Sunteți pe pagina 1din 90

Coperta: Marius Costineanu Ediia a l-a ISBN: 973-9138-05-5 1965 Librairie Pion Presses de la Cit / Grard de Villier, 1990

90 Pentru versiunea romneasc: TINERAMA 1991 CAPITOLUL 1 Altea Sa Serenisim prinul Malko Linge privea. Bosforul. De la etajul trei al hotelului Hilton din Istanbul, panorama era splendid. Primele lumini tocmai ncepeau s se aprind pe malul asiatic. Ambarcaiunile defilau fr oprire prin faa ochilor si : un mare petrolier sovietic, dou cargouri greceti obosite, un vechi barcaz iugoslav ncrcat la refuz cu lemn, ca i alte vase de tonaj mai mic. De la Marea Neagr pn la Marea Marmara era un trafic continuu, ceea ce explic de ce, nc din secolul al XVII-lea, au existat lupte pentru stpnirea Bosforului, aceast strmtoare ca un gt de sticl, de cincisprezece kilometri lungime. Lui' Malko, aceast privelite i amintea de fluviul pe care l iubea cel mai mult pe lume Dunrea. Sosise de o or n aceast banal camer de hotel, care nu era nici mcar climatizat. Bagajele i le despachetase i le aranjase impecabil : patru costume gri nchis, identice (avea oroare de schimbri vestimentare) i un mic teanc de cmi i rufrie de corp. Dup douzeci de ani de meserie, era pentru a doua oar n Turcia. Dar memoria sa extraordinar i conservase toate amintirile ; ar fi putut descrie cu minuiozitate fiecare' din vechile case de lemn care bordau altdat strada pe care se afla acum Hilton-ul. Avu Uh gnd pentru misiunea datorit creia se alia aici. Din nou probleme lipsite de interes. Dei lucra de aproape un sfert de secol ca agent de informaii, nu reuise niciodat s se intereseze cu adevrat de dramele rt care intervenea. In fond, nu exista dect un singur lucru n care credea cu adevrat : castelul su. Prsi fereastra peatru a contempla fotografia panoramic, de un metru lungime, pe care o scosese din valiz i o etalase pe birou : castelul su, reedina istoric a familiei Linge, unde i va tri i el ultimele zile. De douzeci de ani, tot ceea ce ctiga era nghiit de btrnele pietre. Reuise pn acum s reconstituie sala de arme, salonul i turnul de vest. Era tot ce-i mai rmsese dup aptesprezece generaii de noblee feudal : era prin al Sfntului Imperiu Roman Germanic i Alte Serenisim. La nceput, asta i-a impresionat foarte mult pe amicii si americani de la CI.A.l. Dar Altea Sa Serenisim era un titlu prea lung pentru gustul american, aa c deveni S.A.S. 2 pur i simplu, iar muli dintre cei care i se adresau aa nici nu cunoteau semnificaia acestei sigle. Note: 1 CI.A. Central Inteligence Agency Serviciul (agenia) american de informaii. Avea attea de fcut ! Antreprenorul, care nu lucra practic dect numai pentru el, l anunase c trebuia terminat acoperiul nainte de venirea iernii ; preul : 50.000 dolari. De aceea se afla n Turcia. Castelului, odat restaurat, i trebuia redat i spaiul su nconjurtor natural. i aici problema era mai complicat, cci domeniul Linge fusese victima inocent a unor rectificri de frontier ntre Ungaria i Austria.

Pe scurt, castelul era n teritoriu austriac, iar parcul n teritoriu maghiar. Nu era mai mult teren n jurul zidurilor sale dect n jurul zidurilor unui pavilion de periferie. La acest gnd, Malko se simea cuprins de furie. Ar fi fost nevoie de un alt rzboi i de o alt rectificare de frontiere pentru a-i recupera patrimoniul. n alle vremuri, s-ar fi declanat conflicte pentru mai puin dect att. Dar astzi, existena armelor atomice anula o astfel de posibilitate. Se privi n oglind i se gsi satisfctor. Prul impecabil aplatizat, ca i cele dou riduri care i nconjurau gura i confereau un aer orgolios i dispreuitor n acelai timp. Ochii, mai ales, erau extraordinari : dou pete de aur. De un galben profund, ca cei de felin. Cteodat nuana lor vira spre verde, dar asta era un semn de ru augur. La C.I.A. era uneori supranumit I.B.M., datorit memoriei sale prodigioase. Putea s recite" o carte dup ce o citise de dou ori, sau s recunoasc o persoan, dup douzeci de ani, vznd-o douzeci de secunde. Satisfcut de propriul examen, Malko se rentoarse la fereastr. Se amuza contemplnd moscheele niruite de-a lungul Bosforului cnd un strigt l fcu s ridice capul. O mas ntunecat venea drept asupra lui. Cineva czuse pe fereastr de la cteva etaje mai sus. Omul trecu la ciiva centimetri de Malko, cu faa deformat de teroare. iptul su sfie atmosfera ca o siren. S.A.S. se simi dintr-o dat foarte obosit. Avusese timp s recunoasc, fugitiv, chipul omului cu care avea ntlnire a doua zi cpitanul Carol Watson. CAPITOLUL 2 Coca svelt i neagr se nfigea rapid n valurile albastre ale Mrii Marmara. Periscoapele lui Memphis lsar cteva clipe o dr de spum, apoi nu mai rmase dect un bolborosit de ape, care se mprtie, i acela, repede. Pe pasarela lui Skylark, vasul de escort al lui Memphis, specializat n operaii de prim-ajutor submarine, locotenentul Bob Rydel cupl radiotelegraful care fcea legtura cu Memphis. Imediat n cti se auzi mormitul aspru al unui avertizor, apoi vocea cpitanului Harvey ordonnd : Dive, dive (imersiune). Rydell lu microfonul. Harvey, Harvey, cum m auzi ? Vocea lui Harvey se auzi imediat, puternic i clar. Cinci pe cinci. Ne ndreptm spre est-nord-est. Vitez maxim. Adncime maxim. Vom reveni la suprafa spre sfritul zilei. La fiecare sfert de or v voi expedia un Gertrude". Over (terminat). O.K. Recepionat perfect. Over. Skylark se deplasa n ritm susinut. Timpul era magnific. Nici un nor, doar im uor clipocit de valuri. Destins, Rydell i aprinse o igar. Aceste manevre nu aveau, n fond, nimic dezagreabil. i apoi ce senzaie minunat s te simi, pe aceast mic ambarcaiune, protejat de ntreaga flot a Vl-a a Statelor Unite. i ls privirea s rtceasc spre orizont. ntre coasta turc i vas se profila silueta plat i cenuie a lui Enterprise cel mai mare portavion al flotei. De jur mprejur, un roi de distrugtoare, vase de alimentare, torpiloare dansau un balet graios de dini de paz bine dresai. Un elicopter portocaliu trecu zbrnind. Asigura legtura ntre diferite ambarcaiuni. Rydell simi deodat o prezen. Se ntoarse. Un ofier ii zmbea, blond i ars de soare. Watson, ce dracu' faci aici ? Te-au uitat! Cellalt i cltin capul, rznd.

- Mu, nu. Mi-a fost luat locul. Un tip, civil, venit de la Washington. Voia s experimenteze o chestie la sonar. Cu atit mai bine. Asta mi procur o dup amiaz de soare i disear voi ajunge acas. La bordul lui Memphis, Carol Watson era ofierul nsrcinat cu sonarul, aparat electronic capabil s sesizeze apropierea altui vas, de suprafa sau submarin. Radiotelefonul ri. Aici, Harvey, anun vocea clar. Sntem la viteza maxim i am depit adncimea G". Totul este bine. Over. Recepionat bine. Over. Rydell i-1 imagina pe cpitanul Harvey, instalat ling impresionantul su tablou de bord, n chiocul enorm, nconjurat de trei timonieri. El ar fi vrut s lucreze pe un submarin. Din pcate, chiar de la intrarea sa n Marina Statelor Unite, fusese specializat n vntoarea de submarine. Ce nseamn G", ntreb Watson. De ce nu anun clar ? i ruii atunci ? Doar n-ai vrea s le dai i planul navei ? Nu uita c sntem la 500 km de Sevastopol i c ei au cu siguran staii de ascultare pe toate alupele lor care traverseaz. Bosforul. Ateapt, o s-i spun. Consult rapid un tabel. Asta nseamn 250 metri. Mai poate nc cobor. Watson reflect. ntradevr, Memphis fcea nc parte din materialul ultrasecret al Marinei. Submarin atomic, al optulea intrat n serviciu, avea unica sarcin de a detecta i vna submarinele inamice. n afar de lungime, 83 metri, i de raz de aciune circa 100.000 km, aproape toate celelalte caracteristici erau necunoscute. Se tia numai c era, din toate submarinele cunoscute n lume, cel mai rapid, cel care cobora cel mai adnc i mai silenios. Era capabil s plonjeze sau s urce spre suprafa cu infricotoarea vitez de 300 m/minut... Un bun cine de paz pentru Mediterana. Cu ajutorul sonarului cu ultrasunete i a echipamentului de detecie radioactiv, putea repera orice alt submarin nainte de a fi detectat el nsui. ntreaga Flot a Vl-a se prelungea acum pe lng coasta Asiei n direcia Strmtorii Dardanele. ngusta Mare Marmara nu era de ajuns pentru evoluiile sale. Mesajele ajungeau din sfert n sfert de or, asigurate i regulate. Legnat de hul, Rydell moia ntr-un fotoliu de pnz, ascultnd vocea lui Harvey. Din fundul mrii aceast voce anun, foarte calm : Sntem la adncimea M". Ne oprim pentru anumite verificri. V vom ine la curent. Rydell not ora : 10,45. Skylark se nvrtea n cerc. ase avioane de vntoare Seawolf trecur la rasul apei, ateriznd pe Enterprise. Aceast manevr de rutin n ape prietene Turcia fiind membru al NATO devenise un eveniment ce nu mai interesa pe nimeni. Vocea lui Harvey se fcu din nou auzit. Avem o mic problem cu sonarul. Sntem obligai s-1 scoatem din uz. V vom ine la curent. Watson i ncrei sprncenele. Dobitocul sta de civil o s-mi demoleze jucria. Este mai delicat dect un bibelou. Cu aa ceva nu te aventurezi n locuri dubioase. Este ca i cnd te-ai plimba, orb i surd, n mijlocul unei bande de rufctori. Aici nu ai de ce s te temi, spuse Rydell. Ultima dat cnd a fost vzut un submarin rusesc era n 1956. Gndete-te, ar trebui s vin de la Murmansk sau Vladivostok. Aa c ce s... Vocea lui Harvey l ntrerupse : Am detectat o uoar cretere a radioactivitii. Controlm. Over.

Dintr-o dat, Rydell rupse vrful creionului notnd ora. 10.57. Cei doi ofieri se privir. Este imposibil, fcu Watson. Rydell cltin din cap. Ruii au i ei submarine atomice. ase, conform experilor de la C.I.A., nou dup cei de la Marin. i dac radioactivitatea crete n zon, asta nu poate n semna dect un singur lucru : exist un alt submarin care bntuie pe aici. Eti icnit ! Aici, n Marea Marmara, un fund de sac cu Bosforul la gt, cu plasele i minele submarine si cu toat Flota a Vl-a pe deasupra ! Watson fcu un gest larg cu braul, indicnd spaiul de jur mprejurul su : Privete, este ca o chiuvet ! Bun, vom vedea. n orice caz, eu alertez En-terprise-ul. Prin tubul acustic, chem radiotelegrafistul i- S ddu ordinul de a transmite un mesaj codificat. GnJitor, Watson privea marea strlucind n deprtare, acolo unde se afla Memphis-ul cu cei 129 de camarazi. O surd nelinite l cuprinse. Ar fi dat mult s se afle acum la bordul submarinului. Era singurul capabil s exploateze la maximum toate posibilitile sona-rului. Tresri la auzul vocii ce se auzi din nou din difuzor. Aici Harvey. Creterea radioactivitii este confirmat. Dar sonarul nostru nu funcioneaz corect. Putei s ne nlocuii ? Over. Watson se npusti smulgnd aproape microfonul din minile lui Rydell. Ce s-a ntmplat cu sonarul meu ? Da-i-mi-1 pe inginerul civil. O s-i explic lui. Inutil, ntrerupse vocea clar a lui Harvey, am 'testat un dispozitiv experimental care 1-a dereglat. Vom urca la suprafa imediat ce vom ncheia verificrile relative'la radioactivitate. Over. Aproape imediat, un sunet strident iei din difuzor : sirena de alarm de pe Mempliis. Cpitanul Harvey i punea submarinul n stare de lupt. Un pericol l amenina. i el tia ce nseamn creterea radioactivitii... Rydell schia febril pe bloc-notes mesaje ce erau duse imediat radiotelegrafistului. I se aduse o hrtie galben pe care o art lui Watson. Nici un submarin identificat n zon, n afar de Memphis. Watson scoase un suspin de uurare. Probabil c detectorul este dereglat, ca i sonarul. Era imposibil. Ir. aceeai clip vocea lui Harvey rsun n difuzor : Credem c am localizat sursa de radioactivitate. Na ndreptm chiar dedesubtul ei. Adncime E". Vom relua adncimea L". Over. In cti, Rydell auzi zgomotul caracteristic evacurii apei din tancurile de balast. Memphis urca. i not ora : 11.13. Deodat, zburnd deasupra valurilor cu un uruit infernal de rotor, apru un elicopter care se aez pe punte, la piciorul pasarelei unde se aflau Rydell i Watson. Un om iei din elicopter, urcnd imediat scara pasarelei. Este amiralul Cooper, opti Rydell. Vine dup veti noi. Ofierul superior se ndrept glon spre Rydell. Ei ? Avei legtura cu 593 ? Era numrul de cod pentru Memphis. Avnd sediul pe Enterprise, Cooper era prea departe pentru a capta mesajele submarinului. Numai Skylark pstra contactul cu acesta. Am legtura, afirm Rydell. Chemai-1 pe 593, ordon Cooper. Rydell aps pe comanda microfonului. Harvey, Harvey, aici Skylark, comunicai capul i poziia. Nici un rspuns. Microfonul pria ncetior.

Acum dou minute am vorbit cu el, gemu Rydell. Cei trei brbai fixau microfonul mut. Amiralul se ntoarse spre marinarul care l nsoea, dotat cu un post de emisie pe unde scurte. Escadrilele C i D s decoleze imediat, iar vasele de escort s se ndrepte spre ultima poziie semnalat a lui 593. Se rentoarse spre Rydell. Continu s-i chemi. Rydell se aplec spre microfon i strig aproape : Harvey, comunic direcia ! Nimic. Amiralul Cooper smulse microfonul din minile locotenentului. O ven i pulsa nebunete pe frunte. Aici amiralul Cooper, chem el. Harvey, comunic-mi imediat poziia ! Mai stpneti vasul ? In microfon se auzir din nou prituri. Apoi o explozie, surd ca un tunet ndeprtat, fcu s vibreze microfonul. Rydell pli. Harvey, url el. Degetul su mare apsa frenetic pe un buton rou aflat pe pupitrul de comand din fa. Sirena ncepu s sune pe puntea lui Skylark. Livid, Watson repeta : Nu este posibil, nu este posibil ! Deodat, din microfon izbucnir nite cuvinte, mutilate, tiate, pierdute printre scrituri i bubuituri. Imposibil... suprafa... atini... explozie fa dreapta... depim... adncime experimental. Urmar cteva secunde de linite. Apoi cei trei brbai auzir distinct un zgomot surd comparabil cu cel al unui zid care se nruie... Mai auzir apoi cteva fragmente de cuvinte, neinteligibile. Acolo, sub apele Mediteranei, Memphis-ul ncerca s-i dicteze testamentul. Rydell era livid. Cunotea bine acest zgomot. l auzise de multe ori n timpul rzboiului. nsemna c submarinul era strivit, zdrobit de presiunea apei. Atunci acest zgomot l umplea de bucurie, cci era vorba de adversari. Dar acum zgomotul semnifica faptul c zeci de prieteni erau n agonie, lng el, n plin pace, n anul 1969. Trimitei toate elicopterele disponibile acolo, ordon amiralul. Deja Skylark nainta cu toat viteza capabil. Curbat peste microfon, Rydell chema submarinul n continuu. n picioare, n spatele lui, Watson fixa micro fonul fr s-1 vad, cu ochii plini de lacrimi. Ar fi trebui, s fie i el acolo, jos, cu camarazii. Rampele de lansare de grenade submarine erau pregtite. O escadril de avioane vntoare de submarine, de 'i|> F 86, armate cu rachete aer-ap, trecu pe deasupra lui Skylark. Mai multe elicoptere survolau deja n cerc punctul presupus a fi ocupat de Memphis. Dar ce s-a ntmplat ? izbucni Watson. Este incredibil ! Un submarin rusesc n Marea Mrmara ! Dac este rusesc, l vom prinde, mrii Rydell, chiar dac va trebui s stm aici trei luni ! O serie de explozii surde i fcu s tresar. Amiralul lansase o jerb de grenade de exerciiu, semnal convenit de urcare imediat la suprafa pentru Memphis. Rydell ridic trist din umeri. Nu va mai urca niciodat. Deodat o rachet roie explod pe cer, lansat de un elicopter.

Cei doi ofieri se repezir la binocluri. Cteva secunde mai trziu le coborr de la ochi i se privir n tcere : la dou mile spre vest de Skylark, o pat enorm de ulei urca ncet spre suprafa. Era semnul dezastrului. Spintecat, Memphis i pierdea sngele. Agat cu minile de bastingaj, Watson plngea n tcere. Nu-i va mai revedea niciodat prietenii pe Harvey, att de vesel i curajos, pe taciturnul Smiths, pe atia alii. O imens furie l cuprinse. Ce o s facem ? se nroi el la fa. Exist un submarin care a lansat aceast torpil ! Rydell ridic din umeri. Toate sonarele flotei snt pe faz. Ar ;mzi i un pete strnutnd. Dar, dac exist prin preajm un submarin necunoscut, atunci acesta ateapt, imobil, ntre dou ape, ca noi s plecm de aici pentru ca s spele i el putina. Depinde de cine are mai mult rbdare... Ce anse are s scape ? ntr-o mare ngust ca asta, nici una din zece. i atunci, s vezi petrecere. Cooper a dat ordin s-1 facem mici frme ! Timp de cteva ore, nu se mai petrecu nimic. Skylark se oprise lng pata de ulei, iar scafandrii plonjau necontenit, n sperana de a mai recupera mcar o rmi oarecare. Dar nimic nu urca la suprafaa apei, n afara uleiului negru i gros i care se mprtia n valuri. n deprtare, coasta turc ncepea s se estompeze ntr-o brum albstrie. La nord, primele lumini ale Istanbulului formau un halou luminos. Pe toate navele Flotei a Vl-a, drapelele erau arborate n berna. La bordul lui Enterprise amiralul Cooper examina, pagin cu pagin, dosarul secret al submarinelor sovietice. Toate cele a cror existen era cunoscut se aflau la antipozii Mrii Marmara. Evident, exista o ans infim ca Memphis s fi fost victima unui sabotaj sau a unei explozii accidentale. Totul era s atepi. Dac un submarin inamic se afla prin preajm, ntr-un final tot trebuia s se mite. Frunzri rapid un teanc de hrtii. Telegramele de la Washington ncepeau s curg. Diferena de fus orar fcea ca tipii de la C.I.A. i de la Serviciul de Informaii l Marinei s afle de-abia acum vestea. Oficial, Memphis era raportat ca fiind n ntrziere fa de ora prevzut pentru ncheierea manevrei. Amiralul sun, un marinar ptrunse n cabin. Anunai toi comandanii de uniti. Conferin aici peste dou ore. S fie adui cu elicopterele. i Cooper ncepu redactarea unei lungi telegrame adresate Statului major al Marinei. La ora trei dimineaa se produse deznodmntul. Toate navele se opriser n ntuneric n ateptare. n timpul conferinei, amiralul nu se pierdu n cuvinte : Vreau ca pnda s nu nceteze nici o secund. Dac exist ntr-adevr un submarin rus n preajm, trebuie s-1 gsim i s-1 distrugem. Este o chestiune vital pentru ara noastr. Ofierul de la sonar de pe distrugtorul Vagrant preluase personal veghea la bordul navei sale : fratele su era ofier-mecanic pe Memphis. Era la a asea ceac de cafea cnd o pat verde i apru pe ecranul catodic. Fascinant, ofierul o urmri pulsnd pe ecran. Pe bjbite, apuc microfonul legat cu toate celelalte posturi de ascultare ale flotei i anun cu voce sczut : Obiect neindentificat n imersiune cap nord-n ord-vest.

Aproape n aceeai secund, toate posturile de observaie confirmar : dup toate aparenele, uh submarin neidentificat se strecura, pe sub navele Flotilei a Vl-a, n direcia Bosforului. Amiralul dormea gata echipat cnd fu trezit spre a i se anuna vestea. Nici o nav nu se mic, ordon el. Urmriti-i traseul. Cinci minute mai trziu, era la postul de veghe de pe Enterprise. Febrili, ofierii notau pe o hart traseul indicat de aparatele de ascultare. Dai avioanelor ordinul de decolare, crdon Cooper. S se nvrt deasupra noastr ateptnd instruciunile. Lu ascensorul care ducea la duneta superioar. Enorma cldire clocotea de activitate. Primul avion tor-pifor era deja la captul punii de decolare, cu reactoarele uiernd. Noaptea era senin. Aproape nici un nor pe cer. Se distingeau vag siluetele a dou distrugtoare. Spre nord, luminile Istanbulului aprindeau cerul. De partea cealalt, Marea Neagr i Rusia... Cooper avu o strngere de inim gndindu-se la Memphis. Invulnerabil", declaraser experii la lansare. i totui. Dar de ce fusese atacat ? Un ofier apru, salut i prezent o hrtie. Cooper o citi. Era raportul staiei de ascultare. Submarinul neidentificat se ndreapt spre ncrd-nord-vest, cap 130. Viteza 30 de noduri. Adncime 100 metri. Harta arta clar c urma pleca dintr-un punct vecin celui unde dispruse Memphis i se ndrepta drept spre Bosfor. Amiralul i terse fruntea cu palma. v Bosforul ! Dar este nebun ! Este un fund de sac. Nu are nici o ans la mie s treac printre mine, plasele antisubmarine i detectoare de sunet turce. Deodat, un gnd ngrozitor l fcu s tresar. i dac este unul turc, un aliat, care a comis o eroare nspimnttoare ? Cobor cu toat viteza i ptrunse n cabina sa. Apelai, codificat, cartierul general al marinei turceti, ordon el, i ntrebai dac au vreun submarin n misiune. Urgent. Rspunsul s fie tot codificat. Cinci minute mai trziu, radiotelegrafistul aduse mesajul cifrat : Nici un submersibil n misiune, rspundea Ankara. Cooper inspir profund i lu microfonul care fcea legtura cu eful operaiunilor. Ordon ca submarinul necunoscut s fie distrus prin toate mijloacele, articula el net cuvintele. Deja, cele dousprezece Jet-uri decolate de pe portavioane se nclinau graios i se npusteau spre int. Erau dotate cu rachete aer-ap echipate cu capete detectoare, capabile s loveasc submarinul n imersiune. Prima rafal de rachete porni n momentul n care Skylark sosea deasupra submarinului. Locotenentul Rydell se afla n picioare pe pasarel. Dai-i drumul, url el n interfon. O prim salv de grenade submarine porni din pupa navei. Suficient pentru a pulveriza orice submarin. Skylark descrise un semicerc pentru a reveni deasupra obiectivului. Jet-urile, la rndul lor, revenir n picaj spre mare iar rachetele lor se nfipser uiernd n ape De pe pasarela sa, amiralul Cooper observa operaiunile, ncepea s se fac ziu. Siluetele navelor ncepeau s se decupeze pe fondul clar-obscur. De nu s-ar pierde vreun proiectil care s loveasc din greeal un cargou inocent ! Toat aciunea producea un vacarm infernal. Trebuia explicat turcilor motivul acestor neprevzute manevre". Deodat apru un ofier gfind :

Domnule amiral, avioanele semnaleaz c submarinul apare la suprafa, n mijlocul unei pete de ulei ! Merg ntr-acolo. Amiralul Cooper cobor scara val-vrtej. Un elicepter atepta, cu palele rotinduse deja, i decola imediat ce Cooper i cupl centura de siguran. Cteva minute le fur de ajuns pentru a ajunge la submarin. Avioanele fceau ronduri deasupra locului. Cei doi ofieri scrutar valurile cenuii i reperar imediat submarinul. Un lung fus negru din care nu se distingea dect partea anterioar i o bucat de chioc nconjurat de un fel de balustrad. Nici un semn de via. Dac ar iei puin mai mult, murmur Cooper. Pentru moment ar putea fi orice. Dar submarinul necunoscut continua s pluteasc ntre dou ape, ca o balen rnit. Toate chepengurile erau nchise. Amiralul lu microfonul aflat n faa sa i strig pentru a acoperi zgomotul motoarelor : Aici Veiitilateur-leader, ai fcut fotografii ? Aici Red-leader, rspunse prompt o voce nazal. Am fcut mai multe cliee n infrarou. Amiralul tcu o clip apoi ordon calm : Aici Ventilateur-leader. Ctre Redleader. Scufundai obiectivul. Lng el, ofierul tresri i-1 privi piezi. Amiralul se ntoarse spre el i spuse : Ai vrea probabil s-1 remorcm pn la Istanbul i s le explicm ruilor c n timp de pace le-am lovit un submarin n ape neutre ? Ar fi de ajuns ca O.N.U. s sar n aer. Dar a atacat i distrus Memphis-ul, obiect cellalt, timid. Putei dovedi ? Nu, nu-i aa ? Ruii nu vor scpa ocazia, iar eu m voi trezi splnd puntea pe Enterprise. Oricum, v sftuiesc s uitai ce-ai vzut i auzit. Voi avertiza pe toi cei amestecai n aceast afacere c risc, pentru cea mai mic indiscreie, Consiliul de rzboi! Elicopterul se ndeprta lent. Avioanele de vntoare fcur ultima trecere. Din submarin nu mai rmsese dect un clocot de ape i o pat de ulei. Nici un obiect nu plutea la suprafaa mrii. Nu putem nici mcar s culegem sepravieuitorii, remarc Cooper. Cteva clipe mai trziu, elicopterul ateriza pe Enterprise. Amiralul Cooper se nchise n cabin pentru a-i redacta raportul. Nu prea vesel. S-i pierzi cea mai bun pies a flotei n circumstane neelucidate i s scufunzi un submarin aparinnd unei naiuni cu care nu eti n rzboi, era cam mult pentru o singur zi. Rmnea de aflat de unde venea acest submarin i ncotro se ndrepta. Asta, gndi cu glas tare Cooper, este treaba celor de la C.I.A. O s le dea o vreme de furc. Terminndu-i cugetarea, urc pe punte. Soarele era deja sus pe cer. O enorm geamandur roie plutea n locul unde dispruse Memphis. Mai multe nave de patrulare se nvrteau n cerc n jurul geamandurii. Exista o ans minuscul s existe supravieuitori nchii n epav. Dar aparatele de sondaj artar c epava zcea la 700 metri adncime. Nimic nu putea rezista presiunii apei la aa o adncime. Skylark se opri primul i trimise 21 de salve din toate piesele sale de artilerie. Apoi, unul cte unul, toate vasele i salutar camarazii nghiii de ape. Enterprise i opri motoarele i un preot, aplecat peste bastingaj, rosti o scurt rugciune, Cuvintele sale erau mprtiate de vnt, dar ase sute de oameni- n spatele su le repetau n cor ntr-un murmur puternic. Un elicopter se apropie i ls pe mare o jerb improvizat. Muli oameni plngeau.

Memphis-ul nu mai exista. Nu mai rmnea dect s fie rzbunat. Dar asta, aa cum gndise amiralul Cooper, era treaba celor de la C.I.A. CAPITOLUL III William Mitchell, responsabilul C.I.A. pe ntreg Orientul Mijlociu, lovi cu latul palmei sptarul scaunului, fcnd s zboare un teanc de hrtii. Este de necrezut ! exclam el cu o voce ascuit. Voi, cei mai buni specialiti n informaii ai Marinei, sntei incapabili s-mi spunei ce dracu' cuta rusnacul n Marea Marmara ! Nu sntem ghicitori, mormi unul din cei doi brbai aezai n faa biroului. tii c, de cnd ruii i-au retras, n iunie 1961, submarinele de la baza din Seno, n Albania, n-a mai fost vzut n Mediterana nici un singur submarin rus. De altfel, l-am fi reperat la Gi-braltar sau n Marea Roie. Totui, sta n-a venit prin aer ! i Mitchell le art fotografiile luate de elicopterele Flotei a Vl-a. Desigur, replic unul din interlocutori. Dar mai nti nu sntem siguri c este rusesc. Nici c ar fi submarin atomic. Nici c 1-a scufundat pe Memphis. i n Bosfor, unde mergea ? mugi Mitchell. S cear politicos s ndeprtm pentru el plasele submarine care bareaz intrarea n Marea Neagr ? Sau avea de gnd s se transforme n zmeu ? Ce spun turcii ? ndrzni al doilea expert. Nimic, nici ei nu neleg mai mult. Au pus oamenii cei mai siguri s pzeasc Bosforul iar plasele anti-submarine sint supravegheate n mod continuu. In plus, i noi avem oamenii notri peste tot. Nu ne-a fost semnalat nimic deosebit. Un submarin nu este totui un pachet de igri. Nu poate trece fraudulos chiar aa... Oricum, este incredibil, acest submarin care se arunc n gura lupului... Poate, dar este adevrat. Amiralul Cooper este ferm. Submersibilul se ndrepta spre nord, spre Marea Neagr, cu toat viteza mainilor sale. Urm un moment de tcere. tii ce nseamn asta, domnilor, relu Mitchell pe un ton grav. Noi am retras din Turcia bazele de rachete pentru a le nlocui cu submarine dotate cu rachete Poiaris care s baleieze Mediterana. Dar dac ruii, a riadul lor, au gsit mijlocul de a introduce n Mediterana submarine proprii, toat strategia noastr de descurajare se prbuete n acest col de lume... Este de o importan capital s descoperim cine era, de unde venea i ncotro se ndrepta acest submarin. Trebuie descoperit mecheria ruilor. Este vital, si nu va fi i uor. V mulumesc, domnilor. Mitchell rmase un moment singur, cu capul n mini. Apoi aps pe un buton al interfonului. Bill, vino, te rog, la mine ! Bill intr peste cteva clipe. Era eful reelei de aciune a CI.A. pentru Orientul Mijlociu. Un dur, inteligent i primejdios. Se aez si lu o igare. Ce este ? Ai oameni, la tine, care vorbesc turca ? Turca ? Bill reflect. _ Nu, pe nimeni. In afar de o femeie inutilizabil, n misiune. Dar la Ankara i Istambul avem oameni. < _. O.K. Contacteaz-i pe doi dintre cei mai buni i trimite-i la Istanbul. S se instaleze la Hilton. O s le trimit pe cineva de aici ! Pe cine ? Pe S.A.S. Nebunul la ! Cel cu castelul ! Un nebun care vorbete douzeci i cinci de limbi i care are creierul n form de I.E.M. nu poate fi gsit oriunde. i nu a euat nc n nici o misiune.

Cum dorii. n fond, sntei eful. Dar o s ne coste iari o avere. Bill se ridic i iei. Mitchell ridic receptorul telefonului i zise. Dai-mi 925 0524 la Poughkeepsie, statul New York. Apel personal pentru Altea Sa Serenisim prinul Malko Linge. CAPITOLUL 4 Ia Izmir, btrn ora turcesc mpnzit de moschee ,aa cum luminrile acoper un tort de aniversare, nu se ntmpl niciodat nimic. Singura resurs de distracie const n a privi marea, n locul pe unde se prelinge tot traficul din Bosfor : btrne cargouri, petroliere strlucitoare, caice pufind din greu, ncrcate la refuz cu marf amestecat, brci de pescuit. De pe terasa sa, John Oltro, viceconsulul american, avea cea mai frumoas panoram a Izmirului. i, de asemenea, cel mai bun echipament tehnic : o lunet mbrcat n piele roie, cumprat ntr-un bazar din Istambul, o alt lunet, mai banal dar mai sigur, precum i un vechi binoclu marinresc. La nceputul ederii sale n Izmir, John Oltro dduse dovad de mult zel, scrutnd fiecare nav care trecea i spernd s surprind un crucitor rus deghizat ntr-un inocent cargou. C.I.A. l pusese n gard naintea plecrii : un bun diplomat trebuie s aib totdeauna ochii deschii, iar proximitatea ruilor fcea ca toate posturile diplomatice n Turcia s fie hot" K Dar se lmuri repede, ca i omologul su sovietic, c Iztnirul nu era cuibul de spioni descris de Washington. Viceconsulul rus, Dimitri Richkoff i petrecea cea mai mare parte din timp jucnd ah cu el nsui. n acea zi, 25 iulie, John Oltro de-abia i ocupase locul obinuit pe teras, cnd observ o ngrmdeal de oameni la cheiul portului. Un grup de curioi nconjura o barc de pescari ce tocmai se ntorsese din larg. John i lu binoclul i privi. Ceea ce vzu l fcu s tresar : pescarii trau pe chei corpul unui om mbrcat cu un fel de combinezon negru. i regla binoclul cu mult atenie. Marea arunca la rm din cnd n cnd cadavre, de obicei ale unor pescari Surprini de cte o rbufnire de vnt. Dar de data aceasta ceva prea deosebit. Deodat zri o siluet nalt des-picnd mulimea : Dimitri Richkoff, mbrcat ntr-un costum alb, venea dup veti. Coborind n grab cele dou etaje, John travers i el mulimea i se apropie de eful poliiei care tocmai sosea. Acesta din urm l salut surztor. John avea relaii excelente cu poliia turc. Doar nu degeaba contribuabilii americani puneau umrul n Turcia. John se aplec deasupra corpului acoperit acum cu o ptnz. z Un client pentru mine, drag prietene ? Nu tiu, domnule consul. n orice caz, acest orn nu este nici turc, nici grec. i poart un combinezon de scafandru autonom. l vom examina. V voi ine la curent. Pentru moment, se afl n responsabilitatea poliiei turce. S-ar putea s aparin Flotei a Vl-a, care manevreaz n largul coastelor, ncerc diplomatul. Posibil, replic laconic poliistul.

Note: * hot fierbinte ; in 1b.englez n original

Se apropie o ambulan. Poliitii ndeprtar mulimea i aezar cadavrul pe o brancard. John Oltro remarc faptul c diplomatul rus privea fix un punct de pe combinezonul mortului. ncerc s vad despre ce este vosba, dar deja corpul se afla n ambulan. Privirea sa se ncrucia cu cea a rusului. Un pic de distracie, oft Dimitri. nc un provocator de la Flota a Vl-a. Sau unul dintre spionii votri, surise John. Cei doi brbai se ndreptar spre ora. Deodat John auzi n spatele su nite pai ce se apropiau. Se ntoarse i se trezi fa n fa cu eful poliiei. Acesta, surizind larg, i opti la ureche : N-am vrut s-1 alertez pe colegul dumneavoastr rus. Dar, dac sntei interesat, trecei imediat pe la mine. John i mulumi i se grbi spre domiciliul su pentru a nu-i da n vileag starea de precipitare. Inutil s atrag atenia camaradului" su sovietic. Dar acesta, nchis n biroul su, chema deja febril ambasada U.R.S.S. din Ankara. Cnd John Olto intr n biroul comisarului, acesta examina un fel de pumnal cu lam scurt. Cum l zri pe diplomat, i ntinse obiectul cu un surs insinuant. Era atrnat la centur, spuse comisarul. Imediat John Oltro remarc, gravate pe lam, o ancor marin i un numr de nmatriculare. Dar ce vzu mai sus l fcu s njure ncetior : pe minerul pumna lului erau de asemenea gravate o stea roie, o secer i un ciocan. Un rus, spuse el cu jumtate de voce. Un rus, ncuviin poliistul. i am mai gsit l asta. i ntinse un portofel. John Oltro scoase ceva ce prea a fi o carte de identitate. John tia puin rus. Descifra c omnul se numea Stegar Alexander Sergheievici Tegar, nr. matricol B 282 290 i era prim locotenent tunar la bordul unitii nr. 20 546 din marina de rzboi sovietic. n fotografi prea foarte tnr, dar permisul indica 35 ani. John ardea de dorina de a bga legitimaia n buzunar. Turcul remarc i i-o lu nainte : - Nu pot, asta ar face valuri. Snt obligat s-1 anun i pe colegul dumneavoastr. Americanul continua s scotoceasc portofelul. Extrase fotografia unei tinere fete, un teanc de ruble i un tichet galben ce prea un bilet de intrare la cinematograf. John Oltro l inu un moment ntre degetul mare i artos, iar turcul i feri, pudic, privirea n vreme ce i bg in buzunar. Prezena Turciei n NATO oblig... Vrei s vedei cadavrul ? Bineneles. Poliitii l depuseser ntr-o celul, ntr-o cutie mare, aezat ntre dou calupuri de ghea. Faa, puin umflat, era calm, cu ochii nchii. Desigur c nu sttuse n ap mai mult de cteva ore. Pe sub ombinezon, purta un pantalon de uniform peste un slip de baie i un tricou fr mneci pe sub un pulover cu guler. Gnditor, John l contempl o clip. Poate nu era dect o afacere banal. Se ntmpla frecvent ca nave de rzboi sovietice s treac prin Bosfor. Acest rus alesese, poate, libertatea, sau poate fusese victima unui accident O.K., mulumesc, spuse poliistului turc. Plec s fac raportul. Rentors acas, transmise imediat o lung telegram cifrat ambasadei din Ankara. Era ct p-aci s vorbeasc de biletul de cinema, dar se rzgndi. Era mai amuzant s-1 pstreze ca suvenir. Dou ore mai trziu primi rspunsul la telegram. Dup ce-1 descifra, i prinse capul n mini ; n sfrit, se petrecea ceva la Izmir. Telegrama spunea :

Strict secret. Facei imposibilul i luai toate documentele marinarului sovietic. Afacere ultrasecret de cea mai mare importan. Evitai ca autoritile ruse s fie la curent. V trimitem ca ajutor pe cpitanul Watson, de la Marin". n acelai moment Dimitri Richkoff descifra i el telegrama de la ambasada sa, care spunea : Ultrasecret. Facei imposibilul ca vestea s nu s--rspndeasc. Mai ales evitai ca americanii s vad ca davrul, pe care-1 vei face s dispar i-i vei ar8e hr-tiile. V trimitem ajutor prin modalitile obinuite". John Oltro nu-i mai ncpea n piele de bucurie, n sfrit, aciune ! Ridic receptorul i-1 apel pe comisar. Cnd vei transporta cadavrul, drag prietene ? Confratele dvs. sovietic tocmai mi-a pus aceeai ntrebare. Miine diminea o furgonet mortuar l va transporta la Istanbul pentru a-1 inmna autoritilor sovietice. Merci. Bnuiesc c abia ateptai s v debarasai de acest pachet". Nu era deloc uor. Nu putea fi vorba s ataci comisariatul n timpul nopii. Nu rminea dect transportul. CAPITOLUL 5 Degeaba era Elko Krisantem cel mai contiincios uciga pltit din Istanbul, c tot trgea ma de coad. Aceast meserie, care, n alte locuri, asigur venituri substaniale, de-abia i permitea lui Elko s nu moar de foame. Asta pentru c turcii snt mndri i combativi. Aa c fu nevoit s se angajeze n batalionul turc al O.N.U. pentru Coreea. Plecai 4 500, se mai ntorseser 900. Apoi a urmat marasmul. Comploturile politice erau exclusiv montate de ctre militarii prea ndatorai ierarhiei pentru a asasina un colonel cu ajutorul unui civil, aa c Elko se mulumea cu mruntele afaceri murdare ale poliiei din Istanbul. Cu puinii si bani, i cumpr un Buick model 1961, i se nchirie, cu main cu tot, pentru 200 de lire pe zi, turitilor americani de la Hilton. n ateptarea marii afaceri. Muncea mult, cci era politicos i curtenitor, vorbea binior engleza i i promisese portarului de la hotel c i taie cu un cuit atributele virilitii dac dl. rijeaz clienii valabili" spre concuren. In acea sear, i gara Buick-ul n faa porii pavili. onului unde locuia, cnd o main opri lng el. Un brbat nalt i blond cobor i i se adres : Dumneata eti Elko Krisantem ? Era strin, dar vorbea turcete perfect. Da, eu snt. Ciudat, nu avea figur de client". i trebuia s cu-notri bine Istanbulul pentru a te aventura n acest cartier de deasupra Bosforului. Vreau s stm de vorb. Snt un prieten al lui Ismet Inonu. Mi-a vorbit despre dumneata... nainte de a avea necazuri. Inonu fusese spnzurat cu trei luni nainte, pentri spionaj n serviciul ruilor. Krisantem l cunotea bine Fuseser mpreun n Coreea. Din cnd n cnd, Inoni i pasa cte un client" sau cte o mic afacere. Totdeaum foarte discret i pltind foarte bine. Vino n maina mea, vreau s-i explic despre c< este vorba. Se aezar n Fiat-ul 1100 al necunoscutului. i vorb zece minute. Krisantem rmase pe gnduri. Este primejdios ceea ce-mi propunei. Trebuie si mai reflectez. Cellalt l opri : De acord. Ii dau cinci minute. Dac accepi, tre buie s pleci ntr-o or, 10.000 de lire acum, restul !' ntoarcere.

Creierul lui Krisantem funciona cu toat viiez; Vedea deja departe. Poate c asta era afacerea vieii.. D: nu era nc totul copt". i privi piezi interlocutorii; Acesta din urm, cu o expresie impenetrabil, scoses deja un teanc de bancnote din buzunar. Accept, spuse Krisantem. Plec dup dejun.. "Vi face imposibilul s reuesc. Dar dac apar necazuri ? Vei fi ajutat s prseti ara. Perspectiv ce nu prea i surdea lui Elko Krisanien Rusia este frumoas, dar vzut de departe. nclin capi fr s rspund. Cellalt i strecur teancul de bani mn. Rendez-vous aici, poimine. Trebuie ca totul s mearg bine. La cea mai mic problem, telefonezi persoanei pe care o vei vedea la Izmir. Din partea lui Doneshica. Fr s atepte rspunsul, rusul cupl cheia de contact. Virnd biletele n buzunar, Krisantem cobor. Acas ji trebui un sfert de or s-i fac valiza. Pentru orice eventualitate, puse nuntru i un btrn pistolet de calibru 9 mm, cadou de la un vr specializat n jefuirea cargourilor. Dar el, personal, prefera laul. Este mai silenios i nu cost nimic. Fcu plinul la benzinria sa obinuit i apoi trecu pe la Hilton s-i anune prietenul portar c dispare pentru dou zile. Acesta, cum l zri, alerg spre el : Pici la anc. Am un american care vrea s plece imediat la Izmir. De jumtate de or l mpiedic s ia alt main. La Izmir ! Nu-i venea s-i cread urechilor. O chestie ca asta te face s crezi n basme. Cci cellalt client, de asemenea, l trimitea tot la Izmir... Portarul fu derutat de aerul su gnditor. Nu poi ? Doar n-o s m lai balt ? Nu, nu, se grbi s rspund Krisantem. Dar este obositor. Are bani. De altfel, iat-1. Americanul sosea, purtndu-i singur valiza Samsonite cafenie. Era nalt, mbrcat cu un costum albastru, cu prul tuns scurt, o fa ptroas i rozalie. Asta este un militar", gndi Krisantem. Avu loc o scurt discuie asupra preului. Turcul ceru 1 000 de lire. Fr s ezite prea mult, cellalt fu de acord. As<:a pentru c primise ordinul s nu se tocmeasc prea mult cu turcul. Krisantem avea o fi curioas i detaliat la turci, care comunicaser, amabili, numele su americanilor pentru ocazii ca aceasta. Este totdeauna practic s ai la ndemn un tip gata s dea o mn de ajutor pentru o treab nu tocmai legal. Aa c, sosind la Hilton, Watson gsi n plic o ntiinare laconic : Pentru a ajunge la Izmir, luai-1 ca ofer pe un anume Elko Krisantem. Poate fi util". Krisantem i deschise politicos portiera i se strecura ndrtul volanului. Cinci minute mai trziu erau la coad la feribotul de pe strada Mebosan, pentru a trect n Asia i a lua drumul spre Ankara. Din vreme n vreme, Krisantem arunca priviri n oglinda retrovizoare. Clientul su prea tensionat. n k>< s admire coasta i Insulele Prinului, se juca cu stilcul sau i nvrtea inelul pe deget, preocupat. Nu este un turist", gndi Krisantem. La nceput crezuse ntr-o coinciden. i apoi, este agreabil s fii pltit de dou ori pentru acelai lucru. Dar acum se ntreba dac era ntr-adevr o coinciden. Totul prea bizar. Rular toat ziua, practic fr s schimbe vreun cu-vnt. Din cnd n cnd americanul ntreba dac mai au mult de mers, i asta era tot.

Btrnul Buick se purta vitejete, n ciuda unui parbriz crpat i a unor amortizoare inexistente. Sosir la Izmir la cderea nopii. Era cald iar strzile viermuiau de lume. Automat, trase n faa hotelului Se-dir, dup un vechi obicei. Mergei s mincai ceva, i spuse americanul. Dar revenii repede. S-ar putea s am nevoie de dvs. n seara asta. Era i cazul s mnnce ! Turcul se ndrept glon la adresa comunicat de primul su client. Fu introdus imediat .ntr-o bibliotec elegant unde l atepta un brbat nalt, distins i destul de trufa. Ei ? Ei. ce ? ntreb Krisantem. Am venit. tii ce avei de fcut ? . Da, dar va fi foarte dificil. Dac era uor, n-am fi apelat la dvs. Amintii!-' de ceea ce dorim noi. Nu trebuie s rmn nici urmi de cadavru i trebuie s intrm n posesia hrtiilor. Le vei preda persoanei pe care ai vzut-o. Cnd are loc transportul ? _ Mine diminea. Este un furgon mortuar-, condus de un singur om, nenarmat. Nu va bnui nimic. Pleac je la comisariat. Avei vreun plan ? Krisantem ovi o clip. _ Da, am un plan. Dar voi fi nevoit ezit din n0U s neutralizez oferul. i ce dac ? n fond, este un transport mortuar, nu ? Sigur, lucrurile puteau fi vzute i aa. Dat fiind modul de evoluie a discuiei, Elko prefer s nu spun nimi: despre american, de care era clar c trebuie s scape ct mai rapid. Se ndrept spre comisariat. Parcndu-i maina n faa acestuia, fcu pe jos nconjurul cvartalului de cldiri. Nu exista dect o singur ieire, uor de supravegheat. Chiar alturi se gsea un mic cafe-bar de unde rzbteau crmpeie de muzic. Urcnd n main, se ntoarse la hotel. Clientul su se afla n hol i, vzndu-1, ni din fotoliu : Venii repede, snt grbit, spuse el. Restaurantele nchid trziu aici, i-o tie Krisantem. Cunosc unul foarte bun, la ieire, n port. Are cei mai buni homari din Izmir. Nu cinez la restaurant. Vreau s vizitez puin oraul i, mai nti, a vrea s vd comisariatul. Krisantem i stpni cu greu o tresrire. i privi piezi clientul. Asta schimba totul. Murdar afacere ! Nu mai era momentul s scape cu orice pre de cellalt. Pentru a doua oar, fcu turul comisariatului. Americanul scurta totul foarte atent. Krisantem se simi cuprins de o stranie tulburare. Erau, ntr-adevr, prea muli care se interesau de acelai lucru. S mergem n strada Serdar-Sodak, numrul 7, ordon americanul. Cldirea, in perimetrul cartierului re;,denial, era nconjurat de un parc i avea dimensiuni apreciabile. Buick-ul negru se parc lng un Oldsmobile nmatriculat CD. Erau ateptai, cci poarta se deschise imediat. Watson ? ntreb brbatul, ntinznd mna vizitatorului. Da, domnule consul. Snt la dispoziia dumneavoastr. Se oprir ntr-un mic restaurant pescresc, unde n Vino n biroul meu ! Re"eral%J^LSTSkCU ^ -aStea' hmariiSe ... . _ , 4t . vdir a fi excepionali. Americanul insistase ca si Krisan-Watson ocupa un fotoliu, in vreme ce diplomatul, cutcmsaiamaSa mpreun cu el. Ca desert, li se servi o

pai mari, msura ncperea n lung i-n lat. porie de loukoum 1 roiatic i scrbos. Americanul lu Sintem ntr-o situaie delicat, dragul meu, ncepu o bucat i spuse : el. Cred c oamenii notri din Ankara v-au trimis aici Vre scI,igimulibani? fiindc sntei marinar, iar afacerea este a Marinei. J^** intreabaaacevacnd este vorba de o treab Dar eu nu aparin de C.I.A., ntrerupse Watson ._ Este pentru o cltorie mai lung ? fcu pe prostul La ora asta a fi fost i eu pe fundul mrii, mprcun:i Krisantem. F cu submarinul meu. Am fost debarcat la Istanbul ca s Mine te voi ruga smi faci un serviciu Dac dau o mn de ajutor tipilor pe care C.I.A. i va trimii accepi, ctigi 5000 de lire. aici ca s elucideze istoria. ~ tl g5a?debani" c- j A - m i i n- i tT Trebu,eSdma ajui sa iau ceva. i s nu vorbeti Rapid, povesti dispariia Memphw-ului. Cind sfirinirnanui> niciodat, despre asta. vorDeu consulul, la rndul su, i vorbi despre cadavru. Krisantem reflect intens. Americanul crezu c i Este un rus. Trebuie neaprat s-i recuperm hr-este team. i puse mna pe braul turcului, creznd c tiile. Turcii nu vor s mi le dea, de team de complicaii1a Judj;cat' P">babil greit. . - - , -, f u . "E?tl Patriot ? Iti iubeti tara' Aa ca ne ramine un singur mijloc : sa le luram. i.-.na riocim.r . ' a , ~ D. . desigur, facu, surprins, Krisantem. R* singur - Elbine, vei lucra pentru ar | Da, dar am un ofer. Un tip dispus s se amestece Ah, bun... se pare, i care vorbete engleza. S-ar putea s m ajute Hai, s mergem. Mine diminea trebui* Este riscant. sculam devreme. vueuuiesa ne N-avem de ales. Timp nu avem dect pn mine ^main, n drum spre hotel, Watson i explic pla-Dup aceea, la Istanbul, va fi prea trziu. i am impres.oulsu. Turcul se ntreb dac nu viseaz. Desigur ba c acele hrtii ar fi de mare ajutor pentru prieteni111;mcepeau s curg n valuri, dar problema era s notri. "ieti suficient de mult ca s poi profita... las Pe Watson la Sedir, Bine. V doresc succes. Fiind dat poziia mea, ir iar el, modest, se duse s pot face mare lucru. Dar dac apar ncurcturi, tii cui>eculce la un mic hotel cu 20 de lire pe noapte s m gsii. * Watson se ridic. Diplomatul i strnse ndelung m:_ * * i l conduse spre ieire. Krisantem se grbi s deschid; Buiek-ul era garat n faa comisariatului Furgoneta Prtiera- "UarSOsise' EraaPrape de ora opt. Ca doi adevrat. Ei, unde mergem s cinm ? ntreb jovial an-.cj?" ce se pregtesc de o zi consacrat vizitrii de mu-ricanul. 1 loukoum rahat. 30 zee, cei doi brbai aezai n faa comisariatului sorbeau o fierbinte cafea turceasc. Zece minute mai trziu, aprur patru poliiti purtiij o cutie mare pe care o ncrcar imediat n Ford-ul hu dorpgit. Un ofer era aezat la volan. Iei, dup ctevo minute, cu un plic mare n mn. Watson tresri. Iat !

Ce ? fcu Krisantem, bnuitor. n buzunarul sting avea laul, iar n cel drept, vechiul pistol spaniol. Acel plic. Am nevoie de acel plic. i cum s facem ? Am o idee. Demareaz i tamponeaz furgoneu.' Cobori apoi i te iei la ceart cu oferul. Ah ! i maina mea ? Nici o problem, te voi despgubi. Bun. D-i drumul nainte ! Bosumflat, Krisantem demar. Dricul tocmai se d< prta de bordur. Turcul se plas n spatele lui. Ocazia apru la un stop. Cu un scrit, dricul frn. Krisanten nu avu dect s ridice puin piciorul de pe frn ca sa obin rezultatul dorit. Cu un puternic zgomot de tabl ndoit, botul Buick-ului nfund portiera din spate a dricului. Douzeci de secunde mai trziu, n jurul celor don; vehicule imobilizate n mijlocul strzii se aflau cincizeci de persoane. n spate, un btrn autobuz, care probabii fcuse deja de patru ori nconjurul pmntului, ncepu s claxoneze. Toi pasagerii si erau la ferestre i-i njurau copios pe cei doi oferi. Krisantem cobor cu demnitate din Buick i1.interpel pe oferul camionetei : Imbecil patentat, de ce dracu' n'ai rmas n burt; curvei de maic-ta, n loc s tulburi aceast strad li nitit ? Traii, rspunse cellalt, ceea ce, ntr-o turc ne^ o, nsemna du-te s fii sodomizat de greci". nceput sub astfel de auspicii, conversaia nu putea ecit s aib o bun continuare. Urmtoarea replic fu un ut al lui Krisantem, care rat pe puin prile sensibile ale celuilalt. Un cap n burta lui Krisantem amorsa i mai bine dialogul. Cei doi oameni se rostogolir pe jos, n aplauzele asistenei. Ia Izmir distraciile snt puin numeroase... Watson coborse i el de cealalt parte a Buick-ului. Se strecur pn la cabina dricului. Portiera nu era blocat. Deschise. Plicul se afla la vedere, pe banchet. Arunc un ochi n spate. Toi gur-casc se ngrmdeau n jurul celor doi oferi. ntinse mina i vr iute plicul n buzunarul interior al hainei sale. Apoi, linitit, se amestec n mulime. Un poliist mustcios i nervos, nchis ntr-o uniform plin de pete i ifonat, travers alene mulimea. La apariia sa, toi cei cu contiina nu tocmai curat se topir. n jurul celor doi combatani rmaser doar dou-trei persoane. Vederea uniformei l calm pe oferul dricului. Dnd o ultim lovitur de picior bietului Krisantem, se ridic. Discuia confuz ce urm a fost n mare parte pierdut pentru Watson. Pcat, cci asigurarea era un lux aproape necunoscut n Turcia, fiecare accident fiind suportat financiar de cel care recunoate c este vinovat. i dac nu are bani, se pune n serviciul victimei. Acest procedeu trebuie evitat. Un diplomat icanier se trezi astfel, ntr-o zi, potcovit cu un buctar ce nu tia s gteasc dect un singur fel de mncare, dar dotat n schimb cu trei neveste i un numr imprecis de copii, care se aflau cu toii n sarcina lui ! n cazul de fa, Krisantem se descurc elegant, sco-nd nite bilete mototolite din buzunar i dndu-i celuilalt 300 de lire. Dintr-o dat, pe buzele acestuia se ivi un surs. oferul dricului se sui n cabina sa i se ndeprt. Watson nu scp dricul din ochi, temndu-se ca nu cumva oferul :; observe dispariia plicului ! La o adic, nimeni nu-1 putea bnui, dar totui... Krisantem se strecur napoia volanului i demar. Vireaz imediat la dreapta, ordon Watson. Chestia asta m-a costat o cma i 600 de lire, mormi turcul. Cel puin, ai luat plicul, sper ?

Americanul ignor ntrebarea i spuse : Cit timp ne trebuie s ajungem la Istanbul ? Circa ase ore. Atunci, pornim imediat. Vreau s fiu acolo dup-mas. Lucrurile se complicau. Krisantem simi un fior pe ira spinrii. Vrnd s prind doi iepuri deodat, se v-rise singur n bucluc. Cel care-1 angajase primul nu avea s aprecieze deloc aceast ncurctur. Banii ctigai riscau s-i serveasc numai pentru un sicriu cu minere de aur... Deodat, avu o idee genial. Nu pot pleca aa, protest el. Radiatorul este stricat. Trebuie s trec pe la un garaj, s-1 repar. Ct timp dureaz ? Vreo dou ore. Bun, s mergem. Din nou o ncurctur. Krisantem i folosi vocea cea mai ngrijorat : Ar fi mai bine s mergei la hotel s v odihnii Dac cei de la garaj vd un strin cu mine, o s-mi cear mult mai mult pentru reparaie. De acord. Dar grbete-te ! Krisantem suspin n sinea sa. Pentru genul de reparaie pe care-1 avea de fcut, era preferabil s fie singur... De-abia l ls pe american la hotel i se repezi spre ieirea oraului. Era riscant s-1 lase pe cellalt singur cu hrtiile, dar nu avea de ales. Trebuia ca mcar o parte a misiunii s fie reuit. Trebui s se fofileze printr-o incredibil magm de crue trase de mgari, de autobuze antediluviene, de camioane ruseti ce se dezmembrau bucat cu bucat, de pietoni apatici. Sudoarea i iroia pe fa. La cea mai mic ntrzierc, tot planul su se prbuea. i nu-i mai rmnea dect s se roage la Alah. Cu o acceleraie furioas, btrnul Buick tremur, ni nainte, vitezometrul se stabiliza la iOC Imposibil s scoi mai mult, dar chiar i aa, la viteza asta, nsemna s pui un cardiac la 100 m plat. Peisajul defila n jurul su. O cmpie srac i plat, ars de soare. Cnd i cind, un sat pduchios, ornat de o pomp de benzin Turkayi". i nc nici urm de dric n vedere. Trebuia cu orice pre s-1 ajung nainte de coline. l dureau ncheieturile de ct de tare strngea volanul. Soarele ardea din plin i maina neagr, era ca o etuv. n sfrit, zri dricul i era ct p-aci s-1 mai tamponeze o dat. Dar, de data asta, fr s vrea. oferul rula ncetior pe drumul lateral oselei, cu un bra atrnnd afar prin geamul portierei. Krisantem i-1 imagin dobo-rt de cldur i gndindu-se la macabrul lui transport. n deprtare, munii albstrui dansau n cldura torid. Urcuul ncepea peste zece kilometri. oseaua traversa un peisaj slbatic i dezolant, fr nici o aezare. Pante abrupte strjuiau oseaua de fiecare parte, fr nici un arbore. Locul ideal pentru o operaiune discret. Krisantem l ls pe cellalt s se distaneze. Nu trebuia s fie reperat prea devreme. n fond, incidentul de diminea nu urma dect s faciliteze acum contactul. Dricul atac prima pant. Krisantem nelese c schimba viteza. Mai avea nc trei patru kilometri. Nici o main n vedere. Acceler puin i Buick-ul se apropie. Revenit la o ocupaie ce-i era familiar a ucide se simea la largul su. Verific dac btrnul su para-bellum era la locul su sub banchet. Drumul urc timp de nc vreo zece minute. Apoi apru o lung poriune plan, ce se termina cu o cobo-rre n curb spre satul Ortako'. Peisajul era pustiu grandios. Stnci enorme, glbui, preau presrate ici-colo de o mn de uria. Nici un arbore, numai soarele dogoritor.

Krisantem acceler nc puin. n momentul n care depea dricul, claxona de mai multe ori. Apoi, scond braul pe geam, i fcu semn celuilalt s opreasc. El insui trase pe dreapta i opri pe drumul lateral, o sut de metri mai n fa. Cobor imediat i se post n osea, cu sursul cel mai angajant pe buze. Dricul opri la cincizeci de metri de el, n scrnet de frne. oferul nu prea prea convins. i nchipuie c vreau s-mi iau banii napoi", gndi Krisantem. Apropiindu-se de portier, se grbi s-1 liniteasc : Eram n spate i am vzut c-i iese fum din roata spate dreapta. Probabil ai o plcu de frne blocat. La dracu ! fcu cellalt. O s fie vesel s-o demontez pe cldura asta. i voi da o mn de ajutor, propuse Krisantem. N-ai resentimente pentru azi diminea ? nelegi, -maina nu-i a mea. Patronul m-ar fi concediat imediat. De loc, fcu Krisantem, mrinimos. Clientul meu a pltit. Eu chiar am ctigat. Ah, bun, fcu cellalt, uurat. M miram eu de ce ai pltit aa de repede. Cobori i se ntinse. Cmaa sa gri era ud de transpiraie la spate. Avea un cap mare, cu buze groase i ochi bulbucai, ca de broasc. Se duse la spatele mainii, ngenunche oftnd i vr mna sub aripa mainii. Krisantem l urm. Scoase laul din buzunar. Privi de jur-rnprejur. Nici o main ntr-un sens sau n cellalt. Este ciudat, mormi oferul, butucul nu este cald. Eti sigur c este vorba de roata din dreapta ? Brusc, avu impresia c o lam i strbate gtul. Krisantem i ncolcise rapid laul n jurul gtului. i acum l strngea, innd bine n mini cele dou minere. Cu o lovitur de genunchi n spate, i mpiedic victima s se ridice. Aceasta i zgria gtul, ncercnd s smulg laul care i intra, cu fiecare secund, tot mai mult n carne. Vederea i se tulbur. Deschise gura s urle, dar nu iei nici un sunet. Cu o micare disperat de ale, ncerc s se ridice. Dar se lovi cu capul de caroseria dricului i reczu ameit. Krisantem profit, lsndu-se s cad cu toat greutatea pe cellalt i continund s strng. Astfel, in caz c trecea vreo main, preau doi companioni scormonind o main n pan. oferul mai zvcni de cteva ori, aooi se ntinse brusc, ca apoi s recad, complet moale. Krisantem mai strnse cteva secunde, pentru siguran, apoi, cu precauie, desfcu laul. Se ridic, gfiind. Soarele ardea din ce n ce mai tare. Scoase cadavrul de sub main, trindu-1 de picioare. Ii cotrobi rapid buzunarele i-i recupera banii dai dimineaa. Ii nind, lu cadavrul pe umr i-1 arunc pe bancheta dricului. Cadavrul se nclin pe volan. De la distan, prea c doarme. Krisantem fugi la maina sa. Mergnd n mararier se parc chiar n faa celuilalt. i deschise portbagajul. Canistrele erau acolo. Cu efort, scoase una i fugi n spatele dricului. Portiera nu era ncuiat cu cheia. Dar, deschizind-o, sri dintr-o dat napoi : duhoarea era ngrozitoare. Privi cu oroare cutia aezat pe podea. Capacul nu era btut n cuie. l ridic. Mirosul l fcu s se nverzeasc. Se grbi s deschid canistra i ncepu s verse cu precauie coninutul ei pe tot corpul, ca un buctar contiincios care unge o friptur. Mirosul de benzin, acum, i pru dulce ca aroma trandafirilor de Ispahan. Cnd canistra se goli, sri din furgon i fugi spre portbagajul su. n continuare drumul era pustiu. Vrs a doua canistr pe corpul oferului i n cabin, mprtie benzina peste tot. Bancheta supse vreo zece litri. O bun friptur", gndi Krisantem, care auzise vor-bindu-se de doamna Nhu '.

A treia canistr servi la stropirea cauciucurilor i a caroseriei. Dar turcul nu o goli complet. Manevrnd maina, se plas n spatele furgonului. In locul unde se opri, oseaua ncepea s coboare n pant foarte uoar, linia dreapt continua cam o sut de metri, i se termina cu un viraj foarte ascuit, deasupra unei rpe abrupte de circa 200 metri. Un loc periculos. 1 Cumnata lui Ngo Dinh Diem, ef de stat vietnamez, care sftuia preoii buditi s se jertfeasc dndu-si foc. Plin de transpiraie, Krisantem se urc n Buick i demar lent. Botul mainii sale se nfipse n spatele furgonului mortuar. Turcul acceler ; dricul se mic. Se potrivea. Krisantem opri motorul. Iei i ascult atent. Nici un zgomot de motor. Era ora cnd oferii i fac siesta. nfac ultima canistr i ncepu s alerge. Era partea cea mai delicat, dar, din pcate, indispensabil. Dup cincizeci de metri se opri, deschise canistra i rspndi pe osea benzina care mai rmsese. Apoi, deprtndu-se civa metri, aprinse o cutie de chibrituri i o arunc. ' Benzina se aprinse dintr-o dat cu un vluf" sinistru. Cldura izbi faa turcului. Avea un minut la dispoziie pentru a aciona. Reveni n fug la Buick. n faa sa, benzina ardea degajnd un fum negru i gros. Buick-ul demar, mpingnd dricul. Krisantem arunc o privire n retrovizor. Nimic. Cele dou vehicule luaser vitez, unul mpingndu-1 pe cellalt. Mai rmaser patruzeci de metri, apoi treizeci, douzeci. Krisantem acceler la maximum, apoi frn brusc. Se auzi un zngnit de tabl i Buick-ul continu s ruleze n spatele dricului, agat de bara de protecie a acestuia. Krisantem simi o sudoare de ghea scurgndu-i-se printre omoplai. Benzina ardea, la cincisprezece metri mai n fa. Va arde si el ca un pui la frigare. Inexorabil, dricul mbibat de benzin tra Buick-ul spre balta de benzin arztoare. Mai rmneau zece metri. Krisantem aps cu toata puterea pe accelerator. Se auzi un oribil prit de tabla. Atunci frn pn la fund, arcuit deasupra volanului. Bara de protecie a Buick-ului ced. Dricul pleca brusc n fa. n sudori, turcul l vzu ajungnd deasupra benzinei, auzi un pluf" surd i nu mai avu n fa decii o mas de flcri. Transformat n tor, furgonul cobora panta din ce n ce mai repede. Ajunse la viraj i continu drept nainte, spre rp. Krisantem porni din nou Buick-ul pn la viraj. Benzina i termina combustia pe osea. Cobor ca s vad: urmarea. n fundul rpei era un adevrat furnal. Un fum negru i gros se nla drept spre cer. Cldura era att de mare nct se simea din osea. Avur loc dou explozii surde : dou pneuri, apoi nc una, care azvrli tot spatele dricului la douzeci de metri. Era rezervorul de benzin. Nu exista riscul s mai fie gsit mare lucru. Krisantem surise, uurat. Jumtate din treab era rezolvat. Dar mai rmnea o corvoad dezagreabil de ndeplinit. ntoarse Buick-ul i porni spre Izmir. La poalele coastei sosea un camion ncrcat cu fierrie, care rula cu zece kilometri pe or Accidentul" va fi descoperit. Privindu-i ceasul, turcul fu surprins vznd c toat afacerea nu durase mai mult de un sfert de or. Cnd opri in faa hotelului, inima i btea nebunete n piept. Dac clientul dispruse cu plicul, urmau momente dificile. Intr n hol. El era acolo. i nc cum 1 Ce dracu' ai fcut ? url Watson vzndu-1. De trei ore te atept ! Servil, Krisantem bigui nite explicaii tehnice n legtur cu radiatorul su. Nu mai avea d'ect un lucru de fcut. 4 Plecm ndat, promise el. Trebuie doar s mai telefonez unui prieten.

Se eclips i fugi la cabina hotelului. Ceru telefonul brbatului cu care se vzuse la revenirea sa n Izmir. Cellalt probabil c atepta lng telefon, cci rspunse imediat. Snt Krisantem, spuse turcul. Ei bine ? Aproape am terminat. Dar mai este o problem. Ce ?! Era mai mult un rcnet, dect orice altceva. Succint, Krisantem explic intruziunea lui Watson n afacere. Cretinule ! url cellalt. Pentru cteva sute de lire i riti pielea, i pe a mea pe deasupra ! Ar trebui s te omor pe loc. Dac plicul nu este recuperat, nu mai dau dpi bani pe pielea ta, chiar dac trebuie s te strng de gt cu minile mele. Dar..., ntrerupse turcul. Gura ! url interlocutorul. Vei face imposibilul s recuperezi plicul n timpul drumului ! Da, domnule. Cum se numete tipul la ? Watson, domnule. St la Hilton ? Da. O s caut o soluie. i sper pentru tine c totul se va petrece aa cum trebuie. O s fii contactat in seara asta, ndat ce soseti. i nchise. Deprimat, turcul se ntoarse la clientul su. Banii care-i ngreunau buzunarul ncepeau s-1 apese... Morcnos, relu volanul. nghiind oseaua, cuta disperat o idee. ncepeau colinele. Un bun loc pustiu. In situaia n care era... ncetini imperceptibil, apoi lu piciorul de pe acceleraie. Buick-ul aproape se opri. Acceler brusc. Maina fcu un salt nainte. Ce se ntmpl ? fcu americanul. - Cred c benzina... Trebuie s m opresc. Grbete-te. Krisantem parc Buick-ul pe breteaua lateral. Iei i slt capota. Trebuia s1 atrag pe cellalt afar din main, apoi avea laul... Dup cteva secunde de cotro bial prin motor, se ndrept spre spatele mainii, -intenia de a-i cere o mn de ajutor pasagerului su. Fraza pregtit i rmase blocat n gt. Americanul sttea aezat pe banchet, cu un pistol negru n mna dreapt. Ei, ce v-a apucat ? protest turcul. cu Cnd intrar pe oseaua Bagdat-Caddesi, Krisantem nu gsise nc nici o soluie. Ateptar jumtate de or la feribot. Se lsase noaptea. Cargouri impozante coborau lent Bosforul, ocolind caicurile i nenumratele brci. Trecur de poarta Toksiru i ptrunser pe strada Curuhuriyet. Se zri hotelul Hilton. Krisantem vir lent prin faa taximetrelor staionate i intr pe aleea ce conducea la hotel. Oprit n faa intrrii, se atepta s-i fie virit o grenad n gur. Portarul i zmbi cu jumtate de gur. Ateapt-m, ordon Watson. S-ar putea s mai am nevoie de tine ! Krisantem ncuviin grbit. Americanul i devenise mai preios ca o mam. Watson i lu cheia camerei. Nu-1 atepta nici un mesaj. ovi dac s lase n seiful hotelului preiosul plic, apoi i zise c e mai bine s-1 pstreze. De altfel avea intenia de a telefona imediat reprezentantului C.I.A. la Istanbul, pentru a cere instruciuni.

Ascensorul l duse pn la etajul opt. Arunc o privire ctre Leila, dansatoarea din buric de la Roof", a crei poz orna ascensorul. O chestie ce merit vzut disear", i zise el. Se va relaxa. i apoi, aa ceva nu prea vezi n Michigan. Mocheta groas nbuea zgomotul pailor. Ajunse n faa camerei sale, nr. 807, vr cheia n broasc i intr. Nu mai apuc s aprind. Ceva greu l lovi n timpl. Watson i art arma, un colt 45 automatic de armat. Se cltin i primi a doua lovitur n ceaf. Se prbui Vreau s-i evit tentaiile. lng cuier ca o mas inert, fr a mai apuca s-si scoat coltul. Turcul surise, crispat. Nu prea avei ncredere n mine. N-am ncredere n nimeni, fcu cellalt. De form, Krisantem mai cotrobi cteva clipe prin motor, apoi trnti capota mainii. Trebuia gsit altceva Una e s sugrumi un om prin surprindere, i alta e s u trezeti n faa unei pocnitoare care face guri pumnul. te ct Kilometrii treceau rapid n locul unde prvlise dri- . ^aiscm czu pe terasa b cui m mal era nS urm de accident. De la volanul su* ?de turci venita sa ia aer. O larg pat roie turcul ^ putu vedea nimic. * llimediat Pemapmura:seizbiseni cu capul. CAPITOLUL 6 terasa barului, ntre dou suedeze Tnra turcoaic, ce servea cafeaua costumat n cadn-j de harem, ls cafetiera pe genunchii unui btrn engle2 i fugi urlnd. Managerul hotelului, un evreu obez de naionalitate greu determinabil, veni n fug, escortat de o ceat de biei. Fu aruncat o fa de mas peste cadavru. E un accident, un oribil accident, repeta el, livid Evident, nu toat lumea avu aceeai prere cci, zece minute mai trziu, trei brbai strbtur mulimea, cij un aer sumbru. Unul dintre ei art o legitimaie celor doi ageni turci de poliie care pzeau corpul. Acetia se ndeprtar respectuoi. Era consulul Statelor Unite Ct despre cei doi tipi ce-1 nsoeau, n-ar fi fost mai bine reperai nici dac ar fi purtat scris pe spate poliist" Efectiv, acetia doi erau dintre cei mai tari. Sosiser n aceeai diminea la Ankara, cu zborul 115 al companiei Panam, pentru a da o mn de ajutor tipului ce se gsea definitiv zdrobit pe pardoseala de marmur Foti combatani n Marin, amndoi erau extrem de preioi n situaii ncurcate, aveau o for de oc redutabil dar nu aveau creiere de campioni de ah. Nu are nimic asupra lui, zise consulul ridicndu-se Nu prea avea contiina linitit. El l trimisese pe Wat-son la Izmir, pentru c nu avea pe altcineva la ndemn Dar un simplu ofier al Marinei americane, nu era nic: pe departe de talie s lupte cu profesioniti de contra-informaii. Camera, spuse laconic una dintre gorile. Recepionerul le nmn imediat cheia cnd le vzt mutrele. Se nghesuir fr un cuvnt n ascensor. n momentul intrrii n camer, fr a-i vorbi, scoaser cte un pistolet special de poliie, calibrul 38. Unu se deprta puin de u, cu arma n mn. Cellalt bg; cheia n broasc i deschise ua cu o lovitur de picior Nu se produse nimic. Nvlir nuntru. Totul era ii ordine. Fereastra era deschis. n cinci minute rvir camera, golind sertarele sondnd chiar i saltelele. Verificar chiar i vasul * ap din toalet, fundul dulapurilor i cutia aparatului df radio. N-a avut timp s-1 ascund, rosti Chris Jones. Au tbrt pe el de cum a intrat, observ Milton Brabeck. ,

In momentul cmd vrur sa ias din camera, sosi directorul, nsoit de doi poliiti turci n civil, cu un aer apatic Este ngrozitor, aa ceva nu s-a mai ntmplat n hotelul meu, se lamenta el. Probabil s-S aplecat s vad pe cineva. Chris Jones rnji, l prinse de bra i-1 duse la fereastr. Tocul acesteia i venea deasupra taliei. Ar fi trebuit s se aplece cam mult, remarc el dulceag. Directorul tresri. Atunci... S-a sinucis ? N-a lsat nici o scrisoare. A fost sinucis, concluziona Jones. Ceea ce-1 adnci pe director ntr-o mare de gnduri. Porni o lung conversaie n turc cu cei doi civili, apoi, bnuitor, se ntoarse ctre cei doi americani. Mai nti, domnilor, pot afla cine sntei ? Jones scoase o legitimaie din buzunar i o vr sub nasul directorului. Securitatea militar a Marinei americane. Acest om era un ofier de-al nostru. i nu avea nici un motiv s se sinucid. inei-ne la curent cu mersul anchetei. Ieir, cu mna la plrie, i se ndeprt cu o impresionant similitudine de gesturi. Jos, cadavrul fusese ridicat. n mici grupuri, oamenii continuau s discute despre accident. Cele dou gorile" l contactar pe consul, aezat n hol ntr-un fotoliu. Nimic, fcu Jones. Trebuia s ne ateptm : au jucat bine. Totui trebuie ncercat s aflm ce a fcut nainte. Se ndrept spre loja portarului. La ce or a intrat n hotel domnul Watson ? Cam pe la ora 7. Imediat nainte de... accident. Era singur ? Da. tii cine 1-a transportat la Izmir ? Da, un tip care lucreaz de mult pentru clienii din hotel, unul numit Krisantem. tii unde poate fi gsit ? Va fi aici mine. Dar v pot da adresa lui : strada Cuyoi nr. 7, n cartierul Levant. Este n afara oraului Fiecare curte, din Istanbul gzduiete vreo duzin ri deasupra Bosforului. ' motani nfometai care, noaptea, bntuie coridoarele ho Americanul i not adresa i se duse lng ceilali doi. telurilor precum Hiltonul, n cutarea unui col linitit Ne vedem mine, spuse consulul, la ora 11 la mint de m?cn5 ^ . . n birou. Vi-1 voi prezenta pe cel de al treilea om pe car? Mingiind pisica, Malko reflecta. Dei avea oroare de Washington-ul ni 1-a trimis ca s descurcm aceasts violena, se gsea din nou vrt ntr-un mediu unde m afacere menii seucidf u cu frenezie de dimineaa pn seara" Dc?1cunostea. perfect armele Pn una, alta, plicul a disprut, remarc Jones de foc, 'rareori purta i, cum se vede, Ivan acord o mare important acestu vreurf asupra lui. Dar avea calitatea de a nva n nu plic ' mai doua Iun, o hmb i de a vorbi fr accent, cum era" Aa c nu vom sti niciodat cine era tipul pescui ca Penru turca, nvata cu douzeci de ani nainte la Izmir, ci doar c era rus. i acest tip de nregistrator pe care-1 avea n creier l aJutamaimultdecjt 0 mitralier. i lucra pe un submarin, remarc Brabeck.

Cu siguran mai este ceva. Prea se agit toat; Descurcase deja mai multe afaceri dePcitp nm lumea. tru C.I.A totdeauna n ri bizare i n situaii SS" i Memphis-ul ? Crezi c nu e de ajuns ? 129 d. bintote. Cu silueta sa elegant si cu fizicul de play boT mori i 80 de milioane de dolari pe fundul Mediteranei ptrundea peste tot fr s treceasc suspiciuni Dac dm o rait pe la tipul care 1-a dus p Nu setea de ctig l fcea s-si asume riscuri nn.i, VVatson la Izmir? Se pare c vorbete englezete. foarte simplu u< ntr-o mic vi' ne R^r, UnnJ n ^ -uia Bun idee. S mergem. Pbughkeepsie, statul New York, unde nu avea dect'o Cei doi brbai ieir din Hilton i luar un taxi. Bi camera i un living spaios Garai'ul se ifH 1 k i neneles, oferul uit" s porneasc aparatul de taxa-cldirii. Spre deosebire ' de vecinii si' l,?0. ceea ce-i permitea s tripleze preul cursei. 2 000 $ pentru a avea o piscin. " ' Utuise Din hol, un om mbrcat n negru urmri plecare Dar, cel put:n o dat n 3 +- - -celor doi. S.A.S. Malko Linge urmrise tot tam-tam-iti aducea un plic r>ros din affma\ factorul potal din jurul cadavrului lui VVatson. i chiar vzuse A muzenberg i comunica ultimele co^Z?^ ? mai mult. Imediat ce nefericitul ofier trecuse cznd prisale. Practic, onorabilul ntrenririz^ Pemru lucrrile faa ochilor si, se repezise pe culoar pn la ascensor pe urma lui Malko' I inge Muli Vr t]'ma-dedtde apsase pe butonul acestuia. lucraser numai la castel Pir + a'ntre lucratorii si Cabina sosise aproape imediat. In afar de o liftierpe Malko Mult mai mult A LI * - -T 3temult cu osete albe, nuntru mai erau o btrn doamn aciuni salvate din ave^e t ^ pachetele de doi ipi masivi i tcui. Privirea lui Malko de-abia pentru care lucra ca extrS pentn^clT 6ramotivul prelinse pe fetele lor, dar i-ar fi recunoscut i dup dou; >eri . . " *~-i.A. zeci de ani. :hell Spfui C! A ne f n ^ SrefuZe" WiUiamMit" Era tentat s-i urmreasc, dar asta ridica problem^ ' . ' Pe"tru Urient, sunase la poarta sa, trei De altfel, nici nu avu ocazia. Cei doi traversar liniti . 'nie, pe ta orele patru dup-amiaza. holul i se ndreptar spre barul de la subsol. 2 ;;aun cuvint, Malko l introduse si prepar ceaiul Malko rmase, gnditor, n hol. O pisic i se fofi ru ~STa. llnrit imuabil. Mitchell venea totdeauna pen-- picioare. O lu i i-o aez pe genunchi. Dei ^llucru, dar nu discutau niciodat imediat deslux, Hilton-ul era asaltat de pisici vagaboanc _J- austriacul era un om dificil de mblnzit unde eti cu lucrrile ? ntrebase Mitchell. printre tel de Ochii lui Malko strluciser. Se ridicase i aduses h MT?f J un plan, vast cit masa, al castelului. Anumite prj Pn Ugest: erau haurate cu rou : cele deja restaurate. Mai rminej T ne*d- am nevoie de dvs. cam jumtate de terminat. Austriacul clatin din cap. Anul acesta m-am apucat de bibliotec, explic_>"*" Au Po t n acest moment, am de lucru Trebuie s Linge. Este foarte delicat, snt obligat s desenez cu min;redesenez toata lemnria bibliotecii. i s ocup de mea toate mulurile 1 de lemnrie, dup desene de epoca blazoaneie sparte. Nu, mi este ntr-adevr imposibil tii, castelul a fost ars o dat in 1771, o a doua oar, ALma. stln Turcia?

n 1812 si, de atunci, a mai fost jefuit de trei-patr 7T }nt u r ? d ' .uf- la sfritul rzboiului O clip ori... Ultima dat de ctre un regiment de mongoli. ?f^7' 1amintesc fi - Istanbul, hotel Park camera Sczu vocea, tulburat : nferatura ac^SiTH T*^ ?Uteratura -est'ei ^ Au fcut focul cu lemnria castelului ! Nite si. literatura acestei ari a produs citeva lucruri foarte dr-batici. Au tras cu pistoalele mitralier n embleme, u|'.latc1' cunoatei asta ? sculptate n piatr din sala armelor. Din fericire, am f unaturalee, ncepu s recite un lung poem n cut cercetri i am putut s le reconstitui. De la Vien turc^ tocmai mi s-a oferit o plac de cmin care a aparinu ' e ar ^ *mos' sescuz el, gentil. L-am citit familiei mele. Dar toate astea cost mult, ngrozitor J P6.a.C1,nd .erarn student. mult. Mitchell il privi cu gura cscat. Acest tip i amintea Ai motenit demult aceast reedin? ntrebaaeirato chestie citit cu douzeci de ani nainte' Mitchell. Va PotaJutas ctigai muli bani propuse el Malko i drese vocea i-i ncrucia palmele peste r...auricient pentru a v termina castelul. ' nunehi. Zu ? Atunci snt imediat de acord La drept vorbind, n-am motenit-o. Am cump Americanul btu n retragere rat-o, ruinat, nainte de rzboi. Fcusem de mult vrem _ He\, aSa cercetri pentru a descoperi leagnul familiei mele. I _ 300 nnn 'i m cit ar nsemna? uuuaeQlari, fcu timul proprietar al castelului a murit n 1917, in rzbcyj^ Malko vistor. Fr mo-fr motenitori. Dar avea un vr de gradul doi, care s _' numea tot Linge. Acest vr a murit de asemenea, i Hni. .^fnt.ru P^ul sta, ar trebui s mi-i aducei re eu snt fiul lui. v * S f - peCastr0vrti n aceeai cuc Nu' dar p0toten>sa zicem, 20 000 de De altfel, am toate hrtiile doveditoare. Nu snteni dolari. " familie foarte cunoscut, cum ar fi Schoenbrun, dar fl; Este o glum, mura dinastiei Linge a fluturat mai bine de trei sute c_ Lacaptu] unei ore de discuii ani pe turnul de nord. Stenii veneau s se refugieze ^ 000 de dolari, dintre care iumtat Cazura acord, anurile castelului nostru n timpul raidurilor de j< Mitchell iesi'oe teras T E L J ~ N A V A R I S - ale tlharilor maghiari. i n fiecare sear, doi herai/narele nod Pn.<AuI deprtare, se putea zri urcai pe donjon, sunau stingerea. frk-ulPera dSw^H?^ N*W Dar vremurile acelea or s se ntoarc. Vreau sa-;111* m plin Middle West. ltui te-ai n cresfresc zilele n reedina mea. Aici, n Poughikeeps: Va fi difieil cnuo i c stau ca ntr-o cuc'de iepuri. Statele Unite i,. nipSnf n / e., PVestedBtanaibii_ eVazeci de vS-PS deMM^ de dolari si c<-eu ae viei omeneti muluri - ciubucuri de lemn, ornamente. - Aha, fcu Malko, prea puin impresionat. Mitchell ncepu s-i explice ce se atepta de la el. Austriacul nclina capul n semn de ncuviinare. Nu lua niciodat notie. Vei pleca mine, nchise Mitchell. i ncercai s v i ntoarcei, ne-ar fi greu s v nlocuim. i Malko inteniona s se ntoarc. Gsea viaa foarte plcut. n fond, acest hotel Hilton era foarte confortabil. Privirea i rtci prin hol. Erau mai ales strini. Puine femei frumoase.

Iat una. Ochii austriacului strlucir. Adora s curteze femeile. i farmecul lui european avea cutare aici. Tnra femeie pe care o remarcase era aezat singur, pe o canapea. Brunet, mbrcat cu o rochie gri, cu picioarele zvelte, lsnd vederii zece buni centimetri de pulpe apetisante. O mai vzuse undeva. Inchiznd ochii, se concentra. Amintirea nu-1 nel : 1955, Cairo, la o bomb de noapte numit Shepherd. Reflect nc cteva clipe, adunndu-:;; amintirile, apoi se ridic i merse s se ncline n faa ei: Am mai avut plcerea s ne cunoatem, domnioar. Era la Cairo, acum apte ani. Purtai o rochie de muselin alb, iar prul l purtai n coc. Dar, apro-pos, adug el privindu-i minile, ce-ai fcut cu opaiu pe care-1 purtai pe inelarul stng ? Tnra fat i privi, nmrmurit. L-am... l-am pierdut, bigui ea. Dar cum putei...' Nu v-am uitat niciodat, se nclin, din nou, galant, Malko. Dorii s cinai mpreun cu mine ? Acun cincisprezece ani exista, pe Bosfor, un restaurant foarte bun, Roumeli. Mai este i acum ? Da, cred c da. Atunci, trebuie s reinem masa din fund, din sting, lng servant. Este cea mai bun. Venii. Subjugat, Leila se ridic i-i oferi braul. I spuser multe vorbe neltoare n viaa ei de dansatoare oriental", dar, aa ca acum, niciodat. CAPITOLUL 7 Se auzi un pluf" surd i Krisantem se ls s cad, cu genunchii drdind. Cunotea acest zgomot. Era detonarea unei arme cu amortizor de sunet. O sudoareingheat i inund fruntea. Tipul care trsese era un profesionist. i va continua. Oricum, dac sta l scpa,. un altul i-ar fi luat locul. Turcul i scoase vechea sa pocnitoare i o arm. Putea nc s fac ru. Noaptea era ntunecoas i nu-i putea distinge adversarul. Sosind acas, se temea, n mod obscur, de ceva. Aa c i lsase maina pe o alt strad. Dar nu se gndea c ceva-ul va lua o form aa de radical. Ceva mic pe trotuarul din fa. Krisantem aps pe trgaciul parabellumului. Detuntura fu asurzitoare. Instinctiv, mai trase nc o dat. Apoi, orbit de o main care trecu n tromb, se arunc pe burt. Nu se ntmpl nimic. Cteva obloane se deschiser i se nchiser prudent. Agresorul su probabil plecase, creznd c focurile schimbate vor atrage poliia. Atept cteva clipe, apoi se ridic, cu mii de precauiuni. Tocmai la timp pentru a auzi o voce susurndu-i n spate, cu un accent pe care-1 recunotea prea bine : Domnule Krisantem, vrei s aezai jos revolverul, fr gesturi brute ? Vocea venea de pe cealalt parte a grilajului. Omul era n grdin, ascuns de arbuti. Prin urmare erau doi. Asta l liniti pe Krisantem. Asta ar fi putut s-1 omoare uor, trgndu-i n spate. Atta vreme ct se st de vorb, mai este speran. Ls s-i cad parabellum-ul i atept. Imediat, o siluet travers strada : cel care trsese primul. inea in mn un lung pistolet negru, cu eava subire. M-ai ratat de puin, spuse el n turcete. i, nainte ca Krisantem s-i rspund, i ddu o lovitur violent n tmpl. Turcul crezu c-i va plezni easta. eava pistoletului i crpase pielea i-i simi: smgele preingndu-i-se pe fa. Haide, haide, Sari, nu fii brutal, spuse vocea pe care Krisantem o cunotea cea a clientului su de diminea. Ticlosul ar fi putut s-mi vre un glonte n burt, mormi cellalt. Nu tia c vrei doar s-1 sperii puin... Nu-i aa, dragul meu ? Krisantem prefer s nu rspund.

Apropos, relu cellalt, de ce nu eti cu maina i de ce eti narmat ? Cumva nu ai contiina prea curat ? Nici vorb de aa ceva, zise turcul cu o voce slab. N-ai fcut nimic ce ar putea s-mi displac, nu-i aa ? Brbatul se apropiase. Trecuse de grilaj i se afla in faa lui Krisantem. Nu, spuse din nou turcul. Ai fcut treab bun, nu-i aa ? Situaia se ingroa din ce n ce mai mult. Da, opti Krisantem. utul primit n vintre l ndoi n dou. Mgrie ! susur cellalt. Pur i simplu l-ai virt pe american n afacere ! Dar eu nu tiam nimic, protest Krisantem. Cellalt i trase o palm cu toate puterile. Nenorocitule, dac-mi nchipuiam o singur clip c ncerci s m neli, ia fi scos ochii. Nu, tu ai ncercat doar s mai storci ceva bani. Ei i, asta nu-i o crim. Nu, dar pentru tine, dac treaba nu se aranjeaz, este o sinucidere. Krisantem prinse curaj. Documentele, le-ai recuperat ? Cellalt ezit nainte de a rspunde : Da. Din fericire pentru tine. Dar nu s-a terminat nc totul. Nu tiu dac n-a vorbit. i am fost obligai s-1 lichidm. Din cauza tmpeniei tale, fcu el feroce Si asta o s fac valuri. tii cine era turistul tu ? Nu. Pur i simplu, un locotenent al Marinei americane, n misiune strict secret ! O veste bun s faci infarct ! Krisantem se sprijini de zid _ i l-ai omort, murmur el. _. Nu. A czut pe fereastra camerei sale... Numai c poi fi sigur c toi spionii americani din preajm or s apar i vor trece totul prin ciur i sit. Din cauza asta ma ntreb dac n-ar trebui s-i nchidem gura. Definitiv. Nu, nu, sufl Krisantem. Voi tcea. V promit ! Se scurse un minut de tcere. Patronul l lu de revere pe Krisantem i-i sufl n fa : Ascult-m bine. Nu numai c-o s-i ii gura, dar o s ne i ajui. Mai nti, prin prietenii ti de la hotel, vei afla cine este implicat n afacere de partea cealalt. Si va trebui s devii oferul lor. i s ne ii la curent. De acord, de acord, ncuviin turcul. V jur ! Cellalt l slbi din strnsoare. Pentru nceput, mine te duci la hotel, ca i cum n-ai ti nimic ! i dac am nevoie s v ntlnesc ? Eu te voi ntlni. Doar n-ai vrea s-i dau i adresa mea ? Pe cuvntul meu, eti viclean ca un arpe. Hai, tunde-o d-aci ! Krisantem nu atept s i se zic de dou ori. In fiece clip atept s i se trag un glonte n spate. Dar ajunse n faa uii sale fr necazuri. Nu considerase oportun s mai cear a doua jumtate a salariului ce i se cuvenea. Soia sa scoase un ipt cnd l vzu : sngele cursese din rana de la tmpl i se uscase n cheaguri pe barba neras. i palp tmpla cu vrful degetelor, provocndu-i o durere atroce. Dumnezeule, gemu soia, ce i-au fcut ? Totdeauna am susinut c vei sfri prin a fi ucis. Ai face mai bine s-i ctigi n mod cinstit existena ! Asta era deja prea mult. nainte ca ea s mai apuce s zic ceva, palma pornise. Ea fugi, plngnd, n buctrie. Totui, Krisantem nu era brutal, era doar susceptibil.

Furios, se retrase n baie. Cu mii de precauiuni, i spl sngele uscat. Era o ran urt, n fundul creia se zrea artera pulsnd. mbib un tampon de vat cu alcool de 90 . Gemu nfundat. Ardea al dracului de tare. Se auzi soneria de la u. De emoie, Krisantem scp sticla de alcool, njur, se lovi la cap ncercnd s-o ia de pe jos, njur din nou. Nimeni nu-1 cuta acas la o astfel de or. O auzi pe nevast-sa deschiznd. Apoi crpnd ua de la baie : Doi tipi vor s te vad. Iari ei ! Numai asta-i mai lipsea ! i puse rapid un plasture pe ran i iei din baie. Rmase ncremenit n pragul uii. Cei doi necunoscui nu erau cei la care se gndea ei. i aveau nite mutre nelinititoare, de poliiti. Doi occidentali mbrcai aproape la fel. Costume gri sintetice, cravat n imprimeuri i plrii. Aceeai ochi. Albatri i reci. La largul lor, stteau n picioare lng ua de intrare. Cel din sting spuse, n englez. Domnul Krisantem ? Turcul fu ct p-aci s mimeze c nu tie engleza, dar privirea interlocutorilor l fcu s se rzgndeasc. Da, eu snt. ncintat de cunotin, continu cellalt, cu un calm demoralizant. M numesc Chris Jones. El este prietenul meu, Milton Brabeck. Krisantem se nclin politicos i fcu pe prostul : E cam trziu pentru o plimbare, n afara cazului c dorii s vedei Istambulul noaptea. Cunosc multe bombe de noapte. Cu fete splendide, care danseaz i... in fine, nelegei. Milton nfac un scaun i l ncalec invers, inn-du-i braele pe sptar. Am vrea mai degrab s stm de vorb. Dac nu v plictisete... Desigur, desigur, fcu Krisantem, care simea furtuna venind. Dar nu vd cum v-a putea fi util... Avem un prieten comun. Cine ? Clientul tu de azi. Americanul pe care l-ai dus la Izmir. Turcul simi un nod punndu-i-se n gt. Americanii nu pierduser vremea ! Avu un frison rece la gndul c poate, ceilali i-au vzut pe tia doi intrnd. Asta f3'or da anumite idei rele... Lu aerul cel mai inocent pentru a spune : r__Ah, da. Americanul. Era tare grbit. Nu cred c rmne mult la Istanbul. M vd cu el mine la ora 9. __Nu-i nevoie, ntrerupse Chris. Clip de tcere. Apoi Krisantem reui s zic : __N-a fost mulumit de mine ? _, Ba da, fcu Chris. De aceea sntem aici. Turcul ncerc, neconvingtor, un surs. _ V-a dat adresa mea. Dorii de asemenea s mergei la Izmir ? Chris cltin din cap. '_ N-a avut timp s ne dea adresa ta. Tcere. A avut un accident, ncepu Milton, pe un ton sinistru. A czut pe fereastr. Krisantem clipi. Este... rnit ? Este mort. Dar atunci, cum ?... i-am spus c eram prieteni. Nu... nu neleg.

Milton se ridic i se apropie de Krisantem, cu o fa impasibil. Dar, apropiindu-se, i vr minile n buzunar i Krisantem zri, prin umfltura hainei, cureaua holsterului. Milton l fixa cu ochii si albatri i reci. Vei nelege. Vocea era rece i indiferent, dar Krisantem nghe. Cellalt american i contempla pantofii. Tipul sta era tovarul nostru, continu Chris. i-am mai spus-o. i avem motive s credem c n-a srit singur pe geam. Krisantem, mpietrit, deschise gura, dar nu putu s emit nici un sunet. Cei doi l paralizau. Ii prefera de departe pe ceilali. Doar nu credei c... reui el s biguie. Oh, nu ! fcu Milton. Ah, zise Krisantem, uurat. Dar ai putea s tii cine 1-a mpins. Urt chestie. mpins ? Dar este, desigur, un accident. Accident ? Tu ai mai vzut vreun tip cznd pe o fereastr cu bordura nalt de un metru i jumtate Din nou tcere. Apropos. Ai o vntaie frumoas ! Ai avut vreun accident ? Turcul tremura. Nu, nu chiar. Eu... eu... Mintea i cuta febril o explicaie. Doar nu le putea spune adevrul gol golu. La Izmir, azi diminea, am lovit o main, bigui el. Cu prietenul dumneavoastr eram. i m-am lovit cu capul de parbriz. Milton se apropie i-i examina faa. - Ia spune, maina cred c e fcut zob, nu ? Nu, nu, este o main american, un Buick. Este solid. Eu nu am avut noroc. ntr-adevr, nu ai avut noroc, zise Milton cavernos. Krisantem nghii n sec. De ce ? Ei bine, i-ai pierdut un client bun, nu-i aa ? Da, da, desigur. Apropos, ce-ai fcut la Izmir ? Turcul se nsuflei. - Nu tiu. Probabil prietenul dumneavoastr a avu Aici Milton blufa. Dar efectul fu extraordinar. Krisantem se descompuse, efectiv. Se aez, tremurnd, pe un scaun. Asta-i o nebunie, murmur el. Snt un om cinstit, ntrebai i la Hilton. __Gura, ntrerupse Milton, obosit. Reacia turcului nu-i scpase. Se apropie de el i-i nfipse un' deget n piept. _ Vrei s-i scapi pielea ? Krisantem se sufoc de indignare. Pielea ? Dar sntei nebuni ! Voi chema poliia ! Nu-i nevoie. Las-o balt. Dac vrei, venim mine cu poliitii din cartier. i le va face plcere s te dea pe mna noastr... Dar bine, gemu Krisantem, ce v face s credei c eu am vreo legtur cu acest... accident ? Nimic, spuse Milton. Dect faptul c ai o mutr suspect i eti ultimul care 1-a vzut n via. Apropos, era trist ? Nu, nu era trist. Crezi c s-a sinucis ? nc o ntrebare cu mai multe tiuri.

Nu. i acolo, la Izmir, n-ai vzut nimic care ne-ar putea da o idee ? Tipul insista prea mult. Krisantem i lu inima in _ \Jj tiu Jrrouauli piieraiui UUUUH.U.- - -'i---^i-a inuiL iviisaiui de vzut pe cineva. A vrut s ne ducem i s ne-ntoarcerdini i le povesti despre comisariat, cum clientul su i , -i ceruse sa ocupe atenia oferului i povestea cu documenimpasibili. Cnd termin, n aceeai zi. i acolo, ce-ai fcut ? Oare trebuia s vorbeasc despre hrtiile Poate era doar o capcan... Dar dac tia tiau... Poat exista vreo cale s scape. Dar, domnilor, spuse el pe tonul cel mai dem cu putin. Mai nti, cine sntei i de ce-mi punei toa ntrebrile astea ? Dac m interogheaz poliia, v rspunde. Dar aici snt la mine acas... aa c cu drept... Milton cltin capul, cu o tristee profund tele. Cei doi americani ascultau, furate Milton atac : Ai vzut plicul la ? Nu. Aici spunea adevrul. i apoi ? Apoi ? Nimic. L-am si i p01 Nimic. L-am readus la Istanbul. V iur ?i l-am lsat la hotel. N-ai observat dac esti urmrit ? - - Nu. Se ls ) tcere Sntia lui T<r,-;oo+ _ Adevrat, nu avem dreptul s fim aici. Dar dac* Ugbucria santem scoase capu! ,. oc tr,arBp huha Pentru c amicul no _ , Z U L U l aceste . as fi n locul tu, a sparge buba. Pentru c amicul no tr'u a fost lichidat, i tu tii cine a fcut asta. na e gata. Cnd pleac tia ? Turcul profit de ocazie. amiralul Cooper nu voise s se aeze. Cu fata Soia mea se nelinitete... ba... , hncpal PnvH-oa n i i T -Jteisgsttssfjsir^CKv**p-~ ~ sa te neglijent : nen^ Bunicumstam ? De altfel, ne vom revedea. Hai ! Salut ! Consulul surise trist. Salut, spuse Chris m ecou strlucit, domnule amiral. Oficial povestea Cei doi brbai i luar politicos palarule i dedoucorriUnicatlaf5alse^nu chiser ua. nainte de a iei, MUton n zimbi lui Knsan-fe J ^ l C t umnucItiiturc3ivi'ie J * tem. un surs detoc linititor. >. lgaratdouaarticole>decupatedinHurravet>cel -nai mare cotidian din Istanbul. Primul ocupa toat'pagina nti. Un submarin american, raportat disprut n timpul nanevrelor Flotei a VI-a, Memphis, submersibil atomic CAPITOLUL 8 dtramodern, a fost victima unui accident de imersiune, zare l-a fcut s depeasc adncimea experimental' Nu snt sperane s existe supravieuitori. Biroul consulului Statelor Unite la Istanbul era o n - Vscutesc ^ detalii, spuse consulul. Iat alt lucru cpere vast, situat la al aselea nivel al unei cldir*rene intereseaz. Citi in continuare : moderne de pe Caddesi. Consulul nsui insistase ca in Furgonul mortuar care transporta un cadavru necu-cpere s fie climatizat. Vara este arztoare n Istanbulfo*** pescuit la lzmir a fost victima unui accident intre iar el avea multe dup-amieze de petrecut n lungi dis^ f Istanbul. Dintrun motiv necunoscut, oferul a cutii cu ofierii turci, totdeauna n curs de pregtire erdut controlul vehiculului, care s-a prbuit n fundul - 17161 TliDG SI CI CtVS.

unei lovituri de stat. De aceast dat reuniunea avea un obiect foarte grav iata punctele noastre de plecare, spuse consulul Domnilor, spuse consulul, ne aflm n faa unePam slabe, dintre cele mai serioase afaceri de la rzboi ncoace. De Dumneavoastr credei c a fost accident ' latr partamentul de Stat este ca pe ace, iar Preedintekmiralul. nsui a cerut ca afacerea s fie clarificat ct mai urger Colonelul Liandhi se mulumi s ridice din umeri posibil. Este o chestiune vital pentru Statele Unite. _ Evident c nu. Dar n-a rmas nici o urm care s Se ntrerupse i arunc o privire spre auditoriu, permit concluzia c a fost crim. Nu poi face autonsie doi tipi de la C.I.A., aezai, cu plriile pe genuncm cenu... autopsie ascultau cu ochii pironii n podea. ngropat ntr-un fote j ce]alalt ? Celpescuit ? liu de piele, S.A.S. Malko Linge avea ochii nchii. Inc . . , rnmn,. ArY,, Q, , "cupe dupa seara petrecut cu dansatoarea, iar c^, ^ S ^ TS v . ^ l ^ S ^^ ce spunea consulul nu-1 tnteresa d,n cale-afara. ^ Ct benzin era In rezervorul maSnd ? "treia Un colonel turc era n picioare, intr-un col. Doi dir.nris Jones. proemineni i ddeau un perpetuu surs idiot, dar ei g0dH maximum Ft n n^;^^un as al contraspionajului. Se numea Kemal Liandl0rd; rspunse colonelul turc camioneta Hivorbea engleza curent. Cellalt cltin din cap. Insuficient pentru ca s ard n aa grad cadavre; special din Statele Unite pentru asta Vorbete Au fost mbibate nainte. Cred c au fost mai muli caVenu {aremna liber. au fcut treaba asta. turCaMalko nclin capul si vorbi cu deferent. Cooper i Watson ? ntreb amiralul Cooper. dinceimai strlucii ofiteri ai Marinei ame Nimic n plus. Personalul hotelului n-a vzutera n-a auzit nimic. S-a ntors pe la ora 18 treizeci. Du,ncan Domnule amiral, stiu c toate submarinele dvs. cinci minute, era mort. i, bineneles, hirtnle au rj:^ dispozitiv de reperaj cu ultrasunete care disting un submersibil inamic de la 300 de kilometri. Cum de tii asta ? se sufoc Cooper. Asta este o informaie ultrasecret. Oricum, era n pan. Malko surise, foarte modest. M-arn ocupat de asta acum cinci ani, cnd era n prut. Sntei sigur c le avea asupra lui ? Este ceea ce a declarat consulului din Izmir. telefonat dup ce a reuit s le fure de la oferul < cului. inea s le aduc personal la Istanbul. Era br tor i narmat. i totui... Probabil c a fost urmrit. testri. Ruii erau i ei foarte interesai. Sistemul func-n iona foarte bine. Iat... i oferul lui ? Cel care 1-a dus la Izmir . Cu Sconcj un pix, ncepu s deseneze pe bioc-notesul ce s-a ntmplat ? _ v",v* -onsulului, schind cadranele, cifrele, explicnd functio Am fost s-1 vedem, interveni Chris. E ceva nareamecanismului si slbiciunile acestuia. neregul cu el. Mai nti, avea o lovitura la timpla, __ Probabii c au cedat conductorii ce comand am-i cum ar fi fost pocnit. Apoi, avea un aer teronzi)lificareasemnalului de retur. Asta este punctul slab Tipul la n-are contiina

curat. Precis este ameste: _ Este adevrat, sufl amiralul. Urma s-i nlocuim ntr-un fel sau altul. Trebuie supravegheat. ,uunaltsistem. Dar dvs. sntei specialist ? Dac-mi permitei, interveni o voce calm, l _ Oh, nu, spuse Malko. Dar am asistat o dat sau de angaja ca oferul meu personal. dou ori la demonstraii. Malko ncepea s se trezeasc. Dup un moment Acum cinci ani ? tcere, consulul relu : Aproximativ, da. Dar spunei-mi, care snt siste_ Acum, domnilor, nu v ascund c pn la cnele de aprare ce guverneaz Bosforul i interzic treasta nu avem nici o prob c ruii ar fi implicai n aPerea submarinelor ? cere ; i nc i mai puin c asta are vreo legtur Se ntoarse ctre colonelul turc. Acesta recit, docil : Turcia. Aliaii notri snt siguri, fcu el cu o privire sj _ Exist trei sisteme. Mai nti, plasa. Mobil pe colonel, i povestea asta cu submarinul trecmd pe s^ece metri nlime, pentru a lsa s treac vasele de Bosfor mi se pare pur fantezie. luprafa. Este n permanen desfurat. Totui, se ducea undeva, mormi Cooper. _ Nici un submarin nu s-ar putea strecura ? tie Poate dorea numai s v dezorienteze, sugera Malko. plomatul. 7\J'I ]AK+-;.ImPosibil. Ar fi vzut. Apoi, pn la fund, plasa Atunci de ce moartea lui Watson i ardesste fix, ancorat de fund si de rmuri. Scufundtorii dricului ? 1 mspecteaz n mod regulat. Coincidene... . . . A , U^P1 existun veritabil cmp de mine submarine, , - Cammulte coincidene. neleg ca va este detapa plas : cu declanare prin contact, prin magnetism greabil s bnuii o ar aliata i prietena, dar trenau prin telecomand. Suficient s arunci n aer o flot s clarificm istoria asta. Domnul Linge, aici de iat, entreaga. i minele snt verificate regulat. In sfrit, exist un post de ascultare sonar, e. -tsa iai aa o frumusee s rtceasc crin holul funcioneaz douzeci i patru de ore din douzeci nUj hotel. patru. Toi cei care lucreaz aici au fost rsverificai. incnd intr n hol, Leila si sucea gtul pentru a urmri ofier de securitate este n mod special nsrcinat ssa de la intrare. Vzndu-1, i lu o atitudine demni si urmreasc. ;uprat. * Cam asta este... Ar fi trebuit s fiu deja plecat se alint ea Vedei bine c este imposibil, tie consulul __ Ar fi fost greeala vieii tale' spuse sentenios umftor. /lalko. N-ai mai fi gsit niciodat un brbat ca mine ' Oricum, voi verifica anumite lucruri, spuse Mal; Ea era copleit de dezinvoltura si eleganta noulu" Prea la fel de imposibil, acum zece ani, ca ruii s au amant. Fcuser dragoste metodic, el interesindu se bomba atomic. i totui, aveau... ecele mai mici dorine ale ei, de cele mai mici reacii Tcere jenant. Austriacul relu ctre cei de - asta dup ce-i povestise, romantic despre Dunre si CLA- : fii. Puterea de convingere era aa de mare, nct o fcuse Vorbii turcete ? cread ca. se gnclea, de cinci ani, numai la ea Nu, fcur ei, cu un mictor unison. i spusese c este inginer, i e fusese trirms de com In acest caz cred c cel mai bine ar fi s m supania sa s prospecteze terenul in vederea constru' i" vegheai... de departe... Cred c pentru moment nu mor uzine de montare a automobilelor" sa nimic. -Jfff te prsesc, spuse el. Imediat dup de Pef e " .. ,^ ^ IZminNeVedemsus' duPc^-i termini nu Pentru ca nu tiu nimic. Nu vor risca sa se deUarul. raseze degeaba de modesta mea persoan. Ia-m i pe mine !

Bun, rnji Chris, ne vom mulumi doar s-1 str Te-ai plictisi. Dar i voi aduce ceva de pe a^o'o gem un pic pe ofer, ca s vedem cam ce are n vin- Eti urcios. Malko ridic ochii spre cer. Ar fi dat mult s fie Leila se bosumfl. Malko i lu mina si i-o s t" condat de doi adevrai ageni C.I.A., capabili s-i Hai s lum dejunul la mine in camer vom & F I leeasc creierele, n loc de aceste dou gorile setoase ai linitii. SNE- , Z ??UMA[laastate gndeti, vorbi ea, ofensat n nici un caz ! Nu trebuie speriat. Dac cei cai Malko tcu ochii mari, inocent, pltesc au impresia c e descoperit, l vor suprima. _ La ce ? deocamdat, este singurul care se pare c tie ceva. Leila avu un rs gutural si nu rspuns^ Malk Atunci, ce facem ? ^ iarea urm. In trecere! Malko se opri'la recepie - Nimic. Ba nu : ungei-v pistoalele, s-ar putes. ? VTeasa-mi trimitei pe oferul care 1-a dus avem nevoie de ele ntr-o bun zi. v . laIzmir- ^ti, acela cu accidentul. Bun, domnilor, v prsesc. Am treab. M ga Trei mimate L- r ^ SpUSerecePtionistul. la Hilton, camera 707, dac avei nouti, spuse el linitit. Capul l du ntemaJ3ru- smerit si nelului turc. S-ar putea ca i eu s am nevoie de t Vrei cn reamr0ZK0rTJ -j * - s+,-+ amaducei la Izmr? ntreb Malko li La dispoziia dumneavoastr. ?tit. CUd ^aiso nMalko salut i iei, nchiznd ncetior ua dup Cellalt l privi de parc i s-ar fi nronnQ n nm i plec cu toat viteza : Leila l atepta probabil >re m iad. propus Pllm" de douzeci de minute. i nimic nu este mai perie La Izmir ? se V Da, la Izmir. Este prea departe ? Nu, nu. Bun, atunci vom pieea dup dejun. 1 000 de lire. De acord ? De acord. V atept afar. Krisantem se ndeprt, groggy. Toat conversaia desfurase n turc. i totui strinul avea american. Recepionerul i spusese asta, i nc cev VVatson, fostul lui client, lsase un mesaj pentru ar can, chiar nainte de a pleca spre Izmir. i acum, i voia s plece la Izmir. Noul su client apru dup o or i jumtate, dispus. Se mpcase cu Leila. Buick-ul se aternusi nou pe drumul Izmirului... Malko moia pe perne. Krisantem reflecta. Era s ias din acest balamuc. Deodat, vocea pasageru fcu s tresar : tii unde a avut loc accidentul, dricul care a Da, da, fcu turcul, mainal. Este un pic m; colo, n coline. S-mi artai ! Mi-au povestit nite prieteni care au trecut pe aici, -e blbi Krisaritem ge blestema pentru ca s-a lsat surprins. ncepu s-1 urasc PeacesttSP imprevizibil. Restul zilei se scurse n tCAjunser la Izmir spre sfritul zilei. Austriacul se paapduse glnt laconsulAcesta cina, singur. Malko se pre-a zent, iar diplomatul se destinse n mod vizibil. Fusese Vevent de sosirea sa. povestii-mi tot ce tii, ceru Malko. Cellalt nu se ls rugat. Istorisi toat povestea, n' :epnd cu pescuirea cadavrului i sosirea lui Watson. Cnd mi-a telefonat, avea deja hrtiile, preciza consulul. Mi-a spus c le duce la Istanbul. In rest, nu mai tiu nimic. ui Ai vzut aceste hrtii ? ntreb Malko.

Da, dar am spus deja tot ce tiam. Citesc foarte njin rusete. Am putut doar s disting numele mor-ului. i hrtiile astea au ars, desigur, suspin Malko. Iste pcat, ar fi constituit o indicaie preioas. Se ls din nou tcere. Apoi Buick-ul aborda vira Consulul i muc buzele n form de ac de pr. Cred c mai am ceva. Aici este, fcu Krisantem. Austriacul l privi cu ochii si mari i aurii. Oprete ! Ceva ? Docil, turcul stopa Buick-ul pe breteaua latei': Tulburat de privirea clar, John Oltro bigui : Malko se dete jos din main i se apropie de parapc; Ei bine, iat : cnd am fost la comisariat, ] fundul rpei se vedea i acum carcasa calcinat a drin;!nul^eu, comisarul O privi o clip i apoi ncepu s parcurg oseaua p spre Izmir. Foarte repede, ddu pete o mare pat? gr ce se lea pe toat oseaua. O privi gnditor, se ntoarse ctre Buick. Plecar mai departe fr s schimbe o vorb. Kr tem i frmnta mintea cu o grmad de ntrebri, o or mai trzlu, Malko ntreb : Apropo, de unde tii locul accidentului ? Turcul fu cit p-aci s tamponeze un camion venea din sens opus. Jurnalele nu au dat nici un fel de precizri, tinu Malko, nemilos. cnd am fost la turc, m-a lsat s vd hrtiile tortului. i am subtilizat una dintre ele. Am pstrat-o. ar nu cred s fie ceva interesant. O avei ? Da, iat-o. . Consulul scoase din hain o hrtiu galben pe care nmn lui Malko. Acesta o privi atent pe ambele fee, vir n buzunar i spuse ncetior : ' tii ce reprezint ? Nu. Nu citesc rusete. Pare s fie un bon de baie sau cam aa ceva. Malko respir adnc : Confratele sovietic tie c nu cunoatei limba Cred c da. Noi vorbim ntre noi numai n esPectiv, erau observai invadatorii ce veneau din Tur-glez. % Central. _ Asta este cea mai bun garanie a vieii dvs. jyialko nceta un moment s vsleasc. Brcua sa fu _ Dar, n fine, ce este asta ? se neliniti consul, .intrenat n deriv pn la plas i se izbi de un edgon Spunei-mi... de oel aezat la rasul apei. Malko privi spre locul unde Ar nsemna s v condamn la moarte. Graie acrmase maina. Faleza, privit de jos, prea enorm, tei buci de ^rt;e s-ar putea ca moartea locotenentu' Deabia se zarea Buick-ul oprit pe drumul care urma o Watson s nu fie'complet inutil. Nu vorbii nimj corni ce ducea la primele plaje ale Mrii Negre. des asta , Coborse pe o poteca ngusta, fcut de capre, pe cl V. .' . . ,TA , unea un mic han unde se serveau ceai si iaurturi. O inea (INC minute mai t'.rziu, Malko era pe drum mar ""B " , . , ' , , . .... spre ManbufKrisantem, furios, trebuit renunefPe Lei adenom. J^^0^dr^ cm. S.A.S. Malko Linge, ^cr, ^ s , ^ P^ ^ ^ ^ k V S Si cuTav^nu de ce trebuise neaprat sa dispar cadavrul necuno toc" ^ Cu ^ tului. Mica hirtma glbuie pe care 1-0 dduse con a. pre dgd ft era un bilet de cinema din Sevastopolmare le por u rocm^ ^ ^ q i vietic de la Marea I\eagra. i acest bilet data de u ^ g ^ pescardgduminicaMflreaN5eagra ^ p]-n

zde. de pete. Acum, ncremenit n mijlocul Bosforului, Malko reflecta, legnat de clipocitul molcom al apei. Privi curios un cargou mre fofilndu-se prin baraj i ndreptndu-se spre Sevastopol. Leila visa, aezat n faa lui. _ Ce istorie ciudat, a acestui submarin care vine s CAPITOLLL 9 se arunce n gura lupului... Aici, totul prea att de calm. Pe malul asiatic zri o micu construcie alb, la rasul apei. In faa ei erau garate dou camioane. Pe Mica ambarcaiune avansa lent de-a lungul plasei, acoperi flutura steagul turcesc. Era desigur postul de puternice lovituri de vsle, Malko reui cu greu s observaii cu sonar, instalat de turci, conjoare o geamandur roiatic, ruginit, care rnen.:: Spre Istanbul, Bosforul se lrgea ntr-un fel de lac plasa dispus de-a curmeziul Bosforului. Luntrea sa unde erau ancorate trei btrne cargouri greceti, mur-sese zdruncinat de valurile create de un vapcu dare i ruginite. transporta turiti . Vaporul fcea un mic tur prin Ma Prea dificil ca un submarin sovietic s se poat Neagr, spre a crea emoii pasagerilor care, aplecai strecura. Malko surise, gndind c poate tocmai n acel balustrade, scrutau ceurile Mrii Negre, spernd s moment trecea unul prin ochiurile plasei... reasc silueta amenintoare a vreunei nave de r.. Dar asta implica attea complicaii nct ieea din sovietice. Dar nu se zreau dect alupe inocente. domeniul posibilului. Dac n -ar fi existat biletul de ci-Cele dou maluri ale Bosforului coborau n ,nernatograf, toat povestea ar fi prut ireal. Dar hrtiua abrupte spre mare. n acest loc, canalul avea o ltSalben exista. i mai existau unele chestii care erau de circa 200 metri. Un puternic curent te trgea ?"ai mult dect coincidene. Biletul avea data de 22 iulie Istanbul. Pe malul asiatic se distingeau ruinele unui t1969. Corpul fusese pescuit n dimineaa zilei de 25, iar nalt datnd din secolul al Xl-lea i de unde, in <; submarinul necunoscut distrus pe data de 24. Ori, fr a trece prin Bosfor, era materialicete imp0 sibil ca acel om s mearg la cinema, n Sevas'topol, K Ateapt nc puin, a vrea s mai vd ceva. 22 i s se gseasc, dou zile mai trziu, n Mediteratv Era gata s protesteze, cnd el o privi. Sub privirea Chiar presupunnd c ajunsese cu avionul la Murmansaurit, simi ca se topete. i crezu c a neles : i Vladivostok, tot i-ar fi fost necesar o sptmn p' Eti nesios, murmur ea. O s ne vad toat lu-mare pentru a se gsi n Mediterana. ^ea, i nu vreau asta. Surise, amintindu-i fata descompus a consulului. n fond, era incntat. n vreme ce Malko vslea, ea E ngrozitor, gemuse diplomatul. Dac ruii aveni s se aeze n fundul brcii i i nfipse unghiile gsit mijlocul de penetrare a Bosforului cu submarine] ~incoapsa lui. Cu coada ochiului, i urmrea reaciile. O lor, toat strategia noastr n zon e la pmnt. i apt. privi, iar ochii 11 mtirziar pe pulpele dezgolite de ro-asta implic multe complicaii din partea turc. Voi cor chia prea scurta. voca imediat pe eful securitii turce... Din osea, Krisantem urmrea barca din ochi. Ciu Mai ales asta s nu facei, ordonase Malko. i a dat idee s te plimbi cu o barc pe Bosfor, de vreme ce este destul lume la curent cu povestea. i este aproap existau attea alte ambarcaiuni mai confortabile, cu ca-sigur c turcii snt implicai. Poate chiar colonelul durr bine. El nu era sensibil la poezie. i apoi, brbatul cu neavoastr... ochi ca de pisic nu i inspira deloc ncredere, n ciuda _ Oh ! calmului i gentileii lui. Dac portarul nu i-ar fi spus De ce nu ? Exist attea motive pentru trdare c avea ntlnire cu americanul chiar n seara cnd acesta Presupunei c are un dinte mpotriva guvernului actua czuse pe fereastr...

sau c i-a fost refuzat o avansare, sau mai tiu eu et Proptit de portiera Buick-ului, i aprinse o ie; re. Cu ct turcii stiu mai puin n ce stadiu ne aflm, cu at Privi n jur. Nici o main n raza vederii. i totui era mai bine ,credeti-m. Si apoi, n felul sta, mi pot d sigur c fusese urmrit din clipa plecrii de la hotel, seama dac snt'pe o pist bun. Un vechi Taunus cu doi oameni n interior. _. Cum ? Malko aproape ajunsese la vas. Ii putea distinge t Atta vreme ct nu mi se ntmpl nimic, nseamr blria ruginit i puntea plin de rmie. Fusese un c snt pe o pist greit. Dar dac frtaii ncep s s petrolier i se distingea nc duneta din spate. Era ocupe de mine, nseamn c arde... Prsit- Probabil euase sau luase foc. _ pjj atent ! Nimic anormal. Ochii austriacului scrutau fiecare deMalko i nchise pe jumtate ochii cu pupile auri taliu din peisaj. Leila i pierdu rbdarea : Era foarte atent. Adversarii si ignorau, din fericire, in Vino, opti ea. portanta descoperire Austriacul emise un mormit indistinct. Remarcase l lsase pe consul prad nelinitii, dar'decis s-'cev% n sfrit. tin gura. Si acum, n mijlocul Bosforului, cuta solui *n spatele petrolierului, taluzul nu avea recu aceeai cu-problemei restul malului rpos, pmntul, mai deschis la Privi de jur mprejur. Barajul, cldirile militare, cai culoare pe o mare suprafa, era ntors ca pentru rsa-gourile greceti, flancurile abrupte ale taluzurilor. Dctdu;Probabil se ncercase punerea vasului pe linia de dat ceva i atrase vederea : carcasa unei nave euat Pitire i se dragase fundul Bosforului, aproape ascuns de mal, la mai puin de cinci sute c Apucnd din nou vslele, se apropie de coca enorm metri de plas, lng malul asiatic. 1 ruginit, aproape s o ating. Armtura metalic se Lu vslele. nal ca un zid deasupra lui. Nituri enorme fixau foile _ Plecm ? ntreb Leila. Mi-e frig. tabl, formnd o linie nentrerupt de protuberante. Epava era impresionant prin masa i tcerea ei. iill gaia o acoperise n mod uniform. Existau puine anS|catre aceast dansatoare, care nu putea fi dect o ca l^ata Hari local. acest petrolier s mai ia vreodat calea mrii. Malko ls barca s lunece spre spate i i rsuci gt-Ln niod clar, dolarii C.I.A. erau folosii ntr-o manier ncercnd s descifreze numele vasului. Dar rugina estorn cei puin curioas. Mcar s fi finanat niscai revoluii, pase totul. ncerc s afle mai multe de la compar,; tiar s plteti don juani ! oana sa. Cei doi americani se ndeprtar n vrful picioarelor. tii ce-i asta ? jyiilton murea de dorina s trag un ncrctor n aer, Este un vapor. Doar se vede clar, nu ? Este prc ca s vad dac barca se va rsturna, dar disciplina l babil vechi, a fost abandonat. fcu s se stpneasc. i vr pistoletul n holster i Logic strlucitoare. Malko surse. n lumea Leilc i aprinse o igare. vechile vapoare erau aruncate aa cum arunci ciorap Pe malul cellalt, n Europa, doi oameni erau aezai vechi. i simi enervarea. ntr-un Taunus parcat cu faa spre Bosfor, cam la un ki Mergem pe partea cealalt, pe ling coc, spu; lometru de Buick-ul lui Krisantem, i erau la fel de el blnd. interesai de viaa amoros a lui Malko Linge. Relu vslele i parcurse cam o sut de metri, pir Unul din ei cobor binoclul cu care observa barca, ajunse la un mic golfule ferit de priviri. Ar fi trebu i-i spuse, n rus, tovarului su : ca cineva s fie pe epava' petrolierului pentru a-1 vede Americanii snt ntr-adevr respingtori. Nu e de Malko i scoase haina i o plie cu grij. Cu privin mirare c pierd peste tot. aburit, Leila i muc buzele i se aplec i mai mu n barc, Malko i recptase

luciditatea i nfrunta spre el. Ateptarea o enervase. contiina Leilei. Creierul su se nvrtea ca o sfrleaz _ Vino ! Turcoaica gemea. Malko se glisa spre fundul brcii, lng Leila. i, per Nu snt idioat. tiu prea bine ce gndeti. tru o clip, uit de rui i de submarinele lor. Aa c i_ cam ce gndesc ? nu vzu pe cei doi brbai care urcau, deasupra lor, p C snt o trf. C o femeie care se las nhat taluzul abrupt. Primul dintre ei inea n mn un Co aa, n vzul lumii, este ultima trtur. cu piedica tras. Nu, nu ! Cel de al doilea, puin mai n spate, era, de asemene; Ma consideri o stricat, mrturisete ! narmat. Dar el supraveghea rmul. Primul ajunse f Eti nebun ! bordul epavei. Barca era jos, lipit de coc. Cu precaui: Malko fu obligat s o ia n brae i s-i explice c o se aplec, cu pistolul n mn. Chiar sub el zri siluete: astfel de idee nu-i trecuse niciodat prin minte, nlnuite ale lui Malko i Leilei. . Traversarea Bosforului fu penibil. Curentul i tra Brbatul njur cu voce sczut. irezistibil spre Istanbul. Mergnd n patru labe, se ntoarse spre tovarul sa Vazndu-i sosind, lui Krisantem ncepu s-i creasc si opti, sobru : , a Pentru clientul su : frumoasa dansatoare mnuia ' Se reguleaz. Qe ?r.,unadintre vsle. Pederastrul dracului, fcu, ilogic, cellalt. .. alko leg barca i urc pe mal, innd-o pe Leila de Chris Jones i Milton Brabeck se privir, dezgusta!mina. Krisantem le deschise grbit portiera. Fumase un Iat unde duce contiina profesional. Fuseser prcPdcnet ntreg de igri ct durase plimbarea. zeloi, urmrindu-1 pe Malko fr tirea acestuia. Se a~~ Ne rentoarcem la hotel, ordon Malko. tentau s-1 vad strangulat sau atras ntr-o capcan o '"vreme ce turcul 1b manevra pentru a lua direcia Pre Istanbul, Malko ntreb : Ce-i cu vasul la euat ? Este un petrolier. A luat foc acum un an, era c| p-aci s se ntmple o catastrof. Tocmai fcuse pli^ de la rafinria British Petroleum, care se vede de aic, end focul a izbucnit la bordul su. V dai seama, n ci^ minute era un lansator de foc grecesc, i asta la efn( sute de metri de cel mai mare depozit de benzin di Istanbul. Din fericire, cpitanul a reuit s-1 fac s eu eze un kilometru n avale, pe o poriune cu fundul m; ridicat. i dup aia ? A ars vreme de o sptmn. Se simea cldu pn aici, iar lumina se vedea de la o sut de kilometr Imposibil de oprit incendiul. De ce a fost abandonat acolo ? Cred c au ncercat s-1 repun pe linia de ph tire. Dar nu mai merita. Se pare c s-a ncrustat n stn Stnci ? Da, aa s-a spus. Ei, ntr-o bun zi va fi vndt ca fier vechi... Malko tcu. Pn la Istanbul se mulumi s strn mina dansatoarei, care prea foarte ndrgostit. La hotel, avu o surpriz. Un mesaj l atepta n csu! cheii, scris de o mn feminin : V rog s apelai ci mera 109. Nancy Spaniei, de la Life Magazine". Numele i era complet necunoscut. Dar Leila citi peste umrul lui : Cine este tipa asta ? uier ea. Habar n-am.

Cum i de ce vrea s te vad ? N-am nici cea mai mic idee ! i bai joc de mine ? Ascult. Mergem s o vedem mpreun ! Viciosule ! Monstrule ! Deodat, Malko zri o fat blond, nalt, ridicndu-dirttr-un fotoliu din hol i venind drept spre el. i i tinse mna i zise : Eu snt Nancy Spaniei. Dumneavoastr sntt Altea Sa Serenisim Malko Linge ? Da, dar putei s-mi spunei Malko. O privi atent i, deodat, se produse declicul. Desigur, .finise n Austria, unde ea studia istoria aristocraiei ropene. i socilitase, atunci, o ntrevedere. eU__V-am citit numele pe lista hotelului, i, cum m simt pierdut n aceast ar, m-am gndit c m-ai putea aju3^ pecevg ocupai n reportaj ? De Memphis. tii, submarinul acela care s-a scufundat pe aici. Ah ! Asta era culmea. Leila, care urmrea conversaia, spuse, pe un ton nepat : Dragule aps pe cuvnt te atept la mine n camer ! i le ntoarse spatele. ' S mergem s bem ceva, propuse Malko tinerei americance. Dar, nainte, trebuie s dau un telefon. A-teptai-m la bar. Ptrunse ntr-una din cabinele telefonice de lng recepie i l chem pe consul. Spunei-mi, ai auzit ceva despre un petrolier care a ars acum cteva luni ? Da, desigur. i cunoatei numele ? Da, stai o clip... se numea Arkhangelsk. Arkhangelsk ? Da, era un petrolier sovietic. Malko nchise, dup ce-i mulumi diplomatului. O mic lumini roie i se aprinse n creier. Merse s o ntlneasc pe Nancy la bar, gndindu-se la carcasa ruginit, abandonat n mijlocul Bosforului. CAPITOLUL 10 Krisantem lsase ua cabinei telefonice deschis, pentru a putea urmri mai bine holul Hiltonului. 7- Grbii-v, spuse el cu voce joas. Va cobor n cunnd. Ce dorii ? . . . y - , o ? vtnra american, era foarte agreabil. Cinase cu = Nu 7u^Tmfanun decit n ultimul nu,,,,, Jg^jun . E a sosise la Istanbul cu sperana unui repori, oricum, nu pot face nimic. despre Memphw. dar lucrul asta nu era uor de rea' _ Te voi rechema disear. izat. .. . Cellalt nchise. Furios, Krisantem iei din cab,nMalkoa promise ajutorul, pentru a se ciocni de Malko. QmVitase la Kervansaray, cabaretul vecin cu Hilton. _ TJn alt client ? ntreb politicos austriacul. Nu uit ndrznise, de frica Leilei, s o invite la roof *, caca eu te-am reinut ! . baretul situat la etajul zece al hotelului. Sub privirea ochilor aurii, Krisantem nu se simte ^ Nancy era ncntat. ll gsea pe Malko teribil la largul lui. de romantic. Chiar i atunci cnd acesta i mngiase pi_. Nu, era un prieten. . cioarele pe sub mas. Dansa obraz a la obraz, ca toate ame-

Am nevoie s-mi gseti un vas de nchiriat. ricancele, cu presiune pe tot corpul, strns lipit de _ Ce tip ? nartener. i cum avea aceeai nlime cu Malko, senza Cu motor. Dm o rait pe Bosfor. tia nu era'de loc dezagreabil. E uor. Cunosc un tip care nchiriaz. Este m , q acompaniaseapoipn ,auacamereL na_ debarcaderul bacului. Dar o sa coste mult. tedease despri, ea fusese aceea care 1-a srutat. Nici o problem. Ah, aproP0^ sa^i PjL . c, srutul ei era dulce si cald. O strnse mai mult n brae, prieteni care lucreaz cu mine : Muton uraoecK , ^ g. rspunsej iipindu_se de al su. Unghiile ei ^^nicf^S's-i ntrebe n . con, I STe"n ptioa, T^ S LM Malko! cu pi - Avem tot timpul, murmurase ea, nainte s-i in-rule nfundate pe cap, cei doi l priveau pe Krisante chida ua in nas. PI ,aerul afectuos al unui cotoi care se pregtete s roi Cu toate astea, astzi gndurile i zburau spre Nancy. cu aeiu Yuicanica Leila trecuse dintr-o dat pe planul doi. aiejan orice g. ^ unisonNe-am mai vzut. Se apropiau. Malko i scutur de praf impecabilul Conversaia se opri aici Gnditor, Krisantem deschis costum gri. Avea oroare de neglijen. Krisantem ncetini nnrtiPrele Buick-ului Ultima oar, i raportase fidel, 1' motorul. Silueta petrolierului euat prea enorm. Scu-nrnp,hka nlimbarea lui Malko n jurul petrolierulv turat de siajul celorlalte ambarcaiuni, barca pneuma-C?nyf : rdroase ticerafoarte ^stabil. Din fericire, n acea zon, Bos11 Ce : . "' j. , o 0 intnnrrp n zona iii forulse lrgea ca un fel de lac, lsndu-i cumva mai ferii Anuna-ma imediat daca se ntoarce: i n zona ^ Celg ^ ^ ^ Ar fi vrut el, Krisantem, sa-1 anune uar avea, , clintiserPutinmaideparte rezervoarele rafinriei str-presia i nu prea se nela ca cele cloua gorne * luceau n soare. teptau cel mai mic gest suspect din partea sa, ca . Krisantem ^ contactulBarcaeraladtivamelride fac bucele... petrolier. Gorilele nu prea erau la largul lor. Cu artileria cucarVerauechipai' s"arfidusurgentlafundc^ S ^ S ^ ^ ^ ^ ^ si cinci de cai care de-abia reuea s nving curent - Fa turul vasului, ordon Malko. Bosforului. Le'trebuir aproape trei sferturi de ora - s ajung la petrolier. Cu ochii nchii, MalKo vi' roof acoperi (n englez, n original) Nici o scar nu permitea escaladarea peretelui vasu-lui,care-l fascina pe Malko prin coca moart i prjn suprastructuri. Ceva i spunea c aici se gsea ceea ce venise s caute. Dar cum s stabileti legtura dintre aceast veche carcas abandonat i submarinul din Marea Marmara J Nu se zrea nici un semn de via. De mult vreme s-a ncercat repunerea lui pe ap ? ntreb Malko. Da, de cteva luni. Fuseser, probabil, de spat, sute de mii de metri cubi de pmnt. Pata deschis de pe taluz avea apro;i|J(. cinci sute de metri lungime. Curios c nu reuiser. Petrolierul nu prea nfipt prea adnc n fundul Bosforului. Doar dac nu cumva vreo stnc... Toat chestia asta l scia pe Malko. Ceilali trei tceau. n afar de Krisantem, se ntrebau de ce se interesa Malko aa de mult de Arkhangelsk i alii, puin mai departe, i puneau aceeai ntre bare. Pe malul asiatic era oprit un btrn Taunus, r spatele unei perdele de copaci. Erau trei brbai n "interior.

eava unei puti mitraliere mijea prin gearr.it din fa stnga. Era ndeprtat spre Arkhangelsk. Dac urc pe vas, s trag ?, ntreb servantul armei Da. Manevr chiulasa i introduse un ncrctor. Bai; pneumatic se ncadra n vizor. Dar ocupanii acesteia nu se decideau s ia petrolierul cu asalt. Malko cuta cu disperare un amnunt care s-1 ndrepte pe calea cea bun. Dar totul prea normal. F< i brcua s se apropie pn atinse petrolierul i-i puse palma pe tabla murdar i umed, pe care se mai vedeau urme de vopsea. Crezu c mna i va traversa stratul de rugin care atacase profund materialul. Lucru ciud.i pentru un vas pentru care s-au fcut eforturi de a-1 re pune pe linia de plutire. Deodat, avu o iluminare. S ne deprtm, ordon el lui Krisantem. Pn it mijlocul Bosforului. Nu prsea din ochi vasul. n cteva secunde, va t sigur. Silueta petrolierului se detaa acum foarte cla din prffl- Incendiul nu deformase prea mult suprastructurile. * jyalko nchise ochii. Rsfoia, n memorie, o crticic care o citise cu doi ani mai nainte : anuarul Janc's ^ anual ce cuprindea toate flotilele lumii. Existau mai multe sute de nave repertorizate, fiecare cu caracteristicile sa'ecusimeta trasat la scar. Navele defilau prin mintea lui Malko de parc le-ar , j vzut ieri. Tensiunea interioar i ncreise fruntea. Creierul i lucra ca un IBM n suprasarcin. i nu se potrivea. Silueta petrolierului sovietic Arkhangelsk, de 120 000 de tone, pe care o avea n minte, nu corespundea cu ceea ce avea n faa ochilor. Vasul euat era mult mai mic i suprastructurile erau mult diferite. Cellalt era dotat cu o dunet plasat n spate, pe i ! acesta avea un fel de dunet care ajungea pn la jumtatea punii. Petrolierul numit Arkhangelsk nu era Iri ftangelsk-ul. i asta, desigur, avea o semnificaie. Nu schimbi din pur plcere numele unei nave. Malko renun provizoriu la meditaii. O nav ncrcat cu turiti fu ct p-aci s le rstoarne barca. nverzite, cele dou gorile l mncau din ochi pe Krisantem, care se chinuia s demareze motorul. Reui la anc s porneasc, evitnd ca prin minune s fie tiai n dou de un remorcher pntecos, al crui echipaj i umplu de njurturi. Bosforul era prea aglomerat pentru astfel de sporturi. Dar Malko era satisfcut. Suflnd un invizibil fir de praf de pe costumul su nc impecabil, surise larg. Hai s ne ntoarcem. Ochii aurii i senteiau, iar ceilali trei se ntrebau ce putuse s-1 binedispun n aa msur. Din hotel unde Leila l atepta, n camera ei, i te-telefon consulului : Avei vreun exemplar din Jane's ediia 1969 ? Da, cred c da, rspunse diplomatul. Atunci trec s v vd. Zece minute mai trziu, Malko sorbea un whisky n biblioteca diplomatului. Pe genunchi avea volumul. Il rsfoi i ajunse la descrierea Arkrmno/elsTc-ului. ntr-adevr avea n fa silueta de care-i amintise I Avea dreptate, petrolierul euat era o nav necunoscut" pe care ruii ncercau s o fac s treac drept Arkharu GELSK. i explic rapid trenia consulului, care nu rnyj pricepea nimic. Dar de ce ? Habar n-am. Credei c are vreo legtur cu Memphis-\i\ ? Poate c nu. Dar este singurul indiciu pe care-] posed la ora actual. i tiu din experien c ruii nu fac nimic ntmpltor. Exist o raiune, i nc una foarte important, pentru ca ARKLIANGELSK s nu fie Arkhangelsk. Dar atunci, unde este cel adevrat ?

Navigheaz probabil sub alt nume, dac nu cumva este deja pe fundul mrii, din motive de securitate. Bun, putei s-mi facei un serviciu ? Desigur. A dori s aflu numele ntreprinderii care a ncercat s ridice ARKHANGELSK-ul n-avem ce face, trebuie s-1 numim n continuare aa i circumstanei! exacte ale accidentului. Bine, l voi ntreba pe colonelul Kemal. Nu! Malko se ridicase i nchisese cartea. Se apropie di consul. Turcii nu trebuie s afle c m interesez de aceast nav. Iat, spunei, de exemplu, c Flota a Vl-a are avari i telefonai la o firm care se ocup de ridicri de nave Chestionndu-i cu abilitate, vei putea afla numele ceJa care s-au ocupat de vasul sovietic. Bine, v voi suna mine. Rmnei la cin ? Nu, mulumesc. Mai am de lucru, i o mic pro blem de rezolvat. Mica problem consta n faptul c Malko avea, aceeai or, o ntlnire n holul hotelului cu Leila i 0 un rpitor manechin sud african, pe nume Ann. Pe AP' o ntlnise la recepie, pe cnd prsea hotelul. Ochii c fcuser un efect deosebit asupra lui. l ntreb pe Krisantem : __tii vreun restaurant bun, cu muzic i atracii ? Turcul ezit. __pa, Mogambo. Dar este foarte scump. _, Nici o importan. Hai la Mogambo. Cele dou fete erau la bar cnd sosi. Leila mbrcase fust neagr i un pulover care i evidenia formele att de precis nct personalul de serviciu din hotel se mica n relantiu. De pe taburetul ei, Ann l contempla cu un amestec de dispre i de dorin. Taiorul ei roz era mult mai puin revelator, dar instinctul feminin prelua iniiativa. Punndu-i ochelarii fumurii pentru a-i accentua nota de seriozitate, i ncrucia, foarte sus, picioarele, n mod neglijent. Att de sus nct turcul aezat n faa ei comand princiar nc un rnd de butur pentru ntreaga familie, care l nsoea. In acel moment Malko intr n bar. Leila nu-i ls timp s se dezmeticeasc i se ridic i porni spre el ondulndu-se ca o pisic fericit c i-a regsit stpnul. Peste umrul ei, Malko zmbi graios ctre Ann. Ea i retransmise zmbetul, uor ofuscat. Austriacul o ocoli pe Leila i-i apuc mna, pe care depuse un srut apsat. Tensiunea electric ar fi putut face lustra s se aprind. Leila, cu ghearele scoase, se pregtea s se npusteasc. i-o prezint pe Ann Villers, soia unui bun prieten al meu, se grbi s spun Malko. Dezarmat, Leila consimi la o lejer nclinare a capului, fr a dezarma totui. Unde cinm, dragul meu ? gnguri ea, prinzind braul lui Malko. Oriunde va fi nenttor, cu dou femei aa de frumoase, replic Malko, cu ochii n tavan. Urmar cteva clipe ce se scurseser greu. Leila se ntreba dac s-i nfig unghiile n ochii lui Malko sau lr> prul rivalei sale. Ezitarea ei salv situaia, cci Malko se plec spre ea i murmur : Iart-m. Mi-ar fi plcut s fim singuri, dar nu pot face altfel. In vreme ce Leila digera complimentul, Malkc strecur ctre Ann : Oricum, ne va prsi pe la ora 11, pentru numrul ei. Fericite, cele dou femei prsir barul la braul lu, Malko. Din fericire, ua era destul de larg ca s treac toi trei n front. n Buick, Malko i ls miinile sg zburde

n voie peste tot, ca urmare, chipurile, a zdruncinturilor provocate de main. Parfumurile celor dou femei concordau de minune. Malko era fericit. Avea senzaia c se afl pe drumul cel bun. Vaporul mascat ascundea un mister... Totul era s descopere acest mister, nainte ca ceilali s-i dea seama i s-1 suprime, cci devenea periculos... Cnd ajunser, restaurantul era plin dar, mulumit; lui Krisantem, avur o mas foarte bun, lng pista ie dans. Fur condui imediat apoi s-i aleag petii pe care i doreau, dintr-un frigider enorm. Discret, Krisantem dispru, promind c peste o ori va fi la main. Malko l urmri din ochi, gnditcr ; mpcate l urmri numai din ochi, i nu putu s-1 vad; intrnd ntr-o micu cafenea i cernd s telefoneze. CoJ respondentul rspunse imediat : Vrea s se ntoarc mine la vapor, zise reped* Krisantem. i .... Urmar cteva momente de tcere la cellalt cap al firului. Apoi vocea pe care Krisantem o cunotea pm bine, spuse : Bine, vom lua msurile necesare. Ei ! strig Krisantem. Nu n seara asta. O s dea seama... Cellalt nchise. Nelinitit, Krisantem se aez la o mas n fundul cafenelei, lng ciorchini de struguri i borcane de iam Avea contiina tulbure. Acest om cu ochi de aur, car fcea femeilor o curte galant, ncepuse s-i devin* simpatic. La Mogambo, Malko era ntr-al noulea cer. Leila inea mna dreapt, ca o tigroaic ce se pregtete s| ronie un ciolan, iar el i lipise piciorul de coapsa Ann>' care i lsase, pudic privirile n jos, dar care se lipisf de el spre a-i facilita manevra. Restaurantul era frecventat mai ales de turci. Mesele de lemn, aternute cu ervete de hrtie, erau foarte simple, n schimb, pereii gemeau sub cromolitografii hidoase, reprezentnd Bosforul ziua i noaptea din toate unghiurile i direciile. Mncarea era bun mai puin petele. Lui Malko i se servise, n chip de hors-d'ccuvre, o , n albicioas, denumit tarama, care avea un iz de caviar alterat. Leila nfulec rapid trei porii. La desert trebuir s suporte atraciile". Pn atunci, orchestra, disimulat n spatele unei draperii, cntase in surdin mai multe arii, variante dup Copiii din pireu" ; dar acum se dezlnuise acompaniind o dansatoare oriental", ale crei schimonoseli o fcur pe Leila s zmbeasc. n momentul cnd veni s-i unduiasc formele n faa mesei lor, Ann se aplec graios spre Leila Pi murmur : Trebuie s vin s te vd i pe tine aa. Leila se mulumi s murmure n turc, la rndul ei dac Ann s-ar dezbrca la piele, sala s-ar goli n cinci minute, lucru evident, fals, dac se inea cont de interesul pe care mna sting a lui Malko l arta fa de piciorul tinerei sud-africane. Dansatoarea se retrase, lsnd locul unor dansatori din Anatolia, avnd pe cap bonete ciudate din ln multicolor. Acetia se ncruciau cu o vitez stupefiant, dansnd n ritmul unei muzici sltree. n final se luar de mini i ncepur a se nvrti ca nite dervii. Absorbit de spectacol, Malko nu observ intrarea unui tm gras, cu craniul chel ca o minge de biliard, mbrcat cu un costum bleumarin, cu o cravat galben. Omul se aez cu coatele pe bar i rmase acolo, ntre chelnerii care-1 busculau, lund comenzile. Dansatorii se oprir. Atunci, cu un pas linitit, se ndrept spre masa lui Malko ; cnd acesta l remarc, nu ni ai era dect la doi-trei metri de el. v Apropiindu-se brusc de mas, grasul se cltin i <a5u} n Poala sud-africanei. Cu un mormit dezgusttor, "Inlnui cu o mn, iar cu cealalt ncepu s-i pipie pieptul, cu o lab enorm i proas, cu unghii negre.

Ann url, cu o voce ptrunztoare care acoperi nin, zicanii. ncerc s se ridice, dar greutatea omului 0 imobilizase. i nfipse unghiile n obrazul lui, cu toat puterile. Bruta mormi din nou i-i ascunse faa n gtul. ti. nerei fete. Malko l mbrnci pe intrus cu toat fora, dar acestg de-abia se cltin. Atunci i prinse un deget al miinj; care se sprijinea pe rama scaunului i, vicios, i-1 rsuci spre napoi. Grasul url i sri n picioare. Cu o micare a mii nii stingi mtur masa, acoperind-o pe Ann de ciobi n de farfurii i pahare. Cu cealalt mn l prinse pe Malki de gt i ncepu s strng. Austriacul avu impresia ci este prins ntr-un malaxor. Privirea sa se ncrucia cu a celuilalt i atunci realizeaz c nu are de-a face cu m beiv. Doi ochi mici, ri i foarte lucizi l scrutau intens Malko i repezi genunchiul n fa. Cellalt l re cepion din plin n vintre i dete napoi cu un grohit scpndu-i gtul. Malko fcu un salt napoi i nfac < sticl. Atenie, este periculos ! Leila strigase. ntr-adevr, tipul avansa spre Malko, cu o lam triuti ghiular scurt n mn ! Dup modul cum inea arma, austriacul realiz ci are n fa un profesionist. Urma s loveasc de jos ir sus, intind inima. Cu fora pe care o avea, Malko urnii s fie nepat ca un fluture n insectar. Sticla i se pru complet inutil. Dac tipul avans, era pierdut. Recul mai mult, spernd s ctige destul spaiu per-; tru a putea fugi. i blestem obiceiul de a umbla nenarmat. Cel puin dac gorilele sale ar fi fost aici... Leila l salv. Ca o nebun, sri pe la spate n crca brutei, zgriif; du-i faa cu unghiile, urlnd de parc venea sfirii'1 lumii. Surprins, tipul ncerc s scape de aceast panter Ea profit de micare i-i nfipse, ca un buldog, dint1 n mna acestuia. Strngea tare, cci cuitul i czu din mn. Dintr-o dat, chelnerii, care priveau scena, i regsir curajul sj se repezir care mai de care. Agresorul dispru sub un talme-balme de haine albe. Dar era periculos. For nainte spre perete, zdrobi un pachet de adversari i se redresa. Supravieuitorii ezitar, tipul, de asemenea. l zri pe patron care telefona, febril, poliia sosea n cinci minute. Zbur spre ieire. Un chelner ce ncerc s-1 opreasc se alese cu maxilarul zdrobit, iar necunoscutul dispru n ntuneric. Nimeni nu se gndi s-1 urmreasc. La mas, Malko o consola pe Ann. Aceasta avea o vntaie mare pe gt, iar rochia sa aducea cu o crp ce a fost prea mult folosit... Asta-i bun, repeta Ann. Era s m omoare ! Leila rnji : Ai fi scpat mult mai ieftin. Tipii tia nu-s prea dificili... Tu, trfo..., ncepu Ann. Malko o opri tocmai la timp pe Leila, pe care lupta o aprinse. ncepuse deja s-i promit lui Ann c o s-i reteze cu dinii sfrcurile sinilor... Din fericire, tnra sud african nu nelegea o iot turcete... S-o tergem, zise Malko. E de ajuns pentru seara asta. Se ridic. Un picolo veni n acel moment i-i prezent lui Malko nota de plat, pe o farfurioar. Leila scoase un rcnet, lu nota de plat i o cocoloi. Cu unghiile scoase, se npusti spre patron i-1 puse s o mnnee. Brusc, turcul protest, declarnd c este bucuria lui de a invita nite oameni aa drgui pe care chiar i roag s mai revin n localul su. Malko iei demn, mpingnd-o n fa pe Ann, cu Leila asigurndu-i spatele. Krisantem era n Buick. ntoarcerea fu silenioas. Sosii la Hilton, Malko o lu pe Ann de bra i ceru cheia de la recepie. Holul era pustiu.

O conduc pn n camer, arunc el spre Leila. Aceasta l privi cu un aer ciudat. Cu voce sczut, i rnurmur n momentul cnd intra n ascensor : Te atept n camera mea. Dup ce-mi fac numrul Pe tipul care te-a atacat l cunosc. Dac vrei s-i ty numele, nu rmne prea mult timp cu curva asta... Micua liftier cu osete albe privi surprins vntaig de pe gtul sud-africanei. Zece minute mai trziu, Malko era la Leila. Nu fusese de loc eroic : Ann i trntise ua n nas. CAPITOLUL 11 Soarele strlucea deasupra Istanbulului. Era ora de-jianului. De-a lungul meterezelor strzii Yedikule, o mul-ime de vnztori ambulani vindeau ceai de ment, rahat verde i rou, decupat n cubulee mici, gogoi unsuroase, Intr-un col, absorbii n contemplarea unei vitrine cu articole vestimentare, Malko i Leila, cu degetele nlnuite, formau un nduiotor cuplu de ndrgostii. Ir. realitate, profitnd de reflexiile vitrinei, urmreau intrarea unei vechi case de lemn, situat n spatele lor. Erau de dou ore pe strad i aveau impresia c toat lumea e cu ochii pe ei. Cincizeci de metri mai departe, cele dou gorile n-ghieau rcoritoare pe terasa unei cafenele arabe, narmate pn-n dini. Nu le lipseau dect grenadele. Muriser de ciud aflnd ntmplarea din ajun. Ei i petrecuser seara jucnd gin-rummy culmea activitii intelectuale pentru o goril. Acum ardeau de dorina de a se ncaier. N-o s mai dureze mult pn o s ias, murmuri Leila Sau, dac nu, i s-a ntmplat ceva... Ea l condusese pe Malko n acest col pierdut din lstanbul, de cealalt parte a Cornului de Aur. De-a lungul vechilor fortificaii ale oraului se mpienjenea un labirint de strdue nguste, cu csue vechi de lemn, care mai stteau n picioare doar printr-o minune. pe diminea Leila pusese stpnire pe telefon. 11 cunotea pe asasin din vedere. Era un pete de mic invergur, care nu se ddea napoi, la o adic, s uureze de portofel un trector ntrziat. De multe ori scosese cuitul n ncierri. Desigur, atunci cnd cellalt nu avea cuitLeila cunotea vag o fata care avusese legaturi cu tipul. Din fericire, aceasta avea telefon i, cu o voce adormit, dduse numele individului. Omar Cati. Acum cred c e la pucrie, adugase ea. A fost arestat acum ase luni, pentru atacarea unui cuplu de turiti lng moscheea Sultan Ahmed. Malko i Leila se mbrcaser n grab. Fata le dduse o posibil adres a lui Omar, la o prostituat. mpreun cu cele dou gorile, se nghesuiser ntr-un taxi care i adusese pn n locul unde se gseau acum. Leila urcase singur, ca s nu sperie femeia. Aceasta deschisese ua suspicioas, cu ochii umflai de somn i prul ciufulit. Era cu un client. Leila i ndrugase o istorie cu nite bani mprumutai. Cealalt rnjise : N-ai dect s ncerci s i-i recuperezi. Scursura de Omar st aproape, pe strada Eyuf, la nr. 7. Dac e n toane bune, o s te reguleze, dac nu iei mardeal. Leila mulumise, n ciuda acestei nenttoare perspective. i, de atunci, ateptau. Malko ncepu s-i piard rbdarea. Acest turc era firul Ariadnei, singurul indiciu tangibil care-1 putea conduce spre ceea ce cuta. Dac nu coboar n cinci minute, mergem noi ia el, spuse ctre Leila. Jones i Brabeck ne vor acoperi. Nu e nevoie, privete !

El era. n vitrin, Malko i distingea clar . profilul. Aceeai mutr josnic, mbrcat cu un pulover bleumarin i cu un pantalon obosit. Se ndrept spre Yedikule, in direcia hipodromului. Malko i Leila i luar urmele. Atac-1 tu, spuse Malko, altfel va deveni bnuitor, n momentul n care Leila pornea n spatele omului, Malko ncremeni : doi tipi ieeau din ungherul unei pori mari cu dou canaturi i l ncadrau pe Omar. n mulimea unduitoare de gur-casc si cumetre,. Malko l vedea greu pe Omar, care luase un avans de cincizeci de metri ; n schimb distingea bine pe necunoscutii care l ncadraser. Unul dintre ei avea pr blond i c plrie moale, cellalt era brunet, mbrcat cu un costum albastru. Leila reveni spre Malko, descumpnit i nciudat. S-1 urmrim i s ateptm cnd va fi singur zise Malko. Gorilele urmreau, de la distan respectuoas, deplasarea grupurilor formate. Malko se strecur prin mulime pentru a se apropia de Omar. l zri la un chioc de ziare, oprindu-se si cumprnd programul curselor cie la Ettalat. n acel moment, o main opri lng bordur. oferul claxona pentru a atrage atenia lui Omar. Acesta ntoarse capul. oferul i strig ceva nainte de a demara. Omar surse i l salut. Apoi i relu drumul. i mai rmneau cteva sute de metri de parcurs pn la gar. Malko mri pasul pentru a-1 ajunge. Trebuie s-1 contactm nainte de a lua trenul, explic el Leilei. Omar aproape c ajunse la gar. Deodat, omul blond se strecur n spatele lui Omar. Cel negricios se ntoarse ca pentru a cumpra un jurnal. Surprins, Malko l vzu pe blond ridicnd mna sting ce inea un colt 38 i trgnd un singur glonte in ceafa lui Omar, glonte ce penetra n creier i iei prin frunte. Omar se prbui n fa, cu igara ntre dini i i-nind nc ziarul n mini. Malko demar nebunete, agitnd braul pentru ca gorilele s-1 urmeze. Dar era greu s-i croiasc drum prin mulime, iar gorilele erau nc departe. Blondul i arunc revolverul, se topi n mulime i ajunse la bariera grii. Sri peste o palisad, ateriza de partea cealalt i reveni spre peron, unde tocmai sosea un tren. Malko fu dublat de Jones i Brabeck care alergau cu capetele plecate i cu mna pe tocul pistolului. Srir peste barier cu douzeci de secunde n urma asasinului. Acesta i vzu. Ls s-i cad un ciorap negru de mtase pe care-1 purtase ca s nu lase amprente i dispru n sala n care se vindeau bilete. Brabeck se npusti n urma lui. l vzu pe blond tind ozile de ateptare i disprnd prin poarta grii. Gorila rnbrnci o grsan plin de caabalc i ajunse la trei metri de uciga, cnd deodat, micarea i fu stopat de un pop cu o sutan jegoas care i rsri brusc n fa. Keep away 1, url Brabeck. i, pentru a se face mai bine neles, i scoase coltul 357 Magnum, pe care-1 vr sub nasul popii. Ecleziastul scoase un urlet i sri pe american, schellind ct l inea gura. Brabeck ncerc n zadar s se degajeze : popa avea o mn de fier. Malko sosi la timp s-1 aud pe pop urlnd : Arestai-1 ! Ajutai-m ! E un asasin ! Brabeck fu eliberat prin sosirea lui Jones care, calm, goli un ncrctor ntreg n plafon. Gur-casc se risipir ipnd. Clugrul se eclips, de asemenea, strignd : M duc s chem poliia ! Aceasta sosi cteva clipe mai trziu. Mulimea se strnsese deja n jurul cadavrului lui Omar. Fu necesar o jumtate de or de parlamentari i telefoane

pentru a-1 convinge pe comisarul local c nu Jones este asasinul, n final, cei trei brbai, mpreun cu Leila, putur pleca. A fost o nscenare, spuse Malko. Cu siguran c i clugrul fcea parte din scenariu. Altfel nu s-ar fi agitat aa. M ntreb de ce l-au lichidat, fcu Jones. N-aveau de unde ti c noi l-am i identificat. i, apoi, lucra pentru ei. Sntem pe urmele unei chestii enorme, spuse Malko. nc nu-mi dau seama ce fel de chestie. i tipii din faa noast nu-i asum nici un risc. Am o mic idee n ceea ce-1 privete pe Omar. S ne ntoarcem la hotel ! Krisantem era deja n fa la Hilton, lustruindu-^i contiincios Buick-ul. Malko merse drept spre el. Ti-am spus c asear am fost atacat la restaurant ? Da. Ei bine, agresorul meu e mort de azi diminea. Mort ? Un glon n cap. i nu s-a sinucis... 0 hii aurii ai lui Malko inteau ochii turcului. Kri-sntem se simi foarte stnjenit. Cci primise o vizit n chiar acea diminea. Iar moartea lui Omar era ir, legtur cu aceast vizit. Au un cub de ghea n locul inimii", gndi el. Reui totui s-i surd lui Malko. Este poliia ? Nu. Apropo, fii pregtit dup dejun. Mergem s ne plimbm. nainte s urce n camera sa, Malko l lu pe Jones de-o parte. N-o slbeti din ochi pe dansatoare. In situaia n care snt indivizii, s-ar putea s-i pregteasc aceeai soart ca lui Omar. i oferul ? De ce nu ni-1 lsai ? Mcar o or. N-ar fi suficient. i este mai bine s-1 avem sub ochi. La nevoie, putem s-1 intoxicm un pic... Malko merse i ciocni la ua lui Ann. Nu era n ca-mer, iar Nancy decolase spre New York. Merse n camera sa i-i acord cteva minute de odihn. Mai nti plonja n contemplarea pozei panoramice a castelului su. Cind avea greuti, spectacolul castelului i producea un efect linititor. Apoi i scoase haina, trase draperiile i ncepu s studieze planul bibliotecii. Trebuiau gsite ornamente de lemn destul de nalte pentru a lambrisa pereii n ntregime. Tocmai auzise de existena unui lot de astfel de lemnrii. De epoc... i care costa o avere... Soneria telefonului l smulse din reverie. Era consulul. ' Am dibuit numele ntreprinderii care a ncercat s ridice ArkJmngelsk-ul. O firm care se numete Belgrat. & Co. Lucrrile au durat aproape trei luni. Totul a fost n regul vis-a-vis de autoritile turce. i incendiul ? Petrolierul i fcuse plinul la rafinria BP. A manevrat normal i, ctev a minute mai trziu, cpitanul a semnalat c are un incendiu la bord i c va evacua nava. Nu au^fost pierderi omeneti. In vreme ce echipajul srea n apele Bosforului, cpitanul a anunat c va eua nava pe un dmb al fundului mrii, pentru a o mpiedica s se apropie de rafinrie. Si asta a i fcut. - i apoi ? Vedetele turceti au bombardat Arkhangelsk-u\. pin cauza cldurii, nu se putea apropia nimeni. Petrolierul a ars vreme de o sptmn, apoi nimeni nu s-a mai ocupat de soarta lui. Se tie de ce nu a reuit manevra de repunere pe linia de plutire ? Mi s-a vorbit vag despre asta. Se pare c nava era prea adnc nfipt n nisip. Cu toate astea, s-au depus toate eforturile. Au avut i o drag, i scafandri autonomi.

Bine, mulumesc. Voi ncerca s folosesc toate aceste informaii. Malko nchise i l sun pe amiralul Cooper la cartierul general al Marinei, la Istanbul. Cooper nu era acolo, dar Malko vorbi cu aghiotantul acestuia : Dup prerea dumneavoastr, cam ct cost un petrolier de 40 000 tone, destul de vechi i redus la stadiul de epav ? Cellalt reflect un moment, apoi rspunse : Nu mai mult de 250 000 $. i nc... Despotmolirea lui este scump ? Explic succint cazul lui Arkhangelsk. Cellalt, perplex, replic : O despotmolire, fcut, aa, cu tot tacmul, cost ntre dou sute i trei sute de mii de dolari. Asta-i tot ce doream s tiu. Imediat ce ntrerupse, Malko se cufund n studiul anuarului telefonic al Istanbulului, n cutarea ntreprinderii Belgrat. Mai nti nu gsi nimic. Nu figura nici pe lista ntreprinderilor de reparaii, nici pe cea a antierelor navale. Dup parcurgerea mai multor pagini, o gsi la rubrica Demolri". Not cd grij adresa i cobor. Unde este strada Akdeniz ? ntreb el recepio-nerul. Acesta l privi surprins. Sntei sigur de nume ? I Da, de ce ? Este o mic strdu n cartierul din prelungirea strzii Londra Asfalti. Este, ntr-un fel, talciocul nostru... Malko se hotr s renune pentru moment la Kri-santem. Trecnd, i arunc : Domnioara Leila are de fcut nite curse. Eti la dispoziia ei ! Plec, pe jos, spre Cumhusivet i, cnd fu ascuns privirilor turcului, sri ntrun taxi. Dup jumtate de or maina ajunse pe strada Akdeniz. Opri n faa numrului 27, la o poart mare de lemn i un gard de zid cenuiu. Deasupra porii se putea nc distinge numele Belgrat, pe trei sferturi ters. ,,Nu prea e genul de ntreprindere care s despotmo-leasc vapoare" gndi Malko, apsnd pe clana porii. Aceasta se deschise scrind. Intr ntr-o curte plin cu un amalgam de fiare vechi i cascade de maini ruginite. Car-te dracului de aici ! url, n turcete, o voce bolovnoas. CAPITOLUL 12 Vocea venea dintr-o anex din dreapta porii, pe care Malko nu o vzuse cnd intrase. Era un fel de caban de lemn consolidat cu capete de drugi metalici. Cele mai multe geamuri erau nlocuite de plci de carton. Geamurile rmase ntregi erau att de murdare, nct Malko de-abia putu distinge o siluet n interiorul cabanei. In pofida imprecaiei primite, continu s avanseze spre caban. i-am zis s te cari ! url din nou vocea. Malko mai fcu un pas. Ua fu mpins att de brutal nct una din balamale se zmulse. Din caban iei una din cele mai respingtoare creaturi vzute vreodat de Malko : un individ enorm, mbrcat cu o cma scoian pe care jegul astupase culorile i cu un palton de marinar peticit n genunchiul stingDoi ochi mici i negri erau singurele semne de via i mijlocul unei fee ce semna cu un cornet de ngheat pe cale de a se topi. ngheat de vanilie, cci tipul era mai degrab galben. Ct despre craniu, acesta era cenuiu, cu cteva zone mrcinos epoase ici-colo. ncnttoarea apariie agita n mna dreapt o frigare pe car,- erau nfipte nite buci de carne ce degajau o duhoare att de infect nct Malko nu-i putu imagina de la ce mamifer proveneau. Ei, eti surd ? zise din nou artarea, dezgolindu-i nile dini putrezii. Sntei domnul Belgrat ? ntreb politicos Malko.

Domnul Belgrat este mort. i scuip nainte de a se ntoarce n cocioab. Malko l urm. Pe o mas slinoas, plin de hroage, cutii goale e conserve, sticle i rulmeni ruginii, tipul aezase un lesou fcut dintr-o cutie de biscuii umplut cu nisip mbibat de petrol. i plimba drgstos frigarea deasupra fumului negru, inspirnd cu delicii duhoarea provenit de la petrol i de ia carnea ars. Furios c i se tulbur festinul, ndrept Irigarea spre costumul impecabil al lui Malko. M mai enervezi mult ? A murit demult domnul Belgrat ? Ce-i pas ? Nu-mi plac curioii. Car-te ! Virful frigruiei atingea cravata lui Malko. Acesta lu o min decepionat : Asta nseamn c... aveam nite bani pentru domnul Belgrat. Dar, asta e... i se retrase. Bani ! O dulcea nebnuit se degaja din dezgusttoarea fiin. Repet de mai multe ori, n surdin, cuvntul iban", parc l legna. In mod vizibil creierul su, oprit de mult vreme, ncerca s se pun n micare. n final, reui s spun : Dar eu snt cel mai bnn prieten al lui Belgrat ! Il privea pe Malko cu aerul drgstos al unei doamne creia i se fac propuneri ruinoase, i pe care ea arde de dorina de a le ndeplini. Pentru a-i menine aceast bun-dispoziie, Malko scoase i puse pe masa soioas un bilet de 50 de lire. Cellalt l privea ca pe Mahomed. E mult de cnd a murit domnul Belgrat ? S vedem. n curnd se mplinete anul, sau cam aa ceva. Era... bolnav ? Era tare ca piatra. Dar a avut un accident. O main pe care n-a vzut-o. A murit pe loc ? Pe loc ? Ah, vrei s spunei imediat. Domnule, poate c n-ar trebui s v spun asta, dar era storcit ca o pisic. De parc-ar fi trecut un buldozer peste el... Eu cred c a fost un camion. N-au fost martori ? Era noapte. Aproape de aici. Nimeni n-a vzut nimic. Poliia... Cellalt ridic din umeri i rnji. Ce-i pas poliiei ? N-avea cum i cui s-i ard o contravenie, nu ? i firma asta, cine-o mai face s mearg ? Ah, firma tii... n-a prea mers bine niciodat. Totui, firma s-a ocupat de o chestiune important, anul trecut, vasul la mpotmolit. Brusc, namila se nchise la fa. Malko simi c trebuie s relanseze conversaia. Scoase un alt bilet de 50 de lire i ncepu s se joace cu el. Ai lucrat i dumneavoastr pe nav ? Cellalt i ngust ochii. Asta v intereseaz, aa-i ? Ei bine, v spun c i eu mi-am pus o groaz de ntrebri. i tcu, plin de importan. Malko foni biletul. B-trnul suspin : E curios, dar mi inspirai ncredere. Aa c v voi spune ce tiu : S-a petrecut acum un an i ceva. Intr-o zi a aprut un tip care dorea s-1 vad pe domnul Belgrat. Un tip bine mbrcat i care prea s aib bani. rmas dou ore ncuiat cu el n birou. A doua zi a eput circul. Eu lucrez de douzeci de ani cu Belgrat, a c avea ncredere n mine. Aa c a venit la mine i a zis

: Kiir m numesc Kiir o s-i concediez pe ,i n afar de tine. Dar va trebui s-i ii gura". Dar, nainte de asta, cu ce se ocupa Belgrat ? Cam cu de toate. Mai ales cumpra fierrie. Apoi epave care se casau. Nu prea mari afaceri, dar trebuiau cam c duzin de biei. Eu le eram eful de echip. De altfel, cnd mi-a spus asta, l-am ntrebat : Dac le dai papucii, eu ce mai fac ? - Nimic, mi-a rspuns. Cum aa, nimic ? Atunci nseamn c nu m mai plteti. Ba da, ai s ai 200 de lire pe lun. Nu ai altceva e fcut decit s stai aici i s le faci vnt celor ce vin | caute de lucru sau s ntrebe de mine. Cnd o s-mi rrnin eu treaba, i voi da 2 500 de lire, i vei putea i cumperi i tu ceva. Ce-ai fi vrut s mai zic ? Am acceptat. La sfritul i ' iiinii, ii concediasem pe toi i-i pltisem cu banii ai de Belgrat. Bancnotele erau noi, dup cum imi intesc. Luni, tipul a revenit, mpreun cu nc unul. Ei bine, m credei sau nu, dar din ziua aceea n-am mai putut vorbi cu el ! Cum aa ? Doar v-ai mai vzut, nu ? Da. Dar nu era niciodat singur. Tot timpul era pnsoir. de unul sau doi tipi. Venea dimineaa cu ei la birou. Rmmeau un ceas dou nuntru s dea nite fteleioane, apoi plecau cu o main neagr. Ce tip de main ? Habar n-am. O main neagr i mare. Eu nu mai Ipricepeam nimic. De fiecare dat cnd l ntrebam : Dar, pentru Dumnezeu, cu ce te ocupi?", mi rspundea : O s-i explic mai trziu". La un moment dat chiar, tipul Icare era cu el m-a privit de parc ar fi vrut s-mi ia jgtul. Atunci a nceput s-mi pice fisa. Kiir i mngie gtul cu o mn jegoas. Avea un aer ncurcat. Frigruia era aproape complet carbonizat sj degaja un fum negru. Vederea bancnotei l asigura. Nu tiam despre ce e vorba. Intr-o zi cnd eram singur, am primit un telefon. Am fost ntrebat ct timp o s mai in firma Belgrat, draga pe care a nchiriat-o. Ce drag ? am ntrebat. Tipul de la cellalt capt al firului fu foarte surprins. Mi-a zis : Pi, draga pe care ai nchiriat-o ca s despotmolii petrolierul. n Bosfor. Au trecut deja dou luni i o s avem nevoie de ea. Hai, spunei-i patronului s ne sune. Spre sear, cnd domnul Belgrat a aprut, i-am spus .. Mi-a fcut cu ochiul i mi-a zis : E pentru afacerea de care m ocup acum. Despotmolim o nav. Iar eu sint consilierul tehnic al jupnului. Haida-de, mi-am zis, stul pn-n gt, Belgrat consilier tehnic ! De-abia tia s scrie, iar la nave, pn i eu m pricepeam mai mult. Dar n-am zis nimic fiindc, vzndu-m c rid, Belgrat a avut un aer tare nefericit. Aa c m-am stpnit. De altfel, nu mergea mai niciodat la vas, ca s-< spun p-aia dreapt, lncezea zile ntregi pe aici, cu tipul la dup el. Sau era la el acas, tot mpreun cu la. Eu unul socoteam c asta este ciudat. Totui, nu prea nemulumit. . nrt-o zi chiar mi-a spus : n dou-trei luni o s ne cumprm un depozit i dou camioane i vom putea merge pn la Ankara s cutm maini vechi". Numai c n-am mai cumprat niciodat vreun camion, fiindc Belgrat i-a fcut rost de unul, dar nu aa cum ar fi vrut... Cnd a avut loc accidentul ? Chiar cnd afacerea s-a ncheiat. Se pare c nu reuiser s despotmoleasc vasul, i au abandonat. De altfel, tipii nu preau nemulumii. ntr-o sear, Belgrat a aprut aici, singur.

. Kr, mi-a zis el, iat 2 500 lire, cum i-am promis. Luni vei reangaja patrucinci biei i o s ne rea-pucm de treab. i, cum voi gsi ocazia, o s cumprm un vas de casat". Kr se opri. ncerc fr succes s-i stoarc o lacrim din ochii mici i ncreii. i, ziua urmtoare, era mort... tii ncotro se ndrepta n seara aceea ? Nu. Avea obiceiul s ias, seara ? Niciodat. Se culca totdeauna devreme. Urm un mic moment de tcere. Malko reflect. Aflase destul. Nu mai avea de ce s piard timpul aici. i drese glasul i spuse : M bucur c v-am cunoscut. Iat cele 5000 de lire pe care i le datoram domnului Belgrat. Kur lu biletele i le puse pe mas, lng frigare. l privi bnuitor pe Malko. E curios c Belgrat nu mi-a vorbit niciodat de dvs i apoi, de ce mi-ai pus toate ntrebrile astea ? ntei de la poliie ? Malko cltin din cap. Nu. i n fond, nu v-am pus chiar aa multe n-rebri. Dumneavoastr ai vorbit mult... i, profitnd de surpriza turcului, Malko i ntoarse spatele i plec. Acesta l strig. Fcu pe surdul i trecu prin poarta de lemn. Strada era pustie. Trebui s mearg cam cinci sute de metri pn gsi un taxi. Rentors la Hilton n camera sa, comand o sticl de vodc i una de tonic. Avea trei mesaje de la Leii a. O sun. Fu ct p-aci s scape receptorul din mn. Ce i-a venit de mi-ai bgat tipii tia doi n pamer ? urla dansatoarea. Unul s-a instalat n patul meu i cellalt n baie ! Se auzi zgomot de lupt, i vocea lui Jones anun,: Totul e-n regul, patroane. Dar tii ce-a fcut, bestia ? A dansat din buric vreme de o or... Aa c, dac mai continu, eu nu mai rspund de nimic... Lichea, monstru ! urla Leila. Malko nchise. Ea, cel puin, era bine pzit. ncepu -i soarb vodca, gndindu-se la misteriosul petrolier pentru care se fcuser attea eforturi pentru a nu fi descoperit. CAPITOLUL 13 Consulul se juca cu un creion ntre degete i prea vizibil ngrijorat. In mod cert, situaia l depea. M-am interesat la turci despre Belgrat, spuse el lui Malko. A fost ntr-adevr strivit. Un accident, se pare. Practic nu a avut loc nici o anchet. In acir de asta, nam mai aflat nimic despre individ. i Arkhangelsk-ul ? Nimic n plus nici aici. Ruii au cerut turcilor au torizaia pentru despotmolire, care le-a fost dat imtdi, ( Dup trei luni, au anunat c operaia este imposibil i c vnd petrolierul ca fier vechi. De atunci, nimic nu s-a micat. Dar Arkhangelsk-ul a fost vndut, sau nu ? Se pare c nu. Dar nu-i mai psa nimnui de el. Acolo unde se afl, nu deranjeaz pe nimeni. Intr~o bun zi, un responsabil oarecare va lua o iniiativ i afacerea se va regla n opt zile. Serviciile noastre de informaii, sau cele ale turcilor, s-au ocupat de Arkhangelsk ? Consulul ridic braele spre cer.

Pentru ce, dumnezeule ? Nu e nici un mister. Se ntmpl foarte des ca un petrolier s aib un accident. Iar sta s-a ntmplat n plin zi, cu cinci sute de martori. Malko surse, sarcastic. i gsii normal c ruii, care snt tipi serioi, s-au adresat pentru despotmolire unui fel de strngtor en gros-de fiare vechi, i a crui experien n marin se reduce la cea a barurilor pentru mateloi ? i Malko urm, nemilos : Gsii normal, de asemenea, ca ruii s se chinuit s despotmoleasc un petrolier pe care-1 puteau cel mult vinde apoi la fiare vechi ? i c, n fine, omul nsrcinat cu despotmolirea este strivit noaptea de un camion, fr martori ? Coincidene... Cam multe. Dar totui, ce legtur poate fi ntre dispariia iui Memphis i nenorocitul sta de petrolier ? Asta a vrea s tiu i eu. Dar, de alaltieri, snt sigur c aceast legtur exist. De ce de alaltieri ? Pentru c s-a ncercat lichidarea mea. Asta nseamn c snt pe drumul bun. Trebuie s m ajutai. Dumnezeule ! fcu diplomatul. Malko fcu un gest linititor. Nu, nu pentru a ucide pe cineva. De asta m ocup eu Mngur, adug el cu un surs lipsit de veselie. Consulul surse, i el, strmb. Malko urm : A vrea s inspectez petrolierul. Cu ct mai mult [iscreie cu putin. Nu va fi uor. Intruct n-a fost nc vndut, apar-ine nc ruilor. Singura cale legal aps pe cuini . este deci de a cere o autorizaie la ambasada rus. neleg. Bine, o s m descurc altfel. V rog, l implor consulul, fii atent. Nu v bui intr-o situaie imposibil i gndii-v la srmanul cpitan Watson att de plin de via i de entuziasm. . V mulumesc, spuse, cu rceal, austriacul. M [ndese. Ba chiar, m gndesc numai la asta. i lu rmas bun, cu o strngere de mn din partea consulului ca pentru un condamnat la moarte. n fond, iam asta i snt, gndi Malko, numai c nu mi-au pus nc funia n jurul gtului". Lu ascensorul. Krisantem l atepta moind n Buick. Avusese timp s dea un telefon, aa c era Stn-ieat n sine. Malko dispuse s fie condus la hotel, unde se retrase n camera sa cu anuarul telefonic n brae pentru un sfert de or. Alctui o list de cinci nume. Sun apoi imediat la amiralul Cooper. Acesta nu era, par un cpitan foarte amabil lu numele i telefonul lui Kalko, promihd c va fi sunat. Austriacul accentua urgena mesajului i nchise. Ateptnd, se cufund n lectura unei facturi sosite n aceeai diminea de la Viena, privind ornamentele bibliotecii castelului. Desigur, dac jpr fi acceptat lemnria modern... Dar asta era de ne-konceput. Telefonul sun jumtate de or mai trziu, tocmai J'nd Malko se resemnase s nlocuiasc lemnul masiv cu semifabricat furniruit. Era Cooper. V sun de pe nav, spuse el. Care-s noutile ? Vocea era clar i precis, de parc ar fi fost n camer cu Malko. Acesta i explic ce dorea. Cred c e uor, spuse Cooper. Dar am nevoie de douzeci i patru de ore. i s-mi deghizez unul din oameni. De acord. Fii amabil i anunai-m imediat 03 sntei gata !

Dup ce nchise, Malko mai rmase cteva clipe pe gnduri, visndu-i biblioteca, apoi, lund hrtia cu cele cinci nume, cobor. Neglijndu-1 pe Krisantem, iei pe o u de serviciu, ajunse pe malul Bosforului i lu un taxi care l duse lng Universitate, n faa unei cldiri moderne i impozante. Un ascensor l depuse la etajul ase. Sun la o u mpodobit cu o plac pe care scria : Goulendran &Co., Reckage and Ship Builders. Un uier i deschise. Dup moda rii, purta un costum pe care l-ar fi refuzat pn i un vagabond parizian, adic o cma fr guler i o barb care data de la ultimul ramazam. l conduse pe Malko ntr-o sli de ateptare foarte curat i i aduse imediat o ceac de ceai clocotit. Malko atept zece minute, apoi acelai uier l introduse ntr-un birou spaios unde, totui, se simea o arom tipic oriental de chebab cu nut, ars. Un tip lucios de grsime fcu turul biroului cu o rapiditate stupefiant pentru talia sa i nfac mna dreapt a austriacului ntre dou pernue de grsime ale cror degete erau ncrcate de inele. Se putea vedea clar c de-abia se abine s nu-i srute vizitatorul. Acelai orientalism... Domnule Linge, declam el. Fii binevenit. V rog s credei c snt deosebit de onorat... Malko i-o tie scurt. Cartea sa de vizit, cu numele real, fr titluri, dar cu apartenen declarat la Bethle-hem Steel Company" una din cele mai mari firme de oelrie i construcii navale din S.U.A., i fcea efectul Ca urmare a anumitor contracte, Bethlehem" nu refuza nimic pentru CI.A. Rotofeiul, simind mirosul dolarilor, nu-i mai ncpea n piele. Succint, ca un businessman 1 avar cu timpul su, Malko expuse obiectul vizitei. Era vorba de finanarea firmei Goulendran & Co". pentru cumprarea de material pe sub mn. Rotofeiul devenea din ce n ce mai entuziast. Malko i continu expunerea : L Am i reperat o posibil prim afacere. Un petro-er rus care a ars acum ctva vreme. L-am examinat cu civa experi. Afacerea este fezabil. Ca s simplificm lucrurile, vei contacta autoritile sovietice, n calitate de cumprtor, al acestei epave. Vei propune un pre iniial suficient de sczut pentru a se putea negocia-i iat cum vom pecetlui nelegerea noastr. Scond un carnet de cecuri, complet o fil pentru suma ce 2 000 virai $ n contul societii Goulendran, pltibili de ctre Bank of America din Los Angeles. Este o sum mic, spuse el modest, dar am dificulti cu autoritile turce i-mi este greu s virez sume mari de bani. Va mai dura cteva sptmni. Goulendran, ploconit pn-n pmnt i cu ochii umezi de recunotin, l asigur de devotamentul su neclintit. i, ntr-adevr, Malko n-ar fi putut avea un prieten mai fidel, atta vreme ct dolarul nu se devaloriza. De aceea i investise 2 000 $ n afacere. Ca s fie sigur c turcul se va duce i-i va contacta pe rui. Sunai-m la Hilton cnd avei veti, _ ncheie Malko. i, mai ales, nu vorbii nimnui de vizita mea. tii, c, n strintate, capitalul american nu prea este agreat... Turcul respinse, cu mnuele-i grsue, o aa abominabil supoziie. Cum putea cineva s nu iubeasc banul? In ascensor, Malko rdea n sinea sa, gndindu-se la mutrele pe care le vor face scriblii de la Washington cnd vor vedea pe lista sa de cheltuieli, cumprarea unui petrolier rus : 2 000 $. Asta n condiiile n care petrolierul nu-1 vor vedea niciodat. Malko hoinri o vreme nainte de a se ntoarce Ia hotel. Nu reuea s se obinuiasc cu izul specific Istambulului, un amalgam de murdrie, petrol, smrcuri mocirloase i fistic. Refuz o duzin de vnztori ambulani cu buzunarele pline de pipe i urc n ruinele unui Ford care era, n realitate, un taxi.

Luminia roie plpia insistent la telefonul din camera sa. Ridic receptorul i chem telefonista. Avei un mesaj, spuse aceasta. Sunai-o imediat pe domnioara Leila. Nu avu timp s-o fac. La u se auzeau bti susinute. Merse s deschid i fu mturat napoi n camer de o tornad neagr i parfumat care urla : Unde-i ticloasa ? Unde e, s-i scot ochii ? Se arunc, n patru labe, ntre paturile gemene, cutnd o victim. Malko nghii n sec. Leila purta un furou de lame negru, care pleznea pe ea, punndu-i n valoare nite coapse ce ar fi tentat i pe un sfnt. Leila se ridic i se plant n faa lui Malko. Avea un decolteu ameitor. Malko avu impresia c snii l vor sparge i-i vor exploda n fa. Brusc, dansatoarea schimb tactica. Se lipi de Malko, buzele ei cutndu-i gura. El avu impresia c se scufund ntr-o baie de parfum. Nu-i mai plac ? n acelai timp, lipit de el, ondula ncetior. O limb ascuit se fofila ntre dinii austriacului. Pe pipite, i cuta fermoarul. Nu, opti ea, nu-1 dezbrac. Mai trziu ns, l dezbrc, fiind o fat grijulie. Apru ntr-un superb portjartier negru, care atrase, ca un magnet,, mna lui Malko. Leila se ghemui la pieptul lui i relu atacul : Deja a plecat, aa-i ? Cine s plece ? Cum cine ? Una din trfele tale blonde. Aiurezi. Nimeni n-a clcat pe aici. Atunci, de ce-i pui pe tipii ia doi s m pzeasc ? De team s nu i se-ntmple ceva. Leila izbucni n rs. Vrei s spui c ei m pzesc ntr-adevr ? Da. i, apropos, cum de te-au lsat s pleci ? Ea rse din nou, cu poft. S m lase s plec ! Dar, dragul meu, am plecat pur si simplu. Ei snt n baie. Cum ? Malko, dei gol puc, se ridic. i trase n grab pantalonii, n vreme ce Leila continua, modest : Erau destul de nervoi, aa c le-am promis un strip-tease oriental. Dar a trebuit s m lase s m mbrac, ca s nu rateze surpriza. Le-am jurat pe Biblie c nu voi pleca. Pe Biblie ! Dar tu eti musulman ! Da, dar ei nu tiau ! Dup ce au intrat n baie, jm-am mbrcat, m-am parfumat chiar le-am_ aruncat i lor un flacon de parfum ca s nu se plictiseasc apoi am rsucit cheia n broasc, nainte de a pleca. Malko era deja mbrcat. Ia-ti rochia si vino ! Leila se execut prompt, oferindu-i spatele cambrat pentru a-i trage fermoarul. Luar ascensorul pentru a urca la etajul ase. Leila introduse ncetior cheia n broasc. ncperea era goal. Dar ua de la baie ncepu s vibreze sub o ploaie de lovituri. Zglobie, Leila descuie ua. Aceasta fu aproape zmuls din ni. Cu pistoalele n mini, roii de furie, Chris Jones i Milton Brabeck irumpser n camer. Vzndu-1 pe Malko, se oprir i ipar n acelai timp : Aceast, aceast... ... dansatoare, continu Leila, cu minile n olduri. Bine, e-n regul, tie Malko. Am neles. Nu sn-tei n stare s pzii o femeie. Pentru nite duri de la CI.A., asta nu prea este onorabil. Hai s mncm.

Luar cina afar tuspatru, pe terasa pe care se strivise srmanul Watson. -* Dup cafea, gorilele privir cu un aer reprobator cum Leila i Malko luau liftul mpreun. Dac am merge la cinema ? propuse Milton. Ruleaz Cleopatra". Nu te-ai sturat de ticloase pe ziua de azi ? Eu m duc s m culc. Ziua urmtoare fu foarte calm. Malko era ocupat. Primi, prin curier, o telegram de la Departamentul de Stat, cerndu-i s fac imposibilul pentru a elucida taina lui Memphis. Era o chestiune de importan vital. Ca i cum nu tia ! Seara lu cina la un restaurant n aer liber, cu o orchestr ce-i etala repertoriul propriu, format numai din dansuri ndrcite. Leila era ncntat. Cele dou gorile care, demne ocupaser o mas alturat, erau mai puin incntate. Presrau tot ce li se aducea la mas cu o pudr vitaminizat i antiseptic i gseau c berea are un gust ciudat. Apoi inur s asiste la numrul de dans al Leilei, ceea ce-1 fcu pe Malko s sporeasc imens n ochii lor. Dimineaa urmtoare, Malko primi un telefon de la Cooper. V-am rezolvat mica problem, anun amiralul. V trimit pe cineva s v pun la curent cu detaliile. Sosete acolo ntr-o or i vine direct n camera dvs. O or mai trziu i se btu la u. Malko se trezi n faa unui fel de gigant care l depea cu douzeci de centimetri, ras n cap i cu o mutr de scelerat. Acesta se prezent : Locotenent Hill, din corpul Marinei". Ei bine ? ntreb Malko, dup ce musafirul se instalase pe marginea fotoliului. Ei bine, am fost ieri acolo mpreun cu doi dintre oamenii mei. Ca scafandri autonomi. Am plonjat de trei ori. i? Hill i frec obrazul cu palma. Tipii care v-au spus c vasul nu poate fi despot-molit snt nite mincinoi. De ce ? Pentru c eu v scot petrolierul de acolo, n trei zile, cu dou nave de incendiu i o echip pentru a astupa o gaur din pror. Nu este ngropat n nisip sau n ml, pentru simplul motiv c acolo fundul mrii este stncos, iar coca este pur i simplu nepenit ntre dou stnci. Malko deveni gnditor. Obiect : Dar a existat o drag, care a lucrat acolo sptmni ntregi, i care a scos tone de pmnt. Le-am vzut. Exist o grot ntre stnci, acest pmnt. Hill i cltin capul. Asta nu provine de sv. it s scoatei de acolo un hrb putrezitT pumn n tabl, o gureti. Eu unul nu m-a aventurat Mediterana cu aa ceva. Asta este. Ofierul se ridic. Malko fcu la fel. Nedumerit. Un singur lucru era clar c misterul se adncea. Nu numai c Arhangelsk-ul nu era Arkhangelsk, dar nu euase, i nici mcar nu merita s fie despotmolit. S-i vin s-i smulgi prul din cap, nu alta ! Trebuia cu orice pre s mearg la faa locului. Dar mai avea de ncercat ceva nainte. Dup ce o sun pe Leila, iei, lsnd pe cele dou gorile s asigure protecia tinerei femei. Iei tot prin poarta de serviciu. Afar soarele era in-|ens iar Bosforul semna cu o carte potal. Uierul brbos i fr guler l introduse n micul salona i i aduse inevitabila ceac de ceai. Dar, de aceast dat, Malko nu mai atept. Domnul Goulendran nu mai era acelai. Faa sa oval i grsulie era supt, iar mnuele mici i durdulii i mai atrnau moi de-a lungul trupului.

Luai loc, spuse el, cu o voce slab. Ei, care snt vetile ? ntreb Malko, ncurajator. Omuleul ridic minile, descurajat. Destul de rele, din pcate. Nu-i mai neleg de loc pe rui. M-am vzut cu ataatul comercial, un om de altfel foarte drgu i politicos. Dar cnd i-am vorbit de Arkhangelsk, m-am lovit de un zid. Vasul nu este de vnzare. Va fi readus n stare de flotabilitate de ctre ministerul Marinei sovietic, cruia i aparine. Ai insistat ? Dac am insi t aa de mult am ins nimeni din concuren rana c voi putea chiar i mai mult }o|ul. l-am spus c am i vizitat nfva, care este n stare ivansa4Flflb^ldtefr1sSjfe&$f o- e clir putred. Nici mcar r^OG-AtYIANriPP afacerea cu(dvgjiMi-am I-am spus ca am i vizitat n ivansa4Flflb^!dtgM5i[R7Jc- e c nu m-avasu<ltafr,i-!CO v_ bi ou, are 3edescop irit Dar ai vzut, ntr-adevr, petrolierul ? Doar m-am urcat pe punte cu doi dintre oamenii mei. Desigur, nu arat prea bine, dar, reparat ar putea fi foarte bine vndut grecilor, care cumpr orice. Cu att mai mult cu cit am impresia c focul nu a produs prea mari stricciuni. Am remarcat... Sun telefonul. Goulendran ncepu n turcete o discuie interminabil n legtur cu un doc plutitor, care nu' mai plutea i ar fi trebuit s pluteasc. El, Goulendran, nu putea nimic n faa voinei acestui doc de a rrnne ntre dou ape. n fond, se putea lucra foarte bine i aa, muncitorii neavnd ap dect pn la bru. Gouldendran nchise, n sfrit, epuizat. Probabil ii convinsese interlocutorul, cci avu un surs palid. Dar Malko nu mai avea timp de pierdut. Ar trebui s ncercai ansa, spuse el, scriind direct ministerului sovietic la Moscova. Omul cu care ai vorbit nu este, poate, dect un funcionar mrunt care a vrut s-o fac pe zelosul. Turcul nu pierdu ocazia de a-1 asigura c scrisoarea va pleca n aceeai zi. O ans nesperat de a salva cei 2 000 5. Oarecum dezamgit, Malko i lu rmas bun. Ar fi fost prea frumos. Toate posibilitile se reduseser la una singur : vizitarea acestui petrolier nenorocit i fr valoare, dar de soarta cruia se interesa atta lume. Ieind din lift, zri o figur vag cunoscut n holul imobilului, cu trsturi nobile de altfel. Omul atepta la cellalt ascensor, cu o serviet n mn. Malko i alung imaginea din minte. Avea altceva de fcut acum. Mai nti s pun la punct expediia pentru Arkhangelsk. Lu un taxi pn la Hilton. Krisantem. ocupat ca totdeauna s-i lustruiasc Buick-ul, i arunc o priVire neagr, plin de repro, asupra lipsei de ncredere i lipsei de ctig. Gorilele jucau, cri n camera alturat celei ocupate de Leila, cu mnecile suflecate. Un Colt 45 era demontat pe pat. Malko se aez alturi. Domnilor, am nevoie de voi. Jones i Brabeck se redresar, demni ca sabia drep-tai" ...... ...<- I 192 Mine sear vom explora Arkhangelsk-ul. Vreau s am inima mpcat. mi trebuie o barc, o scar de frnghie, un crlig cu funie lung, lanterne i, bineneles,

ajutorul vostru. Nu vreau s-i alarmez pe turci.' De altfel, de barc m ocup eu, voi ocupai-v de rest. Malko se duse apoi la Leila. Aceasta era nc n pat. Ii explic ce dorea. Ea l privi, intrigat : Dragul meu, faci nite lucruri tare ciudate. Austriacul puse, surznd, un deget pe buzele ei. Cu ct tii mai puine, cu att mai bine pentru tine. Bine, vei avea mine barca i cei trei oameni. Snt nite hoi profesioniti, dar demni de ncredere. Tipii rad toate brcile ancorate n Bosfor. Zu ? Zu. Unul dintre ei e vrul meu. Ar face orice pentru mine. Aha. Deci tu... Nu. Dar i-ar place foarte mult, i sper n continuare. O prsi cu un srut cast i se ntoarse n camera sa pentru a redacta o lung telegram pentru Washington, n care explica situaia la zi. Apoi se ntinse pe pat i adormi. l trezi soneria telefonului. Era Ann. Se plictisea. Nu m-ai mai cutat, se pisici ea. Ce se-ntmpl ? i... creatura aia, este tot cu tine ? Malko o asigur c respectiva creatur se comport bine i ncepu s-o complimenteze, spre marea ei satisfacie. i dac i-a face o vizit ? se hazarda el, cu tonul unui putan. Oh, Malko, susur Ann. Nici nu snt mbrcat. Snt n combinezon i-n ciorapi. Pi tocmai de aceea... Ann gngurea langros, iar lui Malko i se ngustar ochii aurii amintindu-i de picioarele lungi i suple ale fetei. i, dintr-o dat, o idee l strfulgera. Tipul de la lift ! Era clugrul care acoperise fuga asasinului lui Omar ! Dumnezeule, clugrul ! explod el. 103 Pardon ? fcu Ann. Scuz-m, o s te sun mai trziu, bigui Malko. ! nchise i form imediat numrul biroului lui Goulendran. Nu rspundea nimeni. Malko se npusti asupra unui anuar telefonic. Poate era deja prea trziu. Printr-un noroc, Goulendran figura n anuar. i era singurul nume. Malko memora adresa i sun camera gorilelor. Fr rspuns. Pe cei doi i gsi la cafenea, nghiind cremvurti pe care i ngropau sub pudr antiseptic. Plecm, spuse Malko. i repede. Nu puser nici o ntrebare. Pivotnd dintr-o micare pe taburete, l urmar instantaneu pe Malko. Krisantem era la post. Malko i ddu adresa i urcar n main. Repede, spuse austriacul. Nu era prea departe. In partea de sus a Istanbulului, o mic vil pe o alee sobr care ddea n oseaua spre Ankara. Strada era ntunecoas i pustie, aa c, fr lanterna lui Jones, le-ar fi trebuit trei ore s gseasc numrul cutat. Casa era cufundat n bezn. Malko nu tia dac Goulendran este nsurat sau nu. Nu-i vzuse vreo verighet pe deget, dar asta nu nsemna nimic. Se uit la ceas. Zece i cinci. M duc singur, spuse el. Voi doi rmnei n grdin. Dac cineva ncearc s fug, tragei la picioare. De altfel, s-ar putea s nu fie deloc cazul.

mpinse fr dificultate portia de lemn, care era descuiat. Pietriul de pe alee scrni sub tlpi. Nu-i mai vzu pe Brabeck i pe Jones care ieiser i ei din main, nu fr a-i arunca o privire amenintoare lui Krisantem. Soneria nu funciona. Nu auzi nici un zgomot provenit din interior. Ciocni. Nimic. Ciocni din nou. Fr succes. ncerc clana uii, care se deschise, scrind. Un miros acru i de mucegai l izbi n fa. Probabil c Goulendran era celibatar. Domnule Goulendran ! Vocea sa nu trezi nici un ecou. Pe bjbite, gsi un ntreruptor i l aciona. Antreul se lumin. Nu zri dect un singur portmantou. Trei ui porneau din vestibul. Una dintre ele era ntredeschis. Malko o mpinse i intr ntr-o camer cufundat n ntuneric. Imediat o duhoare i umplu nrile | o duhoare pe care o cunotea prea bine, fad i greoas. Aprinse lumina. Se afla ntr-un birou. n captul ncperii, n continuarea unui covor oriental, se afla un birou din lemn masiv, plin de hroage. Goulendran era aezat pe un fotoliu cu sptar nalt, cu capul pe birou, parc era adormit. Dar avea torsul igol i o pat mare i nchis la culoare se lea pe birou n jurul capului su. Era ct se poate de mort. Malko reveni la intrare i fluier uor. Jones iei din obscuritate, cu pistolul n mn. Malko i fcu semn s-1 urmeze. J Cei doi brbai se ntoarser n birou. Malko i puse dosul palmei pe umrul lui Goulendran. Nu era mort de mai mult de o or. Era legat de fotoliu ca de un scaun electric, cu picioarele legate de picioarele fotoliului cu cablu electric, cu talia legat n acelai mod. Un bra era nc legat de cotiera fotoliului, cellalt se odihnea pe birou. Jones ncerc s-i ridice capul, trgndu-1 de pr. La nceput capul rezist, apoi veni ncetior pe spate : era literalmente lipit de snge de tblia biroului. O t-r ietur enorm aproape c l separa de trunchi. Turcul fusese njunghiat ca un porc. Sngele cursese i se im-, pregnase n covor. Dar, nainte de a muri, Goulendran nu se distrase. Ia privete, spuse Malko, cu o voce alb. Pe dosul minilor, pe umeri i pe piept erau o sumedenie de pete mici, rotunde i negricioase. i, ntr-o scrumier, trei chitoace de igar fuseser strivite. - Au vrut s-1 fac s vorbeasc, suspin Jones. Bietul om ! nchise ochii turcului. S mergem, fcu Malko, sumbru. Ochii i deveniser dou fante nguste. tia de ce a fost torturat Goulendran. Pentru c se amestecase n afacerea Arkhangelsk. ului. Vasul pe care trebuia s-1 cerceteze a doua zi. Era clar c treaba era important, altfel adversarij n-ar fi lichidat fr ezitare pe toi cei care aveau vre tangen cu vasul la nenorocit. CAPITOLUL 14 Crligul zngni pe tabl cu un zgomot infernal, apoi czu n ap. Turcul trase rapid de funie, nfurnd-o pe braul stng, recupera crligul i i lu din nou elan. De data asta nimeri ceva solid, o balustrad a bas-tingajului probabil, cci crligul nu mai czu. Turcul trase de mai multe ori de frnghie i se ntoarse spre Malko, surznd cu gura pn la urechi. Avea deja scara de nylon prins la bru. Se avnt s se agate ct mai sus de funie, iar barca se cltin, gata s se rstoarne. Aceasta era lipit de flancul lui Arkhangelsk, pe partea spre Bosfor, aa c de pe rm nu puteau fi vzui. Dar puteau fi oricnd surpini de vreo patrul a poliiei fluviale turceti. Repede, opti Malko. Turcul dispru n bezn, agitndu-i picioarele ca un. spnzurat. Se ridica prin fora braelor i a pumnilor, trgnd i scara de nylon. Cu Malko mai erau ali doi turci, care pn acum nu scoseser nici o vorb, i Chris Jones. In afara Colt-ului,

acesta mai poseda un walkie-talkie, cu care pstra legtura cu Brabeck, rmas pe malul cellalt. Asta n caz c lucrurile luau o ntorstur nedorit. Judecind dup umflturile cmilor lor, i cei doi turci erau narmai, sau poate erau montri din natere. Scara se agit.' Cellalt ajunsese sus i totul era n regul. Malko apuc scara i ncepu ascensiunea. Din fericire treptele scrii erau din lemn, dar i era greu s le desprind de tabla ruginit a petrolierului. Peretele negru prea vertiginos de nalt. Nylonul i tia lui Malko palmele, nvingnd grosimea mnuilor. De dou ori piciorul i alunec i se izbi cu fruntea de tabl. Prefer s nu se uite napoi. Transpirase intens i l dureau toi muchii. In sfrit, o mn murdar se ntinse spre el. i regsi respiraia normal, culcat pe puntea Arkhangelsk-ului. Un sfert de or mai trziu, micul grup era lungit pe burt pe punte, iar brcua era solid amarat de petrolier. Malko ncerc s se orienteze. Se aflau n partea anterioar a petrolierului, dea lungul unui lung panou al calei, zmuls de flcri. Duneta, pe unde se putea ptrunde n interior, se afla n spate. n patru labe, cei cinci brbai ncepur s nainteze printre sfrmturi de tot felul. Jones i ncerc radioul. Brabeck rspunse imediat. Totul era O.K. Noaptea era ntunecoas i bezna atotcuprinztoare. Malko i lovi de mai multe ori zdravn genunchii n niturile punii, multe pe jumtate ieite. Interzisese aprinderea lanternelor atta vreme ct se aflau pe punte. Ajunser, n sfrit, la dunet. Unul cte unul se lsar s lunece pe o scar aproape vertical. Coborr ntr-o ncpere cu pereii metalici, n ntregime goal. O alt scar cobora spre mruntaiele navei. Grupul continu s coboare, pn ajunse n sala mainilor. Aici nu existau hublouri i Jones i aprinse lanterna. Mainile erau acoperite de un strat gros de praf, iar focul distrusese piese ntregi, lsnd dre negre de plastic topit. Vreme de jumtate de or scotocir interiorul petrolierului, urcnd i cobornd scri, urmnd conducte ntortocheate, ajungnd pn n cal. Travers unul din rezervoarele de petrol, storcit de o explozie. Un strat negrufumuriu acoperea toat tabla. Dar totul era exasperant de normal. Era starea n care se afl o nav distrus. Jones fu acela care fcu descoperirea. i plimba lanterna de-a lungul unor perei cnd se opri n faa unui tub care urma conturul unui coridor. n vreme ce totul era negru, acest tub era strlucitor i, n mod vizibil, nou. Jones l strig pe Malko. Privii. Cei doi brbai pipir tubul. Era clar c fusese instalat dup incendiu. Tubul cotea n unghi drept i disprea n ntuneric spre fundul navei. l urmrir. n aceast vreme, cei trei turci cutau fr succes ceva de furat. Nu erau dect maini, i acelea prea grele pentru a fi transportate. Tubul i conduse n faa unei ui pe care o consideraser ca u de acces ntrun rezervor. Era nchis i la fel de murdar ca i celelalte. Malko i Jones explorar atent suprafaa acestuia, fr a dibui vreo clan sau vreun mner. Ua prea a fi deschiztura unui compartiment etan i nu ajungea pn la podea. Jones izbi de mai multe ori cu pumnul n ea, fr ca mcar s-o clinteasc. S urmm tubul n sensul cellalt, propuse Malko, i vom vedea. Urcar pn n ncperea situat sub dunet. Tubul disprea ntr-o ni a peretelui. Malko i strecur mna i simi sub degete mai multe butoane. Aps pe unul, care rezist. Al doilea ns ced presiunii, fcnd ca un altul s ias n afar. Nu se produse ns nimic. Pn la urm, ls butonul apsat. S coborm, spuse el lui Jones. Nu se tie niciodat. Cei trei turci l priveau cu gura cscat. Malko le zise s atepte acolo.

Dup ce se rtcir de trei ori, ajunser, n sfrit, n faa uii. Aceasta era deschis. Malko o examina ndeaproape. Bordura era dublat de cauciuc gros, nou. Iar pe faa interioar vopseaua'gri strlucea de curenie. Lanterna lui Jones lumin un comutator. l rsuci. ncperea se lumin. Stupefiai,'Se trezir ntr-o cabin vopsit n ntregime n gri i foarte curat. ntr-un col zrir o baterie de. acumulatori,' aezat pe podea. Lng un grup electrogerBJrator. n fundul ncperii era o alt u, deschis. Fii atent la ua aia, zise Jones. Nu-i nici un pericol, rspunse Malko. Este comandat de acelai buton pe care l-am acionat deja. i continu exploatarea. Incredibil, murmur Malko. ntr-un col, mai multe costume de scafandru erau tivuite unul peste altul, mpreun cu buteliile de oxigen necesare. Lzi nchise erau dispuse alturi, mpreun cu ceva ce semna a torpil, terminat printr-o elice i prin-tr-un ghidon ca la biciclet. Torpila avea nottoare pe fiecare parte. Malko reflecta, cci vzuse undeva un astfel de obiect. Era un vehicul submarin pentru scafandri autonomi, jcare permitea fie s te deplasezi rapid, fie s transpori ncrcturi grele. In nici un caz nu era util pentru operaiuni de dragare. Gorila examina minuios materialul de scufundare. [Reveni ctre Malko, innd o lab de cauciuc n mn Nici o marc nicieri, anun el. Nici mcar nu-|mr de serie. Cum era si de ateptat. Dar aici lipsete ceva. Ce ? Ieirea. Tot materialul sta e fcut pentru a fi folosit n ap, nu pe uscat. Aa c trebuie s existe pe undeva un mijloc de comunicare cu marea. O trap, un sas, ca la submarine. Cei doi ncepur, febril s deplaseze lzile i materialul. Dup cinci minute gsir : o deschiztur rec-tangulat n podea, nchis prin uruburi enorme cu rozet. Jones deurub cele ase uruburi. Panoul pivot n jos, dezvluind o scar ce se sprijinea pe podeaua unei ncperi situate dedesubt. Cu lanterna ntre dini, Jones cobor primul, talonat de Malko. Se gsir ntr-un fel de cutie de oel, cu latura de patru metri, n care de-abia puteai sta n picioare. Ca deschizturi, aceasta nu avea dect trapa prin care intraser i nc una, identic, n podea. Latura lui Jones lumin dou deschizturi ptrate, ca nite guri de aerisire, la rasul solului, practicate n pereii metalici. Este un sas, spuse Malko, artndu-i-le lui Jones. Pe aici intr i iese apa. Undeva trebuie s existe i pompele. Aceast camer se umple de ap, iar scafandrii nu trebuie dect s deschid trapa de jos i s se lase s lunece spre fundul mrii mpreun cu tot materialul. Pentru un petrolier hodorogit, este o instalaie dat naibii. Dar la ce poate servi toat chestia asta ? Malko surise. ncep s-mi fac o mic idee. Acest petrolier este o baz plutitoare pentru scafandri autonomi. Eventual poate fi un contact excelent pentru un submarin rusesc, care n-ar avea de fcut dect s se aeze pe fundul Bosforului, lng cargou. Dar s-ar putea s fie vorba i de altceva, mult mai enorm nc. Ce ? Trebuie s verific. Oricum, s-o tergem de aici. Este rndul lui Cooper s acioneze acum. Trebuie s exploreze discret ntreaga zon. Pentru moment, nu se poate face nimic n mod legal. Hai s urcm.

Parc cu regret, escaladar mica scri i se gsir n ncperea mai mare de deasupra. Le trebuir cam zece minute s ajung pn la de-tunet. Cei trei turci erau lungii pe jos i i ateptau, sictirii c nu gsiser mai nimic de furat. Malko, nainte de a da semnalul de plecare, aps butonul care comanda nchiderea uii de jos. Inutil s-i lase cartea de vizit. Totul este O.K., anun Jones n radio. Brabeck confirm recepia. Rnd pe rnd, ieir pe punte. Stelele erau ascunse de nori groi i n continuare bezna era adnc. Sper c barca ne-a ateptat ! Malko nu mai apuc s rspund, cci ncepu infernul. Cei trei turci czur ca popicele, primul fiind aproape tiat n dou de o rafal de arm automat. Un glon zmulse radioul din mna lui Jones, mpro-cndu-i faa cu sfrmturi de bachelit. Malko simi un oc violent n piept i fu proiectat napoi pe un perete. Lunec la pmnt, leinat. Mai multe gloane ricoar pe tblria punii. Erau cel puin dou arme care trgeau. Ghemuit n spatele unui tub de aerisire, Jones i strngea inutil Colt-ul n mn. Nu vedea nici la trei metri. i vr arma la loc i se tr n direcia lui Malko. O ploaie de gloane l ncadra imediat, asurzindu-1 cu ricoeurile pe tabl. Din fericire era protejat de o balustrad i, cu condiia s se trasc, nu risca nimic. Reui s-1 nface pe Malko de gulerul hainei i s-1 trag spre. el, la adpost ! Austriacul respira, dar era nc incontient. Nu avea nici o pat de snge. Jones l plmui i acesta i recapt cunotina. In acelai moment, o nou rafal mtur puntea, acolo unde erau prbuii cei trei turci. Jones distinse zgomotul mat al proiectilelor care se nfigeau n trupuri. Unul dintre ele tresri. Nu era mort nc. Mi-e ru, sufl Malko. Se pipi. Sntei rnit ? ntreb Jones. Am simit ceva la piept. Asta-i tot. Dar, acum, merge. Trebuie s ieim de aici. Nu sngerez. Ghemuii n spatele tubului de aerisire, cei doi brbai: scrutau ntunericul. S sperm c Milton a auzit mpucturile, spuse Jones. S ncercm acum s ne micm. n patru labe, iei din ascunztoare. Avea de parcurs o poriune neacoperit de vreo zece metri, nainte de a ajunge la adpostul oferit de o balustrad metalic. Primul glon i rat capul cu zece centimetri. Alte dou" piuir pe lng mna sa sprijinit pe punte. De data asta: se trgea cu o puc. Jones se retrase n grab. n aceeai clip se auzi un uierat dulceag i un obiect metal ia izbi puntea. O violent explozie zgudui Arkan-gelsk-ul. Buci de fier zbur n toate direciile. Fcui una cu puntea, Malko i Jones simir o grmad de sfrmturi cznd de jur-mprejurul lor. Dumnezeule, sta-i rzboi n toat regula, vocifera Jones. Nu, este doar o grenad. Aruncat de un lansator de grenade, spuse Malko. Vor s ne rad. Dar cum reuesc s ne repereze ? Au lunete n infrarou. Malko lu un capt de lemn i l plimb deasupra balustradei. Un ropot de gloane se abtu asupra ciotului de lemn, care i fu smuls din mini. nc dou grenade explodar n fa, prea departe pentru a-i atinge, dintre care una n plin n cei trei turci. Acetia ns erau deja mori. E cam albastru, murmur Jones.

Deodat auzir un zgomot care i nghe pe amndoi : un motor pria lng petrolier. Vin s ne caute ! Dar ce dracu' face Milton ? Se auzi un zgomot metalic departe n spate. Jones slt capul. Un glonte se nfipse n bastingajul de lemn. n acelai moment un cargou impuntor defila la o sut de metri de ei, cu toate luminile aprinse. Ascultai, fcu Jones. Ceva mica lng panoul calei de la prori. Jones ridic din nou capul. Nu vedea pe nimeni, dar simi o prezen. Ridic ncetior arma i aps de dou ori pe trgaci, viznd puntea din fa a petrolierului. Se auzi un strigt. Apoi latr o mitralier i o nou ploaie de gloane trecu pe deasupra lor. Acum erau prini la mijloc. Nu se putea traversa puntea pentru a sri in ap, iar cei de la puntea din fa aveau s-i prind n clete. S fugim n interior, propuse Malko. Vom ctiga un pic de timp. i, mcar aa, n-o s mai avem de-a face dect cu cei de pe punte. Trndu-se pe coate i genunchi, ajunser la deschiztura dunetei, ateptnduse n orice clip s primeasc un glonte n spate. Glisar apoi, uurai, pe scara ruginit. Pe bjbite, ajunser ntr-o a doua ncpere i se lipir de un perete. Cteva clipe nu se petrecu nimic, apoi mai multe rafale rsunar deasupra. Ceilali nu-i asumau riscuri inutile. ndat explod i prima grenad, aruncat de pe punte. Se mai auzi nc una, care explod cu un zgomot urd. Simir ndat un miros acru nvluindu-i. O grenad lacrimogen ! Urmau s fie afumai ! S mai coborm. n momentul cnd Malko se desprindea de perete, o rafal scurt porni din capul cellalt al scrii. Unul dintre agresori coborse prin fa i acum i pndea de jos. Ascultai, fcu Jones, eu l iau n primire. Chiar dac m atinge, va fi un om mort. Vei avea timp s cobori. Ascundei-v n sala mainilor. O s le trebuiasc ceva vreme s caute. Nici vorb, spuse Malko. Scpm mpreun sau nu scpm deloc. Nu-i ierta faptul c se lsase prins ntr-o astfel de capcan. Probabil c miza era a dracului de important, de vreme ce ceilali i asumau asemenea riscuri. Puca mitralier nu este o arm discret. Deodat o voce strig de sus, n turcete : Ieii, cu minile sus ! V vom preda poliiei. Dac nu v supunei, vei fi mpucai ! Apoi, aproape instantaneu, o puc mitralier deschise focul. Trase dou ncrctoare, foc cu foc, apoi tcu. Malko distinse un fonet n ncperea alturat : un tip coborse scara, sub protecia focului. i probabil c se pregtea s-i serveasc cu ceva grenade ! Orice ar fi, eu m duc, spuse Jones. Ateapt ! De foarte de departe se auzi un alt zgomot, adus de vnt. Malko ciuli urechea. Nimic. Alturi se auzi o p-ritur. Apoi sunetul ndeprtat crescu n intensitate. O siren de poliie ! Apoi nc una, i nc una ! Urletul deveni strident i continuu. O ntreag coloan de maini urca panta colinei pe malul asiatic malul pe care se aflau ei. O voce strig n turc. Se auzi un tropit grbit pe punte. Cineva atac scara. Jones se precipit. Malko l opri. Nu-i nevoie s riscm tocmai acum. Ateaptar nc cinci minute lipii de perete. Apoi vocea metalic a unei portavoci biciui de pe punte : Ieii unul cte unul, cu minile pe cap !

In aceeai clip, o lumin alb mtur puntea. Cu micri lente, Malko i Jones urcar scara. Malko fu orbit primul de fasciculul unui proiector aintit asupra capului scrii. Se ndreptar spre parapetul dinspre rm, cu Jones pe urmele sale. Cobori scara, strig vocea. Cinci minute mai trziu erau ntmpinai de un Bra-beck zmbitcr, cu mitraliera n mini. Am ajuns la fix, aa-i ? Dar n-a fost uor s-i pun pe turci n micare. Din fericire am dat de colonelul nostru. S nu pierdem vremea, zise Malko. Au plecat. Dar snttrei cadavre pe punte. Colonelul le oferi o main pentru a se rentoarce la hotel. Cnd am auzit puca mitralier, mi-am dat seama c e groas. Din fericire, nelegi repede, trase Jones concluzia. Malko i pipi portofelul i-1 scoase din buzunarul de la piept. Ceva l jena. nelese. Un glonte era nfipt prin peretele de piele al portofelului n teancul de bancnote. Glonul al crui oc l aruncase la pmnt i fusese ct p-aci s-1 ucid. CAPITOLUL 15 Primele raze de soare mngiau Bosforul. Jones i Brabeck erau lungii, mbrcai, pe acelai pat, nebrbierii i desfcui la guler. Amiralul Cooper, n inut civil, se plimba de colo-colo, fumnd furios. Malko, nc i mai murdar dect Jones, cu faa min-jit de unsoare i de rugin, cu minile julite i nnegrite, era abtut. Am fcut o gaf, spuse el. Ar fi trebuit s ne ducem acolo cu scafandri, cci bnuiam c ceea ce ne intereseaz se petrece sub ap. Acum, le-am atras atenia. Cui ? ntrerupse Cooper. Celor ce au transformat un banal petrolier n baz de operaii pentru scafandri, cu dotare ultramodern. [Asta nu folosete n nici un caz pentru a cuta monezi vechi pe fundul mrii. Celor care au ucis deja de mai multe ori pentru a evita ca adevrul s fie descoperit. i snt convins acum c i Belgrat, strngtorul de vechituri, a fost, de asemenea, ucis. Vrei s spunei... ncepu Cooper. Vreau s spun c nu trebuie pierdut nici un minut i c trebuie s v trimitei oamenii s cerceteze coca vasului i mprejurimile. nainte ca ceilali s aib vreme s fac s dispar tot ce ar putea fi compromitor. i cam ce ar putea descoperi ? N-am idee. Cunoatei situaia la fel de bine ca i mine. Exist un sas practicat n corpul Arkhangelsk-ului, prin care pot trece scafandrii. Trebuie aflat unde merg i ce fac. i vom ti n felul acesta i ce s-a n-tmplat cu Memphis. Bine, fcu amiralul. M voi ocupa de asta imediat. Dar ar fi bine s gsim ceva. nc nu sntem n rzboi cu ruii. Aa c ar putea deveni periculos pentru noi. Malko suspin. Nu v-ai ntrebat niciodat de unde provin tonele de pmnt pe care draga nchiriat de Belgrat le-a vinze-lit vreme de sptmni ? Dat fiind faptul c Arkhangelsk-ul se odihnete pe un fund stncos... Am impresia c vei descoperi ceva surprinztor... Cooper l privi nencreztor pe Malko. Aus+riacul urm : Cred c tiu cum au reuit s ne dibuie acum. Butonul care deschide compartimentul secret al lui Arkhan-gelsk acioneaz n acelai timp un emitor radio pe unde scurte care d alarma undeva. i dac prietenul nostru Brabeck nu s-ar fi micat repede, n-ai mai fi auzit niciodat de noi. Obosit, Malko tcu. Brabeck i Jones adormir i sfo-riau. Cooper i ntinse mna.

Pe curnd. V voi ine la curent. j De-abia nchise ua, c Malko se prbui adormit pe patul su. i Elko Krisantem dormise, dar dormise prost. Fusese trezit foarte devreme. ntrevederea cu rusul fusese scurt i lipsit de amabiliti. Elko avusese de ales ntre o sarcin, foarte, foarte delicat i un ncrctor golit n burt, imediat. Alesese amnarea, rgazul. Se mbrcase i se ndrep tase spre Hilton. Din fericire pentru starea sa de spirit, nu era nc la curent cu mpucturile de pe Arkhan-gelsk. tia numai c domnul Doneshka dorea s scape cu orice pre de Malko Linge, i nc repede. Iar el, Elko Krisantem, era nsrcinat cu treaba asta. In vremea asta, Malko dormea fr griji. Se trezi singur la ora opt, cci nu trsese draperiile. Gorilele nc dormeau, unul lng altul. Se auzir bti n u. Malko nu rspunse. Cameristele verificau deseori n acest mod dac ncperile hotelului erau ocupate sau nu. Dar btile se auzir din nou, mai insistente. Cine este ? ntreb Malko. Krisantem se auzi de dincolo de u. Ce vrei ? De cealalt prate a uii, vocea era ncordat i nelinitit. Pe Malko l fulger un presentiment ngrozitor cnd Krisantem preciza : Este domnioara Leila. Are nevoie de dumneavoastr ! Dumnezeule ! i gorilele dormeau ! Fusese rpit ! Malko sri i deschise ua. Apoi totul se petrecu ntr-o fraciune de secund. Malko se trezi nas n nas cu pocnitoarea turcului, ndreptat spre burta sa. Vzu indexul lui Krisantem apsnd trgaciul. Nu erau nici mcar douzeci de centimetri ntre vr-ful evii i el. Vedea clar captul rotund i striat al chiu-lasei, vizorul de ochire i, n dreapta, piedica de siguran. Creierul lui Malko lucr la viteza maxim. De data asta, dac memoria i juca vreo fest, era terminat. Mica {aur ntunecat a evii l privea. Trgaciul era la ju-Kitatea cursei. ntr-o fraciune de secund glonul de V mm l va sfrteca. Krisantem nu mai apuc s vad gestul. Mna sting a lui Malko atinse pistolul. Degetul su mare mpinse spre napoi piedica de siguran. Turcul apsa trgaciul pin la capt. Prea trziu. Era blocat. Pentru o clip, ochii de aur lichid ai lui Malko n-tlnir privirea ngrozit a lui Krisantem. Din fericire ;nu uitase cum funcioneaz un vechi Star de 9 mm. Trase pistolul spre el, rsucindu-1. Turcul scoase un Istrigt de durere i ls arma, care se prbui pe jos. .Culoarul strimt mpiedica orice posibilitate de lupt. tKrisantem i ddu seama c, dac voia s-i utilizeze Sfora pentru a-1 strangula pe Malko, avea nevoie de / spaiu. Cu un brnci violent, l catapult pe Malko n ca-Imer i-i vr mna n buzunar n cutarea laului, n-Ipustindu-se asupra acestuia. Vzu paturile n clipa cnd Malko ateriza peste cele dou gorile, toi trei cznd n spaiul dintre cele dou paturi. Laul nu mai era acum de nici un ajutor. O clip, nefericitul rmase mpietrit de atta ghinion. Niciodat ; nu i-ar fi trecut prin cap c un domn att de respectabil ar putea s-i mpart camera cu doi indivizi de asemenea spe. n secunda urmtoare gorilele nir. Se dezmeticiser instantaneu. Krisantem se rsuci s fug. Stop ! url Brabeck.

Jones nu spuse nimic, dar glonul pornit din Magnu-m-ul su 357 se nfipse la doi centimetri de clana uii, pe care Krisantem o ls ndat din mn. Nu-1 omori ! strig Malko. Turcul se ntoarse pe jumtate i recepiona din plin, n tmpl, crosa pistolului lui Brabeck. Ca s fie tacmul complet, gorila i mai trase una cu eava, n brbie. Elko crezu c i cade tavanul n cap i c i s-au smuls toi dinii din gur. ncepu un gest, apoi lunec n jos, sprijinindu-se de u. Ultimul lucru pe care-1 mai vzu, fu pantoful cu ireturile deznodate al lui Brabeck. Cind i veni n simiri, era ntins pe unul din paturi, cu nuinile i picioarele prinse cu ctue de barele patului. Jones l plmuia metodic, avnd grij ca inelul de pe mna sa s racheteze de fiecare dat barba tumefiat a turcului. Krisantem ncearc s-i mite capul i scoase un urlet de durere. Brabeck surise angelic i propuse, jovial : Ce facem, patroane, l zvrlim imediat pe geam, sau ne mai ocupm un pic de el ? Turcul i privi cu nite ochi ca de pete. O s i se ntmple un accident, continu Brabeck. Ca i Iui Watson. Ii aminteti de Watson, cel pe care au l-ai accidentat" ? Krisantem ncerc s spun c nu avea nici un amestec n accident", dar nu reui. Atept cu fatalism glonul n cap sau plonjonul pe fereastr. Dar Malko decisese altfel. Veni i se aez lng Krisantem. Avusese timp s rad i s mbrace o cma curat. l privi pe turc cu insisten. tii c a putea s te omor sau s te dau pe mna poliiei turce, n grija prietenului nostru, colonelul. Asta nu era o perspectiv mbucurtoare. Urletele care se auzeau n mod regulat din beciurile poliiei secrete fcuse ca preurile de nchiriere a locuinelor s scad vertiginos n tot cartierul. Ii ofer o ultim ans, contiuu Malko. Cu dou condiii. Mai nti s ne povesteti ntregul tu rol n istoria asta. Fr s omii nimic... Turcul ncuviin din cap. ... i, ncepnd din acest moment, lucrezi pentru noi. Asta nseamn c i vei trda vechii patroni. Fr ca s-i dea seama ; de altfel, asta e n avantajul tu, evident... Eu cred c un glon n mutr ar fi mult mai sigur, ntrerupse Brabeck. i m ofer voluntar. HaL, hai, s-1 lsm s se gndeasc, spuse Malko. Ne poate fi util. Krisantem alesese deja. nclin capul, att ct putu. Bun. Atunci, d-i drumul, te ascult, zise Malko. i ai grij s nu uii nimic. Reconfortant cu un pahar de ap, Krisantem vorbi aproape o or. Malko nregistra ca un magnetofon totul n prodigioasa sa memorie. Cnd turcul isprvi, ordon : Dezlegai-1 ! Pe Krisantem l sftui : Vei spune efului tu c n-ai putut s m ucizi pentru c nu eram singur. Trebuie s nu bnuiasc nimic. i, pentru c vei fi n continuare oferul meu, ii va fi uor s m ii la curent. Se ntoarse spre Jones, n vreme ce Krisantem i masa ncheieturile. D-i pistolul napoi. i fr bombneli. Ne este mult mai util asa. Nu ne rmne dect s-1 supraveghem. Mda... Turcul i vr arma n buzunar, cu piedica n continuare blocat. Salut crispat i iei. Soarele ncepea s ard n geamuri. Malko ridic receptorul s comande ceai.

Cineva btu la u. Cu o singur micare, Jones i Brabeck i scoaser artileria. Ua se deschise brusc i amiralul Cooper tresri n faa armelor ndreptate spre el. i fulger cu privirea pe cei trei brbai : Ai nnebunit ? Ruinai, cei doi pistolari vrr pistoalele n teci. Cooper nu avea reputaia de a fi biat de treab. Malko se scuz n cteva cuvinte. Cooper lu loc i explic : Am fcut o descoperire interesant. CAPITOLUL 16 In legtur cu Memphis ? ntreb Malko. Cooper ncuviin. Acum tiu cine i de ce a scufundat Memphis-ul. Ei bine ? Malko fierbea de nerbdare. Ei bine, oamenii mei au descoperit o gaur. O gaur ? Un tunel, dac preferai. Amiralul tcu un moment, pentru a da mai mult greutate vorbelor sale. Ruii au spat Bosforul, pe sub plasa antisubmarin. Cellalt capt al tunelului ajunge n Marea Neagr. De acolo, nu i mai rmne nimic de fcut dect s te ndrepi spre Sevastopol. Este o munc titanic pe care au fcut-o. Tunelul are 100 m lungime. La un capt i la cellalt se prezint ca o tranee adnc de 20 m. Tunelul pro-priu-zis are cam 18 m nlime... Este suficient. Are o lrgime de zece metri. Iat de unde provenea pmntul. 20 000 de metri cubi. nmrmurit Malko i cltina capul. E incredibil. Eu credeam c ruii au amenajat pur i simplu o baz de submarine, pe partea asta a Bosforului, pentru a-i putea aproviziona n secret unitile care se aventureaz n Mediterana. Dar vd c e mult mai grav. Asta nseamn c, n caz de rzboi, submarinele lor dotate cu armament atomic apar n Mediterana, n vreme ce noi le ateptm dinspre Vladivostok sau Arii anghelsk... Cooper ncuviin. L-am informat deja pe Preedinte. Chestiunea are o importan capital pentru ar. Chiar i pe mine m depete. i, n plus, trebuia ca chestia asta s apar ntr-o ar aliat i prieten ! Dar, domnule amiral, remarc Malko, dimensiunile tunelului mi se par prea reduse pentru un submarin atomic. Memphis-ul s-ar fi nepenit trecnd prin tunel, nu-i aa ? n stadiul actual, pot s v dezvlui un secret. tiu deja de aproape un an c ruii au reuit s miniaturizeze nite submarine atomice, transformndu-le n nite submarine de buzunar". Acestea snt i ele dotate cu rachete cu raz lung de aciune. ase din acest minisub-marine ar putea distruge Flota a Vl-a ntr-un sfert de or. Dar cum ai descoperit tunelul ? Intrarea era situat destul de departe de Arkhangelsk, cci acesta este euat lng coast ? Printr-un noroc. Oamenii mei au explorat fundul arii din jurul petrolierului, precum i coca acestuia, u descoperit uor sasul care se deschidea n Bosfor, dar u era nimic deosebit n jurul lui. Vreme de un ceas u fectuat explorri concentrice, fr rezultat ns. Au g-t numai n coc nc o deschidere, mult mai mare, la upa. Probabil pe acolo scafandrii au transportat plcile (e aliaj uor care tapeteaz pereii i tavanul tunelului, ar numai prin hazard am descoperit esenialul. Unuia in oameni i s-a fcut ru. S-a imobilizat pe fundul arii i a rmas prins ntr-o scobitur. Degajndu-1, cei-ali au descoperit captul unui cablu oelit, ancorat n tnc, la vreo zece metri de deschiztura sasului. Am rmrit cablul, care i-a condus drept la intrarea n tunel, Be coasta turc. Presupun c ruii au ancorat aceast Inn curent pentru a facilita sarcina

scafandrilor, apele Bosforului fiind frecvent murdare, iar acetia fiind ne-woii s lucreze mai ales noaptea. Dar la ce bun s foloseasc scafandri ? Tunelul era ngust chiar i pentru un submarin tde buzunar. La cea mai mic greeal de manevrare, submarinul ar eua. Aa c, probabil, submarinele care traverseaz tunelul snt ghidate de unul sau mai muli scafandri, care le arat drumul prin semnale sonore obinute prin bti cu pumnul n coc. Malko i turn un pahar de whisky. Toat chestia asta era fantastic. Nenumrate ntrebri i ardeau buzele. Dar la ce bun s foloseasc scafandri ? Probabil cu foreze aspiratoare, asemntoare celor pe care le folosim noi pentru a spa banchiza polar. Pmntul i sfrmturile snt evacuate prin conducte din estur uoar i apoi aspirate de o drag. n felul asta au putut cu uurin s sape cinci-ase metri pe zi. \ln acel loc nu exist barier stncoas... Gorilele ascultau cu gura cscat. Pistoalele lor, dei enorme, erau ridicole fa de dimensiunile afacerii. Sun telefonul. Malko ridic, apoi trecu receptorul amiralului. Este pentru dumneavoastr. Comunicaia nu dur mult. Cooper ascult dou minute, zise cnd ?" i nchise, cu un aer ngrijorat. ncepe dansul. Arkhangelsk-ul a srit n aer. o explozie violent, fr incendiu, acum un sfert de or Nava s-a scufundat cu aproape trei metri. Oficialii turci snt acolo, dar ruii le-o i luaser nainte. Ataatul naval sovietic a urcat pe epav i a arborat acolo drapelul sovietic. A fcut mare tapaj, clamnd sus i tare c petrolierul a fost sabotat... Sabotat !... S-au micat repede. Probabil c n-a mai rmas nimic din echipamentul special instalat pe nav. Cei ce ne-au ratat asear au venit s curee locul. Oricum, chestia asta cu tunelul o s fac vlv. Pcat c nu putem s-1 facem s fie vizitat de turiti, cum au fcut ruii n 1961 la Berlin cu tunelul nos'tru de ascultare. Voi avertiza autoritile turce ca s putem, n mod oficial, s aruncm n aer ct mai repede blestematul sta de tunel. Va trebui inut o conferin de pres... Cooper avea deja mna pe clan, cnd Malko l opri. Domnule amiral, uitai ceva important... Ofierul se ntoarse, nerbdtor de a pleca : Ce ? Malko i freca ncetior obrazul stng cu palma mini, Ochii si aurii erau aproape nchii. Vorbi cu voce sczut : E bine c a fost descoperit tunelul. Dar ruilor le mai trebuia nc ceva pentru a-i putea trece submarinele n Mediterana. nc ceva ? Exist un post turc de control permanent la intrarea n Bosfor. Chiar n tunel, submarinul genereaz zgomot. E clar c cineva a trebuit s nchid ochii, mai bine zis urechile, de fiecare dat cnd trecea un submarin. Cooper nlemnise. Vrei s spunei c exist un agent rus printre ofierii i personalul postului de veghe, care au fost verificai i rsverificai ? Unul sau mai muli. i n-ar fi prima dat cnd se descoper aa ceva. S-a ntmplat chiar n NATO. De aceea nu avem nici un interes s ne grbim. Tunelul n o g fug de acolo. i putem s-1 distrugem oriend. n thimb este periculos s lsm n urma noastr un spion ine plasat. Cooper era nehotrt.

Vor trebui trecui prin microscop vreo cincizeci fae turci, fcu el. Asta o s dureze sptmni, dac ne Endim c i serviciile de securitate turceti au fcut asta Kaintea noastr. Omul nostru este, desigur, bine camu-lat... n ce vrei s m implicai ? Se ls o tcere grea. n colul lor, Jones i Brabeck entreau amploarea sarcinii. Dac ar fi fost lsai, ar fi gsit ei calul troian, ba chiar mai muli, s fie masa bogat... Malko rupse aceast tcere : Am o idee care ne-ar putea face s ctigm mult ii mp. Dar va trebui s m ascultai i s-i lsai pe turci fcn afara chestiunii. Ce-ar trebui fcut ? ntreb Cooper, suspicios. Mergei la colonelul din securitatea turc. Obinei de la el lista complet a persoanelor care au posedat la un moment dat situaia ascultrilor, precum i ora-riile de prezen. i, mai ales, lista de absene pe motiv de permisie, sau alte motive pe o lun n urm. Cooper sri : M ncrcai cu o treab prea complicat. Eu nu snt spion. Mergei i luai dumneavoastr listele astea. Eu a atrage atenia. Dumneavoastr, nu... Bine, admise Cooper cu regret. Voi trimite pe unul din aghiotanii mei. V voi suna dup aceea. Malko se trnti pe pat cum se nchise ua n urma lui Cooper. Mergei s v culcai, se adres el gorilelor. Am impresia c vom avea de furc n cursul zilei. Totui, unul din voi s rmn pe faz pe lng Krisantem, ca s-i evite eventualele tentaii nesntoase. Cei doi plecar trndu-i picioarele. Malko lu telefonul i o sun pe Leila. Ar fi bine s cobori s-mi veghezi odihna, murmur el. M dor toate oasele, ar trebui s m i masezi. Vin, dar nu ca s te masez, rspunse pe aceeai lungime de und Leila. i, dac eti prea obosit, am s te remontez. nchise. Malko o zbughi n baie, i spl dinii i se stropi cu ap de colonie. Pe la ora cinci se auzir bti n ua lui Malko Suspicios, strig, din pat : Cine este ? Amiralul Cooper, se auzi vocea ursuz a acestuia. Din fericire, Leila tocmai se retrsese n camera ei Cooper intr i arunc un dosar pe pat. Iat tot ce mi-ai cerut. De acum ncolo e rlndul dvs. s acionai, domnule Vrjitor ! Mulumesc, domnule amiral ! Malko zmbi, lu dosarul i ncepu s citeasc nite liste btute la main. Asta este lista oamenilor ncrcinai cu sistemul de supraveghere. Numai ofieri. Se schimb la fiecare ase ore, zi i noapte. Cu tot cu nlocuitori, snt aproape 150 ! Sper c avei o idee bun, altfel treaba o s dureze pn-n ziua judecii de apoi. Cooper se aez ntr-un fotoliu i-i aprinse un trabuc. Malko se apropie de fereastr i privi un cargou imens care luneca pe Bosfor. Apoi privirea i lunec pe hrtia pe care o avea n mn. Pe ea se afla o duzin de nume, cu nite adnotaii n dreptul fecruia : lista de absene pe ultima lun. Malko o citi cu atenie. Fiecare nume i era de acum ntiprit n memorie. Ls hrtia i se aez n fata lui Cooper. Hai s vedem, pe ce dat a disprut Memphis ? Pe 24 iulie la ora 3 dupamiaz, rspunse fr ezitare amiralul. Bun. Dar n acea zi nu apare nici o absen la postul de supraveghere, ci numai o nlocuire. Dimpotriv, pe 23 iulie locotenentul Beyazit, care ar fi trebuit a-i

ia n primire postul de la miezul nopii la ora ase dimineaa, a cerut n ultimul moment s fie nlocuit. Mama lui a avut un atac cardiac n cursul serii, i el i-a petrecut noaptea la cptiul ei. Cooper fcu ochii mari. Ei, i ? Urmrii-m cu atenie. Afemprus-ul a fost atacat e un submarin necunoscut, presupus a fi sovietic, care e gsea imobil pe fundul mrii Marmara. Acum: tim um a ajuns acolo. Dar apare un aspect bizar : navele are treceau prin tunel nu aveau cum s se eternizeze in osfor sau n Marmara, care nu snt dect nite picturi e ap, i unde puteau fi descoperite de orice unitate na-al turc. Dar la ar fi putut avea o avarie, obiect Cooper. Puin probabil. Amintii-v c, dup ce a torpilat emphis-ul, agresorul a fugit ca o sgeat. Aa ca s bandonm, pentru moment, ipoteza avariei. i imagina-i-v c submarinul nu venea din tunel, ci se ndrepta nspre tunel. De ce ? Ca s se ntoarc acas, evident, dup un mic tur rin Mediterana. Dar nchipuii-v c n momentul cnd rma s se ntoarc a primit ordinul s mai atepte, pen-ru c securitatea lui nu mai era asigurat. Pentru moment, asta nu e dect o ipotez. Da, dar ascultai : pe 25 iulie, de la orele 18, la iezul nopii, locotenentul Beyazit i-a nlocuit un ca-arad, pe locotenentul Ismet, care i luase locul n noapea ct a stat la cptiul mamei bolnave. Aa c era nor-al dac ipoteza mea e corect ca submarinul s tepte douzeci i patru de ore pe fundul Mrii Mar -ara, pentru ca s poat trece prin tunel n deplin iguran. i mai amintii-v nc ceva : cnd a fost descoperit, s-a ndreptat spre Bosfor, fapt ce a surprins pe toat lumea, cci era ca ntr-un fund de sac. Cooper cltin capul, descurajat. Admind c avei dreptate, nu ne rmne dect s mergem i s-1 ntrebm politicos pe Beyazit : eti spion rus ? N-avem nici cea mai mic urm de prob mpotriva lui. i toate ipotezele dvs. n-or s reziste, dac e sigur de el. Fr s mai vorbim de necazurile pe care p s le avem cu turcii. Se pare c Securitatea din Ankara a cercetat la microscop trecutul tuturor ofierilor care lucreaz la staia de ascultare. Dac printre ei exist un trdtor, este ca i cum mi-ai spune c Preedintele Statelor Unite are carnet de membru al Partidului comunist. i totui, nu am de ales. Am o idee care ne-ar putea fi util. Chiar dac nu merge, n-avem nimic de pierdut. Sceptic, amiralul ridic din umeri. In situaia n care sntem... Dai-i drumul. Malko ridic telefonul i ceru : Domnul Jones v rog". Acesta rspunse imediat. Caut-mi i adu-mi-1 pe Krisantem, ordon austriacul. Trei minute mai trziu Krisantem apru, ncadrat de cele dou gorile. Vreau s vd dac am avut dreptate cnd nu mi-am ascultat pritetenii. tii numele celui pentru care ai lucrat pn acum ? Da. Domnul Doneshka. Bine. l vei cuta pe un oarecare Beyazit o s-i dm adresa ii vei spune c Doneshka i cere s-i aduc lista cu grzile urmtoare. Dac pune ntrebri, i rspunzi c nu tii nimic altceva dect locul n ntlnire : piaa Cornului de Aur, pe terasa cafenelei de acolo. i s nu uii s-i spui s nu vin n uniform. Krisanteru l privi, oarecum mirat. Asta-i tot ? Pentru moment. i s nu faci imprudene. Domnii Jones i Brabeck nu vor fi prea departe. E clar ? Milion, condu-1, te rog. Dup ce turcul iei, Malko se adres lui Jones :

Cnd Beyazit pleac de acas, urmrete-1, ca s -l pot identifica la locul de ntlnire. S ocupi o mas pe lng mine. Cooper ascultat tot fr s spun o vorb. Cnd rmase singur cu Malko, l ntreb : Cine e acest Doneshka ? Bnuiesc c e eful reelei ruse la Istanbul. n mod logic, el ar trebui s asigure legtura ntre Beyazit i submarin. Exist o ans ca Beyazit dac el e spionul s cad n curs. Probabil c nu e spicn de profesie, ci acioneaz din ideal sau din rzbunare. i dac nu vine la rendez-vous ? Este nevinovat... sau bnuitor. Oricum, mai mult u putem face. Cel mai sigur este s venii i dvs. i s rmrii totul de la distan. Trotuarul din faa lui Malko gemea de lume. Alesese mas n interiorul cafenelei, lng pia. n felul acesta putea supraveghea toat terasa i strada. n pia, Cooper hoinrea printre tarabe. Trecuse deja un sfert de or. Malko estim c Beyazit ar i i trebuit s apar de zece minute. Doar dac n-a fost acas sau dac... Silueta nalt a lui Brabeck apru n faa lui Malko, de cealalt parte a vitrinei. Se ls s cad pe un scaun ca un turist copleit de cldur, i scoase plria incepu s-i fac vnt. Cteva clipe mai trziu, la o mas vecin cu Brabeck se aez un brbat ndesat, cu prul negru tuns foarte scurt, mbrcat ntr-un costum sobru. Malko realiz c acesta este Beyazit. Nu trebui s Itepte prea mult confirmarea. Lsndu-i plria lng paharul cu oranjad comandat, Brabeck intr n cafenea i se ndrept spre toalete. Malko l urm i cei doi se ntlnir lng cabinele murdare i nengrijite. Este tipul brunet, din stnga ta ? ntreb Malko. Da. Bine, ntoarce-te la mas peste dou-trei minute. Malko iei primul i se ndrept direct spre masa ofierului turc. Acesta tresri cnd Malko se aez alturi de el. Dar austriacul nu-i ls timp s se mire prea mult. Vin din partea lui Doneshka. A fost reinut de alte treburi. Ai lista ? Cine sntei ? Nu te privete. Vocea lui Malko era sever, autoritar. Vorbea turcete cu un accent voit, deliberat. Ai lista, sau nu ? O s avem din nou nevoie de tine n zilele urmtoare. Cellalt era nc perplex. De ce nu a venit Doneshka ? Din motive de securitate. Trebuie s fii vzui ct mai puin mpreun. Haide, ai informaiile ? Beyazit ezit un moment, apoi spuse : Da. Bine. Nu e prudent s mi le dai aici. Urmeaz-m pn la main. Se ridic. Reper Buick-ul lui Krisantem. Turcul era lng main, plvrgind" cu Jones. Merse la main i se aez pe bancheta din spate, fcndu-i semn lui Jones s nu mite. Beyazit lu loc alturi. De-abia aezat, trase din buzunar o hrtie mpturit. Malko o despturi i vzu orarul complet al ofierului pentru urmtoarele dou sptmni. I se acceler pulsul i hotr s termine din -tr-o dat. Sper c mama n-o s mai fie bolnav, de data asta, spuse el, dur. Turcul mri. Nu v atingei de mama mea ! deie Domnul s triasc ct mai mult ! Dar voi v vei respecta angajamentele ?

Intrau ntr-un domeniu periculos. Malko brusc situaia. Ridicnd mna, l chem pe Jones. Apoi se ntoarse ctre turc : Locotenent Beyazit, am regretul de a-i comunica faptul c eti arestat, pentru spionaj n favoarea Uniunii Sovietice ! Turcul l privi nmrmurit, apoi zvcni ctre portier. Fu ntmpinat de Jones, care i nfipse Coltul n burt. Sosi i Brabeck n ajutor, dar era inutil. Beyazit se aez napoi pe banchet. Vzndu-1 pe Krisantem c se aeaz la volan, tresri i i scuip, cu toat puterea, n ceaf Se ntoarse spre Malko i spuse ; Asta m-a turnat ! Malko i cltin capul, ascunzndu-i satisfacia : Nu chiar. De fapt nimeni nu te-a trdat. Tu singur te-ai dat de gol, fr s vrei. CAPITOLUL 17 S aruncm tunelul n aer, propuse consulul. Cu ajutorul turcilor, va f i foarte uor. Malko i ls privirea s lunece pe plafon. Avea ae-jrul c se gndete la altceva. Spuse : Poate c avem altceva mai bun de fcut. Ce ? ntreb repede Cooper. S le rspundem ruilor cu aceeai moned. Cooper vorbi rar : Dac reuii aa ceva, Marina v va fi n veci recunosctoare. Ar putea fi imprudent din punct de vedere politic, murmur consulul. Dar nimeni nu-1 ascult. Toi ochii l fixau pe Malko, care i expunea planul. Totul depinde de amicul Beyazit. Cutai-1. Colonelul sun. Apru un planton. Turcul latr un ordin scurt. Cteva minute mai trziu se ivi Beyazit, ncadrat de doi turci enormi n civil, cu mutre bune de spnzurtoare. Locotenentul era n ctue i un lan lung i lega minile la spate. Unul din cei doi turci inea cellalt capt al lanului. O tietur lung i brzda obrazul, de la pomet pn la brbie. Sngele era nc proaspt. S-a aruncat cu capul ntr-o fereastr, explic una dintre gorile. Netulburat, Beyazit fixa duumeaua, ca i cum ar fi fost singur. Malko se apropie de el i i vorbi n turc, foarte ncet : Vei fi mpucat. Este o onoare. Mama va fi mndr i de al doilea fiu, aa cum este mndr de primul. Ce s-a ntmpla cu fratele tu ? Va fi mpucat. mpreun cu ali cincizeci de cdei ai colii Militare. De ce ? Pentru c a vrut ca Turcia s aib o guvernare curat, nu o paia ca Gursel. sta-i motivul pentru care i-ai ajutat pe rui ? Bineneles. tii ce-ar face din ara ta, dac ar fi stpni pe situaie ? Beyazit nl din umeri. Noi nu ne temem de ei. De zece secole ne luptm cu ei i i nvingem. O vom face i n continuare. Din cauza ta au murit n mod inutil 129 de oameni i, dac nu am fi descoperit tunelul, acesta ar fi dat ruilor un avantaj decisiv n caz de rzboi.

Noi trebuie s ne descotorosim mai nti de clica de la putere. i pentru asta, singurii care ne ajut cu arme i bani snt ruii. Chiar dac pe mine m mpucai acum, dup mine vor mai veni zece, douzeci, o sut de oameni ! Ochii tnrului ofier ardeau n mijlocul feei obosite. Una din gorile trase de lan cu o micare seac. Beyazit gemu de durere. Malko i spuse gorilei, n turcete : Tu s stai linitit, ticlosule ! Apoi i ceru colonelului turc : S fiu lsat singur cu acest om i s fie dezlegat. Colonelul sri : Dar ncearc tot timpul s scape sau s se sinucid ! O s v omoare ! Nu cred, replic Malko. Mi-a dat cuvntul de ofier c n-o s ncerce aa ceva. Bine, dezlegai-1, ordon colonelul, n sil. Gorilele se deprtar. Posomorit, locotenentul i freca ncheieturile. Acum lsai-ne, singuri ceru Malko. Domnule amiral, pe dvs. v rog s rmnei prin preajm. Cei ase brbai se ridicar i ieir din ncpere. Malko se apropie de prizonier i-i oferi un Benson cu filtru. Acesta lu igareta i-1 privi surprins. Cine sntei ? i de ce ceilali vi se supun ? Au ncredere n mine. Aa dup cum i eu am ncredere n tine. De ce ai minit ? Nu v-am dat n nici un fel cuvntul de onoare i acum ma putea arunca pe fereastr. Snt mai puternic. N-o s faci aa ceva. De ce ? Pentru c te pot ajuta. n ce sens ? S mori onorabil i s-i salvezi i fratele. Inutil, nu se va dezice niciodat. i eu nici att ! Nu-i vorba de asta. Dac mi accepi propunerea, nu vei fi mpucat, iar viaa fratelui tu va fi slavat. E prea frumos. Nu, am nevoie de tine. i cam ce-ar trebui s fac ? S-i reiei slujba ca i cum nu s-ar fi ntmplat nimic. n cazul n care amicii bnuiesc ceva, s-i convingi c n-ai ciripit nimic i c nimic nu a fost dezvluit. i s acionezi normal n momentul apariiei vreunui submarin. i dup aia ? Dup aia, e rndul nostru. Ai foarte puine anse s scapi. Dar, cum i aa... Deci mi cerei s trdez. _ S trdezi nc o dat. i s-i salvezi i fratele cu ocazia asta. Te las cinci minute s reflectezi. Turcul privea ca n trans ochii magnetici aurii ai lui Malko. Se gndea intens la fratele su. Dar totul se revolta n el la gndul de a accepta propunerea austriacului. Deschidea gura s spun nu" cnd Malko gri : Am citit odat o carte referitoare la istoria Turciei. Acum 400 de ani, un turc, care purta acelai nume ca tine, s-a introdus, deghizat n preot, n tabra advers a cotropitorilor i i-a masacrat. Era unul din strmoii ti ? Beyazit l privi stupefiat. De unde tii aa ceva ? Nu este un lucru foarte cunoscut. Nici mcar turcii nu tiu asta. Citesc mult i rein mult, admise Malko. Ei, ce-ai decis ? Accept. Era ca i cum un altul ar fi zis da" n locul lui.

Bine. Vei fi eliberat. Vei avea un moment dificil de trecut cnd i vei ntlni... patronii. Dup aia, totul se va desfura normal. Pn la momentul decisiv. i dac nu reuesc ? Vei avea un bilet de avion pentru orice ar preferi. Dar s nu te bazezi prea mult pe asta. Fii atent s nu te urmreasc. Acum te prsesc. Sun-m peste dou zile, dimineaa, la hotelul Hilton. M numesc Malko Linge i ocup camera 707. Malko se deplas n ncperea alturat. Dup ce schimb o privire de complicitate cu Cooper : Este de acord, anun el laconic. i ddu ordinele privitoare la prizonier i la fratele su. Colonelul turc nu pru prea nentat, totui se nclin. N-avem acum dect s ateptm, dup ce ne lum msurile de prevedere, zise Malko. Domnule amiral, v-as cere civa specialiti. Desigur. Ca s nu atragem atenia, trebuie fcut n aa fel ca un petrolier de realimentare s vin s-i fac plinul la rafinria BP. E de ajuns s rmn acolo o noapte. i s posede oamenii i materialul necesar. Pentru treaba asta, glsui Cooper, gsesc destui voluntari ca s spm Bosforul cu unghiile ! Malko salut i prsi camera. Se simi desctuat s se afle n bulevardul Ataturk, n mijlocul btrnelor taximetre i a mulimii pestrie. Se opri n faa unei prvlii de suveniruri. n vitrin erau expuse o mulime de pipe din spum de mare. Intr, se tocmi o jumtate de or i cumpr cu 20 de lire o pip reprezentnd un cap de marinar. Lu un taxi i se ndrept spre Hilton. Krisantem lustruia parbrizul. Malko i surise rece i-i arunc o fraz care pe acesta l fcu s simt un fior de ghea pe spinare : Voi avea n curnd nevoie de tine ! Turcul nu-i revenise nc din spaim, c un alt taxi debarc gorilele de la CI.A. Cei doi i aruncar lui Krisantem o privire de cobr i ptrunser n hotel, pe urmele lui Malko. A doua zi, dup prnz, petrolierul american Marble Heai tia apele Bosforului. Prevenit de ctre Cooper, Malko l privi defilnd pe sub ferestre. Prea un petrolier I ct se poate de obinuit. Puin mai trziu cobor, se urc n main i-i ceru f lui Krisantem s-1 conduc n satul Sariyer. Vreau s vd piaa, explic el. ntr-adevr, piaa era extraordinar, cu multitudinea de tejghele multicolore, cu mulimea pestri de negustori mbrcai n vechi costume pitoreti, cobori din muni pe spinarea mgruilor. Spectacol oricum mai atrgtor dect cel oferit de petrolierul cenuiu an cerat n faa rafinriei, pe cellalt mal al strmtorii. Dup ce hoinri o vreme prin faa tarabelor ncrcate, Malko reveni la hotel. De-abia intrat n camer, primi un telefon de la Cooper. Totul este gata ! Trebuie s prsii hotelul fr s fii urmrit. O main dea noastr v ateapt n I strada Caddesi. Este un Ford de culoare gri, al Marinei, nuntru se afl i o uniform pentru dumneavoastr, pentru cazul n care Marble Head este sub supraveghere. Bine ! Ies ntr-o jumtate de or. Trebuie s-mi iau anumite msuri de precauie. Dup ce nchise, Malko merse n baie, se tampona bine cu ap de colonie, dup care cobor n holul hotelului i se opri la bar s bea un phrel.

Barul era aproape gol, cu excepia unei siluete feminine aezat pe unul din taburete. Malko ocup Ic cui alturat i strecur o privire spre ziarul pe care vecina JTsa l citea. Un ziar suedez ! Era momentul s-i fac numrul. Cu o voce mieroas, n suedez, atac : Sntei departe de cas... Tresrire. Sntei suedez ? Explicaii. Ea era stewardes pe liniile aeriene scandinave. Atrgtoare. i liber n seara asta. Echipajul se dispersase i era singur pentru moment... O chema Lise i avea o guri care-i ddea convingerea c merit s-o cunoti mai bine. Te invit la cin, spuse Malko. Pregtete-te i f-te frumoas. Ne ntlnim jos peste jumtate de or. 133 Krisantem atepta n hol, ngropat ntr-un fotoliu Malko ii fcu un semn i-1 lu amical de bra cnd el se ridic. Am o mic problem, explic el. Vreau s iau masa cu o prieten, dar fr s tie Leila. E tare geloas. Aa c a vrea s-o conduci mai nti pe Lise la restaurant, iar eu voi sosi un pic mai trziu. Krisantem se nsenin. Misiuni de genul sta erau pe placul lui. Atunci ne vedem la Tarabya. O s iau un taxi. Fata o s coboare ntr-un sfert de or. i s nu sufli nici c> vorb fa de Leila ! Malko urc din nou, dar se opri la etajul patru. Jones se afla n camera lui Milton Brabek, jucnd poker cu el. Deschise Milton. n seara asta am nevoie de voi. Voi prsi ndat hotelul, pe jos. Trebuie s v asigurai c nu snt urmrit. O s merg vreo trei sute de metri pe Clumhuriye, pn la Park Hotel. Chiar nainte de hotel, vei vedea o cldire a crei curte d ntr-o mic strdu. Voi intra n curte. M urmai, i contez pe voi c nimeni n-o s ias dup mine. Urc n camera lui, i prinse o garoaf la butonier i cobor n hol. Lise era deja acolo, ntr-o rochie alb splendid, care-i mula aproape indecent formele. Malko i ntrzie pri-vrils pe pieptul fetei i nghii n sec : nc una certat cu sutienul. Atept ca Krisantem s se apropie pentru a spune : Lise, mi pare ru, dar atept un telefon important i trebuie s mai rmn n hotel. Ar fi stupid s te in s atepi mpreun cu mine, aa c vei pleca cu oferul meu, care i va face un tur al Istanbulului, apoi v ndreptai spre restaurant. Ne ntlnim acolo. Oarecum surprins, Lise accept i l urm pe Krisantem. Galant, Malko i srut mna nainte de a o ajuta s urce n Buick. Privi maina plecnd, reintr n hotel, ceru la recepie numrul de telefon al restaurantului, apoi iei din nou. Ca un singur om, Chris i Milton l urmar, la fel de discrei n costumele deschise la culoare ca dou felinare ntr-o pia pustie. Malko mergea ncet n mijlocul trotuarului. Ajunse in dreptul curii i, foarte natural, trecu prin gang i se opri n curte. Chris i Milton aprur i ei. Milton i zmbi : Mergei. Noi rmnem aici. Malko travers rapid curtea, evitnd un grup de pisici vagaboande strnse n jurul unei roabe vechi. n fundul curii o porti de lemn se deschise cu uurin. Strdua era pustie. Plec, alergnd. n curte, cei doi americani se ngrmdir fiecare n cte un colior. Milton cntrea n mna dreapt un enorm Colt automatic iar Chris i scosese un Smith & Wesston 38 Magnum cu eava lung, o arm capabil s pulverizeze un elefant de la un kilometru.

ntr-adevr, era inutil ca cineva s-1 urmreasc pe Malko. i nimeni nu-1 urmri. Fordul cenuiu era staionat n faa prvliei unui croitor. Malko intr natural i se arunc pe bancheta din spate. Maina porni. oferul, un marinar, i ntinse un pachet. Uniforma dumneavoastr. ntre dou stopuri, Malko se transform n marinar al Flotei a Vl-a. Cu toat viteza, Fordul parcurse bulevardul Beylerbeyi, dup ce trecu bacul Mebusan. Dup o jumtate de or, opri la ieirea din satul Beykoz. Exista acolo un ponton care deservea navele ancorate n Bosfor. O alup cu motor, aparinnd de Marble Head, atepta acolo. Ca doi marinari care au tras un chef la rm, Malko i oferul srir n alup, sub privirile indiferente a doi gur-casc din preajm. Amiralul Cooper i atepta la piciorul scrii. S.A.S., vi-1 prezint pe colonelul March, din serviciile speciale ale Marinei, spuse el ndat ce alupa se deprta de ponton. ncntat. March avea exact figura la care te ateptai. Ptrat, cu prul tuns zero, cu ochii gri i cu duritatea ieind prin toi porii. Strngerea lui de min i fcu lui Malko degetele piftie. March are douzeci de oameni cu el. Toi sini scufundtori de elit, continu Cooper. In plus, snt tcui ca mormntul. Vi-i pun la dispoziie. Malko ncuviin. Masa ntunecat a petrolierului se apropia. Fur schimbate cteva semnale luminoase. alup; se lipi de bordul nalt al petrolierului iar cei trei brbai urcar pe nav. Cooper i conduse n careul ofierilor. Malko intr. Spectacolul era impresionant. ncperea era plin de oameni n combinezoane de scafandri, nghesuii unii n alii. Numai feele aduceau un aer uman nfirilor lor. Acetia snt scafandrii mei, anun March. Snt. cei mai buni din America. Pot s fac orice sub ap, chiar s i tricoteze. Acesta, Dan Costan, fcu el indicnd pe unul dintre ei, este venit de la Long Beach, din California. Este cel mai bun specialist pe care-1 avem n domeniul explozibililor subacvatici. Toi purtau la centuri cte un pumnal cu lam scurt, n teac de plut. Malko avu un frison gndindu-se la scafandrul rus care declanase ntreaga poveste. Probabil c i el se simea invulnerabil sub ap. tiu ce au de fcut, continu Cooper. Trebuie doar s le dai maximul de informaii necesare. i s-i ghidai. Pentru chestiunile tehnice, adresai-v lui March. tie totul. Aceast tabl v aparine. Malko strbtu mulimea de trupuri negre. Te-ai fi crezut la o adunare de pinguini. Combinezoanele de cauciuc negru nu lsau libere dect faa i minile. Toi erau la fel : duri, ateni i lipsii de expresie. Pregtii pentru a u/?ide. Austriacul ncepu s explice i s deseneze pe tabl. Se gndi un moment la snii Lisei, care probabil ncepea s-i piard rbdarea n restaurantul folcloric n care o trimisese. Demonstraia dur cam jumtate de or. March i oamenii lui puser multe ntrebri. La sfrit, March cltin din cap i spuse, printre dini : E fantastic ! Mai tare ca tunelul din Berlin 1 Cooper se ntoarse spre el. Operaia este realizabil ? Fr ndoial, domnule amiral. Dar o singur oapte e cam puin. N-avem de ales. Atunci, s-i dm drumul ! Bine. S.A.S., plecai cu un prim grup de cinci oameni pentru a recunoate intrarea n tunel. Restul oamenilor v va urma i v vor atepta de-a lungul Arkhangelsk-ului, pe partea babordului. Acolo nu ne poate vedea nimeni.

Malko mbrc i el un combinezon negru de scufundtor, pentru a nu fi uor reperabil n obscuritate. Se urc ntr-o barc pneumatic mpreun cu oamenii lui March. Doi oameni vsleau. Brcua avansa de-a lungul malului asiatic al Bosforului. Malko scruta ntunericul pentru a nu rata punctele de reper. Depir Arkhangelsku\, imobil i tcut n bezn. Aici e, sufl Malko. Zrise luminiele provenind de la punctul militar de control. Intrarea n tunel se afl chiar n surplomba cldirii, n mijlocul Bosforului. Cu voce sczut, Malko explic amplasamentul intrrii pamenilor lui March. l ascultar fr o vorb, apoi, umil cte unul, se lsar s lunece n apele ntunecoase. Nu se auzi nici un clipocit. Austriacul rmase singur in fbare. Apuc vslele ca s nu fie trt de deriv. Totul era calm. Cnd i cnd, o nav cu toate luminile aprinse spinteca apele Bosforului. Turnul Rumeliei, pe malul european, se decupa n noapte datorit iluminrii proprii. Dup un sfert de or, apele fonir. O umbr neagr se car peste bordul brcii. Era March. i scoase buteliile de oxigen i gri : E-n regul. Am reperat tunelul. N-o s fie uor, e un curent teribil acolo. Hai s-i cutm i pe ceilali. nfac vslele i, n cinci minute, ajunser la Arkhangelsk. Alte cinci brci erau lipite de coasta acestui. Strlucirea albastr a unei lanterne i orbi pentru o clip* apoi dispru. Malko avu vreme s vad c una din brci era n ntregime umplut cu lzi. March strnsese deja ambarcaiunile n jurul lui i ddea oamenilor instruciuni. Se instala n fruntea unui adevrat convoi care se opri exact n locul unde dduse Malko ordinul de oprire. Unul din scufundtori leg mpreun brcile. Apoi oamenii plonjar pe rnd. Doi dintre ei plecar trgnd o plut de cauciuc plin pn la refuz cu lzile misterioase. i Malko rmase din nou singur n mijlocul ambarcaiunilor goale. Fr s fie emotiv, i simea inima btnd mai repede la gndul c, poate chiar n acelai moment, scafandrii sovietici puteau s vin s-i inspecteze tunelul... De data asta, March se ntoarse dup o or. Era nsoit de patru oameni. Mai avem nevoie de material, explic el. Treaba merge bine, dar e greu pentru c snt vreo 20 de metri adncime. Fiecare om lu cte o barc. Unul dintre ei rmase pe loc pentru a fi uor reperat poziia la ntoarcere. Trecur din nou pe lng Arfikangelsk. Apoi, masa ntunecat a lui Marble Head i pru foarte reconfortant lui Malko. Pe petrolier se simea o agitaie neobinuit. Ciudat petrolier ! Toi oamenii erau n inut de lupt. Puntea gemea de stive de lzi. Nu se vedea ns nici o lumin. Totu' se petrecea la palida lumin a lunii. De pe mal, de la o sut de metri, nimeni n-ar fi remarcat nimic. O proce siune de umbre ncepu s ncarce lzile n brci. March se apropie de Malko. Nu mai avem nevoie de dumneavoastr. Oamenii mei au reperat tunelul. Nu mai rmne dect de transportat acolo tot materialul. Este o operaie de rutin, care va mai lua cteva ore. Doar dac vrei s plonjai mpreun cu noi... Nu, nu, mulumesc, declin Malko invitaia. Nu snt destul de antrenat. Pe punte, trei oameni-broasc montau un dispozitiv ciudat : un asiu metalic aezat pe dou fuse n form de torpil, terminat fiecare printr-o elice situat ntr-un fel 'e colivie metalic. Dou minere care aminteau de un ghidon de biciclet erau fixate de asiu. De fiecare parte, mici aripioare mobile, ca nite nottoare, ieeau n afar. Snt roabele noastre, subacvatice, explic March. Le-am pus la punct dup modelul torpilelor Rebikoff". Conduse de un scafandru autonom, pot transporta pe

sub ap aproape 200 kg. Avem aici ase buci, care vor face naveta ntre punctul fix i tunel. Ar fi prea periculos s ne vnturm prin mijlocul Bosforului cu tot materialul nostru, pentru c nu ne putem permite luxul s folosim lumini de poziie. Fascinat, Malko privi unul din dispozitive, disprnd fr zgomot n ape, mpins de o siluet n cauciuc negru. Va da drumul la motor cnd va fi la trei-patru metri adncime, explic March. nainte, de a se rentoarce n careul ofierilor s-i schimbe inuta, Malko observ dou siluete ghemuite de o parte i de alta a compartimentului, dotate cu nite arme ciudate : puti lungi, echipate cu ceva ce semna cu o lunet dotat cu un ecran. Captul evii era enorm. Snt puti n infrarou echipate cu amortizoare, spuse March. Pentru cazul n care prietenii ne supravegheaz i au chef s intervin. Au btaie de cinci sute de metri, iar de pe mal nici nu se aude detonaia. Bun treab ! Malko prsi puntea, asigurat. Operaiunea prea corect demarat. Rembrcat n costum de marinar, Malko lu loc n alupa oficial. Aceasta se ndeprt de petrolier cu un sfrit de elice linititor. alupa nu trebuie s fie prea discret. Malko acost pe un chei pustiu. i privi ceasul : unsprezece i jumtate ! Lise era probabil furibund ! Fordul gri era tot acolo. oferul dormita cu capul pe volan. Malko l zmulse din somn, deschiznd portiera. Hai s-i dm drumul, zise el. ncearc s gseti o scurttur. De gsit o scurttur nu putea fi vorba. Ar fi trebuit amfibie. n ntuneric, Malko avu dificulti s se schimbe i s se mbrace ca lumea. oferul conducea ca la curse. Ajunser la anc la bac. Nu era mai nimeni. Zece minute mai trziu, Fordul intra n Taralya. Las-m aici, spuse Malko. Cobor din main, care fcu imediat stnga-mprejur. Terasa restaurantului, plin de lume, era la o sut de metri. Lise de-abia dac-i ridica nasul din farfurie la sosirea lui Malko la mas : era la desert o baclava dulce mustind de miere. Malko lu loc i se pierdu n scuze a ateptat ndelung convorbirea telefonic, era dezolat, nu gsise telefonul restaurantului n anuar... Lise l ascult fr s spun un cuvnt. Krisantem, alturi, cu ochii plecai, ncerca s-i pstreze seriozitatea Eti un mgar, articula Lise n sfrit. De dou ore te atept. i, ca pentru a se consola, nfulec o bucat enorm de baclava. Zrind un puti de cinci sau ase ani care vindea coulee cu mure slbatice, Malko avu o inspiraie genial. l chem i i ddu o lir. Fericit, putiul i puse pe mas ultimele dou coulee. Era un ignu. Lise l privi cu coada ochiului, nduioat. Surise cnd Malke mpinse spre ea couleele. S le mncm mpreun. Eu nu voi cina. Asta-mi va fi pedeapsa. li lu mna i i-o srut. Lucrurile ncepeau s se aranjeze. ansa i mai oferi o ocazie : mainal, l urmri pe puti din ochi i-1 vzu ghemuindu-se ntr-un cel al terasei i lund n brae un urs enorm de plu, pus alturi de teancul de coulee. Afaceristul redevenea copil. Privete, i opti fetei. Aceasta se destinse imediat. Malko profit i-i acoperi cu palma genunchiul, pe sub mas. Ea nu se retrase. ncepur s mnnce fructe, schimbnd vorbe dulci. Krisantem zmbet satisfcut.

Deodat, privirea Lisei se nnegura. i retrase cu un gest sec mna din cea a lui Malko. Ochii fetei erau pironii pe cravata lui. i arunc i el ochii spre cravat i simi c-i cade tavanul n cap. Cravata era nnodat pe dos. Nu se vedea dect cptueala. Te dezbraci cnd vrei s vorbeti la telefon ? ntreb ea cu o voce insinuant. nainte ca el s apuce s-i rspund, fata continu : Acum neleg. Ai vrut s faci un numr dublu, ntr-o singur sear ! Malko vru s-i ia din nou mna. Las-m, sau ip ! scrni ea. Cnd m gndesc... Du-m imediat la hotel! Se ridic, nepat, travers aleea i se aez in Buick. Malko fierbea interior. Niciodat nu-i va putea explica cum c s-a dezbrcat singur. Achit nota de plat i o urm. Cnd se aez n main Lise se strnse n colul ei. Nu-i desclet buzele ct dur drumul pn la hotel. Dar asta nc nu era tot. Traversnd holul mpreuna cu Lise, Malko ntlni o privire sumbr. Leila. Cnd fcu un gest pentru a se ndrepta ctre ea, aceasta ntoarse capul ostentativ. nc o scen n perspectiv. Dezgustat, Malko i lu cheia, apoi lu ascensorul, apoi' dou pastile de nembutal. Exist seri pe care nu e bine s le lungeti. CAPITOLUL 18 ndreptndu-se spre locul de ntlnire, Elko Krisantem se simea nelinitit. Rusul l atepta ntr-un Fiat 1 100, parcat n faa casei. Era singur. Elko se aez n fa, lng el. - Ei ? Cred c a abandonat partida. Povesti, cu lux de amnunte, seara ratat a lui Malko, prins pe picior greit ntre cele dou femei. Rusul l ascult foarte atent. Spre final l ntrerupse i i-o tie : In concluzie, amicul a scpat supravegherii tale o sear ntreag... Dar era la hotel, cu femeia aia ! De unde tii ? Poate a fost doar o pcleal. Ar f i mai bine pentru tine s nu fi fost aa. Individul e redutabil. A obinut deja, de mai multe ori, rezultate surprinztoare n faa echipelor noastre. Aa c m surprinde acum c, avnd o situaie nerezolvat pe cap, i pierde seara cu femeile. Adu-i aminte de plimbarea pe Bosfor i atunci era cu dansatoarea, i asta nu 1-a mpiedicat s-i fac treaba ! Elko nu rspunse. Simea, nelmurit, c rusul are dreptate. Dar brbatul cu ochii de aur avusese un aer aa sincer seara trecut... O s m interesez la hotel, propuse Elko. Voi afla adevrul. Grbete-te. Mine voi f i din nou aici, la aceeai or. Krisantem cobor, iar maina demar imediat. Rusul era gata-gata s tamponeze un taxi hodorogit, adncit n gnduri. Mai avea, n aceeai zi, de fcut o vizit i m portant. Cobor, pe oseaua nou, spre centrul Istanbulului, apoi se afund ntr-un labirint de strdue strjuite de o parte i de alta de case btrne, de lemn. Era n vechiul Constantinopol, colcind de familii la limita srciei, care triau sculptnd pipe sau mpletind papuci. Opri maina la colul unei strzi care urca vertiginos. Plec pe jos i intr imediat ntr-un culoar puind a iaurt acru. Atept acolo o vreme, pndind siluetele care defilau prin faa intrndului. Strdua era prea ngust pentru ca cineva s-i scape. l zri, ntr-un sfrit. Locotenentul Beyazit mergea agale, cu capul plecat. Purta un pachet sub bra. Nici o alt siluet suspect nu apru. Ofierul nu era urmrit.

Rusul iei din gang i porni n pas grbit. Noroc c tia unde st Beyazit, cci acesta dispruse deja din vedere. l ajunse repede din urm. Cel urmrit nu ntoarse de loc capul. Tocmai bga cheia n broasc s deschid, cnd simi n spate o prezen. Se rsuci i ncrucia privirea rusului. Nu schimbar nici o vorb. Intrar mpreun ntrun mic studio. Mobilierul aproape c lipsea. Un pat ngust, o mas, un scaun i un dulap vechi. Lng pat, pe o msu, o fotografie nrmat. Tapetul verzui de pe perei i un bec simplu n tavan ntregeau tabloul. Rusul se aez pe pat i scoase din buzunar un pachet de igri, din care i oferi lui Beyazit. Acesta schi un gest de refuz. Eram nelinitii. Unde ai fost ? Ofierul ezit imperceptibil. La mama. Era bolnav i n-avea pe nimeni s aib grij de ea. Mi-am luat o permisie. Ai plecat din Istanbul ? Nu. De fapt, locuiete chiar pe aproape. Dar a trebuit s-o veghez. Rusul l cerceta struitor. Beyazit avea cearcne profunde la ochi i o fa pmntie de oboseal. i trecu mna peste brbie i rusul vzu uorul tremur al minii lui. Eti bolnav ? Nu, nu, doar obosit. Foarte obosit. N-am prea dormit de trei zile-ncoace. Mama... Sper c n-o s te-mbolnveti ? Beyazit avu o grimas trist. i cu ce v-ar deranja asta ? Cellalt replic insinuant : Ultima dat cnd ai fost bolnav, treaba asta ne-a costat foarte mult. tiu. Apropo, i armele ? Armele sosesc mine. Cu cargoul Volga. Vor fi ncrcate si depozitate ntr-un loc sigur. Unde ? i voi spune peste cteva zile. De ce ? Pentru c avem nevoie de tine. Cnd ? Mine sau poimine. E-n regul ? Beyazit ezit din nou nainte de a rspunde. Da. Dar americanii snt cu ochi-n patru, dup cum tii. N-avem de ales. Este o misiune important. Cnd eti de serviciu ? Mine sear. De la ora zece seara pn la opt i jumtate. Noaptea urmtoare la fel, ntre aceleai ore. Bine. Contm pe tine. Dup asta n-or s mai fie alte treceri, cel puin pentru moment. Preferm s pstrm tunelul pentru situaii mai grave... Apropo dac-ntr-o bun zi simi c eti bnuit, nu ezita : servi ciul pe care l-ai fcut rii noastre i asigur orcnd cetenie sovietic i un grad echivalent n armata roie. Mulumesc. Prefer ns s rmn aici. Cum doreti. O s te anun cnd e momentul. S nu mai dispari ! Rusul se ridic. Cretetul aproape-i atingea tavanul. Privi ncperea dezolant cu pereii sumbri, apoi nlrcb., brusc : Ai nevoie de bani ? Nu ! Era net i definitiv. Beyazit i i deschidea ua. Cei doi se desprir fr s-i strng minile. Rusul cobor strdua fr s se grbeasc. ncepuse s-1 stimeze pe turc.

Rmas singur n cmrua lui, Beyazit scoase un escalop din pachet i i aprinse reoul cu alcool. mpreun cu nite brnz alb i nite ridichi, asta era tot ce avea pentru mas. Dup ce termin de mncat, se spl pe mini, i lu tunica i iei. Se opri la prima cabin telefonic, la colul strzii Sokollu. Trebui s atepte aproape zece minute, pn se eliber telefonul. Apoi porni n plimbare pe Florya Cornis, bulevardul ce urmeaz rmul Bosforului. Moscheea Sultanului, cucele ase minarete, strlucea blnd n lumina crepusculului. Intimi cupluri de ndrgostii. Nici unul nu remarc lacrimile din ochii lui. Era poate ultima dat cnd se plimba prin locurile pe care le ndrgea att. * * Doneshka era nervos. Trebuia s se fi terminat totul deja de o jumtate de or. Maina i era ascuns n curtea unei ferme abandonate, pe malul asiatic, lng rafinria BP. i condusese pe cei doi scafandri pn la mal i i ajutase s se echipeze. Dispruser fr zgomot n apele negre. i privi ceasul. Unu noaptea. Submarinul trebuia s se afle deja n Marea Marmara. Nelinitit, i aprinse o igar i iei din main. Cerul era plin de stele. Se auzea din deprtare rumoarea provenit din ora. Ciuli urechea. In jurul lui linitea era deplin. Asigurat, deschise portiera din spate a Hatului i ridic bancheta. Dedesubtul ei era ncastrat un post de emisie. Doneshka rsuci un buton i aparatul ncepu s zumzie. l opri. Imediat dup revenirea scafandrilor, va transmite un mesaj ctre traulerul aflat n Marea Neagr. Un trauler inocent, unde cel mai nensemnat mus era locotenent la M. I. 5... Se destinse puin. n fond, Beyazit era de serviciu pn n zori. i, dac submarinul avea o ntrziere fortuit, n-avea dect s-o fac pe mortul, culcat pe fundul Mrii Negre, pn a doua zi seara. Gndul c Beyazit ar putea trda nici nu-i trecu prin minte. tia c, pentru grupul de tineri ofieri fanatici, el reprezenta tt armele, ct i banii. Ce fars jucat americanilor ! Doi iepuri dintr-o lovitur ! Pentru a-i mai potoli nerbdarea, decise s mearg pn la barc, locul de reper pentru scafandri. ncuie cu grij maina i plec. La mal nu era nimeni. Din acel loc se zreau ns l u minile postului de supraveghere unde se afla Beyazit. Micua ncpere, unde ofierul turc ar f i trebuit s fie singur, gemea de lume. n spatele lui se aflau cele dou gorile ale securitii turce. Malko era aezat alturi, n faa unei cafele nencepute. Mai muli ofieri turci fceau naveta ntre ncpere i restul cldirii. Amiralul Cooper era ntr-un col, n faa unui post de radio pe unde scurte, manevrat de un civil. Acesta ncepu s-i ia notie, apoi ntinse hrtia amiralului. - Asta este, zise acesta. I-au interceptat pe cei doi i i-au neutralizat. Au plecat n ntmpinarea submersibilului. Malko evit s ntrebe ce nseamn neutralizat" la douzeci de metri sub ap. Cooper i muc buzele de nerbdare. Dac treaba merge, S.A.S., este cea mai frumoas lovitur dat vreodat. Si cu oamenii notri ce se va-ntmpla ? ntreb Malko. Snt toi voluntari. i, n principiu, au timp s se retrag din tunel. Dac nu... Cuvintele lui parc aruncar un val de frig. Auzi ceva ? l ntreb Cooper pe Beyazit. Nimic, pentru moment. Am auzit cum se apropia, apoi probabil c submarinul s-a aezat pe fund pentru a atepta ghizii". Va ncepe n curnd traversarea.

S sperm c n-au un cod de recunoatere. Este singurul risc. Dar, oricum, i asta este prevzut. Oamenii notri tiu ce au de fcut la o adic.^Nu uitai c ne aflm n apele teritoriale ale Turciei. Beyazit ridic mna. Atenie ! Tcur toi. i-a pornit motorul. Avanseaz. Tensiunea crescu, devenind intolerabil. Cea mai mic eroare se putea solda cu o catastrof. Iar Bosforul era foarte aglomerat n acea noapte. n afara echipelor nsrcinate cu treaba propriu-zis, mai existau nc zece echipe a cte doi oameni fiecare, cu radio-emitoare i puti n infraroii, ascunse de fiecare parte a barajului. Asta pentru cazul n care ar exista supravieuitori, sau dac ruii ar deveni brusc bnuitori. Fusese imposibil s fie ntrerupt traficul maritim fr a se creea suspiciuni, aa c oricnd putea s apar un cargou inoportun la momentul nepotrivit. Se angajeaz n trecerea pe sub baraj, anun Beyazit. , Toat lumea se adunase n jurul lui, cci era singurul posesor de cti. Secundele treceau greu. Deodat, o bubuitur surd fcu s tremure ncperea. Beyazit i scoase ctile. Cooper fixa intens acele tablourilor de comand, care se agitau spasmodic pe ecrane. Se mai auzir cteva zgomote surde, apoi se ls tcerea. Era cel puin teoretic gata. Oprii traficul pe Bosfor ! ordon colonelul turc. Anunai toate navele c o min din baraj a urcat la suprafa i c va fi nevoie de cteva ore pentru rec uperarea ei. Un ofier turc prsi imediat camera. Vrei s vii ? l ntreb Malko pe Beyazit. Nu. Turcul nu se micase din momentul exploziei. Mainal, lu ceaca de cafea rece aflat n faa lui, i o bu. Toi ceilali prsir ncperea. Noaptea era senin. n ir indian, se angajar pe poteca ce ducea la rm. nainte de a ajunge, se ciocnir cu o siluet care urca spre ei : cpitanul March. Acesta se ndrept direct spre Cooper. Misiunea a fost ndeplinit, domnule amiral. Dup calculele noastre, submarinul a fost rupt n dou de grenadele telecomandate. i oamenii notri ? Lipsesc doi. ! Mai au vreo ans ? Nu. Iniial, ei au pus mine magnetice pe coca lui Ivan, pentru cazul c acesta ar fi reculat n ultimul moment. Apoi l-au nsoit pn la mijlocul tunelului, ghidndu-1 prin lovituri n coc. N-au mai avut timpul s revin... Avei numele lor ? Killgallen i Retis. Caporali de marin. Voluntari amndoi. Cooper se ntoarse ctre ofierul care l nsoea. S fie pregtite imediat dou brevete de locotenent pentru merite excepionale i dou propuneri pentru Medalia Congresului. Pentru un act de eroism excepiona i care va rmne secret. ntinse mna cpitanului : Asta-i tot ce pot face pentru ei. Cel puin, vduvele lor nu vor muri de foame. Malko se deprtase de grupul care uotea n ntuneric. Ajunse la malul abrupt. Apa scnteia n lumina lunii. Nici un val. i totui, la nici trei sute de metri mai ncolo, zeci de oameni tocmai muriser. Restul grupului l ajunse.

E momentul s aprindem proiectoarele, spuse Cooper. Ca s vedem ce iese la suprafa. Un turc plec alergnd. Cinci minute mai trziu, primele proiectoare luminau barajul. Nici un obiect nu plutea la suprafa, dar se putea vedea clar, de o parte i de alta a balizelor, o larg pat mai neagr. Ulei, anun Cooper. Un obiect negru avansa lent n mijlocul Bosforului, de-a lungul plasei antisubmarine : o ambarcaiune a comandoului de scafandri. Deodat tcerea fu ntrerupt d a un duduit venind din direcia Istanbulului. Citeva minute mai trziu aprur, navignd n flanc, patru vedete ale marinei turceti, mturnd ntreg Bosforul cu luminile proiectoarelor. Avem oameni de-ai notri pe fiecare vedet, explic Cooper lui Malko. Acum nu mai avem nimic de fcut Echipele speciale vor ajunge pn la submarin pentru a recupera ce se mai poate i pentru a verifica dac mai exist cadavre care ar putea apare mai trziu. Mine turcii vor repara barajul, care a suferit stricciuni serioase. Totul va f i ncheiat. Memphis-ul va fi rzbunat. Nu ncercai s-1 aducei la suprafa pe cel rusesc ? E prea periculos. Dumanul lui bine" este mai bine''. Am distrus tunelul care, n caz de rzboi, putea duce la consecine tragice pentru noi, i le-am rspuns cu aceeai moned, distrugndu-le un submarin. Este de ajuns. Tct vorbind, ajunseser la cldirea postului. Ptrunser nuntru. Beyiazit nu se micase. Malko se apropie de el. , Eti liber. Vrei s vii acum cu noi ? Cellalt cltin capul. Nu. M-am sturat. Nu mai am chef s lupi. Voi pleca de aici la ora opt fix. tii ce-nseamn asta ? Da. Bine. N-o s ne mai revedem. Adio. i ntinse mna. Beyazit i-o strnse, cu un surs trist Pentru fratele meu... Ai cuvntul meu ! Colonelul turc urmrea discuia. Malko i spuse : Vrei s v ocupai personal ca fratele locotenentului s fie eliberat mine dimniea ? Bineneles, rspunse acesta. Mine diminea. Unul cte unul, prsir ncperea. Malko urc ntr-unui din Fordurile gri ale amiralului, cnd i aminti de Krisantem. Acesta era n continuare aezat la volanul Buick-ului su, sub supravegherea ironic a gorilelor de la C.I.A. Tolnii pe bancheta din spate, cu Colturile pe genunchi, l ntreineau bonomi pe Krisantem, descriin-du-i cu lux de amnunte plcerile prin care va trece dac li s-ar da mn liber. Cobori i lsai-1 s plece ! ordon Malko. Cu regret parc, cei doi i vrr pistoalele i co-borr. Malko l luase pe Krisantem cu ei, plecnd de la hotel, pentru a evita orice indiscreie posibil. Turcul era stnjenit. i acum eu ce fac ? l ntreb el pe Malko. Spui adevrul. C te-am sechestrat. N-or s m cread ! ncearc totui. Krisantem nclin capul i demar. Dup el se puser n micare i celelalte maini. CAPITOLUL 19

Explozia l surprinsese pe Doneshka n momentul n care-i aprindea a douzeci i treia igare. Simi inima urcndu-i-se n gt i f u gata-gata s vomite. Iei ca un nebun din main i alerg pe potec pn la rm. Nici o lumin nu se zrea la orizont. ncerc s se conving c zgomotul provenea de mult mai departe, cnd o a doua explozie, mai slab ca prima, fcu s neasc un gheizer sub baraj. Strnse pumnii. Fusese pclit, trdat, iar aceast trdare avea consecinele incalculabile pentru ara sa. Fr s-i mai pun la socoteal pe oamenii de pe submarin, care trebuie c-1 blestemaser, n clipa morii, pe imbecilul care fusese tras pe sfoar. Se npusti napoi spre main i demar, njurnd in surdin, fr ntrerupere. Conducnd nebunete, nu se opri dect n spatele moscheii Uskdar, nainte de bac, ntr-un loc nconjurat de maidane. Atept cinci minute acolo, ca s verifice dac nu e urmrit. Apoi cobor, trecu n spate i deschise emitorul. Obinu legtura imediat. Vorbi mult vreme, n r u sete, ncercnd s nu omit nimic. nchise apoi aparatul i se aez la volan. Mai avea multe lucruri de fcut nainte s se ocupe i de el. Avea, mai ales, de ncheiat nite socoteli. Dup cinci minute traversa cu bacul pustiu i se ndrepta spre nord. Noaptea era senin i nu ntlni nici o alt main, ntr-un sfert de or ajunse la locuina lui Elko Krisan-tem. Luminile erau stinse, iar Buick-ul lipsea. Doneshka scrni din dini. Asta era dovada c i Krisantem trda. Rusul ascult un moment tcerea, apoi iei din main, n mna dreapt avea un pistolet negru, cu amortizor o arm fr marc i fr numr, fabricat ntr-o uzin din Caucaz. mpinse portia. Paii i scrir pe pietri, dar n cas nu se auzi nici omicare. Atunci, hotrt, aps prelung pe butonul soneriei. Pentru moment nu se petrecu nimic, apoi se auzi o vnzoleal din interior, lumina de la intrare se aprinse i se auzi vocea doamnei Krisantem. Cine este ? Un prieten. Elko e acas ? Vorbise turcete. Asigurat, ea deschise ua. Dar expresia rusului o nfricoa. ncerc s nchid, dar era prea trziu. Cu o lovitur de umr, acesta mpinse ua de perete. Vzndu-i pistolul, femeia url. Trase. O mare pat roie i apru pe gt, ntre ureche i gulerul cmii de noapte. Urmtoarele dou gloane o lovir din plin n piept. Cu un glgit ngrozitor, ea se prbui, lng ua camerei. Pentru mai mult siguran, Doneshka i mai trase un glonte n ureche. Apoi plec, nchiznd ua cu atenie. Era mai uurat acum, iar pe Krisantem l va dibui el mai trziu. La dou dimineaa, era n oraul de 'jos, la sud de Cornul de Aur. Opri pe o mic strdu, lng moscheea Kariiye i btu la o u de lemn trei lovituri, apoi dou, apoi nc trei. I se deschise aproape imediat. Zece minute mai trziu maina porni din nou, cu nc doi oameni la bord. Luminile erau nc stinse cnd ajunser la Beyazit. Unul din pistolarii lui Doneshka merse la u i btu. Nu rspunse nimeni. n josul strzii, ceilali doi ateptau, n main. Doneshka se hotr s-i lase unul din cei doi oameni la pnd, puin mai sus de casa ofierului turc. Ordinul er,a simplu : s trag la vedere. Plecar. Rusul se simea din nou invadat de furie. Pentru el, oricum, lucrurile erau terminate. efii si n-aveau s-1 ierte pentru eec, iar turcii nu-1 vor rata nici ei. Nu inea de loc s se trezeasc n beciurile Securitii, aa c prefera s se bat.

Bacul de la Uskiidar era n continuare pustiu. Re -fcur n sens invers drumul parcurs de Doneshka un ceas mai devreme i se oprir un pic mai sus, n spatele unei ferme abandonate. De acolo puteau supraveghea drumul care ducea la postul de gard unde se afla Beyazit Din exces de zel, Doneshka cobori pn la ap. Barca era n continuare acolo, goal. Cei doi camarazi ai si erau mori sau prizonieri. Crezi c o s vin ? l ntreb tovarul. Merit ncercat i ansa asta. Poate c a si plecat. Poate... Se ls tcerea. Cu ochii holbai, Doneshka rmase imobil n ntuneric, ateptnd revrsatul zorilor. La opt i zece l trezi cu un cot pe tovarul su adormit O motociclet apruse pe drum. Era Beyazit. Malko f u trezit de nite bti repezi n u. Aprinse veioza i-i privi ceasul : ora patru ; lundu-i halatul, merse pn la u i ntreb : Cine este ? Spera ca Leila s aib o insomnie. Dar o voce brbteasc i rspunse : Snt eu, Krisantem. Deschidei. Era, poate, o capcan. Dar Malko avea ncredere in instinct. i lu, totui, o precauie. nainte de a deschide lu telefonul i-1 sun pe Jones. Am o vizit, explic el, n oapt. Las receptorul deschis. Ascultai i, dac e lat, vii repede ! Merse s deschid n vreme ce Jones ncerca, cu o singur min, s-i trag pantalonii i s-i armeze pistolul. Dar Krisantem era singur. Avea chipul rvit, era neras i prea extenuat. Avea n mn o valijoar. Mi-au ucis nevasta, spuse el. i vor s m lichideze i pe mine. Aa c am plecat. Dup ce m voi rfui cu ticlosul care a fcut asta, vreau s plec mpreun cu dumneavoastr. V las aici valiza asta. nuntru se afl tot ce posed. Dac nu revin, pstrai-o. Vrei o mn de ajutor ? Turcul i cltin capul. Nu-i nevoie. Este o afacere personal. Totui, dac voi f i ucis, mi-ar face plcere s tiu c m vei rzbuna. Dispru, nchiznd ncetior ua. Lsase Buick-ul n spatele hotelului. nainte de a demara, i scoase pistolul de la bru i, vreme de cteva minute, se ocup cu grij de el. Apoi se rentoarse acas. Ceilali vor reapare i ei, cu Bpiguran. Ls maina departe i continu drumul pe jos, in~ I t r i n l n cas prin ua din dos. nainte de a se ascunde n pivni, verific la toate uile dac bucelele de scotch te care ie lipise erau la locul lor. Nu venise nc nimeni, pe aez pe un butoi, cu pistolul n mn. Ateptarea Bputea f i lung. * * * Motocicleta se opri ncetior lng Fiat. Beyazit fri-fcase, vznd maina. Cobor, i aez cu grij motocicleta I pe marginea drumului i se apropie de main. Chipul i era mpietrit, iar expresia nu-i arta vreun sentiment. Bnuiesc c vrei s m ucidei, spuse el, calm. Doneshka ni din main ca un resort. Ticlosule ! Merii s-i spintec burta cu minile mele ! Ne-ai trdat. tiai c americanii descoperiser tunelul. Iar acum, din vina ta, au murit o grmad de j camarazi !

V ursc pe voi, comunitii ! i mi-am salvat fratele ! Valoreaz mai mult dect voi toi, la un loc ! Ca turbat, rusul l plmu de dou ori cu toat pu-I terea. Beyazit nici nu se clinti. Rusul i scoase pistolul cu amortizor. Tovarii lui fcur 'la fel. l mpucm aici ? ntreb cel mai vrstnic. Nu. Vreau un col linitit. S mergem la Arkhan-I gelsk. Urmai-m ! ncadrat de cei doi rui, Beyazit porni pe poteca ce I cobora spre Bosfor. Doneshka mergea n fa. Ajuns la 1 ap, se pregtea s urce n barc, cnd, deodat, tresri : [ un corp negricios plutea la suprafaa apei, lovind, cnd [ i cnd, bordul ambarcaiunii. O min ! Probabil se detaase din baraj n timpul exploziei i i derivase de-a lungul curentului, pn cnd ajun-: sese aici. Unul din rui plec alergnd. Doneshka l mpinse p0 Beyazit n barc, apoi apuc i reinu mina de unul din inelele care o nconjurau. Cellalt se i ntorsese deja aducnd din main o sfoar lung. Doneshka leg un capt al funiei de unul din inele, apoi trase cu grij mina pn lng barc. Se ntoarse spre Beyazit. Urc-te deasupra. Docil, turcul se culc pe burt, pe min, inndu-se cu minile de inele. n vreme ce Doneshka reinea mina, acoliii si l legar de mini i de picioare de inele. Apoi' cu o lovitur de picior, Doneshka ndeprt mina. nainte, ordon el. O s-1 remorcm pn n m i j locul Bosforului. Aa c, desigur, o s ntlneasc el ceva pe drum. i dac, cumva, va f i salvat nainte ? Noi n-o s fim prea departe, fcu Doneshka. Le trebuir cam douzeci de minute s ajung n m i j locul curentului. Mina era surprinztor de grea. Din fericire, la aceast or matinal, nu apruser nc vaporaele de promenad. Ar f i prut ciudat turitilor s vad o min plutitoare cu un om legat deasupra. Stop ! ordon, n sfrit, Doneshka. Cei trei oameni erau epuizai. Se aflau chiar n mijloc. n aval, se distingeau, n ceaa dimineii, siluetele mai multor vapoare ce avansau n Bosfor. Doneshka dezleg frnghia i o arunc n ap. Mina ncepu s lunece ncetior spre nave. Drum bun, domnule Beyazit, strig, ironic, Doneshka. i adug : Crap, ticlosule !" Beyazit nu rspunse. Cu ochii nchii, se gndea la mama lui, nelinitit, probabil, c nu-1 vede aprnd. Vslind de zor, ruii se apropiaser de mal. Timonierul cargoului turcesc Korun scruta Bosforul, distrat, cnd zri, de departe n fa, un obiect ndrep-tndu-se drept ctre nav. Gndind c este barca unui pescar, aciona scurt sirena, pentru a semnala pericolul. Obiectul i continu ns cursa. Dup nc un semnal din siren, timonierul i duse la ochi binoclul, nelinitit. Dup cinci secunde l ls. i url n portavocea mainitilor : Stop ! Maina napoi !'s Fcuse rzboiul i tia s recunoasc o min. Frenetic, Scion semnalul de alarm i sirena. Echipajul se repezi la posturile de evacuare. Mina era deja la douzeci de metri de Korun. n-grozit, echipajul zri brbatul n uniform legat de min. Damenii nu avur mult timp pentru mil. O explozie surd zgudui cargoul i un gheizer de cincizeci de metri nlime se form n fa, la babord. Printr-o sprtur de doi metri pe trei, apa se n p u s t i n cale de la pror.

Korun-ul se nfipse n trei minute cu prora n fundul mrii, rmnnd plantat n mijlocul Bosforului, cu suprastructurile la rasul apei. Din locotenentul Beyazit nu se m a i gsi dect un epolet, cules pe malul european de Ctre un negustor ambulant de ceai. Cei trei rui asistaser la moartea victimei lor, un pic tulburai. Unul dintre ei remarc : Avea curaj... Mai avem nc mult treab, spuse Doneshka. Trecur nc o dat cu bacul. Orice s-ar f i spus, lui Doneshka nu-i plceau lucrurile fcute pe jumtate. Fr mcar s se ascund, cei trei mpinser portia grdinii i intrar. n pivni, Krisantem strngea n mini vechea lui pocnitoare spaniol, cu cugetul mpcat. inti cu grij pe primul din grup i aps pe trgaci. Nu trebuie niciodat s ucizi soia unui turc. Aa ceva nu se iart i nu poate f i neles. Rusul ncas glonul n plin pntec. Cu un grohit respingtor, se ndoi de mijloc i ngenunche pe ciment. Nu avea anse s scape, cci Krisantem avusese grij s in-cizeze vrful fiecrui glonte n cruce, i s mbibe incizia cu usturoi, care este excelent pentru infecie. Krisantem continu linitit s-i goleasc ncrctorul. Al doilea rus se prbui, cu dou gloane n piept, n vreme ce se prbuea pe cimentul aleii, Krisantem mai apuc s-i expedieze un glonte care-i zdrobi tmpla. Cei de al treilea rus, cel pe care-1 cunotea, dispruse. Uruitul mainii l convinse. Zri fugitiv Fiatul 1 10 trecnd prin faa porii. Deci Doneshka nu mai insista. Calm, Krisantem iei din pivni. si lu impermea bdul din antreu i iei nchiznd ua. Cele dou trupuri din grdini erau nemicate. Vecinii ncepeau s apar pe la ferestre. Krisantem se ndrept spre Buick-u] ascuns la trei sute de metri. Cteva minute mai trziu, btea la ua lui Malko. Austriacul deschise imediat. Tocmai se brbierise i era n halat. Snt la dispoziia dumneavoastr, zise Krisantem. Aici nu m mai reine nimic. Mi-am rzbunat soia, dar a mai rmas unul n via. Sper s pun mna pe el nainte de a pleca. Nu vreau s v deranjez acum, v atept jos n hol. O. K., ne ntlnim n hol la ora 11 ! Krisantem iei. Malko deschise ua bii i o scoase de acolo pe Leila, mbrcat cu o cma brbteasc. Leila se ntinse pe pat i l atrase pe austriac spre ea. Nesioas... La ora 11, Malko era n hol. Leila dormea nc. Milton Brabeck i Chris Jones erau i ei acolo, urmrindu-1 pe Krisantem. Venii, spuse Malko. in neaprat s m aflu pe podul Galata la ora unsprezece i jumtate. Lum maina prietenului Krisantem. Apropo, ncepnd de azi, Krisantem e de-al nostru. l protejai ca i cum ar f i vorba de mine ! Se ngrmdir n Buick chiar n momentul cnd lise apru pe trotuar n faa hotelului. Malko nu o revzuse dup cina memorial de la Rumeli. Simi remucrile cuprinzndu-1. In fond, poate i gsea timp i pentru ea, nainte de a pleca. Lise ! strig el. Te lum la Cornul de Aur ? Fata ezit o clip, dar Cornul de Aur era tentant. Cu un surs nc nepat, intr n main. Politicoi peste msur, Jones i Brabeck lovir asurzitor plafonul mainii cu cretetul, vrnd s se ridice s salute. Aruncau priviri iscoditoare spre decolteul fetei, nct Malko f u nevoit s se ntoarc i s-i fulgere cu privirea. Gorilele se afundar brusc n contemplarea propriilor degete. Podul Galata este supraaglomerat. Camioane strvechi ncrcate cu trufandale gfiau lent printre taximetre prfuite i autobuze ncrcate. Pe cele dou trotuare, mul-ime compact viermuia n toate direciile. Krisantem i gar Buickul la intrarea

pe pod i ddu cinci lire poliistului mustcios care se strduia s dirijeze circulaia la intrare. Se sprijinir cu toii cu coatele pe parapetul podului. Jos se ntindea o ptur pestri de brci, n care tria un mic popor de pescari sraci lipii. Stlpii vechilor case de lemn i nfigeau lemnul putrezit n ape. Noaptea, obolani enormi fceau curse rapide ntre aceti stlpi, n cutarea unor resturi nesigure de hran. Din apele sttute se degaja o duhoare de pete uscat i de putreziciune care iar f i ntors stomacul pe dos pin i unui clit lup de mare. Acesta era Cornul de Aur. Numai Malko tia de ce se aflau acolo. Deodat, ochii si de aur lichid strlucir. Privii, fcu el. Un cargou lunguie i negru trecea prin Cornul de Aur, tras de dou remorchere pntecoase, al cror f u m negru i gros mnjea cupolele moscheii Yeni. Cei patru priveau cargoul treend. La pupa acestuia era arborat drapelul U.R.S.S. Spectacolul era banal. O duzin de alte cargouri erau deja ancorate n fundul de sac numit Cornul de Aur, descrend i ncrendu-i marfa n mijlocul unui vac a r m de nedescris. Cargoul negru trecea pe sub podul Galata cnd se ntmpl un lucru neobinuit. Se auzi un pocnet sec, ca o lovitur de bici. Remorcherul din partea dreapt pru c zboar n fa. Cargoul efectua un viraj graios, care-1 aez de-a curmeziul Bosforului. Odgonul cu care remorcherul l trgea se rupsese, probabil n urma unei manevre greite. Cellalt remorcher continua s trag, lipind i mai mult cargoul ncrcat de malul de nord. Pilotul i ddu seama de greeal i opri, dar era deja prea trziu. Malko i tovarii lui vzur uriaa coc neagr apropiindu-se lent, dar irezistibil. Pe puntea din spate a cargoului, oamenii urlau sj gesticulau. Graios, pupa navei iei din ap i se nfipse cu un zgomot apocaliptic ntr-o cas de lemn care se prbui instantaneu. Dar cheiul de ciment rezist. Tablele care nveleau corpul navei se rupser ca hrtia, i o avalan de cutii nvli peste sfrmturile de lemn. nepenit, cargoul se opri. Ptrunsese cu cel puin ase metri n interiorul cheiului. Cu gura cscat, gorilele, Krisantem i Lise l privir pe Malko. Acesta sri pe chei, surise i ntinse braul. A mers, spuse el, sobru. Dou cutii se sfrmaser complet. Mai multe obiecte lungi i negricioase erau risipite pe chei. Malko indic unul dintre ele. Ai mai vzut o mitralier demontat ? Ceilali nu mai apucar s rspund, cci vzduhul f u invadat de sirenele mainilor de poliie care se a p r o piau. Din mai multe pri aprur i maini ale Securitii turce. Poliitii formar imediat un cordcn n jurul cargoului ncastrat n chei. O sfoar de ntins rufe, ncrcat cu rufrie de corp, se agase de crm, f ornnd un fel de ghirland, cu efect dintre cele mai graioase. Un poliist turc lu de pe jos un fragment de cutie i l art celorlali. Pe el era imprimat n rusete, cu caractere de douzeci de centimetri : Piese de schimb pentru tractoarele oferite de U.R.S.S." De jur mprejur erau mprtiate mai multe evi de mitralier grea... tiu eu un cpitan de nav, care va avea necazuri, murmur Malko. Au venit repede poliaii, fcu Jones.

Este cadoul de adio al amicului Beyazit, ncheie Malko. tia c armele pe care le-au cerut pentru revoluia" lor vor sosi cu cargoul sta. Restul a fost chestie de organizare. Lise era depit. Da, nu a fost un accident, continu Malko. Cablul s-a rupt exact cnd trebuia. Era singura posibilitate s aruncm un ochi asupra ncrcturii. Altfel, cutiile ar f i 'ost descrcate noaptea, ntr-un col linitit. i, cu si-uran, unele erau destinate i altor ri. Dar locuitorii csuei ? ntreb Lise, ngrozit. Au fost evacuai n noaptea asta. Tnra suedez privi, gnditoare, pe cpitanul cargouui, aflat ntr-o conversaie animat cu un. cpitan turc. cesta ntrebase, politicos, dac n Rusia tractoarele snt echipate cu mitraliere grele. i, oricum, este foarte dificil s montezi un tractor humai cu piese de mitralier... Haidei, spuse Malko. Spectacolul s-a terminat. Trebuie s... Nu-i mai termin fraza. Pe burt ! Lise fcu ochii mari. Se auzi un uierat ciudat. Malko nfac fata de un bra i-i puse piedic. Gorilele se l-seser instantaneu la pmnt. Krisantem se ghemui dea lungul parapetului podului. Un alt uierat fcu s vibreze aerul n locul unde se aflase capul lui Malko, o secund mai devreme. Dumnezeule, se trage n noi ! vocifera Brabedc. i scoaser imediat artileria : Jones un Colt militar, Brabeck un superb Colt 45 Magnum nichelat, iar Krisantem strvechea pocnitoare. Mulimea, mirat, se nghesui n jurul micului grup. Imaginai-v cinci persoane culcndu-se pe burt, la prnz, n Piaa Operei1... Turcii se-ntrebau dac nu e vorba de o nou sect religioas, n cutare de prozelii, cnd o femeie zri revolverele. Scoase un ipt ptrunztor, indicndu-1 pe Brabeck cu vrful degetului. Imediat ncepu debandada. Mulimea de gur-casc se retrase nvlmindu-se i se regrupa zece metri mai ! departe. O sfrmtur de piatr sri din pod n spatele lui Jones. Acesta trase, instinctiv. In cine tragi ? strig Malko. Confuz, acesta nu rspunse. Trsese n aer, la ntm-;piare. Situaia ncepea s devin delicat. Gloanele nu puteau veni dect din mica pia de lng intrarea pe pod. 1 Este vorba de Piaa Operei din Paris. (n. trad.) Dar aceast pia gemea de lume. Erau acolo maini s t a ionate, tarabele unui mic bazar, o groaz de trectori... Puteau s vin i de la una din ferestrele csuelor ce nconjurau piaa. Nu putem rmne aa, spuse Brabeck. Dac ne ridicm, ne-mpuc imediat, ca pe nite iepuri, fcu Malko. Se auzi un alt uierat, urmat de un mieunat prelung. Glonul ricoase din trotuar. Pe toi dracii, njur Jones. Acoperii-o pe Lise, ordon Malko. Pentru aa ceva, gorila nu cunotea dect o singur metod, nvat la F.B.I. Se tr spre fat i se ls s cad peste ea, acoperind-o cu trupul su. Lise scoase un urlet i ncepu s se zbat, dar cele 90 kg ale americanului o intuiau solid pe caldarm.

Ar f i trebuit s fie flatat : tratamentul sta era rezervat numai efilor de stat. Dar ocul i zdrelise nasul de trotuar, iar americanul era att de greu... Cei patru brbai scrutau piaa, metru cu metru. Ucigaul era acolo. i, cum folosea un amortizor, era clar c erau la cheremul lui. Brabeck se ridic puin ca s vad ndrtul unui ir de tarabe cu cruditi. Plria i f u zmuls de pe cap de un alt glonte, iar el se retrase precipitat. S ncercm s ne ndeprtm trndu-ne, propuse Malko. Altfel nu mai scpm de aici ! i ncepur micarea, cnd Jones gemu : Oh, nu, nu-i adevrat ! Poliistul din intersecie, mustcios, marial i solemn, se ndrepta spre ei, nvrtindu-i bastonul prin aer. Ce facei aici ? strig el. Ridicai-v imediat i plecai ! Se trage asupra noastr, ncerc Malko s explice. V mai i batei joc ! vocifera mustciosul. Deodat, le zri armele. Asta l nghe pe loc. Dar, totui, era curajos. Lsai armele i ridicai-v, ordon. i vru s-i scoat revolverul din toc. Cu un gest marial, desfcu tocul i se simi stupid : ca de obicei, soia i nlocuise pistolul regulamentar cu o sticlu cu ceai. Pentru c avea gtul sensibil. N-avu timp s aprofundeze problema : cu un urlet, se prbui lng Malko, cu un glonte n tibia. Pe pod ncepu panica. Circulaia era complet blocat la ambele capete. Muli oameni coborser din maini i priveau de la distan'respectoas grupul lungit pe jos. i pietonii se opriser. Opinia general era c se face un film sau un spot publicitar. Iar lucrul sta era privit ca ceva bizar. Cum nu se auzise nici un foc de arm,, nimeni nu se gndea la un pericol oarecare. Scena poliistului f u considerat ca foarte realist. Cei cinci ns, gseau c timpul devine prea lung. Mai ales Lise, care se sufoca sub kilogramele disciplinate ale lui Jones. Malko f u acela care fcu situaia s se schimbe, nre-gistrnd tot ceea ce putea prea suspect. Memoria sa surprinztoare l ajuta s sesiseze modificarea fiecrui detaliu, de la o examinare la alta a pieei. Este n Fiatul negru, spuse el dintr-o dat. n spatele tarabei cu pepeni, chiar lng linia de tramvai. Recunoscuse Fiatul negru pe care-1 vzuse o singur dat, pe-noptate. Dar, din locul unde era culcat, i zrise calandrul uor nfundat. i, prin taraba negustorului de pepeni, vzuse un om la volan, citind ziarul. Ziarul se mic puin i un glon trecu din nou pe-deasupra capetelor lor. Jones i Brabeck l reperaser acum i ei. - Mergem, fcu Brabeck. Cu o detent puternic, plonja pn n mijlooul podului, ntre dou maini oprite. Aici era un unghi mort. Din doi pai ajunse pe cellalt trotuar i ncepu s avanseze spre maina neagr. Jones i lu pistolul n dini i se ridic uurel de pe Lise. In patru labe, se ndrept spre capul podului. Krisantem l urm. i el avea un cont de ncheiat. i nc unul serios. Cei trei brbai ajunser mpreun la intrarea n pia. Dar omul de la volan l zri pe Brabeck. Trase repeden direcia lui de trei ori, apoi sri afar din main. Prin161 tr-un noroc, cele trei proiectile nu-1 atinser pe Brabeck i se pierdur.

Americanul nu ripost. La distana asta, nu era sigur c-o s-1 nimereasc, iar de jur-mprejur era aglomeraie. Omul alerga spre partea de sus a pieii, fofilndu-se printre mulimea dens din pia. Cei trei urmritori aveau treizeci de metri handicap. Nici unul nu ndrznea s trag. Ar f i fost linai imediat. Deodat, cel urmrit schimb direcia. Vreme de dou secunde se deta, singur, n dreptul unui zid. Celei trei arme scuipar foc n aceeai clip. Urmritul se cltin, apoi i relu cursa i dispru pe o strdu. Urmritorii avansar prudent. Malko i Lise soseau n fug, gfind. Fetei i curcea snge din nas. Cred c l-am atins, spuse Krisantem. Nu poate ajunge prea departe. Toi cinci se angajar pe strdu. La fiecare poart, Krisantem cerea informaii. Nimeni nu vzuse intrnd un strin cu semnalmentele corespunztoare lui Do-neshka. Ajunser n capul strzii, care era barat de doi poliiti turci. Nici ei nu vzuser pe nimeni. i erau acolo de ja-mtate de or... Nu putem lsa n libertate un astfel de individ, fcu Jones. Este narmat, i capabil de orice. i, oricum, nu s-a evaporat ! S rscolim totul, propuse Krisantem. Luaser strdua n sens invers. Imediat pe stnga era o cafenea. Malko privi nuntru i l vzu. Cu coatele proptite pe tejghea, cu spatele la u, prea un consumator obinuit. Dar, n dreptul omoplatului drept, n spate i se lea o pat brun. Proabibl c simi privirea aintit asupra lui. Se ntoarse, lent, i privirea i se ncrucia cu cea a austriacului. Avea minile pe tejghea. nainte s apuce s fac vreun gest, Jones i Brabeck nvlir peste el i l n-fcar. Scoase un strigt de durere i se prbui la pmnt. Jones l percheziiona. Revolverul negru cu eava lung era vrt la bru, iar cmaa i era plin de snge. Are un glon n spate, remarc Jones. Rusul deschise ochii i murmur ceva. Malko se aplec asupra lui. Poftim? Regret c te-am ratat... Dar... Vocea era aproape imperceptibil. Malko zri muchii faciali contractndu-se, dar nu avu timp s intervin. Rusul tresri, ochii i se ddur peste cap i rmase nemicat. S-a otrvit, spuse Malko. Avea, probabil, o fiol cu cianur implantat ntrun dinte. N-a trebuit dect s strng un pic mai tare... ll percheziionar temeinic pe rus peste tot, dar nu reuir s-i afle nici mcar numele. Nimeni nu reclam cadavrul, iar consulatul sovietic, interogat, declar c nu este cetean resortisant din U.R.S.S. Malko dispruse, mpreun cu Lise. Vreau s-i ngrijesc eu nsumi nasul, propuse el. i voi putea, n sfrit, si fac curte ! Fata rse i accept. Merser direct n camera lui Malko. O ls s intre prima. Auzi un ipt nfundat i de-abia avu timp s se dea la o parte, ca s nu fie clcat pe picioare. Lise se ntoarse brusc. Se opri la fel de brusc i-i arse lui Malko o palm ce-1 nuci. Complet zpcit, arunc o privire n camer i suspin. mbrcat numai cu un portjartier negru, Leila dansa n faa oglinzii. CAPITOLUL 20

De la nceputul 'edinei, S.A.S. Malko Linge nu-i descletase dinii. Ochii si aurii erau acum aproape verzi. Nici aluzia lui Jones la apropiata plecare n Austria nu reuise s-1 nsenineze. In mod evident, ceva era n neregul. Cu toate astea, la consulul Statelor Unite din Istanbul era mare srbtoare. Dac ar f i ndrznit, l-ar f i invitat i pe omologul su rus. Ca s-i dea cu tifla. Amiralul Cooper mbrcase o uniform nou-nou, strlucitor de alb. Turcii delegaser i ei o grmad de colonel la edin, printre care i eful Serviciilor Speciale, care se ocupase de afacere i inuse legtura cu Malko. Dup el, turcii distruseser ntreaga reea de spionaj sovietic n Turcia. Totui, nu se gsise nimic interesant la domiciliul lui Doneshka, nici la locuinele celorlali doi complici ai si. Desigur, exista Fiatul 1 100 echipat cu sistemul de emisie-recepie, dar acesta era de producie american. ntr-un col, cele dou gorile flecreau cu Malko despre promenada prin magazinele de suveniruri pe care o vor face pentru a cumpra cte ceva pentru prietenele lor. Era tot ce se putea gsi interesant la Istanbul, n afara pipelor din spum de mare. Malko ascult agasat biguiala consulului, care l felicita pentru iscusina, delicateea i diplomaia sa n aceast misiune. Nu mai lipseau dect ampania i fursecurile. Din fericire, reuniunea se apropia de sfrit. Malko rezolvase cu consulul problemele legate de plecarea lui Krisantem. Turcii erau mulumii s se debaraseze de el, dar serviciile de imigrare din Staten Island ar f i czut pe spate dac i-ar f i vzut un curriculum vitae. Consulul trebuise s redacteze o scrisoare de recomandare clduroas, n care jura c turcul este de trei ani n solda lui i c merit, prin serviciile aduse, prin simul civic i prin anticomunismul visceral de care d dovad, s devin cetean american. Cu asta... Cooper se apropie de Malko. : nc o dat, v felicit. Nu cred c amicii notri vor mai ncerca vreodat... Vor ncerca ei, altceva. Poate, dar de data asta au ncasat-o serios. Malko ncet s se joace cu dolarul de argint pe care-l nvrtea ntre degete i-i nfipse privirea n ochii amiralului. Dac tot sntei aa de mulumit de mine, m acoperii dac f a c ceva ru ? Acesta rse. Ceva ru ? Vrei s-o rpii pe dansatoarea din buric ? Nu, e ceva mult mai serios. Amiralul deveni grav. Vorbii serios ? Da. Din fericire, conversaia lor se pierdea n murmurul general. Nu este nimic, sper,... dezonorant ? Nimic. Dar s-ar putea s v jeneze. N-are nimic. V acopr. Pentru mine, sntei omul care 1-a rzbunat pe Memphis. V mulumesc, domnule amiral ! Malko se nclin uor. Apoi se ndrept spre colonelul Liandhi, care era n conversaie cu consulul. Domnule, colonel, a vrea s v vorbesc. Ridicase n mod intenionat vocea. Celelalte conversaii se oprir. Flatat, ofierul turc se ridic, netezindu-i tunica. Malko l privi cu un aer ciudat. Domnule colonel, am un comision pentru dumneavoastr. Din partea cuiva care nu mai poate s-1 ndeplineasc personal. Oarecum surprins, Liandhi rspunse :

V rog, continuai ! Nimeni nu vzu mna lui Malko pornind. Dar palma rsun strident pe obrazul turcului. A doua palm imprim aceleai urme i pe obrazul stng. Pentru obiectivitate, trebuie spus c colonelul avea reflexe bune : ecoul celei de-a doua palme nici nu se topise, c avea deja pistolul n mn. Dac arma ar f i fost armat, Malko era un om mort. Dar gestul colonelului nu mai avu finalitate. Rmase ncremenit, cu mna pe revolver, intuit de revolverele lui Jones i Brabeck, care aveau deja piedica tras. Le trebuiser dou secunde s traverseze ncperea. Adevrate rachete. l radem ? propuse, amabil, Jones. Se produse rumoare n rndul ofierilor turci. Brabeck descrise u n arc de cerc cu eava pistolului i anun linitit : Primul care ncearc s se scarpine este un om mort ! Spuse n mod serios, snt cuvinte care calmeaz spiritele. Dar consulul era n pragul apoplexiei. Se repezi spre Malko. Eti nebun ! Acest ofier este unul din cei mai proemineni din armata turc. Se poate, dar este un nemernic ! Diplomatul tresri la auzul invectivei. Cine-i permite s afirmi aa ceva ? Este un aliat i un prieten ! V mai amintii de Beyazit ? Locotenetul trdtor ? Da. Ei, i ? Avea un frate. Prizonier i condamnat la moarte de ctre guvernul actual. Beyazit a acceptat s ne ajute cu o singur condiie : c-i va f i eliberat fratele. Colonelul Liandhi, aici de fa, s-a angajat c va rezolva problema. Iar eu i-am dat lui Beyazit cuvntul de onoare. Ei, bine, snt sigur c colonelul a fcut tot ce era necesar. Intr-un fel, a fcut. Fratele lui Beyazit a fost executat n dimineaa asta ! Diplomatul pli. Colonelul, care nu scoase un cuvnt, vorbi cu o voce gtuit : Nu puteam face altfel... Securitatea rii cerea asta. Doresc imediat scuze de la acest domn, sau m voi plnge guvernului meu ! In acel moment se apropie i amiralul Cooper. Car-te ! uier el. Aprob pe deplin gestul Alteei Sale Serenisime. Eti un om fr onoare. Ii dau voie s repei vorbele mele oriunde i oricui. Adaug c nu voi mai admite niciodat s m aflu ntr-un loc unde eti i tu ! Subjugat, turcul i vr pistolul n teac, i, fr s salute, se ndrept spre u, lsndu-1 pe consul cu gura cscat. Nu-i revenise nc din uimire, cnd i ceilali musaf i r i l prsir. Colonelul Liandhi era un fel de Beria local, i muli oameni fuseser mpucai pentru mult mai puin dect fcuse Malko... Avionul DC 9 se nclin graios pe una din aripi, iar Malko zri moscheea Sultan Ahmet strlucind n apusul de soare. Lng el, Krisantem i rsuci gtul s mai vad Istanbulul o ultim dat. Bun, la treab, fcu Malko. Desfur u n plan pe genunchi. Era viitorul salon de recepii al castelului Alteei Sale Serenisime, prinul Malko Linge. Dragul meu, se adres el lui Krisantem, dac mai reuesc nc citeva afaceri, vei f i superintendentul celui mai frumos castel din Austria. Pn atunci trebuie s te apuci i t u de treab. Iat lista lucrrilor ce trebuiesc efectuate in urmtoarele trei luni. Krisantem se for s surd : avea oroare de muncile manuale, dar trebuie si ctigi cumva existena. Vznd-o pe stewardes, Malko avu o strngere de inim. Semna cu Leila. Cu Leila, pe care uitase s-o anune c pleac... SFIRIT