Sunteți pe pagina 1din 120

A. E.

Van Vogt
SLAN
CAPITOLUL 1 Mna mamei era rece, strngnd-o pe a lui. n timp ce mergeau gr !i"i pe strad , teama #emeii era o pulsa"ie t cut , sla! , care trecea din mintea ei $ntr-a lui. O sut de alte gnduri lo%eau mintea ! iatului, gnduri dinspre mul"imile ce roiau pe am!ele trotuare &i din interiorul cl dirilor pe lng care treceau. 'intre toate $ns , numai cele ale mamei erau clare &i coerente. (i $nsp imntate. )e urm resc, *omm+, transmitea creierul ei. nc nu sunt siguri, dar ne suspectea, . Am riscat prea mult %enind $n capital , de&i am sperat c de data asta $"i %oi putea ar ta %ec-ea cale de acces a slanilor $n catacom!e, acolo unde este ascuns secretul tat lui t u. 'ac se $ntmpl ce%a r u, &tii ce ai de # cut. Ai repetat de destule ori. . nu-"i #ie team , *omm+, s nu-"i pier,i calmul. Ai numai nou ani, dar e&ti la #el de inteligent ca orice om de cincispre,ece ani. . nu-"i #ie team / U&or de ,is, $&i spuse *omm+ &i-&i ascunse #r mntarea care-l c-inuia. 0i nu i-ar #i pl cut s a#le de t inuirea lui, de ,idul ridicat $ntre mam &i #iu. 01istau $ns &i gnduri ce se cereau ascunse. 0a nu tre!uia s &tie c &i ! iatului $i era #ric . Totul p rea nou &i e1citant $n acela&i timp. .e sim"ea emo"ionat de #iecare dat cnd %enea $n inima Centropolisului, plecnd din lini&tita su!ur!ie $n care locuiau. Marile parcuri, lungile !ule%arde de ,grie-nori, tumultul mul"imilor, totul ar ta mai minunat dect $&i imaginase, de&i era ct se poate de #iresc pentru capitala lumii. Aici se g sea sediul gu%ernului. Aici, pe unde%a, tr ia 2ier 3ra+, dictatorul a!solut al $ntregii planete. Cu sute de ani $n urm , slanii de"inuser controlul Centropolisului, $n scurta lor perioad de glorie. Le sim"i ostilitatea, *omm+4 Po"i $n"elege lucrurile din dep rtare4 0l se $ncord . 5alul de murmure con#u,e care se dega6a din mul"imea $ncon6ur toare spori &i se trans#orm $ntr-un %rte6 de ,gomote mentale. 'e unde%a %eni &oapta r t cit a unui gnd7 .e spune c $n ora& e1ist $nc slani, $n ciuda m surilor luate. Ordinul este de a #i $mpu&ca"i pe loc. )u-i periculos4 5eni un al doilea gnd. 8usese e%ident o $ntre!are pus cu %oce tare, de&i *omm+ prinsese numai imaginea mental . 5reau s spun c , din gre&eal , ar putea #i ucise persoane ne%ino%ate.

Acesta este &i moti%ul pentru care #oarte rar sunt $mpu&ca"i pe loc. Poli"ia $ncearc s -i capture,e &i s -i e1amine,e. Organele lor interne sunt di#erite de ale noastre, iar pe capetele lor e1ist 9 i sim"i, *omm+4 Au a6uns $n spatele nostru. .unt $ntr-o ma&in mare/ A&teapt $nt riri, ca s ne $ncercuiasc . Lucrea, repede. Le po"i capta gndurile, *omm+4 )u putea. Orict &i-ar #i solicitat mintea, orict s-ar #i $ncordat &i orict ar #i transpirat $ncercnd. Aici, puterile ei mature dep &eau precocitatea lui. Mama putea acoperi distan"ele &i transpune %i!ra"iile $ndep rtate $n imagini coerente. : iatul ar #i %rut s se $ntoarc &i s pri%easc . )u $ndr ,nea. Cu picioarele lui sl !u"e, de&i lungi, tre!uia s alerge ca s poat "ine ritmul cu pasul gr !it al mamei. 0ra groa,nic s #ii mic &i nea6utorat, lipsit de puteri &i # r e1perien" atunci cnd %ia"a cerea t ria maturit "ii, %italitatea unui slan adult. 3ndurile mamei $i $ntrerupser pe nea&teptate re#lec"iile7 Unii sunt $n #a"a noastr , iar al"ii tra%ersea, strada. 0 timpul s ne desp r"im, dragul meu. )u uita ceea ce "i-am spus7 %ia"a ta tre!uie s ai! un singur scop ; s #aci tot ce-"i st $n putin" pentru ca slanii s -&i redo!ndeasc e1isten"a normal . Cred c %a tre!ui s -l uci,i pe marele nostru du&man, 2ier 3ra+, c-iar dac pentru asta %a #i ne%oie s intri $n palat. <ine minte, %or urma strig te &i derut , dar s nu-"i pier,i calmul. .ucces, *omm+/ O scurt strngere &i mama $i eli!er mna. A!ia atunci reali, ! iatul c $n &u%oiul gndurilor ei se sc-im!ase ce%a. Teama disp ruse. O lini&te !lnd i se re% rsa din minte, calmnd ner%ii $ncorda"i, potolindu-i ! t ile celor dou inimi. 'isp rnd din cmpul %i,ual al urm ritorilor, *omm+ se strecur $ntre un ! r!at &i o #emeie care mergeau pe lng el. Cu coada oc-iului, % ,u ni&te oameni $ndreptndu-se spre silueta $nalt a mamei sale. n# "i&area #emeii era o!i&nuit , c-iar !anal , $m!r cat cu pantaloni, o !lu, ro, &i a%nd p rul prins $ntr-o e&ar# strns $nnodat . Ci%ilii ce tra%ersau strada p reau ni&te ciocli pe ale c ror #e"e $ntunecate se citea sentimentul lucrului nepl cut pe care tre!uia s -l #ac . 3ndul acelei nepl ceri &i ura care o $nso"ea aruncaser o um!r peste min"ile lor. Acest lucru $l nedumerea pe ! iat c-iar &i acum, cnd se concentra asupra #ugii. 'e ce ar #i tre!uit s moar 4 0l &i mama lui cea minunat , sensi!il &i inteligent 4 )u era ctu&i de pu"in corect. 'e trotuar se apropie o ma&in , scnteind $n soare ca o nestemat prelung . 5ocea aspr a unui ! r!at tun $n spatele lui *omm+7 = .tai/ Uite pu&tiul/ )u-l l sa"i s scape/ Pune"i mna pe el/ Oamenii se opreau &i pri%eau. : iatul le sim"i !lnde"ea surprins a gndurilor, apoi d du col"ul, alergnd pe :ule%ardul Capitalei. 5 ,u o ma&in dep rtndu-se de trotuar. Picioarele $l purtar cu o %ite, ne!un . 'egetele lui neo!i&nuit de puternice se ag "ar de !ara din spate. . ri pe ea, "inndu-se strns, $n timp ce automo!ilul p trunse $n la!irintul tra#icului, m rind %ite,a. 'e unde%a din neant %eni un gnd7 .ucces, *omm+/ 0a $l preg tise timp de nou ani pentru acest moment, totu&i inima i se strnse atunci cnd r spunse7 .ucces, mam / Ma&ina rula repede. 'istan"ele erau $ng-i"ite iute. Prea mul"i oameni se opreau pe strad &i se uitau la ! ie"elul ag "at att de periculos $n spatele automo!ilului. *omm+ le sim"i intensitatea pri%irilor, gndurile ce le ,%cneau $n min"i, aducndu-le pe !u,e strig te ascu"ite, sacadate. .trig te c tre un &o#er care nu au,ea.

l urmar ce"uri de gnduri, apar"innd unor persoane care se precipitau c tre tele#oanele pu!lice pentru a $n&tiin"a poli"ia despre un ! iat ag "at de o ma&in a#lat $n plin %ite, . *omm+ se crisp , a&teptnd ca un ec-ipa6 de poli"ie s apar &i s opreasc &o#erul. Alarmat, $&i concentr pentru prima dat mintea asupra celor din limu,in . 'ou %i!ra"ii cere!rale se re% rsar asupra lui. 'e $ndat ce le capt , *omm+ se cutremur &i se l s pe 6um tate spre as#alt, gata s cad . Pri%i $n 6os, apoi se trase $napoi ame"it. (oseaua era o supra#a" neclar , distorsionat de %ite, , o pri%eli&te care-i # cea r u. (o% itoare, mintea lui !6!i $ncercnd s intre din nou $n contact cu creierele ! r!a"ilor a#la"i $n automo!il. 3ndurile celui de la %olan erau concentrate asupra traseului. Omul se gndi su!it, #ulger tor, la pistolul a#lat $n tocul de la su!suoar . .e numea .am 0nders &i era &o#erul &i garda personal a celui de pe !anc-eta din spate ; *o-n Pett+, &e#ul poli"iei secrete a atotputernicului 3ra+. Identitatea celui de-al doilea ocupant #u pentru *omm+ ca un &oc electric. 5n torul notoriu al slanilor st tea rela1at, indi#erent la %ite,a ma&inii, cu mintea a#undat $ntr-o medita"ie molcom . 01traordinar minte/ n a#ar de cte%a pulsa"ii super#iciale, neclare, nu se putea citi nimic $n ea. Uimit, pu&tiul se gndi c era aproape imposi!il ca Pett+ s -&i p ,easc gndurile $n mod con&tient> e1ista pesemne un ecran impenetra!il care le ascundea pe cele ade% rate, la #el ca protec"ia mental a slanilor. Totu&i p rea di#erit. ? ,! teau nuan"e ce tr dau un caracter lipsit de remu&c ri &i un creier genial, !ine antrenat. :rusc, percepu s#r&itul unui gnd, adus la supra#a" de cine &tie ce acces de ner%o,itate care ,druncinase calmul ! r!atului. Tre!uie s-o ucid pe #ata aia slan, 2at-leen La+ton. 0ste singurul mod de a-l su!mina pe 3ra+9 *omm+ $ncerc cu disperare s urme,e gndul, dar acesta disp ruse # r urm . A#lase $ns ce%a. O #at slan numit 2at-leen La+ton tre!uia ucis pentru ca autoritatea lui 3ra+ s #ie ,druncinat . (e#ule, %eni gndul lui 0nders, %rei s ape&i !utonul la4 Lumina ro&ie $nseamn alert general . Mintea lui Pett+ r mase indi#erent . Las -i s se alerte,e, mri el. Asta-i pentru ple%u&c . Am putea %edea totu&i despre ce-i %or!a, insist 0nders. Ma&ina $ncetini aproape impercepti!il &i *omm+, care se g-emuise pe !ara din spate, a&tept disperat o oca,ie s sar . Pri%ind $nainte peste aripa limu,inei, nu %edea dect linia lung &i dreapt de as#alt, lipsit de spa"ii %er,i, dur &i neiert toare. . -&i dea drumul ar #i $nsemnat s se ,dro!easc de !eton. Pe cnd se #r mnta de,n d 6duit, recept #urtuna de gnduri ale lui 0nders, pe m sur ce creierul acestuia primea mesa6ul de alert general . Toate ma&inile de pe :ule%ardul Capitalei &i din %ecin tate s urm reasc un ! iat suspectat a #i un slan, pe nume *omm+ Cross, #iul Patriciei Cross. Patricia Cross a #ost ucis cu ,ece minute $n urm la intersec"ia cu :ule%ardul Principal. Martorii a#irm c ! iatul s-a ag "at de o ma&in care s-a dep rtat rapid. Ia au,i aici, &e#ule, rosti 0nders. .untem pe :ule%ardul Capitalei. Ar tre!ui s oprim &i s -i a6ut m s caute. .-a pus o recompens de ,ece mii de dolari pentru un slan.

8rnele scr&nir . Ma&ina $ncetini att de !rusc, $nct *omm+ se lo%i puternic de !ar . 'up ce se desprinse, se l s s alunece pe as#alt $nainte ca limu,ina s opreasc . O lu la #ug . Trecu $n goan pe lng o ! trn cu oc-ii sticlind la gndul recompensei, care $ncerc s -l $n-a"e. A6unse pe un teren %iran, $n spatele c ruia, aidoma unor turnuri, se ridica un lung &ir de cl diri din !eton &i c r mid $nnegrit ; $nceputul ,onei industriale. Un gnd plin de r utate $l a6unse din urm 7 0nders, nu-"i dai seama c am trecut prin intersec"ia dintre :ule%ardul Principal &i cel al Capitalei cu e1act ,ece minute $n urm 4 : iatul la9 Uite-l/ mpu&c -l, tmpitule/ .entimentul c ! r!atul numit 0nders scoate pistolul de%eni att de clar, $nct *omm+ sim"i parc $n creier #recarea metalului de pielea tocului. Imaginea mental care parcursese cei cinci,eci de metri ce-i desp r"eau se contur precis, ast#el c ! iatul a%u sen,a"ia c -l %ede pe ! r!at "intind. .e aplec !rusc $ntr-o parte, $n aceea&i secund $n care arma pocni $n#undat. .im"i $n mod %ag un &oc, apoi urc $n #ug cele cte%a trepte pn la u&a desc-is a unui uria& depo,it sla! iluminat. 3nduri sla!e r ,! teau de 6os. )ici o pro!lem , &e#ule, punem noi mna pe tic los. 5a o!osi repede. )ici un om nu poate o!osi un slan, tmpitule/ ncepu apoi s latre ordine $ntr-un micro#on7 ncon6ura"i cartierul $n dreptul .tr ,ii @A/ Aduce"i toate ec-ipa6ele de poli"ie disponi!ile &i trimite"i &i solda"ii9 Ce tul!ure de%enise totul/ *omm+ se $mpleticea printr-o lume $ntunecat , con&tient doar de #aptul c , $n ciuda mu&c-ilor s i neo!osi"i, un om putea alerga de cel pu"in dou ori mai repede dect el. 'epo,itul era un loc greu de de#init, cu #orme paralelipipedice amenin" toare &i cu podele $ntinse, ce se pierdeau $n semio!scuritate. n dou rnduri, mintea lui prinse gndurile lini&tite ale unor ! r!a"i care mutau ni&te l ,i unde%a $n stnga. n min"ile acestora nu e1ista $ns nici un semn c ar #i &tiut de pre,en"a intrusului sau de agita"ia din e1terior. 'eparte, spre dreapta, % ,u o desc-i, tur luminoas , o u& . .e $ndrept $ntr-acolo, uimit de o!oseala care-l cuprinsese. Partea lateral a corpului $i era umed &i lipicioas , iar mu&c-ii $n"epeni"i. &i sim"ea mintea tul!ure &i n-o putea controla. .e opri &i pri%i a#ar . B ri o strad cu totul di#erit de :ule%ardul Capitalei ; murdar &i cu as#altul cr pat. 'e partea cealalt , erau aliniate case de plastic, construite cu cel pu"in o sut de ani $n urm . Cl dite din materiale practic incasa!ile, cu culorile aproape la #el de %ii ca $n prima ,i, ele do%edeau totu&i patina timpului. Pra#ul &i #uninginea se prinseser ca ni&te lipitori de pere"ii lucio&i. Pelu,ele nu #useser $ntre"inute, iar mormanele de gunoi se ridicau la tot pasul. .trada p rea pustie. 'in cl dirile soioase r ,! tu un gnd %ag, ca o &oapt , dar ! iatul era prea o!osit ca s #ie sigur c acesta pro%enea doar dinspre cl diri. *omm+ se l s s atrne peste marginea peronului de $nc rcare al depo,itului &i-&i d du drumul pe !etonul tare de 6os. 'urerea $l s get $n lateral &i corpul $i p ru rigid, lipsit de acea elasticitate care, $n mod normal, ar #i # cut ca s ritura s par un #leac. Mersul $i producea &ocuri dureroase, resim"ite $n #iecare os. Lumea p ru s se $ntunece, $n timp ce alerga. .cutur din cap ca s alunge sen,a"ia nepl cut , dar $n %an. )u reu&i dect s -&i trasc picioarele de plum! printre o cas cu dou ni%eluri, lucioas $ns mn6it de #uningine, &i un !loc-turn al!astru. )u

% ,u &i nici nu sim"i #emeia din !alconul de deasupra dect $n momentul $n care aceasta $ncerc s -l lo%easc $n%er&unat cu o coad de m tur . i , ri um!ra la timp pentru a se putea #eri. = Bece mii de dolari/ "ip ea. Au anun"at ,ece mii. (i-i al meu, au,i"i4 . nu-l ating nimeni/ 0 al meu/ 0u l-am % ,ut prima/ *omm+ pricepu ca prin cea" c necunoscuta striga la celelalte #emei care ie&eau din cl dire. .la% 'omnului c ! r!a"ii erau pleca"i la lucru/ Tumultul min"ilor rapace $l $n% lui $n timp ce sprint , cu puteri pe care numai #rica le putea con#eri, pe trotuarul $ngust din #a"a cl dirilor. .e #eri de colc iala gndurilor -idoase &i se $n#ior la au,ul celui mai ori!il sunet din cte puteau e1ista ; %uietul isteric al %ocilor unor s raci dispera"i, %iermuind cu ,ecile, gonind dup -imera unei comori care le dep &ea &i cele mai lacome %ise. l cuprinse teama c ar putea #i lo%it cu m turi, sape &i gre!le, care s -i ,dro!easc "easta, s -i s# rme oasele, s -i stri%easc trupul. mpleticindu-se, d du col"ul cl dirii. Urm ritorii se a#lau tot $napoia sa. Le sim"ea nelini&tea $n gndurile e1altate ce n % leau dup el. Au,iser po%e&ti despre slani, iar acestea aproape cople&eau dorin"a de a pune mna pe cei ,ece mii de dolari. 3loata d dea $ns cura6 celor care o alc tuiau. 3loata $i $mpingea $nainte. P trunse $ntr-o #und tur mic , m rginit $ntr-o parte de sti%e de l ,i goale. C-iar &i $n lumina or!itoare a soarelui, sti%ele se ridicau deasupra lui ca o mas $ntunecat , neclar . n mintea-i $nce"o&at se $n#irip o idee &i, peste o secund , $ncepu s se ca" re pe l ,i. .im"i durerea e#ortului precum ni&te col"i $n#ip"i $n carne. 8ugi nesigur, apoi co!or$, mai mult c ,nd, $n spa"iul dintre dou l ,i %ec-i. Intersti"iul respecti% p rea c a6unge pn la sol. n $ntunericul aproape total, *omm+ distinse ce%a &i mai $ntunecat ; o gaur $n peretele de plastic al cl dirii. ntinse !ra"ele &i pip i dincolo de marginile ori#iciului. .e strecur $n untru $ntr-o clipit &i r mase $ntins pe p mntul umed din interior. :uc "i de piatr $l $mpungeau din toate p r"ile, dar deocamdat era prea o!osit ca s #ac altce%a dect s stea locului, a!ia respirnd, $n timp ce gloata urla a#ar $ntr-o c utare #renetic . ntunericul era lini&titor, asemenea gndurilor mamei cu o clip $nainte de a-i spune s #ug . Cine%a urc ni&te trepte c-iar deasupra lui &i ast#el $n"elese unde se a#la ; $ntr-un spa"iu $ngust de su! scara din spate. O clip se mir , $ntre!ndu-se cum ap ruse sp rtura $n plasticul dur4 .tnd acolo tem tor, se gndi la mama ; moart acum, a&a anun"ase radioul. Moart / 'esigur, mamei nu i-ar #i #ost #ric . : iatul &tia prea !ine ct a&teptase ea ,iua $n care %a putea s -&i reg seasc pacea, trecnd $n cealalt lume, al turi de so"ul ucis. Tre!uia $ns s te ocrotesc, *omm+. Ar #i #ost a&a de u&or, att de pl cut s renun" la %ia" 9 'ar tre!uia s am gri6 de tine, s te cresc &i s te ap r pn la s#r&itul copil riei. 0u &i tat l t u ne-am dedicat %ie"ile pentru des %r&irea m re"ei lui in%en"ii &i totul ar #i $n ,adar dac tu nu %ei putea continua. ndep rt gndul, sim"ind c inima i se strnsese de triste"e. Mintea parc i se mai limpe,ise. Pro!a!il c scurta odi-n $i priise, dar asta $l # cea s suporte &i mai greu

col"urile pietrelor ascu"ite pe care , cea. ncerc s -&i sc-im!e po,i"ia, $ns spa"iul era prea $ngust. Automat, o mn pip i s# rm turile &i # cu o descoperire7 erau !uc "i de plastic, nu de piatr sau de c r mid . Plastic c ,ut $n untru atunci cnd peretele #usese spart pentru a se #ace ori#iciul prin care se trse el. 0ra ciudat s se gndeasc la sp rtur &i deodat s -&i dea seama c &i altcine%a ; cine%a de a#ar ; se gndea la acela&i lucru. (ocul descoperirii $l cutremur pe *omm+. ngro,it, se str dui s i,ole,e gndul &i creierul care-l emisese, dar $n 6urul acestuia e1istau prea multe alte gnduri, prea mult agita"ie. .olda"i &i poli"i&ti roiau pe strad , scotocind #iecare cas , #iecare !loc, #iecare cl dire. La un moment dat, peste tot % lm &agul de para,i"i mentali, prinse gndul t ios &i limpede al lui Pett+. .pui c aici a #ost % ,ut ultima dat 4 A dat col"ul &i dus a #ost/ r spunse o #emeie. Cu degete tremur toare, *omm+ $ncepu s adune !uc "ile de plastic de pe sol. ncerc s -&i st pneasc spaima &i munci gr !it s umple sp rtura, #olosind p mntul umed pentru a cimenta #ragmentele. (tia $ns , cu o siguran" teri#iant , c peretele ridicat de el nu %a re,ista unei cercet ri am nun"ite. n tot acest timp, recepta gndul persoanei de a#ar , un gnd %iclean, amestecat $n tumultul de %i!ra"ii ce-i asaltau creierul. )imeni altul nu se gndise la gaura pe care ! iatul se str duia s-o astupe. *omm+ nu-&i putea da seama dac era %or!a despre un ! r!at sau despre o #emeie. ns gndul persista acolo, %i!ra"ia rea a unei min"i de#ormate. 3ndul r mase, tul!ure &i amenin" tor, c-iar &i atunci cnd oamenii $ncepur s mute l ,ile, uitndu-se printre ele, iar apoi, treptat, se $ndep rtar > strig tele lor se au,ir tot mai sla!, iar co&marul de gnduri se estomp . 5n torii $&i c utau prada $n alt parte. *omm+ $i mai au,i mult %reme, pn cnd, $n s#r&it, %acarmul se calm &i-&i d du seama c se $nnopta. Agita"ia din timpul ,ilei r m sese cum%a $n atmos#er . (oaptele gndurilor se strecurau din case &i din !locuri> oamenii se gndeau &i discutau despre cele $ntmplate. n cele din urm , *omm+ nu mai $ndr ,ni s a&tepte. Unde%a, a#ar , se a#la mintea care &tiuse c el se a#la $n sp rtur , dar care nu spusese nimic. 0ra o minte dia!olic , iar el se sim"ea cuprins de presim"iri sum!re &i de dorin"a de a se $ndep rta ct mai repede de acel loc. Cu degete &o% itoare, totu&i iu"i, $nl tur !uc "ile de plastic. Apoi, $n"epenit de lunga a&teptare, se strecur precaut a#ar . O mi&care mai !rusc $l # cu s simt o durere ca un 6ung-i, $n timp ce mintea i se tul!ur sl !it . )u $ndr ,ni s se opreasc . .e c " r cu gri6 spre %r#ul sti%ei de l ,i. Picioarele $i co!orau spre p mnt cnd au,i pa&i gr !i"i &i sim"i pentru prima dat pre,en"a persoanei care-l pndise. O mn su!"ire $l $n&# c de gle,n &i se au,i %ocea trium# toare a unei #emei ! trne7 = A&a, a&a, co!oar la :unicu"a/ :unicu"a o s ai! gri6 de tine, da, da9 :unicu"a e de&teapt . 0a a &tiut tot timpul c nu puteai s #ii dect acolo, $n gaur , dar pro&tii ia nu s-au gndit. 'a, da, :unicu"a e de&teapt . A plecat, apoi s-a $ntors &i, pentru c slanii pot citi gndurile, &i-a st pnit mintea &i nu s-a gndit dect la !uc t rie. Cu asta te-a p c lit, nu4 (tia c a&a %a #i. :unicu"a o s ai! gri6 de tine. (i ea $i ur &te pe poli"i&ti.

Cu un icnet uluit, *omm+ recunoscu mintea ! trnei lacome care $ncercase s -l prind atunci cnd s rise de pe ma&ina lui Pett+. 'e&i #ugar , $ntlnirea $i $ntip rise $n memorie -oa&ca rea. Acum $n 6urul ei se r spndea atta oroare, iar inten"iile $i erau att de -idoase, $nct *omm+ scnci &i lo%i cu piciorul. :astonul greu din mna #emeii $l i,!i $n cre&tet, e1act $n clipa cnd $&i d du seama de e1isten"a armei. A%u sen,a"ia c -i plesne&te capul. Mu&c-ii i se contractar spasmodic, apoi c ,u la p mnt. .im"i cum minile $i erau legate, apoi #u trt &i suit $ntr-o c ru" mi,er , acoperit cu ni&te crpe ce miroseau a sudoare de cal, unsoare &i gunoi. C ru"a se puse $n mi&care pe pa%a6ul stricat &i, peste ,gomotul ro"ilor, *omm+ au,i c-icotitul satis# cut al ! trnei7 = Ce proast ar #i #ost :unicu"a s -i lase s te prind / Bece mii de dolari recompens 9 Ca/ )-a& #i % ,ut nici m car un cent/ :unicu"a cunoa&te oamenii. Cnd%a a #ost o actri" cele!r 9 Acum e o epa% . 0i n-ar #i dat nici m car o sut de dolari unei ,dren"e ! trne care scormone&te prin gunoaie. La dracuD cu to"i/ :unicu"a o s le arate lor ce se poate #ace cu un slan tn r. :unicu"a %a #ace o a%ere de pe urma dr cu&orului sta9 CAPITOLUL E 'in nou pu&tiul cel o!ra,nic/ 2at-leen La+ton se $ncord automat, apoi se rela1 . )u a%ea nici o &ans s scape de el acolo, pe crenelul palatului, la aproape o sut &apte,eci de metri deasupra solului. 'e #apt, dup at"ia ani petrecu"i $ntre oameni ; singurul slan $ntre attea #iin"e ostile ; ar #i tre!uit s #ac #a" cu u&urin" la orice, c-iar dac acest ForiceG se numea 'a%+ 'insmore &i a%ea %rsta de unspre,ece ani. )u se $ntoarse. )u %oia s -i arate c -l sim"ise %enind pe promenada lat , acoperit cu sticl . &i $ndep rt mintea de a ! iatului, men"innd doar minimul contact necesar pentru ca el s n-o ia prin surprindere. Pri%ea drept $nainte, spre ora&, ca &i cum 'a%+ n-ar #i #ost acolo. Capitala se a&ternea $n #a"a ei7 o $ntindere imens de cl diri, ale c ror nenum rate culori erau acum straniu adum!rite, parc moarte $n amurgul care pogora. n dep rtare, cmpia %erde se distingea $ntunecat , iar apa $nspumat , al!astr a rului care &erpuia prin ora& p rea mai $nc-is la culoare, mat $n lumea aceea aproape complet lipsit de lumin . Pn &i mun"ii pro#ila"i pe ori,ont a%eau un aspect sum!ru, moroc nos, per#ect armoni,at st rii ei su#lete&ti. = Iii--aa/ Uit -te !ine de tot/ l %e,i pentru ultima dat / 5ocea pi"ig iat $i ,grie ner%ii, ca un ,gomot puternic &i inutil. Pentru un timp nici nu #u con&tient de $n"elesul cu%intelor, att de puternic #usese sen,a"ia de sunete neinteligi!ile. Apoi, # r s %rea, se $ntoarse spre ! iat7 = Ultima dat 4 Ce %rei s spui4 Imediat $&i regret gestul. 'a%+ era la mai pu"in de doi metri de ea. A%ea pantaloni de m tase %erde &i o c ma& gal!en desc-is la gt. 8a"a lui de copil, cu o e1presie de dur &i cu !u,ele r s#rnte $ntr-un rn6et, $i aminti c simplul #apt c -i d duse aten"ie repre,enta pentru el o %ictorie. (i totu&i, ce putuse s -l #ac s spun a&a ce%a4 3reu de cre,ut c se gndise el $nsu&i la acele cu%inte. ncerc tenta"ia de a-i scotoci mai

adnc $n minte, dar se $n#ior &i renun" la idee. . intre $n creierul acela, $n starea lui actual , ar #i $nsemnat s -&i strice dispo,i"ia pentru o lun $ntreag . 'e o !un perioad de timp, 2at-leen $ntrerupsese orice contact mental cu creierele umane, cu speran"ele &i cu antipatiile lor, care # ceau un ade% rat iad din %ia"a la palat. Mai !ine s -l ignore pe 'a%+, a&a cum procedase &i $n trecut. i $ntoarse spatele &i, prin $ngustul canal de comunica"ie pe care $l p str cu mintea ! iatului, sim"i #uria cau,at de gestul ei. (i din nou $i au,i %ocea strident 7 = Iii--aa/ Ultima dat / M-am gndit !ine cnd am spus. Mine-i ani%ersarea ,ilei tale de na&tere. mpline&ti unspre,ece ani, nu4 8ata nu r spunse, pre# cndu-se c nu-l au,ise, dar a%u sentimentul unui de,astru. .im"ea prea mult satis#ac"ie $n %ocea lui, prea mult siguran" . 0ra oare posi!il ca $n perioada $n care ea se i,olase de gndurile oamenilor s se #i $ntmplat lucruri groa,nice, s se #i ur,it planuri ori!ile4 8 cuse oare o gre&eal retr gndu-se $ntr-o lume numai a ei4 Lumea real $i %a distruge pa% ,a protectoare4 = Te cre,i de&teapt , nu4 rn6i 'a%+. 0i !ine, n-o s mai #ii a&a de de&teapt mine, cnd te %or ucide. Poate nu &tii, dar mie mi-a spus mama. Prin palat se ,%one&te c atunci cnd te-au adus aici, 3ra+ a promis gu%ernului c %ei muri $n ,iua celei de-a unspre,ecea ani%ers ri. . nu cre,i c n-o %or #ace. C-iar ieri au ucis o #emeie slan $n plin strad . 5e,i4 Ce ,ici de asta, istea"o4 = 0&ti9 ne!un/ Cu%intele $i "&niser de pe !u,e # r %oia ei. &i d du seama cu greu c le rostise, pentru c nici nu se gndise la ele. 'e #apt, nu se $ndoia c ! iatul spusese ade% rul. .e potri%ea cu ura lor generali,at . Totul era att de logic, $nct i se p ru pe nea&teptate c &tiuse dintotdeauna acest lucru. O o!seda #aptul c tocmai mama lui 'a%e $i spusese toate aceste lucruri ! iatului. 2at-leen se $ntoarse cu gndul cu trei ani $n urm , la ,iua cnd pu&tiul o atacase su! pri%irile materne $ng duitoare, $ncercnd s-o sperie. Ce surpri, , ce "ipete &i ce lo%ituri disperate din picioare urmaser atunci cnd #ata $l "inuse cu o singur mn la dep rtare, pn $n clipa cnd mama #urioas se $ndreptase spre ei, mrind amenin" ri despre ceea ce a%ea s -i #ac Funei mi,era!ile &i tic loase de slanG. Apoi, deodat ap ruse 3ra+, se%er, $nalt &i puternic, cu doamna 'insmore tremurnd $n #a"a lui. = 'oamn , $n locul dumnea%oastr nu m-a& atinge de acest copil. 2at-leen La+ton este proprietatea .tatului &i, la momentul cu%enit, .tatul se %a ocupa de soarta ei. n pri%in"a #iului dumnea%oastr , s-a $ntmplat s o!ser% toat alterca"ia. A c p tat e1act ceea ce merit orice ! iat prost crescut &i sper c %a "ine minte lec"ia. Ce $ncntat #usese c -i luase ap rarea/ 'up aceea $l trecuse pe 3ra+ $ntr-o categorie mental di#erit de cea ocupat de al"i oameni, $n ciuda #aptului c era necru" tor &i $n ciuda po%e&tilor groa,nice care circulau pe seama lui. Acum, $ns , a#lase ade% rul, a#lase c el %oise s spun e1act ceea ce spusese7 F.tatul se %a ocupa de soarta ei.G .e smulse cu un e#ort din trista-i medita"ie &i % ,u o sc-im!are $n ora&ul de dedesu!t. Capitala $&i scosese la i%eal splendorile nocturne, miliarde de lumini ce sclipeau $ntr-o %ast panoram . Ar ta acum ca un ora& din po%e&ti, ca o nestemat scnteietoare, o incredi!il #eerie de cl diri ce se ridicau maiestuoase spre cer, alc tuind o

imagine de %is, de o splendoare de-a dreptul #ascinant , $&i dorise dintotdeauna s %in $n aceast citadel misterioas &i s %ad cu oc-ii ei toate minunile pe care le pl smuise imagina"ia. Acum, desigur, n-o s le mai %ad niciodat . O $ntreag lume de #rumuse"i %a r mne ne% ,ut , negustat , netr it . = Iii--aa/ se au,i din nou %ocea pi"ig iat a lui 'a%+. Uit -te !ine/ 0 pentru ultima dat / 2at-leen se cutremur . )u mai putea s suporte nici m car o secund pre,en"a acestui9 acestui mic tic los. 8 r s scoat o %or! , se $ntoarse &i intr $n palat, c utnd singur tatea dormitorului. 'e&i era tr,iu nu putea s adoarm . 8ata &tia c se # cuse tr,iu pentru c &u%oiul de gnduri din e1terior $&i diminuase intensitatea7 oamenii plecaser de mult la culcare, cu e1cep"ia g r,ilor &i a petrec re"ilor. 0ra ciudat c nu putea s adoarm , de&i acum, cnd &tia ade% rul, se sim"ea u&urat . 5ia"a ei de ,i cu ,i #usese un ade% rat co&mar, iar ura ser%itorilor, ca &i a ma6orit "ii celorlal"i oameni, o "inuse $ntr-o tensiune aproape insuporta!il . Pro!a!il c pn la urm a"ipi, pentru c gndul r u, %enit !rusc de a#ar , $i d du sen,a"ia c tr ie&te un co&mar. 2at-leen se ,%rcoli $n pat. Crlion"ii slan H&u%i"ele #ine care, $n semio!scuritatea camerei, luceau ca aurul, contrastnd cu p rul negru care-i $ncadra c-ipul #rumosI, se ridicar &i unduir lin, parc mngia"i de o !ri, . Lin, dar insistent. 3ndul amenin" tor detectat de aceste antene sensi!ile $n $ntunericul care $n% luia palatul lui 3ra+ p trunse cu !rutalitate pn la ea. 2at-leen se tre,i, tremurnd. 5i!ra"iile mentale $i atinser $n treac t creierul, alungndu-i somnul ca un du& rece. 0rau clare, crude &i pro%eneau dinspre cine%a o!i&nuit s ucid cu snge rece. 'isp rur apoi la #el de !rusc cum %eniser , de parc nici nu e1istaser %reodat . ? mase numai un caleidoscop de imagini mentale ce soseau ne$ncetat din nenum ratele od i ale palatului. 2at-leen r mase nemi&cat &i din adncurile propriului ei creier sosi e1plica"ia gndului %enit din a#ar 7 cine%a nu %oia s a&tepte pn mine. Cine%a se $ndoia c e1ecu"ia ei %a a%ea loc &i dorea s pun consiliul $n #a"a #aptului $mplinit. O singur persoan se putea gndi la a&a ce%a # r s -i pese de consecin"e7 *o-n Pett+, &e#ul poli"iei secrete, #anaticul %n tor de slani care nutrea pentru ea o ur de-a dreptul $n#rico& toare $n compara"ie cu antipatia celorlal"i oameni. Asasinul tre!uia s #ie unul din slu6itorii s i. Cu un e#ort, #ata $&i lini&ti ner%ii &i-&i $ncord mintea pn la limita puterilor. Timpul trecea &i ea continua s stea locului, e,itnd, c utnd creierul celui care %oia s o ucid . Murmurul gndurilor de a#ar de%eni un tumult care-i ,gudui mintea. Trecuser multe luni de cnd nu mai e1plorase t rmul %i!ra"iilor mentale necontrolate. (tiuse c amintirea ororilor acestuia nu p lise, totu&i realitatea era mult mai crud dect amintirile. ncrncenat , cu o %oin" aproape la #el de %iguroas ca &i cea a unui adult, #ata p trunse $n #urtuna de %i!ra"ii mentale, luptndu-se s i,ole,e #iecare indi%id $n parte. Pentru $nceput recep"ion o #ra, 7 'umne,eule, sper c n-o s -l descopere c $n&al / A,i a #urat legume/ Asta tre!uia s #ie ne%asta !uc tarului-&e#, o am rt cu #rica lui 'umne,eu, care tr ia $ntr-o continu spaim de moarte, a&teptnd ,iua cnd -o"iile so"ului ei %or #i date $n %ileag.

Pentru o clip , #etei $i #u mil de ne#ericita torturat de spaim care st tea trea, lng ! r!atul ei, $n dormitorul cu#undat $n $ntuneric. Mila #u $ns de scurt durat pentru c -&i aduse aminte de ,iua cnd, trecnd pe lng ea, #emeia se oprise !rusc &i, # r s stea prea mult pe gnduri, o lo%ise cu putere peste #a" . Timpul o presa, a&a c #ata se concentr din nou. Imaginile mentale ap reau &i disp reau, #ormnd un ade% rat caleidoscop, $ndep rtate aproape imediat ce se i%eau, ca nedorite, lipsite de leg tur cu amenin"area care o de&teptase. Creierul ei detecta %ise $n care se re#lecta $ntreaga %ia" de la palat, cu intrigile ei, cu micile drame personale, cu am!i"iile nem surate. Unele a%eau implica"ii psi-ologice, %isele unor oameni ce se ,%rcoleau $n somn. Ap reau &i imagini de indi%i,i care puneau la cale tot soiul de tic lo&ii. :rusc, detect %i!ra"ia mental a unei -ot rri crude, -ot rrea de a o ucide/ 'isp ru din nou, la #el de instantaneu, precum un #luture -oinar &i $n acela&i timp cu totul di#erit de acesta. i sim"ise r utatea ca pe ni&te pinteni ce o $mpinser spre disperare. A doua #ulgerare a gndului #usese prea puternic pentru a $nsemna altce%a dect c era aproape, teri!il &i periculos de aproape. Uluitor ct de greu era s -l reg seasc . 2at-leen sim"ea c -i plesne&te capul> corpul $i era cnd rece ca g-ea"a, cnd de o #ier!in"eal insuporta!il . 3ndul ap ru a treia oar &i, $n s#r&it, #ata $n"elese. 0ra limpede acum de ce nu putuse sta!ili un contact de lung durat cu uciga&ul. Acesta se str duia ca gndurile s -i #ie di#u,e, concentrnduse pe rnd, pentru scurt timp, asupra a nenum rate m run"i&uri, &i p rnd ast#el simple nuan"e $n concertul de gnduri din 6ur. Pro!a!il c asasinul e1ersase mult timp pn s a6ung la un asemenea ni%el de st pnire al creierului, dar, c-iar &i a&a, nu era de talia lui 3ra+ sau Pett+. Oricare dintre ace&tia $&i putea ascunde ade% ratele gnduri su! masca unei logici rigide, # r sincope. Cu toat iste"imea lui, poten"ialul agresor se tr dase. 'e $ndat ce %a intra $n camer , ea %a9 3ndul i se #rnse !rusc su! ap sarea teri!ilului ade% r pe care tocmai $l descoperise7 omul se a#la $n untru &i c-iar $n acel moment se tra neau,it spre patul ei/ Timpul p ru c se opre&te. 2at-leen $l sim"ea pe uciga& apropiindu-se prin $ntuneric &i st tea nemi&cat , acoperit pn su! ! r!ie, &tiind c la cea mai mic mi&care cear&a#urile ar #i # cut ,gomot iar agresorul ar #i putut s-o imo!ili,e,e $nainte ca ea s poat sc pa. )u putea s se mi&te. )u putea s %ad . Putea doar sim"i surescitarea ce pulsa, crescnd $n mintea uciga&ului. 3ndurile $i de%eniser mai rapide &i uitase s le di#u,e,e. 8lac ra scopului s u criminal $i ardea acum cu atta putere $n minte, $nct #ata tre!ui s -&i #ereasc de ea o parte a min"ii, deoarece o sim"ea aproape ca pe o durere #i,ic . 'in acel gnd re%elator, 2at-leen desprinse toat istoria. : r!atul era pa,nicul ce #usese postat la u&a ei. )u era $ns garda o!i&nuit . Ciudat c ea nu o!ser%ase sc-im!area9 Pro!a!il c-o # cuser $n timp ce dormea. .au poate #usese prea tul!urat de propriile ei gnduri. n timp ce asasinul se ridic de pe podea &i se aplec deasupra patului, 2at-leen $i $n"elese planul. Pentru o clip , oc-ii ei , rir str lucirea palid a cu"itului care se $n l" pentru a lo%i.

Un singur lucru era de # cut. Un singur lucru putea #ace/ Cu o mi&care !rusc , arunc p tura $n sus, peste capul &i umerii omului uluit, apoi se l s s alunece din pat ; o um!r $ntre um!rele od ii. n urma ei se au,i e1clama"ia $n !u&it a uciga&ului, $ncurcat ca $ntr-un n %od $n p tura a,%rlit de minile mici, dar e1traordinar de puternice ale #etei. n acea e1clama"ie se citea uimirea &i prima spaim despre ce ar #i $nsemnat descoperirea #aptei sale. 2at-leen $i surprinse gndurile &i-i au,i mi&c rile, cnd el s ri peste pat &i porni s !6!ie cu minile prin $ntuneric. .traniu, dar #etei i se p ru c ar #i #ost mai !ine s #i r mas $n pat. 'ac oricum a%ea s moar mine, la ce !un s amne4 ? spunsul i-l d du dorin"a de %ia" pe care o sim"ea pulsnd n %alnic $n #iecare #i!r . (i mai era ce%a7 gndul c acel %i,itator nocturn constituia do%ada #aptului c cei care-i doreau moartea se temeau c e1ecu"ia plani#icat nu %a mai a%ea loc. ?espir adnc. Propria ei emo"ie se potolea, urm rind e#orturile ridicole ale asasinului. = Prostule/ spuse #ata, dispre"ul %i!rnd $n %ocea copil reasc &i totu&i matur prin logica impeca!il . C-iar cre,i c po"i prinde un slan pe $ntuneric4 8elul $n care omul se repe,i $n direc"ia din care %eneau cu%intele o # cu s ,m!easc . 0ra demn de mil &i $n acela&i timp ori!il, #iindc gndurile lui ap reau acum ur"ite de groa, . .paima aceea de"inea ce%a impur, care o # cu pe 2at-leen s se cutremure, stnd $n picioare la cap tul opus al camerei. 5or!i din nou cu %oce ascu"it , de copil7 = Ar #i !ine s pleci $nainte ca s #ii au,it cotro! ind prin odaia mea. 'ac pleci c-iar acum, n-o s -i spun nimic domnului 3ra+. 0ra clar c ! r!atul nu credea o iot din cu%intele acelea. A%ea $n el prea mult spaim , prea mult ne$ncredere &i prea mult %iclenie/ Murmurnd o $n6ur tur , renun" s-o mai caute &i se repe,i spre u& , unde se a#la comutatorul pentru lumin . 2at-leen $l sim"i sco"ndu-&i pistolul $n timp ce $ntindea mna spre !uton. 0ra limpede c asasinul pre#era s ri&te o $ntlnire cu g r,ile, care ar #i %enit prompt la au,ul unei $mpu&c turi, dect s -&i m rturiseasc e&ecul $n #a"a superiorului. = Tmpitule/ spuse #ata. (tia ce a%ea de # cut, de&i n-o mai # cuse niciodat . .e strecur ca o um!r pe lng perete, pip ind cu degetele. 'esc-ise o u& camu#lat , intr , o $ncuie $napoia ei &i alerg printr-un coridor $ntunecos, la cap tul c ruia se a#la alt u& care se desc-ise la o simpl atingere, l snd s se %ad interiorul unui !irou mare &i lu1os. Uluit de propria ei $ndr ,neal , r mase "intuit $n prag, uitndu-se la ! r!atul puternic care scria la lumina unei %eio,e. 3ra+ nu ridic oc-ii imediat. 'up o clip , #ata $&i d du seama c era con&tient de pre,en"a ei, dar t cerea lui $i d du cura6 s -l studie,e $n lini&te. 'ictatorul era att de impun tor, $nct $i strnea admira"ia c-iar &i acum, cnd teama o ap sa ca o greutate. Tr s turile #erme $i con#ereau ! r!atului aplecat asupra scrisorii o e1presie de no!il m re"ie. n timp ce continua s scrie, #ata $i putea citi gndurile super#iciale, dar nimic altce%a. 2at-leen se con%insese de mult %reme c 3ra+ &i Pett+, cel mai detestat dintre oameni, a%eau capacitatea de a putea gndi $n pre,en"a ei ; o gndire uni#orm , # r

sc p ri, care # cea imposi!il orice tentati% de contactare. Acum, $&i d du limpede seama, nu putea detecta dect gndurile de supra#a" , con"innd cu%intele scrisorii la care lucra. Iar surescitarea &i ner !darea ei dep &eau orice interes #a" de scrisoare. = n camera mea e un ! r!at/ i,!ucni #ata. A %rut s m omoare/ 3ra+ ridic oc-ii. 5 ,ut $n totalitate, #a"a lui a%ea o e1presie dur . Tr s turile no!ile ale pro#ilului se pierdeau $n # lcile masi%e, puternice. 2ier 3ra+, st pnul oamenilor, o pri%i cu r ceal . Atunci cnd %or!i, gndurile i se sc-im!ar cu atta preci,ie, iar %ocea &i mintea $i erau att de !ine coordonate, $nct 2at-leen nu-&i putu da seama dac -i au,ise sau numai $i sim"ise cu%intele. = Un asasin, ,ici4 Continu . :u,ele #etei d dur drumul unui &u%oi de cu%inte cum nu se mai $ntmplase din ,iua cnd 'a%+ 'insmore o ridiculi,ase. = 'eci cre,i c Pett+ este $n spatele acestei tentati%e4 $ntre! 3ra+. = 0 singurul care ar #i putut s-o #ac . Poli"ia secret se ocup de pa,a mea. 0l $ncu%iin" u&or din cap, iar #ata $l sim"i pu"in $ncordat. Cu toate acestea, gndurile $i erau adnci, calme, lente. = ncepe a&adar/ murmur ! r!atul cu glas moale. Tentati%a lui Pett+ de a pune mna pe puterea a!solut . Aproape c -mi pare r u pentru el, pentru c nu-&i %ede propriile-i de#ecte. )ici un &e# al poli"iei secrete n-a reu&it %reodat s c&tige $ncrederea poporului. 0u sunt temut, dar &i %enerat. 0l este numai temut &i asta i se pare cel mai important lucru. Oc-ii lui c prui pri%ir cu gra%itate $n ai #etei. = 5oia s te omoare $nainte de data #i1at de Consiliu pentru c &tia c , odat comis #apta, eu nu mai puteam #ace nimic, iar neputin"a mea de a-l pedepsi mi-ar #i &tir!it autoritatea $n #a"a consilierilor. 5ocea $i de%enise aproape &optit , de parc ar #i gndit cu %oce tare, ignornd pre,en"a #etei7 (i a%ea dreptate. 'ac a& #i $ncercat s -i #or"e, s emit un decret pri%itor la moartea unui slan, mem!rii Consiliului ar #i de%enit ! nuitori, dar n-ar #i reac"ionat $n nici un #el. Asta ar #i $nsemnat $nceputul s#r&itului7 $mp r"irea $n ta!ere, care ar #i de%enit cu timpul tot mai ostile una #a" de cealalt . Iar a&a-,i&ii Freali&tiG, $n"elegnd situa"ia, s-ar #i al turat poten"ialului $n%ing tor, sau ar #i $nceput s 6oace acel minunat 6oc de raliere a e1tremelor $mpotri%a centrului. ? mase t cut cte%a clipe, apoi continu 7 = 'up cum %e,i, 2at-leen, suntem $ntr-o situa"ie critic . ncercnd s m discredite,e $n #a"a Consiliului, Pett+ a r spndit cu gri6 ,%onul c %reau s te "in $n %ia" cu orice pre". HPentru prima dat un ,m!et $i destinse tr s turile rigide.I A&adar, prestigiul &i po,i"ia mea depind acum de capacitatea de a te "ine $n %ia" $mpotri%a tuturor $ncerc rilor lui Pett+. Asta-i ceea ce te interesea, pe tine cel mai mult. Bm!i din nou. = 0i !ine, ce cre,i despre situa"ia noastr politic 4 ) rile #etei se dilatar . 5or!i cu dispre"7 = 0 un prost dac se pune cu dumnea%oastr , asta-i ceea ce cred. (i am s % a6ut pe ct pot. (i pot s % a6ut, citind gndurile. 3ra+ ,m!i iar, un ,m!et larg care-i lumin #igura aprig &i-i rela1 tr s turile $ncordate.

= (tii, 2at-leen, m gndeam c %oi, slanii, ne considera"i cteodat pe noi, oamenii, ni&te creaturi #oarte ciudate. 'e e1emplu, #elul $n care te trat m. Cuno&ti moti%ul, nu4 2at-leen cl tin din cap. = )u, domnule 3ra+. Am $ncercat s citesc despre asta $n min"ile oamenilor, dar nimeni nu pare s &tie de ce suntem detesta"i. Pare a #i ce%a despre un r ,!oi $ntre slani &i oameni, un r ,!oi $nc-eiat cu mult timp $n urm , dar r ,!oaie au mai e1istat &i $nainte, iar oamenii nu s-au urt att de tare dup aceea. Mai sunt apoi po%e&tile acelea teri!ile, prea a!surde ca s #ie altce%a dect ni&te minciuni s#runtate. = Ai au,it ce #ac slanii copiilor no&tri4 = Asta-i una dintre acele minciuni grosolane, pu#ni 2at-leen dispre"uitor. Toate sunt ni&te minciuni s#runtate. = n"eleg c ai au,it, c-icoti 3ra+. .-ar putea s te &oc-e,e, dar ast#el de lucruri c-iar se $ntmpl . Ce &tii tu despre gndirea unui slan matur, a c rui inteligen" este de dou -trei ori mai mare dect cea a unui om o!i&nuit4 (tii doar c tu n-ai #ace a&a ce%a, $ns nu e&ti dect un copil. Oricum, nu-"i !ate capul cu asta. Acum ne lupt m pentru %ie"ile noastre. La ora asta, pro!a!il c asasinul a p r sit camera ta, dar tre!uie s $ncerci s -l locali,e,i, s -l identi#ici. Acum e rndul nostru. Am s -i c-em aici pe Pett+ &i pe ceilal"i consilieri. )-o s le plac #aptul c -i tre,im din somnul lor cel dulce, dar s -i ia dracuD/ ? mi aici. 5reau s le cite&ti gndurile &i s -mi spui la s#r&it ce le trecea prin cap $n timpul discu"iilor. Ap s un !uton de pe !irou &i rosti sec7 = Anun" -l pe c pitanul g r,ii mele personale s %in $n !irou. CAPITOLUL J 0ra destul de greu s stea $n lumina or!itoare a l mpilor ce #useser aprinse. : r!a"ii $&i $ntorceau mereu pri%irile c tre ea, iar gndurile lor amestecau ner !darea, cru,imea &i a!sen"a oric rei comp timiri. Ura lor $i ap sa spiritul, punndu-&i amprenta pe $ntreaga ei %italitate, sl !indu-i energia care-i alerga prin #iecare ner%. O detestau. O %oiau moart . Palid , 2at-leen $nc-ise oc-ii &i se gndi la alte lucruri. .e #oi, $ncercnd s se piteasc $n scaun. 'ac ar #i putut, &i-ar #i # cut corpul in%i,i!il. 'ar mi,a era prea mare> nu $ndr ,nea s -i scape %reo mi&care sau gnd. Oc-ii &i mintea i se tre,ir !rusc &i iat , erau tot acolo7 camera, ! r!a"ii, $ntreaga situa"ie amenin" toare. Pett+ se ridic &i declar 7 = M opun pre,en"ei acestei slan la $ntlnirea noastr . n# "i&area ei copil reasc , inocent , i-ar putea in#luen"a pe unii dintre noi, # cndu-i s de%in $ng duitori. 2at-leen $l pri%i $ntre! toare. (e#ul poli"iei secrete era un ! r!at solid, de $n l"ime medie. 8a"a lui cu pro#il incon#unda!il, amintind mai degra! de un cor!, pu"in cam c rnoas , nu e1teriori,a nici urm de !un tate. C-iar crede ce spune4 se $ntre! #ata. .pecimenele astea s #ie miloase/ (i pentru ce moti%/ ncerc s desci#re,e ce se a#la $n spatele cu%intelor sale, dar mintea ! r!atului #usese $nce"o&at $n mod deli!erat. C-ipul lui puternic, $ntunecat, era lipsit de orice e1presie. 8ata surprinse totu&i o urm de ironie &i-&i d du seama c Pett+ $n"elesese per#ect situa"ia. Inten"iona s solicite preluarea puterii &i toate #i!rele corpului i se a#lau $n stare de alert , con&tient de enormitatea ac"iunii.

3re+ rse, sec, &i, deodat , 2at-leen surprinse $ntregul magnetism al personalit "ii sale. Liderul oamenilor de"inea ce%a care amintea de un tigru, ce%a #ascinant, o aur ca o % paie care-l # cea mai %iu dect oricare altul din $nc pere. = )u cred c tre!uie s ne #acem gri6i, spuse el. )u cred c e1ist pericolul ca impulsurile noastre comp timitoare s ne $ntunece sim"ul practic. = Corect/ declar repede Mardue, ministrul transporturilor. Un 6udec tor tre!uie s stea $n pre,en"a acu,atului. .e opri, $ns mintea lui duse gndul pn la cap t7 Mai ales atunci cnd 6udec torul &tie dinainte c re,ultatul este condamnarea la moarte. C-icoti u&or, cu oc-ii reci, str lucitori, aproape cru,i. = Atunci, mri Pett+, insist s #ie e%acuat pentru c -i slan &i, pe to"i dracii/ n-o s admit ca un slan s stea $n aceea&i camer cu mine/ 8ormularea #usese #oarte !un . Mani#estarea colecti% i,!ucni spontan, # cnd-o pe 2at-leen s simt o durere aproape #i,ic . 5ocile se ridicar tun toare7 = Ai dreptate, #ir-ar s #ie/ = A#ar cu ea/ = 3ra+, ai a%ut tupeu, nu glum , s ne tre,e&ti a&a, $n toiul nop"ii/ = Consiliul a l murit pro!lema asta cu unspre,ece ani $n urm &i doar de pu"in timp am a#lat de c-estia asta/ = .entin"a a #ost condamnarea la moarte, nu4 Corul %ocilor aduse un ,m!et $ntunecat pe !u,ele lui Pett+. .e uit #i1 la 3ra+. Pri%irile celor doi se $ncruci&ar ca ale unor s !ii $naintea unei con#runt ri pe %ia" &i pe moarte. Pentru 2at-leen era e%ident c Pett+ $ncerca s de%in st pn pe situa"ie. 8a"a impasi!il a liderului nu tr da $ns #aptul c ar #i sim"it cum pierde teren, iar $n mintea lui nu se sim"ea nici cea mai sla! urm de nelini&te. = 'omnilor, este o ne$n"elegere. 2at-leen La+ton nu se a#l aici pentru a #i 6udecat , ci pentru a depune m rturie $mpotri%a lui *o-n Pett+, de aceea $n"eleg #oarte !ine dorin"a lui ca ea s #ie e%acuat . Uimirea &e#ului poli"iei secrete era cam e1agerat , anali, 2at-leen. Mintea lui r mnea prea calm , prea atent , $n timp ce %ocea $i cre&tea ca un tunet7 = 0i !ine, al dracului tupeu/ )e-ai tre,it din somn, ca s m supui la ora dou noaptea unui proces surpri, , &i asta pe !a,a m rturiei unei slan/ ndr ,neala ta $ntrece orice limite, 3ra+. Cred c ar tre!ui s sta!ilim c-iar acum, odat pentru totdeauna, aceast pro!lem 6uridic 7 dac a#irma"iile unui slan pot #i luate $n considerare ca m rturie. 'e orice #el/ 8 cea din nou apel la ura adnc $nr d cinat $n oameni. 2at-leen se cutremur , mai $nainte c-iar s aud tumultul apro!ator al %ocilor. Pentru ea, aici nu e1ista nici o mil , nici o speran" , nimic altce%a dect moarte sigur . 5ocea lui 3ra+ de%eni aproape metalic 7 = Pett+, ar tre!ui s -"i dai seama c nu te adrese,i unei turme de " rani $ndo!itoci"i de propagand . Cei de #a" sunt reali&ti &i, $n ciuda e#orturilor tale de a de%ia de la su!iect, $&i dau per#ect de !ine seama c e1isten"a lor politic &i poate c-iar #i,ic se a#l acum pe muc-ie de cu"it, datorit acestei cri,e pe care ai pro%ocat-o tu, nu eu/ C-ipul s u p ru c $mpietre&te, trans#ormndu-se $ntr-o linie palid de mu&c-i $ncorda"i. 5ocea $i c p t accente de duritate7

= Orict %-ar st pni somnul, emo"ia sau ner !darea, sper ca to"i cei de #a" s % tre,i"i &i s $n"elege"i urm torul lucru7 Pett+ cere pur &i simplu ca eu s #iu $ndep rtat din #unc"ie, iar el s m $nlocuiasc . Indi#erent care dintre noi %a $n%inge, unii dintre %oi %e"i #i mor"i pn diminea" . Acum nu se mai uitau la #at . n sala !rusc $ncremenit , 2at-leen a%u sen,a"ia c ea continua s #ie pre,ent , # r a #i $ns %i,i!il . Parc de pe mintea ei se luase o imens greutate &i putea, pentru prima dat , s %ad , s simt &i s gndeasc limpede. n $nc perea cu lam!riuri de ste6ar se stinseser att %ocile, ct &i gndurile. Min"ile oamenilor erau tul!uri, $nce"o&ate. ntre creierele lor &i al #etei se ridicase o !arier > to"i cei pre,en"i se retr seser adnc $n sinea lor &i gndeau, e%aluau &ansele, anali,au situa"ia, $ngro,i"i de pericolul de moarte ap rut pe nea&teptate. 2at-leen de%eni su!it con&tient de apari"ia unei #isuri $n clocotul de gnduri, un ordin mental clar, adresat ei7 'u-te pe scaunul din col", acolo unde ei nu te pot %edea # r s -&i $ntoarc spre tine capetele. ?epede/ 8ata arunc o pri%ire scurt spre 3ra+. i % ,u oc-ii, care p reau c arunc #l c ri, att de %iolent le era %l% taia. 8 cu ceea ce i se spusese7 se l s s alunece din scaun, # r un sunet. Consilierii nu-i sim"ir lipsa, nu-i o!ser%ar mi&carea. 2at-leen #u con&tient c se $m!u6orase, pricepnd maniera lui 3ra+, gata s #oloseasc orice truc. Acesta %or!i7 = 'esigur, e1ecu"iile nu sunt a!solut necesare, cu condi"ia ca Pett+ s -&i scoat din cap, o dat pentru totdeauna, ideea ne!uneasc de a-mi lua locul/ : r!a"ii $l pri%eau ne$ncre, tori, iar gndurile le de%eniser impenetra!ile. Pentru cte%a clipe #useser surprin&i, dar dup pu"in timp min"ile lor de%eniser aproape la #el de controlate ca ale lui 3ra+ &i Pett+, pentru c se concentrau asupra a ceea ce ar #i tre!uit s spun &i ceea ce ar #i tre!uit s #ac . Liderul continu , # r urm de pasiune $n %oce7 = .pun ne!uneasc pentru c , de&i ar putea s par o simpl lupt pentru putere $ntre doi ! r!a"i, este mai mult dect att. Cel care de"ine puterea suprem repre,int sta!ilitatea &i ordinea. Cel care dore&te puterea tre!uie ca, $n momentul do!ndirii ei, s &i ia ni&te m suri de precau"ie. Asta $nseamn con#isc ri, e1il ri, arest ri, torturi, e1ecu"ii, toate $ndreptate, desigur, $mpotri%a celor care i s-au opus &i $mpotri%a celor $n care n-are $ncredere. 8ostul lider nu poate s co!oare pur &i simplu pe o po,i"ie de su!ordonat. Prestigiul lui nu dispare practic niciodat ; do%ad )apoleon &i .talin ; el r mnnd ast#el un permanent pericol. Pretendentul la putere, $ns , poate #i disciplinat #oarte u&or &i trimis $napoi la postul s u. Asta am de gnd s #ac, c-iar cu Pett+. 2at-leen o!ser% c 3ra+ apela la pruden"a consilierilor &i la teama lor de implica"iile sc-im! rii. &i $ntrerupse medita"ia atunci cnd Pett+ s ri !rusc $n picioare. (e#ul poli"iei secrete renun"ase pentru moment la orice precau"ie, dar #uria $i era att de mare, $nct nu putea s -i citeasc gndurile, de parc &i-ar #i controlat total mintea. = Cred, i,!ucni el ner%os, c n-am au,it niciodat o asemenea a#irma"ie din partea unui om care are preten"ia c -i $n toate min"ile/ M acu, c $ncerc s de%ie, de la su!iect. 'omnilor, % da"i seama c $nc nu ne-a spus care-i su!iectul4 C n-a adus nici o do%ad 4 )u a%em dect a#irma"iile lui &i acest proces dramatic pe care ni l-a impus $n toiul nop"ii, cnd &tia c cei mai mul"i %om #i ame"i"i de somn. Tre!uie s m rturisesc c

nici eu nu m-am tre,it $nc pe deplin, dar cred c gndesc su#icient de limpede ca s -mi dau seama c 3ra+ a c ,ut %ictim acelei !oli cumplite, caracteristice dictatorilor, indi#erent de %rsta lor ; mania persecu"iei/ )-am nici cea mai mic $ndoial c , de la o %reme, %ede $n #iecare din #aptele &i %or!ele noastre o amenin"are la adresa po,i"iei sale. mi %ine greu s g sesc cu%inte pentru a-mi e1prima de,am girea #a" de ceea ce $nseamn toate astea. Cum poate gndi c %reunul dintre noi ar %rea s atente,e la unitatea noastr , acum, cnd pro!lema slanilor este att de disperat 4 5 spun un lucru, domnilor7 $n momentul de #a" nu ne putem permite nici m car s ne gndim la de,!inare. Poporul a a6uns la limita r !d rii din cau,a monstruoaselor ac"iuni ale slanilor $ndreptate $mpotri%a copiilor no&tri. ncercarea de a slani,a rasa uman &i ori!ilele e&ecuri re,ultate de aici repre,int cea mai grea pro!lem cu care s-a con#runtat %reodat un gu%ern. .e $ntoarse spre 3ra+ &i 2at-leen se $n#ior % ,nd ct de !ine 6uca rolul omului sincer7 = 2ier, a& %rea s pot uita tot ce ai spus &i tot ce ai # cut7 mai $nti acest proces, apoi amenin"area c unii dintre noi nu %or mai apuca diminea"a. n aceste condi"ii $ns , nu pot dect s -"i cer s demisione,i. )u mai e&ti demn de $ncredere, cel pu"in de $ncrederea mea. = 5ede"i, domnilor, surse 3ra+, am a6uns &i la mie,ul pro!lemei. )u %rea dect demisia mea/ Un ! r!at $nalt, sla!, destul de tn r, cu pro#il ac%ilin, %or!i aspru7 = .unt de acord cu Pett+. Ac"iunile tale, 3ra+, demonstrea, c nu mai e&ti o persoan responsa!il . 'emisionea, / = 'emisionea, , strig o alt %oce, &i deodat sala r sun de corul ne!unesc al strig telor7 'emisionea, / 'emisionea, / 'emisionea, / Pentru 2at-leen, care urm rise concentrat cu%intele lui Pett+, strig tele consilierilor &i gndurile rele ce le $nso"eau $nsemnau s#r&itul. Tre!ui s treac ce%a timp pn s -&i dea seama c numai patru dintre cei ,ece ! r!a"i se raliaser &e#ului poli"iei secrete. Inima i se strnse dureros. 'eci asta era/ .trignd Fdemisionea, G $n mod repetat, ace&tia sperau s atrag de partea lor pe ne-ot r"i &i pe tem tori, dar deocamdat e&uaser . Oc-ii #etei se $ndreptar spre 3ra+ a c rui simpl pre,en" $i $mpiedicase pe ceilal"i s intre $n panic . Le d duse cura6 numai uitndu-se la ei. .t tea pe scaun, ce%a mai rigid, dar p rnd mai $nalt, mai puternic, a%nd $ntip rit pe !u,e un ,m!et $ncre, tor. = )u-i ciudat, $ntre! el ironic, cum au s rit imediat cei patru tineri s -l apere pe &i mai tn rul domn Pett+4 .per c -i clar pentru %rstnicii a#la"i aici de #a" c a%em de-a #ace cu un complot &i c $nainte de i%irea ,orilor %om #i $n #a"a plutonului de e1ecu"ie9 $n mod e%ident, aceste min"i $n#ier!ntate sunt dornice s scape de ni&te ramoli"i ca noi/ M pri%esc &i pe mine ca pe un ramolit, de&i #ac parte din categoria lor de %rst . .unt dornici s scape de restric"iile pe care noi le-am impus, dar sunt desigur con%in&i c , $mpu&cndu-i pe ! trni, nu %or #ace altce%a dect s gr !easc cu c"i%a ani ceea ce natura %a #ace oricum $n decursul timpului. = mpu&c -i, mri Mardue, cel mai ! trn dintre cei pre,en"i. = :lestema"ii &tia de tineri/ &uier Carli-an, ministrul aerului.

: trnii $ncepuser s morm ie. 2at-leen s-ar #i !ucurat de ceea ce au,ea dac nar #i #ost con&tient pn la durere de celelalte impulsuri desprinse din con#u,a %i!ra"ie a cu%intelor7 ur , team , $ndoial , arogan" , -ot rre, toate se amestecau $ntr-un talme&!alme& de cea mai 6oas spe" . Pu"in mai palid acum, Pett+ $i #i1a cu pri%irea pe consilierii %rstnici. 3ra+ s ri $n picioare cu oc-ii $n #l c ri &i cu pumnii strn&i7 = .tai 6os/ 0&ti un prost, un incorigi!il/ Cum $ndr ,ne&ti s adnce&ti cri,a $n care suntem, acum cnd s-ar putea s #im o!liga"i s ne sc-im! m $ntreaga politic $n pri%in"a slanilor4 Pierdem, $n"elegi4 )-a%em nici un sa%ant de cali!rul superspeciali&tilor slani. Ce n-a& da s am m car pe unul dintre ei de partea noastr / . am, de e1emplu, un slan ca Peter Cross, ucis att de stupid cu trei ani $n urm de o poli"ie care a c p tat mentalitatea turmei. 'a, am spus Fturm G/ Asta a a6uns poporul $n ,ilele noastre. O turm !rutal pe care noi am #ormat-o a&a, noi, cu propaganda noastr . Oamenii se tem pentru copiii lor, iar noi nu a%em nici m car un sa%ant care s poat studia pro!lema $n mod o!iecti%. 'e #apt, nici nu a%em un sa%ant demn de acest titlu. Ct de stimulati% poate #i pentru un om s -&i dedice $ntreaga %ia" unor cercet ri, $n timp ce mintea $i este st pnit de ideea c-inuitoare c orice descoperire pe care ar putea-o #ace a #ost de6a per#ec"ionat de slani4 'e ideea c aceste descoperiri stau acolo, unde%a, ascunse $n pe&teri secrete sau scrise pe -rtie, a&teptnd ,iua $n care slanii %or $ncerca din nou s pun st pnire pe lume/ (tiin"a noastr este o glum , educa"ia este !a,at pe minciuni. n #iecare an, alte epa%e ale aspira"iilor umane se adaug celor de6a e1istente. Cu #iecare an care trece, tul!ur rile, s r cia, mi,eria sunt tot mai mari. )u ne-a mai r mas dect ura, dar ea nu-i de a6uns. )u a%em dect dou solu"ii7 ori $i e1termin m pe slani, ori #acem pace cu ei ca s s#r&im cu aceast ne!unie. 3ra+ %or!ise cu mult patim , iar #a"a i se $ntunecase. Cu toate acestea, 2at-leen o!ser%ase c mintea $i r m sese limpede, calm , atent , prudent . 5or!i din nou, iar %ocea acestui maestru al demagogiei, conduc torul oamenilor, p ru lipsit de in#le1iuni $n compara"ie cu $n#l c rarea dinainte7 = *o-n Pett+ m-a acu,at c %reau s "in acest copil $n %ia" . 5reau ca %oi, cei pre,en"i, s % $ntoarce"i cu gndurile la cele petrecute acum cte%a luni. 5-a spus %reodat el, c-iar &i $n glum , c %reau s-o "in $n %ia" cu orice pre"4 (tiu c da, pentru c %estea mi-a a6uns la urec-i. 5ede"i acum ce urm rea de #apt7 s r spndeasc otra%a. 'ac % gndi"i din punct de %edere politic, % %e"i da seama c m-a #or"at s a6ung $n aceast situa"ie. 'ac o omor acum, se %a crede c am cedat $n #a"a lui &i ast#el %oi pierde din autoritate. 'e aceea, inten"ione, s emit un decret $n !a,a c ruia 2at-leen La+ton nu %a #i e1ecutat . <innd cont de lipsa noastr de cuno&tin"e despre slani, am -ot rt ca ea s r mn $n %ia" , ca o!iect de studiu. 0u personal sunt decis s pro#it de pre,en"a ei permanent , ca s o!ser% e%olu"ia unui slan pn la maturitate. Am de6a un mare num r de $nsemn ri pe aceast tem . Pett+ nu se a&e,ase $nc . = )u $ncerca s ne duci de nas, mri el. Asta-i prea de tot/ 0&ti $n stare ca urm torul lucru pe care-l %ei propune s #ie alocarea unui $ntreg continent pentru slani, ca s ai! unde-&i de,%olta a&a-,isele superin%en"ii despre care am tot au,it, dar pe care nu le-a % ,ut nimeni niciodat / Ct despre 2at-leen La+ton, ea %a r mne $n %ia" doar peste

cada%rul meu. 8emeile slan sunt cele mai periculoase. 0le perpetuea, specia &i sunt #oarte proli#ice, lua-le-ar dracuD/ 8ata $l asculta $mpietrit , dar cu%intele p rur c -&i pierd din claritate $n momentul $n care creierul ei recep"ion $ntre!area insistent a lui 3ra+7 C"i dintre cei pre,en"i sunt de partea mea necondi"ionat4 Arat -mi pe degete/ i arunc o pri%ire pierdut , apoi p trunse $n %ltoarea de sen,a"ii &i gnduri ce se re% rsau dinspre oameni. 0ra #oarte greu s le urm reasc , pentru c toate ap reau su! #orm de #rnturi ce se $ntret iau #ulger tor> o di#icultate c-inuitoare, pentru c mintea ei $&i pierdea din puteri, pe m sur ce-&i d dea seama de ade% r. Cre,use ini"ial c ! r!a"ii trecuser cu to"ii de partea liderului. 'ar se $n&elase. n min"ile lor $ngro,ite se $nt rea tot mai mult con%ingerea c ,ilele lui 3ra+ erau num rate &i c ar #i #ost mai !ine dac s-ar #i dat de partea grupului mai tn r, mai puternic. n s#r&it, ridic de,am git trei degete. Trei din cei ,ece consilieri erau pentru, patru $mpotri% , iar trei e,itau. Ultimele dou numere nu-l mai interesau pe 3ra+. Aten"ia lui era concentrat asupra celor trei degete, iar oc-ii i se m riser impercepti!il, do%edind o pri%ire alarmat . Pentru scurt timp, #etei i se p ru c nelini&tea d dea trcoale gndurilor lui. A!ia apoi $n"elese c mintea i se rela1a &i c-ipul $i de%enea impasi!il. .t tea nemi&cat pe scaunul s u, ca o statuie, rece, "eap n, ne$ndur tor. 8ata nu-&i putea desprinde pri%irea #i1at pe dictator. O domina con%ingerea c era un om $ncol"it, c-inuindu-&i disperat creierul, punndu-&i $n %aloare toat e1perien"a pentru a g si o modalitate de a trans#orma $n#rngerea iminent $n %ictorie. .e lupt din r sputeri ca s p trund pn $n mie,ul acelui creier, dar scutul impenetra!il care-l prote6a, ct &i undele mentale lucide &i #erme repre,entau o !arier de netrecut. 01istau totu&i ni&te gnduri de supra#a" , $n care 2at-leen $i putu citi $ndoiala &i nesiguran"a. 0le nu erau $nc st pnite de team , ci doar de o e,itare7 ce ar #i tre!uit s #ac , ce ar #i putut s #ac $n continuare4 Toate puteau $nsemna c liderul nu pre% ,use $n toat gra%itatea ei aceast cri, , ura ne$nduplecat $ndreptat $mpotri%a lui, opo,i"ia organi,at care pndea momentul prielnic ca s -l distrug . (irul gndurilor #etei #u $ntrerupt de Pett+, care atac direct7 = Cred c ar tre!ui s supunem imediat pro!lema la %ot. 3ra+ $ncepu s rd , un rs lung, pro#und, cinic, care se $nc-eie $ntr-o surprin, toare not de !un dispo,i"ie7 = 'eci %rei s supunem la %ot o pro!lem care dup p rerea ta nici nu e1ista acum cte%a minute/ 'in acest moment, re#u, s mai #ac apel la ra"iunea celor pre,en"i. )u mai are nici un rost, ct %reme urec-ile %oastre au de%enit pe nea&teptate surde. Totu&i, s-ar putea consemna c propunerea de a se %ota $n acest moment repre,int , # r ndoial , recunoa&terea %ino% "iei tale, iar arogan"a # "i& este e%ident re,ultatul #aptului c e&ti sigur c cel pu"in cinci mem!ri ai Consiliului ; poate c-iar mai mul"i ; sunt cu totul al turi de tine. . % spun un mic secret7 &tiam mai de mult de aceast re!eliune, a&a c sunt preg tit. = Pe dracuD/ reac"ion Pett+. :lu#e,i. <i-am urm rit #iecare mi&care. Cnd am $n#iin"at pentru prima dat Consiliul, ne-am temut de posi!ilitatea ca un singur om s poat anula %oturile celorlal"i, iar m surile de precau"ie luate atunci sunt %ala!ile &i a,i. 8iecare din noi are o armat proprie. 3arda mea personal este a#ar , patrulnd pe

coridor, la #el &i ale celorlal"i consilieri, gata s inter%in atunci cnd %oi da ordin. .untem preg ti"i s ne risc m %ie"ile $n ! t lia care %a urma. = A-a, spuse 3ra+ moale, am dat c r"ile pe #a" / Picioarele consilierilor se #oir ner%os. .e # cu sim"it un &u%oi $ng-e"at de gnduri. .pre consternarea #etei, Mardue, unul din cei trei pe care $i cre,use de partea liderului, $&i drese %ocea, $i surprinse gndul c-iar $nainte ca ministrul s %or!easc . = B u a&a, 2ier, gre&e&ti comportndu-te ca un dictator. Ai #ost ales de un Consiliu, care are dreptul legitim s numeasc pe altcine%a $n locul t u. Pe cine%a care %a reu&i poate mai !ine s organi,e,e e1terminarea slanilor. l p r seau to"i. Asta le era r ,!unarea. (o!olanii a!andonau na%a care se scu#unda, $ncercnd cu disperare s con%ing puterea $n de%enire c spri6inul lor era real. (i $n mintea lui Carli-an curentul gndurilor $&i sc-im!ase direc"ia7 = 'a, da. . %or!e&ti despre un trg cu slanii $nseamn tr dare, pur &i simplu tr dare. 'in punctul de %edere al poporului, acesta este un su!iect care nu se poate discuta $n momentul de #a" . Tre!uie s #acem ce%a ca s -i lic-id m pe slani9 (i poate c o politic mai agresi% , dus de un om mai agresi%9 3ra+ ,m!i strm!. Creierul lui era st pnit de aceea&i nesiguran" 7 ce-i de # cut4 Ce-i de # cut4 2at-leen mai surprinse ce%a %ag, ca o p rere7 o $ncordare, o -ot rre $ntunecat de a risca, dar nimic palpa!il, nimic clar. = 'eci, spuse el cu %oce $nc 6oas , a"i %rea s $ncredin"a"i conducerea Consiliului unui om care, cu numai cte%a ,ile $n urm , i-a permis lui *omm+ Cross, $n %rst de numai nou ani, pro!a!il cel mai periculos dintre slanii $nc $n %ia" , s scape ag "at de ma&ina $n care se a#la c-iar el. = Cel pu"in, spuse Pett+, e1ist un slan care n-o s scape. O pri%i cu r utate pe 2at-leen, apoi se $ntoarse trium# tor spre ceilal"i7 Iat ce putem #ace ; s-o e1ecut m mine. 'e #apt, o putem #ace c-iar acum, apoi %om emite un decret prin care 3ra+ s #ie demis din #unc"ie, pentru c a $nc-eiat un tratat secret cu slanii, do%ada #iind #aptul c re#u, s o ucid pe 2at-leen La+ton. I se p rea #oarte ciudat s stea acolo, s -&i asculte propria condamnare la moarte &i s nu simt nici o emo"ie, de parc nici n-ar #i #ost %or!a de ea. Mintea $i era unde%a departe, deta&at > c-iar &i murmurul apro!ator al %ocilor p rea estompat. Bm!etul de pe #a"a lui 3ra+ disp ru. = 2at-leen, i se adres el -ot rt, gata cu 6oaca/ C"i sunt $mpotri%a mea4 8ata $i arunc o pri%ire tul!ure &i se au,i rostind cu %oce aproape stins 7 = To"i sunt $mpotri%a dumnea%oastr . 5-au urt $ntotdeauna, pentru c sunte"i mult mai inteligent dect ei &i deoarece sunt con%in&i c i-a"i marginali,at, c le-a"i &tir!it din autoritate. = 'eci o #olose&ti ca s ne spione,i4 mri Pett+, dar $n #uria lui se sim"ea &i o not de trium#. :ine m car c ne-am pus de acord asupra unui lucru7 3ra+, e&ti un om terminat/ = Ctu&i de pu"in, spuse acesta cu %oce !lnd . P rerea mea este att de di#erit de a %oastr , $nct to"i unspre,ece %e"i a6unge $n #a"a plutonului de e1ecu"ie $n mai pu"in de ,ece minute. )u eram -ot rt dac s iau sau nu m suri att de drastice, dar acum nam alternati% , nu mai pot da $napoi pentru c am # cut un gest ire%oca!il. Am ap sat un

!uton prin care i-am anun"at pe cei unspre,ece comandan"i ai g r,ilor %oastre personale ; cei mai de $ncredere consilieri ai %o&tri &i $nlocuitorii %o&tri ; c a sosit timpul. : r!a"ii $l pri%eau stupe#ia"i, $n timp ce liderul continu 7 = 5ede"i, domnilor, n-a"i reu&it s "ine"i seama de un %iciu #undamental al naturii umane. .etea de putere a su!alternilor %o&tri este la #el de mare ca &i a %oastr . .olu"ia pentru o situa"ie precum cea de a,i mi-a #ost sugerat cu ce%a timp $n urm de ad6unctul domnului Pett+, care mi-a spus c -i gata oricnd s -l $nlocuiasc pe &e#ul poli"iei secrete. Mi-am # cut un scop din a apro#unda aceast pro!lem ; &i tre!uie s % spun c am o!"inut re,ultate #oarte satis# c toare ; &i am a%ut gri6 ca ace&ti oameni s #ie $n prea6m la cea de-a unspre,ecea ani%ersare a lui 2at-leen9 A-, dar iat -i pe noii consilieri/ U&a se desc-ise !rusc &i $n sal intrar unspre,ece tineri $ncrunta"i, cu re%ol%erele $n mini. .e au,i strig tul lui Pett+7 = Armele %oastre/ 5ocea pierdut a unuia dintre oameni #u singurul r spuns7 = )-o am la mine/ Bgomotele $mpu&c turilor umplur camera, ampli#icate de ecouri. : r!a"ii se pr !u&ir , $necndu-se $n propriul lor snge. 2at-leen % ,u ca prin cea" c unul dintre cei unspre,ece #o&ti consilieri era $nc $n picioare, cu arma #umegnd $n mn . l recunoscu pe Pett+, care tr sese primul, iar cel ce dorise s -i ia locul , cea pe podea ; o siluet nemi&cat . (e#ul poli"iei secrete $ndrept pistolul spre 3ra+ &i spuse7 = Te %oi ucide $nainte ca eu s #iu do!ort, a#ar de ca,ul c %ei #i de acord cu trgul pe care "i-l propun. Am de gnd, e%ident, s coopere,, acum c ai sc-im!at att de radical situa"ia. (e#ul nou-%eni"ilor pri%i $ntre! tor spre lider7 = i termin m, domnule4 0ra un ! r!at ,%elt, $ntunecat, cu pro#il ac%ilin &i cu %oce !aritonal puternic . 2at-leen $l mai % ,use $n cte%a rnduri prin palat. .e numea *em Lorr+. Pn atunci #ata nu $ncercase s -i citeasc gndurile, dar acum o!ser%a c &i el a%ea puterea de a-&i "ine creierul su! control, # cnd imposi!il orice $ncercare de p trundere $n tainele lui. Oricum, caracterul $i ie&ea la supra#a" su#icient de mult ca tn ra s -&i dea seama ce #el de om era ; dur, calculat, am!i"ios. = )u, spuse 3ra+ gnditor. Pett+ ne %a #i util. 5om #i de acord c ceilal"i au #ost e1ecuta"i $n urma re,ultatului anc-etei $ntreprinse de poli"ia secret , care a descoperit unele acorduri secrete cu slanii. Asta %a #i e1plica"ia, ea prinde $ntotdeauna cnd se adresea, gloatei s race &i $ndo!itocite. 'ator m ideea domnului Pett+ $nsu&i, dar cred c am #i #ost $n stare s-o g sim &i singuri. 'e #apt, urm el cinic, cred c ar tre!ui s -l consider m pe Pett+ autorul e1ecu"iilor. Asta e7 descoperind per#idia tr d torilor, a #ost att de $ngro,it, $nct a ac"ionat din proprie ini"iati% , %enind apoi s -mi m rturiseasc totul. :ine$n"eles, l-am iertat imediat, date #iind do%e,ile aduse. Cum sun 4 = :un trea! , domnule/ A& %rea acum s clari#ic m un lucru ; &i %or!esc $n numele tuturor noilor consilieri. A%em ne%oie de dumnea%oastr , de autoritatea &i de inteligen"a dumnea%oastr , &i suntem de acord s % a6ut m s de%eni"i 'umne,eul acestui popor, cu alte cu%inte s % a6ut m s % consolida"i po,i"ia pn la a o #ace de neclintit. 'ar s nu % treac prin minte s #ace"i aran6amente cu ad6unc"ii no&tri, ca la rndul lor s ne ucid pe noi. )-o s % mai mearg /

= )u-i ca,ul s -mi spui ce%a att de e%ident, spuse cu r ceal 3ra+. Cur "a"i mi,eria asta, apoi9 a%em de # cut ni&te planuri. Iar tu, 2at-leen, du-te la culcare/ Acum e&ti $n siguran" . n timp ce ie&ea gr !it , re%enindu-&i cu greu dup prima reac"ie, #ata se $ntre! 7 Fn siguran" 4 A %rut s spun doar c 9 .au a %rut s spun 9G 'up crimele la care asistase, nu mai putea #i sigur de el, nu mai putea #i sigur de nimic. )u reu&i s adoarm dect dup o !un !ucat de %reme. CAPITOLUL K Pentru *omm+ Cross totul #usese cu#undat $n $ntuneric, $ntr-o lini&te mental total . Acum putea s %ad o lumin palid , iar mul"imea de gnduri pe care le recep"iona $l aducea $ncet-$ncet la realitate. 'esc-isese oc-ii, dar se sim"ea $nc #oarte sl !it. .t tea $ntins $ntr-o c m ru" &i se uita la ta%anul murdar &i scoro6it, de pe care c ,user !uc "i de tencuial , &i la pere"ii gri neuni#orm, sp l cit de %reme. Oc-iul de geam al singurei #erestre era cr pat &i decolorat, iar $n lumina care str ! tea cu greu prin el, putea s %ad c , cea $ntr-un pat metalic, &u!red. .e sim"ea epui,at, ca dup un e#ort prelungit. Lumina palid $i ar t ,dren"ele cu care era $n%elit, r m &i"ele a ceea ce #usese cnd%a o p tur cenu&ie. La unul din capete, salteaua era rupt , l snd s se %ad paiele cu care #usese umplut , iar o!iectul $n sine dega6a miasme grele. 'e&i se sim"ea sl !it, *omm+ d du la o parte ,dren"ele ce-l acopereau &i $ncerc s co!oare. .e au,i ,orn itul amenin" tor al unui lan", iar $nc-eietura minii $l #ulger cu o durere ascu"it . .e l s pe spate, stupe#iat de descoperire7 era legat de patul acela mi,era!il/ La au,ul unui ,gomot de pa&i grei, $&i re%eni din starea de prostra"ie $n care c ,use. 'esc-ise oc-ii &i % ,u o ! trn $nalt , $m!r cat $ntr-o roc-ie cenu&ie &i in#orm , care-l #i1a cu oc-i negri ca dou m rgele str lucitoare. = A-a, spuse ea, noul c-iria& al :unicu"ei &i-a re%enit dup #e!ra pe care a a%ut-o &i acum %om #ace cuno&tin" . Asta-i !ine, e #oarte !ine/ &i #rec palmele, care -r&ir uscat. = O s ne $n"elegem de minune, nu4 'ar %a tre!ui s $n%e"i s -"i c&tigi pinea. Lene&ii n-au ce c uta pe lng :unicu"a. )u, ! ie"el4 'espre asta o s a%em o discu"ie ca de la inim la inim . 'a, da. &i plesni palmele una de alta &i rn6i7 O discu"ie ca de la inim la inim / *omm+ se -ol!a la #emeie cu #ascina"ie, dar &i cu de,gust. .co"nd un sunet care amintea de un gro- it, creatura se l s s cad pe pat. : iatul $&i trase genunc-ii la piept, retr gndu-se din #a"a ei att ct $i permitea lan"ul. )u mai % ,use niciodat o #igur care s re#lecte att de #idel caracterul male#ic al unei persoane, a&a cum o # cea #a"a !u- it a ! trnei. Cu un de,gust nedisimulat, $i compar capul $ngust, ,!rcit, $n #orm de ou, cu mintea ascuns $n el ; totul se potri%ea per#ect. 8iecare ,!rcitur din multele ce-i !r ,dau #a"a se reg sea $ntr-o tr s tur negati% a caracterului. n mintea aceea &ireat s l &luiau o mul"ime de po#te nes "ioase. Pro!a!il c gndurile i se citeau pe #a" , pentru c ! trna i se adres !rusc, pe un ton %iolent7 = 'a, da, dac te ui"i la :unicu"a, n-ai crede c-a #ost cnd%a o #rumuse"e %estit . )ici m car nu "i-ar trece prin cap c odat , demult, ! r!a"ii i-au %enerat puritatea. 'ar nu uita c !a!orni"a asta "i-a sal%at %ia"a. . nu ui"i asta niciodat , pentru c alt#el s-ar putea

ca :unicu"a s te dea pe mna poli"iei. Ce s-ar mai !ucura poli"aii/ 'ar :unicu"a crede c -i !ine doar ce-i !ine pentru ea &i %a #ace doar ce %a crede ea de cu%iin" . :unicu"a/ 01ista oare alt termen a#ectuos care s #ie att de denaturat ca acela, atunci cnd -oa&ca asta $&i spunea F:unicu"aG4 ncerc s -i sonde,e adncurile min"ii, c utnd s -i a#le ade% ratul nume, dar nu g si dect imagini mentale tul!uri, ce ar tau o #at prostu" $ndr gostit de teatru, risipindu-&i #armecele, ruinat , aruncat $n strad , $nr it &i distrus de %icisitudini de tot #elul. Identitatea ei se $ngropase $n cloaca de #apte repro!a!ile pe care le gndise &i le # cuse. 01ista un intermina!il &ir de -o"ii. 01istau &i imagini mai $ntunecate, ale unor #apte &i mai a!omina!ile. 8emeia ucisese9 n#iorndu-se, teri!il de sec tuit acum, cnd primul stimul al pre,en"ei ei se destr ma, *omm+ se retrase din locul ori!il care era mintea :unicu"ei. 8emeia se apropie $ncet de el, s#redelindu-l cu pri%irea. = 0 ade% rat c slanii pot citi $n min"ile oamenilor4 $ntre! ea. = 'a, admise *omm+. mi dau seama ce gnde&ti, dar nu-mi #olose&te la nimic. 0a c-icoti cu r utate7 = nseamn c nu cite&ti c-iar tot ce-i $n mintea :unicu"ei. :unicu"a nu-i proast . :unicu"a e de&teapt , &tie prea !ine c nu ponte #or"a un slan s munceasc pentru ea. Pentru ca s #ac ceea ce %rea ea, slanul tre!uie s #ie li!er. 0l tre!uie s -&i dea seama c , #iind un slan, acesta %a #i cel mai sigur loc unde poate sta pn se %a #ace mare. A&a-i c :unicu"a e de&teapt 4 *omm+ suspin somnoros7 = mi dau seama ce-i $n mintea ta, dar nu pot %or!i acum. Cnd noi, slanii, ne $m!oln %im ; &i asta nu se $ntmpl prea des ; dormim $ncontinuu, ca s ne re#acem. 8aptul c m-am tre,it $nseamn c su!con&tientul meu a sesi,at un pericol &i m-a #or"at s m scol. )oi, slanii, a%em multe asemenea sisteme de protec"ie. Acum $ns tre!uie s adorm din nou, ca s m #ac !ine. Oc-ii negri ca t ciunele ai #emeii se m rir . Mintea ei po#ticioas se retrase, acceptnd $n#rngerea, de&i scopul #usese de a o!"ine #oloase imediate de pe urma capturii # cute. L comia se trans#orm !rusc $ntr-o curio,itate %iolent pe care tre!uia s &i-o satis#ac acum, de&i nu inten"iona s nu-l lase pe ! iat s doarm . = 0ste ade% rat c slanii $i trans#orm pe oameni $n mon&tri4 *omm+ sim"i #uria ca pe un #ier $nro&it $n#ipt $n creier. O!oseala disp ru ca prin #armec. .e ridic #uri!und7 = 0 o minciun / 0 una din acele minciuni ori!ile pe care oamenii le spun despre noi ca s ne #ac s p rem s l!atici, pentru ca s ne urasc toat lumea, s -i #ac pe to"i s ne doreasc moartea. 0ste9 .e l s pe spate epui,at. 8uria $i trecuse. = Mama &i tat l meu au #ost cele mai de trea! #iin"e din cte au e1istat pe p mntul sta, spuse el moale, &i au #ost teri!il de ne#erici"i. .-au $ntlnit $ntr-o ,i pe strad &i &i-au dat seama, citindu-&i gndurile, c erau amndoi slani. Pn atunci #useser linguri &i nu # cuser r u nim nui. Oamenii sunt criminalii. Tata nu s-a luptat a&a cum ar #i tre!uit s-o #ac , atunci cnd a #ost $ncol"it $n plin strad &i ucis mi&ele&te pe la spate. Putea s lupte. Ar #i tre!uit s-o #ac / Pentru c a%ea cea mai teri!il arm pe care a % ,ut-

o %reodat omenirea ; att de teri!il , $nct n-o purta niciodat la el, de team c ar #i #ost tentat s-o #oloseasc . Cnd %oi $mplini cincispre,ece ani, %oi9 .e opri, p lind, dndu-&i seama de gre&eala comis . Pentru cte%a clipe se sim"i att de r u, att de o!osit, $nct mintea lui nu putu suporta greutatea gndului. (tia c di%ulgase cel mai mare secret din istoria slanilor &i dac %ipera cea ! trn $l %a da pe mna poli"iei $n -alul de sl !iciune $n care se a#la, atunci totul era pierdut. Treptat, $ncepu s -&i reg seasc su#lul. &i d du seama c mintea #emeii nu percepuse enormele implica"ii ale m rturisirii sale. 8usese att de concentrat $n a-&i urm ri scopul, $nct nici nu-l au,ise pomenind de arm . Acum $ns se repe,i ca o #iar asupra unei pr ,i pe care o &tia sl !it . = :unicu"a e $ncntat s a#le c *omm+ e un ! iat att de !un. . rmana, ! trna :unicu" e gata s moar de #oame &i are ne%oie de un slan tn r care s #ac rost de !ani pentru amndoi. : trna :unicu" e att de o!osit 9 )-o s te superi s lucre,i pentru ea, nu4 5ocea ei c p t in#le1iuni dure7 (tii !ine c nu prea ai de ales/ Con%ingerea c secretul lui era $n continuare $n siguran" #u cel mai !un medicament. Pleoapele i se l sar grele. = )u mai pot %or!i acum cu tine, crede-m / Tre!uie s dorm. &i d du seama c ! trna nu a%ea de gnd s -l scape din mn > &tia de6a cum $l putea "ine trea,. ntre! cu %oce ascu"it , nu att pentru c era curioas , ci mai mult pentru a nu-l l sa s doarm 7 = Ce-i un slan4 Prin ce sunte"i %oi di#eri"i de noi4 (i, $n primul rnd, de unde %in slanii4 Au #ost #a!rica"i, nu4 Ca ma&inile9 0ra ciudat c , de&i &tia scopul #emeii, $ntre! rile d deau totu&i na&tere unor reac"ii necontrolate de #urie. n"elese neclar c sl !iciunea lui #i,ic # cea ca mintea s nu mai #ie u&or de st pnit. .puse cu o ur surd 7 = Asta-i alt minciun . M-am n scut ca oricare altul, la #el ca &i p rin"ii mei. Mai $nainte de asta, nu &tiu9 = 'ar p rin"ii t i tre!uie s #i &tiut, $l $nt rt ea. *omm+ cl tin din cap. Oc-ii i se $nc-iser . = )u, mama spunea c tata era $ntotdeauna prea ocupat ca s mai ai! timp &i s cercete,e misterul slanilor. Acum las -m $n pace. (tiu ce $ncerci &i &tiu ce %rei, dar n-am s-o #ac pentru c nu-i cinstit. = 0 o tmpenie, &#ic-iui %ocea mnioas a ! trnei, a!ordnd, $n s#r&it, su!iectul urm rit de la $nceput. 0 necinstit s #uri de la oameni care tr iesc din #urt &i $n&el ciune4 5rei ca noi doi s mnc m co6i uscate de pine, $n timp ce lumea-i att de !ogat $nct #iecare tre,orerie geme de prea mult aur, -am!arele sunt pline cu gru, iar mierea curge pe str ,i4/ La dracuD cu cinstea ta/ Alta spune :unicu"a/ Cum poate %or!i de cinste un slan - ituit ca un &o!olan4 *omm+ t cu, nu att din cau,a ne%oii de somn, ct datorit #aptului c &i lui $i trecuser ast#el de gnduri prin cap. : trna insist 7 = Unde o s te duci4 Ce o s #aci4 O s stai $n strad 4 Te-ai gndit c %ine iarna4 Lumea asta-i mare, totu&i unde se poate ascunde un slan micu"4 5ocea $i sc ,u, $ncercnd s de%in prietenoas 7 Iu!ita ta mam , !iata de ea, pro!a!il c-ar #i #ost de acord ca tu s #aci ceea ce-"i cere :unicu"a. 0a nu $ndr gea oamenii. :unicu"a a p strat -rtia ca s -"i arate cum au ucis-o ca pe un cine, atunci cnd $ncerca s scape. 5rei s-o %e,i4

= )u, spuse *omm+, dar sim"i c i se $n%rte capul. 5ocea aspr $l pisa $n continuare7 = )u %rei s #aci tot ce-"i st $n putin" $mpotri%a acestei lumi att de crude4 )u %rei s -i #aci s pl teasc 4 )u %rei s -i o!ligi s regrete ceea ce au ucis4 'oar nu "i-e #ric 4 : iatul r mase t cut. 3lasul #emeii se trans#orm $ntr-un scncet ener%ant7 = 5ia"a e grea, prea grea pentru ! trna :unicu" . 'ac tu nu %rei s-o a6u"i, %a tre!ui s g seasc altce%a. Ai % ,ut $n mintea ei despre ce-i %or!a. 'ar ea $"i promite c nu %a mai $ncerca niciodat a&a ce%a9 dac-o a6u"i. 3nde&te-te la asta. :unicu"a nu mai #ace acele lucruri urte pe care a tre!uit s le duc la !un s#r&it pentru a supra%ie"ui $n lumea asta rece &i crud . *omm+ se sim"i $n#rnt. = 0&ti o nemernic , rosti el $ncet, o tic loas mi,era!il &i $ntr-o !un ,i am s te omor/ = Asta $nseamn c o s r mi pn -n acea F!un ,iG, spuse ! trna trium# toare. &i #rec minile, iar degetele ei ,!rcite p reau ni&te &erpi ce se $ncol ceau unul peste altul. .e gndi pre" de cte%a clipe, apoi ad ug 7 = (i o s #aci tot ce-"i %a spune :unicu"a, c ci alt#el te %a da pe mna poli"iei. :ine-ai %enit $n c su"a noastr , *omm+, !ine-ai %enit/ :unicu"a sper c atunci cnd te %ei tre,i din nou, te %ei sim"i mai !ine. = 'a, spuse ! iatul $ncet. Mai !ine9 Adormi. Trei ,ile mai tr,iu, *omm+ o urm pe ! trn pn la u&a din spate, trecnd prin !uc t rie, o camer mic &i nemo!ilat , pre# cndu-se c nu %ede mi,eria care domnea peste tot. .e gndi7 : trna are dreptate. 5ia"a se arat a #i att de groa,nic , $nct % g una asta $necat $n mi,erie &i promiscuitate repre,int locul ideal pentru un slan care are de a&teptat cel pu"in &ase ani pn %a putea s mearg la ascun, toarea tat lui s u. Un slan care tre!uie s creasc , pentru a putea spera s $n# ptuiasc lucrurile importante ce iau #ost - r ,ite. 3ndul $i ,!ur $n momentul $n care u&a se desc-ise &i % ,u ce se a#la dincolo de ea. .e opri $nm rmurit de pri%eli&tea care i se $ntindea $n #a"a oc-ilor. )u i-ar #i trecut niciodat prin cap c %reodat ar #i putut s %ad a&a ce%a/ Mai $nti curtea, plin cu #iare %ec-i &i gunoaie de tot #elul. O curte # r iar! sau copaci, lipsit de #rumuse"e, un domeniu i,!itor de trist al sterpului, $ncon6urat de un gard strm! din lemn putre,it &i srm ruginit . La cap tul cur"ii se a#la un gra6d d r p nat &i &u!red, din interiorul c ruia %enea imaginea mental a unui cal. Calul $nsu&i se distingea %ag prin u&a desc-is . Oc-ii lui *omm+ c utar dincolo de curte. Pri%irea sa cercet toare sesi, detaliile nepl cute. Asta era tot. Mintea lui, puterea de percep"ie trecur dincolo de gard, dincolo de gra6dul mi,era!il. Acolo e1istau plcuri de copaci &i iar! ; o pa6i&te %erde, pl cut , care se des# &ura spre un ru lat, ce sclipea domol acum cnd soarele nu-l mai atingea cu ra,ele de #oc. 'ar nici pa6i&tea ; pro!a!il un teren de gol#, not el a!sent ; nu-i re"inu aten"ia mai mult de cte%a secunde. Pe malul cel lalt al rului $ncepea un t rm de %is, ca $ntr-o "ar din po%e&ti, un ade% rat paradis. 'in cau,a unor copaci ce-i $mpiedicau

%ederea, nu putea s o!ser%e dect o #&ie $ngust din acel teritoriu, cu #ntnile sale sclipitoare, cu Lilometri p tra"i de gr dini &i de terase. O #rumuse"e aproape ireal . 'ar #&ia pe care o putea %edea mai con"inea ce%a7 o alee al! . O alee/ Inima lui *omm+ tres ri. .im"i c i se usuc gtul de o emo"ie nest pnit . Aleea era o linie per#ect dreapt ce se pierdea $n pclele , rii ca o panglic sclipitoare. (i acolo, mult mai departe de ori,ont, se ridica palatul/ 'atorit distan"ei #oarte mari, putea %edea numai o parte din !a,a acelei cl diri imense, incredi!ile. .e $n l"a la peste trei sute cinci,eci de metri, apoi se continua cu un turn de aproape dou sute de metri. Un turn uluitor/ 'ou sute de metri de dantel rie $n piatr ; o !i6uterie care p rea aproape #ragil , cu toate culorile curcu!eului sclipind $n structura ei> ce%a #antastic, str lucitor, multicolor, construit $n stilul no!il al %remurilor de demult. )u puteai preci,a dac era impun toare prin construc"ie sau prin splendoare> era impun toare $n sine. 3loria aceea, acel trium# al ar-itecturii, acea capodoper #usese construit de slani, dar c ,use $n minile $n%ing torilor din r ,!oiul de,astrelor. 0ra prea #rumos. i r nea oc-ii, $i r nea mintea prin gndurile pe care le pro%oca. 0l, *omm+, tr ise nou ani aproape de ora& &i nu % ,use niciodat aceast uluitoare reali,are a rasei sale/ Moti%ul pentru care mama nici nu i-l ar tase $nainte i se p rea gre&it acum, cnd a%ea realitatea $n #a"a oc-ilor. O s te m-ne&ti, *omm+, cnd o s -"i dai seama c palatul slanilor apar"ine acum lui 3ra+ &i &lea-tei lui sngeroase. n plus, s-au luat m suri de precau"ie $mpotri%a noastr la ie&irea din ora&. l %ei %edea ct de curnd. 'ar nu se ade%erise nici un Fct de curndG. .entimentul c pierduse ce%a $l ardea ca o #lac r . Cunoa&terea acestui monument ridicat de semenii s i i-ar #i dat cura6 &i l-ar #i $m! r! tat $n clipele cele mai grele ale e1isten"ei sale. Mama $i spusese cnd%a7 Oamenii nu %or cunoa&te niciodat toate secretele acestei cl diri. Acolo e1ist multe mistere, camere uitate &i tuneluri ascunse despre care nu &tiu nici m car slanii. : trnii nu-&i mai amintesc dect $ntr-un mod #oarte %ag. 3ra+ nu-&i d seama de acest lucru, dar toate armele &i ma&inile pe care oamenii le caut cu atta disperare sunt $ngropate c-iar $n aceast cl dire/ O %oce aspr $i ,grie urec-ile. *omm+ $&i aminti de :unicu"a, $ntorcndu-&i cu regret pri%irile de la splendorile de dincolo de ru. 5 ,u c ! trna $n- mase calul la c ru"a ei 6alnic . = )u mai %isa cu oc-ii desc-i&i, $i ordon . (i nu-"i ! ga $n cap %reo idee n stru&nic . Palatul &i terenurile din 6urul lui nu-s pentru slani. Acum mi&c / Urc , !ag te su! p turile astea &i nu-"i l sa mintea s um!le ra,na. n cap tul str ,ii este un poli"ist suspicios care ar #i !ine s nu &tie despre tine ; deocamdat / Tre!uie s ne gr !im/ Tn6ind, pri%irile ! iatului se mai $ntoarser o dat spre palat. 'eci nu era pentru slani/ .e sim"i str ! tut de un #ior. ntr-o ,i %a merge acolo pentru a-l c uta pe 3ra+. (i cnd %a %eni ,iua aceea9 .e opri din medita"ie. Tremura de #urie &i de ur $mpotri%a celor care-i uciseser tat l &i mama. CAPITOLUL @ C ru"a ra!lagit a6unsese $n ora&. .e -urduca att de tare pe pa%a6ul deni%elat al str du"elor dosnice, $nct *omm+, stnd cnd $ntins, cnd g-emuit, sim"ea c mai a%ea

pu"in &i ie&ea din -aine de attea ,druncin turi. ncercase $n dou rnduri s se scoale $n picioare, dar de #iecare dat primise un ! " pe spinare. = .tai 6os/ :unicu"a nu %rea ca cine%a s -"i %ad -ainele astea #rumoase. .tai acolo, acoperit cu crpa aia/ Bdrean"a #usese luat de pe :ill, calul, &i du-nea att de tare, $nct ! iatul se $ngre"o& . 'up un timp, care i se p ru o %e&nicie, atela6ul se opri. = Co!oar / spuse t ios :unicu"a. Intr $n maga,inul la. <i-am cusut ni&te !u,unare $n interiorul -ainei. Umple-le a&a $nct s nu stea prea um#late. Ame"it, *omm+ se d du 6os. A&tept cte%a clipe nesigur, spernd ca %italitatea lui o!i&nuit s -l eli!ere,e de sl !iciunea care-l cuprinsese pe drum, apoi !om! ni7 = M $ntorc peste apro1imati% o 6um tate de or 9 8a"a lacom a #emeii se aplec spre el, iar oc-ii $i sclipir . = Ai gri6 s nu #ii prins/ (i %e,i ce iei. 8olose&te-"i sim"ul practic. = )u tre!uie s -"i #aci gri6i, replic ! iatul sigur pe el. nainte de a lua ce%a, am s cercete, min"ile celor din 6ur ca s % d dac se uit cine%a la mine. 0 ct se poate de simplu. = :ine. Un rn6et lumin #a"a smead a ! trnei. . nu te alarme,i dac :unicu"a nu %a #i aici cnd te %ei $ntoarce. 0a se duce la un maga,in de ! uturi, ca s -&i cumpere un medicament special. &i poate permite, acum cnd are un slan tn r, &i are ne%oie, o-o/ att de mult are ne%oie s -&i $nc l,easc oasele ! trne &i reci/ 'a, :unicu"a are ne%oie de un medicament special. n timp ce-&i croia drum prin &u%oiul de oameni ce intrau &i ie&eau din maga,inul ,grie-nori, creierul lui *omm+ recep"iona o team intens , e1agerat , anormal . &i ascu"i toate sim"urile &i r mase cte%a clipe $n a&teptare. Mintea $i #u prins &i antrenat $ntr-o %ltoare de sentimente contradictorii, uluire, nesiguran" &i un %al imens &i $ntunecat de spaim . &i limpe,i gndurile, scuturndu-se ca de #riguri. n timpul recept rilor cere!rale, descoperise ce st tea la !a,a spaimei colecti%e7 e1ecu"iile de la palat/ *o-n Pett+, &e#ul poli"iei secrete, prinsese ,ece consilieri care $ncercaser s duc tratati%e cu slanii &i-i ucisese. Mul"imea nu se l sase con%ins cu una, cu dou , #iind su! in#luen"a terorii e1ercitate de Pett+. Cum s ai! $ncredere $n el4 .la% 'omnului c se a#la acolo 2ier 3ra+, tare ca o stnc , ap rndu-i pe oameni de slani. (i de sinistrul &e# al poli"iei secrete. n untrul maga,inului era &i mai r u, pentru c oamenii colc iau peste tot. 3ndurile lor $i lo%eau creierul, $n timp ce se strecura pe culoarele dintre raioanele cu podele str lucitoare, su! lumina or!itoare a pla#onierelor. 0ra $ncon6urat de o lume minunat , o lume de !un t "i. . ia tot ce-&i dorea se do%edi mai u&or dect cre,use. Trecnd pe lng raionul de !i6uterii, oc-ii $i c ,ur pe un colier care costa cinci,eci &i cinci de dolari. Primul impuls $l $ndemn s intre, dar surprinse la timp gndul %n, toarei, un amestec de stn6eneal &i ostilitate la ideea c pu&tiul ar putea intra acolo. Copiii nu a%eau ce c uta $n lumea pietrelor pre"ioase &i a metalelor rare. *omm+ se $ntoarse, lo%indu-se de un ! r!at $nalt &i ar tos care trecu mai departe # r s -i arunce m car o pri%ire. : iatul mai str ! tu c"i%a pa&i &i se opri. A%u un &oc %iolent cum nu i se mai $ntmplase niciodat $n %ia" , att de puternic $nct p rea un cu"it $n#ipt $n creier. (i totul se di#u, apoi $ntr-o sen,a"ie nea&teptat . 0ra uluit, !ucuros,

mirat, un amestec de emo"ii %ii. .e $ntoarse &i pri%i insistent dup ! r!atul care se $ndep rta. .tr inul c-ipe& &i !ine # cut era un slan, un slan adult/ 'escoperirea era att de important , $nct, dup ce-&i re%eni din starea de emo"ie, creierul $i %i!r de #ericire. .im"ea c plute&te. Cu toate acestea, calmul nati% al min"ii sale ec-ili!rate nu #usese ,druncinat, nu ap ruser semne de emoti%itate e1agerat a&a cum se $ntmplase atunci cnd c ,use !olna%. n sc-im!, $&i d du seama c se l sa st pnit de o ner !dare nemai$ntlnit $n e1perien"a lui anterioar . O lu gr !it pe urmele ! r!atului. Trimise un gnd spre el, $ncercnd s intre $n contact, dar nu primi nici un r spuns. *omm+ $ncremeni. 8usese sigur c indi%idul era un slan, totu&i nu-i putea penetra dincolo de supra#a"a min"ii. Iar supra#a"a respecti% nu re#lecta deloc #aptul c str inul ar #i #ost con&tient de pre,en"a ! iatului. Mai mult c-iar, nu re#lecta nici m car #aptul c ar #i #ost con&tient de e1isten"a gndurilor e1terioare/ Ciudat/ Cu cte%a ,ile $nainte, $i #usese imposi!il s treac de supra#a"a min"ii lui Pett+, dar nu pusese nici o clip la $ndoial #aptul c acesta ar #i #ost altce%a dect un om normal. )u-&i putea e1plica di#eren"a. C-iar &i atunci cnd mama $&i p ,ea gndurile, o putea aten"iona printr-o %i!ra"ie mental diri6at spre creierul ei. Conclu,ia era stupe#iant / nsemna c a%ea $n #a" un slan care nu putea citi gndurile, dar care le p ,ea pe ale sale $mpotri%a contact rii/ 'e cine se ap ra4 'e al"i slani4 Atunci ce #el de slan era, dac nu putea citi gndurile4 A6unseser $n strad &i i-ar #i #ost #oarte u&or acolo, su! luminile or!itoare ale !ecurilor, s-o ia la #ug &i s -l a6ung pe necunoscut $n doar cte%a runde. n toat acea mul"ime gr !it &i egoist , cine ar #i dat aten"ie unui ! ie"el care alerga4 ns , $n loc s mic&ore,e distan"a care-l separa de slan, o l s s se m reasc . ? d cinile logice ale e1isten"ei sale erau amenin"ate de #elul cum ar ta acel slan. 0duca"ia pe care tat l lui i-o imprimase prin -ipno, $l $mpiedic pe *omm+ s ac"ione,e precipitat. La dou intersec"ii distan" de maga,in, slanul porni pe o strad lateral . Intrigat, ! iatul $l urm , p strnd o distan" su#icient de mare pentru a nu #i o!ser%at. 0ra nedumerit. )u se a#lau $ntr-un cartier re,iden"ial. Mai tra%ersar trei intersec"ii pn ce *omm+ $n"elese $ncotro se ducea str inul. Acesta se $ndrepta spre Centrul Aerian care, cu toate cl dirile, #a!ricile &i pistele de ateri,are, se $ntindea pe aproape trei Lilometri p tra"i. Lui *omm+ nu-i %enea s -&i cread oc-ilor. Cum era posi!il a&a ce%a, cnd nimeni nu putea urca $ntr-un a%ion dect cu capul descoperit, ca s arate c nu a%ea crlion"ii caracteristici slanilor4 8 r s e,ite, ! r!atul a6unse la o cl dire cu #irm impun toare, str lucitoare, pe care scria Centrul Aerian &i intr cu siguran" prin u&a turnant de su! aceasta. *omm+ se opri $n #a"a u&ii. Centrul Aerian, care domina $ntreaga industrie aeronautic de pe #a"a P mntului/ 0ra posi!il oare ca slanii s lucre,e aici4 0ra posi!il ca $n plin centrul lumii dominate de oameni ; care-i urau cu o #erocitate aproape inimagina!il ; slanii s controle,e cel mai mare sistem de transport mondial4 Intr &i se tre,i la cap tul unui coridor imens, placat cu marmur , pe laturile c ruia e1istau nenum rate u&i. Pentru moment, nu % ,u nici "ipenie de om, dar din toate p r"ile %eneau gnduri, parc anume ca s -i a""e uimirea &i $ncntarea. Locul %iermuia de slani. 0rau pro!a!il sute/

C-iar $n #a"a lui se desc-ise o u& prin care ie&ir doi tineri cu capetele descoperite, %enind spre el. 'iscutau cu %oce sc ,ut &i pe moment nu-l % ,ur . *omm+ a%u timp s le recepte,e gndurile de supra#a" &i s le descopere e1traordinara $ncredere de sine, sau lipsa total a #ricii. 'oi slani $n plin maturitate9 &i cu capetele descoperite/ Cu capetele descoperite/ Lucrul acesta $i atrase aten"ia cel mai mult. 0rau cu capetele descoperite9 &i nu a%eau crlion"i/ n primul moment i se p ru c oc-ii $i 6ucau #este. C ut insistent cu pri%irea &u%i"ele aurii. .lani # r crlion"i/ 'eci asta era/ 'e asta nu le putuse citi gndurile. Cei doi a6unseser la numai ,ece pa&i de el cnd $l o!ser%ar . .e oprir $n dreptul lui. = : iete, spuse unul dintre ei, tre!uie s pleci. Copiii n-au %oie aici. Cai, #uga/ *omm+ inspir adnc. Admonestarea nu #usese dur , ceea ce era $ncura6ator, mai ales acum cnd le descoperise secretul. 0ra minunat c , prin simpla $nl turare a crlion"ilor demascatori, ei puteau tr i &i munci $n siguran" c-iar $n mi6locul celor care le doreau moartea/ Cu un gest larg, aproape melodramatic, $&i scoase &apca. = 0-n regul / $ncepu el. .unt9 Cu%intele $i murir pe !u,e. i pri%i pe cei doi cu oc-ii m ri"i de spaim c ci, dup un scurt moment de surpri, necontrolat , scuturile lor mentale se $nc-iser ermetic. Bm!etele le erau prietenoase. Unul rosti7 = 0i, dar ce surpri, / Al doilea $l $ngn ca un ecou7 = O surpri, al nai!ii de pl cut / :ine-ai %enit, pu&tiule/ 'ar *omm+ nu-i asculta. Mintea lui $&i re%enea cu greu dup &ocul cau,at de e1plo,ia gndurilor celor doi $n scurta perioad ct $i % ,user crlion"ii aurii str lucindui $n p r. 'umne,eule, gndise primul, un &arpe/ 'inspre cel lalt %enise un gnd rece, nemilos7 Ucide-l pe !lestemat/ CAPITOLUL M 'in momentul $n care surprinsese gndurile celor doi slani, *omm+ nu-&i mai puse pro!lema ce s #ac , ci dac mai a%ea timp s #ac ce%a. Mintea $i lucra la #el de alert, de&i surpri,a cau,at de descoperirea du&m niei uciga&e era de-a dreptul co%r&itoare. Cu toate c nici nu se gndise la asta, pricepu instantaneu c #uga $napoi pe culoarul placat cu marmur , $n $ncercarea de a parcurge cei peste o sut de metri care-l desp r"eau de u&a principal , ar #i ec-i%alat cu o sinucidere. Picioarele lui de ! iat de nou ani nu i-ar #i putut $ntrece pe cei doi slani atletici. )u-i mai r mnea dect o solu"ie, a&a c o puse $n practic . .e r suci $ntr-o parte cu o agilitate 6u%enil . Acolo e1ista o u& , una dintre sutele asem n toare de pe coridor. 'in #ericire, nu era $ncuiat , ci se desc-ise cu o u&urin" surprin, toare. Mi&c rile ! iatului se derulaser att de #ulger tor, $nct trecerea lui dincolo de prag sem nase cu o ade% rat %r 6itorie. ntre, ri un al doilea coridor, luminat &i pustiu, apoi $nc-ise u&a, c utnd $ncuietoarea cu degetele lui sensi!ile &i $n acela&i timp puternice. .istemul de !locare scoase un sunet ascu"it care-l # cu s tresar . n secunda urm toare se au,i o !u#nitur $n#undat ; cei doi slani $ncercau s #or"e,e u&a. Aceasta nici nu se clinti.

*omm+ $&i d du seama c u&a #usese construit dintr-un metal special, # cut pentru a re,ista oric ror lo%ituri &i $n acela&i timp att de per#ect ec-ili!rat $nct p ruse lipsit de greutate su! degetele lui. Pentru moment se g sea $n siguran" / Mintea i se eli!er de imensa concentrare $n care se g sise. ncerc s intre $n contact cu urm ritorii. La $nceput i se p ru c scuturile lor mintale erau prea ermetice pentru a le putea dep &i. 'up un timp $ns , creierul lui citi tonurile unei #urii e1treme &i o $ngri6orare att de teri!il , $nct p rea un !isturiu s#rtecndu-le supra#e"ele gndurilor. 'umne,eule mare/ &opti unul dintre ei. ' alarma/ 'ac &erpii a#l c noi control m Centrul Aerian9 Lui *omm+ nu-i tre!ui mai mult. )u mai pierdu nici o secund . 'e&i curio,itatea $l $mpingea s r mn &i s descopere cau,a urii teri!ile a slanilor # r crlion"i, sim"urile $l # cur s renun"e. 8ugi ct putu de repede, &tiind ce a%ea de # cut. Logica $i spunea c acel coridor nu putea #i $n nici un ca, sigur. n orice moment se putea desc-ide o u& . 8rnturi de gnduri $l a%erti,ar c de dup un col" se apropiau oameni. Lund o deci,ie !rusc , $&i $ncetini goana &i $ncerc la $ntmplare cte%a u&i. Cea de-a patra clan" ced ap s rii &i *omm+ trecu pragul cu un sentiment de trium#. La cap tul camerei se a#la o #ereastr $nalt . O desc-ise &i urc pe per%a,ul lat. 3-emuindu-se, se aplec peste margine. 'e la celelalte #erestre ale cl dirii %enea o lumin di#u, &i ast#el % ,u o cale de acces $ngust printre dou ,iduri de c r mid . 0,it un moment, apoi, ca o musc uman , $ncepu s se ca"ere pe perete. Urcu&ul i se p ru destul de u&or. 'egetele lui e1traordinar de puternice c utau muc-iile c r mi,ilor &i se ag "au cu siguran" de ele. Cu ct urca mai sus, $ntunericul de%enea mai dens, $mpiedicndu-i %ederea, dar $ncrederea $i sporea cu #iecare mi&care. Aici e1istau Lilometri p tra"i de acoperi&uri &i, dac -&i amintea corect, cl dirile aeroportului se legau $ntre ele pe toate laturile. Ce &ans a%eau ni&te slani care nu-i puteau recepta gndurile pentru a le #olosi $mpotri%a lui, c rora le desci#ra #iecare inten"ie, e%itnd ast#el orice curs 4 0ta6ul trei,eci &i ultimul/ Cu un suspin de u&urare, *omm+ se ridic &i porni pe acoperi&ul ori,ontal. 0ra aproape $ntuneric, dar putea , ri un tronson ,%elt, care se pro#ila #oarte aproape de !locul pe care se g sea. Un salt de cel mult doi metri ; #loare la urec-e/ .e au,i un dang sonor7 ceasul din turnul din apropiere $ncepuse s !at ora. Unu9 doi9 cinci9 ,ece/ n momentul $n care %i!ra"iile ultimei ! t i $ncepuser s se sting , timpanele lui *omm+ #ur asaltate de un scr&net puternic, cu #rec%en" 6oas , &i, deodat , $n centrul um!rit al acoperi&ului de %i,a%i se c sc o desc-i, tur rotund &i neagr . Uluit, ! iatul se trnti pe !urt , "inndu-&i respira"ia. 'in untru, ce%a neclar, $n #orm de torpil , porni spre cerul $nstelat. Urc , m rindu-&i mereu %ite,a &i, cnd a6unse aproape la limita %ederii, din partea sa in#erioar "&ni o lumini" intens , care lic ri cte%a clipe apoi disp ru ca o stea c , toare. *omm+ r mase nemi&cat, urm rind din pri%iri traiectoria ciudatului o!iect ,!ur tor. O na% cosmic / Pe to"i dracii, o na% cosmic / ?eu&iser oare slanii # r crlion"i s trans#orme $n realitate %isul de %eacuri al omenirii ; ,!orul c tre alte planete4 (i dac da, cum putuser p stra secretul4 (i ce # ceau ade% ra"ii slani4 .cr&netul se au,i din nou. : iatul se apropie de marginea acoperi&ului &i pri%i atent. Putea s %ad cum desc-i, tura prin care ie&ise !olidul se mic&ora, pe m sur ce

pl cile, asem n toare celor din 6ur, se apropiau una de alta. Cnd totul se termin , ar ta de parc nimic nu s-ar #i $ntmplat. *omm+ mai a&tept cte%a secunde, apoi s ri $n picioare ca $mpins de un resort. Acum a%ea $n cap un singur gnd7 s a6ung ct mai repede la :unicu"a, pe un drum ct mai ocolit. Asta pentru c u&urin"a cu care sc pase de%enise !rusc suspect . .au poate c slanii # r crlion"i nu a%eau cura6 s -&i ia alte m suri de precau"ie, #iindu-le team ca nu cum%a oamenii s le descopere secretul4 Oricare ar #i #ost moti%ul, era limpede ca lumina ,ilei c a%ea o ne%oie aproape disperat de ad postul o#erit de cocioa!a :unicu"ei. )u %oia s a!orde,e o pro!lem att de complicat &i aduc toare de moarte cum de%enise triung-iul slani ; oameni ; slani# r -crlion"i. )u, mai $nti tre!uia s se maturi,e,e, mintea lui tre!uia s se poat ridica la ni%elul celor care duceau aceast intermina!il lupt pe %ia" &i pe moarte. 'a, tre!uia s re%in la :unicu"a, dar mai $nti era o!ligat s treac din nou prin maga,in &i s ia ni&te lucruri cu care s-o $m!une,e pe ! trna scorpie, care pro!a!il c #ier!ea din cau,a $ntr,ierii lui. Tre!uia s se gr !easc , pentru c maga,inul se $nc-idea la ora dou ,eci &i trei. A6ungnd acolo, *omm+ nu se mai a%entur prin #a"a raionului de !i6uterii. 5n, toarea c reia nu-i pl ceau copiii se a#la $n acela&i loc. Mai e1istau &i alte raioane !ogat apro%i,ionate, a&a c le F%i,it G pe cte%a, alegnd ce era mai !un din m r#urile pu"in %oluminoase. .tr ! tnd maga,inul, a6unse la conclu,ia c , dac %a mai %eni %reodat acolo, %a tre!ui s-o #ac $nainte de ora &aptespre,ece, cnd intra sc-im!ul de sear , alt#el %n, toarea aceea ar #i putut de%eni o pacoste. nc rcat cu m r#urile #urate, se $ndrept cu gri6 spre cea mai apropiat ie&ire. .e opri $ns , % ,nd un ! r!at de %rst mi6locie, !urtos, care se plim!a gnditor. 0ra conta!ilul-&e# al maga,inului &i medita asupra celor patru sute de mii de dolari ce r mneau peste noapte $n sei#. n memoria lui se g sea desigur &i ci#rul cu care se desc-ideau complicatele $ncuietori. *omm+ se gr !i. 0ra $ns de,am git de #aptul c nu-i %enise ideea mai de%reme. Ce prostie s #ure nimicuri, e1punndu-se la riscuri incompara!il mai mari dect dac ar #i #urat pur &i simplu !anii de care a%eau ne%oie/ :unicu"a se a#la tot acolo, iar creierii ei pluteau $n a!urii alcoolului $n a&a -al, $nct *omm+ tre!ui s a&tepte o %reme pn cnd ! trna reu&i s -i %or!easc ce%a mai clar7 = ?epede, spuse ea cu lim!a $mpleticindu-se, !ag -te su! p tur / Tocmai a trecut pe aici un poli"ist care i-a spus :unicu"ei s se care/ 'up aproape doi Lilometri, ! trna ridic ,dren"ele ce-l acopereau pe ! iat &i mri7 = Unde-ai #ost, tic los nerecunosc tor4 *omm+ nu-&i pierdu %remea cu e1plica"ii. 'ispre"ul lui era prea mare ca s %or!easc cu ! trna mai mult dect strictul necesar. .e cutremur , % ,nd l comia cu care ea $n- " comoara pe care i-o a,%rli $n poal . .corpia e%alu rapid #iecare o!iect, apoi se gr !i s piteasc comoara $n #undul du!lu al c ru"ei. = Cel pu"in dou sute de dolari pentru ! trna :unicu" / !om! ni $ncntat . Mo& 8inn o s -i dea :unicu"ei !anii &tia. A-, ce istea" a #ost :unicu"a cnd a pus mna pe un

slan tn r/ i %a aduce ,ece mii9 nu, dou ,eci de mii de dolari pe an. (i cnd te gnde&ti c recompensa era de numai ,ece mii9 Ar #i tre!uit s #ie un milion/ = Pot c-iar mai mult dect att/ supralicit *omm+. I se p rea un moment la #el de !un ca oricare altul s -i spun despre sei#ul maga,inului &i c nu %a mai tre!ui s #ure m r#uri. = n sei#ul maga,inului sunt aproape patru mii de dolari. 'ac %rei, m duc acolo la noapte. O s m ca" r prin spatele cl dirii, unde e $ntuneric. Totul e s a6ung la una dintre #erestre. Ai un diamant de t iat geamuri4 = :unicu"a poate #ace rost de unul. : trna era $n e1ta,. .e leg na u&or $nainte &i $napoi $n culmea !ucuriei. = O-, da, :unicu"a e cu ade% rat #ericit / A $n"eles acum de ce oamenii $i ucid pe slani. Pentru c sunt prea periculo&i. Pe to"i dracii, ei ar #i $n stare s #ure lumea cu totul/ Au &i $ncercat la $nceput, o &tii doar/ = )u cunosc prea multe despre asta, spuse *omm+ $ncet. &i dorea cu disperare ca ! trna s &tie totul $n leg tur cu acel su!iect, dar $&i d du seama c nici ea nu a#lase mare lucru. n mintea ei e1istau numai cte%a in#orma"ii %agi despre perioada nel murit cnd slanii $ncercaser s cucereasc lumea> sau cel pu"in a&a $i acu,au oamenii. )u &tia mai multe dect el, dect toat gloata ignorant , anonim &i periculoas . Care era ade% rul4 .e purtase %reodat un r ,!oi $ntre slani &i oameni4 .au nu era dect o propagand murdar , aceea&i care sus"inea e1ager rile despre atrocit "ile comise de slani $mpotri%a copiilor4 *omm+ o!ser% c gndurile :unicu"ei re%eniser la !anii din sei#. = 'oar patru mii de dolari/ rosti ea !rusc. N&tia tre!uie c scot sute de mii pe ,i, milioane c-iar/ = )u-i p strea, pe to"i $n maga,in, min"i ! iatul &i, spre u&urarea sa, o!ser% c ! trna cre,use. n %reme ce mo" ia, pre# cndu-se c doarme, *omm+ medita la minciuna pe care tocmai o spusese. O # cuse aproape instincti%, dar acum $&i d dea seama c era o m sur de autoap rare dictat de su!con&tient. 'ac #emeia s-ar #i $m!og "it prea repede de pe urma lui, ar #i #ost tentat s -l tr de,e. 0ra a!solut necesar ca $n urm torii &ase ani s r mn $n siguran" $n cocioa!a :unicu"ei. .e n &tea ast#el o $ntre!are7 Ct de mult ar #i #ost $n"elept s #ure pentru ea4 Tre!uia neap rat s g seasc un ec-ili!ru $ntre l comia ei de nepotolit &i propriile lui ne%oi. 3ndindu-se la toate astea, ! iatul $n"elese c pericolul care-l pndea era mult mai mare dect cre,use ini"ial. n #emeia aceea e1ista o do, incredi!il de egoism, du!lat de o la&itate care ar #i putut degenera $n panic , ceea ce l-ar #i pierdut $nainte ca el s poat sim"i prime6dia. )u mai $nc pea nici o $ndoial / 'intre toate necunoscutele ce planau asupra urm torilor &ase ani din %ia"a lui, acei ani att de pre"io&i ce-l desp r"eau de minunatele descoperiri ale tat lui s u, era clar c tic loasa aceea decrepit repre,enta #actorul cel mai nesigur. CAPITOLUL A

'o!ndirea #acil a !anilor o trans#ormase radical pe :unicu"a. 'isp rea cteodat cu ,ilele, iar din #rnturile de con%ersa"ie pe care le a%eau la $ntoarcerea ei, *omm+ $&i putea da seama c ! trna $ncepuse s #rec%ente,e locurile de pl ceri la care 6induise toat %ia"a. Cnd st tea acas , sticla cu alcool de%enise un partener aproape nedesp r"it. Pentru c a%ea atta ne%oie de ! trn , ! iatul $i g tea deseori, "innd-o $n %ia" $n ciuda e1ceselor. Atunci cnd r mneau # r !ani, era silit s #ac unele incursiuni $mpreun cu ea, dar $n general se #erea s -i ias $n cale. *omm+ $ncerca s -&i #oloseasc timpul li!er pentru a-&i completa educa"ia, lucru destul de di#icil de alt#el. To"i locuitorii cartierului tr iau $ntr-o s r cie la limita su!,isten"ei. 0duca"ia lor era su! orice critic , unii erau c-iar anal#a!e"i, dar e1ista totu&i o mn de oameni cu min"i acti%e. C utndu-i &i $ntre!nd despre ei, ! iatul a#lase cine erau, cu ce se ocupau &i cte &tiau. Pn la urm reu&ise s -i con%ing c era nepotul :unicu"ei. Odat acceptat acest #apt, se re,ol%aser multe di#icult "i. 01istau desigur indi%i,i care se temeau de ruda unei cer&etoare, considernd c nu se puteau $ncrede $n el. Al"ii, care sim"iser ascu"i&ul lim!ii :unicu"ei, r mneau destul de ostili, totu&i $n general pre#erau s -l ignore. n s#r&it, al"ii erau prea ocupa"i ca s -&i !at capul, #ie cu el, #ie cu :unicu"a. Unora c ut s le atrag aten"ia asupra persoanei sale, insistent &i discret $n acela&i timp, dar # r s de%in pis log. Un student $n inginerie $l numise F!eleaua draculuiG, ceea ce nu-l $mpiedicase s -l $n%e"e principiile meseriei pentru care se preg tea. *omm+ citise $n mintea tn rului. 'e #apt, studentul $&i clari#ica pentru sine anumite su!iecte &i, din cnd $n cnd, se l sa st pnit de con%ingerea c &tie ingineria la per#ec"ie din moment ce era $n stare s -l #ac s priceap pn &i pe un pu&ti de ,ece ani. Ca!ar n-a%ea ct de precoce era pu&tiul acela/ Cam pe la 6um tatea str ,ii, locuia o #emeie care c l torise #oarte mult la %ia"a ei, dar care acum ducea o e1isten" strmtorat . l trata cu pr 6iturele &i-i po%estea cu $nsu#le"ire despre lume &i despre oameni a&a cum $i % ,use ea. 0ra o!ligatoriu ca el s accepte acea #orm de mituire, c ci dac ar #i re#u,at pr 6iturile, doamna Card+ i-ar #i interpretat gre&it gestul. ns nici un po%estitor din lume nu a%usese parte %reodat de un ascult tor mai atent dect *omm+. 8emeia aceea se%er , cu #a"a prelung , al c rui so" $i tocase la c r"i toat a%erea, se plim!ase de-a lungul &i de-a latul 0uropei &i Asiei, iar mintea ei ager $nregistrase o mul"ime de detalii. Cuno&tea destul de %ag c-iar &i trecutul " rilor %i,itate. Cnd%a ; a&a au,ise ea ; C-ina a%usese o popula"ie e1trem de numeroas . Urmaser multe r ,!oaie sngeroase care decimaser ,onele cele mai populate. .e p rea c toate acele aprige ! t lii nu-i a%eau la origine pe slani. A!ia $n ultima sut de ani, slanii $&i $ndreptaser aten"ia spre copiii c-ine,i &i de alte origini orientale, # cndu-&i-i du&mani pe cei care pn atunci le toleraser e1isten"a. A&a cum o e1plica doamna Card+, p rea $nc una dintre ac"iunile ilogice ale slanilor. *omm+ asculta &i $nregistra toate in#orma"iile, con%ins c ade% rul di#erea de cel a#lat, $ntre!ndu-se mereu care era de #apt acesta, -ot rt #iind ca $ntr-o !un ,i s dema&te minciunile ori!ile. .tudentul la inginerie, doamna Card+, un depanator de aparate radio &i tele%i,oare, un ! can care #usese pilot de rac-ete &i ! trnul 'arrett ; aceia au #ost oamenii care, # r s &tie, $l educaser pe *omm+ $n primii doi ani petrecu"i la :unicu"a.

'intre to"i, cucerirea cea mai important o repre,enta 'arrett. Un ! r!at m t - los, singuratic &i cinic, trecut de &apte,eci de ani, el #usese cnd%a pro#esor de istorie. Istoria era $ns numai unul dintre domeniile $n care se do%edise o surs inepui,a!il de in#orma"ii. 0ra e%ident c , mai de%reme sau mai tr,iu, ! trnul a%ea s aduc $n discu"ie r ,!oaiele slanilor. Att de e%ident, $nct ! iatul $&i permisese lu1ul ca la primele a!ord ri ale su!iectului s se arate nep s tor, ca &i cum nu l-ar #i interesat. (i, a&a cum se a&teptase, pro!lema #u reluat $ntr-o dup -amia, de iarn . 'e data aceea, *omm+ atacase7 = mi tot po%esti"i despre r ,!oaie/ )u se poate s #i #ost r ,!oaie/ 8iin"ele acelea9 sunt ni&te !andi"i, nu4 )u porne&ti r ,!oaie $mpotri%a !andi"ilor, $i e1termini pur &i simplu. 'arrett se $ncruntase. = :andi"i/ repetase el gnditor. Tinere, acelea au #ost ni&te %remuri glorioase. A#l c doar o sut de mii de slani au preluat practic st pnirea $ntregii lumi. Au pus la cale un plan e1traordinar, dus la $ndeplinire cu cea mai mare $ndr ,neal . Tre!uie s $n"elegi c oamenii, lua"i ca mas , #ac $ntotdeauna 6ocul altcui%a, nu al lor. 0i cad $n capcane din care nu mai pot ie&i. Apar"in unor grupuri, sunt mem!ri ai unor organi,a"ii, sunt loiali unor idei, unor indi%i,i sau c-iar unor ,one geogra#ice. 'ac po"i controla institu"iile pe care ei le spri6in , $i controle,i &i pe ei. = Asta au # cut slanii4 *omm+ pusese $ntre!area cu o curio,itate att de mare, $nct #usese el $nsu&i uluit, deoarece se potri%ea prea !ine cu propriile lui gnduri. Ad ugase repede pe un ton ce%a mai co!ort7 = Parc ar #i o po%este. Asta-i doar propagand , ca s ne sperie, a&a cum a"i mai spus &i despre altele/ = Propagand 4/ e1plodase 'arrett. ? m sese apoi t cut. Oc-ii lui negri, mari &i e1presi%i, erau pe 6um tate adum!ri"i de genele lungi &i $nc-ise la culoare. ntr-un tr,iu %or!ise $ncet7 = *omm+, %reau s te #ac s $n"elegi urm torul lucru7 lumea era derutat , era $nne!unit . Peste tot, copiii oamenilor erau supu&i campaniei sus"inute a slanilor de a crea noi slani. Ci%ili,a"ia $ncepuse s decad . Tot mai mul"i erau atin&i de demen" . .inucideri, crime ; toate alc tuiau un -aos care atingea cote inimagina!ile. (i, $ntr-o ,i, # r s -&i dea prea !ine seama cum de se putuse $ntmpla un asemenea lucru, rasa uman s-a tre,it c du&manul preluase peste noapte controlul. Lucrnd din um!r , slanii reu&iser s pun mna pe nenum rate institu"ii c-eie. Cnd %ei reu&i s $n"elegi rigiditatea structurilor din societatea noastr , o s -"i dai seama ct de nea6utora"i au #ost oamenii la $nceput. P rerea mea personal este c slanii puteau r mne st pni mult &i !ine, dac nu comiteau o gre&eal . : iatul amu"ise. A%ea o presim"ire trist despre ce urma s -i spun ! trnul. Acesta $&i urmase ideea7 = Au continuat cu cru,ime s $ncerce s -i trans#orme pe copiii oamenilor $n slani. Pri%it retrospecti%, ideea este ct se poate de stupid . 'arrett &i ceilal"i #useser doar $nceputul. *omm+ $i urm rea pe strad pe oamenii $n% "a"i, sondndu-le supra#e"ele min"ilor. &i petrecea mult timp $n campusurile

uni%ersitare, participnd pe cale telepatic la prelegeri &i la seminarii. C r"i a%ea din !el&ug, dar ele nu erau de-a6uns, deoarece se cereau interpretate, e1plicate, apro#undate. A%ea manuale de matematic , #i,ic , c-imie, astronomie ; toate &tiin"ele. .etea lui de cunoa&tere nu a%ea limite. n r stimpul celor &ase ani scur&i de la a noua ani%ersare a ,ilei lui de na&tere, *omm+ a6unsese s st pneasc ceea ce mama sa recomandase ca no"iuni de !a, pentru un adult. n to"i ace&ti ani $i pri%ise pe slanii # r crlion"i doar din dep rtare, precaut. n #iecare noapte, precis la ora dou ,eci &i dou , na%ele lor cosmice continuau s "&neasc spre cer. La #el de regulat, la ora dou &i 6um tate noaptea, un monstru $n #orm de rec-in se pr % lea din spa"iu, t cut &i $ntunecat, intrnd ca o sta#ie $n partea superioar a cl dirii. n aceast perioad , plec rile na%elor #useser oprite doar de dou ori, de #iecare dat timp de o lun , de #iecare dat atunci cnd Marte, urmndu-&i or!ita e1centric , a6ungea de partea diametral opus a .oarelui. Tomm+ se "inea departe de Centrul Aerian, pentru c respectul s u #a" de slanii # r crlion"i cre&tea ,ilnic. 'e%enea tot mai limpede c numai $ntmplarea $l sal%ase atunci, la $ntlnirea nepre% ,ut cu cei doi slani. ntmplarea &i #aptul c #useser lua"i prin surprindere. 'espre misterele cele mari care-i $n% luiau pe slani nu a#lase $ns nimic. Pentru ca timpul s treac mai u&or, ! iatul se concentrase asupra unor acti%it "i #i,ice intense. A6unsese la conclu,ia c a%ea neap rat ne%oie de o cale secret de sc pare $n ca, de prime6die. )imeni nu tre!uia s &tie de ea. n al doilea rnd, $&i d duse seama c nu putea tr i $n cocioa!a aceea $n -alul $n care era. i tre!uir cte%a luni !une ca s sape un tunel lung de cte%a sute de metri &i-&i sacri#ic alte luni pentru a re#ace interiorul casei, cu pere"i elegant lam!risa"i, ta%ane str lucitoare &i podele de plastic. :unicu"a aducea mo!ila noaptea, trecnd-o prin curtea plin de lucruri %ec-i, $n interiorul casei nesc-im!ate &i d r p nate la e1terior, dar asta $i lu mai mult de un an. 'in cau,a ! uturii/ A cincispre,ecea ani%ersare a ,ilei lui de na&tere $l surprinse $ntr-o acti%itate normal . La ora dou dup -amia, , *omm+ l s deoparte cartea pe care o citea, $&i scoase papucii &i se $nc l" cu panto#i. 5enise momentul ac"iunii decisi%e. (tia c ast ,i tre!uia s p trund $n catacom!e &i s intre $n posesia secretului tat lui s u, acel secret teri!il care-l a&tepta de atta amar de %reme. : iatul nu cuno&tea intrarea secret a slanilor, a&a c tre!uia s ri&te p trun,nd pe una din intr rile pu!lice. )u se gndi mai mult de cte%a secunde la pericolul care-l pndea. Biua %enise ; ,iua aceea care-i #usese #i1at -ipnotic $n minte de c tre tat l lui, cu mul"i ani $n urm . I se p rea totu&i important s se strecoare a#ar # r ca ! trna s -l aud . 8 r s e,ite, $i contact creierul &i, reprimndu-&i de,gustul $ncepu s sonde,e $n %rte6ul ame"itor al gndurilor ce o #r mntau. .e tre,ise din somn, $nc ma-mur , &i se ,%rcolea $n pat, iar $n minte i se $n% lm &eau o mul"ime de idei, care de care mai tic loase. 'eodat *omm+ $ncremeni. 'in mocirla aducerilor aminte ale ! trnei ; pentru c atunci cnd era !eat , tr ia aproape permanent $n uimitorul ei trecut ; r s rise un gnd %iclean, un gnd de o clip 7 Tre!uie s scap de slanul la/ Acum c :unicu"a are !ani

destui, a de%enit un pericol9 )u tre!uie ca el s ! nuiasc 9 Tre!uie s -mi scot din cap lucrul sta9 ?ela1ndu-se, *omm+ ,m!i superior. )u era prima dat cnd o surprindea c -i trece prin cap gndul tr d rii. :rusc, $i %eni o idee. Termin de legat &ireturile, se ridic &i intr $n camera ! trnei. :unicu"a , cea $ntins su! cear&a#urile p tate de ! utur . Oc-ii ei negri erau tul!uri, a#unda"i $n or!ite, cu o pri%ire tmp . *omm+ sim"i c -l cuprinde mila. 'e&i ! trna a%ea un caracter mi,era!il, lipsit de scrupule &i %icios, ! iatul o pre#era a&a cum #usese $nainte, nu ca acum, cnd era doar o ,drean" decrepit , sem nnd cu o %r 6itoare din 0%ul Mediu adus prin cine &tie ce miracol &i a&e,at $ntr-un pat al!astru argintiu din %iitor. Oc-ii ei $l pri%ir de parc atunci $l %edea $ntia oar . 'e pe !u,ele umede $i porni un &u%oi $mpleticit de !lesteme, apoi mri dispre"uitoare7 = Ce %rei4 :unicu"a %rea s #ie singur . .entimentul de mil $l p r si. O #i1 cu o pri%ire rece7 = 5reau s -"i dau un a%ertisment. n curnd o s plec, a&a c n-o s mai ai de ce s -"i !a"i capul cum s m tr de,i. )u e1ist o cale sigur pentru a&a ce%a. 'ac eu sunt prins, comoara pe care ai ascuns-o nu mai %alorea, doi !ani. Oc-ii negri se ridicar spre el, pri%indu-l cu %iclenie7 = Te cre,i de&tept, da4 morm i ea. HCu%ntul Fde&teptG p ru s dea na&tere unui nou torent de gnduri pe care el nu reu&i s le urm reasc mental.I 'e&tept, repet rn6ind. Adic cel mai de&tept lucru # cut de :unicu"a a #ost s prind un slan tn r. 'e&i periculos9 tre!uie s scap de el. = Proast ! trn / spuse *omm+ # r urm de patim $n glas. )u uita c persoana care ascunde un slan este automat pasi!il de pedeapsa cu moartea/ Ai a%ut gri6 ca gtul la de !roasc "estoas s #ie $n permanen" !ine uns pe din untru, a&a c pro!a!il n-o s crie cnd te %or spn,ura/ 'ar ce-o s mai dai din picioarele alea sl ! noage9 'up ce-i arunc $n #a" cu%intele dure, se r suci pe c lcie &i ie&i din camer , apoi din cas . Mergnd cu auto!u,ul, continu s medite,e nelini&tit7 Tre!uie s-o supra%eg-e, &i, cu prima oca,ie, s-o p r sesc. Oricine ar #ace un calcul al pro!a!ilit "ilor &i-ar da seama c $n ea nu po"i a%ea nici cea mai mic $ncredere. .tr ,ile erau pustii c-iar &i $n centrul ora&ului. *omm+ co!or$ din auto!u,, con&tient de lini&tea care $n% luia locurile unde de o!icei e1ista un ade% rat !alamuc. Ora&ul pierise $n t cere> nici cea mai mic mi&care, nici o urm de %ia" / ? mase ne-ot rt pe trotuar, $ncercnd s se eli!ere,e de toate gndurile legate de :unicu"a. &i desc-ise larg mintea &i-&i ascu"i toate sim"urile. La $nceput nu recep"ion nimic, $n a#ara unor %i!ra"ii %agi dinspre creierul pe 6um tate inert al &o#erului din auto!u,ul care se dep rta, disp rnd dup o cur! . As#altul str lucea $n lumina soarelui. C"i%a oameni ap ru"i ca din neant trecur gr !i"i pe lng el, dar energiile lor cere!rale erau pur &i simplu !locate de teroare, ecranate $n a&a m sur , $nct nu mai insist s mai apele,e la alte sonda6e. Lini&tea de%enea tot mai pro#und , ceea ce-l alarm pe *omm+. 01plor cl dirile dimpre6ur # r re,ultat ; nici o %i!ra"ie mental nu sosea dinapoia lor, a!solut nimic/ :rusc, de pe o strad l turalnic i,!ucni un ,gomot puternic de motor. La scurt timp $&i # cu apari"ia un camion militar cu &enile, remorcnd un tun imens, cu "ea%a $ndreptat

amenin" tor spre cer. (enileta se $ndrept spre mi6locul str ,ii, unde se opri, l s tunul &i disp ru pe acela&i drum pe unde %enise. n 6urul teri!ilei arme roiau acum ser%an"i, care o puser $n po,i"ie de tragere, apoi trecur la posturi, pri%ind cerul $ntr-o a&teptare $ncordat . *omm+ ar #i %rut s se apropie &i s le citeasc $n min"i, dar nu $ndr ,ni. .entimentul c st tea $ntr-un loc e1pus &i periculos de%eni att de acut, $nct sim"ea #i,ic prime6dia. n orice moment putea trece o ma&in a armatei sau a poli"iei, ai c rei ocupan"i s -l $ntre!e ce # cea $n mi6locul str ,ii. Ar #i putut c-iar s -l areste,e sau l-ar #i somat s &i scoat &apca, s -&i arate p rul9 Atunci i-ar #i % ,ut crlion"ii aurii. 0ra clar c se $ntmpla ce%a gra%. n ast#el de condi"ii, cel mai sigur loc pentru el nu se g sea dect $n catacom!e. Acolo se putea ascunde # r s -l %ad nimeni, de&i &i $n su!terane $l pndeau pericole, dar de alt natur . Porni gr !it spre intrarea $n catacom!e, scopul lui $nc de la plecarea de acas . Tocmai p trunsese pe o strad lateral , cnd unde%a un di#u,or pu!lic prinse %ia" . 5ocea unui ! r!at tun aspru7 = Ultimul a%ertisment7 p r si"i str ,ile/ Ascunde"i-% / )a%a slanilor se apropie de ora& cu o %ite, $nc necunoscut . .e crede c se $ndreapt spre palat. Au #ost acti%ate !ruia6ele pe toate #rec%en"ele radio pentru a-i $mpiedica pe slani s -&i di#u,e,e minciunile. Pleca"i de pe str ,i/ Iat na%a/ *omm+ $ng-e" . Pe cer se % ,use ce%a ca un #ulger argintiu pentru a ap rea apoi su! #orma unei torpile cu aripi, al c rei !linda6 e1terior scnteia $n lumin . Au,i !u#niturile sacadate ale tunului din strad , urmate de ecourile altor canonade ale armelor grele antiaeriene. 'escoperi apoi c na%a de%enise un mic punct sclipitor care se $ndrepta spre palat. Curios/ Acum lumina soarelui $i r nea oc-ii. 0ra derutat. O na% cu aripi/ n ultimii &ase ani, urm rise $n nenum rate nop"i na%ele ce "&neau $n % ,du- din Centrul Aerian, cl direa controlat de slanii # r crlion"i. 0rau propulsate de motoare cu reac"ie silen"ioase &i nu a%eau aripi, dar nu numai att. Uria&ele ma&in rii de metal erau mai u&oare dect aerul. Partea reacti% se #olosea numai pentru propulsie. Aparenta lips a greut "ii, #elul $n care "&neau de parc ar #i #ost $mpinse de o #or" ne% ,ut tre!uia s #ie antigra%ita"ie/ Acum % ,use o na% cu aripi, cu tot ce implica ea7 motoare cu 6et reacti%, supunere #a" de legile rigide ce gu%ernau #i,ica atmos#erei P mntului, pe scurt un %e-icul #oarte o!i&nuit. 'ac acela era cel mai !un lucru pe care-l puteau #ace slanii, atunci9 'e,am git, se $ntoarse &i co!or$ lungul &ir de trepte ce duceau spre toaleta pu!lic . Locul era pustiu &i t cut, ca &i str ,ile de deasupra Pentru el, care trecuse de attea u&i , %orte, #u o 6oac de copil s descuie poarta grea, cu , !rele de metal, care $mpiedica accesul $n catacom!e. n timp ce pri%ea prin grila6, constat cu luciditate c mintea $ncepea s -i #ie st pnit de $ncordare. n #a" se %edea un tunel din !eton, la cap tul c ruia ap rea ce%a neclar &i $ntunecat, pro!a!il alte trepte. Mu&c-ii gtului i se contractar , iar respira"ia $i de%eni lent &i pro#und . &i aplec $nainte corpul ,%elt, ca un alerg tor gata de sprint. 'esc-ise poarta, se strecur $n untru &i co!or$ $n #ug pe treptele $ntunecate. Unde%a $n #a" $ncepu s ,!rnie monoton o sonerie acti%at de celulele #otoelectrice a c ror !arier o $nc lcase atunci cnd intrase ; un sistem de alarm , montat pro!a!il cu ani $n urm $mpotri%a slanilor &i a altor intru&i.

.oneria r suna acum destul de aproape. nc nu detectase nici o %i!ra"ie mental $n coridorul care se c sca $n #a"a lui. Oare niciunul dintre oamenii care lucrau acolo sau care p ,eau catacom!ele nu se a#lau prin prea6m , ca s aud ,gomotul4 : iatul % ,u dispo,iti%ul de alert montat sus pe perete ; o cutie din metal str lucitor, care scotea un sunet asur,itor/ Peretele era neted ca sticla. B!rnitul se-au,ea mereu, totu&i $nc nu sim"ise apropierea cui%a, nici m car %reo urm a celui mai palid gnd. Ceea ce nu $nseamn c nu %a %eni nimeni, medit *omm+ concentrat. Pere"ii de !eton a!sor! #oarte rapid %i!ra"iile mentale. &i lu elan, str ! tu mica distan" pn la perete &i s ri din r sputeri spre aparatul ,gomotos. :ra"ul i se $ncord , dar degetele ,griar marmura cu aproape trei,eci de centimetri mai 6os. C ,u nemul"umit, con&tient de #aptul c tre!uia s se dea ! tut. .oneria continua s #unc"ione,e cnd reu&i s se strecoare dup un col". Pe m sur ce se $ndep rta, o au,ea tot mai sla!, dar c-iar dup ce ultimele ecouri se stinseser , %i!ra"ia $nc mai st ruia $n mintea ! iatului, ca un a%ertisment continuu. Un alt #enomen ciudat $i atrase aten"ia. O alt sonerie de alarm se au,ea tot mai puternic, pe m sur ce a%ansa pas cu pas, pn cnd, deodat , i se p ru c aparatul este aproape, unde%a $n #a"a lui. ntr-un s#r&it, pricepu c au,ise de #apt o alt instala"ie de a%erti,are. )elini&tit, se gndi c asta $nsemna o prime6die imediat 7 e1isten"a unei ade% rate re"ele de sonerii pe care unde%a, $n acel la!irint de tuneluri, ni&te oameni le ascultau cu oc-ii mi6i"i de $ncordare. *omm+ se gr !i. )u &tia drumul pe care tre!uia s mearg sau cel pu"in nu era con&tient c -l &tia. &i amintea doar c tat l s u, #olosind ca &i $n alte d "i -ipno,a, $i imprimase acest traseu $n minte, iar el tre!uia doar s urme,e impulsurile %enite din su!con&tient. C-iar $n acel moment primi o comand mental #erm 7 La dreapta/ Urmnd $ndemnul, coti pe un culoar $ngust &i a6unse, $n s#r&it, la ascun, toare. )imic complicat7 una dintre pl cile de marmur ce acopereau peretele #usese sl !it &i ced presiunii degetelor sale, glisnd $n 6os. *omm+ c ut cu $n#rigurare $n spa"iul $ntunecos dinapoia ei. Minile lui ner !d toare atinser o cutie de metal. O trase spre el. Tremura ca %arga din cre&tet pn -n t lpi, $ncerc pentru cte%a clipe s r mn nemi&cat, s -&i redo!ndeasc autocontrolul. .e str dui s &i-l imagine,e pe aprigul s u tat , stnd c-iar $n acel loc, $n #a"a pl cii de marmur care-i ascundea secretul, gndindu-se c dac s-ar $ntmpla ce%a r u care s -i $ncurce planurile, ni&a a%ea s se desc-id din nou $n #a"a #iului s u. Lui *omm+ i se p rea c tr ie&te un moment crucial din istoria slanilor, clipa cnd reali,area unui tat disp rut trecea $n minile urma&ului legitim $n %rst de cincispre,ece ani, care a&teptase atta amar de %reme ca s se !ucure de su!lima clip . )ostalgia $l p r si !rusc $n r stimpul $n care un #uior de gnduri e1terioare $i &opti $n minte. La dracuD cu soneria asta/ gndea care%a. Pro!a!il c cine%a a intrat s se apere de !om!ele pe care le putea arunca !lestemata aia de na% a slanilor. Mda, dar s nu ne !a, m pe asta. (tii ct de stricte sunt regulile pri%ind catacom!ele. Cel care a declan&at alarma e $nc $n untru. Cred c ar tre!ui s anun" m poli"ia. Poate c tipul s-a r t cit, %eni a treia %i!ra"ie.

Las -l pe el s ne e1plice asta, spuse primul. . lu m la rnd a%erti,oarele sonore &i s a%em armele preg tite. )u se &tie niciodat peste ce putem da. 'in cte &tim, slanii pot a6unge pn aici, mai ales $n ,ilele astea cnd tot ,!oar cu ma&in riile lor. 3r !it, *omm+ e1amin cutia metalic , $ncercnd s g seasc sistemul secret de desc-idere. Ordinul implementat -ipnotic era ca el s ia con"inutul &i s pun cutia goal la loc. 'in acest moti%, ! iatului nu-i trecuse nici un moment prin cap s-o $n&#ace &i s-o ia la s n toasa/ Cutia p rea c nu are nici sistem de desc-idere, nici $ncuietoare, nimic. Totu&i tre!uia s e1iste o modalitate de a a6unge la ceea ce se a#la $n untru. ?epede, mai repede/ n cte%a minute, ! r!a"ii care se apropiau a%eau s treac e1act prin locul unde se a#la *omm+ acum. n timp ce pri%ea o!iectul din mn , $n capul ! iatului se $ntret iau tot soiul de gnduri legate de $ntunecimea din imensele coridoare de !eton &i marmur , de mirosul st tut, de ca!lurile groase ce se $ntindeau deasupra capului s u $ntr-o re"ea care purta milioanele de %ol"i $n toate col"urile ora&ului, de la!irintul de tuneluri al catacom!elor, !a c-iar &i de unele amintiri. Mai ap ru un gnd legat de :unicu"a !eat &i unul despre misterele ce $n% luiau rasa slanilor, toate amestecate cu ,gomotele pa&ilor oamenilor care se apropiau. Acum $i putea au,i #oarte !ine7 trei ! r!a"i %eneau gr !i"i spre el. 8 r cel mai mic ,gomot, *omm+ $&i $ncord ct putu mu&c-ii &i trase de capac. Acesta se ridic att de !rusc, $nct ! iatul #u ct pe-aci s scape cutia din mini. ? mase locului pri%ind un !aston gros de metal a&e,at peste un %ra# de -rtii. )u #u deloc surprins % ,ndu-l acolo, dimpotri% , se sim"ea u&urat deoarece g sise intact lucrul pe care &tiuse c -l %a g si. 0ra $n mod e%ident re,ultatul -ipnotismului e#ectuat de tat l s u. :astonul #usi#orm a%ea la mi6loc o grosime de apro1imati% cinci centimetri &i se $ngusta spre capete. Unul dintre capete era rugos, pentru a asigura o ct mai !un pri, a minii. La !a,a por"iunii late e1ista un !uton, pe care-l putea ap sa cu degetul mare. Instrumentul iradia o lumin sla! care, ad ugat celei di#u,e de pe culoar, era su#icient pentru ca *omm+ s poat citi mesa6ul de pe -rtia de dedesu!t7 Aceasta este arma. 8olose&te-o numai $n ca, de #or" ma6or . : iatul era att de concentrat, $nct nu-&i d du seama c oamenii a6unseser la el. 8u prins !rusc $ntr-un con de lumin or!itoare. = Ce9, tun unul dintre ei. Cei, tu, minile sus/ 0ra primul pericol de moarte real, iminent, dup &ase ani de ,ile &i, din cau,a ineditului, sen,a"ia i se p ru ireal . 8 r s &tie nici el prea !ine de ce anume, #u con%ins c oamenii din #a"a lui nu a%eau re#le1e prea rapide. Lu arma $n mn &i, aparent # r s se gr !easc , ap s !utonul. )u-&i putu da seama dac %reun ! r!at reu&ise s trag . 'ac da, totul se pierduse $n %uietul care $nso"ise #lac ra de o incompara!il %iolen" ce "&nise prin cap tul tu!ului. Cu o secund $nainte, to"i #useser acolo7 %ii, soli,i, amenin" tori> $n secunda urm toare, nu mai r m sese nimic, #useser pur &i simplu de,integra"i de puterea 6etului incendiar. *omm+ $&i pri%i mna. Tremura. .e sim"ea cople&it de modul !rutal $n care curmase trei %ie"i. .im"ea cum $n #a"a oc-ilor i se pune ce%a ca o perdea &i pri%irea $i de%eni tot mai tul!ure pe m sur ce-&i re%eni din or!irea produs de intensitatea #lamei. ?idicnd pri%irea, % ,u coridorul gol. )u mai e1ista nimic ; nici un os, nici o !ucat de

carne, nici un petic de $m!r c minte ; nimic care s arate c acolo #useser ni&te oameni. n locul de impact al 6etului incendiar, se , rea o conca%itate $n podea, dar mai mult ca sigur c a%ea s treac neo!ser%at . .e sili s -&i st pneasc tremurul degetelor. Treptat, sl !iciunea $l p r si. )u a%ea rost s -&i #ac procese de con&tiin" . Comisese o crim &i asta $l ap sa, dar ! r!a"ii aceia l-ar #i ucis # r s stea prea mult pe gnduri, a&a cum o!i&nuiau s-o #ac oamenii, a&a cum $i omorser tat l, mama &i pe nenum ra"i al"i slani, %ictime ne#ericite ale minciunilor nenorocite pe care creaturile ce-&i spuneau oameni le po%esteau &i le acceptau # r s -&i pun %reo $ntre!are. . -i ia dracuD pe to"i/ Pentru un timp #u st pnit de o emo"ie %iolent . 0ra oare posi!il ca to"i slanii s de%in tot mai ne$ndur tori pe m sur ce a%ansau $n %rst , a6ungnd s -i poat ucide pe oameni cu snge rece, a&a cum &i ace&tia $i ucideau pe ei ; # r nici o remu&care4 Pri%irile $i c ,ur pe -rtia scris de mna tat lui s u. Arma. 8olose&te-o numai $n ca, de #or" ma6or . l n p dir amintirile, mii de alte situa"ii cnd caracterul no!il al p rin"ilor lui $&i ar tase una din laturi7 $n"elegerea. &i mai amintea $nc de noaptea $n care tat l s u $l po% "uise7 <ine minte un lucru ; orict de puternici ar de%eni slanii, soarta oamenilor %a r mne un o!stacol $n drumul spre suprema"ia a!solut . Ct %reme mai e1ist speran"a g sirii unei solu"ii pa&nice, #olosirea #or"ei este o crim de neiertat/ *omm+ se sim"ea mai !ine. 'a, iat do%ada7 tat l s u nu purtase niciodat aceast arm sau alta asem n toare, care pro!a!il c l-ar #i sal%at de du&manii s i. Murise # r so #oloseasc . l trecu un #ior rece pe &ira spin rii. Un caracter no!il constituia un lucru demn de toat lauda, $ns pro!a!il c el tr ise prea mult printre oameni ca s mai poat de%eni un slan ade% rat. (i poate de aceea nici nu reu&ise s -&i scoat din cap ideea c era pre#era!il s lup"i dect s mori. 3ndurile i se risipir , $nlocuite de sentimentul unui nou pericol. )u mai era timp de pierdut. Tre!uia s ias de acolo ct mai rapid/ .trecur arma $n !u,unar, # cu acela&i lucru cu -rtiile din cutia acum ne#olositoare pe care o puse la loc $n ni& &i $mpinse placa de marmur . Porni $n #ug pe coridor, pe acela&i drum pe care %enise, urc treptele dou cte dou &i se opri ca tr snit $n #a"a grila6ului de la toaleta pu!lic . Cu pu"in timp $nainte, aceasta #usese goal &i t cut , iar acum era ticsit de oameni/ A&tept cte%a clipe nemi&cat, e,itnd, spernd ca num rul lor s scad . Oamenii $ns continuau s intre &i s ias &i nu se $ntre%edea %reun semn c mul"imea se %a r ri. 5ltoarea de %oci &i de gnduri # cea ca locul s par un ade% rat !alamuc. 0mo"ia, teama &i gri6a se sim"eau peste tot> c-iar &i min"ile cele mai reduse $n"elegeau c se $ntmpla ce%a neo!i&nuit. : iatul st tea ascuns $n $ntunecimea coridorului &i le cerceta atent %i!ra"iile. n dep rtare continua s se aud soneria de alarm , iar ,gomotul ei $l determin $n cele din urm s ac"ione,e. Cu mna $n !u,unar, strngnd arma, p &i $nainte cu -ot rre, desc-ise u&a, apoi o $nc-ise $n urma lui, cu toate sim"urile la pnd , a&teptnd s se petreac ce%a. Masa compact de oameni nu-i acord $ns nici o aten"ie. *omm+ se strecur printre ei &i ie&i a#ar . (i aici oamenii mi&unau $n toate p r"ile. Mul"imile ,oreau att pe trotuare, ct &i pe strad . 'e peste tot se au,eau #luierele poli"i&tilor, di#u,oarele urlau, dar nimic nu putea potoli anar-ia care domina gloata. Toate mi6loacele de transport #useser

!locate. Transpira"i &i $n6urnd, &o#erii $&i l saser !alt ma&inile $n mi6locul str ,ii &i se al turaser grupurilor care ascultau mesa6ul di#u,oarelor pu!lice7 = )imic nu este $nc sigur. )u se &tie cu certitudine dac na%a slanilor a ateri,at la palat sau dac a l sat doar un mesa6 &i apoi a disp rut. 0ste posi!il ca s #i #ost do!ort . 0ste $ns la #el de posi!il ca e1act $n acest moment slanii s se a#le la masa tratati%elor cu 2ier 3ra+. B%onul se r spnde&te cu repe,iciune, $n ciuda #aptului c $nsu&i liderul a # cut $n urm cu cte%a minute o declara"ie care in#irm aceast %este. O %oi repeta pentru cei care n-au au,it-o. 'oamnelor &i domnilor, iat ce a spus conduc torul7 F)u % alarma"i &i nu intra"i $n panic / .urprin, toarea apari"ie a na%ei slanilor n-a sc-im!at cu nimic po,i"ia noastr #a" de ei. .itua"ia este su! control. )ic ieri slanii nu pot #ace mai mult dect au # cut pn acum &i asta numai $n limita unor restric"ii se%ere. ?aportul numeric $ntre oameni &i slani este pro!a!il de milioane la unu, iar $n aceste condi"ii ei nu %or $ndr ,ni niciodat s ri&te o con#runtare desc-is cu noi. A&a c , lini&ti"i-% /G 'oamnelor &i domnilor, aceasta a #ost declara"ia lui 2ier 3ra+ pri%itoare la e%enimentul memora!il de a,i. Consiliul a intrat $n &edin" imediat dup di#u,area comunicatului, iar discu"iile nu s-au $nc-eiat $nc . ?epet, asta este tot ce se &tie cu certitudine. )u se cunoa&te dac na%a a ateri,at sau nu. )imeni n-a % ,ut-o disp rnd. .ingurele $n m sur s &tie ade% rul sunt autorit "ile &i tocmai %-am pre,entat unica declara"ie o#icial $n acest sens, # cut de 2ier 3ra+ $nsu&i. 'ac na%a a #ost do!ort sau9 Tr nc neala continua la nes#r&it. A#irma"iile lui 3ra+ erau repetate iar &i iar, ca &i ,%onurile ce se r spndeau cu repe,iciune. Pentru *omm+ totul se trans#orm $n cele din urm $ntr-un #ond sonor oarecare, un ,gomot monoton, repetndu-se sup r tor de la un di#u,or la altul. )u se $ndura totu&i s plece, pentru c a&tepta &i alte %e&ti, dorind cu ardoare s a#le &i alte lucruri despre slani, dup cincispre,ece ani lungi de i,olare. n cele din urm , e1altarea lui se stinse. )u se mai anun"ase nimic nou, a&a c urc $ntr-un auto!u, &i se $ndrept spre cas . Biua c lduroas de prim %ar era pe s#r&ite. Ceasul dintr-un turn ar ta ora nou spre,ece &i &aptespre,ece minute. .e apropie cu pruden"a-i o!i&nuit de curtea plin de gunoaie &i r m &i"e. P trunse mai $nti cu mintea $n casa cu aspect d r p nat, intrnd apoi $n contact cu creierul :unicu"ei. O#t . 0ra tot !eat / Cum nai!a de re,istase caricatura aia de organism4/ Cu atta ! utur , ar #i tre!uit ca pn acum s i se atro#ie,e sistemul ner%os/ mpinse u&a, intr , o $nc-ise $n urma lui9 (i $ncremeni/ Creierul s u, a#lat $nc $n contact super#icial cu al ! trnei, recep"ionase un gnd. 8emeia au,ise u&a, &i pentru cte%a clipe se tre,ise din !e"ie, o!sedat de o idee. )u tre!uie s &tie c-am tele#onat la poli"ie. . -mi scot din cap c-estia asta9 nu mai am cura6ul s 9 un slan pe-aproape9 e periculos s ascun,i un slan9 poli"ia %a !loca toate str ,ile9 CAPITOLUL O 2at-leen $&i strnse pumnii mici &i ar mii. Corpul tn r &i su!"ire se cutremur de repulsie, deoarece receptase gndurile ce %eneau de pe unul din coridoare. 'a%+ 'insmore, adolescentul de &aptespre,ece ani, o c uta. 5enea c-iar spre parapetul unde #ata st tea &i pri%ea ora&ul care se $n%elise $n pclele dia#ane ale dup -amie,ei umede &i #ier!in"i de prim %ar .

Ce"urile $&i sc-im!au ne$ncetat #orma. Acum p reau ni&te nori ,dren"ui"i ce acopereau pe 6um tate cl dirile, pentru ca dup cte%a clipe s de%in o mas compact , ascun,nd pri%irii pn &i cerul al!astru. Ciudat/ Pri%eli&tea $i r nea oc-ii, # r ca imaginea s #ie nepl cut $n sine. ? coarea din palat p trundea pn la ea prin toate u&ile desc-ise, domolind % lurile u&oare, calde &i umede ce-i mngiau o!ra6ii. 8rnturile de gnduri ale lui 'a%+ erau tot mai clare, tot mai apropiate. 'eslu&i $n mintea sa c a%ea de gnd s -i propun din nou s de%in prieteni. Cu o tres rire in%oluntar , 2at-leen renun" s mai a#le &i altce%a. A&tept ca tn rul s apar . 8usese politicoas cu el &i constatase apoi c gre&ise, de&i ast#el #usese scutit de o mul"ime de neca,uri $n copil rie, 'a%+ lundu-i ap rarea $n #a"a altor ! ie"i. Acum, $ns , i-ar #i pre#erat du&m nia $n locul gndurilor dr g stoase ce-i treceau ! iatului prin minte. = A-a/ spuse 'a%+, intrnd pe u& . Aici erai4 8ata $l pri%i lung, # r s ,m!easc . La cei &aptespre,ece ani ai s i, 'a%+ era un tn r de&irat. .em na la c-ip cu maic -sa cea # lcoas , care p rea $ntotdeauna c rn6e&te, c-iar &i atunci cnd nu ,m!ea. .e apropie de 2at-leen cu agresi%itate, tr dndu-&i duplicitatea sentimentelor #a" de #at > pe de-o parte am!i"ia unei cuceriri #i,ice, iar pe de alta dorin"a real de a-i #ace r u $n orice #el. = 'a, spuse ea, aici eram &i speram s pot r mne singur o %reme. Ce%a din constitu"ia lui 'a%+ $l # cea imun la ast#el de remarci, iar #ata &tia asta. 3ndurile emanate de creierul lui a6ungeau pn $n uni%ersul ei cere!ral, a%erti,nd-o7 Tipesa iar #ace pe ne!una, ca toate cele de teapa ei, dar o dau eu pe !ra,d imediat/ n spatele acestei con%ingeri #erme se a#la o uluitoare e1perien" $n materie de #emei. 8ata $&i mai e1tinse pu"in scutul mental, pentru a #i scutit de detaliile o!scene din amintirile ce ap reau din adncul mul"umirii de sine a tn rului. = )u %reau s te mai $n%r"i prin 6urul meu, $l $n#runt ea cu o -ot rre rece. Mintea ta e o ade% rat cloac . mi pare r u c "i-am dat aten"ie atunci cnd ai %enit pentru prima dat la mine, sor!indu-m din pri%iri. Ar #i tre!uit s -mi dau seama ce %a urma. .per c %ei $n"elege de ce-"i %or!esc a&a desc-is. )u %reau s cre,i c glumesc. 0i !ine, %or!esc serios/ Tot ce-am spus e serios. Mai ales partea cu cloaca. (i-acum, pleac / 'a%+ p lise. 8uria lui era att de puternic , $nct str punse scutul mental al #etei. n aceea&i clip , 2at-leen $&i , %or$ mintea &i mai mult, pentru a opri !lestemele ce n % leau dinspre el. &i d du scama c nu putea s scape de lep d tur dect umilind-o de#initi%. 5ocea ei &#ic-iui ca un !ici7 = Car -te, li!idinos in#ect/ = Iii--aa/ strig tn rul &i se n pusti asupra ei. Uimirea o "intui pre" de cte%a secunde> nu-i %enea s cread c 'a%+ $ndr ,nise s se ating de ea, &tiind prea !ine c a%ea #or"a necesar de a-l $n#runta. ?e%enindu-&i, 2at-leen strnse !u,ele, $l $n&# c , $ndep rtndu-i !ra"ele cu u&urin" , &i-l ridic de la p mnt. Pricepu prea tr,iu c 'a%+ e1act asta a&teptase. 'egetele lui i se $n#ipser cu !rutalitate $n p r, "innd-o strns de crlion"ii aurii, str lucitori &i m t so&i. = Per#ect/ e1ult el. Te-am prins/ )u m l sa 6os/ (tiu ce ai de gnd s #aci7 s m la&i 6os, s m apuci de $nc-eieturi &i s m scuturi pn $"i %oi da drumul. 'ar dac m co!ori #ie &i cu un centimetru, am s smucesc mna att de tare, $nct unii din ace&ti

pre"io&i crlion"i se %or rupe cu siguran" . (tiu c po"i s m "ii orict # r s o!ose&ti, a&a c "ine-m / 2at-leen $ncremenise. FAce&ti pre"io&i crlion"iG, spusese el. 0rau $ntr-ade% r att de pre"io&i, $nct, pentru prima dat $n %ia" , #ata sc p un "ip t. 0rau att de pre"io&i, $nct nici nu-i trecuse prin cap %reodat c cine%a ar #i a%ut cura6ul s pun mna pe ei. n mintea ei se # cuse $ntuneric ca $ntr-o noapte #urtunoas . = Ce %rei4 gemu ea. = 0i, acuD parc ne mai $n"elegem/ replic $n ! taie de 6oc 'a%+. 8ata nu a%ea $ns ne%oie de cu%intele sale> mintea lui se re% rsa acum $ntr-a ei. = :ine, $ncu%iin" cu %oce sla! . O s-o #ac. = Ai gri6 s m co!ori $ncet, o a%erti, tn rul, iar cnd !u,ele mele le %or atinge pe ale tale, ai gri6 ca s rutul s dure,e cel pu"in un minut. O s te $n% " eu minte s m mai trate,i ca pe un nimic/ :u,ele ! iatului se apropiau de ale ei pe #undalul $nce"o&at al c-ipului s u rn6ind &i al oc-ilor po#ticio&i cnd, pe nea&teptate, din spatele lor se au,i o %oce poruncitoare $n care se sim"ea surpri,a &i #uria7 = Ce-nseamn asta4/ = C / se crisp 'a%+. 2at-leen sim"i cum degetele lui $i eli!erau p rul, a&a c d du cu el de p mnt, icnind din r sputeri. Tn rul se cl tin , apoi $&i rec p t ec-ili!rul &i $ncepu s se !l!ie7 = 0u9 % 9 % cer iertare, domnule Lorr+. 0u9 eu9 = Car -te, 6a%r mi,era!il / $i porunci 2at-leen. = 'ispari/ spuse *em Lorr+ scurt. 8ata $l pri%i pe 'a%+ cum se $ndep rta, $mpleticindu-se. 3ndurile lui ar tau c era $ngro,it de ideea c o#ensase un $nalt demnitar al gu%ernului. 2at-leen nu se $ntoarse spre nou-%enit nici m car dup ce tn rul disp ruse cine &tie pe unde. .e uita $n alt parte &i-&i sim"ea mu&c-ii la #el de $ncorda"i. 'e&i lng ea se a#la cel mai puternic consilier al lui 3ra+, #ata nu %oia s -l pri%easc . = Ce se $ntmpla aici4 se au,i %ocea nu tocmai nepl cut a ! r!atului. .-ar ,ice c ai a%ut noroc. 0ram prin prea6m . = )u sunt a&a de sigur , replic #ata cu r ceal . .e g sea $ntr-o dispo,i"ie care-i stimula sinceritatea. A%ansurile tale $mi repugn $n aceea&i m sur ca &i cele ale lui 'a%+. = Cm/ *em %eni $n spatele ei, iar 2at-leen $i % ,u cu coada oc-iului linia puternic a ma1ilarelor $n timp ce se re,ema de parapet. = )u-i nici o di#eren" , niciuna, insist #ata. Amndoi %re"i acela&i lucru. : r!atul r mase t cut cte%a clipe, dar gndurile sale erau la #el de alunecoase ca &i ale lui 3ra+. Lorr+ de%enise cu timpul un maestru $n arta contracar rii acelor capacit "i cu care #ata reu&ea s recepte,e gndurile oamenilor. Atunci cnd %or!i din nou, a%ea glasul sc-im!at, dur7 = .unt con%ins c %ei pri%i alt#el lucrurile dup ce-mi %ei de%eni amant . = Asta nu se %a $ntmpla niciodat , spuse 2at-leen pe un ton tran&ant. )u-mi plac oamenii. )ici tu nu-mi placi.

= O!iec"iile tale sunt inutile, murmur el rece. .ingura mea pro!lem este cum s te posed # r s #iu acu,at de alian" cu slanii. Pn %oi g si solu"ia acestei dileme, po"i sta lini&tit . .iguran"a cu care %or!ise o cutremur pe #at . = 3re&e&ti #undamental, reac"ion ea pe un ton #erm. Toate $ncerc rile tale %or da gre& &i asta dintr-un moti% #oarte simplu7 sunt prote6ata lui 2ier 3ra+ &i nici c-iar tu nu %ei $ndr ,ni s -l $n#run"i. Lorr+ cnt ri a#irma"ia pre" de cte%a secunde apoi r spunse lini&tit7 = Prote6ata lui9 mda. 3-inionul t u $ns este c 3ra+ st cam prost cu morala atunci cnd e %or!a de %irtutea unei #emei, mai ales a unei slan. )u cred c %a #i $mpotri% ca tu s -mi de%ii amant , dar pro!a!il c %a insista s g sesc un moti% $n concordan" cu propaganda noastr . 'e c"i%a ani, e #oarte pornit $mpotri%a slanilor. l cre,usem de partea %oastr , dar acum este un #anatic care nici nu %rea s aud de %oi. n pri%in"a asta, el &i Pett+ sunt mai apropia"i ca oricnd. Ciudat/ Medit cte%a clipe, apoi continu 7 'ar nu-"i #ace gri6i, o s g sesc eu o solu"ie, o s 9 8ra,a $i #u $ntrerupt de a%alan&a asur,itoare a cu%intelor ce se re% rsau dintr-un di#u,or ne% ,ut7 = Alarm general / O aerona% neidenti#icat a #ost reperat acum cte%a minute $n timp ce trecea pe deasupra Mun"ilor .tnco&i, $ndreptndu-se spre est. A%ioanele de urm rire n-au a%ut %ite,a necesar pentru interceptare. Aerona%a urmea, un traseu care se pare c are drept punct terminus Centropolisul. .e cere tuturor cet "enilor s intre $n ad posturi, pentru c na%a, suspectat a #i condus de slani, %a #i aici peste o or . .tr ,ile tre!uie dega6ate pentru a permite des# &urarea $n dispo,iti% a trupelor. Merge"i acas / 'i#u,orul t cu. Lorr+ se $ntoarse spre 2at-leen cu #a"a lui #rumoas , luminat acum de un ,m!et #ermec tor7 = )u-"i #ace %isuri c ai putea s e%ade,i. O singur aerona% nu poate transporta cine &tie ce armament, pentru c asta $nseamn munca a multe #a!rici. :om!a atomic , de e1emplu, tipul sta demodat de arm , nu poate #i #a!ricat $ntr-o pe&ter &i, ca s #im cinsti"i, tre!uie s recunoa&tem c slanii nici n-au #olosit-o $n r ,!oaiele contra oamenilor, de&i puteau s-o #ac . 0 ade% rat c ei sunt la originea tuturor de,astrelor din acel secol, dar nu $n #elul sta. ? mase o %reme t cut, dup care relu 7 Cnd s-au construit primele !om!e atomice, toat lumea a cre,ut c pro!lema energiei nucleare a #ost re,ol%at . .e opri din nou cte%a clipe, apoi continu 7 = Am impresia c incursiunea asta are ca scop $nsp imntarea celor mai sla!i de $nger, dar este de #apt o %i,it preliminar $n %ederea $nceperii unor negocieri. O or mai tr,iu, 2at-leen st tea lng Lorr+, urm rind aerona%a care se $ndrepta spre palat cu o %ite, impresionant . Mintea #etei se concentr asupra %e-iculului aerian, $ncercnd s intre $n contact cu ocupan"ii s i. Aparatul se apropiase #oarte mult &i $ncepuse s co!oare. 'in interiorul na%ei nu sosea nici un #lu1 cere!ral. 'eodat , din ea se desprinse o capsul metalic care lo%i ga,onul din curtea palatului cam la opt sute de metri de locul unde st teau cei doi &i r mase nemi&cat , scnteind ca o !i6uterie $n lumina soarelui dup -amie,ei. 8ata ridic oc-ii, dar aerona%a disp ruse. :a nu, $nc se mai putea %edea ; o str #ulgerare argintie deasupra palatului. .tr luci un moment ca o stea, apoi pieri de-a

!inelea. 2at-leen sim"i c o dureau oc-ii de e#ortul # cut. ?e%enind cu mintea pe p mnt, d du din nou de Lorr+, care e1ulta7 = Oricare ar #i #ost scopul %i,itei, ea mi-a o#erit oca,ia a&teptat . 5oi a%ea prile6ul s pre,int un argument su#icient de solid ca s -mi permit s te aduc $n apartamentul meu c-iar la noapte. : nuiesc c %a a%ea loc o &edin" de Consiliu, ct de curnd. 2at-leen inspir adnc. (tia e1act ce a%ea el de gnd s -i spun , a&a c se -ot r$ pe loc7 %enise %remea s intre $n lupt cu toate armele pe care le a%ea la $ndemn . ' du pu"in capul pe spate &i rosti cu %oce #erm , $n timp ce oc-ii $i str luceau7 = 5oi solicita permisiunea s #iu &i eu pre,ent la aceast &edin" de Consiliu. Moti%ul e simplu/ Am intrat $n contact mental c-iar cu comandantul aerona%ei. 0ra un slan. &i termin minciuna cu mult calm7 Pot clari#ica unele dintre ideile con"inute $n mesa6ul care %a #i g sit $n capsul . .e gndea disperat c , $ntr-un #el sau altul, %a a#la din emisiunile cere!rale ale consilierilor despre con"inutul respecti% &i atunci %a putea in%enta o po%este ct de ct credi!il despre ceea ce-i spusese comandantul aerona%ei slan. 'ac o prindeau cu minciuna, oamenii care-i urau att de mult pe slani ar #i putut a%ea ni&te reac"ii #oarte periculoase. 'ar, orict de riscant ar #i #ost, tre!uia cum%a s -i $mpiedice s-o d ruiasc lui Lorr+. 'e $ndat ce intr $n sala de consiliu, 2at-leen a%u sentimentul $n#rngerii. n camer se g seau doar &apte ! r!a"i, inclusi% 3ra+. i #i1 pe #iecare $n parte, $ncercnd s le sonde,e gndurile. )u g si nimic #olositor. Cei patru mai tineri erau prietenii lui Lorr+. Cel de-al &aselea, Pett+, $i arunc o pri%ire scurt , $nc rcat cu o ostilitate rece, apoi se $ntoarse indi#erent. n cele din urm oc-ii i se oprir asupra lui 3ra+. 8iin"a $ntreag i se crisp de surpri, &i $ngri6orare. : r!atul o pri%ea lung, cu sprncenele ridicate &i cu un $nceput de rn6et $n col"ul gurii. 0l $i o!ser% pri%irea pierdut &i $ntrerupse t cerea7 = Bici c ai #ost $n contact mental cu comandantul slan, da4 ?se aspru. . l s m asta deocamdat . n %ocea &i e1presia c-ipului s u e1ista atta ne$ncredere, atta ostilitate $n $ntreaga lui atitudine, $nct 2at-leen se sim"i u&urat cnd 3ra+ $&i $ntoarse pri%irea $ng-e"at $n alt parte. 0l continu , adresndu-se celorlal"i7 = 'in ne#ericire, cinci consilieri sunt pleca"i $n di#erite p r"i ale lumii. 0u nu agree, deplas rile prea $ndep rtate de cartierul nostru general &i consider c acestea tre!uie # cute de su!alterni. )u putem $ns amna discu"ia, deoarece pro!lema este urgent . 'ac noi, cei &apte aici de #a" , c dem de acord asupra unei solu"ii, atunci pre,en"a celorlal"i nu mai e necesar . 'ac $ns a6ungem $n impas, %a tre!ui neap rat s lu m leg tura &i cu ei. Iat esen"a mesa6ului con"inut $n capsula metalic aruncat din aerona% 7 .e pretinde c e1ist un milion de slani organi,a"i, r spndi"i $n toat lumea9 Lorr+ $l $ntrerupse sarcastic7 = Mi se pare c &e#ul poli"iei noastre secrete a cam dat c-i1, de&i ne tot %ntur pe su! nas po%estea cu ura lui $mpotri%a slanilor. Pett+ se ridic &i-l #ulger cu o pri%ire rece7

= Poate dore&ti s #acem sc-im! de #unc"ii, s ,icem pentru un an, &i atunci s te %edem cum o s te descurci. )-a& regreta s am &i eu o slu6! con#orta!il ca ministru secretar de stat/ Interpelarea &e#ului poli"iei secrete # cu s co!oare $n sal o t cere $ng-e"at , $n care %ocea lui 3ra+ se au,i #oarte clar7 = L sa"i-m s termin. .e mai a#irm c , $n a#ara celor un milion de slani organi,a"i, e1ist &i un mare num r de repre,entan"i ai acestei rase care sunt neorgani,a"i, ci#ra estimati% #iind de ,ece milioane. Ce ,ici de asta, Pett+4 = 01ist # r $ndoial slani neorgani,a"i, admise prudent &e#ul poli"iei secrete. Captur m cam o sut pe lun &i nu sunt semne c ei ar #ace parte din %reo organi,a"ie. n ,onele su!de,%oltate ale lumii, $ntmpin m greut "i $n pri%in"a metodelor prin care $i $nt rt m pe oameni $mpotri%a slanilor. 0i sunt tolera"i &i c-iar accepta"i ca oameni. 01ist cu siguran" colonii numeroase de slani $n teritoriile $ndep rtate, mai ales $n Asia, A#rica, America de .ud &i Australia. Asemenea aglomer ri au #ost depistate cu mul"i ani $n urm &i a%em moti%e s credem c unele $nc se mai perpetuea, , deoarece, de-a lungul timpului, &i-au per#ec"ionat continuu metodele de autoprotec"ie. nclin totu&i s cred c aceste surse nu pre,int pericol. Ci%ili,a"ia &i &tiin"a sunt dou no"iuni $ntrep trunse, care se determin reciproc &i se !a,ea, pe reali, rile #i,ice &i mentale a sute de milioane de indi%i,i. n momentul $n care un grup de slani se retrage $ntr-o ,on $ndep rtat este ca &i $n#rnt, deoarece $&i $ntrerupe accesul la in#orma"ii &i la contactul cu min"ile ci%ili,ate, singura !a, posi!il pentru o de,%oltare ulterioar . A&adar pericolul nu %ine de la ei, ci de la cei care tr iesc $n marile ora&e, unde pot intra $n leg tur cu cele mai luminate min"i &i unde au acces la in#orma"ii, $n ciuda m surilor de precau"ie luate. Mi se pare e%ident c aerona%a de a,i a #ost construit de slanii din aceast ultim categorie, cei care tr iesc $n marile centre ale ci%ili,a"iei. 3ra+ d du apro!ator din cap7 = Ma6oritatea presupunerilor tale sunt pro!a!il ade% rate. ?e%enind $ns la scrisoare, se preci,ea, $n continuare c cele cte%a milioane de slani doresc sincer s pun cap t $ndelungatei perioade de $ncordare dintre ei &i rasa uman . 0i de,apro! dorin"a unora de a conduce lumea, dorin" care i-a animat pe primii slani, &i consider aceast am!i"ie ca #iind re,ultatul unei credin"e $n propria lor superioritate. 0i recunosc c aceast con%ingere este gre&it , deoarece n-a #ost do%edit de e1perien"ele ulterioare, care au ar tat c slanii nu sunt superiori oamenilor, ci doar di#eri"i de ace&tia. 'e asemenea, $l acu, pe .amuel Lann ; !iologul care i-a creat pe primii slani, de unde li se trage numele7 .amuel LannP.. LannP.lan ; c le-a ! gat $n cap FcopiilorG s i c ei tre!uie s conduc lumea. n mesa6 se mai a#irm c acesta este de #apt ade% ratul moti% al tuturor ac"iunilor repro!a!ile ale slanilor. Insistnd asupra acestui aspect, ei arat c primele in%en"ii ale slanilor n-au #ost dect $m!un t "iri minore aduse unor idei de6a puse $n practic . 0i pretind c $n realitate ceea ce au # cut slanii $n domeniul #i,icii nu se poate numi munc de crea"ie. Mai a#irm #iloso#ii lor au a6uns la conclu,ia c slanii nu sunt de #apt dota"i pentru &tiin" $n ade% ratul sens al cu%ntului. 'i#eren"a $ntre ei &i oamenii din ,ilele noastre este aceea&i cu di#eren"a dintre cei din urm &i %ec-ii greci sau romani, care, dup cum &tim, n-au contri!uit $n #apt la de,%oltarea &tiin"ei. 3ra+ %or!ea $n continuare, dar 2at-leen nu mai era atent la spusele lui. Putea oare s #ie ade% rat4 .lanii s nu #ie dota"i pentru &tiin" 4 Imposi!il/ Ce era &tiin"a, dac

nu pur &i simplu o acumulare de #apte, pe !a,a c rora se deduceau conclu,ii4 (i cine oare ar #i putut mai !ine s ordone,e acest talme&-!alme& dac nu un slan adult cu mintea lui sclipitoare4 5 ,u c liderul luase $n mn o #oaie de -rtie, a&a c -&i concentr din nou aten"ia asupra lui. = 5 %oi citi ultima pagin , spuse 3ra+ cu o %oce ine1presi% . FImportan"a acestui #apt este co%r&itoare. nseamn c slanii nu %or putea ri%ali,a niciodat cu #or"a militar a oamenilor. Oricte $m!un t "iri am aduce armelor &i ma&inilor noastre, ele nu %or putea sc-im!a re,ultatul unui r ,!oi, $n ca,ul ne#ericit cnd un asemenea de,astru %a mai a%ea loc %reodat . n concep"ia noastr nu e1ist nimic mai d un tor dect impasul $n care ne g sim $n acest moment, impas care nu re,ol% nimic, ci men"ine omenirea $ntr-o situa"ie incert , ducnd treptat la adncirea -aosului economic care ne a#ectea, pe to"i $n aceea&i m sur . 'e aceea % o#erim o pace onora!il , singura condi"ie pentru $nceperea unor negocieri #iind ca slanii s ai! de acum $nainte dreptul legal la %ia" , la li!ertate &i la #ericire.G 3ra+ puse -rtia pe !irou, $i trecu $n re%ist cu o pri%ire rece pe consilieri &i spuse cu %oce seac , aspr 7 = .unt cu totul $mpotri%a oric rui compromis. Cre,usem c se mai poate #ace ce%a, dar a&a nu mai merge. .lanii tre!uie e1termina"i pn la unul, oriunde s-ar a#la/ .ala iluminat discret &i cu pere"i lam!risa"i i se p ru #etei &i mai $ntunecat , ca &i cum un % l i s-ar #i pus $n #a"a oc-ilor. Totul se estompase, c-iar &i gndurile oamenilor se trans#ormaser $n ni&te %i!ra"ii molcome, aidoma susurului %alurilor pe un " rm $ndep rtat. .c-im!area radical descoperit la 3ra+ o rupsese cu !rutalitate de lumea $ncon6ur toare. Putea #i %or!a oare cu ade% rat de o sc-im!are4 Poate c indi%idul era la #el de crud, la #el de lipsit de scrupule ca &i Pett+. Poate c scopul pentru care o "inea $n %ia" era c-iar cel anun"at7 studiul. 01istase, desigur, o perioad cnd 3ra+ cre,use ; corect sau nu ; c %iitorul lui politic depindea de men"inerea cu orice pre" a #etei $n prea6ma sa. Att &i nimic mai mult. O considerase un o!iect pre"ios $ntr-o strategie pe termen lung, # r s i acorde nici cea mai m runt mani#estare de compasiune. )e#iind capa!il s ai! sentimente, respinsese din orgoliu orice #orm de $n"elegere, prietenie sau dragoste. Optase pentru partea material a %ie"ii/ Cum a6unsese conduc torul oamenilor4 Acesta era omul pe care-l admirase, pe care aproape $l %enerase at"ia ani. l mai putea considera protectorul ei4/ 8 r doar &i poate c slanii min"eau. 'ar ce altce%a puteau s #ac $n #a"a unor creaturi care nu cuno&teau dect ura &i minciuna4 0i m car o#eriser pace, nu r ,!oi. (i iat , acest om respingea cu %iolen" o propunere care ar #i putut pune cap t celor peste patru sute de ani de persecu"ii $ndreptate $mpotri%a rasei din care # cea parte. Tres rind, 2at-leen $&i d du seama c 3ra+ o #i1a cu pri%irea. :u,ele lui se des# cur $ntr-un ,m!et sarcastic &i %or!i7 = (i-acum, -ai s au,im ce ne spui despre a&a-,isul mesa6 pe care sus"ii c l-ai primit $n timp ce te a#lai $n9 <- - 9 contact mental cu comandantul aerona%ei-slan, dac nu m -n&el. 8ata $l pri%i cu disperare. 0ra clar c 3ra+ nu credea nici o iot din a#irma"iile ei. 5 ,ndu-i scepticismul necru" tor, $&i d du seama c $n #a"a logicii nemiloase a acestui om nu se putea pre,enta dect cu o declara"ie #oarte !ine gndit . A%ea ne%oie de timp.

= 0u9 $ncepu ea, era9 :rusc $&i d du seama c Lorr+ se sculase, $ncruntat. = 2ier, spuse el, ai aplicat o tactic #oarte inteligent , a#irmndu-"i opo,i"ia #erm $n aceast pro!lem , # r a da Consiliului posi!ilitatea de a discuta. n aceste $mpre6ur ri, nu-mi mai r mne dect s declar c sunt &i eu de acord cu propunerea ta, $n anumite condi"ii, e%ident. Principala restric"ie pe care o cer este urm toarea7 slanii tre!uie s accepte s #ie asimila"i de rasa uman . Cu alte cu%inte, slanii s nu se poat c s tori $ntre ei, ci numai cu oameni. 3ra+ $l pri%i lung, # r ostilitate. = Ce te #ace s cre,i c dintr-o $ncruci&are om-slan poate ie&i ce%a4 = Asta urmea, s a#lu, spuse Lorr+ cu tonul lui o!i&nuit, ast#el $nct numai 2at-leen sesi, nuan"a. 0a se aplec $nainte, "inndu-&i respira"ia, iar ! r!atul continu 7 = Am -ot rt ca La+ton 2at-leen, aici de #a" , s -mi #ie amant &i-apoi9 om tr i &i-om %edea. .per c nimeni n-are %reo o!iec"ie. Consilierii mai tineri ridicar din umeri. 8ata nu tre!uia s le recepte,e gndurile pentru a $n"elege c nu se $mpotri%eau. O!ser% c Pett+ nici nu era atent la discu"ie, iar 3ra+ r m sese cu#undat $n medita"ie. ng-i"ind $n sec, nesigur , desc-ise gura ca s %or!easc . O $nc-ise #ulger tor pentru c tocmai atunci $i %enise o idee. 'ac acea c s torie era singura solu"ie $n pro!lema semenilor ei4 . presupunem c cei din Consiliu se declarau de-acord cu Lorr+/ (tia c ! r!atul #usese mnat numai &i numai de pasiune> c-iar &i-a&a, putea ea s i se $mpotri%easc $n condi"iile $n care, acceptndu-l, ar #i m rit pro!a!ilitatea ca o#erta slanilor s #ie luat $n serios, punnd ast#el cap t sutelor de ani de mi,erie &i crim 4 .e l s din nou $n scaun, con&tient de ironia situa"iei $n care se a#la. 5enise $n aceast sal ca s -&i plede,e cau,a, iar acum tre!uia s #ie de-acord c-iar cu cel $mpotri%a c ruia dorise ini"ial s lupte. 3ra+ %or!i din nou7 = .olu"ia o#erit de *em nu-i o noutate. .amuel Lann $nsu&i a #ost curios s %ad ce-ar putea ie&i dintr-o ast#el de leg tur , a&a c &i-a con%ins una dintre nepoate s se m rite cu un om. Perec-ea n-a a%ut copii. = Asta tre!uie s mi-o do%edesc mie $nsumi, spuse Lorr+ cu $nc p "nare. Pro!lema e prea important ca s ne putem permite s tragem conclu,ii dintr-o singur $ncruci&are. = )-a #ost numai una, replic liderul moale. Un alt consilier inter%eni ner !d tor7 = Cel mai important lucru este c asimilarea poate #i o solu"ie !un &i nu $ncape $ndoial c %a a%ea ca re,ultat domina"ia oamenilor. )oi suntem peste trei miliarde &i 6um tate, iar ei sunt, s ,icem, cinci milioane, o estimare care mi se pare mai aproape de realitate dect a lor. C-iar dac nu re,ult nici un copil, scopul nostru tot %a #i atins. Presupunnd c durata lor medie de %ia"a este de o sut cinci,eci de ani, a6ungem la conclu,ia c peste dou sute de ani nu %a mai e1ista nici un slan. 2at-leen #u &ocat de #aptul c Lorr+ c&tigase. n mintea lui putea citi %ag c nu a%ea de gnd s redesc-id su!iectul. C-iar $n noaptea aceea $&i %a trimite solda"ii dup ea &i nimeni nu %a putea spune mai tr,iu c n-a a%ut asentimentul Consiliului. T cerea lor $nsemna apro!are.

Timp de cte%a minute, #ata r mase $ntr-o apatie total . Au,ea un ,gomot nel murit de %oci &i recep"iona la #el de nel murit #rnturi de gnduri. ntr-un s#r&it, o #ra, reu&i s o scoat din toropeal . 8 cu un e#ort &i se concentr din nou asupra ! r!a"ilor. Ultimele cu%inte,9 $n acest #el $i putem e1termina, o aduser dureros la realitate. &i d du seama ct de mult se dep rtaser de planul ini"ial $n cele cte%a minute ct #usese a!sent . = Caide"i s clari#ic m situa"ia/ spuse 3ra+ imperati%. Ideea $nc-eierii unor #alse tratate cu slanii, cu scopul real de a-i e1termina, se pare c ne-a atins din nou o coard sensi!il , de&i aparent eliminasem sentimentalismele din planurile noastre anterioare, care se re#ereau la o $n"elegere cinstit cu ei, !a,at de e1emplu pe #ormula asimil rii. Pe scurt, iat ce posi!ilit "i a%em7 unu ; s le permitem s se amestece cu oamenii, dar asta numai pn %om reu&i s -i identi#ic m pe to"i, urmnd ca apoi s captur m ct mai mul"i deodat , iar pe restul $n cel mai scurt timp. )um rul doi, s -i #or" m pe to"i s se mute pe o insul , s ,icem CaQaii, &i odat sta!ili"i acolo s -i atac m de pe ap &i din aer &i s -i ani-ilam. n s#r&it, a treia posi!ilitate este s -i trat m de la $nceput cu asprime. 5om insista s li se ia amprentele, s #ie #otogra#ia"i, s se pre,inte periodic la poli"ie, toate acestea $n spiritul stricte"ii &i al corectitudinii. Acest ultim plan s-ar putea s le con%in slanilor, pentru c , dac este aplicat o perioad mai $ndelungat , le %a da sentimentul c sunt prote6a"i cu to"ii, mai pu"in un mic num r dintre ei, pe care $i %om c-ema $n mod repetat la interogatoriu. Aceast stricte"e %a a%ea un e#ect !ene#ic pe termen lung7 ei %or crede c suntem se%eri &i gri6ulii, ceea ce $n mod parado1al $i %a #ace s se simt $n siguran" . 5ocea rece $&i continu e1punerea, dar scena a%ea ce%a ireal. 0ra incredi!il c to"i puteau sta acolo calmi, discutnd despre tr dare &i crime $n mas ; &apte oameni care -ot rau $n numele $ntregii rase umane $ntr-o pro!lem care dep &ea %ia"a &i moartea. = Ce pro&ti sunte"i/ spuse 2at-leen sarcastic. C-iar % imagina"i c slanii se %or l sa p c li"i de planurile %oastre ridicole4 0i pot desci#ra gndurile oamenilor &i, $n a#ar de asta, totul este att de transparent &i de sla! conceput, #iecare plan $&i are o!iecti%ul att de e%ident, $nct m $ntre! cum de am putut s cred pn acum c %reunul dintre %oi este inteligent/ : r!a"ii se $ntoarser &i o pri%ir cu r ceal . Pe !u,ele lui 3ra+ #lutur um!ra unui ,m!et amu,at. = Mi-e team c tu gre&e&ti, nu noi. Plec m de la premisa c ei sunt inteligen"i &i suspicio&i &i tocmai de aceea nu %om %eni cu o idee complicat . Asta-i de alt#el piatra de temelie a unei propagande reu&ite. n ceea ce pri%e&te desci#rarea gndurilor, niciunul dintre cei pre,en"i nu se %a $ntlni %reodat cu liderii slanilor. Opinia noastr ma6oritar %a #i adus la cuno&tin"a celorlal"i cinci consilieri, care %or participa la negocieri #erm con%in&i de !una noastr credin" . To"i su!alternii %or &ti c pro!lema tre!uie tratat cu ma1im corectitudine. A&a c 9 = Un moment/ spuse Pett+. n %ocea lui e1ista atta satis#ac"ie, atta e1altare, $nct 2at-leen se $ntoarse spre el ca mu&cat de &arpe. Pericolul cel mai mare nu %ine de la noi, ci de la #aptul c aceast slan ne-a au,it planurile. 0a a a#irmat c a contactat mental conduc torul aerona%ei care s-a apropiat de palat, ceea ce $nseamn c ei &tiu acum de pre,en"a #etei aici. . presupunem c %om mai #i %i,ita"i o dat . Atunci 2at-leen %a putea s le comunice ce am discutat noi acum. Mi se pare #iresc s-o ucidem imediat.

8ata resim"i &ocul din plin. Logica argumentelor era inataca!il , iar re,ultatul se %edea de6a $n min"ile celor pre,en"i. ncercnd cu disperare s scape de a%ansurile lui Lorr+, intrase $ntr-o capcan din care nu se putea ie&i dect $ntr-o singur direc"ie7 spre moarte/ l pri%i pe Pett+, radiind de o !ucurie pe care nici m car nu $ncerca s-o ascund . 0ra e%ident c nici el nu se a&teptase la un asemenea succes. .urpri,a o # cu s se cutremure &i mai tare. .e concentr din nou asupra celorlal"i, dar # r tragere de inim . 8rnturile de gnduri pe care le captase de6a soseau acum dinspre to"i, mai coerente, $ns la #el de ne$ndur toare. 'eci,ia nu # cea nici o pl cere consilierilor tineri, pe care persoana ei nu-i interesa> totu&i -ot rrea le era de ne,druncinat. Moartea/ 5erdictul p rea scris &i pe #a"a lui Lorr+. 8elul $n care se $ntoarse spre ea $i tr da de,am girea. = Tmpito/ spuse el &i se l s pe scaun, mu&cndu-&i !u,a in#erioar &i pri%ind moroc nos $n podea. 2at-leen era $nne!unit . l #i1 cu pri%irea pe 3ra+, # r s -l %ad . Cnd, $n s#r&it, se adun &i se uit atent la el, #u $ngro,it de $ncrunt tura ce-i cuta #runtea, de e1presia necamu#lat , t ioas din oc-ii lui. Asta $i mai d du pu"in cura6. .e %edea c nu-i dore&te moartea, alt#el n-ar #i #ost a&a de alarmat. Cura6ul &i speran"a disp rur $ns ca o stea $n spatele unor nori negri. .urpri,a de pe #a"a liderului ar ta c nici m car el nu a%ea o solu"ie pentru a sc pa de nenorocirea care c ,use ca un tr snet. ncetul cu $ncetul, e1presia de pe c-ipul lui se trans#orm $n impasi!ilitate. 8ata $&i % ,u spul!erate toate speran"ele, pn $n momentul $n care el declar 7 = Moartea ar #i #ost $ntr-ade% r solu"ia necesar , dac $ntr-ade% r 2at-leen ar #i contactat mental slanii din aerona% . 'in #ericire pentru ea, totul n-a #ost dect o minciun . La !ordul %e-iculului n-a e1istat nici un slan, doar pilotul automat. Un consilier inter%eni prompt7 = (tiam c na%ele conduse de pilot automat pot #i capturate prin !ruia6, inter#ernd unde radio. = Ade% rat, admise 3ra+. Poate % mai aminti"i c , $nainte s dispar , aerona%a a "&nit mai $nti pe %ertical . Cei care-au # cut acest lucru au #ost controlorii de ,!or slani, a#la"i cine &tie unde, la pupitrele de telecomand . 0i au # cut-o $n momentul $n care &i-au dat seama c le di!uisem mecanismele de telecomand &i c de%enisem st pni pe situa"ie. Bm!i aspru. Aerona%a a #ost do!ort $ntr-o ,on ml &tinoas , la o sut &ai,eci de Lilometri sud de aici. Con#orm primelor rapoarte, era destul de a%ariat &i n-au reu&it $nc s-o scoat la supra#a" . Acest lucru se %a #ace $ns $n cel mai scurt timp. 5a #i dus la u,inele Cugden, unde %a #i cu siguran" studiat $n detaliu. Moti%ul pentru care interceptarea a durat a&a de mult este c pilotul automat #unc"iona pe un principiu di#erit de celelalte, ceea ce a necesitat g sirea unei noi com!ina"ii de unde radio pentru a-l ani-ila. = Toate astea sunt lipsite de importan" acum, spuse ner !d tor &e#ul poli"iei secrete. n pre,ent contea, doar #aptul c aceast slan ne-a au,it planurile de e1terminare a semenilor ei. 'e aceea o declar periculoas . 5a #ace tot ce-i %a sta $n putin" pentru a-i in#orma pe ceilal"i slani despre ce-i a&teapt . Tre!uie ucis /

3ra+ se ridic $ncet &i $ntoarse spre Pett+ o #a" $ncruntat . 5ocea lui era metalic 7 = <i-am mai spus, stimate domn, c #ac un studiu sociologic asupra acestei #iin"e &i-"i %oi #i recunosc tor dac pe %iitor te %ei a!"ine s mai propui lic-idarea ei. Ai declarat c prin,i cte%a sute de slani pe lun , iar slanii sus"in c $nc mai e1ist unspre,ece milioane de-ai lor. .per ; aici %ocea liderului c p t accente sarcastice ; c mi se %a acorda pri%ilegiul de a a%ea un slan %iu pentru a-l #olosi $n scopuri &tiin"i#ice, un slan pe care se pare c -l ur &ti mai mult dect pe to"i ceilal"i la un loc. (e#ul poli"iei secrete replic t ios7 = 0-n regul , 2ier. A& %rea, $ns , s &tiu de ce-a min"it 2at-leen, de ce ne-a spus c i-a contactat mental pe slani. 8ata inspir adnc. Timp de cte%a minute se a#lase la un pas de moarte, iar groa,a acelor clipe se risipea $ncet, l snd $n urm o emo"ie cople&itoare. 5or!i cu %oce tremurat 7 = Pentru c &tiam c *em Lorr+ dorea s m #ac amanta lui &i %oiam s % in#orme, c nu sunt de-acord. .im"i %i!ra"iile gndurilor ce %eneau de la cei pre,en"i, apoi le % ,u e1presiile #e"elor. Ar tau $n"elegere, apoi nemul"umire. = Pentru 'umne,eu, *em, spuse unul dintre ei, nu-"i po"i re,ol%a pro!lemele sentimentale $n a#ara &edin"elor Consiliului4 Un altul se ridic $n picioare7 = Cu tot respectul datorat lui 2ier 3ra+, tre!uie s a#irm c -i inaccepta!il ca un slan s se opun planurilor unui om, oricare ar #i acesta. 0u sunt curios s % d ce ar ie&i dintr-o asemenea $mperec-ere. O!iec"iile dumnea%oastr se resping. *em, c-eam -"i garda s-o ia &i s-o duc $n apartamentul t u. .per c acum am terminat cu po%estea asta/ Pentru prima dat $n cei &aptespre,ece ani de %ia" , 2at-leen reali, c e1ista totu&i o limit a tensiunii ner%oase pe care putea s-o suporte un slan. .im"ea $n ea o $ncordare aproape dureroas , ca &i cum ce%a %ital ar #i #ost gata s se rup . Mintea i se goli de orice gnd. .t tea pr !u&it $n #otoliu, ,griindu-i a!sent !ra"ele de plastic. :rusc, $n creierul ei inert n % li un gnd aspru &i acu,ator dinspre 3ra+7 Proast mic / Cum ai reu&it s te !agi $n $ncurc tura asta4 0a $l pri%i distrus &i % ,u c se l sase pe spate $n scaun, cu oc-ii $nc-i&i &i cu !u,ele strnse $ntr-o linie din care pierise orice culoare. ntr-un tr,iu, liderul spuse7 = )-a& a%ea nimic $mpotri% , dac ast#el de $ncruci& ri ar merita $ncercate. 'ar nu-i ca,ul. n sec"iunea FC s torii anormaleG a ar-i%ei se g sesc dosarele a peste o sut de asemenea perec-i care au $ncercat s procree,e, $ns # r re,ultat. Moti%ele sterilit "ii sunt greu de sta!ilit pentru c aparent nu e1ist nici o deose!ire #undamental $ntre oameni &i slani. 8or"a, %igoarea ie&it din comun a celor din urm nu se datorea, unui nou tip de mu&c-i, ci num rului mult mai mare de impulsuri ner%oase, acele e1plo,ii !ioelectrice care-i pun $n mi&care. n plus, slanii au un num r mult mai mare de termina"ii ner%oase, de sen,ori, $n #iecare parte a corpului, ceea ce-i #ace mult mai sensi!ili. Cele dou inimi sunt $n realitate o structur cu dou compartimente, #iecare dintre acestea putnd #unc"iona independent. Laolalt , am!ele nu sunt cu mult linii mari dect inima noastr , #iind practic ni&te pompe mai #ine. 'e asemenea, crlion"ii ce transmit &i recep"ionea, gndurile sunt prelungiri ale acelor #orma"iuni att de pu"in cunoscute, din

partea superioar a creierului, care stau cu siguran" la !a,a mani#est rilor sporadice ale telepatiei o!ser%ate $n trecut dar &i $n pre,ent la oameni. Iat , a&adar, c ceea ce i-a # cut .amuel Lann so"iei sale cu a6utorul instala"iei pentru muta"ii genetice ; cu peste &ase sute de ani $n urm ; n-a adus nimic $n plus organismului uman, ci doar a sc-im!at ce%a de6a e1istent. 5 reamintesc c din acea c s torie au re,ultat dou #ete &i un ! iat ; primii trei copii slan. 2at-leen a%ea impresia c el %or!ea ca s c&tige timp. n acel scurt semnal mental pe care-l receptase, #ata desci#rase unele nuan"e din care pricepuse imediat c liderul anali,ase per#ect situa"ia. 3ra+ &tia prea !ine c argumentele, orict de ra"ionale ar #i #ost, nu puteau stinge %iciile unui om ca Lorr+. 8ata $l au,i din nou7 = 5-am spus toate astea, deoarece se pare c niciunul din cei pre,en"i nu s-a ostenit s compare ade% rata situa"ie cu ceea ce spun credin"ele populare. . lu m, de e1emplu, a&a-,isa inteligen" superioar a slanilor, de care se aminte&te $n mesa6ul primit a,i. Pri%itor la acest su!iect e1ist o relatare %ec-e, uitat $n decursul anilor. .amuel Lann, acest om e1traordinar, a # cut urm torul e1periment7 a luat un pui de maimu" , un copil slan &i un copil uman, &i i-a crescut $n condi"ii strict controlate &tiin"i#ic. Maimu"a a #ost cea mai precoce, $n% "nd $n cte%a luni lucruri pe care ceilal"i doi le-au asimilat mult mai greu. Apoi omul &i slanul au $n% "at s %or!easc , ceea ce a scos de#initi% animalul din curs . Cei r ma&i au e%oluat $ntr-un ritm sensi!il egal pn la %rsta de patru ani, cnd capacitatea slanului de a utili,a telepatia a $nceput s dea re,ultate. 'in acel moment, slanul a luat un a%ans aparent irecupera!il. Totu&i, Lann a o!ser%at c intensi#icnd educa"ia copilului uman se putea ca acesta s -l a6ung din urm pe cel lalt &i c-iar s concure,e de la egal la egal cu el, mai ales $n pri%in"a agerimii min"ii. Marele a%anta6 al slanului a #ost posi!ilitatea de a sonda $n min"ile celor din 6ur, ceea ce a repre,entat un atu imens pe plan psi-ologic. 0l a a%ut ast#el &ansa unui acces mult mai rapid la unele pro!leme educati%e dect omul, care nu a%ea la dispo,i"ie dect oc-ii &i urec-ile9 Pett+ $l $ntrerupse cu o %oce groas &i aspr 7 = (tiam de mult tot ce ne-ai spus pn acum &i sta-i moti%ul principal pentru care nu putem concepe demararea unor negocieri de pace cu aceste9 !lestemate #iin"e arti#iciale/ Ca s egale,e un slan, un om tre!uie s se c-inuiasc ani de ,ile. Ani de ,ile, ca s do!ndeasc ni&te cuno&tin"e pe care slanul le cap t cu cea mai mare u&urin" / Cu alte cu%inte, dac am compara un slan cu un om, am a6unge la conclu,ia c toate caracteristicile celui din urm $l arat a #i o #iin" in#erioar . Toate, $n a#ar de # rma lui de umanitate. 'omnilor, nici nu ne putem gndi la o pace. )e putem gndi mai degra! la o $m!un t "ire a metodelor de e1terminare/ )u putem risca s punem $n aplicare niciunul dintre planurile discutate anterior, pentru c riscul unui e&ec e prea mare. = Are dreptate, inter%eni un consilier. .e au,i ecoul ctor%a %oci ce sus"ineau punctul de %edere al &e#ului poli"iei secrete &i, deodat , ap ru #oarte clar care urma s #ie %erdictul. 2at-leen $l % ,u pe 3ra+ pri%ind concentrat pe #iecare $n parte &i-l au,i7 = 'ac asta %a #i deci,ia noastr , eu o consider o mare gre&eal , indi#erent care dintre noi %a dori s-o ia de amant pe aceast slan. Ar putea #ace impresie proast .

Lini&tea care urm #u apro!atoare. 8ata $&i arunc oc-ii spre Lorr+, care o #i1a cu o pri%ire rece. .e ridic nesigur $n picioare &i porni spre u& . n momentul $n care trecu pe lng Lorr+, ! r!atul se ridic &i o $nso"i. i desc-ise u&a &i-i %or!i pe un ton sc ,ut7 = Asta nu %a dura mult, doamna mea, a&a c nu te !ucura prea de%reme/ n glasul lui se sim"ea o amenin"are, dar nu la asta $i st tea capul #etei $n acele momente. n timp ce mergea $ncet, se gndea la e1presia distrus de pe #a"a lui 3ra+ atunci cnd Pett+ ceruse moartea ei. )u se potri%ea/ )u se potri%ea deloc cu tonul sua% de mai $nainte, atunci cnd le spusese celorlal"i c aerona%a trimis de slani era condus de un pilot automat &i c #usese do!ort $n mla&tini. 'e ce atunci se ar tase att de surprins4 'ac nu #usese ade% rat, $nsemna c 3ra+ riscase enorm min"ind ca s-o sal%e,e, #apt care-l $ngri6ora serios acum. CAPITOLUL R *omm+ Cross pri%i gr !it, totu&i gnditor, la epa%a uman $n care se trans#ormase :unicu"a. )u era #urios pentru c -l tr dase. ?e,ultatul, $ns , putea #i de,astruos ; %iitorul s u de%enise incert. Prima pro!lem 7 ce era de # cut cu ! trna4 Aceasta st tea inert pe un scaun, $m!r cat $ntr-o c ma& de noapte dintr-un material $n culori "ip toare &i $mpopo"onat e1tra%agant, cu o e&ar# de m tase %erde $n# &urat negli6ent $n 6urul siluetei in#orme. 8emeia c-icoti7 = :unicu"a &tie ce%a9 da, :unicu"a &tie9 :rusc, cu%intele $&i pierdur &irul logic. :ani9 o-, da, 'umne,eule mare/ :unicu"a are o gr mad de !ani, su#icien"i pentru %rsta ei $naintat . 5e,i4 Cu acea $ncredere inocent speci#ic celor a!ruti,a"i de alcool, scoase din c ma&a de noapte un porto#el negru !urdu&it pe care, $ntr-un scurt moment de luciditate, $l puse repede la loc. : iatul pri%ea &ocat. 0ra prima oar cnd $i ar ta comoara, de&i $n decursul timpului $i &tiuse toate ascun, torile. Acum, cnd ra,ia se apropia tot mai mult, #emeia nu g sise altce%a mai !un de # cut dect s -&i pri%easc !anii/ Inten"ionase s-o pedepseasc , dar acum st tea ne-ot rt &i din ce $n ce mai $ncordat, pe m sur ce %i!ra"iile mentale, ale oamenilor care se apropiau de%eneau mai ap s toare. Patrula era #oarte numeroas . Beci de ! r!a"i $naintau um r la um r, cu "e%ile armelor automate $ndreptate amenin" tor $nainte. : iatul se $ncrunt , $ntunecndu-se la #a" . Ar #i tre!uit s-o lase pe tr d toare acolo, s $n#runte mnia %n torilor p c li"i, s suporte rigorile legii, lege care spunea c orice om care ad postea un slan tre!uia condamnat la moarte prin spn,urare. n mintea lui prinse contur imaginea de co&mar a :unicu"ei dus la e&a#od, :unicu"a implornd mil , :unicu"a $mpotri%indu-se ca la"ul s -i #ie pus $n 6urul gtului, lo%ind, ,griind, luptndu-se cu c l ii. *omm+ se aplec &i o apuc de umerii de pe care alunecase c ma&a de noapte. ncepu s-o scuture cu o %iolen" #eroce &i continu pn ce din"ii ! trnei cl n" nir > printre !u,ele ei strnse se strecur un geam t animalic &i, $n s#r&it, $n oc-i $i ap ru o lic rire de luciditate. = 'ac r mi aici, %ei muri/ spuse ! iatul pe un ton aspru. )u cuno&ti legea4

= C$/ :unicu"a s ri $n picioare, r mase a&a cte%a clipe, cl tinndu-se, apoi rec ,u printre #antasmele ce-i !ntuiau creierul. ?epede, repede/ gndi *omm+. &i #or" mintea s or!ec ie prin % lm &agul de gnduri incoerente ce se $ntret iau $n capul #emeii, $ncercnd s %ad dac %or!ele lui a%useser %reun e#ect. )imic. 0ra pe punctul de a renun"a, cnd $ntr-un col" al min"ii :unicu"ei g si o sc p rare de con&tien" , aproape $ngropat $n masa insta!il de gnduri con#u,e. = n regul / morm i ea. :unicu"a are o gr mad de !ani. Oamenii !oga"i nu-s spn,ura"i. :anii sunt sal%area. *omm+ se d du $napoi ne-ot rt. 5i!ra"iile mentale tot mai ap s toare $l a%erti,au c oamenii se apropiau $ntr-un cerc din ce $n ce mai strns. )um rul lor era att de mare, $nct *omm+ p li. )ici m car puternica arm din !u,unar nu i-ar #i #ost de %reun #olos, dac prin pere"ii cocioa!ei ar #i p truns o ra#al de gloan"e. (i nici nu tre!uia s #ie multe. Un singur glon" !ine "intit ar #i distrus %isul tat lui s u. = Ce 'umne,eu/ rosti el cu %oce tare. .unt un prost/ C-iar dac reu&im s sc p m, ce-o s m #ac cu tine4 Toate drumurile care ies din ora& %or #i !locate. 01ist o singur posi!ilitate, dar %a #i greu de reali,at &i # r s te car dup mine. )u m $ncnt deloc ideea s escalade, o cl dire cu trei,eci de eta6e, cu tine $n crc / Logic ar #i #ost s-o a!andone,e. .e $ntoarse pe 6um tate, dar $n secunda aceea $i ap ru din nou, $n toat gro, %ia ei, imaginea :unicu"ei duse la spn,ur toare. Oricare i-ar #i #ost gre&elile, simplul #apt c e1ista &i-l a6utase s r mn $n %ia" $n to"i ace&ti ani era su#icient. A%ea de pl tit o datorie. Cu o mi&care !rusc , smulse s cule"ul cu !ani din ascun, toarea pitit $n c ma&a de noapte a #emeii. 0a morm i ame"it , apoi $ncepu s re%in $ncet la realitate. : iatul $i "inea punga cu !ani $n dreptul oc-ilor, a""nd-o. = Uite, o ademeni el, &tia sunt to"i !anii t i, tot %iitorul t u. O s cr pi de #oame. Te %or pune s #reci podelele $n a,ilul de ! trni. Te %or !iciui/ n mai pu"in de cincispre,ece secunde, a!urii alcoolului se risipir . : trna era per#ect lucid . = O %or spn,ura pe :unicu"a/ sug-i" ea. = n s#r&it, o %or! $n"eleapt / spuse *omm+ satis# cut. )a, ia-"i !anii/ Bm!i amar cnd % ,u cu ct %ioiciune se repe,ise ! trna s -&i recupere,e comoara, apoi &opti7 = A%em de str ! tut un tunel. ncepe $n camera mea &i duce la un gara6 particular la col"ul str ,ii KAS. Am &i c-eile de la o ma&in . 5om merge pn la Centrul Aerian, de unde %om #ura o9 .e opri, con&tient de ridicolul ultimei p r"i a planului s u. 0ra greu de cre,ut c slanii # r crlion"i ar #i #ost att de prost organi,a"i $nct s li se poat su!tili,a c-iar de su! nas una dintre acele minunate aerona%e pe care le lansau noapte de noapte. 0ra ade% rat c reu&ise o dat s le scape, dar9 Icnind, *omm+ o a&e, pe :unicu"a pe acoperi&ul plat al cl dirii de pe care urm rise de attea ori decolarea rac-etelor. .e pr !u&i gemnd lng ea. Pentru prima dat $n %ia" $&i sim"ea mu&c-ii epui,a"i, contractndu-se spasmodic. = 'umne,eule mare/ icni el. Cine-ar #i cre,ut c o ! trn poate s atrne a&a de greu/

8emeia era $nc $ngro,it de amintirea ascensiunii ne!une&ti. Creierul ! iatului recep"iona primul a%ertisment al re#ul rii acesteia, o ra#al de !lesteme ce-i urca spre !u,e. Instantaneu, uit de o!oseal &i "&ni, astupnd cu o mn gura ! trnei. = Taci/ mri el amenin" tor, sau te arunc de aici ca pe un sac de carto#i/ 'in cau,a ta am a6uns $n situa"ia asta, a&a c tre!uie s supor"i consecin"ele9 Cu%intele lui a%ur e#ectul unui du& rece. O pri%i admirati%, uluit de rapiditatea cu care $&i re%enise din teroarea care o st pnise. Cot rt lucru, #emeia a%ea ni&te resurse ne! nuite. Cu o mi&care !rusc , ea $&i eli!er gura &i spuse "#noas 7 = (i-acum4 = Tre!uie s g sim ct mai repede o cale de a p trunde $n cl dire &i9 .e opri, arunc o pri%ire spre ceasul de la mn &i s ri alarmat $n picioare. Mai erau numai dou spre,ece minute pn la ora dou ,eci &i dou . 'ou spre,ece minute pn la decolare. n dou spre,ece minute tre!uia s pun mna pe o rac-et / O ridic pe :unicu"a &i o a&e, cu gri6 pe umeri. .e $ndrept gr !it spre centrul acoperi&ului. )-a%ea rost s mai piard %remea c utnd u&i. C-iar dac ar #i e1istat, erau cu siguran" prote6ate, iar el nu mai a%ea timp s studie,e &i s ani-ile,e sistemele de alarm . 01ista o singur cale. Unde%a pe acolo se a#la rampa pe care erau suite na%ele cnd $&i $ncepeau c l toria lor necunoscut . &i d du seama c g sise ceea ce c uta, atunci cnd sim"i su! picioare o ,on ce%a mai $nalt . .e opri din #ug , pu"in de,ec-ili!rat. .e retrase c"i%a pa&i, pn g si marginea por"iunii supra$n l"ate. Cu mi&c ri -ot rte, scoase arma din !u,unar, o $ndrept spre ,ona deni%elat &i ap s pe !uton. 8asciculul distrug tor "&ni cu %iolen" . Pri%i prin gaura larg de aproape un metru &i 6um tate produs de #or"a #lamei &i , ri un tunel $nclinat su! un ung-i de &ai,eci de grade. O sut , dou sute, trei sute de metri de pere"i metalici str lucitori. 'up ce oc-ii i se o!i&nuir cu semio!scuritatea, % ,u &i aerona%a. A%ea #orma unei torpile, aspectul ei ,%elt #iind modi#icat numai $n ,ona posterioar , acolo unde se %edeau a6uta6ele ce-i $ntrerupeau silueta aerodinamic . Acum era t cut , imo!il &i amenin" toare, ca un o!iect aduc tor de moarte. A%ea sen,a"ia c pri%e&te $n "ea%a unui tun pe punctul de a trage. 3ro, %ia compara"iei $l # cu s se cutremure. .im"i cum $l cuprinde $ndoiala. 0ra oare !ine s -&i dea drumul $n acest tunel acum, cnd na%a putea decola $n orice moment, pul%eri,ndu-i $ntr-o secund 4 .e sili s -&i ridice pri%irea din adncul parali,ant al tunelului &i r mase cu oc-ii, la $nceput neaten"i, apoi #ascina"i asupra splendorii $ndep rtate a palatului. 3ndurile $i $ncetar !rusc, trupul i se destinse treptat. ? mase mult %reme locului, $m! tndu-se cu m re"ia acelei uria&e &i ra#inate !i6uterii ; palatul $n toiul nop"ii. 'e la $n l"imea la care se a#la, cl direa se distingea per#ect printre &i dincolo de doi ,grie-nori uria&i. .tr lucea, dar lumina nu era or!itoare, ame"itoare, ci !lnd , %ie, minunat , o #lac r ce plpia &i lic rea sc-im!ndu-&i $n #iecare clip culorile $n mii de com!ina"ii, iar #iecare com!ina"ie era $n mod su!til, surprin, tor di#erit . )u se repetau niciodat . .clipea continuu. Tr ia/ La un moment dat, turnul, acel miracol translucid cu $n l"imea de dou sute de metri, c p t o super! str lucire turcoa,, $n timp ce partea in#erioar a palatului a%ea un ro&u-aprins. 'up cte%a secunde, com!ina"ia se s# rm $n

alte culori7 al!astru, ro&u, %erde, gal!en, amestecndu-se mereu $n splendide nuan"e, ca $ntr-o ireal e1plo,ie cromatic . Timp de o mie de nop"i, *omm+ $&i -r nise su#letul cu aceast minun "ie. i mai sim"ea $nc e#ectul !ene#ic, $nt ritor. Cura6ul $i re%eni. .im"ea c nimic nu putea sta $n calea #or"ei pe care o a%ea $n el. 'in"ii i se $ncle&tar . Pri%irea $i co!or$ din nou, -ot rt , $n tunelul metalic, pere"ii per#ect nete,i ai acestuia # cndu-l parc s simt %ite,a cu care putea a6unge pn 6os, la rac-et . A%u sen,a"ia c pericolul $n care se a#la acum era sim!olul %iitorului s u ; un %iitor incert, mai impre%i,i!il $n aceste clipe dect oricnd &i #oarte pro!a!il c slanii # r crlion"i a#laser de pre,en"a lor pe acoperi&. Cu siguran" c &tiau/ = Ce te tot -ol!e,i la gaura aia4 scnci :unicu"a. Unde-i u&a pe care o c ut m4 Timpul9 = Timpul9, &opti *omm+. Ceasul $i ar ta c mai erau patru minute pn la ora dou ,eci &i dou . Pierduse opt minute/ Mai a%ea la dispo,i"ie doar patru minute pentru a cuceri o #ort rea" / .urprinse gndul :unicu"ei, apoi $n"elese c ea &tia ce a%ea s urme,e. O plesni peste gur , "ip tul ei #iind $n !u&it de palma necru" toare. n secunda urm toare c deau, alunecnd pe un drum # r $ntoarcere. Contactul cu pere"ii tunelului nu #usese deloc dur, iar acum a%eau impresia c se mi&cau cu $ncetinitorul. .en,a"ia de deplasare era aproape impercepti!ila, dar oc-ii &i mintea nu puteau #i $n&elate. :otul turtit al aerona%ei se apropia cu o %ite, ne!un . .en,a"ia c na%a se n pustea spre ei cu motoarele turate la ma1im era att de %eridic , $nct #ur ne%oi"i s se $mpotri%easc din r sputeri impulsului unei spaime aproape animalice. = ?epede/ &uier spre :unicu"a. 8olose&te-"i podul palmelor. ncetine&te/ : trna nu a%ea $ns ne%oie de ordinele lui. 'intre toate instinctele $nc %ii $n acel trup decrepit, cel de conser%are r m sese de departe cel mai puternic. 8rica $i era att de mare, $nct nu mai putea nici s "ipe. 'e pe !u,e $i ie&i doar un !ol!orosit, $n timp ce lupta s -&i sal%e,e %ia"a. Oc-ii ei ca ni&te m rgele re#lectau groa,a care o st pnea. 0ra terori,at , dar continua s lupte. ncerc s se aga"e de peretele metalic. Minile ei osoase c utau un spri6in, iar picioarele i se agitau de,ordonat, $ncercnd s mic&ore,e %ite,a c derii %ertiginoase $n e#orturi ce p reau ridicole, $ns care a%ur e#ect. :rusc, !otul rac-etei se $n l" deasupra lui *omm+, mai sus dect s-ar #i a&teptat. Cu #or"a disper rii, se ag " de primul inel gros al #u,ela6ului. 'egetele lui atinser metalul canelat, !r ,dat de ,grieturi, apoi alunecar &i ! iatul #u silit s -&i dea drumul. C ,u pe spate &i a!ia atunci $&i d du seama c se ridicase complet $n picioare. .e lo%ise puternic, aproape c ame"ise, dar $&i re%eni imediat cu puterea musculaturii slan &i $ncerc din nou. 'egetele i se prinser att de puternic de unul dintre a6uta6ele mari al celui de-al doilea inel al camerei de ardere, $nct, $n s#r&it, reu&i s -&i $ncorde,e !ra"ele &i s se ridice pn sus. 0pui,at de e#ortul # cut, se g-emui &i r mase un moment nemi&cat, ca s -&i alunge ame"eala care-l st pnea. ?e%enindu-&i $n cte%a clipe, o!ser% c su! na% ap ruse pe nea&teptate o #&ie de lumin . Cur!ura #u,ela6ului se apropia acum att de mult de podeaua tunelului, $nct tre!ui s se $ndoaie din mi6loc, $naintnd spre ea. 3ndurile i se derulau #ulger tor7 O trap desc-is , aici, cu numai cte%a ,eci de secunde $nainte de decolare/ 0ra o

desc-i, tur rotund , decupat per#ect $n !linda6ul gros de trei,eci de centimetri al na%ei. )u dep &ea &ai,eci de centimetri $n diametru. C-epengul, la #el de masi%, #usese desc-is spre interior. .e $mpinse # r &o% ial prin desc-idere, cu arma lui teri!il preg tit pentru cea mai mic mi&care. )imic nu se clintea. 'intr-o singur pri%ire $&i d du seama c se a#l $n ca!ina de comand . 5 ,u cte%a #otolii, un &ir de instrumente complicate pe ta!loul de !ord &i ni&te panouri lucioase, de mari dimensiuni, conca%e, a&e,ate de o parte &i de alta a acestuia. Apoi alt u& , desc-is &i ea, # cnd leg tura cu un al doilea compartiment. )u a%u ne%oie dect de o secund s intre complet &i s-o trag dup el pe ! trna intrat $n panic . Apoi, # r ,gomot, s ri spre u&a de leg tur . n prag se opri prudent &i pri%i $n untru. Aici se g seau mai multe #otolii, la #el de con#orta!ile ca &i cele din ca!ina de comand , dar peste 6um tate din spa"iu era ocupat de containere metalice, #i1ate $n podea. .e , reau alte dou u&i. Prima dintre ele ducea $n mod e%ident la al treilea compartiment, plin tot cu containere. La cap tul lui se $ntre, rea o u& pe unde se a6ungea $n al patrulea compartiment. Cu toate acestea, a doua u& $l # cu pe *omm+ s r mn nemi&cat. .e a#la pe peretele dinapoia #otoliilor &i d dea spre e1terior. O lumin puternic p trundea $n na% din $nc perea mare de acolo> se distingeau &i ni&te ! r!a"i. *omm+ $&i desc-ise larg mintea. n clipa urm toare, capt un &u%oi de gnduri, #rnturi de semnale e%adate pe lng scuturile mentale imper#ecte. A%u sen,a"ia c a#ar se a#lau ,eci de slani # r crlion"i care a&teptau cu $n#rigurare s se petreac ce%a. ntrerupse contactul telepatic &i se repe,i c tre ta!loul de !ord ce domina un perete al ca!inei de comand . Ta!loul $n sine era metalic, lung de doi metri &i lat de un metru, alc tuit dintr-o mul"ime de mecanisme sclipitoare &i lumini"e plpitoare. 01istau mai mult de ,ece manete de di#erite tipuri, toate u&or accesi!ile din #otoliul ergonomic amplasat $n #a"a pupitrului. 'e am!ele p r"i ale ta!loului de comand se g seau panourile semimetalice conca%e &i lucioase pe care le remarcase de6a. .upra#a"a #iec ruia lucea cu o lumin interioar proprie. n cele cte%a clipe pe care le a%ea la dispo,i"ie, ar #i #ost imposi!il s priceap sistemul de comand . *omm+ strnse din din"i &i se repe,i $n #otoliul dinaintea pupitrului. Cu mi&c ri rapide, decise, ac"ion pe rnd, # r e,itare, toate comutatoarele &i manetele. O u& se trnti cu ,gomot metalic. Urm o sen,a"ie !rusc , dar minunat de pierdere a greut "ii> &ocul rapid al unei mi&c ri de $naintare accelerat , urmat de un %uiet %ag, $n#undat &i pulsator. n clipa aceea, *omm+ $&i d du seama de rolul panourilor conca%e. Pe cel din dreapta ap ruse imaginea cerului din #a" . C t departe se puteau distinge lumini &i solul, dar na%a suia dup un gradient prea a!rupt pentru ca P mntul s #ie altce%a dect o imagine distorsionat $n partea de 6os a ecranului. Pe ecranul din stnga se %edea imaginea minunat , super! a unui ora& luminat #eeric, att de %ast $nct ame"ea imagina"ia, dep rtndu-se cu iu"eal . Pe una dintre laturile ecranului, ! iatul $ntre, ri palatul, $n toat splendoarea sa nocturn . Apoi ora&ul disp ru $napoia lor. Atent la orice modi#icare, *omm+ ac"ion pe rnd toate comutatoarele &i manetele $n sens in%ers. n dou minute se #amiliari,ase cu panoul de comand , iar aerona%a era su! control. ?ostul a patru manete nu i se l murise deocamdat , dar a%ea timp &i pentru asta.

Adopt o traiectorie ori,ontal , pentru c nu inten"iona s ias $n spa"iul e1traterestru. A&a ce%a ar #i necesitat cunoa&terea na%ei pn la ultimul &uru!, iar primul lui scop era s ai! condi"ii pentru o apro#undare mai serioas . Apoi cnd %e-iculul $l %a duce oriunde %a dori9 i %enea s c-iuie, s cnte, st pnit pe nea&teptate de un sentiment de putere. Mai r mneau de # cut o mul"ime de tre!uri, dar pentru moment sc pase din cu&ca sa &i era su#icient de matur &i de puternic, #i,ic &i psi-ic, pentru a duce o e1isten" modest &i precaut . Mai a%ea $nc mul"i ani pn la %rsta $n"elepciunii. (tiin"a tat lui s u tre!uia mai $nti $n% "at , apoi #olosit . Mai presus de toate, $ns , tre!uia s -i g seasc pe ade% ra"ii slani, dar asta necesita un plan !ine pus la punct. Tre!uia s $nceap cercet rile. (irul gndurilor $i #u $ntrerupt !rusc, atunci cnd $&i aminti de :unicu"a. 8usese tot timpul con&tient de %i!ra"iile ei mentale. &i amintea c o a6utase s a6ung pn $n ca!ina cealalt &i, $ntr-un sector al min"ii, ! iatul a%usese permanent imaginile celor % ,ute de ! trn . Acum $ns , imaginea se $ntunecase dintr-odat , de parc #emeia ar #i $nc-is oc-ii, c ,nd $ntr-un somn adnc, sau9 *omm+ $n&# c arma &i, $n aceea&i secund , se r suci &i se arunc $n lateral. n u& sclipi #lac ra "&nit din "ea%a unui pistol, care pr6oli locul unde, cu numai cte%a clipe $nainte, #usese capul ! iatului. 8lac ra atinse ta!loul de !ord, apoi se stinse. 8emeia a#lat $n prag era din rasa slanilor # r crlion"i, $nalt &i matur . ntinse !ra"ul spre *omm+, strngnd $ntre degete patul unei arme mici &i argintii. Tres ri in%oluntar cnd % ,u arma lui, care o a"intea. Trecur ast#el cte%a clipe $ng-e"ate. Cei doi $nc se mai pri%eau, amenin"ndu-se reciproc. Oc-ii #emeii sc p rar 7 = (arpe tic los/ n ciuda #uriei, sau poate tocmai de aceea, glasul ei a%ea in#le1iuni calde, cati#elate &i gra%e &i, deodat , *omm+ se sim"i $n#rnt. Aspectul #emeii &i %ocea pl cut $i aminteau dureros de cea mai drag #iin" , moti% pentru care se sim"i de,armat. )-ar #i #ost $n stare s-o ucid , tot a&a cum n-ar #i #ost $n stare s -&i ucid propria mam / n ciuda reduta!ilei arme pe care o "inea $n mn , *omm+ se sim"ea su! in#luen"a acelei apari"ii insolite, de&i modul $n care-l atacase pe la spate demonstra # r ec-i%oc -ot rrea crud care o st pnea. Crima/ Ura ne!un a slanilor # r crlion"i $ndreptat $mpotri%a celor ade% ra"i. 'e&i $nc surprins, *omm+ o studie cu #ascina"ie crescnd . B%elt , puternic , agil , ea st tea nemi&cat , cu toate sim"urile $n alert , cu un picior pu"in adus $nainte &i cu respira"ia $ntret iat , ca un alerg tor $nainte de sprintul decisi%. Mna dreapt , care "inea arma, era su!"ire, #in , cu piele supl &i !ron,at . Mna stng o dusese la spate, ca &i cum ar #i mers gr !it &i ar #i $ncremenit la 6um tatea pasului. Purta o tunic simpl , strns pe talie. P rul castaniu-$nc-is $i $ncadra cu !ucle m t soase #a"a, $ntruc-ipare a #rumuse"ii &i a ging &iei. :u,ele conturate per#ect, nu #oarte pline, nasul drept &i o!ra6ii modela"i d deau $ntregii # pturi lumin &i #or" , l snd s se g-iceasc o inteligen" ascu"it . Pielea era #in &i cati#elat . A%ea cel mai pur &i mai imaculat ten, iar oc-ii cenu&ii $i scnteiau. )u, nu putea s trag . )-ar #i #ost $n stare s rup #irul %ie"ii acestei #emei e1trem de #rumoase. (i totu&i9 totu&i tre!uia s-o #ac s -l cread $n stare de un asemenea gest/ .t tu nemi&cat, cercetndu-i supra#a"a min"ii, pndind #rnturile de gnduri ce o

str ! teau. (i scutul ei mental a%ea aceea&i caracteristic pe care o $ntlnise de6a la ceilal"i slani # r crlion"i7 protec"ia incomplet , datorat pro!a!il #aptului c , neputnd s citeasc gndurile, nu &tiau ce $nsemna $n realitate o $nc-idere complet a scutului. Pentru moment $ns , nu-&i putea permite s se concentre,e asupra %i!ra"iilor ce pulsau dinspre ea. Important acum era c st tea #a" $n #a" cu o #emeie e1trem de periculoas , #iecare a%nd $ndreptat spre cel lalt o arm mortal , #iecare #iind $ncordat pn la ultimul mu&c-i &i ner%. 0a %or!i prima7 = 0 o prostie ce #acem aici. Ar tre!ui s ne a&e, m, s punem armele deoparte &i s discut m. Asta ne-ar scuti de aceast $ncordare insuporta!il , $n condi"iile $n care po,i"iile noastre ar r mne practic nesc-im!ate. *omm+ #u uimit. Propunerea ar ta sl !iciune, $ncercarea de a e%ita pericolul, lucruri pe care necunoscuta nu le tr da deloc. 8aptul c o#erta %enise din partea ei $i $nt rea nesperat de mult po,i"ia pe plan psi-ologic. 0ra $ns ne$ncre, tor, a%ea con%ingerea c ideea ascundea ni&te capcane. ?eplic # r gra! 7 = n condi"iile astea, a%anta6ul ar #i de partea ta. 0&ti matur &i po"i s -"i coordone,i mai !ine ac"iunile. Ai a6unge la arm cu mult $naintea mea. 0a apro! din cap cu indi#eren" 7 = 0ste ade% rat, dar tu ai a%anta6ul c -mi po"i citi gndurile. O parte, cel pu"in. = 'impotri% , min"i el cu u&urin" , atunci cnd scutul mental $"i #unc"ionea, la parametri ma1imi, n-a& putea s -mi dau seama de inten"iile tale dect dup ce ar #i prea tr,iu. n timp ce %or!ea, $&i d du seama cte #isuri a%ea ap rarea #emeii. 'e&i el se concentrase numai asupra pericolului &i nu $ncercase s -i desci#re,e %i!ra"iile mentale, receptase su#iciente in#orma"ii ca s -&i poat #ace o imagine, incomplet , totu&i re%elatoare despre ad%ersara sa. .e numea *oanna Cillor+. 0ra pilot pe cursele regulate de pe Calea Mar"ian , dar acesta urma s #ie ultimul ei drum $naintea multor luni de repaus, deoarece se m ritase recent cu un inginer de la !a,a de pe Marte &i acum a&tepta un copil. 'in acest moti% primise misiuni care s -i solicite organismul mai pu"in dect presiunile, accelera"iile &i decelera"iile la care era supus $n timpul c l toriilor interplanetare. *omm+ se sim"i mai u&urat. 0ra greu de presupus c o tn r c s torit , care pe deasupra mai a&tepta un copil, %a risca s #ac gesturi disperate. = 8oarte !ine, $ncu%iin" el. . punem armele 6os simultan &i s ne a&e, m. 'e $ndat ce armele #ur a&e,ate pe podea, iar cei doi com!atan"i se instalar $n #otolii, *omm+ $i pri%i uimit um!ra de ,m!et care-i #lutura pe !u,e. Bm!etul de%eni mai larg, cu un e%ident accent ironic. = (i-acum c te-ai de,armat de !un %oie, preg te&te-te s mori/ : iatul pri%i consternat pistoletul care str lucea amenin" tor $n mna ei stng . Pro!a!il c -l a%usese permanent ascuns la spate, a&teptnd cu $n#rigurare clipa cnd $l %a putea #olosi. i au,i %ocea mu,ical $n care se sim"ea o und de trium#7 = Care %a s ,ic ai $ng-i"it gogoa&a cu micu"a mireas cu un copil pe drum &i un so" $ngri6orat pe Marte/ Un &arpe matur nu s-ar #i l sat p c lit a&a u&or. 'up cum stau lucrurile, $ns , se pare c tn rul &arpe pe care tocmai $l pri%esc %a pl ti cu %ia"a incredi!ila lui nai%itate/

CAPITOLUL 1S *omm+ $ncremenise cu oc-ii la arma "inut de o mn #erm , o mn care nu tremura. Cu toate c era st pnit de #urie, nu se putu $mpiedica s o!ser%e sta!ilitatea aerona%ei $n condi"iile ,!orului cosmic. )u sim"ea nici o accelerare, nici o decelerare, doar acel ritm constant care $ng-i"ea Lilometru dup Lilometru, $ntr-un ,!or # r "int . )u e1ista nici un indiciu din care s -&i poat da seama dac se mai a#lau $n atmos#era P mntului, sau dac ie&iser $n spa"iul cosmic. 0ra consternat. .e sim"ea eli!erat de teroare, dar &i golit de orice idee. Toate planurile de ac"iune $i ,!uraser din minte $n momentul $n care $&i d duse seama de groa,nicul ade% r7 #usese tras pe s#oar ca un "nc/ 8emeia $l $n%insese tocmai cu sl !iciunile ei/ .e %ede trea!a c #usese con&tient c scutul ei mental nu asigura o protec"ie complet , &i atunci, cu o %iclenie uluitoare, l sase s -i scape acea istorioar siropoas menit s -i adoarm %igilen"a &i s -l #ac s cread c n-ar #i a%ut cura6ul, a- nu/ n-ar #i a%ut deloc cura6ul s lupte cu el pn la cap t. U&or de o!ser%at c !ra%ura ei era o calitate pe care el nu putea spera s-o egale,e $nc mul"i ani. 'ac -i mai apuca9 .e mi&c ascult tor $n direc"ia indicat de "ea%a amenin" toare. 8emeia se aplec &i ridic cele dou arme l sate pe podea, # r s -l scape din oc-i &i # r ca mna $narmat s -i tremure. Puse deoparte micul pistol cu care-l p c lise, $l lu pe cel mare $n mna dreapt &i, # r s -i arunce nici m car o pri%ire, $ncuie arma ! iatului $ntr-un sertar a#lat $n spatele panoului de comand . Agerimea mi&c rilor ei nu-i l sau lui *omm+ nici cea mai mic speran" c ar #i putut s-o p c leasc , s -i distrag aten"ia ast#el $nct "ea%a armei s nu mai #ie $ndreptat spre el. 8aptul c nu #usese ucis imediat $nsemna pro!a!il c a%ea s #ie supus mai $nti unui interogatoriu. 'ar nu se putea !a,a numai pe asta. .puse cu o %oce timid 7 = Pot s -"i pun cte%a $ntre! ri $nainte de a muri4 = ntrea! -m , replic ea cu r ceal . )u % d de ce nu "i-a& satis#ace curio,itatea. C"i ani ai4 = Cincispre,ece. 8emeia $ncu%iin" din cap7 = nseamn c te a#li $n acea etap a de,%olt rii mentale &i emo"ionale cnd %ei aprecia cte%a minute suplimentare de %ia" . Te in#orme, c atta %reme ct r spun,i $ntre! rilor mele, nu %oi ap sa pe tr gaci. (tiind acest lucru te %ei sim"i pro!a!il mai u&urat, dar s#r&itul %a #i acela&i7 moartea. *omm+ nu-&i pierdu %remea cu anali,a cu%intelor, ci spuse repede7 = Cum o s #ii sigur c spun ade% rul4 *oanna Cillor+ ,m!i sigur de sine7 = C-iar &i cele mai inteligente minciuni con"in un sm!ure de ade% r. )oi, slanii # r crlion"i, lipsi"i de posi!ilitatea de a citi gndurile, am #ost sili"i s de,%olt m psi-ologia, aducnd-o la limita per#ec"iunii. 'ar s l s m asta/ Ai #ost trimis s #uri aceast rac-et 4 = )u. = Atunci cine e&ti4

*omm+ $i # cu o scurt descriere a %ie"ii sale. O!ser% c pe m sur ce %or!ea, oc-ii #emeii se $ngustau tot mai mult, iar pe #runte $i ap ruser cute ce tr dau o mare surpri, . = 5rei s spui, $l $ntrerupse !rutal, c tu e&ti pu&tiul care a p truns $n urm cu &ase ani $n cl direa de la Centrul Aerian4 0l apro! din cap. = Am #ost &ocat cnd am descoperit ct ur e1ista/ 0rau gata s ucid c-iar &i un copil de nou ani. 0ste9 .e opri, % ,nd oc-ii $n #l c ri ce aruncau pri%iri t ioase. = n s#r&it, s-a $ntmplat, spuse ea $ncet. Timp de &ase ani am tot discutat &i anali,at dac am # cut !ine atunci cnd te-am l sat s scapi. = M-a"i9 l sat9 s 9 scap94 icni *omm+. 8emeia $i ignor reac"ia, continund de parc nici nu l-ar #i au,it7 = 'e &ase ani a&tept m urm toarea mi&care a &erpilor. 0ram aproape siguri c nu ne %or tr da, pentru c eram con%in&i c n-ar #i %rut ca aceast descoperire epocal ; na%a interplanetar ; s cad $n minile oamenilor. Principala noastr $ntre!are era ce se a#la $n spatele primei tentati%e de spiona6. Acum, prin,ndu-te cnd $ncercai s #uri rac-eta, am c p tat &i r spunsul. T cut, *omm+ $i asculta conclu,iile gre&ite. .e sim"ea tot mai de,am git, de,am gire care nu a%ea nici o leg tur cu pericolul ce-l pndea, ci se datora ne!uniei r ,!oiului slanilor contra slanilor. A!surditatea situa"iei dep &ea orice imagina"ie. *oanna $&i continu ipote,a cu o %oce $n care se sim"eau accente de trium#7 = Iat c putem #i siguri de ceea ce pn acum doar am ! nuit ; do%ada este incontesta!il . Am e1plorat Luna, Marte &i 5enus &i am reu&it s a6ungem pn la sateli"ii lui .aturn, dar n-am % ,ut niciodat o na% str in , nici o urm a pre,en"ei &erpilor. Conclu,ia este una singur 7 n-au reu&it s pun la punct te-nologia de #a!rica"ie a ecranelor antigra%ita"ionale ce #ac posi!il #unc"ionarea acestei rac-ete. 01ist pro!a!il mai multe moti%e, cel mai important #iind, # r -ndoial , crlion"ii care-i pot da de gol &i din cau,a c rora sunt mereu pe #ug . Moti%ul contea, $ns mai pu"in. Important este c logica ne conduce la o conclu,ie7 pentru ei, c l toriile $n spa"iul cosmic sunt ca &i ine1istente. = Tu &i logica ta de%eni"i tot mai plictico&i, replic ! iatul. Mi se pare incredi!il c un slan poate 6udeca a&a gre&it. 8ii re,ona!il &i gnde&te-te pu"in la urm torul lucru7 s presupunem, doar s presupunem c po%estea mea e ade% rat . Un ,m!et #ugar trecu peste !u,ele #emeii. = 'in capul locului au e1istat dou posi!ilit "i. Prima tocmai "i-am spus-o. Cea de-a doua ; c s-ar putea ca tu s nu #i a%ut leg tur cu ceilal"i slani ; ne-a preocupat $n aceea&i m sur ani de ,ile. 'ac te-ar #i trimis $ntr-ade% r slanii, $nsemna c ei &tiau de6a c noi control m c ile aeriene. 'ar dac erai un slan i,olat, secretul de"inut de tine te-ar #i # cut periculos ; mai de%reme sau mai tr,iu ; atunci cnd te %ei #i $ntlnit cu semenii t i. Pe scurt, dac po%estea ta e ade% rat , $nseamn c tre!uie s #ii ucis pentru ca s nu te po"i #olosi de cuno&tin"ele tale. Asta pentru c $n ceea ce-i pri%e&te pe &erpi, pre#er m s nu l s m nimic la %oia $ntmpl rii. 'up cum o!ser%i, indi#erent de situa"ie e&ti ca &i mort.

Cu%intele erau dure, iar %ocea $ng-e"at . *omm+ $n"elese $ns c mult mai amenin" toare dect tonul putea #i o alt constatare7 pentru aceast #emeie nu conta dac un lucru era corect sau nu, ade% rat sau #als. ntregul e&a#oda6 al lumii lui interioare se cl tina $n #a"a ideii c , dac aceast gndire $ngust st tea la !a,a 6usti"iei slanilor, $nsemna c ei nu puteau o#eri nimic care s se compare cu simpatia, !lnde"ea &i !un tatea sincer pe care le g sise de multe ori $n mintea &i su#letul unora dintre cei mai umili oameni. 'ac to"i slanii adul"i erau a&a, $nsemna c orice speran" ar #i #ost ,adarnic . Mintea lui r t ci deasupra pr pastiei groa,nice, de netrecut, care alimenta aceast du&m nie # r sens $ntre oameni, slanii ade% ra"i &i cei # r crlion"i &i #u cuprins de un gnd mai negru dect noaptea. 0ra oare posi!il ca marile %ise ale tat lui s u, marile lui $n# ptuiri, s #ie reduse la ,ero, distruse, trecute $n ne#iin" de ne!unia acestor #ratrici,i4 A%ea $nc $n !u,unar -rtiile ce con"ineau secretul &tiin"ei p rintelui s u, pe care le luase din catacom!e cu att de pu"in timp $n urm . 'ac #emeia aceasta &i-ar #i dus pn la cap t gndul criminal, atunci ele ar #i $nc put pe mna unor #iin"e crude, nemiloase, care le-ar #i #olosit $n scopuri sngeroase. n ciuda oric rei logici, $n ciuda #aptului c era impro!a!il ca un ! iat de cincispre,ece ani s poat lua prin surprindere un slan adult, el tre!uia s #ac tot posi!ilul ca s r mn $n %ia" , pentru a $mpiedica acele idei #uneste s de%in o crud realitate. Pri%irea lui se #i1 pe c-ipul #emeii. O!ser% c #runtea $i era str ! tut de cute ce tr dau o gndire intens , dar, $n acela&i timp sesi, c starea aceea nu in#luen"a cu nimic aten"ia cu care-l pndea. 'up un timp, #igura *oannei se mai $m!ln,i &i #emeia rosti cu alt ton7 = Am reconsiderat ca,ul t u, care este cu totul special. Am, desigur, puterea s te ucid # r s consult pe nimeni $n preala!il. M $ntre! dac e&ti destul de important ca s meri"i aten"ia consiliului. .au poate c %a #i su#icient un scurt raport4 Oricum, nu-"i #ace %isuri, $n niciunul dintre ca,uri nu se poate pune pro!lema milei &i a iert rii. (i totu&i speran"a ren scuse/ Pn s -l duc $n #a"a consiliului, a%ea s mai treac ce%a timp, iar timpul $nsemna %ia" / 5or!i repede, con&tient $n acela&i timp de #aptul c tre!uia s -&i p stre,e calmul7 = Tre!uie s recunosc c ra"iunea mi-e pur &i simplu parali,at de gndul acestei du&m nii $ntre rasele noastre. 5oi nu % da"i seama ct de mult s-ar $nt ri po,i"ia noastr , a tuturor, dac a"i coopera cu F&erpiiG, cum ne numi"i %oi4 (erpi/ nsu&i cu%ntul e do%ada unei dec deri intelectuale, sugesti% doar $ntr-o campanie de propagand $n care a!und sloganurile &i #ra,ele s#or itoare. 8ocul cenu&iu se aprinse din nou $n oc-ii #emeii, iar $n %ocea ei se sim"i o ironie mu&c toare7 = Poate c o mic po%este te %a lumina pu"in cu pri%ire la cooperarea dintre slani. )oi, cei # r crlion"i, e1ist m de aproape patru sute de ani. Ca &i ade% ra"ii slani, suntem o ras distinct , deoarece ne-am n scut # r aceast podoa! capilar , de alt#el singura di#eren" #a" de &erpi. 'in moti%e de securitate colecti% , ne-am grupat $n comunit "i $n ,onele mai $ndep rtate ale planetei. 0ram dispu&i s #im prieteni cu ade% ra"ii slani &i s ne unim #or"ele cu ale lor $n lupta $mpotri%a du&manului comun7 oamenii. 'ar a #ost s #ie alt#el. 0 u&or de imaginat groa,a alor no&tri cnd s-au % ,ut ataca"i &i uci&i, cnd &i-au % ,ut ci%ili,a"ia, cl dit cu atta trud , distrus prin #or"a

armelor. (i de c tre cine4 'e c tre ade% ra"ii slani/ Am # cut e#orturi disperate ca s intr m $n leg tur cu ei &i s sta!ilim rela"ii amicale, dar $n %an. n cele din urm , am a6uns la conclu,ia c singurele locuri unde puteam #i ct de ct $n siguran" erau marile aglomer ri ur!ane a#late su! controlul oamenilor. 'e&i acestea erau aproape la #el de periculoase. Acolo, $ns , ade% ra"ii slani nu $ndr ,neau s se a%enture,e pentru c &u%i"ele !londe i-ar #i dat de gol imediat. (erpi/ Ironia $i disp ruse din %oce, l snd locul unei imense am r ciuni. = Ce alt cu%nt ar #i mai potri%it4 )oi nu-i urm pe semenii t i, dar suntem st pni"i de un sentiment acut de #rustrare &i de ne$ncredere. Politica noastr de a-i ucide a #ost la $nceput o simpl #orm de autoap rare, dar s-a trans#ormat cu timpul $ntr-un modus %i%endi. = Cu siguran" , $ns , c liderii %o&tri ar putea purta o discu"ie cu ei, nu4 = . discu"i4 Cu cine4 n ultimii trei sute de ani n-am reu&it s descoperim nici m car una din ascun, torile lor. Am capturat pe c"i%a care ne atacaser . Pe al"ii i-am ucis $n nenum ratele ! t lii purtate. )-am reu&it $ns s a#l m nimic despre ei. (tim c e1ist . 'ar unde, cum &i ce urm resc ; -a!ar n-a%em. 0ste cel mai mare mister din cte e1ist . *omm+ o $ntrerupse $ncordat7 = 'ac -i ade% rat ce spui, dac nu min"i, co!oar -"i, te rog, scutul mental cte%a clipe/ 5reau s m con%ing c -i a&a cum sus"ii. (i eu m tot gndesc la ura asta ne!un , din clipa $n care am a#lat c e1ist dou tipuri de slani &i c ei se du&m nesc. 'ac a& putea #i sigur c gre&eala apar"ine doar uneia dintre p r"i a&9 *oanna $l $ntrerupse !rutal, iar el sim"i %iolen"a cu%intelor ca pe o palm . = Ce-o s #aci4 . ne a6u"i4 Ai impresia c suntem c-iar a&a de pro&ti $nct s te credem pe cu%nt &i s -"i d m drumul4 Cu ct %or!e&ti mai mult, cu att de%ii mai periculos $n oc-ii mei. Am pornit totdeauna de la premisa c un ade% rat slan ne e superior, prin capacitatea de a citi gndurile, a&a c , odat capturat unul, nu tre!uie s i se lase timp s -&i pun la cale e%adarea. Tinere"ea ta "i-a prelungit %ia"a cu ,ece minute, dar acum, c "i-am au,it po%estea, nu mai % d nici un moti% s -"i amn uciderea. Mai mult, c-iar, nu % d de ce s supun ca,ul t u aten"iei consiliului. O ultim $ntre!are9 &i ai s mori/ : iatul o pri%i #urios. )-o mai pl cea. )u mai %edea nici o asem nare $ntre mama sa &i aceast #emeie. 'ac tot ce a#lase era ade% rat, $nsemna c ar #i tre!uit s #raterni,e,e cu slanii # r crlion"i, nu cu cei ade% ra"i ; misterio&i, #ugari, care se purtau cu atta cru,ime. Pe de alt parte $ns , din #iecare cu%nt al *oannei reie&ea limpede ct ar #i #ost de periculos ca arma lui de temut s nimereasc $n cercul %icios al acestei con#runt ri ne!une&ti. Tre!uia s o $n#rng pe #emeie. Tre!uia/ = nainte de a-mi pune ultima $ntre!are, spuse el repede, gnde&te-te ct se poate de !ine la aceast oca,ie unic , ap rut pe nea&teptate. 0 oare cu putin" s -"i la&i ra"iunea dominat de ur 4 .ingur ai spus c pentru prima dat a"i prins un slan ade% rat care sus"ine ideea cooper rii, nu a r ,!oiului. = )u #i prost, replic ca. To"i cei pe care i-am capturat erau $n stare s promit marea cu sarea, numai s poat sc pa. 8iecare cu%nt repre,enta o nou lo%itur . : iatul se cutremur $n #a"a lor. .e sim"ea $n%ins, argumentele lui se do%ediser neputincioase. n adncul inimii, &i-i

$nc-ipuise $ntotdeauna pe slanii adul"i ca pe ni&te creaturi no!ile, demne, dispre"uindu-i pe cei cu aere de st pni, con&tien"i de minunata lor superioritate. (i acum9 a#la c erau $n stare s promit orice. .e gr !i, $ncercnd cu disperare s recucereasc teritoriul pierdut7 = Asta nu sc-im! cu nimic situa"ia noastr aparte. Po"i, practic, s %eri#ici totul. <i-am po%estit despre mine, "i-am spus c amndoi p rin"ii mi-au #ost uci&i de oameni, c a tre!uit s m ascund $n casa unei ! trne cer&etoare, care se a#l $n camera de al turi, incon&tient $n urma lo%iturii primite de la tine. <i-am mai spus c am stat cu ea $nc de cnd eram copil. Totul se leag , do%edind c sunt ceea ce pretind c sunt ; un slan ade% rat, care n-a a%ut niciodat leg turi cu %reuna din organi,a"iile secrete. Po"i ignora cu atta u&urin" o asemenea oca,ie #ericit 4 n primul rnd, tu &i ai t i ar tre!ui s m a6uta"i s -i g sesc pe ade% ra"ii slani. 'up care eu mi-a& putea asuma rolul de mediator &i, pentru prima dat $n istorie, a& intra $n contact cu ei. .pune-mi, &tii de ce % ur sc cei din rasa mea4 = )u, r spunse ea &o% ind. 01ist cte%a declara"ii ridicole din partea unor pri,onieri, din care reiese c pur &i simplu %oi nu tolera"i e1isten"a niciunui alt tip de slani. Pri,onierii sus"ineau c singurul care tre!uie s supra%ie"uiasc este produsul per#ect al ma&inii lui .amuel Lann. = Ma&ina9 lui9 .amuel9 Lann4 *omm+ a%u sen,a"ia c se rupe ce%a $n el. 8irul logic al gndurilor $i #usese smuls din r d cin . = 5rei9 %rei s spui c , $ntr-ade% r, la origine slanii sunt crea"ia unei ma&ini4/ 8emeia $l pri%i deodat alt#el, prelung, $ncruntat , cu sprncenele unite $ntr-o singur linie. .puse $ncet7 = Aproape c -ncep s te cred. 0ram con%ins c nu e1ist slan care s nu &tie c .amuel Lann a conceput o instala"ie pentru e#ectuarea muta"iilor genetice, pe care a e1perimentat-o pentru prima oar pe propria lui so"ie. Mult mai tr,iu, adic $n perioada de dup r ,!oi, ma&ina genetic a #ost utili,at pentru producerea unei noi specii7 slanii # r crlion"i. P rin"ii t i nu &tiau nimic despre toate astea4 = 8usese de datoria mea s a#lu, ,ise *omm+ cu am r ciune. 0u tre!uia s cercete,, s contacte,, $n timp ce tata &i mama preg teau9 .e opri, #urios c #usese gata s se dea de gol. )u era momentul s se con#ese,e c tat l lui $&i dedicase $ntreaga %ia" &tiin"ei &i c nu $ncercase nici m car o dat s se lanse,e $ntr-o c utare pe care o considera lung &i di#icil . .impla men"ionare a cu%ntului F&tiin" G ar #i n scut $n mintea ager a *oannei ideea de a-i cerceta arma. 'eocamdat #emeia era con%ins c !astonul metalic era o alt arm #unc"ionnd pe !a,a energiei electrice, similar celei pe care o a%ea ea. *omm+ continu 7 = 'ac ma&ina $nc mai e1ist , $nseamn c acu,a"iile aduse slanilor c -i trans#orm pe copiii oamenilor $n mon&tri sunt ade% rate/ = Am % ,ut &i eu unii din acei mon&tri, admise calm *oanna. 0&ecuri, desigur. 01ist multe e&ecuri9 Lui *omm+ i se p rea c reu&ise s ias din starea de &oc. Lucrurile $n care cre,use din toat inima atta %reme &i de care #usese mndru se pr !u&eau acum ca tot attea castele din c r"i de 6oc. Ori!ilele minciuni nu erau deloc minciuni. Oamenii luptau

$mpotri%a unui ade% rat #lagel, un #lagel mac-ia%elic, al c rui caracter inuman dep &ea pn &i cea mai !olna% imagina"ie. 8u readus la realitate de cu%intele #emeii7 = 'e&i sunt con%ins c &i consiliul %a opta pentru ani-ilarea ta, tre!uie s recunosc c argumentele aduse de tine constituie un ca, special. Am -ot rt s te aduc $n #a"a 6udec "ii consilierilor. Trecur cte%a clipe lungi $nainte ca $n"elesul cu%intelor s p trund $n mintea ! iatului. Cnd pricepu, $n s#r&it, despre ce era %or!a, *omm+ se sim"i !rusc u&urat. )er%ii suprasolicita"i i se desc rcar s l!atic. .e sim"ea eli!erat de o greutate imens &i urca, urca9 I se p rea c plute&te. I se o#erise, $n s#r&it, lucrul cel mai pre"ios de care a%ea ne%oie7 timpul. ? ga,ul att de necesar/ n noile condi"ii, &ansa ; ade% rat, una #oarte redus ; l-ar #i putut a6uta s scape. O pri%i pe *oanna apropiindu-se prudent de ta!loul de !ord. Un !uton r spunse cu un clic ap s rii unui deget. 8emeia $ncepu s %or!easc > cu%intele ei urcar pn la $n l"imea la care se ridicaser speran"ele ! iatului &i le co!orr cu !rutalitate la ,ero. = C tre to"i consilierii. Urgent/ ?og trece"i pe #rec%en"a AKJ1, pentru un proces imediat $ntr-un ca, slan special. Proces imediat/ *omm+ era #urios pe sine $nsu&i. &i # cuse speran"e de&arte. Ar #i tre!uit s -&i dea seama c nu era ne%oie s #ie adus realmente $n #a"a consiliului, $n condi"iile $n care cuno&tin"ele lor $n domeniul radiocomunica"iilor anulau pericolele poten"iale ale unei ast#el de deplas ri. .e putea socoti un ins s#r&it, singura lui &ans #iind ca logica 6udec torilor s di#ere de cea a *oannei Cillor+. Lini&tea care $nso"ea a&teptarea era numai aparent . 01ista un #undal sonor alc tuit din ,gomotul motoarelor cu reac"ie &i de #&itul aerului la contactul cu $n%eli&ul e1terior al na%ei, ceea ce $nsemna c $nc mai ,!urau prin atmos#era terestr . (i mai era ce%a ; o %i!ra"ie mental dinspre :unicu"a. .en,a"iile prinser contururi distincte. :unicu"a/ Curentul mental acti%, con&tient al :unicu"ei. ntmpinnd re,isten" din partea pri,onierului &i mai apoi pier,nd timp cu interogatoriul, $n loc s -l ucid imediat, *oanna $i d duse ! trnei posi!ilitatea s -&i re%in din le&inul pro%ocat de lo%itura $n cap. 0ra e%ident acum c %oise s-o scoat numai %remelnic din circula"ie pe $nso"itoarea ! iatului. 'ac ar #i #ost o lo%itur mortal , sen,orii sensi!ili ai lui *omm+ ar #i recep"ionat alt#el in#orma"ia. Pe de alt parte $ns , un &oc mai mic n-ar #i a%ut un e#ect att de $ndelungat. ?e,ulta ast#el c ! trna se tre,ise de mai mult timp. : iatul $&i desc-ise mintea larg pentru a recep"iona &u%oiul ei de gnduri. *omm+, o s ne ucid pe amndoi/ 'ar :unicu"a are un plan. ' -mi un semn dac m-ai au,it. :ate din picior. *omm+, :unicu"a are un plan ca s -i $mpiedic m s ne omoare/ Mesa6ul mental se repeta $ntruna, dar niciodat la #el. 0ra permanent $nso"it de alte gnduri &i digresiuni necontrolate. Creierul neantrenat al #emeii nu putea st pni &irul gndurilor 0sen"a lor r mnea $ns aceea&i. :unicu"a tr ia. :unicu"a era con&tient de pericolul ce plana asupra lor &i era gata s cola!ore,e la orice tentati% , orict de disperat , de sal%are. : iatul $ncepu s !at din picior la inter%ale neregulate. Tare, tot mai tare, pn cnd9 :unicu"a te aude.

: taia piciorului $ncet . 3ndurile a""ate al ! trnei $&i urmar cursul7 :unicu"a are de #apt dou planuri. Primul este ca s #ac un ,gomot puternic. Asta o %a descump ni pe #emeie, iar tu %ei a%en timp s te repe,i la ea. Atunci :unicu"a $"i %a s ri $n a6utor. Al doilea plan este ca :unicu"a s se ridice de pe podeaua unde ,ace acum, s se #uri&e,e pn la u& &i s -i sar $n spate du&mancei atunci cnd %a trece pe acolo. 5a #i luat prin surprindere, iar tu %ei "&ni instantaneu. :unicu"a %a spune FunuG, apoi FdoiG. :ate din picior dup num rul planului pe care-l consideri mai !un. ?e#lectea, pu"in la ideile mele. )u era ne%oie de nici o medita"ie. *omm+ respinse din start primul plan. )ici un ,gomot, orict de puternic, nu putea ,druncina calmul unui slan. .ingura speran" era ce%a concret ; un atac #i,ic. Unu/ spuse ! trna $n gnd. *omm+, contemplnd ironic accentele de $ngri6orare ce str ! teau mintea #emeii, nu r spunse. :unicu"a sperase din tot su#letul ca el s adopte prima idee, ast#el $nct pre"ioasa ei piele s #ie ct mai pu"in $n pericol. 'ar, %ulpe ! trn , era destul de realist ca s -&i dea singur seama c planul num rul unu &c-iop ta. n cele din urm , mintea ei enun" cu -ot rre7 doi/ *omm+ ! tu din picior. n acela&i timp $&i d du seama c *oanna %or!ea $ntr-un micro#on, relatndu-i po%estea &i men"ionnd propunerea de cooperare. n #inal, $&i e1puse propria ei p rere7 moartea/ : iatului $i trecu prin gnd c , $n urm cu numai cte%a minute, ar #i a&teptat cu su#letul la gur acel discurs &i mai ales replicile ce $ncepuser s curg una dup alta dintr-un di#u,or camu#lat. 5oci gra%e de ! r!a"i, dar &i glasuri mu,icale, sonore, de #emei/ Acum, $ns , nu d dea prea mare aten"ie argumentelor. O!ser% totu&i e1isten"a unui oarecare de,acord. Una dintre #emei %oia s &tie cum $l c-eam . Timp de cte%a secunde, nu-&i d du seama c $ntre!area $i era adresat direct. = Cum te c-eam 4 $ntre! %ocea din di#u,or. *oanna se dep rt de aparat, %enind spre u& . .puse aspru7 = 0&ti surd4 5rea s &tie cum te c-eam . = )umele meu9, $ncepu *omm+, &i un col" al creierului s u se ar t surprins de $ntre!are. n acel moment crucial, $ns , nimic nu putea s -i distrag aten"ia. Acum, ori niciodat . : tu din picior, alungndu-&i din minte orice alt gnd. .e concentr e1clusi% asupra :unicu"ei, care st tea pitit dup u& &i asupra %i!ra"iilor mentale ce %eneau dinspre ea. i sim"i $ncordarea trupului, -ot rrea de a ac"iona &i, $n #inal, groa,a. A&tept neputincios, $n timp ce ea st tea locului, parali,at de #ric . 'eodat , ! trnei $i re%eni cura6ul. 01perien"a miilor de tic lo&ii pe care le s %r&ise de-a lungul $ntunecatei sale cariere $i d du puteri ne! nuite. ) % li $n camer . Cu oc-ii str lucitori, cu din"ii strn&i, $i s ri $n spate *oannei Cillor+. :ra"ele su!"iri o $nl n"uir pe tn ra surprins , imo!ili,ndu-i minile &i umerii. 8lac ra #uriei se aprinse din nou, s l!atic , $n oc-ii *oannei &i, $n acela&i moment, arma i se desc rc inutil $n podea. Apoi, ca un animal $ncol"it, #emeia se ,! tu cu o #or" incredi!il . n r stimpul unui moment disperat, :unicu"a se ag " de umerii ei cu ultimele puteri. O singur clip , dar e1act att $i tre!uise lui *omm+. . ri ca $mpins de un resort. Tot atunci, $ns , se au,i geam tul ! trnei. :ra"ele $i #useser r sucite cu !rutalitate &i silite s dea drumul pr ,ii. Trupul s#ri6it $i alunec pe podea.

n acele secunde -ot rtoare, ! iatul se sim"ea mai puternic dect tn ra slan, totu&i nu a%ea nici un rost s piard %remea $ncercnd s -&i do,e,e #or"ele ast#el $nct s le #ac oarecum egale cu ale acesteia. n timp ce ea se n pustea asupra lui ca o tigroaic , o lo%i scurt, dur, cu muc-ia palmei peste gt. 0ra o lo%itur periculoas , care necesita o coordonare per#ect a mu&c-ilor, deoarece, aplicat cu o #or" prea mare, putea rupe cu u&urin" %erte!rele cer%icale. Lui *omm+, $ns , $i reu&ise per#ect. *oanna $&i pierdu cuno&tin"a. O prinse $n c dere, o $ntinse pe 6os &i $ncepu s -i scotoceasc #e!ril prin minte, trecnd cu u&urin" de scutul mental distrus $n urma le&inului. 'in p cate, pulsa"iile cere!rale erau prea sla!e, iar caleidoscopul de imagini imposi!il de desci#rat. ncepu s-o scuture cu !lnde"e, urm rindu-i sc-im!area con#igura"iei gndurilor, pe m sur ce &ocul #i,ic determina su!tile modi#ic ri c-imice $n corp, iar acestea, la rndul lor, induceau trans#orm ri la ni%elul corte1ului. )-a%ea timp de pierdut cu detaliile. Constatnd c imaginile mentale de%eneau tot mai amenin" toare, o p r si &i se repe,i la emi" torul radio. ncercnd s -&i st pneasc %ocea, rosti7 = nc mai doresc s purt m o discu"ie $n termeni amicali. Le-a& putea #i de mare #olos slanilor # r crlion"i. )ici un r spuns. 3r !it, repet mesa6ul, ad ugnd7 = .unt ner !d tor s intru $n leg tur cu o organi,a"ie puternic , a&a cum este a %oastr . .unt c-iar dispus s % $napoie, na%a, dac -mi do%edi"i logic c pot sc pa # r s cad iar $n %reo capcan . T cere. 'econect aparatul &i, $ntorcndu-se, pri%i $ncruntat la :unicu"a care , cea pe 6um tate $ntins pe podea. = )ici o &ans / $i ,ise. Toate c-estiile astea ; rac-eta, #emeia ; repre,int numai o parte dintr-un plan $n care nimic n-a #ost l sat la %oia $ntmpl rii. (apte aerona%e militare, de cte o sut de mii de tone #iecare &i dotate cu armament greu, sunt de6a pe urmele noastre. 'etectoarele lor ne urm resc panourile antigra%ita"ionale, a&a c nici pe $ntuneric nu suntem $n siguran" . )e-am ars/ Orele nop"ii se scurgeau una dup alta &i, cu #iecare minut, ne%oia g sirii unei solu"ii sal%atoare de%enea tot mai acut . 'intre cele trei #iin"e %ii care r t ceau prin cerul negru-al!astru, numai :unicu"a, pr !u&it $ntr-un scaun pneumatic, se c-inuia $ntr-un somn incomod. Cei doi slani &i neo!osita rac-et , ce-&i continua cu %ite, ma1im ,!orul # r "int , r m seser de %eg-e. 8antastic noapte/ Amenin"area distrug toarei puteri care-i urm rea &i care putea lo%i $n orice clip era o pre,en" permanent , dar pe de alt parte9 *omm+ pri%ea #ascinat pe ecrane pri%eli&tea magni#ic ce se $ntindea dedesu!t. O lume a luminilor, lic rind $n toate direc"iile, pn la limita %i,i!ilit "ii. Lumini &i iar lumini. Punctule"e, puncte, pete, ia,uri, lacuri, m ri, oceane de lumin ; c tune i,olate, sate, ora&e de di#erite m rimi &i, din cnd $n cnd, Lilometri $ntregi din colosul megalopolitan. n cele din urm , ! iatul $&i $ntoarse pri%irile spre locul unde *oanna st tea cu minile &i picioarele legate. Oc-ii ei $l pri%eau $ntre! tor. nainte ca el s poat scoate %reun cu%nt, #emeia $ntre! 7 = Ai -ot rt4 = Ce s -ot r sc4 = Cnd o s m uci,i, !ine$n"eles. *omm+ scutur din cap cu gra%itate.

= Lucrul cel mai de ne$n"eles pentru mine, r spunse $ncet, este con%ingerea c to"i tre!uie ori s omoare, ori s se lase omor"i. )-am s te ucid. "i %oi da drumul. 0a r mase cte%a clipe t cut , apoi %or!i din nou7 = )u % d nimic de ne$n"eles $n atitudinea mea. Timp de un secol, ade% ra"ii slani i-au ucis pe ai mei, # r s stea pe gnduri. 'e mai multe sute de ani, am $nceput &i noi s ripost m. Ce %e,i anormal $n asta4 : iatul $n l" din umeri, iritat. 0ra mult prea nesigur $n pri%in"a semenilor s i ca s poat discuta acest su!iect acum, cnd tre!uia s se concentre,e e1clusi% asupra g sirii unei modalit "i de sal%are. = n momentul de #a" , %or!i el, nu m interesea, con#lictul pe ct de ucig tor pe att de ori!il &i inutil, adic r ,!oiul purtat $ntre oameni &i cele dou rase de slani. Acum m gndesc doar la cele &apte na%e militare care ne %nea, $ndeaproape. = P cat c ai a#lat despre ele, spuse $ncet *oanna. Acum ai s -"i pier,i %remea $ngri6orndu-te &i imaginnd planuri inutile, cnd ar #i #ost mult mai simplu dac te considerai $n siguran" &i nu le descopereai dect $n ultimul moment, $nainte de a muri. = )-am murit $nc / mri *omm+, !rusc ner !d tor. .unt de acord c -i -a,ardat ca un slan $nc imatur, ca mine, s a#irme c tre!uie s e1iste o cale de a sc pa din aceast capcan . Am tot respectul #a" de inteligen"a slanilor adul"i, dar nu uit c ai t i au #ost de6a $n%in&i de cte%a ori. 'e pild , de ce stau na%ele acelea $n e1pectati% , dac distrugerea mea e un lucru att de simplu4 Ce mai a&teapt 4 *oanna ,m!ea, iar #a"a #in , dar puternic , $i era rela1at . = 'oar nu-"i $nc-ipui c am s -"i r spund4/ = :a da/ : iatul ,m!i &i el, # r urm de amu,ament. (tii, $n ultimele ore m-am maturi,at pu"in. Pn noaptea trecut am #ost un nai%, un idealist. Ca s -"i #aci o idee, a#l c $n primele minute, pe cnd st team cu armele $ndreptate unul spre cel lalt, m-ai #i putut ucide # r s $ntmpini cea mai mic re,isten" . 0rai din neamul slanilor, iar $n concep"ia mea to"i slanii tre!uie s #ie uni"i. )-a& #i ap sat pe tr gaci, nici m car ca s -mi sal%e, propria mea %ia" . n"eleg, ai $ntr,iat #iindc ai %rut s m interog-e,i, dar ai pierdut o oca,ie pe care acum n-o mai ai. :u,ele per#ecte ale #emeii se strnser !rusc iar sprncenele i se $ncruntar la gndul care tocmai $i %enise. = Cred c $ncep s -mi dau seama unde %rei s a6ungi. = 0 simplu ca !un -,iua, spuse *omm+ se%er. Ori $mi r spun,i de !un %oie la $ntre! ri, ori te ame"esc &i-mi culeg singur in#orma"iile din creierul t u incon&tient. = (i cum o s -"i dai seama c spun ade%9 .e opri la 6um tatea cu%ntului &i # cu oc-ii mari, uluit 7 'oar nu %rei9 = :a da/ O pri%i ironic $n oc-ii str lucitori &i ostili. "i %ei co!or$ scutul mental. )u ridic, desigur, preten"ia unui acces total la creierul t u. )u %oi a%ea nimic $mpotri% s -"i controle,i gndurile $ntr-o limit restrns , dar scutul mental tre!uie s co!oare. Acum/ *oanna r mase nemi&cat , rigid , pri%indu-l cu dispre". *omm+ o studie curios. = .unt uimit, spuse el. Ce comple1e ciudate iau na&tere $n min"ile ce nu pot intra $n contact direct cu alte min"i/ 0ste oare posi!il ca slanii # r crlion"i s -&i #i construit ni&te lumi interioare secrete, sacre4 (i mai e cu putin" ca ei s se poarte ca ni&te oameni plini de sensi!ilitate, s se simt ru&ina"i cnd cine%a $ncearc s p trund $n acele lumi

unde accesul intru&ilor este strict inter,is4 Ar #i un domeniu ideal pentru cercet rile psi-ologice &i cred c aici s-ar putea g si secretul du&m niei dintre slani. 'ar s l s m asta/ Te rog s ai $n %edere c am mai #ost $n contact cu mintea ta &i te mai rog s nu ui"i c , $n con#ormitate cu propria ta logic , $n cte%a ore %oi #i trecut $n ne#iin" . = 'a, r spunse ea repede, asta-i ade% rat. 5ei muri, desigur. 8ie, $"i r spund la $ntre! ri. Mintea *oannei era ca o carte a c rei grosime nu putea #i m surat , cu nenum rate pagini ce puteau #i citite. O structur deose!it de !ogat , comple1 , $n"esat cu miliarde &i miliarde de impresii re"inute de-a lungul anilor de c tre o inteligen" sclipitoare &i un sim" al o!ser%a"iei #oarte p trun, tor. *omm+ surprinse #rnturi incitante ale e1perien"elor ei mai recente. A%u pentru un scurt timp imaginea unei planete de,olante, nisipoase, $ng-e"ate, cu #orme de relie# 6oase. Marte/ 5 ,u un ora& #ascinant, $nc-is su! o cupol de sticl > ma&ini uria&e su! lumina strident a unor re#lectoare. Unde%a ningea, cu o %iolen" $nc ne$ntlnit pe P mnt, iar prin oc-iul de sticl al unui -u!lou se putu %edea, pentru scurt timp, o na% cosmic neagr , scnteind ca o !i6uterie $n ra,ele .oarelui. Con#u,ia gndurilor se risipi $n momentul cnd #emeia $ncepu s %or!easc . O # cea rar, # r gra! , de&i ! iatul &tia c #iecare secund era pre"ioas , &i c , $n orice moment, el &i na%a lipsit de ap rare puteau #i pur &i simplu pul%eri,a"i. 8iecare cu%nt, #iecare gnd al *oannei a%eau %aloarea unor pietre pre"ioase. 0rau #ascinante. .lanii # r crlion"i &tiuser de apari"ia unui intrus c-iar din momentul $n care el $ncepuse s escalade,e peretele. Curio&i s -i a#le inten"iile, nu $ncercaser s -l opreasc , de&i o puteau #ace # r greutate. Mai mult c-iar, l saser desc-ise mai multe c i de acces spre na% , iar *omm+ se #olosise de una dintre ele. .e i%ise totu&i o pro!lem , e1ista un semn de $ntre!are7 de ce nu #unc"ionaser sistemele de alarm montate pe drumul ales de el4 Moti%ul pentru care na%ele militare $ntr,iau s atace era acela c slanii e,itau s &i #oloseasc armele deasupra unui continent att de dens populat. 'ac ! iatul ar #i urcat pn la o $n l"ime con%ena!il sau dac ar #i ,!urat deasupra oceanului, atunci atacul s-ar #i declan&at imediat. 'ac $ns ar #i ales solu"ia ,!orului $n cercuri deasupra plat#ormei continentale, ar mai #i c&tigat cam dou spre,ece ore, adic att ct mai r m sese din autonomia de ,!or a rac-etei. Apoi ar #i #ost silit s ateri,e,e &i, dup c derea serii, armamentul ar #i #ost #olosit pentru o singur lo%itur ; scurt , mortal . = . presupunem $ns , spuse *omm+, c %oi ateri,a la peri#eria unui ora& mare. mi %a #i #oarte u&or s scap printre cl diri &i str ,i, printre at"ia oameni. *oanna cl tin din cap, t indu-i elanul. = 'ac %ite,a de ,!or scade su! trei sute dou ,eci de Lilometri pe or , aerona%a %a #i distrus indi#erent de riscuri, indi#erent de #aptul c ei $nc mai sper s -mi sal%e,e %ia"a &i s recupere,e na%a intact . 'up cum %e,i, $"i %or!esc #oarte desc-is. : iatul r mase t cut. 8emeia reu&ise s -l l mureasc $n pri%in"a dimensiunilor reale ale pericolului &i acum se sim"ea cople&it. Planul slanilor nu a%ea nimic su!til. 0ra pur &i simplu o -ot rre crud , ire%ersi!il , !a,at pe num rul &i puterea armelor. = Toate astea, se minun el, pentru un am rt de slan, pentru o na% / mi dau seama ce speria"i tre!uie s #i"i ca s #ace"i attea e#orturi, dac sunte"i dispu&i la asemenea sacri#icii pentru un c&tig a&a mic. = )oi i-am scos pe &erpi $n a#ara legii, %eni r spunsul rece.

n oc-ii cenu&ii ai *oannei lucea un #oc domol. Mintea ei se concentrase e1clusi% asupra cu%intelor7 = Tri!unalele oamenilor nu-i eli!erea, pe -o"i, c-iar dac c-eltuielile necesitate de condamnare dep &esc %aloarea #urtului. 8 cnd o paralel , putem spune c , $ntruct ceea ce ai #urat tu este att de pre"ios, ar #i o ne!unie s te l s m s scapi. Ar #i cel mai mare de,astru din istoria noastr . *omm+ se sim"i !rusc ner !d tor. = )u cre,i c te gr !e&ti cu presupunerile, cnd a#irmi c ade% ra"ii slani n-au descoperit secretul antigra%ita"iei4 .copul meu $n urm torii ani este s -mi studie, semenii c-iar acolo, $n ascun, torile lor &i pot s -"i spun c nu %oi #olosi ca pro! nimic din ceea ce am a#lat acum de la tine. 'up cum mi se pare, simplul #apt c sunt att de !ine ascun&i $nct n-au #ost descoperi"i pn acum repre,int do%ada concludent a posi!ilit "ilor lor. = Logica noastr e #oarte simpl , spuse *oanna. )u le-am % ,ut niciodat rac-etele, deci nu au a&a ce%a. C-iar ieri, $n ,!orul acela ridicol pn la palat, aparatul lor era ac"ionat de motoare cu reac"ie cu 6et multiplu, un model care la noi a ie&it din u, de peste o sut de ani. 'educ"ia e logic , se !a,ea, pe #apte, pe o!ser%a"ii, a&a c 9 *omm+ se $ncrunt nemul"umit. Tot ce &tiuse despre slani se do%edea gre&it. 0rau pro&ti &i criminali. Porniser $mpotri%a slanilor # r crlion"i un r ,!oi #ratricid tainic &i nemilos. .e #uri&au $n lungul &i $n latul planetei, supunnd #emeile oamenilor la e1perien"e dia!olice cu a6utorul acelei in%en"ii in#ernale care era ma&ina genetic , monstruo,it "ile re,ultate #iind ani-ilate de autorit "ile medicale. O distrugere dement &i # r nici un scop. Ce%a, pur &i simplu, nu se potri%ea/ )u se potri%ea cu #irea no!il a p rin"ilor lui. )u se potri%ea eu geniul tat lui s u, nici cu #aptul c el $nsu&i, de&i tr ise timp de &ase ani su! in#luen"a caracterului in#ect al :unicu"ei, nu a6unsese un scelerat. (i, $n s#r&it, nu se potri%ea nici cu #aptul c el, un slan $nc nematuri,at, care se aruncase cu oc-ii $nc-i&i $ntr-o capcan ne! nuit , sc pase pn acum de r ,!unare, datorit unei necunoscute a ecua"iei, datorit unei #isuri a planului lor. Arma lui atomic / Am nuntul de care ei n-a%eau -a!ar. Ar #i #ost, desigur, ne#olositoare $n lupta inegal $mpotri%a uria&elor na%e militare pornite pe urmele sale. Ar #i a%ut ne%oie de peste un an ca s construiasc un proiector cu un #ascicul su#icient de puternic $nct s distrug armele du&mane. 01ista $ns ce%a ce putea #ace. Tot ce era atins de ra,a neiert toare a armei se de,integra plin la ni%el de particule. 'umne,eule mare/ 3 sise solu"ia pentru a ie&i din impas/ Mai a%ea ne%oie doar de timp. (i de pu"in noroc. 0cranele #ur sc ldate pe nea&teptate de lumina or!itoare a unui #ascicul energetic, iar na%a # cu un salt, ca o 6uc rie lo%it %iolent. Metalul scr"i, pere"ii se cutremurar , luminile plpir . 0coul &ocului $nc se mai au,ea ca ni&te &oapte amenin" toare, cnd *omm+ s ri decis din scaun, se repe,i la pupitrul de comand &i acti% motoarele. )a%a "&ni $nainte, accelernd ne!une&te. n lupt cu propria sa iner"ie cau,at de #or"a demara6ului, ! iatul # cu doi pa&i &i conect transmi" torul radio. Actul #inal $ncepuse> singura lui &ans de a-&i pune $n aplicare planul temerar era s -&i con%ing ad%ersarii s $ncete,e urm rirea. ?ecep"ion gndul *oannei $n aceea&i clip $n care-i au,i &i %ocea pl cut , %i!rant 7

= Ce inten"ii ai4 . discu"i cu ei despre ce pun la cale4 )u #i prost/ 'ac , $n s#r&it, s-au -ot rt s m sacri#ice, nu cum%a s cre,i c o s le pese %reun pic de tine/ CAPITOLUL 11 A#ar , $ntunericul era de nep truns. )enum rate stele lic reau rece, spu,ind cerul nop"ii # r lun . )ici un semn de la urm ritori, nici o um!r , nici o mi&care, nimic, numai acel spa"iu nes#r&it de un al!astru-$nc-is, aproape negru. Lini&tea plin de $ncordare din na% #u s#&iat de un strig t aspru, pe 6um tate $n !u&it, %enind din ca!ina de al turi &i urmat de un &u%oi %iolent de o!scenit "i. :unicu"a se tre,ise din somn. = Ce-i4 Ce s-a $ntmplat4 'up un scurt moment de t cere, #uria i se domoli !rusc, l snd loc unei spaime isterice. 3nduri $ngro,ite $i n % lir $n minte, $ntr-un torent ne$ntrerupt. .pa"iul se umplu de !lesteme n scute din acea #ric de moarte. :unicu"a %oia s tr iasc / . piar to"i slanii din lume, dar :unicu"a nu/ :unicu"a a%ea su#icien"i !ani ca s 9 0ra !eat . .omnul $ng duise alcoolului s pun din nou st pnire pe ea. *omm+ # cu a!strac"ie de ne!unia ei. 5or!i gr !it $n micro#onul transmi" torului radio7 = C tre comandantul #lotei militare. C-em comandantul/ *oanna Cillor+ tr ie&te/ .unt de acord s-o eli!ere, $n ,ori/ Cte%a clipe de t cere, apoi se au,i %ocea calm a unei #emei7 = *oanna, e&ti acolo4 = 'a, Marian. = :ine, continu %ocea din di#u,or. .untem &i noi de acord cu propunerea, dar cu urm toarele condi"ii7 cu o or $nainte de ateri,are, ne %ei comunica locul e1act unde inten"ione,i s co!ori. Punctul ales tre!uie s se a#le la minimum cinci,eci de Lilometri de cel mai apropiat ora&, adic s a%em la dispo,i"ie cinci minute necesare pentru accelerare &i decelerare. 'up cum presupunem, cre,i c po"i sc pa. Prea !ine/ "i l s m un r ga, de $nc dou ore, iar noi o %om recupera pe *oanna. Un sc-im! ec-ita!il. = Accept, spuse *omm+. = A&teapt , strig #emeia, dar ! iatul #usese mai rapid. 'ecuplase aparatul radio cu o clip $nainte ca ea s %or!easc , apoi se r suci ca o #urtun 7 )u tre!uia s -"i ridici scutul mental. A #ost e1act a%ertismentul de care a%eam ne%oie. Oricum $ns mi-a& #i dat seama, #iindc a& #i #ost pus $n gard de gndul t u. O m sur cu o pri%ire suspicioas . = Ce $nseamn dorin"a asta ne!uneasc de a te sacri#ica, numai ca eu s n-am la dispo,i"ie cele dou ore4 *oanna r mase t cut . Oc-ii ei cenu&ii a%eau cea mai $ngndurat pri%ire din cte % ,use ! iatul. Acesta spuse ironic7 = )u cum%a #iindc po"i cu ade% rat s -mi o#eri posi!ilitatea de a sc pa4 = M-am $ntre!at, ,ise ea, de ce sistemele din cl direa na%elor spa"iale nu ne-au indicat drumul e1act pe care ai %enit. Am impresia c e1ist un am nunt sc pat de noi din %edere. 'ac %ei reu&i s #ugi cu na%a asta9 = 5oi reu&i, spuse *omm+ lini&tit. (i %oi tr i. n ciuda oamenilor, a lui 3ra+, Pett+ &i a &le-tei de criminali de la palat. 5oi tr i, $n ciuda imensei organi,a"ii a slanilor # r crlion"i &i a planurilor lor uciga&e. 5oi tr i &i $ntr-o ,i $i %oi g si pe ade% ra"ii slani.

)u acum, pentru c nici un tn r nu poate spera s reu&easc acolo unde au dat gre& mii de slani # r crlion"i. Odat &i-odat $ns $mi %oi reg si semenii, &i-atunci9 .e opri, apoi continu cu gra%itate7 = 'omni&oar Cillor+, %reau s te asigur c nici o na% , asta sau alta, nu %a #i $ntoars $mpotri%a poporului t u. = 5or!e&ti #oarte con%ins, replic ea cu am r ciune. Cum po"i da ni&te asigur ri $n numele acelor creaturi # r scrupule care conduc consiliul &erpilor4 *omm+ o #i1 cu pri%irea. 0ra mult ade% r $n aceste ultime cu%inte. .tnd acolo, pe #otoliul din ca!ina de comand , $n #a"a pupitrului clipitor &i a ecranelor str lucind, ! iatul a%ea de6a ce%a din m re"ia care urma s -i #ie tr s tura dominant . 0ra #iul tat lui s u, mo&tenitorul geniului acestuia. Cu timpul, a%ea s de%in st pnul unei #or"e c reia nimeni &i nimic nu i se %a putea opune/ 5ocea lui r s#rngea o parte din $n#l c rarea acelor gnduri7 = 'omni&oar , pot spune, cu toat modestia, c $n clipa de #a" nu e1ist nic ieri $n lume un slan mai important dect #iul lui Peter Cross. Oriunde am s merg, cu%intele &i %oin"a mea %or #i ascultate. n ,iua $n care $i %oi g si pe ade% ra"ii slani, r ,!oiul $mpotri%a semenilor t i %a lua s#r&it pentru totdeauna. Ai spus c sal%area mea ar #i un de,astru pentru slanii # r crlion"i. 0u spun c , dimpotri% , %a #i cea mai mare %ictorie. ntr-o !un ,i, tu &i ei %e"i $n"elege acest lucru. = Pn una alta, surse ironic *oanna, mai ai la dispo,i"ie doar dou ore ca s scapi de cele &apte na%e ale ade% ra"ilor st pni ai P mntului. Ceea ce se pare c nu pricepi este c noi nu ne temem de nimeni, c a%em o organi,a"ie mai %ast dect $"i po"i $nc-ipui. 8iecare sat, #iecare ora&, mic sau mare, con"ine un num r de slani # r crlion"i. (tim e1act ct suntem de puternici &i, $ntr-o !un ,i, %om da totul pe #a" , %om prelua controlul &i9 = Asta ar putea $nsemna r ,!oi/ i,!ucni *omm+. ? spunsul %eni necru" tor7 = 5om distruge totul $n mai pu"in de dou luni/ = (i dup aceea4 Ce-o s #ace"i cu oamenii4 5 gndi"i cum%a c %e"i dispune de patru miliarde de scla%i4 = Le suntem cu mult superiori. Tre!uie oare s tr im mereu ascun&i, s $ndur m pri%a"iuni pe cele mai reci planete, s tn6im dup acest P mnt %erde &i dup li!ertate, s ne lupt m mereu cu natura ca &i cu ace&ti oameni pe care tu $i aperi cu atta $n#l c rare4 )u le dator m nimic/ )umai su#erin"a. mpre6ur rile ne silesc s le-o pl tim &i o %om #ace cu %r# &i $ndesat/ = Pre% d un de,astru care ne %a a#ecta pe to"i. 8emeia $n l" din umeri &i continu 7 = Ce te-a sal%at pe tine atunci cnd ai %enit prima oar la Centrul Aerian a #ost -ot rrea noastr de a nu ac"iona deocamdat , de a a&tepta cursul e%enimentelor. 'ar acum s-a terminat/ )imic nu te mai poate a6uta, pentru c suntem -ot r"i s te distrugem, #olosind cele mai puternice arme. Un singur minut de #oc continuu %a trans#orma na%a $ntr-o cenu& care %a c dea spre P mnt ca un pra# #in &i sclipitor. = Un minut/ e1clam *omm+.

.e opri !rusc. )u-&i imaginase c r m sese att de pu"in timp &i c %a #i ne%oit s ia $n calcul pl pnda speran" c %ite,a na%ei are s adoarm ! nuielile urm ritorilor. 'ar asta "inea mai mult de psi-ologie. 5or!i aspru7 = Termin cu %or! ria/ Tre!uie s te duc $n cealalt ca!in . Inten"ione, s impro%i,e, o meng-in $n !otul na%ei &i nu %reau s %e,i ce am s monte, acolo. Cu cte%a clipe $nainte de ateri,are, *omm+ % ,u spre %est luminile ora&ului, dup care marea de sclipiri $i #u ascuns pri%irii de %ersan"ii unei % i. U&or, aproape pe nesim"ite, na%a atinse p mntul, apoi se opri, plutind parc ireal datorit panourilor antigra%ita"ionale. 'esc-ise u&a &i o de,leg pe *oanna. <inndu-i $n mn arma electric Hpropria lui arm era #i1at $n meng-ina impro%i,at I, o pri%i pe #emeie stnd $ncordat $n u& . Peste dealurile estice r s reau ,orii unei noi ,ile, iar $n lumina $nc neclar silueta ,%elt a *oannei se deslu&ea con#u,. 8 r nici un cu%nt, ea s ri din na% . Acum cre&tetul $i era la ni%elul p r"ii de 6os a u&ii, re#lectnd lumina %enit din untru. 0a se $ntoarse, ar tndu-&i #a"a gnditoare &i $ntre! 7 = Cum te sim"i4 : iatul d du din umeri. = Cam ,druncinat. 'ar acum moartea mi se pare $ndep rtat , nu m mai poate atinge. = La mi6loc nu este doar att, %eni replica ei sincer . .istemul ner%os al slanilor e ca o #ort rea" ine1pugna!il . 0i nu pot c dea prad ner%o,it "ii, #ricii sau ne!uniei. Atunci cnd ucidem, o #acem pentru c logica noastr a indicat acea solu"ie ca #iind singura %ia!il . Atunci cnd, la rndul nostru, suntem $n pericol de moarte, lupt m pn la ultima su#lare, cu speran"a c un element nea&teptat %a ap rea &i ne %a sal%a. Iar dac nu se $ntmpl nimic #a%ora!il, ne d m su#letul con&tien"i c n-am tr it degea!a. 0l o pri%i curios, $ncercnd s -i sonde,e mintea. i sim"i pulsa"ia !lnd a gndurilor &i unda ciudat , aproape prietenoas , ce r ,! tea att din %ocea ct &i din creierul ei. Oc-ii ! iatului se $ngustar . Ce urm rea, ce idee lua oare na&tere $n acel creier acti%, sensi!il dar lipsit de orice sentiment4 *oanna continu 7 = *omm+, %ei #i pro!a!il surprins a#lnd c , $n cele din urm , am a6uns s -"i cred po%estea &i c sunt con%ins c e&ti c-iar mai mult dect ceea ce pretin,i7 repre,in"i idealurile pe care le sus"ii. 0&ti primul slan ade% rat pe care l-am $ntlnit &i, pentru prima oar $n %ia" , am o sen,a"ie de sc dere a $ncord rii mele interioare, de parc $ntunericul din minte mi s-ar risipi. 'ac %ei sc pa de armele noastre, te rog, te implor, p strea, -"i aceste idealuri &i dup ce te %ei maturi,a. (i nu ne tr da. )u de%eni o unealt a acelor creaturi care de atta amar de %reme nu &tiu s se #oloseasc dect de crim &i de distrugere. Ai % ,ut ce se a#l $n mintea mea &i acum &tii c nu te-am min"it $n pri%in"a lor. Oricare le-ar #i logica, e gre&it #iindc este inuman . Tre!uie s #ie gre&it , de %reme ce re,ultatul ei a #ost doar o nes#r&it nenorocire. 'ac %a sc pa/ 'eci asta era/ 0i ar #i #ost atunci la mna lui, ar #i depins de !un %oin"a lui. 'e aceea $ncerca ea s -l ating la coarda sensi!il / = 'ar "ine minte un lucru, continu *oanna. . nu te a&tep"i la nici un a6utor din partea noastr . n numele ideii de securitate personal &i colecti% pe care ne-am #ormato, te consider m du&manul nostru. Prea multe lucruri depind de tine, soarta prea multor

#iin"e este $n 6oc, a&a c pe %iitor nu te !a,a pe mila noastr . M-ai eli!erat, iar eu "i-am m rturisit unele lucruri dar, repet, nu te !i,ui pe a&a ce%a/ )u mai %eni printre noi ; %a $nsemna moartea ta imediat . i consider m pe ade% ra"ii slani ca a%nd o inteligen" superioar , sau mai !ine ,is o inteligen" a#lat pe o treapt superioar a de,%olt rii, din pricina capacit "ii lor de a citi gndurile. i credem capa!ili de orice %iclenie, de orice mr& %ie. .unt $n stare s #ac planuri pentru urm torii trei,eci, !a c-iar &i pentru urm torii o sut de ani. 'e aceea, c-iar dac acum te cred din toat inima, te %oi ucide $ndat ce %oi a%ea posi!ilitatea, pentru c nu &tiu cum %ei e%olua pe m sur ce te %ei maturi,a. )u ne pune niciodat la $ncercare !un %oin"a. .untem condu&i de suspiciune, nu de toleran" . (i acum $"i spun la re%edere &i, orict "i s-ar p rea de curios, succes/ *omm+ o pri%i cum se $ndep rta, u&oar &i agil ; o siluet $ng-i"it treptat de $ntunericul care $nc domnea $n %estul % ii. 0ra drumul care ducea spre ora&, calea pe care el $nsu&i tre!uia s o urme,e. 3r !it, urc $n na% , $nc-ise u&a &i scoase din maga,ie dou costume spa"iale. Cu unul dintre ele o $m!r c pe :unicu" , $n ciuda protestelor &i a morm ielilor ei neinteligi!ile, apoi &i-l puse pe al lui &i se repe,i $n ca!ina de comand . nc-ise u&a, ca s nu mai %ad rn6etul de !e"i% care sc-imonosea #a"a ! trnei $napoia plasticului transparent al c &tii, iar $n secunda urm toare st tea $ncordat pri%ind prin ecranul ce se desc-idea spre FcerG. 'egetele lui se $ntinser spre comen,ile panourilor antigra%ita"ionale. n clipa urm toare, se sim"i cuprins de nesiguran" , acea nesiguran" care crescuse $n el cu #iecare clip ce-l apropia de momentul decisi%. 0ra oare posi!il ca un asemenea plan att de simplu s reu&easc 4 Putea s %ad na%ele ce-l pndeau ; mici puncte $ntunecate pe !olta de deasupra, puse $n e%iden" &i de #aptul c acolo, sus, soarele str lucea de6a. )orii &i cea"a ce umpleau %alea se risipeau cu o %ite, incredi!il &i dac mai a%ea %reun rost s se gndeasc la condi"iile meteo, atunci putea spune c pn &i acestea erau $mpotri%a lui. Acum se a#la $nc ascuns de semio!scuritatea % ii, dar $n cte%a minute ar #i de%enit per#ect %i,i!il, ceea ce i-ar #i mic&orat considera!il &ansele de sal%are &i a&a destul de sc ,ute. 0ra att de preocupat, $nct $n primele secunde a%u sen,a"ia c %i!ra"iile mentale neclare pe care le recep"iona erau propriile sale gnduri7 )u tre!uie s -mi #ac gri6i. : trna :unicu" %a sc pa de slan. Tre!uie doar s se mac-ie,e, ca s arate mai !ine. La ce !un a mai #ost actri" , dac nu &i-ar putea sc-im!a $n# "i&area4 :unicu"a $&i %a #ace un trup #rumos &i al!, cum $l a%ea pe %remuri. Tre!uie s -&i dic-iseasc #a"a asta ! trn . :r-r-r/ P rea c propriul s u aspect o umpluse de sil . *omm+ $&i scoase din minte imaginea ei, dar cu%intele r maser . (i p rin"ii lui #oloseau peruci, totu&i, $n po#ida acestui #apt, mutilarea necesar a p rului natural &i tunderea lui permanent se do%ediser inutile. Ade% ra"ii slani erau $ns sili"i s #ac mereu acest lucru, iar $n direc"ia respecti% a6utorul &i e1perien"a :unicu"ei puteau #i de un real #olos. Ciudat ct de repede disp ruse e,itarea lui *omm+, acum, cnd a%ea un plan de %iitor. U&oar ca un #ir de pra#, na%a se ridic , apoi motoarele reacti%e prinser %ia" , propulsnd-o cu o %ite, #antastic . Cinci minute pentru accelerare &i decelerare, spusese comandantul #lotei militare. *omm+ ,m!i $ntunecat. )-a%ea de gnd s $ncetineasc . P strnd aceea&i %ite, uria& , se pr % li $n pica6 spre rul care ar ta ca o panglic lat &i

$ntunecoas la marginea ora&ului. Alesese a&e,area uman ca loc de ateri,are, tocmai datorit pre,en"ei apei. Pe ultimii metri, #rn cu toat #or"a. n acele clipe, cnd era de6a prea tr,iu, $ncrederea comandan"ilor slani tre!uie s se #i ,druncinat din temelii. Uitnd c nu era prudent s se arate $n plin ,i deasupra unui ora& att de populat, !a mai mult c-iar, s -&i #oloseasc armele grele, se repe,ir ca ni&te p s ri de prad , tr gnd cu toate gurile de #oc ale celor &apte na%e. *omm+ smuci u&or srma legat de tr gaciul armei sale, pe care o montase $n meng-ina din !otul na%ei. 'in e1terior, un impuls %iolent $i spori %ite,a, dar el a!ia $l sesi, ; acela #usese singurul re,ultat al !ara6ului de #oc al urm ritorilor. Aten"ia i se concentrase asupra propriei sale arme. n momentul $n care tr sese la rndul lui, la pro%a i,!ucnise o lumin al! , iar $n aceea&i clip $n metalul gros din !otul na%ei ap ruse o gaur cu diametrul de peste o 6um tate de metru. Mai departe, ra,a nimicitoare "&ni li!er spre sol, e%apornd instantaneu apa rului. Aerona%a se strecur prin tunelul ast#el creat, $ncetinind $n continuare cu toat #or"a motoarelor cu reac"ie. Lumina care p trundea prin ecrane p li din cau,a apei, apoi disp ru cu des %r&ire $n clipa cnd, a6ungnd la #undul rului, $ncepur s se a#unde din ce $n ce mai adnc $n sol, prin gaura #orat de #asciculul necru" tor al armei atomice. 0ra ca &i cum ar #i ,!urat prin % ,du-. )u sim"ea nici o re,isten" la $naintare, e1ceptnd presiunea 6eturilor reacti%e. ?ocile erau de,integrate pn la ni%elul atomic al elementelor componente, pier,ndu-&i instantaneu soliditatea &i trans#ormndu-se $ntr-un !ulg re de materie compara!il cu cea de la $nceputul lumii. O coe,iune aparent indestructi!il , care dura de peste ,ece milioane de ani, disp rea $ntr-o #rac"iune de secund su! ac"iunea energiei nucleare. *omm+ #i1 secundarul ceasului. Bece secunde, dou ,eci, trei,eci9 un minut. Mane%rnd manetele de comand , $ncerc s ridice !otul na%ei, dar enorma presiune a decelera"iei # cea imposi!il orice a!atere de la traiectorie. A!ia dup trei,eci de secunde i,!uti s reduc 6eturile. 'up dou minute &i dou ,eci de secunde de deplasare su!teran , na%a se opri. .e a#lau pro!a!il unde%a su! centrul ora&ului &i a%eau $n spate treispre,ece Lilometri de tunel prin care apa rului torturat n % lea $n clocote. Aceasta a%ea, desigur, s astupe gaura, iar slanii # r crlion"i r m seser cu !u,ele um#late. Cu siguran" c $n cele din urm pricepuser ce se $ntmplase, mai ales c $n acele clipe, pro!a!il, detectoarele lor sensi!ile erau $ndreptate spre locul $n care se a#lau #ugarii. *omm+ rse satis# cut. (i ce dac &tiau4 Ce puteau s -i mai #ac acum4 Ade% rat, :unicu"a &i el $nc nu sc paser de toate pericolele. Acestea a%eau s re%in $n momentul $n care se %or #i ridicat la supra#a" . Pro!a!il c acum #usese alertat $ntreaga organi,a"ie a slanilor # r crlion"i, dar asta "inea de domeniul %iitorului. 'eocamdat $n%insese, iar %ictoria era cu att mai recon#ortant cu ct %enea dup multe ore epui,ante, disperate. Tre!uia s pun $n aplicare planul :unicu"ei, s se deg-i,e,e, &i s se despart de ! trn . ?sul $i pieri de pe !u,e. .t tu cte%a clipe pe gnduri, apoi d du !u,na $n ca!ina de al turi. Punga neagr cu !ani pe care o c uta se odi-nea $n poala #emeii, su! protec"ia unei mini ca o g-ear . 8 r s e,ite, o smulse $nainte ca ! trna s -&i dea seama de inten"iile lui. 0a "ip &i se repe,i s-o recapete, dar #u respins cu r ceal . = .tai lini&tit / M-am -ot rt s -"i adopt planul. Am s m deg-i,e, ast#el $nct s ar t ca un om, apoi ne %om desp r"i. "i %oi da de aici cinci mii de dolari, iar restul $i

%ei primi peste un an. Iat cum %om #ace7 am ne%oie de un loc unde s m ascund, unde s #iu $n siguran" , a&a c %ei merge unde%a $n mun"i &i %ei cump ra o #erm . 'up ce o %ei #ace, %ei insera un anun" $n ,iarul local. 0u am s pu!lic un r spuns, apoi ne %om $ntlni. P stre, grosul !anilor pentru ca nu cum%a s -"i treac prin cap s m p c le&ti. ?egret, dar tu m-ai prins acum &ase ani, a&a c tre!uie s m supor"i $n continuare. Acum m %oi $ntoarce, ca s !loc-e, tunelul. ntr-o !un ,i, %oi adapta na%a ca s #unc"ione,e pe !a,a energiei atomice &i n-am c-e# ca $ntre timp s intre cine%a aici. Tre!uia, desigur, s p r seasc $n cea mai mare gra! ora&ul &i s $nceap turul continentului. Acolo se mai a#lau cu siguran" &i al"i semeni de-ai lui dar, a&a cum &i p rin"ii s i se cunoscuser $ntmpl tor, &i el a%ea ne%oie de mult &ans pentru a-i g si pe cei de acela&i neam. (i mai tre!uia s pun la punct &i planul la care pn atunci meditase doar $n linii mari, acel plan m re" ce prindea acum contur $n mintea lui. Planul de a-&i gndi calea c tre ade% ra"ii slani. CAPITOLUL 1E Cerceta &i lucra. Acolo. n %ale. n la!oratorul din #erma i,olat a :unicu"ei, toate ideile &i proiectele pe care tat l lui i le $ntip rise $n minte de%eneau, $ncet-$ncet, realitate. n% "ase s controle,e $n sute de moduri acea energie # r egal pe care o a%ea la dispo,i"ie, spre !inele oamenilor &i al slanilor deopotri% . 'escoperise c e#icacitatea in%en"iei re,ulta din dou idei de !a, 7 sursa de energie putea #i orict de mic , iar #orma ei de mani#estare nu era $n mod o!ligatoriu c ldura. Putea #i con%ertit $n mi&care, %i!ra"ii, radia"ii sau direct $n electricitate. ncepu s -&i construiasc un arsenal, apoi trans#orm un munte din apropiere $n #ort rea" , con&tient totu&i de #aptul c n-ar #i re,istat unui atac de propor"ii. Oricum, tot ce # cuse era mai mult dect nimic. A%nd de partea lui &tiin"a care-l a6uta s se apere din ce $n ce mai !ine, c ut rile sale de%enir tot mai -ot rte. *omm+ c l torea mereu. Pe drumuri ce se pierdeau $n dep rt ri, sau $n ora&e ciudate, #iecare cu %iermuiala sa de oameni. .oarele r s rea &i apunea, r s rea &i apunea, urmndu-&i ciclul nes#r&it. Bile cu ploi m runte &i reci, nop"i nenum rate. 'e&i i,olat, singur tatea nu-l ap sa, deoarece su#letul lui desc-is tr ia de #iecare dat din plin uria&a dram ce se des# &ura ,ilnic su! oc-ii s i. Oriunde se ducea $ntlnea #elurite #orme de mani#estare a pre,en"ei organi,a"iei slanilor # r crlion"i, &i cu #iecare ,i care trecea era tot mai uluit &i mai de,am git. Unde se a#lau ade% ra"ii slani4 A!sen"a semenilor s i $l $nne!unea, p rea # r de r spuns. Aceea&i sen,a"ie de incertitudine $l st pnea &i acum, cnd mergea $ncet pe artera principal a ora&ului )ici nu mai &tia cte localit "i cercetase pn atunci. O sut 4 .au poate o mie9 )oaptea co!ora $ncet peste a&e,are. ntunericul era str puns de nenum ratele #erestre luminate ale maga,inelor. *omm+ se $ndrept spre un c-io&c &i cump r toate ,iarele locale, apoi re%eni la ma&in . n ciuda $n# "i& rii !anale, aceasta era un ade% rat cruci& tor pe ro"i, iar *omm+ o p ,ea $n permanen" . .e re,em de automo!ilul lung &i scund &i $ncepu s citeasc . Pe m sur ce d dea paginile una dup alta, aruncndu-&i $n #ug oc-ii pe #iecare articol, o !oare r coroas de %nt # cu ,iarul s -i #luture $n mini. 5ntul de%eni mai puternic &i mai rece, aducnd mirosul dulce-am rui al ploii. Un %rte6 mai o!ra,nic prinse marginea paginii, o scutur %iolent, apoi o s#&ie cu !rutalitate &i plec mai departe &uierndu-&i %ictoria &i #ug rind pe strad peticul de -rtie rupt.

: iatul strnse ,iarele &i se urc $n ma&in . 'up o or , acestea erau mototolite &i aruncate $ntr-un co& pentru gunoi. Cu#undat $n gnduri, *omm+ sui din nou la %olan. Aceea&i po%este. 'ou dintre ,iare apar"ineau slanilor # r crlion"i. Mintea lui antrenat sesi,a u&or di#eren"ele su!tile, coloratura aparte a articolelor, c-iar &i modul di#erit de a&e,are a cu%intelor $n #ra, ; di#eren"a dintre pu!lica"iile scrise de oameni &i cele concepute de slanii # r crlion"i. 'ou din &apte era media o!i&nuit , iar cele dou a%eau, ca de o!icei, cele mai mari tira6e. O dat $n plus, calea urmat se do%edise o #und tur . Oameni &i slani # r crlion"i. Att/ )ici aici nu e1ista un al treilea grup, nici aici nu ap reau acele nuan"e din care s-ar #i putut deduce pre,en"a ade% ra"ilor slani. Asta dac teoria lui era corect . )u-i mai r mnea dect s citeasc re%istele s pt mnale &i s -&i petreac seara a&a cum $&i petrecuse ,iua7 mergnd cu ma&ina de colo-colo, cercetnd #iecare cas , sondnd mintea #iec rui trec tor. n timp ce se $ndrepta spre est, %i6elia se n pusti ca o #iar #l mnd . n spatele s u, ora&ul disp rea $ng-i"it de $ntuneric &i de #urtun . O alt $ncercare, un alt e&ec. Apa din 6urul na%ei era neagr &i nemi&cat . Trecuser trei ani pn cnd *omm+ se $ntoarse, $n s#r&it, la tunelul s u. Plesc i prin noroi &i porni ec-ipamentele ce #unc"ionau pe !a,a energiei atomice, $ndreptnd #or"a lor sclipitoare spre metalul torturat. O plac din o"el de ,ece puncte acoperea gaura considera!il din #u,ela6, # cut de arma puternic a tat lui s u $n ,iua cnd sc pase de urm ritorii slani. La s#r&itul unei s pt mni intermina!ile, o monstruo,itate metalic $m!r "i&ase ca o caracati" supra#a"a e1terioar a %e-iculului spa"ial, $nt rind-o cu re,isten"a ei de ne$n#rnt. Munca dur pn cnd pere"ii de trei,eci de centimetri #ur du!la"i $n $ntregime cu acela&i o"el de ,ece puncte, care acum $m!r ca $ntreaga na% , de la un cap t la cel lalt. Urm toarele s pt mni *omm+ le dedic studiului panourilor antigra%ita"ionale &i al pulsa"iilor electrice proprii acestora. n s#r&it, descoperi o pies pe care, sur,nd ironic, o l s $n tunel, #iindc pe ea o urm reau detectoarele slanilor # r crlion"i. )a%eau dect s cread c rac-eta era tot acolo/ Munci ca un ro! timp de trei luni, dar $n s#r&it, $ntr-un octom!rie ploios, la ora cnd noaptea se $ngna cu ,iua, na%a parcurse ,ece Lilometri de tunel pe o cale de rulare anti#ric"iune, apoi "&ni pe %ertical , str pungnd !urni"a rece. Ploaia se trans#orm $n lapo%i" , apoi $n ninsoare. 'up cte%a secunde $ns , adolescentul a6unsese deasupra norilor, departe de intemperiile terestre. n 6urul s u domnea acum imensitatea spa"iului cosmic, cu pu,deria de stele ce clipeau uimite la trecerea inegala!ilului %e-icul. Iat .irius, cea mai str lucitoare !i6uterie din diadem , iat-o &i pe Marte cea ro&ie. 'ar nu Marte era "inta de data aceasta. *omm+ inten"iona doar un ,!or scurt, un ,!or de pro! spre Lun , care s -i o#ere e1perien"a att de necesar lungii &i periculoasei c l torii ce de%enea ine%ita!il cu #iecare nou s pt mn de c ut ri sterile. (tia c $ntr-o !un ,i %a #i silit s mearg pe Marte. n spatele lui, % lul neclar al nop"ii ce $n% luia glo!ul p mntesc se dep rta rapid. ntr-o parte ap ru o lumini" care cre&tea % ,nd cu oc-ii &i, la un moment dat, contemplarea apropiatului r s rit de soare #u tul!urat de semnalul de alarm . Unde%a sus, departe, se %edea o lumin care clipea. ncetinind !rusc, *omm+ o pri%i cum $&i sc-im! po,i"ia. 'eodat , lumina se stinse &i, la limita %ederii, ap ru o alt na% /

0ra o na% militar , de ga!arit mare, care %enea direct spre el. Crescu din ce $n ce mai mult pe m sur ce se apropia, per#ect %i,i!il deoarece primea din plin lumina .oarelui. Trecu la mai pu"in de o sut cinci,eci de Lilometri dep rtare, o #orm $ntunecat de metal neted, lung de %reo trei sute de metri. 'up cte%a secunde disp ru $n $ntuneric, iar dup $nc o 6um tate de or alarma se opri. ns nu pentru mult timp. 'up numai ,ece minute, porni din nou. A doua na% era mai $ndep rtat &i ,!ura pe urmele celei dinainte. 0ra tot una militar , dar mai mic , un distrug tor, &i urma o traiectorie ciudat , #ormat dintr-o succesiune de ung-iuri drepte. Cnd sistemul de alarm se opri pentru a doua oar , *omm+ porni iar &i motoarele. 0ra ne-ot rt7 se sim"ea cuprins de un sentiment de respect. 'ou na%e militare, dintre care una de cali!ru greu, a&a de aproape una de alta/ 'e ce4 A%eau aparen"a unei patrule spa"iale, dar $mpotri%a cui4 Cu siguran" c nu $mpotri%a oamenilor. Ace&tia -a!ar n-a%eau de slanii # r crlion"i &i de %e-iculele lor minunate. ncetini, dup care opri din nou. )u, nu era preg tit s ri&te s dea peste asemenea mon&tri, puternic $narma"i &i, cu siguran" , necru" tori. ncepu s descrie o cur! larg 9 &i la mi6locul ei o!ser% micul o!iect $ntunecat asem n tor unui meteorit care se n pustea spre el. 5ir scurt, e%itnd $n ultima clip coli,iunea, dar o!iectul se $ntoarse &i %eni din nou, amenin" tor, de parc ar #i #ost %iu, o creatur ori!il a spa"iului. Ap ru cte%a clipe, prin ecranul din spate ; un glo! metalic, $ntunecat, cu diametrul de aproape un metru. 'isperat, *omm+ $ncerc s -l e%ite din nou, dar $nainte de a putea #ace %reo mane%r #u scuturat de un &oc cumplit, asur,itor. 01plo,ia $l a,%rli cu %iolen" pe podea> &ocul $l "intui acolo, n uc, totu&i $nc $n %ia" , con&tient c re,isten"a !linda6ului # cuse #a" cu succes cumplitei de#lagra"ii. )a%a se ,gl"ia ca ie&it din min"i. Ame"it, se reculese &i urc din nou $n #otoliul din #a"a pupitrului de comand . 8usese lo%it de o min / O min ,!ur toare/ Oare ce alte m suri de precau"ie teri!ile #useser luate, &i $mpotri%a cui4 3nditor, $&i pilot atent na%a a%ariat , aproape scoas din u,, pn la tunelul de su! rul care str ! tea #erma :unicu"ei, tunel care $n ultima lui por"iune suia pn $n inima unui pisc muntos. )u-&i putea da seama nici m car cu apro1ima"ie ct timp a%ea s #ie silit s r mn ascuns acolo. Cel pu"in temporar, %e-iculul de%enise inutili,a!il, dintrun moti% principal7 $n%eli&ul e1terior era puternic radioacti%. nc un lucru era limpede7 deocamdat *omm+ nu putea s lupte $mpotri%a slanilor # r crlion"i, nici s -i p c leasc . 'ou ,ile mai tr,iu, st tea $n u&a casei &i-&i pri%ea cea mai apropiat dintre %ecine, doamna Lana-an, care, cu !u,ele strnse, %enea pe poteca dintre cele dou li%e,i. 0ra o !lond plinu" , al c rei cap rotund, ca de !e!elu&, ascundea o minte ! g rea" &i mali"ioas . Oc-ii ei al!a&tri $l #i1au cu ne$ncredere pe adolescentul $nalt, cu p r castaniu &i oc-i c prui ; nepotul :unicu"ei. *omm+ $i desc-ise u&a &i o urm $n cas , pri%ind-o amu,at. Mintea ei re#lecta ignoran"a cea mai cras , tipic locuitorilor din ,onele rurale i,olate, o lume $n care din educa"ie mai r m sese doar o um!r palid , re#lectarea sla! , impersonal a cinismului o#icial. )u &tia e1act ce anume $nsemna slan, dar credea c el, nepotul, era unul dintre ace&tia, a&a c %enise pn acolo ca s se con%ing . ?epre,enta un su!iect e1celent pentru

un interesant e1periment de -ipno, cu cristale conceput de *omm+. 0ra #ascinant s-o pri%e&ti cum #i1a micu"a gem pe care el o pusese pe mas , &i s-o ascul"i %or!ind $ncontinuu, # r s -&i dea seama c $nceta s mai #ie st pn pe propria ei %oin" , de%enind scla%a min"ii nepotului despre care pn la urm nu a#lase nimic. Plec $ntr-un tr,iu, cnd soarele $ncepuse s co!oare $n spatele mun"ilor. 0ra aparent nesc-im!at , numai c uitase moti%ul pentru care %enise, &i asta #iindc *omm+ $i indusese o nou atitudine #a" de slani7 lipsit de ur ; o m sur de precau"ie pentru %iitor ; dar $n acela&i timp de,apro!atoare, ca s nu dea de ! nuit $n colecti%itatea $n care ura constituia un sentiment general. A doua ,i $l $ntlni pe cmp pe so"ul #emeii, un negru uria& &i ! r!os. O discu"ie lini&tit &i un alt cristal ; alt#el acordat ; $l trecur &i pe el su! control. n lunile ce urmar , *omm+ r mase lng :unicu"a, sau mai !ine ,is lng cea care #usese :unicu"a, pentru c de%enise !lnd ca un mielu&el $n urma tratamentului cu cristale -ipnotice. ncet-$ncet, ! iatul instaur un control mental a!solut asupra celor cte%a sute de #ermieri ce-&i duceau %ia"a $n decorul idilic al % ii $ncadrate de coline mereu %er,i. La primele e1perien"e, a%usese ne%oie de gemele cu puteri neo!i&nuite dar, dup ce mai $n% " cte ce%a despre structura mental a oamenilor, descoperi c se putea dispensa de ele, #olosindu-&i doar propria sa #or" cere!ral 0ra ade% rat $ns , procedeul decurgea mai lent. 8 cu o socoteal apro1imati% . C-iar la un ritm de dou mii de -ipnoti,a"i pe an ; asta ne"innd cont de noile genera"ii ; i-ar #i tre!uit dou milioane de ani s F$m!ln,easc G cele patru miliarde de oameni. A&adar dou milioane de slani ar #i putut #ace trea!a $ntr-un an, dac ar #i de"inut secretul cristalelor -ipnotice. A%ea ne%oie de dou milioane &i el nu putuse g si nici m car unul/ (tia c totu&i, unde%a, tre!uia s e1iste &i al"i semeni de-ai s i, &i mai &tia c odat &i-odat %a #i necesar s -&i #oloseasc inteligen"a pentru a intra $n contact cu organi,a"ia lor. ns pentru asta erau necesari ni&te ani de trud , &i mai ales tre!uia s treac de primul o!stacol7 g sirea acelei organi,a"ii/ CAPITOLUL 1J 0ra $ncol"it . ntr-o secund , 2at-leen La+ton #u cu toate sim"urile la pnd . Trupul tn r &i ,%elt $ncremenise lng !iroul lui 3ra+, $n #a"a sertarului desc-is al c rui con"inut $l studia. Mintea $n alert $i semnal c liderul &i $nc un ! r!at tocmai ie&eau din dormitorul ei, trecnd $n alt camer , %ecin cu cea $n care se a#la acum ; !iroul personal al dictatorului/ 0ra #urioas . . pt mni $ntregi a&teptase aceast &edin" de Consiliu, care a%ea s cons#in"easc statutul ei de $nso"itoare a lui 3ra+, o#erindu-i li!erul acces la !i!lioteca liderului. (i acum9 acest accident stupid/ Pentru prima dat , conduc torul oamenilor %enise $n camera ei, $n loc s o c-eme la el a&a cum # cea de o!icei. ?etragerea de%enise acum imposi!il , pentru c toate celelalte ie&iri erau p ,ite. O prinseser / Cu toate acestea, nu regreta #apta comis . Ce altce%a putea #ace un slan pri,onier dect s caute o cale de e%adare4 Cu #iecare clip de%enea tot mai con&tient de gra%itatea situa"iei. Prins $n #lagrant delict/ ncet s mai pun -rtiile $napoi $n sertar. )u mai a%ea timp. Cei doi se a#lau c-iar $n #a"a u&ii. Lund o -ot rre !rusc , $nc-ise sertarul, aran6 -rtiile r mase $ntr-un teanc pe care $l puse pe marginea !iroului &i, ca o c prioar - ituit , #ugi spre un #otoliu. n

aceea&i secund , u&a se desc-ise &i Pett+ intr $n untru, urmat de 3ra+. 5 ,nd-o, cei doi ! r!a"i se oprir . 8a"a &e#ului poli"iei secrete se $ntunec . Oc-ii lui se $ngustar , aruncnd spre dictator pri%iri $ntre! toare. .prncenele acestuia se ridicar a mirare, iar $n ,m!etul lui se citi o urm de ironie. = :un ,iua/ spuse el. Ce %nt te aduce pe aici4 2at-leen $&i preg tise de6a r spunsul, dar $nainte s poat scoate %reun cu%nt, Pett+ o $ntrerupse. Atunci cnd %oia, tic losul a%ea o %oce #oarte pl cut , &i e1act pe acest ton i se adres lui 3ra+. = 0ste e%ident c te spiona, 2ier, rosti el !lnd. n logica lui e1ista ce%a care o # cu pe #at s se crispe,e. Tr ia cu sen,a"ia c destinul $ntunecat al &e#ului poli"iei secrete # cuse ca acesta s #ie pre,ent $n toate momentele critice ale %ie"ii ei. .im"i c -i piere cura6ul atunci cnd $&i d du seama c &i clipa de #a" intra $n aceea&i categorie &i c Pett+ ar #i #ost $n stare de orice ca s -i agra%e,e situa"ia, s o #ac #atal pentru pri,onier . : r!atul continu calm7 = B u, 2ier, uite c din p cate ne-am $ntors la ceea ce tocmai discutam. . pt mna %iitoare, #ata %a $mplini dou ,eci &i unu de ani, deci %a de%eni ma6or . Ai de gnd s-o "ii aici pn moare de ! trne"e, la %reo sut &i ce%a de ani, ori mai &tiu eu ce %rst matusalemic 4 Bm!etul de pe #a"a lui 3ra+ se aspri. = 2at-leen, nu &tiai c sunt la &edin"a de Consiliu4 = :ine$n"eles c &tia, inter%eni din nou Pett+ sarcastic, dar s#r&itul nea&teptat de rapid al acesteia i-a # cut o surpri, #oarte nepl cut . = ?e#u, s r spund la orice $ntre! ri puse $n pre,en"a acestui om, replic rece #ata. ncearc s par calm &i logic, dar $n ciuda modului straniu $n care $&i ascunde ade% ratele gnduri, simt o und de $ndr6ire dinspre creierul lui. Iar %i!ra"ia mental care i-a ie&it la supra#a"a min"ii arat ct e de $ncntat c , $n s#r&it, % %a putea con%inge c tre!uie s #iu ucis . 8a"a liderului de%enise gnditoare &i, $n mod surprin, tor, % dea o oarecare ostilitate. Mintea #etei o atinse u&or pe a lui, sesi,nd un gnd $n stare incipient , o -ot rre $n de%enire, dar imposi!il de desci#rat. ntr-un tr,iu, 3ra+ spuse7 = 'in punct de %edere istoric, putem a#irma c acu,a"ia ce "i se aduce este ade% rat , *o-n. 8aptul c -i dore&ti moartea este9 <- - 9 do%edit. ?epre,int # r $ndoial urmarea ,elului depus de tine $n lupta $mpotri%a slanilor, dar denot un #anatism cel pu"in curios pentru un om att de capa!il. Pett+ # cu un gest cu mna de parc ar #i %rut s -i alunge cu%intele. = Ade% rul este c %reau &i nu %reau s-o % d moart . 'in punctul meu de %edere, #aptul c st aici, $n palat, &i c are capacitatea de a citi gndurile repre,int o permanent &i serioas amenin"are la adresa securit "ii statului. Pur &i simplu nu mai %reau s-o &tiu prin prea6m &i, ne#iind un sentimental, mai ales $n ceea ce-i pri%e&te pe slani, g sesc c moartea e solu"ia cea mai sigur . M-am -ot rt totu&i s nu mai insist asupra unui asemenea %erdict, datorit neputin"ei de a #i nep rtinitor $n acest ca,. Cred $ns cu toat con%ingerea c ideea pe care am enun"at-o a,i $n &edin" este !un 7 ar tre!ui s-o mut m pe #at $n alt parte.

)ici un gnd al lui 3ra+ nu ar ta c ar #i %rut s spun ce%a. Pri%irea lui se oprise pe #a"a #etei, cu o #i1itate sup r toare. = n momentul $n care %oi #i luat din acest palat, spuse t ios 2at-leen, %oi #i ca moart &i, a&a cum a spus domnul 3ra+ cu ani $n urm ; atunci cnd mercenarul t u a $ncercat s m ucid ; cercet rile e#ectuate dup moartea unui slan sunt $ntotdeauna pri%ite cu suspiciune. 5 ,u c dictatorul clatin din cap $n semn de $mpotri%ire. Iar cnd %or!i, a%u cea mai moale &i mai necon%ing toare %oce din cte au,ise 2at-leen pn atunci7 = Te cam gr !e&ti cu presupunerile cnd a#irmi c nu sunt $n stare s -"i o#er protec"ie. Una peste alta, $ns , sunt de acord c planul e !un. 8ata # cu oc-ii mari, de,am git . Liderul $nc-eie %irtuala ei condamnare la moarte pe un ton egal7 = "i %ei strnge -ainele &i restul lucrurilor care-"i apar"in &i te %ei preg ti de plecare $n dou ,eci &i patru de ore. (ocul trecu, iar mintea i se lini&ti. 8aptul c 3ra+ $i retr sese protec"ia era o realitate prea e%ident ca s mai merite s -&i !at capul cu ea. O uluia $ns #aptul c nu e1ista nici o do%ad $n !a,a c reia s i se poat intenta un proces. )ici nu apucase s se uite prin -rtiile pe care le # cuse teanc. ?e,ulta deci c deci,ia #usese luat "innd cont pur &i simplu de pre,en"a ei acolo &i de acu,a"iile lui Pett+. .urprin, tor era c o ap rase de &e#ul poli"iei secrete $n situa"ii mult mai dramatice &i c ea mai intrase $n acel !irou de cel pu"in &ase ori, # r s #ie controlat sau suspectat de cine%a. nsemna c deci,ia #usese luat anterior, deci orice argument era de prisos. O!ser% c &i Pett+, uimit, se $ncrunt , cuprins de suspiciuni $n #a"a %ictoriei #acile. .upra#a"a min"ii lui #u str ! tut #ulger tor de o und de insatis#ac"ie, apoi ap ru -ot rrea #erm de a $nt ri deci,ia liderului. Pett+ $&i arunc atent oc-ii prin camer , apoi se opri cu pri%irea asupra !iroului &i spuse7 = Pro!lema este ce a descoperit ct timp a stat singur aici. Ce con"in aceste -rtii4 )u se putea spune c -i lipsea tupeul. .e $ndrept spre mas c-iar $n timp ce punea $ntre!area. A6uns acolo, cu 3ra+ $n spatele s u, r s#oi documentele. = Cm-m-m/ Lista %ec-ilor ascun, tori ale slanilor, pe care $nc le mai #olosim pentru a-i prinde pe cei neorgani,a"i. 'in #ericire sunt cte%a sute, a&a c sunt con%ins c n-a apucat nici m car s le memore,e denumirile, darmite locali,area e1act . Conclu,ia era a!solut #als , dar nu asta o preocupa acum pe 2at-leen a#lat la ora re%ela"iilor. )iciunul dintre ! r!a"i nu-&i putea imagina c locurile unde se a#lau ascun, torile slanilor se $ntip riser de#initi% $n mintea #etei. Mai mult c-iar, memoria ei #otogra#ic re"inuse &i sistemele de alarm montate de poli"ia secret pentru a a%erti,a $n ca,ul p trunderii unui intrus. 'in anali,a sumar a documentului reie&ea e1isten"a unui #el de emi" tor de gnduri care $i $ndrepta spre "int pe slanii i,ola"i. 'ar asta conta mai pu"in acum. Important era 3ra+. Liderul studia atent teancul de -rtii. = 0 mai gra% dect am cre,ut, murmur el, iar inima #etei $ncet s mai !at . Mia scotocit prin !irou.

2at-leen se gndi $ncordat c nu era ca,ul ca dictatorul s recunoasc a&a ce%a de #a" cu Pett+, ceea ce ec-i%ala cu a pune o arm de temut $n mna celui mai $n%er&unat du&man al ei. 3ra+ se $ntoarse, #i1nd-o cu o pri%ire de g-ea" . Ciudat, dar supra#a"a min"ii lui r m sese la #el de calm &i de st pn pe sine ca $ntotdeauna. : r!atul nu era #urios, ci st pnit de o -ot rre #erm ; aceea de a o rupe cu #ata. = 5ei merge $n camera ta, %ei $mpac-eta &i %ei a&tepta dispo,i"iile mele. 2at-leen tocmai se dep rta, cnd $l au,i pe Pett+ spunnd7 = Ai a#irmat $n di#erite oca,ii c o "ii $n %ia" numai $n scopuri &tiin"i#ice. 'ac o mu"i de aici, $nseamn c scopurile acelea nu mai sunt %ala!ile. ndr ,nesc de aceea s sper c %a #i pus su! protec"ia poli"iei secrete. Tn ra trase u&a dup ea. &i $nc-ise mintea pentru a !loca accesul %i!ra"iilor mentale %enite dinspre cei doi &i o porni $n #ug pe coridor spre camera ei. )u a%ea nici un interes s a#le detaliile acelei crime # "arnice pe care pro!a!il c 3ra+ &i acolitul lui o per#ectau c-iar $n acele momente. (tia #oarte clar ce a%ea de # cut. 'esc-ise u&a dormitorului care d dea spre unul dintre coridoarele principale, $&i $nclin capul spre santinela care o salut lund po,i"ia de drep"i &i se $ndrept calm c tre cel mai apropiat li#t. Teoretic, nu a%ea %oie s circule dect pn la ni%elul a#lat la o sut &apte,eci de metri $n l"ime. Accesul la -angarele a%ioanelor, a#late cu $nc o sut &apte,eci de metri mai sus, era inter,is. 'in p cate pentru el, $ns , tn rul li#tier ; un militar solid, de alt#el ; nu putu para lo%itura n prasnic pe care #ata i-o trase $n ! r!ie, # cndu-l s se pr !u&easc . 2at-leen citi $n mintea lui c , la #el ca ma6oritatea ! r!a"ilor, nu accepta ideea c o asemenea #at $n ltu" &i #ira% putea #i periculoas pentru un mascul $n plin putere, cnt rind aproape nou ,eci de Lilograme. Cel de aici $&i pierduse cuno&tin"a $nainte de a-&i $n"elege gre&eala. 'e&i era o cru,ime din partea ei, nu e,it s -i lege picioarele cu srm , &i tot cu srm $i #i1 &i c lu&ul pe care i-l $ndesase $n gur . A6uns pe acoperi&, e#ectu o scurt e1plorare mental $n 6urul ascensorului, apoi desc-ise u&a &i o $nc-ise rapid $n urm . 5 ,u un a%ion la mai pu"in de ,ece metri distan" . Lng el, un altul, la care trei mecanici tre! luiau, ascultnd po%e&tile unui soldat. )u-i tre!uir mai mult de ,ece secunde ca s a6ung lng aparatul de ,!or &i s se ca"ere $n carling . .e !ucur constatnd c toate comen,ile $i sunt #amiliare> nu se c-inuise degea!a atunci cnd sondase, %reme de mai mul"i ani, creierele pilo"ilor. Motoarele &uierar , a%ionul se puse $n mi&care, apoi "&ni cu %ite, ma1im . Cm, iar o $ntinde colonelul, o a6unse din urm gndul unui mecanic. Pro!a!il c s-a dus dup %reo #emeie, ,ise soldatul. Mda, apro! al doilea mecanic. Ai ,ice c tipul9 'up dou ore de ,!or ne$ntrerupt pe direc"ia sud-%est, 2at-leen a6unse la ascun, toarea aleas drept "int . Ateri, , cupl pilotul automat, $l program s ,!oare mai departe spre est &i co!or$ din a%ion. n ,ilele ce urmar , pndi cu ner !dare un %e-icul. n cea de-a cincispre,ecea ,i, &ansa $i surse. 'e dup un plc de copaci ap ru un automo!il lung &i negru, $ndreptndu-se direct spre ea. Mu&c-ii i se $ncordar . Cum%a, n-a%ea importan" cum, %a pune mna pe el. Poli"ia secret putea s apar $n orice moment, a&a c tre!uia s plece de acolo &i $nc repede/ ? mase cu oc-ii pe ma&in , a&teptnd. CAPITOLUL 1K

Preria imens , pustie &i %ntoas r mase $n s#r&it unde%a $n urm . *omm+ sc-im! direc"ia, $ndreptndu-se direct spre est, apoi c tre sud. 'up un timp $ncepu s $ntlneasc tot mai multe !ara6e ale poli"iei, dar nu #u oprit la niciunul din ele. n cele din urm , cercetnd min"ile unor oameni, $n"elese despre ce era %or!a. C utau o #at . O #at slan/ (ocul descoperirii #u %iolent. Timp de cte%a secunde, ra"iunea lui *omm+ re#u, s accepte o asemenea speran" nea&teptat . (i totu&i nu putea #i %or!a de un slan # r crlion"i. Oamenii, care $i puteau deose!i pe slani doar dup podoa!a capilar , nu puteau c uta dect un slan ade% rat, ceea ce $nsemna c %isul lui se $mplinise. .e $ndrept decis spre ,ona pe care poli"i&tii a%eau ordin s-o $ncon6oare. Ie&i din autostrad &i porni pe un drum secundar, &erpuit, care co!ora $n % i $mp durite &i urca $napoi pe colinele $nalte. 'iminea"a #usese mo-ort , dar acum soarele str lucea din plin pe cerul # r nori. A%ea sen,a"ia clar c se apropie de centrul ,onei prime6dioase. Impresia i se ampli#ic !rusc $n momentul $n care mintea $i #u atins de un gnd e1terior. 0ra o pulsa"ie domoal &i $n acela&i timp att de m rea" prin semni#ica"ia ei, $nct sim"i un #ior. Aten"ie, slani/ Acesta este un emi" tor de gnduri Porgra%e. 5 rug m s-o lua"i pe drumul secundar care se !i#urc la opt sute de metri de aici. Mai tr,iu %e"i primi un alt mesa6. *omm+ $ncremeni. Moale &i insistent , unda mental $l atinse din nou, !lnd ca o ploaie de %ar 7 Aten"ie, slani/ % rug m s-o lua"i9 Merse mai departe, $ncordat, dar emo"ionat. Iat c miracolul se produsese. Unde%a, aproape, se a#lau slani, mul"i slani/ Un asemenea emi" tor putea e%entual s #i #ost construit de un singur indi%id, dar modul cum #usese conceput mesa6ul sugera ideea unei comunit "i, $n care s-ar #i putut s -&i g seasc semenii. Oare4/ ) de6dile se cl tinar la gndul c era posi!il ca totul s #ie o capcan . Poate c emi" torul #usese g sit $ntr-o ascun, toare p r sit &i l sat aici ca momeal . Personal se putea considera $n a#ara oric rui pericol, datorit ma&inii lui indestructi!ile &i a puterii armelor sale, dar era !ine s ai! $n %edere &i posi!ilitatea unei am!uscade. 'ac aparatul #usese instalat, $ntr-ade% r, de oameni, atunci poate c ace&tia strngeau de6a cercul $n 6urul acelui loc $n speran"a c $ntre timp mai ap ruser ni&te slani atra&i de mesa6ul mental. La urma urmelor, c-iar acea posi!ilitate $l adusese &i pe el acolo. *omm+ $&i continu drumul. n mai pu"in de un minut, a6unse la drumul men"ionat $n mesa6 &i se $nscrise pe el # r e,itare. Acesta &erpuia prin ,one $mp durite &i prin % ioage. Cinci Lilometri mai $ncolo, al doilea mesa6 $l # cu s opreasc !rusc. Acesta este un emi" tor Porgra%e. (tiu c e&ti un slan ade% rat. Mergi la mica #erm a#lat pu"in mai departe. Acolo %ei g si intrarea $ntr-un ora& su!teran, cu u,ine, gr dini &i locuin"e. :ine ai %enit/ Acesta este un emi" tor9 Ma&ina se -urduc $n momentul cnd trecu peste ni&te deni%el ri, apoi p trunse printr-o li,ier deas de s lcii, a6ungnd $n #inal la un lumini&. Cross pri%i de-a curme,i&ul unei cur"i in%adate de ! l rii, la cap tul c reia se a#la o cas d r p nat &i pustie. Al turi de ea se mai g seau $nc dou construc"ii, un gra6d &i un gara6, ce purtau la #el de %i,i!il amprenta nemiloas a timpului.

: trna &andrama cu dou ni%eluri $l pri%ea cu oc-ii goi ai #erestrelor # r geamuri. 3ra6dul st tea s se pr !u&easc su! po%ara anilor> u&a $n#undat $n p mntul r mas $n paragin se mai "inea $ntr-o singur !alama. Pri%irea adolescentului se opri #ugiti% asupra gara6ului, trecu mai departe, apoi re%eni, gnditoare. Construc"ia a%ea aerul unui lucru p r sit, mort de mult, totu&i ce%a nu se potri%ea aici. .u!tila di#eren" de%eni tot mai e%ident $n oc-ii lui *omm+, re"inndu-i aten"ia. 3ara6ul p rea &i el c st s cad , dar asta din cau,a construc"iei, nu a %ec-imii. .e puteau g-ici acolo piese din metale dure, asam!late prin $m!in ri # r moarte. U&ile aparent d rmate erau grele &i se spri6ineau de-a dreptul pe p mnt, totu&i se desc-iser cu u&urin" su! ap sarea degetelor tinerei care se apropie. 0ra $nalt , ,%elt , $m!r cat $ntr-o roc-ie cenu&ie &i-l pri%ea pe ! iat cu un ,m!et tul!ur tor. Oc-ii $i str luceau pe #a"a delicat . Pentru c *omm+ $&i controla $ntotdeauna mintea, l snd doar o #ant $ngust care s permit #lu1ul gndurilor, ea cre,use la $nceput c a%ea de-a #ace cu un om. 'ar el era slan/ .lan ca &i ea. Pentru *omm+, care timp de at"ia ani ! tuse lumea $n lung &i $n lat, c utnd minu"ios, cu mintea mereu la pnd , &ocul &i re%enirea din &oc #ur practic simultane. (tia c , odat &i odat , %a $ntlni un alt slan. Pentru 2at-leen, $ns , care nu tre!uise niciodat s -&i ascund gndurile, surpri,a era de%astatoare. ncerc disperat s se controle,e, dar $i #u imposi!il. .cutul mental, att de rar #olosit, de%enise !rusc inutili,a!il. Mintea #etei era ca o carte desc-is , iar $n &u%oiul de gnduri ce n % li din untru se sim"ea o mndrie no!il . Mndrie, dar &i umilin" , o umilin" i,%ornd dintr-o pro#und sensi!ilitate &i din capacitatea de $n"elegere care o egala pe a lui. i lipsea totu&i antrenamentul $n lupta $mpotri%a pericolelor. 2at-leen radia de o !un tate cald , care cunoscuse $ns sup rarea &i lacrimile &i #usese con#runtat cu ura # r margini a oamenilor. Apoi scutul mental i se $nc-ise strns> st tea &i se uita cu oc-i mari la *omm+. ntr-un tr,iu $&i de!loc mintea &i lans un gnd c tre el7 . nu mai r mnem aici/ 0u stau &i a&a de prea mult %reme. Ai citit pro!a!il $n mintea mea despre poli"ie, a&a c lucrul cel mai !un pe care-l putem #ace e s-o lu m din loc ; &i ct mai repede/ Tn rul r m sese nemi&cat &i o "intuia cu o pri%ire str lucitoare. Cu #iecare secund care trecea, mintea i se umplea de speran" , iar $n trup sim"ea #iorul cald al !ucuriei. I se p rea c -i disp ruse o greutate de pe su#let. n ace&ti ani, totul depinsese numai de el. Inegala!ila arm , dat $n gri6 pentru acea lume a %iitorului la care %isase deseori, atrna ca o sa!ie a lui 'amocles deasupra destinelor tuturor ; oameni &i slani laolalt ; sus"inut de un singur #ir #ragil7 cel al %ie"ii sale. (i iat c acum i se al tura o alt %ia" , un alt #ir care s $mpiedice c derea sa!iei. )u era un gnd, ci mai degra! o emo"ie7 trist , dulce, cople&itoare. Un ! r!at &i o #emeie, singuri pe lume, se $ntlneau, la #el ca mama &i tat l lui cu mul"i ani $n urm . Bm!i amintirilor &i-&i desc-ise larg mintea spre #at . Cl tin din cap7 )u, nu c-iar acum. Am prins $n mintea ta ce%a despre ni&te utila6e din ora&ul su!teran &i a& %rea s arunc o pri%ire mai $ndeaproape. Utila6ele grele sunt cele care-mi lipsesc cel mai mult.

Bm!i $ncura6ator. (i nu-"i #ace prea multe gri6i $n leg tur cu pericolul. Am ni&te arme # r egal $n compara"ie cu ale oamenilor, iar ma&ina asta e %e-iculul ideal pentru a ne sal%a. Poate circula, practic, oriunde. .per c are loc $n pe&ter . A-, da. Mai $nti se co!oar cu cte%a ascensoare, apoi po"i merge oriunde %rei, c-iar &i cu ma&ina. 'ar nu tre!uie s pierdem %remea/ )oi9 *omm+ rse #ericit. 8 r nici un dar, spuse el. Ce%a mai tr,iu, 2at-leen $&i e1puse din nou $ndoielile7 B u, cred c n-ar tre!ui s mai st m. 5 d $n mintea ta c dispui de arme minunate &i de aceast ma&in # cut dintr-un metal c ruia tu $i ,ici o"el de ,ece puncte. 'ar mai % d &i tendin"a de a su!estima oamenii. )u #ace o asemenea gre&eal / n lupta $mpotri%a slanilor, cei ca Pett+ $&i controlea, creierul pn la un ni%el anormal de ridicat a& putea spune. Iar Pett+ nu se %a da $n l turi de la nimic ca s m distrug . C-iar $n aceste clipe, sunt con%ins , la"ul se strnge $n 6urul ascun, torilor unde m-a& putea a#la. Tn rul o pri%i tul!urat. n 6urul lor domnea lini&tea ora&ului su!teran. Pere"ii alt dat al!i se ridicau mndri, dar spre un pla#on cr pat, iar pilonii ce-l sus"ineau, a&e,a"i $n rnduri dese, erau cur!a"i &i u,a"i, mai mult din cau,a anilor dect a tonelor de p mnt ce-i ap sau. .pre stnga se puteau %edea primele gr dini arti#iciale &i str lucirea rului su!p mntean care alimenta cu ap lumea ascuns . .pre dreapta se $ntre, rea lungul &ir de apartamente ale c ror u&i de plastic $nc mai str luceau palid. Aici locuiser ni&te #iin"e care, demult, #useser alungate de du&manii lor necru" tori, iar atmos#er amenin" toare p rea c mai persist . Pri%ind $n 6ur, *omm+ presupuse c a&e,area #usese e%acuat cu mai mult de dou ,eci &i cinci de ani $n urm . Totul p rea apropiat, &i totu&i mort. ? spunsul s u mental adresat #etei re#lecta mic&orarea sen,a"iei de amenin"are sum!r a pericolului7 Con#orm oric rei logici, tre!uie s pndim numai gndurile din e1terior &i, pentru mai mult siguran" , nu ne %om $ndep rta la mai mult de cte%a sute de metri de ma&in . 8aptul c intui"ia ta semnalea, un pericol m pune pe gnduri. Caut , te rog, printre amintiri &i $ncearc s descoperi cau,a acestei amenin" ri. Pot &i eu s #ac acest lucru, dar nu la #el de !ine ca tine. .e l s t cerea. Oc-ii #etei se $nc-iser , iar scutul mental i se ridic . A&a cum st tea $n ma&in $n spatele lui, p rea un copil maturi,at prea de%reme, care dormea un somn adnc. ntr-un tr,iu !u,ele sensi!ile i se strnser > desc-ise oc-ii &i rosti cu %oce tare7 = .pune-mi, ce este o"elul de ,ece puncte4 = A-a, spuse *omm+ satis# cut, $ncep s $n"eleg importan"a anumitor #actori psi-ologici. Comunicarea mental are o mul"ime de a%anta6e, dar capacitatea ei descripti% $n anumite situa"ii, cum ar #i discu"ia despre puterea unei arme, este in#erioar unei e1puneri $n cu%inte, o#eririi unei imagini sau a unor rnduri scrise pe o !ucat de -rtie. Puterea, m rimea, re,isten"a, sunt no"iuni ce nu se percep limpede atunci cnd se transmit mental. = Continu . = Tot ceea ce am # cut, e1plic el, se !a,ea, pe marea descoperire a tat lui meu7 prima lege a energiei atomice ; concentrarea, concept opus celui %ec-i, de di#u,ie.

'in cte &tiu, tata n-a ! nuit niciodat posi!ilit "ile de aplicare a legii $n domeniul re,isten"ei metalelor dar, ca orice discipol al unui geniu, eu m-am oprit asupra unor ca,uri particulare de aplicare a acestei legi. M-am !a,at $n parte pe ideile lui, iar $n parte pe idei ce ap reau de la sine pe m sur ce a%ansam cu studiile. Coe,iunea tuturor metalelor e dat de #or"ele atomice de interac"iune. Apare ast#el no"iunea de re,isten" teoretic a metalelor. n ca,ul o"elului, am numit-o re,isten" de un punct. Ca s -"i #aci o idee, atunci cnd a #ost in%entat, o"elul a%ea o re,isten" de apro1imati% dou mii de puncte. )oile procedee de turnare i-au $m!un t "it rapid %aloarea, aducnd-o $n 6urul a o mie de puncte, iar apoi, pe durata mai multor sute de ani, ea a #ost ameliorat continuu n ,ilele noastre, oamenii au reu&it s produc un o"el de &apte sute cinci,eci de puncte. .lanii # r crlion"i au a6uns pn la cinci sute de puncte, un metal deose!it de dur, dar nici m car el nu se poate compara cu o"elul produs de mine. 0u am o!"inut cre&terea re,isten"ei pe cale atomic , ceea ce duce la modi#icarea structurii atomice $nse&i, a%nd ca re,ultat un o"el de ,ece puncte, aproape per#ect. Ca s te l mure&ti &i mai !ine, a#l c o plac de numai trei milimetri dintr-un asemenea metal opre&te cu u&urin" oricare arm cunoscut de oameni sau de slanii # r crlion"i. n continuare, *omm+ descrise $ncercarea lui de a a6unge pe Lun &i po%esti incidentul cu mina ,!ur toare care-l #or"ase s se $ntoarc , a%ariat. Conc-ise7 = 0ste #oarte important de re"inut c o !om! atomic , su#icient de puternic $nct s distrug o na% militar orict de mare, n-a reu&it s penetre,e un perete din o"el de ,ece puncte, gros de numai trei,eci de centimetri. 0 ade% rat, $ns , c daunele au #ost considera!ile7 $n%eli&ul s-a &i#onat destul de tare, iar sala motoarelor a #ost ruinat de &oc. 2at-leen $l pri%ea cu oc-i str lucitori. = Ce proast sunt, o#t ea. L-am $ntlnit pe cel mai important slan $n %ia" &i nam g sit ce%a mai !un de # cut dect s -i $mpui capul cu temerile mele, n scute de dou ,eci &i unu de ani de e1isten" petrecut printre oameni &i $n apropierea armelor lor ; pe care le credeam puternice, dar care acum mi se par de-a dreptul ridicole. = )u eu sunt cel mai important slan, cl tin din cap *omm+ ,m!ind, ci tat l meu a #ost, de&i a # cut &i el unele gre&eli. Cea mai mare dintre ele a #ost c nu s-a preocupat $ndea6uns de propria sa protec"ie. A #ost totu&i un geniu $n ade% ratul sens al cu%ntului. Bm!etul i se stinse. = Mi-e team c %a tre!ui, totu&i, s re%enim destul de #rec%ent $n pe&ter , iar #iecare drum %a #i la #el de periculos ca &i acesta. )u l-am $ntlnit pe Pett+ dect $n treac t, dar ceea ce am a#lat acum de la tine se potri%e&te &i completea, imaginea unui om tenace &i lipsit de scrupule. (tiu c supra%eg-ea, ascun, torile, $ns nu putem da $napoi din acest moti%. 'e data asta %om r mne doar pn la l sarea $ntunericului ; timp su#icient ca s e1amine, utila6ele. n ma&in se a#l mncare, pe care o %om putea g ti dup ce %oi trage un pui de somn. 5oi dormi, !ine$n"eles, $n ma&in . 'ar mai $nti, utila6ele/ Acestea erau risipite peste tot, aidoma unor cada%re, t cute &i nemi&cate. Ce nu e1ista acolo4 Cuptoare de turn torie, matri"e uria&e, strunguri, #er straie mecanice, nenum rate scule electrice> pe o lungime de aproape opt sute de metri, ma&inile erau a&e,ate $n rnduri dese. Cam o treime erau !une de casat, o treime deteriorate par"ial, iar restul ct de ct utili,a!ile.

n timp ce mergeau pe podeaua cr pat , printre imensele ma&in rii, lumina palid &i plpitoare # cea ca totul s par o lume a um!relor. *omm+ p &ea gnditor. Am mai mult dect mi-a& #i putut imagina. Aici se a#l tot ceea ce mi-ar tre!ui. )umai din #ierul %ec-i a& putea construi o uria& na% militar , &i cnd te gnde&ti c ei #oloseau pro!a!il acest loc numai ca o capcan pentru slani/ Oc-ii i se $ngustar , iar gndul $i ,!ur imediat spre 2at-leen7 .pune-mi, e&ti sigur c ora&ul are numai dou intr ri4 Attea erau $nsemnate pe -rtia din !iroul lui 3ra+, iar altele n-am reu&it s descop r. 0l t cu cte%a clipe, dar nu se putu a!"ine s -i trimit un alt gnd7 Poate c -i o prostie s re%in la presim"irea ta, totu&i nu-mi place s trate, cu super#icialitate nici un pericol poten"ial, ci s iau $n calcul toate implica"iile posi!ile. 'ac e1ist $ntr-ade% r o intrare secret , e1plic tn ra, ne-ar lua ore $ntregi ca so g sim &i, c-iar dac am reu&i lucrul sta, tot n-am putea #i siguri c este unica, a&a c nu %om #i mai $n siguran" . ? mn la p rerea c tre!uie s plec m imediat. *omm+ o contra,ise -ot rt7 )u te-am l sat s -mi cite&ti $n minte ceea ce-"i %oi transmite acum, dar moti%ul principal pentru care nu %reau s plec m deocamdat este c acest loc repre,int pentru noi ascun, toarea cea mai sigur dintre toate. Asta pn cnd te %ei deg-i,a &i crlion"ii $"i %or #i ascun&i su! o peruc . (oselele sunt controlate de poli"ie, iar agen"ii &tiu c se caut o #at slan &i au po,a ta. 0u am p r sit drumul principal $n speran"a c te %oi g si $naintea lor. Ma&ina asta nu ,!oar 4 se interes 2at-leen. Mai sunt &apte ore pn la l sarea $ntunericului, surse trist adolescentul. La #iecare minut, ne-am $ntlni cu un a%ion. Imaginea, -"i ce ar raporta pilo"ii c tre cea mai apropiat !a, militar , cnd ar %edea un automo!il ,!urnd prin % ,du-/ Iar dac ne-am ridica &i mai sus, s ,icem la o altitudine de opt,eci de Lilometri, am da cu siguran" peste o aerona% de patrulare a slanilor # r crlion"i. Primul comandant care ne-ar %edea &i-ar da seama imediat despre cine este %or!a, %a comunica po,i"ia &i ne %a ataca. Armele mele l-ar distruge instantaneu, dar n-am putea #ace #a" ,ecilor de na%e ce ar urma. nainte de a-i putea ani-ila pe to"i, tirul concentrat al armelor lor puternice ne-ar pro%oca moartea ca urmare a &ocului la care am #i supu&i. Pe de alt parte, nu m pot pune de !un %oie $ntr-o situa"ie periculoas , o situa"ie $n care %a tre!ui cu siguran" s ucid. Am omort doar trei oameni $n %ia"a mea &i de atunci, cu #iecare ,i care a trecut, $n mine s-a $nt rit -ot rrea de a nu mai ucide oameni. O deci,ie att de categoric , $nct $ntregul meu plan de a-i g si pe ade% ra"ii slani "ine cont de ea. 3ndul #etei $l mngie ca o adiere !lnd 7 Ai un plan pentru a-i g si pe semenii no&tri4 0l apro! din cap7 'a, &i e #oarte simplu. To"i slanii ade% ra"i pe care i-am cunoscut pn acum7 tata, mama, eu $nsumi &i acum tu suntem !uni la inim , ni&te #iin"e de trea! , $n ciuda urii oamenilor #a" de noi, $n ciuda e#orturilor lor de a ne distruge. ?e#u, s cred c noi patru am #i ni&te e1cep"ii. 'e aceea consider c tre!uie s e1iste o e1plica"ie logic pentru actele monstruoase puse pe seama alor no&tri. Un ,m!et #ugar $i lumin #a"a.

0ste pro!a!il cam -a,ardat s m lanse, $n asemenea specula"ii asupra su!iectului, la %rsta mea &i $n stadiul de de,%oltare mental la care m a#lu. Oricum, mie team c pn acum am dat gre&. n consecin" , am -ot rt s nu mai #ac nici o mi&care decisi% $nainte de a lua m suri suplimentare de precau"ie $mpotri%a slanilor # r crlion"i. 8ata $l pri%i #i1 &i $ncu%iin" din cap, apro!ator. mi dau seama acum de ce tre!uie s mai st m aici. .traniu. *omm+ ar #i dorit ca ea s nu mai a!orde,e acest su!iect. Ca o #ulgerare, a%u o presim"ire sum!r , presim"irea unui pericol uria& care-i pndea, dar $&i ascunse gndul #a" de #at . 3ra%itatea amenin" rii era incredi!il de mare> att de mare, $nct logica o $nl tur pe dat , de&i nu $n totalitate. ?eminiscen"ele $nse&i erau de natur s -l pun pe gnduri. i transmise7 )u te dep rta de ma&in &i stai cu mintea la pnd . La urma urmelor, putem locali,a orice om pe o ra, de patru sute de metri c-iar &i $n timp ce dormim. Cu%intele nu sunau $ns deloc $ncura6ator. La $nceput, *omm+ doar a"ipi. Pro!a!il c timp de cte%a minute #usese par"ial trea, pentru c , de&i cu oc-ii $nc-i&i, era con&tient de pre,en"a min"ii lui 2at-leen &i de #aptul c #ata citea una dintre c r"ile lui. La un moment dat, c-iar, somnul $i era att de super#icial, $nct $n minte $i ap ru o $ntre!are7 Luminile din pla#on9 stau permanent aprinse4 Pro!a!il c #ata $i strecurase cu !lnde"e r spunsul, pentru c deodat &tiu c l mpile luminaser tot timpul de cnd %enise ea acolo, &i pro!a!il c o # ceau de sute de ani. (i $n mintea lui 2at-leen e1ista o $ntre!are, a&a c -i r spunse, tot mental7 )u, am s m nnc dup ce m %oi tre,i. .au poate era doar amintirea a ce%a spus mai de%reme4 Aproape adormise cnd, din adncul su!con&tientului ap ru un gnd ciudat, un gnd %esel. Minunat c-am $ntlnit $nc un slan ade% rat, &i $nc ce slan/ O tn r de-a dreptul super! / (i ce tn r atr g tor/ A #ost oare gndul meu, sau al ei4 se $ntre! somnoros. A #ost al meu, *omm+. Ce !ucurie neasemuit s -"i pui mintea $n contact cu un creier asem n tor, att de intim $nct cele dou curente mentale s par unul singur, iar $ntre! rile, r spunsurile, discu"iile $n general, s capete instantaneu acele nuan"e pe care modul de multe ori impersonal de a dialoga prin intermediul cu%intelor nu le poate reda att de #idel/ 0ste oare dragoste4 Cum se poate ca dou #iin"e s se $n $ndr gosteasc la prima %edere cnd, dup cte &tiu, se a#l pe lume milioane de al"i slani, iar printre ace&tia, pro!a!il, nenum ra"i ! r!a"i &i nenum rate #emei pe care i-am #i ales dac situa"ia ar #i #ost alta4 0ste mai mult dect att, *omm+. )oi am #ost toat %ia"a singuri, $ntr-o lume de str ini. . -"i $ntlne&ti, $n s#r&it, un semen e o !ucurie aparte, pe care $ntlnirea ulterioar a tuturor slanilor din lume n-o %a putea egala. )oi doi %om $mp r"i speran"ele &i $ndoielile, pericolele &i %ictoriile. (i, mai presus de toate, %om a%ea un copil. 5e,i, *omm+, eu mi-am &i adaptat $ntreaga #iin" la un mod nou de %ia" . Asta nu $nseamn , oare, o dragoste ade% rat 4

: iatul se gndi c ea a%ea dreptate &i se l s $n %oia !ucuriei care cnta $n el dar, $n momentul cnd adormi, #ericirea disp ru. Acum se a#la $ntr-o !e,n total , care se trans#orm curnd $ntr-un a!is unde c dea, c dea9 .e tre,i !rusc. Oc-ii lui ageri, $ngusta"i de spaim , alergar spre locul unde se a#lase 2at-leen. .caunul ra!ata!il era gol. &i ascu"i mintea $nc tul!ure din cau,a co&marului a%ut. 2at-leen/ 8ata ap ru $n u&a ma&inii. C utam ni&te metale, $ncercnd s -mi dau seama ce "i-ar tre!ui $n prima #a, 9 .e opri ,m!ind, apoi se corect 7 Ce ne-ar tre!ui/ *omm+ r mase o clip nemi&cat, c utnd, e1plornd, sondnd cu mintea lui sensi!il , ne#ericit la ideea c ea p r sise automo!ilul, #ie c-iar &i pentru cte%a secunde. &i d dea seama c #ata %enea dintr-un mediu mai pu"in $ncordat dect cel $n care tr ise el. 'ispusese de o li!ertate de mi&care mult mai mare dect a%usese el %reodat &i, $n ciuda unor amenin" ri oca,ionale, !ene#iciase de anumite atuuri pe care se putuse !a,a. Prin compara"ie, singura realitate permanent a %ie"ii lui c-inuite #usese moartea, care se putea i%i $n orice clip de neaten"ie. 8iecare mi&care a lui tre!uise s includ un procent de risc calculat. 0ra un mod de %ia" pe care 2at-leen tre!uia s -l accepte &i cu care tre!uia s se acomode,e. ndr ,neala de a duce la !un s#r&it o idee $n condi"ii de pericol era una, dar lipsa m surilor de precau"ie constituia cu totul altce%a. O s #ac de mncare, spuse #ata %esel , $n timp ce tu iei lucrurile de care ai ne%oie. Pro!a!il c a#ar s-a $ntunecat. *omm+ $&i pri%i ceasul &i apro! din cap. Peste dou ore a%ea s #ie mie,ul nop"ii, iar $ntunericul le %a ascunde ,!orul. ntre! $ncet7 Unde-i cea mai apropiat !uc t rie4 ntr-acolo, $ntinse ea un !ra", ar tnd %ag spre un &ir lung de u&i. Ct de departe4 Cam trei,eci de metri. l pri%i $ncruntat . Ascult , *omm+, $mi dau seama ct e&ti de $ngri6orat, dar dac %rem s #orm m o ec-ip , atunci tre!uie s ne ocup m de lucruri di#erite. Pri%i cu nepl cere cum se $ndep rtea, , $ntre!ndu-se dac g sirea acestui partener era un lucru !un pentru ner%ii lui. 5ia"a pe care o dusese $l $nt rise $n #a"a pericolelor $ndreptate $mpotri%a propriei persoane, dar acum $&i d dea seama c &i 2at-leen %a tre!ui s -&i asume ni&te riscuri. Pentru moment nu sim"ea nici un pericol. Ascun, toarea era cu#undat $n t cere. )u se au,ea nici un sunet &i, cu e1cep"ia gndurilor #etei, nu se sim"ea nici o %i!ra"ie mental . 5n torii, cerceta&ii &i cei care ridicau !ariere, to"i oamenii pe care-i % ,use pretutindeni $n timpul ,ilei, erau pro!a!il la casele lor, gata s mearg la culcare sau de6a adormi"i. O % ,u pe 2at-leen intrnd pe o u& &i estim din oc-i distan"a ca #iind $n 6ur de cinci,eci de metri. Tocmai co!ora din ma&in , cnd primi un mesa6 mental dinspre #at ; o %i!ra"ie ciudat , gr !it , $ngro,it 7 *omm+9 peretele se desc-ide/ Cine%a9 :rusc, propriul ei gnd se stinse, iar creierul $ncepu s transmit cu%intele intrusului7

Ia te uit / )u cum%a e 2at-leen4 spunea Pett+ cu o satis#ac"ie rece. (i-i numai a cinci,eci &i &aptea ascun, toare pe care o %i,ite,. Am #ost personal &i la celelalte, desigur, pentru c pu"ini oameni $&i pot controla min"ile ast#el $nct s nu te a%erti,e,e de la o po&t de %enirea lor. 'e alt#el, dat #iind importan"a misiunii, nu a%eam pe nimeni $n care s am atta $ncredere $nct s i-o $ncredin"e,. Ce ,ici de psi-ologia mea, care m-a # cut s construiesc intr ri secrete c-iar $n !uc t rii4 Constat c pn &i slanilor, gndurile le trec prin !urt / .u! ac"iunea degetelor agile ale lui *omm+, ma&ina "&ni $nainte. Capt r spunsul #etei, calm &i lent7 'eci m-a"i g sit, domnule Pett+. :at6ocoritor7 Tre!uie cum%a s % implor mila4 ?eplica glacial trecu rapid din mintea #etei $n cea a adolescentului7 Mila nu-i latura mea cea mai tare. (i nici nu pierd %remea atunci cnd mi se i%e&te o oca,ie mult a&teptat . *omm+, repede/ : iatul primi ecoul $mpu&c turii, a&a cum %enise el din creierul #etei. Printr-o cumplit $ncrncenare, mintea ei "inu pentru cte%a clipe la distan" moartea adus de glon"ul uciga& care-i per#orase craniul. O-, *omm+, am #i putut #i att de #erici"i/ Adio, iu!itul meu9 nm rmurit, disperat, *omm+ urm ri pulsa"ia %ie"ii care p lea $n 2at-leen. :rusc, aripa neagr a mor"ii t ie leg tura pe care creierul lui o a%ea cu ceea ce #usese mintea #etei. CAPITOLUL 1@ *omm+ Cross era golit de orice sen,a"ie. )u sim"ea nici ur , nici durere, nici speran" . Creierul lui primea $n continuare impulsuri e1terioare, dar totul r mnea ne!ulos, a!stract. .ingura care mai reac"iona normal era ma&in ria per#ect a trupului s u. Automo!ilul #rn !rusc, iar ! iatul $l % ,u pe Pett+ lng corpul pr !u&it al #etei. La dracuD, %eni o %i!ra"ie dinspre uciga&, $nc unul4 Pett+ trase aproape $n aceea&i clip , dar glon"ul rico& lo%indu-se de !linda6ul ine1pugna!il al %e-iculului. Uluit de e&ec, &e#ul poli"iei secrete d du $napoi, iar printre !u,e i se strecur o e1clama"ie de #urie. Timp de cte%a clipe, ura #a" de du&manul slan p ru s se personi#ice $n e1presia $ntunecat a #e"ei. Corpul, $ncordat dureros, p rea c a&teapt moartea ine%ita!il . O simpl ap sare de !uton l-ar #i trecut $n ne#iin" , dar *omm+ nu # cu nici o mi&care, nu scoase nici un cu%nt. P rea c $mpietrise. Pri%i a!sent, cu oc-i goi, c tre Pett+, apoi spre cada%rul #etei. ntr-un tr,iu, $n minte i se strecur un gnd calm, logic. Ca unic posesor al secretului energiei atomice, nu-&i putea permite o %ia" normal , nu-&i putea permite s se lase cucerit de dragoste. n lumea aceea $n care oamenii &i slanii se urau cu atta s l! ticie, pentru el era imperios necesar s -&i urme,e nemiloasa predestinare. Prin intrarea secret $ncepur s p trund al"i &i al"i oameni, care $&i desc rcau inutil armele tr gnd $n ma&ina indestructi!il . *omm+ sesi, printre cei pre,en"i scuturile mentale ce indicau doi slani # r crlion"i. 'up cte%a clipe, oc-ii lui ageri se oprir la unul dintre ei, care-l pri%ise $n #ug , apoi se retr sese $ntr-un col", &optind repe,it un mesa6 $n emi" torul ascuns $n ceasul de la mn . Cu%intele lui trecur de supra#a"a min"ii, permi"nd lui *omm+ s -l aud 7

Model A@SS, !a,a cinci metri, tip #i,ic general &apte, cap patru, ! r!ie patru, gur trei, oc-i c prui tip treispre,ece, sprncene treispre,ece, nas unu, o!ra6i &ase. Terminat/ Ar #i putut s -i distrug pe to"i, toat gloata aceea de ling i %enali, dar $n mintea rece &i calculat a #iului lui Peter Cross nu e1ista nici un gnd de r ,!unare. Tot ce mai conta $n acel uni%ers dement era securitatea armei lui atomice &i certitudinile ce deri%au din ea. Ma&ina se retrase pu"in, pe urm "&ni cu o %ite, pe care picioarele agresorilor no puteau egala. n #a" se %edea tunelul su!teran pe unde curgea prul care uda gr dina. Plon6 $n el &i de,integratoarele $i l rgir al!ia pe o distan" de opt sute de metri. Apoi se a#und , ast#el $nct apa s ascund intrarea $napoia lui, dup care se ridic din nou pentru ca de!itul rului s nu se piard $n $ntregime. n cele din urm , re%eni la o traiectorie ori,ontal &i goni prin !e,na su!teran . nc nu putea ie&i la supra#a" pentru c acolo $l a&teptau cu siguran" na%ele slanilor # r crlion"i, alerta"i. Cnd, $n cele din urm , $&i # cu apari"ia din coasta unui deal, nori negri ascundeau peisa6ul lumii nocturne. .e opri &i, cu meticulo,itate, !loc ie&irea din tunel, $ngropnd-o su! tone de p mnt. Odat trea!a terminat , "&ni spre $naltul cerului. 'esc-ise aparatul de radio luat de pe na%a slanilor # r crlion"i &i imediat au,i %ocea unui ! r!at7 = 2ier 3ra+ a sosit &i a luat cada%rul. .e pare c , o dat $n plus, organi,a"ia &erpilor a l sat ca unul dintre ai lor s #ie ucis, # r s dea nici cel mai mic semn c ar dori s -l sal%e,e. 0 timpul s tragem conclu,iile ce se impun din e&ecurile lor repetate &i s $ncet m s consider m c opo,i"iile lor periclitea, $n %reun #el planurile noastre. 01ist $ns $n continuare un #actor de risc incalcula!il. n mod limpede, toate opera"iile noastre militare $ndreptate $mpotri%a P mntului tre!uie suspendate pn la ani-ilarea acestui &arpe. Apari"ia lui nea&teptat ast ,i, $n momentul uciderii #etei 2at-leen La+ton, a #ost pentru noi un mare succes, un succes nea&teptat. Unul din e1per"ii no&tri, pre,ent la #a"a locului, ne-a transmis o descriere att a ma&inii, ct &i a $n# "i& rii lui *omm+ Cross. Orict s-ar deg-i,a, el nu-&i poate modi#ica structura osoas a craniului. 'e asemenea, sc-im!area aspectului %e-iculului sau distrugerea lui nu-i %or #i de nici un #olos, pentru c $nregistrarea lui a r mas. .-au %ndut doar cte%a sute de mii de modele A@SS. Al lui este pro!a!il #urat, totu&i $i %om da de urm . ns rcinat cu aceasta pro!lem este *oanna Cillor+, care a # cut un studiu detaliat asupra &arpelui $n cau, . .u! directa ei $ndrumare, trupele de cerceta&i %or p trunde $n toate ,onele continentelor. 01ist , cu siguran" , teritorii unde n-am penetrat deocamdat 7 % i i,olate, prerii, districtele agricole. Ast#el de loca"ii tre!uie $nc-ise, iar $n ele %om instala grupuri poli"iene&ti. .emenii lui nu pot intra $n leg tur cu el, deoarece control m toate c ile de comunica"ie. 'in acest moment, supra%eg-etorii no&tri %or opri &i %or e1amina orice persoan cu un #i,ic asem n tor descrierii. Aceste m suri au scopul de a-l men"ine i,olat, de a-l $mpiedica s -&i contacte,e semenii &i de a ne o#eri timpul necesar g sirii lui. Orict de mult ar dura, prioritatea ,ero este prinderea lui *omm+ Cross. )u a%em %oie &i nu putem da gre&. Aici Marele .tatMa6or. .#r&itul mesa6ului/ )eo!osita ma&in str pungea norii $ntuneca"i, iar aerul &uiera la contactul cu $n%eli&ul e1terior. A&adar acum r ,!oiul $mpotri%a lumii oamenilor era legat de propria lui soart , iar actul #inal #usese amnat pentru o dat $nc nedecis . Cu siguran" c acei slani perse%eren"i $l %or g si $n cele din urm . ' duser gre& prima dat datorit unui

#actor nepre% ,ut ; arma lui ; dar acum o cuno&teau. 'e alt#el, arma nu era un am nunt de natur s le in#luen"e,e c ut rile asidue. Timp de cte%a minute, *omm+ $&i imagin cum %a ar ta in%a,ia % ii unde $&i a%ea ascun, toarea. n cele din urm continu drumul, a%nd $n minte singurul #actor care mai lucra $n #a%oarea sa ; timpul. 'a, cu siguran" c $l %or g si. 'ar peste ct timp4 CAPITOLUL 1M Peste patru ani. Cu dou luni $nainte ca *omm+ Cross s $mplineasc dou ,eci &i trei de ani, organi,a"ia slanilor # r crlion"i lo%i pe nea&teptate, cu o %iolen" inimagina!il . 0ra o ,i canicular . : iatul tocmai co!orse treptele %erandei &i se oprise la cap tul potecii care $mp r"ea gr dina $n dou . .e gndea nostalgic &i !lnd la 2at-leen &i la p rin"ii s i, to"i mor"i de atta %reme. n mintea lui nu e1ista durere, nici m car triste"e, ci doar sensul #iloso#ic al tragediei %ie"ii. )ici o introspec"ie, orict de pro#und , nu-i putea $ns adormi %igilen"a sim"urilor. C-iar &i cu#undat $n amintiri, era con&tient, cu o limpe,ime aproape anormal , de realitatea $ncon6ur toare. 'intre toate aptitudinile #i,ice &i psi-ice pe care &i le de,%oltase $n ace&ti ani, cea mai mare aten"ie o acordase capacit "ii de a percepe orice, $n orice situa"ie. )imic nu-i sc pa. La trei,eci de Lilometri dep rtare, %alurile de c ldur dansau la poalele muntelui unde era ascuns %e-iculul spa"ial, dar orict de mare ar #i #ost temperatura, aerul $n continu mi&care nu putea distorsiona detaliile $n asemenea m sur $nct s nu #ie percepute corect de creierul de-acum !ine antrenat al tn rului slan. Totul era sesi,at, anali,at &i introdus $n con#igura"ii mentale !ine conturate. Tot ceea ce cu c"i%a ani $n urm ar #i #ost ne!ulos de%enise acum clar &i coerent. Un roi de "n"ari trecu pe deasupra :unicu"ei, care st tea $ngenunc-eat lng o !ra,d cu #lori. .en,orii supersensi!ili i tn rului detectar pn &i undele aproape impercepti!ile ce indicau %ia"a micilor g,e. n timp ce st tea acolo, urec-ile lui percepeau sunete $ndep rtate, atenuate de distan" , iar &oaptele unor gnduri $i atingeau mintea. ncet-$ncet, $n ciuda comple1it "ii sale, $n creierul lui *omm+ se #orm caleidoscopul %ie"ii din %ale, o ade% rat sim#onie de sen,a"ii ce se contopeau armonios $ntr-un tot coerent. : r!a"i &i #emei muncind, copii 6ucndu-se, tractoare $n mi&care, ma&ini ; o m runt colecti%itate agricol $n plin acti%itate cotidian , ce se des# &ura e1act la #el ca $n %remurile de mult apuse. O pri%i din nou pe :unicu"a. :rusc, mintea $i p trunse $n creierul lipsit de ap rare al ! trnei. Puterea de percep"ie a gndurilor lui era att de mare, $nct acum i se p rea c #emeia de%enise o parte a propriului s u corp. A%u imaginea clar a p mntului la care se uita ea, apoi a unei #lori cu lu6er $nalt. n timp ce pri%ea, % ,u &i mna :unicu"ei care "inea o gnganie. Trium# toare, ! trna stri%i insecta, &tergndu-&i apoi $n pra# degetele p tate. = :unicu"o/ spuse tn rul. )u-"i po"i st pni instinctele criminale4 8emeia pri%i $n sus spre el, cu un lic r !elicos $n oc-ii negri ce 6ucau pe #a"a !lnd &i ridat ; o reminiscen" a $n# "i& rii ei de odinioar . = Prostii/ replic ea t ios. 'e nou ,eci de ani #ac um!r p mntului &i de tot at"ia $i omor pe dr cu&orii &tia, iar $naintea mea mama a # cut acela&i lucru. Ce, -e9 C-icotitul era senil. *omm+ se $ncrunt nemul"umit. : trna se acomodase destul de repede cu clima de pe Coasta de 5est, dar tn rul nu era mul"umit de re,ultatele

re#acerii pe cale -ipnotic a min"ii ei/ ntr-ade% r, %rsta $&i spunea cu%ntul, totu&i #olosirea repetat a anumitor #ra,e, ca de pild cea cu pri%ire la ce # cuse ea pn atunci &i ce # cuse mama ei mai $nainte, de%enise mecanic . *omm+ $i indusese aceast idee c-iar de la $nceput, pentru a umple imensul gol l sat de de,r d cinarea amintirilor ! trnei, dar $n una din ,ilele urm toare tre!uia s $ncerce din nou. *omm+ se $ntorsese pe 6um tate, gata de plecare, cnd, deodat , creierul s u intr $n alert . Primise %i!ra"iile puternice ale unor gnduri $ndep rtate. A%ioane/ gndeau oamenii. Ce de a%ioane/ 'e ani de ,ile inoculase pe cale -ipnotic mem!rilor comunit "ii ideea c tot ceea ce p rea neo!i&nuit tre!uia discutat, iar su!con&tientul lor transmitea semnalul de alarm # r ca ei s -&i dea seama de acest lucru. ?e,ultatele respecti%ei m suri de precau"ie se % ,ur imediat, cnd $ncepur s soseasc , $n %aluri, pulsa"iile a ,eci &i ,eci de creiere. Apoi % ,u &i el a%ioanele, um!re %enind de peste mun"i $n direc"ia sa. Ca un #ulger, mintea i se repe,i spre ele, $ncercnd s intre $n contact cu pilo"ii, dar se lo%i de scuturile mentale ermetice ale unor slani # r crlion"i. O lu la #ug ct $l "ineau picioarele, o smulse pe :unicu"a &i intr $n cas . U&a din o"el de ,ece puncte a locuin"ei se $nc-ise, c-iar $n secunda $n care un a%ion cu reac"ie al #or"elor aeropurtate ateri, , scnteietor, ca o pas re gigantic , printre #lorile din gr dina ! trnei. Un a%ion $n #iecare #erm , gndi *omm+ $ncordat. nseamn c ei nu &tiu e1act locul unde m a#lu. n curnd $ns %or sosi &i na%ele militare, care %or termina trea!a. .unt meticulo&i/ 0i !ine, &i el #usese la #el de meticulos. Acum, cnd era e%ident c i se #or"a mna, nu a%ea alt cale dect s -&i duc planul pn la cap t. 0ra $ncre, tor $n #or"ele lui> nu sim"ea nici cea mai mic urm de $ndoial . Totu&i $ndoiala i se strecur $n su#let, &i odat cu ea %eni &i de,am girea, numai peste un minut, $n timp ce pri%ea din su!teran etalarea de #or"e. Tot ceea ce-&i imaginase c %or arunca $n lupt slanii # r crlion"i se g sea acolo. 'ar mai e1ista ce%a> o na% . O na% gigantic / Monstrul, care ocupa o !un !ucat din cer, era circular, cu diametrul de opt sute de metri> ,ece milioane de tone de metal, plutind ca un gigantic !alon aplati,at. Imens, r u, amenin" tor prin sen,a"ia de #or" nelimitat pe care o dega6a. :rusc, gigantul lo%i/ 'inapoia pere"ilor s i masi%i i,!ucni o ra, de #oc al!, lung de o sut de metri, care i,!i %r#ul muntelui. .u! lo%itura nimicitoare, acesta #u pur &i simplu pul%eri,at. Muntele unde era ascuns na%a lui *omm+ #usese distrus cu a6utorul energiei atomice controlate/ *omm+ r mase nemi&cat $n la!oratorul de o"el. Creierul $i era asaltat de #rnturi de gnduri $ngro,ite ce %eneau din toate p r"ile. &i ridic scutul mental, i,olndu-se de acea ne!uloas de %i!ra"ii. n spatele lui, :unicu"a se tnguia, cuprins de groa, , iar $n dep rtare se puteau au,i lo%ituri asem n toare cu cele ale unui !aros, $ndreptate $mpotri%a locuin"ei lui ine1pugna!ile. n ciuda ,gomotului in#ernal de a#ar , tn rul era cu#undat $ntr-o lume proprie, o lume a lini&tii &i a gndurilor repe,i &i ne$ntrerupte. 'ac dispuneau de energia atomic , de ce nu-l ani-ilaser pn atunci, cu dou trei !om!e4 O mie de gnduri coordonate "&nir , ordonndu-se $n direc"ia unui r spuns simplu &i logic7 %oiau tipul per#ect de energie, pe care $l st pnea el. Metoda lor nu se !a,a pe a&a-numita !om! cu -idrogen, modelul #olosit $n trecutul $ndep rtat, cu ap grea, uraniu &i o reac"ie $n lan". .e $ntorseser &i mai $napoi, la o etap incipient , o

%ariant rudimentar a principiului ciclotronului. )umai asta putea e1plica m rimea ie&it din comun &i #orma monstrului metalic. A%ea $n #a" un ciclotron de ,ece milioane de tone, capa!il de o desc rcare uria& &i uciga& de energie, iar ei sperau s -i #oloseasc mo!ilitatea ast#el $nct s -l sileasc pe du&man s le o#ere secretul nepre"uit. *omm+ se precipit spre panoul cu instrumente care ocupa $ntregul perete din spate al la!oratorului &i ac"ion un comutator. Indicatoarele $ncremenir , apoi dansul lor $ncepu s po%esteasc despre un %e-icul spa"ial ascuns su! muntele acum decapitat, o na% $n care %i!ra o %ia" mecanic &i care, $n acele momente, se $ngropa &i mai adnc $n sol, $ndreptndu-se c tre la!orator. ?oti un disc, iar un set de indicatoare tres rir $n cutiile lor transparente, deplasndu-se de la ,ero la prima grada"ie de pe cadrane &i r maser acolo, oscilnd u&or. (i ele, la rndul lor, spuneau o po%este7 cea a unor proiectoare atomice care acum se ridicau din solul unde #useser $ngropate atta amar de %reme. n momentul cnd *omm+ atinse dispo,iti%ul sensi!il al sistemului de oc-ire, dou ,eci de tunuri ,%cnir $ntr-o sincroni,are per#ect . 8i1 punctul central al reticulelor din %i,or pe uria&ul ciclotron inamic ; o "int #acil ; apoi se opri. Ce %oia de #apt s le #ac acestor du&mani necru" tori4 )u dorea s distrug monstrul metalic. )u dorea s se a#le la originea ! t liei #eroce care ar #i $nceput $ntre slani &i oameni pentru a intra $n posesia epa%ei. )u $nc pea nici o $ndoial c oamenii %or lupta cu $ndr6ire. Marile lor tunuri mo!ile erau capa!ile s lanse,e proiectile care s str pung orice !linda6 al slanilor # r crlion"i. (i dac %reuna dintre na%ele acestora, cu armamentul ei so#isticat, ar #i $nc put pe mna supu&ilor lui 3ra+, atunci oamenii &i-ar #i construit &i ei o #lot aerian , ceea ce ar #i dus cu siguran" la $nceperea unui nou r ,!oi pustiitor. )u, nu %oia a&a ce%a/ Mai e1ista &i un alt moti% pentru care nu dorea s distrug Ciclotronul ,!ur tor7 s nu-i ucid pe cei din untru. La urma urmelor, slanii # r crlion"i repre,entau o lege &i o ordine pe care el le respecta. Meritau iertarea, #iind o ras oarecum $nrudit cu el. 'up clari#icarea acestor idei, e,it rile lui *omm+ disp rur . &i orient !ateria de proiectoare $n direc"ia centrului giganticului ciclotron &i ap s !utonul de declan&are a #ocului. Lo%it $n plin, uria&a na% # cu un salt $napoi, ca o #run, lo%it de o pal de %nt. .e ,gl"i cumplit, asemenea unui %as pe o mare #urtunoas . Pri%ind-o cum se leag n ca un ele#ant r nit, *omm+ o!ser% c-iar $n centrul ei o gaur imens , prin care se %edea cerul &i &tiu c $n%insese/ ?eu&ise s str pung de la un cap t la cel lalt imensa spiral a ciclotronului. )ici un atom nu mai putea alerga acum prin structura mutilat . 'e&i puterea acesteia era ,dro!it , r mneau %ala!ile toate implica"iile deri%nd din e1isten"a in%en"iei. *omm+ pri%i cum na%a $&i rec p ta cu greu ec-ili!rul, $ncepnd s se retrag , cu panourile antigra%ita"ionale ac"ionnd din plin. Apoi se ridic , mic&orndu-&i contururile pe m sur ce se dep rta de P mnt. La opt,eci de Lilometri, era $nc %i,i!il , mai mare dect restul na%elor ce %eneau $n pica6 spre %alea %erde, neatins %reodat de %reun con#lict de o asemenea amploare. n acele momente, consecin"ele gestului s u de%enir limpe,i, dure, amenin" toare. Modul de organi,are a atacului demonstra c slanii $i locali,aser cu mult timp $n urm ascun, toarea. Acum era e%ident c a&teptaser momentul prielnic pentru a porni o ! t lie unic , decisi% , prin care s -l #or"e,e s -&i p r seasc %i,uina, ie&ind la loc

desc-is, acolo unde $l puteau urm ri ,i &i noapte cu a6utorul detectoarelor lor sensi!ile. .copul #inal era de a-l distruge, lo%indu-l cu armele de mare cali!ru, &i de a-i captura instala"iile. *omm+ se $ntoarse spre :unicu" . = Am s te las aici. Instruc"iunile mele s -"i #ie liter de lege. 'up e1act cinci minute $ncepnd din aceast clip , %ei urca pe drumul pe care am %enit, $nc-i,nd $n urm toate u&ile metalice. 5ei uita apoi totul $n leg tur cu la!oratorul. 0l %a #i oricum distrus, a&a c n-are rost s -"i $ncarci memoria. 'ac %ei #i luat la $ntre! ri, s te por"i, de cele mai multe ori, ca o ! trn senil . 'in cnd $n cnd, $ns , %ei re%eni la normal. .unt silit s te las singur $n #a"a acestui pericol deoarece, $n ciuda m surilor mele de precau"ie, nu mai sunt sigur c am s scap cu %ia" din con#runtare. .im"i o emo"ie rece, aproape impersonal , &tiind c %enise ,iua $n care tre!uia s ac"ione,e. )u e1cludea posi!ilitatea ca atacul slanilor # r crlion"i s #i #ost doar o parte a unui plan mai %ast, inclu,nd mult amnata in%a,ie a P mntului. Oricare ar #i #ost situa"ia, urm toarele lui mi&c ri erau puse la punct $n cel mai mic detaliu. Biua cea mare %enise prea de%reme, poate cu ani $ntregi mai repede dect &i-ar #i dorit> cu toate acestea, &tia c tre!uie s ac"ione,e -ot rt, #or"ndu-&i toate posi!ilit "ile, pn la limita re,isten"ei. Pornise pe un drum de pe care nu se mai putea $ntoarce, deoarece $n urma lui nu se a#la dect moartea sigur / )a%a lui ie&i din rule" &i "&ni spre cer pe o traiectorie aproape %ertical . 0ra #oarte important s nu de%in in%i,i!il mai $nainte ca atacatorii s -&i dea seama de plecarea %natului. Tre!uia s porneasc $n urm rirea lui, o urm rire de alt#el inutil . nainte de toate, $ns , mai tre!uia # cut un lucru. 8 r nici o e,itare, mna tn rului ac"ion un comutator. Oc-ii mi6i"i de $ncordare i se $ndreptar spre ecranul posterior, prin care se %edea %alea dep rtndu-se. 'up cte%a secunde, pe %erdele crud ap ru o #lac r al! , ciudat , #ormat dintr-o mul"ime de mici incendii. Acolo 6os, armele, instala"iile, totul intrase $n procesul de autodistrugere comandat. .u! %iolen"a energiei desc tu&ate, !unc rele ardeau, iar metalul se topea. *omm+ sc-im! direc"ia, $ncruntat dar mul"umit. 5 paia al! $nc nu se stinsese. )-a%eau dect s caute prin o"elul acum lic-id, n-a%eau dect s -&i pun cercet torii la trea! , ca s $ncerce s reconstituie de,legarea secretului dup care um!laser atta timp. n #iecare ascun, toare distrus din %ale n-a%eau s g seasc a!solut nimic/ 'istrugerea acelor o!iecti%e att de importante pentru atacatori durase mai pu"in de un minut, dar #usese de a6uns pentru ca e%adatul s #ie % ,ut. Patru na%e militare, dintre cele mai grele, se repe,ir dup el, dar se oprir ne-ot rte atunci cnd *omm+ acti% sistemul care $i # cea na%a in%i,i!il . A%eau $ns detectoare ce sesi,au energia atomic . Acest lucru se % ,u $n momentul cnd, dup cte%a clipe de e,itare, $&i reluar decise urm rirea. .istemul de alarm semnali, pre,en"a altor du&mani, de ast dat $n #a" . ncercau s -l $ncercuiasc . 0rau att de mul"i, $nct nici nu se osteni s -i numere, iar cei ce reu&iser s se apropie $&i $ndreptau acum proiectoarele energetice spre punctul indicat de sistemele de detec"ie. Lo%iturile lor nu-&i atinser $ns "inta, deoarece inegala!ilele motoare atomice ale na%ei lui *omm+ $l purtar repede $n a#ara ra,ei de ac"iune c-iar &i a celor mai puternice arme, sal%ndu-i %ia"a.

A!solut in%i,i!il, ,!urnd cu mul"i Lilometri pe secund , tn rul slan se $ndrept spre Marte. Pro!a!il c trecuse prin cmpuri de mine, dar asta nu mai a%ea acum nici o importan" . ?a,ele de,integratoare ale na%ei sale le distrugeau $nainte s poat e1ploda, !locnd &i undele luminoase care, prin re#le1ie, l-ar #i putut da de gol. ntre cele dou tipuri de ani-ilare e1ista o deose!ire. Minele erau distruse $nainte de a lo%i $n%eli&ul e1terior. Lumina, $ns , #iind o und , nu putea #i contracarat dect $n #rac"iunea de clip $n care atingea na%a, $nainte de a se putea re#lecta. n acel moment precis, %ite,a ei se reducea, iar corpusculii ce o alc tuiau se lungeau, $n con#ormitate cu legile deri%ate din teoria contrac"iei ela!orat de Lorent, &i 8it,gerald. n acel inter%al de timp in#inite,imal, $n care totul de%enea aproape static, ra,ele puternice ale .oarelui p leau $n #a"a de,integratoarelor atomice. Mai mult dect att, pentru c lumina tre!uia mai $nti s ating na%a, ra,ele puteau #i a!sor!ite $n totalitate, nea#ectnd ast#el $n nici un #el %i,i!ilitatea prin ecrane. C-iar dac era in%i,i!il, *omm+ putea %edea totul, # r opreli&ti. )a%a p rea c st suspendat $n %idul cosmic, singura sen,a"ie de mi&care #iind dat de Marte, a c rei imagine se m rea pe m sura apropierii. La un milion &i 6um tate de Lilometri distan" , era ca o minge str lucitoare ; mare ct Luna % ,ut de pe P mnt. Odat cu trecerea timpului, $&i modi#ica dimensiunile, ca un !alon care se um#l , a6ungnd $n cele din urm ca discul ei s umple 6um tate din cer &i s -&i piard culoarea ro&ie. ncet-$ncet, prinser #orm continente, m ri, mun"i, pr p stii incredi!ile, pres rate cu %r#uri stncoase, &i $ntinderi sterpe de teren neted. Aspectul ! trnei planete de%enea tot mai de,olant. C-iar &i % ,ut printr-un telescop de la distan"a de cinci,eci de mii de Lilometri, Marte ar ta ca o !a! ; ridat , osoas , urt , rece, uitat de timp. 0ra o imagine de-a dreptul resping toare. Ap ru apoi o ,on $ntunecat ; Mare Cimmerium, o mare %iclean , teri!il . T cute, aproape nemi&cate, apele se $ntindeau su! cerul de un al!astru mereu $nc-is, $ns nici un %apor nu se $ncumeta s circule pe acolo, deoarece %r#urile stncoase ce se i%eau la tot pasul de su! unde ar #i curmat rapid o ast#el de a%entur . )u e1istau c i na%iga!ile, nu e1istau canale, doar marea &i stncile col"uroase. ntr-un tr,iu, *omm+ % ,u &i ora&ul, scnteietor su! o %ast cupol de sticl . Ce%a mai tr,iu ap ru &i al doilea ora&, apoi al treilea. Trecu de planet &i opri motoarele. Acum na%a nu mai di#u,a $n spa"iu nici cea mai sla! urm de energie atomic . 0ra o simpl m sur de precau"ie, deoarece la o asemenea distan" nu tre!uia s se team de detectoare. 'up un timp, cmpul gra%ita"ional al planetei $ncepu s -&i #ac sim"it e#ectul. Cednd ine1ora!ilei atrac"ii, na%a $&i $nclin pu"in cte pu"in !otul spre solul mar"ian, apoi $ncepu s cad , m rindu-&i treptat %ite,a, spre partea $ntunecat a corpului ceresc. 0ra o trea! care cerea timp. Bilele terestre se trans#ormar $n s pt mni. n cele din urm , *omm+ apel la un a6utor, dar nu la energia atomic , ci la panourile antigra%ita"ionale, pe care nu le mai #olosise de cnd $&i montase motoarele nucleare. C derea li!er pro%ocat de #or"a de atrac"ie a planetei dur mai multe ,ile, timp $n care ! iatul st tu trea, &i nemi&cat $n #a"a -u!lourilor. n cinci rnduri #u atacat de mine ,!ur toare &i de #iecare dat #u silit s acti%e,e de,integratoarele din pere"i, a&teptnd cu su#letul la gur apari"ia unor patrule alertate de dega6area suspect de

energie. 'e ,eci de ori, sistemul de alarm $i semnali, apropierea unor na%e, de tot attea ori % ,u luminile acestora dar, de #iecare dat , sc p ca prin urec-ile acului. .u! el, Marte se m rea din ce $n ce, umplnd ori,ontul cu imensitatea ei $ntunecat . n a#ara ora&elor, nu se , reau multe urme de %ia" > din loc $n loc, $ns , ap reau sclipiri ce tr dau ,one locuite sau unde se des# &urau acti%it "i. 8inalmente g si ceea ce c uta7 un punct luminos i,olat, plpind ca o lumnare $n $ntunericul dens. .e do%edi c era intrarea $ntr-o galerie minier , iar lumina %enea din casa unde locuiau cei patru slani # r crlion"i care supra%eg-eau instala"ia complet automati,at a e1ploat rii minereurilor. *omm+ studie pu"in $mpre6urimile, apoi se $ntoarse satis# cut la na% . n noaptea urm toare, planeta era $n%elit $ntr-o negur deas . Tn rul se mai apropie o dat de ,ona aleas , amarti,nd $ntr-o %iroag care ducea spre gura minei. )u se %edea nici o um!r , nu se sim"ea nici o mi&care, nu se au,ea nici un sunet. Lu cu pruden" una dintre cutiile $n care p stra cristalele -ipnotice, o desc-ise, a&e, micul o!iect sticlos, insta!il din punct de %edere atomic, $ntr-o cr p tur a stncii, scoase capacul protector &i o lu la #ug $nainte ca propriul s u organism s a#ecte,e gema sensi!il . .e ascunse $n %iroag &i a&tept . 'ou ,eci de minute mai tr,iu, u&a c su"ei se desc-ise. Lumina care r ,! tea din untru contura silueta $nalt a unui ! r!at tn r. U&a se $nc-ise $n urma lui, apoi o tor" str luci $n mna um!rei care $ncepu s se deplase,e pe poteca ce ducea spre intrarea $n min . Aten"ia ! r!atului #u atras la un moment dat de #ulgerul re#lectat de una din #a"etele cristalului. Intrigat, se $ndrept spre locul de unde %enise sclipirea, apoi se opri &i studie gema. 3ndurile lui, alergnd pe supra#a"a momentan neprote6at a min"ii, erau per#ect li,i!ile. Ciudat/ C-estia asta nu e1ista aici a,i-diminea" . ?idic din umeri. Pro!a!il c a #ost su! o piatr care s-a r sturnat. ' du s plece, totu&i re%eni, uitndu-se $ndelung la cristal, #ascinat de el. n minte i se strecur suspiciunea. Cnt ri descoperirea cu o pri%ire rece &i $n cele din urm se -ot r$ s se $ntoarc $n cas , dar #u lo%it de ra,a parali,ant care "&ni din mna lui *omm+. .e pr !u&i c-iar $n untrul grotei, incon&tient. *omm+ se repe,i spre el &i, dup numai cte%a minute, $&i aduse %ictima $n %iroaga unde nu puteau #i o!ser%a"i. ncepu s sonde,e creierul # r ap rare al ! r!atului c-iar $n timp ce-l transporta. 0ra o trea! de durat , deoarece c utatul $ntr-o minte incon&tient aducea cu mersul prin ap ; $ntmpina tot timpul o mare re,isten" . 'eodat $ns , g si ceea ce c uta7 culoarul croit $n su!con&tientul celui le&inat de descoperirea naturii cristalului. Tn rul urm ri acea cale mental , mergnd pn la r d cinile comple1e ale resurselor cere!rale. n #a"a lui se a#lau o mie de rami#ica"ii mentale ce porneau $n toate direc"iile. Cu o gra! disperat , dar totu&i cu aten"ie, le studie pe rnd, ignorndu-le pe cele despre care era sigur c nu duceau nic ieri. 'in nou, ca un -o" care descoper com!ina"ia sei#ului ascultndu-i clic-urile, a6unse $ntr-un alt stadiu al g sirii com!ina"iei tn rului incon&tient. O alt cale-c-eie se desc-idea $n #a"a lui. Opt c i-c-eie, cincispre,ece minute &i com!ina"ia cedase, creierul $i apar"inea. .u! directul s u control, ! r!atul, al c rui nume era Miller, $&i re%eni icnind. n secunda urm toare, scutul mental i se $nc-isese.

= )u #i lipsit de logic . ?enun" la scut. Ascult tor, Miller se e1ecut , pri%indu-l uluit. Acela&i sentiment i se putea citi &i $n minte. = Pe to"i dracii, m-ai -ipnoti,at/ se minun el. Cum 'umne,eu ai reu&it4 = 'up o metod utili,a!il doar de ade% ra"ii slani, replic *omm+ cu r ceal . A&a c e1plica"iile ar #i inutile. = Un slan ade% rat/ spuse cel lalt $ncet. 'eci e&ti Cross. = 'a. = : nuiesc c &tii ce #aci, de&i nu % d ce a%anta6e urm re&ti controlndu-m mental. :rusc, Miller reali, ciud "enia, ne%erosimilul acelei con%ersa"ii purtate $ntr-o rp , $n puterea nop"ii, su! cerul negru, $nnorat. )umai unul dintre sateli"ii lui Marte era %i,i!il ; o pat al! tul!ure, lucind stins. 5or!i repede7 = Cum este posi!il s stau aici &i s port o discu"ie ra"ional cu tine4 Credeam c prin -ipno, creierul $&i pierde propria sa putere de 6udecat . = Cipnotismul, r spunse *omm+ e1plorndu-i ne$ncetat mintea, este o &tiin" care implic mul"i #actori. Controlul total permite su!con&tientului o li!ertate aparent # r restric"ii, cu e1cep"ia #aptului c %oin"a e supus unei domina"ii e1terioare a!solute. 'ar s l s m asta, n-a%em timp de pierdut. 5ocea $i de%eni poruncitoare, $n timp ce mintea i se retrase din cea a lui Miller7 = Mine e ,iua ta li!er . Te duci la :iroul de .tatistic &i iei numele tuturor celor care seam n din punct de %edere #i,ic cu mine. Mai %reau &i locul unde-i pot g si9 .e opri, #iindc cel lalt rdea $ncet. = Ce 'umne,eu, omule/ P i asta pot s "i-o spun c-iar acum. Au #ost identi#ica"i acum c"i%a ani, cnd ne-a par%enit descrierea ta. .unt supra%eg-ea"i $n permanen" . To"i au so"ii &i9 5ocea i se stinse. = Continu / = 01ist dou ,eci &i &apte de ! r!a"i care-"i seam n i,!itor de mult. = Continu . = Unul dintre ei, spuse Miller cu triste"e, era c s torit cu o #emeie al c rei craniu a #ost, practic, ,dro!it s pt mna trecut , $ntr-un accident petrecut $n spa"iu. Acum se $ncearc re#acerea ei, dar9 = 'ar %a mai dura cte%a s pt mni, $i lu *omm+ %or!a din gur . )umele ! r!atului este :arton Corliss. Lucrea, la u,ina de aerona%e din Cimmerium &i, ca &i tine, merge $n Cimmerium o dat la patru ,ile. = Ar tre!ui promulgat o lege $mpotri%a celor care au capacitatea de a citi gndurile, morm i Miller. 'in #ericire, receptoarele Porgra%e te %or deconspira, $nc-eie el mai %esel. = Ce4/ s ri tn rul. O!ser%ase $n creierul celuilalt ce%a $n leg tur cu sondarea min"ilor, dar nu i se p ruse demn de luat $n seam . A%usese alte lucruri mai importante de urm rit. Miller replic rece, gndurile con#irmndu-i #iecare cu%nt7 = 0mi" torul Porgra%e emite gnduri, iar receptorul Porgra%e le captea, . n Cimmerium e1ist cte un ast#el de aparat la #iecare c"i%a metri. .unt plasate $n cl diri,

$n locuin"e, peste tot. ?epre,int sistemul nostru de protec"ie $mpotri%a spionilor &erpi. Un singur gnd indiscret &i e&ti terminat/ *omm+ r mase o clip t cut, apoi spuse7 = nc o $ntre!are, &i %reau s te gnde&ti !ine $nainte de a-mi r spunde. mi tre!uie detalii. = .pune/ = Ct de iminent este atacul asupra P mntului4 ? spunsul %eni imediat7 = A%ndu-se $n %edere e&ecul tentati%ei de a te distruge &i de a-"i smulge secretul, s-a -ot rt c o!"inerea controlului Terrei a de%enit un lucru esen"ial, scopul #iind $mpiedicarea apari"iei altui %iitor pericol. n urma acestei deci,ii, au #ost mo!ili,ate toate na%ele disponi!ile. 8lota se adun $n punctele-c-eie, $ns data in%a,iei nu s-a anun"at $nc , de&i a #ost pro!a!il sta!ilit . = Ce au de gnd cu oamenii4 = . -i ia dracuD pe oameni/ se ener% Miller. )-o s ne #acem gri6i pentru ei, cnd propria noastr e1isten" e $n 6oc. ntunericul care-i $n% luia p rea din ce $n ce mai dens. 8rigul nop"ii reu&ise s p trund c-iar &i prin -ainele groase ale tn rului. Cu #iecare clip , de%enea tot mai con&tient de implica"iile dramatice ale a#irma"iilor celuilalt. ? ,!oiul/ 5or!i cu %oce stins 7 = In%a,ia poate #i oprit numai cu a6utorul ade% ra"ilor slani. Tre!uie s -i g sesc/ Am epui,at toate posi!ilit "ile, a&a c %oi merge $n unicul loc r mas unde a& putea s le dau de urm . .e # cuse diminea" . .oarele str lucea puternic pe cerul negru-al!astru, iar su! lumina necru" toare um!rele se mic&orau, pentru ca apoi s se alungeasc din nou, pe m sur ce Marte $&i #erea de astrul ,ilei neprietenoasa #a" a dup -amie,ei. 'in locul $n care *omm+ $&i pitise na%a, ori,ontul ap rea ,im"at datorit culmilor muntoase proiectate pe cerul um!rit. 5i,i!ilitatea era $nc !un de acolo, de la $n l"imea de &apte sute de metri. Lumina p lea tot mai mult cnd, deodat , r !darea &i %igilen"a tn rului #ur r spl tite. n dep rtare ap ru un %e-icul mic, sem nnd cu o torpil cu !en,i ro&ii %opsite pe #lancuri> din partea lui posterioar ie&eau #l c ri. ?a,ele soarelui care apunea erau re#lectate de $n%eli&ul neted, metalic. *omm+ $l urm ri cu pri%irea pn cnd disp ru din %edere, $n stnga locului unde se a#la na%a sa, ascuns $n tunelul din masi%ul calcaros ca o #iar $n %i,uin . Cam cinci Lilometri, apreciase tn rul. 'istan"a nu punea nici o pro!lem motoarelor ce a&teptau gata oricnd s ac"ione,e, silen"ioase &i puternice. Cinci sute de Lilometri &i acele inegala!ile motoare %or %i!ra lini&tite, torcnd constant. Atta doar c o ast#el de #or" titanic nu putea #i #olosit la o $n l"ime prea mic , deoarece ar #i distrus o regiune $ntins din solul &i a&a destul de mutilat. Cinci Lilometri, &apte, opt9 *omm+ e1ecut o serie rapid de regla6e. n acel moment, #or"a magnetorilor "&ni, acoperind $n scurt timp o distan" impresionant . .imultan, prinse %ia" ideea care-i %enise $n timpul c l toriei spre Marte &i se materiali,ase su! #orma unui mic dispo,iti%. 'intr-o sond automat , pe care o l sase la opt sute de Lilometri altitudine, irupser $n spa"iu unde radio, att de asem n toare cu %i!ra"iile motoarelor lui, $nct numai un instrument speciali,at &i deose!it de sensi!il ar #i

putut sesi,a di#eren"a. Timp de cte%a clipe, planeta #u pur &i simplu str ! tut de %aluri de energie. Pro!a!il c detectoarele slanilor # r crlion"i se #i1aser de6a pe sursa energetic neidenti#icat , ceea ce # cea posi!il ca ne$nsemnata cantitate de energie #olosit de ade% rata na% a lui *omin+ s treac neo!ser%at . Magnetorii $&i # ceau datoria repede &i !ine. ndep rtata na% a slanilor # r crlion"i $ncetini, de parc ar #i $ntmpinat re,isten" la $naintare, apoi %ite,a sc ,u &i mai mult &i, $n cele din urm , %e-iculul $&i sc-im! direc"ia, atras de o #or" ire,isti!il spre masi%ul calcaros. 8olosind undele radio ca para%an pentru a-i ascunde acti%itatea, *omm+ l rgi # r e#ort pe&tera $n care se a#la, cu a6utorul unui singur 6et de energie pul%eri,atoare. )a%a lui se retrase mai $n adncul grotei, apoi, asemenea unui p ian6en care prinde o musc , ademeni $n %i,uin %e-iculul urm ritorilor. Peste cte%a secunde, $n !linda6ul acestuia se desc-ise o u& , l snd s se %ad silueta unui ! r!at. Acesta s ri cu u&urin" pe podeaua tunelului &i r mase o clip nemi&cat, pri%ind "int spre proiectoarele or!itoare ale celeilalte na%e, ce-l #i1au nemilos. 'up un scurt r ga, de gndire, $naint $ncre, tor. La un moment dat pri%irea $i #u atras de lumina re#lectat de un cristal a&e,at $ntr-o sco!itur a peretelui. Intrigat de #aptul c micu"ul o!iect $i putuse distrage aten"ia, se apropie s -l studie,e mai $ndeaproape. n aceea&i secund , ra,a parali,ant a lui *omm+ $l # cu s se pr !u&easc incon&tient. Imediat, tn rul de,acti% toate sursele energetice &i ac"ion un comutator care # cu ca emi" torul-momeal lansat $n spa"iu s detone,e. n pri%in"a noii lui %ictime, slanului nu-i tre!uia dect o scanare corporal , o $nregistrare a %ocii &i, !ine$n"eles, un control -ipnotic. 'up numai dou ,eci de minute, Corliss ,!ura din nou spre Cimmerium, #urios pe ciudata #orm de scla%ie la care #usese #or"at, dar con&tient c nu mai putea #ace nimic. *omm+ &tia c , $nainte de a $ndr ,ni s mearg personal $n marele ora&, mai a%ea de $ntreprins unele lucruri &i c nu a%ea %oie s se gr !easc . Toate la timpul lor. Ac"iunea tre!uia pus la punct pn $n cel mai mic detaliu. )u-i era $ng duit s piard nimic din %edere. Cte%a s pt mni la rnd, Corliss %eni la pe&ter la #iecare patru ,ile ; ,iua lui li!er ; l sndu-&i creierul studiat, pn ce memoria sa nu mai a%u nimic de de,% luit. Atunci slanul &tiu c era preg tit pentru marea $ncercare. &i puse planul $n aplicare $n urm toarea ,i li!er , a &aptea. n ,iua aceea, un :arton Corliss r mase $n pe&ter , cu#undat $ntr-un somn -ipnotic pro#und, iar un altul urc $n micul %e-icul cu dungi ro&ii &i se $ndrept spre Cimmerium. 'ou ,eci de minute mai tr,iu, o aerona% militar co!or$ din ceruri &i r mase lng el, un gigant metalic, aerodinamic. = Corliss, se au,i dintr-un di#u,or %ocea t ioas a unui ! r!at, con#orm gra#icului normal de urm rire a tuturor celor care seam n cu &arpele *omm+ Cross, team a&teptat $n acest punct &i am constatat c ai sosit cu o $ntr,iere de cinci minute. Ca urmare, %ei #i dus imediat $n Cimmerium su! escort , unde %ei #i supus e1amin rii de c tre o comisie militar . Asta-i tot/ CAPITOLUL 1A Catastro#a se produsese incredi!il de simplu. Un accident nu c-iar impre%i,i!il, dar de,am girea nu era mai pu"in crunt . Anterior, :arton Corliss $ntr,iase de &ase ori &i

nimeni nu o!ser%ase nimic. Acum trecuser doar cinci minute peste ora #i1at &i norocul $&i $ntorsese #a"a de la Cross. Tn rul pri%ea posomort ecranele na%ei $n care se g sea. Bona sur%olat a!unda $n stnci aspre, col"uroase &i pustii. Locul ar ta de parc ar #i #ost r % &it de un monstru #urios. 5 i largi &erpuiau nedecis> pr p stii amenin" toare $&i ar tau adncurile insonda!ile, pentru ca mai apoi pere"ii %erticali s "&neasc spre cer su! $n# "i&area unor mun"i s l!atici. n ca, c ar #i reu&it s se sal%e,e, acesta era drumul lui de $ntoarcere, c ci nici o na% pe care ar #i $ncercat s-o capture,e, orict de mare ar #i #ost, nu putea trece de !arierele pe care slanii # r crlion"i le-ar #i ridicat $ntre el &i %e-iculul s u indestructi!il. Mai r mnea, desigur, o speran" . A%ea un re%ol%er atomic modi#icat ast#el $nct s semene cu cel al lui Corliss, care lansa acelea&i desc rc ri electrice9 pn ce se acti%a mecanismul secret pentru ra#ala de energie atomic . (i mai a%ea ce%a7 %erig-eta de pe deget aproape identic cu cea purtat de :arton, cu di#eren"a c a lui *omm+ con"inea cel mai mic generator atomic construit %reodat . Mic dar periculos, deoarece ra,a pe care o putea emite a%ea acela&i e#ect de,integrator. 'ou arme &i o du,in de cristale pentru a pre$ntmpina r ,!oiul r ,!oaielor/ ?egiunea peste care ,!urau de%eni mai s l!atic . Pe #undul pr pastiilor adnci $ncepuser s apar &u%oaie uleioase sau noroioase de ap , %estind apropierea acelei m ri urte, %iclene, neprimitoare ; Mare Cimmarium. *omm+ % ,u &i #orme arti#iciale de %ia" . n dreapta, pe un promontoriu stncos, se a#la un cruci& tor, sem nnd din dep rtare cu un rec-in uria&, negru, #ioros. Pe col"ii ascu"i"i dimpre6ur se a#lau o mul"ime de na%ete militare, de cte trei,eci de metri lungime care, % ,ute de la distan" , aduceau cu un !anc de pe&ti a!isali r i $ncercnd s acopere cu trupurile lor #a"a pustiit a solului. .u! pri%irea p trun, toare a tn rului, mun"ii $&i de,% luir repede ade% rata identitate. 0rau de #apt #ort re"e din o"el &i stnc . Metalul negru era ascuns cu di! cie printre crestele de roc %erita!il , iar din loc $n loc ap reau gurile amenin" toare ale unor tunuri $ndreptate spre cer, de parc ar #i a&teptat dintr-o clip $n alta %enirea unui du&man numeros &i puternic. Attea m suri de#ensi%e, atta armament o#ensi%9 mpotri%a cui4 0ra oare posi!il ca slanii # r crlion"i s se team att de mult de ceilal"i slani $nct s nu se simt $n siguran" nici cu o armat a&a puternic 4 O sut cinci,eci de Lilometri de #ort re"e, tunuri &i na%e/ O sut cinci,eci de Lilometri de pr p stii de netrecut, de ap &i de stnci amenin" toare. 'up cte%a clipe, na%a &i escorta ei !lindat trecur peste un pisc impun tor, $n spatele c ruia, #oarte aproape, ap ru Cimmerium, str lucind su! cupola de sticl . Ora e1amin rii sosise/ A&e,area #usese construit pe un teren plat, care se termina pe malul stncos &i ,im"at al unui gol#. .ticla str lucea $n lumina soarelui, o #lac r al! care din loc $n loc se aduna $n #ulgere ce plecau apoi $n toate direc"iile. )u era un ora& mare, dar asta din cau,a terenului neprimitor, care nu permisese o $ntindere mai %ast , silindu-l s se strecoare temerar pn la marginea a!isurilor ce-l $ncon6urau din toate p r"ile. n por"iunea sa cea mai lat , Cimmerium m sura cinci Lilometri, iar $n ,ona cea mai $ngust a!ia trecea de trei. Con#orm spuselor lui Miller &i Corliss, aici tr iau dou sute de mii de slani. Terenul de asoli,are era e1act acolo unde se a&teptase *omm+7 o plat#orm metalic ie&it $n a#ar , la una din marginile ora&ului, !r ,dat de &ine de cale #erat

str lucitoare &i su#icient de $ntins pentru a permite co!orrea unei na%e militare. U&or dar sigur, na%a $n care se a#la el se $ndrept spre suportul metalic cu num rul RRAA. n aceea&i clip , escorta se $ndep rt , pornind spre mare &i disp rnd instantaneu $napoia piscului impun tor care str 6uia ora&ul. 'edesu!t, mecanismul automat al suportului $&i $ncepuse de6a glisarea, $naintnd spre o u& metalic $nalt , care se desc-ise automat &i se $nc-ise apoi $n urma lor. Ta!loul $n# "i&at acum pri%irii tn rului nu era surprin, tor, totu&i realitatea dep &ea cu mult relat rile celor doi ! r!a"i pe care-i -ipnoti,ase. )umai $n por"iunea de -angar accesi!il %ederii sale e1istau peste o mie de aerona%e. n&irate de la pardoseal &i pn $n pla#on, #iecare $n suportul ei glisant, ar tau ca ni&te sardele $ntr-o cutie de conser%e. Oricare dintre ele putea de%eni opera"ional prin simpla tastare, la panoul de comand , a ci#relor ce-i alc tuiau num rul de cod. Propria lor na% se opri. *omm+ co!or$ dega6at &i-i salut scurt, cu o $nclinare a capului, pe cei trei ! r!a"i care-l a&teptau. Cel mai $n %rst # cu doi pa&i $nainte &i spuse ,m!ind acru7 = 0i !ine, :arton, iar te-ai pricopsit cu o e1aminare/ 8ii sigur c trea!a se %a #ace rapid dar temeinic ; %eri#ic rile o!i&nuite, desigur, luarea amprentelor, in%estiga"ii cu ra,e-T, testele sang%ine, reac"iile c-imice ale pielii, m surarea electronic a lungimii p rului9 &i celelalte. Anumite nuan"e ale %i!ra"iilor ce sc pau pe lng scuturile mentale ale celor trei le tr dau a&teptarea $ncordat . Tn rul nu a%ea ne%oie de gndurile lor. )u #usese niciodat att de atent, mintea nu-i #usese niciodat mai limpede, mai apt s disting su!tilitatea detaliilor. ?eplic moale7 = 'e cnd reac"ia c-imic a pielii #ace parte din e1aminarea o!i&nuit 4 : r!a"ii nu-&i cerur scu,e pentru capcana pe care i-o $ntinseser , iar creierele lor nu ar tar %reo de,am gire $n urma acestui e&ec. *omm+ c&tigase prima man& , dar nu se !ucur , pentru c %ictoria era lipsit de importan" . (tia c nu %a putea #ace #a" unui control am nun"it. Tre!uia s #oloseasc din plin ceea ce do!ndise $n cursul preg tirilor $ntreprinse $n cele cte%a s pt mni ct $i studiase pe Miller &i Corliss. Cel mai tn r dintre cei trei %or!i7 = 'uce"i-l $n la!orator, s $ncepem cu testele #i,ice. Ia-i arma, Prentice. Cross pred pistolul # r s scoat nici un cu%nt. l a&teptar . Ingra-am, cel mai $n %rst , ,m!ea, $n e1pectati% , :rads-aQ, cel mai tn r, $l pri%ea # r s clipeasc , iar Prentice a#i&a o min indi#erent $n timp ce %r$ arma $n !u,unar. Aten"ia lui *omm+ #u atras de lini&tea atotst pnitoare. )u se au,ea nici un sunet, nici o #rntur de con%ersa"ie. 5astul -angar era pustiu ca un cimitir, $nct p rea de necre,ut c acolo se # ceau ultimele preg tiri $naintea unui r ,!oi. 8orm num rul de cod al na%ei sale &i pri%i suportul oscilant care se deplas mai $nti ori,ontal, apoi %ertical, spre pla#on. Un sunet metalic scurt, &i lini&tea se a&ternu din nou. Tn rul ,m!i $n sinea lui, con&tient de #aptul c cei trei $l urm reau, pndind orice e,itare sau neconcordan" $n e1ecutarea mane%rei, apoi p &i spre ie&ire. n #a"a lor se desc-ise o u& , descoperind pri%irii un coridor str lucitor, pe ai c rui pere"i nete,i se puteau %edea nenum rate intr ri. n momentul $n care se oprir $n #a"a u&ii la!oratorului, *omm+ spuse7 = .per c a"i anun"at la spital c %oi $ntr,ia.

Ingra-am se opri !rusc, urmat imediat de ceilal"i doi. .e -ol!ar ului"i la el. = 'umne,eule, ne%ast -ta urma s #ie resuscitat a,i-diminea" / *omm+ apro! din cap # r s ,m!easc . = Tre!uia ca doctorii s-o aduc la limita con&tien"ei cu dou ,eci de minute dup asoli,area mea. 'in acel moment ar #i a%ut de lucru cam o or . 0ste e%ident c e1aminarea %oastr &i a comisiei militare %a tre!ui s #ie amnate. )imeni nu a%u nimic de o!iectat. Ingra-am spuse7 = 8 r $ndoial c solda"ii te %or escorta pn acolo. :rads-aQ %or!i, precipitat, $n emi" torul radio de la mn . 3l sciorul care r spunse a6unse per#ect distinct la urec-ile lui *omm+. = n condi"ii normale, patrula militar ar #i tre!uit s -l $nso"easc pn la spital. Acum $ns , datele pro!lemei s-au sc-im!at total, $ntruct a%em de-a #ace cu cel mai periculos indi%id din c"i au e1istat %reodat . Cross are numai dou ,eci &i trei de ani, dar nu mai e un secret pentru nimeni #aptul c %ia"a $n condi"ii de pericol permanent conduce la o maturi,are prematur . Asta-i %ala!il att pentru oameni, ct &i pentru slani. Acestea #iind datele pro!lemei, putem considera c ne con#runt m cu un slan adult a#lat $n posesia unor arme &i a unor cuno&tin"e a c ror e#icacitate dep &e&te puterea noastr de $n"elegere. 'ac :arton Corliss se do%ede&te a #i Cross, atunci coinciden"a re%enirii la %ia" a doamnei Corliss e1act $n acest moment important indic #aptul c el este preg tit pentru orice e%entualitate, mai ales ca s contracare,e suspiciunea care a planat $n 6urul asoli, rii lui $ntr,iate. A su#erit de6a un e&ec, a#lnd c %a #i supus unei test ri. Totu&i, simplul #apt c o asemenea amnare are loc pentru prima dat de cnd se e#ectuea, controale asupra celor care seam n cu &arpele Cross implic #aptul c lng suspect tre!uie s stea $n permanen" e1per"i $n domeniul e1amin rilor preliminare. n consecin" , %e"i continua, pn la noi ordine. La ie&irea din li#tul I % a&teapt un %e-icul de supra#a" . Pe cnd ie&eau $n strad , :rads-aQ spuse7 = 'ac el nu-i Corliss, atunci pre,en"a lui la spital %a #i nu numai inutil , ci ar putea c-iar a%ea urm ri #atale pentru s n tatea mental a doamnei Corliss. = 3re&e&ti, $l contra,ise Ingra-am. Ade% ra"ii slani pot citi gndurile. 5a #i $n stare s sesi,e,e erorile din sala de opera"ie, la #el cum ar #i # cut Corliss cu a6utorul aparatelor Porgra%e. *omm+ surprinse ,m!etul $ng-e"at al lui :rads-aQ $n timp ce acesta din urm replica moale7 = <i-a cam pierit glasul, Ingra-am. Te-ai gndit cum%a c pre,en"a aparatelor Porgra%e $l %a $mpiedica pe Cross s renun"e la #olosirea capacit "ilor mentale4 Cu e1cep"ia situa"iilor limit , desigur. = nc ce%a, spuse Prentice. Moti%ul pentru care Corliss merge la spital este acela c , datorit a#init "ilor e1istente $ntre so"i, %a #i $n stare s semnale,e la so"ia lui orice mani#estare anormal pe parcursul opera"iei. 'e aici re,ult c &i #emeia, odat re%enit la %ia" , %a recunoa&te dac suspectul e so"ul ei sau nu. Ingra-am ,m!ea $ncruntat. = Uite c am a6uns &i la conclu,ia #inal . n ca,ul $n care Corliss este de #apt Cross, readucerea la %ia" a pacientei $n pre,en"a lui %a a%ea consecin"e tragice pentru ea, lucru care %a #i de natur s ne con%ing de#initi%, c-iar dac re,ultatele celorlalte teste %or #i negati%e.

*omm+ r m sese t cut. 01amina pe toate #e"ele pro!lema repre,entat de pre,en"a receptoarelor Porgra%e. ntr-ade% r, erau periculoase, $ns r mneau doar ni&te ma&ini. )u a%ea dect s -&i controle,e mai strict gndurile, &i totul %a #i $n regul . ?ecunoa&terea lui de c tre doamna Corliss era $ns altce%a. Leg turile ap rute $ntre doi so"i sensi!ili puteau #i deose!it de puternice &i el nu concepea s contri!uie la distrugerea min"ii altui slan. Cum%a tre!uia g sit o cale de sal%are, dar care s nu pun $n pericol s n tatea mental a pacientei. Ma&ina mergea cu %ite, pe un !ule%ard care str lucea de #lorile s dite pe marginea lui. Carosa!ilul era $ntunecat, cu aspect sticlos &i &erpuia printre copaci $nal"i ce ascundeau pe 6um tate cl dirile $n&iruite $n lungul trotuarelor um!rite. Construc"iile erau 6oase, iar aspectul lor $ncnt tor $l surprinse pl cut pe tn r. 'in in#orma"iile culese din min"ile lui Miller &i Corliss, cuno&tea unele detalii, dar acest ade% rat trium# al geniului ar-itectonic dep &ea orice imagina"ie, pentru c nu te puteai a&tepta ca o #ort rea" s #ie &i #rumoas . Armele sunt construite de o!icei $n scopuri practice, nu ca s $ncnte pri%irea. A&a $ns , o!iecti%ul e1isten"ei lor #usese atins. Cl dirile ar tau #iresc &i l sau impresia general a unui ora& ca oricare altul, nu cum te-ai #i a&teptat s #ie7 o armur solid , care s prote6e,e %ia"a ade% ratei a&e, ri dinapoia ei. 'imensiunile sistemului de ap rare ar tau o dat $n plus teama de ade% ra"ii slani. Lumea oamenilor a%ea s #ie atacat tocmai datorit #ricii slanilor # r crlion"i, ceea ce repre,enta, # r $ndoial , culmea ironiei. 0ra $ns o culme tragic . 'ac am dreptate, gndi *omm+, dac ade% ra"ii slani tr iesc $ntr-ade% r printre cei # r crlion"i, tot a&a cum ace&tia din urm tr iesc printre oameni, $nseamn c toate preg tirile de aici sunt $ndreptate $mpotri%a unui inamic care s-a in#iltrat de6a $n c-iar sistemul lor de#ensi%. Ma&ina opri $ntr-o ni& ce ducea spre un li#t, care co!or$ la #el de lin precum cel din -angar. Ca din $ntmplare, *omm+ scoase din !u,unar una dintre cutiile cu!ice de metal ce con"ineau cristale -ipnotice &i o arunc negli6ent $n co&ul a#lat $ntr-un col" al ca!inei ascensorului. O!ser% c slanii $i urm reau #iecare, mi&care, a&a c e1plic 7 = Am dou spre,ece din astea, dar sunt grele &i m incomodea, la mers. Ingra-am se aplec &i lu micul o!iect. = Ce este4 = Moti%ul $ntr,ierii mele. 5oi e1plica totul mai tr,iu, $n #a"a comisiei. Toate dou spre,ece sunt identice, a&a c n-are nici o importan" dac lipse&te una din ele. Ingra-am pri%i gnditor cutia. 0ra pe punctul s-o desc-id , cnd li#tul se opri. O ! g $n !u,unar cu un gest -ot rt. = Am s-o p stre, eu. Ie&i primul, Corliss. 8 r s e,ite, *omm+ p &i $ntr-un coridor lat, placat cu marmur . O #emeie $n manta al! le ie&i $n $ntmpinare. = 5ei #i c-emat peste cte%a minute, Corliss. A&teapt aici. Ingra-am disp ru $n spatele unei u&i, moment $n care ! iatul surprinse gndurile super#iciale ale celui mai %rstnic dintre $nso"itori. .e $ntoarse spre el, tocmai cnd acesta $ncepea s %or!easc 7 = Corliss, pro!lema s n t "ii mentale a so"iei tale m $ngri6orea, att de mult $nct, $nainte de a-"i da %oie s intri, a& dori s te supun unui test simplu, pe care nu-l mai

#olosim de ani de ,ile deoarece nu este compati!il cu demnitatea unui slan. (i-apoi, e1ist multe altele mai eloc%ente. = Ce test4 $ntre! *omm+ scurt. = 0i !ine, dac tu e&ti Cross, atunci p rul t u este #als, pentru c tre!uie s -"i masc-e,i crlion"ii caracteristici. 'ac e&ti $ntr-ade% r Corliss, re,isten"a natural a p rului t u tre!uie s #ie su#icient de mare $nct s -mi permit s te ridic de la podea # r s sim"i o durere deose!it . Peruca, #i1at arti#icial, n-ar re,ista la trac"iune, orict de !ine ar #i prins . A&adar, pentru siguran"a so"iei tale, am s te rog s apleci capul. Te asigur c nu %oi #i !rutal ; %oi m ri #or"a gradat. = 0-n regul , ,m!i *omm+. Te %ei con%inge c -i p r natural. (i c-iar era. 3 sise de mult solu"ia acelei pro!leme spinoase ; un #luid gros se aplica peste r d cina p rului original, $nt rindu-se treptat &i #ormnd un strat su!"ire, cauciucat, asem n tor la aspect cu pielea capului. .tratul era su#icient ca s acopere crlion"ii !ucluca&i, dar *omm+ nu se mul"umise cu att. 'ucnd cercet rile mai departe, descoperise c , r sucind $ntr-un anume mod #irele de p r, c-iar $naintea $nc-eierii procesului de $nt rire a stratului, acesta de%enea relati% poros, permi"nd o1igenarea r d cinilor. ndep rtarea periodic a stratului cauciucat, ct &i lungile r stimpuri $n care $&i l sase p rul natural #useser su#iciente pentru ca s n tatea podoa!ei lui capilare s nu ai! de su#erit. n #elul acesta, pericolul se reducea la ,ilele cnd se elimina pielea arti#icial . 0ra con%ins c ce%a similar # cuse &i restul semenilor s i. Ingra-am $nc-eie, !om! nind $nciudat7 = 'e #apt, testul sta n-o s do%edeasc nimic. 'ac Cross %a a6unge pn aici, cu siguran" c nu se %a l sa prins cu o c-estie att de simpl . Uite c %ine doctorul/ . sper m c totul e-n regul . ?e,er%a era mare, cenu&ie, plin cu ec-ipamente ce ,um, iau $nceti&or. Pacienta nu se %edea, dar $n camer e1ista un paralelipiped metalic prelung, ca un sicriu aerodinamic, cu un cap t $ndreptat spre u& . Cealalt e1tremitate era ascuns pri%irii, dar *omm+ &tia c acolo se a#la capul #emeii. Pe capacul paralelipipedului se g sea un aparat din care o mul"ime de tu!uri intrau $n FsicriuG, transportnd un #lu1 !ogat &i constant de snge. Lng capul doamnei Corliss se mai a#lau ni&te instrumente pe care clipeau continuu numeroase leduri, #iecare din ele r spun,nd unui impuls di#erit %enit de la organismul supus opera"iei. Lupta #emeii pentru supra%ie"uire era e%ident , 6udecnd dup #aptul c uneori luminile p leau, dar imediat re$ncepeau s plpie, $ncercnd s re%in la intensitatea normal . 'in locul unde i se spusese s se opreasc , *omm+ putea %edea capul doamnei Corliss proiectat pe #undalul instrumentelor ce !,iau sla!. 'e #apt, nu capul se %edea, ci un g-em de !anda6e. 8irele ce %eneau de la aparatura de control disp reau su! #&iile al!e. .cutul mental $nc deteriorat al pacientei era desc-is. *omm+ sond cu gri6 ,ona $n care se $n#iripau gndurile &i o g si amor"it de pre,en"a c%asipermanent a mor"ii. (tia teoretic ce # cuser c-irurgii slani7 toate leg turile ner%oase ale creierului #useser $ntrerupte printr-un simplu scurtcircuit, sensi!ilul organ #iind men"inut $n %ia" cu a6utorul unor ra,e regeneratoare de "esuturi. Opera"ia delicat #usese u&urat prin $mp r"irea creierului $n dou ,eci &i &apte de sec"iuni, asupra c rora se ac"iona succesi%.

Undele mentale ale tn rului trecur peste r nile gra%e ce #useser %indecate. .e # cuser destule gre&eli, dar toate minore, ast#el $nct se putea a#irma c opera"ia $n sine #usese reali,at de un maestru. 8iecare sec"iune a creierului r spundea corect tratamentului aplicat, iar *omm+ era con%ins c , dup $nc-eierea mane%relor #inale, pacienta %a desc-ide oc-ii, recunoscndu-l imediat pe impostor. n ciuda impulsurilor interioare care-l gr !eau, slanul se gndi7 Cu ani $n urm , am reu&it s -i -ipnoti,e, pe oameni # r a6utorul cristalelor, de&i procedeul lua mult mai mult timp. 'e ce n-a& $ncerca &i pe slanii # r crlion"i4 Creierul #emeii continua s #ie incon&tient, deci scutul ei mental era co!ort. La $nceput, $ncerc rile lui *omm+ #ur e,itante, datorit pericolului repre,entat de receptoarele Porgra%e. 'up un timp $ns , tn rul $&i acord creierul pe lungimea de und pe care ar #i a%ut-o $n condi"ii normale %i!ra"iile mentale ale so"iei lui Corliss. Teama $i disp ru. .e a%nt cu mult cura6. Ceea ce $l sal% #u metoda c-irurgical de re#acere a scoar"ei cere!rale. n ca,ul unui creier s n tos, i-ar #i tre!uit cte%a ore pentru a c uta printre milioanele de posi!ilit "i desc-ise $n #a"a lui. Creierul #emeii #usese $ns $mp r"it $n dou ,eci &i &apte de sec"iuni, #apt care u&ura depistarea grupului de celule ner%oase ce repre,entau centrul %oin"ei. n mai pu"in de un minut, *omm+ a6unsese la "int &i controla mintea pacientei. &i puse pe urec-i c &tile receptorului Porgra%e, o!ser%nd $n acela&i timp c :rads-aQ purta de6a o perec-e de c &ti similare ; pentru el, se gndi $ngri6orat. Mane%ra cu instala"ia era menit s -l dema&te, dar putea #i lini&tit. 8ormulate su! $n# "i&area cea mai pur ; # r s dea na&tere unor imagini concrete ; gndurile nu puteau #i detectate de Porgra%e. O do%ediser propriile sale e1perien"e &i o do%edea &i mintea lui :rads-aQ, care nu era str ! tut de nici un lic r de suspiciune. 8emeia se agit , #i,ic &i psi-ic, iar gndurile ei incoerente #ur trans#ormate $n unde sonore u&or de recep"ionat $n c &ti7 ? ,!oi9 ocupa"ie9 Cu%intele a%eau un oarecare sens numai pentru cei care &tiau c pacienta $ndeplinea #unc"ia de comandant militar, totu&i $nc nu erau edi#icatoare. 'up cte%a clipe de t cere, se au,i7 Iunie9 s-a -ot rt $n iunie9 tre!uie s termin m $nainte de %enirea iernii, pentru ca ai no&tri s nu moar inutil de #rig $n timpul mane%relor9 am -ot rt deci7 ,ece iunie9 'ac ar #i sugestionat-o pe cale -ipnotic , lui *omm+ nu i-ar #i tre!uit dect ,ece minute pentru a-i t m dui creierul care #unc"iona $nc de#ectuos. A&a $ns , tre!ui s piard o or &i un s#ert, a6utndu-i ; # r ca ei s ! nuiasc ce%a ; pe c-irurgii care se c-inuiau cu aparatul de inducere a tensiunilor mentale. n tot acest timp, se gndea la cu%intele #emeii. In%a,ia P mntului #usese a&adar sta!ilit pentru data de ,ece iunie. Con#orm calendarului terestru, se g seau $n ,iua de patru aprilie. Mai r m seser dou luni/ O lun dura drumul, deci mai r mnea $nc una. O lun 9 ca s #ac ce anume4 ? spunsul %eni $n momentul cnd doamna Corliss, %indecat , alunec $ntr-un somn # r %ise. )u mai a%ea nici un rost ca *omm+ s piard %remea c utndu-&i semenii. Mai tr,iu, poate, %a $ncerca din nou. Acum $ns tre!uia s scape din acest9

Acum9 .e $ncrunt $n gnd. Peste cte%a minute, a%ea s #ie e1aminat de o comisie #ormat din repre,entan"ii celei mai dure, mai tenace &i mai e#iciente rase din $ntregul .istem .olar. n ciuda #aptului c reu&ise s -i p c leasc $n leg tur cu $ntr,ierea sa, $n ciuda #aptului c reu&ise s #ac ast#el $nct un cristal -ipnotic s a6ung $n posesia unui mem!ru al escortei, putea spune c norocul $i $ntorsese spatele. Ingra-am nu p rea deloc curios s desc-id cutia pe care o a%ea $n !u,unar. 0ra clar c tn rul tre!uia s mai $ncerce o dat . La #el de clar era $ns c o alt tentati% ar #i #ost pus $n practic doar $n disperare de cau, . Oricum ar #i $ncercat s a!orde,e pro!lema, ar #i tre,it ! nuielile slanilor. 3ndurile $i $ncremeniser , totu&i mintea $i r m sese trea, , $n a&teptare, deoarece urec-ile prinseser ,um,etul sla! al unei %oci %enind din aparatul de emisie-recep"ie al lui Ingra-am. Aproape instantaneu, supra#a"a creierului acestuia re#lect cu%intele au,ite7 l aduce"i pe :arton Corliss la mine, imediat, indi#erent dac a #ost sau nu testat #i,ic. 'ispo,i"ia aceasta contramandea, orice alte ordine anterioare. = Am $n"eles, *oanna, &opti ! r!atul &i se $ntoarse spre *omm+7 5ei #i dus $n #a"a *oannei Cillor+, $mputernicitul militar $n aceast pro!lem . 3ndul care trecu prin mintea lui Prentice era aproape identic cu cel al tn rului. Cel mai $nalt dintre slani spuse7 = *oanna e singura dintre noi care a petrecut cte%a ore $n prea6ma lui Cross. A%nd $n %edere e1perien"a &i studiile ei ulterioare, a primit $ns rcin ri speciale pe aceast linie. 0a a condus %asta opera"ie de c utare a ascun, torii lui &i tot ea a pre,is e&ecul atacului cu ciclotronul. n plus, a redactat un raport detaliat $n care a descris pn $n cel mai mic am nunt r stimpul petrecut al turi de el. 'ac e&ti cum%a Cross, te %a recunoa&te dintr-o singur pri%ire. *omm+ r mase t cut. )u putea s aprecie,e %eridicitatea a#irma"iilor lui Prentice, dar a%ea ! nuiala sum!r c acesta nu min"ea. n timp ce ie&eau din sala de opera"ii, tn rul % ,u pentru prima dat ade% ratul ora& Cimmerium ; cel su!teran. 'in locul unde se a#lau, se puteau , ri dou coridoare. Unul ducea $napoi spre li#tul cu care %eniser , iar cel lalt d dea spre un -ol imens, m rginit de u&i $nalte &i transparente. n spatele lor se $ntindea o a&e,are de %is. Pe P mnt se &tia c secretul materialelor din care #useser construite ,idurile marelui palat se pierduse. 0i !ine, nu era ade% rat. .ecretul acela se a#la aici, $n ora&ul ascuns al slanilor # r crlion"i, iar re,ultatele sale, %i,i!ile la tot pasul, dep &eau cu mult reali, rile terestre. Lumea aceasta era o lume a culorilor $n continu sc-im!are, o lume care respira geniul ar-itec"ilor de alt dat . Toate construc"iile erau per#ecte, %ii, a&a cum &i mu,ica era %ie. Cu%intele se do%edeau s race pentru a descrie splendoarea acestui ora&, a&a c singura paralel semni#icati% era cu cea mai $n l" toare dintre mu,ici. 8rumuse"ea $"i t ia respira"ia, dar *omm+ &i-o scoase din minte $n momentul cnd ie&ir $n strad . Acum contau numai locuitorii ora&ului> miile de indi%i,i din cl diri, din ma&ini sau care um!lau pe 6os. Mii de min"i #ur cercetate cu ner !dare de un creier c ruia nu-i sc pa nimic, un creier care $ncerca disperat s locali,e,e m car un slan %erita!il. Unul singur/ 'ar nu g si niciunul/ )ici o &oapt , nici o urm care s tr de,e pe unul dintre ai s i. )ici un creier care s nu &tie c apar"inea unui slan # r crlion"i. n cele din urm , scuturile mentale pre,ente la tot pasul $l # cur s se dea ! tut. Con%ingerea c

repre,entan"ii rasei lui tre!uia s #ie pe unde%a pe acolo se cl tina din temelii. Oriunde sar #i a#lat ade% ra"ii slani, protec"ia le era $ndreptat inclusi% $mpotri%a propriilor semeni. A&a ce%a contra,icea orice logic . )u mai pu"in ade% rat c , de&i aceea&i logic pretindea c to"i copiii-mon&tri nu putuser #i crea"i de ni&te #iin"e normale, realitatea do%edise contrarul. Care realitate $ns 4 B%onurile4 'ar ce alt e1plica"ie mai putea #i4 = Am a6uns, spuse Ingra-am, iar :rads-aQ complet 7 = Cai, Corliss/ 5ei #i cercetat de domni&oara Cillor+9 $ntre patru oc-i. n timp ce p &ea spre u&a desc-is , podeaua $i p ru ciudat de tare su! t lpi. Camera era mare &i coc-et , a%nd mai degra! $n# "i&area unei locuin"e personale dect a unei $nc peri o#iciale. Pe ra#turi se a#lau c r"i. Pe un perete se , rea un in#ostocator electric. n camer se mai g seau o canapea, mai multe scaune multi-pneumatice &i o carpet groas &i moale. n cele din urm , oc-ii tn rului se oprir asupra !iroului mare, str lucitor, $n spatele c ruia st tea o #emeie ,m!itoare, cu un aer seme". *omm+ nu se a&teptase ca *oanna Cillor+ s arate mai ! trn . Poate c urm torii cinci,eci de ani a%eau s ride,e o!ra6ii aceia nete,i &i cati#ela"i, dar acum se putea spune c #emeia ar ta la #el ca atunci cnd o cunoscuse. 0l $ns se sc-im!ase. Cu ani $n urm , un ! iat slan pri%ise cu uimire, respect &i team la aceast #iin" deose!it . Acum oc-ii lui c p taser st pnirea de sine a maturit "ii. O!ser% intrigat c pri%irea ei era #i1 &i concentrat , ceea ce nu se potri%ea cu momentul &i cu locul unde se a#lau. .im"urile lui ascu"ite anali,ar e1presia *oannei, descoperind $n ea trium#ul &i o !ucurie sincer . 'econcertat, *omm+ $ncepu s -i tatone,e scutul mental, sondnd micile imper#ec"iuni, cercetnd #iecare %i!ra"ie sc pat $ntmpl tor, interpretnd #iecare impuls. Uimirea $i cre&tea $ntruna. 'up un timp, ,m!etul #emeii se trans#orm $ntr-un rs lini&tit &i, deodat , scutul disp ru/ Mintea ei se o#erea pe de-a-ntregul, # r opreli&ti, creierului lui cercet tor. n aceea&i secund , un gnd se #orm $n mintea tn rului7 Pri%e&te adnc, *o-n T-omas Cross, &i a#l mai $nti c toate receptoarele Porgra%e din aceast camer &i din apropiere au #ost deconectate. Mai a#l c ai $n #a" singurul t u prieten de pe lume &i c am ordonat s #ii adus aici pentru a e%ita o testare #i,ic $n urma c reia nu a%eai nici o &ans s scapi cu %ia" . Te-am urm rit prin aparate &i $n cele din urm m-am con%ins c tu e&ti. 'ar s l s m asta/ ?epede, cercetea, -mi mintea, con%inge-te c nu-i %or!a de nici o capcan &i -ai s ac"ion m ca s te sal% m/ *omm+ o pri%ea suspicios. )u a%ea %oie s se arate $ncre, tor. Timpul trecea &i el $nc mai cerceta c ile mentale $ntortoc-eate ale acelui creier comple1, $ncercnd s a#le cau,a miracolului la care era martor. ntr-un tr,iu, spuse $ncet7 = 'eci ai cre,ut $n idealurile unui ! iat de cincispre,ece ani, ai #ost con%ins de un adolescent egoist care nu a%ea de o#erit dect9 = .peran" / $l complet ea. Mi-ai dat speran" e1act $n momentul $n care %ia"a urma s m #ac dur &i nemiloas , ca ma6oritatea semenilor mei. FOamenii9G ai spus atunci, Fce-o s #ace"i cu oamenii4G ntmplarea aceea mi-a pro%ocat un &oc din care miam re%enit cu greu. Am o#erit cu !un &tiin" o #als descriere a ta, lucru care pro!a!il tea mirat. Am a#irmat c nu posed cuno&tin"ele unui e1pert $n psi-ologie uman , de&i te puteam descrie per#ect din memorie, pentru c imaginea ta mi-a de%enit tot mai clar odat cu trecerea timpului, dar n-am # cut-o. Tuturor li s-a p rut #iresc s de%in

specialist $n a#acerea Cross &i la #el de normal s #iu numit coordonatoarea tuturor ac"iunilor legate de persoana ta. : nuiesc c tot att de #iresc e &i #aptul c 9 .e opri, a&teptnd, iar *omm+ spuse cu gra%itate7 = mi pare r u de asta/ Oc-ii ei cenu&ii se $ncruci&ar cu cei c prui ai tn rului. = Cu cine o s te mai $nsori4 $ntre! ea. O %ia" normal tre!uie s includ &i c s toria. 'esigur, nu &tiu mai nimic despre rela"ia cu #ata aceea, 2at-leen La+ton, a#ar de #aptul c erai cu ea atunci cnd a murit. n istoria slanilor se cunosc $ns numeroase ca,uri $n care un ! r!at a #ost c s torit cu mai multe #emei, uneori c-iar $n acela&i timp. 5rsta mea repre,int totu&i o pro!lem . = ?ecunosc, spuse *omm+, c cincispre,ece sau dou ,eci de ani di#eren" nu-i un o!stacol pentru slanii longe%i%i. Pro!lema este c eu am o misiune de $ndeplinit. = Ca so"ie sau nu, din acest moment ai un aliat care te %a a6uta s -"i $ndepline&ti menirea7 cu condi"ia, !ine$n"eles, s scapi cu %ia" $n urma e1amin rii. = Asta-i #loare la urec-e, d du el nep s tor din mn . Tot ce-mi tre!uia era pu"in timp &i o metod de a pune anumite cristale $n minile lui Ingra-am &i ale celorlal"i. Mi-ai o#erit &i una &i alta. 5a mai #i ne%oie de arma mea parali,ant care se a#l $n sertarul !iroului t u. Apoi $i %ei c-ema $n !irou, unul cte unul. Cu un gest -ot rt, ea scoase arma. = C-iar eu am s trag, spuse cu aprindere. *omm+ rdea din toat inima % ,ndu-i $n#l c rarea. n acela&i timp $ns , nu-&i putea reprima mirarea #a" de $ntors tura pe care o luaser lucrurile, c-iar &i acum cnd se con%insese c se a#la $n siguran" . Pro!a!il c urmele de ne$ncredere $&i a%eau r d cinile $n lungii ani pe care-i tr ise $ntr-o continu $ncordare. :rusc, se sim"i molipsit de elanul *oannei. Oc-ii $i str lucir . = )u %ei regreta ce ai # cut, de&i ! nuiesc c $nainte de a termina %ei #i pus $n situa"ia s -"i demonstre,i loialitatea. In%a,ia P mntului nu tre!uie s se petreac . )u acum, nu $nainte de a &ti ce a%em de # cut cu am r"ii ia &i tre!uie s g sim alt solu"ie dect st pnirea prin #or" . .pune-mi, e1ist %reo modalitate de a a6unge pe P mnt4 Am citit $n mintea lui Corliss ce%a despre un plan de trans#erare a tuturor celor care-mi seam n . Mai este %ala!il4 = 'a. 'eci,ia e la latitudinea mea. = Atunci tre!uie s ac"ion m, &i $nc rapid. Tre!uie s a6ung pe Terra. Tre!uie s merg la palat. Tre!uie s -l % d pe 2ier 3ra+. 3ura per#ect a #emeii sc-i" un ,m!et. = Cum o s treci de liniile #orti#icate4 $ntre! ea $nceti&or. = Mama mi-a po%estit deseori despre ni&te intr ri secrete, ni&te pasa6e su!terane. Poate g sim ce ne tre!uie $n calculatorul %ostru principal. = Mda, $ncu%iin" *oanna &i r mase cte%a clipe pe gnduri. 'a, acolo ar tre!ui s se g seasc . Calculatorul &tie o mul"ime de lucruri. Cai s mergem/ Intrar $n camera al turat , trecnd printre &iruri lungi de discuri metalice mari, groase &i str lucitoare. *omm+ &tia c aici se a#la :iroul de .tatistic , iar discurile erau memorii electrice, ! nci de date al c ror con"inut putea #i citit prin ap sarea unei taste, urmat de pronun"area unui nume, a unei ci#re sau a unei parole. Cercetnd mintea lui Corliss, a#lase c nimeni nu a%ea -a!ar cte in#orma"ii erau stocate $n discurile acelea.

0le #useser aduse de pe P mnt, iar unele datau $nc de pe %remea apari"iei slanilor. Cuprindeau miliarde &i miliarde de date, gata oricnd s se o#ere oc-ilor curio&i. Cu siguran" c se a#la &i descrierea celor &apte ani de c ut ri ale numitului *o-n T-omas Cross, c ut ri pe care *oanna le diri6ase din c-iar inima acestei cl diri, un ade% rat sanctuar. = 5reau s -"i ar t ce%a, spuse ea. 0l o pri%i ap snd discurile inscrip"ionate .amuel Lann, apoi Muta"ii genetice naturale. 'egetele ei agile ap sar un !uton. Pe discul acum str lucitor se putea citi7 01trase din 6urnalul lui .amuel Lann. 1 iunie ESA17 Ast ,i i-am e1aminat din nou pe cei trei nou-n scu"i &i m-am con%ins c s-a petrecut o muta"ie e1traordinar . Am a%ut oca,ia s % d oameni cu coad , am e1aminat cretini &i idio"i &i am studiat mon&trii ap ru"i $n num r att de mare $n ultima %reme. Am putut ast#el s o!ser% acele modi#ic ri organice $n#ior toare ce apar la oameni, dar acum am $n #a" e1act contrarul. Am $n #a" per#ec"iunea. 'ou #ete &i un ! iat. Ce accident su!lim/ 'ac n-a& #i a%ut snge rece &i un creier ra"ional, cele $ntmplate m-ar #i trans#ormat $ntr-un mistic, un !igot pe altarul meta#i,icii. Am o!"inut dou #ete care %or perpetua specia &i un ! iat care s se $mperec-e,e cu ele. Tre!uie numai s -i o!i&nuiesc cu ideea. E iunie ESA1, $ncepu calculatorul, dar *oanna anul gr !it a#i&area, ap s alt cod &i o!"inu A iunie ESAJ7 Un tmpit de ,iarist a scris a,i un articol despre copii. Ignorantul a a#irmat c am supus mamele unor e1perien"e cu un aparat in%entat de mine. 0u $ns nu le-am cunoscut pe #emeile acelea dect dup ce au n scut. 'in p cate, %oi #i ne%oit s con%ing perec-ile de p rin"i s se mute $n ,one mai $ndep rtate &i e%entual pustii ale planetei. )u mai tre!uie s stea printre oameni ; aceste creaturi att de la!ile psi-ic, supersti"ioase &i emoti%e. *oanna # cu un nou salt7 J1 mai ESOO. A &aptespre,ecea ani%ersare a ,ilei lor de na&tere. 8etele accept cu senin tate ideea c se %or $mperec-ea cu propriul lor #rate. Moralitatea este, la urma urmelor, o pro!lem de antrenament. 5reau ca ei s #ac acest lucru, de&i anul trecut am mai descoperit al"ii. .unt $ns prea mici &i nu cred c ar #i $n"elept s a&tept pn se %or maturi,a. Mai $nti cei trei, iar mai tr,iu %oi #ace &i $mperec-eri $ncruci&ate. n s#r&it, pe data de 1O august ESRS ap ru7 8iecare #at a a%ut cte trei copii. 'ac aceast rat a natalit "ii se men"ine constant , riscul dispari"iei lor ca ras se %a reduce $n curnd la un minim a!solut. n ciuda #aptului c ici-colo $nc mai apar #iin"e asem n toare lor, perse%ere, $n a le ! ga $n cap ideea c descenden"ii lor %or #i ade% ra"ii st pni ai lumii. ntor&i $n !irou, *oanna $l pri%i drept $n oc-i &i-i spuse7 = 'up cum %e,i, nu e1ist &i nici n-a e1istat %reodat o ma&in de # cut slani. To"i suntem re,ultatul unor muta"ii genetice naturale. .c-im! !rusc su!iectul7 Intrarea $n palat care corespunde cel mai !ine scopului t u se a#l $n ,ona statuilor, la trei Lilometri dincolo de ,iduri. .ectorul este tot timpul luminat de re#lectoare &i $n ! taia armelor din prima linie de #orti#ica"ii. 'e asemenea, cei trei Lilometri sunt controla"i de patrule de tancuri &i a!und $n cui!uri de mitralier . = Ce se %a $ntmpla cu arma mea4 Mi se %a permite s-o iau pe P mnt4

= )u. Planul de trans#er al celor care-"i seam n include de,armarea lor. Con&tient de pri%irea $ntre! toare a *oannei, tn rul se $ncrunt . = Con#orm datelor pe care le de"ii, ce #el de indi%id este 3ra+4 = Pentru un om, este e1cep"ional de capa!il. 'ac asta te interesea, , radiogra#iile noastre secrete indic # r urm de $ndoial c este de tip uman. = M-am gndit &i eu cnd%a la asta, iar cu%intele tale con#irm e1perien"a lui 2at-leen. = Am de%iat de la su!iect. Ce spui de #orti#ica"ii4 = La asemenea mi, , asemenea riscuri. 5oi merge, !ine$n"eles, singur. *omm+ o pri%i $ncruntat7 ncrederea mea $n tine este att de mare, $nct $"i %oi spune unde am l sat aerona%a. 5a tre!ui s #aci ast#el $nct ca ea s a6ung pe P mnt $nainte de ,ece iunie. (i %a mai tre!ui s -l eli!ere,i pe Corliss. Acum, c-eam -l, te rog, pe Ingra-am. CAPITOLUL 1O ?ul p rea c se l "ise de cnd *omm+ $l % ,use ultima dat . Tn rul arunc o pri%ire nemul"umit peste cei patru sute de metri de %aluri tumultuoase. 'in loc $n loc, se puteau %edea pete $ntunecate sau sclipitoare ; re#le1ii ale culorilor $n continu sc-im!are ale palatului. 'e&i era prim %ar , o , pad $ntr,iat acoperea tu#i&ul unde se ascunsese. &i scoase -ainele, sim"ind su! t lpi r ceala stratului de nea. .e ,gri!uli de #rig. 0ra aproape $ng-e"at, dar gata de ac"iune. ncerca s #ie calm &i deta&at, totu&i nu-&i putu reprima gndul autoironic c un indi%id gol $mpotri%a omenirii repre,enta un sim!ol de-a dreptul ridicol al energiei atomice pe care o controla. 0l, care in%entase attea arme, nu se putea #olosi de niciuna tocmai acum, cnd ar #i a%ut atta ne%oie. 'intre produsele anilor de cercetare nu a%usese cura6 s ia cu sine dect inelul de pe deget, cu generatorul s u atomic minuscul a%nd 6alnica ra, de ac"iune de o 6um tate de metru. Copacii de pe malul opus $&i aruncau um!rele de-a curme,i&ul rului. ntunericul de%enea tot mai adnc, ascun,nd undele $n%ol!urate care $l purtaser pe tn r aproape un Lilometru. Cu mi&c ri $ndemnatice, p r sise #irul apei, retr gndu-se spre mal, spre locuri mai calme. ? mase nemi&cat cte%a clipe, anali,nd gndurile ce %eneau dinspre ser%an"ii a dou mitraliere camu#late printre copaci. Precaut, se #uri& $ntr-un tu#i& protector, unde se $m!r c . .t tea la pnd ca un tigru ! trn &i %iclean care-&i urm re&te prada. A%ea de str ! tut un lumini&, iar distan"a era prea mare pentru ca -ipnotismul s ai! e#ect. Tre!uia s a&tepte un moment de neaten"ie a solda"ilor. 'e $ndat ce a%u oca,ia, "&ni, parcurgnd cei cinci,eci de metri $n ce%a mai mult de trei secunde. Unul dintre ser%an"i n-a%ea s a#le niciodat cine sau ce $l lo%ise. Cel lalt se $ntoarse ca o #iar , scrutnd $ncordat $ntunericul, dar nu putu para i,!itura cumplit care-l nimeri $n ma1ilar, pr % lindu-l incon&tient la p mnt. 'up cincispre,ece minute, cristalele $&i # cuser datoria ; cei doi erau su! control. Cincispre,ece minute/ Opt in&i pe or 9 *omm+ ,m!i ironic. n ritmul sta, n-a%ea s a6ung niciodat s supun $ntreg palatul cu cei ,ece mii de oameni ai s i. i tre!uiau persoanele-c-eie. &i readuse cu gri6 %ictimele $n sim"iri &i le d du ordinele necesare. T cute, ele $&i luar armele &i-l urmar pe noul st pn, $n #a"a c ruia %oin"a lor era nul . Cuno&teau #iecare palm de p mnt, &tiau locurile &i orele la care treceau patrulele de tancuri. To"i mem!rii g r,ii palatului #useser recruta"i dintre cei mai !uni solda"i ai armatei

oamenilor. 'up $nc dou ore, *omm+ dispunea de o du,in de asemenea lupt tori superantrena"i, ce se mi&cau ca ni&te um!re, $ntr-o coordonare per#ect , &i care nu necesitau dect rareori %reo comand , rostit pe un ton co!ort. 'up alte trei ore a%ea un total de &aptespre,ece solda"i, un colonel, un c pitan &i trei locotenen"i. n #a"a lor ap ruse, $n s#r&it, lungul &ir de statui minunate &i #ntni sclipitoare, toate sc ldate $ntr-o lumin %ie. Aici urm rise *omm+ s a6ung , aici se $nc-eia prima parte, cea mai u&oar , a $ncerc rii sale $ndr ,ne"e. mpreun cu mica lui armat , st tea ascuns $n um!ra tu#i&urilor &i pri%ea spre ,ona puternic luminat , lung de patru sute de, metri. La cap tul ei se putea %edea li,iera care masca linia de ap rare #orti#icat . = 'in ne#ericire, &opti colonelul, nu putem trece de #orti#ica"ii. Bona de ac"iune a unit "ii noastre se termin c-iar aici. )imeni nu poate tra%ersa cele dou spre,ece inele care ap r palatul, dect cu un permis de acces, care-i %ala!il numai $n timpul ,ilei. Pe timp de noapte nu se poate trece $n nici un #el. *omm+ se $ncrunt . M surile de precau"ie de care se lo%ea $i dep &eau pre%i,iunile. &i d du seama c erau de dat recent , pro!a!il determinate de atacul e1ecutat $mpotri%a la!oratorului s u de c tre slanii # r crlion"i, de&i nimeni nu credea $n e1ager rile #ermierilor, $n po%e&tile lor despre nenum ratele aerona%e gigantice ce sem naser teroare $n %ale. )imeni nu credea, totu&i pa,a palatului #usese $nt rit . .e -ot r$ !rusc. = C pitane/ = La ordin/ O#i"erul $nalt %eni lng el ca o um!r . = C pitane, semeni cel mai mult cu mine. mi %ei da uni#orma ta &i %ei $m!r ca -ainele mele, dup care % %e"i $ntoarce cu to"ii la posturi. i pri%i disp rnd $n $ntuneric, apoi se ridic !rusc &i p &i cura6os pe #&ia luminat . Trei metri, cinci, ,ece. Putea s %ad acum #ntna care ascundea intrarea ; un -a%u, sclipitor, aruncnd 6er!e de ap ce re#lectau lumina. A&tepta o e%entual und mental de la %reun aparat Porgra%e, dar a&a ce%a era #oarte greu de urm rit prin % lm &agul de gnduri ce %eneau din toate p r"ile, inter#erndu-se. .ingura lui &ans era ca !lestem "ia s mai #ie $nc acolo, dup attea sute de ani. 'ac nu, 'umne,eu cu mila. Cincispre,ece metri, dou ,eci9 &i $n acel moment mintea lui $ncordat surprinse o %i!ra"ie aproape impercepti!il 7 C tre orice slan care p trunde pn aici7 n apropiere e1ist o intrare secret $n palat. :asorelie#ul cu cinci #lori de pe #ntna al! dinspre nord este un mecanism cu ci#ru care desc-ide, prin unde radio, o u& secret . Ci#rul este9 Calculatorul *oannei &tiuse c secretul se g sea $n #ntn , dar att. Acum9 O %oce aspr i,!ucni dintre copacii $ndep rta"i7 = Cine dracuD mai e&ti4 (i ce %rei4 ntoarce-te imediat la comandantul t u, # -"i rost de un permis de li!er trecere &i re%ino mine diminea" . 01ecutarea/ *omm+ era lng #ntn , pe 6um tate ascuns pri%irilor ! nuitoare ale %or!itorului. 'egetele lui agile mngiau modelul #loral sculptat $n piatr . Toat #iin"a $i era concentrat la ma1imum. La mai pu"in de o secund dup ce #ormase ci#rul, recep"ion alt %i!ra"ie mental , dintr-un al doilea emi" tor Porgra%e7

U&a este acum desc-is . ' spre un tunel #oarte $ngust, cu#undat $ntr-un $ntuneric a!solut. 3ura tunelului se a#l $n mi6locul grupului statuar ec%estru, la trei,eci de metri spre nord. Cura6/ )umai c nu cura6ul $i lipsea, ci timpul/ Trei,eci de metri spre nord $nsemna spre palat, direct c tre acea linie #orti#icat amenin" toare/ *omm+ rse ner%os. Cot rt lucru, constructorul de demult al intr rii secrete d duse do%ad de o #ante,ie de!ordant $n alegerea locului unde s -&i e1ercite talentul &i ingenio,itatea. Mai # cu doi-trei pa&i, nesocotind soma"ia7 = Tu de colo/ .tai, sau tragem/ ntoarce-te imediat la unitate &i consider -te arestat. Acum/ = Am de transmis un mesa6 #oarte important, strig Cross, $ncercnd s imite ct mai !ine %ocea c pitanului a c rui uni#orm o purta. 0 urgent/ nc nu-l socoteau periculos. nc mai putea s $nainte,e. ? spunsul %eni necru" tor7 = )ici o urgen" nu poate 6usti#ica o asemenea $nc lcare a regulamentului. ntoarce-te imediat la unitate. 0ste ultimul a%ertisment/ *omm+ pri%i spre mica gaur $ntunecat > de,am girea $i era crunt . Pentru prima dat $n %ia" , $n"elegea cu ade% rat ce este de #apt claustro#o!ia ; un sentiment negru &i groa,nic ca &i tunelul $n care-&i pusese attea speran"e. . se arunce $n acea gaur de &oarece, riscnd s moar su#ocat, sau s #ie $ngropat de %iu $n %reo capcan per#id a oamenilor4 Poate c &i aceast intrare #usese descoperit , a&a cum se $ntmplase cu multe dintre ascun, torile slanilor. :rusc, intr $n alert . 'inspre copacii din #a" n % li un torent de gnduri, pulsa"ii mentale pe care creierul lui sensi!il le sim"ea aproape #i,ic. Cine%a spunea7 .ergent, prinde-l $n linia de oc-ire. (i cu grupul statuar ce #acem, domnule4 Ar #i p cat s -l distrugem. Trage mai $nti la picioare, apoi $n cap/ Asta era/ Cu din"ii strn&i, cu trupul "eap n &i minile ridicate deasupra capului, se a,%rli cu picioarele $nainte, ca pentru un plon6on $n ap . .altul #u att de !ine e1ecutat, $nct trecur cte%a secunde !une $nainte ca -ainele s -i ating pere"ii %erticali ai tunelului. Ace&tia erau nete,i ca sticla &i $&i p strar pe o distan" mare direc"ia ini"ial . ntrun tr,iu, ung-iul de c dere al lui *omm+ $ncepu s se dep rte,e de %ertical . 8recarea crescu &i ea. ncet-$ncet, tunelul se apropia de ori,ontal iar %ite,a ! iatului sc dea sim"itor. 'eparte $n #a" se putea %edea o lic rire de lumin . Tn rul ie&i !rusc $ntr-un coridor strmt, scund, cu#undat $n semio!scuritate. 'in iner"ie, mai # cu trei-patru pa&i, dar se redres rapid. )eo!i&nuita c l torie se terminase de ct %a %reme, totu&i el r mase nemi&cat, cu oc-ii $nc-i&i. .im"ea c i se $n%rte capul. 'esc-ise oc-ii cu gri6 &i a%u o %i,iune tul!ure ; o du,in de lumini, rotindu-se ne!une&te $ntr-un cerc care se strnse $ncet, trans#ormndu-se $n cele din urm $ntr-un punct7 un !ec, unul singur, care proiecta o lumin palid , neputincioas , $ng-i"it de $ntuneric $nainte de a atinge podeaua. *omm+ se $ntoarse &i o!ser% o inscrip"ie su#icient de sus pentru a #i %i,i!il . &i $ncord pri%irea &i citi7 Te a#li la trei Lilometri su! p mnt. Tunelul prin care ai %enit a #ost !locat cu panouri de !eton &i o"el, acti%ate succesi% la trecerea ta. Ca s a6ungi de aici la palat %a

tre!ui s mergi cam o or . .lanii n-au %oie s intre acolo. Cei care $ncalc aceast lege sunt pasi!ili de cele mai aspre pedepse. Ai gri6 / .im"i c -l gdil ce%a $n n ri. Lupt din r sputeri $mpotri%a str nutului re!el, dar nu-l putu opri> acesta %eni, &i nu unul, ci o ra#al $ntreag care # cu s -i "&neasc lacrimi nest %ilite. Lumina i se p rea mai palid acum. :ecurile din ta%an, a&e,ate $ntr-un &ir ce se pierdea $n dep rtare, erau mai pu"in str lucitoare din cau,a pra#ului ridicat. *omm+ se aplec &i pip i podeaua, descoperind un strat gros de pul!ere #in . .crut cu aten"ie $ntunericul, $ncercnd s descopere urmele de pa&i ce ar #i tr dat #olosirea recent a tunelului, dar nu g si nimic, dect stratul consistent, gros de cel pu"in doi centimetri. Pe aici nu se mai um!lase de ,eci de ani/ Ordinea &i legile actuale, cu nuan"a lor amenin" toare, se $mp mnteniser aici de nenum ra"i ani. Acum pericolul era &i mai mare7 oamenii &tiau unde s caute o intrare secret . 0ra o!ligatoriu ca, $nainte ca ei s-o descopere, *omm+ s intre $n palat ; $n po#ida tuturor interdic"iilor ; &i s a6ung la 2ier 3ra+/ Mergea printr-o lume a um!relor &i a t cerii, o lume su!p mntean $n care pra#ul omnipre,ent $ncerca s -i p trund $n nas &i $n gt. Odat a6uns acolo, $ns . ; ciudat lucru ; producea o sen,a"ie de mnc rime, nu de su#ocare. Trecuse de6a de multe u&i, coridoare, intrase $n tot #elul de camere, cnd9 n spatele s u se au,i un clinc-et metalic sla!. ntorcndu-se !rusc, % ,u o plac groas de metal, care co!ora $ncet din ta%an, !locnd tunelul. ?etragerea $i de%enise imposi!il . ? mase cte%a clipe $ncremenit, aidoma unui aparat sensi!il, gata s capte,e &i s anali,e,e orice in#orma"ie. Cele %i,uale erau #oarte s race7 coridorul pe care intrase &i care se $n#unda pu"in mai $ncolo, luminile palide de deasupra &i podeaua de dedesu!t, acoperit cu acela&i strat gros de pra#. n t cerea ap s toare, un nou ,gomot metalic r sun ca pocnetul unei arme. Pri%ind $n 6ur, *omm+ % ,u c pere"ii $ncepuser s se mi&te scr"ind, apropiindu-se unul de cel lalt, strngndu-l ca $ntr-un cle&te. Cu toate sim"urile la pnd , se con%inse repede c a%ea de-a #ace cu un mecanism instalat acolo de mult timp. )u se sim"ea nici cea mai %ag %i!ra"ie mental care s tr de,e pre,en"a %reunei persoane, a&a $nct, calm, $ncepu s e1amine,e capcana. n #iecare perete descoperi cte o sco!itur $nalt de un metru nou ,eci. O adncitur su#icient de mare pentru a cuprinde un corp omenesc. .e putea c-iar %edea conturul trupului modelat $n acele sco!ituri. *omm+ ,m!i posomort. n cte%a minute, pere"ii a%eau s se lipeasc unul de altul, #or"ndu-l s intre $n adnciturile unde %a #i $nc-is ca $ntr-un sarco#ag. O capcan per#ect / 0ra ade% rat, #asciculul de energie atomic al inelului i-ar #i putut croi drum prin u& sau prin pere"i, dar $i %enise o idee. Capcana tre!uia s -&i $ndeplineasc misiunea. Pn la un punct/ 01amin sco!iturile cu &i mai mare aten"ie. Inelul #ulger de dou ori scurt, distrug tor, pul%eri,nd c tu&ele montate $n ,ona unde s-ar #i a#lat minile, gata s l imo!ili,e,e de#initi% pe ne#ericitul care s-ar #i a%enturat pn acolo. n acela&i timp, ra,a atomic l rgise &i sco!iturile, o#erindu-i o mai mare posi!ilitate de mi&care. Cu pu"in timp $nainte ca pere"ii s se uneasc , $n podea ap ru, de la un cap t la cel lalt, o #isur lat de ,ece centimetri $n care se scurse tot pra#ul. Cte%a minute mai tr,iu, ,idurile se $ntlnir cu un , ng nit metalic.

O scurt perioad de nemi&care, apoi se au,i un %6it u&or. .e sim"ea &i o u&oar urcare. 'up un timp care lui *omm+ i se p ru o %e&nicie, ascensiunea $ncetini &i se opri. n spatele pri,onierului $ns ce%a continua s &uiere> cu siguran" , ma&in ria care produsese toate acele mi&c ri nea&teptate. Trecu $nc un minut ct un %eac, apoi celula $n care st tea $ncepu s se roteasc $ncet. n #a"a oc-ilor ului"i ai tn rului ap ru o #ant de lumin care se m ri, trans#ormndu-se $ntr-un ori#iciu p trat prin care se putea %edea interiorul unei camere. Motorul se opri &i totul $ncremeni $ntr-o lini&te pro#und . Cross e1amin cu aten"ie $nc perea. n centrul ei, pe podeaua per#ect lustruit , trona un !irou impun tor. Pere"ii din spate erau lam!risa"i $n lemn de nuc. Aspectul de ca!inet de lucru era completat de cte%a scaune, in#ostocatoare &i, $ntr-un col", de o !i!liotec $nalt pn $n ta%an. La un moment dat aten"ia $i #u atras de ,gomotul unor pa&i ce se apropiau. : r!atul care intr a%ea o constitu"ie ro!ust , dar #igura lui $ncepuse s pl teasc tri!ut %rstei7 pielea $i era !r ,dat de cute, iar $n p rul de la tmple $i luceau #ire argintii. Cu toate acestea $ns , nu e1ista pe lume om sau slan care s nu recunoasc dintr-o singur pri%ire c-ipul -ot rt, oc-ii p trun, tori, necru"area dega6at de n rile #ine &i de linia prelung a ma1ilarelor. 0ra o #a" prea dur , prea #erm ca s mai #ie pl cut , dar care respira, $n $ntregul ei, un aer de no!le"e. *omm+ a%ea dinainte un conduc tor $nn scut7 conduc torul oamenilor/ Oc-ii acestuia $l pri%eau att de p trun, tor, $nct tn rul a%u sen,a"ia c se a#la pe masa de disec"ie. ntr-un tr,iu, pe !u,ele puternic conturate ale dictatorului ap ru um!ra unui rn6et. = 'eci ai #ost prins, rosti 3ra+. )-a& putea spune c ai procedat #oarte inteligent. n secunda aceea, *omm+ #u martorul a ce%a ce putea #i catalogat drept o minune7 odat cu %or!ele celuilalt, se n scur ni&te gnduri super#iciale, ce #ormau o protec"ie deli!erat ; un scut mental, la #el de ermetic ca &i al s u, # r sc p rile care ar #i tr dat un slan # r crlion"i. Tn rul $ncremeni. 2ier 3ra+, conduc torul oamenilor, despre care se credea c este om era de #apt9 Un slan ade% rat/ Conclu,ia e1plod , pur &i simplu, $n creierul lui *omm+. n secunda urm toare $ns , &irul gndurilor i se !loc , re,umndu-se la o singur idee7 2at-leen La+ton tr ise at"ia ani $n imediata apropiere a liderului &i nu ! nuise nici o clip ade% rul. A%ea, desigur, scu,a lipsei de e1perien" $n materie de scuturi mentale, apoi mai e1istase &i uciga&ul Pett+, al c rui mod de a-&i camu#la gndurile nu putea dect spori con#u,ia, pentru c &e#ul poli"iei secrete era om %erita!il. Ct de !ine imitase dictatorul modul uman de protec"ie mental / *omm+ se scutur &i, -ot rt s reac"ione,e, spuse7 = 'eci9 sunte"i un slan/ Pe #a"a celuilalt ap ru o grimas . = )u mi se pare etic-etarea cea mai potri%it pentru o #iin" # r crlion"i &i care nu poate citi gndurile, dar a&a-i, sunt un slan. 8 cu o pau, , apoi continu , %or!ind desc-is7 'e sute de ani, noi, cei care &tim ade% rul, am a%ut ca singur scop al e1isten"ei noastre $mpiedicarea slanilor # r crlion"i s pun st pnire pe lumea oamenilor. Ce altce%a puteam #ace dect s ne insinu m printre conduc tori4 )u suntem oare cele mai inteligente #iin"e de pe #a"a P mntului4

*omm+ apro! $n t cere. A%ea dreptate, desigur. Propriile sale deduc"ii $l aduseser la acela&i re,ultat. 'e %reme ce a#lase c ade% ra"ii slani nu se g seau printre mem!rii organi,a"iei secrete a celor # r crlion"i, era normal ca ei s se a#le la conducerea oamenilor ; contrar con%ingerii lui 2at-leen ca &i imaginilor luate cu ra,e-T, care indicau c 3ra+ a%ea inim uman &i organe interne nespeci#ice slanilor. Aici totul r mnea cu#undat $ntr-un mister de nep truns. .cutur din cap. = Tot nu sunt l murit pe deplin. M-am a&teptat s -i g sesc pe ade% ra"ii slani la conducerea celorlal"i9 $n secret. Totul se potri%e&te, !ine$n"eles, dar $ntr-un mod de#ormat. 'e ce aceast propagand antislan4 Ce-i cu aerona%a care a %enit la palat cu ani $n urm 4 'e ce sunt ade% ra"ii slani %na"i &i uci&i4 'e ce nu s-a $nc-eiat un pact cu cei # r crlion"i4 'ictatorul $l pri%i gnditor. = Am $ncercat $n cte%a rnduri s domolim propaganda amintit , una dintre tentati%e #iind c-iar %enirea aerona%ei la care te-ai re#erit. 'in anumite moti%e, am #ost silit s ordon do!orrea ei $n mla&tini, dar $n ciuda acestui e&ec aparent, ne-am atins scopul, adic i-am con%ins pe slanii # r crlion"i, care $&i pl nuiau in%a,ia, c suntem totu&i un ad%ersar reduta!il. Au #ost p c li"i tocmai de sl !iciunea aerona%ei. (tiau c nu putem #i c-iar att de neputincio&i, a&a c au e,itat din nou, &i asta i-a pierdut. O nenorocire a #ost &i #aptul c a tre!uit s ucidem at"ia semeni ai no&tri, $n di#erite locuri de pe glo!. 0rau descenden"i ai slanilor care, a#ecta"i de r ,!oiul de,astruos de odinioar , n-au %rut s intre $n organi,a"ia noastr . Apari"ia slanilor # r crlion"i a complicat &i mai mult lucrurile. 'in acel moment, am #ost, practic, lega"i de mini &i de picioare, pentru c te-nica lor a%ansat le permitea s se inter#ere,e cu orice mi6loc de comunica"ie a#lat $n dotarea noastr . Am $ncercat, desigur, s intr m $n leg tur cu ei, dar singurii pe care iam putut $ntlni au #ost cei trimi&i s m ucid . Pentru ei am conceput un num r de intr ri $n palat, u&or accesi!ile &i aparent secrete. Instrumentele $mi indic #aptul c tu ai %enit printr-una din cele %ec-i, greu accesi!ile. "i admir $ndr ,neala. Un tn r slan cute, tor ar putea #i de un real #olos micii noastre organi,a"ii. *omm+ $l pri%i cu r ceal . 0ra clar c 3ra+ nu ! nuia pe cine are $n #a" , nici iminen"a in%a,iei slanilor # r crlion"i. ? mase t cut cte%a clipe ca s su!linie,e momentul, apoi spuse7 = .unt uimit c am putut s % iau prin surprindere a&a u&or. Bm!etul de pe #a"a liderului disp ru # r urm . ?osti $ncordat7 = "i $nc-ipui c tu m-ai prins pe mine4 'in dou una7 ori e&ti un prost, posi!ilitate anulat de inteligen"a ta e%ident , ori9 ori pri,onieratul t u nu-i dect aparent, iar $n lume e1ist o singur #iin" care ar #i putut distruge o"elul re,istent al c tu&elor din celula unde te-ai a#lat/ 8a"a puternic se destinsese acum, liniile dure disp ruser , iar pri%irea de%enise mai intens . n oc-ii !rusc m ri"i se citea o #ericire # r seam n. .puse aproape &optit7 = : iete, ! iete9 ai reu&it/ n ciuda imposi!ilit "ii mele de a-"i da cel mai mic a6utor9 n s#r&it, iat energia atomic $n #orma ei cea mai m rea" / 5ocea lui sun clar &i trium# toare7 *o-n T-omas Cross, #ii !ine%enit, odat cu in%en"ia tat lui t u/ 5ino &i stai 6os. A&teapt numai pu"in ca s te scot din locul la !lestemat. Putem sta de %or! aici, $n ca!inetul meu particular, unde nu are %oie s p trund nici un om.

Uimirea cre&tea cu #iecare clip . *omm+ descoperea acum $n ade% rata sa dimensiune m re"ia acelui ec-ili!ru de #or"e pe plan mondial. Ade% ra"ii slani &i oamenii ; care -a!ar n-a%eau cine le sunt de #apt st pnii ; $mpotri%a slanilor # r crlion"i, care, $n ciuda %astei lor organi,a"ii att de !ine puse la punct &i a te-nologiei att de a%ansate, nu reu&iser niciodat s de,lege misterul &i nu ! nuiau ade% rata situa"ie. = 0%ident, spuse 3ra+, descoperirea ta c slanii sunt re,ultatul unei muta"ii genetice naturale &i nu produsul unei ma&in rii oarecare nu repre,int o noutate pentru noi. 'up oameni, noi suntem urm toarea treapt pe scara e%olu"iei speciilor. ?esorturile intime ale acestei muta"ii #unc"ionau cu mult $nainte ca .amuel Lann s o!ser%e per#ec"iunea $n repeta!ilitatea ei. Pri%ind retrospecti%, este u&or de sesi,at c natura acumula, c se preg tea pentru un nou &i m re" salt e%oluti%. )um rul mongoloi,ilor crescuse alarmant, iar !olile # ceau ra%agii pe scar larg . Cele mai surprin, toare au #ost %ite,a &i #or"a cu care au lo%it structurile !iologice ; decisi% &i simultan $n toate regiunile glo!ului. )e-am pripit &i am gre&it atunci cnd am tras conclu,ia c $ntre oameni nu e1ista nici o coe,iune, c rasa uman nu repre,enta un tot unitar, $n care s po"i sesi,a acel #lu1 minunat al a#init "ii care-i une&te pe semeni. 'esigur, se pot o#eri &i alte interpret ri #aptului c , su! ac"iunea unui singur stimul dominant, creaturi aparent di#erite pot #i # cute s ac"ione,e asem n tor &i c-iar s simt asem n tor, dar de-a lungul timpului #iloso#ii slani n-au luat $n serios posi!ilitatea ca o ast#el de a#initate s #ie produsul unei e1traordinare unit "i, att pe plan #i,ic, ct &i mental. Tensiunile au crescut pe nesim"ite pe parcursul a sute, poate c-iar mii de ani &i, deodat , $ntr-un singur &i teri!il s#ert de mileniu, au a%ut loc peste un miliard de na&teri anormale. A #ost un ade% rat cataclism, care a parali,at %oin"a oamenilor. 5alul de teroare care a urmat a aruncat % lul uit rii peste ade% rul pri%ind acele na&teri, trnd omenirea $ntr-un r ,!oi distrug tor. O %erita!il isterie colecti% a # cut imposi!il repunerea pe tapet a ade% rului pierdut ; &i acest lucru se $ntmpl &i acum, dup mai !ine de o mie de ani. 'a, da, am spus o mie de ani/ )umai noi, ade% ra"ii slani, &tim c perioada $ntunecat a durat cinci secole. Cinci %eacuri de iad. (i tot noi mai &tim c acei copii descoperi"i de .amuel Lann se n scuser cu aproape o mie cinci sute de ani $n urm . 'in cte cunoa&tem, #oarte pu"ine dintre na&terile considerate anormale se asem nau $n totalitate, &i doar cte%a puteau #i declarate ca reu&ite. Multe au #ost ni&te e&ecuri ori!ile. Per#ec"iunea era o raritate. C-iar &i ele s-ar #i pierdut $ns , dac Lann nu &i-ar #i dat seama de ade% rata semni#ica"ie a acelor inconstante. )atura ac"ionea, pe !a,a legilor mediei statistice. )-a e1istat nici un plan preconceput. .e pare c a #ost, pur &i simplu, o reac"ie la nenum ratele &i insuporta!ilele tensiuni ce-i scoteau pe oameni din min"i, deoarece nici corpul &i nici psi-icul lor nu puteau #ace #a" ci%ili,a"iei moderne. <innd cont de #aptul c tensiunile de care "i-am %or!it puteau di#eri $ntr-o m sur mai mare sau mai mic , $n"elegem acum de ce acele erori ale naturii erau asem n toare, # r a #i $ns identice. 3ra+ se concentr cte%a clipe &i continu 7 = Un e1emplu al enormei #or"e a %alului de sc-im! ri, dar &i a unit "ii #undamentale a oamenilor este #aptul c toate na&terile slan din primele cte%a secole au produs triple"i, $n cel mai r u ca, doi gemeni. n ,ilele noastre, ast#el de ca,uri sunt o raritate. ?egula de !a, este o #amilie cu un copil. 5alul s-a stins de la sine. )atura $&i # cuse datoria. .upra%ie"uirea speciei depindea acum de inteligen"a noilor produ&i. 'e atunci a $nceput greul. n timpul perioadei $ntunecate, slanii au #ost %na"i &i uci&i ca ni&te

animale. n epoca actual nu e1ist o paralel su#icient de edi#icatoare ca s te #ac s $n"elegi #erocitatea cu care s-au repe,it oamenii $mpotri%a celor pe care-i considerau r spun, tori pentru de,astru. ncropirea unei organi,a"ii ct de mici era imposi!il . .tr mo&ii no&tri au $ncercat totul7 ascun, tori su!terane, $nl turarea pe cale c-irurgical a crlion"ilor, $nlocuirea propriilor lor inimi du!le cu unele umane, acoperirea crlion"ilor cu un strat arti#icial asem n tor pielii9 'egea!a/ .uspiciunea anula orice re,isten" . n urma denun"urilor $ntre %ecini, a%eau loc e1amin ri medicale inopinate iar poli"ia # cea ra,ii se%ere pe !a,a oric rui indiciu. Momentul cel mai di#icil era na&terea unui copil. C-iar dac deg-i,area p rin"ilor era per#ect , procrearea aducea dup sine o perioad critic , $n urma c reia au murit de multe ori to"i mem!rii #amiliei. Cu timpul, &i-au dat seama c $n acele condi"ii rasa nu a%ea nici o &ans de supra%ie"uire. Ultimii slani au a6uns la conclu,ia c unica solu"ie era punerea su! control a muta"iei genetice. ntr-un tr,iu, au descoperit calea de modelare a moleculelor mari ce stau la !a,a #orm rii genelor. .-a do%edit c acele molecule controlau $n ade% ratul sens al cu%ntului tipul genelor, care, la rndul lor, dictau #orma #iec rui organ $n parte &i, $n #inal, a organismului $n ansam!lu. 'escoperirea tre!uia e1perimentat , ceea ce a durat al"i dou sute de ani, timp $n care e1isten"a cercet torilor a #ost $n permanent pericol. ?asa nu era amenin"at cu dispari"ia, deoarece numai o mn de slani s-au dedicat e1perimentelor, riscndu-&i s n tatea &i c-iar %ia"a. 'up multe str danii, ei au a#lat, $n s#r&it, modul $n care grupurile comple1e de molecule puteau controla #orma #iec rui organ $n parte, pe durata uneia sau mai multor genera"ii. .c-im!area structurii acelor grupuri ducea la modi#icarea temporar a organului respecti%. .pun temporar , pentru c s-a do%edit c , dup un num r de genera"ii, el re%enea la #orma ini"ial . Pe !a,a acestor descoperiri, cercet torii au alterat structura intim caracteristic slanilor, p strnd ceea ce #usese #olositor &i eliminnd ceea ce se do%edise periculos pentru ras . 3enele care controlau crlion"ii au #ost modi#icate. Capacitatea de a citi gndurile a #ost trans#erat $n interiorul creierului, lundu-se $n acela&i timp m suri ca ea s nu dispar de#initi% dup cte%a genera"ii. *omm+ $l $ntrerupse emo"ionat7 = .ta"i pu"in/ La $nceputul cercet rilor mele, logica m-a condus la conclu,ia c ade% ra"ii slani tre!uia s #ie in#iltra"i $n organi,a"ia celor # r crlion"i. 5re"i s spune"i c slanii # r crlion"i sunt de #apt ade% ra"ii slanii4 3ra+ apro! din cap, conc-i,nd7 = n mai pu"in de cinci,eci de ani, ei $&i %or rec p ta capacitatea de a citi gndurile. Pentru $nceput, aceasta %a #i locali,at $n creier, dar e1ist posi!ilitatea ca &i crlion"ii s reapar . )-am a#lat dac putem da un caracter permanent lipsei &u%i"elor. = 'ar de ce le-a"i !locat #acultatea de a sonda min"ile4 Mai ales $n acei ani decisi%i9 ? spunsul %eni cinstit7 = 5 d c $nc nu $n"elegi ce a $nsemnat de #apt %ia"a str mo&ilor no&tri. Am anulat aceast capacitate &i c-iar con&tien"a e1isten"ei ei, pentru c tre!uia s #ie o!ser%ate reac"iile psi-ologice. Le-am impus o anumit structur psi-ic , $n ideea c &i-o %or men"ine &i atunci cnd %or descoperi c &i ei sunt de #apt tot slani ade% ra"i. Ce s-a $ntmplat mai e1act4 )oi, conduc torii slanilor, $ncercnd s ne prote6 m semenii de #uria oamenilor, le-am modi#icat alor no&tri organele caracteristice $n asemenea m sur , $nct ei au $nceput s nu mai doreasc s #ie altce%a dect ni&te #iin"e oarecare, ce tr iau $n

,onele dep rtate &i pustii ale planetei. 8 cndu-le cunoscut ade% rul, am #i reu&it poate s -i mo!ili, m, totu&i nu $n timp util. Am descoperit c slanii se opun, prin $ns &i natura lor, r ,!oiului, crimei, %iolen"ei $n general. Am # cut u, de toate argumentele posi!ile &i imposi!ile, dar singura lor reac"ie a #ost apari"ia con%ingerii c a!ia peste %reo sut de ani %a %eni momentul ac"iunii. 0ra limpede c nu puteam permite o asemenea stare de lucruri. Omenirea st tea pe un !utoi de pul!ere. 8ocul aprins de noile legi ale geneticii a ars mocnit &i, cnd a a6uns la !utoi, acesta a e1plodat. 0%enimentul a adus $n prim-plan alte pericole, dar pn s ne d m seama de ele, poten"ialul lor distructi% disp ruse. Acum este clar c oamenii %or pieri de pe #a"a P mntului, ca urmare a sterilit "ii rasei. 0ste un #apt o!ser%a!il pe tot $ntinsul planetei, de&i pu"ini pricep implica"iile sale. Omul modern %a intra $n istorie, al turi de omul-maimu" de *a%a, de omul de Cro-Magnon &i de cel de )eandert-al. .unt con%ins c , descoperind aceast sterilitate, oamenii %or arunca %ina pe slani, &i atunci %a urma un nou %al de teroare &i crim . )u a%em alt solu"ie dect s ne l rgim organi,a"ia &i s -i o!i&nuim pe mem!rii ei s tr iasc $ntr-un stres continuu, su! permanenta amenin"are a mor"ii. = A-a. Atunci i-a"i respins pe slanii # r crlion"i, cei care tre!uiau prote6a"i, cu o %iolen" care i-a uluit, ducnd automat la o reac"ie similar . (i asta #ace"i de atunci7 le controla"i e1pansiunea, studiindu-le #iecare mi&care. 'ar de ce nu le-a"i spus ade% rul4 3ra+ ,m!i $ntunecat7 = Am $ncercat. Am # cut un test7 am ales c"i%a dintre ei &i le-am dest inuit totul. ?e,ultatul4 Logica i-a dus direct la ascun, torile secrete. "i dai seama c a tre!uit s -i ucidem pe to"i. .e pare c %om #i ne%oi"i s a&tept m clipa cnd le %a re%eni capacitatea de a citi gndurile. Acum $ns , dup ce te-am ascultat, $n"eleg c tre!uie s ac"ion m rapid. .unt con%ins c acele cristale -ipnotice pe care le-ai in%entat repre,int solu"ia pro!lemei antagonismului dintre om &i slan. O!stacolul %a #i dep &it $ndat ce %or e1ista su#icien"i slani care s cunoasc pro!lema. n ceea ce pri%e&te atacul iminent9 .e $ndrept spre !irou, ap s !utonul unei sonerii &i continu 7 = I-am c-emat aici pe c"i%a dintre prietenii mei. 5om "ine imediat o $ntrunire. = .lanii pot "ine $ntruniri $n marele palat4 $ntre! *omm+. = Prietene, ,m!i 3ra+, ne !a, m pe gndirea limitat a oamenilor. = )u prea $n"eleg9 = Totu&i e #oarte simplu. Cu ani $n urm , #oarte mul"i oameni &tiau o gr mad de lucruri despre intr rile secrete $n palat. Prima m sur pe care am luat-o, de $ndat ce mi-a stat $n putin" , a #ost s ani-ile, aceste cuno&tin"e. Ca urmare, i-am trans#erat $n di#erite col"uri ale planetei pe to"i cei care cuno&teau cte ce%a. Acolo, i,ola"i $n di#erite departamente gu%ernamentale, au #ost asasina"i $n cel mai mare secret. .cutur din cap $ncruntat. = )-a durat mult. Odat # cut acest lucru, am a%ut gri6 ca secretul s nu mai poat #i descoperit din nou. Aici ne-au #ost de un real #olos imensitatea palatului &i controlul militar strict al tuturor c ilor de acces. .e $ntmpl rar ca prin prea6m s #ie mai pu"in de o sut de slani. Ma6oritatea sunt dintre cei ade% ra"i, dar e1ist &i c"i%a # r crlion"i, descenden"i ca &i mine ai cura6o&ilor %oluntari care s-au supus e1perimentelor de modi#icare a genelor. To"i cei despre care "i-am pomenit #ac parte din organi,a"ia noastr &i cunosc tot ade% rul. 'esigur, am #i putut #ace ast#el $nct ade% ra"ii slani s poat ie&i # r gri6 $n lume, dar acum am a6uns $ntr-o etap $n care pre,en"a lor este mult

mai util aici, pentru ca al"ii s %ad cum %or ar ta &i ce %or de%eni descenden"ii lor peste cte%a genera"ii. La urma urmelor, nu %rem ca ei s intre !rusc $n panic , nu4 = Ce-a #ost cu 2at-leen4 $ntre! $ncet *omm+. nainte de a r spunde, liderul $l m sur lung cu pri%irea. = 2at-leen a repre,entat un e1periment. Am %rut s % d dac $ntre oameni &i slani pot ap rea a#init "i, atunci cnd sunt crescu"i $mpreun de mici. Cnd mi-am dat seama, $n s#r&it, c acest lucru nu era posi!il, m-am -ot rt s-o trans#er aici, $n aceste $nc peri secrete, unde ar #i putut !ene#icia de contactul cu ceilal"i slani &i mi-ar #i #ost de #olos $n acti%it "ile mele. .-a do%edit $ndr ,nea" &i mai ingenioas dect am anticipat9 dar &tii &i tu despre escapada aceea. Cu%ntul Fescapad G era cel mai nepotri%it termen pe care *omm+ $l au,ise %reodat $n leg tur cu o asemenea tragedie cum #usese moartea #etei. n mod clar, 3ra+ era imun $n #a"a mor"ii. nainte ca tn rul s poat #ace %reun comentariu, liderul urm 7 = Propria mea so"ie, care era slan ade% rat, a c ,ut %ictim poli"iei secrete, $ntrun mod oarecum di#erit, dar la #el de trist. 'i#eren"a $n ca,ul ei a #ost c n-am putut #i pre,ent ca s o a6ut9 .e opri !rusc. ? mase cte%a minute cu#undat $n gnduri, cu oc-ii $ngusta"i, apoi spuse repe,it7 = Acum, dup ce "i-am spus attea lucruri9 care-i secretul tat lui t u4 *omm+ r spunse simplu7 = Am s intru $n detalii ce%a mai tr,iu. Pe scurt, tata a respins no"iunea de mas critic pe care se !a,au primele !om!e. Con#orm teoriei ini"iale, energia atomic era disponi!il $ntr-o di%ersitate de #orme ; $n ra#ale, $n e1plo,ii sau ca dega6 ri termice ; &i putea #i #olosit $n anumite aplica"ii cu speci#ic medical sau industrial. 0ra totu&i aproape imposi!il s poat #i controlat , ast#el $nct s #ie utili,at direct. Cercet rile tat lui meu s-au !a,at par"ial pe #aptul c re,ultatele %ec-ilor concepte nu erau utile slanilor &i par"ial pentru c tata a%ea o teorie proprie. 0l a respins principiul ciclotronului masi%, de&i c-iar acel principiu i-a sugerat o !un parte din idee. A conceput un mie, central #ormat din electroni $nc rca"i po,iti% &i $mpleti"i ca o srm #in . C tre acest mie,, dar nu direct spre el, a desc rcat electroni cu sarcin negati% , ce se deplasau cu %ite,a luminii. O compara"ie destul de plastic poate #i modul $n care cometele %in spre .oare pe or!ite eliptice. Putem deci asimila mie,ul central cu un F.oareG, iar electronii negati%i cu FcometeG. F.oareleG atrage FcometeleG, le imprim o mi&care circular $n 6urul s u &i apoi le proiectea, $n Fspa"iuG unde ; &i aici compara"ia este &i mai sugesti% ; se a#l un al doilea mie, po,iti%, pe care $l putem numi F*upiterG, care atrage FcometeleG ce merg de6a cu %ite,a luminii &i le proiectea, mai departe cu o %ite, mai mare dect a luminii, sco"ndu-le, practic, de pe or!itele lor ini"iale. La o asemenea %ite, , #iecare electron de%ine antimaterie, cu un poten"ial distructi% propor"ional cu m rimea sa. n pre,en"a antimateriei, materia $&i pierde coeren"a, re%enind automat la starea primar , cea de la $nceputul #orm rii Uni%ersului. Atunci9 .e opri &i pri%i spre u&a care tocmai se desc-isese, # cnd loc la trei ! r!a"i $n al c ror p r str luceau &u%i"ele aurii. 'e $ndat ce-l % ,ur pe *omm+, scuturile lor mentale co!orr . Tn rul proced la #el dup numai cte%a secunde. Pe cale mental a%u loc un sc-im! #ulger tor de in#orma"ii ; nume, trecut, aspira"ii ; toate datele necesare unei !une

des# &ur ri a $ntrunirii. Pentru *omm+, procedeul era de-a dreptul uluitor, deoarece e1perien"a lui se limita la contactele cu nee1perimentata 2at-leen &i la amintirile %agi din copil rie, cnd acest #el de comunicare era mai des utili,at $n rela"iile cu p rin"ii s i. Att. n rest, $&i l sase #ante,ia s imagine,e cum ar #i tre!uit s #ie de #apt. 0ra att de concentrat, $nct #u luat prin surprindere atunci cnd u&a se desc-ise din nou. n !irou intr o tn r $nalt . Oc-ii $i str luceau, iar #a"a ei matur era #in , cu o!ra6i delicat modela"i. *omm+ $ncremeni pri%ind-o> ner%ii i se $ncordar , iar corpul $i #u $n% luit $ntr-o r ceal de g-ea" . n ciuda stupe#ac"iei, ra"iunea $i spuse c ar #i tre!uit s &i dea seama de ade% r atunci cnd % ,use cum #usese re# cut capul ,dro!it al so"iei lui Corliss pe $ndep rtata Marte. Ar #i tre!uit s -&i dea seama cnd descoperise c 3ra+ era un slan ade% rat. Ar #i tre!uit s -&i dea seama c , $n condi"iile in%idiilor &i urilor din palat, doar moartea urmat de o resuscitare secret ar #i putut s-o sal%e,e de#initi% pe 2at-leen de r utatea lui Pett+. n acel moment, %ocea lui 3ra+ s#&ie t cerea> era %ocea unui om care a&teptase ani de ,ile, cu ner !dare, aceast clip 7 = *omm+ Cross, d -mi %oie s "i-o pre,int pe 2at-leen La+ton 3ra+9 #iica mea.

.8U?(IT