Sunteți pe pagina 1din 109

Arsne Lupin i comoara regilor Franei

Maurice Leblanc CAPITOLUL I -DETUNTURA Raymonde trase cu urec ea! Din nou" de dou# ori" se au$i $%omotul& destul de l#murit ca s# 'oat# (i deosebit din di)ersele $%omote tulburi care alc#tuiau marea t#cere a no'*ii +i totu+i at,t de slab -nc,t nu s-ar (i 'utut s'une dac# )ine de a'roa'e sau de de'arte" dac# se 'roducea -ntre $idurile )astului castel sau a(ar#" 'e aleile -ntunecate ale 'arcului! Raymonde se ridic# bini+or! .ereastra camerei ei era -ntredesc is#& Raymonde o desc ise de tot! Lumina lunii se re)#rsa asu'ra unui calm 'eisa/ de )erdea*# +i bosc ete 'e care ruinele risi'ite ale )ec ii m#n#stiri se deta+au -n siluete tra%ice" coloane (r,nte" o%i)e neterminate" sc i*e de 'ortaluri +i (r,nturi de st,l'i de bolt#! Un ),ntule* su(la u+or deasu'ra lucrurilor" strecur,ndu-se 'rintre ramurile des'uiate +i mobile ale arborilor" mi+c,nd totu+i (run$ele -nmu%urite ale co'acilor! 0i deodat#" acela+i $%omot!!! Era la st,n%a ei +i cu un eta/ mai /os de acela unde locuia" 'rin urmare -n saloanele din ari'a dins're a'us a castelului! De+i cura/oas# +i )oinic#" t,n#ra (at# sim*i (iorul s'aimei! 1+i 'use alatul de noa'te +i lu# c ibriturile! 2 Raymonde!!! Raymonde!!! Un %las slab" ca un su(lu" o c ema din camera )ecin# a c#rei u+# nu (usese -nc is#! Raymonde se -ndre't# ti'til -ntr-acolo" dar -n acela+i moment )eri+oara ei 3u$anne ie+i din aceast# -nc#'ere +i i se arunc# -n bra*e! 2 Raymonde!!! tu e+ti4!!! Ai au$it4!!! 2 Da!!! Nici tu nu dormi4 2 Cred c# m-a de+te'tat c,inele!!! Mai de mult!!! Dar acum nu mai latr#! C,t s# (ie ceasul4 2 Trebuie s# (ie 'atru! 2 Au$i4!!! Umbl# cine)a 'rin salon! 2 Nu e nici o 'rime/die& tat#l t#u e acolo" 3u$anne! 2 Dar e 'rime/die 'entru el! Doarme l,n%# salonul cel mic! 2 Este +i dl! Da)al 'e acolo!!! 2 La cel#lalt ca'#t al castelului!!! Cum )rei s# aud# ',n# acolo4 .etele +o)#ir#" ne+tiind la ce s# se ot#rasc#! 3# stri%e4 3# c eme -ntr-a/utor4 Nu -ndr#$neau& at,t de 'ericulos li se '#rea -nsu+i $%omotul %lasurilor lor! 1ns# 3u$anne" care se a'ro'iase de (ereastr#" -n#bu+i un stri%#t! 2 Pri)e+te!!! un om l,n%# ba$in! 1ntr-ade)#r" un om se -nde'#rta cu 'a+i re'e$i! Purta sub bra* un obiect de dimensiuni destul de mari" (#r# s# se 'oat# deosebi ce anume era +i care 5 b#t,ndu-se de 'iciorul s#u 5 -i -n%reuna mersul!

Cele dou# (emei -l )#$ur# trec,nd 'e l,n%# )ec ea ca'el# +i -ndre't,ndu-se s're o 'orti*# t#iat# -n $id! Porti*a aceasta era desi%ur desc is# 'entru c# omul dis'#ru subit +i cele dou# (emei nu au$ir# sc,r*,itul obi+nuit al *,*,nelor! 2 6enea din salon" murmur# 3u$anne! 2 Nu" scara +i )estibulul l-ar (i condus mult mai la st,n%a!!! Numai doar dac#!!! Una +i aceea+i idee $%udui 'e cele dou# (emei! Ele se a'lecar#! Dedesubtul lor" o scar# era re$emat# de (a*ad# +i ducea la eta/ul -nt,i! O lumin# (#cea s# se )ad# balconul de 'iatr#! 0i alt b#rbat" care ducea +i el ce)a" -ncalec# acest balcon" se l#s# de-a lun%ul sc#rii -n /os +i (u%i 'e acela+i drum! 3u$anne" -ns'#im,ntat#" la ca'#tul 'uterilor" c#$u -n %enunc i -n%#im,nd7 2 3# c em#m!!! s# c em#m -ntr-a/utor!!! 2 Ca s# )in# cine4 Tat#l t#u!!! Dar dac# mai sunt +i al*i oameni +i se )or arunca asu'ra lui4 Am 'utea anun*a ser)itorii!!! soneria ta r#s'unde la eta/ul lor! 2 Da!!! da!!! 'oate" asta e o idee!!! Numai de-ar a/un%e la tim'8 Raymonde c#ut# soneria electric# de l,n%# 'atul ei +i a'#s# butonul! Un *,r,it se au$i sus +i cele dou# (emei a)ur# im'resia c# se au$ise *,r,itul +i de /os! Ele a+te'tar#! T#cerea de)enea -ns'#im,nt#toare" +i nici ),ntule*ul nu mai a%ita (run$ele co'acilor 2 Mi-e (ric#!!! mi-e (ric#!!! re'et# 3u$anne! 0i deodat#" -n noa'tea -ntunecoas#" sub ele" un $%omot de lu't#" tumult de mobile r#sturnate" stri%#te" e9clama*ii" a'oi 5 oribil" sinistru 5 un %eam#t r#%u+it" orc#itul unei (iin*e su%rumate!!! Raymonde se re'e$i la u+#! 3u$anne se a%#*# cu dis'erare de bra*ul ei! 2 Nu!!! nu m# l#sa!!! mi-e (ric#! Raymonde o -nde'#rt# +i se re'e$i -n coridor" urmat# de 3u$anne care se cl#tina de la un 'erete la cel#lalt" sco*,nd stri%#te! Ea a/unse ',n# la scar#" se rosto%oli din trea't# -n trea't#" se n#'usti la u+a salonului mare +i se o'ri brusc" 'ironit# -n 'ra%" -n )reme ce 3u$anne se 'r#bu+ea la 'icioarele ei! 1n (a*a lor" la trei 'a+i" se a(la un om care *inea o lantern# -n m,n#! Cu un %est" el o -ndre't# asu'ra celor dou# (ete" orbindu-le cu lumina" se uit# -ndelun% la (e*ele lor 'alide" a'oi (#r# a se %r#bi" cu mi+c#rile cele mai calme din lume" -+i lu# +a'ca" ridic# o bucat# de ,rtie +i dou# (ire de 'ai" +terse ni+te urme 'e co)or" se a'ro'ie de balcon" se -ntoarse s're cele dou# (ete" le salut# 'oliticos +i dis'#ru! Cea dint,i" 3u$anne d#du (u%a -n micul buduar care des'#r*ea salonul cel mare de camera tat#lui ei! Dar de cum intr#" un s'ectacol oribil o i$bi! La lumina 'ie$i+# a lunii" se )edeau 'e /os dou# tru'uri ne-nsu(le*ite" culcate unul l,n%# altul! 3u$anne se a'lec# 'este unul din ele! 2 Tat#8!!! Tat#8!!! Tu e+ti4!!! Ce ai4!!! stri%# ea -nnebunit#! Du'# un mic r#stim'" contele de :es)res se mi+c#! Cu %lasul (r,nt" el $ise7 2 Nu te teme!!! nu sunt r#nit!!! Dar Da)al4 El mai tr#ie+te4 Cu*itul4!!! Cu*itul4!!! 1n acest moment" doi ser)itori )enir# cu lumin#ri! Raymonde se arunc# asu'ra celuilalt tru' +i-l recunoscu 'e :eor%es Da)al" secretarul +i omul de -ncredere al contelui! .a*a sa a)ea -nti'#rit# 'aloarea mor*ii! Atunci ea se ridic#" se -ntoarse -n salon" lu# dintr-o 'ano'lie a%#*at# de 'erete o 'u+c# 'e care o +tia -nc#rcat# +i trecu 'e balcon! Nu trecuser#" cu si%uran*#" mai mult de

cinci$eci-+ai$eci de secunde de c,nd indi)idul 'usese 'iciorul 'e 'rima trea't# a sc#rii! Nu 'utea (i deci de'arte" cu at,t mai mult cu c,t a)usese 'recau*ia de a de'lasa scara 'entru ca nimeni s# nu se 'oat# ser)i de ea! 0i" -ntr-ade)#r" Raymonde -l $#ri -ndat#" de-a lun%ul ruinelor )ec ii biserici! T,n#ra (at# 'use 'u+ca la um#r" oc i lini+tit +i trase! Omul c#$u! 2 ;ra)o8 ;ra)o8 e9clam# unul din ser)itori! Pe #sta l-am dat %ata! M# duc du'# el! 2 Nu" 6ictor& se ridic#!!! D#-te /os 'e scar# +i (u%i s're 'orti*#! Nu 'oate sc#'a dec,t 'e acolo! 6ictor 'orni -n %oan#" dar" -nainte de a (i a/uns -n 'arc" omul c#$use din nou! Raymonde c em# 'e cel#lalt ser)itor7 2 Albert" -l )e$i acolo4 L,n%# arcada cea mare4!!! 2 Da" se t,r#+te 'rin iarb#!!! 2 3u'ra)e% ea$#-l de aici! 2 Im'osibil s# sca'e! La drea'ta ruinelor e 'elu$a desc is#!!! 2 0i 6ictor '#$e+te 'oarta la st,n%a" $ise Raymonde lu,nd din nou arma! 2 Nu )# duce*i" domni+oar#8 2 ;a da" ba da" $ise ea cu %lasul ot#r,t +i %esturile sacadate! Las#-m#!!! mi-a mai r#mas un %lon*!!! dac# se mi+c#!!! 0i Raymonde ie+i! 1n cli'a urm#toare" Albert o )#$u -ndre't,ndu-se s're ruine! El -i stri%# de la (ereastr#7 2 3-a t,r,t -nd#r#tul arcadei! Nu-l mai )#d!!! Aten*ie" domni+oar#8!!! Raymonde (#cu ocolul )ec ii biserici s're a t#ia retra%erea indi)idului +i Albert o 'ierdu din oc i! Du'# c,te)a minute" ne)#$,nd-o" -nce'u s# se nelini+teasc# +i" continu,nd s# su'ra)e% e$e ruinele" -n loc s# coboare 'e scara casei" -ncerc# s-o (ac# 'e scara l#sat# de necunoscu*i! De -ndat# ce reu+i" d#du (u%a s're arcada l,n%# care $#rise 'entru ultima oar# 'e indi)id! Trei$eci de 'a+i mai de'arte" o %#si 'e Raymonde de )orb# cu 6ictor! 2 Ce se aude4 -ntreb# el! 2 Im'osibil s# 'un m,na 'e el" r#s'unse 6ictor! 2 Porti*a4 2 Am (ost acolo!!! iat# c eia! 2 Cu toate acestea!!! nu se 'oate!!! 2 O8 Des're asta sunt si%ur!!! Peste $ece minute t,l arul )a (i -n m,inile noastre! .ermierul +i (iul s#u" tre$i*i de detun#tur#" soseau la (erm# ale c#rei de'endin*e se a(lau destul de de'arte 'e drea'ta" -ns# dincoace de $iduri& ei nu se -nt,lniser# cu nimeni! 2 Desi%ur" $ise Albert& t,l arul n-a 'utut '#r#si ruinele!!! O s#-l %#sim -n (undul )reunei scorburi! Or%ani$ar# o %oan# metodic#" cercet,nd (iecare tu(i+" -nde'#rt,nd %relele beteli de ieder# care se -ncol#ceau -n /urul trunc iurilor coloanelor! 3e asi%urar# c# bisericu*a era bine -nc is# +i c# nici una din (erestre nu era s'art#! Cotrob#ir# toate col*urile! Cercet#rile (ur# $adarnice! O sin%ur# desco'erire7 -n locul unde se 'r#bu+ise indi)idul r#nit de Raymonde" %#sir# o +a'c# de +o(er" de 'iele ro+cat#! A(ar# de asta" nimic! La orele < diminea*a" /andarmeria din Oui)elle-la-Ri)i=re era 're)enit# +i se 're$ent# la (a*a locului" du'# ce trimisese 'rin curier e9'res 'arc etului din Die''e o

mic# not# relat,nd -m're/ur#rile crimei" 'rinderea iminent# a 'rinci'alului )ino)at" >desco'erirea +e'cii sale +i a 'umnalului cu care s#),r+ise crima>! La orele ?@! dou# tr#suri coborau 'anta u+oar# care ducea la castel! Una" o calea+c# )enerabil#" aducea 'e ad/unctul de 'rocuror +i 'e /udec#torul de instruc*ie" -nso*it de %re(ierul s#u! 1n cealalt#" modest# %abriolet#" luaser# loc doi tineri re'orteri" re're$ent,nd 5 unul >Aournal de Rouen>" iar cel#lalt un mare $iar 'ari$ian! 6ec iul castel a'#ru! Odinioar# locuin*# a stare*ilor din Ambrumesy" mutilat de re)olu*ie" restaurat de contele de :es)res c#ruia -i a'ar*inea de dou#$eci de ani" castelul cu'rinde un cor' de case cu o turl#" -n care se a(l# un orolo%iu" +i dou# ari'i" (iecare a),nd de /ur -m're/ur o 'lat(orm# de balustrad# de 'iatr#! Pe deasu'ra $idurilor 'arcului +i dincolo de 'latoul sus*inut de -nalte r,'e normande" se $#re+te 5 -ntre satele 3ainte-Mar%uerite +i 6aren%e)ille 5 linia albastr# a m#rii! Aici locuia contele de :es)res cu (iica sa 3u$anne" (iin*# dr#%#la+# +i debil# cu '#rul blond +i ne'oata sa Raymonde de 3aint-6erain" 'e care o %#$duise cu doi ani -nainte" c,nd moartea simultan# a tat#lui +i a mamei ei o l#sase 'e Raymonde or(an#! 6ia*a la castel era calm# +i re%ulat#! C,*i)a )ecini )eneau din c,nd -n c,nd! 6ara" contele ducea 'e cele dou# (ete" a'roa'e -n (iecare $i" la Die''e! Era un b#rbat -nalt" cu o (a*# (rumoas#" %ra)# +i cu '#rul c#run*it! .oarte bo%at" -+i administra sin%ur a)erea +i-+i su'ra)e% ea 'ro'riet#*ile cu a/utorul secretarului s#u Da)al! De cum intr#" /udec#torul de instruc*ie 'rimi -nt,iele constat#ri ale ca'oralului de /andarmi BuC)illon! Prinderea )ino)atului" mereu iminent#" nu (usese -nc# e(ectuat#" dar toate ie+irile 'arcului erau '#$ite! O e)adare era im'osibil#! Micul %ru' trecu a'oi 'rin sala ca'itular# +i 'rin su(ra%eria a(lat# la 'arter" +i urc# s're eta/ul -nt,i! To*i remarcar# ordinea des#),r+it#! Nici o mobil#" nici un bibelou care s# nu (i '#rut c# ocu'# locul obi+nuit +i nici un %ol -ntre aceste mobile +i bibelouri! La drea'ta +i la st,n%a at,rnau %oblenuri su'erbe" de ori%ine (lamand#" cu 'ersona/e! 1n (und" 'e 'anourile $idului" 'atru ',n$e su'erbe" -n ramele e'ocii" re're$entau scene mitolo%ice! Erau celebrele tablouri de Rubens" l#sate contelui de :es)res 5 ca +i %oblenurile de :landa 5 de c#tre unc iul s#u" marc i$ul de ;obadilla" %rande de 3'ania! D! .illeul obser)#7 2 Dac# (urtul a (ost mobilul crimei" salonul acesta n-a a)ut de su(erit nimic! 2 Cine +tie8 e9clam# substitutul" care )orbea 'u*in" dar totdeauna -n contra$icere cu /udec#torul! 2 D#u" domnule4 Prima %ri/# a unui o* ar (i (ost s# ia %oblenurile +i tablourile acestea! 2 Poate c# n-a a)ut tim'!!! 2 6om )edea -ndat#! 1n momentul acesta intr# contele de :es)res" urmat de medic! Contele" care nu '#rea s# se resimt# de a%resiunea a c#rei )ictim# (usese" ur# bun )enit celor doi ma%istra*i! A'oi desc ise u+a buduarului! 1nc#'erea -n care nu '#trunsese nimeni din momentul s#),r+irii crimei" -n a(ar# de doctor" se 're$enta 5 alt(el dec,t salonul 5 -n cea mai mare de$ordine! Dou# scaune erau r#sturnate" una din mese s(#r,mat#" iar alte obiecte 5 o 'endul# de )oia/" un clasor" o cutie de 'a'etarii 5 erau aruncate 'e> /os! 0i 'e c,te)a din (oile de ,rtii risi'ite se )edeau urme de s,n%e! Medicul ridic# ',n$a care ascundea cada)rul! Aean Da)al" -mbr#cat cu ainele

sale obi+nuite de cati(ea +i -nc#l*at cu % ete cu *inte" era -ntins 'e s'ate" cu un bra* -ndoit sub el! I se des(#cuse c#ma+a" +i se )edea o ran# ad,nc# care-i %#urea 'ie'tul! 2 Moartea trebuie s# se (i 'rodus instantaneu" declar# doctorul!!! O sin%ur# lo)itur# de cu*it a (ost de a/uns! 2 Trebuie s# (ie" $ise /udec#torul" cu*itul 'e care I-am $#rit 'e c#minul din salon" l,n%# o +a'c# de 'iele" 5 nu4 2 Da" certi(ic# contele de :es)res& cu*itul a (ost ridicat de aici! 3e a(la -n 'ano'lia din salon" din care ne'oat#-mea" d-ra de 3aint-6erain" a luat 'u+ca! C,t des're +a'ca de +o(er" ea trebuie s# (ie a asasinului! D! .illeul mai studie c,te)a detalii din -nc#'ere" adres# c,te)a -ntreb#ri doctorului" a'oi -l ru%# 'e d! de :es)res s#-i 'o)esteasc# ce a )#$ut +i ce +tie! Iat# ce s'une contele7 2 Aan Da)al m-a sculat din somn! Dormeam de alt(el 'rost" cu str#(ul%er#ri de luciditate" -n care a)eam im'resia c# aud 'a+i c,nd" deodat#" desc i$,nd oc ii" -l $#rii la 'icioarele 'atului" cu luminarea -n m,n#! 1mbr#cat cum -l )ede*i acum" c#ci lucra adeseori (oarte t,r$iu noa'tea! P#rea (oarte a%itat +i-mi s'use cu %lasul cobor,t7 >3unt oameni -n salon>! 1ntr-ade)#r au$ii $%omote! M# ridicai +i -ntredesc isei bini+or u+a acestui buduar! 1n aceea+i cli'#" u+a cealalt#" care d# -n salonul cel mare se desc ise" +i -n 'ra% a'#ru un om care se re'e$i la mine +i m# ame*i cu un 'umn -n t,m'l#! 6# 'o)estesc toate acestea (#r# detalii" d-le /udec#tor de instruc*ie" 'entru sim'lul moti) c# nu-mi amintesc dec,t (a'tele 'rinci'ale +i c# aceste (a'te s-au 'etrecut cu o re'e$iciune e9traordinar#! 2 A'oi4 2 A'oi nu mai +tiu!!! le+inasem!!! C,nd mi-am re)enit -n sim*ire" Da)al era -ntins" asasinat! 2 Nu b#nui*i 'e nimeni4 2 Pe nimeni! 2 N-a)e*i nici-un du+man8 2 Nu cunosc 'e nici unul! 2 Nici d! Da)al n-a)ea4 2 Da)al4 Du+mani!!! Dar bine" Da)al era omul cel mai bun care e9ist#! De dou#$eci de ani" de c,nd Da)al e secretarul meu" 'ot s# s'un7 con(identul meu" n-am )#$ut -n /urul lui dec,t sim'atii! 2 Cu toate acestea balconul a (ost escaladat +i Da)al a (ost asasinat" 5 trebuie s# e9iste un moti)! 2 Un moti)4!!! Dar moti)ul e (urtul! 2 A+adar )i s-a (urat ce)a4 2 Nimic! 2 Atunci4 2 Atunci" dac# nu s-a (urat nimic +i nu li'se+te nimic" s-a luat totu+i ce)a! 2 Ce4 2 Nu +tiu" -ns# (iica +i ne'oata mea )# )or s'une cu toat# certitudinea c# au )#$ut succesi) doi oameni str#b#t,nd 'arcul +i c# ace+ti doi oameni duceau 'ac ete destul de )oluminoase! 2 Duduile!!! 2 Duduile au )isat4!!! A'roa'e c# mi-ar )eni +i mie a crede" c#ci de a$i diminea*# m-am isto)it tot c#ut,nd +i (#c,nd su'o$i*ii! De alt(el" nu e %reu s# le -ntreba*i 'ersonal!

Cele dou# )eri+ore (ur# c emate -n salonul cel mare! 3u$anne" 'alid# ca moartea +i -nc# tremur,nd" de abia 'utea )orbi! Raymonde" mai ener%ic#" mai )iril# +i mai (rumoas#" %ra*ie str#lucirii aurii a oc ilor ei castanii" 'o)esti cele -nt,m'late -n cursul no'*ii +i atitudinea ei! 2 Cu alte cu)inte" duduie" de'o$i*ia d)! este cate%oric#4 2 Absolut cate%oric#! Cei doi oameni care au str#b#tut 'arcul au a)ut obiecte asu'ra lor! 2 Dar al treilea4 2 Al treilea a 'lecat de aici cu m,inile %oale! 2 A*i 'utea s# ne da*i semnalmentele lui4 2 Ne-a orbit toat# )remea cu lumina lanternei sale! Tot ce 'ot s# )# s'un e c# era -nalt +i %reoi!!! 2 0i d)! tot ast(el )i s-a '#rut" duduie4 -ntreb# /udec#torul 'e 3u$anne de :es)res! 2 Da!!! adic# nu!!! r#s'unse 3u$anne 'e %,nduri! Mie mi s-a '#rut mai de%rab# de talie mi/locie +i sl#bu*! D! .illeul sur,se" de'rins cu di)er%en*ele de o'inie +i de )edere la martorii aceluia+i (a't! 2 Iat#-ne deci -n 're$en*a" 'e de o 'arte" a unui indi)id 5 cel din salon 5 care e -n acela+i tim' -nalt +i scurt" %ras +i slab +i" 'e de alta" a altor doi indi)i$i 5 cei din 'arc 5 care sunt acu$a*i c# au ridicat din salonul acesta obiecte!!! care se a(l# toate la locul lor! D! .illeul era /udec#tor >din +coala ironist#>" cum s'unea el -nsu+i! Era totodat# +i un /udec#tor care nu detesta %aleria +i nici oca$iile de a demonstra 'ublicului abilitatea sa" du'# cum do)edea num#rul cresc,nd al 'ersoanelor care se -n%r#m#deau -n salon! Pe l,n%# cei doi re'orteri se mai a(lau (ermierul +i (iul s#u" %r#dinarul +i ne)asta lui +i" -n s(,r+it" cei doi )i$itii care )eniser# cu tr#surile din Die''e! D! .illeul urm#! 2 Ar (i locul" de asemenea" s# ne 'unem de acord asu'ra (elului cum a dis'#rut acest al treilea 'ersona/! D)!" duduie" a*i tras cu arma aceasta +i din (ereastra aceasta4 2 Da! Indi)idul s-a 'oticnit de 'iatra de morm,nt" a'roa'e ascuns# de m#r#cini de la st,n%a bisericii! 2 Dar s-a ridicat8 2 Numai 'e /um#tate! 6ictor a cobor,t imediat ca s# '#$easc# 'orti*a" iar eu l-am urmat" l#s,nd aici -n obser)a*ie 'e ser)itorul nostru Albert! Albert -+i (#cu +i el de'o$i*ia +i /udec#torul trase conclu$ia7 2 Prin urmare" du'# d-ta" r#nitul n-a 'utut s# (u%# 'e la st,n%a" dat (iind c# to)ar#+ul d-tale '#$ea 'oarta +i nici 'e la drea'ta 'entru c# ar (i trebuit s#-l )e$i d-ta str#b#t,nd r#$orul! Prin urmare" /udec,nd lo%ic" indi)idul se a(l# -n acest moment -n s'a*iul relati) restr,ns care se a(l# sub oc ii no+tri! 2 Aceasta e '#rerea mea! 2 E +i a d)!" duduie4 2 Da! 2 0i a mea" $ise 6ictor! 3ubstitutul e9clam# ironic7 2 C,m'ul de in)esti%a*ii e restr,ns& nu urmea$# dec,t s# se continue cercet#rile -nce'ute acum 'atru ore! 2 Poate s# (im noi mai noroco+i! D! .illeul lu# de 'e c#min +a'ca de 'iele" o e9amin# +i c em-ndu-l 'e ca'oralul de

/andarmi! 1i $ise la urec e7 2 Trimite imediat 'e unul din oamenii d-tale la Die''e" la '#l#rierul Mai%ret" +i d! Mai%ret s# ne s'un# cui a ),ndut +a'ca aceasta! >C,m'ul in)esti%a*iilor>E" cum -i s'unea substitutul" se limita la s'a*iul cu'rins -ntre castel" 'elu$a din drea'ta +i un% iul (ormat din $idul din drea'ta +i $idul castelului& cu alte cu)inte" un 'atrulater cu latura de circa o sut# de metri" 'atrulat din care r#s#reau ici +i colo ruinele bisericii Ambrumesy" at,t de celebr# -n E)ul Mediu! 1n iarba c#lcat# se 'utu desco'eri -ndat# trecerea (u%arului! 1n dou# locuri se obser)ar# urme de s,n%e -nne%rit" a'roa'e uscat! Dincolo de roto%oala arcadei" care marca e9tremitatea m,n#stirii" nu se mai )edea nimic" dat (iind c# solul" aco'erit cu ace de brad" nu l#sa s# se im'rime -ntr--nsul nici o urm# de 'a+i! Dar atunci" cum 'utuse r#nitul s# sca'e neobser)at de t,n#ra (at#" de 6ictor +i de Albert4 C,te)a desi+uri" cercetate de ser)itori +i /andarmi" sub care se c#utase cu aten*ie" at,t +i nimic mai mult! Audec#torul de instruc*ie 'use 'e %r#dinar" care a)ea c eia" s#-i desc id# 'araclisul" ade)#rat# bi/uterie de scul'tur#" racl# de 'iatr# 'e care tim'ul +i re)olu*iile o res'ectaser# +i care a (ost considerat# totdeauna 5 %ra*ie (inelor ci$el#ri ale 'orticului +i statuetelor ei 5 ca una din minunile stilului %otic normand! Ca'ela" (oarte sim'l# -n#untru" (#r# alt# 'odoab# dec,t altarul ei de marmur#" nu o(erea nici un loc de re(u%iu! De altminteri" (u%arul aici ar (i trebuit s# intre! Dar cum4 Ins'ec*ia se termin# la 'orti*a care ser)ea de intrare )i$itatorilor ruinelor! Ea d#dea -ntr-un drum scorburos" str,ns -ntre -n%r#dire +i un cr,n% -n care se )edeau cariere abandonate! D! .illeul se a'lec#7 -n 'ra(ul de 'e drum se )edeau urme de ro*i de cauciuc" cu banda/e antidera'ante! De (a't" Raymonde +i 6ictor a)useser# im'resia c# aud" du'# detun#tur#" uruitul unui automobil! Audec#torul de instruc*ie insinua7 2 Probabil c# r#nitul +i-a 'utut a/un%e com'licii! 2 Im'osibil8 stri%# 6ictor! Eram aici +i ar (i trebuit s#-l )ad# +i domni+oara +i Albert! 2 La naiba8 Cu toate astea trebuie s# (ie unde)a8 Ori -n#untru" ori a(ar#8 2 E aici" re'et# ser)itorul cu -nc#'#*,nare! Audec#torul d#du din umeri +i se -ntoarse la castel" destul de 'lictisit! Fot#r,t" a(acerea -nce'ea 'rost! Un (urt -n care nu se (urase nimic" un 'ri$onier in)i$ibil" 5 nu 'rea erau moti)e de bucurie! 3e (#cuse t,r$iu! D! de :es)res ru%# 'e ma%istra*i s# ia de/unul +i (#cu aceea+i ru%#minte +i celor doi $iari+ti! Masa se lu# -n t#cere" du'# care d! .illeul se -ntoarse -n salon" unde continu# intero%atoriul ser)itorilor! Atunci se au$i -n curte tra'ul unor cai +i /andarmul trimis la Die''e intr#! 2 Ei bine4 Ai (ost la '#l#rier4 -ntreb# /udec#torul ner#bd#tor s# aib# -n s(,r+it o 'rim# in(orma*ie! 2 0a'ca a (ost ),ndut# unui )i$itiu! 2 6i$itiu4 2 Da" unui )i$itiu care s-a o'rit cu tr#sura -n (a*a ma%a$inului +i care a -ntrebat dac# i se 'oate da" 'entru unul din clien*ii s#i" o +a'c# de +o(er" din 'iele %alben#! P#l#rierul o a)ea numai 'e aceasta! 6i$itiul a 'l#tit (#r# a se interesa m#car de m#rimea +e'cii +i a 'lecat! Era (oarte %r#bit! 2 Ce (el de tr#sur#4 2 O calea+c#!

2 0i -n ce $i4 2 Ce $i4!!! A$i diminea*#! 2 A$i diminea*#4 Ce tot )orbe+ti8 2 0a'ca a (ost cum'#rat# a$i diminea*#! 2 Dar bine" asta este im'osibil" din moment ce +a'ca a (ost %#sit# ast# noa'te -n 'arc! Trebuia deci s# (ie acolo +i -n ca$ul acesta trebuia s# (ie cum'#rat# -nainte! 2 A$i diminea*#! A+a mi-a s'us '#l#rierul! 3e 'roduse un moment de s'aim#! Audec#torul de instruc*ie" -ncremenit" c#uta s# -n*elea%#! Deodat# tres#ri" (ul%erat de o lumin#! 2 3# )in# aici )i$itiul care ne-a adus a$i diminea*#8 6i$itiul de la calea+c#8 Ca'oralul de /andarmi +i in(eriorul s#u d#dur# (u%a la %ra/d! Du'# c,te)a minute" ca'oralul se -ntoarse sin%ur! 2 Ce-i cu )i$itiul4 2 A cerut s# i se dea de m,ncare la buc#t#rie" a m,ncat +i a'oi!!! 2 0i a'oi4 2 A +ters-o! 2 Cu tr#sura lui4 2 Nu! 3ub 'rete9tul c# se duce s# )ad# o rud# la Ou)ille" a -m'rumutat bicicleta r,nda+ului! Iat# '#l#ria +i 'ardesiul lui! 2 Cum4 A 'lecat cu ca'ul %ol4 2 A scos din bu$unar o +a'c# +i +i-a 'us-o! 2 O +a'c#4 2 Da" una de 'iele %alben#" du'# c,t se 'are! 2 De 'iele %alben#4!!! Im'osibil8 Uite-o aici8 2 O )#d" d-le /udec#tor de instruc*ie" dar +a'ca lui era ca asta! 3ubstitutul r,n/i7 2 .oarte nostim8 .oarte amu$ant8 E9ist# dou# +e'ci!!! Una" care era cea ade)#rat#" +i care era sin%ura noastr# 'ies# con)in%#toare" a 'lecat 'e ca'ul 'retinsului )i$itiu8 Cealalt#" cea (als#" e -n m,inile d)!8 Ei bra)o8 Amicul ne-a /ucat o stra+nic# (est#! 2 Du'# el8 Pune*i m,na 'e el8 stri%# d! .illeul! Ca'orale Bua)illon doi din oamenii d-tale s# -ncalece +i %alo'8 2 E de'arte8 $ise substitutul! 2 Oric,t de de'arte ar (i" trebuie s# 'unem m,na 'e el! 2 3# s'er#m& dar cred" d-le /udec#tor de instruc*ie" c# str#duin*ele noastre trebuie s# se concentre$e -n 'rimul r,nd aici! ;ine)oi*i a citi ,rtia aceasta" 'e care am %#sit-o -n bu$unarul 'ardesiului! 2 Care 'ardesiu4 2 Al )i$itiului! 0i substitutul -ntinse d-lui .illeul o ,rtie -ndoit# -n 'atru" 'e care se 'uteau citi urm#toarele cu)inte scrise cu creion" ne-ndem,natic7 >Nenorocire domni+oarei dac# l-a ucis 'e +e(>! Incidentul 'ricinui o emo*ie 'uternic#! 2 Iat#-ne 're)eni*i8 murmur# substitutul! 2 D-le conte" relu# /udec#torul de instruc*ie" )# ro% s# nu )# nelini+ti*i! Nici d)!" duduilor! Amenin*area aceasta n-are nici o im'ortan*# din moment ce /usti*ia e la (a*a locului! 3e )or lua toate 'recau*iile necesare! R#s'und de si%uran*a d)! Iar d)!" domnilor"

ad#u%# el -ntorc,ndu-se s're cei doi re'orteri" )# ro% s# (i*i (oarte discre*i! Conte$ 'e d)! :ra*ie bun#)oin*ei mele a*i asistat la aceast# anc et# +i ar (i ur,t s# r#s'l#ti*i!!! 3e -ntreru'se" ca +i cum o idee i-ar (i str#b#tut creierul" se uit# la cei doi tineri 'e r,nd +i a'ro'iindu-se a'oi de unul din ei" -l -ntreb#7 2 La ce $iar lucre$i d-ta4 2 La >Aournal de Rouen>! 2 Ai o le%itima*ie4 2 Iat-o! Le%itima*ia era -n re%ul#! Nu era nimic de $is! D! .illeul se adres# celuilalt re'orter7 2 Dar d-ta" domnule4 2 Eu4 2 Da" d-ta& te -ntreb la ce $iar lucre$i4 2 Eu" d-le /udec#tor" sunt la mai multe $iare! 2 Le%itima*ia d-tale4 2 N-am! 2 3erios4 Cum se (ace4!!! 2 P#i" ca un $iar s#-*i dea o le%itima*ie" trebuie s# scrii 'ermanent la el! 2 Ei" +i4 2 Ei" +i eu nu sunt dec,t colaborator oca$ional! Trimit -n drea'ta +i -n st,n%a articole care mi se 'ublic#!!! sau mi se re(u$#" du'# -m're/ur#ri! 2 1n ca$ul acesta" numele d-tale4 F,rtiile d-tale4 2 Numele meu nu )# )a s'une nimic" iar ,rtii n-am! 2 N-ai nici o ,rtie la d-ta" din care s# reias# ce 'ro(esiune ai4 2 N-am nici o 'ro(esiune8 2 Dar bine" domnule" e9clam# /udec#torul cu oarecare ener)are& s'er c# nu )ei -n*ele%e s# '#stre$i acest inco%nito" du'# ce te-ai introdus aici 'rin )iclenie +i ai sur'rins secretele /usti*iei8 2 6# ro% s# )# aminti*i" d-le /udec#tor de instruc*ie" c# nu m-a*i -ntrebat nimic c,nd am )enit +i c# 'rin urmare n-a)eam s# )# s'un nimic! De altminteri" nu mi s-a '#rut c# anc eta d)! e secret#" din moment ce toat# lumea a asistat la ea!!! ',n# +i unul din )ino)a*i! 6orbea bla/in" cu un ton de o 'olite*# nes(,r+it#! Era un om (oarte t,n#r" (oarte -nalt +i (oarte sub*ire" -mbr#cat 5 (#r# urm# de coc et#rie 5 cu un 'antalon 'rea scurt +i cu o /ac et# 'rea str,mt#! A)ea o (a*# tranda(irie de (at#" o (runte -nalt# cu '#rul -n 'erie +i o barb# blond# ine%al# +i 'rost tuns#! Oc ii s#i )ii sc,nteiau de inteli%en*#! Nu '#rea stin% erit de (el +i sur,dea cu un sur,s sim'atic -n care nu se )edea urm# de ironie! D! .illeul -l 'ri)ea cu o ne-ncredere a%resi)#! Cei doi /andarmi (#cur# c,*i)a 'a+i -nainte! T,n#rul e9clam# )esel7 2 D-le /udec#tor de instruc*ie" -mi dau seama c# m# b#nui*i a (i unul din com'lici! Dar dac# ar (i a+a" n-a+ (i (u%it oare la momentul o'ortun" a+a cum a (#cut-o camaradul meu4 2 Puteai s# n#d#/duie+ti c#!!! 2 Orice n#de/de ar (i (ost absurd#! :,ndi*i-)#" d-le /udec#tor de instruc*ie" +i )e*i recunoa+te c# din 'unct de )edere lo%ic!!! D! .illeul i se uit# -n albul oc ilor +i ri'ost# sec7

2 Destul cu %luma8 Numele d-tale4 2 Isidore ;eautrelet! 2 Pro(esiunea d-tale4 2 Ele) de retoric# la liceul Aanson-de-3ailly! D! .illeul olb# ni+te oc i c,t roata7 2 Ce tot )orbe+ti d-ta" domnule4 Ele) de retoric#!!! 2 La liceul Aanson" rue de la Pom'e" num#rul!!! 2 Dar bine" domnule8 e9clam# d! .illeul! D-ta -*i ba*i /oc de mine8 Ce sunt (arsele astea4 2 6# m#rturisesc" d-le /udec#tor de instruc*ie" c# uimirea d)! m# sur'rinde! Ce )# (ace s# crede*i c# n-a+ (i ele) la liceul Aanson4 .a'tul c# 'ort barb#4 Dar asta n-are nici o im'ortan*#7 barba mea e (als#! Isidore ;eautrelet scoase cele c,te)a +u)i*e care -i -m'odobeau b#rbia +i (a*a lui ras# '#ru mai t,n#r# -nc# +i mai tranda(irie" un ade)#rat obra$ de licean! 0i -n )reme ce un r,s de co'il desco'eri din*ii s#i albi7 2 Ei" )-a*i con)ins acum4 6# mai trebuiesc +i alte do)e$i4 Po(tim" citi*i 'e aceste scrisori de la tat#l meu" adresa7 >D-lui Isidore ;eautrelet" intern la liceul Aanson-de-3ailly>! Con)ins ori ba" d! .illeul nu 'rea a)ea aerul c# %#se+te c estia aceasta 'e %ustul s#u! El -ntreb# ursu$7 2 Ce cau*i d-ta aici4 2 Eu4!!! M# instruiesc! 2 P#i 'entru asta sunt licee!!! liceul d-tale8 2 Uita*i" d-le /udec#tor de instruc*ie" c# ast#$i" GH a'rilie" suntem -n 'lin# )acan*# de Pa+te! 2 Ei" +i4 2 Ei" +i am toat# libertatea s#-mi (olosesc )acan*a du'# 'o(ta inimii! 2 Dar tat#l d-tale4!!! 2 Tat#l meu locuie+te de'arte" -n (undul 3a)oiei" +i c iar el m-a 'o)#*uit s# (ac o mic# c#l#torie 'e coasta Canalului M,necii! 2 Cu barb# (als#4 2 A" asta nu8 Ideea asta este a mea! La liceu" )orbim adeseori de a)enturi misterioase +i citim romane 'oli*iste" unde 'ersona/ele se de% i$ea$#! 0i ne ima%in#m o mul*ime de lucruri com'licate +i teribile! A+a c# am )rut s# m# amu$ +i eu +i mi-am 'us o barb# (als#! De alt(el" ea -mi d#dea a)anta/ul c# m# lua lumea mai -n serios +i 'uteam trece dre't re'orter 'ari$ian! Ast(el" asear#" du'# mai bine de o s#'t#m,n# t,m'it#" am a)ut 'l#cerea s#-l cunosc 'e con(ratele meu din Rouen" iar a$i diminea*#" a(l,nd a(acerea din Ambrumesy" mi-a 'ro'us (oarte amabil s#-l -nso*esc! Isidore ;eautrelet s'unea toate acestea cu o sim'litate (ranc#" 'u*in nai)#" al c#rei (armec era im'osibil s# nu-l sim*i! 1nsu+i d! .illeul" continu,nd s# '#stre$e o re$er)# b#nuitoare" -l asculta cu 'l#cere! A'oi -l -ntreb# 'e un ton mai 'u*in bur$uluit7 2 0i e+ti mul*umit de e9'edi*ia d-tale4 2 1nc,ntat8 Cu at,t mai mult" cu c,t n-am asistat niciodat# la o a(acere de asemenea (el" 5 +i aceasta nu e li'sit# de interes! 2 0i nici de com'lica*iile misterioase" 'e care le 're*uie+ti d-ta at,t de mult! 2 0i care sunt at,t de 'asionante8 Nu cunosc emo*ie mai mare dec,t aceea de a

)edea (a'tele ie+ind din umbr#" ca s# $ic a+a" %ru',ndu-se unele contra altora +i (orm,nd -ncet--ncet ade)#rul 'robabil! 2 Ade)#rul 'robabil!!! Mer%e re'ede la d-ta" tinere8 6rei s# s'ui" cu alte cu)inte" c# d-ta ai +i %#sit o mic# solu*ie4 2 O" nu8 r#s'unse ;eautrelet r,$,nd!!! Numai c#!!! mi se 'are c# sunt c,te)a 'uncte unde nu e im'osibil s#-*i (aci o '#rere" iar altele at,t de 'recise" -nc,t a/un%e!!! s# tra%i conclu$ii! 2 ;ra)o8 Asta de)ine (oarte interesant +i m# )a (ace s# a(lu -n s(,r+it ce)a! C#ci" trebuie s#-*i m#rturisesc" s're marea mea ru+ine" c# eu nu +tiu -nc# nimic! 2 Asta e 'entru c# n-a*i a)ut -nc# tim'ul s# re(lecta*i" d-le /udec#tor de instruc*ie! Totul este s# re(lecte$i! .oarte rar se -nt,m'l# ca (a'tele s# nu cu'rind# ele -nsele e9'lica*ia8 2 A+adar" du'# d-ta" (a'tele 'e care le-am constatat aici cu'rind ele e9'lica*ia4 2 Nu sunte*i +i d)! de '#rere4 1n tot ca$ul" eu unul n-am constatat altele" dec,t cele consemnate -n 'rocesul )erbal! 2 Per(ect8 Prin urmare" dac# te-a+ -ntreba care sunt obiectele (urate din acest salon4 2 6-a+ r#s'unde c# le cunosc! 2 ;ra)o8 Domnul +tie mai multe -n 'ri)in*a aceasta dec,t -nsu+i 'ro'rietarul8 D-lui de :es)res nu-i li'se+te nimic7 d-lui Isidore ;eautrelet -i li'se+te ce)a! 1i li'se+te o bibliotec# +i o statuie 'e care nu le-a )#$ut niciodat# nimeni! 0i dac# te-a+ -ntreba cum -l c eam# 'e asasin4 2 6-a+ r#s'unde" de asemenea" c# +tiu! To*i cei de (a*# tres#rir#! 3ubstitutul +i re'orterul se a'ro'iar#! D! de :es)res +i cele dou# (ete ascultau cu aten*ie" cu to*ii im'resiona*i de si%uran*a lui ;eautrelet! 2 0tii cum -l c eam# 'e asasin4 2 Da! 2 Poate +i locul unde se a(l#4 2 Da! D! .illeul -+i (rec# m,inile7 2 Ce noroc8 Arestarea aceasta )a (i a'oteo$a carierei mele! 0i d-ta 'o*i s#-mi (aci aceast# re)ela*ie (ul%er#toare4 2 La moment" da!!! 3au dac# nu )# su'#ra*i" 'este un ceas sau dou# du'# ce )oi (i asistat la anc eta d)! 2 A nu" a nu" imediat" tinere!!! 1n acest moment" Raymonde de 3aint-6erain" care de la -nce'utul acestei scene nu-l l#sase din oc i 'e Isidore ;eautrelet" se a'ro'ie de d! .illeul7 2 D-le /udec#tor de instruc*ie!!! 2 Ce dori*i" domni+oar#4 Dou# sau trei secunde r#mase cu oc ii (i9a*i asu'ra lui ;eautrelet" a'oi se adres# d-lui .illeul! 2 6-a+ ru%a s#-l -ntreba*i 'e domnul" 'entru care moti) se 'limba ieri 'e drumul scorburos care se s(,r+e+te la 'orti*#! .u o lo)itur# de teatru! Isidore ;eautrelet '#ru consternat7 2 Eu" domni+oar#4 Eu4!!! Pe mine m-a*i )#$ut ieri4 Raymonde r#mase %,nditoare" cu oc ii necurmat (i9a*i asu'ra lui ;eautrelet" ca +i

cum ar (i c#utat s#-+i 'reci$e$e bine con)in%erea" +i r#s'unse calm7 2 La orele I du'# amia$#" trec,nd 'rin cr,n%" am -nt,lnit 'e drumul scorburos un t,n#r de statura domnului" -mbr#cat ca el +i cu o barb# tuns# ca a lui!!! +i am a)ut im'resia (oarte clar# c# -ncearc# s# se ascund#! 2 0i acela eram eu4 2 Mi-ar (i im'osibil s-o a(irm cu certitudine" c#ci amintirea e oarecum )a%#!!! Totu+i!!! totu+i mi se 'are!!! a(ar# doar dac# asem#narea ar (i at,t de mare!!! D! .illeul era 'er'le9! P#c#lit de unul din com'lici" s# se lase dus de nas +i de acest a+a-$is licean4 2 Ce ai de r#s'uns" domnule4 2 C# domni+oara se -n+eal# +i c#-mi )a (i (oarte u+or s# o demonstre$ cu un sin%ur cu),nt! Ieri" la ora indicat# de domni+oara" m# a(lam la 6eules! 2 6a trebui s-o do)edi*i" nea'#rat! 1n tot ca$ul" situa*ia nu mai e aceea+i! Ca'orale" unul din oamenii d-tale s# *in# com'anie domnului! .a*a lui Isidore ;eautrelet e9'rima nedumerire! 2 P,n# c,nd4 2 P,n# c,nd )om aduna in(orma*iile necesare! 2 D-le /udec#tor de instruc*ie" )# ro% s# le aduna*i -n cea mai mare %rab#!!! 2 De ce4 2 Tat#l meu e b#tr,n! Ne iubim (oarte mult!!! +i n-a+ )rea s# se nec#/easc# din cau$a mea! Tonul 'u*in cam 'l,n%#re* al %lasului -i dis'l#cu d-lui .illeul! Mirosea a scen# de melodram#! Totu+i 'romisese7 2 Disear#!!! cel mai t,r$iu m,ine" )oi +ti cum stau lucrurile! Du'#-amia$a -nainta! Audec#torul de instruc*ie se -ntoarse la ruinele m,n#stirii" a),nd %ri/# s# inter$ic# intrarea tuturor curio+ilor +i cu r#bdare" metodic" -m'#r*ind terenul -n 'arcele 'e care le studia succesi)" (#cu el -nsu+i in)esti%a*iile! Dar seara nu (u de (el mai a)ansat +i el declar# -n (a*a unei armate de re'orteri" care n#'#diser# castelul7 2 Domnilor" toate ne (ac s# 'resu'unem c# r#nitul este aici" la -ndem,na noastr#" 5 toate" a(ar# de realitatea (a'telor! Prin urmare" du'# umila noastr# '#rere" trebuie s# (i sc#'at" +i dincolo de $idurile acestui castel )a trebui s#-l %#sim! Din 'recau*ie totu+i" or%ani$# 5 de acord cu ca'oralul de /andarmi 5 su'ra)e% erea 'arcului" +i du'# o nou# e9aminare a celor dou# saloane +i o )i$itare com'let# a castelului" du'# ce culese toate in(orma*iile necesare" relu# drumul s're Die''e" -n to)#r#+ia substitutului! 3e (#cu noa'te! Deoarece buduarul trebuia s# r#m,n# -nc is" cada)rul lui Aean Da)al (usese trans'ortat -ntr-o alt# -nc#'ere! Dou# (emei de la *ar# -l )e% eau" -m'reun# cu 3u$anne +i Raymonde! Aos" sub oc iul atent al 'a$nicului" care (usese ata+at 'ersoanei sale" t,n#rul Isidore ;eautrelet mo*#ia 'e banca )ec ii camere de ru%#ciuni! A(ar#" /andarmii" (ermierul +i )reo dou#s're$ece *#rani se 'ostaser# 'rintre ruine! P,n# la orele ??" totul r#mase lini+tit! Dar la orele ?@ +i ?@ se au$i o detun#tur# dincolo de $idurile castelului! 2 Aten*ie8 r#cni ca'oralul! Doi oameni s# r#m,n# aici!!! .ossier +i Lecanu!!! ceilal*i 'as aler%#tor8 3e re'e$ir# cu to*ii +i ocolir# castelul 'rin st,n%a! 1n umbr#" o siluet# se 'ierdu! A'oi" imediat" o a doua detun#tur# -i atrase mai de'arte" a'roa'e de ca'#tul (ermei! 0i

deodat#" -n momentul c,nd sosir# -n %ru' la %ardul care m#r%ine+te li)ada" o (lac#r# *,+ni -n drea'ta casei re$er)ate (ermierului +i alte (l#c#ri se ridicar# imediat -n coloan# %roas#! Ardea un ambar! 2 A(urisi*ii8 stri%# bri%adierul Bue)illon! Ei au 'us (ocul! Pe ei" co'ii8 Nu 'ot s# (ie de'arte! Cum -ns# ),ntul a'leca (l#c#rile s're cor'ul cl#dirii" trebui mai -nt,i s# se -nl#ture 'rime/dia! 3e 'user# cu to*i 'e lucru" cu at,t mai mult# ardoare" cu c,t d! de :es)res )enit -n (u%# la locul sinistrului" -i -ncura/# cu 'romisiunea unei recom'ense! C,nd incendiul (u locali$at" era ora G diminea*a! Orice urm#rire ar (i (ost de 'risos! 2 6om )edea noi c,nd s-o (ace $iu#" $ise ca'oralul! Cu si%uran*# c# au l#sat urme! Le )om %#si! 2 0i nu mi-ar dis'lace" ad#u%# d! de :es)res" s# cunosc moti)ul acestui atac absolut inutil! 2 6eni*i cu mine" d-le conte!!! Poate c# )# s'un eu moti)ul! 3osir# -m'reun# la ruinele m,n#stirii! Ca'oralul stri%#7 2 Lecanu8!!! .ossier8!!! Al*i /andarmi c#utau mai de mult 'e cei doi camara$i l#sa*i de %ard#! 0i (ur# %#si*i la 'orti*#! Erau -ntin+i 'e /os" le%a*i" cu c#lu+e -n %ur# +i cu oc ii aco'eri*i! 2 D-le conte" murmur# ca'oralul -n )reme ce /andarmii (useser# de$le%a*i" +i-au b#tut /oc de noi ca de ni+te co'ii! 2 Detun#turile!!! atacul!!! incendiul!!! toate astea au (ost 'use la cale" ca s# ne atra%# acolo!!! O di)ersiune!!! 1n acest tim'" le%au 'e cei doi /andarmi" +i %ata treaba! 2 Care treab#4 2 R#'irea r#nitului" ce naiba8 2 Ei nu8 Cre$i4 2 ;a bine c# nu8 3unt si%ur8 De $ece minute mi-a )enit ideea aceasta! 3unt -ns# un dobitoc c# nu m-am %,ndit mai cur,nd! Am (i 'us m,na 'e to*i! 0i Bue)illon i$bi cu 'iciorul -n '#m,nt" -ntr-un subit acces de m,nie7 2 Dar unde" mii +i milioane de draci4 Pe unde au trecut4 Pe unde I-au luat4 0i el" tic#losul" unde se ascundea4 C#ci" -n de(initi)" ce naiba8 Am cutreierat locul toat# $iua +i un indi)id nu se 'oate ascunde -ntr-un tu(i+" mai ales c,nd e r#nit! E cu scamatorie c estia asta8!!! Ca'oralul Bue)illon nu era la ca'#tul uimirilor sale! 1n $orii $ilei" c,nd '#trunser# -n sala de ru%#ciuni care ser)ea de celul# t,n#rului ;eautrelet" constatar# c# 'ri$onierul dis'#ruse! Pe un scaun" -nco)oiat" dormea 'a$nicul! Lin%# d,nsul" se a(la o sticl# de a'# +i dou# 'a are! 1n (undul unuia din aceste 'a are se )edea o urm# de 'ra( alb! .#c,ndu-se cercet#ri" se do)edi mai -nt,i c# t,n#rul ;eautrelet d#duse un narcotic 'a$nicului" c# nu 'utuse sc#'a dec,t 'rin (ereastra care se a(la la o -n#l*ime de doi metri cinci$eci +i" -n s(,r+it" detalia (ermec#tor" c# nu 'utuse a/un%e la aceast# (ereastr# dec,t (olosindu-se ca trea't# de s'inarea %ardianului s#u! CAPITOLUL II Cr,m'ei din >:rand-Aournal>7

0TIRILE NOPJII7 RPIREA DOCTORULUI DELATTRE O lo)itur# de o -ndr#$neal# nemai'omenit#! >1n momentul introducerii $iarului sub 'res#" ni se aduce o +tire a c#rei autenticitate nu -ndr#$nim s-o %arant#m" at,t ni se 'are de im'osibil#! O d#m deci cu toat# re$er)a>! >Asear#" d! doctor Delattre" celebrul c irur%" asista cu so*ia +i (iica sa la re're$enta*ia 'iesei KFernaniL Ia Comedia .rance$#! La -nce'utul actului al treilea" adic# 'e la orele ?@" u+a lo/ii sale se desc ise! Un domn" -nso*it de al*i doi" se a'lec# s're doctor +i-i s'use destul de tare 'entru ca d-na Delattre s# aud#7 K2 D-le doctor" am de -nde'linit o misiune din cele mai 'enibile" +i )-a+ (i (oarte recunosc#tor dac# mi-a*i u+ura sarcinaL! K2 Cine sunte*i d)!" domnule4L K2 T e$ard" comisar de 'oli*ie" +i am ordinul s# )# conduc la d! Dudouis" la 're(ectur#L! K2 Dar 'entru ce!!!4L K2 Nici o )orb#" d-le doctor" )# ro%" nici un %est!!! E o eroare 'enibil# +i de aceea trebuie s# 'roced#m -n t#cere +i s# nu atra%em aten*ia nim#nui! 3unt si%ur c# ',n# la terminarea re're$enta*iei )e*i (i -na'oi>! Doctorul se ridic# +i -l urm# 'e comisar! La s(,r+itul re're$enta*iei nu se -ntorsese! .oarte nelini+tit#" d-na Delattre se duse la comisariat! :#si aici 'e ade)#ratul domn T e$ard +i recunoscu s're marea ei s'aim# c# indi)idul care-l luase 'e so*ul ei nu era dec,t un e9croc! Din 'rimele cercet#ri reiese c# doctorul s-a urcat -ntr-un automobil +i c# automobilul acesta s-a -ndre'tat -n direc*ia 'ie*ei Concorde! Edi*ia noastr# urm#toare )a 'une 'e cititori la curent cu aceast# ine9'licabil# a)entur#>! Oric,t de ine9'licabil#" a)entura era ade)#rat#! De alt(el" de$nod#m,ntul nu -nt,r$ie +i >:rand-Aournal>" du'# cum anun*ase" relat# -n edi*ia sa de amia$# lo)itura de teatru care-i 'usese ca'#t! 3(,r+itul a)enturii +i -nce'utul su'o$i*iilor >A$i diminea*#" la orele M" doctorul Delattre a (ost readus la u+a casei din rue Duret nr! NO" de un automobil care s-a -nde'#rtat imediat! La num#rul NO din rue Duret este -ns#+i clinica doctorului Delattre" unde -n (iecare diminea*#" d-sa sose+te la aceea+i or#! C,nd ne-am 're$entat" doctorul" care era -n con(erin*# cu +e(ul 3i%uran*ei" a bine)oit totu+i s# ne 'rimeasc#! Tot ce 'ot s# )# s'un" mi-a r#s'uns d-sa" este c# am (ost tratat cu cele mai mari mena/amente! Cei trei to)ar#+i ai mei sunt oameni -nc,nt#tori" de-o 'olite*e ne-ntrecut#" s'irituali +i interesan*i -n con)ersa*ie" ceea ce nu e de dis're*uit" dat# (iind durata drumului! 2 C,t a *inut4 2 6reo 'atru ore! 2 0i sco'ul acestei c#l#torii4 2 Am (ost dus la un bolna)" a c#rui stare (#cea necesar# o inter)en*ie c irur%ical# imediat#! 2 0i o'era*ia a reu+it4 2 Da" dar 'oate a)ea consecin*e! Aici a+ r#s'unde de bolna)! Acolo!!! -n

condi*iile -n care se a(l#!!! 2 Condi*iile sunt %rele4 2 Mi$erabile!!! O -nc#'ere de an +i im'osibilitatea" 'ot s'une" absolut#" de a 'rimi -n%ri/iri! 2 Atunci" ce-l 'oate sal)a4 2 O minune!!! +i" a'oi" constitu*ia sa de o (or*# e9ce'*ional#! 2 0i nu ne 'ute*i s'une altce)a des're acest ciudat client4 2 Nu! Mai -nt,i c# am /urat" +i a'oi am 'rimit suma de dou#$eci de mii (ranci" -n (olosul clinicii mele 'o'ulare! Dac# nu )oi t#cea" suma aceasta mi se )a lua! 2 3erios4 Crede*i4 2 O" da8 Cred! Oamenii aceia mi-au (#cut im'resia c# sunt (oarte serio+i>! Acestea sunt declara*iile ce ne-au (ost (#cute de d! doctor Delattre! 0i mai +tim 'e de alt# 'arte c# +e(ul 3i%uran*ei n-a reu+it ',n# acum s# ob*in# de la el in(orma*ii mai 'recise asu'ra o'era*iei (#cute bolna)ului 'e care l-a -n%ri/it +i asu'ra *inutului 'rin care a trecut automobilul! Pare deci (oarte %reu s# se a(le ade)#rul ade)#rat>! Acest >ade)#r ade)#rat>" 'e care redactorul inter)iului se declar# inca'abil s#-l desco'ere" s'iritele oarecum a%ere -l % icir# 'rintr-o sim'l# a'ro'iere a (a'telor care se 'etrecuser# -n a/un la castelul Ambrumesy +i 'e care toate $iarele le relatar# -n aceea+i $i -n cele mai mici am#nunte! Incontestabil c# -ntre dis'ari*ia o*ului r#nit +i r#'irea celebrului c irur% era o coinciden*# de care trebuia s# se *in# seama! Anc eta" de alt(el" demonstra /uste*ea i'ote$ei! Mer%,nd 'e urmele 'seudo-)i$itiului care (u%ise 'e biciclet#" se stabili c# el '#trunsese -n '#durea ArPues" situat# la )reo cincis're$ece Qilometri" c# de acolo 5 du'# ce-+i aruncase bicicleta -ntr-un +an* 5 se dusese -n satul 3aint-Nicolas +i c# trimisese o tele%ram# cu urm#torul con*inut7 >A! L! N!" ;IROUL IR" PARI3>! >3itua*ia dis'erat#! O'era*ia ur%ent#! E9'edia*i celebritatea 'rin na*ionala 'atrus're$ece>! Do)ada era indiscutabil#! Pre)eni*i" com'licii din Paris se %r#besc s# ia m#surile de ri%oare! La orele ?@ seara" ei e9'ediau celebritatea 'e +oseaua na*ional# nr! ?I" care mer%e de-a lun%ul '#durii ArPues +i a/un%e la Die''e! 1n acest tim'" cu a/utorul incendiului 'us" banda de o*i -+i r#'e+te +e(ul +i -l trans'ort# -ntr-un an" unde o'era*ia are loc imediat du'# sosirea doctorului" adic# 'e la orele G diminea*a! 1n 'ri)in*a aceasta" nici o -ndoial#! La Pontoise" la :ournay" la .or%es" ins'ectorul %eneral :animard" trimis s'ecial de la Paris cu ins'ectorul .olen(ant" constat# trecerea unui automobil -n cursul no'*ii 'recedente!!! De asemenea 'e +oseaua care duce de la Die''e la Ambrumesy& +i c iar dac# se 'ierdea subit urma ma+inii la a'ro9imati) o /um#tate de Qilometru de castel" se 'uteau totu+i )edea numeroase urme de 'a+i -ntre 'orti*a 'arcului +i ruinele m,n#stirii! De alt(el" :animard constat# c# broasca 'or*ii (usese (or*at#! A+adar" totul se e9'lica! R#m,nea s# se stabileasc# doar anul de care )orbise doctorul" lucru u+or 'entru un :animard" cercet#tor 'lin de r#bdare +i )ec i co'oi al 'oli*iei! Num#rul anurilor e limitat +i cel c#utat 5 dat# (iind starea r#nitului 5 nu se 'utea a(la dec,t -n a'ro'iere de Ambrumesy! :animard +i ca'oralul de /andarmi 'ornir# -n c#utare! 6i$itar# +i cercetar# toate anurile din -m're/urimi" dar" -m'otri)a tuturor a+te't#rilor" muribundul se -nc#'#*,n# s# r#m,n# in)i$ibil! :animard se -nd,r/i! 1n seara de s,mb#t# se duse s# se culce la castel" cu inten*ia de a (ace duminic# anc eta sa 'ersonal#! Or" duminic# diminea*a a(l# c# un rond de

/andarmi $#rise -n aceea+i noa'te o siluet# care se strecura 'e drumul scorburos" dincolo de $iduri! Era oare un com'lice care se -ntorcea s# ia in(orma*ii4 3au se 'utea 'resu'une c# +e(ul bandei nu '#r#sise -nc# m,n#stirea sau -m're/urimile m,n#stirii4 3eara" :animard se 'use -n (runtea sec*iei de /andarmi care '#$ea l,n%# (erm# +i se 'las#" -m'reun# cu .olen(ant" dincolo de $iduri" l,n%# 'orti*#! C,te)a minute -nainte de mie$ul no'*ii" un indi)id ie+i din '#dure" se strecur# 'rintre cei doi" '#+i 'este 'ra%ul 'orti*ei +i intr# -n 'arc! Trei ore -n +ir" -l )#$ur# r#t#cind 'rintre ruine" a'lec,ndu-se" -nc#lec,nd 'este mormanele de 'ietre +i r#m,n,nd uneori minute -ntre%i nemi+cat! A'oi se a'ro'ie din nou de 'orti*# +i trecu iar 'rintre cei doi ins'ectori! :animard -i 'use m,na -n %,t" -n )reme ce .olen(ant -l a'uc# de mi/loc! Omul nu se -m'otri)i" +i (oarte docil l#s# s# i se le%e m,inile +i s# (ie condus la castel! Dar c,nd -nce'ur# s#-l -ntrebe" el r#s'unse 'ur +i sim'lu c# n-are s# dea nici o socoteal# +i c# a+tea't# )enirea /udec#torului de instruc*ie! Atunci -l le%ar# $dra)#n de 'iciorul unui 'at" -ntr-una din camerele -n)ecinate cu acelea ocu'ate de ei! Luni diminea*#" la orele M" de -ndat# ce sosi d! .illeul" :animard anun*# arestarea o'erat#! Pri$onierul (u cobor,t din odaia lui! Era Isidore ;eautrelet! 2 D! Isidore ;eautrelet8 e9clam# d! .illeul cu un aer -nc,ntat +i -ntin$,nd m,inile noului )enit! Ce sur'ri$# a%reabil#8 E9celentul nostru detecti) amator" aici8 La dis'o$i*ia noastr#8!!! Dar bine" asta e un ade)#rat noroc8 Dra%# d-le ins'ector %eneral" d#-mi )oie s#-*i 're$int 'e d! ;eautrelet" ele) de retoric# la liceul Aanson! :animard '#rea oarecum consternat! Isidore -l salut# (oarte res'ectuos" ca 'e un con(rate 'e care-l stime$i 'entru )aloarea lui +i -ntorc,ndu-se s're d! .illeul" $ise7 2 3e 'are" d-le /udec#tor de instruc*ie" c# a*i 'rimit bune in(orma*ii asu'ra mea!!! 2 E9celente8 -n 'rimul r,nd" te a(lai -ntr-ade)#r la 6eules-les-Roses -n momentul c,nd d-ra de 3aint 6eran a cre$ut c# te )ede 'e drumul scorburos! 6om stabili" nu m# -ndoiesc" identitatea sosiei d-tale! A'oi" e+ti realmente Isidore ;eautrelet" ele) de retoric#" +i -nc# ele) admirabil" cu o 'urtare e9em'lar#! Tat#l d-tale locuind -n 'ro)incie" te duci o dat# 'e lun# la cores'ondentul s#u" d! ;ernod" care e 'lin de elo%ii la adresa d-tale! 2 Ast(el c#!!! 2 Ast(el c# e+ti liber! 2 Absolut liber4 2 Absolut! A8 Totu+i )oi 'une o mic#" o (oarte mic# condi*ie! Trebuie s# -n*ele%i +i d-ta c# nu 'ot da drumul unui domn care o(er# narcotice" care e)adea$# 'rin (erestre +i care a'oi e 'rins -n (la%rant delict de )a%abonda/ 'e 'ro'riet#*ile 'articulare" 5 c#" re'et" nu 'ot da drumul unui asemenea domn" (#r# o com'ensa*ie! 2 A+te't! 2 Ei bine8 Ne )om relua con)orbirea -ntreru't# +i )ei a)ea %entile*ea s#-mi s'ui unde ai a/uns cu cercet#rile d-tale! 1n decursul celor dou# $ile de libertate" trebuie s# (i a/uns de'arte" 5 nu4 0i deoarece :animard se 're%#tea s# ias#" a(ect,nd dis're* 'entru acest (el de e9erci*ii" /udec#torul e9clam#7 2 6ai de mine! nu" d-le ins'ector8 Locul d-tale e aici! Te asi%ur c# d! Isidore ;eautrelet merit# s# (ie ascultat! Du'# in(orma*iile mele" d! Isidor ;eautrelet +i-a creat la liceul Aanson-de-3ailly re'uta*ia de a (i un obser)ator" 'e l,n%# care nimic nu 'oate trece

neobser)at" +i con+colarii s#i 5 mi s-a s'us 5 -l consider# dre't emulul d-tale" dre't un ri)al al lui 3erlocQ Folmes! 2 3erios4 (#cu :animard ironic! 2 A+a cum -*i s'un! Unul din ei mi-a scris7 >Dac# ;eautrelet declar# c# +tie" trebuie s#-l crede*i si ceea ce )# )a s'une s# nu )# lase 'ic de -ndoial# c# este e9'resia e9act# a ade)#rului>! D-le ;eautrelet" acum ori niciodat# a sosit momentul s# /usti(ici -ncrederea camara$ilor d-tale! Te con/ur s# ne dai e9'resia e9act# a ade)#rului! Isidore asculta sur,$,nd7 2 D-le /udec#tor" sunte*i cam crud! 6# bate*i /oc de ni+te bie*i liceeni care se amu$# +i ei cum 'ot! A)e*i -ns# toat# dre'tatea +i nu )# )oi mai da alte moti)e de bat/ocur#! 2 Cu alte cu)inte" nu +tii nimic" d-le Isidore ;eautrelet!!! 2 M#rturisesc" -n ade)#r" (oarte smerit" c# nu +tiu nimic! C#ci nu 'ot numi >a +ti ce)a> desco'erirea a dou# sau trei 'uncte mai 'recise" care n-au 'utut" de altminteri" sunt si%ur" s# )# sca'e nici d)! 2 De e9em'lu4 2 De e9em'lu" obiectul (urtului! 2 A8 3erios4 Cuno+ti obiectul (urtului4 2 Ca +i d)!" nu m# -ndoiesc! Acesta este de altminteri 'rimul lucru 'e care I-am studiat" deoarece mi se '#rea mai u+or din toate! 2 Mai u+or4!!! 2 O" Doamne" bine-n*eles! Nu e )orba dec,t de un ra*ionament! 2 Numai at,t4 2 Numai at,t! 2 0i acest ra*ionament4 2 Iat#-l" (#r# nici un comentariu! Pe de o 'arte" (urt a (ost" a+a cum cele dou# dudui sunt de acord +i au )#$ut realmente doi oameni (u%ind cu obiecte! 2 .urt a (ost! 2 Pe de alt# 'arte" nimic n-a dis'#rut" din moment ce d! de :es)res o a(irm#" +i el este cel mai -n m#sur# s-o +tie! 2 Nimic n-a dis'#rut! 2 Din aceste dou# constat#ri re$ult# ine)itabil urm#toarea consecin*#7 din moment ce (urt a (ost +i nimic n-a dis'#rut" -nseamn# c# obiectul luat a (ost -nlocuit cu un obiect identic! 3e 'rea 'oate" m# %r#besc s# )-o s'un" ca ra*ionamentul acesta s# nu (ie rati(icat de (a'te! Pretind -ns# c# este 'rimul care trebuie s# ni se 're$inte +i c# n-a)em dre'tul s#-l -nde'#rt#m dec,t du'# o e9aminare serioas#! 2 1ntr-ade)#r!!! -ntr-ade)#r!!!" murmur# /udec#torul de instruc*ie" )i$ibil interesat! 2 Or" urm# Isidore" ce se a(la -n acest salon care s# 'oat# atra%e l#comia o*ilor4 Dou# lucruri" -n 'rimul r,nd" %oblenul! Dar nu 'oate (i )orba de el! Un %oblen )ec i nu se 'oate imita +i imita*ia )-ar (i s#rit -n oc i! R#m,neau cei 'atru Rubens! 2 Ce s'ui4 2 3'un c# cei 'atru Rubens a%#*a*i de 'eretele acesta sunt (al+i! 2 Im'osibil8 2 3unt (al+i" a 'riori" (atalmente! 2 1*i re'et c# e im'osibil! 2 3# tot (ie un an" d-le /udec#tor de instruc*ie! de c,nd un t,n#r" care-+i $icea

C ar'enais" a )enit la castelul Ambrumesy +i a cerut 'ermisiunea s# co'ie$e tablourile de Rubens! Permisiunea aceasta i-a (ost acordat# de d! de :es)res! 1n (iecare $i" tim' de cinci luni" de diminea*# +i ',n# seara" C ar'enais a lucrat -n acest salon! Co'iile (#cute de el" cu rame +i ',n$e" au luat locul celor 'atru mari tablouri ori%inale" l#sate mo+tenire d-lui de :es)res" de c#tre unc iul s#u ;odabilla! 2 Do)ada8 2 N-am nici o do)ad# de dat! Un tablou e (als 'entru c# e (als" +i socotesc c# nici m#car nu e ne)oie s# e9amin#m 'e cele de aici! .illeul +i :animard se uitar# unul la altul" (#r# s#-+i ascunde uimirea! Ins'ectorul %eneral nu se mai %,ndea s# 'lece! 1n cele din urm#" /udec#torul de instruc*ie $ise7 2 Ar trebui cerut a)i$ul d-lui de :es)res! :animard (u de aceea+i '#rere" +i ei d#dur# ordin s# (ie ru%at contele s# )in# -n salon! .u o ade)#rat# )ictorie aceea 'e care o re'urta t,n#rul retor licean! A constr,n%e 'e doi oameni de meserie" 'e doi 'ro(esioni+ti ca d-nii .illeul +i :animard" s# 'rimeasc# dre't bune i'ote$ele sale" era un oma%iu cu care oricare altul s-ar (i (udulit! 1ns# ;eautrelet '#rea nesim*itor la aceste mici satis(ac*ii de amor 'ro'riu +i" '#str,ndu-+i sur,sul 'e bu$e" (#r# cea mai mic# ironie" a+te'ta! D! de :es)res intr#! 2 D-le conte" -i $ise /udec#torul de instruc*ie" urmarea anc etei noastre ne 'une -n (a*a unei e)entualit#*i cu totul ne're)#$ute" +i 'e care )-o su'unem cu toate re$er)ele! 3-ar 'utea!!! re'et7 s-ar 'utea!!! ca o*ii" '#trun$,nd aici" s# (i )oit s# )# (ure cei 'atru Rubens sau -n tot ca$ul s#-i -nlocuiasc# cu 'atru co'ii!!! co'ii ce ar (i (ost e9ecutate" acum un an" de c#tre un 'ictor cu numele de C ar'enais! 6oi*i s# a)e*i amabilitatea de a e9amina tablourile acestea +i s# ne s'une*i dac# recunoa+te*i -n ele 'e cele autentice4 Contele '#ru c# -n#bu+e o mi+care de nemul*umire" se uit# la ;eautrelet" a'oi la d! .illeul" +i r#s'unse (#r# a-+i lua osteneala de a se a'ro'ia de tablouri7 2 3'eram" d-le /udec#tor de instruc*ie" c# ade)#rul )a r#m,ne ascuns! Deoarece nu e ca$ul" nu e$it s# )# declar c# aceste 'atru tablouri sunt -ntr-ade)#r (alse! 2 A+adar" +tia*i4 2 Din 'rimul moment! 2 De ce n-a*i s'us-o4 2 Posesorul unui obiect nu se %r#be+te niciodat# s# s'un# c# obiectul nu este!!! sau" mai de%rab#" nu mai este autentic! 2 Cu toate acestea" era sin%urul mi/loc de a le re%#si! 2 E9ist# unul mai bun! 2 Care4 2 Acela de a nu da -n )ilea% secretul" de a nu s'eria 'e o*i +i de a le 'ro'une r#scum'#rarea tablourilor care" cu si%uran*#" -i cam -ncurc#! 2 Dar cum s# comunica*i cu ei4 Deoarece contele nu r#s'unse imediat" d#du Isidore re'lica7 2 Printr-o noti*# 'ublicat# -n $iare! Noti*a aceasta" a'#rut# -n >Le Aournal> +i >Le Matin>" e ast(el conce'ut#7 >3unt dis'us s# r#scum'#r tablourile>! Contele a'rob# din ca'! Pentru a doua oar#" t,n#rul era mai tare dec,t co'oii 'oli*iei! D! .illeul nu-+i 'ierdu cum'#tul7 2 Fot#r,t" dra%# domnule" e9clam# el" -nce' s# cred c#! cole%ii d-tale au oarecare dre'tate! Drace8 Ce a%erime8 Ce intui*ie8 Dac# )a mer%e tot ast(el" d! :animard +i cu

mine nu )om a)ea nimic de (#cut! 2 O8 Dar toate astea nu erau deloc com'licate! 2 Pe c,nd restul e mai com'licat" )rei s# s'ui4 Mi-aduc! 1ntr-ade)#r" aminte c# la 'rima noastr# -nt,lnire '#reai a +ti mai multe! Du'# c,t -mi amintesc" 'arc# a(irmai c# numele asasinului *i-e cunoscut!!! 2 E9act! 2 Cine a ucis 'e Aean Da)al4 Omul acesta mai tr#ie+te4 Unde se ascunde4 2 E o mic# ne-n*ele%ere -ntre noi d-le /udec#tor" sau mai bine $is7 -ntre d)! +i realitatea (a'telor" +i asta -nc# de la -nce'ut! Asasinul +i (u%arul sunt doi indi)i$i deosebi*i! 2 Ce s'ui8 e9clam# d! .illeul! Omul 'e care d! de :es)res l-a )#$ut -n buduar +i cu care a lu'tat" omul 'e care domni+oarele I-au )#$ut -n salon" +i asu'ra c#ruia d-ra de 3aint-6eran a tras" omul care a c#$ut -n 'arc" 'e care-l c#ut#m" omul acesta nu e asasinul lui Aean Da)al4 2 Nu! 2 Ai desco'erit d-ta urmele unui al treilea com'lice" care s# (i dis'#rut -nainte de sosirea domni+oarelor4 2 Nu! 2 Atunci nu mai -n*ele% nimic!!! Cine e asasinul lui Aean Da)al4 2 Aean Da)al a (ost omor,t de!!! ;eautrelet se -ntreru'se" r#mase un moment %,nditor +i $ise a'oi7 2 Dar mai -nainte trebuie s# )# ar#t calea 'e care am urmat-o s're a a/un%e la certitudine +i cau$ele -ns#+i ale crimei!!! (#r# de care acu$a*ia mea )-ar '#rea monstruoas#!!! +i nu este!!! nu" nu este!!! E9ist# un am#nunt care n-a (ost remarcat +i care totu+i are cea mai mare im'ortan*#7 acela c# Aean Da)al" -n momentul c,nd a (ost lo)it" era -mbr#cat com'let" cu % etele -n 'icioare" -ntr-un cu),nt7 -mbr#cat cum este de obicei $iua" cu )est#" cra)at# +i bretele! Or" crima s-a s#),r+it la orele I diminea*a! 2 Am remarcat ciud#*enia aceasta" $ise /udec#torul! Dar d! de :es)res mi-a r#s'uns c# Da)al -+i 'etrecea o bun# 'arte din noa'te lucr,nd! 2 3er)itorii a(irm# dim'otri)#" c# se culca re%ulat (oarte de)reme! Dar s# admitem c# nu era culcat7 de ce +i-a des(#cut 'atul 5 ast(el ca s# (ac# s# se cread# c# era culcat4 0i dac# era culcat" de ce 5 au$ind $%omot 5 s-a mai ostenit s# se -mbrace din ca' ',n#-n 'icioare" -n loc s# se -mbrace sumar4 Am )i$itat camera lui -n 'rima $i" -n )reme ce d)! era*i la mas#7 'a'ucii lui Da)al se a(lau -n (a*a 'atului! Cine l-a -m'iedicat s#-i 'un#" -n loc s# se -mbrace cu % etele lui %rele ou *inte4 2 P,n# aici" nu )#d!!! 2 P,n# aici" -ntr-ade)#r" nu 'ute*i )edea dec,t anomalii! Mie -ns# mi s-au '#rut cu mult mai sus'ecte c,nd am a(lat c# 'ictorul C ar'enais 5 acela care a co'iat tablourile lui Rubens 5 a (ost 're$entat contelui de c#tre -nsu+i Da)al!!! 2 Ei" +i4 2 Ei" +i de aici ',n# la a conc ide c# Aean Da)al +i C ar'enais erau com'lici nu e dec,t un 'as! Pasul acesta eu I-am (#cut -n urma con)orbirii noastre de atunci! 2 Cam re'ede" mi se 'are! 2 Oricum" trebuia o 'rob# material#! Or" desco'erisem -n camera lui Da)al" 'e una din (oile su%ati)e ale ma'ei 'e care scria" urm#toarea adres#" care se mai %#se+te -nc# acolo" co'iat# in)ers 'e su%ati)#7 >D-lui A! L! N!" ;iroul IR" Paris>! A doua $i" se

desco'eri c# tele%rama trimis# din 3aint-Nicolas de c#tre (alsul )i$itiu a)ea aceea+i adres#7 >A! L! N! ;iroul IR>! Proba material# e9ista7 Aean Da)al era -n cores'onden*# cu banda care or%ani$ase (urtul tablourilor! D! .illeul nu (#cu nici o obiec*ie! 2 ;ine" (ie! Com'licitatea e stabilit#! Ce conclu$ie tra%i4 2 1n 'rimul r,nd c# nu (u%arul l-a ucis 'e Aean Da)al! 'entru sim'lul moti) c# Aean Da)al era com'licele s#u! 2 Atunci4 2 D-le /udec#tor de instruc*ie" aduce*i-)# aminte 'rima (ra$# 'e care a 'ronun*at-o d! de :es)res c,nd s-a tre$it din le+in! .ra$a aceasta" comunicat# de d-ra de :es)res" se a(l# consemnat# -n 'rocesul )erbal7 >Nu sunt r#nit! Dar Da)al!!!4 El mai tr#ie+te4 Cu*itul4!!!> 0i )# ro% s-o 'une*i -n le%#tur# cu alt# 'arte a 'o)estirii sale" consemnat# +i ea -n 'rocesul )erbal" c,nd d! de :es)res a 'o)estit a%resiunea! >Omul se re'e$i la mine +i m# ame*i cu un 'umn i$bit -n t,m'l#>! Cum se 'oate ca d! de :es)res" care era le+inat" s# 'oat# +ti" tre$indu-se" c# Da)al a (ost lo)it cu un cu*it4 ;eautrelet nu a+te't# r#s'uns la -ntrebarea sa! .#cea im'resia c# se %r#be+te s# +i-l dea sin%ur +i s# taie scurt orice comentariu! El $ise deci imediat7 2 A+adar" Aean Da)al este acela care conduce 'e cei trei o*i ',n# -n acest salon! 1n )reme ce se a(l# aici cu acela 'e care-l numesc +e(ul lor" se aude un $%omot -n buduar! Da)al desc ide u+a! Recunosc-n-du-l 'e d! de :es)res" se re'ede la el -narmat cu cu*itul! D! de :es)res reu+e+te s#-i smul%# acest cu*it" -l lo)e+te cu el +i cade el -nsu+i i$bit de un 'umn dat de indi)idul 'e care cele dou# dudui I-au $#rit du'# c,te)a minute! Din nou" d! .illeul +i ins'ectorul se uitar# unul la altul! :animard cl#tin# din ca'" buimac! Audec#torul -ntreb#7 2 D-le conte!!! 'ot crede c# )ersiunea aceasta este e9act#4!!! D! de :es)res nu r#s'unse! 2 Dar bine" d-le conte" t#cerea d)! ne-ar 'ermite s# 'resu'unem!!! Cate%oric" d! de :es)res rosti7 2 6ersiunea aceasta este e9act# din 'unct -n 'unct! Audec#torul s#ri -n sus7 2 1n ca$ul acesta" nu -n*ele% 'entru ce a*i indus -n eroare /usti*ia8 Pentru ce a*i ascuns (a'ta 'e care a)ea*i dre'tul s-o s#),r+i*i" a(l,ndu-)# -n le%itim# a'#rare4 2 De dou#$eci de ani8 r#s'unse d! de :es)res" Da)al a lucrat lin%# mine! A)eam -ncredere -ntr--nsul! Mi-a (#cut ser)icii ne're*uite! Dac# m-a tr#dat" -n urma nu +tiu c#ror is'ite" n-am )oit ca" cel 'u*in -n amintirea trecutului" tr#darea s# (ie cunoscut#! 2 .oarte bine8 Trebuia totu+i!!! 2 Nu sunt de '#rerea d)!" d-le /udec#tor de instruc*ie! Din moment ce nici un ne)ino)at nu era acu$at de aceast# crim#" dre'tul meu absolut era s# nu acu$ 'e acela care a (ost -n acela+i tim' +i )ino)at +i )ictim#! E mort! 0i '#rerea mea e c# moartea e o is'#+ire destul de %rea! 2 Dar acum" d-le conte" acum c# ade)#rul ne este cunoscut" 'ute*i )orbi! 2 Da! Iat# aici dou# ciorne de scrisori scrise de el com'licilor s#i! Le-am scos din 'orto(elul s#u" c,te)a minute du'# moartea lui! 2 Dar mobilul (urtului4 2 Duce*i-)# la Die''e" la Nr! ?O din rue de la ;arre! Acolo locuie+te o oarecare doamn# 6erdier! Pentru aceast# (emeie" 'e care a cunoscut-o acum doi ani" +i 'entru a

satis(ace ne)oile ei de bani" a (urat Da)al! Ast(el se l#mureau toate! Drama ie+ea din be$n# +i -ncetul cu -ncetul a'#rea -n ade)#rata ei lumin#! 2 3# continu#m" $ise d! .illeul du'# ce contele se retrase! 2 Dar" domnilor" $ise ;eautrelet )esel" eu am cam a/uns la ca'#tul mosorului meu! 2 Dar (u%arul" dar r#nitul4 2 1n 'ri)in*a aceasta" d-le /udec#tor de instruc*ie" +ti*i c,t +tiu +i eu!!! A*i urm#rit trecerea lui 'rin iarba m,n#stirii!!! +ti*i!!! 2 Da" +tiu!!! dar de atunci I-au luat" +i ceea ce a+ dori" ar (i s# am oarecare indica*ii asu'ra anului!!! Isidore ;eautrelet i$bucni -ntr-un o ot de r,s7 2 Fanul4!!! Dar anul nu e9ist#8 E un truc 'entru a induce -n eroare /usti*ia" +i un truc in%enios" din moment ce a reu+it! 2 Cu toate acestea" doctorul Delattre a(irm#!!! 2 P#i tocmai8 e9clam# ;eautrelet (oarte con)ins! Tocmai 'entru c# doctorul Delattre a(irm#" nu trebuie cre$ut! Cum8 Doctorul Delattre n-a )oit s# dea asu'ra -ntre%ii a)enturi dec,t detaliile cele mai )a%i" n-a )oit s# s'un# nimic care s# 'oat# com'romite si%uran*a clientului s#u!!! +i iat# c# deodat# atra%e aten*ia asu'ra unui an8 6# ro% s# (i*i si%uri c# dac# a 'ronun*at numele de an" lucrul acesta i-a (ost im'us! .i*i si%uri c# 'o)estea ce ne-a ser)it-o i-a (ost dictat# sub amenin*are de re'resalii teribile! Doctorul are o so*ie +i o (at#! 0i le iube+te 'rea mult 'entru a nu se su'une unor oameni a c#ror (ormidabil# 'utere a resim*it-o! Iat# de ce a o(erit e(orturilor d)! cea mai 'recis# indica*ie! 2 At,t de 'recis#" -nc,t nu se 'oate %#si anul! 2 At,t de 'recis#" c# nu -nceta*i a-l c#uta" -m'otri)a oric#rei a'aren*e de ade)#r" iar oc ii d)! s-au -nde'#rtat din sin%urul loc unde omul 'oate s# (ie" din acel loc misterios 'e care nu l-a '#r#sit" 'e care nu l-a 'utut '#r#si" din momentul c,nd" r#nit de d-ra de 3aint-6eran" a reu+it s# se strecoare -n#untru" ca un animal -n )i$uin#! 2 Dar unde" 'entru numele lui Dumne$eu4!!! 2 1n ruinele )ec ii m,n#stiri! 2 Dar nu mai e9ist# nici un (el de ruin#8 C,te)a $iduri d#r#'#nate8 C,te)a coloane8 2 Acolo s-a -n%ro'at" d-le /udec#tor de instruc*ie8 stri%# ;eautrelet cu toat# (or*a! Acolo trebuie s# )# m#r%ini*i cercet#rile8 Acolo" +i numai acolo" -l )e*i %#si 'e Ars=ne Lu'in! 2 Ars=ne Lu'in8 e9clam# d! .illeul" s#rind -n sus! 3e 'roduse o t#cere solemn#" -n care se 'relun%ir# silabele celebrului nume! Ars=ne Lu'in" marele a)enturier" re%ele a'a+ilor" 5 s# (ie oare cu 'utin*# ca el s# (ie ad)ersarul -n)ins" +i totu+i in)i$ibil" 'e care-l c#utau cu -nd,r/ire" $adarnic" de c,te)a $ile" autorit#*ile4 Dar Ars=ne Lu'in 'rins -n ca'can#" arestat" -nsemna 'entru un /udec#tor de instruc*ie a)ansarea" %loria! :animard nu cli'ise din oc i& Isidor -i $ise7 2 3unte*i de '#rerea mea" nu este a+a" d-le ins'ector4 2 6e$i bine8 2 0i nu este a+a c# nici d)! nu )-a*i -ndoit nici un moment c# el a or%ani$at -ntrea%a a(acere4

2 Nici un moment8 I-am recunoscut semn#tura! O lo)itur# dat# de Lu'in se deosebe+te de alta! ca un obra$ de alt obra$! Trebuie doar s#-*i desc i$i oc ii! 2 Cre$i!!! cre$i!!!4 re'et# d! .illeul! 2 Desi%ur8 e9clam# t,n#rul! Dac# n-ar (i dec,t (a'tul acesta m#runt7 sub ce ini*iale cores'ondea$# -ntre ei oamenii ace+tia4 A! L! N!" 'rin urmare 'rima liter# din numele Ars=ne" 'rima +i ultima din numele Lu'in! 2 A8 (#cu :animard! Nimic nu-*i sca'# d-tale8 E+ti un om +i /um#tate +i -nsu+i b#tr,nul :animard e de$armat -n (a*a d-tale! ;eautrelet se ro+i de 'l#cere +i str,nse m,na 'e care i-o -ntinse ins'ectorul! Cei trei oameni se a'ro'iaser# de balcon" +i 'ri)irea lor r#t#cea 'e c,m'ul de ruine! D! .illeul murmur#7 2 1n ca$ul acesta" trebuie s# (ie aici! 2 Este aici" $ise ;eautrelet cu )ocea surd#! Este aici din cli'a c,nd a c#$ut! Din 'unct de )edere lo%ic +i 'ractic" nu 'utea sc#'a (#r# a (i (ost obser)at de d-ra de 3aint-6eran +i de cei doi ser)itori! 2 Ce do)ad# ai4 2 Do)ada ne-au dat-o com'licii s#i! 1n aceea+i diminea*#" unul din ei s-a de% i$at -n )i$itiu +i )-a condus ',n# aici!!! 2 3're a lua +a'ca" 'iesa de identitate! 2 E9act" dar mai ales s're a )eni la (a*a locului" s're a-+i da seama +i a )edea cu 'ro'rii lui oc i ce s-a -nt,m'lat cu +e(ul! 2 0i +i-a dat seama4 2 Presu'un" 'entru c# el cuno+tea ascun$#toarea! 0i 'resu'un c# starea dis'erat# a +e(ului s#u i-a a/uns la cuno+tin*# dac# 5 -n tulburarea sa 5 a 'utut comite im'ruden*a s# scrie acest cu),nt de amenin*are7 >Nenorocite domni+oarei dac# l-a ucis 'e +e(>! 2 Dar amicii s#i l-au 'utut lua de acolo mai t,r$iu!!! 2 C,nd asta4 Oamenii d)! n-au '#r#sit un moment ruinele! 0i a'oi" unde s#-l (i trans'ortat4 Cel mult la o distan*# de c,te)a sute de metri" c#ci un muribund nu 'oate (i dus la distan*e mari!!! +i atunci l-a*i (i %#sit! Nu" )# re'et" este aici! Nici %,nd ca amicii s#i s#-l (i -nde'#rtat din cea mai si%ur# ascun$#toare care e9ist#! Acolo l-au dus +i 'e doctor" -n )reme ce /andarmii d#deau (u%a la (oc" ca ni+te co'ii! 2 Dar cum o (i tr#ind4 Ca s# tr#ie+ti" -*i trebuiesc alimente" a'#!!! 2 Nu 'ot s'une nimic!!! nu +tiu nimic!!! dar este aici" asta 'ot s# )-o /ur! Este aici" 'entru c# nu 'oate s# nu (ie aici! 3unt si%ur" ca +i cum l-a+ )edea" ca +i cum I-a+ 'i'#i! Este aici! Cu de%etul -ntins s're ruine" desemna -n aer un mic cerc care se mic+ora din ce -n ce" ',n# ce r#mase doar un 'unct! 0i 'unctul acesta" cei doi to)ar#+i -l c#utau cu dis'erare" am,ndoi a'leca*i -nainte asu'ra s'a*iului" am,ndoi co),r+i*i de aceea+i credin*# ca +i ;eautrelet +i cutremura*i de (erma con)in%ere 'e care el le-o im'usese! Da" Ars=ne Lu'in era aici! 1n teorie ca +i -n (a't" era aici& nici unul" nici cel#lalt" nu se 'uteau -ndoi de aceasta! Era ce)a im'resionant +i tra%ic -n acela+i tim' s# +tii c# -ntr-o ascun$#toare -ntunecoas#" 'e /os" (#r# a/utor" cu'rins de (ri%uri" sleit de 'uteri" $ace celebrul a)enturier! 2 0i dac# moare4 'ronun*# d! .illeul cu %lasul cobor,t! 2 Dac# moare" $ise ;eautrelet" +i dac# to)ar#+ii s#i ca'#t# certitudinea mor*ii sale" )e% ea*i asu'ra soartei d-rei de 3aint-6erait" d-le /udec#tor" c#ci r#$bunarea )a (i teribil#!

C,te)a minute mai t,r$iu" +i cu toate insisten*ele d-lui .illeul" care s-ar (i acomodat bucuros cu acest 'resti%ios au9iliar" ;eautrelet" a c#rui )acan*# e9'ira -n aceea+i $i 5 se -ntoarse la Die''e! El a/unse la Paris 'e la orele R" iar la orele O intra" -m'reun# cu camara$ii s#i" 'e 'oarta liceului! Du'# o e9'lorare 'e c,t de minu*ioas# 'e at,t de inutil# a ruinelor din Ambrumesy" :animard se -ntoarse +i el la Paris cu ra'idul de seara! 3osit acas#" %#si urm#toarea scrisoare7 >D-le ins'ector %eneral" A),nd 'u*in tim' ast#$i s're sear#" am 'utut aduna c,te)a in(orma*ii com'lementare care )# )or interesa cu si%uran*#! De un an Ars=ne Lu'in locuie+te la Paris sub numele de Etienne de 6audrei9! Este un nume 'e care l-a*i citit desi%ur adeseori -n cronicile mondene +i -n ecourile s'orti)e! Mare c#l#tor" li'se+te r#stim'uri -ndelun%ate -n decursul c#rora se duce 5 du'# s'usa lui 5 s# ),ne$e ti%ri -n ;en%al sau )ul'i albastre -n 3iberia! 3e s'une c# se ocu'# de a(aceri" (#r# -ns# ca cine)a s# 'oat# 'reci$a ce anume a(aceri! Domiciliul s#u actual7 H<" rue Marbeu(! S6# ro% s# remarca*i c# rue Marbeu( este -n a'ro'iere de o(iciul 'o+tal" nr! IRT! De /oi GH a'rilie" a/unul $ilei -n care a a)ut loc a%resiunea de la Ambrumesy" nu se mai +tie nimic de Etienne de 6audrei9! Primi*i" )# ro%" d-le ins'ector %eneral" -m'reun# cu recuno+tin*a mea 'entru bun#)oin*a ce mi-a*i ar#tat-o" asi%urarea sentimentelor mele deosebite! I3IDORE ;EAUTRELET>! >Post-scri'tum! 5 Cea ce )# ro%" este s# nu crede*i c# mi-am dat 'rea mare osteneal# ca s# ob*in aceste in(orma*ii! 1n diminea*a crimei" -n )reme ce d! .illeul (#cea anc eta -n (a*a c,tor)a 'ri)ile%ia*i" am a)ut (ericita ins'ira*ie s# e9amine$ +a'ca (u%arului" -nainte ca 'seudo-)i$itiul s# )in# s-o sc imbe! Numele '#l#rierului mi-a a/uns" du'# cum 'rea bine )# da*i seama" s# %#sesc (iliera care s#-mi dea 'utin*a s# a(lu numele cum'#r#torului +i domiciliul s#u>! 1n diminea*a urm#toare" :animard se 're$ent# la nr! H< din rue Marbeu(! Du'# ce lu# in(orma*ii de la 'ort#reas#" 'use s# i se desc id# a'artamentul din drea'ta" de la 'arter" a'artament con(ortabil" ele%ant" unde de altminteri nu desco'eri dec,t cenu+# -n sob#! Cu 'atru $ile -nainte" doi 'rieteni )eniser# s# ard# toate ,rtiile com'romi*#toare! Dar -n momentul c,nd s# ias#" :animard se lo)i de (actorul care aducea o scrisoare 'entru d! de 6audrei9! Era (rancat# din America +i cu'rindea urm#toarele r,nduri" scrise -n limba en%le$#7 >Domnule" 6# con(irm r#s'unsul 'e care I-am dat a%entului d)! De -ndat# ce )e*i a)ea -n 'osesia d)! cele 'atru tablouri ale d-lui de :es)res" e9'edia*i-le ast(el cum am con)enit! Pute*i ad#u%a +i restul dac# )e*i reu+i" lucru de care m# -ndoiesc! Deoarece o a(acere ne're)#$ut# m# obli%# s# 'lec" )oi sosi -n acela+i tim' cu aceast# scrisoare! M# )e*i %#si la :rand Fotel! FARLIN:TON>! 1n aceea+i $i" :animard" 're)#$ut cu un mandat de arestare" ducea la 'enitenciar 'e

d! Farlin%ton" cet#*ean american" incul'at ca t#inuitor +i 'entru com'licitate la (urt! Ast(el" -n decurs de dou#$eci +i 'atru de ore" %ra*ie indica*iilor cu ade)#rat nea+te'tate ale unui b#ie*andru de ?N ani" toate nodurile intri%ii se de$le%au! 1n dou#$eci +i 'atru de ceasuri" tot ce era ine9'licabil de)enea sim'lu +i luminos! 1n dou#$eci +i 'atru de ore" 'lanul com'licilor de a-+i sal)a +e(ul era de/ucat" 'rinderea lui Ars=ne Lu'in" r#nit" muribund" nu mai d#dea loc la nici o -ndoial#" banda sa era de$or%ani$at#" se cuno+tea locuin*a sa de la Paris" masca 'e care +i-o 'usese" +i se cuno+tea -n detalii" 'entru 'rima oar#" mai -nainte ca el s-o (i 'utut s#),r+i ',n# la ca'#t" una din lo)iturile sale cele mai me+te+u%ite +i mai -ndelun% studiate! 1n 'ublic se 'roduse o imens# $ar)# de uimire" de admira*ie +i de curio$itate! Re'orterul din Rouen" -ntr-un (oarte reu+it articol" relatase 'rimul intero%atoriu al t,n#rului retoricean" 'un,nd -n lumin# %ra*ia sa deosebit#" (armecul lui nai) +i si%uran*a lui calm#! Indiscre*iile lui :animard +i ale d-lui :illeul 5 indiscre*ii 'e care le (#cur# -m'otri)a )oin*ei lor" antrena*i de un elan mai 'uternic dec,t or%oliul lor 'ro(esional 5 l#murir# 'ublicul asu'ra rolului lui ;eautrelet -n decursul micilor e)enimente! El sin%ur (#cuse totul! Lui sin%ur -i re)enea -ntre%ul merit al )ictoriei! Toat# lumea se 'asiona! Peste noa'te! Isidore ;eautrelet de)eni un erou +i mul*imea" subit entu$iasmat#" ceru cele mai am'le detalii asu'ra noului ei (a)orit! Pentru asta erau re'orterii! Ei luar# cu asalt liceul Aanson-de-3ailly" ',ndir# 'e e9terni la terminarea cursurilor +i a(lar# tot ce era" a'ro'iat sau de'#rtat" -n le%#tur# cu numitul ;eautrelet& +i se a(l# -n (elul acesta re'uta*ia de care se bucura" 'rintre camara$ii s#i" acela 'e care ei -l numeau ri)alul lui 3 erlocQ Folmes! Prin ra*ionamente" 'rin lo%ic# +i (#r# alte in(orma*ii dec,t cele citite -n $iare" el anun*ase -n mai multe r,nduri solu*ia unor a(aceri (oarte com'licate" 'e care /usti*ia nu le descurcase dec,t mult# )reme du'# d,nsul! Dar cea mai curioas# era c#r*ulia care (u %#sit# circul,nd 'rintre ele)ii liceului" c#r*ulie semnat# de el" scris# la ma+ina de scris +i tras# -n $ece e9em'lare! Titlul7 >AR3ENE LUPIN! METODA 3A! DE CE E CLA3IC +i 1N CE E ORI:INAL>! Era un studiu a'ro(undat al (iec#reia din a)enturile lui Lu'in" -n care 'rocedeele ilustrului a'a+ a'#reau -ntr-un relie( e9traordinar" -n care se ar#ta -nsu+i mecanismul (elului s#u de a 'roceda" tactica lui s'ecial#" scrisorile adresate $iarelor" amenin*#rile lui" anun*area (urturilor sale" -ntr-un cu),nt7 totalitatea trucurilor -ntrebuin*ate de el 'entru >'re'ararea> )ictimei alese +i 'unerea ei -ntr-o asemenea stare de s'irit -nc,t a'roa'e s# se o(ere sin%ur# lo)iturii -ndre'tate contra ei" ast(el ca totul s# se -nt,m'le a'roa'e cu consim*#m,ntul )ictimei! 0i cele e9'use -n aceast# carte erau at,t de /uste din 'unct de )edere critic" at,t de '#trun$#toare" at,t de )ii +i str#b#tut de o ironie 'e cit de in%enioas# 'e at,t de crud#" c# imediat oamenii de s'irit luar# 'artea lui +i sim'atia mul*imii trecu (#r# tran$i*ie de la Lu'in la Isidore ;eautrelet" ast(el c# -n lu'ta care se an%a/a -ntre ei" se 'roclama cu antici'a*ie )ictoria t,n#rului retorician! 1n tot ca$ul" at,t d! .illeul c,t +i 'arc etul din Paris '#reau deci+i s#-i st,n/eneasc# 'osibilitatea acestei )ictorii! Pe de o 'arte" nu se 'utea stabili identitatea d-lui Farlin%ton +i nici nu se 'ute*i %#si o 'rob# decisi)# din care s# reias# c# (ace 'arte din banda lui Lu'in! To)ar#+ ori ba" Farlin%ton t#cea cu -nc#'#*,nare! Ce)a mai mult7 e9amin,ndu-i-se scrisul" nu se 'utu a(irma cu certitudine c# el era autorul scrisorii interce'tate! Un domn Farlin%ton" 're)#$ut cu o )ali$# +i cu un 'ortcart 'lin de bancnote" tr#sese la

:rand-Fotel" 5 asta era tot ce se 'utea a(irma! Pe de alt# 'arte" la Die''e" d! .illeul se odi nea 'e 'o$i*iile ce i le cucerise ;eautrelet! Nu mai (#cea nici un 'as -nainte! 1n /urul indi)idului" 'e care d-ra de 3aint-6eran -l luase dre't ;eautrelet -n a/unul crimei" acela+i mister! Acelea+i ne%uri de asemenea -n le%#tur# cu tot ce 'ri)ea (urtul celor 'atru Rubens! Ce se -nt,m'lase cu tablourile acestea4 Dar automobilul care le dusese -n aceea noa'te ce drum a'ucase4 La Luneray" la Uer)ille" la U)etot" se 'utuse stabili cu si%uran*# trecerea sa +i tot ast(el la Caude-bec-en-Cau9" unde trebuise s# treac# 3ena" -n (a'tul $ilei" 'e un )a'ora+! Dar c,nd anc eta merse mai ad,nc" se constat# c# res'ecti)ul automobil era desco'erit +i c# ar (i (ost im'osibil s# se -n%r#m#deasc# -ntr--nsul 'atru tablouri mari" (#r# ca oamenii de 'e )a'ora+ s# nu ba%e de seam#! Era (#r# doar +i 'oate acela+i automobil" dar atunci se 'unea din nou -ntrebarea7 >Ce se -nt,m'lase cu cei 'atru Rubens4> Tot at,tea 'robleme 'e care d! .ileul le l#sa (#r# r#s'uns! 1n (iece $i" subalternii s#i r#scoleau 'atrulaterul ruinelor! A'roa'e $ilnic" d! .illeul )enea -n 'ersoan# s# su'ra)e% e$e s#'#turile! Dar de aici +i ',n# a desco'eri a$ilul -n care a%oni$a Lu'in 5 admi*,nd c# '#rerea lui ;eautrelet era /ust#" 5 de aici +i ',n# a desco'eri acest a$il" era o 'r#'astie 'e care e9celentul ma%istrat nu '#rea de (el dis'us s-o treac#! Era deci (oarte natural ca aten*ia tuturora s# se -ntoarc# s're Isidore ;eautrelet" din moment ce el sin%ur reu+ise s# risi'easc# -ntunericul care 5 -n li'sa lui 5 de)enea mai intens +i mai ne'#truns! De ce nu *inea el s# l#mureasc# mai de'arte aceast# a(acere4 La 'unctul unde o adusese" nu-i mai trebuia dec,t un mic e(ort ca s-o duc# ',n# la ca'#t" -ntrebarea aceasta -i (u 'us# de un redactor al lui >:rand-Aournal>" care se introdusese -n liceul Aanson sub numele (als de ;ernod" cores'ondentul lui ;eautrelet! 0i Isidore r#s'unse (oarte cuminte7 2 Dra%# domnule" nu e9ist# numai Lu'in -n lume" nu e9ist# numai 'o)e+ti cu o*i +i detecti)i& mai e9ist# +i acea realitate care se nume+te bacalaureatul! Or" trebuie s# m# 're$int -n luna iulie! 3untem acum -n mai! 0i nu )reau s# cad! Ce )a s'une tat#l meu4 2 Dar +i ce-ar s'une dac# I-ai da 'e Ars=ne Lu'in 'e mina /usti*iei4 2 O doamne8 E tim' 'entru toate! 1n )acan*a )iitoare!!! 2 6acan*a de Rusalii4 2 Da! 6oi 'leca s,mb#t# < iunie" cu 'rimul tren! 0i -n aceea+i sear# Ars=ne Lu'in )a (i arestat! 1ncrederea aceasta ine9'licabil#" n#scut# de ieri +i acum at,t de 'uternic#" (u resim*it# de toat# lumea -n 'ri)in*a t,n#rului" de+i -n realitate e)enimentele n-o /usti(icau dec,t ',n# la un anumit 'unct! Dar ce are a (ace4 Lumea credea! Din 'artea lui nimic nu '#rea di(icil! Ea a+te'ta de la d,nsul ceea ce se 'utea a+te'ta cel mult de la un (enomen de clar)i$iune +i intui*ie" de e9'erien*# +i abilitate! < iunie8 data aceasta a'#rea -n toate $iarele! La < iunie" Isidore ;eautrelet )a lua ra'idul de Die''e +i -n seara aceleia+i $ile Ars=ne Lu'in )a (i arestat! 2 Numai dac# ',n# atunci nu )a e)ada!!! obiectar# ultimii 'arti$ani ai a)enturierului! 2 Im'osibil8 Toate ie+irile sunt '#$ite! 2 Numai dac# n-a murit din cau$a r#nilor8 obiectau din nou 'arti$anii care 're(erau moartea dec,t arestarea eroului lor! 0i re'lica era imediat#7 2 Aida de8 Dac# Lu'in ar (i mort" com'licii s#i ar +ti +i Lu'in ar (i r#$bunat! A+a

a s'use ;eautrelet! 0i $iua de < iunie sosi! O /um#tate de du$in# de $iari+ti -l ',ndeau 'e Isidore la %ara 3aint-La$are! Doi dintr--n+ii )oir# s#-l -nso*easc# -n c#l#toria sa! El -i ru%# s# renun*e! Plec# deci sin%ur! Com'artimentul s#u era %ol! .oarte obosit de mai multe no'*i de munc#" ;eautrelet (u dobor,t -ndat# de un somn %reu! 1n )is" a)u im'resia c# trenul se o'rea -n di(erite sta*ii +i c# 'asa%erii se suiau +i coborau! C,nd se tre$i" -n a'ro'iere de Rouen" era tot sin%ur! Dar 'e re$em#toarea cana'elei din (a*a lui" o (oaie mare de ,rtie" (i9at# cu un ac 'e sto(a cenu+ie" -i atrase aten*ia! Ea cu'rindea urm#toarele cu)inte7 >.iecare cu treburile lui! D-ta ocu'#-te de ale dumitale! Altminteri" cu at,t mai r#u 'entru dumneata>! 2 Per(ect8 e9clam# el" (rec,ndu-+i m,inile! Asta -nseamn# c# mer%e 'rost -n tab#ra ad)ers#! Amenin*area aceasta este tot at,t de stu'id# +i de %rosolan# ca a 'seudo-)i$itiului! 0i ce stil8 3e )ede bine c# n-a (ost redactat# de Lu'in! Trenul intr# -n tunelul care 'recede )ec iul ora+ normand! La %ar#" Isidore se 'limb# de dou#-trei ori 'e 'eron" s're a-+i de$mor*i 'icioarele! Tocmai se 're%#tea s# se urce din nou -n com'artimentul s#u" c,nd un stri%#t -i sc#'#! Trec,nd 'e lin%# c io+cul de $iare" citise -n (u%#" 'e 'rima 'a%in# a unei edi*ii s'eciale a lui >Aournal de Rouen>" urm#toarele r,nduri" de a c#ror -ns'#im,nt#toare semni(ica*ie -+i d#du imediat seama7 >ULTIMA ORA! 5 Ni se tele(onea$# din Die''e c# ast# noa'te r#u(#c#tori au '#truns -n castelul Ambrumesy" au le%at-o 'e d-ra de :es)res +i au r#'it-o 'e d-ra de 3aint-6eran! Urme de s,n%e au (ost %#site la cinci sute de metri de castel +i l,n%# ele o e+ar(# '#tat# +i ea cu s,n%e! 3unt temeri c# nenorocita (at# a (ost asasinat#>! P,n# la Die''e" Isidore ;eautrelet r#mase nemi+cat" -nco)oiat" cu coatele 'e %enunc i +i m,inile li'ite de obra$" cu%eta! La Die''e" lu# o tr#sur#! La Ambrumesy" d#du 'este /udec#torul de instruc*ie care-i con(irm# oribila +tire! 2 Mai mult nu +ti*i4 -ntreb# ;emutrelet! 2 Nimic! Acum am )enit +i eu! 1n acela+i moment" ca'oralul de /andarmi se a'ro'ie de d! .illeul +i-i -nm,n# o bucat# de ,rtie" mototolit#" s(,+iat#" -n%#lbenit#" 'e care o %#sise nu de'arte de locul unde se desco'erise e+ar(a! D! .illeul o e9amin#" a'oi o -ntinse lui Isidore ;eautrelet" cu cu)intele7 2 Iat# ce)a care nu ne )a a/uta 'rea mult -n cercet#rile noastre! Isidore suci +i -n),rti bucata de ,rtie! Aco'erit# cu ci(re" cu 'uncte +i semne" a)ea e9act desenul 'e care-l d#m mai /os! ! ?!! I!! GG!! G! ?! !?!G!? " I!! H! I?! G! I! ! R!! I!!R!!! G! I!! G DD V W ?M V VII 6 HRN A ?H! RH!! G !! GR! G

CAPITOLUL III CADA6RUL

Pe la orele < seara" du'# ce-+i termin# o'era*iile" d! .illeul a+te'ta" -m'reun# cu %re(ierul s#u" d! ;redou9" tr#sura care urma s#-l aduc# -na'oi la Die''e! P#rea a%itat +i ner)os! De dou# ori -ntreb#7 2 Nu l-ai )#$ut 'e ;eautrelet4 2 Nu" d-le /udec#tor! 2 Unde naiba o (i4 Toat# $iua nu l-am )#$ut! Deodat#" (u str#b#tut de o idee" -i l#s# lui ;redou9 ser)ieta sa" (#cu -n %oan# -ncon/urul castelului +i se -ndre't# s're ruine! L,n%# arcada cea mare" -ntins 'e burt# 'e '#m,ntul aco'erit cu ace de brad" cu un bra* sub ca'" Isidore '#rea adormit! 2 Ei8 Ce e cu d-ta" tinere4 Dormi4 2 Nu dorm! Medite$! 2 Ce rost are s# medite$i4 1n 'rimul r,nd trebuie s# )e$i! Trebuie s# studie$i (a'tele" s# cau*i indiciile" s# stabile+ti 'unctele de re'er! 2 Da" +tiu!!! asta este metoda obi+nuit#!!! cea bun#" (#r# -ndoial#! Dar eu am alta!!! Eu mai -nt,i medite$ +i caut -nainte de toate s# %#sesc ideea %eneral# a a(acerii" dac# m# 'ot e9'rima ast(el! A'oi -mi ima%ine$ o i'ote$# re$onabil#" lo%ic#" -n acord cu aceast# idee %eneral#! 0i abia du'# aceea cercete$ dac# (a'tele se ada'tea$# i'ote$ei mele! 2 Ciudat# metod#8 2 Metod# si%ur#" d-le .illeul" 'e cit# )reme a d-)! nu este! 2 Aida de8 .a'tele sunt (a'te! 2 Cu ni+te ad)ersari oarecare" 'oate! Dar de -ndat# ce inamicul are c,t de 'u*in# )iclenie" (a'tele sunt acelea 'e care le-a ales el! De (aimoasele indicii 'e care )# -ntemeia*i d-)! anc eta" el a (ost liber s# dis'un# du'# cum l-a t#iat ca'ul! 0i )# da*i seama" atunci c,nd e )orba de un om ca Lu' -n" unde )# 'oate duce aceasta" la ce %re+eli +i la ce ine'*ii4 1nsu+i Folmes a c#$ut -n ca'can#! 2 Ars=ne Lu'in e mort! 2 .ie! Dar r#m,ne banda sa +i ele)ii unui asemenea maestru sunt ei -n+i+i mae+tri! D-l .illeul -l lu# 'e Isidore de bra* +i-l trase cu d,nsul7 2 Astea sunt )orbe" tinere! 3#-*i s'un eu ce)a im'ortant! Ascult# bine! :animard" re*inut la Paris -n momentul acesta" nu )a sosi dec,t 'este c,te)a $ile! Pe de alt# 'arte" contele de :es)res a tele%ra(iat lui 3 erlocQ Folmes" care a (#%#duit concursul s#u 'entru s#'t#m,na )iitoare! Nu cre$i" tinere" c# ar (i o ade)#rat# %lorie 'entru d-ta s# s'ui acestor dou# celebrit#*i" -n $iua sosirii lor7 >1mi 'are (oarte r#u" domnilor" dar n-am 'utut a+te'ta at,t! Am (#cut treaba sin%ur>4 Cu ne'utin*# ca cine)a s#-+i m#rturiseasc# inca'acitatea cu mai mult# in%enio$itate dec,t o (#cea bunul domn .illeul! ;eatrelet -+i re*inu un sur,s +i" 're(#c,ndu-se c# nu-+i d# seama" r#s'unse7 2 Trebuie s# )# declar" d-le /udec#tor de instruc*ie" c# dac# n-am asistat la anc eta d)!" este 'entru c# n#d#/duiam c#-mi )e*i comunica re$ultatele ob*inute! Ei bine7 ce-a*i a(lat4 2 Ascult#! Asear#" la orele ??" cei trei /andarmi l#sa*i de 'a$# -n castel de c#tre ca'oralul Bue)ilion" au 'rimit din 'artea $isului ca'oral un bile*ele care-i c ema de ur%en*# la Ou)ille" unde se a(la cor'ul lor! Ei -nc#lecar# imediat +i c,nd sosir#!!! 2 Constatar# c# (useser# '#c#li*i" c# ordinul era (als +i c# nu le r#m,nea dec,t s#

se -ntoarc# la Ambrumesy! 2 Ceea ce +i (#cur#" sub conducerea ca'oralului! Dar li'sa lor durase o or# +i /um#tate +i -n acest tim' s-a s#),r+it crima! 2 1n ce condi*ii4 2 1n condi*iile cele mai sim'le! O scar# luat# de la de'endin*ele (ermei (u re$emat# de eta/ul al doilea al castelului! Un %eam (u t#iat +i o (ereastr# (u desc is#! Doi oameni" cu o lantern# oarb#" '#trunser# -n camera d-rei de :es)res +i o le%ar# cob$#" mai -nainte ca ea s# (i a)ut tim'ul s# stri%e! >A'oi desc iser# bini+or u+a camerei unde dormea d-ra de 3aint-6eran! D-ra de :es)res au$i un %eam#t -n#bu+it +i a'oi $%omotul unei 'ersoane care se $bate! Un minut du'# aceea" $#ri 'e cei doi oameni duc,nd-o 'e )eri+oara ei" le%at# +i ea" +i cu c#lu+ -n %ur# ca +i d,nsa! Oamenii trecur# 'rin (a*a ei +i ie+ir# 'e (ereastr#! Isto)it#" d-ra de :es)res le+in#! 2 Dar c,inii4 D! de :es)res a cum'#rat 'arc# doi dul#i!!! 2 Au (ost %#si*i mor*i" otr#)i*i! 2 Dar de cine4 Nimeni nu se 'utea a'ro'ia de ei! 2 Mister8 .a't este c# cei doi oameni au trecut 'rintre ruine" (#r# a (i -m'iedica*i" +i au ie+it 'rin (aimoasa 'orti*#! Au str#b#tut cr,n%ul" ocolind )ec ile cariere!!! Abia la cinci sute de metri de castel" la r#d#cina co'acului numit 3te/arul-cel-mare" s-au o'rit!!! 0i acolo +i-au tradus 'roiectul -n (a't! 2 De ce" dac# au )enit cu inten*ia de a o ucide de d-ra de 3aint-6eran" n-au omor,t-o -n camera ei4 2 Asta nu +tiu! Poate c# incidentul care i-a determinat s-o (i 'rodus du'# ie+irea lor din castel! Poate c# t,n#ra (at# a reu+it s# se desc#tu+e$e! Ast(el" du'# '#rerea mea" e+ar(a %#sit# a (ost aceea cu care i s-au le%at m,inile! 1n tot ca$ul" e cert c# la r#d#cina 3te/arului-cel-mare au lo)it-o! Do)e$ile 'e care le am" sunt indiscutabile!!! 2 Dar cor'ul4 2 Cor'ul n-a (ost %#sit" ceea ce de altminteri nu trebuie s# ne sur'rind# 'rea mult! Urmele r#mase m-au dus" -ntr-ade)#r" ',n# la biserica din 6aren%e)ille" la )ec iul cimitir de 'e creasta r,'ei! Acolo e un abis!!! o 'r#'astie de mai bine de o sut# de metri! Iar /os" st,ncile +i marea! Peste o $i sau dou#" )alurile )or arunca cor'ul 'e st,nci! 2 Toate astea sunt (oarte sim'le! 2 Da" toate astea sunt (oarte sim'le +i nu mi se 'are deloc -ncurcate! Lu'in a murit" com'licii s#i au a(lat-o +i s're a se r#$buna e9act cum au anun*at 5 au asasinat 'e d-na de 3aint-6eran!!! Toate acestea sunt (a'tele care n-a)eau nici m#car ne)oia s# (ie controlate! 2 Dar Lu'in4 2 Lu'in4 2 Da" ce s-a -nt,m'lat cu el4 2 Probabil c# to)ar#+ii s#i au ridicat cada)rul s#u -n acela+i tim' -n care trans'ortau +i 'e t,n#ra (at#" dar ce do)ad# a)em des're aceast# r#'ire4 Nici una! Tot at,t de 'u*in ca +i des're +ederea sa 'rintre ruine" tot a+a de 'u*in ca des're moartea sau des're )ia*a sa! 0i -n asta e tot misterul" dra%# ;eautrelet! Asasinarea d-rei Raymonde nu e un de$nod#m,nt! Din contr#" e o com'lica*ie! Ce s-a -nt,m'lat de dou# luni -ncoace -n castelul Ambrumesy4 Dac# nu )om desci(ra eni%ma aceasta" )or )eni al*ii care ne-o )or lua -nainte! 2 1n ce $i )or )eni ace+ti al*ii4

2 Miercuri!!! Mar*i 'oate!!! ;eautrelet '#ru a (ace un calcul" du'# care declar#7 2 D-le /udec#tor de instruc*ie" ast#$i e s,mb#t#! Luni seara trebuie s# m# -ntorc la liceu! Ei bine8 Luni diminea*a" dac# bine)oi*i s# (i*i aici" e9act la orele ?@" )oi c#uta s# )# e9'un c eia eni%mei! 2 3erios" d-le ;eautrelet!!! Cre$i4 E+ti si%ur4 2 A+a s'er! 2 0i acum unde te duci4 2 M# duc s# )#d dac# (a'tele se acomodea$# cu ideea %eneral# 'e care am -nce'ut s-o discern! 2 0i dac# nu se acomodea$#4 2 Ei bine" d-le /udec#tor de instruc*ie" cu at,t mai r#u 'entru ele8 $ise ;eantrelet r,$,nd! 6oi c#uta atunci altele mai docile! A+a dar 'e luni" da4 2 Pe luni4 Du'# c,te)a minute" d! .illeul era 'e drum s're Die''e" -n )reme ce Isidore -nc#leca 'e o biciclet# -m'rumutat# de contele de :es)res +i 'edal# 'e +oseaua s're Uer)ille +i Caudebec-en-Cau9! Era un 'unct asu'ra c#ruia t,n#rul *inea s#-+i (ac# -nainte de toate o '#rere 'recis#" dat (iind c# 'unctul acesta i se '#rea 'unctul slab al inamicului! Nu se 'ot ascunde obiecte de dimensiunea celor 'atru Rubens! Tablourile trebuiesc deci s# (ie unde)a! Dac# era im'osibil 'entru moment s# (ie re%#site" nu se 'utea cel 'u*in cunoa+te drumul 'e unde dis'#ruser#4 I'ote$a lui ;eautrelet era urm#toarea7 automobilul -nc#rcase" ce e dre't cele 'atru tablouri" dar" -nainte de a a/un%e la Caudebec" le desc#rcase -ntr-alt automobil care trecu 3ena mai sus sau mai /os 'e Caudebec! Mai /os de Caudebec" 'rima barc# de trecere era aceea de la Buillebeu(" trecere (rec)entat# +i 'rin urmare 'rime/dioas#! Mai sus de Caudebec" era bacul de la Mailleraie" t,r% mare" i$olat" des'#r*it de orice comunica*ie! Pe la mie$ul no'*ii" Isidore str#b#tuse cei o'ts're$ece Qilometri care -l des'#r*eau de Mailleraie" situat 'e malul a'ei! 3e culc# acolo" +i diminea*a se interes# la oamenii bacului! Ace+tia consultar# lista 'asa%erilor! Nici un automobil nu trecuse /oi GH a'rilie! 2 Atunci o tr#sur# cu cai" insinua ;eautrelet& o c#ru*#4 un (ur%on4 2 Nici asta! Toat# diminea*a" Isidore cercet#! Era %ata s# 'lece la Buillebeu(" c,nd ar%atul anului" unde dormise" -i $ise7 2 1n diminea*a aceea" tocmai m# -ntorceam din concentrare +i am )#$ut o c#ru*#" dar n-a trecut 3ena! 2 Cum4 2 Nu! A (ost desc#rcat# 'e un (el de barc# caic! cum se s'une 'e aici 5 +i care era ancorat# la c ei! 2 0i c#ru*a aceea de unde )enea4 2 O 8 am recunoscut-o numai dec,t! Era a c#ru*a+ului 6atinel! 2 0i unde sade c#ru*a+ul 6atinel4 2 1n c#tunul Lou)etot! ;eautrelet -+i arunc# oc ii 'e arta sa de stat-ma/or! C#tunul Lo)etot se a(la situat la -ncruci+area +oselei U)etot-Caudebec cu un mic drum -ntortoc eat care ducea 'rin

'#dure ',n# la Mailleraie! Abia 'e la ora < seara Isidore reu+i s# %#seasc#" -ntr-o circium#" 'e c#ru*a+ul 6atinel" unul din acei b#tr,ni norman$i +mec eri" care stau )e+nic cu oc ii -n 'atru" care nu 'rea au -ncredere -n str#ini" dar care nu +tiu s# re$iste is'itei unei monede de aur sau in(luen*ei c,tor)a '# #ru*e! 2 Ei bine" da" domnule" -n diminea*a aceea oamenii din automobil mi-au s'us s# (iu la ora R la r#s',ntie! Mi-au 'us 'atru 'ac ete -n c#ru*#" uite at,ta de mari! Unul din ei a mers cu mine! 0i -m'reun# ne-am dus ',n# la caic! 2 6orbe+ti de ei ca +i cum i-ai cunoa+te! 2 P#i cum s# nu-i cunosc8 E a +asea oar# c# am lucrat 'entru d,n+ii! Isidore tres#ri7 2 Pentru a +asea oar# s'ui4!!! De c,nd asta4 2 P#i -n toate $ilele -nainte de $iua de care )orbim8 At,t doar c# atunci erau alte di #nii! Ni+te bolo)ani mari de 'iatr#!" sau al*ii mai mititei +i lun%#re*i" 'e care -i *ineau -n(#+ura*i +i-i duceau de 'arc# era s(,nta cuminec#tura! A8 nu era )oie s# te atin%i de alea!!! Dar ce e cu d-ta4 Te-ai (#cut alb ca )arul8 2 Nu e nimic!!! c#ldura!!! ;eautrelet ie+i cl#tin,ndu-se! ;ucuria" +i ne're)#$utul desco'eririi -l ame*iser#! 3e -ntoarse (oarte lini+tit" dormi noa'tea -n satul 6aren%e)ille" st#tu a doua $i diminea*# de )orb# o or# la 'rim#rie" cu -n)#*#torul" +i se -na'oie la castel! Acolo -l a+te'ta o scrisoare >'rin bun#)oin*a d-lui conte de :es)res>! Ea cu'rinde urm#toarele r,nduri7 >Al doilea a)ertisment! 3# taci! De nu!!!> 2 Fm8 murmur# el! 6a trebui s# iau oarecare 'recau*ii 'entru si%uran*a mea 'ersonal#" de nu" )orba lor!!! 2 Era ora M" ;eautrelet se 'limb# 'rintre ruine" a'oi se lun%i lin%# arcada cea mare +i -nc ise oc ii! 2 Ei bine" tinere" e+ti mul*umit de e9cursia dumitale4 Era d! .illeul care sosise la ora (i9at#! 2 1nc,ntat" d-le /udec#tor de instruc*ie! 2 Cu alte cu)inte4 2 Cu alte cu)inte" sunt %ata s#-mi *in (#%#duiala!!! cu toate cele scrise -n scrisoarea aceasta care nu m# obli%# la nimic! 0i-i ar#t# d-lui .illeul scrisoarea! 2 A8 (leacuri8 e9clam# acesta! 3'er c# asta n-o s# te -m'iedice!!! 2 3# )# s'un ceea ce +tiu4 Nu" d-le /udec#tor de instruc*ie! Am (#%#duit +i m# )oi *ine de cu),nt! 1n decurs de $ece minute" )om a(la!!! o 'arte din ade)#r! 2 O 'arte4 2 Da" 'entru c# du'# '#rerea mea ascun$#toarea lui Lu'in nu constituie -ntrea%a 'roblem#! Dar du'# aceea )om )edea! 2 D-le ;eautrelet" din 'artea d-tale nimic nu m# mai mir#! Dar cum ai 'utut desco'eri8!!! 2 O" (oarte sim'lu! 1n scrisoarea adresat# de d! Farlin%ton d-lui Etienne de 6audrei9 sau mai bine $is lui Lu'in!

2 3crisoarea interce'tat#4 2 Da! E -n scrisoarea aceasta o (ra$# care m-a intri%at (oarte mult! Urm#toarea7 >La e9'ediere" 'ute*i ad#u%a +i restul dac# )e*i reu+i" lucru de care m# -ndoiesc>! 2 A+a e" mi-aduc aminte! 2 Des're ce rest era )orba4 Un obiect de art#" o curio$itate4 Castelul nu o(erea nimic 're*ios a(ar# de cei 'atru Rubens +i de %oblenuri! Atunci ce4 0i" 'e de alt# 'arte" se 'utea oare admite c# ni+te oameni ca Lu'in" de o -ndem,nare at,t de 'rodi%ioas#" s# nu (i reu+it s# adau%e +i acel rest" 'e care e)ident -l 'ro'useser#4 -ntre'rindere di(icil#" 'robabil" e9ce'*ional#" se 'oate" dar 'osibil#" deci si%ur#" din moment ce Lu'in o )oia! 2 Cu toate acestea" a dat %re+& n-a dis'#rut nimic! 2 N-a dat %re+7 ce)a a dis'#rut! 2 Da" Rubens!!! -ns#!!! 2 Rubens +i -nc# ce)a!!! ce)a ce-a (ost -nlocuit cu un obiect identic cum s-a (#cut +i 'entru Rubens" ce)a mult mai e9traordinar" ce)a mai rar +i mai 're*ios dec,t Rubens! 2 Ei" ce4 M# 'ui la tortur#! Tot umbl,nd 'rintre ruine cei doi oameni se -ndre'taser# s're 'orti*# +i mer%eau 'e l,n%# ca'el#! ;eatrelet se o'ri! 2 6re*i s# +ti*i" d-le /udec#tor de instruc*ie4 2 3i%ur c# )reau8 ;eautrelet a)ea -n m,n# un baston" mai de%rab# un cioma% $dra)#n +i noduros! ;rusc" o i$bitur# a acestei b,te (#cu s# sar# -n *#nd#ri una din statuetele care -m'odobeau 'ortalul ca'elei! 2 D-ta trebuie s# (ii nebun e9clam# d! .illeul scos din (ire +i re'e$indu-se la *#nd#rile statuetei" -*i li'se+te o doa%#8 3(,ntul acesta era admirabil!!! 2 Admirabil8 stri%# Isidore" rotindu-+i din nou bastonul +i r#sturn,nd statuia .ecioarei M#ria!!! D! .illeul -l lu# -n bra*e 2 Tinere8 Nu te las s# comi*i!!! Un re%e ma% se cl#tin# +i el" a'oi un lea%#n al M,ntuitorului! 2 1nc# o mi+care" +i tra%! A'#ruse contele de :es)res care *inea re)ol)erul -ntins! ;eautrelet i$bucni -n r,s! 2 Tra%e*i -ntr-astea" d-le conte!!! tra%e*i -ntr-astea" ca la Mo+i! Oc i*i-l 'e s(,ntul acesta care-+i 'oart# ca'ul -n m,ini! 0i s(,ntul Ioan ;ote$#torul se rosto%oli la '#m,nt! 2 A8 r#cni contele" oc indu-l cu re)ol)erul! O asemenea 'ro(anare a unor atari ca'odo'ere8 2 Imita*ii" d-le conte! 2 Ce4 Ce s'ui4 url# d! .illeul" de$arm-ndu-l 'e conte! 2 Imita*ii" suro%ate8 2 A8 3# (ie cu 'utin*#4 2 6,nt8 :ol8 Neant8 Contele se a'lec# +i ridic# o *and#ra de statuie! 2 Uita*i-)# bine" d-le conte!!! e %i's8 :i's 'atinat" -n)er$it ca 'iatra )ec e!!! iat# ce-au (#cut -n decurs de c,te)a $ile8!!! Iat# ce d! C ar'enais" 'ictorul care a co'iat Rubens" a 're%#tit acum un an!

0i la r,ndul lui" ;eautrelet -l a'uc# 'e d! .illeul de bra*7 2 Ce s'une*i de asta" d-le /udec#tor de instruc*ie! Nu e (rumos4 nu e enorm4 %i%antic4 ;iserica mutat# din loc8 o -ntrea%# biseric# %otic# ridicat# 'iatr# cu 'iatr#8 o le%iune -ntrea%# de statui -n ca'ti)itate8 +i -nlocuite cu (i%uri de %i's8 Unul din cele mai su'erbe e9em'lare ale unei e'oci de art# incom'arabil#" con(iscat!!! O ca'el#8 Nu e (ormidabil4 A" d-le /udec#tor de instruc*ie" e un %eniu omul acesta8 2 Te a'rin$i re'ede" d-le ;eautrelet! 2 Nu ne 'utem a'rinde de a/uns" domnule" c,nd e )orba de asemenea oameni! To*i care de'#+esc mi/locia" trebuie admira*i! Dar aceasta se ridic# mai 'resus de to*i! 1n (urtul acesta e o bo%#*ie de conce'*ie" o (or*#" o -ndem,nare care -mi dau (iori! 2 P#cat c# a murit" r,n/i d! .illeul" c#ci alt(el ar (i s(,r+it 'rin a (ura turnurile catedralei Notre-Dame! Isidore d#du din umeri7 2 Nu r,de*i" domnule! C iar mort" omul acesta )# aiure+te! 2 Nu te contra$ic" d-le ;eautrelet" +i m#rturisesc c# nu (#r# oarecare emo*ie m# 're%#tesc s#-l contem'lu" dac# to)ar#+ii s#i n-au (#cut s# dis'ar# cada)rul lui! 2 0i admi*,nd mai ales" obser)# contele de :es)res" c# el e acela 'e care l-a r#nit biata mea ne'oat#! 2 El e" d-le conte" a(irm# ;eautrelet& el e acela care a c#$ut 'rintre ruine" i$bit de %lon*ul tras de d-ra de 3aint-6eran& 'e el l-a )#$ut d-ra ridic,ndu-se" +i el a c#$ut din nou +i s-a t,r,t ',n# la arcada cea mare" s're a se ridica o ultim# oar# 5 asta 'rintr-un miracol" 'e care )i-l )oi e9'lica imediat 5 +i s're a a/un%e ',n# la acest re(u%iu de 'iatr#!!! care a)ea s# (ie morm,ntul s#u! 0i cu bastonul s#u" ;eautrelet i$bi -n 'ra%ul ca'elei! 2 Cum4 Ce s'ui4 e9clam# d! .illeul -ncremenit! Morm,ntul s#u4!!! D-ta cre$i c# im'enetrabila ascun$#toare!!! 2 3e a(l# aici!!! aici!!!" re'et# ;eautrelet! 2 Dar am scotocit-o!!! 2 Prost! 2 Nu e9ist# nici o ascun$#toare aici" 'rotest# d! de :es)res! Eu cunosc ca'ela! 2 ;a da" d-le conte" e9ist# una! Duce*i-)# la 'rim#ria din 6aren%e)ille" unde se a(l# toate ,rtiile ce se %#seau -n )ec ea 'aro ie din Ambrumesy" +i )e*i a(la" datorit# acestor ,rtii care datea$# din )eacul al o'ts're$ecelea c# sub ca'el# e9ist# o cri't#! Cri'ta aceasta e9ist#" (#r# -ndoial#" de 'e )remea ca'elei romane" -n locul c#reia a (ost construit# aceasta! 2 Dar de unde s# (i cunoscut Lu'in detaliul acesta4 -ntreb# d! .illeul! 2 .oarte sim'lu!!! Cu oca$ia lucr#rilor 'e care a trebuit s# le e(ectue$e la -nde'#rtarea ca'elei! 2 Faide" aide" d-le ;eautrelet8 E9a%ere$i! Lu'in n-a -nde'#rtat toat# ca'ela! Con)in%e-te +i d-ta c# nici una din aceste 'ietre (undamentale n-a (ost atins#! 2 E)ident8 Lu'in n-a imitat +i n-a luat dec,t ce a)ea )aloare artistic#" 'ietrele cio'lite" scul'turile" statuetele" comorile micilor coloane +i ale o%i)elor ci$elate! Lu'in nu s-a ocu'at de temelia bisericii! .undamentele r#m,n! 2 Prin urmare" d-le ;eautrelet" Lu'in n-a 'utut '#trunde ',n# la cri't#! 1n acest moment" d! de :es)res" care c emase un ser)itor" se -ntoarse cu c eia ca'elei! Descuie u+a" +i cei trei b#rba*i intrar#!

Du'# o scurt# e9aminare" ;eautrelet $ise7 2 Les'e$ile de /os" cum era (iresc" au (ost res'ectate! Este -ns# u+or s# ne d#m seama c# 'ristolul este doar o imita*ie! Or" de obicei" scara care duce -n cri'te" -nce'e -n (a*a 'ristolului +i trece sub el! 2 0i de aici tra%i conclu$ia!!! 2 De aici tra% conclu$ia c# lucr,nd -n acest loc" Lu'in a desco'erit cri'ta! Cu a/utorul unui ,rle* 'e care contele trimise s# i-l aduc#" ;eautrelet i$bi -n 'ristol! ;uc#*ile de %i's s#rir# -n drea'ta +i -n st,n%a! 2 Drace8 murmur# d! .illeul! Ner#bd#tor mai sunt s# +tiu!!! 2 0i eu" $ise ;eautrelet a c#rui (a*# era 'alid# de ner#bdare! El iu*i i$biturile! 0i deodat#" ,rle*ul s#u 5 care ',n# atunci nu -nt,lnise nici o re$isten*# 5 se lo)i de o materie mai dur# +i s#ri -nd#r#t! 3e au$i un $%omot ca de 'r#bu+ire" +i ceea ce mai r#mase din 'ristol" se 'r#)#li -n %ol -n urma unui bloc de 'iatr#" -n care i$bise ,rle*ul! ;eautrelet se 'lec#! Un )al de aer 'roas'#t i$bi (a*a! El a'rinse un c ibrit +i-l 'limb# deasu'ra %olului7 2 3cara -nce'e mai -n (a*# dec,t mi-a+ (i -nc i'uit& sub les'e$ile de la intrare! 6#d aici ultimele tre'te! 2 E ad,nc4 2 Trei sau 'atru metri!!! Tre'tele sunt (oarte -nalte!!! +i li'sesc c,te)a din ele! 2 Nu e admisibil" $ise d! .illeul" ca -n tim'ul scurtei absen*e a celor trei /andarmi" atunci c,nd era r#'it# d-ra de 3aint-6eran" nu e admisibil ca atunci com'licii s# (i a)ut tim'ul s# scoat# cada)rul din ruba aceasta!!! 0i a'oi" de ce ar (i (#cut-o -n de(initi)4 Nu" du'# '#rerea mea" Lu'in e aici! Un ser)itor le aduse o scar# 'e care ;eautrelet o introduse -n %aur# +i 'e care o -n(i'se" dibuind" 'rintre s(#r,m#turile c#$ute! A'oi *inu cu 'utere cele dou# stin% ii7 2 6re*i s# cobor,*i" d-le .illeul4 Audec#torul de instruc*ie" *in,nd -n m,n# o luminare" se a)entur#! Contele de :es)res -l urm#! La r,ndul lui" ;eautrelet 'use 'iciorul 'e 'rima trea't#! Erau -n total o'ts're$ece 'e care ;eautrelet le num#r# ma+inal" -n )reme ce oc ii s#i e9aminau cri'ta -n care (lac#ra lumin#rii lu'ta cu be$na ad,nc#! Aos" un miros )iolent" in(ect" -l i$bi" unul din acele mirosuri de 'utre$iciune" a c#ror amintire te obsedea$# ulterior! O" mirosul acesta (#cu s#-l cu'rind# ame*eala!!! 0i deodat#" o m,n# tremur#toare i se -ncle+t# 'e um#r! 2 Ei bine4 Ce este4 2 ;eautrelet" bolborosi d! .illeul! Audec#torul nu 'utea )orbi" su%rumat de %roa$#! 2 Ce este" d-le /udec#tor de instruc*ie4 6eni*i-)# -n (ire!!! 2 ;eautrelet!!! este aici!!! 2 Cum4 2 Da!!! era ce)a sub 'iatra cea mare care s-a des'rins din 'ristol!!! Am -m'ins 'iatra!!! +i am atins!!! O8 Nu )oi uita niciodat#!!! 2 Unde e4 2 1n 'artea aceasta!!! 3im*i mirosul4!!! 0i a'oi!!! 'ri)e+te!!! Ridic# -n sus luminarea +i l#s# lumina ei s# cad# 'e un tru' -ntins 'e /os!

2 O8 e9clam# ;eautrelet cu un accent de %roa$#! Cei trei b#rba*i se a'lecar# dintr-odat#! Pe /um#tate %ol" cada)rul se -ntindea slab" -n(rico+#tor! Carnea )er$uie" cu tonuri de cear# moale" a'#rea ici-colo" -ntre )estmintele $dren*uite! Dar ce era mai %ro$a)" ceea ce smulsese t,n#rului stri%#tul de oroare" era ca'ul 'e care blocul de 'iatr# -l stri)ise" ca'ul di(orm" mas# oribil#" din care nimic nu se mai 'utea distin%e!!! +i c,nd oc ii lor se obi+nuir# cu -ntunericul" )#$ur# milioane de )iermi mi+un,nd 'e carnea -n descom'unere!!! 1n 'atru salturi" ;eautrelet sui scara +i (u%i a(ar#" la aer liber! D! .illeul -l re%#si din nou culcat 'e burt#" cu m,inile li'ite de obra$! El -i $ise7 2 Com'limentele mele" ;eautrelet! A(ar# de desco'erirea ascun$#toarei" mai sunt dou# 'uncte -n care am 'utut controla e9actitatea a(irma*iilor d-tale! 1n 'rimul r,nd" omul asu'ra c#ruia a tras d-ra de 3aint-6eran era -ntr-ade)#r Ars=ne Lu'in" ast(el cum ai s'us-o de la -nce'ut! 1n al doilea r,nd" e ade)#rat c# sub numele de Etienne de 6audrei9 a tr#it la Paris! Ru(ele 'oart# -n mono%ram# ini*ialele E +i 6! 0i cred c# do)ada aceasta este su(icient#!!! Isidore nu se mi+ca! 2 D! conte s-a dus s# 'orunceasc# s# se 'un# caii la tr#sur#! 6a 'leca cine)a du'# doctorul Aouet" care )a (ace constat#rile de ri%oare! Du'# mine moartea a inter)enit acum cel 'u*in o't $ile! 3tarea de descom'unere a cada)rului!!! Dar -mi (ace im'resia c# nu m# ascul*i!!! 2 ;a da" ba da! 2 Ceea ce-*i s'un" se s'ri/in# 'e moti)e 'erem'torii! A+a" de 'ild#!!! D! .illeul -+i continu# demonstra*ia" (#r# a ob*ine -ns# do)e$i mai 'recise de aten*ie din 'artea lui ;eautrelet! 1ntoarcerea d-lui de :es)res -ntreru'se monolo%ul s#u! Contele )enea cu dou# scrisori! Una din ele -i anun*a sosirea lui 3erlocQ Folmes 'entru a doua $i!!! 2 De minune8 e9clam# d! .illeul bine dis'us! Ins'ectorul :animard )a sosi +i el! O s# (ie delicios! 2 3crisoarea cealalt# este 'entru d)!" d-le /udec#tor de instruc*ie" $ise contele! 2 0i mai bine8 $ise d! .illeul du'# ce citi!!! Domnii ace+tia nu )or mai a)ea nimic de (#cut! Dra%# ;eautrelet" mi se anun*# din Die''e c# 'escarii au %#sit a$i diminea*#" 'e st,nci" cada)rul unei tinere (emei! ;eautrelet tres#ri7 2 Ce s'une*i4 Cada)rul!!! 2 Unei tinere (emei!!! un cada)ru mutilat oribil" mi se 'reci$ea$#" +i a c#rui identitate n-ar (i cu 'utin*# de stabilit" dac# la bra*ul dre't n-ar (i r#mas o mic# br#*ar# de aur" (oarte (in#" care s-a -ncrustat -n 'ielea 'utre$it#! Or" d-ara de 3aint-6eran 'urta la bra*ul dre't o br#*ar# de aur! E )orba deci" (#r# doar +i 'oate" de ne(ericita d)! ne'oat#" 'e care marea a t,r,t-o ',n# acolo! D-ta ce s'ui" ;eautrelet4 2 Nimic!!! nimic!!! adic# ba da!!! toate se -nl#n*uie" du'# cum )ede*i& nu mai li'se+te nimic ar%ument#rii mele! Toate (a'tele" unul du'# altul" c iar +i cele mai contradictorii" c iar +i cele mai uimitoare" s'ri/in# i'ote$a 'e care am ima%inat-o din 'rimul moment! 2 Nu -n*ele% bine! 2 6e*i -n*ele%e -ndat#! Aduce*i-)# aminte c# )-am (#%#duit ade)#rul -ntre%! 2 Dar mi se 'are!!!

2 Pu*intic# r#bdare! ',n# acum n-a*i a)ut s# )# 'l,n%e*i de mine! 6remea e (rumoas#! Plimba*i-)#" lua*i masa la castel" (uma*i-)# 'i'a! Eu m# )oi -ntoarce 'e la orele I sau R! Cit 'ri)e+te liceul meu" n-am ce-i (ace7 )oi lua trenul de noa'te! A/unseser# la de'endin*e" -nd#r#tul castelului! ;eautrelet -nc#lec# 'e o biciclet# +i se de'#rt#! La Die''e" se o'ri la redac*ia $iarului >La 6i%ie>" unde ceru s# i se arate numerele din ultimele dou# s#'t#m,ni! A'oi 'lec# la En)ermeu" t,r% situat la )reo $ece Qilometri! La En)ermeu a)u c,te o con)orbire cu 'rimarul" cu 'reotul" cu 'a$nicul! La biserica or#+elului ceasul b#tu ora H! ;eautrelet -+i terminase anc eta! 3e -ntoarse la Ambrumesy" c,nt,nd de bucurie! Picioarele sale a'#sau unul du'# altul" -n ritm e%al +i 'uternic" 'e cele dou# 'edale" iar 'ie'tul s#u se desc idea cu 'o(t#" as'ir,nd aerul 'roas'#t care su(la dins're mare! 0i uneori" ;eautrelet" se uita at,t de mult" -nc,t scotea stri%#te de trium(" %,ndindu-se la *inta urm#rit# +i la e(orturile sale -ncoronate de succes! Ambrumesy -i a'#ru! ;eautrelet 'orni cu toat# )ite$a 'e 'o),rni+ul care 'recede castelul! Co'acii care m#r%inesc drumul" -n 'atru r,nduri" '#reau c# )in -ntru -nt,m'inarea lui +i c# dis'ar imediat du'# el! 0i deodat#" ;eautrelet d#du un stri%#t! 3ubit" el )#$u o (unie -ntins# de la un co'ac la cel#lalt" de-a curme$i+ul +oselei! ;icicleta" i$bit#" se o'ri brusc! ;eautrelet (usese aruncat -nainte" cu o )iolen*# nemai'omenit#" +i el a)u im'resia c# numai -nt,m'larea -l (#cuse s# e)ite un mald#r de 'ietre" de care ca'ul s#u ar (i trebuit s# se s'ar%#! R#mase c,te)a secunde (#r# cuno+tin*#! A'oi" 'lin de ),n#t#i" cu %enunc ii $dreli*i" el e9amin# locul! O '#durice se -ntindea la drea'ta" +i 'e acolo 5 (#r# -ndoial# 5 a%resorul (u%ise de (ric#! ;eautrelet de$nod# (unia! Pe co'acul din stin%#" de trunc iul c#ruia (usese le%at#" era (i9at# o ,rtiu*#! El o des(#cu +i citi7 >Al treilea +i ultimul a)ertisment>! ;eautrelet se -ntoarse la castel" 'use c,te)a -ntreb#ri ser)itorilor +i-l %#si a'oi 'e /udec#torul de instruc*ie -ntr-o camer# de la 'arter" la ca'#tul ari'ii din drea'ta" unde d! .illeul a)ea obiceiul s# stea -n tim'ul anc etelor sale! D! .illeul scria +i %re(ierul +edea -n (a*a lui! La un semn" %re(ierul ie+i +i /udec#torul stri%#7 2 Dar ce e cu d-ta" d-le ;eautrelet4 Ai m,inile 'line de s,n%e! 2 Nu e nimic" nu e nimic" r#s'unse t,n#rul!!! O sim'l# c#dere" 'ro)ocat# de (unia aceasta" ce mi s-a -ntins -n (a*a bicicletei! 6# ro% doar s# b#%a*i de seam# c# (unia este din castel! Acum dou#$eci de minute" a ser)it la uscatul ru(elor l,n%# s'#l#torie! 2 3# (ie cu 'utin*#4 2 Domnule" este 'recis c# de aici sunt su'ra)e% eat" de c#tre cine)a care se %#se+te -n mi/locul castelului" care m# )ede" care m# aude" +i care" minut de minut" asist# la (a'tele mele +i-mi cunoa+te inten*iile! 2 Cre$i4 2 3unt si%ur! Datoria d)! este s#-l desco'eri*i" +i cred c# nu )# )a )eni %reu! 1n ce m# 'ri)e+te" *in s# s(,r+esc +i s# )# dau e9'lica*iile (#%#duite! Am mers mai re'ede dec,t se a+te'tau ad)ersarii no+tri" +i sunt con)ins c#" la r,ndul lor" )or 'roceda acum cu toat# t#ria! Cercul se str,n%e -n /urul meu! Prime/dia se a'ro'ie" 'resimt aceasta 'recis! 2 Faide" aide" ;eautrelet!!! 2 ;ine" bine" o s# )ede*i8 Pentru moment" s# ne %r#bim8 0i mai -nt,i" o -ntrebare asu'ra unui 'unct 'e care )reau s#-l -nl#tur imediat! N-a*i )orbit cu nimeni des're documentul 'e care l-a %#sit ca'oralul" +i 'e care )i l-a -nm,nat -n 're$en*a mea4

2 Nu" cu nimeni! D-ta acor$i o )aloare oarecare acelui document4 2 O (oarte mare )aloare! E o idee de a mea" o idee care 5 m#rturisesc 5 nu se -ntemeia$# 'e nici o do)ad#!!! c#ci ',n# acum n-am reu+it s# desci(re$ acel document! De aceea )# +i )orbesc de el!!! ca s# nu mai re)enim niciodat# asu'ra lui! ;eautrelet 'use m,na 'e aceea a d-lui .illeul +i-i +o'ti cu %lasul cobor,t7 2 T#ce*i!!! suntem s'iona*i!!! a(ar#!!! Nisi'ul scr,+ni! ;eautrelet d#du (u%a la (ereastr# +i se a'lec#! 2 Nu mai e nimeni!!! dar iarba e c#lcat# -n 'icioare!!! se )a 'utea lua cu u+urin*# am'renta -nc#l*#mintei! 1nc ise (ereastra +i se a+e$# din nou7 2 Du'# cum )ede*i" inamicul nu mai ia nici m#car 'recau*ii!!! nu mai are )reme 'entru asta!!! simte +i el c# nu mai e tim' de 'ierdut!!! 3# ne %r#bim deci +i s# )orbim" din moment ce ei nu )or s# )orbesc! ;eautrelet 'use 'e mas# documentul +i-l des(#cu7 2 1nainte de toate" o obser)a*ie! Pe ,rtia aceasta" a(ar# de 'uncte" nu sunt dec,t ci(re! 0i -n 'rimele trei r,nduri" 'recum +i -n al cincilea 5 sin%urele de care trebuie s# ne ocu'#m" c#ci al 'atrulea 'are de natur# cu totul di(erit# 5 nici una din aceste ci(re nu e mai mare de R! A)em deci toate +ansele ca (iecare din aceste litere s# re're$inte una din cele cinci )ocale" -n ordinea al(abetic#! 3# not#m re$ultatul! 0i ;eautrelet scrise 'e o ,rtie se'arat#7 !a!!o!!ee!!e!a !a!e!a!o!!i!oa!e!o! !n!!o!!n!!!e!o!e ai!uL!e!!eu!e A'oi ;eautrelet )orbi din nou7 2 Du'# cum )ede*i" asta nu 'rea d# mare lucru! C eia e (oarte u+oar# 5 din moment ce autorul s-a mul*umit s# -nlocuiasc# )ocalele cu ci(re +i consoanele cu 'uncte" 5 dar +i (oarte di(icil#" ba se 'oate s'une c iar7 im'osibil#" 'entru c# autorul nu s-a str#duit s# com'lice mai mult 'roblema! 2 M#rturisesc c# +i a+a e destul de obscur#! 2 3# c#ut#m s-o l#murim! R,ndul al doilea e -m'#r*it -n dou# '#r*i" +i a doua 'arte se 're$int# -n a+a (el -nc,t e (oarte 'robabil s# re're$inte un sin%ur cu),nt! Dac# -ncerc#m acum s# -nlocuim 'unctele intermediare cu consoane" )om a/un%e la conclu$ia 5 du'# oarecare dibuiri 5 c# sin%urele consoane care 'ot ser)i -n mod lo%ic ca rea$em )ocalelor e9istente" nu 'ot da -n mod lo%ic dec,t un sin%ur cu),nt" cu),ntul >domni+oarelor>! 2 Ar (i )orba -n ca$ul acesta de d-ra de :es)res +i de d-ra de 3aint-6eran! 2 .#r# doar +i 'oate! 2 Altce)a n-ai mai desco'erit4 2 ;a da! Note$ -nc# o solu*ie de continuitate -n mi/locul ultimului r,nd +i! dac# e(ectue$ aceea+i lucrare la -nce'utul r,ndului" )#d numaidec,t c# -ntre cei doi di(ton%i ai +i ui" sin%ura consoan# care 'oate -nlocui 'unctul este un %" +i c#" (orm,nd -nce'utul acestui cu),nt7 ai%ui" este natural +i indiscutabil c#" cu a/utorul celor dou# 'uncte urm#toare +i al e-ului (inal" a/un% la cu),ntul ai%uille!

2 1ntr-ade)#r!!! cu),ntul >ai%uille> se im'une! 2 1n s(,r+it" 'entru ultimul cu),nt" am trei )ocale +i trei consoane! Dibuiesc -nc#" -ncerc toate literele unele du'# altele" +i 'ornind de la 'rinci'iul c# 'rimele dou# litere sunt consoane" constat c# -n limba (rance$# numai 'atru cu)inte se 'ot ada'ta acestui aran/ament7 cu)intele (leu)e" 'reu)e" 'leure +i creuse! 1nl#tur cu)intele (leu)e" 'reu)e +i 'leure" 'entru c# nu le )#d -n nici o le%#tur# cu cu),ntul ai%uille" +i o'resc cu),ntul creuse! 2 Ceea ce d#7 ai%uille creuse! Drace8 Admit c# solu*ia d-tale este /ust#" +i admit 'entru c# nu )#d cum n-ar (i" dar -ntruc,t solu*ia aceasta ne a)ansea$# cu ce)a4 2 Nu ne a)ansea$# deloc" r#s'unse ;eautrelet %,nditor! Deloc!!! 'entru moment!!! Mai t,r$iu" )om )edea!!! Du'# '#rerea mea" o mul*ime de lucruri 'oate (i cu'rins# -n al#turarea eni%matic# a acestor dou# cu)inte7 ai%uille creuse! Ceea ce m# 'reocu'# mai mult" este materia documentului" ,rtia de care s-a ser)it autorul acestei eni%me!!! 3e mai (abric# oare -n $ilele noastre ,rtie 'er%ament de (elul acesta4 0i a'oi" culoarea aceasta de i)oriu!!! +i culele acestea!!! cele 'atru cute u$ate!!! +i a'oi uita*i-)# +i d)!" urmele acestea de cear# ro+ie 'e dos!!! 1n momentul acesta" ;eautrelet (u -ntreru't! Era %re(ierul ;redou9 care desc ise u+a" anun*,nd sosirea subit# a 'rocurorului %eneral! D! .illeul se ridic#7 2 D! 'rocuror %eneral este /os4 2 Nu" d-le /udec#tor de instruc*ie! D! 'rocuror %eneral nu s-a dat /os din tr#sur#! A trecut doar 'e aici" +i )# roa%# s# bine)oi*i a )# duce la d,nsul" la 'oart#! 3'une c# )rea s# )# comunice doar dou# )orbe! 2 .oarte ciudat8 murmur# d! .illeul! 1n s(,r+it!!! )om )edea! 3cu$#-m# te ro%" ;eautrelet& m# duc +i m# -ntorc! 0i d! .illeul se duse! 3e au$ir# 'a+ii s#i -nde'#rt,ndu-se! 1n cli'a aceasta" %re(ierul -ncuie u+a" scoase c eia +i-o b#%# -n bu$unar! 2 Ce este asta4 e9clam# ;eautrelet (oarte sur'rins! Ce (aci acolo4 2 Cred c# -n (elul acesta )om (i mai -n )oie 'entru cele ce a)em s# discut#m" ri'ost# ;redou9! ;eautrelet se re'e$i la o alt# u+# care d#dea -n camera )ecin#! 1n*elesese! Com'licele era ;redou9" -nsu+i %re(ierul /udec#torului de instruc*ie! ;redou9 o oti7 2 Nu-*i mai $dreli de%etele" amice8 Am +i c eia acestei u+i -n bu$unar! 2 Mai r#m,ne (ereastra8 stri%# ;eautrelet! 2 Prea t,r$iu8 ri'ost# ;redou9" -n(i%,ndu-se -n (a*a %eamului" cu re)ol)erul -n m,n#! Retra%erea era t#iat#! Lui ;eautrelet nu-i mai r#m,nea nimic de (#cut" nimic altce)a dec,t s# se a'ere -m'otri)a inamicului" care se demasca cu o -ndr#$neal# at,t de brutal#! Isidore" 'e care-l su%ruma un sim*#m,nt de team# necunoscut ',n# atunci" -+i -ncruci+a bra*ele! 2 A+a8 %l#sui %re(ierul! 0i acum s# (im scur*i! 1+i scoase ceasul7 2 E9celentul domn .illeul se )a duce ',n# la 'oart#! La 'oart# nimeni" bine-n*eles" nici urm# de 'rocuror! Atunci se )a -ntoarce! Asta ne d# 'atru minute! Un minut -mi trebuie ca s# sca' 'rin (ereastra aceasta" s-o tulesc 'e 'orti*a de l,n%# ruine +i

s# sar 'e motocicleta care m# a+tea't#! Ne r#m,n deci trei minute! E de a/uns! Era un om cu o -n(#*i+are ciudat#" slut" care *inea -n ec ilibru" 'e 'icioarele sale (oarte lun%i +i (oarte sub*iri" un bust enorm" bombat ca un torace de '#ian/en +i 're)#$ut cu ni+te bra*e imense! O (a*# osoas#" o (runte /oas# +i -nc#'#*-nat#" indicau -nd#r#tnicia d,r$# a 'ersona/ului! ;eautrelet se cl#tin# 'e 'icioarele care i se muiaser# brusc! Trebui s# se a+e$e7 2 6orbe+te! Ce dore+ti4 2 F,rtia! De trei $ile o caut! 2 N-o am! 2 Min*i! C,nd am intrat" te-am )#$ut b#%,nd-o -n 'orto(el! 2 0i a'oi4 2 A'oi4 Te )oi obli%a s# stai cuminte! Ne cam 'lictise+ti" b#ie*a+! Las#-ne -n 'ace +i ocu'#-te de treburile tale! Am a/uns la ca'#tul r#bd#rii! Cu aceste cu)inte -naintase *in,nd re)ol)erul mereu a*intit asu'ra t,n#rului" )orbind cu %lasul surd" sacad,nd silabele" cu un accent de o nemai'omenit# ener%ie! Oc iul -i era as'ru" iar sur,sul crud! ;eautrelet se cutremur#! Pentru 'rima oar# a)ea sen$a*ia 'rime/diei! 0i -nc# ce 'rime/die8 3e sim*ea -n (a*a unui inamic ireductibil" a unei (or*e oarbe +i ire$istibile! 2 0i a'oi4 -ntreb# el cu %lasul stins! 2 A'oi4 Nimic!!! 6ei (i liber! Du'# o 'au$#" ;redou9 )orbi din nou7 2 Nu mai a)em dec,t un minut! Trebuie s# te ot#r#+ti! Faide" b#ie*a+" nu (ace 'rostii!!! Noi suntem cei mai tari" totdeauna +i 'retutindeni!!! Re'ede" ,rtia8!!! Isidore nu se clintea" li)id" -ncremenit" st#',n totu+i 'e-el -nsu+i +i cu creierul lucid" de+i ner)ii -l '#r#siser#! La dou#$eci de centimetri -n (a*a oc ilor s#i se a(la *ea)a nea%r# a re)ol)erului! De%etul" -ndoit" st#tea %ata s# a'ese tr#%aciul! Nu era ne)oie dec,t de un mic e(ort!!! 2 F,rtia" re'et# ;redou9!!! De nu!!! 2 Iat-o8 $ise ;eautrelet! 3coase din bu$unar 'orto(elul +i-l -ntinse %re(ierului" care-l lu#! 2 Per(ect8 E+ti un b#iat de -n*eles! Fot#r,t" e treab# de (#cut cu tine!!! Cam (ricos" dar cu destul bun sim*! 6oi )orbi des're tine cu camara$ii mei! 0i acum o +ter%! Adio! ;#%# re)ol)erul -n bu$unar +i -ntoarse c,rli%ul (erestrei! 1n momentul acesta se au$i $%omot 'e culoar! 2 Adio! re'et# el!!! Nu mai am o cli'# de 'ierdut! Dar o idee -l o'ri! Cu un %est" )eri(ic# con*inutul 'orto(elului! 2 Mii +i milioane de draci8 scr,+ni el! F,rtia nu e -n#untru!!! Ji-ai b#tut /oc de mine! 0i s#ri -na'oi -n odaie! 3e au$ir# dou# detun#turi! Isidore" la r,ndul lui" 'usese m,na 'e re)ol)erul s#u +i tr#sese! 2 N-ai nimerit" iubitule8 url# ;redou9! 1*i tremur# m,na!!! *i-e (ric#8!!! 3e -nc#ierar# +i se rosto%olir# 'e 'arc et! 1n u+#" se au$ir# b#t#i )iolente! Isidore -+i 'ierdu cum'#tul" dominat imediat de ad)ersarul s#u! I se a'ro'ia s(,r+itul! O min# se ridic# deasu'ra ca'ului s#u" -narmat# cu un cu*it" +i se n#'usti

asu'r#-i! O durere )iolent# -i (ri'se um#rul! ;eautrelet d#du drumul ad)ersarului! A)u im'resia c# era scotocit -n bu$unarul din#untru al ainei +i c# i se lua documentul! A'oi" 'rin )#lul cobor,t al 'leoa'elor" % ici c# omul s#rea 'este balustrada (erestrei!!! Acelea+i $iare care" a doua $i diminea*#" relatau ultimele e'isoade sur)enite la castelul Ambrumesy" sc imbarea obiectelor de )aloare din biseric#" desco'erirea cada)rului lui Ars=ne Lu'in +i a cada)rului Raymondei" 'recum +i asasinarea lui ;eautrelet de c#tre ;redou9" %re(ier al /udec#torului de instruc*ie" acelea+i $iare d#deau urm#toarele dou# +tiri7 Dis'ari*ia lui :animard +i r#'irea" $iua -n amia$a mare" -n 'lin centru al Londrei" -n momentul c,nd se ducea s# ia trenul s're Do)er" r#'irea lui 3erlocQ Folmes! Ast(el" banda lui Lu'in 5 de$or%ani$at# un moment" %ra*ie e9traordinarei in%enio$it#*i a unui b#ie*andru de +a'tes're$ece ani 5 relua o(ensi)a" +i din 'rimul moment" 'retutindeni +i -n toate 'unctele" -nre%istra )ictorii! Cei doi mari ad)ersari ai lui Lu'in" Folmes +i :animard" -nde'#rta*i! ;eautrelet" scos din lu't#! Austi*ia" ne'utincioas#! Nu mai r#m,nea nimeni care s# aib# 'osibilitatea s# lu'te cu inamici de asemenea talie!

CAPITOLUL I6 .AJA IN .AJA 0ase s#'t#m,ni du'# aceste e)enimente" -ntr-o sear#" d#dusem ser)itorului meu )oie s# ias# -n ora+! Era -n a/unul $ilei de ?I iulie! 3e l#sase o c#ldur# a'#s#toare" amenin*,nd cu (urtun# +i ideea de a ie+i nu-mi sur,dea deloc! Cu (erestrele balconului desc ise" cu lam'a de mas# a'rins#" m# instalai -ntr-un (otoliu +i 5 cum nu citisem -nc# $iarele 5 -nce'ui s# le 'arcur% cu oc ii! ;ine-n*eles c# ele )orbeau de Ars=ne Lu'in! Din $iua -ncerc#rii de asasinat" a c#rei )ictim# (usese bietul Isidore ;eautrelet" nu trecuse o $i (#r# ca $iarele s# nu discute a(acerea de la Ambrumesy! O rubric# $ilnic# -i era consacrat#! Niciodat#" o'inia 'ublic# nu (usese surescitat# -n asemenea m#sur# de o serie at,t de mare de e)enimente 'reci'itate +i de lo)ituri de teatru nea+te'tate! D! .illeul care" ot#r,t" acce'ta cu o meritorie bun#-credin*# rolul s#u subaltern" dest#inui re'orterilor cele reali$ate de t,n#rul s#u s(etnic" -n cursul celor trei memorabile $ile" ast(el c# lumea se 'utea deda celor mai temerare su'o$i*ii! 0i -ntr-ade)#r" lumea e9cela -n acestea! 3'eciali+ti +i te nicieni ai crimei" romancieri +i dramatur%i" ma%istra*i +i (o+ti +e(i ai 3i%uran*ei" 'oli*i+ti -n retra%ere +i detecti)i -n 'ers'ecti)#" (iecare a)ea teoria sa +i o e9'unea -n articole co'ioase! .iecare re-nce'ea +i com'leta instruc*ia! Toate acestea 'e ba$a celor desco'erite de Isidore ;eautrelet" ele) de retoric#! C#ci -ntr-ade)#r" toat# lumea era de acord asu'ra acestui 'unct 5 e9istau toate elementele ade)#rului! Misterul!!! 1n ce consta el4 3e cuno+tea ascun$#toarea unde se re(u%iase Ars=ne Lu'in +i unde a%oni$ase" +i asu'ra acestui 'unct nici o -ndoial#7 doctorul Delattre" care se ascundea -nc# -nd#r#tul secretului 'ro(esional +i care re(u$a s# (ac# orice de'o$i*ie" m#rturisi totu+i intimilor s#i 5 a c#ror 'rim# %ri/# (usese s#

)orbeasc# 5 c# realmente -ntr-o cri't# (usese dus" la un r#nit 'e care com'licii s#i i-l 're$entaser# sub numele de Ars=ne Lu'in! 0i acum" -n aceea+i cri't#" se %#sise cada)rul lui Etienne de 6audrei9 5 care Etienne de 6audrei9 nu era altul dec,t Ars=ne Lu'in" du'# cum o do)edise instruc*ia 5 identitatea dintre Ars=ne Lu'in +i r#nit 'rimea -n (elul acesta un su'liment de! demonstra*ie! A+adar" Lu'in (iind mort +i cada)rul d-rei de 3aint-6eran recunoscut %ra*ie br#*#rii ce-o 'urta" drama se s(,r+ise! Totu+i" nu se s(,r+ise! Nu se +tia de ce nu se s(,r+ise" dar datorit# aser*iunii t,n#rului" misterul r#m,nea -ntre%! M#rturia realit#*ii nu )alora c,t a(irma*ia unui ;eautrelet! E9ista desi%ur ce)a ce nu se cuno+tea +i acest ce)a toat# lumea era con)ins# c# ;eautrelet )a (i ca'abil s#-l e9'lice! De aceea" toat# lumea a+te'ta cu o -n%ri/orare nes'us#" la -nce'ut" buletinele medicale 'e care le 'ublicau doctorii din Die''e" c#rora contele le -ncredin*ase 'e bolna)! Ce de$olare -n 'rimele $ile" c,nd se cre$u c# )ia*a sa e -n 'rime/die8 0i ce entu$iasm -n diminea*a c,nd $iarele anun*ar# c# orice 'ericol era -nl#turat8 Cele mai mici am#nunte 'asionau o'inia 'ublic#! Lumea se -nduio+a a(l,nd c# ;eautrelet era -n%ri/it de b#tr,nul s#u tat#" 'e care o tele%ram# -l c emase de ur%en*# +i se admira de asemenea de)otamentul d-rei de :es)res care 'etrecu no'*i -ntre%i la c#'#t,iul r#nitului! Du'# aceea )eni con)alescen*a ra'id# +i )oioas#" -n s(,r+it" lumea a)ea s# a(le ce o 'asiona8 3e )a +ti ceea ce ;eautrelet 'romisese s#-i dest#inuiasc# d-lui .illeul +i solu*iile de(initi)e 'e care cu*itul criminalului -l -m'iedicase s# le 'ronun*e8 0i se )a +ti de asemenea tot ceea ce 5 -n a(ar# de drama -ns#+i 5 r#m,nea ne'#truns sau inaccesibil e(orturilor /usti*iei! ;eautrelet (iind liber +i )indecat de rana sa )a da certitudini cu 'ri)ire la d! Farlin%ton" eni%maticul com'lice al lui Ars=ne Lu'in" care urma s# (ie re*inut la -nc isoarea 3,nte! 3e )a a(la ce s-a -nt,m'lat du'# crim# cu %re(ierul ;redou9" acest alt com'lice" a c#rui -ndr#$neal# (usese -ntr-ade)#r -n(rico+#toare! ;eautrelet (iind liber" lumea -+i )a 'utea (ace o idee 'recis# cu 'ri)ire la dis'ari*ia lui :animard +i la r#'irea lui Folmes! Cum de se 'utuser# 'roduce dou# atentate de acest (el4 Detecti)ii en%le$i" ca +i cole%ii lor din .ran*a" n-a)eau nici un indiciu -n le%#tur# cu aceasta! 1n duminica Rusaliilor" :animard nu se -ntorsese acas#" +i nici luni" +i nici +ase s#'t#m,ni du'# aceea! La Londra" -n lunea Rusaliilor" la orele I seara" 3erlocQ Folmes lua o tr#sur# ca s# se duc# la %ar#! De abia se suise" c# se +i %r#bi s# coboare" d,ndu-+i 'robabil seama de 'rime/die! Dar -n aceea+i cli'# doi indi)i$i escaladaser# tr#sura din drea'ta +i din st,n%a" -l r#sturnar# +i-l *inur# -ntre ei" mai de%rab# sub ei" dat# (iind -n%ustimea tr#surii! 0i asta (a*# de $ece martori care n-a)usese tim'ul s# inter)in#! Tr#sura se de'#rt# -n %alo'! Du'# aceea4 Du'# aceea nimic! Nu se +tia nimic! 0i 'oate" de asemenea" %ra*ie lui ;eautrelet" se )a a)ea e9'lica*ia com'let# a documentului" a acelei ,rtii misterioase" c#reia %re(ierul ;redou9 -i acorda at,ta im'ortan*#" incit *inea s# 'un# m,na 'e ea" cu riscul de a asasina 'e 'osesorul ei! Problema >Ai%uille creuse>" cum o numeau nenum#ra*ii Edi'i care" a'leca*i deasu'ra ci(relor +i 'unctelor" -ncercau s# e9tra%# din ele o semni(ica*ie!!! Ai%uille creuse8 Ce 'uteau -nsemna aceste dou# cu)inte4 3# (ie doar o e9'resie (#r# sens" rebusul unui +colar care m,$%#le+te un col* de ,rtie4 3au aceste dou# cu)inte erau ma%ice +i 'rin ele se 'utea l#muri -ntrea%a mare a)entur# a marelui a)enturier Ars=ne

Lu'in! Nimeni nu 'utea r#s'unde la aceasta! Dar r#s'unsul a)ea s# )in#! De c,te)a $ile" $iarele anun*au sosirea iminent# a lui ;eautrelet! Lu'ta era %ata s# re-nce'#" +i de ast# dat# (#r# mil# din 'artea t,n#rului care ardea s# se re)an+e$e! 0i tocmai numele s#u" im'rimat ou litere mari" -mi atrase aten*ia! >:rand-Aournal> 'ublica -n (runtea coloanelor sale noti*a urm#toare7 >Am ob*inut din 'artea d-lui Isidore ;eautrelet asi%urarea c# )a re$er)a $iarului nostru -nt,ietatea re)ela*iilor sale! M,ine" miercuri" mai -nainte ca /usti*ia s# (ie in(ormat#" >:rand Aournal> )a 'ublica ade)#rul inte%ral asu'ra dramei din Ambrumesy>! 2 Interesant" nu4 Ce $ici" dra%ul meu4 Nu-i a+a4 M# cutremurai -n (otoliul meu! L,n%# mine 'e un scaun" +edea cine)a" cine)a 'e care nu-l cuno+team! M# ridicai +i c#utai eu oc ii o arm#! Dar cum atitudinea necunoscutului '#rea cu totul ino(ensi)#" m# ab*inui +i m# a'ro'iai de el! Era un t,n#r cu (a*a ener%ic#" cu '#rul lun% +i blond +i a c#rui barb# de nuan*# ro+cat# se r#s(ira -n dou#! 1mbr#c#mintea sa amintea costumul sobru al unui 'reot en%le$" +i -ntrea%a sa (iin*# de altminteri a)ea ce)a auster +i %ra) care ins'ira res'ect! 2 Cine e+ti d-ta4 -l -ntrebai! 0i cum str#inul nu r#s'unse" re'etai7 2 Cine e+ti4 Cum ai intrat aici4 Ce cau*i aici4 El m# 'ri)i +i $ise7 2 Nu m# recuno+ti4 2 Nu!!! 2 Fm8 .oarte ciudat8!!! Caut# bine!!! unul din amicii d-tale!!! un amic care nu 'rea seam#n# cu ceilal*i!!! cam s'ecial" ca s# $ic a+a!!! totu+i 1l a'ucai de bra* cu )ioiciune7 2 Min*i8!!! Nu e+ti cel care 'retin$i c# e+ti Nu e ade)#rat8!!! 2 Atunci de ce te %,nde+ti la acela mai mult dec,t la altul4 $ise el r,$,nd! A8 R,sul acesta8 R,sul acesta t,n#r +i lim'ede a c#rui ironie amu$ant# m# -n)eselise de at,tea ori8 3im*ii cum m# trec (iori! 3# (ie cu 'utin*#4 2 Nu" nu8 'rotestai eu cu'rins ca de team# Nu se 'oate!!! 2 Nu se 'oate s# (iu eu" 'entru c# sunt mort nu este a+a" +i 'entru c# d-ta nu cre$i -n stri%oi4!! 0i r,se din nou7 2 Cre$i c# eu sunt dintre aceia care mor" dra%ul meu4!!! 3# mor a+a" de un %lon* tras 'e la s'ate de c#tre o (at#4!!! Ce Dumne$eu" at,t de 'u*in m# 're*uie+ti4!!! Adic# cum8 M# cre$i 'e mine ca'abil s# consimt la un asemenea s(,r+it4 2 A+adar" d-ta e+ti8 bolborosii eu" -nc# ne-ncre$#tor +i totu+i (oarte emo*ionat!!! Nu reu+esc s# te identi(ic!!! 2 1n ca$ul acesta" %l#sui el )oios" sunt lini+tit! Dac# sin%urul om c#ruia m-am ar#tat sub ade)#ratul meu as'ect nu m# recunoa+te ast#$i" oricare alt# 'ersoan# care m# )a )edea de aici -nainte" ast(el cum m# 're$int a$i" nu m# )a 'utea recunoa+te c,nd m# )a )edea sub -n(#*i+area mea real#!!! dac# de o -n(#*i+are real# 'oate (i m#car )orba la mine!!! 1i recunoscui %lasul" acum c# nu-i mai sc imba timbrul" +i -i recunoscui oc ii +i e9'resia (e*ii +i -ntrea%a sa atitudine +i -ns#+i (iin*a sa sub -n)eli+ul care-l trans(orma com'let! 2 Ars=ne Lu'in!!! murmurai eu!

2 Da" Ars=ne Lu'in8 e9clam# el ridic,ndu-se! 3in%urul +i unicul Ars=ne Lu'in" -ntors din -m'#r#*ia umbrelor" 'entru c# se 'are c# am a%oni$at +i murit -ntr-o cri't#! Ars=ne Lu'in tr#ind cu toate (or*ele )ie*ii sale" ac*ion,nd cu toat# )oin*a sa" (ericit +i liber +i ot#r,t mai mult ca oric,nd s# se bucure de aceast# (ericit# libertate -ntr-o lume -n care n-a -nt,lnit ',n# acum dec,t (a)oruri +i 'ri)ile%ii! R,sei +i eu7 2 Da" da" d-ta e+ti" +i mai )oios de ast# dat# dec,t -n $iua c,nd am a)ut 'l#cerea s# te )#d anul trecut!!! .#ceam alu$ie la ultima sa )i$it# 5 )i$it# cu care m# onorase du'# (aimoasa a)entur# cu diadema 5 la c#s#toria sa des(#cut#" la (u%a sa cu 3onia XrisnoY +i la moartea oribil# a tinerei rusoaice" -n $iua aceea" )#$usem un Ars=ne Lu'in 'e care nu-l cuno+team" slab" ab#tut" cu oc ii obosi*i de 'l,ns" c#ut,nd un 'ic de sim'atie +i de tandre*e!!! 2 Taci8 $ise el! Trecutul e de'#rtat! 2 A (ost abia acum un an! obser)ai eu!!! 2 A (ost acum $ece ani" insist# el! Anii lui Ars=ne Lu'in contea$# de $ece ori mai mult dec,t ai celorlal*i oameni! Nu mai st#rui" ci sc imbai )orba7 2 Dar" cum ai intrat4 2 O" Doamne8 Ca toat# lumea7 'e u+#! 0i cum n-am )#$ut 'e nimeni" am trecut 'rin salon +i am luat-o 'e balcon! 2 ;ine" dar c eia u+ii4 2 Nu e9ist# u+i 'entru mine" du'# cum 'rea bine +tii! A)eam ne)oie de a'artamentul d-tale +i am intrat! 2 La ordinele d-tale! 6rei s# te las sin%ur4 2 O nu8 Pre$en*a d-tale nu e de 'risos! Pot c iar s#-*i s'un c# seara )a (i (oarte interesant#!! 2 A+te'*i 'e cine)a4 2 Da" am dat o -nt,lnire aici!!! 1+i scoase ceasornicul7 2 Dece! Dac# tele%rama a sosit" 'ersoana nu )a -nt,r$ia!!! 1n )estibul se au$i soneria! 2 Ce *i-am s'us4 Nu" nu te deran/a!!! m# duc sin%ur! Cui naiba -i 'utuse da -nt,lnire4 0i la ce scen# dramatic# sau burleasc# a)eam s# asist4 Pentru ca Lu'in -nsu+i s# o considere )rednic# de interes" nu -nc#'ea -ndoial# c# situa*ia era e9ce'*ional#! Du'# c,t)a tim'" se -ntoarse +i l#s# s# treac# -nainte un t,n#r slab" -nalt +i (oarte 'alid! .#r# a rosti o )orb#" cu o anumit# solemnitate -n %esturi" care m# tulbura" Lu'in a'rinse toate l#m'ile electrice! Odaia (usese inundat# de lumin#! Atunci cei doi oameni se 'ri)ir#" 'ro(und" ca +i cum 5 cu -ntre% e(ortul oc ilor lor ar$#tori 5 ar (i -ncercat s# se '#trund# unul 'e cel#lalt! Era un s'ectacol im'resionant s#-i )e$i ast(el" %ra)i +i t#cu*i! Dar cine oare 'utea (i acest nou )enit4 1ns# c iar -n momentul c,nd eram 'e 'unctul de a o % ici" %ra*ie asem#n#rii 'e care o a)ea cu o (oto%ra(ie 'ublicat# recent" Lu'in se -ntoarse s're mine" +i-mi $ise7

2 Dra%# 'rietene" d#-mi )oie s#-*i 're$int 'e d! Isidore ;eautrelet! 0i -ndat# du'# aceea" adres,ndu-se t,n#rului7 2 Jin s#-*i mul*umesc" d-le ;eautrelet" -n 'rimul r,nd 'entru c# ai bine)oit" -n urma scrisorii mele" s# am,ni re)ela*iile d-tale ',n# du'# aceast# -ntre)edere" +i -n al doilea r,nd 'entru %entile*ea ce ai a)ut-o de a-mi acorda aceast# -ntre)edere! ;eautrelet $,mbi7 2 Te ro% s# note$i c# %entile*ea mea const# doar -n a m# su'une ordinelor d-tale! Amenin*area 'e care mi-o adresai -n scrisoarea cu 'ricina" era cu at,t mai 'eremtorie" cu c,t nu mi se adresa mie" ci 'ri)ea 'e tat#l meu! 2 De" r#s'unse Lu'in r,$,nd" 'rocedea$# omul cum 'oate +i trebuie s# ne ser)im de mi/loacele de ac*iune care ne stau la -ndem,n#! 0tiam din e9'erien*# c# 'ro'ria d-tale si%uran*# *i-este indi(erent#" din moment ce ai re$istat la ar%umentele lui ;rCdou9! R#m,nea deci tat#l d-tale!!! tat#l d-tale" la care *ii at,t de mult!!! A trebuit s# c,nt 'e coarda aceasta! 2 0i iat#-m#8 $ise ;eautrelet! Le (#cui semn s# se a+e$e! Ei consim*ir# +i Lu'in $ise cu acel ton de im'erce'tibil# ironie care-i este caracteristic#7 2 1n orice ca$" d-le ;eautrelet" dac# nu acce'*i mul*umirile mele" s'er c# nu )ei re(u$a cel 'u*in scu$ele mele! 2 3cu$e4!!! Dar 'entru ce" Doamne4 2 Pentru brutalitatea 'e care a dat-o la i)eal# ;rCdou9 (a*# de d-ta! 2 M#rturisesc c# %estul s#u m-a sur'rins! Aceasta nu era maniera obi+nuit# a lui Lu'in! O lo)itur# de cu*it!!! 2 Nici nu sunt amestecat -n %estul acesta! ;rCdou9 este un recrut 'roas'#t! Amicii mei" -n tim'ul c,nd diri/au a(acerile noastre" au cre$ut c# ne 'oate (i util! 2 Amicii d-tale au a)ut dre'tate! 2 1ntr-ade)#r" ;rCdou9 care (usese ata+at s'ecial la 'ersoana d-tale" mi-a (ost 're*ios! Dar cu acea ardoare caracteristic# oric#rui -nce'#tor care )rea s# se distin%#" ;rCdou9 a -m'ins $elul s#u ce)a 'rea de'arte +i mi-a -ncruci+at 'lanurile" 'ermi*,ndu-+i din 'ro'rie ini*iati)# s# te lo)easc#! 2 O8 Nu e cine +tie ce nenorocire! 2 ;a da" ba da" +i l-am admonestat se)er! Trebuie totu+i s# s'un -n (a)oarea lui c# a (ost sur'rins de re'e$iciunea realmente nea+te'tat# a anc etei d-tale! Dac# ne-ai (i l#sat c,te)a ceasuri mai mult" ai (i sc#'at de acest atentat de neiertat!!! 2 0i a+ (i a)ut marele a)anta/" (#r# -ndoial#" de a -m'#r*i soarta d-lor :animard +i 3erlocQ Folmes4 2 E9act8 e9clam# Lu'in i$bucnind -n r,s! Iar eu n-a+ (i su(erit torturile %ro$a)e 'e care mi le-a 'ricinuit r#nirea d-tale! Am trecut" *i-o /ur" 'rin ceasuri cum'lite" +i ast#$i -nc# 'aloarea d-tale -mi d# remu+c#ri!!! 2 Do)ada de -ncredere" r#s'unse ;eautrelet" 'e care mi-o dai 're$ent,ndumi-te a+a 5 mi-ar (i (ost doar at,t de u+or s# aduc cu mine c,*i)a 'rieteni de-ai lui :animard8 5 aceast# do)ad# de -ncredere +ter%e tot! 6orbea serios4 M#rturisesc c# nu mai -n*ele%eam nimic! Lu'ta -ntre cei doi oameni -nce'ea -n c i' cu totul ciudat! Eu care asistasem la 'rima -nt,lnire dintre Lu'in +i Folmes" -n restaurantul de l,n%# %ara 3aint-La$are" nu m# 'uteam -m'iedica de a-mi aminti atitudinea d,r$# a celor doi combatan*i" i$birea -ns'#im,nt#toare a or%oliilor lor"

sub atitudinea 'oliticoas# a manierelor" %ra)ele lo)ituri ce +i le d#deau" trucurile lor de 're(#c#torie" aro%an*a! Aici" nimic de (elul acesta! Lu'in nu se sc imbase! Aceea+i tactic# +i aceea+i a(abilitate ironic#! Dar de ce ciudat ad)ersar se i$bea acum8 Era oare m#car un-ad)ersar4 ;eautrelet n-a)ea nici tonul" nici a'aren*a unui ad)ersar )rednic de Ars=ne Lu'in! .oarte calm" dar de un calm real" care nu masca necum'#tarea unui om care se st#',ne+te" (oarte 'oliticos" -ns# (#r# e9a%erare" sur,$#tor" dar (#r# ironie! ;eautrelet se a(la -n cel mai 'er(ect contrast cu Ars=ne Lu'in" at,t de 'er(ect" -nc,t -nsu+i Lu'in '#rea tot at,t de uluit ca +i mine! Nu" ot#r,t" -n (a*a acestui adolescent sl#bu*" cu obra$ul ro$ de (at#" cu oc ii candi$i +i senini" Lu'in n-a)ea si%uran*a sa obi+nuit#! De mai multe ori obser)ai la d,nsul tr#s#turi de /en#! 0o)#ia" nu ataca 'e (a*# +i 'ierdea )remea cu (ra$e dulce%#ioase! 1*i (#cea im'resia c#-i li'se+te ce)a! P#rea c# a+tea't#" c# ar c#uta ce)a! Ce4 Ce a/utor4 3e au$i din nou sun,nd! .#r# s# stea un moment +i (oarte re'ede" Lu'in se duse s# desc id#! 3e -ntoarse cu o scrisoare! 2 1mi 'ermite*i" domnilor4 ne -ntreab# el! Des(#cu 'licul! 1n#untru se a(la o tele%ram#! Lu'in o citi! Imediat se 'roduse o trans(ormare -ntr--nsul! .a*a i se lumin#" tru'ul i se -n#l*# +i )#$ui )inele (run*ii sale um(l,ndu-se! Re%#seam 'e atlet" 'e dominator" si%ur 'e el" st#',n 'e e)enimente +i 'e oameni! Puse tele%rama 'e mas# +i i$bind-o cu 'umnul" stri%#7 2 0i acum" -ntre noi doi8 ;eautrelet lu# atitudinea omului care ascult#" +i Lu'in -nce'u" cu %lasul m#surat" -ns# sec +i 'oruncitor7 2 3# arunc#m m#+tile" nu este a+a4 0i s# l#s#m i'ocri$iile8 3untem doi inamici care +tim 'er(ect ce trebuie s# credem unul des're cel#lalt& ca inamici lu't#m unul -m'otri)a celuilalt +i" 'rin urmare" ca inamici se cade s# trat#m unul cu cel#lalt! 2 3# trat#m4 (#cu ;eautrelet sur'rins! 2 Da" s# trat#m! N-am 'ronun*at cu),ntul la -nt,m'lare" +i-l re'et" oric,t m-ar costa! 0i te asi%ur c# m# cost# destul! E 'rima oar# c#-l -ntrebuin*e$ de (a*# cu un ad)ersar! Dar *in s#-*i s'un imediat c# este +i ultima oar#! Pro(it# de oca$ie! Nu )oi 'leca de aici dec,t cu o 'romisiune din 'artea d-tale! De nu" -nce'em r#$boiul! ;eautrelet '#rea din ce -n ce mai sur'rins! El $ise bla/in7 2 Nu m# a+te'tam la aceasta!!! 1mi )orbe+ti (oarte ciudat8 E cu totul alt(el de cum m-am a+te'tat8!!! Da" mi te-am -nc i'uit cu totul alt(el!!! De ce m,nia" amenin*#rile astea4 3untem oare inamici 'entru c# -m're/ur#rile ne (ac s# ne ciocnim4 Inamici!!! de ce4 Lu'in '#ru c# se cam (,st,ce+te" dar a'lec,ndu-se asu'ra t,n#rului" $ise7 2 Ascult#" tinere" nu st#m acum s# ne ale%em e9'resiile! E un (a't" un (a't cert +i indiscutabil! Anume7 de $ece ani" nu m-am lo)it -nc# de un ad)ersar cu (or*a d-tale& cu :animard" cu 3erlocQ Folmes" m-am /ucat cum te /oci ou ni+te co'ii! .a*# de d-ta" sunt silit s# m# a'#r" trebuie s# s'un c iar7 s# dau -nd#r#t! Da" -n momentul acesta" d-ta +i cu mine +tim (oarte bine c# eu" Ars=ne Lu'in" trebuie s# m# consider -n)ins! Isidore ;eautrelet l-a biruit 'e Ars=ne Lu'in! Planurile mele sunt r#sturnate! Tot ce-am -ncercat s# las -n 'enumbr#" d-ta ai scos la lumina $ilei! D-ta m# stin% ere+ti" -mi astu'i drumul!

Ei bine8 m-am s#turat!!! ;rCdou9 *i-a s'us-o (#r# nici un (olos! Eu *i-o s'un din nou" +i insist s# *ii socoteal#! M-am s#turat8 ;eautrelet -+i -n#l*# ca'ul7 2 ;ine" dar ce )rei d-ta4 2 Pace8 .iecare la treburile sale" 'e t#r,mul lui! 2 Cu alte cu)inte" d-ta liber s# /e(uie+ti du'# 'o(ta inimii" +i eu liber s# m# -ntorc la -n)#*#tura mea! 2 La -n)#*#tur#!!! la tot ce 'o(te+ti!!! nu m# 'ri)e+te!!! Pe mine -ns# s# m# la+i -n 'ace!!! 2 Dar cu ce te tulbur4 Lu'in -i a'uc# m,na cu )iolen*#7 2 0tii (oarte bine8 Nu te (ace c# nu +tii! E+ti actualmente 'osesorul unui secret 'e care-l consider de cea mai mare im'ortan*#! 3ecretul acesta erai -n dre't s#-l % ice+ti" dar n-ai nici un dre't s#-l r#s',nde+ti -n 'ublic! 2 E+ti si%ur c#-l cunosc4 2 1l cuno+ti" sunt (oarte si%ur7 $i cu $i" ceas cu ceas" am urm#rit mersul %,ndirii +i 'ro%resele anc etei d-tale! C iar -n momentul c,nd ;redou9 te-a lo)it" erai %ata s#-l dest#inuie+ti! De dra%ul tat#lui d-tale" ai am,nat a'oi re)ela*iile (#%#duite! Dar ast#$i sunt -'romise $iarului acesta! Articolul e %ata! Peste o or# )a (i cules! M,ine )a a'are! 2 E9act! Lu'in se ridic# +i s'intec,nd aerul cu un %est al m,inii7 2 Nu )a a'are8 stri%# el! 2 6a a'are8 $ise ;eautrelet" ridic,ndu-se -n acela+i moment! 1n s(,r+it" cei doi oameni se a(lau unul -n (a*a celuilalt! A)usei im'resia unei i$biri" ca +i cum s-ar (i -nc#ierat cor' la cor'! O ener%ie subit# -l -n(l#c#ra 'e ;eautrelet! Era ca +i cum o sc,nteie ar (i a'rins -n el sim*#minte noi" -ndr#$neal#" amor 'ro'riu" )olu'tatea lu'tei" be*ia 'rime/diei! C,t des're Lu'in" sim*ii -n (ul%erarea 'ri)irii sale" bucuria lui de s'adasin care -nt,lne+te -n s(,r+it sabia ri)alului detestat! 2 Articolul e dat4 2 1nc# nu! 2 1l ai aici!!! la d-ta4 2 Nu sunt at,t de nerod8 De mult nu I-a+ mai (i a)ut! 2 Atunci4 2 Unul din redactori -l are" -n dou# 'licuri! Dac# la mie$ul no'*ii nu )oi (i la redac*ie" articolul )a (i dat la cules! 2 A8 '#c#tosul" murmur# Lu'in! La toate s-a %,ndit! .uria sa clocotea" )#dit" -ns'#im,nt#tor! ;eautrelet o oti" ironic la r,ndul lui +i -mb#tat de trium(! 2 Taci odat#" *,ncule8 url# Lu'in! Nu +tii cine sunt eu4 0i c# dac# a+ )rea!!! Pe cu),ntul meu" -ndr#$ne+te s# r,d#8 3e (#cu o mare t#cere! A'oi Lu'in -naint# +i cu %lasul surd" cu oc ii -n oc ii lui ;eautrelet" $ise7 2 Te )ei duce imediat la >:rand Aournal>!!! 2 Nu! 2 6ei ru'e articolul!

2 Nu! 2 1l )ei c#uta 'e redactorul +e(! 2 Nu! 2 1i )ei s'une c# te-ai -n+elat! 2 Nu! 2 0i )ei scrie alt articol" -n care )ei da )ersiunea o(icial# a a(acerii" aceia 'e care a acce'tat-o toat# lumea! 2 Nu! Lu'in a'uc# o linie de (ier care se a(la 'e biroul meu +i (#r# e(ort o s'arse -n dou#! Paloarea lui era -ns'#im,nt#toare! 1+i +terse 'ic#turi de sudoare care-i 'eriau (runtea! El care nu cunoscuse niciodat# o o'unere la )oin*a sa" sim*ea c# -nnebune+te -n (a*a -nc#'#*,n#rii acestui co'il! 1+i 'use m,inile 'e um#rul lui ;eautrelet +i sacad#7 2 6ei (ace toate acestea" ;eautrelet8 6ei s'une c# ultimele tale desco'eriri te-au con)ins c# sunt mort +i c# nu e9ist# nici o -ndoial# asu'ra acestui 'unct! 6ei s'une asta 'entru c# o )oiesc +i 'entru c# lumea trebuie s# cread# c# sunt mort! 6ei s'une-o mai ales 'entru c# dac# nu o )ei s'une!!! 2 Pentru c# dac# n-o )oi s'une!!!4 2 Tat#l t#u )a (i r#'it -n noa'tea aceasta" -ntocmai cum au (ost :animard +i 3erlocQ Folmes! ;eautrelet $,mbi! 2 Nu r,de!!! r#s'unde8 2 R#s'und c# mi-e (oarte de$a%reabil s# te contra$ic" dar am (#%#duit s# )orbesc +i )oi )orbi! 2 6orbe+te -n sensul indicat de mine! 2 6oi )orbi -n sensul ade)#rului8 stri%# ;eautrelet cu 'atim#! E9ist# un lucru 'e care d-ta nu-l 'o*i -n*ele%e7 'l#cerea" ne)oia mai de%rab#" de a s'une ceea ce este +i de a o s'une cu %las tare! Ade)#rul este aici" -n creierul acesta" care l-a % icit +i l-a desco'erit" +i )a *,+ni de aici" -n toat# %oliciunea lui" )ibr,nd! Articolul se )a 'ublica deci a+a cum I-am scris eu! 3e )a a(la c# Lu'in tr#ie+te +i se )a a(la +i moti)ul 'entru care a )oit s# se cread# c# e mort! 0i ;eautrelet ad#u%# calm7 2 0i tat#l meu nu )a (i r#'it! T#cur# din nou am,ndoi" cu 'ri)irile a*intite unul asu'ra celuilalt! 3e su'ra)e% eau! 3'adele erau -ncruci+ate ',n# la m,ner! 0i t#cerea era %rea ca aceea care 'rocedea$# o lo)itur# de moarte! Care din am,ndoi a)ea s-o dea4 Lu'in murmur#7 2 1n noa'tea asta" la orele H diminea*a" a(ar# de un contraordin din 'artea mea" doi din amicii mei au 'orunca s# '#trund# -n camera tat#lui t#u" s# 'un# m,na 'e el cu )oie sau (#r# )oie" s#-l ia +i s#-l duc# acolo unde se a(l# :animard +i 3erlocQ Folmes! Un o ot de r,s strident -i r#s'unse! 2 Dar bine" t#l arule" nu -n*ele%i" stri%# ;eautrelet" c# mi-am luat +i eu 'recau*iile mele4 1*i -nc i'ui c# sunt at,t de nai) ca s#-l trimit 'roste+te" stu'id" 'e tat#l meu acas# la el" -n c#su*a i$olat# 'e care o ocu'# -n 'lin c,m'4 O8 Ce (rumos r,s ironic -nsu(le*ea -n cli'a aceasta (a*a t,n#rului8 R,s nou 'e bu$ele sale" r,s -n care se sim*ea in(luen*a lui Lu'in!!! 0i tutuirea insolent# care-l 'unea

deodat# la ni)elul ad)ersarului s#u8!!! El relu#7 2 6e$i tu" Lu'in4 Marea ta %re+eal# este c#-*i cree$i combina*iile in(ailibile! Te declari -n)ins4 Ce %lum#8 E+ti con)ins c# -n cele din urm#" +i totdeauna" tu )ei (i -n)in%#tor!!! +i ui*i c# +i ceilal*i 'ot a)ea combina*ii ca +i tine8 A mea e (oarte sim'l#! Era un deliciu s#-l au$i )orbind! Umbla de colo ',n# colo" cu m,inile -n bu$unare" cu obr#$nicia +i de$in)oltura unui b#ie*andru care c inuie+te (iara s#lbatic# -nc is# -n cu+c#! Realmente" -n cli'a aceasta" ;eautrelet r#$buna" cu cea mai teribil# din r#$bun#ri" 'e toate )ictimele marelui a)enturier! 0i el -nc eie7 2 Lu'in" tat#l meu nu e -n 3a)oia! Este la cel#lalt ca'#t al .ran*ei" -n centrul unui mare ora+" '#$it de dou#$eci din amicii no+tri care au ordin s# nu-l lase din oc i ',n# la terminarea b#t#liei noastre! 6rei +i am#nunte4 Este la C erbour%" -n casa unuia din (unc*ionarii arsenalului 5 arsenal care este -nc is noa'tea +i unde nu se 'oate '#trunde $iua dec,t cu autori$a*ie +i -n to)#r#+ia unei c#l#u$e! ;eautrelet se o'rise -n (a*a lud Lu'in +i-l s,c,ia ca un co'il care se sc imonose+te la un camarad7 2 Ce mai $ici" maestre4 0i c,te)a minute" Lu'in r#m#sese nemi+cat! Nici un mu+c i al (e*ii sale nu se mi+case! La ce se %,ndea4 Ce a)ea s# ot#rasc#4 Pentru oricine cuno+tea )iolen*a s#lbatic# a or%oliului s#u" numai un sin%ur de$nod#m,nt era 'osibil7 $drobirea total#" imediat# +i de(initi)# a inamicului s#u! De%etele mi se cris'ar#! A)usei o cli'# sen$a*ia c# se )a re'e$i la el +i c#-l )a su%ruma! 2 Ce mai $ici" maestre4 re'et# ;eautrelet! Lu'in lu# tele%rama care se a(la 'e mas#" o -ntinse +i $ise" (oarte st#',n 'e sine7 2 Jine asta" b#ie*a+" +i cite+te8 ;eautrelet se -ntunec# subit" im'resionat de bl,nde*ea %estului! El des(#cu ,rtia +i -n cli'a urm#toare" ridic,ndu-+i oc ii" murmur#7 2 Ce-nseamn#!!!4 Nu -n*ele%!!! 2 1n*ele%i totdeauna (oarte bine 'rimul cu),nt" $ise Lu'in!!! 'rimul cu),nt al tele%ramei!!! adic# numele locului de unde a (ost e9'ediat#!!! Pri)e+te!!! C erbour%! 2 Da!!! da!!! bolborosi ;eautrelet! Da!!! C erbour%!!! +i a'oi4 2 0i a'oi4!!! Mi se 'are c# urmarea nu e mai 'u*in l#murit#7 >Ridicarea coletului terminat#!!! Camara$ii 'lecat cu el a+tea't# instruc*iuni ',n# la O diminea*a! Totul mer%e bine>! Ce *i se 'are obscur -n toate astea4 Cu),ntul colet4 Ce Dumne$eu8 Nu se 'utea scrie >D! ;eautrelet tat#l>! Atunci ce4 .elul cum s-a s#),r+it o'era*ia4 Minunea %ra*ie c#reia tat#l t#u a (ost luat din arsenalul de la C erbour%" cu toate c# era '#$it de dou#$eci de in+i4 O Doamne8 Astea sunt (leacuri8 .a't 'recis este c# a (ost e9'ediat coletul! Ce mai $ici" b#ie*a+4 Cu -ntrea%a sa (iin*# -ncordat#" cu toate e(orturile de )oin*# de care era ca'abil" Isidore se str#duia s# nu-+i 'iard# cum'#tul! Dar i se )edea tremurul bu$elor" (#lcile contractate" oc ii care -ncercau $adarnic s# se (i9e$e asu'ra unui 'unct! El bolborosi c,te)a cu)inte" t#cu" +i deodat#" 'ier$,ndu-+i cum'#tul -+i duse m,inile la (a*# +i i$bucni -n o ote de 'l,ns7 2 O tat#!!! tat#!!! De$nod#m,nt ne're)#$ut" care era tocmai $drobirea de care a)ea ne)oie amorul 'ro'riu al lui Lu'in" dar care mai era +i altce)a" ce)a nes(,r+it de -nduio+#tor +i nes(,r+it

de nai)! Lu'in a)u un %est de ener)are +i-+i lu# '#l#ria" ca +i cum cri$a aceasta neobi+nuit# de sensibilitate I-ar (i 'lictisit! Dar -n 'ra%ul u+ii se o'ri" se -ntoarse" 'as cu 'as" -ncet! D%omotul duios al 'l,nsului se au$ea ca un )aiet trist de co'il 'e care durerea -l co),r+e+te! Umerii lui ;eautrelet erau scutura*i de ritmul 'l,nsului! Lacrimi a'#reau -ntre de%etele -ncruci+ate! Lu'in se a'lec#" +i (#r# a-l atin%e 'e ;eautrelet" -i $ise cu un %las -n care nu era nici cel mai mic accent de bat/ocur#" nici m#car acea mil# o(ensatoare a -n)in%#torului7 2 Nu 'l,n%e" 'uiule! Aceasta este una din lo)iturile la care trebuie s# te a+te'*i c,nd te arunci -ntr-o b#t#lie cu ca'ul 'lecat" ast(el cum ai (#cut-o tu! De$astrele cele mai cum'lite te ',ndesc!!! Acesta este destinul nostru de lu't#tori +i trebuie s#-l su'ort#m cu cura/! A'oi" cu bl,nde*e" continu#7 2 Ai a)ut dre'tate" )e$i tu!!! noi nu suntem inamici! 0tiu asta de mult# )reme!!! Din 'rimul moment" am sim*it 'entru tine" 'entru (iin*a inteli%ent# care e+ti" o sim'atie in)oluntar#!!! admira*ie!!! 0i iat# de ce a+ )rea s#-*i s'un urm#toarele!!! Nu te su'#ra mai ales!!! a+ (i de$olat dac# te-ai su'#ra!!! dar trebuie s#-*i s'un!!! Ei bine8 renun*# de a mai lu'ta -m'otri)a mea!!! Nu din )anitate *i-o s'un!!! +i nici 'entru c# te dis're*uiesc!!! dar )e$i tu" lu'ta e 'rea ine%al#!!! Tu nu cuno+ti!!! nimeni nu cunoa+te toate resursele de care dis'un eu!!! A+a" secretul cu Ai%uille creuse" 'e care cau*i de at,ta )reme s#-l desci(re$i!!!" admite un moment c# este o comoar# (ormidabil#" ine'ui$abil#!!! sau un re(u%iu in)i$ibil" 'rodi%ios" (antastic!!! sau c iar am,ndou# la ri%oare!!! :,nde+te-te la (or*ele su'raomene+ti ce le 'ot ob*ine de acolo8 0i" a(ar# de asta" nu cuno+ti nici m#car toate resursele din mine" tot ceea ce )oin*a +i ima%ina*ia mea -mi 'ermit s# -ntre'rind +i s# reu+esc! :,nde+te-te c# )ia*a mea -ntrea%# e -ndre'tat# s're acela+i *el" c# am muncit ca un ocna+ -nainte de a (i ceea ce sunt +i s're a reali$a -n toat# 'er(ec*iunea ti'ul 'e care am )oit s#-l cree$!!!" 'e care am reu+it s#-l cree$! Atunci!!! ce )rei tu s# (aci4 -n momentul c iar c,nd )ei crede c# ob*ii )ictoria" ea -*i )a sc#'a!!! )a (i totdeauna ce)a la care nu te )ei (i %,ndit!!! o nimica toat#!!! %r#untele de nisi' 'e care eu -l )oi (i 'lasat unde trebuie" (#r# +tirea ta!!! Te ro% s# renun*i!!! )oi (i ne)oit s#-*i (ac r#u +i asta m# -ntristea$#!!! 0i 'un,ndu-i m,na 'e (runte" re'et#7 2 Pentru a doua oar#" 'uiule" renun*#8 I*i )oi (ace r#u! Cine +tie dac# ca'cana -n care )ei c#dea ine)itabil" nu s-a desc is -naintea ta8 ;eautrelet -+i lu# m,inile de 'e (a*#! Nu mai 'l,n%ea! Ascultase el oare cu)intele lui Lu'in4 Audecind du'# aerul s#u distrat" te 'uteai -ndoi! Dou# sau trei minute" r#mase t#cut! P#rea c# 'une la c,ntar ot#r,rea ce are de %,nd s-o ia" c# e9aminea$# 'ro +i contra c estiunea +i calcul,nd +ansele (a)orabile +i 'e cele ne(a)orabile! 1n s(,r+it" -i $ise lui Lu'in7 2 Dac# sc imb sensul articolului meu" dac# con(irm )ersiunea mor*ii d-tale +i dac# m# obli% s# nu de$mint niciodat# )ersiunea (als# 'e care o )oi acredita" /uri c# tat#l meu )a (i liber4 2 Ji-o /ur! Amicii mei au dus cu automobilul 'e tat#l t#u -ntr-alt ora+ de 'ro)incie! M,ine diminea*# la orele N" dac# articolul din >:rand Aournal> )a (i a+a cum *il cer" le tele(one$" +i ei -l )or 'une 'e tat#l t#u -n libertate! 2 ;ine" $ise ;eautrelet" m# su'un! 0i re'ede" ca +i cum ar (i %#sit inutil" du'# acce'tarea -n(r,n%erii sale" s# mai

'relun%easc# con)orbirea" ;eautrelet se ridic#" -+i lu# '#l#ria" m# salut#" -l salut# 'e Lu'in +i ie+i! Lu'in se uit# du'# d,nsul" ascult# $%omotul u+ii care se -nc idea" +i murmur#7 2 ;ietul b#iat!!! A doua $i diminea*#" la orele O" trimisei 'e ser)itorul meu s#-mi aduc# un >:rand Aournal>! Mi-l aduse abia du'# dou#$eci de minute" deoarece ma/oritatea c io+carilor nu mai a)eau e9em'lare! Des(#cui $iarul cu -n(ri%urare! 1n (runte" era articolul Iui ;eautrelet! Iat#-l" ast(el cum (usese re'rodus de $iarele din toat# lumea7 DRAMA DIN AM;RUME3U >3co'ul acestor r,nduri nu este s# e9'lice -n detaliu acti)itatea de medit#ri +i de cercet#ri" %ra*ie c#reia am reu+it s# reconstitui drama sau mai bine $is -ndoita dram# din Ambrumesy! Du'# '#rerea mea" (elul acesta de lucru +i comentariile 'e care le com'ort#" deduc*ii" induc*ii" anali$e etc!" toate acestea nu o(er# dec,t un interes relati) +i -n tot ca$ul (oarte banal! Nu" eu m# )oi mul*umi s# e9'un cele dou# idei care au (ost ideile conduc#toare ale e(orturilor mele" +i 'rin aceasta c iar se )a )edea c#" e9'un,ndu-le +i re$ol),nd cele dou# 'robleme ridicate de ele" )oi (i 'o)estit a(acerea aceasta -n toat# sim'licitatea" urm,nd -ns#+i ordinea (a'telor care o constituie! 3e )a obser)a 'oate c# unele din aceste (a'te nu sunt do)edite +i c# las o 'arte destul de -nsemnat# i'ote$ei! E ade)#rat! Dar socotesc c# i'ote$a mea e -ntemeiat# 'e un num#r destul de mare de certitudini" 'entru ca -nl#n*uirea (a'telor" c iar a celor nedo)edite" s# se im'un# cu o ri%oare in(le9ibil#! A'a se 'ierde uneori sub nisi'" dar asta nu ne -m'iedic# ca aceea+i a'# s-o re)edem la inter)ale +i ca -n ea s# se res(r,n%# albastrul cerului!!! Enun* dar 'rima eni%m# care m-a 'reocu'at7 cum se (ace c# Lu'in 5 r#nit de moarte se 'oate s'une 5 a tr#it cel 'u*in 'atru$eci de $ile" (#r# -n%ri/ire" (#r# medicamente" (#r# alimente" -n (undul unei 'i)ni*e -ntunecate4 3-o lu#m de la -nce'ut! Aoi ?< a'rilie" la orele I diminea*a" Ars=ne Lu'in" sur'rins -n mi/locul uneia din cele mai -ndr#$ne*e (urturi ale sale" se re(u%ie 'e drumul ruinelor +i c#$u r#nit de un %lon*! El se t,r#+te ane)oie" cade +i se ridic#" -n s'eran*a -nd,r/it# de a a/un%e ',n# la ca'el#! Acolo se a(l# cri'ta 'e care -nt,m'larea i-a rele)at-o! Dac# se )a 'utea cuib#ri acolo" 'oate s# sca'e! Cu toat# ener%ia" se a'ro'ie de ea" e la c,*i)a metri de d,nsa" c,nd un $%omot de 'a+i se a'ro'ie! F#r*uit" 'ierdut" el se l#s# -n )oia soartei! Inamicul sose+te! Este d-ra Raymonde de 3aint-6eran! Acesta este 'rolo%ul dramei! Ce s-a -nt,m'lat -ntre ei4 Este cu at,t mai u+or de % icit" cu c,t urmarea a)enturii ne d# toate indica*iile! La 'icioarele tinerei (ete se a(l# un om r#nit" 'e care su(erin*a -l isto)e+te +i care -n dou# minute )a (i 'rins! Pe omul acesta ea l-a r#nit! 1l )a 'reda ea /usti*iei4 Dac# el este asasinul lui Aean Da)al" da" ea nu-l )a cru*a! Dar -n c,te)a (ra$e re'e$i" el -i comunic# ade)#rul asu'ra acestui asasinat le%itim" s#),r+it de unc iul ei" d! de :es)res! Ea -l crede! Ce )a (ace4 Nimeni nu-i 'oate )edea! 3er)itorul 6ictor '#$e+te 'orti*a! Cel#lalt" Albert" 'ostat la (ereastra din salon" i-a 'ierdut din )edere 'e am,ndoi! 6a 'reda ea /usti*iei 'e omul 'e care l-a r#nit4 Un ire$istibil sim*#m,nt de mil# 'e care toate (emeile -l )or -n*ele%e cu'rinde 'e

t,n#ra (at#! Condus# de Lu'in" cu c,te)a mi+c#ri" ea 'ansea$# rana cu batista ei" s're a e)ita urmele l#sate de s,n%e! A'oi" ser)indu-se de c eia dat# de el" d-ra de 3aint-6eran desc ide u+a ca'elei! El intr#" sus*inut de t,n#ra (at#! Ea -ncuie la loc +i se de'#rtea$#! Albert sose+te! Dac# s-ar (i cercetat ca'ela -n acel moment sau" -n tot ca$ul" -n minutele urm#toare" Lu'in" care nu a)usese tim'ul s#-+i re)in# -n 'uteri" s# ridice les'edea +i s# dis'ar# 'e scara cri'tei" Lu'in ar (i (ost 'rins!!! Dar cercetarea aceasta nu se 'roduse dec,t +a'te ore mai t,r$iu +i -n c i' c,t se 'oate de su'er(icial! Lu'in e sal)at" +i sal)at de c#tre cine4 De c#tre aceea care era c,t 'e aici s#-l omoare! De acum -ncolo" cu )oia sau (#r# )oia ei" d-ra de 3aint-6eran e com'licea lui! Nu numai c# ea nu-l mai 'oate 'reda /usti*iei" dar trebuie s#-+i continue o'era -nce'ut#" (#r# de care r#nitul )a 'ieri -n ad#'ostul unde ea l-a a/utat s# se ascund#! 0i ea continu#! De altminteri" dac# instinctul ei de (emeie -i (ace sarcina aceasta obli%atorie" el i-o u+urea$#! D-ra de 3aint-6eran are toate delicate*ele +i 're)ede tot! Ea d# /udec#torului de instruc*ie semnalmente (alse asu'ra lui Ars=ne Lu'in Saminti*i-)# di)er%en*a de o'inie dintre cele dou# )eri+ore -n 'ri)in*a aceastaT! Tot ea este aceea" e)ident" care du'# anumite indicii 'e care nu le cunosc" % ice+te sub de% i$area sa de )i$itiu 'e com'licele lui Lu'in! 0i ea -l 'une la curent! Ea -i semnalea$# ur%en*a unei o'era*ii! Tot ea" (#r# -ndoial#" -nlocuie+te o +a'c# cu alta! 0i tot ea 'une s# se scrie (aimosul bilet" -n care e desemnat# +i amenin*at# 'ersonal& 5 cum ar mai (i 'utut (i" du'# aceea" b#nuit#4 Ea este aceea care" -n momentul c,nd m# 're%#team s#-i comunic /udec#torului de instruc*ie 'rimele mele im'resii" 'retinde c# m-a )#$ut -n a/un" -n cr,n%" nelini+tindu-l 'e d! .illeul asu'ra mea +i reduc,ndu-m# la t#cere! Mane)r# 'ericuloas#" nea'#rat" 'entru c# -mi atra%e aten*ia +i mi-o -ndrea't# asu'ra aceleia care mi-arunc# o acu$a*ie 'e care o +tiu (als#" -ns# totodat# mane)r# e(icace" c#ci e )orba -n 'rimul r,nd s# se c,+ti%e tim' +i s# mi se -nc id# %ura! 0i tot ea este aceea care" 'atru$eci de $ile -n +ir" al r#ne+te 'e Lu'in" -i aduce medicamente Ss# (ie -ntrebat (armacistul din Our)ille& el )a ar#ta re*etele (#cute 'entru d-ra 3aint-6eranT& ea" -n s(,r+it" -n%ri/e+te 'e bolna)" -l 'ansea$#" -l )e% ea$# +i-- )indec#! Iat# a+adar re$ol)at# 'rima din cele dou# 'robleme" +i totodat# e9'unerea dramei! Ars=ne Lu'in a %#sit" l,n%# ea" c iar -n castel" a/utorul care-i era indis'ensabil" -n 'rimul r,nd s're a nu (i desco'erit +i a'oi s're a tr#i! Acum tr#ie+te! Ori" aici se 'une a doua 'roblem# a c#rei solu*ionare mi-a ser)it dre't (ir conduc#tor +i care cores'unde la a doua dram# din Ambrumesy! De ce oare Lu'in" tr#ind" liber" din nou -n ca'ul bandei sale" atot'uternic ca -nainte" de se oare Lu'in (ace e(orturi at,t de dis'erate" e(orturi de care m# i$besc -n continuu" s're a im'une /usti*iei +i 'ublicului ideea c# e mort4 Trebuie s# ne amintim c# d-ra de 3aint-6eran e (oarte (rumoas#! .oto%ra(iile re'roduse de $iare du'# dis'ari*ia ei" nu dau dec,t o idee )a%# a (rumuse*ii acestei eroine a dramei! 3e -nt,m'l# deci ce)a ce era ine)itabil s# se -nt,m'le! Lu'in care" 'atru$eci de $ile -n +ir" )ede 'e aceast# (rumoas# (at#" care dore+te 're$en*a ei c,nd nu e de (a*#" +i care" c,nd e l,n%# d,nsul" se a(l# sub (armecul nurilor +i %ra*iei ei" Lu'in se -ndr#%oste+te de -n%ri/itoarea sa! Recuno+tin*a se trans(orm# -n dra%oste" admira*ia -n 'asiune! .ata aceasta este sal)atoarea" dar e +i bucuria oc ilor s#i! 6isul ceasurilor lui de sin%ur#tate" s'eran*a" lumina" )ia*a sa -ns#+i! Lu'in o res'ect# at,t de mult -nc,t nu -ndr#$ne+te s# e9'loate$e de)otamentul

tinerei (ete +i s# se slu/easc# de d,nsa 'entru conducerea com'licilor s#i! 0i -ntr-ade)#r" -n cli'ele acestea se remarc# o oarecare nesi%uran*# -n actele s#),r+ite de band#! 1ns# Lu'in o iube+te +i" -ncetul cu -ncetul" scru'ulele sale se mic+orea$#" +i cum d-ra de 3aint-6eran nu se las# tulburat# de o dra%oste care o /i%ne+te" cum ea -+i distan*ea$# )i$itele 'e m#sur# ce ele de)in mai 'u*in necesare +i cum -ncetea$# de a-l mai )edea 'e Lu'in -n $iua -n care acesta e )indecat!!! de$n#d#/duit" -nnebunit de durere" Lu'in ia o ot#r,re teribil#! Iese din ascun$#toarea lui" 're%#te+te lo)itura +i s,mb#t# < iunie" a/utat de com'licii s#i" r#'e+te 'e d-ra de 3aint-6eran! Dar asta nu e tot! R#'irea aceasta nu trebuie s# (ie cunoscut#! E necesar ca toate cercet#rile s# dea %re+" toate su'o$i*iile +i s'eran*ele s# (ie risi'ite7 'rin urmare" d-ra de 3aint-6eran trebuie s# treac# dre't moart#! 3e simulea$# un asasinat +i se o(er# ast(el 'robe in)esti%a*iilor! Crima e cert#! Crim# 're)#$ut# de alt(el" crim# anun*at# de com'lici" crim# 'us# la cale 'entru r#$bunarea mor*ii +e(ului" +i 'rin aceasta c iar 5 )ede*i in%enio$itatea conce'*iei8 5 'rin aceasta c iar se statornice+te credin*a -n moartea ei! Dar nu e su(icient s# se suscite doar o credin*#& trebuie im'us# o certitudine! Lu'in 're)edea inter)en*ia mea! El +tie c# )oi % ici trucarea ca'elei! 0tie c# )oi desco'eri cri'ta! 0i c,nd )oi %#si cri'ta %oal#" -ntrea%a -nscenare )a da %re+! Prin urmare" cri'ta nu )a (i %oal#! De asemenea" moartea d-rei de 3aint-6eran nu )a (i de(initi)#" dec,t dac# marea )a arunca la mal cada)rul ei! Marea )a arunca deci la mal cada)rul d-rei de 3aint-6eran8 Di(icultatea e imens#4 1ndoitul obstacol e di(icil4 Da" 'entru oricare altul dec,t Lu'in" nu -ns# 'entru Lu'in!!! Tocmai a+a cum 're)#$use" eu % icesc trucarea ca'elei" desco'#r cri'ta +i cobor -n )i$uina -n care s-a re(u%iat Lu'in! Cada)rul s#u e acolo8 Oricine ar (i admis 'osibilitatea mor*ii lui Lu'in" ar (i (ost derutat! Eu -ns# n-am admis nici o secund# o asemenea e)entualitate! 3ubter(u%iul de)enea deci inutil +i toate combina*iile $adarnice! Eu -mi s'usesem numaidec,t c# blocul de 'iatr#" de'lasat de ,rle*" (usese 'us acolo cu o 'reci$ie (oarte ciudat#" c# cea mai mic# i$bitur# trebuia s#-l (ac# s# cad#" +i c#" rosto%olindu-se" trebuia s# (ac#" ine)itabil" 'i(tie ca'ul (alsului Ars=ne Lu'in" ast(el ca el s# nu mai 'oat# (i recunoscut! Alt# desco'erire! O /um#tate de or# du'# aceea" a(lu c# tru'ul ne-nsu(le*it al d-rei de 3aint-6eran a (ost %#sit 'e st,ncile din Die''e!!! sau mai bine $is un cada)ru" des're care se crede c# ar (i al d-rei de 3aint-6eran" 'entru sim'lul moti) c# are o br#*ar# asem#n#toare cu aceea a tinerei (ete! Este de alt(el sin%urul semn de identitate" c#ci cada)rul e de nerecunoscut! 1n (a*a acestor (a'te" -nce' s#-mi amintesc +i s# -n*ele%! Cu c,te)a $ile -nainte" -ntr-un num#r din >La 6i%ie de Die''e>" am citit c# doi tineri americani" so* +i so*ie" a(l#tori la En)ermeu" s-au otr#)it +i c# -n noa'tea sinuciderii cada)rele lor au dis'#rut! Dau (u%a la En)ermeu! Po)estea e ade)#rat#" mi se con(irm# acolo" a(ar# de dis'ari*ia cada)relor" deoarece -n+i+i (ra*ii celor dou# )ictime au )enit s# cear# cada)rele +i au 'lecat cu ele" du'# constat#rile de u$an*#! Nu -nca'e -ndoial# c# ace+ti (ra*i se c eam# Ars=ne Lu'in Z Co! Prin urmare" do)ada e (#cut#! Cunoa+tem moti)ul 'entru care Lu'in a simulat asasinarea tinerei (ete" +i a acreditat $)onul 'ro'riei sale mor*i! Ars=ne Lu'in iube+te" +i nu )rea s# se +tie acest lucru! 0i 'entru c"a s# nu se +tie" nu se d# -nd#r#t de la nimic"

mer%e at,t de de'arte" -nc,t comite (urtul acesta de necre$ut al celor dou# cada)re" de care are ne)oie s're a /uca rolul s#u +i 'e acela al d-rei de 3aint-6eran! 1n (elul acesta" )a a)ea lini+te! Nimeni nu-l mai 'oate deran/a! Nimeni nu )a mai b#nui )reodat# ade)#rul 'e care Ars=ne Lu'in *ine s#-l -n#bu+e! Nimeni4 ;a da!!! Trei ad)ersari" la ne)oie" ar 'utea nutri oarecare b#nuieli7 :animard" a c#rui )enire e a+te'tat#" 3erlocQ Folmes care urmea$# s# str#bat# canalul Minerii" +i eu care m# a(lu la (a*a locului! E9ist# deci o -ntreit# 'rime/die! Ars=ne Lu'in o su'rim#! 1l r#'e+te 'e :animard! 1l r#'e+te 'e 3erlocQ Folmes! 1l 'une 'e ;redou9 s#-mi administre$e o lo)itur# de cu*it mie! Un sin%ur 'unct r#m,ne obscur! De ce Lu'in a 'us at,ta -nc#'#*,nare ca s#-mi ia documentul 'ri)itor la Ai%uille creuse! Nu 'utea a)ea 'reten*ia" lu-ndu-mi-l" s# +tear%# din memoria mea te9tul celor cinci r,nduri care -l alc#tuiesc! Atunci de ce4 3-a temut oare c# -ns#+i calitatea ,rtiei sau orice alt indiciu mi-ar 'utea ser)i ca material de in(orma*ii4 Oricum ar (i" acesta este ade)#rul asu'ra a(acerii din Ambrumesy! Re'et c# i'ote$a /oac# un anumit rol -n e9'lica*ia 'e care o dau" du'# cum un mare rol a /ucat -n anc eta mea 'ersonal#! Dar dac# am a+te'ta do)e$i +i (a'te s're a-l combate 'e Lu'in" am risca mult" sau s# le a+te't#m ',n# -n ',n$ele albe sau s# desco'erim do)e$i +i (a'te care aran/ate de Lu'in ar duce e9act la ca'#tul o'us! 3unt -ncredin*at c# (a'tele" -ndat# ce )or (i cunoscute toate" )or con(irma i'ote$a mea -n toate 'unctele>! A+adar" ;eautrelet" dominat o cli'# de Ars=ne Lu'in" tulburat de r#'irea tat#lui s#u +i resemnat la -n(r,n%ere" ;eautrelet nu 'utuse ',n# la urm# s# se decid# a '#stra t#cerea! Ade)#rul era 'rea (rumos +i 'rea straniu" do)e$ile 'e care le 'utea da" 'rea lo%ice +i 'rea concludente" 'entru ca el s# acce'te s# le modi(ice! O lume -ntrea%# a+te'ta re)ela*iile sale! ;eautrelet se sim*i dator s# )orbeasc#! 1n seara $ilei c,nd articolul s#u a'#ru" $iarele anun*ar# r#'irea d-lui ;eautrelet tat#l! Isidore (usese -n+tiin*at des're aceasta 'rintr-o tele%ram# din C erbour%" 'rimit# la orele O!

CAPITOLUL 6 URMRIREA 6iolen*a lo)iturii -l $#'#ci 'e t,n#rul ;eautrelet! 1n (ond" de+i 5 'ublic,ndu-+i articolul 5 el se l#sase dus de una din acele mi+c#ri ire$istibile care te (ac s# dis're*uie+ti orice 'ruden*#" -n (ond el nu cre$use c# o asemenea r#'ire este cu 'utin*#! Precau*iile sale (useser# luate cu 'rea mult# serio$itate! Prietenii din C erbour% n-a)eau numai consemnul s#-l '#$easc# 'e ;eautrelet tat#l" ci trebuiau s#-l su'ra)e% e$e 'as cu 'as" s# nu-l lase s# ias# niciodat# sin%ur +i c iar s# nu-i -nm,ne$e nici o scrisoare" -nainte de a o (i desc is ei! Nu" nu era nici o 'rime/die! Lu'in se (udulea" Lu'in 5 dornic s# c,+ti%e tim' 5 c#uta s#-+i intimide$e ad)ersarul! Lo)itura (usese deci a'roa'e ne're)#$ut#" +i toat# seara" -n ne'utin*a -n care se a(la de a (ace ce)a" ;eautrelet sim*ea cu at,t mai dureroas# lo)itura! Un sin%ur %,nd -l

sus*inea7 s# 'lece" s# se duc# acolo" s# )ad# cu oc ii lui ce se -nt,m'lase +i s# reia o(ensi)a! Trimise o tele%ram# la C erbour%! Pe la orele O" sosi la %ara 3aint-La$are! Du'# c,te)a minute" 'lec# cu e9'resul! Abia du'# o or#" des(#c,nd ma+inal un $iar de sear#" cum'#rat 'e 'eron" lu# cuno+tin*# de (aimoasa scrisoare" 'rin care Lu'in r#s'undea la articolul s#u de diminea*#7 >D-le director" Nu t#%#duiesc c# modesta mea 'ersoan# care" ot#r,t" -n )remuri mai eroice" ar (i trecut cu des#),r+ire neb#%at# -n seam#" a 'utut c#'#ta oarecare relie( -n e'oca noastr# de mediocritate +i li'sit# de )la%#! E9ist# -ns# o limit# 'e care curio$itatea nes#n#toas# a mul*imii nu trebuie s-o treac#" dac# nu )rea s# se (ac# )ino)at# de cea mai necinstit# indiscre*ie! Dac# nu se mai res'ect# $idul )ie*ii 'articulare" care r#m,ne scutul cet#*eanului4 3e )a in)oca 'oate interesul su'erior al ade)#rului4 3lab 'rete9t -n ce m# 'ri)e+te" din moment ce ade)#rul e cunoscut +i c# eu nu (ac nici o di(icultate" subscriind o(icial la a(irmarea lui! Da" d-ra de 3aint-6eran e -n )ia*#! Da" o iubesc! Da" su(#r c# nu sunt iubit de ea! Da" anc eta t,n#rului ;eautrelet e admirabil# ca 'reci$ie! Da" suntem de acord -n toate 'unctele! Nu mai e9ist# nici o eni%m#! Ei bine" +i dac#4!!! Atins -n str#(undurile su(letului meu" s,n%er,nd -nc# de r#nile morale cele mai crude" cer s# nu se mai dea 'rad# r#ut#*ii 'ublice sentimentele mele cele mai intime +i s'eran*ele mele cele mai secrete! Cer s# (iu l#sat -n 'ace" -n 'acea care mi-este necesar# s're a cuceri a(ec*iunea d-rei de 3aint-6eran +i s're a +ter%e din amintirea ei miile de mici neca$uri 'e care a)ea s# le su(ere din 'artea unc iului +i )eri+oarei ei 5 lucru care n-a (ost s'us ',n# acum 5 datorit# situa*iei ei de rud# s#rac#! D-ra de 3aint-6eran )a uita acest trecut detestabil! Tot ce )a 'utea dori" (ie cel mai (rumos %iu)aer din lume" (ie comoara cea mai inaccesibil#" eu i le )oi 'une la 'icioare! D-ra de 3aint-6eran )a (i (ericit#! D-ra de 3aint-6eran m# )a iubi! Dar s're a reu+i" -nc# o dat#" am ne)oie de lini+te" -n acest sco' de'un armele +i -n acest sco' )in la du+manii mei cu ramura de m#slin" 5 're)enindu-i totodat#" cu toat# %enero$itatea" c# un re(u$ din 'artea lor ar 'utea atra%e 'entru d,n+ii cele mai %ra)e consecin*e! 1nc# un cu),nt" -n 'ri)in*a d-lui Farlin%ton! 3ub acest nume se ascunde un b#iat e9celent" secretarul miliardarului american Cooley" -ns#rcinat de el s# 'un# m,na -n Euro'a 'e toate obiectele de art# antic#" 'e care )a (i -n stare s# le desco'ere! Ne+ansa a )oit ca d! Farlin%ton s# dea 'este amicul meu Lu'in" alias eu! 1n (elul acesta el a a(lat 5 ceea ce de alt(el era ine9act 5 c# un oarecare domn de :es)res *ine s# se de$bare de 'atru Rubens" cu condi*ia ca ei s# (ie -nlocui*i 'rin co'ii +i ca nimeni s# nu a(le t,r%ul la care consim*ea! Amicul meu 6audrei9 se (#cea (orte s#-l con)in%# 'e d! de :es)res s# ),nd# te$aurele ca'elei! Tratati)ele urmar# cu cea mai de'lin# bun# credin*# din 'artea amicului meu 6audrei9 +i cu o -nc,nt#toare in%enuitate din 'artea d-lui Farlin%ton" ',n# -n $iua c,nd Rubens-urile +i scul'turile din ca'el# se a(lar# la loc si%ur!!! iar d! Farlin%ton la -nc isoare! Ar (i deci dre't ca ne(ericitul american s# (ie eliberat" din moment ce s-a mul*umit doar cu modestul rol de '#c#lit& ca miliardarul Cooley s# (ie )este/it" din moment ce 5 de teama +icanelor 'osibile 5 n-a 'rotestat contra arest#rii secretarului s#u +i ca amicul meu Etienne de 6audrei9" alias eu" s# (ie (elicitat" din moment ce a r#$bunat

morala 'ublic#" '#str,nd cei o sut# de mii de (ranci" 'e care i-a 'rimit ca a)ans din 'artea 'u*in sim'aticului Cooley! 6# ro% s# ierta*i lun%imea acestei scrisori" stimate d-le director" +i s# 'rimi*i e9'resia sentimentelor mele de considera*ie! AR3ENE LUPIN>! E (oarte 'robabil c# Isidore a c,nt#rit cele cu'rinse -n aceast# scrisoare cu aceea+i minu*io$itate cu care a studiat documentul >Ai%uille creuse>! El 'lec# de la 'rinci'iul 5 a c#rui /uste*e era u+or de demonstrat 5 c# niciodat# Lu'in nu-+i d#duse osteneala s# trimit# m#car una sin%ur# din amu$antele sale scrisori adresate $iarelor" (#r# o ne)oie absolut#" (#r# un moti) 'e care e)enimentele s#-l 'un# -n lumin# -ntr-o $i sau alta! Care 'utea (i moti)ul acesteia4 Pentru care moti) ascuns -+i m#rturisea el dra%ostea +i insuccesul -n acest amor4 Aici se c#dea s# caute sau mai de%rab# -n e9'lica*iile cu 'ri)ire la d! Farlin%ton sau +i mai cur,nd -ntre r,nduri" -nd#r#tul tuturor acestor cu)inte a c#ror semni(ica*ie a'arent# n-a)ea 'oate alt sco' dec,t de a su%era acea mic# idee rea" 'er(id#" derutant#4!!! Ceasuri -ntre%i" t,n#rul ;eautrelet medit#" nelini+tit! 3crisoarea aceasta -i ins'ira ne-ncredere ca +i cum ar (i (ost scris# numai 'entru el" ca +i cum ar (i (ost sortit# s#-l induc# -n eroare numai 'e el! Pentru 'rima oar#" +i asta 'entru c# se a(la -n (a*a nu unui atac direct" ci a unui 'rocedeu ec i)oc" insesi$abil" de lu't#" ;eautrelet a)u sen$a*ia net# a (ricii! 0i %,ndindu-se la b#tr,nul s#u tat#" r#'it din )ina sa" se -ntreba cu team# dac# nu era oare o nebunie s# continue un duel at,t de ine%al! Re$ultatul nu era oare cert4 De mai -nainte" Lu'in n-a)ea el oare 'artida c,+ti%at#4 3curt# sl#biciune8 C,nd cobor- din com'artiment" la orele < diminea*a" -nt#rit de c,te)a ceasuri de somn" ;eautrelet -+i rec,+ti%ase toat# -ncrederea de sine! Pe 'eron" .rober)al" (unc*ionar -n 'ortul militar" care %#$duise 'e b#tr,nul ;eautrelet" -l a+te'ta -nso*it de (iica sa C arlotte" o (eti*# de dois're$ece-treis're$ece ani! 2 Ei bine4 -ntreb# ;eautrelet! Cum .rober)al -nce'u s# se )aite" ;eautrelet -l -ntreru'se" -l duse -ntr-o ca(enea )ecin#" ceru s# li se dea ca(ele +i -nce'u imediat" (#r# a 'ermite interlocutorului s#u cea mai mic# di%resiune7 2 Tat#l meu n-a (ost r#'it" a+a este4 Era +i im'osibil! 2 Im'osibil! Cu toate acestea a dis'#rut! 2 De c,nd4 2 Nu +tim! 2 Cum asta4 2 Uite" a+a! Ieri diminea*#" la orele <" )#$,nd c# nu coboar# ca de obicei" am desc is u+a camerei sale! Nu mai era acolo! 2 Dar alalt#ieri mai era4 2 Da" alalt#ieri n-a ie+it din camera sa! Era cam obosit" +i C arlotte i-a dus de/unul +i cina la orele N seara! 2 A+adar" -ntre orele N seara" alalt#ieri" +i orele < diminea*# ieri" a dis'#rut4 2 Da" noa'tea dinaintea #steia! Dec,t!!! 2 Dec,t4 2 P#i s# )e$i!!! Noa'tea nu se 'oate ie+i din arsenal! 2 Asta -nseamn# c# n-a ie+it!!!

2 Im'osibil8 Camara$ii mei +i cu mine am scotocit -ntre%ul 'ort militar! 2 Asta -nseamn# c# a ie+it! 2 Im'osibil8 Pa$a e strict#! ;eautrelet medit# 'u*in +i $ise a'oi7 2 1n camer#" 'atul era des(#cut4 2 Nu! 2 0i camera era -n ordine4 2 Da! Am re%#sit 'i'a lui -n acela+i loc" +i nemi+cate tutunul +i cartea 'e care o citea! ;a" -n mi/locul acelei c#r*i" se a(la +i aceast# mic# (oto%ra(ie a d-tale! 2 Ia s-o )#d! .rober)al -i d#du (oto%ra(ia! ;eautrelet a)u un %est de sur'ri$#! Pe (oto%ra(ie se recunoscu" -n 'icioare" cu am,ndou# m,inile -n bu$unare" +i -n /urul lui o 'elu$# cu co'aci +i ruine! .rober)al ad#u%#7 2 Trebuie s# (ie ultima d-tale (oto%ra(ie 'e care i-ai trimis-o! 2 Nu" r#s'unse ;eautrelet& nici nu cunosc (oto%ra(ia asta! A (ost (#cut# (#r# +tirea mea 'rintre ruinele din Ambrumesy" de c#tre %re(ierul /udec#torului de instruc*ie care era com'licele lui Ars=ne Lu'in! 2 Cu alte cu)inte4 2 Cu alte cu)inte (oto%ra(ia aceasta a (ost 'as-'ortul" talismanul" %ra*ie c#ruia a (ost -n+elat# -ncrederea tat#lui meu! 2 Dar cine!!! cine a 'utut '#trunde la mine4 2 Nu +tiu" -ns# tat#l meu a c#$ut -n ca'can#! I s-o (i s'us" +i el a cre$ut" c# m# a(lu -n a'ro'iere +i c# doresc s#-l )#d! El s-a dus" +i atunci au 'us m,na 'e d,nsul! Asta e! 2 Dar" 'entru numele lui Dumne$eu" din moment ce n-a '#r#sit camera sa toat# $iua de alalt#ieri8 2 L-ai )#$ut d-ta4 2 Eu nu" -ns# C arlotte" -*i re'et" -i ducea m,ncarea!!! 3e 'roduse o lun%# t#cere! Oc ii t,n#rului +i ai (eti*ei se -nt,lnir#" cu mult# duio+ie! ;eautrelet 'use m,na 'e aceea a (eti*ei! Ea -l 'ri)i dou# sau trei secunde" r#t#cit#" -n culmea emo*iei! A'oi" ascun$,ndu-+i brusc ca'ul -ntre bra*ele -ndoite" i$bucni -n 'l,ns! 2 Ce e cu tine4 -ntreab# .rober)al aiurit! 2 Las#-m# 'e mine" 'orunci ;eautrelet! El o l#s# 'e C arlotte s# 'l,n%#" +i du'# c,t)a tim' -i $ise7 2 Tu ai (#cut toate astea" nu este a+a4 Tu ai ser)it de intermediar#4 Tu i-ai adus (oto%ra(ia A! M#rturise+ti" nu este a+a4 0i c,nd s'uneai c# tat#l meu este -n camera sa" alalt#ieri" +tiai bine c# nu este" nu este a+a4" din moment ce c iar tu I-ai a/utat s# ias#!!! Ea nu r#s'undea! El -i $ise7 2 De ce ai (#cut asta4 Ji s-a o(erit bani" desi%ur!!! ca s#-*i 'o*i cum'#ra 'an%lici!!! o roc i*#!!! ;eautrelet des(#cu bra*ele C arlottei +i-i ridic# ca'ul! El )#$u o (a*# br#$dat# de lacrimi" (a*a 'lin# de %ra*ie" nelini+titoare +i mobil#" a (eti*elor destinate tuturor is'itelor +i tuturor -c#derilor! 2 Faide" aide" )orbi din nou ;eautrelet! Acum s-a s(,r+it" s# nu mai )orbim de asta!!! Tat#l t#u nu te )a certa! 6a trebui -ns# s#-mi s'ui tot ce-mi )a 'utea (i (olositor! Ai sur'rins ce)a!!! )reo )orb# a acelor oameni4 Cum s-a e(ectuat r#'irea4 Ea r#s'unse numaidec,t7

2 Cu automobilul!!! i-am au$it )orbind! 2 0i ce drum au a'ucat4 2 A8 Asta nu +tiu! 2 N-au 'ronun*at -n (a*a ta nici un cu)-nt care ar 'utea s# ne )in# -ntr-a/utor4 2 Nici unul!!! a (ost totu+i unul care a s'us7 >Nu e )reme de 'ierdut!!! m,ine diminea*# la O +e(ul trebuie s# tele(one$e de acolo!!!> 2 Unde >acolo4!!!> Adu-*i aminte!!! Era un nume de ora+" nu4 2 Da!!! un nume!!! 1nce'ea cu C ,teau!!! 2 C ,teaubriant4!!! C ,teau-T ierry4 2 Nu!!! nu!!! 2 C ,teaurou94 2 Da!!! C ,teaurou9!!! ;eautrelet nu a+te't# s-o aud# 'ronun*,nd ultima silab#! 3#ri -n sus" +i (#r# a-i '#sa de .rober)al" (#r# a se mai ocu'a de (eti*#" desc ise u+a +i d#du (u%a la %ar#7 2 C ,teaurou9!!! doamn#!!! un bilet 'entru C ,teaurou9!!! 1n diminea*a urm#toare" Isidore ;eautrelet debarca la C ,teaurou9 de% i$at" cu des#),r+ire de nerecunoscut! Era un en%le$ de )reo trei$eci de ani" -mbr#cat -ntr-un costum ca(eniu cu carouri mari" cu 'antaloni scur*i" ciora'i de l,n#" +a'c# de )oia/" cu obra$ul ro+u +i cu o mic# barb# ro+cat# -n /urul b#rbiei! Du'# amia$#" +tia din s'usa unor martori care nu su(ereau de$min*ire" c# o limu$in#" )enind din direc*ia Tours" str#b#tuse t,r%ul ;u$an%ais" a'oi ora+ul C ,teaurou9" +i se o'rise a(ar# din ora+" la mar%inea '#durii! Pe la orele ?@" o %abrioleta condus# de un indi)id" se o'rise l,n%# limu$in# +i se -nde'#rtase a'oi s're sud" 'rin )alea ;ou$anne! 1n acest moment" o alt# 'ersoan# se a(la al#turi de )i$itiu! Automobilul" a'uc,nd drumul o'us" se -ndre'tase s're nord" s're Issoudun! Isidore desco'eri cu u+urin*# 'e 'ro'rietarul %abrioletei! Dar acest 'ro'rietar nu 'utu s'une nimic! 1nc iriase tr#sura +i calul s#u unui indi)id care i le adusese a doua $i -na'oi! Din toate acestea re$ulta -n mod absolut c# b#-tr-nul ;eautrelet se a(la -n -m're/urimi! Altminteri" cum se 'utea admite c# ni+te oameni au 'utut (ace cinci sute de Qilometri de-a curme$i+ul .ran*ei" s're a )eni s# tele(one$e la C ,teaurou9 +i a o a'uca a'oi" -n un% i ascu*it" 'e drumul Parisului4 C#l#toria aceasta (ormidabil# a)ea un sco' 'recis7 s# trans'orte 'e b#tr,nul ;eautrelet -n locul care-i era desemnat! >0i locul acesta e la -ndem,na mea>" -+i $icea Isidore -n(iorat de n#de/de! >La $ece Qilometri" la cincis're$ece Qilometri de aici" tat#l meu a+tea't# s#-i )in -n a/utor! Este aici! Res'ir# acela+i aer ca +i mine>! Dar du'# cincis're$ece $ile de cercet#ri in(ructuoase" entu$iasmul s#u -nce'u s# se r#ceasc#" +i ;eautrelet -+i 'ierdu toat# -ncrederea! 3uccesul -nt,r$iind" el -l socoti im'osibil" +i de+i -+i continua in)esti%a*iile" ar (i resim*it o ade)#rat# sur'ri$#" dac# str#duin*ele lui ar (i dus la cel mai mic re$ultat! Mai trecur# c,te)a $ile" monotone +i descura/ante! ;eautrelet a(l# din $iare c# contele de :es)res +i (iica sa 'lecaser# din Ambrumesy +i se instalaser# -n a'ro'iere de Nisa! Mai a(l# liberarea din -nc isoare a d-lui Farlin%ton" a c#rui ne)ino)#*ie se do)edise -ntocmai cum indicase Ars=ne Lu'in! Isidore -+i sc imb# cartierul %eneral" stabilindu-se dou# $ile la La C ,tre +i dou#

$ile la Ar%enton! Dar nici mane)ra aceasta nu d#du )reun re$ultat! 1n momentul acesta (u %ata s# renun*e la e(orturile sale Probabil c# %abrioleta care-l duse 'e tat#l s#u" nu (#cuse dec,t o sin%ur# eta'#" du'# care urmase o alt# eta'#" urmat# de alt# tr#sur#! 0i tat#l s#u era de'arte! ;eautrelet se %,ndi s# 'lece! Or" -ntr-o luni diminea*#" 'e 'licul unei scrisori ne(rancate" care i se trimitea din Paris" )#$u un scris care-l uimi! Emo*ia lui (u at,t de mare c,te)a minute" -nc,t nu -ndr#$ni s-o desc id#" de teama unei dece'*ii! M,na -i tremura! 3# (ie cu 'utin*#4 Nu era oare o curs# 'e care i-o -ntindea in(ernalul s#u ad)ersar4 Dar brusc" ru'se 'licul! Era -ntr-ade)#r o scrisoare a tat#lui s#u" scris# de el -nsu+i! 3crisul a)ea 'articularit#*ile" toate ticurile scrisului 'e care-l cuno+tea at,t de bine! 0i el citi7 >R,ndurile acestea te )or a/un%e oare" scum'ul meu b#iat4 Nici nu -ndr#$nesc s# cred! Toat# noa'tea r#'irii am mers cu automobilul" iar diminea*a cu tr#sura! N-am 'utut )edea nimic! A)eam oc ii le%a*i! Castelul -n care sunt -nc is" trebuie s# (ie 5 /udecind du'# construc*ia sa +i )e%eta*ia din 'arc 5 -n centrul .ran*ei! Camera 'e care o ocu' e la eta/ul al doilea" e o camer# cu dou# (erestre" dintre care una e a'roa'e astu'at# de o 'erdea de %licine! Du'# amia$a sunt liber" la anumite ore +i m# 'limb -n 'arc" dar sub o su'ra)e% ere care continu# 'ermanent! 1*i scriu scrisoarea aceasta la -nt,m'lare +i o le% de o 'iatr#! Poate c# -ntr-o $i o )oi 'utea arunca 'este $id +i )reun *#ran o )a ridica! Dar nu te nelini+ti! 3unt tratat cu toate mena/amentele! ;#tr,nul t#u tat# care te iube+te +i care e -ntristat la %,ndul c#-*i (ace at,tea %ri/i! ;EAUTRELET> Isidore se uit# imediat la m#rcile 'o+tale! 0tam'ila era din Cu$ion" de'artamentul Indre! De'artamentul Indre!!! de'artamentul 'e care de s#'t#m,ni de $ile el -l cerceta cu de-am#nuntul" loc+or cu loc+or8 Consult# un mic % id de bu$unar" care nu-l '#r#sea niciodat#! Cu$ion c#tun din E%u$on!!! Trecuse +i 'e acolo! Ca m#sur# de 'recau*ie" -+i sc imb# de% i$area sa de en%le$" cu care -nce'ea s# (ie cunoscut -n *inut" se -mbr#c# ca muncitor +i d#du (u%a la Cu$ion! Era un sat de mic# im'ortan*#! Acolo -i )a (i u+or s# desco'ere 'e trimi*#torul scrisorii! Norocul -i )eni -n a/utor! 2 O scrisoare aruncat# la cutie miercurea trecut#4!!! 1ntreb# 'rimarul" bur% e$ de treab#" c#ruia ;eautrelet i se -ncredin*a +i care se 'use la dis'o$i*ia sa! Ia stai!!! Mi se 'are c#-*i 'ot da o in(orma*ie 're*ioas#!!! s,mb#ta trecut#" un tocilar b#tr,n" C arel" cu care m-am -ncruci+at la ca'#tul satului" m-a -ntrebat7 >D-le 'rimar" o scrisoare ne(rancat# se 'oate trimite4> >Te cred8> 5 >0i a/un%e la destina*ie4> 5 >3i%ur! 3e 'l#te+te doar o ta9#& asta e tot>! ;eautrelet -ntreb#7 2 De unde )enea tocilarul C arel4 2 De la .reselines" unde se duce -n (iecare $i de c,t)a tim'!

2 Prin urmare de-a lun%ul acestui drum a %#sit scrisoarea4 2 E (oarte 'robabil! C iar a doua $i" Isidore de/una la .resselines +i $#ri 'e un b#tr,n care str#b#tea 'ia*a -m'in%,nd un mic c#rucior de tocilar! 1l urm#ri imediat" la oarecare distan*#! ;#tr,nul C arel se o'ri -n dou# locuri )reme -ndelun%at#" ascu*ind $eci de cu*ite! Dar -n cele din urm# o lu# 'e drumul care duce s're Cro$ant +i E%u$en! ;eautrelet o lu# 'e acela+i drum" -n urma lui! Dar du'# )reo cinci minute a)u im'resia c# nu e sin%urul care urm#re+te 'e tocilar! Un indi)id umbla -ntre ei +i se o'rea c,nd se o'rea +i b#tr,nul C arel +i 'leca c,nd 'leca +i el" (#r# a-+i da 'rea mult# osteneal# ca s# nu (ie )#$ut! >E su'ra)e% eat>" -+i $ise ;eautrelet" >s-a a(lat c# omul a %#sit o scrisoare +i )or s# +tie acum dac# se o're+te -n (a*a $idului castelului>! Inima -i b#tea! E)enimentul se a'ro'ia! To*i trei" unul du'# altul" suiau +i coborau 'antele acestui *inut accidentat +i sosir# la Cro$ant! Aici" b#tr,nul C arel 'o'osi o or#! A'oi cobor- la r,u +i trecu 'odul! Dar atunci se 'roduse un (a't care-l sur'rinse 'e ;eautrelet! Indi)idul nu trecu +i el a'a" ci se mul*umi doar s# se uite du'# tocilar +i" c,nd -l 'ierdu din oc i" a'uc# un drum care-l duse 'e c,m'! Ce s# (ac#4 ;eautrelet +o)#i c,te)a secunde" a'oi brusc se ot#r-! Porni -n urm#rirea indi)idului! >Trebuie s# (i constatat>" -+i $ise el" >c# b#tr,nul C arel a luat-o dre't -nainte! E lini+tit +i a 'lecat! Unde4 La castel4> 3e a(la a'roa'e de *int#! 3im*ea aceasta dintr-o bucurie tainic#" care-l -nsu(le*ea! Indi)idul '#trunse -ntr-o '#dure -ntunecat# care domina r,ul" a'oi a'#ru din nou -n 'lin# lumin#" -n $area 'otecii! C,nd ;eautrelet" la r,ndul lui" ie+i din '#dure" (usese (oarte sur'rins c# nu-l mai $#re+te 'e indi)id! 1l c#ut# ou oc ii +i deodat# d#du un stri%#t" du'# care 5 cu un salt -na'oi 5 a/unse la linia co'acilor 'e care o '#r#sise! La drea'ta sa" $#rise un $id -nalt" -ntreru't la distan*e e%ale de (oi+oare masi)e! Acolo era8 Acolo8 Didurile acestea ascundeau 'e tat#l s#u8 :#sise locul secret" unde Lu'in -+i *inea )ictimele! ;eautrelet nu mai -ndr#$ni s# '#r#seasc# ad#'ostul 'e care i-l o(ereau (run$i+urile dese ale '#durii" -ncet de tot" 'e 'atru labe" o lu# s're drea'ta +i a/unse ast(el -n ),r(ul unui delu+or care era la -n#l*imea cre+tetelor co'acilor )ecini! Didurile erau aici +i mai -nalte! Totu+i" el 'utu distin%e aco'eri+ul castelului 'e care ele -l -ncon/urau" un aco'eri+ )ec i -n stil Ludo)ic al [III-lea" deasu'ra c#ruia se ridicau mici clo'otni*e sub*iri" aran/ate ca un co+ule* -n /urul unui ),r( mai ascu*it +i mai -nalt! Pentru $iua aceasta" ;eautrelet se mul*umi cu at,t! 3im*ea ne)oia s# medite$e +i s#-+i 're%#teasc# 'lanul de atac! 3u'erior lui Lu'in" se socotea -n dre't s# alea%# el acum ora +i (elul lu'tei! Plec#! L,n%# 'od" se -ncruci+a cu dou# t#r#nci care duceau doni*i 'line cu la'te! El le -ntreb#7 2 Cum -i $ice castelului care e acolo" -nd#r#tul co'acilor4 2 Acolo" domni+orule" este castelul Ai%uille! ;eautrelet 'usese -ntrebarea (#r# a-i da 'rea mult# im'ortan*#! R#s'unsul -l ului! 2 Castelul Ai%uille!!! A 8!!! Dar unde ne a(l#m aici4 -n de'artamentul Indre4

2 A nu8 De'artamentul Indre -nce'e dincolo de r-u!!! Aici este de'artamentul Creuse! Isidore a)u o str#(ul%erare! Castelul Ai%uille8 De'artamentul Creuse8 Ai%uille Creuse8 C eia -ns#+i a documentului8 6ictoria asi%urat#" de(initi)#" total#!!! .#r# a mai ad#u%a un cu),nt" -ntoarse s'atele celor dou# (emei +i 'lec#" cl#tin,ndu-se ca un be*i)!

CAPITOLUL 6I UN 3ECRET I3TORIC Fot#r,rea lui ;eautrelet (u imediat#7 )a 'roceda sin%ur! A 're)eni /usti*ia" era 'rea 'ericulos! A(ar# de (a'tul c# nu 'utea o(eri dec,t 'resu'uneri" se temea de -ncetineala /usti*iei" de indiscre*iile si%ure +i de toat# acea anc et# 'realabil#" -n decursul c#reia Lu'in 5 a)erti$at (#r# doar +i 'oate 5 ar (i a)ut tot tim'ul s#-+i or%ani$e$e retra%erea -n ordine! A doua $i" la orele O" cu 'ac etul sub bra*" ;eautrelet '#r#si anul -n care locuia l,n%# Cu$ion" intr# -n 'rimul bosc et ce-i )eni -n cale" se de$br#c# de $dren*ele sale de muncitor" rede)eni t,n#rul 'ictor en%le$ care (usese -nainte +i se 're$ent# notarului din E%u$on" cel mai mare t,r% al *inutului! 1i s'use acestuia c# re%iunea -i 'lace +i c#" dac# ar %#si o locuin*# con)enabil#" s-ar instala cu 'l#cere aici" cu '#rin*ii s#i! Notarul -i indic# mai multe domenii! ;eautrelet insinua c# i se )orbise de castelul Ai%uille" de 'e malul r,ului Creuse! 2 Desi%ur" -ns# castelul Ai%uille" care a'ar*ine de cinci ani unuia din clien*ii mei" nu e de ),n$are! 2 Clientul d)! sade acolo4 2 0edea" sau mai bine $is7 mama lui +edea! Dar cum aceasta %#sea castelul cam trist" nu i-a mai 'l#cut +i anul trecut s-au mutat! 2 0i acum nu +ade nimeni acolo4 2 ;a da" un italian" c#ruia clientul meu i l-a -nc iriat 'entru toat# )ara& e un baron An(redi! 2 A8 ;aronul An(redi" un om -nc# t,n#r" cu un aer destul de b#*os!!! 2 M#rturisesc c# nu +tiu nimic!!! Clientul meu a tratat direct cu d,nsul! Nu s-a (#cut un contract -n re%ul#!!! ci numai o sim'l# scrisoare! 2 Nu-l cunoa+te*i deloc 'e baron4 2 Nu" nu iese niciodat# din castel!!! Cu automobilul c,teodat#" +i noa'tea du'# c,t se 'are! T,r%uielile sunt (#cute de o b#tr,n# buc#t#reas# care nu )orbe+te cu nimeni! Oameni (oarte ciuda*i!!! 2 Crede*i c# clientul d)! ar consim*i s#-+i ),nd# castelul4 2 Nu cred! 2 Pute*i s#-mi s'une*i numele lui4 2 Louis 6almeras" rue du Mont-T abor! ;eautrelet lu# trenul de Paris la sta*ia cea mai a'ro'iat#! Peste dou# $ile" du'# trei )i$ite in(ructuoase" -l %#si -n s(,r+it 'e Louis 6almeras! Era un om de )reo trei$eci de ani" cu (a*a desc is# +i sim'atic#! ;eautrelet" socotind c# e de 'risos s-o ia 'e ocolite" -+i declin# calitatea +i 'o)esti e(orturile sale +i sco'ul demersurilor!

2 Am toate moti)ele s# cred" -nc eie el c# tat#l meu e -nc is -n castelul Ai%uille" desi%ur -m'reun# cu alte )ictime! 0i am )enit s# )# -ntreb ce +ti*i des're locatarul d)!" baronul An(redi! 2 Nu mare lucru! L-am -nt,lnit 'e baronul An(redi iarna trecut# la Monte Carlo! A(l,nd din -nt,m'lare c# sunt 'ro'rietarul unui castel +i cum dorea s#-+i 'etreac# )ara -n .ran*a" -mi 'ro'use s#-l ia cu c irie! 2 E un om -nc# t,n#r!!! 2 Da" cu oc i (oarte ener%ici +i cu '#rul blond! 2 Poart# barb#4 2 Da" o barb# des'icat# -n dou#" care cade 'e un %uler -nc is la s'ate" ca %ulerele 'reo*ilor en%le$i! 2 El e" murmur# ;eautrelet& el e" a+a cum l-am )#$ut& acesta este semnalmentul e9act! 2 Cum4!!! Crede*i4!!! 2 Nu cred& sunt si%ur c# locatarul d)! nu e altul dec,t Ars=ne Lu'in! A(acerea aceasta -l amu$# 'e Louis 6almeras! El cuno+tea toate a)enturile lui Lu'in +i 'eri'e*iile lu'tei sale cu ;eautrelet! 1+i (rec# m,inile7 2 ;ra)o8 Castelul Ai%uille )a de)eni celebru! Numai!!! 2 Numai4 2 6-a+ ru%a s# 'roceda*i cu cea mai mare 'ruden*#! Ce )-a*i (ace dac# locatarul meu n-ar (i Lu'in4 ;eautrelet -+i e9'use 'lanul! 3e )a duce sin%ur -n tim'ul no'*ii" )a escalada $idul" se )a ascunde -n 'arc!!! Louis 6almeras -l o'ri imediat7 2 Nu )ei 'utea escalada cu at,ta u+urin*# $iduri de -n#l*imea acelora ale castelului Ai%uille! Dac# )ei reu+i" )ei (i 'rimit de doi dul#i enormi care a'ar*in mamei mele +i 'e care i-am l#sat la castel! 2 6ai de mine8 Un cocolo+ de carne!!! 2 .oarte mul*umesc8 Dar s# admitem c iar c# nu *i-ar (ace nimic! Du'# aceea4 Cum )ei intra -n castel4 U+ile sunt masi)e" (erestrele au $#brele! 0i du'# aceea" odat# intrat" cine te )a conduce4 3unt o't$eci de camere! 2 Da" dar camera aceea cu dou# (erestre de la eta/ul al doilea4!!! 2 O cunosc" noi -i $icem camera %licinelor! Dar cum o )ei %#si d-ta4 3unt trei sc#ri +i un labirint de culoare! Oric,te indica*ii *i-a+ da" te-ai r#t#ci! 2 6eni*i d)! cu mine8 $ise ;eautrelet r,$,nd! 2 Im'osibil! Am (#%#duit mamei mele s# m# duc la d,nsa -n sudul .ran*ei! ;eautrelet se -ntoarse la otelul unde tr#sese! +i-+i -nce'u 're%#tirile! Dar s're sear#" tocmai c,nd era %ata s# 'lece" 'rimi )i$ita lui 6almeras7 2 Mai )rei s# m# iei cu d-ta4 2 E)ident8 2 Ei bine8 Te -nso*esc! Da" e9'edi*ia aceasta m# is'ite+te! Am im'resia c# n-o s# ne 'lictisim +i-mi (ace o deosebit# 'l#cere s# m# ),r -n c estii de astea!!! Uite aici un -nce'ut de colaborare! 0i ar#t# o c eie mare" m,ncat# a'roa'e toat# de ru%in# +i de -n(#*i+are )enerabil#! 2 0i c eia aceasta desc ide!!!4 -ntreb# ;eautrelet! 2 O u+# tainic#" ascuns# -ntre dou# 'ro'tele de $id" '#r#sit# de secole" +i 'e care

n-am cre$ut cu cale s-o indic locatarului meu! Ea d# 'e c,m'" e9act la mar%inea '#durii!!! ;eautrelet -l -ntreru'se brusc7 2 Cei din castel cunosc 'orti*a aceasta! Probabil c# 'e acolo a intrat -n 'arc indi)idul 'e care I-am urm#rit! 3# mer%em" 'artida e (rumoas# +i o s-o c,+ti%#m! Ins# trebuie s# (im cu oc ii -n 'atru +i s# /uc#m str,ns8 Du'# dou# $ile" tras# de un cal le+inat de (oame" sosea la Cro$ant o c#ru*# de *i%ani 'e care conduc#torul ob*inu autori$a*ia s-o ad#'osteasc# la ca'#tul satului" sub un )ec i +o'ron! A(ar# de conduc#tor" care nu era altul dec,t 6almeras" mai erau -n c#ru*# trei tineri care -m'leteau scaune din nuiele de r#c it#7 ;eautrelet +i doi din camara$ii s#i! 3t#tur# acolo trei $ile" a+te't,nd o noa'te 'ro'ice +i d,nd raite i$olate -m're/urul 'arcului! O dat#" ;eautrelet $#ri 'orti*a tainic#! Pus# -ntre dou# 'ro'tele de $id" ea se con(unda a'roa'e 5 -nd#r#tul 'erdelei de b#l#rii care o masca 5 cu desenul (ormat de 'ietrele $idului! 1n s(,r+it" -n a 'atra sear#" cerul se aco'eri cu nori %ro+i +i ne%ri +i 6almeras ot#rs# 'orneasc# -n recunoa+tere" cu riscul de a se -ntoarce dac# -m're/ur#rile nu erau (a)orabile! To*i 'atru str#b#tur# '#duricea! A'oi ;eautrelet se strecur# 'rintre buruieni +i ridic,ndu-se 'e /um#tate" -ncet" b#%# c eia -n broasc#! ;ini+or" o -ntoarse! U+a se desc ise" (#r# sc,r*,it" (#r# e(ort! ;eautrelet se a(la -n 'arc! 2 Aici e+ti" ;eautrelet4 -ntreb# 6almeras! A+tea't#-m#! Iar )oi" amici" '#$i*i 'oarta" ca s# nu ni se taie retra%erea! 1l lu# de m,n# 'e ;eautrelet +i '#trunser# -n umbra deas# a tu(i+urilor! 1n acest moment" o ra$# de lun# se i)i +i ei )#$ur# castelul cu clo'otni*ele sale sub*iri" a+e$ate de /ur -m're/urul ),r(ului mai ascu*it care a)ea (orm# de ac +i din 'ricina aceasta d#duse numele de Ai%uille SAculT! Nici o lumin# la (erestre! Nici un $%omot! 6almeras -+i -ncle+t# m,na 'e bra*ul to)ar#+ului s#u7 2 Taci8 2 Cum4 2 C,inii!!! colo!!! uit#-te!!! 3e au$i un m,r,it! 6almeras (luier# (oarte -ncet! Dou# siluete albe t#b#r,r# asu'ra lor +i -n 'atru salturi (ur# la 'icioarele st#',nului! 2 ;ini+or" co'ii cu+8!!! Nu mi+ca*i!!! 0i 6almeras -i $ise lui ;eautrelet7 2 Acum sunt lini+tit! 2 E+ti si%ur de drum4 2 Da! Ne a'ro'iem de teras#! La 'arter e un oblon care nu se -nc ide bine +i care se 'oate desc ide de a(ar#! 0i -ntr-ade)#r" c,nd a/unser# acolo" du'# o mic# smucitur#" oblonul ced#! Cu un ),r( de diamant" 6almeras t#ie o (ereastr#! A'oi -n),rti minerul! Unul du'# altul" escaladar# balconul! Acum se a(lau -n castel! 2 6ii" ;eautrelet4 2 Da" da! 2 6#d c# nu )ii!!! Ce ai4 2 Mi-e (ric#! 2 Ji-e (ric#4 2 Da" m#rturisi ;eautrelet cu nai)itate!!! Nu m# mai *in ner)ii!!! Uneori -i 'ot

st#',ni!!! dar ast#$i t#cerea!!! emo*ia!!! 0i a'oi de c,nd ou lo)itura de cu*it a %re(ierului!!! Dar o s# treac#!!! uite" a +i trecut!!! Reu+i -ntr-ade)#r s# se ridice +i 6almeras -l scoase din camer#! O luar# dibuind 'e un culoar" at,t de -ncet" -nc,t unul nu sim*ea 're$en*a celuilalt! O lumin# slab# '#rea totu+i s# lumine$e )estibulul s're care se -ndre'tau! 6almeras se uit#! Era o l#m'i*# a+e$at# la ca'#tul de /os al sc#rii" 'e un 'iedestal care se $#rea 'rintre cren%ile 'l#',nde ale unui 'almier! 2 3tai8 susur# 6almeras! L,n%# l#m'i*# se a(la un om de santinel#" -n 'icioare" cu o 'u+c#! 3#-i (i )#$ut el4 Tot ce se 'oate! 1n tot ca$ul" ce)a '#ru c#-l nelini+te+te" c#ci lu# arma la um#r! ;eautrelet c#$use -n %enunc i l,n%# un % i)eci de arbust +i nu mai mi+ca" iar inima -i b#tea -n 'ie't" %ata s# se s'ar%#! T#cerea +i nemi+carea lucrurilor s(,r+ir# 'rin a-l nelini+ti 'e omul de santinel#! El l#s# arma /os! Ca'ul s#u r#mase -ns# -ndre'tat s're % i)eciul de arbust! Trecur# c,te)a minute -n%ro$itoare& $ece" cincis're$ece! O ra$# de lun# se strecurase 'rintr-o (ereastr# a sc#rii! 0i deodat# ;eautrelet b#%# de seam# c# ra$a se de'lasa -ncetul cu -ncetul +i c#" -nainte de alte cincis're$ece" -nainte de alte $ece minute" )a (i 'e el" lumin,ndu-l -ntre%! Pic#turi de sudoare -i alunecar# de 'e (a*# 'e m,inile tremur,nde! 3'aima sa era at,t de ma*e" c# (u c,t 'e-aici s# se ridice +i s# (u%#! Amintindu-+i -ns# c# 6almeras era acolo" -l c#ut# cu oc ii +i r#mase uimit )#$-ndu-l sau mai bine-$is % icin-du-l t,r,ndu-se 'rin -ntuneric! 1n momentul acesta" era a'roa'e de ca'#tul de /os al sc#rii" la c,*i)a 'a+i de santinel#! Ce-a)ea de %,nd s# (ac#4 6oia s# treac#" cu toate acestea4 3# mear%# sin%ur ca s#-l sca'e 'e 'ri$onier4 Dar )a 'utea oare s# treac#4 ;eautrelet nu-l mai )edea +i a)ea im'resia c# ce)a urma s# se -nt,m'le" ce)a ce -ns#+i t#cerea" mai %rea" mai teribil#" '#rea c# 'resimte! 0i deodat#" o umbr# t#b#r- asu'ra omului" lam'a se stinse" $%omotul unei lu'te!!! ;eautrelet d#du (u%a! Cele dou# cor'uri se rosto%oliser# 'e les'e$i! El )oi s# se a'lece" dar au$i un %eam#t r#%u+it" un sus'in" +i -n cli'a urm#toare unul din ad)ersari se ridic#! 2 Re'ede!!! s# mer%em8 Era 6almeras! 3uir# dou# eta/e +i a/unser# la ca'#tul unui coridor 'e care-l astu'a un co)or! 2 La drea'ta" su(la 6almeras!!! A 'atra u+# 'e st,n%a! Du'# c,t)a tim'" %#sir# u+a acestei camere! Du'# cum se a+te'taser#" ca'ti)ul era -ncuiat cu c eia! Le trebui o /um#tate de or# de e(orturi -n#bu+ite +i de -ncerc#ri surde ca s# (or*e$e broasca! 1n s(,r+it" intrar#! Pe dibuite" ;eautrelet %#si 'atul! Tat#l s#u dormea" -l de+te't# bini+or7 2 Eu sunt!!! eu sunt!!! Isidore!!! cu un 'rieten!!! Nu te teme!!! scoal#-te!!! nici o )orb#!!! Tat#l s#u se -mbr#c#" dar -n momentul c,nd era s# ias#" el $ise cu %lasul cobor,t7 2 Nu sunt sin%ur -n castel!!! 2 A8 Cine mai e4 :anirnard" Folmes4 2 Nu!!! cel 'u*in eu nu i-am )#$ut! 2 Atunci cine4

2 O (at#! 2 D-ra de 3aint-6eran" (#r# -ndoial#! 2 Nu +tiu!!! am $#rit-o de de'arte" de mai multe ori" 'rin 'arc!!! +i a'oi" c,nd m# a'lec din (ereastra mea" o )#d 'e a ei! Mi-a (#cut semne! 2 0tii unde e camera ei4 2 Da" 'e culoarul acesta" 'e drea'ta! 2 Camera albastr#" murmur# 6aimeras! U+a are dou# canaturi& o s# ne )in# mai u+or s-o desc idem! 0i -ntr-ade)#r" unul din canaturi ced#! (oarte re'ede! ;#tr,nul ;eautrelet se -ns#rcin# s-o )esteasc# 'e t,n#ra (at#! Du'# $ece minute ie+i din camer#" -m'reun# cu d,nsa" +i s'use (iului s#u7 2 Ai a)ut dre'tate!!! e d-ra de 3aint-6eran! Cobor,r# to*i 'atru! La ca'#tul de /os al sc#rii" 6almeras se o'ri +i se a'lec# asu'ra omului" a'oi -i atrase 'e ceilal*i s're camera de 'e teras# +i $ise7 2 Nu e mort& )a tr#i! 2 A8 (#cu ;eautrelet u+urat! 2 Din (ericire" lama cu*itului meu s-a -nco)oiat!!! +i lo)itura nu e mortal#! Aceast# 'rim# )ictorie nu-i 'utea a/un%e lui ;eautrelet! Du'# ce instal# 'e tat#l s#u +i 'e t,n#ra (at#" -i -ntreb# asu'ra oamenilor care locuiau -n castel +i -n s'ecial asu'ra obiceiurilor lui Ars=ne Lu'in! A(l# ast(el c# Lu'in nu )enea dec,t la trei" 'atru $ile" sosind cu automobilul +i 'lec,nd a'oi dis-de-diminea*#! Ori de c,te ori )enea" )i$ita 'e cei doi 'ri$onieri +i am,ndoi erau de acord -n a l#uda mena/amentele +i a(abilitatea lui e9traordinar#" -n momentul acesta" 'robabil c# nu se a(l# la castel! 2 3unt -ns# com'licii s#i" $ise ;eautrelet! Este +i aceasta o 'rad# care nu trebuie dis're*uit#! 0i ca s# nu ne 'ierdem )remea!!! 3#ri 'e o biciclet#" 'edal# ',n# la E%u$on" tre$i 'e /andarmi" 'use toat# lumea -n mi+care" ceru s# se sune -nc#lecarea +i se -ntoarse la Cro$ant la orele H" urmat de ca'oral +i de +ase /andarmi! Prea t,r$iu! Poarta era lar% desc is#! Un *#ran le s'use cum" cu o or# -nainte" )#$use ie+ind din castel un automobil! 0i -ntr-ade)#r" 'erc e$i*ia nu d#du nici un re$ultat! Du'# toate 'robabilit#*ile" banda se instalase -n bi)uac! 3e %#sir# c,te)a $dren*e" c,te)a ru(e" obiecte de mena/ +i at,t! Ceea ce mir# mai mult 'e ;eautreiet +i 6almeras era dis'ari*ia r#nitului! Nu 'utur# %#si nici cea mai mic# urm# de lu't#" nici cea mai mic# 'ic#tur# de s,n%e 'e les'e$ile sc#rii! 1ntr-un cu),nt" nici o 'rob# material# n-ar (i 'utut do)edi trecerea lui Lu'in 'rin castelul Ai%uille" +i oricine ar (i a)ut dre'tul s# t#%#duiasc# a(irma*iile lui ;eautrelet +i ale tat#lui s#u" ale lui 6almeras +i ale d-rei de 3aint-6eran" dac# -n cele din urm# nu s-ar (i desco'erit" -ntr-o camer# -n)ecinat# cu aceea a tinerei (ete" o /um#tate de du$in# de buc ete su'erbe" de care se a(lau 'rinse c,te o carte de )i$it# a lui Ars=ne Lu'in! ;uc ete res'inse de d,nsa" )este/ite" uitate!!! Unul din ele a)ea! a(ar# de cartea de )i$it#" o scrisoare 'e care Raymonde n-o )#$use! Du'# amia$a" c,nd ea (usese desc is# de c#tre /udec#torul de instruc*ie" se %#sir# $ece 'a%ini de ru%#min*i" de im'lor#ri" de 'romisiuni" de amenin*#ri" de de$n#de/de" -ntrea%a nebunie a unei iubiri care n-a cunoscut dec,t

dis're*ul +i re'ulsia! 0i scrisoarea se termin# ast(el7 >6oi )eni mar*i seara" Raymonde! ',n# atunci" meditea$#! Eu unul nu )reau s# mai a+te't +i sunt ot#r,t la orice>! Mar*i seara era seara $ilei c,nd ;eautrelet o liberase 'e d-ra de 3aint-6eran! Toat# lumea -+i aminte+te (ormidabila e9'lo$ie de uimire +i entu$iasm" care se 'rodusese -n lumea -ntrea%# la +tirea acestui ne're)#$ut de$nod#m,nt7 d-ra de 3aint-6eran liber#8 .ata dorit# de Lu'in" 'entru care 'usese la cale cele mai mac ia)elice combina*ii" smuls# din % iarele sale8 Liber de asemenea +i tat#l lui ;eautrelet" omul 'e care Lu'in" -n dorin*a e9a%erat# a unui armisti*iu" de care a)ea ne)oie 'entru satis(acerea 'asiunii sale" omul 'e care Lu'in +i-l alesese ca $#lo%8 Liberi am,ndoi8 0i secretul castelului Ai%uille" 'e care toat# lumea -l cre$use de ne'#truns" era cunoscut +i 'ublicat -n cele 'atru col*uri ale Uni)ersului! Cu dre't cu),nt" lumea se amu$a! A)enturierului -n)ins i se dedicar# +ansonete! >Amorul lui Lu'in8>" >Lacrimile lui Lu'in8>" >A'a+ul amore$at8>" >!Pl,nsul tunarului8>! Titlurile acestea se stri%au 'e bule)arde7 c,ntecele acestea se (redonau 'rin ateliere! 1ncol*it# de -ntreb#ri" urm#rit# de re'orteri" Raymonde r#s'unse -n cea mai mare re$er)#! Dar ce im'ortan*# a)ea4 E9istase scrisoarea" e9istau buc etele de (lori +i -ntrea%a 'enibil# a)entur#8 Lu'in" bat/ocorit" ridiculi$at" se 'r#bu+i de 'e 'iedestalul s#u! 0i ;eautrelet de)eni idolul mul*imii! El )#$use" el 'roorocise" el l#murise tot! De'o$i*ia (#cut# de d-ra de 3aint-6eran -naintea /udec#torului de instruc*ie" cu 'ri)ire 1n r#'irea ei" con(irm# i'ote$a ima%inat# de t,n#rul ;eautrelet! 1n toate 'unctele" realitatea '#rea c# se su'une celor decretate de el -n 'realabil! Lu'in -+i %#sise na+ul! ;eautrelet ceru tat#lui s#u -nainte de a se -ntoarce -n mun*ii s#i din 3a)oia" s# se odi neasc# c,te)a luni la soare" +i-l conduse el -nsu+i" -m'reun# cu d-ra de 3aint-6erain" -n a'ro'iere de Nisa" unde contele de :es)res +i (iica sa 3u$anne se instalaser# 'entru se$onul de iarn#! A doua $i" 6almeras aduse 'e mama sa la noii s#i 'rieteni" +i ei com'user# ast(el o mic# colonie" %ru'at# -n /urul )ilei contelui de :es)res! colonie 'e care o '#$eau $i +i noa'te +ase oameni an%a/a*i de conte! La -nce'utul lui octombrie" ;eautrelet" ele) de reoric#" se duse la Paris s# re-ncea'# cursurile sale +i s#-+i 're%#teasc# e9amenele! 0i )ia*a re-nce'u" calin# de ast# dat# +i iar# incidente! Ce 'utea de alt(el s# se -nt,m'le4 R#$boiul nu se is'r#)ise oare4 Probabil c# Lu'in a)ea" la r,ndul lui" sen$a*ia 'recis# c# nu-i mai r#m,ne dec,t s# se resemne$e" c#ci -ntr-o bun# $i celelalte dou# )ictime ale sale" :animard +i 3 erlocQ Folmes" rea'#rur#! 1ntoarcerea lor -n lumea aceasta (usese --ns# cu totul li'sit# de str#lucire! Un m#tur#tor de strad# -i %#si" -n (a*a 're(ecturii 'oli*iei" adormi*i +i le%a*i cob$#! Du'# o s#'t#m,n# de com'let# $#'#ceal#" cei doi reu+ir# s#-rede)in# st#',ni 'e %,ndurile lor +i 'o)estir# 5 sau" mai bine $is" :animard 'o)esti" c#ci Folmes se -nc ise -ntr-o t#cere ermetica 5 c# (#cuser# 'e bordul yac t-ului >lEFirondelle> o c#l#torie -n /urul A(ricii" c#l#torie su'erb#" instructi)#" -n decursul c#reia se 'utuser# considera ca +i liberi" a(ar# de c,te)a ore 'e care trebuiser# s# le 'etreac# -n (undul )asului" c,nd ec i'a/ul debarca -n 'orturi e9otice! C,t des're ateri$area lor -n (a*a 're(ecturii 'oli*iei" nu-+i mai aminteau de nimic" adormi*i 'robabil de mai multe $ile! Aceast# 'unere -n libertate era m#rturisirea com'let# a -n(r,n%erii! 0i

nemailu't,nd" Lu'in o 'roclama (#r# restric*ie! Un e)eniment" de alt(el" o (#cu +i mai str#lucit#7 lo%odna lui Louis 6almeras cu d-ra de 3aint-6eran! 1n intimitatea 'e care o creau -ntre ei condi*iile actuale ale )ie*ii lor" cei doi tineri se -ndr#%ostir# unul de altul! 6almeras se amore$# de (armecul melancolic al Raymondei" iar ea! r#nit# de )ia*#" dornic# de 'rotec*ie" (u -n)ins# de (or*a +i ener%ia aceluia care contribuise at,t de eroic la sal)area ei! 3e a+te't# $iua cununiei cu oarecare team# Lu'in nu )a -ncerca oare s# reia o(ensi)a4 6a acce'ta el de bun#)oie 'ierderea iremediabil# a (emeii 'e care o iubea4 Ceremonia a)u loc -n $iua +i la ora (i9at# +i Raymonde de 3aint-6eran de)eni d-na de 6almeras! Era ca +i cum destinul -nsu+i ar (i luat 'artea lui ;eautrelet +i ar (i contrasemnat buletinul )ictoriei sale! Mul*imea sim*i at,t de bine" c# -n acest moment 'orni din mi/locul admiratorilor s#i ideea unui mare banc et" care s# i se o(ere +i care s# s#rb#toreasc# trium(ul s#u +i -n(r,n%erea lui Lu'in! Idee admirabil# care st,rni entu$iasm! 1n decurs de cincis're$ece $ile" se adunar# trei sute de ade$iuni! 3e lansar# in)ita*ii tuturor liceelor din Paris" in)it,ndu-se c,te doi ele)i din (iecare clas# de retoric#! Presa inton# imnuri! 0i banc etul (usese ceea ce trebuise s# (ie7 o a'oteo$#! Dar o a'oteo$# (ermec#toare +i sim'l# 'entru c# ;eautrelet era eroul ei! Pre$en*a sa (usese de a/uns ca s# 'un# lucrurile la 'unct! El a'#ru modest ca de obicei" oarecum sur'rins de uralele e9cesi)e" oarecum /enat de elo%iile e9a%erate -n care se celebra su'erioritatea sa asu'ra celor mai ilu+trii 'oli*i+ti!!! oarecum /enat" dar +i (oarte emo*ionat! El s'use aceasta -n c,te)a cu)inte care 'l#cur# tuturor +i cu tulburarea unui co'il care se ro+e+te c,nd se uit# cine)a ia el" -+i e9'rim# bucuria" -+i e9'rima m,ndria! 0i -ntr-ade)#r" oric,t de re$onabil! oric,t de st#',n 'e el -nsu+i era" ;eautrelet cunoscuse -n -m're/urarea aceasta cli'e neuitate de be*ie! 3ur,dea 'rietenilor +i camara$ilor de la Aanson" sur,dea d-lui 6almeras" )enit anume 'entru ca s#-l a'laude" sur,dea d-lui de :es)res" sur,dea tat#lui s#u! Or" tocmai -n momentul c,nd -+i s(,r+ea discursul +i st#tea -nc# cu 'a arul -n m,n#! un $%omot de )oci se au$i la ca'#tul s#lii si (usese )#$ut cine)a care %esticula cu un $iar -n m,n#! 3e restabili lini+tea" tulbur#torul se a+e$# la loc" dar un (ream#t de curio$itate se -ntinse cu iu*eala (ul%erului de /ur -m're/urul mesei" $iarul trecea din m,n# -n m,n# si! ori de c,te ori unul din in)ita*i >si arunca oc ii ne 'a%ina %a$etei" se au$ea e9clama*ii7 2 Citi*i8 Citi*i8 3tri%au cei din 'artea cealalt#! Cei de la masa de onoare se ridicar#! Tat#l lui ;eautrelet se dusese s# ia $iarul +i-l -ntinse (iului s#u! 2 Citi*i8 Citi*i8 se stri%# +i mai tare! 3i al*ii le aco'ereau %lasurile7 2 T#ce*i8 Asculta*i8 -nce'e s# citeasc#8 ;eautrelet! 1n 'icioare! cu (ata la 'ublic" c#uta cu oc ii! 1n $iarul de sear# ne care tat#l s#u i-l d#duse" articolul care 'rodusese o asemenea $ar)# +i deodat#" $#rind titlul subliniat cu creion albastru" ridic# m,na s're a cere lini+te +i citi cu un %las 'e care emo*ia -l sc imba din ce -n ce mai mult re)ela*iile uimitoare de mai /os" care reduceau la $ero toate str#duin*ele sale! r#sturn,nd toate ideile sale asu'ra 'roblemei Ai%uille Creuse si do)edind inutilitatea lu'tei sale contra lui Ars=ne Lu'in7 >3crisoare desc is# din 'artea d-lui Massiban de la Academia de Inscri'*ii +i ;elle

Arte! D-le director! La ?N martie ?N<M! a a'#rut o c#rticic# cu urm#torul titlu7 MI3TERUL >ACULUI 3CO;IT> SAI:UILLE CREU3ET 1ntre%ul ade)#r denun*at 'entru 'rima oar#! O sut# de e9em'lare ti'#rite de mire -nsumi +i 'entru l#murirea Cur*ii! >1n $iua aceea" la orele < diminea*a" autorul" un t,n#r bine -mbr#cat" al c#rui nume nu se cunoa+te" se dusese s# de'un# cartea aceasta la 'rinci'alii membrii ai Cur*i&! La orele ?@" du'# ce (#cuse 'atru din aceste demersuri" (usese arestat de un c#'itan de %ard#!" care-l dusese -n cabinetul re%elui +i 'lec# a'oi imediat s# caute cele 'atru e9em'lare distribuite! C,nd cele o sut# de e9em'lare (useser# readunate" num#rate" r#s(oite cu %ri/# +i )eri(icate" re%ele le arunc# el -nsu+i -n (oc" a(ar# de unul" 'e care-l '#str# 'entru sine! A'oi -ns#rcina 'e c#'itanul din %ard# s#-l conduc# 'e autorul c#r*ii la d! de 3aint-Mars" care 3aint-Mars -nc iser# 'e 'ri$onierul s#u mai -nt,i la Pi%nerol" iar a'oi -n (ort#rea*a de 'e insula 3ainte-Mar%uerite! Omul acesta nu era altul" e)ident" dec,t (aimosul om cu Masca de (ier! Niciodat# ade)#rul n-ar (i (ost cunoscut" sau cel 'u*in o 'arte a ade)#rului dac# acel c#'itan din %ard# care asistase la -ntre)edere" 'ro(it,nd de un moment c,nd re%ele era -ntors cu s'atele" n-ar (i a)ut is'ita s# scoat# din c#min" mai -nainte ca (ocul s#-l (i atins" un al doilea e9em'lar! Du'# +ase luni" c#'itanul (usese %#sit mort 'e +oseaua care duce de la :aillon la Mantes! Asasinii s#i -l de$br#caser#" de toate )estmintele" uit,nd totu+i -n bu$unarul s#u din drea'ta o bi/uterie care (usese desco'erit# mai t,r$iu" un diamant de o (rumuse*e rar# +i de o )aloare considerabil#! Printre ,rtiile sale se %#si o noti*# -n manuscris" -n noti*a acesta nu )orbea de cartea smuls# din (l#c#ri" dar d#dea un re$umat al 'rimelor ca'itole! Era )orba de un secret cunoscut de re%ii An%liei" 'ierdut de ei -n momentul c,nd coroana bietului nebun Fenri al 6I-lea trecu asu'ra ducelui de UorQ" dest#inuit a'oi re%elui .ran*ei" Carol al 6II-lea" de c#tre Ioana dEArc +i de)enit acum secret de stat" era transmis din su)eran -n su)eran 'rintr-o scrisoare 'us# mereu -ntr-alt 'lic" care se %#sea 'e 'atul de moarte al de(unctului cu men*iunea7 Pentru Re%ele .ran*ei! 3ecretul acesta era 'ri)itor la e9isten*a +i locul unde se a(l# un te$aur (ormidabil" 'osedat de re%i +i care cre+tea din secol -n secol! O sut# 'ais're$ece ani mai t,r$iu" Ludo)ic al [6I-lea" 'ri$onier la Tem'le" lu# la o 'arte 'e unul din o(i*erii -ns#rcina*i cu su'ra)e% erea (amiliei re%ale +i-i $ise7 2 Domnule!!! n-ai a)ut d-ta sub bunicul meu! marele Re%e! un str#mo+ care a ser)it cu %radul de c#'itan4 2 ;a da" 3ire! 2 Ei bine" ai (i d-ta -n stare!!! Re%ele +o)#i! O(i*erul termin# (ra$a7 2 3# nu )# tr#de$4 O8 3ire!!! 2 Atunci" ascult#-m#!

Re%ele scoase din bu$unar o c#rticic#" din care smulse una din ultimele 'a%ini! A'oi r#$%,ndindu-se! $ise7 2 Nu" e mai bine s# co'ie$!!! Lu# o (oaie mare de ,rtie" 'e care o t#ie ast(el ca s# nu r#m,n# dec,t cu o buc#*ic# dre'tun% iular#" +i 'e ea co'ie cinci r,nduri din carte! A'oi arse (ila smuls# din )olum" -m'#turi -n 'atru (oaia scris# de m,na sa" o 'ecetlui cu cear# ro+ie +i mi-o d#du mie! 2 Domnule" du'# moartea mea" )ei -nm,na aceasta Re%inei! 1i )ei s'une7 >Din 'artea Re%elui" Doamn#!!! 'entru Ma/estatea 6oastr# +i (iul 6ostru!!!> 0i dac# nu )a -n*ele%e!!! 2 Dac# nu )a -n*ele%e!!! 2 6ei ad#u%a7 >E )orba de secretul Acului>" +i atunci Re%ina )a -n*ele%e! Du'# ce s'use acestea" Re%ele arunc# cartea -n (l#c#rile care ',l',iau -n c#min! La G? ianuarie se sui 'e e+a(od! Dou# luni -i trebuir# o(i*erului" din cau$a mut#rii Re%inei la Concier%erie" ',n# ce 'utu s# -nde'lineasc# misiunea cu care (usese -ns#rcinat! 1n cele din urm#" %ra*ie unor intri%i de un mare )icle+u%" reu+i -ntr-o $i s# se a(le -n (a*a M#riei Antoinette! El -i s'use ast(el ca numai ea s# 'oat# au$i7 2 Din 'artea de(unctului Re%e" Doamn#" 'entru Ma/estatea 6oastr# +i (iul 6ostru! 0i -i -ntinse scrisoarea 'ecetluit#! Ea se asi%ur# c# 'a$nicii n-o 'ot )edea" ru'se 'ece*ile" '#ru uimit# la )ederea acestor r,nduri indesci(rabile" a'oi deodat# '#ru a -n*ele%e! 3urise cu am#r#ciune +i o(i*erul 'erce'u cu)intele7 2 De ce a+a t,r$iu4 Ea +o)#i! Unde s# ascund# acest document 'rime/dios4 1n cele din urm#" desc ise cartea de ru%#ciuni +i -ntr-un (el de bu$un#rel secret" care se a(la -ntre 'ielea le%#turii +i 'er%amentul -n)elitoarei" strecur# (oaia de ,rtie! 2 De ce a+a t,r$iu4!!! $isese ea!!! .oarte 'robabil" -n ade)#r" c# documentul acesta" dac# ar (i 'utut s-o sal)e$e" sosise 'rea t,r$iu" c#ci -n luna octombrie" re%ina Marie-Antoinette se urca la r,ndul ei 'e e+a(od! Or" o(i*erul acesta" r#scolind 'rintre ,rtiile (amiliei sale" %#si manuscrisul str#bunicului s#u! Din acest moment" nu mai a)usese dec,t o sin%ur# idee" aceea de a-+i consacra toate momentele libere 'entru l#murirea acestei stranii 'robleme! Citi 'e to*i autorii latini" 'arcurse toate cronicile .ran*ei +i 'e acelea ale *#rilor )ecine" se introduse -n m,n#stiri" desci(ra re%istre" risoa)e" tratate" +i 'utuse ast(el %#si c,te)a citate risi'ite -n decursul )eacurilor! 1n cartea a treia din comentariile lui Ce$ar asu'ra r#$boiului cu :alii se 'o)este+te c#" du'# -n(r,n%erea lui 6irido)i9 de c#tre :! Titulius 3abinus" c#'etenia cale*ilor (usese adus# -naintea lui Ce$ar +i" s're a sc#'a" dest#inuise secretul Acului!!! Tratatul din 3aint-Clair-sur-E'te" -ntre Carol cel 3im'lu +i Roii" c#'etenia barbarilor de la nord" cu'rinde numele lui Roii urmat de toate titlurile sale" 'rintre care citim7 st#',n al secretului Acului! Fronicul sa9on Sedi*ia :ibson" 'a%ina ?HIT" )orbind de :uillaume cel 6i%uros S:uillaume CuceritorulT" relatea$# c# stindardul s#u se termina -n ),r( ascu*it +i cu o

des'ic#tur# -n (orm# de ac! 1ntr-o (ra$# cu mai multe -n*elesuri din intero%atoriul ei" Ioana dEArc m#rturise+te c# mai are de s'us Re%elui .ran*ei un lucru secret" la care /udec#torii r#s'und7 >Da" +tim des're ce este )orba +i de aceea" Ioano" )ei 'ieri>! 1n numele Acului" /ura c,teodat# bunul re%e Fenric al I6-lea! Mai -nainte" .rancisc I" adres,ndu-se notabililor din Fa)re -n ?RG@" a 'ronun*at urm#toarea (ra$#" 'e care ne-o transmite /urnalul unui cet#*ean din Fon(leur7 >Re%ii .ran*ei au secrete care r,nduiesc adeseori mersul lucrurilor +i soarta ora+elor>! Toate aceste citate" d-le director" toate relat#rile 'ri)itoare la Masca de (ier" la c#'itanul din %ard# +i la str#ne'otul s#u" le-am re%#sit ast#$i" -ntr-o bro+ur# scris# c iar de c#tre acest str#ne'ot +i 'ublicat# -n iunie ?H?R" -n a/unul sau o $i du'# b#t#lia de la \aterloo" 'rin urmare" -ntr-o e'oc# de (r#m,nt#ri" c,nd re)ela*iile cu'rinse -ntr--nsa trebuiau s# treac# neb#%ate -n seam#! Ce )aloare are bro+ura aceasta4 Nici una" -mi )e*i s'une" +i nu trebuie s#-i acord#m nici o cre$are! Aceasta era +i 'rima mea im'resie& dar care nu-mi (usese mirarea c,nd" desc i$,nd >Comentariile> lui Ce$ar la ca'itolul indicat" am desco'erit (ra$a rele)at# de bro+ur#8 Aceea+i constatare -n 'ri)in*a tratatului de la 3aint-Clair-sur-E'te a Fronicului sa9on" 'e care ani 'utut-o )eri(ica ',n# acum! 1n s(,r+it" este un (a't +i mai 'recis 'e care-l relatea$# autorul bro+urii din ?O?R! 1n tim'ul cam'aniei din .ran*a" (iind o(i*er al lui Na'oleon" el sun# -ntr-o sear#" du'# ce-i murise calul 'e drum" la 'oarta unui castel" unde (usese 'rimit de un b#tr,n ca)aler de 3aint-Louis! El a(l# -ncetul cu -ncetul" st,nd de )orb# cu b#tr,nul" c# acest castel" situat 'e malul r,ului Creuse" se numea Ai%uille SAculT" c# (usese construit +i bote$at de Ludo)ic al [I6-lea +i c#" din ordinul marelui re%e" (usese -m'odobit cu clo'otni*e +i cu s#%eata care a)ea acea (orm# de ac! Data construirii castelului era" trebuia s# (ie anul ?<O@! ?O<@8 Un an du'# 'ublicarea c#r*ii +i -ntemni*area M#+tii de (ier! Totul se e9'lica7 Ludo)ic al [I6-lea" 're)#$,nd c# secretul se 'utea r#s',ndi" construise +i bote$ase acest castel" s're a o(eri curio+ilor o e9'lica*ie (ireasc# a anticului mister! Ai%uille Creuse4 Un castel cu clo'otni*e ascu*ite" -n (orm# de ace" situat 'e malul r,ului Creuse +i a'ar*in,nd re%elui! Toat# lumea 'utea crede c# desci(rase c eia eni%mei +i -n (elul acesta cercet#rile -ncetar#! Calculul era /ust" c#ci du'# mai bine de dou# secole" d! ;eautrelet a c#$ut +i el -n aceea+i curs#! Or" la aceasta" d-le director" am )rut s# a/un%" scriindu-)# scrisoarea de (a*#! Dac# Lu'in" sub numele de An(redi" a -nc iriat de la d! 6almeras castelul Ai%uille" 'e malul r,ului Creuse" dac# a ad#'ostit -n#untru 'e doi 'ri$onieri ai s#i" e 'entru c# era si%ur de succesul ine)itabilelor cercet#ri ale d-lui ;eautrelet +i 'entru c#" -n sco'ul de a (i l#sat -n 'ace" ast(el cum ceruse" -ntinsese d-lui ;eautrelet ceea ce am 'utea numi ca'cana istoric# a lui Ludo)ic al [I6-lea! 1n (elul acesta a/un%em la conclu$ia indiscutabil# c# Lu'in" (#r# a/utorul nim#nui +i (#r# a cunoa+te alte (a'te dec,t acelea 'e care le cunoa+tem +i noi" a reu+it 5 'rin miracolul unui %eniu cu ade)#rat e9traordinar 5 s# desci(re$e indesci(rabilul document +i c# acela+i Lu'in" ultim mo+tenitor al re%ilor .ran*ei" cunoa+te misterul re%al de la >Ai%uille Creuse>! Aici se termina articolul! Dar de c,te)a minute" de la 'asa/ul 'ri)itor la castelul Ai%uille" nu ;eautrelet mai continuase lectura! 1n*ele%,ndu-+i -n(r,n%erea" $drobit de

'o)ara umilin*ei su(erite" el l#sase $iarul din m,n# +i se 'r#bu+ise 'e scaun" cu (a*a -n%ro'at# -n m,ini! :,(,ind +i $%uduit# de emo*ie din 'ricina acestei 'o)e+ti de necre$ut" mul*imea se a'ro'iase -ncetul cu -ncetul +i acum se -n% esuia -n /urul lui! To*i a+te'tau cu o team# cresc,nd# cu)intele cu care )a r#s'unde el" obiec*iile 'e care le )a ridica! Dar ;eautrelet nu se mi+c#! ;ini+or" 6armeras -i des'rinse m,inile de 'e (a*# +i-i ridic# ca'ul! Isidore ;eautrelet 'l,n%ea! CAPITOLUL 6II TRATATUL >ACULUI> E ora I diminea*a! Isidore nu s-a -ntors la liceu! Nu se )a mai -ntoarce acolo -nainte de terminarea r#$boiului 'e )ia*# +i 'e moarte 'e care l-a declarat lui Lu'in! Lucrul acesta +i l-a /urat -n sinea sa" -n )reme ce amicii s#i -l duceau cu tr#sura" 'r#'#dit +i descom'us! Aur#m,nt smintit8 R#$boi absurd8 Ce 'oate (ace el" co'il i$olat +i (#r# arme" -m'otri)a acestui (enomen de ener%ie +i de )i%oare4 Pe unde s#-l atace4 Lu'in e inatacabil! Unde s#-l r#neasc#4 Lu'in e in)ulnerabil! Unde s#-l %#seasc#4 Lu'in e inaccesibil! Orele I diminea*a!!! Isidore locuie+te la unul din camara$ii s#i de la liceul Aanson! 1n 'icioare -n (a*a c#minului din camera sa" cu coatele re$emate de marmur#" cu 'umnii sub b#rbie" el contem'l# ima%inea 'e care i-o r#s(r,n%e o%linda! Nu mai 'l,n%e" nu )rea s# mai 'l,n%#" nici s# se $),rcoleasc# -n 'at" nici s# mai (ie dis'erat" ast(el cum a (ost -n ultimele dou# ceasuri! 6rea s# medite$e +i s# -n*elea%#! 0i oc ii s#i nu '#r#sesc oc ii s#i din o%linda" ca +i cum ar s'era s#-+i -ndoiasc# (or*a %,ndirii 'rin contem'larea ima%inii sale %,nditoare" ca +i cum ar s'era s# %#seasc# -n (undul (iin*ei de acolo solu*ia indisolubil# 'e care n-o %#se+te -ntr--nsul! ',n# la orele <" r#m,ne -n 'o$i*ia aceasta! 0i -ncetul cu -ncetul" de$b#rat# de toate am#nuntele care o com'lic# +i o -ntunec#" c estia i se o(er# min*ii -n toat# %oliciunea ei" cu 'reci$ia unei ecua*ii! Da" s-a -n+elat! Da" inter'retarea dat# de el documentului e (als#! Cu),ntul >Ai%uille> nu se re(er# la castelul de 'e malul r,ului Creuse! 0i de asemenea" cu),ntul >Domni+oarele> nu se 'oate a'lica Raymondei de 3aint-6eran +i )eri+oarei ei" din moment ce te9tul documentului e )ec i de secole! Prin urmare trebuie s-o ia de la ca'#t! Dar cum4 O sin%ur# ba$# de documentare ar (i solid#7 cartea 'ublicat# sub Ludo)ic al [I6-lea! Or" din cele o sut# de e9em'lare ti'#rite de c#tre acela care a (ost desi%ur Masca de (ier" numai dou# au sc#'at din (l#c#ri! Unul a (ost (urat de c#'itanul din %ard# +i 'ierdut! Cel#lalt a (ost '#strat de Ludo)ic al [I6-lea" transmis lui Ludo)ic al [6-lea +i ars de Ludo)ic al [6I-lea! A r#mas -ns# o co'ie a 'a%inii esen*iale" aceea care con*ine solu*ia 'roblemei" sau -n tot ca$ul solu*ia cri'to%ra(ic#" aceea care a (ost dus# Mariei-Antoinette +i strecurat# de ea sub -n)elitoarea c#r*ii ei de ru%#ciuni! Ce s-a -nt,m'lat cu ,rtia aceasta4 O (i aceea 'e care ;eautrelet a *inut-o -n

m,inile lui +i 'e care Lu'in i-a r#'it-o cu a/utorul %re(ierului ;redou94 3au ,rtia aceea se %#se+te -nc# -n cartea de ru%#ciuni a Mariei-Antoinette4 C estiunea se re$uma deci la urm#toarea -ntrebar#7 >Ce s-a -nt,m'lat cu cartea de ru%#ciuni a re%inei4> Du'# ce se odi ni c,t)a tim'" ;eautrelet -ntreb# 'e tat#l 'rietenului s#u" colec*ionar )aloros" c emat adeseori ca e9'ert o(icial +i care" de cur,nd" (usese consultat de directorul unui mu$eu 'entru elaborarea catalo%ului s#u7 2 Cartea de ru%#ciuni a Mariei-Antoinette4 e9clam# el! Dar bine! aceasta a (ost d#ruit# de Re%in# cameristei ei" cu -ns#rcinarea secret# de a o 'reda contelui de .ersen! P#strat# cu e)la)ie -n (amilia contelui" ea se a(l# de cinci ani -ntr-o )itrin# a mu$eului Carna)alet! 2 A mu$eului Carna)alet4 2 C iar a+a" a mu$eului Carna)alet8 2 0i mu$eul acesta se desc ide!!! 2 Peste dou#$eci de minute! 1n momentul c,nd se desc idea 'oarta mu$eului Carna)alet" Isidore s#rea din tr#sur# cu amicul s#u! 2 Uite8 D! ;eautrelet! Dece )oci salutar# sosirea sa! 3're marea lui uimire" ;eautrelet recunoscu -ntre%ul %ru' de re'orteri care urm#reau a(acerea >Ai%uille Creuse>! 0i unul din ei e9clam#7 2 Ciudat" nu este a+a4 Am a)ut cu to*i aceea+i idee8 Dar s# (im cu b#%are de seam#8 3-ar 'utea ca Ars=ne Lu'in s# (ie -n mi/locul nostru! Intrar# -m'reun#! Directorul anun*at imediat" se 'use la dis'o$i*ia lor" -i duse -n (a*a )itrinei +i le ar#t# un biet )olum" (#r# cea mai mic# 'odoab# +i care ot#r,t n-a)ea nimic re%al -ntr--nsul! O brum# de emo*ie -i cu'rinse totu+i la )ederea acestei c#r*i 'e care re%ina o atinsese -n $ilele at,t de tra%ice +i 'e care oc ii ei ro+i*i de lacrimi o contem'laser#!!! 0i nici unul nu -ndr#$ni s-o ia +i s-o r#s(oiasc#" a),nd im'resia c# ar comite un sacrile%iu!!! 2 De ce +o)#i" d-le ;eautrelet4 Este datoria d-tale8 Isidore lu# cartea cu team#! Descrierea cores'undea e9act cu aceea dat# de autorul bro+urii! Deasu'ra o -n)elitoare de 'er%ament 5 'er%ament murd#rit" -nne%rit" u$at 'e alocuri 5 " iar dedesubt le%#tura ade)#rat#" din 'iele *ea'#n#! Cine 'oate descrie (iorul care-l cu'rinse 'e ;eautrelet" c,nd c#ut# bu$un#relul ascuns8 3# (ie o sim'l# le%end#4 3au )a %#si -ntr-ade)#r acolo documentul scris de Ludo)ic al [6I-lea +i l#sat de re%in# credinciosului ei amic4 Pe 'rima 'a%in#" -n 'artea de sus a c#r*ii" nici o ascun$#toare! 2 Nimic" murmur# el! 2 Nimic" re'etar# ceilal*i -n ecou! Dar la ultima 'a%in#" (or*,nd 'u*in -n)elitoarea c#r*ii" ;eautrelet )#$u numaidec,t c# 'er%amentul se de$li'ea de 'e 'iele! 1+i introduse de%etele!!! +i sim*i ce)a!!! da" sim*i ce)a!!! o ,rtie!!! 2 O8 e9clam# el trium(#tor! Iat#8!!! E9traordinar8 2 Re'ede8 i sa stri%#! Ce mai a+te'ta*i8 ;eautrelet scoase o (oaie -m'#turit# -n dou#! 2 Citi*i" citi*i"!88!!! 3unt c,te)a cu)inte scrise cu cerneal# ro+ie!!! Adic# nu8 3# /uri c# e scris cu s,n%e!!! s,n%e '#lit!!! Citi*i8!!!

;eautrelet citi7 >P#strea$# aceasta" .ersen! Pentru (iul meu! ?< octombrie ?NHH! Marie-Antoinette>! 0i deodat#" ;eautrelet d#du un stri%#t de consternare! 3ub semn#tura re%inei" se a(lau!!! se acum cu cerneal# nea%ra" doua cu)inte subliniate eu o 'ara(#!!! dou# cu)inte7 >Ars=ne Lu'in>! .iecare la r,ndul lui lu# ,rtia" +i acela+i stri%#t ie+i din 'ie'tul tuturor7 2 Marie-Antoinette!!! Ars=ne Lu'in! O mare t#cere se l#s# asu'ra lor! Aceast# dubl# semn#tur#" aceste dou# nume al#turate" desco'erite -n#untrul unei c#r*i de ru%#ciuni" al acestei relic)e care dormea de mai bine de un secol" c emarea de$n#d#/duit# a bietei re%ine" data aceasta oribil#" ?< octombrie ?NMH" $iua c,nd c#$u ca'ul re%inei" toate acestea erau de un tra%ic sumbru +i de'rimant! 2 Ars=ne Lu'in" bolborosi unul din cei de (a*#" subliniind ast(el %ro$#)ia (a'tului c# numele acesta diabolic se a(la -n /osul unei 'a%ini s(inte! 2 Da" Ars=ne Lu'in" re'et# ;eautrelet! Prietenul re%inei n-a +tiut s# -n*elea%# c emarea de$n#d#/duit# a muribundei! El a tr#it cu amintirea 'e care i-a trimis-o aceea 'e care el o iubea" +i n-a % icit t,lcul acestei amintiri! Lu'in a desco'erit totul!!! +i a luat! 2 A luat ce4 2 Documentul" ce naiba8 Documentul scris de Ludo)ic al [6I-lea" +i 'e acela I-am *inut -n m,na mea! Aceea+i -n(#*i+are" aceea+i con(i%ura*ie" acelea+i 'ece*i ro+ii! 1n*ele% acum de ce Lu'in n-a )oit s#-mi lase un document" din care a+ (i 'utut tra%e 'ro(it" numai e9amin,nd ,rtia" 'ece*ile" etc! 2 0i ast(el4 2 0i ast(el" dat (iind c# documentul" al c#rui te9t -l cunosc" e autentic" dat (iind c# am )#$ut urma 'ece*ilor ro+ii" dat (iind c# Marie-Antoinette ea -ns#+i -mi con(irm#" 'rin aceste cu)inte semnate de m,na ei" c# toate cele relatate -n bro+ura re'rodus# de d! Massiban sunt autentice& dat (iind c# e9ist# realmente o 'roblem# istoric# 'e care o 'utem numi 'roblema Ai%uille Creuse!!! sunt si%ur c# )oi reu+i! 2 Dar cum4 Autentic sau nu" documentul 5 dac# nu-l )e*i desci(ra 5 nu ser)e+te la nimic" din moment ce Ludo)ic al [6I-lea a distrus cartea care-l e9'lica! 2 Da" dar cel#lalt e9em'lar" smuls din (l#c#ri de c#tre c#'itanul de %ard# al re%elui Ludo)ic al [6I-lea" n-a (ost distrus! 2 De unde +ti*i4 2 Do)edi*i-mi contrariul! ;eautrelet t#cu" a'oi rar" cu oc ii -nc i+i" ca +i cum ar (i c#utat s#-+i 'reci$e$e +i s#-+i re$ume %,ndul" el rosti7 2 1n 'osesia secretului" c#'itanul de %ard# -nce'e s#-l dest#inuiasc# '#rticic# cu '#rticic# -n /urnalul re%#sit de str#ne'otul s#u! A'oi t#cere! C eia eni%mei el nu ne-o d#! De ce4 Pentru c# is'ita de a se (olosi de acest secret se in(iltrea$# -ncetul cu -ncetul -ntr--nsul" ',n# ce c#'itanul 'iere din cau$a aceasta! Do)ada4 Asasinarea lui! Do)ada4 3u'erbul %iu)aer desco'erit asu'ra lui +i 'e care" (#r# doar +i 'oate" l-a luat dintr-un te$aur re%al a c#rui ascun$#toare 5 necunoscut# de nimeni 5 constituie tocmai misterul de la >Ai%uille Creuse>! Lu'in mi-a dat s# -n*ele%7 Lu'in n-a min*it! 2 Iar conclu$ia 'e care o tra%e*i!!!4 2 Conclu$ia 'e care o tra%" este c# trebuie (#cut# acestei c estiuni c,t mai mult#

'ublicitate" ca s# se a(le c# suntem -n c#utarea unei c#r*i intitulat# "!Tratatul Acului>! 3e 'rea 'oate ca cine)a s-o desco'ere -n (undul )reunei biblioteci din 'ro)incie! Pe loc se redacta noti*a +i imediat" (#r# a mai a+te'ta re$ultatul 'rodus de d,nsa" ;eautrelet se 'use 'e lucru! Un -nce'ut de indiciu se 're$enta7 asasinatul a)usese loc -n -m're/urimile localit#*ii :aillon! ;eautrelet se duse -n aceea+i $i acolo! E)ident" nu n#d#/duia s# 'oat# reconstitui o crim# s#),r+it# cu dou# sute de ani mai -nainte! Cu toate acestea" o sum# de nele%iuiri las# urme -n amintirea oamenilor +i -n tradi*ia *inuturilor! ;eautrelet scotoci" r#s(oi re%istrele -nc isorii" re%istrele /udiciare +i biserice+ti! Nici o noti*# nu (#cea alu$ie la asasinarea unui c#'itan din %ard#" -n secolul al [6II-lea! Dar el nu se descura/# +i-+i continu# cercet#rile la Paris" unde 'oate a)usese loc instruc*ia a(acerii! E(orturile sale nu duseser# la nici un re$ultat! Dar o alt# idee -l -ndrum# -ntr-o direc*ie nou#! Nu era oare cu 'utin*# s# a(le numele acestui c#'itan" al c#rui ne'ot emi%rase +i al c#rui str#ne'ot ser)ise -n armata Re'ublicii" (iind deta+at la Tem'le -n tim'ul arest#rii (amiliei re%ale4 :ra*ie r#bd#rii sale" ;eautrelet s(,r+i 'rin a alc#tui o list#" -n care cel 'u*in dou# nume a)eau o asem#nare a'roa'e com'let#7 d! Larbeyrie sub Ludo)ic al [I6-lea +i cet#*eanul Larbrie" -n tim'ul Teroarei! Acesta era un 'unct de cea mai mare im'ortan*#! El -l 'reci$# -ntr-un scurt anun*" 'e care-l comunic# $iarelor" cer,nd s# i se dea 5 dac# e 'osibil 5 in(orma*ii asu'ra acestui Larbeyrie sau asu'ra urma+ilor s#i! R#s'unsul -i (usese dat de d! Massiban" acela+i Massiban" membru al Institutului" care scrisese des're bro+ur#7 >Domnule" 6# semnale$ 'asa/ul de mai /os din 6oltaire" 'e care I-am %#sit -n manuscrisul c#r*ii sale >3ecolul lui Ludo)ic al [I6-]ea> SCa'itolul [[67 Particularit#*i +i anecdote din tim'ul domnieiT! Pasa/ul -n c estiune a (ost su'rimat cu des#),r+ire -n di)ersele edi*ii! L-am au$it 'o)estind 'e r#'osatul domn de Caumartin" intendent al .inan*elor +i amic al ministrului C amillard" c# re%ele 'lec# -ntr-o $i %r#bit cu calea+ca sa la +tirea c# d! de Larbeyrie (usese asasinat +i /e(uit de su'erbele sale %iu)aere! Re%ele '#rea (oarte emo*ionat +i re'eta7 >Totul e 'ierdut!!! totul e 'ierdut!!!>! 1n anul urm#tor" (iul acestui Larbeyrie +i (iica sa" care se m#ritase cu marc i$ul de 6elines" (ur# e9ila*i 'e mo+iile lor din Pro)ence +i ;reta%ne! Nu -nca'e -ndoial# c# e ce)a ciudat -n atitudinea aceasta>! >Nu -nca'e -ndoial# cu at,t mai mult 5 adau% eu 5 " cu c,t d! C amilard" du'# 6oltaire" a (ost 'rimul ministru care a de*inut ciudatul secret al M#+tii de (ier>! >6ede*i" domnul meu" (olosul ce se 'oate tra%e din acest 'asa/ +i le%#tura e)ident# care se stabile+te -ntre cele dou# a)enturi! 1n ce m# 'ri)e+te" nu cute$ s# ima%ine$ i'ote$a 'recis# asu'ra atitudinii" asu'ra b#nuielilor" asu'ra %-ndurilor lui Ludo)ic al [l6-lea -n aceste -m're/ur#ri" dar 'e de alt# 'arte 5 dat (iind c# d! de Larbeyrie a l#sat un (iu care a (ost 'robabil bunicul cet#*eanului-o(i*er Larbrie +i al unei (ete 5 " nu e oare 'ermis s# 'resu'unem c# o 'arte din -rtiile l#sate de Larbeyrie a trecut asu'ra (iicei sale +i c# -ntre aceste -rtii se %#sea +i (aimosul e9em'lar 'e care c#'itanul din %ard# l-a smuls din (l#c#ri4 >Am consultat Anuarul castelelor! 1n -m're/urimile ora+ului Rennes se a(l# un

baron de 6elines! 3# (ie care un descendent al marc i$ului4 Pentru orice e)entualitate" am scris ieri acestui baron" ru-%-ndu-l s#-mi comunice dac# nu cum)a e 'osesorul unei c#rticele )ec i" -n al -c#rui titlu s# se a(le cu-)-ntul Ai%uille! A+te't r#s'unsul s#u! >Mi-ar (ace o deosebit# 'l#cere s# )orbesc cu d)! des're toate aceste lucruri! Dac# nu )# deran/ea$# 'rea mult" trece*i 'e la mine! Primi*i )# ro%" domnule" etc" etc! >P!3! 5 ;ine-n*eles" nu )oi comunica $iarelor a-ceste mici desco'eriri! Acum c# )# a'ro'ia*i de *int#" discre*ia e de ri%oare>! Aceasta era +i '#rerea lui ;eautrelet! ;a el merse c iar ce)a mai de'arte! Deoarece doi re'orteri -l s-c-ir# -n diminea*a aceea" el le d#du in(orma*iile cele mai (ante$iste asu'ra st#rii sale de s'irti +i asu'ra 'roiectelor sale! Du'# amia$#" d#du (u%a la Massiban" care locuia la nr! ?N" 'e c eiul 6oltaire! 3're marea lui sur'ri$#" a(l# c# Massiban 'lecase 'e nea+te'tate" l#-s-ndu-i un bile*el -n ca$ul c,nd se )a 're$enta! Isidore des(#cu 'licul +i citi7 >Am 'rimit o tele%ram# care-mi d# oarecare s'eran*#! Plec deci +i )oi r#m,ne 'este noa'te la Rennes! A-*i 'utea lua +i d)! trenul de sear# +i" (#r# a )# o'ri la Rennes" s# mer%e*i ',n# la sta*ia 6elines! Ne-am -nt-lni -n ca$ul acesta la castel" care se a(l# la 'atru Qilometri de %ar#>! Pro%ramul acesta -i surise lui ;eautrelet! El se -ntoarse la amicul s#u +i-+i 'etrecu $iua cu d-nsul! 3eara" lu# e9'resul de ;reta%ne! La orele <" cobor- la 6elines! Parcurse 'e /os" -ntre cr,n%uri dese" cei 'atru Qilometri ',n# la castel! A'oi" )oios +i 'lin de -ncredere" sun# la 'oarta castelului! 2 Ce dore+te domnul4 -ntreb# o ser)itoare care a'#ru -n 'ra%! 2 A+ dori s# )orbesc cu d! baron de 6elines! 0i-i -ntinse o carte de )i$it#! 2 D! baron nu s-a sculat -nc#" dar dac# domnul dore+te s# a+te'te!!! 2 N-a mai sosit un domn care a -ntrebat de d,nsul!!! un domn cu barb# alb#! 'u*in -nco)oiat4 -ntreb# ;eautrelet" care-l cuno+tea 'e Massiban din (oto%ra(iile 'ublicate de $iare! 2 ;a da& domnul acesta a sosit acum $ece minute +i I-am introdus -n )estibul! 1ntre)ederea dintre Massiban +i ;eautrelet (u din cele mai cordiale! Ei -+i comunicar# im'resiile asu'ra documentului" asu'ra +anselor ce le a)eau de a desco'eri cartea +i Massiban re'et# cele ce a(lase cu 'ri)ire la d! de 6elines! ;aronul era un om de +ai$eci de ani care 5 )#du) de mul*i ani 5 tr#ia cu (iica sa" :abrielle de 6illemon" care (usese crud lo)it# de 'ierderea so*ului +i (iului ei mai mare! mor*i -n urma unui accident de automobil! 2 D! ;aron )# roa%# s# bine)oi*i a 'o(ti sus! 3er)itorul -i conduse la eta/ul -nt-i" -ntr-o -nc#'ere )ast#" cu 'ere*ii %oi +i mobilat# sim'lu cu birouri +i mesG aco'erite cu ,rtii! ;aronul -i 'rimi cu mult# amabilitate +i cu acea mare ne)oie de a )orbi" 'e care o au adeseori 'ersoanele 'rea solitare! Le trebui mult ',n# ce reu+ir# s#-i e9'un# sco'ul )i$itei lor! 2 A8 da" +tiu! mi-a*i scris -n 'ri)in*a aceasta" d-le Massiban! E )orba de o carte

care tratea$# des're un Ac" nu este a+a4 0i care ar (8 -n 'osesia mea" ca mo+tenire de la un str#mo+ al meu! 2 E9act" 2 Ei bine" (iica mea a %#sit-o acum un ceas sau dou#! 2 0i unde e4 2 Unde o4 P#i a 'us-o 'e masa asta!!! )ede*i!!! colea!!! Isidore s#ri -n sus! La ca'#tul mesei" 'e un mald#r de ,rtii" se a(la o caricatur#" -n)elit# -n maroc in ro+u! El -+i 'use 'umnul 'e ea" cu )iolen*#" ca +i cum ar (i )oit ca nimeni -n lumea asta s# nu se atin%# de ea!!! dar +i -ntruc,t)a" ca +i cum el -nsu+i n-ar -ndr#$ni s-o ia! 2 Ei bine8!!! e9clam# Massiban emo*ionat! 2 E aici!!! iat-o8 2 Dar titlul!!! e+ti si%ur4!!! 2 E)ident8 Uite8 0i ;eautrelet ar#t# literele de aur" im'rimate -n maroc in7 >Misterul de la Ai%uille Creuse>! 2 E+ti si%ur4 Cre$i c# suntem -n s(,r+it 'e urmele secretului4!!! 6e$i 'a%ina -nt,i!!! Ce a ti'#rit 'e 'a%ina -nt,i4!!! 2 Citi*i7 >1ntre%ul ade)#r 'ronun*at 'entru 'rima oar#! 2 O sut# de e9em'lare ti'#rite de mine -nsumi +i 'entru l#murirea Cur*ii>! 2 Asta e8 Asta e8 murmur# Massiban" cu )ocea sc imbat#! Acesta este e9em'larul smuls din (l#c#ri8 Este -ns#+i cartea condamnat# de Ludo)ic [I6! O r#s(oir#! Prima /um#tate relata e9'lica*iile date de c#'itanul de Larbeyrie -n /urnalul s#u! 2 3# trecem" s# trecem8 $ise ;eautrelet care se %r#bea s# a/un%# la solu*ie! 2 Un moment" obiect# Massiban 'e care-l 'asionau detaliile istorice!!! 2 A)em tot tim'ul!!! du'# aceea!!! 3# )edem mai -nt,i e9'lica*ia! 3ubit" ;eautrelet se o'ri! Documentul8 -n mi/locul unei 'a%ini din st,n%a oc ii s#i c#$ur# 'e cele cinci r,nduri misterioase de 'uncte +i ci(re! Cu o sin%ur# 'ri)ire" constat# c# te9tul era identic cu acela 'e care-l studiase el!!! Acela+i aran/ament al semnelor!!! acelea+i inter)ale 'entru i$olarea cu),ntului >Domni+oarelor> +i 'entru determinarea se'arat# a celor dou# cu)inte Ai%uille +i Creuse! O mic# not# 'receda r,ndurile misterioase7 >Toate l#muririle necesare au (ost reduse de c#tre Re%ele Ludo)ic [II 'robabil -n micul tablou 'e care-l transcriu mai /os>! Urma tabloul! A'oi )enea e9'lica*ia -ns#+i a documentului! ;eautrelet citi cu )ocea -ntret#iat#7 >Du'# cum se )ede" tabloul acesta 5 c iar du'# ce ci(rele au (ost sc imbate -n )ocale 5 nu aduc nici o l#murire! 3e 'oate s'une c# 5 s're a desci(ra aceast# eni%m# 5 trebuie mai -nt,i ca ea s# (ie cunoscut#! Este cel mult un (ir conduc#tor dat acelora care cunosc drumurile labiritului! 3# lu#m acest (ir +i s# 'ornir#& )# )oi conduce eu! >Mai -nt,i" r,ndul al 'atrulea! R,ndul al 'atrulea cu'rinde m#suri +i indica*iuni! Con(orm,ndu-te indica*iunilor +i stabilind m#surile" a/un%i realmente Ia *int#" Ins# cu condi*ia de a +ti unde trebuie s# te a(li +i unde trebuie s# te duci" -ntr-un cu),nt7 de a (i l#murit asu'ra sensului real al Acului! Acesta se 'oate a(la din 'rimele trei r,nduri! Primul e ast(el conce'ut de a m# r#$buna 'entru re%e" ceea ce de altminteri

're)#$usem!!!> ;eautrelet se o'ri! 1ncremenit! 2 Cum4 Ce este4 -ntreb# Massiban! 2 N-are nici un -n*eles! 2 1ntr-ade)#r" $ise Massiban!!! >Primul e ast(el conce'ut de a m# r#$buna 'entru Re%e!!!E> Ce -nseamn# asta4 2 Mii si milioane de draci8 r#cni ;eautrelet! 2 Ce este4 2 Ru'te8 Dou# 'a%ini8 Pa%inile urm#toare8 Ru'te8!!! Iat# resturile8!!! Tremura din tot cor'ul" $%uduit de (urie +i dece'*ie! Massiban se a'lec#7 2 A+a e!!! au r#mas resturile a dou# 'a%ini!!! +i urmele lor 'ar a (i recente! Pa%inile acestea n-au (ost t#iate" ci ru'te!!! ru'te cu )iolen*#!!! Uite8 Toate 'a%inile de la s(,r+it sunt mototolite!!! 2 Dar de cine4 de cine4 %emu Isidore" (r,n%,ndu-+i m,inile! Un ser)itor4 2 C estia 'oate s# (ie totu+i )ec e de c,te)a luni" obser)# Massiban! 2 Indi(erent8 -nsemnea$# totu+i c# cine)a a desco'erit" c# cine)a a luat aceasta!!! D-ta domnule" e9clam# ;eautrelet a'ostro(-ndu-l 'e baron" d-ta nu +tii nimic4!!! Nu b#nuie+ti 'e nimeni4 2 Am 'utea-o -ntreba 'e (iic#-mea! 2 A+a!!! a+a!!! (oarte bine!!! D! de 6elines sun# +i c em# ser)itorul! Du'# c,te)a minute" intr# d-na de 6illemont! Era o (emeie t,n#r#" cu (a*a -ndurerat# +i resemnat#! De cum intr#" ;eautrelet o -ntreb#7 2 D)!" doamn#" a*i %#sit cartea aceasta -n bibliotec#4 0i a*i citit-o4 2 Da" asear#! 2 C,nd a*i citit-o" cele dou# 'a%ini de aici li'seau4 Aduce*i-)# bine aminte7 cele dou# 'a%ini care urmea$# du'# acest tablou de ci(re +i 'uncte4 2 Nu! nu8 r#s'unse ea (oarte mirat#! N-a li'sit nici-o 'a%in#! 2 Cu toate acestea" 'a%inile au (ost ru'te!!! 2 Dar bine" cartea aceasta n-a '#r#sit camera mea -n noa'tea asta! 2 Dar a$i diminea*#4 2 A$i diminea*# am adus-o aici" c,nd s-a anun*at sosirea d-lui Massiban! 2 Ei" +i4 2 Nu -n*ele% nimic!!! A(ar# doar dac#!!" dar nu se 'oate!!! 2 Ce4 2 :eor%es!!! (iul meu!!! a$i diminea*#!!! :eor%es s-a /ucat cu cartea aceasta! D-na de 6illemont ie+i -n %rab#" -nso*it# de ;eautrelet" de Massiban +i de baron! Co'ilul nu era -n camera sa! .u c#utat 'este tot! 1n s(,r+it -l %#sir# /uc,ndu-se -nd#r#tul castelului! Dar cele trei 'ersoane '#reau at,t de a%itate" -nc,t co'ilul -nce'u s# *i'e! Toat# lumea (u%i s're drea'ta +i s're st,n%a! .ur# -ntreba*i ser)itorii! 3e 'roduse un tumult indescri'tibil! 0i ;eautrelet a)u im'resia sinistr# c# ade)#rul se retr#%ea de la d,nsul ca a'a care se scur%e 'rin de%ete! .#cu un e(ort ca s#-+i re)in#" o lu# de bra* 'e d-na de 6illemont +i" urmat de baron +i de Massiban o conduse -na'oi -n salon +i-i s'use7

2 Cartea e incom'let#" dou# 'a%ini sunt smulse!!! bine!!! dar d)! le-a*i citit" nu este a+a doamn#4 2 3i%ur! Am citit toat# cartea cu (oarte mult# curio$itate" dar mai ales aceste dou# 'a%ini m-au interesat" din cau$a re)ela*iunilor (#cute -ntr--nsele! 2 Ei bine" )orbi*i" doamn#" )orbi*i" )# ro%8 Nu trebuie s# 'ierdem nici o secund#! Ai%uille Creuse!!! 2 O8 E (oarte sim'lu! Ai%uille Creuse -nseamn#!!! 1n momentul acesta intr# un ser)itor7 2 O scrisoare 'entru doamna!!! 2 O scrisoare4!!! Dar (actorul a trecut de mult! 2 Mi-a dat-o un b#ie*el! Doamna de 6illemont ru'se 'licul" citi +i-+i duse m,na la inim#" %ata s# cad#" cu (a*a li)id# +i 'lin# de %roa$#! F,rtia -i c#$use din m,n#! ;eautrelet o ridic#" +i (#r# m#car s# se scu$e" citi la r,ndul s#u7 >T#ce*i!!! de nu" (iul d)! nu se )a mai de+te'ta!!!> 2 .iul meu!!! (iul meu!!! b,i%ui ea" at,t de sl#bit#" -nc,t nu 'utea nici m#car s# se duc# -n a/utorul aceluia 'e care bile*elul acesta -l amenin*a! ;eautrelet o lini+ti7 2 Nu e serios!!! E o sim'l# %lum#!!! Pentru numele lui Dumne$eu" cine ar a)ea interes4 2 A(ar# doar dac#" insinua Massiban" dac# n-o (i Ars=ne Lu'in! ;eautrelet -i (#cu un semn s# tac#! 1+i d#dea el bine seama" ce naiba" c# du+manul era a'roa'e" atent +i ot#r,t la orice" +i tocmai de aceea )oia s# stoarc# d-nei de 6illemont cu)intele su'reme" a+te'tate de at,ta )reme" +i s# i le stoarc# imediat" 'e loc! 2 6# im'lor" doamn#" recule%e*i-)#!!! Nu e nici o 'rime/die!!! 6a )orbi ea4 ;eautrelet cre$u c# da" s'er# c# da! Ea bolborosi c,te)a silabe! Dar u+a se desc ise din nou! De ast# dat# intr# ser)itoarea! Ea '#rea tulburat#7 2 Domni+orul :eor%es!!! coni*#!!! domni+orul :eor%es!!! 3ubit" mama -+i rec#'#t# toate (or*ele! Mai re'ede dec,t to*i +i -m'ins# de un instinct care nu -n+al#" ea se rosto%oli 'e tre'tele sc#rii" str#b#tu )estibulul +i dau (u%a 'e teras#! Acolo" -ntr-un (otoliu" micul :eor%es era -ntins" nemi+cat! 2 Ei" ce este4 Doarme8!!! 2 A adormit de odat#" coni*#" $ise bona! Am )rut s#-l -m'iedic" s#-l duc -n camera lui! Dar +i adormise" iar m,inile sale!!! erau reci!!! 2 Taci8 b,i%ui mama! Da" e ade)#rat! O8 Doamne" Doamne" numai de s-ar de+te'ta8 ;eautrelet -+i strecur# de%etele -n bu$unarul 'antalonului" a'uc# minerul re)ol)erului" -+i -n(i'se ar#t#torul -n tr#%aci" scoase brusc arma +i trase asu'ra lui Massiban! De mai -nainte" ca +i cum ar (i s'ionat %esturile t,n#rului" Massiban se (erise de lo)itur#! Dar ;eautrelet se +i re'e$i asu'ra lui" stri%,nd ser)itorilor7 2 6eni*i aici8 E Ars=ne Lu'in! 3ub )iolen*a lo)iturii" Massiban (u r#sturnat 'e unul din scaunele de r#c it#! Du'# +a'te sau o't secunde" se ridic#" l#s-ndu-l 'e ;eautrelet ame*it" su(ocat" +i *in,nd -n m,inile sale re)ol)erul t,n#rului! 2 .oarte bine!!! (oarte bine!!! nu mai mi+ca8 Pentru dou# sau trei minute ai

destul!!! dar numai at,t8 Ce naiba8 mult *i-a mai trebuit ca s# m# recuno+ti8 Teribil de bine trebuie s# (i imitat ca'ul lui Massiban8 1+i -ndre't# statura" +i -n(i%,ndu-se bine 'e 'icioare" cu s'inarea drea't#" cu atitudinea amenin*#toare" o oti -n nasul celor trei ser)itori -m'ietri*i +i al baronului -ncremenit! 2 Isidore dra%#" ai (#cut o %a(#! Dac# nu le-ai (i s'us c# sunt Lu'in" s-ar (i re'e$it la mine! 0i ni+te )l#/%ani ca #+tia" drace8 nu +tiu $#u ce m-a+ (i (#cut8 De8 unul contra 'atru8 3e a'ro'ie de ei7 2 Aide" b#ie*i" nu )# (ie (ric#!!! nu )# (ac nici un r#u!!! Ci )eni*i-)# -n (ire" oameni buni" sau )re*i s# )# dau acadele4 Dar tu de colo7 s# (aci bine s#-mi dai -na'oi ,rtia de o sut# de (ranci! Da" da" te recunosc! Pe tine te-am 'l#tit adineauri ca s# duci st#',nei tale scrisoarea! Faide" mai re'ede" ser)itor necinstit8 Lu# ,rtia de o sut# de (ranci 'e care i-o -ntinse ser)itorul +i o ru'se -n mii de buc#*i7 2 ;anii tr#d#rii!!! -mi ard de%etele! 1+i scoase '#l#ria +i -nclin,ndu-se ad,nc -n (a*a d-nei de 6illemont" $ise7 2 M# ierta*i" doamn#! 1nt,m'l#rile )ie*ii 5 ale )ie*ii mele -n s'ecial 5 ne obli%# uneori s# recur%em la cru$imi de care eu sunt 'rimul care ro+esc! Dar (i*i (#r# team# -n 'ri)in*a (iului d)!7 e o sim'l# in/ec*ie" o mic# in/ec*ie la bra*" 'e care i-am (#cut-o -n )reme ce d)! 1i 'unea*i -ntreb#rile! Peste o or#" totul )a trece!!! 1nc# o dat#" doamn#" toate scu$ele mele! Dar am ne)oie de t#cerea d)! 3alut# din nou" mul*umi d-lui de 6elines 'entru os'italitate" -+i lu# bastonul" -+i a'rinse o *i%aret#" o(eri una baronului" salut# cu '#l#ria de /ur -m're/ur" stri%# 'e un ton 'rotector lui ;eautrelet7 >Adio" ;ebe8> +i 'lec# lini+tit" su(l,nd (umul -n nasul ser)itorilor! ;eautrelet a+te't# c,te)a minute! D-na de 6illemont" mai lini+tit#" )e% ea la c#'#t,iul (iului ei! ;eautrelet! se -ndre't# s're d,nsa" -n sco'ul de a-i adresa o ultim# ru%#minte! Oc ii lor se -ncruci+ar#! ;eautrelet nu s'use nimic! 1n*elesese c# acum" orice s-ar -nt,m'la" ea nu )a mai )orbi! Prin urmare +i -n acest creier de mam# secretul Acului era -n%ro'at tot at,t de ad,nc ca -n -ntunecimile trecutului! Atunci ;eautrelet renun*# +i 'lec#! Era ora ?@ +i /um#tate! A)ea un tren la ?@ +i R@! 1nceti+or" o lu# de-a lun%ul aleii 'arcului +i 'orni 'e drumul care-l ducea la %ar#! 2 Ei! ce $ici de asta4 Era Massiban sau mai bine $is Lu'in care a'#ru din cr,n%ul care m#r%inea drumul! 2 Era bine combinat4 3e 'rice'e b#tr,nul t#u camarad s# danse$e 'e s,rm#4 3unt con)ins c# -nc# nu *i-ai )enit -n (ire" 'uiule" +i c# -nc# te mai -ntrebi dac# numitul Massiban" membru al Academiei de Inscri'*ii +i ;elle-Arte" a e9istat )reodat#! Ei bine" 'ot s# te asi%ur c# e9ist#! Dac# e+ti cuminte" 'ot s# *i-l ar#t! 1+i 'use de%etele -n %ur# +i (luiera! Era delicios contrastul -ntre -n(#*i+area )enerabil# a b#tr,nului Massiban +i +tren%#ria %estului +i accentului" a(ectat# de Lu'in! ;eautrelet nu se 'utu -m'iedica de a r,de! 2 A r,s8 a r,s8 e9clam# Lu'in s#rind de bucurie! 6e$i" ;ebe4 Ce-*i li'se+te *ie

este sur,sul! E+ti 'u*in cam %ra) 'entru ),rsta ta! 3e -n(i'se -naintea lui7 2 Uite" a+ 'aria c# acum o s# te (ac s# 'l,n%i! 0tii tu cum am urm#rit eu anc eta ta4 Cum am a(lat de scrisoarea 'e care *i-a scris-o Massiban +i de -nt,lnirea care *i-a dat-o a$i diminea*# la castelul 6elines4 Din (lec#reala amicului t#u ia care locuie+ti" -*i -ncredin*e$i secretele acestui imbecil +i el n-are nimic mai bun de (#cut dec,t s# le comunice 'rietenei sale! 0i 'rietena lui n-are nici un secret 'entru Lu'in! Ei" ce-*i s'uneam4 Uite" te-ai sc imbat la (a*#! Pe onoarea mea" e+ti delicios" 'uiule!> A+ (i -n stare s# te s#rut!!! ai ni+te 'ri)iri mirate" care-mi mer% dre't la inim#! 3e au$i duduitul unui motor -n a'ro'iere! Lu'in -l a'uc# brusc de bra* 'e ;eautrelet +i %lacial" oc i -n oc i" -i $ise7 2 O s# stai cuminte acum" 5 m-ai -n*eles! Cred c#-*i dai seama c# nu mai ai nici o sc#'are! Prin urmare" e de 'risos s#-*i u$e$i 'uterile +i s# 'ier$i )remea! 3unt destui bandi*i 'e lumea asta! D# (u%a du'# ei +i las#-m# 'e mine -n 'ace!!! c# de nu!!! Ne-am -n*eles" s'er8 1l scutur#" ca s#-i im'un# )oin*a! A'oi r,n/i7 2 Mare 'rost mai sunt8 Tu +i s#-mi dai 'ace8 Nu e+ti tu din cei care o las# moale! A8 nu +tiu $#u ce m# re*ine! 1n doi tim'i +i trei mi+c#ri" ai (i le%at +i cu c#lu+ul -n %ur#!!! iar eu a+ 'utea s# m# retra% -n lini+titul ad#'ost" 'e care mi I-au 're'arat str#mo+ii mei" Re%ii .ran*ei" +i s# 'ro(it de comorile 'e care au a)ut %entile*ea s# le -n%r#m#deasc# 'entru mine!!! Dar ot#r,t" e scris c# )oi (ace %a(a ',n# la ca'#t! Ce )rei4 .iecare om are sl#biciunile lui! 0i eu am sl#biciune 'entru tine! 0i a'oi" ce4 nu s-a is'r#)it -nc# lumea! De aici +i ',n# -n momentul c,nd )ei 'une de%etul -n scobitura Acului" )a trece mult# a'# 'e r,u! Ce naiba8 Mi-au trebuit $ece $ile mie" Lu'in! P#i *ie or s#-*i trebuiasc# $ece ani! Oricum" e o distan*# -ntre noi am,ndoi! Automobilul sosi" o ma+in# imens# cu caroseria -nc is#! Lu'in desc ise u+a +i ;eautrelet d#du un stri%#t" -n limu$in# era un om +i omul acesta era Lu'in sau mai bine $is Massiban! ;eautrelet i$bucni -ntr-un o ot de r,s" -n*ele%,nd numaidec,t! Lu'in -i $ise7 2 Nu-*i re*ine r,sul" c# doarme bine! Ji-am 'romis c#-l )ei )edea! Acum -*i e9'lici lucrurile4 Pe la mie$ul no'*ii" am a(lat de -nt,lnirea )oastr# la castel! La orele N diminea*a" eram acolo! C,nd a trecut Massiban" n-am a)ut dec,t s#-l iau 'e sus! 0i a'oi o mic# in/ec*ie!!! +i %ata8 Dormi" 'uiul mamei8 O s# te l#s#m 'e terasamentul c#ii (erate! A+a" a+a" sub soare" ca s# nu-*i (ie (ri%! 0i a'oi '#l#ria -n m,n#7 Un %olo%an" boierule8 A8 Massiban" Massiban8 Ji-a trebuit s# te ocu'i de Ars=ne Lu'in4 Era -ntr-ade)#r o scen# de un comic ire$istibil" s#-i )e$i (a*# -n (a*# 'e cei doi Massiban" unul a-dornut +i b#l#b#nindu-+i ca'ul" iar cel#lalt serios" 'lin de aten*ii +i de res'ect! 2 0i acum" co'ii" s-o +ter%em cu )ite$a a 'atra! 3us" Isidore8 Mai re'ede" +o(er8 Nu )e$i c# (acem de-abia ??R 'e or#4 A8 Isidore" +i sunt oameni care -ndr#$nesc s# s'un# c# )ia*a e monoton#8 Dar bine" )ia*a e un lucru adorabil" 'uiule" numai c# trebuie s-o +tii!!! +i eu +tiu! Dac# cre$i c# nu-mi )enea s# 'lesnesc de bucurie adineauri" la castel" c,nd )orbeai cu b#tr,nul 6elines" iar eu" li'it de (ereastr#" smul%eam 'a%inile din )olumul istoric8 Iar a'oi" c,nd o -ntrebai 'e d-na de 6illemont des're Ai%uille Cneuse8 6a )orbi ea4 Da" )a )orbi" nu" nu )a )orbi" da" nu" ba da" nu" nu )a )orbi" da" nu! M# treceau mii de (iori! Dac# a)ea s# )orbeasc#" trebuia s#-mi re(ac toat# )ia*a& tot ce

-n/% ebasem" era distrus! 6a sosi ser)itorul la tim'4 Da" nu" iat#-l! Dar ;eautrelet m# )a demasca oare4 Niciodat#8 Prea e n#t#r#u8 ;a da" ba nu" c iar acum" nu" deloc" ba da" m# 'ri)e+te cu coada oc iului" acum" 'une mina 'e re)ol)er! A8 ce )olu'tate8 Isidore" )orbe+ti 'rea mult! 6rei s# dormim4 Eu 'ic de somn! Noa'te bun#! ;eautrelet se uit# la el! P#rea a'roa'e adormit! Dormea! Automobilul" lansat cu toat# )ite$a" se n#'ustea s're un ori$ont 'e care-l atin%ea mereu +i care mereu (u%ea -nainte! Nu mai e9istau nici ora+e" nici sate" nici c,m'ii" nici '#duri! Mult# )reme" ;eautrelet se uit# la to)ar#+ul s#u de drum cu o curio$itate imens# +i totodat# cu dorin*a de a '#trunde" 'rin masca care-l aco'erea" ',n# la (i$ionomia sa real#! 0i medita! Dar du'# emo*iile +i dece'*iile acestei dimine*i" ostenit la r,ndul s#u" ;eautrelet adormi! C,nd se tre$i" Lu'in citea! ;eautrelet se a'lec# s# )ad# titlul c#r*ii! Erau >3crisorile c#tre Lucilius> de (iloso(ul 3eneca!

CAPITOLUL 6III DE LA CE3AR LA LUPIN >Ce naiba8 Mi-au trebuit $ece $ile mie" Lu'in! P#i *ie or s#-*i trebuiasc# $ece ani8> .ra$a aceasta" 'ronun*at# de Lu'in 'e drumul de la castelul 6elines" a)u o in(luen*# considerabil# asu'ra atitudinii lui ;eautrelet! .oarte calm -n (ond +i totdeauna st#',n 'e sine" Lu'in a)ea totu+i momente de e9altare" momente de e9'ansiune 'u*in cam romantice" teatrale +i nai)e" c,nd -i sc#'au anumite m#rturisiri" anumite cu)inte" din care un b#iat ca ;eautrelet 'utea tra%e (oloase! Pe dre't sau 'e nedre't" ;eautrelet credea c# )ede -n (ra$a aceasta una din aceste m#rturisiri in)oluntare! Era -n dre't s# conc id# c# dac# Lu'in (#cea o 'aralel# -ntre e(orturile lui +i ale sale -n urm#rirea ade)#rului asu'ra 'roblemei Acului" era 'entru c# am,ndoi a)eau mi/loace identice s# a/un%# la *int#" +i c# Lu'in n-a)usese elemente de reu+it#" deosebite de acelea 'osedate de ad)ersarul s#u! 0ansele erau acelea+i! Or" cu acelea+i +anse" cu acelea+i elemente de reu+it#" Lu'in i$butise -n $ece $ile! Dar care erau aceste elemente +i aceste +anse4 Totul se reducea la cunoa+terea bro+urii 'ublicat# -n ?O?R" bro+ur# 'e care Lu'in" ca +i Massiban" o %#sise din -nt,m'lare" +i %ra*ie c#reia el reu+ise s# desco'ere" -n cartea de ru%#ciuni a Mariei-Antoinette" documentul indis'ensabil! Prin urmare" bro+ura +i documentul 5 acestea erau sin%urele dou# ba$e" 'e care se re$emase Lu'in! :ra*ie lor" reconstituise -ntre%ul edi(iciu! Nici un alt a/utor! 3tudierea bro+urii +i studierea documentului" 5 at,t +i nimic mai mult! Ei bine8 ;eautrelet nu 'utea 'urcede oare de 'e acela+i t#r,m4 De ce s# -ncerce o lu't# im'osibil#4 De ce s# continue aceste anc ete )ane" -n care era si%ur de mai -nainte c# )a a/un%e la cel mai 'enibil dintre re$ultate4 Fot#r,rea sa (u cate%oric# +i imediat# +i" con(orm,ndu-se" a)u intui*ia (ericit# c# era 'e calea cea bun#! 1n 'rimul r,nd" '#r#si (#r# acu$#ri inutile 'e camaradul s#u de la Aanson-de-3ailly +i lu,ndu-+i %eamantanul" se instal# -ntr-un mic otel situat -n centrul Parisului! Din otelul acesta nu ie+i $ile -ntre%i! Doar uneori m,nca la restaurantul otelului! Restul tim'ului" -ncuiat cu c eia" cu 'erdelele camerei -nc ise ermetic" medita!

>Dece $ile> $isese Ars=ne Lu'in! ;eautrelet" str#duindu-se s# uite tot ce (#cuse +i s# nu-+i mai aminteasc# dec,t elementele din bro+ur# +i din document" a)ea ambi*ia ar$#toare s# r#m,n# -n limitele acestor $ece $ile! Totu+i" a $ecea $i trecu" +i trecu +i a uns're$ecea +i a dou#s're$ecea" dar -n a treis're$ecea $i se (#cu o lumin# -n creierul lui" +i (oarte re'ede" cu iu*eala uluitoare a ideilor care se de$)olt# -n noi ca ni+te 'lante miraculoase" ade)#rul a'#ru" se de$)olt#" se -nt#ri! 1n seara acestei a treis're$ecea $i" ;eautrelet nu +tia -nc#" ce e dre't" c eia 'roblemei" dar cuno+tea una din metodele care 'uteau 'ro)oca desco'erirea ei" metoda solid# 'e care o utili$ase (#r# -ndoial# +i Ars=ne Lu'in! Metod# (oarte sim'l# +i care decur%ea din aceast# unic# -ntrebare7 e9ist# oare o le%#tur# -ntre toate e)enimentele istorice" mai mult sau mai 'u*in im'ortante" de care bro+uri lea%# misterul Acului4 Di)ersitatea e)enimentelor -n%reuna r#s'unsul! Totu+i din e9aminarea a'ro(undat# 'e care o (#cu ;eautrelet" se de%a/# -n cele din urm# o caracteristic# esen*ial# tuturor acestor e)enimente! Toate" (#r# e9ce'*ie" se 'etreceau -n %rani*ele )ec ii Neustrii" care cores'unde a'ro9imati) actualei Normandii! To*i eroii (antasticei a)enturi sunt norman$i sau de)in norman$i sau ac*ionea$# -n *inut normand! Ce c#l#torie 'asionant# de-a lun%ul )eacurilor8 Ce s'ectacol emo*ionant o(ereau to*i ace+ti baroni" duci +i re%i" 'leca*i din 'uncte at,t de di(erite +i -nt,lnindu-se -n acest col* al lumii8 La -nt,m'lare" ;eautrelet r#s(oi istoria" Rollon" 'rimul duce normand" este st#',nul secretului Acului" du'# tratatul de la 3aint-Clair-sur-E'te8 :uillaume Cuceritorul" duce de Normandia" re%e al An%liei" are stindardul s'intecat -n (orm# de ac8 La Rouen" en%le$ii ard 'e Ioana dEArc" st#',na secretului8 Iar la -nce'utul a)enturii" cine este c#'etenia cale*ilor care -i 'l#te+te lui Cesar libertatea sa cu secretul Acului" dac# nu c#'etenia oamenilor din *inutul Cau9" situat c iar -n mi/locul Normandiei4 I'ote$a se 'reci$ea$#! C,m'ul se -n%ustea$#! Rouen" malurile 3enei" *inutul Cau9!!! .ace realmente im'resia c# toate drumurile se -ndrea't# -n direc*ia aceasta! Dac# se citea$# cu deosebire doi re%i ai .ran*ei 5 acum c# secretul" 'ierdut 'entru ducii de Normandia +i 'entru urma+ii lor" re%i ai En%literei" a de)enit secretul re%al al .ran*ei 5 a'oi Fenri I6 e acela care a asediat ora+ul Rouen +i a c,+ti%at b#t#lia de la ArPues" la 'or*ile ora+ului Die''e! 0i .rancisc I a -ntemeiat ora+ul Fa)re +i a 'ronun*at acea (ra$# re)elatoare7 >Re%ii .ran*ei au secrete care r,nduiesc adeseori mersul lucrurilor +i soarta ora+elor8> Rouen" Die''e" le Fa)re!!! cele trei ),r(uri ale triun% iului" cele trei mari ora+e care ocu'# cele trei 'uncte! La mi/loc" *inutul Cau9! 6ine secolul al [6II-lea& Ludo)ic [I6 arde cartea -n care necunoscutul d# 'e (a*# ade)#rul! C#'itanul de Larbeyrie 'une m,na 'e un e9em'lar" 'ro(it# de secretul )iolat" (ur# un anumit num#r de %iu)aeruri" +i sur'rins de t,l ari de drumul mare" moare asasinat! Or care este locul unde se 'roduce atacul4 :aillon8 :aillon" or#+el situat 'e drumul care duce la Fa)re" de la Rouen sau de la Die''e la Paris>! Un an du'# aceea" Ludo)ic [I6 cum'#r# un domeniu +i construie+te castelul Ai%uille! Ce loc ale%e4 Centrul .ran*ei! 1n (elul acesta" curio+ii 'ierd urma! Nimeni nu mai caut# -n Normandia!

Rouen" Die''e" le Fa)re" Triun% iul din Cau9! Totul e acolo! Pe de o 'arte marea! De alta" 3ena! De alta" cele dou# )#i care duc de la Rouen la Die''e! Un (ul%er ilumina mintea lui ;eautrelet! Terenul acesta" *inutul acesta de 'latouri -nalte care duc 'e 'o),rni+urile 3enei ',n# la 'o),rni+urile canalului M,necii" 5 acolo" totdeauna" a'roa'e totdeauna" a (ost c,m'ul de o'era*ii al lui Ars=ne Lu'in! De $ece ani" re%iunea aceasta era la c eremul lui" ca +i cum +i-ar (i a)ut cuibul -n -nsu+i mi/locul *inutului" de care era le%at# mai str,ns le%enda Acului! A(acerea baronului de Ca orn4 Pe malurile 3enei" -ntre Rouen +i Fa)re! A(acerea T ibermesnil4 La cealalt# e9tremitate a 'latoului" -ntre Rouen +i Die''e! Aa(urile din :ruc et" din Monti%ny" din :ras-)ille4 1n 'lin *inut al re%iunei Cau9! Unde s-a dus Lu'in c,nd a (ost atacat +i le%at -n com'artimentul s#u de c#tre Peirre On(rey" asasinul din rue La(ontaine4 La Rouen! Unde a (ost -mbarcat 3erlocQ Folmes" 'ri$onier al lui Lu'in4 -n a'ro'iere de Fa)re! 0i -ntrea%a dram# actual#" unde s-a 'etrecut4 La Ambrumesy" 'e drumul care duce de la Fa)re la Die''e! Rouen" Die''e" le Fa)re" mereu acela+i triun% i din Cau9! Prin urmare" cu c,*i)a ani -nainte" 'osesor al bro+urei +i cunosc,nd locul unde Marie-Antoinette ascunsese documentul" Ars=ne Lu'in reu+ise s# 'un# m,na 'e (aimoasa carte de ru%#ciuni! Posesor al documentului" 'lec# -n c#utare" %#si +i se stabili aici" -n *ara cucerit#! ;eautrelet 'orni +i el -n c#utare! Plec# cu ade)#rat# emo*ie" %,ndindu-se la acela+i drum (#cut de Lu'in" la acelea+i s'eran*e care -l (#cuser# +i 'e el s# 'al'ite" c,nd 'ornise tot a+a s# desco'ere (ormidabilul secret" care a)ea s#-l -narme$e cu asemenea 'utere! Dar str#duin*ele sale" ale lui ;eautrelet" a)eau s# duc# la acela+i re$ultat )ictorios4 El '#r#si ora+ul Rouen dis de diminea*#" 'e /os" cu (a*a %rimat# +i cu le%#tura -n ),r( de b#*" 'e s'ate" ca un ucenic care (ace ocolul .ran*ei! 3e duse de-a dre'tul la Duclair" unde de/una! Ie+ind din t,r%ul acesta" o lu# de-a lun%ul 3enei +i de aici -nainte n-o mai '#r#si a'roa'e deloc! Instinctul s#u" -nt#rit de alt(el de o serie de 'resu'uneri" -l aducea mereu la malurile -ntortoc eate ale (rumosului (lu)iu! Cu 'rile/ul (urtului de la castelul Ca orn" colec*iile dis'ar 'e 3ena! R#'indu-se obiectele de art# din ca'ela Ambrumesy" 'e 3ena sunt e9'ediate )ec ile 'ietre scul'tate! ;eautrelet -+i ima%in# o -ntrea%# (lotil# de +alu'e" (#c,nd ser)iciul re%ulat de la Rouen la Fa)re +i c#r,nd o'erele de art# +i bo%#*iile unui -ntre% *inut" s're a le e9'edia de acolo -n *ara miliardarilor! 2 Ard8 Ard8 murmur# t,n#rul" $%uduit de str#(ul%er#rile de ade)#r care -l i$beau unele du'# altele! E+ecul 'rimelor $ile nu-l descura/#! ;eautrelet a)ea o -ncredere ad,nc# +i ne$druncinat# -n /uste*ea i'ote$ei care-l conducea! 1ndr#$nea*#" e9cesi)#" ce im'ortan*# a)ea4 Era demn# de inamicul urm#rit! I'ote$a -cores'undea cu realitatea 'rodi%ioas#" al c#rei nume era Lu'in! Cu un om ca acesta" se 'utea oare c#uta altunde)a dec,t -n ce era mai enorm" mai e9a%erat" mai su'raomenesc4 Aumie%es" La Mailleraye" 3aint-\andrille" Caude-bec" Tancar)ille" Builleboeu(" localit#*i 'line toate de amintirea lui8 De c,te ori nu )a (i contem'lat el str#lucirea clo'otni*elor lor %otice sau s'lendoarea )astelor lor ruine! Dar Le Fa)re" -m're/urimile ora+ului Le Fa)re -l atr#%eau 'e Isidore ca luminile unui (ar!

>Re%ii .ran*ei au secrete care r,nduiesc adeseori soarta ora+elor>! Cu)inte obscure +i deodat#" 'entru ;eautrelet" str#lucitoare de lim'e$iciune8 Nu era oare aceasta declara*ia e9act# a moti)elor care -l deciseser# 'e .rancisc I s# -ntemeie$e un ora+ -n locul acesta" +i soarta ora+ului Fa)re nu era oare le%at# de -nsu+i secretul Acului! 2 Asta e" asta e" bolborosi ;eautrelet ame*it! 6ec iul %ol normand" unul din 'unctele esen*iale" unul din s,mburii 'rimiti)i" -n /urul c#rora s-a (ormat na*iunea (rance$#" )ec iul %ol( se com'letea$# datorit# acestor dou# (or*e" una -n 'lin cer" )ie" cunoscut#" 'ort nou care st#',ne+te oceanul +i care se desc ide asu'ra lumii& cealalt# -ntunecat#" ne+tiut# +i cu at,t mai nelini+titoare" cu c,t e mai in)i$ibil# +i im'al'abil#! O -ntrea%# latur# a istoriei .ran*ei +i a casei re%ale se e9'lic# 'rin secretul Acului" care totodat# l#mure+te -ntrea%a istorie a lui Lu'in! Acelea+i resurse de ener%ie +i de 'utere alimentea$# +i re-nnoiesc a)erea re%ilor +i aceea a a)enturierului! Din t,r%u+or -n t,r%u+or" de la (lu)iu ',n# la mare" ;eautrelet cercet#" cu nasul -n ),nt" cu urec ile ciulite" +i c#ut,nd s# smul%# -ns#+i lucrurilor semni(ica*ia lor ad,nc#! Colnicului acesta trebuia oare s#-i 'un# -ntrebarea! 3au acestei '#duri4 3au caselor din satul acesta4 3au mai de%rab# din )orbele ne-nsemnate ale cut#rui *#ran a)ea s# a(le cu),ntul re)elator4 1ntr-o $i" -+i lua masa -ntr-un an" la mar%inea" ora+ului Far(leur" )ec e cetate de 'e malul %ol(ului! 1n (a*a lui" m,nca unul din acei %eamba+i norman$i" ro+ii +i %reoi" care (ac ocolul t,r%urilor *inutului" cu biciul -n m,n# +i cu o blu$# lun%# 'e eiE! Du'# c,te)a cli'e" i se '#ru lui ;eautrelet c# omul acesta -l 'ri)e+te cu o anumit# aten*ie" de 'arc# I-ar cunoa+te" sau cel 'u*in 'arc# ar c#uta s#-l recunoasc#! >Fm8> -+i $ise el! >M# -n+el& nu am )#$ut niciodat# 'e acest ne%ustor de cai>! 1n ade)#r" omul '#ru c# nu se mai ocu'# de el! 1+i a'rinse 'i'a" ceru o ca(ea cu un coniac" (uma +i b#u! Termin,ndu-+i masa" ;eautrelet" 'l#ti +i se ridic#! Dar -n momentul c,nd era %ata s# ias#" un %ru' de indi)i$i intr# -n an +i el (u silit s# stea c,te)a secunde -n 'icioare" lin%# masa la care +edea %eamba+ul +i atunci -l au$i s'un,ndu-i cu %lasul cobor,t7 2 ;un# $iua" d-le ;eautrelet! Isidore nu e$it#! Lu# loc al#turi de om +i $ise7 2 Da" eu sunt!!! dar d)! cine sunte*i4 Cum de m-a*i recunoscut4 2 Nu era 'rea %reu!!! +i cu toate acestea nu )-am )#$ut dec,t 'ortretul din $iare! Dar sunte*i a+a de 'rost!!! cum se s'une 'e la d)!4!!! A+a de 'rost %rimat8 6orbitorul a)ea un accent str#in (oarte 'ronun*at" +i ;eautrelet a)u im'resia c# deosebe+te 5 cu cit -l e9amina mai mult 5 o masc# 'e care +i str#inul acesta o a)ea" +i care-i sc imba (i$ionomia! 2 Cine sunte*i d)!4 re'et# el!!! 3tr#inul $-mbi7 2 Nu m# recunoa+te*i4 2 Nu! 2 3 erlocQ Folmes! 1nt,lnirea era ori%inal#! Era -ns# +i semni(icati)#! Imediat" ;eautrelet -+i d#du seama de im'ortan*a ei! Du'# un sc imb de 'olite*e" el -i s'use lui Folmes7 2 Presu'un c# dac# sunte*i aici!!! a*i )enit 'entru el!!! 2 Da!!!

2 1n ca$ul acesta!!! 1n ca$ul acesta!!! crede*i c# a)em +anse!!! dins're 'artea aceasta4!!! 2 3unt si%ur! ;ucuria 'e care o resim*i ;eautrelet" constat,nd c# '#rerea lui Folmes coincidea cu a lui" nu (usese li'sit# de am#r#ciune! Dac# en%le$ul a/un%e la *int#" trebuia s# -m'art# )ictoria cu el" ba cine +tie dac# Folmes nu )a a/un%e la *int# c iar -naintea lui8 2 A)e*i ce)a do)e$i" indicii4 2 Nu )# (ie team#8 $,mbi en%le$ul" -n*ele%,nd nelini+tea sa! Eu nu mer% 'e urmele d)! Pentru d)!" totul 'urcede din documente" din bro+ur#!!! 2 0i 'entru d)!4 2 Eu am alte )ederi! 2 Ar (i o indiscre*ie!!!4 2 Nicidecum! 6# aduce*i aminte de istoria cu diadema" istoria cu ducele de C armerace4 2 Da! 2 6# mai aduce*i aminte de 6ictoire" b#tr,na d#dac# a lui Lu'in" aceea 'e care bunul meu amic :animard a l#sat-o s# sca'e dintr-o dub# (als#! 2 Da! 2 Ei bine" am dat de urma acestei 6ictoire! Locuie+te la o (erm# nu de'arte de +oseaua na*ional# nr! GR! 0oseaua na*ional# nr! GR e +oseaua care duce de la Fa)re la Lille! Cu a/utorul acestei 6ictoire" )oi a/un%e cu u+urin*# la Lu'in! 2 O s# dure$e mult! 2 Ce im'ortan*# are4 Am renun*at la toate a(acerile mele! Nu m# mai interesea$# dec,t asta! 1ntre Lu'in +i mine e o lu't#!!! o lu't# 'e )ia*# +i 'e moarte! Pronun*# cu)intele acestea -ntr-un ton s#lbatic" -n care se sim*ea toat# ura sa (eroce contra marelui inamic" care-+i b#tuse /oc de d,nsul cu at,ta cru$ime! 2 Pleca*i" murmur# el& suntem obser)a*i!!! e 'rime/dios!!! Dar aduce*i-)# aminte de )orbele mele7$iua c,nd Lu'in +i cu mine )om (i unul -n (a*a celuilalt" )a (i tra%ic#! ;eautrelet -l '#r#si 'e Folmes lini+tit de'lin7 n-a)ea s# se team# c# en%le$ul -l )a -ntrece! Dar +i ce do)ad# -n 'lus -i aducea -nt,m'larea acestei -ntre)ederi8 0oseaua de la Fa)re la Lille trece 'rin Die''e! Este marea +osea ce m#r%ine+te *inutul Cau98 0oseaua maritim# care st#',ne+te *#rmurile canalului M,necii8 0i -ntr-o (erm# -n)ecinat# cu aceast# +osea" era instalat# 6ictoire! 6ictoire" adic# Lu'in" deoarece unul nu mer%ea (#r# cel#lalt" st#',nul (#r# ser)itoare" )e+nic orbe+te! 2 Ard8!!! Ard8!!! re'et# t,n#rul! De -ndat# ce -m're/ur#rile mi-aduc un element nou de in(orma*ie" aceasta con(irm# su'o$i*iile mele! Pe de o 'arte" certitudine absolut# -n 'ri)in*a malurilor 3enei& 'e de alta" certitudine -n 'ri)in*a +oselei na*ionale! Cele dou# c#i de comunica*ie se -nt,lnesc la Fa)re" -n ora+ul lui .rancisc I" ora+ul secretului! Limitele se restr,n%! Jinutul Cau9 nu este mare +i numai -n 'artea a'usean# a *inutului trebuie s# caut! >Ceea ce a %#sit Lu'in" nu e nici un moti) s# nu %#sesc +i eu>" continua el s#-+i s'un# mereu! Incontestabil" Lu'in a)ea asu'ra lui oarecare a)anta/e" 'oate cunoa+terea a'ro(undat# a re%iunii! Dar ce im'ortan*# a)ea asta4 De-ar trebui s#-+i consacre $ece ani din )ia*# 'entru aceast# desco'erire" +i tot o

)a duce la ca'#t! Lu'in era aici! 1l )edea! 1l % icea! 1l a+te'ta la cotitura drumului" la mar%inea '#durii" la ca'#tul satului! 0i de$am#%it de (iecare dat#" ;eautrelet '#rea c# %#se+te -n (iecare dece'*ie un moti) mai 'uternic ca s# se -nc#'#*,ne$e mai tare! Adeseori" se arunca 'e tala$ul +oselei +i se ad,ncea cu dis'erare -n e9aminarea documentului" a c#rui co'ie o a)ea mereu la d,nsul" -ns# cu ci(rele -nlocuite cu )ocale! !ai!c!!ee!!e!a! !a!c! !c!i!oa!e!o! !u!!o!!u!!e!o!e ai!ui!e !!eu!e De asemenea" adeseori" con(orm obiceiului s#u" se culca 'e burt# -n iarba -nalt# +i medita ceasuri -ntre%i! A)ea tot tim'ul! 6iitorul -i a'ar*inea! Cu o r#bdare admirabil#" ;eautrelet se ducea de la 3ena la mare +i de la mare la 3ena" de'#rt,ndu-se tre'tat" -ntorc,ndu-se +i neabandon-nd terenul" dec,t atunci c,nd" teoretic" nu mai a)ea nici o +ans# s# ob*in# cea mai mic# in(orma*ie! 1n (elul acesta studia" scruta Monti)illiers" 3aint-Romain" Octe)ille +i :onne)ille! 3eara b#tea la u+a *#ranilor +i le cerea ad#'ost! Du'# mas#" (umau -m'reun# +i st#teau la tai(as! ;eautrelet -i 'unea 'e *#rani s# istoriseasc# 'o)e+tile ce +i le s'uneau la clac#" iarna! 0i mereu aceea+i -ntrebare )iclean#7 2 Dar Acul" Le%enda Acului4!!! Nu o +ti*i4 2 Nu" nu!!! n-am au$it de ea!!! 2 Ia %,ndi*i-)# bine!!! Un basm de bunic#!!! ce)a -n care e )orba de un ac!!! Nimic! Nici o le%end#" nici o amintire! 0i ;eautrelet 'leca cu n#de/de mai de'arte! 1ntr-o $i" trecu 'rin (rumosul sat 3aint-Aouin" care domin# marea" +i cobor- -n aosul de st,nci 'r#bu+ite de 'e *#rm! A'oi se sui din nou 'e 'latou +i o lu# s're )alea ;rune)al" s're ca'ul Anti(er" s're micul s,n de mare de la ;elle-Pla%e! Umbla )esel +i u+or" 'u*in cam obosit" dar (ericit de )ia*#" at,t de (ericit" -nc,t a'roa'e c#-l uitase +i 'e Lu'in" +i misterul Acului" +i 'e 6ictoire" +i 'e Folmes" +i nu se mai interesa dec,t de as'ectele 'eisa/ului" de cerul albastru" de marea -ntins# de smarald" sc#'#r#toare sub ra$ele soarelui! Deodat# -l intri%ar# ni+te 'o),rni+uri dre'te +i ni+te r#m#+i*e de $iduri de c#r#mi$i" -n care i se '#ru c# recunoa+te urmele unei tabere romane! A'oi $#ri un soi de mic castel" imitat du'# un (ort antic" +i care se a(la situat 'e un 'romotoriu s(,rtecat" bolo)#nos +i a'roa'e des'rins de *#rmul r,'os! Deasu'ra 'or*ii o%i)ale" -nc is# cu o broasc# )ec e +i ru%init#" el citi cu)intele7 .ortul .re(osse S?T ;eautrelet nu -ncerc# s# intre" ci lu,nd-o la drea'ta" o a'uc# 5 du'# ce cobor,se o mic# 'ant# 5 'e o >'otec# care +er'uia 'e un d,mb 're)#$ut cu o balustrad# de lemn! La ca'#t" se a(la o %rot# de 'ro'or*ii minuscule" care (orma un soi de % eret# -n ),r(ul st,ncii! +i ea era s#'at# -ntr-o st,nc# abru't# care intra dre't -n mare! Un om abia 'utea sta -n 'icioare -n mi/locul %rotei! Pe 'ere*i" se -ncruci+au tot (elul de inscri'*ii! O %aur# a'roa'e '#trat#" s#'at# -n acela+i r,nd cu 'iatra" (orma o

(erestruic# -n 'artea dins're uscat" -n (a*a (ortului .re(osse" a c#rui coroan# crenelat# se )edea la o distan*# de trei$eci sau 'atru$eci de metri! ;eautrelet -+i arunc# desa%a +i se a+e$#! Diua (usese %rea +i obositoare! Isidore adormi la moment! 6,ntul 'roas'#t care circula 'rin %rot#" -l de$metici! El r#mase c,te)a minute nemi+cat +i aiurit" cu oc ii r#t#ci*i! 1ncerc# s# cu%ete +i s#-+i re)in# du'# somn! Dar tocmai -n momentul c,nd! ce)a mai de$meticit" )oi s# se ridice" a)usese im'resia c# oc ii s#i" olba*i subit" 'ri)eau ce)a! Un (ior -l scutur#! M,inile i se cris'ar#" +i el sim*i stro'i de sudoare (orm,ndu-i-se la r#d#cina '#rului! 2 Nu!!! nu!!!" -n%#im# el!!! e un )is" o alucina*ie!!! Ce naiba" s# (ie cu 'utin*#4 1n%enunc e brusc +i se a'lec#! Dou# litere uria+e" (iecare de a'roa'e un metru" a'#rur# -n (a*a sa" %ra)ate -n relie(" -n %ranitul solului! Aceste dou# litere" scul'tate %rosolan" +i 'e care secolele" u$,ndu-le" le rotun/iser# col*urile +i le -n)er$iser# su'ra(a*a" cele dou# litere erau un D +i un .! Un D +i un .8 Miracol (antastic8 Un D +i un ." 5 adic# tocmai dou# litere din document8 A8 ;eautrelet n-a)usese nici m#car ne)oie s#-l consulte" s're a-+i e)oca %ru'ul de litere din r,ndul al 'atrulea" r,ndul cu m#suri +i indica*ii8 Le cuno+tea at,t de bine8 Erau -nscrise 'entru totdeauna -n (undul oc ilor s#i" -ncrustate 'e )ecie -n -ns#+i substan*a creierului s#u8 El se ridic#" cobor- drumul 'o),rnit" sui s're )ec iul (ort" se a%#*# de % im'ii 'armal,cului +i se -ndre't# re'ede s're un cioban" a c#rui turm# '#+tea 'e un isla$ de 'e o ondula*ie a 'latoului! 2 :rota de colo!!! %rota de colo!!! ;u$ele -i tremurau +i el c#uta cu)inte 'e care nu le %#sea! Ciobanul se uit# la el -ncremenit! 1n cele din urm#" ;eautrelet re'et#7 2 Da" %rota de colo!!! %rota aceea!!! la drea'ta (ortului!!! Are )reun nume4 2 Ne%re+it8 To*i cei din Etretat s'un c# e a Domni+oarelor! 2 Cum4!!! Ce4!!! Ce s'ui4 2 P#i da!!! Camera Domni+oarelor!!! Isidore (usese c,t 'e-aici s#-i sar# de %,t" ca +i cum -ntre%ul ade)#r se a(la -n omul acesta +i ca +i cum ar (i n#d#/duit c# )a 'utea s#-l smul%# dintr--nsul cu o smucitur#!!! Domni+oarele8 Unul din cu)intele" unul din sin%urele dou# cu)inte cunoscute din document8 Un ),nt de nebunie -l scutur# 'e ;eautrelet +i-l (#cu s# se clatine! 0i deodat# sim*i c# ),ntul se -nte*e+te -n /urul lui" c# su(l# ca o )i(orni*# s#lbatic# care )ine din de'#rt#ri" care )ine din '#m,nt" care )ine din toate '#r*ile" +i-l biciuie+te cu r#bu(niri )iolente de ade)#r!!! 1n*ele%ea8 Documentul -i a'#rea -n -n*elesul lui ade)#rat8 Camera Domni+oarelor!!! Etretat!!! >Asta e!!!8> -+i $ise el" cu mintea n#'#dit# de lumin#! >Nu 'oate (i dec,t asta! Dar cum de n-am % icit-o ',n# acum4> Ciobanul -+i (luier# dul#ul +i se de'#rt#! R#mas> sin%ur" ;eautrelet se -ntoarse s're (ort! Du'# ce trecu de d,nsul se tr,nti deodat# la '#m,nt +i r#mase % emuit l,n%# un $id! 0i -+i $ise" (rec,ndu-+i m,inile7 >Am -nnebunit4!!! Dac# m# )ede el4 Dac# m# )#d com'licii lui4 De un ceas umblu 'e aici!!!>!

Nu se mai mi+c#! 3oarele as(in*ise! Noa'tea cobora -ncet--ncet" +ter%,nd conturele lucrurilor! Atunci" cu %esturi mici +i in)i$ibile" culcat 'e burt#" t,r,ndu-se" alunec,nd" ;eautrelet -naint# s're unul din ca'etele 'romontoriului" ',n# la mar%inea e9trem# a *#rmului! Cu m,inile -ntinse -nainte" d#du la o 'arte tu(i+uri de iarb#" +i ca'ul s#u ie+i deasu'ra abisului! 1n (a*a lui a'roa'e la ni)el cu r,'a 'e care se a(la" -n 'lin# mare" se -n#l*a o st,nc# enorm#" de )reo o't$eci de metri -nalt#" obelisc colosal" (i9at 'e o ba$# lar%# de %ranit" care se $#rea la ni)elul a'ei +i se -n#l*a a'oi ',n#-n ),r(" ca un dinte %i%antic de monstru marin! Alb ca +i r,'a" de un alb cenu+iu +i murdar" -ns'#im,nt#torul monolit era )#r%at cu linii ori$ontale" s#'ate cu sile9 +i 'e care se )edeau e(ectele lente ale secolelor" care -n%r#m#diser# unele 'este altele straturi de calcare +i straturi de nisi'! Ici +i colo c,te o s'#rtur#" o cr#'#tur# +i -n locurile acestea un 'ic de '#m,nt" iarb# +i (oi! 0i toate acestea (#ceau im'resia de ce)a 'uternic" solid" (ormidabil" de ce)a indestructibil" -m'otri)a c#ruia asaltul (urios al )alurilor +i (urtunilor nu 'utea (ace nimic! Toate acestea '#reau de(initi)e" imanente" %randioasce" cu toate c# r-'ele -nalte care dominau monolitul" erau +i ele im'un#toare" +i obeliscul '#rea imens" cu toat# imensitatea s'a*iului -n care se -n#l*a! Un% iile lui ;eautrelet se -n(i'ser# -n '#m,nt ca % iarele unei (iare %ata s# se n#'usteasc# asu'ra 'radei sale! Oc ii s#i '#trunser# 'rin coa/a as'r# a st-ncii" -n 'ielea sa" -n carnea sa" dac# se 'oate s'une ast(el! El o atin%ea" o 'i'#ia" lua cuno+tin*# de ea +i intra -n 'osesia ei!!! Darea se -m'ur'ura de toate (ocurile soarelui dis'#rut" +i nori lun%i" -n(l#c#ra*i" nemi+ca*i 'e cer" (ormau 'eisa/e ma%ni(ice" la%une ireale" c,m'ii -n (l#c#ri" '#duri de aur" lacuri de s,n%e" o -ntrea%# (antasma%orie a'rins#" calm#! Albastrul cerului se -ntunec#! 6enus se a'rinse 'e cer cu o str#lucire minunat# a'oi alte stele a'#rur#" timide -nc#! 0i ;eautrelet" subit" -+i -nc ise oc ii +i str,nse con)ulsi) la (runte bra*ele -ndoite! Colea" 5 O8 I se '#ru c# )a muri de bucurie" at,t de crud -i str,n%ea inima emo*ia acestei cli'e 5 colea" a'roa'e -n ),r(ul Acului de la Etretat" dedesubtul ),r(ului e9trem" -n /urul c#ruia $burau 'esc#ru+i" o d,r# de (um care ie+ea dintr-o cr#'#tur#" ca dintr-un co+ in)i$ibil" o d,r# de (um se suia -n s'irale lente -n aerul calm al amur%ului!

CAPITOLUL I[ 3E3AM" DE3CFIDE-TE 3t,nca din Etretat era ascu*it# ca un ac +i %#urit# 'e din#untru8 Aceasta era e9'lica*ia termenului >Ai%uille Creuse> SAcul scobitT! .enomen al naturii4 3cobitur# 'rodus# de cataclisme interioare sau de e(ortul nesim*it al m#rii care s'ume%#" al 'loii care se in(iltrea$#4 3au mai de%rab# o'era su'raomeneasc#" e9ecutat# de oameni" :ali" Cel*i" oameni 'reistorici4 -ntreb#ri (#r# de$le%are" ne-ndoielnic! Dar ce im'ortan*# a)ea4 Esen*ialul era acesta! Acul era scobit!

La 'atru$eci sau cinci$eci de metri de'#rtare de bolta arcuit#" care se nume+te 'oarta dEA)al +i care se ridic# -n ),r(ul d,mbului" ca o crac# imens# de co'ac" s're a 'rinde r#d#cin# -n st,ncile din mare" se ridic# un con calcaros" %i%antic" +i conul acesta nu e dec,t o bonet# ascu*it# de coa/#" a+e$at# deasu'ra unui )id8 Re)ela*ie nemai'omenit#8 Du'# Lu'in" iat# c# +i ;eautrelet reu+ea s# desco'ere c eia marii eni%me" care a 'lanat 'este mai bine de dou#$eci de secole8 C eie de im'ortan*# su'rem# 'entru acela care o 'oseda odinioar#" -n e'oca -nde'#rtat# c,nd oardele de barbari n#)#leau -n )ec iul continent8 C eie ma%ic# care desc ide 'e+tera ciclo'ic# triburilor (u%are8 C eie misterioas# care '#$e+te 'oarta celui mai in)iolabil a$il8 C eie 'resti%ioas# care d# st#',nire +i asi%ur# 're'onderen*#8 Pentru moti)ul c# a cunoscut aceast# c eie" Ce-sar 'oate -n%enunc ea :alia! Pentru moti)ul c# au cunoscut-o" norman$ii se statornicesc -n *inut" +i de aici" mai t,r$iu" re$ema*i de acest 'unct de s'ri/in" cuceresc 3icilia" cuceresc Orientul" cuceresc Lumea Nou#8 Posesori ai secretului" re%ii En%literei domin# .ran*a" o -n%enunc ea$#" o -mbuc#t#*esc" se -ncoronea$# re%i la Paris! 1l 'ierd +i (u% -n de$ordine! Posesori ai secretului" re%ii .ran*ei se -nt#resc" de'#+esc limitele domeniului lor" -ntemeia$# marea na*iune +i de)in str#lucitori de %lorie +i 'utere" 5 -l uit# sau nu mai +tiu s# se (oloseasc# de el" +i-i '-nde+te moartea" sur% iunul" c#derea! Un re%at in)i$ibil -n mi/locul a'elor +i la $ece bra*e de '#m,nt8!!! O (ort#rea*# ne+tiut#" mai -nalt# dec,t turnurile catedralei Notre-Dame +i construit# 'e o temelie de %ranit mai lar%# dec,t o 'ia*# 'ublic#!!! Ce (or*# +i ce si%uran*#8 De la Paris la mare" 'e 3ena! Acolo" la Fa)re" ora+ nou" ora+ necesar! 0i la +a'te le% e de'#rtare de acolo" Acul scobit!!! nu este oare cel mai ine9'u%nabil a$il4 Este un a$il +i este totodat# +i o (ormidabil# ascun$#toare! Toate comorile re%ilor" s'orite din )eac -n )eac" tot aurul .ran*ei" tot ce se stoarce 'o'orului" tot ce se ia clerului" toat# 'rada adunat# 'e e-m'urile de b#t#lie ale Euro'ei" toate acestea sunt adunate -n 'e+tera re%al#! Mone$i de aur" %albeni str#lucitori" duca*i" (iorini" %uinee" +i 'ietre scum'e" +i %iu)aeruri +i diamante" toate sunt acolo! Cine s# le desco'ere4 Cine s# '#trund# )reodat# secretul de ne'#truns al Acului4 Nimeni! ;a da! Lu'in! 0i Lu'in de)ine ast(el acea (iin*# cu ade)#rat dis'ro'or*ionat# 'e care o cunoa+tem" acel miracol cu ne'utin*# de e9'licat" at,ta )reme c,t ade)#rul r#m,ne -n umbr#! Oric,t de nes(,r+ite ar (i resursele %eniului s#u" ele nu 'ot a/un%e 'entru lu'ta ce-o sus*ine -m'otri)a societ#*ii! 1i trebuie altele" mai materiale! Ii trebuie ad#'ostul si%ur" certitudinea ne'ede'sirii" 'acea care -n%#duie e9ecutarea 'lanurilor sale! .#r# Acul scobit" Lu'in nu 'oate (i -n*eles" e un mit +i un 'ersona/ de roman" (#r# nici o le%#tur# cu realitatea8 3t#',n al secretului 5 +i -nc#" al c#rui secret8 El e un om ca to*i ceilal*i" sim'lu" dar care +tie s# m,nuiasc# -n c i' su'erior arma e9traordinar# ce i-a (ost d#ruit# de soart#! Prin urmare" Acul e scobit" 5 (a'tul acesta e indiscutabil! R#m,ne doar de +tiut" cum se 'utea '#trunde -ntr--nsul! Pe mare e)ident! Probabil c# dins're lar% a)ea o cr#'#tur#" 'rin care 'uteau '#trunde b#rcile -n anumite ore ale (lu9ului! Dar dins're uscat4 P,n# la l#sarea no'*ii ;eautrelet r#masa sus'endat deasu'ra abisului" cu oc ii

a*inti*i asu'ra masei da umbr# 'e care o (orma 'iramida" cu%et,nd" medit,nd cu tot e(ortul cu%etului s#u! A'oi cobor- s're Etretat" -+i alese un otel modest" m,nc# ce)a" se sui -n camera sa +i des(#cu documentul! Pentru el" acum nu mai era dec,t o /uc#rie s# desco'ere -n*elesul documentului! Din 'rimul moment obser)# c# cele trei )ocale ale cu),ntului Etretat se a(lau -n 'rima linie" -n ordine +i cu inter)alele necesare! Aceast# 'rim# linie se stabilea deci -n modul urm#tor7 !ai! o!" eetretat Ce cu)inte 'uteau 'receda cu),ntul Etretat4 Cu)inte" (#r# -ndoial#" care se re(ereau la situa*ia Acului -n ra'ort cu satul Etretat! Or" Acul se a(la dincolo de Etretat" de )ale! ;eautrelet c#ut#" +i 'utu -nscrie du'# c,te)a minute7 Mai /os de Etretat! Al doilea r,nd era acela -n care se a(la cu),ntul Domni+oarelor" +i cum ;eautrelet constat# imediat" din aran/amentul )ocalelor dinaintea acestui cu),nt" c# nu 'utea (i )orba dec,t de7 camera" el not# cele dou# (ra$e7 Mai /os de Etretat 5 Camera Domni+oarelor! A)usese mai mult# b#taie de ca' cu al treilea r,nd" +i numai du'# ce dibui -n di)erse (eluri" -+i aduse aminte situa*ia" nu de'arte de Camera Domni+oarelor" a castelului construit -n locul (ortului .re(osse" +i el reu+i -n cele din urm# s# reconstituie documentul -n modul urm#tor7 Mai /os de Etretat 5 Camera Domni+oarelor 5 3ub (ortul .re(osse 5 Ai%uille Creuse! Acestea erau cele 'atru mari (ormule" (ormulele esen*iale +i %enerale ce trebuiau cunoscute! Cu a/utorul lor" 'osesorul c eii se -ndre'ta mai /os de Etretat" intra -n Camera Domni+oarelor" trecea du'# toate 'robabilit#*ile sub (ortul .re(osse" +i a/un%ea la Acul scobit SAi%uille CreuseT! 1n ce mod4 :ra*ie indica*iilor +i m#surilor care alc#tuiau r,ndul al 'atrulea! D D. ^o ^ ?MP V II - - HRN - Acestea" e)ident erau (ormule mai s'eciale" destinate la c#utarea intr#rii" 'rin care se '#trundea" +i a drumului care ducea la Acul scobit! ;eautrelet 'resu'use imediat 5 consecin*# lo%ic# a documentului 5 c# dac# e9ista realmente o comunicare direct# -ntre '#m,nt +i obelisc" subterana trebuia s# 'lece din Camera Domni+oarelor" s# treac# sub (ortul .re(osse" s# coboare dre't -n /os cele o sut# de metri ale d,mbului" +i 'rintr-un tunel 'racticat sub st,ncile m#rii" s# a/un%# la Acul scobit! Intrarea subteranei4 Nu erau oare cele dou# litere D +i ." scul'tate at,t de cate%oric" care o desemnau" care o desc ideau 'oate" %ra*ie unui mecanism in%enios4 1n du'#-amia$a urm#toare" Isidore se sui 'e d,mb! De% i$at ca matelot" '#rea +i

mai t,n#r acum +i (#cea im'resia unui b#ie*andru de dois're$ece ani" %ra*ie 'antalonilor 'rea scur*i +i tricoului de baie! De cum intr# -n %rot#" 1n%enunc e -n (a*a literelor! O dece'*ie -l a+te'ta! De%eaba b#tu" le -m'inse" mani'ula -n toate direc*iile& ele nu se mi+car#! ;a" ;eautrelet -+i d#du c iar seama 5 +i asta cu destul# re'e$iciune 5 c# literele nici nu se 'uteau mi+ca" +i c# 'rin urmare nu de'indeau de nici un mecanism! Cu toate acestea!!! cu toate acestea a)eau o semni(ica*ie8 Din in(orma*iile luate de el -n sat" re$ulta c# nimeni nu 'utuse s#-+i e9'lice 're$en*a lor" +i c# abatele Coc et" -n 're*ioasa lui carte asu'ra localit#*ii EtretatS_T" studiase +i el $adarnic acest mic rebus! S_TOri%inele localit#*ii Eterate! 5 1n cele din urm#" abatele Coc et 'are a tra%e conclu$ia c# cele dou# litere sunt ini*ialele unui trec#tor! Re)ela*iunile 'e care le d#m aici" demonstrea$# eroarea acestei su'o$i*ii! O idee -l (ul%er# subit" at,t de re$onabil#" at,t de sim'l#" -nc,t ;eautrelet nu se -ndoi un moment de /uste*ea ei! Acest D +i acest . nu erau oare ini*ialele celor mai im'ortante dou# cu)inte din document" cu)inte care re're$int# 5 -m'reun# cu Acul scobit 5 sta*iunile esen*iale ale c#ii de urmat7 Camera Domni+oarelor +i (ortul .re(osse! E9ista o corela*ie 'rea str,ns#" s're a (i doar o sim'l# -nt,m'lare! 1n ca$ul acesta" 'roblema se 're$enta -n (elul urm#tor7 :ru'a D. re're$enta rela*ia ce e9ist# -ntre camera Domni+oarelor +i (ortul .re(osse& litera i$olat# D care -nce'e r,ndul" re're$int# Domni+oarele" adic# %rota -n care trebuie s# te 'oste$i -nt,i& iar litera i$olat# ." care se a(l# la mi/locul r,ndului" re're$int# .re(osse" adic# intrarea 'robabil# a subteranei! 1ntre aceste di)erse semne" r#m,n dou#7 un soi de dre'tun% i ine%al" -nsemnat cu o linie -n st,n%a /os" +i ci(ra ?M" semne care 5 du'# toate 'robabilit#*ile 5 indic# acelora care se a(l# -n %rot#" mi/locul de a '#trunde sub (ort! .orma acestui dre'tun% i -l intri%# 'e Isidore! 3e a(la oare -n /urul lui" 'e 'ere*i" sau cel 'u*in -n ra$a oc ilor s#i" o inscri'*ie" un lucru oarecare -n (orm# dre'tun% iular#4 C#ut# )reme -ndelun%at# +i era 'e 'unctul s# renun*e la calea aceasta c,nd oc ii s#i -nt,lnir# mica desc i$#tur# %#urit# -n st,n%a +i care '#rea o (ereastra de odaie! Or" mar%inile acestei desc i$#turi a)eau e9act (orma unui dre'tun% i $%run*uros" ine%al" %rosolan" totu+i un dre'tun% i! ;eautrelet constat# imediat c#" 'un,ndu-+i 'icioarele unul 'e D +i cel#lalt 'e . 5 +i ast(el se e9'licau cele dou# linii ce se %#seau deasu'ra celor dou# litere din document" 5 se a(la e9act la -n#l*imea (erestrei! 3e a+e$# deci -n acest loc +i 'ri)i! Cum (ereastra 5 du'# cum am mai s'us 5 se a(la -ndre'tat# s're uscat" se )edea mai -nt,i 'oteca ce le%a %rota de '#m,nt" a'oi se )edea ba$a -ns#+i a ridic#turii de '#m,nt" 'e care se a(la ridicat (ortul! 3're a -ncerca s# )ad# (ortul" ;eautrelet se -nclin# s're stin%#" +i atunci -n*elese el semni(ica*ia liniei rotun/ite" a )ir%ulei care se a(la -n 'artea de /os +i din stin%# a dre'tun% iului7 /os" la stin%# (erestrei" o bucat# de sile9 ie+ea -n a(ar#" +i e9tremitatea acestei buc#*i se -nco)oia ca o % iar#! .#cea im'resia unei *inte de tras la semn! 0i dac# 'uneai oc iul -n aceast# *int#" 'ri)irea -mbr#*i+a" 'e 'anta ridic#turii de '#m,nt din (a*# o su'ra(a*# de teren destui de restr,ns# +i a'roa'e 'e de-a-ntre%ul ocu'at# de un )ec i $id de c#r#mi$i" r#m#+i*# a )ec iului (ort! ;eautrelet d#du (u%a la $idul acesta" lun% de )reo $ece metri +i a c#rui su'ra(a*#

era n#'#dit# de ierburi +i 'lante! Nu %#si nici un indiciu! Totu+i" ci(ra ?M din document4 3e -ntoarse -n %rot#" scoase din bu$unar un mosor de a*# +i un metru de mu+ama 'e care le a)ea la d,nsul" -nnod# a*a de un% iul sile9ului" le%# o 'ietricic# la al nou#s're$ecelea metru +i o a$),rli! Pietricica de-abia a/unse la ca'#tul 'otecii! >Idiot ce sunt8> -+i $ise ;eautrelet! >Pe )remea aceea se m#sura oare cu metrul4 ?M -nseamn# ?M 'r#/ini>! Du'# ce (#cu calculul" num#r# trei$eci +i +a'te de metri de a*#" (#cu un nod +i 'e dibuite c#ut# 'e $id 'unctul e9act unde nodul (ormat la trei$eci +i +a'te de metri de'#rtare de (ereastra Domni+oarelor atin%e $idul )ec iului (ort .re(osse! Du'# c,te)a cli'e" 'unctul de contact se stabili! Cu mina r#mas# liber#" ;eautrelet -nde'#rt# (run$ele crescute 'rintre c#r#mi$i! Un stri%#t -i ie+i din 'ie't! Nodul 'e care-l *inea m ),r(ul de%etului ar#t#tor" se a(la -n centrul unei cruciuli*e scul'tate -n relie( 'e o c#r#mid#! Or" semnul care urma du'# ci(ra ?M 'e document" era o cruce8 ;eautrelet trebui s# se st#',neasc# cu toat# )oin*a" s're a-+i domina emo*ia care-l co),r+ea! :r#bit" cu de%etele cris'ate" a'uc# crucea +i a'#s,nd-o" o -n),rti cum se -n),rtesc s'i*ele unei ro*i! C#r#mida se cl#tin#! El -+i -ndoi str#dania7 +i deodat#" se 'roduse ca o desc#rcare" ca un $%omot de lac#t care se desc ide" +i -n drea'ta c#r#mi$ii" 'e o -ntindere de un metru" $idul se -n),rti +i desc ise %aura unei subterane! Ca un nebun" ;eautrelet a'uc# 'oarta de (ier -n care c#r#mi$ile erau -n*e'enite" o trase cu )iolen*# +i o -nc ise! Uimirea" bucuria" s'aima de a (i sur'rins" -i sc imonoseau (a*a! A)u )i$iunea %ro$a)# a tuturor celor ce se 'etrecuser# aici" -n (a*a acestei 'or*i" -n decurs de dou#$eci de secole" ima%inea tuturor 'ersona/elor ini*iate -n marele secret" care '#trunseser# 'rin u+a aceasta!!! Cel*i" :ali" Romani" Norman$i" En%le$i" .rance$i" baroni" duci" re%i +i" du'# ei" Ars=ne Lu'in!!! Lu'in!!! +i du'# Lu'in" eu" ;eautrelet!!! 3im*i c#-+i 'ierde min*ile! Pleoa'ele i se b#teau! C#$u le+inat!!! Misiunea sa era terminat#" cel 'u*in misiunea 'e care o 'utea -nde'lini sin%ur" cu resursele de care dis'unea! 3eara" scrise +e(ului 3i%uran*ei o scrisoare lun%#" -n care -i ra'ort# (idel re$ultatul anc etei sale +i-i dest#inui secretul Acului scobit! Totodat#" -i cerea a/utor 'entru des#),r+irea o'erei! 1n a+te'tarea r#s'unsului" 'etrecu dou# no'*i consecuti)e -n Camera Domni+oarelor! Le 'etrecu $%uduit de team#" cu ner)ii scutura*i de o %roa$# 'e care o s'oreau $%omotele no'*ii!!! 1n tot momentul" i se '#rea c# )ede umbre care se -ndre'tau s're el! 3e +tia des're 're$en*a sa -n %rot#!!! +i )eneau!!! +i-l su%rumau!!! 1n 'rima noa'te" nu se mi+c# nimic! Dar -ntr-a doua" la lumina stelelor +i a unei semilune sub*iri" )#$u u+a desc i$,ndu-se +i siluete intr,nd! Num#r# dou#" trei" 'atru" cinci!!! I se '#ru c# ace+ti cinci oameni duceau 'o)eri destul de %rele! Ei o luar# de-a dre'tul 'este c,m' ',n# la +oseaua ce duce s're Fa)re +i ;eautrelet distinse $%omotul unui automobil care se de'#rta! ;eautrelet se -ntoarse +i merse de-a lun%ul unei mari (erme! Dar la cotitura drumului" n-a)usese dec,t tim'ul s# escalade$e un talu$ +i s# se ascund# -nd#r#tul arborilor! Pe drum treceau al*i oameni -nc#rca*i cu 'ac ete! 0i du'# dou# minute" dudui alt automobil!

De ast# dat#" n-a)usese (or*a s# se -ntoarc# la 'ostul s#u" +i se dusese s# se culce! C,nd se tre$i" c elnerul otelului -i aduse o scrisoare! ;eautrelet o desc ise! Era cartea de )i$it# a lui :animard! 2 1n s(,r+it8 e9clam# ;eautrelet care 5 du'# o acti)itate at,t de intens# +i de %rea 5 sim*ea realmente ne)oia unui a/utor! 3e re'e$i la :animard cu m,inile -ntinse! Ins'ectorul %eneral le lu#! 2 E+ti un om +i /um#tate" b#iete8 2 A8 r#s'unse ;eautrelet! 1nt,m'larea m-a a/utat! 2 Nu e9ist# -nt,m'lare c,nd e )orba de el" accentua ins'ectorul care" de c,te ori )orbea de Lu'in a)ea un aer solemn +i nu-i 'ronun*a niciodat# numele! A'oi :animard se a+e$#7 2 A+adar" am 'us m,na 'e el4 2 1n tot ca$ul" -i cunoa+tem )i$uina" castelul -n care s-a ascuns" dar asta nu trebuie s# ne (ac# s# uit#m c# Lu'in e Lu'in! El 'oate s# sca'e! Acul scobit din Etretat nu 'oate -ns#! 2 De ce 'resu'ui c# ar 'utea s# sca'e4 -ntreb# :animard nelini+tit! 2 Cum s# nu 'resu'unem c# )a )oi s# sca'e4 Nimic nu do)ede+te c# se a(l# -n acest moment -n Acul scobit! 1n noa'tea aceasta" au ie+it de acolo uns're$ece com'lici ai s#i! Poate s# (i (ost +i el unul din ace+ti uns're$ece! :animard medit#7 2 Ai dre'tate! Esen*ialul este Acul scobit! Pentru rest" s# s'er#m c# +ansa ne )a (a)ori$a! 0i acum s# st#m de )orb#! 1+i relu#" )ocea %ra)#" aerul s#u de im'ortan*# con)ins# +i 'ronun*#7 2 Dra%# ;eautrelet" am ordin s#-*i recomand" -n 'ri)in*a a(acerii" cea mai absolut# discre*ie! 2 Ordin din 'artea cui4 -ntreb# ;eautrelet %lumind! Din 'artea 're(ectului 'oli*iei4 2 Ce)a mai sus! 2 Pre+edintele consiliului4 2 Mai sus! 2 Drace8 :animard cobor- %lasul7 2 ;eautrelet" )in de la Elysee! A(acerea aceasta este considerat# ca un secret de stat +i de o e9trem# %ra)itate! 3unt moti)e serioase 'entru ca aceast# citadel# in)i$ibil# s# r#m,n# necunoscut#!!! din moti)e strate%ice mai ales!!! Acul scobit 'oate de)eni un centru de a'ro)i$ionare" o ma%a$ie de 'ulbere sau de 'roiectile recent in)entate" 5 mai +tiu eu4 Arsenalul necunoscut al .ran*ei! 2 Dar cum 'oate s# s'ere cine)a c# se )a '#stra un asemenea secret4 Pe )remuri nu-l de*inea dec,t un sin%ur om" re%ele! Ast#$i" suntem de 'e acum c-*i)a care-l cunoa+tem" (#r# a mai )orbi de banda lui Lu'in! 2 E ei" numai $ece ani" numai cinci ani de t#cere s# ob*inem8!!! 2 Dar 'entru a 'utea 'une m,na 'e aceast# citadel#" 'e acest )iitor arsenal" el trebuie atacat" trebuie scos Lu'in dintr--nsul" +i asta nu se 'oate (ace (#r# $%omot! 2 E)ident" se )a % ici ce)a" dar ou se )a +ti! 2 .oarte bine8 Care este 'lanul d)!4 2 1n dou# cu)inte" iat#-l! 1n 'rimul r,nd" d-ta nu e+ti Isidore ;eautrelet +i nu e

)orba de Ars=ne Lu'in! D-ta e+ti +i r#m,i un b#ie*andru din Etretat" care 5 'limb,ndu-se 5 sur'rinde ni+te indi)i$i care ie+eau dintr-o subteran#! Dac# nu m# -n+el" d-ta 'resu'ui e9isten*a unei sc#ri care str#bate d,mbul4 2 Dar" sunt mai multe asemenea sc#ri de-a lun%ul coastei! A+a" la drea'ta satului Etretat" mi s-a semnalat 5 -n (a*a localit#*ii ;enou)ille 5 scara Preotului" cunoscut# de to*i cei care se scald# aici! 2 Prin urmare" /um#tate din oamenii mei +i cu mine 'lec#m c#l#u$i*i de d-ta! Eu intru sin%ur" sau -nso*it" asta r#m,ne de )#$ut! 1n tot ca$ul" atacul -l d#m 'e aici! Dac# Lu'in nu este -n Acul scobit" 'unem o ca'can# -n care 5 -ntr-o $i sau alta 5 se )a 'rinde! Dac# este acolo!!! 2 Dac# este acolo" d-le :animard" Lu'in )a (u%i din Acul scobit 'e 'artea cealalt#" care se a(l# -n (a*a m#rii! 2 1n ca$ul acesta" )a (i arestat imediat" de cealalt# /um#tate a oamenilor mei! 2 Da" dar dac# 5 du'# cum 'resu'un 5 a*i ales momentul c,nd marea e -n re(lu9" l#s,nd desco'erit# temelia Acului" (u%#rirea )a (i 'ublic#" din moment ce )a a)ea loc -n (a*a tuturor 'escarilor +i 'esc#ri*elor de cre)ete +i scoici" care mi+un# 'e st,nci! 2 Tocmai de aceea )oi ale%e ora c,nd marea )a (i -n (lu9! 2 1n ca$ul acesta" )a (u%i cu barca! 2 Dar cum eu )oi a)ea o du$in# de b#rci de 'escari" (iecare comandat# de unul din oamenii mei" )a (i 'rins! 2 A(ar# doar dac# nu )a trece 'rintre b#rcile d)!" ca un 'e+te 'rintre %#urile 'lasei! 2 3e 'oate! Dar atunci -l scu(und! 2 Cum asta4 Cu tunul4 2 E)ident8 -n momentul acesta se a(l# la Fa)re un tor'ilor! La o tele%ram# dat# de mine" se )a a(la la ora indicat#" -n -m're/urimile Acului! 2 Ce m,ndru ar (i Lu'in8 Un tor'ilor8!!! Du'# cum )#d" d-le :animard" a*i 're)#$ut tot! Nu mai a)em dec,t s# ne 'unem -n mi+care! C,nd d#m asaltul4 2 M,ine! 1n 'lin# $i" -n tim'ul (lu9ului" la orele ?@ (i9! 3ub a'aren*a sa de )eselie" ;eautrelet ascundea o team# 'ro(und#! ',n# a doua $i" nu dormi" $#mislind 'lanurile cele mai im'racticabile! :animard -l '#r#sise" s're a se duce la )reo $ece Qilometri de'#rtare de Etretat" la U'ort" unde 5 'rudent 5 d#duse -nt,lnire oamenilor s#i +i unde an%a/a dou#s're$ece b#rci de 'escari" -n )ederea 5 $icea el 5 unor sonda/e de-a lun%ul coastelor! La orele M +i trei s(erturi" escortat de dois're$ece )l#/%ani $dra)eni" se -nt,lni cu Isidore la ca'#tul de /os al drumului care suie s're d,mb! La orele ?@ (i9" a/unser# -n (a*a $idului de c#r#mi$i! Era momentul decisi)! 2 Dar ce e cu tine" ;eautrelet4 E+ti )erde4 r,n/i :animard" tutuindu-l 'e t,n#r cu ironie! 2 Dar tu" :animard" tu nu te )e$i4 ri'ost# ;eautrelet! Ai /ura c# *i-a sosit ceasul din urm#! Trebuir# s# se a+e$e +i :animard sorbi c,te)a -n% i*ituri de rom! 2 Nu e trac" $ise el" dar (ir-ar s# (ie8 Mare emo*ie8 Ori de c,te ori trebuie s# 'un mina 'e el" m# 'i+c# la m#runtaie! Ei" dar acum desc ide*i8 Nu e nici o 'rime/die s# (im )#$u*i4 2 Nu! Acul scobit e mai /os dec,t d,mbul" +i a(ar# de asta ne a(l#m -nd#r#tul unei

ridic#turi de '#m,nt! ;eautrelet se a'ro'ie de $id +i a'#s# c#r#mida! Desc#rcarea se 'roduse" +i intrarea -n subteran# a'#ru! La lumina (elinarelor 'e care le a'rinser#" )#$ur# c# subterana era t#iat# -n (orm# de bolt#" +i c# bolta 5 ca +i de alt(el solul 5 era com'let aco'erit# de c#r#mi$i! Merser# c,te)a secunde" +i imediat a)ur# -n (a*a lor o scar#! ;eautrelet num#r# 'atru$eci +i cinci de tre'te 5 tre'te de c#r#mid# 5 'e care ac*iunea lent# a 'a+ilor le scobise la mi/loc! 2 A(urisit8 bodo%#ni :animard care se a(la -n (runte +i care se o'ri! O u+#8 2 Drace8 murmur# ;eautrelet uit,ndu-se la ea! 0i nu e deloc u+or de d#r,mat! Un bloc de (ier!!! 2 Ne-am ars" $ise :animard E n-are nici m#car broasc#! 2 O 'oart# e (#cut# s# se desc id#" +i dac# aceasta n-are broasc#" 'robabil c# e un secret 'entru desc iderea ei! 2 Dar cum nu cunoa+tem acest secret!!! 2 Eu -l )oi cunoa+te! 2 Cu a/utorul cui4 2 Cu a/utorul documentului! Al 'atrulea r,nd nu are alt sco' dec,t s# re$ol)e di(icult#*ile -n momentul c,nd se 're$int#! 0i solu*ia e u+oar#" dat (iind c# e scris# nu s're a deruta" ci s're a a/uta 'e cei care caut#! 2 U+oar#4!!! Nu sunt de '#rerea d-tale8 e9clam# :animard" des(#c,nd documentul!!! Num#rul II +i un triun% i -nsemnat cu un 'unct -n st,n%a" asta mi se 'are mai de%rab# obscur! 2 DaE de unde8 DaE de unde8 Uita*i-)# la u+#! 6e*i )edea c# e (erecat#" -n cele 'atru col*uri" cu 'l#ci de (ier -n (orm# de triun% i" +i c# aceste 'l#ci sunt (i9ate cu cuie mari! Lua*i 'laca din st,n%a /os +i -n),rti*i cuiul care se a(l# -n col*!!! 3unt nou# +anse contra una c# )om nimeri bine! 2 D-ta ai nimerit-o 'e a $ecea8 $ise :animard du'# ce -ncerc#! Cu %lasul cobor,t +i medit,nd" ;eautrelet continu#7 2 3# )edem!!! :animard +i cu mine ne a(l#m aici" am,ndoi" 'e ultima trea't# a sc#rii!!! sunt IR de tre'te!!! De ce IR c,nd ci(ra documentului indic# II!!! Coinciden*#4!!! Nu!!! 1n toat# a(acerea aceasta n-a (ost niciodat# coinciden*#" cel 'u*in in)oluntar#! .ii dr#%u* te ro%" :animard" +i suie-te o trea't# mai sus!!! A+a8 R#m,i 'e aceast# a II-a trea't#8 0i acum )oi -n),rti cuiul de (ier! 0i u+a se )a mi+ca!!! 0i -ntr-ade)#r 'oarta cea %rea se -n),rti -n *,*,ne! 1n (a*a lor a'#ru o 'e+ter#" destul de s'a*ioas#! 2 Trebuie s# ne a(l#m e9act sub (ortul .re(osse" $ise ;eautrelet! Acum am str#b#tut di)ersele straturi de '#m,nt! 3-a s(,r+it cu c#r#mi$ile! Ne a(l#m -n 'lin# mas# calcaroas#! 1nc#'erea era luminat# )a% de o d,r# de lumin# care )enea din ca'#tul cel#lalt! A'ro'iindu-se" )#$ur# c# era o cr#'#tur# a d,mbului" (#cut# -ntr-o ie+itur# a 'eretelui +i care (orma un (el de 'unct de obser)a*ie! 1n (a*a lor" la cinci$eci de metri" a'#rea din )aluri blocul im'resionant al Acului scobit! La drea'ta" (oarte a'roa'e" se a(la arcul boltit al 'or*ii dEA)al" iar la st,n%a" (oarte de'arte" -nc eind curba armonioas# a unui )ast s,n de mare" alt# bolt#" mai im'o$ant#" se decu'a din d,mb" a+a-$is# Manne'orte Sma%na 'ortaT" at,t de mare -nc,t o corabie ar (i 'utut trece 'rin ea" cu catar%ele -n sus +i cu toate ',n$ele

um(late! 1n (und" 'retutindeni" marea! 2 Nu )#d (lotila noastr#" $ise ;eautrelet! 2 Nici nu se 'oate" $ise :animard! Poarta dEA)al ne ascunde toat# coasta de la Etretat +i U'ort! Dar colo" -n lar%" linia cea nea%r#" -n r,nd cu a'a!!! 2 Ei bine4!!! 2 Ei bine" acolo este (lota noastr# de r#$boi! Tor'ilorul nr! GR! 0i acum s# mai 'o(teasc# Lu'in s# (u%#!!! dac# )rea s# cunoasc# 'eisa/ele submarine8 O ram'# ar#ta -nce'utul sc#rii" lin%# s'#rtur#" -nce'ur# s# coboare! Din c,nd -n c,nd" o (erestruic# %#urea 'eretele +i de (iecare dat# $#reau Acul scobit" a c#rui -n(#*i+are '#rea din ce -n ce mai %i%antic#! Pu*in -nainte de a a/un%e la ni)elul a'ei" (erestrele -ncetar# +i b,/b,ir# 'rin -ntuneric! Isidore num#ra tre'tele cu %las tare! La a HRO-a" a/unser# -ntr-un culoar mai lar%" 'e care-l astu'a o nou# 'oart# de (ier" (erecat# cu 'l#ci +i cuie! 2 Cunoa+tem noi asta" $ise ;eautrelet! Documentul ne d# num#rul HRN +i un triun% i cu 'unct -n drea'ta! N-a)em dec,t s# re-nce'em o'era*ia! A doua 'oart# se su'usese ca +i cea dint,i! Un lun%" (oarte lun% tunel se -n(#*i+# -naintea lor" luminat de lumina )ie a l#m'ilor at,rnate de ta)an! Pere*ii erau ume$i +i stro'i de a'# c#deau 'e /os" ast(el c# 5 de la un ca'#t la cel#lalt" 'entru a (acilita mersul" se 'usese un ade)#rat trotuar de sc,nduri! 2 Acum trecem 'e sub mare" $ise ;eautrelet! 6ii" :animard4 Ins'ectorul se a)entur# -n tunel" '#+i 'e sc,ndurile de lemn +i se o'ri -n (a*a unei l#m'i 'e care o des'rinse din ta)an7 2 Obiectele datea$# 'robabil din E)ul Mediu" dar luminatul e modern! Domnii ace+tia se luminea$# cu site incandescente! 1+i continu# drumul! Tunelul se s(,r+ea -ntr-o alt# %rot# de 'ro'or*ii mai mari" unde se $#reau" -n (a*# 'rimele tre'te ale unei sc#ri care suia! 2 Acum -nce'e urcu+ul -n Acul scobit" $ise :animard! Acum e mai %ra)! Dar unul din oamenii s#i -l stri%#7 2 0e(ule8 Mai e o scar#" aici" la st,n%a! 0i imediat du'# aceea" desco'erir# o a treia scar# la drea'ta! 2 Drace8 murmur# ins'ectorul! 3itua*ia se com'lic#! Dac# o lu#m 'e aici" ei or s# (u%# 'e dincolo8 2 3# ne des'#r*im8 'ro'use ;eautrelet! 2 Nu" nu!!! 1n (elul acesta am (i 'rea 'u*ini!!! E mai bine ca unul din noi s# 'lece -n recunoa+tere! 2 Eu" dac# )rei!!! 2 -D-ta" ;eautrelet" (ie! Eu )oi r#m,ne cu oamenii mei!!! 1n (elul acesta" n-a)em s# ne temem de nimic! Poate s# mai (ie +i alte drumuri dec,t acela care I-am urcat noi 'rin d,mb +i multe alte drumuri de-a curme$i+ul Acului scobit! Cert este -ns# c# -ntre d,mb +i Ac nu e9ist# alt# comunica*ie dec,t tunelul! Prin urmare" 'rin %rota aceasta trebuie trecut! Plin urmare" m# instale$ aici ',n# la -ntoarcerea d-tale! Du-te" +i 'ruden*#8!!! Isidore dis'#ru re'ede 'e scara din mi/loc! La a H@-a trea't#" -l o'ri o u+#! Puse m,na 'e clan*# +i a'#s#! U+a nu era -ncuiat#! Intr# -ntr-o sal# care i se '#ru (oarte /oas#" at,t de imens# era! Luminat# de l#m'i" sus*inut# de st,l'i %ro+i" -ntre care se desc ideau 'ers'ecti)e& ad,nci" sala aceasta a)ea 'robabil acelea+i dimensiuni ca Acul scobit! 1n#untru se a(lau o mul*ime de l#$i" de

obiecte" de mobile" de (otolii" de dula'uri" de bu(ete" de cu(ere" o -n%r#m#deal# ca -n subsolul unui ne%ustor de antic it#*i! La drea'ta +i la st,n%a sa" ;eautrelet )#$u desc i$#tura a dou# sc#ri" acelea+i (#r# -ndoial# care )eneau din %rota de /os! Ar (i 'utut deci cobor- +i )esti 'e :animard! Dar -n (a*a lui )#$u o nou# scar# care suia +i ;eautrelet -+i urm# sin%ur in)esti%a*iile! 1nc# trei$eci de tre'te! O u+#" a'oi o sal# mai 'u*in mare! 0i mereu" -n (a*#" o scar# care urca! Alte trei$eci de tre'te! O u+#! O sal# mai mic#!!! ;eautrelet -n*ese 'lanul lucr#rilor e9ecutate -n interiorul Acului! Era o serie de s#li su'ra'use +i 'rin urmare din ce -n ce mai mici! Toate ser)eau dre't ma%a$ii! La a 'atra" nu mai era nici o balustrad#! O lumin# slab# se strecura 'rin cr#'#turi" +i ;eautrelet $#ri marea la )reo $ece metri sub el! 1n momentul acesta se sim*i at,t de de'arte do :animard" c# o team# nel#murit# -nce'u s#-l cu'rind# +i trebui s#-+i st#',neasc# ner)ii ca s# n-o ru'# la (u%#! Cu toate acestea nu-l amenin*a nici o 'rime/die" iar -m're/urul lui t#cerea era at,t de mare" -nc,t ;eautrelet se -ntreb# dac# nu cum)a -ntre%ul Ac scobit (usese e)acuat! >La eta/ul urm#tor" -+i $ise el" m# )oi o'ri>! Alte trei$eci de tre'te" a'oi o u+#" aceasta mai u+oar#" de as'ect mai modern! O -m'inse bini+or" %ata s-o $bu% easc#! Nimeni! 3ala aceasta -ns#" se deosebea de celelalte din 'unct de )edere al destina*iei ei! Pe 'ere*i" %oblenuri& 'e /os" co)oare! Dou# dula'uri ma%ni(ice st#teau -n (a*#" -nc#rcate cu ar%int#rie! Micile (erestre 'racticate a)eau %eamuri! 1n mi/locul -nc#'erii" o mas# bo%at a+ternut#" cu o (a*# de mas# de dantel# cu (ructiere 'line de 'oame +i 'r#/ituri" cu sticle de +am'anie -n (ra'iere" +i (lori" risi'# de (lori! -n /urul mesei" trei tac,muri! ;eautrelet se a'ro'ie! 1n +er)ete se a(lau cartoane cu >numele in)ita*ilor! ;eautrelet citi -nt,i7 Ars=ne Lu'in! 1n (a*#7 D-na Ars=ne Lu'in! Lu# al treilea carton +i tres#ri de uimire! Pe acesta era -nscris 'ro'riul s#u nume7 Isidore ;eautrelet!

CAPITOLUL [ COMOARA RE:ILOR .RANJEI O 'erdea (u dat# la o 'arte7 2 ;on/our" dra%# ;eautrelet8 Ai cam -nt,r$iat 'u*in! Noi lu#m masa la ?G (i9! Dar -n s(,r+it" c,te)a minute n-au nici o im'ortan*#!!! Dar ce este4 Nu m# mai recuno+ti4 At,t de sc imbat sunt4 1n cursul lu'tei sale contra lui Lu'in" ;eautrelet a)usese multe sur'ri$e +i se a+te'te ca -n cli'a o-t#r-toare a de$nod#mmtului s# -nt-m'ine -nc# multe emo*ii" dar lo)itura 'e care o 'rimi de ast#-dat#" (usese cu totul ne're)#$ut#! Ceea ce resim*i" nu mai era uimire" ci -ncremenire" %roa$#8 Omul 'e care-l a)ea -n (a*a lui" omul 'e care toat# (or*a brutal# a e)enimentelor -l

obli%a s#-l ia dre't Ars=ne Lu'in" omul acesta era 6almeras! 6almeras8 Pro'rietarul castelului Ai%uille! 6almeras8 Acela+i c#ruia -i ceruse a/utor -m'otri)a lui Ars=ne Lu'in! 6almeras8 To)ar#+ul s#u de e9'edi*ie la Cro$aYt! 6almeras8 Cura/osul amic care (#cuse 'osibil# e)adarea Raymondei" lo)ind sau (#c,ndu-se c# lo)e+te" -n umbra )estibulului" 'e un com'lice al lui Lu'in8 2 D-ta8!!! D-ta e+ti8 bolborosi el! 2 0i de ce n-a+ (i4 se mir# Lu'in! Credeai c# m# cuno+ti de(initi) 'entru c# m-ai )#$ut sub tr#s#turile unui 'reot sau cu mutra unui Massiban4 E ei" c,nd cine)a +i-a ales 'o$i*ia social# 'e care o ocu' eu" trebuie s# se ser)easc# de micile sale talente de societate! Dac# Lu'in n-ar 'utea (i" du'# 'o(ta inimii" +i 'astor al bisericii re(ormate" +i membru al Academiei de Inscri'*ii" ar (i s#-i 'l,n%em de mil#! Or" Lu'in" ade)#ratul Lu'in" ;eautrelet" este cel 'e care-l ai -naintea ta8 Uit#-te bine" ;eautrelet!!! 2 Dar atunci!!! dac# d-ta e+ti" atunci!!! domni+oara!!! 2 ;ine-n*eles" ;eautrelet" e c iar a+a cum ai s'us!!! D#du din nou la o 'arte 'erdeaua" (#cu un semn +i anun*#7 2 D-na Ars=ne Lu'in! 2 A8 -n%#im# t,n#rul $#'#cit de tot!!! D-ra de 3aint-6eran!!! 2 Nu" nu8 'rotest# Lu'in! D-na Ars=ne Lu'in8 3au mai bine" dac# 're(eri" doamna Louis 6almeras" so*ia mea cu cununie" du'# (ormele le%ale cele mai ri%uroase! 0i toate astea %ra*ie d-tale" scum'ul meu ;eautrelet! 1i -ntinse m,na7 2 Mul*umirile mele a(ectuoase!!! +i s'er c# nu-i cu su'#rare nici 'entru d-ta! Lucru ciudat" ;eautrelet nu era su'#rat de (el! Nu se sim*ea nici umilit! Resim*ea at,t de 'uternic enorma su'erioritate a ad)ersarului s#u" c# nu ro+ea de (a'tul c# (usese -n)ins de el! 3tr,nse deci m,na ce i se -ntindea! 2 Doamna e ser)it#! Un ser)itor 'usese 'e mas# o ta)# -nc#rcat# cu m,nc#ruri! 2 O s# ne scu$i" ;eautrelet" dar buc#tarul meu e -n concediu +i )om (i sili*i s# m,nc#m numai r#cituri! Lui ;eautrelet nu-i era (oame de (el! 3e a+e$# totu+i" interesat la culme de atitudinea lui Lu'in! Ce +tia acesta -n de(initi)4 -+i d#dea el seama de 'rime/dia ce-l amenin*a4 0tia ori nu de 're$en*a lui :animard +i a oamenilor s#i4!!! 0i Lu'in continu#7 2 Da" %ra*ie d-tale" dra%# 'rietene! Fot#r,t" Raymonde +i cu mine ne-am iubit din 'rima $i! C iar a+a" 'uiule!!! R#'irea Raymondei" ca'ti)itatea ei7 mo(turi& ne iubeam!!! Dar nici ea" nici eu de alt(el n-am 'utut admite s# se statorniceasc# -ntre noi una din le%#turile acelea trec#toare care sunt la )oia -nt,m'l#rii! 3itua*ia era deci indisolubil# 'entru Lu'in! Nu era -ns#" dac# rede)eneam Louis 6almeras! Atunci" )#$,nd c# d-ta nu-mi dai 'ace +i c# ai %#sit castelul Ai%uille" mi-a )enit ideea s# 'ro(it de -nc#'#*,narea d-tale! 2 0i de nai)itatea mea! 2 O Doamne8 Cine n-ar (i c#$ut -n curs#4 2 Cu alte cu)inte" (r#*ie concursului meu ai! reu+it4 2 E9act8 Cine ar (i 'utut b#nui c# 6almeras este Lu'in" c,nd 6almeras era 'rietenul lui ;eautrelet +i acela+i 6almeras smulsese dinE % iarele lui Lu'in 'e aceea 'e care Lu'in o iubea4 0i a (ost ce)a delicios! O8 Ce amintiri 'l#cute8 E9'edi*ia la Cro$ant8

;uc etele de (lori %#site7 a+a-$is# mea scrisoare de dra%oste c#tre Raymonde8 0i mai t,r$iu" 'recau*iile 'e care eu" 6almeras" trebui s# le iau -m'otri)a mea" Lu'in" -nainte de c#s#toria mea8 Iar a'oi" seara banc etului d-tale" c,nd ai le+inat -n bra*ele mele8 O8 Ce amintiri 'l#cute8!!! 3e (#cu t#cere! ;eautrelet se uit# la Raymonde! Ea asculta 'e Lu'in" (#r# a s'une o )orb#" +i se uita la d,nsul cu oc i -n care era dra%oste" 'asiune +i -nc# ce)a" 'e care t,n#rul nu-l 'utea de(ini" un Iei de stin% erire nelini+tit# +i un soi de triste*e tulbure! Dar Lu'in -+i -ntoarse oc ii s're d,nsa +i Raymonde -i surise tandru! Pe deasu'ra mesei" m,inile lor se -m'reunar#! 2 Ce $ici de micul meu aran/ament de aici" ;eautrelet4 -ntreb# Lu'in!!! Are linie" nu este a+a4 Nu 'retind c# e e9trem de con(ortabil!!! Cu toate acestea" s-au mul*umit c,*i)a +i cu cele ce o(er# aceast# cas#" +i nu dintre cei mai ne-nsemna*i!!! Pri)e+te te ro% lista c,tor)a din 'ersona/ele care au (ost 'ro'rietari ai Acului +i care au *inut la onoarea de a l#sa aici un semn al trecerii lor! Pe 'ere*i erau %ra)ate urm#toarele cu)inte7 Cesar" Carol Ma%nu" ;oli" :uillaume Cuceritorul" Ric ard" re%e al An%liei" Ludo)ic [I" .rancisc" Fenri I6" Ludo)ic [I6" Ars=ne Lu'in! 2 Cine se )a -nscrie du'# mine4 -ntreb# el! 6ai8 lista e -nc eiat#! De la Cesar ',n# la Lu'in" 5 mai de'arte nu mer%e! Peste 'u*in" mul*imea anonim# )a )eni s# )i$ite$e ciudata citadel#! 0i c,nd te %,nde+ti" c# dac# n-ar (i (ost Lu'in" toate acestea ar -i r#mas necunoscute de oameni8 A8 ;eautrelet" ce sen$a*ie de m,ndrie -n $iua c,nd am 'us 'iciorul 'e acest t#r,m '#r#sit8 3entimentul c# am %#sit secretul 'ierdut" c# de)in 'osesorul lui" unicul 'osesor8 Mo+tenitor al unei asemenea mo+teniri8 Du'# at,*ia re%i" s# locuie+ti -n Acul scobit8!!! Un %est al so*iei sale -l -ntreru'se! Ea '#rea (oarte a%itat#! 2 Aud $%omot" $ise ea!!! D%omot dedesubtul nostru!!! N-au$i4 2 E cli'ocitul a'ei! 2 Nu" nu!!! Cunosc $%omotul )alurilor!!! E altce)a!!! 2 Ce )rei s# (ie" dra%a mea4 $ise Lu'in r,$,nd! Nu I-am in)itat dec,t 'e ;eautrelet la de/un! 0i adres,ndu-se ser)itorului7 2 C arlais" ai -ncuiat u+ile de la sc#ri du'# domnul4 2 Da" +i am 'us lac#te! Lu'in se ridic#7 2 6ai" Raymonde" dar nu tremura a+a!!! Ce este asta4 E+ti 'alid# de tot8 1i s'use c,te)a cu)inte cu %lasul cobor,t" adres# c,te)a )orbe +i ser)itorului" ridic# 'erdeaua +i-i l#s# 'e am,ndoi s# ias#! Aos" $%omotul se 'reci$#! Erau lo)ituri surde care se re'etau la inter)ale e%ale! ;eautrelet -+i $ise7 >:animard +i-a 'ierdut r#bdarea +i s'ar%e u+ile>! .oarte calm +i ca +i cum" -ntr-ade)#r" n-ar (i au$it" Lu'in $ise7 2 0i-*i m#rturisesc c# era -ntr-un al (#r# de al Acul scobit" c,nd am reu+it s#-l desco'#r8 3e )edea bine c# nimeni nu 'osedase secretul de un secol -ncoace! Tunelul amenin*a s# se astu'e! 3c#rile 'utre$eau! A'a '#trundea 'rin cr#'#turi! A trebuit s# consolide$" s# re'ar! ;eatrelet nu se 'utu -m'iedica s# -ntrebe7 2 La )enirea d-tale" nu se %#sea nimic -n#untru!

2 A'ro9imati) nimic! Probabil c# re%ii n-au (olosit Acul 5 ast(el cum am (#cut eu 5 ca ma%a$ie! 2 Dar ca re(u%iu4 2 Da" 'robabil -n e'oca n#)#lirilor +i de asemenea -n tim'ul r#$boaielor ci)ile! Dar ade)#rata sa destina*ie a (ost s# de)in#" cum s# s'un4 si'etul re%ilor .ran*ei! I$biturile de)eneau mai )iolente +i erau acum mai 'u*in surde! Probabil c# :animard s'#rsese 'rima u+# +i ataca a doua! O lini+te" du'# care alte i$bituri mai a'ro'iate! Era a treia u+#! Mai r#m,neau dou#! Printr-una din (erestre" ;eautrelet $#ri b#rcile care 'luteau -n /urul Acului +i nu de'arte" -not,nd ca un 'e+te mare" ne%ru" tor'ilorul! 2 Ce %#l#%ie8 e9clam# Lu'in! Nu-+i mai aude omul 'ro'ria lui )orb#7 6rei s# ne suim ce)a mai sus4 Poate c# te )a interesa s# )i$ite$i +i restul Acului! Trecur# -n eta/ul su'erior" care era a'#rat 5 ca +i celelalte 5 de o u+# 'e care Lu'in o -ncuie du'# d,nsul! 2 :aleria mea de tablouri" $ise el! Pere*ii erau aco'eri*i cu ',n$e" 'e care ;eautrelet 'utu citi semn#turile cele mai ilustre! Era acolo >.ecioara cu A%nus Dei> de Ra' ael! >Portretul Lucre$iei .ede> de Andrea del 3arto" >3alomeea> lui Ti$ian" >.ecioara +i -n%erii> de Car'accio! 2 .rumoase co'ii8 a'rob# ;eautrelet! Lu'in -l 'ri)i stu'e(iat7 2 Cum4 Co'ii4 E+ti nebun" 'uiule4 Co'iile sunt la Madrid" 'uiule" la .loren*a" la 6ene*ia" la Munc en" la Amsterdam! 2 0i astea4 2 Astea sunt ',n$ele ori%inale" colec*ionate cu r#bdare din toate mu$eele Euro'ei" unde le-am -nlocuit cinstit cu co'ii e9celente!! 2 Dar -ntr-o $i sau alta!!! 2 1ntr-o $i sau alta" (rauda )a (i desco'erit#4 Ei +i4 3e )a %#si semn#tura mea 'e (iecare din ',n$e 5 'e dosul (iec#reia din ',n$e" 5 se )a +ti atunci c# eu am d#ruit *#rii mele ca'odo'ere ori%inale! La urma urmei" n-am (#cut dec,t ce-a (#cut Na'oleon -n Italia! A8 uite" ;eautrelet" cei 'atru Rubens ai d-lui de :es)res! Lo)iturile continuau -nl#untrul Acului!! 2 Nu mai e de su'ortat8 $ise Lu'iu! 3# ne suim mai sus! Alt# scar#! Alt# u+#! 2 3ala ta'iseriilor! Ta'iseriile nu erau at,rnate" ci -nrolate" le%ate" etic etate +i amestecate cu tot (elul de 'ac ete de sto(e )ec i" 'e care Lu'in le des(#+ur#7 brocarte minunate" cati(ele su'erbe" m#t#suri su'le -n tonuri moarte" 'atra(ire" *es#turi de aur! 3e suir# +i mai sus +i ;eautrelet )#$u sala orolo%iilor +i 'endulelor" sala c#r*ilor 5 o8 minunatele le%#turi +i 're*ioasele )olume8 5 sala dantelelor" sala bibelourilor! 0i de (iecare dat#" dimensiunile s#lii se mic+orau! 0i de (iecare dat#" acum" $%omotul lo)iturilor se de'#rta! :animard 'ierdea teren! 2 Ultima" $ise Lu'in! 6isteria! 3ala aceasta era cu totul deosebit#! Rotund# +i ea" dar (oarte -nalt#" -n (orm# conic#" ocu'a ),r(ul edi(iciului" +i ba$a sa trebuia s# se a(le la )reo cincis're$ece sau dou#$eci de metri" de ),r(ul e9trem al Acului!

1n 'artea *#rmului" nici o (ereastr#! Dar -n s're mare 5 deoarece de aici nici o 'ri)ire indiscret# nu 'utea '#trunde" 5 dou# (erestre imense" de sticl#" l#sau s# intre abundent lumina $ilei! Pe /os era o 'ardoseal# de lemn cu desenuri concentrice! Li'ite de 'ere*i" )itrine +i c,te)a tablouri! 2 Perdelele colec*iilor mele" $ise Lu'in! Tot ce-ai )#$ut ',n# acum" este de ),n$are! Unele obiecte 'leac#" altele )in! A+a e meseria! Aici" -n sanctuarul acesta" totul e s(,nt! Totul e 'e alese" esen*ialul" ce e mai bun! Pri)e+te bi/uteriile acestea" ;eautrelet7 amulete c aldee" +ira%uri e%i'tene" br#*#ri celtice! Pri)e+te statuetele acestea" ;eautrelet" aceast# 6enera %reac#" acest A'ollo" din Corint! Pri)e+te aceste statuete de Tana%ra" ;eautrelet8 A(ar# de cele a(l#toare -n )itrina aceasta" nu e9ist# nici o sin%ur# statuet# de Tana%ra )eritabil# -n toat# lumea! Ce 'l#cere s#-*i 'o*i s'une asta8 -*i aduci aminte" ;eautrelet" de /e(uitorii de biserici din sudul .ran*ei" de (aimoasa band# T omas 5 a%en*i de ai mei" (ie $is -n treac#t 5 ei bine8 iat# aici racla din Amba$ae" cea ade)#rat#" ;eautrelet8 -*i aduci a-minte de scandalul de la Lou)re" de tiara care a (ost recunoscut# (als#! Iat# tiara lui 3aita' arnes" cea )eritabil#" ;eautrelet8 Pri)e+te" 'ri)e+te bine" ;eautrelet8 Iat# minunea minunilor" o'era su'rem#" crea*iunea unui Dumne$eu" iat# >:ioconda> lui Leonardo da 6inci" cea )eritabil#! 1n %enunc i" ;eautrelet! 1ntrea%a (emeie e -naintea ta" ;eautrelet8 O lun%# t#cere! Aos" lo)iturile se a'ro'iau! Numai dou# sau trei u+i -i mai des'#r*eau de :animard! 1n lar%" se )edea s'inarea nea%r# a tor'ilorului +i b#rcile care 'luteau! T,n#rul -ntreb#7 2 Dar comoara4 2 A8 'uiule" asta este cam tot ce te interesea$# 'e tine8 0i mul*imea este cam tot a+a8 .iii mul*umit +i cu at,t8 Lu'in i$bi )iolent cu 'iciorul" (#cu s# se clatine unul din discurile care alc#tuiau 'ardoseala" +i ridi-c,ndu-l ca un ca'ac de cutie" desco'eri un soi de c#ldare rotund#" scobit# -n st,nc#! Era %oal#! Ce)a mai de'arte" (#cu aceea+i mane)r#! A'#ru alt# c#ldare! :oal# +i ea! Lu'in re'et# %estul -nc# de trei ori! 0i celelalte trei c#ld#ri erau %oale! 2 Fm8 r,n/i Lu'in! Ce dece'*ie8 3ub Ludo)ic [I" sub Fenri I6" sub Ric elieu" cele cinci c#ld#ri au (ost 'robabil 'line! Dar %,nde+te-te la Ludo)ic [I6" la 6ersailles" la r#$boaie" la marile de$astre ale robiei8 0i %,nde+te-te la Ludo)ic [6" la d-na Pom'adour" la d-na du ;arry8 Ce trebuie s# se (i scos atunci din c#ld#rile acestea8 Cu ce % iare trebuie s# se (i $%,riat 'iatra8 Du'# cum )e$i" n-a mai r#mas nimic! 3e -ntreru'se +i $ise a'oi7 2 ;a da" ;eautrelet" mai e ce)a7 a +asea ascun$#toare8 Intan%ibil# aceasta! Nici unul dintre ei n-a -ndr#$nit s# se atin%# )reodat# de ea! Era resursa su'rem#! Pri)e+te! 3e a'lec# +i ridic# ca'acul! O lad# de (ier um'lea c#ldarea! Lu'in scoase din bu$unar o c eie cu %-t +i com'licat din*at# +i desc ise! As'ectul ce se o(eri" (u orbitor! 3c#'#rar# toate 'ietrele 're*ioase" sc-nteiar# toate culorile" a$urul sa(irelor" 'ur'uriul rubinelor" )erdele smara%delor" soarele to'a$elor! 2 Pri)e+te! Au -n% i*it toate monedele de aur" toate monedele de ar%int" -ns# si'etul 'ietrelor 're*ioase e intact8 Pri)e+te monturile! 3unt din toate e'ocile" din toate )eacurile" din toate *#rile! 3unt aici dotele re%inelor! .iecaire a adus 'artea ei" Mar%areta de 3co*ia +i C arlotta de 3a)oia" M#ria a En%literei +i Caterina de Medicis" +i toate

arc idu-cesele Austriei" Eleonora" Elisabeta" Maria-T eresa" Maria-Antoinette! Pri)e+te 'erlele acestea +i diamantele8 Nici unul din ele care s# nu (ie demn de o -m'#r#teas#8 3e ridic# +i -ntinse m,na -n semn de /ur#m,nt7 2 ;eautrelet" )ei s'une omenirii c# Lu'in n-a luat nici una din 'ietrele care se %#seau -n 'i'etul re%al" nici una sin%ur#" o /ur 'e onoarea mea7 N-am a)ut acest dre't! Era comoara .ran*ei! Aos :animard se %r#bea! Audecind du'# re'ercusiunea lo)iturilor" se 'utea % ici lesne c# :animard ataca 'enultima u+#" aceea a s#lii bibelourilor! 2 3# l#s#m si'etul desc is" $ise Lu'in" +i toate c#ld#rile de asemenea" toate aceste mici morminte %oale! .#cu ocolul -nc#'erii" e9amin# c,te)a )itrine" contem'l# c,te)a tablouri" +i 'limb,ndu-se %,nditor" $ise7 2 E (oarte trist s# '#r#se+ti toate acestea8 Ce s(,+ietor8 Cele mai (rumoase ceasuri din )ia*a mea le-am 'etrecut aici" sin%ur -n (a*a acestor obiecte 'e care le iubeam! 0i oc ii mei nu le )or mai )edea" +i m,inile mele nu le )or mai atin%e! Pe (a*a sa contractat# se -nti'#rise o e9'resie de at,ta oboseal# -nc,t ;eautrelet sim*i o mil# (#r# mar%ini! Durerea la acest om trebuia s# ia 'ro'or*ii mai mari dec,t la oricare alt muritor" ca +i bucuria" ca +i or%oliul" ca +i umilin*a! L,n%# (ereastr#" acum" cu de%etul -ntins" Lu'in $ise7 2 Ceea ce e mai trist" e c# trebuie s# '#r#sesc toate acestea! Nu e (rumos! Marea -ntins#" cerul! La drea'ta +i la stin%# *#rmurile din Etretat" cu cele trei 'or*i" 'oarta dEAmont" 'oarta dEA)al +i Manne-'orte" tot at,tea arcuri de trium( 'entru st#',n" +i st#',nul eram eu8 Re%e al a)enturii8 Re%e al Acului scobit8 Re%at ciudat +i su'ranatural8 De la Cesar la Lu'in! Ce ursit#8 I$bucni -n r,s7 2 Re%e de (eerie4 de ce oare4 3# s'unem mai bine re%e din U)etot" om care tr#ie+te 'entru 'l#cerile lui8 Ce %lum#8 Re%e al lumii" da" acesta este ade)#rul8 Din ),r(ul acesta al Acului" st#',neam Uni)ersul8 -l *ineam -n m,inile mele ca o 'rad#8 Ridic# tiara lui 3aita' arnes" ;eautrelet! 6e$i acest dublu a'arat tele(onic4 La drea'ta" este le%#tura cu Parisul 5 (ir s'ecial! La stin%#" cu Londra 5 (ir s'ecial! Prin Londra ob*in America" Asia" Australia8 -n toate aceste continente" birouri" a%en*ii de ),n$are" comisionari! Tra(ic interna*ional! Este marea 'ia*# a obiectelor de art# +i antic it#*ilor" t,r%ul lumii! A8 ;eautrelet" sunt momente c,nd 'uterea mea -mi suce+te ca'ul! 3unt beat de (or*# +i autoritate! U+a dedesubt ced#! Au$ir# 'e :animard +i 'e oamenii s#i aler%,nd +i c#ut,nd! Du'# o 'au$#" Lu'in continu# cu %lasul cobor,t7 2 0i acum s-a s(,r+it! A trecut o (eti*# cu '#rul blond +i cu oc ii mari +i tri+ti +i cu su(letul cinstit 5 +i s-a s(,r+it! Eu -nsumi distru% (ormidabilul edi(iciu" tot restul mi se 'are absurd +i 'ueril! Numai '#rul ei mai are )aloare! Oc ii ei tri+ti +i su(letul ei cinstit! Oamenii lui :animard suiau seara! O lo)itur# $%udui u+a" cea din urm#! Lu'in str,nse bra*ul lui ;eautrelet7 2 1n*ele%i" ;eautrelet" de ce te-am l#sat s# (aci ce-ai )rut" c,nd" de at,tea ori" -n decursul acestor s#'t#m,ni" te-a+ (i 'utut $drobi4 1n*ele%i tu" de ce ai reu+it s# a/un%i ',n# aici4 1n*ele%i tu c# (iec#ruia din oamenii mei le-am dat 'artea de 'rad# +i c# 'e ei i-ai -nt,lnit noa'tea trecut# 'e d,mb4 1n*ele%i asta" nu este a+a4 Acul scobit este A)entura! C,t# )reme e al meu r#m,n A)enturierul! Lu-ndu-mi-se Acul scobit" -ntre%ul trecut se

des'rinde de mine" +i -nce'e )iitorul" un )iitor de 'ace +i de (ericire" -n care nu )oi mai ro+i c,nd oc ii Raymondei m# )or contem'la!!! un )iitor! 2 Ci -ncetea$# odat#" :animard8 Nu mi-am terminat -nc# tirada8 Lo)iturile se -nte*ir#! .#cea im'resia c# i$besc cu un berbec -n u+#! 1n (a*a lui Lu'in" ;eautrelet -n 'icioare" tremur,nd de curio$itate" a+te'ta e)enimentele" (#r# a -n*ele%e 'lanul lui Lu'in! C# ceda Acul scobit" treac#-mear%#" 5 dar de ce se d#dea el -nsu+i le%at4 Care-i era sco'ul4 N#d#/duia oare s# sca'e din m,na lui :animard4 1n acest tim'" Lu'in murmura )is#tor7 2 Cinstit! Ars=ne Lu'in cinstit" nici un (urt" s# duci )ia*a ca oricare altul! De ce nu4 Nu e nici un moti) ca s# n-am acela+i succes! Dar las#-m# odat# -n 'ace" :animard8 Nu-*i dai seama" idiotule" c# sunt 'e cale s# 'ronun* cu)inte istorice +i c# ;eautrelet le notea$# 'entru str#ne'o*ii no+tri8 -nce'u s# r,d#7 2 1mi 'ierd )remea! 1n )ia*a lui" :animard nu )a sesi$a utilitatea cu)intelor mele istorice! Lu# o bucat# de cret# ro+ie" a'ro'ie de $id un sc#unel +i sorise cu litere mari7 Ars=ne Lu'in donea$# .ran*ei toate comorile din Acul 3cobit cu sin%ura condi*ie ca aceste te$aure s# (ie instalate la mu$eul Lou)re" -n s#li s'eciale" care s# 'oarte numele de >3#lile Ars=ne Lu'in>! 2 Acum" $ise el" con+tiin*a mea e lini+tit#! .ran*a +i cu mine suntem c it! Asediatorii i$beau cu 'umnii -n u+#! Unul din 'anouri (u %#urit! Prin %aur# se strecur# o m,n# care c#uta clan*a! 2 Drace8 $ise Lu'in! :animard e -n stare s# a/un%# la *int#" odat# -n )ia*a lui8 3e re'e$i la broasc# +i scoase c eia7 2 Na" amice8 U+a asta e $dra)#n#8 Am toat# )remea! ;eautrelet" -*i s'un adio8 -*i mul*umesc8 C#ci ai (i 'utut s# com'lici atacul acesta" dar tu e+ti b#iat delicat" 'uiule8 3e -ndre't# s're un mare tri'tic al lui 6an den \eiden" care re're$enta re%ii! 1ndoi 'artea din drea'ta a tri'ticului +i desco'eri ast(el o u+# mic#" 'e clan*a c#reia 'use m,na7 2 6,n#toare s'r,ncenat#" :enimard8 3e au$i o detun#tur#! 2 A8 canalie" dre't -n inim#8 Unde ai luat lec*ii4 3-a dus dracului re%ele ma%8 Dre't -n inim#8 3(#r,mat ca un ou la tra%ere la *int#8 2 Pred#-te" Lu'in8 r#cni :animard" al c#rui re)ol)er a'#ru 'rin 'anoul s'art al u+ii +i ai c#nii oc i sc#'#r#tori se )edeau 'e acolo! Pred#-te" Lu'in8 2 Dar %arda" 5 %arda se 'red#4 2 Dac# (aci un 'as" tra%8!!! 2 Im'osibil s# m# nimere+ti8 1ntr-ade)#r" Lu'in se de'#rtase +i dac# :animard" 'rin s'#rtura (#cut# -n u+#" 'utea tra%e dre't -n (a*a sa" nu 'utea tra%e" dar mai ales nu 'utea oc i -n 'artea unde se a(la Lu'in! 3itua*ia aceasta" era totu+i +i a+a teribil#" deoarece ie+irea 'e care conta 5 u+ile din tri'tic 5 se desc idea -n (a*a lui :animard! A -ncerca s# (u%#" -nsemna s# se e9'un# %lon*ului 'oli*istului! 2 Drace8 $ise el r,$,nd! Ac*iunile mele sunt -n sc#dere! Dar a+a *i se cu)ine" Lu'in" b#iete8 'rea ai tras +i tu de coad#! Nu trebuia s# )orbe+ti at,t8 3e li'i de $id! 1n urma s(or*#rilor oamenilor" se mai l#r%ise 'u*in %aura din u+#" +i :animard se 'utea mi+ca mai -n )oie! Trei metri" nu mai mult" des'#r*eau 'e cei doi ad)ersari! Dar o )itrin# de lemn

aurit -l a'#ra 'e Lu'in! 2 6ino -ncoace" ;eautrelet8 r#cni b#tr,nul 'oli*ist" care scr,+nea de (urie! Tra%e -n loc s# stei cu %ura c#scat#8 1ntr-ade)#r" Isidore nu se mi+case din loc" s'ectator 'asionat" dar ne ot#r,t! Din toate 'uterile" ar (i )rut s# se amestece -n lu'ta aceasta +i s# doboare 'rada care se a(la la c eremul s#u! Dar un sim*#m,nt obscur -l -m'iedica! 3tri%#tul lui :animard -l scutur#! M,na i se -ncle+t# de re)ol)er! >Dac# iau o ot#r,re>" -+i $ise el" >Lu'in e 'ierdut" +i e de datoria mea>! Oc ii lor se -nt,lnir#! Oc ii lui Lu'in erau calmi" aten*i" a'roa'e curio+i" ca +i cum 5 -n -ns'#im,nt#toarea 'rime/die care-l amenin*a 5 nu s-ar (i interesat dec,t de 'roblema moral# care-l $buciuma 'e t,n#rul ;eautrelet! Isidore se )a decide oare s# dea lo)itura de %ra*ie inamicului lui4 U+a trosni de sus +i ',n# /os7 2 Aici" ;eautrelet8 Am 'us m,na 'e el8 r#cni :animard! Ceea ce se 'etrecu acum (u at,t de ra'id" -nc,t nu-+i d#du seama dec,t du'# aceea! 1l )#$u 'e Lu'in a'lec,ndu-se" aler%,nd de-a lun%ul $idului" trec,nd 'e lin%# u+#" c iar sub arma 'e care o *inea :animard -n sus" +i" se sim*i deodat#" el" ;eautrelet aruncat la '#m,nt" ridicat imediat +i dus de o (or*# in)i$ibil#! Lu'in -l *inea -n aer ca un 'alo+ )iu" -nd#r#tul c#ruia se ascundea7 2 Dece contra unu c# sca'" :animard8 Lu'in" )e$i tu" are totdeauna resurse nea+te'tate!!! 3e retr#sese iute s're tri'tic! Jir-ndu-l cu o m,n# 'e ;eautrelet li'it de 'ie'tul s#u" desc ise cu cealalt# m,n# u+a +i o -nc ise du'# el! Era sal)at! Imediat" o scar# a'#ru -naintea lor" cobor,nd re'ede! 2 Faidem8 $ise Lu'in" -m'in%mdu-l 'e ;eautrelet -naintea lui! Armata de uscat e b#tut#" s# ne ocu'#m acum de (lota (rance$#! Du'# \aterloo" Tra(al%ar! Merit# re're$enta*ia banii 'e care i-ai dat la intrare" 'uiule" a+a e4 Doamne8 a$ mai au8 Acum au -nce'ut s# i$beasc# -n tri'tic! Prea t,r$iu" co'ii8 Dar d#-i $or" ;eautrelet! 3cara" scobit# -n 'eretele acului" -n c iar coa/a lui" se -n),rtea -n s'irale de /ur -m're/urul 'iramidei" -ncerc,nd-o ca un tobo%an! Unul du'# altul" cobor,r# sc#rile dou# c,te dou#" trei c,te trei! Din loc -n loc" o d,r# de lumin# *,+nea dintr-o cr#'#tur#" +i ;eautrelet $#rea -n %oan# b#rcile de 'escari" care e)oluau la c,te)a $eci de metri" +i tor'ilorul ne%ru! Cobor,r#" cobor,r#" Isidore t#cut" Lu'in mereu e9uberant7 2 :ro$a) a+ )rea s# +tiu ce (ace :animard! Coboar# celelalte sc#ri" ca s#-mi astu'e intrarea -n tunel4 Nu" nu e at,t de t,m'it! Trebuie s# (i l#sat acolo 'atru oameni" +i asta e de a/uns! 3e o'ri7 2 Ascult#" au -nce'ut s# stri%e sus! Probabil c# au desc is (ereastra +i-+i c eam# (lota -ntr-a/utor! Uit#-te7 e mi+care de b#rci" -+i (ac semne" tor'ilorul se mi+c#! ;ra) tor'ilor8 Te recunosc" )ii de la Fa)re!!! Tunari" la 'osturile )oastre8 Drace8 comandantul! 3alutare" Nelson8 1+i trecu un bra* 'rintr-o (ereastr# +i-+i (,l(,i batista! A'oi continu# drumul! 2 .lota inamic# -naintea$# ),rtos" $ise el! Acostarea e iminent#! Doamne" c,t m# amu$# a(acerea asta8 Au$ir# $%omote de )oci dedesubtul lor! 1n momentul acesta" se a'ro'iau de

ni)elul m#rii +i intrar# a'roa'e imediat -ntr-o mare %rot#" unde dou# (elinare circulau -ncoace +i -ncolo 'rin -ntuneric! O umbr# a'#ru +i o (emeie se arunc# de %,tul lui Lu'in7 2 Re'ede8 re'ede8 ce nelini+tit# eram8 Ce (#ceai acolo4 Dar )#d c# nu e+ti sin%ur! Lu'in o lini+ti7 2 E amicul nostru ;eautrelet! 1nc i'uie+te-*i c# amicul nostru ;eautrelet a a)ut delicate*ea" dar o s#-*i 'o)estesc asta mai t-r$iu! E+ti aici" C arlais4 Ei" ce se aude4 0alu'a4 C arlais r#s'unse7 2 0alu'a e %ata! 2 D#-i drumul" $ise Lu'in! 1n cli'a urm#toare" un motor -nce'u s# *#c#ne" +i ;eautrelet" a c#rui 'ri)ire se obi+nuia -ncetul cu -ncetul cu semi-ntunericul" -+i d#du seama c# se a(lau 'e un soi de c ei" la mar%inea a'ei" +i c# -n (a*a lor era o +alu'#! 2 Un canot automobil" $ise Lu'in" l#murindu-l 'e ;eautrelet! Te mir#" scum'ul meu Isidore4! Nu -n*ele%i4 Cum a'a 'e care o )e$i nu e altei dec,t a'a m#rii care se in(iltrea$# la (iecare (lu9 -n scobitura aceasta" re$ult# c# am aici un mic 'ort in)i$ibil +i si%ur! 2 Dar -nc is" obiect# ;eautrelet! Nimeni nu 'oate s# intre" +i nimeni nu 'oate s# ias#! 2 A(ar# de mine" $ise Lu'in" ceea ce-*i )oi +i do)edi! O conduse 'e Raymonde +i se -ntoarse a'oi s#-l ia +i ne ;eautrelet! Acesta e$it#! 2 Ji-e (ric#4 -ntreb# Lu'in! 2 De ce s#-mi (ie (ric#4 2 3# nu (im cu(unda*i de tor'ilor4 2 De asta nu mi-e (ric#! 2 Atunci te -ntrebi dac# nu e datoria ta s# r#m,i -n 'artea lui :animard" a /usti*iei" a societ#*ii" a moralei" -n loc s# mer%i al#turi de Lu'in" de ru+ine" de in(amie" de de$onoare4 2 C iar a+a! 2 Din ne(ericire" 'uiule" n-ai -ncotro! Pentru moment" e necesar ca am,ndoi s# (im cre$u*i mor*i +i s# (iu l#sat -n 'acea care i se cu)ine unui )iitor om cinstit! Du'# (elul cum Lu'in -i str,n%ea bra*ul" ;eautrelet sim*i c# orice re$isten*# era de 'risos! 0i a'oi! de ce ar (i re$istat4 N-a)ea el oare dre'tul s# se lase dus de sim'atia ire$istibil# 'e care 5 -n 'o(ida tuturor 5 i-o ins'ira omul acesta4 3im*#m,ntul (u at,t de cate%oric -ntr--nsul" -nc,t sim*i ne)oia s#-i s'un# lui Lu'in7 2 Ascult#7 te 'a+te alt# 'rime/die %ra)#! Folmes e 'e urmele d-tale! 2 Faide" )ino8 -i $ise Lu'in" mai -nainte ca ;eautrelet s# se (i ot#r,t s# )orbeasc#! ;eautrelet se su'use +i se l#s# dus ',n# la +alu'#" a c#rui (orm# i se '#ru ciudat# +i al c#rei as'ect era ou totul ne're)#$ut! A/un+i 'e 'unte" cobor,r# tre'tele unei sc#ricele abru'te care era a%#*at# de o tra'#" +i tra'a aceasta se -nc ise deasu'ra lor! La ca'#tul de /os al sc#rii se a(la 5 luminat# )iolent de o lam'# 5 o -nc#'ere de dimensiuni (oarte strimte" unde se a(la Raymonde +i unde a)ur# numai locul de a se a+e$a

c,te+itrei! Lu'in lu# un cornet acustic +i 'orunci7 2 1nainte" C arlais! Isidore a)u im'resia de$a%reabil# 'e care o resim*i c,nd cobor- -n ascensor" im'resia c# '#m,ntul -*i (u%e de sub 'icioare! O im'resie de %ol! De ast# dat# a'a le (u%ea de sub 'icioare" +i sub ei se desc idea -ncet un %ol! 2 Cre$i c# ne -nec#m4 r,n/i Lu'in! Lini+te+te-te! Trebuie doar s# trecem din %rota de sus -n care ne a(l#m -ntr-o mic# %rot# situat# mai /os" /um#tate desc is# -n (a*a m#rii +i -n care se 'oate intra -n tim'ul re(lu9ului! To*i cule%#torii de scoici o cunosc! A8 $ece secunde o'rire8 Trecem! 0i trecerea e -n%ust#7 at,t c,t s# -nca'# un submarin! 2 Dar" -ntreb# ;eautrelet" cum se (ace c# 'escarii care intr# -n %rota de /os" nu +tiu c# e %#urit# sus +i c# ea comunic# cu alt# %rot#" de unde 'orne+te o scar# care str#bate acul! Lucrul acesta e la discre*ia 'rimului )enit! 2 Eroare" ;eautrelet8 ;olta %rotei celei mici e -nc is#" -n tim'ul re(lu9ului" de un 'la(on mobil" de culoarea st,ncii" 'e care marea -n trecere -l de'lasea$# +i-l ridic# odat# cu ea" +i 'e care marea -n re(lu9 -l -nc ide din nou ermetic deasu'ra %rotei celei mici! De aceea" -n tim'ul (lu9ului" 'o*i trece! Ce $ici4 in%enios" nu4 Ideea bibicului! E dre't c# nici Ce$ar" nici Ludo)ic [I6" adic# nici unul din str#mo+ii mei n-a 'utut-o a)ea" 'entru c# ei nu cuno+teau -nc# submarinul! Ei se mul*umeau cu scara care cobora atunci ',n# la mica %rot# de /os! Raymonde" (ii bun# te ro% +i stin%e lam'a care e l,n%# tine" nu mai a)em ne)oie de ea! 1ntr-ade)#r" o lumin# 'al#" care '#rea a (i -ns#+i culoarea a'ei" -i aco'erise -n momentul c,nd ie+ir# din %rot# +i '#trundea -n cabin# 'rin dou# (erestruici +i 'rintr-o roto%oal# de sticl# care se a(la -n 'odeaua 'un*ii +i 'ermitea s# se ins'ecte$e straturile su'erioare ale m#rii! 0i imediat" o umbr# alunec# deasu'ra lor! 2 Atacul e 'e cale s# se 'roduc#! .lota inamic# -ncon/oar# Acul! Dar aricit de scobit ar (i acest ac" m# -ntreb cum or s# '#trund# -n#untru! Lu'in lu# cornetul acustic7 2 3# r#m,nem mereu la (und" C arlais! Unde mer%em4 Dar *i-am s'us! La 'ort-Lu'in" +i cu toat# )ite$a" m-ai au$it4 Trebuie s# a)em a'# destul# 'entru a 'utea acosta" nu uita c# a)em o doamn# cu noi! Treceau al#turi de st,nci! Al%ele" ridicate" se -n#l*au ca o )e%eta*ie nea%r# +i rea" iar curen*ii din#untru le (#ceau s# se ondule$e %ra*ios" s# se -ntind# ca ni+te +u)i*e de '#r 'lutitoare! 1nc# o umbr#" ce)a mai lun%#! 2 Acesta este tor'ilorul" $ise Lu'in! Acum )a -nce'e s# bubuie tunul! Ce )a (ace Nelson4 6a bombarda Acul4 Nici nu-*i dai seama" ;eautrelet" c,t 'ierdem neasist-nd la -nt,lnirea dintre Nelson +i :animard8 -nt,lnirea dintre (or*ele de uscat +i (or*ele na)ale8 Fei" C arlais" ce (acem8 Dormim4 Dburau totu+i ca s#%eata! 1ntinderi de nisi' urmaser# st,ncilor a'oi )#$ur# a'roa'e imediat alte st,nci care erau cele de la Etretat! Pe+tii (u%eau la i)irea lor! Unul din ei" mai -ndr#$ne*" se a%#*# de (erestruic#" +i -i 'ri)i cu oc ii s#i mari" nemi+ca*i +i t,m'i! 2 A+a da" a+a mai -n*ele% +i eu8 Asta se c eam# )ite$#" e9clam# Lu'in! Ce $ici de submarinul meu -n miniatur#" ;eautrelet4 Nu e r#u" nu este a+a4 1l stri%# 'e C arlais7 2 3uie-ne8 Nu mai e nici o 'rime/die! J,+nir# -n sus" ',n# la su'ra(a*# +i clo'otul

de sticl# ie+i din a'#! 3e a(lau la un Qilometru de coast#" 'rin urmare (eri*i de 'ri)iri +i ;eautrelet -+i 'utu acum da seama mai bine de re'e$iciunea )erti%inoas# cu care -naintau! Pe dinaintea lor trecu mai -nt,i .ecam'" a'oi toate 'la/ele normande" 3aint-Pierre" Ies Petites-Dalles" 6eulettes" 3aint-6alery" 6eules" Buiber)ille! Lu'in continua s# %lumeasc# +i Isidore nu se s#tura 'ri)indu-i +i ascult,ndu-i" uimit de )er)a acestui om" de )eselia" +tren%#ria" ne'#sarea sa ironic#" 'o(ta sa de )ia*#! ;eautrelet se uite +i la Raymonde! T,n#ra (emeie st#tea mut#" li'it# de acela 'e care-l iubea! 1i luase m,inile -ntre ale ei +i din c,nd -n c,nd -+i ridica oc ii la el" iar de mai multe ori ;eautrelet obser)# c# m,inile ei se cris'au 'u*in +i c# triste*ea oc ilor ei se accentua! 0i de (iecare dat#" era ca un r#s'uns mut +i dureros la ironiile lui Lu'in! .#cea im'resia c# u+urin*a aceasta de )orb# +i aceast# bat/ocorire a )ie*ii -i 'ricinuiau o su(erin*#! 2 Taci" murmur# ea! A r,de" -nseamn# a s(ida destinul! At,t de multe nenorociri ne 'ot -nc# lo)i8 1n (a*a ora+ului Die''e" trebuir# s# se scu(unde din nou" ca s# nu (ie $#ri*i de b#rcile de 'escari! 0i dou#$eci de minute mai t,r$iu" cotir# s're coast#" +i )asul intr# -ntr-un mic 'ort submarin" (ormat dintr-o t#ietur# re%ulat#" -ntre st,nci" se li'i de un $#%a$ de 'iatr# +i se sui -ncet la su'ra(a*#! 2 Port-Lu'in" anun*# Lu'in! Debarcaderul" situat la cinci Qilometri de Die''e" la trei Qilometri de Tre'ort" a'#rat la drea'ta +i la stin%# de dou# sur'#turi de coast#" era cu des#)-r-+ire 'ustiu! Nisi' (in se a(la 'e 'antele micii 'la/e! 2 3# debarc#m" ;eautrelet! Raymonde" d#-mi te ro%" m,na! Tu" C arlais" -ntoarce-te la Acul scobit +i )e$i ce se -nt,m'l# -ntre :animard +i Nelson" +i s# )ii s#-mi s'ui s're sear#! M# 'asionea$# teribil a(acerea asta! ;eautrelet se -ntreb# curios cum )or ie+i din s--nul aceste de mare" -nc is din toate '#r*ile" care se numea Port-Lu'in! Dar -n acela+i moment $#ri c iar la ca'#tul de /os al *#rmului 'rimele tre'te ale unei sc#ri de (ier! 2 Isidore" $ise Lu'in" dac# ai cunoa+te bine %eo%ra(ia +i istoria" ai +ti c# ne a(l#m la ca'#tul de /os al trec#torii Par(on)al" -n comuna ;i)ille! Acum mai bine de un secol" -n noa'tea de GH au%ust ?O@H :eor%es Cadoudal +i +ase com'lici" debarca*i -n .ran*a cu inten*ia de a r#'i 'e 'rimul consul ;ona'arte" se c#*#rar# sus 'e drumul 'e care *i2 l )oi ar#ta! De atunci" sur'#ri de '#m,nt au stricat drumul" -ns# 6almeras" mai bine cunoscut sub numele de Ars=ne Lu'in" l-a restaurat 'e socoteala lui si a cum'#rat (erma Neu)illette" unde cons'iratorii au 'etrecut 'rima lor noa'te" +i unde" retras din a(aceri" de$interes-ndu-se de lumea aceasta" Ars=ne Lu'in )a tr#i" -ntre mama +i so*ia sa" )ia*a onest# a unui mo+ier! :entlemanul-a'a+ e mort" tr#iasc# %entlemanul-mo+ier8 La ca'#tul de sus al sc#rii" se 'roduse un (el de str-nsoare de '#m-nt" un (el de r-'# scorburoas#" m-neat# 'robabil de a'ele 'loii" +i -n (undul c#reia trebui s# se a%a*e de un soi de scar#" 're)#$ut# cu balustrad#! Lu'in e9'lic# c# balustrada aceasta (usese instalat# -n locul unei (unii lun%i (i9at# de 'ari" de care se ser)iser# 'e )remuri oamenii *inutului" s're a cobor- 'e 'la/#! Du'# o /um#tate de or# de urcu+ ane)oios" ie+ir# 'e 'latoul" care se a(la nu de'arte de acele mici colibe s#'ate -n '#m-nt +i care ser)esc de ad#'ost )ame+ilor de la coast#! 0i" -ntr-ade)#r" du'# dou# minute" la o cotitur# a 'otecii" a'#ru un )ame+! El lu# 'o$i*ia de dre'*i +i salut#! Lu'in -l -ntreb#7 2 Nimic nou4

2 Nimic" +e(ule! 2 Nici o 'ersoan# sus'ect#4 2 Nu +e(ule!!! Totu+i!!! 2 Ce este4 2 Ne)ast#-mea!!! care e cus#toreas# la Neu)illette!!! 2 Da" +tiu!!! Cesarine!!! Ei bine4 2 A )#$ut un marinar oin#rind a$i diminea*# 'rin sat! 2 Ce mutr# a)ea marinarul4 2 Nu tocmai natural#!!! Un ca' de en%le$! 2 A8 (#cu Lu'in 'reocu'at!!! I-ai dat ordin Cesarinei!!! 2 3#-+i desc id# oc ii4 Da" +e(ule! 2 ;un8 stai aici +i a+tea't#-l 'e C arlais! Trebuie s# se -ntoarc# 'este dou#-trei ore! Dac# se -nt,m'l# ce)a" sunt la (erm#! 1+i continu# drumul +i-i $ise lui ;eautrelet7 2 C estia asta m# cam nelini+te+te!!! 3# (ie Folmes! A8 Dac# este el" ener)at cum trebuie s# (ie" 'rime/dia e mare! 0o)#i un moment7 2 M# -ntreb dac# n-ar (i mai bine s# ne -ntoarcem!!! da" am 'resim*iri rele!!! C,m'ii u+or ondulate se des(#+urau ',n# -n $are! Pe stin%#" alei de co'aci duceau s're (erma Neu)illette" ale c#rei acareturi se +i $#reau!!! Acesta era ad#'ostul 're%#tit de Lu'in" a$ilul de odi n# (#%#duit Raymondei! 3# renun*e oare la (ericire" 'entru o idee absurd#" tocmai -n momentul c,nd se a(la la *int#4 1l a'uc# 'e Isidore de bra* +i ar#t,ndu-i-o 'e Raymonde" care mer%ea -naintea lor" $ise7 2 Uit#-te la ea! C,nd umbl#" talia ei se lea%#n# u+or" cu un le%#nat 'e care nu-l 'ot 'ri)i (#r# a (i cu'rins de (iori!!! Dar totul -n ea -mi d# o cutremurare de emo*ie +i de dra%oste" at,t %esturile ei c,t +i nemi+carea ei" at,t t#cerea c,t +i sunetul %lasului ei! 6e$i4 Numai (a'tul c# umblu -n urma ei -mi d# o ade)#rat# (ericire! A8 6a uita ea )reodat# c# am (ost Lu'in4 Trecutul acesta 'e care-l detest#4 Reu+i-)oi )reodat# s#-l +ter% din amintirea ei4 Lu'in se st#',ni" +i cu o si%uran*# -nc#'#*-nat# continu#7 2 Trebuie s# uite8 a(irm# el! 6a uita 'entru c# am (#cut 'entru d,nsa toate sacri(iciile! Am sacri(icat ad#'ostul in)iolabil al Acului scobit" comorile" 'uterea" or%oliul meu!!! +i )oi sacri(ica tot!!! Nu )reau s# mai (iu nimic!!! )reau s# (iu doar un b#rbat care iube+te!!! un om onest" 'entru c# ea nu 'oate iubi dec,t un om onest!!! 0i -n de(initi)" ce im'ortan*# are 'entru mine c# a+ (i onest! Nu e mai de$onorant dec,t altce)a!!! 3arcasmul acesta -i sc#'# (#r# )oia lui! :lasul -i r#mase 'ro(und +i (#r# ironie! El murmur# cu o )iolen*# re*inut#7 2 A8 6e$i tu" ;eautrelet4 Din toate 'l#cerile $buciumate 'e care le-am %ustat -n )ia*a mea" nu e una care s# se asemene cu bucuria 'e care mi-o d# 'ri)irea ei" c,nd e mul*umit# de mine!!! 1n momentele acelea m# simt slab de tot +i-mi )ine s# 'l,n%!!! Pl,n%ea4 ;eautrelet a)usese im'resia c# lacrimi -i inund# oc ii! Lacrimi -n oc ii lui Lu'in!!! lacrimi de dra%oste! 3e a'ro'iar# de o 'oart# )ec e care ser)ea de intrare -n (erm#! Lu'in se o'ri7

2 De ce mi-e oare team#4!!! 3imt ca o str,n%ere de inim#!!! 3# (ie oare 'entru c# a)entura Acului scobit nu s-a s(,r+it -nc#!!! dac# destinul nu 'rime+te de$nod#m,ntul ale%erii mele4 Raymonde se -ntoarse" (oarte nelini+tit#7 2 Uite-o 'e CCsarine!!! 6ine (u%ind!!! .emeia )ame+ului sosea -ntr-ade)#r de la (erm#" -n %oan#! Lu'in se re'e$i la ea7 2 Ce este4 Ce s-a -nt,m'lat4 6orbe+te odat#8 :,(,ind" de abia mai 'utea res'ira" Cesarine -n%#im#7 2 Un om!!! un om -n salon! 2 En%le$ul de a$i diminea*#4 2 Da!!! dar alt(el de% i$at!!! 2 Te-a )#$ut4 2 Nu! A )#$ut-o 'e mama d)! D-na 6almeras l-a sur'rins tocmai -n momentul c,nd 'leca! 2 Ei" +i4 2 I-a s'us c#-l caut# 'e Louis 6almeras" care e 'rietenul d)! 2 0i4 2 -0i doamna a r#s'uns c# (iul ei e 'lecat!!! 1ntr-un )oia/ -ndelun%at!!! 2 0i atunci s-a dus4!!! 2 Nu! A (#cut semne 'rin (ereastra care d# 'e c,m'!!! ca +i cum ar (i c emat 'e cine)a! Lu'in '#ru c# st# 'e %,nduri! Un stri%#t 'uternic s(,+ie aerul" Raymonde %emu7 2 E mama ta!!! 1i recunosc %lasul! Lu'in se arunc# asu'ra ei +i tr#%,nd-o cu el -ntr-un elan de 'asiune s#lbatec#" stri%#7 2 6ino!!! s# (u%im8!!! 1nt,i tu!!! Dar subit se o'ri" aiurit" n#ucit! 2 Nu" nu 'ot!!! e o la+itate!!! iart#-m#!!! R#m,i aici!!! biata (emeie de acolo!!! R#m,i aici!!! ;eautrelet" n-o '#r#si! 0i Lu'in se re'e$i de-a lun%ul talu$ului care 'receda (erma" coti +i o lu# -n %oan# ',n# la bariera care se a(la -n (a*a c,m'ului!!! Raymonde" 'e care ;eautrelet nu o 'utuse re*ine" sosi -n acela+i tim' cu d,nsul" 5 +i ;eautrelet" ascuns" -nd#r#tul co'acilor" $#ri 'e aleea 'ustie care ducea de la (erm# la barier#" trei oameni" dintre care unul 5 cel mai -nalt" 5 mer%ea -nainte" iar ceilal*i doi *ineau de bra* o (emeie care -ncerca s# se o'un#" sco*,nd %emete de durere! Diua -nce'ea s# scad#! 1n momentul acesta" ;eautrelet -l recunoscu 'e 3 erlocQ Folmes! .emeia era destul de b#tr,n#! P#rul alb -i -ncadra (a*a li)id#! 3e a'ro'iar# to*i 'atru! A/unser# la barier#! Folmes desc ise un canat" -n cli'a aceasta" Lu'in -naint# +i se 'lant# -naintea lui! Lo)itura '#ru cu at,t mai -ns'#im,nt#toare" cu cit era mai t#cut#" a'roa'e solemn#! 6reme -ndelun%at#" cei doi inamici se m#surar# din oc i! O ur# identic# le sc imonosea (e*ele! Nu se mi+car#! Lu'in 'ronun*# cu un calm teribil7 2 Ordon# oamenilor t#i s# dea drumul acestei (emei!

2 Nu8 Ai (i $is c# +i unul +i cel#lalt se temeau s# -ncea'# lu'ta su'rem# +i c# +i unul +i cel#lalt -+i adunau toate (or*ele! De ast# dat#" nu mai 'ierdur# )orbe de 'risos +i nici 'ro)oc#ri ironice! T#cere doar" t#cere de moarte! Nebun# de s'aim#" Raymonde a+te'ta re$ultatul duelului! ;eautrelet o a'ucase de bra* +i o *inea -n nemi+care! Du'# c,t)a tim'" Lu'in re'et#7 2 Ordon# oamenilor t#i s# dea drumul acestei (emei! 2 Nu8 Lu'in 'ronun*#7 2 Ascult#" Folmes!!! Dar se -ntreru'se" d,ndu-+i seama de stu'iditatea cu)intelor! 1n (a*a acestui colos de m,ndrie +i de )oin*# care se numea 3 erlocQ Folmes" ce rost a)eau amenin*#rile4 Fot#r,t la orice" Lu'in -+i duse mina brusc la bu$unarul )estonului! En%le$ul i-o lu# -ns# -nainte +i re'e$indu-se la 'ri$oniera sa" -i li'i *ea)a re)ol)erului de t,m'l#7 2 Nici un %est" Lu'in4 De nu" tra%8 1n acela+i tim'" cei doi acoli*i ai s#i -+i scoaser# armele +i le -ndre'tar# asu'ra lui Lu'in!!! Acesta se -n(i'se" -+i st#',ni (uria care-l (r#m,nta +i calm" cu am,ndou# m,inile -n bu$unare" cu 'ie'tul desc is -n (a*a inamicului" s'use din nou7 2 Folmes" 'entru a treia oar#7 las# 'e aceast# (emeie -n 'ace!!! En%le$ul r,n/i7 2 Nu cum)a n-a)em dre'tul s# ne atin%em de ea4!!! Faide" aide8 3-a s(,r+it cu %luma8 Nu te c eam# 6almeras" du'# cum nu te c eam# Lu'in 5 este un nume 'e care l-ai (urat" du'# cum ai (urat numele de C armerace! 0i (emeia 'e care o dai dre't mama ta" este 6ictoire" b#tr,na ta com'lice" aceea care te-a crescut!!! Folmes! (#cu o %re+eal#! Dus de dorin*a de r#$bunare" el se uit# la Raymonde" 'e care re)ela*iile acestea o -ncremeneau de %roa$#! Lu'in 'ro(it# de im'ruden*a en%le$ului! Iute ca (ul%erul" trase! 2 A(urisit8 url# Folmes" al c#rui bra* %#urit de %lon* -i c#$u -n nesim*ire! 0i a'ostro(,ndu-+i oamenii" le stri%#7 2 Tra%e*i +i )oi8 Tra%e*i +i )oi8 Dar Lu'in se re'e$ise la ei" +i -n mai 'u*in de dou# secunde" omul din drea'ta se rosto%olea la '#m,nt $drobit" iar cel#lalt" cu (alca s(#r,mat#" se 'r#bu+ea 'este barier#! 2 D#-i $or" 6ictoire!!! Lea%#-i bine8!!! 0i acum -ntre noi doi" en%le$ule!!! 3e a'lec# cu o -n/ur#tur#7 2 A8 Canalie8!!! Folmes -+i ridicase arma cu mina stin%# +i-l oc ea! O detun#tur#!!! un stri%#t de s'aim#!!! Raymonde se re'e$ise -ntre cei doi b#rba*i" cu (a*a la en%le$! Ea se cl#tin#" -+i duse m,na la s,n" se ridic# din nou" se roti +i se 'r#bu+i la 'icioarele lui Lu'in! 2 Raymonde8!!! Raymonde8 3e arunc# asu'ra ei" o lu# -n bra*e +i-o a'#s# la 'ie't7 2 Moart#8 $ise el! 3e 'roduse un moment de n#ucire! Folmes '#ru uluit de (a'ta sa! 6ictoire bolborosea7 2 Micu*ul meu!!! micu*ul meu!!!

;eautrelet se -ndre't# s're t,n#ra (emeie +i se a'lec#" ca s-o e9amine$e! Lu'in re'eta7 >Moart#!!! moart#>" 'e un ton aiurit" ca +i cum n-ar -n*ele%e! Dar (a*a i se sco(,lci" trans(orm,ndu-i-se deodat#" sc imonosit# de durere! 0i" $%uduit de un soi de nebunie" (#cea %esturi smintite" -+i (r,n%ea m,inile" d#dea din 'icioare ca un co'il care su(er# 'rea mult! 2 Mi$erabile8 stri%# el subit" -ntr-un acces de ur#! 0i cu o i$bitur# (ormidabil#" r#sturn-ndu-l 'e Folmes" -l a'uc# de bere%at# +i-i -n(i'se de%etele cris'ate -n carne! En%le$ul oreai" (#r# a -ncerca m#car s# se $bat#! 2 Micu*ul meu!!! micu*ule!!! bolborosea 6ictoire!!! ;eautrelet d#du (u%a" dar Lu'in -i d#duse drumul 1ntre tim' +i l,n%# inamicul s#u -ntins 'e /os" 'l,n%ea! 3'ectacol dureros8 ;eautrelet n-a)ea s# uite niciodat# cli'a aceasta de oroare tra%ic#" el care cuno+tea dra%ostea lui Lu'in 'entru Raymonde +i tot ceea ce marele a)enturier distrusese cu )oin*#" numai s're a -nsu(le*i cu un sur,s (a*a iubitei sale! Noa'tea -nce'ea s# aco'ere cu un lin*oliu de umbr# c,m'ul de b#t#lie! Cei trei en%le$i" le%a*i +i cu c#lu+e -n %ur#" $#ceau -n iarba -nalt#! C,ntece le%#nau imensa t#cere a c,m'iei! Erau oamenii de la (erm# care se -ntorceau de la munc#! Lu'in se ridic#! El ascult# %lasurile monotone! A'oi 'ri)i (erma (ericit#" unde n#d#/duise s# tr#iasc# -n 'ace al#turi de Raymonde +i se uit# la ea! la biata -ndr#%ostit# 'e care iubirea o ucisese +i care dormea" alb#" somnul de )eci! J#ranii -n acest tim' se a'ro'iau!!! Atunci Lu'in se a'lec#" lu# moarta -n bra*ele sale ),n/oase" o ridic#" +i -nco)oiat" o lu# 'e umerii s#i7 2 3# mer%em" 6ictoire! 2 3# mer%em" micule! 2 Adio" ;eautrelet" $ise Lu'in! 0i 'urt,nd 'e umeri 're*ioasa +i (unebra 'o)ar#" urmat de b#tr,na ser)itoare" mut" s#lbatic" Lu'in se -ndre't# s're mare +i se 'ierdu -n umbra ad,nc#! 2 3.1R0IT2