Sunteți pe pagina 1din 194

Prima Parte Baietii Disparuti 1

Oriunde altundeva, noaptea cade. Dar n Moonlight Bay se furieaz ca o oapt, ca un val blnd, de culoarea safirului, ce mngie o plaj. n zori, cnd noaptea se retrage pes e Pacific, ctre Asia ndeprtat, nu-i vine s plece i las n urm bli negre, adnci, nile parcate, n tuburile de drenaj i sub umbrarele de frunze ale copacilor strvechi . Dac ar fi s dm crezare folclorului tibetan, un sanctuar secret din munii sfini Him alaia este casa tuturor vnturilor, locul n care s-au nscut fiecare briz i furtun din ume. Dar dac i noaptea are o cas a ei, atunci locul acela se afl n oraul nostru. In 11 aprilie, n timp ce noaptea trecea prin Moonlight Bay n drumul ei spre apu s, a luat cu ea un biat de cinci ani, pe nume Jimmy Wing. Ctre miezul nopii, mergeam cu bicicleta pe strzile cartierului rezidenial din apr opierea colegiului Ashdon, unde fuseser profesori prinii mei nainte de a fi ucii. Mai devreme m dusesem pe plaj. Dar, pentru c nu btea vntul, valurile erau slabe i nu mer ta s te dezbraci i s lansezi o plan de surf. Orson, o corcitur de labrador negru, ale ga ling mine. Nici eu, nici fa-proas nu cutam aventuri, ieiserm doar la aer curat, s ne dezmor pic. De cele mai multe ori, noaptea ne bntuia pe amndoi o nelinite a sufletului.Ori cum, doar un nebun sau un tmpit ar fi cutat aventuri n pitorescul Moonlight Bay, ca re este, simultan, cea mai linitit i cea mai periculoas comunitate de pe planet. Aici , dac stai suficient de mult ntr-un loc, dau peste tine aventuri ct s-i ajung toat v Lilly Wing locuia pe o strad pe care o umbreau i o aromau pini. Din cauz c nu exi stau becuri pe stlpi, trunchiurile i ramurile contorsionate erau negre precum crbun ele, cu excepia locurilor n care razele lunii strbteau prin frunzi i argintau scoara pr. Mi-am dat seama de prezena ei cnd am vzut raze de lantern agitndu-se printre trunc hiurile pinilor. O pendulare grbit de lumin se arcuia pe caldarm n faa mea, iar umbra copacilor srea. Femeia i striga fiul pe nume. ncerca s rcneasc, dar g- fia, iar fr produs de panic transforma Jimmy" ntr-un cuvnt din ase silabe. Pentru c nici n faa, nici n urma noastr nu era strop de trafic, eu i Orson mergeam pe mijlocul caldarmului. Eram regii oselelor. Am luat curba. n timp ce Lilly se grbi s treac printre doi pini i s ajung n strad, am ntrebat Care-i necazul, Bursucule? De doisprezece ani, de pe cnd aveam aisprezece ani, foloseam pentru ea aceast po recl plin de afeciune. Pe atunci ea se numea Lilly Travis, ne iubeam i credeam c ne e ra destinat s fim mpreun. Pe lista lung a pasiunilor comune i a lucrurilor care ne en tuziasmau se afla Vntul prin slcii, de Kenneth Grahame, n care neleptul i curajosul b rsuc era aprtorul tuturor animalelor bune din Pdurea Slbatic. Orice prieten al meu va merge pe unde vrea n ara asta sau voi avea eu grij!" i fgduise bursucul sobolului. La fel, cei care m evitau din pricina bolii mele rare, cei care mi ziceau vampir fiin dc, din cauza unei boli ereditare, nu puteam suporta dect lumina foarte slab, adole scenii psihopai care complotau s m tortureze cu pumnii i lanternele, cei care m brfe cu rutate, de parc eu a fi ales s m nasc cu xeroderma pigmentosum toi tia aveau d e cu Lilly, care se nroea la fa i se nfuria la orice manifestare de intoleran. Eu mic s lupt, silit de mprejurri, iar pe vremea cnd o cunoscusem pe Lilly aveam ncrede re n abilitatea mea de a m apra. Cu toate acestea, ea insista s-mi vina n ajutor, la fel de aprig precum luptase no bilul bursuc, cu ghearele i cu bta, pentru prietenul su, sobolul. E zvelt i puternic. Are doar un metru i cincizeci i cinci de centimetri, dar pare s priveasc de sus orice adversar. E formidabil, nenfricat i aprig, tot aa cum e i bun la uflet. Dar n noaptea aceea, graia ei obinuit dispruse, iar spaima i chinuise trupul. Cnd vorbit, s-a ntors spre mine, iar ea, n blugi i cu un tricou din flanel, prea o speri etoare zbrlit, animata prin magie, zpcit i speriat c a prins via, i care se zbt de care atrna. Raza lanternei mi sclda faa, dar Lilly o cobor imediat spre sol, de ndat ce-i dd ma c eram eu.

- Chris. Oh, Doamne! -Care-i necazul? am ntrebat eu din nou i am cobort de pe biciclet. -Jimmy a disprut! -A fugit de acas? -Nu, rspunse ea i se ntoarse, apoi fugi spre cas. Vino i uit-te! Proprietatea lui Lilly e nconjurat de un gard alb, din scnduri, pe care 1-a ridi cat singur. Intrarea e flancat nu de stlpi, ci de bougainvillea, pe care le tunsese n form de copaci i le ntinsese tntr-un baldachin. Bungalow-ul ei modest, tip Cape C ode, se afl la captul unei alei, care are n pavaj un model complicat din crmizi, pe c are l concepuse i-1 realizase singur, dup ce nvase zidria din cri. Ua din fa era deschis. n spatele ei se zreau camere pline de-o lumin ucigtoare. n loc s ne invite nuntru pe mine i pe Orson, Lilly ne conduse de pe alee pe peluz. noaptea linitit, zngnitul roilor bicicletei, pe care o mpingeam prin iarba tuns scu era zgomotul cel mai puternic. Ne-am dus n partea de nord a casei. O fereastr de la baie fusese deschis. nuntru lucea o singur lamp, iar zidurile era dungate de lumin de culoarea ambrei i de umbre de culoarea mierii cafenii, lsate d e pnza pliat a perdelei. In stnga patului, pe un raft pentru cri, se aflau jucrii ce eprezentau eroi din Star Wars. n timp ce aerul rece sugea cldur din cas, un capt al p erdelei atrna alb peste pervaz, zbtndu-se ca un spirit tulburat care nu voia s prsea umea asta pentru cealalt. -Am crezut c fereastra era ncuiat, dar nu era, spuse agitat Lilly. Cineva a desch is-o, un ticlos care 1-a luat pe Jimmy. -Poate c nu-i chiar att de grav situaia... -Un ticlos bolnav, insist ea. Raza lanternei tremura, iar Lilly se strduia s-i stpneasc mna, n timp ce ndrept ctre rzorul de lng cas. -N-am bani, zise ea. -Bani? -S pltesc rscumprarea. Nu-s bogat. Deci nimeni nu l-ar fi rpit pe Jimmy pentru rs prare. E vorba de ceva mai grav de att. Nite coada-cocoului, ncrcate cu stropi pufoi de flori albe, care luceau ca gheaa, useser clcate de intrus. Amprente de tlpi rmseser imprimate n frunzele zdrobite i moale. Nu erau urmele unui copil care fugise, ci ale unui adult nclat cu pantofi p entru sport, cu o clctur apsat. Judecind dup adncimea amprentei, rpitorul era o per olid, probabil un brbat. Am observat c Lilly umbla descul. -Nu puteam s dorm. M uitam la televizor, la o emisiune stupid, zise ea, cu o nua n de autoflagelare, de parc ar fi trebuit s anticipeze rpirea i ar fi trebuit s stea paz lng patul lui Jimmy. Orson se mpinse ntre noi, s miroas urmele de pe pmnt. -N-am auzit nimic, spuse Lilly. Jimmy n-a strigat, dar am simtit... Frumuseea ei obinuit, limpede i profund ca o reflectare a eternitii, era acum zdu nat de groaz, sfiat de lamele ascuite ale ngrijorrii ce se apropia de durere. Se st ar datorit unei sperane disperate. Abia mai suportam s-o vd copleit de-o asemenea suf erin. -Totul o s fie bine, am zis, fiindu-mi ruine c spun o asemenea minciun. -Am anunat poliia, zise ea. Trebuie s apar. Experiena personal m nvase s n-am ncredere n autoritile din Moonlight Bay. S ar corupia nu-i doar moral, Ru-i o simpl chestiune de luat mit i de putere. Are origi ni mai profunde i mai nelinititoare. Nu rcnea nici o siren n deprtare. Nu m ateptam s aud vreuna. n oraul nostru at te, poliia rspunde la apeluri cu foarte mult discreie, fr fanfar i fr girofaruri, scopuI ei este mai degrab de a ascunde o crim i de a potoli reclamantul, nu de al a duce pe vinovat n faa justiiei. -Jimmy are doar cinci ani, doar cinci ani, se vicri jalnic Lilly. Chris, dac-i i ndividul de care am auzit la tiri? -La tiri? -Criminalul n serie. Cel care... arde copii. -N-a acionat n zon. -Ba n toat ara. O dat la cteva luni. Grupuri de copilai ari de vii. De ce n-ar ac

i aici? -Pentru c nu-i el, am rspuns eu. E altcineva. Lilly se deprt de fereastr i scrunt curtea cu raza lanternei, sperind parc s-1 d opere pe fiul ei ciufulit, mbrcat n pijama, printre frunzele czute sau printre fiile lionate de scoar care lemna cu hrtia, ce umpluser iarba sub un ir de eucalipi nal Gsind un miros ngrijortor, Orson scoase un mrit i se trase de ling rzor. Privi s ereastr, adulmec aerul, vr din nou nasul n pmnt i se ndrept, timid, spre spatele -A gsit ceva, am spus eu. -Ce? a ntrebat Lilly, ntorendu-se. -O urm. Cnd ajunse n curtea din spate, Orson grbi pasul. -Bursucule, s nu le spui c eu i Orson am fost aici. -Cui s nu spun? ntreb ea, cu o voce pe care spaima o fcuse NA semene mai mult a oa pt. -Poliiei. -De ce? O s m ntorc. O s-i explic. Jur c o s-1 gsesc pe Jimmy. , Jur. Puteam s-mi in primele dou promisiuni. A treia era mai mult o dorin i voiam doar s dau un pic de speran, un pai de care s se agae. De fapt, n timp ce mergeam repede pe lng biciclet, ncercnd s in pasul cu cinele l ciudat, credeam c Jimmy Wing dispruse pentru totdeauna. M ateptam s gsesc la captu rmei doar cadavrul copilului i, cu un pic de noroc, pe cel care-1 ucisese. Cnd am ajuns n spatele casei lui Lilly, nu l-am mai vzut pe Orson. Era att de negr u, nct lumina lunii nu putea s-1 scoat la iveal. Din dreapta se auzi un hmit uor, apoi altul. M-am luat dup chemare. La captul curii era un garaj n care se putea intra doar de pe alee. Un pavaj din crmid ducea, pe lng garaj, ctre o poart din lemn, unde l-am vzut pe Orson, ridicat bele din spate, tr&gnd cu labele din fa de zvor. Adevrul este c acest cine e mult mai detept dect potile Obinuite. Uneori am impres c-i mult mai detept dect mine. Dac n-a avea avantajul minilor, snt sigur c a mnca dintr-o strachin, pe podea. Ia ar sta ntr-un fotoliu comod, cu teleco- Itiunda televizorului la fndemn. Demonstrndu-mi superioritatea, am tras zvorul i am deschis poarta, care a scrit. O serie de garaje, magazii i garduri se ntindeau pe-o parte a aleii. Pe cealalt p arte, dealul face loc unei crrui prfuite, care duce spre un ir de eucalipi masivi i c e o bordur npdit de buruieni, care coboar spre o rp. Casa lui Lilly se afl la marginea oraului. Nu locuiete nimeni In canionul din spa tele cldirii ei. Blriile i tufriurile de pe punt ofer adpost oimilor, coioilor, veverielor, oareci lor-de-cmp i erpilor. Lsndu-se condus de nasul su extraordinar, Orson cercet grbit bordura de la margine a rpei, mergnd mai nti spre nord, apoi spre sud, uotind i bombnind de unul singur. Am stat deoparte, ntre doi copaci, privind n bezna pe care doar luna plin ar fi putut s-o mprtie. Nu se vedea nici o raz de lantern n rp. Dac Jimmy fusese dus nt cel care-1 rpise vedea neobinuit de bine pe ntuneric. Cu un hmit, cinele abandon brusc cutarea de-a lungul canionului i se ntoarse n c l aleii. Mergea n cerc, nvrtindu-se n jurul cozii, dar inea capul sus i adulmeca a . Pentru el, aerul era ncrcat de arome. Orice cine are simul mirosului de mii de ori mai puternic dect al meu sau al dumneavoastr. Eu detectam doar duhoarea de medicament a eucalipilor. Dar, condus de alt miro s, atras ca o bucat de fier de ctre un magnet, Orson alerg spre partea de nord a al eii. Poate c Jimmy Wing tria nc... De felul meu, cred n minuni. De ce n-a crede i n aceasta? M-am urcat pe biciclet i am pedalat dup cine. Era iute i sigur pe sine, aa c a tr it s trag din greu ca s m in dup el. Am parcurs cvartal dup cvartal, ntlnind doar cteva lumini de siguran, n spatele l inelor. Din obinuin, m-am ferit de peticele de lumin, mergnd pe partea ntunecat a a dei a fi putut s navighez prin fiecare zon luminat n mai puin de o secund, fr s tea.

Xeroderma pigmentosum XP pentru cei crora li se ncurc limba - e o anomalie genet ic, pe care-o mpart cu cei o mie de ali americani, membri ai acestui club exclusivi st. Unul la 250 000 de ceteni. XP m face s fiu foarte vulnerabil la cancerul pielii sau al ochilor, produs de orice tip de radiaii ultraviolete. Raze de soare. Becur i incandescente sau fluorescente. Figura idioat, lucitoare a ecranului televizoru lui. Dac a ndrzni s petrec doar o jumtate de or n btaia soarelui de var, a avea ar ice. Dar o singur edin de plaj nu m-ar ucide. Adevrata oroare a XP-ului este c orice punere minor la radiaii ultraviolete mi scurteaz viaa din cauz c efectul este cumula . Ani de imperceptibile rniri se acumuleaz, pn se manifest ca leziuni vizibile, malig ne. ase sute de minute de expunere, mprtiate n cursul unui an, vor avea acelai efect a zece ore de plaj n fierbintele iulie. Luminozitatea lmpilor de pe strad e mai puin periculoas dect ferocitatea soarelui, dar nu e complet lipsit de pericol. Nimic nu e. Dumneavoastr, cei cu gene care funcioneaz normal, putei s v vindecai rnile de pe e i de la ochi, pe care le cptai zilnic, fr s v dai seama. Trupul dumneavoastr, s bire de al meu, produce fr ncetare enzime care crpesc segmentele distruse ale fiilor e nucleotide din celulele dumneavoastr, nlocuindu-le cu ADN neafectat. Eu trebuie s triesc n umbr, n timp ce dumneavoastr trii sub minunatul cer albastru. ns nu v rsc pentru libertatea de care v bucurai. Dar v invidiez. Nu v ursc pentru c, la urma urmei, sntei tot oameni i avei i voi limitele voastr ate sntei lipsii de graie, leni n gndire sau prea detepi ca s v fie bine, poate au mui, orbi sau, poate, prin fire, sntei nclinai spre disperare, spre autodispre- ui e sau neobinuit de ngrozii de moarte... Fiecare ne purtm crucea... Pe de alt parte, d ac artai mai bine i sntei mai detepi dect mine, binecuvntai cu cinci simuri asc optimiti dect mine, cu o prere bun despre sine, i dac mprtii refuzul meu de a v Cea-cu-Coasa... ei bine, atunci s-ar putea s v ursc, dac n-a ti c, precum noi toi d east lume imperfect, avei un suflet ce se frmnt i o minte chinuit de griji, de pier de doruri... Nu snt furios pe XP i-o consider mai degrab o binecuvntare. Trecerea mea prin via unic. Oricum, am o relaie aparte cu noaptea. Cunosc lumea dintre apus i rsrit cum n-o c unoate nimeni, pentru c eu snt frate cu bufnia, cu liliacul i cu bursucul. M simt ca cas n bezn. Iar asta poate reprezenta un avantaj mai mare dect v nchipuii. Sigur, nici un avantaj nu poate compensa faptul c moartea nainte de vrsta majora tului e un lucru obinuit printre cei cu XP. Supravieuirea ndelungat ca adult nu-i o cel puin nu fr dezordine neurologic progresiv, precum tremurul c speran rezonabil al minilor, pierderea auzului, blbial, chiar afectarea intelectului. Pn acum, i-am dat Morii peste nasul ei rece, fr s pesc nimic. i fr s m pric mitile fizice pe care mi le prezisese de mult medicul. Am douzeci i opt de ani. Dac v spun c triesc pe timp luat cu mprumut, asta nu-i doar un clieu, ci o declara . ntreaga mea via a fost o activitate ipotecat. ns la fel e i a voastr. Sfritul ne ateapt pe toi. Sigur, o s-mi primesc anunu astr, dar i al vostru a fost expediat deja... Dar, pn va sosi potaul, fii fericii. Nu exist alt rspuns raional dect fericire area e o pierdere prosteasc de timp preios. ns acum, aici, n noaptea rece de primvar, dup ora vrjilor, dar cu mult nainte de , alergnd dup cinele meu detectiv, cre- znd n miracolul supravieuirii lui Jimmy Wing, mergeam cu bicicleta pe alei i strzi pustii, printr-un parc n care Orson nu se opri s miroas vreun copac, pe lng coal, pe strzile din josul oraului... Cinele m cond iul Santa Rosita, care desparte n dou oraul, de la dealuri pn-n golf. n aceast parte a Californiei, unde ploua foarte puin, rurile i izvoarele snt secat majoritatea anului. Recentul sezon ploios nu fusese mai umed ca de obicei, iar albia rului era complet goal: o suprafa ntins de nmol prfos, alb i uor lucios n i. Nmol neted ca un cearaf, cu excepia unor pete negre de la algele aduse de ap ca n ite vagabonzi dormind, cu membrele rsucite de comar... De fapt, dei e lat de vreo douzeci de metri, Santa Rosita pare prea puin un ru ad evrat i seamn mai mult cu un canal de drenaj fcut de mna omului. Ca urmare a unui pro ect federal complicat, de control al inundaiilor care apar subit din muni i umplu rp

ele din spatele oraului, malurile rului au fost nlate i stabilizate cu plci din cime de la un capt la cellalt al oraului. Orson fugi pe strad, apoi pe o fie stearp de teren, ctre mal. L-am urmat i am vzut dou tipuri de pancarte, care alternau Intre ele pe toat lung imea cursului apei. Prima anuna c accesul publicului la ru este interzis i c persoane le care vor nclca dispoziiile vor fi aspru pedepsite. A doua, adresat acelor ceteni f ra respect fa de lege, care n-ar fi luat n seam prima pancart, vertiza c apa, la niv alt, n timpul unei furtuni n muni, poate ivea un curent att de iute i de puternic, nc oricine s-ar aventura In albia rului s-ar neca. In ciuda avertismentelor, a vrtejurilor evidente ale curentului neltor i a istorie i tragice, bine cunoscute, a Sntei Rosita, o dat lu civa ani, cte un cuttor de emoi o barc sau un caiac manufacturizat sau chiar doar cu o pereche de schiuri de ap i ete moartea. Nu cu mult timp n urm, ntr-o singur iarn s-au necat trei oameni. Oamenii i apr cu vigoare dreptul de a fi tmpii. Orson rmase pe mal, cu capul pros ridicat, privind ctre est, Npre Autostrada Coa stei Pacificului i ctre munii ngrmdii dincolo de ea. Era ncordat i scotea un mri n noaptea aceea nu se mica nimic de-a lungul canalului luminat de lun, nici mcar apa. Briza dinspre Pacific nu era suficient de puternic pentru a ridica vreun fir de praf din ml. M-am uitat la ecranul fosforescent al ceasului de mn. ngrijorat c fiecare minut p utea fi ultimul din viaa lui Jimmy Wing dac mai tria , l-am nghiontit pe Orson: Ce s-a ntmplat? Nu se sinchisi de ntrebarea mea. Ciuli urechile, adulmec, aproape cu gingie, noap tea calm i pru transfigurat de cine tie ce emanaii ale vreunui vnat aflat undeva, dep rte, n susul rului arid. De obicei, snt n armonie cu starea de spirit a lui Orson. Dei posed un nas obinui t i simuri omeneti ca ale tuturor cu toate c am o garderob i un cont n banc super ultora , aproape c pot s detectez acele emanaii. Eu i Orson sntem mai apropiai dect m i cinele lui. Eu nu snt stpnul lui. Snt prietenul, fratele lui. Cnd am spus mai devreme c snt fratele bufniei, liliacului i bursucului, vorbeam me taforic. Cnd spun c snt fratele acestui cine, vreau s acceptai spusele mele aproape a litteram. Privind albia riului, care se cra i se strecura printre culmi, am ntrebat: Ce te-a speriat? Orson m privi. n ochii lui de abanos pluteau reflectri gemene ale lunii. La ncepu t am crezut c-i imaginea mea, dar apoi mi-am dat seama c nu am faa nici att de rotun d, nici att de misterioas. i nici att de palid. Nu-s albinos. Am pielea pigmentat, chiar snt smead, cu toate c soarele m atinge rareori. Orson mri i nu trebuia s cunoti limba cinilor ca s-1 nelegi. Tocmai mi spusese e insultat de sugestia mea c putea s se sperie de ceva. ntr-adevr, Orson e mai curajos dect cei din specia lui. l cunosc de mai bine de d oi ani i jumtate, de cnd era micu, i nu l-am vzut speriindu-se dect de o singur che de maimue. Maimue? am ntrebat eu, iar el a pufit, ceea ce nsemna nu. Nu erau maimue, de data asta. Nu nc. Orson alerg spre o ramp de acces larg, din beton, care cobora de-a lungul zidulu i malului ndiguit, ctre Santa Rosita. n iunie sau iulie, camioanele i excavatoarele foloseau drumul, cnd echipele de ntreinere nlturau sedimentele i resturile acumulate albie n decursul anului, refcnd adncimea rului n albia secat, nainte s nceap urm ploios. M-am luat dup cine jos. Pe panta din ciment, silueta lui neagr prea a fi din piat r solid, chiar dac se mica spre est, ca un spirit legat de cas ce traversa un Styx fr p... Din cauz c ultima dat plouase n urm cu trei sptmni, fundul canalului nu era usca noroiul era suficient de tare ca s pot merge fr probleme cu bicicleta. Din cte puteam s vd la lumina sidefie a lunii, bicicleta lsa urme abia vizibile n noroiul tare, dar pe acolo trecuse mai devreme un vehicul mai greu, ce lsase urme clare. Judecind dup adncimea si limea lor, era vorba de anvelope de camionet, de cam

ion uor sau de dub special. Flancat de pereii de beton, nali de apte metri, nu zream nimic din oraul din jurul nostru. Vedeam doar liniile ndeprtate, coluroase ale caselor de pe colinele cele ma i nalte, ascunse sub copaci sau parial scoase n eviden de becurile de pe strad. n ti ce urcam pe cursul apei, imaginea oraului de deasupra noastr dispru n spatele malulu i ndiguit, de parc noaptea ar fi fost un solvent puternic, n care se dizolvau cldiri le i locuitorii din Moonlight Bay. La intervale neregulate, n pereii malului se iveau tuburi de drenaj, unele cu u n diametru mai mic de un metru, altele att de largi ca ar fi putut s circule prin ele un camion. Urmele de anvelope treceau pe lng toi aceti aflueni i continuau s urc clare ca un text imprimat pe o foaie de hrtie, cu excepia locului n care ocoleau vr eun lemn adus de ape. In vreme ce atenia lui Orson rmsese focalizat n fa, am privit tuburile cu suspici . n timpul unei ruperi de nori, torenii nveleau prin ele, toreni adunai de pe strzi s u din drenajul natural de pe culmile verzi din est, de deasupra oraului. Acum, pe vreme frumoas, tuburile acelea erau trmul subteran al unei lumi secrete, n care put eai ntlni cltori extrem de ciudai. M ateptam ca din vreo eav s se repead cineva Recunosc c am o imaginaie suficient de bogat ca s-mi afecteze buna judecat. Deseor i mi-a creat necazuri, dar de multe ori mi-a salvat viaa. Pe de alt parte, hoinrise m prin evile acelea de drenaj, ndeajuns de mari ca s permit accesul unui om de talia mea, i ntlnisem cteva chestii deosebite. Ciudenii i enigme. Imagini capabile s vr a chiar i n indivizii lipsii total de imaginaie. De vreme ce soarele rsare inevitabil n fiecare zi, viaa mea de noapte trebuie s s e desfoare n limitele oraului, ca s fiu sigur c snt n apropiere de sigurana oferit rele ntunecoase ale casei mele, atunci cnd se ivesc zorile. Lund n consideraie faptul c n comunitatea noastr triesc vreo dousprezece mii de oameni, la care se adaug vreo rei mii de studeni ai colegiului Ashdon, exist o tabl suficient de ntins pentru jocul vieii. N-a zice c-i doar un trguor. Cu toate acestea, pe cnd aveam aisprezece anis oteam fiecare palm din Moonlight Bay. Mai bine dect m cunosc pe mine. Ca urmare, ca s scap de plictiseal, cutam fr ncetare noi perspective ale feliei de lume de care sn egat, din cauza XP-ului. Pentru un timp, fusesem intrigat de peisajul subteran i colindam prin evile de scurgere a torenilor, de parc as, fi fost fantoma care bntuia trmul de sub Opera din Paris, chiatf dac nu aveam pelerina, jobenul, cicatricele i nebunia respecttivului personaj1. Dar acum preferam s rmn la suprafa. Ca orice fptur nscut n lumea asta, o s am de o reedin permanent subpmnt... Dup ce am trecut de alt eav de drenaj, fr s ne atace nimeni, Orson grbi pasul. U evenise mai vizibil. Pe msur ce albia rului urc spre est, se ngusteaz i este lat doar cu ceva mai mul un metru cnd trece pe sub Autostrada 1. Tunelul e lung de vreo treizeci de metri i , cu toate c la captul lui se zrea lumina argintie a lunii, drumul prin el era foar te ntunecat' Se prea c nasul de ndejde al lui Orson nu detecta nici un pericol! Cinel e nu mria. Pe de alt parte, nici nu gonise, plin de ncredere, n bezn. Rmsese la intrare, cu c ada ntins, cu urechile ciulite, n alert. Ani de zile cltorisem noaptea, avnd cu mine puini bani, pentru cumprturile pe care le fac uneori, o lantern mic, pentru rarele momente n care ntunericul e mai mult un duman dect un prieten, i un telefon celular, prins la cingtoare. De curnd, adugasem u alt obiect la setul standard: un pistol, un Glock de 9 mili-5 metri. Acesta atrn a sub jacheta mea, ntr-un toc suplu, prins de umr. Nu era nevoie s ating pistolul c a s tiu c se afla acolo? Greutatea lui era ca o tumoare ce-mi crescuse pe coaste. C u toate acestea, am vrt o mn sub hain i am apsat vrful degetelor pei patul armei, a o persoan superstiioas atinge un talisman. In afar de jacheta din piele neagr, purtam o cma neagr, pantaloni negri, osete neg un pulover negru, din bumbac, cu mneci lungi. Nu port negru din cap pn-n picioare pentru c i-a imita pe vampiri, preoi, asasini ninja sau celebriti de la Hollywood. In oraul sta, nelepciunea i cere s fii bine narmat, dar i sa te confunzi cu umbra, s atenia ct mai puin posibil. Lasnd Glock-ul n toc, stnd nc pe biciclet, dar cu ambe oare pe pmnt, am desprins lanterna de pe ghidon. Bicicleta mea nu are far. Am trit att de muli ani n noapte i n camere luminate doar de luminri, nct ochii mei adapta

neric nu au nevoie de ajutor. Raza ptrunse vreo zece metri n tunelul de ciment, care avea ziduri drepte, dar u n tavan arcuit. Nu se vedea nimic amenintor n ma parte a tunelului. Orson se aventu r nuntru. Inainte s urmez cinele, am ascultat urletul traficului de pe tostrad, spre nord i spre sud, n deprtare. Pentru mine, ca de obicei, zgomotul era, simultan, ncrcat cu s paim i cu melancolie. N-am condus niciodat o main i probabil c n-o voi face niciodat Chiar dac mi-a proteja minile cu mnui i faa cu o masc, farurile mainilor ce vin f r reprezenta un pericol pentru ochii mei. Pe de alt parte, n-a putea s strbat o dist an semnificativ spre nord sau sud, de-a lungul coastei, i s m ntorc acas nainte de soarelui. Savurnd zgomotul traficului, am privit contrafortul solid din ton, n car e era prins tunelul prin care trecea rul. La captul pantei lungi se vedeau faruril e mainilor, dincolo de parapetul din el, ce delimita marginea autostrzii, dar nu am reuit s zresc Vehiculele ce treceau. Ceea ce am vzut sau am crezut c vd cu colul ochiului, a fost cineva ghemuit acolo sus, la sud de mine, o siluet nu la fel de neagr ca noaptea din jur, luminat din sp ate de luminile mainilor ce treceau. Sttea pe marginea superioar a contrafortului, chiar ling balustrad, abia vizibil, dar cu o aur amenintoare, ca un gurgui de pe fron onul unei catedrale. Cnd am ntors capul, s m uit mai bine, luminile unui ir de autoturisme i camioane f r umbrele s sar, ca un stol de corbi zburnd printr-o furtun plin de fulgere. Printre antomele acelea flfitoare alerga n jos, n diagonal, o siluet ce prea mai solid, dep e de mine i de contrafort, lund-o spre sud, pe zgzuirea acoperit de iarb. ntr-o fraciune de secund, ajunse dincolo de atingerea stroboscopic a farurilor, s e pierdu n bezna profund i fu ascuns vederii de zidurile de beton ce se ridicau apte metri deasupra mea. Poate c ocolea i se ntorcea pe marginea canalului, intenionnd s i tre n albia rului prin spatele meu. Sau poate c nu-1 interesam deloc. Cu toate c-mi place s cred c galaxiile se rotes c n jurul meu, nu snt centrul universului. De fapt, poate ca silueta aceea misterioas nici nu exista. O zrisem att de puin, n ct nu puteam fi absolut sigur c fusese mai mult de-o iluzie. Am vrt din nou mna sub hain i am atins Glock-ul. Orson ptrunsese att de departe n tunelul de sub Autostrada 1, nct aproape c ieise n raza lanternei. Dup ce am privit n urm, la albia rului, i n-am vzut pe nimeni, am pornit pe urmele cinelui. Mergeam pe jos, mpingnd bicicleta cu mna sting. Nu-mi plcea c aveam mna dr ocupat cu lanterna. i lanterna fcea s fiu mai uor de urmrit. i de a pentru pistol . Cu toate c albia rului era uscat, zidul tunelului rspndea un miros de umezeal, nu eaprat neplcut, iar aerul rece avea din cauza cimentului o urm de arom de lmie. Prin patul drumului de deasupra, prin straturile de oel, ciment i pmnt ptrundea zn itul mainilor ce treceau pe osea, producnd ecou n tavanul tunelului. De cteva ori, n iuda zgomotului traficului, am avut impresia c aud pe cineva apropiin- du-se n gra b. De fiecare dat m-am ntors spre sunet, dar lanterna n-a scos la iveal dect zidul ne ted din beton i albia pustie din spatele meu. Urmele de camion continuau dincolo de tunel, ntr-o alt poriune deschis a Sntei Ros ita. Am stins lanterna, uurat s regsesc lumina de afar. Canalul cotea spre dreapta, spre est-sud-est de sosea, urcnd ntr-un unghi mai mare dect nainte. Cu toate c dealurile din jur erau pline de case, ne apropiam de marginea oraulu i. tiam de ceva timp ncotro ne ndreptm i nu-mi surdea deloc perspectiva. Dac Orson e pe drumul cel bun i dac individul care-l rpise pe Jimmy Wing condusese camionul car e lsase Urmele acelea, atunci individul fugise cu copilul n Fort Wyvern, baza mili tar abandonat care se afla la originea multor probleme Curente din Moonlight Bay. Wyvern, care are suprafaa de 134 456 de acri - cu mult mai mult dect oraul nostr u e nconjurat de un gard nalt, din srm, prins pe stlpi de oel, fixai n ciment, avn pra srm ghimpat. Aceast barier este strpuns de ru i, cnd am cotit, am vzut un Ch urban, de culoare nchis, parcat lng gard, la captul drelor pe care le urmriserm. Camioneta se afla la vreo douzeci de metri de noi, dar eram destul de sigur c n u era nimeni nuntru. Cu toate acestea, intenionam s m apropii cu grij.

Ltratul slab al lui Orson indica faptul c i el era precaut. ntorcndu-m spre terenul pe care-1 traversaserm, n-am vzut nici urm de gurguiul tr pe care-1 zrisem pe partea de est a Autostrzii 1. Cu toate acestea, aveam impresi a c ne spioneaz cineva. Mi-am lsat bicicleta jos, n spatele unei grmezi de alge aduse de ap. Dup ce mi-am prins lanterna la cingtoare, la spate, am scos Glock-ul din toc. E un pistol bun n aciune, cu dispozitiv de siguran intern. Nu are nici o prghie minuscul care trebuie tras nainte de a folosi arma. Pistolul sta mi-a salvat viaa de mai multe ori. Dar faptul c-1 am nu m face s m si t n siguran. Nu m simt n largul meu cu el. Bnuiesc c n-a putea s-1 folosesc cu suf at. Greutatea i aspectul armei n-au nici o legtur cu aversiunea pe care o simt fa de ea. E un pistol superb. Cnd eram doar un biat i colindam oraul noaptea, am fost obie ctul unor memorabile abuzuri, verbale i fizice, din partea unor huligani majorita tea copii, dar i unii aduli, care se pricepeau mai bine , iar hruiala lor m-a fcut s apr i m-a convins s nu las niciodat o nedreptate fr un rspuns ferm. Dar experienele ea au generat n mine o sil fa de violena ca soluie facil. Ca s m apr sau ca s-i cei pe care-i iubesc, pot folosi o for ucigtoare, dac-i nevoie, dar acest lucru numi face plcere. Cu Orson alturi, m-am apropiat de Suburban. nuntru nu era nimeni. Capota era cal d. Maina fusese parcat doar de cteva minute. Urme de picioare porneau de la ua oferului i ajungeau la ua pasagerului. De acolo continuau ctre gardul din apropiere. Preau asemntoare dac nu identice - celor de su fereastra dormitorului lui Jimmy Wing. Luna ca o moned de argint se ndrepta ncet ctre linia ntunecat a orizontului, dar l mina ei rmnea suficient de puternic pentru a putea citi numrul de nmatriculare al veh iculului. L-am memorat de ndat. Am gsit locul n care gardul fusese tiat cu o foarfec pentru srm. Lucrul sta fuses ut cu ceva timp n urm, nainte de ultima ploaie, pentru c pe nmolul netezit de ap nu s vedeau urme clare, aa cum ar fi trebuit s lase o asemenea activitate. Mai multe ev i de drenaj leag Moonlight Bay de Wyvern. De obicei, cnd explorez baza militar prsit, ptrund printr-una dintre aceste intrri mai discrete, unde folosesc propria foarfec pentru srm. Pe latura dinspre ru a gardului ca de-a lungul ntregului perimetru i n interiorul bazei se afla o pancart, scris cu litere roii i negre, care avertiza c, dei baza f se nchis, la recomandarea Comisiei de nchidere i Reconversie a Bazelor Aprrii, ca urm re a sfritului Rzboiului Rece, totui intruii vor fi arestai, amendai i posibil vri pentru nclcarea unei liste impresionante de legi federale, att de lungi nct ocupa tr eimea de jos a avertismentului. Tonul era sec, fr compromisuri, dar nu m-a micat. P oliticienii ne-au promis pace, prosperitate venic, nelegere i dreptate. Dac i vor r ta vreodat promisiunile, poate c voi avea mai mult respect pentru ameninrile lor. Aici, lng gard, urmele rpitorului nu erau singurele semne lasate pe albia rului. Lumina slab m mpiedica s identific ns noile urme. Am riscat s folosesc lanterna. innd-o cu o singur mn, am aprins-o doar pentru o se und sau dou, suficient de mult ca s-mi Imaginez ce se ntmplase acolo. Dei gaura din gard fusese fcut cu mult timp n urm, n perioada de pregtire a crime totui individul care rpise copilul nu lsase o sprtur vizibil. Crease un loc de trecer greu de observat, iar n noaptea asta fusese nevoie doar s dea la o parte sr- mele care atrnau. Ca s aib minile libere, i pusese jos captivul, usigurndu-se c acesta n cerca s fug, fie paralizndu-1 pe Jimmy prin ameninri, fie legndu-1. Al doilea set de urme era considerabil mai mic dect primul. i fr nclminte. Erau e unui copil care fusese rpit descul din patul su. Cu ochii minii, am revzut chipul ngrijorat al lui Lilly. Soul ci, Benjamin Wing, lucrtor la o companie de linii de nalt tensiune, se electrocutase cu aproape trei a ni n urm, ntr-un accident de munc. Fusese un tip solid, pe jumtate cherokee, cu ochii veseli, att de plin de via c prea s nu se sature niciodat de ea, iar moartea lui i pe toi. Orict de puternic era Lilly, ar fi fost zdrobit dac ar fi trebuit s sufere a east a doua i mult mai teribil pierdere, la aa scurt timp dup prima. Dei nu mai eram de mult amani, o iubeam nc, doar ca un prieten. M rugam s fiu n s e s-i aduc fiul napoi, zmbitor i nevtmat, i s vd ngrijorarea disprnd de pe chip Orson scnci ngrijorat. Tremura, dornic s continue urmrirea.

Dup ce mi-am prins iari lanterna la cingtoare, m-am strecurat pe sub srm. Un zng r de protest rsun n srmele din oel. Cei curajoi vor cpta crnai! i-am promis eu. Iar Orson ni prin sprtur.

3 In timp ce urmam cinele n zona interzis, captul ascuit al unei srme mi-a agat a -a tras-o de pe cap. Am luat-o de jos i am ters-o puin de pantaloni, apoi am pus-o la locul ei. Aveam apca aceea, bleumarin, cu cozoroc, de opt luni. O gsisem ntr-o ncp ere ciudat din beton, la trei niveluri sub pmnt, n adncurile depozitelor abandonate d in Fortul Wyvern. Deasupra cozorocului erau brodate cu rou cuvintele Trenul Mister ului". Nu aveam idee cui aparinuse apca i nu cunoteam nelesul broderiei rubinii. apca nu valora prea mult, dar, dintre toate bunurile mele, era, ntr-un fel, cel mai preios. Nu aveam nici o dovad c exist vreo legtur ntre ea i munca de cercetto ei mele sau cu vreun proiect la care lucrase ea n Fort Wyvern sau n alt parte , dar eram convins c era. Cu toate c tiam o parte dintre teribilele secrete ale Wyvernulu i, credeam totui c, dac a reui s aflu nelesul cuvintelor brodate, a scoate la ivea i uimitoare. Investisem mult ncredere n apca aia. Cnd n-o purtam, o ineam aproape, pe tru c mi amintea de mama i, prin urmare, m linitea. Cu excepia zonei curate de lng sprtur, n gard se adunaser alge, lemne i gunoai Sntei Rosita se ntindea peste Wyvern, la fel ca n alte pri. Din nou, singurele urme erau ale rpitorului de copii. Din acest loc luase biatu l n brae.Orson alerga dup urme, iar eu goneam dup el. Curnd, am ajuns la un drum de a cces, care urca spre malul de nord al rului, Iar Orson o apuc pe el fr ezitare. Rsuflm mai greu dect cinele cnd am ajuns n vrful digului, tlci, n ani canini, fa cam de vrsta mea. Cit de norocos eram c trisem suficient ca s recunosc subtila, dar imposibil de ne gat scdere a puterii i a sprintenelii tinereii. La naiba cu poeii care laud frumuseea puritatea morii de tinar! Cu toat xerodermia pigmentosum, a fi mulumit dac a supravi i ca s m bucur de dulcea decrepitudine a celui de-al optzecilea an sau chiar de slb iciunea delicioas a cuiva pe al carui tort de aniversare snt aprinse o sut de luminr i. Sntem mai plini de via i mai aproape de nelesul existenei noastre cnd sintem mai erabili, cnd experiena ne-a fcut umili i ne-a vindecat de arogana care, ca o form de urzenie, ne mpiedic s auzim leciile pe care ni le d universul. In timp ce luna i asc ea faa dup un vl de nori, am privit n ambele direcii, de-a lungul malului nordic al S tei Rosita. Jimmy i cel care-1 rpise nu se zreau. N-am vzut nici vreun gargui ghemuit micndu-se pe albia rului, dedesubt, sau pe mal ul canalului. Oriunde ar fi fost, silueta de pe autostrad nu era interesat de mine . Fr s ezite, Orson alerg ctre zona unde se aflau nite depozite masive, la vreo cinci eci de metri de dig. Construciile acelea ntunecate preau misterioase, n ciuda scopul ui lor banal i inciuda faptului c m obinuisem oarecum cu ele. Dei enorme, nu erau singurele depozite ale bazei i, cu toate CR aveau dimensiuni le a ctorva cvartale dintr-un ora, ele reprezint un procent insignifiant al cldirilo r nconjurate de gard. n momentul de vrf al activitii sale, Fort Wyvern avea 36 400 de militari activi. Aproape treisprezece mii de oameni ca personal mixiliar i mai m ult de patru mii de civili participau la activitatea lia/.ei. Existaser trei mii de case i bungalow-uri, care rmseser luate pustii. Intr-o clip, am ptruns n zona depozitelor, iar nasul lui Orson l ghid iute printr-u n labirint de drumuri de serviciu, ctre cea mai mare construcie din grup. Ca multe dintre cldirile nconjurtoare, era dreptunghiular, cu ziduri nalte de zece metri, din tabl ondulat, ce se ridicau din temelia de beton spre un acoperi curbat, din metal . La un capt se gsea o u glisant, suficient de mare ca s permit accesul camioanelor mare tonaj. Era nchis, dar alturi de ea se afla alta, de dimensiuni mai mici, pentr u oameni, care fusese lsat deschis. Dei pn atunci fusese ncreztor, cnd se apropie de intrare, Orson ezit. ncperea d lo de u era mai ntunecat dect drumul de acces din jurul nostru, luminat de stele. Cin le prea s nu aib ncredere n capacitatea nasului su de a detecta existena vreunui per l n depozit, de parc mirosul dup care se inuse pn n momentul acela ar fi fost filtra e densitatea beznei din interiorul cldirii.

Stnd cu spatele lipit de zid, m-am strecurat, de-a lungul cldirii, pn la u. M-am o rit lng ea, cu pistolul n mn, cu eava ndreptata n sus. Am ascultat, inndu-mi respiraia, tcut ca un mort cu excepia unui chiorit slab al omacului meu, care continua s digere gustarea luat nainte de miezul nopii: brnz, pin u ceap i ardei mexicani. Dac m ateptase cineva lng u, gata s m atace, atunci mur p, pentru c era mai tcut dect mine. Dar, fie c era mort sau nu, respiraia nu-i puea, a a mea. Dei Orson nu era mai uor de vzut, ca o pat de tu pe o bucat de mtase neagr, l-am t cum s-a oprit chiar n faa intrrii. Dup o ezitare care m-a uimit, s-a ndeprtat de u fcut civa pai pe alee, ctre urmtoarea cldire. i el era tcut nu se auzea zgomot de labe pe pavaj, nici un gftit, nici mcar un su net al digestiei, de parc ar fi fost doar fantoma unui cine. Se uit napoi, spre drum ul pe unde veniserm, i atunci i se zriser un pic ochii, n care se reflectau vag stele le. Punctele albe, abia vizibile, ale dinilor lui erau ca rnjetul fosfo- rocent, n elinititor al unei stafii. Nu credeam c ezitarea lui se datora spaimei de ceea ce se afla n faa noastr. Dar nu mai prea sigur de locul ctre care conducea pista. M-am uitat la ceas. Fiecare secund marca nu numai trecerea timpului, ci i scderea anselor de via ale lui Jimmy Wing. Eram aproape sigur c nu fusese rpit pentru o rscu prare, ci pentru mitisfacerea unor nevoi tenebroase, care puteau include slbticii c e meritau luate n consideraie. Am ateptat, strduindu-m s-mi in n fru imaginaia. Apoi, cind Orson se ntoarse, n urm, spre ua deschis a depozitului, fr s par foarte convins c prada noastr se afl iim decis s acionez. Norocul i iubete pe cei curajoi. Sigur, acelai lucru l face i tea. Cu mna stng, am luat lanterna prins la spate. Am intrat pe usa, ghemuindu-m. Am tre cut pragul i am privit iute spre stnga. I)c ndat ce am aprins lanterna, am rostogoli t-o pe podea o iretenie simpl, poate prosteasc, menit s ndeprteze gloanele ile mi Nu a bubuit nici un pistol, iar cnd lanterna s-a oprit, tcerea din depozit era l a fel de profund ca tcerea unei planete moarte, fr atmosfer. Spre surprinderea mea, c d am ncercat s respir, am reuit. Am ridicat lanterna. Cea mai mare parte a depozitului era, de fapt, o singur ncpe re, att de lung nct raza lanternei nu ptrundea pn la cellalt capt. Nu reuea s st tana mai mic, n lime, ca s lumineze cellalt zid lateral. Dup ce am scrutat semintu , bezna a revenit, mai luxuriant i mai profund ca nainte. Nu zrisem nici un adversar la pnd. Mai degrab plin de ndoial dect suspicios, Orson alerg prin zona luminat i, dup o re, pru c vrea s prseasc depozitul, cu un strnut. Se ndrept spre u. Un zngnit slab sparse tcerea undeva, n cldire. Acustica fcu sunetul s rsune de-a l pereilor camerei ca ntr-o peter, reduendu-se pn cnd calitatea iniial, metalic ntr-un bzit sinistru, optit, ca vocile unor insecte vratice. Am stins lanterna. In ntunericul orbitor, l-am simit pe Orson ntorendu-se lng mine, freendu-se de pic ul meu. Voiam s m mic. Nu tiam unde s m duc. Jimmy trebuia s fie pe aproape i nc n via, pentru c individul care-1 rpise nu a la altarul unde s-i duc la ndeplinire jocul ritual i s sacrifice mielul. Pe Jimmy, c re era mic, speriat i singur. Al crui tat era mort, la fel ca al meu. A crui mam ar f i zdrobit de durere pentru totdeauna dac nu mi-a ine fgduiala. Rbdare. E una dintre marile virtui, pe care Dumnezeu ncearc s ne nvee s-o dobndi uznd s Se arate n lume. Rbdare. Eu i Orson am rmas nemicai i vigileni mult timp dup ce ecoul s-a stins. Chiar atu cnd tcerea dur suficient de mult ca s m ntreb dac sunetul pe care-1 auzisem avea vr semnificaie, rsun o voce profund i furioas, amortizat, ca zgomotul anterior. O voce. o conversaie. Un monolog. Cineva vorbea de unul singur, sau unui captiv mic, spe riat, care nu ndrznea s-i rspund. Nu nelegeam nimic, dar vocea era cavernoas i mor a aceea a unui trol dintr-un basm. Cel care vorbea nu se ndeprta, nici nu se apropia. Era limpede c nu se afla n ace eai ncpere cu noi. nainte s-mi dau seama din ce direcie veneau cuvintele mormite, tr

l tcu.. Fort Wyvern fusese nchis n urm cu nousprezece luni, deci nu ajunsesem s cunosc fie care ascunztoare din baz, aa cum cunoteam fiecare colior din Moonlight Bay. Pn acum mitasem explorrile la zonele cele mai misterioase ale bazei, unde existau anse s ntln esc peisaje stranii i uimitoare. Despre acest depozit tiam doar c seamn cu celelalte: nalt de trei etaje i compus din patru compartimente: camera principal, n care ne af lam, un grup de birouri n colul ndeprtat, din dreapta, o toalet n colul din stnga sard deschis, deasupra acestor dou compartimente. Eram sigur c nici vocea, nici zgom otul nu veniser din camerele acelea. M-am nvrtit n cerc, frustrat din cauza ntunericului de neptruns. Era la fel de nen urtor i de nesfrit ca giulgiul negru care va cdea peste mine dac, ntr-o zi, rul pro e lumin va planta smna tumorii n ochii mei. Un zgomot mai puternic dect primul, un zngnit de metal lovind alt metal, bubui pr in cldire, provocnd un ecou care suna ca n canonad ndeprtat. De data asta am simit v aii n podeaua ele beton, ceea ce sugera c sursa zgomotului putea fi sub etajul prin cipal al depozitului. Sub anumite cldiri din baz se afl locuri secrete, cu siguran lircunoscute majoriti oldailor care efectuau treburile obinuite sIc armatei n Wyvern. Uile, bine ascunse, duceau n jos, n sub- lerime, ctre cmri aflate sub ele i ctre beciuri aflate sub cm te dintre aceste construcii subterane erau legate de altele din tm/. prin scri, asc ensoare i tunele, care ar fi fost mult mai greu (Ir detectat nainte ca baza s fi fo st abandonat i golit de provizii i cchipament. Chiar dac o parte din secretele Wyvernului rmseser la ve- ilere odat cu plecarea sl ujitorilor si, cele mai frumoase descoperiri ale mele n-ar fi fost posibile fr ajut orul neleptului meu tiiNoitor canin. Abilitatea lui de a simi cel mai slab miros ce urca prin crpturi din camerele ascunse este la fel de impresionant ca Inlmtul su de a pluti pe o plan pentru surf, dei poate c nu la fel tic impresionant ca ndemnarea c are obine o a doua bere tle la prietenii si cum snt eu, bunoar , care tiu foarte b nu rezist dect la una. Fr ndoial, aceast baz ntins gzduiete multe instalaii care au rmas ascunse, a se la iveal. Totui, orict de interesante fuseser explorrile mele aici, m abineam per ic de la ele. Cnd petreceam prea mult timp n ara umbrelor de sub Fort Wyvern, atmos fera de aici devenea apstoare.Vazusem destul ca s-mi dau seama c lumea aceea subtera n era locul unor operaiuni clandestine de mare amploare, c aici fusesera efectuate numeroase i diverse proiecte de cercetare finanate dintr-un buget ilegal i c unele d intre aceste proiecte erau att de ambiioase i de stranii, nct sfidau posibilitatea de a fi nelese mimai pe baza ctorva dovezi enigmatice rmase la faa locului. Dar nu nelegerea acestui fapt m fcea s nu m simt n largul meu n lumea subteran d rn. Mult mai neplcut era sentimentul ceva mai mult dect o intuiie c o parte din act vitile desfurate aici nu fuseser doar o prostie bine intenionat nfptuit la ordinu e sus, nu doar tiin n serviciul politicii, ci ticloie curat. Dac petrec mai multe n rnd n subteranele din Wyvern, snt copleit de convingerea c ruti necunoscute au fos berate din cresctoria lor subpmntean i c unele bntuie prin locurile alea, ateptndu i peste ele. Dar nu teama m face s m ntorc la suprafa, ci mai degrab un sim al mora o sufocare spiritual ca i cum, dac stau prea mult pe trmul acela, m-a alege cu o pa nenlturat pe suflet. Nu m ateptasem ca depozitele acelea banale s fie legate direct cu cele nvecinate, pe sub pmnt. Dar n Fort Wyvern nimic nu-i att de simplu pe ct pare. Am aprins lanterna, convins c rpitorul dac pe el l urmream nu se afla la acel n l al cldirii. Prea ciudat c un psihopat i-ar aduce micua victim aici i nu ntr-un loc mai person mai intim, unde s fie sigur c putea s-i satisfac n linite nevoile perverse care-1 m Pe de alt parte, Wyvern avea un aer misterios, precum Stonehenge, marea piramid d e la Gizeh, ruinele maya de la Chichen Itza. Magnetismul su de ru augur putea s atr ag un om anormal care dup cum se ntmpl frecvent n asemenea cazuri i gsete cel oii nu n molestarea unui nevinovat, ci n torturarea i uciderea brutal a acestuia. Ace st loc straniu i se prea la fel de potrivit ca o biseric prsit sau o cas veche, n ru , de la periferia unui ora, n care un nebun i cioprise familia cu securea, n urm cu izeci de ani. Desigur, exista posibilitatea ca individul care rpise biatul s nu fie nebun sau

pervers, ci un om care lucra ntr-un mod bizar, dar totui oficial, n zona Wyvern, ca re rmsese, n secret, activ. Aceast baz, chiar desfiinat, e un teren propice paranoi Cu Orson alturi de mine, am alergat ctre birourile din partea ndeprtat a halei. Primul s-a dovedit a fi ceea ce m ateptam: un spaiu gol. Patru perei goi. O gaur n tavan, n locul n care fusese fixat cndva lampa fluorescent. n al doilea, infamul Darth Vader2 zcea pe podea. O figurin din plastic, nalt de zec e centimetri, colorat n negru i argintiu. Mi-am amintit colecia de jucrii similare, pe care o vzusem pe rafturile pentru cri din dormitorul lui Jimmy. Orson l mirosi pe Vader. - Vino n Partea ntunecat, Luke3, am murmurat eu. O gaur mare, dreptunghiular se deschidea n zidul din spate, de pe care o pereche de ui de ascensor fuseser smulse de o cchip de recuperare a armatei. Ca o msur improv izat de siguran, o bar de doi oii fusese prins n nituri n dreptul deschizturii, la liei. Mai multe accesorii complicate din oel, i-arc atrnau nc de perete, sugerau c, n zilele n care Fort Wyvern slujise aprarea naional, ascensorul fusese ascuns n spatele a ceva probabil o bibliotec sau un dulap. Cabina ascensorului i a motorului dispruser, iar lumina lanternei mi-a permis s vd un pu adnc de trei etaje. Singurul acces era pe o scar de ntreinere, fixat de peretel puului. Cel pe care-1 urmream era, probabil, prea ocupat n alt parte ca s zreasc lumina fan omatic din cuca ascensorului. Raza, absorbit de cimentul cenuiu, era cu puin mai lumi noas dect un nor de materie, chemat la o edin de spiritism i plutind deasupra mesei are ciocnea spiritul. Cu toate acestea, am stins lanterna i am vrt-o, nc o dat, sub cingtoare. Fr trag inim, am pus pistolul n toc, sub hain. M-am lsat ntr-un genunchi i am pipit prin bezna din jur, c are prea ntins fie ct iroul depozitului, fie adnc de miliarde de ani-lumin, o gaur neagr care lega universu l nostru ciudat de altul, i mai straniu. Pentru o clip, inima pru s-mi sar din piept, apoi mna mea l gsi pe bunul Orson i, mngindu-i blana, m-am linitit. Cinele i puse capul pe genunchiul meu, ncurajndu-m s-1 mngi i s-1 scarpin dup fiind ciulit, cealalt blegit. Trecuserm mpreun prin multe. i pierduserm pe prea muli dintre cei pe care-i iubeam. Cu aceeai emoie, ne ngrozea gndul c vom fi lsai s nfruntm singuri viaa. i avem Bobby Halloway, Sasha Goodall i pe nc vreo civa i-i preuim, dar noi doi notri re-i dincolo de cea mai profund prietenie, o relaie unic, fr de care nici unul din no i n-ar mai fi ntreg. Frioare, am optit eu, iar el mi-a lins mna. S mergem, am zis i nu a trebuit s-i c urma s coborm. N-am spus ns c printre nenumratele abiliti ale lui Orson s-ar include echilibrul e traordinar necesar coborrii unei scri perfect verticale, cu ajutorul labelor. Are talent s gseasc urma, un suflet mare, curaj fr limite, loialitate la fel de sigur ca ispariia soarelui la apus, o capacitate fr margini de a iubi, un nas rece, o coad ca re se agit att de mult c ar putea produce mai mult electricitate dect o central nucle r mic , dar, ca fiecare dintre noi, are limitele sale. Am naintat, prin bezn, ctre gaura din perete. Am apucat orbete unul dintre acceso riile din oel, care fixaser biblioteca aceea, acum lips, de nite ine montate n perete M-am mpins, pn am ajuns cu ambele picioare pe bara aflat n dreptul deschizturii. M-a ntins spre scar, am cutat o treapt de oel, am apucat una i am srit de pe bar pe sc e serviciu. Recunosc c nu m mic chiar ca o pisic, dar acest lucru doar un oarece l-ar putea ap recia. Nu vreau s sugerez c a avea abilitatea paranormal de a alerga pe un covor de frunze uscate, fr s scot un fonet. Taina mea e consecin a trei lucruri. Primul: profu da rbdare pe care am nvat-o de la XP. Al doilea: ncrederea cu care am nvat s m de in cea mai ntunecat noapte. Al treilea i nu mai puin important: deceniile petrecute observnd animalele i psrile de noapte, cu care mi mpart lumea. Fiecare dintre ele e u maestru al tcerii cnd e nevoie, i de cele mai multe ori au o disperat nevoie s fie a , pentru c noaptea e regatul animalelor de prad, n care fiecare vntor este vnat, la r ul lui. Am cobort din bezn ntr-o bezn distilat, dorindu-mi s nu am nevoie de ambele mini

tru scar i s pot opi pn jos ca o maimu, agndu-m cu mna stng i cu ambele pi pistolul pregtit. Dar, dac a fi fost maimu, a fi fost prea iste ca s intru ntr-un a bucluc. Inainte s ajung la primul nivel, am nceput s m ntreb cum coborse pe scar individul care-1 urmream. Cum crase copilul? Pe umr, ca un pompier? Probabil c Jimmy avusese minile i picioarele legate, pentru a-1 mpiedica s fac vreo micare, inten- lionat sau n cauza panicii, care ar fi putut s-1 dezechilibreze pe rpitor. n acest caz, pentru c biatul era mic, n-ar fi fost o povar considerabil, dar ar fi avut tendina s alunec n spate, de fiecare dat cnd individul care-1 rpise i-ar fi mutat mna de pe o treapt alta. Am tras concluzia c omul pe care-1 urmream era la fel de puternic, agil i plin de ncredere n sine, pe ct era de psihopat. Aa c am renunat la sperana c vnam un bibl burtos care, zpcit i ameit de stresul de a converti inventarul din sistemul zecimal Dewey ntr-unui nou, computerizat, ajunsese s fac acest act nebunesc. Chiar i pe ntuneric mi-am dat seama cnd am ajuns pe treapta din dreptul locului u nde fuseser uile liftului. Nu pot s explic cum de mi-am dat seama, dup cum nu pot s e xplic intriga majoritii filmelor cu Jackie Chan, dei mi plac filmele cu Jackie Chan. Poate c exista un curent de aer, un miros sau o rezonan, att de subtil nct l percep doar cu ajutorul subcontientului. Nu puteam fi sigur c acesta era nivelul la care rpitorul dusese biatul. Se putea s fi cobort mult mai adnc. Am ascultat cu atenie, spernd s aud din nou vocea profund, de trol. Sau alt sunet care s m ghideze. Atrnam ca un pianjen de o pnz extrem de minuios esut. Nu aveam i ha mute i molii neatente, dar, cu ct stteam mai mult timp suspendat in bezn, cu att mult mi ddeam seama c nu eu snt pianjenul, c nu eu snt cel care se nfrupt, ci mn o tarantul mare ct o cabin de ascensor urc din groapa de sub mine, forfecnd n tcere mandibulele-i ascuite... Tatl meu fusese profesor de poezie i, n copilrie, mi citise ntreaga istorie a versu ui, de la Homer la Dr. Seuss, de la Donald Justice la Ogden Nash, lucru care-1 f n parte responsabil de imaginaia mea baroc. De restul e de vin gustarea menion ace nterior, compus din brnz, pine cu ceap i ardei mexicani. Sau de vin era atmosfera macabr din Fort Wyvern, pentru c acolo chiar i cel mai r aional om ar fi avut motive serioase s se gndeasc la pianjeni uriai. Imposibilul fuse e cndva posibil, n locul sta. Dac arahnida hidoas din mintea mea se datora tatlui i tei mele, atunci imaginaia mea ar fi trebuit s evoce nu un simplu pianjen, ci imagi nea unui Grinch4 rnjind, crndu-se spre mine. In timp ce atrnam nemicat de scar, acel Grinch ce rnjea a devenit iute o imagine nespus de terifiant, mult mai mult dect ar fi putut s fie vreun pianjen. Asta a dura t pn ce o alt bubuitur a rsunat prin cldire, trezindu-m la realitate. Era asemntoa rima, cea care m fcuse s ajung att de departe: o u de metal izbindu-se ntr-o ram de Sunetul venise din unul dintre cele dou niveluri de dedesubt. nfruntnd flcile pianjenului sau pe Grinch, am mai cobort un etaj, pn la urmtoare chidere n tunelul ascensorului. Chiar cnd am ajuns la acest al doilea etaj subteran, am auzit vocea mormitoare, mai puin distinct i mai puin inteligibil dect nainte. Dar nu m ndoiam c provenea nu de la ultimul nivel, aflat la baza puului. Am privit ctre vrful scrii. Probabil c Orson privea n jos, vznd din mine la fel d ult ct vedeam eu din el, dar adulme- cndu-mi mirosul linititor. Linititor i tot mai p uternic, pentru c transpiram, n parte din cauza oboselii i n parte din cauz c anticip m confruntarea iminent. inndu-m de scar cu o mn, m-am ntins ctre deschiztur, am gsit-o, am pipit din m descoperit un mner din metal, care facilita trecerea de pe scar pe coridor. Aici nu exista nici o baricad de siguran n faa uii, aa c am trecut uor din puul ascen a nivelul subsolului. Am trecut dintr-un ntuneric distilat ntr-un ntuneric mai puin dens. Am scos Glock-ul i m-am tras de lng deschiztura, stnd cu spllele lipit de zid. Sim m betonul rece, chiar i prin straturile Izolatoare ale hainei i ale puloverului di n bumbac. Ma cuprinsese o senzaie de mplinire, o plcere ciudat c reuisem s ajung pn acolo descoperit. Dar aproape Imediat senzaia aceea fcu loc unui fior, cnd o parte mai rai

onal slin mine m ntreb ce naiba cutam eu acolo. Eram complet nebun de hlduiam ntr-un ntuneric imposibil, chiar n inima beznei, und e aceasta se condensase, aa cum fusese inaleria cu o clip nainte ca Big Bangul s o mp rtie n univers, si, odat ajuns acolo, unde nu exista pic de speran de lumin, puteam strivit pn cnd spiritul meu nspimntat era stors din mine i carnea mea muritoare, pre sucul din struguri... Doamne, ce nevoie aveam de o bere! Dar nu adusesem nici una cu mine. i nici nu aveam de unde s fac rost de una. Am ncercat s respir ncet. Pe gur, ca s reduc zgomotul. Pentru cazul n care trolul el ru, narmat cu o drujb, s-ar tr ctre mine, cu un deget noduros apsat pe butonul de rnire. Eu snt cel mai mare duman al meu. Acest lucru, mai mult dect orice alt caracteris tic, dovedete c snt om. Aerul n-avea nici pe departe un gust att de bun ca o Corona sau o Heineken rec e. Avea o vag arom amruie. Cnd o s m duc rndul viitor s vnez tipi ri, o s car cu mine o frapier plin cu g cutii cu bere. Pentru un timp, m-am gndit intens la toate valurile sticloase, de trei metri, care m ateptau s fac surf, la toate berile la ghea, la taco-uri, la Sasha, cu care fc am dragoste... pn cnd sentimentul de panic oprimant i claustrofobic s-a redus trepta Nu m-am calmat pe deplin pn n-am reuit s-mi reproduc n minte imaginea Sashei. Ochi i ei cenuii, limpezi ca apa de ploaie. Parul ei ciufulit, de culoarea mahonului. Forma gurii ei, curbat de zimbet. Strlucirea ei. Pentru c fusesem prudent, rpitorul nu avea de unde s tie c-s prezent, ceea ce nsem a c nu avea nici un motiv s-i rezolve afacerea fr s foloseasc lanterna. Faptul c nu a s vad teroarea victimei sale i reducea plcerea pervers. Bezna absolut era o dovad se afla n imediata apropiere, ci n alt ncpere, nchis. Lipsa ipetelor nsemna c nu se atinsese de biat. Pentru animalul de prad, plcerea d a auzi era egal cu plcerea de a vedea, n strigtele victimei, el percepea o adevrat m zic... Dac eu nu puteam zri nici cea mai slab urm a lanternei individului, atunci nici e l nu putea s-o vad pe a mea. Mi-am scos lanterna i am aprins-o. Eram n nia unui lift obinuit. n dreapta, dup col, am gsit un coridor lung, lat de eo trei metri, cu podea din plci cenuii de ceramic, cu perei din beton, vopsii n alba tru-deschis. Ducea ntr-o singur direcie: n lungul depozitului pe care-l traversasem recent, la parterul cldirii. Nu ptrunsese prea mult praf la adncimea aceea, unde aerul era linitit i rece, ca n tr-o morg. Podeaua era prea curat ca s se vad pe ea urme de pai. Tuburile fluorescente nu fuseser scoase din tavan. Nu reprezentau vreun perico l pentru mine, fiindc nici una dintre cldiri nu mai era alimentat cu curent electri c. n alte nopi, descoperisem c operaiunile de recuperare se reduseser la luarea unor obiecte de valoare din zone limitate ale bazei. Probabil c, n mijlocul lucrrilor, f uncionarii Departamentului Aprrii deciseser c efortul respectiv costa mai mult dect v loarea bunurilor salvate. In stnga, peretele coridorului era ntreg. n dreapta, un ir de camere, n spatele un or ui din oel inoxidabil, fr nici un fel de nsemne. Chiar dac nu m puteam consulta cu isteul meu frate canin, eram n stare s deduc i s ngur c trntitul unor asemenea ui provocase zngnitul care m fcuse s cobor acolo. Cor l era att de lung, nct lumina lanternei nu ajungea pn la captul lui. Nu-mi ddeam sea cte camere erau, mai puin de ase sau mai multe de aizeci, dar bnuiam c biatul i ce e-1 rpise se aflau n una dintre ele. Lanterna se ncinsese n mna mea, dar tiam c nu era o clduri) adevrat. Raza nu era s i nu era ndreptat spre mine. ineam degetele departe de lentilele luminoase. Dar m o inui-sem s evit lumina i, innd acest izvor de lumin, ncepusem s (na simt cam cum tr s se fi simit nefericitul Icar cnd, zbu- rltwl prea aproape de soare, mirosise duh oarea de pene arse. Prima u avea, n loc de mner, o clan, iar n loc de gaur pentru cheie, o fant pent oducerea unei cartele magnetice. I'oate c ncuietorile electronice fuseser demontate cnd baza fusese abandonat, poate c se deblocau automat, la ntreruperea curentului e

lectric. Mi-am lipit urechea de u. Nu se auzea nici un sunet nuntru. Am apsat ncet clana. n cel mai bun caz, m ateptam la un Ncrit, iar n cel mai r Aleluia, din Mesia lui Haendel. n loc de asta, clana se mic fr zgomot, de parc broas ar fi fost instalat i uns ieri. Am mpins cu tot trupul ua, innd Glock-ul ntr-o mn i lanterna n cealalt. Camera era mare, lat de vreo treisprezece metri i lung de vreo douzeci i apte. Pute m doar ghici dimensiunile, pentru c lumina lanternei mici abia strbtea spaiul acela. Din cte puteam s vd, nu rmseser maini, mobilier sau materiale. Probabil c totul f crat n munii cuprini de cea din Transilvania, ca s reechipeze laboratorul lui Victo rankenstein. Pe podeaua vast, cenuie, din plci, se aflau sute de schelete mici. Pentru o clip, probabil din cauza coastelor ciudate, am crezut ca erau rmie de psr Lucru care n-avea nici un sens, pentru c nu exist specii cu pene care s prefere zbo rul subteran. n timp ce plimbam raza peste craniile ca de var i am fost atent att l a mrimea lor, ct i la lipsa aripilor, mi-am dat seama c erau schelete de oareci. Sute de oareci. Majoritatea scheletelor zceau singure, fiecare separat de toate celelalte, dar acolo existau i mormane de oase, de parc o mulime de roztoare cuprinse de halucinaii sufocaser o alt mulime, luptndu-se pentru o bucat imaginar de brnz. Cel mai ciudat era modelai alctuit de craniile i oasele pe care le vedeam. Aces te rmie preau a fi aranjate ntr-un fel bizar, nu ca i cum oarecii ar fi pierit n d puncte, la ntmplare, ci ca i cum s-ar fi poziionat ntr-o urzeal similar liniilor el rate din vevele preoilor haitieni voodoo. tiu totul despre veve, pentru c prietenul meu Bobby Halloway se ntlnea cndva cu o surfist uimitor de frumoas, Holly Keene, care credea n voodoo. Relaia lor n-a durat prea mult. Un veve este un model care reprezint figura i puterea unei fore astrale. Preotul voodoo pregtete cinci vase mari din cupru, fiecare coninnd o substan diferit: fin pulbere de crmid roie, crbune pisat i praf de rdcin de tannis. El traseaz, cu ace ane, desenul sacru pe podea, lsndu-le s se scurg ntr-un ir continuu din cupa palmelo ale. Trebuie tie s deseneze sute de veve complexe, din memorie. Snt necesare mai mu lte veve, chiar i pentru cel mai puin ambiios ritual, pentru a atrage atenia zeilor ctre Oumphor, templul n care snt ndeplinite ritualurile. Holly Keene practica magia alb, era o autoproclamat Hougnon, nu avea de-a face cu magia neagr Bocor. Spunea c era foarte nasol s creezi zombi, reanimnd morii, s aru ci blesteme care s transforme inima dumanilor n capete putrede de pui i alte chestii chiar dac, afirma ea deschis, ar fi putut s fac aa ceva dac renuna l de felul sta tul ei Hougnon nscriindu-se n uniunea Bocor. Era o persoan blnd, chiar dac un pic ciu at, i singura dat cnd m-a fcut s nu m simt n largul meu a fost atunci cnd, cu deos im, a susinut c cea mai mare formaie rock-and-roll din toate timpurile a fost Partri dge Family. S revenim la oasele de oarece. Erau acolo de mult timp, pentru c nu mai rmsese car ne pe ele att ct am putut s vd sau m-am ostenit s privesc. Unele erau albe. Altele a eau pete galbene sau ruginii, sau chiar negre. Cu excepia ctorva ghemotoace fumurii de pr, blana oarecilor nu scpaser de descompu ere. Acest lucru m-a fcut s m ntreb dac nu cumva trupurile animalelor fuseser prelucr te n alt parte, iar oasele curate fuseser ulterior aranjate aici de ctre Ulnrva cu motive mai sinistre dect cele ale lui Holly Keene, Bocor-ia In bikini. Apoi am vzut c, sub multe schelete, plcile podelei erau ptate, Reziduurile cu aspe ct dezgusttor semnau cu guma, dar deveniser, probabil, sfrmicioase din cauza trecerii timpului. Altfel ar fi liehuit s umple aerul rece, uscat cu o duhoare groaznic. Intr-un laborator bine ascuns n aceste subsoluri se fcuser experimente de inginer ie genetic poate c se fceau i acum - cu rezultate catastrofale. oarecii snt folosi scar larg n cerce- lnrea medical. Nu aveam nici un motiv s presupun c roztoarele iur fuseser subiecii unor asemenea experimente, dar nu-mi Imaginam cum de ajunseser s z ac astfel, aici. Misterul veve-ului din oareci era doar nc unul din virtual Infinita rezerv de enig me de la Fort Wyvern i nu avea nimic de-a face cu misterul, mult mai recent, al d ispariiei lui Jimmy Wing. Sau speram c n-are. Fereasc Dumnezeu s deschid alt u^ i s

opr schelete de biei de cinci ani, aranjate conform unui ritual! Am ieit din echivalentul pentru roztoare al legendarului cimitir al elefanilor, nc hiznd ua att de uor, nct clinchetul ei ar fi putut fi auzit doar de o pisic dopat c amfetamine. Un arc iute al razei lanternei, pe care o simeam mai fierbinte ca uricnd, mi dove di c nu era nimeni pe coridor. M-am ndreptat spre urmtoarea u. Oel inoxidabil. Nici o Inscripie. Clan. Identic inainte. n spatele ei se afla o camer de dimensiunile celeilalte, dar fr schelete de oareci. Podeaua din plci i pereii vopsii luceau de parc ar fi fost lustruii cu scuipat. M-am linitit vznd podeaua goal. In timp ce ieeam din a doua camer, nchiznd ua fr zgomot, am auzit din nou vocea de ol, mai aproape ca nainte, dar Inc prea amortizat ca s neleg ce spunea. Coridorul rm pustiu i n faa, i n urma mea. Pentru un moment, vocea deveni mai puternic i pru c se apropie, de parc cel care vo rbea venea ctre o u, gata s ias pe hol. Am stins lanterna. ntunericul claustrofobic se nchise din nou n jurul meu, moale ca roba cu glug a M orii i profund ca buzunarele acesteia. Vocea continu s bombne cteva secunde, apoi se ntrerupse brusc, parc n mijlocul pr ziiei. N-am auzit nici o u deschizndu-se, nici alt sunet care s indice c rpitorul ieise hol. Pe de alt parte, lumina l-ar fi trdat, dac ar fi venit. Eram singura prezen acol o dar instinctul mi spunea c voi avea curnd companie. M-am lipit de perete, privind n direcia opus celei din care venisem, ndreptndu-m c e trmul neexplorat. Lanterna stins era acum rece n mna mea, dar simeam c pistolul era fierbinte. Cu ct linitea dura mai mult, cu att prea mai apstoare. Curnd deveni un abis n ca maginam cufundndu-m, ca un nottor n ocean, nfurat n greuti din plumb. Ascultam att de atent, nct aveam convingerea c pot simi cea mai fin vibraie din u hea mea. Dar auzeam un singur sunet, care era intern: bubuitul hidraulic al btilor inimii, mai iute dect ar fi fost normal, dar nu exagerat. Pe msur ce timpul trecea fr s se aud nici un zgomot sau fr s apar subit vreo l ocat de deschiderea unei ui pe coridor, se prea c, n ciuda a ceea ce mi spunea instin tul, vocea de trol se ndeprta, nu se apropia. Dac rpitorul i biatul se puseser n mi se ndeprtau, puteam s le pierd urma dac nu m ineam dup ei. Eram gata s aprind iari lanterna, cnd m trecu un fior de groaz superstiioas. Dac ost ntr-un cimitir, a fi putut s vd o fantom patinnd pe iarba luminat de lun, ntre te. Dac a fi fost n pdurile din nord-vest, a fi putut s-1 vd pe Big Foot furindu-s re copaci. Dac a fi fost n faa unei ui de garaj, a fi putut s vd figura lui Isus sa fintei Fecioare, desenate de petele lsate de ploaie, anunnd Apocalipsa. Eram ns n mr aiele Wyvernului i nu puteam s vd nimic, aa c puteam doar s simt, iar ceea ce simeam a o prezen, o aur, ceva ca o apsare, vag, neclar, ceea ce un medium ar fi numit o ent tate, o for spiritual ce nu putea fi negat, care-mi nghea sngele in vene i mduva lira o confruntare fa n fa. Nasul meu se afla la civa centi- inolri de nasul ei, p upunnd c avea nas. Nu-i miroseam respiraia, ceea ce era un lucru bun, pentru c respi raia ei trebuia s miroas a came putred, a sulf arznd, a blegar de porc. Hvident, imaginaia mea nuclear era gata s explodeze. Mi-am spus c toat chestia asta nu era mai real dect viziunea din puul ascensorului, cea cu un pianjen gigantic. Bobby Halloway spunea c imaginaia mea este un circ cu trei sute de arene. In ace l moment, m aflam n arena dou sute nouzeci |i nou, cu elefani dansnd, clovni gonind mainue i tigri srind prin cercuri de foc. Venise timpul s dau napoi, s prsesc cort cipal, s cumpr nite floricele de porumb i o Coca-Cola, s m potolesc. Mi-a fost ruine cnd mi-am dat seama c n-aveam curajul s sprind lanterna. M ngrozea eea ce s-ar fi putut afla n faa mea. Dei o parte din mine ar fi vrut s cread c sufeream de o rcacie n lan a imaginaiei abil, i c m speriam singur, existau totui motive serioase s fiu speriat. Experienele e care Ulii pomenit mai nainte, privind ingineria genetic unele iniiate de mama mea , care fusese specialist n genetic teoretic nu luai putuser pn la urm fi controla

ciuda unor msuri foarte serioase de siguran biologic, o tulpin de retrovirus scpase d n laborator. Mulumit talentului remarcabil al acestui virus, locuitorii din Moonli ght Bay i, ntr-o msur mai mic, oamenii i animalele din ntreaga lume se... schimb Pn acum, modificrile fuseser uimitoare, chiar terifiante, dar, cu puine excepii not bile, fuseser destul de subtile, astfel nct miioritile reuiser s ascund adevrul p tastrofa. n Moonlight Bay, cel puin cteva sute de persoane tiau ce se ntmpla. Eu afla em doar cu o lun nainte de aceast noapte de aprilie, cu puin dup moartea tatlui meu, are cunotea toate detaliile ngrozitoare i mi destainuise, printr-o scrisoare, lucrur i pe care a li preferat s nu le tiu. Restul locuitorilor oraului triau ntr-o ignoran icit, dar lucrurile nu vor mai sta mult timp aa, pentru c mutaia nu va rmne subtil. Asemenea gnduri m paralizaser cnd dac poi s ai ncredere n instinct am dat p , n coridorul cufundat n bezn. De data asta, inima mi btea nebunete. Eram dezgustat. Dac nu puteam s m stpnesc, urma s-mi petrec restul vieii dormind pat, doar ca s fiu sigur c baubau n-o s apar n timp ce visam. innd lanterna stins n cercul strns format de degetul mare i arttor, cu celelalte degete ntinse, ncercnd s-mi dovedesc c groaza superstiioas nu are o baz real, am in ntunericul de mormnt. i am atins o fa. 4 Latura unui nas. Colul unei guri. Degetul meu mic aluneca pe o buz ca de cauciuc , pe dini umezi. Am ipat i am dat napoi. In timp ce m retrgeam, am reuit sa aprind lanterna. Dei raza era ndreptat spre podea, reflectarea luminii scoase la Iveal entitatea di n faa mea. Nu avea gheare, nici ochi n care lu- i'ca focul iadului i era alctuit dint r-o substan mai solid dect cdoplasma. Purta o cma galben, sport i o jachet de cul nelor. Nu erau obiecte din lumea cealalt, ci cumprate dintr-un magazin pentru brbai. ( Individul avea vreo treizeci de ani, era nalt de circa un metru i saptezeci i cin ci, i solid ca un taur care sttea pe picioarele de dinapoi, nclate ntr-o pereche de N ke. Cu prul scurt, negru, cu ochii de-un galben nebunesc, ca de hien, i buze groase , roii, reuise, ntr-un mod ciudat, s alunece fr zgomot prin bezna tota- Ifi. Dinii l erau mici, ca boabele de porumb alb. mi servi o porie generoas din zmbetul lui rece, din colul gurii, n timp ce ridic mciuca pe care o inea n mn. Din fericire, avea un ciomag lung, nu o eav de fier, i era prea nproape ca s execu te un arc de cerc larg, care i-ar fi permis s-mi rup oasele. n loc s m retrag, la ved erea bastonului, m-am vrt In individ, ncercnd s reduc impactul i strduindu-m s nd ock-ul spre el, n sperana c, la vederea armei, se va retrage. Tipul roti ciomagul, dar nu peste cap, aa cum folosete securea un tietor de lemne , ci jos, ntr-o parte, ca un juctor de golf. M .......(lipsesc 2 pagini, 52 si 53) viaa adevrat, panica, fizica i soarta ncurc lucrurile. Cel mai des, n ciuda celor ma une intenii, politicoasa mpuctur, menit doar s rneasc trece prin creierul individu ricoeaz din coaste sau din stern i sfrete n inim sau ucide o bunicu amabil, c uri, la distan de ase cvartale... De data asta, pentru c n-am tras alt foc de avertisment, i-am ratat umrul, braul , inima, creierul i orice ar fi putut sngera. Panic, fizic, soart. Glonul nimeri ciom gul, mprocndu-i figura cu achii i cu buci mai mari de lemn. Convins c nu-i dect un uritor i, poate, recunoscnd incomparabilul pericol de a nfrunta un trgtor att de slab ca mine, individul arunc bta fcut ndri, se ntoarse i fugi ctre cuca ascensorului Am fentat, cnd l-am vzut azvrlind ciomagul, dar Marele meu Sac cu Micri cu Adevrat echere era gol. n loc s m ghemuiesc, pentru a m feri de baston, m-arn nfipt ca detept l fix n el, m-a izbit drept n piept i am czut. Mi-arn revenit chiar n timp ce m prbueam, dar cnd am reuit s m ridic iari n p acatorul se apropia de captul holului. Picioarele mele erau mai lungi dect ale lui , dar nu l-am prins. Dac vei cuta pe cineva care s mpute un om n spate, s tii c nu-s bun de aa ce t de circumstane. Agresorul meu a cotit spre cuca ascensorului i a aprins o lantern. Dei voiam s-1 prind pe ticlos, prioritatea mea era s-1 gsesc pe Jimmy Wing. Biatul putea fi rnit, putea s sngereze pn la moarte. Pe de alt parte, cnd tipul avea s ajung la captul scrii, l atepta o surpriz cu son n-o s-1 lase s ias din puul liftului. Am ridicat lanterna i m-am grbit ctre cea de-a treia u din irul de pe coridor. Era

tredeschis. Am mpins-o, deschiznd-o complet. Era cea mai mic dintre camerele pe care le vzusem, avea mai puin de jumtate din mr imea celorlalte, aa c raza ajungea pn la peretele din fund. Jimmy nu era acolo. Singurul lucru interesant era o crp mototolit, galben, la vreo trei metri de prag. La nceput am ignorat-o, dornic s deschid ur- mntoarea u de pe culoar, dar apoi am i ntrat n ncpere i, cu Nrrcai mn cu care ineam pistolul, am tras crpa de pe duumea. Nu era o crp, ci bluza din bumbac moale a unei pijamale. Un pulover pe gt. De mrim ea potrivit pentru un copil de cinci ani. Pe piept, scrise cu litere roii i negre, se aflau cuvintele Cavaler Jedi". O premoniie subit m fcu s nlemnesc. Cnd l urmasem pe Orson, de la casa lui Lilly Wing, m gndeam c nu mai puteam face ni mic pentru bieelul ei. Apoi, mpotriva propriei judeci, mi permisesem s sper prea mul acest Npaiu nesigur dintre natere i moarte, n special aici, la captul lumii, n Moonl ght Bay, avem nevoie de speran la fel de mult nim avem nevoie de hran i de ap, de dra goste i de prietenie. Trucul const n faptul c trebuie s-i aminteti c sperana este u periculos, c nu-i un pod din oel i beton peste vid, ntre itcest moment i un viitor mai luminos. Sperana nu-i mai solid ilcct mrgelele tremurtoare de rou ce atrn de fi tul unei pinze de pianjen, i nu poate susine singur greutatea teribil a unei mini chi uite i a unui suflet torturat. Pentru c o iubeam pe Lilly de muli ani acum ca un pr ieten, dar altdat cu o dragoste [nai profund dect pentru cel mai drag prieten dorise m s-o scutesc de cea mai crunt durere de pierderea unui copil. Dorisem acest lucr u cu mai mult disperare dect mi ddusem seama i, ca urmare, alergasem pe un pod din sp eran, o bolt nalt arcuit, care acum se dizolva precum funigeii i-mi ndrepta atenia bisul de sub mine. Am nhat bluza de pijama i m-am ntors n coridor. Am auzit numele biatului, Jimmy", nainte s-mi dau seama c eu l rostisem n oapt. Apoi l-am chemat din nou, nu n oapt, ci cu toat puterea. A fi putut s murmur, pentru c strigtul meu nu produse alt rspuns dect cel obinut d pta mea. Nu m-a surprins. Nu m ateptasem la un rspuns. Furios, am mototolit bluza i am nghesuit-o n buzunarul hainei. Dupa ce iluzia provocat de speran dispruse, am putut s vd mai limpede adevrul. B nu era acolo, n nici una dintre camerele de-a lungul holului, nici la nivelul de dedesubt, nici la nivelul de deasupra. mi nchipuisem c fusese dificil pentru cel c are-1 rpise s coboare pe scara de ntreinere mpreun cu Jimmy, dar Jimmy nu fusese cu e . Ticlosul cu ochii galbeni i dduse seama la un moment dat c era urmrit de un om i d n cine. l lsase pe Jimmy undeva, nainte s ia bluza de pijama care era impregnat cu osul biatului , i ptrunsese n catacombele de sub magazie, spernd sa ne induc n eroa Mi-am amintit ct de nesigur devenise Orson dup ce m condusese att de ncreztor pn depozitului. Se plimbase nervos pe alee, adulmecnd aerul, de parc ar fi fost ului t de urme contradictorii. Dup ce intrasem n depozit, Orson rmsese loial lng mine, cnd fuseserm atrai de z ce se nlase din strfundurile cldirii. Cnd gsisem figurina lui Darth Vader, uitasem ezitarea lui Orson i ncepusem s m conving c eram pe cale s-1 gsesc pe Jimmy. Am alergat ctre cuca ascensorului, ntrebndu-m de ce nu auzisem nici un ltrat sau m . M ateptasem ca individul s fie surprins descoperind c-1 atepta la parter un cine. D r dac tiuse c fusese urmrit i se ostenise s foloseasc bluza de pijama ca s creeze o fals, probabil c fusese pregtit s aib de-a face cu Orson. Cnd am ajuns la cuca liftului, acesta era goal. Puul nu era luminat de lanterna rp itorului, pe care o zrisem nainte s intru n a treia camer i s gsesc pijamaua. Am ndreptat raza n sus, ctre depozit, apoi n jos, ctre fundul puului, cu un etaj m i jos. Nici urm de individ, n nici o direcie. Poate coborse. Poate cunotea mai bine dect mine aceast poriune a labirintului din Wyvern. Poate tia vreo trecere din nivelul inferior al depozitului spre alt cldire, n alt parte a bazei militare, i plecase pe acea u din spate. Oricum, intenionam s urc i s-1 gsesc pe Orson, a crui tcere continua m ngrijora Puteam s risc s urc innd ceva ntr-o mn, dar nu puteam s (iu si lanterna, i pisto i menin i echilibrul. Glock-ul nu-mi folosea la nimic dac nu vedeam c o s am probleme , aa in l-am pus n toc i am pstrat lanterna. In timp ce urcam de la al doilea nivel subteran ctre primul, m-am convins c rpito rul nu strbtuse tot drumul pn sus. Parcursese doar jumtate din drum, pn la primul ni

. Atepta scolo. Eram sigur. Atepta acolo ca un trol cu privire acr ca lmia. Ca s m at ce exact cnd treceam pe lng urmtoarea intrare in puul liftului. O s se aplece, cu zm ul care-i scotea la iveal dinii ca de ppu, i o s-mi dea una n cap, cu alt ciomag. P ca descoperise o arm mai bun. O eav din metal. O secure. O puca pentru scafandri, nc t cu o lance cu ti zimat, cu vrf explozibil, pentru omort rechini. O arm nuclear ta Am ncetinit i, pn la urm, m-am oprit, nainte s ajung la Haura dreptunghiular, nea n peretele puului. Aflat cu cteva Ircpte mai jos, am ndreptat raza lanternei n spaiul de la etaj, dar din unghiul acela nu prea vedeam altceva dect o poriune din tavan . Nehotrt, am rmas pe scar, ascultnd. n cele din urm, am depit ncordarea, amintindu-mi c orice Intrziere poate fi fatal urma urmei, o tarantul mutant se tra ctre mine din josul puului, cu otrava scurgndu-i se de pe mandibulele tioase, furioas c nu m nfcase cnd coborsem. Nimic nu-i d mai mult curaj dect dorina de a evita s pari caraghios. mboldit, m-am crat iute, trecnd de primul etaj, ctre parter, unde l lsasem pe Ors u m-a lovit nimeni cu un obiect greu, nici nu m-au nhat flcile vreunei arahnide giga ntice. Cinele dispruse. Am scos nc o dat pistolul i am fugit din birou n uriaa ncpere principal a depozi Frnturi de umbr zburau n faa mea, apoi m nconjurau, ca s sc strng n urma mea, ai profund. Orson! Cnd n-avea de ales, fratele meu, clinele, era un lupttor de prima clas i, ntotdeau na, demn de ncredere. N-ar fi lsat rpitorul s treac, cel puin nu fr s-i ncaseze o oas. Nu vzusem snge n birou i nu se vedea nici aici... Orson! Ecoul numelui se lovi de zidurile din metal. Repetarea acestor dou silabe mi am intea de un clopot de biseric, rsunnd n deprtare, ceea ce m-a fcut s m gndesc la , iar n mintea mea apru imaginea vie a lui Orson zcnd btut, zdrobit, cu sclipirea mor i n ochi. Limba mi se usc, iar gtul mi se strnse de team, nct abia reueam s respir. Ua pe care intrasem era larg deschis, exact cum o lsasem. Afar, luna somnoroas rmsese culcat pe salteaua de nori din vest. Doar stelele lumi nau cerul. Aerul rece, limpede sttea nemicat, ncrcat cu promisiuni sinistre ca lama suspenda t a unei ghilotine. Raza lanternei scoase la iveal o cheie fix, care sttuse att de mult timp afar, nc evenise portocalie de rugin, de la mner la dispozitivul de prindere. O cutie goal d e ulei atepta o rafal de vnt suficient de puternic, ca s-o rostogoleasc n alt parte. buruian rsrise dintr-o crptur a asfaltului, cu flori mici, galbene, ridicndu-se prov toare din compostul acela neospitalier. Oricum, aleea era pustie. Nici un om, nici un cine. Orice m-ar fi ateptat, a fi fcut fa mai bine dac mi-a fi recptat vederea de noa stins lanterna i am vrt-o sub centur. Orson! Nu riscam nimic strignd din rsputeri. Individul pe care-1 ntl- nisem sub magazie t ia deja unde eram. Orson! Poate c dulul o tulise la scurt timp dup ce plecasem. Poate era convins c urmam o pist fals. Poate adulmecase un miros proaspt al lui Jimmy. Cntrise riscul de a-mi nc a instruciunile i necesitatea de a localiza copilul disprut ct mai curnd posibil i p e depozitul, ntorcndu-se la vntoare. Poate c era mpreun cu baiatul, gata s-1 nfrun itor, cnd acesta avea s se n- tttnrcn sa ia captivul. Pentru un filosof de doi bani, ndoctrinat de predici despre peri- enlul de a in vesti prea mult capital emoional n simpl speran, ma strduiam din rsputeri s constru alt pod din funigei. Am rsuflat adnc, dar, nainte s apuc s strig nc o dat, Orson ltr de dou ori. Am presupus c era Orson. Putea s fie Cinele din Baskerville. Nu eram n stare s dete rmin direcia din care venise sunetul. Am strigat nc o dat.

Nici un rspuns. Rbdare!" m-am sftuit singur. Am ateptat. Uneori nu poi face altceva dect s atepi. De fttpl, de cele mai multe or . Ne place s credem c lucrm la rzboiul la care se ese viitorul, dar piciorul care apa s pe pedala lurlui rzboi este piciorul sorii. In deprtare, cinele ltr din nou, de data asta cu ferocitate. Am stabilit direcia din care venea sunetul i am fugit ctre el, pe tot felul de al ei, din umbr n umbr, printre depozite abando- nnle, care preau la fel de masive, de negre i de reci ca templele unor zei cruzi ai unor religii disprute. Am ajuns ntr-o zon asfaltat, ntins, care fusese o parcare sau un loc de descrcare a camioanelor. Alergasem o distan considerabil, prsind asfaltul i fugind prin iarba nalt pn la , luxuriant dup ultima ploaie. Luna se ntoarse pe partea cealalt, n patul ei. n lumin care Irecea pe sub ptura ei mototolit, am vzut la vreun kilometru deprtare iruri de construcii joase. Erau case mici, ocupate cndva de personalul militar cstorit i de fa miliile acestora, care preferau sa locuiasc n interiorul bazei. Dei ltratul ncetase, am continuat s merg, convins c puteam sa-l gsesc pe Orson i, te, i pe Jimmy. Iarba se termin lng o alee plin de crpturi. Am urcat pe o rigol pli runze uscate, buci de hrtie i tot felul de resturi i am ajuns ntr-o strad mrginit, e pri, de dafini indieni enormi, btrni. Jumtate dintre copaci erau verzi i pavajul lu inat de lun de sub ei era plin de umbre de frunze, dar un numr egal de copaci se u scaser i ntindeau ctre cer ramuri noduroase, negre. Ltratul se auzi nc o dat, mai aproape, dar insuficient de limpede ca s-1 localizez cu precizie. De data asta fu urmat de mrituri, apoi de un chellit de durere. Inima ncepu s-mi bat nebunete, mai tare dect atunci cnd m feream de ciomag. Gfi Strada pe care o luasem m ducea printre casele cu un singur nivel, n ruine. Din ea se desprindea un mnunchi ordonat de alei. Alt ltrat, alt chellit, apoi tcere. M-am oprit n mijlocul strzii, ntorcnd capul spre dreapta i spre stnga, ascultnd a t, ncercnd s-mi stpnesc gfitul chinuit. Am ateptat s aud alte sunete de lupt. Copacii vii erau la fel de linitii ca aceia fr frunze, putrezii. Respiraia mi se potoli. Dar, dac eu nu scoteam un sunet, noaptea era i mai tcut. n starea n care se afl, Fort Wyvern e mai uor de neles dac-1 consider un parc tem c, un Disneyland bizar, creat de geamnul cel ru al lui Walt Disney. Aici, tema pri nu a vieii, ci a m ncipal nu-i magia i uimirea, ci bizareria i pericolul, celebrarea orii. Dup cum Disneyland e mprit n teritorii Strada Principal American, ara de Mine turilor, ara Fanteziei -, i Wyvem e alctuit din multe atracii. Aceste trei mii de csu i cldirile anexe, printre care stteam, constituie teritoriul pe care-1 numesc Oraul Mort. Dac fantomele s-ar plimba prin toate zonele din Fort Wyvern, ar ajunge la concluzia c aici e locul n care le-ar plcea s bntuie. Nu se auzea nici un sunet, n timp ce luna trgea din nou norii peste ea.

5 De parc a fi trecut deja n lumea morilor, fr s am bunul sim s mor mai nti, m stafie pe strada luminat de stele, cutndu-1 pe Orson. Att de pustie era noaptea, iitt de neobinuit de linitit, nct mi venea s cred c pe o raz de o mie de kilometri bt nima mea. Scldat n strlucirea nebuloaselor ndeprtate, Oraul Mort prea c doarme, semna cu o ie obinuit care viseaz, uteptnd gustarea de diminea. Csuele cu un singur nivel, bu w-urile i locuinele pentru dou familii nu se vedeau prea bine, iar geometria simpl a zidurilor i a acoperiurilor prezentau 0 imagine neltoare de soliditate, ordine i utilitate. Dar nimic nu-i mai potrivit ca s scoat la iveal realitatea unui ora fantom dect lum na palid a lunii pline. Burlanele pentru ploaie atrnau de suporturile ruginite. Pe reii din scnduri, cndva vopsii n alb i ntreinui cu rigoare militar, artau cocov te dintre ferestre erau sparte, deschise ca nite guri flmnde, iar lumina selenar lin gea marginile zimate ale colilor din sticl. Din cauz c sistemul de irigaie a peluzelor nu mai funciona de mult, singurii copac i care supravieuiser erau cei ale cror rdcini gsiser vreo rezerv de ap n adncul

e-i ajutase s reziste n vara i toamna fr ploaie din California. Tufiurile se uscaser tot, fuseser reduse la o reea de nuiele i de paie. Iarba crescuse n timpul iernii u mede, dar pn n iunie ajunge aurie i uscat, ca un lan de gru ce ateapt s fie secera Departamentul Aprrii nu avusese suficiente fonduri nici s demoleze cldirile, nici s le menin n bun stare, pentru o folosire ulterioar. Nu existase nici un cumprtor p Wyvern. Dintre numeroasele baze miltare nchise dup colapsul Uniunii Sovietice, un ele fuseser vndute unor firme civile i transformate n cartiere de locuit i centre com erciale. Dar aici, pe coasta central a Californiei, existau suprafee imense de pmnt, unele cultivate, altele nu, care ateptau ca Los Angelesul s-i mprtie sporii ctre no ca o ciuperc trtoare, sau s se apropie de noi circuitul suburban din Silicon Valley , din direcie opus. Pentru moment, Wyvern avea o valoare mai mare pentru oareci, oprl e i coioi dect pentru oameni. Dar dac vreun investitor ar fi fcut o ofert pentru cei 134 456 de acri, existau multe anse s fe refuzat. Am motive s cred c Wyvern nu a fost prsit n ntregime, c re secrete, aflate mult sub suprafaa sa czut n paragin, continu s execute proiecte c destine, demne de lunaticii din ficiuni, precum doctorii Moreau i Jeckyll. Nu aprus e nici un articol n pres, care s exprime grij pentru savanii nebuni din Wyvern, ajuni meri, sau care s anune un program de restrngere a activitii. Deoarece muli dintre cer ettori locuiser n baz i se implicaser prea puin n viaa comunitii, localnicii nu unde plecaser. Abandonarea, n acest caz, nsemna doar o extindere a camuflajului sof isticat, sub care i desfuraser pn atunci activitatea. Am ajuns la o intersecie i m-am oprit s ascult. Cnd luna cea fr de odihn i ddu ca o parte pturile, am mers n cerc, examinnd irurile de case, ntunericul dintre ele e rezista luminii selenare i bezna compartimentat din spatele ferestrelor lor. Uneori, n timp ce m plimbam prin Wyvern, aveam convingerea c eram supravegheat. Nu neaprat cu intenii agresive, ci urmrit ca o umbr de cineva pe care-1 interesa fie care gest al meu. M obinuisem s am ncredere n intuiia mea. De data asta simeam c s ur, nesupravegheat. Am pus Glock-ul n toc. Modelul de pe mner rmsese imprimat pe palma mea umed. M-am uitat la ceas. Ora unu i nou minute. Am ieit din strad i m-am dus sub un dafin indian, stufos. Am luni telefonul de la centur i l-am pornit. M sprijineam cu spatele (Ic copac. Bobby Halloway, cel mai bun prieten al meu din ultimii aptesprezece ani, avea m ai multe numere de telefon. Dduse numrul sau secret doar celor mai buni cinci prie teni ai si i rspundea la orice or. Am apsat pe taste. Bobby a rspuns la al treilea apel. Ar fi bine s fie ceva important! Dei credeam c snt singur n Oraul Mort, am vorbit n oapt: Dormeai? Mncam kibby. Kibby este o mncare mediteranean: came de vac, ceap, nlune i ierburi, nfurate nt r umed de bulgur i prjite la loc iute. Cu ce? Castravei, roii i napi murai. Oricum, bine c nu te-am sunat n timp ce fceai sex. Acum e mai grav. Iei foarte n serios kibby-ul tu. Foarte n serios. Am fost luat pe sus, am zis eu, ceea ce n jargonul surfitilor nseamn c am fost lov t de un val mare, care s-a prbuit peste mine, i care m-a aruncat de pe plana de surf . Eti pe plaj? se interes Bobby. Vorbeam la figurat. S nu mai faci aa ceva. Uneori e mai bine, i-am rspuns, sugerndu-i c telefonul putea fi ascultat. Nu-mi place chestia asta. Va trebui s te obinuieti, frtate. mi strici cheful de kibby! Caut un pmplu care lipsete. Un pmplu este o persoan mic, iar termenul nu-i ntotdeauna sinonim cu chestie, care

eamn un surfist preadolescent. Jimmy Wing era prea mic ca s fie surfist, dar era ntr-adevr o persoan mic. Pmplu? ntreb Bobby. Un pmplu foarte mic. Iar te joci de-a Nancy Drew? n totalitate. Caca! mi spuse el. n zona noastr de coast, nu e prea drgu s-i spui asta unui surfist, dei avusesem i esia c detectasem o not de afeciune n glasul lui, dar n egal msur i de dezgust. Un fit subit m-a fcut s sar n picioare, nainte s-mi dau seama c sursa zgomotulu oar o pasre de noapte care se cuibrise printre ramurile de deasupra mea. Un oim-denoapte, o privighetoare stinghera sau un lstun-mare. Ceva mai mic dect o bufni. E o chestie serioas, Bobby. Am nevoie de ajutorul tu. Vezi ce peti dac te deprtezi de rm? Bobby locuiete departe, la captul de sud al golfului, iar surful este vocaia i cr ezul lui, scopul vieii sale, baza filosofiei sale. Nu e doar un sport preferat, c i o adevrat activitate spiritual. Oceanul e catedrala lui i aude glasul lui Dumnezeu doar n zgomotul valurilor. Dup prerea lui Bobby, nu se poate ntmpla nimic important la o distan mai mare de un kilometru de plaj. Am privit n sus, dar n-am reuit s descopr pasrea, acum linitit, cu toate c lumin ii era puternic i dafinul nu avea prea multe frunze. Am nevoie de ajutorul tu, i-am spus din nou lui Bobby. Poi s te descurci i singur. Urc-te pe un scaun, leag-i funia de gt i sari. N-am scaun. Apas pe trgaciul putii cu degetul de la picior. n alte circumstane, m-ar fi fcut s rd, iar rsul te menine sntos. Contientizarea faptului c viaa este o glum a cosmosului reprezint ceva apropiat de esena filosofiei dup care trim eu, Bobby i Sasha. Principiile noastre conductoare sn simple: f, pe ct posibil, ct mai puin ru celorlali; f orice sacrificiu pentru adev rieteni; fii responsabil de faptele tale i nu cere nimic de III ccilali; nu-i face griji pentru ziua de mine, triete clipa i ai ncredere n faptul c existena ta are un , chiar dac lumea pare a fi doar haos i baft chioar. Cnd viaa i ofer o lovitur de fa, rspunde ciocanului ca i cum ar fi o tart cu fric. Uneori umorul negru este singu la care ne pricepem, dar chiar i umorul negru te poate ajuta. Bobby, dac ai ti numele pmplului, ai fi deja aici. Frtate, oft el, cum s fiu un pierde-var deplin dac tu insiti c am o contiin? Ai fost osndit s fii un tip responsabil. De asta mi-era team... i gagiul furios lipsete, am adugat eu, referindu-m la Orson. Ceteanul Kane? Orson fusese botezat dup Orson Welles, cel care regizase Cetate ?mul Kane, un f ilm care exercita o stranie fascinaie asupra lui. Am recunoscut ceva ce n-a fi vrut s reelinosc cu voce tare. Mi-e team de ce-ar fi putut pi. Vin imediat, a spus de ndat Bobby. Grozav! Unde eti? Ramurile se agitar, alt pasre - poate chiar dou se alturar celei deja cuibrite . n Oraul Mort, i-am rspuns. Omule, nu m asculi niciodat! Snt un biat ru. Vino pe albia rului. Pe ru? Gseti un Suburban parcat acolo. Aparine unui phisopat, deci fii atent. Gardul e ti at. Trebuie s m trsc sau pot s merg n picioare? Nu trebuie s te furiezi. Doar s-i pzeti fundul. Oraul Mort! zise el, scrbit. Ce m fac cu tine, tinere? S nu m lai o lun s m uit la televizor. Caca! m insult el din nou. Unde n Oraul M?

Ne ntlnim la cinematograf. Nu cunotea aproape deloc Wyvernul, n comparaie cu mine, dar putea s gseasc localul cinematografului din zona comercial, din apropierea caselor abandonate. Pe cnd era adolescent i nu se devotase nc, plin de religiozitate, rmului mrii, care-i devenise tire, se ntlnise un timp cu o odrasl de militar, care locuia n baz mpreun cu prini O s te gsesc acolo, frtate! Eram pe o muchie emoional periculoas. Faptul c viaa mi era ameninat m tulbura m puin dect ar fi de ateptat, pentru c triesc din primele zile ale copilriei cu conti c snt muritor, contiin care e n acelai timp mai acut i mai cronic dect cea trit a oamenilor. Snt ns zdrobit de pierderea cuiva pe care-1 iubesc. Grija este mai dur eroas dect instrumentele unui torionar i numai gndul la posibilitatea unei asemenea p ierderi m las fr glas. Fii calm, zise Bobby. Tocmai am dezlegat nodul spnzurtorii. Ei, nici att de calm! coment Bobby i nchise telefonul. Alte aripi btur aerul ntunecat i nite pene se frecar de frunze, n momentul n car asre se aez lng ceata n cretere de pe crengile de sus ale dafinului. Nici una dintre zburtoare nu-i fcuse auzit glasul. Strigtul oimului-de-noapte, n t mp ce plonjeaz prin aer, nhnd insecte cu pliscu-i puternic, este un distinct pint-pin t-pint. Privighetoarea cnt arii lungi, vlurind note aspre i dulci n fraze ncnttoare ar i bufnia, de obicei taciturn, cu excepia momentului cnd sperie roztoarele cu care e hrnete, scoate strigte din cnd n cnd, de plcere sau ca s-i afirme prezena n co ufnielor. Tcerea acelor psri era lugubr i ngrijortoare, nu pentru c mi-ar fi fost fric s uleasc bucic cu bucic, adu- cnd un omagiu filmului lui Hitchcock, ci pentru c sem ult cu linitea scurt, dar profund, care se aterne deseori n lumea naturii, nainte de zbucnirea unei violene neateptate. Cnd un coiot prinde un iepure i-i rupe ira spinrii sau cnd o vulpe muc un oarece i-1 scutur pn moare, strigtul de moarte al przii, c bia se aude, produce o tcere n zona imediat npiopiat. Mama Natur e minunat, generoas linititoare, dar PMo i nsetat de snge. Holocaustul fr sfrit pe care-1 prezidea- ir sta reprezint un aspect al ei care nu-i fotografiat pentru i'iilcndarele de peret e, nici nu apare n publicaiile din Sierra Club. I'iocare cmp din domeniul ei e un cm p de lupt, aa c, n pragul Izbucniri violenei, nenumraii ei copii devin deseori tcu pentru c au un respect instinctiv pentru legile care le dirijeaz rxistena, fie pent ru c-i amintesc de personalitatea asasin a Imtrnei i sper s evite s ajung urmtoru al ateniei ei. Ca urmare, psrile mute m ngrijorau. M ntrebam dac tcerea lor era o a unui mcel i dac nu cumva sngele vrsat liiscse al unui bieel i al unui cine. Nu se auzea nici un ciripit. Am prsit umbra de noapte a dafinului indian i am cutat un loc mai puin ngrijortor, unde s dau alt telefon. Continuam s mu impresia c, exceptnd psrile, nu m urmrea ni Dar nu-mi plcea s rmn n spaiu deschis. Santinelele cu pene nu i-au prsit locul n care stteau cocoate ca s m urmreasc. n-au agitat frunzele din jurul lor. Crezusem sincer c nu aveau de gnd s imite scenariul lui llitchcock, dar nu exclus esem complet posibilitatea. La urma urmei, n Wyvern de fapt, pretutindeni n Moonli ght Bay , chiar i o fiin inofensiv precum o privighetoare poate fi mai mult dect pare poate fi mai periculoas dect un tigru. Sfritul lumii pe care o tim poate s se afle ieptul unui lstun sau n sngele unui oricel. In timp ce mergeam pe strad, lumina lunii care se trezea era att de puternic, nct a runcam o umbr slab, care nu mergea nici in faa, nici n urma mea, ci rmnea alturi de e, de parc ar fi vrut s-mi aminteasc faptul c fratele meu cu patru picioare, care oc upa de obicei acel loc, lipsea.

6 Jumtate dintre csuele i bungalow-urile din Oraul Mort aveau verand. Cea pe care o p iveam fcea parte din cealalt jumtate, avea un ir de trepte din crmid ce duceau spre ticul din fa. Un pianjen i construise pnza ntre pilatrii care mrgineau- capul scrii. Nu puteam ldirea prin ntuneric, dar nu pute fi casa unei specii gigantice, mutante, pentru c

firele ca de mtas erau att de fragile, nct se dizolvau n jurul meu fr s opun" rezis ele filamente toarse fin se lipeau de faa mea, dai le-am dat la o parte cu o mn, n t imp ce treceam prin portic, fr s-mi fac mai multe griji privind distrugerea pe car e o provoca dect i fcea Godzilla n legtur cu demolarea zgrie-norilor pe; care-i nt um. Dei evenimentele din ultimele sptmni mi produseser u nou i profund respect pentru lte dintre animalele cu care mprim lumea, nu voi fi niciodat n stare s adopt panteism l. Panteismul trateaz toate formele de via, chiar i pianjenii i mutele, cu respect, ai c eu nu pot s ignor faptul c pianjenii i mutele gndacii i viermii, fpturile t eral se vor hrni cu mine dup ce voi fi murit. Nu m simt atras s tra-: tez o creatur c a pe un concetean al planetei, cu drepturi egale cu ale mele i meritnd acest respect , ct vreme ea m consider prn- zul ei. Cred c Mama Natur mi nelege atitudinea i n Ua din fa, cu vopseaua ei jupuit oarecum fosforescent n lumina lunii, era ntredes s. Balamalele ruginite n-au scrit, ci au scrnit ca oasele degetelor unui schelet cnd strnse pumn. Am pit nuntru. Pentru c venisem acolo avnd impresia c m-a simi mai n siguran sub un acoperi dec rul liber, m-am gndit s Includ ua. Poate c psrile se vor detepta brusc din nemicare lugubr i vor nvli ipnd dup mine. Pe de alt parte, o u deschis e o cale de evadare. Am lsat-o deschis. Dei m nconjura o bezn mtsoas, eficient ca o legtur peste ochi, tiam c eram n pentru c sutele de bungalow-uri care aveau portic fuseser cldite dup acelai plan, fAr a foaier sau hol la intrare. Camer de zi, sufragerie si dou durmitoare. Chiar i atunci cnd fuseser bine ntreinute, casele acelea umile oferiser doar un con ort minim familiilor militarilor tineri care le ocupaser, fiecare familie locuind doar vreo doi ani nainte s fie transferat n alt parte. Acum casele miroseau a praf, igrasie, putregai ncins i oareci. Podeaua fusese fcut din senduri mbinate, acoperite cu multe straturi de vopsea, cu excepia buctriei micue, n care era pus linoleum. Chiar i sub greutatea autoproclamat lui maestru al furirii, care-i amabilul vostru povestitor, podeaua aia scria. Scndurile desprinse nu m deranjau. Dimpotriv, m asigurau cA nu putea intra nimeni pe ua din spate s-mi dea una n cap. Ochii mi se adaptaser la ntuneric suficient ca s pot s vd ferestrele din fa. Dei rile se aflau sub acoperiul porticului, erau totui vizibile n lumina indirect a luni i: dreptunghiuri cenuii n negreala deplin. M-am dus la cea mai apropiat dintre cele dou ferestre. Geamurile nu erau sparte. Doar murdare. Am scos o batist de hrtie i mu ters un cerc curat n mijloc. Curtea din faa cldirii nu era mare. Vedeam strada alturat, printre dafinii indieni . Nu m ateptam s zresc o parad, dar pentru c gsesc ca majoritatea oamenilor c m n fuste scurte snt deosebit de atrgtoare, consider c-i bine s fiu pregtit. Am scos din nou telefonul celular i am format numrul direct care nu figureaz n car tea de telefon al cabinei izolate fonic a KBAY, cel mai mare post de radio din districtul Santa Rosita, unde lucreaz Sasha Goodall, care e disc jockey-ul emisiunii ce ncepe la miezul nopii i ine pn la ase di eaa. Ea e i director general, dar, de cnd postul a pierdut audiena militar i, prin are, o parte din venituri , dup ce s-a nchis Fort Wyvern, nu era singura angajat car e ndeplinea dou funcii. Numrul respectiv nu face telefonul s sune n cabina de emisie, ci activeaz o lumin albastr, plpitoare, pe peretele opus microfonului Sashei. Se prea c n acel moment nu vea nici un partener telefonic de discuie, pentru c, n loc s-mi rspund tehnicianul, a ridicat receptorul chiar ea. Salut, Omule-de-Zpad! Nu snt singurul posesor al acelui numr privat i, ca muli indivizi nclinai spre izo are, cerusem companiei telefonice s nu-mi transmit numele cnd sun pe cineva; totui, chiar cnd apelul nu este preluat de tehnician, Sasha tie ntotdeauna c snt eu. Ai pus vreo melodie? A Mess of Blues. Elvis. Peste mai puin de un minut se termin. tiu cum faci.

Ce fac? Spui Salut, Omule-de-Zpad" nainte s scot un cuvnt. i cum fac? Probabil c jumtate dintre apelurile la care rspunzi direct pe linia secret snt de la mine, aa c tu rspunzi ntotdeauna Salut, Omule-de-Zpad". Greeti. Ba am dreptate, am insistat eu. Nu mint niciodat. Era adevrat. Rmi un pic cu mine, baby, zise ea i m ls pe fir s atept. n timp ce ateptam s revin, i-am ascultat programul prin telefon. A fcut o reclam irect pentru serviciile publice, urmat de o reclam gogoa, adic material nregistrat ceput i la sllrit, cu o intervenie n direct la mijloc, pentru un vnztor local de mai Vocea ei e rguit, dar dulce, blnd, plcut i provocatoare. Ar putea s-mi vnd o p d, dac include i aer condiionat. Am ncercat s nu fiu complet stpnit de vocea ei, n timp ce ascultam cu o ureche pode aua care scria. Afar, strada rmnea pustie. Pentru a-mi acorda cinci minute ntregi, a pus dou melodii: li Was a Very Good Ye ar, cu Sinatra, urmat de piesa lui Patsy Cline, I Fall to Pieces. Cnd a revenit la telefon, i-am spus: N-am auzit un program att de eclectic. Sinatra, Elvis ii Patsy. Avem un spectacol tematic n noaptea asta. O tem? N-ai ascultat? Am fost ocupat. Ce tem? Noaptea morilor vii. Grozav! Mulumesc. Ce s-a ntmplat? Cine-i tehnicianul emisiunii? Doogie. Doogie Sassman este un fanatic Harley-Davidson, tatuat panoramic, care cntrete ma i mult de o sut cincizeci de kilograme, dintre care vreo dousprezece snt alctuite di n prul lui blond nepieptnat i de barba zburlit, mtsoas. In ciuda faptului c are un , ct un cheson, i o burt pe care putea s se adune o familie ntreag de pescrui, Doog un magnet pentru gagici i s-a ntlnit cu unele dintre cele mai frumoase femei care a u pus vreodat piciorul pe plajele dintre San Francisco i San Diego. Dei e un tip cu msecade, cu suficient arm de urs ca s fie vedet ntr-un film de desene animate al lui Disney, succesul indiscutabil al lui Doogie la minunatele wahine succes care nu -i datorat numai personalitii sale reprezint unul dintre marile mistere ale tuturor timpurilor, la fel ca de ce au disprut dinozaurii" sau de ce tornadele nu se manif est n parcrile pentru camioane". Poi s scapi pentru vreo dou ore i s-1 lai pe Doogie s conduc spectacolul, de l l de comand? Vrei o partid scurt de sex? Cu tine a vrea una fr sfrit. Ce romantic eti! zise ea sarcastic, dar cu o ncntare ascuns. Avem un prieten care are nevoie de ajutor. Despre ce-i vorba? ntreb Sasha, devenind brusc serioas. Nu puteam s-i povestec prea multe, pentru c telefonul putea fi supravegheat. n Moonlight Bay trim ntr-un stat poliienesc att de artistic impus, nct practic invizibil. Dac m ascultau, nu voiam s tie c Sasha urma s mearg acas la Lill g, pentru c ar fi putut s-o mpiedice. Lilly avea nevoie disperat de sprijin. Dac Sas ha ajungea acolo prin surprindere, poate pe ua din dos, poliitii puteau afla ct de i nsistent putea fi. i aduci aminte... am zis eu, apoi am avut impresia c vd o micare pe strad, dar, m-am uitat pe fereastr, am tras concluzia c fusese doar o umbr, poate din cauz c o co ad de nor tersese obrazul lunii. i aduci aminte de cele treisprezece feluri? Treisprezece feluri? Chestia cu mierla, i-am rspuns, tergnd din nou geamul cu batista din hrtie; respi raia mea lsase pe el o urm de condens.

Mierl. Sigur. Vorbeam despre poemul lui Wallace Stevens, Treisprezece feluri de a privi o m ierl. Tatl meu, ngrijorat de modul n care eu, limitat de XP, m voi descurca n via fr , avusese grij s-mi lase o cas neipotecat i veniturile unei polie pentru o asigurare ria de via. Dar mi lsase i o alt motenire folositoare: dragostea pentru poezia mod cauz c Sasha cptasae aceast pasiune de la mine, puteam s-i zpcim pe cei care trge rechea la fel de uor cum fcusem atunci cnd discutasem cu Bobby, folosind jargonul s urfitilor. Exist un cuvnt pe care te atepi s-1 foloseasc, dar care nu apare niciodat, am z , referindu-m la Stevens. Ah! a exclamat ea i mi-am dat seama c m nelesese. Un poet mai slab, dac ar fi scris treisprezece strofe despre mierl, ar fi folosi t cu siguran cuvntul wing5, dar Stevens nu recursese la el. nelegi ce vreau s spun? -Da. Sasha tia c Lilly Wing cndva Lilly Travis fusese prima Icmeie pe care o iubisem i prima care mi zdrobise inima. Sasha este a doua femeie pe care am iubit-o n cel mai profund sens al cuvntului i jur c n-o s-mi zdrobeasc niciodat inima. O cred. Ea nu minte niciodat. Sasha m asigurase c, dac o s-o nel, o s-i foloseasc bor- maina ei Black & Decker i fac o gaur de-un centimetru prin inim. Vzusem bormaina. Burghie le un set scump - livrate odat cu ea se afl ntr-o cutie d n plastic. Pe coada burghiului de un centimetru pictase, cu oj roie, numele meu, C hris. Snt absolut convins c-i o glum. N-are de ce s-i fac griji. Dac-i voi zdrobi vreodat inima, o sa-mi guresc singur pi ptul, ca s-o scutesc de efortul de-a se spla pc mini dup aceea. Snt un tip romantic. Despre ce-i vorba? ntreb Sasha. O s afli cnd o s ajungi acolo. Vreun mesaj? Speran. sta-i mesajul. Exist nc speran. Nu eram att de convins pe ct pretindeam. Mesajul pe care voiam s i-1 transmit lui Lilly putea s nu fie adevrat. Nu m mndresc cu faptul c, spre deosebire de Sasha, min t cteodat. Unde eti? ntreb Sasha. n Oraul Mort. Fir-ar s fie! Tu ai ntrebat! Tot timpul ai necazuri. sta-i mottoul meu. N-am ndrznit s-i povestesc despre Orson, nici mcar indirect, folosind codul poezi ei. Vocea ar fi putut s m dea de gol, trdndu-mi ngrijorarea. Iar dac ea ar fi crezut Orson are probleme serioase, ar fi insistat s vin n Wyvern, s-1 caute. Mi-ar fi fost de mare ajutor. Fusesem surprins s descopr c Sasha se pricepe la a utoaprare i la folosirea armelor, lucruri care nu se predau n vreo coal de disc-jocke y. Dei nu arta ca o amazoan, putea s lupte ca una. Dar era un prieten mai bun dect ar fi fost ca lupttor, iar Lilly Wing avea nevoie de simpatia i compasiunea Sashei m ai mult dect aveam eu nevoie de ajutorul ei. -Chris, tii care-i problema ta? Art prea bine? Aa-i, replic ea sarcastic. Prea detept? Problema ta e c eti imprudent. Atunci cere-i doctorului s-mi dea nite pilule. Te iubesc pentru asta, Omule-de-Zpad, dar o s fii omort. O fac pentru o prieten, i-am reamintit eu de Lilly Wing. Oricum, lucrurile se vor rezolva. Vine Bobby. Aha! Atunci m apuc s v scriu necrologurile. O s-i spun ce ai fgduit.

Cei doi Stooge. S vedem care din ei. Sntem Curly i Larry. Aa-i. Nici unul din voi nu-i suficient de detept ca s fie Moe. Te iubesc, Goodall. Te iubesc, Omule-de-Zpad! Am nchis telefonul i m pregteam s m deprtez de fereastr, cnd am vzut din nou m trad. De data asta nu fusese umbra unui nor ce alunecase peste un col al lunii. De data asta am vzut maimue. Mi-am prins telefonul la centur, s am ambele mini libere. Maimuele nu se livreaz cu butoiul sau cu pachetul. Termenul corect pentru maimue le care cltoresc n grup nu-i nici hait, nici turm, nici herghelie, nici stol, ci ceat . Invasem recent multe despre maimue, nu numai termenul ceata. Din acelai motiv, dac a fi locuit n inuturile mltinoase din liorida, a fi devenit expert n aligatori. Acum, aici, n Oraul Mort, o ceat de maimue treceau pe lng hiiiigalow, n direcia mersesem i eu. n lumina lunii, blana (ur prea mai degrab argintie dect cafenie. In ciuda acelui luciu, care le fcea mai vizibile dect ar fi fost nil Ici, nu put eam s-mi dau seama de numrul lor exact. Cinci, ase opt... Unele mergeau n patru labe , altele pe jumtate ridicate, Inr cteva drepte, ca oamenii. Zece, unsprezece, dois prezece... Nu se micau repede i i ridicau des capetele, privind n noapte, in fa sau n ambele a, uneori, napoi, n direcia din care veneau. Dei viteza i atenia lor puteau dovedi gr j sau chiar trama, eu bnuiam c nu le era fric de nimic i c, de fapt, cutau ceva, vn va. Poate pe mine. Cincisprezece, aisprezece... In arena circului, costumate n veste cu paiete i cu fesuri roii pc cap, o ceat de maimue poate s produc zmbete, rsete, amuzament. Numai c specimenele pe care le vedeam nu dansau, op- iau, sreau sau cntau la acordeoane miniaturiale. Nici una nu prea inte resat de o carier n industria distraciilor. Optsprezece. Erau maimue rhesus, cele mai mult folosite n cercetarea medical, i toate aveau dim ensiunile maxime ale speciei lor: nalte de peste aizeci de centimetri, doisprezece sau chiar cincisprezece kilograme de oase i muchi. tiam din propria experien c maimu e rhesus erau iui, agile, puternice, deosebit de detepte i de periculoase. Douzeci. In multe pri ale lumii, maimuele triesc oriunde n slbticie, de la jungl i cmpii cu excepia celor care cutreier noa la muni. Nu se gsesc pe continentul nord-american ptea prin Moonlight Bay i de care tiu doar civa localnici. Am neles de ce tcuser psrile mai devreme, n copacul de deasupra mea. Simiser apr paradei neobinuite. Douzeci i una. Douzeci i dou. Ceata devenise un batalion. Am amintit de dini? Maimuele snt omnivore, nefiind convinse de argumentele veget arienilor. n principal mnnc fructe, nuci, semine, frunze, flori i ou de psri, dar, t nevoia de carne, atunci savureaz insecte, pianjeni i mamifere mici, precum oarecii , obolanii i crtiele. S nu acceptai niciodat invitaia la prnz a unei maimue, cu e ului cnd cunoatei meniul. Pentru c snt omnivore, au incisivi puternici i canini ascu numai buni pentru a muca i a sfia. Maimuele obinuite nu atac oamenii. Tot aa, maimuele obinuite snt active la lumina lei i se odihnesc n timpul nopii cu excepia douroucouli-ului, cel cu blan moale, o s ecie sud-ameri- can, cu ochi ca de bufni, care-i nocturn. Cele care strbat ntunericul prin Fort Wyvern i prin Moolight Bay nu snt obinuite. Snt nite individe micue, pline de ur, rele, psihopate. Dac ar avea de ales ntre un o ce gras, gtit n sos de unt, i ansa de a-i sfia mutra, doar de dragul distraciei, ni r nu i-ar linge buzele regretnd c au renunat la mas. Numrasem douzeci i dou de maimue, cnd talazul mblnit de pe strad coti brusc. Ce opri, membrii ei ngrmdindu-se la un loc, ntr-o manier att de conspirativ, nct ai f cu uurin crede c una dintre ele fusese silueta misterioas de pe colina plin cu iarb n Dallas, n ziua n care fusese mpucat Kennedy. Dei nu preau interesate mai mult de bu

galow-ul n care eram dect de celelalte, se aflau chiar n faa lui i suficient de aproa pe s m loveasc damblaua. Aranjndu-mi prul zburlit de pe ceaf cu o mn, m-am gndit s r pe ua din spate, nainte ca individele s bat la cea din fa cu afurisitele lor de car ele de subscripie pentru revista maimuelor. Dar, dac fugeam, n-aveam s aflu n ce direcie vor pleca dup ce-i vor fi terminat e . n loc s le evit, s-ar putea s dau nas n nas cu ele iar acest lucru ar avea conseci ne mortale. Numrasem douzeci i dou i ratasem cteva. Erau, probabil, vreo treizeci. Glock-ul me de nou milimetri avea zece gloane, dintre care consumasem deja dou. Aveam un ncrctor de rezerv, tnlr-un buzunar al tocului. Chiar dac m-ar fi cuprins deodat spiritul de bun inta al lui Annie Oakley i a fi nimerit, miraculos, cu fiecare mpuctur, tot a t copleit de dousprezece bestii. Confruntarea cu o sut cincizeci de kilograme de maimue care (?pa nu corespunde i deii mele de lupt cinstit. Ideea mea de lupt cinstit este ca o maimu singur, nenarm fr dini i mioap s se bat cu mine, n timp ce m aflu ntr-un elicopter de lac Blac In strad, primatele zboveau nc. Se nghesuiser att de mult, nct, la lumina lunii, fi un singur organism mare, cu multe capete i cozi. Nu-mi puteam imagina ce fceau. Probabil pentru c nu-s maimu. M-am apropiat de fereastr, privind atent scena scldat de razele lunii, ncercnd s v ai clar i s am o mentalitate de maimu. n mulimea de indivizi care se jucaser de-a Dumnezeu n bun- crele din adncurile Wyve nului, cel mai interesant i mai generos finanat proiect fusese unul care inteniona s combine inteligena uman i animal i s mbunteasc agilitatea, viteza, vederea, a i longevitatea oamenilor. Lucrul acesta urma a fi realizat prin transfer de mate rial genetic selectat nu de la o persoan la alta, ci de la o specie la alta. Dei mama mea era un geniu, nu ajunsese credei ce v spun un savant nebun. Ca speci alist n teoria geneticii, nu pierdea prea inult timp n laboratoare. Locul ei de mun c se afla n craniul ei, iar mintea i era la fel de elaborat echipat ca laboratoarele de cercetare ale tuturor universitilor din ar. Sttea n biroul ei din Colegiul Ashdon aventurndu-se ocazional ntr-un laborator finanat din fonduri guvernamentale, gndind intens, n timp ce ali savani operau din greu. Ea nu dorise s distrug omenirea, ci so salveze, i snt convins c, mult timp, nu cunoscuse scopurile imprudente i ruvoitoare ale indivizilor din Wyvern care-i puneau n aplicare teoriile. Transfer de material genetic de la o specie la alta. n sperana crerii unei superr ase. ntr-o cutare nebuneasc a perfeciunii, a soldatului de neoprit. Animale intelige nte, urmare a miliarde de proiecte, prsite pentru viitoarele cmpuri de lupt. Arme b iologice uluitoare, mici ct un virus sau mari ct un urs grizzly. Doamne, Dumnezeule! Toate chestiile aste m fac s m gndesc cu'nostalgie la vremurile bune de altdat, c cei mai ambiioi indivizi cu creier mare se mulumeau s viseze bombe nucleare capabile s rad orae de pe faa pmntului, lansatoare de raze ale morii instalate pe satelii care atacau nervii i fceau victimele s se zbat precum omizile cnd bieaii plini de c e mprtie sare pe ele. Pentru asemenea experiene, animalele erau obinute uor, pei>- tru c, de obicei, nu -i pot angaja avocai dintre cei mai buni, care s le apere de exploatare. Surprinztor , se gsiser i subieci umani. Soldailor judecai de curtea marial pentru crime deoseb slbatice i condamnai la nchisoare pe via li se oferea posibilitatea s aleag: sau p eau n pucrii de maxim securitate, sau aveau parte de o anumit libertate, participnd l activiti secrete. Apoi, ceva o luase razna. n tot ce ntreprinde omenirea, inevitabil ceva o ia, cu entuziasm, razna. Unii s pun c asta se ntmpl din cauz c universul este intrinsec haotic. Alii spun c motivul c sntem o specie care nu se mai bucur de graia divin. Indiferent de motiv, printre o ameni exist, pentru fiecare Moe, mii de Curly i Larry. Sistemul folosit pentru a introduce materialul genetic nou n celulele subiecilo r cercetrii pentru a fi inserat n lanurile ADN- ului lor era un retrovirus conceput cu talent de mmica mea, Wisteria Jane Snow, care avea uneori timp i s fac prjituri e xtraordinare cu ciocolat. Acel retrovirus fabricat fusese proiectat s fie fragil, bolnav adic steril i benign. Mai degrab o unealt vie care s fac exact ce se dorea a ea. Dup ce-i fcea treaba, trebuia s moar. Dar se transformase curnd ntr-o drcie i

ioas, care se reproducea iute, care putea s se transmit, prin intermediul fluidelor trupului, prin simplul contact al pielii, provo- cnd nu boal, ci schimbri genetice . Aceste microorganisme capturaser la ntmplare secvene de ADN de la numeroase specii din laborator i le transportaser n trupurile cercettorilor care lucrau la proiect. Acetia nu-i dduser seama, un timp, c erau afectai lent, dar profund. Afectai fizic, tal, emoional. nainte sa neleag ce se ntmpla cu ei i de ce, civa savani din Wyve s se schimbe... s aib multe n comun cu animalele din i'utile laboratorului... Cu doi ani n urm, procesul ncepuse s devin evident. Apoi, In laborator a avut loc u n episod violent. Nimeni nu mi-a explicat ce s-a ntmplat cu adevrat. Oamenii s-au o mort unii pe alii, ntr-o nfruntare bizar, slbatic. Animalele folosite la experimente scpat sau au fost eliberate de oamenii care simeau o nrudire stranie cu ele. Printre animalele acelea se aflau maimue rhesus, a cror inteligen fusese substanial mbuntit. Dei credeam c inteligena e legat de mrimea creierului i de numrul cut prafaa acestuia, acele rhesus nu aveau un craniu mrit. Cu excepia ctorva caracterist ici, preau exemplare obinuite ale speciei. De atunci, maimuele snt tot timpul pe fug. Se ascund de autoritile militare i feder le, care ncearc s le elimine discret, mpreun cu toate dovezile a ceea ce se ntmplase Wyvern, nainte ca publicul s afle c aleii naiunii asiguraser sfritul lumii pe care noteam. n afar de cei implicai n conspiraie, despre evenimente aflaser doar cteva p ne. Iar dac am ncerca s spunem publicului larg ceea ce tim - chiar dac nu avem dovezi clare , ne-ar ucide, aa cum ar ucide maimuele. O uciseser pe mama. Au pretins c era deprimat de felul n care munca ei euase i c s sinucis, conducnd cu vitez maina i izbindu-se de parapetul unui pod, la sud de ora. D ar mama mea nu era la. i nu m-ar fi prsit lsndu-m s nfrunt singur comarul ce urm c inteniona s se adreseze publicului, s scuipe adevrul mass-mediei, spernd s creeze consens pentru un program de cercetare pentru situaia de criz, un proiect mai mar e dect cel ngropat sub Wyvern, mai mare dect Proiectul Manhattan, care s implice cei mai buni cercettori n genetic din lume. Aa c au mpins-o pe ua cea mare, pe care au it-o n urma ei. Aa cred. N-am nici o dovad. Dar a fost mmica mea i cred ceea ce vreau , ceea ce trebuie despre anumite lucruri. ntre timp, molima se rspndea mai iute dect maimuele i se prea c neajunsul nu put nlturat, nici mcar oprit. Personalul infectat de la Wyvern fusese redistribuit n to at ara, purtnd retrovirusul cu el, nainte s afle cineva c exista vreo problem, nain e impun o carantin. Probabil c vor avea loc mutaii genetice la toate speciile. Proba bil c singurul lucru care nu se tie este dac procesul va fi lent i va necesita decen ii sau secole ca s se desfoare sau dac teroarea se va extinde cu repeziciune. Pn acum cu cteva excepii, efectele fuseser subtile i nu se rspn- diser pe scar larg, dar tea fi doar calmul dinaintea holocaustului. Cred c responsabilii caut cu frenezie un remediu, dar, n acelai timp, consum mult energie strduindu-se din rsputeri s ascu ursa viitoarei catastrofe, ca s nu tie nimeni cine trebuie blamat. Nimeni din conducerea guvernului nu dorete s se confrunte cu mnia publicului. Nu le este fric de concediere. Dac se afl adevrul, i ateapt lucruri mult mai grave dec erderea slujbei. Ar putea fi judecai pentru crim mpotriva umanitii. i probabil c jus ic ascunderea catastrofei viitoare din necesitatea de a se evita panica, dezordin ea public i, poate, o carantin internaional a ntregului continent nord-american. De f pt, se tem c ar putea fi fcui buci de mulimea furioas. Poate c o parte dintre creaturile care se mbulzeau n strad fuseser printre cele do usprezece care scpaser din laboratoare n noaptea aceea istoric i macabr, plin de vi ajoritatea erau descendente ale evadatelor, nscute n libertate, dar la fel de inte ligente ca prinii lor. Maimuele obinuite plvrgesc tot timpul, dar eu nu auzisem nici un sunet scos de cel e treizeci. Stteau la un loc, tot mai agitate, dnd din brae, micndu-i furioase cozile dar, dac ridicaser glasurile, acestea nu se auzeau prin geamul ferestrei, nici pr in ua din fa deschis, dei se aflau la civa metri. Plnuiau ceva mai ru dect prostii de maimue. Cu toate c maimuele rhesus nu-s la fel de detepte ca oamenii, avantajul pe care-1 avem nu-i suficient de mare pentru a m simi linitit dac a juca pocher cu trei dintre ei. Doar dac i-a mbta nainte. Aceste primate precoce nu-s principala ameninare nscut n laboratoarele din Wyvern. Onoarea revine, bineneles, retroviru- sului modificator de gene, capabil s schimbe

orice fiin. Dar, n ceea ce privete ticloia, maimuele alctuiesc o echip redutabil Pentru a aprecia ameninarea cu btaie lung reprezentat de aceste rhesus remodelate, s inem seama de faptul c obolanii snt cea mai mare belea, cu toate c inteligena lor te extrem de mic In comparaie cu a noastr. Savanii estimeaz c roztoarele dis- Irug d ci la sut din rezervele de hran din lume, n ciuda faptului c noi exterminm relativ ef icient colonii ntregi de-ale lor i le meninem numrul la un nivel suportabil. Imaginai -v ce s-ar intmpla dac ar avea jumtate din inteligena noastr i ar fi n slare s lup oi cu anse mai mari. Am fi antrenai ntr-un rzboi disperat, pentru a preveni o foamet e cumplit. Uitndu-m Ia maimuele din strad, m ntrebam dac nu cumva i priveam pe adversarii no ntr-un viitor Armagedon... n afar de nivelul ridicat al inteligenei lor, aveau o alt calitate care le fcea un inamic mult mai formidabil dect puteau fi roztoarele. obolanii acioneaz numai din ins tinct i n-au suficient minte ca s se implice personal, n timp ce maimuele alea ne urs cu patim. Cred c-s ostile fa de omenire pentru c noi le-am creat, dar am fcut treaba doar pe jumtate. Le-am jefuit de inocena lor de animale, cu care erau mulumite. Le-am ridic at nivelul inteligenei pn au devenit contiente de lumea larg i de adevratul lor loc , dar nu le-am dat suficient inteligen pentru a le fi posibil s-i mbunteasc acel m fcut detepte doar ct s nu mai fie mulumite cu viaa de maimu; le-am dat capacitate a visa, dar nu le-am oferit posibilitatea de a-i mplini acele vise. Au fost izgoni te din nia lor din regatul animalelor i nu reuesc s gseasc un loc nou, potrivit. Desp inse din pnza creaiei, snt rtcitoare, pierdute, pline de un alean ce nu va fi mplinit nicicnd. Nu le condamn c ne ursc. Dac a fi una dintre ele, i eu ne-a ur. Ins simpatia fa de ele nu m-ar salva, dac a iei din bun* galow i a merge pe stra gnd cu blndee o lab de mais mu n fiecare mn, declarndu-mi regretul pentru arogan mane i cntnd o versiune nsufleitoare a cntecului Yes, We Ha ve No Banan as. A fi fcut buci ntr-un minut. Munca mamei mele a dus la crearea acestei cete, lucru pe care maimuele par s-1 priceap. M urmriser n trecut. Mama e moart, deci nu se pot rzbuna pe ea pentru viaa hin i de paria pd care o duc. Pentru c snt singurul ei copil, maimuele nutresc o ani mozitate special mpotriva mea. Poate c aa trebuie. Poate c ura lor pentru orice Snow e justificat. Dintre toi oamenii, eu nu am dreptul s discut despre motivul furiei l or. Dar nu m consider obligat s pltesc pentru ceea ce a fcut mama mea, cu bune inteni i. Rmnnd ghemuit n siguran lng fereastra bungalow-ului, am auzit ceea ce prea a fi a btaie, rsuntoare, a unui clopot mare, urmat de un tropit. Am privit cum ceata agita t pleac, ducnd un obiect pe care nu-1 vedeam. Am auzit un scrnet de oel pe piatr i ulte maimue se strduir s ridice ceva greu. Forfota maimuelor m mpiedica s vd limpede obiectul, dar mi s-a prut c-i rotund. A eput s-1 rostogoleasc n cerc, unele privind, altele atrnndu-se de obiect, inndu-1 n libru pe muchie. n lumina lunii, semna cu o moneda enorm, czut din buzunarul uriaului din vrful vrejului de fasole al lui Jack. Apoi mi-am dat seama c era un capac de c anal, pe care-1 scoseser din pavaj. Brusc, ncepur s plvrgeasc i s ipe, de parc ar fi fost un grup de copii exuber user o jucrie dintr-un cerc vechi. Dup cte tiam, un asemenea chef de joac nu le stte eloc n fire. n ntlnirile mele anterioare cu ceata, doar o dat ne treziserm fa n fa nfruntarea aceea nu acionaser defel ca nite copii, ci ca un grup de skinhead asasin i, drogai n ultimul hal. Se plictisir repede s se joace cu capacul de canal. Apoi, trei maimue se strduir s 1 rsuceasc, de parc ar fi fost cu adevrat o moned i, cu un considerabil efort coordon t, reuir s-1 menin n micare. Ceata redeveni tcut. Se strnse n jurul discului ce se rsucea, lasindu-i loc de mica e, dar privindu-1 cu mult interes. Periodic, cei trei indivizi care nvrteau capacul l mpingeau, unul cte unul, aplicnd suficient for ca s-1 in n echilibru i n micare. Coordonarea lor dovedea cel puin udimen- Inra a legilor fizicii i o ndemnare mecanic, n contradicie cu aspectul lor ob uit. Discul care se rotea scotea un sunet aspru, marginea lui de meiul lrecndu-se de

pavajul din beton. Sunetul jos, metalic deveni Ningurul sunet din noapte, un bzit dintr-o singur not, oscilnd doar vag ntr-o zon de un semiton. Capacul de canal care se nvrtea nu prea s ofere un spectacol care s justifice ateni cetei. Maimuele erau captivate. Aproape n trans. mi era greu s cred c discul, din n are, cptase exact viteza de rotaie care, combinat cu sunetul oscilant, producea un e lect hipnotic asupra maimuelor. Poate c nu asistam la un joc, ci la un ritual, la o ceremonie cu semnificaie sim bolic, limpede pentru toate acele rhesus, dar un mister pentru mine. Ritual i simb ol nu numai c implic gndire abstracta, dar nsemna c viaa maimuelor avea o dimensiune iritual, c nu erau pur i simplu detepte, ci i capabile s mediteze la originea tuturor lucrurilor i la scopul existenei lor. Ideea m uimi att de mult, nct aproape c m-am ndeprtat de fereastr. n ciuda ostilitii lor fa de oameni i a entuziasmului pentru violen, mai degrab s mpatie fa de aceste creaturi patetice, eram micat de situaia lor de paria fr nici un oc de drept n natur. Dac aveau cu adevrat capacitatea de a-i pune ntrebri despre Dum eu i despre modelul cosmosului, atunci ar putea cunoate durerea intens pe care omen irea o cunoate foarte bine: dorina de a nelege de ce creatorul nostru ne las s suferi att de mult, teribilul dor nemplinit de a-L gsi, de a-I vedea faa, de a-L atinge i d e a ti dac exist cu adevrat. Dac mpart acest chin profund, dar tcut cu noi, atunci am simpatie fa de starea lor, d; mi-e i mil de ele. i dac mi-e mil de ele, cum s le ucid fr ezitare, dac alt confruntare m va obliga acest lucru, pentru a-mi salva via' sau pentru a salva un prieten? n ntlnirile ant erioare, fusesem sili s ntmpin asaltul lor feroce cu focuri de arm. E uor s folose f ucigtoare cnd adversarul tu este fr minte, ca un rechin. poi s apei pe trgaci f oi s opui urii du manului propria ur. Mila genereaz ezitri. Mila poate fi cheia d la raiului, dac exist rai, dar nu reprezint un avantaj cn lupi ca s-i aperi viaa de u ersar nemilos. Am perceput o modificare a sunetului produs n strad d metalul care se nvrtea, o o scilaie mai mare ntre tonuri. Capacu de canal ncepuse s piard din viteza de rotaie. Dar nimeni din ceat nu se grbea s stabilizeze rsucirea. Mai muele pndeau, cu o fas inaie plin de curiozitate, cum se legn capacul, cum cntecul acestuia se domolea cont inuu. Discul se opri, czu pe pavaj, iar n clipa aceea maimuele n lemnir. O not final r oapte, urmat de o tcere att d absolut, de parc Oraul Mort ar fi fost nvluit, subit, foii izolatoare gigantic. Din cte puteam s-mi dau seama, fiecar membru al cetei pr ivea cu ochii holbai capacul din fier. Dup un timp, ca i cum s-ar fi trezit dintr-un somn profund maimuele se apropiar, ca n vis, de disc. l nconjurar ncet, s aezar cu articulaiile labelor din fa pe pa innd metal cu aerul ngndurat al unei ignci care analizeaz zaul de cafea, ca s citea torul. Cteva se traser napoi, fie pentru c vzuser ceva pe disc care nu le plcuse, fie pe u c-i ateptau rndul. Aceti indivizi ezitani i ndreptar atenia, n mod demonstrat , numai ctre capac nu: ctre pavaj, ctre copacii de pe marginea strzii,' ctre cerul pl in de stele. Unul dintre animale privi ctre bungalow-ul n care m refugiasem.1 Nu mi-am inut rsuflarea, nici n-am devenit ncordat, pentru c eram convins c nimic din cldirea aceea nu avea ceva diferit de aspectul jalnic i deprimant al altor sut e de construcii din vecintate. Nici usa deschis nu merita s fie bgat n seam, pentru c multe illnlre cldirile acele u expuse capriciilor vremii. Dup ce s-a zgit la cas cteva secunde, maimua i-a ridicat (uliii ctre luna n cre sau poate c eu fusesem copleit de sentiment ostura ei oglindea o melancolie profund alism i Hlribuiam maimuelor rhesus mai multe caliti umane dect ar fi fost cazul. Apoi, cu toate c nu m micasem, nici nu scosesem vreun suflet, animalul pros tresri , se ridic, pierdu orice interes pentru cer |l privi din nou spre bungalow. - Nu te maimuri! am optit eu. Lighioana se roti ncet, iei de pe strad i urc pe trotuarul tuoperit de umbra dafin ilor, iar acolo se opri. Am rezistat imboldului de a m retrage de lng fereastr. ntunericul de jurul meu era perfect, ca n cociugul lui Dracula, dup ce punea capacul. M simeam invizibil. Acoper

iul ieit n afar al porticului mpiedica lumina lunii s bat drept n faa mea. Micua fptur jalnic prea c examineaz nu numai fereastra Iu care stteam, ci fiecar ect al csuei, de parc inteniona s localizeze proprietarul, ca s-i fac o ofert de cu . Snt extrem de sensibil la interferena luminii i umbrei care, pentru mine, este m ai senzual dect trupul unei femei. Nu mi se Interzice s cunosc plcerea oferit de feme ie, dar n-am voie s am dc-a face cu cea mai slab lumin. Totui, orice form de iluminar e este mbibat cu o calitate erotic ce-mi d fiori i-s foarte contient (Ic mngierea f raze. Aici, n bungalow, aveam ncredere c nu puteam fi zrit de nimeni, c fceam parte in bezn, aa cum aripa face parte din liliac. Maimua se apropie civa pai, ptrunznd pe aleea care tia n dou curtea din fa i eptele porticului. Ajunsese la vreo apte metri de mine. Cnd a ntors capul, am surprins o lucire a ochilor ei. De obicei galbeni i plini de ur, ca ochii unui perceptor, artau acum, n lumi- ua slab, de-un portocaliu agresi v i amenintor. Erau plini de acea luminozitate ce se regsete n ochii majoritii anim r nocturne. Abia zream fptura aflat n umbra dafinilor, dar micare nelinitit a ochilor ei fosf sceni indicau c atenia lighioanei fu sese atras de ceva dar nu n mod deosebit de fere astra la car stteam. Poate c auzise fitul produs de un oarece prin iarb sau de o tar ul, obinuit n zon i spera s se aleag cu gustare. Pe strad, ceilali membri ai cetei rmseser strni n jui capacului de canal. Maimuele rhesus obinuite, care snt fpturi diurne, nu au ni o lucire a ochilor n nt neric. Membrii cetei din Wyvern aveau vedere nocturn mai bun dect alte maimue, dar, din cte tiu, n erau att de nzestrate precum bufniele sau pisicile. Acuitatea lo vizua l era doar cu o fraciune mai bun dect cea a primatelor d: care proveneau. n locurile lipsite complet de lumin snt la fel d neajutorate ca mine. Maimua cea curioas se apropie cu nc trei pai, iei din um bra copacilor i reveni ina lunii. Cnd se opri, se afla la m puin de cinci metri de mine i la vreo doi metr i de portic. mbuntirea vederii nocturne a maimuelor este, probabil, u efect neateptat al experi nelor la care fuseser supuse, penti mrirea inteligenei, dar, din cte reuisem s desco nu fuses corelat cu mbuntirea altor simuri. Maimuele obinuite nu- capabile s gsea tor animale cu ajutorul mirosului precum cinii, de aceea nici cele cu care aveam de-a face nu erau stare. Ar putea s m adulmece de la o distan egal cu aceea 1 care le -a simi i eu mirosul, adic doar de vreo jumtate de metru dei erau o specie mpuit. teroritii ia cu coad lung n' beneficiau de puteri paranormale i nu puteau s zboare p ecu fraii lor urltori ce fceau treburile murdare pentru Vrjitoarea cea Hain din Vest7 . Cu toate c snt nspimnttoare cnd le ntlneti ntr-un numr important, nu-s chiar e ca s poat fi ucise doar cu gloane de argint sau cu kriptonit. Pe alee, maimua sttea ghemuit, cu braele lungi n jurul pieptului, de parc s-ar fi riat singur. Se uit nc o dat la lun. Privi spre cer mult timp, de parc uitase de Dup un moment, m-am uitat la ceas. Mi-era team c fusesem prins n capcan acolo i nu ai puteam s m ntlnesc cu Bobby In cinematograf. Iar el era n pericol s nimereasc peste ceat. Nici chiar un tip atit de plin de res urse precum Bobby Halloway n-ar fi scpat, dac ar fi trebuit s nfrunte singur maimuele . Dac lighioanele n-o luau din loc, trebuia s risc i s-1 sun pe Hobby pe mobil, ca s1 avertizez. Nu m ncnta semnalul electronic care s-ar auzi n momentul n care a porni elularul. n linitea ilin Oraul Mort, nota aceea simpl ar rsuna ca un pr de clugr i tire n care toat lumea fcuse legmntul tcerii. n cele din urm, maimuoiul curios ncet s contempleze luna ca un medalion, ls capul i se ridica n picioare. i ntinse braele lungi, ddu din cap i o porni napoi, spre Exact cnd eram gata s repir uurat, mica lighioan chelli, iar tiptul ei ascuit put interpretat doar ca un semnal de alarm. Ceata rspunse ca o singur fiin, ridicnd capetele, deprtndu-se de discul din fier cnd s vad ce se ntmplase. Maimuoiul sri n sus, ipnd i scond tot soiul de sunete nearticulate, sri iar i i peste cap, se tvli, se rostogoli, batu n pavaj cu pumnii, uier i ssi, muc aerul fi fost o crp ce putea fi sfiat, se contorsion de parc ar fi vrut s-i priveasc f rostogoli, sri n picioare, i lovi pieptul cu mi- nile, uier, scuip, se rsuci i g

ungalow, apoi fugi napoi spre strad, ntr-un ritm de ziceai c o s crape cimentul sub e l. Indiferent ct de primitiv fusese limbajul, eram sigur c pricepusem mesajul. Dei majoritatea maimuelor se aflau la vreo treisprezece metri de cldire, le vedea m ochii sclipitori, ca un stol de licurici grai. Cteva dintre ele ncepur s mrie i s mormie. Vocile lor erau mai joase i mai bln tul celei care dduse alarma, dar nu semna deloc cu sunetele unui comitet ospitalie r, ce ura bun venit unui vizitator. Am scos Glock-ul din tocul de la umr. n pistol mai erau opt cartue. Mai aveam i cellalt ncrctor cu zece cartue. Optsprezece gloane. Treizeci de maimue. Mai fcusem calculul acela. L-am fcut din nou. M intereseazi mai mult poezia dect matematica, deci aveam un motiv bun s fac d in nou calculul. Rezultatul era identic. Maimuoiul fugi iari spre cas. De data asta nu se mai opri. ; n urma lui nvli ntr ceat, prsind strada, traversnd peluza, ndreptndu-se drept spre cldire. Iar n timp c eau, toate maimuele tcur, ceea ce implica organizare, disciplin ii intenii asasine.

7 Inc nu credeam c maimuele m vzuser, m auziser sau ma adulmecaser, dar probabil c aser n vreun fel, pentru c era evident c nu-i exprimau dezacordul fa de arhitec- lur ungalow-ului. Fuseser cuprinse de un fel de furie pe care nu o mai vzusem, o furie rezervat oamenilor. Mai mult. Dup obiceiul lor, sosise vremea mesei. n loc de un oarece sau de un pian jen zemos, eu eram felul principal, o schimbare plcut a meniului obinuit de fructe, nuci, semine, frunze, Ilori i ou de psri. M-am sucit cu o sut optzeci de grade fa de fereastr i m-am dus spre camera de zi, c u minile n fa. M micm iute, ncrezn- du-m orbete n cunoaterea casei. Umrul meu e u i am intrat n sufragerie. Dei maimuele continuau s tac, acionnd n linitea dinaintea atacului, auzeam bocni elor pe podeaua de lemn a porticului. Speram c vor ezita n faa intrrii, c-i vor tempe a ranchiuna suficient de mult timp ca s pun o oarecare distan ntre noi. O jaluzea zdrenuit, ntredeschis acoperea cea mai mare parte a singurei ferestre di n sufrageria micu. Ptrundea prea puin lumin ca s nlture, ntr-un mod semnificativ, Am continuat s merg, tiind c intrarea n buctrie era drept in faa uii pe care abia asem. De data asta, trecnd dintr-o camer n cealalt, nici mcar n-am mai atins tocul cu umrul. Cele dou ferestre de deasupra chiuvetei din buctrie nu erau acoperite nici de ja luzele, nici de perdele. nvluite ntr-un strat subire de lumin selenar, aveau acea aur antomatic, fosfo-, rescent pe care o au ecranele televizoarelor chiar dup ce opreti aparatul. Linoleumul vechi pocnea i trosnea sub picioarele mele. Nu auzeam dac membrii ce tei ptrunseser n cas n urma mea, din cauza zgomotului pe care-1 fceam. Aerul era plin de o miasm groaznic. mi venea s vomit. Un oarece sau alt animal mur ise ntr-un col al buctriei sau ntr-un dulap, iar acum se descompunea. Mi-am inut respiraia i m-am grbit ctre ua din spate, care avea n partea de sus un am mare. Era ncuiat. Pe vremea cnd aici era o baz militar, sigurana personalului era garantat i nimeni intre cei care locuiau n interiorul mprejmuirii nu avusese vreun motiv s se team de criminali. Ca urmare, ncuietorile erau simple i puteau fi descuiate doar de afar. Am pipit dup minerul uii, care trebuia s aib n mijloc un buton care descuia ua. L gsit. Trebuia s-1 sucesc i s deschid ua numai c, exact atunci cnd mna mea apuca ece, am vzut prin geam umbra unei maimue care srea. Am dat imediat drumul minerului i am fcut doi pai napoi, analizndu-mi opiunile. Pu eam s deschid ua i s m reped asupra mulimii ucigae a maimuelor, trgnd fr nceta de parc a fi fost Indiana Jones fr bici i fr plrie, ncercnd cu vitejie s supra ura alternativ era s rmn n buctrie i s atept, s vd ce-o s se ntmple n conti O maimu se cr pe tocul uneia dintre ferestrele de deasupra chiuvetei. Se prinse de ram, ca s-i pstreze echilibrul, i se lipi de geam, privind n buctrie. Din cauz c lighioana era luminat de lun din spate, nu-i vedeam trsturile feei. Do

ochii ca de chihlimbar fierbinte. i semiluna vag a unui rnjet lipsit de umor. ntorcndu-i capul spre stnga, apoi spre dreapta, dup aceea iar spre stnga, se holba privea, apoi se holba din nou. Urmrindu-i direcia privirii, care examina toat buctri a, am dedus c nu m vedea prin ntuneric. Opiuni. S stau acolo i s fiu prins n capcan. S m npustesc n noapte, ca s fiu d ub lumina nebun a lunii. Astea nu erau opiuni, pentru c fiecare alegere garanta un final Identic. Cel mai prost surfist tie c, dac eti tras peste coama valului sau pici de pe plan ntr-o mar initita ca supa, rezultatul rste acelai: te curei. Alt maimu se cr pe rama celei de-a doua ferestre. Ca muli dintre noi din lumea asta ndopat cu filme, corupt de I lollywood, dac a reu s suprim narcisistul din mine i s ascult ce-mi dicteaz mintea, a auzi probabil partit ura unui film, care-mi evideniaz fiecare moment de trezie: secvene sentimentale, in terpretate la corzi, cnd snt cuprins de tristee sau regret; rapsodii ce te fac s-i de a lacrimile i-i sfie sufletul cnd m bucur de un triumf; fraze muzicale iui, la pian, impul deselor mele izbucniri de nebunie. Sasha susine c semn cu rposatul James Dean i , chiar dac nu vd nici o asemnare, snt mgulit i mi-e ruine s recunosc c aceast a e cu un personaj att de celebru mi face plcere. N-ar trebui s depun mult efort ca s d irijez anumite perioade din viaa mea dup partitura din Rebel fr cauz. O clip mai devr me, cnd umbra maimuei se ivise prin fereastr, auzeam violinele ipnd n scena duului d Psycho. Acum, cnd m gndeam ce s fac n continuare, cu maimuele strngndu-se n jurul imaginam notele joase, de ru augur, pulsnd, ale unui contrabas, atenuate de o sing ur not nalt, a unui clarinet. Dei snt la fel de capabil ca oricine s m autoiluzionez, am decis s nu aleg cea mai spectaculoas dintre opiuni i, prin urmare, s nu m reped n noapte. La urma urmei, dei care snt charismatic, James Dean nu-i Harrison Ford. In majoritatea filmelor sale doar cteva , o ncaseaz nasol de tot. M-am dat iute ct mai departe de ferestre, avnd grij s nu rmn nici prea aproape de u sufrageriei. Dup civa pai, m-am lovit de dulapuri. Dulapurile erau la fel n toate casele din Oraul Mort: simple i solide, cu rama d in mesteacn, cu uile vopsite att de des, nc canelurile de mbinare dispruser sub str le succesive d vopsea. Masa de lucru era din lemn melaminat, colorat. Trebuia ca, nainte ca vreo maimu din faa casei s intre buctrie, s nu mai stau a. Dac reueam s stau cu spatel lipit de perete, ntr-un col, nemicat, respirnd fr z a u~ pete ce-i trece apa prin branhii, aveam anse s scap. Linoleum: era att de curbat i de umflat, c ar fi trosnit i ar fi pocnit la orie modificare neintenionat a greut Sunetul trdtor s-ar fi ivi tocmai cnd maimuele ar fi stat linitite, gata s-1 aud. In ciuda ntunericului att de dens nct prea vscos i n ciud duhorii de descompuner ficient de puternice ca s-mi ascund orice urm de miros pe care ar fi putut s-1 detec teze maimuele, nu credeam c aveam vreo ans ca s scap dac maimuele ar fi fcu o cerc mnunit a buctriei, chiar i numai prin pipit. D merita s ncerc. Dac m urcam pe masa de lucru, trebuia s m descurc i spaiul ngust dintre tblie de sus. Trebuia s stau ntins pe partea stng, privind spre ncpere. Dup ce mi-a trag unchii la piept, ghemuindu-m ntr-o poziie de fetus, ca s fiu mai greu de localizat, n-a fi fost ntr-o poziie ideal de a lupta, n cazul n care a fi fost gsit de vreuna e umbltoarele ale pline de pduchi. Pipind, m-am dus de-a lungul dulapurilor ctre colul ncperii, unde se gsete, n bu in fiecare bungalow, un dulap pentru mturi, cu compartimentul de jos nalt i cu un s ingur raft deasupra. Dac reueam s m ghemuiesc n spaiul ngust i s trag ua dup min linoleum i n-a fi uor de gsit cnd ceata i va pipi drumul prin camer. La captul irului de dulapuri l-am gsit pe cel pentru mturi acolo unde m ateptam s e, numai c-i lipsea ua. Dezamgit, am descoperit o balama rupt, apoi pe cealalt i am p pit prin aerul n care ar fi trebuit s fie ua, de parc a fi fcut nite gesturi magice te s readuc ua la loc. Dac nu cumva ceata de maimue sttea nc ngrmdit n pudicul din faa casei, analiz ie s adopte sau discutnd despre preul nucilor de cocos, nu mai aveam timp la dispoz iie. Ascunztoarea mea era doar o gaur, nu o ascunztoare. Din nefericire, nu aveam de ales. Am pescuit ncrctorul de rezerv din buzunarul tocului i l-am tinut n mna stng.

Cu Glock-ul pregtit, am intrat cu spatele n dulapul pentru maturi i m-am ntrebat d ac duhoarea de moarte care satura buctria nu-i avea sursa n spaiul acela nghesuit. S acul mi s-a zbtut ca o grmad de ipari ce copulau, dar n-a scrit nimic sub pantofii m Dulapul era lat abia ct s ncap n el. Ca s intru, a trebuit s-mi string un pic umeri . Dei snt nalt de aproape un metru optzeci, li a trebuit s m aplec. Dar partea de sus apsa pe apca mea pe i lire scria Trenul Misterului", suficient ct s-mi imprime buton ul iliu cretet n scalp, prin pr. Ca sa nu m rzgndesc i ca s evit un atac de claustrofobie, m-am hotrt s nu-mi pier pul gndindu-m c ascunztoarea mea semna cu un sicriu. S-a dovedit ns c nu aveam timp de pierdut. Abia m nghesuisem n dulap, c maimuele trat n buctrie, venind din nu fragede. Le-am auzit abia cnd au ajuns dincolo de prag. Un ssit abia perceptibil, de consp iratori. Ezitar, analiznd probabil situaia, apoi liftvalir, cu ochii ca lanternele, deschii larg, privind n ambele pri iile uii, precum o echip de poliiti din filmele televizor. Linoleumul care trosnea le surprinse. Una ip, apoi nepenir loate. Din cte puteam s-mi dau seama, prima echip era alctuit din Irei membri. Nu le vedea m dect ochii lucitori, care se puteau zri doar n momentele cnd stteau cu faa spre min . Din cauz c sliiteau locului i-i suceau capetele, supraveghind camera ntunecat, pute m s fiu sigur c nu vedeam ochii unui singur individ care nainta prin ncpere. Respiram ncet, pe gur, nu numai pentru c metoda era mai tcut, ci i pentru c, dac fi folosit nasul, m-a fi expus mai mult la miasma cumplit. Deja un nceput de grea mi gita stomacul. ncepusem s fiu capabil s gust aerul mpuit, care-mi lsa un gust umed-am r pe limb i-mi provoca un flux de saliv care amenina s m sufoce. Dup o pauz n care analizase situaia, cea mai curajoasa dintre cele trei maimue se mic apoi nlemni din nou cnd linoleumul protest zgomotos. Una dintre tovarele ei fcu un pas, cu acelai rezultat, i se opri, prudent. Un nerv ncepu s pulseze n gamba mea sting. Speram s nu m apuce o cramp dureroas. Dup o tcere ndelungat, cel mai timid membru al echipei scoase un vaiet subire. Sun a plin de groaz. N-avei dect s spunei c-s lipsit de sensibilitate, c-s plin de cruzime, c ursc ma mutante, dar n acele circumstane am fost ncntat de teama din glasul acela. Spaima lor era att de palpabil, c, dac a fi strigat Bau!", ar fi srit ipnd pn -ar fi agat de el cu unghiile. Nite stalactite-maimue. Sigur, enervate la culme de un asemenea truc, ar fi cobort de acolo mai trziu i, mpreun cu restul cetei, mi-ar fi scos maele. Iar chestia asta ar fi stricat comple t poanta. Dac erau att de speriate pe ct credeam, trebuiau s fac doal o cercetare de mntuial s se retrag din cas, iar maimua care dduse alarma ar fi devenit echivalentul biatului care strig: Lupul!" Inteligena crescut a acestor rhesus e mai mult un blestem dect o binecuvntare. Od at cu inteligena crescut, apare contiina complexitii lumii, iar din aceast cunoate un sim- mnt al misterului, minunarea. Superstiia este faa ntunecat a minunrii. Cre le cu inteligena animalic simpl se tem doar de lucruri reale, precum animalele de p rad care le atac. Doar aceia dintre noi care au abiliti cognitive mai nalte snt capab li s se tortureze singuri cu o menajerie infinit de ameninri Imaginare: fantome, vampiri i extrateretri care le mnnc oamenilor creierul. Mai ru, n se pare dificil s ocolim cele mai Inspimnttoare dou cuvinte din orice limb, chiar i n cea a maimuelor: dar dac... Speram c acele creaturi erau, n clipa aceea, aproape paralizate de frica produs d e o list lung de dar dac". Una dintre maimue strnut, de parc ar fi ncercat s scape de duhoarea din nri. Apoi ip cu dezgust. Cea sperioas se vait din nou. O surat de-a ei i rspunse, nu cu alt vicrit, ci cu un mrit fioros, care dizolv il mea c maimuele erau prea speriate ca sa mai zboveasc pe aici. Cea care mrise nu era i timidat i prea destul de puternic pentru a le disciplina pe celelalte dou. Cele trei ptrunser adnc n buctrie, trecur de dulapul cel mare i ieir din raza m Preau s fie pline de ambiie, pentru c nu mai erau inhibate de podeaua care trosnea. In camer intr o a doua echip, compus tot din trei membri i, de asemenea, scoas la i

eal doar de lucirea ochilor. Maimuele se oprir ca s cerceteze ntunericul de neptruns se uitar una cte una n direcia mea, fr s dea vreun semn c m-ar fi descoperit. Din fiecare loc din buctrie se auzeau trosnituri continue ale linoleumului frmicio s. Am auzit gheare zgriind i o bufnitur, /.gomote ce dovedeau, fr urm de ndoial, c ntre primele Irci maimue se cra pe un dulap. Nasturele de pe boneta mea era apsat att de puternic ntre cretetul meu i raftul de deasupra c aveam senzaia c degetul lui Dumnezeu m apsa pe scalp, anunndu-m, ntr-un prea nubtil, c numrul meu fusese tras, c biletul meu fusese perforat, cil moneda m ea picase prin fant, iar licena mea pentru via fusese revocat. Dac m-a fi aplecat m a centimetri, apsarea s-ar fi redus, dar mi-era team c, n ciuda zgomotului Iftcut de maimue, s-ar fi auzit cum spatele i umerii mei se freac de pereii dulapului ngust. P e de alt parte, nervul ce vibra n picior produsese o cramp groaznic, dup cum m temuse . O schimbare minor n poziia mea ar fi atins muchiul gambei i ar fi provocat un chin insuportabil. Un membru al celei de-a doua echipe ncepu s nainteze nc spre mine, privind nervos cu ochii strlucitori cnd ntr-o pa cnd n alta, n timp ce mergea prin bezna compact. timp mica bestie deteapt se apropia, am auzit cum lovea ritmic mna dreapt n zid, ca s se orienteze. n alt col al ncperii, balamalele ruginite scriau. Una dintre ui zngni cnd fu Era limpede ca deschideau dulapurile i scotoceau orbe prin ele. Sperasem c nu vor fi att de inteligente ca s cerceteze cum i cuvine ncperea sau, m ai bine zis, c vor fi prea inteligente ca ! se pun n pericol scormonind orbete prin locuri n care le putd atepta un om narmat, gata s le trimit n iadul maimuelor. Erau icient de detepte ca s caute peste tot, dar prea proaste ca s 1 att de prudente pe ct cerea situaia. Din ntlnirile trecute, tia toate astea, dar, din moment ce m vrsem s ur ntr-un cociu ngust i regretasem acest lucru de ndat ce-1 fcusem, ndjduia s fiu s. Maimua care lovea peretele se apropia; ajunsese la un metru de mine. Ochii ei continuau s priveasc n bezna din pri, nu spi mine. Alte balamale scrir. O u nepenit opuse rezisten, dar o deschise, dup cum se u de dulap. Crampa din gamb deveni mai puternic. Arztoare. Ascuit Am strns din dini, ca s nu i m durea capul. Bumbul de lj apc prea c-mi ptrunsese prin east, ajunsese n crei se s-i croiasc drum ctre ochiul meu drept. M durea gtufi Umerii mei nepenii nu se ici ei mai bine. M njunghii spatele, apruse o sensibilitate n gingie, deasupra molaru lui drep superior, mai aveam i impresia c aveam hemoroizi la vrstl fraged de douzeci opt de ani i, n general, m simeam nasol. Maimua care lovea n perete ncet s bat n zid cnd ajunse l4 col i descoperi dula chiar n faa mea. Eram cu un metru i vreo douzeci de centimetri mai nalt dectj maimua i mai greu cu reo cincizeci de kilograme. Dei bestia era enervant de inteligent, eu eram mai dete pt. Cu toate astea, vcutin n jos spre ea cu spaim i scrb, plngnd n sinea mea, aceeai repulsie i tea ropria via pe care le-a fi ^ttitil dac n faa mea s-ar fi aflat un demon rsrit direc iad. i li uor s-i bai joc de maimue cnd eti la o distana liniti- lunrc de ele. Da e afli aproape, te cuprinde o spaim primi- Mvn. le npdete un simmnt care-i nghea e ceva tfrMn i umple lumea treziei de atmosfera acut de real, dar simultan suprare alist a celui mai groaznic comar. Simpatia pe care o simisem mai devreme pentru ele rmsese Hnsibil diminuat, dar nu mai aveam pic de mil. Bine. Judecind dup direcia n care erau aintii ochii strlucitori i dupa sunetele bjbite e minile ei, maimua explora cadrul (lin fa, de care fusese prins ua dulapului. Glock-ul cntrea mai puin de un kilogram i jumtate, dar l Rlmcam greu ca o piatr d mnt. Am apropiat degetul de trgaci. Optsprezece cartue. De fapt doar aptesprezece. Trebuia s numr mpucturile i s opresc ultimul glon pentru mine. Peste toate sunete n buctrie, am auzit maimua care trflgea de una dintre balamalele stricate de care a trnase cndva ua dulapului n care m aflam. Adncimea ascunztorii jalnice n care m refugiasem era doar de vreo jumtate de metru,

ceea ce nsemna c m aflam la civa centimetri de primata curioas. Dac ar fi cutat n nu exista vreo ans s nu m gseasc. Doar duhoarea cumplit din camer o mpiedicase s e. Crampa din gamba sting mi se rsucea prin muchi ca o srm ghimpat. mi era team c p o s zvcneasc involuntar. n alt parte a camerei s-a auzit o u de dulap care se nchidea. Apoi alta se deschise, n scrit de balamale. Limoleumul trosni sub picioare mici, iui. O maimu scuip, de parc ar fi ncercat s scape de gustul nerului mpuit. Aveam sentimentul ciudat c eram pe cale s m trezesc i s ma pomenesc n pat, n sigur g Sasha. Inima mi btea cu putere. Exista posibilitatea s nu mai ai niciodat vocea Sashei, s n-o mai in n brae, s nu mai privesc ochii ei blnzi. Un lucru la fel de groaznic ca osibilitatea de a sfiat de viu de ceat. Dar i mai nfiortor era gndul c nu voi altu a, ca s-o ajut s se adapteze la ciudata i violenta lu~ nou, c o voi lsa singur cnd, sfritul zilei urmtoare, noapt se va ntoarce nc o dat acas, n Moonlight Bay. n faa mea, maimua rmnea invizibil, cu excepia ochii luminesceni, care preau s strlucitori cnd maimu privea suspicioas n dulap. Atenia ei se tot muta, de la picioar l mele la trup, la faa mea... Poate c avea o vedere de noapte mai bun ca a mea, dar bezna aceea lichid, la fel ca aceea de la adncimea de zece kil metri sub nivelul mrii, eram amndoi la fel de orbi. Apoi privirile ni se ntlnir. Parc eram ntr-o nfruntare a privirilor. Nu cred c imagina*' mea o luase razna. Cr eatura aia nu se uita la sprncenele mele sau 1 rdcina nasului meu, ci m privea direc t n ambii ochi. Iar eu n-am privit n alt parte. Dei nu eram trdat de clipirea ochilor, cum era maimua, totu ochii mei puteau ser vi drept oglinzi, n care se reflectau slab och' ei lucitori. Poate c vedea doar o licrire vag, fr a fi sigur c vedea cu adevrat ceva, dar rmsese atras de acel miste M-am gndit s nchid ochii, pentru ca globurile luminoase al maimuei s nu mai fie re flectate. Dar mi-a fost team c o s rate brusca ei clipire de nelegere, deci s n-o pot puca nainte s s repead la mine i, poate, s m mute de mna n care ine; pistolul sa mine i s-mi sfie faa. nfruntndu-i privirea cu o asemenea intensitate i att de apro pe, am fost surprins s-mi dau seama c teama i repulsia putea' coexista cu o mulime de alte. emoii puterni ce: furie mpotriv celor care fcuser posibil existena acestei noi specii, regre pentru hidoasa deformare a lumii minunate pe care ne-o druis Dumnezeu, uimire provocat d e inteligena neomeneasc, dar im posibil de negat din ochii aceia bizari. i disperar e total. i singurtate. i... da, i o speran nebuneasc, iraional... Stnd n faa pistolului meu, fr s-i dea seama c nu avea nici o ans mpotriva arme scoase un sunet uor, care semna mai degrab cu cel scos de un porumbel dect cu cel s cos de un rhesus. Sunetul prea a fi o ntrebare. O alt maimu ip. Am fost ct pe ce s aps, din reflex, pe trgaciul Glock-ului. Dou voci se adugar primei. Maimua din faa mea plec de lng dulap. Se ndeprt, atras de glgie. De fapt, glgia arta c se strnseser toate ase n cellalt capt al ncperii. Nu ve itori ndreptai spre mine. Gsiser ceva care-i interesa. mi imaginam c era sursa duhorii. Dup ce mi-am luat degetul de pe trgaci, mi-am dat seama c ti mas lipicioas mi se ri i trebuia s trudesc d dicase n gt poate c era inima mea, poate c era doar dejunul eu ca s-o mping la loc n jos i s reuesc s respir din nou. n timp ce privisem maimua n ochi, m cuprinsese o ciudat detaare fizic, att de com ncetasem s simt spasmul dureros din gamba cuprinsa de crampe. Acum chinul revenis e, mai ne ut ca nainte. Din cauz c toi membrii echipei de cercetare fceau zgomot, fiind ateni n alt parte, exersat muchiul afectat de crampe ct sm putut de bine, mutndu-mi greutatea de pe cl ci pe degete i napoi. Manevra uur oarecum durerea, dar nu suficient ca s fiu nigur c team s m mic plin de graie, dac vreuna dintre maimue m-ar fi invitat la vals.

Membrii echipei de cercetare ncepur s plvrgeasc, n gura mare. Maimuele erau a edeam c au un limbaj de felul celui pe care-1 avem noi, totui, dup behiturile, uiertu ile, tnriturile i ciripitul lor, prea evident c discutau ceva. Ca i cum uitaser dup eniser iniial. Uor de distras, gata oricnd s rud n anarhie, dispuse s renune la in comun n favoarea certurilor pentru prima oar, maimuele mi se preau a semna teribil e mult cu oamenii. Cu ct ascultam mai mult, cu att mi venea mai mult s cred c as putea s scap cu via bungalow. mi roteam piciorul, ncordnd i relaxnd gamba, cnd un dintre certree se desprinse stul grupului i travers bvi ctria, ndreptndu-se spre ua care ddea n sufragerie. n re i-am zrit lucirea ochilor, am ncetat s m mic i pretins c-s o mtur. Maimua se opri n pragul sufrageriei i ip. Se prea c1 chema pe ceilali membri ai care, probabil, ateptau afar, porticul din fa, sau cercetau dormitoarele. Se auzir imediat glasuri care rspundeau. Rsunar tot ml aproape. Perspectiva de a mpri spaiul ngust al buctriei cu i nu multe maimue poate cu mi ddea peste cap spera ele de supravieuire. Pe msur ce ncrederea mea zdruncinat oc disperrii, mi-am examinat opiunile i n-am gsit nici una Adncimea disperrii mele er att de abisal nct m-am ntr bat ce ar fi fcut ntr-o asemenea situaie nemuritorul J hai Rspunsul era simplu: Jackie ar fi nit din dulapul pentru mturi cu un salt atletic i ar fi aterizat chiar n mijlocul echipei de cerci tare, i-ar fi tras un ut ntre pi cioare uneia dintre maimue, ar fi izb cu lovituri de karate n gt nc dou i ar fi sri cioare, ar) spus o glum, le-ar fi rupt braele i picioarele multor adversari, timpul unei uluitoare piruete de pumni i uturi, s-ar fi strmbi ncnttor i amuzant, aa cum i face nimeni de pe vremea lu Buster Keaton i Charlie Chaplin, ar fi dansat pe ca petele membr lor rmai n via ai cetei, ar fi srit prin fereastra de deasupr chiuvetei ar fi tulit-o ctre un loc sigur. Jackie Chan nu are nicio dat crcei la gambe. ntre timp, crampa din gamba mea devenise att de dureroas c-mi dduser lacrimile. n buctrie intrar mai multe maimue. Plvrgeau n timp ce mergeau, de parc descope i creaturi n descompuner reprezenta ocazia ideal de a chema toate neamurile, de a deschid un butoi cu bere i de a trage un chiolhan. Nu mi-am dat seama cte lighioane se adugaser celor ase din echipa iniial. Poate do Poate patru. Oricum, nu mai mult d< cinci sau ase. Prea multe. ' Nici una dintre nou-venite nu arta cel mai mic interes pentru VoliiI n care m gseam . Se alturaser celorlalte, n jurul mormanului de carne putred care le fascina, i cont inuaser s plvrgeasc de zor. Dar norocul meu nu putea s dureze prea mult. Oricnd puteau decide s termine de in spectat dulapurile. Individul care aproape c Rin decoperise putea s-i aminteasc de f aptul c simise ceva ludat n zona aia. M-am gndit s m strecor afar din dulapul pentru mturi, s llin furiez pe lng zid, ascund ntr-un col al ulrageriei, ct mai departe posibil de traficul principal. nainte s Intre n buctrie, prima echip de cercetare se asigurase c nu se ascundea nimeni n era aceea. N-o s scotoceasc de dou ori Acelai loc. Din cauza crcelului, nu puteam s m mic iute, dar puteam s ma bizui pe ajutorul ntun ricului, bunul meu prieten. Iar dac a fi fftinas locului mai mult timp, nervii mei s-ar fi ncordat att de tare, incit ar fi plesnit. Tocmai cnd reuisem s m conving c trebuia s plec, una dintre maimue sri din grmad care se strnseser ca s discute i se ntoarse la ua sufrageriei. Rcni ceva, probabil mnd nlti membri ai cetei s vin i s miroas rmiele mpuite. Cu toat plvrgeala i mormiala mulimii ghemuite n jurul mortciunii, am putut auzi de rspuns ce venea de undeva (lin bungalow. Buctria era doar cu un pic mai puin zgomotoas dect cuca maimuelor dintr-o grdin c. Poate c o s se aprind lumina i o s descopr c snt ntr-un episod din Zona Crepus te c nu m numeam Cristopher Snow, c acesta era numele pe care-1 purtasem ntr-o via an erioar, iar acum eram una dintre ele, rencarnat ntr-o maimu rhesus. Poate c nu eram t tr-un bungalow din Oraul Mort, ci ntr-o cuc gigantic, nconjurai de oameni care ne ar cu degetul i rdeau, n timp ce noi ne legnam de funii i ne scrpinam fundurile chele...

i, ca i cum a fi provocat soarta gndindu-m la lumin, q lucire apru n faa casei. dat seama de acest lucru pentru ci maimua din pragul sufrageriei ncepu s se iveasc d

in ntunerk, aa cum o imagine se solidific treptat pe un film Polaroid. Fenomenul nu alarm i nu surprinse animalele, deci am presupus c lighioana ceruse s fie adus lumin. Nu m ncnta deloc aceast schimbare. Perdeaua de ntuneric sub care m ascunsesem urma s fie tras la o parte.

8 Din cauz c lumina care se apropia era de-un alb rece, nu ynlhcn i nu tremura, ca a ceea produs de o flacr, am dedus c nu provenea de la o lantern. Raza nu fusese ndrept t spre u, dar iiinimua ce sttea n prag era luminat indirect, prin reflectare, l'pra arta c aveam de-a face cu un model cu dou sau trei bate- ili, nu cu o lantern tip st ilou. tiam c, n msura n care le permiteau minile mici, maimuele foloseau unelte. Probabi iser lanterna sau o furaser mai degrab ultima variant fiind cea corect, pentru c ma le nu au mai mult respect pentru lege i proprietate dect au pentru manierele elega nte. Maimua din prag se uita cu un aer ciudat de ateptare, poate i cu un pic de uimire , la ncperea care se lumina tot mai mult. n cellalt capt al buctriei, n colul n care nu puteam s vrtil, restul lighioanelo Am presupus c, la fel ca maimua din prag, i ele erau fascinate, chiar cuprinse de veneraie. Din moment ce sursa luminii nu era dect o lantern, deci nimic ieit din comun, am presupus c persoana care aducea lumina avea i i-va ce le provoca respect maimuelor . Sigur, devenisem curios, ilar nu aveam chef s mor ca s-mi satisfac curiozitatea. Pe u ptrundea deja o cantitate periculoas de lumin. Nu mai ilomnea bezna absolut. P team zri contururile dulapurilor din buctrie. Cnd m-am uitat n jos, am observat c, dei eram n umbr, mi vedeam minile i pistolu mult, mi vedeam hainele i pantofii, n ciuda culorii lor negre. Crcelul mi provoca arsuri n picior. Am ncercat s nu m gn- desc la el. Ca i cum a ea s nu te gndeti la un urs grizzly care-i roade piciorul! Pentru a-mi limpezi vederea, am clipit, ndeprtnd involuntarele lacrimi de durere i uvoiul de sudoare rece. S uit de pericolul reprezentat de ntunericul ce se retrgea . Curnd, ceata va fi n stare s miroas ap de Snow, peste duhoarea de putreziciune. Maimua din prag fcu doi pai napoi, n timp ce lumina se apropia. Dac s-ar fi uitat direcia mea, n-ar fi avut cum s nu m vad. Parc eram ntr-un joc din copilrie, n care pretindeam, cu toat puterea, c snt invi il. n sufragerie, cel care aducea lumina se opri i-i ndrept atenia spre altceva. Cnd ina se reduse, un murmur se ridic din rndul maimuelor din buctrie. Bezn uleioas se scurgea din colurile camerei, cnd am auzit sunetul care atrsese at enia maimuei. Zgomotul unui motor. Poate un camion. Se auzea tot mai puternic. Din faa casei rsun un strigt de alarm. n sufragerie, cel care ducea lanterna o stinse. Echipa de cercetare o tuli din buctrie. Linoleumul trosni sub picioarele lor, d ar ele nu scoaser alt sunet. Ieir din sufragerie, retrgndu-se cu aceeai grab pe care o artaser atunci cnd n strad n bungalow. Fuseser att de tcute, c n-am fost convins c plecaser cu adevrat. Bnuiam c se ju mine i c m ateptau n ua sufrageriei. Iar cnd urma s ies din buctrie, aveau s nv e, strignd vesele Surpriz!", s-mi scoat ochii, s-mi mute buzele i s citeasc viito aiele mele. Zgomotul motorului devenea tot mai puternic, dei vehiculul care-1 producea se afla nc departe. n nopile n care explorasem zonele pustii din Fort Wyvern, nu auzisem niciodat un motor sau vreun sunet produs de un dispozitiv mecanic. De obicei, locul era att d e tcut, nct prea un nvanpost de la captul timpului, cnd soarele nu rsrea nc, stel fixe pe cer, iar singurul sunet era vicritul ocazional ni vntului ivit de nicieri. n timp ce ieeam ncet din dulapul pentru mturi, mi-am amin- lil ce m ntrebase Bobby d i spusesem s vin pe albia rului: Trebuie s m trsc sau pot s merg n picioare?" i rspunsesem c nu are rost s se furieze. Asta nu nsemna > a i spusesem s vin cu s

trmbie. i-i mai spusesem s-i pzeasc fundul. Dei nu-mi imaginasem c Bobby ar fi putut s vin cu maina In Wy vern, bnuiam c vehic l care se apropia era jeepul su. Ar li trebuit s anticipez chestia asta. Bobby rmnea Bobby, la urma urmei. La nceput am crezut c maimuele se speriaser de zgomotul mainii, c fugiser de team fie vzute i urmrite. i petreceau majoritatea timpului n muni, n pdure i venind n t Bay - n misiuni misterioase, al cror rost nu-1 tiu - doar dup apusul soarelui, pre ferind s-i limiteze vizitele la nopile n care beneficiau de dubla pavz a ntunericulu a ceii. Chiar i alunei cltoreau, pe ct se putea, prin canale de drenaj, parcuri, vi d toreni, albii uscate de ru, locuri virane i se furiau de la un copac la altul. Cu r are excepii, nu se arat; snt adevrate maestre ale secretului, miendu-se printre noi p furi, ca termitele care merg prin zidurile caselor noastre sau ca rimele ce gures c pmn- lul de sub picioarele noastre. Aici, ntr-o zon n care se simeau mai n largul lor, reacia la zgomotul motorului ar i putut s fie mai ndrznea i mai agresiv dect n ora. Ar fi putut s nu fug. Ar fi ropie. S urmreasc maina fr s fie vzute i s atepte ca oferul s parcheze i s c Zgomotul motorului se auzea tot mai puternic. Vehiculul se afla In vecintate, p robabil la cteva cvartale. Am abandonat orice precauie i am ncercat s-mi scutur durerea din picior, de parc ar fi fost o potaie ce muca i de care puteai s scapi dndu-i un ut. Am ieit chioptnd ie i am iivcut orbecind prin sufrageria fr maimue. Din cte mi-am dat seama, nici una intre fermele de purici nu se afla n camera de zi. Am ajuns la fereastra de la care le privisem mai devreme l m-am lipit de geam. Am vzut opt sau zece lighioane n strad. Co< borau, una cte una, ntr-o gur de canal d schis, n care se prea c dispruser i camaradele lor. Din fericire, Bobby nu se afla n pericolul de a-i fi scos creierul, pentru a-i fi transformat craniul n vaz care s mpodobeasc vizuina vreunei maimue. Nu se afla n ricol iminent. Iui ca o ap de munte, maimuele se scurser n gura de canal, disprur ca o bobi de viu ce se rostogolete. n absenta lor, strada mrginit de copaci prea s nu fie mai sub tanial decil peisajul unui vis, o iluzie de umbre rsucite i de lumini de mna a doua, puteam s cred c ntreaga ceat de maimue fusese imaginar, ca personajele dintr-un com ndreptndu-m spre ua din fa, am pus ncrctorul dc rezerv n buzunarul tocului de continuat s in Glock-ul n mn. Cnd am ajuns n portic, am auzit capacul canalului alunecnd la locul su. Am fost s urprins c maimuele aveau putere suficient ca s manevreze un obiect greu din puul de d edesubt, o sarcin dificil chiar i pentru un brbat solid. Zgomotul motorului reverbera n bungalow-uri i copaci. Vehiculul era aproape, da r nu se vedea lumina farurilor. n timp ce m ndreptam spre strad, ncercnd s scap de crcel, capacul canalului se p i n locaul su. Am ajuns la timp ca s vd captul curbat al unui crlig de oel strecur printr-o gaur a capacului, tras de dedesubt. Echipele municipale de ntreinere a strz ilor folosesc asemenea unelte pentru a ridica i a trage capacele, fr a trebui s le a puce de margine. Maimuele gsiser sau furaser crligul. Dac atrnau de el vreo dou put trag discul, ascunzndu-i urmele. Folosirea uneltelor de ctre maimue avea implicaii evidente, la care nu ndrzneam s gndesc. Lumina farurilor fulger prin spaiul dintre bungalow-uri. Camioneta. Trecea pe s trada paralel cu cea pe care m aflam, dincolo de csue. Cu toate c nu vzusem nici un detaliu al mainii, eram convins Olt n aparinea lui B obby. Zgomotul motorului corespundea jeepului sau i se ndrepta spre zona comercial a Oraului Mort, unde Inihuia s ne ntlnim. M am ndreptat i eu n direcia aceea, cnd sunetul motorului s-a indeprtat. Durerea m ispruse din gamb, dar nervul continua Ht flc afectat, lsndu-mi piciorul stng mai nevo lnic dect dreptul. Nu ndrzneam s fug, pentru c durerea putea s revin. De deasupra s-a auzit zgomot de aripi ce spintecau aerul cu fin mele lor de ia tagane. Am privit n sus, apleendu-m involuntar I lini un stol de psri trecu ntr-un zb r jos, n formaie strns, i disparu n noapte. Viteza zburtoarelor i ntunericul m mpiedicaser s le Identific specia. Poate c era e care se cuibriser n copacul sub care m ascunsesem ca s-1 sun pe Bobby.

Cnd am ajuns la captul cvartalului, am vzut c psrile zbu- imi n cerc deasupra inte ciei, de parc ar fi ateptat s le ajung din urm. Am numrat zece sau dousprezece mai e dect luseser cele care m supravegheaser din dafinul indian. Comportarea lor era bizar, dar n-am avut impresia c doreau na mi fac ru. Chiar dac m nelam i reprezentau un pericol pentru mine, nu aveam cum s le evit. Dac i-a fi schimbat ruta, ar fi putut s-l urmreasc fr probleme. n timp ce treceau prin faa lunii ce cobora, zburnd mai lent ca Iu.linte, le-am vzu t suficient de limpede ca s le identific drept sioimi-de-noapte. Din cauz c triete n ediul meu, cunosc bine aceast specie, cunoscut i sub numele de caprimulg, i care i u prinde aptesprezece varieti, inclusiv rndunica-de-noapte. oimii-de-noapte se hrnesc cu insecte molii, furnici zburtoare, nari, gndaci i l zborului. nha gusta- ica din aer, apoi fug dintr-o parte n alta, dup un model de zb or aparte, prvlire-zbor drept-rsucire, care le identific mai mull dect orice. Luna plin le ofer circumstanele ideale pentru un banchet, pentru c la lumina sele nar insectele zburtoare se zresc mai bine. De obicei, oimii-de-noapte nu stau loculu i o clip n condiiile acestea, spintecnd fr ncetare aerul n timp ce se hrnesc. Lampa lunar de deasupra, pe moment neobturat de nori, la asigura o vntoare bun. i otui, psrile nu intenionau s profite de acele condiii ideale. Acionau mpotriva inst lui lor, ignorau lumina lunii i zburau ntr-un cerc cu diametrul de vreo zece metri , deasupra interseciei. Majoritatea zburau n ir, doar trei perechi naintau n tandem. Nici una dintre ele nu scotea un sunet. Am traversat intersecia i am mers mai departe. n deprtare, zgomotul motorului se opri brusc. Dac era jeepul lui Bobby, nsemna c a junsese la locul de ntlnire. Parcursesem o treime din cvartalul urmtor, cnd stolul s-a luat dup mine. A trecu t pe deasupra mea, la o altitudine mai mare dect nainte, dar suficient de aproape ca s m fac s-mi las capul n jos. Cnd am ajuns n alt intersecie, formaser din nou un carusel al psrilor dar fr indu-se la zece metri de sol. Dei o tentativ de a numra psrile s-ar fi terminat cu o ameeal mai mare dect cea pe care ai gsi-o ntr-o sticl de tequila, am fost sigur c nu oimilor-de-noapte crescuse. Dup nc dou cvartale, mrimea stolului devenise evident - nu mai trebuia s numeri p ca s-i dai seama c numrul lor crescuse. Cnd am ajuns la intersecia a trei alei, inte secie n care se termina strada pe care mersesem, deasupra ei se roteau linitite cam o sut de zburtoare. n cea mai mare parte, erau grupate n perechi, iar inelul zburtor naripat avea dou straturi, unul cu doi-trei metri mai sus dect cellalt. M-am oprit i am privit n sus, uluit. Mulumit circului pe care-1 am ntre urechi, pot s observ cel mai mic semn nelinitit or i s-1 extrapolez pn la o teroare de proporii cosmice. Dar, dei psrile m enervau edeam c reprezint o ameninare. Comportarea lor anormal, evident, nu implica agresiune. (Uleiul aerian, cu un mo del monoton, dar inexprimabil de graios dovedea o stare de spirit limpede i imposi bil de confundat, cea a unui balet interpretat de dansatori pe o scen, i te afecta ca orice pies muzical menit s ating sufletul iar acea stare de spirit era tristeea tristee att de pregnant, c mi-a tiat rsuflarea i m-a fcut s simt c n vene mi c amar decit sngele. Poeilor dar i celor crora li se ntoarce stomacul pe dos cnd aud de poezie psri r le evoc gnduri de libertate, speranta, credin, bucurie. Ins zgomotul produs de arip ile acelea era lainic precum vicritul vntului arctic, care trece peste o mie de kil ometri de ghea stearp; era un sunet disperat, iar n sufletul meu se contopea cu o gr eutate de ghea... Cu o sincronizare perfect i o coregrafie care sugera conexiuni psihice ntre membr ii stolului, dublul inel de psri se transform, treptat, ntr-o singur spiral ascendent Se ridic precum o funie ncolcit de fum negru, ce urca n hornul nopii, trecnd pe lng buhit i devenind tot mai puin vizibil n faa stelelor, pn etnd se risipi ca un abur ungul i de-a latul acoperiului lumii. Totul era tcut. Nemicat. Mort. Comportarea oimilor-de-noapte fusese anormal, sigur, dar nu o aberaie fr neles, nu ciudenie. Existase o socoteal aadar, o logic n acel spectacol aerian. Ghicitoarea nu avea o soluie simpl.

i nici nu eram sigur c voiam s-o gsesc. Rezultatul nu mi se prea linititor. Psrile ine nu reprezentau o ameninare, dar spectacolul lor bizar nu putea fi considerat un lucru bun. Era un semn. O prevestire. Nu felul de prevestire care te face s cumperi un bilet la loterie sau s de duci iute n Las Vegas. Nu o prevestire care s te conving s-i riti averea la burs. Nu, era semn care s te inspire s te mui n zona rural din New Mexico, ct mai sus n munii Sa de Cristo, ct mai departe posibil de civilizaie, cu rezerve de hran, dousprezece mii de cartue i cu o carte de rugciuni. Am pus pistolul n tocul de sub jachet. M-am simit brusc obosit, sectuit. Am tras aer adnc n piept, de cteva ori, dar aerul pe care I inspirasem prea trezi t, ca acela expirat. Cnd mi-am trecut mna peste fa, spernd s-mi alung scrba, m-am ateptat ca pielea s e umed. Era uscat i fierbinte. Am gsit o pat sensibil, de mrimea unui bnu, chiar sub umrul obrazului stng. Am m o uor cu vrful degetului, ncercnd s-mi amintesc dac m lovisem de ceva n timpul aven or din noaptea aceea. Orice durere fr cauz aparent este un semnal posibil al unei leziuni n formare, al cancerului de care reuisem s scap pn atunci. Dac-mi apare o zon sensibil sau dureroa fa sau pe mini, care snt expuse la lumin chiar dac au fost protejate, ansele de tum e malign cresc. Lundu-mi mna de pe fa, mi-am amintit c trebuie s triesc clipa. Din cauza XP-ului, am nscut fr viitor i, n ciuda limitrilor, triesc o via plin poate una mai bun ct mai puin posibil de ce-ar putea s aduc ziua de mine. Prezentul este mai viu, mai p reios, mai satisfctor dac nelegi c-i tot ce ai. Crpe diem, a spus poetul Horaiu, cu mai mult de dou mii de ani n urm. Triete clip nu avea ncredere n mine. Crpe noctem mi se pare mai potrivit pentru mine. Triesc noaptea, storcind din e a tot ce are de oferit, i refuz s m gndesc la faptul c, mai trziu, ntunericul ntune ilor va face acelai lucru cu mine.

9 Pasrile solemne m aruncaser ntr-o stare de spirit groaznic care m nvlui asemenea fulgi care li s-ar fi desprins din nnpi. Am ieit, plin de hotrre, din penajul acela i m-am ndrep- llil ctre cinematograf, unde m atepta Bobby Halloway. S-ar putea ca pata dureroas de pe obrazul meu s nu devin niciodat o leziune sau o pustul. Dar rolul ei, ca surs de griji, lusese de a m distrage de la gnduri pe care m temeam s le n- 11unt: cu ct Jimmy Wing i Orson lipseau mai mult timp, cu att i ret posibilitatea ca ei s fi murit. La marginea de nord a cartierului de locuine din Oraul Mort se afl un parc cu ter enuri de handbal la un capt i cu terenuri de Icnis la cellalt. n mijloc se ntind hect are ntregi de cmp bun pen- n u picnic umbrit de stejari de California, care o duce au foarte bine dup nchiderea bazei , un teren de joac, cu leagne, balansoare i toboga e, un pavilion deschis i un bazin enorm de not. Pavilionul mare, oval, unde cntaser cndva fanfare n nopile de var, este singura con trucie dichisit din Wyvem: n stil victorian, nconjurat de o balustrad, cu coloane can elate, o corni ridicat pe o structur de rezistena complicat i un acoperi fantezist, cobora de la fleuron spre streain ntr-o scoic de indril, ce amintea de faldurile unu cort de circ. Aici, sub iruri de becuri colorate, dansaser brbai tineri cu soiile lo r, apoi se duseser s-i gseasc moartea n al Doilea Rzboi Mondial, n Rzboiul din Cor el din Vietnam i n alte ncierri mai mrunte. Becurile atrnau nc din grind n grind tate, acoperite de praf. Aveai impresia c vedeai cu coada ochiului, in noaptea lu minat de lun, fantomele martirilor democraiei dansnd cu spiritele soiilor lor... n timp ce mergeam prin iarba nalt, pe lng bazinul de not al comunitii al crui srm se lsase pe tot perimetrul, iar n cteva locuri era complet distrus , am grbit pa , i nu numai pentru c m grbeam s ajung la cinematograf. Nu se ntmplasc nimic aici ca s m fac s m tem de acel loc, dar instinctul mi spunea s nu zbovesc lng adncitura din ciment. Bazi nul are o lungime de aproape aptezeci de metri i este lat de vreo douzeci i cinci, cu o platform pentru salvamari n centru. n acel moment era plin pe

trei sferturi cu ap de ploaie. Apa aceea neagra arta neagr i n timpul zilei, pentru c gemea de frunze putrezite i de alte resturi. n amestecul acela mpuit, pn i luna i puritatea argintie i se reflecta distorsionat, galben ca fierea, precum figura unu i spiridu dintr-un vis. Dei m aflam la distan, simeam miasma gunoaielor n putrefacie. Duhoarea nu era la de insuportabil precum cea din buctria bungalow-ului, dar se apropia de ea. Dar mai ru dect mirosul era aura bazinului, care nu putea fi perceput cu cele ci nci simuri obinuite, dar care devenea aparenta pentru un al aselea sim, indescriptib il. Nu, imaginaia mea prea activ n-o luase razna. n toate timpurile, calitatea real, de netgduit a unui bazin a fost o energie subtil, dar de-o foial rece, care i face m ntea s se contracte, o vraj rea care alunec pe suprafaa sufletului tu cu toat percep tactil a unui ghem de viermi ce se agit n palma ta. Mi s-a prut c aud un pleoscit, ceva care sprgea suprafaa blii, urmat de o spumega untoas, de parc clipocea un nottor. Am decis c zgomotele acelea erau rodul imaginaiei mele. Dar, cu toate acestea, cnd nottorul s-a apropiat de captul bazinului, am luato la goan. Dincolo de parc se afl Commissary Way, n partea de nord a creia se gseau ntreprind eri i instituii care, pe lng cele din Moonlight Bay, deserveau cndva cei treizeci i de mii de militari activi i cele treisprezece mii de rude ale acestora. Magazinu l si cinematograful se gsesc la capetele opuse ale strzii lungi. ntre ele exist o fr izerie, o spltorie, o florrie, o brutrie, o banc, si clubul soldailor, clubul ofieri , biblioteca, un pasaj cu jocuri, o gradini, o coal elementar, un centru pentru gimna toate goale, toate cu firmele terse de vreme. stic i alte magazine Cldirile acelea cu un etaj sau dou snt banale, dar, tocmai din cauza simplitii lor, plcute ochiului: indril alb, perei din beton Vopsii, stucatur. Natura utilitar a c uciilor militare combinata cu economia din perioada crizei economice care ghida o rice proiect din 1939, cnd fusese ntemeiat baza ar fi putut avea ca rezultat o nfi ndustial urt. Dar arhitecii armatei i echipele de constructori fcuser un efort s ri cldiri cu oarecare graie, bazndu-se doar pe principii fundamentale precum linii i U nghiuri armonioase, plasare ritmic a ferestrelor i linii variate ale iu uperiurilor , dar complementare. Cinematograful arat la fel de umil ca toate celelalte cldiri, cu acoperisul nete d, pornind de la peretele din fa, de deasupra intr- in Nu tiu ce film rulase ultima oar aici, nici numele actorilor care jucaser n el. Doar patru litere negre, din pla stic, rmseser In vitrina ce anuna filmul i distribuia, formnd un singur cuvnt: CIN In ciuda absenei unui semn de punctuaie concludent, am citit mesajul acela enigm atic ca pe o ntrebare disperat, legat de teroa- ir;i genetic care se prsise n laborat arele ascunse undeva, n pnmntul de aici. Cine snt? Cine eti? Cine vom deveni? Cine ne -a facut asta? Cine ne poate salva? Cine? Cine?" Jeepul negru al lui Bobby era parcat n faa cinematografului. Acoperiul din plasti c i pereii nu fuseser prini de ram, aa c vehiculul rmsese deschis nopii. Pe cnd m apropiam de main, luna se cufund n spatele lun ilor din vest, att de apro de orizont, nct nu putea s reapar ilcct la distan de un cvartal; l-am vzut limpede obby stnd In spatele volanului. Avem aceeai nlime i aceeai greutate. Cu toate c am prul blond, iar el castaniu-n u toate c ochii mei snt de un albastru-deschis, iar ai lui att de negri c au scnteier i albastre, muli ne cred frai. Sntem cei mai buni prieteni de la vrsta de unsprezece ani i probabil c am crescut n aa fel nct s semnm. Stm, ne aezm i mergem n ac lai ritm. Poate pentru c am petrecut mult timp fcnd surf, sincronizndu-ne cu marea. S asha susine c avem o graie felin, lucru care cred c ne flateaz, dar, indiferent ct d elini am fi, nici unul din noi nu bea lapte dintr-o farfurie, nici nu prefer o cu tie cu nisip camerei de baie. M-am dus n partea dreapt a mainii, m-am prins de bar i am srit n jeep, fr s ma ua joas. A trebuit s-mi trag picioarele peste un mic rcitor Styrofoam, care era aeza t pe podea, n faa scaunului. Bobby purta pantaloni kaki, un pulover alb, cu mneci lungi, din bumbac, i o cma ha waian peste pulover. Stilul lui nu seamn cu al altcuiva. Bea o berea Heineken. Dei nu l-am vzut niciodat beat, i-am zis: Sper c nu eti prea trotilat.

Trotilat nu nseamn prost sau urt, rspunse el, continund s priveasc strada i su ermenul prea" n-ar trebui folosit niciodat. Noaptea era plcut de rcoroas, aa c l-am ntrebat: mi dai i mie o Heinie? Servete-te! Am pescuit o sticl din gheaa din rcitor i i-am scos capacul. Nu-mi ddusem seama ct de sete mi fusese. Berea spl gustul amar care-mi rmsese n gur. Bobby privi n oglinda retrovizoare un moment, apoi i rendrept atenia spre strada d n faa noastr. ntre scaune, cu eava ndreptat spre spatele mainii, era o puc, cu patul ca un mne pistol. Bere i arme, am spus eu, cltinnd din cap. Se vede c nu facem parte din secta Amish. Ai venit pe albia rului, cum i-am zis? h... Cum ai trecut cu maina prin gard? Am lrgit gaura. M ateptam s vii pe jos. Nu puteam s car rcitorul. O s ne prind bine s putem s ne deplasm repede, am zis, gindindu-m la dimensiunile onei pe care trebuia s-o cercetm. Pui groaznic, frtate! Am trudit din greu pentru asta. De oglinda retrovizoare atrna un dispozitiv de mprosptat Beiul, de-un galben-apr ins, n form de banan. Bobby l desprinse ilc oglind i mi-1 ag de urechea stng. Uneori e prea glume ca s-i mearg bine. Nu m fcea s rd. - E o banan, i-am zis. Dar miroase a brad. - Vechea ingeniozitate american, - N-o egaleaz nimic! Am dus oameni pe Lun. Am inventat cereale pentru micul dejun, cu arom de ciocolat. - Nu uita scrba aia de material plastic. - Cea mai bun glum din toate timpurile! Am ciocnit, solemni, sticlele, ntr-un toast patriotic i am sorbit lung din bere . Dei eram nerbdtor s-i gsesc pe Orson i pe Jimmy, intrasem n ritmul n care trie Tipul e att de lene c, dac ar vizita un bolnav internat ntr-un spital, asistentele a r crede c e un pacient n com i l-ar vr ntr-un pat, nainte ca el s apuce s explice . Cu excepia momentelor cnd practic surf i se las dus nebunete de valurile uriae, Bo preuiete tihna. Reacioneaz mai bine la vorbe blnde i la sugestii indirecte dect l.i eun semn de grab. n timpul celor aptesprezece ani de cnd sintem prieteni, am nvat s reciez modul relaxat de a trata problemele, chiar dac nu se potrivete cu firea mea . Calmul este esenial ntr-o aciune prudent. Pentru c Bobby acioneaz doar dup contem , nu cred c s-a lsat vreodat fraierit de cineva sau de ceva. Pare relaxat, chiar so mnoros uneori, dar, ca un maestru /,en, e n stare s ncetineasc scurgerea timpului, pn se gndete cum s rezolve mai bine ultima criz. - Mito cma! am zis, admirativ. Purta una dintre cmile lui vechi, favorite, cu un model cafeniu, asiatic. Avea o colecie de vreo dou sute i le cunotea povestea n amnunime. Inainte s apuce s-mi rspund, i-am luat-o nainte: -Fcut de Kahala, n 1950. Mtase cu nasturi din coaj de nuc de cocos. Cmaa pe car urtat-o John Wayne n Big Jim McLain. Tcuse suficient ca s spun toate datele cmii, dar tiam ca m auzise. Mai trase o duc de bere, apoi zise: -Te-a apucat interesul pentru pnzeturile aloha sau faci mito de mine? -Fac mito de tine. -S-i fie de bine. In timp ce se uita din nou n oglinda retrovizoare, l-am ntrebat: -Ce ii n poal? -Ceva care demonstreaz c m bucur c te vd, rspunse el i-mi art un pistol zdrav

mith & Wesson, model 29. -Deci tii c nu ne ducem la o eztoare. -Despre ce-i vorba, de fapt? -Cineva 1-a rpit pe biatul lui Lilly Wing. -Cine? -Un c, i-am rspuns, sugerndu-i c-i vorba de un icnit. -Uuuf! exclam el, ceea ce n jargonul surfitilor australieni nseamn valuri stricat e de un canal de scurgere, dar termenul cptase i alte nelesuri, nrudite, nici unul po itiv. -L-a nhat pe Jimmy din dormitorul lui, pe fereastr. -i Lilly te-a chemat? -Am fost doar n locul nepotrivit, n momentul nepotrivit, mergnd cu bicicleta pe acolo chiar dup ce fc la a fcut ce-a fcut. -i cum ai ajuns de acolo aici? 4 -Dup nasul lui Orson. I-am povestit despre icnitul pe care-1 ntlnisem sub depozit. -Zici c avea ochii galbeni? se ncrunt el. -Galben-cafenii, cred. -Un galben care lucea n ntuneric? -Nu. Un galben-maroniu, chihlimbar ars, o culoare natural. De curnd, ntlniserm o pereche la care avuseser loc modificari genetice radicale, oameni pe cale de a deveni ceva mai mult sau ceva mai puin dect oameni, care preau n cea mai mare parte a timpului normali, dar a cror schimbare era trdat de scurte, d ar delectabile fulgerri de luciri animalice ale ochilor. Erau mnai nevoi stranii, p line de ur i erau capabili de violen extrem. Dac Jimmy se afla n minile unuia ca ac lista de chinuri la care putea fi supus depea cu mult slbticiile pe care le-ar fi av ut in minte un sociopat obinuit. -L-ai recunoscut pe c? l-am ntrebat pe Bobby. -Ai spus c avea vreo treizeci de ani, pr negru, ochi galbeni si un tip solid? -i are dini mici, ca de copil. -Nu-i genul meu. -Nu l-am mai vzut niciodat, am recunoscut eu. -Exist douzeci de mii de oameni n ora. -i nu-i un gagiu pasionat de plaj, pentru c nu l-am vzut printre surfiti. Dar poa te fi un localnic pe care nu-1 cunoatem. Pentru prima oar n cursul nopii, ncepu s bat briza, o adiere blind, ce purt spr mirosul slab, de neconfundat al mrii. n parcul de dincolo de strad, stejarii deven ir conspiratori, complotind ntre ei n oapt. -De ce l-a adus c pe Jimmy aici? ntreb Bobby. -Ca s fie singuri. Ca s-i fac damblaua. -i mie-mi place s-mi fac damblaua. S gtesc cltite. -Probabil c ciudenia locului i alimenteaz demena... -Dac nu cumva are vreo legtur cu Wyvern... -Tot ce se poate. Lilly era ngrijorat din cauza individului de hi tiri. -Ce individ? -Rpete copii. Cnd strnge trei, cinci sau ci poate rpi dintr-o comunitate, i ard toi, deodat. -Din cauza unor chestii ca asta nu ascult tirile din zilele noastre. Tu n-ai ascultat niciodat tirile. tiu. Dar am avut de fiecare dat alte motive. Aadar, ntreba Bobby, privind n noapt , unde ar putea fi acum? Oriunde. Poate c exist mai muli oriunde" dect putem cerceta... Nu se mai uitase n oglinda retrovizoare de un timp, aa ca m-am ntors i am verific at ce se afla n urma noastr. Am vzut o maimu, n timp ce veneam ncoace, zise Bobby, calm. Am luat odorizantul de pe ureche i l-am atrnat din nou do oglind, apoi m-am inte resat: Numai una? Nu tiam c merg singure. Nici eu. Am cotit la un col de strad i am vzut-o, n lumina farurilor, traversnd

g strada. Scrba mic! Nu face parte din lanul evoluiei noastre, nici ca verig lips, n altfel. Prea deosebit? Poate c era nalt de un metru i douzeci. Am simit c m trec fiori pe ira spinrii. Toate maimuele rhesus pe care le vzusem aveau doar vreo aizeci de centimetri. O belea. Dar la un metru i douzeci, magnitudinea ameninrii lor devenise alta. Cap mare, zise Bobby. Poftim? nalt de un metru i douzeci, cap mare. Ct de mare? Nu i-am luat msura pentru plrie. D-i cu prerea. Poate ct al tu sau al meu. La un trup de un metru i douzeci? Cretet turtit. Deformat. ngrozitor, am spus eu. Teribil de ngrozitor. Bobby se aplec peste volan, privind prin parbriz. Se micase ceva, la distan de un cvartal de noi. Ceva de mrimea unei maimue. Se apr opia lent i sacadat. Am pus mna pe puc i am ntrebat: i altceva? Asta-i tot ce am vzut, frtate. A trecut iute. Ce noutate! Poate c o s ne pomenim n curnd cu o grmad de maimue de felul la. - Un ciulin, am zis eu, identificnd obiectul care se apropia. Nu ne-am relaxat nici unul. Luna apusese i puteai s-i imaginezi uor c parcul de vizavi gemea de siluete fantas magorice aflate sub i n - stejarii masivi. Cnd i-am descris ntlnirea cu banda care fusese gata s m |ii md n bungalow, Bobby lam: Treizeci? Omule, dar se ocup serios de prsit! I-am povestit despre faptul c foloseau lanterna i crligul penii ii capacul de ca nal. In curnd vor conduce maini i se vor ntlni cu gagicile noastre, bombni Bobby. Termin berea i arunc sticla goal spre mine; am luat-o i am pus-o, cu fundul n sus, rcitor. De undeva, din lungul strzii, se auzea un scrit uor, ritmic. Probabil o firm de ma azin care se legna n uruburi, micat de Isriz. - Aadar Jimmy poate fi oriunde n Wyvem, zise Bobby. Ce-i cu Or son? - Ultima oar cnd l-am auzit, ltratul venea de undeva, din Oraul Mort. - De aici, de pe Commissary Way, sau din case? - Nu tiu. Din direcia asta. - Snt o mulime de case pe aici, mormi Bobby, privind spre strzile cu locuine, de l a captul parcului. - Trei mii. - Probabil c Orson nu-i ntr-o cas. - Trebuie s ncepem de undeva. Dar de unde? Nu aveam ce s-i rspund. i nu-mi place s vorbesc cnd mi tremur vocea. - Crezi c Orson e mpreun cu Jimmy? C, dac-1 gsim pe unul, i gsim pe amndoi? Am ridicat din umeri. Poate c a sosit timpul s-i povestim lui Ramirez ce tim, I sugerat Bobby. Manuel Ramirez este actualul ef al Poliiei din Moonlight Bay. Fusese cndva un om bun, dar, ca toi curcanii din ora, cooperase cu autoritile mai nalte. Poate c interesele lui Manuel coincid, n acest caz, cu ale noastre, continu Bobb y, El dispune de oamenii necesari pentru cutare. Nu-i doar corupt de agenii federali, se i transform. Transformare. sta-i cuvntul pe care l folosesc unii dintre cei afectai genetic pentru a descrie schimbrile fizice, mentale i emoionale care au loc n ei dar numai dac acele schimbri trecuser de stadiul subtil i atinseser starea de cr

z.

i-a spus ie c se transform? ntreb Bobby, surprins. Zice c nu se transform, dar ceva nu-i n regul la el. N-am ncredere n Manuel. Ce naiba, omule, eu n-am ncredere nici n mine! spuse Bobby, exprimnd n cuvinte ce a mai mare spaim a noastr - ca am putea s fim infectai de retrovirus i c am fi ncepu eja sa devenim ceva mai puin dect umani, fr a ne da seama de schimbrile care aveau lo c n noi. Am golit ultima Heineken i am ndesat sticla goal n rcitor. Trebuie s-1 gsim pe Orson, am zis eu. O s-1 gsim. E o chestie crucial, frtate! O s-1 gsim. Orson nu-i un cine obinuit. Mama mea 1-a adus dintr-un laborator din Wyvern, pe cnd era micu. Pn de curnd, nu-mi ddusem seama de unde provenea fa-proas i ct d a, pentru c mmica nu-mi spusese i pentru c Orson i pstra bine secretele. Experimente legate de dezvoltarea inteligenei se fcu ser pe maimue i pe deinuii condamnai pe vi sferai din nchisorile militare. Dar i pe cini, pisici sau alte animale. Nu l-am supu s pe Orson unui test pentru stabilirea coeficientului de inteligen. Stilourile n-a u fost proiectate pentru labe, iar el n-are un Idilngc complex, ca al unui om, deci nu poate s vorbeasc. Dar irli cpe totul i reuete , n felul lui, s se fac neles. E mai detept ilect maimuele. Bnuiesc c posed o inteligen la nivel omenesc. Cel puin. Sugerasem, mai devreme, c maimuele ne ursc pentru c le-am ilni abilitatea de a vis a, nu i posibilitatea de a-i mplini visele, liii ludu-le s se afle n afara ordinii na turii. Dar, dac asta explic ostilitatea lor i nclinarea spre violen, atunci de ce Ors n, care i el se gsete n afara ordinii naturii, este att de afectuos i de bun? E captiv ntr-un trup care-i slujete inteligena dezvoltat mai putin bine dect le fol osete maimuelor trupul pe care-1 au. El nu |rc mini, ca ele, i vederea i e slab, ca l toate rasele canine domestice. Maimuele se bucur de sprijinul comun al cetei, dar Orson se i hinuiete ntr-o solit udine teribil. Dei se poate s fi fost creai si ali cini la fel de detepi, eu n-am reunul. Sasha, Bobby i eu l iubim, dar nu-i sntem de mare folos, pentru c nu vom re ui niciodat s cunoatem cu adevrat punctul lui de vedere, experiena lui. Pentru c est unic, Orson triete un sentiment profund de singurtate, pe care-1 po el puin pn acum ercepe, dar pe care n-o s-1 neleg niciodat pe deplin. O singurtate care nu-1 prsete cnd se afl printre prieteni. Poate c natura sa canin explic de ce nu mprtete ura i furia maimuelor. Cinii a pe lume pentru a aminti omenirii c dragostea, devotamentul, curajul, rbdarea i buna dispoziie snt calitile care, mpreun cu cinstea, reprezint esena unui caracter de a t i definiia corect a unei viei bine trite. Eu vd n bunul Orson latura plin de speran a activitii mamei mele, potenialul real inei de a aduce lumina n lumea ntunericului, de a ne nla, de a ne stimula spiritul i a ne reaminti c universul este un loc al minunilor i cu un potenial infinit. Mama sperase s fptuiasc lucruri mari. Participase la un proiect pentru arme biolo gice doar pentru c asta era singura cale ca s obin fondurile necesare realizrii proie ctrii unui retrovirus care s modifice genele, retrovirus despre care credea c poate fi folosii pentru a vindeca boli ereditare i, nu n ultimul rnd, XP-ul meu. Vedei dar c mmica mea n-a distrus lumea fr s aib motive bune. A fcut-o ncercnd Din cauza mea, tot ce exista n natur se transform. Dragostea matern a devenit izvor ul terorii supreme. Aa... nu vrei s-mi povestii despre simmintele voastre conflictuale legate de mamel voastre? Eu i Orson sntem fiii ei. Eu snt fructul inimii i al pntecului ei. Orson este fruc tul minii ei, dar 1-a creat aa cum m-a creat pe I mine. Sntem frai, nu doar la figur at. Sntem legai nu prin snge, ci prin patima mamei noastre i, n acest sens, avem un s ingur suflet. Dac i se va ntmpla ceva lui Orson, o parte din mine va muri -1 partea cea mai pu r, cea mai bun , i va muri pentru totdeauna. ] Trebuie s-1 gsim, am repetat eu. Ai ncredere, frtate, a zis Bobby.

ntinse mna spre cheia aflat n contact, dar, nainte s apucc s-o rsuceasc, se auzi unet, mai puternic dect flfitul uor al milionului de frunze n btaia brizei, urmat de n al doilea. Bobby puse o mn pe Smith & Wesson-ul din poal. N-am scos pistolul, pentru c tiam ce auzisem. Bti de aripi. Multe aripi. Ca nite indrile luate de vnt de pe acoperiul cerului, stolul fr glas apru din noa , nvlind n jos ntr-un vrtej de aripi, la cteva case de noi, apoi zbur paralel cu pav l, de-a lungul strzii, n direcia noastr. Cele o sut de psri pe care le vzusem mai d e i fcuser apariia, dar li se adugaser nc o sut. Poate dou. Bobby renun la revolver i apuc puca aflat ntre scaune. Calmeaz-te, i-am zis eu. . Se uit la mine, mirat. De obicei, el m sftuiete s m calmez. aptesprezece ani de prietenie l-au fcut s m asculte, dar, pentru orice eventualit ate, vr un cartu pe eava putii. Stolul, risipit pe toat limea strzii, zbur la doar doi metri deasupra capetelor no astre. Aveam impresia c zboar cu o precizie Uluitoare, ntr-o formaie prea ordonat ca s fie ntmpltoare. O " dcre din aer a ntreg stol ar fi artat un model intrigant, din i'iiu/a gradului neobinuit de complex al ordinii dar i ngrijortor, pentru c ar fi fost, simultan, plin de nelesuri i indesc il. Bobby se ghemui, dar eu am privit ctre norul ntunecat, agitat, de ariipi i de pie pturi acoperite cu pene, ncercnd s-mi dau seama daca n mulimea aceea existau i alte s ecii, n afar de oimi-de-noanpte. Lumina slab i micarea continu fceau dificil chiar entariere aproximativ. Pn cnd ultima component a stolului enorm pluti pe deasupra mustr, nici o pasre nu s ndrept spre noi i nu scoase un sunet. Trecerea lor avea o asemenea caracteristic ne pmntean, nct aveam impresia unei halucinaii, dar cteva pene care czur n jeep si p confirmar realitatea experienei pe care o triam. De ndat ce ultimul element al vrtejului dispru, dus de vnt, llobby deschise ua ofe ui i cobor din main. inea nc puca n mn, atunci cnd se ntoarse s priveasc dup a, dar o inea cu eava n jos, fr intenia de a se servi de ea. Am cobort i eu din jeep i m-am uitat cum psrile urcar la capatul strzii, arcuindupeste marea de stele, disprnd n ntunericul dintre acei sori ndeprtai. - Absolut ciudat! exclam Bobby. - Mda... , -Dar... - Mda... - - M simt zguduit. tiam ce voia s zic. De data asta, psrile radiaser ceva mai mult dect tristeea pe o simisem rindul trecut. Dei coregrafia uluitoare a stolului te lsa cu gura cscat i d uimitoarea lor conspiraie a tcerii prea s exprime i s inspire un ciudat soi de respe t, n spatele spectacolului lor se afla ceva periculos, cam la le.l cum marea alba str, luminat de soare poate arata att de sacrosanct chiar n timp ce coli albi sfie enezie cu puin sub suprafaa ei... Aa ceva putea s te zguduie. Cu toate c oimii-de-noapte dispruser din vedere, am rmas mpreun cu Bobby privin stelaiile n care se topiser, de parc am fi fost ntr-un film de nceput al lui Spielber i am fi ateptat s apar nava mam i s ne scalde ntr-o lumin alb, doar cu puin mai cea rspndit de Dumnezeu. Le-am vzut i mai nainte, i-am spus eu lui Bobby. Mini. E adevrat. Eti nebun! Complet. Cnd? Cnd veneam aici. n cealalt parte a parcului. Dar stolul era mai mic. Ce fac? Nu tiu. Dar se ntorc. Nu le aud. Nici eu. Nici nu le vd. Dar vin. Bobby a ezitat, apoi a dat ncet din cap i a zis simind i el c sosesc: -Mda...

Stele peste stele sub stele. O lumin mai mare, care putea fi Venus. Una, dou, t rei flcri grupate, de meteorii mruni, care loveau atmosfera i ardeau. O pat roie, m , ce se deplasa de la est la vest, probabil un avion care zbura de-a lungul inte rfeei dintre marea noastr de aer i marea fr aer dintre planete. Aproape c m pregtisem s-mi pun instinctul sub semnul ntrebrii, cnd, n cele din u olul se ntoarse din aceeai parte a cerului n care se nlase pn dispruse din vedere. ibil, dar psrile zburar n strad i peste noi n spiral, ngrmdin- du-se de-a lungul d noaptea ntr-un vjit de aripi. Acest spectacol, acest truc incredibil fusese att de cutremurtor nct, inevitabil, inspira uluire, ir uluirea este smna bucuriei. La vederea acelui zbor uimitor, simea m c inima mi bate mai puternic, dar entuziasmul meu era potolit de perceperea cont inu a ceva care nu era bine n comportamentul psrilor, ceva separat de noutatea ncntt e a lui. Probabil c Bobby simea cam acelai lucru, pentru c nu mai fidea ncntat ca atunci cn use stolul zburnd n spiral. Zimbetul lui dispruse i rsul ncetase. Continuase s priv up oimii-de-noapte care se ndeprtau cu o expresie ciudat, ce ne transformase din rnje n grimas. La dou cvartale de noi, psrile se ndreptaser spre cer, precum conul unei tornade a crei intensitate scade. Acrobaiile lor aeriene impuseser un efort deosebit. Btile lor de aripi fuseser att e furioase nct, i dup ce zgomotul ca de tobe se diminuase, simeam nc reverberaia n , n inima, n oase. Psrile disprur din nou din vedere, lsndu-ne doar cu oapta In ?zei dinspre mare. Nu s-a terminat, zise Bobby. -Nu. Psrile se ntoarser, mai iute ca nainte. Nu reaprur din punctul n care dispruser r de deasupra parcului. Le-am auzit nainte s le vedem, iar sunetul care le anunase a propierea lusese nu btaia de aripi, ci un ipt nepmntesc. Rupseser jurmntul tcerii. Nvlir n jos, din stele, piuind, tipnd strident, ciripi iernd, rind, strignd. iptul lor nemodulat era att de strident, c-mi iuir urechil de suferin fusese att de ptrunztoare, nct sufletul pru s mi se ofileasc n jurul eci a acestui sunet ce te rnea. Bobby nu i-a ridicat puca. Nici eu nu mi-am cutat pistolul. tiam amndoi c psrile nu ne atacau. n strigtul lor nu rsuna furie, ci doar o nefer , o dezolare att de profund, c se nfla dincolo de disperare. Psrile aprur, plutind n spatele vaietului ce-i nghea sngele. Nu se angajar n p acrobaii, evitar chiar i o formaie simpl, zburnd fr nici o graie. Doar viteza con , pentru c doar viteza servea scopului lor, iar psrile pluteau, cu aripile strnse, f olosind gravitaia ca s accelereze. Cu un scop pe care nici eu, nici Bobby nu l-am ntrevzut, trecur peste parc, peste strad i se repezir n faada unei cldiri cu dou etaje, la trei ui de cinematograful uia stteam, Izbir cldirea cu o for att de mare, nct pocnetul trupurilor lor ce se z au de stucatur rsuna ca focul unei arme automate, Combinat cu strigtele lor striden te, acest foc de baraj aproape c| drmase irul fragil de geamuri crpate de la ferestr e. ngrozit, scrbit, am ntors faa de la mcel i m-am rezemat de jeep. Avnd n vedere viteza de coborre a stolului kamikaze, zgomotul puternic al morii n u durase dect cteva secunde, dar mi se pruse c trecuser minute n ir nainte ca sunet l teribil sa nceteze. Tcerea care urm era grea, precum linitea dinaintea exploziei u nei bombe. Am nchis ochii dar i-am deschis cnd reluarea plonjonului sinuciga al stolului apr u, proiectat n spatele pleoapelor mele. Natura ntreag o luase razna. tiam asta de o lun, de cnd aflasem ce se ntmplase n ratoarele ascunse n Wyvem. Acum, muchia instabil pe care sttea viitorul prea mai ngus ta dect crezusem, iar adncimea prpastiei mult mai mare dect mi se pruse mai nainte, i r stncile de jos mai ascuite dect n cele mai groaznice gnduri ale mele. Cu ochii deschii, n minte mi-a aprut chipul mamei mele. Atit de neleapt. Att de b Imaginea ei deveni ceoas. Totul din jurul meu deveni ceos pentru o clip, strada, cinematograful...

Am inspirat puternic aerul, care ptrunse n piept provocn- du-mi durere, apoi am inspirat i mai puternic, i m-a durut mai puin, dup care mi-am ters ochii cu mneca jac etei. Motenirea mea mi cere s depun mrturie i nu pot s evit aceast responsabilitate. Lu a soarelui mi este interzis, dar nu pot s fug de lumina adevrului, care arde i ea, da r te clete, nu te distruge. M-am ntors s privesc stolul care fusese adus la tcere. Sute de psrele acopereau trotuarul. Doar cteva aripi mai zvcneau slab, pe msur ce iaa se scurgea din ele. Multe dintre psri se izbiser att de puternic, nct craniile l fragile se zdrobiser, iar gturile se rupseser n urma impactului. Din cauz c artau ca nite oimi-de-noapte obinuii, m-am intrebat ce schimbri intern seser loc n psrile acelea. Dei invizibile pentru ochiul neavizatului, diferenele fuse er att de substaniale, nct zburtoarele consideraser c nu puteau suporta sa-si conti xistena. Sau poate c zborul lor kamikaze nu fusese un act contient, poate c rezultase din deteriorarea instinctului direcional, sau din cauza unei orbiri n mas, sau a nebuni ei. Nu. Amintindu-mi de exerciiile lor aeriene complicate, a treimii sa accept c sch imbarea fusese mai profund, mai misterioas si mai tulburtoare dect o simpl disfuncion litate fizic. Ling mine, motorul jeepului porni, tui, mugi, apoi se potoli cind Bobby nu mai a ps pe acceleraie. Nu observasem cnd se urcase la volan. Frtate, m chem el. Dei nu era legat direct de dispariia lui Orson sau de rpirea lui Jimmy Wing, autod istrugerea stolului era un semn c trebuia s ne grbim s gsim cinele i biatul. Pentru prima oar n viaa lui, Bobby prea c simte solventul timpului trecnd prin el urgnd mai departe, aa cum se scurge apa n canal, dar ducnd cu el o anumit esen dizol S navigm mai departe! a zis el, cu o expresie solemn pe fata, care contrazicea to nul lene al vocii i limbajul degajat. Cnd am trecut pe lng locul mcelului, a privit strada, n faa lui, fr s se uite sp ul mort. Eu ns nu puteam s m uit n alt parte i am ntors capul s privesc dup ce am trecut acela. n minte mi rsuna muzica unui pian care avea doar clape negre, o muzic strident, dis cordant. n cele din urm am privit n fa. Mergeam prin lumina nspi- innttoare a farurilor j , dar, indiferent de vitez, rmneam In ntuneric, gonind fr speran dup lumin.

10 Oraul Mort putea trece drept un cartier al iadului, n care condamnaii nu erau ch inuii cu foc i ulei ncins, ci cu pedeapsa mult mai semnificativ a singurtii i a une cii de tcere, In care s se gndeasc la ce-ar fi putut fi. Eu i Bobby cercetam strzile, cutnd vreun semn al fratelui meu los sau al fiului lui Lilly, de parc ne-am fi angaja t ntr-o misiune de salvare supranatural: s scoatem din Hades dou suflete care fusese r condamnate pe nedrept. Luminam spaiile dintre casele aliniate ca nite morminte, cu o lantern puternic, p e care-o ineam n mn i pe care Bobby o conectase la bricheta mainii. Luminam geamurile crpate sau sparte, n care reflectarea razei lucea ca figura unei fantome. Luminam gardurile vii, acum cafenii, uscate. i tufiuri moarte, care aruncau umbre scheleti ce. Dei lumina nu era ndreptat spre mine, cldura degajat mi crea probleme. Ochii mi-au obosit curnd, m usturau pleoapele. Ar fi trebuit s-mi pun ochelarii de soare, pe ca re-i port uneori i noaptea, dar ei nu mi-ar fi uurat cutarea. Ce-i cu faa ta? m ntreb Bobby, n timp ce conducea ncet i se uita atent n noapt Sasha zice c nu-i nimic. Sasha are nevoie de o transfuzie de bun-gust. Ce-ai pit? Nimic. Mmica ta nu te-a nvat s nu mini? Tineam cu dreapta mnerul lanternei, iar cu stnga mi-am pipit, fara s-mi dau seama,

pata dureroas de pe fa, pe care o descoperisem ceva mai devreme, n cursul nopii. - Vezi o arsur aici? l-am ntrebat pe Bobby, artndu-i locul de marimea unui bnu de p obrazul stng. - Nu la lumina asta. M doare. Probabil c te-ai lovit. Aa ncepe. -Ce s nceap? -Cancerul. - Poate c-i doar un co. - La nceput o durere, apoi o leziune, iar dup aceea, pentru c pielea mea nu are m ijloace de aprare, o metastaz rapid. - Eti omul-spectacol, rse Bobby. - Snt doar realist. - i le ce folosete s fii realist? ntreba Bobby, cotind la dreapta, spre alt strad. Alte bungalow-uri drpnate. Alte garduri vii, acum moarte. - M doare capul, am continuat eu. Tu eti de vin c m doare pe mine capul. ntr-o zi o s m aleg cu o durere de cap care n-o s treac niciodat, din cauza distr rilor neurologice provocate de XP. Hei, tipule, ai mai multe simptome psihosomatice dect banii pe care-i are Scroo ge McDuck. Mulumesc pentru analiz, doctore Bob! n aptesprezece ani nu m-ai slbit o clip! N-ar fi fost indicat. Uneori am avut nevoie s m lai n pace. Conduse n tcere o jumtate de cvartal, apoi z Nu mi-ai adus niciodat flori. -Ce? - Nu mi-ai spus niciodat c-s frumos. Am izbucnit n rs, fr s vreau. - Eti un prost! Vezi? Eti plin de cruzime, trase Bobby concluzia, apoi opri maina n mijlocul strz ii. S-a ntmplat ceva? l-am ntrebat, alarmat. Dac a fi fost nfurat n neopren, n-ar fi trebuit s opresc. Neopren nseamn costumul pe care-1 poart un surfist atunci cnd temperatura apei este prea sczut ca s se arunce n valuri doar cu o pereche de pan taloni scuri. n timpul unei edine ndelungate n ap rece, cnd stau n ir ateptnd un grup de mo , surfitii i dau drumul, cteodat, n costumul de plastic. Cuvntul pentru asta este ur - forie, adic senzaia de cldur care dureaz pn cnd stropii constani de ap de mare tat. -Dac surfingul nu-i cel mai romantic i mai frumos sport din toate vremurile, atunc i nu tiu care-i. Oricum, nu golful. Bobby iei din main i se opri lng trotuar, cu spatele la mine. Sper c apsarea asta pe vezic nu nseamn c am cancer. i-ai exprimat deja punctul de vedere. Ce bizar nevoie s m uurez... Omule... e malign! Grbete-te i taci din gur! Probabil c m-am inut prea mult timp i m-am otrvit cu acid uric. Stinsesem lanterna. Am pus-o jos i am luat puca. Rinichii mei vor imploda, prul o s-mi cad, nasul o s-mi pice... Am ncurcat-o! O s-o ncurci, dac nu taci! Chiar dac n-o s mor, ce wahin o s vrea s ntlneasc un tip chel, fr nas i cu dai? Zgomotul motorului, farurile mainii i lanterna pe care o inusem n mn ar fi atras a enia asupra noastr, dac ar fi existat ceva sau cineva ostil n vecintate. Maimuele se scunseser auzind sunetul jeepului cnd Bobby intrase n Wyvern, dar poate c ntre timp f user ceva cercetri, n care caz tiau c sntem numai doi i c, n ciuda armelor, nu era c puteam face fa unei hoarde de primate argoase. Mai ru, poate c i dduser seama e noi era Christopher Snow, fiul Wisteriei Snow, pe care ele o i uuoteau, probabi l, sub numele de Wisteria von Frankenstein. Bobby i trase fermoarul i se ntoarse, ntreg, la jeep. E prima oar cnd cineva e gata s-mi apere spatele n timp ce ma pi.

De nada. Te simi mai bine, frtate? M cunotea suficient de bine ca s neleag c aparenta mea criza de ipohondrie exprima e fapt, team pentru soarta lui Orson. Aa c am zis: mi pare ru c m-am purtat ca un onanist. Bobby aps frna de mn, porni jeepul i-mi rspunse: Onania e ceva omenesc, iertarea e esena lui Bobby. n timp ce mergeam ncet drept nainte, am pus puca jos i am luat iar lanterna. N-o s-i gsim aa. Ai o idee mai bun? nainte s apuc s-i rspund, cineva ip. Strigtul fusese cumplit, dar nu complet neome c. Mai ru, era un amestec tulburtor de familiar i de necunoscut. Prea a fi vaietul u nui animal, dar iivea i ceva omenesc, o not disperat, plin de suferin i alean. ncotro? ntreb Bobby. Aprinsesem deja farul i-1 ndreptasem dinco'o de strad, ctre locul din care credeam c provine iptul. Umbrele unor stlpi de balustrad i de acoperi se strduir s urmreasc raza de lumin mpresia de micare n faa porticului bungalow-ului. Umbrele unor copaci fr frunze se c e peretele din scnduri. Fii atent, mi spuse Bobby, artnd ceva. Am mutat raza ctre locul indicat, la timp ca s surprind ceva lugind prin iarba na lt, disprnd n spatele unui gard viu, din me- rior turcesc, nalt de un metru i douze are separa pajitea din faa unui grup de patru bungalow-uri de strad. Ce-a fost? Poate cel despre care i-am povestit. Cap-Mare? - Da, Cap-Mare. n timpul lunilor lungi, fierbini, fr ap, gardul viu murise puinele ploi de iarna t ecut nu fuseser n stare s-1 renvie. Dei nu se zrea nici un strop de verdea, rmse ur de crengi, pe care se aflau, ici-colo, frunze cafenii, ca nite buci din carne mes tecate pe jumtate. Bobby meninu maina pe mijlocul strzii, dar conduse ncet nainte, paralel cu gardul. Chiar fr frunzi nou, meriorul mort era att de des, c scheletul lui spinos ascundea complet creatura ghemuit n spatele lui. Nu credeam c o s zresc animalul, dar l-am des coperit pentru c, n ciuda faptului c avea o nuan de cafeniu asemntoare celei a perde lemnoase din fa, liniile mai blnde ale trupului su contrastau cu modelul coluros al crengilor goale. Profitnd de spaiile dintre straturile de ramuri ale meriorului, am fixat raza pe individ, fr s reuesc s scot la iveal vreun amnunt, dar zrind o sclip e ochi verzi, ca aceia ai unor pisici. Numai c fptura era prea mare s fie pisic. Poate doar o puma. Nu era pum. Descoperit, creatura se vit din nou i fugi de-a lungul tufiului uscat ce-o ascunde a, cu o asemenea vitez, c n-am reuit s in lumina pe ea. O sprtur n gardul viu fcea ei alei care lega bungalow-ul de strad, dar Cap-Mare sau Picior-Mare, sau omul-lu p, sau monstrul din Loch Ness, sau ce naiba era trecu iute prin deschiztur, cu o c lip naintea razei de lumin. N-am putut distinge nimic clar, doar un fund pros, i nici acela vzut ca lumea, dei, chiar dac a fi vzut bine, fundul n-ar fi fost nici plcut, ici plin de informaii. M alesesem doar cu o impresie vag. Impresia c alerga ridicat pe jumtate, ca o mai mu, cu umerii mpini n fa i capul cobort, cu minile aproape trte pe pmnt. Anim mare dect un rhesus. Putea fi mai mare dect presupusese Bobby i, dac s-ar fi ridica t ct era de nalt, ar fi putut s se uite peste gard i s scoat limba la noi. Am plimbat fasciculul de lumin nainte i napoi, dar n-am reuit s localizez creatura de-a lungul urmtoarei seciuni de merior. - Sa fugim dupa el, zise Bobby, frnnd, ridicndu-se pe jumtate din scaun i artnd cu etul. Cind am ndreptat raza dincolo de gardul viu, am zrit o siluet informa fugind prin curte, deprtndu-se de strad, ndreptndu-se spre colul bungalow-ului. Chiar innd lanterna sus, n-am gsit un unghi n care s prind fiara ce se mica iute i crei dispariie fusese uurat de ramurile de dafin i de iarba nalt.

Bobby se ls napoi pe scaun, porni jeepul i aps pedala de Kceleraie. Hai s-1 vnm! propuse el. Din cauz c Bobby triete clipa i pentru c se ateapt ca, n final, s fie dobort d ciune mai rapid dect melanomul, bronzul lui este profund, vecin cu o stare generato are de cancer al pielii. Prin contrast, dinii i ochii lui lucesc albi, ca oasele s cldate iu plutoniu ale slbticiunilor de la Cernobl, chestie care-1 face s urate amuza nt, exotic i plin de spirit ignesc, dar care-1 fceau scum s arate, un pic, ca un nebu n care rnjete. - Eti tmpit! - Hai, hai s vnm! insista el, trgnd de volan. Jeepul travers curba, trecu pe sub ramurile joase al^ dafinilor iIc pe marginea strzii i lovi gardul din merior, care fusese su- licient de rezistent ca s fac sticl ele de bere s zngne n rcitor. t rengue frnte din gard zburar n toate prile. n t sam peluza, un miros dulce, de verdea se ridic din iarba zdrobit de anvelope. Creatura dispruse ntr-o latur a bungalow-ului, chiar n clipa In care treceam prin gard. Bobby se lu dup ea. N-are nici o legtur cu Orson sau cu Jimmy, am strigat eu, mai tare dect urletul m otorului. De unde tii? Avea dreptate. Nu tiam. Poate avea vreo legtur. Oricum, nu aveam o pist mai bun de urmat. n timp ce conducea maina printre dou bungalow-uri, Bobby spuse: Crpe noctem, i aminteti? i povestisem recent despre mottoul meu. Regretasem acest lucru, pentru c avuses em impresia c o s-1 citeze n cel mai nepotrivit moment. Bungalow-urile se gseau la cinci metri unul de altul, iar In spaiul acela ngust nu se afla nici un tufi. Lumina farurilor ar fi scos la iveal animalul, de-ar f fos t acolo, dar dispruse. Chestia cu disprutul nu-1 puse pe gnduri pe Bobby, care aps mai tare pe accelerat or. Am nvlit n curtea din spate tocmai la timp ca s-1 zrim pc sasquatch-ul nostru srin peste un gard din scnduri i disprnd n urmtoarea curte, fr a ne da ocazia, nici de asta, s vedem din el altceva dect nite buci proase. Bobby nu se ls intimidat de irul de scnduri, aa cum nu se sinchisise nici de gardu l viu. Se repezi n vitez spre el, rse i zise: ' S chilim", ceea ce nseamn hai s ne expresie care sc pare c provine de la chil, numele prii ca o crm de la captul de de ubt al plcii de surf, care-i permite s coteti i s faci diverse manevre. Dei Bobby e lene i iubitor de linite, avnd un loc de frunte n analele puturoilor, c asemntor celui ocupat de Saddam Hussein pe lista dictatorilor nebuni, devine un cu totul alt gagiu, un tsunami imens, de ndat ce i-a stabilit o anumit linie de aciun e. Poate s stea ore n ir pe plaj, studiind starea valurilor, uitndu-se dup un grup de talazuri care s-1 mping ctre i poate dincolo de pragul lui personal, fr s-i pes nii mpodobii cu iepurai, atl de concentrat i de rbdtor c, pe lng el, capetele de e Insula Patelui par de-a deptul agitate, dar cnd vede ceea ce-i trebuie i-i scoate plana de surf din dispozitiv, nu se las dus de valuri ca o geamandur, devine un ade vrat maestru al crestelor, despicnd valurile, domesticind cele mai imense talazuri , implicn- du-se ntr-atta nct, dac un rechin l-ar confunda cu o gustare, Bobby l-ar r urna cu susul n jos i l-ar clri ca pe o plan de surf. S chilim pe dracu', am mrit eu, n timp ce izbeam gardul. Achii albe, putrezite de vreme, srir peste capota jeepului, se mprtiar pe parbriz e lovir de rama mainii. Eram convins c una dintre ele o s ricoeze exact n unghi drept o s-mi scoat un ochi i o s-mi fac din creier i-kebab, numai c nu s-a ntmplat asa oi am traversat grdina din spatele casei, care ddea n Niiada urmtoare. Curtea pe care o prsiserm era neted, dar cea n care ne nllam acum era plin de scobi uri, movile i gropie, peste care Ireceam cu o asemenea exuberan, c a trebuit s-mi in a pe i ap cu o mn, ca s nu zboare. n ciuda riscului de a-mi muca o bucat zdravn din limb, duc ne-am fi lovit pe neat e de ceva prea tare, am spus, imi- Mnd glasul lui Porky Pig:

l vezi? l vd! m-a asigurat Bobby, dei lumina farurilor se arcuia n ais i-n jos odat cu je l care opia nebunete, c n-a fi crezut i ii putea s vad ceva mai mic dect casa n ju a cotise. Am stins lanterna pentru c nu lumina nimic, cu excepia genunchilor mei i a diferi telor nebuloase galactice. Terenul dintre bungalow-uri era la fel de neregulat ca acela din curtea din sp ate, iar cel din faa casei nu arta mai bine. Dac nu ngropase cineva vaci moarte pe p roprietatea aia, atunci popndii a junseser mari ct o Holstein. Ne-am oprit nainte s ajungem n strad. Nu exista vreun gard viu dup care s se ascund ineva, iar trunchiurile dafinilor indieni artau att de subiri, c nu se putea piti du p ele nici mcar un supermodel bulimic, cu att mai puin sasquatch-ul nostru. Am aprins farul i i-am plimbat raza n dreapta i n stnga, de-a lungul strzii. Era pu tie. Credeam c te ii dup el, am zis eu. M-am inut. i acum? Acum nu. Deci? Un plan nou. Atept. Tu eti gagiul cu planurile, spuse Bobby, oprind jeepul. Alt ipt ciudat - ca nite unghii zgriind o tabl pentru scris, vaietul de moarte al unei pisici i sughiul unui copil ngrozii toate esute mpreun i recreate pe un sinteti or de voce defeci de un muzician drogat ne-a fcut s srim de pe scaune, nu numai pen tru c fusese suficient de nfricotor s ne fac vinele s plesneasc, precum nite benzi uciuc, ci pentru c venei din spatele nostru. Nu-mi aduc aminte cnd mi-am ridicat picioarele, m-am rsucit m-am prins de rama mainii i am stat n picioare pe scaun. Trebuie s fi fcut toate astea, i chiar cu grai nui gimnast olimpic pentru c aa m-am trezit cnd iptul atinse un crescendo, apoi sc nt erupse subit. Tot aa nu-mi ddusem seama c Bobby apucase puca, deschi sese ua i srise din jeep, acum se afla jos, cu Mossberg-ul de. 12 ridicat, ndreptat spre locul din care ve niserm. Lumin, ceru el. ineam lanterna n mn. Am aprins-o cnd Bobby nc vorbea Nici o verig lips nu se zrea n spatele mainii. Iarba nalt pn la genunchi se legna, de parc ar fi emoionat-o oapta vntului. Dac nimal de prad ar fi ncercat s se tras c spre noi, ascunzndu-se n iarb, ar fi deranj delul elegant produs de blnda mngiere a brizei i ar fi fost uor de descoperit. Bungalow-ul nu avea portic, doar dou trepte i o verand neacoperit. Ua era nchis. e trei ferestre rmseser intacte i nu se zgia la noi nici un baubau din spatele geamur ilor murdare. S-a auzit chiar de aici, zise Bobby. De parc ar fi fost chiar sub fundul meu. Bobby inea bine puca. Privind n jur, prin noapte, enervat, la fel ca mine, de as pectul panic al ei, mormi: Nasol! E nasol, l-am aprobat eu. Pe figur i apru o expresie bnuitoare i se deprt ncet, cu spatele, de jeep. Nu tiu dac vzuse ceva sub main sau aciona la ntmplare. Oraul Mort era mai tcut dect avertiza numele lui. Briza slaba btea silenios. Stnd nc n picioare pe scaunul pasagerului, m-am uitat de-a lungul jeepului, la la mele de iarb ce se ondulau lene. Dac vreun llcnit cu porniri agresive ar fi nit de su vehicul, ar fi putut s se catare pe u i s ajung la gtul meu nainte s apuc s gse fix sau o ghirland puin atrgtoare din usturoi. Aveam nevoie doar de o mn ca s in farul. Mi-am scos Glock-ul din tocul de la umr. Dup ce Bobby fcu trei-patru pai napoi, se ls pe un genunchi. Pentru a examina locul pe care voia s-1 vad, am luat lanterna din main i am ndrepta raza sub caroserie, n partea mea, sperind s luminez din spate ceea ce s-ar fi asc

uns acolo. Ca un experimentat vntor de montri, Bobby i plec ncet chipul ntr-o parte i se ui ep. -Nada! zise el. Nimic? Zero. Abia m ncinsesem. M ambalasem. Gata s-i dau un ut n fund. Mineam amndoi. Cnd Bobby se ridic n picioare, alt strigt sfie noaptea: acelasi vaiet zgriat-de-ta isic-muribund-scncet-de-copil-sintetizator-stricat care ne fcuse, cu puin timp nainte s srim ca nite mie lovite de fulger. De data asta am localizat mai bine sursa iptului i mi-am ndreptat atenia spre acope riul bungalow-ului, iar lumina lanternei l scoase la iveal pe Cap-Mare. Fr nici o ndo al, era chiar creatura pe care Bobby o numise Cap-Mare, pentru c avea un cap Intradevr mare. Sttea cocoat la captul acoperiului, chiar pe creast, la vreo cinci metri deasupra n astr, precum King Kong pe Empire State Huilding, dar ntr-o emisiune n direct, care nu avea buget pentru decoruri mai mari, avioane de vntoare, nici mcar pentru o demo azel n pericol. Cu braele acoperindu-i faa, de parc vederea unor fpturi umane hidoase l-ar fi speriat i l-ar fi scrbit, Cap-Mare se uita la noi cu ochi verzi, strlucitor i, pe care-i vedeam printr-uri spaiu liber dintre braele lui ncruciate. Chiar dac faa i era acoperit, se vedea c avea capul disproporionat de mare n comp e cu trupul. i deformat. Deformat nu numai dup standardele umane, ci i dup cele ale frumuseii maimuelor. Nu-mi ddeam seama dac se trgea dintr-un rhesus sau din alt primat. II acoperea o b lan deas, ce nu semna cu a unui rhesus, avea brae lungi i umeri gheboai, evident sim i, dar prea mai puternic dect o maimu obinuit, era formidabil ca o goril, dei nu se fel cu o goril. Nu trebuia s ai imaginaia mea hiperactiv ca s te ntrebi - innd seam dac nu fusese folosit un spectru de specii att de larg anumite trsturi ale creaturii , nct mostrele genetice se extinseser dincolo de clasele cu snge cald ale vertebrate lor, pentru a include caracteristici reptiliene sau ceva i mai ru dect att. - Extrem de monstruos, zise Bobby, ntorcndu-se lng jeep. - Monstru major, l-am aprobat eu. Pe acoperi, Cap-Mare i ntoarse faa spre cer, de pac ar fi studiat stelele, dar con inua s-i ascund trsturile dincolo de masca braelor. M-am trezit, deodat, identificndu-m cu creatura aia. Poziia ei, atitudinea ei, mi spuneau c-i acoperise faa de ruine i stn- jeneal, c nu voia s vedem cum arat pent vom gsi respingtoare, ceea ce nsemna c se simea respingtoare. Puteam s-i interprete omportamentul i s-i intuiesc simmintele, pentru c triam de douzeci i opt de ani ca n afara societii. N-am simit niciodat nevoia s-mi acopr faa, dar cnd eram copil a cut durerea de a fi un paria, cnd putii plini de cruzime m porecleau Dracula, Biatul -Fantom, Trtorul-Nopii i cum le mai trecea prin cap. In minte mi-a rsunat propria voce, ce spusese, cu un moment n urm monstru major", i am tresrit. Urmrirea creaturii mi-a amintit de golanii care m fugriser pe cnd era opil. Chiar i dup ce nvasem s m apr i s ripostez, indivizii nu se lsau, riscau s atoalc doar de dragul de a m hrui i de a ttifi chinui. Sigur, din cauz c Orson i Ji rau n pericol, eu i llobby avuseserm un motiv serios s urmrim orice pist. Nu ne motiv se rutatea. M deranja ns, analiznd retrospectiv, ncnta- tea bizar, slbatic, rea c serm lighioana. Fptura care se uita la stele renun s mai examineze cerul i privi n jos, spre noi, scunzndu-i faa. Am ndreptat farul spre iglele de lng picioarele creaturii, iluminnd-o indirect, ned orind s-o atac cu raza. Discreia mea nu 1-a ncurajat pe Cap-Mare s-i coboare brae- le. Dar a scos un sunet ce nu semna cu ipetele anterioare, unul romplet nepotrivit cu nfiarea sa nfiortoare ombinaie de Uguit de porumbel i tors gutural de pisic. Bobby ntrerupse supravegherea fiarei, ct s efectueze o cercetare de trei sute aize ci de grade a vecintii. i eu avusesem senzaia c animalul ncerca s ne abat atenia

meninare imediat. Super linite, raport Bobby. Pn acum... Uguitul i torsul lui Cap-Mare deveni mai puternic, apoi se iransform ntr-o serie fluent de sunete bizare, simple i ritmice, dup un anumit model, care nu semnau cu zg omotele scoase de animale. Erau grupuri modulate de silabe, pline de intonaie, sp use cu grab i emoie, i puteai s le consideri cuvinte. Dac vorbirea nu avea suficient mplexitate ca s fie definit ca limbaj, n sensul pe care-1 dm cnd definim engleza, fra nceza sau spaniola ca limbaje, reprezenta mcar o tentativ primitiv de a transmite c eva eu neles, era un limbaj n faz incipient. Ce vrea? ntreb Bobby. ntrebarea lui pornea fie c-i ddea seama sau nu de la premisa c acea creatur nu a nite sunete, ci ne vorbea. Nu pricep, i-am rspuns eu. Vocea lui Cap-Mare nu era grav sau amenintoare. Stranie ca un cimpoi ntr-o formaie de reggae, suna piigiat, ca a unui copil de nou-zece ani, nu chiar omeneasc, dar la jumtatea drumului spre om, cadennd straniu, fr a fi muzical, cu o not de implorare c rovoca simpatie, n ciuda sursei. Srmanul amrt! am exclamat eu, dup ce creatura tcuse. Vorbeti serios? E o fptur demn de mil. Bobby se uit la acel Quasimodo n cutare de clopotni i, n cele din urm, m aprob: Poate c este. Cu siguran c-i demn de mil. Vrei s te urci pe acoperi i s-o mbriezi? Mai trziu. O s pornesc radioul jeepului. Poi s urci i s-o invii la dans s-o faci s se simt are. Mi-e mil de ea de departe. Chestie tipic. Vorbeti de compasiune, dar nu te implici. Mi-e team s nu fiu refuzat. i-e team s te implici. Intorcndu-se cu spatele spre noi, Cap-Mare i lu braele de pe fa. Apoi alerg, n abe, pe acoperiul bungalow-ului. ine lumina pe ea! strig Bobby. Am ncercat, dar fptura se mica mai iute dect un arpe care muc. M ateptam s sar de pe acoperi i s se repead la noi sau s dispar dincolo de iului, dar merse de-a lungul crestei i sri, fr s ezite, n spaiul de cinci metri din ungalow i cldirea urmtoare. Cu agilitate de pisic, ateriz pe acoperiul casei vecine, nde se ridic pe picioarele din spate, ne privi cu ochii ei verzi, apoi se ls iar n p atru labe, sprint pe creasta acoperiului, sri pe un al treilea acoperi, trecu de cre asta acestuia i dispru n spatele cldirii. In timpul salturilor, surprins de mai multe ori de lumina lanternei, dar numai pentru o clip, figura craturii se vzuse n fragmente caleidoscopice. Am rmas mai mul t cu impresii dect cu imagini Partea din spate a craniului prea alungit, iar frunte a atrna, ca o glug, peste ochii mari, afundai n orbite. Figura greoaie fusese distor sionat de excrescene osoase. Gura prea prea mare pentru cap, iar cnd i desfcuse flc creatura scosese la iveal o abunden de dini curbai, ascuii, artnd mai periculoi d de cuite a lui Jack Spintectorul. liobby mi ddu ansa de a-mi reconsidera prerea despre Cap-Mare. O fiin demn de mil? Aa cred. Se mic iute, are dini mari dieta ei nu-i alctuit din fructe legume i grune. Am stins lanterna pe care o ineam n min. Dei raza fusese ndreptat departe de mine, eram ameit din cauza surplusului de lumin. Nu vzusem mult, dar vzusem prea mult. Nici unul din noi n-a propus s continum vntoarea. Surfitii nu le rspund rechinilor cu mucturi. Cnd vedem destule aripioare dorsale, ieim din ap. innd seama de viteza litatea l.ipturii, nu aveam nici o ans s-o prindem, nici pe jos, nici cu jrcpul. I ar dac am fi prins-o ntr-un col, nu eram pregtii s-o capturm sau s-o ucidem.

- S presupunem c nu vrem s stm aici, s bem bere i s uitm c am vzut ceva, zise p ce se aez la volan. - S presupunem. - Atunci ce-a fost chestia aia? Aezndu-m pe scaunul pasagerului i aranjndu-mi picioarele in jurul rcitorului, am r uns: - Poate fi o odrasl a grupului iniial, care a scpat din laborator. Mutaiile care au aprut la noua generaie pot fi mai mari, mai puternice. - Am mai vzut destule odrasle pn acum. Chiar tu ai vzut o ceat ntreag, n noaptea , corect? -Mda... - Arat ca nite maimue normale. - Mda... - Asta nu prea deloc normal. tiam acum ce era Cap-Mare i de unde provenea, dar nu eram pregtit s-i spun lui Bo bby. Aa c am zis: - Pe strada asta se afl bungalow-ul n care m-au prins. Referindu-se la asemnarea caselor din jurul nostru, prietenul meu m ntreb: - Poi s deosebeti o strad de alta? - Pe cele mai multe. nseamn c petreci aici o cantitate psihopatic de timp, frtate! Nu-i nimic interesant la televizor. ncearc s colecionezi timbre. Nu pot suporta atta emoie. n timp ce Bobby conducea vehiculul peste peluza denivelat i ptrundea n curba strzi , am pus Glock-ul n toc i i-am spus sa coteasc la dreapta. Dup dou cvartale, i-am zis : Oprete! Aici nvrteau capacul de canal. Dac vor cuceri lumea, vor face din chestia asta un sport olimpic. Oricum e mai interesant dect notul sincron. Cnd am cobort din jeep, Bobby m-a ntrebat: Unde te duci? Mergi puin nainte i parcheaz cu o roat pe canal. Nu cred c mai snt aici. Au ple Dar n-am chef s apar n spatele nostru ct timp vom fi nuntru. Unde nuntru? M-am dus n faa vehiculului i l-am dirijat pe Bobby pn a ajuns cu roata din dreapta fa pe capacul gurii de canal. A oprit motorul, a luat puca i a cobort. Briza slab dinspre mare deveni un pic mai puternic, iar norii din vest, care ac operiser luna, se ntindeau treptat spre est, devornd stelele. Unde nuntru? repet Bobby. I-am artat bungalow-ul n care m ghemuisem ntr-un dulap, ca s m ascund de maimue. Vreau s vd ce putrezea n buctrie. Vrei? Trebuie, i-am rspuns i m-am ndreptat spre bungalow. Eti pervers, replic el, urmndu-m. Maimuele erau fascinate. Vrei s coborim la nivelul maimuelor? Poate-i ceva important. Stomacul meu e plin cu kibby i bere. i ce-i cu asta? Un avertisment prietenesc, frtate. Snt pe cale s vomit.

11 Ua din fa a bungalow-ului rmsese deschis, aa cum o lsasem. Camera de zi mirosea f, mucegai, putregai uscat iii oareci. n plus, o duhoare groaznic de maimue. Lanterna mea, pe care nu ndrznisem s-o folosesc nainte, scoase la iveal o serie de coconi lungi de vreo zece centimetri, de nu alb-glbui, fixai n colul n care zidul di n spate ntlnea tavanul, locuine pentru molii sau fluturi sau, poate, ou depuse de un pianjen excepional de fertil. Dreptunghiuri de culoare mai ileschis de pe pereii de

colorai marcau locurile n care atrnaser cindva tablouri. Tencuiala nu era att de fisu rat pe ct te-ai fi ateptat ntr-o cas veche de ase decenii i abandonat de aproape do , dar o reea de crpturi fine ddea pereilor aspectul unei coji de ou pe cale s lase s ar o entitate clocit. Pe podea, ntr-un col, se afla o oset roie de copil. Nu putea sa aib legtur cu Jim entru c fusese acoperit de praf i zcea acolo de mult timp. n timp ce intram pe ua sufrageriei, Bobby spuse: Am fcut rost ieri de o plan nou. Vine sfritul lumii i tu faci cumprturi! Mi-au fcut-o nite prieteni, de la Hobie. E tare? N-am ncercat-o nc. ntr-un col al sufrageriei, lng tavan, se afla un ciorchine de coconi similari celo r din cealalt camer. Mari, lungi de vreo zece centimetri i cu diametrul unui crnat g ros. Nu vzusem niciodat, n afara acestui bungalow, cevn asemntor acestor structuri din mtase. M-am dus sub ele,' luminndu-le cu raza lanternei. Neobinuit, zise Bobby. Intr-o o pereche de coconi se zreau forme ntunecate, ndoite ca nite semne de ntreb are, acoperite att de bine n filamente proase, c nu puteam s vd detalii. Vezi ceva miendu-se? am ntrebat eu. -Nu. Nici eu.

Poate-s moarte. Mda, am mormit eu, nu foarte convins. Nite molii mari, moarte, doar pe jumtate f ormate. Molii? Ce altceva? Snt uriae. Poate c-s molii noi. O specie nou, mai mare. Transformat. Insecte? Transformate? Dac oamenii, cinii, psrile, maimuele se transform... de ce nu i insectele? Bobby se ncrunt, gndindu-se la aceast posibilitate, i bombni: Poate c nu-i nelept s mai cumpr pulovere din ln... M-a copleit un val de grea cnd mi-am dat seama c fusesem n camerele acelea, n bezn complet, fr s tiu de coconii dolofani de deasupra capului Nu-s foarte convins c gndul m deranja prea mult. La urma urmei, nu m aflasem n peric olul de a fi intuit la zid de o insect i ncarcerat ntr-un cocon sufocant. Pe de alt p rte, eram n Wyvern, deci poate c m atepta un asemenea pericol. In parte, greaa fusese provocat de duhoarea care venea din buctrie. Uitasem ct de puternic era. innd puca n mna dreapt i acoperindu-i nasul i gura cu stnga, Bobby zise: Asigur-m c putoarea nu-i mai rea de att. Este. Oh, mda... Hai s ne micm iute! Chiar n clipa n care mutam lumina de pe coconi, am avut Impresia c am vzut una di ntre formele de culoare nchis, bate, micndu-se n interiorul sacului ei de mtase. Am focalizat iar raza lanternei asupra ciorchinelui. Nici una dintre insectele misterioase nu se micase. Ai srit n sus? rse Bobby. - Tu nu? Ca o broasc. Ne-am aventurat n buctrie, unde linoleumul trosnea i pocnea sub picioarele noastr e i unde duhoarea de descompunere plutea dens n aer, ca un nor de ulei pentru gtit, vaporizat, rnced, illn buctria unui restaurant ieftin, unde se fac numai mncruri prji e. nainte s cutm sursa duhorii, am ndreptat raza deasupra capetelor. Partea de sus a dulapurilor se afla sub o scaf, iar n coltul n care scafa ntlnea tavanul se gseau mai

muli coconi dcct n cele dou camere anterioare la un loc. Vreo treizeci sau patruzeci . Majoritatea aveau vreo zece centimetri, dar civa ilepeau cincisprezece. Ali douzeci se cuibriser n jurul dispozitivului de fixare a tuburilor fluorescente, din centrul tavanului. Nu-i a bun, mormi Bobby. Am cobort fasciculul de lumin i am descoperit sursa mirosului de putreziciune. U n om mort zcea pe podea, n faa chiuvetei. La nceput m-am gndit c fusese ucis de fptura care fcuse coconii. M ateptam s vd motoc de mtase mototolit n gura lui deschis, saci alb-glbui ieindu-i din urechi, smoc ri de filamente atrnndu-i din nas.... Dar coconii nu aveau de-a face cu el. Fusese o sinucidere. Revolverul zcea pe abdomenul brbatului, unde-1 aruncaser reculul i spasmul morii, iar degetul arttor al minii lui drepte era nc ndoit peste trgaci. Judecind dup rana gt, pusese eava sub brbie i-i trsese un glon n creier. Cnd intrasem mai devreme n buctria lipsit de lumina, ma dusesem direct spre ua din dos, unde m oprisem cu mna pe mner, cnd se ivise o maimu n faa geamului. M apropia m deprtasem de u, deci trecusem la civa centimetri de cadavru. Te ateptai la asta? ntreb Bobby, cu vocea amortizat de mna cu care ncerca s fil duhoarea scrboas. -Nu. Nu tiu la ce m ateptasem, dar cu siguran c n pivniele din strfundul imaginaiei gseau lucruri mai groaznice. Cind vzusem cadavrul, m simisem uurat de parc n subco ul meu prevzusem o descoperire mult mai rea, o oroare definitiv, pe care acum nu m ai trebuia s-o nfrunt. Brbatul, mbrcat cu pantaloni, pantofi de sport albi i o cmas obinuit, rou cu a pe spate, cu braul stng alturi dfl trup, cu palma n sus, cernd parc de poman. Pre sese gras, pentru c hainele i stteau ntinse pe corp, dar asta era rezul tatul umflrii n urma formrii de gaz bacterian. Figura i se buhise, ochii opaci ieiser din orbite, limba se ivise printre buzele nepenite ntr-o grimas i printre dinii rnjii Lichid de scurgere produs de descomp deseori confundat de cei lipsii de experien cu sngele i cursese pe gur i prin nri verde-pal, cu zone de un negru-verzui, carnea sa era marmorat de hemoliza venelo r i a arterelor. De ct timp e aici? ntreb Bobby. O sptmn? Dou? Nu de att timp. Probabil trei-patru zile. Vremea fusese blnd n sptmnile trecute, nici clduroas, nici friguroas, ceea ce p e o descompunere ntr-un ritm previzibil. Dac ar fi murit cu mai mult de patru zile n urm, carnea n-ar fi fost de un verde-pal, ci neagr-verzuie, cu pete complet negr e. Avuseser loc formri de vezicule, desprindere de piele i de pr, dar nu exagerate, deci puteam s ghicesc destul de corect data sinuciderii. Mai umbli cu Patologia legi st n cap? ntreb Bobby. nc. pregatirea mea n ceea ce privete moartea data din anul n care implinisem paisprez ece ani. Cnd ajung la vrsta adolescenei, muli baieti au o fascinaie morbid care se ma ifest prin pasiunea pentru benzi desenate, romane horror i filme cu montri. Adolesc entii msoar progresul ctre maturitate prin abilitatea lor de a tolera cele mai teri bile vulgariti, imagini i idei care testeaz curajul, echilibrul minii i reacia la po e. Pe atunci, eu i Bobby eram fanii ai lui H.P. Lovecraft, ai artei biologice a l ui H.R. Giger i filmelor horror mexicane, cu buget redus, pline de crime. Dadeam mai mult importan fascinaiei aceleia dect altor aspecte ale adolescenei noastr , dar nc de pe atunci exploram moartea mai mult dect Bobby, progresnd de la filmele proaste la studiul tot mai aprofundat al textelor clinice. Citeam despre istoria si tehnicile mumificrii i mblsmrii, detalii macabre despre epidemii, precum Moartea eagr, care ucisese jumtate din populaia Europei, ntre 1348 i 1350. mi dau seama acum c, prin cufundarea n studiul morii, sperasem s accept faptul c s muritor. Cu mult naintea de adolescen, tiusem c fiecare dintre noi este nisip ntr-o c epsidr, cazind continuu din globul de sus n tcerea globului de jos, i c n clepsidra m a gtul dintre sfere este mai larg dect la majoritatea celorlalis iar curgerea nisip ului mai iute. Un adevr greu de importat de ctre cineva att de tnr, dar, devenind un as ntr-ale mormntului, ncercasem s-i fur morii groaza cu care ne sperie.

Contient de rata mare a mortalitii oamenilor cu XP, prinii mei att de deosebii mi iseser s m joc n loc s muncesc, sa m distrez, s privesc viitorul nu cu team, ci ca va nvluit In mister. De la ei am nvat s am ncredere n Dumnezeu, s cred c m nscu p, s fiu vesel. Ca urmare, mama i tata fuseser tulburai de obsesia mea pentru moarte , dar, fiind savani care credeau n puterea eliberatoare a cunoaterii, nu m-au mpiedi cat s studiez subiectul. l rugasem pe tata s-mi achiziioneze cartea care mi-a completat studiile legate de moarte: Patologie legist, publicat de Elsevier ntr-o serie de cinci volume scrise de legiti profesioniti, implicai n investigaii criminaliste. Cartea aceea nspimntt lustrat generos cu fotografii de victime, care ar fi ngheat inim cea mai fierbinte i ar fi instalat mila n cea mai rece, nu se gse' pe rafturile majoritii bibliotecilor nu se mprumut copiilor. L paisprezece ani, cu o speran de via ce nu depea pe vre a douzeci de ani, puteam s susin c nu mai snt copil, ca am trecut de vrsta medie. Patologia legi st descrie miliardele de feluri n care pierim: boli, moarte prin foc, prin ngheare, prin necare, prin electrocutare, prin otrvire, prin nfometare, pr in sufocare, prin strangulare, moarte cauzat de rnile produse de mpucturi, de traumel e provocate cu obiecte netioase, de arme ascuite sau tioase. Cnd am terminat cartea, scpasem de fascinaia morii... i de teama de ea. Fotografiile care prezentau lipsa d e demnitate a descompunerii dovedeau c acele caliti pe care le preuiam la cei pe car e-i iubeam inteligen, umor, curaj, loialitate, ncredere compasiune nu snt produsul nii. Aceste lucruri dureaz mai mult dect trupul, triesc n amintirea familiei sau a p rietenilor, triesc venic inspirndu-i pe alii s fie buni i iubitori. Umorul, credina, rajul, compasiunea nu putrezesc i nu dispar, nu pot i i atacate de bacterii, snt m ai puternice dect timpul sau gravitaia, i au originea n ceva mai puin fragil dect s i oasele, ntr-un suflet care dinuiete. Dei cred c voi tri dup aceast via i c aceia pe care-i iubesc vor fi acolo unde ce, m tem totui c vor pleca naintea mea i m vor lsa singur. Uneori m trezesc dintrar n care snt singura persoan n via pe pmnt. Zac n pat, tremurnd, fiindu-mi fric Sasha sau s folosesc telefonul, ngrozit de gndul c nimeni nu-mi va rspunde i c visu devenit realitate. Iar acum, n buctria bungalow-ului, Bobby spuse: Greu de crezut c a ajuns n halul sta doar n trei-patru zile. Dac ar fi fost expus elementelor naturii, scheletizarea complet ar fi avut loc n dou sptmni. n unsprezece sau dousprezece zile, n condiii potrivite. Deci, n orice clip... snt la dou sptmni de momentul n care voi ajunge doar oas - Un gnd zdrobitor, nu? O zdrobire major. Dup ce am considerat c privisem mortul destul, am ndreptat raza lanternei spre lu crurile pe care le aranjase pe podea, n jurul lui, nainte s apese pe trgaci. Un perm is de conducere din California, cu fotografie. O Biblie n ediie ieftin. Un plic obin uit, alb ,pe care nu fusese scris sau dactilografiat nimic. Patru instance, ntr-u n ir bine ordonat. Un pahar mic, din sticl rubinie, de felul celor care conin de ob icei luminri votive, dar n acesta nu era nici o luminare. ncercnd s suport duhoarea i gndindu-m la mirosul tran- .llfirilor, m-am ghemuit, s it mai bine la permisul de conducere. n ciuda descompunerii, cadavrul pstra sufici ente aspecte similare figurii de pe permis ca s m conving c era acceai persoan. - Leland Anthony Delacroix, am citit eu. - Nu-1 cunosc. - Treizeci i cinci de ani. - Tot nu-1 cunosc. - Adres din Monterey. - De ce-o fi venit aici s moar? se minun Bobby. Spernd s gsesc un rspuns, am ndreptat raza lanternei ctre cele patru instantanee. Primul arta o blond drgu, de vreo trezeci de ani, cu un ort alb i o bluz galben, un doc al portului pentru iahturi, avnd n spate cer albastru, ap albastr i brci cu p e. Zmbetul ci de putoaic era atrgtor. Al doilea fusese luat n alt zi, n alt loc. Aceeai femeie, acum tntr-o bluz pestri, eland Delacroix stteau alturi la o mas de picnic, din lemn de sequoia. El inea braul pe umerii ei, iar ea i zmbea, n timp ce el se uita la aparat. Delacroix prea fericit , iar blonda arta ca o femeie ndrgostit.

- Soia lui, zise Bobby. - Probabil. - Are verighet n poz. Al treilea instantaneu arta doi copii, un biat de vreo ase ani i o fat care nu put ea avea mai mult de patru. In costume de baie, stteau n spatele unui bazin de not g onflabil i se strmbau la camer. A vrut s moar nconjurat de amintiri despre familia sa, suger Bobby. Al patrulea instantaneu prea s sprijine aceast interpretri. Blonda, copiii i Delac roix stteau pe o peluz, copiii n faa 1 prinilor, poznd pentru un portret de familie. ebuie s fi fost 0 1 ocazie special. i mai fericit dect n celelalte fotografii, femeia purta o rochie de var i tocuri nalte. Fetia afia un zmbet carc 1 lsa s i se vad un lips, evident nentat de combinaia ci de pantofi albi, osete albe i rochie roz, cu vo Proaspt frecat i splat, c puteai s simi mirosul de spun, biatul purta un costum al u, cma alb i cravata roie. n uniform militar 1 i cu apc de ofier gradul se d obabil cpitan I Delacroix era ntruchiparea mndriei. Tocmai pentru c subiecii erau att de vizibil fericii n acele instantanee, fotograf iile provocau o tristee inexprimabil. Stau n faa unui bungalow ca acesta, art Bobby fondul celei de-a patra fotografii. Nu ca acesta. Este chiar acesta. De unde tii? Simt. Deci au locuit aici, cndva. i el s-a ntors acas ca s moar. De ce? Pentru c... poate c aici a fost ultimul loc n care a fost fericit. Mai poate nsemna c aici s-a declanat catastrofa, coment Bobby. Nu numai pentru ei. Pentru noi toi. Unde crezi c snt soia i copiii? Mori. Tot pentru c aa simi? h. i eu simt la fel. Ceva licri n paharul rou pentru luminri votive. L-am atins cu lanterna i l-am rstur at. O verighet se rostogoli pe linoleum. Acel obiect reprezenta tot ce-i rmsese lui Delacroix de la milita lui soie, n afar de cteva fotografii. Poate c exageram cu .uitarea nelesurilor, dar m-am gndit c alese e suportul pentru luminri votive s in inelul, pentru c reprezenta un mod de a inine c femeia i cstoria erau sacre pentru el. Am privit din nou fotografia luat n faa bungalow-ului. /.iinbetul larg al fetei, cu un dinte lips, mi sfie sufletul. Isuse! am gemut ncet. Hai s ne roim, frtate! Nu voiam s ating obiectele acelea, pe care decedatul le iranjase n jurul su, dar coninutul plicului putea fi important. Dup cte puteam s vd, nu fusese ptat de snge s de esuturi. (.'nd l-am ridicat, mi-am dat seama c nu coninea hrtii. Caset audio, i-am zis lui Bobby. Puin muzic de moarte? Probabil testamentul su. n vremuri obinuite, nainte ca un Armagedon cu micare lent s fi fost slobozit din la oratoarele din Wyvern, a fi chemat poliitii, s raportez c am gsit un cadavru. Nu a f tins nimic de pe scena morii, chiar dac moartea prea s fie sinucidere, nu crim. Dar nu triam vremuri obinuite. M-am ridicat n picioare i am vrt plicul i caseta n buzunarul interior al jachet Atenia lui Bobby fu atras de tavan i apuc arma cu ambele mini. Am ndreptat lanterna spre locul n care privea. Coconii preau neschimbai. L-am ntrebat: Ce s-a ntmplat? N-ai auzit nimic? -Ce? Bobby ascult, apoi zise:

Probabil c mi-am nchipuit. Ce-ai auzit? Pe mine, rspunse el criptic i, fr alte explicaii, se ndrepta spre ua sufragerie Mi-a prut ru c-1 prseam aa pe rposatul Leland Delacroix, mai ales c nu credeam c s informez autoritile despro] sinuciderea sa, nici chiar anonim. Pe de alt parte, a ici voise s fie, n timp ce traversam sufrageria, Bobby spuse: Copilul are patru metri. Deasupra, ciorchinul de coconi rmase linitit. Ce copil? Noua mea plan de surf. Chiar i o plan lung este rareori mai mare de trei metri. Un monstru de patru metr i se atrna de obicei pe perei, pentru atmosfer, n restaurante tematice. De decor? Nu. E o plan pentru tandem. n camera de zi, coconii artau ca ultima oar cnd i vzusem. Bobby privi ngrijorat , apoi se duse spre ua din fa. Lat de aptezeci de centimetri i groas de cincisprezece, adug el. Manevrarea unei plane de surf de asemenea dimensiuni, chiar cu o sut douzeci, o sut cincizeci de kilograme la bord, cerea talent, coordonare i credin ntr-un univers sntos, ordonat. De cnd te intereseaz tandemul? am ntrebat, stingnd lanterna n timp ce traversam p rticul. Din momentul n care ai nlocuit spargerea valurilor cu condusul mainii? Nu m intereseaz. Dar un pic de tandem ar fi drgu... Dac inteniona s practice surf n tandem nseamn c se gndea la un partener, la o wa ume. Dar singura femeie pe care o iubete este o surfst i pictori, numit Pia Klick, c medita n golful Waimea din Hawaii, ncercnd s se gseasc pe sine, de trei ani, dup ce se patul lui Bobby ntr-o noapte, ca s se plimbe pe plaj. Bobby nu tiuse c prietena lu i plecase, pna nu-1 sunase de la bordul unui avion, n drum spre Waimea, pentru a-1 anuna c ncepuse cutarea de sine. E drgu, blnd, mai inteligent dect oricare dint are i-am cunoscut i o artista talentat i de succes. Dar crede c Waimea este casa ei spiritual nu Oskaloosa, Kansas, unde s-a nscut i a crescut; nici Moonlight Bay, un de s-a ndrgostit de Bobby i pretinde c e ncarnarea lui Kaha Huna, zeia surfingului. Existaser vremuri ciudate i nainte de catastrofa din laboratoarele din Wyvern. Ne-am oprit la captul treptelor porticului i am respirat profund, lent, ca s ne c urm de duhoarea morii, care prea a fi patruns n noi, de parc ar fi fost o marinat ne scufundaserm. Am profitat de aceste momente pentru a supraveghea noaptea, naint e de a ne aventura din nou n ea, uitindu-ne dup Cap-Mare, dup maimue sau dup vreo nou iincninare pe care nici mcar eu, n plin dezlnuire a imaginaiei, nu a fi putut s-o p Venind din deprtrile Pacificului, dou straturi de nori lulicesute, dense precum ga bardina, mbrcaser mai mult de junatate din cer. Putem s cumprm o barc, zise Bobby. - Ce fel de barc? - Putem s ne permitem orice fel. -i? - S rmnem pe mare. - Asta-i o soluie extrem, frtate! ' Navigm ziua, ne distrm noaptea. Ancorm pe plaje pustii, (uindem nite valuri trop icale bune... - Tu, eu, Sasha i Orson? - O lum i pe Pia, din golful Waimea. - Pe Kaha Huna. - Cu motor? - Cu pnze. - Hran? - Pete. - i petele poate s fie purttor de retro virus. - Atunci s gsim o insul ndeprtat. - Ct de ndeprtat? - Sfincterul nicierimii. -i?

Ne cultivm singuri hrana. Fermierul Bob! Minus salopeta. E o chestie de rahat! Autosatisfacere. E posibil, insist el. E posibil s ucizi un urs grizzly cu o lance. Dar tu o s te virl ntr-o groap cu la ncea ta, ursul o s cad acolo cu nite tortilla tyi dup aia o s mnnce cu Bobby o pori taco la cin! Nu i dac o s iau lecii de ucidere a urilor. Aadar, nainte s ridici pnzele, o s petreci patru ani ntr-O facultate bun de agr ur? Bobby inspir suficient de puternic ct s-i ventileze intestinul superior, apoi izb ucni: tiu doar c nu vreau s sfresc precum Delacroix! Oricine s-a nscut n lumea asta va sfri precum Delacroix, Dar sta nu-i sfritul, ar o ieire. Ca s intri n ceea i o urmeaz. Bobby tcu un moment, apoi mrturisi: Nu cred n chestiile astea, Chris. Aadar crezi c ai putea fugi de sfritul lumii cultivnd cartofi i broccoli pe o in tropical netrecut pe hart, undeva la est da Bora Bora, unde vei gsi sol fertil neinf ectat i valuri mito dar l se pare greu s crezi n viaa de dup moarte? n cele mai multe zile e mai uor s crezi n broccoli dect In j Dumnezeu, replic el idicnd din umeri. Pentru mine nu. Ursc broccoli. Bobby se ntoarse ctre bungalow. Se strmb, de parc ar ti simit o urm din miasma de scompunere a lui Delacroix. Asta este o locuin rea, frtate! Cpue imaginare se trr printre straturile pielii mele atunci cnd mi-am amintit coco ii suspendai, i am fost de acord cu el: O vraj rea! Numai bun s-i dm foc. Orice ar fi, m ndoiesc c se gsesc coconi doar aici. Iiind foarte asemntoare i ordonat aezate, casele din Oraul Mort semnau, deodat, m puin a construcii fcute de om i mai Hiiill a muuroaie de termite sau a stupi. S-o ardem pe asta, pentru nceput, insist Bobby. uiernd prin iarba nalt pn la genunchi, zngnind din Iwngile moarte ale tufiurilo e, bzind prin frunzele dafinilor iinlicni, briza imita o multitudine de sunete de insecte, ca i cum sI ar fi btut joc de noi, ca i cum ar fi prezis inevitabilitatea unui viilor locuit doar de fiine cu ase, opt i o sut de picioare. - OK. O s ardem casa. Pcat c nu avem o bomb nuclear. Dar nu acum. Incendiul ar atrage poliiti i pompieri din ora nu avem nevoie s ne st ea n drum. i, n plus, n-a rmas prea mult din noapte. Trebuie s-o lum din loc. n timp ce mergeam pe aleea care ducea la strad, Bobby ntreb: -Unde? Nu aveam idee cum s-i cutm mai eficient pe Jimmy Wing i pe Orson n imensul Fort Wy vern, aa c n-am replicat. Rspunsul se afla sub tergtorul de parbriz din dreapta jeepului. L-am vzut n timp c e ocoleam partea din fa a vehiculului. Arata ca un bilet de parcare. L-am tras de sub lama de cauciuc i am aprins lanterna, ca s-1 examinez. Cnd m-am aezat pe scaun, Bobby se aplec s vad ce descoperisem. - Cine 1-a pus acolo? - Delacroix n nici un caz, i-am rspuns eu, supraveghind noaptea, avnd nc o dat sen imentul c ne urmrea cineva. ineam n mn un ecuson care se prindea de cma sau de irverul hainei. Fotografia din eapta i aparinea lui Delacroix, 4Iei poza se deosebea de cea de pe permisul de cond ucere pe care il gsisem lng cadavru. n poza asta avea ochii holbai, speriai, ilc parc vzuse sinuciderea viitoare n lumina bliului. Sub lotografie se putea citi numele: Le land Anthony Delacroix". n sting ecusonului fuseser scrise vrsta, nlimea, greutatea, loarea ochilor i numrul asigurrii sociale. n partea de sus se aflau cuvintele: Iniial

zai la intrare". De-a latul ntregii suprafee a ecusonului, ntr-o hologram tridimensin al ce nu acoperea fotografia sau informaiile de lng ea, erau tiprite dou majusculii t ansparente, de-un albastru deschis: DA". Departamentul Aprrii, am explicat eu, pentru c mama avusese i ea o asigurare DA, dei nu vzusem niciodat la ea un ecuson ca acesta. Iniializai la intrare", zise gnditor Bobby. Pun pariu c o ncorporat un cip n ch asta. Spre deosebire de mine, el chiar se pricepe la calculatoare. N-am nevoie de c alculator i, din cauza ceasului meu biologic care ticie mai iute dect al vostru, ni ci n-am timp pentru calculator. Pe de alta parte, nu poi citi uor ce scrie pe un m onitor cnd pori ochelari groi de soare. Cnd stai mult timp n faa unui ecran, eti sc de radiaii ultraviolete de nivel redus, care nu-s mai periculoase pentru oamenii obinuii dect o ploaie de primvar. Din cauza susceptibilitii mele la boli cumulative, punerea la o asemenea radiaie m poate transforma ntr-un melanom gigantic de asemene a dimensiuni, c n-a putea gsi nicicnd haine care s fie i 1 confortabile, i elegante. Cnd intra n laborator, i iniializau microcipul din ecuson, tii? Nu tiu. Iniializare nseamn curarea memoriei microcipului. Apoi, de fiecare dat cnd trec o u, probabil c cipul din ecuson rspundea transmitoarelor de microunde din prag i stra unde fusese i ct timp sttuse n fiecare camer. Iar la plecare, datele erau ncrca fiierul su. M apuc damblaua cnd vorbeti de calculatoare! Snt acelai onanist ca de obicei, frtate! Simt vibraii ale geamnului celui ru! Exist numai un singur Bobby, m asigur el. Am privit spre bungalow-ul n care-1 gsiserm pe Delacroix, pe jumtate ateptndu-m s umini bizare n spatele ferestrelor, umbre frenetice de gngnii naripate alunecnd pe pe rei i un cadavru tremurnd traversnd porticul. Lovind cu degetul n ecuson, am spus: - S urmreti fiecare pas pe care 1-a fcut dup ce a intrat pe usa... mi se pare c-s m ri de securitate extrem de paranoice! - Probabil c a fost pe podea, lng cadavru, mpreun cu celelalte lucruri. Cineva a in trat n bungalow naintea noastr, a luat ecusonul i 1-a pus aici. De ce? Rspunsul putea fi gsit n rndul scris n partea de jos a ecusonului: Autorizaie pent proiectul TM". - Crezi c legitimaia asta i permitea s intre n laboratoarele n i ure au fost fcute perimentele genetice n care rahatul a luat-o razna? ntreb Bobby. - Poate. TM... Trenul Misterului. Bobby se uit la cuvintele brodate pe apca mea, apoi la ecuson >i exclam: - Nancy Drew ar fi mndr de tine! - Cred c tiu unde vrea s ne ducem, am zis, stingnd lanterna. - Cine vrea s mergem? - Cel care a lsat chestia asta sub tergtor. - i cine e? - Nu cunosc toate rspunsurile, frtate! - Dar tii c exist via dup moarte! exclam el, n timp ce pornea motorul. - Cunosc rspunsurile mari. mi scap cele mici. - Bine, bine, ncotro mergem? - n camera-ou. - Am ajuns ntr-un film cu Batman i eti Cel-care-Spune- < ?lucitori? - Camera aia nu-i n Oraul Mort. E ntr-un hangar din nordul bazei. - Camera-ou. - O s vezi. - Nu-i prietenul nostru, murmur Bobby. -Cine? Cel care a lsat ecusonul, frtate, nu ne e prieten. Nu avem prieteni n locul sta. - Nu-s sigur c-i aa. - Poate c-i o capcan, bombni el, elibernd frna de mn i punnd maina n micare. - Poate c nu. Ar fi putut s strice jeepul i s ne atace exact in clipa n care ieeam din bungalow, dac tot ce voia era s ne vina de hac.

- Totui, poate fi o capcan, insist Bobby, pe cnd ieeam din Oraul Mort. - Bine, bine, poate c-i o capcan. - Pe tine nu te sperie eventualitatea asta aa cum m sperie pc mine, pentru c tu l ai pe Dumnezeu, viaa de dup moarte, coruri de ngeri i palate de aur n ceruri, iar eu am doar broccoli. - Ar trebui s te gndeti mai mult la asta, l-am sftuit eu. M-am uitat la ceas. Pn la ivirea zorilor mai erau doar dou ore. ntunecate i trcate ca o ciuperc bizar, mase spongioase de nori se ntinseser depar spre est, lsnd doar o band ngust de cer senin, n care stelele strlucitoare preau re ai ndeprtate ca de obicei. De peste doi ani, retrovirusul care modifica gene, inventat de Wisteria Jane Snow, scpase din laborator i ajunsese n lumea larg. n acest timp, distrugerea ordinii naturale progresase lent, ca un fulg de zpad pufos ce cade din cerul fr vnt dar cred c acum e pe cale s nceap furtuna, cci s-a pornit avalana.

12 Hangarul se nla ca un templu al unui zeu nepmntean, minios si era nconjurat pe tre laturi de cldiri de serviciu mai mici, care ar fi putut s fie locuinele umile ale clugrilor i ale novicilor. Avea dimensiunile unui teren de fotbal, nlimea de apte et , fr ferestre, doar cu un ir de lucarne chiar sub baza acoperiului arcuit, n stilul c onstruciilor militare din timpul celui de-al Doilea Rzboi Mondial. Bobby parc n faa unei perechi de ui de la un capt al cldirii, oprind motorul i sti farurile. Fiecare u e lat de apte metri i nalt de doisprezece. nainte alunecau pe inele n u prinse sus i jos, fiind acionate de un motor, dar curentul fusese ntrerupt cu mul t timp n urm. Masa zdrobitoare a cldirii i uile enorme din oel fac ca locul s fie la fel de prohi bitiv ca o fortrea ce st n spaiul dintre aceast lume i iad, ca s mpiedice demonii Bobby lu o lantern de sub scaun i ntreb: Asta-i camera-ou? Sub ea. Nu-mi place cum arat. Nu-i cer s te mui aici i s faci menajul. Sntem aproape de aeroport? Fort Wyvern, care fusese conceput att ca un centru de antrenament, ct i ca unul d e sprijin, se mndrea cu piste pe care puteau ateriza avioane mari i transportoare C-13, capabile s care camioane, vehicule de asalt sau tancuri. Aeroportul se afl la un kilometru i jumtate, n direcia asia, i-am artat eu. Nu mai olosesc avioane aici. Poate elicoptere, dai locul sta nu mai e cum a fost. i cum a fost? Nu tiu. Poate c acolo se juca bingo... In ciuda aurei negative din jurul cldirii, n ciuda faptului ca fuseserm atrai aco lo de persoane necunoscute i posibil ostile, nu simeam un pericol iminent. Oricum, puca lui Bobby i-ar fi venii mai iute de hac unui agresor dect revolverul meu de 9 milimetri. Am lsat Glock-ul n toc i am pstrat n mn doar lanterna, apoi m-am ndrep pre o u, ct s intre pe ea un om, aflat ntr-unui dintre porticurile mai mari. Vin valuri mari! m avertiz Bobby. Ghiceal sau fapt? Fapt. Bobby i ctig existena analiznd datele sateliilor meteorologici i alte informai a prezice condiiile valurilor n toat lumea, cu un grad mare de acuratee. Firma lui, Surfcast, furnizeaz zilnic informaii zecilor de mii de surfiti, prin intermediul u nui buletin trimis prin fax sau e-mail i prin intermediul unui telefon al crui numr ncepe cu 900, la care se nregistreaz mai mult de opt sute de mii de apeluri anual. Din cauz c modul lui de via este simplu i birourile firmei sale snt modeste, nimeni in Moonlight Bay nu bnuiete c Bobby e multimilionar i c este cel mai bogat om din ora Dac localnicii ar afla, lucrul ar conta mai mult pentru ei dect pentru Bobby. Pen tru el, bogia nseamn s poi face zilnic surfing, iar tot ce se poate cumpra cu bani n

onteaz mai mult dect o lingur n plus de salsa pe o enchilada. Vor fi de minimum trei metri la orizont, fgdui Bobby. n seturi de cte dousprezece pompnd ziua i noaptea. Visul oricrui surfist! Nu-mi place vntul care bate spre rm, am zis eu, ridicnd o mn n btaia brizei. Eu vorbesc de ce va fi poimine. Atunci va fi dinspre mal. Vor fi valuri att de agitate, c o s te simi ca ultima murtur n butoi. Canalul larg dintr-un val care se sparge, mpins spre creast de vlntul care bate dinspre mal, se numete butoi, iar surfitii triesc ilnar pentru a clri pe evile acelea din val, din larg i pn cnd se prbuesc, atunci cnd valul se mprtie. Nu ai parte de fiecare zi. Snt un cadou, snt sacre i cnd apare unul dintre ele, munci l clreti pn runcat afar din ap, pn cnd picioarele i se nmoaie i nu-i mai poi controla muchii i. Atunci te prbueti pe nisip i atepi s vezi dac o s-i dai duhul, ca un pete pe poi s te duci s nfuleci dou luinitos i un bol cu fulgi de porumb. - De apte metri, am zis vistor, n timp ce deschideam intrarea pe msura unui om din ua nalt de treisprezece metri. Cu coam dubl! - Provenind dintr-o furtun ce a avut loc la nord de Insulele Marchize. - Pentru aa ceva merit s trieti! am exclamat eu, n timp ce intram n hangar. - De aceea i-am spus, frtate. Un motiv ca s scpm de aici cu via. Dei aveam dou lanterne, tot nu puteam lumina prea bine spaiul ca o peter al ncperi rincipale a hangarului, dar vedeam inele de deasupra, pe care circulase cndva, din tr-un capt n cellalt al cldirii, o macara mobil, de mult vreme demontat i luat de Masivitatea suporilor din oel de sub ine indica faptul c macaraua ridicase obiecte d e-o greutate uimitoare. Am pit peste comierul gros de civa centimetri, nc prins n betonul ptat cu ulei i ale, n care fusese prins cndva mainria grea. Scobituri adnci din podea, cu forme ciud te, care gzduiser cndva mecanisme hidraulice, ne obligar s mergem ctre captul hangar i pe o rut ocolitoare. Bobby verific, prudent, fiecare gaur, de parc s-ar fi ateptat ca n ele s fie ascuns cineva, gata s sar de acolo i s ne mute. n timp ce razele lanternelor noastre alunecau peste inele macaralei i peste stlpii care le sprijineau, umbre complicate i fulgerri de lumin alunecau peste drugii i gr inzile de oel, ajungnd pe perei i pe tavanul arcuit, unde alctuiau hieroglife abia vi zibile, cu form continuu schimbtoare, ce plpiau deasupra] noastr i dispreau iute, n de a putea fi citite, n ntunericul ce se inea dup noi. mi d fiori, zise ncet Bobby. Ai rbdare i o s vezi i altele, i-am rspuns, cu glas puin deasupra oaptei, nu de c m-ar fi auzit cineva, ci pentru ca locul acela avea acelai efect de intimidare p recum bisericile, spia* lele i slile n care snt privegheai morii. Ai fost aici singur? Nu. ntotdeauna cu Orson. M ateptam ca el s fi avut mai mult minte. L-am condus n colul de sud-vest al hangarului, unde se gseau puul gol al liftului i o scar lat. La fel ca n depozitul n care ntlnisem oarecii veve i banditul cu ciomag, accesul c e etajele subpmntene fusese tinuit. Marea majoritate a celor care care lucraser n han gar oameni de treaba, care-i serviser ara bine i cu mndrie nu avuseser habar do r ile infernului aflat sub picioarele lor. Pereii fali sau dispozitivele care ascundeau intrarea n etajele de jos fuseser de montai n timpul recuperrii de materiale. Dei ua principal fusese luat, uorul din me ese neatins. Dincolo de prag, razele lanternelor scoaser la iveal gndaci mori pe treptele din beton, unii strivii, alii ntregi. Se mai vedeau i urme de pai i de labe, n praf. Urme care urcau i coborau. Eu i Orson, am zis, identificnd amprentele. Din vizitele anterioare. Ce-i acolo jos? Trei etaje, fiecare mai mare dect hangarul. Ce fceau n ele? Chestii nasoale. Nu folosi un limbaj att de tehnic, c nu pricep. Labirintul de coridoare i ncperi de sub hangar fusese golit,

rmsese doar cimentul. Chiar i instalaiile de filtrare a aerului, canalizare i cele el ectrice fuseser demontate: fiecare tub, eav, fir sau comutator. Multe cldiri din Wyv em nu fuseser atinse de echipele de recuperare. De obicei, cnd se fceau operaiuni de recuperare, se alegeau lucrurile mai valoroase, care puteau fi imitate fr mult ef ort. Dar holurile i camerele de sub hangar fuseser curate att de bine, c puteai presu une c era scena linei crime, iar vinovatul fcuse un efort herculean pentru a terge mice urm posibil. n timp ce coboram treptele, unul ling cellalt, vocea mea era nsoit, n unele locuri, un ecou metalic, n timp ce n altele zidurile mi absorbeau cuvintele, precum materi alul pentru izolaie Ionic din cabina de la KBAY, din care Sasha difuzeaz noaptea mu zic. Au nlturat orice urm a ceea ce au fcut aici - n afar de nna - i nu cred c-i preo ar sigurana naional. Cred... e mai degrab o intuiie... dup felul n care au curat c etajele astea, simt c-i ngrozea ce se fcuse aici. Nu erau numai ngrozii. Ci i ruina Aici au fost laboratoarele genetice? Nu puteau s fie, aveau nevoie de izolare biologic absolut. Adic? Ar fi trebuit s existe camere de decontaminare peste tot ntre laboratoare, la int rarea n lift, la captul scrilor... Spaiul respectiv poate fi identificat drept ce-a fost i dup ce s-a luat tot ce se putea lua. i plac povestirile poliiste, bombni Bobby, cnd ajunserm la captul celui de-al doi de trepte. mi place raionamentul deductiv, logic, am recunoscut eu. Poate voi fi Watson-ul tu. Nancy Drew nu lucreaz cu Watson. la era Holmes. i cine era mna dreapt a lui Nancy? Nu cred c avea pe cineva. E o lupoaic singuratic. O gagic dur, nu? Exact. Exist o singur camer aici care ar fi putut fi camer de decontaminare... o ch estie ciudat. O s vezi. N-am mai vorbit n timp ce coboram cele trei etaje subterane. Singurule sunete ca re se auzeau erau scritul uor al tlpilor de cauciuc ale nclmintei noastre pe beton i pocnetul gndacilor mori strivii. In ciuda fapului c inea bine puca, atitudinea relaxat a Iul Bobby i degajarea cu c are cobora pe trepte putea convinge po oricine c era nepstor. i c se amuza. Bobby se amuz tot timpul, chiar i n situaii grave. Dar l cunosc de prea mult timp gl pot afirm a c, n momentul acela, nu era nepstor. Dac fredona un cntec n minte, cu siguran er mai serios dect o melodic de-a lui Jimmy Buffett. Pn acum o lun nu-mi ddusem seama c Bobby Halloway -71 Huck Finn cel fr team - ar a fi zpcit sau speriat. Evenimentele recente au dovedit ns c i inima unui maestru zen nscut poate, uneori, depi cincizeci i opt de bti pe minut. Nu m surprindea tcerea lui, pentru c scara aia arta att de mohort i de apstoar s indispun i o clugria ndopat cu calmante i cu o atitudine dulce ca maripanul. Ta eton, ziduri din beton, trepte din beton. O eav din fier, vopit n negru i fixat n un dintre perei, servea drept balustrad. Chiar i aerul dens prea c se transform n beton entru c era rece i uscat, cu mirosul de mucegai ce ieea din perei. Orice suprafa abso bea mai mult lumin dect reflecta i, n ciuda celor dou lanterne, coboram prin bezn, c oi clugri medievali care mergeau n catacombele de sub mnstire, s se roage pentru sufl tele frailor mori. Atmosfera ar l devenit mai vesel dac ar fi existat mcar o pancart cu un craniu i n e tibii ncruciate, deasupra unor litere roii ccare s avertizeze c nivelul radioactivi tii devenise ucigtor. Sau nite oase de oarece, aranjate elegant. Etajul inferior al cldirii unde nu se pusese nc praf i nu se aventuraser gndaci a un plan bizar, ncepnd cu un coridor larg, n forma unui oval alungit, care se ntind ea n jurul ntregului perimetru, ca o pist de curse. O serie de camere, de limi diferi te, dar cu aceeai lungime, se nirau pe o parte a coridorului ocu- pnd partea interio ar a ovalului i, prin unele dintre ele, puteai s ajungi la un al doilea coridor ova l, concentric primului. Chiar dac nu-i la fel de lung i de lat ca primul, nu nseamn c nu-i enorm. Cea de-a doua pist de curse nchide n interiorul ei o singur incapere, central: cam

era-ou. Coridorul mai mic se termin ntr-un modul de legtur, prin care poi s ptrunzi n san ul din interior. Spaiul de trecere .iii uluiete o camer de acces, ptrat, cu pereii de trei metri, n care se intr printr-un portic circular, cu diametrul de un metru i li imatate. Din cubul acela, printr-un alt portic, de aceeai dimensiune cu primul, a jungi n camera-ou. Cred c altdat aceste dou deschizturi fuseser astupate de ui form le din oel, ca acelea care izoleaz diferite compartimente din submarine sau ca Mite ui de seif de banc, i c acea ncpere de legtur fusese, de fapt, un sas. Dei snt convins c nu era un laborator pentru cercetri genetice, una dintre funciile sasului putea fi cea de a mpiedica ptrunderea bacteriilor, a sporilor, a prafului i a altor contaminani n ncperea pe care eu o numeam camera-ou. Probabil c personalul care intra i ieea din sanctuarul interior trecea prin jeturi puternice de soluii de zinfectante i prin radiaii ultraviolete, de un spectru ce ucidea microbii. Dar mai credeam c ncperea central era presurizat, iar sasul ivea acelai scop ca ace a de la bordul unei nave cosmice. Sau, poate, cel de camer de decompresiune, de t ipul celor folosite de scafandrii Ia mare adncime, ca s evite riscul aeroemboliei. Oricum, camera aceea de trecere fusese proiectat ca s mpiedice s intre ceva n camer a-ou - sau s mpiedice s ias ceva de acolo. Stnd n sas cu Bobby, am ndreptat raza lanternei pe pragul ridicat, curbat al port icului interior i am plimbat-o n jurul ntregii deschizturi, ca s scot n eviden gros pereilor camerei-ou. Un metru i jumtate de ciment masiv, cu armtur de oel. Intrarea e te att de lung, pentru c, de fapt, reprezint un tunel de un metru i jumtate. Arhitectur de buncr! opti Bobby, dup care fluier admirativ. - Nici vorb, este un dispozitiv de reinere. Menit s opreasc. -Ce? Nu tiu, am rspuns eu, ridicnd din umeri. Uneori mi sn lsate aici daruri. Daruri? Ai gsit apca aici? Trenul Misterului? Ih. Era pe podea, chiar n centru camerei. Nu cred c am gsit-o, pur i simplu, ci c fost lsat ca s-o gsesc, ceea ce-i alt ceva. i, n alt noapte, cnd m aflam n ncpe , cineva a lsat o fotografie a mamei mele aici, n sas. -Sas? Nu i se pare c seamn cu unul? A dat din cap i a ntrebat: Cine a lsat fotografia? Nu tiu. Dar Orson a fost cu mine tot timpul i nu i-a dat seama c intrase cineva n camera din spatele nostru. Iar el are nasul nasurilor... Precaut, Bobby ndrept raza lanternei prin primul prag circular, n coridorul de-a lungul cruia abia veniserm. Era pustiu. Am mers prin porticul interior - tunelul cel scurt ghemuit, pentru c prin el p utea s treac fr s se aplece doar o persoan mai scund de un metru i jumtate. Bobby m urm n camera-ou i, pentru prima oar n cei aptesprezece ani de cnd sntem ni, l-am vzut uluit. Se plimba ncet n cerc, ndreptnd raza lanternei spre perei i, de rca sil vorbeasc, nu reuea s scoat nici un sunet. Camera aceea ovoidal are o lungime de patruzeci de metri i vreo douzeci de metri n locul limii maxime, cu capetele ngustate. Pereii, tavanul i podeaua snt curbate, s alctuiasc un singur plan continuu, nct i se pare c stai n cochilia goal a unui o . Toate suprafeele erau acoperite cu o substan lptoas, vag aurie, transparent, care, judecind dup marginea pragului de intrare, avea o grosime de vreo zece centimetri i fusese lipit att de bine de beton, c materialele preau a fi sudate. Razele lanternelor noastre plpiau pe acea zugrvreal perfect netezit, dar penetrau materialul acela bizar, tremurnd i licrind n adncul acestuia, scond la iveal spire raf auriu sclipitor, suspendate n interior ca nite galaxii miniaturale. Substana avea un indice mare de refracie, dar lumina nu se (cirgea prin ea n linii prismatice, cum s-ar fi ntmplat dac ar fi licvut prin cristal; ci mai degrab n cureni untoi, strlucitori, i mc erau calzi i sinuoi ca nite flcri de luminare seduse de un rent de aer, care curgeau i se ondulau prin suprafaa groas, sticloas, dndu-i aparena nui lichid ce curgea dinspre noi ctre i ,ipetele ndeprtate, ntunecate ale camerei, i ar acolo se disipau ca nite impulsuri de fulgerri de cldur dup o furtun de var. Priv

spre podea, mi venea s cred c stteam pe o balt de ulei chihlimbarul. Minunndu-se de frumuseea nepmnteasc a spectacolului, Bobby merse mai departe prin c amer. Dei materialul neted prea s fie lucios ca un porelan umed, nu-i deloc alunecos. De fapt, uneori dar nu tot timpul -, podeaua pare s-i prind picioarele, ca i cum ar ex ercita o atracie magnetic chiar i asupra obiectelor care nu conin fier. Lovete-1, i-am sugerat n oapt. Cuvintele mele se plimbar n spiral de-a lungul pereilor, tavanului i podelei, i o c scad de ecouri optite se ntoarser la urechile mele din mai multe direcii. Bobby m privi mirat. Hai! D-i drumul! Cu eava putii! Lovete-1! E sticl! protest Bobby. Ultima silab, lungit, a celui de-al doilea cuvnt se ntoarse spre noi ntr-un amestec de ecouri, susurnd la fel ca un val spu- megnd blnd. Dac-i sticl, e incasabil. Ezitnd, Bobby lovi uor podeaua de lng el, cu eava putii. Un clinchet linitit, ca de clopot, pru s se ridice, simultan, din orice loc al ncpe rii uriae, apoi se transform ntr-o tcere ce prea ciudat de plin de suspans, ca i cum opotele ar fi anunat sosirea unei persoane foarte importante. Mai tare! i-am propus eu. Cnd izbi puternic cu eava de oel n podea, clinchetul rsun mai puternic i altfel, c e clopote tubulare: armonios, ncnttor, dar straniu ca muzica interpretat pe o planet de la captul universului. n timp ce sunetul se transforma n alt tcere plin de suspans, Bobby se ghemui, ca s pipie podeaua n locul n care o izbise cu eava putii. Nu-i ciobit! Poi s-o loveti cu ciocanul, s-o pileti, s ncerci s nfigi o dalt, n-o s faci n zgrietur. Ai ncercat toate astea? i cu o drujb. Eti un tip distructiv. Motenire de familie. Apsnd mna pe podea, n diferite locuri din jurul lui, Bobby remarc: E cldu. Chiar n nopile fierbini de var, construciile de beton din Fort Wyvern snt reci ca ite peteri, rcoroase ct s serveasc drept pivnie pentru vinuri, iar frigul i ptrun mai mult n oase, cu ct colinzi mai mult locurile alea. Toate suprafeele, cu excepia celei din camera ovoidal, snt reci cnd le atingi. Chestia asta e ntotdeauna cald, dar n camer nu-i cald, de parc acea cldur nu se smite prin aer. i nu neleg cum de poate materialul reine cldur mai mult de optsprezec luni, ct a trecut de cnd au abandonat baza. Poi s simi... un fel de energie... Aici nu exist curent electric, nici gaz. Nu-s cuptoare, nici boilere, nici gen eratoare, nici un fel de mainrie. Toate au fost luate. Bobby se ridic i merse prin ncpere, plimbnd raza lanternei peste podea, perei i t n. Chiar cu dou lanterne i cu refracia neobinuit de puternic a materialului misterios , umbrele umpleau camera. Trasoare, flori, candelabre, ferigi i licurici din lumi n curgeau de-a lungul suprafeei curbate, multe n nuane de auriu i galben, dar unele r oii i altele de culoarea safirului, fcndu-se nevzute n coluri ndeprtate, ntunecat artificii nghiite de cerul nopii, scinteietoare, dar luminnd puin. E ct o sal de concerte! se minun Bobby. Nu chiar. Dar pare mai mare dect este, din cauza modului n care snt curbate sup rafeele. n timp ce vorbeam, avu loc o schimbare n acustica ncperii. Iii ourile uotite ale cu intelor mele sczur n intensitate, devenii a treptat neauzite, chiar i cuvintele mele i diminuar volumul. Aerul pru c se ngroa, transmind sunetul cu mai puin i lici - Ce se ntmpl? ntreb Bobby, i vocea lui pru sufocat, .iiuortizat, de parc ar fi e la un telefon care nu avea semnalul bun. - Nu tiu, am rspuns i, dei ridicasem glasul, dei aproape ipasem, sunetul rmsese e

exact la fel de puternic cum ar fi lost dac a fi vorbit cu glas normal. A fi putut crede c mi imaginasem c aerul devenise mai dens, dac n-a fi nceput s r cu greutate. Dei nu m sufocam, fusesem afectat suficient ca s fiu nevoit s m concent rez ca s pot inspira sau expira. nghieam efectiv aerul, care prea s fie un lichid pe care trebuia s-1 mping pe gt. II simeam cum mi ?ilunec pe gtlej, ca pe o nghiitur e. Fiecare doz de aer inspirat atrna greu n piept, de parc ar fi fost compus din ceva mai consistent dect aerul obinuit, de parc plmnii mei se umpluser cu fluid. n clipa are completam fiecare inspiraie, m copleea nevoia urgent de a da substana aceea afar, de a o arunca din mine, convins c m necam cu ea, dar fiecare expiraie se fcea cu for e parc a fi vomitat. Presiunea. n ciuda panicii care m cuprinsese, rmsesem cu mintea suficient de limpede ca s-mi d au seama c aerul nu fusese transformat n lichid, cu ajutorul vreunui alchimist, ci presiunea aerului crescuse drastic, ca i cum atmosfera pmntului se dubla, se tripl a i apsa asupra noastr cu o for zdrobitoare. Timpanele mi vibrau, sinusurile mi trem u, simeam degete fantomatice apsndu-mi pe globii oculari i, dup fiecare inhalare, nri e ml se lipeau. Genunchii ncepur s-mi tremure, apoi mi se ndoir. Umerii mi se ncovoiar, sub o gre te invizibil. Braele mi atrnau de-a lungul trupului, drepte ca nite fire cu plumb. Mn nu mai putu sft in lanterna i o scp pe podea, la picioare. Sri n tcere po suprafa oas. Acum nu mai auzeam nici un sunet, nici mcar vibraia timpanelor sau bubuitul pr opriei inimi. Brusc, totul reveni la normal. Presiunea dispru ntr-o clip. M-am auzit gfind. i Bobby gfia. i el scpase lanterna, dar reuise s in puca. Rahat! explod el. -Mda. Ce rahat! -Mda. Ce-a fost asta? Nu tiu. S-a mai ntmplat i alt dat? -Nu. Rahat! Mda, am mormit eu, bucurndu-m de uurina cu care puteam s inspir acum aerul rece. Dei lanternele noastre se odihneau pe podea, un numr sporii de luminri, roi dinate , erpi, scntei i spirale de lumin se mprtiau pe podea i pe perei. Locul sta funcioneaz nc, zise Bobby. Nici vorb. Ai vzut i tu. Nimic nu-i ceea ce pare, n Wyvern, mi rspunse el, citndu-m. Fiecare camer prin care am trecut, fiecare hol erau curatc de echipamente i aband onate. Dar cele dou etaje de deasupra noastr? Doar ncperi goale. i nu-i nimic dedesubt? -Nu. Exist totui ceva aici. Din cte am vzut eu, nu exist nimic. Am ridicat lanternele , de ndat ce razele lor se micar pe perei i pe podea, erupia luxuriant de lumin di supra- Ifei sticloase se multiplic de trei ori, de patru ori, ntr-o abunden- lA de flori uimitoare. Parc eram ntr-un 4 Iulie extravagant, suspendai ntr-un balon cu ae r cald, iar n jurul nostru exploda un loc de baraj de rachete, rapnele, pocnitori, focuri de artificii... ns loate silenioase, doar lumini sclipind uimitor i nici o b ubuitur, ilar amintind att de mult de Ziua Independenei, nct aproape c .iineai miro e sulf, de salpetru i de crbune, aproape c auzeai un mar de John Philip Sousa, aproa pe c simeai gustul de liotdog cu mutar i ceap tocat... - Se ntmpl ceva, zise Bobby. - S-o tergem? - S ateptm. Privea modelul de lumini, care se schimba fr ncetare i-i modifica mereu culoarea, d

e parc acesta ar fi coninut un mesaj explicit, ca ntr-un paragraf de proz de pe o pa gin tiprit, iar el ar fi ncercat s-1 citeasc. Dei m ndoiam c izbucnirile uimitoare de luminozitate refringent exprimau mai mult d ect razele lanternelor care le declanaser, nu eram obinuit cu att de mult lumin. Spi burni i priae radiante se scurgeau pe faa i minile mele expuse, o furtun de tatu etoare, dar, cu toate c acea ploaie de lumin strecura un strop de moarte n mine, sp ectacolul era irezistibil, nveselitor. Inima mi btea puternic, n parte de team, dar i din cauza minuniei Ia care asistam. Atunci am vzut ua. M nvrteam, att de fermecat de carnavalul de lumin din jurul meu, nct privirea a tr t peste u, atras de efectele pirotehnice, nainte de a-mi da seama ce vzusem. Masiv, cu diametrul de un metru i jumtate, din oel mat, nconjurat de o arhitrav di l lefuit. Era similar celei pe care te-ai fi ateptat s-o vezi la intrarea n seiful u nei bnci i nu m ndoiam c avea i funcia de a opri trecerea aerului. ocat, m-am uitat din nou spre u, dar dispruse. Printr-un infern de lumini iui prec um gazelele i umbre care le urmreau, am vzut c gaura circular din perete arta aa cum sese cnd trecuserm prin ea: deschis, cu un tunel ntunecat, din beton, n spate, ducnd pre ceea ce fusese cndva un sas. Am fcut civa pai spre deschiztur, nainte s-mi dau seama c Bobby mi vorbea. Cn spre el, am zrit iari ua, de data asta cu coada ochiului. Dar cnd m-am uitat direct spre ua aia afurisit, nu mai era acolo. Am ntrebat, nervos: Ce se ntmpl? Bobby i stinsese lanterna i art ctre lanterna mea. nchide-o! Am fcut ce-mi ceruse. Artificiile din suprafaa sticloas a ncperii ar fi trebuit sa dispar brusc, s ne la e n bezn absolut. n loc s se ntmple aa, stelele colorate, crizantemele i roile di itoare continuar s apar din materialul acela magic, risipindu-se n jurul camerei, sc ond la iveal un amestec de lumini i umbre, apoi disprnd i fiind nlocuite de noi eru Funcioneaz singur, zise Bobby. Funcioneaz? Procesul. Ce proces? Camera, maina, procesul, orice-ar fi. Nu poate s funcioneze singur, am insistat eu, negnd ceea ce se ntmpl n jurul me Energia razelor? se ntreb Bobby. -Ce? Razele lanternelor. Nu poi s te exprimi mai obscur? Ba da, frtate. M ntrebam ce-o alimenteaz. Energia razelor lanternelor. N-are nici o logic. Razele alea au o energie infim. Substana asta, insist el, mpingndu-i un picior nainte i napoi pe podeaua radia arbe lumina i o transform n mai mult putere, folosete ceea ce absoarbe ca s genereze ai mult rncrgie. -Cum? ntr-un fel oarecare. Asta nu-i tiin! Am auzit chestii mai rele despre Star Trek. E vrjitorie. tiin sau vrjitorie, se ntmpl cu adevrat. Chiar dac ceea ce spunea Bobby era mcar n parte adevrat, Icnomenul nu se autontrein a perpetuu. Numrul de erupii strlucitoare ncepu s scad, dup cum ncepur s scad i r i intensitatea luminii. Gura mi se uscase att de tare, c a trebuit s mi-o umezesc cu saliv, nainte s pot n ba: De ce nu s-a mai ntmplat pn acum? Ai fost aici vreodat cu dou lanterne? Snt un tip credincios lanternei mele. Poate c exist o mas critic, o cantitate critic de energie de intrare necesar s d ze fenomenul...

i masa critic nseamn dou lanterne amrite? Poate... Bobby Einstein! am rs i, ntruct grija mea nu fusese nlturat de spectacolul de lu am privit ctre ieire i am ntrebat: Ai vzut ua? Ce u? Una masiv, ca la silozurile pentru rachete nucleare. i s-a urcat berea la cap? Era aici i nu era aici. -Ua? h. Asta nu-i o cas bntuit, frtate! Poate c-i un laborator bntuit... M-a surprins c termenul bntuit" se potrivea att de bine, rezonnd cu diapazonul inst inctului. Nu m aflam ntr-o cas drpnat, cu multe frontoane, cu podea care scria i , inexplicabili, dar simeam prezene nevzute, spirite ruvoitoare care apsau o membran invizibil din lumea mea i a lor, aceasta atmosfer de ateptare pr cednd iminenta materializare a unei enli* tai violente i pline de ur. Ua era i nu era acolo, am insistat eu. Parc-i o ghicitoare zen. Care-i sunetul unei bti din plindI cu o singur mn? Und e o u care este i nu este aici? Nu cred c acum avem timp de meditaie. M copleise sentimentul c timpul se scurgea n defavoarea noastr, c un ceas cosmic t cia rapid ctre un punct de oprire,! Premoniia a fost att de puternic, nct aproape c repezii ctre ieire. M-a reinut n camera-ou certitudinea c Bobby nu m-ar urma,] Nu-1 interesa politic a, nici marile probleme culturale i sociale ale vremurilor noastre i nimic nu-1 pu tea face s-i prseasc viaa plcut, cu soare i valuri, cu excepia unui prieten aflat hie. Nu avea ncredere n cei pe care-i numea oameni cu un plan, adic aceia care cred eau c tiu cum s construiasc o lume mai bun, ceea ce prea ntotdeauna s-i determine s un celorlali ce s fac i cum s gndeasc. Dar strigtul unui prieten l-ar fi adus imed baricade i, odat dedicat unei cauze n cazul nostru gsirea lui Jimmy Wing i a lui Ors n , ar fi luptat pn la capt, fr s capituleze sau s se retrag. i, la fel ca el, nici eu nu puteam abandona un prieten. Convingerea noastr c tot ce avem snt prietenii ne-a adus destule necazuri. Prietenii snt singurele lucruri din lumea asta pe care sperm s le revedem n cealalt lume; prietenii i cei iubii snt mina care lumineaz Viaa de Apoi. Idiotule! i-am zis eu. Tmpitule! mi-a rspuns Bobby. Nu vorbeam cu tine. Snt singurul de fa. mi spuneam mie c snt idiot. Pentru c n-am plecat de aici. Oh! Atunci retrag afirmaia c eti tmpit. Bobby aprinse lanterna i, imediat, artificiile silenioase se rspndir de-a lungul c onturului camerei-ou. Nu crescur lent n imensitate, ci ncepur de la acea culme pe care o atinseser iinin ior, treptat. Aprinde lanterna, mi spuse Bobby. - Sntem chiar att de tmpii ca s facem asta? Mai avem cale lung ca s fim suficient de tmpii. Locul sta n-are nici o legtur cu my i Orson. De unde tii? i - Nu-s aici. Dar ceva de aici ar putea s ne ajute s-i gsim. - Nu-i putem ajuta dac snt mori. - Fii un idiot cumsecade i aprinde lanterna. - E o prostie. . - Nu te teme de nimic, frtate! Crpe noctem! La naiba! am bombnit, prins n propriul la. Am aprins lanterna. 13 O rscoal de lumini aprige erupse n pereii translucizi din jurul nostru i ne puteam imagina uor c ne aflm n canioanele unui ora mare lovit de insurecie, cu arunctori d renade i cu incendiatori n ambele tabere, cu rsculai n flcri, care se aprin seser d propriile tore i acum alergau cuprini de teroare prin noapte, cu cicloane de foc vi

olent rostogolindu-se de-a lungul bulevardelor n care pavajul se topise precum la va, cu cldiri nalte in care flcri portocalii neau prin ferestrele nalte, iar buci de parapete i cornie se prbueau din ele, strivindu-se n strad, lsnd n urm cozi ca e din sentei... Dar, n acelai timp, schimbnd foarte puin perspectiva, era posibil s vezi cataclism ul acela panoramic nu ca fiind alctui! dintr-o serie de erupii strlucitoare, ci ca un spectacol al umbrelor, pentru c pentru fiecare fulgerare de cocktail Molotov, pentru fiecare mas clocotind de napalm fierbinte, pentru fiecare urm luminoas care-m i amintea de gloane trasoare, exista o form ntunecat care se mica, cernd o interpreta e, aa cum fac figurile i siluetele din nori. Pelerine din abanos se agitau, robe n egre se rsuceau, erpi de nisip se ncolceau i mucau, umbre zburau ca nite corbi furio toluri de ciori plonjau i se nlau deasupra capului i sub picioare, armate de schelete carbonizate mrluiau, forfecnd fr ncetare din oase negre, ascuite, pisici la miezul se ghemuiau i sreau, bice sinuoase de bezn loveau rugurile, iar lame negre de oel l e spintecau... n acest infern de lumin i ntuneric, nchis complet ntr-un haos de flcri rotitoare mbre nvlmite, deveneam tot mai 'li /.orientat. Dei stteam locului, cu picioarele bine sprijinite pe podea, ca s-mi pstrez echilibrul, m simeam de parc m mi- am, de parc am ca biata Dorothy n trenul de la Kansas '.pre Oz. nainte, napoi, la dreapta, la s tnga, n sus, n jos toate acestea devenir repede greu de definit. Din nou am vzut ua, cu coada ochiului. Cnd am privit-o direct, se afla nc acolo, fo rmidabil, strlucitoare. Bobby! Am vzut-o. Nu-i bine. Nu-i o u real, opti el. Spuneai c locul nu-i bntuit. E un miraj. Furtuna de lumini i umbre cpt mai mult vitez. Prea c tinde spre un crescendo amen Mi-era team c micarea furioas, modelele tot mai rigide i mai tulburtoare din perei unau un eveniment nvlitor care-i va transforma toat energia ntr-o violen subit. Ca oidal era att de bizar, nct nu-mi puteam imagina natura ameninrii ce se repezea spre i, nu puteam ghici nici mcar direcia din care urma s soseasc. Pentru prima oar, imagi naia mea cu trei sute de niveluri nu-mi folosea. Ua blindat avea balamale ntr-o parte, dar se deschidea spre interior. Nu exista o roat cu care se trgeau zvoarele nfipte n gurile din jurul uii, deci ua se deschide r din tunelul scurt ce unea ncperea cu sasul, aadar din cealalt parte, ceea ce nsemna c eram prini n capcan. Nu. Nu eram prini n capcan. Strduindu-m s rezist claustrofobiei n cretere, mi-am spus c ua nu era adevrat. B ea dreptate. Era o halucinaie, o iluzie, un miraj. O fantom. Perceperea camerei-ou ca un loc bntuit deveni prea solid ca s-o nltur. Formele lum inoase ce goneau prin perei prur deodat a fi spirite torturate, ntr-un dans furios de dervii, dornice s scape de damnare de p arc n jurul meu se gseau ferestre prin care vedea iadul. In timp ce inima mi btea puternic, gata s-mi fac artera caro' tid s explodeze, mim spus c nu vedeam camera-ou aa cui era ea acum, ci aa cum fusese nainte ca gnomii c ei harnici di Wyvern s-o fi despuiat cum fcur i cu toate instalaiile din jurul ei , d doar pereii goi. Ua blindat masiv fusese acolo, d;ir acum nu mai era, chiar dac o v edeam. Ua fusese demontata scoas de acolo, tiat, topit i turnat n linguri de sup, gmlie i proteze. Vedeam doar o fantom, prin care puteam tre la fel de uor ca prin pnz de pianjen de pe treptele porticului bungalow-ului din Oraul Mort. Nedorind s plec, ci doar s verific ipoteza mirajului, m-am dus spre ieire. Dup do i pai, am nceput s m clatin. Api'oape ca m-am prbuit, ntr-o cdere liber care mi-ar obit nasul i mi-ar fi rupt suficieni dini ca s-1 apuce bucuria pe dentist. Mi-ai regs it echilibrul ntr-un ultim moment i mi-am proptit zdravn picioarele n podea, ca i cum a fi ncercat s-mi prind tlpile do cauciuc ale pantofilor de duumea, ca pe nite ventu e de sepie. Camera nu se mica, dei m simeam ca pe o corabie ce naviga pe-o mare agitat. Micare

era o percepie subiectiv, un simptom al dezorientrii mele crescnde. Privind ua blindat ntr-o ateptare zadarnic de a-i nltura existena, ncercnd s las n genunchi i s mii trsc, am remarcat un amnunt straniu. Ua atrna de o balama lu bular, care avea un diametru de douzeci, douzeci i cinci de centimetri. Articulaiile cilindrului, care se micau n jurul unui bulon central - na - atunci cnd ua era desc u nchis, se vedeau la majoritatea balamalelor, nu i la aceea. Articulaiile fuseser ac operite cu un blindaj din oel, iar captul nii cobort n scutul acela, ca pentru a m pe oricine ar fi vrut s treac de ua blindat din partea aceasta pilind sau rupnd buc in balama. Dac ua s-ar fi deschis n afar, n-ar fi pus balamaua nuntrul camerei-ou. Da peretele fiind gros de un metru i jumtate, ua de la captul tunelului de intrare se putea mica doar n Ulterior. Camera ovoidal i sasul adiacent ei fuseser proiectate s Mni(in o presiune m re i, probabil, i contaminani biologici, dar tiuvezile puteau duce i la concluzia c f usese construit cu intenia (II, mcar n anumite circumstane, s in prizonier pe cinev Pn acum, imaginile caleidoscopice de pe perei nu fuseser iu ompaniate de sunet. De odat, dei aerul rmsese linitit, se ridi- r.i un vaiet jalnic, lugubru de vnt, ca acel care-i lovete urechea > nul bate dinspre esuri sterpe, alcaline. M-am uitat la Bobby. Chiar i prin tatuajele de lumin i umbr are se topeau pe faa l i, am vzut c era ngrijorat. - Ai auzit? l-am ntrebat eu. - O chestie perfid. - Exact, l-am aprobat eu, pentru c nici mie nu-mi plcuse sunetul. Dac sunetul acela era o halucinaie, dup cum prea s fie iif^a, atunci aveam aceeai h lucinaie amndoi. Puteam s ne Imcurm de privilegiul dac putea s fie numit aa de a i mpreun. Vntul pe care nu-1 simeam deveni mai puternic, venind pe mai multe glasuri. Vaie tul lugubru continu, dar odat cu el apru i sunetul unei brize din nord-vest, ce trec ea printr-o dumbrav, naintea ploii, mnioas i plin de avertismente. Mrind, gemnd, o lind. i uieratul singuratic, lipsit de armonie, al unei furtuni de iarn, cntnd la bur lanele pentru ploaie i la rigole, de parc ar fi fost fluiere din ghea. Cnd am auzit primele cuvinte n corul vijeliilor, am crezut c-mi imaginam, dar au devenit treptat tot mai puternice, mai clare. Voci de oameni. Vreo ase, poate mai multe. Dogite, metalice, de parc ar fi fost rostite la captul ndeprtat al unei evi l ungi din oel. Cuvintele apreau n ciorchini separai de izbucniri de zgomot de fond, p roduse de vreun radio. ... aici undeva, chiar aici... ... grbete-te, pentru Dumnezeu! ... d-mi... nu... ... acoper-m, Jackson, acoper-m... Cacofonia vntului era la fel de zpcitoare ca luminile strobon^ copice i umbrele c are zburau ca legiuni de lilieci cuprinse de foas me. Nu-mi ddeam seama din ce di recie veneau vocile. -... grupai-v... aici... grupai-v i aprai-v... ... poziie d .. ... grupai-v, ce naiba... mut-te, fund mare... ... transferai-v acum! -... rotii-o, -o... Fantome. Ascultam fantome. Oameni care muriser nainte ca laboratorul s fi fost a bandonat, iar acestea fuseser ultimele cu vin te pe care le spuseser nainte s piar. Nu tiam ce urma s li se ntmple acestor oameni osndii, dar, n timp ce ascultam, nu oiam c avuseser o soart cumplita i c retriau cele petrecute ntr-un plan spiritual. Vocile devenir grbite, ncepur s vorbeasc ntre ele. ... rotii-o! -... auzii? Auzii cum vine? -... grbii-v... ce naiba... ... greit... Isuse... ce-i g ? Acum ipau, unele rguit, altele strident, dar toate pline dc panic. -Rotii-o s se deschid! - S ieim! - Oh, Doamne, Doamne, oh, Doamne! - S IEIM DE AICI! In loc de cuvinte, vntul purta acum ipete, cum nu mai auzisem i sper s nu mai aud vreodat, strigte de oameni care mureau, dar care nu mureau repede sau uor, rcnete c are exprimau intensitatea chinului lor prelungit, dar i o profunzime nfiortoare a d

isperrii, de parc suferina lor ar fi fost att spiritual, ct i fizic. Judecind dup lor, nu fuseser doar ucii, fuseser mcelrii, sfiai n buci de cineva care tia un etul n trup. Auzeam - sau poate mi imaginam c aud un animal de prad misterios ce smu lgea spiritul din carne i devora lacom aceast delicates, nainte s se ndoape cu rmi toare. Inima mi btea att de puternic, nct totul mi tremura n faa tu hilor, cnd m-am uit nou la u. Din modelul balamalei Mi udate puteam deduce un adevr nspimnttor, dar, din uza balamucului zpcitor de sunet i lumini, nu-1 puteam defini. Chiar dac na balamalei n-ar fi fost protejat, tot ar fi fost nevoie de unelte zdrav ne, de burghie cu vrf acoperit cu diamant i de o mulime de timp ca s rupi articulaii le i s scoi na din broasc. Pe fiecare suprafa a camerei, rzboiul dintre lumin i ntuneric se desfura cu furie alioane de umbre ciocnindu-se cu uniate de lumin n atacuri frenetice, n fitul-uierat ssitul vuitului care nu se simea i n ipetele fantomatice nencetate. i chiar dac ar fi rupt balamaua, ua blindat tot ar fi rmas locului, pentru c zvoar erau nfipte n gurile circulare repartizate pe ntreaga circumferin a uorului din oe doar pe un arc de cerc din acesta... ipetele. ipetele preau s aib substan, mi ptrundeau n urechi pn m umpleam cu eau s intre altele. Am deschis gura, ca i cum a fi vrut s las energia ntunecat a stri elor fantomatice s ias din mine. Strduindu-m s m concentrez, silindu-m s vd mal limpede ua, mi-am dat seama c o e sprgtori de bnci n-ar reui s treac de bariera aceea fr explozibil. Dar ua prea ex solid ca s fac fa unor oameni obinuii. n cele din urm, adevrul ngrozitor se ls prins. Scopul acelei ui att de solid blin era s impiedice nu numai trecerea oamenilor sau a aerului. Ci i a ceva mai mare, m nu reu ai puternic i mai detept dect un virus. Ceva ce imaginaia mea de obicei vie s conceap. Am stins lanterna, am lsat balt ua i l-am strigat pe Bobby. Hipnotizat de spectacolul artificiilor i al umbrelor, zpcit de zgomotul vntului i d e ipete, Bobby nu m-a auzit, dei se afla la doar trei metri de mine. Bobby! am rcnit eu. Cnd ntoarse capul s se uite la mine, vntul adug subit putere sunetului, btnd prin ra-ou, zburlindu-ne prul i flfind prin jacheta mea i prin cmaa hawaian a lui Bobby. fier binte, umed i purta duhoare de catran i de vegetaie putred. Nu puteam identifica sursa furtunii, pentru c ncperea nu av<g guri pentru ventilai n perei, nici vreo sprtur n suprafaa stm cloas, cu excepia ieirii circulare. Dac n oel care astups gaura era doar un miraj, atunci rafalele de vnt veneau prin tune lul! care lega camera-ou de sas, btnd prin ua inexistent. Dar vntulj btea din toate p e, nu dintr-o singur direcie. Lanterna! am strigat la Bobby. Stinge-o! nainte ca Bobby s fac ceea ce-i cerusem, vntul aduse cu el <i alt manifestare. Pri n zidul curbat trecu o siluet, de parc un met ni i jumtate de beton ntrit cu oel n-a i fost dect un voal din cea. Bobby apuc mnerul ca de pistol al putii, arunend lanterna fr s-o sting. Vizitatorul spectral se afla ngrijortor de aproape, la vreo aptd metri de noi. D in cauza luminilor i umbrelor schimbtoare, caro serveau de camuflaj, la nceput n-am zrit limpede intrusul. Aleas tuit din fragmente plpitoare, arta a om, apoi semna mai mult cu o main i, dup aceea cu o ppu veche din crpe... Bobby nu trase, probabil pentru c mai credea c vedeam doar o iluzie. O fantom sa u o halucinaie. Sau o combinaii' ciudat a celor dou. Presupun c m ncpnam cu disp celai lucru, pentru c nu m-am tras napoi cnd s-a mpleticit spre noi. n timpul n care silueta a fcut trei pai, am vzut-o suficient de bine ca s-mi dau s ama c-i un om ntr-un costum spaial din plastic alb, ermetic. Se prea c era o versiune adaptat a costumului standard pe care-1 proiectase NASA pentru astronaui, al crui scop iniial fusese nu s-1 apere pe cel care-1 purta de vidul ngheat al spaiului inter planetar, ci s-1 protejeze de o infectare mortal, ntr-un mediu contaminat biologic. Casca mare avea un geam supradimensionat n dreptul feei, dai n-am reuit s vd perso ana din spatele lui, din cauza reflectrii n plexiglas a spectacolului de lumini i u mbre rotitoare. Pe fruntea ctii fusese scris un nume: HODGSON". l'oate din cauza jocului de lumini sau poate pentru c era orbit f|t groaz, Hodgs

on nu reacion cnd ne vzu. Venise ipnd, iar Viii ca lui rsuna mult mai puternic dect urile purtate de vnt. I iipa ce fcu, mpleticindu-se, civa pai de lng zid, se ntoa priveasc, ridicnd ambele mini, ca i cum ar fi vrut s se H|ieie de atacul cuiva pe car e eu nu-1 vedeam. i se zgudui, de parc l-ar fi lovit o mulime de gloane de i .ilibru mare. Dei n-am auzit mpucturile, m-am ghemuit, din reflex. Cnd se prbui pe podea, Hodgson czu pe spate. Rmase li11r-o poziie aflat ntre culc zat, proptit n rezervorul pentru aer i sistemul de filtrare i refolosire a reziduur ilor, un 'lispozitiv de mrimea unei serviete, prins n spatele Iui. Braele i ntirnau pe lng corp. N-a fost nevoie s-1 examinez ca s-mi dau seama c-i mort. Nu-mi ddeam seama ce-1 uc isese i n-am fost suficient de curios < a s risc s fac nite investigaii. Dac fusese o fantom, cum putuse s moar din nou? E mai bine ca unele ntrebri s nu-i gseasc rspuns. Curiozitatea reprezint unul din otoarele progresului omenesc, dar nu-i un mecanism de supravieuire, dac te face s v rei s vezi cum arat partea din spate a dinilor leului. M-am aplecat, am luat lanterna lui Bobby i am stins-o. O scdere imediat a ferocitii vntului pru s susin teoria c o cantitate minim de rodus de razele lanternelor noastre, declanase toat activitatea aceea bizar. Duhoarea de catran i de vegetaie putred slbi i ea. M-am ridicat n picioare i am privit spre u. Era nc acolo. Uria, strlucitoare. Pr Voiam s ies, dar nu m-am ndreptat spre ieire. Mi-era team de ce-a fi putut gsi acol , de faptul c visul acela cu ochii deschii s-ar putea transforma ntr-un comar cu och ii deschii. Pe toat suprafaa camerei, focurile de artificii continuau, nediminuate. Mai naint e, cnd ne stinseserm lanternele, spectacolul acela extraordinar continuase de la s ine o perioad scurt de timp. Probabil c, de data asta, avea s dureze ceva mai mult. Am privit bnuitor pereii, podeaua i tavanul. M ateptam NA se materializeze alt sil et din spectacolul strlucitor, care sfl schimba fr ncetare. Ceva mai amenintor dect m n costum biosecurizat. Bobby se apropie de Hodgson. Se prea c efectul dezorien1 tant al jocului de lum ini nu-i afectase echilibrul, cum mi s(|| ntmplase mie. Frtate! l-am avertizat eu. Stai calm. N-am de ce. Avea puca i se credea n siguran. Iar eu credeam c arma era, potenial, la fel de periculoas ca lanternele. Orice a lice de plumb care nu rmnea n int ar fi ricoat din perete n podea, de aici n tavan, perete, i tot aa, cu o vitez ucigtoare. i, de fiecare dat cnd o bucic de plumb a it suprafaa camerei, energia cinetic a impactului ar fi fost absorbit de materialul sticlos, alimentnd n continuare fenomenele acelea uluitoare. Vntul se transform n briz. Carnavaluri i catastrofe sclipeau i strluceau nc prin toata suprafaa curbat a nc Roi dinate din lumini rotitoare, albastre i rou-portocalii, neau ca nite erupii v e. Ua blindat prea ngrozitor de solid. Nici o fantom nu artase att de real ca trupul n costum spaial. Nici Jacob Marley a itndu-i lanurile spre Scrooge, nici fantoma Crciunului viitor, nici Doamna Alb din Av enel, nici tticul lui Hamlet, cu att mai puin Casper. Am fost surprins s descopr c-mi revenisem. Poate c scurta pierdere a echilibrului nu fusese o reacie la luminile i umbrele rotitoare, ci doar un efect trector, simi lar presiunii care, mai devreme, ne amortizase glasurile i ne fcuse s respirm cu dif icultate. Briza fierbinte - i putoarea pe care o purta - dispru. Aerul deveni iari rece i li nitit. Vuietul vntului ncepu s scad. Poate c omul n costum spaial de pe podea se va dizolva ntr-o izbucnire de vapori n gheai, care se vor ridica i vor disprea ca oUtil ir care se ntoarce n lumea spiritelo , creia i aparinea. Curind. nainte s ne uitm mai atent la el. Te rog! Convins c Bobby nu putea fi convins s se retrag, l-am urmat catre' cadavrul lui H odgson. Prietenul meu se cufundase n ncptinarea pe care o are cnd plutete pe valuri d

apte metri, o comportare de kamikaze, la fel de deplin ca indiferena lui obinuit. Ci nd st pe plana lui, ar putea s stea pe ea pn la captul lumii si nc o zi dup ce moa Din cauz c luminile din perei se aflau sub stratul de suprafa ni materialului sticl os i mprtiau doar o parte din puterea lor de Iluminare n camera-ou, Hodgson nu se ved ea prea bine. - Lanterna! mi ceru Bobby. - Nu-i o chestie neleapt. - Aa-s eu. Fr voie, silindu-m s privesc atent partea din spate a dinilor Icului pomenit mai na nte, am pit cu grij n dreapta cadavrului, iu timp ce Bobby se ndrepta, cu mai puin g spre stnga. Am aprins o lantern i am plimbat raza peste fantom. La nceput, raza se m ica, din cauz c-mi tremura mna. Am reuit s-o stpnesc. Plexiglasul ctii era colorat i o singur lantern nu avea suficientaputere ca s-i dis ingem faa lui Hodgson i starea n care se afla. El sau ea sttea nemicat i tcut, ca o piatr funerar. I 'antom sau nu, prea mor tgad. Pe pieptul costumului se gsea un petic cu un steag american i imediat sub el un alt petic, reprezentnd o locomotiv n vitez, o imagine stil Art Deco, care fusese ada ptat ca s serveasc drept simbol proiectului de cercetare. Dei imaginea era simpl i il inamic, fr nici un element de mister, a fi pariat pe plmnul meu stng c l identific dgson ca membru al echipei Trenului Misterului. Singurul lucru care se vedea pe faa costumului erau vreo ase sau opt guri, pe pie pt i pe abdomen. Amintindu-mi cum se ntorsese cu faa ctre peretele din care apruse, c um ntinsese minile ca s se apere i cum se zbtuse, de parc ar fi fost lovit de focul u ei arme automate, am presupus la nceput c erau guri da gloane. Dar, uitndu-m mai atent, mi-am dat seama c artau prcu curate ca s fie rni produse e glon. Un plumb cu vitez mare ar fi rupt materialul, ar fi lsat orificii n form de s tea, nu gun perfect rotunde, mari ct un bnu i care preau fcute cu un laser, Pe lng c nu auzisem zgomot de mpucturi, erau prea mari pentru rni de intrare; un glon de ca ibrul acela ar fi trecui prin Hodgson, omorndu-1 pe Bobby, pe mine sau pe amndoi. Nu vedeam snge. - Folosete cealalt lantern, m rug Bobby. Tcerea nlocuise vocile murmurtoare ale vntului. Scrieri strlucitoare explozive, caligrafii fr neles continuau s se nire pe pere e ceva mai zpcitoare dect fuseser cu un minut n urm. Experiena sugera c i acest fe e va potoli, deci nu aveam chef s-1 stimulez din nou. Numai un pic, ca s vedem mai bine, insist Bobby. n ciuda instinctelor mele, am fcut ce-mi ceruse Bobby, aple- cndu-m, ca s vd mai b ne, peste silueta ghemuit n poziia aceea incomod. Prin plexiglasul colorat nu se vedea prea clar ce se afla III spatele lui, da r am neles de ndat de ce nu vzusem figura lui Hodgson la lumina unei singure lanterne : pentru c Hodgson nu mai avea fa. n interiorul ctii se gsea o mas umed, colcitoa a c se hrnea cu substana rmas a mortului. O mpletitur scrboas de chestii care se a se trau, se zbteau, care artau ca un fel de viermi, dar care nu erau viermi, aveau ceva tare n nveli, ca la albine, dar nu erau nici albine, ci o colonie de un alb-un suros, nite fpturi fr nume, care invadaser costumul i care-1 npdiser att de iute, urise la fel de repede de parc ar fi fost mpucat drept n inim. Iar acum chestiile ale a rspundeau la lumina lanternei i se ndreptau spre suprafaa interioar a vizorului din plexiglas, agitndu-se obscen. Am srit n picioare i m-am dat napoi, convins c am vzul micare n unele dintre gu n abdomenul i pieptul lui Hodgdson, de parc fiinele care-1 uciseser voiau s se scurg rin orificiile alea. Bobby o tuli fr s lase puca din mn, lucru care s-ar fi putut ls sne ntmpla, din c cului i a groazei. Slav Domnului c n a apsat pe trgaci! O mpuctur, dou - sau zece nimicit nici jumtate din roiul infernal din costumul de astronaut, ilar l-ar fi a dus ntr-o stare de frenezie uciga. n timp ce fugeam, am stins lanterna, pentru c artificiile din perei prinseser iari utere i vitez. Cu toate c Bobby fusese mai departe de ieire dect mine, .ijunse acolo naintea mea. Ua blindat era solid, ca orice u blindat.

Ceea ce vzusem de la distan se confirma i de aproape: nu exista mner sau vreun alt mecanism care s trag zvoarele.

14 In centrul camerei, la vreo zece metri de ua blindata, costumul de astronaut a l lui Hodgson rmsese acolo unde l lsasem. Din cauz c nu se prbuise n interior, ca n dezumflat, am presupus c era nc plin cu acea colonie de comar i cu rmiele omului are se hrneau fpturile alea. Bobby lovi cu eava putii n u. Suna real oel lovind in oel. Miraj? l-am ntrebat eu, reprondu-i explicaia incorect, n timp ce vram o lantern ngtoare i pe cealalt n buzunarul jachetei. - E ceva fals. Drept rspuns, am lovit cu mna n u. - E fals, insist el. Uit-te la ceas. Nu m interesa timpul, ci ceea ce putea iei din costumul lui Hodgson. Am tresrit, dndu-mi seama c-mi periam poalele jachetei, ca m tergeam pe ceaf i m nam pe obraz, ncercnd s scap de fiine trtoare, care nu existau. Impulsionat de amintirea vie a hoardei agitate din interiorul ctii, mi-am vrt deg etele n adncitura aflat la marginea uii i am tras. Am bombnit, am njurat i am tras are, de parc a fi putut s mut tone de oel folosind cantitatea de energie rezultat n u ma unui mic dejun cu prjituri i ciocolat cald. Uit-te la ceas, repet Bobby. i ridicase mneca puloverului su din bumbac, ca s se uite la i rasul lui. Chestia ma surprins. Nu purtase niciodat aa ceva, iar .11 um avea unul identic cu al meu. Cnd am consultat imaginea digital luminoas, de pe ecranul s xagerat de mare, am vz ut c pe el scria 4.08 p.m. Timpul corect era, bineneles, aproape patru dimineaa. - i al meu la fel, zise Bobby, artndu-mi c amndou ceasurile artau acelai lucru. - Amndou greesc? - Nu. Asta-i ora. Aici. Acum. n locul sta. - Vrjitorie! - Salem curat! Apoi am vzut data, ntr-o ferestruic aflat sub afiajul orei. liram n 12 aprilie, dar ceasul meu pretindea c-i luni, 19 februarie. Acelai lucru arta i ceasul lui Bobby. M-am ntrebat ce an ar fi artat ceasul, dac zona de afiare ar fi l'ost mai lat cu pa tru caractere. Undeva n trecut. O dup-amiaz memorabil, catastrofal pentru savanii din echipa Trenului Misterului, o dup-amiaz n care rahatul a lovit tavanul. Viteza i strlucirea luminilor care se roteau-explodau-curgeau n perei scdea lent, d ar vizibil. Am privit ctre costumul ermetic, care nu se dovedise deloc mai sigur mpotriva un or organisme ostile dect o plrie cu boruri ntoarse i o frunz de smochin, i am vzut ceva care se afla n el se mica, se agita fr ncetare. Braele loveau podeaua i un pic se rsucea. Tot trupul tremura, de parc ar fi trecut prin el un curent electric pu ternic. - Nu-i bine, am decis eu. - O s dispar. - Oh, da? - ipetele au disprut; la fel au fcut i vocile i vntul. Am lovit cu ncheietura degetului n u. - O s dispar, insist Bobby. Dei spectacolul de lumini se diminua, Hodgson sau, mai bine zis, costumul lui H odgson devenea tot mai activ. Lovea cu clciele cizmelor n podea. Strngea i ntindea le. ncearc s se ridice, am remarcat eu. - Nu ne poate face vreun ru. - Vorbeti serios? l-am ntrebat suprat, pentru c logica mea mi se prea inatacabil. ac ua blindat este suficient de adevrat ca s ne in aici, atunci chestia aia este su nt de real ca sa ne fac ru! - O s dispar. Aparent fr s tie c urma s dispar i c toate eforturile lui n-aveau rost, costumu odgson se zbtea, se ndoia i se rsucea, pn cnd se rostogoli ntr-o parte. M-am uitat

ou la vizorul ntunecat i am avut impresia c din partea cealalt a plexi- glasului col orat m privea cineva, nu doar o mas de viermi sau viespi, agitndu-se prostete, ci o entitate coerent, formidabil, o contiin ruvoitoare, la fel de curioas n ceea ce m pe ct de ngrozit de ea eram eu. Nici vorb de imaginaie prea bogat. Fusese ceva real i lipsit de ambiguitate, ca fiorul pe care l-a fi simit dac a fi nut un cub de ghea pe ceaf. - O s dispar, repet Bobby i din spaima care i se simea n glas mi-am dat seama c remarcase c-1 privea cineva. Nu m ncnta faptul c fptura din costumul lui Hodgson se afla la vreo treisprezece m etri de noi. Nu m-a fi simit n siguran nici dac distana ar fi fost de aptezeci de k tri i a fi urmrit apariia spastic printr-un telescop. Efectele pirotehnice i pierduser cam o treime din putere. Simeam nc sub mn ua rece i tare. In timp ce spectacolul de lumini se apropia de final, vizibilitatea sczu, dar chiar i n bezna care se mprtia lent am vzut chestia din costumul lui Hodgson rostogol ndu-se ntr-o parte, zcnd cu faa n jos pe podea, apoi strduindu-se s se ridice n gen . Dac interpretasem corect ceea ce zrisem prin vizor, sute sau chiar mii de creat uri individuale infestau costumul ermetic - o mulime care se hrnea cu carne, alctui nd un cuib sau un stup. O colonie de albine ar fi acionat sub structura sofistica t a diviziunii muncii, ar fi meninut un grad ridicat de ordine social i ni fi colabo rat pentru a supravieui i a prospera. Dar, dei scheletul i rrcettorului putea s alctu nlonie ar fi fost n stare s se aranjeze n form de om asc o armtur, nu credeam c o oneze cu o asemenea superb coordonare, avnd atta putere ca s poat merge, urca trepte conduce camioane. Costumul lui Hudgson se ridic n picioare. - Nasol, bombni Bobby. Sub palma ntins, am simit o vibraie scurt n ua blindat. ( cva mai ciudat dect o Mai pronunat. Un tremurat slab, ondulat. Ua nu se mic, doar oelul tresri pre de o s nd sau ilou, de parc n-ar fi fost oel, ci gelatin, dar redeveni solid i ncclintit at. Ceea ce se afla n costumul de astronaut se mica precum un COpil mic, nesigur de echilibrul su. mpingea piciorul stng nainte, ezita, apoi l trgea i pe cel drept. Fre ul cizmelor pe podeaua sticloas producea doar un sunet optit. Piciorul stng, piciorul drept. Venea ctre noi. Poate c rmsese mai mult din Hodgson, nu numai scheletul. I'oate colonia nu devora se complet omul, nici nu-1 omorse, ci doar ptrunsese n el, cuibrindu-se adnc n carnea n oasele lui, n inim, ficat i creier, stabilind o relaie hidoas de simbioz cu trupu cestuia, prelund controlul sistemului su nervos, de la creier pn la cea mai subire fi br nervoas. n timp ce artificiile i schimbau culorile spre chihlimbariu, ocru-roiatic, apoi sp re rou-aprins, costumul lui Hodgson mpinse piciorul stng nainte, ezit, apoi l trase e cel drept. Cei doi pai ai lui Imhotep, inventai de Boris Karloff n 1932. Sub mna mea, ua blindat tresri din nou i, subit, deveni lipsit de consisten. Am gfit, surprins, n clipa n care o rcoare dureroas, mai ascuit dect un ac, mi t, de parc a fi cufun- dat-o n ceva considerabil mai rece dect apa ngheat. De la n r la vrful degetelor, pream a fi totuna cu ua blindat. Iar lumina din camera-ou scdea cu repeziciune. Vedeam c oelul devenise semitransparent. n el, ca ntr-un bazin, se nv teau ncet cureni circulari. Iar n substana cenuie a capacului de seif se zrea umbra, ai puin cenuie, a falangelor mele. Speriat, mi-am tras mna de pe u exact la timp, pentru c metalul i recpt consist Mi-am amintit c ua fusese la nceput vizibil doar cnd o zream cu coada ochiului, nu cnd o priveam direct. Cptase substan treptat, deci probabil c se dematerializa tot tr ptat, nu deodat. Cred c Bobby remarcase ce se ntmpla, pentru c fcu un pas napoi, de parc oelul se sformase subit ntr-un vrtej ce putea s-1 duc din lumea asta n cea a uitrii. Dac nu mi-a fi retras mna la timp, mi-ar fi fost sfrtecat de la ncheietur, lsnd n ciot perfect tiat. Dar ar fi nit oare snge din el? N-am chef s aflu rspunsul. S r

bare pentru vremurile viitoare. De ndat ce mi luasem mna de pe u, a ncetat s mai fie frig, dar gfiam nc i, convulsive, m auzeam repetnd acelai cuvnt obscen, de parc a fi suferit de o formii de initiv a sindromului Tourette i urma s-mi petrec restul zilelor incapabil s m abin s rig acea unic obscenitate. Avansnd prin lumina slab, sngerie i printre legiunile de umbre sltree, ca un astr ut ntors de pe planeta Iad, Hodgson parcursese jumtate din distana care fusese iniia l ntre noi. Se afla la numai apte metri, mpingndu-se fr ncetare nainte, evident nes sindu-se de limbajul meu, mnat de o foame aproape la fel de palpabil ca duhoarea d e catran ncins i de vegetaie putred, pe care o adusese ceva mai devreme vntul ce apru e din senin. Frustrat, Bobby lovi ua cu eava putii. Oelul rsun ca un clopot. Nu se ostenise s ndrepte arma ctre Hodgson. Era clar c ajunsese i el la concluzia c impactul alicelor asupra pereilor ncperii ar fi energizat locul i ne-ar fi meninut capcan nc mult timp. Spectacolul de lumini se termin, iar asupra noastr se aternu bezna absolut. Dac mi-a fi oprit btile furtunoase ale inimii i mi-a fi inut rasuflarea, poate c fost n stare s aud tritul slab al tlpilor cizmelor de cauciuc pe podeaua sticloas, d eu eram un om- orchestr. Probabil c n-a fi detectat sunetul apropierii drciei din co stumul lui Hodgson nici dac ar fi btut n tobe. In momentul n care fenomenul luminos din perei ncetase, mainria fantasmagoric se o rise i ea, fr ndoial, i, tot fr ndoial, i noi ne rentorseserm n realitate, ia ul lui Hodgson ncetase s existe, la fel de subit cum apruse... Bobby lovi din nou ua blindat cu puca. De data asta nu rsun a clopot. Nota fusese joas, mai puin reverberant ca nainte. Ca i cum ai fi lovit cu ciocanul o bucat mare d lemn. Poate c ua se schimba, n cadrul procesului de dematerializare, dar bloca totui iei rea. Nu puteam pleca pn nu eram siguri c nu vom trece prin ea n timp ce se afla ntr-o stare de flux, cnd putea s duc mpreun cu ea, atunci cnd va disprea definitiv, ceva ecule din trupurile noastre. M ntrebam ce se va ntmpla dac fptura din costumul lui Hodgson m va nha chiar c va ncepe s se transforme. Din moment ce, pentru o clip, mna mea devenise una cu oelu l uii blindate, poate c o parte a mea va deveni totuna cu costumul i cu entitatea c e se agita n acel costum. O ntlnire prea apropiat, prea personal ar fi putut s-mi dis rug sntatea psihic n cazul n care, prin miracol, a fi supravieuit fr vtmri fiz Bezna se apsa, lichid, pe ochii mei deschii, de parc a fi fost cufundat n ap. De rduiam s surprind cel mai slab semn al siluetei care se apropia, nu vedeam nimic, la fel cum nu vzusem n coridorul de lng ncperea unde gsisem oarecii veve. Inevitabil, mi-am amintit de rpitorul cu dini ca de porumb, a crui fa o atinsesem ntuneric. La fel ca atunci, am simit o prezen n faa mea, i pe bun dreptate. Dup toate cele ntmplate n aceast gar a Trenului Misterului, n aceast anticamer ui, nu mai aveam chef s pun sub seni nul ntrebrii temerile mele, ca fiind produsul unei imaginaii hipcrs active. De data asta n-am mai ncercat s dovedesc c bnuielile me lo cele mai negre nu erau fr temei, pentru c tiam c vrful degetelor ar fi alunecat pe curba neted a vizorului din plexiglas. - Chris! Am tresrit, nainte s-mi dau seama c vocea i aparinea lui Bobby. - Uit-te la ceas, mi spuse el. Ecranul se vedea chiar i n bezna aceea dens ca noroiul. Nu merele verzi se schim bau, se micau nainte att de iute, nct mat multe ore treceau ntr-o fraciune de secund terele care indicau ziua i luna alctuiau o pat de abrevieri n continu schimbare. Timpul trecut fcea loc timpului prezent. La naiba, habar n-aveam ce se ntmpla de fapt. Poate c nu nelesesem nimic i poate c ot ceea ce vzusem nu avea nici o legtur cu un nod din urzeala timpului. Poate c o lu aserm razna, pentru c ne pusese cineva LSD n bere. Poate c eram acas, iu pat, dormeam i visam. Poate c susul era jos, nuntru era afara, iar negrul alb. tiu doar c ceea se ntmpla era bine, cu mult mai bine dect ar fi fost o mbriare a drciei din costumu Hodgson. Dac fuseserm cu doi ani n trecut, iar acum ne ndreptam spre noaptea de aprilie n c

are ncepuse aceast bizar aventur, ar fi trebuit s simt ceva schimbri n mine o vibr ase, o febra provocat de frecarea orelor ce zburau frenetic, un simmnt c ma ntorc la sta mea real. Ceva. Dar coborrea cu un ascensor lent ar fi produs un efect fizic m ai mare dect cltoria n vitez de-a lungul inelor timpului. Pe ceasul de la mna mea, luna se opri brusc la Apr". Dup o secund, ziua i data ne ir, iar imediat dup aceea, afiajul timpului nregistra un clar i stabil 3.58 a.m." Eram acas, dar fr Toto8. - Grozav! zise Bobby. Mito! l-am aprobat eu. ntrebarea era: aveam cu noi un tovar de drum, un companion III costum ermetic, cu viermi n loc de fa, ceva ce nu vzuse nici mal ua Em, nici altcineva din Kansas? Logica ar fi cerut ca monstruozitatea aia s fi rmas n trecut. Dar ar fi fost o prostie s crezi c logica se aplica n situaia iu cea unic. Mi-am scos lanterna de sub centur. Nu voiam s-o aprind. Dar am aprins-o. Creatura din costumul lui Hodgson nu se afla n faa mea, dup i um m temusem. O fulg erare rapid a razei dovedi c eram doar HI i Bobby n poriunea camerei-ou pe care o lum ina lanterna. Ua blindat dispruse. N-o vedeam nici dac m uitam direct l.i tunelul de ieire, nici ac trgeam cu coada ochiului. Se prea c ncperea devenise att de sensibil la lumin nct ilc ndat, generate de de lantern, vrtejuri luminoase slabe ncepur s pulseze i s se roteasc n podea, pere . Am stins imediat lanterna i am pus-o la cingtoare. S mergem! l-am grbit eu pe Bobby. S mergem. De ndat ce ntunericul s-a aternut nc o dat, l-am auzit pe Bobby crndu-se peste , pipindu-i drumul prin tunelul scurt, de doar un metru i jumtate. Nu-i nimeni, m anun el. M-am aplecat i l-am urmat n ceea ce fusese cndva un sas. N-am aprins lanterna dect cnd am ieit din sas i am ajuns n coridor, de unde nici un strop de lumin nu putea s ajung la materialul sticlos care cptuea camera-ou. i-am spus c o s dispar, zise Bobby. De ce m-am ndoit de spusele tale? Nici unul din noi n-a mai scos vreo vorb ct am strbtut cele trei etaje subterane a le cldirii i am urcat spre hangar. Am ajuns la jeepul care ne atepta sub cerul de p e care norii terse- ser toate stelele.

15 Ne-am ndreptat spre sud-vest, traversnd Fort Wyvern i Oraul Mort, am trecut pe lng epozitul n care-1 nfruntasem pe rpitoi i am stins farurile cnd ne-am apropiat de Sant a Rosita, unde ani cobort pe rampa de acces de-a lungul zgazului. Apoi am luat-o p e albia uscat a rului, fr s oprim la nici un stop din drum, igno- rnd viteza limit a avnd o puc ncrcat i o arm ascunsa n tocul de la umr, pentru care nu aveam permis itor pentru ghea la picioare, nclcnd flagrant prin voiajul nostru Legea nchiderii baz lor militare i manifestnd numeroase atitudini incorecte din punct de vedere politi c. Eram doi Clyde, fr nici o Bonnie. Bobby lrgise gaura din gardul dinspre ru att de mult, nct am putut trece prin ea f probleme. A parcat chiar lng baza militar. Am srit amndoi din jeep i am cobort plasa srm, pc care o rulase i o agase de partea de sus a gardului. La o verificare atent s-ar fi descoperit sprtura. Dar, de la o distan mai mare de cinci metri, nu se vedea nimic. Nu voiam s se tie c trecuserm pe acolo. Fr nici o ndoial, urma s ne ntoarcem c elai drum i aveam nevoie de un acces uor. Urmele de anvelope care duceau spre gard ne trdau, dar nu aveam cum s le tergem repede i eficient. Speram doar ca briza s se transforme n vnt i s le nlture. n decurs de cteva ore vzuserm mai multe dect puteam prelucra, analiza i folosi n blema noastr lucruri pe care i Ini cam din suflet s nu le fi vzut niciodat. Am fi pr eferat s nu intrm n baz, dar datoria ne cerea s vizitm din nou acest u ibar de com

, pentru a-i gsi pe Jimmy Wing i pe Orson. Plecam pentru c ajunseserm, pentru moment, ntr-o fundtura, nu tiam unde s continum area i trebuia s stabilim o nategie. i-apoi era nevoie de mai multe persoane ca s sc otoceas- i a prin cotloanele din Wyvem. n plus, pn-n zori mai era doar o or i nu-mi luasem cu mine pelerina Omului-Elefant, cu glug i voal. Suburbanul, pe care rpitorul l parcase lng gard, dispruse. N-am fost surprins. Din fericire, memorasem numrul. Bobby conduse ctre mormanul de alge i lemne care se gsea la vreo douzeci de metri de gard. Mi-am luat bicicleta pe care o .iscunsesem acolo i am pus-o n jeep. n timp ce trecea cu farurile stinse prin tunelul de sub Auto- slrada 1, Bobby a cceler. Zgomotul motorului rsun ca un foc de baraj antiaerian, reflectat de ziduril e din ciment. Mi-am amintit de silueta misterioas pe care o vzusem la venire, pe panta de vest a pasajului, i tensiunea mi-a crescut n loc s-mi scad pe msur ce captul ndepr captul apropiat. Cnd am ieit n aer liber, m-am ncordat, ateptndu-m la un atac. Dar e atepta nimeni. Nu scosesem o vorb de cnd ieiserm din coridorul de lng camera-ou. Abia acum, Bobby puse: Trenul Misterului. Exact. Nume de proiect de cercetare, nu? Conform ecusonului lui Leland Delacroix. Am pescuit obiectul din buzunarul interior al jachetei, pipin- du-1 prin ntuneri c i gndindu-m la mortul nconjurat de fotografiile familiei sale, la verigheta din su portul pentru luminri votive... Deci proiectul Trenul Misterului ne-a druit maimuele, retrovirusul i toi mutanii. auna care anun sfritul lumii, a mmicii tale. Poate. Nu cred. De ce? A fost un geniu n genetica teoretic, nu? Mmica mea, ucenicul lui Dumnezeu. Proiectant de virus, creator de creaturi. Mici creaturi folositoare n medicin, virui benigni, am specificat eu. Cu excepia unuia. Prinii ti n-au fost n stare de aa ceva, i-am amintit eu. Hei, ar fi distrus lumea cu mult naintea mmicii tale, dac ;u fi avut un pic de n oroc, replic el, cu un ton de fals mndrie. Prinii lui deineau singurul ziar din comitat, Moonlight Buy Gazette, iar religia lor era politica i Dumnezeul lor era puterea. Oameni cu un plan, cu o ncredere ne limitat n corectitudinea ere zului lor. Bobby nu le mprtea viziunea lor stranie despr o utopie, aa c ei l dezmoteniser, cu zece ani n urm. Dup opinia lor, utopia cere o ormitate absolut a gndurilor i a scopurilor, ca la albinele dintr-un stup. Poanta este, frtate, continu el, c palatul la aiurit, cu ciudeniile alea... Nu f cercetri biologice acolo. Hodgson purta un costum ermetic, nu pantaloni de tenis. Uri vemnt tipic, biosec urizat. l proteja ca s nu se infecteze cu ceva. Evident, mda. Dar chiar tu ai zis c locul n-a fost construit ca s se joace cu m icrobi. N-a fost construit pentru procedeele obinuite de sterilizare, l-am aprobat eu. N-avea nici module de decontaminare, poate cu excepia sasului. Iar planul etajul ui nu seamn cu cel al laboratoarelor biologice cu nalt securitate. Casa aia de nebuni, lampa aia din lav topit, nu era un laborator. Camera-ou. Spune-i cum vrei. N-a fost niciodat un laborator cu becuri Bunsen, mojaruri i c uti pline cu oricei detepi, cu cicatrice pe scalp de la operaiile pe creier. tii ce e a, frtate. Amndoi tim. M gndeam la subiectul sta. Era un mijloc de transport, zise Bobby.

Transport s fie. Pompau energie n camera aia, probabil o grmad, chiar i ni.ii mult de att, iar cnd fost bine energizat, chestia aia 1-a dus pe Hodgson undeva. Pe Hodgson i pe ali civa. I-am auzit ipnd, i crnd ajutor. Unde i-a dus? n loc s-mi rspund, Bobby zise: Crpe cere vi si. Asta ce nseamn? Ia berea. Am luat o sticl din rcitor i i-am dat-o, am ezitat, apoi am deschis o sticl pentru mine. Nu-i bine s bei cnd conduci, i-am reamintit eu. E Apocalipsa. Nu mai exist reguli. Dup ce am sorbit ndelung, am comentat: Pun pariu c lui Dumnezeu i place berea. Numai c El are ofer... Pereii nali de apte metri ai zgazului se ridicau n ambele pri. Cerul jos i fr are ca fierul, apsnd ca un capac de oal. Un mijloc de transport ctre ce direcie? Amintete-i ceasul de mn, mi rspunse Bobby. Poate trebuie reparat. i al meu o luase razna, mi-a reamintit el. Apropo, de cnd pori tu ceas? De cnd, pentru prima oar n viaa mea, am simit c timpul se scurge, rspunse el, re du-se nu numai la faptul c e muritor, ci i la faptul c timpul se scurgea pentru noi toi, pentru ntreaga lume, aa cum o cunoteam noi. Omule, ursc ceasurile, ursc tot ce eamn ele. Mecanisme rele. Dar apoi am nceput s m ntreb ce or este, dei nu-mi psase dat de asta, i, dac nu gsesc un ceas, devin nervos. Aa c acum port ceas, snt ca rest lumii, nu-i o chestie nasoal? Absolut. Deci timpul o luase razna n camera-ou. Camera e o main a timpului. Nu putem s facem o asemenea presupunere. Eu pot. Cltoria n timp e imposibil. Asta-i o atitudine medieval, frtate. Cuvntul imposibil" s-fl folosit cndva i-n l r cu avioanele, cltoria pe Lun, bonilut nuclear, televiziunea i surogatul de ou fr terol. De dragul discuiei, s presupunem c-i posibil. Este posibil. Dac-i vorba doar de cltorie n timp, atunci ce-i cu costu mul etan? Cltorii n t s nu fie remarcai. Deci ar li trebuit s se mbrace altfel, cu excepia cazului n care -ar fi ntors n 1980, la conferina Star Trek. Protecie mpotriva unei boli necunoscute, rspunse Bobby. Sau mpotriva unei atmosfe re cu mai puin oxigen sau plin dr poluani toxici. La o conferin Star Trek din 1980? tii i tu c mergeau n viitor. Nu tiu. i nu tii nici tu. n viitor, insist Bobby, care cptase, din cauza berii, o ncredere absolut n pute ui de deducie. i-au imaginat c au nevoie de protecia costumelor de astronaui pentru c .. viitorul putea fi complet diferit. Lucru evident, de altfel. Chiar fr srutul lunii, o roea sidefat lumina albia rului. Totui, noaptea de apr a ntunecat. Prin secolul al XVII-lea, Thomas Fuller spusese c ntotdeauna bezna-i mai adnc exa ct nainte de ivirea zorilor. i, dup trei sute de ani, avea nc dreptate, cu toate c mu ise de mult. Ct de departe n viitor? m-am ntrebat eu, simind din nou duhoarea aerului fierbint e, mpuit, care ptrunsese n camera-ou. Zece ani, un secol, un mileniu. Cui i pas? Nu conteaz cl de departe s-au dus, cev a i-a fcut praf. Mi-am amintit vocile fantomatice, ca transmise prin radio, din ncperea ovoidal. Panica, strigtele de ajutor, ipetele...

M-am cutremurat. Am mai tras o duc de bere i am zis: Fptura... sau fpturile din costumul lui Hodgson... Snt o parte a viitorului nostru. Nu exist aa ceva pe planeta asta. nc nu. Dar erau att de ciudate... Ar fi trebuit s se schimbe tot ||MeinuI ecologic. Dras tic. Dac reueti s gseti un dinozaur, ntreab-1 dac-i posibil mi se ntmple aa ceva. Imi trecuse cheful de bere. Am scos sticla n afara jeepului, am liuors-o cu fun dul n sus i am vrsat-o. Chiar dac a existat o main a timpului, a fost demontat. I in i apariia lui Hodgson din nimic, ivirea uii blindate... tot ce ni i ,i intmplat... Cum de s-a ntmplat? A fost un efect rezidual. - Efect rezidual... - n totalitate. - Dac scoi motorul din Ford, rupi dispozitivul de transmisie i munci bateria, i gar antez eu c nici un efect rezidual n-o s fac maina aia amrt s mearg vreodat pn-n Uitndu-se la albia rului, vag luminoas, de parc ar fi fost < ursul timpului ptrunzn n viitorul nostru infinit de straniu, llobby mi zise: - Au rupt o gaur n realitate. Poate c o asemenea gaur nu se icpar de la sine. - Ce vrea s nsemne asta? - Ceea ce nseamn. - Eti criptic. - Scriptic. Poate c voia s spun c explicaia sa era criptic, dar mcar stabilea un concept de la re puteam porni, o idee familiar, care ne mpiedica s nnebunim. Sau poate i btea joc de tendina mea cptat de la poezia In care m iniiase tatl resupune c toat lumea se exprim n metafore i c lumea e mai complex dect pare. Nu i-am oferit satisfacia de a-1 ntreba ce-a vrut s spun. - i nu tiau de efectul rezidual? - Cine? Vrjitorii cu creiere mari care conduceau proiectul? - h. Indivizii care au construit maina, care au demontat-o. Dac exist un efect rezi dual, atunci indivizii ar fi drmat pereii, ar fi umplut ruinele cu sute de tone de beton. N-ar fi plecat, pui simplu, lsnd nit e idioi ca noi s-1 gseasc. Poate c efectul nu se manifestase pn la plecarea lor. Sau poate noi am avut halucinaii. Amndoi? S-a mai ntmplat. Halucinaii identice? N-am gsit un rspuns potrivit. Dup un timp, am zis: Dac Trenul Misterului era un proiect pentru cltoria 1 timp, atunci n-are nici o legtur cu munca mamei mele. i ce-i cu asta? Dac n-are legtur cu mama, atunci de ce mi-a lsat cine apca n camera-ou? De ce mi lsat fotografia ei n sas, n ali.i noapte? De ce a pus cineva ecusonul lui Leland De lacroix sub lei gtorul mainii n noaptea asta i ne-a trimis acolo? Eti o adevrat main de pus ntrebri. i termin berea Heineken. Am pus sticlele goale n rcitor. Poate c nu tim nici jumtate din cte credem c tim, zis Bobby. De exemplu? Poate c lucrurile au mers ru n Wyvern numai n labora toarele de inginerie genetic poate c teoriile mamei tale ne-au dus la rahatul n care am intrat, aa cum am crezu t pn acum. Sau poate c nu-i aa. Crezi c mama n-a distrus lumea? Sntem siguri c a dat o mn de ajutor, frtate. N-am spus eft mmica ta a fost un ni i! Gracias. Pe de alt parte, poate c a contribuit doar n parte la povesteu asta, poate c doar n mic parte...

Dup ce tatl meu a murit, cu o lun n urm un cancer despic care acum bnuiesc c nu ut o cauz natural -, am gsit o relatare, scris de mna sa, despre originea lui Orson, despre experimentele de mrire a inteligenei i despre retrovirusul care scs pase din laborator. Ai citit ce-a scris tati. Probabil c nu cunotea toat povestea. El i mami nu aveau secrete unul fa de cellalt. , sigur, un singur suflet n dou trupuri. Exact! am replicat eu, suprat de sarcasmul lui. Se uit la mine, tresri, apoi i ndrept atenia spre albia rului, lin faa sa. - Scuze, Chris. Ai dreptate. Prinii ti n-au fost ca ai mei. Urau... deosebii. Cnd eram copii, mi-am dorit s nu fi fost doar l>i ieteni. S fi fost frai, ca s locuiesc cu prinii ti. - Dar sntem frai, Bobby. A dat din cap. - ntr-un fel mai important dect sngele, am adugat eu. - Las-m cu dulcegriile astea! - Iart-m, dar am mncat prea mult zahr n ultima vreme. Existau adevruri despre care nu am discutat niciodat cu llubby, pentru c nu gseam cuvinte potrivite pentru a le descrie. i pentru c vorbele le-ar fi diminuat puterea. Unul dintre aceste adevruri este profunzimea i natura s acr a prieteniei noastre. - Voiam s spun c se poate ca mmica ta s nu fi cunoscut toat povestea. S nu fi tiu e proiectul Trenul Misterului, care s-ar putea s fi fost la fel sau chiar mai vin ovat dect ea pentru cele intmplate. - Agreabil idee! Dar ce s-a ntmplat? - Nu-s Einstein, frtate. Mi-am stors complet creierul. Pomi motorul i conduse n josul rului, lsnd farurile stinse. - Cred c tiu ce poate fi Cap-Mare, am zis eu. - Lumineaz-m i pe mine! - Face parte din a doua ceat. Prima ceat fugise din laboratorul din Wyvem n noaptea aceea groaznic, de acum do i ani. Maimuele reuiser s scape de toate tentativele de a fi gsite i omorte. Dispera e gseasc nainte ca numrul lor s creasc dramatic, savanii eliberaser o a doua ceat, rebuia s o caute pe prima. Crezuser c e nevoie de o maimu pentru a gsi o maimu. Fiecare individ din a doua ceat avea un transmitor implantat chirurgical, ca s po at fi urmrit, i, dup gsirea membrilor primei cete, lichidat mpreun cu acetia. Dei le n-ar fi trebuii tie care fusese scopul interveniei chirurgicale, dup ce au ajuni afar i-au mucat una alteia transmitoarele, eliberndu-se. Crezi c e o maimu? a ntrebat Bobby, nencreztor. O maimu reproiectat complet. Poate c nu-i n ntregi mo rhesus, poate are i ceva -un babuin. Poate dintr-un crocodil, mormi Bobby. Credeam c a dourt ceat fusese ceva mai bin e fabricat dect prima. Mai puin violent! -i? Cap-Mare nu seamn a pisoi. Chestia asta a fost proiectat01 pentru cmpurile de lu pt. Nu ne-a atacat. Doar pentru c-i suficient de detept ca s tie ce-i poate facr o puc. n fa se vedea rampa pe care coborsem cu bicicleta mai devreme, n aceeai noapte, cu Orson alergnd alturi de mine. Bobby coti spre ea. Amintindu-mi de animalul trist de pe acoperiul bungalow-ului i de felul n care i a scunsese faa n spatele braelor ncruciate, am zis: Nu cred c-i un uciga. Da, dinii ia i folosesc la deschiderea conservelor cu unc! Orson are dini mai ascuii i nu-i un uciga. Oh, da, m-ai convins, hai s-1 invitm pe Cap-Mare la o petrecere n pijama! O s ump lem nite castroane mari cu floricele de porumb, o s comandm o pizza, o s ne punem un ul altuia prul pe moae i o s plvrgim despre biei. Eti tmpit. Acum un minut eram frai. Asta a fost atunci.

Bobby conduse maina pe ramp, pn la captul parapetului, ntre pancartele care atrge atenia asupra pericolului prezentat de ru n perioada furtunilor, apoi parcurse fia st earp de pmnt pn ajunse n strad, unde, n cele din urm, aprinse farurile. Se ndrept lui Lilly Wing. Cred c eu i Pia vom fi mpreun din nou, zise Bobby, refe- im<lu-se la Pia Klick, a rtista i dragostea vieii lui, care credea c-i n-incarnarea lui Kaha Huna, zeia surfi ngului. Ea spune c Waimea e casa ei, i-am reamintit eu. - O s fac o vraj. Mama Glie se grbea s ne roteasc spre zori, dar strzile din Moonlight Bay erau att de pustii i de tcute, c puteai s-i imaginezi uor c acolo locuiau, la fel ca n Orau numai fantome i cadavre. - Vraj? Acum te ocupi i de voodool l-am ntrebat pe Bobby. - O vraj freudian. - Pia este prea deteapt ca s-o dai gata cu aa ceva, i-am prezis eu. Cu toate c se comportase ciudat n ultimii trei ani, de cnd se ilusese n Hawaii ca s se regseasc, Pia nu era proast. nainte ca llobby s-o cunoasc, Pia absolvise UCLA, umma cum laude. Pe vremea aceea, picturile ei exagerat de realiste se vindeau pe bani huni, iar textele pe care le publicase n revistele de art erau pline de sens ibilitate i minunat scrise. - O s-i povestesc despre noua mea plan pentru tandem. - Aha. Asta presupunnd c exist o wahin, cu care surfezi... - Ai nevoie de o transfuzie, frtate, Pia nu poate fi manipulat chiar aa! Vreau si spun c am o plan pentru tandem i c-s gata, indiferent unde-i ea. Din moment ce meditaiile o conduseser pe Pia la revelaia c este rencarnarea lui Ka ha Huna, fata ajunsese la concluzia c ar fi o blasfemie s aib relaii carnale cu vreu n muritor, ceea ce nsemna c inteniona s-i petreac restul vieii n celibat. Acest luc emoralizase pe Bobby. O raz de speran se ivise atunci cnd Pia avusese o alt revelaie, anume c Bobby est encarnarea lui Kahuna, zeul ha- waiian al surfului. Creaie a surfitilor moderni, le genda lui Kahuna se bazeaz pe viaa unui vraci, care n-a fost mai divin dect pedichi uristul din localitatea noastr. Nu conta, Pia spunea c Bobby, fiind Kahuna, era si ngurul om de pe Pmnt cu care putea face dragoste - numai c, pentru asta, amicul meu trebuia sa fl recunoasc adevrata natur nemuritoare i s-i accepte soarta. O nou problem apruse atunci cnd, fie din mndria de a II simplul muritor Bobby Hall oway, fie din pur ncpnare A chestie n care btea orice record , Bobby refuzase s a a-u ntrupa pe singurul i adevratul zeu al suriului. ^H In comparaie cu dificultile acestei poveti moderne dtt dragoste, problemele pe ca re le avuseser Romeo i Julieta prctHl ridicole. Prin urmare ai de gnd s accepi c eti Kahuna, am comentai eu, n timp ce mergeam p trzile strjuite de pini, spre colincld mai nalte ale oraului. -Nu, o s-o fac pe misteriosul. N-o s spun c nu snt Kahuna O chestie mito. O s fiu eni matic cnd o s pun problema i o s-o las s cread ce vrea. Nu-i suficient de bine. Mai exist ceva. O s-i povestesc despre visul n care am vzut-o ntr-un holoku minun t, din mtase aurie i albastra, levitnd pe deasupra unor valuri sticloase, de trei m etri. Iar n vis mi spunea papa he'e nalu, chestie care n hawaiian nseamn plan pentr f. Ajunseserm ntr-o zon rezidenial, la dou cvartale spre sud de Ocean Avenue, strada rincipal a oraului, care era ndreptai a n direcia est-vest, cnd o main coti n inte in faa noas tr, apropiindu-se de noi. Un Chevrolet Sedan ultimul tip, bej sau alb, cu numr de California. Am nchis ochii, ca s m protejez de lumina farurilor. Am vrui s m ghemuiesc sau s m as ntr-o parte pe scaun, ca s-mi apai faa, dar a fi atras atenia asupra mea, lucru pe care a mai fi reuit s-1 fac doar dac mi-a fi pus pe cap o pung de hrtie. n timp ce Chevrolet-ul trecea pe lng noi, iar farurile lui nu mai reprezentau un pericol pentru mine, am deschis ochii i ani vzut doi oameni n fa i unul n spate. Ti solizi, mbrcai n negru, lipsii de expresivitate ca nite napi, manifestnd interes fa noi. Ochii lor, luai din noaptea-morilor-vii, erau reci, calmi i deranjant de curioi .

Nu tiu din ce motiv, m-am gndit la silueta din umbr, pe care ii vzusem pe panta co ntrafortului, deasupra tunelului de sub Amostrada 1. I )up ce am trecut de main, Bobby zise: Muchii legii. Profesioniti ai necazurilor, l-am aprobat eu. Ar fi putut s-i scrie meseria pe frunte. Urmrindu-i n oglinda lateral cum se ndeprteaz, am i mnentat: Nu preau s umble dup noi. M ntreb pe cine caut. - Poate pe Elvis. Chevrolet-ul n-a ntors, ca s ne urmreasc, aa c am revenit l.i discuia anterioar. - Deci o s-i spui Piei c n visul tu zbura peste valuri i punea papa he'e nalu". Da. n vis, mi spunea s fac rost de o plan pentru tandem, I,I s facem surf mpreun rezut c-i ceva profetic, aa c am Incut rost de plan i snt gata. - Ce aiureal! l-am criticat eu, prietenete. - E purul adevr. Am avut visul sta. Nu cred. - De fapt, l-am avut trei nopi la rnd, ceea ce m-a uluit un pic. O s-i povestesc toate astea i o s-o las s interpreteze visul cum vrea. - N-o s recunoti c eti Kahuna, ca s fii misterios, dar o s pretinzi c beneficiezi o charism divin! Pru ocat. Opri la un stop, dup ce le ignorase pe toate cele anterioare, i mi zise: E adevrat. Doar nu crezi c mint? Cnd e vorba de charism, nu-1 bate nimeni pe Bobby. Chestia curge din el n asemene a cantitate nct, practic, se scald n ea! Frtate, am spus eu, ai atta charism nct, dac ai vrea s ntemeiezi un cult al sin i, mii de oameni s-ar oferi s sar din vrful muntelui odat cu tine. Da? exclam el, ncntat. Nu-i bai joc de mine? Nu-mi bat joc, l-am asigurat eu. Mahulo. Cu plcere. Dar am o ntrebare. In timp ce acceler, zise: ntreab-m. De ce nu-i spui Piei c ai decis c eti Kahuna? Nu pot s-o mint. O iubesc. E o minciun inofensiv. Tu o mini pe Sasha? -Nu. Ea te minte? Ea nu minte pe nimeni. Intre un brbat i o femeie care se iubesc, nici o minciuni nu-i mrunt sau inofensi v. M surprinzi. Cu nelepciunea mea ? Cu inima ta mlia, de ursule din plu. Dac m strngi tare, o s cnt Feelings. Te cred pe cuvnt. Ne aflam la cteva doar cvartale de casa lui Lilly Wing. Mergi prin spate, pe alee, l-am ndrumat eu. N-a fi fost surprins dac am fi gsit o main de patrulare a poliiei sau un Sedan fr ne distinctive, plin cu brbai cu ocln de granit, care ne ateptau, dar aleea era pus tie. Ford-ul Explorer al Sashei Goodall sttea n faa uii garajului lui Lilly. Bobby p arc n spatele lui. Dincolo de parapetul eucalipilor gigantici, canionul slbatic cc ducea spre est zcea ntr-o bezn netulburat. Fr lampa lunii, acolo putea s fie orice: un abis fr fu un simplu canion, o mare ntunecat, captul pmntului sau o infinitate larg deschis. Cnd am ieit din jeep, mi l-am amintit pe Orson cum investigase tufiurile de la m arginea canionului, cutndu-1 grbit pe Jimmy. Ltratul su plin de aare cnd gsise ur area sa rapid i devotat vntorii. Doar cu cteva ore mai devreme. Dar cu ere n urm. Timpul prea dezarticulat chiar i aici, departe de pereii camerei-ou.

Cind m-am gndit la Orson, am simit o ghear rece n jurul inimii i, pentru un moment, n -am putut respira. Mi-am amintit cum ateptam, alturi de tatl meu, la lumina luminarilor, n morga de la Mercy Hospital, cu doi ani n urm, n ianuarie. Ateptam alturi de cadavrul mamei mele d ricul care urma s-o duc la Kirk's Funeral Home, simind c trupul meu se rupseses ire parabil prin pierderea ei, aproape ngrozit s m mic sau sa vorbesc, s nu m sfrm ca o rin din ceramic izbit cu ciocanul. i de camera de spital a tatlui meu, cu doar o lun urma. De teribila noapte n care a murit, cnd i-am inut mna ntr-a mea, aplecndu-m pes pat ca s-i aud ultimele cuvinte, optite: sa nu-i fie team de nimic, Chris, s nu-i f team de nimic", I ilpm mna i-a devenit eapn. I-am srutat fruntea, obrazul aspru. Pent u c existena mea e un miracol, de vreme ce snt sntos i ntreg, n ciuda XP-ului, la v e douzeci i opt de ani, cred n I miracole, n realitatea lor i n nevoia noastr de mir le, aa c i Munsesem mna tatlui meu, i srutasem obrajii acoperii de barb, liu fie cauza febrei, ateptnd un miracol, fr a cere vreunul. Dumnezeu s m ajute, dar m atep ca tata s fac I pe Lazr cu mine, pentru c durerea de a-1 pierde era prea mare, lume a incredibil de aspr i de rece fr el i nu speram c pot I rezista de unul singur i, d m fost binecuvntat cu multe miracole n viaa mea, tnjeam dup nc unul. M-am rugat la I mnezeu, I-am cerit, m-am trguit cu El, dar exist o logic n ordinea natural a lucruril r, care-i mai important dect dorinele noastre i, n cele din urm, a trebuit s accept ast logic, aa amar cum mi s-a prut atunci, i, fr voie, am dat drumul minii Iar de i meu. Iar acum stteam fr suflare pe alee, cuprins de teama c voi fi silit s-i supravieuie c lui Orson, fratele meu, acel suflet deosebit i preios, care era mai mult dect min e un outsider n lumea asta. Dac trebuia s moar singur, fr mna unui prieten care s-1 jine, fr o voce trist care s-i spun c fusese iubit, a fi fost bntuit pentru venici ul la suferina i disperarea lui solitare. - Frtate, zise Bobby, punnd o mn pe umrul meu strngndu-m uor, o s fie totul bi Nu scosesem o vorb, dar Bobby prea c tie ce temeri ma cuprinseser, n timp ce prive m bezna dumnoas a cani<niili|| de dincolo de eucalipi. Respiraia mi reveni de ndat i, odat cu ea, o speram periculoas, una dintre acele ucniri de speran care-i pot zdrobi inima dac rmn nemplinite, o speran care era, de o convingere nebuneasc i nerealist, pe care nu aveam dreptul s-o nutresc acum, la s fritul lumii: i vom gsi pe Jimmy Wing si pe Orson, neatini, n via, iar cei care au s le fac ru vor putrezi n iad! 16

In limp ce treceam prin poarta de lemn, apoi de-a lungul aleii nguste de crmizi, ajungnd n curtea din spate, unde aroma de iasomie era dens ca tmia, m ntrebam cum s ansmit lui I illy Wing mcar o mic parte din noua mea credin c fiul ei va li descoperi t n via i nevtmat. Aveam puine argumente n Iii vnarea unei concluzii att de optimi fapt, dac i-a fi povestit doar o parte din ceea ce vzuserm eu i Bobby n Fort Wyvern, Lilly i-ar fi pierdut orice speran. n faa bungalow-ului gen Cape Cod fuseser aprinse becuri |niiernice. Dar, n ateptare a ntoarcerii mele, la fereastra din spate .1 buctriei plpia slab o luminare. Sasha ne atepta la captul de sus al scrii. Probabil c fusese n buctrie i auzise j parend lng garaj. Imaginea mea despre Sasha i pe care o port mereu cu mine este idealizat, dar, de fiecare dat cnd o revd, dup o absen, pare mai frumoas dect arat n amintirea mea. ea mi se adaptase la ntuneric, lumina slab nu-mi permitea s vd cenuiul deschis al och ilor ei, umbra de mahon al prului sau lucirea pielii ei, acoperit vag de pistrui. Oricum, e strlucitoare. Ne-am mbriat, iar ea a optit: Salut, Omule-de-Zpad! Salut. Jimmy? nc nu, am rspuns, tot n oapt. A disprut i Orson. n Wyvern? h. Sasha m srut pe obraz i ncerc s m liniteasc:

Nu-i doar suflet bun i o coad jucu. E detept. Poate sa poarte singur de grij. O s ne ntoarcem dup ei. Foarte bine, i o s vin cu voi. Frumuseea Sashei nu e sau nu e n primul rnd fizicii IV chip eu i vd i nelepc mpasiunea, curajul, strlucim! venic. Cealalt frumusee, frumuseea spiritual - care-i mal profund calitate a ei m sprijin n vremuri de team i dis|>< rare, aa cum alte ajut un preot s ndure martiriul <lm partea unui tiran. Nu vd nici o blasfemie dac pun semnul egali tii ntre bunvoina Sashei i mila lui Dumnezeu, pentru c una este reflec ea celeilalte. Dragostea fr egoism pe care o oferim celorlali i, la nevoie, chiar sa crificndu-ne pentru ei Sasha i-Jir da-o pentru mine, iar eu mi-a da-o pentru ea est e dovada t'A omul nu-i un animal egoist, c purtm n noi scnteia divin dac vrem s-o rec noatem, vieile noastre vor avea demnitate, neles, speran. La Sasha, aceast senteie ete, e o luminfl care m vindec n loc s m rneasc. Cnd l vzu pe Bobby, care inea puca n mn, i opti: Mai bine las-o aici. Lilly e ocat. i eu, murmur Bobby. Puse puca pe balustrada porticului. Revolverul Smith & Wesson se afla sub cent ur, ascuns de cmaa hawaiian. Sasha purta blugi, un pulover i o jachet larg, din doc. Cnd am mbriat-o, am sim a un pistol, ntr-un toc prins de umr. Eu aveam Glock-ul de 9 milimetri. Dac retrovirusul care modifica genele, proiectat de mama mea, ar fi fost vulne rabil la gloane, i-am fi venit de hac, sfritul lumii ar fi fost nlturat i noi ne-am f dus s petrecem pe plaj. Poliia? am ntrebat-o eu pe Sasha. A fost. A plecat. Manuel? Mii referisem la Manuel Ramirez, actualul ef al poliiei, care lini lusese priete n nainte s fie cooptat n gaca de la Wyvern. ih. Cnd a vzut c intru n cas, arta de parc tocmai elimina n piatr de la rinichi. Sasha ne conduse n buctrie, unde domnea o asemenea tcere Im n. prin comparaie, paii notri rsunau puternic i grosolan, ca un dans n saboi ntr-o biseric. ngrijorarea lui y arunca un liiulj.'iu peste casa ei modest, tangibil ca un linoliu de catifea (ir 'iic un cociug, de parc Jimmy fusese deja gsit mort. Din respect pentru starea mea, singura lumin venea de la f< asul digital de pe cuptor, de la flacra albastr de gaz de sub linii' i de la o pereche de luminri groas e, galbene. Luminrile, puse n farfurii albe pe mas, emanau o arom de vanilie, ce prea in potrivit de festiv pentru locul acela ntunecos i pentru gravitaia situaiei. Masa se afla n apropierea ferestrei, lsnd loc liber pentru trei n aune. mbrcat tot lugii i cmaa de flanel pe care le I'intase mai devreme, Lilly sttea pe scaunul din fa mea. Bobby rmase lng u, privind n curte, iar Sasha se duse la plit, s verifice ibricul Am tras un scaun i m-am aezat n faa lui Lilly. Luminrile lin farfurii stteau ntr . Le-am tras ntr-o parte. Lilly sttea aplecat, cu minile pe tblia mesei. Bursucule, i-am zis eu. ncruntat, cu ochii ngustai i cu buzele strnse, femeia i privea minile ncordate enea atenie, nct prea c ncearc s citeasc soarta copilului ei n ncheieturile ascu telor, n forma oaselor, a venelor i a pistruilor, de parc minile ar fi fost cri de ta ot sau bee pentru I Ching. N-o s renun, i-am promis eu. Dup felul n care intrasem, i dduse seama c nu-i gsisem fiul, dar nu voia s recuno Trebuie s ne regrupm, s cutm ajutoare, apoi ne vom ntoarce i-1 vom gsi. n cele din urm, ridic ochii i m privi. Noaptea aceea o m- btrnise, fr pic de mi a lumina plpitoare a luminrilor arta scoflcit, istovit, de parc ar fi ndurat muli hinuri, nu doar cteva ore. Printr-un truc al luminii, prul ei blond prea crunt. Ochi i ei albatri, cnd va att de strlucitori i de plini [le via, erau acum ntunecai de team i furie. Telefonul meu nu funcioneaz, zise Lilly, cu o voce linitita, lipsit de emoie, com ortarea ei calm fiind dezminit ns do emoia puternic din ochi.

Telefonul tu? In prima clip am crezut c-i pierduse minile, din cauza grijii. Dup ce poliitii au plecat, am sunat-o pe mama. S-a recstorit dup ce a murit tata a trei ani dup aceea. Locuiete n Sau Diego. N-am putut vorbi cu ea. O operatoare a intrat pe fir. A zis c nu se pot efectua apeluri interurbane. Temporar. Au czut li niile. Minea. Am fost ocat de modelul necaracteristic al discursului ei: propoziii trunchiate , cadenate. Prea c vorbete doar concentrndu-se asupra unui grup mic de cuvinte, asupr a unor buci succinte de informaie, ca i cum s-ar fi temut c, de-ar fi spus o propozii mai lung, vocea i s-ar fi ntrerupt i ar fi dezvluit ce simea, reducnd exprimarea la acrimi incontrolabile i la incoeren. De unde tii c operatoarea minea? am ntrebat-o eu, dup cc a tcut. Nu era o operatoare adevrat. Poi s-i dai seama. Nu folosea jargonul potrivit. Nu vea glasul potrivit. Tonul vocii. Atitudinea. Toate operatoarele par la fel. Snt antrenate. Asta era fals. Micarea ochilor ei urmrea ritmul vorbirii. Se uit la mine de mai multe ori, dar de fiecare dat i mut repede privirea n alt parte. O privire ncrcat de vin i de e se putea uita la mine pentru c i nelasem ateptrile. Dup ce-i ndeprtase atenia d u se putea concentra asupra vreunui lucru mai mult de o secund, dou, poate i pentru c orice obiect sau suprafa din buctrie i aducea aminte de Jimmy, amintiri care i-ar i spulberat stpnirea de sine, dac ar fi ndrznit s se lase cuprins de ele. Aa c am ncercat o convorbire local. Cu mama lui Ben. Mama rposatului meu so. Buni a lui Jimmy. Locuiete n partea i calalt a oraului. N-am avut ton. Acum telefonul e m ort. Nu mai iit11 telefon. Din cellalt capt al buctriei se auzi clinchet de porelan, apoi /.nignit de linguri Sasha cuta prin sertarul dulapului. - Nici poliitii nu erau poliiti, zise Lilly. Artau ca nite poliiti. Uniforme. Ins Pistoale. Oameni pe care i-am cunoscut toat viaa. Manuel. Individul arta ca Manuel . Dar nu se purta deloc ca Manuel. - Prin ce se deosebeau? - Au pus puine ntrebri. Au mzglit ceva ntr-un carneel. Au luat un mulaj al urmei d as. De sub fereastra lui Jimmy. Au cu- lat amprente. Dar nu peste tot unde ar fi putut fi. Nu cutau cu .idevrat. N-au gsit nici mcar cioara. - Care cioar? - Nu le psa, continu ea, de parc nu-mi auzise ntrebarea i se strduia doar s nele erena indivizilor. Lou, socrul meu, fusese poliist. Era detept. i psa. Ce legtur ave l cu tia? I 'usese un poliist bun. Un om amabil. i ddeai seama c-i pas de ceilali. .. ia. M-am ntors spre Sasha, s m lmureasc n privina ciorii i a lui Louis Wing. mi fcu din cap, pe care l-am interpretat c nelesese despre ce-i vorba i c o s-mi explice mai trziu dac Lilly, n zpceala ei, n-o s m lmureasc. Jucnd rolul avocatului diavolului, i-am spus lui Lilly: - Poliitii trebuie s fie detaai, impersonali, ca s-i fac treaba cum se cuvine. - Nu-i asta. l cutau pe Jimmy. Investigau. Se strduiau. Cred c voiau s-1 gseasc. D .. voiau s m dirijeze. - S te dirijeze? - Au zis s nu vorbesc. Nimnui. Douzeci i patru de ore. Dac vorbesc, ncurc investigai . Rpirile de copii sperie publicul. Produc panic. Telefoanele de la poliie sun tot t impul. Poliitii i pierd timpul calmnd lumea. Nu se pot ocupa de gsirea lui Jiminy. Ra at! Nu-s proast. Snt dat peste cap, snt ocata iIhi nu s proast! Aproape c-i pierdu stpnirea de sine, trase adnc aer m pirpl apoi ncheie cu acee voce controlat, inexpresiv: Voiau s tac. S tac douzeci i patru de ore. i nu tiu de ce nelegeam motivul pentru care Manuel dorise ca ea sa taca. Avea nevoie de tim p ca s-i dea seama dac-i o crim obinui!s sau avea legtur cu evenimentele din Wyvern, ntru c trebuia sh le ascund pe cele din a doua categorie. Chiar n clipa asta spera ca rpitorul era un sociopat obinuit, un pedofil sau adeptul unui cult satanic. Sau cineva care o ura pe Lilly. Dar fptaul putea fi imul dintre cei care se transform au, un om al crui ADN fusese nunii ficat de infecia agresiv a retro virusului i a cru i stare mintala se deteriora, al crui sentiment de omenie se dizolva n acidul UIUM

nevoi complet strine, al unor impulsuri mai ntunecate i mal bizare dect cele mai re le dorine bestiale. Sau poate c exista viru alt legtur cu Wyvern, pentru c n zilele ea multe din tir lucrurile care merg prost n Moonlight Bay i au sursa n sub teranele bntuite de dincolo de gardul din plas i srm ghimpata. Dac individul care-1 rpise pe Jimmy se transforma, n-ar fi fosl judecat nici odat. Dac ar fi fost capturat, ar fi fost dus n labora toarele pentru cercetri genet ice ascunse n adncurile bazei mi li tare, dac acestea ar funciona nc, dup cum bnuia . Sau ai fi fost transportat ntr-o instalaie similar, la fel de secret, din alt loc, pentru a fi studiat i testat, ntr-o ncercare disperat de a gsi un remediu. In acest caz, Lilly ar fi fost obligat s accepte o poveste inventat de oficialiti, referitoare la ce i se ntmplase fiului ei. Dac nu putea fi convins, dac nu putea fi ameninat, a ci va fi omort sau expediat urgent la Secia de psihiatrie din Spitalul Milosteniei, n numele siguranei naionale i al binelui public, dei, de fapt, ar fi fost sacrificat p entru a proteja eminenele politice care ne vrser ntr-un asemenea rahat. Sasha veni la mas cu o ceac de ceai, pe care o puse n faa lui Lilly. Pe farfuri e se vedea o felie de lmie. Aez alturi o ceac i un set pentru zahr i fric, toat erviciu de porelan. i o linguri de argint pentru zahr. In loc sa ne readuc la realitate, aceste amnunte domestice d- un aspect de vi s situaiei. Dac Alice, Iepuraul Alb i ii h i ul Nebun ni s-ar fi alturat la mas, n-a fost surprins. I 11 pa ct se prea, Lilly ceruse ceai, dar acum, cnd ceaca se .mu lat a ei, nu-1 bga n seam. Emoiile, pn atunci inute n I i rcteau att de vizibil n c nu putea s se mai i|inrasc prea mult timp, cu toate c, pentru moment, continua s ib usc, la fel de inexpresiv: Tclefonu-i mort. Bine. Ce-ar fi s m duc cu maina pn la II I I mea? S-i spun pre Jimmy. Voi fi oprit? Oprit pe mm? Sftuit s tac? Pentru binele lui Jimmy? i dac n s m I m <\sc? Dac n-o s tac? Ct de mult i-a spus Sasha? am ntrerupt-o eu. Lilly se uit la mine, apoi privi din no u n alt parte. C se ntmpl ceva la Wyvern. Ceva ciudat. Ru. Care, imn un fel, ne afecteaz. Pe toi cei din Moonlight Bay. Ei ncearc ,i ascund. Asta ar putea explica dispariia lui J immy. Intr-un fel. M-am ntors spre Sasha, care se retrsese n cellalt capt al buctriei. - Att i-ai spus? - N-ar fi n mare pericol dac ar ti mai mult? ntreb Sasha. - Evident, rspunse Bobby, care sttea de paz la ua din spate. Vznd ct de deprimat era Lilly, m-am gndit c n-ar fi fost nelept s-i spunem n amnunime ceea ce tiam. Dac ar fi neles ameninarea apocalipti asupra noastr, asupra ntregii omeniri, ar fi putut s-i piard i ultima speran c av mai vad fiul din nou n via. Nu voiam s fiu cel care s-i rpeasc bruma de ncredere c ai rmsese. Pe de alt parte, detectasem o urm de cenuiu n noaptea din spatele ferestrelor bu ctriei, un precursor al zorilor att de subtil nct nu l-ar fi remarcat nimeni care nu avea simul meu de a aprecia nuanele beznei. Nu mai aveam timp. Trebuia s m ascund cu rnd de soare i preferam s fac asta n sanctuarul meu bine pregtit de acas. - Merit s tiu, zise Lilly. S tiu tot. - Da, am aprobat-o eu. -Tot. Nu avem timp acum. Noi... Sint speriat, opti ea. Am dat ntr-o parte ceaca de ceai i mi-am ntins peste mu ambele mini, spunnd: Nu eti singur. Se uit la minile mele, dar nu le lu, poate pentru c-i era lin s nu-i scape emoiil e sub control, dac le atingea. inndu-mi minile pe mas, cu palmele n sus, am spus: Acum n-o s-i foloseasc la nimic dac o s afli mai mult< Mai trziu o s-i povestesc totul. Totul. Dar acum... Dac acel| care 1-a luat pe Jimmy n-are nici o legtur cu... necazurile de In Jj^H Wyvern, Manuel o s fac tot ce-i st n putin s-i aduc biatul napoi. Dar dac are l ea ncredere n nimeni din poliie, nici mcar n Manuel. Totul va depinde numai de noi. l

trebuie s acceptm acest lucru. E aa de ru... -Da. E o nebunie... -Da. Att de ru... repet ea, iar vocea ei inexpresiv se umplu treptat de fric. Efortul de a se stpni o fcu s-i ncordeze faa, ca pe un pumn strns. Nu puteam s-o vd att de copleit de durere, dar n-am ntors capul. Voiam ca, atunci cnd va fi n stare s se uite la mine, sii vad ncrederea din ochii mei; poate va gsi un pic de sprijin. S stai aici, i-am zis, ca s tim unde dm de tine... cnd l vom gsi pe Jimmy. Ce anse ai? ntreb ea, cu aceeai voce inexpresiv - dar prin care trecuse un tremur Tu mpotriva... cui? A poliiei? A armatei? A guvernului? Singur mpotriva tuturor? Nu-s lipsit de anse. Nimic nu-i lipsit de ans dac nu vrei s fie. Dar, Lilly... buie s stai aici. Pentru c, dac rpirea nu are legtur cu Wyvern, poliia va avea nevoi e ajutorul tu. Sau poate vei primi veti bune. Chiar i de la poliie. Dar nu trebuie s stai singur, adug Sasha. Cnd o s plecm, o s-o aduc aici pe Jenna. Jenna era soacra lltl l illy. E bine? I illy ddu din cap. Nn-mi luase minile n ale ei, aa c le-am strns, lsndu-le pe MMN.I, ca ale ei. Ai ntrebat ce-ar putea s-i fac dac vei decide s nu taci i i >111 faci ce i-au ce Orice. Aa procedeaz ei, am zis eu eziI. apoi am continuat: Nu tiu unde se ducea mama mea n ziua IM care a murit. Pleca din ora. Poate ca s dezvluie conspiraia. Ivntru c ea tia, Lill . tia ce se ntmpla n Wyvern. N-a ajuns iit olo unde se ducea. Nu vei ajunge nici tu. Accidentul de main! exclam ea, cu ochii holbai. ) N-a fost nici un accident. Pentru prima oar de cnd m aezasem n faa ei la mas, Lilly Nr uit n ochii mei pe mai mare de dou-trei cuvinte. - Mama ta. Genetic. Munca ei. De aceea tii att de multe Icspre astea! N-am profitat de ocazie ca s-i explic mai mult lui Lilly, de team s nu trag concl uzia c mama mea nu fusese doar o rercettoare corect, c se afla printre cei responsab ili de relele nitmplate la Wyvern. Iar dac ceea ce i se ntmplase lui Jimmy ?ivea legt ur cu baza militar, Lilly putea s fac urmtorul pas logic i s trag concluzia c fiul gsea n pericol ca rezultat direct al muncii mamei mele. Deoarece acest lucru era, probabil, .idevrat, putea s ptrund n trmul absurdului i s cread c tceam parte d atori, c eram un duman, i s nu mai aib ncredere n mine. Dar, indiferent de ceea ce f mama, eram prietenul lui Lilly i singura ei speran de a-i gsi copilul. - Singura ta ans, singura ans a lui Jimmy este s ai ncredere n noi. n mine, n B Sasha. Ai ncredere n noi, Lilly! - Nu pot s fac nimic. Nimic! zise ea cu amrciune. Expresia de pe chipul ei ncordat se schimb, dar nu pru uurat c putea s-i mpart povara cu prietenii. n schimb durerea care-i schimonosea fa ransform n furie, de parc recunoaterea neajutorrii sale era mai mult dect putea supor a. Cnd soul ei, Ben, murise cu trei ani n urm, Lilly i prsi*! slujba de suplinitoar ntru c nu-1 putea ntreine pe Jimmy din venitul acela, i riscase banii de asigurare, deschiznd un magazia de suvenire n zona portului, unde veneau muli turiti. Muncisd d in greu i afacerea devenise rentabil. Ca s depeasc singura tatea i tristeea, i de ele libere lui Jimmy i propriei pregtiri. nvase s zideasc i fcuse aleile din jurul ow ului; ridicase un gard frumos din senduri, vopsise i finisa.sd dulapurile din b uctrie, devenise grdinar de prim clas, cu cea mai frumoas grdin din zon. Se obinu rte singura de grij, s se descurce. Chiar i n condiii potrivnice, rmsesti optimist. pttoare, un om al faptei, incapabil s se vad po post de victim. Probabil c Lilly se simea complet neajutorat pentru prima oar n via, avnd de-a f u fore pe care nu le nelegea pe deplin i mpotriva crora nu putea lupta cu succes. Nu utea crede c timpul va rezolva problemele; mai ru, nu putea aciona n nic i un fel. i pentru c, prin firea ei, nu se putea victimiza, nu avea cum s gseasc uurare n autocom imire. Putea doar s atepte, S atepte ca Jimmy s fie gsit n via. S atepte s fie , i mai ru, s atepte toat viaa fr s afle ce i se n- tmplase. Din cauza acestei n nesuportat, era sfiat de furie, groaz i grij.

n cele din urm, i desclet minile. Ochii i se umplur de lacrimi pe care se strduia s le ascund. Pentru c am crezut c se va ntinde spre mine, m-am aplecat spre ea. Dar i acoperi faa cu minile i spuse, plngnd: Chris, mi-e att de ruine! Nu tiu dac se ruina de neajutorarea ei sau pentru c-i pierduse stpnirea de sine ea. Am ocolit masa i am ncercat s-o iau n brae. A rezistat un moment, apoi s-a ridicat de pe scaun i m-a mbriat. i-a ngropat faa l meu i, cu glasul plin de suferin, zise: Am fost... Doamne, am fost att de crud cu tine! Zpcit complet, am biguit: Nu, nu, Lilly, Bursucule, tu n-ai fost niciodat... N-am avut curajul. Tremura, cuprins parc de febr, storcind cuvintele din ea. huiii i cln Se inea de mine cu disperarea unui copil periat, rtcit. Am strns-o puternic, incapabil s vorbesc, pentru c durerea IIII sfia i pe mine. R uluit de declaraia ei, de ruinea oi. Dar, ncet, am crezut c neleg ce vrea s spun. Numai vorbe mari, spuse ea, cu vocea din ce n ce mai puin < Iar, distorsionat de r emucri puternice. Doar vorbe. Dar n-am l'ost... n-am putut... cnd a contat... n-am putut... bigui ea, gfind i .trngndu-m i mai tare. i-am spus c nu conteaz c est la urm a contat. Oprete-te, am optit eu. Totul e n regul. - Faptul c eti altfel dect noi, zise ea, iar acum tiam ce voia sa spun. Altfel. Pn urm a contat. i m-am ndeprtat de tine. Dar tu eti aici. Aici, cnd am nevoie de tine. Bobby iei din buctrie i se opri n porticul din spatele casei. Nu investiga vreun zg omot ciudat, ieise ca s ne lase singuri. Indiferena lui fi era o cochilie n interio eia se ascundea un Bobby Halloway foarte sentimental, despre care credea c nu tie nimeni, nici mcar eu. Sasha se lu dup Bobby. Cnd se uit la mine, am cltinat din cap, fcndu-i semn s rm Vizibil tulburat, i gsi de lucru pregtind alt ceai, n locul celui care se rcise, n ins, n ceaca de pe mas. - Nu m-ai prsit niciodat, niciodat, i-am spus lui Lilly, innd-o n brae, mngindu o mn i dorindu-mi ca viaa s nu ne fi adus niciodat ntr-un moment n care Lilly s f nevoia s vorbeasc despre lucrurile acelea. Timp de patru ani, de pe cnd aveam aisprezece ani, sperasem s ne construim o via mp eun. Dar am crescut. Ne-am dat seama c riscul de a avea copii cu XP era foarte mar e. M mpcasem cu problemele mele, dar nu gseam vreo justificare n a mpovra cu ele un il. Iar dac acel copil avea s se nasc fr XP, urma s rmn orfan de mic, pentru c nu aveam anse in triesc prea mult dup adolesc a fi trit mulumit hntt copii alturi de Lilly, ea tnjea s aib o familie, lucru natura normal. i ea trebuia s suporte ideea c va deveni o vduv tnai ;i cu perspectiva groazn c de a m ngriji cu toate deficienele fi/im i neurologice n continu cretere, care ur m chinuiasc In ultimii ani ai vieii: vorbire neclar, pierderea auzului, tremurai inc ontrolabil al capului i al minilor, poate chiar pierderea capa* citii intelectuale. tiam amndoi c trebuia s se termine, i-am spus lui Lilly, lucru adevrat, pentru c cunoscusem ulterior la ce obligaii teribile urma s-o supun, totul n numele dragost ei. Ca s fiu sincer, a fi putut fi destul de egoist ca s-o conving sA ne cstorim i s-o las s sufere alturi de mine n timpul decdcni mele ulterioare n infirmitate i incapac tate, pentru c sprijinul l tovria pe care mi le-ar fi oferit ar fi fcut declinul meu ai puin ngrozitor i mai suportabil. A fi putut s m prefac c nu pricep c-i distrugea , ca s-o mbuntesc pe a mea. Nu-am sto I ?1 de sfnt i nu snt nici altruist cu totul. exprimase primele ndoieli, vagi i pline de scuze. Dup ce am ascultat-o, am ajuns la concluzia, dup cteva sptmni, c, dei s-ar fi sacrificat pentru mine i dei mi do crifice pentru mine -, dragostea pe care mi-ar fi purtat-o dup moartea mea ar fi fost corodat de resentimente i de o amrciune justificat. Pentru c nu pot s triesc m am o profund i egoist nevoie de a dori ca aceia care m-au cunoscut s m pstreze viu n intirea lor. i snt destul de vanitos ca s doresc ca acele amintiri s fie dragi, plin e de afeciune i veselie. n cele din urm am neles c, att pentru binele meu, ct i a ly, trebuia s uitm de visul nostru de a tri mpreun - sau s riscm ca visul s se tran e n comar.

Acum, innd-o pe Lilly n brae, mi-am dat seama c, ntruct fusese prima care i exp dubiile n legtur cu relaia noastr, i asumase ntreaga responsabilitate pentru acel c . Dup ce am ncetat s fim iubii i am decis s fim doar prieteni, dorul meu pentru ea i isteea provocat de sfritul visului nostru fuseser destul de evidente, pentru c nu-s n ci suficient de bun, ni< i suficient de brbat ca s-o scutesc de ele. Fr s vreau, ascu- 11' 'iii ghimpele vi oviei din sufletul ei i acum, dup opt ani, Nlmeam nevoia de a vindeca rana pe care io provocasem. Cnd am nceput s-i povestesc toate acestea, Lilly a ncercat s protesteze. Se obinuis s se blameze i, cu timpul, cptase o t'onsolare masochist n vinovia ei imaginar, l nu voia s tenune. Mai nainte crezusem c nu m privea n ochi din cauz c lin reuisem pe Jimmy. La fel ca ea, m grbeam s m torturez, nvinovindu-m. n aceast parte a Ed ie c ne ? lam seama sau nu, simim prihana de pe sufletele noastre i, cu mice ocazie , ncercm s-o ndeprtm, freend-o cu peria de srm .1 vinoviei. O strngeam n brae pe femeia aceea drag, ncercnd s-o conving s-i accepte nevinov -o fac s m vad aa cum sint, un nebun egoist, dorind s neleag ct de aproape fusesem t ani n urm, s-o manipulez ca s-i sacrifice viitorul pentru mine. Cu grij, am distrus imaginea idealizat pe care i-o fcuse despre mine. A fost unul dintre cele mai grel e lucruri pe care a trebuit s le fac vreodat... pentru c, n timp ce-o ineam n brae otoleam lacrimile, mi-am dat seama ct de mult ineam la ea, ct de mult o preuiam i ct e mult doream s gndesc numai bine despre mine, dei nu vom mai fi nicicnd iubii. Am fcut ce era bine. Amndoi. Dac n-am fi luat decizia pe care am luat-o acum opt ani, nu l-ai fi gsit pe Ben, i eu n-a fi gsit-o pe Sasha. Acestea snt momente preioas din vieile noastre: ntlnirea ta cu Ben, ntlnirea mea cu Sasha. Momente sacre. Te iubesc, Chris. i eu te iubesc. Nu cum te-am iubit cndva. tiu. Mai mult dect atunci. tiu. Mai curat dect atunci. Nu-i nevoie s-mi spui. Nu pentru ea m simt rebel i nobil pentru c te iubesc, Qt| toate necazurile tale. u pentru c eti altfel. Te iubesc pentru ut eti ceea ce eti. Bursucule? -Da? Taci din gur! i-am zis eu, zmbind. Scoase un sunet care prea mai mult hohot de rs dect de pl ins, dei le coninea pe a mndou. M srut pe obraz i se aez pftl scaun, slbit de uurare, dar i de grija pen ului cl disprut. Sasha aduse ceai proaspt, iar Lilly lu o ceac, strngnd-o ? tare, i ntreb: Ai citit VIritul prin slcii? Nu pn l-am ntlnit pe Chris, rspunse Sasha i, chiar la lumina slab i plpitoar or, am zrit urme de lacrimi pe faa ei. mi spunea Bursuc pentru c luptam pentru el. Dar acum cl este Bursucul meu, Burs ucul tu. i tu al lui, nu-i aa? Se pricepe de minune s roteasc ciomagul, am ludat-o eu. O s-1 gsim pe Jimmy, promise Sasha, scutindu-m pe mine de povara repetrii acelei promisiuni imposibile. i o s-1 aducem acas. Ce-i cu cioara? o ntreb Lilly pe Sasha. Sasha scoase din buzunar o bucat de hrtie mpturit, pe care o desfcu. Dup ce-au plecat poliitii, am scotocit prin dormitorul lui Jimmy. Ei nu cutaser p ea atent. Am crezut c am putea gsi ceva ce ei ignoraser. Asta era sub pern. Cnd am ridicat hrtia la lumina luminrii, am vzut schia n cerneal a unei psri n te dintr-o parte, cu aripile pe spate. Sub pasre, un mesaj scris clar, de mn: Louis Wing va fi servitorul meu n iad". Ce are de-a face socrul tu cu asta? am ntrebat-o pe Lilly. Nu tiu, rspunse ea, cu figura ntunecat din nou de suferin. Trebuie s-o tergem, frtate, zise Bobby, intrnd n camer. Acum, zorii deveniser vizibili pentru noi toi. Soarele nu se IVI Ne nc deasupra cu

lmilor din est, dar noaptea se subiase, de la lnmiginea cea mai neagr la un praf ce nuiu. Dincolo de ferestre, t mica din spatele casei nu mai prea un peisaj n nuane de negru, Vl o schi n tu. I am artat i lui Bobby desenul ciorii. Poate c nu-i vorba de Wyvern, ci de cineva care are o rfu- lula cu Louis. Bobby examin hrtia, dar nu prea convins c rpirea copilului lusise fcut din rzbun - Totul se leag de Wyvern, ntr-un fel sau altul. - Cnd a plecat Louis din poliie? am ntrebat-o eu pe Lilly. - S-a pensionat acum patru ani, cu un an nainte s moar Ben. - i nainte ca lucrurile s-o ia razna n Wyvern, remarc Sasha. Coate c n-are nici o l egtur. - Are legtur, insist Bobby, btnd cu degetul n desen. E prea bizar ca s nu aib leg - Ar trebui s discutm cu socrul tu, i-am spus lui Lilly. - Nu putem. E n Shorehaven. - Spitalul? - A avut trei atacuri n ultimele patru luni. Al treilea 1-a lsat n com. Nu poate v orbi. Doctorii nu se ateapt s-o mai duc mult. Cnd m-am uitat din nou la schia n cerneal, am neles c vorbele lui Bobby, prea biz se referiser nu numai la cuvintele scrise de mn, ci i la cioar. Schia avea o aur ru are. I 'enele aripilor erau zburlite; ciocul deschis, ca i cum ar fi slobozit un i pt; ghearele ntinse i ncrligate; iar ochii, dei artau ca un simplu cerc alb, preau ia rutate, furie. - Pot s-o pstrez eu? am ntrebat-o pe Lilly, artndu-i schia. Ea a dat din cap, spunnd: - Mi se pare murdar. Nu vreau s-o ating. Am lsat-o pe Lilly cu o ceac de ceai i cu speran dac sperana ei putea fi msura egalat cantitatea de suc ce se putea stoarce din felia de lmie de pe farfuria ei. n timp ce coboram treptele porticului, Sasha zise: - Bobby, adu-o aici pe Jenna Wing. Ct mai repede! I-am dat schia cu cioara i l-am sftuit: Arat-i asta. Intreab-o dac-i amintete vreun caz Ia care a lucrat Louis... orice c are ar putea s explica chestia asta. In timp ce traversam curtea, Sasha m lu de mn. Cine pune muzica la nvrtit, cnd stai pe aici? o ntreba Bobby. Doogie Sassman, rspunse ea. Domnul Harley-Davidson, omul-munte-main-de-fcut-amor? rse Bobby, n timp ce ne con ucea de-a lungul peretelui de crmid al garajului. Ce fel de program ar alctui el? He avy metal sa te doar capul? Valsuri, rspunse Sasha. Foxtroturi, rumbe, tangouri, cha-cha.. L-am avertizat s se mulumeasc doar cu melodiile pe care i le-am dat. Altfel, ar fi difuzat numai m uzic de dans. i place s danseze Ia baluri. Bobby deschise poarta, se opri, se ntoarse i se uit nencreztor la Sasha. Apoi m n b: Tu tiai asta? -Nu. Dansat la baluri? A ctigat cteva premii, zise Sasha. Doogie? E mare ct o Volkswagen Beetle! Tipul vechi sau cel nou de Volkswagen Beetle? Cel nou, mi rspunse Bobby. E mare, dar e foarte graios, l asigur Sasha. Credeam c Doogie i face veacul prin baruri, nu n sli de bal! Ca s se distreze, face pe gorila ntr-un bar, de dou ori pe sptmn, povesti Sasha nu cred c ar clca pe acolo n timpul liber. Ca s se disteze? se mir Bobby. i place s sparg capete, explic Sasha. Cui nu-i place? am oftat eu. n timp ce-1 urmam pe Bobby pe alee, acesta ne zise: Tipul sta e un inginer de sunet bine pregtit, conduce un Harley de parc s-ar fi nscut clare pe el, se ntlnete cu femei minunate, pe lng care orice Miss Univers pare

t dintr-o M oic de stridie, se bate cu motocicliti psihopai ca s se distreze, ntig p ii la concursuri de dans din slile de baluri - nu credei sii un frtat de care vom a vea nevoie cnd o s ne ntoarcem n Wyvern? - Mda... Tocmai m ntrebam cum o s ne descurcm dac ,i< olo o s aib loc o concurs de ngo... - Exact, mi rspunse el, apoi o ntreb pe Sasha: Crezi c-i dispus s vin? - Cred c Doogie e gata pentru orice, rspunse ea. M ateptam s gsim o main de poliie sau un Sedan fr numr n spatele garajului i sit de umor. Aleea era pustie. O fie de un cenuiu-deschis contura colinele dinspre est. Briza provoca un cor de o apte la eucalipii aflai de-a lungul marginii canionului, ca i cum m-ar fi avertizat s m grbesc acas nainte s m apuce dimineaa. - Doogie mai are i o mulime de tatuaje, am zis eu. - Mda, recunoscu Bobby, are mai multe tatuaje dect un marinar beat, cu patru ma me i zece neveste. - Dac ajungi ntr-o situaie ostil, care implic un tip uria, acoperit de tatuaje, vre s fie de partea ta, i-am spus Sashei. - Asta-i o regul fundamental a supravieuirii, m aprob Bobby. - O gseti n orice carte de biologie, am adugat eu. - i n Biblie, m complet Bobby. - In Levitic. - i n Exod, zise Bobby. i n Deuteron. Alarmat de o micare, surprins cu coada ochiului, Bobby ridic puca n poziie de trage e. Am scos Glock-ul din tocul de la umr, Sasha i scoase i ea revolverul i ne-am ntors cu toii spre ameninarea pe care o percepuserm, alctuind un tablou nebunesc al paran oiei i al individualismului nenduplecat, care ar fi fost perfect dac am fi avut unu l dintre steagurile acelea de dinaintea Rzboiului de Independen, pe care se vedea u n arpe ncolcit i cuvintele Nu m amenina". La apte metri de noi, de-a lungul prii de est a aleii, fr sa scoat vreun sunet car s lupte cu oftatul vntului, printre trunchiurile eucalipilor se ivir coioi. Veneau d e dincolo de marginea canionului, prin blrii i in slbatic, printre mnuchiuri dese de barba-caprei. Acei lupi de prerie, mai mici dect lupii adevrai, cu boturi mai nguste i cu blan u blat, au, dintre toate caninele, cel mai mult din frumuseea i armul lupilor. Chiar omentele lor bune, dup ce au vnat i s-au hrnit pe sturate, cnd se joac sau stau la s e pe pajiti, arat periculoi i gata de atac, i de aceea n-au inspirat niciodat fabrica ea unor jucrii din plu, iar dac unul dintre ei va fi ales ca animalul fotogenic ide al de ctre urmtorul rezident din Pennsylvania Avenue, numrul 1600, putem fi rezonab il de siguri c Anticristul a pus deja degetul pe butonul care declaneaz atacul nucl ear. Strecurndu-se afar din canion, furindu-se printre copaci, n aleea luminat de prime e strluciri ale acelei diminei nnorate, coioii preau postapocaliptici, ca nite vnto fernali ntr-o lume care a ndurat de mult ziua Judecii de Apoi. Cu capetele ntinse nai te, cu ochii galbeni lucind n obscuritate, cu urechile ciulite, cu flcile ncletate nt r-un rnjet lipsit de umor, soseau, se strngeau i se ntorceau cu faa spre noi ntr-o t e de vis, ca i cum ar fi evadat dintr-o viziune mistic, produs de peyote, a indieni lor navajo. De obicei, coioii cltoresc n ir indian, dar acetia veneau grmad i, ajuni n al ai aproape unul de altul dect n orice hait canin, nghesuindu-se ca un grup de oareci. Rsuflarea lor, mai fierbinte dect a noastr, scotea aburi n aerul rcoros. Nu m-am apuc at s-i numr, dar erau mai mult de treizeci, toi aduli, fr pui. Am fi putut s ne urcm n Explorer-ul Sashei i s nchidem uile, dar am simit toi t ice micare brusc a noastr sau orice dovad de team ar fi reprezentat o invitaie la ata . Am ndrznit doar s facem un pas sau doi napoi, pn cnd spatele ne-a fost aprat, oar de cele dou vehicule parcate. Cazurile n care coioii au atacat oameni aduli snt rare, dar IUI imposibile. In per echi sau n hait vor ataca i vor vna un brbat sau o femeie numai cnd snt disperai de e, atunci cnd vreo secet a redus populaia de oareci, iepuri sau alte ;;ilbticiuni mr e. Copiii mici, lsai nesupravegheai n parcuri naturale sau n curi de lng cmpuri, s mai des i mucai, chiar ucii, dar aceste incidente snt rare, dac inem seama de terit

ul ntins pe care oamenii i coioii locuiesc mpreun, n vestul Statelor Unite. Eram ngrijorat nu de ceea ce fac de obicei coioii, ci de senzaia c nu aveam de-a f ace cu animale obinuite. Nu m puteam .itepta s acioneze ca animalele din specia lor. Pericolul consta n diferena fa de acestea. Cu toate c aveau capetele ntoarse spre noi, nu credeam c atenia lor era ndreptat as pra noastr. Preau a privi prin noi, ctre ceva aflat la distan, dei strada, lung de o sau zece cvartale, era linitit i pustie. Brusc, haita se puse n micare. Dei triesc n familii, coioii snt individualiti feroce, condui de nevoi, inspiraii poziii personale. Independena lor iese la iveal chiar i cnd vneaz mpreun. Dar hait se micase cu o coordonare neobinuit, cu sincronizarea instinctiv a unei coli de navi gaie pentru piranha, ca i cum ar fi avut o singur minte, un singur scop. Cu urechile lsate pe spate i lipite de cap, cu flcile cscate, gata s mute, cu capet le coborte, cu umerii ncordai, cu cozile ntinse i inute jos, coioii alergau n direc str, dar nu direct spre noi. Mergeau pe jumtatea de est a strzii, majoritatea pe ca ldarm, iar unii pe marginea plin de praf, privind dincolo de noi, drept n fa, de parc s-ar fi concentrat intens asupra unei przi invizibile ochiului omenesc. Nici eu, nici Bobby n-am ncercat s deschidem focul asupra haitei, pentru c ne-am amintit de comportarea stolului de oimi- de-noapte n Wyvern. La nceput, psrile pruser a se fi strns cu intenii ruvoitoare, apoi pentru a celeb va, ca n final s se fi dovedit c singurul impuls violent care le minase fusese cel de autodistrugere. La coioii acetia nu simeam acea aura sumbr de tristee i disperare, pe care o radiau oimii-de-noapte. Nu simeam c-i cutau propria soluie final pentru fe care-i cuprinsese. Dar preau a reprezenta un pericol pentru altcineva, nu pentru noi. Sasha apucase revolverul cu ambele mini, atunci cnd haita se repezise n direcia n oastr. Dar, pe msur ce coioii treceau, fr s ntoarc ochii galbeni n direcia noast e i fr s ne mrie, cobor ncet arma, pn cnd eava acesteia fu ndreptat ctre pav e noastre. Animalele acelea de prad, care scoteau aburi pe gur, preau ectoplasmice acum, n c umpna zorilor. Dac nu s-ar fi auzit tropotul labelor pe asfalt i nu s-ar fi simit un miros de mosc, ar fi putut fi fantome de coioi, angajate ntr-o ultim vntoare, n ulti ele minute ale acelei nopi prietenoase cu spiritele, nainte sa se ntoarc n cmpurile le n care le ateptau oasele lor ce ngrau pmntul... Cnd ultimele rnduri ale haitei trecur de noi, ne-am ntors s ne uitm dup procesiun aceea rapid. A disprut n deprtare, urmrit de lumina cenuie dinspre rsrit, de parc uit noaptea ctre orizontul de la apus. la urma urmei, era i autoare de cntece, nu numai DJ S Citndu-1 pe Paul McCartney asha zise: Baby, snt uluit! Am multe s-i povestesc. Am vzut mult mai multe chestii ciudate n noaptea asta. Un catalog al bizareriilor lumii, o asigur Bobby. Coioii prur s se fi evaporat n ntuneric, dar bnuiam c prsiser aleea, trecuser ionului i se ntorseser n trmul din adncul acestuia, de unde urcaser. i nu i-am vzut pentru ultima dat, prezise Sasha, iar vocea ei pru umbrit de o pre oniie ngrijortoare. Probabil, i-am rspuns eu. Cu siguran, insist ea, cu o convingere calm. Iar rndul viitor cnd vor veni, nu v fi prea binedispui. Frngnd puca i trgnd cartuul afar, Bobby spuse: Apare soarele.9 Nu trebuia s-i accepi spusele ad litteram, ziua fiind nnorat. Dimineaa nendurtoare strecura lent de sub gluga nopii i-i ntorcea spre noi faa moart, cenuie. Un strat gros de nori nu-mi ofer o protecie substanial mpotriva forei distructive a soarelui. Razele ultraviolete pene- irez chiar i norii negri de furtun, iar arsuril e, care nu se compar cu cele dintr-o zi nsorit, produc totui vtmri ireparabile pieli ochilor mei, vtmri care se acumuleaz. Loiunile cu factor mare de protecie m protejea ntra formelor mai uoare ;ile cancerului de piele, dar nu pot preveni melanomul. C a urmare, trebuie s m adpostesc chiar i ntr-o zi cu cer negru-cenuiu, precum crbunii enua din pipa lui Satan, dup ce a fumat o mn de suflete.

I-am spus lui Bobby: Nu-o s fim buni de nimic dac nu dormim puin. Arunc-te pe saltea, apoi vino la mine acas, s discui cu mine i cu Sasha. ntre amiaz i ora unu. S facem un plan i s alc ip de cutare. Tu nu poi s te duci n Wyvern pn la apusul soarelui, zise el, dar unii dintre noi a putea s se pun n micare mai devreme. Snt de acord. Dar n-are rost s scotocim fiecare petic de pmnt din baz. Ar dura pre mult. Nu dispunem de suficient timp i s-ar putea s ajungem prea trziu. Nu ne ntoarc em acolo pn nu gsim cuttorul de urme de care avem nevoie. Cuttor de urme? ntreb Sasha, punndu-i revolverul n tocul de sub jacheta ei din d Mungojerrie, i-am explicat eu, punndu-mi n toc Glock-ul. Pisica? exclam Bobby. E mai mult dect o pisic, i-am reamintit lui Bobby. Mda, dar... E singura noastr speran. Pisicile pot cuta o urm? Snt convins c asta poate. Bobby cltin din cap i mormi: N-o s m simt acas n aceast lume nou, cu animale detepte, frtate! Ar fi ca i cu r-un desen animat cu roiul Donald, dar n care, ntre hohote de rs, indivizii se trezes c cu burln spintecat. Lumea dup Edgar Allan Disney. Oricum, Mungojerrie se nvrte prin port. F-i o vizit lui Roosevelt Frost. tie el cum s-1 gseasc pe cuttorul nostru de urme. Din umbrele canionului de la est de noi se ridic urletul lugubru al coioilor, u n sunet ce nu semna cu nimic de pe pmnt, ci prea vocea tulburat i flmnd a unei ban dac ar exista banshee. Sasha i vr mna dreapt sub jachet, de parc ar fi vrut s scoat iar revolverul. Un cor asemntor coioilor se aude deseori noaptea, nsem- nnd, de obicei, c vntoar atins elul sngeros, c haita a dobort o prad mare, o cprioar bunoar, sau c luna p t atracia ei aparte, dar rareori se aude un cor att de nfiortor la rsritul soarelui. i mult dect tot ce trisem n ultimul timp, serenada aceea sinistr - care cretea n volu i pasiune - m-a umplut de presimiri sumbre. ocant! exclam Bobby. Cu vrf alb, i-am rspuns eu, folosind expresia din jargonul surfitilor ce desemne az rechinul mare, alb, cel mai periculos dintre toi rechinii. Am urcat pe scaunul pasagerului din Explorer i, n timp ce Sasha pornea motorul, Bobby a trecut pe lng noi n jeep, ndrep- tndu-se spre locuina Jennei Wing, din ceala t parte a oraului. Nu m ateptam s-1 vd dect peste vreo apte ore, dar atunci, n zorii zilei de 12 apr e, nu ne ddeam seama c intram ntr-o zi cu tiri epopeic de rele. Surprizele nasoale v eneau peste noi ca un ir lung de valuri triple, provocate de un taifun n Pacificul ndeprtat.

17 Sasha parc Explorer-ul pe alee, pentru c n garaj se gseau maina tatlui meu i cuti cu hainele i lucrurile sale. O s vin o zi - cnd moartea lui va aparine de mult trecu tului cnd nu voi simi c, nstrinndu-i obiectele, va nsemna mai puin n amintirea m iua aceea nu sosise nc. tiu c n privina asta nu m comport logic. Amintirile despre tata, care-mi dau putere zi de zi, nu-s legate de hainele pe care le-a purtat ntr-o anumit ocazie, de pulo verul lui favorit sau de ochelarii cu ram de argint. Nu lucrurile lui l menin viu n amintirea mea. Rmne alturi de mine din cauza buntii, inteligenei, curajului, dragost bucuriei pe care o gsea n via. Dar n cele trei sptmni de cnd i-am mpachetat lucr desfcut de dou ori una dintre cutii, doar ca s m uit la ochelarii lui pentru citit, la pulover... n asemenea momente nu pot s nu recunosc c nu-s att de tare cum a vrea. Cascada amrciunii este mai mare dect Niagara i cred c n-am ajuns nc la fundul rulu eptrii. Cnd am ieit din Explorer, nu m-am repezit n cas, dei dimineaa amenintoare ne ajun aproape de tot. Ziua fcea prea puin pentru a reface culoarea pe care noaptea o fur ase lumii. Lumina fumurie prea c pstreaz reziduuri cenuii pe orice, amortiznd tonuril

, domolind strlucirea suprafeelor. Vtmrile cumulative ale ultravioletelor, pe care le -a cpta dac a sta sub soarele lipsit de strlucire, reprezentau un risc ce merita asum t ca s petrec un minut admirnd cei doi stejari din curtea din faa casei. Ac i-i stejari de California, cu coroan minunat i cu numeroasa] crengi puternice , negre, se ridicau deasupra casei, umbrind-o In fiecare anotimp, pentru c, spre deosebire de stejarii din est, acelia nu-i pierd frunzele iarna. ntotdeauna iubisem copacii tia, mii crasem de multe ori n ei, s fiu mai aproape de stele, dar acum ns i mai mult pentru mine, deoarece mi aminteau <lc prinii mei, care avuseser puterea s sacrifice vieile pentru a m crete, n ciuda bolii mele, i care mi creaser condiiile f supravieuiesc. Greutatea acelor zori care se iveau storsese tot vntul din zi. Stejarii artau m onolitici ca o sculptur, fiecare frunz prnd o petal din bronz turnat. Dup un minut, calmat de linitea profund a copacilor, am traversat peluza ctre cas. Construcia din perioada Craftsman combina piatra i cedrul argintat de vreme, su b un acoperi de ardezie, cu streini lungi i un portic larg n fa, numai linii moderne, dar naturale i apropiate de pmnt. E singura cas pe care am avut-o vreodat i, innd s de durata medie de via a celor bolnavi de XP, precum i de talentul meu de a nimeri n tot felul de belele, nu m ndoiesc c voi tri aici pn voi muri. Intre timp, Sasha descuiase ua din fa. Am urmat-o n hol. Pe durata zilei, toate ferestrele snt acoperite cu jaluzele. Becurile au reost ate, iar cnd le aprindem, dau o lumin difuz. Cea mai mare parte a timpului locuiesc aici, la lumina luminrilor, filtrat prin sticl chihlimbarie sau trandafirie, ntr-o ambian de umbr blnd, care ar cpta aprobarea oricrui mdium care susine c-i capabi ritele celor mori. Sasha se instalase aici de o lun, dup moartea tatei, mutndu-se dintr-o cas care-i fusese atribuit n calitate de director general al KBAY. n timpul orelor zilei, se mut din camer n camer, ghidat de razele slabe de soare ce apas pe jaluzelele lsate l erestre. Ea crede c lumea mea cea acoperit de voaluri calmeaz sufletul, c viaa n lumina sla din ara-lui-Snow este linititoare, chiar romantic. Snt de acord cu ea n anumite limit e, pentru c uneori m copleete o claustrofobie slbatic, iar umbrele prezente Mit sc pa o previziune nfiortoare a mormntului. I ar s ne atingem de ntreruptoare, am urcat treptele pn la Imlc i am fcut du mp umina jucu a unei lmpi cu petrol, cu abajur din sticl colorat. Acest eveniment n doi a fost I.* Ici de amuzant ca de obicei, nici mcar ct practicatul surfului n lnmlem, pentru c eram obosii fizic, epuizai emoional i ngrijo- iiid din cauza lui Orson i a i Jimmy. Ne-am splat doar, n timp ici prezentam Sashei o versiune extrem de scurt a urmririi rpitorului, a lui Cap-Mare, a descoperirii lui Delacroix i a ntm- pl Arilor din camera-ou. I-am telefonat lui Roosevelt Frost, care locuiete la bordul lui Nostromo, un cr ucitor de coast tip Bluewater, lung de aptesprezece metri, ancorat n portul din Moonl ight Bay. Mi-a rspuns robotul i am lsat un mesaj, cerndu-i s vin s m vad ct mai ? ra dousprezece, dac putea, i s-1 aduc i pe Mungojerrie. L-am sunat i pe Manuel Ramirez. Telefonista poliiei mi-a spus c nu se afla la bir ou. La cererea mea, m-a comutat pe serviciul lui de mesagerie vocal. Dup ce am recitat numrul Suburban-ului, pe care-1 memorasem, am adugat: - E maina pe care o conducea tipul care 1-a rpit pe Jimmy Wing. Dac-i pas, sun-m d at dup-amiaz. Tocmai luam cuverturile de pe patul din camera mea, cnd s-a auzit soneria de la intrare. Sasha i-a pus un halat i s-a dus s vad cine ne cuta. Am tras i eu un halat pe mine i m-am dus, descul, pn la captul scrilor, s ascult. Luasem i Glock-ul de nou milimetri. Moonlight Bay nu-i plin de montri, ca Jurassi c Park, dar n-a fi fost deloc surprins dac pe butonul soneriei ar fi apsat un veloc iraptor. Era doar Bobby, care apruse cu ase ore mai devreme. Cnd i-am auzit glasul, am cob ort. Lumina din hol prea slab, dar reproducerea tabloului lui Maxfield Parrish, Ivire a zilei, aflat deasupra mesei stil Stickley, strai ucea de parc ar fi fost o ferea str ctre o lume magic i mai bun. Bobby prea suprat.

- Nu v rein mult. Dar trebuie s aflai. Dup ce am dus-o pe Jcnna Wing la Lilly, m-a m repezit pn acas la Charlie Dai. Charlie Dai al crui nume, n ordinea vietnamez corect, fusese Dai Tran Gi, pn-1 a icanizase este redactor i principalul reporter de la Moonlight Bay Gazette, ziaru l care aparine prinilor lui Bobby. Familia Halloway s-a ndeprtat de Bobby, dar Charli e i-a rmas prieten. Charlie nu poate s scrie nimic despre biatul lui Lilly, cel puin nu pn cnd obin misiunea, dar m-am gndit c ar trebui s tie. De fapt, m-am gndit c tie deja. Charlie face parte dintre puinii din ora cteva sute din douzeci de mii de oameni care au aflat c la Wyvern a avut loc o catastrof biologic. Soia lui, doctoria Nora Da i, fost Dai Minh Thu-Ha, este colonel la pensie. Pe cnd fcuse parte din corpul medi cal al armatei, condusese timp de ase ani toate serviciile medicale din Fort Wyve rn, o poziie de mare responsabilitate ntr-o baz cu o populaie de peste cincizeci de mii de oameni. Echipa ei tratase rniii i muribunzii din noaptea n care nite cercettor din laboratoarele genetice fcuser o criz din cauza procesului secret de transforma re i-i atacaser cu slbticie colegii. Nora Dai tia prea multe i, la cteva ore dup e tele acelea bizare, fusese acuzat, mpreun cu Charlie, c documentele ei de imigrare c ompletate cu douzeci i ase de ani n urm erau false. O minciun, dar, dac nu ajutau cunderea adevrului despre dezastrul din Wyvern, puteau fi deportai n Vietnam fr avert isment i fr proceduri legale. Iar din Vietnam nu s-ar fi ntors niciodat. i au fost am ninai c le vor fi ucii copiii i nepoii, pentru c aceia care orchestraser totul nu c u n jumti de msur. Nici eu, nici Bobby nu tiam de ce prinii acestuia permiseser ca Gazette s fie coru pt i s publice o versiune bine periat a tirilor locale. Poate credeau n necesitatea p rrii secretului. Poate nu nelegeau adevrata grozvie a celor ntmplate. Sau poate erau eriai. I-au pus botnia lui Charlie, zise Bobby, dar omul mai are i-erneala n vene i cont inu s afle tot felul de lucruri, s strng tiri, indiferent dac i se permite sau nu s ublice. E un mptimit al hrtiei, cum eti i tu al planei de surf. E nebun dup tiri, m aprob Bobby. Sttea lng una dintre ferestrele care ncadrau ua din fa, ferestre dreptunghiulare, e din buci de sticl roie, chihlim- barie, verde i transparent. Nu aveau jaluzele, pen ru c streaina porticului i stejarii gigantici mpiedicau soarele s bat direct n ele. by se uita printr-o bucata transparent a mozaicului, de parc s-ar fi ateptat s vad un musafir nepoftit n faa uii. mi nchipuisem c, dac auzise ceva despre Jimmy, aflase ceva ce noi nu tim, poate au ise ceva de la Manuel sau de la altcineva. Dar nu m-am ateptat la ce mi-a spus ti pul. Jimmy a fost unul dintre cei trei din noaptea trecuta. Am simit cum mi se strnge stomacul de groaz. Trei copii rpii? ntreb Sasha. Bobby ddu din cap i adug: Gemenii lui Del i Judy Sluart. Del Stuart are un birou la Ashdon College i figureaz ca angajat al Departamentul ui Educaiei, dar se zvonete c lucreaz pentru o ramur obscur a Departamentului Aprri u pentru Agenia pentru Protecia Mediului, sau pentru Biroul Federal pentru Managem entul Gogoilor. Probabil c zvonurile au fost rspndite chiar de el nsui, pentru a face ca speculaiile s nu se apropie de adevr. Se prezint drept facilitator de donaii", un ermen ce pare la fel de corect ca specialist n dispunerea de resturi organice" pen tru un om accidentat. Oficial, slujba lui const n alctuirea hrtiilor i a solicitrilor de fonduri pentru profesorii care lucreaz la proiecte de cercetare finanate de sta t. Exist motive s credem c multe cercetri de la Ashdon studiaz dezvoltarea unor arme neconvenionale, c acest colegiu a devenit o cas de vacan a lui Marte, zeul rzboiului, c Del face legtura ntre sursele discrete de finanare din fonduri ilegale a proiecte lor militare i universitarii care triesc din pomana aia. Ca mama mea. Nu m ndoiam c Del i Judy Stuart fuseser distrui dc dispariia gemenilor lor, dar, e deosebire de srmana Lilly Wing, o nevinovat care nu cunotea nimic despre latura nt unecat a oraului, familia Stuart alesese de bunvoie s fie n buzunarul lui Satan i n a c trgul pe care-1 ncheiase ii cerea s sufere chinurile n tcere. Ca urmare, am fost urprins c se aflase despre rpire.

Charlie i Nora Dai locuiesc alturi de familie, Stuart, mi explic Bobby, dei nu cr d c fac fripturi mpreun. Gemenii au ase ani. Pe la ora nou, asear, Judy ieise n gr auzit un zgomot i, cnd s-a ntors, a vzut un strin n spatele ei. Solid, cu prul negru tuns scurt, ochi galbeni, buze subiri, dini ca nite boabe mr nte de porumb, l-am descris eu pe individul pe care-1 ntlnisem n subteranele de sub depozit. nalt, atletic, blond, cu ochi verzi, cicatrice pe obrazul stng. Alt tip, zise Sasha. Complet altul. inea o crp muiat n cloroform ntr-o mn i, nainte ca Judy s-i e ntmpl, individul era peste ea, ca grsimea peste brnz. Ca grsimea peste brnz? Asta-i expresia pe care a folosit-o Charlie. Charlie Dai, fie iubit de Dumnezeu, scrie articole excelente, dar, cu toate c folosete numai engleza de douzeci i cinci de ani, nu a ajuns s stpneasc limba vorbit um o stpnete pe cea literar. Expresiile i metaforele lui capt forme ciudate. Mi-a sp odat c o sear de august era fierbinte ca trei broate rioase ntr-o buctrie", chesti re rmsesem cu ochii holbai vreo dou zile. Bobby se uit nc o dat prin vitraliu, examin lumea zilei mai mult timp dect prima d t, apoi i ndrept atenia spre noi. Cnd Judy i-a revenit, dup Ce efectul cloroformului a ncetat, Aaron i Anson, adic menii, dispruser. Doi icnii care au nceput aa, subit, s fure copii, n aceeai noapte? am ntrebat ptic. Nu exist coincidene n Moonlight Bay, afirm Sasha. Ru pentru noi, i mai ru pentru Jimmy... Dac nu avem ile-a face cu perveri tipici, eamn c indivizii acioneaz mpini de nevoi ciudate, care n-au nici o legtur cu psihol anormalilor din cri, pentru c tia au depit anormalitatea. Se transform, iar chestia e se transform i mn s comit aceleai atrociti. Sau cei doi indivizi vor regresa pn vor ajunge montrii din mlatin, zise Bobby. c a lsat un desen pe patul gemenilor. O cioar? ghici Sasha. Charlie zice c-i un corb. E oarecum deosebit. Un corb stnd pe o piatr, cu aripile ntinse, ca i cum s-ar pregti s zboare. Dar mesajul seamn destul de mult: Del Stuart fi servitorul meu n iad". Del tia ce nseamn? Charlie Dai zice c nu. Dar crede c Del 1-a recunoscut pe rpitor, dup descrierea fc t de Judy. Poate de aceea individul a lsat-o s-1 vad. Voia ca Del s tie. Dar dac Del tie, o s le spun poliitilor, care o s-i vin de hac icnitului. Charlie zice c Del nu le-a spus nimic. Sasha se mir, cu o voce plin, n egal msur, de nencredere i de dezgust: Copiii i snt rpii i el nu d informaii poliiei? Del e bgat pn-n gt n rahatul din Wyvem, am rspuns eu. Poate c trebuie s-i in lui i vor permite s le spun ceva poliitilor despre identitatea icnitului. Dac ar fi copiii mei, eu a nclca toate regulile, zise Sasha. L-am ntrebat pe Bobby dac Jenna Wing i dduse vreo explicaie despre cioar i despre ajul lsat pe perna lui Jimmy. Nu tia nimic. Dar am auzit altceva, povesti Bobby, ceea ce face ca toat treaba s fie mai mult dect o chestie cu cnii. Adic? Charlie spune c, n urm cu dou sptmni, asistentele medicale din coli i oficiali re ale districtului au efectuat o verificare anual a fiecrui copil din colile i grdin iele din ora. Examinarea obinuit a ochilor, testele pentru auz, radiografii pulmonare pentru a d escoperi cazurile de tuberculoza... Dar de data asta au luat i probe de snge. Au luat snge de la toi copiii? se ncrunt Sasha. Vreo dou asistente au considerat c trebuie s obin acordul prinilor nainte s i de snge, dar funcionarul districtului care coordona programul le-a certat i le-a s pus c n zon s-a rspndit hepatita, c s-ar putea s fie vorba de o epidemie i c se fa rificare preventiv. La fel ca mine, Sasha i ddu seama ce nsemnau tirile aduse de Bobby.

Nu examinau copiii ca s vad dac au hepatit. i examinau ca s vad dac au retrovi S vad ct de mult s-a rspndit n comunitate, am adugat eu. Bobby ajunsese la o concluzie i mai ngrijortoare. tim c efii i omoar celulele cenuii douzeci i patru de ore pe zi, cutnd un r aa? De le iese fum pe urechi, l-am aprobat eu. i dac au descoperit c un procent redus dintre cei infectai prezint o aprare natu potriva retrovirusului? Poate c la unele persoane, virusul nu-i n stare s-i descarce materialul genetic p e care-1 poart, zise Sasha. Indiferent cum, ddu Bobby din umeri. N-ar dori s-i studieze pe cei care-s imuni ? M mbolnvea ce auzeam. Jimmy Wing, gemenii Stuart... poate c probele de snge au dovedit c au vreun anti corp, o enzim, vreun mecanism de aprare, oricare ar fi el... Sasha nu voia s accepte una ca asta. N-au nevoie de copii pentru cercetri. Ajung cteva probe de esut i de snge, la ct sptmni. Amintindu-mi c era vorba de'oameni care lucraser cnd va cu mama mea, i-am replic at: Dac eti un individ lipsit de moral, dac ai mai folosit subieci umani, aa cum au t folosii pucriaii, i se pare mai comod s rpeti copii. Nu trebuie s explici nimic, interveni i Bobby. Nu riti ca prinii s nu coopereze. Sasha scuip un cuvnt pe care n-o mai auzisem niciodat folosindu-1. Frtate, continu Bobby, tii c n proiectarea de automobile i ile avioane exist un n ingineresc: testare la distrugere. tiu unde vrei s ajungi. Mda, snt convins c n unele cercetri biologice exist ceva lar. Testezi organismele ca s vezi ct suport dintr-o chestie sau alta, nainte s se au todistrug. Sasha scuip acelai cuvnt pe care-1 folosise i mai nainte, apoi ne ntoarse spatele, a si cum a ne auzi i a ne vedea n acelai timp ar fi fost prea greu de suportat. Poate c, presupuse Bobby, calea cea mai iute de a nelege de ce un anumit subiect de ce unul dintre copii este imun la virus const n a-I infecta continuu, cu megado ze de virus, i a-i studia rspunsul imunologic. Pn cnd l omoar? ntreb furioas Sasha, ntorcndu-se din nou spre noi, cu minunat varul, de parc s-ar fi fardat pentru un spectacol de mim. Pn cnd l omoar, am confirmat eu. Nu tim dac asta fac, zise Bobby, ncercnd s-o consoleze. Nu tim nimic. E doar o teo ie pe jumtate tmpit. Pe jumtate tmpit, pe jumtate deteapt, am bombnit eu. Dar ce legtur are cioara sit cu toate astea? Ne-am privit, uimii. N-a rspuns nici unul. Bobby se uit din nou, bnuitor, prin fereastra cu vitraliu. Ce-i, frtate? l-am ntrebat eu. Ai comandat o pizza? Nu, dar oraul geme de anoa. Anoa? Tipi dubioi, ca ia pe care i-am vzut asl-noapte, cnd ne ntorceam din Wyvern. Gagi u ochi mori din sedan. Am vzut muli ca ei. Am impresia c se va ntmpla ceva supemasol. Ceva mai teribil dect sfritul lumii? S-a uitat ciudat la mine, apoi a rnjit. Ai dreptate. Nu putem cobor mai mult. Asta nseamn c nu ne rmne dect s urcm. Putem s mergem ntr-o parte, zise Sasha, cu glas sumbru. Dintr-un fel de iad n al tul. Acum mi dau seama de ce o iubeti, mi zise Bobby. E raza mea particular de soare, i-am rspuns eu. Zahr cu pantofi. aizeci de kilograme de miere umbltoare. Cincizeci i ase, m corect ea. V rog s uitai c am spus c sntei Curly i Larr insult pe Larry.

Sntem Curly i Curly? se minun Bobby. Ea se crede Moe, i-am explicat eu. M duc s m culc, zise Sasha. Sau poate c ai i alte tiri rele, Bobby, care s m f ar somnul... Doar de att am fost n stare, mormi el i iei. Dup ce am ncuiat ua, l-am privit prin fereastra cu vitraliu pn a urcat n jeep i a ecat. Plecarea unui prieten m face nervos. Poate c-s amrt, nevrotic i paranoic. Dar, innd seama de circumstane, dac n-a fi vrotic i paranoic, sigur a fi psihopat. Dac am fi tot timpul contieni c oamenii la care inem snt inevitabil muritori, c v lor atrn nu de un fir de a, ci de un firicel, poate c am fi mai buni cu ei i mai recu osctori pentru dragostea i prietenia pe care ni le druiesc. Am urcat n dormitor, mpreun cu Sasha. Stnd unul lng altul n ntuneric, inndu-ne rmas tcui un timp. Eram speriai. Speriai pentru Orson, pentru Jimmy, pentru gemenii Stuart, pentru noi nine. Ne simeam mruni- Ne simeam neajutorai. Bineneles, pentru cteva minute de sosurile italiene favorite. De obicei ctiga Pesto cu nuci, dar am fost de acord cu Marsala, nainte s ne cufundm ntr-o tcere satisfcut. Chiar cnd credeam c adormise, Sasha zise: M cunoti prea puin, Omule-de-Zpad. i cunosc inima, tiu ce-i n ea. mi ajunge. Nu i-am vorbit niciodat despre familia mea, despre trecutul meu, pe unde am fost i ce-am fcut nainte s vin la KBAY. i vrei s-mi vorbeti acum? -Nu. Foarte bine. Snt mort de oboseal. Eti un Neanderthal! Voi, Cro-Magnonii, v credei superiori. Dup o perioad de tcere, mi spuse: Poate c n-o s vorbesc niciodat despre trecut. Adic despre ziua de ieri? Nu simi deloc nevoia s tii? Iubesc persoana care eti. Snt convins c iubesc i persoana care ai fost. Dar eu am ceea ce eti. Nu ai deloc prejudeci. Snt un sfnt. Vorbesc serios. i eu. Snt un sfnt. Tmpitule! Nu-i bine s vorbeti aa cu un sfnt. Eti singura persoan pe care o cunosc care judec ntotdeauna oamenii doar dup faptel lor. i-i iart cnd dau de necazuri. Mda, eu i Isus. Neanderthalianule! Fii atent! Nu risca pedeapsa divin. Fulgere. Arsuri. Lcuste. Ploi cu broate. Hemor oizi. Te plictisesc? Da, Moe. Vreau s spun c prin asta te deosebeti, Chris. Prin asta eti deosebit. Nu din cauza XP-ului. Am rmas tcut. Caui cu disperare o remarc deteapt, care s m fac s-i zic iar c eti un tmpit Sau un om de Neanderthal. Prin asta te deosebeti. Somn uor. Mi-a dat drumul la mn i s-a rsucit pe o parte. Te iubesc, Goodall. Te iubesc, Omule-de-Zpad. n ciuda jaluzelelor negre i a draperiilor trase peste ele, urme slabe de lumin d efineau marginea ferestrelor. Zorile acestei diminei cu cer noros fuseser minunate . Tnjeam s pot iei afara sub cerul zilei, s caut fee, forme i animale n nori. Tnjea u liber.

Goodall, am zis dup un timp. mmmm? Despre trecutul tu... -Mda... N-ai fost trf? Tmpitule! Am oftat mulumit i am nchis ochii. Nu m ateptam s adorm, din cauza ngrijorrii pentru Orson i pentru cei trei copii di prui. Dar am adormit i am dormit somnul fr vise al unui neanderthalian fr griji. Cnd m-am trezit, dup cinci ore, Sasha nu mai era n pat. M-am mbrcat i m-am dus s-o caut. Am gsit n buctrie un bilet, fixat cu un magnet pe ua frigiderului: Plecat cu treab torc iute. Pentru Dumnezeu, nu mnca echiiada cu brnz la micul dejun. Au tre. Moe". n timp ce enchilada cu brnz se nclzea n cuptor, m-am dus n sufragerie, care deven camera pentru muzic a Sashei, deoarece noi mncm ntotdeauna la masa din buctrie. Muta em masa, scaunele i restul mobilei n garaj, fcnd loc claviaturii electronice, sintet izatorului, unui suport care conine un saxofon, un flaut, un clarinet, dou chitare (una electric, una acustic), apoi un violoncel cu tot ce-i trebuie, rafturi cu mu zic, o mas pentru compus. Transformasem ntr-un mod asemntor ncperea de la captul scrii n sal de fitness. ngul pereilor se gseau o biciclet pentru exerciii, un dispozitiv pentru alergat i tot felul de haltere, iar n centru o saltea. Sasha este o pasionat a medicinei homeop atice, deci rafturile snt pline cu cutii puse n ordine i care conin vitamine, minera le, ierburi i, din cte tiu, praf de aripi de liliac, unsoare din ochi de broasc rioa marmelad din ficat de iguana. Colecia ei de cri umpluse sufrageria din fosta ei locuin. Aici, crile ei snt risi n teancuri, prin toat casa. Are multe pasiuni: buctrie, muzic, exerciii fizice, cri i eu. Despre astea tiu eu i voi cere niciodat s le ordoneze dup importan. Nu pentru c mi-ar fi team c a ocup cinci din cinci. A fi fericit s fiu al cincilea, s am un loc. M-am nvrtit prin sufragerie, am atins chitarele i violoncelul, apoi am luat saxof onul i am cntat cteva note din Quarter Till Thrce, vechiul succes al lui Gary U.S. Bonds. Sasha m nvase s cnt. Nu pretind c am talent, dar nu suna ru. De fapt, nu luasem saxofonul ca s exersez. Poate c o s vi se par romantic sau dezg usttor, depinde de punctul vostru de vedere, dar luasem saxofonul pentru c voiam smi pun gura acolo unde fusese gura ei. Snt sau Romeo, sau Hannibal Lecter. La ale gerea voastr. La micul dejun am mncat trei enchilada dolofane cu brnz, stropite cu salsa proaspt , i am but pepsi rece ca gheaa. Dac voi tri suficient pentru ca metabolismul s mi se oarc mpotriv, s-ar putea s regret c m-am nvat s mnnc doar de plcere. Dar acum s ecuvntat cnd nici un exces nu-mi poate altera silueta. M-am dus n dormitorul pentru oaspei de la etaj, care-mi slujete drept camer de luc ru, m-am aezat la birou i am petrecut cteva minute privind, la lumina luminrilor, fo tografiile nrmate ale prinilor mei. Chipul mamei era plin de blndee i de inteligen l tatei de blndee i de nelepciune. mi vzusem rareori faa n lumin puternic. De cteva ori, cnd am privit o oglind n luminate, n-am vzut nimic pe figura mea care s fie lesne de priceput. Chestia ast a m-a ngrijorat. Cum de imaginea prinilor mei strlucete de virtui, iar a mea este eni matic? Oglinzile i artau i pe ei misterioi? Nu cred. Oricum, m consola faptul c Sasha m plcea - poate la fel de mult ca gtitul, poate c hiar la fel de mult ca exerciiile de gimnastic aerobic. Nu voi risca sugernd c m-ar p reui la fel de mull ca muzica sau crile. Dar sper... n birou, printre sute de volume de poezie i cri de referin - colecia mea, combina cea a tatlui meu exist un dicionar latin, unul gros. Am cutat n el cuvntul bere". Bobby spusese Crpe cerevisi. Prinde berea. Cerevisi se dovedi a fi fost folosi t corect. Sntem prieteni de suficient timp ca s tiu c Bobby n-a urmat vreun curs de latin. D e aceea m-am simit micat. Efortul pe care-l fcuse ca s m poat ironiza dovedea prieten

e adevrat. Am nchis dicionarul i l-am pus alturi de un exemplar al crii pe care am scris-o de pre viaa mea de copil al ntunericului. Fusese un bestseller naional n urm cu patru an i. Atunci crezusem c tiam care era sensul vieii mele. Fusese nainte s descopr c mama a, din dragoste matern i dorin de a m elibera de boal, m transformase n copilul car na Judecata de Apoi. Nu deschisesem cartea aceea de doi ani. Ar fi trebuit s fie pc un raft din spa tele biroului. Presupun c Sasha se uitase prin ea i uitase s-o pun de unde o luase. Tot pe birou se afl o cutie decorativ din tabl, pictat cu capete de cini. n mijloc l capacului snt scrise aceste versuri de Elizabeth Barrett Browning: Acestui cine vreau Cu blndee i fr suprare S-i aduc cinstire: in mna pe-al lui cre ecuvintez Acum i pentru venicie. Cutia era un cadou din partea mamei, druit n ziua n care-l adusese pe Orson. inea m n ea biscuii speciali, care-i plceau lui Orson. Din cnd n cnd i ddeam cte doi, n rspltesc pentru c nvase un truc nou, pentru c nu-1 nvam trucuri i nu-1 sileam s e n vreun fel, pentru c nu ;ivea nevoie de nici un antrenament, ci pentru c gustul lor l fcea fericit. Cnd mama l adusese pe Orson, nu-mi spusese c acesta era deosebit. Pstrase secretu l pn la moarte i-1 aflasem abia dup moartea tatlui meu. Cnd mi dduse cutia, mama m se: tiu c o s-1 iubeti, Chris. Dar, dac va avea nevoie i va avea , fii milos cu e lui e la fel de dificil ca a ta. Atunci am crezut c voia s spun c animalele, Ia fel ca noi, se tem i se chinuiesc n aceast lume. Acum tiu c existau nelesuri mai profunde i mai complexe n vorbele ei. M-am ntins dup cutie, dorind s vd ct de grea este, ca s fiu sigur c-i plin i c s-1 servesc pe Orson la ntoarcerea lui triumftoare. Dar mna mi tremura att de tare, nu m-am mai atins de cutie. Mi-am pus palmele ntinse, una peste alta, pe birou. Uitndu-m la vrfurile tari, al be, ale ncheieturii degetelor, mi-am dat seama c stteam n poziia n care o vzusem pe ly Wing, atunci cnd m ntorsesem cu Bobby din Wyvern. Orson, Jimmy, Aaron, Anson. Numele acelea mi zgriau mintea, ca nite vrfuri ascuite dintr-un gard de srm ghimpat. Copii rpii. Simeam c am o obligaie fa de toi, o datorie, care nu putea fi explicabil, poate d prin faptul c, n ciuda norocului avut cu prinii mei i n ciuda bogiei de prieteni d e m bucur, eu nsumi eram copilul pierdut iremediabil i astfel voi fi, ntr-un fel, pn d voi trece din ntunericul din aceast lume n lumina care m ateapt dincolo. Nerbdarea mi tocea nervii. n cutrile convenionale ale unor excursioniti disprui nor avioane prbuite n terenuri muntoase sau ale unor brci pe mare, echipele de cutare se odihnesc de la asfinit pn-n zori. Dar noi eram limitai la orele de ntuneric, nu n umai din cauza XP-uIui meu, ci i din nevoia de a ne strnge forele i de a aciona n sec et. M ntrebam dac membrii unor echipe convenionale de salvare i verific din dou n te ceasurile, dac-i muc buzele i se enerveaz, frustrai, ateptnd primele raze ale s . Cristalul ceasului meu se ptase de attea urme de privit, buzele mi ajunseser came vie i aproape c nnebunisem pe la 12.45... Cu puin nainte de ora unu, n timp ce-mi dispreau i ultimile urme de sntate mintal neria sun, n sfrit. Cu Glock-ul n mn, am cobort scrile. Printr-un vitraliu, l-am zrit pe Bobby n faa icului. Sttea pe jumtate ntors ctrc u, privind spre strad, de parc s-ar fi uitat la pajul poliiei care ne supraveghea dintr-o main parcat sau la un grup de anoa dintr-un vehicul n trecere. n timp ce intra i nchideam ua n urma lui, am zis: M d pe spate cmaa! Purta una cu o scen cu o plaj i un vulcan, n rou i cenuiu, cu ferigi albastre, ca arta nemaipomenit peste puloverul lui negru, cu mneci lungi. Fcut de Iolani, cu nasturi din coaj de nuc de cocos, 1955, am declarat eu. n loc s rspund erudiiei mele, mcar dndu-i ochii peste cap, s-a dus ctre buctr L-am vzut din nou pe Charlie Dai. Buctria era luminata doar de figura cenuie a zilei, apsat pe jaluzele, de ceasul d igital al cuptorului i de dou lumnri de pe mas. A mai disprut un copil.

Am simit din nou c-mi tremur minile i am pus Glock-ul pe mas, ntrebnd: Cine, cnd? Lundu-i un Mountain Dew din frigider al crui bec standard fusese nlocuit cu altul , de mai mic putere, cu globul colorat n roz , Bobby mi rspunse: Wendy Dulcinea. Oh! am exclamat eu, dorind s spun mai mult, dar nefiind n stare. Mama lui Wendy, Mary, are ase ani mai mult dect mine. Pe cnd aveam treisprezece ani, prinii mei o pltiser ca s-mi dea li-clii de pian i eu m ndrgostisem nebunete e atunci iKiiam cu iluzia c puteam s cnt ntr-o zi rock-and-roll la pian, la ld de bi ne ca Jerry Lee Lewis, c voi deveni un nebun al clapelor ,.i voi scoate fum din f ildeuri. Mai trziu, prinii mei, mpreun cu Mary, au ajuns la concluzia i m-au convi e mine c aveam anse mai mici s devin un bun pianist dect s nv s levitez i s zb Wendy are apte ani. Mary o ducea la coal. A tras maina In strad i i-a amintit c ceva n cas. S-a dus napoi i cnd s-a ntors, dup dou minute, maina dispruse. mpre Nimeni n-a vzut nimic? Bobby goli sticla de Mountain Dew: suficient zahr ca s-i provoace o com diabetic, suficient cafein ca s in treaz un alergtor de curs lung pe un traseu de o mie de ki ri. Se droga legal pentru chinurile care ne ateptau. Nimeni n-a vzut nimic, mi confirm el. Vecinii snt orbi i surzi. Cred c exist pe o molim mai contagioas dect microbul mamei tale. Avem o epidemie de grip nu-vd-aud-mi ros- vorbesc-nimic-de-ru. Oricum, poliitii au gsit maina Iui Mary abandonat n parcar de serviciu din complexul Nine Palms. Nine Palms fusese un centru comercial care-i pierduse toi vnztorii dup ce Fort Wyve rn se nchisese i dup dispariia miliardului de dolari pe care baza i pompase anual n e onomia districtului. n aceste zile, ferestrele magazinelor de la Nine Palms snt ac operite de obloane, blriile cresc n crpturile asfaltului din parcare, iar ase dintre almierii care au dat numele pieei s-au uscat, snt cafenii i att de mori, c au fost p de oarecii de copac. Camera de Comer numete Moonlight Bay bijuteria coastei centrale". Oraul rmne atrg cu arhitectur de calitate i cu strzi frumoase, mrginite de copaci, dar cicatricele e conomice produse de nchiderea Wyvem-ului snt vizibile pretutindeni. Bijuteria nu m ai strlucete ca altdat. Au scotocit prin toate prvliile goale de la Nine Palms, ngrozii c vor descoperi c davrul lui Wendy, dar fetia nu era acolo. Triete, am zis eu. Bobby m privi cu mil. Triesc cu toii, am insistat eu. Trebuie s triasc. Nu vorbeam bazndu-m pe raiune, ci pentru c eu credeam n miracole. Alt cioar, continu Bobby. Mary zice c-i o mierl. A fost lsat pe scaunul mainii asta, pasrea se repede asupra przii. Mesajul? George Dulcinea va fi servitorul meu n iad". Soul lui Mary se numea Frank Dulcinea. Cine naiba e George? Bunicul lui Frank. A murit. A fost judector la un tribunal din comitat. Cnd a murit? Acum cincisprezece ani. Eram zpcit i frustrat. Dac ticnitul sta rpete ca s se rzbune, de ce a rpit-o pe Wendy din cauza unui o t de cincisprezece ani? Strbunicul fetei a murit cu mult nainte de naterea ei. N-a cunoscut-o. i ce satisfacie capei rzbunndu-te pe un mort? Poate c i s-ar prea logic, dac ai fi icnit, cu creierul fcut praf, mi suger Bo Poate c da. Sau poate c toat chestia cu cioara nu-i dect o acoperire, menit s-i fac pe toi d c putii au fost nhai de un pervers obinuit, iar ei au fost de fapt dui ntr-un l undeva... Poate, poate, eti plin de poate! Nu cuta la mine nelepciune. Snt doar un clre pe valuri. Criminalul de care ai p t. Tipul de la tiri. Las ciori? Nu, din cte am citit.

Criminalii n serie las chestii de felul sta? Mda... La numesc semnturi. Ca un scriitor. Ca s le fie recunoscut opera. M-am uitat la ceas. Apusul va sosi peste cinci ore. Atunci trebuia s fim gata s ne ntoarcem n Wyvern. i, chiar dac nu vom fi pregtii, tot trebuia s ne ducem.

PARTEA A DOUA ARA NIMNUI

Bobby sttea pe scaunul violoncelistului, cu o a doua sticl de Mountain Dew n mn. Nu se atinsese de arcu. Pe lng instrumente i masa de compoziie, n fosta sufragerie mai era o combin muzical cu CD-player i cu radiocasetofon vechi. De fapt, era un dublu radiocasetofon, car e-i permiteau Sashei s-i duplice nregistrrile. Am pornit echipamentul, care a adugat o iluminare slab celei din ncpere, comparabil cu lumina ngrozitoare a zilei, care se strecura pe la marginea jaluzelelor. Uneori, dup ce compune o melodie, Sasha este sigur c a plagiat involuntar un alt compozitor. Ca s se asigure de originalitatea lucrrii sale, pierde ore n ir ascultnd fragmentele din care bnuiete c s-ar fi inspirat, pn cnd se convinge c acea creaie a doar rodul talentului su. Muzica ei este singurul lucru care o face pe Sasha s se ndoiasc de sine ntr-o msur ai mare dect ar fi normal. Cnd gtete, cnd i exprim opiniile literare, cnd face dra e ncreztoare i nu prea d semne c ar fi nemulumit de ea. Dar n relaia cu muzica se un copil rtcit. Cnd i manifest vulnerabilitatea, doresc mai mult ca oricnd s-o iau ae i s-o ncurajez, dei refuz orice consolare i m pocnete peste degete cu flautul, c la sau cu alt arm aflat la ndemn n ncperea dedicat muzicii. Presupun c orice relaie poate fi mbogit printr-o cantit.ns' infim de comportament rotic. Cred c eu am contribuit cu o jumtate de ceac din chestia asta la reeta noastr. Am pus caseta n aparat. Caseta pe care o gsisem n plicul ilo lng cadavrul n putref cie al lui Leland Lacroix, n buctftila bungalow-ului din Oraul Mort. Am tras un scaun de lng masa de compoziie i, aezndu-mn, am folosit telecomanda pen ru a porni casetofonul. Timp de o jumtate de minut am auzit doar fitul benzii nenregistrate trecnd prin fa capului de citire. Un clinchet uor yll o schimbare a calitii fitului marc nceputul presupui! c Del trrii, auzii- du-se, la nceput, respiraia profund, ritmic, a cuiva x care prea c practic o form de meditaie sau de aromoterapie. Speram s aud revelaii, nu respiraii, bombni Bobby. Nu era nimic extraordinar, nici o manifestare de team, ameninare sau alt emoie. D ar mi se zburli prul de pe ceaf, de parca respiraia provenea de la cineva aflat apr oape, n spatele meu. ncearc s se stpneasc, am zis eu. Respir adnc, ca s sc calmeze. Dup un moment, interpretarea mea se dovedi corect, pentru c respiraia deveni furi oas, apoi disperat. Delacroix i pierdu cumptul i ncepu s plng, ncerc s se lini t de durere, izbucni n hohote ntrerupte de strigte disperate. Dei nu-1 cunoscusem, m impresion chinul sufletesc care-1 mcina. Din fericire, n-a durat mult, pentru c nchisese casetofonul. Dup un alt clinchet, nregistrarea rencepu i, cu toate c Delacroix nu se linitise d tot, reui s vorbeasc. Vocea, rguit de emoie, devenea uneori greu de neles, iar c imea c e pe puncul de a-i pierde complet controlul, se oprea, respira adnc i bea ceva , probabil whisky. Acesta este un avertisment. Un testament. Testamentul meu. Un avertisment ctre lumea ntreag. Nu tiu cum s ncep. S ncep cu ce-i mai ru. Au murit, eu i-am ucis. Era singurul fel n care-i puteam salva. Singurul fel de a- salva. Trebuie s nelegei... i-am ucis pentru c-i iubeam. Dumnezeu s m ajute. Nu puteam s-i las s se iasc, s se obinuiasc. S se obinuiasc. Doamne, nu puteam s-i las s se obinuiasc a s fac altceva... Mi-am amintit fotografiile aranjate n jurul cadavrului lui Ddacroix. Fetia subiri c, tirb. Biatul n costum albastru i i ravat roie. Blonda frumoas, cu zmbet atrg

icctia fuseser ucii ca s fie salvai. Toi am avut simptomele acelea, chiar n aceast dup-amiaz de duminic, urmeaz s mer ne la doctor, dar n-o s ajungem acolo. Febr. Frisoane. i fiecare, acel... tremur... un tremur ciudat n piept... uneori n abdomen, dar apoi n gt, de-a lungul coloanei.. . acel tremur, ca un nerv care zvcnete, sau palpitaii ale inimii, sau... nu, nimic de felul sta. Doamne, nimic de felul sta, nimic ce ar putea fi explicat... nu ceva puternic... subtil... tremur subtil, dar att de... deranjant... grea... nu poi mnca mult... Delacroix tcu din nou. i stpni respiraia. Mai lu o duc din ceea ce bea. Adevrul. Trebuie s spun adevrul. Nu ne vom duce la doctor mine. Ar trebui s sun la Controlul Proiectului. S afle c nu s-a terminat. Nici dup doi ani nu s-a terminat. tiam. tiam c nu se terminase. Toi ne simim la fel i nu seamn cu nimic din ce-am si nte. Isuse, tiam! Eram prea speriat ca s recunosc, dar tiam. Nu-mi dau seama cum, d ar tiam ceva, tiam c Wyvern mi va veni de hac ntr-un fel, cumva, Isuse, Wyvem mi-a ve nit de hac dup atta timp. Maureen a dus-o pe Lizzie n pat, a crat-o n pat... i deodat izzie a nceput... era... a nceput s ipe... Delacroix a sorbit iar din butur. A trntit paharul jos, ca i cum ar fi fost gol. Eram n buctrie i am auzit-o pe Lizzie... pe mica mea Lizzic att de speriat, att d . ipnd. Am alergat... am alergat acolo... am alergat n dormitor. i ea era... ea... c onvulsii... ddea din mini i din picioare... btea cu pumnii ei mici... Maureen nu put ea s-o stpneasc. Am crezut... convulsii... temut s nu-i mute limba. Am inut-o... am -o locului. Maureen a mpturit un prosop... s-1 foloseasc... un clu ca s nu-i mute limba. Dar era ceva... ceva n gura ei... nu limba... ceva n gtul ei... ccva care ur ca din gtul ei... ceva viu n gtul ei. i... i atunci... inuse ochii nchii... i atun tunci i-a deschis... i ochiul ei stng era de-un rou-strlucitor... sngeriu... i ceva e a viu i n ochiul ei, o chestie scrboas care se zbtea n ochiul ei... Plngnd, Delacroix opri casetofonul. Dumnezeu tie de ct timp avu nevoie srmanul ca s se stpneasc. Sigur, nu exista o poriune nenregistrat a benzii, ci doar un clinchet u produs atunci cnd Delacroix apsase pe butonul de nregistrare i continuase. Am alergat n dormitorul nostru, ca s iau... s iau revolverul... i, cnd m-am ntors, trecnd prin camera lui Freddie, l-am vzut... sttea lng pat. Freddie... cu ochii holba ... speriat... Aa c i-am spus... i-am spus: Bag-te n pat i ateapt-m". n camera lu .. Maureen sttea cu spatele lipit de perete, cu minile la tmple... Lizzie... ea tot se zbtea... faa ei... faa deformat... rsucit... toat structura osoas... nu mai era c Lizzie... Nu mai exist nici o speran. Locul la blestemat, cealalt parte, venea prin ea, de parc Lizzic era o u. Venea prin ea. Oh, Doamne, m ursc! M ursc! Am participa a asta, am deschis ua, am deschis ua ntre lumea asta i locul acela. Am ajutat s fie p osibil. Am deschis ua. Iar acum, Lizzie... a trebuit... deci a... am mpucat-o... am mpucat-o... am mpucat-o de dou ori. i acum e moart, att de linitit pe pat, mic ar nu tiu dac nu-i ceva viu, viu n ea, cu toate c ea nu mai este vie... i Maureen... se inea cu amndou minile dc cap... i a zis: Tremuratul" i am tiut c acum era n ca entru c i eu simeam un tremurat de-a lungul irei spinrii... tremurat n armonie cu... u ceea ce era n Lizzie, cu ceea ce este n Lizzie. i Maureen a spus... ccl mai uluit or... a spus cea mai uluitoare chestie... a spus: Te iubesc", pentru c tia ce se ntmp l, i spusesem despre cealalt parte, despre misiune, i tia cum am fost infectat, cu ce va carc dormise n mine mai mult de doi ani, dar snt infectat i acum snt i ei, ne-am d istrus pe toi, i-am blestemat pe toi, iar ea tia. tia ce... ce le-am fcut... i ce am e fcut... de aceea a spus: Tc iubesc", adic mi ddea voie. I-am spus c si eu o iubesc, mult, ca o iubesc mult, c-mi pare ru, i ca plngea, apoi am mpucat-o o dat... o dat, de, pe draga mea Maureen, s n-o las s sufere. Apoi... oh, m-am dus... m-am dus iar n hol... apoi n camcra lui Freddie. Sttea culcat pe spate, n pat, transpirat, cu pru l scldat n sudoare, i se inea cu minile de burta. tiu c simea tremurul... trcmurul tecc... pentru c eu l simeam n piept i n bicepsul stng, i n vene, n testicule, ap ungul irei spinrii. I-am spus c-1 iubesc, i-am spus s nchid ochii... s nchid... s i... ca s se simt mai bine... i n-am crezut ca pot s-o fac, dar am fcut ce trebuia. Fiul meu. Biatul meu. Curajos biat. L-am fcut s se simt mai bine i, cnd am tras, tre ul din mine a ncetat. S-a oprit complet. Dar tiu c nu s-a terminat. Nu-s singur... nu-s singur n trupul meu. Simt... pasageri... ceva... o prezen. Linitit. E linitit, nu pentru mult timp. Nu pentru mult timp. Am rencarcat revolverul. Delacroix apsase pe buton i oprise casetofonul, ca s-i potoleasc emoia.

Am oprit i eu casetofonul meu, cu telecomanda. Nu numai rposatul Leland Delacroi x avea nevoie s-i revin. Fr nici un comentariu, Bobby se scul de pe scaunul violoncelistului i se duse n buc ie. Dup un moment, l-am urmat. Golise sticla neterminat de Mountain Dew n chiuvet, i acum o spla cu ap rece. S n-o nchizi, i-am zis eu. Cnd Bobby a aruncat sticla goal n coul de gunoi, m-am dul la chiuveta, mi-am fcut palmele cu sub robinet i, timp de un minut, mi-am stropit faa cu apa rece. Dup ce m-am ters cu nite erveele de hrtie, Bobby mi- ntins o sticl de bere. i i pentru el. Voiam s am mintea limpede cnd o s m ntorc n Wy vern Dar, dup ce auzisem caseta i eama de ce mai aveam de auzit, probabil c puteam s beau ase sticle fr nici un fel di efect. Locul la blestemat, cealalt parte, zise Bobby, citndu-1 pe Leland Delacroix. De aceea Hodgson umbla n costum spaial. De acolo s-a ntors cnd l-am vzut. Oare Delacroix a luat-o razna, a avut halucinaii i i-a omorii familia fr nici un otiv? -Nu. Crezi c ceea ce a vzut n gtul fetei, n ochiul ei era real? n totalitate. i eu. Chestiile pe care le-am vzut n costumul lui Hodgson... alea produceau trem uratul? Poate. Poate ceva mai ru. Mai ru! am exclamat, ncercnd s nu-mi imaginez aa ceva. Am sentimentul c, indiferent unde se afl cealalt parte, acolo-i o adevrat grdin ogic. Ne-am ntors n sufragerie. Bobby pe scaun, eu pe taburetul de lng masa de compoziie . Dup un moment de ezitare, am pornit caseta. Cnd Delacroix rencepu s nregistreze, i schimb atitudinea. Nu mai era att de emo a nainte. Vocea i se ntrerupea cnd i cnd i trebuia s se opreasc, pentru a se stpn strduia s-i continue confesiunea cu demnitate de soldat. n garaj ineam uneltele de grdinrit, inclusiv un insecticid. Am luat cutia i ani golit-o peste cadavre. Nu tiu dac avea vreun rost. Nu se... mica nimic n ei. n cadavre. i chestiile alea nu-s insecte. Nu-s ca insectele pe care le cunoatem. Nici mcar nu tim ce snt. Nimeni nu tie. Exist o grmad de teorii. Poate snt ceva... metafizic. Credei? tras nite benzin din main. Am un bidon plin. O s folosesc benzina nainte... nainte rmin cu mine. N-o s permit ca noi patru s fim studiai de tmpiii de la Controlul Proie ctului. Ei vor face o tmpenie. O sa ne pun n saci i o s nc fac autopsia. i vor rsp stia aia afurisita. O s sun la Control dup ce-o s m duc n locul la i o s-i trimit prin pot, nainte s aprind focul i... s m sinucid. Snt linitit acum. Foarte liniti Ct timp? Vreau s cred c... Delacroix se oprise n mijlocul propoziiei, i inuse rsuflarea, ca i cum ar fi ascul ceva, apoi oprise casetofonul. Am oprit i eu casetofonul i am zis: - N-a trimis caseta nimnui. - S-a rzgndit. Ce-a vrut s spun prin ceva metafizic"? - Tocmai asta voiam s te ntreb. Cnd Delacroix se ntorsese la casetofon, vocea lui era mai greoaie, mai lent, de p arc ajunsese dincolo de team, lsase durerea i vorbea dintr-un abis al disperrii. Am crezut c am auzit ceva ntr-un dormitor. Imaginaie. Cadavrele snt... aa cum le-a m lsat. Foarte linitite. Foarte linitite. A fost doar imaginaia mea. Abia acum mi dau seama c nici mcar nu tiu despre ce-i vorba. Am nceput prost. Snt att de multe de pov stit, dar am prea puin timp. Bine. Ceea ce trebuie s tii, miezul chestiunii, este c a existat un proiect secret la Wyvem. Numele codificat a fost Trenul Misterului". Pentru c-i imaginau c vor face o cltorie magic, misterioas. Tmpii. Megalomani. i re ei. Numele potrivit ar fi fost Trenul Comarului". Trenul Iadului" aa ar fi fost i mai bine. Iar eu am fost fericit s urc la bordul lui mpreun cu ceilali. Nu merit nic i o laud, frate. Eu nu. Deci... iat personajele-cheie. Nu toate. Doar cele pe care le cunosc sau cele pe care mi le amintesc acum. Muli au murit. Muli snt vii. Poate

unii dintre cei care tricsc vor vorbi, unii dintre efii ia ticloi care cunosc mai mu lte dect mine. Snt speriai cu toii, iar unii se simt vinovai. Te pricepi s gseti indivizii care ciripesc. Delacroix nirase peste treizeci de nume, spunnd dac-i brbat sau femeie, cercettor ivil sau militar: doctor Randolpli Josephson, doctor Sarabjit Sanathra, doctor M iles Bennell, general Deke Kettleman... Mama mea nu se afla printre ei. Am recunoscut doar dou nume. Primul a fost ai lui Williani Hodgson, fr ndoial indi vidul pe care-1 ntlniserm n timpul acelui episod bizar din camera-ou. Al doilea a fo st al doctorului Roger Stanwyk, care locuia, mpreun cu soia sa, Maria, pe strada me a, la apte case spre est de mine. Stanwyk, un biochimist, fusese unul dintre mulii colegi ai mamei mele, care participase la experimentele genetice din Wyvern. Da c Trenul Misterului nu fusese un proiect rezultat din lucrrile mamei mele, atunci Stanwyk fusese pltit din mai multe surse i fcuse mai mult dect ar fi fost datoria sa pentru a distruge lumea. Vocea lui Delacroix deveni mai blnd, iar vorbirea mai lent, n timp ce recita ulti mile ase sau opt nume, iar la ultimul pru c vrea s-i mute limba, ca s nu-1 rosteasc m fost sigur c-i terminase lista sau se oprise fr s-o termine. Rmase tcut o jumtate de minut. Apoi, cu o voce pe neateptate plin de energie, spus e cteva propoziii n ceea ce prea a fi o limb strin, dup care nchise casetofonul. L-am nchis i eu pe al meu i m-am uitat la Bobby. Ce-a fost asta? Nu semna cu latina. Am dat banda napoi i am ascultat nc o dat. Nu semna cu nici una dintre limbile pe care a fi putut s le identific i, cu toate c tiam c Delacroix putuse s-o ia razna complet i s vorbeasc aiurea, eram convins c bele acelea aveau un neles. Aveau cadena vorbirii i, dei nu recunoscusem nici un cuvn , mi se pruser ciudat de familiare. Dup ce Delacroix recitase numele oamenilor implicai n proiectul Trenul Misterulu i, cu voce groas, lent, deprimat, rostise propoziii e acelea cu emoie evident, poate hiar cu patim, ceea ce idica faptul c vorbise cu scop i cu neles. Pe de alt parte, ce care snt cuprini de extaz religios, cei care vorbesc n limbi necunoscute manifest i ei o emoie puternic, dei nu exist nici un neles n limbile pe care le vorbesc. Cnd Leland Delacroix ncepuse s nregistreze din nou, glasul lui trda o deprimare ame toare i periculoas: un glas inexpresiv, de parc ar fi fost lipsit de modulaie, att de slab c era cu puin mai mult de-o oapt. Esena dezndejdii. Nu are rost s nregistrez caseta asta. Nu poi s schimbi nimic din ce s-a ntmplat. N se poate da napoi. Totul a scpat dc sub control. Voalurile au fost sfiate. Realitile se intersecteaz. Delacroix tcu, se auzea doar fitul zgomotului de fond. Voalurile au fost sfiate. Rea e se intersecteaz." M-am uitat la Bobby. Prea la fel de nedumerit ca mine. Restabilizator temporal. Aa l numeau. M-am uitat la Bobby, care mi-a zis, cu satisfacie mohort: Maina timpului! Am trimis module nuntru, cu ncrctur dc instrumente. Unele s-au ntors. Altele nu. e misterioase, dar bizare. Date att dc stranii, nct se prea c ajunseser ntr-un viito eprtat, mai ndeprtat dect s-ar fi ateptat cineva. Nimeni nu-i ddea seama, nici nu gh a ct de departe. Printre aparate fuseser camere video, dar cnd s-au ntors, contorul benzii era tot pe zero. Poate c nregistraser... apoi, ntorendu-se n timp, se rebobina er, se terseser. Dar, n cele din urm, am obinut imagini. Setul de instrumente era mob l, ca vehiculul trimis pe Marte. Acesta trebuia s nregistreze ceva. Nu se micase, d ar camera video se balansase nainte i napoi, artnd aceeai fie ngusta dc cer, mrgi acii din vecintate. Erau opt ore de band, nainte i napoi, i nici un nor. Ceru] era ro Nu rou ca un cer la apus. O nuan stranie de rou, aa cum cerul pe care-I cunoatem e o nuan de albastru, dar fr nici o cretere sau diminuare a luminii, nici un pic n opt orc. Vocea joas, greoaie a lui Delacroix tcuse, dar de data asii casetofonul nu fuse se nchis. Dup o pauz lung se auzise sunetul unui picior de scaun frecndu-se de o podea de g

resie, probabil podeaua buctriei urmat de zgomotul pailor care se ndeprtau, artnd c croix prsise ncperea. i tra picioarele, devenite fizic grele din cauza deprimrii ex dinare. Cer rou, mormi Bobby, gnditor. Un rou linitit i groaznic", am gndit eu, stnjenit, amintLn du-mi versul din Balada bat rinului marinar, de Coleridge, un poem care-mi plcea pe cnd aveam nou sau zece ani i iubeam teroare, i ideea sorii nenduplecate. Pe atunci nu avea nici un neles apa te, doar mi plcuse foarte mult. Am ascultat un timp tcerea de pe band, apoi am auzit vocea lui Delacroix la dis tan, venind, evident, din alt camer. Am mrit volumul, dar n-am reuit s neleg ce spunea bietul om. Cu cine vorbete? se minun Bobby. Probabil de unul singur. Sau cu familia lui. Familia lui moart. Probabil c Delacroix se plimba, pentru c intensitatea vocii cretea i cobora, inde pendent de intervenia mea asupra volumului aparatului. La un moment dat, a trecut pe ling buctrie sau prin ea, pentru c l-am auzit sufic ient de limpede ca s ne dm seama c vorbea din nou n limba aceea strin. Plvrgea cu nsiderabil, nu cu glasul acela mort, inexpresiv pe care-1 avusese atunci cnd sttuse lng casetofon. Mai trziu, a tcut i, dup un timp, s-a ntors lng aparat. L-a nchis i presupun c t banda, s vad unde se ntrerupsese. Cnd a nceput iar s nregistreze, avea vocea joas inexpresiv din cauza deprimrii. Analiza pe calculator a dovedit c roul cerului era culoarea real, nu o eroare a sistemului video. Iar copacii care mrgineau imaginea cerului... erau cenuii i negri . Nu umbr. Culoarea lor adevrat. A scoarei. A frunzelor. Negru ptat de cenuiu. Le-am pus copaci nu pentru c semnau cu copacii pe care-i cunoteam, ci pentru c erau mai an alogi copacilor dect altor chestii. Erau lucioi... suculeni... mai puin ca o vegetaie , mai mult ca o carne. Poate o form de ciuperc. Nu tiu. Nimeni nu tie. Opt ore de ce r rou neschimbat i copaci negri apoi ceva pe cer. Zburnd. Chestia aia. Zbura jos. I ute. La cteva cadre dup ca, imaginea deveni neclar, din cauza vitezei. Am clarifica t-o, desigur. Cu calculatorul. Nu complet. Dar suficient de clar. O grmad de opinii . O grmad de interpretri. Certuri. Dezbateri. Eu tiam ce era. Cred c majoritatea dint re noi tiau, la un anumit nivel al subcontientului, cnd au vzut poza mrit. Nu puteam ccepta adevrul. O blocare psihic. Am tot discutat, nvrtindu-ne n jurul adevrului, pn adevrul a ajuns n spatele nostru i nu l-am mai vzut. M-am amgit singur, ca toi ceilal dar acum nu m mai amgesc. Tcu din nou. Un glgit i un pleoscit ne art c turnase ceva dintr-o sticl ntr-un oi bu. Eu i Bobby ne sorbeam berile n tcere. M ntrebam dac exist bere pe lumea aceea cu cer rou i copaci negri, crnoi. Dei-mi cte o bere din cnd n cnd, nu mi-ar fi greu s m lipsesc de ea. Dar acum, Corona din m mea era avatarul tuturor acelor plceri umile, nenumrate ale vieii cotidiene, a tot ce puteam pierde din cauza aroganei omeneti, i o ineam bine, de parc ar fi fost mai p reioas dect diamantele i, ntr-un fel, era. Delacroix ncepu din nou s vorbeasc n limba aceea necunoscut, iar de data asta murmu r aceleai cuvinte de mai multe ori, de parc le-ar fi cntat n oapt. La fel ca pn at -am neles o vorb, dar silabele i cadena mi sunau familiar i-mi produceau un fior deungul irei spinrii. Bea sau gtete ceva, zise Bobby. Sau amndou. Tocmai cnd m ntrebam dac Delacroix i va continuu dezvluirile, o ddu din nou pe e N-ar fi trebuit s trimitem o expediie alctuit din oameni. Nu fusese n plan. Nici d up mai muli ani. Niciodat. Dar exista un alt program n Wyvern, unul dintre multele d e acolo, n care ceva mersese prost. Nu tiu ce. Ceva mare. Majoritatea proiectelor. .. snt doar nite maini de tocat bani. Dar ceva mersese prea bine n proiectul ala. efi i se ccau pe ei. i ne presau ntruna s mrim viteza. Voiau s vad bine viitorul. Dac e viitor. Nu ne-au spus chiar aa, dar toi cei implicai n Trenul Misterului credeau c s a era motivul. S vedem dac rahaturile celuilalt proiect produseser consecine majore. Aa c, mpotriva prerii tuturor sau mpotriva prerii celor mai muli, am organizat prim

xpediie. Din nou tcere. Din nou cntatul ritmic, n oapt. Vorbea de mmica ta, frtate, zise Bobby. Cellalt proiect, cel care-i speriase pe e fi n privina viitorului. Deci ea nu participase la Trenul Misterului. Trenul era doar... o misiune de recunoatere. Sau asta ar 11 trebuit s fie. Dar ceva a mers prost i aici. De fapt, probabil c ceea ce a mers prost n chestia cu tre nul a fost cea mai nasoal din cele dou rele. Ce crezi c a fost pe vidcocaset? Fptura aia zburtoare... Sper s ne spun. oaptele continuara un minut sau ceva mai mult, apoi, n mijlocul l or, Delacroix aps pe butonul de oprire. Cnd reluase nregistrarea, se afla n alt loc. Calitatea sunetului nu mai era la f el de bun i se auzea un zgomot continuu de fond. Motor de main, mi explic Bobby. Zgomot de motor, un uierat slab de vnt i fit de anvelope pe pavaj. Delacroix se pu ese n micare. Permisul lui de ofer indica o adres din Monterey, la vreo ilou ore de coast. Prob abil c lsase acolo cadavrele celor din familia sa. Se auzi o oapt. Delacroix vorbea de unul singur cu o voce att de joas nct abia ne-a dat seama c folosea limba aceea necunoscut. Treptat, murmurul se stinse. Dup un timp, ncepu s vorbeasc mai tare, n englez, dar vocea nu-i era limpede pe ct -am fi dorit. Microfonul nu se f'.sea att de aproape de gur pe ct ar fi trebuit. Cas etofonul se afla pe scaunul de lng el sau se mica pe bordul mainii. Deprimarea lui fusese nlocuit iari de team. Vorbea mai repede, iar vocea devenea de seori strident, din cauza groazei. Snt pe Autostrada 1 i m ndrept spre sud. Parc-mi amintesc c am urcat n main, da c am pornit att de departe. Am turnat benzin peste ei. Le-am dat foc. Abia mi amint esc c am fcut toate astea. Nu tiu de ce... nu m-am sinucis. Am luat verigheta de pe degetul ei. Am luat nite fotografii din album. Nu voiam. Oricum... le-am luat. i casetofonul. Nu voiam. Presupun c tiu unde m duc. Cred c tiu. Delacroix plngea. i-a pierdut stpnirea de sine, zise Bobby. Dar nu n felul la care te gndeti. Adic? Nu i-a pierdut minile. A pierdut controlul... n favoarea altcuiva. n timp ce-1 auzeam pe Delacroix plngnd, Bobby ntreb: n favoarea...? h. Fiinei care provoac tremuratul. -h. Toi au murit. Toi cei din prima expediie. Trei brbai, o femeie. Blake, Jackson, Ch ang i Hodgson. Doar unul s-a ntors. Doar Hodgson. Numai c n costum nu era Bill Hodgs on. Delacroix ip, ndurerat, de parc ar fi fost btut. iptul chinuit fu urmat de un pot de njurturi violente, de toate obscenitile citite i auzite vreodat, plus altele care u fceau parte din educaia mea sau care fuseser inventate dc Delacroix, un torent scr bos de vulgariti i blasfemii. Acest uvoi de murdrii fusese aruncat, rcnit i ipat cu rie att de arztoare, c m-am simit vetejit auzind chiar i numai nregistrarea lor. Se prea c izbucnirea vocal a lui Delacroix fusese acompaniat de un ofat neatent, p entru c njurturile lui erau nsoite de claxoanele autoturismelor i ale camioanelor car treceau pc lng el. njurturile se oprir. Claxoanele ncetar. Pentru un timp, nu se auzi dect rsuflarea eoaie a lui Delacroix pe caset. Apoi: Kevin, poate i aminteti c mi-ai spus odat ca tiina singur nu ne poate drui o vi Ai spus c tiina ne va face viaa de netrit dac ne va explica totul i va lipsi univer de mister. Ziceai c avem o nevoie disperat de mister. n mister se afl sperana. Aa cr deai. Ei bine, ce am vzut n cealalt parte... Kevin, am vzrut mistere mai mari dect ar putea tiina s explice ntr-un milion de ani. Universul e mai straniu dect ne putem im agina... i totui, n acelai timp, nfricotor, ca n cele mai primitive concepte despre Conduse un moment n tcere, apoi ncepu din nou s murmure n limbajul acela criptic.

- Cine-i Kevin? ntreb Bobby. Fratele lui? Mai nainte s-a referit la el ca frate. Cred c acest Kevin e report er undeva. n timp ce vorbea psreasca aceea, Delacroix nchise case- tofonul. M-am temut c fuse se ultima bucat din testamentul su incomplet, dar reveni. Am pompat cianur sub form de gaz n capsula dc translaie. Nu 1-a ucis pe Hodgson s au ce se ntorsese n locul lui Hodgson. Capsula de translaie! repet Bobby. Camera-ou, am presupus eu. Am extras toat atmosfera. Capsula devenise un tub imens cu vid. Hodgson a rmas n via. Doar c aia nu-i viaa... nu aa cum gndim noi despre via. E antivia. Am pstr operaional, am pornit-o pentru un nou ciclu i Hodgson, sau ce-o fi fost, s-a ntors d e unde venise. Opri iar casetofonul. Urmar nc patru intervenii, fiecare spus cu o voce tot mai con fuz, mai temtoare. Am avut impresia c acestea fuseser puinele momente de coerena ale ui Delacroix. Opt dintre noi n a doua expediie. Patru s-au ntors n viaa. Eu printre ei. Neinfect at. Doctorii au declarat c nu sntem infectai. Dar acum... ... Infectat sau posedat? Virus? Parazit? Sau ceva mai profund? Snt doar un pu rttor... sau o poarta? Exist ceva n mine... sau trece prin mine? Snt... descuiat... deschis... deschis ca o u? ... Niciodat nu merge nainte... merge pe ci laterale. Nu ne-am dat seama c exista ci laterale. Pentru c de mult timp... am ncetat s ne gndim... am ncetat s credem n terale... ... Trebuie s prsesc maina... s merg pe jos... dar nu acolo unde vrea s merg. Nu l capsula de translaie. Nu, dac reuesc s m mpotrivesc. Casa. S m duc la cas. i-am murit toi? Cei din prima expediie? Cnd voi apsa pe trgaci... voi nchide ua... sau le voi deschide? i-am spus ce am vzut? i-am spus pe cine am vzut? i-am spus despre chinu l lor? tii ce zboar i ce se trte? Sub cerul cel rou? Cum am ajuns... aici? Aici? Ultimele cuvinte de pe caset nu erau n englez. Am ridicat sticla de Corona la gur i am descoperit c o golisem deja. Aadar locul acela cu cer rou i copaci negri este viitorul produs de mmica ta, frta e? ntreb Bobby. Ci lturalnice, a zis Delacroix. i ce nseamn asta? Nu tiu. Ei tiau? Nu cred c tiau, am rspuns eu, apsnd pe butonul penlrn derulare al telecomenzii. Mi-au venit nite idei ciudate. Coconii, am ghicit eu. Indiferent cine a depus coconii a venit din Delacroix? Sau prin el, dup cum zicea. C era o poart. Indiferent cum. Mai conteaz, oare? Din el sau prin el, pentru noi e acelai lucr u. Cred c, dac trupul lui n-ar fi fost acolo, nici coconii n-ar fi fost. S adunm civa steni furioi i s mergem cu tore ctre castel, zise Bobby, cu un i serios dect vorbele pe carc le alesese ca s se exprime. Dup ce caseta se derul i se opri cu un clinchet, am zis: Ar trebui s ne asumm responsabilitatea pentru chestiilc alea? Nu tim suficient. Poate ar trebui s discutm cu cineva despre coconi. Cu tipii care reprezint autoritile? Ceva de genul sta. tii ce vor face? Vor face pe ei. Dar nu ne vor freca pe noi. Nu vor da foc, vor lua mostre pentru cercetri. Snt convins c-i vor lua toate precauiile. Bobby izbucni n rs. Am rs i eu, dar cu mai mult amrciune dect amuzament. Bine, nscrie-m pentru marul spre castel. Dar Orson i copiii snt pe primul Ioc. Pe tru c, dup ce am aprins focul, n-o s mai putem s ne plimbm n libertate prin Wyvern.

Am introdus o caset goal n aparat. Faci o copie? m ntreba Bobby. Nu stric. Dup ce am pomit butoanele pentru nregistrare, m-am ntors .pre prietenul meu. Ai spus ceva... i te atepi s-mi amintesc toate prostiile pe care le-am spus? n buctria bungalow-ului, cu trupul lui Delacroix. Puea groaznic. Ai auzit ceva. Te-ai uitat n sus, spre coconi. i-am spus. Poate c fusese doar n mintea mea. Bine. Dar cnd te-am ntrebat ce-ai auzit, ai rspuns: Pe mine". Ce-ai vrut s spui? Lui Bobby i mai rmsese ceva bere, pe care o sorbi nainte s-mi rspund: Pusesei caseta n buzunar, eram gata de plecare, cnd am auzit pe cineva spunndu-mi tai". Pe cineva? Pe mai muli cineva. Voci. Toate vorbind deodat, toate spu- nnd: Stai, stai, stai". Maurice Williams and The Zodiacs. Te pregteti s fii DJ la KBAY. Chestia e c... mi-am dat seama c vocile alea erau to te vocea mea. Toate vocea ta? Greu de explicat, frtate. Evident. Timp de opt-nou secunde le-am auzit. Dar mai trziu... am simit c au continuat s vo beasc, dar mai n oapt. Ceva subliminal? Poate. ns ntr-un fel ce-i ddea fiori. Voci n mintea ta. Da, dar nu-mi spuneau s sacrific o fecioar lui Satana sau s-1 asasinez pe pap. Doar stai, stai, stai". Ca un gnd intrat n bucl. Nu, acelea erau voci reale, ca la radio. La nceput am crezut c veneau... de unde va din bungalow. Ai ndreptat raza lanternei spre tavan, i-am reamintit eu. Coconii. Lucirea slab a echipamentului audio se reflecta n ochii III(J Nu-i lu privirea de la mine, dar nu spuse nimic. Am rsuflat adnc i i-am explicat: M tot ntrebam. Dup ce te-am sunat din Oraul Mori, am nceput s m simt vulnerabil ul liber. Aa c, nainte nA4 telefonez Sashei, am decis s intru n bungalow, unde s nu f u nlll de expus. Dintre toate casele, de ce ai ales-o tocmai pe aceea? Cea tiU: trupul lui Del acroix n buctrie. Cea cu coconii. Exact asta m ntrebam. i tu ai auzit voci? Spunnd: Chris, intr, intr, stai jos, intui, stai pe aici, sco tem pui n curnd, intr, s ne distrm mpreun.. " Nici o voce, i-am rspuns eu. Sau nu mi-am dat seama. I )ni poate c n-am ales ca sa din ntmplare. Poate c am fost atras In locul acela. O vraj psihic? Precum cntecul sirenelor care atrgea marinarii la moarte. Alea nu erau sirene, ci gngnii n coconi. Nu tim dac erau gngnii. Snt convins c nu erau cei. Poate c ar trebui s mai mergem o dat n bungalow-ul la. Dup un moment de tcere, a bombnit: O chestie ca asta i stric toat plcerea sfritului lumii! Mda, ncep s m simt ca un individ dintr-o coal de capete ptrate. Caseta fusese copiat. Am dus copia pe masa de compoziie i am luat un stilou. Da-mi un titlu potrivit pentru un cntec neo-Buffett. Neo-Buffett? Asta compune Sasha zilele-astea. Jimmy Buffett. Ritm tropical, peisaje cu pap agali, distracie la soare dar cu o tent meu ntunecat, ca o concesie fcut realitii Rinichi i tequila, suger Bobby.

Suficient de bun. Am scris titlul pe etichet i am introdus caseta ntr-o cutie ||imla de pe raftul pe care-i pstra Sasha compoziiile. Acolo se gAscau o grmad de casete care artau exact la fel. Frtate, zise Bobby, dac o s ajungem la asta, o s-mi zbori icicrii, da? - Cu plcere. Dar s atepi s te rog eu. - Sigur. O s-mi faci acelai serviciu? - Cere-mi i eti deja mort. - Singurul tremur pe c.are-1 simt e n stomac. - O chestie absolut normal. Am auzit un zngnit, urmat de o serie de clinchete, dup care nit zngnit i, n cele urm, scritul inimitabil al uii din spate cire se deschide. - Sasha? m ntreb Bobby. M-am dus n buctria luminat de luminri, l-am vzut pe Manuel Ramirez n uniforma lui i-am dat seama c sunetele pe care le auzisem proveneau de la un dispozitiv de des cuiat uile, al poliiei. Manuel sttea la mas, uitndu-se la Glock-ul meu de 9 milimetri , la care se dusese direct, n ciuda luminii slabe. Pusesem pistolul pe mas, cnd Bob by m anunase c Wendy Dulcinea fusese rpit. - Ua era ncuiat, i-am spus lui Manuel, n timp ce Bobby intra n buctrie, n urma m - Mda, mri Manuel, apoi art spre Glock. L-ai cumprat legal? - L-a cumprat tata. - Tatl tu era profesor de poezie. - E o profesie periculoas. - De unde l-a cumprat? - Magazinul de arme al lui Thor. - Ai chitan? - Am. - Las-o balt. Ua dintre buctrie i hol fu mpins nuntru. Frank Feeney, unul dintre ajutoarele lu uel, rmase ezitnd n prag. Am avut impresia, pentru o clip, c vd n ochii lui un voal luminii galben, ca nite perdele la o pereche de ferestre, dar dispru* nainte s fiu co vins c fusese acolo cu adevrat. Am gsit o puc i un 38 n jeepul lui Halloway, zise Fecncy Facei parte dintr-o miliie? ntreb Manuel. Organizm o clas de poezie, rspunse Bobby. Avei mandul'f Rupe o bucat de hrtie igienic din sul, zise eful poliiei O s scriu unul pentru t . n urma lui Feeney, la captul holului, luminat din spate do ferestrele cu vitral ii, se afla un al doilea ajutor al erifului. Nu-l vedeam suficient de bine ca s-1 recunosc. De ce ai venit? Manuel se uit la mine ndeajuns de mult timp ca s-mi rc amintesc c nu-mi mai era p rieten. Ce urmeaz? l-am ntrebat eu. O masiv violare a drepturilor voastre civile, rspunse Manuel, iar zmbetul lui av ea cldura unei rni de stilet n buri unui cadavru. 19

Frank Feeney avea o figur de arpe, unul fr coli, dar care nu avea nevoie de coli, p ntru c transpira otrav prin fiecare por. Ochii si aveau privirea fix, rece a ochilor de arpe, iar gura prea o tietur ngust, prin care putea s se strecoare afar o limb at, fr s surprind nici mcar un strin care l-ar fi ntlnit pentru prima oar. naint rile de la Wyvern, Feeney fusese mrul putred al poliiei, suficent de otrvitor ca s vr e n com o mie de Albe-ca-Zpada doar dac-1 priveau. Vrei s scotocim pe aici dup alte arme, efule? l ntreb el pe Manuel. Mda... Dar nu facei mult mizerie. Domnul Snow i-a pierdut tatl acum o lun. E orfan S dm dovad de mil. Zmbind, de parc vzuse un oarece fraged sau un ou de pasre, care-i va satisface foam ea de reptil, Feeney se ntoarse i se mpletici prin hol, ctre cellalt ajutor de erif.

Confiscm toate armele de foc, mi spuse Manuel. Snt arme obinute legal. N-au fost folosite pentru crime. Nu ai dreptul s le confit i, am protestat eu. mi cunosc drepturile, conform celui de-al Doilea Amendament. i tu crezi c-mi depesc atribuiile? l ntreb Manuel pe Bobby. Poi s faci ce vrei, rspunse Bobby. Amicul tu surfist e mai detept dect pare, mi zise Manuel. Dornic s testeze stpnirea de sine a lui Manuei i s afle daca exista vreo limit a f legilor n care s-ar fi angajat poliia, Bobby zise: Orice tmpit urt i psihopat, cu o insign de poliist, poate nft' fac oricum tot ce ea. Exact, i rspunse Manuei. Manuei Ramirez care nu-i nici urt, nici psihopat - e cu zeco centimetri mai sc und, cu cincisprezece kilograme mai slab, cu doisprezece ani mai n vrst i mult mai h ispanic dect mine. i place muzica country, n timp ce eu snt nscut pentru rock-and-rol l; vorbete curent engleza, spaniola i italiana, n timp ce eu mft limitez la englez i la cteva citate din latin. Are o mulime dr convingeri politice, iar mie politica mi se pare plictisitoare. E un buctar nemaipomenit, n timp ce singurul lucru pe care m pricep s-1 fac cu alimentele e s le mnnc. n ciuda tuturor acestor diferene i ale or altora, am mprtit cndva o dragoste de oameni i de via care ne fcuse prieteni. Lucrase muli ani n schimbul de noapte, fiind poliistul cu funcia cea mai mare pe timp de noapte, dar, dup ce Lewis Stevenson, eful poliiei, murise n urm cu o lun, Man ei i luase locul. n lumea nopii, n care-1 ntlnisem i n care i devenisem prieten, f prezen luminoas, un poliist i un om bun. Dar lucrurile s-au schimbat, mai ales aici, n noul Moonlight Bay, i, cu toate c acum lucra la lumina zilei, Manuei i druise sufl tul ntunericului i nu mai era persoana pe care o cunoscusem. Mai e cineva aici? ntreb Manuei. -Nu. I-am auzit pe Feeney i pe cellalt vorbind n hol apoi zgomot de pai pe trepte. Am primit mesajul tu, mi spuse Manuei. Numrul de main. Am dat din cap. Sasha Goodall a fost ast-noapte acas la Lilly Wing. Poate a fost vreo petrecere cu gagici acolo... Scond ncrctorul din Glock, Manuei mi spuse: Voi doi ai aprut acolo chiar nainte de ivirea zorilor. Ai parcat lng garaj i ai i prin spate. Aveam nevoie de gagici, interveni Bobby. Unde ai fost toat noaptea? Am studiat cataloage cu gagici, am rspuns eu. M dezamgeti, Chris. Credeai c-s amator de femei gonflabile? Nu tiam c faci pe mecherul. Snt un om cu mai multe fee. Un rspuns cuminte la ntrebrile lui ar fi fost interpretat ca o dovad de team, iar t eama ar fi provocat un tratament mai aspru. tiam amndoi c legea marial pervers, care e aplica n cazul acela de urgen, nu fusese declarat oficial i, cu toate c prea puin abil ca autoritile s-1 acuze pe Manuel i pe oamenii lui tic crime sau de depirea comp tenelor, nu putea fi sigur c actele lui ilegale nu vor avea urmri. Pe de alt parte, fusese un om al legii i, n ciuda justificrilor, mai avea contiin. Remarcile cretine r prezentau modul n care eu i Bobby i aminteam c tiam la fel de bine ca el c autoritate sa era nelegal i c, dac mpingea lucrurile prea departe, ne vom opune. Eu nu te-am dezamgit? ntreb Bobby. Am tiut ntotdeauna ce-i poate pielea, i rspunse Manuel, punnd ncrctorul n buz i eu. Ar trebui s-i schimbi machiajul. Nu crezi, Chris? Da, cu ceva care s-1 acopere mai bine. Mda, i spuse Bobby lui Manuel. nc mai vd cei trei de ase pe fruntea ta. Fr s-i rspund, Manuel i puse Glock-ul meu sub centur. Ai verificat numrul? l-am ntrebat eu. Fr nici un folos. Suburbanul fusese furat n timpul serii. L-am gsit n dup-amiaza a, abandonat lng port. Nici o urm?

Nu te privete. Am dou lucruri s-i spun, Chris. Dou motive pentru care am venit aic . Nu te bga n chestia asta. E numrul unu? \ -Ce? E numrul unu din cele dou? Sau e un sfat suplimentar? Putem ine minte dou lucruri, zise Bobby. Dar dac urmeaz o grmad de sfaturi supli tare, ar trebui s lum notie. Nu te bga n chestia asta, repet Manuel, vorbind cu mine l ignorndu-l pe Bobby; oc ii lui nu luceau nenatural, dar tonul vocii Iui fcea s te treac toi fiorii. Ai folos it toate bonurile-care-te-in departe-de-pucrie pe care aveai dreptul s le atepi din p rtcn mea. Aa stau lucrurile, Chris. De jos se auzi un trosnet. O mobil grea fusese rsturnat. Am pornit ctre ua holului. Manuel m opri, scond bastonul i lovind cu el puternic in mas. Pocnetul rsun ca o r. M-ai auzit cnd i-am spus lui Frank s nu fac prea muli deranj. Relaxeaz-te! Nu mai exist alte arme, i-am zis eu, furios. Iubitorii de poezie ca tine pot s aib un arsenal ntreg. Pentru sigurana public, t ebuie s ne asigurm. Bobby se rezemase de masa de lng plit, cu braele ncruciatc la piept. Prea c se u gndul c eram neputincioi, dornic s se termine totul i att de potolit, att de rece, r fi putut s aib buci de crbune n loc de ochi i un morcov n loc de nas. Poza aia l e Manuel, dar l cunoteam pe Bobby suficient de bine ca s-mi dau seama c era gata s ex plodeze. Raftul din dreapta lui coninea un set de cuite i tiam c-i alesese poziia g u-se la ele. Dar nu puteam nvinge acum i trebuia s rmnem liberi ca s-i gsim pe Orson i pe cop isprui. Cnd am auzit zngnit de sticl spart, I-am ignorat, mi-am stpnit furia i i-am spus Iui Manuel: Lilly i-a pierdut soul. Iar acum, probabil, i copilul. Asta nu te impresioneaz? P e tine, dintre toi? mi pare ru pentru ea. i asta-i tot? Dac a putea s-i aduc biatul napoi, i l-a aduce. Modul n care-i alesese cuvintele m nfior. Vorbeti de parc ar fi mort sau undeva de unde nu poi s-1 Ici. i-am spus s nu te vri n chestia asta, mi zise el, fr pic din compasiunea de care i dat dovad Manuel alt dat. Cu aisprezece ani n urm, Carmelita, soia lui Manuel, murise dnd natere celui de-al oilea copil al lor. Avusese numai douzeci i patru de ani. Manuel nu se recstorise i-i crescuse fiica i fiul cu mult dragoste i nelepciune. Biatul, Toby, suferea de sindrom l Down. Manuel cunoscuse suferina mai mult dect alii. nelegea ce nseamn s trieti sabiliti mari i cu limite. Totui, privindu-1 n ochi, n-am zrit compasiunea care-1 fc un printe i un poliist att de bun. Ce-i cu gemenii Stuart? l-am ntrebat eu. Faa lui rotund, mai potrivit pentru zmbet dect pentru furie, in mod obinuit o figur olar, devenise rece i dur ca gheaa. Dar cu Wendy Dulcinea? Cantitatea cunotinelor mele l nfurie. Vocea i rmase blnd, dar lovea cu bastonul n palma dreapt cnd mi zise: Ascult-m, Chris. Aceia dintre noi care tiu ce s-a ntmplat nu pot dect s nghit ce. Aa c relaxeaz-te i nghite! Pentru c, dac o s te neci, nimeni n-o s fie de fa manevra Heimlich. Ai neles? Sigur. Snt un tip detept. neleg. Asta a fost o ameninare cu moartea. Livrat cu amabilitate, remarc Bobby. Creativ, indirect, fr cabotinism, dei ceva hestia aia cu bastonul e un clieu. Torionarul psihopat pe care-1 gseti ntr-o sut de f lme vechi. Ai fi un fascist mai credibil fr treaba asta. Du-te dracului! tiu c i-ar face plcere! rnji Bobby.

Manuel prea gata s-1 pocneasc pe Bobby cu bastonul. Pind n faa lui Bobby, ca s nu mai fie fa n fa cu el i spernd c, printr-o min remucri n contiina lui Manuel, am zis: Dac o s fac faptele publice, dac o s m amestec unde nu-mi fierbe oala, cine o straga un glon n ceaf, Manuel? Tu? Pe figura lui trecu o urm de durere sincer, dar expresia nu i se mblnzi dect prea puin. Nu pot s fac aa ceva. Ce chestie freasc! O s fiu mai puin mort dac n-o s tragi tu i o s apese pe tr dintre ajutoarele tale! Nu-i uor pentru nici unul dintre noi. i-i mai uor pentru mine. Ai fost protejat pentru c mama ta a fost cine a fost i a fcut ce a fcut. i pentru c ai fost cndva... prietenul meu. Dar nu-i fora norocul, Chris! Patru copii rpii n dousprezece ore, Manuel. Asta-i rata de schimb curent? Ali pa copii pentru un singur Toby? Recunosc c era o cruzime din partea mea s-1 acuz c sacrifica vieile altor copii p entru Fiul su, dar exista ceva adevr n cruzimea aceea. Se fcu la fa precum crbunele, iar n ochi i se aprinse focul viu al urii. Mda. Am un fiu de care trebuie s am grij. i o fiic. i o mam. O familie de care t uie s am grij. Nu-i la fel de uor pentru mine cum e pentru un detept singuratic, ca tine. M scrbea faptul c noi, cndva prieteni, ajunseserm la aa ceva. Toat poliia din Moonlight Bay fusese atras de partea acelor autoriti nalte care r ndeau de ascunderea terorii rspndite la Wyvem. Motivele cooperrii poliitilor erau num eroase: n mare msur team, patriotism greit neles, bancnote de o sut de dolari, n c care doar proiecte finanate la negru le puteau asigura. Mai mult. Fuseser implicai n cutarea hoardei de rhesus i de oameni care fugiser din laboratoare, cu peste doi ani n urm, iar n noaptea aceea de violen, muli fuseser mucai, zgriai sau infecta pndea pericolul transformrii, deci acceptau s participe la conspiraie, spernd s fie rimii care vor fi tratai, dac se descoperea un remediu pentru retrovirus. Manuel nu putea fi cumprat cu bani. Patriotismul lui nu fcea pilite din variant a celui prost neles. Frica putea s schimbe firea oricui, dar nu frica l corupsese pe Manuel. Cercetrile din Wyvern duseser la o catastrof, dar i la descoperiri pozitive. Unel e experiene avuseser ca rezultat tratamente genetice promitoare. Manuel i vnduse sufletul sperind c unul dintre experimentele acelea l va transform a pe Toby. Bnuiesc c visa c fiul lui va suferi transformri intelectuale i fizice. Creterea intelectual putea fi posibil. tiam c unele lucrri de la Wyvem includeau c rcetri pentru dezvoltarea inteligenei. Se obinuser succese uimitoare, dovada fiind O rson. Ce mai face Toby? m-am interesat eu. n timp ce vorbeam, am auzit un sunet n spatele meu. Un sertar deschis. Sertarul cu cuite. Cnd m aezasem ntre Bobby i Manuel, dorisem s potolesc tensiunea crescnd dintre e s-1 acopr pe Bobby. Am vrut s-i spun s se potoleasc, dar nu tiam cum s-o fac fr s mez pe Manuel. Pe de alt parte, exist ocazii n care instinctul lui Bobby e mai bun dect al meu. Dac el credea c situaia ducea inevitabil la violen, probabil c avea dreptate. Se prfia c ntrebarea mea despre Toby acoperise zgomotul sertarului, pentru c Manu el nu prea s-1 fi auzit. O mndrie puternic, emoionant, dar i nspimnttoare nu-i izgoni furia, iar cele do rau complementare. Citete. Mai bine. Mai repede. Cu mai multe nelegere. Se descurc mai bine la matem atic. Ce-i ru n asta? E o crim? Am cltinat din cap. Dei unii rd de Toby, acesta e imaginea blndeii. Cu gt gros, umeri rotunzi, brae sc rte i picioare butucnoase, amintea de gnomii cei buni din basmele care m ncntaser n ilrie. Fruntea ngust, cu arcadele sprncenelor proeminente, urechi joase i trsturi bl ochi cu pliuri, toate acestea i dau un aspect vistor, care se potrivete cu persona

litatea lui blnd, cumsecade. In ciuda poverii sale, Toby fusese ntotdeauna fericit i mulumit. M ntreb dac gaca n Wyvem va reui s-i creasc inteligena suficient de mult ca s nu mai fie mulumit de vi dar nu suficient de mult ca s-i dea un IQ mediu. Dac-i fur inocena i-1 blestem cu o a tocunoatere care s-1 chinuiasc, prinzndu-1 n capcan ntre identiti, atunci l vor d tiu totul despre doruri nemplinite, despre setea de a fi ceea ce nu poi fi. i mi-e greu s cred c Toby poate fi modificat genetic ca s aib o nfiare complet e team c, dac s-a fcut o asemenea ncercare, va deveni ceva ce n-ar suporta s vad n d. Cei care nu simt frumuseea pe chipul unei persoane afectate de sindromul Down sn t orbi la orice fel de frumusee sau se tem att de mult de ceea ce-i deosebit, nct se feresc de vreo ntl- nire cu aa ceva. n fiecare chip - chiar i n cele mai banale sau ai nefericite trsturi exist un aspect preios al imaginii divine a crei oglindire sn , iar dac l priveti cu sufletul deschis, poi vedea o frumusee uimitoare, o sclipire a ceva att de strlucitor, c-i produce bucurie. Dar va rmne acea strlucire n Toby, da i reproiectat de savanii din Wyvern, dac se ncearc o transformare fizic radical? Acum are un viitor, zise Manuel. Nu-i arunca biatul, l-am implorat eu. l ridic. Nu va mai fi biatul tu. Va fi ceea ce fusese menit s fie. A fost mereu ceea ce fusese menit s fie. Tu nu tii ce-i durerea, zise Manuel cu amrciune. Vorbea despre durerea lui, nu a lui Toby. Toby era mpcat cu lumea. Sau fusese. L-ai iubit pentru ceea ce era. n ciuda a ceea ce era, mi replic el, cu voce tioas, tremurtoare. Nu eti corect cu tine nsui. tiu ce ai simit pentru el n anii tia. l preuiai. Nu tii nimic despre ce simeam eu, nimic! rspunse el, spin- tccnd aerul din faa mea cu bastonul, de parc ar fi vrut s pun capt discuiei. Tristeea m apsa ca o stnc. Am spus: Dac aa stau lucrurile, dtic n-am neles ce simeai pentru Toby, atunci nseamn c osc deloc. Poate c nu m cunoti. Sau poate nu supori gndul c Toby va duce o via mai normal . Tuturor ne place s avem pe cineva pe care s-1 putem privi de sus, nu-i aa, Chris? Inima mi-a tresrit, de parc fusese nepat. Ferocitatea furiei sale dovedea o asemene a teroare i durere c n-am fost n stare s rspund la o asemenea acuzaie ru intenionat serm prieteni prea mult timp ca s-1 ursc i simeam doar mil. nnebunise din cauza speranei. Dac-i ntr-o cantitate rezonabil, sperana ne sprijin. exces, deformeaz proporiile, ntuneca mintea, corupe sufletul mai ru dect heroina. Nu credeam c nu-1 nelesesem pe Manuel n anii aceia. Din cauza speranei uitase ce iu bise i acum iubea idealul mai mult dect realitatea, asta fiind cauza chinului pe c are i-1 creeaz oamenii. Pe scri se auzir pai care coborau. M-am uitat spre hol i i-am vzut pe Feeney i pe c llalt ajutor de erif aprnd n foaier. Feeney se duse n camera de zi, celelalt n camer e lucru, unde aprinser luminile i acionar reostatele. Care-i al doilea lucru pe care voiai s mi-1 spui? l-am ntrebat pe Manuel. Vor ajunge s-o controleze. -Ce? Molima. Cu ce? ntreb Bobby. Cu o sticl de dezinfectant? Unii oameni snt imuni. Nu toi, zise Bobby, n timp ce din camera de zi se auzi zgomot de geam spart. Factorul care produce imunitatea a fost izolat, replic Manuel. n curnd se va obine un vaccin i un tratament pentru cei deja infectai. M-am gndit la copiii disprui, dar n-am pomenit de ei. nsft am zis: Unii oameni continu s se transforme. Am aflat c-s doar attea schimbri ct pot tolera. M-am strduit s lupt mpotriva potopului de speran care mn npdea. Doar attea? Ct de multe? Exist un prag... Devin contieni de schimbrile care au loc n ei. Snt copleii de

team intolerabil de sine. Se ursc. Acea ur de sine crete pn cnd... implodeaz psih Implodeaz psihic? Ce naiba nseamn asta? am exclamat eu, apoi am neles. Sinucidere Mai mult dect sinucidere. Autodistrugere frenetic... violen t. Am vzut... un num de cazuri. nelegi ce nseamn asta? Cnd se autodistrug, i-am rspuns eu, nu mai snt purttori ai retrovirusului. Molima se autolimiteaz. Judecind dup zgomot, Frank Feeney zdrobea o msu sau un scaun, Iovindu-1 de perete le camerei de zi. Am presupus ca ajutorul de erif care-1 nsoea trntise de pe rafturi sticlele cu vitamine i cu ierburi ale Sashei. Ne nvau cu srguin o lecie. S respec . Majoritatea dintre noi vor trece prin asta fr probleme, spuse Manuel. Dar cei dintre noi care nu vor trece?" m-am ntrebat eu. i animalele, am zis eu. i ele se autodistrug. M-a privit bnuitor i m-a ntrebat: Strngem informaii. Ce-ai vzut? M-am gndit la psri. La oarecii veve, care muriser de mult. Haita de coioi se aprop a, fr ndoial, de pragul schimbrii tolerabile. De ce mi-ai povestit toate astea? m-am interesat eu. Ca s nu ne stai n drum. Las oamenii care se pricep s rezolve situaia. Oameni care iu ce fac. Oameni de ncredere. ia cu creier mare, interveni Bobby. Manuel agit bastonul n direcia noastr i adug: V nchipuii c sntei eroi, dar s nu ne stai n drum! Nu-s erou, l-am asigurat eu. Iar eu snt un surfist icnit, ars de soare i plin cu bere, zise Uobby. Avem prea multe de fcut ca s permitem oricui s fac tot ce-i trece prin cap, mai zi se Manuei. Ce-i cu ceata de maimue? Nu s-au autodistrus. Snt altfel. Au fost fcute n laborator, snt ceea ce snt. Snt ceea ce au fost fcut e, ceea ce s-au nscut s fie. Pot s se transforme, dac pot fi afectate de virusul mut ant, dar poate c nu snt vulnerabile... Dup ce se vor termina toate astea, dup ce oam enii vor fi vaccinai i molima se va autolimita, o s hituim maimuele i o s le lichid Pn acum nu prea ai avut noroc, i-am reamintit eu. Am fost preocupai de probleme mai importante. Mda, mormi Bobby. S distrugi lumea e o treab obositoare. Manuei l ignor i continu: Dup ce le rezolvm, ceata nu mai are multe zile de trit. n sufrageria alturat se aprinser luminile. Feeney venise acolo din camera de zi. M -am ndeprtat de luminozitatea care ptrundea prin ua dintre buctrie i sufragerie. Al doilea ajutor de erif apru n ua holului. Nu-J mai vzusem niciodat. Credeam c-i osc pe toi poliitii din ora, dar poate c aceia care-i finanau pe vrjitorii din Wyver feriser bani pentru mrirea efectivelor poliiei. Am gsit cteva cutii cu muniii, zise individul cel nou. Nici o arm. Manuei l strig pe Frank. Acesta se ivi n prag i ntreb: M-ai chemat, efu'? Am terminat treaba aici, i zise Manuei. Feeney pru dezamgit, dar tipul cel nou plec din buctrie i se ndrept, prin hol, c asei. Cu o vitez uimitoare, Manuei se ntinse spre Bobby, vrnd s-i dea cu bastonul n cap. La fel de iute, Bobby se feri. Ciomagul lovi aerul, n locul n care se gsise Bobby, i izbi cu putere frigiderul. Bobby se ridic pe sub baston, chiar n faa lui Manuei, i am crezut c vrea s-1 mbr chestie destul de ciudat, dar apoi am vzut lucirea cuitului de mcelar, cu vrful propt it n gtnl I Manuel. Noul ajutor se ntorsese in goan n buctrie. El i Feency I scoseser revolverele, i e cu ambele mini. napoi! le zise Manuel. Se ddu i el napoi, ndeprtndu-se dc vrful cuitului. Pentru o clip, am crezut c Bobby o s nfig lama uria in ol dei l cunotcam prea obby.

Ajutoarele de erif se traser napoi doi pai i lsar armele in jos, dar nu le puser .

uvoiul de lumin ce ptrundea prin ua sufrageriei lsa s se vad mai mult din faa lu uel dect a fi vrut s vd. Lirn deformat de furie, cu muchii ncordai, cu trsturile cu ochii holbai, dar cel stng mai mult dect dreptul, cu nrile lrgite, cu gura ca o de spictur n stnga, dar strmbat ntr-un rnjet In dreapta, ca un portret de Picasso, alc in cuburi i figuri geometrice care nu se potriveau perfect ntre ele. Iar pielea lu i nu mal era de un cafeniu-cald, ci de culoarea unei unci lsate prea mult timp n af umtoare, de un rou-murdar din cauza sngelui nchegat i a fumului n exces, ntunecat rat. Manuel privea cu o ur att de intens, care nu putea fi provocat doar de remarcile obraznice ale lui Bobby. Ura aceea era ndreptat i spre mine, dar Manuel nu fusese n stare s mn loveasc, dup atia ani de prietenie, aa c voise s-1 loveasc pc Bobby, pe ucrul la m-ar fi durut. Poate o parte din ur se ndrepta ctre sine, pentru c-i nclca incipiile, sau poate vedeam aisprezece ani de furie mpotriva lui Dumnezeu pentru m oartea Cannelitei i pentru naterea lui Toby cu sindromul Down, iar eu credeam-simea m-tiam c o parte din furia aceea nu putea nu voia, nu ndrznea - s-o recunoasc drept urie mpotriva lui Toby, dragul de Toby, pe care-I iubea cu disperare, dar care-i restricionase drastic viaa. La urma urmei, exist un motiv pentru care se spune c dra gostea este o sabie cu dou tiuri, pentru c dragostea-i ascuit, strpunge, dragostea-i ac cu care se cos gurile din inim, care crpete sufletul, dar care poate s taie, s ta e adnc, s rnesc, s ucid. Manuel se strduia s se stpneasc, contient c-1 priveam cu tn|ii, c se ddea n spe ar pierdu btlia. Zgriase frigidei ui, acolo unde-1 lovise cu bastonul, dar atacul i paguba, chiar mu important, nu-i oferise satisfacia de care avea nevoie, nu liberas e presiunea din el. Cu cteva minute mai devreme crezusem i n Bobby e o bomb pe cal e s explodeze, dar explodase Manuel, nu repezindu-se la Bobby sau la mine, ci la panourile din sticl ale uilor bufetului, sprgnd fiecare geam cu bastonul, apoi rupnd o u i aruncnd afar porelanurile Royal Worcester, setul Evesham, III care inuse att lt mama. Farfurii, ceti, platouri pentru pline, pentru salat, o sosier, o untier, un set pentru zahr i inintn, toate czur pe mas i de acolo pe podea, rapnelele din po vind spltorul de vase, zngnind n picioarele scaunelor i n dulapuri... Cuptorul cu mi unde se gsea lng bufet. Manuel l lovi cu bastonul o dat, de dou ori, de trei ori, de atru uri, dar capacul fusese fcut din plexiglas sau ceva de felul la, pentru c nu s e sprgea. Ciomagul alunec pe cuptor i atinse ceasul, declanndu-1, iar dac am fi prev cum vor evolua lucrurile i am fi pus n cuptor o pung cu boabe de porumb, am fi avu t doricele ct timp i manifesta Manuel furia. Apuc un ceainic de oel de pe plit i-1 a c de-a lungul camerei, nh prjitorul de pine i-1 arunc pe podea, n timp ce ceainic duumea cu energia maniac a unei imagini dintr-un joc video. Trase un ut n prjitor, i ar acesta alunec pe podea, chellind ca un cel speriat, ntinznd cordonul electric ca oad. i cu asta, Manuel se potoli. Rmase n centrul ncperii, cu umerii czui, cu capul nainte, cu pleoapele grele, de p abia se trezise dintr-un somn adnc, cu gura strns, respirnd greu. Se uit n jur, zpc a un taur care se ntreab unde naiba dispruse capa roie care-1 nfuriase. In timpul nebuniei distrugtoare a lui Manuel, m ateptasem s vd lumina galben, demon c lucind n ochii si, dar n-am zrit aa ceva. Exista acum furie mocnind n ochii lui, i nfuzie, i o tristee ndurerat, dar dac se transformase n ceva care era mai puin dect nu ajunsese att de departe nct s-i sclipeasc ochii. Ajutorul al crui nume nu-1 cunoteam privea atent, cu ochi negri ca ferestrele d intr-o cas prsit, dar ochii lui Fred Feency luceau precum cei ai dovlecilor de Hallo ween, plini de ameninare. Dei sclipirea stranie nu era constant, aprnd, disprntl i in nou, slbticia indicat de ea ardea continuu, ca un far. Feeney sttea n lumina care venea de la candelabrul din sufragerie, cu faa n umbr, iar ochii i luceau, din cnd n d, ca i cum lumina din camera alturat trecea prin craniul su i ieea prin orbitele och lor. mi fusese team c violena lui Manuel va declana izbucniren violenei ajutoarelor lui - pentru c toi cei trei oameni se transformau , c-i va cuprinde o demen ce va crete repeziciune, iar eu i Bobby vom fi nconjurai de echivalentul biotehnologic al unei haite de vrcolaci nsetai de snge. Pentru c neglijasem prostete s cumprm lnioare gloane din argint, am fi fost obligai s ne aprm cu serviciul pentru ceai, din argint

curat, dar care-i pierduse strlucirea, al mamei mele. ns acesta trebuia scos din cu tia din cmar i, eventual, lustruit cu cremil argintie Wright i cu o crp moale, ca s suficient de ucigtor. Acum se prea c Feeney era singura ameninare, iar un vrcolac cu un revolver ncrcat un licantrop de alt calibru. Unul ca el poate fi la fel de ucigtor ct o hait ntreag. Tremura, lucea de transpiraie, inspira lacom i expira cu un scncet subire. o excitar ea lui, i mucase buzele. Gura i brbia i se nroiser de propriul snge. inea pistolu le mini, intind spre podea, dar ochii de nebun preau a cuta o int, atenia fiindu-i tat cnd spre Manuel, cnd spre mine, cnd spre al doilea ajutor dc erif, cnd spre Bobby cnd spre mine, apoi din nou spre Manuel, i dac Feeney ar fi decis c toi sntem inte, fi fost n stare sa ne omoare pe toi patru chiar dac focul camarazilor lui l-ar fi fcut buci. Mi-am dat seama c Manuel vorbea cu Feeney i cu cellalt ajutor. Btile inimii m asur iser temporar. ... Am terminat, am terminat cu ticloii tia, hai, Frank, Harry, s mergem, gata, t i tia nu merit s-i bgm in Hcam, s mergem, ne ducem la treburile noastre, s ieim de aici, hui s mergem. Vocea lui Manuel pru s-1 potoleasc pe Feeney, ca recitarea ritmic a unei rugciuni, ca o litanie n care rspunsurile se ddeau Iii tcere, nu cu vorbe. Focul continua s-i a par acestuia n ochi, dar din ce n ce mai puin i mai slab. Nu mai inu revolverul cu am ele mini, mulumindu-se s-1 pstreze n mna dreapt, apoi l puse n toc. Clipind surpri gust de snge, i terse buzele cu mna i privi fr s priceap pata roie de pe degete Harry, cellalt ajutor de erif, pe care Manuel l numise, n sfrit, ajunsese deja n f er cnd Frank Feeney iei din buctrie i pi n hol. Manuel l urm pe Feeney, iar eu mt urmndu-1 pe Manuel, dar de la distan. i pierduser aura lor de oameni ai Gestapoului. Artau slabi i obosii, ca trei biei se jucaser de-a poliitii cu mult entuziasm, dar care se istoviser i-i trau funduril cas, s bea nite ciocolat cald i s doarm un pic, pentru ca dup aceea s-i pun un se joace de-a piraii. Preau pierdui, precum copiii cei rpii. In foaier, n timp ce Frank Feeney l urma pe Harry X n porticul din faa casei, l-am ntrebat pe Manuel: Ai vzut? Se opri n u i se ntoarse spre mine, dar nu-mi rspunse. Furia nu-i dispruse, dar p at. Lumina intra n foaier de afar, din camera de lucru, din camera de zi. M simeam mai vulnerabil dect sub ameninarea pistolului i a strii nebuneti a lui Feeney, din buct , dar trebuia s-i spun ceva lui Manuel. Feeney, i-am zis eu, dei nu Feeney reprezenta problema neterminat dintre noi. Ai vzut c se transform? Nu poi s negi asta! Exist un tratament. l vom avea curnd. E la limita. Dac nu vei primi tratamentul la timp? O s am grij de el, mormi Manuel, care-i ddu seama abia atunci c inea bastonul n vri ntr-un la de la centur. Frank e unul dintre ai notri. O s-i dm pacea, n felul n . Putea s m ucid. Pe mine, pe Bobby, pe tine, pe noi to(i. Nu te bga n chestia asta, Snow! N-o s-i mai spun in< I II dat! Snow. Nu mai eram Chris. Devastarea casei unui om nscamillt I s pui punctul pe i-ul final i s tragi liniua la t-ui final din sfiiii, Poate c individul care a rpit copiii e tipul de care se vorbojjB la tiri. Ce tip? Care fur copii. Trei, patru, cinci copilai. i-i arde pe toi deodat. Aa ceva nu se va ntmpla aici. De ce eti att de sigur? Sntem n Moonlight Bay. Nu toi tipii ri snt ri din cauz c se transform. Se uit la mine, de parc l-a fi insultat. Am trecut la afacerea neterminat. Toby e un biat grozav. l iubesc. M preocup ce i se vn ntmpla. Riscul e imens. Da per ca pn ia urm lucrurile s ias, n privina lui, aa cum crezi tu c vor iei. Sper ufletul. Mai mult dect orice.

Ezit, apoi mi zise: Nu te bga n chestia asta. Vorbesc serios, Snow! Un timp, l-am privit cum trece din casa mea vandalizat ntr-o lume mult mai dist rus dect porelanurile mamei mele. Lng trotuar ateptau dou maini de patrulare ale po Se urc ntr-unu din ele. Poi s te ntorci oricnd, am zis, de parc ar fi putut s ml) aud. Mai exist pahar re poi s le spargi i destule farfurii. O s bem nite bere, poi s faci praf televizoru au s toci mobila cu securea sau, dac vrei, s te pii pe covor. O s fac o plrie din br s fie amuzant, o s fie festiv. Orict de ntunecoas era dup-amiaza, m dureau ochii. Am nchis ua. Cnd moare cineva la care in sau, ca n cazul de fa, l pierd din alt motiv invaria fac glume despre durere. Chiar n noaptea n care iubitul meu tat se stinsese din pr icina cancerului, mi-am ipus n minte bancuri despre moarte, cociuge i ravagiile bol ilor. I iaca sorb prea mult din mhnire, ajung i eu n cupa dezndejdii. I >111 dezndejd e m cufund n autocmptimire att de adnc, nct lua inec. Autocomptimirea m va ncuraj prea mult la ceea ce am pierdut, la cine am pierdut, la limitele ntre care mu tri t ntotdeauna, la restriciile existenei mele nocturne ciu- ilntc... iar n cele din ur m risc s ajung schilod, aa cum mi spuneau tmpiii din copilria mea. Mi se pare o blas ie s nu mbriez viaa, dar pentru a o mbria n vremuri ntunecate trebuie s gsesc tragic, frumusee care exist ntotdeauna acolo i pe care eu o descopr prin umor. Putei il m credei nesimit sau fr inim pentru c gsesc ceva de rs n pierderea cuiva, ceva funeralii, dar i putem onora pe i ci mori cu rsete i dragoste, aa cum i-am onorat pe cnd triau. I Himnezeu ne-a menit s rdem cnd ne doare, pentru c a ameste- i at o cant tate enorm de absurd n univers, atunci cnd a frmntat noroiul din care a creat totul. Recunosc c-s neajutorat n multe privine, dar ct timp pot s rid mai am speran. \ Am privit iute prin camera de lucru, s vd ce pagub fuseser fcute, am stins lumina i am examinat apoi camera de zi. Fcuser mai puin prpd dect ar fi fcut Belzebut, dac a avut o vacana de dou zile din iad, dar mai mult dect face un strigoi. Bobby stinsese deja lumina n sufragerie. La lumina luminrilor, cura mizeria din bu ctie, adunnd porelanul sfrmatpe un fra, pe care-1 golea ntr-un sac mare pentru gun Eti foarte gospodar, i-am zis eu, ajutndu-1. Cred c ntr-o via anterioar am fost menajera cuiva de neam regesc. A cui? A arului Nicolae al Rusiei. A sfrit tragic. Apoi ra-am rencarnat ca Betty Grable. Vedeta de cinematograf? Chiar ea, gagiule. Mi-ai plcut n Molher Worc Tights. Gracias. Dar e mult mai bine s fiu iari brbat. ncercnd s nchid primul sac de gunoi, n timp ce Bobby deschidea altul, am zis: Ar trebui s fiu foarte enervat. De ce? Pentru c am avut attea viei nemaipomenite, n timp ce tu ai fost doar tu? A venit aici s-mi dea un ut n fund fiindc, de fapt, voiu s-i dea lui un ut n f Ar fi trebuit s fie contorsionist. Nu-mi place s recunosc, dar e un contorsionist moral. Gagiule, cnd eti furios, vorbeti murdar. tie c-i asum riscuri incredibile n privina lui Toby, chestia asta l roade, chia nu recunoate. Bobby oft. l comptimesc pe Manuel. Cu adevrat. Dar gagiul m sperie mai mult dect Feeney. Feeney se transform. Zu? Dar Manuel m sperie pentru c a devenit ce-a devenii fr s se transforme. ne neleg. Crezi c are dreptate n privina vaccinului? ntreb Bobby, punnd prjitorul de pin s. Mda... Dar va avea efectul pe care-1 cred ei? Nimic n-a avut efectul pe care l-au crezut ei. Dar tim c partea cealalt a fost adevrat. Cea despre implozia psihologica. Psrile.

Poate i coioii. M-a simi foarte nduioat din cauza acestor lucruri, zise Bobby, punnd cuitul de m r n sertar, dac n-a ti c gngania mmicii tale e doar o parte a problemei. Trenul Misterului, am replicat eu, amintindu-mi de chestia sau chestiile din interiorul costumului lui Hodgson, de trupul lui Delacroix, de testamentul de pe caset i de coconi. Se auzi soneria, iar Bobby mi spuse: Zi-le c, dac au venit s sparg lucruri, avem reguli noi. O sut de dolari tacmul care trebuie s poarte cravat. M-am dus In foaier i am privit afar printr-o poriune mai transparent a vitraliului . Silueta din faa uii era att de mare, c-i venea s crezi c unul dintre stejari i s rdcinile din pamnt, urcase treptele i apsase pe sonerie ca s cear cincizeci de kilog e de ngrminte. Am deschis ua i m-am dat napoi din faa luminii, ca s-I las pe vizitator s intre. Roosevelt Frost e suficient de nalt, musculos, negru i maiestuos ca s fac figurile sculptate n muntele Rushmore s par nite busturi de vedete de seriale comice. Dup ce a intrat inndu-I n brae pe Mungojerrie, un cotoi cu blana de un cenuiu-deschis, a trn it ua n urma lui. Cu o voce remarcabil prin tonul ei profund, prin muzicalitate i prin blndee, zise: Bun ziua, fiule. Mulumesc c ai venit, domnule. Iar te-ai vrt n vreun necaz. Putei s pariai c-i aa. O grmad de mori, zise el, solemn. Ce-ai spus, domnule? Aa zice pisica. M-am uitat la Mungojerrie. ntins confortabil pe braul uria al lui Roosevelt, arta de parc n-ar fi avut oase. Motanul prea moale, arta ca o earf sau un al, dac Roosevelt ar fi fost om s poarte o earf sau un al, doar ochii lui verzi de felin, ptai cu auriu erau aleri, plini cu o inteligen nendoielnic i linititoare. O grmad de mori, repet Roosevelt. Ai cui? Ai notri. Mungojerrie m privi n ochi. Pisicile tiu multe lucruri, zise Roosevelt. Nu orice. Pisicile tiu, insist Roosevelt. Ochii cotoiului preau plini de tristee.

20 Roosevelt aez motanul pe unul dintre scaunele din buctrie, ca s nu se taie la labe n cioburile de porelan, care acopereau nc podeaua. Dei Mungojerrie este un evadat di n Wy vern, conceput In laboratoarele genetice, poate la fel de detept ca Orson, c u siguran la fel de detept ca un concurent la Roata norocului, mai detept dect majori tatea consilierilor politici de la Casa Alb din secolul ce abia a trecut, este to tui suficient de pisic pentru a fi n stare s se ncolceasc i s adoarm imediat, chi p propria prezicere, ne aflam n ajunul Judecii de Apoi, cu anse mari s nu supravieui n zori. Pisicile tiu multe, dup cum zice Roosevelt, dar nu sufer de imaginaie hipera ctiv i de nervi ntini la maximum, ca mine. n ceea ce privete cunoaterea, i Roosevelt tie o grmad de lucruri. tie fotbal, pe c a fost, prin anii aizeci, aptezeci, o vedet important a gazonului, ludat de toi z i sportivi. Acum, la aizeci i trei de ani, se ocup cu succes de afaceri. Deine un ma gazin de mbrcminte pentru brbai, un magazin general i jumtate din aciunile Moonligh Inn and Country Club. Mai tie o grmad de lucruri despre marc i brci, pentru c locuie Ia bordul lui Nostromo, o ambarcaiune de nousprezece metri, aflat pe ultima dan din portul pentru iahturi din Moonlight Bay. i, bineneles, poate s vorbeasc animalelor m ai bine dect dr. Dolittle, un talent folositor aici, n Edgar Allan Disneyland. Roosevelt insist s ne ajute la curenie. Dei prea ciudat s te ocupi de menaj altu un monument naional, care mai era i motenitor al sfntului Francis, i-am dat aspirat

orul. Mungojeme se trezi cnd ncepu s urle aspiratorul, i ridic un pic capul, ct s-i e disconfortul artndu-i pentru o clip colii, apoi pru s adoarm la loc. Am o buctrie mare, dar care pru mic din momentul n care intrase n ea Roosevelt Fro t, fie c folosea sau nu aspiratorul. Are nlimea de un metru i nouzeci i nou de cent i, iar dimensiunile formidabile ale gtului, umerilor, pieptului, spatelui i braelor te mpiedic s crezi c a putut fi conceput n ceva att de fragil ca un pntec. Pare a f ost cioplit dintr-un bloc de granit sau lumat din oel. Sau, poate, construit ntr-o fabric de camioane. Pare mult mai tnr dect este, avnd doar cteva fire de pr crunt le. A avut succes n fotbal nu numai din cauza dimensiunilor sale, ci i din cauza m inii. Iar la aizeci i trei de ani e la fel de puternic ca n tineree i cred eu mai t, pentru c nva fr ncetare. i d cu aspiratorul ca un maestru. n trei, am terminat repede curenia din buctrie. Dar n-o s mai fie ca nainte, doar cu o singur etajer de Royal Worchester, model E vesham, n bufet. Rafturile goale lsau o impresie trist. Mama inuse la vasele acelea fine, la culorile blnde ale merelor i prunelor pictate de mn pe cetile de cafea, la c oaczele i perele de pe farfuriile pentru salat... Lucrurile favorite ale mamei nu e rau mama mea - ci doar lucrurile ei -, dar, dei ne place s credem c amintirile snt p ermanente, ca i cum ar fi fost gravate n oel, chiar i amintirile dragostei i buntii de fapt, nspimnttor de efemere n detaliile lor i ne reamintim mai uor ceea ce-i lega e locuri i lucruri. Amintirile mblsmate n forma, greutatea i textura obiectelor reale pot fi renviate iute, printr-o simpl atingere. Exista un al doilea set de vesel, cel de toat ziua, i n timp ce Roosevelt aez farf rii i ceti pe masa din buctrie, am fcut cafea. Bobby descoperi n frigider o cutie mitre, plin cu chifle cu scorioar i pecan, favo itele mele d ntotdeauna. Crpe crustulorum! strig el. Ce nseamn asta? se interes Roosevelt. Nu ntreba, i-am rspuns eu. nha prjiturile, traduse Bobby. Am adus dou perne din camera de zi i le-am pus pe un scaun, ceea ce i-a permis lui Mungojerrie care se trezise s stea suficient de sus ca s participe la discuie. n timp ce Roosevelt rupea buci din chifla cu scorioar i le nmuia n farfuria cu pe care-1 turnase special pentru pisic , se ntoarse acas Sasha, de pe unde fusese. Roosevelt i spune fiic", aa cum uneori mi spune mie sau lui Bobby fiu", ceea ce-i doa felul lui de a se purta, dei bnuiesc c are o prere att de bun despre Sasha, nct ar tat s-o adopte. M aflam n spatele lui cnd a luat-o n brae i a strns-o, de parc ar f t o feti. Dispruse complet n mbriarea lui de urs, cu excepia unui pantof nclat atrna la civa centimetri deasupra duumelei. Sasha i aduse scaunul de la masa de compoziie i-1 aez ntre scaunul meu i cel al obby. Pipi mneca lui Bobby i zise: Mito cma! Merci. L-am vzut pe Doogie, povesti Sasha. Strnge echipament, armament. Acum e abia or a trei. O s fim gata de ndat ce se ntunec. Armament? ntreb Bobby. Doogie a obinut un sprijin tehnic cu adevrat de calitate. Sprijin tehnic? Trebuie s ne pregtim pentru orice eventualitate. Orice eventualitate? mormi Bobby i se ntoarse spre mine. Frtate, te-ai culcat cu G.I. Jane1? ' Personaj din filmul cu acelai nume, interpretat de Dcmi Moore, este o femeie of ier care ncearc s demonstreze c femeile pol fi soldai la fel de buni ca brbaii, (n. Cu Emma Peel1, l-am corectat eu i m-am adresat apoi Sashei-Emma: Avem nevoie de ceva armament. Manuel i dou ajutoare de erif au fost aici i ne-au confiscat armele. i au spart porelanurile, zise Bobby. Au zdrobit nite mobil, am adugat eu, i au tras un ut prjitorului de pine, m complet Bobby. Putem s ne bazm pe Doogie, ne liniti Sasha. Ce-au avut cu prjitorul? Bobby ddu din umeri i explic:

E mic, neajutorat i vulnerabil. Stteam la lumina luminrilor patru oameni i un cotoi cenuiu - ca s mncm, s bem im o strategie. Crpe crustulorum, zise Bobby. Crpe furcam, replic Sasha, agitnd furculia. Crpe coffeum, spuse Bobby, ridicnd ceaca, de parc ar fi inut un toast. Asta-i o conspiraie, am mormit eu. Mungojerrie ne privea cu un interes fi. Roosevelt privi pisica, n timp ce pisica ne privea pe noi, i zise: Crede c sntei bizari, dar amuzani. Ha, ha, bizari! exlam Bobby. Nu cred c oamenii obinuiesc s vneze oareci i s-i m Roosevelt Frost vorbea cu animalele cu mult nainte ca laboratoarele din Wyvern s ne druiasc nite ceteni cu patru picioare, care preau s fie ceva mai detepi dec i creaser. Din cite am vzut, singura lui excentricitate consta n faptul c susinea c o menii pot s converseze cu animale obinuite, nu numai cu cele produse prin ingineri e genetic. Nu pretinde c a fost rpit de extraterestri i c a susinut un examen proctol gic, nu cutreier pdurile n cutarea lui Big Foot sau a lui Babe, taurul albastru, nu scrie un roman care i-a fost transmis de spiritul lui Truman Capote, nici nu poa rt o plrie din folie de aluminiu ca s mpiedice ' Personaj din serialul Rzbuntorii, interpretat de Diana Rigg (n.tr.) controlul prin microunde al gndurilor sale de ctre Sindicatul American al Bcanilor. A nvat comunicarea cu animalele de la o femeie pe nume Gloria Chan, n Los Angeles , cu muli ani n urm, dup ce aceasta i facilitase un dialog ntre el i potaia lui iubi loopy, acum decedat. Gloria i spusese lui Roosevelt o grmad de lucruri despre viaa lu i zilnic i despre obiceiurile lui, pe care nu avea de unde s le tie, dar pe care Slo opy le cunotea. Se prea c i povestise cinele toate chestiile alea. Roosevelt spune c nu-i nevoie de vreun talent special ca s comunici cu animalel e, c nu-i vorba de o abilitate parapsihic. f Pretinde c-i vorba de o sensibilitate fa de alte specii pe care o posedm toi, dar pe care ne-am reprimat-o. Cele mai mari obstacole n calea nvrii tehnicilor necesare snt ndoiala, cinismul i noiunile preco despre ce-i posibil i ce nu. Dup mai multe luni de trud sub ndrumarea Gloriei Chan, Roosevelt devenise capabi l s neleag gndurile i preocuprile lui Sloopy i ale altor animale de cas i de pe c s m nvee i pe mine i intenionam s-1 ascult. Nimic nu mi-ar fi plcut mai mult dec mai bine pe Orson. Fratele meu cu patru picioare auzise multe de la mine n ultimi i ani, dar eu nu auzisem un cuvnt de la el. Leciile cu Roosevelt ar fi deschis o u a minunilor sau m-ar fi fcut s m simt prost i caraghios. Ca om, snt obinuit cu prostia caraghioslcul, aa c nu aveam nimic de pierdut. Bobby obinuia s-i bat joc de discuiile ntre patru ochi ale lui Roosevelt cu animal le, dar niciodat de fa cu el, i atribuia pasiunea acestuia rnilor la cap suferite pe terenul de fotbal. Ulterior i moderase scepticismul. Evenimentele din Wyvem ne nvaser multe lucruri, iar unul dintre ele era c, dac tiina poate s mbunteasc omenirea, n e da totui toate rspunsurile de care avem nevoie. Viaa are dimensiuni care nu pot f i trecute pe hrtie de biologi, fizicieni i matematicieni. Orson m condusese la Roosevelt cu mai mult de un an n urm, atras de convingerea canin c avea de-a face cu un om deosebit. Unele pisici i Dumnezeu tie ce alte specii de evadai din laboratoarele din Wyvern l cutaser i-i uotiser Ia ureche, ca s /ice son reprezint excepia. l viziteaz pe Roosevelt, dar nu a comunicat cu el. Btrnul Cin finx, aa-i zice Roosevelt, potaia mut, labradorul laconic. Cred c mami mi 1-a adus pe Orson indiferent de motiv dup ce a falsificat scripte le laboratorului i 1-a declarat mort. Poate c Orson se teme s nu fie dus napoi n labo rator, dac-i d cineva seama c el este unul dintre succesele de acolo. Indiferent de motiv, cnd e de fa altcineva dect Bobby, Sasha sau eu, se joac de-a nu-s-dect-un-cin un-i-tmpit. Sigur, nu-1 insulta pe Roosevelt cu o asemenea neltorie, dar rmne fa d a taciturn ca un nap, chiar dac-i un nap care d din coad. Acum, stnd pe un scaun, tolnit pe o pern, mncnd elegant buci de chifl cu scorio lapte, Mungojerrie nu pretindea c-i o pisic obinuit. n timp ce repovesteam eveniment ele din ultimele dousprezece ore, ochii lui verzi ne urmreau cu interes. Cnd auzea ceva ce-1 surprindea, ochii i se mreau, iar cnd era ocat, tresrea sau i trgea capul i i-1 ridica, de parc ar fi spus: Omule, te-ai ndopat cu cocktailuri de menta-mei sau

eti o main congenital de tmpenii?" Uneori rnjea, de obicei cnd eu sau Bobby povestea espre vreo prostie pe care o spuseserm sau o fcuserm. Aveam impresia c rnjea cam des. Descrierea fcut de Bobby a ceea ce am vzut prin vizorul costumului ermetic al lui Hodgson pru s-i taie cheful de mncare felinei pentru cteva minute, dar rmsese, n pri i n primul rnd, pisic, cu apetit i curioziti de pisic, aa c, nainte de sfritu ceruse lui Roosevelt i primise nc o farfurie de crustuiorum muiate n lapte. Sntem convini c Orson i copiii rpii se afl undeva, n Wyvern, i-am spus lui Roos rost, pentru c m simeam ciudat s m adresez unei pisici, lucru nefiresc, din moment ce vorbesc mereu cu Orson. Dar locul la-i prea ntins. Avem nevoie de cineva care s Ie gseasc urma. Din moment ce nu dispunem de un satelit de recunoatere, nu cunoatem vreun cercet a indian i nu pstrm n dulap vreun dulu, pentru orice eventualitate... i ne uitarm toi trei spre Mungojerrie, plini de speran. Motanul m privi n ochi, apoi pe Bobby, dup aceea pe Sasha. i nchise ochii un timp, de parc ar fi cntrit solicitarea noastrn implicit, apoi i ndrept atenia spre Roose Gigantul cel blnd mpinse deoparte farfuria i ceaca de cafea, se aplec n fa, prop -i cotul drept pe mas i reze- mndu-i brbia n pumn, apoi schimb priviri cu oaspetele ru cel mustcios. Dup un minut, timp n care ncercasem fr succes s-mi amintesc tema muzical din Pisi aceea afurisit, Roosevelt spuse: Mungojerrie se ntreab dac ai auzit ce-am spus cnd ani sosit aici. O grmad de mori, l-am citat eu. Ai cui? ntreb Sasha. Ai notri. Cine spune asta? Am artat spre pisic. Mungojerrie reui s arate enigmatic. tim c-i periculos, zise Bobby. El nu spune c-i periculos, explic Roosevelt. E un fel de... prezicere. Am rmas tcui, privindu-1 pe motan, care ne-a oferit o expresie indescifrabil, ca a pisicilor din sculpturile gsite n mormintele egiptene. Dup un timp, Sasha ntreb: Vrei s spui c Mungojerrie e clarvztor? Nu, rspunse Roosevelt. Atunci ce vrei s spui? Uitndu-se la motan, care privea solemn o luminare, de parc ar fi citit viitorul n dansul sinuos al flcrii pe fitil, Roosevelt zise: Pisicile tiu multe lucruri. Eu, Bobby i Sasha ne-am privit unul pe cellalt, dar nici unul n-a fost n stare s se lmureasc despre ce-i vorba. Ce tiu, de fapt, pisicile? ntreb Sasha. Lucruri, rspunse Roosevelt. Cum? tiind. Care-i sunetul scos de o mn care aplaud singur? ntreb IJobby, retoric. Pisica i ciuli urechile i se uit Ia noi de parc ar fi spus: Acum ai neles". Cotoiul sta citete prea mult Deepak Chopra, zise Bobby. Roosevelt, spuse Sasha, cu o voce care-i exprima frustrarea. Cnd acesta ridic din umerii masivi, aproape c am simit metrul cub de aer deplasat nvlind peste mas. Fiica mea, treaba asta, comunicarea cu animalele, nu-i ca vorbitul la telefon. Uneori e la fel de limpede. Dar uneori exist... ambiguiti. Bine, interveni Bobby, capcana asta pentru oareci crede c avem vreo ans s-i gsim Orson i pe copii i s-i aducem napoi n via? O ans ct de mic? Roosevelt scrpina pisica dup ureche, cu mna stng, i o mngie pe cap. Spune c ntotdeauna exist o ans. Nimic nu-i fr speran. ans de cincizeci la sut? m-am interesat eu. Domnul Mungojerrie spune c nu-i agent de pariuri, rse Roosevelt. Prin urmare, zise Bobby, cel mai ru lucru care ni se poate n- tmpla este s ne ntoa cem n Wyvem i s murim cu toii, s fim tocai, prelucrai i mpachetai drept carne pen Mi se pare c sta a fost ntotdeauna cel mai ru lucru care ni se putea ntm- pla, deci n

s-a schimbat nimic. Snt de prere s mergem. i eu, spuse Sasha. Vorbind evident n numele pisicii, care torcea i se mpingea n mna care o mngia, Roo elt ntreb: i dac Orson i copiii snt undeva unde nu putem ajunge? Dac snt n Groap? Regul pentru puti: orice loc numit Groap nu poate fi un loc bun, mormi Bobby. Aa i spuneau ei laboratorului pentru cercetri genetice. Ei? am ntrebat eu. Oamenii care lucrau acolo... i spuneau Groapa pentru ca... spuse Roosevelt, ap lecnd capul, de parc ar fi ascultat o voce linitita. Presupun c din cauz c se afla mu t sub pamnt. M-am trezit adresndu-m pisicii: Laboratorul funcioneaz nc undeva n Wyvern, dup cum bnuim noi, cu oameni i cu t trebuie ca s fie operaional? Da, rspunse Roosevelt, scrpinnd pisica sub brbie. De sino stttor... aprovizionat ecret la fiecare ase luni. tii unde este? l-am ntrebat pe Mungojerrie. Da. tie. De acolo vine, la urma urmei, zise Roosevelt, ae- zndu-se iari pe scaun. De acolo a fugit... n noaptea aceea. Dai dac Orson i copiii se afl n Groap, nu putei jungei la ei, nici s-i scoatei de acolo. Am rmas pe gnduri, tcui. Mungojerrie ridic o lab din fa i ncepu s i-o ling, nete- zindu-i blana. Era de ot felul de lucruri, putea s gseasc urme, era singura noastr speran, dar, totodat, e o pisica. Depindeam complet de un tovar care, n orice clip, putea sa scuipe un ghem de pr. Singurul motiv pentru care nu rdeam sau nu plngeam era c nu puteam s le fac pe amndou deodat, dei asta simeam c trebuie s fac. n cele din urm, Sasha lmuri lucrurile: Dac nu avem nici o ans s-i scoatem din Groap, atunci sa sperm c snt n alt pa rnului. ntrebarea principal rmne aceeai, i-am spus eu lui Roosevelt. Mungojerrie vrea s ajute? Pisica l ntlnise pe Orson o singur dat, la bordul lui Nostro- mo, n noaptea n car urise tatl meu. Avusesem impresia c se plcuser. i aveau originea n laboratorul de cr e a inteligenei din Wyvern i, dac mama mea fusese, ntr-un fel, mama lui Orson, pentr u c acesta fusese produsul sufletului i al minii ei, atunci pisica aceea putea s sim t c-i era i ei mama cea pierdut, creatorul ei, creia i datora viaa. Am rmas cu minile strnse n jurul cetii goale de cafea, dorind s cred c Mungojerri u ne va lsa balt, cutnd n minte motive pentru care pisica ar trebui s fie de acord s alture eforturilor noastre, pregtindu-se s fac declaraia incredibil i neruinat c ele meu spiritual, Mungojerrie Snow, exact ua cum Orson mi era frate, c avusese loc o criz de familie, deci ?ivea obligaii speciale; i nu m puteam mpiedica s nu-mi amin lesc c Bobby spusese despre lumea aceasta nou a animalelor detepte c-i precum un de sen animat cu roiul Donald care, n ciuda icnelii sale, a fost nzestrat totui cu terib le caracteristici fizice, morale i spirituale. Cnd Roosevelt spuse: Da", m ocupam att de febril de organizarea argumentelor mpotri va unui refuz ateptat al solicitrii noastre, c nu mi-am dat imediat seama ce rspuns primisem de la prietenul nostru, cel care ne comunica spusele animalelor. Da, v vom ajuta, ne explic Roosevelt, ca rspuns Ia clipirea mea prosteasc. Am trecut zmbete de la unul la altul, n jurul mesei, ca o farfurie de crustuloru m. Apoi Sasha l privi pe Roosevelt dintr-o parte i-1 ntreb: -Noi? Avei nevoie de mine ca interpret. Individul mungo ne conduce, noi ne inem dup el, zise Bobby. Nu va fi att de simplu, replic Roosevelt. Nu-i putem cere asta, spuse Sasha, cltinnd din cap. Roosevelt i lu mna, zmbind: Fiica mea, nu mi-ai cerut nimic. Eu insist. Orson mi-e prieten i mie. Iar copii i aceia snt copiii vecinilor mei. O grmad de mori, l-am citat eu din nou.

El mi aminti declaraia anterioar a felinei: Nimic nu-i fr speran. Pisicile tiu o mulime de lucruri. De data asta m-a citat pe mine: Nu totul. Mungojerrie se uita la noi de parc ar fi zis: Pisicile tiu". Am simit c nici pisica, nici Roosevelt n-ar trebui s participe la aceast aciune per iculoas fr s asculte mai nti testamentul lui Leland Delacroix, aa dezlnat, incomple eori incoerent, dar impresionant cum era. Indiferent dac-i vom gsi pe Orson i p copi i, ne vom ntoarce la sfritul nopii n bungalow-ul acela lnJ festat cu coconi ca s-1 c foc. Eram convins c n timpul cutrii noastre vom da i peste alte consecine ale proiec ului) Trenul Misterului, unele posibil mortale. Dac, dup ce vor miH povestea bizar a lui Delacroix cu vocea lui chinuit, Roosevcll fi Mungojerrie i vor reconsidera do rina de a ne nsoi, voi nceroW s-i fac s ne ajute, fiind ns convins c am fost corec l, I Ne-am dus n camera de zi, unde ani pus caseta original. Dup ce fur rostite ultimele cuvinte de pe band, n limliil aceea necunoscut, Bobby zise: Sunetul e bun, dar pun pariu c nu v arde de dansat. Cnd plecm? ntreb Roosevelt, stnd ncruntat n faa casetofonului. ndat ce se ntunec. Adic destul de curnd, zise Sasha, privind jaluzelele de In ferestre, pe care aps area luminii zilei nu mai insista ca atunci cnd eu i Bobby l ascultaserm prima oar pe Delacroix. Dac acei copii snt n Wyvern, spuse Roosevelt, atunci s afl la porile iadului. In erent de risc, nu-i putem lsa acolo. Purta un pulover negru, pe gt, pantaloni negri i pantofi negi i, cu talp de cauc iuc, de parc ar fi anticipat aciunea care ne atepta, n ciuda mrimii sale formidabile a trsturilor dure, arta ca un preot, ca un exorcist pregtit s izgoneasc diavolii. M-am ntors spre Mungojerrie, care sttea pe masa de compoziie a Sashei i l-am ntreb at: Tu ce prere ai? Roosevelt se ghemui lng mas, ochi n ochi cu pisica. Mie Mungojerrie mi pru complet dezinteresat, ca orice cotoi care ncearc s triasc nformitate cu reputaia speciei sale de indiferen rece, mister i nelepciune nepmntea Se prea c Roosevelt l vedea pe vntorul cenuiu de oareci printr-o lentil pe care o aveam sau l asculta pe o frecvena dincolo de capacitatea auzului meu, pentru c ra port: Mungojerrie mi spune dou lucruri. n primul rind, i va gsi |ii" Orsoh i pe copii da se afl n Wyvem, indiferent de riscuri, Indiferent ct dureaz. Uurat, recunosctor pisicii pentru curajul ci, am ntrebat: - i al doilea lucru? - Trebuie s ias afar, s se pie. La asfinit, cinci m-am dus n baie, mi-a venit s vomit vziiul prpdul de acolo, dar -am mulimit s-mi spl faa de dou ori, o dat cu ap fierbinte i o dat cu ap rece. Ap zat pe marginea czii, cu miinile ncletate pe genunchi, i am suportat un atac de fris oane extrem de puternic, ca acela care nsoete o cri/;i de malarie sau un control al fiscului. Nu m temeam c misiunea noastr n Fort Wyvern se v;t termina cu mulimea de mori prez s de pisica noastr clar vztoare, nici c voi pieri n noaptea ce ncepea. Mi-era fric upravieuiesc i s m ntorc fr copii i fr Orson, s nu dau gre i s-i pierd pe Sas Roosevelt i pc Mungojerrie. Cu prieteni, lumea-i rea. Fr prieteni, ar fi insuportabil. M-am splat pe fa a treia oar, ca s-mi art solidaritatea cu Mungojerrie, mi-am spl minile (pentru c mami m nvase ce-i igiena) i m-am ntors n buctrie, unde m atep esc c, n afar de pisic, toi ceilali trecuser printr-un ritual similar, n celelalte Din cauz c Sasha la fel ca Bobby remarcase nite tipi ciudai prin ora i credea s se ntmple ceva important, anticipase c locuina mea va fi supravegheat de autorit c nu din alt motiv, atunci din cauza legturii noastre cu Lilly Wing. De aceea araj ase s ne ntlnim cu Doogie Sassman ntr-un loc ferit de ochi curioi.

Explorer-i*l Sashei, jeepul lui Bobby i Mercedes-ul lui Koosevelt fuseser parcat e n faa casei. Am fi fost urmrii dac iim fi plecat cu una dintre maini. Trebuia s pl pe jos i pe luri. In spatele casei, dincolo de curte, se afl o crare din pmnt bttorit, care desparte roprietatea noastr i cele alturate de un i ring de eucalipi cu rin roie. Dincolo de ci se gsete terenul de golf al Moonlight Bay Inn and Country Club, din care Koosev elt deine jumtate. Probabil c supravegherea se ntindea pln la crare i n-aveam vreo cpm de cei desemnai s ne urmreasc oferindu-le o invitaie la prnz, duminic, la club Plnuisein s mergem din curte n curte cteva cvartale, riscnd atragem atenia vecinilor i a cinilor acestora, pn ne ndepr- lam suficient de echip de supraveghere. Din cauza confiscrilor efectuate de Manuel, doar Sasha poseda o arm, un revolver Chiefs Special de calibrul 38. O inea n poet, mpreun cu dou dispozitive pentru nc apid. Nu voia s ncredineze arma lui Roosevelt, lui Bobby sau mie nici mcar lui Mungo errie. Ne anun, pe un ton care nu lsa loc de comentarii, c va ocupa poziia riscant di frunte. Unde ne vom ntlni cu Doogie? am ntrebat eu, n timp ce Bobby punea n frigider singu a chifl cu scorioar rmas, iar eu strngeam cetile i farfuriile n chiuvet. De-a lungul Haddenbeck Road, chiar dincolo de Movila Ciorii, rspunse Sasha. Movila Ciorii, mormi Bobby. Nu-mi place cum sun. La nceput Sasha nu pricepu. Apoi i czu fisa i zise: E doar un loc. N-are nici o legtur cu schiele alea! Pe mine m preocupa mai mult distana. Se afl la paisprezece-cincisprezecc kilometri! Aproape aptesprezece, rspunse Sasha. Cu toat activitatea din ora, nu aveam cum s n ntlnim cu Doogie n localitate fr s atragem atenia. ? Va dura prea mult ca s parcurgem distana asta pe jos, am protestat eu. Oh, exclam ea, o s mergem pe jos doar cteva cvartal numai pin o s putem fura o ma Bobby zmbi i-mi fcu cu ochiul: Frtale, i-ai ales o hoa! Ce main? am ntrebat-o eu. Oricare, nu-mi pasa de aspect, ci s se mite. i dac nu gsim o main cu cheile n contact? O s-i fac contactul cu firele din bord. Tc pricepi la aa ceva? Am fost cerceta. Fiica noastr a primit o insign de merit pentru furt de maini, i spuse Roosevelt l ui Mungojerrie. Am ncuiat ua din spate cnd am plecat, lsnd jaluzelele trase. Nu purtam apca cu Trenul Misterului. Nu m mai fcea s rnfl simt aproape de mama i n u mi se mai prea un talisman aducator de noroc. Noaptea era blnd, fr vnt, cu o arom slab de aer srat t alge putrede. Nori negri ca o tigaie din fier ascundeau luna. Ici-colo, reflectarea luminil or oraului, ca o grsime galben, rnced, se risipise peste nori, dar noaptea se potrive a scopurilor noastre. Gardul din cedru argintat, ce nconjoar proprietatea, are nlimea mea, fr nici o de iztur ntre sendurile verticale, i-i solid ca un zid. O poart d spre crare. Am ocolit poarta i am mers spre partea de est a curii, unde proprietatea mea sc nvecineaz cu cea a familiei Samardian. Gardul este foarte rezistent, pentru c sendurile verticale sni fixate n trei ipci orizontale. ipcile pot servi i ca trepte. Mungojerrie sri pe gard, de parc ar fi fost mai uor decl aerul. Stnd cu labele din spate pe ipca de sus i cu labele din fa pe vrful gardului, supraveghea ua cea mai ap opiat din curte. Cnd pisica se uit spre noi, Roosevelt opti: Se pare c nu-i nimeni acas. Cte unul, ntr-o tcere relativ, am urmat pisica peste gard. Din curtea Samardianil or am trecut peste alt gard din cedru, n curtea familiei Landsberg. n casa lor se vedea lumin, dar am trecut neobservai i am pit peste un gard scund n curtea familiei erez, de unde am mers direct spre est, pe ling mai multe case, fr nici o problem, cu

excepia lui Bobo, celul familiei Wladskis, care nu latr, dar se strduiete s te love n semn de supunere, cu coada, i s te ling pn mori. Ne-am crat pe un gard nalt, din lemn de sequoia rou, i am liecut n curtea urmtoar familiei Stanwyk, lsndu-1 mulumit pe Bobo, cel care nu latr, spintecnd aerul cu coada i dansnd pe labele din spate. l considerasem ntotdeauna pe Roger Stanwyk un om decent, care-i nchiriase talentul cercetrii din Wyvern din cele mai nobile motive, n numele progresului tiinei i al de zvoltrii medicinii, cum fcuse i mama mea. Singurul lui pcat fusese cel pe care-1 avu sese i mama: orgoliul. Mndru de inteligena sa de netgduit i ncreztor n puterea ti rezolva toate problemele i de a explica toate lucrurile, devenise, fr s vrea, unul d intre arhitecii Judecii de Apoi. Aa crezusem. Acum nu mai eram att de sigur de bunele lui intenii. Dup cum reieise d in caseta lui Leland Delacroix, Stanwyk fusese implicat att n lucrrile mamei mele, ct i n Trenul Misterului. Prea o figur mai ntunecat dect avusesem impresia Ia ncep Ne-am furiat printre tufiuri i copaci, de-a lungul grdinii ngrijite a familiei Stan wyk, spernd s nu se uite nimeni pe fereastr. Am ajuns la urmtorul gard nainte sa ne d seama c Mungojerrie nu-i cu noi. Cuprini de panic, ne-am ntors, cutnd prin tufiuri i garduri vii, optindu-i numele e nu-i/uor de optit, i l-am gsit lng intrarea n cas. O form de-un cenuiu fantomat itea neagr. Ne-am strns n jurul mititelului conductor al echipei noastre, iar Roosevelt i comut creierul pe canalul Ciudeniilor, ca s afle ce gndea pisica. Vrea s intre, opti Roosevelt. De ce? am ntrebat eu. Se ntmpl ceva ru aici, murmur Roosevelt. Ce? se interesa Sasha. Moartea locuiete aici, transmise Roosevelt. Pstreaz curtea curat, remarca Bobby. Ne ateapt Doogie, i reaminti Sasha pisicii. Mungojerrie spune c oamenii din cas au nevoie de ajutor, insist Roosevelt. De unde tie? am ntrebat eu, nelegnd imediat rspunsul i trezindu-m repetndu-1 asha i Bobby, ntr-un cor optit: Pisicile tiu multe lucruri. M tenta sa nha pisica, s-o in sub bra i s fug cu ea, ca i cum ar fi fost o minge otbal. Avea gheare i coli i putea obiccta. Dar aveam nevoie de cooperarea sa benevo l, n cutarea ce urma. Putea s refuze s coopereze, dac-1 tratam ca pe o bucat de echi ent sportiv, chiar dac nu aveam intenia s-i trag un ut care s-1 arunce pn-n Wyvcrn. Obligat s m uit mai atent la casa victorian, mi-am dat seama c avea ceva din Zon C repuscular. La etajul superior, ferestrele dezvluiau camere luminate doar de lumin a plpitoare a ecranelor televizoarelor, o lumin pulsnd, de neconfundat. Jos, cele do u camere din spatele casei probabil buctria i sufrageria erau luminate de flcrile ocalii, legnate de curent, ale unor luminri sau lmpi cu petrol. Tonto al nostru cu coad sri n picioare i sprint ctre cas. Urc treptele i dispr porticului. Poate c domnul Mungojerrie, felina fenomenal, avea un sim dezvoltat al rspunderii civice. Poate c busola sa moral este astfel magnetizat nct nu poate s-i ignore pc ce aflai la nevoie. Bnuiesc totui c motivul principal l reprezenta bine-cunoscuta curio zitate a speciei sale, care duce att de des la deces. Noi patru am rmas ghemuii, n semicerc, pn cnd Bobby zise: Greesc dac presupun c am mbulinat-o? Un sondaj de opinie art o unanimitate n favoarea punctului de vedere referitor l a mbulinare. Fr chef, greoi, l-am urmat pe Mungojerrie ctre porticul din spatele casei, unde acesta zgria cu ncpnare ua. Prin cele patru geamuri din ua vedeam limpede o buctrie att de victorian n detalii c nu m-ar fi surprins s-i vd pe Charles Dickens, William Gladstone i pe Jack Spinte ctorul bnd ceai. Camera era luminat de o lamp cu petrol, aezat pe o mas ovala, de pa ineva dinuntru ar fi fost fratele meu ntru XP. Sasha lu iniiativa i ciocni la ua. Nu rspunse nimeni. Mungojerrie continu se zgrie ua.

- Am priceput, i spuse Bobby. Sasha ncerc minerul uii. Acesta se roti. Deoarece speraserm s fie blocata, am fost dezamgii descoperind c ua era descuiat. deschise civa centimetri. Mungojerrie ni prin crptur i dispru nuntru, nainte ca Sasha s apuce s reac - Moarte, mult moarte, murmura Roosevelt, care, evident, comunica n continuare cu vntorul de oareci. N-a fi fost surprins dac doctorul Stanwyk ar fi aprut n u, mbrcat ntr-un costum urizat, ca Hodgson, cu figura colcind de parazii hidoi i cu o cioar cu ochi albi coco t pe umrul lui. Brbatul care mi se pruse cndva nelept i amabil dar cam excentric ia n voie imaginaia, ca oaspetele neinvitat la petrecere din Masca morii roii de Edg ar Allan Poc. Roger i Mrie Stanwyk, cei pe care-i cunoteam de muli ani, alctuiau un cuplu bizar, dar fericit i compatibil. Aveau puin peste cincizeci de ani. El avea favorii i o mu sta zburlita i rareori putea fi vzut fr costum i cravat. Simeai c i-ar fi dorit uler alb i ceas de buzunar, dar c-i dduse seama c ar fi fost excentriciti excesive f cele ateptate din partea unui savant renumit. ns i permitea deseori s poarte veste ne binuite i pierdea o cantitate incredibil de timp curndu-i pipa sherlockian. Mrie, an cu obraji dolofani, rumeni, coleciona cutii vechi pentru ceai, ornamentale i pic turi din secolul al XlX-lea cu iarmaroace. Garderoba ei dovedea o acceptare sili t a secolului XXI, dar, indiferent de ce ar fi purtat, se vedea c tnjea dup ghete cu nasturi, corsete i umbrelue. Roger i Mrie preau nepotrivii n California i nepotriv col, cu toate c aveau un Jaguar rou; fuseser vzui intrnd la filme de aciune extrem de stupide, dar cu buget ma e, i acionau destul de bine n calitate de ceteni ai noului mileniu. Sasha strig dup Stanwyk, prin ua deschis a buctriei. Mungojerrie traversase buctria, fr s ezite, i dispruse n adncul casei. Dup ce nu primi nici un rspuns la al treilea Hei, Rogei, Mrie", Sasha i scoase pis olul din tocul de la umr i intr n cas. Am urmat-o cu toii. Dac Sasha ar fi purtat fuste, ne-am li ascuns fericii dup ele , dar ne simeam mai bine la adpostul unui Smith & Wesson. Din u, casa pruse tcut, dar, cnd am traversat buctria, am auzit voci n camera d ni se adresau nou. Ne-am oprit i am ascultat, dar n-am neles mare lucru. Dar, cnd am auzit muzic, neam dat seama c nu auziserm voci ale unor persoane prezente, ci unele de la radio s au de la televizor. Intrarea Sashei n sufragerie fu instructiv i ocant. Pistolul inut cu ambele mini. aele ntinse. Arma chiar sub raza vizual. Elibera iute ua, alunecnd spre stnga, cu spa ele la perete. Dup ce se mut din faa mea, am vzut n continuare destul din braele ci c sa-mi dau seama c ndreptase arma spre stnga, apoi spre dreapta, i iar spre stnga, sc rutnd toat ncperea. Execuia fusese profesionist, instinctiv i continu, la fel ca v n emisie. Poate c vzuse prea multe filme cu detectivi la televizor. Mda... Nu-i nimeni, opti ea. Dulapuri nalte, ornamentate preau c se apleac peste noi, ca i cum s-ar fi ndeprta e perei, comori de porelan i argint sclipind ntunecat din spatele uilor cu geamuri. C andelabrul din cristal nu era aprins, dar reflectarea flcrilor luminrilor din aprop iere sclipea de-a lungul irurilor de mrgele i n muchiile cristalelor atrnate. n centrul mesei, nconjurat de opt sau zece luminri, se afla un castron mare, pli n pe jumtate cu ceea ce prea a fi suc de fructe. inlr-o parte se aflau cteva pahare curate i, rspndite pe mas, mai multe cutii farmace utice goale, din plastic. Lumina nu-mi permitea s citesc ce scria pe etichetele cutiilor i nici unul dintr e noi nu voia sa ating ceva. Moartea locuiete aici" spusese pisica, iar aceste cuvi nte ne dduser ideea, din clipa n care intraserm n cas, c ne aflam pe scena unei crim Dup ce-am vzut tabloul din sufragerie, ne-am uitai unul la altul i ne-a fost clar c bnuiam cu toii natura crimei, dei n-am numit-o. Puteam folosi lanterna, dai" ar fi atras o nedorit atenie. innd scama de circumsta ne, orice atenie ar fi fost nedorita. Iar numele medicamentelor n-avea importan. Sasha ne-a condus ntr-o camer de zi spaioas, n care lumina provenea de la un televi

zor plasat ntr-un dulap franuzesc, ornamentat, cu ui lcuite. Chiar i n lumina aceea s ab se vedea c ncperea era suprancrcat, ca un cimitir de maini, nu cu vehicule stric ci cu exagerare victorian: mobil neorococo, sculptat i cu picturi complicate; tapise rie din brocart, cu model bogat; lapet cu motive decorative n stil gotic; draperi i grele din catifea, cu cascade de ciucuri mpletii; o canapea egiptean cu sptar din mrgele de lemn i perne din damasc; lmpi maure reprezentnd heruvimi negri cu turbane ciudate, innd abajururi din mrgele; bibelouri nghesuite pe fiecare etajer sau mas. Printre straturile suprapuse de decor, cadavrele preau obiecte decorative adiion ale. Chiar la lumina plpitoare a televizorului, puteam vedea un brbat ghemuit pe canap eaua egiptean. mbrcat n pantaloni negri i cma alb. nainte s se ntind pe canape ofii i-i aezase pe podea, cu ireturile frumos aranjate. De parc s-ar fi temut s nu mu rdreasc tapieria canapelei. Lng pantofi se gsea un pahar, identic celor din sufrageri cristal Waterford, judecind dup aparene - n care rmsese puin suc de fructe. Braul atrna, cu dosul palmei rezemat de covorul persan i cu palma n sus. Cellalt bra l ave pe piept. Capul i era proptit de dou pernie din brocart, iar faa ascuns sub un ptr din mtase neagr. Sasha ne asigura paza n spate, mai puin interesat de cadavru i mai dornic s ne ape e de un atac neateptat. Voalul negru de pe figur nu se mica, nu flfia. Omul de sub al nu respira. tiam c-i mort, tiam ce-1 ucisese nu o boal contagioas, cl un cocktail cu fenobarb tal sau echivalentul lui ucigtor , dar nu aveam chef s dau la o parte masca de mtase . Din acelai motiv pentru care un copil, dup ce a analizat posibilitatea existenei baubaului, ezit s trag cearaful, s se ridice dc pe saltea, s NO aplece i sa se uite pat. Fr chef, am apucat un col al batistei de mtase ntre degetul mare i arttor i l-a de pe faa brbatului. Tria. Asta a fost prima mea impresie. Avea ochii deschii i ini s-a prut c vd via Dup o clip n care n-am fost n stare s respir, mi-am dat seama c privirea lui era f xa. Ochii preau c se mic doar pentru c n ei se reflectau imaginile de pe ecranul tele izorului. Lumina slab mi permitea totui s-l identific pe decedat. Sc numea Tom Sparkman, un asociat al lui Roger Stanwyk, profesor la Ashdon, biochimist i, fr ndoial, implicat afacerea din Wyvern. Trupul nu arta vreun semn de decompunere. Nu putea fi acolo de mult timp. Fr chef, am atins cu dosul palmei fruntea lui Sparkman. E cald nc, am optit eu. L-am urmat pe Roosevelt ctre o sofa cu speteaz din lemn curbat, pe care se afla un al doilea brbat, cu minile ncruciate pe abdomen. Acesta i pstrase pantofii, iar arul gol era pe covor, alturi, unde l scpase din mn. Roosevelt trase ptratul de mtase neagr care ascundea chipul omului. Lumina nu er a destul de bun aici, cadavrul nu se afla destul de aproape de televizor ca al lu i Sparkman, i n-am putut s-1 identific. La dou secunde dup ce aprinsesem lanterna, am stins-o. Cadavrul numrul doi i apari nea lui Lennart Toregard, un matematician suedez cu contract pe patru ani ca s pr edea un semestru Uliei clase din Ashdon, probabil o acoperire pentru munca adev- I ni a clin Wyver n. Ochii i erau nchii i avea figura relaxata. Un /mibet slab sugera c avea un vis fru mos sau fusese n mijlocul unuia cnd l cuprinsese moartea. Bobby puse dou degate pe ncheietura minii lui Toregard, i'rtutndu-i pulsul. Apoi dd u din cap: nimic. O umbr ca de liliac alunec de-a lungul unui perete i peste liivan. Sasha se ntoarse ctre micare. Am vrt mna sub jachet, dar acolo nu se afla nici un toc, nici o arm. Umbra fusese doar o umbr, trimis prin camer de o accelerare subit a aciunii de la t elevizor. Al treilea cadavru sttea ntins ntr-un fotoliu uria, cu picioarele proptite de un s cunel, cu minile pe braele fotoliului. Uobby i trase batista de mtase, eu am aprins l anterna, iar Roosevelt opti: Colonelul Ellway.

Colonelul Eaton Ellway fusese lociitorul comandantului de la fort Wyvern i se st abilise n Moonlight Bay, ca pensionar, dup ce baza fusese nchis. Ca pensionar. Sau a ngajat n activiti clandestine, n haine civile. Dup ce n-am mai avut mori de cercetat, am observat, n cele din urm, ce se vedea la televizor. Era un program ce ddea un film de desene animate, Regele Leu, de Disn ey. Am rmas cu toii linitii, ascultnd ce se auzea n cas. Alt muzic i alte voci veneau din celelalte camere. Dar nici muzica, nici vocile nu erau ale unor oameni. Moartea locuiete aici." Din camera de zi am trecut, traversnd cu precauie holul, n camera de lucru. Sasha i Roosevelt se oprir n prag. n peretele acoperit cu rafturi de bibliotec, ua deschis a unui dulap lsa s se vad ombin audio-video. La televizor rula Regele Leu, cu sonorul redus. Nathan Lane i c eilali cntau Hakuna Matata. In camera am gsit nc doi membri ai clubului de sinucigai, cu ptrate de mtase neag pe cap. Un brbat sttea la birou, iar n femeie pe un scaun Morris. Lng fiecare se afl au pahare goale. N-am mai fost n stare s ridic voalurile. Probabil c mtases neagr era un accesoriu al cultului, cu un neles simbolic, inteli gibil doar pentru cei care parcurseser mp reun acel ritual auto distructiv. Cred totui c, mcar n parte, exprima vina de a !i im plicai n activiti ce aduseser omenirea n criza aceea. Daca aveau remucri, atunci mo lor coninea o anumit demnitate, iar a-i deninja nsemna lips de respect. nainte s prsim camera de zi, acoperiserm din nou figurile lui Sparkman, Toregard Ellway. Bobby pru c-mi nelege ezitarea i ridic el pnza de pc figura brbatului de la bir ar eu am aprins lanterna, ca s-1 iden tifcm. Nu-I cunoteam. Un brbat frumos, cu o mus tcioar bine tuns, cenuie. Bobby puse mtasea la loc. i femeia din scaunul Morris era o strina, dar, dup ce am ndreptat raza lanternei ctre figura ei, n-am stins-o imediat. Bobby scoase un uierat uor, printre dini, iar eu am exclamat: Doamne! Dndu-i seama c-i vorba de veti proaste, Sasha i Roosevell venir din hol i, cu to ca nici unul dintre ei nu scoase o vorba, feele lor exprimau ocul i repulsia pe ca re le simeau. Ochii femeii moarte rmseser deschii. Cel sting era un ochi cprui, normal. Cel dre pt era verde i nu complet normal. Aproape c nu mai avea alb. Pupila neagr nu mai av ea form rotund, ci eliptic precum pupila unui ochi de arpe. Orbita din jurul acelui ochi terifiant fusese deformat. Existau diformiti subti le, dar ngrozitoare, n ntreaga structur osoas din partea dreapt a figurii ei, cndva : sprncene, tmpl, obraz, falc. Gura atrna deschis ntr-un strigt tcut. Buzele, trase napoi ntr-un rnjet, i dez dinii care, n cea mai mare parte, artau normal. Civa, din partea dreapt, erau ascui r un canin prea c fusese pe cale s se remodeleze n col. Am mutat raza lanternei n jos pe trupul ei, ctre mini, pe care i le inea n poala. M-am ateptat s zresc mutaii, dar erau normale i strngeau un irag de mtnii: mrgele an de argint, un crucifix mic, scump, din argint. n poziia minilor ei palide se citea o asemenea disperare, un asemenea patos c am stins lumina, copleit de mil. Mi s-a prut indecent s m uit la o asemenea dovada tris t a durerii ei din clipa final. Dup ce gsisem primul cadavru din camera de zi, tiusem, n ciuda voalurilor de mtas e neagra, c oamenii aceia nu se sinuci- seser doar din cauza vinoviei pe care o simea u pentru c se implicaser n cercetrile din Wyvern. Poate c unii se simeau vinovai, po c se simeau toi vinovai, dar participaser la acel harachiri chimic n primul rnd pen ca se transformau i pentru c se temeau de ce urmau s devin. Pentru moment, retrovirusul care transferase ADN-ul altor specii n celulele o meneti avusese efecte limitate. Se manifestase mai mult psihologic, cu excepia can inului de animal de la persoana cea mai afectat. Unii dintre efi fuseser convini c schimbrile fizice erau imposibile. Crezuser c, msur ce celulele din organism mor i snt nlocuite, conform rutinei, cu celule noi, ac

estea din urm nu vor conine secvenele, de ADN animal care contaminaser generaia anter ioar - cu excepia cazului cnd au fost infectate celulele mduvei, care controleaz cret rea trupului omenesc. Femeia desfigurat din scaunul Morris dovedea c greiser grav. Schimbri fizice hido ase pot nsoi deteriorarea mintal. Fiecare individ infectat primete o cantitate de ADN strin diferit de cel trans mis tuturor, adic efectul este unic n fiecare caz. Unii dintre cei infectai nu mani fest nici o schimbare perceptibil, mental sau fizic, pentru c primesc fragmente de AD N din att de multe surse, nct nu exist un efect cumulativ focalizat n afara destabili zrii generale a sistemului, care are ca rezultat cancer cu metastaz rapid sau dezor dini autoimunitare mortale. Alii pot nnebuni, pot decdea psihologic ntr-o stare subo meneasc, pot fi cuprini de furii ucigae sau de nevoi de nedescris. Cei care, n plus, sufer i metamorfoze fizice, vor fi radical diferii ntre ei: ti grdina zoologic e comar. Am avut impresia c gura mi-e plin de praf. Aveam gtul uscat, astupat. Chiar i much iul cardiac prea a fi slbit, pentru ci n urechi btile inimii mi sunau sec, fr via Cntecele i glumele personajelor din Regele Leu nu m umpleau cu bucuria regatului magic. Speram c Manuel tia despre ce vorbea atunci cnd pomenise despre descoperirea imi nent a unui vaccin, a unui tratament. Bobby aez cu blndee ptratul de mtase peste figura femeii, ascunzndu-i trsturile ate. In timp ce mna lui Bobby se apropia de ea, m-am ncordat i m-am trezit strngnd pute rnic lanterna stins, gata s-o folosesc ca arm. M ateptam, ntr-un fel, s vd ochii fem deschizndu-se, s-o aud mrind, s vd dinii ascuii mucnd i mprocnd snge, ba ch gt i s-1 trag pe Bobby spre ea, cuprinzndu-l apoi ntr-o mbriare ucigtoare. Nu snt singurul cu imaginaie prea bogata. Bobby se mica prudent. Minile i tremurau nervos, n timp ce punea mtasea l;i locul ei. Dup ce am prsit camera de lucru, Sasha ezit i se ntoarse n ua deschis, s mai v dat camera. Nu mai inea arma cu ambele mini, dar o avea pregtit, de parc n-ar fi fos surprins dac ar fi descoperit c un pahar de punch Jonestown, versiunea lor a cockt ailului Poarta Raiului, nu fusese suficient de otrvitor ca s-i vin de hac creaturii de pe scaunul Morris. La parter se mai gseau o spltorie i o ncpere pentru croitorie, dar ambele erau pus ii. n hol, Roosevelt opti numele lui Mungojerrie, pentru c nu zriserm pisica dup ce in raserm n cas. Un mieunat slab, ca rspuns, urmat de nc dou, care s-au auzii n ciuda coloanei sono re a filmului lui Disney, ne-a fcut s mergem nainte pe hol. Mungojerrie sttea pe stlpul balustradei, la captul scrii. n bezn, ochii lui verzi, luminoi se aintir asupra lui Roosevelt, apoi se ndreptar ctre Sasha, cnd aceasta i suger calm, dar grbit, s coboare naibi o. Fr pisic nu aveam nici o ans s cercetm cu succes Wyvernui. Eram ostaticii curiozit sau a ceea ce-1 fcu s ne ntoarc spatele stnd pe stlp, apoi s sprinteze agil pe le trad, s sar pe trepte i s dispar n bezna de Ia etaj. Ce face? l-am ntrebat pe Roosevelt. A vrea i eu s tiu. E nevoie de doi ca s comunici, mormi el.

22 La fel ca nainte, Sasha ocup poziia din frunte. Am urcat cui toii scrile, eu nchei d plutonul. Treptele acoperite de covor 1 scriau puin sub picioare, mai mult sub ale lui Roosevelt, dur sunetul filmului care venea din camera de zi i din cea de luc ru - l I sunete similare ce se auzeau de la etaj acoperir zgomotul pe care-1 fceam noi. La captul scrii, m-am ntors i m-am uitat n jos. Nici un moii stncl n foaier, cu c l ascuns sub mtase neagr. Nici mcar unul. M ateptasem la cinci. n holul de sus se vedeau ase ui. Cinci erau deschise. Din trei camere venea lumi n pulsnd. Coloane sonore n competiie artau c Regele Leu nu fusese alegerea universal ntru distracia celor condamnai.

Nedorind sa lase vreo camer neexplorata i s lase astfel vreun agresor n urma noas tr, Sasha se duse la prima u care era nchis. M-am aezat cu spatele la zid lng tocul iar Sasha i-a proptit spatele de zidul din cealalt parte a uorului. M-am ntins, am a pucat clana i am apsat-o. Cnd am mpins ua, Sasha intr iute, ghemuita, cu arma n mn t, iar cu stnga cutnd ntreruptorul. O baie. Nu se afla nimeni acolo. Se ntoarse n hol, stinse lumina, dar ls ua deschis. Alturi de baie se gsea dulapul pentru lenjeria de pat. Mai rmneau patru camere. Cele cu ui deschise. Din trei sc auzeau voci i muzic i se vedea lumin. Nu-mi plac pistoalele i am tras prima oara cu unul abia cu o luna n urm. nc mi-e fr ic s nu m mpuc singur n picior, dar mai degrab m-a mpuca n picior dect s fiu o om. Dar acum simeam nevoia s am o arm, o nevoie cu puin mai mic dect disperarea cu c re un om flmnd caut mncare, pentru c nu mai suportam s-o vd pe Sasha asumndu-i toat curile. n camera urmtoare, Sasha eliber iute ua. Pentru c nu deschisese imediat focul, eu i Bobby am urmat-o nuntru, n timp ce Roosevelt pzea holul, stnd n prag. O veioz lumina slab. Televizorul fusese comutat pe Nature Channel, unde se difu za un documentar, probabil interesant, chiar melancolic, i oferise un divertismen t agreabil celor condamnai, ?Hunei cnd buser punciul de fructe otrvit. Dar n momentul care am ajuns noi, pe ecran se vedea o vulpe care mesteca mruntaiele unei prepel ie. Camera aceea era dormitorul principal, cu o baie alturi. O ncpere mare, n culori m ai luminoase dect Ia parter, dar n care m sufoca voioia victorian decis i mbelugat draperiile, cuvertura de pat i baldachinul patului cu patru stlpi erau toate din aceeai estur: un fond smntniu, ncrcat din greu cu trandafiri i panglici, explozii verde i galben. Covorul avea un model cu crizanteme galbene, trandafiri roz i pan glici albastre, o grama- d de panglici albastre, att de multe panglici albastre c n u puteam s nu m gndesc la vene i la intestine. Mobila pictat i aurit era la fel de a re ca aceea neagr, de la parter. ncperea coninea att de multe prespapieruri din crist al, porelanuri, statuete mici din bronz, fotografii n rame din argint i alte bibelo uri care, de~ar fi fost considerate muniie i ai fi aruncat cu ele, ar fi fost de a juns ca s omori o mulime de rzvrtii. Pe pat, pe cuvertura n culori vesele, bine ntins, zceau un brbat i o femeie, cu aco ermntul de rigoare din mtase neagr, care acum nu mi se mai prea nici simbolic, nici i d de vreun cult, ci victorian i potrivit, ntins peste chipurile groaznice ale moril or pentru a menaja sensibilitatea celor care-i vor descoperi. Am fost sigur c cei doi, ntini pe spate, alturi, inndu-se de mn, erau Roger i Mane Stanwyk. Cnd Bobby le-au d;ii la o parte voalurile, s-a dovedit c avusesem dreptate. Fr s-mi dau seama, m-am uitat la tavan, ateptndu-m In parte s vd n coluri coco ungi de cincisprezece centimetri. Bineneles, nu atrna nici unul. ncepusem s retriesc om rurile avute n stare de trezie. Strduindu-m s rezist unei claustrofobii poteniale, am prsii camera naintea celorl m-am alturat lui Roosevelt, n hol, unde am fost nentat i oarecum surprins s desc CA nu apruser mori umbltori, cu glugi negre, din mtase, care s lo |l acopere feele r , albe. Urmtorul dormitor arta la fel de strident victorian ca restul casei, dar cele d ou cadavre pe un pat cu jumtate de baldachin, din mahon curbat, cu pologul din ifon alb i broderii se aflau ntr-o poziie mai modern dect Roger i Mrie, stnd pe o par a, mbrindu-se n ultimele lor momente pe pmnl. Le-am privit profilele de alabastru i-am recunoscut, iar eu i Bobby am pus la loc mtasea. i n camera aceea se afla un televizor. Familia Stanwyk, cu toat dragostea lor pe ntru vremuri ndeprtate i mai manierate, I erau americani tipici, nebuni dup televizi une, fiind din aceast cauz mai proti dect ar fi trebuit, pentru c s-a dovedit c pentr fiecare televizor din cas membrii familiei pierd cinci puncte din IQ. Cuplul mbriat de pe pat alesese s-i dea duhul la cea de-a o mie reluare a unui episod vechi din Star Trek. n momentul acela, cpitanul Kirk i exprima solemn convingerea c tolerana i mpasiunea erau la fel de importante pentru evoluia i supravieuirea unei specii inte ligente ca vederea i degetul opozabil, aa c am rezistat nevoii de a muta pe Nature Channel, acolo unde vulpea mnca mruntaiele prepeliei.

Nu voiam s-i judec pe srmanii aceia, pentru c nu cunoscusem teama i suferina fizic a care-i adusese la acel sfrit. Dar dac m-a transforma i a crede c sinuciderea repre ta singura soluie, n-a dori s-mi dau duhul privind produsele imperiului Disney, nic i documentare despre frumuseea setei de snge a naturii, nici aventurile navei cosm ice Enterprise, a asculta muzica cierna a lui Beethoven, Johann Sebastian Bach, p oate Brahms, Mozart. Sau rockul lui Chris Isaak, care s-ar fi potrivit, i nc foarte bine. Dup cum v dai seama din discursul meu baroc, n momentul n care m-am ntors n holul la etaj, numrtoarea morilor ajunsese Ia nou, claustrofobia mea era tot mai puternic, imaginaia mea o luase razna, nevoia de un pistol devenise aproape sexual, iar test iculele mi se retrseser n vintre. tiam c n-o s ieim toi vii din casa aia. Christofer Snow tie multe lucruri. tiam. tiam. In camera urmtoare era ntuneric. O privire a fost suficient pentru a ne lmuri c fus ese folosit pentru a depozita mobil victorian i obiecte de art. n dou-trei secunde d umin am vzut picturi, scaune, urne, un birou stil Chippendale - de parc ultima inte nie a familiei Stanwyk fusese s umple fiecare camer a casei att de mult, nct s nu ma ap nici un om, pn cnd densitatea i greutatea mobilierului ar fi deformat structura sp aio- temporal, fcnd casa sa neasc din secolul nostru i s ajung intr-o epoc mai lui Sir Arthur Conan Doyle i a lordului Chesterfield. Mungojerrie, dup toate aparenele neafectat de acest exces de moarte i decor, sttea n hol, n lumina inconstant ce pulsa prin ua deschis a ultimei camere, privind atent dincolo de prag. Apoi deveni prea atent. Avea spatele arcuit, prul zburlit, de pa rc ar fi fost animalul unei vrjitoare care-1 vzuse pe diavol aprnd dintr-un ceaun car e clocotea. Dei nu aveam arm, n-am lsat-o pe Sasha s intre prima pe u, pentru c-mi imaginam c oana care ptrundea prima n ncpere va exploda sau va fi cioprit ca o elin la un cur stronomie. Dac acceptam ideea c acele patru cadavre nu suferiser transformri n zonele acoperite de haine nsemna c nu ntlniserm nici un refugiat din Insula doctorului More au, n afar de femeia ghemuit pe scaunul Morris de la parter. mi venea s-1 inha pe Mun ojerrie i s-1 mping naintea mea n camer, s atrag focul asupra lui, dar mi-am aminti n cazul n care vreus nul dintre noi supravieuia, avea nevoie de vntorul de oareci cr s-1 conduc prin Wyvem i, chiar dac ar fi czut n picioare, nevtmat, conform obiceiu elinelor, exista posibilitatea ca m(R s refuze s mai coopereze, dup un asemenea gest din partea meu. Am pit peste pisic i peste prag fr nici un fel de pregtiri-, spontan, aruncndu-m pul nainte ntr-un haos de mobilier victorian. Sasha se afla imediat n urma mea, opti ndu-mi numele cu o dezaprobare severa, de parc i-a fi rpit cu adevrat cea mal bun oca zie de a fi ucis n aceast ar sentimental a minunilor ctl filigrane. ntr-o cacofonie vizuala de stamb, ntr-un uragan de raritai, un televizor prezenta creaturile de desen animat ale veldulul dnuind, strnse la un loc, n Regele Leu. Exp erii n marketing al lui Disney ar fi putut s transforme filmul ntr-o min de aur, sil scoat o ediie special pentru distracia de dinainte de moarte, pentru iubii refuzai i olesceni rvii, pentru agenii de burs, s in videocaseta pe raft, n eventualitatea nou zi de Lunea Neagr, la pachet pe videocaseta sau pe DVD, mpreun cu un ptrat din m ase neagr, un bloc i un stilou pentru scrisoarea de dinaintea sinuciderii, i cu tex tul cntecelor, pentru a permite autocondamnatului s cnte n timpul secvenelor muzicale , pn-i vine de hac otrava. Dou cadavre, numerele zece i unsprezece, zceau pe cuver tura matlasat, dar erau m ai puin interesante dect silueta n rob ti Morii, care sttea lng pat. Secertorul, f ui obinuit, sa aplecase peste decedai, le aranjase cu grij ptratele de mtase neagr p e fee, nlturnd orice scam, netezind cutele pnzei, surprinztor de aferat pentru un ti al iadului sinistru, cum 1-a numit Alexander Pope, dei cei care ajung la culmea profesiei lor tiu c atenia pentru detalii este esenial. Era mai scund dect mi imaginasem ca ar trebui s fie Moartea, doar de vreun metru i aptezeci de centimetri. i mult mai gras dect n imaginea popular, dei problema gre aparente putea fi iluzorie, putea fi vina unui croitor de mna a doua, care-i fcuse o roba larg, ce nu-i flata silueta.

Cnd i-a dat seama c apruser intrui, s-a ntors ncet, s ne nfrunte i s-a dovedit -i deloc Moartea, stpna viermilor. Era doar printele Tom Eliot, parohul bisericii c atolice St. Bernadette, ceea ce explica de ce nu purta glug; roba era, de fapt, o sutan. Pentru c mintea mi-e plin de poezie, mi-ain amintit cum a descris Robert Brownin g Moartea: palidul preot al oamenilor amuii", definiie care se potrivea n cazul de fa Chiar i aici, n lumina african animat, faa printelui Tom prea a fi palid i rotund ia pus pe limb, n timpul mprtaniei. - N-am putut s-i conving s-i lase soarta de muritori n minile Domnului, zise printe e Tom, cu voce tremurtoare, cu ochii plini de lacrimi; nu coment n nici un fel apar iia noastr subit, dc parc cir fi tiut c l va surprinde cineva n timpul activitii nterzise. Fuga de via reprezint un pcat teribil, o jignire adus lui Dumnezeu. Dect s i sufere n lumea asta, au ales damnarea. Mi-e team c asta au fcut. Mi-au respins sfa turile, orict m-am strduit. Am ncercat s-i mngi. Asta a fost tot ce-am putut s le of Mngiere. nelegei? - Da, nelegem, a rspuns Sasha, cu mil, dar i cu precauie. n vremurile obinuite, nainte s nc apropiem Sfritul Zilelor, printele Tom fusese un om nflcrat, credincios fr s fie bigot, sincer n grija lui pe ceilali. Cu faa lui expresiv, mobil, zmbitoare i cu ochi veseli, era un comediant nn . ns n vremuri tragice devenea o puternic surs de energie pentru ceilali. Nu fac part din biserica sa, dar tiu c enoriaii l ador. n ultimul timp, lucrurile nu merseser prea bine pentru printele Tom. Sora lui, La ura, fusese colega i prietena mamei mele. Tom i este foarte devotat. Laura n-a mai fost vzut de mai mult de un an. Putem deci s credem c a naintat mult pe drumul trans formrii, c s-a modificat foarte mult i c-i inut n Groap, la Wyvem, unde-i obiectul intense studii. - Patru dintre ei erau catolici, zise preotul. Membrii ai turmei mele. Sufletele lor se aflau n minile mele. n minile mele. Ceilali snt lutherani, metoditi, unul e eu... Doi fuseser atei pn...recenti. Toate aceste suflete trebuiau salvate de mine. Eu le-uni pierdut. Vorbea repede, agitat, ca i cum ar fi stat pe o bomba cu ceas 0| ticia de zor, apropiindu-se de detonare, i dorea s apuce sa K0 I confeseze nainte de a fi fcut buci Doi dintre ei, un cuplu tnr, prost ndrumat, absorbiscrft fragmente incoerente di n credinele spirituale ale mai multul triburi de indieni americani, ntorcnd totul p e dos, nct indienii n-ar fi priceput nimic din ceea ce rezultase. Cei doi credeau n tr u grmad de lucruri, ntr-un talme-balme, venerau bizoni, spirite ale rului, ale pm ui, porumbul... Oare aparin unei epoci In care oamenii venereaz bizoni i porumb? M s imt rtcit. Mii nelegei? Da, rspunse Bobby, care ne urmase n camer. Nu va facei griji, printe Eliot, v n . Preotul purta o mnu larg, din pnz, pentru grdinrit, pe mna stng. n timp ce c easc, trgea fr ncetare de mnua cu mna dreapt, strngnd-o la ncheietur i ntinz parca nu s-ar fi potrivit bine. Nu i-am miruit, nu le-am fcut ritualurile finale, zise el cu o voce care cpta un ton tot mai isteric, pentru c se sinuciseserrt, dei poate c ar fi trebuit, mila e deasupra doctrinei, pentru c tot ce am fcut pentru ei... singurul lucru pe care lam fcut pentru aceti oameni chinuii a fost s-i sprinjin, s le ofer sprijinul prin cuv inte, prin vorbe goale, deci nu tiu dac sufletele lor au fost pierdute din cauza m ea sau in ciuda a ceea ce am fcut. Cu o lun n urm, n noaptea n care murise tatl meu, avusesem o ntlnire ciudat i re cu printele Tom Eliot, despre care am scris n primul volum al acestui jurnal. n noaptea aceea crud i stpnise emoiile mai puin dect acum, n mausoleul familiei Stan aceea am bnuit c se transforma, dar spre sfritul ntlnirii pruse a fi frmntat nu d a vreunul motiv bizar, ci din cauza grijii pentru sora sa disprut i din cauza propr iei disperri spirituale. i acum, la fel ca atunci, am cutat lucirea nenatural, galben, n ochii si, dar n-am zrit nimic. Culorile desenului animat de la televizor i se reflectau pe fa i ?iveam impresia c m uit la el printr-un vitraliu ce-i schimba continuu cromatica i care reprezenta mai degrab siluete deformate de animale, dect sfini. Lumina ciudat i nepotrivit i b

ochi, dar n-ar fi putut s ascund nici cea mai slab i mai trectoare lucire animalic. Tot trgnd de mnu, cu vocea ncordat de stres ca nite linii de nalt tensiune n rtun, cu faa lucind de sudoare, printele Tom spuse: Au gsit o cale s scape, chiar dac a fost o cale greit, un pcat de moarte. Dar eu am putut s merg pe calea aceea, snt prea speriat, pentru c trebuie s m gndesc la sufl t, fiindc exist un suflet nemuritor i eu cred n suflet mai mult dect n eliberarea de uferin, deci pentru mine nu exist cale de scpare. Am gn- duri blestemate. Gnduri teri le. Vise. Vise pline de snge. In vise, m hrnesc cu inimi care bat, muc gturi de femei i violez... violez copii, iar cnd m trezesc snt scrbit, dar i aat, iar eu n-am ca cpare... Brusc, i scoase mnua din mina stng. Iar ce iei din ea nu era o mn omeneasc, ci le s se transforme n altceva, dar care manifesta nc dovada umanitii n culoarea i te pielii i n plasarea degetelor, numai c degetele artau ca nite gheare de marimea unor degete, dar nc nu ajunseser gheare, pentru c fiecare prea despicat sau ncepuse s spice n apendice care semnau cu cletii unui pui de homar. Pot doar s cred n Isus, zise preotul. Pe faa lui iroiau lacrimi la fel de amare ca oetul din buretele ce fusese oferit izbvitorului su n suferin. Cred. Cred in mila lui Hristos. Da, cred. Cred n mila lui Hristos. In ochii lui ardea o lumin galben. Ardea. Printele Tom veni mai nti spre mine, poate pentru c m aflam ntre el i ua, poate pen mama mea era Wisteria Jane Snow. La urma urmei, dei fcuse miracole, precum Orson i Mungojerrie, munca ei de-o via fcuse posibil i chestia .mormia de la captul braului g al preotului. Latura lil|| omeneasc mai credea n sufletul nemuritor i n mila lui I sus, dat era limpede c partea ntunecat din el credea doar n rzbunat* sngeroas. Indiferent ce altceva mai era, printele Tom rmnea n primul rnd preot, iar prinii m educaser s bat preoi sau oameni bolnavi de disperare. Respectul, mila i douzeci i de ani >l> educaie parinteasc au fost mai puternice dect instinctul de supravieuire - ceea ce m fcea s-1 dezamgesc pe Darwin - .i. In loc s rspund agresiv la atacul p lui Tom, mi-am acoperit l'a$] cu minile i am ncercat s fug de el. Nu avea experien de lupttor. Se arunc orbete asupra mea, ca un copil de coal ntr rare pe terenul de joaca, folosindu-i tot trupul ca o arm, mpingndu-se n mine cu mal mult for dect te-ai fi ateptat de la un preot obinuit, ba chim mai mult dect te-ai ptat de la un iezuit. mpingndu-m napoi, m-am lovit tare de un dulap nalt. Un mner de ua m nghionti n hiar sub omoplatul stng. Printele Tom m izbi cu pumnul drept, dar pe mine m ngri jora mai mult apendicele uluitor de la mna sting. Nu tiam ct cir ascuii puteau fi cletii ia. Mai mult de at oiam s fiu atins de chestia aia, care prea necurat. Nu murdar, n sens igienic. Ci n s nsul n care este necurat copita despicat sau coada roz, fr pr i spiralat a diavolul n timp ce m lovea, printele Tom repeta grbit declaraia sa de credin religioas: Cred n mila lui Hristos, mila lui Hristos, mila, cred n mila lui Hristos! Scuipatul su mi stropea faa, iar rsuflarea lui, deranjant de plcut, mirosea a ment Psalmodierea nentrerupt nu avea ca scop s m conving pe mine sau pe altcineva nici mcar pe Dumnezeu de credina nestrmutat a preotului. Mai degrab ncerca s se conving r de credina sa, s-i aminteasc siei c avea ndejde, c dorea s foloseasc acea ndej n din nou stpn pe sine. n ciuda lucirii sulfuroase, rele, din ochi, n ciuda nevoii de a Ucide care-i ddea o putere ciudat in trupul nedisciplinat, l luiicam ntrezri pe om ul lui Dumnezeu, cinstit i vulnerabil, care sr strduia s opreasc furia slbatic din el s gseasc o cale liiiipoi, ctre graia divin. ipnd, njurnd, Bobby i Roosevelt se agar de preot, ncer- t lud s-1 trag de pe m strins de mine, printele Tom li lovea cu picioarele, le ddea coate n burt i n coaste Nu fusese un lupttor priceput cnd se aruncase asupra mea, dar prea s nvee repede. S u poate pierdea n tentativa sa de a Niibjuga noul su eu transformat, slbaticul din el, cel care tia totul despre lupt i ucidere. Am simit ca m apuc ccva de pulover i am fost sigur c-i l'hcara aceea scrboas. Vrf cletilor se nfipiser n estura din bumbac. Cuprins de grea, am apucat ncheietura preotului, pentru a-1 opri. Carnea de sub d egetele mele era ciudat de fierbinte, unsuroas ,i scrboas la atingere ca un cadavru n

stare avansat de putrefacie. n unele locuri, simeam carnea aceea dezgusttor de moale , clar n altele pielea se ntrise, ca un fel de carapace neted. Pn atunci, lupta noastr bizar fusese disperat, dar, ntr-un fel, m amuzase, fusese a de care nu rdeai pe moment, dar despre care puteai s rzi mai trziu, la o bere, pe plaj: ncierarea cu un cleric dolofan, ntr-un dormitor plin de esturi, o combinaie de sene animate dintre Chuck Jones i H.P. Lovecraft. Dar, brusc, interveni ceva ce m fcu s nu mai fiu sigur de mine i treaba nu mi se pru deloc amuzant, n nici un fel. ncheietura minii lui nu mai arta deloc ca ncheietura pe care o nvei dintr-un atlas natomic, la un curs de biologie general, ci semna mai mult cu ceva ce vezi ntr-o cr iz de delirium tremens n stare avansat, dup ce te-ai trotilat cu zece sticle de bour bon. Mina lui se ntorcea spre spate din ncheietur, aa cum nu poate s se ntoarc nici omeneasc, de parc ar fi fost pe o articulaie sferic, iar cletii m ciupeau de degete, bligndu-m s-i dau drumul, nainte s apuce s m taie. Dei simeam c m luptasem cu preotul destul de mult timp ca sa pot s-mi tatuez numele lui pe biceps, printele Tom fusese cuprins de frenezia agresiv doar de o jumtate d e minut, ctnjjfl Roosevelt l lu de pe mine. Blndul nostru comunicator ou] animalele a comunicat cu animalul din preot ridicndu-1 dc p podea i aruncndu-1, de parc n-ar f i fost mai greu dect ad<t vrata Moarte, care, la urma urmei, nu-i dect o colecie de O IINP ntr-o rob. Printele Tom se lovi de piciorul patului, fcnd perechea <li> sinucigai s opie, cu ni parc de un extaz post-mortern, III timp ce arcurile patului cntau sub ei. Preotu l czu cu faa n jos pf I podea, dar sri imediat n picioare, cu o agilitate neomeneasc. Fr sa mai pomeneasc nimic despre credina sa, ci grohind | ca un vier, scuipnd i s sunete ciudate de furie, apuc uitl scaun din lemn de nuc, cu tapierie cu narcise, pru pentru o clip c vrea s sparg totul n jur, apoi l izbi pe Roosevelt. Roosevelt se rsuci, tocmai la timp ca s fie lovit de scaun pr spatele-i lat i nu n fa. Din televizor se auzea vocea dulce i emoionant a lui Ellon John, cu acompaniamen t orchestral i coral, cntnd Can You Feel ? theLove Tonighl? n timp ce scaunul se rupea pe spatele lui Roosevelt, printele Tom arunc un tabur et spre Sasha. Aceasta nu se feri suficient de iute. Scaunul o atinse n umr i o fcu s cad peste o sofa. Dup ce o lovi pe Sasha, preotul ndrcit arunc tot soiul de lucruri de pe noptier n ine, n Roosevelt, n Bobby i scoase sunete bestiale, mrieli i cuvinte deformate, dar f miliare, cu o1' bucurie rutcios, cu care-i puncta atacul: o perie din argint pentru n numele Tatlui" o perie grea din ar pr, o oglind oval cu ram i mner din sidef u haine - i al Fiului" - cteva cutii decorative din email i al Sntului Duh" - un va in porelan care-1 lovi pe Roosevelt att de puternic n fa, nct acesta se prbui de p fi fost izbit cu un ciocan, un pieptene din argint. O sticl de parfum trecu pe ln g capul meu i se sparse de o mobil ndeprtat, umplnd dormitorul cu miros de ulei de t dafir. n timpul acestui bombardament, aplecndu-ne i ghemuin- ilu ne, aprndu-ne feele cu br le ridicate, eu i Bobby am ncercat s ne apropiem de Tom Eliot. Nu tiu de ce. Poate c redeam i ,1 mpreun am putea s-l doborm i s-l inem locului pn cnd riiza se va poto eni n mini. Dac mai avea minte. Variant care prea puin probabil. Cnd preotul arunc i ultima muniie din arsenalul de pe noptier, Bobby se npusti asup a lui, iar eu m-am repezit dup el, o clip mai trziu. n loc s se retrag, printele Tom se lans nainte i cnd se lutlnir, preotul l rid de pe podea. Nu mai era printele Tom, era incredibil de puternic, cu fora i ferocit atea unui taur turbat. Merse prin dormitor, se mpiedic de un scaun, apoi l arunca p e Bobby ntr-un col, att de tare nct umerii lui Bobby trosnir. Bobby ip de durere, i eotul se aplec peste el, lovindu-1 cu pumnii, zgriindu-1, nfigndu-se n el. Atunci m-am vrt i eu n ncierare, arunendu-m n spatele printelui Tom, strecurnd rept n jurul gtului su, apucnd ncheietura acestuia cu mna stnga. Sugrumndu-1. Trg ul napoi. Strivindu-i traheea, ncercnd s-l trag de pe Bobby. Se retrase de lng Bobby dar n loc s cad n genunchi i s capituleze, pru c nu are e aerul pe care l mpiedicam s-l respire sau de sngele pe care l opream s i ajung la er. Se ndoi, ncercnd s m arunce peste capul lui, se aplec din nou, i mai furios. Mi-am dat seama c Sasha striga, dar n-am ascultat ce spunea pn cnd preotul se opin

ti a patra oar i aproape c m arunc dc pe el. Mna cu care-1 sugrumam mi alunec, iar simind triumful. Atunci am auzit-o pe Sasha spunnd: D-te la o parte, Chris! Chris, d-te la o parte! Pentru a face ceea ce-mi cerea era nevoie de ncredere, dar ntotde auna e vorba de ncredere, fie c-i vorba de o lupt pe via i pe moarte sau de un srut, c am slbit strnsoarea, iar preotul m arunc la o parte, nainte s apuc s m retrag. Printele Tom se ridic i pru mai nalt ca nainte. Cred uftl fusese o impresie. Furia lui demonic atinsese o asemenea intensls tate, o asemenea putere nct m ateptam s n el arcuri J electrice ctre orice obiect metalic din jur. Furia l fcea s par mal mitr e ca nainte. Ochii lui galbeni, luminoi preau mai strlucitori dect orice ali ochi, de parc n craniul lui nu s-ar fi aflat doar 0 fiin nou, care se transforma, ci focul nuc lear elementar al unul ntreg univers nou, pe cale de a se nate. M-am dat napoi, gfind, cutnd prostete pistolul pe care mi-j luase Manuel. Sasha inea o pern, pe care, evident, o luase de sub capul unui.i dintre sinucig ai. Prea ceva la fel de nebunesc ca tot ce se ntm plase, de parca inteniona s-1 sufoc sau s-1 bat cu sacul cu fulgi de gsc pn capitula. Dar cnd i ordon s se dea napo e, mi-am dat seama c perna ascundea Chiefs Special-ul ei de calibrul 38, c o folos ea pentru a amortiza zgomotul mpucturii, dac va fi obligat s foloseasc revolverul, p ru c dormitorul se ? afla n partea din fa a casei, iar sunetul putea fi auzit din st rad. 1 V dai seama c preotul n-o ascult pe Sasha. Poate c lii momentul acela nu putea s d a ascultare dect pornirilor sale, uraganului intern al transformrii sale. Deschise gura larg, iar buzele i se desprinser de pe dini. Scoase un urlet nepmnt esc, apoi altul, mai ngrozitor decit primul, urmat de ltraturi, strigte i mormituri, care exprimau, alternativ, durere i plcere, disperare i bucurie, furie oarb i remucr uternice, de parc n trupul lui chinuit s-ar fi aflat o mulime de fiine. n loc s-i ordone printelui Tom s se supun, Sasha se ruga de el. Probabil pentru c u voia s foloseasc arma. Probabil pentru ca i era team ca ipetele lui nebuneti vor fi auzite n strad i vor atrage atenia. Se ruga de el cu voce tremurat, cu lacrimi n ochi dar eram sigur c putea s fac ceea ce trebuia fcut. Preotul care rcnea ridic braele, ca i cum ar fi chemat asupra noastr mnia cerului. cepu s tremure violent, ca un epileptic. Bobby sttea n colul n care-1 lsase printele Tom, cu ambele mini apsate pe partea ca si cum ar fi oprit sngele s curg dintr-o ran. Roosevelt bloca ua dinspre hol, inndu-i o mn pe fa, ncolo unde fusese lovit de v din porelan. Dup expresia lor mi-am dat seama c nu eram singurul care credeam c preotul se ndr epta ctre o explozie de violen mult mai groaznic dect tot ce vzuserm pn atunci. Nu m ca printele Tom s se metamorfozeze n faa noastr, transformn- du-se ntr-o clip din ic n monstru, ca un extraterestru dintr-un film de science-fiction, devenind pe j umtate vasilisc i pe jumtate pianjen, croindu-i drum prin noi patru, apoi nghiindu-1 Mungojerrie, de parc neajutoratul motan ar fi fost un lichior digestiv. Sigur, c arnea i oasele nu se pot transforma la fel de iute ca boabele de porumb ntr-un cup tor cu microunde. Pe de alt parte, o schimbare fantastic, precum cea din preot n an imal de prad, nu m-ar fi surprins. Preotul m surprinse, ne surprinse pe toi, cnd i ndrept furia mpotriva sa. Ar fi it s-mi amintesc de psri, de oarecii veve, de cuvintele lui Manuel despre implozia p sihic. Clericul scoase un vaiet ce pru c oscileaz ntre furie i mhnire i, cu toate c sese la fel de puternic ca precedentele strigte, era mult mai terifiant, pentru c nu exista strop de speran n el. Dup acea lamentaie ce-i nghea mduva n oase, se iz multe ori n fa cu pumnul drept i cu simulacrul de pumn pe care-1 putea face cu mna d eformat, dndu-i lovituri att de puternice, nct nasul i se sparse, iar buzele i se ti dini. Sasha se ruga nc de el, dei i dduse seama c printele Tom Eliot nu mai putea fi a de nimeni din aceast lume. Acesta ncepu s-i sfie obrajii de parc ar fi vrut s-1 smulg pe diavol din el ghiile adnc, iar cu cletii se prinse de ochiul drept, ca i cum ar fi vrut s-1 extrag din sine. Deodat, prin aer zburar fulgi, nvrtindu-se n jurul preotului. Am rmas uluit pentru moment, pn mi-am dat seama c Sasha trsese cu arma ei. Probabil c perna nu amortizase total mpuctur, dar nu auzisem nimic, n afar de vainlH printelui Tom.

Preotul se cutremur sub impactul glonului, dar nu se pralit||fl Nici nu ncet lame ntaia aceea zguduitoare i continu s se sll'tH Am auzit a doua mpuctur, apoi pe a treia. Tom Eliot se prvli pe podea, tresri, ca un cine care viscitM c vneaz iepuri, apoi se nemicat, mort. Sasha l scpase de chin, dar l salvase i de autodistrusei care, dup credina lui, i fi condamnat sufletul nemurilor damnare venic. Att de multe se ntmplaser din clipa n care preotul aruncais scaunul n Roosevelt uretul n Sasha, nct am fost surprins sil-M aud pe Elton John nc cntnd Can You Feel t Love Tonight? nainte s dea drumul pernei, Sasha se ntoarse ctre televizor 'il mai trase un foc, fcnd praf ecranul. Dei mulumii c pusese capt muzicii i imaginilor nepotrivite Regele Leu, ne-a alarma bezna total care cuprinse ncperea, dup explozia de scntei din televizorul distrus. P resupuseserm cft preotul n transformare murise, pentru c oricare dintre noi ar II a juns mncare pentru viermi, dup ce ar fi ncasat trei gloane In piept, dar, dup cum rem arcase Bobby n noaptea trecut, nu mal existau reguli n ajunul Apocalipsei. Cnd am cutat lanterna, n-am gsit-o sub centur. Probabil czuse n timpul ncierrii n imaginaia mea, preotul mort nviase i se transformase n ceva ce nu putea fi ucis de o divizie ntreag de infanterie marin. Bobby aprinse una dintre veioze. Mortul fusese doar om i rmsese mort, un morman ce nu merita s fie examinat ndeapro ape. Sasha puse arma n toc, se ntoarse cu spatele Ia cadavru i rmase cu umerii lsai, cu capul plecat, cu o mn ascunzndu-i faa, ncercnd s-i revin. Veioza avea un comutator cu trei poziii, iar Bobby alese nivelul cel mai sczut al luminii. Abajurul din mtase roz lsa ncperea n umbr, dar cu suficienta lumin ca s uferim un atac de congestie cerebral. Am descoperit lanterna pe podea, am ridicat-o i mi-am pus-o lllli centur. incercnd s-mi potolesc respiraia, m-am dus Ia fereastra cea ni ii apropiata. Drap eriile fuseser fcute dintr-un material greu, ?ros ca pielea unui elefant, cu un co ntur negru. Amortizaser ?l'.urnotul mpucturii la fel de eficient ca perna de plu prin care linsese Sasha. Am tras draperia i am privit strada luminata de becuri. Nimeni IUI arta sau aler ga ctre locuina familiei Stanwyk. Nici o main un oprise n faa casei. De fapt, strada ra pustie. Din cte mi amintesc, nici unul dintre noi n-a spus nimic pn II am cobort pe scri i ajuns iari n buctrie, unde pisica KOlemn ne atepta, la lumina lmpii cu petrol. Poa -am spus nimic demn de inut minte; dar, dac m gndesc mai bine, cred c iun mers prin c as n tcere. Bobby i scoase cmaa hawaiian i puloverul negru din bumbac, care erau mnjite de sn partea stng avea patru tieturi, rni fcute de mna teratoid a clericului. Acesta-i un cuvnt util, din lumea mamei, a geneticii. nseamn ceva monstruos, un o rganism sau o parte dintr-un organism, deformat din cauza materialului genetic a fectat. Pe cnd eram copil, fusesem interesat de cercetrile i teoriile mamei, pentru c ea dup cum i plcea s spun l cuta pe Dumnezeu n mecanismele ceasurilor, i cel mai important lucru pe care-1 poate face cineva. Dar Dumnezeu prefer s vad ce p utem s facem singuri din noi nine i nu ne uureaz sarcina de a-L gsi n latura aceast orii. n timpul drumului, cnd credem c am descoperit ua n spatele creia ne ateapt E operim c acolo se afl ceva care nu-i defel divin, ci teratoid. n baia de ling buctrie, Sasha gsi o trus de prim ajutor i o cutie cu aspirine. Bobby se duse la chiuvet i-i cur rnile, folosind o crp curat i spun lichid i inii ncletai. Te doare? l-am ntrebat eu. -Nu. Ce naiba! Tu ce ai? Vnti. Cele patru tieturi de pe coaste nu erau adinei, dar sngerau. Roosevelt se aezase pe un scaun, la mas. Luase nite cuburi de ghea din congelator

Ie nfur ntr-un tergar pentru vase, i puse compresa pe ochiul stng, care se umflas fericiri-, vasul de porelan nu se sprsese cnd l lovise, pentru c s-ar fi ale* cu ciob uri n ochi. E ru? l-am ntrebat eu. Am avut chestii mai rele. La fotbal? Fcute de Alcx Karras. Mare juctor! Imens. Te-a pus jos? De multe ori. Ca un camion, am sugerat eu. Unul greu. Iar acum m-a dat gata un simplu vas. Sasha impregna o crp cu ap oxigenat i o aps, de mal multe ori, pe rnile lui Bobb fiecare dat cnd o ridica, tieturile adnci se umpleau imediat cu spuma sngerie. Nu m-ar fi durut n mai multe locuri dect dac a fi petrecu! vreo ase ore ntr-un sto ctor industrial de rufe. Am nghiit dou aspirine, cu o gur de suc de portocale, gsit n frigiderul familiei S anwyk. Cutia mi tremura att de tare in mn, nct am risipit mai mult suc pe brbie i p ne dect am reuit s beau ceea ce nsemna c prinii mei greiser cnd renunaser s-mi p ce-am mplinit cinci ani. Dup ce aplic de mai multe ori ap oxigenat, Sasha trecu la spirt medicinal i repet ratamentul. Bobby nu se mai ostenea s uiere, scrnea din dini, mai s-i fac praf. n c in urm, cnd prietenul meu i distrusese suficienta suprafa dentar ca s fie limitat l iet uoar pentru tot restul vieii, Sasha i unse cu o alifie cu antibiotice rnile care mai sngerau. ngrijirile fuseser acordate fr nici un comentariu. tiam cu lu(ii de ce fusese nevoi e de att de multe substane antibacteriologi- iv pe rni, iar o discuie despre motive nc-ar fi ngrozit i mai mult. n sptmnile i lunile care vor urma, Bobby i va petrece mai mult timp ca de obicei oglinzii, verificndu-se, nu pentru c .11 li fost vanitos. i-i va controla mereu minil e, cutnd s vad (Ic n-a aprut ceva... teratoid. Ochiul lui Roosevclt se redusese la o simpl despictur. Dar cl continua s aib ncrede e n ghea. Cnd Sasha termin de pansat rnile lui Bobby, am descoperit ling ua care lega buctri e garaj o tblie pentru mesaje i un panou cu agtori. De crlige atrnau seturi de chei main. La urma urmei, Sasha nu mai trebuia s fure un automobil... n garaj se gseau un Jaguar rou i un Ford Expedition alb. La lumina lanternei, am ntins bancheta din spate a Expedition- ului, pentru ca Roosevelt i Bobby s stea culcai, sub nivelul ferestrei. Am fi atras mai mult atenia ca grup, dect dac am fi lsat impresia c Sasha era singur. Ea urma s conduc, pentru c doar ea tia unde trebuia s mergem. Cnd Bobby intr n garaj, nsoit de Sasha i de Roosevelt, purta iari puloverul i c an, dar se mica puin cam bos. O s v simii bine aici? am ntrebat eu, artndu-le bancheta. O s trag un pui de somn. Cnd m-am ghemuit pe scaunul din fa, astfel nct s nu fiu vzut de afar, n poziia rmritului de poliie, am devenit contient de fiecare contuzie pe care o aveam, de Ia gt la clcie. Dar triam. Mai nainte fusesem convins c n-o s prsim toi casa famili k cu inima btnd i cu creierul in funciune, dar m nelasem. Cnd e vorba de presimire trelor, poate c pisicile tiu nite lucruri, dar nu poi avea ncredere n prezicerile lui Christopher Snow chestie care m bucur. Cnd Sasha porni motorul, Mungojerrie sri pe consola dinln scaunele din fa. Sttea ea , cu urechile ciulite, privind drept nainte, ca un ornament pentru capot prost pla sat. Sasha folosi telecomanda, pentru a nchide ua garajului. Am ntrebat-o: Te simi bine? -Nu. Bine. tiam c nu fusese afectat psihic i c rspunsul ei se referea doar la starea ei emoi

l. Omorndu-1 pe Tom Eliot, fcuse singurul lucru care se putea face, probabil salvnd vieile noastre l scutindu-1 pe preot de frenezia hidoas a autodistrugerii. Dar trag erea acelor trei focuri o scrbise i acum purta greutatea responsabilitii morale. Nu vin. Era destul de deteapt ca s-i den seama c nu exista vin pentru ceea ce fcuse. D i tia c i actele morale au dimensiuni care las cicatrice n minte i rnesc sufletul. D i-ar fi rspuns cu un zmbet i m-ar fi asigurat c-i bine, n-ar fi fost Sasha Goodall p e care o iubesc i a fi avut motive s bnuiesc c se transforma. Am mers prin Moonlight Bay n tcere, fiecare dintre noi gn- dindu-se la ale lui. La civa kilometri de casa familiei Stanwyk, motanul i pierdu interesul pentru cee a ce se vedea prin parbriz. M surprinse, urcn- du-se pe pieptul meu i privindu-m n oc hi. Privirea lui verde era intens i fix, iar eu am suportat-o un timp ciudat de lun g, ntrc- bndu-m la ce se gndete. Gndirea lui trebuia s fie radical diferit de a noastr, chiar dac avea nivelul nost ru de inteligen. Tria lumea aceasta dintr-o perspectiv care se deosebea de a noastr, dup cum perspectiva noastr ar fi deosebit de cea a unei fiine crescute pe o alt plane t. Fcea fa fiecrei zile fr a purta greutatea istoriei omeneti, a filosofiei, a triu i, a tragediei, a inteniilor nobile, a prostiilor, a invidiei, a lcomiei i a sorii. Probabil c te simi liber fr aceast povar. El este, n acelai timp, slbatic i civil ai apropiat de natur dect noi i-i face mai puine iluzii despre ea, tie c viaa-i gre atura e minunat, dar nepstoare. Cu toate c Roosevelt spune c i alte pisici de felul l i Mungojerrie au evadat din Wyvern, numrul lor nu poate fi mare. Mungojerrie nu-i un specimen unic, precum se pare c e Orson, iar pisicile, prin natura lor, supor ta solitudinea mult mai bine dect cinii, dar creatura asta micu cunoate, uneori, un s entiment profund de singurtate. Cnd am nceput s-1 mngi, Mungojerrie ntrerupse contactul privirilor i se cuibri l ptul meu. O greutate mic i cald. i simeam btile inimii att prin trup, ct i sub m 1 mngiam. Nu snt un comunicator cu animalele, dar cred c tiam de ce ne condusese n casa fam iliei Stanwyk. Nu fuseserm acolo ca s vedem morii, ci ca s facem ce trebuia fcut pent ru printele Tom Eliot. Din vremuri imemoriale, oamenii au bnuit c anumite animale aveau mcar un sim n plu s fa de noi. O cunoatere a lucrurilor pe care noi n-o aveam. O premoniie. Combinai aceast percepere special cu inteligena i presupunei c odat cu o intelig mare exist i o contiin mai perfecionat. Trecnd pe lng casa familiei Stanwyk, Mung imise teama, tortura sufleteasc i durerea emoional a printelui Tom Eliot - i se sim bligat s aduc eliberare omului n suferin. Sau poate c am luat-o razna. Exist i posibilitatea s o fi luat-o razna, dar s am dreptate n privina lui Mungoje rie. Pisicile tiu o mulime de lucruri." 23

Haddenbeck Road este o fie izolat de asfalt, cu dou benzi de circulaie, care se nd eapt civa kilometri spre est, n paralel cu latura dinspre sud a Fort Wyvern, apoi co tete spre sud-est, servind o mulime de ranch-uri din zona cea mai puin populat a dis trictului. Cldura verii, ploile iernii i cataclismele naturale violente din Califo rnia cutremurele - au fcut ca asfaltul s fie crpat, denivelat i ros pe margini. Iarb nengrijit i, pentru o scurt perioad, la nceputul primverii, o broderie de flori de c epar autostrada de cmpurile cu rotunjimi senzuale care o mbrieaz. Dup ce am cltorit un timp fr s ntlnim lumini de la farurile altor maini, Sasha : Ia uitai-v! Am privit i la fel au fcut i Roosevelt i Bobby. Ne-am uitat la noaptea care ne nco njura, fr s pricepem. Sasha a bgat n mararier i a dat Expedition-ul napoi vreo apt . Aproape c am trecut peste ei, spuse ea. Pe pavaj, n faa noastr, se vedeau, la lumina farurilor, suficieni erpi ca s umpli oate cutile cu reptile din toate grdinile zoologice din ar.

Aplecndu-se peste scaunul , din fa, Bobby fluier ncet i mormi: Poate c exist o u deschis ctre iad, prin vecintate... Toi snt erpi cu clopoei? ntreb Roosevelt, lundu-i punga cu ghea de pe ochiul s vad mai bine. Greu de spus, rspunse Sasha. Cred c da. Mungojerrie sttea cu labele din spate pe genunchiul meu drept, cu labele din fa p e bordul mainii i cu capul ntins nainte. Scoase un sunet din acelea ale pisicilor, p e jumtate ssit, pe jumtate nirit i care exprima, cu totul, scrb. Chiar de la distana aceea mic, doar de vreo opt metri, nu puteai s stabileti numrul exact al erpilor din masa colcitoare de pe osea, dar nu aveam chef s m amestec print re ci ca s le fac recensmntul. Puteau fi cel puin aptezeci sau optzeci, cel mult o su t. Dup cte tiu, erpii cu clopoei vneaz singuri i nu cltoresc n grup. i vezi n n c ai ghinionul s nimereti peste un cuib al lor - i nu prea am auzit de cuiburi cu att de muli indivizi. Comportamentul erpilor era i mai ciudat dect faptul c se strnseser acolo, sub cerul liber. Se ncolceau unii peste alii, ntr-o mas ce se mica lent, din care se ridicau n ice clip opt- zece capete, agitndu-se la peste un metru n aer, cu flcile deschise, a rtndu-i colii, cu limbile miendu-se, apoi vrndu-se napoi n grmada de solzi, n t apete, cu aspect la fel de rutcios, se ridicau din mulimea ncolcit, un grup de santin le nlocuindu-l pe cellalt. De parc Medusa, cea din mitologia greceasc, zcea pe Haddenbeck Road, dormind, iar coafura ei de erpi se agita singur. Treci peste ei? am ntrebat-o pe Sasha. Mai bine nu. nchide ferestrele, accelereaz pn la viteza luminii, zise Bobby, i du-ne la plimbar pe drumul cu erpi cu clopoei! Mama mea spunea c merita s ai rbdare, interveni Roosevelt. erpii nu snt aici pentru c sntem i noi, nu le pas de noi, mi-am dat cu prerea. N blocheaz trecerea. S-a ntmplat s nimerim aici ntr-un moment nepotrivit. O s plece, ma devreme sau mai trziu. Mmica lui Roosevelt este mult mai succint dect tine, ga* giule, mi zise Bobby, bt u-m pe umr. Fiecare arpe care se ridica n poziie de paznic, din grmada colcitoare, i ndrepta a ctre noi. n funcie de unghiul In care-i surprindea lumina farurilor, ochii lor lu ceau roii sau argintii, mai rar verzi, ca nite bijuterii micue. Am presupus c lumina le atrgea atenia. erpii cu clopoei din deert, ca majoritatea pilor, snt surzi. Dar vd bine, mai ales noaptea, cnd pupilele lor ca o fant se dilat, ca s expun mai mult din retina lor sensibil. N-au simul mirosului la fel de putei n ic ca un cine, din moment ce nu-s folosii s urmreasc deinui evadai sau s descopere i ascunse n bagaje. Numai c erpii au, pe lng nas, un al doilea organ al mirosului, or ganul lui Jacoh, constnd clin dou pungi pline cu esut senzorial, localizat n cerul g urii. De aceea arpele i agit tot timpul limba: linge particule microscopice de miros din aer, crnd acele mnunchiuri de molecule ctre pungile din gur, s le savureze i s nalizeze. Iar er pii ia lingeau de zor mirosul nostru din aer, ca s determine dac n s patele farurilor se gsea vreo prad delicioas. nvasem multe despre erpii cu clopoei, cu care mpart cea dinti i cea mai cald opii. n ciuda aparenei lor rutcioase, posed o frumusee aparte. Ciudenia deveni i mai ciudat cnd una dintre santinelele ntreesute se ntoarse bru uc alt arpe, care se ridicase iu spatele ei. Cel mucat ripost. Cei doi se ncolcir u jurul celuilalt i apoi se prbuir pe asfalt. Mulimea care se ondula se nchise peste ei , pentru un minut, agitaia cuprinse mulimea, care nu se mai legna languros, ca naint e, ci cu frenezie, cu supleea i iueala unor bice, rsucindu-se i ncolcindu-se, de par voia de a-i muca semenii se mprtiase de la perechea furioas i aprinsese rzboiul civ reaga colonie. n timp ce hoarda trtoare se linitea din nou, Sasha m ntreb: erpii se muc ntre ei? Probabil c nu. Nu cred c snt vulnerabili la propriul venin, rspunse Roosevelt, punndu-i punga cu ghea napoi pe ochi.

Dac vom fi condamnai s trecem din nou prin liceu, am putea s ne alegem un proiect iinific cu tema asta, propuse Bobby. Din nou, unul dintre erpii ridicai, care lingea aerul pentru a identifica vreo p rad, muc o alt santinel, iar un al treilea deveni suficient de agitat ca s-1 mute pe imul. Trioul se prvli n mulime i un alt atac de biciuiri spasmodice strbtu masa mic Se ntmpl ca la psri, am zis eu. Ca la coioi. Ca la oamenii din casa familiei Stanwyk, m complet Roosevelt. Implozie psihic, spuse Sasha. Nu cred c un arpe are o minte logic, interveni Bobby, dar recunosc c pare a fi o p arte dintr-un fenomen. Se mic, observ Roosevelt. ntr-adevr, legiunea trtoare pornise ca s zicem aa n mar. Se deplas de-a latu cu dou benzi, peste marginea ngust, murdar, a oselei i dispru n iarba nalt i pr le de cmp din dreapta oselei. Procesiunea ntreag cuprindea ns mai mult de optzeci sau de o sut de specimene, cele pe care le priviserm. n timp ce o mul- lime de erpi dispreau n iarba din dreapta, o alt mulime de ali erpi apreau din stnga drumului, de parc ar fi curs dintr-o main icat erpi, o main ce funciona continuu. Probabil c vreo trei-patru sute de erpi cu clopoei din ce n ce mai agitai i mai p e har trecuser n zona slbatic din sud nainte ca asfaltul s rmn curat. Dup ce e nici o forma ondulatorie n-a mai rmas pe autostrad, am tcut cu toii un moment, cli pind, de parc ne treziserm dintr-un vis. Mam, te iubesc i te voi iubi ntotdeauna. Dar la ce naiba i-o fi fost capul?" Sasha bg n vitez i porni nainte. Mungojerrie scoase din nou sunetul acela de scrb. i schimb poziia n poala mea, nc le din fa se aflau pe u, i privea pe fereastra lateral, spre cmpul ntunecat unde se se hoarda de erpi, ndreptndu-se spre moartea pe care o cutau. Dup vreo doi kilometri, am ajuns la Movila Ciorii, dincolo de care trebuia s ne atepte Doogie Sassman. Daca erpii nu-i taiaseri calea nainte s-o taie pe a noastr. Nu tiu de ce Movila Ciorii se numete Movila Ciorii. Forma el nu amintete de acea pasre, iar stolurile de ciori nu se strng aia mai mult dect n alt parte. Numele nu a fost dat n cinstea vreunei familii importante n zon, nici a vreunui tlhar celebru. Indienii Crow11 locuiesc n Montana, nu n California. Iar pe deal nu crete ceapa-cio rii. In vrful colinei se afl o ieitur enorm de piatr, care se ridic din contururile bl ale terenului argilos din jur, o protuberant solitar, alb-cenuie, ca un os expus pa rial al unui monstru uria, ngropat. Pe o fa a acestui monument este sculptat siluct;i unei ciori care nu se afl, dup cum am crezut cndva, la originea numelui. Rudimentar, dar ocant, sculptura surprinde obrznici.! psrii, dar are, ntr-un fel, un aspect ciud t, de parc ar fi totemul unui clan uciga, un avertisment pentru cltori s caute o rut; i ocolitoare sau s rite consecine teribile. Imaginea ciorii fusese cioplit ntr-o noap te de iulie, cu patruzeci i patru de ani n urm, de o persoan necunoscut - sau de mai multe. Pn cnd curiozitatea m-a fcut s aflu originea sculpturii, presupusesem c data d n alt secol, c fusese spat n piatr chiar nainte ca vreun european s pun piciorul pe tinent. Exist ceva nelinititor n imaginea ciorii, ceva care-i impresioneaz pe mistic i, despre care se tie c vin de la distane considerabile ca s-o vad i s-o ating. Batr spun c locul fusese numit Movila Ciorii cel puin de pe vremea bunicilor lor, i dat ele din actele publice nglbenite de vreme le confirm afirmaiile. Sculptura pare s ntr peze o cunoatere primitiv, uitat de mult de ctre omul civilizat, dar numele colinei o preceda, iar sculptorul anonim a vrut doar s ridice aici o piatr de hotar. Imaginea aceea nu semna cu pasrea de pe mesajul lsat lui Lilly Wing, cu excepia f aptului c ambele preau s emane rutate. Dup cum le descrisese Charlie Dai, nici celela lte ciori - sau corbi, sau mierle - lsate la locul altor rpiri nu semnau cu sculptu ra. Charlie ar fi remarcat asemnarea, dac ar fi existat vreuna. Cu toate acestea, coincidena te nfiora. n timp ce ne apropiam de culme, cioara din piatr prea c ne pndete. Suprafeele ie afar ale corpului ciorii reflectau lumina farurilor, n timp ce umbra umplea liniil e adnci spate de uneltele sculptorului. Piatra, coloidal, cuprindea un material scl ipitor probabil depozite de mic rspndit prin ea. Sculptura fusese realizat artistic astfel ca depozitele mai mari s reprezinte ochii psrii, care luceau cu o imitaie de

sclipire animalic, pe care misticii n vizit o consider o cunoatere a lucrurilor inte rzise, dei n-am priceput cum poate avea cunoatere o bucat nensufleit de piatr. Am remarcat c toi cei din Expedition, inclusiv pisica, priveau cioara din piatr cu o expresie de stnjeneal. n timp ce treceam pe lng sculptur, umbrele din liniile scobite ar fi trebuit s se micoreze n lumina care se diminua iute, n timp ce ntreaga sculptura se cufunda n ntun ric. Dar, dac ochii nu m nelau, umbrele se lungir pentru o clip, violnd legile fizic de parc ar fi ncercat s urmeze lumina. Iar cnd cioara dispru n noaptea din urma noas r, a fi jurat c umbra se desprinse de piatr i-i lu zborul, de parc ar fi fost o pas l. n timp ce ne ndreptam ctre panta de est a colinei, m-am abinut s comentez zborul u mbrei, care m speriase, dar Bobby zise: Nu-mi place locul sta. Nici mie, fu de acord Roosevelt. De aceeai prere, le-am inut i eu isonul. Omenirea n-ar fi trebuit s cltoreasc att de departe de plaj, bombni Bobby. Mda, zise Sasha, probabil c ne gsim periculos de aproape de marginea pmntului. Exact, replica Bobby. Ai vzut vreo hart de pe vremea cnd oamenii credeau c Pmntul este plat? l-am ntr eu. Oh! exclam Bobby, eti unul dintre fanaticii Pmntului rotund! Autorii de hri desenau marginea pmntului, cu marea care cdea, ca o cascad, n ab ar uneori scriau un avertisment peste vid: Aici snt montri". Dup o tcere scurt, dar profund, Bobby zise: O alegere proast dc banaliti istorice, frtate! Mda, mormi Sasha, reducnd treptat viteza mainii i privind spre cmpurile ntunecat flate la nord de Haddenbeck Road, cu- tndu-1 pe Doogie Sassman. Nu tii vreo anecdot amuzanta despre momentul cnd Maria Antoneta era dus la ghilotin? sta-i genul! o aprob Bobby. Roosevelt le stric buna dispoziie comunicnd ceea ce nu mai era nevoie s fie comun icat: Domnul Mungojerrie spune c cioara a zburat de pe stnc. Cu tot respectul, replic Bobby, domnul Mungojerrie e doar o amrt de pisic. Roosevelt pru c ascult o voce pe care noi n-o puteam auzi, apoi ne spuse: Mungojerrie zice c s-ar putea s fie o pisic amrt, dar asta nseamn c-i cu dou sus pe scara social dect un surfist. N-a spus cl aa ceva! rse Bobby. Nu mai e alt pisic aici, i replic Roosevelt. Tu ai spus! l acuz Bobby. Nu cu. Nu folosesc un asemenea limbaj. Pisica? se mir, nencreztor, Bobby. Pisica, insist Roosevelt. Bobby crede de puin timp n chestia asta cu animalele inteligente, i-am explicat eu lui Roosevelt. Hei, pisico, zise Bobby. Mungojerrie se rsuci n poala mea, ca s se uite la Bobby. Eti n regul, gagiule, i zise Bobby. Pisica i ridic una din labele din fa. Dup un moment, Bobby se prinse. Cu fata lucindu-i de minunare, i ntinse mna dreapt a peste sptarul scaunului pe care stteam, iar el i pisica se salutar, lovindu-i palme le. Frumoas treab, mmico. Foarte drgu. S sperm c, dup ce se va termina totul, o s u mai multe pisici detepte dect cu reptile nebune." Am ajuns, anun Sasha. Trecu maina pe traciune integral i coti la nord de osea, mergnd ncet, pentru c s se farurile i se orienta doar la lumina mult mai slaba a becurilor de avarie. Am traversat o pajite, am trecut pe lng un crng de stejari i ne-am apropiat de gar dul ce mrginea Fort Wyvern. Se opri lng cea mai mare furgonet sport pe care-o vzusem vreodat. Un Hummer negru, versiunea civil a Humvee-ului militar, care suferise mod

ificri la comand dup ce fusese luat din vitrina salonului auto. Avea anvelope supra dimensionate i scaun mai sus dect modelul standard, iar spaiul interior fusese exti ns. Sasha stinse luminile i opri motorul. Am cobort toi din Expedition. Mungojerrie se ag de mine, de parc ar fi crezut c vreau s-1 pun pe pmnt. I-am n jorarea. Iarba ajungea pn la genunchi. Chiar la lumina zilei ai fi vzut cu greu un a rpe, nainte s te mute, mai ales dac inem seama ct de iute se poate mica un arpe mot Cnd Roosevelt cobor din main, i-am ntins pisica. Se deschise i ua Hummer-ului, iar Doogie Sassman iei s ne salute, ca un Mo Crciun opat cu steroizi care cobora dintr-o sanie proiectat la Pentagon. nchise ua n urma l ui, ca s sting lumina din cabin. Avnd doar un metru i optzeci de centimetri, Doogie Sassman c mai scund dect Roos evelt Frost, dar acesta pare micu pe lng el. Individul Sass are cincizeci de kilogr ame n plus, dar n-am vzut cincizeci de kilograme folosite mai bine ca s impresionez e. Sass pare a fi nu cu patruzeci la sut mai lat dect Roosevelt, ci dublu, mai mul t de dublu, i mai nalt dect e n realitate, un adevrat Leviatan pe uscat, un tip care poate discuta la prnz cU Godzilla despre tehnicile de distrugere a unui ora. Doogie i car greutatea cu o graie ncpmntean i nu pare gras. Da, Doogie pare mare ormidabil, dar nu-i moale. Al impresia c-i fcut din beton nsufleit, neafectat de art eriosclerozft, gloane i timp. Exista n Doogie ceva care-i la fel de mistic cum o i c ioara din piatr de pe Movila Ciorii. Poate c barba i prul contribuie la impresia c ar fi o ncar nare a lui Thor, zeul t unetului i al ploii, venerat cndva n Scan dinavia, unde lumea venereaz acum vedete p op, ca tot restul lumii. Prul lui blond, zburlit, att de des c jignete sensibilitatc tt adepilor Hare Krishna, i atrn pn la mijlocul spatelui, iar barba-i luxuriant, ond t nu poate fi ras dect cu o main dc tuns iarba. Prul lung poate mri radical aura de ere a unui brbat dup cum dovedesc cei care au fost alei preedini al Statelor Unite f aib alt calitate - i snt convins c prul l barba lui Doogie contribuie n bun msur a de supranatural pe care o las, dei adevratul lui mister nu poate fi explicat prin pr, mrime, tatuajele complicate, care-i acoper trupul, sau ochii albatri ca flacra d e gaz;. n noaptea aceea purta un costum negru de parautist, cu fermoare, i cizme negre, care ar fi trebuit s-1 fac s arate ca un copil de uria n pijamaua prinilor. i arta tip care poate l chemat n iad de Satana, ca s desfunde un cmin astupat de sufletele bombnitoare i glcevitoare, pe jumtate arse, ale unor criminali n serie. Salut! zise Bobby. Salut, Bobster! replic Doogie. Mito roi! le-am admirat eu. D uturi n cur, recunoscu el. Credeam c umbli numai pe Harley, interveni Roosevelt. Doogie, zise Sasha, e omul mai multor mijloace de transport. Snt maniac al roilor, recunoscu el. Ce-ai pit la ochi, Roie? M-am btut cu un preot. Ochiul arta mai bine. nc umflat, dar nu doar o crptur ngust. Gheaa folosise. Trebuie s-o lum din loc, spuse Sasha. Se ntmpl lucruri ciudate n noaptea asta, Doo ie. Uriaul fu de acord cu ea. Am auzit coioii urlnd cum nu i-am auzit niciodat. Eu, Bobby i Sasha ne-am uitat unul la altul. Mi-am amintit de prezicerea ei c vo m revedea haita care ieise din canion lng casa lui Lilly Wing. Cmpurile i colinele, tcute ca o catedral, stteau sub cerul ca un linoliu, iar briza dinspre vest era slab, ca rsuflarea unei clugrie muribunde. n stejarii din urma noast frunzele opteau doar puin mai tare dect amintirile, iar iarba nalt abia fonea. Doogie ne conduse n spatele Hummer-ului modificat i deschise ua din spate. Lumina din interior nu lucea la fel de puternic ca de obicei, pentru c jumtate din bec f usese acoperit cu band izolatoare neagr. ns i lumina aceea slab prea un far n paji lun i lipsit de stele. Chiar lng u se gseau dou puti. Remington-uri cu pat de pistol, mai plcute dect c Mossberg pe care i-1 confiscase Manuel Ramirez lui Bobby. Nu cred c voi, surfitii, sntei n stare s facei o gaur intr-un dolar de argint c

stol, aa c astea vi se potrivesc mai bine. tiu c v pricepei la puti. Dar ncrctura xim, aa c pregtii-v pentru uturi. Dragi amici, cu stropitorile astea nu avei grija ului i nu v st nimeni n cale. i ntinse o puc lui Bobby i cealalt mie. Ne ddu i cte o cutie cu muniii. ncrcai armele i punei restul cartuelor n buzunarele jachetelor, ne sftui el. Nu ic n cutii. Ultimul cartu poate fi cel care-i salveaz curul. Se uit la Sasha, zmbi i zise: Ca n Columbia. Columbia? am ntrebat eu. Am avut treab acolo, cndva, spuse Sasha. Doogie locuia n Moonlight Bay de ase ani, iar Sasha de doi. M ntrebam dac acea clt e de afaceri avusese loc recent sau nainte de stabilirea lor n bijuteria coastei ce ntrale". Credeam < ii se cunoscuser Ia KBAY. Columbia, ara? ntreb Bobby. Nu compania de nregistrri, l asigur Doogie. Spune-mi c n-a fost vorba de droguri! ceru Bobby. Doogie cltin din cap, apoi zise: O operaiune de salvare. Sasha zmbi enigmatic i m ntreb: Totui, te intereseaz trecutul, Omule-de-Zpad? Acum m intereseaz viitorul. Doogie se ntoarse ctre Roosevelt i-i explic: N-am tiut c vii, aa c n-am i pentru tine o arma. Am pisica. Un uciga. Mungojerrie ssi. Ssitul mi aminti de erpi. M-am uitat n jur nervos, ntres bndu-m dac reptilele l e care le vzusem mai devreme voi avea amabilitatea s ne avertizeze, scuturndu-i clop oeii. La dans! zise Doogie, nchiznd ua din spatele dubiei. n afar de zona pentru bagaje, aflata chiar lng u caic coninea dou bidoane cu b ou cutii din carton i uu rucsac bine ndesat , Hummer-ul modificat oferea locuri pc s caune pentru opt persoane. n spatele perechii de scaune din faa - tip cup se gseau d u banchete, pe fiecare fiind loc pentru trei oameni zdraveni, cu condiia sa nu fie toi trei la fel de zdraveni ca Doogie. Rencarnarea lui Thor ofa, iar Roosevelt sttea lng el, cu cuttorul nostru de urme al. Imediat n spatele lor, pe primii banchet, stteam eu, Bobby i Sasha. De ce nu intrm n Wyvern pe albia rului? ntreb Bobby. Putem cobori n albia Sntei Rosita doar pe o ramp din ora, rspunse Doogie. Dar n ptea asta oraul colcie de elemente rele. Spioni, traduse Bobby. Am fi descoperii i oprii, explic Sasha. Cu drumul luminat doar de becurile de avarie, Hummer-ul trecu printr-o gaur uri a din gard. Marginile tiate ale plasei de srm fuseser strnse ca un morman de fire cu re se jucase un pisoi. Ai fcut singur deschiztura? m-am interesat eu. O ncrctur, rspunse Doogie. Explozibil? Un pic de plastic. N-a atras atenia? Modelezi ncrctura ntr-un fir subire, acolo unde vrei s pcne, foloseti puin, c gong din bronz. Chiar dac ar auzi cineva, interveni Sasha, dureaz att de puin, c nu reuete s-i a din ce direcie a venit zgomotul. Ingineria radio necesit mai multe cunotine mito dect bnuiam, coment Bobby. Doogie ne ntreb unde voiam s mergem. I-am descris grupul de depozite din sud-vest ul bazei, unde l vzusem ultima oar pe Orson. Prea s cunoasc Fort Wyvern, pentru c nu a ntrebat in ce direcie s-o ia. Am parcat lng ua mare, glisant. Ua de dimensiunile unui om, de lng intrarea cea ma rmsese deschis, aa cum o lsasem n noaptea trecut.

Am ieit din Hummer, duendu-mi puca. Roosevelt i Mungojerrie mi se alturar, n timp ceilali ateptau n vehicul, ca s nu distrag pisica din strdania de a descoperi urma. Acoperit de umbr, mirosind vag a ulei i a unsoare, gzduind buruieni rsrite din crp le asfaltului, npdit de bidoane goale de ulei i de tot felul de gunoaie, frunze i hrt i depozitate acolo de vntul de noaptea trecut, nconjurat de faadele din oel ruginit a e depozitelor uriae, aleea nu fusese niciodat un loc festiv, nici potrivit pentru o nunt regal, dar acum devenise sinistr. Ieri noapte, icnitul cu prul negru, tuns scurt, contient c eu i Orson l urmream pr Santa Rosita, folosise probabil telefonul celular i ceruse ajutor poate de la tip ul blond, atletic, cu cicatrice pe obrazul stng, care-i rpise pe gemenii Stuart cu cteva orc mai devreme. l dduse pe Jimmy cuiva, apoi ne condusese, pe mine I pe Orson, n depozit, cu intenia de a m ucide acolo. Am scos din buzunarul interior al jachetei bluza de pijama din bumbac, bine mpt urit, a lui Jimmy Wing, cu care icnitul ne fcuse s pierdem urma de miros. Ca s fiu co rect cu Orson, caic fusese nelat pentru scurt timp, dar nu dduse gre complet, cu fus esem cel atras prostete n depozit, cu zgomote ciudate i von amortizate. Bluza prea foarte mic, era ct o hain de ppu. Nu tiu dac folosete la ceva, am zis eu. La urma urmei, ? pisicile nu-s copoi. O s vedem, rspunse Roosevelt. Mungojerrie mirosi pijamaua delicat, dar cu interes. Apoi fcu 1 un tur al zone i imediat nconjurtoare, adulmecnd pavajul, o cutic goal de ulei care-1 fcu s strnu floricelele galbene de pc o buruiana, care-1 fcur s strnute i mai tare. Se ntoarse s iroas din nou vemntul, apoi descoperi nc o urm pe asfalt, micndu-se ntr-o spiral lrgea, ridicnd din cnd n cnd capul, s se bucure de aer curat, toate astea parc n b e joc. Merse ctre depozit, unde ridic un picior i se uur pc temelia din ciment, adulm ec ceea ce fcuse, se ntoarse s mai miroas o daia bluza de pijama, pierdu o jumtate de minut cercetnd o cheie fix, ruginit, ce zcea pe pavaj, se ntoarse la buruiana cu flor i galbene, strnut i tocmai ajunsese n fruntea listei mele cu animale-sau- oameni-pecare-doresc-s-i-pocnesc-pn-lein, cnd ncremeni brusc, i ntoarse ochii verzi ctre ul nostru cu animalele i ssi. A gsit-o, zise Roosevelt. Mungojerrie o lu la goan pe alee, iar noi dup el. Bobby fugi alturi de noi, narmat cu puca, iar Doogie i Sasha se urcar n Hummer. Lund-o pe alt drum dect acela pe care-l urmasem n noaptea anterioar, am mers pe o alee asfaltat, am traversat un teren de sport, un teren prfuit pentru parade, pri ntre iruri de barci afectate ru de vreme, apoi printr-un cartier de locuine din Oraul Mort, pe care nu-1 explorasem niciodat, dar n care csucle i bungalow-urile erau iden tice cu cele de pe alte strzi, din nou peste un teren viran, apoi am ajuns n alt zo n de cldiri tehnice. Dup mai mult de o jumtate de or de mers iute, am ajuns n ultimul loc in care a fi vrut s merg: hangarul uria, cu apte niveluri, cu acoperi din tabl on ulata, mare ct un teren de fotbal, care sttea ca un templu extraterestru deasupra camerei-ou. Cnd mi-a fost clar ncotro ne ndreptase pisica, am decis c n-ar fi nelept s mergem maina pn la intrare, pentru c motorul Hummer-ului fcea ceva mai mult zgomot dect un eas elveian. L-am ndrumat pe Doogie ctre o alee dintre dou dintre multele cldiri de s ervicii, mai mici, care nconjurau construcia gigantic, o alee aflat la vreo sut de me tri de destinaia noastr final. Doogie opri motorul i stinse toate luminile, iar Hummer-ul dispru n bezn. n timp ce stteam strni n spatele vehiculului, privind hangarul enorm de la distan oaptea complet linitit ncepu s respire. Pacificul, aflat la civa kilometri spre vest, expir o briz rece, care fcu o foaie de metal, care fusese fixat prost, s vibreze n ac periul alturat. Mi-am amintit cuvintele lui Roosevelt, transmise de Mungojerrie, n faa casei fa miliei Stanwyk: Moartea locuiete aici". Simeam vibraii aproape identice cu acelea, d ar mult mai stranii, venind din hangar. Dac Moartea locuise n casa familiei Stanwy k, o fcuse doar pentru un timp. Aici era locuina ei principala. Nu poate fi adevrat, am spus eu, mai avnd nc speran. Snt n locul acesta, insist Roosevelt. Dar am fost aici, noaptea trecut, protest Bobby. Nu erau n locul sta blestemat.

Roosevelt ridic pisica, i mngie capul zburlit, o scrpina sub brbie, i murmur cev oi zise: Au fost aici i atunci, spune pisica, i snt aici i acum. Chestia asta pute, mormi Bobby. Ca un canal stradal din Calcutta, l-am aprobat eu. Nu, m contrazise Doogie, un canal din Calcutta reprezint o categorie fr contracan didai. Am decis s nu m ncpnez i am zis: Dac putii au fost rpii doar pentru a fi studiai i test;ii, dac au fost rpii c probele de snge artau c sini ntr-un fel imuni la retrovirus, atunci ar fi fost dui la laboratorul d<* genctic. Indiferent unde se afl acesta, nu se gsete aici. Dup cum spune Mungojerrie, interveni Roosevelt, laboratorul de unde vine el se afl departe, n est, undeva ntr-un cmp deschis, care fusese cndva poligon de trageri. Laboratorul este muli sub pmint, bine ascuns. Dar Jimmy este aici. i Orson. Dup o ezitare, am ntrebat: n via? Mungojerrie nu tie, rspunse Roosevelt. Pisicile tiu o mulime de lucruri, i reaminti Sasha. Nu i pe sta. n timp ce ne uitam la hangar, fiecare dintre noi i amintea, probabil, mrturia vor bit a lui Delacroix despre Trenul Misterului. Cer rou. Copaci negri. Un tremur in interior... Doogic scoase rucsacul din main, i prinse curelele pe umeri, nchise ua i zise: S mergem. n scurtul moment n care lumina din interiorul dubitei fusese aprinsa, am vzut ar ma pe care o luase. Arta ciudat. Un pistol automat Uzi, mi explic el, vznd interesul meu. Cu ncrctor mrit. O chestie legal? Ar fi fost, dac n-ar fi fost transformat pentru foc complet automat. Doogie se ndrepta ctre hangar. Cu briza care-i agita coama blonda i barba crea, ar a ca un viking rzboinic care prsea un sat cucerit, ndreptndu-se ctre o corabie lung, un sac cu bunuri jefuite n spate. Pentru ca imaginea s fie complet, i-ar fi trebui t un coif cu coarne. n minte mi-a aprut Doogie n frac i cu un asemenea coif, dansnd tango cu un un supe rmodel, la un concurs de dans. Exista dou fee pe moneda imaginaiei mele bogate. Ua de mrimea unui om, tiat n ua nalt de peste zece metri ,i hangarului, era nchi aminteam dac eu sau Bobby o ncinseserm la plecare, noaptea trecuta. Probabil c nu. Nu fuseserm ntr-o dispoziie de f-curat-n-urma-ta-stinge-lumina-i-nchi- ile-ua cnd de aici. n prag, Doogie scoase dou lanterne din buzunarele costumului de parautist i le ddu Sashei i lui Roosevelt, astfel nct eu i Bobby s avem miniie libere pentru arme. Doogi ncerc ua. Se deschise nuntru. Tehnica Sashei de a trece peste prag fu mai lin dect a partenerului ei de eter d e la KBAY. Trecu n stnga uii nainte s aprind lanterna i s arunce raza prin hangarul peter, care era prea mare pentru a fi luminat de vreo lantern. Dar Sasha nu trase n nimeni i nimeni nu trase n ea, deci se prea c nu se aflase nc de prezena noastr. Bobby o urm, cu puca pregtit. Dup el intr Roosevelt, cu pisica n brae. Am urmat e r Doogie la coad, nchiznd n tcere ua dup noi, aa cum o gsiserm. M-am uitat, cu sp osevelt. Acesta inngie pisica i zise: Trebuie s coborm. Pentru c tiam drumul, am trecut n fruntea grupului. A doua stea la dreapta, drept nainte pn diminea. Atenie la pirai i la crocodilul n care ticie un ceas.12 Am traversat ncperea imens, pe sub inele pe care circulase o macara mobil, pe lng orii masivi din oel care sprijineau inele acelea, am ocolit cu grij gropile adnci din podea, care gzduiser cndva mecanisme hidraulice. n timp ce avansam, spade de umbr i sbii de lumin neau din inele de oel ridicate iau pe ziduri i pe tavanul curbat. Multe dintre ferestrele lucarnei nalte erau spar te, dar lumina reflectat lucea n cele rmase, ca nite sentei albe care sreau din armel care se ciocneau. Deodat, m-a oprit un sentiment c se ntmpl ceva ru, i'OVjfl ce nu pot descrie: o sc

imbare n aer, prea subtil pentru a o dcllilH o mncrime vag pe fa; un tremur al firel din canalul audilltl de parc ar fi vibrat din cauza unui sunet aflat n afara puter ii nu li> de a auzi. Sasha i Roosevelt simiser i ei, pentru c se rotir, luminliiij cu lanternele n toa prile. Doogie apuc Uzi-ul cu ambele mini. Bobby se afla lng un stlp cilindric de oel, care sprijinea inele macaralei. Se nti se, l pipai i opti: Frtate! Cnd m-am mutat lng el, am auzit un zngnit att de slab, nct abia puteam s-mi dau de sunet, care aprea i dis|>.i rea. Cnd am pus vrful degetului pe stlp, am simit vibr i n oel Brusc, temperatura aerului se schimba. n hangar fusese nu plcut de rece. ntr-o c lip, temperatura crescu subit cu zece-cim i sprezece grade. Un lucru imposibil i n cazul n care cldirea ar li avut instalaie de nclzire, dar nu avea. Sasha, Doogie i Roosevelt ni se alturar, formnd instinctiv un cerc, ca s ne aprm atac din orice direcie. Vibraiile din stlp devenir i mai puternice. M-am uitat spre captul dinspre est al hangarului. Ua pe caro intraserm se afla l a vreo douzeci de metri. Lumina lanternelor putea s ajung pn acolo, chiar dac nu izgo ea complet umbra, n direcia aceea puteam vedea captul inelor pentru macara, aflate d easupra noastr. Totul prea aa cum fusese cnd ptrun- seserm n cldire. Lumina lanternei nu ajungea pn la captul dinspre vest al construciei, ci doar la optzeci, poate chiar la o sut de metri. Din cte vedeam, nu era nimic ieit din comun . Ce m ngrijora era ntunericul din ultimii douzeci-treizeci dc metri. Nu prea o bezn nentrerupt, ci alctuita din nuane de negru i cenuiu-nchis, un montaj de umbre. Aveam impresia c n montajul acela se afl un obiect mare, nedesluit. Cu form nalt, mplicata. Ceva negru i cenuiu, att ? Ic bine camuflat n bezn nct ochiul nu-i putea s za nici mcar i (iiilurul. Sasha, ndreapt lumina acolo! opti Bobby. Sasha o ndrept spre locul indicat, pe podea. Raza lumin un colar de oel, gros de-un deget, ancorat n beton, n locul n care fuse e montat cnd va mainria grea. Col- t.irele se ridicau din podea n mai multe locuri al e camerei. N-am neles de ce ne atrsese Bobby atenia asupra acelui obiect care nu se remarca prin nimic. E curat, zise el. Atunci am neles. Noaptea trecut, cnd fuseserm aici de fapt de fiecare dat cnd t em prin hangar , plcile acelea ndoite i bolurile care le fixau de podea fuseser mnji cu unsoare i acoperite de murdrie. Cea Ia care ne uitam era lustruit de parc ar fi c urat-o cineva de curnd. innd pisica cu un bra, Roosevelt mut raza pe podea, pe stlpul de oel, pe inele dc asupra noastr. Totul e mai curat, murmur Doogie, comparnd nu cu ce fusese noaptea trecut, ci cu ceea ce fusese cnd intraserm n hangar. Cu toate c luasem mna de pe stlp, tiam c vibraiile din oel se amplificaser, pent uzeam zngnitul slab venind din dubla colonad care ne flanca i din inele pe care le su sineau coloanele. M-am uitat ctre captul ndeprtat, ntunecat al cldirii. A fi jurat c prin bezn se ceva imens. Frtate! zise Bobby. Am privit spre el. Se uita la ceasul de la mn. M-am uitat la ceasul meu i am vzut c numerele digitale scdeau n mare vitez. Groaza subit m acoperi complet, ca o ploaie rece. O lumin ciudat, mocirloas, roie apru n hangar, distribuit uniform, fr o sursa v de parc fiecare molecul de aer devenise luminescent. Poate era o lumin periculoas pen tru un XP ca mine, dar problema asta m preocupa cel mai puin n acel JJO UBAN KOONTZ

moment. Aerul rou strlucea i, pe msur ce ntunericul se tolf^H gea din cldire, vizibi atea se mbuntea considerabil. aceea ciudat acoperea la fel de mult pe ct scotea la iv ala vi uifl simeam de parc a fi fost sub ap, ntr-o lume scufundata.,, IM ap colorat snge. Ici-colo, dincolo de coloane, ncepur s se agite siluete iicijtnH acolo unde fuse se doar podeaua goal. Un fel de maini. AMIIIU reale i nu chiar reale, ca nite obiect e ntr-un miraj. Maini faniu m pentru moment... dar care deveneau reale. Vibraiile devenir i mai puternice, iar zgomotul se schimltfl, devenind mai profu nd, mai evident. Un zngnit. In partea de vest a ncperii, acolo unde fusese o bezn tulim rtoare, se vedea acum o macara pe ine, iar de ea atma... ceva. Un ,J motor, poate. Dei vedeam forma macaralei n lumina roie puternica, pri)s cum i obiectul pe care1 ridica, puteam, n acelai timp, s vd prin ele, de parc ar fi fost fcute din sticl. n zngnitul slab n care se transformase sunetul ascuil din oel am recunoscut su roilor de tren, al roilor de oel cars se nvrt, scrnind de-a lungul inelor de oel. Macaraua avusese roi de oel. Roi de ghidaj sub ine i ro|t deasupra, care alunecau pe ine. ... din drum! zise Bobby i, cnd m-am uitat la el, se muta - ca i cum ar fi fost f ilmat cu ncetinitorul de sub ine, alunecnd III jurul unui stlp de sprijin, de care s e rezema cu spatele. Roosevelt, cu ochii holbai, la fel ca pisica, se pusese deja n micare. Macaraua devenise mai solid dect fusese cu un moment n urm, mai puin transparent. otorul cel mare sau ce transporta macaraua atrna de captul lanului, sub ine. ncrc vea mrimea unei maini i urma s treac prin spaiul n care stteam, n timp ce macaraua pe deasupra capetelor noastre. A venit iute, mai iute dect s-ar fi putut mica un obiect att de masiv, pentru c n u venea cu adevrat fizic ctre noi. Cred c timpul mergea napoi, ctre momentul n care n i i echipamentul ocupaserm acelai spaiu n acelai moment. Ce naiba, nu conta iliu a se mica macaraua sau se mica timpul, pentru ca, oricum, lei tul urma s fie acelai: dou orpuri nu pot ocupa acelai spaiu iu acelai timp. Dac ncearc s fac acest lucru, fie ea loc o ilescrcare de energie nuclear, ct s se aud pn-n Cleveland, fie unul clin co ri eu sau obiectul de mrimea unei maini ce atrna de macara - va nceta s existe. Dei ncepusem s m mic, apuend-o pe Sasha, s-o trag dup mine, tiam c nu aveam nic ran s fug la timp din calea pericolului. Timp. Pe msur ce ne ndreptam ctre un moment din trecut, n care hangarul fusese plin cu e chipament funcional, exact cnd macaraua care se apropia prea s se transpun n realitat a deplin... temperatura sczu brusc. Lumina roie mocirloas pierdu clin intensitate. Z gomotul roilor mari de oel deveni un zngnit piigiat. M ateptam ca macaraua s se retrag, s se ndrepte ctre captul din vest al cldirii ce avea tot mai puin substan. Dar cnd m-am uitat n sus, trecuse peste noi, un miraj clipitor de macara, iar povara pe care o cra, care devenise iari transparenta ca st icla, o lovi pe Sasha, apoi m lovi pe mine. M lovi nu erau cuvintele potrivite. Nu tiu ce mi-a fcut, de fapt. Macaraua fanto m trecu pe deasupra, iar ncrctura fantom m nvlui, trecu prin mine i dispru n cea mea. Am simit, o clip, un vnt rece care m scutur. Dar care nici mcar nu-mi zburli p . Fusese intern, o rsuflare ngheat uiernd prin celulele mele, cntnd n oasele mele, c ar fi fost fluiere. O clip am crezut c-mi va zdrobi legtura dintre moleculele din care snt compus, mprtiindu-m, ca i cum n-a fi fost niciodat altceva dect praf. Ultimul strop de lumin roie dispru, iar razele nir din nou din lanterne. Triam, dar slbit fizic i psihic. nottoare! gfii Sasha. Rechin uciga! am aprobat-o eu. Zguduit, se rezem de una dintre coloanele care susinemi inele. Doogie se a?a la doar doi metri n urma mea. Vzuse ncin eatura fantoma trecnd prin noi i disprnd nainte s ajung la el E cazul s mergem acas? ntreb el, glumind doar pe jumtate. Ai nevoie de un pahar cu lapte cald? i de ase calmante. Bine ai venit n laboratorul bntuit! i-am urat cu.

Bobby veni lng noi i spuse: Ceea ce s-a ntmplat n camera-ou noaptea trecut afecteaz acum ntreaga cldire. Din cauza noastr? m-am mirat eu. N-am cldit noi locul sta, frtate. Dar oare nu noi am declanat toat povestea, energiznd camera? Nu cred c sntem cei mai ticloi de aici pentru c am folosii dou lanterne. Trebuie s plecam iute. Tot locul sta... se descompune, zise Roosevelt. Aa crede Mungojerrie? ntreb Sasha. In vremuri obinuite, Roosevelt Frost ne-ar fi privit solemn, de l-ar fi invidi at orice cioclu. Dar, cu un ochi plin de uimire ngrozita, din cauza a ceea ce vzus e, i cu cellalt umflat, pe jumtate nchis i rou de snge, m fcea s cred c-i mai bi iute bagajele i s fug s prind trenul cu destinaia glorie. Domnul Mungojerrie nu crede asta, ne zise Roosevelt. El tie. Tot ce-i aici se va... descompune. Curnd. Atunci s coborm i s-i gsim pe copii i pe Orson. S coborm, zise Roosevelt, dnd din cap.

24 n colul din sud-vestul hangarului, puul gol al liftului arata la fel ca n noaptea trecut. Dar uorul din oel inoxidabil i pragul uii de la captul scrii - uitate de ec ele de recuperare nu mai aveau pic de unsoare sau de praf, ceea ce nu se mai ntmpl ase niciodat de cnd explorasem prima oar cldirea, cu aproape un an n urm. n raza lan nei Sashei am vzut c primele trepte nu mai erau acoperite de praf, iar gndacii mori dispruser. Poate c un gnom amabil mergea naintea noastr, fcnd lumea mai plcut ochiului, sau omenul la care asistasem mpreun cu Bobby n camera-ou, cu o noapte nainte, trecuse di ncolo de pereii misterioasei ncperi. N-a fi pariat pe existena gnomului. Mungojerrie rmase pe a doua treapt, privind n jos la placa de beton, adulmecnd ae rul, cu urechile ciulite. Apoi cobor. Sasha se lu dup pisic. Treptele erau suficient de late ca doi oameni s mearg alturi i s rmn loc ntre e m trecut alturi de Sasha, mulumit s mpart riscul poziiei de cerceta cu ea. Roosevelt enea n urma noastr, apoi Doogie cu Uzi-ul su. Bobby ncheia plutonul, stnd cu spatele lipit de perete i cobornd scara ntr-o parte, s fie sigur c nu apare nimeni n urma noa tr. n afar de faptul c erau suspect de curate, primele trepte artau aa cum fuseser n pul vizitei precedente. Beton gol n toate prile. Guri n tavan, la intervale regulate, acolo unde fuseser cndva becuri electrice. O eav de fier vopsita, prins de un perete . drept balustrad. Aerul era rece, cu miros de var, care Iuii clin beton. Cnd am ajuns pe palier i ne-am ndreptat ctre al doileu ?>11 i|| trepte, am pus mna pe braul Sashei, oprindu-i, pe ea |i| cercetaul nostru felin. Am optit: Stai, pisic! Mungojerrie se opri pe treapta a patra i, cu o expresie Intflfl btoare, se uit l a noi. Tavanul de deasupra era plin de tuburi fluorescente. Dar, penlrtl c nu fusese aprins lumina, nu reprezentau un pericol pentru nlllH Dar nu se aflaser acolo mai nainte. Fuseser desprini' sI luate, cnd se nchisese Fo t Wyvern. De fapt, cldirea aceea ur f| putut s fi fost curat pn la beton cu mult na de nchidcrflt bazei, atunci cnd Trenul Misterului srise de pe ine i-i speriau proiec i, care-i dduser seama ca fcuser ceva nebunesc. Timpul trecut i timpul prezent existau aici simultan, la fel i'n viitorul nost ru, chiar dac nu-1 vedeam. Tot timpul, spunea poetul T.S. Eliot, este un venic pre zent, ce ne conduce spre un sflrglt despre care credem c rezult din aciunile noastr e, dar controlul nostru asupra lui e doar o simpl iluzie. n clipa aceea, fragmentul din Eliot mi se prea banal. n timp ce m uitam la tuburi le fluorescente, ncercnd s-mi imaginez efl ne atepta n continuare, am recitat n minte cupletul iniial din prima poezie scris vreodat despre Winnie the Pooh: Un urs, orict se strduiete/ Se-ngra, dac nu se obosete" dar A.A. Milne n-a reuit s-1 izgoneasc ea mea pe Eliot. Nu mai puteam s ne ferim de pericolul de dedesubt, de amestecul lugubru de tre cut i prezent, aa cum nu puteam sn m ntorc n copilrie. i ct de plcut ar fi fost s

sub ptur, mpreun cu Pooh i Tigril, pretinznd c noi trei vom fi prieteni i cnd voi sut de ani, iar Pooh nouzeci i nou... OK, i-am spus lui Mungojerrie i ne-am continuat coborrea. Cnd am ajuns pe urmtorul palier, pe care se gsea intrarea n primul dintre cele trei niveluri subterane, Bobby opti: l - Frtate! M-am uitat n urm. Tuburile fluorescente din urma noastr dispruser. n plafonul din bet n se vedeau doar gurile din care luseser scoase firele i fasungurile. Timpul prezent devenise mai prezent dect timpul trecut, cel puin pentru moment. Doogie se ncrunt i mormi: - Prefer Columbia! - Sau Calcutta, spuse Sasha. Roosevelt ne anun, n numele lui Mungojerrie: - Trebuie s ne grbim. O s se verse snge, dac nu ne grbim. Condui de pisica fr fric, am cobort nc trei rnduri de scri, pn la al treilea i ultimul nivel de sub hangar. N-am mai zrit lucruri ciudate pn n-am ajuns la captul scrilor. Cnd Mungojerrie se pre ea sa ne conduc n coridorul exterior, care nconjura tot nivelul de form oval al cldir i, lumina roie, macabr, pe care o vzusem prima oar la parterul hangarului, plpi o cli dincolo de u, apoi fu nlocuit de ntuneric. Spaima cuprinse micul nostru grup, exprimat prin uoteli i ssit de pisic. Alte voci rspunser de undeva, din subteran, dogite i deformate. Ca nite voci nregistr ate pe o band rulat cu ncetinitorul. Sasha i Roosevelt stinser lanternele, lsndu-ne n bezn. n spatele uii, lumina sngerie plpi din nou, apoi de mai multe ori, ca girofarul de pe o main a poliiei. Fiecare plpire dura mai mult dect precedenta, pn cnd ntunericu se retrase n ntregime, iar luminozitatea lugubr deveni continu. Vocile rsunar mai puternic. nc deformate, dar aproape inteligibile. Ciudat, dar nici o senteie din lumina roie bolnvicioas din coridor nu ptrunse n spai de la captul scrii, unde ne ngrmdiserm noi. Ua prea a fi un portic ntre dou reali bezn completa intr-o parte, lumea roie n cealalt parte. Linia do lumin sngerie de pe odea, n prag, era subire ca un ti de cu|il La fel ca n hangar, strlucirea aceea sclipea n spaiul pf care-1 umplea, dar lumin a prea puin ceea ce atingea. O luminA mocirloas, vie, cu forme fantomatice i micri ce puteau II detectate doar cu colul ochiului, crend mai multe mistere do II rezolva . Trei siluete nalte trecur prin faa uii, forme de un cafeniu mul nchis dect lumina oie, poate oameni, posibil ceva mai ru. Cnd ieir din raza noastr vizual, vocile deve mai puternice i mul puin distorsionate, apoi sczur n intensitate, n timp ce siluetele se ndeprtar de-a lungul holului. Mungojerrie ptrunse pe u. M ateptam s dispar, ca atins de-o raz a morii, lsnd In urm doar miros de blan de asta, deveni o siluei.i cafenie, alungit, deformat, greu de identificat ca pis ic, dei i(i ddeai seama c are patru picioare, coad i inut. Lumina din hol ncepu s pulseze, fiind cnd mai ntunecata dect sngele, cnd roz, iar iecare ciclu, de la ntunecat la lumi nos, prin toat cldirea se auzea un zumzet elec tronic, grav i de ru augur. Cnd am atins zidul din beton, acesta vibra slab, aa cum vibrase stlpul de oel din hangar. Brusc, lumina din coridor trecu de la rou la alb. Plpirea ncet. Ne uitam prin u l n hol luminat de tuburi fluorescente. Odat cu schimbarea luminii, urechile mi pocnir, de parca presiunea aerului ar fi sczut subit, iar pe scri ptrunse un curent cald, aducnd cu el miros de ozon, ca ntro noapte ploioas, nainte s fulgere. nu mai era o pata cafenie i se uita la ceva Domnul Mungojerrie sttea pe coridor , n dreapta. Nu sttea pe betonul gol, ci pe o podea curat din gresie alb, care nu fu sese acolo mai nainte. M-am uitat la treptele ntunecate din urma noastr, care preau puternic ancorate n timpul nostru, n prezent, nu n trecut. Cldirea nu trecea n ntregime n sau afara din t ecut. Fenomenul avea loc dup un model aleatoriu, complet nebunesc. Am fost. tentat s-o iau la goana pe scri ct de iute puteam, s urc n hangar i de ac

olo s m ascund n noapte, dar depiserm punctul din care ne era permis s ne ntoarcem. erm cnd .linimy Wing fusese rpit i Orson dispruse. Prietenia ne obligase s ne aventur afara hrii lumii cunoscute, n zone pe care cartografii din vechime nu i le putuser i magina cnd scriseser cuvintele: Aici exist montrii." Mi-am scos ochelarii de soare din buzunarul interior al jachetei i mi i-am pus pe nas. N-aveam de ales, trebuia s las lumina s-mi scalde faa i minile, dar lumina e ra prea puternic i mi-ar fi fcut ochii s lcrimeze. Cnd am ptruns prudeni pe coridor, tiam fr urm de ndoial c piserm n trecut, boratorul nu fusese nchis, nainte de ndeprtarea tuturor dovezilor. Am vzut pe perete un inventar mnjit de grsime i de urme de stilou, un avizier, iar alturi dou crucioare cu instrumente ciudate. Zumzetul nu dispruse odat cu lumina roie. Bnuiesc c era zgomotul camerei-ou n plin unciune. Prea c-mi trece prin timpane, ca-mi ptrunde n craniu i vibreaz direct pe su faa creierului. Ui din metal apruser la camerele care nainte nu avuseser ui. Cea mai apropiat era rg deschis. n ncperea micu se vedeau dou scaune rotative, n faa unui tablou de com licat, care semna cu panoul de mixaj folosit de inginerii de sunet de la un post de radio. ntr-o parte a panoului se aflau o cutie de Pepsi i o pung cu cartofi prjii, care dovedeau c arhitecilor Judecii de Apoi le plcea o gustare i o butur rcoritoa cnd n cnd. n dreapta scrilor, la vreo douzeci-douzeci i cinci de metri pe coridor, trei oamen i se ndeprtau de noi, fr s-i dea seama c ne aflam n spatele lor. Unul purta blugi b, cu mnecile suflecate. Al doilea avea un costum de culoare nchis, iar al treilea u niform kaki i halat alb. Mergeau grupat, cu capetele plecate, ca i cum ar fi discut at, dar nu auzeam ce spun, din cauza zumzitului electronic. Erau, cu siguran, cele trei siluete cafenii care trecusem p lng casa scrilor prin lumina roie mohort, siluete att de v;i i de deformate c nu fusesem sigur c erau, de t, oameni. M-am uitat la stnga, ngrijorat c putea s apar altcineva vzndu-ne, s dea alarma partea aceea a coridorului nu ertl nimeni. Mungojerrie privea trioul care se ndeprta, prnd c nu vrea sfl ne conduc mai depart pn cnd cei trei nu aveau s dispar dup curba coridorului sau nu vor intra ntr-o camer Culoarul avea cam o sut cincizeci de metri de la o cotitur la alta. Mai rmneau vreo cincizeci de metri pn cnd cei trei aveau s ias din raza noasii ;i vizual. Eram periculos de expui. Trebuia s ne retragem pn pleca echipajul Trenului Mister ului. Devenisem i foarte nervos din cauza cantitii de lumin care-mi lovea faa. I-am atras atenia Sashei i i-am fcut semn ctre scar. A fcut ochii mari. I-am urmrit privirea i am vzut c o u bloca accesul ctre scar. Nu fusese nici o u taserm de afar direct n hol, i cnd vzuserm lumina roie, i cnd apruser tuburile Trecuserm pe acolo fr s ne mpiedice ceva. Dar din partea asta exista o barier. M-am dus repede la u, am deschis-o i aproape am trecui pragul. Din fericire, am ezitat, simind ceva ru n bezna de dincolo de ea. Mi-am tras ochelarii de soare pe vrful nasului i am privit peste ram, ateptndu-ma s vd pereii de beton nvluii n bezn i trepte ducnd n sus. Dar n faa mea se afla al nopii, coliere de stele i luna suspendat. Cerul era singurul lucru care se vedea acolo unde fuseser treptele, ca i cum ua se deschidea acum mult deasupra atmosfere i pmnteti, undeva n spaiul interplanetar, la mare distan de cea mai apropiat prvl oi. Sau, poate, se deschidea ntr-un timp n care Pmntul nu mai exista de mult. Dincolo de prag nu se mai afla podea, ci numai spaiul mpodobit cu stele, o pictur rece i inf init, pornind din coridorul luminat n care stteam. Nasol." Am nchis ua. Am apucat arma cu ambele mini, nu pentru c m-a fi ateptat s-o folosesc ci pentru c era real, solid i stabil, o ancor n marea aceea a bizareriei. Sasha se afla chiar n spatele meu. Cnd m-am ntors spre ea, am tiut c vzuse aceeai panoram celest care m ocase. Och uii erau limpezi ca ntotdeauna, dar mai ntunecai dect nainte. Doogie nu vzuse peisajul imposibil, pentru c, innd Uzi-ul pregtit, i urmrea pe cei ei care se ndeprtau. ncruntat, cu pumnii strni alturi dc trup, Roosevelt se uita la pisic.

Din poziia sa, Bobby nu putea s vad ce era dincolo de prag, dar i dduse scama c lu rile mergeau prost. Chipul lui arta la fel de solemn ca acela al unui iepure de c asa care citea o reet de sup de iepure de cmp. Mungojerrie era singurul dintre noi care nu prea gata s explodeze sau s sar ca un cuc de ceas cu arcurile prea ncordate. ncercnd s nu m gndesc la ceea ce vzusem dincolo de u, m-am ntrebat cum ar putea s-i descopere pe Orson i pe copii, dac acetia se gseau n timpul prezent, iar noi ajun eserm n trecut. Dar apoi mi-am imaginat c, dac noi puteam s trecem dintr-o perioad n ta, prini n alunecrile de timp care aveau loc n jurul nostru, atunci acelai lucru se tmpla i cu fratele meu cel cu patru picioare i cu copiii. De altfel, dac ineam seama de semne, nu cltoriserm nc n timp. Trecutul i prezent e i viitorul se suprapuneau, presate Ia un loc ntr-un mod ciudat, de o for sau de u cmp generat de motoarele din camera-ou. i poate c nu doar o singur noapte din trecu nvlise n timpul prezent, poate c triam momente din zile i nopi diferite, n care ca ou funcionase. Cei trei brbai continuau s se ndeprteze. Fr grab. Creterea i descreterea ritmic a sunetului electronic ncepu in aib un efect psihic b zar. M cuprinse o ameeal puternica, tar coridorul toat podeaua subteran pru c se ca un carusel. Strngeam puca prea tare. Fr s vreau, apsam periculos c|a mult pe trgaci. Am mutat getul pe garda trgaciului. M durea capul. Nu ca rezultat al loviturilor ncasate de Iu printele Tom n casa fa miliei Slanwyk. Aveam btturi pe crnn din cauz c meditam la paradoxuri temporale i nce cam sA neleg ce se petrecea. Asta cerea talent la matematic i fizica teoretic. Dar, d ei tiu s-mi calculez costul cumprturilor, n-atu motenii dragostea mamei mele pentru m tematica i tiin. Ln modul general, pricep teoria prghiilor care explic funcionarea u dispozitiv dc scos dopuri, de ce gravitaia ne mpiedic sd construim cldiri prea nalte i de ce o izbitur cu capul ntr-un perete din crmizi are un efect redus asupra crmiz r. De altfel, consider c universul i face eficient treaba fr s aib nevoie dc neleg a, i aceeai prere o am i despre aparatele electrice de ras, ceasurile de mn, mainile copt pine i alte dispozitive mecanice. Singurul lucru pe care-1 puteam face era s tratm aceste eveni mente ca pe nite ntm plri supranaturale, s le acceptm aa cum acceptm fenomenul poltcrgeist scaune care zb ar, bibelouri care te lovesc, ui trntite de entiti invizibile sau apariia fantomati unui cadavru descompus i semitransparent, care sc plimb la miez de noapte prin cim itir. nnebuneam dac m gn- dcam prea mult la cmpuri care modific timpul, la paradoxuri temporale i la modificri de realitate, ncercnd s pricep logica lor, iar eu aveam o ne voie disperat de linite. De calm. Aadar cldirea era doar o cas bntuit. Ca s ne gsi l prin multele ei ncperi i s ieim afar,- n siguran, trebuia s ne reamintim c fan ot s-i fac nimic dac nu le dai puterea de a-i face ru, dac nu le hrneti cu team. oria clasic, bine cunoscuta de cei care se cred medii i de vntorii de fantome din to at lumea. Cred c am citit-o ntr-o carte de benzi desenate. Cele trei fantome ajunseser la vreo cincisprezece metri de cotitura de unde nu ne-ar mai fi putut vedea. Se oprir. Rmaser cu capetele apropiate. Vorbir prin zgomotul ce umplea cldirea. Spectrul n blugi i cma alb se ntoarse spre o u i o deschise. Celelalte dou cea n costum i cea cu pantaloni kaki i halat de laborator continua s mearg spre captul coridorului. Cnd deschise ua, primul spectru ne zri cu coada ochiului. Se ntoarse spre noi, tr esrind de parca el ar fi vzut fantome. Fcu civa pai spre noi, apoi se opri. Poate pentru c ne observase armele. Strig. Cuvintele nu sunau clar, dar nu ne invita s facem un tur i s lum o gustare la cafenea. De altfel, nu striga la noi, ci la perechea spectral care se ndrepta spre cotit ura coridorului. Acestea se ntoarser i se zgir la noi, ca nite marinari uluii la vas fantom Mane Celeste alu- necnd n tcere prin cea. Ii speriaserm la fel de mult ct ne speriaser i ei pe noi. Cel n costum nu era doar un cercettor bine mbrcat sau un birocrat, nici un martor al lui Tehova care mprea revista Turnul de Veghe ntr-un teritoriu de ncpnai, pen se un pistol clin tocul de sub jachet.

Mi-am amintit c fantomele nu pot s-i fac ru dac nu le dm putere, hrnindu-le cu t noastr i m-am ntrebat dac regula asta se aplica i armelor de foc ale spectrelor. M uiam s-mi amintesc n ce carte de benzi desenate citisem chestia aia neleapt, pentru c dac o gsisem n Povestiri din cripta, putea s fie adevrat, dar dac provenea din Aven ile raoiului Donald, atunci o ncurcasem. n loc s deschid focul, apariia narmat trecu pe lng cei doi camarazi fantomatici dispru pe ua pe care o deschisese individul cu blugi. Probabil fugise s dea un telefon, s cheme paza. Vom fi clcai n picioare, mturai, sac i aruncai la gunoi. n jurul nostru, coridorul se ondula, iar lucrurile se schimbam, Plcile din gresie alb ale podelei disprur iute de sub pictuu I rele noastre, lsnd e pe betonul gol, dei nu simisem nici o niiy care sub picioare. Ici-colo, pe hol rms eser buci de plci, HI marginile nedefinite, nfipte n ciment, de parc ar fi fost rest 1 rspndite din timpul trecut care nu se evaporaser pe podeuuf I timpului prezent. ncperile de pe peretele interior al coridorului nu mai avcitll ui. ntunericul nvli de ndat ce panourile fluorescente nceput'4 s dispar din tavan. D onform unui model aleatoriu, ctcvn lmpi rmaser, luminnd poriuni separate din coridor. Mi-am scos ochelarii de soare i i-am pus n buzunar, cnul inventarul ptat se dizo lv pe perete. Avizierul rmase neschimbat. Unul dintre crucioare dispru n faa ochilor mei. Cellalt rn mase, dei cteva dintr trumentele ciudate de pe el ncepur -., devin transparente. Fantoma n blugi i fantoma n halat artau acum cu adevrat (l ,: fantome, ca nite ent ti ectoplasmice care se coagulaser diiltr-n cea alb. Venir ezitnd spre noi, apoi n lerge, poal< pentru c i noi dispream din faa lor. Strbtuser jumtate din distan, volatilizeze. Cel n costum i cu arm se ntoarse pe hol, ieind din birou, dup ce anunase paza des prezena vikingului n costum de pa rautist i a pisicii invadatoare, dar acum rmsese c a mai slab dintre stafii, o pat sclipitoare. Cnd ridic arma, prsi timpul pro zent fr Zgomotul electronic vibrant prea a fi doar jumtate din cil fusese la intensitat ea maxim, dar, la fel ca unele dintre plcilc podelei i dintre lumini, nu dispru comp let. Nici unul dintre noi nu se simi uurat de aceast revenire. Cml trecutul se ntoarse trecutul cruia i aparinea, pe noi ne cuprinse graba. Domnul Mungojerrie avusese dreptate: locul la se descom punea. Efectul rezidua l al Trenului Misterului cptase putere, lutreinndu-se singur, extinzndu-se n afara camerei-ou, strecu- lindu-se iute n cldire Efectul final nu putea fi cunoscut, dar cu siguran c va fi o catastrof. Auzeam un ceas ticind. Nu era ceasul din crocodilul omnivor ril cpitanului Hook, ci al instinctului care-mi spunea c ncepuse scurta numrtoare invers a distrugerii. De ndat ce fantomele disprur, pisica intr n aciune, .ilergnd spre cel mai apropia e ascensor. n jos, traduse Roosevelt. Mungojerrie spune c trebuie s coborm n continuare. Nu exist nici un nivel sub podeaua asta, i-am explicat eu, n limp ce ne strngeam lng lift. Sntem la etajul cel mai de jos. Pisica i ainti ochii verzi, luminoi asupra mea, iar Roosevelt spuse: Nu, mai exist trei etaje sub acesta. Aveau un nivel de securitate mai mare dect celelalte etaje, de aceea au fost tinuite. n timpul explorrilor mele, nu m gndisem niciodat s m uit n pu, s verific dac n trmuri la care nu se putea ajunge pe scri. Se poate ajunge la acele etaje... din alte cldiri ale bazei, printr-un tunel. S au cu acest lift. Scrile nu ajung pn acolo. Continuarea expediiei ridica o problem: puul liftului nu era gol. Nu puteam cobor pe scara de serviciu i s mergem unde ne ndruma Mungojerrie. La fel ca n cazul plcilor risipite pe podea, ca n cazul panourilor fluorescente sau al zumzetului electron ic ce se auzea prin cldire, trecutul meninea un control tenace al ascensorului. O u glisant din oel inoxidabil acoperea puul i probabil c n spatele ei atepta liftul O s-o ncurcm dac mai zbovim pe aici, prezise Bobby, intinzndu-se s apese pe buton liftului. Ateapt, l-am sftuit eu, oprindu-i mna nainte s fac ce dorea.

Bobby are dreptate, zise Doogie. Uneori norocul i favorizeaz pe nebuni. Am cltinat din cap. i dac urcm n lift, se nchid uile, iar drcia asta dispare do sub noi, cum au fc e din podea? Atunci o s cdem n fundul puului, presupuse Sasha, ?ai aceast perspectiv nu pru ac s dea napoi. Unii dintre noi i vor rupe ncheieturile, prezise Doogie. Nu obligatoriu toi. Prob abil c puul are vreo zece-treisprezece melri, o cztur neplcut, dar n urma creia po ieui. Bobby, un fanatic al desenelor animate cu Road Runner, exclam: Frtate, o s avem parte fiecare de un moment deplin tip Wilc E. Coyote! Trebuie s mergem, ne sftui Roosevelt, iar Mungojerrie zg- rie nerbdtor ua din o oxidabil, care se ncpna s rmnft solid. Bobby aps pe butonul liftului. Ascensorul uier, venind ctre noi. Din cauza zumzetului electronic oscilant, care continua s umple cldirea, nu-mi ddeam seama dac liftul cobora sau urca. Coridorul se ondula. Plcile de gresie ncepur s apar sub picioarele mele. Ua liftului se deschise ncet-ncet. Panourile fluorescente reaprur pe tavanul coridorului i am strns ochii, din cauza luminii puternice. n lift era o lumin roie mohort, ceea ce nsemna, probabil, c interiorul puului oc n loc diferit n timp fa de locul - sau locurile pe care le ocupase. nuntru erau pasa eri. O mulime. Ne-am tras napoi din faa uii, ateptndu-ne la necazuri din partea celor din lift. Pe coridor, zumzetul rsuna mai puternic. Zream mai multe siluete neclare, deformate, cafenii, n interiorul ascensorului, dar nu-mi ddeam seama cine sau ce erau. Se auzi o mpuctur, apoi alta. Se trgea nu din lift, ci de la cptui coridorului, de acolo de unde, mai devreme, ticlosul n costum ndreptase spre noi un pistol. Bobby ncas un glon. Ceva mi terse faa. Bobby se prbui pe spate, scpnd puca din uea, de parc ar fi fost filmat cu ncetinitorul, cnd mi-am dat seama c aveam faa strop t de snge fierbinte. Sngele lui Bobby. Isuse, Doamne! n timp ce m ntorceam ctre surs loanelor, mi-am descrcat puca i am introdus imediat alt cartu pe eava. n locul individului n costum, acolo se aflau doi paznici pe care nu-i vzusem naint e. n uniforme, dar nu ale armatei. Nici un serviciu pe care s-1 recunosc. Poliiti ai proiectului. Securitatea Trenului Misterului. Prea departe ca s peasc ceva, n afar d -o sperietur. Alt bucat de trecut se solidific n jurul nostru, iar Doogie trase cu Uzi, n clipa n care Bobby atinse podeaua. Pistolul automat puse brusc i definitiv capt disputei. Scrbit, mi-am luat privirea de pe cei doi paznici mori. Ua liftului se nchisese nainte s ias cineva. Bobby zcea pe spate. Sngele-i curgea pe plcile de gresie alb din jurul Iui. Prea m ult snge. Sasha se duse n stnga lui. Eu am ngenuncheat n dreapta. A fost atins o singur dat, zise Sasha. M-a pocnit, spuse Bobby, pocnit nsemnnd s fii lovit puternic de un val. Taci! i-am ordonat eu. M-a fcut praf, gemu el. Nu definitiv, am insistat eu, mai ngrozit ca nainte, dar decis s nu las s se vad. Sasha descheie cmaa hawaiian, i nfipse degetele n estura gurit de glon a pulo al lui Bobby i o sfie, ca s se vad rana din umrul stng. Gaura era prea joas, prea dreapta, ceva ce se numea ran n piept, nu ran n umr, dac voiai s fii corect, ceea ce voiam s fiu. Ran n umr, i-am spus. Sunetul electronic sczu n intensitate, plcile de gresie disprur de sub Bobby, lund etele de snge cu ele, iar panourile fluorescente de deasupra capului ncepur s se top easc, dar nu toate. Timpul trecut se preda din nou timpului prezent, ncepnd alt ciclu, ceea ce ne ofer

ea un minut sau dou nainte de apariia mai multor icnii n uniform i cu pistoale. Snge rou, de un rou att de nchis nct prea negru, se scurgea din ran. Nu puteam pul acela de sngerare. Nu aveam cum s folosim un garou, iar o compres n-ar fi ajuta t prea mult Nici apa oxigenat, spirtul medicinal i bandajele din tifon dacii am fi avut aa ceva. Nasol, mormi Bobby. Durerea i nlturase bronzul lui permanent, lsndu-1 nu chiar alb, dar galben. Arta r Pe hol se vedeau mai puine lumini, iar zumzetul devenise mai potolit dect n timp ul ciclului precedent. M temeam c trecutul va disprea complet din prezent, lsndu-ne cu un pu de lift gol. Nu credeam c vom reui s I crm pe Bobby pe scri, ase etaje, fr s-i provocm i ali M-am ridicat n picioarc i m-am uitat la Doogie. Expresia lui solemn m-a nfuriat. Bobby se va face bine, ce naiba! Mungojerrie zgrie din nou ua liftului. Roosevelt fcu ceea ce dorea pisica sau gndise cum gndi sem eu, pentru c aps de mai multe ori pe butonul de apel al ascensorului. Tabloul indicator de deasupra uii arta doar patru etaje P, S-1, S-2 i S-3, dei no i tiam c snt apte. Liftul trebuia s fie l;i primul nivel, P de la parter, ceea ce nse na hangarul de deasupra laboratorului subteran. Hai, hai! l ndemna Roosevelt. Bobby ncerc s ridice capul, dar Sasha l aps cu blndee cu mna pe frunte. Putea s fac un oc. Ar fi trebuit s-i inem capul mai jos dect restul corpului, dar u aveam cum s-i ridicm picioarele i partea inferioar a corpului. ocul ucide la fel de sigur ca gloanele. Buzele lui deveniser uor albstrui. Nu era un simptom al ocului'.' Liftul era la S-l, primul nivel sub hangar. Noi ne gseam la S-3. Mungojerrie se uila la mine de parc mi-ar fi spus: Te-am avertizat". Pisicile tiu un rahat! i-am zis eu, furios. Surprinztor, Bobby ncepu s rd. Un rs fr vlag, dar totui rs. Eti pe moarte sa un oc, dac rzi? Poate c totul se va termina cu bine... Numii-m Pollyanna Huckleberry Holly Golightly Snow... Liftul ajunse la S-2, la un etaj deasupra noastr. Zumzetul pulsatoriu al motoarelor din camera-ou sau ce mainrii infernale fceau z gomotul acela devenise deja mai puternic. S ne grbim, zise Doogie, pentru c, dac un moment ru din trecut ptrundea din nou ezent, ar fi putut aduce cu el oameni furioi, narmai. Ascensorul uier i se opri la S-3, etajul nostru. n timp ce ua ncepu s se deschid, m ateptam s vd n lift lumina roie mohort, at la gndul c s-ar putea s vedem peisajul imposibil al stelelor i al spaiului cosmic rece, negru, pe care-1 vzusem dincolo de ua scrii. Liftul era doar un lift. Gol. Hai! ne grbi Doogie. Roosevelt i Sasha l ridicaser deja pe Bobby n picioare i-1 crau ntre ei, ncercn c la minimum efortul umrului su stng. Am inut ua ascensorului. Bobby a fost transportat pe lng mine. Avea figura crispa t de durere. Dac-i venea s ipe, se stpnea: Carpe cerevisi, mi zise el. i dau bere mai trziu, i-am promis eu. Acum, petrecreule! se hlizi el. Dndu-i jos rucsacul, Doogie ne urm n liftul mare, n care ar fi ncput cincisprezec ersoane. Ascensorul cobor un pic, apoi salt, ca i cum s-ar fi adaptat la greutatea noului pasager. ncercam cu toii s nu clcm pe Mungojerrie. Urcm i plecm, am zis eu. Coborm, m contrazise Bobby. Panoul de comand nu avea butoane pentru cele trei presupiuo etaje de sub noi. Un orificiu pentru cartel magnetic, fr nici o etichet, arta c o persoan verificata unctul de vedere al securitii putea reprograma butoanele existente i ajunge la nivt. lurile de dedesubt. Nu aveam o asemenea cartel. Nu avem cum s coborm, i-am explicat eu. ntotdeauna exist o cale, mri Doogie, scotocind n rucsac. Coridorul era puternic luminat. Zumzetul deveni i mal

puternic. Uile ascensorului se nchiser, dar cabina nu se puse n mi care. Am ntins mna ctre nul P, dar Doogie m lovi peslr ea, de parc a fi fost un copil care voia s ia o prjitu r fr sft cear voie. Sntei nebuni, am zis eu. Complet, fu de acord Bobby. Se rezemase de peretele liftului, sprijinit de Sasha i de Roosevelt. Era cenuiu la fat. Frtate, nu-i cazul s-o faci pe eroul! l-am certat eu. Trebuie. Nu trebuie! Kahuna. Ce vrei s zici? Dac snt Kahuna, nu pol fi un rahat fricos. Nu eti Kahuna. Regele surfului, zise el, tui, iar pe buze i spumega snge. Disperat, i-am zis Sashei: S-I ducem sus i s plecm de aici, imediat! n spatele meu se auzi un pocnet, urmat de un scrnet. Doogie rupsese broasca pano ului de comand i smulsese capacul, lsnd firele la vedere. La ce etaj? ntreb el. Mungojerrie spune c jos de tot, l sftui Roosevelt. Nici nu tim dac Orson i copiii mai triesc! am protestat eu. Triesc, m contrazise Roosevelt. Nu tim dac-i aa. Ba tim. M-am ntors spre Sasha, cerndu-i ajutor: i tu eti nebuna, ca toi ceilali? Nu-mi rspunse, dar mila din ochii ei era att de teribil, c m-am uitat n alt parte. a ct de apropiai eram eu i Bobby, ca nite frai gemeni, chiar dac nu aveam acelai sn a c o parte a mea va muri odat cu Bobby, lsnd un Ioc gol, pe care ea nu-1 va umple n iciodat. Vedea c sufeream i ar fi fcut orice, orice, orice, ca s-1 salveze pe Bobby, dar nu putea face nimic. In neajutorarea ei am vzut neajutorarea mea i n-am suport at s-o privesc. M-am uitat la pisic. O clip, am avut chef s-1 zdrobesc pe Mungojerrie, s storc ori ce strop de via din el, de parc el ar fi fost vinovat de venirea noastr aici. O ntreb asem pe Sasha dac-i la fel de nebun ca toi ceilali. De fapt, eu o luasem razna, zgud uit de posibilitatea de a-1 pierde pe Bobby. Cu un scrnet, ascensorul ncepu s coboare. Bobby gemu. Te rog, Bobby, am zis eu. Kahuna, mi reaminti el. Tu nu eti Kahuna, eti caca! Pia crede c snt, mi rspunse el, cu glas subire, tremurtor. Pia a luat-o razna. Nu-ini vorbi de ru femeia, fnate! Nc-am oprit la al aptelea i ultimul nivel. Uile se deschiser n ntuneric. Dar nu cel al spaiului cosmic nstelat, ci doar al une ncperi neluminate. La lumina lanternei lui Roosevelt, i-am condus pe ceilali afar din lift, ntr-un v estibul rece i umed. Aici, jos, zumzetul electronic oscilant era amortizat, aproape c nu se mai auze a. L-am culcat pe Bobby pe spate, n stnga uii liftului. L-am aezat pe jacheta mea i pe cea a Sashei, ca s nu stea pe ciment. Sasha umbl la fire i scoase temporar ascensorul din funcii ca s rmna acolo pn ne vom ntoarce. Sigur, dac timpul trei ui va iei complet din tim rezent, lund liftul cu el, va trebui sa ne crm. Bobby nu putea s se care. i nu-1 puteam cra pe o scara il( serviciu, nu n starea are era.

Nu te gndi la asta. Fantomele nu-i pot face ru dac nu li temi de ele i nu i se v a nici un lucru ru dac nu I gndeti." M agam de toate mijloacele de aprare din copilrie. Doogie scotea tot felul de lucruri din rucsac. Cu ajutorul Iul Roosevelt, mpac heta sacul gol i-l vr sub alele lui Bobby, ridicndu-i partea inferioar a trupului, ch ar dac nu ct ;II II trebuit. Cnd am aezat lanterna ling Bobby, acesta mi zise: Probabil c o s fiu mai n siguran n ntuneric, frtutp, Lumina atrage atenia. Stinge-o, dac auzi ceva. Stinge-o tu, nainte s pleci. Eu nu pot. Cnd i-am luat mna, am fost ocat de slbiciunea strnsorii lui Chiar nu mai avea pute re s sting lanterna. N-avea rost s-i lsm o puc, s se apere. Nu tiam ce s-i spun. Nu mi se ntmplase pn atunci s nu l'iti n stare s-i vorbesc veam gura plin de praf, de parc a II zcut deja n mormnt. ine, mi zise Doogie, ntinzndu-mi nite ochelari exagerai de mari i o lantern ciu chelari cu infrarou. Din surpln urile armatei israeliene. Lantern cu infrarou. Pentru ce? Ca s nu ne vad venind. Cine? Cei care i-au rpit pe copii i pe Orson. M-am uitat la el de parc ar fi fost un viking de pe Marte. Dinii lui Bobby clnnir cnd zise: Tipul mai e i dansator la baluri. Se auzi un zgomot puternic, de parc ar fi trecut deasupra un Iren, un marfar, i ar podeaua se zgli sub noi. Treptat, sunetul sczu n intensitate, iar zguduiturile nce ar. S mergem, zise Sasha. Ea, Doogie i Roosevelt purtau ochelari, cu lentile care le acopereau fata, nu n umai ochii. n schimb, Bobby nchisese ochii. Salut, i-am spus, speriat. Salut, mi-a rspuns el, privindu-m iari. Ascult, dac ai de gnd s-mi mori, eti un rahat! Nu fi ngrijorat, zinbi el. Nu vreau s-i fur titlul. Ne ntoarcem imediat. O s fiu aici, m asigur el, abia optind. Mi-ai promis o bere. Ochii i erau nespus de blnzi. Aveam multe de discutat. Dar nimic care se putea spune. Chiar dac am fi avut o mulime de timp Ia dispoziie, nu i-a fi putut mrturisi tot ce simeam. Am stins lanterna, dar am lsat-o lng el. ntunericul era de obicei prietenul meu, dar uram bezna aceea flmnd, rece. Ochelarii aceia ciudai aveau o band elastic de fixare. Minile mi tremurau att de ta e, c a durat un moment s-i prind pe cap, dup care am cobort lentilele n faa ochilor. Doogie, Roosevelt i Sasha i aprinseser lanternele cu infra- rou. Fr ochelari, n-a ut acea lungime de und a luminii, dar acum vestibulul se umpluse cu diferite nuane i intensiti de verde. Am apsat pe butonul lanternei i am plimbat raza peste Bobby Halloway. ntins pe podea, cu braele lng trup, lucind verde, arta cu adevarat ca o fantom. Cmaa ta arat trsnet n lumina asta ciudat. -Da? Grozav! Zgomotul marfarului rsuna din nou, mai puternic dect ?naiuls, Structura din oel i beton a cldirii se zgli. Pisica, fr s aib nevoie de ochelari, ne conduse afara din vestibul. I-am urmat pe Roosevelt, pe Doogie i pe Sasha, curo preau trei spirite verzi ce bntuiau o cataco mb. Mi-a fost foarte greu mai greu dect s asist la funeraliile nul mei, mai greu de ct s stau lng tata cnd era pe patul morii - sfl4 las singur pe Bobby. Un tunel n pant, cu diametrul de vreo trei metri, cobora din vestibul, pe o dis

tan de cincisprezece metri. Dup ce am ajuns la captul lui, am mers n continuare pe un ul orizontal, dar plin de serpentine. La fiecare cotitur, arhitectura i echipament ul progresau de la ciudat la straniu, apoi la ceva marcat neomenesc. Primul culoar avea perei din beton. Dar fiecare tunel care a urmat, din ciment turnat, prea a fi cptuit cu metal. Chiar i n lumina infraroie, puin potrivit, am d erit suficiente diferene n aspectul acelor suprafee curbate pentru a fi convins c ti pul de metal se schimba din cnd n cnd. Dac mi-a fi scos ochelarii i a fi aprins o la rn obinuit, a fi vzut probabil oel, cupru, bronz i nite aliaje pe care nu le-a fi icat dect dac a fi fost liceniat n metalurgie. Cel mai mare dintre tunelele acelea avea diametrul de aproape trei metri, dar am trecut prin altele mai mici n care a trebuit s ne trm. n pereii acelor coridoare ilindrice am vzut deschideri mici, unele de cinci-zece centimetri, altele de o ju mtate de metru. Cnd le-am luminat cu lanternele cu infrarou, n-am vzut dect ce am fi vzut dac am fi privit ntr-o conduct sau ntr-o eav de puc. Puteam s ne aflm n in set enorm, complicat i incomprehensibil de evi de rcire. Sau exploram instalaia de ap ce servea toate palatele zeilor din miturile antice. Fr urm de ndoial, prin labirintul la colosal cursese cndva ceva, un lichid sau un z. Am ntlnit numeroi aflueni, n care se aflau ancorate turbine, ale cror lame fuseser otite de ceea ce fusese pompat prin sistem. n multe intersecii se gseau diferite tipuri de valve gig antice, comandate electric, care erau gata sa ntrerup, s reduc sau s redirecioneze po opul din canalale acelea. Toate valvele stteau n poziie deschis sau semideschis. Dar timp ce treceam pe lng fiecare punct de blocare, ma ntrebam dac n-am rmne blocai ai n cazul n care valvele ar fi nchise. Tunelurile acestea nu fuseser curate pn la beton de ctre echipcle de recuperare, c m se ntmplase cu primele trei etaje de sub hangar. Am dedus pentru c nu se vedea ni ci o surs de iluminat - c lucrtorii ce ntreineau sistemul aduceau lanterne cu ei. Din cnd n cnd, prin coridoarele acelea ciudate se simea curent, dar cea mai mare parte a timpului atmosfera rmnea calm, ca sub un clopot de sticl. De dou ori am simit duhoare dc crbune ncins, dar n rest aerul avea un miros slab, astringent, asemntor ce lui de tinctur de iod, dar nu chiar de tinctur de iod. Acesta mi lsa un gust amar n g ur i-mi producea o senzaie dc arsur n membranele nasului. Zgomotul ca de tren aprea i disprea, durnd tot mai mult la fiecare apariie, iar li nitea dintre aceste atacuri sonore se scurta. La fiecare izbucnire, m ateptam ca ta vanul s se prbueasc i s ne ngroape, ca pe nite mineri nmormntai n vinele de ant sunet ce-i producea fiori se strecura de-a lungul pereilor tunelului, un bocet as cuit, ce putea proveni de la vreo mainrie care se rotea att de puternic nct se afla ragul distrugerii. Sau prin evria aia se tra o creatur de care nu auzisem niciodat i e care nu doream s-o ntlnesc. Am respins atacul de claustrofobie, apoi i-am permis s se apropie din nou, ntre bndu-m dac m gseam n al aselea cerc al infernului sau n al aptelea. Dar parc al lacul de snge clocotit... Sau sta venea dup deertul de flcri? ns nici lacul de sn i nisipurile ntinse, arznde, nu puteau fi verzi, iar aici totul era de-un verde mo noton. Oricum, partea de jos a infernului nu putea fi departe, chiar dincolo de bodega unde se servesc doar pianjeni i scorpioni, peste col de magazinul ce ofer cmi rugi de mure i pantofi cu cptueala din lame de ras. Sau poate nu ne aflam n iad, ci n pntecul unei balene. Cred c m icnisem un pic - apoi mi revenisem nainte s ajungem la destinaie. Oricum, pierdusem noiunea timpului i credeam c ne conduceam dup ceasul purgatoriu lui, n care limbile se rotesc, fr ca timpul s nainteze. Dup cteva zile, Sasha va pre de c am petrecut mai puin de cincisprezece minute n tunelele acelea. Ea nu minte ni ciodat. Dar cnd ne vom pregti s ne ntoarcem, dac va ncerca s m conving c retrage a dura doar un sfert de or, voi fi convins c ne aflm n cercul infernului rezervat mi ncinoilor patologici. Cnd am intrat n tunelul final care urma s ne conduc la rpitori i la ostatici , nel mare, am descoperit c ticniii pe care-i cutam sau cel puin unul dintre ei organ zaser acolo o galerie frumos aranjat de opere perverse. Articole din ziare i alte o biecte fuseser lipite pe peretele curb din metal. Textul nu se putea citi la lumi na lanternelor cu infrarou, dar titlurile, subtitlurile i cteva fotografii erau des tul de clare.

Am plimbat lumina peste diferite obiecte, parcurgnd n grab expoziia, ncercnd s n de ce se afla acolo. Primul fragment, din Moonlight Bay Gazette, avea data 18 iulie, cu patruzeci i patru de ani n urm. Directorul ziarului fusese pe atunci bunicul lui Bobby, nainte s transmit funcia prinilor prietenului meu. Titlul urla: BIATUL RECUNOATE C I-A ", iar subtitlul: AVND 12 ANI, NU POATE FI JUDECAT PENTRU CRIM". Titlurile altor tieturi din Gazette, datnd din aceeai var i din toamna urmtoare de criau consecinele acelei crime, care fusese, se pare, fptuit de un biat cu probleme psihice, pe nume John Joseph Randolph. n cele din urm, acesta fusese ncredinat unui centru de detenie pentru tineri, din partea de nord a statului, pn la mplinirea vrste i de optsprezece ani, cnd urma s fie supus unei expertize psihologice. Dac avea s fi e declarat nebun, urma s fie internat pentru tratament de lung durat. Cele trei poze ale tnrului John artau un biat zburlit, in.ili pentru vrsta lui, cu ochi de culoare deschis, zvelt, dar atletic. In| toate imaginile, care preau poze de familie, fcute nainte de cris! m, avea un zmbet cuceritor. In noaptea aceea de iulie i mpucase tatl n cap. De cinci ori, Apoi i mcelrise n topor. Numele John Joseph Randolph mi se prea enervant de cn noscut, dar nu-mi ddeam s eama de ce. Pe una dintre tieturile din ziar am descoperit un subtitlu crc se referea Ia po liistul care-1 arestase: ajutorul de erif Louis Winj.; Socrul lui Lilly. Bunicul l ui Jimmy. Care acum zcea n comn ntr-un azil, dup ce fcuse trei infarcturi. Louis Wing va fi servitorul meu n iad." Deci Jimmy nu fusese rpit din cauz c proba de snge luat la grdini scosese la ive element de imunitate care-1 proteja de retrovirus. Motivul fusese rzbunarea de mo d veche. - Privii aici! ne zise Sasha, artnd alt tietur din ziare, Sn care un subtitlu dezv ia numele judectorului: George Dulcinea. Strbunicul lui Wendy. Mort de cincisprezece ani. George Dulcinea va fi servitorul meu n iad." Fr ndoial c Del Stuart sau cineva din familia lui l ntlnisc undeva, cndva, pe J eph Randolph. Dac am fi tiut lega tura, am fi descoperit un motiv pentru rzbunare. John Joseph Randolph. Numele acela ciudat de familial continua s m preocupe. n t imp ce-o urmam pe Sasha i pc ceilali prin expoziie, mi-am scotocii memoria, dar n-a m gsit nimic. Urmtoarea tietura din ziar era veche de treizeci i apte de ani i povestea despre u ciderea i mcelrirea unei fete de aisprezece ani. Conform subtitlului, poliia nu avea nici un fel de indicii. Ziarul publicase fotografia fetei de liceu. Pe figura ei, cineva scrisese: E A MEA." M-am gndit c, dac nu fusese diagnosticat nebun criminal nainte de a mplini optspre zece ani, John Joseph Randolph fusese eliberat din nchisoare n anul acela cu o strn gere de min, cu un cazier curat, cu bani de buzunar i o rugciune. Cronica urmtorilor treizeci i cinci de ani era ilustrata de treizeci i cinci de tieturi din ziare, referitoare la treizeci i cinci de crime violente, se pare nere zolvate. Dou treimi avuseser loc n California, din San Diego i La Jolla pin la Sacram ento i Yucaipa. Restul prin Arizona, Nevada i Colorado. Victimele pe fiecare fotografie faa fusese acoperita de cuvintele E A MEA" nu p rezentau un model uor de descoperit. Brbai i femei. Tineri i btrni. Negri, albi, asi ci, hispanici. Hetero i homo. Dac toate crimele aparineau aceluiai om, John Joseph R andolph, atunci Johnny al nostru era un uciga care profita de orice ocazie. Din examinarea grbit a acelor tieturi din ziare am reuit s gsesc doar dou detalii re legau numeroasele crime. Primul: teribilul grad de violen cu care fuseser comise , indiferent dac se folosise un instrument tios sau contondent. Titlurile conineau cuvinte precum: BRUTAL, PLIN DE RUTATE, CU SLBTICIE" i OCANT". Al doilea amnunt: Ni a dintre victime nu fusese molestat sexual. Singura pasiunea a lui Johnny era s zd robeasc i s sfie. Un singur eveniment ntr-un an calendaristic. Dar cnd Johnny i executa crima anual, se dezlnuia cu adevrat, i consuma tot surplusul de energie, i scuipa toat fierea a at. Totui, un criminal n serie pe durata ntregii viei, cu o carier uimitoare, care se

stpnea trei sute aizeci i patru de zile pentru flecare zi de mcel nebunesc era ceva f precedent n analele asasinilor socio- pai. Ce fcea oare n zilele acelea n care se stp a? n ce direcic i ndrepta energia plin de violena? n mai puin de dou minute, timp n care examinasem rapid muntele de nsemnri din jurn lul lui Johnny, o groaz lu locul claustrofobiei de pn atunci. Zumzetul electronic sl ab, dar constant, zngnitul ca de tren i vaietul rar, dar groaznic reuiser s acopere o ice sunet pe care-1 fcuserm cnd ne apropiaseram de brlogul ucigaului, dar aceeai caco onie ar fi mascat i sunetele pe care le-ar fi scos Johnny, dac s-ar fi trt spre noi. Eram ultimul din ir i de Fiecare data cnd m uitam n urm, n direcia din care vene lucru care se ntmpla la fiecare zecc secunde bnuiam c Johnny Randolph va fi acolo, g ata s nia loveasc, alunecnd pe burt, precum erpii, sau trndu-se ca un pianjen pe ta Fusese un criminal brutal toat viaa. Acum se transforma? Din cauza asta-i rpise pe copii i-i adusese n locul sta bizar - pe lng dorina de a se rzbuna pe cei care do iser c-i ucisese prinii i-l vrser la nchisoare? Daca un om bun ca printele Tom p tt de jos n nebunie i slbticie, ct de mult coborse n inima ntunericului John Rando fiar inimaginabil devenise, dac ne gndim de unde pornise? mi ddeam seama ca-mi ncurajam imaginaia s-mi scape de sub control mai mult ca de o bicei, pentru c, att timp ct ma temeam de bizarul Johnny, nu m chinuia imaginea lui Bobby Halloway, singur i neajutorat, sngernd de moarte lng lift. n timp ce-i urmam pe Sasha, Doogie i Roosevelt, ana trecui raza lanternei cu in frarou peste ultimul grupaj de tieturi din ziare. Cu doi ani n urm, frecvena crimelor crescuse. Judecind dupa prezentarea de pe pe rete, se ntmplau la flecare trei luni. Titlurile urlau acum despre crime n mas, nu d espre victime solitare: de la trei la ase suflete deodat. Poate c asta se ntmplase cnd Johnny decisese s-i ia un partener: tipul fermector e fusese att de amabil ca s-mi fac masaj la cap, n holul de sub depozit. Unde se ntln ser cei doi ucigai? Probabil ca nu Ia biseric. Cum i mpriser munca? Fceau curen up ce-i terminau treaba? Avnd un partener de distracie, Johnny i extinsese teritoriul, iar tieturile din zi are artau c se aventurase pn-n Connecticut i n nsorita Georgie. n Florida. Un raid siana. Un drum lung pn n cele dou Dakota. Un om care cltorea. i armele lui Johnny se schimbaser: nu mai folosea ciocane, buci de eav din fier, c te, satire, dli pentru ghea, securi, nici mcar drujbe sau bormaini. De data asta, tip l utiliza focul. Iar victimele aveau un profil clar, consistent. n ultimii doi ani fuseser toate copii. Fuseser toi copiii sau nepoii oamenilor care-1 nfruntaser vreodat? Sau poate pn timele rpiri motivul fusese numai emoional? Eram mai ngrijorat ca niciodat pentru soarta celor patru copii din minile lui Jo hn Joseph Randolph. M linitea un pic faptul c, dup tieturile din ziare aflate n expoz a aceea demonic, atunci cnd comitea atocitile mpotriva grupurilor de victime, le dist rugea pe toate deodat, ntr-un singur foc, de parc ar fi adus o jertf. Deci, dac unul dintre copii rmsese n via, atunci erau n via cu toii. Noi crezuseram c dispariia lui Jimmy Wing i a celorlali trei copii avusese legtur u retrovirusul care modifica gene i cu evenimentele din Wyvern. Dar nu tot rul din lume provine din tnunca mamei mele. John Joseph Randolph se pregtise de zor pent ru iad de cnd avea doisprezece ani i se pare c-i sugerasem Iui Bobby adevrul, n noapt ea trecut: Randolph nchisese copii aici doar pentru c descoperise ntmpltor locul i-i use atmosfera, arhitectura satanic. Expoziia se sfri cu dou obiecte ocante. Pe perete fusese fixat o bucat de hrtie pe care fusese desenat ceva ce semna a ci oar. Cioara. Cioara de pe stnca din vrful Movilei Ciorii. Desenul fusese fcut apsnd h ia pe piatra cioplit i frecnd-o cu grafit, pn apruse imaginea. Alturi de cioar se gsea emblema Trenului Misterului, aa cum o vzusem pe pieptul co stumului spaial al lui William Hodgson. Prin urmare Wyvernul se afla n spatele povetii. Exista o legtur ntre Randolph i ce cetrile secrete care avuseser loc n baz, iar legtura nu putea fi mama mea sau retrovi rusul. O stnc de adevr se zrea n marea aceea de confuzie i m strduiam s m prind de ea tea mea era obosit, slab, iar stnca alunecoas...

John Joseph Randolph nu numai c se transforma. Poate c nici nu se transforma. L egtura lui cu Wy vernul era mai complex. Mi-am amintit vag o poveste despre un copil icnit care-i omorse prinii, ntr-o cas la marginea oraului, undeva pe Haddenbeck Road. Se ntmplase cu muli ani in urm i, dacn-l tiusem vreodat numele, l em de mult timp. Moonlight Bay o o comunitate conservatoare, care se ferchezuia cu grij ca s atragft turitii. Cetenii prefera sa discute despre peisajul frumos i des ic modul de via plcut, atrgtor, ascunznd aspectele negative. Jonny Randolph, cel care se lsase singur orfan, n-ar fi figurai niciodat n literatura Camerei de Comer, nici n-ar fi fost nscris In Mobil Guide, printre figurile istorice locale. Dac se ntorsese n Moonlight Bay ca adult, cu mult nainte de recentele rpiri de cop ii, ca s lucreze i s locuiasc aici, iar acest lucru ar fi fost cunoscut, trecutul lu i ar fi fost dezgropat i a fi aflai toat povestea. Sigur, putea s se ntoarc sub un alt nume, schimbndu-i legal pe cel de John Joseph Randolph cu acordul medicului psihiatru din instituia n care fusese nchis, ca s lase trecutul tulburtor Iii urm, s nceap o via nou, cu suflet curat, cu respect de sine bla-bla... Crescuse i nu mai semna cu putiul infam de doi sprezece ani care-i mpucase tticul i-i mcelrise mmica, putea s mearg pe strzile oraului natal fr s-1 recun fi putut s lucreze la Fort Wyvern n vreun laborator legat de Trenul Misterului. John Joseph Randolph. Numele mi amintea de ceva... n timp ce Mungojerrie ne conducea spre captul tunelului, care prea a fi o fundtur, m-am uitat pentru ultima oar Ia expoziie i mi s-a prut c neleg scopul ei. La nceput crezusem c e ceva cu care s se mndreasca, echivalentul unei vitrine cu trofee a unui sportiv, o chestie cu care Johhny s se dea mare. Sociopaii asasini sn t mndri de faptele lor, dar nu risc s-i arate jurnalul i colecia de suvenire sumbre f miliei i vecinilor, aa c snt obligai s le pstreze ascunse. Crezusem c expoziia fusese doar pornografie, menit s:i mguleasc o minte rtcit. P ticnitul acela, titlurile din ziare reprezentau echivalentul unui dialog obscen . Victima i fotografiile de la scena crimei l excitau mai mult dect un film pentru aduli. Dar acum mi ddeam seama c expoziia era un prinos. Toat viaa lui fusese un prinos. ciderea prinilor, crima unic la fiecare dousprezece luni, cele trei sute aizeci i pat u de zile de stapnire de sine n fiecare an i recenta avalan de ucideri de copii. O je rtf prin ardere. In timp ce priveam expoziia scrboas, nu-mi ddeam seama cui fuseser f te darurile acelea teribile i cu ce scop, dei a fi putut s m hazardez s-mi exprim opi ia. Tunelul se sfri ntr-o valv cu diametrul de trei metri, care fusese cndva acionat un motor electric. Doogie puse pistolul automat deoparte i-i vr degetele ntr-o adncitur de pe faa v . Reui s trag bariera ntr-o parte, fr ajutorul vreunui motor, cu uurina cu care ar as o u glisant. Dei nu fusese utilizat de mai mult de doi ani, valva alunec pe ine c n zgomot uor, care se pierdu n zgomotul care cretea sesizabil prin mruntaiele restabi lizatorului temporal". Destul de ciudat, mi-am amintit de marinarii uluii, de pe un vas scufundat, ca re fuseser salvai de cpitanul Nemo n 20 000 de leghe sub mri i care fcuser turul la tului viscerelor mecanice ale lui Nautilus. Ulterior ajunseser s se simt suficient de acas Ia bordul submarinului gigantic ca s cnte i s danseze. Dar cel mai gregar i a aptabil individ aflat n intestinele metalice nesfrite de sub camera-ou ar fi simit nt otdeauna c se gsete ntr-un teritoriu strin i ostil. Dei Doogie deschisese valva doar un metru, din spatele ei ptrunse lumin de becur i, izbind cu o putere orbitoare n lentilele mele pentru infrarou. Am ridicat ochelarii pe frunte, am stins lanterna cu infrarou i am prins-o la c entur. Lumina becurilor nu era att de puternic pe ct crezusem. Lentilele o exagerase r, pentru c nu fuseser fcute s funcioneze n spectrul ultraviolet. i ceilali i sc rii. Dincolo de valv se ntindea un tunel de vreo cinci metri, mbrcat n plci din oel in dabil, i care se termina cu o a doua valv, identic primei. Cea de-a doua era deschi s cam ct o deschisese Doogie pe prima. Lumina care ne orbise prin ochelarii specia li venea din camera din spatele acestei valve.

Sasha i Roosevelt rmaser la prima valv. narmat cu pi.Mu Iul ei calibrul 38, Sasha e asigur c nu venea nimeni din urma, HA ne blocheze singura ieire. Roosevelt, care-i putea din nou deschW de ochiul stng, rmsese cu ea pentru c nu avea arm i pentru crt ra singura noastr legtur cu pisica. Vntorul de oareci rmase cu Sasha i Roosevelt, departe ile orice aciune ulterioar. lsasem o dr de frmituri de pinc Iii urma noastr, deci nu puteam s gsim drumul na Bobby i spre ascensor fr ghidul nostru felin. L-am urmat pe Doogie ctre cealalt valv. Dup ce ne-am uitat n spaiul din urma ei, Doogie a ridicai doua degete, adic acolo se aflau doar doi oameni de care trebuii s avem grij. A mai artat ca va merge primu l, micndu-se spre dreapta de ndat ce va intra, i c eu trebuia s-1 urmez, duen- du-m stnga. De ndat cc-a disprut din u, m-am strecurat n ncpere, cu puca ntins n fa. Zgomotul acela de amurg al zeilor, care zguduia ntreaga cldire, din acoperi n tem elie, era amortizat acolo, iar singura luminii provenea de la o lantern de furtun, cu opt baterii, ce sttea pe o msu. Camera avea o form asemntoare camerei-ou, aflate cu trei etaje mai sus, dar mult mai mic, lung de zece metri i cu diametrul de cinci metri n locul cel mai lat. Supr afaa curbat nu era acoperita cu o substan sticloas, cu pete aurii, ci cu arama obinui Inima mi s-a oprit cnd i-am zrit pe cei patru copii dispru|i stnd rezemai de peret e, n umbra de la captul ncperii. Erau obosii i speriai. Aveau ncheieturile minilor ele legate, iar gurile Ic fuseser acopcrite cu buci de crp. Nu preau rnii. Ochii li gir, plini de uimire, cnd ne vzur pe Doogie i pe mine. Apoi l-am descoperit pe Orson, zcnd pe o parte, lng copii, legat i cu botni. Avea hii deschii i respira. Tria. nainte s mi se mpienjeneasc privirea, m-am uitat n al n centrul ncperii, nlemnii sub ameninarea armei lui Doogie, doi brbai stteau pe rabatabile, fa n fa, Ia msua pe care se afla lanterna. Tabloul acela mi amintea de onajele unei piese despre plictiseal, izolare, nemulumire emoional, perisabilitatea relaiilor moderne i implicaiile filosofice ale cheesburgerului. Tipul din dreapta era icnitul care ncercase s-mi sparg capul cu un ciomag, sub de pozit. Purta aceleai haine ca atunci. Avea aceiai dini mici, albi, dar zmbetul i era mult mai reinut, de parc ar fi descoperit un vierme de porumb printre boabele albe din gur. A fi vrut s trag un glon n el, pentru c simeam nu numai infatuare, ci i vanitate divid. Dup ce ar fi ncasat de aproape o ncrctur de alice mari, singurul cuvnt care i fi descris corect faa ar fi fost strecurtoare. Brbatul din stnga era nalt, blond, cu ochi verzi i cu o cicatrice, n vrst de cinc iar zmbetul i rmsese Ia fel ci i ceva de ani. Tipul care-i rpise pe gemenii Stuart cuceritor ca atunci cnd avea doisprezece ani i se mnjise cu sngele prinilor si pe m John Joseph Randolph era enervant de calm, de parc sosirea noastr nu l-ar fi ui mit i nu l-ar fi privit. Ce mai faci, Chris? Am fost surprins c-mi cunotea numele. Nu-1 vzusem niciodat pn atunci. Ecouri optite ale vocii sale alunecau ca un curent de-a lungul pereilor de cupr u, cuvintele suprapunndu-se unul peste altul: Mama ta, Wisteria, a fost o femeie deosebit. Nu tiam de unde o cunotea pe mama. Instinctul mi spunea c nu voiam s aflu. O mpuc -ar fi fcut s tac, i-ar fi ters zmbetul de pe fa zmbetul cu care-i vrjea pe nevi nepstori - transformndu-1 ntr-un rnjet al morii. A fost mai ucigtoare dect Mama Natur, continu el. Oamenii Renaterii gndesc, mediteaz i analizeaz consecinele morale complexe ale ac ilor lor, preferind convingerea i negocierea violenei. Dar uitasem s-mi rennoiesc pa rticiparea la Clubul Oamenilor Renaterii, iar ei i recuperaser principiile, pentru c acum voiam sa1 fac praf pe ticlos. Sau poate ncepusem s m transform. Asta-i moda zilei. Cu inima cuprins de amrciune, a fi apsat pe trgaci, dacft la acest camagiu n-ar fi asistat copii. i nici nu tiam dac pereii din aram n-ar fi rspndit alice mortale n t direciile. Sufletul mi-a fost salvat nu de puritatea moralei mele, ci de circumst

ane, mrturisesc cu umilin. Doogie fcu un semn cu eava Uzi-ului ctre crile de joc dm minile celor doi. Ce jucai? Vocea lui produse ecouri stridente de-a lungul pereilor curbai din cupru. Nu-mi plcea calmul celor doi indivizi. A fi preferat s vad team n ochii lor. Randolph aez crile cu faa n sus pe mas i-i rspunse amuzat lui Doogie: Pocher. nainte ca Doogie s decid cum s-i lege pe juctorii de cri, trebuia sa afle dac av rme. Purtau jachete sub care se puteau ascunde tocuri de pistoale. Indivizii nu aveau nimic de pierdut i puteau face orice bunoar s trag n copii, nu n noi, naint borm, spernd s ucid nc o victim nevinovat, doar pentru a avea parte de o emoie fin Cu patru copii n ncpere, nu puteam face vreo greeal. Dac n-ar fi fost Wisteria, zise Randolph, Del Stuart mi-ar fi tiat finanarea cu mult nainte de momentul n care a fcut-o. Finanarea? Dar dup moartea ei, au avut nevoie de mine. Sau au crezut c au. S vad ce ascunde viitorul. Simind c voi afla un adevr urt, i-am zis: -Taci! Dar n-am scos dect o oapt, pentru c trebuia s aflu ce voia s-mi spun, chiar dac ream s aud. ntreab-m care-i miza, i spuse Randolph lui Doogie. Cuvntul miz" se roti n jurul camerei ovoidale, optind nc spre noi, cnd Doogie nt bil: Care-i miza? Joc cu Conrad ca s vedem cine i va stropi pe putii tia cu benzin. Conrad nu avusese un pistol noaptea trecut, n depozit. Dac ar fi avut, m-ar fi om ort n clipa n care-i atinsesem faa, prin bezn. Micndu-i minile, de parc ar fi mprit cri imaginare, Randolph continu: Apoi vom juca s vedem cine va aprinde chibritul. Artnd ca i cum ar fi fost gata s trag, apoi s se gndeasc la ricoeuri, Doogie zise: De ce nu i-ai omort nc? Numerologia noastr ne spune c n aceast jertf trebuie s fie cinci. Pn de curnd dect patru. Dar acum credem... Credem c acest cine e special, mi zmbi el. Credem c p tem considera cincle al cincilea. Cnd ne-ai ntrerupt, jucam cri ca s vedem cine-1 va rinde pe biatul-cine. Nu cred c Randolph avea vreo arm. Din cte-mi aminteam din ceea ce vzusem n grab, n poziia cu realizrile lui diavoleti, tatl su fusese singurul ucis cu o arm de foc. Ast se ntmplase cu patruzeci i patru de ani n urm i fusese, probabil, prima crim pe car comisese. De atunci preferase s se implice personal ct mai mult. Ciocanele i cuitel e fuseser armele lui preferate pn ncepuse s aduc jertfe prin ardere. Mama ta, mi zise el, a fost o femeie a zarului. A dat cu zarul pentru ntreaga ra s uman i a pierdut. Eu prefer crile. Prefcndu-se c mparte din nou cri, Randolph ntinse o mn ctre lantern. Stai! strig Doogie. Dar Randolph nu se opri. Apuc lanterna i, brusc, orbirm cu toii. ndat ce stinse lanterna, Randolph se puse n micare, Ia fel i Conrad. Srir n picio tt de iute, c rsturnar scaunele, iar sunetele acelea se repetar prin camer ca zgomotu produs dc un biat care alearg trgind un b de-a lungul unui gard din pari. M-am pus i eu imediat n micare, urmnd curba ncperii spre copii, ncercnd s nu st ea lui Conrad, pentru c acesta cr cel mai aproape de mine i probabil c se repezise ct re locul III care m aflasem cnd se stinsese lumina. Nici el, nici Randolph nu erau genul care s fug spre ieire. n timp ce m ndreptam ctre copii, mi-am tras ochelarii cu infrarou de pe frunte pe ochi. Am luat lanterna special de la c in gtoare i am mturat zona camerei n care pute a fi Conrad. Era mai aproape dect m ateptam, pentru c intuise ncercuirii mea de a proteja copii i. inea un cuit ntr-o mn i spintecs orbete aerul, spernd s aib noroc i s m tai E ciudat s vezi n regatul orbiJor! Privindu-1 pe Conrad caro cuta fr s gseasc, c

s de o furie nebuneasc, vzndu I att de zpcit, de frustrat i de disperat, am trit un ent din ceea ce simte Dumnezeu cnd ne privete n jocul nostru furibund de-a viaa. L-am ocolit repede pe Conrad, care ncerca cu ambiie, dar frfi eficien s-mi scoat e. Folosind o tehnic demn sft provoace indignarea justificat a Asociaiei Dentitilor A mericani, am strns captul lanternei ntre dini, ca s am ambele mini libere, apoi l-am ocnit cu patul putii n ceaf. Individul s-a prbuit i a rmas la pmnt. Se prea c nici Conrad-Cel-cu-un-Singur-Nume, nici inimitabilul John Joseph Rand olph nu-i dduser seama c ochelarii notri fceau parte dintr-un set cu infrarou, pentr Doogie dansa n jurul criminalului n serie cu cel mai mare succes din vremurile noa stre excluzndu-i aici pe politicieni, care de obicei folosesc angajai pentru trebu ri murdare - i-1 pocnea cu un entu- ziasam nnscut i cu o ndemnare ctigat ca paznic i pentru motocicliti. Poate pentru c avea mai mult grij pentru sntatea dinilor i igiena bucal dect mi pentru c nu-i placea gustul minerului lanternei, Doogie pusese lanterna special pe msu i-1 adusese pe Randolph n raza ei cu o serie nencetat de pumni judicios distrib precum i cu lovituri cu eava Uzi-ului. Randolph se prbui de dou ori i se ridic de fiecare dat, de parc ar fi crezut cu ad t c are vreo ans. n cele din urm se prvli ca un rahat de dinozaur: pregtit s zac izeaz. Doogie i ddu un ut n coaste. Pentru c Randolph nu se mica, Doogie i administ adiionalul prim ajutor al ngerilor Iadului, dndu-i nc un ut. Fr ndoial, Doogie Sassman era un maniac al mersului cu Harley, un om cu talente i n tuiri surprinztoare, un brbat adevrat, un izvor de cunotine preioase, dar secrete, po te chiar in pragul iluminrii. Dar nu vedeam pe nimeni dispus s construiasc prea curn d n jurul lui o nou religie. Omule-de-Zpad! m strig Doogie. -Da. Vrei nite lumin adevrat? Mi-am scos ochelarii i i-am rspuns: Scald-m n ca. Aprinse lanterna pentru furtun, iar camera cptuit cu aram se umplu cu umbre ruginii i lumin slab. Zgomotele precataclismice, hodorogelile, trosniturile, chelli- tul i gemetele car e zguduiau cldirea imens continuau s fie amortizate aici, semnau mai mult cu sunetel e neplcute ale unei suferine digestive. Dar nu aveam nevoie de o directiv de cinci pagini de la Biroul pentru Sigurana i Sntatea Muncii ca s tim c trebuia s prsim l i curnd posibil. Am descoperit iute c putii nu fuseser legai cu vreo funie, ncheieturile minilor i znele fuseser prinse la un loc cu buci de cablu. Strnse bine. Am tresrit vznd pielea puit i urmele de snge. M-am dus la Orson. Respira, dar cu greutate. Labele din fa i fuseser legate mpreun, la fel ca i cele din spate. O botni improvizat din srrn i inea flcile strnse, nc doar s scoat un vicrit subire. ncetior, frioare, i-am zis, mngindu-1. Doogie se duse la valv i strig prin tunel ctre Sasha i Roosevelt: I-am gsit. Toii vii! Ceilali strigar ncntai, iar Sasha ne ceru s ne grbim. Facem tot ce putem, o asigur Doogie. Fii ateni! La urma urmei, n labirint ne puteau atepta lucruri mai rele dect Randolph i Conra d. Lng mas se gseau dou geni, rucsacuri i un rcitor. Prc supnnd c aparineau uci , Doogie se apuc srt caute cleti sau alte unelte cu care s-i dezlegm pe copii, pentr u cil srmele fuseser strnse i nnodate cu o grij obsedant, nct nu puteau fi desfcu Am scos cu blndee crpa din gura lui Jimmy Wing, iar el mi spuse c trebuia s fac p . I-am spus c i eu voiam, dar ca trebuie s ne inem amndoi un pic, lucru care se poate face fia greutate, din moment ce amndoi eram biei curajoi i educai corect, iar asta fcut s-i apar pe figur o expresie solemn de aprobare. Gemenii de ase ani ai familiei Stuart, Aaron i Anson, mi mulumir politicos cnd lem scos cluul. Anson m inform ca indivizii care zceau fr cunotin pe podea erau oam ron, mai spurcat la gur dect fratele lui, i numi ccai", iar Arson l avertiz c, dac

cuvinte interzise n faa mamei lor, se frigea. M ateptasem la lacrimi, dar copiii plnseser deja ct putuser s plng dup experie iudat. Exist o rezistena natural la majoritatea copiilor, mai mare dect recunoatem de obicei, pentru c vedem copilria prin ochelarii nostalgiei i ai sentimentalismului. Wendy Dulcinea era, la apte ani, o reflectare fidel a mamei ei, Mary, de la car e nu nvasem s cnt la pian, dar de care fusesem cndva foarte ndrgostit. Putoaia a v ute am fost fericit s accept i mi-a zis: Celului i e foarte sete, d-i de but. Nou ne-au dat de but, dar Iui nu i-au dat . Orson avea colurile ochilor acoperite cu o substan alb. Prea bolnav i slbit. Avn ul legat, nu putuse s transpire normal. Ciinii nu transpir prin porii pielii, ci p rin limb. - O s te faci bine, fraioare, i-am promis eu. S ieim de aici! Sa mergem acas! Noi doi. S plecm de aici! Doogie veni lng mine, dup ce termin de scotocit prin lucrurile ucigailor i, folosi d un clete de telefonist, cu margini tioase, retez legturile de la labele fratelui m eu, le scoase i le arunc. Scoaterea srmelor din jurul botului dur mai mult timp, iar eu am continuat s bolborosesc c totul va fi bine, mito, clasa-nti, grozav... i, n ma puin de un minut, botnia dispru. Doogie trecu apoi la copii. Orson nu fcu nici un efort s se ridice, dar mi linse mna. Avea limba aspr i uscat. Pe neateptate, m-am pierdut. Nu eram n stare s vorbesc, pentru c tot ce aveam de spus era att de important i din suflet nct, dac ncepeam, trebuia s folosesc propriil uvinte, iar eu, emoionat cum eram i cu toate obstacolele rmase pentru a scpa i a supr avieui cu toii, nu-mi permiteam s plng acum, poate nici mai trziu, poate niciodat. n loc s spun ceva, mi-am apsat mna pe pieptul iui, simind btile prea iui, dar co e ale inimii sale bune, i l-am srutat pe frunte. Wendy spusese c lui Orson i era sete. Avea limba uscat. Acum am vzut c nrile, din auza apsrii botniei, se astupaser. Ochii lui negri se nceoaser, am vzut n ei o sl re m-a ngrijorat, ceva ce aducea a resemnare. Dei nu voiam s plec de lng Orson, m-am dus la rcitorul de lng mas. Era plin pe j cu ap rece, n care pluteau achii de ghea. Ucigaii preau s aib grij de sntatea e buturi pe care le aduseser fiind sticle de suc de legume cu vitamine i ap Evian. I-am dus o sticl de ap lui Orson. n lipsa mea, se rsucise i zcea acum pe burta, da prea c nu mai are putere s ridice capul. Am turnat ap de Evian n palma stng. Orson ridic puin capul, ct s ling apa din p ceput fr chef, apoi cu entuziasm. Am turnat apa de mai multe ori i, vznd n ce hal ajunsese Orson, furia m-a fcut s u t de lacrimi. Cartilagiul urechii stngi prea zdrobit, iar pe blan era snge uscat, de parc ar fi fost lovit n cap cu un ciomag sau cu o bucat de eav. Instrumentele dc lov it erau specialitatea domnului John Joseph Randolph. Pe falca stng, aproape de nas , avea o tietur pe care sngele se uscase. Avea dou gheare de la laba dreapt din fa r e, iar talpa i era acoperit cu o crust de snge. Luptase din greu. Toate cele patru p icioare aveau julituri produse de srm, dou sngerau, dar nu foarte tare. Doogie terminase de tiat srmele care legau copiii i trecuse la Conrad, care rmsese eapn. i nfurase picioarele, folosind un mosor cu srm gsit n bagajele asasinilor. osea i mai multa srm, ca s-i lege minile la spate. Nu puteam risca s-i lum pe cei doi indivizi cu noi la ntoarcerea prin labirint. Prin unele tuneluri trebuia s ne trm, deci am fi fost silii s le lsm minile libere, tipii erau periculoi. Urma s trimitem poliia dup ei dac acea cldire nu se prbuea za fenomenului de glisare a timpului, care avea loc deasupra noastr. Cu toate c s-ar fi putut s m rzgndesc mai trziu, n momentul acela voiam s-i imob z, s le astup gura cu crpe, s pun o sticl cu ap ntr-un loc n care s-o vad i s-i l e sete, n chinuri. Orson terminase apa Evian. Se ridic greu n picioare, nesigur ca un prunc, i rmase gfind, clipind ca s elimine pelicula de pe ochi, apoi privi n jur cu interes. Poki akua, i-am zis eu, ceea ce n hawaiian nseamn clinele zeilor". Mri fr vlag, ca i cum ar fi fost ncntat de compliment. Un zngnit subit, urmat de un scrit enervant, ca de metal rsucit brusc, strbtu n in cupru. Eu i Orson ne-am uitat spre tavan, apoi spre pereii din jur, dar pe supr

afaa neted din metal nu se vedea nici o denivelare. Tic, tic, tic. Am tras rcitorul greu pe podea, lng Orson, i am ridicat capacul. Cinele s-a uitat la apa cu ghea dintre sticlele cu Evian i suc de legume, apoi a nceput s-o ling, feri cit. Lng el, ghemuit n poziie de fetus, Randolph gemea, nc incontient. Doogie tie civa metri de srm, care-i trebuiau ca s termine cu Conrad, i-mi ddu m l. L-am ntors pe Randolph cu faa n jos i m-am grbit s-i leg miinile la spate. A fi v s strng legtura aa cum fcuse el n cazul copiilor i al lui Orson, dar m-am stpnit s srma doar ct s fiu sigur c nu se poate dezlega. Dup ce am terminat cu ncheieturile, am nfurat srm intre legturile de la picioare e de la mini, limitndu-i posibilitatea de micare. In acei moment Randolph se trezi, pentru c atunci cnd am terminat, spuse cu o c laritate ce nu caracteriza un om care abia i recptase cunotina: Am ctigat. M-am aplecat i m-am uitat la faa lui. Avea capul ntors ntr-o parte, cu obrazul stn g lipit de podeaua de aram. Cu buzele sparte i nsngerate. Ochiul drept era de un ver de-deschis i lucitor, dar n-am vzut urm de strlucire animalic. Ciudat, dar nu prea disperat. Era linitit, de parc n-ar fi fost legat i neajutora t, ci s-ar fi odihnit. Cnd vorbi, avea vocea calm, chiar uor euforica, ca a cuiva care s-ar fi trezit d up un somn produs de calmante. M-a fi simit mai bine dac ar fi vorbit zgomotos, ar f i ipat sau ar fi scuipat. Comportarea lui relaxat prea s-i sprijine afirmaia enervant c, n ciuda circumstanelor, ctigase. Voi fi n partea cealalt nainte ca noaptea s se sfreasc. Au distrus maina. N-a ran mortal. Este un fel de main... organic. S-a vindecat, cu timpul. Acum se alimente az singur. Poi s simi. S simi prin podea. Zngniturile ca de trenuri ce treceau deveniser mai puternice dect nainte, iar peri oadele de calm dintre ele erau mai scurte. Dei efectul fusese mai redus n ncperea ac eea dect n alte pri ale cldirii, zgomotul i vibraiile din podea ajunseser s so res i. Se alimenteaz singur dac primete cel mai mic ajulor, continu Randolph. O lantern ternic n camera de translaie cu dou ore n urm a fost de ajuns ca s funcioneze din n u- i n main obinuit. Ai lucrat la proiectul sta? mi aparine. Doctorul Randolph Josephson, am exclamat, amintindu ml brusc numele conductoru lui proiectului, pe care-1 auzisem pfl caseta lui Delacroix; John Joseph Randolp h, copilul uciga, devenise Randolph Josephson. i ce face maina, unde... merge? n loc s-mi rspund, zmbi i spuse: Ai vzut vreodat cioara? Conrad n-a vzut-o. Zice c da, dai minte. Eu am vzut cioar . Stteam lng stnc, iar cioara s-a nlat din ea. A prins via din stnca solida n n fala ochilor mei. Orson sttea cu copiii, le accepta afeciunea. Ddea din coada. Totul va fi bine. L umea nu se va sfri, cel puin nu aici, nu In noaptea asta. Vom iei de aici, vom supra vieui, ne vom distra, vom clri valurile, garantat, un lucru cert, pentru c vedeam un semn ce vestea sosirea timpurilor bune: Orson ddea din coad. Cnd am vzut cioara, am tiut c snt deosebit, zise Randolph. Am un destin. Acum l-a mplinit. nc o dat, zbrnitul nspimnttor de metal torsionat rsuna prin zngnitul trenulu Tu eti cel care, acum patruzeci i patru de ani, a sculptai cioara pe Movila Cio rii, am zis eu. n noaptea aceea m-am dus acas, simindu-m pentru prima dat plin de via, i am f ce dorisem ntotdeauna s fac. S zbor creierii tatlui meu, mi rspunse el, de parc ar f orbii despre o fapta demn de laud. S-o tai pe mama n buci. Atunci a nceput viaa mea adevrat. Doogie trimitea copiii afar din ncpere, unul cte unul, prin tunel, ctre locul n ca e-i ateptau Sasha i Roosevelt. Att de muli ani, att de mult munc, oft Randolph, de parc ar fi fost un pensiona

e se bucur de odihna binemeritat. Att de mult studiu tiinific, nvtur, trud, gind ult negare de sine i reinere, atia ani... O crim la doisprezece luni. i cnd a fost construit, cnd succesul mi era la ndemn, laii din Washington s-a de ceea ce au vzut pe caseta video din timpul probelor fr oameni. Ce-au vzut? In loc s-mi rspund, spuse: Voiau s ne opreac lucrrile. Del Stuart se pregtea s-mi taie fondurile. tiam de ce se aflau n camera aceea Aaron i Anson Stuart. i m ntrebam dac i ceila ii carc fuseser rpii i ucii prin toat ara fuseser nrudii cu ali oameni implicai renului Misterului care-1 dezamgiser pe individul sta. Atunci microbul mamei tale a scpat, zise Randolph, iar ei au vrut s tie ce ascun dea viitorul, dac va mai exista un viitor. Cer rou? Copaci ciudai? l-am ntrebat eu. Astea nu reprezentau viitorul. Erau... dintr-o parte. Am vzut cu coada ochiului cum peretele din cupru se ndoia. ngrozit, m-am ntors ctre locul n care curba concav prea c devenise convex, dar n sta nici un semn de deformare. Acum inele au fost aezate, spuse mulumit Randolph, i nimeni nu le poate frnge. Gr nia a fost rupt. Calea-i deschis. Calea ctre ce? O s vezi. Toi o s ajungem acolo curnd, zise el, cu o siguran deconcertant. Tren plecat deja din staie. Wendy, al patrulea i ultimul copil, trecu prin valva care reprezenta intrarea n camer. Orson o urm, mpleticindu-se un pic. Doogie mi fcu semn, grbit. M-am ridicat n picioare. Ochiul verde al Iui Randolph rmase aintit asupra mea. Individul mi zmbi cu gura ns gerat, cu dinii spari. Un zmbet bizar, afectuos. Timpul trecut, timpul prezent, timpul viitor, dar cel mal important, timpul l ateral. n lateral se afla singurul loc n care ani i vrut sa merg, iar mama ta mi-a oferit ansa. Dar ce e n lateral? am ntrebat frustrat, n timp ce cldirea HO zguduia n jurul nos ru. Destinul meu, rspunse el, enigmatic. Sasha striga, iar vocea ei alarmat mi fcu inima s tresar. Doogie se uit n tunel i ip: Chris! la un scaun! n timp ce nham un scaun pliant i puca, John Josepli Randolph zise: Gri de-a lungul inelor, lateral n timp de aici, dup cum am tiut cu toii, am tiu totdeauna, dar n-am vrut s credem. Avusesem dreptate cnd bnuisem c adevrul era ascuns In declaraiile sale stranii. Vo iam s-1 ascult i s neleg, dar dac mal rmneam acolo nsemna s m sinucid. Cnd am ajuns lng Doogie, valva ntredeschis pe jumtate, ce reprezenta ua ncperii s se nchid. njurnd, Doogie apuc valva i trase cu toat puterea, de i se umflar arterele gtului n pricina efortului, mpingnd discul dc oel napoi n perete. Fugi! strig Doogie. Pentru c snt un tip care cunoate un sfat bun cnd l aude, ani trecut iute pe lng r le mamboului i am sprintat pe coridorul de cinci metri, dintre cele dou valve imen se. Prin tunetul i vjitul vntului, demn de furtuna Judecii de Apoi, l-am auzit pe John Joseph Randolph strignd, nu cu groaza, ci cu bucurie, cu o convingere plin de pati m: Cred! Cred! Sasha, copiii, Mungojerrie i Orson trecuser deja prin urmtoarea parte a tunelulu i, de dup poarta exterioar. Roosevelt sttea n deschiztur, ca s mpiedice valva s se nchid i s ne prind ac pe Doogie. Auzeam motorul ambalndu-se n perete, ncercnd s aduc discul de metal n poz chis. Am vrit scaunul pliant din metal n deschiztur, deasupra capului lui Roosevelt, bl

ocnd valva. Mulumesc, fiule, mi zise el. L-am urmat pe Roosevelt prin poart. Ceilali ne ateptau, cu o lantern obinuit. Sasha arta mult mai frumoas dect atunc era verde prin ochelarii cu infrarou. Deschiztura porii era prea ngusta pentru oinui-sas, clar el se mpinse prin ea, ap oi smulse scaunul din brea, pentru c se putea s mai avem nevoie de el. Am trecut pe lng emblema Trenului Misterului i pe lng imaginea ciorii. Prin tunel nu se simea pic de curent. Nici o tietur de ziar nu se mica. Dar bucata mare de hrtie , pe care se afla amprenta n grafit a psrii sculptate n stnc, flutura de parc trgea a un vnt puternic. Capetele libere ale hrtiei flfiau. Cioara prea c trgea de bucil nd adeziv care o fixau de suprafaa curbat de oel, hotrt s ias din hrtie, aa cum lui Randolph, ieise o dat din stnc. Poate c aveam halucinaii sau poate c m nscusem s fiu mblnzitor de erpi, dar n-a gnd s mai zbovesc pe acolo ca s vd dac din hrtie prinde via o pasare adevrat, c orul, aa cum nu aveam de gnd s m culc ntr-un cuib de cobre i s le distrez fredonndu elodii. Bnuind c s-ar putea s am nevoie de dovezi despre cele vzute acolo, am desprins cte va tieturi din ziare i le-am ndesat n buzunare. Cioara fals btea furioasa din aripi pe perete, n urma noastr, dar noi am gonit ma i departe, inndu-ne grupai, fcnd ce face orice persoan ntreag la minte atunci cnd e distruge n jur i moartea d trcoale din fiecare parte: ne-am inut dup pisic. ncercam s nu m gndesc la Bobby. Prima problem de rezolvat era s ajungem la el. Dac tremurnd, ud i slbit, dar ne va at jungeam la el, totul avea s fie OK. Ne va atepta a lng ascensor, unde-1 lsaserm i-mi va aminti de promisiunea fcut, spunnd: Crpe frtate!" Mirosul slab de tinctur de iod care ne urmrise tot timpul prin labirint deveni mai puternic. n el se amesteca duhoare de crbune, sulf, trandafiri putrezi i ceva i ndescriptibil, amar, care nu semaiiu cu nimic din ce mirosisem pn atunci. Dac fenomenul glisrii timpului se rspndea aici, jos, n zonu cea mai adnc a cldir e aflam n cel mai mare pericol de cnd intraserm n hangar. Cea mai rea posibilitate n u fusese ca fugit noastr s fie ntrziat sau chiar mpiedicat de valvele acionate de m e. Cel mai ru lucru era ca, dac momentul nepotrivit din trecui se va intersecta cu prezentul, aa cum se ntmplase de mai multe ori pe scri, s fim inundai de un ocean de lichid sau de ga/ toxic care fusese pompat prin tuburile acelea, iar noi s ne neca m sau s ne sufocm n aburii otrvitori. O pisic, patru copii, un cine, o femeie DJ, autoare de cntece, un comunicator cu animalele, un viking i copilul din posterul pentru Armagedon (sta eram eu) alerga u, se trau, se strecurau, alergau, cdeau, se ridicau, alergau din nou de-a lungul albiilor uscate ale rurilor din oel, ale rurilor din alam i ale rurilor din cupru, cu o lumin alb n fa, care se reflecta pe zidurile curbate, rsucindu-se, iar bezna i ro enajul, ca pe nite aripi, pretutindeni unde nu ajungea lumina. Zngnitul trenurilor invizibile rsuna n jur, se auzi un scrnet strident, ca un uierat de locomotiv, mirosu de tinctur de iod devenea cnd insuportabil de puternic, cnd att de slab c i se prea imaginasei densitatea sa anterioar. Cureni de trecut nvlind ca un val nspumat, retrg se apoi din prezent. ngrozii de sunetul periodic de ap nvlind, ap sau ceva mai ru, a juns n cele din urm la tunelul n pant, din beton, apoi n firida din faa ascensorului, unde Bobby zcea aa cum l lsasem, nc n via. n timp ce Doogie reconecta firele din panoul de comand al liftului, iar Rooseve lt, inndu-1 pe Mungojerrie n brae, conducea copiii n ascensor, eu, Sasha i Orson ne-a strns n jurul lui Bobby. Arta ca Moartea n zi proast. Ari bine, i-am zis eu. Bobby i se adres lui Orson, cu o voce atl de slab nct abia acoperea sunetul timpur ilor i al lumilor care se ciocneau, pentru c presupun c asta auzeam. Salut, fa proas. Orson i adulmec gtul lui Bobby, i mirosi rana, apoi se uita ngrijorat la mine. Ai reuit, XP-man! exclam Bobby. A fost mai mult un dans al Celor Cinci Fantastici, dect o gig a unui supererou, am fcut eu pe modestul.

Ai timp s te ntorci pentru emisiunea ta de la miezul nopii, ii spuse Bobby Sashe i, iar eu am avut impresia c, n felul lui, i lua rmas-bun de la noi. Radioul este viaa mea, i rspunse ea. Cldirea se zgudui, zngnitul trenului deveni urlet, iar din tavan czu praf de cime nt. Trebuie s te ducem n lift, i zise Sasha. Dar Bobby se uit la mine i-mi spuse: ine-m de mn, frtate. l-am luat mna. Era rece ca gheaa. Se strmb, din cauza durerii, i-mi spuse: Am mbulinat-o. Nici gnd. M-am piat n pantaloni, mai zise el, cu glas tremurtor. Frigul prea s treaC din mna lui ntr-a mea, ncolcindu-se n jurul inimii mele. Nu-i nimic ru n asta, frtate. Urinoforie. Ai mai fcut asta. Dar nu port costum din neopren. Aa c a fost o descrcare elegant. ncepu s rd, dar rsul i se transform n tuse. Ascensorul e gata, anun Doogie. Hai s mergem, suger Sasha, n timp ce bucele de ciment se adugau prafului. Nu credeam c o s mor att de neelegant, zise Bobby, strngndu-mi mna. N-o s mori, l-am asigurat eu. Te iubesc, frtate! Te iubesc, i-am rspuns eu, iar cuvintele erau ca un zvor care-mi astupa gtul. Snt terminat, zise Bobby, iar vocea i sczu treptat, nct ultimele silabe abia se a zir. Ochii i rmaser fixai undeva departe, n spatele nostru, iar mna lui deveni fr vla mea. Am simit c o parte din sufletul meu cade, ca zpada care alunec de pe o culme, i se prvlete n bezn. Sasha i puse vrful degetului pe gtul lui, cutndu-i pulsul n artera carotid. Oh, Doamne! Trebuie s plecm acum! insist Doogie. Cu o voce att de grav c n-am recunoscut-o ca fiind a mea, i- am spus Sashei: Hai s-1 ducem n lift! A murit. Ajut-m s-1 duc n lift. Chris, dragule, a murit. II lum cu noi. OmuIe-de-Zpad... l lum cu noi! Gndete-te Ia copii... Eram disperat i nebun, nebun de disperat, n minte mi se rotea un vrtej de amrciune , lund cu el toat raiunea, dar nu aveam de gnd s-1 las pe Bobby acolo. Mai degrab mur am mpreun cu el, alturi de el, dect s-1 prsesc acolo. L-am apucat de umeri i am nceput s-I trag spre ascensor, contient c-i sperii pe co pii, care erau i aa speriai, indiferent ct de moderni, de calmi i de detepi ar fi fo Nu m ateptam s bat din palme de bucurie la gndul c vor face o cltorie cu liftul c mpreun cu un cadavru i nu puteam s-i condamn, dar aa trebuia s fie. Cnd au vzut c nu aveam de gnd s plec fr Bobby Halloway, Sasha i Doogie m-au ajut car n lift. Zguduiturile, scrlnetul ngrozitor, trosnetele i pocnetele care preau s indice impl ozia iminent a construciei toate disprui ;i brusc, iar ploaia de buci de ciment nce am c era ceva temporar. Ne aflam n ochiul uraganului timpului, iar ce era mai ru ab ia urma. De ndat ce l-am tras pe Bobby nuntru, uile ascensorului ncepur s se nchid, iar ia apuc s intre, uile fiind gata s-i prind coada. - Ce naiba se ntmpl? se mir Doogie. N-am apsat nici un buton! - Cineva a chemat liftul sus, i rspunse Sasha.

Motorul liftului gemu, iar cabina se ridic. Fiind aproape nebun de disperare, am devenit i mai nebun cnd mi-am dat seama c a veam minile mnjite de sngele lui Bobby i am devenit i mai disperat cnd mi-a venit ide a c puteam face ceva ca s schimb lucrurile. Trecutul i prezentul snt prezente n viito r, iar viitorul este coninut n trecut, scrisese T.S. Eliot. Dar timpul nu poate fi dat napoi, i aa va fi ntotdeauna. Ceea ce ar fi putut s fie este o iluzie, pentru c ingurul lucru care a putut s se ntmple este cel care s-a ntmplat i nu mai putem schim a nimic, pentru c sntem dui de destin i regulai de soart, dei domnul Eliot n-a folos aceste cuvinte. Pe de alt parte, Winnie tlie Pooh, mult mai puin vistor dect domnul Eliot, credea n posibilitatea tuturor lucrurilor, ceea ce putea fi din cauz c era d oar un urs de jucrie fr pic de minte, dar poate c domnul Pooh era un maestru zen car e tia despre nelesul vieii la fel de multe ca domnul Eliot. Ascensorul urca eram la S-5 , iar Bobby zcea mort pe podea, aveam minile mnjite de sngele lui, nu mai aveam p ic de speran n suflet, lucru pe care nu-1 nelegeam, dar, cnd am ncercat s vd clar l speranei mele, am crezut c rspunsul consta n combinarea opiniilor domnului Eliot c u cele ale domnului Pooh. Cnd am ajuns la S-4, m-am uitat la Orson, despre care c rezusem c-i mort, dar acum era iari viu, nviat aa cum fcuse Tinker Bell dup ce buse cu otrav ca s-1 salveze pe Peter Pan de planul uciga al criminalului Hook. Eram di ncolo de nebunie, prins ntr-un val de icneal total, bolnav de groaz, i mai bolnav de isperare, i mai bolnav de speran i nu m puteam mpiedica s nu m gndesc c Tink fuse prin credin, de toi copiii aceia vistori care bteau din palmele mici, afirmndu-i cre n basme. n subcontient, tiam ncotro m ndreptam, dar cnd am nhat Uzi-ul din min e nu aveam o idee contient despre ce intenionam s fac, dei, dup expresia de pe figura vrjitorului valsului, probabil c artam mai nebun dect m simeam. S-3. Ua liftului se deschise la S-3, iar coridorul din spatele ei era plin cu lumin roie mohorta. n lumina aceea misterioas se aflau cinci siluete nalte, ceoase, cafenii, deformat e. Poate oameni sau poate ceva mai ru. Cu ei era o creatur mai mica, tot o pat cafenie, cu patru picioare i coad, care a r fi putut s fie o pisic. n ciuda a o mulime de ce ar-fi-putut-fi, n-am ezitat, pentru c mi rmneau doar cte secunde preioase ca s acionez. Am ieit din lift i am intrat n strlucirea de un rou, dar, cnd am ajuns pe coridor, acesta era plin de lumin fluorescent. Roosevelt, Doogie, Sasha, Bobby, Mungojerrie i eu eu, eu nsumi, Christopher Sno w stteau pe coridor, uitndu-se la ua ascensorului, artnd de parc ei noi se ate ecazuri. Cu un minut n urm, la S-6, exact cnd puseserm cadavrul lui Bobby n lift, cineva de nici apsase pe butonul de chemare. Acel cineva fusese Bobby, un Bobby care tria, dintr-un moment anterior al nopii. n cldirea aceea ciudat, timpul trecut, timpul prezent i timpul viitor erau prezen te toate, simultan. n timp ce prietenii mei i eu nsumi - se zgiau la mine uluii, de parc a fi fost tom, m-am ntors spre dreapta, ctre cei doi paznici care tocmai soseau i pe care ceil ali nu-i vzuser nc. Unul dintre paznicii aceia trsese glonul care-1 ucisese pe Bobby Am slobozit o rafal din Uzi, iar paznicii s-au prbuit nainte s apuce s trag vreun on. Mi s-a ntors stomacul pe dos de scrb, din cauza a ceea ? i fcusem, i am ncercat s linitesc contiina spunndu-mi ca Ml fi fost ucii oricum de Doogie, dup ce l-ar fi omo pe Bobby. Lo grbisem soarta, schimbnd-o pe a lui Bobby, salvnd o via. 1 >ai probabil c scuzc de felul sta snt tocmai bune pentru pavajul drumului spre iad. Din spatele meu, Sasha, Doogie i Roosevelt nvlir pe con dor, ieind din lift. Uimirea tuturor acelor dubluri a fost groas ca untul de arahido pe sendviurile cu banane care-1 omorser pn la urm pe Elvis. Nu nelegeam cum se putea ntmpla aa ceva, pentru c mal devreme nu se ntmplase. Nu niserm cu noi nine pe hol, n drumul nostru dup copii. Dar dac ne ntlneam acum, de c aveam nici o amintire despre ntlnirea asta? Paradox. Un paradox temporal, presupun. tii, eu i matematica, eu i fizica... Snt m ai mult de tipul Pooh dect de tipul Eliot. M durea capul. Schimbasem soarta lui Bo bby Halloway, lucru care pentru mine inea de miracol, nu de matematic. Liftul era plin cu lumin roie mohort i de siluetele cafenii ale copiilor. Ua ncep

se nchid. ine-o! am strigat eu. Doogie din timpul prezent bloc ua, stnd jumtate n coridorul luminat i jumtate n sorul de un rou-mohort. Sunetul electronic oscilant rsun mai puternic. Groaznic. Mi-am amintit de anticiparea ncntat a lui John Joseph Randolph, de ncrederea c vom ajunge curnd cu toii n cealalta parte, n acel loc din lateral pe care nu voise s-1 n umeasc. Trenul, spusese el, plecase deja din staie. Deodat m-am ntrebat dac asta nsem a c ntreaga cldire urma s fac acea cltorie misterioas - nu numai ce se afla n came ci tot ce se gsea ntre pereii hangarului i a celor ase niveluri de sub acesta. Contient c trebuie s ne grbim, i-am cerut lui Doogie s se uite n lift i s vad d era acolo. Snt aici, zise Bobby cel din hol. n lift eti mort, i-am explicat eu. Nici vorb. Ba da. Nasol. Foarte. Nu tiu de ce nu credeam c ar l'i o idee bun s ne ntoarcem n hangar, dincolo de zon timpului foarte oscilant, cu amndoi Bobby, i cu cel viu, i cu cel mort. innd ua, Doogie din timpul prezent intr n ascensor, ezit, apoi se ntoarse n cori Nu mai e nici un Bobby acolo! Unde s-a dus? ntreb Sasha din timpul prezent. Copiii spun c... a disprut. Snt speriai din cauza asta. Cadavrul a disprut pentru c Bobby n-a mai fost mpucat, le-am explicat eu, chestie care semna cu descrierea unei reacii termonucleare prin cuvintele face bum"! Ai zis c-s mort, spuse Bobby cel din trecut. Ce se ntmpl? ntreb Doogie din trecut. Un paradox, am rspuns eu. Adic? Eu snt cunosctor de poezie, m-am roit la el, foarte frustrat. Ai fcut treab bun, Fiule, ziser cei doi Roosevelt, la unison, apoi se uitar unul a cellalt, surprini. Intr n lift, i-am spus lui Bobby. Unde mergem? Afar. Ce-i cu copiii? I-am gsit. Dar Orson? E n lift. Mito. Vrei s-i miti odat fundul de aici? Sntem cam nevricoi, nu? zise el, fcnd un pas nainte i btndu-m pe umr. N-ai idee prin ce-am trecut. Nu ziceai c eu am murit? m ntreba el, apoi dispru n ascensorul plin cu lumin ro ohort, devenind alt pata cafenie. Sasha, Doogie i Roosevelt din prezent, chiar i Chris Snow din prezent, artau cam zpcii, iar Chris din trecut mi spuse: Ce-ar trebui s facem? Adresndu-m mie nsumi, am rspuns: M dezamgeti. M ateptam s nelegi. Eliot i Pooh, pentru numele lui Dumnezeu! n timp ce bubuitul oscilant al motoarelor camerei-ou devenea mai puternic, iar podeaua se zguduia, de parc nite roi gigantice de tren ar fi nceput s se roteasc, im spus: Trebuie s cobori i s salvai copiii, s-1 salvai pe Orson. Dar i-ai salvat deja. M durea capul. Poate c trebuie s v ducei i s-i salvai, altfel s-ar putea ca tot ce-am fcut no chimbe. Roosevelt din trecut l ridic pe Mungojerrie din trecut i zise:

Pisica nelege. Atunci luai-v dup afurisita aia de pisic! Toi cei din prezent care stteam pe coridor Roosevelt, Sasha, eu, Doogie care ine a ua liftului pirm napoi n lumina roie, dar cnd am ajuns n ascensor, alturi de ai era nici urm de lumin roie, ci doar becul cu incandescena din tavan. n schimb, coridorul fusese potopit de mzg roie, iar noi cei din trecut fr Bobby evenirm pete cafenii. Doogie aps pe butonul pentru parter, iar uile se nchiser. Orson se strecur ntre mine i Sasha, s fie aproape de mine. Salut, firtate, i-am zis ncet. El mri. Ne simeam grozav. n timp ce urcam cu o vitez enervant de redus, m-am uitat la ceasul de la mn. Cifre le luminoase nu goneau nici nainte, nici napoi, cum fcuser pn acum. n loc de asta, p cranul ceasului pulsau ncet erpuiri ciudate de lumin, care puteau fi numere distors ionate. Cuprins de groaza, in .mi inirebat daca asta nsemna c ne micm lateral prin t imp, ndicpimdu ne ctre acea alt parte pe care abia atepta s-o viziteze Randolpli. Erai mort, i zise Aaron Stuart lui Bobby. Am auzit i eu. Nu-i aminteti c ai fost mort? ntreb Doogie. -Nu. Nu-i amintete pentru c n-a murit, am intervenit eu, tios. nc luptam cu mhnirea, n timp ce o bucurie slbatic nvlea n mine, o fericire nebuneasc, o combinaie uluitoare de emoii, de parc a fi fo multan regele Lear i protagonistul clin Toad of Toad Hali. Dar teama mea se autont reinca, devenea tot mai puternic. Nu ieiserm nc de acolo i aveam mai mult ca nicioda pierdut, pentru c, dac murea unul dintre noi acum, nu mai puteam s scot nici un ie pure din joben. Nici mcar nu mai aveam joben. n timp ce urcam lent, apropiindu-ne de S-2, un zngnit puternic se auzi n puul asce nsorului, de parc am fi fost ntr-un submarin i njur explodau grenade antisubmarin. M ecanismul de ridicare ncepu s scrie. Eu mi-a fi amintit c am murit, ne anun Wendy. El n-a murit, i-am rspuns mai calm. Dar chiar a murit, insist Aaron Stuart. Aa e, i sri n ajutor Anson. Ai fcut pipi n pantaloni, i spuse Jimmy Wing iui Bobby. Niciodat, neg acesta. Ne-ai spus c ai fcut, nu se ls Jimmy. Bobby se uit ntrebtor la Sasha, iar aceasta i explic: Erai pe moarte, e scuzabil. Pe ceasul meu de mn, erpuirile luminoase se rsuceau pe ecran mai iute ca nainte. P oate c Trenul Misterului plecase din gar i cptase vitez. n lateral. Cnd am ajuns la S-2, cldirea ncepu s se zguduie suficient de puternic ca s fac lif ul s se loveasc de pereii puului. Ne-am apucat de mnere sau de ceilali, ca s ne men echilibrul. Am pantalonii uscai, remarc Bobby. Pentru c n-ai murit, n-ai fcut n pantaloni, i-am explicat eu. Ba a fcut, insist Jimmy Wing. Simind n ce stare de spirit eram, Roosevelt mi spuse: Relaxeaz-te, fiule! Orson mi puse o lab pe pantof, sugernd ca ar trebui s asculi de Roosevelt. Dac n-a murit, ntreb Doogie, de ce noi ne amintim ca a murit? Nu tiu, am rspuns, jalnic. Ascensorul prea c se nepenise la S-2, iar uile se deschiser brusc, dei Doogie ap butonul pentru parter. Poate copiii nu puteau s vad dincolo de noi ce se afla In faa cabinei, dar noi, cei de lng u, vedeam bine, iar ce-ain vzut ne-a ngheat mduva n oase. Dincolo de pr i trebuii s fie un coridor, fie curat pn Ia beton, fie echipat cum fusese cu ani n ur a. Dar n faa noastr se ntindea un peisaj panoramic. Un cer rou, mocnind. Ciuperci uns uroase, negre, care creteau n grmezi cu form vag de copac, iar din pustule aprute pe

runchi se scurgeau rulee de sirop negru, scrbos. De unele excrescene atrnau coconi pr ecum cei pe care-i vzusem n bungalow-ul din Oraul Mort, lucioi i umflai, gravizi cu v a malign. Pentru un moment, n timp ce priveam nlemnii, din peisajul acela anormal nu veni spre noi nici un sunet, nici un miros, i am ndrznit s sper c era doar o vedenie, nu o realitate fizic. Apoi o micare mi atrase atenia i am vzut crceii ptai cu rou i nei vie ce se tra pe sol, artnd la fel de frumoi i de ri ca un cuib cu pui de erpi ral, care se apropiau de u, crescnd la fel de iute ca plantele dintr-un film docume ntar, rulat cu vitez accelerat. nchide ua! am strigat n grab. Doogie aps un buton, pe care scria: nchidere u", apoi din nou pe butonul pentru pa ter. Ua nu se nchise. n timp ce Doogie aps din nou cu degetul pe buton, ceva apru n lumea aceea nepmnte doar la o jumtate de metru de noi, venind din stnga. Am pus mna pe arme. Era un om n costum bioermetizat. Pe fruntea ctii lui scria: Hodgson" i prin vizoru l ei se vedea figura de om obinuit, nu parazii colcitori. Eram n trecut i n cealalt parte. Un adevrat haos. Crceii trtori ai viei colorate n rou i negru, de grosimea unei rme, ajunser pe liftului. Orson i mirosi. Crceii se ridicar ca nite cobre, ca i cum ar fi vrut s-1 mute de , iar Orson se trase grbit napoi. njurnd, Doogie aps cu pumnul pe butonul nchidere u", apoi pe cel pentru parter. Hodgson ne vzu. n ochi i se citi uimire. Tcerea nenatural fu ntrerupt atunci cnd vntul nvli n cabina liftului. Fierbinte Duhnind a gudron i a vegetaie putred. ncercuindu-ne i ieind iar afar, de parc ar f t o fiin vie. Avnd grij s nu calc pe crceii viei, temndu-m s nu mi se nfig n talpa pantoful alpa piciorului, am tras cu frenezie de u, ncercnd s pun n micare panoul glisant din ga. Nu s-a clintit. Odat cu duhoarea a nvlit peste noi un sunet slab, dar nfiortor, ca mii de glasuri chinuite, venind de la distan iar prin ipetele acelea se auzea un rcnet inuman, i ac sta ndeprtat. Hodgson se ntoarse spre noi, artndu-ne unui alt om n costum ermetic, care apruse. Uile ncepur s se nchid. Crceii de vi fur prini ntre panourile glisante. Ua schide, apoi retez crceii, iar ascensorul ncepu s urce. Din crceii retezai se scurse un fluid galben i un miros puternic de sulf. Bucile d e vi se ncolcir i se zbtur, apoi se dizolvar ntr-o mas inert. Cldirea se zgudui, de parc ar fi fost locuina tunetelor, im n vala pe care-i furea Thor sgeile fulgerelor. Vibraiile afectau motorul liftului sau cablurile de tragere poate pe amndou , pen tru c urcam mai ncet ca nainte. Pantalonii domnului Halloway snt acum uscai, zise Aamn Stuart, relund conversaia din punctul n care fusese ntrerupta, ciur eu am simit mirosul de pipi. i eu, spuser Anson, Wendy i Jimmy. Orson ltr aprobator. E un paradox, zise solemn Roosevelt, ca i cum ar fi vrut MI m scape de necazul de a da explicaii. Iari cuvntul la, bombni Doogie, privind ncruntat spre indicatorul de deasupra u eptnd s se aprind becul de la S-1. Un paradox temporal, am spus eu. Cum acioneaz? ntreb Sasha. Ca un prjitor de pine, i-am rspuns, nelesul rspunsului fiind: Cine tie?" Doogie puse degetul pe butonul P i-1 inu acolo. Nici unul dintre noi nu voia ca ua s se deschid la S-l. S de la soartil nasoal. S de la sinistru. S de la sfritul vi lor noastre. Domnule Snow! m striga Aaron Stuart. Am tras aer in piept i i-am rspuns: -Da?

Dac domnul l-Ialloway n-a murit, al cui e sngele de pe minile dumneavoastr? Mi-am privit minile. Erau mnjite de sngele lui Bobby. Ma murdrisem cnd i trsem t n lift. Ciudat chestie, am recunoscut eu. Apoi Wendy Dulcinea ntreb: Dac trupul a disprut, de ce n-a disprut i sngele de pe minile tale? Aveam gura prea uscat, limba prea ncrcat i un nod n gt ca s-i pot rspunde. Ascensorul se ag de ceva n pu, se desprinse cu un zgomot de metal sfiat, i ajuns S-l. Acolo se opri. Doogie aps pe butonul nchidere u" i pe cel pentru parter. Dar n-am urcat mai departe. Ua se deschise, inexorabil. Cldura, umiditate i duhoare de putreziciune nvlir pest noi. M-am ateptat ca vegetaia strin, viguroas, sa creasc n cabin i s ne nconjoa xploziv. n felia noastr de timp, urcaserm un etaj, dar William Hodgson sttea nc n ara nim colo unde l lsaserm. Artnd cu degetul spre noi. Brbatul din spatele lui Hodgson Lumley, dup cum scria pe casca lui se ntoarse i l s se uite la noi. Ceva zbur ipnd pe cerul acela macabru, printre copacii cei negri. O creatur cu ar ipi negre, lucioase i coad ca un bici, cu membre musculoase, solzoase, ca de oprl. De parc un gargui se desprinsese din piatra unei catedrale gotice i-i luase zborul, n timp ce plana n jos ctre Lumley, pru c scuip un uvoi de obiecte, mari ct nite smbu iersic, dar ceva mai ucigtoare i care erau pline de via. Lumley tresri i se zbtu de ar fi fost atins de gloanele unei mitraliere. n costumul lui spaial aprur guri perfec rotunde, ca acelea pe care le vzusem n costumul srmanului Hodgson, n camera-ou, cu o noapte nainte. Lumley ip, de parc ar fi fost mncat de viu, iar Hodgson se trase de lng el, ngroz Ua se nchise i obiecte grele rpir n ea. n oel aprur denivelri, ca i cum ar e gloane ce aproape strbtuser metalul i ptrunseser n cabina. Figura Sashei devenise alb ca varul. A mea trebuie s fi fost i mai alb, ca sa se potriveasc numelui meu. Chiar i Orson prea a avea o nuan mai deschisa dc negru. Urcam ctre parter prin bubuituri de tunet, prin zngnitul roilor de oel pe inele de fier, uierturi, scrnete i zumzet electronic oscilant, dar, n ciuda tuturor acestor su ete de sfrit al lumii, auzeam un alt zgomot, mai apropiat, mai ngrozitor. Ceva era pe acoperiul cabinei liftului. Care se tra, aluneca... Dac ar fi fost doar un cablu desprins, acest lucru ar fi explicat naintarea noa str ovitoare ctre parter. ns nu era un cablu desprins. Ne-am fi dorit s fie. Dar che a aia era vie. Vie i avea un scop. Nu-mi imaginez cum ptrunsese n pu dup ce se nchisesc ua. Poate c ntreptrunderea dou realiti era aproape completa. n acest caz, chestia de pe acoperi ar fi putut s tr ac prin tavan oricnd, ca o fantom printr-un perete. Doogie rmsese concentrat asupra indicatorului de deasupra uii, dar ceilali animal e, copii i aduli - ne-am ntors ctre sunetele amenintoare. n centrul tavanului se afla un chepeng. O cale de ieire. O cale de intrare. Am luat din nou Uzi-ul lui Doogie i am intit ctre tavan. Sasha ndrepta puca spre t rap. Nu credeam c armele de foc vor avea efect. Dac mi aminteam bine, Delacroix poves tise c unii dintre membrii expediiei trecuser n cealalt parte narmai. Dar armele nualvaser. Ascensorul scri, scrni, gemu, trndu-se n sus. Pe partea aceasta a chepengului nu existau mnere sau balamale. Nici zvor. Ca s i ei, trebuia s mpingi panoul n sus. Probabil c afar erau mnere sau o adncitur n ca egetele, pentru ca echipele de salvare s-1 poat deschide din exterior. Garguiul zburtor avea mini, cu degete groase, ca nite gheare. Poate c degetele al ea nu se potriveau n adncitura minerului. Un zgomot puternic, de zgriat. Cineva apsa cu ghearele pe acoperiul din oel, ca i cum ar fi ncercat s-i sape drum nuntru. Un trosnet, un pocnet, un sunet de sfiere. T . Copiii se nghesuir unul n cellalt.

Orson mri ncet. i eu. Pereii preau c se apropie unul de altul, de parc ascensorul se transforma ntr-un c ociug pentru un grup de oameni. Aerul devenise dens. l simeam n plmni ca un noroi. Lu ina din tavan ncepu s plpie. Cu un geamt metalic, chepengul de salvare se ndoi ctre noi, de parc l-ar fi apsat o greutate foarte mare. Rama n care fusese aezat nu-i permitea s se deschid nuntru. Dup un moment, greutatea fu ndeprtat, clar panoul nu-i reveni la normal. Rmsese d rmat. Plac din oel. ndoit ca plasticul. Pentru aa ceva i trebuia o for inimaginabi mi curgea transpiraia n ochi. Mi-am ters-o cu dosul palmei. - Da! exclam Doogie, cnd becul se aprinse n dreptul indicatorului P. Dar promisiunea de salvare nu fu ndeplinit imediat. Uile nu se deschiser. Cabina ncepu s se agite n sus i-n jos, urcnd i cobornd cam treizeci de centimetri fiecare salt, de parc tot sistemul de ridicare era pe cale s se rup n buci i s ne e n fundul puului, unde liftul avea s se transforme ntr-o mas de metal torsionat. Pe acoperi, garguiul sau ceva mai ru trgea de panoul de evacuare. n eforturile l i anterioare, ndesase panoul n ram, iar chepengul se nepenise. Uile liftului rmaser nchise, iar Doogie, furios, ddu cu pumnul n butonul pe care s ria: Deschidere u". Cu un scrnet strident, placa deformata a chepengului din oel se mic n ram, n tim creatura mpingea furioas n ea. n cele din urm, ua se deschise, iar eu m-am rsucit spre ea, convins c eram nconjur de ara nimnui, c atacantul de pe acoperi va fi ajutat de alii. Ne aflam la parter. Hangarul era mai zgomotos dect o petrecere de revelion n Ne w York, ntr-o gar plin cu derbedei care se bteau i cu o formaie punk ce folosea ampli icatoare nucleare. Dar recunoscusem hangarul. Nici urm de cer rou, de copaci negri, de vie trtoare ca nite cuiburi de erpi de coral. Deasupra, chepengul de evacuare scria, se zbtea violent Rama din jur ncepuse s se up. Ascensorul se blnganea mai ru ca nainte. Podeaua liftului *e ridica i cdea, n rap cu podeaua hangarului, aa cum se miy 11 o punte de andocare n raport cu puntea un ei brci, pe o m.iie agitat. I-am dat Uzi-ul lui Doogie, am luat puca i l-am urmat pe omul-sas n hangar, srind peste pragul care se mica, iar Bobby yi Orson m-au urmat. Sasha i Roosevelt au scos copiii n grab din ascensor, iat Mungojerrie iei n urma l or, dup ce arunc o ultim priviro curioas ctre tavan. Cnd Sasha se ntoarse s pzeasc liftul cu puca, chepengul fu rupt din plafon. Gargui l cobor de pe acoperi. n timpul saltului i inu aripile negre, din piele, strnse, dar oi i le deschise, umplnd cabina ascensorului. Muchii membrelor acoperite cu solzi a le fiarei se ncordar, pregtindu-se s sar spre noi. Lovea cu coada, izbind pereii cabi ei. Ochii argintii aruncau fulgere. Gura bestiei prea cptuit cu catifea roie, dar lim bii lung, despicat era neagr. Mi-am amintit de proiectilele ca nite smburi pe care le scui pase spre Lumley i llodgson i am strigat s-o avertizez pe Sasha. Garguiul ip. Sasha trase un foc cu puc a. Dar nainte s fie atins de paraziii viermuitori, liftul se sfrm, iar cabina se pr ol, mpreun cu creatura care rcnea, cu cablurile de traciune, cu contragreutile i cu ele din oel. Din cauz c fiara avea aripi, m ateptam s se ridice din ruine i s ias din pu, da dat seama c acesta nu mai exista. Priveam n vidul pe care-1 zrisem n noaptea aceea, ceva mai devreme, n locul n care ar fi trebuit s fie scrile. M-am gndit, prostete, la dulapul magic care servea ca poart ctre ara vrjit Narnia a oglinzi i vizuini de iepuri ce duceau ctre un regat bizar, condus de regina crilor de joc. Aici era vorba doar de o nebunie trectoare. Mi-am revenit i am fcut ca Pooh, adic iun acceptat tot ce vzusem i vedeam nc. A dus grupul nostru curajos prin hangarul in care se ntmplau chestii foarte mito, am traversat ara nimnui a trecutului, prezentului, viitorului i a timpului lateral, sp unnd salut unui muncitor fantom uimit, cu o plrie turtit, am agitat putile spre ali i care preau c vor sa ne fac necazuri, ncercnd s nu trecem prin spaiul n care se pu materializa obiecte din alt timp, iar dac-i nchipui c asta-i uor, atunci eti un caca.

Uneori ne aflam ntr-un depozit ntunecat, abandonat, alteori n lumina roie mohort a faliei de timp, iar dup zece pai mergeam printr-un loc bine luminat, populat cu fa ntome ocupate i la fel de vii ca noi. Cel mai neplcut moment a fost atunci cnd am t recut prin ceaa roie i, dei eram departe de ua de ieire, ne-am pomenit n afara depoz lui, ntr-un peisaj n care mase negre de ciuperci se nlau, cu o form asemntoare copa , ctre un cer rou, pe care ardeau doi sori nceoai, aflai jos, spre orizont. Dar, dup lip, ne-am pomenit iari printre muncitorii fantom, apoi iar n bezn i, n cele din ur ajuns la ieire. Nu ne-a urmrit nimeni n noapte, dar am fugit pn am ajuns lng Hummer, unde ne-am op it n sfrit i ne-am ntors, s privim la hangarul care fusese prins n furtuna de timp. elia din beton a cldirii, pereii din oel ondulat i acoperiul curbat pulsau ntr-o lumi roie. Din ferestrele nalte neau raze albe, puternice ca ale unui far, ndreptndu-se c cer. Judecind dup zgomot, puteai s crezi c o mie de tauri nvliser ntr-o mie de prv porelanuri, aflate n interiorul cldirii, c asistai Ia o ciocnire de tancuri pe un cmp de lupt, c bande de rsculai urlau, cernd snge. Pmntul de sub picioarele noastre se uia, de parc ar fi fost cutremur. M ntrebam dac ne aflam la o distan sigur. M ateptam ca hangarul s explodeze sau s ia foc, dar lucrurile ncepur s se potolea Lucirea roie sczu n intensitate, luminile ce neau din ferestre se ntunecar i am v ldirea uria plpi, ca i cum dou mii de zile i de nopi ar fi trecut In doar dou min rea lunii alternnd cu cea a soarelui i cu ntunericul, iar pereii din tabl ondulat.i p eau c snt n btaia unei lumini stroboscopice. Apoi, deodat, cldirea ncepu s se demol ingur, de parc ar fi parcurs n sens invers trecutul. Pe suprafaa ei roiau muncitori, toi mergml napoi; n jurul construciei aprur utilaje i maini de construit; acoperi , pereii czur, iruri de camioane supserii cimentul din fundaii, trgndu-1 n malaxoar le de oel furii scoase din pmnt, ca nite oase de dinozaur n timpul unor spturi arheo ice, pn ce toate cele ase niveluri subterane fura dcconstruite, apoi se porni o nval oarb de camioane grele i de excavatoare, care puser la loc pmntul pe care-1 scoseser dva, iar dup o sclipire final de lumin roie peste locul acela totul se potoli. Hangarul i tot ce fusese sub el ncetase sa existe. Spectacolul i ncntase pe copii, de parc l ntlniser pe E.T., clriser pe spatel tozaur i fcuser o cltorie pe Lun, toate astea ntr-o singur sear. A disprut? se minim Doogie. De parc n-ar fi existat, i-am sugerat eu. Dar a existat, zise Sasha. Efectul rezidual. Un efect rezidual necontestat. Presupun ca locul sta a implo dat n trecut. Dar dac n-a existat niciodat, de ce-mi amintesc c am fost nuntru? ntreb Bobby. Nu ncepc din nou, l-am avertizat eu. Ne-am nghesuit n Hummer - cinci aduli, patru copii aai, un cine slbit i o pisi sine , iar Doogie conduse pn la bungalow-ul din Oraul Mort, unde trebuia s rezolvm p oblema cadavrului n putrefacie al lui Delacroix i a tavanului cptuit cu coconi dc mri ea unor crnai. Munca unui exorcist nu se termina niciodat. Pe de alt parte, Aaron Stuart, cel care cuta necazurile cu luminarea, trase sol emn concluzia ?11 legtur cu sngele de pe mi- nile mele: Domnul Halloway e mort. Am mai discutat pe tema asta, in-am enervat eu. Nu-i mort. E mort, l aprob i Anson. Poate c-s mort, dar am pantalonii uscai, ripost Bobby. E mort, fu de acord Jimmy Wing. Poate c-i mort, zise gnditoare Wendy. Ce naiba-i cu voi, copii? am ntrebat eu, ntorcndu-m n scaun ctre ei. Nu-i mort, n paradox, dar nu-i mort. Tot ce trebuie s facei e s credei n zne, s batei din palm r Tinker Bell va tri! E att de greu de priceput? Rcorete-te, Omule-de-Zpad! m sftui Sasha. M-am rcorit. M uitam nc la copii, care stteau pe a treia banc. Ultima. Orson sttea n spaiul p bagaje, din spatele lor. i ridic un pic capul i m privi pe deasupra copiilor, de par c mi-ar fi zis calm s m potolesc. Snt, l-am asigurat eu. Mri dezaprobator.

Bobby fusese mort. Mort. Ct se poate de mort. Bine. E timpul s ne revenim. Aici , n Wyvern, viaa merge mai departe, uneori chiar i pentru cei decedai. n plus, ne gse m la mai mult de un kilometru de plaj, deci orice s-ar fi ntmplat aici nu putea fi prea important. Fiule, chestia cu Tinker Bell are o logic perfecta, zise Roosevelt, fie ca s m d ea gata, fie pentru c nnebunise subit. Mda, mormi Jimmy Wing. Tinker Bell. Tinker Bell, repetar gemenii la unison, dnd din cap. Mda, zise Wendy. De ce nu m-am gndit Ia asta? Mungojerrie miorli. Nu tiu ce-a vrut s spun. Doogie coti, merse pe alee i parc pe peluza din faa bun- galow-ului. Copiii rmaser n vehicul, mpreun cu Orson i Mungojerrie. Sasha, Roosevelt i Doogie ocupar poziii n jurul Huni- mer-ului, stnd de paz. La sugestia Sashei, Doogie indusese dou bidoane cu benzin printre provizii. Cu intenia criminal de a distruge ct mai multe proprieti guvernamentale, eu i Bobby am c t lichidul satisl'a ctor de inflamabil n bungalow. ntoarcerea n casa aceea mic era i mai puin plcut dect sa te supui unei operaii e de amploare, dar, fiind brbai m toat firea, am urcat treptele i am traversat porti cul fr ezitare, chiar linitii. Am lsat canistrele de benzin n sufragerie, cu grij, de parc n-am fi vrut s trezim n somnoros scandalagiu, iar eu am aprins lanterna. Coconii care atrnaser pe tavan dispruser. La nceput m-am gndit c locuitorii din tuburile alea cara ghioase i croiser drum af r din ele i colindau prin bungalow, ntr-o form aductoare de necazuri. Apoi mi-am dat seama c nu rmsese prin coluri nici mcar o uvi de filament i c nu sc vedea nici ur ea. oseta roie desperecheat, care aparinuse, probabil, unuia dintre copiii lui Delacr oix, rmsese n acelai loc, nc acoperita de praf. n general, bungalow-ul imita aa cum aminteam. Nu atma nici un cocon n sufragerie. Nici n buctrie. Cadavrul lui Leland Delacroix dispruse, ca i fotografiile familiei sale, lumina rea votiv, verigheta i pistolul cu care se sinucisese. Linoleumul vechi era tot crp at i jupuit, dar pe el nu sc vedeau nici un fel de pete biologice, care s indice c acolo putrezise un cadavru. Trenul Misterului n-a fost construit niciodat, deci Delacroix n-a fost nicioda t... n partea cealalt, am zis eu. N-a deschis nici cnd ua. Nici n-a fost infectat sau posedat. i nu i-a infectat familin. Prin urmare tries c undeva? Doamne, sper s fie aa! Dar cum de nu-i aici, din moment ce noi ne amintim c a fo st aici? Paradox, mi rspunse Bobby, de parc el ar fi fost pe deplin satisfcut de aceasta e xplicaie. Aadar, ce facem? S-o ardem, oricum. Ca s fim siguri? Nu. Pentru c-s piroman. Nu tiam asta despre tine, frtate! Hai s-i dm foc! n timp ce goleam canistrele cu benzin n buctrie, n sufragerie i n camera de zi, oprit de mai multe ori, pentru c aveam impresia c auzeam ceva n pereii bungalow-ului . De fiecare dat cnd ascultam, zgomotul slab nceta. obolani, zise Bobby. Asta m-a alarmat, pentru c i Bobby auzise ceva, deci sunetele acelea nu fuseser rodul imaginaiei mele. Oricum, nu fusese furi- atul-zgriatul-ronitul oarecilor, ci o lunecare lichid. obolani enormi! exclama el, cu mult for, dar cu puin convingere. M-am ncurajat singur, spunndu-mi ca eram ameii de vaporii de benzin i deci nu pute m s avem ncredere n simurile noastre. Dar m ateptam s aud voci rsunndu-nii n cap: .. Am ieit din bungalow fr s fim mncai. Cu ultima canistr de benzin am tras o dr prin portic, pe scri, pe alee.

Doogie duse maina mai departe, s fie la o distan sigur. Lumina lunii acoperea ca o mantie Oraul Mort i fiecare cldire tcut prea s adpost rivitori ostili, care pndeau la ferestre. Dup ce am aezat canistra goal n portic, am fugit pn la Hummer i i-am cerut Iui Do e s dea napoi, pn cnd una dintre roile din spate va ajunge pe capacul de la gura de c nalizare. Capacul maimuelor... Cnd m-am ntors n curtea din fa, Bobby aprinse chibritul. n timp ce flacra albastru-portocalie gonea pc alee i se cra pe primele trepte, Bob y m ntreb: Cnd am murit... -Da? Am ipat ca un porc njunghiat, am bocit, mi-am pierdui demnitatea? Ai fost calm. n afar de faptul c i-ai udat pantalonii. Acum nu-s uzi. Flacra ajunse n sufrageria mbibat cu benzin, iar furtuna de foc se dezlnui prin b alow. Scldat de lumina portocalie, am zis: Cnd mureai... -Da? Ai spus: Te iubesc, frtate". Ce prostie! rnji el. Iar eu i-am rspuns c sentimentul e reciproc. De ce-am fcut noi o asemenea chestie? Mureai. Iar acum snt aici. O treab foarte ciudat, l-am aprobat eu. Avem nevoie de un paradox al obiceiurilor. Cum ar fi? S ne amintim totul, dar s uitm de cuvintele din momentul morii. Prea trziu. Am discutat deja Ia biseric, la restaurant, la florrie. Eu o s m mbrac n alb, zise Bobby. Asta ar nsemna s te travesteti. Am plecat de lng bungalow-ul care ardea i am mers pe strad. Crcile rsucite ale arb rilor, luminate de focul turbat, aruncau umbre pe caldarm. Cnd am ajuns lng main, un chellit cunoscut, furios chinui noaptea, urmat de o mul de voci piigiate. M-am uitat n stn- ga i am vzut o ceat de maimue din Wyvern, la o e de cvartal, gonind ctre noi. Trenul Misterului i terorile asociate lui dispruser, ca i cum n-ar fi fost, dar m unca de o viaa a Wisteriei Jane Snow mai avea consecine. Ne-am nghesuit n Hummer, iar Doogie ncuie toate uile, apsnd un buton din panoul de bord, tocmai cnd maimuele rhe- sus se repezeau asupra vehiculului. - D-i drumul, ham, miau, s plecam! rcnirm cu toii, dei Doogie nu avea nevoie de ni i o ncurajare. Aps pe acceleraie i ls o parte a cetei ipnd de frustrare, n timp ce bara de pro n spate Ie scpa. Dar nu scpaserm complet. Maimuele se crau cu tenacitate pe portbagajul de pe acope i. Una mai scrboas se prinsese cu picioarele i atrna cu capul n jos la ua din spate a mainii, rcnind obsceniti simiene i izbind furioas cu minile n fereastr. Orson mr o goneasc, cu botul lipit de geam, strduindu-se s se in pe picioare n timp ce Doogie ergea ca la slalom, ncercnd s arunce maimuele de pe vehicul. Alt maimu cobor de pe acoperi, chiar pe parbriz, zgin- du-se la Doogie i mpiedic pe aceasta s vad drumul. Cu o mn se inea de tergtorul de parbriz, iar n cealalt av atr. Lovi cu piatra n parbriz, dar sticla nu se sparse. Izbi din nou, i de data ast a piatra produse o crptur. S-o ia dracu', bombni Doogie i pomi tergtorul. Bucata de metal prinse mna maimuei, iar lama din cauciuc o mpinse. Animalul chelli , i ddu drumul, se rostogoli pe capot i czu de pe Hummer. Gemenii Stuart izbucnir n urale. Pe scaunul din fa sttea Roosevelt, cavalerul fr puc, dar cu pisic. Ceva lovi fer

a de lng el, suficient de puternic ca s-1 fac pe Mungojerrie s sar-n sus luat prin su prindere. i acolo atrna o maimu, tot cu capul n jos, dar aceasta avea o cheie fix n mna dr o folosea ca pe un ciocan. Nu era o scul potrivita, dar cu mult mai bun dect piatra , iar cnd primata precoce izbi din nou, geamul se crp. n timp ce mii de fisuri subiri se ntinser instantaneu pe geamul lateral, Mungojer rie sri din poala lui Roosevelt pe sptarul scaunului, apoi pe scaunul dintre Bobby i mine, dup care sri n al treilea rnd de scaune, cutnd un refugiu printre: copii. Pisica se micase att de iute, c ajunsese printre copii nainte ca cioburile de sti cl s pice n poala lui Roosevelt. Doogie avea nevoie de ambele mini ca s in volanul, dintre ceilali nici unul n-ar fi putut s trag n invadator fr s-i zboare creierii co icatorului cu animalele, chestie care ni se prea nerentabil. Aa c maimua intr nuntr peste Roosevelt, artn- du-i dinii i ameninndu-1 cu cheia cnd acesta ncerc s-o pri -se iute, de parc ar fi fost pisic, sri de pe scaunul din fa pe bancheta din mijloc, acolo unde stteam eu, ntre Sasha i Bobby. Surprinztor, dar maimua se repezi la Bobby, creznd poate c el este biatul Wisterie i Jane Snow. Mmica fusese creatorul ci, deci pentru maimue eram echivalentul fiulu i lui Frankenstein. Am auzit cheia zngnind cnd lovi craniul lui Bobby, spre tmpl, dar nu att de tare pe ct dorise animalul, pentru c nu reuise s izbeasc suficient de pute nic n timpul saltului. Apoi Bobby reui s prind maimua de gt i o strnse cu ambele mini pn cnd acesta heii, ca s se apuce de minile care o sugrumau. Numai cineva care ura teribil de mu lt maimuele ar fi ncercat s foloseasc o arm n nghesuiala aia, aa c, n timp ce Doo nua s fac slalomuri din trotuar n trotuar, Sasha ls n jos geamul din partea ei, iar B bby mpinse invadatorul ctre mine. L-am apucat de gt, sub minile lui Bobby, i l-am str s puternic, s-1 strangulez, apoi Bobby i-a dat drumul. Toate astea se ntmplar iute, prea iute ca s ne gndim ce s facem cu maimua care mria-se-zbtea-'scuipa fcndu-i s , dnd din mini i din picioare cu o putere surprinztoare, dac inem seama c nu mai res a i nu-i ajungea snge la creier; cele dousprezece kilograme de primat furioas ne trge u de pr, voiau s ne scoat ochii, s ne rup urechile, loveau cu coada, se zbteau cu fur e i ncercau s se elibereze. Sasha i trase capul ntr-o parte, iar eu m-am aplecat pest ea, ncercnd s las maimua fr cunotin, dar, mai ales, s-o arunc din Hummer. Am scos ereastr i i-am dat drumul, iar Sasha ridic geamul att de repede, c aproape mi prinse nile. S nu mai trecem prin aa ceva, mi spuse Bobby. -OK. Alt sac cu purici sri de pe acoperi, intenionnd s intre prin fereastra spart, dar oosevelt o ntmpin cu un pumn ct un baros, iar maimua zbura n noapte, de parca ar fi f st lansat de o catapult. Doogie continua s conduc Hummer-ul cu vitez i n zigzag, iar n spate, maimuele car trnau cu capul n jos de pe acoperi se blngneau prin faa ferestrei ca pendula unui ce Orson czu, dar sri din nou n picioare, mrind i artndu-i colii, amintin- du-le ce i dac ar ncerca s intre. Uitndu-m n spate, la maimuele care se legnau, am vzut c restul cetei continua s mreasc. Slalomul lui Doogie ne ajutase s scpm de civa dintre atacatori, dar ne redus viteza, iar rutcioii cu ochi lucitori se apropiau. Atunci omul-sas ncet s mai erpuiasc, acceler i coti att de iute, nct trebui s la de frn pn-n podea ca s nu intre ntr-o hait de coioi. Maimuele din spatele mainii ipar cnd vzur sau mirosir haita. Srir de pe Hummer salveze vieile. Coioii, vreo cincizeci sau aizeci, pornir ca un curent i se scurser n jurul vehicu ului. Mi-a fost team c vor ncerca s intre prin fereastra spart. Cu colii lor, ar fi fost mai greu de oprit dect maimuele. Dar ei nu manifestar vreun interes pentru carnea d e oameni n conserv i trecur pe lng noi, strngndu-i la loc rndurile dup ce ne dep Ceata care ne urmrea ddu colul i nimeri peste hait. Maimuele srir n aer de surp ai fi zis c-s pe trambulin. Dar fiind maimue detepte, se retraser fr ezitare, iar coioii se luar dup ele. Copiii se rsucir n scaun, aplaudnd coioii. Asta-i o lume a lui Barnum i Bailey, zis asha. Doogie ne scoase din Wyvern.

Norii dispruser ct fuseserm sub pmnt, iar luna atrna pe cer, rotund ca timpul. Inc nainte de miezul nopii, am dus fiecare copil acas i a fost grozav. Lacrimile n u-s ntotdeauna amare. n timp ce ne fceam turul, lacrimile de pe feele prinilor copiil r erau dulci ca milostenia. Cnd Lilly Wing m vzu, cu Jimmy n brae, am zrit n ochii e eva dup care tnjisem altdat, dar care acum avea mai puin importana dect ar fi avut ut. Cnd ne-am ntors acas, eu, Sasha si Bobby ne pregteam de petrecere, dar Roosevelt dorea s-i recupereze Mercedes-ul, s se ntoarc pe iahtul lui frumos din portul pentru ambarcaiuni i s pregteasc o legtur de pirat din carne macr, s-i pun pe ochiul um Copii, am mbtrnit. Voi o s petrecei, eu o s m culc. Din cauz ce nu era de serviciu la postul de radio, Doogie avea o ntlnire la miez ul nopii, de parc fusese sigur c se va ntoarce i c va avea chef de dans. Bine c am timp s fac un du, c miros ca o maimu. n timp ce Bobby i Sasha ncrcau planele de surf n Explorer-ul ei, eu mi-am splat m e murdare de snge. Apoi m-am dus cu Mungojerrie i Orson n sufragerie acum camera pe ntru muzic a Sashei ca s ascult caseta pe care o mai ascultasem de dou ori pn atunci Testamentul lui Leland Delacroix. Nu se afla n aparat, unde o lsasem cnd o ascultaser Sasha, Roosevelt i Mungojerrie . Se prea c dispruse, precum cldirea care gzduise Trenul Misterului. Dac Delacroix nu se sinucisese, dac nu lucrase la proiectul cu trenul i nu trecuse niciodat n cealalt parte, atunci nici caseta nu fusese nregistrat. M-am dus la raftul n care-i pstra Sasha benzile. Dublura testamentului Iui Delac roix, cu eticheta Rinichi i tequila" era acolo unde o pusesem. Cred c-i goal, am presupus eu. Orson m privi ironic. Bietul biat avea nevoie s fie mbiat, tratat cu antiseptice i bandajat. Probabil c Sasha mi-o luase nainte i dusese o trus de prim ajutor n camione t. Mungojerrie atepta lng casetofon s m ntorc cu caseta. Am pus-o n aparat i am apsat butonul de pornire. Fitul benzii magnetice. Un clinchet uor. O respiraie ritmic. Apoi o respiraie acc rat, plnsete, sughiuri jitlnice. n cele din urm, vocea lui Delacroix: Acesta-i un ave tisment. Un testament." Am apsat pe butonul de oprire. Nu nelegeam de ce caseta original ncetase s existe, iar copia rmsese intact. Cum de-i fcuse Delacroix testamentul, din moment ce nu clto e niciodat cu Trenul Misterului? Paradox, am zis eu. Orson a dat aprobator din cap. Mungojerrie se uit Ia mine i csc, de parc mi-ar fi spus c-s prost. Am dat banda nainte, pn am ajuns la fragmentul n care Delacroix nira oamenii pe ca e-i tia c lucraser la proiect, citndu-le i titlurile. Primul fusese, dac-mi aminteam ine, doctorul Randolph Josephson. Un savant civil, eful proiectului. Doctor Randolph Josephson. John Joseph Randolph. Cnd fusese eliberat din nchisoarea pentru delincveni minori, Johnny Randolph dev enise Randolph Josephson. Cu aceast nou identitate, studiase pentru a-i ndeplini des tinul pe care-1 imaginase pentru sine dupa ce vzuse o cioar ieind din stnca solid. Dac vrei, putei s credei c diavolul i fcuse o vizit lui Johnny Randolph, cel de ezece ani, sub forma unei ciori vorbitoare, care-i ceruse s-i ucid prinii i s constr sc o main Trenul Misterului care s deschid usa dintre aceast lume i iad, penni colo legiunile de ngeri ntunecai i demoni condamnai s triasc n adncuri. Sau poi s crezi c un biat uciga citise un asemenea scenariu ntr-o... s zicem cart u benzi desenate, apoi luase intriga i o transformase ntr-o iluzie care-1 motivase s construiasc mainria aceea infernal. Pare greu de crezut c un sociopat care taie-m elrete-zdrobete ar putea deveni un savant de-o asemenea valoare nct s se investeasc iarde de dolari din banii guvernului n munca lui, dar tim c era un sociopat care se stpnea neobinuit de bine, care-i limita crimele la una pe an, folosindu-i restul ene rgiei criminale in cariera tiinifica. Bineneles, muli dintre cei care decid cum s se heltuiasc miliardele din bugetul la negru nu-s la fel de echilibrai ca mine sau ca tine. Eh, nu la fel de echilibrai ca tine, pentru c oricine citete aceste volume a le jurnalului meu din Moonlight Bay va avea motive s se ndoiasc de faptul c a fi echi

librat. Cei care gestioneaz casa de bani publici sprijin deseori proiecte nebunesc dc ambiioase i a fi surprins dac John Joseph Randolph alias doctor Randolph Josephs on - ar fi singurul lunatic care s-a scldat n banii impozitelor noastre. M ntrebam dac Randolph murise acolo in Fort Wyvern, ngropat de viu sub mii de ton e de pmnt care, n rsturnarea nebuneasc a timpului, fuseser readuse de camioane i exc toare n groapa n care existaser cndva camera-ou i ncperile asociate ei. Sau nu se du e niciodat n Wyvern i nu proicctase Trenul Misterelor? Tria undeva, petreendu-i ultim l deceniu lucrnd Ia alt proiect sau la unul similar? Circul cu trei sute de arene al imaginaiei mele i ntinse brusc cortul, iar eu am fost convins c John Joseph Randolph sttea chiar n acel moment la fereastra sufrager iei, uitndu-se la mine. M-am rsucit. Jaluzelele fuseser coborte. Am traversat ncperea am tras de sfoar i am ridicat jaluzelele. Johnny nu se afla acolo. Am mai ascultat un pic clin caset. Al optsprezecelea nume din lista lui Delasc roix era Conrad Gensel. Nici o ndoial c aveam de-a face chiar cu ticlosul solid cu pr negru, tuns scurt, cu ochii de un galben-cprui i cu dini de ppu. Poate c fusese unu intre timponauii care cltoriser n partea cealalt, unul dintre puinii care se ntorse i. Poate i gsise un destin propriu n lumea aceea a cerului rou sau nnebunise clin cau a a ceea ce vzuse n locul acela de comar. n orice caz, nu se cunoscuse cu Randolph l a o mas organizat de biseric sau la un festival al capunelor. nc mi se zburlea prul pe ceaf, pentru c, dei cldirea Trenului Misterului fusese d lat, pn Ia ultima frm dc ciment i pin la ultima achie de oel, nu credeam c totul se. John Joseph Randolph nu fusese la fereastra. Acum eram convins c Gensel Conrad sttea cu nasul lipit de geam. Pentru c lsasem jaluzelele dupa ce verificasem dac Jo hnny nebunul se afla in preajma, am traversat iari camera. Am ezitat. Am ridicat j aluzelele. Nici urma de Conrad. Clinele i pisica m urmareau cu interes, de parc s-ar fi distrat dc minune. Marea ntrebare, le-am spus eu lui Mungojerrie i lui Orson, n timp ce-i conduceam n buctrie, este dac ua pe care a deschis-o Johnny ddea spre iad sau n alta parte. N-ar fi primit fonduri daca ar fi promis c va cldi o punte pentru Belzebut. Fus ese discret. Snt sigur c finanatorii secrei crezuser c sprijin cercetri i experime cltorie n timp. i pentru c toi erau icnii, li se pruse o chestie raional. Am scos un pachet cu cniai din congelator. Dupa cele pe care ni le-a spus n ncperea aia din aram, cred c exist un soi de c n timp. nainte, napoi dar n cea mai mare parte n lateral. Am rmas s ma gndesc la problem, cu crnaii congclai n mn. Orson se nvrtea n jurul meu. Sa presupunem c exist lumi n afara acesteia, n curentul timpului care curge in la teral cu noi. Lumi paralele. Conform fizicii cuantice, pot exista un numr infinit de universuri n afara celui al nostru, la fel de reale ca acela n care trim. Nu pu tem sa le vedem. Cei de acolo nu ne pot vedea. Iile nu se intersecteaz niciodat. P oate cu excepia Wyvernului. Unde Trenul Misterului a amestecat realitile, ca un mal axor gigantic. Pentru un timp. Acum i Mungojerrie se nvrtea n jurul meu, inindu-se dup Orson. E posibil ca unul dintre universurile acelea sa fie att de teribil nct s fie chia r iadul? Atunci poate ca exista alta lume paralel, att de minunat nct s nu putem s-o eosebim dc rai. Potaia care ddea trcoale i cotoiul care m ocolea sc concentraser att de mult asupr crnailor, intraser att de mult n trans, nct, dac Orson s-ar fi oprit brusc, Mungo ar fi mers mai departe i s-ar fi crat pe cl fr s-i dea seama unde se afla. Am desfcut ambalajul crnailor, am turnat sosul pe o farfurie, m-am dus spre cupt orul cu microunde, dar m-am oprit n mijlocul camerei, meditnd mai departe. De fapt, n-ar fi posibil ca unii oameni fizicieni obinuii sau mistici s fi priv t uneori prin bariera dintre curenii timpului? S fi avut viziuni ale acelor lumi p aralele? Poate aa s-au obinut conceptele noastre despre viaa de dup moarte... Bobby intrase n buctrie, venind din garaj, chiar n timpul ultimului meu monolog. M ascult un moment, dar apoi se aeza n urma lui Orson i Mungojerrie, nvrtindu-se n meu. i dac ne mutm acolo, din lumea aceasta, cnd murim? Dac ne deplasm n lateral, n me paralel cu a noastr? Ar fi vorba de religie sau de tiin?

Nu-i vorba de nimic, interveni Bobby. Tu vorbeti de unul singur despre religie , tiin i pseudotiin, dar noi nc gndim la cmai. Dup acest imbold, am pus farfuria n cuptorul cu microunde. Cnd crnaii s-au nclzit -am dat doi lui Mungojerrie, ase lui Orson pentru ca noaptea trecut, atunci cnd lrgi sem tietura din gardul de srma i-1 grbisem s intre n Wyvern, i promisesem crnai, i in ntotdeauna promisiunile pe care le fac prietenilor mei, aa cum i ei i respect pr siunile pe care mi le fac. Nu i-am dat nici unul lui Bobby, pentru c fusese obraznic. Ia te uit ce-am gsit, mi zise el, n timp ce-mi splam grsimea de crnai de pe m Aveam degetele ude, dar el mi ntinse apca Trenului Misterului. Nu poate s existe, am spus eu. Dac ntreaga cldire care gzduise proiectul dispruse, de ce rmsese apca? Nu exista ceea ce tim noi. Dar exist altceva, mi rspunse el. Mirat, am ntors apca n mini i m-am uitat Ia cuvintele de deasupra cozorocului. Literele cusute cu rou-rubiniu nu mai alctuiau cuvintele Tren ul Misterului". n locul lor scria: Aleea Tornadei". Ce-i Aleea Tornadei? am ntrebat eu. Nu i se pare... Cam respingtor? -Mda... Teribil de ciudat... Poate c Randolph, Conrad i ceilali erau aici n Wyvern sau n alt parte a lumii, luc d la acelai proiect, dar care acum avea alt nume. Nu fusese abandonat. O s-o mai pori? m ntreb Bobby. -Nu. Bun idee. Vreau s te ntreb ceva. Ce s-a ntmplat cu mine, cel mort? Iar ncepi! Ai ncetat s exiti, asta-i tot. Pentru c n-am murit. Nu-s Einstein. i dac m trezesc ntr-o diminea, iar alturi de mine st un alt eu, mort, putrezit Va trebui s-i cumperi cearafuri noi. Dup ce am mpachetat i eram gata de petrecere, ne-am dus spre vrful colului de sud al golfului, unde vila lui Bobby o construcie minunat din lemn vechi de tek si sti cl era singura locuin. Pe drum, Sasha a oprit ling un telefon public, i-a schimbat vocea, imitndu-1 pe Mickcy Mouse Dumnezeu tie de ce Mickcy Mouse, cnd oricare personaj din Regele Leu ar fi fost mai potrivit i a informat poliia despre ce se gsea n casa familiei Stanwy k. Dup ce ne-arn pus din nou n micare, Bobby ntreba: Frtate... h. Cine i-a lsat apca Trenului Misterului? i cine a pus ecusonul lui Delacroix sub t rgtorul jeepului, noaptea trecuta? N-am nici o dovad. Dar vreo bnuial? Cap-Mare. Vorbeti serios? Cred c-i mai detept dect pare. E un schilod mutant, exclam Bobby. Asta snt i eu. Bun replic! n casa lui Bobby ne-am schimbat hainele de strad cu costume de surf, apoi am ncrc at un rcitor plin cu bere i o grmada de gustri n Explorer. nainte s ne distrm mai trebuia s rezolvm o problem, ca s ncetm s privim nervo tr, uitndu-ne dup conductorul nebun al Trenului Misterului. Monitoarele foarte mari ale calculatoarelor din biroul de acas al lui Bobby er au pline, cu hri colorate, grafice, fotografii ale Pmntului luate de pe orbit cu doar cteva minute n urm i diagrame dinamice ale condiiilor meteorologice din toat lumea. ici - cu ajutorul angajailor si din Biroul Moonlight Bay pentru Surf Bobby prezice a condiiile de surf pentru abonaii din douzeci de ri.

Nu-s compatibil cu calculatoarele, XP-ul m face s nu fiu, de aceea am stat deop arte cnd Bobby se aez n faa unui post de lucru, i trecu degetele peste tastatur i o baz de date o lista cu toi oamenii de tiina americani din vremea noastr. Logica ne spunea ca un geniu nebun, obsedat de posibilitatea cltoriei iii timp, hotrt s dovedea sc faptul c exista lumi paralele alaturi de a noastr i c se putea ajunge n trmurile ea printr-o micare lateral n timp, trebuia s fie fizician i nc unul foarte bun, cu f uri foarte mari, dac dorea s pun n practic teoria sa. Bobby l gsi pe doctorul Randolph Josephson n trei minute. Lucra la o universitat e din Nevada i locuia n Reno. Mungojerrie sari ling calculator, ca s se uite atent la datele de pe ecran. Exi sta chiar i o fotografie. Era vorba de savantul nostru cel nebun, fr urm de ndoial. n ciuda nchiderii multor baze militare dup sfritul Rzboiului Rece, Nevada rmsese eva laboratoare. Puteam s presupunem c mcar n unul dintre ele se continuau proiccte de cercetare foarte secrete, de felul celor din Wyvcrn. Poate c s-a mutat la Reno ce s-a nchis Fort Wyvern, zise Sasha. Asta nu nseamn cnc n via. Ar fi putut s vin aici, s-i rpeasc pe puti i s piar atunci cnd cl Poate c n-a lucrat deloc ?11 Wyvcm. Dac Trenul Misterului n-a existat, poate c a fost de la nceput n Reno, construind Aleea Tornadei sau cine tie ce... Bobby sun n Reno i obinu un numr de telefon al doctorului Randolph Josephson. I no pc o foaie. Dei mi ddeam seama ca de vin era imaginaia mea, cele zecc cifre pareau sa aib o au rea, de parc ar fi fost numrul de telefon la care politicienii dornici s-i vnd suflet l puteau s vorbeasc Satanei douzeci i patru de ore pe zi, apte zile pe sptmina, incl v de srbtori, acceptndu-se i apelurile cu tax invers. Tu eti singurul dintre noi care i-ai auzit glasul, zise Bobby, tragindu-i scaun ul intr-o parte, ca s ajung la telefonul staiei de lucru. Am luat msuri nct, dac o s e curios, s nu nc poat identifica. Cnd am luat receptorul, Orson i puse labele clin faa pe msua staiei i-mi apuc intre dini, ca i cum mi-ar li spus s pun telefonul jos i s nu sun. Trebuie s-o fac, frtate! A oftat. Datoria, i-am spus. A neles cuvntul datorie i mi-a dat drumul. Dei prul de pe ceaf mi se zburlise, am format numrul. In timp ce ascultam cum sun a telefonul, ini-am spus ca Kandolpli e mort, ngropat de viu n groapa n care fusese camera cptuita cu aram. Mi-a rspuns la al treilea rit. l-am recunoscui vocea imediat, chiar cnd a spus alo . Doctorul Randolph Josephson? -Da. Aveam gura uscat i limba lipit de cerul gurii. Alo? Mai snlcli pe fir? ntreb el. Randolph Josephson care s-a numit mai nainte John Joseph Randolph? Nu mi-a rspuns. Dar i auzeam respiraia. Crezi c dosarul tu din copilrie a fost distrus? Crezi c poi s-i ucizi prinii, s fie uitate pentru totdeauna? Am nchis, trntind receptorul. i acum ce facem? ntreb Sasha. Ridicndu-se de pe scaunul staiei de lucru, Bobby i rspunse: Poate c n versiunea asta a vieii sale, individul n-a fcut rost de fonduri la fel de iute cum fcuse rost n Wyvem sau poate n-a gsit suficiente. Poate c n-a ncepui nc model al Trenului Misterului. Dar, dac a fcut rost, cum l vom opri? zise Sasha. Ne ducem n Reno i-i tragem un g on n cap? Numai dac nu putem sa evitm asta, am spus eu. Am luat nite tieturi din ziare de p e peretele expoziiei crimelor lui, din tunelul de sub camera-ou. Erau nc n buzunarul meu cnd am ajuns acas. Nu au disprut, ca... trupul lui Bobby. Ceea ce nseani n c Ran olph a comis crime. Emoia lui anual. Poate ca ai trebui ca mine sa dau un telefon a nonim la poliie i s-1 acuz de asasinatele acelea. Dac le cerceteaz, s-ar putea s-i de copere jurnalul sau alte trofee.

Dar chiar daca-1 aresteaz, interveni Sasha, cercetrile ar putea continua i fr el. S-ar putea construi o nou versiune a Trenului Misterului, iar ua dintre realiti va f i deschis. M-am uitat la Mungojerrie. Mungojerrie se uit la Orson. Orson se uit la Sasha. Sasha se uit la Bobby. Bobby se uit la mine i zise: Atunci am ncurcat-o. O s informez poliia mine, am spus eu. E lucrul cel mai bun pc care-1 putem face. Iar dac poliitii nu-1 pot aresta... Atunci m duc cu Doogie n Reno i-1 dm gata, fgdui Sasha. Ai nite metode, femeie... exclam Bobby. Venise timpul sa ne distram. Sasha conduse Explorer-ul printre dune, prin iarba de pe mal argintat de lumin a lunii, apoi de-a lungul unui debarcader, i parc pe plaja din extremitatea sudic a golfului, chiar lng linia fluxului. Nu-i legal s mergi cu maina att de departe, dar fuseserm pn-n iad i napoi, deci ne imaginam c puteam s supravieuim oricrei pedepse e pentru aceast nclcare. Am ntins pturi pe nisip, lng Explorer, i am aprins o singur lantern Coleman. La gura golfului staiona o nav marc, la nord-vest de noi. Dei o nvaluia noaptea, iar luminile din hublouri nu ajungeau ca s ne dm seama cum arat nava, eram convins c nu vzusem aa ceva prin prile noastre. Chestia asta m stnjenea, dar nu att de mult duc acas i s m ascund sub pat. Valurile artau minunat, de doi-trei metri de la baz la creast. Curentul spre lar g era suficient de puternic ca s le dirijeze ntr-un uvoi modest, iar n lumina lunii spuma sclipea ca nite coliere de perle ale sirenelor. Sasha i Bobby se duser pn la linia de spargere, iar eu am stat primul de gard pe mpreun cu Orson, Mungojerrie i doua puti. Dei Trenul Misterului nu mai exista, retro virusul detept al mmicii mai aciona nc. Poate c vaccinul promis i tratamentul erau a ape gata, poate ca oamenii din Moonlight Bay se transformau nc. Coioii nu haliser to ate maimuele. Mcar cteva se aflau pe aici, pe undeva, cu gnduri nu prea drgue pentru oi. Folosind trusa de prim ajutor luata de Sasha, am curat rnile lui Orson cu antise ptice i am turnat peste ele un strat gros de Neosporin. Rostura de pe falca sting, de lng nas, nu mai arta la fel de ru ca la nceput, dar urechea arta jalnic. Aveam de d s chem un veterinar, diminea, ca s ne spun ce posibiliti existau pentru repararea tilagiului rupt. Cu toate c antisepticul ustura, Orson nu se plngea. E un cine bun i o persoan i ma bun. Te iubesc, frtate, i-am spus eu. El m-a lins pe obraz. Mi-am dat seama c, din timp n timp, m uitam n dreapta i-n stnga, ateptndu-m s , dar i mai pregtit s-1 zresc pe Johnny Randolph nvlind ctre mine. Sau pe Hodgson, tumul spaial, cu faa colcind de parazii. Dup ce realitatea fusese fcut ndri, poat mai aezase Ia loc, conform modelului vechi, confortabil. Nu reueam s scap de sentim entul c se putea ntmpla orice. Am deschis o bere pentru mine i una pentru Orson. I-am turnat-o ntr-un castron i i-am sugerat s-o mpart cu Mungojerrie, dar pisica lu o nghiitur, apoi o scuip cu sc Noaptea era blnd, cerul plin de stele, iar zgomotul valurilor care se sprgeau pre a btaia unei inimi puternice. O umbr trecu prin faa lunii pline. Doar un oim, nu un gargui. Creatura cu aripi negre, din piele i coad ca un bici fusese nzestrat i cu dou coar e, cu copite i cu o figura hidoas, dar uman, prea umana pentru a fi plasat pe siluet a aceea grotesc. Snt sigur c schie ale unor asemenea creaturi se gsesc n cri nc d eput s fie tiprite cri, iar sub majoritatea desenelor - dac nu sub toate - gseti ace definiie: demon". Am decis s nu m mai gndesc la asta. Dup un timp, Sasha iei din valuri, mpleticindu-se fericitei, im Orson se mpletic i spre ea, de parca i-ar fi nchipuit c are chef dc vorb. Sasha se trnti pe ptur, lng mine. I-am deschis o bere. Ai vzut nava aia? m ntreba ea. E mare.

Ne-am dus mai n larg dect era nevoie. Ne-am uitat mai dc aproape. E un vas al marinei. N-am vzut niciodat o nava de lupt ancorat aici. Se ntmpl ceva. ntotdeauna se ntmpl ceva. M strbtu un fior de premoniie. Poate c urma s soseasc un tratament i un vaccin. poate c marile creiere deciseser c singura cale de a ascunde fiascoul din Wyvern i d e a opri sursa retrovirusului era s tearg vechea baz i Moonlight Bay de pe hart. S l arg cu o lovitur termonuclear, creia s nu-i supravieuiasca nici un virus. Poate c op a public va crede, dac va fi bine pregtit, c evenimentul nuclear care rsese de pc fa tului Moonlight Bay fusese opera teroritilor. Am decis s nu m mai gndesc la asta. Eu i Bobby o s ne dm ntlnire. O s ne cstorim, i-am povestit eu. Mi se pare normal, din moment ce a spus c te iubete. Pentru c aa simim. i cine o s fie domnioar de onoare? Orson. Ne aflm ntr-o zpceal total. Vrei s fii cavaler de onoare? Sigur, dac pn atunci nu-mi vor veni de hac nite maimue furioase sau alte chestii Bucur-te de valuri, Omule-de-Zpad! M-am ridicat, mi-am luat plana i i-am spus: O s-l las pe Bobby s m atepte n faa altarului, dac vrei s te mrii cu mine. Apoi m-am dus ctre valuri. M-a lsat s fac ase pai, nainte s strige: Asta a fost o cerere n cstorie? Da! am ipat eu. Eti un prost! a rcnit ea. nseamn c accepi? am strigat spre ea, n timp ce intram n mare. N-o s scapi att de uor. Trebuie s-mi faci curte. Deci accepi? -Da! Cu spuma valurilor n jurul gleznelor, m-am ntors s o privesc, aa cum sttea n lumi a lanternei Coleman. Daca Kaha Huna, zeia suriului, a fost vreodat pe pmnt, atunci s e afla aici n noaptea aceasta, nu n golful Waimea, i nu tria sub numele Pia Klick. Orson sttea lng ea, dnd din coad, evident ncntat sa fie domnioar de onoare. Ap rusc s dea din coad. Se apropie de ap, ridic botul i adulmec aerul, apoi privi nava d rzboi ancorat dincolo de gura golfului. Eu nu vedeam nimic deosebit la vasul acel a, dar ceva atrsese atenia - i ngrijorarea - lui Orson. Dar valurile artau prea minunate ca s rezist. Crpe dieni. Crpe noctem. Crpe uestu s - bucur-te de valuri. Marea nopii venea de departe, din Tortuga, din Tahiti, din Bora Bora, din Ins ulele Marchize, dintr-o mie de plaje scaldate de soare, pe care n-o s calc niciod at, unde cerul tropical este de un albastru pe care n-o s-1 vd vreodat, dar toat lumi na de care am nevoie s afl aici, cu cei pe care-i iubesc, care m lumineaz. 1 Autorul sc refera la personajul principal din Fantoma de la Oper, de Gaston Ler oux. (n.tr.) 2 Personaj din seria de filme Star Wars (n. tr.) ' kcplic a lui Darth Vader (n.tr.) 4 Personaj din filme i benzi desenate (n.tr.) 5 Arip (n.tr.) 6 Termenul troop nseamn att ceat, ct i detaament militar (n.tr.) 7 Personaj din Vrjitorul din Oz, de F. Baum (n.tr.) 8 Celul lui Dorothy, din Vrjitorul din Oz (n.tr.) 9 n original, Here Comes the Sun, titlul unei melodii a formaiei Beatles (n.tr.) 10 Zn care prevestete moartea, prin tnguiri lugubre, (n.tr.) 11 cioar" (n.red.) 12 Referire la povestea lui Percr Pan (n.tr.) ---------------

------------------------------------------------------------------------------------------------------------------------------------2 DEAN KOONTZ 1 DEAN KOONTZ

2 2 46 DEAN KOONTZ TRIETE NOAPTEA 47 7 7 96 DEAN KOONTZ 95 77 105 DEAN KOONTZ DEAN KOONTZ DEAN KOONTZ TRIETE NOAPTEA 139 TRIETE NOAPTEA 139 TRIETE NOAPTEA 139

104 DEAN KOONTZ 77 107 DEAN KOONTZ DEAN KOONTZ TRIETE NOAPTEA 139 TRIETE NOAPTEA 139

I 108 DEAN KOONTZ 109 DEAN KOONTZ TRIETE NOAPTEA 139

108 DEAN KOONTZ 114 DEAN KOONTZ 113 124 123 142 DEAN KOONTZ DEAN KOONTZ DEAN KOONTZ DEAN KOONTZ TRIETE NOAPTEA 139 TRIETE NOAPTEA 139 TRIETE NOAPTEA 139

141

DEAN KOONTZ

TRIETE NOAPTEA 139

76 DEAN KOONTZ TRIETE NOAPTEA 146 TRIETE NOAPTEA 145 142 DEAN KOONTZ

TRIETE NOAPTEA 166 TRIETE NOAPTEA 167 160 180 DEAN KOONTZ DEAN KOONTZ

TRIETE NOAPTEA 179 TRIETE NOAPTEA 168 12 12

12 12 200 DEAN KOONTZ

TRIETE NOAPTEA 201 204 DEAN KOONTZ TRIETE NOAPTEA 205 202 1)11AN KOONTZ 206 DEAN KOONTZ TRIETE NOAPTEA 205

214 DEAN KOONTZ TRIETE NOAPTEA 215

TRIETE NOAPTEA 221 17 17 26 DEAN KOONTZ

TR IETE NOAPTEA 27 42 DEAN KOONTZ

TR IETE NOAPTEA 43 19 291 310 DEAN KOONTZ

TR IETE NOAPTEA 311

TR IETE NOAPTEA 315 268 DEAN KOONTZ

TRIETE NOAPTEA 316 TRIETE NOAPTEA 317 315 IJliAN KOONTZ

128

DEAN KOONTZ

TRIETE NOAPTEA 331 128 DEAN KOONTZ

TRIETE NOAPTEA 351 128 DEAN KOONTZ

TRIETE NOAPTEA 381 23 23 128 DEAN KOONTZ

TRIETE NOAPTEA 393 TRIETE NOAPTEA 440 TRIETE NOAPTEA 439 TRIETE NOAPTEA 442 TRIETE NOAPTEA 441 128 DEAN KOONTZ