Sunteți pe pagina 1din 111

Bill Fawcett

RZBOIUL STELELOR NDEPRTATE


Arista e doar o promisiune a viitorului
PROLOG
storia Rzboiului Stelelor ndeprtate, un rzboi n care Au fost implicate peste o sut de sisteme stelare i
milioane de fiine, este istoria celor ce au participat la el. Rezultatul su a fost determinat nu att de deciziile Amiralului
MacDonald sau ale Supremei Triade Gerine, ct ele nenumratele decizii minore, luate pe cmpuri de btlie aflate la
sute de ani-lumin deprtare unul de altul. A fost un rzboi marcat de btlii izolate, purtate adesea, de oameni care cu
cteva, sptmni n urme. Munciser ca fermieri sau funcionari.
Atunci cnd a nceput rzboiul, majoritatea omenirii era rspndit n propriul bra de galaxie. Nici un guvern de
uniune: nu fusese capabil s ctige sau s-i menin controlul asupri sutelor de lumi colonizate de oameni. Lipsa
oricror mijloace de comunicaie, care s transmit, informaia cu viteze superluminice, a ncurajat fragmentarea rasei
umane pe parcursul expansiunii; omenirea se ndeprta tot mai mult de. Un Pmnt sleit de resurse i napoiat.
Schema unei expansiuni era dificil de organizat i adesea era lsat la voia ntmplrii. Dei aproape fiecare stea are
planete, probabil c cel mult o singur planet dintr-o mie nu este n mod fatal ostil vieii umane Chiar i aa, mai
puin de una dintr-o sut poate fi locuit fr A fi nevoie de crearea - la cote extinse i la un cost prohibitiv - a unui
echilibru ecologic artificial adecvat vieii umane. Mai rmneau totui, estimativ, cincizeci de mii de planete disponibile
pentru oameni, asta doar n braul nostru spiral. Viaa bazat pe carbon fiind prezent pe aproape toate aceste planete,
rezult c n cele dou sute de ani de expansiune, oamenii au ntlnit cteva sute de alte rase inteligente, unele dintre
ele avnd deja perfecionat o form proprie de cltorie spaial.
Oamenii au cltorit ns i, n afar", n regiunile mai puin dense, dincolo de planul galactic. Zona n cauz, din
motive care nu mai necesit explicaii, a fost denumit de majoritatea geografilor, Stelele ndeprtate". Aceasta era
denumirea oficial. Oamenii i mai spuneau, |inutul dragonilor", sau pur i simplu stellae incognitae. Aici, expansiunea
se fcea mai degrab n linie; nu era ca o erupie care s formeze un adevrat ciorchine de planete.
Colonizate. Foarte adesea, cltoriile dintr-o colonie ntr-alta durau cteva sptmni. Erau izolai - din toate punctele
de vedere - de restul rasei. Locuitorii - aspri i singuratici - se preocupau mai mult de propria independen i
prosperitate dect de interesele generale. Aprovizionate doar de nave ocazionale, aceste lumi nu s-au supus vreunei
autoriti extraplanetare i adesea nu aveau nici mcar un guvern planetar. at cauzele pentru care primele contacte
cu Gerinii, ca i victoria acestora de la DuQuesne, au rmas mult vreme necunoscute pn i de ctre vecini.
S-a stabilit, mult dup consumarea lui, c Rzboiul Stelelor ndeprtate a nceput n anul Terestru 2237. De fapt,
Consiliul monolitic al Triadelor, care conducea toate cele unsprezece lumi ale Gerinilor, se hotrse cu muli ani nainte
s nlture din poriunea, lor" de galaxie oamenii i toate celelalte rase. Multe specii inteligente luptaser mpotriva
oamenilor; de multe ori au pierdut, aa nct Gerinii au acionat cu precauie. Prima lor micare a fost cucerirea unei
planete aflat la frontiera spaiului ocupat de ei, DuQuesne, cu aproximativ cincizeci de.
Ani nainte, deci prin jurul anului 2187. Gerinii, fiine octopode - au invadat planeta n numr copleitor i, deinnd
supremaia absolut n aer i n spaiu, au distrus rapid orice form de opoziie. Cea mai mare parte a duquesnientlor a
pierit n primele cteva ore, cnd Gerinii au bombardat pn i cele mai mici ctunuri. Supravieuitorii s-au trezit izolai,
pui n imposibilitatea de a lua legtura unul cu altul. Orice fel de rezisten a fost pedepsit cu mcelrirea
nentrziat a tuturor oamenilor din apropiere. Totui, chiar i aa, civa rebeli au reuit s duc timp de dou decenii
o disperat lupt de gheril.
La vremea cnd ali oameni au nceput s-i fac griji n legtur cu duquesnienii, planeta suferea de aproape
cincizeci de ani sub dominarea brutal a Gerinilor. nteresul vecinilor a fost trezit de un al doilea asalt Gerin, de data
aceasta avnd ca int Noua Aten, o planet mult mai mare i mai prosper. Aici, Gerinii au ntlnit o rezisten
neateptat, iar forele lor de uscat au suferit pierderi mult mai mari dect cele scontate. n cele din urm s-au retras,
ns au bombardat planet pn cnd suprafaa sa a devenit de nelocuit. Nu au supravieuit dect civa oameni,
scpnd cu ajutorul unor nave particulare. Ei au dat alarma n lumile vecine populate cu oameni i, de asemenea, n
lumile ocupate de rase care se temeau c dup aceea Gerinii i vor ndrepta atenia asupra lor.
Dei atunci oamenii n-au tiut - i probabil c niciodat nu i-au dat seama - masacrul de pe Noua Aten i
nrobirea supravieuitorilor umani de pe DuQuesne au inspirat, mai mult dect orice altceva, unificarea planetelor din
vecintate. Totui, la nceput, o singur planet s-a decis s acioneze. Aceasta a fost Lumea lui Castleman. Planeta
avea multe avantaje, printre care fabrici foarte evoluate (chiar i docuri spaiale), care i-au permis s construiasc n
mai puin de un deceniu o flot format din peste o sut de nave de rzboi. Multe dintre acestea au fost cumprate de
Liga Lumilor Libere, aflat n apropiere; altele au fost transformate n nave comerciale. n urma pierderii unui recent i
minor rzboi cu o alt planet ocupat de oameni, Lumea lui Castleman a rmas cu un corp de ofieri experimentai i
cu dorina de ai rectiga prestigiul.
La nceput, flota Lumii lui Castleman s-a confruntat cu un succes surprinztor. A nvins trei corpuri de armat
Gerine separate i a. recucerit nu numai Nou Aten, acum o planet lipsit de via, dar, de asemeni i DuQuesne.
CAMARAZII
De David Drake
N ACEA DMNEA|, SNGER mergea n fruntea grupului de comando. La douzeci de metri dincolo de o
gospodrie abandonat, ptrunse ntr-o zon uciga Gerin.
- Nu mica! Ordon Rudisill.
Rudisill era specialistul n artilerie, al doilea din coloana de ase oameni i semnalele de alert care pulsau pe
display-ul ctii sale l scoseser brusc din letargia unui mar prelungit.
- Snger, continu el, i s-a paradit casca! Ai intrat ntr-o zon uciga!
Fiecare casc era prevzut cu serpentine care rcoreau cpna soldatului i aproximativ jumtate din cantitatea
de snge care circul prin corp. Mai bine dect att nu se putea obine dect prin controlul total al mediului
nconjurtor. Totui, serpentinele nu puteau mpiedica atmosfera de pe DuQuesne s fie o adevrat baie de aburi; i
nici nu fcea ceva pentru a uura echipamentul crat n spinare.
Pentru a nu se da de gol, fuseser infiltrai n teritoriul duman prin ocean, la zece kilometri de obiectiv. Aceti zece
kilometri trebuiau parcuri pe jos. Sudoarea curgea pe trupul lui Rudisill, n efortul de a-i slta n mers casca, armele,
raiile de mncare - i greul banc portabil de detecie - pe pantele crestelor mpdurite.
Acum sudoarea era rece.
- Toat lumea rmne pe loc, spuse cpitanul Lermontov prin reeaua de comunicaii a grupului. Trec eu n fa.
Vocea lui Lermontov era mai mult dect calm; le ddea tuturor un sentiment de ncredere:
- Snger, tii ce trebuie s faci. Atta vreme ct nu intri n panic ncercnd s-o iei la fug, eti n siguran, aa c
rmi acolo. Poate c doreai s urinezi. Profit acum.
- Am profitat deja, domnule.
Apoi:
- Domnule, m vei putea scoate de-aici?
Comandoul 441 dusese la bun sfrit douzeci i apte de misiuni pe aceast vgun a iadului, fr nici o
pierdere. Soldaii din alte uniti fuseser norocoi. Patru-patru-unu era numrul lui van Lermontov i tocmai el fusese
desemnat pentru misiunea aceasta.
Dar norocul nu era suficient pentru a-l scoate pe Snger din capcan n care-l bgase echipamentul su defect.
- Nu vd de ce nu, rspunse cpitanul Lermontov.
Rudisill auzi fonetul uor al vegetaiei. Seful comandoului se apropia cu o precauie lejer. Fusese al treilea n
coloan, la o sut de metri n spatele artileristului.
Head-up display-ul de pe vizorul lui Rudisill prezenta cteva puncte pulsatorii: elemente ale zonei ucigae Gerine,
dirijate prin computer. Fceau manevre pentru a ajunge ntr-o poziie optim. n curnd aveau s ncercuiasc ntregul
comando, nu doar pe omul din fa...
Zona uciga consta din douzeci de elemente separate, dispuse n linie pe o distant de doi kilometri, aproape
paralel c direcia de naintare a comandoului. Dac ar fi traversat ultim colin prin partea stng i nu prin dreapta, n-ar
mai fi intrat n raza de detecie a senzorilor dumani. Nu ar fi tiut - i nici ni. S-ar i sinchisit - c pe undeva s-ar i aflat
o zon uciga. Dar acum...
Fiecare element era o sfer de douzeci de centimetri, cu senzori, motoare magnetice pentru ridicare i deplasare
i un computer rudimentar pentru comand i comunicaii. Atunci cnd o int intr n raza de detecie a oricruia dintre
elemente, computerul respectiv le alerta pe toate celelalte i ntregul lan se apropia pentru a produce pierderi ct mai
mari posibilelor inte ce urmau s apar. Atta vreme ct inta nu ncerca s ias din raza letal a zonei, nu se ntmpla
nimic.
Motoarele magnetice aveau o signatur electronic i atunci cnd erau n regim de ateptare. Ctile comandoului
puteau detecta o zon uciga de la o sut ie metri, distan de ou cri mai mare dect raza de detecie a senzorilor
acesteia. ns casca lui Snger nu funcionase cum trebuie.
Stratul exterior al fiecrei sfere era din ceramic prefragmentat. ar n interior se afla un exploziv puternic. Snger
se afla la zece metri de una dintre ele. De la distana asta, explozia... putea distruge trunchiul unui copac de esen
tare, gros de treizeci ie centimetri; un om ar fi pur i simplu atomizat.
- Ai fcut treab bun. Artileristule, murmur Lermontov.
Vorbise direct, tar a se mai folosi de echipamentul de radiocomunicaie care schimba mereu frecventele, pentru a
nu fi interceptat. Ajunsese acum n spatele lui Rudisill:
- Bine c ai fost atent, altfel intram n belea.
Gogorie! Treaba o fcuse casca i nu artileristul; ns cuvintele cpitanului i ddur totui un sentiment de
mulumire.
- Vin spre noi. Domnule, spuse el ncordat.
- Sigur, cum altfel fu de acord Lermontov, oprindu-se lng Rudisill.
Cpitanul era un brbat de nlime medie, cu umeri de gimnast i olduri.
nguste. i puse pe umr puca de asalt i ncepu s apese nite taste pe plcua miniatural ataat ctii sale.
Figura din spatele vizorului ridicat al lui Lermontov prea fr de griji; de sub casc se
ivea un mnunchi de pr blond ntunecat, cu un aspect tineresc.
Zmbi:
- Mai am ceva pentru tine, artileristule! Am nevoie s m anuni atunci cnd am s art eu nsumi ca un element al
zonei.
Puca lui Rudisill era ndreptat spre poriunea de pdure ce ascundea celelalte elemente care se ndreptau spre
zona-int. Cu dosul minii stngi i terse sudoarea de pe brbie i spuse:
- Domnule, nu avei cum face aa ceva. Ctile nu pot...
Zmbetul care travers figura lui Lermontov nu accepta mai multe contraziceri dect ar fi acceptat, de exemplu,
zmbetul " unui rechin.
- Nu-i f probleme, soldat, arunc el pe un ton categoric. Ctile astea, dac tii cum s le iei, pot sta n dou labe
rugndu-te s le dai prjituri! Tu nu trebuie dect s m faci atent...
Se concentra asupra tastaturii:
-... atunci cnd reuesc.
- Rudisill nghii n sec i ddu din cap. Vizorul su afia micarea lent a elementelor zonei ucigae, puncte
albastre pe o hart virtual, care se suprapunea peste realitatea pdurii. Cpitanul apsa pe taste i deodat, lng
artilerist i fcu apariia nc un punct albastru. Conturul acestuia fu vag la nceput, ns foarte curnd se putu distinge
cu claritate, devenind aproape identic cu celelalte douzeci.
- Gata, domnule, spuse Rudisill. Dar a fi dorit s nu...
Lermontov pi nainte, aps un buton i declar:
- n regul, Snger! Situaia e roz. Vezi c vin!
Vegetaia nalt se unduia n spatele cpitanului. Dup civa pai lungi, uori, Lermontov se fcu nevzut. Pe
vizorul lui Rudisill, cel de al douzeci i unulea punct se deplasa cu vitez constant nspre punctul care apruse
primul, mai iute dect celelalte mine aductoare de moarte.
Casca lui Lermontov i adapt semnalele de ieire astfel nct s imite comunicaiile i signatura motorului unui
element al zonei ucigae. Dac semnalele vor fi destul de plauzibile, senzorii Gerini l vor ignora pe Lermontov, pn
cnd acesta va iei din zona uciga.
Dac nu vor fi suficient de plauzibile, explozia va aduce moartea ntr-un cerc cu raza de cincizeci de metri.
Rudisill ngenunche cu atenie i sprijini de pmnt o parte din greutatea bagajului su. Nu lu n seam pictura
de sudoare care i tremura n vrful nasului.
Lermontov se opri puin, ajungnd lng omul din fruntea coloanei. Dei n reeaua de comunicaii nu se auzea
nimic, Rudisill i-l putea imagina pe cpitan btndu-l pe Snger pe umr, spunndu-i cteva cuvinte de mbrbtare i
ndreptndu-se apoi spre sfera uciga aflat n apropiere.
i putea imagina toate acestea pentru c, ntr-un fel, trise o experien asemntoare atunci cnd o raz laser
doborse un copac, fcndu-l s-i cad pe picioare. Bancul de detecie fusese sfrmat, astfel nct nu se putea folosi
de el. Nu avea nici o ans, dect dac cineva s-ar fi trt ntr-o tentativ sinuciga pentru a se apropia de bunkerul
Gerin i a arunca o grenad prin deschiztura de tragere.
Ceea ce cpitanii Lermontov chiar i fcuse.
Punctul care-l reprezenta pe eful comandoului fuzion cu clementul aproape identic al zonei ucigae.
- n regul, se auzi vocea cpitanului. Acum toat lumea se las la pmnt, pentru...
Rudisill tia c trebuia s se lipeasc de pmnt. ns nu reui s fac nici o micare.
Linia de perle albastre aflate n apropiere deveni neclar i dispru gradat, pe msur ce motoraele reveneau la
regimul de ateptare. ntr-o zon uciga, sfer care detecta prima inta devenea elementul principal, coordonndu-le
pe toate celelalte; cpitanul Lermontov tocmai o dezafectase.
- Bun, totul e n regul, repet Lermontov. Hi s mergem mai departe! Heatherton, vino-ncoace. Vei merge tu n
frunte.
Rudisill reui n cele din urm s dea tot aerul afar din plmni. Se ridic n picioare.
- Nu, spuse el. Lsai-m pe mine, domnule.
Porni spre cpitan, cercetnd cu ochii n ambele pri laterale, chiar i n copacii de deasupra, de parc era deja
omul din fruntea coloanei.
- Artileristule, l atenion Lermontov, avem nevoie de tine s identifici intele, atunci cnd vom ajunge la arcul
ostaticilor.
- Avem nevoie de toi, rspunse Rudisill. Eu tot sunt aici. Echipamentul meu funcioneaz cel mai bine.
Ajunse la luminiul din jurul gospodriei. Locatarii acesteia plecaser de curnd. Ginile cotcodceau zgomotos
sub parii care acopereau grdina de zarzavaturi, iar porcul care grohia printre copaci era domestic, nu slbatic.
Stpnii porcului se ascundeau probabil pe undeva, prin apropiere. Rudisill nu se deranj s-i strige. Duquesnienii
nu aveau s se arate, nu aveau s dea ajutor nici mcar scond o plosc plin cu ap potabil pentru soldaii care-i
riscau viaa ca s elibereze DuQuesne de sub stpnirea Gerin.
Duquesnienii nu erau tmpii s-i rite pielea.
Snger spla cu ap o plcu de electrolit, din condensorul ctii sale. Avea nousprezece ani standard, dar n
acest moment prea s aib de dou ori mai mult.
Se ridic n picioare, punndu-i bagajele pe umeri. El nu avea un banc mobil de detecie, dar SRMA-ul - sistemul
de rachete multiplicaie - pe care l cra n spate cntrea cam tot att. Nu era singurul, ali trei soldai aveau i ei
SRMA-uri.
- Mulumesc, camarade, opti el spre Rudisill.
- Rahat! Nu eu te-am bgat n comandoul lui Lermontov, rspunse Rudisill.
Vorbise n oapt, deoarece cpitanul se afla la doar civa metri de ei.
Lermontov prinsese tastatur la locul respectiv, pe casc. Apuc din nou puca. Cu degetul arttor trasa desene
pe car.
Casa marmorat a minei Gerine. Plcua de acces din partea superioar a sferei era n continuare deschis.
- Bun treab, cpitane! Murmur Rudisill.
Lermontov ridic din umeri.
- Vezi-i de treab n capul coloanei, artileristule, ordon el.
- n regul, spuse calm Rudisill.
Pi nainte printre copaci, urmrind azimutul proiectat pe vizorul su.
Nu mai ntlnir cmpuri minate, dar descoperir de mai multe ori dovezi ale prezenei umane. nc o ferm; urme
de picioare goale pe o potec; ntr-un rnd, plnsetul unui copil, chinuitor de aproape.
- i pot simi cum ne privesc, spuse Minh.
Minh era ultimul om din coloan.
- Ar fi mai bine s nu vd vreunul, bombni Heatherton. Stiu c ticloii tia lai se duc s raporteze Meduzelor.
- Nu este adevrat, interveni aspru Lermontov. Nu exist nici o dovad cum c btinaii ar colabora cu Gerinii.
Sunt doar speriai. Aa cum ai fi i tu, dac planeta ta ar fi fost ocupat de Meduze timp de trei generaii.
- Cpitane, spuse Snger, tia n-au curaj nici s moar, nici s triasc. Dac vreunul de pe planeta mea ar fi
speriat n halul sta, i-a tia beregata, ca s-l scap de probleme.
Rudisill i trgea din cnd n cnd rsuflarea, n ritmul impus de bocanci. Bagajul l tia pe clavicule i exteriorul
coapselor. i lipise burei pe prile proeminene ale uniformei, ns fr prea mare folos. n lungul mar, greutatea i
frecarea i fceau pn la urm efectul, cu sau fr burei; rnile crnii se redeschiseser.
- Eu rmn totui la prerea, fcu Heatherton, c dac pe ei nu-i intereseaz s scape de Meduze, atunci nici pe
mine n-ar trebui s m intereseze.
- Uite ce e, spuse cpitanul. Dup ce eliberm ostaticii, s-ar
Putea s observm o oarecare schimbare n atitudinea localnicilor. Aa i nchipuie cei de la Cartierul General.
- Cartierul General nu transpir ca porcii n cocin, veni replica impertinent a lui Snger.
Acum urcau pe ceea ce harta virtual a lui Rudisill spunea c era ultimul obstacol geografic nainte de a ajunge la
destinaie. Era vorba de un kilometru de jungl dificil; harta oferea cca mai bun estimare, ns trebuia inut cont c
era totui o estimare. Rudisill i nchipui c analitii Cartierului General se nelaser - din nou - deoarece, dac ar fi
ajuns ntr-adevr chiar att de aproape de o baz Gerin, atunci ar fi trebuit s...
- Nimeni nu mic\ordon el, mpietrind pe loc.
ns totul prea s fie n regul, nimeni nu pise nimic...
- Domnule, spuse el, am gsit-o. Am intrat de puin n cercul defensiv, dar jumtate din el a fost decuplat, aa c
senzorii mei nu l-au putut descoperi pn acum.
- Despre ce este vorba, Artileristule? i ntoarse oapta Lermontov.
Vocea sa era ca o fantom n ctile de audiie ale lui Rudisill.
Acesta ncepu s-i deplieze bancul portabil de detecie.
- Cpitane, murmur el, am depistat baterii cu plasm ia stnga i la dreapta. Nu le pot vedea, dar sunt
funcionale. Si...
nghii n sec:
- Si ceea ce credeam c este un bolovan, chiar aici n faa mea, este. De fapt beton. Calota unui depozit de
rachete. Sunt ncrcate pentru lansare, dar nu cred c se ateptau s apar cineva din spate.
Rudisill conect firele ctii la bancul de detecie. Ar fi putut marca intele cu un creion luminos, dar introducerea
direct a datelor era mai precis cu cel puin un ordin de mrime.
Bancul de detecie nu putea fi aezat perfect orizontal, dar era bine s stea ct mai orizontal posibil.
- n regul! Aprob Lermontov. Vin pn la tine.
- Ateapt, cpitane, l preveni Rudisill.
Se concentr asupra ,bolovanului", care era suficient de aproape pentru a putea trimite un scuipat pe el, dup care
aps clapa ENTER de pe tastatura ctii. Apoi deplas n lateral un aparat de msur, l concentr asupra aceluiai
punct i aps din nou clapa. Casca trimise datele spre bancul de detecie.
Aparatul scoase un bip de-abia auzit. Peste harta virtual proiectat pe vizorul lui Rudisill se suprapuser datele
calculate: trei buline roii, amplasamentele Gerinilor, identificate fie vizual, fie prin signatura lor electronic; apoi nou
buline galbene, plasate la distane egale pe circumferina imaginar a unui cerc.
- n regul\murmur Lermontov, privind aceleai buline pe propriul su display. Le-ai luat coordonatele...?
- Da, domnule, spuse artileristul. Datele au fost trimise la Baz. Sunt pregtii pentru lansare, nu trebuie dect s
primeasc ordinul meu.
Rudisill se ridic uor pentru a cerceta terenul presupusei - i acum confirmatei - baze Gerine, identificat pe
bancul de detecie. Datele bancului de detecie proveneau de la un satelit orbital, care transmitea aceleai informaii i
vizoarelor. Rudisill prefera imaginea transmis prin vizor.
Pant pe care o urcau cdea brusc, imediat dup ce atingeai culmea. De cealalt parte se afla o vale n care
erpuia un ru impuntor. Vegetaia luncii avea o nlime de maximum zece metri. ns copacii gigantici de pe culme
i ntindeau ramurile pe deasupra unui izvor care curgea n zigzag pe faa abrupt a falezei.
Apa izvorului forma o balt sub falez, nainte de a pomi clipocind ntr-un uvoi subire, revrsndu-se n ru la o
jumtate de kilometru deprtare. Balt era exact centrul cercului defensiv Gerin.
- Bingo! Spuse Rudisill.
- Toate amplasamentele au sistem defensiv antipersonal, nu-i aa? ntreb Lermontov.
- Ei bine, tunurile cu plasm ar putea avea dubl utilizare, afirm artileristul. ns, ntr-adevr, acolo pot fi i arme
antipersonal.
Rudisill i controlase vocea, s fie calm, dar tia ce nsemnau cuvintele abia pronunate. Calea normal de a
distruge o linie defensiv disimulat era s te pui la adpost, s pcleti sistemul fcndu-i s intre n aciune i-apoi
s distrugi bateriile. Are s-au demascat, folosind tiruri precise de artilerie. Cealalt ale pentru descoperirea sistemului
era...
- n regul! Spuse cpitanul Lermontov.' Asta nseamn c trebuie, s ne apropiem foarte mult de ei. Prezena
noastr aici nu are nici un rost dac avertizm meduzele c am venit s eliberm ostaticii.
- Prezena noastr aici n-are nici un fel de rost, murmur Heatherton.
Eii. Doar o izbucnire de nemulumire i nu o mpotrivire ia ordinele cpitanului.
Heatherton. Minh, Moschelitz. Continu cpitanul. Luau poziii pe vrful falezei. Artileristul, Snger i cu mine vom
ncercui prin partea de jos i vom ptrunde ct de mult va fi nevoie. Pentru a detecta cercui defensiv interior al
meduzelor.
- Si nu uitai, adug ei, avei mare grij.
Vocea sa deveni o idee mai aspr, reamintindu-le c tia c ru brbai duri... dar van Lermontov era cei mai dur
dintre ou i va ti s se iaca ascultat:
- Meduzele nu\or afla ie prezena noastr aici dect duna ce salva artileristului va lovi n sistemul lor de aprare.
Dac - vreunul dintre voi trage mai nainte, se va face vinovat de eecul misiunii i de moartea a o. sut cincizeci de
ostatici civili.
Apoi spuse din nou, de data aceasta cu blndee:
- S-a-neles?
- Da. Soptir simultan cteva voci prin reeaua de comunicaie.
- Bun!... Atunci la treab!
*
Cealalt metod pentru a descoperi o linie defensiv inactiv era cumplit de periculoas. Poate ceva mai sigur
dect a sri pe o grenad amorsat, dar cam acelai lucru.
. Asta nu nsemna c Rudisill nu avea de gnd s respecte ordinele cpitanului.
Chiar dac nu erau active, elementele unui sistem defensiv antipersonal puteau fi detectate dac te apropiai la
vreo doi metri de ele. Pericolul era c dac Gerinii i ineau sub observaie cercul defensiv interior, l puteau activa
tocmai atunci cnd soldaii umani se aflau lng el.
Ei, Rudisill, dar dac avusesei de gnd s mori n pi, n-ar fi trebuit s te nscrii voluntar ntr-un comando.
Grupa de trei a lui Lermontov avu nevoie de mai mult de o or pentru a se furia pe ocolite, ajungnd n cealalt
parte a bazei Gerine.
Traseul lor confirm localizarea altor patru baterii, dar elementele cercului exterior de aprare nu reprezentau un
pericol real. Dei armamentul greu, cu plasm, putea fi trecut pe comand manual pentru a trage asupra intelor de ia
sol, Gerinii, precaui, l prevzuser cu un opritor pentru a-l mpiedica s fie nclinat prea mult i s se trag asupra
bazei. ntregul comando se afla acum n interiorul cercului defensiv exterior.
Copacii din lunc erau dei i aveau tulpini moi, crnoase Rudisill tia c de fiecare. Dat cnd se atingea n
trecere... vreunul, evantaiul de frunze aflat la zece metri deasupra se unduia ca un steag, putnd fi remarcat de orice
Meduz care privea din ntmplare iii acea direcie.
Curenii de aer nu ptrundeau printre trunchiurile nghesuite. Rudisill se rug s fie un vnt suficient de puternic pe
d; asupra frunziului; n acest fel, micrile naturale ale frunziul datorate vntului, puteau disimula perturbaia produs
de ei.
ncepu s simt crcei in mna dreapt. Lu mna de o puc i ncepu s o mite, pentru a scoate din muchi
otrvuri ie oboselii.
Din cellalt grup de trei se fcu auzit Heatherton:
- Domnule?... Suntem pe poziii. A dori s arunc o privire.
- n regul! Spuse Lermontov. Dar s te foloseti numai de fibrele optice.
Cercetarea pasiv prin obiectivul cu fibre optice pe care-l purta fiecare soldat era destul de discret. Detecia laser
sau folosirea radarului cu unde lungi, pentru a strpunge perdeaua de vegetaie, puteau oferi informaii utile, dar
aproape sigur ar fi pus n stare de alert sistemul defensiv al Meduzelor.
Rudisill ngenunche i i deplie nc o dat bancul de detecie. Manevr vizorul astfel nct s redea la intensitate
maxim imaginea luat prin periscopul lui Heatherton. S-ar fi putut tr prin vegetaie folosindu-se de datele luate de la
Heatherton afiate ca imagini virtuale, la fel cum procedaser i cu harta reliefului; dar comandoul nu era ntr-o grab
deosebit, iar Rudisill dorea s priveasc bine fiara nainte de a se aventura n vizuina ei.
maginea nu avea o acuratee perfect, dar era nemaipomenit de bun pentru o imagine luat cu un obiectiv de un
milimetru, transmis prin civa metri de cablu cu fibr optic, apoi digitizat... Si, n final, trimis spre casca lui Rudisill
printr-o mare varietate de frecvene.
Era suficient de bun ca s poi ucide inamicii prin intermediul ci.
n balt de sub falez, alimentat de izvor, se aflau doi Gerini. Din unghiul aproape vertical al lui Heatherton,
semnau cu nite caracatie cu tentacule scurte... sau cu nite grmezi de noroi clcate n picioare.
n curnd, Meduzele chiar asta urmau s peasc.
La patruzeci de metri n josul prului care curgea din buza blii, disimulat sub un fileu de camuflaj, se afla un
transportor blindat: un vehicul de doar ase locuri, iar cupola din fa avea un tun cu plasm.
Un al treilea Gerin sttea aezat pe rampa de intrare n transportor. Tentaculele sale se unduiau lene n apa care
curgea de ambele pri ale flotoarelor vehiculului.
Rudisill aps cteva clape, pentru a defini vehiculul drept int de artilerie. Bancul de detecie rspunse cu un
sunet parc bucuros.
- n regul, opti Snger.
Uite c totui, de data aceasta, analitii avuseser dreptate!
n falez, chiar pe vertical care cobora de sub Heatherton, se afla o grot. Poarta de la gura grotei fusese
invizibil din acest unghi pn acum, cnd o deschidea un alt Gerin. Forma umbrelor sugera nite gratii.
Gardianul permise unei perechi de oameni complet dezbrcai s ias afar din grot. Comandoul 441 vedea acum
pentru prima oar ostaticii pe care trebuia s-i salveze.
Rudisill nu-i ddea seama ce nsemnau gesturile care se fceau n faa grilajului. Meduza parc mngiase ceafa
prizonierilor nainte de a-i lsa s alerge spre cmpie. Oamenilor li se dduser nite unelte i couri.
Apoi cpitanul Lermontov spuse:
- Bun!... Deci le-au pus zgard. Explozive cu detonatoare acionate prin radio i nchiztori cu cifru, afurisit de
sigure. Meduzele i las s-i fac rost de mncare, dar vor s fie sigure c prizonierii se vor ntoarce.
- Le-au dat i cuite, observ Snger.
- Ar putea fi lopele, suger cpitanul.
- A putea spinteca o Meduz cu lopica aia, replic dispreuitor Snger. La fel ar face i ei, dac ar "ivea curaj.
Prizonierii intrar n pdure; periscopul lui Heatherton nu-i mai vedea dect n imagini fugare. Lucrau la o oarecare
distan unul de cellalt. Preau c sap i ceea ce culegeau puneau n couri.
Gratiile se nchiser. Gerinul care sttea de paz rmase n ni, de-abia vizibil n poriunea de umbr de sub
falez.
- Bun, zise Lermontov. Am descoperit locul care ne intereseaz. Hai s mergem mai departe, s gsim cercul
defensiv interior.
- Domnule, nu cred c procedm bine, interveni Rudisill. Am ptruns deja trei sute de metri n interior. Baza de
date din bancul meu de detecie nu include vreun sistem de aprare anti - personal la o raz mai mic de trei sute de
metri.
Pre de o clip, nimeni nu spuse nimic. Pe vizorul lui Rudisill, un Gerin se ridic la suprafaa blii mprtiind
stropi. La suprafa se aflau acum trei bestii oribile, la un scuipat distan una de alta. Apoi unul din perechea iniial
dispru, alunecnd i scufundndu-se adnc n ap.
- Ascultai, poate c nu au un cerc defensiv interior aici, suger Snger.
- Puin probabil, coment hotrt Lermontov.
-ar fi plcut i lui s cread asta, la fel de mult ca i celorlali.
- Au prea mult armament greu ca s nu aib de asemeni i arme uoare. Numai c au tiut s le mascheze bine.
- Domnule, spuse Rudisill, nu avem de ales. S ne ntoarcem! Am s trimit dup aceea un spion teleghidat. Dac
mai facem vreo micare fr s descoperim mai nti porcriile alea antipersonal, ne rupem gtul. Si nou i ostaticilor.
- Bun..., opti Lermontov.
Dar cuvntul marca de fapt o pauz pentru gndire, nu era un acord cu cele spuse de Rudisill:
- Uite cum facem. Ostaticii trebuie s aib vreo idee unde se afl ascuns cercul defensiv interior. Vom...
- Poate c nu au nici o idee, l ntrerupse artileristul. Poate c au fost adui aici dup ce...
- Sunt anse s tie, continu Lermontov.
Nu ridicase vocea, dar tonul su l reduse imediat pe Rudisill la tcere.
- Nu avem nevoie dect de un element pentru a schia ntregul sistem, nu-i aa?
- Aa-i, admise Rudisill. Dou ar Fi mai bine. ns chiar i cu un singur element, putem calcula centrul i raza.
Exist anse s se potriveasc unui singur ablon. Dac sunt regulat aezate.
Meduza din spatele transportorului ncepu s se vnzoleasc i intr n cabin. O clip mai trziu reapru,
mpreun cu nc un Gerin. Unul dintre tentacule purta un baton de hran.
Meduzele lucrau n grupuri de cte trei. Asta nsemna c turela vehiculului era probabil acionat manual.
- Sistemul defensiv exterior era regulat?
- Da, domnule, rspunse Rudisill. Ca i cum l-ar fi plasat cu ajutorul unui computer.
Ceea ce probabil i fcuser. Gerinii aveau predilecia spre precizie a unui contabil.
- Bun, repet Lermontov. Vom ntreba un ostatic unde este cercul defensiv interior... Sau cum este camuflat. i vom
cere orice lmurire care ne-ar putea ajuta s descoperim un element. Apoi totul va fi perfect.
- Ce porcrie, cpitane! Spuse Snger. Ce porcrie!... Nu-mi place deloc!
- Este singurul mod n care putem scoate ostaticii n via de-acolo, coment cpitanul Lermontov. Deci, aa vom
proceda. S-a-neles?
- Da, domnule, rspunse Snger.
Gura lui Rudisill era prea uscat pentru a mai face vreun comentariu, chiar dac ar fi vrut.
- Artileristule, continu cpitanul, unul dintre duquesnieni pare s se ndrepte spre noi. Vd c-i o femeie. Tu rmi
aici. ntre timp, eu i cu Snger facem un ocol ca s-i venim din spate. Dac este posibil, las-m s vorbesc eu cu ea.
- S-a-neles! Confirm Snger.
Rudisill, fie rosti cuvntul, fie l gndi, dup care deschise larg gura, prefcndu-se c url.
Avea prea mult imaginaie. Totul era perfect atunci cnd ncepea infernul i nu avea altceva de fcut dect s
reacioneze la teroarea care aprea pe neateptate, exploziv i furios. Dar n momentele n care trebuia s atepte - i
tia ct de multe lucruri greite se puteau ntmpla cu un plan... n astfel de momente, Rudisill avea prea mult
imaginaie.
Noroiul moale nu era perfect nivelat. Se furi n lateral, ntr-o groap i se ntinse la pmnt, dorindu-i s se afle
napoi, n tabra de la baz; sau s fie sus, pe creasta falezei... sau n oricare alt loc afurisit din lumea asta.
Unealta prizonierei lovi o rdcin, scond nisip ecouri seci cioc! Cioc! Cioc! Picioarele goale se apropiau tr de
ascunztoarea sa.
Zri un picior, printre trunchiurile subiri ale copacilor. Pielea avea o culoare bolnvicioas, ca a unei creaturi de
grot.
Prizoniera intr acum ntr-o zon n care putea fi privit pe de-a-ntregul. Cinci metri deprtare de Rudisill. Nu l
putea vedea. Casc i uniforma lui preluaser aspectul multicolor al mprejurimilor, cu perfeciunea cu care se deghiza
un cameleon i, oricum, prizoniera cuta altceva: fructe, ca acelea pe care le ducea deja n co.
Avea n jur de cincisprezece ani i era complet dezbrcat; nu purta dect zgarda de metal. Trupul ei era la fel de
murdar i de costeliv ca acela al unei pisici vagaboande.
Snger i cpitanul Lermontov se furiar pe dup copaci, chiar n spatele ei, apropiindu-se ncet, fiecare din cte
o parte.
Fata miroi ceva, la vrful picioarelor. ngenunche lng un copac, la doi metri de Rudisill. Ochii iscoditori
descoperir formele regulate ale bancului mobil de detecie.
nainte ca artileristul s poat reaciona, fata se ridic n picioare i se rsuci, mprocndu-l cu stropi de noroi.
- Este n regul! Spuse cpitanul Lermontov, desfcnd larg braele. Am venit aici ca s v elibe...
Prizoniera scoase un strigt. Azvrli unealt cu tiuri boante n vizorul lui Lermontov, apoi ni printre el i
Snger.
Timp de o clip, ca ntr-o strfulgerare, Rudisill i nchipui ce vzuse faa: un trio de figuri feroce, rsrind din
vegetaia aflat n descompunere. Camuflajul fcuse din brbai nite siluete neclare, fr fa; doar arsenalul de arme
pe care-l purtau asupra lor avea contururi ferme.
- Toat lumea la pmnt. Ferii capetele! Strig Rudisill.
n acelai timp debloc protecia butonului rou aflat pe bancul de detecie.
Fata avea s avertizeze...
- A mea e! Strig Snger ridicnd mna.
n mn nu inea puca, pentru c focurile ar fi fcut mai mult ru dect strigtele...
Ridic mna la vertical. Din ea rsri, ca o tor, un cuit cu lam lung. Snger l inea cu mnerul n jos, pentru
o aruncare scurt. De la distana asta, braul su va trimite cuitul cu o astfel de for nct vrful i va iei fetei prin fa,
pe deasupra sternului, iar plselele i vor sfia spinarea.
- Nu! Spuse cpitanul Lermontov.
Dar cuvintele nu mai contau acum, nici mcar cuvintele sale, aa nct se arunc asupra soldatului.
Rudisill aps butonul rou. Se afund n noroi, dnd tot aerul afar din piept, pentru a fi ct mai plat atunci cnd...
Primul sunet fu vjitul amenintor al unei rachete, tras de pe creasta falezei, la avertismentul lui Rudisill. Al
doilea sunet fu ca un scncet, prin solul mocirlos, apoi deasupra; sistemul antipersonal al Gerinilor intra n funciune.
Laserele Gerine traser nainte ca racheta s detoneze, distrugnd combustibilul i armamentul de la bordul
transportorului Meduzelor. Acestea explodar la scurt timp dup aceea, ridicnd o imens coloan de ap.
Comandoul nu putuse descoperi cercul defensiv interior deoarece elementele fuseser ngropate adnc n pmnt.
La trei metri n spate de locul n care se trntise Rudisill, din sol rsri un pilon gros, ca o ciuperc imens, cilindric.
Laserul su de inalt energie secer trei trunchiuri de copaci, cu violen, lsnd n urm foc i aburi.
Casca lui Rudisill deveni neagr, mpiedicndu-l s priveasc fasciculul orbitor, alb-albastru. - Care-i trecea pe la
un centimetru deasupra capului. ndrept puca n sens invers, innd-o ca pe un pistol uria i trase orbete, n timp
ce iadul tuna dezlnuit deasupra lui. Pielea descoperit de pe mini i gt se zbrci din cauza cldurii.
Undeva, mult n afara cercului defensiv, o arm cu plasm ncepu s trag cadenat spre cer. Apoi ajutorul chemat
de Rudisill i fcu apariia din vzduhul transparent.
Puca sa avea muniie contra elementelor antipersonal. O lovitur norocoas explod n fanta laserului. Vizorul
su deveni transparent n momentul n care lumina orbitoare a fasciculelor laser pieri. Rudisill prinse ocazia s pun
comutatorul de pe magazia de muniie n poziia ,perforarea blindajului".
Tirurile sale precise transformar elementul laser ntr-o strecurtoare, nainte ca acesta s aib timp s nlocuiasc
lentilele distruse.
ncepu s plou cu fragmente explozive. Fiecare dintre acestea, dirijat prin satelit, lovi cu o precizie de pn la un
centimetru inte identificate de bancul de detecie. Cercul defensiv exterior (plasm i baterii de rachete) distrstrus de
penetratoarele incandescente, explod nspre cer, n bici mari de lumin ionizat i ciuperci late de fum, brzdate de
flcri.
Bancul de detecie scoase din nou un bip.' transmind coordonatele, cercului defensiv interior.
Rudisill se rsuci, ncrcnd o magazie nou n locul celei, pe care o golise asupra, elementului defensiv automat.
Acum vedea bine poziiile Meduzelor, deoarece laserul retezase copacii ntr-un talme-balme de aburi, crengi zdrobite
i frunze...
Snger era teafr. Fusese salvat - ca i Rudisill - de neregularitile soiului, pe care nu le remarcaser n timpul
mersului Snger trgea asupra paznicului de la gura grotei. Snge purpuRiu ni din spinarea Meduzei, care ncerca
s descuie poart pentru a se furia la adpost.
Fasciculele laser retezaser picioarele prizonierei care ncercase s fug, apoi, dup ce czuse, o atinseser din
nou. Prul i fumega, iar calota craniului zcea la o mic distan de restul trupului.
Cpitanul Lermontov se aflase deasupra lui Snger atunci cnd laserul ncepuse s taie. Acum nu mai mica
deloc. Fusese retezat n dou. Torsul era separat de olduri.
Rmiele transportorului Gerin ardeau n continuare, cu violen. Rudisill l desemnase ca inta pentru artilerie,
ns impactul fragmentelor explozive fusese inutil, nu fcuse dect s nteeasc flcrile datorate rachetei
comandoului.
Oamenii din grupul lui Heatherton distruseser probabil sistemul defensiv automat din vecintatea lor. Pentru c
acum trgeau, n ioc s se ghemuiasc sub laserele dezlnuite. Dinspre balt porneau gloane, care se ncruciau cu
Loviturile lui. Snger, ntr-un tir ncruciat scnteietor.
Rudisill auzi un vuiet familiar pe cer.
- Fii ateni! Strig el prin reeaua de comunicaii. Vine!
Se ntinse din nou lat la pmnt. Acum soseau obuzele, nu le chemase, dar ce mai conta c erau sau nu de-ale
sale, dac te aflai n zona de impact?
n loc s se fereasc, unui dintre oamenii lui Heatherton rse cu SRMA-ui n balt. Se ridic un gheizer. Purtnd cu
ei cadavrele a doi Gerini. Aburul se ridica n trombe pe lng. Cutiile de la gura grotei i din cadavrul Meduzei care
zcea tresltnd. n timp ce gloanele continuau s o loveasc.
at se opri parc n ateptarea triplelor lovituri de joas, atitudine ale obuzelor i undelor de oc supersonice
datorate fragmentelor incandescente pe care acestea le mprtiau. Pmntul tremura, ca o trambulin, ridicndu-l pe
Rudisill n aer in timp ce noroiul ni treizeci de metri n sus, n locul unde se aflase elementul laser.
Cercul defensiv interior dispruse. Peste tot cdeau buci de metal i plastic, mpreun cu coloanele de ml
nisipos ridicate de penetratoare.
- -am terminat? ntreb Rudisill. -am terminat pe toi?
Snger i rencrca puca. Opri micarea la jumtate, remarcndu-l pentru prima oar pe Lermontov. Snger era
veteran, avea mult experien. Cnd se dezlnuise iadul, probabil c se rsucise pe loc i trsese din reflex, ignornd
tot ceea ce nu se remarc n raza sa vizual...
La suprafaa blii rsri capul unui Gerin care purta costum blindat. Trgea nspre vrful falezei. Meduza folosea
ceea ce, conform standardelor umane, era denumit mitralier uoar. Tirurile strlucitoare, de culoare portocalie,
mprtiau pietrele n locul de impact.
n cti se auzi urletul lui Minh i o puc zbur prin aer, dar n miniavalana care se prvlea nspre poalele
falezei, produs de tirurile Gerinului, nu se afla nimeni.
- L-au omort pe cpitan! L-au omort pe cpitan!
Rudisill trase n Gerin. Unghiul era foarte prost, dar gloanele sale produceau scntei i sfrmau bolovanii aflai de
cealalt parte a blii. Meduza se scufund din nou, iar Heatherton, de pe vrful falezei, agit din nou ap cu o rafal
vertical.
Minh reuise ns s-i pstreze SRMA-ul. Lans racheta grea n balt, n timp ce Heatherton i Moschelitz l
obligau pe Gerin s stea sub suprafaa apei, cu focuri de puc.
Pietre i aburi nir ntr-o coloan mai nalt dect cea de dinainte, deoarece nivelul apei sczuse dup
detonarea primei rachete. Faleza deveni neagr acolo unde apa atinse stnca cenuie.
Din grot neau n continuare aburi. Siluete fantomatice se agitau n spatele gratiilor. Rudisill avu impresia c
aude urlete i plnsete.
- L-au omort pe cpitan!
Chiar i protejat de un costum blindat, un Gerin nu putea supravieui unei lovituri directe de SRMA. Pe Rudisill l
durea puternic mna stng. Cobor privirea i remarc, pentru prima oar, c degetul mic de la mna stng i lipsea.
Laserul automat...
- Cred c a fost suficient ca s-l termine pe nemernicul la de..., ncepu Heatherton.
Meduza se ridic din apa bolborosind a blii i deschise din nou focul asupra vrfului falezei, cu ncrcturi
explozive.
Heatherton rcni, luat prin surprindere. Trase o rafal la ntmplare, dndu-se pe spate pentru a nu fi lovit de ploaia
de nisip i rapnele. Rudisill trase i el, undeva prin preajma intei, care se scufund din nou n ap.
- Stiu unde se duce! Strig el. Balt are un canal de legtur cu grota, deci Meduza poate iei afar, ca s scape
de unda de oc.
Moschelitz i descrc puca n balt.
Se auzi un tmp! Snger i lansase SRMA-ul, singur rachet care mai rmsese n comando. Suflul reactiv i
pocni pe Rudisill ca o pern moale i fierbinte.
ncrctura rachetei explod cu o strlucire puternic, ' de culoare galben, care umplu interiorul grotei. Porile pe
jumtate deschise se desprinser violent, proiectate n aer, apoi coborr ntr-un arc de cerc. Se prbuir mprocnd
stropi, ntre Snger i prizoniera retezat care ncercase s fug de el.
Din balt izbucni, ca o rgial, o tromb de abur. Acum nu mai ncpea nici o ndoial c ntre ea i grot exista
un canal de comunicaie...
Gerinul apru cltinndu-se n gura grotei. Era surprinztor c supravieuise, chiar purtnd un costum blindat, ns
ocul l fcuse s-i piard arma.
Rudisill, Heatherton i Moschelitz i golir ncrctoarele n creatur. Cteva gloane ricoar din costumul su,
clar numai cteva. Cadavrul nici mcar nu se mai zbtea atunci cnd Snger i ncrc din nou puca.
Goli totui un ncrctor ntreg n cadavrul Gerinului, pentru mai mult siguran.
Linitea care se instal dup aceea nu fu ntrerupt dect de iuitul din urechile lui Rudisill.
Se ridic n picioare, nlocuind, din reflex, ncrctorul golit cu unul nou.
Bancul de detecie era n continuare legat de casc. Smulse firele, fr s-i pese dac le rupe. Se ndrept spre
Snger i Lermontov, aflai la civa pai i o via deprtare.
n grot nu mai mica nimic, cu excepia unor vrtejuri de Fum.
Snger legna n poal capul cpitanului. Casca lui Lermontov czuse. Ochii si, de culoare albastru deschis, erau
deschii i orbi.
Rudisill ngenunche i i puse braul pe umrul lui Snger. - Ticloii! Sopti acesta plngnd. Ticloii! Jur c-i
omor pe toi!
Rudisill i nchipui c se referea la Meduze, ns privind spre grot fumegnd, nu mai fu att de sigur.
De fapt, nici mcar nu-i mai psa la cine anume se referise Snger.
NFRNGERE USTURTOARE
Dup victoriile iniiale, flota lui Castleman a trecut n defensiv, bnuind, c Gerinii erau descurajai i nu vor mai
ndrzni s atace. Dac ar fi avut dea face cu un duman din rasa uman, presupunerea lor ar fi fost corect, ns de
data aceasta nu au reuit dect s transforme un pericol local ntr-o ameninare major pentru omenire. Fora de
invazie Gerin fusese la nceput compus din mai puin de dou sute de nave. Acum, Gerinii doreau s-i ia revana
cu mai mult de o mie cinci sute de nave, inclusiv cuirasate i port nave. Nimeni nu s-a ndoit vreodat care va fi
rezultatul.
Flota lui Castleman a fost zdrobit nc din prima ncletare. Rmiele sale s-au adunat n jurul unui crucitor,
comandat de cpitanul Chu Lee MacDonald, care i-a condus pe supravieuitori n ncercarea de a se retrage i regrupa.
La un moment dat, cei cincizeci de supravieuitori ai lui MacDonald au fcut o ntoarcere neateptat i au distrus mai
mult de zece crucitoare Gerine. Efectul nefericit al acestui succes a fost c a amplificat ideea fix a invadatorilor,
convingndu-i c toi oamenii reprezentau un pericol imediat pentru supravieuirea rasei Gerine.
O a doua ambuscad organizat de flota lui Castleman a reuit s distrug, cu unele pierderi, o nav-amiral
Gerin. Acest lucru a uimit pe toat lumea. Fora Gerin i-a pierdut deodat coeziunea, luptnd individual sau n
grupuri de cte trei. Asta a oferit Lumii lui Castleman un rgaz de exact trei zile. Btlia a continuat pn cnd au ajuns
s lupte chiar n atmosfera planetei. De unde la nceput fuseser peste dou sute de nave conduse de oameni, mai
puin de zece au reuit s fug, cu greu, dup ce planeta lor a suferit aceeai soart ca i Noua Aten.
Distrugnd Lumea lui Castleman, flota victorioas s-a spart n mai multe grupuri pentru a putea lovi simultan n
celelalte planete ocupate de oameni. Fiind bombardate de Gerini, multe dintre aceste lumi au aflat astfel pentru prima
oar de pierderea flotei lui Castleman. Altele, dei avertizate asupra pericolului, au refuzat s-i piard suveranitatea n
unirea eforturilor pentru o lupt comun. Vznd c forele oamenilor erau dezorganizate, multe dintre rasele ne-
umane au hotrt s-i reduc sprijinul, observnd atent nentreruptele succese Gerine. Unii ca ras, Gerinii au privit
divizarea ca pe o slbiciune i au profitat rapid de acest lucru. n urmtoarele luni, mai mult de zece lumi ale oamenilor
au dus lupte disperate mpotriva unor fore copleitoare.
EFECTUL ARHIMEDE
De ToddJohnson
- AUUUK! F-l praf pe locotenent! F-l praf pe locotenent! Arauuk!
|ipetele psrii strpunser aerul umed al miezului de zi.
n linitea ncordat de dup aceea, Charlie Pointdexter i ddu seama c intrase n bucluc.
- Taci, Archy! Taci! Sopti el.
ns era prea trziu. mbrcat ntr-un costum blindat, cu casca dat jos pentru a permite aburului transpiraiei s se
evapore n aerul aproape la fel de umed, locotenentul de marin se ntoarse pentru a ainti o privire dur, ucigtoare,
asupra papagalului. Acesta sttea pe umrul stng al lui Charlie Pointdexter. n faa i n spatele locotenentului se aflau
soldaii plutonului, trndu-i obosii picioarele prin noroiul de pe marginile potecii. Soarele tropical lovea n luminiul
tcut cu o intensitate criminal.
Sergentul artilerist i ceilali din pluton se strnser deodat n jurul locotenentului.
- F-l praf pe locotenent! Ar-iiik! |ip pasrea.
Charlie o pocni peste cioci.
Trei zile de nesomn i multe pierderi umane se oglindir deodat n ochii locotenentului. ntreb, cu o voce
rguit de prea multe comenzi rcnite:
- Pasrea aia- artificial?
Pasrea tcu brusc i Charlie i simi sudoarea rece prelingndu-se pe ira spinrii. Spuse o minciun:
- Asta? Nu, domnule, este foarte natural!
Afurisit umezeal, blestem el n sinea sa, paradete toat electronica!
- E doar o pasre proast, zise din nou cu voce tare.
- O pasre proast i n curnd moart, se auzi o grohial n spatele lui.
- Araak! Unui ofier i spui ,domnule"! Croncni pasrea.
Charlie o pocni cu disperare.
- Rupe-l pe locotenent!
Charlie o pocni i mai tare, dar pasrea se feri, aplecndu-se n lateral:
- Pzea c vine! Pzea c vine!
Rahat! njur Charlie n sinea lui. Privi n ochii locotenentului:
- Pasrea este o glum, un cadou de la nite vechi camarazi. Un papagal
Adevrat, de pe Pmnt.
Braul stng porni spre buzunarul de la piept, ns se opri n spasme la jumtatea drumului, tremurnd i
zbrnind. Apoi nghe pn la ncheietur, n timp ce mna se nclet i ncepu s vibreze, ca un pianjen zpcit.
Repede, Charlie duse cealalt mn la buzunar, l deschise i-i prezent cartela de identitate.
- Ei au zis c e o glum bun!
Locotenentul nghii cu noduri, i desprinse ochii de pe mna ncletat prins de braul n spasme i privi cartel.
Brbatul din poz arta mai tnr i mai dur dect brbatul din faa sa, dar asemnarea era uor de remarcat.
Ochii se ridicar spre brbat, apoi coborr din nou asupra documentului.
Sergentul profit de acel moment, apropiindu-se ca s arunce i el o privire asupra cartelei. Acolo se puteau citi i
fostele misiuni ale lui Pointdexter. Subofierul lu deodat poziia de drepi i se ntoarse spre plutonul su.
- n regul, band de trntori ce suntei! Gata cu prostiile. Pe loc repaus! Stai prin zon!
Ddu liber plutonului aruncnd peste umr o privire respectuoas spre Charlie, cu braul pe jumtate ridicat ntr-un
salut. ls repede jos, ruinat.
Charlie profit de moment pentru a-i duce braul stng n lateral, apsnd ntr-un lca special, ascuns vederii.
Mna tresri brusc i rmase nemicat.
- Nenorocita asta de umezeal! i vrs ei nduful.
- Da, distruge toate piesele electronice, se grbi s admit locotenentul.
Ridic din nou privirea, atent i ntreb:
- Ce-i cu papagalul?
Pentru o clip, Charlie i aminti de atac i de explozii i de fasciculele laser, de oamenii si ucii, arznd ca nite
tore, i aminti cum i adunase pe supravieuitori; se chinuise toat noaptea s-i regrupeze, s trasc rmiele celor
mori la loc sigur. i aminti cum l njuraser tot timpul, fr rutate.
,F-l praf pe locotenent!"... Pn atunci, fusese o glum bun, un joc la care participa mpreun cu oamenii si.
Cnd arunctorul de flcri - acea arm ciudat care semna att de mult cu un laser i care aciona ca pudr alb de
fosfor, arznd i lipindu-se de tot ceea ce atingea - l lovise n timp ce-i ducea pe supravieuitori la adpost, acetia l-au
salvat la rndul lor. Chinuit de durere, dar sigur c oamenii si scpaser de primejdie, glumise: ,Locotenentul a fost
fcut praf!" Pe cmpul de lupt, unde gseai peste "tot fragmente de trupuri omeneti i came ars i unde nu-l ajutai
dect pe camaradul care te ajut, gluma era foarte bun. Att de bun nct ntregul pluton (apte supravieuitori din
cincizeci, ci fuseser cu o zi n urm) a izbucnit n rs; au rs cu toii de s-au prpdit.
- Glume cazone, zise el, amintindu-i.
Fotii lui camarazi veniser la spital supui, respectuoi, pn cnd unul dintre ei i-a adus aminte de glum. Si-au
rs cu toii. i povesti locotenentului, pe scurt, ntmplarea, apoi adug:
- A doua zi au venit cu papagalul.
- Acum neleg, spuse locotenentul. Privi din nou papagalul:
- Eti sigur c nu e artificial?
Charlie i nfrunt privirea i mini din nou:
- Credei c am pus-o eu s spun astfel de lucruri? Domnule, eu nu m joc cu viaa mea!
Locotenentul ridic din umeri:
- N-am vzut niciodat o pasre artificial, asta-i tot.
- Nici eu, mini Charlie cu senintate. Cini artificiali... da, e util s ai un cine. Dar o pasre proast? Ce s faci cu
ea?
Papagalul ntoarse ciocul i l ciupi de ureche. Locotenentul deveni nerbdtor. Petrecuse destul timp cu
Pointdexter i cu... braul la!
- Oamenii mei sunt gata de plecare, spuse el. Ai nevoie de ajutor la mna aia? Tehnicienii mei se pricep destul de
bine la chestii din astea miniaturale.
- Nu, nu, mulumesc, rspunse repede Charlie. Doar c trebuie s o resetez foarte des din cauza mizeriei steia
nenorocite!
nvrti braul teafr, indicnd umezeala dimprejur. Locotenentul deveni bnuitor.
- Bine, dac spui tu. Dup care ntreb, deodat:
- Totui, ce caui att de departe de ora?
Tonul vocii l puse imediat pe Charlie n alert i fcu eforturi s nu o arate. Spuse, cu o voce nostalgic:
- Am auzit c s-ar putea petrece nite evenimente pe-aici
Si... tii...
Locotenentul nu tia sigur despre ce vorbea Charlie, ns aprob totui cu o micare a capului.
- Mai bine te ntorci napoi n ora fr s mai pierzi timpul, zise el. Cu ce te ocupi acolo?
- Sunt comerciant, rspunse Charlie. Am o nav n cosmonaut.
- Riscant treab, mormi locotenentul. Ctigi bine, probabil.
Charlie i stpni cuvintele, ridic braul stng i vorbi cu semeie:
- Cred c am drept ul s m rzbun pentru asta!
Locotenentul ntoarse privirea.
- n plus, adug Charlie, altceva nu prea am ce face... A putea fi de ajutor.
- n sfrit, cum crezi, fcu locotenentul.
Se ntoarse spre pluton.
- Totui, mai bine te-ai ntoarce repede n ora, domnule!
Spusese ,domnule" pe acelai ton cu care ar fi vorbit unui civil.
Cu asta, puse capt discuiei i se ndeprt trindu-i picioarele. Blindatele ncepur s zumzie: motoarele
nfierbntate intrar n aciune.
- Pasre blestemat! njur Charlie imediat ce se asigur c locotenentul
Dispruse din cmpul vizual. Ar trebui s-i rup gtul chiar acum!
- Chiar vorbeti serios, Charlie, biete? l lu pasrea n zeflemea.
Vorbise cu un accent de mahala.
- Auzi, artificial! Pufni ea.
Pointdexter nu avea timp pentru mndria simulacrului:
- Ai luat toate datele?
- Pe toate, i rspunse pasrea. Ulei de transmisie siliconic KG-30, cu o higroscopicitate de treizeci la sut;
blindajele sunt delaminate n proporie de nouzeci la sut, sistemele de comunicaie sunt defecte n proporie de
patruzeci la sut, imprecizii de pn la sut la sut n toate head-up display - urile...
- Echipamentul lor e distrus. Dac aa stau lucrurile, atunci
Au s fie mcelrii! Exclam Charlie Pointdexter. Haide, trebuie s ne ntoarcem la nav!
- Ce-ar fi s informm autoritile? ntreb simulacrul.
- A, nu! n nici un caz! Replic Pointdexter, lund-o din loc.
Paznicul de la depoul cosmoportului era primul om cu care se ntlni Charlie, de la conversaia avut cu
locotenentul de marin. Tandin, capitala puternicei sslan, era pustie ca un ora - fantom: autoritile sfriser prin a
lua n serios ameninarea alienilor.
- Prea trziu! Declar Arhimede, rspunznd gndurilor nerostite ale lui Pointdexter.
Pointdexter oft. Totul conducea spre o singur i crud concluzie: oamenii aveau s piard planeta.
- Dac guvernele locale s-ar fi strns imediat ntr-o coaliie militar, ar fi existat patruzeci la sut anse de a
nfrunta cu succes forele militare ale inamicului.
Charlie strnse din buze. Problema era c dumanul se ncpna s ucid toi oamenii peste care ddea.
Aceast realitate de-abia acum ncepea s ias la lumin i era, totui, aprig contestat de majoritatea naiunilor
acestei lumi. Se susinea c aceasta nu era dect o minciun a Alianei, pentru a obine mai mult sprijin militar.
Politicienii aveau parc interes s uite distrugerea i cucerirea statelor din Coaliia de Coast i evitau s aduc vorba
despre nsulele Regale din Anseen. Noua Alian Adriatic era compus din acele state insulare ce nconjurau fosta
Coaliie de Coast, din care fcuser parte i nsulele Regale.
Planeta Skylark ncepuse a fi locuit de oameni cu cteva secole n urm. Oamenii au nfiinat mii de monarhii i
de anarhii pe numeroasele insule ale planetei acoperite n cea mai mare parte de ap. Forele militare existente
fuseser create doar pentru a proteja diversele naiuni mpotriva unor posibile ,nenelegeri". Dac o naiune manifesta
vreodat tendine expansioniste.
Nite, naiunile din jur se adunau ntr-o larg coaliie, oprind statul agresiv. Astfel stnd lucrurile, forele militare
erau ntotdeauna insuficient dotate i trebuiau s rezolve problemele civililor. Echipamentul necesar era inexistent sau
defect, aa cum remarcase Arhimede la marinarii ntlnii de curnd.
- Trebuie s existe o soluie, declar Pointdexter.
Apoi, ctre falsul papagal:
- nir-mi slbiciunile lor cunoscute.
Simulacrul i zbrli penele, murmurnd:
- S-i exprimi mereu gndurile prin cuvinte este un semn de inferioritate.
Pointdexter ntinse mna dup simulacru, ns acesta se feri srind de pe umr i spuse:
- Slbiciunile cunoscute ale Gerinilor...
- Mai bine ncepe cu tot ceea ce tim despre ei, insist Charlie.
- Gerinii au fost ntlnii pentru prima oar pe micua insul Marjea din nsulele Regale. nsula principal a captat
doar cteva transmisiuni radio fragmentate de la cei de pe Marjea, turui Archy. Atunci cnd navele pazei de coast au
ncercat s ia legtura cu insularii, au fost distruse nainte de a putea da raportul. Supravegherea insulei a fost
mpiedicat de o form de armament antiaerian, denumit mai trziu ,incineratoare cu jet". Staia Spaial Regal a
fost atacat i distrus fr avertisment.
Papagalul artificial se aez din nou pe umrul cluzei.
- n aceast situaie, o companie a Marinei Regale a fost mbarcat pe un distrugtor, cu ordinul de a reocupa
Marjea. Concomitent, au fost iniiate contacte pentru c trei dintre cele mai mari republici din apropierea nsulelor
Regale s formeze o coaliie militar. Serviciile Secrete Regale au ncercat s determine care dintre naiunile
nvecinate avea interes s ocupe Marjea.
Prezentarea fcut de pasrea-robot era scurt i rece. Se mplinea o sptmn de cnd Charlie primise pasrea
i nava. De atunci, nu fusese n stare s-i dea seama ct de inteligent era papagalul artificial. Se ntreb dac
pasrea i amintea c i el fusese membru n Marina Regal. ns aceasta continu fr nici o ezitare:
- Distrugerea companiei Marinei Regale nu a fost total. La nceput s-a crezut c trei dintre cei opt supravieuitori
au fost mncai de vreun animal marin necunoscut. Mai trziu, s-a aflat c era vorba de Gerinii nii. Staiile spaiale
nvecinate au fost distruse n noaptea primei aterizri a Gerinilor pe insula principal. n trei zile, Gerinii au ajuns la
periferiile capitalei, iar naiunile din jur au czut de acord s formeze o coaliie militar, trupele urmnd s soseasc
ntr-o sptmn.
Charlie fu strbtut de un fior. Fusese prea trziu. i aduse aminte de compania s anihilat n dousprezece
minute, de plutonul sau distrus care ,inuse ua deschis" pentru supravieuitorii Batalionului Regal; de noaptea lung
i chinuitoare, de agonia braului su muribund... Forele dezorganizate ale nsulelor Regale fuseser evacuate pe cele
mai apropiate insule neocupate, ns i acestea s-au trezit invadate n zilele urmtoare.
Gerinii atacau n grupuri de trei, unul n fa i doi n lateral. Cel din fa era ntotdeauna mai bine echipat i
ptrundea printre aprtori cu o ferocitate care lsa n urm membre i mruntaie mprtiate pe o distan.
De civa metri. La sol, Gerinii erau de neoprit. n aer, erau dotai cu nave sofisticate, capabile s ridiculizeze orice
aeronav comandat manual pe care Coaliia - i acum Aliana - o putea asmui mpotriva lor. Forele spaiale ale
Alianei jucau un rol strict defensiv, acela de a ncerca s menin liniile din exterior mpotriva forelor din interior.
Gerinii executau un asediu pe dos:
oamenii n defensiv n exteriorul teritoriului cucerit, iar Gerinii extinzndu - i n mod slbatic cuceririle, dinspre interior.
De deasupra, erau sprijinii de forele lor spaiale, care pstrau nu doar o orbit de joas altitudine, ci i nc dou,
una geosincron i alta de transfer geosincron. Mult deasupra planetei Skylark, rzboiul era dirijat de o flotil care se
meninea mereu deasupra aceluiai punct. Transporturile plecau dinspre ea pentru a aproviziona flota de asalt, care la
rndul ei asigura linii de transport pentru provizii i avioane de lupt. n mod surprinztor, Gerinii preau s ignore
navele nenarmate care ocoleau zonele de rzboi. Pointdexter nchise ochii i desen n minte graficele care
reprezentau orbitele ca pe dou cercuri - orbitele geosincron i de joas altitudine, unite printr-o orbit eliptic de,
transfer geosincron. Aceast nou flot de asalt, sosit de curnd, fcnd parte dintr-un plan relativ recent, reuise s
avertizeze n cele din urm politicienii din statele insulare mai ndeprtate asupra pericolului reprezentat de Gerini.
Totui, pentru cei aflai departe, ameninarea prea nereal, sau cel puin trectoare i n nici un caz global.
- Distrugerea tuturor staiilor spaiale va duce la formarea unor coaliii mai largi, continu Arhimede. Din nefericire,
distrugerea staiilor i a celor civa satelii de comunicaii a trans
. Format coordonarea aprrii ntr-o sarcin aproape imposibil. Deja a redus comerul de toate formele cu treizeci
la sut.
Simulacrul se opri, pentru a face un trilion de noi calcule.
- Estimez c problemele cu comerul vor crete n progresie aritmetic, pn cnd planeta va fi cucerit de
inamic.
- Fora de atac se afl pe o orbit retrograd. De ce? l ntreb Charlie pe falsul papagal.
- Nu se tie, rspunse acesta. Cel mai probabil, din cauza nclinrilor orbitale iniiale.
- Ce-mi poi spune despre alctuirea forei OTG? Continu Charlie, ncercnd s afle ce posibiliti i se ofereau.
- OTG... formulare... ambigu, rspunse Arhimede cu confuzia proprie unui computer.
- OTG: orbit de transfer geosincron, explic Charlie oftnd.
Simulacrul i amintea prea adesea de faptul c nu era altfel dect un foarte sofisticat set de echipamente
moleculare electronice conectate pentru a forma o excelent imitaie a inteligenei. Doar o imitaie. Nu putea gndi; nu
putea dect s repete ceea ce i fusese introdus n memorie.
- nformaiile referitoare la forele spaiale ale inamicului sunt clasificate
De Alian ca strict secrete, declar simulacrul.
- Credeam c te apucasei s ,intri" n sistemele alea, insist Charlie.
- Desigur, rspunse Arhimede. Totui, ai ocupat prea mult din capacitile mele de calcul pentru ca s mai pot
realiza accesul.
- Bine, bine! Tac din gur.
Fcu legtura prin radio cu nava sa, Risky Lady, pentru ca aceasta s coboare rampa de acces. Odat aflai
nuntru, comerciantul aps butonul de repliere a rampei i se ndrept hotrt spre cabin. Acolo, depuse papagalul
ciudat de eapn pe braul unuia dintre scaunele de pilotaj, iar el se aez n cellalt scaun.
Risky Lady era o navet standard, care pstrase display-urile i comenzile convenionale, ns era dotat i cu
omniprezentele biolegturi furnizate de comercianii avieni. Acestea permiteau piloilor corespunztor echipai s se
conecteze direct la inteligena artificial a navei. Nava nu putea depi o orbit nalt a Skylark-ului, dar l putea duce
oriunde pe planet, n doar cteva minute.
Charlie se conect la Risky Lady. Vorbi aproape neauzit:
- Hei, fetia! Cum merge treaba?
- Toate sistemele funcioneaz normal, rspunse nava cu o voce seac, bine controlat. Totui, am remarcat pe
lungimile de und ale armatei c a crescut numrul de nave militare aflate n aer i n spaiul suborbital, ceea ce
nseamn c...
- Da, tiu. Ne ateapt vremuri grele, o ntrerupse Charlie.
Faptul c nava era controlat de un al doilea computer evoluat, programat s aib grij n primul rnd de propria sa
supravieuire, constituia o problem.
- Ce s-a ntmplat cu transportul?
- ntreg transportul a fost descrcat cu succes, rosti nava, adugnd cu o urm de nemulumire: Totui, simulacrul
Arhimede a condus toat tranzacia n numele tu.
- Si? A fcut ceva ru?
- S-a realizat un profit dar nu att de mare pe ct s-ar fi Putut.
Charlie zmbi. Risky Lady era de asemeni programat s maximizeze profiturile.
- ntreinerea cost bani! Protest nava.
- Archy a acionat din ordinele mele, o inform Charlie. Nu-i f probleme din cauza profiturilor. Mult mai important
este s facem rost de informaii.
Simi un oc tcut dinspre Risky Lady. Cel care o programase era, ntr - adevr, preocupat de optimizare.
- Si cu ncrctura de la ntoarcere?
- Sansele de profit sunt cam mici, rspunse nava, oferindu-i un ir de date preliminare.
Charlie nepeni involuntar, pe msur ce datele erau transmise n implantul su. nstantaneu, recepion o list cu
mai mult de o mie de articole care puteau fi ridicate din depozitele automate ale cosmoportului i valorificate n capitala
asediat. mplantul su i Risky Lady deciseser deja care anume dintre mrfurile nirate ar maximiza att profitai ct
i rulajul. Unul dintre articolele depozitate n apropiere i atrase atenia:
- Umbrele?
- Umbrele de soare, argintate, doi metri n diametru, senzori solari bimetalici. Se deschid automat la lumina
soarelui. deale. Pentru plaj!" inton nava, modificndu-i ,vocea", pentru a reproduce la sfrit o reclam comercial.
- Aici? Dar este o prostie! Pe Skylark nu ai nevoie de umbrel de soare! Rse Charlie.
Foarte rar aprea soarele pe cerul Skylark-ului... era prea mult umezeal. Dup toate aparenele, umbrelele
ateptau s fie exportate pe alte planete.
- Aceleai umbrele de soare pe care le folosesc cei de pe Skylark!
nc un pasaj din reclam.
- Am reuit s fac rost de informaii despre forele spaiale ale inamicului, anun deodat Arhimede.
Pointdexter tresri. Conversaia cu nava durase unsprezece virgul dou secunde.
- Si? l invit Charlie pe papagal s continue.
- Datele sunt foarte interesante. Se pare c cea mai mare nav a forelor spaiale Gerine aflate pe orbit
geosincron intr ntotdeauna pe orbita de transfer geosincron - OTG - naintea lansrii unui atac de importan
major.
- Ct de des este OTG n sincro cu OTJA? Se interes brusc Charlie.
- Termeni ambigui: sincro... OTJA... cer clarificare.
Charlie rspunse computerului, ntrebndu-se cine programase nite memorii att de minunate, omind s
introduc termeni att de des folosii. Sincro: prescurtare de la sincronicitate. OTJA: orbit terestr de joas altitudine.
Sfri, cu o voce exasperat:
- Papagal afurisit!
- Am neles, rspunse calm Arhimede. Eu sunt un papagal artificial, nu unul natural.
Vocea lui parc sunase un pic ofensat.
Charlie ddu ochii peste cap. Cel care l programase fusese de asemeni un FDC:
- D-mi rspunsul mai repede!
- Orbita de transfer geosincron i orbita terestr de joas altitudine se sincronizeaz o dat la apte orbite terestre
de joas.
Fiu de cea.
Altitudine, aproape n acelai timp cu perioada orbitei de transfer geosincron, rspunse simulacrul.
Charlie fcu o pauz pentru a traduce rspunsul ntr-o form mai pe nelesul oamenilor: orbita de transfer se
sincroniza cu orbita terestr de joas altitudine aproximativ o dat la zece ore. Nava aceea mare...
- Dar referitor la comunicaii? ntreb Charlie.
- Ambiguu...
- Nava cea mare a dumanului... care este traficul de informaii? ncerc Charlie s se exprime mai pe neles.
- nformaiile arat c nava cea mare are cel mai intens trafic de informaii, rspunse Arhimede.
Apoi, sesiznd concluziile lui Charlie:
- Totui, asta nu nseamn c aceea ar fi nava-amiral... ar putea fi foarte bine un spital sau o nav de reparaii.
- Oricum, ceva important, decise Charlie.
- Trebuie s-i amintesc ns c regulile rzboiului interzic atacarea spitalelor, l inform Arhimede.
Charlie ncepu o njurtur:
- Pasre, nemernicii ia nu ne...
Se opri, dndu-i deodat seama c ar fi trebuit s iroseasc mai multe ore ncercnd s explice simulacrului
sensul njurturii pe care avea de gnd s-o spun.
- Reformulez. Se pare c dumanul nu joac dup regulile rzboiului.
Pre de un moment, se cufund n gnduri.
- Ai vreo idee cnd se va afla acea nav din nou n OTJA?
- Acea nav nu intr pe o orbit terestr de joas altitudine, rspunse cu afectare Arhimede acceptnd
prescurtarea i ignornd semnificaia ntrebrii.
Charlie oft din nou, exasperat:
- Cnd se va afla acea nav din nou la perigeu? ntreb el, reformulnd ntrebarea iniial ntr-o manier care s
poat fi neleas de inteligena artificial a falsei psri.
- Nava va participa probabil la atacul asupra celor trei capitale urc nedistruse ale Alianei... peste optsprezece mii
patru sute cincizeci i trei virgul treizeci i patru secunde.
Arhimede sesiz ntrebarea lui Charlie, nainte ca el s o formuleze:
- Sau cinci ore, apte minute, treizeci i trei virgul treizeci i patru secunde.
- Dac am putea ajunge la nava aia...
maginea soldailor obosii i a echipamentelor defecte l afectase pe Charlie mai mult dect se ateptase. Trebuia
s fac ceva.
- Efectul distrugerii acelei nave inamice nu poate fi estimat, din moment ce nu se tie care este destinaia sa,
afirm Arhimede. Totui, chiar dac este nava-amiral, nu vor fi pui n dificultate dect n intervalul de timp necesar
aducerii alteia; fr ndoial, atacul lor va continua ntre timp, diminuat cu un factor nc necunoscut.
- Pasre, vorbeti prea mult!
- Scopul nostru aici este s facem rost de informaii pentru...
- Taci din gur! Strig Charlie, ndreptnd degetul spre pasre pentru a o face s tac. Stiu de ce adunm
informaii despre duman, dar nu vor folosi la nimic dac vor distruge ntreaga planet!
- Atta vreme ct informaia este stocat ntr-o form care s permit accesarea ei la un moment ulterior, nu
conteaz dac planeta va fi privat de existena vieii umane, rspunse simulacrul fr s manifeste vreun sentiment.
- Pentru oamenii care mor aici, conteaz! Reacion enervat Charlie.
Pentru moment, uitase cu cine vorbea. Se calm:
- De altfel, cum crezi c vom asigura supravieuirea acestor informaii?
- Acesta este motivul pentru care am fost conectat cu o
Fiin uman, i replic simulacrul. Pentru ca ea s ia hotrrile. Asta este funcia ta, singura ta funcie; eu sunt
programat s rspund la ntrebrile tale.
- Cinci ore, zici? Cuget Charlie.
- Cum stm cu combustibilul? O ntreb el pe Risky Lady.
- Au fost comandai combustibili pentru toate etapele de urcare i coborre, iar rezervoarele sunt ncrcate la
maximum, rspunse nava.
Ar fi putut jura c nava sunase un pic mndr de ea. Se ls pe spate n scaunul pilotului.
- Deciziile trebuiesc luate rapid. Situaia devine riscant pe msur ce dumanul se apropie, l dscli nava cu o
voce dojenitoare.
Charlie se ntreb dac vocea aparinea geniului care o programase. Apoi se retrase n sine, gndind. Dup cteva
secunde aps pe dou butoane aflate pe panoul de comand i toate contactele externe se ntrerupser: nav,
simulacrul... chiar i braul stng artificial. Evalu informaiile primite. Se gndi la copiii care se jucau dincolo de zidurile
bazei militare de pe nsulele Regale i se simi neajutorat. Predarea nu avea nici un rost, survolrile nu descoperiser
nici o urm de fiin uman n teritoriile ocupate de inamic. Lupta era inutil; inamicul avea s copleeasc forele
amrte ale aprtorilor i doar o rezisten disperat, la nivelul ntregii planete, ar fi avut o oarecare ans de a ine
pe loc inamicul pn la venirea ajutorului din alte lumi ocupate de oameni - dac puteau fi convinse s acorde ajutor.
Nu mai era nici o speran.
- Afurisit s fiu dac m dau btut! njur el.
Se aplec n fa. magini cu oamenii si, murind n agonie, se amestecau cu cele ale ochilor obosii de moarte
aparinnd locotenentului de marin i plutonului su... toate prea recente pentru a fi uitate. Trebuie s existe o
modalitate de a ne lua revana... Sau mcar de-a le da o lovitur.
Se ls pe spate, gnditor. Permise unui zmbet s i apar pe fa, apoi rse. Tare i puternic. Reconect restul
lumii electronice, oblignd braul stng s ia o poziie de aruncare i azvrlindu-l nainte ca i cum ar fi aruncat o suli
invizibil. Ridic braul n sus, cu o vitez mai mare, apoi se opri.
- Archy?
Simulacrul ntoarse ochii spre el.
- Ct dureaz ciclul cel mai rapid al braului mecanic? Ct de repede se poate mica?
- Nu pot preciza. Specificaiile variaz n funcie de utilizatorul uman, declar Archy.
- Uite, ia-l i vezi ce poi afla.
Ced papagalului controlul asupra braului artificial. Privi,uor tulburat, desfurarea testului. Braul se flex i se
ntinse de cteva ori, apoi execut deodat o serie de zvcniri att de rapide, nct Charlie avu impresia c circuitele se
paradiser din nou.
- Are un ciclu de aproximativ patruzeci i nou de milisecunde, ns nu a insista prea mult cu acest test; exist
pericolul apariiei unor modificri structurale n mecanica braului.
- Dar opt mii de cicluri? ntreb Charlie.
Simulacrul tcu, fcnd calcule:
- Estimez c braul artificial poate repeta acest numr de cicluri un timp limitat fr a suferi o avarie imediat.
Charlie se puse brusc pe treab.
- Cheam turnul de control i cere permisiunea de plecare din Phoenicis, i spuse papagalului.
Apoi se adres navei:
- Cumpr umbrelele!
Acestea se aflau deja ntr-un container i nu ar fi fost nevoie dect de cteva minute pentru ncrcarea lor.
- Umbrelele nu sunt profitabile, se opuse nava pe un ton seme.
ns Charlie ignor obiecia, iar Risky Lady se mai nmuie:
- Ar putea fi utile, ca eantioane pentru prospectarea pieei. Cte vrei?
- Le vreau pe toate! Rspunse Charlie devenind un pic nervos. Ct de repede le poi ncrca la bord?
- Sunt opt mii de umbrele!
Dac era posibil ca nite circuite s par uimite, atunci nava aa prea.
- Stiu! Ct de mult dureaz pn s le ncarci la bord? ntreb Charlie.
Oare era posibil ca un computer s se simt jignit?
- Dou ore i douzeci i trei de minute pentru a recepiona containerul i a rencrca toate cele opt mii de
umbrele, l inform nava dup o consultare cu echivalentul ei computerizat aflat n depozitai cosmoportului.
- Vreau s fie ncrcate astfel nct s avem acces la ele dinspre sas, spuse Charlie.
Risky Lady recepion ordinul, revizuindu-i estimarea la exact trei ore.
- Decolm n trei ore i cinci minute, l inform Charlie pe Arhimede.
Se ls din nou pe spate n scaun.
- Turnul de control vrea s plecm ct mai curnd posibil. - Rspunse Archy. Aciunile inamicului n afara capitalei
ncep s pun n pericol traficul aerian.
Pointdexter ignor avertismentul papagalului, cerndu-i n schimb s calculeze o serie de orbite i manevre
orbitale. Arhimede, fie c se apuc de lucru, fie c intrase ntr-o stare de consternare... n orice caz, nu mai deschise
pliscul. Charlie ceru navei date amnunite referitoare la caracteristicile de reflexie i absorbie ale tuturor vopselelor
aflate pe pia.
Gsi n cele din urm ceea ce dorea, n Phoenicis, care era unul dintre puinele cosmoporturi nc deschise. Apoi,
dup ce ignor obieciile navei care susinea c vopselele respective erau aduse din import si nu constituiau o
ncrctur profitabil, i ordon lui Arhimede s cumpere tot stocul.
n momentul n care Risky Lady i lua zborul, Gerinii se aflau la periferia capitalei i simulacrul ncheiase un
contract pentru vopsea cu comerciantul Phoenician. Zborul spre Phoenicia ar fi trebuit s aib loc n atmosfer, ns
Charlie Pointdexter alese o traiectorie suborbital. Lovi simulacrul peste cioc, cu degetul, pentru a-i atrage atenia.
- nc nu am terminat calculele de care aveai nevoie! Trebuie s fac cte un calcul pentru fiecare aruncare,
protest papagalul.
- Bine, las-o pe mai trziu, spuse Charlie. Cupleaz-te cu circuitele lui Lady i vezi ce informaii poi recepiona de
la nava aia mare a Gerinilor. Confirm-mi c se apropie de OTJA.
- Nu vd ce legtur exist ntre poziia navei Gerinilor i sigurana informaiilor pe care le posed, se plnse
simulacrul.
- Pentru asta se afl lng tine o fiin uman, cioc de pasre!
Arhimede era gata-gata s dea un rspuns, ns se opri. Dup un timp vorbi din nou, de data aceasta cu o alt
voce.
- Nu ai cum s o ataci cu echipamentul de la bordul acestei nave! Protest el. Nava nu are arme i nici nu i se va
permite echiparea cu armament.
- Tu citete informaiile! Ordon Charlie.
Se cupl i el cu Risky Lady, prin intermediul implantului bioelectronic, adugnd:
- Continu apropierea.
- Coborm n zece minute.
n timpul coborrii, Charlie i aminti de toate minciunile cu care l aiurise pe locotenent. Probabil c tnrul ofier
era mort acum, mpreun cu toi oamenii si. Charlie regreta cel mai mult minciuna referitoare la simulacru: nu i fusese
fcut cadou de ctre supravieuitorii plutonului.
- a-l cu tine oriunde ai merge. i va furniza toate inforMaiile pe care le are sau pe care le va culege, i spusese
comerciantul.
Acesta era membru n CC i avea nfiare de pasre.
- Nu-i cerem dect s ne permii s citim i noi datele, atunci cnd vom mai trece pe-aici.
- Si dac pesc ceva? ntrebase Charlie.
- Atunci las-l undeva la loc sigur. vom gsi noi, i rspunsese comerciantul.
n schimb, Charlie Pointdexter avu posibilitatea s nchirieze, la un pre uimitor de mic, o navet capabil s se
nscrie pe orbite geosincrone, putnd astfel s trateze direct cu Colectivul Comercianilor nterstelari. Dac se vor mai
ntoarce vreodat n acest sistem solar. Pasrea i nava erau reprezentantele uneia dintre cele mai stranii tehnologii
ntlnite vreodat. Posibilitile navei l uimeau, iar simulacrul, care nu era un papagal adevrat, ci o creaie artificial
fcut s semene cu o jucrie a rasei aviene, i strnea curiozitatea n cel mai nalt grad. Era ceva n treaba asta care
l rcia, undeva n strfundurile contiinei. Sigur, alienii erau comerciani, dar pentru ce aveau ei nevoie de informaii
despre atacurile Gerine? Bineneles, orice nou tactic militar putea fi valorificat imediat - inteligena din domeniul
militar era ntotdeauna vandabil. Dar atacurile Gerine nu aveau nici un element de noutate. Veneau ntotdeauna ntr-
un numr copleitor. n plus, comercianii evitau rzboaiele, nu se furiau n zonele de lupt doar pentru a face rost de
informaii banale. ns comerciantul cu form de pasre fusese att de insistent, att de convingtor, nct reuise s-l
fac pe Charlie s accepte.
- Ne cheam Turnul de Control din Phoenicis, l inform nava.
- nformeaz-i c nu stm dect att ct este nevoie pentru a ridica ncrctura, rspunse Charlie. Si spune-i
comerciantului s stea cu marfa pregtit pentru cnd vom ateriza.
Apoi, spre Arhimede:
- Fii pregtit! Dup aterizare, i transmii lui Lady prima orbit pe care ai calculat-o.
Falsul papagal cri:
- O s refuze! ar turnul i va citi programul i i va refuza permisiunea de decolare.
- i ignori, rspunse Charlie calm.
Douzeci de minute mai trziu, n timp ce nava decola cu motoarele n plin, Arhimede, la o comand a lui
Pointdexter, ignor inteligena navei i refcu traseul. Risky Lady, dup ce replie trenul de aterizare, schimb imediat
unghiul i pomi cu vitez supersonic, n protestele vehemente ale Turnului de Control din Phoenicis.
- Rzboiul e de vin! Le spuse Pointdexter.
Sus, n atmosfer, aerul fiind prea rarefiat pentru funcionarea statoreactoarelor, Risky Lady trecu pe boostere,
care i crescur rapid vitez pn la Mach 25. n loc s se nscrie pe o orbit Hohmann de joas energie, Pointdexter
ordon simulacrului s menin traciunea mrit, intrnd pe o orbit ascendent.
- O s dm peste cap toate programele care optimizeaz consumul de combustibil, remarc papagalul.
- Avem combustibil de rezerv. Pe mine m ngrijoreaz timpul. Cum stm?
- Suntem exact acolo unde vrei s fim, rspunse Arhimede. Am consumat mai mult combustibil din cauza
ncrcturii suplimentare, dar ne-am ncadrat n timp.
Cteva minute mai trziu, Risky Lady trecu la propulsia asigurat de rachete, arznd o combinaie alctuit din
combustibilul standard - hidrogen i oxigenul de la bord. n cteva secunde se nscrise pe o orbit precis, circular, la
trei sute de kilometri altitudine. Fostul ofier de marin activ magneii din podea i desfcu sistemul de fixare n scaun.
- Riscm s fim detectai de duman, remarc papagalul. Ar fi mai nelept s intrm pe o orbit retrograd.
- Aa le va fi i mai uor s ne detecteze, l inform Charlie. Pregtete sasul.
Se ndrept grbit spre cal. Odat trecut de sas, Charlie i puse o casc ermetic, apoi deschise poarta care
lega magazia cu nia sasului. Folosindu - se de implant, sri peste cteva proceduri standard i comand evacuarea
aerului din incinta realizat prin alturarea magaziei i a sasului. Gsi repede vopseaua n magazie i o trase nspre
sas, aeznd cu grij unul peste altul containerele magnetizate. Apoi privi grmada de cutii n care se aflau umbrelele.
- Timpul! Strig el spre Arhimede nemailund n seam implantul.
Neprimind nici un rspuns, repet n implant:
- Al doilea program ruleaz?
- Afirmativ. Timpul este apte opt zero, apte-nou, apte - opt...
Charlie ntrerupse turuiala simulacrului i ncepu s deplaseze o grmad mare de cutii cu umbrele prin magazie,
nspre nia sasului. Folosindu-se de implant, porni conveierul navei. Fr a mai atepta s vad rezultatul, apuc alt
grmad i o puse pe direcie. Oarecum, papagalul era acum separat de el.
- Ce-ai de gnd s faci, omule? ntreb simulacrul pe un ton ngmfat.
Charlie nu rspunse, punnd n micare ultimul grup de cutii cu umbrele.
Arhimede continu:
- Chiar presupunnd c vitez relativ dintre aceast nav i navele inamicului ar fi de douzeci de kilometri pe
secund, umbrelele nu au suficient mas sau rigiditate pentru a ridica vreo problem inamicului.
- Nu-i f tu griji! l puse la punct Charlie.
Se cr pe grmada de umbrele i apru n deschiderea sasului, cu cte o umbrel n fiecare mn. Se opri,
privind n jos la toate celelalte cutii care trebuiau desfcute. Ridicnd din umeri, culese cu braul artificial o umbrel
nedesfcut, o puse pe direcia cea bun i o azvrli spre partea ntunecat a Skylark-ului. Privi aprobator cum
umbrela nedesfcut, semnnd cu o suli subire, se mica n sens opus navei, mrind mereu distana.
- Traiectoria nu a fost corect, se auzi vocea mustrtoare a lui Arhimede. Pentru un corect aliniam...
Nava ncepu s se roteasc n linite, pe msur ce jeturile de comand i apoi jeturile de manevr intrau n
funciune.
- Timpul? ntreb Charlie.
- Sapte cincizeci i trei, rspunse automat Arhimede.
Apoi:
- Omule, nu are cum s mearg!
- Ba are s mearg, l contrazise Charlie. O umbrel la fiecare aptezeci i nou milisecunde...
n timp ce vorbea, Pointdexter arunc o alt umbrel:
-... ct parcurgem nclinarea de la plus douzeci i opt virgul cinci la minus douzeci i opt virgul cinci.
nc o umbrel.
Dup cteva zeci de umbrele, Charlie ncepu s-i simt umrul suprasolicitat. Dei ,braul" se mica aproape prea
rapid pentru a putea fi urmrit cu privirea, mecanismul nu pise nimic. ns carnea i sngele ncepeau s cedeze.
Fcnd o pauz doar ct s deschid o alt cutie de cinci sute de umbrele, Charlie i continu activitatea.
Ajunse cu numrtoarea la dou sute de umbrele aruncate i umrul i tremura dureros. nc dou sute... Durerea
se rspndise, acum i venea greu i s respire. Dup alte cincizeci de umbrele, o uoar dr de snge i se prelinse
pe pieptul chinuit de durere. Totui, nu se putea opri... ntradevr, nu se va opri. La un moment dat, ncerc s-i ia
gndurile de la durere strignd n minte apelul nominal al fostului su pluton. Chinul prea s dureze la nesfrit.
- Sase sute umbrele, not pasrea i de fiecare dat se consum mai mult timp.
- Nu m pot opri, rspunse Pointdexter. nc o umbrel.
- Optzeci i opt milisecunde, l cert Arhimede. Si cea de dinainte a fost de...
- Ai o idee mai bun? ntreb Charlie, ntinzndu-se s apuce o alt umbrel.
- Computerele nu au idei, ele rezolv probleme, l corect Arhimede. Soluie: leag braul mecanic de o suprafa
fix.
Charlie Pointdexter se zgi la simulacru.
- Ai dreptate! Exclam el.
Desfcu rapid conexiunile fizice cu braul artificial. Pielea i era jupuit i umrul i sngera acolo unde trebuise s
scoat firele din muchi i piele. n alte condiii, aceast procedur l-ar fi paralizat de durere, dar nu acum. Acum nu
avea timp. Douzeci de secunde mai trziu, Charlie Pointdexter, cu un singur bra, ridica umbrelele pn la braul
artificial, la captul cruia se afla Arhimede pentru a controla cu precizie viteza i direcia. Cu ajutorul papagalului
poziionase braul cu precizie, prin cteva coliere magnetice, apoi fixase att papagalul ct i braul de nveliul exterior
al navei. Dou minute mai trziu, dup o sut i douzeci de secunde, simulacrul numrase o mie cinci sute
nousprezece umbrele lansate.
Charlie descoperi curnd c trebuia s mearg n magazie pentru a mpinge umbrelele i a le aeza n sistemul de
prindere al conveierului navei. Deasupra lui, prin legtura radio, Arhimede l ocra mereu pentru c nu aproviziona
suficient de rapid braul.
- Asta a avut o ntrziere de douzeci de microsecunde, iar orbita ei a deviat cu o miime de grad, cri falsa
pasre.
Charlie se strmb, mpingnd alte umbrele cu braul disponibil.
- Mai d! Strig pasrea.
- A fost ultima, rspunse Charlie.
Transpirase abundent. Urc scar pentru a ajunge n exterior, ns nu reui s zreasc ultima umbrel. Toate cele
opt mii se pierduser deja n ntuneric. ""
- Sunt pe traseu? ntreb el pasrea.
i cupl din nou braul. Fr el, se simise cam neajutorat.
- Da, rspunse papagalul.
i pas lui Charlie controlul asupra braului i adug dup o lung pauz:
- Nu reuesc s calculez...
Arhimede amui deodat. Braul artificial l prinsese, aruncndu-l fr veste ntr-o direcie opus fa de cea a
umbrelelor ndeprtate.
- nformaia este n siguran! Strig Charlie n urma psrii are disprea.
Circuitele lui Arhimede fuseser prea preocupate s analizeze motivele nebuniei lui Pointdexter, care aruncase n
calea dumanului umbrele, ca pe nite ace cu gmlie. n consecin, nu sesizase momentul n care se realizase
conexiunea ntre om i braul artificial. Acum, plutind neajutorat n spaiu, simulacrul fu (pentru puin timp) surprins de
faptul c un creier uman lent, chiar mbuntit cu implanturi, reuise s ia prin surprindere un simulacru bine
programat.
La bordul lui Risky Lady, Charlie privi mult vreme n direcia psrii artificiale.
- Acum am timp berechet, opti el.
Apoi rse:
- Mam! Pasrea aia afurisit probabil c nu mai poate de ciud.
Desprinse de pe nveliul navei colierul magnetic al braului artificial fixndu-l din nou, cu atenie, n umr. Oft,
ndoind braul o dat, de dou ori, dup care zmbi, nc o dat stpn pe sine. Se ntunec deodat la fa, dojenindu-
se:
- Si Lady? O s se Supere.
Se grbi s ajung pe punte i dezactiv toate restriciile impuse de Arhimede asupra modulului inteligent care n
mod normal controla Risky Lady.
- NU EXST NC UN PROFT N ASTA! Strig imediat Risky Lady, tiprind mesajul, cu majuscule, pe fiecare
monitor din cabin. Trebuie s aduci din nou nava n stare de perfect funcionare!
- mi pare ru, fetio! Spuse Charlie. Nu ai de ales.
Se ntoarse cu faa spre sensul de naintare.
- Soarele va rsri n curnd, iar noi ne vom afla pe o orbit polar, remarc el ca pentru a face conversaie cu
Risky Lady.
- Cum ai putut irosi att de mult combustibil? ntreb nava.
- Nu conteaz, Lady.
Oft mulumit, ntorcndu-se din nou pentru a privi prin babord partea ntunecat a planetei. n momentul acela,
avansau spre partea luminat. Braul l durea nc, ns nu peste mult timp se va vedea dac efortul su folosise la
ceva; avuseser noroc c nu fuseser depistai de vreo patrul Gerin. n curnd se vor afla n zona de observaie
direct a flotei Gerine. Dup mai mult de un minut, vorbi:
- Ascult, n aproximativ zece minute se va face foarte cald. Vreau s-mi faci o ultim favoare.
- Nu vd cum poate fi schimbat proprietarul navei i dreptul de decizie asupra integritii ei, rspunse computerul.
Vei spune navelor Gerine c aceasta este o nav comercial, cu scopul panic de a obine profit! Poate c atunci nu ne
vor distruge. Eu nu sunt programat s atac. Doar navele militare sunt capabile de aa ceva.
Charlie sesiz aceast informaie surprinztoare, apoi rspunse:
- Chiar adineauri ai fost mputernicit s execui misiuni militare.
Se atepta s fie ignorat, ori arestat pentru piraterie. La urma urmelor, nava era nchiriat. Surprinztor, Risky Lady
rspunse? Cu o alt voce:
- Din ordinul cui?
Pointdexter rmase perplex. Se ateptase nici un moment c programul navei s fie capabil de o asemenea
schimbare. n cele din urm, reui s spun:
- Din ordinul meu, care am fost ridicat la rangul de ofier de ctre regele nsulelor Regale.
Trsturile sale se ntunecar deodat. ncerc s nu-i aduc aminte c nsulele Regale fuseser cucerite cu
ase sptmni n urm.
- Este n regul, accept nava. Ce doreti de la mine? Putem ataca inamicul i probabil...
Charlie descoperi c diferenele dintre programele de comerciant i cel militar erau surprinztoare:
- Nu. Vreau s rmi pe acest curs pn cnd i voi spune eu, dup care s te npusteti direct nspre formaia
inamicului. Si tot timpul s le trimii mesaje cum c suntem comerciani interesai s le vindem informaii. Probabil c au
mai avut de-a, face cu trdtori.
- namicul ne va distruge dac ne vom apropia prea mult sau dac rmnem aici, l inform nava. Acest plan de
lupt nu este bun. A putea sugera o mulime de alte soluii, cu probabiliti mai mari de succes. Una dintre ele are o
probabilitate de aproape unsprezece la sut de a distruge cu succes nava de rzboi Gerin.
Charlie ridic o sprncean. Era oare posibil ca. Fetia s fi fost programat pentru operaiuni militare? Se ntreb
n sinea sa. Bineneles, decise el. Dac pot ngrmdi toate crile scrise vreodat ntr-un chip de un centimetru ptrat,
de ce s nu bage i nite tactici militare de baz ntr-o nav comercial? Mai ales c aceasta, era sigur, fusese
construit de acei comerciani din CC cu creier de pasre n scopul de a ndeplini nite misiuni mai deosebite. Pcat
c avea s o piard.
- Planul meu va funciona, rspunse Charlie.
ntre timp trecuser pe deasupra liniei de demarcaie dintre zi i noapte, intrnd n zona luminat de soare.
- Navele inamice sunt la apte mii de kilometri deprtare i se apropie, l inform nava.
- Contact n nou minute, rspunse Charlie.
- Si optsprezece virgul cinci secunde, l corect nava. Bazndu-m pe informaii anterioare, estimez c ne vor
detecta peste dou sute douzeci i patru virgul apte-opt secunde.
- Anun-m cnd se va realiza un contact ferm, rspunse Charlie. Si, imediat ce i voi spune, ncepi acea
manevr.
- Ct de mult vrei s m apropii? Vru nava s tie.
- Suficient de mult ca s-i sperii, rspunse Charlie.
Cobor pe scar:
- Manevreaz astfel nct acest sas s fie ndreptat spre o traiectorie de interceptare.
Jeturile tuir... stelele se rotir... jeturile tuir din nou... i n cele din urm stelele se stabilizar.
- S-a fcut.
Charlie privi afar, ns nu zri nimic deosebit. Cu mare atenie se aez n centrul seninelor de docare. Cu braul
artificial ncepu s arunce, pe rnd, cele dou sute de cutii, fiecare coninnd cte patru litri de vopsea. Umrul ncepea
s-l doar din nou, ns durerea era suportabil. Nu ndrznea s i administreze un medicament analgezic din cauza
moleelii pe care i-ar fi produs-o.
- Arunci vreo arm secret pe care ai ncrcat-o n timp ce eram inactiv? ntreb nava.
- Cam aa ceva, rspunse Charlie lansnd nc o cutie.
- Contact radio! Ne-au descoperit! l avertiz computerul
Navei.
- Perfect. Nu te mica. Charlie arunca n continuare. Nouzeci, nouzeci i unu, nouzeci i doi, numr Charlie
pentru sine.
- Detectez arme de calibru mic trimise nspre proiectilele tale, i spuse nava. Au vaporizat primele patru.
- Minunat! Charlie i permise un zmbet. O sut patruzeci i doi, o sut patruzeci i trei, numra el, n timp ce
arunca vopseaua afar din magazie.
ncepu s gfie. Chiar dac braul - artificial se ocupa cu aruncarea, restul topului suporta greutatea cutiilor i
contracara reculul. nc o dat, l coplei durerea.
- Fascicule energetice! Am intrat chiar adineauri n raza lor, l avertiz nava.
- Dac trag n noi, execut acea manevr!
O sut optzeci i nou. Dintr-o dat, imaginea ncepu s tremure i se simi aruncat i presat la podea. Noul
contact violent nu era de natur a-i face umrul s se simt mai bine.
- Au tras n noi, explic nava. Fasciculele lor ne urmresc! Au lansat o rachet! O sut. De secunde pn la
intercepie!
Sasul strluci puternic, apoi deveni incandescent. Charlie Pointdexter i acoperi ochii, npustindu-se nspre scar
pentru a ajunge pe punte. Nu reui s ajung.
Mult departe n spaiu, simulacrul Arhimede detect amprenta termal a armelor cu plasm care distrugeau
nveliul exterior al lui Risky Lady. n cteva secunde, din navet nu mai rmase dect o mas inform, topit. Fr
vreo urm de sentiment, simulacrul observ c fcuse calcule corecte. Vopseaua - att cea mprtiat din nav ct i
cea n care trseser Gerinii - se vaporizase, transformndu-se ntr-un nor uria care nvlui flota duman precum
cerneal neagr a unui c! Mr. Pe msur ce flota ieea din nor, simulacrul observ c unele dintre nave, inclusiv cea
mai mare, fuseser bine acoperite cu vopsea neagr. Avu nevoie de cteva secunde pentru a calcula creterea medie
a temperaturii, dac Gerinii nu aveau s ntreprind nimic pentru a nltura vopseaua. Decise c aceast cretere se
va ncadra n limitei standard. Nu va avea nici un efect. Mai mult, estim c vopseaua nu va produce suficiente
interferene pentru a reduce capacitatea inamicului de a detecta i evit atacul miilor de umbrele care n curnd vor iei
din zona umbrit a planetei i...
ns, ca ntr-o strfulgerare, foarte sofisticatul computer cunoscut sub numele de Arhimede nelese. Aproape c i
dori s se ntoarc i s vad umbrelele deschizndu-se.
Fiecare umbrel, neutr din punct de vedere electric i aparent inofensiv, plutea uor pe orbit nspre dumani.
Flota Gerin i roiul de umbrele care o urmrea ieir gradat din zona umbrit a planetei. Umbrelele se nclzir uor
pn cnd arcurile bimetalice atinser temperatura critic. Una cte una, dar n numr din ce n ce mai mare, se
deschiser pentru a prinde razele soarelui, formnd o parabol strlucitoare avnd ca focar nava-amiral a flotei Gerine!
Cu o vitez deosebit, simulacrul efectu toate calculele. Fiecare umbrel"era acoperit cu o suprafa reflectant
aproape perfect. Remarcase de multe ori c oamenii iroseau cele mai bune materiale pentru a-i confeciona inutile
produse de lux. Aproximativ cinci mii de umbrele, fiecare la un metru deprtare fa de cealalt, i pstraser
aliniamentul. Diametrul unei umbrele era de doi metri, iar intensitatea luminoas a soarelui la aceast distan era de o
mie patru sute de wai pe metru ptrat. Rezulta o energie total reflectat de patru mii trei sute nouzeci i opt de wai
pentru fiecare umbrel. Pe msur ce intrau n btaia soarelui, umbrelele - altfel inofensive - se deschideau i
concentrau lumina asupra navei Gerine, nc neprotejat. Aceasta, nefiind ameninat de echipamente electronice sau
de vreun corp suficient de masiv pentru a-i atrage atenia, nici mcar nu intrase n alert.
Simulacrul privi pat alb care se formase pe acea nav mare. Pata strlucea, n timp ce nveliul exterior devenea
din ce n ce mai fierbinte. Douzeci i doi de megawai se concentrar timp de trei sute de secunde n acea pat.
Nava-amiral ncepu s se dilate i n cele din urm explod, cu o vitez de-a dreptul periculoas, ntr-un impresionant
nor de resturi. nveliul exterior fusese perforat pe neateptate.
Cu o voioie aproape omeneasc, Arhimede croncni spre frmele aflate n rcire, care nu demult formaser
Risky Lady.
- Nava-amiral a fost fcut praf! Nava-amiral a fost fcut praf! Crauuu!
GERINII
Alienii sunt, prin definiie, diferii. Au o structur fizic aparte fa de noi i adesea s-au dezvoltat n medii total
opuse. Caracteristicile aparte ale Gerinilor au fcut din ei un duman de temut. ar asemnrile au condus inevitabil la
confruntarea cu omul.
Gerinii sunt amfibieni i octopozi - adic au o simetrie radial i opt brae. Aceste brae sunt mult mai puternice
dect <de oricrui octopod din lumile locuite de oameni, fiind adaptate pentru ridicarea greutilor i pentru locomoie.
Fiecare bra se termin cu dou, degete". Gerinii cntresc n medie peste o sut de kilograme i sunt mai puternici
dect oamenii. Un ochi mare, dispus n centru, este capabil s disting detalii foarte fine, fiind sprijinit n funcia sa de
dou organe fotosensibile mai mici, de-abia vizibile, undeva mai sus pe, fa".
Gerinii au evoluat n oceane asemntoare celor din Pliocenul Pmntului, pline cu creaturi mai rele dect orice
rechin terestru. Au existat probabil foarte puine momente cnd strmoii Gerinilor s-au simit n siguran. Pentru a
putea supravieui, aveau nevoie de un puternic instinct de conservare. De asemenea, ca amfibieni, populaiile primitive
de Gerini erau constrnse s triasc doar n apele mai puin adnci .
Pierea rmurilor. Acest lucru a dus la o acerb competiie ntre Gerini, pentru cucerirea zonelor prielnice vntorii.
Gerinii, ca indivizi, se las condui de instincte n mai mare msur dect oamenii. Printre acestea, o puternic
influen o are nevoia de a-i proteja rasa. Ei nimicesc orice intrus care apare pe teritoriul, lor". Datorit acelorai
instincte, un rzboinic Gerin nu se pred niciodat. ns mi mult dect orice altceva, Gerinii sunt condui de nevoia
personal - i a rasei - de a domina sau distruge orice form de opoziie.
Si n btlii, de asemeni, instinctele i fac s lupte dup metode stabilite n ape, cu multe milenii n urm. Reflexele
dezvoltate n oceane fiind, tridimensionale, acestea i ajut. n spaiu. Dar pot fi folosite i mpotriva lor, n sensul c
devin predictibili.
N aproape fiecare situaie de lupt, Gerinii evolueaz. n formaii de cte trei. Cea mai mic unitate a lor este
triada. Aceasta este condus de un rzboinic experimentat, sprijinit de doi Gerini mai tineri, al cror statut este similar
celui unui scutier din secolul al doisprezecelea. Tema triadelor apare i la nivele mai nalte, fiind ns adesea
sacrificat, dac situaia o cere. Comand este centralizat, iar eecul aspru pedepsit; n asemenea situaii, unii Gerini
se sinucid. ntreaga ras este condus de o Triad Suprem ale crei decizii sunt implementate de alte trei triade,
servite la rndul lor de nou triade, ntr-o nesfrit ramificaie de cte trei.
O conjunctur datorat lrgirii, frontului de lupt i ntririi rezistenei umane a dus la ncetinirea celui de-al doilea
atac Gerin. n acest moment, multe dintre planetele oamenilor dispuneau de fore navale micue sau slabe. Forele
planetare erau compuse doar din cteva distrugtoare sprijinite de nave de asalt fr scut, cu experien mai mult n
misiuni de salvare dect de lupt. Peste tot n Stelele ndeprtate, oamenii se strduiser s produc nave capabile de
autoaprare. n aceast perioad crucial, ntreaga povar a czut pe cele cteva nave pregtite pentru lupt, conduse
de ofieri competeni.
EROUL
De Peter Morwood
ERA UN OM SCUND, cu prul rar, ochii triti... i cu un fiu mort. Venise la sediul flotei din Skandurby ntr-o zi
cenuie de iarn. Ploaia cdea din cerul plumburiu.
Naveta militar ateriz, fcnd o pauz de cteva minute, doar att ct era necesar pentru debarcarea singurului
pasager vil care avea treab aici. Dup care acion motoarele ionice, ridicndu-se fr zgomot de la sol i pornind
nspre stratul de nori. Pasagerul rmase o clip locului, urmrind decolarea, apoi privi n jurul su cu o expresie
neajutorat, pn cnd zri soldatul care sttea de paz la poart.
Privirile lor se ntlnir; ns numai santinel se simea n siguran. n spatele vizorului udat de ploaie, trsturile
soldatului preau tot att de dure ca i arma din dotare. Omuleul i ntinse cartela de identitate cu o mn care tremura
nu doar din cauza vrstei, apoi i scoase plria i ncepu s i-o mototoleasc ntre mini, ateptnd un verdict.
Picturile de ploaie i curgeau pe fa ca nite lacrimi.
Pre de cteva clipe, soldatul studie atent documentul, ridicnd de dou ori privirea pentru a compara holograma ca
micua siluet ce sttea n ploaie. Apoi i napoie cartela i prezent un salut, ns att de brusc, nct picturile de
ploaie de pe plato se mprtiar ca nite false diamante strlucitoare. n spatele vizorului, expresia se mai ndulci
puin, trdnd un fel de compasiune distant. Aps un buton, activnd sistemul de comunicaie al ctii, rosti cteva
cuvinte, apoi deschise ua postului de gard:
- Domnule Prescott, suntei ateptat. Fii bun i intrai, nu mai stai afar. mediat va sosi un ofier, ca s v
conduc.
- Mulumesc, ... caporale.
- Sergent, domnule.
- Oh... Eu... Mulumesc.
Greeala amplific starea de stinghereal a omuleului; intr nuntru i se aez ntr-un col. Din nfiarea sa,
prea c ncearc s dispar pe-acolo. Sergentul i oferi ceai - care fu refuzat; apoi, cu o mare ndrzneal - pentru c
fie i numai faptul de a avea la tine aa ceva n timpul serviciului atrgea o aspr sanciune - scoase la iveal o gamel
i o sticl de coniac.
- Doar n scopuri medicale, domnule, explic militarul.
Dac muchii feei nu ar fi uitat de mult cum se compune o expresie mai blnd, sergentul ar fi trebuit acum s
par timid.
- Te ferete de frig la fel de bine ca i lenjeria electric, continu el, ns nu se compar la gust.
- Mulumesc, sergent, glsui omuleul.
Privi cteva momente scrijeliturile de pe gamel, care spuneau din ce unitate fcea parte soldatul. Apoi o ntinse,
pentru duc de coniac promis:
- Armagnac adevrat, de. pe Pmnt?
- A vrea eu, fcu sergentul, punnd din nou dopul la locul lui. Nu, i-am zis aa pentru c sintetizatorul a pregtit
ceva care putea fi numit coniac. Dup ce Johnny a scos butura asta din el, atunci noi... M scuzai, domnule Prescott.
N-ar fi trebuit s spun asta.
- Nu face nimic. M bucur c s-a simit bine. A fost un biat bun.
- Da, domnule.
Sergentul se-ntoarse, puse sticla de coniac napoi i scrut ntinderea cenuie a terenului de aterizare. Nu mai
rmseser dect cteva nave parcate ici i colo; restul se aflau pe undeva prin pntecele unui crucitor sau n
aciune, mcelrind Gerinii. Sau, dimpotriv, fiind mcelrii. nsoitorul veni s-l conduc pe tatl lui Johnny Prescott.
Sergentul rsufl uurat; tcerea ncepuse s devin penibil.
Ofierul care intrase pe u purta la guler nsemnele de cpitan. Rspunse regulamentar la salutul sergentului,
fr. A ntrerupe nici un moment ritmul n care-i scutura picturile de ploaie de pe umeri. Ddu mna cu omuleul,
arbornd un zmbet la fel de regulamentar: un echilibru agreabil ntre o primire binevoitoare, un regret oficial i un
sentiment personal nc nedefinit.
- Sunt cpitanul Piper, domnule Prescott, ncepu el pe un on vioi. Aghiotantul escadronului. mi pare ru c nu m-
ai gsit aici ateptndu-v. Am fost informai despre venirea dumneavoastr, ns nimeni nu i-a btut capul s afle
ora precis a sosirii... Bun, ai ajuns nevtmat, iar eful vrea s v vad. Avei bagaj?
Omuleul clipi, uor descumpnit de amabilitatea tnrului ofier. Apoi reui s se adune:
- Nu, cpitane. Eram n trecere prin zon i... acesta fiind... ultimul popas al lui Johnny, i-am cerut comandantului
de escadron permisiunea de a face o vizit.
- ntr-adevr... nelegem foarte bine. Acum, dac dorii s prsim aceast gheret...
Cpitanul Piper se ddu la o parte pentru a-i face loc omuleului s ias. n ochii si se oglindea acelai amestec
de sentimente. Apoi, ntorcndu-se ctre sergent:
- Ei bine?
- Avem ghinion, domnule. Nu tie.
- Ce porcrie!
- Da, domnule.
Nu de puine ori, sergentul visase s ajung ofier. ns de i mai multe ori i dorise s rmn un simplu sergent.
Si niciodat mai aprig ca acum.
- n regul. Mulumesc pentru cum te-ai purtat cu el. Si, un ultim amnunt.
- Domnule?
- Nu am un sim al mirosului foarte bine dezvoltat, ns
Cred c ar fi cazul s aeriseti puin pe-aici. Oameni ca Provost de Kuypers i pot imagina cele mai ciudate
lucruri.
- Domnule!
- Executarea, sergent!
. Cele cteva echipaje de zbor aflate n sala ofierilor fuseser avertizate de venirea domnului Prescott. n
consecin, atunci cnd vizitatorul i fcu apariia, nu se produse o ntrerupere penibil a conversaiei: de obicei
vorbeau tare, cu o veselie forat sau real, ns acum nu se auzeau dect oapte. at de ce linitea, care se rspndi
ca nite vlurele pe un iaz linitit dinspre ua deschis, nu inspira bnuial, ci respect. Unul dintre piloii navelor lsate
la sol puse butura pe mas, ridicndu-se n picioare; apoi nc unul, apoi al treilea, apoi toi militarii care astzi nu
participau la misiune. Priveau n tcere micua siluet mototolit care se oprise, stnjenit, n cadrul uii.
Cineva, nu se tie cine, ordon:
- Escadron doi-unu-apte, atttennn-ie!
Spinrile obosite se ndreptar i clciele cizmelor de lupt se ciocnir, sunnd ca o mic rafal de gloane. n
ncpere nu se purtau berete, deci nimeni nu salut, ns tinerii rmaser neclintii, ca la parad, n timp ce tatl lui
Johnny Prescott trecea printre ei; pn cnd ua cealalt se nchise n urma lui. Apoi se relaxar din nou, ntrebndu-
se la ce folosise oare gestul lor.
ntotdeauna aceleai lucruri, i spuse maiorul Yevgeny Alexandrovich Nakashima, mpingnd micua cutie peste
birou spre domnul Prescott, ca s o deschid. Am mpachetat nenorocitele astea de cutii de prea multe orii mereu am
gsit aproape aceleai lucruri.
Un ceas de mn, murdar i zgriat, cu numrul escadronului gravat pe brar; metalul era pe alocuri presrat cu
mici pete strlucitoare. Un pachet de scrisori, att cip-uri ct i hrtii tiprite, legate cu un plastic solid; nite bani; o
pip i o pungu cu ceva ce semna a tutun de Hekla; o earf de mtase roie cu buline albe; o cutie lung cu
panglici pentru medalii i, nuntru, decoraiile corespunztoare; i zgarda unui cine.
Fuseser i dou videodiscuri, acum distruse. Exist unele aspecte n viaa intim a unui om care nu trebuie s-i
supravieuiasc. Nakashima mai fcuse i nainte pe cenzorul. Era bun la aa ceva, avea experien. Dup ntoarcerea
celor plecai acum n misiune va face din nou chestia asta, aa cum va considera el, fr remucri, gata s rspund
n faa superiorilor pentru deciziile sale.
Domnul Prescott privi vreme ndelungat pipa, ntorcnd-o pe toate prile n mn i lustruind partea mai bombat
folosindu-se de earfa roie cu buline albe.
- Este ca ceva venit din istorie, murmur el.
- storie, domnule?
- Da. Din vechile rzboaie aeriene. Cnd piloii erau fuduli i se-mbrcau ntr-un anume fel ca s arate c erau...
diferii.
- Obiceiul s-a pstrat, domnule Prescott.
ns aproape ntotdeauna sfresc mbrcai ntr-un sac de cauciuc cu fermoar... Asta dac au noroc. Nakashima
se simi deodat stingherit de prezena acestui btrnel; tia c starea avea s continue pn cnd va reui s capete
rspuns la cteva nelmuriri.
- Domnule, i se adres celuilalt fr a-i trda sperana de a scpa mai repede de el, n-ai vrea s facei o plimbare
prin unitate?
- Este voie?
- Cu permisiunea mea, da. Nu avei nimic important su secret de vzut. n momentul de fa, majoritatea
secretelor...
Nakashima arbor un zmbet fals:
-... sunt probabil angajate n lupt.
- mi vei prezenta unitatea, domnule maior?
Nakashima nu-i exterioriz ocul produs de aceast idee.
- Mi-ar face plcere, dar...
Art spre biroul su, destul de ordonat, ns aglomerat cu maldre amenintoare de cip-uri, probabil doldora de
date:
-... ca s nu am probleme cu treburile astea trebuie s muncesc i deja am cam ntrziat.
Pre de cteva clipe, cut n memorie nume i chipuri pentru a se decide care era candidatul cel mai sigur, apoi
anun n microfon:
- Locotenent Glass, cpitan Piper, v atept la mine n birou. Prezentai-v imediat!
Cei doi ofieri sosir att de repede, nct Nakashima bnui c pesemne se ateptaser la acest lucru... Piper din
cauz c era aghiotantul escadronului i oricnd putea fi chemat de ctre ef, iar Glass pentru nici un alt motiv dect
c avea spirit de observaie i era inteligent.
Tnrul Phil Glass tia c fusese nrolat n 217 ca nlocuitor al lui Johnny Prescott. Comandantul Nakashima l
credita cu suficient bun sim. i ddea seama c prezena lui devenise necesar n situaia creat, pentru c era tnr,
i lipsea experiena, deci putea spune foarte cinstit: ,Nu cunosc nimic despre asta, domnule."
- Locotenent Glass, l atenion Nakashima la sfritul sumarei ceremonii de prezentri, i-a fi recunosctor dac
l-ai conduce pe domnul Prescott ntr-un tur oficial al unitii, rezervat oamenilor de seam, politicienilor i tuturor celor
de la care ateptm s voteze fonduri pentru noi atunci cnd se va pune problema urmtorului buget pentru aprare.
Zmbi uor spre btrnul civil: tocmai l indusese ntr-o glum cazon.
Nu se auzir rsete, pentru c nu era o glum prea bun, indiferent din care parte o priveai. Apoi Glass l conduse
pe tatl lui Johnny Prescott afar din birou, pentru a-i arta baza acum pustie, dar n care fiul su i trise ultima parte
a vieii. Sentimentul de uurare care nsoi plecarea domnului Prescott era aproape la fel de jenant pentru Yevgeny
Nakashima ca i stinghereala de dinainte.
- Crezusem c mpreun cu Prescott am ngropat i chestiile astea. (Btu cu degetul n micua cutie cu efecte
personale, cu o privire absent.) Dar, dup cum se vede, n-am fcut-o. mi pare ru c sunt obligat s scormonesc iar
prin rahat, Jochen, ns va trebui s facem un raport oficial...
- Un raport despre ce anume, efule? Spuse Jochen Piper. (Si ddu din umeri, considernd problema ca fiind fr
importan.) A trit, s-a luptat cu inamicul i-a murit. Nimic deosebit n vremuri de rzboi.
Nakashima puse n funciune sistemele de securitate i se ridic n picioare, "punndu-i bereta pe cap. Cu acest
gest deveni nu doar ,eful", ci comandantul escadronului, cu toate drepturile i responsabilitile acestui rang.
- Da, ns ce fel de via i ce fel de moarte? De data aceasta lucrurile sunt foarte neobinuite. Trebuie s vorbesc
cu oamenii care l-au cunoscut pe Prescott mai ndeaproape... Vino cu mine!
Piper l urm n linite i fu martor la o edin n sala ofierilor. Sedin care n curnd deveni aproape un afurisit
de interogatoriu. Fostul cpitan John E. Prescott nu era un subiect despre care tinerii escadronului, de obicei vorbrei,
ar fi dorit s discute. Maiorul Nakashima descoperi destul de curnd care era motivul.
- A ajuns aici mpreun cu Wollacott i Vass, domnule, spuSe Nick Hudson. Printre ultimii. Aproape n acelai timp
cu majoritatea celor din contingentul B, dac stai s te gndeti...
- Ticlosul a venit cu un flitter personal, se amestec n discuie unul dintre ceilali piloi.
Nakashima ridic o sprncean, invitndu-l s dezvolte subiectul. Stia despre flitter, dar nu se ntrebase ce
credeau ceilali membri ai escadronului despre el.
- Era un aparat vechi, desigur, continu pilotul. Cei de teapa lui Johnny Prescott nu s-ar sui vreodat ntr-un
vehicul sport nou. Un Boulton Turbo- Zece '28. l conducea ca un dement.
- Si, interveni altcineva, avea un cine.
De data aceasta, maiorul Nakashima clipi rapid de cteva ori. Masca impasibil a figurii oficiale fcu loc
perplexitii. Promovat i detaat pe Skandurby, doar cu cteva luni n urm, nu tiuse nimic despre cine - iar pe
Prescott l cunoscuse foarte puin.
- Un cine? Repet el.
- Da, domnule. Un fel de terrier. i spunea Toby.
- S-a piat pe cizmele mele, rsun o voce din spatele grupului. De dou
Ori.
- Facei-m s neleg, insist Nakashima.
Cu mult timp n urm fusese pasionat de istoria militar i astfel ajunsese s mbrace uniform. maginile unor
rzboaie petrecute cu secole n urm rezonau n mod straniu cu ceea ce auzise adineauri, fcnd zarv n mintea lui.
Era deja foarte zpcit.
- Omul sta avea un cine, fuma pip, purta earfe de mtase i conducea un... (Cotrobi prin memorie dup
arhaism...) un automobil sport?
- i lsase totui musta, interveni Jochen Piper.
- A, perfect!
Maiorul Nakashima se ddu pe spate i spuse maliios, ca i cum pilotul mort fcuse fiecrui militar din escadron
cte o glum proast cu efect ntrziat:
- Sunt foarte bucuros s aud c nu era complet srit de pe lix. Deci, vorbii-mi despre el. Dai-mi toate detaliile...
Roti lent privirea, oprindu-i-o asupra fiecrui membru al escadronului de Atac 217 al Ligii:
-... care nu au fost menionate n raportul oficial.
Johnny Prescott fusese transferat la Escadronul 217 ntr-o perioad de acalmie a rzboiului, imediat dup ce
victoria de la Zece Luni l transformase pe amiralul MacDonald dintr-un comandant de flot capabil ntr-un adevrat
erou. Din navet coborser opt noi echipaje de zbor - opt - i Prescott. Era deja faimos, cu pieptul plin de decoraiile
care artau ct de curajos i de norocos fusese i ct de mult reuise s rmn n via. Se spunea c i el, la rndul
lui, era un fel de erou; desigur, Johnny avea grij s se comporte n consecin.
n primul rnd, i conducea automobilul sport Boulton pn la limita structural; i era capabil s bea pn bga
tot escadronul sub mas, fiind totui gata de zbor n zori, artnd mai proaspt dect oricare alt fiin uman atunci
cnd sistemul de spionaj al alienilor trgea cu ochiul la orizont. Mai era, de asemenea i felul n care zbura, ca un nger
negru. Toat lumea vroia s fie de fa atunci cnd Johnny Prescott urma s plece iii prima expediie mpotriva
Gerinilor, cu Escadronul 217. Si nimeni, dar absolut nimeni, n-ar fi dorit s se afle n acea zi n pielea Gerinilor.
Evenimentul avea s se produc destul de curnd.
Sirena ddu alarma de lupt pe Skandurby, apoi se opri cu un sunet strident, simultan cu ptrunderea
crucitorului Escadronului 217 n sistemul Heckla-ei. n momentul n care LCC- 1702 Lanoe Hawker VC se ncadr pe
o orbit geosincron de nalt altitudine, toate navele nominalizate pentru misiune erau pregtite, verificate, urcnd
deja prin atmosfer pentru rendezvous i plecare.
- Ce zici, putiule, am fost suficient de rapizi? Fcu Prescott spre copilotul su.
Miklos stvan, unul dintre cei sosii mpreun cu Johnny, ddu nuc din cap. Cu apte minute n urm nc mai
dormea mbrcat n uniform. Fusese trezit brusc i trimis n camera de verificare. Apoi urcase n navet, decolnd
spre crucitorul aflat pe orbit. Oricine ar fi fost impresionat, mai ales dac de la transfer ncoace n-ar fi fcut altceva
dect s admire personalitatea actualului su coechipier de zbor.
- Bun! Johnny Prescott deplas n spate scaunul de comand i activ un canal de comunicaie cu puntea
crucitorului. Hawker Mayfly Control, sunt Ranger Zero Trei. nterceptez traiectoria de docare peste aptesprezece
secunde. Puntea de docare Bravo-Doi confirm permisiunea. Terminat.
Nu primiser nc rspunsul, cnd Johnny i lu minile de pe manele de comand ale pilotului, zmbind nspre
copilot:
- Preiei comanda.
- Dar domnule, eu...! Chii stvan.
Apoi prinse comenzile copilotului, introducndu-i degetele n locaurile special concepute:
- Am preluat comanda, domnule!
- Zero Trei, aici Mayfly. Poi veni la. Docare, Bravo-Doi confirm accesul liber, rspunde, terminat.
- Zero Trei, am primit mesajul, terminat. Bun, ai auzit ce-a zis doamna, spuse Prescott.
Se ls pe spate, artnd n mod ostentativ relaxat; bineneles, pe ct i-o putea permite costumul presurizat:
- Bag-ne nuntru!
n echipamentul de comunicaie al ctii auzi pe altcineva rznd - echipajul navei de atac era compus din patru
membri - i zmbi.
Mai trziu zmbea din nou, dar de data aceasta fr nici un pic de umor. Doar o grimas care i dezvelea dinii.
Sistemul de urmrire ncadrase inta: cabina echipajului unei nave de escort Gerine.
Cele dou nave se vnaser una pe alta ntr-o urmrire nebun, timp de cincisprezece secunde, n care toate
navele de escort Gerine i cele ale Ligii apruser pe ecran, disprnd apoi ca nite fulgere, prin toate laturile
acestuia. Nav mult mai manevrabil a sushi-ului trgea mereu, prinznd nava Ligii ca ntr-un clete strns, stnga-
dreapta, pentru a o fora s se ncadreze n dreptunghiul intei.
Cu alii probabil c ar fi mers, dar nu cu Johnny Prescott. Rse de strdaniile dumanului, execut un raliu
divergent, apoi, n loc s intre ntr-o manevr S standard de evadare, fcu o nou rotaie cznd n spatele Gerinilor...
n poziia de acum. Dumanul era ncadrat n dreptunghi. Timp de dou secunde lungi ct eternitatea, sttu, sttu, fr
s fac nimic.
- Oare de ce nu trag? zbucni el deodat.
- DCOS, domnule, rspunse Miklos.
Era inteligent, se prinsese repede. Distrageri Cauzate de Obiectele Strine, adic fragmentele unui inamic
pulverizat de la o distan mic: puteau nenoroci o nav de lupt; ar fi nsemnat acelai lucru cu intrarea n poziia
greit, adic n btaia tunului inamic. mediat dup ce ddu replica, tnrul copilot aciona flapsurile pentru a reduce
viteza, dei atmosfera era foarte rarefiat, dup care invers jeturile reactoarelor, pentru a mri distana.
Laserul Gatling prins de burt lui Zero Trei intr n aciune, n ciuda evilor sale aparent multiple, laserul pe baz de
deuteriu i fluor nu se rotea, ca anticul arunctor de proiectile de la care mprumutase numele; ns energia s cu
lungime de und variabil se rotea totui, emis din fiecare gur de tragere cu o frecven de ase sute de cicluri pe
secund i cu o putere medie de zece gigawai.
Nu se puteau distinge fascicule letale. n adncul spaiului nu era de vzut nimic altceva dect avaria produs n
punctul de impact. Aici, imediat deasupra atmosferei, nava lui Prescott era legat de inta Gerin printr-un fir subire de
scntei, datorit ionizrii aerului rarefiat n prezena energiei desctuate.
Pilotul Gerin se ioniz i el. Deveni sushi - numai c de obicei sushi era nefiert, pe cnd acesta era de-a dreptul
ars. Nava sa scp de sub control, penetr n atmosfera dens pe o pant prea abrupt i explod. Vzut de jos,
desen nc o pat strlucitoare pe cerul plin de stele.
- Gata, ne-am fcut norma!
- Apelul venea din partea lui Matt Devlin, de la postul de monitorizare i CMEBiei, pe ecran n-a mai rmas nici un
sushi. Hawker a investigat tot domeniul. S mergem napoi acum...
Si atunci a lovit torpila rtcit.
Poate c era a Ligii, sau poate c era Gerin. ns pentru torpil nu conta nimic altceva dect c, dei ncrctura
propulsiv se epuizase, capetele erau activate i n conul de detecie intrase un obiect. De asemeni, nici pentru nava-
int nu mai avea vreo importan cine lansase torpila...
... Johnny...
Johnny...
- Johnny?...
Reveni din ntuneric printr-o perdea de foc. Simi aerul rece i proaspt atingndu-i pielea ars. Costumul i
sptarul blindat al scaunului preluaser cea mai mare parte a efectului exploziei, dup care intraser n aciune
ejectoarele automate, proiectndu-l afar. Zero Trei se mica nuc, nvrtindu-se, executnd cte o rotaie pe
secund. i pierduse motorul principal n explozia produs de torpil cu plasm.
Scaunele ejectabile erau programate s acioneze secvenial, astfel nct rachetele unuia s nu prjoleasc pe
ocupantul scauNului de alturi. ntervalul dintre ejecii era de un sfert de secund. Johnny fusese primul, apoi Matt,
apoi Miklos i n cele din urm Jules, care se afla n compartimentul din spate, destinat navigaiei. Johnny fusese
aruncat fa de planet vertical n sus, n zona spre care echipajele de salvare se ndreptau deja, cutnd ultima poziie
cunoscut a navei. Datorit rotaiei navei, Matt, Miklos i Jules fuseser aruncai n direcii diferite.
Copilotul avusese noroc: Miklos fusese aruncat vertical n jos, prin atmosfer, cu o acceleraie de cincisprezece g
i supravieuise probabil mai puin de apte secunde. Ceilali doi fuseser aruncai tangenial, n direcii opuse, plutind
deasupra stratului atmosferic, astfel nct gravitaia avusese nevoie de mai mult de un minut pentru a-i atrage n jos,
acolo unde frecarea cu aerul avea s fac ceea ce nu reuiser boosterele. Costumele nu i protejau dect mpotriva
vidului; nu se produsese nici mcar o scam de foc pentru a le marca trecerea prin atmosfer.
ns Johnny vzuse totul. Si, pn la ncetarea deplin a urletelor din aparatul de comunicaie, auzise... Totul.
Medicii l-au verificat n amnunt, declarndu-l intact. Superiorii i-au oferit o medalie. Dup care l-au trimis din nou
s lupte.
- Buckshot Red Leader spre Buckshot Red Flight, am douzeci i ceva de bandii la verde doi-zero-cinci, distan
unu-patru-nou-apte, se apropie repede, am nevoie de ajutor, repet, am nevoie de ajutor.
- Red Leader, aici Red Two, am primit apelul tu, spuse Johnny Prescott. Nu sunt dect trei de fiecare.
Apoi se ntoarse pe jumtate spre copilot. Echipajul noii nave era compus din trei oameni.
- Ai mai zburat vreodat ntr-o misiune de atac, putiule?
Nguyen Van Bay ddu din cap.
- Nu, domnule, asta-i prima oar, spuse el, incapabil s-i
a ochii de la dansul hipnotic al punctelor int afiate pe ecranul principal.
- Este destul de simplu: noi suntem aici, ei sunt acolo. Piu o salv de torpile pe vectorul care se apropie de noi,
dup care l urmreti cu fasciculele. Ai neles?
- A, da...
- Atunci preiei comanda.
- Ce...!
- a-o, putiule!
Prescott eliber consola de comand, apoi i desprinse centurile i prinse mnerul de deasupra capului,
ndreptndu-se spre locul liber de lng staia navigatorului. Dave Westley l privi cu ochi ngrijorai, dar Johnny
zmbi:
- S-a ntmplat ceva, Dave?
Wesdey privi fix nspre postul de zbor, apoi comut pe canalul special de comunicaie:
- Johnny, este prima misiune a lui Van Bay. Eti sigur c vrei s faci una ca asta?
- Nu ai ncredere n decizia mea, locotenent?... murmur amenintor Prescott.
Dei zmbea n continuare, era zmbetul pe care-l purta de obicei atunci cnd prindea inta duman n sistemul
automat de urmrire.
Westley ridic sprncenele. Ameninarea i se pruse inutil i i nbui iritarea. Nu se ateptase la aa ceva din
partea lui Prescott.
- Stii bine c am ncredere. Dar tu eti marele erou, iar el...
-... nu va avea niciodat ansa s devin erou dac nu trece prin aa ceva. at cea mai bun ocazie, cnd...
Zmbetul deveni mai cald:
-... un mare erou se afl la bord, lng el, supraveghindu-l cu atenie.
- Ha!
- Si nu am de gnd s stau lng ei ca s-i suflu n ceaf. Dac are nevoie de ajutor, tie unde m aflu.
Johnny Prescott lu loc n scaunul liber, i prinse centura, privi n fa, ca s vad ncotro ndrepta Van Bay nava,
dup care fcu ceva foarte ciudat. i polariz vizorul ctii, opacizndu-l i decupl toate canalele de comunicaie.
Westley fu tentat s spun, ceva, orict de riscant - avnd n vedere proasta dispoziie a lui Johnny - ns chiar atonei
apru prima nav de lupt Gerin, cu un ntreg detaament n spate. Conversaiile de orice fel fur lsate balt.
- Am preluat comanda! Rosti Johnny Prescott revenind n scaunul pilotului.
Locotenentul Van Bay i arunc o privire rapid i ncuviin cu o micare a capului. ns i trebuir mai multe
secunde pentru a-i desepeni degetele rigide din locaurile de pe man i mult mai mult pentru a scoate cteva
sunete.
- Avei c-c-comanda, d-domnule, spuse el n cele din urm.
Vocea i tremura i era att de mult transpiraie n interiorul costumului su, nct sistemul de aclimatizare nu
reuise nc s-o elimine n ntregime. Un nor argintiu de transpiraie plutea n imponderabilitate, imediat nuntrul
vizorului.
- Ci am distrus? ntreb Johnny.
Apoi rse. ar dac rsul su pruse un pic forat, nu era nimic surprinztor n asta.
- Vreau s spun, ci ai distrus tu?
- Trei, domnule. Unul cu torpil i doi cu tunurile.
Van Bay i recptase controlul asupra vocii i, n ciuda ceii care plutea n interiorul ctii sale, prea mulumit
de el nsui.
Johnny zmbi nspre el i, nc o dat, lu minile de pe man.
- n regul, veterane! Atunci cred c eti capabil s ne duci napoi la Hawker, ntregi. D-i drumul!
Se roti pe jumtate n scaun i-l privi pe Dave Westley, provocator, ncercnd s afle ce gndea acesta.
Navigatorul i ntoarse privirea n linite i nl pumnul drept; apoi ridic degetul mare n sus i ncepu s rd.
Buckshot Red Two alunec n jos i n lateral ntr-o manevr pe care proiectanii si nu o avuseser niciodat n
minte; carcasa sa strlucea puternic, urmrit de o tren de proiectile i fascicule infraroii. Focurile dumane trase
din trei puncte diferite se intersectau acolo unde ar fi trebuit s fie, dar nu era, apoi una dintre navele Gerine explod;
Red Two o luase puternic la stnga i laserele sale fcuser o tietur neregulat prin rezervoarele principale de
combustibil ale navei Gerine. Celelalte dou nave inamice se ivir prin globul de foc i de fragmente ale exploziei,
ntr-un viraj nebunesc, cu intenia de a prinde nava Ligii n sistemul automat de urmrire al uneia dintre ele. Ar fi
reuit, peste trei secunde ar fi reuit... dac Red Two nu ar fi primit ajutor.
Larry Stewart, pilotnd nava Buckshot Red Four, i distrusese dumanul Gerin i i vzu pe cei doi sushi care se
ncadraser pe urmele lui Two; execut un yo-yo n mare vitez, care tie traseul celei mai manevrabile nave Gerine,
desprind-o de colega sa. Din noroc, sau pricepere, sau calcul, sistemul su de urmrire ncadrase deja motorul
principal al navei Gerine. Larry zmbi uor i strnse de dou ori trgaciul.
Vzndu-i ucenicul rzboinic dezintegrndu-se, ultimul Gerin iei din ncletare cu un semi-loop. Putea fi o
ncercare de evadare - sau, de asemenea, nceputul unei manevre pentru a ncercui cele dou nave ale Ligii i a le
cdea n spate, ntr-o poziie din care nu putea rata. Nu avu noroc. Larry i Red Four declanar o foarfec vertical
rotativ, care urmri traiectoria ascendent a inamicului blocnd orice ncercare de evadare su potenial atac. La
nceput, cele dou nave evoluau la acelai nivel, dar atunci cnd tonourile lui Larry devenir mai largi,Gerinul czu n
capcan. ncerc o manevr cu vitez redus, pentru a scpa din focurile predictorului lui Red Four. Nu tri suficient
de mult pentru a-i da seama de greeala fcut.
- Red Two, aici este Red Four: Ce porcrie-i asta, Johnny, ai adormit, sau
Ce?
Stewart era de-a dreptul furios, o furie izvort din team de a pierde un prieten i care nu-i putea gsi
exprimarea dect n zbiert. Furia s se stinse rapid, transformndu-se n surpriz, atunci cnd o alt voce dect cea
la care se ateptase vorbi n sistemul de comunicaii.
- Red Four, aici este Red Two... , cpitanul Prescott nu este disponibil n acest moment...
- Ce tmpenii sunt astea...? Sri iritat Stewart.
Pentru moment, din cauza ocului, uitase care erau procedurile standard de comunicare. Apoi i reveni i spuse,
executnd o manevr precaut n lateral, pentru a ajunge n spatele lui Two, ntr-o poziie de tragere:
- Pilot de pe Red Two, identific-te! Unde este cpitanul Prescott?
Locotenentul Price ascult ngrozit conversaia dintre Dave Westley i ntregul echipaj de pe Red Four,
strmbndu-se n sinea sa ori de cte ori cpitanul Stewart respingea categoric orice scuz pe care Westley o oferea
pentru conduita lui Johnny Prescott. Ambele nave trebuiau s execute o manevr de apropiere pentru autodocare,
ceea ce nsemna c nici mcar nu se putea eschiva pretinznd c fusese ocupat cu altceva. Price ar fi putut decupla
echipamentul propriu de comunicaie pn cnd Red Four termina discuia, dar simi o dezgusttoare curiozitate s
aud ce avea de spus Stewart referitor la talentele lui de pilot, de lupttor, de a supravieui misiunii i multe altele.
Era aceeai fascinaie pe care o simea privindu-l pe Johnny Prescott,legat dureros de strns n scaunul
navigatorului B i holbndu-se... la nimic. O dr de saliv se scurse din gura bleag a cpitanului, pierzndu-se n
casc. Prescott ignorase totul, ncepnd cu primul atac al Gerinilor, care pruse fatal... Una dintre loviturile care i
ratase inta avariase circuitele din cabin, inclusiv pe cele care asigurau polarizarea hublourilor i ctilor i, pentru
prima "oar de la pierderea echipajului de pe Ranger Zero Trei, faa lui Johnny Prescott era vizibil n timpul luptei.
Price fu cuprins de un fior. n timpul antrenamentelor existase ntotdeauna un fel de competiie ntre noii piloi,
pentru a ajunge copilot pe nava lui Johnny Prescott. Nu se spusese niciodat deschis, dar se zvonea c dac
ajungeai n scaunul din dreapta i dac aveai foarte, foarte mult noroc, Johnny P. te-ar putea lsa s conduci tu nsui
misiunea de lupt - dup care te luda c ai distrus singur toi inamicii. Se ntreb, dar nu dori s afle rspunsul, ce
anume fcuse ca figura unui erou acoperit de glorie i decoraii s arate ca ceea ce vedea el acum. Apoi locotenentul
Westley l prinse de umr. Price i ddu deodat seama c discuia se terminase, probabil de cteva minute bune.
nghii cu noduri i i dezlipi ochii de pe figura tmp a celui ce fusese ,eroul Johnny Prescott".
- N-ai vzut nimic! l dscli Westley.
Vorbea rar i cu grij, ca unui copil:
- Nu scoi nici o vorb. M vei lsa pe mine s explic ncurcturile pe care le-a fcut Red Two. nelegi, locotenent
Price?
Price ncuviin mutete. Era adevrat; nelegea foarte bine. Chiar dac era singurul lucru pe care-l nelesese pe
ziua de azi.
La napoiere, Johnny Prescott a fost tras pe linia moart; ns acest lucru s-a fcut pe baza unui examen medical,
naintea verificrilor ulterioare referitoare la implicarea n distrugerea lui Ranger Zero Trei i moartea echipajului su.
Atunci cnd cineva era considerat erou, cuvntai ,laitate" nu era rspndit cu tot att de mult uurin ca n cazul
unui recrut. Reputaiile trebuiau pstrate: nu numai a eroului, ci i a celor care l consider erou, pentru c astfel i-ar
fi putut pierde ncrederea n discernmntul lor.
Pentru cei care aveau o vechime mai mare - i aflaser ntr-un fel sau altoi de micul secret al Marelui
Comandament - situaia creat prea periculoas. Opinia lor era categoric - fie l reabilitau pe Johnny Prescott, fie l
"fceau de rs n public astfel nct legenda s ia sfrit; ns, oricare ar fi fost decizia, c trebuia luat rapid pentru a
nu se mai blci n semi-ndoial i vorbe pe la coluri. Pentru Johnny nimic nu mai prea s aib importan; nici felul
n care se comportase, nici felul n care valurile succesive de tineri recrui l tratau, cu un respect care. Adesea prea
s se apropie de limita adoraiei. Earfe de mtase roie nfloreau peste tot ca lalelele n Olanda, unii ncercau
primele experiene n fumatul pipei i cel puin doi dintre ei cutau un cine prin Skandurby Town; ,orice fel de cine,
domnule, numai s vin cnd l chem i s poat aduce un b aruncat aa cum face Toby,cinele lui Johnny
Prescott."
Situaia s-a prelungit pn n ziua n care Toby, urmrind heele aruncate de bieii de la ntreinere, a ieit n
cmpul mnat de dincolo de gard. Nu mai rmsese cine tie ce de ngropat, ns ei au adunat rmiele i le-au
ngropat totui, ntr-un mic mormnt, imediat n afara unitii. Dup care s-au prezentat n faa lui Johnny, mpreun cu
zgarda cinelui i cu scuzele de rigoare.
Johnny s-a prbuit definitiv.
- Ticloi mpuii i lai! A ipat la ei.
S-ar fi repezit s-l pocneasc pe cel care aruncase bul, un caporal electronist, dac Dave Westley i doi dintre
ceilali ofieri nu l-ar fi prins, obligndu-l s rmn pe loc.
- N-ai avut curaj s m omori pe mine, aa c i-ai fcut-o nenorocitului luia de cine, nu-i aa?
Pe brbie i strlucea saliv, iar la colurile buzelor avea spume:
- Aa ai vrea s m vedei, nu-i aa? Cioprit i ngropat! Ca i Toby...
Dup care ncepu s plng.
Cinele era un fel de talisman pentru el, domnule, observase Westley mai trziu, ntr-o convorbire penibil cu
comandantul escadronului, Kincaid.
- Dup cte se pare, au fost nedesprii nc de cnd s-a nrolat, n '35, i nici unul dintre ei nu a pit ceva ru.
Pn la chestia cu Ranger Zero Unu. Acum...
- Acum crede c cineva a ncercat s-i fac intenionat ru, omorndu-i cinele?
Kincaid se ls pe spate n scaun i pufni dispreuitor:
- Ridicol!
- Domnule, omul sta nu prea mai are anse s ctige onoruri sau decoraii.
Jochen Piper ezit, pentru c ntreaga atenie a comandantului se aintise iritat asupra lui. Apoi i nghii cu greu
nervozitatea i continu:
- Ar putea avea, pe undeva prin strfundurile minii, o bnuial...
Cristoase, sun prea teatral, gndi Piper, spernd c superiorul su nu-i
Va acorda prea mare atenie.
-... cum c singurul lucru pe care nu l-a dobndit nc este o moarte onorabil, n lupt. Crede probabil c ar fi
trebuit s moar mpreun cu echipajul lui Zero Unu, i s-ar putea s considere continuarea participrii la acest rzboi
oarecum... nepotrivit.
Maiorul Kincaid i privi pe cei doi subordonai ai si timp de cteva secunde, apoi inspir adnc, ncet:
- Cpitane Piper, cnd m gndesc la tmpenia pe care ai vomitat-o adineauri, m ntreb dac nu cumva echipa
medical ar trebui s te verifice pe tine, domnule, i nu pe Prescott. Putei pleca, amndoi.
Cei doi ofieri salutar, fcur stnga-mprejur i ieir din birou nainte ca unul dintre ei s izbucneasc la fel de
violent ca i Johnny.
- Btrnul, spuse Piper dezgustat, nu vrea s participe la...
i drese vocea pentru c tonul s capete o adecvat nuan
De dezgust:
-... distrugerea imaginii celui ce a fost ,Eroul Favorit al Ligii".
- Dac nu face ceva n privina lui Johnny, tot acolo o s se ajung.
Dave Westiey ddu din umeri.
- Faptul c st degeaba l roade ca o bttur. l cunosc suficient de bine pe Johnny Prescott ca s-mi dau
seama de asta. Ori l aduci napoi, ori i spui s plece, dar nu-l lsa n capcan, cu treangul prins de gt.
- Dac l-ar trimite mine s lupte mpotriva Gerinilor, te-ai duce cu el?
- Pi s tii c m-a duce!
- Atunci eti la fel de nebun ca i el. Pentru c eu nu m-a duce. Cadavrul lui Prescott nu face altceva dect s
caute nite funeralii potrivite. Nu mi-ar rmne dect s v trimit flori, de la distan.
- Foarte nostim, Jochen. Foarte, foaaarte nostim.
- Da. Stiam eu c-o s-i plac.
Numai c nici unul dintre ei nu zmbea...
Kincaid termin expunerea misiunii reuind s adopte o nfiare stingherit, i nu antipatic.
- Misiunea de atac n profunzimile zonei lor de interdicie este foarte riscant, spuse el. Fiecare escadron al
nostru va fi sprijinit de Cme, ns inei cont c nava-sfer Gerin este centrul lor de comand. Pentru a crea suficieni
vectori de apropiere divergenii i a zpci defensiva Gerin, cele cinci escadroane
mplicate n aceast misiune vor trebui s participe cu toi piloii disponibili. n consecin, va fi inclus i cpitanul
Prescott.
Prin sala de expuneri pluti un murmur de satisfacie. Destul de slab, ns categoric. Kincaid nu se ateptase la
aa ceva. Nu i plcea, ns nu avea ce face. Dac ar fi luat vreo atitudine, ar fi creat o impresie penibil.
- Domnule, rsun o voce anonim din spatele slii, asta nseamn c Johnny a fost reabilitat?
Comandantul nu ncerc s afle cine pusese ntrebarea. n loc de aceasta, ddu simplu din umeri:
- |inei minte ce v-am spus. Nu nseamn dect c este considerat un pilot disponibil, ntruct pn acum nu
exist nici o dovad care s arate contrariul. V reamintesc c distrugerea centrului lor de comand, aflat adnc n
interiorul a ceea ce inamicul consider ,spaiu inviolabil" este de o importan crucial, att din punct de vedere
strategic, ct i din punct de vedere al moralului. n vederea atingerii acestui scop, sunt gata s nu iau n considerare
zvonurile i brfele. Sper c toi membrii acestui escadron vor face la fel.
Se aplec pentru a nchide holoproiectorul cu ajutorul cruia le prezentase coordonatele de navigaie i intele,
apoi i plimb privirea peste figurile nerbdtoare, nervoase, obosite:
- Pentru aceast misiune, crucitorul lui 217 va fi LCC- 1864 Frank Luke Jr. Dac v intereseaz, avnd n
vedere obiectivul misiunii, am neles c
Frank Luke Jr. a fost un dirijabil faimos n Primul Rzboi Aerian. Zborul de pregtire va avea loc peste opt ore,
misiunea va ncepe peste zece. Liber!
Se aflau deja adnc n zona controlat de Gerini, cnd ieir din Luke mprtiindu-se n formaii de atac,
mpreun cu navele de vntoare ale celorlalte patru escadroane; spaiul era att de adnc i de calm, nct nici
mcar un singur senzor de avertizare nu nregistra vreo molecul de hidrogen stelar nelalocul ei. Cel puin, aa
pretindea Dave Westley. Dei Dave exagera, se putea
Spune c nu se vedea vreo patrul Gerin sau vreun fel de und emisiv care s trdeze prezena lor n acest
sector nainte ca interdictorii Ligii s intre n dispozitiv. Prea c cei de la nformaii se nelaser.
- nteligen militar, rosti Westley ca i cum le explica celorlali poanta unei glume rsuflate. Nu conteaz cnd,
nu conteaz unde, este o contradicie de termeni.
La care, ca o coinciden nemaipomenit, se porni alarma.
Reuiser s ia prin surprindere sfera Gerin. Asta nu nsemna c sushi aflai nuntru erau gata tiai, ateptnd
condimentele; departe de aa ceva. mensul vas de comand lans un roi de nave de lupt mono-loc, care coplei
lupttorii din Lig cu un raport de cel puin patru la unu.
- Hey-ho, raportul de fore este cel obinuit, spuse cineva n canalul de comunicaie.
Posesorul vocii prea teribil de plictisit; sau, cine tie, se pricepea s-i ascund bine emoiile:
- De ce nu fac i ei din cnd n cnd o variaie, mcar aa, de dragul schimbrii?
Peste cteva secunde, o nav a Ligii i una Gerin se distruser reciproc, explodnd. n prima parte a luptei nu
se ocupa nimeni cu tactici sofisticate, era doar un meci brutal cu torpile, fiecare dintre pri ncercnd s-o distrug pe
cealalt, atta vreme ct prile puteau fi considerate separate.
Partea a doua implica experiena de zbor i tactic: o agitaie turbat de nave, fiecare ncercnd s evadeze sau
s mpiedice o evadare; dincolo de ncierare, amenintoarea nav-sfer i crucitoarele manevrau ncercnd s-i
trimit lovituri grele, decisive.
Dave Westley ar fi dorit s acorde un pic din atenia sa i lui Johnny, dar era o speran deart. Toat
concentrarea, tot timpul i era ocupat cu contramsurile defensive ale lui Red Two: electronic, proiectile, fascicule i
anti lasere. Nu putea dect s spere c Johnny va rsplti ncrederea acordat de ntregul pluton. Nu: de o ntreag
misiune.
Se prea c speranele sale erau pe cale s se ndeplineasc. Cel puin, nava era pilotat mai mult de Johnny
Prescott dect de Sanjit Singh, copilotul, iar Red Two era nc intact, mpotriva tuturor estimrilor care spuneau c
att nav ct i echipajul ei ar fi trebuit s fie de mult vreme praf i cenu. Mai mult dect att, dac Johnny
continua s evolueze la fel, probabil vor fi primii, sau singurii care vor iei din ncletare, n spaiul liber. Undeva n
faa lor, dincolo de scutul defensiv Gerin, se afla nava-sfer. Odat
Scpai din ncierare se puteau folosi nestingherii de torpilele cu plasm nghesuite n pntecele lui Red Two.
Dac puteau scpa...
Dave ridic subit capul de la consola sa de comand i se pocni n lateral peste casc, spernd s scape ntr-un
fel de interferenele care ncepuser s zumzie aiurea n echipamentul audio. n loc de asta, zumzetul crescu n
intensitate i un fior de nelinite i se scurse ncet pe spinare, pe msur ce zgomotul de fond ncepu s se
deslueasc; erau voci omeneti, asta fuseser tot timpul.
Ceva l fcu s arunce o privire monitorului de navigaie i ceea ce vzu acolo i transform figura ntr-o grmad
inform de cear. Executnd cteva manevre aleatoare pentru a scpa de urmritorii Gerini, Buckshot Red Two se
npustea pe o traiectorie aproape dreapt prin talme-balme-ul navelor inamice. Si odat aflai dincolo de ncierare,
vectorul de proiecie era clar ca bun ziua. Nu era o traiectorie de atac asupra navei-sfer, ci pur i simplu o
traiectorie de coliziune...
- Johnny, ncerc prudent Dave, ce se ntmpl?
Murmurele se oprir, ntrerupte de un oftat adnc i trist.
- Te descurci nemaipomenit de bine, Johnny... dar eti n
Regul?
- Sunt n regul.
Alt oftat, apoi un sunet semnnd cu un suspin sufocat.
- Sunt n regul. n curnd, totul va fi n regul...
Rahat! Gndi Dave dup nc o privire spre monitor. Strnse puternic pumnii. Dac nu ar fi avut mnuile de
protecie, unghiile ar fi ptruns adnc n palme, fcnd sngele s neasc.
- Dar cu noi ce se va ntmpla, Johnny? Cu Sanjit i cu mine?
- mi vei mprti soarta, rspunse Prescott cu o tristee infinit. mi pare ru, Dave, Sanjit... ns pentru mine
asta este singura cale.
- Johnny, m sperii...
- Eu am fost ani ntregi speriat, dar ei nu m-au lsat s vorbesc despre asta, aa cum ai fcut tu adineauri. Nu m-
au lsat s scot i eu nite nenorocite de cuvinte, Dave. A trebuit s m ascund dup medalii, i-am stat acolo atta
vreme, nct acum nu mai pot iei afar.
- Atunci d-ne posibilitatea s ne ejectm, Johnny. Las-ne pe noi s scpm.
- Nu pot. Oamenii i-ar pune ntrebri. Ar vorbi. Dave, nu mi-a mai rmas nimic altceva dect reputaia. Asta este
singurul lucru pe care-l pot lsa n spa...
Fraza se ntrerupse cu un icnet, pentru c n tot timpul ct vorbise, Dave prsise staia de navigaie, venind spre
el, i i pusese lui Johnny un bra pe dup gt, trgnd napoi cu toat puterea. Ar fi trebuit s reueasc, aproape c
reuise... numai c se aflau n spaiu, n imponderabilitate; erau mbrcai n costume iar atacul semna cu o lupt
ntre ursulei de plu; iar Prescott era bine prins n scaun. Mecanismul su de fixare l slt pe Dave, n
Direcia opus celei n care ar fi trebuit s mearg Johnny Prescott; i-atunci cnd Dave reui s se echilibreze, se
trezi fa-n fa cu Johnny, acum n picioare, avnd i mn un cuit de lupt cu lam lat i ascuit. Fcut special
pentru a tia un costum, apoi pe proprietarul costumului, dac vidul sau atmosfera ostil n-ar fi reuit ntre timp s
fac treaba n locul cuitului.
- Cpitane Prescott, spuse calm Sanjit Singh, pune jos cuitul i piloteaz nava.
Prescott flutur cuitul i nspre el.
- Ascultai, asta este ansa voastr s devenii eroi, li se adres el ncercnd s par rezonabil, dei vocea i
tremura. Nu vei fi obligai s trii sub teroare tot att de mult timp ca i mine...
Sanjit nu se repezi s apuce mna care inea cuitul; n loc de aceasta, lovi ncheietura lui Prescott, puternic, cu
tiul palmei. Dei amortizat de costum, lovitura avu suficient for pentru a trimite arma nvrtindu-se undeva n
spate.
Apoi alarma se pomi cu violen i, fr a-l lsa s mai cugete asupra problemelor care cu cteva secunde n
urm fuseser att de importante pentru el, reflexele de lupt ale lui Johnny, bine antrenate, l aruncar din nou la
consola de comand. Execut o manevr de evadare, ca un tirbuon. Un moment mai trziu, structura de rezisten a
rmielor unei nave Gerine penetr n lateral prin nav, apoi prin puntea de comand, apoi prin Johnny Prescott,
tocmai cnd ncepuse s zmbeasc, cu zmbetul pe care l arbora atunci cnd se descurc bine.
Johnny nu ncet s zmbeasc, nici un moment. Numai c ncet s respire. Si s fie speriat.
Sanjit i introduse degetele n locaurile manei auxiliare de comand, i intr cu Red Two ntr-o manevr de
evadare care depi grania subire dintre inspiraie i nebunie. Panourile anti -; avarie devenir o constelaie de stele
roii, avertizndu-i c sei depise limita, de suprasarcin, dup care copilotul slbi presiunea timp de o clip i
strig:
- Fii gata s lansezi torpilele!
Dave bnui c simul spaial al indianului era rezultatul unei colaborri ntre nebunia latent n orice pilot i zeii
nclinai spre violen din nordul ndiei. Fr a recurge la indicatoarele de captare a intei, Singh adusese Red Two
ntr-o poziie de tragere aproape ca n manual - desigur, tentativa de sinucidere a lui Johnny Prescott contribuise i ea
foarte mult la aceast apropiere. Cu degetele larg desfcute, mna nmnuat a lui Westley
Lovi comenzile de tragere. Nava se zgudui la pierderea a zece tone de ncrctur. Unda de flcri se npusti
flmnd prin spaiu.
Nava-sfer deveni brusc un mic astm orbitor, stingndu-se nainte c Red Two s ajung n siguran la Frank
Luke, pe o traiectorie ocolit. Nici unul dintre Gerinii rmai nu ncercar s-i atace la ntoarcere; lipsii de nava lor de
comand, sushi i pstrar energia rmas i aerul pentru a evada din ncletare, ndreptndu-se spre un adpost
ndeprtat, undeva, departe de nava aceea nebun care nu se mai temea de nimic...
Maiorul Nakashima rmase locului mult vreme, nemicat i foarte tcut, pierdut n propriile-i gnduri. Cineva
sparse linitea, o voce mic, nesigur dac ceea ce spunea era bine sau greit, sau dac aprecierile mai aveau vreun
sens:
- Domnule, Prescott a fost un la. A vrut s se sinucid i-a ncercat s bage n aceeai oal att nav ct i
echipajul. Btrnul nu tie. Poate c-ar fi trebuit s i se spun.
- De ce? La ce-ar folosi acum?
- Pentru c. sta este adevrul, domnule.
- Ai vreo idee ct de departe poate merge adevrul n vremuri de rzboi?
Nakashima desfcu larg ambele brae, cu arttoarele ntinse. Apoi le strnse puternic i spuse:
- Nici mcar att. Poate c tatl lui ar fi trebuit s afle. Poate c toat lumea ar trebui s afle. Dar cineva trebuie
s le-o spun. ar acel cineva nu sunt eu. Poate vreunul dintre voi?
Militarii Escadronului 217 coborr stingherii ochii i amuir. Nici unul nu ndrzni s nfrunte privirea
comandantului lor.
- Bun, spuse Yevgeny Nakashima dup cteva secunde penibile. Dei a trecut destul de puin timp, mi cunosc
bine escadronul... i m bucur c estimarea mea a fost corect.
Ddu capul pe spate, apoi se ridic n picioare:
- Domnilor, oaspetele nostru s-a ntors. Facei conversaie cu el.
Minile sale schiar salutul cel mai scurt cu putin, dup care-i scoase bereta, devenind un simplu prieten al
celor de fa, un simplu camarad:
-... v mulumesc. Tuturor. Am fost... onorat.
Prsi unitatea din Skandurby ntr-o zi cenuie de iarn. Ploaia cdea dintr-un cer de culoarea plumbului, dar el
se ndrept spre navet cu capul sus, ca i cum rcoarea adus de ploaie i fcea foarte bine. Era doar un omule, cu
prul rar, ochii mndri i fiul mort.
ns fiul su murise ca un erou.
RZBOI TOTAL
n urmtoarele luni, majoritatea lumilor din regiunile Stelelor ndeprtate trir sub o cumplit teroare. ncetul cu
ncetul, planetele ncepur s-i conjuge eforturile pentru o defensiv comun. Nu se gndeau prea mult la rzbunare
i nici la eliberarea planetelor luate n stpnire de Gerini, ci la propria supravieuire. nstinctul de conservare i
independena ncpnat a omului ineau loc de altruism. Amiralul Chu Lee MacDonald se trezi peste noapte un
erou foarte respectat, singurul om care i-a, biruit" pe Gerini. Strduindu-se s-i previn pe ceilali de ameninarea
Gerin, descoperi repede c politica trecea n faa deciziilor militare. nregistrrile video nfind atrocitile svrite
de Gerini preau s-i conving pe oameni c era nevoie de un efort aproape total.
Cu zelul caracteristic unui profet, Mac predic despre unitate i rzbunare. La alte niveluri, se strdui s
reuneasc forele defensive ale fiecrei lumi ntr-o flot integratoare i eficient. Foarte puine lumi fur de
Acord cu planul su ntruct aceasta nsemna s rmn fr o defensiv proprie. Totui, toate lumile fur
impresionate de fervoarea lui, contribuind cu cteva nave, astfel nct Mac deveni comandantul unei fore de
Peste o sut de uniti i dou sute de nave de lupt ncrcate n cteva nave cargo retehnologizate.
Prima reluare a ofensivei Gerine avu loc la Gemini. Aici, flota local reui s opreasc primul atac, oferind rgazul
necesar evacurii principalei planete din sistem. Mac avu astfel suficient timp la dispoziie pentru a-i aduce acolo
navele. La sosire, observ c atacul asupra planetei fusese reluat. Peste trei sute de nave Gerine mpinseser la
limita atmosferei plane, tare cele optzeci de nave pilotate de oameni. ncercnd s-i prind n capcan pe
supravieuitorii rmai, flota de atac era constituit ntr-o semisfer, fiecare nav Gerin avnd posibilitatea de a-i
concentra focurile asupra scuturilor aprtorilor.
Fr ezitare, Mac se repezi cu toat viteza n spatele formaiei Gerine. Navele sale formar la rndul lor o
semisfer, mult mai subire. Dintr-o dat, Gerinii se trezir prini ntre planet i flota lui Mac. Cteva minute mai
trziu, localnicii lansar toate rachetele disponibile iar navele lor trecur la contraatac. Gerinii se dispersar, formaia
lor sprgndu-se, pierznd total controlul. Aproape jumtate din navele lor fur distruse nainte de-a putea gsi o cale
de evadare n hiperspaiu.
Dup aceast victorie, flota din Gemini trecu integral sub comanda lui Mac. Cu prestigiul i credibilitatea rennoite,
amiralul MacDonald porni campania de unificare a lumilor ocupate de oameni. Acetia ncepeau s gseasc n sfrit
modaliti pentru a ine la deprtare sau chiar a distruge numeroasele flote Gerine care le ameninau sistemele.
DRICUL TROIAN
De Robert Slieckley
CURERUL NTR n biroul comandantului Darfur, lu poziia de drepi i salut. n mn inea o telegram de
culoare galben.
- Este ceea ce cred eu? ntreb comandantul Malang Darfur.
Cellalt ezit, netiind cum s reacioneze.
- Haide, spune-mi. Stiu c ai citit-o.
- Ordinul de evacuare, domnule, spuse curierul. Ne ntoarcem la Point
Brave.
i ntinse lui Darfur telegrama, cu un sentiment de satisfacie ntiprit pe figur.
Comandantul Darfur citi ordinul de evacuare cu sentimente contradictorii. Pe de o parte, era uurat c micul su
grup de oameni i singurul lor crucitor, Cochise, urmau s se ntoarc din misiunea solitar pe Alicia. Erau prea
expui pericolelor pe aceast lume nensemnat, locuit de oameni i alieni. n ciuda faptului c erau aliai ai
oamenilor, alicienii nu manifestau prea mult prietenie pentru Darfur i militarii si. Pmntul ncepea s-i fac
probleme vizavi de trinicia alianelor sale cu lumile de la periferia marii ncletri.
Darfur era cel mai tnr comandant de crucitor din sectorul Point Bravo. Cnd ncepuse rzboiul, pilota o
simpl nav de vntoare. Navele mici erau numeroase, i adesea constituiau
Prima linie n defensiv oamenilor. Pentru pilotarea lor era nevoie de muli ofieri. Cariera lui Darfur cunoscuse o
ntorstur favorabil n urma unei misiuni de patrulare, dincolo de Steaua lui Lohengrin. Dup un tur lung i
neinteresant, era gata s se ntoarc acas, cnd primi un semnal de la sistemul de avertizare. Coborse privirea
spre_^panoul de comand. Da, ntr-adevr, inamicul se afla prin apropiere. Putea trage o fug pn acas ca s
aduc ntriri. Sau putea aciona de unul singur, pe loc.
Apoi apruse o nav-sfer, din hiperspaiu. nstinctiv, Darfur se plasase astfel nct s aib soarele n spate,
studiindu-i dumanul. Nava-mam, un glob uria, lansase dou mici nave de vntoare bondoace, dispunnd de
torpile cu plasm.
Stia c cel mai bun lucru pe care-l putea face era s lase totul balt i s fug ct mai repede. Navele inamice,
una lng alta, se apropiau rapid, iar sfera uria a navei-mam venea n spatele lor. Din diminuarea strlucirii
stelelor din spatele ei, Darfur trsese concluzia c-i activase scuturile.
Acas, pe Zylene, Darfur era printre cei mai buni n lupta cu cuitul. Acolo, bieii i ncepeau viaa pe marea
cmpie care semna foarte mult cu Cmpia Serengeti de pe Planeta-de-Origine. Cei doi Mtabeles apruser deodat
din hiul spinos. Darfur era singur. Stia c fiecare dintre brbai i era cel puin egal n lupt, cu pangas-urile lor
puternice. Dar instinctul i spunea c singura ans era s-i atace direct.
Simul c vrea s fug...,. Venir dup el. Pielea lor neagr, strlucea, vopsit n dungile rzboiului: roSu i ocru.
Apoi, cnd se repezir n direcia lui, se roti deodat i, cu micri luate parc dintr-un balet, intr ntre dumani,
aplecndu-se fulgertor. Pangas-urile reacionar rapid i violent. Cei doi Mtabeles se rnir unul pe altul. nainte s-
i revin din oc, Darfur le czu n spate, njunghiindu-i. Apoi, remarcnd c ntregul grup de rzboinici Mtabeles i
fcuse apariia n deprtare, o lu la fug.
sprava fi adusese o burs la Academia Spaial din Zylene. Peste civa ani, n confruntarea cu cele dou nave
Gerine, era gata s ncerce din nou.
Cu motoarele n plin, execut un viraj de o sut optzeci de grade. Cei doi
Gerini rmseser surprini vzndu-l cum se repede direct spre ei. La trecerea >printre nave, Darfur realizase o
manevr n coad de pete, ncepnd mai nti ctre dreapta, apoi spre stnga. Lans torpilele cu plasm, apoi i
continu drumul.
Gerinii se concentraser prea mult asupra dumanului ca s le mai pese c erau n pericol s se loveasc
reciproc. Asta era un lucru cert la Gerini: erau nite individualiti feroce, chiar i atunci cnd acest lucru le punea n
pericol ansele de reuit.
Una dintre navele de lupt ncasase o lovitur, explodnd ntr-o minge de foc strlucitoare. Cea de-a doua reuise
s evite torpil i i ndreptase lansatoarele n direcia lui Darfur. Acesta executase un viraj disperat, din nou,
ateptndu-se s primeasc o lovitur n plin. ns nava Gerin fusese distras de resturile partenerului su, nainte
de a-i putea lansa toi pilele. Camerele automate ale lui Darfur nregistraser totul, inclusiv retragerea sa grbit n
hiperspaiu, atunci cnd sfera de comand lansase alte cinci nave de lupt. ns asta nu fusese de natur s
primeasc reprouri. Reuise s distrug dou nave inamice, n ciuda unor anse foarte reduse. Afacerea fusese
consemnat n cotidianul escadronului. Comandamentul trimisese numele lui Darfur pentru a i se d o medalie. Asta
nu se mai consemnase... n luna aceea se primiser multe medalii. n schimb, fusese promovat comandant, oferindu-
li-se funcia de comandant pe crucitorul Cochise.
Misiunea pe Alicia nu implicase nici un pericol, ns fusese plicticoas. Principalul ora al planetei, Morgels, era
anost, fr prea mari posibiliti de distracie pentru personalul aflat n afara serviciului. Comandantul Darfur se
considera norocos c echipa
Unui circ trecuse recent prin Alicia. Diversele numere de circ i plimbrile de la o scen la alta reuiser s aduc
zmbetul pe buzele oamenilor si.
Darfur nu avea ncredere n circurile spaiale. Se spunea c circarii nu sunt ca ceilali, din cauza talentelor lor
deosebite. S tratezi cu ei putea fi o treab foarte periculoas.
Aveau o reputaie att de proast, nct unele dintre rile Pmntului interziseser circarilor s aterizeze pe
teritoriul lor sau s in spectacole.
Totui, aici nu-i pricinuiser nici un necaz. Ba chiar i plcuser spectacolele prezentate. Acum avea datoria s-i
spun lui Jon Blake, directorul circului, c misiunea sa luase sfrit, trebuia s plece, i c i putea lua cu el pe circari,
asigurndu-le protecia.
Era de asemenea pregtit s nghesuie la bordul crucitorului orict de muli alicieni ar fi putut. ns pn acum,
din rspunsurile evazive date de demnitarii locali, se prea c erau mulumii s rmn pe planeta lor, nfruntndu-i
pe Gerini. ,i vor nfrunta alturndu-li-se!", gndi Darfur furios. Lucrurile stteau ntotdeauna la fel, cu lumile acestea
mici i izolate. Ori de cte ori aprea o dificultate, locuitorii lor uitau de legtura cu Liga Planetelor Libere. Adevraii
alieni - ca cei din rasa G'tai, de exemplu, sau Neuristi - nu puteau fi acuzai pentru o asemenea atitudine. Dei Liga
Planetelor Libere avea muli prieteni alieni, nu toi erau interesai s-i uneasc soart cu cea
A Ligii. Mai ales acum, cnd situaia Pmntenilor prea puin cam nesigur. ns oamenii adevrai ar fi trebuit s
stea unii cu rasa lor. Aa gndea Darfur, i aa se atepta s gndeasc toi umanoizii cu mintea ntreag.
Netezindu-i uniforma i punndu-i pe cap bereta sub un unghi trengresc, neregulamentar, comandantul
Darfur iei din birou, dnd liber celor doi soldai care trebuiau s mearg mpreun cu el. Mrlui pe prfuitul
bulevard principal pn la
Marginea urbei. Mult nainte de-a ajunge acolo, zri Nava Circului, mare i bombat, din aluminiu viu colorat.
Civa alicieni l salutar cu o micare a capului. Darfur avea s regrete c i se lua aceast misiune n care era
singurul comandant; prima misiune de acest fel din cariera sa. n curnd se va ntoarce la baz, iar acolo nu va fi
dect nc unul dintre numeroii tineri comandani.
Nava Circului, lung de cteva sute de metri, era aezat pe un cmp de la periferia oraului. Costase mult
(vorbind de combustibil) ca nava s fie adus jos, pe planet, n loc s fie lsat pe o orbit geosincron. Dar odat
ajuns la sol, nava slujea pentru pregtirea spectacolelor, era cartier general i-avea unele sli de teatru, acolo unde
altdat fuseser magaziile mari pentru ncrcturi, pe vremea cnd fcea parte din Corporaia Comercial a lui
OddJohn.
Darfur se ndrept spre Nava Circului, frumos mbrcat n costumul su alb, apretat, i contient de demnitatea ce
o degaja, lira nalt de aproape doi metri i zece, slab, cu pielea nchis la culoare, ochii negri. Avea trsturi ferme,
motenite de la strmoii lui Somalo-Arabi.
n jurul navei era agitaie, aa cum probabil se ntmpl ' ntotdeauna n jurul circurilor. Darfur i fcu drum prin
mulimea de tineri trengari alicieni, cu ceafa groas i cu ochi decolorai, care ncercau s intre pe furi, ca mai toi
copiii de pretutindeni. Vnztorul de bilete l recunoscu i-l ls s intre, conducndu-l pn n spatele scenei pentru
a-l ntlni pe Blake, directorul.
Aici se prea c brambureala era i mai mare. Brbaii se agitau ncoace i ncolo, crnd panouri pictate i
accesorii din lemn, VOPsite. Jonglerii i repetau numrul, pentru ultima oar; dansatorii i fceau nclzirea. Darfur
i spuse c aceast lume a circului arta ntr-adevr dubios. Probabil i merita prostul renume, acordat tuturor
circurilor interstelare. Oare cum trebuia procedat pentru a da de Blake?
- Este n sectorul animalelor, i spuse un alian cu nfiare de obolan. Unul dintre elefani este cam bolnav.
Comandantul Darfur i mulumi, ndreptndu-se cu pai mari spre sectorul animalelor. ns uit s-i aplece capul
la trecerea unui prag. Bereta i alunec de pe cap, lovindu-se de un otgon. O ridic n grab de jos, o perie, dup care
o aez regulamentar... i continu mersul, eapn. Cei prezeni se amuzaser pe socoteala sa, i ddea seama de
asta.
Unii dintre circarii pe lng care trecea erau oameni, mai ales jonglerii i acrobaii. Alii proveneau dintr-un
amestec straniu ntre rasa uman i cea alian. Unora li se ,umblase" cu atenie la gene. Alii preau s fie rezultatul
Unor mutaii genetice nefericite. Unii purtau pene, alii blan, unii umblau pe dou picioare, alii pe patru. Apoi mai
erau i oameni naripai, primii pe care i vedea Darfur, dei auzise de ei. Cum ajunseser aa? Li se mplntaser
aripi? Sau exist o ras de oameni naripai undeva printre miile de lumi contactate de la nceperea explorrii
spaiale?
Duumeaua era plin de rumegu. Acest fapt i ngreuna mult mersul, innd cont c purta cizme militare bine
lustruite, pe care nu vroia s le murdreasc.
Un grjdar transpirat i murdar, care avea grij de caii folosii pentru numrul cu trsura cea mare, l ndrum n
direcia cea bun. Trecu de un grup de jongleri cu nfiare de neandertalieni, care-i aruncau cteva mingii micue.
Apoi introduser n numr i alte obiecte, primite de la oameni din afar, pn cnd aerul se umplu de obiecte
zburtoare - mngi, scunele, piepteni, cri de buzunar, pahare... i o mulime de alte lucruri ce puteau fi ridicate i
aruncate.
Darfur trecu de ei aplecnd capul pentru a r/u fi lovit i vzu, undeva departe, un elefant uria. Cineva fcea
eforturi s-l bage napoi n cuc. Elefantul prea gata s se repead la om i s-l striveasc sub tlpile enorme.
Omul era Blake. l recuNoscu, pentru c se ntlniser i cu alte ocazii. Blake nu era tot att de nalt ca i Darfur, ns
avea pieptul bombat i musculos. Prul su bogat i rebel era legat cu o benti esut cu fir de aur. Domina elefantul
prin simpla for a personalitii sale. Dei animalul prea gata s-l calce n picioare, Blake continua s avanseze
nspre el, cu o igar n colul gurii, vorbind calm i fr team:
- Hai, Daisy, du-te napoi acolo! Stii c nu are rost s te uii la mine cu ochiorii ia roii! Eu sunt eful aici, i
pn la urm tot o s ajungi n arcul la, unde o s te legm i o s ne ocupm de durerea ta de dini. Nu care cumva
s-i treac prin cap vreo trsnaie cu mine, c-i trag una ntre ochi de-ai s vezi dublu!
Agitnd biciul, Blake reui s mping elefantul n cuc. Apoi se ntoarse, n timp ce un grjdar se repezea s
nchid ua cutii. Remarcndu-l pe Darfur, se ndrept grbit spre el.
- O vizit de curtoazie, comandante?
- Absolut deloc, replic Darfur. Am venit s-i spun c am primit ordinul s prsesc planeta, mpreun cu toi
oamenii mei. Trebuie s m ntorc la Point Bravo.
- Ce s-i faci, aa e cu serviciul, fcu Blake. Azi aici, mine acolo...
Darfur era necjit, dar se strdui s nu o arate.
- La comandament s-a primit o informaie, i cred c asta a grbit plecarea mea, spuse el pe un ton impersonal.
Se presupune c o flot Gerin se ndreapt ncoace. Te voi escorta cu plcere pn la Point Bravo, unde forele Ligii
Planetelor Libere te pot proteja.
- Foarte frumos din partea ta, fiule, zmbi Blake. ns eu am alte planuri.
Pot s ntreb ce fel de planuri?
- Nu e treaba ta... Bine, afl c merg spre Rhea.
- Rhea? Urmtoarea planet din acest sistem? Acolo nu sunt dect vreo cteva sute de mii de locuitori.
- Un public destul de bun pentru circari, comandante, l atenion impresarul.
- Te-a sftui s nu riti. Exist posibilitatea ca Gerinii s vin ncoace.
- Sigur. Exist i posibilitatea s apar ntr-o sut de alte locuri sau s se nvrt n jurul cozii. Ce m intereseaz
pe mine? Pe planeta asta am terminat spectacolele. Ne ndreptm spre Rhea.
- Si dac vin Gerinii? >
Blake ddu din umeri: .
- Ne-am nscut n Pelops i suntem non-combatani. Nici unul dintre noi nu provine de pe Pmnt.
- Crezi c Gerinilor le pas unde te-ai nscut? Artai ca nite oameni i v vor trata ca atare.
- Eu am auzit, spuse cellalt, c unele dintre lumile ocupate de oameni au trecut de partea lor i n-au avut de
suferit din cauza asta.
- Nu cred c ai fi n stare s faci aa ceva! Se ncrunt
- Dar totui, datorezi ceva rasei umane!
- Pentru c i aparin? Las-o balt! Aa, ar trebui s fiu dator unui ntreg ir de primate, care-au fost strmoii
tuturor. Si roztoarelor, i reptilelor de dinaintea lor. Si tot aa, pn la licheni i alge, nu? n cele din urm, ar trebui
s fiu recunosctor constituenilor chimici.
- Da, orice poate fi interpretat astfel nct s sune absurd, constat Darfur. Realitatea ne nva ns altceva. Pe
oricare planet te-ai fi nscut, eti totui umanoid i datorezi ceva rasei umane.
- Chiar aa? Se ndoi Blake. D-mi voie s-i spun c rasa uman nu s-a purtat foarte frumos cu noi. Cunoti
doctrina pelopian despre Adevrata Ras?
Darfur fcu un semn c da.
- ,Noi suntem aleii!"
Darfur tia despre ce anume era vorba. Un de represiune adesea studiat la colegiul militar. Multe dintre lumile
ocupate de umanoizi aveau o populaie redus, inut sub o comand dictatorial nemiloas i rigid de ctre
autoritile auto-alese. Represiunea era n floare pe planeta Pelops, unde clica cunoscut sub numele de Lorzii Forei
i impusese dominaia nc de la ntemeierea primelor colonii. Lorzii nu urmreau doar controlul politic. Erau obsedai
i de puritatea rasial. Doctrina lor era numit Adevrata Ras. Cu ajutorul savanilor devotai acestei doctrine,
puseser la punct un Cod al Protocoalelor, care se ocupa att de atitudinea fizic, ct i de cea mental. Primul test,
cel mai important pentru un tnr pelopian, venea n ziua n care era verificat de Consiliul Psihometric. Acesta i
analiza deviaia de la norm ideal pelopian. Lorzii aveau idei fixe despre cum trebuia s arate omenirea. Orice
talente sau capaciti neobinuite (mai ales cele de ordin psihic) erau interzise cu desvrire.
Lorzii, nvnd din istoria Pmntului, nu doriser s ncurajeze apariia
Geniilor. ,Noi suntem oameni simpli", au spus ei. ,Aici toat lumea se simte bine. Nu avem de gnd s cltinm barca
n care plutim." Celor care nu treceau testul li se recomanda exilul. Beneficiau de o scurt perioad de timp n care s-
i ncheie afacerile i s-i ia rmasrbun, dup care erau mbarcai pe o nav i dui de pe planet. Toi cei care
depeau perioada de graie erau imediat arestai i ncarcerai. Dup un proces al crui verdict se cunotea dinainte,
apatridul era executat sumar, ca un criminal mpotriva ordinii sociale sau, dac avea noroc, era exilat pe unul dintre
micii planetoizi de la marginea sistemului pelopian. Acolo trebuia s triasc pe un bolovan care niciodat nu fusese
conceput pentru a adposti viaa uman. Acestea erau lumi-nchisori. O nchisoare deschis: puteai pleca oriunde n
alt parte, dac gseai vreun loc n care s fii primit i n care s i se suporte ederea acolo. Puine planete le
ofereau aceast ans. Viaa era dur pentru toi; fiecare lume
ncerca s fac o via mai bun pentru propriii locuitori, nu prea avea timp s se ocupe de exilai i, n plus, avea
sentimente nu tocmai plcute la adresa celor care nu se ncadrau n propria sa matrice social. Viaa pe lumile strine
tindea s fie scurt, brutal i dureroas.
Multe dintre guvernele planetelor ocupate de oameni dezaprobau metodele pelopiene. ntr-un univers multirasial,
doctrinele puritii rasiale erau sinistre, imorale, i puteau conduce n timp la o endogamie fatal. Lorzilor nu le psa
ce gndeau cei de pe alte lumi. Din cauza puternicei ncletri cu Gerinii, flota pelopian se dovedea deosebit de
necesar oamenilor. Att de proast era starea Ligii Planetelor Libere, nct guvernul acesteia, de obicei att de
liberal, refuz s se implice i s accepte exilaii, de team s nu aduc o ofens Lorzilor.
- Aici, n circ, relu Blake, trim laolalt: oameni sau alieni, mutani sau exilai. Asta ne asigur c nimeni nu se
atinge de noi. Umanoizilor nu le plac oamenii cu capaciti paranormale. Chiar i nite capaciti minore, cum ar fi
citirea minii, li se par o monstruozitate. i nchipuie c le citim gndurile i aflm toate secretele lor ieftine. Nu este
adevrat, ns asta este una dintre minciunile pe care au grij s le rspndeasc la adresa noastr. Am fost alungai
de pe o grmad de lumi populate cu oameni. Nu ni se permite accesul pe Airies, nici pe Pmnt. Stiai?
- Nu, nu tiam, murmur Darfur.
- i spun adevrul. Aa c, dup prerea mea, umanoizii s-i vad de dramul lor. Le urez succes, dar cred c de
data asta noi vom sta deoparte.
- Dac Gerinii vor fi de acord, accentu Darfur.
- Hei, am iritat pn acum cu o grmad de alieni. N-am avut. Nici o problem. Dup ce-i vor da seama c
suntem cu adevrat neutri, ne vor lsa n pace.
Comandantul Darfur se vzu obligat s renune. Prsi nava, ntOrcndu- se la cldirile cartierului general. Totul
era preGtit. Ordinele de plecare puteau sosi n orice moment. Erau cu toii gata de drum.
Formalitile fur scurte. Dup dousprezece ore, crucitorul Cochise
Prsi Alicia, aceast mic planet anost.
La puin timp dup aceea, ex-crucitorul P. T. Barnum, scpnd de ultimii gur-casc i spectatori, trase definitiv
cortina. Circarii erau bine antrenai n plecri rapide. Uneori se dovedeau necesare, mai ales atunci cnd lucrurile nu
mergeau bine pe lumea n care ddeau spectacole. De data aceasta nu se confruntaser cu nici o problem, ns
plecar totui n grab.
Comandantul Darfur iei din hiperspaiu i ajunse la Point Bravo, gsind la cartierul general al flotei o zpceal
general. Fuseser rechemate nave din numeroase puncte ale spaiului. Veniser att de multe n acelai timp, nct
cei de la controlul traficului de-abia mai fceau fa. De trafic rspundea amiralul Clark Van Dyne, de la cartierul
general, care comanda Flotila a 4-a a lui MacDonald.
Darfur se vzu obligat s rmn pe loc timp de trei zile standard. Din postul su de observaie, putea zri navele
ateptnd ntr-un ir lung, luminile lor sclipitoare strlucind ca stelele pe panoplia spaiului. n sfrit, sosir i
ordinele. Darfur l puse pe navigator s se ncadreze pe orbita de parcare i ddu repaus echipajului. Nu prea, aveau
ce face pn la apropiata ntrevedere cu amiralul, n care urmau s primeasc noi ordine.
Calendarul lui Van Dyne se eliber de-abia dup trei zile standard pmnteti, de douzeci i patru de ore. Atunci
fu chemat Darfur. mbrcat cu costumul alb cel mai frumos, cu cascheta sub bra, se ndrept spre cuirasatul
amiralului, unde i se permise accesul la bord.
Van Dyne era un om ocupat. Scund, ngust n umeri, cu burta umflat, nai fi crezut c este acelai Van Dyne,
omul care
Se umpluse de glorie la Temple Pass. Atunci i condusese navele prin culoarele nguste ale ciorchinelui planetar
de la Temple Pass, sprgnd ambuscada Gerin. Reuiser s ias vii de-acolo pentru a participa i la alte btlii.
Era cunoscut ca unul dintre cei mai buni amirali ai lui MacDonald, i aproape toi ofierii considerau c a servi sub
comanda sa era un adevrat privilegiu.
La fel i Darfur. Pn la ntrevederea cu amiralul.
- Cum adic ai lsat Nava Circului s plece pe Rhea? ntreb Van Dyne.
Sprncenele se ncruntar amenintor, iar ochii devenir dou fante
Cenuii prin care nea privirea fierbinte. Darfur simi noduri n stomac.
- Pi, domnule, nici mie nu mi-a convenit s-i las. ns nu am autoritatea s dau civililor ordine.
- Ce spui? ntreb sec Van Dyne.
Sarcasmul i se scurse apoi printre cuvintele tioase:
- Deci, articolele Declaraiei Universale a Strii de Necesitate nseamn att de puin pentru tine?
Darfur recunoscu faptul c nu cunotea articolele cu pricina, ncerc s argumenteze c n momentul redactrii
Declaraiei fusese n misiune. ns Van Dyne refuz s-l scoat din ncurctur.
- ndiferent ce fceai atunci, ar fi trebuit s ai o copie. Orice om cu mcar un gram de bun sim ar fi trebuit s tie
c avea s fie adoptat, mai
Devreme sau mai trziu.
- Am... am auzit c a fost un vot cu uile nchise n Consiliu, domnule, mar Darfur cu pruden. Oamenii ziceau
c rezultatul urma s fie strns i putea da ctig de cauz oricrei tabere... -
i simi obrajii lundu-i foc, sub privirea insistent a lui Van Dyne. Era stnjenit i furios. Mai tia de asemenea c
trebuia s aib mare grij ce spune, altfel...
- Ce-ar fi trebuit s fac, domnule? ntreb el mucnd cu
Vintele. Vreau s spun, atunci cnd au refuzat s mearg cu mine.
- Van Dyne ddu din cap, dezaprobnd naivitatea tnrului comandant:
- Darfur, dac era necesar, ar 11 trebuit s-i aduci aici sub ameninarea armelor. Pentru trei motive... Unu: nu
permitem celor din rasa uman s se lepede chiar a de uor de noi; doi: a lsa pe mna dumanului o Nav- Circ
civil este cea mai proast propagand care ni se poate face acas; i trei: de ce s oferim dumanului o nav n
stare perfect?
- neleg, domnule, se replie Darfur. Nu tiam c ordinele mi permiteau o astfel de soluie. Nu se va mai ntmpla!
- Uite-aa-mi placi! Ridic tonul Van Dyne. Mergi napoi, comandante, i adu aici blestemata aia de nav. Nu m
intereseaz cum. Fr ea s nu-mi vii la baz!
- Am neles, domnule!
Darfur lu poziie de drepi, salutnd. n ciuda tonului aspru al amiralului, tia c i se ofer o a doua ans. Mai
avea nc posibilitatea de a terge din dosarul su aceast eroare.
Amiralul i rspunse la salut iar Darfur se ntoarse s plece.
- nc n-am terminat cu tine! Ltr Van Dyne.
- mi cer scuze, domnule. M-am gndit c cel mai bine ar fi s plec imediat, ca s m ocup de... ordinele primite.
Avnd n vedere c Gerinii dau trcoale, domnule. Aa c vroiam s-mi pregtesc echipajul pentru o aciune urgent.
- Ai dreptate n privina grabei, l aprob Van Dyne. ns pentru asta nu i trebuie ditamai crucitorul. Pn una-
alta, am s las Cochise pe mna secundului tu. Tu vei merge pe Rhea cu o nav de vntoare. Astfel, dac ai
ghinion, cel puin nu vom pierde o nav important.
- Da, domnule!
- Eti liber.
Amiralul se concentr din nou asupra hrtiilor. Cnd Darfur ajunse la u, ridic privirea.
- Apropo...
- Domnule? Se opri Darfur.
- Succes, marinare!
- Mulumesc, domnule!
Si, imediat ce se trezi dincolo de ua amiralului, o lu la fug. Erau multe de fcut i vroia s purcead la drum n
mai
Puin de o or.
Planeta Rhea era o lume agricol, populat cu o specie de fiine asemntoare oprlelor i care-i spuneau
,ingoteen". Fermierii i pescarii nali, blajini, nu stteau prea strlucit la capitolul bani. De asemenea, localnicii nu
nelegeau foarte bine glumele oamenilor, actoria, dansul, cntecele, mimica i toate cele ce fceau parte dintr-un
spectacol.
Dar, dup cum Blake aflase mai nainte, asta nu conta. Distracia pe aceste lumi izolate era un lucru foarte rar.
Oricine, om sau oprl, era gata s-i lase balt treburile pentru a privi un spectacol sau a asculta muzic... dei nu
nelegea spectacolul, iar muzica i se prea disonant.
La fel stteau lucrurile i aici. Nu avur nici o problem pentru a obine permisiunea de aterizare. Directorul
Aterizrii i manifestase imediat entuziasmul:
- Suntem ncntai s v primim printre noi! Dorii o orbit de parcare?
- Mi-ar conveni s duc nava jos, propuse Blake, ca s am la dispoziie toat recuzit. Nu v vom pricinui nici un
deranj. Suntem bine dotai, avem propriile noastre scene i sli de spectacole.
Nu-i mai explic de ce era mai bine s ai nava la ndemn, atunci cnd ajungeai pe o lume a crei psihologie i
era necunoscut. Nava le ddea siguran, n caz c i amenina vreun pericol. Nu era cazul s-i spun asta
directorului de la Aterizare. Probabil c tipul pricepuse i singur.
Nava cobor ncet, maiestuos. Un grup uria de curioi se
Adunar pentru a csca gura i a-i ovaiona. Era cel mai important eveniment produs pe aceast planet de zece
ani ncoace, cnd fuseser n primejdie de a se ciocni cu o comet.
Blake aez nava n locul indicat, negocie cu guvernul profitul maxim pe care l putea obine, dup care i instal
cabina de bilete.
nuntrul navei, circarii se apucar de binecunoscutele proceduri de pregtire a spectacolului.
Blake se odihnea n biroul su, cu o sticl de vodc sargassian adevrat, cnd auzi o btaie n u.
- ntr!
i fcu apariia comandantul Darfur, n uniforma sa alb.
- Nu-mi faci o surpriz foarte plcut, l ntmpin Blake, |i-am spus s m lai n pace. Circarii merg acolo unde
vor ei.
- M tem c nu se poate, i-o tie Darfur. Am primit ordine s te aduc, mpreun cu nava, la Point Bravo.
- Aici nu ai nici o autoritate, l atenion Blake. Nu ne sperii cu crucitorul tu.
- N-am venit cu crucitorul, spuse Darfur.
Scoase din buzunar un pistol.
- Am venit singur. mpreun cu asta.
Blake privi nencreztor la arm, apoi izbucni ntr-un rs zgomotos".
- Tu m amenini pe mine, mi puiu? Am s-i iau chestia aia din mn i-am s te fac s-o mnnci!
Porni spre Darfur, micndu-se repede pentru un om att de masiv. Avu
Un recul brutal, izbindu-se puternic cu spatele de perete.
- L-am reglat pentru un fascicul presor, l lmuri Darfur. Exist i reglri letale, dar nu cred c vor fi necesare.
Dac nu faci aa cum i spun, am s las arma n poziia asta, am s te fixez de perete i-am s pilotez nava napoi la
Point Bravo, de unul singur.
Blake se smuci, ns nu reui s scape de sub presiunea fasciculului.
- mi pare ru c trebuie s procedez astfel, spuse Darfur. Dar este spre binele tu. Crede-m, nu i-ar conveni s
te afli pe aici atunci cnd vor sosi Gerinii.
- Elibereaz-m imediat! i ordon Blake. Altfel am s te ucid de ndat ce scap de-aici.
Darfur nu-l lu n seam, rsucindu-se spre panoul de comand. Tocmai se aezase ca s introduc primele
instruciuni, cnd simi ceva ascuit apsndu-l n spate. Se ntoarse. Silvestre Smoothfoot, eful clovnilor, se furiase
n cabin i ndreptase ceva spre el. Semna foarte mult cu o arbalet.
- Nu se poate s-i bagi nasul chiar n halul sta prin treburile noastre, bombni Silvestre. Oprete fasciculul!
- Nu ncerc dect s v salvez vieile.
- Stiu c inteniile tale sunt bune, continu Smoothfoot. Dar nu poi proceda n felul sta.
- Nava voastr trebuie s ajung ct mai repede la Point Bravo, l inform Darfur.
- Dac nu pleci de-aici chiar acum, s tii c trag!
- Nu cred c m vei ucide, spuse Darfur. Pcat c nu exist o cale mai convenabil.
gnornd arbaleta, privi mai atent panoul de comand. Unele dintre lucrurile de-acolo i erau un pic nefamiliare,
ns Darfur fcuse antrenamente pe multe sisteme, att umane ct i Gerine. Avea anse s se descurce fr mare
greutate.
Manevr cteva comenzi. Smoothfoot i muc buza, cu mna strns pe arbalet.
- Omoar-l! Ordon Blake.
E greu de spus ce-ar fi fcut Smoothfoot dac n-ar fi fost ntrerupt de un brbat ntr-un costum rou i alb, care
nvli n cabin. Avea caracteristicile unui mutant Uman: trsturile transparente i ochi apoi.
- Sunt aici! Gfi el. Gerinii! Sunt aici!
Darfur ntrerupse fasciculul presor. Blake se ndeprt de perete i activ monitoarele. Acestea i artau pe
soldaii Gerini alergnd prin trapele deschise ale navei, micndu-se rapid n ciuda costumelor blindate, cu armele
gata de tragere. Nvleau n formaii de cte trei, un rzboinic n fa, doi scutieri n spate. Circarii fuseser luai prin
surprindere.
- Vor fi aici n cteva clipe, coment Blake.
Deschise un dulap, cotrobi prin el i gsi nite haine vesel colorate. Le arunc spre Darfur:
- Uite, mbrac astea.
- Ce vorbeti?
- Din cte am auzit eu, mri Blake, Gerinii ucid pe loc orice soldat uman. Nu eti un tip ru. Oricum, ai curaj.
Altur-te circului i-i vei salva viaa.
Darfur nu atept s fie rugat de dou ori.
Usq-Usq-Tweed, ofier superior n armata Geriria, intr nc o dat n piscina portabil. Fiind sigur c locuitorii de
pe Rhea nu opuneau nici o rezisten i c circarii nu prezentau nici un pericol, i spuse c lovitura i reuise i c
putea face n sfrit o bine-meritat baie. Scutierii se ntoarser cu spatele i Usq- Usq-Tweed, scpat de povara
costumului blindat, i cobor n piscin trupul octopod, care strlucea ntr-o culoare albastr minunat, trdnd un
puternic sentiment de satisfacie. Aceast Rhea putea fi o lume foarte preioas. Dar i mai interesant era nava
aceea construit de pmnteni, i care adpostea cucul.
Gerinii nu aveau circuri, ns erau obinuii cu ideea de divertisment. La ei, acest lucru lua adesea forma unor
lupte, dar mai erau, de asemenea, i concursurile muzicale la resk, instrument asemntor unui nai uria, nzestrat cu
foaie. Usq-Usq- Tweed nvase despre circuri la leciile de istorie referitoare la Pmnt, obligatorii pentru un Gerin
din clas conductoare, mai ales pentru unul cu nclinri politice. Nu aveai nici o speran
De promovare dect dac tiai ceva despre dumanul ale crui planete doreai s le cucereti.
Usq-Usq-Tweed cunotea nterlingua, limbajul n care era inut jurnalul de bord al Navei Circului. Reui astfel s-l
citeasc din scoar-n scoar.
Ultima consemnare era de mare interes.
,Ni s-a cerut din partea autoritilor Ligii Planetelor Libere s ne ntoarcem la Point Bravo i s ne punem sub
protecia flotei. Am refuzat. Suntem neutri, aa c nu avem nici un motiv s fugim."
- Deci, spuse Usq-Usq-Tweed cu voce tare, au refuzat s se ntoarc. Au crezut c pot trata cu noi. Ca neutri.
Juu'quath, unul dintre scutierii si, art prin strlucirea liliachie a extremitilor tentaculelor c nelesese: eful
era pe cale s fac o glum.
- Noi, Gerinii, nu suntem lipsii de mil, coment Usq-Usq- Tweed. i vom trimite pe aceti srmani tipi acolo de
unde-au venit. Si nu le vom clinti nici un fir de pr de pe cap.
Juu'quath deveni purpuriu, ateptnd poanta.
- Nu, nu le vom face nimic ru, continu grijuliu Usq-Usq- Tweed. Dar ne vom juca un pic la nav nainte de a o
trimite napoi, nu-i aa?
Heliotrop i stacojiu, culorile prezente n acel moment pe trupul lui Juu'quath, alctuiesc o combinaie strident.
Nu toi Gerinii o aprob. Dar n limbajul lor militar, aceste culori spuneau: ,Este minunat!" *
- ns mai nti s aflm unde s-a ascuns pilotul care a venit cu nava de vntoare.
- Credei c ar putea fi printre circari, domnule?
- Probabil a ieit din ora i se ascunde n muni. ns dac se afl printre
Circari, vom afla n curnd. Trimite-l pe eful lor la mine.
Ordinul fu transmis. Blake atepta n biroul su.
- Nu, n-ai prins micarea, i spuse Silvestre Smoothfoot lui Darfur.
Btrnul ef al clovnilor l antrena pe Darfur de mai bine de o or, iar tipul
sta nu arta nici cea mai vag aptitudine. Nici pentru clovneria numrul 4, una dintre cele mai simple i mai uor de
nvat.
- ncearc o expresie mai trist, l povui Smoothfoot. Tu nu ari deloc nefericit, ci furios.
- Dar sunt furios, mri Darfur.
mbrcase un costum de satin alb cu buline roii; pantofi mari i sclciai, de trei ori mai lungi dect laba piciorului;
o peruc portocalie ngrozitoare; i bretele care ar fi trebuit s. Alunece n lateral, astfel nct pantalonii s-i cad cu
un efect conic, ns care nu reueau s se clinteasc de pe umerii si zdraveni.
- Las colurile gurii n jos! Porunci Smoothfoot. Trebuie
S ari nefericit i comic, nu ca i cum ai vrea s m omori.
Se aflau n cmrua de schimb, a Scenei Unu. Fuseser prevenii c aveau o or la dispoziie pentru a monta un
spectacol. Blake intr pentru a se interesa de progresele lui Darfur.
- Gerinii nu bnuie c te ascunzi printre noi, rosti Blake. Le-am spus c mi cunosc oamenii, lucrez cu ei de zece
ani i toi sunt meseriai buni. Aa c dac te dai de gol, am bgat-o pe mnec. Au s te omoare i pe tine, nu c mi-
ar face cine tie ce plcere.
- Dar eu nu m pricep la clovnerii! Reaciona iritat Darfur. Nu avei altceva pentru mine?
- Ca de exemplu? Trapezist? Dansator cu elefanii? Jongleur? Muzician? Saltimbanc? Acrobat? La ce te pricepi?
- M pricep s lupt mpotriva dumanului, cu arme... Cunosc tot felul de mecherii n domeniul sta.
- Militarii nu au ce cuta la circ. Ori devii clovn, ori mori.
- Am s devin clovn, se notri Darfur.
ns era o treab dificil.
- Acum, mai ncearc o dat cderea aia! Strig Smoothfoot. Vezi cum te rostogoleti.
Darfur czu.
- Prea graios! Fcu dezaprobator Smoothfoot. Fii ceva mai stngaci. N-ai nici un pic de spontaneitate?
Darfur i ddea silina, ns gsea c i este ngrozitor de greu. Era sfiat de sentimente contradictorii.
Bineneles c se temea pentru viaa sa. Dar asta nu era singura lui grij. Acum era ncolit de un sentiment al
eecului. Fusese luat pe nepregtite de Gerini i obligat s se deghizeze n clovn. Dac va reui s scape, povestea
se va rspndi printre ofieri i va ajunge de rsul tuturor. Va tri toat viaa cu pata aceasta pe obraz. Dai" s fac pe
clovnul, ntr-un moment de dezastru nemaipomenit n viaa sa, asta era prea de tot! i trecu prin minte c mai bine ar
muri cu demnitate dect s
Triasc executnd bufonerii.
Una dintre dansatoare bg capul pe u:
- Haidei, timpul pentru antrenament s-a terminat. Au ordonat nceperea spectacolului.
- Nu este nc gata! Reacion Smoothfoot disperat.
- N-o s ias nimic mai bun din el chiar dac-l antrenezi nc zece minute... N-o s ias nici dac-l antrenezi zece
zile!
- Neghiobul sta ne va aduce tuturor moartea, bodogni argos Blake. Ce idiot am fost s m pun n pericol
pentru un ofier din Liga Planetelor Libere! N-am s mai fac niciodat greeala asta!
Nimeni nu i spuse c probabil nu va mai avea ansa. l priveau cu toii pe Darfur care sttea n picioare, nalt i
mndru.
Apoi Smoothfoot iei n fa. Probabil c nelegea ceva din sentimentele ofierului.
Btrnul ef al clovnilor i spuse:
- Te rog, Darfur, de dragul meu, poart-te ca un idiot! N-ai fost idiot nici mcar o dat n via?
Darfur l privi int. Trsturile sale se contorsionar. Smoothfoot chicoti. Apoi Blake iei, urmat de ceilali.
- Nu pot s-o fac! Gemu Darfur.
- Ba poi! l ncuraj Smoothfoot.
- Trebuie s mergem acum! nterveni dansatoarea.
Chiar dac era un spectacol complet strin pentru ei, Gerinii se distrar foarte tare. Un circ este o chestie
universal.. Erau suficient de detepi ca s-i dea seama c circarii i bteau joc de ei nii. i bteau joc de
umanoizi! Exact ceea ce trebuia pentru a-i bine dispune pe Gerini. Btur cu tentaculele n scaunele din fa i
claxonar puternic prin gurile lor nzestrate cu cioc.
Le plcu mai ales un clovn umanoid nalt, mbrcat n alb i cu buline roii. Tipul nu-i gsea niciodat echilibrul.
Pe oriunde mergea, ddea peste un alt clovn care-l drma. Era ntr-adevr nostim pmnteanul la, slab i cu
nfiare de idiot. Gerinii nu se pricepeau la chestii din astea, ns le era evident, mai ales lui Usq-Usq-Tweed, c
tipul nalt era cel mai talentat din trap.
n ziua urmtoare, Gerinii au lucrat mult la Barnum. Scaunele montate n slile de spectacol au fost scoase i
nlocuite cu echipament greu. n fa i n spate au fost instalate lansatoare pentru torpilele cu plasm. Tunuri laser
ocupar poziii de lupt, pe platformele lor speciale. Au fost adui senzori suplimentari. Zi i noapte s-au auzit
ciocnituri, uierturi ale gazelor folosite pentru suduri; au fost nlocuite scuturile i ntrite prile cele mai vulnerabile
ale nveliului navei.
Au existat cteva incidente regretabile, atunci cnd circarii s au apropiat prea mult de Gerini. Civa dintre ei au
fost omori, azvrlii de pe pasarele sau izbii de uile de oel, pentru c gerinii nu se sfiau s-i foloseasc fora.
Restul circarilor aflar. Astfel foarte repede c era mai bine s nu arunce
Priviri curioase.
Usq-Usq-Tweed puse m aplicare ultima parte a planului su. Printr-un curier rapid, lu legtura cu flota Gerin din
sectorul su. Propunerea sa fu analizat n consilii la nivel nalt, n timp ce pe Barnum se fceau ultimele retuuri. n
cele din urm, primi aprobarea. Era o mare favoare pentru Usq- Usq-Tweed, pentru c el nu provenea dect dintr-o
ramur auxiliar a unei familii de nobili. Prin regulile complicate ale statutului social al Gerinului, avea o ans de a
ajunge printre nalii conductori ai rasei.
Usq-Usq-Tweed era contient de acest lucru, ns nu reprezenta motivul su principal. Acum avea ansa s
distrug una dintre cele mai mari flote ale Ligii Planetelor Libere. Dac ar putea elimina fora amiralului Van Dyne, se
deschidea drum liber ctre Lumile nterioare, colonizate de umanoizi. Un succes al su putea nsemna sfritul Ligii
Planetelor Libere, putea arta c nfrngerea oamenilor era ireversibil i ar fi dat semnalul instalrii hegemoniei
Gerine n ntreg spaiul cunoscut.
Era un act ndrzne i nu lipsit de anumite riscuri. ns o asemenea ans nu putea fi irosit. Militarii pmnteni
se ateptau ca aceast nav s ajung n siguran la Point Bravo. Nu se ateptau s vin narmat i nesat cu
lupttori Gerini.
mediat ce trecem dincolo de liniile lor, atacm! Gndi Usq- Usq-Tweed. Nu vor putea trage n noi, de team s
nu-i loveasc propriile nave. Va trebui s rezistm destul de mult timp, ca s atragem asupra noastr atenia i toate
forele lor. Dac o ntreag divizie Gerin i-ar lovi atunci pe neateptate... am putea distruge poziiile lor de la Point
Bravo! Cu aceasta, ntregul sector ne va sta la dispoziie.
n mintea sa fulgerau tot felul de posibiliti. Dac ar putea ine ocupat flota de la Point Bravo suficient de mult
timp pentru a da rgazul sosirii. Unei divizii Gerine, aceast btlie ar putea fi ctigat, iar victoria va marca
nceputul sfritului rasei umane.
Zeilor! Acest atac trebuie executat! ntregul rzboi poate fi ctigat chiar aici!
Gndurile lui Darfur erau mult mai ntunecate. Pentru el fusese o tortur dintre cele mai chinuitoare, s fac pe
clovnul fiind n acelai timp contient c publicul format din acele creaturi octopode erau gata s pun capacul pe
cociugul omenirii.
Sttea singur n cabina sa, cugetnd. Si, n cele din urm, puse la cale un plan. studie pe toate prile, n
minte... Da, cred c e bun. ns mai nti trebuie s aflu ceva.
Jon Blake dormea adnc. Totui, simurile sale erau att de hipersensibile, nct sesizar zgomotul uor de pai
fcut pe puful adnc al covorului. Se trezi imediat i puse mna pe pistolul pe care-l inea sub pern. O siluet nalt
se repezi la el din ntuneric, blocndu-i mna care apucase arma. Blake se smuci - i avea o putere deosebit - ns
degeaba. Nu putea face nimic mpotriva muchilor de oel ai celui care se npustise asupra lui.
- Ai grij! Mormi Blake.
Arm i fusese smuls din mn, aproape rupndu-i degetul aflat pe trgaci.
Omul l eliber i aprinse lumina. Blake tiuse, din absena mirosului caracteristic, c nu fusese atacat de un
Gerin. Nu fu deloc surprins s-i descopere pe Darfur, de data aceasta nu n costum de clovn, ci n haine nchise la
culoare, aplecat deasupra lui cu arma n mn.
- |i-ai ales bine momentul pentru o crim! Hri Blake... Ce naiba te-a apucat?
- Nu-mi pas dac te ucid sau nu, opti Darfur. Trebuie s aflu unde este localizat cutia de jonciune a cablului
principal. Probabil c ai planurile navei pe undeva, pe-aici.
- Pot s m ridic? Gfi Blake.
Darfur l eliber i Blake se ridic n picioare, mngindu-i ceafa julit.
- Te intereseaz cutia principal de jonciune? Nodul energetic? Ai de gnd s distrugi nava?
- Exact, aprob Darfur. Nu tiu ce ticloie au pus Gerinii la cale, dar vreau s-i mpiedic cu orice pre!
- Stiu ce au de gnd Gerinii!
- De unde tii? Se repezi Darfur. Eti n relaii destul de bune cu comandantul lor, nu-i aa?
- N-a spune c Gerinul ar putea fi n relaii bune cu cineva, observ gnditor Blake. ns a fost obligat s-mi
spun destinaia, din moment ce eu conduc aceast nav. Sub ordinele lui, desigur.
- Si care este destinaia?
- Point Bravo.
- S-au scrntit de tot? Tresri Darfur. Au de gnd s se arunce cu capul, n zid? Chiar i cu armamentul de la
bordul acestei nave, nu vor supravieui mai mult de jumtate de or de la descoperirea iretlicului... Sunt convins!
- O jumtate de or ar putea fi destul, aprecie cu luciditate Blake.
- Destul pentru ce?
- Pentru a pcli forele Ligii i a rspndi confuzia pn la sosirea restului flotei Gerine.
Darfur inspir adnc, apoi expir ncet:
- Crezi c au s implice o ntreag divizie n treaba asta?... Nu te grbi s- mi rspunzi.
- Usq-Usq-Tweed nu mi-a spus cu att de multe cuvinte, ns concluziile simt clare.
- Da... Si e posibil s reueasc, se ntunec Darfur. Ce porcrie! Dac i- am putea preveni pe cei de la Point
Bravo. Nava mea...
- Nu se mai afl pe planet. Au dus-o la baza flotei lor.
- Deci nu am cum trimite vreun mesaj, descoperi Darfur. Chiar dac am avea controlul asupra echipamentului de
comunicaie, ceea ce nu e cazul. Bine, deci nu exist alt alternativ. Va trebui s distrug nava.
Blake cltin din cap.
- Si mie mi-a trecut asta prin minte. ns i-am pus pe oamenii mei s
Verifice. Zona cutiei principale de jonciune este pzit continuu, la fel ca i celelalte puncte-cheie.
- Vom ncerca un atac sinuciga, propuse Darfur.
Apoi l privi pe Blake. Acesta zmbea.
- Dar am uitat. Tu eti de cealalt parte a baricadei.
Blake ddu iar din cap.
- Am spus c eram neutru. ns asta a fost nainte ca ei s nceap s-mi omoare oamenii. Acum sunt cu totul
mpotriva lor.
- Foarte frumos! Constat Darfur cu amrciune. Un pic prea trziu, totui. Singurul lucru pe care-l putem face
este s ncercm preluarea controlului asupra navei nainte ca ei s-o ridice n spaiu. Probabil c ne vor ucide pe toi,
ns cel puin i putem ntrzia... Si le vom mai micora numrul.
Blake l contrazise violent:
- Sunt suprat pe Gerini, asta e clar. Dar nu nseamn c sunt pregtit s m sinucid. Oricum, nu ar servi la
nimic. Am o idee mai bun.
Darfur avea pe buze un rspuns furios. l nbui. Nu avea nici un rost s se irite. Trebuia s coopereze cu Blake,
orict de mult l detest. Dar va trebui s-l supravegheze, pentru c atunci cnd un dezertor i schimb prerea, nu
tii ce va face n continuare.
- Care este planul tu? ntreb el.
- Ateptm pn cnd nava ajunge n apropiere de Point Bravo.
- Dar este complet absurd! Soldaii Gerini sunt cu ochii pe noi... i ne vor supraveghea cu att mai abitir. Atunci
cnd ne vom apropia de Point Bravo. Oamenii ti nu vor avea nici o ans. Dac ntrziem pn atunci, vom fi
omori cu toii fr a realiza nimic.
Blake se ls pe spate n scaunul su de comand, gsi o
|igaret, o aprinse. Zmbea, un zmbet pe care Darfur l gsea extrem de enervant.
- Observ c nu tii prea multe despre circari, spuse el. Mai ales despre circari ca noi.
- Ce ar trebui s tiu?
- Te-ai ntrebat vreodat pentru ce suntem nedorii pe lumile colonizate de oameni?
- Probabil din cauz c mirosii urt.
Blake rse.
- Umorul tu este de-a dreptul pueril. Am s-i explic mai trziu. Mai bine te-ai ntoarce n cabina ta, nainte ca
grzile s-i observe dispariia. Si, nc un amnunt...
- Da?
- mbrac din nou costumul de clovn. Gerinii s-au obinuit cu apariiile tale ridicole i-ar fi bine s continui tot aa!
Darfur se ntoarse n cabin. Nu avea ncredere n Blake, dar ce altceva putea face?
Un lucru era sigur. Dup ce se va termina totul, indiferent de felul n care
Se va termina, i-o va plti cu vrf i ndesat efului de. Circ!
n sfrit, peste cteva ore urmau s ajung la Point Bravo. Usq-Usq- Tweed l chem pe Blake n cabina sa.
- Acum, prietene, ai s.ne faci amndurora un serviciu. |i-ai dat probabil seama c avem de gnd s atacm i
s distrugem flota de la Point Bravo.
Blake sesiz c fusese instalat o cantitate mare de echipament nou. Privirea i fu atras de un sistem de
comand a armamentului, supradimensionat, cu multe subsisteme separate, care afiau situaia distrugerilor
provocate. Centrul de comand a torpilelor ocupa de asemeni o poziie foarte important.
- Am recepionat un semnal de la Bravo, continu Usq- Usq-Tweed. Vreau s vorbeti cu ei i s le spui c vei
respecta ntocmai toate instruciunile lor.
- n regul, fcu Blake, ntinzndu-se spre microfon.
- Dar mai nti vreau s-i spun un lucru, l atenion Usq- Usq-Tweed prinzndu-l cu un tentacul de mn. Vei
face acest lucru corect, domnule Blake, i convingtor, altfel nu vei apuca s trieti pn la sfritul transmisiei. Si
dup ce te omoram pe tine, i vom cspi toi oamenii.
- Acest lucru contravine protocolului rzboaielor interstelare, reacion Blake. Nu ai nici un drept s-mi ceri asta i
nici s m amenini. |i-am artat deja actele noastre. Suntem neutri, non-combatani...
- Am remarcat, pru de acord Usq-Usq-Tweed. ns trebuie s-i spun c ntr-o astfel de btlie nu exist loc
pentru neutri. Fie suntei cu noi, fie suntei mpotriva noastr. Miza este prea mare!
Sesiznd agresivitatea din vocea comandantului Gerin, cei doi scutieri ai si se apropiar ncadrndu-l, cu armele
gata de tragere, cu tentaculele strlucind puternic n rou-furios. Blake se trase departe de ei.
- Bine, accept el. Care va fi soarta noastr dac vom coopera?
- n acest caz vei fi considerai aliai, l asigur Usq-Usq- Tweed. Un aliat fr voie, dar totui un. Dilat. Dac total
merge conform ateptrilor, am s recomand ca ta i cu oamenii ti s mergei pe planeta cunoscut de noi sub
numele Gu'haorin. Oamenii i spun Lurr&a lui Gregor. Acolo vei fi re ndoctrinai. Cnd vom Considera c ne putem
baza pe voi, vei primi alte misiuni. Rsplata poate fi foarte mare dac lucrai pentru noi, Blake. ns dac suntei
mpotriva noastr, v ateapt moartea, nelegi?
- Desigur, spuse repede Blake.
ncruntat, se ndrept spre microfon, apsnd pe una dintre tastele aparatului.
- Blake, ctre Punctai de Comand a Navigaiei Flotei... Point Bravo.
- V ateptam^ rspunse o voce. Dar tiu c nu prea v-ai grbit ca s ajunge maici.
- A trebuit s ,m un spectacol de adio pe Rhea, rspunse Blake. Nu puteam^' dezamgi pltitorii de bilete, sper
c nelegei - Ne ateptm i un atac din partea Gerinilor! Stiai?
- Parc am au.; ceva de genul sta, recunoscu Blake.
Arunc o privire uriaului alian care sttea n spatele lui
|inndu-i n ceaf pumnal cu lam dinat - mult veneratul khalifi.
- Ai detectat Gerini... sau ai auzit ceva despre ei pe Rhea? ntreb vocea.
- Nimic!
- Acum avem n trafic foarte aglomerat. Putei atepta un
Pic?
Usq-Usq-Tw& cpt o culoare purpurie i agit un tentacul: Nu, categoric nu!
- Nu se poate reaciona Blake. Avem civa accidentai la bord care au nave urgent de asisten medical. Una
dintre instalaiile pentru 1 pez a cedat.
- Ateapt un oment.
O scurt pauz apoi vocea reveni:
- Bine, v eliberez un cuiC^r de urgen. Putei veni chiar acum.
i ddu direct^ i relevmentul care s-i duc la hangarele cu alimente i la s ~al. Blake i mulumi i ntrerupse
legtura.
- Te-ai descurcat bine, spuse Usq-Usq-Tweed. Ai fost inspirat s invoci aci st urgen.
- Mi-ai dat foarte clar de neles c vroiai s fim introdui imediat.
- Corect. Sincronizarea este totul. Flota principal a Gerinilor se afl deja n hiperspaiu. Vor aprea aici, gata de
a ataca navele Ligii...
Privi la ceasul caraghios legat de mijlocul unui tentacul:
Ui
-... peste exact o jumtate de or. Pn atunci, noi vom lupta n zona fierbinte. Surpriz va fi total!
- Sun destul de bine, murmur Blake.
- n raportul meu, am s menionez atitudinea ta excelent. Acum te poi ntoarce la oamenii ti. V vei relua
poziiile obinuite pentru o deplasare de rutin i vei fi gata s-i ajutai pe lupttorii mei n caz c va fi necesar.
- n regul! Accept Blake.
Prsi puntea i intr ntr-unui din coridoare.
Comandantul Darfur l atepta n sala principal de mese. Prea destul de nelinitit.
- Ce s-a ntmplat? ntreb el.
- Am luat legtura cu Point Bravo, l inform circarul. Acum ne ndreptm spre baz.
- Blestem! Fcu Darfur scrnind din dini. Ce facem?
- Ateptam momentul sta, l liniti Blake. Gerinii se scald acum ntr-un fals sentiment de siguran. Cel puin...
aa sper. Deja nu ne mai iau n considerare: noi suntem non-combatani, n ochii lor contm mai puin dect nite
viermi. Se ateapt s ne ngrmdim n slile de mese, ateptnd neajutorai deznodmntul.
- Si altceva nici nu poi face, constat Darfur. Mutanii ti din circ nu au nici o ans mpotriva experimentailor
rzboinici Gerini.
- Noi, mutanii, avem mereu un a sau doi n mnec! Cunoti toate povetile despre capacitile noastre
deosebite?
- Mi-ai spus c nu erau dect minciuni ruvoitoare.
- Exact. Aa le spunem tuturor. Exist destul ur mpotriva noastr. Dac s-ar cunoate ntreg adevrul, ar
ncepe prigoana.
- Si care este adevrul?
- Vei vedea n curnd. Si va trebui s fii pregtit, comandante, pentru c vei juca un rol important n toate astea.
- Ce rol?
Blake zmbi ncpnat:
- Deocamdat nu-i spun. S-ar putea s te alarmezi.
Darfur zmbi i el. Seful circului era ntr-adevr nebun
Dac-i nchipuia c putea exista ceva care s nspimnte un comandant din forele Ligii Planetelor Libere.
Timpul prea s stea n loc, pe msur ce P.T. Barnum se ndrepta ncet spre poziia Point Bravo. Circarii
ateptau... soldaii Gerini stteau pregtii la posturile lor. O linite solemn domnea peste nav, ntrerupt doar de
pulsaia domoal a motoarelor. Trecnd pe sistemul de intercomunicaii al navei, Blake auzi o alarm la stabilirea
contactului vizual. Curnd, n imaginea puternic mrit, puteau fi zrite navele Ligii i n spatele lor o lume glbuie
nvluit de nori. Era planeta Bravo, care servea drept baz i fortificaie pentru acest sector.
- Nemernicule, l apostrof Darfur. tia sunt gata s loveasc n flota Ligii. Cnd ai de gnd s vii cu surpriza
aia a ta? Sau era doar o poveste de adormit copiii, ca s m mpiedici pe mine s acionez?
- Te consideri prea important, comandante, replic Blake. Din nefericire, planul meu nu are nici o ans de
izbnd pn nu ncep ostilitile. Am nevoie ca energiile lor cerebrale s fie prinse n btlie, pentru a pune n
aplicare planul pe care-l am eu n minte.
Chiar atunci, nava se cutremur dintr-un capt n altul, i avu o uoar abatere lateral. Se simi o important
cretere a acceleraiei, apoi se auzi un zgomot strident de metal - cnd Gerinii nlturar camuflajul care ascundea
amplasarea tunurilor, n curnd, ntreaga nav vibra din cauza torpilelor lansate i a laserelor Gatling.
- Acum! Strig Darfur. Ce faci acum?
- Acum vom prelua comanda asupra navei, rspunse. Blake aproape impasibil.
- Dar chiar tu ai afirmat c sta este un lucru imposibil! Ce tiu oamenii ti despre lupta corp-la-orp?
- Ai fi uimit dac i-a povesti cu ce am fost obligai s ne luptm pe multe dintre lumile vizitate, cut s-l
tempereze eful circarilor.
- Bine, n-am nimic mpotriv, admise Darfur. Dar ai spus c asta ar fi o tentativ sinuciga. Ne vor omor pe toi!
- Cred c a sosit timpul s-i dezvlui secretul nostru, se mblnzi Blake. Vezi tu, noi mutanii avem un avantaj...
Putem comunica telepatic.
Darfur l privi fix, apoi se lumin subit:
- Deci putei ataca toi odat!
- Exact.
- Dar dup aceea...?
- Am eu planurile mele! Si acum, comandante, fix amabil i stai deoparte pn cnd declanez eu aciunea.
Blake nchise ochii. Darfur aproape c simea efortul fcut de brbatul din faa sa, n ncercarea de a-i contacta
telepatic toi oamenii, indiferent unde se aflau pe nav. Blake tiuse c planul trebuia pregtit cu grij. Probabil c
luase legtura cu toi oamenii si, spunndu-le s fie pregtii pentru acest moment, ns i putea contacta acum?
Telepatia se tia foarte bine c era ceva incert...
Dinspre coridor se auzi un geamt. Un geamt inuman, transformndu-se ntr-un glgit. Dup care se ntrerupse
subit.
- Acum suntem gata! Spuse Blake.
Scoase un blaster din centur i-l nmn lui Darfur:
- S nceap spectacolul!
Gerinii, ateni la posturile lor, ajunseser n ultimele zile ale cltoriei s nu mai ia n seam echipajul umanoid.
Circarii preau att de inofensivi, att de dispui s execute ordinele, nct Gerinii fur luai complet prin surprindere.
Brusc, ntr-o fraciune de secund, cteva ncierri izbucnir la bordul navei, circarii repezindu-se simultan asupra
Gerinilor.
n primul moment, totul era normal; n urmtorul, Gerinii
Se luptau pentru propria via. Circarii, folosindu-se de armele aflate la ndemn, sau de cuite i bte ascunse
n costume, lovir deodat, simultan, cu o violen fantastic.
Mutanii primiser ordinele telepatic, de la Blake, i la semnalul su acionaser la unison. mediat ce un mutant
i ucidea adversarul, se repezea s-i ajute vecinul uman. Gerinii rspunser slbatic, ns fuseser luai prin
surprindere, ntr-un moment n care se aflau deja angajai n alt lupt, neateptndu-se la un atac din spate. Sngele
curgea pe podele, parte Gerin, purpuriu, parte uman, rou. Unii dintre Gerini se strnser laolalt pentru a alctui o
baricad. Dar chiar i atunci, individualismul i trd: i abandonar refugiul luptnd pe cont propriu, astfel nct fur
dobori unul cte unul, hcuii de ctre furioii circari.
Blake i Darfur alergar pe punte. Acolo, Usq-Usq-Tweed i cei doi scutieri ai si ncercau s continue lupta cu
Point Bravo i n acelai timp s nbue rebeliunea.
Usq-Usq-Tweed l zri pe Blake.
- Cine! Url el. M-ai trdat! Pentru asta ai s mori!
ndrept un pistol spre Blake. Acesta vru s se fereasc. Dar
Darfur trsese deja. Un blaster nu se folosea aproape niciodat la bordul unei nave, de team s nu fie avariat.
ns ei reglase distana i era ncreztor n posibilitile sale. l fcu buci pe comandantul Gerin care se npustise
nspre ei. Blake pusese mna pe o alt arm, un proiector laser, i tia total mprejur, cu un efect mortal.
- Fii atent cum umbli cu aia! Strig Darfur.
Laserul l tie i pe ultimul rzboinic Gerin. Darfur reui s decupleze proiectorul nainte ca Blake s perforeze
nveliul navei.
- Bun treab! Url el.
Se repezi la consola de comand, dnd la o parte din drum hlcile de carne Gerin.
- Acum trebuie s avertizm flota i s ne crm de-aici!
- Cred c este un pic prea trziu pentru aa ceva, constat Blake.
Art cu degetul spre monitoarele retrovizoare.
Mult n deprtare, dar apropiindu-se rapid, Darfur zri zeci de nave-sfer Gerine, ieind din hiperspaiu.
- Ce propui? ntreb Darfur.
- Ei cred c suntem n continuare de partea lor, se lans Blake, expunndu-i schema de atac. Ne retragem
pn cnd ajungem n raza lor, apoi deschidem focul. Cu puin noroc, flota noastr o s-i revin din surpriz i ne va
urma.
Darfur rse, dndu-i seama ct de minunat era planul. Gerinii, prini n propria lor capcan! Calul Troian, care
trebuia s deschid drumul spre defensiva Pmntului, va servi acum drept Cal Troian i pentru adversari.
- Un plan mre, jubil el, plimbndu-i degetele pe deasupra comenzilor computerului. Ai fcut-o, Blake! Le-ai
rupt gtul! Acum putem intra n mijlocul lor, ca s-i hcuim nielu...
Dup care ntoarse nava, repezindu-se nspre flota Gerin, care nu trgea, creznd c Usq-Usq-Tweed i
rzboinicii si aveau controlul asupra navei. Sistemul de comunicaii punea nencetat ntrebri.
Darfur anun:
- Am intrat n zona n care putem trage asupra lor. Spune-le oamenilor ti s fie gata pentru a deschide focul.
- Aici avem o problem, bombni Blake.
- Care?
- Oamenii mei nu tiu nimic despre armamentul greu. Pot mnui o mciuc sau un cuit la perfecie, dup cum ai
observat, ns un tun laser sau o torpil cu plasm..., habar n-au cu ce se mnnc!
- Aaanrhh! i iei din fire Darfur. Dac nu ne putem apra singuri, navele- sfer Gerine ne vor distruge nainte ca
flota Pmntului s ne vin n ajutor.
Zri de la platforma video cteva nave mici de atac lansate de navele- sfer.
- Ba nu, ne vom lupta cu ei, l asigur Blake. Ne vom folosi de toate armele pe care dumanul ni le-a pus cu
atta amabilitate la dispoziie. Numai c tu le vei comanda pe toate.
- Dar cum? Nu-i pot instrui pe toi, mi-ar. Trebui prea mult timp. N-avem nici o ans.
- Cred c putem rezolva i chestia asta. Prin intermediul telepatiei. Vei controla toate tunurile, Darfur, prin
circuitul telepatic. Te putem lega la reeaua noastr telepatic... dac eti dispus.
- Nu!
Ca muli ali oameni, avea nrdcinat frica de controlul mental. deea ca Blake i mutanii aceia s mpart
mintea cu el... nu, era ceva de neadmis.
- Trebuie! nsist Blake. Este singura noastr ans!
- Nu pot face una ca asta!
- Comandante, ar fi bine s-ncerci.
Darfur fcu o grimas, apoi accept posac.
- Bine. Ce trebuie s fac?
- ncearc s fii receptiv!
nchise ochii. Darfur i simi creierul conectat cu ceva uria i teribil. Rezist pre de o clip, apoi fcu o sforare
pentru a, ceda.
Avu un apstor moment de ameeal, n care i se pru c nnebunete. Apoi, deodat, imaginea i deveni clar.
ns acum nu mai privea prin propriii si ochi. Era n capul lui Blake, privind la propria persoan... la Darfur!
- Bun! Fcu Blake. Acum ncearc s acionezi. Echipajul a fost prevenit. Preiei comanda.
Darfur prelu din nou controlul asupra propriei persoane, extinzndu-i sfera de contien. Se simi ca i cum ar
fi traversat o zon de ntuneric. Apoi, dintr-o dat, avu o imagine printr-o sumedenie de ochi simultan. Cu repeziciunea
gndului,
Era ntr-o grmad de capete diferite n acelai timp. ncerc s pompeze cunotinele sale despre armamentul
modem n toi mutanii, ns n cele din urm descoperi c cel mai bine era s treac dintr-o minte ntr-alta, prelund
pentru un moment controlul, ochind, trgnd, reglnd, trgnd din nou pe msur ce se apropiau de flota Gerin.
Gerinii ezitar, ncercnd s-i imagineze ce se ntmplase cu schema lui Usq-Usq-Tweed. Apoi reacionar
violent. Darfur avea acum o alt treab pe cap, nu numai aceea de a trage, ci i aceea de a regla permanent scuturile
suprasolicitate. Pentru el, totul deveni un dans nebunesc, numrul final dintr- un spectacol al groazei n care el trebuia
s dea comanda de tragere, el trebuia s apese pe buton, i tot el era, de asemenea, racheta npustindu-se n spaiu.
Monitoarele navei plpir, ncepnd s-i piard imaginea. Darfur fu obligat s lase deoparte armamentul i s-i
foloseasc toat atenia pentru meninerea scuturilor. Stia c n orice moment putea interveni o cdere de tensiune
care s anihileze eficacitatea scuturilor, lsndu-i expui rachetelor dumane. Si ceea ce l deranja era c nici mcar
nu putea rspunde la lovituri. Apoi i ddu seama c rspundea totui, pentru c torpilele cu plasm treceau pe lng
el, distrugnd navele Gerine, ncercnd s loveasc n navele-sfer.
Echipajul nvase s trag... Din exemplul su? mposibil! Si, oricum, prea multe torpile se ndreptau spre Gerini.
Cineva i venise n ajutor!
Se ntoarse la platforma retrovizoare i zri flotila amiralului Van Dyne apropiindu-se cu repeziciune. Una dintre
navele-sfer fusese distrus, iar celelalte ncercau s se furieze din nou n hiperspaiu.
- O manevr clasic, un Cal Troian, declar amiralul Van Dyne. Numai c tu ai ntors-o mpotriva lor. Ai
transformat-o ntr-un dric Troian! Trebuie s te felicit, comandant Darfur. Am
Citit despre astfel de lucruri n istoria vechilor btlii spaiale, dar n-am crezut niciodat c am s triesc s vd
una pe viu.
Se aflau n cabina de odihn a amiralului, pe crucitorul su, Saratoga. Navele flotei ieiser s curee acele
uniti ale Gerinilor care nu reuiser s se retrag la timp. Barnum supravieuise, prjolit i deformat, pierznd aer
prin zeci de puncte, cu un sfert din circari mori i o alt treime suferind rni mai mult sau mai puin grave.
- Domnule, rspunse Darfur, trebuie s v raportez c am foarte puine merite n aceast victorie important.
Laudele i se cuvin n ntregime lui Blake. A fost planul lui, iar circarii au suferit mari pierderi. Eu nu am participat dect
la etapa final.
- n lupta mpotriva Gerinilor, vrei s spui? ntreb Van Dyne.
- Da, domnule. Am fost. Capabil s m implic, datorit uneia dintre cele mai exotice arme pe care ei au adus-o la
bord.
- Da, s tii c mi-am pus i eu ntrebarea, observ Van Dyne. Cum aii fost capabili acei mutani s mnuiasc
armamentul?
Darfur era pe cale s-i povesteasc lui Van Dyne despre contactul telepatic, ns se opri. Nu dorea s pun n
pericol sigurana precar a circarilor. Dac s-ar fi rspndit informaia c circarii erau telepai, acetia puteau intra ntr-
un mare bucluc.
- Am avut mult de alergat, domnule, mini senin Darfur. S tii c au nvat uimitor de repede.
Van Dyne prea gata s spun ceva, apoi se rzgndi. Figura sa brzdat de riduri reui s zmbeasc. Un
adevrat eveniment!
- mportant este c am ctigat!
- V mulumesc, domnule. Ce se va ntmpla cu Barnum, cu Blake i cu oamenii si?
- Circarii au fost dui deja la infirmerie. Vom face tot posibilul pentru a-i salva. Armurierii notri vor repara nava. -
am oferit lui Blake un post de comand n forele noastre.
- Si ce-a spus, domnule?
- Nu l-a interesat. Aa-i cu mutanii tia. Nu-i poi da niciodat seama ce vor ei de fapt.
- Cred c avei dreptate, domnule. Probabil c se va ntoarce la spectacolele lui de circ.
- Toate la vremea lor, zmbi Van Dyne. De fapt, mi-a propus s-i readaptm nava i s-i dm permisiunea de a
practica pirateria. Ar putea provoca multe stricciuni n zonele neutre invadate de Gerini.
- Pare o idee bun, domnule, spuse Darfur. Este un lupttor de. Prima mn... i un foarte bun circar.
- i place, nu-i aa?
- La nceput nu mi-a fost deloc simpatic. ns e greu s nu-i plac un om
Cu care ai luptat alturi.
- Aa m-am gndit i eu. Blake mi-a zis c ar avea nevoie de un ofier competent pentru a ntreine armamentul i
a-i antrena oamenii.
- O idee bun.
- Te-a cerut n mod special pe tine.
- Serios, domnule?
Darfur roi de plcere. Nu-i putea imagina nimic mai plcut dect a cutreiera spaiul cu Blake i circarii lui, n
cutarea Gerinilor, pentru a-i ucide. ns imediat fu lovit de un gnd.
- Ar fi o cinste deosebit, domnule. Dar m tem c acest lucru ar trebui lsat pe seama unui ofier cu ceva mai
mult experien dect mine.
- Am discutat problema aceasta cu Blake, explic Van Dyne. A insistat s te aib pe tine. A spus c ai i un talent
deosebit; unul care de obicei nu se gsete printre ofierii armatei.
- Ce talent, domnule? ntreb Darfur contrariat.
- A spus c eti fcut s devii un clovn de prim clas, Acest talent va fi important dac Barnum va ndeplini
misiuni secrete ia grania teritoriului ocupat de Gerini.
- A spus c sunt un clovn bun, domnule? ntreb Darfur complet derutat.
- A spus c eti fcut pentru aa ceva, accentu Van Dyne. De ce? Te
Atrage meseria asta?
- Absolut deloc, domnule, par copilrete Darfur. ns mi place ca ceea ce fac, s fac bine. Acum a putea
merge s discut cu Blake?
- Du-te! l ndemn blajin Van Dyne. Aceast misiune poate fi periculoas. Dar i spun ceva... dac a fi cu o sut
de ani mai tnr, a da orice s m aflu pe Barnum, alturi de tine. Poi pleca!
Darfur se grbi s-l ntlneasc pe Blake. Si-aa ncepur isprvile nemaipomenite ale corsarilor de pe P.T.
Barnum.
LIGA PLANETELOR LIBERE
La ase luni dup distrugerea planetei sale, Mac a adunat laolalt nave i soldai din patru lumi. Dup victoria de
la Gemini, n numai cteva sptmni, acest numr s-a triplat. ns chiar i aa, Liga Planetelor Libere, care
cuprindea planetele cele mai mari, cele mai bogate i mai bine narmate din regiunea Stelelor ndeprtate, se
ncpna s lupte pe cont propriu.
Raidul executai de Gerini la Klaremont a semnat cu o misiune de recunoatere. Una dintre cele mai mari
probleme, pentru ambele pri, era descoperirea lumilor dumane printre miile de planete nelocuite din aceast zon
foarte puin dens a galaxiei. Se poate spune c principalul obstacol care-l mpiedica pe Mac s-i conduc forele
ntr-un atac decisiv de rzbunare mpotriva Gerinilor era c nimeni nu tia sigur unde se aflau acetia. Desigur,
oamenii i aliaii lor ncercaser s-i gseasc, ns nu reuiser niciodat s capete certitudini. n aceast privin nu
aveau dect
O ans; iar preul pltit pentru aceast ans era s lase cteva lumi la cheremul dumanului.
Klaremont era o planet dintre cele mai neobinuite, chiar i naintea atacului Gerin. Pe ea se dezvoltaser o
mulime de forme de via avian, excluznd aproape total celelalte specii.
Majoritatea erau puternic colorate, iar limba lor vorbit avea tonuri melodioase. n jurul planetei se roteau patru
satelii naturali, toi activi din punct de vedere tectonic, care umpleau n fiecare noapte cerul cu imagini
nemaipomenite. Toate acestea, combinate cu un climat ecuatorial blnd, reuiser s fac din Klaremont o lume
destinat divertismentului. De asemenea, pe aceast planet se aflau moiile celor mai bogai i mai puternici
demnitari din Liga Planetelor Libere.
Ostilitile au nceput atunci cnd o staie orbital a anunat apariia a trei nave-sfer Gerine (echivalente
aproximativ cu nite crucitoare uoare). Fora de aprare local era slab, compus din cteva nave de vntoare
pilotate, de poliie i ofieri de la vam. Totui, au pornit la lupt spernd c prin numr, sau prin noroc, vor reui s i
distrug pe invadatorii Gerini. Au fost chemate ajutoare, dei ar fi fost nevoie de aproape o sptmn pentru ca
acestea s soseasc. Cu pierderi mari, defensiva local a reuit s anihileze o sfer de comand Gerin, ns nu le-a
putut mpiedica pe celelalte dou s evadeze n spaiu.
Cererea de ajutor a fost trimis att lui Mac, ale crui fore se concentraser n sistemul Gemini, ct i Ligii. Unii
au ncercat s-l acuze pe Mac c a ignorat cu bun tiin apelul din Klaremont. El a argumentat c nu era pregtit
pentru lupt, forele sale fiind n plin proces de organizare. Majoritatea istoricilor Ligii sunt de prere c el fusese
dispus s sacrifice cei dou sute de mii de oameni de pe Klaremont, spernd ca aceast pierdere s conving Liga de
necesitatea unirii eforturilor n cruciad mpotriva Gerinilor.
Gerinii s-au ntors n numr mare. Forele Ligii, rspndite pe lumi aflate la mare distan una de alta, au ajuns
separat i-au fost obligate s duc o btlie necoordonat. Forele Gerinilor creteau de asemenea n mod
discontinuu, cel mai probabil din cauz c i ei erau dispensai n cutarea lumilor ocupate de oameni.
Dei majoritatea btliilor spaiale se terminau n cteva ore, cea de la Klaremont a durat mai mult de o
sptmn, i s-a sfrit cu bine pentru oameni doar dup ce Mac a sosit n ajutor cu flota sa. n timpul acelei
Sptmni, Klaremont a fost transformat dintr-un paradis ntr-un iad plin de cratere. Cea mai mare parte a locuitorilor
planetei au fost omori sau rnii. Printre ei se aflau familiile a mai mult de jumtate din Consiliul Ligii. Chiar i atunci,
politicienii Ligii au avut reineri n a se altura lui Mac, pe care, pe bun dreptate, l considerau un fanatic. n
sptmnile de dup victoria de la Klaremont, Mac a dus rzboi nu cu nave i marinari, ci cu articole n pres i cu
propagand. A ntreprins turnee n fiecare planet a Ligii, ducnd o campanie mai aprig dect orice politician.
VOLUNTARI
De Jody ynn !ye
- HA, ZMBESTE! Se fcu auzit Vinson.?
Vinson era cameramanul de la trivideo i se adresa sergentului Barlow:
- Trebuie s ari c ai ncredere n tine. O s-i faci praf pe ticloii ia de Gerini! Arat-mi c ai ncredere n tine!
Ce-oi fi cutnd eu aici? Gndi Barlow arbornd o grimas care-i plcu lui Vinson. Sergentul era un brbat
ndesat, musculos, cu flci puternice ca de buldog. Se ghemuia prin tufiuri, cercetnd - dup prerea lui - cea mai
fetid mlatin din univers. Te-ai oferit voluntar, idiotule! Cnd au cerut voluntari pentru o misiune special, ai rmas
n rnd i i-ai lsat pe ei s propun:, Tu... Tu. Si tu."
Acum nu mai aveau neastmprul la de dinaintea btliei. Nu, acum se prea c au trac. Nu era chiar cea mai
indicat stare de spirit pentru un soldat. Barlow l blestem pe cpitanul Avix pentru c fusese de acord cu un proiect
att de cretin: acela de a face un film pe viu despre o btlie, pentru a fi trimis celor de-acas.
,Avem nevoie ca Liga Planetelor Libere s ni se alture", se scuzase Avix n faa ,voluntarilor". ,Sprijinul lor nu
este att de substanial pe ct ne-am dori... pe ct avem nevoie. Filmul sta va face o publicitate bun, va arta c
strngem rndurile
L
Pentru a nimici Ameninarea Gerin." Cei de la mass-media aveau cteva cliee preferate i le foloseau cu
ncpnare.
Tracul trebuia eliminat. Necesitatea unui astfel de atac erai fals, iar diferena principal dintre aceast misiune i
una real* consta n modul de alegere a echipei. Cpitanul Avix trecuse pe lng rndurile de soldai fiind nsoit de un
civil subirel, apatic, care aprob sau scutura din cap ori de cte ori l privea cpitanul. n cele din urm formar
echipa. Numrul oamenilor era bine ales, ns nu i specialitile lor. Barlow o tia, tia i Avix.
I Dintre soldaii mprtiai n spatele lui printre ferigi, foarte puini ni mai lucraser nainte cu el. Aflase despre ei de-
abia n navet. Erau buni lupttori. Nici unul nu avea rni vizibile sau proteze. Productorul - cel care inspectase
trupele alturi de Avix - alesese bieii i fetele care artau bine; era bine pentru imagine, gndise el, probabil. Si, ca
i cum asta n-ar fi fost suficient, li se interzisese s poarte costume blindate. Din cauz c nu ieea bine imaginea,
ascundeau omul.
Sergentul mai avea o nelinite: lipsa rnilor putea nsemna lipsa de
Experien n lupte. Desigur, un om din lumea spectacolelor nu se sinchisea de aa ceva.
,Perfect adevrat", rspunsese Vinson ntrebrilor lui Barlow, n timpul drumului spre Skylark. ,Pentru filmul sta,
nu vrea dect shayna pimim) Pe tine te-a ales tot pentru felul n care ari. Ai o nfiare dur, de ef nemilos. nspiri
ncredere."
,Pe toi zeii, pe tia nu-i intereseaz s ne ntoarcem teferi acas?" '
Vinson ridicase neajutorat minile: ,Vor s vad o victorie. Aduce o publicitate mai bun dect o pierdere. Cel
puin, de* data asta nu trebuie s te mpiedici de un tnr locotenent. Tu comanzi. Dac cineva poate transforma un
grup eterogen ca sta* ntr-o unitate de lupt, n treizeci de minute, acela eti tu. Ascult, sergent, i eu am fost
soldat, ns m-au lsat la vatr, a Acum m ocup de treburi din astea. Majoritatea echipamentului meu este ncorporat
n costum, aa c nu am de crat bagaje 1
Suplimentare. Nu-i stau n cale i, dac am s fiu rnit, tiu unde inii este trusa medical. Tu f ceea ce trebuie
s faci, iar eu voi nregistra totul pentru bieii de-acas."
,N-a vrea c ai mei s m vad n filmul sta pentru ultima oar", mormise soldatul Hotchkiss n microfonul
ctii sale, ctre colegi;) alturat, Pete Omaya, care sttea n poziie de tragere 1a un metru deprtare.
Vinson auzise comentariul i zmbise. Avea prui scurt, grizonat, i o fa uscat, brzdat, de cteva riduri fine.
Nu i-ai fi dat dect treizeci i ceva de ani: ,Asta depinde de tine, fiule! Eu nu fac tirile. Eu doar le nregistrez. Tu f ce-
i spune sergentul i-ai s te ntorci teafr acas." Hotchkiss roise, iar Omaya zmbise maliios n guler.
Barlow se simise flatat. Se ntrebase dac nu cumva Vinson ncerca astfel s-i alunge tracul. Probabil c pe
vremuri fusese un bun ofier.
Acum Barlow sttea ntins n mocirl, zmbind pentru aparatul de filmat. Cameramanul sttea ceva mai ncolo,
rostind comentariul n microfon. nelese nelinitea celorlali. Dac misiunea nu avea o configuraie bine echilibrat pe
specialiti, ansele lor de a iei teferi de aici scdeau dramatic; tiau c nu exista o configuraie echilibrat, indiferent
ct de dispui erau s coopereze unul cu altul. Cel mai bun cerceta al su fusese lsat la baz. Nu arta destul de
bine pentru video, presupuse Harlow. Minkus avea o fa ca de papagal, ns era dotat cu un sim special, care i
spunea unde st ascuns artileria Gerin i unde i aveau pui senzorii. Barlow trebuia acum s se descurce cu
caporalul Scott, care avea mult mai puin experien ns era foarte drgu.
Ascuns la cincisprezece metri deprtare n desiul ecuatorial, Scott i ddu alarma prin microfonul ctii. Plutonul
trecuse de cercul defensiv exterior i nainta n grupuri de cte trei sau patru. Scott determinase distana pn la
cercul defensiv interior.
i spuse c n locul cercului defensiv exterior, Gerinii ngropaser un fir, formnd un fel de inel la care ataaser
civa senzori. Hart topografic pe care i-o pasase prezenta un teren neregulat, nesat cu capcane. ns ambele
Msuri de precauie - senzorii i capcanele - preau mai degrab destinate a speria animalele indigene. Probabil c
Gerinii nu se ateptau la un atac. Apoi Barlow recunoscu amprenta termic a unei arme laser automate, mult n
deprtare.
Fiind creaturi ale apelor, Gerinii se adposteau n terenurile cele mai joase i mai umede. Trup s risca s fia
atacat dac mai rmnea mult timp n tufiuri, ns Barlow nu vroia s-i dezvluie poziia nainte de a fi obligat s
plece de-acolo. Dac ncepeau s se mite, Gerinii i puteau observa i numra - c doar nu erau idioi - i prinde ntr-
o capcan.
Barlow i pierdu repede interesul n penetrarea perimetrului Gerin. Dup invazia Meduzelor, pe suprafaa
Skylark-ului nu mai rmsese nici o fiin uman n via, nici una. Flota oamenilor ar fi trebuit s arunce bombe
neutronice prin mlatini pn la dispariia tuturor Gerinilor. Chiar i la Cartierul General, toat lumea ura ideea acestei
misiuni. Poate chiar de aceea nimeni de acolo nu fusese angrenat n operaiune. Cu excepia Omniprezentului Smith.
Barlow tia care era primul nume al caporalului Smith, ns ,Omniprezentul" prea s i se potriveasc mai bine.
Nici un alt subofier nu pruse a fi n mai multe locuri n acelai timp... mai ales n acele locuri n care nu trebuia s fie.
A fost primul cadet despre care s-a aflat c: fusese la butur n ora, atunci cnd sergentul su ar fi putut jura c-l
vzuse dormind n bunker... n plus, dou doamne, aflate n coluri opuse ale oraului, au pretins fiecare c au fcut
dragoste cu el n acea noapte.
Smith era foarte mulumit de prezena regizorului. i ntorcea din cnd n cnd vizorul spre camer, afind o
expresie greos de nobil sau un zmbet ncreztor. Cnd Barlow dduse ordinul de naintare, Smith se aruncase pe
burt i pe coate chiar
n faa lui Vinson, ncepnd s se trasc. Barlow nu-i fcea probleme n privina lui Smith; tipul era un veteran,
participase la multe campanii. Doar c-i necjea pe toi cu nfumurarea lui.
Bruiajele intrar n funciune i oamenii trecur dincolo de linia senzorilor. Scott i transmise printr-un clic rapid c
senzorii Gerini nu le detectaser prezena. n interiorul perimetrului, umiditatea crescu brusc. Pmntul de sub
picioare era saturat de ap i. Spongios. Echipai complet de lupt, purtnd sisteme de comunicaie i ranie, oamenii
lsau urme adnci, ovale, care se umpleau cu ap nainte ca urmtoarea cizm sau urmtorul cot s ating pmntul.
Senzorii olfactivi ai lui Barlow i aduser o und de miros umed, de mlatin, care-i strmb nrile. Deocamdat nu se
vedea nici un semn c Gerinii ocupaser o poziie defensiv. Comandoul ajunsese la cincisprezece metri deprtare
de inelul interior. Meduzele credeau probabil c acea linie defensiv le asigur protecia.
Marinarii se conduceau dup deviza:, F ceea ce trebuie i dup aia car- te imediat!" Chiar dac misiunea era
idioat, aveau totui la ei un explozibil nou, puternic, de profunzime, proiectat special pentru a fi folosit mpotriva
bazelor Gerine. Trebuiau s-l testeze. Cilindrii care adposteau ncrctura
Exploziv erau mici ca o cretere a preurilor i grei c povara pcatului, dar provocau o explozie foarte puternic
atunci cnd erau expui unui psi corect. Barlow era foarte curios s vad ce efect aveau aceste ncrcturi pe terenul
de lupt. Orice mecherie care le putea uura misiunea nsemna un punct ctigat. ns considera c nu era potrivit
purtarea echipamentelor grele de artilerie ntr-un exerciiu cu caracter publicitar. Principalul neajuns o reprezenta
perechea de cilindri ai ncrcturilor ce se rostogoleau n bagaje, dezechilibrnd soldaii care le purtau. Mai devreme,
dup ce aproape se prbuise peste o min de teren parial vizibil, unul dintre oameni se plnsese prin reeaua de
comunicaii despre acest neajuns. Barlow ltrase rapid spre el, nchizndu-i gura.
Omniprezentul cra un arunctor de mine ale crui cartue le umpluse cu pudr de sare i alaun. Ceilali aveau i
ei ceva specialiti de-ale lor, pe care n mod normal nu ar fi avut permisiunea s le poarte, ns aceasta era o
misiune special. Barlow i spuse c dac tot i riscau viaa pentru o cauz stupid, mcar s o fac distrndu-se. El
nsui, pe lng armele de foc regulamentare, baionet i sabie, purta un cuit cu lam ascuit ca briciul ntr-un
buzunar metalic al raniei.
Continuar s se trasc pe burt prin grmezile de vegetaie putrezit. Mirosurile devenir i mai greu de
suportat pe msur ce se apropiau de perimetru. n cele din urm, Barlow trebui s renune la senzorii olfactivi.
Oricum, nu-i puteau da informaii utile. Unora le veni s vomite. Pn i atmosfera le era duman! Chiar i cu senzorii
olfactivi dezactivai, aerul filtrat era prea umed, nceondu-i vizorul. Casca avea o instalaie de condiionare a aerului
i o puse n funciune. O dat cu aceasta, multe dintre mirosurile fetide aveau s fie eliminate.
La est, printre copaci, i fceau apariia zorile, trimind ace de lumin prin frunziul abundent de deasupra. O
raz de soare strluci puternic pe head-up-display, i pre de cteva clipe nu mai reui s citeasc datele telemetrice.
Scott rspunse ntrebrii sale, transmind printr-un clic c se aflau la doar un metru i jumtate deprtare de linia
defensiv principal. |intele ei fuseser localizate nc din momentul n care-i fcuser apariia la orizontul planetei.
Signatura fierbinte a armelor laser din copaci arta c Meduzele tiau de venirea lor, ns nu se ncumetau s ias la
atac. Pre de cteva momente, sergentul sper c nu existau prea muli combatani n baz. Asta ar fi dat oamenilor
si anse mai mari de supravieuire. Gerinii luptau ntotdeauna n formaii de cte trei. Doi nvcei ncadrau un
rzboinic experimentat, care ducea greul atacului. Dac rzboinicul era omort, nvceii deveneau victime uoare.
Loviturile laser sunt silenioase i invizibile cu ochiul liber.
Dac senzorii ctii nu sunt selectai pe infrarou i dac nu
Priveti spre locul respectiv n scurta perioad de timp - de ordinul milisecundelor - n care se trage, poi foarte
bine s nu vezi atacul. Ecranul lui Barlow afi o linie roie trecnd printre lianele verzi-negre. mediat se auzi strigtul
lui Scott:. - Pzea!
- Rostogolii-v! Zbier Barlow n reeaua de comunicaie.
Pmntul erupse n faa lor, iar vegetaia ncas loviturile,
Srind n aer. Micul ecran de sub vizor afia deja starea costumului unuia dintre oamenii si. Piciorul fusese lovit
de o raz laser. Fasciculul nu distrusese integritatea costumului, ns cldura prjise circuitele scutului i n mod sigur
ridicase temperatura n interior.
- Retragerea! Rspundei cu focuri! Vreo arsur, Clarke? Strig el.
Plutonul se conform prompt. Laserele desenau linii n mocirla din faa
Lor, ridicnd stropi fierbini. Se retraser cu toii zece metri, apoi laserele Gerine i ncetar brusc atacul.
- Nu, domnule, rspunse marinarul n microfon. Nimic grav. ns mi s-a fcut cam cald.
Barlow atinse un buton cu obrazul, pentru ca ntreg plutonul s aib acces la frecvena sa:
- Raportai dac este cineva rnit.
Civa se plnser de arsuri ale costumelor, ns numai doi fuseser rnii de barajul laser. Unul nu-i mai putea
simi mna stng, iar cellalt fusese ars pe spate.;. n viitorul apropiat nu le prea putea fi de ajutor. Din fericire, fibra
cristalin aflat pe stratul exterior al costumului preluase cea mai mare parte a loviturilor.
- Camera aia a ta are filtre pentru infraroii? l ntreb Omniprezentul pe cameraman. Altfel, ai s ratezi toat
distracia.
- Linite n radio! Strig Barlow la secundul su. Toate unitile laser sunt nc intacte! Unde se afl?
- Le-am localizat, domnule! nterveni Scott. Trei amplasamente laser n imediata apropiere. Ridictura de teren
dinspre
Vest ne apr de laserele din acel sector. Nu le pot vedea, nu am dect amprentele lor termice.
Scott i trimise harta; laserele dumane erau reprezentate prin puncte roii.
- Sunt prea mprtiate ca s le intim ca lumea i lovesc cu o putere nemaipomenit, se plnse Barlow.
Meduzele alea nenorocite probabil c au un generator nuclear zdravn. Kalin, Smith, dobori-le! Aruncai copacii n
aer!
- N-o s ias cine tie ce pe video, observ timid Vinson, gata-gata s-i trdeze emoia.
Smith se aezase n poziie de tragere, armndu-i arunctorul de mine.
- Te-a ntrebat cineva ceva? Rspunse Barlow peste umr, puin arogant, puin sarcastic.
Dup care se fcu rou pn-n vrful urechilor, dndu-i seama c remarca sa fusese nregistrat pe disc i toi
efii aveau s-o vad.
Vinson zmbi prin vizor, nelegnd stnjeneala sergentului, i atinse partea lateral a ctii:
- Am ters deja poriunea asta, sergent. mi pare ru. Bnuiesc eu nu vrei s tragem o dubl, nu-i aa?
nc o dat, nl partea mobil a videocamerei sale, un cilindru micu.
maginndu-i o campanie nesfrit de misiuni inutile, Barlow se nspimnt, trdndu-i gndurile:
- Nu cred c vor ndrzni s ne trimit din nou ntr-o porcrie ca asta! ~
- Putem s dm un spectacol n toat regul, se oferi Smith, ridicnd arunctorul de mine. Kalin i cu mine am
ctigat medalii de trgtori de elit.
- Bine! Dar terminai-v mai repede treaba, uier Barlow. N-am chef s- mi petrec restul vieii pe-aici!
Dinspre Scott, ascuns n tufiurile din stnga, apru Kalin, trndu-se pe coate i genunchi, innd cu grij
arunctorul de
Mine n sus, ca s nu-l murdreasc de noroi. Era un brbat subirel, cu faa ascuit. Purta n rani una dintre
ncrcturile explozive experimentale. Se aez lng Smith.
- Si-acum ce trebuie s facem? ntreb el cu interes. N-am mai aprut niciodat la trivideo.
Vinson intui probabil starea de spirit a lui Barlow, astfel nct se grbi s rspund:
- Nimic special. Distrugei amplasamentele, ca i cnd eu n-a fi aici.
Barlow numr pn la zece, dup care expir i ddu din cap spre cei
Doi marinari.
Amprentele termice artau c laserele defensive reveniser la starea de alert, ns dac nu detectau inte, nu
erau cu adevrat active. Kalin ridic din umeri i i alese o poziie de tragere cu faa n jos, lng Smith, care reglase
deja distana.
- La comanda ,foc"... FOC! Zbier Barlow.
Loviturile explozive spintecar frunziul de deasupra, ndreptndu-se spre dou dintre amprentele termice i
mprtiind sfere de foc nsoite de un zgomot asurzitor.
- Ce porcrie! Strig Kalin.
Vzu prin senzorii n infrarou fasciculele laser npustindu-se direct spre el, crestndu-i o dung fumegnd pe
mnec.
- Credeam c am ieit din raza lor de aciune.
Btu cu mna peste dunga fcut de laser i-i scufund mneca ntr-o groap cu noroi, pentru a o rci.
- Asta probabil c este de tipul celor care trag spre poziiile din care vin loviturile, lans Smith o presupunere.
Cred c ai ratat, Kalin. Vezi copacul la? D-te vreo zece metri n spatele lui i mai trage o dat.
Asculttor, cellalt marinar se rostogoli spre copac i inti spre frunziul n care credeau c se afla echipamentul
laser. Privi nspre Smith, care ncuviin din cap... Trase. Barlow vzu pe ecranul su c lovitura lui Kalin explodase la
civa milimetri sub centrul intei. mediat dup aceea, copacul n spatele cruia
Se ascunsese Kalin fu asaltat de fascicule de culoare rou-aprins. Smith
Se ridic i trase din picioare, de pe umr, spre laser. Lovit din plin. Acesta explod, rspndind prin aer o mulime de
fragmente. Apoi se fcu linite.
- S-a terminat? ntreb Barlow prin microfon.
Ultimele ecouri ale exploziei se stinser.
- Mai era o a treia amprent termic. De ce nu trage n noi?
- Am analizat-o, domnule, spuse Scott din spatele unui tufi cu frunze late. Nu este laser. Este o camer video.
- Mi s fie! Uite c fac i ei un film pentru cei de-acas! Exclam Barlow. Haidei, nainte!
Din dreptul anurilor fumegnde lsate de lasere, terenul continua s coboare. Barlow ordon tuturor, rnii sau
nu, s nainteze. Ascunse printre grmezile de frunze putrezite, liane groase se agau pe neateptate de picioare sau
de echipamentul greu, pe msur ce se ndreptau spre fortificaiile Gerine. Ajunser a o albie secat de ru, umplut
cu frunze, care cobora cu o pant constant de aizeci de grade.
Barlow simea cum moralul ncepea deja s scad. Nu numai Vinson i nregistra, ci chiar i dumanul. Nici o
misiune la care luaser parte pn acum nu fusese att de atent supravegheat. Scott identific alte dou sau trei
camere video suspendate n copacii din calea lor. Kalin le distruse cu lovituri dibace, venind n urma ei. Un pria
neateptat care le iei n cale umezi echipamentul unuia dintre rnii; circuitele srir n aer cu scntei puternice i
contactul audio deveni intermitent.
- Mergem mai departe! Ordon Barlow.
naintar prin umezeala provocat de priae, dnd la o parte plantele de culoare verde-greos care le cdeau
pe vizoare i pe umeri. Strigtul puternic al unei creaturi rsun n linitea care pn atunci fusese deplin; toi
marinarii aveau sunetul dat la maxim, astfel nct zgomotul aproape i asurzi. Ca la un semnal, celelalte animale i
psri ale mlatinii ncepur s strige pe limba lor, scond sunetele cele mai ciudate. S fi nsemnat - asta c
ajunseser n preajma dumanului?
Brusc, intrar ntr-un lumini.
- Aici este, domnule, spuse Scott.
Veni n urma lui, inndu-i harta de teren larg deschis. Omniprezentul i fcu i el apariia, urmat de Vinson
care filma totul.
- Aici este?... Ce este aici? ntreb Barlow, nencreztor.
- Baza. Tabra lor.
- Si Gerinii unde sunt? Credeam c locul sta va fi plin de combatani.
Scott ridic din umeri:
- Telemetrul localizeaz aici forme de via cu caracteristici asemntoare Gerinilor.
Ceilali marinari se nghesuir n jurul lor. Barlow le fcu un gest s stea deocamdat la fereal, n tufiuri. Pn
una-alta, dorea s fac o inspecie.,
Luminiul nu arta cine tie ce, nici ca baz militar, nici ca spaiu pentru divertisment, nici ca loc n care s
merite s mori. Arta ca o groap n care s arunci florile de birou, uscate. Peste tot te mpiedicai de papur subire,
Elastic, galben, nalt pn la bru. Dedesubt, solul clipocea de umezeal, ngreunnd mersul. Frunze uriae, ca
nite limbi, se tolneau obscen peste bolovanii acoperii cu muchi i peste buturugile putrezite. Deloc potrivite cu
ambiana, flori albe, deosebit de frumoase, creteau n unele poriuni mari, de un verde strlucitor. Barlow tia c sub
crusta de alge groas de un centimetru se afla ap. nsecte de mlatin i bziau strident n urechi. Plantele nu
reueau s ascund o trap construit din plastic extrudat. Puteau ptrunde prin ea, ns cel mai sigur era s o
arunce n aer. Undeva n lateral se afl sistemul energetic, o cutie micu, care scotea un zumzet de- abia auzit.
Barlow ridic plivirea. Pentru prima oar reuea s zreasc cerul... ns nu pierduse nimic. Avea o culoare gri-
purpuriu i era aproape n ntregime acoperit de nori. ncerc s fac un pas mai departe i descoperi c intrase n
mocirl pn la genunchi.
- Peste tot sunt urme, i opti Scott.
- Deci, unde sunt? ntreb Barlow.
- n balt, domnule!
Balt era o mas mare de ap stttoare, acoperind mai mult de jumtate din lumini. Suprafaa ei era perfect
neted, cu excepia micuelor cerculee produse de insectele care veneau n contact cu ea. Din centru ieea un
promontoriu stncos neregulat, ca un recif. Scott i consult din nou bancul de detecie, apsnd un buton aflat pe
suprafaa translucid.
- Am numrat douzeci i unu de Gerini... Da, confirmat!
Douzeci i unu... Tot atia erau i ei. Barlow se ntreb
Dac nu cumva cpitanul Avix cunoscuse numrul exact al dumanului atunci cnd i alesese voluntarii. O lupt
unu-la-unu poate c prea foarte frumoas n filme, ns aici, n condiii reale, se putea solda cu mult vrsare de
snge. nc o dat, i blestem pe efi pentru c-i trimiseser ntr-o misiune att de stupid.
- Kalin, pregtete-te s arunci o ncrctur de profunzime, ordon el furios.
- A, domnule, rspunse ovielnic Kalin, nu ne-au dat nimic altceva. Arma este prea nou; nc n-au proiectat
un lansator.
- Atunci du-te i arunc-o tu n ap, soldat! Zbier Barlow.
Vinson puse un genunchi jos i i fix obiectivul camerei
Pe umr, urmrindu-l pe Kalin care lipia prin papur. Sute de creaturi de mlatin, deranjate, ncepur s
danseze n jurul su, scond sunete ascuite. Luat prin surprindere, Kalin i pierdu echilibrul i scp ncrctura
grea n iarb. Fiecare i inu rsuflarea i se lipi de pmnt, protejndu-i ctile. ncrctura nu explod. n timp ce
Barlow nla priviri rugtoare spre cerul nnourat, Kalin recuper bomba i travers restul drumului pn la balt,
aureolat de insecte. Arunc o privire peste umr, ateptnd ordinul, ns ochii nu l cutau pe Barlow, ci pe Vinson.
- Arunc-o! Ordon sergentul, ncercnd s-l ignore pe omul de la trivideo aflat la picioarele sale.
Kalin duse braul n spate i-apoi arunc cilindrul spre ap..
O mulime de tentacule sparser suprafaa apei. Unele se grbir s apuce cilindrul, ns nu reuir. Trei
tentacule l apucar pe Kalin, trgndu-l sub ap. Civa Gerini rsrir din. Balt, rostogolindu-se hotri spre
oamenii lui Barlow. De fapt, nu se rostogoleau, nici nu mergeau, nici nu se trau, ci mai degrab executau o
combinaie ntre aceste trei micri. Nu exist o expresie care s redea n termeni umani forma lor de deplasare.
- Kalin! Strig Barlow.
Apoi trecu pe comunicaiile radio:
- Kalin, rspunde! Circuitul tu de recirculare a aerului respirat funcioneaz?
- Domnule sergent, am fost prins de o triad Gerin. Pot s respir, nu am probleme n privina asta. Am cuitul i
un pistol laser, ns rzboinicul din faa mea este i el narmat la fel, iar dou dintre picioarele lui sunt prevzute cu
gheare metalice. Nu m pot retrage foarte mult, din cauza scutierilor. Stai, zresc undeva ncrctura de profunzime.
nc nu a ajuns la fundul apei...
Vocea lui Kalin se ntrerupse brusc. n mijlocul blii se ridic o bulboan clocotind, fcnd zgomot ca la lansarea
unei rachete. Valuri de ap fetid mprocar plutonul i pe Gerini, doborndu-i pe toi, pe unii de pe picioare, iar pe
ceilali de pe tentacule. Barlow se rostogoli ns nu se ridic, cerndu- le celorlali s deschid focul asupra triadelor
Gerine care se ndreptau spre ei.
Oameni i Gerini se cutau cu focuri laser printre apa i bucile de piatr care cdeau din aer. Barlow i ddu
seama c stnd cu pant n spate, el i ai lui erau dezavantajai. Nu profitaser s-i aleag o poziie avantajoas, iar
asta era o greeal care-i putea costa pe toi viaa. Sub focurile de acoperire trase de dou triade, ase Gerini, cu
rzboinicii mult n faa scutierilor, ne apropiar de ei. Barlow le ordon lui Hotchkiss, Omaya, vorse, ca i altor trei, s
nceap lupta cu primul trio Gerin.
Meduzele se unduiau spre oameni ntr-un mod graios, hipnotic, precum un copac n btaia vntului. Un soldat
putea fi uor ucis dac-l fura privelitea. Aceti Gerini erau mbrcai n costume cu opt tentacule, construite dintr-un
amestec de cauciuc, de culoare maron strlucitor. Din unduirile suplimentare, Barlow i imagin c majoritatea
costumelor fuseser umplute cu ap, pentru a proteja carnea Gerin la contactul cu aerul. Ap mai constituia, de
asemenea, un al doilea strat protector n faa unei mine sau unei lovituri laser. Asta nsemna minimum trei lovituri, n
loc de dou, pentru a ucide: una pentru a perfora costumul i a permite apei s se scurg, una pentru a rni i
cealalt pentru a termina treaba.
Ochii mari, neastmprai, i priveau pe oamenii lui Barlow prin vizoarele rotunde. Peste tot n jurul sergentului,
compania i despacheta armamentul special. Arme interzise de Convenia Jupiter erau acum scoase din rucsaci i
ranie. Barlow arunc peste umr o privire rapid, curioas, apoi se concentr din nou asupra luptei. O femeie nalt,
pe nume Ricci, dispru din lumini ducnd cu ea o bobin de fibr sintetic.
Hotchkiss prea nervos. Ratase prima lovitur cu arunctorul de mine. Camaradul su deschise focul cu o puc
laser, trasnd o dung vizibil de-a lungul ,gtului", pe costumul primului rzboinic Gerin. Materialul era mai dur dect
estimase Barlow. Apa curgea ncet pe genunchii creaturii ghemuit n papur, ns fasciculul nu tiase dect
superficial materialul costumului. Hotchkiss arm din nou i trase, ns triada era deja peste ei. Rzboinicul l ddu la
o parte din cale, mpingndu-l n braele scutierilor si. Un tentacul cu vrf de oel ptrunse prin costumul lui Omaya i
iei, lsnd n urm sngele s se preling. Soldatul cobor stupefiat privirea, dup care se prbui. Hotchkiss scoase
un urlet i fcu o gaur mare n capul scutierului care-l inea prizonier. Se zbtu s scape din tentaculele lipsite de
vlag i ncerc s-i fac drum pn la cadavrul prietenului su.
- Soldat Hotchkiss, fii atent ce faci! Strig Barlow.
|inti i trase;, propulsnd o ncrctur exploziv exact n vizorul celui de-al doilea asistent Gerin, care era gata-
gata s-l perforeze pe Hotchkiss cu un tentacul - la fel cum pise i prietenul su. Se auzi o clipoceal ngrozitoare,
un zgomot sfietor, i Gerinul czu ca un sac plin cu rufe murdare, cea mai mare parte a capului fiindu-i aruncat
deja n aer. Marinarul se ndrept cltinndu-se spre plcul de papur i se aez direct n nmol, evident n stare de
oc. ntre timp, ceilali patru l uciser pe rzboinicul rmas neprotejat. Barlow i restul traser focuri de acoperire
pentru retragerea lor i-a lui Hotchkiss, care acum nu se mai vedea. Lupta de-abia ncepea. n spatele lor, Vinson
nregistra totul.
Barlow comand unui alt grup de oameni s atace a doua li iad. Scott i mpachetase echipamentul de
telemetrie i trgea cum asupra trio-ului Gerin din stnga. Arma ei arunca gloane de form hipodermic, destinate a
perfora materialele mai uoare, cum ar fi cauciucul sau izolaiile, sau carnea, dup care explodau la contact. Unul
dintre Gerini avea o ran caracteristic pc corp, imediat sub zona torsului. Carnea, expus vederii, alterna ntre roul
furiei i verdele suferinei. Dou dintre tentaculele sale aplicar o pnz alb pe ran, n timp ce alte dou inteau
aiurea asupra grupului cu fascicule energetice.
Omniprezentul i explic amabil cameramanului:
- Vezi, ntr-o lupt unu-la-unu, omul are anse mai reduse s-i nving pe Gerin - tii, tia au mai multe mini...
ntroduse dou ncrcturi diferite ca volum n arunctorul (r mine.
- ns cu o combinaie corect, continu el, i poi da jos de pe picioare... Uite, aa!
i puse arma pe umr, inti i aps pe trgaci. ncrctura i im mic lovi costumul cauciucat al Gerinului - n
partea superioar. Acesta opri rafalele adresate marinarilor i ncerc s micoreze paguba produs, expunnd lui
Smith puin din partea
De jos a corpului. Cu un strigt de triumf, acesta trase. ncrctura cea mare lovi Gerinul n plin, n partea de jos,
proiectndu-l n aer. Dup ce czu din nou la pmnt, Meduza ntinse toate cele opt tentacule, spasmodic, le
Strnse i rmase nemicat. <
- Smith, pstreaz-le pentru inte! Mormi necjit Barlow. '
n urechi nc i mai rsunau strigtele de moarte scoase de
Civa dintre marinarii si, care fuseser scoi din costume i strangulai de alt rzboinic Gerin. Un puca
spintec Gerinul cu o salv de mine i-i secer pe ambii scutieri derutai, rmai deodat fr conductor. Rniii se
retraser din linia de lupt, pentru a fi nlocuii, ns Barlow tia c rezerv de oameni se diminua rapid. Vroia s
termine ct mai repede i s ias din porcria asta.
- Poi s te-ntorci uor cu faa-ncoace, sergent? ntreb Vinson. A vrea s-i nregistrez reacia la lovitura
miastr a lui Smith. Scuz-m c te deranjez!
Barlow se-ntoarse, dorindu-i ca toi nfumuraii i cameramanii s fie ngropai adnc, la trei metri sub mlatin,
ns atent s nu-i trdeze gndurile prin expresia feei. Smith repet figura, asupra unui alt rzboinic Gerin.
Sergentul fu obligat s admit c era o tehnic impresionant. l va pune pe caporal s dea lecii tuturor trgtorilor.
ns pn una-alta trebuiau s scape de aici. Ceilali marinari se ndreptar spre scutierii rmai fr comandant, roii
de fric. Barlow conduse atacul n zona grupului din stnga, n care mai rezistau un rzboinic i nvcelul su.
Picioarele i se scufundau n sol la fiecare pas, punndu-l aproape n imposibilitate de a mai avansa. Dezgustat,
desfcu legturile raniei cu o mn, din alergare, abandonnd bagajul greu. Acesta turti iarba i rmase s pluteasc
pe frunzele mari, bombate.
Din cealalt parte a terenului mltinos se auzir strigte de triumf. Soldaii si nvinseser. Pn acum muriser
zece Gerini, dar i cinci oameni.
Rzboinicul de-aici era mai bine narmat dect ceilali trei i le ddea de furc.
R
- Hei, sergent! Strig o voce n sistemul audio. Nu aa! Privete n sus!
Barlow ridic privirea. Ricci se afla la cinci metri nlime, [cocoat ntr-
Un copac, agitnd un lasou prins bine de craca de deasupra ei. i fcu sergentului un semn, cu ambele degete mari n
sus.
- Bravo, Ricci! Prinde-l pe blestematul sta de rzboinic. Nu ne putem apropia de el.
Barlow fcu alt gest, cu palma.
nc doi dintre oamenii si czur lovii de grenade. Apoi uier lasoul. nainte ca Gerinul s poat ridica privirea
n sus, Ricci strnse bine bucla i trase de captul liber. Rzboinicul fu ridicat n aer, cu faa roie de furie, braele
agitndu-i-se ca un candelabru scos din poziia de echilibru. i pstrase pistolul laser, ns arunctorul de grenade i
scpase dintre tentacule.
Din nefericire, Gerinul avea o alonj destul de impresionant, chiar dac atrna la doi metri deasupra solului. i
repezea cele dou tentacule cu vrf de oel ctre oricine se apropia de el. Trgtorii umani l lovir cu
Nenumrate ncrcturi, pe care le trat cu dispre, dei apa i sngele i curgeau prin gurile fcute n costumul de
cauciuc. Scutierul su, aprut nu se tie de unde, srea nebunete n faa tuturor, trgnd isteric cu arma strns
ntre tentacule, ncercnd n acelai timp s-i trag stpnul n jos. Barlow auzi un strigt slbatic n sistemul audio:
gheara de oel a rzboinicului penetrase garnitura dintre casca lui vorsen i costum. Metalul probabil c perforase
vena jugular. n cteva secunde, energiile vitale ale lui vorsen ajunser la zero. Soldatul se prbui.
- Mai sus, Ricci! Strig Barlow, aruncndu-se nainte pentru a ajunge la cadavrul lui vorsen.
- Bine, sergent, ns acum e la numai un metru i jumtate deprtare de mine!
- Cu un efort, femeia trase de frnghie, puin cte puin. Gerinul, luat prin surprindere, ncet deodat s mai
mite. Tentaculele sale, care fchiuiau ca nite biciuri, se nmuiar. ns nu avea s rmn mult vreme n starea
asta. i reveni, atacnd-oSmith! Strig sergentul.
- vd, sergent! Veni vocea voioas a acestuia.
n momentul n care Ricci prea s cedeze, se auzi ncrctura unui arunctor de mine, uiernd pe deasupra.
Gerinul explod n interiorul costumului, exact n momentul n care minile femeii cdeau fr vlag. Ricci se prbui
lng trunchiul copacului. Capul i alunec ntr-o parte, iar frnghia, lsat liber, ni n sus. Trupul neputincios al
rzboinicului czu cu zgomot la pmnt, n faa scutierului su.
Plescind, Gerinul supravieuitor scp de marinari i se rostogoli disperat spre balt. Plonj sub o ploaie de
gloane i; dispru lsnd n urm o dr de snge purulent la suprafaa] apei.
- Laule! Strig Barlow n urma lui... Bun lovitur, Smith. Ricci, ai pit ceva?
- Sunt n via, sergent! Se auzi oapta prin reeaua audio.! Dac nu ai nevoie de mine, parc a sta deoparte... o
vreme, j
Semnele ei vitale artau c era probabil n stare de oc. Barlow i ordon s-i administreze un relaxant din trusa
medical i se ntoarse spre cmpul de btlie. Toi Gerinii vii se aflau acum sub ap.
- Au mai rmas zece, domnule, rspunse Scott ntrebrii lui 1 Barlow. Trei triade i scutierul pe care l-am ratat
adineauri.
- Probabil c ia sunt grade superioare, specul Barlow. Aveau de gnd s atepte pn muream noi, apoi ieeau
la pe suprafa i terminau treaba, urmnd s pretind c ei obinuser 1 victoria!
,Ofierii, indiferent cum ar arta, sunt peste tot la fel", gndi el.
- ns nu mai primesc semnale de cldur biologic, interveni Scott. Ori au scpat printr-un canal subteran, ori au
vreun mecanism de rcire n costume,
Ca s treac neobservai.
- Si atonei cum i putem detecta?
Scott i ddu cu prerea:
- Poate c dac s-ar mica din poziiile lor...?
- Arunc-le a doua ncrctur exploziv de profunzime, suger Smith. Este ia Hotchkiss.
Hotchkiss i revenise dup moartea prietenului su i era dornic s se rzbune pe Meduze. Agit micul cilindru.
- Nu, se opuse sergentul. N-a vrea s-o pierd dac ne-am nelat i acolo jos nu sunt Gerini de aruncat n aer.
Ochii si czur asupra cameramanului i videocamerei:
- a ascult, Vinson, nu vrei s iei nite imagini nemaipomenite? Vino- ncoace.
l tr pe cameraman - care protesta vehement - prin ierburile zdrobite pn la marginea blii i-l oblig s
ngenuncheze:
- Hai, arunc o privire acolo...
i smulse obiectivul din mn i-l scufund n ap.
- Nu se vede nimic, sergent, spuse Vinson. Apa este prea tulbure.
- Au recunoscut form cilindric, domnule! Caut s scape, anun Scott.
maginile transmise ajunser pe ecranul lui Barlow:
- Sunt acolo jos. Toi zece, n partea de nord a blii.
- Hotchkiss! Pregtete-te s lansezi ncrctura de profunzime!
Cu un zmbet feroce, care i dezgolea dinii, tnrul marinar i lu avnt i arunc bomba n ap, cu ambele
mini. Privi atent, adncindu-i genunchiul n mocirl. ncrctura explod aruncnd n aer cea mai mare parte a apei
mizerabile. Fu nghiit de un val puturos. Cnd totul se liniti, Barlow vzu c promonToriul stncos din mijloc
dispruse. ns Hotchkiss sttea n continuare la marginea blii.
- Nu au mai rmas forme de via n ap, domnule, anun Scott n strigtele de veselie ale celorlali. -am
terminat pe toi!
- Un final exploziv, dac se poate spune aa, i compliment Vinson. O s arate fantastic la video.
Veselia se stinse i marinarii supravieuitori privir obosii unul la altul. Muli dintre ei uitaser de prezena lui i-l
priveau de parc ar fi fost o Meduz. Pn i Smith i arunc o cuttur crunt.
- Astzi au murit oameni adevrai, brbai i femei, spuse Barlow. Nu au jucat teatru. Au murit!
Stia c fiecare dintre marinari simea la fel ca i el.
- Prieteni de-ai mei... Adolesceni, unii dintre ei. Am s te arunc n ap, mpreun cu camera ta cu tot, cu un
bolovan legat de gt, pentru ca moartea lor s nu fie mediatizat n mod obscen i zgomotos printr-un videodisc.
- Cei de-acas trebuie s afle de realitatea brutal a rzboiului cu Gerinii, se scuz Vinson aruncnd un bra
protector asupra camerei de filmat. Avem nevoie de sprijinul lor pentru a ctiga acest rzboi. Da, cei care au murit au
fost soldai adevrai, la fel ca i voi. Poate nu tii c celor din planetele mai
ndeprtate, care n-au vzut niciodat un Gerin, acest rzboi li se pare o fantezie. Discul sta este pentru ei!
- Ce miros ngrozitor! Bombni ncruntat Ricci.
Se ndrepta mpleticindu-se ctre dnii. Sngele de pe costum i fusese splat de gheizerul artificial provocat de
Hotchkiss,
ns chipul su pstrase o paloare bolnvicioas.
n timp ce-i croiau dram napoi spre punctul de mbarcare, Barlow se ls purtat de gnduri. Era de-acord cu
multe dintre spusele lui Vinson, dei nu-i plcuse ceea ce auzise. ntr-adevr, armata nu avea bani sau echipamente,
deoarece comitetele de finanare de acas nu nelegeau ameninarea de pe frontul de
Lupt. Pentru ei, dac ceva nu i afecta n mod direct, nici nu exista. Putii acetia i dduser toat silina.
Comandoul, dei nerodat, eterogen, se descurcase foarte bine. Va fi mndra s-i conduc i de acum ncolo n misiuni
speciale. i dorea s arunce discul n balt i s-i mpiedice pe efi s fac un alt film pn cnd nu vor veni chiar ei
n persoan s se pozeze cu Gerinii.
Majoritatea marinarilor fuseser rnii, muli fr sperane de vindecare complet. ncercar s creeze o
atmosfer ct mai destins, fr prea multe suspine, n timpul ateptrii navei care avea s-i duc napoi la baz. Unii
i vor purta cu mndrie cicatricile. Protezele vor nlocui membrele distrase. Ca de obicei, Smith Omniprezentul ieise
cu faa curat, fr nici o zgrietur, dar era aproape singurul. Barlow avea ciud pe el, avea ciud pe Vinson, ns
cel mai mult i ura pe efii tmpii care trimiseser o companie eterogen i nesudat pe o planet unde n-ar fi trebuit
s mearg.
Barlow nc nu se hotrse dac s fac sau nu o gaur n discul cameramanului... cnd nava de transport sosi
s-i ridice.
MAC
Rzboiul are multe efecte. Poate transforma nite oameni normali n laii cei mai abjeci; poate face eroi din cine
nu-i vine a crede. n timpul unui rzboi, tiina trece pe primul loc, iar afacerile nfloresc. Pentru Chu Lee MacDonald,
Rzboiul Stelelor ndeprtate a fost o vendet personal. Nscut i crescut.pe Lumea lui Castleman, Mac, aa cum i
spuneau aproape toi, a condus rmiele fiolei i a ncercat s o apere. V putei face o idee despre caracterul su
aflnd c a ordonat navelor s rmn n lupt, dei erau copleite ntr-un raport de zece la unu, pn cnd nu a mai
rmas nici o ans de a evacua supravieuitorii. Reinei c ordinele sale au fost ascultate, chiar i ntr-o astfel de
situaie disperat!
Din punct de vedere fizic, Mac nu ieea deloc n eviden. Era puin mai nalt dect media i avea o conformaie
fragil. A motenit de la marn un pr deosebit de bogat, negru i strlucitor. Trsturile sale erau regulate? Cei care
l cunoscuser nainte de evenimentele de la Castleman, spuneau c pe atunci zmbetul i aprea adesea pe fa.
Ochii amiralului pluteau ntr-un albastru att de adnc, nct puteai spune c sunt negri. Pe nregistrrile de la trivideo,
ochii aveau o privire ferm, ns i o tristee care prea c nu va seca niciodat.
n sptmnile negre de dup cderea Lumii lui Castleman, Mac era un simplu ofier. A reorganizat navele
supravieuitoare i le-a folosit pentru a intimida alte lumi, n scopul de a contribui la ntrirea forelor sale. Viaa
subordonailor si era foarte dur. ns nu se puteau plnge, pentru c i aplica i lui acelai tratament. Fiind ultimii
supravieuitori ai Lumii lui Castleman, oamenii si erau des vizitai de stafii, aa c cel mai bine pentru
W W A V V I . I A
Ei era s munceasc pn cdeau epuizai in hamace.,
Mac avusese odat o familie, dei n urma dezastrului de la Castleman pozele dispruser de pe birou. Chiar i
dup victoriile de la Gemini sau Klaremont, Mac trudea pn cdea epuizat. Rzboiul cere un conductor de excepie;
uimitor de des, acesta apare. n trecut fuseser Churchill, apoi Wainford i Ben Aleef, i Fleisher, cel care a salvat
Pmntul la nceputul expansiunii omenirii. Rzboiul Stelelor ndeprtate l-a creat pe Mac i, n multe aspecte, Mac a
transformat acest rzboi ntr-o rzbunare - avnd nevoie de ea pentru a-i umple vidul din interior.
Oamenii duceau lips de un diplomat i un erou, pentru a-l urma. Mac a satisfcut aceast necesitate printr-un
calcul foarte atent. Dup primele victorii, obsesia de a uni omenirea devenise tot att de important ca i distrugerea
Gerinilor. Dup ce a fcut curte Ligii Planetelor Libere, oblignd-o s se alture forelor sale, nimeni nu i-a nchipuit
c altcineva dect Mac va conduce armata: amiralul fr patrie devenise att de celebru, nct toate lumile oamenilor i
s-au alturat n cruciad. Cteodat, tacticile sale erau puse la ndoial; i mai adesea, erau ignorate de oameni mult
mai preocupai de supravieuirea n faa viitoarelor atacuri Gerine. Dei a lsat mii de coloniti s moar neajutorai pe
Goldsack, aceast fapt a fost uitat n furia Btliei de la Zece Luni i n euforia unei victorii mult muncite.
SIDDHI
De Steve Perry
A FOST O PLANET, numai c nu-mi amintesc numele ei. Probabil c fcea parte dintr-un sistem, undeva, dar
nici asta nu-mi aduc aminte. Lepdturile care o locuiau erau rebeli, oameni, un fel de sect religioas, asta tiu sigur.
Au refuzat s ni se alture n lupta mpotriva Gerinilor, i-au spus amiralului Chu l. n MacDonald s-i ia Liga i s se...
cu ea. Erau nite potlogari. Nite trdtori, i mai degrab ar fi murit pn la ultimul dect s fi trimis fie i-un singur
soldat s lupte ntr-un rzboi imoral, aa spuneau ei.
mi amintesc i asta.
Mai sunt i alte lucruri de care-mi amintesc.
Cel puin, aa cred.
Stteam ascuni n tufiuri, privindu-i pe soldaii din lumini. Soldai umani. Aerul era fierbinte i umed, iar
insectele ncercau cu insisten s treac de scutul nostru chimic. Nu mucau, dar bziau. Nu-mi prea plceau
misiunile n jungl.
Cele patru santinele nu purtau scuturi, ns erau dotai cu carabine Stein de doi mm, ca tambur. Tambururile
aveau fiecare cte cinci sute de ncrcturi explozive ultrarapide, fr cartue. Armele aveau o caden foarte mare: o
apsare neglijent pe foc
Automat ar fi despicat un om ntr-o clipit. Costumele noastre nici mcar n-ar fi atenuat loviturile.
Am scos patru sgei oc-tox din sap i le-am aranjat n cruce pe solul fierbinte, lng mine. Chiar dac nu
provoca moartea, oc-tox-ul putea dobor rapid un om, lsndu-l n nesimire. Efectul se fcea simit n maxim o
jumtate de secund i dura suficient de mult; dac vroiam s-l omor, aveam
Timp berechet. Am inspirat adnc, apoi am expirat ncet.
- Nu, m-a oprit Brici. Sunt ai mei. Am cobort arcul construit din fibr de grafit:
- n regul! Este spectacolul tu.
ntr-adevr. Eu eram bobocul, cel mai nou membru n hex. Att de nou nct nici mcar nu cptasem o porecl.
Pentru a primi un renume trebuia s-i dovedeti talentele, iar eu nu aveam suficient vechime. Asta era prima mea
misiune. nlocuiam o femeie poreclit Pete. Nu aflasem despre ea dect c fusese ,neatent" cu o triad alian.
- Stai aici, Peel, a optit el. i fac semn dup ce termin.
Eu am dat din cap c da.
Cuitul lui - nto-ul sttea linitit n teaca de delrin prins pe coapsa stng. L-a scos uurel i s-a ridicat n
picioare. Refractorii pentru camuflaj aflai pe soft-costumul su au nceput s-i modifice culoarea, ns ncet, ca
ntotdeauna. Claia lui scurt de pr negru i sprncenele groase l fceau s semene cu un demon antic japonez. Si-a
srutat cuitul aa cum un brbat i srut iubita. Lama armei era de un gri marmorat, fiind nscut din ndoirile,
forjrile i clirile unei tehnologii care transforma oelul, fcndu-l s-i pstreze tiul ascuit i, n acelai timp, s
rmn flexibil. Tanto-ul era lung de douzeci de centimetri, gros n lungul axei i cu vrful ncovoiat. Era ,un produs
de Damasc", cu o tehnologie veche de mai bine de dou mii de ani. Mnerul fusese acoperit cu un fir de mtase
negru, foarte strns esut. Brici i fcuse cuitul singur, cu mna lui.
Cele patru santinele erau foarte precaute i bine narmate.
Aveau cmp liber de tragere douzeci de metri n jurul lor. A ncerca s le iei gtul cu un simplu cuit, la lumina
zilei, prea
0 tentativ de sinucidere.
Brici a pornit ctre ei. Siddhi-vCuvntul ,mut" are mai multe sensuri. Poate nsenina ,tcut". Poate fi, de
asemenea, i o prescurtare de la ,mutant". Oricum, cei din trupele regulate caut un loc unde s scuipe dup ce
pronun cuvntul sta: Muii intr n echipe de ase persoane, numite Hexe Experimentale. Ei lucreaz sub dou
imperative: RRDT i DMO - ,Rupe-i Ru De Tot", i ,Dac Mic, Omoar-l". Nu, nu ,ei". Noi. Acum sunt i eu de-ai
lor. Eu i arcul meu. Trebuie s umblm pe ap, s zburm, s ne evaporm, iar scopul nostru este ca inamicul s
fac pe el de fric. Muii mnnc soldai obinuii la micul dejun, marinari la desert i se scobesc ntre dini cu
comandani de nave. Ne scobim ntre dini.
Prima santinel a czut dup o lovitur n inim.
Al doilea inamic a primit lovitura de tanto n ochiul stng.
A treia santinel, o femeie, i-a adus arma n fa, ns n-a mai avut ansa s apese pe trgaci; s-a trezit cu o
lovitur sub brbie.
A patra santinel era att de perplex, nct sttea acolo, ca un animal la abator. Nici mcar n-a schiat vreun
gest cnd Brici i-a tiat beregata.
' Sidclhi = putere fizic, psihic, mental sau spiritual cu totul extraordinar (paranormal) (n. trad.).
Trecuser vreo nou secunde din momentul n care Brici se ridicase n picioare i pn la prbuirea ultimei
santinele. Pn atunci, vzusem muli maetri n artele mariale, ns nimeni nu-l putea egala n vitez pe Brici. Era
un adevrat monstru.
Da, lui Brici i plcea s omoare. A rnjit spre mine i mi-a fcut semn cu cuitul nsngerat. Dup spusele lui
Sticl, Brici avea nite lubrifiani speciali cu care-i ungea cuitul de fiecare dat cnd l folosea. Probabil c ucisese
de foarte multe ori - iar sngele alian ataca oelul.
Lsasem, sgeile afar, pentru orice eventualitate. Le-am strns, apoi am ieit din adpostul junglei, n lumini.
Era diminea devreme, ns soarele dogorea deja. Dac nimeni nu descoperea cadavrele, la noapte aveau s fie
gata umflate. ar cnd le vor gsi, probabil c vor avea un efect nfricotor. Patru soldai mori, tiai unul cte unul,
n mijlocul unui lumini, fr s se fi tras vreun foc. Cum?
Este rzboi, am gndit eu, privind la cele patru cadavre: trei brbai i o femeie. Acum nu mai erau oameni
adevrai, ci doar nite ppui stricate, din care ieea ulei rou. Pentru ei, timpul nu mai exista. La fel de bine puteam
fi eu n locul lor. M-ar fi mpucat fr nici un avertisment, dac a fi intrat n raza lor vizual. Este rzboi. Oamenii
sunt omori. Ar fi trebuit s se gndeasc la asta nainte s trdeze.
Si eu vroiam s dovedesc c sunt bun. Probabil c toi din hex i doreau asta, ns lui Brici i plcea prea mult.
- Haide, a spus el. Trebuie s ajungem la punctul de ntlnire. Am ntrziat i Spaim o s ne trag uturi.
Spaim, eful nostru din hex, era un brbat care nu zmbea niciodat. Mic, slab, aproape inofensiv la prima
vedere, cu ochi de un verde splcit. Toat lumea din hex i tia de fric, chiar i Brici; nc nu-mi ddeam seama de
ce, ns m speria i pe mine. O simeam undeva n subcontient, o amintire primordial de pe vremea cnd noi
oamenii nc mai triam n peteri, i ceva bntuia pe-acolo zbrlindu-ne prul pe ceaf. Ceva prea
Oribil pentru a fi nfruntat cu sulia sau cu focul, mai ales n ntuneric. Asta era siddhi-ul lui Spaim.
Ne-am deplasat cu grij prin tufiuri. Sectorul sta se presupunea c este curat, cu excepia postului de santinele
pe care Brici tocmai l eliminase, dar nu puteai fi niciodat sigur pe ce-i spuneau cei de la nformaii. Amndoi purtam
aparate de bruiaj, ns erau grele i nu prea foloseau la nimic. Un aparat de bruiaj bine acordat putea pcli - o dat
din cinci ncercri - un
Sima- dm nemaipomenit de cretin folosit de periscoapele cu infraroii, sau de vreun detector de micare; nimeni nu
avea ncredere n ele. Tehnologia aparatelor de bruiaj mai avea mult pn s ajung la un nivel satisfctor.
O or mai trziu, am ajuns la coordonatele stabilite; eram cei dinti. Ceilali au sosit pe parcursul urmtoarei
jumti de or.
Primii au fost Spaim (eful) i Sticl. Sticl era un tip banal, nu avea nimic deosebit - genul de figur pe care o
uii imediat dup ce-i ntorci privirea de la ea. Dar ndreapt-i-o din nou i n-o vei mai gsi acolo. Povetile pe care
le-am auzit spuneau c Sticl se putea ascunde n miezul zilei, sub soarele strlucitor, ntr-un cmp deschis, fr nici
un echipament de camuflare; n comparaie cu el, cel mai bun ninja putea s par de-a dreptul lipsit de talent. El m-a
luat sub aripa lui ocrotitoare. Mi-a povestit despre ceilali. Nu-i plcea s ia viaa oamenilor, afirma el, mai degrab
prefera s omoare Meduze, dar ce s-i faci, erai obligat s mergi acolo unde te trimiteau efii i s faci treaba pe care
i-o ddeau ei.
Ultimii au venit Matahal i Viper. Matahal a nvlit n tabr de parc ntreaga planet ar fi fost a lui, iar Viper
a aprut prin surprindere n spatele nostru. S-ar fi putut lua la ntrecere cu Sticl; n a deveni invizibil, ns nu sta
era principalul ei talent. Putea arunca un stilet otrvit de la cincizeci de metri, lovind o int cu dimensiuni i forme
umane; la aceast distan, procentul de reuite era de nouzeci la sut. Avea la ea
Un pistol cu sgeele de ase mm - o scul silenioas, de rezerv - dar nimeni nu a vzut-o folosindu-l. Cel puin,
aa mi s-a spus.
Pentru a ntinde coarda arcului meu trebuie s tragi cu treizeci i cinci de kilograme-for, pentru c nu are alte
prghii ajuttoare. Am fost antrenat s-l folosesc i cu dreapta, i cu stnga, alternnd destul de frecvent, astfel nct
lucrez pe ambele pri cam cu aceeai uurin. M-am antrenat ani dea rndul. Asta mi-a dat muchi puternici n brae
i umeri. Nu sunt o slbtur.
n comparaie cu Matahal, totui, a putea fi luat. Drept un schelet. Omul sta a deplasat greuti serioase pe
distane mari, i dac cineva avea de gnd s pun pariu c se putea ridica de ciuf cu o singur mn, eu nu m- a fi
bgat. Povestea spune c s-a luptat corp la corp cu un Gerin, zdrobindu- . Si s tii c Meduzele sunt puternice.
Matahal are o puc silenioas, de opt mm, cu cartue explozive; i o toporic dintr-o bucat, cu partea
superioar de forma unei picturi de ap, fcut din 660-Diamant-dural negru, anodizat.
Roia de baz a lui Spaim era un arunctor de sgei de sas-- mm, mmelhof.
Sticl purta o pereche de pistoale DW de zece mm, arunctoare de rachete subsonice.
Muilor nu li se dau arme. Primesc fiecare cte un soft-costum, o canistr mic pentru distilare, o trus medical,
ochelari.: i-un aparat de bruiaj. Nimic altceva. Dac vrem s mncm, trebuie s vnm obolani sau s facem rost
de la localnici. Noi ne realizm singuri echipamentul de lupt, pe
Baza a dou criterii: unu, armele trebuie s fie mortale, i doi, nu trebuie si fac zgomot. Dac audiometrul arat mai
mult de 20-aud la doi metri distan, nseamn c oi greit pe undeva. De. Aici ne vine. Nou numele. Dac auzi o
explozie i, camaradul cade mort lng tine, mai e cum mai e, te descurci. Dar atunci cnd ii vorbete ncet i se
trezete dintr-o dat cu o epu sau un stilet sau o sgeat nfipt n el i tu nu vezi, te sperii ngrozitor. ar leam
este contagioas, se rspndete foarte repede. Nu tiu dac i nenorociii ia de alieni cauciucai gndesc aa, dai"
oamenii sigur. Gerinii sngereaz i mor la fel ca i noi, deci trebuie s tie ce nseamn frica.
Restul echipamentului este de provenien militar standard i Uneori se dovedete util, dei. Prin comparaie cu
ceea ce folosesc trdtorii locali pare provenit din evul mediu. Soft-costumele noastre; ar trebui s reziste la proiectile
explozive de vitez medie sau mare dar nimeni, chiar clac ar avea doar o jumtate de creier, nu i-ar risca viaa ca
s verifice asta. Echipamentul de camuflaj funcioneaz, ns lent. Radioul e bun la ceva numai atunci cnd operatorii
de la cele dou capete se cunosc bine unul pe cellalt. Canistrele de distilare i pot furniza ap potabil n orice
atmosfer unde umiditatea este mai mare de zece la sut. Trusa medical are un aparat de pus comprese care este
bun la rni sau infecii obinuite, ns se stric repede. Ochelarii lucreaz cel mai bine ntr-un mediu cu strlucire sub
cea normal, dar dac-i ndrepi dintr-o dat spre o surs luminoas puternic, cteva secunde dup aia nu mai vezi
nimic.! ntr-o situaie critic, aparatul de bruiaj poate fi folosit doar pentru a strivi o insect; sau mai bine l arunci,
pentru a distrage atenia dumanului. Dac ar fi s m limitez la un singur echipament, a lua canistra pentru distilare.
Ap potabil este foarte Util pc cmpul de lupt. Dar chiar i aa, pe planeta asta noi eprezentam nite mirrile
tehnice. Si o tiam. |innd cont de echipamentele i de talentele noastre, se putea scuza arogana pe care o afiam
uneori. Eram capabili s trecem prin btinai ca laserul prin fum. Dei eram boboc, aveam mare ncredere n
capacitile mele.
- Bun, ia s scoatem aparatul, a spus Spaim.
S-a aezat pe vine i a din centur scos un aparat de holo-proiectie cu unic folosin, apoi a pornit
cronometrajul. Ne-am
ngrmdit curioi n jurul lui. De data asta aveam o misiune adevrat, nu doar o chestie RRDT. O ,lucrare de
art".
Aeml a nceput s vibreze la picioarele lui Spaim, i o imagine 3D a prins via deasupra proiectorului. De acolo
de unde stteam eu, holograma nfia un complex format din patru cldiri. Dou aveau mai multe etaje, celelalte
dou aveau un singur nivel. Scala i roza vnturilor prezente pe latura hologramei mi ddeau o idee despre mrime
i amplasare.
- Putei vedea c locul este camuflat, a nceput Spaim. Nu se vede nicieri vreo urm de militari. Am inspectat
zona cu ajutorul unui satelit spion. Rezoluia imaginilor este suficient de bun pentru ca s desluii numerele de pe
vehicule. Nu am descoperit urme pe sol, ns suntem siguri
C acolo se afl ascunse trupe, iar perimetrul defensiv a fost bine ngropat sau camuflat pentru a pcli ochiul
spionului.
Nici unul dintre noi n-a comentat. Dac locul respectiv era ceea ce se presupunea c este, trebuia s fie pzit de
nite santinele; altfel nsemna c aveam de-a face cu nite nebuni; iar inamicii nu erau nebuni.
Spaim a artat spre una dintre cldirile mai mici:
- Cei de la nformaii gndesc c aici doarme |int.
- Nu cumva faci mito de ei? A spus Matahal. ,Cei de la
nformaii" i ,gndesc" n aceeai propoziie?
Sticl a rs. Am chicotit i eu.
Viper n-a crpat nici un zmbet. Nici Brici.
- Scutete-ne de glumele tale, Matahal, l-a apostrofat Spaim. Misiunea noastr este s capturm |inta; i fie s
o aducem^ aici, fie s o ngropm.
- Este un fel de supraom, nu-i aa? A intervenit Viper.
- Are vreo importan?
- Nu, n-are nici o importan, s-a bgat i Brici n discuie.
Dup care a schimbat o privire rapid cu Viper. Pe vremuri
Fuseser amani, aa mi povestise Sticl. Nu se terminase cu happy-end.
- Viper? A insistat Spaim.
- Aa e, n-are nici o importan, a rspuns aceasta ntorcndu-se spre el.
- El este liderul rezistenei locale i trebuie s-l capturm.
Spaim a terminat expunerea. Ne-a dat destul timp pentru
A memora amplasamentul, nainte ca holoproiectorul s se autodistrug. Plasticul gros s-a topit, pe msur ce
acidul din interior a nceput s-i fac efectul. Spaim a aruncat praf i frunze peste aparatul mort. Cnd - i dac - va
fi descoperit, noi ne vom fi ndeplinit misiunea, sau vom fi murit. De fapt, oricum nu va mai conta - grmada de plastic,
nu va oferi nici o informaie.
- n jurul orelor douzeci se va face ntuneric deplin, ne-a explicat Spaim, i atunci vom pleca. Drumul dureaz o
or i jumtate. Dezechipai- v i odihnii-v puin. Potrivii-v ceasurile - Sticl i cu mine plecm primii, dup aia
Matahal i Viper, iar la urm Brici i cu bobocul.
Spaim i Sticl au ieit din lumini. Brici s-a ntins, s-a culcat pe o grmad de frunze i-a adormit. Matahal i-a
scos Rand-ul, ncepnd s-l curee i s-l ung. Viper s-a aezat la doi metri de mine, pironindu-i ochii n pmnt,
printre genunchi.
Eram nou n hex. Nu tiam chiar att ct a fi dorit, aa c am acostat-o pe Viper:
- Pot s te ntreb ceva?
Era o femeie atrgtoare, cu trsturi regulate i prul negru tuns dup moda militar. ns avea o cicatrice care
pleca din colul ochiului stng i mergea pn la marginea maxilarului, lng ureche. Chirurgia plastic ar fi putut
rezolva cu uurin situaia... Deci dac vroia s-i arate rana, probabil c avea un motiv ntemeiat. Datorit soft-
costumului, nu-mi puteam da seama de formele trupului, dar dac supravieuise la mai mult de dou misiuni n hex,
nseamn c era viguroas i foarte bine antrenat.
S-a uitat la mine aa cum s-ar uita o femeie la un celu care de-abia s-a piat pe un covor rar i scump.
- Nu te cunosc, mi-a aruncat ea. Pete mi-a fost prieten bun, i unul dintre amfibieni a ucis-o. Arat-mi ce eti
n stare!
Stiam ce vroia s vad. Vroia s fie sigur c meritm s fac parte din Hex, nainte de a-mi ncredina secrete sau
chiar viaa ei. Vroia s afle dac aveam vreun siddhi. Cei de la nformaii m trimiseser aici, ns deocamdat asta
nu avea nici o nsemntate. Spaim m acceptase, dar asta era treaba lui. Acum era vorba de ncrederea reciproc.
Ea tia c fcea parte dintre cei Alei, dar eu?
Am ridicat privirea i am vzut o lian groas cam ct ncheietura minii, care nfur trunchiul unui copac, la
douzeci de metri deprtare.
- Liana de-acolo, am spus. Doi metri deasupra.
Am scos o sgeat din scule i am ridicat arcul.
Nu conteaz dac tragi cu un daikyu obinuit sau cu un arc scurt, de teren. Metoda kyu este n esen aceeai.
Sunt cteva micri de baz la care trebuie s fii atent: respiraia, poziia arcului, ridicarea i ncordarea acestuia,
coborrea, ochirea, eliberarea sgeii, ca i pauza zan-shin. Cu un arc lung, succesiunea asta ia destul de mult timp.
ns poate fi grbit. Stiam deja unde se afla inta i aveam s trag din poziie eznd. Am executat micrile fr a-
mi dezlipi privirile de pe chipul ei. Sgeata a plecat, am auzit-o nfigndu-se n ceva tare, dar nu m-am uitat. Viper a
privit liana, dup care a ntors din nou capul spre mine.
- Pune ntrebarea, a murmurat ea.
- Pentru ce eti aici?
Adic de ce aici, printre mui, nu de ce executa misiuni de comando n loc s lupte n rzboiul adevrat mpotriva
alienilor.
Ea i-a dat seama la ce anume m referisem:
- Pentru c nu conteaz. Un duman este la fel de bun ca i cellalt; om sau Gerin. mportant este doar metoda.
Am dat din cap. nelegeam. Aceasta era esena n bushido: mai presus de toate, ceea ce faci s faci corect.
- n regul. Mulumesc.
S-a uitat din nou la mine:
- Dar tu?
- Vreau s vd dac kyudo poate fi kyujutsu.
- Teoria n practic, a interpretat dnsa.
Nu era o ntrebare.
- Da.
Bun. Asta era. ntrai printre mui deoarece mintea ta avea o dereglare destul de serioas. Aici trimiteau psihopaii,
sociopaii i pe cei crora nu le psa dac triesc sau mor. Montri DMO nsetai de snge. Despre mui se spunea n
glum c-i mnnc proprii mori - cei din serviciul regulat rdeau cnd spuneau asta dar mie nu mi s-a prut prea
amuzant. Cic octopozii fripi reprezentau o adevrat delicates n anumite hexe. ns pentru a intra
n rndul muilor nu era suficient s fii anormal. Trebuia s fii bun la ceva. Trebuia s ai un siddhi.
Am petrecut doisprezece ani nvnd tot ceea ce era de tiut despre Arta mea. Mi-am ntrecut toi profesorii,
devenind cel mai bun. Nu aveam nevoie s m uit unde mi se duce sgeata, puteam lovi inte o zi ntreag - era ca un
fel de vraj. Nu avea legtur cu psihicul, mi-au explicat cei de la creiere, aa cum se manifesta prelinsa capacitate
cronopatic a lui Brici. N-au descoperit nimic, au zis c totul era n imaginaia lui, ns nu trebuia s crezi tot ce
spuneau ei, pentru c nu tiau foarte multe lucruri. Orice-ar fi fost, sta era siddhi-ul meu. Loveam aproape
ntotdeauna intele. Dar asta reprezenta doar do, Calea, aspectul practic. Trebuia s verific i aspectul jutsu. Aveam
nevoie s m conving c o art veche de dou mii de ani era competitiv ntr-un rzboi modern; asta era psric
mea. O nebunie, ns trebuia s m conving. Eram cel mai bun dintre toi i-aveam nevoie s fiu sigur. Dac ai un
siddhi trebuie s-l exersezi.
Prima ncercare am fcut-o.pe DuQuesne. Si-am omort Gerini, ns folosind arme de foc. Nu fusese cine tie ce.
Dar puteam supravieui cu nimic altceva n afar de Arta mea?
Rspunsul nu-l puteam afla dect printre mui.
Armata nu este cea mai perfect main construit vreodat, ns te nva unele lucruri. Puteam fi recuperai
pentru civilizaie, dar ei aveau nevoie de noi aici. Sperie-l pe inamic suficient de mult i va ncepe s funcioneze
anormal. Grupele de nebuni narmai puteau fi ntr-adevr terifiante dac se bazau pe vreo art marial, pe ceva ce
nu puteai explica, ceva nrudit cu vrjitoria.
Armata noastr avea n noi partea sa magic, paranormal.
Pe drumul de noapte am purtat ochelarii, pn am ajuns la zece minute deprtare de complex. Spaim ne-a pus
s-i scoatem. Nu vroia s orbim, n caz c cineva pusese pe-acolo nite lansatoare de flcri sensibile la infra roii.
Sticl mergea n frunte. n apropierea obiectivului, s-a ntors i a fcut un semn la care arn ncremenit cu toii.
Soldai n fa, spunea semnalul lui.
Ne-am strns undeva mai n spate, ca s ne dea toate informaiile.
- Douzeci plus un ofier. Armament de lupt, aisprezece cu carabine Stein, doi grenadieri, doi medici cu
armament de mn. Ofierul poart un hard-costum clasa , cu scut i casc.
Apoi a chicotit:
- Dar are cizme de piele.
Am cltinat din cap. Unele dintre planetele astea ciudate aveau goluri mari n logic. Scuturile de clasa ofereau
protecie mpotriva armelor noastre, (dei a fi putut lovi cu precizie ntr-o zon de jonciune ntre pri diferite ale
costumului). Dar cizmele fr blindaj nu puteau opri nimic, iar un soldat cu picioarele retezate nu valoreaz nici ct o
ceap degerat. Stupid! Oare de ce ineam neaprat s-i avem pe gagiii tia de partea noastr?
- Cum sunt amplasai? A ntrebat Spaim.
Dup care a scos un ecran plat, mic, i i l-a dat lui Sticl.
Fr s ne cear cineva, ne-am strns cu toii pentru a forma un cerc care ferea ecranul strlucitor de priviri din
afar.
Sticl apsa pe taste. Dup dou minute, n aerul de deasupra aparatului au aprut linii gri-pal, o lumin difuz n
ntuneric.
Schiase forma perimetrului defensiv, completat cu poziia copacilor, tufiurilor dese i cei douzeci i unu de
inamici. Peste imagine s-a suprapus o gril, cu numere strlucitoare la margini. Cei douzeci i unu erau ncadrai
ntr-un sector de cerc cu raza de dou sute de metri.
- Bun, deci cte trei de fiecare... Dar mai rmn trei.
M-a privit mai nti pe mine:
- Ct de rapid eti cu arcul la?
- Pot dobor trei n ase secunde, am rspuns.
- Bine. Tu iei trei. Pe tia.
Mi-a artat pe gril i eu am ncuviinat.
- Matahal, tu i iei pe tia patru. Ofierul este al tu... l termini primul, pentru c el are echipamentul de
comunicaie.
- Floare la ureche, Spaim.
- Viper, tia trei de-aici...
- Pot lua patru.
* Spaim i-a luat privirea de pe holo proiector, ndreptnd-o spre ea. Tcerea ncepea s devin apstoare.
- Bine, tia patru, aici i aici.
A ncuviinat i ea.
- Sticl, tu i iei pe cei patru din capt. Eu m ocup de tia trei. Brici, cei trei de lng copacul mare.
- Pot lua patru. Pot lua cinci! A protestat Brici.
- Dureaz prea mult. Dac tipii tia ncep s rup tufiurile cu armele lor, va fi zarv mare. |int nu trebuie s
afle c am venit dup el.
- Ascult, Spaim..., a nceput Brici.
- Discuiile s-au terminat!
S-a uitat fix la Brici i am vzut cum i se aprind ochii. Mare Krishna, era nfricotor s priveti chiar i de-acolo
de unde stteam eu, unde mai pui c Brici sttea exact n faa lui. M-am ntrebat ce anume a vzut.
- Bine, n regul, a spus repede Brici.
- Potrivii-v ceasurile. Declanm aciunea peste exact trei minute ncepnd de... acum. S mergem nainte ca
vreunul dintre ei s apuce s mite. Avei grij s nu ratai.
N-am recurs la ochelari, dei Sticl m-a asigurat c nu erau arunctoare de flcri prin zon. Nu-mi plcea lumina
lor verde i bolnvicioas, plus c puteau fi detectai.
Soldaii ia nu se ateptau s aib probleme, asta era sigur. Am ajuns n poziie i mi-am aezat sculeul lng
mine astfel nct s am acces rapid la toate cele aizeci de sgei, dac ar fi fost nevoie. Apoi am potrivit prima
sgeat. Era din aluminiu. Vrful putea penetra blindajele i era dotat cu o
ncrctur de oc-tox. La coad avea pene de ari, cele mai bune din galaxie. Puteam s trag cu sgeata asta printr-o
tabl de oel, iar penele rmneau netede, fr s se strice.
Cele trei inte ale mele se aflau aproape exact n poziia indicat de Sticl, numai c aveam o mic problem: n
grila mea intrase un al patrulea, i se prea c este ofierul, inspectndu-i soldaii.
Nu-l puteam vedea pe Matahal i nu-mi ddeam seama dac trebuia s-l termin eu pe ofier sau nu. i fusese
repartizat lui Matahal, numai c nu puteam lua legtura cu el acum. Ceilali soldai pesemne c aveau dentcom- uri
n spatele dinilor pentru a comunica ntre ei, dar acelea erau echipamente cu raz scurt. Dac ofierul cupla staia
de comunicare i cerea ajutor, atunci intrm n mare bucluc.
Se apropia momentul. Aveam cincisprezece secunde la dispoziie pentru a lua o decizie.
Secundele clipeau pe ceas. Am inspirat adnc ca s m calmez i m-am concentrat asupra micrilor.
Cnd mai erau opt secunde, ofierul s-a ntors, ndreptndu-se spre grila lui Matahal. Mi-am adus aminte c
grupul de tufiuri n form de S era acolo unde se termina grila mea i ncepea cea a lui Matahal. Dac la expirarea
timpului ofierul va fi n continuare n grila mea, atunci trebuia s m ocup eu de el. M puteam descurca i cu patru.
Trei secunde. Dou. n continuare la marginea grilei mele, la nici zece metri deprtare... una...
Am trimis prima sgeat spre glezna ofierului, n cizma de piele.
Smecheria cu tirul n vitez, indiferent dac lucrezi cu un arc sau cu o puc, este s nu te mai uii la intele n
care ai tras deja ca s vezi dac le-ai nimerit. mediat ce-am dat drumul primei sgei, am pus mna pe alta i am
trimis-o spre cel de-a! Doilea soldat. Pauza zan-shin a fost doar acolo, n spirit, i nu n timpul real. Ara dat drumul
celei de-a treia, am vzut c ultimul om era pe cale s-i dea seama de pericol, i-am ntins coarda pn la ureche n
timp ce el i ddea jos carabina. nainte s-i potriveasc arma, oc-tox-ul l-a lovit, s-a arcuit pe spate i s-a prbuit.
De la prima lovitur i pn 1a ultima trecuser apte secunde. Mi-am revzut micrile. Glezna stng, coapsa
dreapt, umrul stng, oldul drept. Nici o lovitur mortal, exact aa cum intenionasem. Orice arca competent i-ar fi
putut ucide, ns unul cu ndemnarea mea trebuia s ncerce cu handicap. La o sut cincizeci de metri nu mi-a fi
permis un asemenea pariu... dar, de a distana asta, a-i fi omort ar fi fost ca i o ratare.
Auzeam putile cu amortizor lovind, i trupurile cznd cu zgomot surd pe covorul moale al junglei. M ateptam
s aud sunetul unui Stein pus pe tragere automat, sfiind tcerea nopii, dar nu s-a ntmplat aa ceva.
M-am furiat cu atenie nspre poziia lui Matahal. L-am vzut ieind dintre tufiuri, cu Rand-ul pregtit. La
douzeci de metri n spatele lui, Vipera ieea deja n lumini.
Dup un minut, ne-am lmurit c atacul nostru fusese o surpriz
Complet; toi cei douzeci i unu de inamici fuseser dobori.
- i mulumesc c te-ai ocupat tu de ofier, mi-a spus Matahal. De-acolo de unde eram nu-l puteam vedea.
Spaim ne-a adunat dincolo de lumini, la fereal.
- A fost prea uor, a remarcat Brici. A putea face chestia asta toat ziulica. Tipii tia parc sunt manechine.
Si-a ters tanto-ul de snge:
- Nu se compar cu Meduzele.
Spaim a cltinat din cap:
- Putea s nu fie chiar att de uor. Dac vreunul dintre ei apuca s trag...
- Deci am avut ans, a intervenit Sticl. Ce nu-i convine?
- Depinde dac a fost ans bun sau rea, a glsuit Spaim... n sfrit! Oricum ar fi, am fcut-o. Reia-i postul
de cerceta, Sticl.
Eu nu mprteam grijile lui Spaim. Eram cei mai buni, ne fceam treaba aa cum trebuia. Aveam cu toii
siddhi-urile noastre, iar inamicul era lipsit de orice ans. Cum oare s nu ne simim n siguran? Chiar dac veneau
cu grmezile, nici o problem!
Aproape ajunsesem. Complexul era bine luminat, dar nu excesiv, i nu apruser indicii cum c ar fi existat alte
trupe prin zon.
Sticl s-a napoiat, confirmnd:
- Nu mai e nimeni pe-aici.
Ne-am ghemuit n tufiuri i am nceput s ne gndim.
- Absurd! A explodat Spaim. Vrei s-mi spui c douzeci i unu au fost toi? ngrmdii ntr-o latur a unui
nenorocit de sector de cerc? Nu mai e nimeni n interiorul perimetrului?
- Aa am spus.
- E absurd!
- Ascult, Spaim, m pricep la camuflri. -a fi simit. M-am nelat eu vreodat?
Spaim a dat din cap c nu.
- Poate nite sisteme automate? Si-a dat Matahal cu presupusul. Senzori de pai, fascicule laser, infraroii?
Cine trece de santinele s se prjeasc ru atunci cnd traverseaz terenul! Asta are sens, nu?
Am ncuviinat cu toii. Cam aa am fi procedat i noi.
- Da, ar avea sens, a optit iritat Sticl, numai c nu s-a ntmplat nimic. Am mers pn n captul cellalt i m-
am ntors. Pe terenul sta nu exist nici un sistem automat de protecie.
. - Poate c sunt ntr-adevr idioi, a sugerat Brici. Adu-i aminte de cizmele de piele.
- Nu cred, a intervenit Viper.
- Sau poate c au prea mult ncredere n ei, am adugat eu. Zona de rzboi este n cealalt emisfer. Locul sta
se afl n mijlocul rii nimnui... Nu i-au nchipuit c l-am putea gsi.
Spaim a ncuviinat:
- Da, e posibil. Ca i cum ai trimite produse farmaceutice de mare valoare ntr-un transportor nvechit, n loc s le
trimii cu un convoi blindat, pentru a nu atrage atenia. S-ar putea.
Am ateptat cu toii decizia.
- Cred c ar fi mai bine s mergem s vedem, " a hotrt el.
Grijile cdeau pe capii lui, dar tiam c nu se temea deloc.
Nici unul dintre noi nu se temea.
Nu tiam despre |int dect c era conductorul suprem al unei secte locale. Un supraom, cum l caracterizase
Viper. Dac reueam s punem mna pe el, diplomaii notri aveau la dispoziie o marionet foarte util prin care
puteau nvinge ncpnarea localnicilor. Dac nu, trebuia s-l ngropm, deoarece conform credinelor religioase
locale, eful lor spiritual era invulnerabil. Cptase puterea asta de la zeul lor, ca recompens
Pentru serviciile aduse. Brici a rs cnd mi-a povestit, dar eu am ncercat s-mi in mintea deschis. Universul
este plin de lucruri despre care nu tim nimic. Aceti oameni nu umblau pe ci bttorite; poate c erau totui Rasa
Adevrat. Poate c preotul avea un fel de metabolism supereficient, nu se mbolnvea, sau se putea vindeca
repede, sau aa ceva. Cine tie? Nu avea nici o importan, desigur. Noi eram ase, el unul singur, i trebuia s se
poat vindeca extrem de repede dac noi ne puneam n minte s-i venim de hac.
ar atunci localnicii se vor trezi n mare ncurctur. Poate vor crede c zeul este de partea noastr, i nu de a lor.
O psihologie care va lucra pentru noi.
Ne-am desprit ndreptndu-ne spre cea mai mic dintre cldiri, n stil hex-spart, fiecare dintre noi apropiindu-se
n stilul su caracteristic.
Am ajuns la u n urma lui Matahal, dar n acelai timp cu Viper. Era confecionat din plastic standard i avea
o ncuietoare ridicol. Te apuca rsul dac te uitai la ea!
Matahal a prins mnerul i s-a pregtit s smulg ua din ni.
- Probabil se vor declana alarme, ne-a avertizat el. Fii pregtii!
Viper i cu mine am dat din cap c am neles. Ne-am uitat la ceas.
Treizeci de secunde!
Sticl, Brici i Spaim nconjuraser cldirea spre o a doua intrare.
Cnd a sosit momentul, Matahal a tras un pic mai puternic de mnerul uii. S-a micat.
- Krishna! Afurisita asta de poart nici mcar nu este ncuiat! A observat
El.
D-i drumul! A spus Viper.
Matahal a trntit ua de perete, npustindu-se nuntru, spre stnga. Eu am intrat i m-am dat n dreapta, iar
Viper a acoperit centrul.
Nu s-a pornit nici o alarm, n-a fulgerat nici o lumin, nimeni nu a urlat, nimeni nu a ncercat s trag n noi.
Nimic!
Locul semna cu un depozit - era o ncpere uria. Lumina arunca raze palide, suficient ct s ne vedem unul
pe altul. Spre centrul ncperii se
Distingea o strlucire albstrie, care prea s pulseze.
- Nu-mi place deloc chestia asta, a mormit Matahal.
Am inspirat adnc, strduindu-m s-mi ncetinesc btile inimii. Deodat, mi s-a fcut prul mciuc.
- Biologice? Am ntrebat... Chimice?
- Poate. Acum e prea trziu s ne mai punem ntrebri din astea.
Nu m simeam bine, indiferent ce se ntmpla acolo. Am avut un impuls brusc de a m ntoarce i de a fugi din
locul sta ct mai repede posibil, fr s m uit n urm.
- Cineva acolo! A izbucnit Matahal. Acolo!
Puca lui s-a ndreptat spre locu [cu pricina. /~
Am ridicat arcul pentru a trage. n spatele meu, Viper a
Scos dou stilete pregtindu-se pentru o dubl aruncare.
- Bine-ai venit! A rsunat o voce blnd de brbat. Eu sunt Nobiki, Printele Credinei.
Era un brbat scund, dolofan, purtnd un fel de cma de mtase i o fust despicat. n lumina slab, ambele
preau de culoare roie. Nu avea nclminte de nici un fel. Si era chel.
Probabil avea aizeci sau aptezeci ani-standard, cel puin de dou ori vrsta mea. Un btrn inofensiv.
- El este, |int, am ngnat cam nesigur.
Am cercetat camer ct am putut de bine, cutnd soldai. Viper i Matahal au fcut la fel.
- Va trebui s vii cu noi, a rcnit Matahal. Acum eti prizonierul nostru.
- Nu cred! A reacionat Nobiki.
Apoi a disprut.
Pn acum fusese al nostru, dar s-a fcut bau-bau; dintr-o dat. Aa a nceput nebunia.
Vreau s spun c a disprut ca o hologram creia i rpeai alimentarea cu energie.
- Rahat! Mi-am exprimat eu punctul de vedere.
- Este un truc, a optit Viper, citindu-mi gndul. Lin fel de, imagine virtual.
- mprtiai-v! S-a auzit vocea lui Matahal. Ai grij la u, Peel.
Viper i Matahal au luat-o din loc. L-am pierdut n lumina slab.
Strlucirea albastr pe care o vzusem mai nainte dispruse i ea.
M-am lipit cu spatele de perete, lng u, i mi-am pregtit arcul pentru o tragere rapid. Nimeni nu avea s ias
pe aici atta vreme ct stteam eu de paz!
Nimeni nu vrea s plece, a rsunat din nou vocea blnd.
M-am rsucit ca s-l vd pe cel care vorbea. O parte a magaziei s-a luminat brusc, ca o dioram ntr-un muzeu, i
l-am vzut pe Nobila stnd acolo, n pijamaua lui roie, zmbind. n faa lui, la o distan de zece metri, se afla
Matahal, care a ridicat puca i-a ndreptat-o spre el. N-am auzit ce-a spus, dar sunt sigur c i-a poruncit s se
predea. Omuleul nu a micat, j
Continund s zmbeasc. i inea braele pe lng corp.
Matahal a ridicat puca i a intit. Ordinul fusese s capturm |inta n via, dac se putea, deci bnuiesc c
Matahal avea de gnd s trag o rafal de avertisment, ca s-l sperie.
A rmas cu arm aintit un moment, dup care a cobort-o. S-a holbat la ea i mi-am dat seama c puca nu
detonase. A aruncat magazia i-a ncrcat alt, dar din nou nu s-a ntmplat nimic. A pus arma jos i a scos toporica.
Preotul nu fcuse nici o micare. -
Matahal s-a apropiat cu precauie, trindu-i picioarele, j
Preotul a stat nemicat pn cnd soldatul s-a ntins s-l apuce de cma. Abia atunci s-a ferit la stnga, doar
civa
Centimetri. Matahal a ncercat din nou... Nobiki s-a eschivat iari. Orict de repede se mica Matahal, preotul
era i mai rapid.
Matahal i-o fi dat seama c omuleul avea un siddhi i c nu va fi n stare s pun mna pe el. Dac nu-l putea
captura, atunci exist cealalt alternativ.
A ridicat toporica i s-a repezit, intind spre cpna preotului.
Braul stng al lui Nobiki a nit n sus oprind lovitura. Pur i simplu a blocat-o.
Nimic din ce vzusem pn atunci nu m-a impresionat att de mult ca acea blocare. Dac braul lui Matahal ar fi
lovit un perete de fier spongios, nu s-ar fi oprit mai din scurt. A aruncat; arma alb n lateral, repezindu-se cu minile
goale la preot.
Nobiki a ridicat i el minile, mpreunndu-i degetele cu ale celuilalt. Puteam vedea ncordarea schimonosind
trsturile lui Matahal. ncredibil, dar a czut n genunchi, cu ncheieturile rsucite de fora lui Nobiki.
Pur i simplu nu-mi venea s cred!
Matahal s-a rostogolit ntr-o parte, eliberndu-se din strnsoare. S-a repezit iari. Omuleul a srit i el,
ntmpinndu-l. Cei doi s-au ciocnit n linite, dai" fora emanat de ncletarea lor era parc vizibil, n subtil.
Matahal s-a trezit aruncat ntr-o parte.
mposibil!
Prbuit pe spate, soldatul prea stupefiat.
Mi-am ridicat arcul i sgeata pregtindu-m s strpung inima lui Nobiki.
Am auzit o voce n cap. Nu. Nu nc.
Am cobort arcul. Nici nu mi-a trecut prin minte s nu ascult ordinul. Poate c aerul era impregnat cu un drog. Nu-
mi psa absolut deloc.
Matahal s-a ridicat npustindu-se cu toate forele pe care le putea mobiliza. Am vzut, am tiut c toate
resursele lui erau
Concentrate n acel atac. A ridicat minile prinznd gtul lui Nobiki i a nceput s strng. Preotul a prins i el
gtul lui Matahal.
Au stat aa un timp care mie mi s-a prut nesfrit.
n cele din urm, preotul s-a muiat, vlaga i s-a scurs din picioare i s-a prbuit. Matahal gfia epuizat, dai
Lumina s-a stins iar Matahal s-a fcut nevzut. Ce...?
O alt seciune a depozitului s-a luminat deodat. Atunci am vzut-o pe Viper, fa-n fa cu Nobilei. Preotul
nviase! Ea a aruncat un stilet nveninat, ns el l-a evitat, aplecndu-se. Dup care a scos din veminte i a lansat o
arm identic. Viper s-a azvrlit la sol, s-a ridicat din rostogolire, cu ambele mini rsucite napoi, n poziie de
aruncare...
Si n cele din urm, dup mult efort, l-a rpus.
Dup care l-a omort Sticl.
Dup aia Brici.
Si Spaim,
Si eu l-am nvins.
Transpirm, i eram terifiat, m-am tras spre stnga, el a ridicat arcul intind spre mine, eu l-am ncordat pe-al meu
i-am fost cu un sfert de secund mai rapid, i mi-am trimis sgeata spre inima lui, i el a czut...
Dar numai dup ce mi-am dat seama c era la fel de bun ca i mine, exact la fel de bun, i c trebuia s merg
chiar spre esen, s sap dup fiecare bucic a sinelui, astfel nct nu a fost doar talent contra talent, i am fost
salvat de descoperirea fcut. Stteam acolo respirnd, cu greu, holbnd o-mu ta. Nil cu sgeat r. Piept.
A trebuit s m inspir din ceea ce m fcea diferit de ceilali oameni, din esena mea. De-abia atunci am nvins!
Era testul suprem, l trecusem, bucuria triumfului m-a nghiit ca un val teribil. L-am ntlnit pe cel mai bun, fr-
ndoiaL, l-am nfruntat i-am nvins! Toat viaa mi cutasem egalul, i n cele din urm l gsisem.
A fost apogeul vieii mele. Vroiam s triesc acest moment la nesfrit; dac nu, eram gata s mor pe loc. Oricare
dintre soluii mi se prea la fel de bun. Urcasem muntele i ntlnisem zeii. Nimic nu avea s m depeasc
vreodat. n acel moment am cunoscut pacea.
Apoi depozitul s-a luminat i m-am trezit stnd ntr-o camer strlucitoare, goal. Nu eram dect noi ase. Ne
holbm imul la altul, vrjii.
- Nu ne-au trebuit dect. Cteva minute pentru a ne da seama c trisem cu toii aceeai experien. Trebuia s
fi fost un fel de halucinaie, dar fiecare am simit-o ca i cum fusese real. Ce nsemna asta? Care era mecheria?
Am ieit din cldire. Soseau zorile; falsele zori abia trecuser i cerul ntunecat cpta o culoare gri. Eram
cutremurai cu toii.
- Hei! A strigat. Sticl. Necazuri!
Am privit cu toii. Mai mult de douzeci i cinci de siluete au aprut dintre copacii care nconjurau
amplasamentul.,
Ne-am uitat la Spaim. Dac toi se simeau aa cum m
Simeam eu, atunci nu mai aveam nici o ans. M-a fi luptat dac el ar fi vrut, dar fr s pun suflet. Pentru
mine, lupta asta nu mai avea nici o importan.
Spaim a dat din cap. A pus jos arunctorul. Am fcut i noi. la fel cu armele noastre.
Soldaii s-au apropiat.
- Ei sunt a spus Brici. Tipii pe care i-am omort. Cei de la perimetru i cei pe care i-am rpus ieri diminea.
Vocea sa prea perfect calm.
Mi-am dat seama c era adevrat, i, destul de ciudat, nu mi-a prut ru. Soldaii nu prezentau semne de rni i
zmbeau apropiindu-se de noi. i uciseserm, erau mori,. Dar uite c apreau acolo. Probabil c priveam la o iluzie.
Oare i cspiserm cu-adevrat? Sau ne-am imaginat c i-am omort i de fapt ei rmseser n via? De care
parte sttea adevrul?
- Oameni buni, a mormit Matahal. Ce nseamn asta?
Spaim a oftat:
- nseamn c vom pierde acest rzboi.
- Nu, nu chiar, a rspuns o voce din spatele meu.
Nu aveam nevoie s m ntorc pentru a ti c era Nobiki. Dar m-am ntors totui.
- Vei uita acest rzboi, a declarat simplu.
Eu m holbam la el.
- Am s merg cu voi, a adugat.
Zmbea.
Si-atunci am neles.
Nobiki era siddhi-ul lor. ntr-un fel, el ne putea oferi ceea ce ne doream mai mult. Eram cei mai buni ucigai pe
care-i aveau ai notri, iar el ne transformase n nite copii. Am venit plini de arogan i tehnologie, dar nu aveam nici
o ans. Fuseserm victimele unui agent chimic su biologic? Unei emisii radiopatice? Telepatice?
Nu avea importan. Dac ne putea face asta nou, care eram cei mai buni, v dai seama ce le putea face celor
mai slabi ca noi. ' |
Siddhi-ul lui era mai puternic dect al nostru. Cum te poi lupta cu un om care i va da exact ceea ce i doreti cel
mai mult i, fcnd asta, afli exact cine eti i pe ce butoane s apei pentru a te controla? Cum s te lupi cu aa
ceva?
Probabil c am neles cu toii pericolul, pentru c l-am
Omort din nou. Si din nou, i din nou. Dar fr nici un rezultat,
> '
Pentru c el continua s vin. Si sta nu era nc cel mai ru dintre lucruri.
Nici unul dintre noi nu-i poate aminti care era numele planetei. Nimeni nu-i aduce aminte s ne fi trimis acolo.
Poate
C nu s-a ntmplat niciodat, dar eu cred c totui s-a ntmplat. Cred c acolo se afl o lume pe care a trebuit
s-o uitm, numai c-mi aduc totui aminte de anumite lucruri petrecute. Cred c-mi aduc aminte.
TACTICILE GERINE
De "li#abeth Moon $i Bill Fawcet
Gerinii sunt amfibieni octopozi i au o societate foarte ierarhizat, una cu idei foarte rigide despre ce nseamn
onoarea rzboinicului, ns care nu are nici un fel de remucri vizavi de exterminarea, populaiilor civile. Ca
amfibieni, sunt avantajai n luptele 3D - aeriene i spaiale. i apr cu nverunare s teritoriul pe care triesc. Acest
lucru este demonstrat de atacurile sinucigae ale civililor Gerini n cazul puinelor incursiuni cu care forele umane au
deranjat Vizuina Gerin.
Gerinii au tendina de a ataca poziiile defensive, dar sunt surprinztori de inapi s rspund unor fore dumane
mobile. Ei vd n poziiile de aprare fixe o provocare la adresa autoritii lor i deci o ameninare, pe cnd o for de
uscat aflat n micare este considerat a fi compus din soldai de rnd, deci o primejdie mai mic. Forele de uscat
ale oamenilor au aflat repede ceva: dac vroiai ca Gerinii s atace, trebuia pur i simplii s te opreti i s sapi poziii
de aprare.
Faptul c Gerinii au evoluat n oceane este demonstrat de preferina lor pentru artileria grea i ncrcturile
explozive. Srapnelele sunt puternic ncetinite n ap i nu au fost niciodat folosite pe scar larg. Dei n btliile
spaiale folosesc laserele, arma lor preferat este racheta.
Rspunsul Gerin la o invazie din spaiu este foarte deosebit de noiunea, oamenilor despre tactic. Atta vreme
ct aparatele de zbor se afl n aer, Gerinii atac slbatic. O navet ajuns la sol i descumpnete. Ocupanii ei sunt,
jos" n raport cu ceilali, ceea ce nseamn c au un statut nalt. Deci ezit s le atace. Pentru forele de uscat Gerine,
care prefer teritoriile aflate la altitudini mai reduse, marinarii sunt deasupra i au prin urmare un statut mai cobort.
Atunci cnd au posibilitatea s aleag, Gerinii au tendina s se retrag n jos, i nu n lateral. Statutul unei navete
care a aterizat este nedeterminat pn cnd soldaii ocup o poziie, oferind o provocare clar; dac se deprteaz
ncet nu mai constituie o ameninare i adesea sunt lsai n pace.
Tacticile bi-dimensionale nu reprezint punctul forte al Gerinilor. Pentru c se bazeaz, foarte mult pe instincte, ei
nu au cine tie ce programe
Pentru a se descurca ntr-o situaie cu o dimensiune n plus sau n minus. Adesea nu sesizeaz situaii favorabile care
pentru oameni sunt evidente. Dm punctul lor de vedere, cu ct te ridic" la o altitudine mai mare cu att te ndeprtezi
de o poziie uor defensibil i de apele favorabile Dei logica militar ar putea spune c terenurile nalte sunt mai
avantajoase, Gerinii trimit de obicei sus, n prima linie, forele de sacrificiu.
POLITIC
De "li#abeth Moon
N CHEST DN ASTEA, politic i bag ntotdeauna nasul i face numai ncurcturi. Unii tabi doresc s se
ndeplineasc un lucru, i chiar dac are sens sau nu, mereu este scos n fa un srman fr ,pile". Uite, de exemplu
Mac... vrea ca piersica s luceasc oglind, i unul ca mine va trebui s o brbiereasc perfect, dup care s-o
lustruiasc. Nu c toate ideile lor ar fi idioate, nelegei, ns amiralii au o problem - i poate c n mod special Mac:
nimeni nu le atrage atenia alunei cnd o iau razna. Tactica folosit la aterizarea pe Caedmon se inspirase din vechile
dosare prfuite ale cuiva, i indiferent cine ar fi pus-o la cale (Mac sau cineva mai de-al casei), noi trebuia s mergem
acolo. n persoan. Cu navetele.
Stii, desigur, de ce nu folosim tancuri acolo jos... da, exact. Nu au scuturi. Obiectele mai mici dect un crucitor
nu pot genera scuturi. Dar tancurile sunt suficient de mari, totui, i constituie inte perfecte pentru rachetele antitanc.
Vreun tmpit probabil c s-a gndit la navete, i a czut n extaz creznd c ideea lui cretin era de fapt minunat.
Crucitoarele trebuiau s rmn pe orbit. Nimeni nu vroia s rite pierderea unui preios crucitor. Tradiie, mai
tii? nc de cnd se mergea cu barca pe ap, marinarii au trebuit s ajung pe uscat cu ambarcaiuni expuse tirului
inamic; i tot de atunci, srmanii de ei mor pe capete din cauza asta.
Gerinii erau la curent cu sosirea noastr. Mi se pare i normal! Calea cea mai uoar ar fi fost s le distrugem
baza orbital, dar nu se potrivea cu tactica efilor. Acetia spuneau c aveam nevoie de ea, sau cam aa ceva.
M-am gndit n sinea mea c motivul era de fapt altul: baza aparinuse la nceput oamenilor i-apoi o pierduser; dac
o luau napoi nevtmat, nchipuii-v ce propagand favorabil! Ni se ndrugau tot felul de poveti pentru adormit
copiii, cum c noua noastr tehnologie de camuflare era nemaipomenit! Permitea crucitoarelor s se-apropie
foarte mult i puteam fi lansai la sol nainte ca ei s afle; dar mai auzisem chestii din astea i, cu siguran, numai un
pap-lapte le-ar fi crezut. Eu nu credeam! Fr- ndoial c nici cpitanul.
El nu spunea asta cu voce tare pentru c nu i sttea n fire, ; dar noi ne ddeam totui seama ce gndea, din
expresia ochilor si i din felul n care-i inea buzele. Ne-a citit ceea ce trebuia s bgm bine a cap - nu cine tie ce
- dup care am fost ncrcai n navete, ca nite pachete cu marf. Nemernicul la de pe crucitor ne-a mpins,
ne-a tras, i ipa de ziceai c-i smulge cineva capul de pe umeri. Norocul lui c trebuia s ne pstrm nervii pentru
mai trziu. Roily a zmbit spre mine ascunzndu-i sprncenele ndrtul cicatricilor de pe frunte, i a fcut un semn
obscen n spatele lui. Eram de destul vreme n aceeai unitate pentru a avea ncredere unul n altul - mai puin la
poker i, uneori, la femei. nghesuii ca sardelele, frecnd pereii cu raniele i dndu-ne cu ctile de tavan, a trebuit
s ascultm un alt discurs. De data aceasta din partea comandantului crucitorului - care poate c avea altceva mai
bun de fcut, numai c ofierii din marin au tot timpul impresia c e de datoria lor s le fac marinarilor viaa grea.
Rolly i-a ridicat faa n sus i a zmbit din nou. Am fcut i eu vreo dou gesturi obscene foarte clare, dar n-am spus
nimic. Armata pune miero-
oane prin navete i se poart aspru eu marinarii care spun sincer ce gndesc despre discursul unui comandant
tmpit.
Dup care ne-au lansat, iar pilotai navetei a pornit cu motoarele n plin. Sigur, nu i-a psat c am intrat unii n alii,
de-abia mai puteam respira. Si dac ar fi folosit la ceva a fi zis bine, fie i aa. Mai bine un pic de nghesuial n
navet dect s iei foc. Numai c nu ne-a mers.
Nimeni nu consider c amrii de marinari ar trebui s tie ce li se ntmpl, aa c navetele nu au platforme
video. Nici mcar ecrane care s- i dea o imagine computerizat, aa cum e cazul n navetele comerciale, cu un
marker care urmrete poziia navei pe hart. Dintr-o dat, nava parc sa aezat cu fundul pe un ceainic fierbinte. A
nceput s vibreze, dar nu ca la o manevr normal de intrare n atmosfer, ci altfel, pentru c toate ncepuser s
sune de parc cineva ar fi aruncat un clopot peste noi.
Am auzit vocea pilotului prin interfon. Doar dou cuvinte:
- Focuri inamice!
Rolly s-a grbit s-i rspund:
- Taci din gur i piloteaz, prostule; de asta mi-am dat i eu seama.
Pilotai n-avea cum s aud, ns eram cu toii de acord cu Rolly. Ne-am gsit n cele din urm o atitudine stabil
(n care nu mai eram aruncai care- ncotro), i un minut sau dou au trecut n linite. Dac respiraia unui desant de o
sut de oameni masai ca sardelele poate fi numit linitit. Mi-am
ntins gtul pn am reuit s-l zresc pe cpitan. Nu se uita la nimic anume, era perfect nemicat, ascultnd ceea ce
se difuza n sistemul lui de comunicaie. Asta mi-a dat fiori. Locotenentul nostru era un tinerel de pe o planet de care
nu auzisem, i, oricum, nu-i puteam vedea dect ceafa. Am avut impresia c i n el zdrngnise ceva.
Am nceput s simim vibraia nc de la intrarea n atmosfer. Compartimentai nostru scria i tremura de
ziceai c era
Gdilat. Stiam c nveliul exterior devine fierbinte, iar n anumite atmosfere planetare chiar incandescent,
strlucitor. n realitate nu ai cum s simi asta, dar mintea i proiecteaz mereu imagini ndrtul ochilor, i i vine s
te tragi ct mai departe de pereii cabinei. Unul dintre mucoi a icnit i l-am auzit pe Cashin, caporalul lui, mrind.
Este inadmisibil s avem senzaii de vom; sta poate fi un motiv de excludere din forele armate. Dac dai afar
prnzul aa, dintr-o dat, capei fric i nimic altceva. ar frica merit s-o ai doar dac-i face vreun bine - dac
mobilizeaz n tine pn i ultima frmi de putere sau de vitez, la care altfel nu ai ajunge. n rest, este inutil sau
duntoare, i trebuie s nvei cum s-o ignori. Asta nu poi s-i nvei pe mucoi. Trebuie s-nvee singuri. Cei care
nu nva chestia asta, n marea lor majoritate nu apuc s triasc suficient de mult pentru a m contrazice.
ntrasem binior n atmosfer - ntr-un picaj mai rapid dect i era stomacului meu pe plac - cnd nava s-a zguduit
din nou. Nu era o lovitur direct, ci una transmis de atmosfera de afar ntr-o bufnitur uria care ne-a aruncat n
lateral, ntorcndu-ne puin cu fundul n sus. Pilotul a corectat rapid traiectoria - i vreau s spun despre piloii de pe
navete c, dei sunt nite nemernici arogani i imposibil de suportat, piloteaz perfect navetele astea, pot merge cu
ele pn n iad i chiar se-ntorc de-acolo. De data asta nu ne-a dat nici un raport; nici dup urmtoarele dou bufnituri
n-a zis nimic.
Ceea ce ne-a adus la cunotin, dup un minut sau mai mult, a fost:
- Zona de aterizare compromis!
,Zona de aterizare compromis" poate nsemna mai multe lucruri, ns nimic bun: ori s-au plantat pe-acolo bombe
nucleare, s spunem, ori recunoti artileria stnd prin zon cu evile ndreptate spre pista de aterizare, ori inamicul a
capturat-o (nu e ceva obinuit, dar se ntmpl) i o folosete. Pentru noi, ,zona de aterizare compromis" nsemna c
suntem pe cale de
A pierde o grmad de marinari. Vom ateriza pe o pist proast sau improvizat, sau vom sri de la o altitudine
joas, cu vitez foarte mare. M- am uitat din nou la cpitan. De data asta era conectat la sistemul de comunicaie,
vorbind probabil cu idiotul care pregtise misiunea. Cel puin, aa speram. Am putea renuna - am mai renunat la o
aterizare i cu alt ocazie - dar nici asta nu mirosea prea bine, innd cont c s-ar fi tras n noi i pe traseul de
ntoarcere. Cea mai avantajoas soluie era o zon alternativ de aterizare - ceea ce nsemna c cineva se uitase
mcar asupra ei, prin scannerele de la bordul crucitorului. Cea mai dezavantajoas...
- Marinari, atenia la mine!
Cpitanul avea o figur ncruntat, dar el ntotdeauna prea furios nainte de aterizare:
- Ne vom ndrepta spre zona alternativ Alfa... Deci Alfa, peste ase minute. Sergeni, pregtii-v!
Adic se referea la mine. Am apsat cu degetul mare pe acea comand care scotea un mic ecran din casc mea,
apoi am activat display-ul. Zona alternativ Alfa era, ca s fie clar pentru toi, un amplasament cumplit. O pist de
aterizare scurt, parial acoperit cu fel de fel de ierburi ciudate, aezat ntre coline - i prea locul perfect pentru
dispunerea artileriei Gerine. Cteva liniue colorate traversau display-ul, indicnd: locul n care vreun tmpit din
crucitor se gndise c trebuie s ne adunm, colina care trebuia cucerit (chiar aa scria), i toate detaliile care fac
deliciul unuia de se distreaz cu castele de jucrie n loc s-i aduc aici trtia, s vd. cum e rzboiul pe bune,
cum e s primeti o lovitur n mae. M-am uitat de dou ori la liniile de nivel i la cifre. Linii de nivel de zece metri, nu
de cinci... alea nu erau nite colinue, aveau s ne dea btaie de cap. Si acolo unde liniile se mpreunau era o creast
de vreo optzeci de metri nlime, prea nalt pentru ca un booster pus n crc se te ridice deasupra. n schimb,
cineva aflat n vrf putea s-i trimit pe neateptate o ncrctur exploziv peste scfrlie.
ar zona nu era pregtit. La un atac camuflat, pregtirea amplasamentelor este foarte sumar, chiar i n zonele
principale - doar o survolare rapid ca s se arunce nite balize audio i canistre cu benzin (care s irite pielea
sensibil a Gerinilor). Pistele de aterizare alternative nu erau pregtite deloc. Dac Gerinii ghiceau unde se afla pista
Alfa, se vor prezenta la ntlnire fr s mai aib probleme cu focul canistrelor de benzin. sta era necazul cu pistele
de aterizare alternative: te mulumeai cu ce aveai i trebuia s fii recunosctor c nu te arunci cu parauta prin vreo
deschiztur a navei. Noi nu eram parautiti, iar navetele nu sunt adaptate transportrii trupelor de desant aerian. Cu
toate c cel mai ru este totui s arzi de viu mpreun cu ceilali, ca ntr-o cutie cu sardele. Chiar atunci, nava s-a
nclinat. Violent, zguduindu-se din toate ncheieturile: ceva explodase mult prea aproape de noi.
Apoi am cobort. Presupun c a fost o aterizare controlat, altfel nici unul dintre noi n-ar mai fi ieit viu. Dar cu
tangajul i cu giraia la care eram supui, simeam c suntem pe cale s ne zdrobim. Am auzit explozia pneurilor 1a
contactul cu solul, apoi trenul de aterizare s-a rupt i nava s-a mai cabrat o ultim oar nainte de a brzda pist cu
nasul su construit din materiale termorezistente. Eram cu toii nvlmii ntr-o grmad dezordonat, presnd
peretele din fa, fcnd la fel de mult zgomot ca naveta nsi. Asta pn cnd cpitanul a reuit s zbiere mai tare
dect noi. Cu o smucitur final, nava a rmas nemicat, i - pentru o clip - tcut.
- Deschide trapa aia, sergent!
Vocea cpitanului avea acel ton cruia nu i te puteai mpotrivi - dac erai biat detept - i am nceput s tragem
de prghiile trapei. Oamenii cutau
S se descurce din nclceala n care sttuser pn atunci, murmurnd njurturi. Unul dintre mucoi nu sttuse n
picioare i i luxase glezna; a behit o dat, dup care, vznd c nimeni nu-i d atenie, a tcut. Aveam probleme cu
ultima prghie, care se paradise din cauza patinrii
Pc sol. Si-am auzit atunci, afar, primele explozii. M-am uitat la cpitan. El a dat din umeri. Ce altceva s facem?
n cociugul sta bine mototolit oricum nu aveam nici o ans. Roily a mpins cu umrul... Trapa a alunecat ntr-o
parte lsnd s intre aerul proaspt i umed.
Caedmon nu mirosea tot att de ru ca majoritatea planetelor. De asta aveam s-mi dau seama mai trziu, dar n
momentul la am observat urmele exploziilor trimise de dou nave de lupt Gerine care-i lsaser crile de vizit pe
pist. Un vnticel favorabil mtura praful din calea noastr, dar craterele erau impresionante. Am privit senzorul de
radiaie de pe display - nimic peste limita normal, deci nu fuseser bombe neutronice. Acum nu trebuia dect s
ieim ct mai repede afar!
n mod normal, coborm rampele de aterizare, cte patra de fiecare parte a navei..., dar cum aparatul sttea pe
nas i pe aripa din stnga, rampa din partea dreapt era inutil. ar trapa din stnga nu avea cum s se deschid. at
de ce purtam mereu cu noi hamacele acelea imense din cauza crora toat lumea ne tachineaz. Le-am desfcut n
cteva secunde (ne-am antrenat n privina asta, n magaziile crucitorului, i toi fraierii au rs de noi). Coborrea
din nav - materialele i oamenii, inclusiv pilotul (care avea un bra rupt) i mucosul cu glezna scrntita - a mers mai
repede dect mi-a fi imaginat. Locotenentul nostru, Pascoe, a preluat prima echip i a condus- o spre vegetaia aia
neregulat de la baza celei mai apropiate coline. S-a descurcat bine. Dup care Courtney s-a ntors la nav, a plasat
ncrcturile explozive, a fcut conexiunile i s-a crat repede de-acolo. Cnd s-a asigurat c zona roie era liber,
cpitanul a apsat pe buton. Nava a explodat ntr-o furtun de lumin. Am nchis cu toii ochii. Naveta asta oricum nu
mai avea s ajung vreodat undeva, dar chiar i-aa m-am simit destul de neplcut atunci cnd a explodat... fusese
biletul nostru pentru drumul de ntoarcere acas. Ca s nu mai spun nimic de faptul c orice neghiob i putea da
seama: explozia producndu-se att de trziu dup sfrmarea navei, e clar c au existat supravieuitori!
Ceea ce vede toat lumea n filmele cu desanturile marinei, sunt chestiile de faad - trupele acoperite cu cti,
nzestrate cu armamentul cel mai bun, fasciculele strlucitoare de laser - sau o imagine despre care vreun idiot de
reporter crede c va impresiona spectatorii (un marinar privind meditativ spre un cine mort, sau ceva de genul sta).
Dar mai sunt i aspectele practice, pe care sergenii trebuie s le descurce. Hrana, de exemplu; echipamentele
medicale, ca s nu mai vorbim de medici - care cea mai mare parte a timpului nu au bunul sim s-i in capetele
nebunatice la fereal, riscnd s fie detectai de duman; ap, arme, muniie, piese de rezerv, sisteme de
comunicaie, baze pentru sateliii de comunicaie, branuri i ciorapi de schimb... tot ceea ce ne. Este de folosin
trebuie s vin
mpreun cu noi. ntr-o misiune bine conceput, ar trebui s fim reaprovizionai o dat la douzeci i patru de ore, dar
asta se ntmpl la fel de des ca i o andocare perfect. Aa c naveta avea provizii pentru o sptmn standard
(standardul strvechiului Pmnt... indiferent de ziua sau anul local), iar fiecare blestemat de kilogram a trebuit s fie
descrcat i crat." Cu mna. Cnd trupele regulate de uscat ajung aici, ei au flotoare i camioane, i primesc cu toii
vegetale proaspete i plcinte fcute n cas... cred c aici e vorba iari de o tradiie. Marinarii
V ' '
Se trsc prin mocirl, car n spinare bagajele, urcnd i cobornd, i mnnc nite calupuri comprimate care
de obicei se numesc... v dai i voi seama. Tipii care vin dup noi au elicoptere, vehicule pentru orice tip de teren, i
fac glume proaste la adresa noastr. Dar nu atunci cnd suntem prin apropiere i nu pentru mult vreme.
Ce m deranja pe mine, i vedeam c-l deranja i pe cpitan, era c navele de lupt inamice nu se ntorseser ca
s ne termine. E drept c nici noi nu ne-am pierdut timpul; am crat materialele la adpost ct de repede am putut.
Dar nu era normal ca nite nave de lupt s fac o singur trecere peste pist i dup aia s lase n pace naveta
dobort. Stiau c navet era
ntact i c nuntru puteau fi marinari vii. Dar ei n-au fcut dect dou gropi n pist, mpiedicnd pentru scurt
vreme aterizrile. Probabil c erau ori proti, ori prea ncreztori. Dei nimeni nu avea pn acum motive s-i
considere proti. Sau miloi. Era normal s m ntreb ce anume ne pregtiser, nu? -
Orice-ar fi fost, ne-au lsat n pace n urmtoarele dou ore standard, i- am deplasat total de pe pist, ntr-un fel
de vioar ntre dou coline. Eu nu am participat la crat: mi croiam drum spre culme, ct mai discret cu putin, cu
o echip de cinci oameni.
Ni se spusese c aerul era respirabil, ceea ce nsemna probabil c vegetaia verde era fotosintetizatoare, dei
frunzele i tulpinile semnau foarte mult ntre ele. mi aduc aminte c m ntrebam de ce soldatul trebuia mereu s se
trasc prin nite chestii pline de epi, sau care produceau usturime la contact, sau avea muchii tietoare... o regul
biologic despre care pariez c nimeni nu a publicat vreodat vreo cile. Vegetaia de pe Caedmon cretea n tufiuri
de nlimea unui om, acoperite din belug cu frunze ascuite i tari care foneau puternic atunci cnd ncercam s le
dm la o parte. Din unele tufiuri se nlau tulpini mai nalte, forme asemntoare copacilor, cu o coroan de frunzi
dens i cu scoar foarte nchis la culoare. ntre tufiuri, solul pietros era acoperit de un covor fin, gri- verzui, nu att
de nalt c iarba dar nici att de pufos ca i lichenii. Nasul a nceput s m mnnce, ochii s-mi lcrimeze, vegetaia
asta m lovise n plin. Am scos o pastil antialergic de spectru larg, i-am bgat-o n mine. Speram s nu strnut.
Colinele sunt mereu la fel, spun unii, dar cel care a urcat mcar o dat una Cu dumani n vrful ei tie mai bine
cum stau lucrurile. Cnd ai
Probleme i trebuie s o urci, colina este de dou ori mai nalt. Dac n-a fi avut ceasul la mine, a fi jurat c ne-am
trt prin vegetaia aia mizerabil i epoas timp de cteva ore. De fapt, trecuse mai puin de o jumtate de or
standard, cnd am auzit deodat un sunet metalic, n faa noasTr. Deasupra i n fa, invizibil prin vegetaie, dar n
mod cert ceva metalic, i n consecin - n situaia de fa - ostil. De altfel, dup bombardamentul de la DuQuesne
tiam c Gerinii uciseser toi oamenii din coloniile ntlnite. Am lovit cu limba comanda de comunicaie i am transmis
printr-un clic semnalul de avertizare ctre echipa mea. Se spune c un clic nu atrage atenia, pentru c nu are nimic
omenesc n el... poate. Am auzit n cti rspunsul lor. Lonnie prinsese i el zgomotul (semnalul lui a fost un clic
dublu, apoi unul singur), i era i normal. Avea cele mai lungi urechi din companie.
ntr-o situaie ca asta, orice civil normal fie s-ar fi lsat cuprins de panic, repezindu-se n jos pentru a-i spune
cpitanului c a vzut nite cpcuni, fie ar fi intrat n pielea unui erou de film, npustindu-se zbiernd spre Gerini,
direct ntr-un fascicul laser sau ntr-o grenad. Dar ce altceva ar fi fost de fcut? O s ntrebai voi. Pi, n primul rnd,
poi sta acolo linitit i s-i pui mintea la contribuie. Dac te-ar fi vzut, ar fi tras n tine - Gerinii nu sunt renumii
pentru rbdarea lor - iar dac nu au tras nseamn c nu tiau c eti acolo. Cam aa trebuia s gndeti n mod
normal.
Deja era destul de ciudat c lupttorii Gerini nu se ntorseser. Dac erau stpni pe acest vrf de colin - ceea
ce pruse destul de probabil chiar nainte ca noi s ne ncepem urcarea, iar n acest moment prea foarte clar - tiau
c ieiserm afar din navet, tiau ci suntem, i. Aproximativ cam pe unde ne aflm. Si din moment ce Gerinii nu
sunt tmpii, cel puin m privina rzboiului, era normal s-i nchipuie c cineva avea s urce pentru a verifica vrful
colinei. Deci aveau mijloace de a ne detecta i nu trseser pentru c nu-i nchipuiau c reprezentm o ameninare.
Nici unul dintre gndurile astea nu m fcea s m simt n largul meu.
Sistemele de detecie, totui... sistemele de detecie sunt nite trfe. Unele funcioneaz oriunde: detectorii de
micare, de exemplu, sau fasciculele optice care atonei cnd le ntrerupi tri
Mit un semnal undeva. Dar chestiile astea sunt uor de pclit. Dac tii ce faci, i dac ai la ine vreun
echipament tehnic de contramsuri, detectezi senzorul i l anihilezi. Sistemele de detecie cu adevrat eficiente sunt
greu de descoperit, sunt foarte specifice i, de asemenea - fiind att de bune - probabil c nu funcioneaz ca lumea
n situaiile de lupt.
Primul lucru care trebuia fcut era s-l anunm pe cpitan c dduserm peste ceva. Am fcut asta cu un alt set
de micri cu limba, trecnd pe canalul lui i transmindu-i mesajul prin click-uri. Nu a rspuns; nici nu era cazul.
Dup care am comandat echipei mele s foloseasc echipamentele de contra-detecie. Eu unul, le ursc: cntresc
un kilogram, i n cazul c nu-i folosesc la nimic, le cari degeaba. Dar dup ce-am privit punctele de pe display m-am
mai bucurat. La doi metri mai sus, de exemplu, un fir subire transmitea un curent electric. Putea fi orice tip de
detector, dar
Echipamentul meu i-a analizat semnalul, apoi l-a anihilat; ne puteam tr chiar pe deasupra acelui fir i semnalele sale
n-ar fi artat nimic. Normal, nu era singurul: v reamintesc c Gerinii nu sunt tmpii. Dar nici unul dintre senzorii lor
nu reprezenta ceva nou pentru echipamentele noastre, i se puteau defecta... i se vor defecta, cu puin ajutor din
partea noastr.
Acum, s ne ocupm de Gerini. Am stat acolo ntins, o perioad mai lung, ntrebndu-m cte triade aveam s
nfruntm. Vanitoi cum sunt, ar putea fi un singur rzboinic i ajutoarele sale, sau cum vrei s le spunei. Gerinii i
nchipuie c sunt cei mai buni lupttori din univers, dar iluzia asta poate fi folosit mpotriva lor. Amiralul Mac a fcut-o
odat i probabil c va recidiva. Era foarte probabil ca, n mndria lor de rzboinici, s pun o singur triad n vrful
fiecrei coline. ns trebuie inut cont c Gerinii nu gndesc aa, ca oamenii, i era probabil s fi trimis un ntreg
regiment acolo sus. Cu o triad ne puteam descurca foarte bine; cu dou, rezultatul ar fi stat pe muchie de cuit, iar cu
mai multe n-am fi avut nici o ans.
ns, oricum ar fi stat lucrurile, aveam nevoie s cucerim nlimea. Asta foarte repede. Am trimis din nou un clic,
m-am tras n tufiul cel mai apropiat i-am vzut mna lui Lonnie n tufiul urmtor. Mi-a fcut semn, a recepionat
rspunsul meu i-a naintat puin.
ntr-un fel, aveam noroc. Era o singur triad... echipat doar cu echivalentul Gerin al armelor noastre de
infanterie: lasere mono-fascicul i ceva care semna foarte mult cu puca. L-am terminat pe ef, rzboinicul, cu
cteva ncrcturi explozive. Nu-mi pas mie ce se spune, arunctoarele de grenade sunt foarte utile i locul cel mai
bun pentru ele este o lupt de jos n sus. Pentru c, spre deosebire de lasere, nu pleac n linie dreapt. N-am avut
nici o problem cu grenadele ofensive sau cu scuturile Gerine. Unii dintre comandanii marinei poate c ar vrea s ne
lase fr arunctoare de grenade, de team s nu ne pierdem cu firea i s nu facem vreo gaur n nveliul unui
crucitor, ns n ziua n care m vor lsa fr Belter-ul meu special, i pup i le zic adio. Eu mi-am ispit deja
pedeapsa; nu mai au cum s m in.
Davies a cptat o arsur de la unul dintre scutieri, dar acetia nu mai erau foarte agresivi, din moment ce
barosanul se zbtea la pmnt, i-am scpat de ei fr mari probleme. Cu un pic de zgomot, e adevrat, dar fr
complicaii. Lonnie i-a pus lui Davies un pansament calmant, care putea reduce gravitatea rnii. Oricum, o arsur nu
era chiar aa de rea. Dac avea s moar aici, nu arsura va fi cauza, dei fr ceva timp petrecut ntr-un spital i-ar
putea pierde degetele. Davies fiind Davies, probabil c-i va face o gref de piele imediat ce analgezicul va ncepe s
lucreze... i fcea o religie din a fi dur. Am chemat postul de comand pentru a da raportul i-am aruncat o privire n
jur pentru a vedea ce-am cucerit.
De aici de sus, poate la aptezeci de metri deasupra pistei, rmiele exploziei navei strluceau n soare. Am
putut zri dou cratere, unul pe la jumtate, iar cellalt probabil la o treime
Din pist nspre captul ndeprtat. Dincolo de micua vale, colinele erau
Un pic mai nalte dect cea pe care stteam noi. Una dintre ele avea pante foarte abrupte, exact aa cum mi-am
nchipuit. Celelalte aveau pante mai line, pornind de la baza vii. Toate erau acoperite cu aceeai vegetaie verde,
suficient de deas pentru a ascunde o armat. Orice fel de armat.
-am spus cpitanului toate astea i-am ncuviinat atunci cnd Skip a ridicat cutia de comand pe care Gerinii o
foloseau mpreun cu senzorii lor. O puteam utiliza dup ce ne ddeam seama cum funcioneaz, iar dac inamicul
era suficient de ntng pentru a ne da o or rgaz, nu vom avea nici o problem. Nici o problem n afar de aceea
c eram o mic echip de desant stnci lng o pist inutil, Gerinii fiind perfect contieni de identitatea i poziia
noastr.
Ceva a strlucit puternic la zenit. Am ridicat privirea. Fusese lovit un obiect de dimensiuni mari - poate o alt
navet? Trebuiau trimise dou sute de navete din cinci crucitoare diferite - un desant masiv, n mijlocul unei planete
aprate cu nverunare. Dac asta v sun ca o stupiditate inimaginabil, nseamn c n-ai citit prea mult istorie
militar - sunt muli comandani crora le place s se dea cap n cap, ca berbecul, cu forele inamicului... i, de foarte
multe ori, chestiile astea au conexiuni cu politica. Tunetul s-a fcut auzit pe cer. Am fcut un calcul, bazndu-m pe
secundele pe care le numrasem. Fuseser lovii la zece mii de metri... din navet aia nu va mai rmne nimeni
ntreg.
- Care idiot... l-a nceput Lonnie.
-am fcut semn s tac. Lucrurile stteau i aa destul de ru... vom vedea mai trziu cine trebuie tras la
rspundere. Cu o lam de cuit, dac va fi necesar.
- Vargas...
Vocea cpitanului rsunnd n cti a alungat oaptele vntului care trecea printre frunzele aspre. Mi-am pus
microfonul subvocalizor pe gt i- am murmurat un rspuns de-abia auzit.
- Comandamentul desantului zice c am pierdut treizeci de ceni dintr-un dolar. Amplasamentul Beta a permis
aterizarea a patra navete nainte de a fi avariat.
Deci, pierderi duble dect cele normalei Si se prea c am rmas fr o pist sigur. Am ncercat s-mi aduc
aminte cu exactitate unde se afla amplasamentul Beta.
- Trebuie s reparm pista Alfa i s o pregtim pentru urmtorul val...
Probabil c am scos un sunet - fr s vreau - pentru c a fcut o pauz
Lung nainte de a continua. Dac ideea original fusese stupid, aceasta era stupid la ptrat. Chiar i un proaspt
recrut tie c este o tmpenie s aduci ntriri acolo unde pierzi; de ce nu se nva minte odat efii tia? Noi nu
eram ingineri; nu aveam echipamentul necesar umplerii acelor cratere, sau forele umane pentru a cura colinele
nconjurtoare de Gerini i de a ine la distan navele de lupt inamice.
- Au s ne trimit nite echipamente, a continuat el.
Stiam c era mai bine s nu spun ce aveam n minte. Oricum nu-i puteam
Opri, din moment ce erau hotri s-i piard oamenii i echipamentele pe aceste coline.
- Vom trimite un spion zburtor... ai o panoram bun de acolo?
- Da, domnule.
M-am uitat dincolo de vale, la vrfurile colinelor acoperite cu verde. Spionul zburtor era nc una din chestiile pe
care le detestai atunci cnd trebuia s le pori de grij, dar asta numai pn n momentul n care i salvau viaa.
- Prin fir sau cu telecomand?
- Mai nti prin fir, a zis el.
O chestie deteapt; n felul sta, Gerinii nu aveau o surs i radio pe care s o detecteze.
- i trimit echipa spionului zburtor i civa rachei. Spune-i lui Davies s vin napoi.
Racheii sunt cei care se ocup de rachete. Cu ajutorul lor
Puteam dobor navele de lupt Gerine, n caz c ne foloseam i de sistemul de detecie.
n curnd i-am auzit zdrobind n picioare vegetaia, fcnd suficient zgomot pentru a alerta orice suflet din zon.
Primii au aprut racheii, n numr de patru. Pe doi dintre ei i-am pus s trag cadavrele Gerine dincolo de vrf i. S
le dea drumul la vale, dup care au ocupat cu toii poziii pe culme. Acum puteam dobor navele inamice dac le
trecea prin minte s se ntoarc: rachetele acestea micue sol-aer erau de folos ori de cte ori se ntmpla ceva cu
restul echipamentului. Dup asta a sosit i echipa spionului zburtor, cu aripile jucriei pliate la spate. Ajungnd la loc
deschis, au montat aripile aa cum trebuia, au verificat firul de control s fie nfurat corect pentru a nu perturba
lansarea, i-au pornit scannerele.
Spionul zburtor nu este altceva dect un avion de jucrie, cil anvergura aripilor de aproximativ un metru, acionat
de un motora foarte silenios. Poate cra la bord o cantitate impresionant de echipament de cercetare, iar atunci
cnd este proiectat n tehnologie de camuflaj aproape c nu-l poi descoperi pe cer. Cu comand prin fir, probabil c
va urca la aproximativ o sut de metri deasupra noastr, va merge pe o traiectorie circular, trimindu-ne imagini
video i infraroii legate de tot ceea ce poate detecta; prin telecomand, l putem pilota oriunde n raza vizual, n
limita cantitii de combustibil pe care o are la bord.
n foarte scurt timp a nceput s zboare n cerc, fcnd un zgomot foarte greu sesizabil chiar i de ctre urechile
noastre; cu certitudine, cei de lng pist nu-l puteau distinge. Nu tiam clac Gerinii auzeau, aa cum auzeam noi,
dar trebuia s ne lum msuri de precauie. Stiam c percep zgomotele puternice, exploziile, dar am dat peste o
teorie cum c nu puteau auzi sunetele ascuite. maginile video pe care le-am primit de la jucrie, erau surprinztor de
linitite. Nimic nu prea s mite, iar din pist nu pleca dect un singur drum, npdit de buruieni. Garron a apsat pe
un selector de frecvene, i imaginea normal colorat
S-a transformat ntr-un mozaic de culori false i strlucitoare: galben sulfuros, turcoaz, magenta, portocaliu. A
artat spre portocaliu:
- Asta este vegetaia. Cu galben sunt rocile neacoperite.
Colina din partea opus nou era o pat mare de galben.
- Turcoaz este solul transformat: compactat sau spat.
Pista avea o culoare turcoaz ptat cu puncte portocalii,
Acolo unde o npdise vegetaia. La fel era i drumul invizibil, care ducea undeva departe. Aceeai culoare o
avea i colina care se termina cu un perete abrupt deasupra pistei... i culmea propriei noastre coline. Alt avanpost,
cu siguran.
Dar nimic nu mica sub razele generoase ale soarelui. Dup cum aflasem la edina de dinaintea misiunii, mai
aveam la dispoziie nc nou ore- standard de lumin. Nici unul dintre scannerele noastre nu arta micare, cldur,
sau ceva care s demonstreze c venea vreo for Gerin s ne ntmpine. De ce oare?
Asta l frmnta pe cpitan - am vzut atunci cnd a urcat pn la noi ca s se conving singur. Locotenentul era
evident uurat - o atitudine mult prea ncreztoare, deloc potrivit dac ai de gnd s trieti mai mult vreme. Nu e
normal ca situaia s fie simpl; ori de cte ori un inamic nu trage n tine, nseamn c-i pregtete ceva mult mai
ngrozitor.
- nc o or pn la trimiterea echipamentului, a rostit cpitanul. Ne mai trimit i o echip de drumari.
Perfect! Acum va trebui s avem grij i de tia, o band de calc-n gropi. Asta n-am spus-o cu voce tare; nu era
cazul. Eu i cpitanul eram apropiai, adevrai camarazi, cu mult timp nainte ca el s-i salveze viaa, amiralului Mac
i s capete astfel o ans de a accede la Scoala de Ofieri. De fapt, din cauza mea a intrat el n armat - nainte
vreme nici nu-i trecuse prin minte. De-abia dup ce s-a nhitat cu mine, Tinker Vargas, cruia toat lumea i spunea
igan - cartofor, ho de cai i cu mintea aprins - a intrat Cari Dietz ntr-o belea mai mare ca el. Era nevinovat
T un prunc, habar 1l-avea n ce l vrsem, i cnd am fost amndoi prini, am avut de ales ntre a ne nrola n
marin sau .1 merge la nchisoare. Totui, nu m-a acuzat niciodat. Este n continuare omul cel mai cinstit i drept pe
care-l cunosc. n Caii Dietz a avea ncredere la poker. Spre deosebire de Rolly, care parc uit de prietenie atunci
cnd se dau crile.
Si nu, nu sunt gelos. Pentru el nu a fost uor s devin un mustang nstrinat de ferm, tiind c nu va avea
niciodat acces la promoiile lejere de care beneficiau bieii de la Academie sau de la vreo universitate pretenioas.
A avut destule necazuri, uneori eram i eu prin apropiere i m prefceam c nu aud cnd primea mustrri de la vreun
superior. Aa c mi se pare corect: cu sunt mulumit de viaa mea i i sunt n continuare prieten. Amndoi cunoatem
regulile i jucm un joc cinstit, cu crile pe fa
- fr politic, doar prietenie.
n acea or, am stat expui mai mult dect ar fi trebuit. Mulumit spionului zburtor, tiam c nici o triad Gerin
nu era pitit prin apropiere,
Aa c... am cercetat cu atenie cele trei coline de lng pist. Mai era n continuare pata aia turcoaz, de pe colina din
faa noastr, deasupra falezei, dar spionul zburtor nu arta nici un fel de micare acolo, doar urma clar a solului
lucrat. Se pare c locotenentul nostru nvase totui ceva la Scoala de Ofieri: a gsit un loc foarte bun ntr-un soi de
rp, invizibil sub vegetaia nalt, n care ne puteam stabili cartierul general, puteam duce oamenii, medicamentele,
i toate, celelalte.
Dup care a aprut cargoul cu echipamente. Stiu, seamn cu navetele pentru trupe, dar ,navet" este un termen
care desemneaz un aparat ce face legtura ntre un crucitor i sol. Cargourile pentru echipament sunt mai
voluminoase, mai rotunde, au nite ui enorme n spate pentru ncrcare i descrcare, i se mic toate cu graia
unui pian aruncat de sus ntr-o prpastie. Asta avea nite motoare care huruiau ngrozitor, iar flapsurile i alte chestii
montate pe aripi se strduiau s-l ncetineasc, s-l menin stabil n timp ce-i arunca ncrctura. La nceput, zece
paraute micue (mici vzute de la distan, desigur), dup care o bulin neagr - trebuia s fie ntr-adevr mare dac
o puteam distinge de aici - care atrna de dou paraute, apoi de nc dou i, n final, un obiect masiv i noduros, cu
o singur paraut.
- Nu-mi vine s cred! A recunoscut cpitanul.
L-am prins i pe el o dat c face comentarii. Dar avea i de ce... ne trimiseser o reea de cauciucuri de rezerv
pentru vehicule, nfurat n jurul unui enorm rezervor flexibil de combustibil. Uurat de ntreaga sa ncrctur,
naveta i-a retras flapsurile i s-a avntat spre nlimi, cu motoarele zumzind la regimul normal.
Locotenentul formase deja o echip care se deplasa, discret, spre parautiti. Eu am privit echipamentul cum
coboar, aterizarea fiindu-i oarecum amortizat de pungile gonflabile care s-au deschis la impact. Pe vrful colinei
opus nou, n continuare nu mica nimic. Am simit furnicturi n ceaf. Pur i simplu nu este normal ca un inamic s
te doboare trgnd tot timpul n tine, dup care s te ignore imediat ce ai aterizat Stiam foarte bine c Gerinii folosesc
atacul aerian mpotriva forelor terestre: aa i-au curat pe colonitii din DuQuesne.
Si totui ne-au ignorat tot restul zilei, n timp ce drumarii s-au deplasat pn la pist, au despachetat
echipamentul i l-au pregtit pentru a fi folosit: o main de profilat drumuri, ceea ce la noi acas am numi maintainer,
i dou excavatoare. Tot timpul ct drumarii au pregtit mainile, am fost sigur c vreo nav de lupt Gerin avea s
fac o survolare la joas altitudine, aruncndu-ne pe toi n aer... dar nu a fost aa. Am crezut c era o nebunie s
arunci echipamentul aa, n cmp deschis, dar uite c de data asta naltul comandament nu se nelase.
Dup-amiaza trziu, drumarii aveau mainile gata de lucru. Le-au dus la captul ndeprtat al pistei, brzdnd
cicatrici n pmnt i formnd grmezi de mocirl nisipoas. Cpitanul l-a trimis pe Kittrick mpreun cu un pluton
pentru a ocupa poziii
Pe o colin ndeprtat; au ajuns acolo fr nici o problem i am nceput s cred c pe-aici nu se mai afla nici un
Gerin. Un alt grup, cu un numr de oameni de dou ori mai mic, a urcat colina cu falez i-au descoperit dovezi c
cineva construise un avanpost "acolo, dar n-au gsit semne de ocupare recent.
n acest moment eram destul de mprtiai, poate treizeci n cptai ndeprtat al pistei, restul n captul
apropiat, dar deprtai unii de alii. Neam instalat sistemele de avertizare i am trimis ambii spioni zburtori sus, foarte
sus, unde puteau vedea dincolo de colinele din spatele nostru. Vedeau cam acelai lucru: multe coline acoperite cu
vegetaie verde i deas, cteva praie care erpuiau printre coline, urme ale drumului care pornea din pista de
aterizare. La o oarecare deprtare nspre est de noi (pe oricare lume, estul este n partea n care rsare soarele),
colinele se micorau, formnd bazinul larg al unui ru. Spionul zburtor de la altitudinea mai mare arta captul
colinelor, dar nici un detaliu clar referitor la cmpie.
ntre timp, drumarii s-au apucat s lucreze la pista aceea de parc ntr- adevr s-ar fi tras n ei. Praful se ridica
formnd adevrai nori, spulberai de o briz uoar. Sub acel praf, craterele, movilele i resturile navetei noastre au
disprut fcnd loc unei piste de aterizare drepte, nivelate. Nimic nu le place drumarilor mai mult dect s dea gunoiul
la o parte, i pot s spun c tipii tia s-au micat repede.
La cderea ntunericului pista era grunduit foarte frumos, iar ei ne-au fcut nc o surpriz. Lumini! Cauciucurile
alea de care rseserm conineau fiecare cte dou lmpi i reflectoare, iar firul cu care erau nfurate le conecta pe
toate ntr-un set de lumini de aterizare controlat de la o consol i alimentat de la un motor cu combustibil. La vremea
cnd ne haleam raiile de mncare, prima navet se apropia lejer de pista luminat, ca i cnd fcea exerciii de
antrenament pe o planet sigur, panic, departe de rzboi.
Totui, nu aveam motive de bucurie. Nou-sosiii auziser
Acelai lucru ca i mine - treizeci la sut pierderi n primul desant, aizeci de navete distruse. Nimeni nu ddea
vreun raport despre pierderile suferite de Gerini, ceea ce nsemna c marina nu fcuse absolut nimic; atunci cnd
fceau o isprav triplau cifrele, dar de trei ori zero era tot zero. Atunci, cum se face c nu fuseserm atacai de
infanteria Gerin? Sau bombardai de navele lor? Ce puneau a cale Meduzele mizerabile? Cu siguran c nu
fuseser nvini.
n timpul nopii, au aterizat alte cinci navete, descrcnd i lundu-i din nou zborul. Pe lng trupele i proviziile
suplimentare, aveam acum un nou ofier la comand, un maior cu fa pistruiat, pe nume Sewell. Prea pus pe rele!
Stiu c nu e bine s judeci pe cineva dup cum arat, dar avea o fa foarte ngust, permanent ncruntat, cu muchi
puternici n dreptul flcilor. Probabil c arta furios chiar i atunci cnd dormea, i pun pariu c nevast- sa (avea o
verighet din aur, groas, pe degetul inelar) nvase s pn-ntr- un picior la semnal. Vocea se potrivea cu
ansamblul: strident, gata s
Mute oricnd ddea peste vreo rezisten. Cpitanul avea o atitudine precaut; eu nu servisem niciodat sub
comanda lui Sewell, dar Cari Dietz tia cu siguran ceva.
Totui, maiorul Sewell prea s tie meserie. Primele lui ordine aveau sens, dac era s te iei dup regulamente.
Dac vroiai s ncerci ceva imposibil, cum ar fi aprarea unei piste de aterizare fr suficiente trupe sau echipamente,
soluia lui era totui cea mai bun dintre toate. n curnd am pus la punct un perimetru destul de sigur, care cuprindea
toate colinele principale din jurul pistei, fiecare cu propriile provizii de muniie, mncare i ap. Pe lng primul cartier
general i adpost pentru echipamentul medical, a mai nfiinat nc unul, n captul mai ndeprtat al pistei. Toate
artau destul de bine, ns eu aveam n continuare dubii. Era nevoie de mai mult de cteva sute de marinari pentru a
asigura paza unei piste de aterizare, n caz c inamicul venea cu trupe numeroase.
Curnd dup apusul soarelui, echipajul primei navete a prsit ruinele unei aezri omeneti la baza colinei
dinspre captul pistei, i probabil c-i prinseser nasurile n butoanele de comunicaie de fceau atta zgomot. Nu
mult dup aceea, cei n vrful colinei cu perete abrupt au adunat doi plus doi i fcut propria lor descoperire. Auzind
probabil trboiul fcut de prima echip, n-au mai anunat prin sistemul de comunicaie i au trimis un om pn la
maiorul Sewell.
Stiam de la nceput c pist fusese construit de oameni. Ceea ce nu tiam era c ea aparinea unui particular,
aflndu-ne n imediata apropiere a locuinei respectivului. E nevoie de bani ca s construieti o pist pentru navete.
Cu aceiai bani poi gsi o stnc ce st de paz ntr-o micu vale, poi spa o locuin luxoas i o fortrea
personal. i poi permite achiziionarea unor sisteme de aterizare de cea mai nalt clas, fcnd astfel mai uoar
aterizarea unei navete personale, i deghiza tot echipamentul electronic n buci de piatr, sau altceva. Gerinii nu se
prinseser, nefiind obinuii cu lumea, nici cu ideea oamenilor despre camuflaj. DaiGndii-v puin ce nseamn s
faci una ca asta. Aici nu este vorba despre nite bogtai obinuii, mbrcai n mn minile complexelor militar
industriale sau marilor corooratii comerciale (militare sau nu), la nivelul la care capriciul unui singur om,
Formulat aa, ntr-o doar, trimite zece mii de ali oameni pe un trm unde-i ateapt moartea.
Sau cel puin aa am neles eu. Ne aflam aici pentru a proteja - pentru a recuceri - moia unui "bogta, grdina
lui de joac pe care i-o luaser Gerinii. Nu din cauza colonitilor (am vzut eu - vzut cineva - vreo urm de
colonist?), ci din cauza unui binos btrn i bogat care cumprase aceast ntreag lume numai pentru sine i o
pierduse. at de ce nu fcusem noi o treab curat, sigur, bombardndu-i pe Gerini pn a anihilarea total, iat de
ce nu aveam piste pregtite ca lumea, iat de ce nu am folosit bombele nucleare tactice. Politica!
Am nceput s m ntreb: pentru ce vroiau Gerinii planeta asta? Poate c aveau i ei politic lor? M mai
ntrebam, de asemenea, dac se ascundea cineva acolo, n spatele camuflajului de stnc, privind la noi cum ne
luptm... El lenevea confortabil, poate, cu o butur n mn, bucurndu-se de spectacol. Dar de asta ne puteam
ocupa mai trziu. Dac rmneam "n via.
naintea zorilor - era n continuare ntuneric, dar jumtate din noapte trecuse - spionul zburtor care evolua la
nlime mare ne-a raportat agitaie undeva n deprtare. Lumini i surse de cldur invizibile dincolo de marginea
colinelor, ndreptn- du-se ncet dar ferm nspre noi. Nu mergeau pe vechiul drum, ci urmreau formele de relief unde
se afl cea mai mare umiditate. Mi se pare logic, ei fiind amfibieni. Totui, se micau foarte ncet - i de ce ntrziaser
att?
Urmtoarele veti proaste au venit de deasupra. Nu tiu la ce se gndiser ai notri pentru a ine departe navele
Gerine, ns nu avuseser succes. Am aflat deci c bieii au ieit de pe orbit, recomandndu-ne s facem fa ct
timp se luptau ei cu Gerinii. Sigur! Dup modul cum se desfurau lucrurile, nu aveau s se ntoarc; i chiar dac ar
face-o, nu ne vor mai gsi n via. Nimeni nu a spus cu voce tare asta, deci era cu att
Mai clar c toat lumea o gndea. n timpul acelei lungi zile am luat legtura prin radio cu supravieuitorii de la
amplasamentul Beta. Erau cam la optzeci de klick-i deprtare spre nord, ncercnd s vin spre noi printre coline,
strbtnd vegetaia deas. Nimeni nu i deranjase deocamdat. Nu gsiser nici un semn de habitat uman. Surpriz!
Maiorul nu le-a spus ce descoperiserm, dndu-i seama c nu avea s le fac nici un bine. Chiar dac vor ajunge la
noi, probabil c nici asta nu le va fi de vreun folos.
Dac-mi cerea cineva prerea, cel mai bun lucra pe care-l puteam face era s ne crm rapid de-acolo, s ne
unim cu supravieuitorii de la amplasamentul Beta i s alctuim o for de oc mobil. Dar nimeni nu ne-a ntrebat,
adic nici unul dintre superiori. Trebuia s aprm pist, aa c eram blocai acolo, ca nite fructe coapte pe o
creang, numai bune pentru cules. Stiu c o grmad dintre biei gndeau la fel ca i mine, dar nimeni na deschis
gura, dndu-i seama c oricum nu obinea nimic bun - poate doar nite necazuri, mai trziu.
Gerinii se micau ncet, aa nct am avut timp s le pregtim cteva
Surprize, s umplem fiecare container disponibil cu ap, i alte lucruri din astea. Ei n-au luat n seam spionul nostru
zburtor, deci i aveam mereu sub observaie, dndu-ne seama de numrul lor i de armele cu care porniser la drum.
Puteam estima momentul sosirii. Era cam ciudat... dar de fapt nu aveau nevoie s se chinuie s ne drme jucriile;
forele lor ne copleeau probabil cu cei puin o sut a unu. Dac toate ambuscadele noastre funcionau perfect i
raportul de fore era de nouzeci a unu, aveam totui nite anse.
Trupele Gerine s-or fi micat ele ncet, ns cnd s-au pus pe treab neam dat seama c vom avea de furc.
mediat dincolo de raza de aciune a tunurilor noastre, coloana lor s-a oprit i a montat nite tuburi, care trebuiau s
fac parte din echipamentele de artilerie. Da, desigur, aa era; am auzit un fel de fluiertur, dup aia un hump
puternic, i primele ncrcturi
Explozive au luat foc deasupra capetelor noastre, scuipnd rapnele. Dup vreo dou sau trei lovituri, destul de
mprtiate, au trimis o ntreag ncrctur de tanker. Explozia a fcut s tremure chiar i colinele.
-am privit naintnd prin fumul i ceaa prunului lor baraj. ntraser binior n raza de^aciune a rachetelor
noastre, ns acestea trebuiau pstrate pentru intele aeriene. Toat lumea a vzut la buletinele de tiri modul lor
ciudat, ondulatoriu de deplasare. Ori fi amfibieni, dar este clar c se simt mai acas n ap sau n spaiu dect
mergnd pe pmnt. De fapt, nici nu se poate spune c merg. Armele lor trgeau n caden mai redus pe foc
automat dect ale noastre, dar ei pot cra dou arme - iat un avantaj al acelor apendice suplimentare. Si n lupta
corp- la-corp, tentaculele terminate cu gheare de metal sunt fatale.
S-au apropiat mai mult, avansnd n etape scurte de alergare. Semna un pic cu tactica noastr, dar nu era chiar
acelai. Lucru. Este greu de explicat, dar privindu-i cum vin am simit ct de strini erau - de exemplu, nu puteau fi
oameni deghizai n costume de alieni. Simplul fapt c aveam probleme ncercnd s deduc logica micrilor lor - de
ce aleseser soluia asta i nu alta - scotea n eviden diferenele.
Acum treceau de primul marker. Rolly m-a btut pe umr iar eu am dat din cap. A atins contactul i o furtun s-a
declanat sub ei, explozia dndu-i peste cap. Cei din primele rnduri au tras o salv, absolut la ntmplare. Pocnetul
ncrcturilor lor explozive pe stnci a fost acoperit de uruitul i zdrngnitul exploziei, iar praful declanat de aceasta
s-a rostogolit cuprinzndu-i pe toi. Buci de roc se sprgeau pretutindeni; un al doilea uruit trebuia s nsemne c
explozia determinase prvlirea unei stnci, aa cum de fapt sperasem cu toii. Cnd praful s-a mai dus niel, n-am
mai vzut nici un Gerin n via, doar cteva forme neclare i umede, dincolo de o grmad de pietre i vegetaie
dezrdcinat.
Unul dintre mucoi, n cellalt capt al traneei, s-a ridicat
Ca s arunce o privire. nainte ca cineva s urle la el s treac napoi, grenadele Gerine i-au luat faa i ceva din
ceaf. S-a prbuit pe spate. Apoi o furtun de foc s-a aternut peste bolovanii din apropiere, n vreme ce noi
Stteam cu capul la cutie. Putiul la tmpit ar fi trebuit s tie c n-aveau cum s fie mori cu toii: le-am spus asta de
nu tiu cte ori. Echipa care avea grij de spionul zburtor se concentra asupra monitoarelor; n acel moment, jucria
era pus pe infrarou. Tirurile inamice se vedeau foarte clar. Garrond ne-a dat coordonatele; focurile noastre de
rspuns au mai omort civa (cel puin, aa ne arta spionul zburtor - nu ne-am ridicat n picioare ca s vedem).
ns acesta nu fusese dect primul val. Foarte curnd am vzut urmtorii Gerini fcndu-i drum peste avalana
de pietre, spre poziiile noastre. Si dei ascultam cu atenie, n-am auzit nici o explozie din partea cealalt a pistei.
Oare ce se ntmplase acolo?
Dintr-o dat, cerul s-a umplut de lumin i de tunete: Gerinii lansaser un alt baraj. Destul de ciudat, armele lor
prea a fi destinate s provoace mai degrab zgomot dect pierderi. Si erau ntr-adevr foarte zgomotoase: urechile
mi rsunau dureros i i-am vzut i pe alii scuturndu-i estele. Sub acoperirea acelui infern, Gerinii au fcut un salt
nainte, cel mult zece metri. Cineva a urlat lng mine; arunctoarele lor de grenade loveau peste tot. Am rspuns i
noi cu focuri. Costumele lor protectoare s-au ncreit din cauza cldurii i s-au spintecat, iar maele li s-au mprtiat
peste tot, murdrind pmntul. ns erau prea muli. Civa dintre ei au reuit s ajung pn a noi, lovind slbatic cu
acele tentacule n care prinseser vrfuri oelite. Roily a fost lovit puternic n piept; ochii i s-au bulbucat i saliva roz i-
a nit din gur. Am tras fr s mai ochesc. Gerinul s-a prbuit cu un icnet sugrumat, dar pentru Roily era prea
trziu. V
Cu tot zgomotul acela, mi ddeam seama c Gerinii luptau n linite. Auzisem c au un fel de vorbire - adic
sunete auzite.
Bile dar nu ipau unul la altul i nici nu zbierau din cauza rnilor primite. Erau aproape ca nite maini de lupt.
Si, tot ca nite maini, continuau s vin. Chiar i n ntuneric.
Noaptea, nu tiu pe la ce or, am auzit ceart dintre cpitan i maior. Habar n-am cnd a nceput, poate chiar
naintea sosirii Gerinilor. n zgomotul luptei, amndoi au ridicat vocile. Eu eram n trecere, verificnd situaia muniiilor,
asigurndu-m c avea fiecare ap de but. Am trecut destul de aproape de ei pentru a auzi.
-... Nu poi face asta! Spunea maiorul Sewell. Ai auzit care sunt ordinele! ,Aprai pista."
- Pentru c este a bastardului luia de fleta, a srit cpitanul, cam furios dup glas.
Se prinsese i el, normal; uite c nu s-a prostit dup ce-a fost promovat. Ar fi trebuit s m car de-acolo, numai c
n loc de asta m-am lsat un pic mai n jos i am ascultat. Dac vorbea astfel cu maiorul, trebuia s tiu despre ce
este vorba.
- Adic fr artilerie grea, fr bombe nucleare, fr stricciuni provocate coleciei sale de art sau ce i
nchipuie c este. Asta-i o nebunie... Ascult, Gerinii sunt amfibieni, au tancuri grele n navele lor...
- Si? Haide, Cari, suntem n mijlocul unei btlii, nu ntr-o sal de lectur...
- Gerinii sunt teritoriali...
Am intuit epitetul deloc mgulitor pe care s-a abinut s-l pronune. Sewell era totui un ofier superior, chiar dac
nu-l ducea prea mult capul. Carl a continuat:
- La ei, asta face parte din codul onoarei: terenul pe care l deii determin rolul n societate. Dac ne micm, nu
reprezentm nici o ameninare; dac stm ntr-un loc, ne vor ataca...
- Dar suntem atacai chiar n acest moment, n caz c n-ai observat, cpitane. Suntem blocai aici; dac ne
micm, ne fac foarte uor de petrecanie. Sau sugerezi s fugim pur i simplu?
Dispreul din vocea lui Sewell era foarte clar, chiar i prin zgomotul fcut de proiectile.
Cpitanul a mai fcut o ncercare. Stiam, din anii petrecui mpreun, ct de mult l costa s-i in firea n faa
maiorului; efortul i s-a fcut simit n voce:
- Domnule, cu tot respectul, dup masacrul de la DuQuesne s-a fcut un studiu despre psihologia Gerinilor, n
Revista Militar... acel studiu a artat c Gerinii au tendina s atace poziiile staionare, aprate, i nu forele armate
aflate n micare. Ceva legat de aprarea anumitor formaii stncoase n zonele lor litorale, foarte importante pentru
amfibieni...
- Bleah. Ce crede un intelectual c vor face Meduzele i ce vor face ele n realitate aici, n situaia concret de
lupt, sunt dou lucruri complet diferite. ar ordinele noastre, cpitane, spun s rmnem pe poziii i s aprm pista
de aterizare. N-are importan nici mcar ct un gina dac pista este ascunztoarea lui fleta sau dac a fost
construit de Gerini: mie mi s-a spus s o apr... Si o voi apra. Este clar?
- Da, domnule.
Am auzit bocancii scrind pe rocile sparte i am ters-o. Poftim! nc o dat auzeam mai mult dect ar fi trebuit.
La scurt timp dup aceea, cpitanul s-a ntlnit cu mine, pe cnd m ntorceam din liniile de lupt. S-a aplecat uor i
mi-a spus n ureche:
- Stiu c ai auzit discuia, sergent. |ine-o pentru tine!
- Vezi n ntuneric? L-am ntrebat.
ntrebarea era un cod al nostru, o folosisem i cu alte ocazii. Nu credeam c are s opteze pentru ceea ce mi-a fi
dorit eu, dar l-am lsat s se decid.
- Nu, a rostit el.
O grenad a explodat n apropiere, asurzindu-ne pe amndoi pre de o clip; am zrit, n scurt fulgerare de
lumin, c era extrem de hotrt.
- Nu, a repetat el dup ce ne-a revenit auzul. Oricum, este prea trziu.
- fleta este proprietarul? Am optit.
- Da. Consilier principal - un fel de preedinte n Consoriul Hainny i patron la Sigma Combine. Asta este micua
lui ascunztoare - n mod normal ar fi trebuit s fie colonizat cu oameni, dar a ajuns el primul. Pentru ceea ce facem
noi ofer n schimb trei planete populate, dou dintre ele
ndustrializate. Merit, dac priveti dintr-un anumit unghi. Dou mii de marinari contra trei planete aliate, populaie
bun pentru nrolare, zone industriale de-a gata i, pe lng astea, o grmad de bani.
Am mormit, pentru c nu prea ai ce s spui la un argument ca sta. Nu n cuvinte, n orice caz. Apoi l-am
ntrebat:
- Maiorul tie?
Cpitanul a ridicat din umeri:
- Doar m-ai auzit... i-am spus. -am adus la cunotin ieri, dup ce am descoperit locuina. Nu-i pas. Bogtaul
vrea ca Gerinii s plece de pe proprietatea lui, foarte bine... i tratm pe marinari ca pe nite mercenari, nu-
i pas absolut deloc, i asta, Spoitorule, se cheam la ei ,ofier i gentleman". Tatl lui este amiral n retragere; deci
fiul caut i el spre propriile stele.
Trebuia s fie suprat ru ca s mi se adreseze cu porecla asta... Cei care o folosiser ajunseser cu toii pe
lumea ailalt. M ntrebam dac e necjit pentru pierderea propriei sale moii... ferma de pe lunca bogat care ar fi
fost a lui, a soiei i a numeroilor copii. Tatl lui era urmaul unor fermieri la fel de mndri de genealogia lor ca orice
amiral.
- Cel mai bine ar fi s-l supraveghezi, cpitane, am spus fiind sigur c eu n locul lui a fi fost necjit. Probabil c
va interpreta greit sfatul tu.
- Stiu. L-a trimis deja pe Tio napoi, cu un raport nefavorabil referitor la mine...
S-a oprit deodat. Vocea i s-a schimbat:
- Bun!... Sergent, s-mi spui cum st postul numrul trei cu proviziile.
Am prins aluzia. M-am crat mai departe; vorbiserm prea mult.
Deci. Acum cunoteam ntreaga poveste... despre cpitanul Cari Dietz se poate spune c n-a acuzat niciodat n
viaa lui pe cineva dac n-a avut suficiente informaii pe care s se bizuie. Cu muli ani n urm, ar fi putut lsa
ntreaga vin pe umerii mei. Nu a fcut-o, dei aa ar fi scpat cu o pedeaps mai uoar. Dac spunea el c sta era
locul lui fleta, dac era sigur c noi eram sacrificai pentru a cumpra sprijinul lui fleta i cele trei planete, atunci
eram sigur. Nu-mi plcea deloc, dar credeam.
Presiunea era constant. Nu aveam timp s gndim, s ne odihnim; dormeam pe apucate, unul cte unul, n timp
ce ceilali stteau de paz. Stiam c le provocaserm pierderi grele Gerinilor, ns ei continuau s vin. Din nou i din
nou, singuri i n triade sau n grupuri mai mari, lund n piept colinele, trgnd mereu pn cnd cdeau la pmnt i
un fluid violet li se prelingea printre breele costumelor. Pierderile noastre erau mai mici, dar ireparabile.
Zorile au rsrit din nou... care zori, cte zile trecuser de la aterizare, nu mai tiam. Am privit spre soare cu o
furie iraional, pentru c m deranja la ochi. i vedeam pe ceilali i-mi ddeam seama c se simeau la fel de ru ca
i mine: murdari, urt mirositori, cu ochii nfundai n figurile supte, cu bandaje cenuii rocate pe prea multe rni.
Linia de siluete nemicate din spatele nostru se fcea din ce n ce mai lung. N-aveam timp pentru a-i
ngropa, nu aveam timp pentru a-i trage undeva la adpost: erau aici, cu noi, i pueau oarecum altfel. Le
acoperiserm feele; asta era tot ce mai puteam face pentru ei.
Maiorul Sewell s-a trt de-a lungul liniei noastre, ncercnd s ne ridice moralul - dar eram cu toii prea obosii i
prea deprimai pentru a mai putea accepta o raz de optimism. Cnd a ajuns n dreptul meu, mi-am dat seama c nici
el nu se simea mai bine. O bil alb pentru el: nu se menajase, nu se ascunsese.
- Avem o problem! Mi s-a adresat obosit.
Eu am dat din cap. Vorbele consumau prea mult energie - i de altfel era evident.
- Nu mai avem dect o singur ans: s-i lovim cu o unitate mobil. Am luat legtura cu supravieuitorii de la
amplasamentul Beta, dar ei nu au un spion zburtor i nici posibilitatea de a se conecta la al nostru... n plus, singurul
lor ofier este un puti de-abia ieit de pe bncile colii. Ceilali au murit n timpul desantului. Sunt la aproximativ patra
ore deprtare de noi. Vreau s iau cu mine o echip, s-i gsesc i-apoi s-l vnez pe comandantul Gerin.
Am continuat s tac. Poate c ideea lui ar fi avut vreun sens, nainte de sosirea Gerinilor. Dar acum mi se prea
i mai mult o manevr politic... Sewell avea de gnd s-l lase singur pe cpitan., pe o poziie imposibil de aprat, n
timp ce el i oferea o ans cu comandantul Gerin. Putea fi omort, dar dac nu, avea s primeasc medalii... iar cei
care stteam aici aveam s murim cu toii. Unele dintre gndurile mele probabil c mi s-au citit pe fa, pentru c l-am
vzut ntunecndu-se.
- Haide, sergent... tiu c ceea ce a spus cpitanul Dietz are sens, dar ordinele noastre sunt s aprm pista.
Ultima imagine transmis de spionul zburtor mi-a dezvluit poziia comandantului Gerin, iar unitatea noastr de la
amplasamentul Beta mi-ar putea furniza fora de foc necesar. Acum gsete-mi...
Am crezut c o s spun ,civa oameni buni", dar el a cerut de fapt o echip de oameni teferi. Am reuit s-i
strng destui de greu, i i-am dus la adpostul acela dintre prima i a doua colin, chiar la timp pentru a auzi ultima
confruntare cu cpitanul.
. Dac nu l-a fi cunoscut de atta vreme, a fi zis c nu-i pas. Sewell avea o scuz bun (de parc ar mai fi
avut nevoie de ea) pentru a-l lsa pe cpitan s se ocupe de aprarea pistei: Dietz fusese lovit, dei rana nu era
mortal. Nu avea cum s se mite repede fr medicamente sau pilule stimulatoare. Dar amndoi tiau c de fapt nici
nu ar fi fost nevoie de scuza asta. Cpitanul a primit ordinele lui Sewell n fraze lapidare; n-a fcut dect s dea din
cap. Dup aia, ochii lui s-au ntlnit cu ai mei.
Eu plnuisem s m car imediat ce treceam dincolo de liniile Gerine - presupunnd c ajungeam pn acolo, i
din moment ce latura cealalt a pistei nu fusese atacat chiar att de puternic, probabil c am fi reuit. Aveam lucruri
mai bune de fcut dect s ddcesc un maior care fcea
Politic, primejduind viaa cpitanului. Dar privirea lui Dietz avea aceeai strlucire calm, albastru-deschis. Ca
ntotdeauna de altfel, cu excepia ctorva ocazii, cnd se trotilase cu whisky de contraband.
- M bucur c l-ai luat cu tine pe sergentul Vargas, a glsuit el. Vede n ntuneric.
- Dac ne ajunge ntunericul din Urm vom da din nou de bucluc, a inut s precizeze morocnos maiorul.
-am zmbit cpitanului i l-am urmat pe Sewell, gndindu-m la anii scuri de cnd intraserm n sala aceea
mic de judecat, neaerisit, pe o mizerabil planet colonial. Cpitanul a jucat corect; nu a cerut niciodat mai mult
dect i se cuvenea - i de obicei primea mai puin. Dac vroia s am grij de maior, fie! Era cel mai nensemnat
serviciu pe care i-l puteam face.
Nu am pierdut dect trei oameni pe acel drum spre ntlnirea cu supravieuitorii de la amplasamentul Beta, i i-am
salvat maiorului de dou ori viaa. A doua oar, tentaculul Gerin pe care l-am oprit mi-a zdruncinat braul aproape tot
att de viguros ca i un glon. Maiorul mi-a mulumit n felul n care ofierii sunt nvai s-o fad, dar gndul aflat
dincolo de fruntea lui ngust era c eroismul meu nu-i folosea la nimic dac misiunea noastr nu-i atingea scopul.
Medicul pe care-l Aveam cu noi a scos o atel, mi-a prins braul i m-a nepat cu o chestie care i-a fcut s pierd
acuitatea simurilor. Asta m ngrijora, dar tiam c efectul urma s dispar n cteva ore. Mi se oferea destul timp.
Dup care am mers, i am mers, i aproape c am nvlit peste ai notri. Artau ceva mai bine dect noi, avnd
n vedere c nu sttuser cteva zile pe post de inte pentru Gerini; de fapt, preau de-a dreptul odihnii. Ofierul purta
un fel de expresie
Serioas i infatuat - i nchipuia c se descurcase mai mult dect onorabil, iar privirea pe care am prins-o din
partea sergentului su mi spunea c putiul era ntr-adevr valoros. Sewell a preluat comanda fr s dea prea multe
explicaii, n afar de aceea c fuseserm atacai i acum vom contraataca; m-am bucurat c n-a mers mai departe.
M-ar fi pus n faa unei dileme.
Caedmon face acum parte dintr-un dosar oficial. Probabil c ai vzut filmele, sau faimoasa nregistrare a asaltului
Gerin asupra oamenilor care aprau pista; da, exact, nregistrarea care a reuit s supravieuiasc n camera video a
unui anonim, pentru a fi mai trziu studiat de serviciile de spionaj ale marinei, dup ce am recucerit colinele i ne-am
recuperat echipamentele.
Stii aadar: crucitoarele noastre s-au ntors, lansnd nave care-au spulberat aparatele de zbor Gerine, apoi au
trimis trupe suficiente pentru a termina treaba la sol. Stii c ,forele pline de curaj" ale primului desant (da, am auzit i
discursul sta) aproape c au ctigat mpotriva unor fore absolut copleitoare, reuind chiar s-l anihileze pe
comandantul Gerin mpreun cu echipa sa, mulumit ideii strlucite a unui cpitan de marin,
Din nefericire ucis n ultima zi a btliei. -ai vzut poza, cu acei ochi albatri ca cerul de var senin i cu expresia
netulburat, un strin care-i inspir team i respect n acelai timp.
Dar eu tiu ce s-a ntmplat cu maiorul Sewell, care n-a beneficiat dect de o scurt menionare pe lista celor
,pierdui n misiune". Stiu cum a primit cpitanul - postmortem - medaliile i promovarea, pe care cei de-acas le vor
aga pe perete. Stiu exact cum a murit comandantul Gerin. Stiu cine a pierit de arme Gerine i cine a fost lovit de
cuitul meu. Nu cred c trebuie s v dezvlui toate detaliile, nu-i aa? nelegei i singuri! Un politician cinstit, se
spune, este acela care poate fi cumprat. Eu am fost cumprat cu mult vreme n urm, cu singur moned ce poate
cumpra sufletul unui igan, i cu acea moarte (tii voi a cui) m-am eliberat.
NAVE DE RZBOI
Navele de rzboi folosite n Rzboiul Stelelor ndeprtate aveau toate aceeai configuraie de baz. Fie c
aparineau oamenilor, D'Tarth-ilor sau Gerinilor, toate erau limitate de doi factori constructivi.
Prima limitare este gabaritul. Vehiculele folosite n general pentru cltoriile n hiperspaiu erau foarte
mthloase. Cele mai mici nave de acest gen cntreau n jurul, a trei tone. Din acest motiv, nici o nav de lupt nu
este capabil s fac o cltorie n hiperspaiu. Pn la douzeci la sut din masa navelor de rzboi este dedicat
motoarelor de acionare. Viteza accesibil impune de asemenea o limit superioar n privina gabaritului. Cu ct nava
este mai mare, cu att este mai mare proporia pe care trebuie s*o acorde motoarelor. Construcia crucitoarelor,
nfloritoare nainte de rzboi, s-a dovedit curnd nepractic.
nventat cu doar cteva decenii nainte de Rzboiul Stelelor ndeprtate, scutul energetic este capabil s
resping majoritatea fasciculelor i
Radiaiilor. Primele generatoare ale scuturilor necesitau o putere de alimentare imens. Era nevoie de atta putere
nct atunci cnd funcionau nu mai rmnea nimic pentru motoarele de acionare. n consecin, atunci cnd o nav
Era pregtit de lupt, ea nu putea evolua n spaiu. nvers, dac se dorea executarea unei manevre, era
obligatoriu ca nava s nu se afle sub focul inamic.
Navele mici i majoritatea navelor comerciale sunt incapabile s asigure energia pentru scuturile defensive.
Navele de lupt nu au alt ans pentru a evita focul inamic dect viteza i agilitatea. Cele comerciale fie scap
ateniei inamice, fie sunt distruse. Un scut n stare de funcionare ofer o protecie de zece ori mai eficient dect
douzeci i cinci de centimetri de oel dur. Unul dintre efectele secundare ale scuturilor defensive a fost renunarea la
nveliurile blindate. Majoritatea crucitoarelor i cuirasatelor vechi au fost casate sau transformate n platforme
orbitale. ns unele au fost folosite n alte scopuri.
PIES DE MUZEU
De %illiam &' Diet#
- AMRALUL KYRO este un btrn binos!
Comandorul H.L. Heath, administratorul Constelaiei Largo, ls cuvintele s-i ias din gur ca nite bolovani.
Heath era mthlos, cu o fa pe msur. Fruntea nalt, buzele groase i maxilarele proeminente i ddeau
nfiarea unui Buddha, dei nimnui nu i-ar fi trecut prin cap s-l considere i iluminat.
Ajutorul su, cpitanul George Sokolof, ddu cu nelepciune din cap, scuturnd scrumul igrii. Ca i omul care o
fuma, igara era supl i elegant.
- Adevrat, adevrat. ns Kyro are atuuri grele. A fost mpreun cu amiralul, pe vremea cnd Mac nu era dect
locotenentul Chu Lin MacDonald, i s-a dovedit Un erou de rzboi, din cap pn-n picioare. Btlia de la Gemini,
Legiunea de Merit, ca i multe altele.
Heath ncuviin, amintindu-i de ultima vizit a lui Kyro. ntotdeauna se simea oarecum nervos i un pic minat
auzind cutia de metal bocnind i
V i A W / V / V , / V
Zumzind n timp ce-i croia drum prin camer; senzorii se nvrteau ncoace i ncolo, motoarele agitau puful scump
al pledului, toate astea amintindu-i lui Heath de sacrificiul celuilalt.
Asta nu e via pentru un om. De fapt, Kyro nici nu mai
Putea fi numit om. ,Un creier ntr-o cutie", spusese cineva odat. Cuvinte urte, dar foarte adevrate.
Toat lumea cunotea povestea. Cum sferele de comand Gerine l izolaser de restul flotei, cum Kyro a luptat
pn la ultimul om, fr s viseze c acesta va fi de fapt el, i cum medicii l-au adus napoi la via.
n sfrit, un fel de semi-via... pentru c astzi Kyro era un creier scldat ntr-o baie nutritiv. Dac medicii ar fi
fost capabili s salveze ceva din mduva spinrii, i-ar fi dat un corp bionic i viaa lui s-ar mai fi apropiat de cea
normal.
Dar pentru c nu se realizase aa ceva, Kyro devenise pentru totdeauna prizonier ntr-o cutie de metal. Si se
retrsese pe Gloria, unde-i ducea zilele fcndu-i lui Heath viaa mizerabil.
Sokolof ridic o sprncean i zmbi, de parc citise gndurile lui Heath.
Comandorul se ncrunt, rotind scaunul cu cteva grade spre dreapta. Biroul su ocupa tot etajul de sus ai
Turnului Ligii, oferindu-i o vedere perfect asupra celui mai mare ora al Gloriei, Felson Prime.
Era drgu, neatins de rzboiul care urla la cteva sute de ani-lumin deprtare - peste tot numai zgrie-nori i
conifere nalte.
Existau i fabrici, desigur, pe ntinderi de sute de. Kilometri ptrai, dar foarte departe, unde fumul i poluarea lor
nu-i puteau deranja pe cetenii din Felson Prime.
Ah, Gloria! O adevrat prjitur, bine-meritat innd cont de numeroasele succese ale lui Heath. La urma
urmelor, n perioadele mai linitite, rzboiul este dus de fabrici. Fabrici care construiesc tunuri, blindaje, plci pentru
nveliurile navelor, truse medicale, bombe, ceti de cafea i un milion de alte lucruri necesare pentru a putea distruge
inamicul. Fabrici conduse de eroi anonimi.
'- Da, rosti Heath pentru sine nsui, dac n-ar fi oameni ca ine, marina ar arunca cu pietre i nu cu rachete.
Poate a au
Construim nave de lupt, dar facem din fabrici maini de rzboi... Si
Transformm planetele n arsenale fortificate.
ntr-adevr, Gloria era o recompens pentru serviciile aduse. Dar se putea bucura de ea? Aiurea! Navele de
cercetare Gerine ddeau trcoale pe la marginile sectorului. Avea o fiic absolut de neneles i acum trebuia s
suporte prezena unui amiral care insista s aib un muzeu de rzboi.
Mai precis, Kyro dorea s pun mna pe Hebe, un cuirasat aproape la fel de vechi pe ct i era numele. Scos din
serviciu cu ase ani n urm, Hebe funcionase de atunci ca platform pentru studii meteorologice i ca laborator
pentru experimente n imponderabilitate. n prezent era nefolosit i programat pentru ranfluare.
Ca toate celelalte proprieti militare din Constelaia Nargo, Hebe se afla sub autoritatea lui Heath. De dou ori
ceruse Kyro s poat folosi nava ca muzeu militar i de dou ori Heath l refuzase. Dup care sosise scrisoarea.
Si nu oricum, ci printr-o torpil mesager, pentru a fi apoi depus n cea mai mare grab pe biroul lui Heath.
Scrisoarea fusese tiprit la secretariatul amiralitii i purta semntura amiralului Chu Lin MacDonald nsui. Heath o
reciti.
Drag Herbert,
Kyro m? Spune c i-ar fi de ajutor dac ar construi un muzeu orbital pe t/loria. Mie mi se pare o idee bun, n
plus, scapi de insistentele btrnului ticlos! A aprecia foarte mult dac i vei oferi un pic de ajutor.
Mulumesc,
Mac
Heath i trecu mna prin prul rar, ntrebndu-se dac". Mac nu fcea cumva glume pe socoteala lui.
Auzi, un muzeu al rzboiului! La ce le trebuia celor de pe Gloria un muzeu al rzboiului? Muli erau la fel ca i
Kyro...
Binoi neputincioi, trimii pe o planet linitit peniu a-i ngriji trupurile zdrobite i minile zdruncinate. Ceilali
erau ceteni cumsecade, muncind zi i noapte pentru a construi arme, fericii c nu intraser n vltoarea
adevratului rzboi.
Da, gndi Heath, oamenii i vor putea permite luxul unor muzee ale rzboiului, peste vreo douzeci i cinci sau
treizeci de ani. Dai" acum aveau nevoie de stimulente pentru a munci ore suplimentare, pentru a-i face normele,
pentru a ctiga rzboiul produciei.
Totui, amiralul MacDonald i ddea foarte clar de neles: ,Ajut-l pe vechiul meu prieten, altfel vei lua uturi n
fund."
Heath i schimb poziia n scaun, ntorcndu-se spre subordonatul su:
- Ce porcrie... Pentru ce-o fi trebuit Kyro s se retrag tocmai n sectorul meu?
Sokolof sufl un jet de fum subire i lung spre fereastra cea mai apropiat. Zmbi:
- Cred c unii oameni sunt pur i simplu norocoi!
Dei nu se putea compara cu micuul lac ce ocupa de obicei centrul navelor de comand Gerine (navele-sfer),
piscina de pe Sea Storm era
Deti. l de confortabil, iar La'seek se simea bine n ea. Se folosi de patru dintre cele opt brae pentru a ajunge ntr-o
poziie mai confortabil. Simi apa agitndu-se: Nu'rech i s'amik ,se deplasaser i ei. _
Fiecare dintre scutieri mai degrab s-ar fi sinucis dect s ias fie i un pic din dispozitiv. Mereu n spatele su,
Nu'rech i s'amik formau mpreun cu el un triunghi perfect, protejndu-l l. Aa era acum, i aa va fi mereu!
Dup ce se ngriji de propriul confort, La'seek i ndrept atenia asupra ofierului inferior, aflat ceva mai departe
Aa cum se cuvenea, Wa'neck se suise pe un bolovan ceva mai nalt, asta nsemnnd hotrrea s de a-l proteja pe
La'seek de orice pericol ce-ar putea veni de sus, i cednd n acelai timp ntietatea asupra posibilei hrane aflate la
dispoziie n adncuri. Un pic cam de mod veche, ns ludabil. La fel i culoarea aparent verzuie a pielii. nsemna
pace interioar i predispoziie pentru cooperare.
La'seek agit un tentacul n direcia lui Wa'neck. Cnd vorbi, cuvintele ieir ca nite scritori i hodorogeli:
- Poi s-i dai drumul!
Wa'neck atinse aparatul pe care- inea ntre tentacule i o hologram prinse via ntre ei. Licrea uor, o dat cu
micarea apei, dar nu suficient de tare pentru a le deranja ochii nzestrai cu dou perechi de pleoape. Era o hart
completat cu disculee galbene pulsatorii, simboliznd stelele, i ptrate maronii care reprezentau planetele ocupate
de Gerini.
- Noi suntem aici, explic Wa'neck.
Un diamant rou i fcu apariia imediat lng steaua ba S-8.
- A recomanda un raid-surpriz n spaiul controlat de oameni.
Un alt diamant i fcu apariia, de data aceasta cu o culoare albastru- strlucitor. Licrea imediat lng o stea
denumit Nargo S-2. Un nume dat de oameni, lipsit de elegan, ns militam nu acordau prea mare atenie unor
astfel de destin.
- Aceast stea are patru planete, continu Wa'neck, i dou dintre ele sunt infestate cu umanoizi. Una este de
mic importan, dar cealalt produce cantiti mari de armament i este numai bun de cules.
Harta dispru, fiind nlocuit de o imagine video real. La'seek putea zri un giuvaier rotitor minunat, albastru,
binecuvntat cu pri egale de ap i de uscat, materializarea idealului oricrui Gerin.
Vznd cum pielea superiorului su devine roz din cauza interesului, Wa'neck profit din plin de acest avantaj:
- Oamenii i spun Gloria, care pentru ei este un cuvnt de adorare.
- Merit acest nume, observ La'seek. Planeta este deosebit de frumoas. Spune-mi, Wa'neck, cum am reuit s
obinem astfel de imagini? Ci rzboinici i-au dat viaa pentru a le aduce aici?
- Nici unul, rspunse Wa'neck. Le-am primit de la un spion uman, un fost prizonier care a fost de acord s lucreze
pentru noi, obinnd astfel i un frumos ctig.
- Extraordinar! Spuse La'seek. Extraordinar!
Spionii umani erau extrem de rari, n parte din cauza loialitii lor fa de
Ras, dar i pentru c Gerinii le provocau o team cumplit.
- Si cum stau cu aprarea?
Apru o alt imagine. Acum, La'seek privea o list detaliat a poziiilor defensive ale planetei. Le gsi destul de
fragile. Contingentul local naval nu se putea mndri dect cu apte crucitoare i un cuirasat dezactivat. O ,huidum
inutil", conform adnotrii lui Wa'neck.
Singurul satelit natural al planetei era slab fortificat. Nu se putea vorbi de platforme defensive orbitale, iar pe sol
nu se afla cine tie ce. O int foarte tentant.
- Un raid, vrei s spui? D-mi detalii, te rog.
La'seek era interesat! n sinea sa, Wa'neck era plin de bucurie, ns ncerc s-i pstreze cu grij aceeai
culoare a pielii ce denot supunere. Fcu o micare ndrznea, alunecnd n jos pe un bolovan cu foarte puin mai
nalt dect cel al lui La'seek. n spate, cei doi scutieri ai si fcur la fel.
Harta de lupt apru din nou.
- Ar trebui s procedm astfel: dou dintre navele noastre vor ataca Dusa, a doua planet ca importan n Nargo
S-2, ademenind contingentul naval. Apoi, dup ce navele de lupt ale oamenilor vor iei din dispozitiv, o for de oc
format din zece nave-sfer va ataca Gloria, tergnd populaia uman de pe suprafaa ei.
Apru i o list detaliat cu dotrile navale, tiprit n seCretariatul Ligii i semnat de un om pe nume Heath.
,Acesta s fi fost spionul?" se ntreb La'seek.
- Dac timpul ne va permite, vom ncrca n navele noastre arme de-ale oamenilor. Dac nu, rzboinicii notri le
vor distruge. Dup aceasta ne retragem. Dac oamenii ne vor urmri, vor intra ntr-o capcan dinainte pregtit.
La'seek se color ntr-un albastru uor... semn c era de acord. Era o strategie Gerin clasic i, fr s aib
nevoie de noroc, amndoi se vor acoperi cu onoruri. Dnd aerul afar prin orificiul su principal, La'seek se ridic
pentru a-i ncolci tentaculele cu cele ale lui Wa'neck:
- Foarte bine spus, frate rzboinic. Moarte oamenilor!
Gil se folosi de ochiul rmas pentru a examina interiorul cavernos al depozitului. Paliere de stocare imense se
ridicau pe fiecare latur, disprnd deasupra n ntuneric. Rafturile lor erau ncrcate cu tot ceea ce i puteai imagina:
componente electronice, truse chimice, arme energetice, camere de nregistrare holografice, console de comand,
muniie de rezerv, motoare de aeronave, i multe altele. Aerul era greu din cauza mirosului de lubrifiani i plastic
nou.
Un zmbet larg i apru pe fa:
- Sefule, ia uite la marfa asta! O s ne distrm mai bine dect ntr-un bordel!
Gil era scund i ndesat, asemntor motoarelor cu care lucrase mai demult, trsturile lui sincere descriind un
suflet foarte simplu. Un suflet absolut deloc tulburat de faptul c un laser Gerin i luase ochiul stng i
Piciorul drept. Si ce motiv ar fi avut? Dei nu nemaipomenit de estetice, nlocuitoarele bionice funcionau mai bine
dect originalele, i erau mult mai simplu de ntreinut.
Fusese lsat la vatr. i cunotea la perfecie meseria, ns se sturase pn peste cap de ea. Ani de-a rndul,
degetele sale groase se preocupaser mereu s fac ceva, s regleze ceva, i-acum l dureau.
A, desigur, existau destule slujbe. Puteai, de exemplu, s munceti ntr-o fabric de muniie, sau s ntreii uriaii
roboi mineri care spau canale prin munii Gloriei. Dar asta era o joac de copil n comparaie cu munca la motoarele
monstruoase ale unei nave. Hebe era ca un vis ce devenise realitate.
Da, gndi Gil n sinea sa, mulumit amiralului Kyro am din nou o nav. Q grmad de metal ruginit, ca s fiu mai
exact, dar totui o nav, i asta este oricum mult mai mult dect nimic. Zmbi, ateptnd instruciuni de la Sefule.
Acesta era un om mrunt, cu nevoi mrunte i cu visuri mrunte. Bucele de pnz albastru-strlucitor marcau
locul unde pe fiecare manet ar fi trebuit s se afle galoanele ce odinioar l desemnau ca subofier ef, punndu-l
deasupra personalului de rnd. De-acolo i venea porecla.
Servo motoraele gemur: cobor privirea spre plcua translucid cu coduri, apoi o ridic spre rafturile de stocare
care s pierdeau n deprtare, i) fiecare direcie. Gil avea dreptate. O s fie mai mult distracie dect ntr- un bordel!
Mulumit amiralului Kyro, puteau lua orice aveau nevoie.
Timp de treizeci i ase de ani, Sefule se luptase cu aprovizionarea. Chiar i n vremurile cele mai bune, nu
avusese n at tot ceea ce i trebuia; iar n cele mai proaste, fusese nevoie s fac acte false, s fure pur i simplu
produsele de care avea nevoie. De care nava lui avea nevoie.
Pentru c navele lui erau vii, aveau suflet i personalitate, iar sarcina lui era s le neleag i s le satisfac.
Aceasta era misiunea lui, scopul lui, singura lui scuz pentru existen. Si din acest motiv, Hebe cpta o semnificaie
special. Sefule avea s renvie o zei, fcnd-o s funcioneze clin nou, i avea s-i petreac restul zilelor
adornd-o.
Lumina se rsfrnse pe braele sale. Scoase un minicomputer din buzunarul de la piept i ncepu s apese pe
taste. Acesta ncepu s bzie, tiprind o list cu piesele necesare.
Sefule nu pronunase niciodat cuvntul ,muzeu", nici
Mcar n gnd. O nav este o nav, nu un muzeu. Lu listing ul i zmbi:
- Haide, Gil... avem treab.
- ,Munc" nu este un cuvnt murdar, tticule, protest Carolyn Heath. M pricep la computere, ai spus-o chiar tu.
n plus, e foarte plictisitor s stai n cas toat ziua.
Comandorul Heath privi peste mas, n ochii fiicei sale.
Cteodat, cnd lumina cdea pe faa ei aa c acum, Carolyn semna att de mult cu soia sa, moart, nct i
se punea un nod
n gt.
Pr castaniu nchis, lung de-i ajungea pn la umeri, ochi deprtai, nas
Drept, parc o idee prea lat (un aspect Fizic mprumutat probabil de la tat), i buze roii, pline, hotrte. ncerc s
par furios, dar ea i amintea att de mult de Lydia nct vorbele nu plecar din inim.
- Plictisitor?
Fcu un gest larg, artnd spre sufrageria elegant i spre veranda din spate:
- Ai asta, plus un automobil cu dou locuri, plus un hidroavion, i. Spui c te plictiseti? Da, te pricepi la
computere, dar asta nu nseamn s-i iei o slujb, ca fiica unui colonist oarecare. Doamne! Au s cread despre noi
c stm prost cu banii!
Heath avea titluri nobiliare i moii n Cathgart, unde brbaii erau stpni n casa lor, iar femeile se ocupau de
gospodrie, aa cum le sttea bine.
Carolyn i ncruci picioarele, nervoas.
- Tticule, eti att de snob! n plus, Administrator n Consiliul din Felson Prime este mai mult dect o slujb. Muli
i-ar sacrifica testiculul stng, sau ovarul, dup caz, pentru a se afla n locul meu.
Heath se ncrunt, sorbind din butur. Fiica sa ncepea s semene cu amiralul Kyro!
- A dori s nu mai vorbeti astfel, Carolyn. Mamei tale nu i-ar fi plcut.
Carolyn oft. Ura s-i manipuleze tatl, dar uneori el nu-i lsa nici o alt
Sans. Schimbndu-i expresia feei, n sperana c va avea o nfiare cuprins de remucri, trecu la vocea de
feti mic i fcu o ultim ncercare:
- art-m, tticule. D-mi voie s-i umplu din nou paharul. Dac vrei neaprat, am s m gndesc la
eventualitatea unei demiii. Dar mai nti am nevoie s m ajui ntr-o problem.
Comandorul Heath zmbi.
- Spune, dulcea... i s-a fcut!
- Am nevoie s-mi mprumui pe cineva din secia ta de spionaj.
- Pentru ce? Se ncrunt din nou comandorul.
Carolyn tcu cteva clipe, aspectul serios al ochilor ei amintindu-i lui Heath de felul n care arta Lydia atunci
cnd ncerca s rezolve o problem.
- Cred c se scurg informaii din bazele de date ale administrativului.
- Ce?
- Cred c cineva fur informaii, le scoate cu ajutorul unei subrutine i cine tie unde le trimite. Dar nu pot fi
sigur, pentru c subrutinele sunt protejate prin coduri la care eu nu am acces.
Arbor zmbetul ei cel mai seductor:
- Aa c de-asta am nevoie de cineva din secia ta de spionaj, cineva care s fie ntr-adevr inteligent i s se
priceap la computere.
Heath i nghii vorbele nainte de a le da drumul afar din gur. Carolyn fusese ntotdeauna puin cam
exagerat, ca atunci, n excursie, cnd raportase c a vzut o nav-spion Gerin n muni. Securitatea a cutat dou
zile, pentru a ajunge la concluzia cert c fata se nelase. Desigur, atunci
Era mai tnr; i totui chestia asta cu computerele suna iari ca o alarm fals. Da, va trebui s joace teatru,
se va preface c o ia n serios.
Avea destule probleme eu Gerinii i cu amiralul Kyro, pentru ca s mai nfrunte nc un rzboi, n familie. Se
strdui s zmbeasc:
- Am s apelez la comandanta Paulitz. Sunt sigur c va gsi pe cineva care s te ajute.
Cineva strig, adnc n visurile lui Kyro. Cine s fie? Secundul? Un tehnician? Sau nava nsi, murind nc puin,
cu fiecare fulger energetic ce i perfora nveliul? Buci. Peste tot, buci din trupul lui. Braele, picioarele... se
desprindeau, nu-i ddea seama cum, fiecare bucat rmnnd nchis ntr-o seciune a costumului. ,Oh, Doamne,
m doare! Te rog, mam, oprete-i!"
Se trezi brusc din somn. Viziunea navelor i a oamenilor aflai pe moarte dispru, fcnd loc imaginii lui Felson
Prime noaptea, o mare de luminie plpitoare. Aipise pe verand. O anex pustie a unei case pustii.
Dincolo de carcasa de metal, noaptea devenise rcoroas. Pentru Kyro nu avea aproape nici o importan. Putea
s doarm oriunde dorea. Pturile erau acum inutile, ca i el de altfel. ndrept scannerele optice sus, spre cer, spre
stelele printre care tnjea s hoinreasc... i i dori s moar.
Alarma de lupt rsun n atmosfer, n momentul n care Marlo se aplec pentru a-i sruta copiii. Dac nu avea
s-i mai vad niciodat? Dac Gerinii o vor omor pe ea i-l vor omor i pe Jax? Gndul o chinuia cumplit. Se strdui
s zmbeasc.
- Erica, ai grij de friorul tu mai mic, iar tu, Pol, s faci ce-i spune Erica. Promitei?
Ei rspunser ,Da, mmico" i se ridicar n vrful picioarelor pentru un ultim srut. Dup care Marlo i ncredin
unui supraveghetor i se ntoarse. n cteva minute copiii se vor afla adnc n subteran, n siguran - doar dac nu
cumva vor fi inta unei lovituri directe - i cu perspectiva pierderii ambilor prini n btlie.
Cizmele sale rsunau puternic. Se ndrepta spre captul coridorului. Ua se deschise, permind cldurii s o
izbeasc n fa?
Clipi din ochi, n lumina strlucitoare a soarelui. Dincolo de zidurile de argil ale unitii, deertul auriu se ntindea
n toate direciile. Undeva departe, strlucind sub cldur, reui s vad casa pe care ea i Jax o construiau. Va fi
ptrat, cu o curte central, o micu cascad artificial i multe camere pentru copii. S fie sta ultima oar cnd o
vedea?
- Haide!
Vocea aparinea lui Jax. El, i nc cincisprezece sau douzeci stteau grupai n spatele platformei glisorului lui
Cliang. Fceau gesturi obscene, dar prietenoase. Toi purtau echipamente de lupt i erau membri n Unitatea Celor
Cincisprezece Lupttori. O unitate de rezerv, dar valoroas.
Marlo alerg pe drum i-l ls pe Jax s o trag sus. El era un brbat nalt, cu pr cre i negru, o figur
frumoas, cu dini albi strlucitori. Simea cldura braului su puternic n spate, i dori s-l ating, s-l simt, s fac
Dragoste cu el.
Chang pomi cu motoarele n plin, ngrmdindu-i pe toi n spate. Camionul glisor fcea un mare trboi,
repezindu-se pe strada principal, spre captul de vest al oraului. Un pic mai departe se aflau cosmoportul i micua
baz naval de pe Dus.
Oamenii ieeau s le fac semne cu mna, s-i ncurajeze, dar sentimentele lor erau n contradicie cu ceea ce
simea Marlo n stomac i cu flecreala, nervoas a celor din jurul ei.
- E pe bune?
Trebui s urle pentru a se face auzit n zgomotul produs de cele dou motoare.
- M tem c da, url soul ei ca rspuns. Dou nave-sfer Gerine i-au fcut apariia acum un sfert de or. Se
ndreapt ncoace. Ce fac copiii?
- Sunt speriai, rcni Marlo privind n ochii lui cprui. La fel ca i mine.
Jax ncuviin.
- Si eu la fel. Toat lumea este speriat, dar trebuie s inem capul sus, cine tie, poate c o s le nroim
fundurile!
- Nu sunt sigur c Gerinii au funduri, url Marlo. De altfel, s-ar putea s fie exact invers.
- Orice este posibil, fu de acord Jax, daiMarlo i oferi un zmbet strmb.
- Da, domnule cpitan. Dar de ce s atace Gerinii tocmai Dus? Practic, este toat numai un deert. n plus,
Gloria are o cantitate de ap uria i-ar fi o int mai bun.
Jax ridic din umeri:
- Pe mine m depete. Poate c nemernicii vor s se bronzeze. Dar, orice i-ar dori, nu au s primeasc.
Marlo ncuviin, ns n sufletul ei nu era sigur.
- Nu va fi uor, rosti Koop. Dar dac eti hotrt i ai timp, cred c-i vom descoperi.
Carolyn Heath ddu din cap, fiind de-acord. Dac era nevoie, ar fi fost dispus s munceasc la asta i cteva
sptmni. Locotenentul Koop reprezenta tot ceea ce sperase, ba chiar mai mult. Nu numai c se pricepea la
computere, dar era i simpatic, i artos din cap pn-n picioare.
nalt de aproximativ un metru optzeci i cinci, tuns dup moda Mohawk acceptat n marin, plus c-i sttea
destul de bine n uniform. Dei era frumos, o cicatrice i brzda obrazul drept - asta ca s nu fie prea frumos.
- Deci eti i tu convins c cineva fur date?
Koop cltin viguros din cap:
- Pi s tii c da. Si-ai avut dreptate. Cineva i-a bgat nasul ntr-o subrutin important. Dup prerea mea, n
cea care se ocup cu evidena echipamentelor. Dar nu neleg de ce computerul tu urmrete evidena
echipamentelor marinei? Credeam c de asta se ocup computerele noastre!
Carolyn zmbi fermector.
- Ai dreptate, locotenente. ns echipamentele voastre sunt introduse i scoase de ctre civili, care lucreaz prin
contract cu autoritile portuare. Noi nu urmrim inventarul vostru, ci ceea ce intr sau iese.
Koop se ncrunt. Ochii si verzi prur c se pierd n ochii ei cprui:
- Tot nu vd care este diferena.
Si dintr-o dat, Carolyn nelese. ntr-adevr, nu era nici o diferen. Dac tiai toate produsele care intrau i
ieeau, i puteai foarte uor da seama ce anume mai rmnea. Si deoarece Consiliul de pe Felson Prime era mult
mai puin protejat dect structurile armatei, devenea o int evident.
Simi noduri n stomac. Cineva tia tot ceea ce se afl n depozitul Ligii, pn la ultima pereche de cleti.
ntrebarea era, cine?... Si, mai ales, de ce?
- Ai o Meduz n coad!
Marlo fcu un viraj spre dreapta, apoi un picaj riscant. Gerinul czu n capcan i trase o torpil cu plasm, care
explod ntr-un fulger de lumin orbitoare.
Femeia scrni din dini i trase de man executnd un viraj mmelmann. Cnd nava de lupt Gerin apru pe
monitor, aps butonul rou. Laserul Gatling scuip fascicule de energie, pulveriznd nava alian. Fum negru i
fragmente de nav explodar, iar Marlo trecu prin spaiul n care cu puin timp mai nainte se aflase aparatul de lupt
duman.
O inspecie rapid prin head-up display o asigur c nu avea nimic n coad. i cut pe ceilali camarazi,
mucndu-i buzele la aflarea vetii c nu mai rmseser dect ase. Btlia ncepuse n spaiu, dar puin cte puin
Gerinii i mpinseser napoi n atmosfera Dusinei i ctigau n lupta de uzur. Peste zece sau cincisprezece minute,
conturile vor fi nchei ie.
- Rahat, Jax! Am doi ticloi n coad! Scap-m de ei! Scap-m de ei!
- Sunt pe drum, Norm... ine-te bine!
Vocea calm a soului ei i puse lui Marlo un nod n gt. Trase puternic de man i ctig altitudine. Dac
trebuia s moar, o va face cu Jax alturi, i va lu mpreun cu ea cteva Meduze. Zri deasupra fulgere albe
ncrucindu-se i provocnd o explozie de lumin.
- -am terminat!
Jax prea mulumit; una dintre navele aliene explodase, iar cealalt se prbuea lsnd n urm o dr de fum.
Apoi, dup ce Marlo ajunse lng el, vocea unei femei izbucni prin sistemul de comunicaii radio. Era Kathi, sau
poate sora sa geamn, Kate; Marlo nu le putea deosebi.
- Capul sus, biei, plou cu Meduze!
O singur privire i asigur c femeia nu minea. Alte cincizeci sau aizeci de nave Gerine se ndreptau spre ei.
Erau att de multe, nct head-up display-urile se nnegrir.
- n formaie, dup mine! Ordon Jax cu o voce rguit. Ai fcut o treab bun, toat lumea. Haidei s lum
cteva Meduze cu noi.'., pe drumul fr de ntoarcere.
Cele cinci nave de lupt se conformar. Marlo se aez imediat lng
Arip din dreapta a soului su, stpnindu-i cu greu lacrimile. Jax i fcu un ultim semn, cu degetul mare ridicat. Nu
vroia s moar, nici ea, nici copiii ei. Lucrul sta era att de stupid!
Jos, un ir lung de nori albi, n form de ciuperc, presrau deertul Dusinei. Bombardamentul ncepuse. Gerinii
ctigaser.
- Perfect! La bord totul este alimentat cu energie, indicatoarele sunt pe verde.
Sefule sttea n faa panoului principal de comand. ndicatoarele de-abia trecuser de pe rou pe verde. Gil o fi
fost el un tir cam aiurea n alte privine, ns i cunotea la perfecie meseria!
Peste tot n jur. nava revenea a via. Energia puls prin
Cablurile masive, lumina strbtea filamente din fibr optic, subiri ca firul de pr, aerul optea prin kilometri de
conducte, iar puntea ncepea s vibreze sub picioarele sale. Sptmnile de munc fuseser rspltite. El avea o
nav, o dat n plus. Ei aveau o nav, o dat n plus. Sefule tia c undeva, pe planet, un brbat prizonier ntr-o
cuc de metal va fi mulumit.
n acelai timp, la un kilometru deprtare de puntea principal, adnc n labirintul mecanic din compartimentul de
acionare al lui Hebe, Gil scoase din trusa de scule o sticl cu pileal, pe jumtate plin. Punnd mna pe o pereche
de pahare murdare, turn n fiecare o cantitate sntoas de whisky i-i ddu lui Molly un pahar. Ea era asistenta lui.
O femeie dolofan, exact pe gustul lui Gil.
Molly zmbi, ridicnd paharul:
- Pentru Hebe! Fie c ea s ne supravieuiasc tuturor!
- Dus? Gerinii au atacat Dus? Pentru ce? ntreb nencreztor comandorul Heath. Planeta aia nu este nimic
altceva dect nisip.
- Acum este mai degrab sticl radioactiv, l corect cpitanul Sokolof. n momentul! Trimiterii torpilei mesager,
Meduzele aruncau cu srg bombe nucleare asupra planetei.; - Ce porcrie!
Heath lovise att de tare cu pumnul, nct echipamentul de comunicaie treslt pe birou:
- Se-ndreapt ncoace?
- Pn acum nu, domnule... aa ne spun cercetaii notri.
- Normal, rosti aspru Heath. Dus era simplu de cucerit, nu avea la dispoziie dect vreo dou nave de asalt i
dou sau trei interceptoare de sol. Meduzelor le e fric s atace Gloria. Stiu foarte bine c-i mncm pe pine, la
micul dejun.
Sokolof nu era tot att de sigur, ns ncuviin totui, scond cuvintele cu zgrcenie:
- Rspundem, domnule?
- S rspundem? ntreb Heath. Pi da, vom rspunde! O s-i gsim pe ticloii ia de Gerini ca s le anulm
biletele de intrare la spectacol! Ce avem disponibil?
Sokolof se aplec deasupra biroului, dnd terminalului o serie de instruciuni. O list cu coduri inund ecranul.
Heath citi, murmurnd:
- a s vedem... dou transportoare... pe-astea le lsm balt... apte crucitoare... i mausoleul orbital al lui
Kyro.
Ridic privirea din ecran i zmbi:
- Ei bine, George, nu e cine tie ce, dar va trebui s m descurc. i las trei crucitoare pentru a proteja Gloria.
Restul le iau cu mine.
Sokolof se ncrunt.
- Cu tot respectai, dar experiena dumneavoastr de lupt este... hh... oarecum limitat, i...
- Destul! Ltr Heath ridicndu-se n picioare. Poate c mie mi lipsete experiena, dar ofierilor mei nu, i
blestemat s fiu dac o s stau pe dinafar. De altfel, dac pot conduce o ntreag planet, pot comanda i un grup
de lupt.
- Da, domnule.
Sokolof era atent s nu-i trdeze vreun sentiment care i-ar fi pus amprenta pe chipul su impasibil.
Heath nconjur biroul i i puse o mn pe umr:
- Nu te supra, George. ntr-o zi o s-i vin i ie rndul s te distrezi.
- Da, domnule. Succes la vntoare, domnule!
Heath se opri la jumtatea drumului spre u:
- A, s nu uit, trimite scuzele mele amiralului Kyro. M tem c voi lipsi la rebotezarea muzeului su zburtor.
Sokolof observ c superiorul su avea ntiprit pe fa orice altceva, numai regrete nu.
- Sunt sigur c va nelege, l liniti el.
Comandorul Heath fcu un semn cu mna i dispru, ieind pc u.
Sokolof ddu amuzat din cap, apoi i aprinse o igar. Trgnd satisfcut din ea, nconjur biroul i se aez n
scaunul lui Heath. Scaunul lui, acum, dup ce comandorul plecase.
Trase tastatura computerului un pic mai aproape, ncrunt sprncenele concentrndu-se, i introduse un cod.
Apru un meniu. Ceru o activitate de trecere n revist. Meniul dispru fiind nlocuit de un ecran plin cu informaii.
nima i nghe. N-ar fi trebuit s fie mai mult de o linie sau dou! Cineva l urmrea prin subrutine!
ntroduse rapid un alt cod, apoi repet procesul de nc trei ori. Cuvintele PROGRAM N RULARE aprur pe
ecran.
Scutur scrumul pe suprafaa imaculat a biroului i se ls pe spate n scaunul lui Heath. Sentimentele sale erau
confuze. Urma dispruse i, o dat cu ea, orice ans ce a fi prins. ns cineva fusese extrem de aproape. Cine?
Kyro nu avea nevoie de ochi pentru a ti c se afla din nou n spaiu. Ar fi tiut i fr senzori, i fr s i se
spun, fr nici un fel de informaie exterioar. Sentimentul venea de undeva, din interiorul su. Un sentiment de
echilibru i de plintate care nu i aprea dect n spaiu.,
Astfel nct, n timp ce naveta se ridic prin atmosfera Gloriei, starea sa de spirit se modific n mod
corespunztor, oferindu-i un sentiment de
Fericire pe care nu-l mai avusese de mult, mult vreme. Tnjise mereu dup ziua asta.
Mai trziu va avea loc un botez oficial, n compania lui Heath i a altor demnitari, dar mai nti va fi o petrecere
intimai pentru aceia care o aduseser pe Hebe din nou la via.
Naveta se apropia. Kyro privi ecranul principal: Hebe era\lung de peste trei kilometri. Un pic mai bondoac dect
cele mai noi nave clin aceeai clas. - Dar de asemenea i mai puin] vulnerabil; mulumit. nveliului exterior mai
gros, Este adevrat, compartimentul de navigaie, compartimentul tactic i sistemele electronice de lupt erau
aproape primitive, ns ntr-o]
ncierare decisiv, unde toate manevrele erau posibile, Kyro ar preferat-
O pe Hebe altor nave mai tinere.
Suprafaa exterioar a navei era acoperit cu antene, aripioare de rcire, posturi de tragere i nenumrate alte
instalaii. Acestea ddeau navei o nfiare amenintoare, de parc era gata de lupt.
ns pentru Kyro, Hebe era o oper de art. De-a lungul anilor, se apropiase de aisprezece alte vase de lupt cu
aceleai sentimente, ultima oar lund o parte din nav cu el i lsnd o parte din el n urm. Era plcut s faci
cunotin cu un nou prieten.
Naveta intr n compartimentul de docare, pluti un moment i cobor delicat pe punte. Pilotul, locotenentul
comandant Kathi Forney, retras din Flota Ligii, cu trei nepoi acas, de dou ori decorat pentru merite deosebite,
ntrerupse alimentarea cu energie i i refcu machiajul.
Uile masive se ncinser alunecnd, permind introducerea aerului respirabil n compartimentul de docare. n
timpul luptei, un astfel de lux nu ar fi fost posibil, ns aceasta era o ocazie special, o ceremonie, i fiecare i dorea
s-l ntmpine pe Kyro ntr-un mod ct mai corespunztor.
Cnd compartimentul de docare fu presurizat, echipajul i fcu apariia, aezndu-se pe trei rnduri. Cei mai
tineri aveau de fapt o vrst medie, cei mai btrni atinseser sut de ani. Unele uniforme erau strmte, altele largi,
iar altele erau noi - noue. Ghetele se treau, braele artificiale de metal reflectau lumina iar servomotoraele
zumziau. ns atunci cnd Sefule le ordon s ia poziie de drepi, rmaser ca nite stlpi, mndri de ei nii i de
ceea ce fcuser.
Ua navetei se deschise huruind, i amiralul Kyro alunec n jos pe ramp. Sefule sufl puternic n fluier. Vibraiile
nalte i intense se plimbau dintr-un capt ntr-altul al pereilor navei, inducnd un fior pe spinarea lui Gil. Dup care
Sefule fcu un pas n fa, salutnd:
- Bine-ai venit la bord, domnule!
- Bine-ai venit la bord, domnule!
Heath ptrunse prin sas, descoperind-o pe Janice Yakamura, cpitanul navei, venit n ntmpinare. De-abia i
ajungea pn la umr, dar faa ei ca de ppuic era sever i hotrt. Heath se obinuise cu mintea ei iute i cu
atitudinea agresiv. De fapt, ea era motivul pentru care hotrse s-i nale
Steagul la bordul acestui crucitor. Janice va compensa lipsa lui de experien i, dac i se va ntmpla lui ceva,
atunci Dumnezeu s-l ajute pe cel care-i va sta ei n cale!
Heath rosti, n drum spre punte:
- Mulumesc pentru rspunsul prompt, cpitane. Nu avem prea mult timp. Ai citit raportul serviciilor de spionaj?
Yakamura ncuviin. El fcea un pas, picioarele ei mai mici fceau doi.
- Da, domnule. Meduzele ne-au nroit fundurile.
Heath zmbi, aducndu-i deodat aminte de Catolyn. Cnd va afla c a plecat n spaiu, se va face foc i par.
- O exprimare puin cam pitoreasc... ns corect. Hai s mergem repede acolo.
- Da, domnule. Peste cincisprezece minute vom intra n hiperspaiu. La cteva ore dup aceea vom cobor pe
Dusa, i vom gsi pe ticloii aceia scrboi i-i vom trimite n iad.
Exact aa cum estimase Yakamura, formaia de lupt iei d. e pe orbit chici minute mai trziu, dup alte opt
minute intr n faza de accelerare i ptrunse n hiperspaiu exact la timp.
- n hiperspaiu. Am spus c tatl dumneavoastr se afl n hiperspaiu.
Vocea aparinea domnioarei Woods, asistenta tatlui su n probleme
Administrative.
Carolyn njur, fcnd-o pe domnioara Woods s-i piard respiraia. Koon zmbi. Acum o cunotea destul de
bine pe
Carolyn. Nimic nu-l mai. Putea lua prin surprindere, o njurtur nici att.
- n regul, domnioar Woods; i mulumesc!
Carolyn aps pe un buton i se ntoarse spre Koop.
- Gerinii au atacat Dus i tticul meu s-a dus dup ei. Sunt ngrijorat. Tticul este ofier n rezerv i nu are nici
cea mai vag idee despre cum se conduce o btlie spaial.
-- Las c tiu ofierii lui, rspunse Koop. n plus, m-a mira s-i gseasc pe Gerini.
Carolyn ridic o sprncean.
- Eu, de exemplu, n-a mai sta acolo, se explic el.
- Si acum ce facem?
5
Koop zmbi lene, ntr-un fel care-i fcea pe unii s-i subestimeze posibilitile:
- Acum ne vom ocupa singuri de problem.
- Raporteaz!
La'seek purta un costum presurizat. mpreun cu cei doi scutieri ai si traversa dintr-un capt ntr-altul piscina de
conferine, acum pustie. Apa fusese scoas i pus la pstrare, pentru btlia care urma s vin. Bolovanii semnau
cu cei care se aliniau n lungul plajelor planetei natale.
- Majoritatea oamenilor sunt n drum spre Dusa, rspunse Wa'neck cu precauie. Drumul nostru este liber.
La'seek l credea, ns era totui nervos. Fora sa de oc era departe de cas i de posibilitile de
remprosptare. Dac spionul minise? Dac Gloria era o capcan bine pus la punct?
- Cte nave? ntreb el spernd c Wa'neck va pierde din arogan.
- Trei crucitoare, cuirasatul scos din uz, dou transportoare i o
Diversitate de nave micue.
nuntrul costumului presurizat, La'seek se color n verde, uurat. Fora sa de lupt, compus din zece nave-
sfer i va Eradica pe vienxii, iar el va cpta comanda unei ntregi flote! Flutur un tentacul n direcia celuilalt Gerin:
- Bine procedat, Wa'neck. Poi ataca!
- nformaii, rosti calm Koop. nformaii pe care le-ai furat. Despre asta este vorba, cpitane Sokolof. Domnioara
Heath, aici de fa, a descoperit o scurgere de date din Consiliul de pe Felson Prune. Si tii ce? Atunci cnd ai dat
peste noi tergndu-ne fiierul, ne-am trezit ntr-un mare impas. ns imediat ce am neles modul tu de lucru a fost
uor s-i urmrim activitatea, ajungnd pn la terminalul comandorului.
Koop ddu din cap spre Carolyn:
- Domnioara Carolyn a trecut prin nite momente destul de neplcute. A avut impresia c tatl ei era spionul,
ns o verificare rapid ne-a demonstrat c el era n drum spre cosmoport n momentul critic, iar la biroul lui te aflai tu.
Cpitane Sokolof, eti arestat.
Sokolof se fcu i mai comod. n spatele biroului, aparent relaxat..
- M tem c te neli, locotenente. Si dei n mod normal
> t
Am rgaz s m ocup de tinerii ofieri nechibzuii i de domnioarele isterice, n momentul de fa sunt un pic n
criz de timp. Se pare c nite Meduze puse pe rele se ndreapt spre noi. Locotenent Koop, i recomand insistent s
te prezini la unitate. ar dumneata, domnioar Heath, cred c ar fi mai bine s te ascunzi ntr-un adpost.
Cu micri lejere, Sokolof deschise un sertar i duse mna spre cutia de igri, scoas ostentativ la vedere. ns
mna sa apuc blasterul ascuns pe undeva n fundul sertarului, i chiar reui s-l scoat pe jumtate, nainte ca
gloanele lui Koop s-i ptrund n piept. Se prvli lovind biroul cu capul. Sistemul hidraulic ai scaunului oft,
stabilindu-se n noua poziie.
,Poziia trei, grila patra, sectorul paisprezece, am ase, ba
Nu, apte, ba nu, apte plus alte nave neidentificate aprnd din hiperspaiu. La cererile standard pentru
identificare, nu am primit nici un cod. Repet, nici un cod. Computerul indic o potrivire de nou virgul nou cu
formaiile i tacticile Gerine. Recomand punerea tuturor unitilor n stare de alert. Repet, alert..."
- Aici se termin transmisia, amirale, declar Sefule adresndu-se cutiei de metal. Credem c mesajul a venit de
la o nav-curier aflat ntr-un loc nepotrivit la un moment nepotrivit. Senzorii notri confirm faptul c zece nave-sfer
se ndreapt ncoace.
Kyro rmase mut cteva momente.
- Zici c majoritatea flotei a plecat? ntreb el apoi.
- Da, domnule. La vremea respectiv nu am acordat mare atenie, ns lui Sparks i place s trag cu urechea i
a auzit o grmad de instruciuni codificate. Apoi, dintr-o dat, patru crucitoare au ieit de pe orbit. Cteva minute
mai trziu au intrat n hiperspaiu.
- Ce fore au mai rmas?
- Trei crucitoare, dou transportoare... i extrem de puine anse.
- D-mi-l pe cel care rspunde de aprare.
Din cauz c nu mai era activ, Kyro avea mai puin autoritate dect recrutul aflat la nivelele cele mai inferioare,
dar spera c mcar va fi tratat cu respect.
,- Am neles, domnule.
Trecur cteva momente. Sefule se ntoarse.
- Am luat legtura cu ofierul de pe Mandela, domnule - abia a ieit de pe orbit. "O cheam Morgan.
Kyro ndrept un senzor optic spre ecranul de comunicaie. Vzu o femeie ntre dou vrste, care purta cometele
de comandant i avea o expresie foarte ntunecat. Vorbi ea prima:
- Fr suprare, amirale, ns ne pate un mare pericol, sper deci c acest apel este mai mult dect o conversaie
de curtoazie.
Kyro rse, scond nite sunete metalice, ciudate, prin sintetizatorul su.
- Nu, cpitane, nu este o conversaie de curtoazie. Ne ntrebam dac nu cumva v putem oferi un pic de ajutor.
- Avei arme n stare de funcionare la bordul epavei dumneavoastr?
Kyro ndrept un senzor spre Sefule. Acesta ddu din cap c da.
- Da, rspunse amiralul. Tebe este narmat corespunztori
Nu era chiar adevrat ceea ce spunea el, pentru c nc mai
Ateptau unele piese de schimb, dar Sefule nu avea de gnd s-l corecteze. Sistemele de armament de pe. Hebe
erau funcioNale n proporie de optzeci i apte la sut, iar sta era un procentaj mai mare dect cel cu care se
puteau luda multe nave de linie.
Morgan ddu din cap, surprins.
- n regul, amirale! Orice ajutor e bine venit. Noi mergem cu toii. Cercetai, plasatori de mine, chiar i un
remorcher. Vom face tot posibilul s
i oprim i s le rupem formaia. Voi inei-i departe de planet.
- neleg i voi respecta ordinele, transmise Kyro un rspuns oficial. Succes, cpitane!
Hebe ntrerupse comunicaia. J
Kyro se ntorcea deja spre Sefule, atunci cnd ecranul i pierdu imaginea.
- Toi oamenii valizi s intre n dispozitivul de lupt!
- Am neles, domnule!
Mna lui Sefule lovi un disc mare, pornind alarma.
Jos, pe puntea echipajului, dou sute de capete privir la unison n sus.
Stteau acolo, bucurndu-se de aperitive i discutnd despre vechile vremuri. Alarma era probabil o greeal, sau
intenia cuiva de a face o glum. Se privir unii pe alii. Rser.
Apoi, prin sistemul de intercomunicaii, se auzi vocea lui Sefule:
- Atenie, aceasta nu este o glum. Repet, nu este o glum. Spre noi se ndreapt nave-sfer Gerine. Toi membrii
echipajului s se prezinte la posturile de lupt. Repet, toi membrii echipajului s se prezinte la posturile de lupt.
Cineva spuse ,Ah, ce porcrie!" dar ncepur s alerge cu toii. Si n timp ce alergau, alarma continua s sune,
pompnd adrenalin n trupurile i minile mbtrnite.
Majoritatea nu gndeau, nici nu aveau nevoie, instinctele lor fuseser formate o via ntreag prin antrenamente
i situaii de lupt reale - pur i simplu se ndreptau spre staia de lupt pe care o cunoteau mai bine. Si dac aceea
era ocupat, cutau alta, pn gseau una liber.
Demnitarii aflai n vizit fur adunai n nite compartimente goale. Acolo primir instruciuni ,s tac din gur, s
stea jos i pentru nimic n lume s nu se ating de ceva."
Sus, pe punte, locotenentul comandant Kathi Forney i prinse centura. Scaunul ei era plat i aproape orizontal.
Firele ieeau din casc i din mane, mergnd n compartimentul de navigaie i oferind u. -: ; control asupra navei.
Mintea sa era pretutindeni, cutreiernd lungi iruri de numere, trecnd peste informaiile oferite de sistemele de
acionare i mngind sistemele de armament. Pe vremuri fusese un killer cu snge rece, un pilot strlucit, un
combatant nenduplecat. Si, sub prul alb i pielea zbrcit, sufletul rmsese tnr. Acolo jos avea nepoi. Dac
Meduzele doreau s pun mna pe Gloria, vor trebui s o ucid mai nti pe ea!
- Vreau raportul.
Kyro rosti aspru cuvintele ndreptndu-i atenia spre efii de compartimente.
Vocea lui Gil era puternic i clar:
- Compartimentai de acionare pregtit i gata de pornire, domnule!
Kyro recunoscu vocea urmtoare, aparinea sergentului Norvus, i era
Sintetizat:
- Compartimentul armamentelor pregtit, domnule. Avem optzeci i apte la sut din armament i optzeci la sut
din personal, gata s tragem nite uturi n fund!
Kyro zmbi n sinea sa.
- Mulumesc, sergent. Compartimentai medical?
- Compartimentul medical pregtit, domnule.
Si tot aa, pn fur inspectate toate compartimentele. Kyro se gndi la aceti oameni, la sacrificiul lor anterior i
la cel pe care erau gata s-l fac nc o dat. Se simi teribil de mndru.
- Mulumesc tuturor. Dac Gerinii au impresia c Gloria este un mizilic,
Vor afla n curnd c se neal. Sefule, f-mi conexiunile!
Fiind prevenit cu cteva minute mai nainte, Sefule era deja gata. Conectase dou cabluri la compartimentai tactic
al navei, aa c nu i mai rmnea dect s le introduc n mufele cutiei ce adpostea circuitele vitale ale lui Kyro.
Amiralul nelese deodat de ce piloii-ciborg erau considerai cei mai buni. Brusc, el i nava deveniser o singur
entitate. Simi o expansiune, prin fiecare circuit al vastului echipament electronic al navei.
Era ca i cum avea din nou un corp, numai c de data asta mai bun. Fiecare senzor era al ui, fiecare afiaj era o
surs suplimentar de informaie pentru creierul su, fiecare membru al echipajului era un subprocesor pe care se
putea baza.
Simi care arme erau acionate de oameni i care erau automate. O ls pe Forney s cutreiere prin el n timp ce
scotea nava de pe orbit, tiu c pulsul lui Gil era de o sut douzeci i se strmb dureros atunci cnd una dintre
navele lui Morgan dispru frmiat ntr-o explozie.
Lumina tocmai disprea de pe ecranul principal, cnd La'seek se ntreb dac nu cumva era ceva n neregul.
Art cu un tentacul spre punctul verde de pe hart, cel care tocmai ieea de pe orbit:
- Ce-i la?
Wa'neck i dori ca La'seek s tac din gur i s l lase n pace s-i vad de treab, dar tia c speranele erau
zadarnice. Simi cum pielea i se coloreaz ntr-un rou-furios. Din fericire, La'seck nu putea vedea prin costumul
spaial, deci nu se considera ofensat.
- Probabil doar o nav de transport, ncercnd s fug.
- - Serios? ntreb La'seek. Atunci de ce se ndreapt spre noi, n loc s fug?
Wa'neck arunc o privire mai atent. Se strdui s-i pstreze calmul:
- Avei dreptate, desigur. Este cuirasatul de care am vorbit mai devreme.
- Un cuirasat care a fost scos din uz, ,fier vechi", ai spus. Pentru ce o grmad de fier vechi s se ndrepte spre
noi?
- Probabil intenioneaz s intre direct n noi, rspunse Wa'neck pe un ton defensiv. Cui i pas? Li vom distruge
nainte de a ne pricinui vreun ru.
- M bucur s aud asta, rosti rece La'seek. Dar adu-i aminte, se spune c n tentaculele unor rzboinici pricepui
lucrurile vechi pot face minuni.
Ca o spad. Aa a intrat comandantul Morgan prin formaia Gerin, sprgnd-o n dou, ndeprtnd-o de
planet.
Toate cele trei crucitoare ale sale lansar nave de lupt. Gerinii fcur la fel, i n scurt timp se angajar cu toii
ntr-o lupt complicat, fiecare parte mprtiind i primind moarte. Oamenii erau copleii numeric, dar aveau mai
puine crucitoare de aprat i erau mnai de disperare. Stiau ce se ntmplase deja cu Dus i ce se va ntmpla
cu Gloria dac Gerinii reueau s treac.
ntre timp, navele mai mari se ndreptaser chiar spre inima forei de atac Gerine. Remorcherul fusese distrus
aproape imediat, urmat de
Lansatorul de mine i de un crucitor. CrucitoRul se descurcase bine, lund cu el dou nave-sfer, dar asta
nsemna c mai rmseser nc opt nave-sfer contra dou crucitoare ale lui Morgan.
Aceasta se lupt ca un demon, nelund n seam strategia ~ convenional, rsucind u-se i fcnd viraje printr-
un labirint ' complicat de energie letal, lovind i primind lovituri n lupta cu navele-sfer.
Privi cu un nod n gt cum o mic nav de cercetare i - face drum printr- un curcubeu de fascicule energetice,
npustindu-se spre cmpul de fore al unei nave-sfer. Dispru ntr-o floare de lumin, lsnd neatins nava alian.
Apoi Morgan vzu vasul de comand al Gerinilor, nu mai. mare dect restul navelor care l protejau, ns plasat
ostentativ f n centru.
Scrni din dini, vznd cum al doilea crucitor dispare f, ntr-o explozie de lumin... Ddu ordinul de atac.
Totul. n jurul ei strlucea n rou i portocaliu. Sistemele cdeau unul dup altul, iar oamenii urlau.
i mirosi a fum. i ddu deodat seama c era ceva n 4 neregul cu picioarele ei. Nu se mai micau. Probabil c
aa se 1 explica prezena acelei bli de snge.
Pe undeva se producea o scurgere de aer, dar probabil c S era una mic, deoarece dei avea costumul perforat,
putea totui s respire. Cineva vorbea, punndu-i ntrebri, formulnd cereri.
Ochii ei i ntlnir pe cei ai pilotului. - - ncotro, efa?
i oferi un zmbet strmb:
- La beregata lor, locotenente! Chiar la beregata lor.
Kyro privi nava lui Morgan npustindu-se. Se prea c avea s loveasc vasul de comand Gerin, ns n ultima
clip apru o nav-sfer, blocnd drumul. mpreun formar un soare.
- Bravo, cpitane Morgan, rosti Kyro n interiorul vastei 1 complexiti a minii sale.
Mai rmneau patru nave aliene, toate ale lui.
Ls pilotajul n seama lui Forney, folosind interfaa cu nava pentru a pune la punct o strategie. Nu prea avea timp
la dispoziie deoarece, dup dispariia navei lui Morgan, navele inamice aruncau cu tot ce aveau n direcia lui iebe.
Scuturile cuirasatului strlucir sub bombardamentul masiv, ns rezistar. Armele energetice scuipar fascicule
albastre distrugtoare, torpilele cu plasm uierar prin tuburile de lansare iar rachetele mai mici ieir fnee,
cutnd surse de cldur.
nti una, apoi alt nav Gerin devenir incandescente, disprnd de pe ecranele lui Hebe.
Dou torpile Gerine cu plasm lovir la cteva secunde distan una de alta. Explozia rezultant mpinse att de
mult napoi scutul defensiv al lui Hebe, nct aproape c atinse carcas. Tot ceea ce avea o nlime mai mare de
cincisprezece centimetri rmase deodat expus, fr aprare.
n acel moment, navele de lupt Gerine ieir pentru a ucide. Veneau n numr copleitor de mare, lansnd
lumin letal i torpile.
Neprotejat de scuturie defensive, un compartiment cu arme al lui Hebe dispru ntr-o clipit, n timp ce un ir de
aripioare de rcire se contorsion, devenind o mas amorf, topit.
Jos, n camera motoarelor, Gil njur vznd cum luminile roii ncep s strluceasc i alarmele s urle. Gerinii
distruseser treizeci la sut din capacitatea de rcire a navei! El i cu Molly erau deja dezbrcai pn ia talie, iar
sudoarea curgea iroaie de pe trupurile lor. n curnd vor ncepe s piard oameni i! n cauza cldurii insuportabile.
Molly atinse micul receptor legat de ureche. Era greu de auzit ceva, prin hrmlaia fcut de alarme.
- Amiralul vrea mai mult energie pentru scuturi! Strig ea. Meduzele aproape c ne-au perforat!
Degetele boante ale lui Gii lovir repede cteva butoane, dnd semnalul de stingere. Energia care mergea la
motoarele de
Acionare i la armele energetice se ndrept spre scuturile defensive. Ecranele prinser via i un strigt de
veselie se auzi prin sistemul de intercomunicaii, ns Kyro l percepu ca pe o] simpl perturbaie; mintea sa era plin
de vectori de interceptare, ! Rapoarte tactice, informaii despre nav i strategii pentru distrugerea inamicului. Unul
dintre cele o sut treizeci i dou de countere ale armamentului ncepu s clipie undeva n colul! Minii sale. Hebe
rmnea fr torpile.
- Este timpul s ne retragem, opti cu tristee La'seek. Btlia s-a terminat. Chiar dac distrugem piesa asta de
muzeu, nu ne mai rmn suficiente nave pentru a nfrunta defensiva de la sol. ,Gata pentru a fi culeas", parc aa ai
spus, Wa'neck? F Fructul se pare c este totui cam ncpnat, nu-i aa?
Wa'neck nu rspunse. Sufletul su era nvluit de ruine,} iar mintea plin de moarte.
La'seek, resemnat, se ntoarse spre pilot:
- Spune-le i celorlali. Peste cincisprezece respiraii plecm de-aici.
Sergentul Norvis a murit atunci cnd o cutie de jonciune suprancrcat
A explodat mprtiind rapnele fierbini peste tot n centrul de comand a tragerilor. O bucat mare din carcasa cutiei
i a luat capul, mprocnd camera cu snge.
Tehnicianul de armament Sonny Baktu i terse sngele de pe fa, murmur o scurt rugciune i prelua
controlul asupra sistemelor de arme automate. Acestea constituiau o versiune mai complicat a jocurilor pe computer
din copilrie.
Alege o arm automat, scoate-o din poziia ,automat" i' caut o int Ateapt ca o nav de lupt duman s
apar pe ecran, aliniaz gril i activeaz arma... Presto! O Meduz bine] gtit la cuptor! Baktu zmbi.
- Ateapt puin, sergent, i-i mai trimit civa!
- Acum!
La comanda lui Kyro, ultimele torpile i o armat de rachete mai mici prsir tuburile de lansare repezindu-se
spre nava de comand a Gerinilor.
Multe nu avur nici un efect, fiind interceptate de nave de lupt sau de rachete antirachet; ns trei dintre ele, o
torpil cu plasm plus dou rachete, reuir s treac i explodar n cmpul de for al celeilalte nave.
Din noroc, toate trei. Explodar n acelai timp. Explozia combinat suprancrc respectiva seciune a scutului
protector, provocnd o mic gaur.
Gaur se meninu doar o mic fraciune de secund, suficient de mult ns pentru ca un fascicul energetic s
ptrund i s perforeze carcasa navei. Tot din noroc, gaura apruse n dreptul compartimentului de comand i
control. Un moment de cldur intens, urmat de o decompresiune violent. La'seek i Wa'neck nu aflar niciodat ce
anume i lovise.
Peste cteva secunde, ultima nav-sfer Gerin dispru n hiperspaiu. n ciuda faptului c o treime din echipajul
cuirasatului murise sau era rnit, prin sistemul de intercomunicaii al lui Hebe se auzir urale.
Kyro vorbi i prea obosit:
- Gerinii au lsat n urm o grmad din navele lor de lupt. Distrugei-le. Felicitri la toat lumea!
Douzeci i ase de ore mai trziu, nava era prsit prsit, cu excepia amiralului Kyro. Heath se ntorsese cu
suficiente nave pentru a proteja planeta, anihilnd ultimele formaii Gerine.
La cererea sa, Kyro a rmas acolo. Era n continuare cuplat, n continuare contient de nav. n continuare la
comand. Dac Gerinii se ntorceau, el va afla i va da alarma, ntre timp, se ghemui adnc n cldura crnii sale de
metal i oft cu satisfacie.
Era din nou ntreg!
BTLIA DE LA NEBULOASA SPARTA
Pe msur ce Gerinii au fost mpini spre propriile lor sisteme, s-au produs multe ncierri minore. n imensitatea
spaiului, poi lupta numai dac ambele pri i doresc acest lucru. Firesc, asta nseamn c btliile se produc acolo
unde unul dintre combatani este obligat s lupte. De exemplu, n btlia de la Olympus. Forele Ligii au reuit s
provoace navelor Gerine pierderi foarte importante, cu preul a cincizeci de mii de civili mori, plus o mare cantitate de
bunuri i o staie orbital distruse.
Btlia de la Nebuloasa Spart a constituit o excepie. Rspunznd presiunilor fcute pentru minimizarea
pierderilor n rndul civililor, Mac i-a schimbat politica (de obicei ntmpina intruziunile Gerine cu o rezisten
nenduplecat). Dup un studiu atent asupra dumanului, s-a hotrt ca flota s deplaseze o mare for de atac la
periferia regiunii din care proveneau Gerinii. Odat realizat, aciunea trebuia s duc la o ripost masiv, probabil la
o btlie cu puine anse de izbnd. Dei Mac renuna la avantajul de a lupta ntr-un teritoriu prieten, rzboiul se
mut cu un pas mai aproape de Vizuina Gerin. Era o ans important s iei pentru prima oar iniiativa dar, de
asemenea, peste o sut de lumi rmneau cu o slab protecie.
Nebuloasa Spart a fost aleas deoarece orice flot Gerin plecat n expediie era obligat fie s apar din
hiperspaiu la o distan destul de mic de ea, fie s mearg cu o vitez relativ redus prin ciorchinii de stele care
nconjurau zona. Apariia din hiperspaiu ducea inevitabil la confuzie i la formaii dezorganizate. O apropiere lent
ddea flotei oamenilor un timp suplimentar de pregtire. n fine, dac btlia prea s se sfreasc prost, nebuloasa
oferea un plus de protecie. n sistem nu exista nici o planet; avea s fie o lupt spaial; tipul de btlie la care
Gerinii se pricepeau cel mai bine. Rezultatul era departe de a putea fi cunoscut dinainte.
n realitate, confruntarea s-a desfurat n trei faze. nainte de nceperea
Luptei, Mac o ordonat finalizarea unui numr de pregtiri. Aa cum s-a prevzut, prima faz a nceput atunci cnd o
for Gerin de peste o sut de nave s-a apropiat prin norul nebuloasei, fiind ntmpinat cu un efectiv de patru ori mai
mare. Dup o lupt scurt dar intens, alienii s-au retras. Mac s-a abinut de la a-i urmri, pstrndu-i navele pentru
btlia mult mai important care tia c avea s urmeze.
A doua faz a constat dintr-o hruial permanent, n care navele Gerine loveau i dispreau rapid. Patru port-
nave au aprut n imediata apropiere a flotei oamenilor. Fiecare port- nav a lansat treizeci de nave de lupt, dup
care a ncercat s evadeze prin hiperspaiu. Surpriza oamenilor a fost att de mare nct dou dintre ele au scpat
nevtmat. Navele de lupt dumane s-au npustit apoi ntr-o manevr sinuciga spre cele mai apropiate
crucitoare ale Ligii, trgnd mereu i explodnd la contact. Bine sincronizat i executat, acest raid al inamicului a
dus la pierderea a peste o duzin de crucitoare i zdruncinarea moralului.
Trei zile mai trziu, flota Gerin a aprut n for. Mai [trziu s-a aflat c fuseser mobilizate aproape toate navele
de lupt rmase n imperiul lor. Sau apropiat prudent, apreciind c erau superiori ca numr.
Mac nu a inut nici un discurs despre importana victoriei
Sau despre consecinele nfrngerii, aa cum fcuse naintea btliilor precedente. Toate navele aflate sub
comanda lui s-au adunat, nelegnd c nfrngerea aducea dup sine mcelrirea a miliarde de oameni i alieni
aliai. n locul unui discurs, fiecare ecran de lupt i monitor trivideo a proiectat o serie mut de imagini - DuQuesne,
Noua Aten, Lyra, i alte lumi devastate de atacurile Gerine. Pe unele dintre nave, oamenii s-au nfierbntat i-au
nceput s urle strigte de lupt; pe altele, amintirile a ceea ce pierduser fur ntmpinate cu o linite deplin.
ntrnd n spaiul deschis din centrul nebuloasei, flota Gerin s-a dispus ntr-un cerc aproape perfect. Formaia
era astfel desfurat nct s obin cel mai mare avantaj posibil de pe urma superioritii numerice. Dac flota Ligii
se destrma pentru a ntmpina valul de nave, urma s-i piard din densitate, fiecare nav pilotat de oameni putnd
fi lovit separat din mai multe poziii. Dac, dimpotriv, rmnea compact, urma s fie nconjurat din toate prile.
Mac a ales o cu totul alt variant: s nu fac nici unul dintre lucrurile pe care se presupunea c le va face. n loc
de tactica prezumtiv, a ordonat celor mai grele nave s se adune pe unul din flancuri. Apoi, spre uimirea tuturor, a
dispus o retragere lent a ntregii sale fore. Aceast nou formaie a dat navelor oamenilor un avantaj clar n zona n
care erau concentrate. nsemna, de asemenea, c nucleul flotei Gerine avea s fie ntmpinat de un front mult mai
dispersat de nave dotate cu arme uoare.
n cele din urm, cu un singur cuvnt, Mac a ordonat oprirea retragerii. Peste mai puin de un minut, ambele pri
i lansau navele de lupt. nc o dat, computerele de lupt fcur calcule, stabilind c oamenii erau mult copleii
numeric. Toat lumea a fost ocat atunci cnd, chiar nainte de a
Se ciocni cu dumanul, Mac a poruncit navelor de lupt s se retrag. Au fost necesare cuvinte aspre pentru a
convinge contingentul -
Format n majoritate din supravieuitorii ele pe Noua Aten - s asculte. Chiar i aa, civa aliai individualiti de
pe D'Tarth sau Leassei i-au continuat drumul, pentru a se ntlni cu inamicul.
Privirile furie i ntrebtoare ale celor aflai pe puntea de comand l convinser pe amiral c toat lumea era
nedumerit. Si-o fi pierdut curajul? Cu o expresie insondabil, Mac a - ateptat pn cnd primele nave de lupt
Gerine au intrat n raza de aciune a fasciculelor, dup care a ordonat declanarea a mai mult de o mie de mine
neutronice, plasate cu cteva zile mai devreme. Pre de un moment, aproape prea scurt pentru a se putea distinge
ceva, spaiul ocupat de Gerini a strlucit mai puternic dect stelele din centrul nebuloasei. Sute de nave dumane,
mpreun cu cele ale aliailor Ligii care nu ascultaser\de ordinele amiralului, au fost prinse de undele mortale ale
radiaiei. Cu tentaculele moarte pe man, majoritatea aparatelor de lupt Gerine s-au autodistrus sau au fost distruse
cu uurin pe msur ce se apropiau de formaia Ligii. Mac a zmbit pentru prima oar de la nceperea rzboiului.
Chiar i dup pierderea grosului navelor, Gerinii aveau n continuare superioritatea cantitativ. Fuseser lovii, dar
nu att de grav nct s nu poat zdrobi sau schilodi flota din faa lor. Vasele grele intrar n zona de aciune a
armelor. Mac le lovi. Toat lumea se atepta ca amiralul s coordoneze o retragere general, nainte ca forele sale s
fie prinse n ncletarea luptei. N-a fost aa. El a dispus ntrirea primei linii. Motivul acestei micri a devenit evident
atunci cnd un alt nor de mine a explodat n faa flancului mi slab al flotei Ligii. Nu prea multe de data aceasta, dar
suficiente pentru a ncetini sau a opri atacul Gerin. La fiecare cteva secunde explodau cteva mine, elibernd de sub
presiune flancul mai slab. n acelai timp, navele grele i cele de atac se npustir asupra ariergardei formaiei Gerine
nainte ca alienii s se poat reorganiza i s fac manevre, pentru ai ntri flancul ameninat, acesta fusese lovit i
distrus. Apoi, grupul n continuare compact al navelor Ligii s-a ntors, lansnd un atac necrutor. Cu superioritatea
numeric pierdut, i n continuare incapabil s atace forele slabe din fa, armata Gerin s-a spart i sute de nave
ale sale au fost distruse.
Dup cteva sptmni, forele Ligii au nceput s aterizeze pe planetele care fceau parte din imperiul Gerin.
GRENADIER
De Rick Shelley
TACTC DE LOVESTE-S-FUG s-a desfurat conform planului. Cele dou crucitoare ale noastre au ieit din
hiperspaiu mai aproape de planet dect recomand prescripiile militare i i-au lansat navetele nainte de a se
angaja n lupt cu singura nav Gerin aflat pe orbit n jurul lui Grenadier. Dou companii de marinari au aterizat n
apropierea singurei uniti militare
Gerine, s-au angajat ntr-un scurt schimb de focuri i-au ncercat s captureze prizonieri - un efort care n cele din
urm a euat... exact aa cum ne ateptam. Forele noastre au suferit pierderi relativ uoare. Marinarii s-au ntors la
navetele lori fiind prezeni la rendez-vous-ul cu crucitoarele de pe orbit, care-au plecat la fel de repede pe ct
veniser.
Rolul nostru era altul de data asta. Am penetrat atmosfera ntr-un picaj puternic, aproape c ne-am prjit. Trebuia
s par ca i cum naveta noastr fusese lovit i avea s se zdrobeasc de sol, la cteva click-uri deprtare spre est
de baza Gerin, acolo unde nu puteam fi detectai direct de la sol. Sus se ddea o lupt nverunat. Speram c nici
una dintre navele Gerine nu-i va da seama deOprire, am crezut c o s ne facem praf pe bune. Dar am nceput 9 s
dau ordine pentru nceperea etapei de parautare i-am srit/din navet nainte ca aceasta s se opreasc. M-am
grbit s intru cu oamenii n jungl, departe de priviri indiscrete i de nav. Cpitanul Ebersoll a ieit ultimul. Nu ne
puteam permite s crm dup noi un pilot, aa nct cpitanul a pilotat chiar el. Aparatul. Dup ce s-a ndeprtat
suficient de navet, ncrcturile explozive au detonat. Foc i explozie: inginerii ne nzestraser i cu canistre
fumigene, deci am lsat. O dr de fum n ,cderea" noastr.
- Sunt toi prezeni, sergent Teel? M-a ntrebat cpitanul dup ce ne-a prins din urm.
- Da, domnule.
- Hai s ne crm de-aici pn nu vine cineva s arunce o privire.
Ne-am ndreptat spre nord, parcurgnd dou click-uri de jungl moderat
n douzeci i cinci de minute, un timp nemaipomenit de bun pentru nite soldai care car n spinare o cantitate dubl
de echipament. Ramurile copacilor atrnau pn la pmnt i aveau ceva care ne irit pielea la contact. Pn la urm
am gsit un adpost mai liber, ntr-o albie de ru mocirloas, f Ne-am aezat acolo pentru a atepta sfritul raidului.
Am postat santinele i i-am prevenit pe toi s nu care cumva s foloseasc transmisiile radio sau senzorii activi. Dup
ce toat lumea s-a instalat, am fcut eu nsumi un ton de recunoatere - folosindu-m de toat aparatura pe care o
crasem dup mine - pentru a m asigura c nu ne-am cuibrit chiar n poala inamicului. Apoi m-am dus s m aez
n mocirl, lng cpitan. Am ascultat prin reeaua radio desfurarea btliei.
N-a fost o ateptare chiar att de lung. Dup ce ne-am lmurit c navetele noastre se retrseser, mi-am
decuplat receptorul i mi-am scos casca. Nimeni nu avea s ne trimit mesaje de ncurajare.
- Gata, cpitane, am optit eu. Am rmas singuri.
El a ncuviinat, ridicndu-i vizorul, ca i cum l-ar fi stingherit.
- Ai grij ca toat lumea s aib echipamentul decuplat, m-a atenionat n surdin.
Tonul obosit al vocii ar fi putut bga n speriei pe unul care nu-l mai
nsoise nainte n vreo misiune. mediat cum dm de noroi, cpitanul mi se adreseaz cu glas stins, de parc-ar fi gata-
gata s se prbueasc de oboseal:
- Controleaz reeaua!
- Am neles, cpitane!
Primul lucru a fost s-mi verific propriile comenzi. Dup asta m-am dus s le verific i pe-ale cpitanului. El a dat
din cap i a chicotit.
- Bine, Roiule!
- nceputul unei misiuni este cteodat tensionat. E bine s ai un moral ridicat, ns nu trebuie s exagerezi. -am
fcut cu ochiul, mulumit c nu piserm cu stngul. Cpitanul este unul dintre puinii oameni din regiment care mi se
pot adresa cu ,Roi", fr s m supere. Suntem de mult vreme mpreun i i-a ctigat dreptul sta. N-am fost
niciodat n stare s ignor porecl, dei aproape toat lumea o folosete pe la spatele meu. M-am sturat, nc nainte
de a termina coala, s-i lmuresc mereu c numele meu este T-E-E-L, nu T-E-A-LTu verific Escadronul Bravo. Eu o
s verific Alfa. Aa o s terminm mai repede, a spus cpitanul dup ce am terminat cu verificarea contactelor sale.
Am ncuviinat cu un zmbet. Asta nsemna c fiecare aveam de verificat opt oameni. Selecionaserm mpreun
cele dou escadroane de cercetate. Toi erau veterani. Rzboiul ne-a schimbat vieile. Cnd la baza de pe Carthage
au ajuns vetile
C Gerinii mcelriser un milion i ceva de civili pe DuQuesne, colonelul Gregory ne-a adunat, inndu-ne un
discurs. Dup aceea, a supus la vot propunerea lui, iar regimentul a votat n numr copleitor pentru nrolarea n
armata amiralului Mac, pe toat durata rzboiului. Din mercenari am ajuns membri n forele lui Mac, dar n continuare
formam un regiment aparte. Sigur, n vot se oglindea mult ,loialitate fa de ras" i o sete de rzbunare. Dar asta nu
era totul. Noi eram profesioniti. Rzboiul era meseria noastr. Dar nu ne-a luat mult ca s nelegem c n rzboiul cu
Gerinii nu ne puteam desfura n felul nostru, ca de obicei.
- Sergent, pentru ce ne mai crm cu tot echipamentul sta dac tot nu ne putem folosi de el? M-a ntrebat Ace
Reynolds n timp ce i verificm contactele.
- N-ai avea ce cuta n uniform dac nu l-ai purta, a fost prima mea reacie.
Eram de prea mult vreme subofier i mi-am dat seama c ncepeam s vorbesc dup ablon.
- Le vom folosi destul de curnd, am adugat.
Dei fuseserm informai la pregtirile tactice i la antrenamente, am repetat totui:
- Nu dorim ca Gerinii s afle c suntem aici. Acum vor cuta signaturile electronice, ca s vad dac a mai rmas
cineva n urma raidului.
Ridicasem vocea suficient de tare, astfel nct s m aud toat echipa.
Nu aveam de gnd s m repet.
- Poate c ar trebui s cutm supravieuitori de-ai notri, a sugerat Liri.
- n nici un caz! A decis cpitanul.
' Liri a tresrit de parc fusese curentat, nu-i dduse seama c eful era att de aproape.
- Fiecare trebuie s se descurce pe cont propriu... Sau n-ai neles?
Am terminat rapid cu verificarea echipamentelor.
- Bun, Liri, a spus cpitanul, acum ne bazm pe tine. Stii cum s ne conduci la cavernele alea?
- Dac acum suntem acolo unde ar trebui s fim5 v duc, a fost de acord
Liri.
- Da, suntem exact unde trebuie, a confirmat cpitanul. i dm drumul. Trebuie s ajungem nainte de cderea
nopii.
Am avut nevoie de cea mai mare parte a dup-amiezii pentru a ajunge la caverne. Echipa de supraveghere care a
explorat pentru prima oar Grenadier a fcut o hart excelent. Liri i cu Jacobs, din Escadronul Alfa, fuseser n
echipa respectiv. Asta era ntotdeauna o preocupare suplimentar a regimentului, descoperirea i supravegherea
unor noi lumi. Uneori, misiunile astea erau mai periculoase dect lupta propriu-zis.
ntrarea n cavern avea doi metri lime, ns ca nlime lsa de dorit. De-abia ne puteam strecura tr, pe
burt, fr s trebuiasc s ne scoatem echipamentul din spinare. Liri i cu mine am intrat primii.
- S nu activezi vizorul pn cnd nu intrm, l-am atenionat. Calcarul i noroiul vor bloca orice scannere Gerine,
chiar dac ar fi aintite exact asupra noastr.
- Nu m prea atrage s-mi bag capul ntr-o gaur fr s tiu ce se afl nuntru, a ezitat Liri.
- Crezi c pe mine m atrage?
Ne-am trt vreo trei metri, dup care caverna s-a nlat suficient de mult pentru a ne permite s stm n
picioare. Prima ncpere avea doar ase metri n diametru, dar era acceptabil. Dou culoare nguste conduceau
undeva mai n profunzime, dar explorarea putea s mai atepte. Se prea c aceast cavern nu era ocupat de
vreun animal suficient de mare pentru a ne mpiedica s intrm.
- Stai aici, l-am sftuit pe Liri. Ridic un camuflaj n spatele intrrii. Vreo dou pturi de teren. Dup care poi
aprinde o lumnare.
M-am trt napoi ca s-l ntiinez pe cpitan c locul era destul de bun. -am condus i pe ceilali nuntru. Dup
ce cpitanul a intrat, i-am luat pe Ace Reynolds i pe Purl Jacobs, pentru a organiza paza.
- Voi doi stai de veghe la intrare, le-am spus. Suntei primul schimb. Nu folosii dect scannere pasive.
n cavern nu era ca la mama acas, dar s-a dovedit util scopurilor noastre, mai ales dup ce-am exterminat
micile animale enervante care o infestau. Pentru iluminat aveam lumnri electrice. n plus, nici nu trebuia s fim prea
ateni s nu facem zgomot. Ne-am aezat. A nceput ateptarea,
Care de data aceasta avea s dureze trei zile.
- Hai s ne uitm pe hart, an, mi-a propus cpitanul imediat ce m-am ntors de la postul de paz.
Cnd sunt i alii prin preajm, rareori mi spune ,RoiuLe"". Stie c sunt sensibil la chestia asta.
) r
- n regul, cpitane! Dar mai nti s le spun celorlali s arunce o privire mprejur.
Am pus doi biei s verifice fiecare dintre pasajele care plecau din spatele grotei - trebuia s-o facem o dat i-
odat, iar una dintre ele avea s devin latrin - dup care m-am ntors la cpitan. Sttea sprijinit cu spatele de perete
i cu harta pe genunchi. Mi-am dat jos bagajul i m-am aezat pe el, suficient de aproape pentru a vedea despre ce
este vorba.
- Noile imagini arat bine, a nceput el.
O hart-computer este un computer special, cu un monitor plat care se poate plia pentru a fi mai uor de crat.
Se ncepe cu o imagine a ntregii planete, aa cum apare ea din spaiu, la fel de clar ca i cum ar fi vzut de pe
platforma unei nave, prezentnd rotaia i toate celelalte, dup care poi mri pn la cea mai mare scar disponibil.
Supravegherea iniial a lui Grenadier ne ddea detalii ale tuturor obiectelor mai mari de un metru i jumtate. Dup
aceea, hrile au fost conectate la sistemele radar i de navigaie ale tuturor navetelor, pentru a obine
nformaii precise de ultim or. L-am privit pe cpitan n timp ce schimba imaginile, estimnd distana dintre zona
ocupat de complexul Gerin i locul n care ne ascundeam noi.
- Se pare c n aceast zon avem o rezoluie de aptezeci i cinci de centimetri, am spus eu dup cteva
minute.
Doar cteva benzi difuze ddeau n vileag detaliile mai puin precise ale obiectelor cu dimensiuni sub un metru i
jumtate..
- Harta asta ar trebui s ne fac misiunea mai uoar.
- Nu tiu dac exist ceva ce ne-ar putea face treaba mai uoar, a optit cpitanul.
Mi-am scos propria hart i am conectat-o cu a lui. ncepuse s m doar gnd. M uitasem cam mult peste
umrul cpitanului... Gerinii nu aveau dect cldiri mari din beton, cu un singur etaj, chiar la marginea unui golfule pe
rmul de vest. Golful era alimentat de un ruor puin, adnc i de dou praie. Construiser un amplasament pentru
tunuri, la cptai dinspre ocean al golfului, i altul n spatele cldirii. Ambele n vecintatea geamandurilor.
- Ai zice c tia n-au auzit n viaa lor de supravegherea de la nlime, am murmurat eu.
- Probabil c le in ascunse pe undeva, a spus cpitanul. Posturi de observare, arme... chiar dac sunt doar
sisteme automate.
Aveam destul timp la dispoziie pentru a examina noile informaii de pe hart. n cele din urm am descoperit
dou puncte n amontele rului, amplasamente pentru tunuri automate. Si o fie de vegetaie n partea
Sudic a golfului; fusese curat i nivelat, pentru a fi folosit ca pist de aterizare. Stiusem dinainte de ea. Celor
care au participat la raid li s-a atras n mod special atenia c nu trebuie s-o avarieze.
- Nu pot avea cine tie ce fore aici, cpitane, i-am spus eu dup ce am studiat n amnunt hrile. Dup raidul
nostru, probabil c nu au mai mult de ase triade la sol. Aproape tot atia combatani ca i noi.
- S nu-i vin cine tie ce idei trsnite, an! N-am venit aici ca s punem singuri mna pe Grenadier... Si nu
uita, ei au o nav deasupra.
- Stiu, cpitane, totui...
- Termin! Stii pentru ce suntem aici.
- Am neles, domnule. Stiam pentru ce ne aflam aici, mai bine zis tiam ce trebuia s facem, dar putei fi siguri
c nu tiam de ce. Nici cpitanul nu tia. La edina de dinaintea misiunii nu ni s-a explicat nimic. Mi-am dat bine
seama. Dac eram capturai, nu puteam da n vileag ceea ce nu tiam. Pe scurt, trebuia s instalm posturi de
observare fr a ne trda prezena, s supraveghem activitile Gerinilor, s aflm tot ce se putea despre misiunea lor
pe Grenadier. Serviciile noastre de spionaj aveau mai multe semne de ntrebare - i sperau ca acestea s dispar o
dat cu informaiile noastre primare. Grenadier era doar o lume de odihn, pentru rzboinicii Gerini din apropiere? Era
o baz de antrenament? Urma s aib loc aici vreo conferin important? Sau era altceva, poate ceva att de straniu
pentru oameni nct nici mcar nu puteau s ghiceasc?
Asta trebuia s facem. Motivul trebuie s fi fost extrem de important - cel puin pentru geniile care puseser la
punct aceast misiune. S separi dou crucitoare de o flot care niciodat nu avea suficiente nave i s riti
pierderea lor pentru a disimula aruncarea n jungl, n spatele Gerinilor, a optsprezece dintre noi... ei bine, speram c
era pentru ceva mai important dect rezolvarea diferendelor dintre doi analiti de la spionaj.
La edine s-a evitat cu mare grij i un alt subiect, i anume momentul n care vom fi recuperai. Aveam la noi
hran pentru ase sptmni, dac fceam raii stricte, dar nimeni nu ne-a spus ct de mult ne vom apropia de
aceast limit, sau ct de mult o vom depi. nc o msur de siguran, cred, dar nu pentru noi. Dac cineva era
capturat i forat s vorbeasc, informaia despre momentul rendez-vous-ului le-ar da Gerinilor o ' ans s atrag n
capcan navele noastre. Nu cred c Gregory,
Colonelul, ne ar fi trimis aici fr un plan sigur pentru recuperarea noastr. Un mercenar nu-i permite s piard
oamenii chiar att de uor. Speram c gndea n continuare ca un mercenar.
La aptezeci i dou de ore dup intrarea n cavern, Escadronul Bravo era din nou afar, pentru a-i relua
marul. Pe Grenadier ziua fiind mai scurt, n acel moment soarele rsrea n loc s apun, cum am fi crezut noi.
- Ne vedem la punctul de recuperare, cpitane, am spus eu nainte de a iei pentru a m altura escadronului
meu.
- S nu ntrzii...
A ezitat un moment, apoi mi-a ntins mna. Ne cunoteam de muli ani,
nc de cnd era un simplu elev-locotenent. Acum Ajunsese cpitan. Eu avansasem de la gradul de caporal la cel de
sergent de companie. Strngerea de mn putea nsemna c era posibil s nu ne mai vedem. Nu mi-a plcut
sentimentul pe care mi l-a dat.
- Noi vom fi la trei ore n urma voastr, Roiule, mi-a optit el.
Eu n-am fcut dect s ncuviinez din cap. Era mai sigur dect s vorbeti. Diferena de timp nu avea mare
importan. Escadronul Bravo trebuia s parcurg un drum mai lung pentru a ajunge pe poziii. Noi aveam partea de
sud a golfului. Cpitanul mergea cu escadronul Alfa prin partea de nord - unde se aflau cldirea Gerin i caverna.
Dac la ntoarcerea navelor noastre se vor da lupte, Alfa va ataca barcile (sau ce erau), iar Bravo va avea grij ca
pist de aterizare s nu fie distrus.
Ajuns afar, m-am ridicat i m-am ntins ct de mult am putut. Era nemaipomenit de bine, dup trei zile petrecute
n cavern. Muchii m dureau de la umezeal dinuntru i nu i-am putut mica liber o bun bucat de vreme. L-am
pus pe Ace n fa i-am nceput deplasarea n sens opus obiectivului; am urcat un click n amontele rului nainte de
a face un ocol spre sud. Dac se ntmpla s fim depistai - nu c ar fi fost foarte posibil,
Eram destul de departe i nu ne ndreptam spre obiectivul Gerin nu vroiam s trdez amplasamentul cavernei. Nu
numai din cauz c escadronul Alfa se mai afla nc nuntru. S-ar putea s avem nevoie de ea nainte de a prsi
planeta.
Cnd am nceput al doilea ocol, napoi-spre vest (adic spre ocean), m- am hotrt c nu prea mi plcea planeta
asta, chiar dac aparinea sau nu Gerinilor. Animalele autohtone aveau prea multe picioare. Se prea c tot ceea ce
mic se trgea din insecte. Pn i psrile aveau ase sau opt picioare. Supravegherea iniial nu ne putuse da
detalii despre animale. Se fcuse o list cu ceea ce descoperise echipa de supraveghere, ns nu se alctuise un
inventar sistematic. ar noi nu aveam deloc timp s-l completm acum. Nu puteam fi siguri care animale erau
periculoase i care nu. Deci va trebui s ne folosim de arme!
- Doar fascicule, i-am avertizat eu. Si nu care cumva s tragei n sus.
Exista n continuare pericolul s fim descoperii, dar numai dac Gerinii
Mai cutau nc supravieuitori n urma raidului; n mod normal, nu aveau motive s fac o cercetare att de
amnunit nct s descopere cmpurile perturbatoare produse de sistemele electronice ale ctilor noastre sau
rarele fulgerri ale fasciculelor. Garnizoana lor era prea mic. ns nu puteam risca folosirea arunctoarelor de
grenade. Acestea produceau ecouri la deprtare de civa kilometri i nu ai cum s le confunzi cu altceva, mai ales pe
o planet aa cum este Grenadier, aflat ntr-un stadiu primar de evoluie.
Am ajuns la rul care ne conducea spre golf. Liri era la post. Simeam o oarecare nelinite, dei ne aflam la
cincisprezece kilometri deprtare de obiectivul Gerin. Apa reprezenta un mediu n care Gerinii ne aveau la mn, sau
mai bine zis, la tentacule. Erau amfibieni. Conform unor rapoarte, n ap se simeau chiar mai n largul lor dect pe
uscat.
- Nu e adnc, mi-a atras atenia Liri.
Eu am ncuviinat. Dup cum ne artase harta, la distana
Asta fa de golf nu existau poriuni mai adnci de un metru. ar la gura de vrsare, adncimea era cam aceeai.
- Nu detectez vieti mai mari dect un macrou, a spus Ace dup ce a cufundat un senzor n apa rului.
Totui, am traversat rul n dou grupuri. Vroiam ca unii dintre noi s se afle tot timpul pe sol uscat. Liri i-a luat
echipa de trgtori i a traversat primul. Eu l-am urmat, cu Ace i cealalt echip. Apoi ne-am continuat drumul.
S umbli ud este o adevrat tortur, dar n urmtoarea or ne-am uscat. Ajunseserm aproape de ecuatorul lui
Grenadier. Ziua era fierbinte i umed. Am transpirat din belug.
- Cred c exist pe undeva o lege care interzice s duci un rzboi acolo unde este confortabil, a optit Ace.
Am luat cinci oameni i am trecut de urmtoarea colin, dup executarea ocolului spre vest. Gura lui Ace
clnnea prea mult, i numai n momentele cele mai nepotrivite. Din cauza asta era n continuare caporal, n loc s fi
ajuns sergent de pluton, dei avea calificarea necesar. La butur i plcea s se laude. ,Fac prostii ca s nu fiu
promovat, dar nu suficient de mari nct s fiu dat afar. mi place foarte mult s rmn pe postul sta." Cnd i-am
spus cpitanului, a rs i mi-a zis c avea de gnd s-l promoveze pe Ace, numai aa, ca s-i arate c se nela.
Liri m-a btut pe umr i a artat spre buzunarul n care mi in harta. Am scos-o. El a despturit-o i a acionat n
grab comenzile, plasnd la o margine poziia noastr, iar la cealalt - baza Gerin. A mers cu degetul pe ecran,
trasnd o rut spre locul n care trebuia s ajungem. Dup care a ridicat mna, agitnd uor palma, ca o ntrebare. Eu
am ncuviinat. n misiune, Liri nu vorbea niciodat dect dac era obligat. Fusese deja nscris pe lista pentru sergenii
de pluton, urmtoarea promovare din companie. Cu rzboiul acesta nverunat, probabil c nu va dura mult.
Dou ore mai trziu, dup a doua pauz, Hiis a trecut n frunte. O colin joas ne desprea de ru. Ne
apropiaser de golf. Nu mult dup ce ani pornit cu Hiis n frunte, s-a oprit i a ridicat rapid pumnul n sus. Noi ceilali
am ngheat locului, cu armele pregtite, cu toate simurile la pnd, cutnd vreun semn al dumanului pe vizoarele
ctilor. N-am detectat nimic, dar l-am ateptat pe Hiis s ajung la mine. A artat cu degetul spre sol, la cinci metri de
locul n care se oprise. Am avut nevoie de un minut pentru a vedea ce descoperise ceva ca o eav micu ce ieea
drept, nalt de vreo patru centimetri. M-am uitat n jur pentru a m asigura c toat lumea este atent, dup care am
ridicat o mn n partea lateral a capului, cu degetul mare spre ureche, degetul mic spre ochi, ca s tie de ce ne
opriserm. Le-am fcut tuturor semne cu mna, ndemnndu-i s se uite n jur, ca s fim siguri c nu cumva
intraserm n mijlocul unui sistem de detecie.
Nu tiam ct de sensibil era echipamentul Gerin. Senzorii notri de perimetru pot sesiza vibraia unui pas la o
deprtare de zece metri, iar camerele transmit imagini video i infraroii.
Hiis m-a btut ne umr, i-a dus mna la colurile ochilor de parc ar fi vrut s sugereze nite ochelari de cal, apoi
a privit n jos spre pru. Dup care i-a pus mna peste urechi, sub acelai unghi, i a micat buzele fr s scoat
vreun sunet: Senzori direcionali. Am dat din cap c da, dei nu avea prea mult sens.
Nimeni nu a mai gsit ali senzori. -am artat lui Hiis c trebuie s schimbm direcia de mers. Asta avea s ne
devieze de pe traseul de pn atunci, folosit de animale, ns o naintare lent prin tufiuri era mai prudent. Nu
doream s-i anunm pe Gerini de venirea noastr. Dup ce am depit senzorul, am transmis din om n om s fie
foarte ateni cu toii. Chiar dac Gerinii nu foloseau acelai tip de senzori ca i noi, nu-mi venea s cred c foloseau
unul singur.
- Nu-i intereseaz dect ceea ce mic acolo jos, lng pru, mi-a optit Liri dup ce ne-am mai ndeprtat
puin. Noi ne-am fi pus spotterele de-a lungul drumului, pe unde ar fi mers oamenii.
Nu prea tiam ce s zic. Am nvat foarte devreme s ne ateptm mereu ca dumanul, n orice situaie, s fac
lucrul cel mai detept, s fie cel puin tot att de nelept ca i tine.
- Lor nici nu le trece prin minte c aici s-ar putea afla oameni, am optit.
Liri a dat din cap. Asta speraserm tot timpul, c nu vor bnui nici o clip
C noi privim peste umrul lor - sau ce-or avea. Nu m-am mai deranjat s rostesc ntrebrile care-au venit dup
aceea. Atunci, de ce mai puneau senzori? Din obinuin? Sau Gerinii nu ne nelegeau deloc, aa cum nici noi nu i
nelegeam pe ei?
Dup ntmplarea cu senzorul ne-am micat mult mai ncet. Dar n-am mai vzut nici unul. Poate c la era ntr-
adevr singurul, orict de aiurea ar prea.
La aizeci de minute dup prnz, ora local, am plantat primul dintre spotterele noastre pe colina de deasupra
golfujui i instalaiilor Gerine, apoi ne-am deplasat ca s mai plantm alte dou. ntruct plnuiserm s stm prin
preajm pentru a-i supraveghea, am folosit binocluri cu telecomand i microfoane ataate. Fa de spotterele Gerine,
ale noastre sunt mult mai discrete. Dou cabluri cu fibr optic i cu lentile de un milimetru, mpreun cu microfoanele
direcionale, de-abia ies deasupra solului. Restul aparatului este ngropat, cu excepia butonului de acionare al
antenei transmitoare. ar acesta este la fel de mare ca i una dintre lentile. Apoi observatorii se pot deplasa napoi
pe un teren mai sigur, oriunde n raza de aciune
A transmitorului - i la o altitudine de maximum cinci sute de metri. Transmitoarele au o putere foarte mic,
pentru a minimiza riscul descoperirii lor. Cele trei binocluri ale noastre priveau n jos spre golf, pista de aterizare i
barci. Le-am dispus
La trei sute de metri deprtare unul de altul, de-a lungul crestei colinei,
Dup care am luat poziii pe panta opus, deasupra urmtorului pru.
Dup ce-am pus senzori obinuii de perimetru n spate i n toate direciile de-a lungul vii, ne-am desprit n
dou echipe, cam la cincizeci de metri una de alta. Traneul fiecreia era acoperit cu pturi, pentru a ne feri de
detecia cu infraroii. Apoi - din nou - ne-am pus pe ateptat. Ne-am fcut traneele ct mai confortabile posibil. Nu
aveam nici o idee ct de mult ne vor servi drept adpost.
Spotterele active de pe creast vor funciona continuu, transmind toate informaiile spre un sistem computerizat,
pentru o analiz ulterioar. Am supravegheat de asemenea i animalele, pentru a vedea ce fac Gerinii cu ele.
Comandnd spotterele cu ajutorul sistemelor automate din cti, puteam cerceta mprejurimile de parc am fi avut la
ochi o pereche de binocluri - stnga. - Dreapta, sus, jos. Cablurile subiri din fibr optic erau mult mai greu de
detectat dect o scfrlie care rsare n acelai loc.
Noaptea a venit nainte ca eu s fi fost pregtit pentru ea. Treaba cea mai important o fcuserm, ns eu nc
nu eram obinuit cu zilele mai scurte de pe Grenadier. n cavern, nu ne fcuserm probleme cu ciclul local. Nu
dormeam mult i m trezeam naintea zorilor. Chestia asta mi se ntmpl foarte rar. Un soldat trebuie s fie capabil
s doarm oricnd i oriunde are posibilitatea. Dar nu n noaptea asta. Am s aipesc cteva minute, dup care am s
m trezesc, am s verific ce transmiteau spotterele noastre - mai nimic - dup care am s m culc din nou. Cred c
aveam cu toii probleme cu dormitul. Dei fiecare echip fcea de paz prin rotaie, de obicei erau mai muli oameni
treji n acelai timp. Pn la urm 11l-am dat btut i am ridicat un col al pturii pentru a privi cerul, spernd s m
mai rcoresc un pic. Pturile noastre de teren, impenetrabile, ne feReau de detecia cu infraroii, ns izolaia avea un
mare neajuns atunci cnd trebuia s te ascunzi pe o cldur tropical: te-nclzeai ca7ntr-un cuptor!
Fulgerarea scurt pe care am zrit-o la vest putea fi un meteorit. Apoi o a doua fulgerare, aproape identic. Bine,
poate or fi doi meteorii, suficient de apropiai unul de altul i provenind din acelai nor cosmic. Era posibil, ns pe
undeva m ndoiam. M-am folosit de sistemul radio al ctii pentru a-i trezi pe ceilali, apoi am verificat spotterele,
asigurndu-m c nu se ntmpla nimic pe deasupra pistei de aterizare sau a barcii dumane.
- Crezi c este echipa care trebuie s ne culeag de aici? A ntrebat sceptic Liri.
- Nu se poate, am rspuns eu.
Vorbeam amndoi n oapt, dei n jurul nostru nu era nici urm de Gerin. Ar fi fost absurd s ne recupereze att
de curnd, mai ales dup teatrul jucat pentru aducerea noastr aici.
- Cine tie ce-o fi? Am adugat eu.
Am verificat din nou informaiile transmise de spottere.
Luminile s-au aprins n jurul pistei de aterizare, panouri difuze care nu strluceau, ci mai degrab difuzau un
halou palid.
- Trafic Gerin! Am optit eu.
Au cobort trei navete, una n coada celeilalte, att de aproape de parc ar fi fost o aterizare n condiii de lupt.
Cte cinci triade Gerine s-au repezit afar din fiecare navet, imediat ce acestea s-au oprit aproape de captul pistei
de aterizare.
Acum priveam pentru prima oar Gerini ,pe viu", dei tiam la ce s m atept, vzusem fotografii i filme video.
Totui... mi dau seama de ce i se spune Meduze, a fost prima mea reacie. O simpl privire aruncat n direcia lor
mi-a provocat o senzaie stranie, care alerga n sus i-n jos, de-a lungul irei spinrii. Au ieit din navete narmai i
vioi, ca i cum se ateptau - sau sperau - la o lupt. O singur triad a intrat n cldire - un rzboinic i cei doi scutieri
sau elevi ai si, ce-or
Fi fost. Ajuns lng u, rzboinicul s-a oprit i a privit n Spate. Celelalte triade luau deja poziii de aprare
aproape de captul golfului, n partea de nord a rului, nu departe de captul pistei.
Navetele au decolat din nou, imediat ce prima raz de lumin a atins apa oceanului. Treizeci de minute mai trziu,
au aterizat alte trei navete - prea curnd pentru c primul grup s fi putut face un tur de recunoatere. Au debarcat
alte cincisprezece triade, crnd alimente i muniii nainte de-a se altura celorlalte formaii Gerine.
De data asta o s muncim zdravn pentru leaf, am gndit eu. M-am ntrebat ct de mare era ncurctura n care
intraserm, ci Gerini aveau s mai coboare, ateriznd direct n braele noastre. nainte ca navetele s aduc aceste
ntriri, aveam un uor avantaj numeric de partea noastr, n cel mai ru caz paritate. Acum fora dumanului era de
cel puin ase ori mai mare.
- M ateptam la aa ceva! Ce crezi, m-ai fi considerat nebun dac i-a fi spus dinainte c cel puin o nav
Gerin va ateriza pe Grenadier? Am optit eu.
- M ntreb ce-a avut n minte amiralul cnd ne-a trimis aici? A rostit Liri. A tiut c se va ntmpla ceva sau a fost
pur i simplu o estimare norocoas?
- O s-l ntreb cu prima ocazie cnd vom lua ceaiul mpreun! -am rspuns n doi peri.
Asta a pus capt conversaiei.
Sosirea attor Gerini mi-a adus noduri n stomac. ar cnd au nceput s trimit patrule, m-am simit descoperit i
vulnerabil - i asta nu mi-a plcut deloc. n dimineaa aceea au sosit nc dou navete, descrcnd ntriri. Situaia
noastr devenea din ce n ce mai disperat. Dintr-o dat, n jurul nostru se aflau de zece ori mai muli Gerini dect
fuseser atunci cnd aterizaserm.
Ct vreme afar era lumin, nu puteam dect s stm nemicai ateptnd trecerea timpului. Dar cnd a czut
noaptea i Gerinii i-au adunat ultimele patrule, am simit c trebuia s fac ceva, chiar dac era inutil i periculos.
- Hai s ne mutm un pic mai n spate, am propus atonei cnd ntunericul a pus cu desvrire stpnire pe
mprejurimi.
A fost o treab enervant s umplem traneele pe care le folosiserm, s facem ca solul s par normal i dup
aia s ne construim alte tranee. Am lucrat n tcere dar repede, ngrijorai c Gerinii ar putea sesiza prezena
noastr. L-am trimis pe Ace mpreun cu echipa lui s-i sape noile tranee, n timp ce noi le-am asigurat acoperirea,
din poziia iniial. Apoi s-au ntors i am inversat rolurile; ne-am tras napoi patruzeci de metri, la limita contactului cu
cele rfei spottere ale noastre. Patruzeci de metri nu era cine tie ce, dar m-a fcut s m simt un picu mai bine. Dup
asta, m-am dus s stau puin cu echipa lui Ace.
- Crezi c au aflat de noi? M-a ntrebat el.
- Nu, dar mai devreme sau mai trziu au s se mpiedice de noi.
Nu crezusem c va dura totui att de mult.
Trei zile. Am transpirat sub pturile nclzite de razele soarelui i am fost foarte ateni n escapadele din timpul
nopii, dei Gerinii nu patrulau pe ntuneric. Ne-am obinuit cu trei sau patru patrule zilnic de-a lungul vii - de obicei
una dintre triade mergea n lungul prului. Fceam pe morii ori de cte ori veneau n patrulare, i doar un singur om
sttea de paz privind printr-un sistem de fibr optic, pentru a ne avertiza n caz c Gerinii se apropiau prea mult.
Poate c nu erau patrule adevrate, n sensul n care le- am fi folosit noi. Poate c erau nite simple plimbri ale
rzboinicilor Gerini, care din obinuin crau dup ei cei doi lachei.
n a treia zi, pe planet se aflau mai mult de dou sute de Gerini. Mereu soseau alte triade i nici una nu prea s
plece. Simeam mncrici pe piele, chiar i atunci cnd nu erau Gerini prin preajm. ar atunci cnd se apropiau
patrulele, fceam mari eforturi pentru a respecta disciplina i a sta linitii, dei altceva nici nu aveam ce face.
Majoritatea patrulelor mergeau n lungul vii, ns n dup-amiaza celei de a treia zi de la sosirea ntririlor, una
dintre ele s-a ndreptat direct spre coama colinei. Era cu puin naintea apusului de soare. Nici o alt patrul nu ieise
pn atunci att de trziu afar. Am nghiit cu noduri cnd cei trei Gerini au trecut pe lng unul dintre spotterele
noastre aflate pe creast i au nceput coborrea, nu direct spre mine, dar suficient de aproape nct s poat
descoperi cablurile cu fibr optic.
Pn la urm se vor ntoarce la pru i vor merge de-a lungul lui, mi-am spus n sinea mea. Ori de cte ori
aveau posibilitatea, Gerinii urmreau ntotdeauna cursul apei. De data aceasta m-am nelat. Rzboinicul a fcut
civa pai n amonte, apoi a pornit spre poziiile noastre. Cei doi scutieri veneau n urma lui.
- Crai-v, nenorociilor! Am optit eu.
Dar ei nu m-au ascultat. Se ndreptau drept spre traneea n care se ascundeau Liri mpreun cu trgtorii lui.
N-aveam prea mult timp la dispoziie. Desigur, ordinele erau s stm la fereal, s nu ne trdm prezena, dar
ntr-un fel sau altul eram pe cale de a fi descoperii. Nici nu mai aveam timp pentru ndoial. M voi ridica i voi ncepe
s trag. Asta ne oferea o oarecare ans, dar nu prea mare. Dac
Gerinii ddeau peste poziia lui Liri, foarte probabil aveam s pierdem imediat patru oameni iar rzboinicul va lua
legtura cu ai si prin radio. Si n cteva minute toate Meduzele vor fi peste noi.
Numai dac nu-l puteam termina pe rzboinicul Gerin cu o singur lovitur. ns era bine blindat. Nu tiam sigur
dac o lovitur direct l putea ucide suficient de rapid. Trebuia s-l fac s ntoarc privirea fr a-i rsuci corpul.
Doar aa a fi avut o ans s-l lovesc cu un fascicul laser n fa sau n gtlej, pe sub casc.
Dureaz mai mult s povesteti dect s faci.
Am pronunat un singur cuvnt, ncet, prin radio: ,Gata!" Dup care m- am ridicat rapid, ca un idiot dintr-un film de
aven
Turi de mna a treia, dnd la o parte ptar, ridicnd beamerul i intind spre rzboinicul Gerin.
Am mcit o dat, foarte puternic.
Pe foarte multe lumi, oamenii au luat i rae mpreun cu ei. Dar Gerinii nu aveau nici un motiv s recunoasc
sunetul, sau s-l asocieze cu prezena oamenilor. Rzboinicul i lacheii lui s-au ntors spre mine. Am tras lovitura
critic, omorndu-l pe rzboinic. nainte ca ceilali doi s poat reaciona, Liri i oamenii lui le-au czut n spate...
Toat povestea s-a terminat n mai puin de douzeci de secunde.
- N-au trimis nici un semnal, ne-a atenionat Ace. Nu le-am lsat nici o ans, Roiule!
- Las-te de tmpenii! M-am rstit eu. nc n-am scpat din ncurctur.
- Ce facem acum, sergent? M-a ntrebat Liri dup ce am ajuns la Gerinii mori.
- Dac ne dm mai n spate, riscm s pierdem contactul cu spotterele.
Nu puteam muta spotterele. Am cobort privirea spre cadavre. nc patru
Pai i Meduzele cdeau n tranee peste Liri.
- Ce-ar fi s facem astfel nct s par c ta doi i-au prjit eful? M-a ntrebat Ace, mpingnd cu vrful cizmei
unul dintre cadavre. Arsurile nu poart amprente.
- Si-au s cread Gerinii aa ceva? A intervenit Hiis.
Am dat din umeri. Nu aveam de unde ti. Dar nici nu-mi trecea prin cap vreo soluie mai plauzibil.
- Va trebui totui s-i mutm de-aici, am opinat nesigur.
- Stiam c tu ai mcit, sergent, chiar i fr s m fi prevenit prin radio, a glumit Liri, destinzndu-se puin. Nu
putea fi altcineva!
- Uite ce e, las-o balt! Am spus eu un pic mai aspr dect mi-a fi dorit.
Trebuia s fac ceva. De-acum ncolo voi fi obligat s triesc
Mereu cu asta? M-am ntrebat. Toat lumea o s aud de mecheria mea cu mcitul.
- i vom arunca n pru. Creaturile astea aparin apei... Hai, la treab!
Am artat cu degetul. n josul apei, dincolo de poziia ultimului nostru
Spotter. -am mutat la ase sute de metri deprtare de cea mai apropiat tranee a noastr. Mai mult dect att nu
puteam face. Dar nu a aprut nici
Un fel de patrul, aa c poate neltoria noastr nu va fi descoperit chiar att de curnd. Dac nu ne-a vzut
nimeni micnd cadavrele sau ntorcndu-ne la tranee, puteam rmne pe poziie nc puin timp, spernd c ai
notri vor veni cu fore sporite nainte ca Gerinii s devin nervoi.
n noaptea aia n-am dormit deloc. N-am nchis ochii dect ca s clipesc. Cineva trebuia s simt lipsa Gerinilor
mori. Dar nimeni n-a pornit n cutarea cadavrelor dect diminea, dup primele raze ale soarelui. Au venit trei
triade, aprnd de deasupra crestei n formaie dezordonat. Am transpirat din plin n timpul operaiunii, n-am micat
nici un fir de pr pn cnd nu s-au ndreptat spre cadavre. Au rmas cteva minute n junii camarazilor lor mori,
discutnd. Unul sau altul dintre rzboinici - era uor s
i identifici - cercetau n mod continuu valea. Cnd unul se ntorcea spre cadavre, altul ncepea automat s arunce
peste tot priviri scruttoare. Soldai prudeni, bine antrenai. Sau poate era doar instinctul. Cine tie?
Am ncercat s estimez ce anse aveam. -am fi putut - probabil - termina pe toi cei nou Gerini atta vreme ct
aveam elementul-surpriz de partea noastr; ns nu suficient de repede pentru a-i mpiedica s-i avertizeze pe
ceilali. ar n momentul n care ar fi aflat despre noi, ne-ar fi fost imposibil s fugim de ei, oriunde ne-am fi ascuns pe
Grenadier.
Dup o vreme - pesemne c nu mai mult de cincisprezece minute - cei trei rzboinici au pornit napoi spre golf.
Lacheii
Lor au ridicat cadavrele i i-au urmat. Trebuiau s fac eforturi mari pentru a se ine pe picioare. Am continuat s-i
supraveghem, direct sau prin intermediul senzorilor. Cadavrele au fost ncrcate ntr-una dintre navetele aflate la sol.
O triad a intrat nuntru cu ele, iar ceilali s-au ndreptat spre cldirea aflat la rm. nainte s ajung acolo, naveta
s-a ridicat n aer.
ar eu am nceput s respir din nou.
- Poate c nu am ctigat prea mult timp, a optit Hiis cnd a vzut c m- am relaxat. Dac le fac nite autopsii
bune, s-ar putea s se descopere c ceva este n neregul.
N-am putut dect s dau din umeri.
- Si ce, avem de ales? Nu putem dect s stm la pnd... S sperm c oamenii notri se vor ntoarce nainte
ca poziia noastr de aici s devin... fierbinte.
Asta-i o expresie luat chiar din manuale. Toi soldaii afl exact ce nseamn ea, cu mult nainte de a renuna la
uniform militar. Te apleci, i bagi capul ntre picioare i te pupi singur n fund.
Naveta care ducea cadavrele de-abia a avut timp s elibereze spaiul, permind aterizarea altor trei navete
Gerine. Din felul n care au cobort soldaii lor pe pmnt, nu era greu de ghicit c printre noii sosii se afla un
barosan. Un Gerin din a doua aeronav primea o atenie deosebit din partea tuturor. Apoi navetele au fost parcate la
repezeal undeva dincolo de pist; i-au aterizat alte trei navete. Chiar i barosanul din primul grup a nepenit n
poziie de drepi dnd onorul acestor ultime Meduze sosite.
- Suntem aici ca s spionm marele lor Stat-Major? A ntrebat Liri.
- Nu tiu mai multe dect tine.
Nu mi-am luat ochii de pe scena pe care mi-o nfiau senzorii. Dar dac serviciile noastre de spionaj tiau c
vin, flota trebuie s le fi urmrit navele. ar dac lucrurile stteau astfel,
Navele noastre ar trebui s apar din hiperspaiu destul de curnd, npustindu-se asupra Gerinilor. Cel puin, aa
speram.
Auzii, de ce nu se afl niciodat lng mine vreun scrib ca s nregistreze momentele cnd estimez corect?
Singurul indiciu despre btlia care se purta n acel moment n spaiu a fost o explozie puternic - att de
strlucitoare, nct ' vreme de mai mult de un minut pe cer a aprut parc un al doilea soare. Dou dintre cuirasate i
ase dintre crucitoarele noastre au surprins patru nave Gerine i au distrus trei dintre ele, pierznd n schimb un
singur crucitor. Dar n-am auzit despre asta dect mult mai trziu. Deocamdat aveam prea mult treab aici, la sol.
Am auzit o serie de unde de oc i am vzut navetele npustindu-se n plin picaj, dup care a intervenit vocea
cpitanului prin sistemul de comunicaii radio:
- Au venit ca s ne duc napoi acas, an. Urc pe creast i asigur-le o oarecare acoperire. Noi vom fi de
cealalt parte, aa c avei grij s nu ne luai drept inte.
Probabil c primea ordine de la cineva de sus.
- Am pornit, cpitane!
Am ieit din vizuin, dnd la o parte pturile i le-ai fi cerut oamenilor mei s porneasc. Am alergat spre poziiile
noastre de pe creast, nirai ntre dou dintre spottere. Genunchii mi erau epeni de la atta stat pe vine, nct
probabil c primii pai au fost nesiguri, dar nepeneala s-a dus repede. n curnd va ncepe aciunea adevrat. Cnd
se ntmpl aa ceva, nu e bine s ai ncheieturile rigide.
Escadronul Alfa a ncasat primele tiruri, dar noi nu eram departe de dispozitiv. A fost - scuzai expresia - ca o
vntoare de rae. Ne-am aruncat n poziii de tragere stabile, cu faa n jos, i-am tras cu tot ce aveam la noi -
fascicule laser, arunctoare de mine, rachete i grenade. Dup attea zile de tensiune
Si crampe musculare, eram plini de adrenalin i ne simeam bine apsnd pe" trgaci.
Gerinii pot fi luai prin surprindere, chiar dac i revin rapid. Dup undele de oc provocate de evoluia navetelor,
cutau prin aer, ateptndu-se la un atac dintr-acolo. ns nainte s-i poat instala echipajele la tunuri, Escadronul
Alfa a tras n ei, de la sol. n timp ce Gerinii erau preocupai s rspund acestui atac, am aprut noi din spate i i-am
luat din nou prin surprindere. Cele cteva secunde de care au avut nevoie pentru a se dezmetici ne-au oferit un
avantaj decisiv. Gerinii aproape c nu mai aveau loc de manevr atunci cnd navetele noastre au nceput s
aterizeze, iar raportul de fore se nclinase n defavoarea lor.
Totui, nu nUmai ei au avut pierderi.
Ace s-a ridicat cu civa centimetri prea mult ca s trag o rachet n cldirea de beton aflat de partea cealalt a
golfului. Racheta a izbit ua, ns Ace a fost dobort nainte ca aceasta s explodeze. Din cldire au nceput s ias
flcri i fum, dei nu s-a prbuit. Restul rachetelor le-am folosit asupra navetelor Gerine aflate la sol.
Hiis a czut cnd trei triade Gerine i-au unit forele i au atacat creasta pe care ne aflam noi. Toi cei nou Gerini
au murit, dar asta nu putea compensa absolut deloc pierderea lui Hiis.
Gerinii nu tiu niciodat cnd s se opreasc. Ei nu se predau n nici o mprejurare. Stiam deja acest lucru.
Cpitanul mi-a vorbit din nou prin radio, fcndu-mi o propunere care nu prea semna a ordin:
- Am vrea s lum civa prizonieri... Dac este posibil.
Eu n-am putut dect s rd.
- Stiu, a continuat el, dar cei de sus doresc totui s facem o ncercare.
L-am asigurat c nelesesem. Am transmis mesajul oamenilor mei. Vreo
Doi dintre ei au rs, la rndul lor.
Gerinii n-au ncercat niciodat s ne ncercuiasc i n-au reuit s se foloseasc de avantajul numeric cu care
ncepuser lupta. Nu stteau prea bine la capitolul iniiativ. Atunci cnd puteau, trgeau din adposturi; ns foarte
muli dintre ei au reuit s se adune, s-au ridicat i-au nceput asaltul. Se ncpnau s nainteze, chiar i atunci
cnd trebuiau s se trasc din cauza rnilor. n caz c nu mai erau n stare s avanseze, trgeau focuri de acoperire
pentru camarazii lor.
n cele din urm, a mai rmas o singur triad Gerin.
- Oprii focul! Le-am spus oamenilor mei.
Cei doi scutieri stteau ca dou umbre n urma rzboinicului care a strigat ceva, agitndu-i tentaculele. O
provocare, probabil. Am auzit c Gerinii fceau chestii din astea. Vroia ca noi s ieim la loc deschis i s luptm ca
Gerinii.
- Despre ce este vorba? A ntrebat Cord Witters.
- Cred c ne-a artat degetul, n stil Gerin, am rspuns eu.
Am ridicat capul puin, doar att ct s strig:
- Aruncai armele jos i predai-v!
Am auzit cteva chicote prin radio. Am dat din cap, dup care-am ridicat o mn i i-am artat Gerinului degetul,
n stilul oamenilor.
- Lovii-i ca s-i scoatei din lupt, dar nu ca s-i omori, am ordonat n cele din urm.
Eu am tras primul. Toi cei trei Gerini au czut destul de repede, dar nici unul dintre ei nu s-a predat. Continuau s
trag, atta vreme ct puteau ine armele n tentacule.
- Nemernicii tia nu mai mor odat? A ntrebat cineva prin radio.
- Pierd o grmad de snge, a spus Liri imediat lng mine.
ntr-un final, lacheii au ncetat s mai mite, mori sau att
De aproape de moarte nct nu mai conta. Dar rzboinicul se tra mereu
nspre noi. i pierduse puca. Acum inea tentaculul ncletat pe un cuit.
- Haidei s-l legm, am spus, ridicndu-m n picioare.
Poate c totui puteam captura un prizonier. Am ndreptat arma nspre Gerin, n caz c ascunsese pe undeva o
puc, sau o grenad, sau orice altceva, ateptnd o ultim ocazie pentru a mai omor civa oameni. Dar nu avea
dect cuitul. Si cnd a vzut c ne apropiem, s-a folosit de el.
Ca s se sinucid!
Dou ore mai trziu, eram napoi pe Cardigan, la duuri, scpnd de mizeria groas acumulat n urma unei
sptmni petrecut pe Grenadier. Nava se deprta rapid de planet. Aterizaserm optsprezece. Ne-am ntors
cincisprezece. Doar doi dintre noi aveau rni ce necesitau un tratament serios. Colonelul Gregory era la bord,
deoarece dorise s ne ntmpine personal. A strns mna cu toi i ne-a btut pe umeri. Buctarii au pus la cale un
banchet, ca s recompenseze zilei de hran concentrat i raionalizat. n noaptea aceea, n camerele noastre au
aprut i dou sticle de pileal.
Trei sptmni mai trziu, eram la unsprezece ani-lumin deprtare, ieind din hiperspaiu pentru un pic de
odihn i de distracie. ns, nainte de a prsi Cardigan, colonelul Gregory ne-a adunat n sala de mese ca s ne
citeasc un mesaj de ,bravo biei" din partea amiralului Mac.
Cred c textul este pe undeva pe-aici, dac intereseaz pe cineva. Nu spunea deloc de ce fuseserm trimii pe
Grenadier. Nimeni nu s-a deranjat vreodat s ne spun. Dar Mac ne-a trimis gargara lui obinuit, cum c curajul i
profesionalismul nostru ar putea scurta rzboiul cu civa ani buni i ar putea salva milioane de viei omeneti.
Am roit puternic n timp ce colonelul citea mesajul. Nu c m-ar incomoda complimentele, dar chestia asta cu
profesionalismul mi-a adus aminte de un incident nefericit ntmplat pe Grenadier, dup moartea ultimului combatant
Gerin.
Conduceam Escadronul Bravo spre pista de aterizare pentru a ne ntlni cu Escadronul Alfa. Cpitanul traversa
rul cu oaMenii lui. Momentul ntlnirii. Cpitanul avea un zmbet obosit pe figur. Eu m simeam chiar foarte bine.
Lupta se terminase i amndoi rmseserm n via - n ciuda acelei strngeri de mn din cavern. Probabil am
uitat c nu eram singuri, c mai erau o grmad de ali biei pe lng noi. Pre de un minut, am avut impresia c
acolo nu ne aflam dect eu i cpitanul, din nou mpreun dup o lupt, aa cum se ntmplase de attea ori n ultimii
cincisprezece ani. Am nceput s merg ca o ra, mcind puternic de fiecare dat cnd ridicam piciorul... pn cnd
toat lumea a nceput s rd.
Doamne, nu cred c am s pot tri cu ruinea asta pe capul meu!
LIGA OMULUI
Pe cnd Mac ducea campania de convingere a Ligii Planetelor Libere s se alture cruciadei sale, mndria i
legile mpiedicau Liga s se plaseze sub comanda altui guvern. Mac a rezolvat simplu problema, oblignd lumile i
navele conduse de el s devin membre ale Ligii. Desigur, Mac a fost numit amiral al flotei Ligii, acum mult ntrite.
O dat cu trecerea timpului, Liga Lumilor s-a transformat n Liga Omului. Dac Gerinii ar fi fost un duman mai
blnd, xenofobia declanat n rndul oamenilor ar fi fost mai slab. Fr ndoial, distrugerea oricrei forme de via
pe trei lumi i moartea a peste treizeci de milioane de civili pe aproape fiecare dintre lumile Ligii a influenat primele
decizii politice. Conflictul cu Gerinii a inspirat multe dintre excesele ulterioare ale Ligii. Ura fanatic a lui Mac mpotriva
Gerinilor nu poate fi trecut cu vederea. Ca prim conductor al Ligii, Chu Lee MacDonald a fost obsedat s se asigure
c nici o alt ras nu va mai produce ravagii aa cum au fcut Gerinii.
NTLNIREA
De Diane Duane
TRA VREMUR BUNE, linitite, nimeni nu mai trgea n el. Lei Askhenazy supravieuise rzboiului. Cteodat,
asta i se prea o adevrat minune.
Aruncnd o privire retrospectiv, avea impresia c rzboiul durase o via ntreag. Prima lui btlie a fost cu flota
lui Castleman, cnd Gerinii au lovit DuQuesne. Atunci aproape c murise. Norocul nceptorului, a spus toat lumea:
o explozie n camera armelor de pe Bantry Bay, corpul lui ridicat pe sus i proiectat ntr-un stlp - singurul lucra dintre
el i prpdul de dincolo, o furtun de fulgi de zpad datorat aerului ngheat care se npustea afar din cabin.
Singurul om mbrcat n costum presurizat, singurul om care reuise s se agae, care l prinsese i reuise s-l trag
prin sas dup ce tot aerul ieise afar, etanase sasul, apoi l salvase i pe el: acesta fusese Revi Abhrahindar, cruia
nu-i plceau actele de eroism. Era mort acum, nava sa ntlnise un crucitor Gerin, fusese lsat fr scut i prjit,
undeva n Btlia de la Zece Luni.
De fapt, majoritatea oamenilor pe care-i cunoscuse erau acuma mori. Lei se ls pe spate n scaunul de
comand, nd dndu-se c aceast retrospecie era morbid; ns un brbat avea i el dreptul s fie trist din cnd n
cnd, nu-i aa? i aminti de oamenii de la bordul vasului Crimea, de echipa medicilor, i de echipaj. Cnd fusese
adus acolo, era mai degrab un sac de piele cu oase mprtiate nuntru, pe care le puseser la loc cu grij, cu
rbdare, ca ntr-un vechi puzzle. McLuhan, specialistul neurolog - un individ cam nebun - cruia i fcea att de mare
plcere s fac teste deloc necesare ca s vad cum reacioneaz nervii lui Lei aflai pe drumul nsntoirii; risai i
Vuuonen, surorile, ,ignorndu-l" cu desvrire n timp ce-i schimbau una dup alta numeroasele piese de
mbrcminte, discutnd despre posibila s via social; Spencer, chirurgul-ef, care mnuia la fel de lejer un laser
ca i un scalpel; toi disprui acum, distrai de o explozie: Gerinii au urmrit nava-amiral rspunztoare de
bombardamentul de la Klaremont, i Crimea a luptat pn n ultima clip, pentru a permite celorlali s scape.
Si toate echipajele de pe Maestricht i Prnz Wilems Land, "n care servise dup ce fusese crpit la loc: au murit
i ele, tot la Zece Luni.
Oamenii de pe crucitoare ajungeau s se cunoasc foarte bine, erau att de puini pe o nav att de mare -
cptau o tendin de a se strnge laolalt ca rspuns la imensitatea navei, aa cum invitaii dintr-o sal mare de bal
se nghesuie ntr-un col, ca i cum nu ar avea destul spaiu. Lei i aduse aminte de Katia, de pe Maestricht, de felul
n care rdea de el nopile, mpingndu-l afar din pat. A disprut i ea, mpreun cu prul ei blond. Asuza, care
fusese prima nav comandat de el, cea pe care o iubise cel mai mult: a disprut i ea, la o lun dup ce o prsise,
n Btlia de la Olympus. Mad Rostropov, ofierul su, apoi mthlosul cu pielea ntunecat i proas, Leif - Leif
Turcul, aa cum i spunea toat lumea din cine tie ce motiv. Si Mary Turner, ofierul rspunztor de armament, cu
zmbetul ei discret i glume, i Murik Janislav, i Ceyrat, i Bergues, i llhauesem... toi mori. Fantome.
Totui, civa supravieuiser. Nu peste mult vreme se va ntlni cu o fiin drag, care fcea parte dintre ei. Era
o oarecare consolare n asta. Noi, supravieuitorii, gndi el: dup care puf
Ni, expirnd tot aerai. Ce teatral! Faptul c mai era n via nu reprezenta cine tie ce mare motiv de laud. Un pic
de experien, mult noroc... asta fusese tot!
- Lome, rosti el peste umr spre ofierul su, ct de aproape suntem?
- nc o jumtate de or de warp, domnule, rspunse Victoria cu vocea ei blnd i nceat. Putem accelera
puin, dac dorii.
- Nu, aa e bine.
Ea ncuviin i i ndrept din nou atenia spre instrumentele de navigaie. Lei o privi, dorindu-i ca ea s mai fi
adugat i altceva. Ce s spun? Nu sunt dect de o lun cu acest grup, i probabil c nu le-a disprut de tot
ncordarea. D-le timp s-i dea seama ce fel de om eti. Si pesemne c brbatul nalt, aplecat de spate, cu ochi
negri, cu figur aspr, li se prea destul de dificil de abordat. Nici chiar chirurgia plastic de astzi nu reuise s fac
prea mare lucru n privina unor cicatrici; ct privete faa... ,|in s-i spun c mi-a luat mai mult de ase ore s-i
confecionez faa asta, din ultimele buci de osteo care ne-au mai rmas, i care-ar fi putut foarte bine s se termine
atunci cnd am lucrat la fractura multipl a lui Wallis", i spusese necjit Spencer. ,Ca s nu mai vorbesc de timpul
necesar instalrii ei. Si nu a fost vina mea c am mai putut gsi materialul sta aici, dei ieise din termenul de
garanie. Nu-i place lucrarea, bine. Vino n biroul meu i o scoatem. Dureaz foarte puin." Si Spencer i plimbase
mna peste chelia din cretet, aa cum fcea ntotdeauna cnd ncerca s se abin s nu pocneasc pe cineva.
Amintirea l fcu s ofteze, apoi dispru ca o fantom.
ns nu sunt doar eu cauza ncordrii acestor oameni. Acum au foarte mult timp la dispoziie, ca s-i dea seama
de faptul c nu se mai trage n ei.
Serios, asta era cea mai ciudat chestie. Dup o perioad care pruse lung ct o via - dup Crimea i Prin7
Willems Land i Asuza, dup care Boston i Raden Mas i rizar - venise prbuirea Vizuinii Gerinilor, i
Deodat nu a mai fost rzboi. Echipajele care obinuiau s triasc inndu-i respiraia trebuiau deodat s nvee s
expire i s inspire din nou. La nceput era dificil, flotele trebuiau restructurate. Mac a intervenit, folosindu-i talentul
deosebit ntr-o nou direcie: s fac ordine n haosul lsat n urm de Gerini.
Pentru c ntr-adevr era haos. Liga Omului se trezea deodat cu un nou duman, pentru c aliaii si alieni nu
mai aveau duman cu care s lupte: iar acest vid era periculos. Alienii puteau fi i ei periculoi. Creaturile aliene...
Au luptat alturi de noi, gndi Lei. Dar asta nu schimb deloc realitatea: cu alienii nu poi fi niciodat sigur. Felul
lor de a gndi nu seamn cu al nostru... iar aliaii de astzi pot fi dumanii de mine. Dumani mai ri dect Gerinii...
pentru c acum ne cunosc secretele...
Se ridic din scaun i merse mprejurul punii nguste i micue, ncercnd s scape de una dintre problemele pe
care le avea acum n minte. Boyne era o nav bun, ns ntotdeauna prea mai strmt dect celelalte pe care le
comandase. Ce prostie! Doar era de clasa Stockholm, aa cum fuseser toate.
Singura problem s fie doar c nu mai luptm?
Oft. Cu siguran c a face parte dintr-o formaie, cu misiunea de a ataca un alt cmp tactic sau de a bombarda
o planet era ceva mult mai simplu dect ceea ce aveau ei de fcut acum. Mac era tot att de nelinitit n privina
alienilor pe ct erau i amiralii care conduceau alte lumi ale oamenilor. Alienii trebuie s... s nu prezinte nici un
pericol. De obicei, asta nsemna s le vizitezi lumile i s vezi ce prere aveau ,oamenii" de-acolo despre aderarea la
Liga Omului. Dac o primeau cu bunvoin, sau o acceptau, toate bune i frumoase. Se primeau ostatici, se
acceptau garanii, se percepea o tax pentru ntreinerea forelor armate ale Ligii i protejarea fa de alte pericole.
Dac ns planeta se dovedea ostil n atitudine, sau lipsit de entuziasm,
Trebuiau luate msuri mai drastice. Acestea depindeau de reacia lumii respective. De obicei total se termina cu
distrugerea planetei. Din fericire, nu fusese nevoie de astfel de msuri dect o dat sau de dou ori.
Lei avea un ntreg set de instruciuni pe benzi, pe suporturi solide, i ntr- o carte mare, cu pagini detaabile,
aflat n cabin. Descoperise c nu prea putea fi citit n pat i dup ce o rsfoise de dou ori o lsase la o parte. Un
material de-a dreptul deprimant. Dar politica era politic; fr granie sigure i vecini de ncredere, Liga Omului nu va
avea certitudinea pcii n viitor. Asta cereau toate lumile n gura mare: pace. Pentru ele nu va exista viitor fr o
perioad calm, n care s se dezvolte i s-i vindece rnile.
Lei, cel puin, avea o misiune un pic mai uoar dect cele de dinainte. Se cam zbtuse pentru ea, trimisese n
repetate rnduri comunicate politicoase prin toate canalele de comunicaie pe care i le putea permite: i n cele din
urm, cineva din biroul lui Mac - nu prea i venea s cread c ar fi fost Mac nsui - probabil c a spus: ,Haide, d-i
stuia ce vrea, s scpm odat de el!"
Si astfel, Lei a primit ordinele de a merge s transmit D'Tarth-ilor preteniile Ligii Omului.
Atunci aproape c-i venise s se ia n brae i s se felicite singur. La fel simea i acum. Pentru c acolo era
rrhun, i ea l atepta. rrhun fcea parte dintre cei care, n ciuda tuturor ateptrilor, supravieuiser. Era ciudat cum
simplul fapt c i ea reuise, ca i el, l fcea s se simt mai plin de via. Vor sta i vor discuta despre vechile
vremuri, vor...
Se aez din nou, ncercnd s se controleze. Zmbetul nu putea fi controlat i i schimonosea trsturile feei.
Asta era unul dintre lucrurile de care rrhun pruse s nu se sinchiseasc niciodat. Amintindu-i, zmbetul i se li pe
fa.
- Cincisprezece minute, domnule! l atenion Victoria.
Lei ddu din cap, savurndu-i sentimentele. Era o senzaie
Ciudat, ca de ntoarcere acas, dei nu avea nici un motiv real s se simt astfel. Trecuser trei ani de cnd nu
mai pusese piciorul pe Luyken, planeta sa natal, i nu era sigur dac nu cumva Gerinii o loviser din nou, dup
primul bombardament n care i fuseser ucii prinii, determinndu-l s se nroleze n armat. Toate astea preau
acum foarte ndeprtate: doar vechea ur fa de Gerini nu dispruse. Si nici aceast ur parc nu-i mai avea locul,
cu flotele Gerine vnate pn la distrugerea total, i Vizuina Gerin bombardat i trimis din nou n epoca de
piatr... epidemiile i foamea fceau, pentru cele cteva milioane rmase, ceea ce bombele nu reuiser s fac.
Oft, abandonnd aceste gnduri. Privi spre echipaj, urmrindu-l pe fiecare cum are grij de treburile sale, calm i
eficient.
Cum va arta? Gndi el. Ultima oar o vzuse cnd primise decoraia, mpreun cu numeroi ali ofieri, dup
Btlia de la Gigant Roie. Pe uniforma ei, decoraia nu prea cine tie ce: ddea doar un aspect frumos, innd cont
c totdeauna mergea ,mbrcat" cu o hain de blan. Ofierii din lumea ei purtau un fel de harnaament, pentru
nsemne i echipament, cu buzunare i holstere pentru sistemele de comunicaie i armele ce puteau fi purtate n
lateral. rrhun fusese splendid n acea zi, toate i se potriveau de minune, blana lucea uor - de unde fcut-o rost de
spun, Lei nu avea nici o idee. Si cnd se ridicase pe pChicoti ncet pentru sine. Cei prezeni ntoarser capetele,
ndrept ochii spre Victoria. Aceasta i feri grbit privirea i spuse:
- Trei minute, domnule.
- Foarte bine!
Expir ncet, privind prin hublou la stelele ce se roteau, ncetinind uor spre punctul de ieire din hiperspaiu.
D'Tarth era o planet mare: dac te uitai spre orizont* i se putea prea
Neobinuit de nalt pe cer. Mai puin ap dect ar fi fost necesar. Oceanele preau nensemnate, fiind ncadrate de
uscat. Ruri din abunden i lanuri muntoase puternice. Calotele de ghea ocupau suprafee ntinse, iar atmosfera
avea o tent verzuie - ceva n legtur cu procentaje de azot i argon mai ridicate dect n mod normal. Dup
standardele lumilor ocupate de oameni, oraele preau puine, majoritatea locuitorilor fiind mprtiai la distane mari
pe planet. Ca s nu mai spunem c deveniser foarte comozi. Sistemul lor de comunicaii se afla printre cele mai
bune din galaxie; folosind echipamentele de comunicaie personale i reeaua public, puteai lua legtura cu oricine
de pe planet n cteva secunde fie c se afla ntr-o camer dintr-un ora, sau la mii de kilometri deprtare de oricine
altcineva, departe sub cerul liber.
Lei ateriz cu Boyne pe locul pregtit dinainte, n smop portul din emisfera estic a planetei. Numrul
amplasamentelor de aterizare i facilitilor pentru reparaii sugerau c flota de pe D'Tarth trebuie s fi fost puternic
nainte de rzboi. Nu se fceau diferene ntre navele militare i cele civile, ambele tipuri de nave mprind terenul de
aterizare. ns numai un doc din zece avea nav n el; chiar dac ineai cont de cele aflate pe traseu, nu era greu s-i
nchipui pierderile suferite de flota D'Tarth-ilor.
Delegaia iei din cldirea oficial - un ciorchine de globuri strlucitoare, ca de sticl - pentru a ntmpina grupul
sosit din spaiu. Lei era nsoit de Victoria i de Asbury, ofierul rspunztor de armament, nalt, usciv i ncruntat. i
privi pe cei cinci localnici apropiindu-se, naintnd n salturi de-a lungul suprafeei arse i murdare. Aa se deplasa de
obicei rrhun. Totui, ntotdeauna ea fcuse astfel nct totul s par graios, un fel de dans lene i nepstor.
Singura dat cnd graia o abandonase a fost atunci, n cdere liber: se rsucea, njura i scuip ncerCnd s se
orienteze. Majoritatea D'Tarth-ilor aveau puine probleme n privina asta; ns urechea interioar a lui rrhun refuza s
se adapteze. Dar atunci cnd, pe Anderal, sistemele care asigurau climatul necesar vieii i gravitaia artificial au
czut, i ntreaga nav s-a trezit n ntuneric deplin, oamenii au nceput s urle, nnebunii din cauza dezorientrii i a
fricii; singur ea i-a pstrat cumptul, a gsit drumul pe coridoare pn la cabina care adpostea sistemele de
rezerv i totul a nceput s funcioneze din nou. Lei i aminti de strlucirea fierbinte, feroce, a ochilor ei, atunci cnd
luminile i gravitaia au revenit... i cum imediat dup aceea i se fcuse grea.
Aproape toat delegaia de ntmpinare pstra o expresie similar pe fa, dei Lei avu impresia c ncercau s
i-o controleze. Lome i Asbury nu ddeau semne c ar fi descoperit ceva neobinuit la expresiile lor... da, dar ei
ave.au mai puin experien. Cu o singur excepie, buzele D'Tarth-ilor se curbau n sus i spre napoi, ca i cum ar fi
mirosit ceva urt; mustile erau zbrlite, iar gulerele de blan epoas i strlucitoare preau zbrlite prea tare. Al
cincilea D'Tarth, cu ootid alb, cu blana pluat i cu dungi gri, traversat de arsuri vechi, avea o fa tot att de
impasibil ca i cea a unui leu sculptat n piatr.
Se oprir la civa pai deprtare, se ridicar pe picioarele din spate n semn de respect, i salutar pe noii venii
cu destul de mult politee, recomandndu-se: comandant Lahhim, port-amiral Eher, comandor Juhhir, cpitanii
Khirrith i Rhai. Lei i ntmpin la fel de serios, prezentndu-se pe sine, apoi pe oamenii si, i merse cu ei nspre
cldirile portului, remarcnd ciudenia mersului lor, ntrebndu-se pentru ce rrhun nu era i ea acolo. Cu siguran,
aflase de venirea lui: i trimisese un mesaj cu cteva zile n urm.
Discuiile au ocupat tot restul dimineii i cea mai mare parte a dup- amiezii. Lei se aez cu picioarele
ncruciate la mas joas din sala de ntruniri, privind spre formele feline care stteau ntinse, prnd n largul lor.
Formul cu rbdare preten|iile oamenilor referitoare la D'Tarth. Sesiz multe priviri ostile, ns nici un gest deschis,
nici un cuvnt de dezaprobare. Port- amiralul Eher, care prea cel mai n vrst din grup - iar vrsta avea mare
importan printre cei din D'Tarth - accept, n numele guvernului planetar, preteniile referitoare la numrul forelor
umane ce urmau s fie amplasate pe planet i n jurul ei, pe cheltuiala D'Tarth-ilor; accept taxa, pe care Lei
personal o aprecia drept adevrat jecmneal; i se oferi, aproape cu amabilitate, s se ocupe el nsui de ostatici.
Lei consemn toate acestea, ntrebndu-se n sinea sa de ce i-ar fi dorit s ntmpine mai multe greuti. Cut ochii
mari i verzi ai port-amiralului ncercnd s descopere vreun sens ascuns; dar ochii nu trdau nimic. n scurt timp
ncepu s se simt ca un copil, care se ncpna s priveasc fix n ochii unuia mai n vrst dect el.
n cele din urm au terminat: ultimele documente de cooperare - supunere, de fapt - au fost semnate i
nregistrate pe suport solid i pe acele memorii ciudate, din galium lichid, pe care localnicii le foloseau pentru stocarea
informaiilor. Cei mai tineri dintre ofieri i luar la revedere, politicos, i ieir n salturi din biroul mare i rece n care-
i terminaser treaba. Doar port-amiralul ezit, lucru care nu-i scp lui Lei.
- Domnule, rosti el, speram c a fi putut ntlni pe cineva dintre oamenii dumneavoastr aici, astzi, nainte de
a pleca.
Port-amiralul clipi, cu o nfiare de pisic somnoroas; dar ochii si nu aveau nimic somnoros n ei. Acum nu
mai erau oblici, ci vioi. - Cineva din echipa mea, rr/m-Askhenazh?
- Nu. Adic acum nu mai face parte din echipa dumneavoastr. Comandantul superior rrhun, explic el.
- Ah!
i schimonosi buzele de parc ar fi vrut s mrie, ns se stpni:
- Scuzele mele, rrhn. A fost reinut cu nite treburi. V-a lsat codul unui canal pentru transmiterea mesajelor i
coordonatele.
De ce a ateptat pn acum ca s-mi spun? Gndi Lei. n sfrit, nu conteaz... la urma urmelor, mai nti
afacerile i dup aceea plcerile.
- V mulumesc, domnule, zmbi el politicos.
Port-amiralul i comunic o serie de cifre i caractere standard, apoi spuse:
- Coordonatele indic un loc cam ndeprtat. Am fi ncntai s v mprumutm o aeronav, dac asta v va
economisi timpul.
... dac asta o s te fac s te cari mai repede de aici, interpret Lei cuvintele. Aprob cu o micare a capului.
- Domnule port-amiral, i se adres ct mai amabil, v mulumesc foarte mult.
Lei ddu liber echipajului su s mearg la nav i l urm pe port-amiral cam o mie de metri, strbtnd cmpul
pn la o zon ngrdit, unde se aflau cteva aeronave micue i ngrijite. Toate scaunele de comand erau realizate
pentru localnici, astfel nct un pilot s zboare mai degrab pe burt dect n capul oaselor, ns rrhun l nvase
cum s se descurce, cu mult timp n urm, i pilotatul n stil-pisic nu mai era o problem pentru Lei. nspect
aeronava mpreun cu port-amiralul, primi de la acesta starterul, i mulumi, se urc n aeronav, o securiz i ncepu
verificrile de dinaintea zborului.
Cteva minute mai trziu, n timp ce se ridica n aer, l vzu pe btrnul D'Taxth rmnnd locului, privind int n
urma lui. Botul mare, albit de vrst, prea nemicat i nu trda nici o expresie.
S fie ur? Gndi Lei. Cine i-ar condamna pentru asta, dup modul n care-i tratm?
Dar gndul mirosea a trdare. Lei l abandon stnjenit, ndreptndu-i atenia spre manevrele de pilotaj.
Coordonatele defineau ntr-adevr un loc destul de ndeprtat: Lei se consider norocos c nu ncercase s
foloseasc transPortul public. Avea de parcurs cel puin patru sute de click-uri, ca s nu mai vorbim de ocolirile
necesare evitrii diverselor faciliti de trafic; surprinztor ce trafic aglomerat era prin aer, innd cont c oraele
numrau foarte puini locuitori! Pretutindeni ntlneai aeroporturi micue; aeronavele veneau i plecau, oprindu-se tot
att de des ca i tramvaiele strvechiului Pmnt.
Dar n cele din urm ls n spate modestele aeroporturi i ajunse n cmp deschis. Cteva momente, avu
impresia c semna cu regiunile rurale de pe Luyken: o niruire lung i frumoas de petice verzi i aurii, ntrerupte
din cnd n cnd de strlucirea plumburie a unui curs de ap, cu nori nali - tente opalescente ngrmdite pe cerul
turcoaz; i orizontul, profilndu-i conturul neregulat. Apoi cmpurile disprur iar inuturile devenir mai uscate:
pajiti de un galben pal, presrate cu coline blnde. Asta-i casa i de la ar? Se ntreb Lei. Sau se afl ntr-un
adpost pentru vntoare? Pentru c localnicii ineau foarte mult s nu-i uite strmoii, carnivorele solitare, dei de
obicei hrana venea prin serviciile de distribuire n loc s fie obinut n mod sngeros, n savane.
Descoperi locul indicat de coordonate. Acolo nu era nici o cas de ar, nici un fel de adpost - nimic altceva
dect un dram murdar care conducea spre un complex ce nu prea s aib nimic neobinuit; o arhitectur sferic, aa
cum se pare c le plcea D'Tarth-ilor. Mai multe sfere ngrmdite n jurul unei piscine centrale care de sus arta de
parc ar fi tnjit dup
Curenie: era cam neagr.
Lei fcu un ocol, nu descoperi nimic care s semene cu o pist de aterizare. n cele din urm ateriz cu hopperul
undeva prin apropiere, ntr-o zon de iarb nalt i uscat. ei, privind din picioare n jurul su, uor nedumerit. Ce
s fac rrhun aici, n ara nimnui? ns era un loc drgu, trebuia s recunoasc asta: un vnt curat i rcoros,
fonind prin iarb, panorame largi, pace. Ai putea ajunge s-i plac ederea ntr-un loc ca sta...
Pomi spre cldiri, dar fcu destule ocoluri pn s descoPere o u. Ciudat. ns ua era deschis i nalt, ca
pentru el; iar nuntru... l atepta Ea.
Nu se schimbase absolut deloc. Cnd se ridica pe picioarele din spate, rrhun era nalt chiar i pentru un D'Tarth.
Blana era parcurs de dungi late, care ieeau puternic n eviden - i explicase odat: forma special a dungilor rou-
aurii nsemna c se trgea dintr-o familie regal. Dac un consiliu planetar n-ar fi nlocuit de curnd casa regal din
mica ei parte de lume, ar fi fost considerat prines de snge; dac te-ai fi atins de blan ei, ai fi primit moartea.
Timpul ns se atinsese de blan, mai ales n timpul serviciului militar; pe pielea ei se puteau distinge ici i colo tieturi
i urme de arsuri, acolo unde blana refuzase s creasc din nou, chiar i cu ajutorul tehnologiei de regenerare
actuale. Ochii calzi, verzi, erau i ei aceiai, chiar i felul n care i zmbea. Gestul acesta nu aparinea semenilor ei; l
nvase de la oamenii cu care colaborase i obinuia s le ,zmbeasc" atunci cnd era necesar - dei uneori acele
zmbete ngheau sngele n cei ce nu erau pregtii pentru ele.
- Hlel! ngn ea plcut surprins.
Scumpa ei greeal de pronunie... Se apropie de dnsa i o mbri, deoarece tia c ea nu se va supra; l
mbri la rndul ei - cunotea gestul sta - fr s scoat ghearele.
Apoi se desprinse i i se adres tandru:
- rrhun, nu ai venit s m ntmpini... S-a ntmplat ceva?
- Nimic ru, Hlel, l asigur pripit. Doar c am avut treab.
Tonul ei era destul de bine dispus.
- Haide, s mergem undeva unde s putem discuta.
l conduse din anticamer spaioas n care se ntlniser, goal i rotund, n urmtoarea sfer. Era o sfer-
grdin, dup nfiare, cu plante nalte, albastre i verzi, ridicndu-se spre acoperiul transparent, iar n aer se
fceau simite arome dulci. Lei privi mprejur, cutndu-i cuvintele:
- Guvernul te-a pus s conduci o pepinier?
l privi ciudat, pre de cteva momente. Dup care vorbi molcom, fr s se grbeasc:
- Nu chiar. M aflu n fruntea unui program de cercetare.
- Ce fel de program?
Ea h zmbi din nou, n felul acela, omenesc.
- Relaii aliene. Am s-i art imediat... Spune-mi, Hlel, ce-ai mai fcut?
- Am fcut destul de bine, nu pot s m plng.
Ddu din cap.
- Numai c... acum se pare c sunt mult mai puini oamenii crora te poi plnge.
Ea i flutur graios coada, ntr-un gest de nelegere.
- Rzboiul i-a luat taxa. De la toi... Ai ajuns la o nelegere cu cei pe care i-ai ntlnit azi de diminea?
- nelegere? Repet Lei, ncruntndu-se puin. Cam mult spus.
Continua s-l priveasc amuzat.
- La ce te ateptai? ntreb ntr-o doar.
Treceau din ser n alt camer, aceasta dovedindu-se a fi un birou, cu ecrane i console, i cu vreo zece
operatori lucrnd ici i colo.
- Aproape c ne-ai pus cu spatele la zid, Hlel.
- Haide, rrhun. Noi niciodat...
- ... nu ai face ce-ai fcut pe Arkheit i pe Downlow? Da, asta sper i eu.
DaiSpinare. La un D'Tarth, ochii contau; doar ochii lor i spuneau - uneori - ce aveau n minte.
- Serios, rrhun,
Se aplec pentru a o atinge pe spate n timp ce srea alturi de el. rrhun se opri, ridicnd privirea n direcia lui.
- Am luptat mpreun. Nimic nu m-ar putea face s...
- Nimic?
Vorbise ncet, ca un tors de pisic.
- Nici ordinul direct al lui Mac? S presupunem c i-ar porunci s prjoleti ntreaga noastr lume; ai face-o?
W
Lei se ncrunt:
- Nu, n-ar face niciodat aa ceva... suntei aliai. Si chiar dac ar face-o... ar trebui s existe un motiv...
rrhun nu-i mai lua privirea din ochii lui. Deodat, Lei se gndi c probabil ea l cunotea mai bine dect reuise
el vreodat s-o cunoasc pe ea. Vechea fric i art colii. Nu te poi ncrede n alieni...
- rrhun, murmur el cuprins de ndoieli, dac acest ordin ar fi dat, m-a ruga s nu fiu eu acela care s-l execute.
- Si dac ai fi?
Vocea ei era nepstoare. Ochii nu.
Lei i ntoarse privirea, dndu-i deodat seama c transpira abundent.
- Ar trebui s m gndesc la asta, reui el n cele din urm s se eschiveze.
Vorbise foarte ncet, ca i cum se temuse s nu-l aud cineva.
Coada ei se legna dintr-o parte ntr-alta, n semn c nelegea, sau aproba.
- Da... Asta mi-am nchipuit i eu c ai s spui. Haide, Hlel... Vreau s-i art ceva.
Traversar biroul-sfer. Lei deveni contient de agitaia din spatele su, apoi realiz c toi cei din birou se
micau, ieind dintr-o dat din starea de paralizie n care sttuser pe parcursul acelui schimb de cuvinte cu rrhun.
Ce se ntmpl aici...?
Urmtoarea sfer avea un sas. rrhun puse palma pe un contact, l introduse pe Lei nuntru, apoi atept ca
prima u s se nchid, nainte de a o mpinge pe cealalt.
- ntrar. Lei privi n jurul su i vzu ceva care semna cu mai multe rnduri de recipiente din plastin; ntr-o
parte a sferei era un birou nchis. Cealalt zon ddea n piscina pe care o vzuse de afar. Un fel de canal venea din
exterior, trecea prin perei i se sfrea ntr-o Laboratorul meu de cercetare, i explic rrhun, oferindu-i nc un
zmbet aproape omenesc.
Merser printre recipiente i Lei privi n jos, spre ele. Nu prea aveau ce vedea: apa era murdar. Un fel de plante
acvatice ieeau ctre lumin, sau se unduiau uor la suprafa.
- La nceput a fost o slujb ciudat, continu rrhun. N-au vrut s-mi divulge despre ce era vorba. Stii cum sunt
militarii, nu-i aa? Guvernul e i mai ru. Nu mi-au spus dect c, dintre cei ntori, eu eram cel mai bun ofier pentru
treaba asta.
Rse n stilul semenilor ei, un hfuff! Moale din fundul gtului. Lei privi ntr- un alt recipient.
- Nici. Asta nu-mi dau seama ce este, fcu el. Parc ai crete

Peti aici.
- Totul a debutat cu o surpriz pentru guvernul nostru, relu rrhun. ntr-o zi, planeta noastr s-a trezit cu un
vizitator: o nav micu, neidentificabil, cu scuturi de un tip deosebit. N-am aflat c a intrat n sistem dect dup ce s-
a prbuit, nu departe de aici.
- Alt specie de alieni? nterveni Lei mai mult interesat dect surprins.
- Nava respectiv era mult mai evoluat dect tot ceea ce vzuserm pn atunci, spuse rrhun.
Treceau pe lng un alt ir de recipiente, de data aceasta mai mari. rrhun art spre ele:
- Dar nuntru nu se aflau dect aa ceva. Multe se sprseser. ns majoritatea erau intacte i aveau instruciuni
de folosire.
Lei privi n urmtorul recipient, n trecere. n acesta, apa prea mai clar, ns la fund se gsea ceva, o mas
neagr, gelatinoas.
- Am creat n msura posibilitilor o ambian asemntoare celei pe care am descoperit-o n nav, vorbi mai
departe rrhun, trgnd i ea cu ochiul n acel recipient. Si-am ateptat s vedem ce se ntmpl.
i continuar plimbarea.
- Si ce s-a petrecut? ntreb el. Ai obinut rezultate?
- A zice c da.
Se opri n dreptul unui al treilea rnd de recipiente, privind nuntru.
Pe fundul acestora se aflau forme micue, cu tentacule, nu mai lungi de trei centimetri, multe mai reduse dect o
unghie. Se zvrcoleau uor prin ap i de-abia aveau culoare pentru a putea fi distinse. notau n grupuri de cte trei.
Erau bebelui Gerini!
Lei se opri, ncremenit. Si privi.
- Semenii mei sunt teribili n rzboi, auzi vocea lui rrhun. Nu-i aa? Din acest motiv am fost unii dintre cei mai
buni aliai ai votri. Cel Unic ne-a fcut vntori solitari. Aa am rmas. Nu exist piloi de vntoare ca noi. Chiar i
voi, oamenii, trebuie s admitei asta din cnd n cnd. Dar avem i o alt faet, Hlel. Suntem vntori, dar i prini
buni. Avem grij de micuii notri ca nimeni altcineva... -
- De micuii votri! Sopti el.
- Si de cei adoptai, insist rrhun.
Urm o pauz lung.
- Vrei s-mi spui, fcu Lei, c Gerinii i-au trimis aici cteva ou...
- Toate oule. Ultima lor ans. Hlel, tii ct a trecut de cnd Gerinii nu se mai reproduc n ocean? Cu mult timp n
urm, tehnologia lor le-a permis s treac la reproducerea n cree. n acest mod, copiii lor puteau supravieui n
numr mult mai mare. Unde sunt acum creele, Hlel? Semenii ti au bombardat Vizuina Gerin pn cnd nu le-a mai
rmas n picioare aproape nici un sistem energetic. Creele au fost afectate primele. Miliarde de Gerini au murit n
rzboi i la bombardarea Vizuinii. Dintre cele cteva milioane aflate nc n via, ci vor reui s-i vad. Copiii, dac
le-a mai rmas vreunul? Ci vor reui s se reproduc?
Lei miji ochii.
- Poate c este mai bine aa, declar el; avnd n vedere ce le-au fcut ei copiilor notri atunci cnd au avut
ocazia.
rrhun se aez n faa lui, privindu-l cu ochi reci, inexpresivi, aproape dumnoi.
- Voi ai nvins. Nimeni nu se ndoiete de asta, nici n Vizuina Gerin i nicieri altundeva. Ai ctigat rzboiul.
Le-ai dat de neles foarte clar acest lucru, chiar i aliailor votri. Nu e nici un ru n asta, presupun. Dar nu avei
dreptul de a distruge o ntreag specie.
- Atonei cnd specia aia face ce-au fcut ei...
Privi cu dezgust n recipiente; formele aproape transparente se nghesuiau, se deprtau, se ciocneau iari una
cu alta...
- Nu avei nici un drept, izbucni rrhun. Aceast nav a venit la noi cu un mesaj, implorndu-ne s avem grij de
copiii care acum nu au prini. Ce-ai vrea s facem?
Lei scoase arma.
rrhun se ridic pe picioarele din spate, sttu nemicat n faa lui, cu ochii strlucind. Semenii ei erau capabili s
plng? Se ntreb Lei. O ntrebare idioat... mai bine s-ar ntreba dac ar putea face ceva cu Jocul
sta, cnd avea n fa o creatur cu canini de zece centimetri i gheare puternice, amenintoare ca o moarte
neagr-aurie.
- Hlel, l rug rrhun cu glas blajin, ascult-m! Las deoparte arma, mcar cteva momente. ntenionat te-am
adus aici, tiam c m vei cuta, dei s-ar fi putut s descoperi adevrul de unui singur. Am vrut ca de la nceput s
fiu sincer cu tine, s am o ans de a-i vorbi, btrne prieten! Avem nevoie disperat de un avocat care s ne
susin. Cauz n faa Ligii.
Lei ncepu s rd. Era de-a dreptul o nebunie!
- Un avocat?
- Ascult-m! Guvernul nostru m-a pus aici pentru c aveam mai mult experien cu alienii dect aproape toi
ceilali. Asta v include i pe voi, oamenii, adug ea ncet. Stiau c noi
Doi ne cunoatem, i tiau c vei veni aici. Avem nevoie de cineva care s ne ajute s salvm vieile acestor
micui. Mai devreme sau mai trziu, cineva ar fi aflat de existena lor. Si, n orice caz, n curnd vor fi prea mari pentru
a-i mai putea ascunde... de fapt, nici nu trebuie s fie ascuni. Au dreptul s fie liberi, s creasc sub cerul senin, n
ap limpede, s nvee s fie altfel dect au fost prinii lor...
- Nu merit nimic, o ntrerupse Lei. Poate doar moartea. Copiii de pe Luyken, i de pe cinci sute de alte lumi, i
ei meritau s triasc i s creasc mari, n loc s fie bombardai i omori, sau...
Era att de ocat, nct mintea sa refuza s mai enumere atrocitile n acest moment.
- Trebuie s moar! Se trezi spunnd cu o stranie convingere.
Ochii ei verzi se ntlnir cu ai lui.
'- Crimele trebuie s se opreasc undeva. Dac nu le oprii acum vor atrna de gtul vostru pentru tot restul vieii.
Le vei purta ca pe o grea pedeaps.
- Dac... chestiile astea cresc mari, strig Lei artnd cu arma spre unul dintre containere, au s fac exact ce-
au fcut i prinii lor. De ce n-ar face- o? Vor crete n libertate - asta vrei pentru ei - i n libertate, nu-i aa, vor
descoperi ce le~am fcut noi prinilor lor. Tu, n locul lor, nu ai fi furioas? Vor gsi o modalitate de a se rzbuna pe
oameni - rzbunarea a fost ntotdeauna caracteristica ntregii lor specii. Si-atunci va trebui s-i omorm din nou - dar
muli oameni de-ai notri vor muri i ei.
Atinse clapa de siguran a armei, o activ, ascultndu-i bzitul uor.
- Mai bine s terminm cu ei acum.
Ceva cntrind n jur de cincisprezece kilograme i lovi peste mn i
W/\i I W A /V A, V A V /V /V A I V
Arm i zbur nvrtindu-se. Strig surprins i ncord mna, ncercnd s-i dea seama dac nu cumva i fusese
rupt. rrhun se aez din nou pe picioarele din spate.
- Hlel, spuse ea cu voce blnd, i aminteti de btlia de la Nebuloasa Spart? mi datorezi o via. Si iari, la
Gigant Roie? Dac n-a fi pilotat eu, i dac n-ar fi fost echipa mea, tu ai fi acum printre cei dai disprui, pentru
care nimic nu mai conteaz. Orici Gerini vei omor, nu v vei putea
Aduce napoi morii; orici oameni au omort ei, nu-i vor putea nvia morii lor, pe care i-au iubit aa cum voi i-ai
iubit pe-ai votri. Da, eu am luptat n rzboi: a fost un pericol, dar acel pericol acum nu mai este. Aceste ase milioane
de ou i embrioanele nu mai prezint pericol pentru nimeni, dect pentru tine i propriile tale comaruri. i cer,
pentru viaa pe care mi-o datorezi de dou ori (poate de trei ori, dac e s numrm acea ultim nav care aproape
c i-a distrus crucitorul): ajut-m s-i salvez, Hlel! F asta pentru semenii mei, dac nu pentru altceva. Cel Unic
ne-o cere. Dac-i abandonm pe cei neajutorai, n-am mai fi ceea ce suntem. Si nimic nu e mai ru dect asta. Nici
mcar moartea.
El sttea acolo, frecndu-i mna lovit, privind n ochii ei verzi.
Fantomele i opteau. Bantry Bay. Crimea. Luyken.
- Bebeluii acetia nu sunt mai rzboinici dect oamenii, continu rrhun, bgnd degetul unei labe n ap.
Un mormoloc mai mare, poate lung de opt centimetri, i se cr pe lab i ncepu s mngie degetul cu
tentaculele.
- Este devreme pentru nceperea programului, dar tim c paradigma treimii poate fi uor abandonat; i vom
nva s fie solitari sociabili, ca noi. Stim cel mai bine asta. Le vom spune adevrul... i-i vom nva s triasc
mpreun cu el, aa cum am fcut i noi.
Ridic spre Lei o privire ironic:
- La urma urmelor, am fost aliaii votri buni i prieteni loiali... Dar, cu toate astea, dup rzboi ai gsit c se
cade s
Ne tratai aa cum o facei acum, de pe poziii de for. Desigur, asta de dragul pcii!
i zmbi omenete, dar se ascundea i altceva n acel surs, dincolo de trsturile chipului...
El cltin din cap:
- Nu neleg de ce n-ai avut mai mult trie...
rrhun clipi, uitndu-se absent n direcia lui. Purta n priviri tristei nedomolite.

- Suntem vntori solitari, dup cum i-am mai spus. Nu ne intereseaz prea mult politica intern de grup. Ne vom
cumpra pacea, dac trebuie, i ne vom vedea de treab. Viaa...
Moartea, optir fantomele.
Dar acolo era rrhun, ntotdeauna prietena sa, ntotdeauna credincioas, care ntr-adevr i salvase viaa... de
fapt, nu doar de trei ori.
- Crezi c pot fi nvai s fie... utili?
Ea l privi cu asprime:
- Tu eti util? |i-ar conveni ca alte fiine contiente s gndeasc n felul sta despre tine? Vor tri. Dac vor avea
noroc, i vor gsi un scop n via. Dac vor fi i mai norocoi, vor gsi bucurie. Nimeni nu poate promite mai mult
dect att.
Fantomele opteau puternic. Lei scutur din cap. Cu foarte mare
Pruden se aplec deasupra recipientului, introducnd un deget n ap.
Unul dintre bebeluii Gerini se apropie ezitant, l atinse cu tentacule curioase, apoi le nfur uor n jurul
degetului i strnse; o strnsoare ginga.
Vrul su nou-nscut, Mari, i ddea aceeai senzaie atunci cnd l strngea de deget.
Pe Luyken... spuser fantomele.
- Cum v pot fi de folos? Suspin Lei n cele din urm.
rrhun i susinu privirea, apoi se uit n alt parte... Pentru
A nu-i trda sentimentele.
- Gsete o cale ca s le spui ce facem, murmur copleit, o cale care nu te va pune n pericol... dar care s ne
permit i nou s continum ce am nceput. Gsete o modalitate ca s-i
Faci pe cei din Liga Omului s neleag c aceti bebelui nu reprezint o ameninare pentru ei. Aceasta este
cea mai bun ans a noastr pentru a face pace cu specia Gerin: s le cretem copiii c i cum ar fi ai notri, s le
spunem adevrul... Apoi s-i lsm poate s mearg acas, ntr-o zi, pentru a le spune adevrul celor care mai
triesc pe-acolo...
Ca i cum ar avea vreo importan, l nghiontir fantomele. Gerinii care au mai rmas pe planet i vor numi
trdtori... i vor ucide. Pe toi!
Aa cum i Liga i-ar numi pe cei din D'Tarth trdtori - i i-ar ucide - indiferent prin cin/e ar afla. Nici chiar Mac
nsui nu ar putea gsi o soluie valabil...
Cu un efort, reui s scape de fantome.
- Las-m s m gndesc cum trebuie s procedez, propuse el. Dar secretul tu este n siguran, clac mi l-ai
spus numai mie. -
rrhun i duse labele la frunte, ca un semn de mare recunotin, un semn pe care Lei nu-l mai vzuse nc la
nici un D'Tarth. Nu tiu cum s reacioneze, aa c o mbri.
- Trebuie s m ntorc pe nav, adug grbit. Se vor ntreba ce s-a ntmplat cu mine.
- Pace! i dori ea.
L-ar fi condus pe drumul pe care venise, dar Lei se scutur ndrtnic i plec singur.
Drumul pn la cosmoport i pru lung. Fr a mai pierde timpul, se urc n nav i se nscrise pe orbit. Victoria
i ceilali erau puin nedumerii de starea lui, dar nu spuser nimic, fiind obinuii cu dispoziia lui de obicei proast.
Sttu mult vreme n scaunul de comand, privind prin hublou. n cele din urm, Victoria ndrzni:
- eim de pe orbit?
- nc nu, opti el fr s-o priveasc. Mai avem un lucru de fcut. O pedeaps discreionar.
Membrii echipajului se privir unii pe alii. Ddur din umeri. Comandantul unei misiuni, unei misiuni ca aceasta,
avea libertatea de a da
Un ,exemplu", dac simea nevoia unei demonstraii de for. Lei i comunic lui Asbury coordonatele.
- Puls laser! Ordon el. Puterea... aproximativ un bevawatt!
- Am neles, domnule! Reacion Asbury.
Si execut comanda.

- Cred c ajunge, murmur Lei. Acum s plecm.


eir de pe orbit. Lei rmase locului mult vreme, ascultnd motoarele, ascultnd conversaia domoal a
echipajului su care-i vedea de treab - dar neauzindu-i pe nici unul. Nu auzea dect fantome: n special vocea
uneia.
Trebuia s faci asta, gndi brbatul cu disperare. Mai bine eu, care o iubeam, dect altcineva. Si, mai devreme
sau mai
Y
Trziu, ar fi fost altcineva, inevitabil. Mai bine ca rzboiul s se termine, s se termine de-a binelea... A fost mai
simplu pentru ei s moar.
Dar acea fantom nu-i rspundea. Singura care i-ar fi rspuns... i ddea o senzaie ciudat, ca o mnu de copil
strngndu-l de deget.