6ru-oasa "i spuneau... "n +at,ocur. 3rul de su+ vi8ier era un cui+ de veverie din paie -urdare/ iar chipul... ?chii erau -ari i foarte al+atri/ ochi de fetican/ "ncre8tori i nevinovai/ dar restul... Avea trsturi largi i grosolane/ dini proe-ineni i str-+i/ gura prea -are/ +u8ele att de groase "nct preau u-flate. ? -ie de pistrui "i ptau o+ra,ii i fruntea/ iar nasul "i fusese spart de nenu-rate ori. 0ni-a lui Catel*n se u-plu de -il. <Fist vreo fiin -ai nefericit dect o fe-eie urtD Bi totui/ cnd Renl* ddu la o parte -antia sfiat i "i leg "n loc o -antie!curcu+eu/ 9rienne din :arth nu prea nefericit. H-+etul "i lu-in faa i glasul "i rsuna puternic i -ndru cnd spuse: ! Eiaa -ea pentru a ta/ "nli-ea :a. De a8i "nainte sunt scutul tu/ ,ur pe 8eii vechi i noi. <ra dureros s ve8i felul "n care se uita la rege ! "l privea de sus "n ,os/ fiind cu -ai -ult de o pal- -ai "nalt/ dei Renl* era aproape al fel de "nalt cu- fusese fratele su. ! "nli-ea :aC 5er Colen de Greenpools co+or" de pe cal/ apropiindu!se de galerie. 0i cer per-isiunea. Ae8 ,os un genunchi. A- onoarea s i!o aduc pe @ad* Catel*n 5tar>/ tri-is ca -esager al fiului su/ Ro++/ @ord de Linterfell. ! @ord de Linterfell i Rege al 'ordului/ ser/ "l corect Catel*n. Descleca i "nainta lng 5er Colen. Regele Renl* prea surprins. ! @ad* Catel*nD 'e face o deose+it plcere. 5e "ntoarse ctre tnra sa regin: argaer*/ draga -ea/ aceasta este @ad* Catel*n 5tar> de Linterfell. ! <ti ct se poate de +inevenit aici/ @ad* 5tar>/ 8ise fata/ plin de dulce curtoa8ie. Regret pierderea pe care ai suferit!o. ! <ti a-a+il/ rspunse Catel*n. ! Doa-na -ea/ "i ,ur/ voi avea gri, ca @annister s rspund pentru uciderea soului tu/ declar regele. Cnd voi ocupa De+arcaderul Regelui/ "i voi tri-ite capul lui Cersei. Bi asta -i!l va aduce pe 'ed "napoiD se "ntre+ ea.

! Ea fi "ndea,uns ca s tiu c s!a fcut dreptate/ stpne. ! "nli-ea :a/ o corect aspru 9rienne cea Al+astr. Bi ar tre+ui s "ngenunche8i cnd te "nfie8i "naintea regelui. ! Diferena dintre stpn i "nli-e este -ic/ doa-na -ea/ rspunse Catel*n. @ordul Renl* poart coroan/ ca i fiul -eu. Dac doreti/ pute- s st- aici/ "n noroi/ i s de8+atece onoruri i ce titluri se cuvin fiecruia/ dar -i se pare c ave- pro+le-e -ai urgente de discutat. Civa dintre lor8ii lui Renl* "ncepur s 8+iere la au8ul acestor vor+e/ dar regele rse doar. ! 9ine 8is/ doa-na -ea. Ea fi ti-p destul pentru politeuri cnd r8+oiul se va sfri. 5pune!-i/ cnd are de gnd fiul tu s se "ndrepte "-potriva 4arren!haluluiD 3n ce va afla dac regele "i era prieten sau du-an/ Catel*n nu voia s!i de8vluie nici cea -ai -ic parte din inteniile lui Ro++. ! 'u sunt -e-+r a consiliilor de r8+oi ale fiului -eu/ stpne. ! Atta ti-p ct "-i las i -ie civa @annisteri/ n!a- s - plng. Ce!a fcut cu RegicidulD ! )ai-e @annister e inut ostatic la Riverrun. ! < "nc "n viaD @ordul athis Ro(an prea de8a-git. 'ucit/ Renl* spuse: ! 5e pare c lupul strvechi este -ai +lnd dect leul. ! ai +lnd dect @annisterii/ -ur-ur @ad* ?a>heart cu un 8-+et a-ar/ "nsea-n -ai uscat ca -area. ! <u nu-esc asta sl+iciune. @ordul Rand*ll :artl* avea o +ar+ scurt/ epoas/ i renu-ele c vor+ea pe leau. 6r s te ,ignesc/ @ad* 5tar>/ dar ar fi fost -ult -ai ni-erit ca @ordul Ro++ s vin personal s aduc regelui o-agiile sale dect s se ascund dup fustele -a-ei. ! Regele Ro++ duce un r8+oi/ rspunse Catel*n cu glacial politee/ nu se ,oac la turniruri. Renl* rn,i/ ! @as!o -ai -oale/ @ord Rand*ll/ - te- c eFagere8i. 6cu se-n unui slu,itor "-+rcat "n livreaua Captului 6urtunii. Gsete un loc pentru "nsoitorii doa-nei i ve8i s ai+ tot ce le tre+uie. @ad* Catel*n va sta "n propriul -eu pavilion. De vre-e ce @ordul Cas(ell a fost att de +un s - lase s!i folosesc castelul/ nu a- nevoie de el. Doa-na -ea/ dup ce te odihneti/ voi fi onorat s te ave- alturi la ospul pe care "l d @ordul Cas(ell "n aceast sear. .n osp de adio. te- c do-nia sa e ner+dtor s vad plecat hoarda -ea "nfo-etat. ! 'u!i adevrat/ "nli-ea :a/ protest un tnr su+ire care tre+uia s fie Cas(ell. Ce este al -eu "i aparine. ! ?ri de cte ori cineva "i spunea asta fratelui -eu Ro+ert/ el o lua de +un/ rspunse Renl*. 6iice aiD ! Da/ "nli-ea :a/ dou.

! Atunci -ulu-ete 8eilor c nu sunt Ro+ert. Dulcea -ea regin este singura fe-eie pe care o doresc. Renl* "ntinse -na s o a,ute pe argaer* s se ridice "n picioare. Eo- -ai discuta dup ce te!ai odihnit/ @ad* Catel*n. Renl* "i conduse soia "napoi ctre castel/ "n ti-p ce slu,itorul lui o "ndru- pe Catel*n spre pavilionul de -tase al regelui. ! Dac ai nevoie de ceva/ nu tre+uie dect s ceri/ doa-na -ea. Catel*n nici nu!i putea i-agina de ce anu-e ar -ai putea avea nevoie "n afar de lucrurile care!i fuseser de,a puse la dispo8iie. 3avilionul era -ai -are dect slile principale ale -ultor hanuri i aveau tot confortul: so-iere cu pene i +lnuri de "nvelit/ o cad din le-n i ara-/ suficient de -are pentru dou persoane/ -angaluri ca s "ndeprte8e frigul nopii/ scaune din piele/ o -as de scris cu pene de gsc i cli-ri/ castroane cu piersici/ prune i pere/ o caraf cu vin lng un set de cupe de argint/ cufere de cedru/ "nesate cu hainele/ crile/ hrile i ,ocurile lui Renl*/ o harp "nalt i o tol+ cu sgei/ o pereche de oi-i de vntoare cu co8ile roii/ un verita+il depo8it de ar-e -ici. 'u se 8grcete la ni-ic acest Renl*/ gndi Catel*n/ privind de ,ur!"-pre,ur. 'u e de -irare c oastea lui "naintea8 att de "ncet. Chiar la intrare/ ar-ura lui sttea de stra,/ o plato verde!pdure/ cu accesoriile gravate cu aur/ cu coiful "ncoronat cu o pereche i-ens de coarne aurii. ?elul era att de +ine lefuit "nct Catel*n se vedea oglindit pe suprafaa lucioas a platoei/ privindu!se ca din adncurile unui ia8 verde/ adnc. Chipul unei fe-ei "necate/ gndi Catel*n. :e poi "neca "n durereD 5e "ntoarse +rusc/ furioas pe propria ei sl+iciune. 'u avea ti-p s!i per-it luFul de a se autoco-!pti-i. :re+uia s!i spele praful de pe pr i s se schi-+e "ntr!o rochie potrivit pentru ospul unui rege. 5er Lendel anderl*/ @ucas 9lac>(ood/ 5er 3er!(*n 6re* i ceilali co-panioni de o+rie no+il o "nsoir la castel. 5ala -are a fortreei @ordului Cas(ell putea fi nu-it -are cu indulgen/ dar se gsea loc pe +ncile "nesate pentru oa-enii lui Catel*n/ printre cavalerii lui Renl*. @ui Catel*n "i fu re8ervat un loc "ntre @ordul athis Ro(an/ cel cu faa roie/ i ,ovialul 5er )on 6osso(a*. 5er )on fcea glu-e/ "n ti-p ce @ordul athis se interes politicos de starea de sntate a tatlui ei/ a fratelui i a copiilor. 9rienne de :arth fusese ae8at "n cellalt capt al -esei de onoare. 'u se "-+rcase ca o fe-eie/ ci alesese straiele de cavaler: o ,iletc de catifea/ cu +la8onul "n ptrate trandafirii i a8urii/ pantaloni i ci8-e i o centur de sa+ie din piele fin/ iar noua sa -antie!curcu+eu i se revrsa pe spate. :otui/ nici un fel de ve-inte nu puteau s!i -asche8e urenia: -inile i-ense/ acoperite de pistrui/ faa -are i ltrea/ dinii ieii "n afar. 6r ar-ur/ trupul ei prea di8graios/ cu olduri largi i picioare groase/ adus de spate i cu u-eri -usculoi/ dar nici ur- de sn. Bi era li-pede din fiecare -icare a ei c 9rienne tia asta i suferea. Eor+ea nu-ai cnd era "ntre+at i rareori "i ridica privirea din farfurie. ncare era din +elug. R8+oiul nu afectase +ogia legendar a cetii 4ighgarden. 0n ti-p ce +ar8ii cntau i acro+aii se ddeau de!a dura/ "ncepur s aduc pere "n-uiate "n vin i trecur la pete cu ci-+ru/ rulat prin sare i pr,it/ i clapon u-plut cu ceap i cu ciuperci. ai erau felii -ari de pine neagr/ -or-ane de napi i poru-+ dulce i -a8re/ ,a-+oane i-ense i carne de gsc fript i strchini de le-n pline de tocan de vnat cu +ere i or8. Ca desert/ servitorii @ordului Cas(ell aduser tvi cu pateuri din +uctriile castelului/ le+ede de frica i

unicorni din 8ahr/ pr,ituri cu l-ie "n for- de trandafiri/ +iscuii cu -iere i tarte cu -ure/ cro!chete cu -ere i roi de +rn8 untoas. ncrurile +ogate "i fcur grea lui Catel*n/ dar nu se cuvenea s dea dovad de sl+iciune cnd att de -ulte depindeau de tria ei. anc cu-ptat/ uitndu!se la +r+atul acesta care!i spunea rege. Renl* edea la -as cu tnra lui soie i cu fratele ei "n dreapta. 0n afar de +anda,ul din pn8 al+ pe care "l avea "n ,urul frunii/ 5er @oras nu prea s fie grav afectat de accidentele 8ilei. <ra/ "ntr!adevr/ fru-os/ aa cu- +nuise Catel*n. Cnd nu erau sticloi/ ochii si erau vii i inteligeni/ prul "i era o revrsare de +ucle re+ele/ castanii/ pe care orice fecioar le!ar fi invidiat. "i "nlocuise -antia 8drenuit de la turnir cu una nou/ din aceeai -tase strlucitoare ca a Gr8ii Curcu+eului aflate "n slu,+a lui Renl*/ prins cu trandafirul auriu al casei 4ighgarden. Din cnd "n cnd/ Regele Renl* "i vra "n gur lui argaer* cu vrful pu-nalului/ +ucele de -ncruri alese/ sau se apleca s!i ae8e un srut uor pe o+ra8/ dar 5er @oras era cel cu care "-prea cele -ai -ulte glu-e i confidene. Regele -nca i +ea cu plcere/ era evident/ dei nu prea nici gur-and/ nici +eiv. Rdea des i cu poft i vor+ea cordial cu lor8ii de o+rie no+il i cu slu,itorii de rnd deopotriv. .nii dintre oaspeii si erau -ai puin -oderai. 9eau prea -ult i se gro8veau prea 8go-otos/ dup gustul ei. 6iii @ordului Lillu-/ )osia i <l*as/ discutau aprins despre cine va trece pri-ul de 8idurile de la De+arcaderul Regelui. @ordul Earner legna "n poal o servitoare/ srutnd!o pe gt "n ti-p ce o -n "i aluneca pe corsetul fetei. Gu*ard cel Eerde/ care se visa cntre/ ciupea cor8ile unei harpe/ ofe!rindu!le o strof despre legatul co8ilor de lei cu noduri/ din care o parte ri-a. 5er ar> ullendore aduse o -ai-u neagr cu al+ i o hrni cu +ucele de -ncare din propria lui farfurie/ "n ti-p ce 5er :anton al rului Rou 6osso(a* se urc pe -as i ,ur c!# va o-or" pe 5andor Clegane "ntr!o lupt corp la corp. )ur-ntul ar fi putut fi privit cu -ai -ult sole-nitate dac 5er :anton nu ar fi stat cu un picior "ntr!un castron cu sup pe cnd "l fcea. Cul-ea ne+uniei fu atins cnd un +ufon dolofan iei sltnd dintr!o cutie de tinichea/ cu un cap de leu din pn8/ i "l fugri pe pitic "n ,urul -eselor/ co!tonogindu!# peste cap cu o +ic. 0n cele din ur-/ Regele Renl* ceru s!i spun de ce "l +tea pe fratele su. ! De ce/ "nli-ea :aD 5unt Regicidul/ rspunse +ufonul. ! < Regicidul/ ne+unul ne+unilor/ spuse Renl*/ i sala rsun de hohote de rs. @ordul Ro(an/ ae8at lng ea/ nu se altur distraciei. ! 5unt cu toii att de tineri/ spuse el. <ra adevrat. Cavalerul 6lorilor nu a,unsese la cea de!a doua aniversare a sa cnd Ro+ert #! a ucis pe 3rinul Rhaegar/ la :rident. Doar puini dintre ceilali fuseser cu -ult -ai -ari. 6useser prunci pe vre-ea )afului de la De+arcaderul Regelui/ i doar nite +ieandri cnd 9alon Gre*,o* a ridicat 0nsulele de 6ier la r8-eri. 5unt "nc ne"nsngerai/ gndi Catel*n "n ti-p ce!# privea pe @ordul 9r*ce "nde-nndu!# pe 5er Ro+ar s ,ongle8e cu o pereche de pu-nale. 3entru ei totul e "nc un ,oc/ un turnir/ i tot ceea ce vd este ansa de a a,unge la glorie/ onoare i trofee. 5unt +aieandri "-+tai de cntece i poveti i/ ase-enea +ieandrilor/ se cred ne-uritori.

! R8+oiul "i va "-+trni/ spuse Catel*n/ aa cu- ne!a "-+trnit pe noi. 6usese doar o fetican cnd Ro+ert/ 'ed i )on Arr*n i!au ridicat fla-urile "-potriva lui Aer*s :argar*en/ iar cnd r8+oiul s!a sfrit/ era fe-eie. 0i co-pti-esc. ! De ceD o "ntre+ @ordul Ro(an. .it!te la ei. 5unt tineri/ puternici/ plini de via i de voioie. Bi poft trupeasc/ da/ att de -ult "nct nu tiu cu- s!o foloseasc. uli +astar8i vor fi 8-islii "n noaptea asta/ i!o ,ur. De ce s!i co-pti-etiD ! 3entru c nu va dura/ rspunse Catel*n cu tristee. 3entru c sunt cavalerii verii i iarna se apropie. ! @ad* Catel*n/ te "neli. 9rienne o privi cu ochii si la fel de al+atri ca ar-ura pe care o purta. 0arna nu va veni niciodat pentru unii ca noi. De vo- -uri "n lupt/ cu siguran vor cnta despre noi/ iar "n cntece este "ntotdeauna var. 0n cntece/ toi cavalerii sunt galani/ toate fecioarele sunt fru-oase i soarele strlucete "ntotdeauna. 0arna vine pentru noi toi/ gndi Catel*n. 3entru -ine a venit cnd a -urit 'ed. Ea veni i pentru tine/ copil/ i -ai curnd dect ai vrea. 'u avu ini-a s spun asta. Regele o scoase din "ncurctur: ! Catel*n/ o strig Renl*/ si-t nevoia s iau puin aer. Eii cu -ine la o pli-+areD Catel*n se ridic "ndat. ! A fi onorat. 9rienne era i ea "n picioare. ! "nli-ea :a/ d!-i doar o clip s!-i "-+rac 8alele. '!ar tre+ui s iei fr protecie. Regele Renl* 8-+i. ! Dac nu sunt "n siguran "n ini-a castelului @ordului Cas(ell/ "ncon,urat de oastea -ea/ o sa+ie "n plus nu va conta... 'ici -car sa+ia ta/ 9rienne. Aa8!te i -nnc. Dac voi avea nevoie/ a- s tri-it dup tine. Cuvintele regelui o lovir parc -ai puternic dect toate loviturile pe care le pri-ise "n dup!a-ia!8a aceea. ! Cu- i!e voia/ "nli-ea :a. 9rienne se ae8/ cu ochii plecai. Renl* o lu pe Catel*n de +ra i o conduse afar din sal/ trecnd pe lng un str,er care sttea pleotit i care se "ndrept att de repede "nct aproape c!i scp sulia. Renl* "l +tu pe u-r i lu totul "n glu-. ! 3e aici/ doa-na -ea. Regele o duse/ printr!o u ,oas/ "ntr!un turn cu scri. 0n ti-p ce "ncepur s urce/ spuse: "nt-pltor/ 5er 9arristan 5el-* se afl la Riverrun/ cu fiul tuD ! 'u/ rspunse ea nedu-erit. 'u -ai e cu )offre*D <ra @ordul Co-andant al Gr8ii Regale. Renl* cltin din cap. ! @annisterii i!au spus c e prea +trn i i!au dat Cinelui -antia sa. A- au8it c a prsit De+arcaderul Regelui ,urnd s se pun "n slu,+a adevratului rege. antia aceea pe care a cerut!o ast8i 9rienne era cea pe care o pstra- pentru 5el-*/ "n sperana c!i va pune sa+ia "n slu,+a -ea. Cnd nu a aprut la 4ighgarden/ -!a- gndit c poate a plecat la Riverrun. ! 'oi nu l!a- v8ut.

! <ra +trn/ "ntr!adevr/ dar "nc de nde,de. 5per c nu i s!a "nt-plat ni-ic ru. @annisterii sunt nite -ari ntri. ai urcar cteva trepte. 0n noaptea -orii lui Ro+ert/ i!aoferit soului tu o sut de oteni i l!a- "nde-nat s!# ia pe )offre* su+ o+lduirea lui. De -!ar fi ascultat/ ast8i ar fi fost regent i nu -ai era nevoie ca eu s revendic tronul. ! 'ed te!a refu8at. Catel*n tia. ! A ,urat s!i apere pe copiii lui Ro+ert/ spuse Renl*. '!a- avut puterea s acione8 de unul singurI aadar/ cnd @ordul <ddard -!a refu8at/ n!a- avut de ales dect s fug. Dac a fi r-as/ tia- c regina ar fi avut gri, s nu!i supravieuiesc prea -ult ti-p fratelui -eu. Dac ai fi r-as i i!ai fi acordat lui 'ed spri,inul/ poate c ar fi fost "nc "n via/ gndi Catel*n cu a-rciune. ! i!a plcut destul de -ult soul tu/ doa-na -ea. 0i era prieten devotat lui Ro+ert/ tiu asta/ dar nu voia s asculte i nu voia s se plece. .ite/ vreau s!i art ceva. A,unseser "n capul scrilor. Renl* deschise o u de le-n i pir afar/ pe acoperi. 6ortreaa @ordului Cas(ell nu era nici pe departe destul de "nalt ca s poat fi nu-it turn/ dar inutul era "ntins i neted/ iar Catel*n putu vedea la leghe deprtare/ "n toate direciile. ?ri"ncotro privea/ vedea focuri. Acopereau p-ntul ca nite stele c8toare i/ ase-enea stelelor/ erau nesfrite. ! 'u-r!le/ dac vrei/ doa-na -ea/ opti Renl*. Eei nu-ra pn cnd se lu-inea8 de 8iu dinspre rsrit. "ntre+ cte focuri ard "n prea,-a River!runului "n seara aceasta. Catel*n au8ea sunetul "ndeprtat al unei -u8ici/ purtat de vnt dinspre 5ala are/ furindu!se prin noapte. 'u "ndr8nea s nu-ere stelele. ! A- au8it c fiul tu a traversat Gtul cu dou8eci de -ii de oteni dup el/ continu Renl*. Acu-/ c lor8ii :ridentului sunt cu el/ s!ar putea s conduc patru8eci de -ii. 'u/ gndi ea/ nici pe departe att de -uli/ a- pierdut oa-eni "n lupta/ iar pe alii la seceri. ! A- de dou ori -ai -uli aici/ spuse Renl*/ iar aceasta e doar o parte din puterea -ea. ace :*rell a r-as la 4ighgarden cu ali 8ece -ii/ a- o garni8oan puternic la Captul 6urtunii i foarte curnd cei din Dorne -i se vor altura cu toat puterea lor. Bi nu!# uita pe fratele -eu 5tannis/ care stpnete 3iatra Dragonului i "i are su+ co-anda sa pe lor8ii -rii "nguste. ! 5!ar prea c tu eti cel care #!a uitat pe 5tannis/ spuse Catel*n/ -ai tios dect intenionase. ! 3reteniile sale/ vrei s spuiD Renl* "ncepu s rd. 5 vor+i- deschis/ doa-na -ea. 5tannis ar fi un rege "ngro8itor. Bi nici nu are anse s devin rege. ?a-enii "l respect/ chiar se te- de el/ dar foarte puini l!au iu+it vreodat. ! :otui/ e fratele tu -ai -are. Dac ar fi ca vreunul dintre voi s ai+ dreptul s stea pe :ronul de 6ier/ acela tre+uie s fie @ordul 5tannis. Renl* ridic din u-eri. ! 5pune!-i ce drept a avut vreodat fratele -eu Ro+ert asupra :ronului de 6ierD 'u atept rspunsul ?/ se vor+ea despre legturile de snge dintre 9aratheon i :argar*en/ despre cstorii de!acu- o sut de ani/ de fii -e8ini i fiice -ai -ari. 0n afar de aesteri/ pe ni-eni nu interesea8 ni-ic din toate acestea. Ro+ert i!a ctigat tronul cu ciocanul de r8+oi. "i roti +raul pe deasupra focurilor de ta+r care ardeau din 8are!n 8are. <i +ine/ iat drepturile -ele/ la

fel de "nte-eiate precu- au fost vreodat ale lui Ro+ert. Dac fiul tu - spri,in/ aa cu- #!a spri,init pe Ro+ert tatl su/ nu - va gsi lipsit de -rini-ie. 0i voi confir-a +ucuros toate p-nturile/ titlurile i onorurile. 3oate do-ni la Linter!fell/ dac vrea. 3oate chiar s continue s!i spun Regele 'ordului/ dac poftete/ atta ti-p ct "i pleac genunchiul i - recunoate drept suveran. Rege e doar un cuvnt/ dar credin/ loialitate/ supunere/ acestea tre+uie s!-i revin -ie. ! Bi dac nu i le va da/ stpneD ! A- de gnd s fiu rege/ doa-na -ea/ i nu al unui regat fr-iat. 'u pot s!o spun -ai rspicat. Acu- trei sute de ani/ un rege 5tar> a "ngenuncheat "n faa lui Aegon Dragonul cnd a v8ut c nu poate spera s triu-fe. Asta a fost "nelepciune. Bi fiul tu tre+uie s fie "nelept. Cnd -i se va altura/ acest r8+oi va fi ca i ter-inat. 'oi... Renl* se "ntrerupse dintr!odat. Asta ce -ai eD Hornitul lanurilor vesti ridicarea +arierei!ghi!lotin. )os/ "n curtea de dedesu+t/ un clre cu un coif "naripat "i 8ori calul "nspu-at pe su+ epue. ! Che-ai regele/ strig el. Renl* sri pe un crenel. ! 5unt aici/ ser. ! "nli-ea :a. Clreul ddu pinteni calului i se apropie. A- venit ct de iute a- putut. De la captul 6urtunii. 5unte- asediai/ "nli-ea :a. 5er Cortna* "i apr/ dar... ! Dar... e i-posi+il. A fi aflat dac @ordul :*(in ar fi plecat de la 4arrenhal. ! 'u sunt @annisterii/ stpnul -eu. @a pori este @ordul 5tannis. Regele 5tannis "i 8ice acu-.

JON

Rafalele de ploaie +iciuiau faa lui )on/ "n ti-p ce traversa/ dnd pinteni calului/ prul u-flat. Alturi de el/ @ordul Co-andant or-ont "i scutur gluga pelerinei/ -or-ind "n,urturi la adresa vre-ii. Cor+ul "i sttea pe u-r/ cu penele 8+urlite/ la fel de ud i de -orocnos ca i 9trnul .rs. ? pal de vnt "-prtie "n ,urul lor frun8e ude/ legnndu!se ca un crd de psri -oarte. 3durea +ntuit/ gndi )on cu tristee. 3durea "necat/ -ai degra+. 5pera c 5a- re8ista/ "n spatele coloanei. 'u era un +un clre nici pe vre-e +un/ iar dup ase 8ile de ploaie p-ntul era nesigur/ nu-ai noroi -oale i pietre ascunse. Cnd vntul +tea/ le arunca apa drept "n ochi. Hidul se scurgea/ pro+a+il/ ctre sud/ gheaa se topea/ a-estecndu!se cu ploaia cald/ pentru a se revrsa "n ruri i perdele de ap. 3ro+a+il c 3*p i :oad stteau la -as/ lng foc/ "n sufragerie/ +nd vin fiert cu -irodenii. )on "i invidia. 4aina ud de ln atrna pe el/ "-+i+at/ provocndu!i -ncri-i/ gtul i u-erii "l dureau "ngro8itor din cau8a greutii 8alelor i a sa+iei i se sturase de cod "n sara-ur/ vit "n sara-ur i +rn8 uscat. .ndeva/ "n fa/ un corn scoase un sunet tre-urat/ pe ,u-tate "necat de rpitul constant al ploii. ! Cornul lui 9uc>(ell/ anun 9trnul .rs. Heii sunt +uni/ Craster e "nc acolo. Cor+ul +tu o singur dat din aripile!i i-ense/ croncnind: 9o+/ i "i 8+urli din nou penele. )on "i au8ise adesea pe fraii "n negru spunnd poveti despre Craster i fortreaa lui. Acu- o va vedea cu ochii lui. Dup apte sate goale/ se te-user cu toii c o vor gsi pustie i lipsit de via ca i celelalte/ dar se prea c vor fi scutii de asta. 3oate c 9trnul .rs va pri-i/ "n sfrit/ unele rspunsuri/ gndi el. ?ricu-/ vo- scpa de ploaie. :horen 5-all(ood ,urase c Craster era un prieten al Rondului/ "n ciuda reputaiei sale du+ioase.

! ?-ul e pe ,u-tate ne+un/ n!a- s neg asta/ "i spusese 9trnului .rs/ dar i tu ai fi la fel dac i!ai petrece toat viaa "n pdurea asta +leste-at. Chiar i aa/ n!a alungat niciodat un dru-e de lng focul lui/ i nici nu!# iu+ete pe ance Ra*der. 'e va da un sfat +un. Atta ti-p ct ne ofer o -ncare cald i ansa de a ne usca hainele/ voi fi -ulu-it. D*(en spunea c Craster era un uciga/ un -incinos/ un violator i un la i +nuia c fcea nego cu sclavi i de-oni. ! Bi -ai ru/ adugase +trnul pdurar scrnin!du!i dinii. ?-ul la are un -iros rece/ e adevrat. ! )on/ porunci @ordul or-ont/ du!te "napoi de!a lungul coloanei i d de tire. Bi rea-intete!le ofierilor c nu vreau s ave- neca8uri cu nevestele lui Craster. 5 fac +ine s!i in -inile acas i s le vor+easc acestor fe-ei doar att ct e necesar. ! A- "neles/ stpne. )on "i "ntoarse calul pe dru-ul pe care veniser. <ra plcut s nu!# -ai +at ploaia "n fa/ chiar dac doar pentru scurt ti-p. :oi cei pe lng care trecea parc plngeau. Coloana se "ntindea pe o ,u-tate de -il de pdure. 0n -i,locul convoiului de +aga,e )on trecu pe lng 5a-(ell :arl* pr+uit "n a/ su+ o plrie larg/ pleotit. Clrea un cal de traciune i "i conducea pe ceilali. Ropotul ploii pe acoperitoarele coliviilor fcea cor+ii s crie i s +at din aripi. ! 3une o vulpe cu ei "nuntru/ strig )on. Apa se scurse de pe +orul plriei lui 5a- cnd "i "nl capul. ! ?/ )on. 'u/ cor+ii doar ursc ploaia/ ca i noi. ! Cu- eti/ 5a-D ! .d. Grsanul reui s schie8e un 8-+et. :otui/ "nc n!a- -urit. ! 9ine. 6ortreaa lui Craster e chiar "n faa noastr. Dac 8eii sunt +uni/ ne va lsa s "nnopt- la cldur. 5a- privi ne"ncre8tor. ! <dd cel :rist spune c Craster e un sl+atic "nspi-nttor. 5e cstorete cu fiicele sale i nu respect nici un fel de legi/ "n afar de cele pe care le face el. 0ar D*(en i!a spus lui Grenn c "n vene "i curge snge negru. a-a lui/ o sl+atic/ s!a culcat cu un cerceta/ aa c el e un +as... Dintr!odat/ "i ddu sea-a ce era s spun. ! .n +astard/ 8ise )on r8nd. 3oi s!o spui/ 5a-. A- -ai au8it cuvntul sta. Ddu pinteni cluului su cu -ersul apsat. :re+uie s!# a,ung pe 5er ?tt*n. Ai gri, cu fe-eile lui Craster. De parc 5a-(ell :arl* ar fi avut nevoie de un ase-enea avertis-ent. Eor+i- -ai tr8iu/ dup ce poposi-. )on "i duse vestea lui 5er ?tt*n L*thers/ care -ergea "-preun cu ariergarda. ic/ cu faa stafidit/ de o vrst cu or-ont/ ser ?tt*n avea -ereu un aer o+osit/ chiar i la Castelul 'egru/ iar ploaia "l +tuse fr -il. ! Eeti +inevenite/ spuse el. .-e8eala asta -i!a ptruns pn!n oase i fiecare ran a -ea se plnge de durere. @a "ntoarcere/ )on se "ndeprt de coloan i!o lu pe!o scurttur/ prin desiul pdurii. 5unetele fcute de oa-eni i de cai se di-inuar/ "nghiite de u-eda sl+ticie verde/ i curnd

nu -ai au8ea dect ropotul linitit al ploii pe frun8e/ pe copaci i pe pietre. <ra pe la prn8/ dar pdurea prea "ntunecat/ ca "n a-urg. )on "i croi dru- printre pietre i +ltoace/ printre ste,arii -ari/ santinele gri!ver8ui i copaci de fier cu scoara neagr. 3e alocuri/ crengile for-au o +olt i )on avu parte de un scurt rga8/ ferit de ploaia care rpia. Cnd trecu pe lng un castan lovit de trsnet/ npdit de trandafiri al+i/ au8i un fonet "n tufiuri. ! 'lucC 5trig el. 'luc/ la -ine. 0ns cel care iei din tufiuri fu D*(en/ ducnd "n 8ig8ag un cal 8+urlit/ gri/ cu Grenn clare lng el. 9trnul .rs "i desfurase cercetaii de o parte i de alta a coloanei principale/ s le prote,e8e -arul i s!i averti8e8e dac se apropia vreun ina-ic/ i nici -car "n privina lor nu!i asu-ase nici un risc/ tri-indu!i doi cte doi. ! A/ tu erai/ @ord 5no(. D*(en afi un 8-+et de ste,ar/ cu dinii si str-+i/ cioplii din le-n. Credea- c eu i +iatul a- dat peste vreunul dintre Ceilali. Gi!ai pierdut lupulD ! A plecat s vne8e. 'luc nu suporta s -earg cu coloana/ dar nu putea fi departe. Cnd poposeau ca s "nnopte8e/ "i gsea dru-ul pn la cortul @ordului Co-andant. ! 5 pescuiasc/ -ai degra+/ pe u-e8eala asta/ 8ise D*(en. ! a-a -ea spunea -ereu c ploaia e +un pentru recolte/ interveni Grenn/ "ncura,ator. ! Da/ o recolt +un de -ucegai/ rspunse D*(en. Cel -ai +un lucru legat de ploaie e c scutete o-ul s -ai fac +aie. Cloncni din dinii si de le-n. ! 9uc>(ell #!a gsit pe Craster/ le spuse )on. ! 0l pierduseD chicoti D*(en. Ee8i s nu dai trcoale pe lng soiile lui Craster/ - au8iD )on 8-+i. ! @e vrei nu-ai pentru tine/ D*(enD D*(en "i clnni din nou dinii: ! 3oate c da. Craster are 8ece degete i un singur penis/ aa c nu nu-r dect pn la unspre8ece. '!ar rata oca8ia s!i gseasc o pereche. ! Cte soii are/ de faptD "ntre+ Grenn. ! ai -ulte dect vei avea tu vreodat/ frioare. <i/ nu e aa de greu cnd i le creti singur. .ite!i ani-alul/ 5no(. 'luc tropia pe lng calul lui )on/ cu coada "n sus/ cu +lana al+ 8+urlit "n +taia ploii. 5e -ica att de silenios/ "nct )on n!ar fi putut s spun eFact cnd a aprut. Calul lui Grenn se sperie cnd "i si-i -irosul. Chiar i acu-/ dup -ai -ult de un an/ caii erau agitai "n pre8ena lupului. ! Cu -ine/ 'lucC )on ddu pinteni calului/ spre 6ortreaa lui Craster. 'u!i "nchipuise niciodat c va vedea chiar un castel de piatr "n captul "ndeprtat al Hidului/ dar "i i-aginase un fel de castel de p-nt cu curte interioar/ cu palisad i cu don,on din le-n. 0n schi-+/ gsir un -or-an de gunoi/ o cocin/ un arc de oi gol i un castel din chirpici/ fr ferestre/ care nu!i -erita nici pe departe nu-ele. <ra lung i scund/ spri,init cu +uteni i acoperit cu iar+. Construcia era ae8at "n vrful unei ridicaturi prea -ici ca s fie nu-it deal/ "ncon,urat de o "ntritur de p-nt. Rulee -aronii curgeau "n ,osul pantei ! acolo unde ploaia spase anuri "n 8idul de aprare !/ vr!sndu!se "n prul repede care cotea ctre nord/ cu apele sale tul+uri transfor-ate de ploaie "ntr!un uvoi "ntunecos.

0n partea de sud!vest/ gsi o poart deschis/ flancat de dou cranii de ani-ale/ ridicate pe rui "nali/ un urs/ "ntr!o parte/ un +er+ec "n cealalt. Al!turndu!se coloanei i trecnd poarta clare/ )on o+serv c din craniul ursului atrnau "nc +uci de carne. 0n interior/ cercetaii lui )ar-an 9uc>(ell i oa-enii din avangarda lui :horen 5-all(ood priponeau caii i se chinuiau s ridice corturile. ? ceat de purcei r-au "n cocin/ "n ,urul unor scroafe i-ense/ trei la nu-r. 0n apropiere/ o feti scotea -orcovi dintr!o grdin/ goal/ "n ploaie/ "n ti-p ce dou fe-ei legau un porc pentru tiere. Gipetele ani-alului erau ascuite i "ngro8itoare/ aproape u-ane "n disperarea lor. Cinii de vntoare ai lui Chett ltrar sl+atic/ "n replic/ -rind i artndu!i colii/ "n ciuda "n,urturilor lui/ "n ti-p ce o pereche de cini ai lui Craster ltrau la ei. Cnd "l v8ur pe 'luc/ unii dintre cini se oprir i o luar la fug/ "n ti-p ce alii "ncepur s -rie. @upul strvechi "i ignor/ la fel i )on. <i +ine/ trei8eci dintre noi vor sta la cldur i se vor usca/ gndi )on dup ce studie cu atenie castelul. 3oate chiar cinci8eci. @ocul era -ult prea -ic pentru a adposti dou sute de oa-eni/ aa c -a,oritatea vor fi nevoii s r-n afar. Bi unde s!i ae8eD 3loaia transfor-ase ,u-tate din curtea 8idit "n +ltoace adnci pn la gle8ne/ iar cealalt ,u-tate era plin de noroi. Aveau "n fa "nc o noapte -ohort. @ordul Co-andant "i "ncredina calul lui <dd cel :rist. Cnd )on descleca/ <dd cura noroiul de pe copitele calului su. ! @ordul or-ont e "n castel/ "l anun el. A spus s i te alturi. ai +ine las!# pe lup afar/ pare destul de "nfo-etat ca s!# -nnce pe unul dintre copiii lui Craster. Adevrul e c i -ie "-i e destul de foa-e ca s!# -nnc pe unul dintre copiii lui Craster/ nu-ai s!-i fie servit fier+inte. 4ai/ du!te/ - ocup eu de calul tu. Dac "nuntru e cald i uscat/ s nu!-i spui. <u n! a- fost invitat. "ndeprt o plcint de noroi ud de pe o potcoav. 'oroiul sta nu i se pare c sea-n cu rahatulD 5!ar putea ca tot dealul s fie fcut din rahatul lui CrasterD )on 8-+i. ! 3i a- au8it c e aici de -ult vre-e. ! 'u - "nveseleti. Du!te s te "ntlneti cu 9trnul .rs. ! 'luc/ stai/ ordon el. .a de la intrarea "n 6ortreaa lui Craster era fcut din dou clape din +lan de cprioar. )on se strecur printre ele/ aplecndu!se ca s treac pe su+ pragul scund de sus. Castelul duhnea a funingine/ a +aleg i a cine ud. Aerul era greu de fu-/ dar/ cu-va/ tot u-ed. 3loaia se prelingea prin gaura pentru fu- din acoperi. <ra o singur "ncpere/ cu un pod de dor-it deasupra/ la care se a,ungea pe dou scri u+rede. )on "i a-inti cu- se si-ise "n 8iua cnd au prsit Hidul/ e-oionat ca o fecioar/ dar ner+dtor s "ntre8reasc -inunile i -isterele din spatele fiecrui nou ori8ont. <i +ine/ iat una dintre -inuni/ "i spuse/ stnd i privind "ncperea sordid/ urt -irositoare. 6u-ul "neptor "l fcea s lcri-e8e. 3cat c 3*p i :ad nu pot vedea ce pierd. Craster sttea lng foc/ singurul o- care se +ucura de propriul scaun. 3n i @ordul Co-andant or-ont fusese nevoit s se ae8e pe o +anchet co-un/ cu cor+ul +odognind pe u-r. )ar-an 9uc>!(ell sttea "n spate/ picurnd din 8alele +late i ve-intele ude din piele lucioas/ alturi de :horen 5-all(ood/ "-+rcat cu platoa i pelerina cu 8i+e!lin a rposatului 5er )are-*.

Eesta din +lan de oaie i -antia din piei cusute ale lui Craster contrastau prin aspectul lor ponosit/ dar/ "n ,urul "ncheieturii groase/ avea o +rar ce strlucea ca aurul. 3rea un oputernic/ dei era acu- "n a-urgul vieii/ cu coa-a de pr cenuiu "ncrunind. .n nas plat i o gur c8ut "i confereau o "nfiare crud/ iar una dintre urechi "i lipsea. Aadar/ este un sl+atic/ "i a-inti )on. Ca "n povetile 9trnei 'an despre oa-enii sl+atici care +eau snge din craniile oa-enilor. Craster +ea/ se pare/ o +ere gl+uie/ apoas/ dintr!o cup cioplit "n piatr. 3oate c el nu au8ise povetile. ! 'u l!a- -ai v8ut pe 9en,en 5tar> de trei ani/ "i spuse lui or-ont. Bi/ la drept vor+ind/ nu -i!a lipsit defel. ? ,u-tate de du8in de cei negri i vreo doi porci ciudai se strecurau printre +nci/ "n ti-p ce cteva fe-ei "nve-ntate "n piei 8drenuite de cprioar "-preau cornuri de +ut pline cu +ere/ aau focul i tiau -orcovi i ceap "ntr!un ceaun. ! Ar fi tre+uit s treac pe aici anul trecut/ 8ise :horen 5-all(ood. .n cine veni adul-ecnd "n ,urul su. 0l alung/ lovindu!# cu piciorul/ iar cinele schelli. @ordul or-ont spuse: ! 9en "l cuta pe 5er La*-ar Ro*ce/ care a disprut cu Gared i cu tnrul Lill. ! Da/ -i!i a-intesc pe ia trei. @ordul nu era -ai "n vrst dect celuii tia. 3rea -ndru ca s doar- su+ acoperiul -eu/ cu -antia lui de 8i+elin i cu ar-ura din oel negru. 5oiile -ele "l priveau i ele cu ochi +ovini. 3rivi cu coada ochiului ctre cea -ai apropiat dintre fe-ei. Gared 8icea c ur-reau tlhari. 0!a- spus c ar fi -ai +ine s nu!i prind/ cu un co-andant att de agea-iu. Gared nu era chiar att de ru pentru o cioar. ?-ul la avea -ai puine urechi dect -ine. 0 le!a luat gerul/ la fel ca pe a -ea. Craster "ncepu s rd. Acu- aud c nu -ai are nici cap. 0 l!o fi luat gerul i pe elD )on "i a-inti un uvoi de snge rou pe 8pada i-aculat i felul "n care :heon Gre*,o* a lovit cu piciorul capul o-ului -ort. <ra un de8ertor. 3e dru-ul de "ntoarcere spre Linterfell/ )on i Ro++ s!au luat la "ntrecere i au gsit ase pui de lupi strvechi "n 8pad. Cu o -ie de ani "n ur-. ! Cnd 5er L*-an a plecat de la tine/ "ncotro se "ndreptaD Craster ddu din u-eri. ! 5e face c a- lucruri -ai +une de fcut dect s le in ciorilor socoteala de unde vin i unde se duc. 9u o duc de +ere i puse cupa deoparte. '!a- -ai avut strop de vin +un/ de la sud/ de un car de vre-e. i!ar prinde +ine nite vin i o secure nou. A -ea nu -ai taie/ nu se poate aa ceva/ tre+uie s!-i apr fe-eile. 3rivi de ,ur!"-pre,ur/ la soiile sale care ro+oteau. ! 5untei puini aici/ i i8olai/ spuse or-ont. Dac vrei/ "i dau nite oa-eni s te escorte8e ctre sud/ la Hid. Cor+ului/ se pare/ "i plcea cuvntulI Hid/ ip el/ desfcndu!i aripile negre ca un guler "nalt/ la ceafa lui or-ont. Ga8da 8-+i -aliios/ de8velindu!i gura plin de dini stricai. ! Bi ce!ai vrea s face- acolo/ s te servi- la cinD 5unte- oa-eni li+eri. Craster nu slu,ete pe ni-eni.

! Ere-urile sunt potrivnice/ nu e +ine s locuieti singur "n sl+ticie. 5e ridic vnturile reci. ! 3oa7 s se ridice. Rdcinile -ele sunt "nfipte adnc. Craster apuc de -n o fe-eie care trecea pe lng el. 5pune!i/ nevast. 5pune!i @ordului Cioar ct de -ulu-ii sunte-. 6e-eia "i u-e8i +u8ele su+iri. ! Asta e casa noastr. Craster ne apr. ai +ine s -uri- "n li+ertate dect s tri- "n sclavie. 5clavie/ repet cor+ul. or-ont se aplec "n fa. ! 6iecare sat prin care a- trecut era prsit. Eoi suntei pri-ele fiine vii pe care le!av8ut de cnd a- plecat de la Hid. ?a-enii au disprut... 'u tiu dac au -urit/ dac au plecat sau au fost luai ostatici. @a fel i ani-alele. '!a -ai r-as ni-ic. Bi/ -ai devre-e/ a- gsit trupurile a doi dintre cercetaii lui 9en 5tar> la doar cteva leghe de Hid. <rau pali8i i reci/ aveau -inile i picioarele negre i rni care nu sngerau. :otui/ cnd i!a- dus "napoi la Castelul 'egru/ s!au ridicat "ntr!o noapte i au ucis. .nul #!a o-ort pe 5er )are-* R*>>er/ iar cellalt a venit s - o-oare pe -ine/ ceea ce!-i arat c i!au a-intit cte ceva din ceea ce tiau atunci cnd erau "n via/ dar nu le -ai r-sese pic de "ndurare o-eneasc. Gura fe-eii r-ase deschis/ o grot ro8alie/ u-ed/ dar Craster scoase doar un -rit: ! Aici nu ave- ase-enea pro+le-e... i i!a fi recunosctor dac n!ai spune astfel de poveti su+ acoperiul -eu. 5unt un o- credincios i 8eii - apr. Dac acele creaturi ar veni la -ine/ a ti cu- s le tri-it "napoi "n -or-nt. Dei -i!ar fi de folos o secure nou/ ascuit. "i tri-ise fe-eia la trea+/ cu o pal- peste picior/ strignd: ai adu +ere/ i -ic!te repede. ! 3oate c n!ai pro+le-e cu -orii/ spuse )ar-an 9uc>(ell/ dar ce te faci cu viii/ stpneD Ce te faci cu regeleD Rege/ strig cor+ul lui or-ont/ Rege/ rege/ rege. ! Acel ance Ra*derD Craster scuip "n foc. Regele de dincolo de HidD Ce s vrea oa-enii li+eri cu regiiD "i "ndrept privirea ctre or-ont. A putea s!i spun -ulte despre Ra*der i faptele sale/ dac a vrea. 5atele astea goale sunt toate -na lui. Ai fi gsit prsit i acest castel dac a fi fost o-ul s - ploconesc la unul ca el. :ri-ite un clre/ "-i spune c tre+uie s!-i prsesc propria fortrea i s vin tr la picioarele sale. 0!a- tri-is o-ul "napoi/ dar i!a- pstrat li-+a. < prins de peretele de colo. 6cu un se-n cu -na. 3oate c i!a spune unde s!# caui pe ance Ra*der. Dac a avea chef. Din nou/ 8-+etul su-+ru. Dar voavea ti-p cu toii pentru asta. 3ese-ne c vrei s dor-ii su+ acoperiul -eu i s!-i -ncai toi porcii. ! .n acoperi ar fi ct se poate de +inevenit/ stpne/ rspunse or-ont. A- avut parte de un dru- greu i de prea -ult u-e8eal. ! Atunci vei poposi aici pentru o noapte. 'u -ai -ult. 'u!-i plac ciorile "ntr!att. 3odul e pentru -ine i ai -ei/ dar vei avea tot spaiul de pe podea pe care!# dorii. A- carne i +ere pentru dou8eci/ nu -ai -ult. Celelalte ciori negre ale tale s!i ciuguleasc grunele lor. ! Ave- propriile noastre provi8ii/ do-nul -eu/ rspunse 9trnul .rs. 'e!ar face plcere s "-pr!i- cu tine -ncarea i vinul nostru. Craster "i terse gura c8ut cu dosul -inii sale proase.

! Eoi gusta din vinul tu/ @ordule Cioar/ asta da. Bi "nc un lucru. Dac pune cineva -na pe soiile -ele/ i!o va pierde. ! Casa ta/ regulile tale/ 8ise :horen 5-all(ood/ iar @ordul or-ont "ncuviin +os/ dei nu prea prea "ncntat. ! Atunci/ ne!a- "neles/ -ri Craster. '!avei cu-va un o- care tie s desene8e o hartD ! 5a- :arl* tie. )on "nainta i adug: 5a- iu+ete hrile. or-ont "i fcu se-n s se apropie. ! :ri-ite!# aici dup ce a -ncat. 5pune!i s!i aduc o pan i perga-ent. Bi gsete!# i pe :ollett. 5pune!i s!-i aduc securea. .n dar pentru ga8da noastr. ! Cine -ai e i staD "ntre+ Craster "nainte ca )on s apuce s plece. Arat ca un 5tar>. ! < slu,itorul i scutierul -eu/ )on 5no(. ! 9astard/ nu!i aaD Craster "l privi pe )on de sus pn ,os. Dac o-ul vrea s se culce cu o fe-eie/ -i se pare c ar tre+ui s!i ia nevast. Asta fac eu. 0i fcu se-n lui )on c e li+er s plece. <i +ine/ fugi i f!i trea+a/ +astardule/ i ve8i/ securea aia s fie nou i ascuit/ n!anevoie de oel tocit. )on 5no( fcu o plecciune cere-onioas i se "ndeprt. 5er ?tt*n L*thers toc-ai intra i aproape c se ciocnir "n dreptul uii acoperite cu +lan de cprioar. Afar/ ploaia parc se -ai do-olise. 3retutindeni "n interiorul cetii fuseser ridicate corturi. 5u+ copaci/ )on putea 8ri vrfurile altora. <dd cel trist hrnea caii. ! D!i sl+aticului o secure/ de ce nuD 6cu se-n ctre ar-a lui or-ont/ o secure de lupt cu coada scurt/ cu orna-ente "ncrustate pe la-a din oel negru. Gi!o va da "napoi/ "i ,ur. "-plntat "n craniul 9trnului .rs/ pro+a+il. De ce s nu le d- toate securile i toate topoarele noastreD 'u!-i place cu- 8ngne i 8ornie cnd -erge-. A- cltori -ai repede fr ele/ direct prin poarta iadului. "ntre+/ oare plou "n iadD 3oate lui Craster i!ar plcea "n schi-+ o plrie drgu. )on 8-+i. ! Erea o secure. Bi vin. ! Ee8i/ 9trnul .rs e detept. Dac reui- s!# "-+t- +ine pe ticlos/ poate c ne va tia doar o ureche cnd va "ncerca s ne o-oare cu securea aia. A- dou urechi/ dar un singur cap. ! 5-all(ood 8ice c Craster e prietenul Rondului. ! Btii care e diferena dintre un sl+atic care e prietenul Rondului i unul care nu esteD "ntre+ scutierul "ncpnat. Du-anii notri ne las trupurile prad ciorilor i lupilor. 3rietenii notri ne "ngroap "n gropi ascunse. "ntre+ de ct ti-p e intuit ursul acela la poart i ce avea Craster acolo "nainte s veni- noi hulind. <dd privi securea plin de "ndoieli/ cu ploaia iroindu!i pe faa prelung. < uscat acolo/ "nuntru. ! ai uscat dect aici/ afar. ! Dac - pitesc pe ur-/ nu prea aproape de foc/ pro+a+il c nu - va o+serva pn di-inea. Cei dinuntru vor fi pri-ii pe care "i va o-or"/ dar cel puin vo- -uri uscai. )on nu!i putu stpni rsul. ! Craster e unul singur/ noi sunte- dou sute. "ndoiesc c va o-or" pe cineva.

! faci s rd/ 8ise <dd pe un ton -orocnos. Bi/ "n plus/ sunt -ulte de spus despre o secure +un/ ascuit. '!a suporta s fiu ucis cu o ghioag/ a- v8ut odat un o- lovit "n frunte cu ghioaga. 3ielea nici nu i!a crpat/ dar capul devenise o -as vscoas i se u-flase ct un dovleac/ nu-ai c era rou aprins. .n o- artos/ dar a -urit urt. < +ine c nu le d- ghioage. <dd se "ndeprt/ cltinnd din cap/ cu pelerina neagr i ud iroind "n ur-a lui. )on ter-in de hrnit caii fr a "nceta s se gndeasc la cina proprie. 5e "ntre+a unde "l poate gsi pe 5a-/ cnd au8i un strigt "nspi-ntat: !@upC ?coli "n goan castelul/ "n direcia de unde venea iptul/ afundndu!i ci8-ele "n p-nt. .na dintre fe-eile Craster era lipit cu spatele de 8idul "-procat cu noroi al fortreei. ! @a o parteC "i striga lui 'luc. 5tai la o parteC 'luc avea un iepure "n gur i un altul/ -ort i plin de snge/ pe p-nt/ "n faa lui. 0a!# de!aici/ stpne/ se rug ea cnd "l v8u pe )on. ! '!o s!i fac nici un ru. "i ddu sea-a "ndat ce se "nt-plase. ? cuc de le-n/ cu stinghiile sfr-ate/ 8cea rsturnat "n iar+a ud. 3ro+a+il c i!a fost foa-e. '!a- prea v8ut vnat. )on fluier. @upul "nhase un iepure/ 8dro+indu!i oasele -ici "ntre dini/ i se ae8ase peste el. 6e-eia le arunca priviri nelinitite. <ra -ai tnr dect i se pruse la "nceput. ? fat de cincispre8ece ani/ dup prerea lui/ cu prul negru/ pe care ploaia i!# lipise de faa supt/ cu picioarele goale/ pline de noroi pn la gle8ne. :rupul fetei/ ascuns su+ pieile cusute/ ddea se-ne c e "n pri-ele luni de sarcin. ! <ti una dintre fiicele lui CrasterD o "ntre+ el. "i ae8 o -an peste pntece. ! 'evast/ acu-. 0ndeprtndu!se de lup/ "nge!nunche trist lng cuca sfr-at. ! Avea- de gnd s!i cresc. 'u -ai ave- nici o oaie. ! Rondul te va despgu+i pentru ei. )on nu avea nici un +an al su/ altfel i!ar fi oferit/ dei nu era sigur la ce ar folosi cteva -onede de ara- sau chiar de argint dincolo de Hid. Eoi vor+i cu @ordul or-ont -ine di-inea. 6ata "i terse -inile de fust. ! 5tpne... ! 'u sunt nici un stpn. Dar alii "ncepur s -iune prin prea,-/ atrai de iptul fe-eii i de pritul cutii pentru iepuri. ! 5 nu!# cre8i/ fetio/ strig @ar> 5ister-an/ e o ,avr de cerceta. Acela este @ordul 5no( "nsui. ! 9astard al Linterfellului i frate al regilor/ glu-i Chett/ care!i lsase cinii de vntoare ca s vad ce era cu 8arva aceea. ! @upul te privete "nfo-etat/ fetio/ 8ise @ar>. 5!ar putea s pofteasc la +ucica aceea fraged din pntecele tu. 3e )on nu "l a-u8a. ! ? sperii.

! ai degra+ o averti8e8. Rn,etul lui Chett era la fel de urt ca i a+cesul care!i acoperea toat faa. ! '!ave- voie s vor+i- cu voi/ "i a-inti fata dintr!odat. ! Ateapt/ 8ise )on/ dar prea tr8iu. 6ata ni/ lund!o la fug. @ar> "ntinse -na dup cel de!al doilea iepure/ dar 'luc fu -ai rapid. Cnd lupul "i de8veli colii/ 5ister-an alunec pe noroi i c8u "n fundul su osos. Ceilali i8+ucnir "n rs. @upul lu "n gur iepurele i i!# aduse lui )on. ! 'u era nevoie s!o speriai pe fat/ le spuse. ! '!o s ne ls- certai de tine/ +astardule. Chett "l considera vinovat pe )on de pierderea po8iiei sale co-ode alturi de aester Ae-on/ i pe +un dreptate. Dac nu i!ar fi vor+it lui Ae-on despre 5a- :arl*/ Chett ar "ngri,i i acu- un +trn or+ "n loc de o hait de cini ri de vntoare. ?i fi tu favoritul @ordului Co-andant/ dar nu eti @ordul Co-andant "n persoan... Bi/ dac nu i!ar fi -ereu "n prea,- -onstrul la al tu/ n!ai vor+i aa de!al nai+ii de o+ra8nic. ! '!a- s - pun cu un frate ct ti-p sunte- dincolo de Hid/ rspunse )on/ cu vocea -ai cal- dect se si-ea. @ar> plec un genunchi. ! 5e te-e de tine/ Chett. @a 5urori ave- un nu-e pentru cei ca el. ! Btiu toate nu-ele. 'u te o+osi. 5e "ndeprt/ cu 'luc alturi. 3loaia se do-olise/ iar cnd a,unse la poart/ ploua -ocnit. "n curnd asupra lor se va lsa asfinitul/ ur-at de "nc o noapte "ntunecat/ u-ed i -ohort. 'orii ascundeau luna i stelele i :ora lui or-ont/ iar pdurile devenir negre ca s-oala. 6iecare urinat era o aventur/ chiar dac nu de felul celei pe care i!o i-aginase )on cndva. Afar/ su+ copaci/ nite cercetai gsir destul le-n vechi i uscat ca s poat face un foc la poalele unui povrni. Alii ridicaser corturi sau "i "ncropiser adposturi "ntin8ndu!i -antiile peste crengile -ai ,oase. .riaul se "nghesuise "n scor+ura unui ste,ar uscat. ! Cu- "i place castelul -eu/ @ord 5no(D ! 3are conforta+il. Btii cu-va unde e 5a-D ! Gine!o "n direcia "n care -ergeai. Dac a,ungi la pavilionul lui 5er ?tt*n/ ai -ers prea departe. .riaul 8-+i. Dac nu cu-va 5a- i!a gsit i el un copac. Ce -ai copac ar fi acelaC 0n cele din ur-/ cel care "l gsi pe 5a- fu 'luc. @upul ni "n fa ca un arc din ar+alet. 5u+ o ridi!ctur de pietre care "l adpostea oarecu- de ploaie/ 5a- hrnea cor+ii. Cnd se -ic/ ci8-ele "i pleoscir. ! 3icioarele "-i sunt destul de ude/ recunoscu el nefericit. Cnd -!a- dat ,os de pe cal/ a- clcat "ntr!o groap i a- intrat "n ea pn la genunchi. ! 5coate!i ci8-ele i usuc!i ciorapii. A- s caut nite le-n uscat. Dac su+ piatr p-ntul nu e ud/ s!ar putea s reui- s aprinde- un foc. )on "i art lui 5a- iepurele. Bi ne vo- ospta. ! 'u te duci "n castelul @ordului or-ontD ! 'u/ dar te vei duce tu. 9trnul .rs vrea s!i faci o hart. Craster spune c ni!# va gsi pe ance Ra*der. ! ?h. 5a- nu prea ner+dtor s!# "ntlneasc pe Craster/ chiar dac asta "nse-na un foc pri-itor.

! :otui/ a spus s -nnci -ai "nti. .suc!i picioarele. )on se apuc s adune le-ne/ spnd su+ frun8ele -oarte dup le-nul -ai uscat de dedesu+t i dnd la o parte straturile de crengi "-+i+ate de ap/ pn ce gsi le-ne +une de foc. Chiar i dup aceea/ dur parc o venicie pn ce se o scnteie se aprinse/ "i atrn coiful pe o piatr/ fcnd un -ic alcov ferit/ ca s fereasc de ploaie foculeul care fu-ega. Cnd se ae8 "n genunchi ca s ,upoaie iepurele/ 5a- "i scoase ci8-ele. ! Cred c!-i cresc -uchi printre degete/ 8ise el cu tristee/ -icndu!i degetele "n cau8. 0epurele va fi +un la gust/ nici -car nu - deran,ea8 sngele i toate celelalte. 3rivi "ntr!o parte. <i +ine/ doar puin... )on despic iepurele/ "-pre,-ui focul cu cteva pietre i legn -ncarea deasupra lor. 0epurele fusese un ani-al costeliv/ dar pe -sur ce se frigea/ rspndea -irosul unui osp regal. Ali cercetai le aruncau priviri invidioase. 3n i 'luc "i ridic privirea "nfo-etat/ adul-ecnd/ cu flcrile licrind "n ochii si "ntunecai. ! :u pe al tu l!ai -ncat/ "i a-inti )on. ! Craster este att de sl+atic precu- spun cerce!taiiD "ntre+ 5a-. 0epurele era o idee nefcut/ dar avea un gust -inunat. Cu- arat castelul luiD ! .n -or-an de gunoi cu acoperi i groapa pentru foc. )on "i spuse lui 5a- ce v8use i ce au8ise "n 6ortreaa lui Craster. Cnd ter-in de povestit/ afar era "ntuneric i 5a- se lingea pe degete. ! A fost +un/ dar acu- a dori o cio8vrt de -iel. .n picior "ntreg/ doar pentru -ine/ cu sos de -ent/ -iere i cuioare. Ai v8ut vreun -ielD ! A- v8ut un arc/ dar nici o oaie. ! Cu- "i hrnete toi oa-eniiD ! 'u vd nici un o-. < doar Craster cu fe-eile lui/ i cteva fetie. -ir c e "n stare s! i "ntrein do-eniul. Aprarea lui nu era ni-ic de-n de po-enit/ doar un an cu noroi. ai +ine te!ai duce sus/ pe deal/ i i!ai desena harta. Btii pe unde s!o apuciD ! Dac nu cad "n noroi. 5a- se c8ni s!i vre din nou picioarele "n ci8-e/ adun pene de gsc i perga-ent i porni vite,ete "n noapte/ cu ploaia r!pindu!i pe pelerin i pe plria pleotit. 'luc "i ae8 capul pe la+e i se culc lng foc. )on se "ntinse lng el/ recunosctor pentru cldura pe care i!o oferea. <ra rece i ud/ dar nu att de rece i de ud precu- fusese cu scurt ti-p "n ur-. 3oate c diseara 9trnul .rs va afla ceva ce ne va conduce la unchiul 9en,en. 5e tre8i cu i-aginea propriei rsuflri rspndind a+uri "n aerul rece al di-ineii. @a fiecare -icare/ oasele "l dureau. 'luc dispruse/ focul era stins. )on "ntinse -na s dea ,os pelerina pe care o atrnase peste piatr i o gsi eapn i "ngheat. 5e strecur pe su+ ea i se ridic "n picioare/ descoperind o pdure transfor-at "n cristal. @u-ina palid i trandafirie a di-ineii arunca sclipiri pe frun8e/ pe ra-uri i pe pietre. 6iecare fir de iar+ era cioplit din s-arald/ fiecare pictur de ap era preschi-+at "ntr!un dia-ant. 6lori i ciuperci deopotriv erau "nve-ntate "n straie de ghea. 3n i +ltoacele de

noroi erau acoperite de un luciu -aroniu/ strlucitor. 3rin frun8iul sclipitor/ corturile negre ale frailor si aveau un lustru delicat de ghea. Aadar/ dincolo de Hid eFist/ pn la ur-/ -agie. 5e po-eni gndindu!se la surorile sale/ poate fiindc le visase noaptea trecut. 5ansa ar spune c este o vra, i ochii ei plini de ui-ire s! ar u-ple de lacri-i/ dar Ar*a ar alerga r8nd i ipnd/ dornic s ating totul. ! @ord 5no(D se au8i strigat. Dulce i +la,in. 5e "ntoarse. Ghe-uit "n vrful pietrei care!# adpostise pe el "n ti-pul nopii era "ngri,itoarea de iepuri/ "nve-ntat "ntr!o pelerin neagr/ att de larg "nct se pierdea "n ea. 3elerina lui 5a-/ "i ddu sea-a )on. De ce poart pelerina lui 5a-D ! Grsanul -i!a spus c te gsesc aici/ stpne/ 8ise ea. ! A- -ncat iepurele/ de asta ai venitD Recunoaterea acestui fapt "l fcu s se si-t/ prostete/ vinovat. ! 9trnul @ord Cor+/ el cu pasrea lui vor+itoare/ i!a dat lui Craster o ar+alet care valorea8 ct o sut de iepuri. 9raele i se "nchiser peste pntecele u-flat. < adevrat/ stpneD <ti frate cu regeleD ! 6rate vitreg/ recunoscu el. 5unt +astardul lui 'ed 5tar>. 6ratele -eu Ro++ este Regele 'ordului. De ce te afli aiciD ! Grsanul/ 5a-/ -i!a 8is s vin la tine. i!a dat pelerina sa/ ca ni-eni s nu poat spune c n!a- ce cuta aici. ! '!o s se supere Craster pe tineD ! Asear tata a +ut foarte -ult din vinul de la @ordul Cioar. Ea dor-i aproape toat 8iua. Rsuflarea fetei "nghe aerul "n cristale -ici/ fr ast-pr. 5e spune c regele face dreptate i "i apr pe cei sla+i. "ncepu s co+oare/ cu greutate/ de pe +olovan/ dar gheaa "l fcuse alunecos su+ piciorul ei. )on o prinse "nainte de!a cdea i o a,ut s co+oare. 6e-eia "ngenunche pe p-ntul "ngheat: 5tpne/ te rog... ! 'u - ruga ni-ic. 0ntoarce!te la castelul tu/ n!ar tre+ui s te afli aici. 'i s!a poruncit s nu vor+i- cu fe-eile lui Craster. ! 'u tre+uie s vor+eti cu -ine/ stpne. 0a!- doar cu tine cnd vei pleca/ e tot ce!i cer. :ot ce!-i cere/ gndi el. Ca i cu- ar fi o ni-ica toat. ! Eoi... voi fi soia ta/ dac vrei. :ata are acu- nouspre8ece/ una -ai puin n!o s!# deran,e8e nici un pic. ! 6raii "n negru au leg-nt s nu!i ia niciodat soii/ nu tii astaD Bi/ "n plus/ sunteoaspei "n casa tatlui tu. ! 'u tu/ rspunse fata. A- fost atent. :u n!ai -ncat la -asa lui/ nici nu ai dor-it lng foc. 'u te!a tratat ca pe un oaspete/ aa c nu ai nici o o+ligaie fa de el. 3entru copil tre+uie s plec. ! 'ici -car nu tiu cu- te chea-. ! icsandra/ aa "-i spune/ de la nu-ele florii.

! < fru-os. "i a-inti cu- 5ansa "i spusese odat c asta ar tre+ui s spun ori de cte ori o fe-eie "i rostea nu-ele. '!o putea a,uta/ dar poate c politeea i!ar face plcere. Craster te sperie/ icsandaD ! 3entru copil/ nu pentru -ine. Dac e fat/ nu e att de ru. Ea crete civa ani i apoi o va lua de nevast. Dar 'ella 8ice c va fi +iat/ iar ea a avut ase copii i se pricepe. Craster d +ieii 8eilor. Cu- vine gerul al+/ cu- "i d/ i "n ulti-ul ti-p vine tot -ai des. De!asta a "nceput s le dea 8eilor oi/ dei "i place s -nnce carne de oaie. 'u-ai c acu- nu -ai ave- nici oi. Eor ur-a cinii/ pn ce... "i plec ochii i "i -ngie pntecele. ! Care 8eiD )on "i a-intea c nu v8user nici un +iat "n fortreaa lui Craster/ i nici +r+ai/ "n afar de Craster. ! Heii "ngheai/ rspunse ea. Cei din noapte. .-+rele al+e. Bi dintr!odat/ )on se v8u din nou "n :urnul @ordului Co-andant. ? -n rete8at se cra pe ga-+a sa i/ cnd a "ndeprtat!o cu vrful sa+iei/ a c8ut/ cu degetele deschi8ndu!se i "nchi8ndu!se. ortul s!a ridicat "n picioare/ cu ochii al+atri strlucind pe chipul spintecat i u-flat. 6ii de carne sfrtecat "i atrnau din i-ensul pntece rnit/ dar nu era strop de snge. ! Ce culoare au ochii lorD o "ntre+. ! Al+atri. 5trlucitori ca stelele i la fel de reci. @a v8ut/ "i spuse. Craster a -init ! iei cu tineD 'u-ai pn la Hid... ! 'oi nu -erge- spre Hid. erge- spre nord/ dup ance Ra*der i dup Ceilali/ aceste u-+re al+e i creaturile lor. 0i cut-/ icsandra. Copilul tu nu va fi "n siguran cu noi. :ea-a i se citea pe chip. ! Dar te vei "ntoarce. Cnd lupta se va ter-ina/ vei trece din nou pe aici. ! 5!ar putea. Dac va -ai fi vreunul dintre noi "n via. Asta decide 9trnul .rs/ cel pe care "l nu-eti @ordul Cioar. 'u sunt dect cavalerul lui. <u nu aleg dru-ul/ eu -erg. ! 'u. Au8ea "nfrngerea din glasul ei. 0art!- c te!a- deran,at/ stpne. <u doar... 5e spune c regele ocrotete oa-enii i a- cre8ut... 6ugi/ disperat/ cu pelerina lui 5a- fluturnd "n ur-a ei/ ca nite aripi negre/ uriae. )on o privi "nde!prtndu!se/ iar +ucuria strnit de fru-useea fragil a di-ineii dispruse. @a nai+a cu ea/ gndi el "nciudat/ i la nai+a cu 5a-/ care -i!a tri-is!o. Ce!i "nchipuia c pot face pentru eaD 5unte- aici s ne lupt- cu sl+aticii/ nu s!i salv-. Ali oa-eni ieeau tr din adposturile lor/ cs!cnd i "ntin8ndu!se. Era,a plise de,a/ strlucirea de ghea redevenind picturi o+inuite de rou "n lu-ina soarelui ce rsrea. Cineva aprinsese un foc. )on si-ea -iros de le-n ars/ purtat de vnt printre copaci/ i -ireas- afu-at de slnin. "i scoase pelerina i o lovi de piatr/ scuturnd!o de crusta su+ire de ghea care se for-ase peste noapte/ pe ur- "i lu Gheara @ung i "i trecu +raul printr!o curea. @a civa -etri -ai departe/ se uura "ntr!un tufi "ngheat. .rina fcu a+uri "n aerul rece/ topind gheaa "n locul unde cdea. 3e ur- "i leg pantalonii negri de ln i o lu pe ur-a -irosurilor. Grenn i D*(en erau printre fraii care se adunaser "n ,urul focului. 4a>e "i ddu lui )on o coa, de pine u-plut cu slnin pr,it i +uci -ari de pete srat/ "ncl8it "n grsi-e. ? "nfulec "n ti-p ce!# asculta pe D*(er flindu!se c "n noaptea aceea a avut trei dintre fe-eile lui Craster. ! 'u!i adevrat/ 8ise Grenn privindu!# "ncruntat. A fi v8ut.

D*(en "l plesni peste ureche cu dosul pal-ei. ! :uD 5 ve8iD <ti or+ ca aester Ae-on. 'ici -car n!ai v8ut ursul la. ! Care ursD A fost un ursD ! "ntotdeauna e un urs/ afir- <dd cel :rist/ cu tonul su o+inuit de poso-ort rese-nare. .nul -i!a o-ort fratele cnd era- -ic. Dup aceea i!a- purtat dinii "n ,urul gtului/ "nirai pe o curea de piele. Bi erau dini +uni/ -ai +uni ca ai -ei. '!a- avut dect neca8uri cu dinii -ei. ! 5a- a dor-it "n castel noaptea trecutD "l "ntre+ )on. ! 'u l!a nu-i dor-it. 3-ntul a fost tare/ paiele urt -irositoare/ iar fraii -ei sforie "ngro8itor. 3oi vor+i de uri/ dac vrei/ ni-eni nu -rie att de fioros ca 9ro(n 9ernarr. :otui/ -i! a fost cald. 'ite cini s!au crat pe -ine "n ti-pul nopii. 3elerina "-i era aproape uscat cnd unul dintre ei a fcut pe ea. 5au poate c a fost 9ro(n 9ernarr. Ai o+servat c ploaia s!a oprit "n clipa cnd a- avut un acoperi deasupra capuluiD Acu-/ c sunt iar afar/ va porni din nou. Heilor i cinilor deopotriv le face plcere s - ude. ! ai +ine - duc s vd de @ordul or-ont/ 8ise )on. 3oate c ploaia se oprise/ dar "-pre,-uirea era i acu- o -ocirl de noroi alunecos. 6raii "n negru "i strngeau corturile/ "i hrneau caii i -estecau felii de carne srat de vit. Cercetaii lui )ar-an 9uc>!(ell "i strngeau curelele la ei "nainte de!a porni la dru-. ! )on/ "l salut 9uc>(ell de pe cal. Ascute +ine sa+ia aia a ta. Eo- avea nevoie de ea ct de curnd. Castelul lui Craster era "ntunecos dup lu-ina de afar/ torele nopii se stinseser i era greu s!i dai sea-a c soarele rsrise. Cor+ul @ordului or-ont fu pri-ul care!# ochi cnd intr. Ddu de trei ori lene din i-ensele!i aripi negre i se coco pe teaca sa+iei Ghear @ung. GruneD "ncepu s ciuguleasc o uvi din prul lui )on. ! 0gnor nenorocita aia de pasre ceretoare/ )on/ toc-ai a -ncat ,u-tate din slnina -ea. 9trnul .rs era ae8at la -asa lui Craster/ -ncnd/ "-preun cu ceilali soldai/ pine pr,it/ slnin i crnai din -runtaie de oaie. 'oua secure a lui Craster era pe -as/ cu "ncrustaiile din aur strlucind palid "n lu-ina torelor. 5tpnul ei era tolnit/ fr vlag/ "n podul de dor-it de deasupra/ dar fe-eile erau toate "n picioare/ u-+lnd de colo!colo i servind. Cuva fi 8iua de a8iD ! Rece/ dar ploaia s!a oprit. ! 6oarte +ine. Ee8i s -i se pregteasc i s -i se "neue8e caii. A- de gnd s plec"ntr!o or. Ai -ncatD Craster servete -ncare si-pl/ dar din +elug. 'u voi -nca din -ncarea lui Craster/ decise )on "ntr!o clip. ! A- luat -icul de,un cu oa-enii -ei/ stpne. )on alung cor+ul de pe Gheara @ung. 3asrea sri "napoi pe u-rul lui or-ont/ unde se ginat instantaneu. ! Ar fi tre+uit s faci asta pe 5no(/ "n loc s te pstre8i pentru -ine/ +o-+ni 9trnul .rs. Cor+ul croncni. 0l gsi pe 5a- "n spatele castelului/ lng cuca sfr-at a iepurilor/ cu icsandra. 0l a,uta s!i "-+race pelerina/ dar cnd "l v8u pe )on/ se ddu la o parte. 5a- "i arunc o privire plin de repro.

! Credea- c o s!o a,ui. ! Bi cu- era s fac astaD "ntre+ )on tios. 5!o iau cu noi/ "-+rcat "n pelerina taD 'i s!a poruncit s nu... ! Btiu/ rspunse 5a- cu un aer vinovat/ dar fata se te-e. Btiu cu- e s!i fie fric. 0!aspus... "nghii. ! CeD C o s!o lu- cu noiD 6aa dolofan a lui 5a- roi/ un rou aprins. ! @a "ntoarcere. 'u putea s!# priveasc pe )on "n ochi. Ateapt un copil. ! 5a-/ i!ai pierdut -inile cu totulD 5!ar putea s nu ne "ntoarce- pe dru-ul sta. Bi/ dac o vo- face/ cre8i c 9trnul .rs o s te lase s iei una dintre soiile lui CrasterD ! !a- gndit... c poate pn atunci a gsi o soluie... ! '!a- ti-p de aa ceva. A- de pregtit i de "neuat caii. )on se "ndeprt/ la fel de tul+urat pe ct era de furios. 0ni-a lui 5a- era -are/ ca i trupul lui/ dar orict de citit era/ uneori era la fel de ntru ca Grenn. <ra i-posi+il i/ "n plus/ de8onorant. Atunci/ de ce - si-t ruinatD )on "i ocup po8iia o+inuit lng or-ont/ "n ti-p ce Rondul de 'oapte se desfur pe lng craniile de la poarta lui Craster. 3ornir spre nord!vest/ de!a lungul unei crri "ntortocheate. Gheaa topit picura "n ,urul lor/ un fel de ploaie -ai do-oal/ cu propria!i -u8ic dulce. @a nord de castel/ prul se revrsase/ acoperit de frun8e i +uci de le-n/ dar cercetaii gsiser vadul i coloana putu s!# traverse8e. Apa era adnc pn la +urta calului. 'luc trecu rul "not/ oprindu!se pe -al/ cu stropi -aronii picurndu!i din +lana al+. Cnd se scutur/ "-prtie noroi i ap "n toate direciile. or-ont nu spuse ni-ic/ dar/ de pe u-rul su/ cor+ul cri. ! 5tpne/ "i opti )on/ cnd pdurea se "nchise din nou "n ,urul lor. Craster nu are oi. 'ici fii. or-ont nu rspunse. ! @a Linterfell/ una dintre slu,itoare ne!a spus poveti/ continu )on. Hicea c eFist sl+atici care se culc cu Ceilali/ ca s dea natere unor copii pe ,u-tate oa-eni. ! 3oveti de spus "n faa focului. Craster "i pare pe ,u-tate o-D 0ntr!o sut de feluri. ! 0i d pdurii pe fiii si. ? lung tcere. 3e ur-: !Da. Bi Da "ngn i cor+ul/ u-flndu!se "n pene. Da/ da/ da. ! BtiaiD ! i!a spus 5-all(ood. Cu -ult vre-e "n ur-. :oi cercetaii tiu/ dei puini vor+esc despre asta. ! .nchiul -eu tiaD ! :oi cercetaii/ repet or-ont. :u cre8i c!ar tre+ui s!# opresc. 5!# o-or/ dac e nevoie. 9trnul .rs oft. De!ar vrea nu-ai s se scape de cteva guri de hrnit/ i!a tri-ite +ucuros pe Moren i Con(* s!i adune pe +iei. 0!a- crete ca frai "n negru i Rondul ar fi cu att -ai puternic. Dar sl+aticii slu,esc 8ei -ai cru8i dect slu,i- tu sau eu. Aceti +iei sunt ofrandele lui Craster. Rugciunile lui/ dac vrei. 0ar soiile lui tre+uie s!i ofere altfel de rugciuni/ gndi )on.

! Cu- ai a,uns s afli astaD "l "ntre+ 9trnul .rs. De la una dintre soiile lui CrasterD ! Da/ stpne/ -rturisi )on. A prefera s nu!i spun care. <ra "nspi-ntat i avea nevoie de a,utor. ! @u-ea larg e plin de oa-eni care au nevoie de a,utor/ )on. Ar fi +ine ca unii s gseasc cura,ul s se a,ute pe ei "nii. Craster 8ace tolnit "n pod chiar i acu-/ duhnind a vin i fr si-ire. Dedesu+t/ pe -asa lui/ se afl o secure nou/ ascuit. Dac!a fi eu acolo/ a nu-i!o JRspunsul la RugciuneK i i!a pune capt. Da. )on se gndea la icsandra. @a ea i la surorile ei. <rau nouspre8ece la nu-r i Craster era unul singur/ dar... ! Dar ar fi o 8i nefast pentru noi dac Craster ar -uri. .nchiul tu i!ar putea povesti despre vre-urile cnd 6ortreaa lui Craster fcea diferena dintre via i -oarte pentru cercetaii notri. ! :ata... Bovi. ! Continu/ )on. 5pune ce ai vrut s spui. ! :ata -i!a spus odat c unii oa-eni nu -erit s eFiste/ sfri )on. .n stegar care e +rutal sau nedrept "i de8onorea8 lordul la fel cu- se de8onorea8 pe sine. ! Craster e propriul su stpn. 'u ne!a fcut nici un ,ur-nt. 'ici nu se supune legilor noastre. Ai ini-a no+il/ dar ascult la -ine. 'u pute- "ndrepta lu-ea. 'u acesta este rolul nostru. Rondul de 'oapte are de purtat alte +tlii. Alte +tlii. Da/ tre+uie s in -inte. ! )ar-an 9uc>(ell -i!a spus c s!ar putea s a- nevoie de sa+ia -ea ct de curnd. ! Chiar aaD or-ont nu prea "ncntat. Craster a spus -ulte i "nc altele asear/ i -i!a confir-at destule dintre te-eri/ ca s - conda-ne la o noapte fr so-n pe podeaua sa. ance Ra*der "i adun oa-enii la Ghearele "ngheate. De aceea satele sunt goale. < aceeai poveste pe care 5er Den*s allister a au8it!o de la sl+aticii capturai la Gorge/ dar Craster a adugat i unde/ iar asta are -are "nse-ntate. ! Ridic un ora sau o ar-atD ! :oc-ai asta e "ntre+area. Ci sl+atici suntD Ci +r+ai api de luptD 'i-eni nu tie cu eFactitate. Ghearele "ngheate/ uite un loc aspru/ nepri-itor/ o sl+ticie de piatr i ghea. 'u vor -ai susine -ult ti-p un nu-r -are de oa-eni. 'u vd dect un singur scop al acestei adunri: ance Ra*der are de gnd s loveasc la sud Cele Bapte Regate. ! 5l+aticii au -ai invadat regatul. )on au8ise povetile de la 9trna 'an i de la aester @u(in/ la Linterfell. Ra*-un 9ar+!Roie i!a condus la sud pe vre-ea str!str+unicului -eu i/ "nainte de el/ a -ai fost un rege pe nu-e 9ael 9ardul. ! Da/ i -ult "naintea lor a venit @ordul cu Coarne i regii frai Gendel i Gorne/ iar "n vre-urile strvechi/ )ora-un/ care a suflat "n Cornul 0ernii i a tre8it uriaii din p-nt. 6iecare dintre ei i!a 8dro+it puterea de Hid sau a fost 8dro+it de puterea "ndeprtatului Linterfell. Dar Rondul de 'oapte este doar o u-+r a ceea ce a fost/ i cine r-ne s "nfrunte sl+aticii "n afar de noiD @ordul de Linterfell a -urit i -otenitorul lui i!a desfurat oastea la sud/ s se lupte cu @annisterii. 5l+aticii s!ar putea s nu -ai ai+ o ase-enea oca8ie. @!acunoscut pe ance Ra*der/ )on. < un sper,ur/ da/ dar are ochi de v8ut i ni-eni n!a "ndr8nit vreodat s!# nu-easc sla+ de "nger.

! Ce vo- faceD "ntre+ )on. ! 0l vo- gsi/ 8ise or-ont. 'e vo- lupta cu el. 0l vo- opri. :rei sute/ gndi )on/ "-potriva furiei sl+aticilor. Degetele i se "nchiser i i se deschiser.

THEON

<ra/ fr "ndoial/ o fru-usee. Dar pri-ul nscut e "ntotdeauna fru-os/ gndi :heon Gre*,o*. ! <i/ iat o feti drgla/ 8ise un glas de fe-eie "n spatele lui. @ordului "i place s o priveasc/ nu!i aaD :heon se "ntoarse pentru a!i arunca fe-eii o privire cercettoare. 0i plcea ceea ce vedea. ? fe-eie a 0nsulei de 6ier/ 8velt/ cu picioare lungi/ cu prul negru tuns scurt i pielea +ttorit de vnt/ -ini puternice i sigure i un pu-nal la cingtoare. Avea nasul prea -are i prea ascuit pentru faa!i su+ire/ dar 8-+etul co-pensa acest nea,uns. <ra/ dup prerea lui/ cu civa ani -ai -are dect el/ dar nu avea -ai -ult de dou8eci i cinci de ani. 5e -ica de parc ar fi fost o+inuit s ai+ o punte su+ picioare.

! Da/ e o i-agine dulce/ "i rspunse/ dei nici pe ,u-tate att de dulce ca tine. ! ?hoC 6ata 8-+i larg. Ar tre+ui s a- gri,. @ordul acesta are li-+a de -iere. ! Gust!o i ve8i. ! Aa se face/ aadarD rspunse ea privindu!# cu "ndr8neal. 0n 0nsulele de 6ier eFistau fe-ei ! nu -ulte/ dar erau cteva ! care se "-+arcau pe cor+iile lungi/ cu +r+aii lor/ i se spunea c sarea i -area le schi-+a/ le ddea pofte +r+teti. Ai fost att de -ult ti-p plecat pe -are/ do-nul -euD 5au acolo de unde vii nu au fost fe-eiD ! Au fost destule/ dar nici una ca tine. ! Bi de unde tii tu cu- sunt euD ! ?chii -ei "i pot vedea chipul. .rechile -ele "i pot au8i rsul/ i -dularul -i s!a "ntrit ca un catarg de dragul tu. 6e-eia se apropie i "i aps o -n pe pantalonii lui/ "n fa. ! <i +ine/ nu eti -incinos/ 8ise ea/ strngndu!# prin pn8a pantalonilor. Ct de tare te doareD ! Cu-plit. ! 9ietul de tine. 0i ddu dru-ul i fcu un pas "napoi. Din "nt-plare/ sunt fe-eie cstorit i sunt "nsrcinat. ! Heii sunt +uni. Aa/ nu e nici o ans s!i fac un +astard. ! ?ricu-/ soul -eu nu i!ar -ulu-i. ! 'u/ dar poate -i!ai -ulu-i tu. ! Bi de ce a face!oD A- -ai avut i ali lor8i. 5unt la fel ca orice alt +r+at. ! Ai avut vreodat un prinD o "ntre+ el. Cnd vei fi +trn i crunt/ i snii "i vor atrna -ai ,os de +urt/ le vei putea spune nepoilor c ai iu+it/ cndva/ un rege. ! ?/ acu- vor+i- despre dragosteD Bi eu care credea- c era vor+a doar de -dulare. Dup dragoste tn,etiD Decise c!i place tnra/ oricine ar fi. 5piritul ei ascuit era o +inevenit pau8 de la u-eda -ohoreal din 3*>e. ! 5!-i nu-esc cora+ia dup tine/ s!i cnt din harp i s te in "n turnul castelului -eu/ acoperit de +i,uterii/ ca o prines dintr!un cntecD ! Ar tre+ui s!i nu-eti cora+ia dup -ine/ 8ise ea ignornd toate celelalte. <u aconstruit!o. ! 5igrin a construit!o/ constructorul de cor+ii al tatlui -eu. ! <u sunt <sgred/ fiica lui A-+rode i soia lui 5igrin. 'u tiuse c A-+rode avea o fiic/ sau 5igrin o nevast/ dar "l "ntlnise pe -ai tnrul constructor de cor+ii o singur dat/ iar pe cel +trn a+ia dac i!# a-intea. :e iroseti pentru 5igrin. ! ?ho/ 5igrin -i!a spus c nava lui e irosit pe tine. :heon se 8+rli. ! Btii cine sunt euD ! 3rinul :heon din Casa Gre*,o*. Cine altulD 5pune!-i adevrul/ stpne/ ct de -ult "i place noua ta fecioarD 5igrin ar vrea s tie.

Cora+ia lung era att de nou "nct -irosea "nc a s-oal i!a rin. .nchiul su/ Aeron/ ur-a s o +inecuvnte8e a doua 8i/ dar :heon venise de la 3*>e s arunce o privire "nainte de a fi lansat la ap. 'u era la fel de -are ca arele Qra>en/ cora+ia @ordului 9alon/ sau Eictoria de 6ier a unchiului su/ dar prea ager i "ncnttoare/ chiar aa/ stnd "n leagnul su de le-n/ pe -alul apei/ lung de o sut de picioare/ cu un singur catarg "nalt/ cu cinci8eci de vsle i puntea destul de -are pentru o sut de oa-eni... i/ la prora/ +er+ecele -are de fier/ "n for-a unui cap de sgeat. ! 5igrin a fcut o trea+ +un/ recunoscu el. < att de rapid pe ct pareD ! ai rapid ! pentru un stpn care tie cu- s o -nuiasc. ! Au trecut civa ani de cnd a- navigat pe o cora+ie. Bi/ la drept vor+ind/ n!a- fost niciodat cpitan. :otui/ sunt un Gre*,o* i un o- de fier. A- -area "n snge. ! Bi sngele tu va fi "n -are/ dac navighe8i la fel cu- vor+eti/ "i 8ise ea. ! 'u -!a purta niciodat urt cu o fecioar att de fru-oas. ! 6ecioar fru-oas. "ncepu s rd. Asta e o trf a -rii. ! 0at/ acu- ai +ote8at!o. :rfa rii. Asta o a-u8a. 0i vedea sclipirea din ochii "ntunecai. ! Bi 8iceai c!i vei da nu-ele -eu/ 8ise ea pe ton de repro. ! Da. ? apuc de -n. A,ut!-/ doa-na -ea. 0n inuturile ver8i eFist credina c o fe-eie "nsrcinat aduce noroc pentru cel care se culc cu ea. ! Bi ce tiu ei despre cor+ii/ "n inuturile ver8iD 5au despre fe-ei/ dac veni vor+a. 0n plus/ cred c ai inventat asta. ! Dac -rturisesc/ o s - -ai iu+etiD ! 5 te -ai iu+escD Dar cnd te!a- iu+itD ! 'iciodat/ recunoscu el/ dar "ncerc s repar acest nea,uns/ draga -ea <sgred. Entul sufl rece. Eino pe cora+ia -ea i las!- s te "ncl8esc. ine di-inea/ unchiul -eu Aeron va turna ap de -are pe prora cor+iei i va -ur-ura o rugciune ctre Heul "necat/ dar a prefera s!o +inecuvnte8 cu laptele -eu i!al tu. ! Heului "necat s!ar putea s nu!i fie pe plac. ! @a nai+a cu Heul "necat. Dac ne deran,ea8/ "l voi "neca din nou. 0n dou spt-ni plec- la r8+oi. Erei s - tri-ii la lupt plin de dor i de neso-nD ! 9ucuroas. ! ? fat crud. Cora+ia -ea are nu-ele potrivit. Dac o voi conduce ctre stnci/ "n neatenia -ea/ va tre+ui s ai -ustrri de contiin. ! Ai de gnd s o cr-uieti cu astaD <sgred "i frec din nou pantalonii i 8-+i/ trecndu! i un deget peste conturul de fier al +r+iei sale. ! 0ntoarce!te cu -ine la 3*>e/ 8ise el pe neateptate/ gndind: Ce!ar 8ice @ordul 9alonD Bi de ce i!ar psaD 5unt o- "n toat firea/ dac vreau s!-i aduc o ftuc s - culc cu ea/ e nu-ai trea+a -ea. ! Bi ce a putea s fac eu la 3*>eD na "i r-ase acolo unde era. ! 0n seara asta/ tata "i va ospta cpitanii. 0i ospta "n fiecare sear/ ct ti-p ateptau s soseasc ulti-ii soldai rtcii/ dar :heon considera necesar s!i spun toate astea.

! faci cpitanul tu "n noaptea asta/ prinul -euD Avea 8-+etul cel -ai pctos pe care!# v8use vreodat la o fe-eie. ! 5!ar putea/ dac a ti c - aduci "n siguran la -al. ! <i +ine/ vo- vedea care capt al vslei intr "n -are/ i nu se pricepe ni-eni -ai +ine ca -ine la funii i la noduri. Cu o singur -n/ "i desfcu pantalonii/ pe ur- 8-+i i se "ndeprt uor de el. 3cat c sunt fe-eie -ritat i "nsrcinat. "-+u,orat/ :heon se leg "napoi la pantaloni. ! :re+uie s - "ntorc la castel. Dac nu vii cu -ine/ s!ar putea s - rtcesc de durere i toate insulele vor r-ne -ai srace. ! 'u pute- lsa s se "nt-ple aa ceva/ dar nu a- cal/ stpne. ! Ai putea lua calul scutierului -eu. ! Bi s!# las pe +ietul tu scutier s +at dru-ul pn la 3*>e pe ,osD ! Atunci urc i tu pe calul -eu. ! Gi!ar plcea ie asta. Acelai 8-+et. Dar a sta "n spatele tu sau "n faD ! .nde i!ar plcea ie. ! ie "-i place deasupra. .nde a fost fata asta pn acu-D ! Castelul tatlui -eu e "ntunecos i rece. Are nevoie de <sgred s!i aprind focurile. ! @ordul are li-+a de -iere. ! 'u de aici a- "nceputD <sgred ridic -inile. ! Bi acolo unde vo- "ncheia/ <sgred e a ta/ dulce prin. Du!- la castelul tu. Ereau s vd turnurile tale se-ee "nlndu!se din -are. ! i!a- lsat calul la han. Eino. erser de!a lungul pla,ei "-preun/ iar cnd :heon o apuc de +ra/ ea nu se retrase. 0i plcea -ersul ei/ avea un soi de "ndr8neal/ puin trengresc/ puin legnat/ ceea ce sugera c era la fel de "ndr8nea i "n aternut. @ordsport era -ai "nesat ca niciodat de cor+ii lungi care -rgineau r-ul pietros i pluteau ancorate departe de dig. ?a-enii de fier nu plecau genunchiul prea des/ nici cu prea -are uurin/ dar :heon o+serv c vslaii i orenii deopotriv r-neau tcui cnd treceau pe lng ei/ i "l salutau/ "nclinnd capul cu respect. Au "nvat "n sfrit cine sunt/ gndi el. <ra i ti-pul @ordul Good+rother de la Great L*> sosise cu o sear "nainte/ cu grosul flotei sale/ aproape patru8eci de cor+ii lungi. ?a-enii lui erau peste tot/ f!cndu!se re-arcai prin earfele lor dungate din pr de capr. Cnd venea vor+a despre han/ se spunea c +ieii i-+er+i cu earfe se culcau cu trfele lui ?tter Gi-p>nee7s pn cnd le crcnau. Din partea lui :heon/ n!aveau dect. 0ns el spera s nu vad vreodat un +rlog de trfe att de infect. :ovara lui de druera -ai pe gustul lui. 6aptul c era cstorit cu constructorul de cor+ii al tatlui su i era "nsrcinat o fcea i -ai interesant. ! A "nceput no+ilul -eu prin s!i aleag echipa,ulD "ntre+ <sgred "n ti-p ce se "ndreptau ctre gra,d. 4o/ Dinte!Al+astru/ "i strig unui navigator/ un +r+at "nalt/ cu un pieptar din +lan de urs i coif cu aripi de cor+. Ce!i face soaaD

< cu +urta la gur/ i cic ateapt ge-eni. Att de curndD <sgred 8-+i/ acel 8-+et neruinat. Gi!ai vrt repede vsla "n ap. Da/ i a- vslit/ a- vslit i iar a- vslit/ hohoti +r+atul. .n o- voinic/ re-arc :heon. <ra Dinte!Al+astru/ nu!i aaD Ar tre+ui s!# aleg pentru :rfa riiD ! Doar dac vrei s!# ,igneti. Dinte!Al+astru are propria lui cora+ie. ! A- fost plecat prea -ult ti-p ca s pot deose+i un o- de altul/ recunoscu :heon. Cutase civa dintre prietenii cu care se ,ucase "n copilrie/ dar erau cu toii plecai/ -ori/ sau "i deveniser strini. .nchiul -eu/ Eictarion/ -i!a "-pru-utat cr-aciul lui. ! R*-olf 5tor-drun>D .n +r+at de trea+/ cnd e trea8. E8u i ali cunoscui i "i strig "n trecere: .ller/ RuarlC .nde e frate!tu/ 5>*teD ! te- c Heul "necat a avut nevoie de un vsla puternic/ rspunse +r+atul "ndesat/ cu uvie al+e "n +ar+. ! Erea s spun c <ldiss a +ut prea -ult vin i i!a plesnit +urtoiul/ 8ise tnrul cu o+ra,ii ro8alii de lng el. ! Ce!i -ort nu va -uri niciodat/ 8ise <sgred. ! Ce!i -ort nu va -uri niciodat. :heon -ur-ur cuvintele "-preun cu ei. ! 5e pare c te cunoate -ult lu-e/ "i 8ise el/ dup ce +r+aii trecur. ! ?rice +r+at o iu+ete pe nevasta constructorului de cor+ii. Ar face +ine s!o iu+easc/ dac nu vrea s i se "nece cora+ia. Dac ai nevoie de oa-eni s trag la vsle/ poi gsi -ai ri dect tia trei. ! @ordsport nu duce lips de +rae puternice. :heon se gndise destul de -ult la asta. @upttori voia el/ i oa-eni care s!i fie credincioi lui i nu no+ilului su tat sau unchilor si. Deoca-dat ,uca rolul unui prin asculttor/ ateptnd ca @ordul 9alon s!i de8vluie planurile "n "ntregi-e. Dac se dovedea c nu!i plac acele planuri sau rolul pe care!# avea de ,ucat/ ei +ine/ atunci... ! 3uterea nu e totul. Eslaii unei cor+ii lungi tre+uie s se -ite ca unul dac vrei s ai cea -ai +un vite8. Dac eti chi+8uit/ alege oa-eni care au -ai vslit "-preun. ! "nelept sfat. 3oate c - a,ui s!i aleg. 5 cread c a- nevoie de "nelepciunea ei/ fe-eilor le place asta. ! 5!ar putea/ dac te pori fru-os. ! Cu- altfelD :heon gr+i pasul cnd se apropiar de *raha-/ legnndu!se/ "nalt i goal/ lng chei. Cpitanul ei "ncercase s plece acu- dou spt-ni/ dar @ordul 9alon nu #!a lsat. 'ici uneia dintre cor+iile de nego care ancoraser la @ordsport nu "i fusese "ngduit s -ai pleceI tatl lui voia s nu a,ung nici o vor+ pe continent despre faptul c!i adun oastea/ pn ce nu era gata de atac. ! 5tpneC strig un glas tnguitor de pe teuga cora+iei. 6ata cpitanului era aplecat peste parapet/ uitndu!se lung dup el. :atl ei "i inter8isese s vin pe r-/ dar ori de cte ori :heon

! ! ! !

venea la @ordsport/ o 8rea u-+lnd pe punte/ de colo!colo. 5tpne/ o clipC strig dup el. Dac eti +un/ stpne... ! A fostD "ntre+ <sgred/ "n ti-p ce :heon o 8orea pe lng cora+ie. A fost +un/ stpneD 'u avea nici un rost s fac pe sfiosul. ! ? vre-e. Acu- vrea s fie nevasta -ea de sare. ! ?hoC 3i ar avea parte de ceva sare/ nu "ncape "ndoial. 3rea -oale i fr ha8 fata asta. 5au - "nelD ! 'u te "neli. oale i fr ha8. <Fact. Cu- "i dduse sea-aD 0i spusese lui LeF s!# atepte la han. 5ala de -ese era att de aglo-erat "nct :heon fu nevoit s se "nghesuie pe u. 'u era chip s gseti vreun loc la -as sau pe +anc. Bi scutierul nu era de gsit. ! LeF/ strig el peste hr-laie. Dac e sus cu vreuna dintre trfele alea netre+nice/ "l ,upoi de viu/ gndea :heon cnd/ "n sfrit/ "l 8ri pe +iat ,ucnd 8aruri lng c-in... i ctignd/ dup cu- arta gr-ada de -onede din faa lui. ! < ti-pul de plecare/ anun :heon. Cnd v8u c +iatul nu!i acord nici o atenie/ "l apuc de ureche i "l trase de la ,oc. LeF "nfac un pu-n de -onede i "l ur- fr s scoat o vor+. Acesta era unul dintre lucrurile care "i plceau cel -ai -ult la el. a,oritatea scutierilor aveau gura -are/ dar LeF se nscuse -ut/ ceea ce nu!# "-piedica s fie iste/ ca orice +iat de doispre8ece ani. <ra fiul unui o- de rnd/ unul dintre fraii vitregi ai lui 9otle*. :heon pltise o parte din preul calului su lundu!# ca scutier. Cnd LeF o v8u pe <sgred/ fcu ochii -ari. Ai 8ice c n!a -ai v8ut niciodat o fe-eie/ gndi :heon. ! <sgred vine cu -ine la 3*>e. 3une aua pe cai/ i -ic!te repede. 9iatul venise pe un clu costeliv din gra,dul @ordului 9alon/ dar calul lui :heon era cu totul altfel. ! De unde ai gsit ar-sarul staD "ntre+ <sgred cnd "l v8u/ dar dup rsul ei/ :heon "i ddea sea-a c era i-presionat. ! @!a adus @ordul 9otle* la @annisport/ anul trecut/ dar s!a dovedit a fi un cal prea +un pentru el/ aa c s!a hotrt s!# vnd. 0nsulele de 6ier erau prea r8lee i prea stncoase ca s poi crete acolo cai +uni. a,oritatea insularilor erau "n cel -ai +un ca8 clrei -ediocri/ care se si-eau -ai "n largul lor pe puntea unei cor+ii dect "n a. 3n i lor8ii clreau cai -ici sau ponei loi din 4arla(/ iar carele cu +oi erau -ai frecvente dect cruele. ?a-enii de rnd/ prea sraci ca s ai+ fie una/ fie alta/ "i trgeau singuri plugurile peste p-ntul pietros/ neroditor. Dar :heon petrecuse 8ece ani la Linterfell i nu avea de gnd s plece la r8+oi fr un cal +un. )udecata greit a @ordului 9otle* fusese norocul lui: un ar-sar la fel de ager pe ct era de negru/ -ai -are dect un cal de povar/ chiar dac nu la fel de -are ca -a,oritatea cailor de lupt/ "ntruct :heon nu era nici el la fel de voinic ca -area parte a cavalerilor/ calul i se potrivea de -inune. ?chii ani-alului aruncau vpi. Cnd i!a "ntlnit noul stpn/ i!a strns +u8ele i a "ncercat s!# -ute de fa.

! Are un nu-eD "l "ntre+ <sgred/ "n ti-p ce :heon "ncleca. ! H-+itorul. 0i "ntinse o -n i o ridic "n faa lui/ unde putea s!o cuprind "n +rae/ "n ti-p ce clreau. A- cunoscut cndva un o- care -i!a spus c 8-+esc cnd nu tre+uie. ! < adevratD ! Doar din perspectiva celor care nu 8-+esc deloc. 5e gndea la tatl su i la unchiul Aeron. ! Acu- 8-+eti/ no+ilul -eu prinD ! ?/ da. :heon "ntinse +raele "n ,urul ei/ pentru a apuca hurile. <ra aproape de "nli-ea lui. Ar fi putut s!i spele prul/ iar pe fru-osu!i gt avea o cicatrice palid/ ro8/ dar "i plcea -irosul ei: era srat/ dulce i fe-eie. Dru-ul de "ntoarcere ctre 3*>e pro-itea s fie cu -ult -ai interesant dect dru-ul pn aici. Cnd se "ndeprtar +ine de @ordsport/ :heon "i puse o -n pe sn. <sgred i!o "ndeprt. ! 0n locul tu a ine a-+ele -ini pe ha-uri/ altfel +estia asta neagr a ta ne va a8vrli pe a-ndoi i ne va o-or" cu o lovitur de picior. ! @!a- de8vat de asta. A-u8at/ :heon sttu cu-inte o vre-e/ trncnind afa+il despre vre-e (cenuie i -ohort/ cu- era de cnd sosise/ cu ploi frecvente) i povestindu!i despre oa-enii pe care i!a o-ort "n 3durea Boaptelor. Cnd a,unse la ct de aproape se aflase de Regicidul "nsui/ "i furi din nou o -n acolo unde fusese -ai "nainte. 5nii ei erau -ici/ dar "i plcea ct erau de tari. ! 'u vrei s faci asta/ no+ilul -eu prin. ! ?/ +a da. :heon o strnse. ! 5cutierul tu te privete. ! 5 - priveasc. 'u va vor+i niciodat despre asta/ i!o ,ur. <sgred "i desfcu degetele de pe snul ei. De data aceasta "l i-o+ili8a cu fer-itate. Avea -ini puternice. ! "-i plac fe-eile care strng tare. <sgred pufni. ! 'u -i!a fi "nchipuit/ ,udecnd dup ftuca aia din port. ! 'u tre+uie s - ,udeci dup ea. <ra singura fe-eie de pe vas. ! 3ovestete!-i despre tatl tu. va pri-i +ine "n castelul luiD ! De ce ar face!oD 'u -!a pri-it +ine nici pe -ine/ snge din sngele lui/ -otenitorul cetii 3*>e i al 0nsulelor de 6ier. ! <ti/ "ntr!adevrD "ntre+ ea cu +lndee. 5e spune c ai unchi/ frai/ o sor. ! 6raii -ei au -urit de -ult/ iar sora -ea... <i +ine/ se spune c rochia preferat a lui Asha este o hain de 8ale care "i atrn peste genunchi/ cu len,erie din piele fiart pe dedesu+t. Cu toate acestea/ straiele de +r+at n!o vor face +r+at. Eoi face cu ea o alian +un prin cstorie/ dup ce ctig- r8+oiul/ dac voi putea gsi un +r+at care s!o ia. Dup cte "-i a-intesc/ are un nas ca un cioc de vultur/ o recolt +ogat de pistrui i nu are pieptul -ai de8voltat dect un +iat. ! 3oi s!i cstoreti sora/ dar unchii nu/ re-arc <sgred. ! .nchii... Drepturile lui :heon aveau "ntietate fa de ale celor trei frai ai tatlui su/ dar fe-eia atinsese un punct sensi+il. 0n 0nsulele de 6ier era un lucru o+inuit ca un unchi puternic i a-+iios s!i deposede8e de drepturi nepotul sla+ i/ de o+icei/ s!# ucid cu oca8ia asta. Dar eu

nu sunt sla+/ "i 8ise :heon/ i a- de gnd s fiu i -ai puternic cnd tatl -eu va -uri. .nchii nu repre8int nici un pericol pentru -ine/ afir- el. Aeron e "-+tat de ap de -are i de sanctuarul lui. :riete doar pentru 8eul lui... ! Heul luiD Al tu nuD ! Bi al -eu. Ce e -ort nu poate -uri. H-+i su+ire. Dac fac parad de evlavie/ aa cu-i se cere/ Da-phair nu!-i va da +ti de cap. 0ar unchiul -eu Eictarion... ! @ordul Cpitan al 6lotei de 6ier i un lupttor feroce. A- au8it cntece despre el prin crciu-i. ! 0n ti-pul re+eliunii no+ilului -eu tat/ a plecat la @annisport "-preun cu unchiul -eu <uron i a incendiat flota @annisterilor/ acolo unde era ancorat/ "i a-inti :heon. :otui/ planul a fost al lui <uron. Eictarion e ca un taur ,ugnit/ puternic/ neo+osit i asculttor/ dar fr anse de a ctiga vreo co-petiie. 6r "ndoial/ - va slu,i cu acelai devota-ent ca i pe tatl -eu. 'u are nici inteligena/ nici a-+iia s pun la cale vreo trdare. ! Dar <uron Cro(e*e nu duce lips de viclenie. A- au8it oa-enii povestind lucruri "nfricotoare despre asta. :heon se foi "n a. ! .nchiul -eu <uron n!a fost v8ut "n insule de aproape doi ani. 3oate c a -urit. Dac e aa/ s!ar putea s fie -ai +ine. 6ratele cel -are al @ordului 9alon nu a renunat niciodat la Rnduiala Eeche/ nici -car o 8i. :cerea lui/ cu pn8ele sale negre i carena sngerie/ era ru fa-at "n toate porturile/ de la 0++en la Asshai/ aa se spunea. ! 5!ar putea s fie -ort/ fu de acord <sgred/ iar dac triete/ ei +ine/ a petrecut att de -ult ti-p pe -are "nct aici e aproape un strin. ?a-enii de fier nu vor ae8a niciodat un strin pe 5caunul de 5tnc. ! 3resupun c nu/ rspunse :heon/ "nainte de a!i da sea-a c pentru unii i el e un strin. Gndul acesta "l fcu s se "ncrunte. Hece ani sunt vre-e lung/ dar acu- -!a- "ntors/ iar tatl -eu e departe de a fi pe -oarte. A- destul ti-p s art cine sunt. 5e gndi din nou la snii ispititori ai lui <sgred/ dar pro+a+il c ea nu ar face dect s!i "ndeprte8e -na din nou/ iar toat discuia asta despre unchii lui "i stinseser oarecu- pasiunea. <ra ti-p destul pentru astfel de ,ocuri la castel/ "n inti-itatea ca-erelor sale. ! Eoi vor+i cu 4el*a cnd a,unge- la 3*>e i voi avea gri, s ai un loc de cinste la osp/ 8ise el. <u tre+uie s stau pe platfor-/ "n dreapta tatlui -eu/ dar voi co+or" s stau cu tine cnd el va pleca din sal. Arareori 8+ovete -ult. 'u -ai are sto-ac pentru +utur "n ulti-ul ti-p. ! @ucru trist cnd un o- -are "-+trnete. ! @ordul 9alon este doar tatl unui o- -are. ! .n lord -odest. ! 'u-ai prostul se "n,osete/ cnd lu-ea e plin de oa-eni gata s fac asta pentru el. ? srut uor pe ceaf. ! Ce voi purta la acest -are ospD "ntinse -na i "i "-pinse faa. ! 0i voi cere 4el*ei s te "-+race. ? rochie de!a -a-ei va fi nu-ai +un. < plecat la 4arla( i nu e ateptat s se "ntoarc. ! A- au8it c vnturile reci au distrus!o. Eei -erge s!o ve8iD 4arla( e doar la o 8i deprtare i cu siguran @ad* Gre*,o* "i duce dorul.

! A vrea s pot. 5unt prea ocupat aici. :atl -eu se +a8ea8 pe -ine/ acu-/ c -!a"ntors. Dac va fi pace/ poate... ! Eenirea ta ar putea s fie pacea ei. ! Acu- vor+eti ca o fe-eie/ se plnse :heon. ! rturisesc/ sunt fe-eie... Bi "nsrcinat. Cu-va/ gndul acesta "l eFcit. ! Aa spui tu/ dar trupul tu nu arat nici un se-n. Cu- poi dovediD "nainte s te cred/ va tre+ui s!i vd snii crescnd i s!i gust laptele de -a-. ! Bi ce va spune soul -eu despre astaD ?-ul devotat i slu,itorul tatlui tuC ! 0i vo- da att de -ulte cor+ii de construit/ "nct nici nu va o+serva c l!ai prsit. <sgred "ncepu s rd. ! @ordul care a pus -na pe -ine e crud. Dac "i pro-it c "ntr!o 8i o s poi s priveti cu- "-i alpte8 copilul/ "-i spui -ai -ulte despre r8+oiul tu/ :heon din Casa Gre*,o*D ai ave- -ulte leghe i -uli -uni de str+tut/ i a vrea s aud despre acest rege lup pe care l!ai slu,it/ i despre leii de aur cu care se lupt. ereu ner+dtor s!i fac pe plac/ :heon se supuse. Restul lungului dru- trecu iute/ "n ti-p ce el "i u-plea drglaul cap cu poveti despre Linter!fell i despre r8+oi. .nele lucruri pe care le spunea "l ui-eau. < plcut s!i vor+eti/ fie ludat/ reflect el. A- i-presia c o cunosc de ani de 8ile. Dac se pricepe la ,ocurile de aternut pe ,u-tate ct e de ager la -inte/ va tre+ui s!o pstre8... 5e gndi la 5igrin Constructorul de Cor+ii/ un o- cu trupul greoi/ cu -intea greoaie/ cu prul ca de in retrgndu!se de,a de pe fruntea plin de couri/ i cltin din cap. ? pierdere. ? pierdere ct se poate de tragic. :i-pul trecu parc "n 8+or i -arele 8id de aprare al cetii 3*>e li se "nla "n faa ochilor. 3orile erau deschise. :heon ddu pinteni calului i trecu poarta "ntr!un trap sprinten. Cinii de vntoare ltrau sl+atic "n ti-p ce o a,uta pe <sgred s desca!lece. ai -uli venir sltnd/ dnd din coad. Gnir drept pe lng :heon i o do+orr pe fe-eie/ srind "n ,urul ei/ ltrnd i lingnd!o. ! )os/ strig :heon/ lovind 8adarnic cu piciorul ceaua -are i -aro/ dar <sgred rdea i se lupta cu ei. .n gr,dar veni gonind "n ur-a cinilor. ! 0a calulC "i porunci :heon/ i ia de aici +leste-aii tia de cini... ocofanul nu!i acord nici o atenie. 6aa i se deschise/ 8-+ind larg cu toi dinii si rari i spuse: ! @ad* Asha. :e!ai "ntors. ! Asear/ rspunse ea. A- venit cu cora+ia de la Great L*>/ cu @ordul Good+rother/ i a"nnoptat la han. 6riorul -eu a fost att de +un s - lase s vin cu el de la @ordsport. 5rut pe nas unul dintre cini i "i 8-+i lui :heon. 'u putea dect s stea i s se uite la ea cu gura cscat. Asha... 'u. 'u putea fi Asha. "i ddu sea-a dintr!odat c "n -intea lui erau dou Asha. .na era fetia pe care o cunoscuse. Cealalt/ -ai vag i-aginat/ aducea oarecu- cu -a-a lui. 'ici una nu se-na nici un pic cu aceast... aceast... aceast... ! Courile -i!au trecut cnd -i!au crescut snii/ "i eFplic "n ti-p ce se hr,onea cu cinele/ dar ciocul de vultur l!a- pstrat.

:heon "i regsi glasul: ! De ce nu -i!ai spusD Asha ddu dru-ul cinelui i se "ndrept. ! ai "nti a- vrut s vd cine eti. Bi a- v8ut. 5e -ai-uri/ fcnd o ,u-tate de plecciune. 0ar acu-/ frioare/ te rog s - scu8i/ dar tre+uie s - spl i s - "-+rac pentru osp. "ntre+ dac -ai a- rochia aceea de 8ale pe care "-i place s!o port peste len,eria din piele fiart. 0i arunc acel 8-+et -aliios i travers podul cu -ersul care!i plcuse lui :heon att de -ult/ puin trengresc/ puin legnat. Cnd :heon "ntoarse capul/ LeF "i 8-+ea. 0l trase +iatului o pal- peste ureche. ! Asta e pentru c i!a plcut att de -ult. 0l -ai trase "nc o pal-/ -ai tare: Bi asta pentru c nu -!ai prevenit. Data viitoare/ s!i creasc li-+a. Ca-erele sale din 6ortreaa ?aspeilor nu i se pruser niciodat att de reci/ dei sclavii lsaser un -angal ar8nd. :heon "i a8vrli ci8-ele din picioare/ "i ls -antia s cad pe podea i!i turn o cup de vin/ a-intindu!i de fata +leaga/ cu genunchi noduroi i couri pe fa. i!a desfcut pantalonii/ gndi el contrariat/ i a spus... ?/ 8ei/ i eu a- spus... ?ft. '!ar fi putut s se fac de rs -ai "ngro8itor. 'u/ gndi el apoi. <a a fost cea care -!a fcut de rs. Ceaua afurisit a savurat pro+a+il fiecare -o-ent. Bi felul cu- - tot atingea pe... "i lu cupa i se duse lng fereastr/ unde se ae8 i +u/ privind -area/ "n ti-p ce soarele se "ntuneca deasupra cetii. '!a- loc aici/ gndi el/ i -otivul e Asha/ lua!o!ar CeilaliC Apa de dedesu+t "i preschi-+ culoarea din verde "n gri i apoi "n negru. Au8i o -u8ic "ndeprtat i tiu c era ti-pul s se schi-+e pentru osp. :heon alese o pereche de ci8-e si-ple i haine i -ai si-ple/ "n nuane -ohorte de negru i gri/ potrivite cu starea lui de spirit. 6r podoa+eI nu avea ni-ic cu-prat cu fier. A fi putut s iau ceva de la sl+aticul acela pe care l!a- ucis ca s!l salve8 pe 9ran 5tar>/ dar nu avea nici un lucru de valoare. Asta -i!e soarta +leste-at/ s!i ucid pe cei sraci. Cnd :heon intr/ sala lung/ plin de fu-/ era "nesat de lor8ii i cpitanii tatlui su/ aproape patru sute la nu-r. Dag-er Cleft,a( nu se "ntorsese "nc de la Eechiul L*> cu cei din casele 5tonehouse i Dru--s/ dar toi ceilali erau de fa ! clanul 4arla( din 4arla(/ 9lac>t*de din 9lac>t*de/ clanul 5parr/ erl*n i Good+rother din arele L*>/ clanul 5altcliffe i 5underl* din 5altcliffe/ casele 9otle* i L*nch din cealalt parte a Cetii 3*>e. 5clavii turnau +ere/ -u8ica rsuna/ scripci i to+e. Eoinicii dansau dansul degetelor/ "nvrtind securi cu co8ile scurte unul "n faa celuilalt. B-echeria era s prin8i securea sau s sari peste ea/ fr s greeti pasul. <ra nu-it dansul degetelor pentru c de o+icei se sfrea prin aceea c unul dintre dansatori "i pierdea un deget... sau dou/ sau cinci. 'ici dansatorii/ nici +utorii nu!i acordar prea -ult atenie lui :heon Gre*,o* cnd "nainta cu pai -ari ctre platfor-. @ordul 9alon ocupa )ilul de 3iatr/ sculptat "n for-a unui >ra>en dintr!un i-ens +loc de piatr neagr/ lucioas. @egenda spunea c pri-ii oa-eni l!au gsit pe r-ul Eechiului L*>/ cnd au venit pe 0nsulele de 6ier. @a stnga ,ilului se aflau unchii lui :heon. Asha era instalat la dreapta/ pe locul de onoare. ! Ai "ntr8iat/ :heon/ re-arc @ordul 9alon.

! 0i cer iertare. :heon se ae8 pe scaunul gol de lng Asha. 0nclinndu!se/ "i uier la ureche: ! 5tai pe locul -eu. Asha se "ntoarse spre el cu o privire nevinovat: ! 6rioare/ cu siguran te "neli. @ocul tu este la Linterfell. H-+etul ei "l rni. Bi unde sunt toate hainele tale fru-oaseD A- au8it c!i place s si-i pe piele -tsurile i catifeaua. <ra "-+rcat "ntr!o rochie de ln -oale/ verde/ croit si-plu/ ce atrna "n linii suple/ pe lng trup. ! C-aa ta de 8ale tre+uie c a ruginit/ surioar/ i!o "ntoarse :heon. are pcat/ -i!ar plcea s te vd "-+rcat cu totul "n fier. Asha se -ulu-i s rd. ! 3oate c i!ar plcea/ frioare/ dac cre8i c :rfa rilor poate s in pasul cu Entul 'egru. .nul dintre sclavii tatlui su se apropie/ aducnd o caraf cu vin. ! 9ei +ere sau vin "n seara asta/ :heonD Asha se apropie de el. 5au "nc eti "nsetat dup laptele -eu de -a-D :heon roi. ! Ein/ "i spuse sclavului. Asha se "ntoarse i +tu "n -as/ cernd +ere. :heon rupse o +ucat de pine "n dou/ goli o strachin de le-n i che- un +uctar s o u-ple cu tocan de pete. irosul de s-ntn gras "i provoca o uoar grea/ dar se for s -nnce. 9use destul vin ca s!# in pe linia de plutire pre de dou feluri de -ncare. Daca vo-e8/ o sa vo-e8 pe ea. ! :ata tie c te!ai cstorit cu constructorul lui de cor+iiD o "ntre+ pe sora lui. ! 'u -ai -ult dect tie 5igrin. Ridic din u-eri. <sgred a fost pri-a cora+ie pe care a construit!o. 0!a dat nu-ele dup -a-a sa. i!ar fi greu s spun pe cine iu+ete -ai -ult. ! 6iecare cuvnt pe care -i l!ai spus a fost o -inciun. ! 'u fiecare. Gii -inte cnd i!a- spus c!-i place s fiu deasupraD rn,i Asha. Asta nu fcu dect s!# "nfurie. ! :oat povestea c eti cstorit i "nsrcinat... ! ?/ partea asta a fost adevrat. Asha sri "n picioare. Rolfe/ aici/ "i strig unuia dintre dansatorii degetelor/ ridicnd o -n. 9r+atul o v8u/ se rsuci i/ dintr!odat/ o secure porni "n 8+or din -na lui/ cu la-a strlucind cnd trecu/ "nvrtindu!se a-eitor/ prin lu-ina torelor. :heon -ai apuc s scoat un oftat "n+uit "nainte ca Asha s prind securea din aer i s!o "-plnte "n -as/ despicndu!i planeta de le-n "n dou i "-procndu!i -antia cu stropi de grsi-e. 0at!# pe no+ilul -eu so. Asha "i vr" -na su+ rochie i scoase un pu-nal dintre sni. 0ar aici e copilaul -eu dulce/ care suge. 'u!i putea i-agina cu- arta "n acel -o-ent/ dar +rusc :heon Gre*,o* "i ddu sea-a c 5ala are rsuna de rsete/ toate pe sea-a lui. 3n i tatl su 8-+ea/ pe toi 8eii/ iar unchiul su/ Eictarion/ chicotea 8go-otos. 5ingura replic pe care i8+uti "n stare s o dea fu un 8-+et "ngreoat. Eo- vedea cine rde la ur-a/ trfC Asha s-ulse securea din -as i le!o a8vrli "napoi dansatorilor/ "n fluierturi i ovaii puternice.

! Ai face +ine s iei a-inte la ce i!a- spus despre alegerea echipa,ului. .n sclav le oferi un platou/ iar ea strpunse un pete srat i "l -anc direct din vrful pu-nalului. Dac te!ai fi ostenit s afli pri-ul lucru despre 5igrin/ nu te!a fi putut pcli. Ai fost lup 8ece ani/ ai venit aici i te i ve8i stpn peste insule/ dar nu tii ni-ic i nu cunoti pe ni-eni. De ce!ar lupta i ar -uri oa-enii pentru tineD ! 5unt prinul lor de drept/ spuse :heon "nepat. ! Dup legile rilor ver8i/ poate c eti. Dar aici ne face- propriile legi/ sau ai uitatD 0ncruntndu!se/ :heon se "ntoarse s se uite la strachina spart din faa lui. ai era puin i va avea tocan "n poal. Che- un sclav s curee. )u-tate din via a- ateptat s - "ntorc acas/ i pentru ceD 9at,ocur i lips de consideraieD Acesta nu era acel 3*>e pe care i!# a-intea. 5au i!# a-intea oareD 6usese att de tnr cnd l!au luat ca s!# in ostaticC ?spul era destul de srccios/ o succesiune de -ncruri de pete/ pine neagr i carne de capr fr gust. @ucrul cel -ai gustos pe care :heon "l gsi de -ncat fu o plcint cu ceap. 9erea i vinul continuar s curg -ult ti-p dup ce resturile ulti-ului fel de -ncare fuseser luate de pe -as. @ordul 9alon Gre*,o* se ridic din )ilul de 3iatr. ! :er-inai!v +utura i venii "n solariul -eu/ le porunci tovarilor si de pe platfor-. Ave- planuri de pus la punct. 0i prsi/ fr alte cuvinte/ flancat de doi dintre str,erii lui. 6raii si "l ur-ar la scurt ti-p/ unul cte unul. :heon se ridic pentru a -erge dup ei. ! 6riorul -eu se gr+ete s plece. Asha ridic cornul de +ut i -ai ceru +ere. ! 'o+ilul nostru tat ne ateapt. ! Bi ne!a ateptat/ ti-p de -ai -uli ani. 'u!i va face nici un ru s ne -ai atepte puin... Dar dac te te-i de -nia lui/ fugi dup el/ nu sta pe gnduri. '!ar tre+ui s!i fie greu s!i a,ungi din ur- pe unchii notri. H-+i. .nul s!a "-+tat cu ap de -are/ iar cellalt este un +ou ,ugnit/ -are i cenuiu/ att de sla+ la -inte "nct pro+a+il se va rtci. :heon se ls pe sptarul scaunului/ plictisit. ! 'u fug dup nici un +r+at. ! Dup nici un +r+at/ dar dup fiece fe-eie. ! 'u eu a- fost cel care i!a pus -na pe +r+ie. ! <u nu a- aa ceva/ tiiD :u ai pus -na pe toate celelalte pri ale trupului -eu destul de repede. 3utea si-i cu- sngele "i nvlete "n o+ra,i. ! 5unt +r+at/ cu pofte de +r+at. Ce fel de fiin neo-eneasc eti tuD ! Doar o fecioar sfioas. na Ashei ni su+ -as pentru a!# strnge de pantaloni. :heon aproape sri din scaun. ! Ce/ nu vrei s te duc de cr- "n port/ frioareD ! Cstoria nu e pentru tine/ hotr" :heon. Cnd voi do-ni eu/ te voi eFpedia la surorile tcute. 5e ridic "n picioare/ cltinndu!se/ i se "ndeprt. 3loaia cdea cnd a,unse la podul -ictor care ducea ctre :urnul rii. 5to-acul i se 8vrcolea i i se agita/ ca -area de dedesu+t/ iar vinul "l fcuse nesigur pe picioare. :heon

scrni din dini i/ croin!du!i dru- peste pod/ strnse frnghia cu putere/ i-a!ginndu!i c strngea gtul Ashei. 5olariul era la fel de u-ed i plin de praf ca "ntotdeauna/ "ngropat su+ +lnurile de foc/ tatl su sttea lng -angal/ cu fraii si de o parte i de alta. Cnd intr :heon/ Eictarion vor+ea despre -aree i despre vnturi/ dar @ordul 9alon "i fcu se-n s tac. ! i!a- fcut planurile. < ti-pul s le au8i. ! A- unele sugestii... ! Cnd voi avea nevoie de sfatul tu/ a- s i!# cer/ "i spuse tatl su. A- pri-it un -esa, de la Eechiul L*>. Dag-er aduce casele Dru-- i 5tonehouse. Dac 8eii ne a,ut s ave- vnt prielnic/ vo- fi pe -are cnd sosesc ei/ sau tu vei fi. Ereau ca tu s dai pri-a lovitur/ :heon. Eei duce opt cor+ii lungi la nord... ! ?pt. 6aa i se "nroi. Ce pot spera s reali8e8 doar cu opt cor+iiD ! Eei distruge Gr-ul 5tncos/ ,efuind satele de pescari i scufundnd orice cor+ii pe care ai oca8ia s le "ntlneti. 5!ar putea s!i scoi pe unii dintre lor8ii de la nord din spatele 8idurilor lor de piatr. Aeron te va "nsoi. @a fel i Dag-er Cleft,a(. ! 6ie ca Heul "necat s v +inecuvnte8e s+iile/ 8ise preotul. :heon se si-ea de parc ar fi pri-it o pal-. <ra tri-is s fac o trea+ de tlhar/ s dea foc coli+elor de pescari i s le siluiasc fiicele urte. Bi totui/ dup toate aparenele/ @ordul 9alon nu avea suficient "ncredere "n el nici -car s fac atta lucru. <ra suficient de ru c tre+uia s suporte privirile "ncruntate i -utruluielile lui Da-phair. Cu Dag-er Cleft,a( lng el/ co-anda lui va fi pur for-al. ! Asha/ fiica -ea/ continu @ordul 9alon ! iar :heon se "ntoarse i v8u c sora lui se furiase "nuntru "n tcere !/ tu vei duce trei8eci de cor+ii lungi cu oa-eni pe alese "n prea,-a Dragonului rii. Eei acosta la nord de Deep(ood otte. "naintea8 repede i castelul s!ar putea s cad "nainte ca ei s!i dea -car sea-a c i!ai atacat. Asha 8-+i ca o pisic "n faa oalei cu s-ntn. ! "ntotdeauna -i!a- dorit un castel/ spuse ea dulce. ! Atunci ia!i unul. :heon fu nevoit s!i -ute li-+a. Deep(ood otte era fortreaa Gloverilor. Cu Ro+ert i Gal+art aflai a-ndoi "n r8+oi la sud/ era lipsit de aprare i/ dup ce castelul va cdea/ oa-enii de fier vor avea un punct de spri,in "n ini-a norodului. <u ar tre+ui s fiu cel tri-is s preiau Deep(ood. Cunotea ceta!tea/ "i vi8itase pe Gloveri de -ai -ulte ori/ cu <ddard 5tar>. ! Eictarion/ i se adres @ordul 9alon fratelui su/ principalul atac "i revine ie. Dup ce fiii -ei "i vor fi dat loviturile/ Linterfell va tre+ui s rspund. Eei "nt-pina puin re8isten cnd vei naviga ctre 5altspear i ctre 6ever River. @a i8voare/ v vei afla la -ai puin de dou8eci de -ile de oat Cailin. Gtul este cheia ctre regat. 5tpni- de,a -rile vestului. Cndva a- fost stpni peste oat Cailin/ putiul nu va fi "n stare s rectige nordul/ i dac e destul de ntru s "ncerce/ du-anii lui vor "nchide captul dinspre sud al digului "n spatele lui/ iar Ro++/ +ieandrul/ se va po-eni prins ca un o+olan "n capcan. :heon nu -ai putu s tac. ! .n plan "ndr8ne/ tat/ dar lor8ii din castelele lor... @ordul 9alon "l "ntrerupse:

! @or8ii au plecat la sud cu flciaul. Cei care au r-as "n ur- sunt lai/ +trni sau +ieandri nepricepui. 5e vor preda sau vor cdea/ unul cte unul. Linterfell ne poate "nfrunta ti-p de un an/ dar la ce +unD Restul va fi al nostru/ pdurea i c-pul i castelul/ iar pe oa-enii din popor "i vo- transfor-a "n sclavii notri i "n fe-eile noastre de sare. Aeron Da-phair ridic +raele. ! 0ar apele -niei se vor ridica i Heul "necat "i va "ntinde stpnirea peste inuturile ver8iC ! Ceea ce e -ort nu poate "nvia/ intona Eictarion. @ordul 9alon i Asha "l "ngnar/ iar :heon nu avu de ales dect s -ur-ure alturi de ei. Bi pe ur- se sfri. Afar/ ploaia cdea -ai puternic ca niciodat. 3odul de frnghii se legna i se rsucea su+ picioarele sale. :heon Gre*,o* se opri la -i,locul distanei i conte-pl stncile de dedesu+t. 5unetul valurilor era un vuiet copleitor/ iar pe +u8e si-ea stropi de sare. ? pal neateptat de vnt "l fcu s!i piard echili+rul i c8u/ cltinndu!se/ "n genunchi. Asha "l a,ut s se ridice. ! 'u re8iti nici la vin/ frioare. :heon se spri,ini de u-rul ei i o ls s!# conduc peste scndurile alunecoase. ! "-i plceai -ai -ult cnd erai <sgred/ "i spuse el/ pe un ton de repro. <a rse. ! i se pare corect. Bi tu "-i plceai -ai -ult cnd aveai nou ani.

TYRION

3rin u r8+tea sunetul dulce al harpei/ "nge-nat cu trilurile fluierelor. Glasul cntreului era "n+uit de pereii groi/ dar :*rion tia versurile. A- iu+it o fecioar/ fru-oas ca o var/ "i a-inti el/ cu soare "n pr... 5er er*n :rant p8ea ua reginei "n noaptea aceasta. 6elul "n care -or-i J5tpneK "i sun lui :*rion a repro/ dar +r+atul "i deschise ua. Cntecul se "ntrerupse +rusc cnd :*rion nvli "n dor-itorul surorii sale. Cersei se odihnea spri,init de un -or-an de perne. Avea picioarele goale/ prul auriu rvit cu di+cie/ iar rochia/ o -tase grea/ verde cu auriu/ reflecta lu-ina lu-nrilor i sclipi cnd fe-eia "i ridic privirea. ! Dulce surioar/ spuse :*rion/ ce fru-oas eti "n seara asta. 5e "ntoarse ctre cntre. Bi tu la fel/ vere. '!a- avut ha+ar c ai o voce att de "ncnttoare. @a au8ul co-pli-entului/ 5er @ancel deveni ursu8/ pro+a+il avea i-presia c e luat peste picior. @ui :*rion i se prea c flcul crescuse 8ece centi-etri de cnd fusese fcut cavaler. @ancel avea prul des/ de culoarea nisipului/ ochii ver8i ai @annisterilor i o dr de puf -oale/ +lond/ deasupra +u8ei superioare. @a cei aispre8ece ani ai si/ avea ghinionul s ai+ toat "ncrederea nestr-utat a tinereii/ era lipsit de orice ur- de u-or sau -odestie i era frate cu arogana care le venea att de firesc celor nscui +lon8i/ puternici i chipei. Recenta lui ridicare "n rang "l fcuse i -ai nesuferit. ! "nli-ea 5a a tri-is dup tineD ceru eFplicaii +iatul. ! 'u/ dup cte!-i a-intesc/ recunoscu :*rion. Regret s!i "ntrerup spectacolul/ @ancel/ dar se "nt-pl c a- de discutat pro+le-e i-portante cu sora -ea. Cersei "l privi cu suspiciune. ! Dac eti aici "n legtur cu fraii aceia ceretori/ :*rion/ scutete!- de reprouri. 'u accept s u-ple str8ile cu vor+ele lor -urdare de trdtori. "i pot predica unul altuia "n te-ni. ! Bi se pot socoti norocoi c au o regin att de -ilostiv/ adug @ancel. <u le!a fi s-uls li-+ile. ! .nul a "ndr8nit chiar s spun c 8eii ne pedepsesc pentru c )ai-e #!a ucis pe adevratul rege/ afir- Cersei. 'u - -ai sci/ :*rion. Gi!a- dat oca8ia s te ocupi de pduchii ia/ dar tu i 5er )acel*n al tu n!ai fcut ni-ic/ aa c i!a- poruncit lui E*larr s se ocupe de pro+le-. ! Bi aa a i fcut. :*rion fusese deran,at cnd -antiile roii au trt o ,u-tate de du8in de profei neruinai ,os/ "n te-nie/ fr s!# consulte/ dar nu erau destul de i-portani ca s se r8+oiasc pentru ei. 'u "ncape "ndoial c ne va prinde +ine tuturor puin linite pe str8i. 'u de asta a- venit. A- nouti pe care sunt sigur c eti curioas s le au8i/ drag surioar/ dar ar fi -ai +ine s i le spun "ntre patru ochi.

! 3rea +ine. 4arpistul i flautistul se "nclinar i se precipitar afar din "ncpere/ "n ti-p ce Cersei "i ddu vrului su un srut cast pe o+ra8. @as!ne singuri/ @ancel. 6ratele -eu este inofensiv cnd e singur. Dac i!ar fi adus cu el favoriii/ le!a- fi si-it -irosul. :nrul cavaler "i arunc verioarei sale o privire -hnit i trnti ua cu putere "n ur-a lui. ! :e infor-e8 c "l pun pe 5hagga s fac +aie o dat la dou spt-ni/ 8ise :*rion dup ce @ancel plec. ! <ti foarte -ulu-it de tine/ nu!i aaD De ceD ! De ce nuD rspunse :*rion. Hi i noapte ciocanele rsun de!a lungul 5tr8ii ?elului/ iar -arele lan e tot -ai lung. 5e trnti pe patul -are/ cu +aldachin. Acesta e patul "n care a -urit Ro+ertD -ir c!# pstre8i. ! face s vise8 fru-os/ 8ise ea. Acu- scuip ce ai de spus i pleac/ 3e8evenghiule. :*rion 8-+i. ! @ordul 5tannis a plecat de la 3iatra Dragonului. Cersei sri "n picioare. ! Bi tu -ai stai aici/ rn,ind ca un dovleac de Hiua RecolteiD 9*(ater a che-at Garda ?rauluiD :re+uie s tri-ite- o pasre la 4arrenhal "ndat. :*rion rdea. Cersei "l "nha de u-eri i "l scutur. "ncetea8C <ti ne+un sau +eatD "ncetea8C :*rion a+ia reui s scoat cteva vor+e: ! 'u pot/ gfi el. < prea... ?/ 8ei/ prea a-u8ant... 5tannis... ! CeD ! 'u vine "-potriva noastr/ reui s articule8e :*rion. A atacat Captul 6urtunii. Renl* a pornit spre el. .nghiile surorii sale "i spar dureros "n carne. 3re de o clip/ ea "l privi ne"ncre8toare/ de parc :*rion ar fi "nceput s +ol+oroseasc "ntr!o li-+ necunoscut. ! 5tannis i Renl* se lupt "ntre eiD Cnd el cltin din cap/ Cersei "ncepu s chicoteasc. ?/ 8ei/ avei -il/ 8ise ea cu rsuflarea tiat. "ncep s cred c Ro+ert a fost cel detept. :*rion "i ls capul pe spate i hohoti. Rser a-ndoi. Cersei "l "-pinse ,os din pat i "l "nvrti/ "l "-+ria chiar/ +ucuroas/ pre de o clip/ ca o feti. Cnd "l ls ,os/ :*rion era a-eit i fr suflare. 5e "-pletici pn la servant i "ntinse o -n/ ca s se spri,ine. ! Cre8i c se va a,unge "ntr!adevr la lupt "ntre cei doiD Dac ar putea a,unge la o anu-it "nelegere... ! 'u vor a,unge/ 8ise :*rion. 5unt prea diferii i totui/ prea ase-ntori/ i nu s!au "nghiit niciodat. ! 0ar 5tannis a avut "ntotdeauna i-presia c a fost vduvit de Captul 6urtunii/ rspunse Cersei gnditoare. 5trvechiul scaun al Casei 9aratheon/ al lui/ de drept... Dac ai ti de cte ori a venit la Ro+ert cntnd acelai cntec -onoton/ pe tonul acela poso-ort i "ndurerat al su. Cnd Ro+ert i!a dat lui Renl* Captul 6urtunii/ 5tannis a strns din dini att de tare "nct acre8ut c o s i se sfr-e. ! A luat gestul ca pe un se-n de dispre. ! A fost fcut "n se-n de dispre/ 8ise Cersei. ! Da/ rspunse el/ cu respiraia "ntretiat. ?/ 8ei/

da. 5ttea cu spatele la ea cnd u-plu dou cupe cu vin rou/ dulce/ de Ar+or. <ra cel -ai si-plu lucru din lu-e s presare un pic de praf fin "n cupa ei. ! 3entru 5tannis/ 8ise el/ dndu!i vinul. 0nofensiv cnd sunt singur/ daD ! 3entru Renl*/ rspunse ea r8nd. 6ie s se lupte -ult i +ine/ i Ceilali s!i ia pe a-ndoi. Aceasta e Cersei/ cea pe care o vede )ai-eD Cnd 8-+ea/ puteai vedea ct e de fru-oas/ cu adevrat. A- iu+it o fecioar/ dulce ca o var/ cu soare "n pr. Aproape c regreta c o otrvea. esagerul ei sosi "n di-ineaa ur-toare/ pe cnd :*rion "i lua -icul de,un. Regina avea o indispo8iie i nu putea s ias din ca-erele ei. 'u poate s ias din privat/ -ai degra+. :*rion scoase cuvenitele sunete de co-pasiune i "i tri-ise vor+ lui Cersei s se odihneasc linitit/ el va trata cu 5er Cleos aa cu- s!au "neles. :ronul de 6ier al lui Aegon Cuceritorul era o "nclceal de epi periculoi i de dini ascuii de -etal/ "n ateptarea oricrui ntru care ar "ncerca s stea prea co-od/ iar cnd se car pe trepte/ picioarele sfri,ite i se "ncordar/ prea contient de spectacolul a+surd pe care "l oferea. :otui/ un singur lucru era de spus despre acel scaun: era prea "nalt. 5tr,erii @annister stteau tcui "n -antiile lor purpurii i purtnd coifurile cu creste "n for- de lei. antiile aurii ale lui 5er )acel*n "i priveau din partea opus a slii. :reptele care duceau la tron erau flancate de 9ronn i 5er 3reston/ din Garda Regal. Curtenii u-pleau galeria/ "n ti-p ce petiionarii se "ngr-deau lng uile "nalte de ste,ar i +ron8. 5ansa 5tar> arta deose+it de fru-oas "n di-ineaa aceasta/ dei avea faa al+ ca laptele. @ordul G*les tuea/ iar +ietul vr :*re> "i purta -antia de -ire din +lan al+ de her-in i catifea. De la cstoria sa cu -icua @ad* <r-esande/ cu trei 8ile "n ur-/ ceilali cavaleri "ncepuser s!i spun JDoicaK i "l "ntre+au ce fel de scutece a purtat -ireasa lui "n noaptea nunii. :*rion "i privi pe toi/ de sus/ i descoperi c "i plcea. ! 5 se apropie 5er Cleos 6re*. Glasul su se lovi de pereii de piatr i rsun "n "ntreaga "ncpere. Bi asta "i plcea. 3cat c 5hae nu poate fi aici s vad toate acestea/ cuget el. <a ceruse s vin/ dar era i-posi+il. 5er Cleos str+tu tot dru-ul printre -antiile aurii i cele purpurii/ fr s se uite nici "n stnga/ nici "n dreapta. Cnd "ngenunche/ :*rion o+serv c vrul su "ncepea s cheleasc. ! 5er Cleos/ 8ise Degeel de la -asa de consiliu/ ai -ulu-irile noastre pentru c ne!ai adus aceast ofert de pace de la @ordul 5tar>. arele aester 3*celle "i drese glasul. ! Regina Regent/ na Regelui i -icul consiliu au anali8at condiiile oferite de autoprocla-atul Rege al 'ordului. 3cat/ dar nu pot fi acceptate/ iar tu/ ser/ tre+uie s le spui asta acestor nordici. ! 0at condiiile noastre/ 8ise :*rion: Ro++ 5tar> tre+uie s lase sa+ia deoparte/ s ,ure loialitate i s se "ntoarc la Linterfell. :re+uie s!-i eli+ere8e fratele/ nevt-at/ i s!i ae8e oastea su+ co-anda lui )ai-e/ s porneasc "-potriva re+elilor Renl* i 5tannis 9aratheon. 6iecare dintre stegarii lui 5tar> tre+uie s ne tri-it un fiu drept ostatic. ? fat va fi "ndea,uns/

dac nu eFist nici un fiu. Eor fi tratai cu +lndee i li se va acorda un loc de cinste aici/ la curte/ atta ti-p ct taii lor nu "nfptuiesc nici o nou trdare. Cleos 6re* avea un aer nefericit. ! 'o+il n a Regelui/ @ordul 5tar> nu va accepta niciodat aceste condiii. 'u ne!a- ateptat nici o clip s le accepte/ Cleos. ! 5pune!i c a- ridicat "nc o oaste nu-eroas la Casterl* Roc>/ c "n curnd aceasta va "nainta ctre el dinspre vest/ "n ti-p ce no+ilul -eu tat avansea8 dinspre est. 5pune!i c e singur/ fr nici o ans s!i fac aliai. 5tannis i Renl* 9aratheon se lupt "ntre ei/ iar 3rinul din Dorne a consi-it la cstoria fiului su :r*stane cu 3rinesa *rcella. .n -ur-ur de "ncntare i consternare deopotriv se ridic dinspre galerie i din fundul slii. ! Ct despre verii -ei/ continu :*rion/ "i oferi- pe 4arrion Qarstar> i 5er L*lis anderl* "n schi-+ul lui Lille- @annister/ iar pe @ordul Cer(*n i pe 5er Donnel @oc>e pentru fratele tu/ :ion. 5pune!i lui 5tar> c doi @annisteri fac ct patru oa-eni ai nordului la orice or. Atept ca rsetele s se potoleasc. ?asele tatlui su le va avea/ ca o dovad de +un!credin din partea lui )offre*. ! @ordul 5tar> a -ai cerut s!i fie "napoiate surorile i sa+ia tatlui su/ "i rea-inti 5er Cleos. 5er 0l*n 3a*ne a-ui/ cu teaca spadei lui <ddard 5tar> ridicat deasupra unui u-r. ! Ghea/ 8ise :*rion. ? va pri-i cnd va face pace cu noi/ nu -ai devre-e. ! Cu- spui. Bi surorile saleD :*rion arunc o privire ctre 5ansa i se si-i sgetat de -il cnd spuse: ! 3n cnd fratele -eu/ )ai-e/ va fi eli+erat nevt-at/ vor r-ne aici/ ca ostatice. De el depinde ct de +ine sunt tratate. Bi/ dac 8eii sunt +uni/ 9*(ater o va gsi pe Ar*a "n via/ "nainte ca Ro++ s afle c ea lipsete. ! 0i voi duce -esa,ul tu/ stpne. :*rion trase de una dintre s+iile rsucite care atrnau de +raul tronului. 0ar acu-/ lovitura. ! E*larr/ strig el. ! 5tpne. ! ?a-enii pe care i!a tri-is 5tar> sunt destui pentru a apra oasele @ordului <ddard/ dar un @an!nister tre+uie s ai+ o escort @annister/ afir- :*rion. 5er Cleos e vrul reginei i al -eu. Eo- dor-i -ai linitii dac ai gri, s fie adus teafr "napoi la Riverrun. ! Cu- porunceti. Ci oa-eni ar tre+ui s iauD ! 3i pe toi. E*larr r-ase "ncre-enit ca o statuie. arele aester 3*celle se ridic/ oftnd: ! n no+il a Regelui/ nu se poate... :atl tu/ @ordul :*(in "nsui a tri-is aceti oa-eni de nde,de "n ora/ ca s!o apere pe Regina Cersei i pe copiii ei... ! Garda Regal i Garda ?raului "i apr destul. Heii s!i clu8easc paii pe dru-/ E*larr. @a -asa de consiliu/ Ear*s 8-+i/ Degeel se prefcu plictisit/ iar 3*celle r-ase cu gura cscat ca un pete splcit/ perpleF. .n vestitor fcu un pas "nainte.

! Dac cineva -ai are alte pro+le-e de adus "n faa inii Regelui/ s vor+easc acu- sau s plece i s pstre8e tcerea. ! <u cer s fiu ascultat. .n +r+at su+ire/ "-+rcat "n negru/ "i croi dru- printre ge-enii Red(*ne. ! 5er AlliserC eFcla- :*rion. <i +ine/ n!a- avut nici cea -ai vag idee c ai venit la curte. Ar fi tre+uit s!-i tri-ii vor+C ! Gi!a- tri-is/ dup cu- +ine tii. :horne era "neptor/ ca nu-ele de ghi-pe pe care "l purta/ un +r+at usciv/ cu trsturi ascuite/ de cinci8eci de ani/ cu privirea aspr/ cu -inile -ari i cu prul negru +r8dat de uvie crunte. A- fost uitat/ ignorat i lsat s atept ca un slu,itor de rnd. ! AdevratD 9ronn/ nu e +ine ce s!a "nt-plat. 5er Alliser i cu -ine sunte- prieteni vechi. A- str+tut Hidul "-preun. ! Drag 5er Alliser/ -ur-ur Ear*s/ nu tre+uie s ne ,udeci prea aspru. Att de -uli caut +unvoina lui )offre* "n aceste vre-uri tul+uri i tu-ultuoase. ! ai tul+uri dect "i dai sea-a/ eunucule. ! Cnd ne adres- lui/ "i spune- @ord <unuc/ "l 8efle-isi Degeel. ! Cu- pute- s te a,ut-/ +unule frateD "l "ntre+ arele aester 3*celle cu glas -ngietor. ! @ordul Co-andant -!a tri-is la "nli-ea 5a Regele/ rspunse :horne. 3ro+le-a e prea grav ca s fie lsat pe sea-a slu,itorilor. ! Regele se ,oac cu noua sa ar+alet/ 8ise :*rion. Ca s scape de )offre* nu a fost nevoie dect s!i aduc o ar+alet greoaie din *r/ care trgea trei sgei deodat/ iar regele nu s!a lsat pn cnd nu a "ncercat!o "ndat. 3oi s vor+eti cu slu,itorii sau s pstre8i tcerea. ! Cu- doreti/ 8ise Alliser/ rostind fiecare cuvnt pe un ton ofensat. A- fost tri-is s!i spun c a- gsit doi cercetai/ de -ult disprui. <rau -ori/ dar cnd le!a- adus trupurile "napoi la Hid/ s!au ridicat "n noapte. .nul #!a ucis pe 5er )are-* R*>>er/ iar cellalt a "ncercat s!# o-oare pe @ordul Co-andant. 0n deprtare/ :*rion au8i pe cineva r8nd pe "nfundate. Erea sa!i +ata ,oc de -ine cu aiureala astaD 5e foi stn,enit i privi "n ,os/ ctre Ear*s/ Degeel i 3*celle/ "ntre+ndu!se dac vreunul dintre ei avea vreo contri+uie. .nui pitic "i plcea cel -ai -ult s!i pstre8e de-nitatea. ?dat ce curtea i regatul "ncepeau s rd de el/ era pierdut. Bi totui... totui... :*rion "i a-inti o noapte rece/ su+ stele/ cnd a stat lng )on 5no(/ +iat pe atunci/ i v8user un lup -are/ al+/ "n vrful Hidului/ la captul lu-ii/ privind la "ntunericul ne-rginit de dedesu+t. 5i-ise ! ceD ! cu siguran ceva/ o spai- tioas ca vntul "ngheat al nordului. .n lup urlase "n noapte i sunetul "i str+tuse trupul ca un fior. 'u fi prost/ "i spuse. @upul/ vntul/ pdurea "ntu!necatnu "nse-nau ni-ic. Bi totui... "ncepuse s ai+ o si-patie pentru +trnul )eor or-ont "n perioada petrecut la Castelul 'egru. ! 5per c 9trnul .rs a supravieuit acestui atac. ! A supravieuit. ! Bi c fraii ti i!au ucis pe acei/ / -oriD ! 0!au ucis.

! <ti sigur c de data asta sunt -oriD "ntre+ +la,in :*rion. Cnd 9ronn "i "n+ui un hohot de rs/ tiu cu- tre+uia s continue. ori de!a +ineleaD ! Au fost -ori de pri-a dat/ se repe8i 5er Alli!ser. 3ali8i i reci/ cu -inile i cu picioarele negre. A- adus -na lui )ared/ s-uls din trupul su de lupul +astardului. Degeel se aprinse: ! Bi unde este aceast dovad fer-ectoareD 5er Alliser se "ncrunt stn,enit. ! A... a putre8it ct ti-p a- ateptat fr s fiu ascultat. 'u a -ai r-as ni-ic de v8ut "n afar de oase. 5ala rsun de rsete "nfundate. ! @ord 9aelish/ "i strig :*rion lui Degeel/ f!i rost +ravului nostru 5er Alliser de o sut de lopei s le ia cu el cnd se "ntoarce la Hid. ! @opeiD 5er Alliser -i,i ochii/ +nuitor. ! Dac v vei "ngropa -orii/ nu se vor -ai ridica/ "i spuse :*rion/ i "ntreaga adunare rse cu gura pn la urechi. @opeile vor pune capt neca8urilor voastre/ cu cteva spinri puternice care s le -nuiasc. 5er )acel*n/ ve8i ca +unul nostru frate s!i aleag oa-eni din te-niele oraului. 5er )acel*n 9*(ater spuse: ! Cu- i!e voia/ stpne/ dar celulele sunt aproape goale. Moren a luat toi oa-enii potrivii pentru aa ceva. ! Atunci -ai arestea8 civa/ "i spuse :*rion. 5au "-prtie vor+a c pe Hid se afl pine i napi/ i se vor duce de +un voie. ?raul are prea -ulte guri de hrnit/ iar Rondul de 'oapte duce -ereu lips de oa-eni. @a se-nalul lui :*rion/ vestitorul strig sfritul i sala "ncepu s se goleasc. 5er Alliser :horne nu se ls att de uor eFpediat. Atepta la piciorul :ronului de 6ier cnd co+or" :*rion. ! Cre8i c a- +tut tot dru-ul de la <ast!(atch!+*!de!5ea ca s fiu +at,ocorit de unul ca tineD i8+ucni/ ainndu!i calea. 'u e nici o glu-. A- v8ut cu ochii -ei. 0i spun c -orii u-+l. ! Ar tre+ui s "ncercai s!i o-ori pn la capt. :*rion "l ddu la o parte i trecu. 5er Alliser "l "nha de -nec/ dar 3reston Green!field "l "-pinse. ! 'u te apropia/ ser. :horne tia c nu era ca8ul s se pun cu un cavaler al Gr8ii Regale. ! <ti un ntru/ 3e8evenghiule/ strig 5er Alliser "n spatele lui :*rion. 3iticul se "ntoarse pentru a!# privi "n fa. ! <uD 5eriosD Atunci - "ntre+ de ce rdeau de tineD 5chi un 8-+et. Ai venit dup oa-eni/ nu!i aaD ! Enturile reci se ridic. Hidul tre+uie aprat. ! Bi ca s!# aperi ai nevoie de oa-eni/ ceea ce i!a fi dat... dup cu- ai fi putut o+serva/ dac urechile tale ar fi au8it i altceva "n afar de insulte. 0a!i/ -ulu-ete!-i i dispari "nainte s fiu nevoit s agit iari furca la tine. :rans-ite!i salutrile -ele prieteneti @ordului or-ont... Bi lui )on 5no(/ de ase-enea.

9ronn "l apuc pe 5er Alliser de cot i "l tr" cu fora afar din "ncpere. arele aester 3*celle ple case de,a/ dar Ear*s i Degeel fuseser -artorii "ntregii scene/ de la "nceput pn la sfrit. ! :e ad-ir tot -ai -ult/ stpne/ -rturisi eunucul. 0l potoleti pe +iatul 5tar> cu oasele tatlui su/ "i lai sora fr protectorii ei dintr!o singur -icare ager. 0i dai acelui frate "n negru oa-enii pe care "i caut/ scapi oraul de cteva guri "nfo-etate i faci/ totui/ ca toate acestea s par o glu-/ ca ni-eni s nu poat spune c piticul se te-e de lighioane. ?/ +ine lucrat. Degeel "i -ngie +ar+a. ! Chiar ai de gnd s!i tri-ii departe toate gr8ile/ @annisterD ! 'u/ a- de gnd s tri-it departe toate gr8ile surorii -ele. ! Regina nu va "ngdui asta niciodat. ! ?/ eu cred c da. <u sunt fratele ei i cnd - vei cunoate -ai +ine/ vei afla c vor+esc ct se poate de serios. ! Bi atunci cnd -iniD ! ai ales cnd -int. @ord 3et*r/ a- i-presia c eti ne-ulu-it de -ine. ! :e iu+esc la fel de -ult ca "ntotdeauna/ stpne. Cu toate astea/ nu!-i surde s fiu luat de prost. Dac *rcella se cstorete cu :r*stane artell/ n!are cu- s se -rite cu Ro+ert Arr*n/ nu!i aaD ! 'u fr s provoace un -are scandal/ recunoscu :*rion. Regret -icul -eu iretlic/ @ord 3et*r/ dar cnd a- vor+it noi/ n!avea- de unde s tiu c oferta -ea va fi acceptat de cei din Dorne. Degeel nu era "-pcat. ! 'u!-i place s fiu -init/ stpne. @a ur-toarea "neltorie/ las!- deoparte. 'u-ai dac vei face i tu acelai lucru pentru -ine/ gndi :*rion/ aruncnd o privire spre pu-nalul de la oldul lui Degeel. ! Dac te!a- ,ignit/ "-i pare nespus de ru. :oat lu-ea tie ct de -ult te iu+i-. Bi ct nevoie ave- de tine. ! "ncearc s nu uii asta. Cu aceasta/ Degeel plec. ! 6 cu -ine civa pai/ Ear*s/ 8ise :*rion. 0eir "-preun pe ua regelui/ cea din spatele tronului/ iar papucii eunucului alergau uor pe pietre. ! @ordul 9aelish are dreptate/ tii. Regina nu!i va "ngdui niciodat s!i alungi pa8a. ! Ea "ngdui. :e vei ocupa tu de asta. 3e +u8ele crnoase ale lui Ear*s sclipi un 8-+et. ! 5eriosD ! ?/ cu siguran. 0i vei spune c face parte din strategia -ea pentru eli+erarea lui )ai-e. Ear*s "i -ngie o+ra8ul pudrat. ! Asta va presupune/ fr "ndoial/ i-plicarea celor patru oa-eni pe care 9ronn al tu i!a cutat cu atta srguin "n toate locurile ru fa-ate de la De+arcaderul Regelui: un ho/ un otrvitor/ un co-ediant i un uciga. ! 0-+rac!i cu -antii purpurii i coifuri cu lei i nu se vor deose+i nicidecu- de orice ali str,eri. A- cutat o vre-e un tertip prin care s!i aduc la River!run/ pn cnd -!a- gndit s!i ascund la lu-ina 8ilei. Eor ptrunde pe poarta principal ar+ornd fla-urile Casei @annister i

escortnd oasele @ordului <ddard. H-+i cu viclenie. 3atru oa-eni singuri vor fi privii cu circu-specie. 3atru printre o sut se pot pierde. Aa c tre+uie s!i tri-it pe adevraii str,eri/ ca i pe cei fali/ dup cu- "i vei spune surorii -ele. ! Bi/ de dragul iu+itului ei frate/ va consi-i/ "n ciuda "ndoielilor sale. "naintar printr!o colonad pustie. :otui/ pierderea -antiilor sale roii o va face s se si-t nelinitit. ! "-i place cnd e nelinitit/ 8ise :*rion. 5er Cleos 6re* plec chiar "n dup!a-ia8a aceea/ escortat de E*larr i de o sut de str,eri @annister/ "nve-ntai "n -antii roii. ?a-enii tri-ii de Ro++ 5tar> li se alturar la 3oarta Regelui/ pentru dru-ul lung ctre vest. :*rion "l gsi pe :i-ett "n ca8ar-/ ,ucnd 8aruri cu ?a-enii Ari. ! Eino la solariul -eu la -ie8ul nopii. :i-ett "i arunc o privire i ddu scurt din cap. 'u era o-ul care s vor+easc -ult. 0n seara aceea/ chefui cu Ciorile de 3iatr i cu 6raii @unii/ "n 5ala ic/ dei de data aceasta se feri s +ea vin. Eoia s fie ct se poate de lucid. ! 5hagga/ ce lun este astaD 0ncrunttura lui 5hagga era feroce. ! 'eagr/ cred. ! 0n vest/ o nu-esc luna trdtorului. "ncearc s nu te "-+ei prea tare "n seara asta i ve8i s ai securea ascuit. ! 5ecurea unei Ciori de 3iatr e -ereu ascuit/ iar securile lui 5hagga sunt -ereu cele -ai ascuite. ?dat a- tiat +ar+a unui o-/ dar el nu i!a dat sea-a pn cnd nu a vrut s i!o pieptene. Atunci i!a c8ut. ! De asta nu te piepteni tu niciodatD Ciorile de 3iatr "ncepur s rd "n hohote i s +at din picioare. 5hagga hohotea cel -ai tare dintre toi. @a -ie8ul nopii/ castelul era "ntunecat i tcut. Cu siguran/ cteva -antii aurii de pe 8iduri i!au o+servat cnd au prsit :urnul inii/ dar ni-eni nu ridic glasul. <ra na Regelui i era trea+a lui unde se afla. .a su+ire din le-n crp cu un prit 8go-otos su+ clciul ci8-ei lui 5hagga. 9uci de le-n se "-prtiar/ iar :*rion au8i gfitul de spai- al unei fe-ei. 5hagga spintec ua cu trei lovituri puternice de topor i "i croi dru- printre dr-turi. :i-ett "l ur-/ apoi :*rion/ pind cu +gare de sea- peste achii. Din foc -ai r-seser doar civa tciuni strlucitori/ iar u-+rele se "ntindeau groase deasupra dor-itorului. Cnd :i-ett sfie draperiile grele ce acopereau patul/ slu,itoarea goal "l privi cu ochi -ari/ nevinovai. ! :e rog/ stpne/ nu - lovi. 5e ddu "napoi/ speriat i "-+u,orat/ "ncercnd s!i acopere far-ecele fr a reui prea -ult. ! 3leac/ "i spuse :*rion. 'u pe tine te vre-. ! 5hagga o vrea pe aceast fe-eie. ! 5hagga vrea toate trfele din acest ora de trfe/ se plnse :i-ett/ fiul lui :i-ett. ! Da/ 8ise 5hagga cu trufie. 5hagga i!ar da un copil voinic. ! Dac vrea un copil voinic/ va ti pe cine s caute/ 8ise :*rion. :i-ett/ condu!o afar... cu +lndee/ te rog.

?-ul Ars o trase pe fat de pe pat i travers cu ea ca-era/ +a "-+rncind!o/ +a trnd!o. 6ata se "-pletici "n dreptul uii sfr-ate i a,unse afar/ pe culoar/ a,utat de o lovitur fer- din partea lui :i-ett. Deasupra capetelor lor/ cor+ii ipau. :*rion trase de pe pat ptura -oale/ descoperin!du!# pe arele aester 3*celle/ aflat dedesu+t. ! 5pune!-i/ Citadela e de acord s te culci cu slu,nicele depravate/ aesterD 9trnul era la fel de gol ca i fata/ dei privelitea era -ult -ai puin atrgtoare. De data aceasta/ ochii si acoperii de pleoape grele erau larg deschii. ! Ce... ce "nsea-n astaD 5unt o- +trn/ slu,itorul tu devotat... :*rion se ae8 pe pat. ! Att de devotat "nct i!ai tri-is lui Doran ar!tell doar una dintre scrisorile -ele. 3e cealalt i!ai dat!o surorii -ele. ! '... nu/ scnci 3*celle. 'u/ e un neadevr/ "i ,ur/ n!a- fost eu acela. Ear*s/ a fost Ear*s/ 3ian,enul/ te!a- prevenit... ! :oi aesterii -int att de prostD 0!a- spus lui Ear*s c i!# dau 3rinului Doran/ spre cretere/ pe nepotul -eu/ :o--en. 0!a- spus lui Degeel c intenione8 s!o cstoresc pe *rcella cu @ordul Ro+ert de <*rie. '!a- spus ni-nui c o ofer celor din Dorne... Acel adevr se afla doar "n scrisoarea pe care i!a- "ncredinat!o ie. 3*celle apuc de un col al pturii. ! 3srile s!au pierdut/ -esa,ele au fost furate sau vndute... Ear*s a fost/ sunt lucruri despre acel eunuc pe care dac i le!a spune i!ar "nghea sngele "n vene... ! Doa-na -ea prefer s a- sngele fier+inte. ! 5 nu ai nici o "ndoial/ pentru fiecare secret pe care eunucul i!# optete la ureche/ -ai pstrea8 "nc apte. 0ar Degeel/ acela... ! Btiu totul despre @ordul 3et*r. < aproape la fel de nede-n de "ncredere ca i tine. 5hagga/ taie!i +r+ia i d!o la capre. 5hagga ridic securea i-ens/ cu dou tiuri. ! 'u e nici o capr/ )u-tate!de!?-C ! D!i dru-ul. Rcnind/ 5hagga fcu un salt "nainte. 3*celle ip i ud patul. .rina ni "n toate direciile/ "n ti-p ce "ncerca s se fereasc de lovitur. 5l+aticul "l prinse de captul +r+ii al+e/ tre-urtoare/ i "i tie trei sferturi din ea cu o singur lovitur de secure. ! :i-ett/ cre8i c prietenul nostru ar fi -ai sritor fr +ar+a aia dup care s se ascundD :*rion "i terse urina de pe ci8-e cu o +ucat de pn8. ! 0n curnd va spune adevrul. 3rpastia goal a ochilor aprini ai lui :i-ett fu inundat de "ntuneric. ! 5i-t -irosul fricii. 5hagga a8vrli o -n de pr pe salteaua de paie i "nha ceea ce -ai r-sese din +ar+. 'u te -ica/ aester/ porunci :*rion. Cnd 5hagga se enervea8/ "i tre-ur -inile. ! inile lui 5hagga nu tre-ur niciodat/ 8ise uriaul indignat/ apsnd la-a i-ens/ "n for- de se-ilun/ su+ +r+ia tre-urtoare a lui 3*celle i r8nd un alt s-oc de +ar+.

! De cnd spione8i pentru sora -eaD "ntre+ :*rion. Respiraia lui 3*celle era precipitat i "ntretiat. ! :ot ce a- fcut a- fcut pentru Casa @annister. 9olta larg a frunii +trnului strlucea de sudoare/ iar pe pielea lui ridat atrnau s-ocuri de pr al+. ereu.../ ti-p de ani de 8ile.../ no+ilul tu tat/ "n!trea+!# nu-ai.../ a- fost slu,itorul su devotat... <u a- fost cel care i!a cerut lui Aer*s s deschid porile... Asta "l lu pe :*rion prin surprindere. 6usese doar un +ieandru la Casterl* Roc> cnd oraul c8use. ! Aadar/ )aful de la De+arcaderul Regelui a fost tot lucrtura taD ! 3entru regatC Dup ce Rhaegar a -urit/ r8+oiul s!a sfrit. Aer*s era ne+un/ Eiser*s prea tnr/ 3rinul Aegon/ un copil de / dar regatul avea nevoie de un rege... !a- rugat s fie no+ilul tu tat/ dar Ro+ert era prea puternic i @ordul 5tar> s!a -icat prea iute... ! 3e ci i!ai trdat/ - "ntre+. Aer*s/ <ddard 5tar>/ eu... i Regele Ro+ert/ de ase-eneaD @ordul Arr*n/ 3rinul RhaegarD .nde "ncepe/ 3*celleD .nde se ter-ina/ tia. 5ecurea 8grie -rul din gtul lui 3*celle i atinse pielea -oale/ flasc de su+ -aFilar/ +r+ierind ulti-ele fire de pr. ! :u... nu ai fost aici/ gfi 3*celle cnd la-a "i urc spre o+ra,i. Ro+ert... rnile lui... dac le!ai fi v8ut/ le!ai fi -irosit/ n!ai fi avut nici o "ndoial... ! ?/ tiu c -istreul a fcut trea+a "n locul tu.../ dar/ dac ar fi lsat trea+a pe ,u-tate neter-inat/ cu siguran c ai fi isprvit!o. ! <ra un rege destr+lat/ "nfu-urat/ +eiv/ afe-eiat.../ i!ar fi dat sora la o parte/ propria lui regin... :e rog... Renl* punea la cale s o aduc la curte pe fecioara de la 4ighgarden/ pentru a! # ispiti pe fratele su... artori stau 8eii... ! Bi ce punea la cale @ordul Arr*nD ! <l tia/ 8ise 3*celle. Despre... despre... ! Btiu despre ce tia/ i!o rete8 :*rion/ care nu era dornic s afle i 5hagga i :i-ett. ! Avea de gnd s!i tri-it soia "napoi la <*rie/ i fiul s fie crescut la 3iatra Dragonului... Eoia s acione8e... ! Aa c tu l!ai otrvit -ai repede. ! 'u/ se "-potrivi fr vlag 3*celle. 5hagga -ri i "l apuc de +ar+. na +r+atului era att de vn,oas "nct ar fi putut s 8dro+easc craniul aes terului ca pe o coa, de ou dac l!ar fi strns. :*rion i. ! A- v8ut lacri-ile din @*s printre poiunile tale. @!ai tri-is pe propriul aester al @ordului Arr*n i ai fcut singur preparatul ca s poi fi sigur c va -uri. ! ? -inciunC ! 9r+ierete!# -ai apsat/ suger :*rion. 3e gt/ din nou. 5ecurea 8+ur "napoi "n ,os/ 8griind pielea. ? pelicul su+ire de saliv se agit pe +u8ele lui 3*celle/ "n ti-p ce gura "i tre-ura. ! A- "ncercat s!# salve8 pe @ordul Arr*n/ "i ,ur... ! Ai gri,/ 5hagga/ l!ai tiat. 5hagga -ri:

! Dolf a adus pe lu-e lupttori/ nu +r+ieri. Cnd si-i sngele prelingndu!i!se pe gt i pe piept/ +trnul "ncepu s tre-ure/ "n ti-p ce ulti-ele puteri "l prseau. 5e "-puinase parc/ era -ai -ic i -ai firav dect fusese cnd dduser +u8na peste el. ! Da/ scnci el/ da/ Cole-on "ncepea s se de8vinoveasc/ aa c l!a- alungat. Regina avea nevoie ca @ordul Arr*n s fie -ort/ nu a spus ea asta/ n!ar fi putut/ Ear*s asculta/ asculta -ereu/ dar cnd o privea-/ tia-. :otui/ nu eu a- fost cel care i!a dat otrava/ ,ur. 9trnul "ncepu s plng. Ear*s "i va spune/ a fost servitorul lui. 4ugh "l che-a/ cu siguran el a fcut!o/ "ntrea+!o pe sora ta/ "ntrea+!o. :*rion era de8gustat. ! @egai!# i luai!# de aici/ porunci. A8vrlii!# "ntr!una dintre celulele negre. 0l "-pinser afar/ pe ua sfr-at. ! @annister/ suspin el/ tot ce a- fcut a fost pentru @annister... Cnd dispru/ :*rion cercet locuina pe "ndelete i -ai adun cteva vase -ici de pe rafturi. Cor+ii +ol+oroseau deasupra capului su "n ti-p ce lucra/ un sunet ciudat de linitit. Ea tre+ui s gseasc pe cineva s se ocupe de psri pn ce de la Citadel avea s fie tri-is un ocare s!# "nlocuiasc pe 3*celle. <l a fost cel "n care a- sperat s - "ncred. Ear*s i Degeel nu erau nici ei -ai loiali/ +nuia :*rion/ doar -ai su+tili i/ de aceea/ -ai periculoi. 3oate c -odul de a aciona al tatlui su ar fi fost -ai +un: l!ar fi che-at pe 0l*n 3a*ne/ ar fi "nlat trei capete deasupra porilor. Bi ce -ai privelite "ncnttoare ar fi/ gndi el. ARMA

:ea-a taie -ai adnc dect o sa+ie/ o+inuia s!i spun Ar*a/ dar tea-a nu disprea. 6cea parte din viaa ei de 8i cu 8i/ ca pinea uscat i ca +icile de pe degete/ dup o 8i lung de -ers pe dru-ul aspru/ croit de ur-ele roilor de cru. Cre8use c tia ce "nsea-n tea-a/ dar "n acel ha-+ar de lng ?chiul Heilor/ "nvase cu adevrat. ?pt 8ile a 8cut acolo pn ce untele i!a poruncit s porneasc i pn cnd/ "n fiecare 8i/ a v8ut pe cineva -urind. untele venea "n ha-+ar di-ineaa/ dup ce -nca/ i "l lua pe unul dintre pri8onieri la interogatoriu. 5tenii nu se uitau niciodat la el. 3oate aveau i-presia c dac nu!# luau "n sea-/ nu!i va o+serva nici el.../ dar el "i vedea i alegea pe cine dorea. 'u aveau unde s se ascund/ ce iretlicuri s fac i cu- s se fereasc. ? fat "-pri patul cu un soldat trei nopi la rndI untele a luat!o "n cea de!a patra 8i i soldatul nu a spus ni-ic. .n +trn 8-+re le crpea hainele i trncnea despre fiul su/ "nrolat "n slu,+a -antiilor aurii/ la De+arcaderul Regelui. ! < o-ul regelui/ 8icea/ un +r+at de nde,de/ ca i -ine/ trup i suflet alturi de )offre*. Hicea asta att de des "nct "ncepur s!i spun J:rup i 5uflet pentru )offre*K ori de cte ori pa8nicii nu au8eau. J:rup i 5ufletK a fost luat "n cea de!a cincea 8i.

? tnr -a-/ cu faa -ncat de vrsat!de!vnt/ se oferi s le spun de +unvoie tot ce tia/ dac "i pro-iteau s nu se ating de fata ei. untele o ascult pn la capt/ iar "n di-ineaa ur-toare o lu pe fat/ ca s fie sigur c nu!i va ascunde ni-ic. Cei alei erau interogai "n faa tuturor celorlali pri8onieri/ ca s vad cu toii ce soart "i ateapt pe re+eli i pe trdtori. .n +r+at pe care ceilali "l nu-eau Gdiltorul punea "ntre+rile. Avea o fa att de o+inuit i straie att de si-ple/ "nct Arr*a l!ar fi putut lua drept stean "nainte de a!# vedea la trea+. ! Gdiltorul "i face s urle att de tare "nct fac pe ei/ le spuse gr+ovul +trn Chis(*c>. <ra +r+atul pe care "ncercase s!# -ute/ cel care o nu-ise -ic sl+ticiune i "i lovise capul cu pu-nul "n-!nuat "n 8ale. .neori "l a,uta pe Gdiltor. Alteori "l a,utau ceilali. 5er Gregor Clegane "nsui sttea ne-icat/ privind i ascultnd/ pn ce victi-a -urea. "ntre+rile erau -ereu aceleai: <Fista aur ascuns "n satD Argint/ pietre preioaseD ai era -ncareD .nde era @ordul 9eric DondarrionD Care dintre steni l!au a,utatD Cnd a plecat/ "ncotro s!a "ndreptatD Ci oa-eni erau cu elD Ci cavaleri/ ci arcai/ ci soldaiD Ce ar-e aveauD Ci erau clareD Ci erau rniiD Ce alt du-an -ai v8userD Ct de nu-eroiD CndD Ce fla-uri ar+orauD .nde se duceauD <Fista aur ascuns "n satD Argint/ pietre preioaseD .nde era @ordul 9eric DondarionD Ci oa-eni erau cu elD 0n cea de!a treia 8i/ Arr*a ar fi putut pune ea "nsi "ntre+rile. Gsir puin aur/ puin argint/ un sac -are cu -onede de ara-/ un pocal "ncrustat cu granat pentru care doi soldai aproape c a,unser s se +at. Aflar c @ordul 9eric avea cu el 8ece -uritori de foa-e/ sau o sut de cavaleri clri/ c plecaser spre vest/ spre nord sau spre sud/ c trecuse lacul cu +arca i c era puternic ca un 8i-+ru sau sl+it de he-oragie. 'i-eni nu supravieuise interogatoriului/ nici +r+at/ nici fe-eie/ nici copil. Cel -ai puternic a r-as "n via pn la lsarea serii. :rupurile le erau atrnate dincolo de focuri/ pentru lupi. 3n cnd a,unser s plece/ Arr*a tia c nu era dansatoare pe ap. 5*rio 6orel nu i!ar fi lsat niciodat s!# do+oare i s!i ia sa+ia/ nici nu ar fi stat deoparte cnd l!au ucis pe @o--* ini Eer8i. 5*rio nu ar fi r-as tcut "n acea cas de piatr/ nici nu s!ar fi a-estecat supus printre ceilali pri8onieri. @upul strvechi era +la8onul Casei 5tar>/ dar Ar*a se si-ea -ai degra+ ca un -iel "ncon,urat de o tur- de oi. 0i ura pe steni pentru lipsa lor de voin/ aproape la fel de -ult cu- se ura pe ea "nsi. @annisterii "i luaser totul: tat/ prieteni/ cas/ speran/ cura,. .nul "i luase Acul/ "n ti-p ce altul "i rupsese sa+ia de le-n pe genunchi. 0i luaser pn i secretul stupid. 4a-+arul era destul de -are ca s se poat furia "ntr!un col s se uure8e cnd nu se uita ni-eni/ dar pe dru- era altfel. 5e a+inu ct putu -ai -ult/ dar "n cele din ur- se ae8 pe vine lng un tufi i "i ddu ,os pantalonii "n faa tuturor. Avea de ales: asta sau fcea pe ea. 3lcint 6ier+inte se uit la ea cu ochi -ari/ rotun8i/ dar ni-eni altcineva nu se sinchisi s priveasc. 6ete!oi sau +iei!oi. @ui 5er Gregor i oa-enilor lui nu prea s le pese. Cei care "i ineau ostatici nu le per-iteau s flecreasc. ? +u8 spart o "nv pe Ar*a s! i in gura. Alii nu "nvar deloc. .n +iat de trei ani nu -ai "nceta s!i strige tatl/ aa c i!au 8dro+it faa cu un +u8dugan. 3e ur- -a-a +iatului "ncepu s plng/ aa "nct Raff cel Dulce a ucis!o i pe ea.

Ar*a "i privea -urind i nu fcea ni-ic. @a ce +un s fii cura,osD .na dintre fe-eile alese pentru interogatoriu "ncercase s fie cura,oas/ dar -urise ipnd/ ca toi ceilali. 'u erau oa-eni cura,oi "n acel grup/ doar oa-eni speriai i "nfo-etai. a,oritatea erau fe-ei i copii. Cei civa +r+ai erau foarte +trni sau foarte tineri/ ceilali fuseser legai "n lanuri de spn8urtoarea aceea i lsai prad lupilor i ciorilor. Gendr* fusese cruat doar pentru c recunoscuse c i!a fcut singur coiful cu coarneI fierarii sau ucenicii de fierari erau prea valoroi ca s fie o-ori. <rau dui s!# slu,easc pe @ordul :*(in @annister la 4arrenhal/ le!a spus untele. ! 5untei trdtori i re+eli/ aa c -ulu-ii!le 8eilor votri c @ordul :*(in v d aceast ans. < -ai -ult dect ai pri-i de la tlhari. 5upunei!v/ slu,ii i trii. ! 'u e corect/ nu/ o au8i pe!o +trn usciv plngndu!i!se alteia/ la culcare. '!atrdat ni-ic/ ceilali au nvlit i au luat ce au vrut/ la fel ca i tia. ! Dar @ordul 9eric nu ne!a fcut nici un ru/ opti prietena sa. Bi preotul acela rou care "l "nsoea a pltit pentru tot ce au luat. ! A pltitD i!a luat dou gini i -i!a dat o +ucat de hrtie cu un se-n pe ea. 3ot s -nnc o +ucic de hrtie veche i 8drenuit/ te "ntre+ euD "-i poate da ouD 3rivi "-pre,ur s vad dac era prin prea,- vreun str,er i scuip de trei ori. Asta e pentru clanul :ull*/ asta pentru @annisteri i asta pentru clanul 5tar>. ! < pcat i e ruine/ uier un +trn. Cnd +trnul rege era "nc "n via/ n!ar fi "ngduit aa ceva. ! Regele Ro+ertD "ntre+ Ar*a/ uitnd de sine. ! Regele Aer*s/ fie +inecuvntat de 8ei/ rspunse cu voce tare +trnul. .n str,er se apropie/ ca s!i reduc la tcere. 9trnul "i pierdu a-+ii dini/ iar "n noaptea aceea nu -ai vor+i ni-eni. 0n afar de pri8onieri/ 5er Gregor -ai ducea cu el o du8in de porci/ o cuc cu gini/ o vac sfri,it cu lapte i nou crue de pete srat. untele i oa-enii lui aveau cai/ dar pri8onierii -ergeau cu toii pe ,os/ iar cei prea sla+i ca s in pasul erau o-ori pe loc/ la fel ca toi cei destul de nechi+8uii care "ncercau s fug. 'oaptea/ str,erii duceau fe-ei "n tufiuri i -a,oritatea parc ateptau asta i se supuneau destul de uor. ? fat/ -ai drgu dect celelalte/ era o+ligat s -earg cu patru sau cinci +r+ai "n fiecare noapte/ pn ce!# lovi pe unul cu o piatr. 5er Gregor "i puse pe toi s se uite cu- "i taie capul cu o singur lovitur a sa+iei sale -ari/ pentru dou -ini. ! @sai trupul fetei la lupi/ porunci el cnd ter-in trea+a/ dndu!i sa+ia scutierului su pentru a o cura. Ar*a se uita pie8i la Ac/ atrnat la oldul unui soldat chel/ cu +ar+a neagr/ pe nu-e 3olliver. < +ine c -i!au luat!o/ gndi ea. Altfel ar fi "ncercat s!# ucid pe 5er Gregor/ iar el ar fi tiat!o "n dou i ar fi lsat!o i pe ea prad lupilor. 3olliver nu era att de ru ca unii dintre ceilali/ dei "i furase Acul. 0n noaptea cnd a fost prins/ oa-enii lui @annister fuseser pentru ea strini fr nu-e/ cu chipuri ase-ntoare/ cule erau i coifurile/ dar a,unsese s!i cunoasc pe toi. :re+uia s tii cine era lene/ cine crud/ cine era detept i cine prost. :re+uia s afli c/ dei cel cruia "i spuneau Gur de Rahat avea cea -ai spurcat li-+ pe care o au8ise vreodat/ +r+atul "i ddea o +ucat de pine "n plus dac

cereai/ "n ti-p ce veselul +trn Chis!(*c> i Raff cel cu vor+a dulce i!ar da doar un dos de pal-. Ar*a privea/ asculta i "i lefuia ura/ aa cu- Gendr* "i lefuise cndva coiful cu coarne. Dunsen purta acu- acele coarne de taur/ iar ea "l ura pentru asta. 0l ura pe 3olliver pentru Ac i "l ura pe +trnul Chis(*c> care credea c e a-u8ant. 0ar pe Raff cel Dulce/ care!i trecuse sulia prin gtul lui @o--*/ "l ura i -ai -ult. 0l ura pe 5er A-or* @orch pent ru Moren i "l ura pe 5er er*n :rant pentru 5*rio/ "l ura pe Cine pentru c #!a ucis pe *cah/ fiul -celarului/ "i ura pe 5er 0l*n i pe 3rinul )offre* i pe regin de dragul tatlui ei/ al lui :o- Grsanul/ al lui Des-ond i al celorlali/ chiar i pentru @ad*/ lupoaica 5ansei. Gdiltorul era aproape prea "nfricotor ca s!# urti. .neori/ putea aproape s uite c era cu ei. Cnd nu punea "ntre+ri/ era doar un soldat printre ceilali/ -ai tcut dect -a,oritatea/ cu un chip ca al altor o -ie de +r+ai. 0n fiecare sear/ Ar*a le rostea nu-ele: 5er Gre!gor/ "i optea ea pernei de piatr/ Dunsen/ 3olliver/ Chis(*c>/ Raff cel Dulce/ Gdiltorul i Cinele/ 5er A-or*/ 5er 0l*n/ 5er er*n/ Regele )offre*/ Regina Cersei. @a Linterfell/ Ar*a se ruga cu -a-a sa "n te-plul septi- i cu tatl su "n pdurea 8eilor/ dar nu erau 8ei aici/ pe dru-ul ctre 4arrenhal/ iar "niruirea ei de nu-e era singura rugciune pe care se sinchisea s!o in -inte. 0n fiecare 8i -rluiau i "n fiecare sear Ar*a rostea irul ei de nu-e/ pn ce/ "n sfrit/ copacii "ncepur s se rreasc/ cednd locul unui peisa, pestri de coline do-oale/ ruri erpuite i c-puri scldate "n soare/ unde ruinele oraelor arse se "nlau negre/ ca nite dini stricai. ai trecu o 8i lung de -ar pn ce 8rir "n deprtare turnurile 4arren!halului/ profilndu!se dincolo de apele al+astre ale lacului. Ea fi -ai +ine dup ce vor a,unge la 4arrenhal/ se "-+r+tau "ntre ei pri8onierii/ dar Ar*a nu era att de sigur. "i a-inti povetile 9trnei 'an despre castelul construit pe fric. 4arren cel 'egru a-estecase snge de o- "n -ortar/ o+inuia s spun 'an/ co+ornd glasul/ astfel "nct copiii erau nevoii s se aplece -ai aproape ca s aud/ dar dragonii lui Aegon i!au pr,olit pe 4arren i pe toi fiii si "ntre 8idurile -ari de piatr. Ar*a "i -uc +u8a/ "n ti-p ce "nainta clcnd cu picioarele +ttorite. 'u va -ai dura -ult/ "i spuse/ acele turnuri nu pot fi la -ai -ult de cteva -ile deprtare. :otui/ -erser 8iua "ntreag i aproape toat 8iua ur-toare "nainte de a a,unge/ "n sfrit/ la -arginea otirii @ordului :*(in/ care!i ae8ase ta+ra la vest de castel/ "n -i,locul ruinelor arse ale oraului. Din deprtare/ 4arrenhal era a-gitor/ pentru c era att de i-ens. Hidurile sale colosale de aprare se ridicau "n spatele lacului/ a+rupte i neateptate ca piscurile unor -uni/ "n ti-p ce/ deasupra parapetelor/ irurile de catapulte din le-n i fier preau -ici ca nite gndaci. Duhoarea rspndit de oastea @annisterilor a,unse la Ar*a cu -ult "nainte de a putea s deslueasc "nse-nele de pe fla-urile care rsreau de!a lungul r-ului/ "n vrful pavilioanelor oa-enilor vestului. Dup -iros/ Ar*a "i ddea sea-a c @ordul :*rion era aici de ceva vre-e. @atrinele care "ncon,urau ta+ra erau arhipline i colciau de -ute/ iar pe ruii ascuii care prote,au peri-etrul v8u un puf palid/ ver8ui. Casa porii de la 4arrenhal/ "n sine la fel de i-puntoare ca area 6ortrea de la Linterfell/ era pe ct de -asiv/ pe att de distrus/ cu pietrele fisurate i decolorate. De afar/ doar vrfurile a cinci turnuri i-ense puteau fi 8rite "n spatele 8idurilor. Cel -ai scund dintre ele era de dou ori -ai "nalt dect cel -ai -are turn din Linterfell/ dar nu se avnta "n v8duh ca un

turn adevrat. Ar*a se gndi c artau ca degetele chircite/ noduroase/ ale unui +trn/ or+ecind dup un nor trector. "i a-inti c 'an "i spusese cu- se topise piatra i cu- se scursese/ precuceara de lu-nri/ "n ,os/ pe trepte i pe ferestre/ rspndind o strlucire sngerie/ dogoritoare/ cutndu!# pe 4arren "n ascun8toare. 0 se prea verosi-ilI fiecare turn era -ai grotesc i -ai difor- dect cellalt/ 8grunuros/ crpat i distrus. ! 'u vreau s -erg acolo/ protest 3lcint 6ier+inte "n ti-p ce 4arrenhalul "i deschidea porile "n faa lor. Acolo sunt fanto-e. Chis(*c> "l au8i/ dar de data aceasta/ se -ulu-i s 8-+easc. ! 9rutarule/ ai de ales. Eino s te alturi fanto-elor/ sau r-i de unul singur. 3lcint 6ier+inte intr/ alturi de ceilali. 0n rsuntoarea sal de +aie din piatr i le-n/ ostaticii fur de8+rcai i pui s se spele i s se frece +ine "n c8i pline cu ap fier+inte. Dou +trne fioroase supravegheau procesul/ discutnd despre ei fr -ena,a-ente/ de parc ar fi fost nite -gari proaspt achi8iionai. Cnd veni rndul Ar*ei/ )upneasa A-a+el cloncni de8apro+ator la vederea picioarelor sale/ "n ti-p ce )upneasa 4arra "i pipi +tturile de pe degete/ do+ndite "n lungile ore de eFerciii cu Acul. ! @e!a fcut frecnd untul/ pun pariu/ 8ise ea. <ti vreo progenitur de fer-ier/ nu!i aaD <i/ nu contea8/ fata -ea/ ai ansa s a,ungi -ai sus "n lu-ea aceasta dac -unceti din greu. Dac nu!i vei da silina/ vei fi +tut. Bi cu- "i 8iceD Ar*a nu "ndr8nea s!i spun adevratul nu-e/ dar nici Arr* nu era +un/ cci era un nu-e de +iat i puteau vedea c nu era +iat. ! 'evstuic/ 8ise ea/ rostind pri-ul nu-e de fat care "i veni "n -inte. @o--* "-i 8icea 'evstuic. ! "-i dau sea-a de ce/ pufni )upneasa A-a+el. 3rul la ca de sperietoare/ care -ai e i cui+ pentru pduchi/ pe deasupra. 0l vo- tia i pe ur- treci la +uctrie. ! A prefera s "ngri,esc caii. Ar*ei "i plceau caii i poate/ fiind "n gra,duri/ ar fi putut s fure unul i s evade8e. 5tpna 4arra o pocni att de tare "nct +u8a u-flat i se sparse din nou. ! Bi ine!i gura/ altfel o s!o capei i -ai ru. 'u i!a cerut ni-eni prerea. 5ngele din gur avea un gust srat/ de -etal. Ar*a plec privirea fr s spun ni-ic. Dac a avea "nc Acul/ n!ar "ndr8ni s - loveasc/ gndi ea poso-ort. ! @ordul :*(in i cavalerii lui au gr,dari i slu,itori care s se "ngri,easc de caii lor/ n!au nevoie de una ca tine/ 8ise )upneasa A-a+el. 9uctriile sunt curate i "ngri,ite/ iar acolo e -ereu un foc cald/ lng care poi dor-i/ i -ncare din +elug. 3oate te!ai fi descurcat acolo/ dar vd c nu eti fat istea. 4arra/ cred c tre+uie s i!o d- lui Leese. ! Dac cre8i tu/ A-a+el. 0i ddur o hain de ln aspr/ cenuie/ i o pereche de pantofi care nu!i erau +uni i o tri-iser de acolo. Leese era un slu,+a de rnd al :urnului 3lngtor/ un o- "ndesat/ cu un +u+oi de nas crnos i un cui+ de furuncule roii/ infla-ate/ "ntr!un col al +u8elor sale crnoase. Ar*a era printre cei ase pri8onieri tri-ii la el. 0i privi de sus pn ,os cu ochi sfredelitori. ! @annisterii sunt generoi cu cei care "i slu,esc +ine/ o onoare pe care ni-eni de teapa voastr nu o -erit/ dar "n vre-e de r8+oi o-ul se descurc doar cu ce are la "nde-n. uncii

cu rvn i vedei!v de trea+/ i s!ar putea ca "ntr!o 8i s v ridicai la fel de sus ca -ine. Dar/ dac v gndii s v +a8ai pe +untatea stpnului/ la -ine vei a,unge dup ce pleac el. 3ea ano dintr!o parte "n alta/ "n faa lor/ spunndu!le cu- nu tre+uie s se uite niciodat "n ochii celor de o+rie no+il/ s nu vor+easc ne"ntre+ai/ nici s nu stea "n calea stpnului. 'asul -eu nu - "nal niciodat/ se fli el. 5i-t -irosul sfidrii/ si-t -irosul -ndriei/ si-t -irosul nesupunerii. Dac si-t i8ul unei ase-enea duhori/ vei da socoteal. Cnd v adul-ec/ nu vreau s si-t altceva dect -irosul fricii.

DAENERYS

3e 8idurile Rarthului/ oa-enii +teau gongul vestind sosirea ei/ "n ti-p ce alii suflau "n cornuri ciudate/ care le "ncon,urau trupurile ca nite erpi -ari de +ron8. ? coloan de oa-eni clare pe c-ile iei din ora pentru a!i fi gard de onoare. Clreii purtau ar-uri cu sol8i de ara-/ coifuri cu cioc "-podo+ite cu coli de ara- i cu pene lungi/ negre/ -tsoase/ stnd "nlai "n eile "ncrustate cu granate i ru+ine. C-ilele erau acoperite cu pturi/ "n sute de culori diferite. ! Rarth e cel -ai -are ora care a eFistat sau va eFista vreodat/ "i spusese 3*at 3ree -ai de-ult/ pe cnd se aflau printre oasele din Eaes :olorro. <ste centrul lu-ii/ poarta dintre nord i sud/ puntea dintre est i vest/ vechi de cnd lu-ea i att de -re/ "nct 5aathos cel "nelept i!a scos ochii dup ce #!a privit pentru pri-a oar/ tiind c tot ceea ce ur-a s vad de atunci "nainte i se va prea/ prin co-paraie/ sordid. Dan* considera cuvintele vr,itorului ca- eFagerate/ dar splendoarea -arelui ora era de netgduit. :rei 8iduri groase/ sculptate cu -iestrie/ "ncon,urau Rarthul. Hidul eFterior era din gresie roie/ "nalt de trei8eci de picioare i decorat cu ani-ale: erpi trndu!se/ ulii 8+urnd/ peti "notnd/ intercalai cu lupi din pustiul rou/ cu cai suri i elefani -on!struoi. 3eretele din -i,loc/ "nalt de dou8eci de picioare/ era din granit gri/ acoperit de scene de r8+oi: s+ii "ncierate/ scuturi i sulie/ sgei "n 8+or/ eroi "n lupt/ copii -celrii i ruguri aprinse. Hidul interior era de cincispre8ece picioare "nli-e/ din -ar-ur neagr/ cu sculpturi care o fcur pe Dan* s roeasc pn ce i!a spus c e o proast. 'u era fecioarI dac se putea uita la scenele de -cel de pe 8idul cenuiu/ de ce ar tre+ui s!i "ndeprte8e privirile de la i-aginile unor +r+ai i fe-ei care!i ofereau unul altuia plcereD 3orile eFterioare erau +andate cu ara-/ cele din -i,loc cu fier/ iar cele din interior erau intuite cu ochi de aur. :oate se deschiser la apropierea lui Dan*. 0n vre-e ce intra clare "n

ora/ pe calul ei argintiu/ copii -ici se repe8ir s presare flori "n calea ei. 3urtau sandale aurii i erau pictai "n culori vii/ fr ni-ic altceva pe ei. :oate culorile care lipseau de la Eaes :olorro "i gsiser dru-ul ctre RarthI cldirile se "ngr-deau "n ,urul ei/ fantastice ca un vis fe+ril/ "n nuane de trandafiriu/ violet i ocru. :recu pe su+ un arc de +ron8/ construit "n for-a unor erpi care se "-perecheau/ cu sol8i/ fulgi delicai de ,ad/ o+sidian i lapis la8uli. :urnuri "nguste se ridicau -ai "nalte dect v8use Dan* vreodat/ iar fntni "ngri,ite construite "n for!-e de grifoni/ de dragoni i de -anticore u-pleau fiecare pia. Rartheenii stteau pe -arginea str8ilor i priveau din +alcoanele lor delicate care preau prea fragile ca s le suporte greutatea. <rau oa-eni "nali/ pali8i/ "-+rcai "n pn8/ satin i +lnuri de tigru/ fiecare fiind un lord sau o doa-n "n ochii lui Dan*. 6e-eile purtau rochii care lsau un sn de8golit/ "n ti-p ce +r+aii preferau c-i de -tase cu iraguri de -rgritare. :recnd pe lng ei/ cu haina!i din piele de leu i cu Dragonul negru pe un u-r/ Dan* se si-ea ,erpelit i +ar+ar. ?a-enii ei "i nu-eau pe Rartheeni J?a-eni de @apteK/ pentru c erau pali8i/ iar Qhal Drogo visase la 8iua cnd va putea pustii -arile orae din est. 3rivi la clreii ei de snge/ cu ochii negri/ -igdalai/ care nu lsau s li se ghiceasc gndurile. ?are ei nu vd altceva dect pradaD se "ntre+ ea. Ct de sl+atici tre+uie s le pre- acestor RartheeniC 3*at 3ree conducea -icul ei >halasar spre centrul unei arcade i-ense/ unde se "nlau/ pe coloane de -ar-ur verde i al+/ eroii strvechi ai oraului/ de trei ori -ai "nali dect statura unui o-. :recur printr!un +a8ar aflat "ntr!o cldire cavernoas/ al crei tavan din ipci g8duia o -ie de psri viu colorate. 3e 8idurile terasate/ deasupra prvliilor/ "nfloreau ar+ori i flori/ "n ti-p ce dedesu+t/ parc tot ceea ce 8eii ae8aser "n aceast lu-e era de vn8are. Ar-sarul ei se retrase sperios cnd prinul negustor Oaro Ohoan DaFos se "ndrept ctre eaI caii nu suportau apropierea c-ilelor/ descoperise Dan*. ! Dac ve8i aici ceva ce i!ai dori/ o/ prea fru-oas fe-eie "ntre fe-ei/ tre+uie doar s spui i va fi al tu/ "i strig Oaro de pe aua sa "-podo+it cu coarne. ! Rarth "nsui este al ei/ nu are nevoie de fleacuri/ vor+i cu glas cntat 3*at 3ree/ o-ul cu +u8e al+astre/ din cealalt parte. Ea fi aa cu- a- pro-is/ Qhalessi. Eino cu -ine la Casa Celor 'e-uritori i vei +ea din adevr i din "nelepciune. ! De ce ar avea nevoie de 3alatul tu de 3raf/ cnd eu "i pot da lu-ina soarelui/ ap dulce i -tsuri "n care s doar-D "i 8ise Oaro vr,itorului. Cei :reispre8ece vor ae8a o coroan de ,ad negru i opale de foc pe fru-osul ei cap. ! 5ingurul palat pe care "l doresc este castelul rou de la De+arcaderul Regelui/ no+ile 3*at. Dan* era circu-spect "n privina vr,itorului/ -aegi irri a8 Duur o prevenise asupra celor care se ,ucau de!a vr,itoria. Bi dac -ai -arele Rarthului vrea s!-i fac daruri/ s!-i dea cor+ii i s+ii/ ca s!-i redo+ndesc ceea ce!-i aparine de drept. Colurile +u8elor al+astre ale lui 3*at se ridicar/ "ntr!un 8-+et graios. ! Ea fi aa cu- porunceti/ Qhaleesi. 5e "ndeprt/ legnndu!se odat cu -icarea c-ilei/ cu ve-intele lungi/ "-podo+ite cu -rgritare/ fluturnd "n ur-a lui. ! :nra regin e "neleapt/ "n ciuda anilor si/ "i opti Oaro Ohoan DaFos de pe aua "nalt. 0n Rarth eFist o 8ical: Casa unui vr,itor e construit pe oase i pe -inciuni.

! Atunci de ce co+oar oa-enii glasul cnd vor+esc despre vr,itorii din RarthD 3uterea i "nelepciunea lor e venerat "n tot estul. ! Cndva au fost puternici/ fu de acord Oaro/ dar acu- sunt ridicoli/ ca acei +trni soldai lipsii de vlag/ care se flesc cu vite,ia lor -ult vre-e dup ce puterea i priceperea i!au prsit. "i citesc sulurile sfr-ate/ +eau u-+ra!"nserrii pn ce li se al!+stresc +u8ele i fac alu8ii la puteri de te-ut/ dar/ "n co-paraie cu cei de dinaintea lor/ sunt nite psti goale. Darurile lui 3*at 3ree se vor transfor-a "n praf "n -inile tale/ te previn. Ddu +ice c-ilei i se "ndeprt. ! Cioara chea- cor+ul "napoi/ -ur-ur 5er )orah "n @i-+a Co-un din Lesteros. Cavalerul eFilului -ergea clare "n dreapta ei/ ca "ntotdeauna. 3entru intrarea lor "n Rarth/ lsase deoparte ve-intele Dothra>i i "i puse din nou platoa/ 8alele i straiele de ln ale Celor Bapte Regate "ndeprtate. Ai face +ine s!i evii pe a-ndoi/ "nli-ea :a. ! Acei +r+ai - vor a,uta s!-i capt coroana/ rspunse ea. Oaro are o avere uria/ iar 3*at 3ree... ! ... se preface c are putere/ o co-plet fulgertor cavalerul. 3e tunica sa verde!"nchis/ ursul Casei or-ont sttea pe la+ele din spate/ negru i fioros. )orah nu arta -ai puin feroce "n ti-p ce scruta "ncruntat -uli-ea care u-plea +a8arul. '!a 8+ovi -ult aici/ regina -ea. "-i displace chiar i -irosul acestui loc. Dan* 8-+i. ! 3oate c si-i -iros de c-ile. Rartheeni au un -iros destul de dulce pentru nasul -eu. ! irosurile dulci sunt uneori folosite pentru a le acoperi pe cele infecte. arele -eu urs/ gndi Dan*. 5unt regina lui/ dar voi fi -ereu i puiul lui/ i - va p8i "ntotdeauna. ? fcea s se si-t "n siguran/ dar "n acelai ti-p o "ntrista. Bi!ar fi dorit s!# iu+easc -ai -ult dect "l iu+ea. Oaro Ohoan DaFos "i oferise lui Dan* ospitalitatea casei sale pe ti-pul ct se va afla "n ora. 5e ateptase la ceva -re/ dar nu se ateptase la un palat -ai -are dect -ulte trguri la un loc. 3alatul lui agister 0ll*rio pare ca+ana unui porcar pe lng acesta/ gndi ea. Oaro ,urase c locuina lui "i putea g8dui conforta+il pe toi oa-enii ei/ cu tot cu caiI "ntr!adevr/ "i "nghiea. 0i fusese reparti8at o arip "ntreag. .r-a s ai+ propriile grdini/ un +a8in din -ar-ur/ un turn de o+servaie i la+irintul vr,itorului. 5clavii se vor ocupa de toate nevoile ei. 0n ca-erele ei/ podelele erau din -ar-ur verde/ pereii erau acoperii cu draperii colorate din -tase care sclipeau la fiecare pal de vnt. ! <ti prea generos/ "i spuse lui Oaro Ohoan DaFos. ! 3entru a-a Dragonilor nici un dar nu este prea -are. Oaro era un o- elegant/ cu capul pleuv i un nas -are ca un cioc/ acoperit cu opal/ ru+ine i cu sol8i de ,ad. ine/ te vei ospta cu pun i li-+ de ciocrlie i vei asculta o -u8ic de-n de cea -ai fru-oas dintre fe-ei. Cei :reispre8ece vor veni s!i aduc o-agii/ i toi -ai -arii Rarthului. :oi -ai -arii Rarthului vor veni sa!-i vad dragonii/ gndi Dan*/ dar "i -ulu-i lui Oaro pentru a-a+ilitate "nainte de a se despri de el. 3*at 3ree plec i el/ pro-ind s le cear Celor 'e-uritori o audien. ! ? onoare rar/ ca ninsorile de var.

"nainte de pleca/ "i srut picioarele goale cu +u8ele sale al+strii i o o+lig s accepte un dar/ un vas cu o po-ad care/ ,ura el/ "i va per-ite s vad spiritele aerului. .lti-ul dintre vi8itatori care plec fu Ruaithe/ pre8ictoarea. De la ea/ Dan* pri-i doar un avertis-ent: ! 38ete!te/ spuse fe-eia cu -asca roie/ lcuit. ! De cineD ! De toi. Eor veni 8i i noapte s vad -inunea care s!a nscut din nou "n lu-e/ i cnd vor vedea/ vor rvni. Cci dragonii sunt foc "ntrupat/ iar focul este putere. Cnd plec i Ruaithe/ 5er )orah 8ise: ! Adevr griete/ regina -ea.../ dei nici ea nu!-i place -ai -ult dect ceilali. ! 'u o "neleg. 3*at i Oaro o copleiser cu pro-isiuni din clipa "n care i!au 8rit dragonii/ declarndu!se slu,itorii ei devotai "n toate/ dar de la Ruaithe se alesese doar cu un cuvnt criptic. Bi o tul+ura faptul c nu v8use niciodat chipul fe-eii. A-intete!i de irri a8 Duur/ "i spuse. A-intete!i trdarea. Apoi se adres clreilor ei de snge: ! Eo- continua s ave- propria noastr pa8 ct ti-p vo- sta aici. Eedei ca ni-eni s nu intre "n aripa aceasta a castelului fr per-isiunea -ea i avei gri, ca dragonii s fie +ine p8ii. ! Aa vo- face/ Qhaleesi/ rspunse Aggo. ! A- v8ut doar acele pri ale Rarthului pe care 3*at 3ree a vrut s le vede-/ continu ea. Ra>haro/ du!te i ve8i restul i spune!-i ce ai descoperit. 0a cu tine +r+ai de nde,de ! i fe-ei/ ca s -earg "n locurile unde +r+aii nu au acces. ! Cu- spui/ aa voi face/ snge din sngele -eu/ 8ise Ra>haro. ! 5er )orah/ caut docurile i ve8i ce fel de cor+ii sunt ancorate. A trecut o ,u-tate de an de cnd a- au8it ulti-a dat veti de la Cele Bapte Regate. 3oate c 8eii au tri-is aici vreun cpitan vrednic din Les!teros/ cu o cora+ie care s ne duc acas. Cavalerul se "ncrunt. ! Asta nu ar fi politicos. .8urpatorul te!ar ucide/ e li-pede ca lu-ina 8ilei. or-ont "i ag degetele de cingtoare. @ocul -eu e aici/ lng tine. ! poate p8i i )hogo. :u cunoti -ai -ulte li-+i dect oricare dintre clreii de snge/ iar clanul Dothra>i nu are "ncredere "n -are i "n cei care navighea8. Doar tu poi s "ndeplineti aceast -isiune. Du!te printre cor+ii i vor+ete cu echipa,ele/ afl de unde sunt i "ncotro se "ndreapt/ i ce fel de oa-eni le conduc. 6r tragere de ini-/ eFilatul "ncuviin. ! Cu- spui/ regina -ea. Dup ce plecar toi/ slu,itoarele o de8+rcar de ve-intele -urdare pe care le purta/ iar Dan* -erse "n vrful degetelor spre locul unde se afla +a8inul de -ar-ur/ plin cu peti aurii care "ncepur/ curioi/ s!i ciuguleasc pielea/ gdilnd!o. 0i fcea +ine s "nchid ochii i s pluteasc/ tiind c putea s se odihneasc dup pofta ini-ii. 5e "ntre+a dac 6ortreaa lui Aegon avea un ase-enea +a8in i grdini "n-ires-ate/ pline de lavand i de -ent. :re+uie s ai+/ cu siguran. Eiser*s a spus "ntotdeauna c Cele Bapte Regate sunt -ai fru-oase dect orice alt loc de pe p-nt.

Gndul la casa ei o neliniti. Dac iu+itul ei so ar fi fost "n via/ i!ar fi condus >halassarul peste apele otrvite i ar fi -turat din cale du-anii/ dar puterea lui prsise aceast lu-e. Clreii ei de snge r-seser devotai pe via i pricepui "n lupt/ dar "n felul lor. Dothra>ii ,efuiau orae i prdau regate/ nu le conduceau. Dan* nu dorea s transfor-e De+arcaderul Regelui "n ruine "nnegrite/ +ntuite de fanto-e. 5e scldase destul "n lacri-i. Ereau s a- un regat fru-os/ s!l u-plu de +r+ai voinici/ fecioare drglae i copii veseli. Ereau ca oa-enii -ei s 8-+easc atunci cnd - vd trecnd/ aa cu- spunea Eiser*s c 8-+eau cnd "l vedeau pe tatl -eu. Dar "nainte de a putea face asta/ tre+uia s cucereasc. .8urpatorul te va ucide/ e li-pede ca lu-ina 8ilei/ spusese or-ont. Ro+ert "l o-orse pe +ravul ei frate Rhaegar/ i unul dintre sclavii si trecuse -area Dothra>i s o otrveasc pe ea i pe fiul ei nenscut. 5e spunea c Ro+ert 9aratheon era puternic ca un taur i ne"nfricat "n lupt/ un o- care nu iu+ea ni-ic -ai presus dect r8+oiul. Bi alturi de el erau -arii lor8i pe care fratele ei "i nu-ise cinii .8urpatorului: <ddard 5tar>/ cu ochii si reci i cu ini-a "ngheat/ i @annisterii aurii/ tat i fiu/ att de +ogai/ de puternici i de perfi8i. Cu- putea spera s rstoarne ase-enea oa-eniD Cnd Qhal Drogo era "n via/ oa-enii tre-urau i "i fceau daruri ca s!i potoleasc -nia. Dac nu/ le lua oraele/ +ogiile/ nevestele i tot. Dar >halassarul lui fusese i-ens/ "n ti-p ce al ei era sla+. ?a-enii ei o ur-aser peste deertul rou/ cnd "i ur-rise co-eta/ i o vor ur-a i peste apa otrvit/ dar nu era "ndea,uns. 5!ar putea ca nici dragonii s nu fie suficieni. Eiser*s cre8use c regatul se va ridica pentru regele su de drept.../ dar Eiser*s fusese un ne+un/ iar ne+unii cred "n lucruri ne+uneti. "ndoielile o fceau s tre-ure. Dintr!odat/ apa i se pru rece/ iar -icii peti care "i ciuguleau pielea deveniser scitori. Dan* se ridic i iei din +a8in. ! 0rri/ strig ea. )hiPuiC "n ti-p ce slu,nicele o tergeau i o "nve-ntau "ntr!o rochie de -tase nisipie/ gndurile ei se "ndreptar ctre cei trei care o cutaser "n ?raul ?aselor. 5teaua "nsngerat -!a condus la Rarth cu un scop. Aici voi gsi ceea ce "-i tre+uie/ dac a- puterea s iau ceea ce -i se ofer i "nelepciunea s - feresc de curse i capcane. Dac 8eii doresc ca eu s "nving/ se vor "ngri,i de7asta/ "-i vor tri-ite un se-n/ iar dac nu... dacnu... <ra aproape sear i Dan* "i hrnea dragonii cnd 0rri pi "nuntru/ printre draperiile de -tase/ ca s!i spun c 5er )orah s!a "ntors de la docuri... i nu era singur. ! :ri-ite!# "nuntru cu cine o fi cel pe care #!a adus/ 8ise ea curioas. Cnd intrar/ Dan* era ae8at pe un -aldr de perne/ cu dragonii de ,ur!"-pre,ur. ?-ul pe care!# adusese purta o -antie din pene ver8i i gal+ene i avea pielea neagr ca antracitul lustruit. ! "nli-ea :a/ spuse cavalerul/ i!# aduc pe Ru!huru o/ cpitan al Entului Cafeniu/ din ?raul Copacilor "nali. 'egrul "ngenunche. ! 5unt profund onorat/ regina -ea/ 8ise el/ dar nu "n li-+a 0nsulelor Eerii/ pe care Dan* nu o cunotea/ ci "n Eal*riana dulce a Celor 'ou ?rae @i+ere. ! ?noarea e de partea -ea/ Ruhuru o/ rspunse Dan* "n aceeai li-+. Ai venit din 0nsulele EeriiD

! Aa este/ "nli-ea :a/ dar/ cu -ai puin de ,u-tate de an "n ur-/ a- poposit "n ?raul Eechi. De acolo "i aduc un dar -inunat. ! .n darD ! ? veste/ a- ne"nfricat a Dragonilor. 0i spun c Ro+ert 9aratheon e -ort. Dincolo de 8iduri/ peste Rarth/ se lsa "nserarea/ dar "n ini-a lui Dan* rsrise un soare. ! ortD repet ea. 0n poala lui Dan*/ Dragonul negru ssi i "n faa ei se ridic un fupalid/ ca un vl. <ti sigurD .8urpatorul e -ortD ! Aa se spune "n ?raul Eechi/ "n Dorne i "n @*s i "n toate celelalte porturi prin care atrecut. i!a tri-is vin otrvit/ dar eu sunt "n via/ iar el este -ort. ! Cu- a -uritD 3e u-r/ palidul Eiserion "i flfi aripile de culoarea untului/ agitnd aerul. ! 5fiat de un -istre fioros/ "n ti-p ce vna "n pdurea sa regal/ sau cel puin aa aau8it "n ?raul Eechi. Alii spun c regina lui #!a trdat/ sau fratele su/ sau @ordul 5tar>/ care era na Regelui. :otui/ povetile se potrivesc "ntr!o privin: Regele Ro+ert e -ort i "ngropat. Dan* nu v8use niciodat chipul .8urpatorului/ dar rareori trecea o 8i fr s se gndeasc la el. .-+ra lui uria se ae8ase asupra ei din ceasul "n care s!a nscut/ de cnd a ieit la lu-in/ "n -i,locul sngelui i al furtunii/ "ntr!o lu-e "n care nu -ai avea loc. 0ar acu- acest strin de a+anos alungase u-+ra aceea. ! 9iatul st acu- pe :ronul de 6ier/ spuse 5er )orah. ! Regele )offre* do-nete/ "l apro+ Ruhuru o/ dar @annisterii conduc. 6raii lui Ro+ert au prsit De+arcaderul Regelui. .-+l vor+a c au de gnd s revendice coroana. 0ar na Regelui a c8ut/ @ordul 5tar>/ care a fost prietenul Regelui Ro+ert. A fost arestat pentru trdare. ! 'ed 5tar> trdtorD -ri 5er )orah. 'u prea se ni-erete. Ear @ung va reveni "nainte ca cineva s!i -n,easc preioasa onoare. ! Ce onoare putea s ai+D 8ise Dan*. Bi!a trdat adevratul rege/ la fel ca i aceti @annisteri. 0i fcea plcere s aud cu- cinii .8urpatorului se luptau "ntre ei/ dei nu era surprins. 5e "nt-plase acelai lucru cnd a -urit Drogo al ei i -arele su >halasar s!a sfiat "n +uci. < -ort i fratele -eu/ Eiser*s/ care a fost adevratul rege/ "i spuse celui venit din 0nsula Eerii. Qhal Drogo/ no+ilul -eu so/ #!a ucis cu o coroan de aur topit. 6ratele ei ar fi fost oare -ai "nelept dac ar fi tiut c r8+unarea pentru care se rugase "i era att de la!nde-nD ! Atunci "i "-prtesc durerea/ a- a Dra!gonilor/ i plng pentru "nsngeratul Lesteros/ vduvit de regele su de drept. 5u+ degetele +lnde ale lui Dan*/ Rhaegal cel verde "l privi pe strin cu ochi de aur topit. Cnd deschise gura/ dinii "i strlucir ca nite ace negre. ! Cnd se "ntoarce cora+ia ta la Lesteros/ cpitaneD ! te- c nu -ai devre-e de un an sau chiar -ai -ult. De aici/ Entul Cafeniu se "ndrept ctre est/ s fac nego "n ,urul rii de )ad. ! "neleg/ 8ise Dan* de8a-git. Atunci "i doresc vnt +un i +un nego. i!ai adus un dar de pre.

! A- fost rspltit din +elug/ -are regin. <a r-ase nedu-erit: ! Cu- aaD ?chii o-ului strlucir. ! A- v8ut dragonii. Dan* rse. ! Bi "i vei vedea i -ai -ult "ntr!o +un 8i/ sper. Eino la -ine/ la De+arcaderul Regelui/ cnd voi fi pe tronul tatlui -eu/ i vei pri-i o -are rsplat. 9r+atul pro-ise c aa va face i "i srut uor degetele/ lundu!i r-as!+un. )hiPui "l conduse afar/ "n ti-p ce 5er )orah or-ont r-ase pe loc. ! Qhaleesi/ 8ise cavalerul cnd r-aser singuri. <u nu a vor+i att de deschis despre planurile -ele dac a fi "n locul tu. Acu- o-ul sta va rspndi povestea peste tot unde se va duce. ! 6oarte +ine/ rspunse ea. @as s tie "ntreaga lu-e care "-i e scopul. .8urpatorul e -ort/ ce contea8D ! 'u toate povetile -arinarilor sunt adevrate/ o averti8 5er )orah i/ chiar dac Ro+ert ar fi "ntr!adevr -ort/ "n locul lui do-nete fiul su. Asta nu schi-+ ni-ic/ sincer. ! Asta schi-+ totul. Dan* se ridic +rusc. Gipnd/ dragonii se descolcir i "i "ntinser aripile. Drogon flfi i se ag cu ghearele de arcad. Ceilali traversar cu repe8iciune podeaua/ cu vrfurile aripilor frecndu!se de -ar-ur. ai de-ult/ Cele Bapte Regate erau ase-enea >halasarului pe care #!a avut Drogo al -eu/ o sut de -ii erau ca unul su+ co-anda lui. Acu- 8+oar "n +uci/ la fel cu- s!a "nt-plat cu >halasarul -eu dup ce >hal al -eu a -urit. ! "nalii lor8i s!au luptat dintotdeauna. 5pune!-i cine a ctigat i a- s!i spun ce "nsea-n. Qhaleesi/ Cele Bapte Regate nu vor cdea "n -inile tale ca tot attea piersici coapte. Eei avea nevoie de o flot/ de aur/ de ar-ate/ de aliane... ! Btiu toate astea. 0i lu -na "ntr!a ei i "l privi "n ochii negri/ +nuitori. .neori - privete ca pe un copil pe care tre+uie s!l apere/ iar uneori cape o fe-eie cu care ar vrea s se culce/ dar oare - vede vreodat cu adevrat ca pe regina luiD 'u -ai sunt fetia speriat pe care ai "ntlnit!o "n 3entos. 'u-r doar cincispre8ece 8ile aniversare/ e adevrat/ dar sunt la fel de +trn ca +a+ele din dosh >haleen i la fel de tnr ca dragonii -ei. )orah/ a- nscut un copil/ a- ars un >hal i a- traversat pustiul rou i area Dothra>i. 5ngele -eu este sngele dragonilor. ! @a fel a fost i sngele fratelui tu/ rspunse el cu "ncpnare. ! <u nu sunt Eiser*s. ! 'u/ recunoscu el. Ai -ai -ult din Rhaegar/ cred/ dar chiar i Rhaegar a fost ucis. Ro+ert a dovedit asta la :rident/ cu un si-plu ciocan de r8+oi. Chiar i dragonii pot -uri. ! Dragonii -or. 5e ridic pe vrfuri pentru a!# sruta uor pe o+ra8ul ne+r+ierit. Dar -or i ucigaii dragonilor.

BRAN

eera se -ica prudent "n cerc/ cu nvodul +l!+nindu!i!se "n -na stng i cu tridentul "n dreapta. Eara o ur-rea cu ochii ei aurii/ rsucindu!se/ cu coada "ncordat i ridicat. 3ndind/ pndind... ! 38eaC strig fata/ iar tridentul ni. @upul trecu pe nesi-ite "n stnga i sri/ "nainte ca ea s apuce s scoat tridentul. eera arunc nvodul/ iar ochiurile lui "nclcite se desfcur "n faa ei. 5ritura lupului "l arunc pe 9ran "n plas. ? trase dup el/ "n ti-p ce o lovea pe eera "n piept i o i8+ea peste spate. 5ulia fetei 8+ur/ rsucindu!se. 0ar+a u-ed "i a-orti8a cderea/ dar se pr+ui cu un oftat. @upul se ghe-ui deasupra ei. 9ran strig: ! Ai pierdut. ! A ctigat/ spuse fratele ei/ )o,en. Eara e prins "n capcan. Avea dreptate/ vedea i 9ran. rind i trgnd de nvod/ "ncercnd s se eli+ere8e/ Eara nu fcea dect s se &q