Sunteți pe pagina 1din 163

H.G.WELLS oul P E CRISTAL POVESTIRI TINIFICO-FANTASTICE n romnete de VICTOR KERNBCH,C. VONGHIZAS, B. BEREANU EDITURATINERETULUI Coperta de l.

MAVRODIN IMPERIUL FURNICILOR Povestirile cuprinse n acest volum au fost traduse dup; THE SHORT STORIES OF H. G. WELLS Ernest Bonn limited, London, 1948. 1 Cnd cpitanul Gerilleau a primit instruciuni s-i ndrepte noua sa canonier, Benjamin Constant, spre Badama, pe braul Batemo al Guaramademei, ca s dea ajutor locuitoril or de acolo mpotriva unei invazii de furnici, s-a gndit c autoritile vor s-i bat joc el. Cpitanul fcea parte dintr-o promoie de tineri romantici i plini de neastmpr, iar a feciunea unei doamne de vaz din Brazilia, precum i ochii alunecoi ai cpitanului jucas er un anume rol n acel proces, de vreme ce gazetele Diario i O Fuluro se artaser nu gr ozitor de lipsite de orice respect n comentariile publicate. Acum, el simea c va da prilej din nou zeflemelelor. Era creol, concepiile lui despre etichet i disciplin erau portugheze pur snge, i s ngurul cruia i se destinui fu Holroyd, mainistul din Lancashire, care se mbarcase pe vas i cruia i vorbi acum n englezeasca sa stricat. De fapt, zise el, totul are singura int de a m umple de ridicol! Ce poate s fac u n om mpotriva furnicilor? Furnicile vin i se duc. * Se spune, zise Holroyd, c ele nu fug. Biatul acela despre care spuneai c era un Sambo... * Zambo, un fel de corcitur. * Sambo. El zicea c oamenii fug! Cpitanul fum nervos cteva clipe. * Se mai ntmpl i lucruri de astea, zise el n cele din urm. Ei i? Invazii de furnic i ce-o mai vrea Dumnezeu. A fost o invazie n Trinidad... nite furnici din acelea m ici care nimicesc frunzele. Toi portocalii, toi. mangotierii s-au prpdit! i ce import an are? Uneori, armate ntregi de furnici intr i prin case... astea sunt furnici rzboinic e, de un soi deosebit. Pleci, i ele i cur toat casa. Apoi, cnd te ntorci, casa-i cur nou! Nici gndaci de buctrie, nici purici, nici pduchi de lemn, * Sambo la, zise Holroyd, spune c astea sunt altfel de furnici. Cpitanul nl din umeri, furios, privindu-i fix igara. Mai trziu, deschise din nou subiectul. * Dragul meu Olroyd, ce trebuie s fac eu cu aceste furnici infernale?.., Cpita nul czu pe gnduri. E caraghios! spuse el. Dar n cursul dup-amiezii, i puse uniforma i cobor pe rm, borcanele i lzile fur din nou pe vas i n cele din urm urc i el. Holroyd edea pe punte n rcoarea serii, fuma sete i se minuna de aceast Brazilie. Urcaser ase zile de-a lungul Amazonului, erau la cteva sute de mile de ocean, iar la rsrit i la apus nu vedea dect acelai orizont ca pe mare, iar la sud nimic altceva dect o insul nisipoas cu cteva smocuri de mrcini. C a printr-o ecluz apa curgea mereu, murdar, nsufleit de crocodili i de psrile care plu u deasupra ei, i hrnit, ca dintr-un izvor nesecat, cu tot soiul de buteni; i pustieta tea ei, cumplita ei pustietate, i umplea sufletul. Orelul Alemquer, cu biserica lui srccioas, cu casele sale ca nite barci acoperite cu stuf, cu ruinele lui decolorate a mintind nite zile mai bune, prea un obiect minuscul, pierdut n pustietatea naturii, un ban aruncat n Sahara. Holroyd era un brbat tnr, acesta era ntiul su contact cu tro icele; venise direct din Anglia, unde natura e ngrdit, spat i canalizat ntr-o supuner erfect, i descoperea deodat ct de ncnsemnat este omul. De ase zile se ndeprtaser de plutind pe canale nefrecventate, i oamenii erau tot att de rari ca i o specie rar d e fluturi. ntr-o zi vedeai vreo canoe, n alta cine tie ce staie ndeprtat, iar a treia

i nu mai era ipenie de om. ncepu s cread c omul e ntr-adevr un animal rar, stpnind c dele lui puteri pmntul. i ddu i mai limpede seama de acest lucra pe msur ce trecur zilele, el urmndu-i d ntortocheat spre Batemo, n tovria unui cpitan ieit din comun, care avea sub comanda l i un tun mare, precum i ordinul de a nu-i risipi muniiile. Holroyd nva cu srguin spa , dar nc nu trecuse de substantiv i de prezentul indicativului, iar singura persoan care mai tia cteva cuvinte englezeti era un fochist negru, care ns vorbea foarte stri cat. Secundul era un portughez, da Cunha, care vorbea franuzete, dar un soi de fra nuzeasc diferit de cea pe care Holroyd o nvase la Southport, i singura lor conversaie rezuma la cteva fraze de politee i la nite propoziiuni simple referitoare la starea timpului. Dar timpul, ca i toate lucrurile din aceast uimitoare lume nou, nu avea n ici o trstur uman, era fierbinte att ziua ct i noaptea, eci pn i curenii de aer, tul, erau fierbini, mirosind a vegetaie putrezit; iar aligatorii i psrile ciudate, mut le de toate felurile i dimensiunile, gndacii, furnicile, erpii i maimuele preau s se ebe ce cuta omul n aerul lipsit de orice veselie n timpul zilei nsorite i de orice rco are n vremea nopii. Hainele erau insuportabile, dar dac te dezbrcat de ele nsemna s te prjeti n timpul zilei i s-i expui trupul, pe o suprafa mai mare, narilor din timp dac umblai pe punte ziua, riscai s fii orbit de lumin, iar dac stteai dedesubt riscai s te sufoci. i n timpul zilei veneau anumite mute, foarte dibace i primejdioase, car e te picau la mini i la glezne. Cpitanul Gerilleau, singura fptur care l-ar fi putut d istrage pe Holroyd de la aceste neplceri fizice, deveni ns ct se poate de plictisito r, relatndu-i zi dup zi aceeai poveste a suferinelor inimii sale, pricinuite de un ir ntreg de femei anonime; i spunea totul ca pe o rugciune nvat pe dinafar, Cteodat. au s fac sport i se apucau s mpute aligatori, ns rareori ddeau pestevreoaezare omen n ntinderile acelea mpdurite, jar atunci se opreau acolo cteva zile, bnd i petrecnd; a tfel, ntr-o sear, au dansat cu nite fete creole care gsir c slabele noiuni de limb sp ol ale lui Holroyd, lipsit de perfectul compus sau de viitor, erau totui ndestultoar e pentru scopurile urmrite. Acestea nu erau ns dect nite simple puncte luminoase pe d rumul lung i cenuiu al fluviului pe care naintau n duduitul motoarelor. O zeitate pa gin i liberal, sub forma unei damigene, i ntindea mrejele atrgtoare att la pupa, ct al, la prova. Dar, la diferitele lui escale, Gerilleau afl tot mai multe lucruri despre fur nici i misiunea ncepu s-1 intereseze. * E un soi nou de furnici, zise el, Trebuie s ptrundem n tainele cum se cheam as ta? entomologiei. Sunt uriae... au cinci centimetri! Unele chiar mai mari! E cara ghios! Parc am fi nite maimue... trimise s vneze insecte... Da, dar insectele astea o r s mnnce ara. Izbucni cu indignare: * nchipuie-i c s-ar isca dintr-o dat complicaii cu Europa, Eu zac aici, n curnd o fim dincolo de Rio Negre, i tunul meu st degeaba i frec genunchiul, meditnd. * Oamenii ia de la localul de dans erau venii de sus. i-au pierdut tot ce aveau . ntr-o dup-amaz furnicile au nvlit n casele lor. Au fugit cu toii. tii c atunci c rnicile, oamenii trebuie s fug cu toii, i ele pun stpnire pe cas. Dac ai rmne te-ar ricepi? Ei bine, dup aceea oamenii se ntorc; i spun: furnicile au plecat... Dar furnic ile n-au plecat. ncearc omul s intre n cas, i furnicile se iau la lupt cu el, l n * l muc. Vznd asta, omul iese din cas din nou, ipnd i alergnd. Trece n goan p re fluviu. nelegi? ntr n ap i neac furnicile... da. Gerilleau se opri, i apropie o ecoi do faa lui Holroyd i-1 ciocni peste genunchi cu degetul n aceeai noapte el moare s, ntocmai ca i cnd ar fi fost mucat de arpe. Otrvit... de furnici? * Cine tie! Gerilleau nl din umeri. Probabil c l muc foarte tare... Cnd am intr jba asta, am intrat ca s lupt cu oamenii. C fiinele astea, furnicile astea vin i se duc. Asta im-i treab pentru oameni. De atunci ncolo el vorbi deseori cu Holroyd despre furnici, i ori de cte ori dde au din ntmplre peste cte un grup de.oameni n aceast ntindere de ap, soare i copaci, ici-colo, cunotinele de limb spaniol ale lui Holroyd, din ce n ce mai bune, l fcur s t recunoate cuvntul Sauba, care ncepea s le domine pe celelalte tot mai mult. i dete seama c furnicile ncepeau s devin in- teresante, i. deveneau cu att mai i sante cu ct se apropia de ele mai mult. Gerilleau i prsi aproape pe neateptate vechile subiecte de conversaie, iar locotenentul portughez ncepu i el s ia parte la discuie;

tia cte ceva despre furnicile mnctoare de frunze i i etala cunotinele. Gerilleau i ea uneori lui Holroyd ce Izbutea s afle i el. i vorbi despre micile furnici lucrtoar e, care miun pretutindeni i lupt, ca i despre cele mari care comand i conduc, ii spus um acestea din urm i se car pe gt i cum mucturile lor fac s sngereze pielea. i ar unzele aceste furnici i cum i fac adposturi n ciuperci, i-1 Inform cum cuiburile lor d n Caracas-se ntind uneori pe cte, o sut de metri. Cei trei brbai i petrecur dou zile i cu dezbaterea dac furnicile au ochi sau nu. Discuia deveni primejdios de nfierbnta t n cea de a doua zi dup-amiaza l Holroyd salv situaia cobornd pe rm ct o barc, pe inde cteva furnici, ca s ie vad tustrei. Captur mai multe specimene i se ntoarse cu ce i unele.aveau ochi, iar altele nu. Tot aa, mai dezbtur i problema dad furnicile muc neap.. , * Furnicile acestea, zicea Gerilleau, dup ce eu-lesese informaii de la un ranc ho au nite ochi mari. Nu merg orbete, ca cele mai multe furnici. Nu! Se vr prin ungh ere i-i pndesc fiecare gest. * i te neap? ntreb Holroyd. * Da, neap. Au otrav n neptur! i rmase pe gnduri. Nu vd ce ar putea s fac rnicilor. Ele vin i pleac. * Dar astea nu pleac. * Ba or s plece, zise Gerilleau. Dincolo de Tamandu este o coast joas care se ntinde pe vreo optzeci de mile, fr n ici un fel de populaie, iar mai departe ajungi la confluena fluviului principal cu a fluentul Batemo, un loc ntins ca un lac mare, i apoi pdurea vine tot mai aproape , chiar pn la mal. Aspectul canalului se schimb, vegetaia subacvatic abund, mpiedicnd vigaia, aa c Benjamin Constant fu legat cu un cablu, n timpul nopii, chiar la umbra c opacilor umbroi. ntia oar dup attea zile vremea se mai rcori, puin, iar Holroyd i Ge au statur treji pn trziu, fumnd igri de foi i bucurndu-se de.aceast senzaie plcut i Gerilleau erau pline de furnici i de ce sunt ele n stare s fac. n cele din urm se ho tr s se culce i se ntinse pe o saltea de pe punte; era n culmea nedumeririi; ultimele lui vorbe, rostite, cnd era aproape adormit, avur menirea s ntrebe, cu un gest de de zndejde: * Ce poi s faci cu furnicile?... Totul e aa de absurd! Holroyd rmase s-i scarpine ncheieturile, picate i s mediteze singur. Se aez pe parapet, ascultnd schimbrile petrecute n respiraia lui Gerilleau, pn c esta adormi butean. Apoi, atenia i fu atras de licrirea i clipocitul apei i i reveni nte senzaia aceea de imensitate care crescuse tot mai mult n el nc de cnd plecase pri ma data din Para i pornise pe fluviu n sus. Pe monitor nu se zrea dect o singur lumin i i la nceput se auzir glasurile discutnd ncet, nspre prova, apoi se fcu tcere. Och ndreptar de la contururile negre i sumbre ale obiectelor vasului, de la travers, ct re mal, spre misterele ntunecate i co-vritoare ale pdurii, luminate cnd i cnd de cte icurici i fremtnd ncncetat de murmurul unei activiti ciudate i misterioase... Ceea ce l uimea i-1 copleea era imensitatea neomeneasc a acestui inut. El tia c ce ul e lipsit de oameni, c stelele erau nite simple puncte n imensitatea de necrezut a spaiului; tia c oceanul era enorm i ncmblnzit, dar n Anglia ajunsese s cread c p rine omului. n Anglia, el este ntr-adevr al omului, fiarele slbatice trind acolo doar tolerate, ntr-o libertate ngrdit de drumuri, arcuri i alte msuri de securitate absolut n atlas pmntul e al omului, colorat cum e n toate chipurile ca s arate preteniile omu lui fa de pmnt, n contrast viu cu albastrul universal i independent al mrilor. Odinioa crezuse c va veni o zi cnd plugul i cultura, tramvaiele i oselele bune, securitatea v ieii omeneti i toate celelalte vor domni pretutindeni pe pmnt. Dar acum se ndoia. Pdurea aceasta nesfrit avea aerul de a fi de ncnvins, iar Omul prea n cel mai bun az un intrus rar i nesigur. Cltoreai zile ntregi n mijlocul luptei calme, tcute, dintr e copacii uriai, lianele care i strangulau, florile abundente, i peste tot aligator ul, broasca estoas i o nesfrit varietate de psri i insecte se simeau ca acas, sl it, pe ct vreme omul, abia dac punea stpnire pe luminiurile ostile i se lupta cu ierbu ile, se lupta cu fiarele i cu insectele ca s se poat menine acolo, sau cdea prad erpil r i fiarelor, gngniilor i frigurilor, ca s fie curnd gonit i de acolo. n multe locuri n partea de jos a fluviului omul fusese de-a dreptul nlturat, doar cte un golf pust iu dac mai pstra numele unei aezri, sau ici-colo nite ziduri albe i nruite ori un turn drmat mai confirmau trecerea lui pe acele meleaguri. Puma i jaguarul erau aici mai stpni...

Cine erau adevraii stpni? Pe o distant de cteva mile din pdurea aceasta pesemne c sunt maimulte furnici de ct oameni n toat lumea. Ideea asta i se pru lui Holroyd cu totul nou. n cteva mii de a i, ieind din barbarie, oamenii ajunseser la un stadiu de civilizaie care i-a fcut s s e simt stpni ai viitorului i domni pe p-mtrt! Dar ce putea s mpiedice furnicile s ev e i ele? Furnicile cunoscute triesc n mici comuniti de cteva mii de indivizi i nu fac ici un efort organizat mpotriva restului lumii. Dar au o limb i au inteligen! De ce l ucrurile s-ar opri aici, dac oamenii nu s-au oprit la stadiul de barbarie? Dac am presupune c n curnd furnicile ar ncepe s acumuleze cunotine, cum au fcut i oamenii, utorul crilor i nsemnrilor, s foloseasc arme, s alctuiasc mari , imperii, s susin un rzboi chibzuit i organizat? i veni n minte ceea ce aflase Gerilleau despre aceste furnici de care se aprop iau acum. Ele foloseau o otrav, ca otrava erpilor. Ascultau de conductori mai mari chiar dect ai furnicilor mnctoare de frunze. Erau carnivore, i n locul unde veneau s s e aeze rmneau... Pdurea era foarte linitit. Apa plescia ncncetat, , lovindu-se de corpul vasului. n jurul lanternei de. deasupra capului miuna u n roi tcut de fluturi de noapte, ca nite fantome. Gerilleau se mic prin ntuneric i suspin. * Oare ce-i de fcut? murmur el, se ntoarse i , rmase din nou nemicat. Zumzetul unui intar l trezi pe Holroyd din gn-durile sale, care deveneau sinist re. A doua zi, dimineaa, Holroyd afl c erau la patruzeci de kilometri de Badama, i i nteresul su pen: tru maluri crescu. Se suia pe punte ori de cte ori avea prilejul, ca s cerce teze mprejurimile. Nu putea zri nici o urm de aezare omeneasc, n afar de cte o cas ruinat i npdit de blrii, sau de faada vopsit n verde a mnstirii d la Mojii, cu arbori care creteau prin spaiul gol al ferestrelor i cu ieder care se nc olcea peste portalurile goale. Mai multe roiuri de fluturi galbeni i ciudai, cu ari pi aproape strvezii, trecur n dimineaa aceea peste ru i muli din ei se aezar pe vas cii de marinari. Abia dup-amiaz fu descoperit epava unei brci. La nceput, nu pru s fie o epav; ambele pnze erau ntinse i atrnau moi n aerul lin l dup-amiezii, i se vedea silueta unui om aezat pe puntea din fa, lng vslele ridicate n alt om prea c doarme cu faa n jos pe un soi de pode longitudinal pe care l au n mijl c aceste canoe mari. Dar ndat dup aceea se vzu, dup legnatul crmei i dup felul n ca ea n calea canonierei, c ceva nu era n regul. Gerilleau examina barca prin binoclu i privi cu interes ntunecimea ciudat a feei omului care edea, un om cu faa roie, dup ct e prea, fr nas i care mai curnd era ghemuit dect aezat; i cu ct mai mult privea c cu att mai puin i plcea s priveasc, i era tot mai puin n stare s-i ia binoclul de Dar n cele din urm izbuti i fcu civa pai mai ncolo, ca s-1 strige pe Holroyd. Du a se ntoarse s fac semne spre barc. Apoi le repet, pe cnd barca trecea pe lng vas. Nu e ei se deslui limpede; Santa Rosa. Dup ce trecu pe lng bordajul vasului i ajunse spre pupa, barca se legn puin i, de t, omul care edea ghemuit se prbui, ca i cum nu l-ar mai fi inut ncheieturile. Plria capul nu-i era ctui de puin plcut la vedere, i trupul omului se prbui rostogolindu-se disprnd n dosul parapetului. * Caramba! strig Gerilleau i se, ndrept nu-maidect spre Holroyd. Holroyd tocmai ieea pe punte. Ai vzut? ntreb cpitanul. * Mort! zise Holroyd. Da. Ai face mai bine s trimii o barc. Ceva nu-i n regul. * I-ai vzut cumva... faa? Cum era? * Era... b!... n-am cuvinte s spun. i apoi deodat cpitanul se ntoarse cu spatele Ia Holroyd i deveni un comandant act iv i glgios. Canoniera se ntoarse, porni paralel cu drumul nehotrt al canoei, i lans la ap o ba rc avnd pe bord pe locotenentul da Cunha i trei marinari. Apoi curiozitatea l fcu pe cpitan s-i dirijeze vasul chiar ng epav, n timp ce locotenentul o aborda, aa fel, n Rosa i arta n ntregime att puntea, ct i cala. Holroyd vzu acum limpede c singurul echipaj al ambarcaiunii erau aceti doi oamen i mori, i cu toate c nu le putu zri feele, observ dup minile lor ntinse, pe care car

trna n zdrene, c fuseser supui unui proces de descompunere neobinuit. O clip, atenia concentra asupra acestor dou grmezi enigmatice de haine murdare i de mdulare atr-nnd ncnsufleite, apoi el i mut privirea spre prova pentru a descoperi deschis cala n care rau ngrmdite lzi i cutii, dup aceea la pupa unde cabina cea mic se csca goal ntr-un nexplicabil. Observ n fine c platforma din mijlocul punii era presrat cu puncte negre care se micau. Luarea-aminte i se fix asupra acestor puncte. Toate se micau pe direcii radiale fa de omul prbuit, ndeprtndu-se de el, ntocmai imaginea i veni fr voie n minte are se mprtie de la o lupt cu tauri. l observ pe Gerilleau chiar ling el. * Cpitane, zise el, ai binoclul la dumneata? Poi s-1 ndrepi ct mai precis spre pla tforma de acolo? Gerilleau fcu o sforare, mormi, i i ntinse binoclul. Urm o clip de ncordare. * Sunt furnici, zise englezul i-i ntinse napoi lui Gerilleau binoclul, potrivit pentru o vizibilitate clar. Rmase cu impresia unei mulimi de furnici mari i negre, foarte asemntoare cu furni cile obinuite, n afar de mrimea lor, i de faptul c unele din cele mai mari purtau un f el de mbrcminte cenuie. Darie cercetase prea puin ca s poat intra n amnunte. Capul l nentului da Cunha apru lng marginea ambarcaiunii, i urm o scurt discuie. * Trebuie s te urci pe bord, zise Gerilleau. Locotenentul obiect c vasul era pl in de furnici. J Dar ai ghete, zise Gerilleau. Locotenentul schimb subiectul. * Cum au murit oamenii tia? ntreb el. Cpitanul Gerilleau se porni s fac nite speculaii pe care Holroyd nu le putu nelege i cei doi brbai discutar cu o anumit vehemen crescnd. Holroyd lu binoclul i prins ta din nou, mai nti furnicile, apoi pe cei doi oameni mori din mijlocul ambarcaiunii . El mi-a descris aceste furnici cu mult amnunime. Mi-a spus c erau mai mari dect orice alte furnici pe care le vzuse vreodat, c era u negre i se micau cu o deliberare ferm, foarte diferit de agitaia mecanic a furnicii obinuite. Cam una la douzeci era mult mai voluminoas dect semenele ei, i avea capul e xcepional de mare. Asta i aminti deodat de cpeteniile de furnici care se spune c diri jeaz furnicile mnctoare de frunze; ca i celelalte, acestea preau s conduc i s coordo micarea general. i nclinau trupurile napoi ntr-un fel cu totul particular, ca i cum fi folosit ntr-un chip anume picioarele din fa. i mai avu impresia ciudat, pe care di n cauza distanei n-a putut s-o verifice, c majoritatea acestor furnici de ambele s oiuri purtau un fel de echipament, aveau ceva nfurat n jurul trupurilor i legat cu nit e fii albe i strlucitoare, ca nite fire de metal alb... i lu brusc binoclul de la ochi, dndu-i seama c problema disciplinei subordonatului su fa de el, cpitanul, devenise acut. * E datoria dumitale, zise cpitanul, s te urci pe bord. Ii ordon. Locotenentul prea c e gata s refuze. Capul unuia dintre marinarii mulatri apru l ing el. * Cred c oamenii tia au fost omori de furnici, zise brusc Holroyd n englez. Critanul avu o izbucnire de mnie. Nu-i rspunse nimic lui Holroyd. * i-am dat ordin s te urci pe bord, rcni el ctre subordonatul su, n portughez. Dac u te urci pe bord imediat, asta nseamn rzvrtire, curat rzvrtire. Rzvrtire i laitat curajul care trebuie s ne nsufleeasc? Am s te pun n lanuri, am s ordon s fii mpuc cine. Declana un torent de insulte i njurturi, agitn-du-se ncoace i ncolo. Amenin cu se purt ca ieit din fire, iar locotenentul, alb la fa i calm, sttea i-1 privea. Echip jul apru pe punte. Oamenii aveau feele uimite. Deodat, ntr-o pauz a acestei furtuni de mnie, locotenentul lu o hotrre eroic, sal se ncorda i se car pe puntea ambarcaiunii. * Ah! zise Gerilleau, i apoi gura i se nchise ca o capcan. Holroyd vzu furnicile retrgndu-se din faa ghetelor lui da Cunha. Portughezul pi ncet spre omul ghemuit, se aplec, ezit, l apuc de hain i l ntoarse pe partea cealalt. Uii roi negru de furnici sub haine, i da Cunha se ddu repede ndrt, izbind de dou sau trei ori cu piciorul n pu te.

Holroyd duse binoclul la ochi. Vzu furnicile mprtiate n jurul picioarelor invadat orului i fcnd ceea ce el nu mai vzuse niciodat la alte furnici. Nu aveau nimic din mic ile orbeti ale furnicilor obinuite; se uitau la el, cum s-ar uita o mulime de oamen i adunai la vreun monstru gigantic care i mprtiase. * Cum a murit? i strig cpitanul. Holroyd nelese c portughezul spunea c leul era prea mncat ca s se mai poat consta ceva. * Ce-i acolo la prova? ntreb Gerilleau. Locotenentul fcu civa pai i ncepu s-i rspund n portughez. Se opri brusc i i e picior. Fcu civa pai ciudai, ca i cum ar fi ncercat s calce pe ceva nevzut, i se ede n lturi. Apoi se stpni, se ntoarse, pi cu hotrre spre cala, la prova, se car uperioar, de unde sunt mnuite ramele, se aplec mai multe clipe asupra celui de-al d oilea om, bombni destul de tare ca s poat fi auzit i se ntoarse cu micri foarte rigide spre cabina de la pupa. Se ndrept cu faa spre cpitan i ncepu cu acesta o conversaie re e, care decurse pe un ton respectuos din partea amndu-rora, n contrast vdit cu mnia i insultele de adineauri. Holroydnu prinse dect frnturi din cele spuse. i relu binocul i fu surprins s constate c furnicile dispruser de pe toate suprafe expuse ale punii. i ndrept privirea spre prile ei umbrite i i se pru c acestea erau de ochi care stteau la pnd. Se vedea limpede c barca era o epav, dar era prea plin de furnici pentru a trim ite pe ea oameni care s rmn i s doarm acolo. Trebuia s fie remorcat. Locotenentul se la prova brcii, ca s prind bandula i s-o lege, iar marinarii din barc stteau gata s-i dea o min de ajutor. Holroyd cerceta ambarcaiunea cu binoclul. Fu din ce n ce mai impresionat de faptul c acolo se ducea o activitate intens, dei minuscul i tinuit.Bg de seam c un numr de furnici uriae, prnd aproape de cin lungime, i care duceau poveri de forme ciudate, al cror rost nu-1 putu pricepe, s e micau pe ntuneric de la un punct la altul, n grupuri. Nu se micau n coloane de-a cu rmeziul locurilor expuse, ci n rnduri deschise i rsfirate, sugernd n mod ciudat grupel de infanterie modern care nainteaz sub btaia focului. O parte din ele se adposteau s ub hainele celui mort, i un roi ntreg se strngea de-a lungul marginii pe unde avea s treac acum da Cunha. Holroyd nu le vzu atacndu-1 pe locotenent n timp ce acesta se ntorcea, dar nu av u nici o ndoial asupra asaltului lor simultan. Locotenentul ncepu deodat s ipe, s nju s dea din picioare. * M-au nepat! strig el, ndreptndu-i faa plin de ur i acuzare ctre Gerilleau. Apoi dispru peste bord, se ls s cad n barc i se arunc n ap numaidect; Holroyd plescitul. Cei trei marinari din barc l traser afar, l aduser pe bord, i n aceeai noapte om ri. Holroyd i cpitanul ieir din cabina n care zcea trupul umflat i contorsionat al loc tenentului, i statur mpreun la pupa monitorului, privind int spre vasul sinistru care era trt n urma lor. Era o noapte nchis, ntunecoas, luminat numai de licririle fantom ale unor fulgere ascunse printre nori. Epava, un triunghi negru i neclar, se legn a n silajul vasului, cu pnzele flfind n btaia vntului, iar fumul negru din couri, lum t cnd i cnd de cte o scn-teie, se scurgea pe deasupra catargelor ei legnate. Gerilleau era nclinat s se gndeasc la lucrurile neplcute pe care locotenentul i l e spusese n frigurile agoniei. * Zice c eu l-am ucis, protest el. Este pur i simplu absurd. Cineva trebuia s se urce pe bord. Oare o s fugim ntotdeauna din faa acestor blestemate furnici, ori de cte ori ni se arat? Holroyd nu rspunse. Se gndea la roiul acela disciplinat de forme mici i negre, de pe platforma goal, btut de soare. * Era de datoria lui s se duc, strui Gerilleau. A murit fcndu-i datoria. De ce s s plng? Ucis!... Dar srmanul era... cum se spune?... dement. Nu era n toate minile. Otrava 1-a u mflat... Hm. Se ls o lung tcere. * O s scufundm aceast canoe... o s-o ardem. * i dup aceea? ntrebarea l irit pe Gerilleau. El nl din umeri i i ntinse braele n lturi. * Ce-i de fcut? zise el cu glasul ascuindu-i-se ntr-un strigt mnios. n orice caz,

izbucni el rzbuntor, toate furnicile din aceast canoe am s. le ard de vii! Holroyd nu avea chef de taifas. ipetele ndeprtate ale maimuelor umpleau noaptea nb uitoare cu sunete sinistre, iar pe msur ce canoniera se apropia de malurile negre, n ecate n mister, la toate acestea se aduga i plnsetul deprimant al broatelor. * Ce-i de fcut? repet cpitanul dup un lung rstimp i, apoi, devenind deodat activ eroce, bles-temnd ntr-una, se hotr s ard Santa Rosa fr nici o ntrziere. Toi cei de fur ncntai de idee, cu toii srir s dea, zeloi, o mn de ajutor; traser bandula, o p o barc, dnd foc epavei cu nite cli mbibai cu gaz. n scurt timp, trupul canoei tros aruncnd flcri vesele n mijlocul nemrginitei nopi tropicale. Holroyd se uit la flcril bene ce se nlau n bezn i la licririle livide ale fulgerelor ascunse n norii care trec pe deasupra copacilor din pdure, conturndu-le siluetele cte o clip, iar fochistul s ttea n spatele lui i privea i el. Fochistul fu a at pn n strfundurile cunotinelor sale de limb englez. * Sauba face poc, poc, zise el. Ha, ha 1 i rse din toat inima. Dar Holroyd se gndea c aceste mici creaturi de pe canoe aveau i ele ochi i creie ri. Toat zarva asta i se pru o nerozie, o greeal de ncnchipuit, dar ce mai era de fcut ? ntrebarea asta i reveni cu putere sporit a doua zi, cnd, n cele din urm, canoniera a junse la Badama. Aceast localitate, cu casele i magaziile ei acoperite cu stuf, cu fabrica ei d e zahr npdit de ieder, cu micul ei dig din scnduri i nuiele era foarte linitit n ae d al dimineii i nu ddea nici un semn de via omeneasc. Oricte furnici ar fi fost acolo, de la aceast distan ele erau prea mici ca s poat fi zrite. * Toi oamenii au plecat, zise Gerilleau, dar tot vom face ceva. O s semnalizm c u sirena. Aa c Holroyd trase de minerul sirenei i semnaliza. Apoi cpitanul avu un moment d e ndoial, ct se poate de deprimant. * Nu putem face dect un singur lucru, zise el la urm. * Ce anume? ntreb Holroyd. * S tragem sirena i s semnalizm din nou. Aa i fcur. Cpitanul se plimba pe punte, gesticulnd ca pentru sine. Prea c se gndete la multe lucruri. De pe buze i ieir frnturi de cuvinte. Prea c se adreseaz fie n spaniol, fie tughez vreunui tribunal imaginar. Urechea tot mai antrenat a lui Holroyd descifra ceva despre muniii. Cpitanul i alung ns aceste gnduri i i se adres deodat n engle * Dragul meu OIroyd! strig el. Apoi zise: Ce-i de fcut? Luar o barc i binoclul i se apropiar s examineze locul mai ndeaproape. Desluir u de furnici mari, a cror poziie calm ddea impresia c acestea i supravegheaz, rspndit marginea pontonului improvizat. Gerilleau trase fr efect cteva focuri de pistol sp re ele. Holroyd crezu c observ nite fortificaii curioase, ridicate ntre casele mai ap ropiate, care probabil c erau opera insectelor cuceritoare asupra acestor aezri ome neti. Exploratorii trecur de ponton i observar, ntins ceva mai ncolo, un schelet omene sc cu oasele albe, curate i strlucitoare nfurat ntr-un or. Se oprir puin s-1 prive * Trebuie s m gndesc la vieile tuturor acestor oameni! zise deodat Gerilleau. Holroyd se ntoarse i se uit int la cpitan, dn-du-i treptat seama c omul vorbea d stecul prea puin atrgtor de rase care alctuiau echipajul. * S trimit o echip de debarcare... ar fi imposibil... imposibil. Or s fie otrvii, or s se umfle... da, or s se umfle i or s njure, apoi or s moar. E de-a dreptul cu ne utin... Dac debarcm, trebuie s debarc eu singur, numai eu, nclat cu ghete groase i s u inima n dini. Poate c voi supravieui. Sau poate ar fi mai bine s nu debarc. Nu tiu c um s fac. Nici eu nu tiu. Holroyd se gndi c tia prea bine, dar nu spuse nimic. * Toat treaba asta, zise deodat Gerilleau, a fost aranjat ca s m fac de rsul lumii Toat treaba asta! Vslir mai departe, privind din diferite unghiuri scheletul alb i curat, i apoi s e ntoarser la ca-nonier. Atunci nehotrrea lui Gerilleau deveni ngrozitoare. Puser mai e sub presiune, iar n cursul dup-amiezii nava porni n sus pe fluviu, avnd aerul c se duce s ntrebe ceva pe cineva, i spre apusul soarelui se ntoarse din nou i ancor. Se de zlnui o furtun plin de furie, apoi noaptea deveni senin, rcoroas i linitit, i donn pe punte. Cu toii, n afar de Gerilleau care se zvrcolea i mormia mereu. n zori, l tre pe Holroyd.

* Dumnezeule! zise Holroyd, ce s-a mai ntmplat? * M-am hotrt, zise cpitanul. * Ce? S debarci? ntreb Holroyd, ridicndu-se brusc. * Nu! zise cpitanul, i rmase ctva timp foarte rezervat. M-am hotrt! repet el, iar olroyd ncepu s dea semne de nerbdare. Ei, da! zise cpitanul. Am s trag cu tunul cel m are! i aa i fcu! Dumnezeu tie ce gndir furnicile despre asta, dar el o fcu. Trase de d ri cu mult hotrre i ceremonie. ntreg echipajul i puse vat n urechi, i se prea c s aciune general. Prima dat lovir i distruser vechea fabric de zahar, i apoi zdrobir m a prsit de lng ponton. Dup aceea Gerilleau resimi inevitabila reacie. * N-are nici un rost! i spuse lui Holroyd. E cu totul inutil. Nu ajut la nimic . Trebuie s ne ntoarcem, s lum instruciuni. O s fie un scandal al dracului pentru muni ile astea... Vai! Al dracului scandal. Nici nu tii, Olroyd... Rmase ctva timp uitndu-se cu nermurit nedumerire. * Dar ce altceva era de fcut? strig el. Dup-amiaz, canoniera porni din nou n jos pe fluviu i spre sear civa oameni debarca cu trupul locotenentului i-1 ngropar pe malul pe care noul soi de furnici nc nu se iv ise pn acum... Am auzit povestirea asta, bincneles trunchiat, de la Holroyd, acum aproape trei sptmni. Aceste noi furnici i ptrunseser n minte, i el se ntorsese n Anglia cu gndul, cum nea el, de a-i preveni pe oameni asupra primejdiei, pn nu e prea trziu. Spunea c furn le amenin Guyana Britanic, care se afl doar la un fleac de o mie de mile de la preze nta lor sfer de activitate, i c Biroul Colonial ar trebui s se pun numaidect pe treab. El declam ptima: Sunt nite furnici inteligente. Gndii-v ce nseamn un lucru ca sta! Nu ncape ndoial c ele constituie o plag.serioas, i c Guvernul Brazilian face foar bine c ofer un premiu de cinci sute de lire pentru o metod eficace de strpire. De as emeni, se mai tie precis c de cnd au aprut ntia oar pe dealurile de lng Badama, cari trei ani n urm, ele au izbutit a svri cuceriri extraordinare. Tot malul de miazzi al r lui Batemo, pe o ntindere de aproape aizeci de mile, se afl efectiv sub ocupaia lor; furnicile i-au gonit cu totul pe oameni, au ocupat plantaiile i aezrile, au atacat i au capturat un vas.Se spune chiar c au traversat, n cine tie ce chip inexplicabil, pn i braul, destul de important, al Capuaranei i c au naintat mai multe mile chiar i re Amazon. Nu exist nici o ndoial c ele sunt mult mai raionale i cu o organizaie socia mult mai bun dect orice alt specie de furnici cunoscut mai nainte; n loc s se rspnde rupuri rzlee, ele sunt organizate n ceea ce este de fapt o singur naiune; dar particu laritatea de cpetenie a combativitii lor extraordinare nu const att n asta, ct mai ale n folosirea inteligent a otrvii mpotriva dumanilor lor mai mari. Se pare c aceast otr v a lor e foarte. nrudit cu veninul erpilor, i foarte probabil c ele o fabric cu adev , i c indivizii mai mari dintre ele poart cu ei cristalele n form de ace, folosite n a tacurile lor asupra oamenilor. Firete, e teribil de greu s obii o informaie mai amnunit asupra acestor noi concur ni la supremaia globului. Nici un martor ocular al activitii lor, n afar doar de cteva imagini rapide ca acelea ale lui Holroyd, n-a supravieuit ntlnirii cu ele. Cele mai extraordinare legende asupra isprvilor i forei acestor furnici circul n regiunea Ama zonului superior, i cresc din zi n zi, pe msur ce naintarea ncncetat a invadatorilor s imuleaz prin team fantezia omeneasc. Acestor fpturi mici i ciudate li se atribuie nu numai folosirea uneltelor i cunoaterea focului i a metalelor, sau unele realizri teh nice organizate, care uimesc minile noastre de nordici, nedeprini cum suntem cu nit e fapte ca acelea ale Saubilor din Rio de Janeiro, care, n 1841, au spat un tunel sub Pa-rahyba, n locul unde fluviul e tot att de lat ct Tamisa n dreptul Podului Lon drei dar i un sistem organizat i amnunit de nregistrri i de comunicare, analog cri stre. Pn acum, aciunea lor a fost o expansiune ncncetat i progresiv, care includea izg nirea sau uciderea tuturor fiinelor omeneti din noile zone invadate de furnici. Nu mrul lor crete cu repeziciune i Holroyd, cel puin, este ferm convins c pn la urm ele r deposeda pe om de tot inutul tropical al Americii de Sud. i de ce s-ar opri la zona tropical a Americii de Sud? * Ei bine, pn aici, n orice caz au ajuns. Cam pe la 1911, dac merg n continuare c a acum, vor ajunge pn la prelungirea de cale ferat de la Capuarana, i se vor impune ateniei capitalismului european.

Prin 1920, vor fi la jumtatea drumului pe Amazon n jos. Cred c cel mai trziu pri n 1950, sau 60 vor descoperi Europa. n romnete de V. KERNBACH i C. VONGHIZAS CUIRASATELE TERESTRE Tnrul locotenent se ntinse jos, lng corespondentul de rzboi, contemplnd cu binoclu linitea idilic a liniilor inamice. * Dup ct pot vedea, zise el n cele din urm, nu-i dect un singur om. * i ce face? ntreb corespondentul de rzboi, * Se uit cu binoclul la noi, zise tnrul locotenent. * Dac i sta mai e rzboi! * Nu, zise tnrul locotenent. * E un meci nul. * Nu! Ei trebuie s ctige, sau, n caz contrar, vor pierde. Meciul nul echivaleaz e u o victorie pentru noi. Discutaser de vreo cincizeci de ori despre situaia politic i corespondentul de rz boi era plictisit. i ntinse toate ncheieturile. * i eu cred la fel 1 zise el cscnd. Pfiiu 1 * Ce-a fost asta? * Au tras spre noi. Corespondentul de rzboi se ls ceva mai jos, Dar n-a tras nimeni asupra lui-! se plnse el. * M ntreb dac ei i nchipuie c o s ne plictisim pn ntr-atta, nct s plecm a Corespondentul de rzboi nu rspunse nimic. * E culesul recoltei, desigur... Erau acolo de o lun. Dup primele micri mai Vii, cnd se declarase rzboiul, operaiil ncetiniser tot mai mult, pn cnd pru c ntreaga main a evenimentelor se oprete n l t, ei se retrseser, fugind din faa inamicului; cotropitorii trecuser frontiera din p rimele clipe ale rzboiului, ntr-o jumtate de duzin de coloane paralele, acoperii de u n nor de cicliti i de cavalerie, avnd aerul c se avnt de-a dreptul spre capital. n ac timp cavaleria acoperea retragerea, inndu-1 pe inamic sub focul gloanelor i for ndu-1 s-i deschid flancurile; apoi ei se retrseser pe poziiile urmtoare, vreme de vreo dou e, n chipul cel mai linitit, pn cnd, ntr-o dup-amiaz, se trezir pe nepus mas cu in chiar ling liniile de aprare pe care i le pregtiser. Invadatorii nu suferiser pierder i att de mari pe ct se sperase; naintaser, dup cum se prea, cu ochii deschii, n frunt u cercetaii care reperaser tunurile; apoi i aezaser numaidect tabra, fr nici un fel enie de atac i ncepuser s-i sape i ei tranee, ca i cum ar fi avut de gnd s rmn ecilor. Ei acionau ncet, dar cu mult mai mult pruden dect i nchipuise lumea, i i rile pu-nndu-i la adpost infanteria nceat, destul de bine pentru a preveni orice atac din partea adversarului. * Dar va trebui s atace, insistase tnrul locotenent. * O s ne atace n zori, ntr-un anumit punct de-a lungul liniilor. Ai s te trezeti cu baionetele n tranee cnd nici n-ai s te atepi! susinuse corespondentul de rzboi pn o sptmn. Spunnd asta, tnrul locotenent i fcuse cu ochiul. Cnd ntr-o zi, dis-de-diminea, oamenii pe care aprtorii i trimiseser la vreo cinci te de metri n faa traneelor, pentru a prcntmpina vreun atac prin surprindere dat la d epozitele de muniii, au strnit o panic inutil i au tras focuri n netire vreo zece minu e, corespondentul de rzboi a neles de ce locotenentul i fcuse atunci cu ochiul. * Ce-ai face dumneata dac ai fi n locul inamicului? ntreb pe neateptate corespond entul de rzboi. * Dac a avea oamenii pe care-i am acum? * Da. * A ocupa traneele acelea. * Cum? * Ol... prin iretenie. M-a tr n timpul nopii, nainte de rsritul lunii, pn la j stanei, i a lua contact cu oamenii pe care i-am trimis acolo. A trage n inamic dac ar cerca s-i schimbe poziia, i a pune mna pe civa dintre ai lui n timpul zilei. A nv bucata asta de teren, a sta toat ziua ghemuit n gropi i m-a apropia i mai mult n noapt a urmtoare. Ceva mai ncolo, terenul e plin de movilite, i s-ar putea trece cu uurin. n r-o noapte sau dou. Ar fi o nimica toat pentru oamenii notri; pentru asta sunt fcui..

. Tunuri? rap-nelele i bombele n-ar putea opri nite oameni capabili, care i cunosc me seria. * Atunci de ce nu fac ei asta? * Oamenii lor nu sunt destul de abrutizai; sta 0 motivul. Sunt o gloat de oreni l ipsii de vitalitate, iat care-i adevrul. Sunt funcionari,.meseriai, studeni, ntr-un cu t oameni civilizai. tiu s scrie, tiu s vorbeasc, tiu s fac tot felul de lucruri, dar nite biei amatori ntr-ale rzboiului. N-au nici un fel de for fizic, iat adevrul. Nrmit n viaa lor nici mcar o noapte n aer liber; n-au but niciodat altceva dect ap chi nu le-au lipsit niciodat cele trei mese pe zi, nc de cnd au lsat biberonul din gur. J umtate din cavaleria lor n-a pus niciodat1 mna pe cal pn acum ase luni, cnd s-au nrol Clresc pe cai ca pe biciclete, i-ai vzut! Habar n-au ce-i aia clrie, i-i dau seama ch ar ei. Bieii notri de paisprezece ani i ntrec pe-ai lor, chiar dac ei sunt oameni n to t firea... Foarte bine... Corespondentul de rzboi se gndea, cu obrajii n pumni. * Dac o civilizaie onorabil, zise el, nu poate produce rzboinici mai buni dect... Se opri, dintr-0 polite tardiv. Vreau s spun... * Dect viaa noastr n aer liber 1 zise tnrul locotenent. * Exact, zise corespondentul de rzboi. Atunci civilizaia trebuie s nceteze. * Cam aa este, recunoscu tnrul locotenent. * Civilizaia dispune de tiin, dup cum tii, zise corespondentul de rzboi. Ea a nsc t i a fabricat putile, tunurile i toate lucrurile pe care le folosii voi. * Pe care bravii notri vntori i pstori i aa mai departe, vcarii i vtafii notri i le pot folosi de zece ori mai bine dect... Ce-i asta P * Ce? ntreb corespondentul de rzboi, i vznd c tovarul su se uit cu binoclul, e al su. Unde? ntreb iari corespondentul de rzboi, cercetnd liniile inamicului. * Nu-i nimic, zise tnrul locotenent, continund s priveasc. * Cum nimic? Tnrul locotenent i ls n jos binoclul i art cu degetul: * Mi s-a prut c vd ceva, n dosul trunchiurilor de copaci de colo. Ceva negru. Ce era, nu tiu. Corespondentul de rzboi ncerc s vad i el, cercetnd cu amnunime. * N-a fost nimic, zise tnrul locotenent, ntorcn-du-se s priveasc cerul nserrii ca se ntuneca tot mai mult, i trase aceast concluzie general: Niciodat nu se va mai ntmpl nimic. Dect doar... Corespondentul de rzboi privi ntrebtor. * S-ar putea doar ca ei s-i strice stomacul, sau aa ceva... trind n asemenea cond iii, fr o canalizare ca lumea. Un sunet de goarn se auzi din corturile din spate. Corespondentul de rzboi se ls s alunece n jos pe nisip i se ridic n picioare. Bum se auzi de undeva de departe, din stnga. * Hei! fcu el, ezit i se tr din nou s cerceteze cu privirea. Astea nu sunt maniere , s tragi la ora asta... Tnrul locotenent rmase ctva timp tcut, Apoi art din nou spre pilcul de copaci din eprtare. * Unul din tunurile noastre cele mari. Au tras ntr-acolo, zis el., * Spre punctul acela care nu era nimic? * Oricum, n direcia aceea. Cei doi rmaser tcui, privind ctva timp cu binoclul. * Tocmai cnd se ntunec! se plnse locotenentul; apoi se ridic n picioare. * Eu a mai sta puin aici, zise corespondentul de rzboi. Locotenentul cltin din cap. * Nu-i nimic de vzut, se scuz el, apoi cobor spre locul unde oamenii ari de soar e din micul su grup stteau ntini, discutnd n tranee. Corespondentul de rzboi se ridic n picioare, arunc o privire la forfota agitat de sub el, se uit vreo douzeci de secu nde din nou spre copacii aceia enigmatici, apoi i ntoarse privirea spre tabr. Se pomeni ntrebndu-se dac editorul su v considera c povestirea cuiva, cruia i se p se c a vzut ceva negru n dosul unui plc de copaci, i faptul c se trsese cu tunul spre ceast int imaginar ar fi prea lipsit de importan pentru a fi citit de public, * E singura dat cnd se ivete ceva ct de ct in-, teresant, zise corespondentul de rzboi, i asta de zece zile n ir.

* Nu, zise el dup aceea; am s scriu cellalt articol, Oare s-a sfrit rzboiul? Cercet n perspectiv reeaua de linii ntunecate a traneelor ce se ntindeau una n sp le celeilalte, una dominnd-o pe cealalt, aa cum fuseser pregtite pentru defensiv. Umbr ele i ceaa nghieau contururile lor ndeprtate, ici-colo licrea cte o lantern, ici-col puri de oameni se agitau n jurul unor focuri modeste. * Nici o armat din lume n-ar face aa! zise el. Era deprimat. Se gndea c exist alte nsuiri n via, pe care era mai important s le dect iscusina n arta rzboiului; se gndea c n inima civilizaiei, cu toate constrngeri , cu toate concentrrile copleitoare de fore, cu toat nedreptatea i suferinele ei exist ceva care ar putea s fie sperana lumii, i gndul c orice popor, trind n aer liber, vn cetat, pierznd contactul cu crile i arta, i cu toate lucrurile care fac viaa mai inten s ar putea spera s se opun i s frng n cele din urm aceast uria dezvoltare, i iri e om civilizat. Tocmai cnd se gndea la asemenea lucruri, un ir de soldai ai forelor defensive se apropie i trecu pe lng el,la lumina unei lmpi legnate care le arta drumul. Privi feele lor luminate rou, i una din ele se zri o clip n btaia luminii, un tip binuit de fa osteasc din unitile defensive: nas strmb, buze senzuale, ochi strlucit ini de viclenie, cu capela pus pe-o ureche i mpodobit cu pana de pun a Don Juanului r ural transformat n soldat, cu pielea brun i aspr, cu trupul robust, cu pasul mare i n eobosit, i cu mna aezat cu fermitate pe puc. Corespondentul de rzboi le rspunse la salut i i continu drumul. * Mitocani, opti el. Mitocani vicleni i primitivi. i ei vor s-i bat pe oreni n ac joc al rzboiului!. Din dreptul luminiei roii dintre corturile mai apropiate se auz i mai nti o voce i apoi o jumtate de duzin de glasuri voioase ngnnd, ntr-un unison t uvintele unui cntec patriotic deosebit de siropos i sentimental. * Ah, dai-i nainte! mormi corespondentul de rzboi cu amrciune. Btlia ncepu n faa traneelor numite mai trziu Baraca Hackbone. Acolo, terenul se n dea larg i neted ntre linii, fr s aib vreun loc de adpost nici pentru o oprl, i oa riai, abia trezii din somn, care se ngrmdiser n tranee, crezur c aceasta era nc o sei de experien a inamicului despre care auziser att de multe. La nceput, coresponden tul de rzboi nici nu voi s-i cread urechilor, i ar fi jurat c el i pictorul de campani , care, nc pe jumtate adormit, ncerca s-i trag ghetele la lumina unui chibrit pe care nea n mn, erau victimele unei iluzii comune. Apoi, dup ce-i vr capul ntr-o gleat cu , simi c mintea ncepe s i se limpezeasc, n timp ce-i tergea faa. Sttu s asculte. * Doamne sfinte! zise el; de ast dat e ceva mai mult dect nite simple focuri de ameninare. Parc ar fi zece mii de crue, pe un pod de tabl. La acest vacarm ncncetat se mai alturau i alte zgomote. * Mitraliere! i apoi adug: Tunuri! Pictorul, nclat cu o singur gheat, se gndi s se uite la ceas i se apropie de el, ptnd. * Jumtate de or de la ivirea zorilor, zise el. Deci, ai avut dreptate n privina atacului lor... Corespondentul de rzboi iei din cort, cercetndu-i n acelai timp buzunarul s vad d ai avea ciocolat. Fu nevoit s se opreasc o clip, pn cnd ochii i se mai obinuir puin ericul. Ce bezn! zise el. Rmase ctva timp pe loc, ca s-i obinuiasc ochii, dup care s pt ctre un gol negru, care se csca ntre colurile alturate ale corturilor. Ieind n urm ui, pictorul se mpiedic de o frnghie de cort. Era ora dou i jumtate clin dimineaa cele mai ntunecate nopi a acelui anotimp, i pe cerul de mtase neagr inamicul i plimba refl ctoarele ntr-un du-te-vino rapid de lumini. ncearc s-i orbeasc pe pucaii notri, zise dat corespondentul de rzboi i-1 atept pe pictor, pornind apoi din nou cu un fel de gr ab prevztoare. Stai! zise el numai-dect. anuri! Se oprir. * Blestematele astea de reflectoare, zise corespondentul de rzboi. Vzur lanterne micndu-se ncoace i ncolo, pe lng ei, i oameni care coborau n tra pe punctul s-i urmeze, dar apoi pictorul ncepu s-i obinuiasc ochii cu ntunericul nopi * Dac ne urcm pe aici, zise el, i trecem de anul sta, putem s ne suim sus pe margi e. Apucar pe acolo.. Luminile se micau ntr-o parte i n alta prin corturile de sub ei , pe msur ce oamenii ieeau. Mergnd, ddur de mai multe ori de terenul accidentat, potic nindu-se i cznd. Dar n scurt vreme ajunser aproape de vrf. Ceva care suna ca o ciocnir teribil de trenuri se produse n aerul de deasupra, i schije de obuz se rspndir n juru

lor, brusc, furios, ca grindina. * Aa! zise corespondentul de rzboi i curnd i ddur seama amndoi c ajunseser pe un-znd n miezul unei lumi de ntuneric deplin i de lumini slbatice, al crei factor prin cipal era sunetul. La dreapta i la stnga i pretutindeni n jurul lor rsuna Un vacarm cumplit, ca expl ozia unui ntreg depozit de muniii, la nceput haotic i monstruos, apoi subliniat de s curte fulgere i licriri care, sugernd cte ceva, ncepeau s capete form. Corespondentul e rzboi avea impresia c inamicul atacase din flanc, aruncndu-i toate forele n lupt, si uaie n care el, unul, urma s fie sau era pe punctul de a fi nimicit. * Zorii i moartea, zise el, cu instinctul su pentru1 titluri de articole. El s puse asta ca pentru sine, ns dup aceea, folosindu-se de strigte, i mrturisi pictorului prerea sa. Au avut de gnd s ne ia prin surprindere, zise el. Se putea remarca felul n care era meninut tirul. Dup ctva timp, corespondentul d e rzboi ncepu s observe un soi de ritm n acest infern de zgomote. Vacarmul scdea, scde a vdit, ajungnd la ceva care ar fi putut fi comparat cu o pauz, o pauz ntrebtoare. Nu untei nc mori cu toii? prea s spun aceast pauz. iragul luminos, alctuit de fulge e domolea i se ntrerupea, apoi bubuitul marilor tunuri inamice, la dou mile deprtare , izbucnea din adncuri. i deodat, la rsrit i la apus de ei, nu se tie ce silea din nou putile s izbucneasc frenetic. Corespondentul de rzboi i cerceta creierul, n cutarea unei teorii de lupt care s e plice toate acestea, i deodat i ddu seama c el i cu pictorul erau luminai din plin. P vedea ridictura pe care se aflau, i n faa lor, n contururi negre, un ir de pucai ale n jos ctre traneele din apropiere. Observ c ncepuse s cad o ploaie uoar i, ceva m e, spre inamic, era un loc deschis plin de oameni (oamenii notri?), caic alergau de -a curmeziul lui n dezordine. Vzu pe unul din aceti oameni ridicndu- minie n sus i zri ceva negru i strlucitor profilmdu-se pe marginea iragului de fulgere; iar dinco lo de acesta, mult mai departe, un ochi alb, linitit, contempla lumea, Pfiu; pfiu, ptiu, cnt ceva n vzduh, apoi piciorul ncepu s alerge n cutare de adpost, i coresp de rzboi l urm. Un obuz, dup cum li s-a prut, explod chiar n apropiere, i cei doi oam ai notri se trntir la pmnt ntr-o adnci-tur, iar lumina i toate celelalte disprur lsnd numai un vast semn de ntrebare. Corespondentul de rzboi strig mnios: * Ce dracu era aia? Aia care-i dobora pe oamenii notri! * Ceva negru, zise piciorul, ceva ca o fortrea. La vreo dou sute de metri de pri ma tranee. Cut n minte o comparaie. * Ceva ntre o cldire enorm i un copac uria, zise el. * i oamenii o luau la goan! zise corespondentul de rzboi. * Ai luao la. goan i dumneata, dac un lucru ea sta, cu un reflector care s-1 ajut e, s-ar nvrti ca un comar dndu-i trcoale n toiul nopii. Se trr pe ceea ee socoteau c ar fi marginea gropii i rmaser aa, scrutnd bezna de uns. Ctva vreine nu putur s deslueasc nimic, dar apoi o brusc convergen a reflectoar din ambele pri aduse din nou n lumin obiectul acela ciudat. n paloarea plpitoare prea o uria insect, greoaie i neagr, o insect de mrimea u sat, trndu-se oblic ctre prima linie a traneelor i trgnd focuri de ann prin gurile l le. i pe carcasa lui gloanele probabil c rpiau cu o violen mai mare dect grindina pe acoperi de tabl. Apoi, ct ai clipi din ochi, perdeaua ntunericului se aternu din nou i monstrul d ispru, dar zgomotul crescnd al mpucturilor marca apropierea sa de tranee. Tocmai ncepuser a vorbi ntre ei despre acest lucru, cnd un glonte rtcit mproc cu i faa pictorului, i atunci se hotrr numaidect s se trasc n jos, la adpostul trane cu aceeai struin pn la linia a doua, nainte ca venirea zorilor s-i demate din ntune trezir n mijlocul unei mulimi de pucai care stteau n ateptare, discutnd zgomotos de ce se va mai ntmpa. Mainria inamicului i fcuse efectul asupra oamenilor care se aflau up ct se pare, afar, dar ei nu mai credeau ntr-un efect nou. * ndat ce se face ziu, le vom captura pe toate, zise un soldat zdravn. * Pe toate? ntreb corespondentul de rzboi. * Se spune c ar fi un ir ntreg care nainteaz spre liniile noastre... Ei i? ntunericul se risipi att de lent, nct n-ai fi putut spune din ce moment ncepusei s vezi mprejur. Reflectoarele ncetar s se mai plimbe ncoace i ncolo. Montrii inamicului artar mai nti ca nite pete negre proiectate pe pnza de ntuneric, apoi ncetar s mai lnice, pentru ca n cele din urm s se deslueasc bine. Corespondentul de rzboi, mestecnd

absent o bucat de ciocolat, contempl acum o cuprinztoare imagine de lupt sub cerul po somorit, al crei focar central era un ir de paisprezece sau cincisprezece forme gr eoaie i uriae, ce se niruiau n perspectiv, chiar din marginea primei linii de tranee, a intervale de vreo trei sute de metri, trgnd n jos focuri asupra pucailor ngrmdii. att de aproape, nct glasul tunurilor defensive ncetase, i numai prima linie de tranee era n aciune. A doua linie o domina pe cea dinti, i pe msur ce lumina cretea, corespondentul de rzboi putu s disting, ghemuii n grupuri i mulimi, n dosul ridicaturilor transversale despreau traneele pentru eventualitatea unui atac din flanc, pe pucaii care luptau c u aceti montri. Traneele de lng uriaele maini erau goale, n afar de formele ghemuite celor mori i rnii; grupurile de aprare se retrgeau numaidect n dreapta i n stnga, ul unui cuirasat terestru se ivea deasupra marginii traneii. Corespondentul de rzb oi i scoase binoclul, i imediat deveni centrul ntrebrilor curioase ale soldailor din j urul su. Doreau s priveasc i ei, puneau ntrebri, i dup ce-i anun c oamenii din dosul rid lor transversale preau incapabili s nainteze sau s se retrag i se ghemuiau mai curnd c s-i caute adpost dect ca s lupte, gsi de cuviin s- mprumute binoclul unui caporal ncredul. Auzi un glas strident i vzu un soldat subirel i glbejit stnd de vorb n spate su cu pictorul. * Oamenii de colo sunt prini, spunea omul. Dac se retrag, trebuie s se expun, i f ocul e prea direct... * Nu trag prea mult, dar fiecare mpuctur i atinge inta. * Cine? * Oamenii din chestia aia. Cei care vin sus... * Unde sus? * Evacum, traneele acolo unde putem. Bieii notri se retrag n zigzag... Nici unul d intre ei nu-i lovit... Dar dup aceea vine i rndul nostru. i nc cum! Chestiile alea n-o r s fie n stare s treac peste o tranee sau s intre n ea; i pn s se poat ntoarce, stre or s le zdrobeasc. Le vor zdrobi imediat, nelegi? O strlucire i se ivi n ochi. Ap oi ne vom duce s punem mna pe cei dinuntrul lor! zise el. Corespondentul de rzboi se gndi cteva clipe, n-cercnd s ptrund aceast idee. Apoi di s-i cear binoclul napoi de la caporalul cel voinic... Acum se luminase de-a binelea. Ceaa se ridica i o strlucire galben ca lmia printre mulimile de nori dinspre rsrit prevestea apariia soarelui. Corespondentul de rzboi s e uit din nou la cuirasatul terestru. Privindu-1 n lumina palid i cenuie, aa cum se nt ndea oblic pe pant chiar pn la marginea primei tranei, i se pru c vede un vapor euat p rm. Ar fi putut avea ntre optzeei i o sut de picioare lungime noclul ntr-acolo, vzu c a izbutise s treac deasupra, iar picioarele ei stranii roiau acum de partea cealalt, mainria ncercnd s prind acolo teren. i izbuti. Continu s se trasc aa, pn cnd deasupra traneei, pe care apoi o depi. Dup aceea se opri o clip, i potrivi poalele cev mai aproape de pmnt, scoase un pufit enervant, i porni brusc, cu o vitez de aproxima tiv ase mile pe or, drept n sus de-a lungul pantei line, ctre observatorul nostru. Corespondentul de rzboi se ridic ntr-un cot i artmc o privire ntrebtoare spre pict r. Cteva clipe, oamenii din jurul su se meninur pe poziii, trgnd cu furie. Apoi solda ul cel slab se ls pe spate cu un aer precipitat, iar corespondentul de rzboi i spuse pictorului haide, i i urm pe ceilali de-a lungul traneei. n timp ce cdeau jos, imaginea unei pante pline de tranee asupra creia se repezis e o duzin de uriai gndaci de buctrie dispru pentru ctva timp, i n locul ei se ivi ac unei trectori nguste, nesate de oameni, cea mai mare parte din ei retrgndu-se, dei un ori cte unul se mai ntorcea din mers ori se oprea. Corespondentul de rzboi nu se nto arse nici o clip ca s vad nasul monstrului aprnd deasupra malului traneei; i nici nu s gndi mcar s rnin n preajma pictorului. Auzi n jurul su, destul de curnd, uiernd un om din fa poticninduse i cznd; apoi deveni i el un simplu ins dintr-o mulime furio s care se lupta s ptrund ntr-un an transversal tiat n zigzag, ce le oferea celor de ziiile de aprare un adpost n partea de sus ca i cea de jos a pantei. Era ca o panic la teatru. Corespondentul de rzboi nelese din semne i din frnturi de vorbe c ceva mai de parte un alt asemenea monstru ajunsese la cea de a doua tranee. Ctva timp i pierdu orice interes pentru desfurarea general a btliei; deveni pur plu un modest egoist, prevztor i grbit, cutnd s stea ct mai la adpost, n spatele ce

n mijlocul mulrvite de pucai descumpnii, care cutau i oi acelai lucru. Se tr prin tranee, alerg de-a curmeziul locurilor deschise, avu HXn&ente de panic cnd i se pru o nebuni e s nu fii patruped, ca i momente de ruine cnd se ridica n picioare ca s priveasc cum e desfoar lupta. i nu era dedt unul din miile de oameni care se comportau La fel n di mineaa aceea. Pe creast, se opri n nite tufiuri, i cteva clipe i trecu prin minte s reasc i s vad cum se desfurau lucrurile. Se fcuse ziu de-a binelea. Cerul cenuiu devenise albastru; din toate grmezile de nori ai dimineii nu iu ai rmseser dect cteva pete de nourai care acum se risipeau. Pr velitea de jos era luminoas i deosebit do limpede. Creasta nu era la mai mult de vr eo sut de picioare deasupra nivelului general, dar n aceast regiune de es era o alti tudine suficient ca s dea efectul unei vaste priveliti. Departe, spre latura nordic a crestei, mici i ndeprtate, se zreau taberele, furgoanele aezate n ordine, ntreg ecln amentul unei mari armate, cu ofieri care alergau n galop ntr-o parte i n alta i soldai care se nvrteau pe acolo fr nici o treab. Totui, dincoace, oamenii cdeau, iar cavaleri i strngea rndurile pe cmpia din dosul corturilor. Grosul oamenilor care se aflaser n ranee continua s se retrag n dezordine, ca oile fr pstor, pe pantele mai ndeprtate. olo se strngeau grupuri mici, care ncercau s atepte ori s acioneze, nu tiau nici ei ce anume; dar tendina general era ndeprtarea de orice aglomerare. Pe partea dinspre sud se afla reeaua migloas de tranee i de poziii de aprare, peste care aceste broate es de fier, paisprezece la numr i care se ntindeau pe o linie de aproape trei mile, na intau acum tot att de repede cum ar merge un om la trap, i culcau totul la pmnt n chi pul cel mai metodic, sfrmnd orice mod de rezisten mai persistent. Ici-colo se aflau g rupuri ncnsemnate de oameni, ncercuii i n imposibilitate de a scpa, care fceau semne c steagul alb, iar infanteria ciclist a invadatorilor nainta acum n cmp deschis, ntr-o ordine vdit, neturburat de nimeni, ntregind astfel Opera mainilor. Privii la lumina z ilei aprtorii artau de pe acum ca o armat nfrnt. Un mecanism, un cuirasat eficace mpo va gloanelor, care putea la nevoie s treac peste o tranee de treizeci de picioare i c are prea n stare s trag cu arma de o precizie fr seamn, era evident un nvingtor imba , ne-stndu-i n cale nimic afar de fluvii, prpstii sau tunuri de mare calibru. Corespondentul de rzboi se uit la ceas. * Patru i jumtate! Doamne!Cte lucruri e pot ntmpla n dou ceasuri! Iat, ntreaga rmat a fost dat peste cap, i numai Ia dou i jumtate.,. i puturoii tia ai notri n-a i mcar acuma tunurile n funciune. Examina creasta n dreapta i n stnga. cu binoclul. Se ntoarse din nou spre cel mai apropiat dintre cuirasatele terestre, care nainta acum oblic spre el la nici tre i sute de metri distan, i apoi examina terenul pe care va trebui s se retrag, dac n-av ea de ghid s se lase capturat. * N-or s fac nimic! zise el i privi din nou spre inamic. i atunci, din deprtare, din stnga, se auzi bubuitul unui tun, urmat cu repezici une de o canonad ntreag. Ezit un timp, apoi se hotr s rmn. n eventualitatea unui asalt, aprtorii se bizuiser mai ales pe puti. Tunurile fuse ser inute ascunse n diferite puncte de pe creast i din spatele ei, gata de a fi puse n aciune mpotriva oricror pregtiri de atac din partea artileriei inamice. O dat cu zor ii fuseser luai ns prin surprindere i, n timp ce tunarii abia se pregteau s-i pun t n micare, cuirasatele terestre se i aflau n prima linie a traneelor. E firesc deci s- vin greu s tragi n propriii ti soldai care se retrag, i cele mai multe tunuri, destin ate pur i simpiu s in rezisten unui asalt al artileriei inamice, mf erau n poziie de gere spre cea de-a doua linie de tranee. De aici ncolo, naintarea cuirasatelor tere stre deveni fulgertoare. Generalul armatei defensive se po-meni pe neateptate n sit uaia de a fi nevoit s inventeze o nou tactic, n care tunurile trebuiau s lupte singure n mijlocul unei infanterii nvinse, ce se retrgea. Dar generalul abia dac avu la. di spoziie treizeci de minute n care s poat lua o hotrre. El nu fcu fa situaiei, i as pla ca n dimineaa aceea naintarea cuirasatelor terestre s decid lupta, fiecare tun sa u fiece baterie din armata de aprare procednd dup cum i dictar mprejurrile. n cea mai re parte, aciunea acestora din urm fu jalnic. Cteva tunuri izbutir s trag totui dou sau trei salve n plin, ns erau doar cteva rocentul de salve n gol fu neobinuit de mare. Obuzierele nu reuir bincneles s fac nim Cuirasatele terestre foloseau de fiecare dat cam aceeai tactic. ndat ce un tun intra n aciune, monstrul aproape c se ntorcea cu faa nainte, ca s micoreze ansele unei lo

i intite n plin, i nu se ndrepta asupra tunului, ci spre punctul cel mai apropiat di n flancul lui, unde tunarii puteau s fie intii fr gre. Puine au fost ns loviturile i te ale aprrii; numai unul din montri a putut s fie scos din lupt, i anume cel care se luptase cu cele trei baterii ale brigzii din aripa stnga. Trei dintre cei care au fost lovii cnd se aflau chiar n apropierea tunurilor au fost strpuni, fr ca totui s coi din aciune. Corespondentul nostru de rzboi nu observ aceast oprire momentan a valu lui victorios din aripa sting; el vzu doar lupta foarte ineficace a jumtii de baterie 96B aflat chiar lng el, n aripa dreapt. Privi ctva timp ntr-acolo, cu toate c depi ta siguranei. ndat ce observ cele trei baterii deschiznd focul n stnga sa, auzi i un zgomot de c pite de cai dinspre partea adpostit a pantei, iar numaidect dup aceea vzu nti un tun, poi alte dou, trase n galop ca s fie instalate n poziie de tragere de-a lungul latoii nordice a colinei, dincolo de cmpul vizual al marelui monstru care se cra acum obli c spre creast, tind drumul greoaiei infanterii, rspndite acum sub creast. Jumtate de baterie se roti n flanc, fiecare tun de-scriindu-1 propria curb, apoi se opri n poziie de tragere, gata de aciune... Bang! Cuirasatul terestru apru pe coama dealului i tunarii l vzur ca o lung spinare neag r. Se opri, ca i cum ar fi ezitat. Celelalte dou tunuri traser, i atunci uriaul lor inamic se rsuci, artndu-se ntreg u capul nainte, profilat pe cer, repezindu-se la atac. Tunarii se pregtir cu nfrigurare, s trag din nou. Era att de aproape, nct corespo ntul de rzboi cu binoclul le putea vedea feele nfierbntate. n timp ce se uita, vzu un om cznd i-i dete seama abia acum c imensul cuirasat trgea n ei. Cteva clipe, uriaul monstru negru se tr cu iueal sporit spre tunarii care acionau furie. Apoi, mnat parc de un imbold generos, se ntoarse oferindu-i flancul pentru a tac, la abia patruzeci de metri deprtare de ei. Corespondentul de rzboi i ndrept din n ou binoclul spre tunari i observ c monstrul mpuca acum pe oamenii din jurul tunurilor cu o repeziciune cumplit. n prima clip totul pru splendid, dar apoi deveni oribil. Tunarii cdeau grmad n jur l tunurilor lor. Atingerea tunului nsemna moartea. Bang! se auzi tunul din stnga, da r era o lovitur ratat, i aceasta fu ultima salv ce o mai trase jumtatea de baterie ca re aciona. n clipa urmtoare, jumtate de duzin de artileriti. supravieuitori sttea cu le n sus, n mijlocul unui morman rvit de mori i rnii, i cu asta lupta se consider Corespondentul de rzboi sttu n cumpn dac s rmn n tufiul unde se afla, atept a se preda ntr-un chip mai demn, ori s se strecoare ndrt, printr-un an pe care-1 desc perise alturi. Dac se preda, era sigur c nu va putea trimite nici un fel de relatar e ziarului; pe ct vreme dac reuea s scape, avea tot felul de anse. Se hotr s porneas lungul anului i s profite de prima ocazie ce s-ar ivi m nvlmeala din spatele taberei a s poat pune muia pe un cal.

Marii specialiti de mai trziu au criticat n multe privine cuirasatele terestre, dar, fr ndoial c n ziua n care au aprut, ele i-au atins scopul. Erau alctuite mai a schelete lungi de oel, nguste i foarte puternice, care susineau motoarele, i erau pu rtate de opt perechi de roi mari cu enile, fiecare avnd cam zece picioare n diametru , fiecare acionnd separat i aezate pe osii lungi care se puteau roti liber n jurul un ei axe comune. Acest dispozitiv le ddea maximum de adaptabilitate la condiiile ter enului. Se trau orizontal pe pmnt, cu un picior ridicat pe o movilit i cu altul cobort ntr-o groap, meninndu-se vertical i ferm chiar i pe o pant abrupt. Mecanicii conduce motoarele sub comanda unui cpitan, care avea la dispoziie nite mici orificii pe und e s priveasc n jurul prii superioare a platoei ajustabile, formate din plci groase de ier care protejau ntregul dispozitiv, i care, n acelai timp, putea s ridice sau s cobo are o turel rotativ care avea de jur mprejur guri de tragere, n centrul acoperiului de fier. Fiecare dintre pucai ocupa o cabin mic, de o construcie special, iar aceste cab ine erau nirate de-a lungul laturilor, n faa i n spatele saiului principal, ntr-un ch care amintea niruirea bncilor ntr-o trsur irlandez de exeursie. Putile lor erau ns l diferite de armele simple din minile adversarilor. n primul rnd, erau automate, aruncnd cartuele goale i ncrcndu-se din nou cu altel intr-o magazie special, de fiecare dat cnd trgeau, pn cnd depozitul de rtue se gole au cele mai excelente lunete care s-ar putea imagina; acestea proiectau o mic ima

gine optic n camera obscur pe care o avea fiecare puca. Imaginea, la fel ca ntr-o came r fotografic, era marcat de dou linii n cruce, iar obiectul ce se gsea la intersecia c lor dou linii era obiectivul intit. Vizarea obiectivului era imaginat ingenios. intau l sttea la mas innd n mn un obiect asemntor cu un compas diferenial, ca acelea folo esenul tehnic; el deschidea i nchidea acest compas astfel nct s se afle permanent la n mea aparent dac era un om de nlime obinuit a omului pe care dorea s-1 ucid. Un m e srm rsucit, ca lia electric, _inea legat instrumentul de eava, i n timp ce compas eschidea i se nchidea, se mica mai sus sau mai jos i luneta. Fluctuaiile claritii aeru ui, datorate gradului diferit de umiditate, se nlturau printr-o folosire ingenioas a catgutului, substan sensibil la schimbrile meteorologice, i atunci cnd cuirasatul te restru nainta, lunetele cptau o reflexie compensatoare n direcia acestei micri. inta ea n ncperea sa ntunecat i privea la mica imagine din faa lui. Cu o mn inea compasu u evaluarea distanei, iar cu cealalt strngea o manet mare, ca un fel de clan de u. Pe r ce nvrtea de aceast manet, puca de deasupra se mica n mod corespunztor, iar imagin ecea dintr-o parte n alta ca o panoram mobil. Cnd zrea un om pe care dorea s-1 mpute, ducea n punctul de ncruciare a celor dou linii i apoi apsa cu degetul pe un mic buton, ca de sonerie electric, plasat la ndemn n centrul manetei. Numaidect omul era mpucat ac, din ntmplare, intaul i greea inta, atunci mica puin maneta sau potrivea din no l, apsa pe buton i trgea a doua oar. Puca i luneta ei ieeau printr-un orificiu de ochire,.semnnd ntocmai cu un mare num de alte orificii niruite pe trei rnduri sub jgheabul acoperiului acestui cuirasat t erestru. Fiecare orificiu de ochire lsa s se vad cte o puc i o lunet, ambele fictive, c cele reale nu puteau fi reperate dect incidental, iar dac se ntmpla ca vreuna s fie lovit, atunci tnrul inta fcea pn , aprindea o lumin electric, trgea nuntru instr at, nlocuia partea lovit sau punea o puc nou, dac stricciunea era prea mare. Trebuie s v nchipuii aceste cabine fiind suspendate chiar deasupra osiilor care se roteau, ba i n interiorul marilor roi de care atrnau picioarele de elefant, iar n dosul acestor cabine, de-a lungul prii centrale a monstrului, se ntindea o galerie central spre care se deschideau cabinele i unde funcionau nite mari motoare compacte . Era ca un coridor lung n care fusese ngrmdit toat aceast mainrie hu-ruitoare, iar ul sttea cam la mijloc, ling scara care ducea spre turela rotitoare, i i dirija, pe mecanicii tcui i sprinteni, mai ales prin semne. Duduitul i zgomotul motoarelor se a mesteca cu bubuiturile putilor i cu zngnitul intermitent al grindinei de gloane de pe blindaj. Din cnd n cnd, cpitanul punea mna pe roata care ridica turela, se urca pe s car pn cnd mecanicii nu-1 mai vedeau de la bru n sus, apoi cobora din nou, ca s dea or ine. Dou mici becuri electrice, constituind ntreaga iluminaie a acestui spaiu, erau aezate astfel nct s-1 fac mai vizibil subalternilor si; aerul era mbcsit cu miros de i i petrol, i dac corespondentul de rzboi ar fi fost transportat pe neateptate de pe terenul deschis de afar n mruntaiele acestui aparat s-ar fi crezut picat n alt lume. Cpitanul vedea, firete, ambele flancuri ale btliei. Cnd i nla capul n turel, rsritul soarelui deasupra cmpiei acoperite de rou, traneele n care domnea dezordinea, soldaii care fugeau i cdeau, grupurile de-prizonieri cu aer deprimat, tunurile dob orte;cnd cobora din nou pentru a semnaliza viteza la jumtate, viteza la sfert, jumta cerc spre dreapta, sau cine tie ce altceva, se afla lin nou n semintunericul mirosin d a ulei i prost luminat din sala mamilor. Lng el, de fiecare parte, se afla cte un c ornet acustic cu ajutorul cruia cpitanul ddea mereu ordine ntr-o parte sau alta a na vei sale ciudate, fie de foc concentric asupra tunarilor, fie pentru curirea traneei p e o distan de o sut de metri spre dreapta. Cpitanul era un brbat tnr, destul de sntos, dar nu ars de soare, cu un gen de trs i i cu o expresie care predomin n marina maiestii sale: vioi, inteligent, linitit. Mec anicii i pucaii, laolalt cu comandantul lor, i vedeau de treab ca nite oameni calmi onabili. Nu aveau nimic din agitaia istovitoare a prostnacului zorit, din ncordarea excesiv a vinelor, din toat sforarea isteric ce se consider de obicei o stare de spi rit prielnic faptelor eroice. Fa de inamicul pe care- biruiau, aceti tineri mecanici simeau o anume ndreptit m r i un ncndreptit dispre. Se uitau la oamenii acetia nali, sntoi, pe care i culca t aa cum aceti oameni nali i sntoi s-ar uita la vreo gint inferioar de negri. i di entru c purtau rzboi contra lor; dispreuiau profund patriotismul lor glgios i emotivit atea lor; i dispreuiau mai ales pentru iretenia meschin i aproape animalic, lipsit de antezie, de care ddeau dovad metodele lor de lupt. Dac trebuie s fac rzboi, gndeau a

ineri, de ce naiba nu-1 fac cu nite oameni cu cap? Erau indignai de presupunerea c e rau prea proti ca s fac i altceva dect s joace aa cum le cnta inamicul, c trebuiau s acest joc nebunesc i costisitor dup cum le dictau regulile unor oameni fr imaginaie. Erau indignai pentru faptul c au fost silii s fabrice maini ucigtoare de oameni; erau indignai de alternativa de a trebui s-i masacreze pe aceti oameni sau s ndure trncnel le lor agresive; erau indignai de ntreaga imbecilitate inimaginabil a rzboiului. Dar n acelai timp, pstrnd ceva din precizia mecanic a unui bun funcionar care scri e ntr-un registru, pucaii micau din manete i apsau pe butoane... Cpitanul cuirasatului terestru Numrul Trei se oprise pe creasta unde se afla j umtatea capturat a bateriei. Prizonierii aliniai stteau n jur i ateptau. fie luai n primire de infant ria ciclist. Prin turela itiv el cercet victoria din dimineaa aceea. Descifra semnalele generalului. Cinci i Patru pricepu tnrul s rmn printre tun in stnga, pentru a preveni orice ncercare a inamicului de a i Ic recuceri. apte, Uns prezece i Doisprezece, stai pe ling tunurile pe care le-ai capturat; apte, intr pe poz iie pentru a comanda tunurile luate de Trei. i mai trebuie s facem ceva, nu-i aa? ase i Unu, naintai rapid, cu vreo zece mile pe or, dincolo de tabra aceea, pn pe malul r i, aha, o s-i ncercuim pe toi! strig tnrul. Vai, n sfrit! Doi i Trei, Opt i Nou, e i Paisprezece, resfirai-v la o mie de metri, ateptai ordinul, i apoi pornii ncet s erii naintarea infanteriei cicliste mpotriva oricrui atac al trupelor de cavalerie. Foarte bine. Dar unde este Zece? Alo! Zece s fie reparat i pus n funciune ct mai repe de. Zece a fost lovit I Disciplina noilor maini de rzboi era, mai curnd practic dect pedant, i capul cpit lui cobor din turela rotativ pentru a spune oamenilor si: * Ascultai, biei. L-au lovit pe Zece. Cred c nu prea ru, dar, oricum, e lovit. Totui mai rmseser n funciune treisprezece montri pentru a lichida cu armata nfrn espondentul de rzboi, furindu-se prin anul su, privi ndrt i-i vzu pe toi montri l malului i felicitndu-se ntre ei prin flfit de steaguri. oldurile lor de fier strluce u auriu n lumina soarelui care se ridica. Aventurile personale ale corespondentului de rzboi se sfrir pe la ora unu dup-ami az, cnd se pred, ns pn atunci apucase s fure un cal, se aruncase pe el i abia scpas ie prvlit jos; descoperi c animalul avea piciorul rupt, i l mpuc cu revolrnduri, cn m caii erau dui ncndemnatic de biciclitii care habar n-aveau de clrie i crora clre predaser totui, cnd vzu pe aceti clrei, deposedai de cai, contemplnd privelitea sc atunci uit cu totul c-i numise pe aceti oameni mitocani irei i c dorise s fie btu douzeci i patru de ore n urm. Acum o lun vzuse acelai regiment plecnd mndru la rzbo vorbise despre teribila lui vitejie, despre felul cum putea porni la atac n lini e desfurat, fiecare om trgnd cu arma din a, i mturnd dinaintea sa pe oricine ar fi a lupt, oricum, clare sau pe jos. Eh nsui fusese nevoit s in piept numai ctorva tineri aceste ingrozitoare maini! Omenirea contra Mainistului, i trecu deodat prin minte acest titlu, foarte nimeri t pentru un articol. Gazetria ncheag ntreaga minte a unui om n fraze. Se apropie de irul de prizonieri aliniai, att ct se artar dispuse santinelele s-i uie, i i observ, comparndu-le proporiile masive cu acelea ale adversarilor lor de o c onstituie mai ubred. * Degenerai iscusii, murmur el. Oreni anemici. Ofierii care se predaser venir apo initii lng el i putur auzi glasul ascuit de tenor al colonelului. Bietul om i petrecuse trei an i trudind din greu la realizarea celei mai strlucite isprvi din lume, ca S perfecion eze acest sistem de a trage cu arma din a n timpul atacului, iar acum ntreba, cu gu ra plin de blesteme, fireti n atari mprejurri, ce s-ar mai fi putut face mpotriva aces tor maini de fier mnuite cu atta iscusin. * Tunuri, zise cineva. * Ele pot s ocoleasc tunurile greoaie. Nu poi mica aceste tunuri grele cu aceeai vitez cu care se mic mainile, iar asupra tunurilor mici ele se reped foarte lesne. L e-am vzut atacnd. Poi s le iei prin surprindere din cnd n cnd, s asasinezi brutele as , poate... * Am putea s facem ca i ei. Ce? S construim i noi fierrie de asta? Noi?... * mi voi numi articolul, se gndi corespondentul de rzboi, Omenirea mpotriva Fierri

ei i-1 voi pomeni po colonel la nceputul articolului. Dar era un ziarist prea iscusit ca s-i strice efectul contrastului, amintind c jumtatea de duzin de tineri relativ plpnzi, n salopete albastre, care stteau acum n ju ul cuirasatelor lor terestre victorioase, bnd cafea i mncnd biscuii, aveau i ei n priv ri i n inut ceva care nu era cu totul degradant, nici sub nivelul omenesc. nromnete de V. KERNBACH i C. VONGHIZAS ARA ORBILOR La trei sute de mile i mai bine de Chimborazo i la o sut de zpezile lui Cotopaxi , n cele mai slbatice pustiuri ale Arizilor din Ecuador, se afl, desprit de lumea oame nilor, acea. vale misterioas dintre muni, care se numete ara Orbilor. Cu muli ani n ur m, valea asta era deschis spre lume, aa nct n cele din urm oamenii putur s ajung, p ctori nfricotoare i acoperite de ghea, n mijlocul punilor ei ntinse; i ntr-acolo oameni, cteva familii de metii peruvieni fugind de desfoh.il i tirania unui stpnitor spaniol crud. Apoi se produse puternica erupie a vulcanului Mindobamba, cnd se fcu noapte n Quito timp de aptesprezece zile, i cnd apa fierbea la Yaguachi i toi petii m rir pn departe la Guaya-quil: pretutindeni de-a lungul pantelor dinspre Pacific se produser alunecri de teren, dezgheuri brute i inundaii neateptate, i o ntreag coast ului pisc Arauea alunec i se prbui cu im tunet, despr-ind pentru totdeauna ara Orbilor de restul omenirii care ar fi ncercat s-o exploreze. Dar unul din aceti primi colo niti se ntmplase s fie de cealalt parte a vii cnd pmntul se cutremurase att de groz sese nevoit s-i uite soia i copilul i pe toi prietenii i avuia pe care o lsase acolo i s-i nceap din nou viaa n lumea din vale. O ncepu din nou, dar se mbolnvi, fu cup orbire i muri pedepsit ntr-o min; dar povestirea pe care a spus-o a dat natere unei legende care dinuie i astzi de-a lungul Anzilor Cordilieri. El istorisi pricina care-1 fcuse s se aventureze, plecnd din acea fortrea n care l nceput fusese adus legat de o lam, lng un mare balot de mbrcminte, nc pe cnd era c alea, spunea el, avea n ea tot ce i-ar putea dori inima unui om ap dulce, puni, o cli m blnd, pante cu un pmnt negru i bogat, acoperite cu desiuri de , arbuti care aveau u ruct excelent, iar pe o latur se ntindeau pduri largi de pini care ineau piept avala nelor. Sus de tot, deasupra capului, pe trei pri, pereii nali de stnc verde-cenu-iu vemntai de ghea, dar curentul ghearului nu se ndrepta ncoace, scurgndu-se pe pantele incolo, i doar din cnd n cnd buci enorme de ghea se prbueau nspre partea vii. n ci nu ploua i nici nu ningea, ns izvoarele mbelugate ddeau natere unor bogate puni v pe care irigaia le-ar fi putut extinde n toat valea. Colonitii au fcut lucruri bune acolo. Animalele munceau i se nmuleau, i un singur lucru le tulbura fericirea. Dar a cesta era suficient s-o tulbure de tot. O boal ciudat se abtuse asupra oamenilor i fc use ca toi copiii nscui acolo i chiar civa copii mai mari s fie orbi. Tocmai pentr ta vreun leac sau oarecari. farmece mpotriva acestei orbiri pornise i el prin trect oare n jos, nfruntnd oboseala, primejdiile i greutile. n vremurile acelea,n astfel de npreju-rri, oamenii nu se gndeau la germeni, i infecii, ci la pcate; i i se pru i lui ricina nenorocirii sttea n faptul c aceti pribegi, lipsii de preoi, neglijaser s cld n altar ndat ce intraser n cuprinsul vii. El dorea s se cldeasc n valeaaceea un alta altar frumos, ieftin i folositor; dorea relicve i alte asemenea obiecte de cult ca re aveau n ele puteri tainice, cum snt obiectele sfinte, talismanele misterioase i rugciunile, n desag avea o bar de argint nativ pe care nu o putea justifica; insista spunnd c n-o gsise n vale, dar vorbea ca un om care minte fr dibcie. i adunaser cu olalt, spunea el, banii i lucrurile de pre, neavnd nevoie ctui de puin de asemenea ave i acolo, ca s cumpere n schimb obiecte sfinite care s-i ajute mpotriva bolii de care sufereau. Mi-1 nchipui po acest tnr muntean cu ochii stini, ars de soare, istovit i n erbdtor, frmnindu-i cu nfrigurare plria n inimi, uri om cu totul strin de obiceiur din afar, spunndu-i povestea nainte de marele cutremur unui preot atent i cu privire a ptrunztoare. Mi-1 pot nchipui apoi ncercnd s se ntoarc, avnd la el leacuri s-finte ailibile mpotriva, acelei npaste, i nesfrita lui descurajare n faa uriaei prbuiri d l pe unde fusese cndva trectoarea. Dar restul istoriei nenorocirilor sale nu-1 mai cunosc, i am aflat doar de moartea lui jalnic, petrecut civa ani mai trziu. Srman pri eag din pustietatea aceea! Prul care spase cndva trectoarea nete acum din gura unei stneoase, iar legenda nscocit de povestirea lui stngace s-a dezvoltat ntr-o legend de spre o ras de orbi care triesc, undeva dincolo i despre care se mai vorbete i azi. Iar n mijlocul micii populaii a acestei vi, acum desprite de lume, boala i-a nfpt opera. Btrnii devenir miopi i cu vederea nceoat, tinerii abia dac mai Zreau ceva,

iii care li se nteau erau de-a binelea orbi. Altminteri viaa era foarte uoar n acest b azin mrginit de zpezi, pierdut de restul lumii, cci acolo nu existau nici mrcini, nic i scaiei, nu erau insecte vtmtoare i nici alte animale n afar de rasa blnd a lamelor are aceti oameni le minaser cu poveri prin albiile rurilor din trectorile pe unde ve niser. Vederea le sczuse oamenilor att de lent, nct abia dac bgaser de seam pierdere i cluzir copiii lipsii de vedere ncolo i ncoace, pn cnd ajunser s cunoasc toa chiar cnd ultimul din ei i pierdu vederea, neamul lor continu s triasc. Avur chiar t ul s se adapteze observrii focului fr a-1 vedea, aprinzndu-1 cu grij n sobe de piatr. nceput, fuseser un neam de oameni simpli, analfabei, abia atini de civilizaia spanio l, dar avnd ceva din tradiia meteugurilor vechiului Peru i a filozofiei sale pierdute. Au urmat generaii dup generaii. Oamenii au uitat multe lucruri; au nscocit multe al tele. Tradiia lor despre lumea mai mare din care veniser deveni de o nuan de mit inc ert. n toate privinele, afar de vedere, erau puternici i dibaci; i apoi factorul ntmpl r al naterii i al ereditii trimise printre ei pe unul care avea o minte original i car e tia cum s vorbeasc cu convingere, i apoi pe nc unul. Aceti doi trecur, lsndu-i e mica comunitate crescu n numr i n puterea de nelegere, fcnd fa lucrurilor i rezol emele sociale i economice impuse de mprejurri. Se perindar generaii dup generaii. Apo enir alte generaii. Sosi o vreme cnd se nscu un copil care era a cincisprezecea gene raie de la acel strmo ce plecase din vale cu o bar de argint pentru a cuta ajutorul l ui Dumnezeu, i care nu se mai ntorsese niciodat. Se ntmpl atunci ca un om s vin n ac omunitate din lumea dinafar. i ceea ce urmeaz este istoria acelui ins. Era un muntean din inutul de ling Quito, un om care fusese jos pe rmul mrii i vzus lumea, un om cruia i plcea s citeasc felurite cri, un om ager i ntreprinztor; un g englezi, ce veniser n Ecuador s se caere pe muni, l luaser n locul uneia din cele tre ze elveiene, care se mbolnvise. Se car cu ei ntr-un loc, se car n altul, i apoi v a de pe Parascotopetl, Matterhorn-ul Anzior, n care omul a disprut pentru lumea ext erioar. Povestea accidentului a fost scris de o duzin de ori. Relatarea lui Pointer este cea mai bun. El spune cum grupul i-a croit anevoie drumul aproape vertical, chiar pn la marginea ultimei i celei mai mari prpstii, i cum i-a njghebat un adpost u noapte n mijlocul zpezii de pe o mic ieitur de stnc, i cum au constatat ndat dup r-o mprejurare ntr-adevr dramatic, c Nunez dispruse deling ei. L-au strigat, dar n-au uzit nici un rspuns; l-au strigat i l-au fluierat ntr-una i n-au mai dormit n noaptea aceea de loc. Cnd se ivir zorile, vzur urmele prbuirii lui. Prea de necrezut s mai fi putut sco vreun sunet. Alunecase n partea de rsrit, ctre regiunea necunoscut a muntelui; depar te, mai jos, se izbise de o pant abrupt de zpad, i i croise drum n jos prin. mijlocul ei avalane de zpad. Urmele lui duceau de-a dreptul spre marginea unei prpstii nfricot e, i de aici ncolo se pierdeau cine tie ncotro. Iar jos de iul, iu ceaa deprtrii, se p teau zri nite copaci care se nlau ntr-o vale ngust i nchis: aceea era pierduta ar Dar ei nu tiau c aceea era pierduta ar a Orbilor, i nici n-o puteau deosebi n nici un fel de alte fii nguste de viazvrlite printre muni. Descurajai de acest dezastru, ei p dup-amiaza aceea ncercarea de a mai urca, iar Po-inter se nrola n armat nainte de a m ai fi apucat s fac vreo nou ncercare. Chiar i pn n ziua de astzi, Parascotopetl i c necucerit, iar adpostul lui Pointer se macin n mijlocul zpezilor, neclcat de nimeni. Dar omul care czuse acolo a supravieuit. La captul pantei, el a czut pe o distan de o mie de picioare i a ajuns n mijlocul unui nor de zpad pe o coast nzpezit, mai abrupt chiar dect cea de deasupra. A aluneca e aceasta n jos, rsucit, ameit i n nesimire, dar scpnd fr nici un os rupt; i n ce ajuns pe pante mai line, iar apoi sa rostogolit i a rmas imobil, ngropat ntr-un nmet e de zpad moale care-1 nsoise tot timpul i l salvase. i-a revenit n simiri cu senza ure c e bolnav i ntins n pat; apoi, fiind muntean i trecut prin astfel de lucruri, pr icepu situaia n care se afla i reui s se degajeze, dup cteva sforri, pn cnd vzu ntins cu faa n jos ctva timp, ntre-bndu-se unde se afl i ce se petrecuse cu el. i brele i descoperi c haina i pierduse civa nasturi i i se rsucise peste cap. Cuitul se din buzunar i plria era pierdut, cu toate c o legase pe sub brbie. i aminti c por cutarea unor bolovani, pentru a-i face din ei un zid n adpostul de sus. Pioleta dis pruse i ea. Ajunse la concluzia c se prbuise, i privi n sus ca s vad, exagerat de lumina fanto atic a lunii care rsrea, drumul imens pe care se rostogolise n cdere. Rmase ctva timp , privind buimac peretele uria i palid nl ndu-se deasupra i care ieea treptat din valu

e ntuneric n care sttuse scufundat pn atunci. Frumuseea lui fantomatic i misterioas ei cteva clipe, apoi omul fu cuprins de o criz de rs cu sughiuri... Dup un lung rstimp, bg de seam c se afl la marginea inferioar a zpezilor. Jos, p ta acum scldat de lumina lunii i pe care se putea umbla,ni o ntindere neagr acoperit c u iarb i presrat CU stnci. Se ridic cu greu n picioare, simind dureri n (ate nchei cobori cu mult efort de pe grmada de zpad afinat din jurul su, i merse n jos Rn cnd pe iarb, iar acolo se ls s cad ling un bolovan, bu cu nesa din plosca pe care o ine zunarul interior al hainei, si adormi ndat... Fu trezit de ciripitul psrilor din nite arbori deliii itai, Se ridic n capul oaselor i vzu c se afl pe o paulii scurt, de la picioarele unei p tii imense, scobit de ravina pe care se prbuise prin zpad. De cealalt parte, n fa, s t perete de stnc, drept spre cer. Cldarea dintre aceste prpstii se ntindea de la rsri a apus i era scldat de soarele dimineii, care lumina spre vest masa muntelui prbuit ce nchidea o trectoare. Dedesubt prea c se afl o prpastie tot att de abrupt, dar dincol e Zpada din ravin el vzu un fel de crptur, ca un horn, pe care curgea ap din zpada to prin care un om disperat s-ar fi putut aventura. O gsi mai lesne de trecut dect pr ea i ajunse n cele din urm pe o al!ii coast pustie, iar apoi, dup ce se car pe b stn ul de uor de escaladat, ajunse pe o coast piep-ti, acoperit de copaci. Cercet n jur i ntoarse cu faa spre trectoare, cci o vzu deschizndu-se deasupra unor puni verzi, n cul crora zri acum desluit, un plc de bordeie de piatr, cu nfiare neobinuit. Uneor ea lui era ca o crare pe faa unui perete vertical i dup ctva timp soarele, tnl ndu-s s mai bat n lungul strmtorii, glasurile psrilor dttoare se stinser n deprtare, aa fcu rece i ntunecos de jur mprejur. Dar valea din deprtare, cu casele ei, era tocmai din aceast cauz tot mai luminoas. Ajunse n curnd pe taluz i observ printre stnci c un om cu spini ele observaie o plant necunoscut ce prea s se nale din crpturi, ap de colurile tiricii cu nite crcei de un verde aprins. Culese cteva frunze i mestec n r codiele lor, gsindu-le gustoase. Pe la prnz izbuti n fine s ias din trectoare, la loc ntins i nsorit. Era eapn ; se aez la umbra unei stnci, i umplu plosca cu ap dintr-un izvor i bu, apoi sttu o de vreme s se odihneasc nainte de a se ndrepta spre bordeiele acelea. Erau foarte ciudate la nfiare i de fapt ntreaga privelite a vii, cu ct o privea ult, devenea tot mai ciudat, mai neobinuit. Cea mai mare parte a suprafeei ei era o pune de un verde compact, smlat cu nenumrate flori, frumoase, irigate cu o grij extrao rdinar i mrturisind c se bucuraser de o plivire sistematic, fir cu fir. Sus de tot, oc olind valea, se afla un perete de stnc ce prea s fie nconjurat de un canal cu apa; de unde.se scurgeau priaele ce adpau punea, iar pe pantele mai nalte turme de lame ptea a srccioas. Ici-colo se nlau ling zidul mprejmuitor nite oproane, prnd adpostur pentru lame. Canalele de irigaie se strngeau ntr-un canal principal care cobora n ce ntrul vii unde era nchis de fiecare latur cu un zid piiu la nlimea pieptului. Asta dd locului un aspect foarte urban, subliniat n mare msur de faptul c un numr de crri pava e cu pietre albe i negre, i fiecare avnd cte o mic bordur stranie pe o parte, se ramif icau ncoace i ncolo, foarte ordonat. Casele din satul central erau cu totul deosebi te de aglomeraia ntmpltoare i dezordonat a satelor de munte pe care le cunotea; aici, le se ntindeau ntr-un ir continuu, do fiece parte a unei strzi centrale, sclipind de curenie; pe alocuri, faada lor pestri era strbtut de o u, chir nu exista nici o fe are s ntrerup pereii netezi. Casele erau mpestriate cu o extraordinar neregularitate d culori, spoite cum artau, cu un soi de ipsos uneori cenuiu, alteori galben, cteoda t de culoarea ardeziei sau chiar pmntiu; i tocmai aceast imagine de spoial pestri a t it n mintea. exploratorului ideca orbirii. Cel care a fcut asta, se ghidi el, pesem ne c a fost orb ca un liliac. Cobor o coast abrupt i ajunse astfel la zidul i La canalul care nconjura valea, ap roape de locul unde aresta din urm i revrsa prisosul n dncimile rpei, printr-un fir d ascad subire i tremurtoare. Putea Vedea acum un numr de brbai i femei odihnindu-se ca cnd i-ar fi fcut siesta, pe nite grmezi de iarb din partea mai ndeprtat a punii, i ai aproape de sat civa copii culcai pe jos, i, imediat n preajm, trei brbai purtnd g cobilie pe crruie ce ducea de la zidul nconjurtor spre case. Acetia erau mbrcai cu de lin de lama, aveau ghete i brie de piele, i purtau bonete de ln cu aprtoare pe ure i pe ceaf. Mergeau unul dup altul n ir, pind ncet i cscnd n timp ce mergeau, OS care vegheaz toat noaptea. Era ceva a!l: de respectabil i liniititor n nfiarea lor, o clip de ezitare, Nunez se ridic pe stnca unde era. ca s fie ct mai bine vzut, i scoa

e un strigt puternic care-i rspndi ecoul pe toat ntinderea vii. Cei trei oameni Se oprir i i micar capetele ca i cum ar fi vrut s se uite n jur. ser feele n Ir-o parte i n alta, iar Nunez le fcu semne cu minile. Dar, n ciuda gestu or, ei nu prur s-1 vad, ,.i dup ctva timp, ntorcndu-se spre munii din deprtare, la lor, strigar ceva drept rspuns. Nunez le strig din nou, apoi nc o dat, i n timp eu g icula fr rost, cuvntul orbi puse stpnire pe gndurile sale. * Ntrii tia parca ar fi orbi, zise el. Cnd n cele din urm, strignd de nenumrate ori i cu furie, Nunez trecu prul pe un p intr pe o poart din zid i se apropie de ei, fu ncredinat c erau orbi. Era acum sigur c asta e ara Orbilor despic care vorbesc legendele. Aceast convingere l npdi 0 dat cu entimentul unei aventuri mree, vrednice de invidiat. Cei trei stteau unul lng altul, fr s-1 priveasc, dar cu urechea spre el, judecndu-1 dup paii lui, neobinuii pentru e eau unul lng altul ca nite oameni niel nfricoai, iar el le putea vedea pleoapele nchi vrte nuntru, ca i cum pn i globii ochilor li s-ar fi scufundat de mult n cap, Pe ch le lor se ntiprise teama. * Un om! zise unul din ei, ntr-o spaniol greu de recunoscut. E un om! Un om sa u un duh care a cobort de pe stnci. Dar Nuiez nainta cu pai ncreztori, ca de tnr care pete ntia oar n via. To espre valea aceea pierdut i despre ara Orbilor i revenir n minte i-i trecu prin gnd, un refren, acest vechi proverb: n ara orbilor chiorul e mprat. n ara orbilor chiorul e mprat. i salut foart vorbi i se folosi de ochii si. * De unde vine, frate Pedro? ntreb unul dintre ei. * A cobort de pe stnci, * Peste muni am venit, zise Nuiez, din ara de dincolo, unde oamenii pot vedea. De ling Bogota, unde sunt sute de mii de oameni i unde oraul se pierde din vzul ochi lor. : Vz? murmur Pedro. Vz? * El vine, zise al doilea orb, de peste stnci. Nuiez vzu c stofa hainelor lor er a croit ciudat, fiecare fiind cusut altminteri. Atunci, toi ntinser cte o mn spre el, ntr-o micare simultan, ceea ce l fcu s u napoi din faa acestor degete ntinse. * Vino ncoace, zise al treilea orb, urmrindu-i micarea i apucndu-1 strns, l apucar cu toii pe Nunez i l pipir peste tot, nerostind nici o vorb pn cxnd nu letnicirea. * Ai grij, strig el, cnd unul i vr un deget n ochi, i vzu c ei socotesc ca pe c dat acest organ al su, cu pleoapele-i tremurtoare. i trecur din nou degetele pe trupu l lui. * Ciudat fptur, Correa! zise cel care se numea Pedro. Pipie-i asprimea prului. E ca prul de lama. * Aspru ea stncile care l-au nscut, zise Correa, cercetnd cu o mn moale i uor umed bia ne[ias a lui Nunez. Poate c are s-i mai piard din asprime. Nunez se zbtu puin sub cercetarea lor, dar ei l (iNiau strns. Mai cu grij, zise el din nou. * Vorbete, zise al treilea. Fr ndoial c e om. * Uf! fcu Pedro, pipindu-i haina aspr. * i ai venit n lume? ntreb Pedro. i Din lume. Peste muni i gheari, chiar pe-acolo im sus, la jumtate de drum de soa re. Din lumea cea mare care se ntinde n jos, cale de dousprezece zile, Iunii La oce an. Har aproape c nici riu-1 luau n seam. Prinii notri ne-au spus c oamenii pot fi f ln puterile Naturii, zise Correa. Cldura lucrurilor i Umezeala, i putregaiul... put regaiul... S-1 ducem la btrni, zise Pedro. S strigm mai iutii, zise Correa, ca nu cum va i se sperie copiii. E ceva nemaipomenit! Strigar, i Pedro pomi primul i l lu de mn e Nunez spre a-1 conduce ctre case. Acesta i retrase mna. * Eu pot vedea! zise el. * Vedea? zise Correa. * Da, s vd, zise Nunez ntorcndu-se spre el, i e poticni de gleata Iui Pedro.

Simurile lui sunt nc nedesvrite, zise al treilea Orb. Se mpiedic i vorbete vorb es. I lucei-1 de mn. * Cum vrei, zise Nunez rznd i se ls. condus. Pesemne c nu tiau nimic despre vz. Bine se gndi el, totul la vreme, i or s nvee. Auzi oameni strignd i vzu un numr de figuri ndlinhdu-se laolalt pe drumul care tre cea prin mijlocul salului. la dete seama c aceast prim ntlnire cu populaia din ara Orbilor i punea la ncerc ervii i rbdarea mai mult dect i nchipuise. Locul prea mai ntins, acum c se apropia d i mnjelile de ipsos mal ciudate, i o mulime de copii, brbai i femei (femeile i fetel observ el ncntat, aveau unele din ele, chipuri foarte plcute, cu toate c ochii le erau nchii i adncii n orbite) se strnser n juru-i, ag- ndu-se de, el, pipindu-1 cu m ile, mirosindu-1, i ascultndu-i fiecare cuvnt pe care-1 rostea. Totui, cteva fete i c biei se ineau mai la distan ca i cnd le-ar fi fost fric, i ntr-adevr glasul lui p spru fa de tonul mai bind al vocilor lor. Alii se mbulzeau n jurul lui. Cei trei care1 cluziser stteau lng el cu un aer de proprietari i spuneau ntr-una: * Un om slbatic venit de pe stnci. * Din Bogota, zise el. Bogota. Dincolo de crestele munilor. * Un om slbatic care folosete cuvinte ciudate, zise Pedro. Ai auzit asta... Bog ota? Mintea lui abia prinde cheag. Se afl de abia la nceputul graiului. Un biea l ciupi de mn. * Bogota I zise biatul n btaie de joc. * Ehe 1 E un ora marc fa de satul vostru. Eu vin din lumea mare, unde oamenii a u ochi i vd. * Numele lui e Bogota, ziser ei. * S-a mpiedicat, zise Correa. S-a mpiedicat de dou ori n timp ce venea ncoace. * S-1 ducem la btrni. i l mpinser deodat printr-o u, ntr-o ncpere n care era ntuneric bezna, cu exc i c n captul ei licrea un foc slab. Mulimea se mbulzi n urma lui, nemailsnd s intre de afar, i pn s-i dea seama, czu ct era de lung peste picioarele unui om care edea Braul lui, ntins n cdere, izbi faa altui ins, se auzi un strigt mnios, i timp de cte ipe Nufiez se lupt cu numeroasele mini care l apucaser. Era o lupt unilateral. i ddu a de situaie i rmase linitit. * Am czut, zise el; nu pot vedea nimic n bezna asta. Se fcu tcere, ca i cum persoanele nevzute din jurul lui ar fi ncercat s-i neleag ele. Apoi glasul lui Coreea zise: * A fost fcut de ournd. Se mpiedic cnd merge i amestec n grai vorbe care nu nsea ic. Spuser i alii despre el c nu aude sau c nu nelege prea bine ce i se Vorbete. * Pot s m ridic? ntreb el, dup un rstimp. N-am s m mai lupt cu voi. Se sftuir ntre ei i-1 lsar s se ridice. Glasul unui om mai n vrst ncepu s-i pun ntrebri, i Nunez se pomeni ncercnd s lumea cea mare din care picase aici, i cerul, i munii, i privelitea, i alte asemenea m inuni, acestor btrni care edeau pe ntuneric n ara Orbilor. Iar ei nu credeau i nu ne u nimic din tot ce le spunea, ceea ce nu se potrivea de loc cu ateptrile lui. Pn i mu lte dintre cuvintele lui rmneau pentru ei ncnelese. De paisprezece generaii, aceti oam eni erau orbi i desprii de restul lumii care putea s Vad; numele tuturor lucrurilor n egtur cu vederea dispruser ori se schimbaser; povestea despre lumea exterioar era tear modificat ntr-o simpl poveste pentru copii; si ei ncetaser s se mai preocupe de altce va dect de povrniurile stncoase ce se nlau deasupra zidului mcoi jur tor. Se ridicas tre ei orbi plini de geniu, i cercetaser frnturile de credine i tradiii pe care le adu seser cu ei din zilele cnd vedeau, i nlturaser toate aceste lucruri ca pe nite nchipu dearte, no-OUindu-le cu explicaii noi i mai sntoase. Mare parte din imaginaia lpr se stejise o dat cu ochii, i i furiser o fantezie nou cu urechile i cu vrfurile degetel r care deveneau tot mai sensibile. Nunez i dete seama cu ncetul de toate acestea; nel ese c ateptrile sale de a trezi uimire i respect prin obria JM si prin nsuirile sale aveau s se mplineasc; 71 dup ce ncercarea Iui stngace de a le explica ce nseamn vzul se lsat deoparte, dup ce czuse ui desuetudine, el simi atingerea uoar a feelor lor; 1 confuzia unei fiine nou nscute care descrie minunile primelor senzaii incoerente, se supuse, puin cam ameit, dnd ascultare sfaturilor lor. i cel mai btrn dintre orbi i xplic viaa, filozofia i religia, i i spuse c lumea (iielegnd prin aceasta valea lor)

se mai nti o scobitur goal n stnci, c apoi veniser aici mai nti nite lucruri ncns rul pipitului, i lame i alte cteva creaturi care aveau oarecari simuri, i numai dup ac ea oamenii, iar la urm de tot ngerii, pe care i puteai auzi cntnd i flfind din aripi, r pe care nimeni nu-i putea atinge, fapt care-1 nedumeri grozav pe Nunez, pn cnd i ddu seama c e vorba de psri. Btrnul continu s-i spun lui Nunez cum timpul a fost mprit n cald i rece, care s ivalentele orbilor pentru zi i noapte, i c era bine s dormi n timpul cldurii i s lucr n timpul frigului, aa c acuma, de n-ar fi fost venirea sa, ntregul ora.al orbilor ar fi fost adormit. El mai spuse c Nunez a fost creat anume ca s nvee i s se pun n sluj lepciunii pe care ei o dobndiser i c, cu toat incoerena minii lui, eu toat comportare ui stngace, va trebui s aib ouraj i s fac tot ce-i va sta n putin ca s nvee, i a cestea, oamenii strni n pragul uii scoaser un murmur ncurajator. Btrnul mai spuse c ea cci orbii numesc ziua lor noapte trecuse acum demult i c se cuvenea ca fiecare s se duc la culcare. l ntreb pe Nunez dac tia cum s doarm. i Nunez spuse c tia, clar e a dormi dorea ceva de mncare. Ii aduser de mncare lapte de lama ntr-o can, i pine srat i l nsoir ntra s mnnce fr s fie auzit de ei, apoi s doarm pn cnd rcoarea serii de munte l va a ncepe o zi nou. Dar Nunez nu aipi de loc. n loc s doarm, el rmase aezat pe locul n care l lsaser, odihnindu-i picioarele la mprejurrile neateptate ale sosirii sale aici. Din cnd n cnd izbucnea n rs, uneori amuzat, alteori plin de indignare. * Minte neformat! zise el. Nu am. nc simurile dezvoltate! Nici nu-i dau seama ei ct l jignesc pe regele i stpnul lor trimis de ceruri. Vd c trebuie s-i aduc la raiun ebuie s m gndesc... trebuie s m gndesc. i cnd apuse soarele, el tot se mai gndea. Nunez avea ochiul deprins eu lucrurile frumoase, i i se pru c strlucirea de pe nt inderile de zpad i de pe ghearii care se ridicau n jurul vii de fiecare parte a ei era lucrul cel mai frumos pe care-1 vzuse vreodat. Ochii lui se ntoarser de la aceast sp lendoare inaccesibil la satul i la cmpiile irigate, care se scufundau grabnic n semi obscuritate, i deodat l cuprinse un val de emoie i i mulumi lui Dumnezeu din toat ini pentru faptul c i se druise puterea de a vedea. Auzi un glas care l chema din mijlocul satului. * Hei, Bogota! Vino ncoace! Atunci se scul n picioare, zmbind. Are s le arate acestor oameni odat pentru totd eauna ce nseamn vederea la un om. l vor cuta i n-or s-1 gseasc. * S nu te miti, Bogota, zise glasul. El rse ncetior i fcu pe furi doi pai n lturi din crare. * Nu clea pe iarb, Bogota; asta nu se ngduie. Nunez abia dac auzise zgomotul pe c are l fcuse. Se opri uluit. Cel care-i vorbise veni spre el, alergnd pe crarea cu pietre pestrie. El se ntoarse pe crare. * lat-m, zise el. * De ce n-ai venit cnd te-am chemat? zise orbul. Trebuie s fii dus de min ca un copil? Nu poi auzi crarea cnd mergi? Nunez rse, * Eu pot s-o vd, zise el. * Nu exist cuvntul vd, zise orbul dup o pauz, nceteaz cu prostia asta i urmeaz s l pailor mei. Nunez l urm, puin cam plictisit. * Are s-mi vin i mie timpul, zise el. * Ai s nvei, rspunse orbul. Sunt multe de nvat n lume. * Nimeni nu v-a spus c n ara orbilor chiorul e mprat? * Ce nseamn orb? ntreb nepstor orbul, vorbind peste umr.. Patru zile trecur, i a cincea l gsi pe mpratul Orbilor nc incognito, ca un strin gaci i nefolositor printre supuii si. i ddu seama c era mult mai greu s se proclame mprat dect i nchipuise, i ntre se gndea la acest coup dtat1, fcea ceea ce i se spunea i nva deprinderile i obiceiur din. ara Orbilor. Munca i mersul n timpul nopii i se preau un lucru deosebit de suprt r, i hotr c acesta trebuie s fie primul lucru pe eare-i va schimba.

Oamenii acetia duceau o via simpl, laborioas, cu toate elementele virtuii i ferici ii, pe ct pot fi nelese de oameni asemenea lucruri. Trudeau, dar nu chinuitor; avea u hran i mbrcminte suficient pentru nevoile lor; aveau zile i anotimpuri de odihn;cn a felurite instrumente i din gur i exista ntre ei i dragoste i erau i copilai. Era uimitoare ncrederea i precizia cu care mergeau prin lumea lor ordonat. Totu l fusese fcut s se potriveasc cu nevoile lor; fiecare din crrile care se ntindeau radi ai pe suprafaa vii avea un unghi constant fa de celelalte, i se deosebea printr-o cre sttur special fcut pe bordura ei; toate obstacolele i ne-regularitile crrii sau ale seser nlturate de mult; toate metodele i procedeele lor luau natere n chip firesc din nevoile lor speciale. Simurile li se ascuiser de minune; puteau auzi i judeca cel ma i mic gest al unui om la o duzin de pai deprtare, puteau s-i audU chiar i btile inimii Intonaia nlo-cuise de mult expresia feei i atingerile gestul, iar munca lor cu sapa , cu cazmaua i cu furca era tot att de sigur i degajat ca munca oricrui grdinar. Simu irosului era extraordinar de fin,puteau distinge diferenele ntre indivizi tot att d e uor ca i un fiiie, i se ngrijeau cu uurin i dibcie de lamele ClUre triau printre e sus i veneau la zidul despritor s caute hran i adpost. De abia cnd NiiLez a cutat impun, a descoperit ct de sigure i ndemnatice le erau micrile. El se rzvrti numai dup ce ncercase calea convingerii. Mai nti, n diferite mprejurri, ncerc s le vorbeasc despre vedere. * Ascultai aici oameni, zise el. Sunt lucruri pe Oaie nu le nelegei la mine. O dat sau de dou ori, civa clin ei l ascultar; au cu faa n jos i cu urechea spre tnd s priceap, i el fcu tot ce putu ca s le spun ce a-M.tnin s vezi. Printre ascult se afla o fat cu pleoapele mai puin roii i afundate dect ale celorlali, aa c i-ai fi uit mai degrab e-i ascundeM iui, i pe fata asta ndjdui el s-o conving mai lesne. I ,ii vorbea despre frumuseea vederii, despre privelitea uimiilor, a cerului i a rsritului d e soare, i ei l ascul-i.ni cu o incredulitate amuzat care de la o vreme deveni must rtoare. Ii spuser c nici nu existau muni, i C dincolo de stncile unde pteau lamele e fapt Captul lumii; acolo se nla acoperiul scobit al uni-YiYsului, de unde cdeau avala nele i apele; i cnd el susinu cu trie c lumea nu avea nici capt i nici acoperi, dup au ei, i spuser c gndurile Ini erau pctoase. Descrierea cerului, norilor i stelelor pe care le-o fcu el li se pru un gol hidos, un neant teribil n locul acoperiului neted caie se ntindea deasupra lucrurilor i n care credeau ei credina lor era ci acoperiul scobit era grozav de neted la pipit. i ddu seama c ntr-un fel l contrariase, i renun ul la aceast latur a problemei, i ncerc s le arate Valoarea practic a vederii. ntr-o inea l zri pe Pedio pe crarea numit aptesprezece, ndreptndu-se spre casele din centr r la o distan nc prea marea s poat fi auzit sau mirosit i el le spuse aceasta. * Peste puin vreme, porunci el, Pedro va fi aici. Un btrn i spuse c Pedro nu avea nici o treab pe crarea aptesprezece, iar Pedro, ca pentru a confirma acest lucru, dup ce se apropie, se ntoarse i pomi transversal pe crarea Zece, i astfel se ntoarse cu pai sprinteni ctre zidul nconjurtor. Ei rser. de z cnd Pedro nu sosi acolo, i ceva mai trziu, cnd Nunez l ntreb pe Pedro ca s lmureas aia, acesta tgdui i l nfrunt, artndu-se de aici ncolo dumnos fa de el. Apoi Nunez i convinse s-1 lase s se duc ceva mai departe pe punile n pant, ctre despritor, mpreun cu unul dintre ei, fgduindu-le s-i descrie nsoitorului tot ce se jurul caselor. Observ anumite micri ntr-o parte i n alta, dar lucrurile care preau s b vreo nsemntate real pentru aceti oameni se petreceau n interiorul sau n dosul caselo lipsite de ferestre singurele lucruri de care ineau ei seama ca s-1 pun Ia ncercare i din toate acestea el nu putu vedea i nu putu spune nimic; i abia dup eecul acestei ncercri, i dup ironiile pe care ei nu i le putur stapni, el recurse Ia for. Se gnd e o cazma i s doboare deodat pe civa din ei la pmnt, i astfel, n lupt dreapt, s l ntajele ochilor. Merse att de departe cu aceast hotrre nct i puse nuna pe o cazma, i nci descoperi n el un lucru nou, i anume c-i era peste putin s loveasc cu snge rece u rb. Ezit i bg de seam c ei pricepuser faptul c el ridicase cazmaua. Stteau ateni, c ele aplecate ntr-o parte i cu urechea spre el, ateptnd s afle ce are de gnd. * Las cazmaua aia jos zise unul din ei, i el simi un fel de groaz dezndjduit. Er proape gata s le dea ascultare. Apoi mbrnci pe unul din ei spre peretele unei case, trecu n fug pe ling el i iei d n sat. Merse de-a curmeziul unei puni, lsnd n urma pailor si o dr de iarb clcat, i

arginea unuia din drumurile lor. Simi ceva din avntul care cuprinde pe orice om la nceputul unei lupte;, ns mult mai mult nedumerire. ncepu s-i dea seama c nu poi nic s te lupi cu nite liine care neleg viaa cu totul altfel dect tine. n deprtare, zr de brbai cu trncoape i bastoane, ieind din case pe strad i naintnd ntr-un Bir lung crri, spre el. Mergeau ncet, vorbind mereu unii cu alii, i din cnd n cnd ntregul co se oprea, adulmeca aerul i asculta. Prima dat cnd fcur asta, Nunez rse. Dar puin mai trziu rsul lui ncet. Unul din ei i gsi urma n iarb, se aplec i i pipi drumul de-a lungul ei. Timp de cinci minute el privi naintarea nceat a i-ului, apoi dorina sa vag de a fa ce ceva deveni de aestpnit. Se scul n picioare, fcu civa pai spre zidul nconjurtor, rse i merse o bucat de diurn napoi. Ceilali stteau n semicerc, ascultnd tcui. limase i el nemicat, innd cazmaua strns cu anvndou minile. Trebuia oare s-i ata Sngele i zvcnea n urechi cntnd ritmic acelai refren: n ara Orbilor chiorul e m Trebuia s-i atace oare? Se uit ndrt spre zidul nalt i cu neputin de trecut de netrecut din pricina tenc i netede, cu toate acestea strpuns de numeroase portie i apoi privi irul urmritorilor si care se apropiau tot mai mult. Dup ei veneau acum ali ini de pe strzile dintre oa se. Trebuia oare s-i atace? * Bogota! strig unul. Bogota, unde eti? Strnse i mai tare cazmaua n min i nainta s pe pune, ctre locul unde se aflau casele, i ndato se mic din loc, ei se i ndrep el. * Am s dau n ei dac se ating de mine, se jur Pe Dumnezeul meu c aa am s fac. Am s au n ci. apoi strig cu glas tare: Ascultai, am de gnd s fac ce mi place n valea asta. Auzii? Am de gnd s fae ce n ii place i s m duc unde-mi place I,.vOrbii se ndreptau spre el cu repeziciune, bjbind, dar cu micri rapide. Era ca i cu m s-ar fi jucat de-a baba oarba, n care toi sunt legai la ochi afar de unul. : Punei mna pe el! strig imul din ei. Se pomeni n mijlocul unui semicerc de urmritori. Simi deodat c trebuie s fie activ i hotrt. * Voi nu pricepei, strig el cu un glas pe care i-1 voia mre i hotrt, dar care se e. Voi suntei orbi, iar eu pot s vd. Lsai-m n pace!. * Bogota! Las jos cazmaua aceea i pleac de pe iarb! Ultimul ordin, grotesc prin familiaritatea lui urban, i produse o izbucnire de mnie. : Am s v lovesc zise el, aproape plngnd de emoie. Pe legea mea, am s v lovesc. pace! ncepu s alerge, fr s tie nici el ncotro. Fugi din faa orbului care se afla n pre entru c-i fu groaz s-1 loveasc. Se opri, apoi fcu o sritur ca s scape de rndurile lo se strngeau tot mai mult. Se ndrept spre spaiul gol dintre ei, i oamenii de ambele pri simind ndat apropierea pailor si, se strn-ser unii n alii. Sri nainte, dar vzu c ui devenise inevitabil, aa c lovi la ntmplare cu cazmaua. Simi mna i braul zguduindu e izbitur, iar omul czu la pmnt cu un urlet de durere, i ei trecu printre ei. Scpat! i apoi se apropie din nou de strzile dintre case, iar orbii cu trncoape i b astoane n mini alergau cu un fel de iueal calculat ncoace i ncolo. Auzi pai n spate, tocmai la timp, i vzu un om nalt alergnd pe urmele sale. i pier cumptul, az-vrli cazmaua care trecu la un metru de urmritor, se rsuci n loc i o lu la oan, sco nd un urlet n timp ce se ferea de un altul. Era cuprins de panic. Alerga cu furie ntr-o parte i n alta, ferindu-se cnd nici n u era nevoie s se fereasc, i poticnindu-se din cauza nerbdrii de a vedea dintr-o dat n toate prile. O clip, czu la pmnt i ei i auzir cztura. Departe,. n cercul zidului mic trectoare i se pru c-i ofer salvarea i se ndrept n goan acolo. Nici nu se mai dup urmritori pn nu ajunse la int, trecu poticnindu-se peste pod, se cra puin prin i, sjre surprinderea i spaima unui pui de lama, care fugi fcndu-se nevzut, apoi se ae z pe pmnt, gfind. i astfel se sfri ncercarea sa de coup detat. Rmase n afara zidului din Valea Orbilor timp ele dou zile i dou nopi, fr hran sa st, medi-tnd asupra acestor lucruri neateptate. n timpul acestor meditaii, repet foar te des i mereu cu o not tot mai profund de derdere proverbul lipsit de noim: n ara Or

or chiorul e mprat. Se gndi mai ales la modul n care se lupta s-i nving pe aceti oam dete limpede seama c nu avea la ndemn nici un mijloc. Nu avea nici o arm i acum i va i greu s obin vreuna. Pn i n Bogota, plaga l mbibase ntr-atta, c nu mai putea gsi n el tria s ucid es, dac ar face asta, ar putea s le dicteze condiiile, sub ameninarea de a-i asasina pe toi. Dar, mai curnd sau mai trziu, va trebui s i doarm!... Cut s gseasc ceva de mncare printre pini, s-i fac un adpost din ramuri unde soaptea cnd cdea frigul i cu mai puin convingere s prind prin iretenie o lama, pen erca s-o omoare, lovind-o cu o piatr, i poate astfel s izbuteasc s mnnce ceva. Dar lam le se fereau de el, l priveau ncncreztoare cu ochii lor cprui i l scuipau cnd se aprop a de ele. Teama l cuprinse nc de a doua zi i din cnd n cnd trupul i tremura. n cele rm, se furi pn la zidul rii Orbilor i ncerc s ajung la o nelegere cu ei. Se fur alului, strignd, pn cnd doi orbi ieir Ia poart i vorbir cu el. * Am fost nebun, zise el, dar as.ta pentru c eram proaspt creat. Ei i spuser c aa era mai bine. Le spuse c acum devenise mai nelept i se cia pentru tot ce fcuse. . Apoi plnse fr s vrea, cci se simea foarte slbit i bolnav, i ei luar asta drep mn favorabil. l ntrebar dac tot mai crede c poate vedea,: * Nu, zise el. A fost o nebunie. Acest cuvnt nu nseamn nimic... mai puin dect nim ic l ntrebar ce era deasupra capului. * Cam la o nlime de zece ori zece ct nlimea unui om se afl un acoperi deasupra l .. de stnc... i foarte, foarte neted... zise el i izbucni din nou ntr-un plns isteric. Pn s m mai ntrebai i altceva, dai-mi ceva de mncare, fiindc altminteri am s mor. Se atept la pedepse cumplite, dar aceti orbi erau n stare de mult toleran. Socotir vrtirea lui drept o nou dovad a strii lui generale de idioie i inferioritate; i dup c biciuir, i ddur s fac muncile cele mai grosolane i mai grele pe care le aveau de fcu iar el, nevznd alt cale de a tri, fcu supus tot ce i se spunea. Zcu bolnav cteva zile i l ngrijir cu buntate. Acest fapt l fcu s fie i mai sup i insistau s-1 fac s stea pe ntuneric, lucru care pentru el era o nenorocire cumplit. Filozofi orbi venir la el i-i vorbir despre superficialitatea pctoas a minii sale i strar cu atta trie pentru ndoielile lui asupra capacului de stnc ce acoperea oala lor cosmic, nct el se ntreb dac nu era cumva ntr-adevr victima unei halucinaii, de vreme u zrea deasupra capului acest capac. i astfel, Nunez deveni cetean al rii Orbilor, iar oamenii acetia ncetar s mai fi tru el un neam oarecare, devenind indivizi familiari, n vreme ce lumea de peste m uni ajunse tot mai ndeprtat i mai ireal. Era Yacob, stpnul su, un om blnd atunci c suprat, era Pedro nepotul lui Yacob; i mai era Medina-sarote, care era fiica cea mai mic a lui Yacob. Nu era prea preuit n lumea orbilor, pentru c avea o fa cu trstu bine conturate, i i lipsea acea aplatizare lin a trsturilor, plcut la atingere, care a ctuia idealul de frumusee feminin printre orbi, dar lui Nunez i se pru la nceput frum oas, iar dup aceea fiina cea mai fermectoare din lume. Pleoapele ei nchise nu erau att de afundate i roii, cum erari la toi ceilali locuitori ai vii, ci stteau ca i cum era gata s se deschid n orice clip, i avea gene lungi, care erau considerate o grav desfi gurare. i glasul ei era puternic, i nu satisfcea auzul fin al tinerilor din valea a ceea. Aa c fata nu avea nici un adorator. Veni un timp cnd Nunez socoti c, dac ar putea s-o ctige, s-ar resemna s triasc n a aceea tot, restul zilelor lui. O observ; Cut prilejuri de a-i face mici servicii, i n curnd vzu c i ea l bgas dat, la o adunare dintr-o zi de odihn, ezur unul lng altul n lumina vag a stelelor, i o muzic duioas rsuna undeva. Mina lui ddu peste a ei i ndrzni s o strnga. Atunci, cu tandree, ea i rspunse la Ici. i n alt zi, cnd edeau la mas pe ntuneric, simi cum m ut pe a lui, i la o licrire mai vie a focului observ tandreea zugrvit pe chipul fetei. Se gndi s vorbeasc cu ea. Se duse ntr-o zi la ea i o gsi stnd la lumina lunii de var i torcnd. Lumina lunii ea din ea o fiin argintie i misterioas. Se aez la picioarele ei i-i spuse Daiubete, i spuse ct de frumoas era pentru ei. Avea un glas de ndrgostit i-i vorbi cu un respec t duios, vecin cu adoraia, iar fata asta nu mai fusese adorat niciodat de nimeni. E a nu-i ddu nici un rspuns precis, dar era limpede c vorbele lui i fcuser plcere.

Dup aceea, el i vorbi ori de cte ori gsi prilejul. Valea aceea deveni pentru el o lume, iar lumea de dincolo de muni, unde oamenii triau la soare, nu i se mai prea altceva dect un basm pe care ntr-o zi i-t va spune ei la ureche. ovitor i cu nesfrt l, el i vorbi ntr-o zi despre darul vederii. Vederea i se prea ei cea mai poetic dintre nielli puiri, i asculta descrierile lui despre stele i muni i despre propria ei frumusee luminoas i blnd, avud aerul une ovate ngduine. Nu putea s Cread, nu nelegea dectpejumtate,darcele auzite i ddeau o sterioas, iar iui i se prea c ea nelege totul. Dragostea lui i pierdu teama i cpt mai mult curaj. Apoi el fu de prere s o cear acob i btrnilor n cstorie, ns fata se temea i-i amna mereu ncuviinarea. Dar una le ei mai mari fu aceea care-i spuse mai nti lui Yacob c Medina-sarote i Nune se iub eau. -De la nceput, toi se mpotrivir cstoriei dintre Nunez i Medina-sarote, nu att pen c ar fi preuit-o prea mult pe fat, ct fiindc l socoteau pe el ca fiind o fiin aparte n idiot, care se afla sub nivelul acceptabil al condiiei umane. Surorile ei se op uneau din rsputeri, spunnd c o asemenea cstorie i-ar discredita pe toi; iar btrnul Ya , dei cptase un fel de simpatie pentru servul su ncn-demnatic i asculttor, cltin di zise ea acest lucru nu era cu putin. Tinerii erau suprai cu toii la gndul acestei corc iri a rasei, iar unul merse att de departe nct l njur i l lovi pe Nunez. Acesta i r cu alt lovitur. Atunci, pentru ntia dat, el gsi un avantaj n faptul c vedea, chiar i intuneric, aa c dup ce btaia se termin, nimeni nu mai ndrzni s ridice mina mpotriva ontinuau s considere ns c aceast cstorie nu era cu putin. Btrnul Yacob avea un sentiment de duioie fa de fiica sa cea mai mic i era ndurera uzind-o cum plnge pe umrul su. * Ascult, draga mea, sta e. un idiot. Are nchipuiri. Nu e n stare s fac nimic ca l umea. * tiu, zise plngnd Medina-sarote. Dar e mai bun dect a fost. i devine tot mai bun . i e puternic, drag tat, i blnd... mai puternic i mai blnd dect orice alt om din lum m iubete, tat, i eu l iubesc. Btrnul Yacob era foarte ntristat vznd-o inconsolabil, i pe lng toate lucru car sta i mai mult i lui i plcea Nunez n multe privine. i astfel, se duse i se aez n restre a consiliului, mpreun cu ceilali btrni i, ascultnd dezbaterea, zise Ia momentul potrivit: * E mai bun dect a fost. Se prea poate ca ntr-o zi s-1 gsim tot att de sntos la mi te ca noi toi. Apoi unul din btrni, dup ce se gndi profund, avu o idee. El era marele doctor pr intre aceti oameni, lrnduitorul lor, i avea o minte foarte filozofic i inventiv, aa c ni ideea de a-1 vindeca pe Nunez de ciudeniile lui. ntr-o zi, cnd Yacob era i el de f a, reveni la Nunez. * L-am cercetat pe Bogota, zise el, i acum cazul lui mi este mai limpede. Cred c s-ar putea s-1 vindecm foarte bine. * Asta e ceea ce am sperat eu ntotdeauna! zise btrnul Yacob., * Creierul lui e bolnav, zise doctorul cel orb, Btrni ncuviinar printr-un murmur. * Ei, i de ce sufer el? * Vai! zise btrnul Yacob. * De asta! zise doctorul, rspunzndu-i singur la ntrebare. Lucrurile acelea ciuda te care sunt numite ochi, i care exist pentru a forma o depresiune moale i plcut pe f a, sunt bolnave, n cazul lui Bogota, n asemenea msur, nct i afecteaz creierul. Sunt umflate, au gene, iar pleoapele se mic, i, drept consecin, mintea lui e ntr-o stare d e necontenit iritare i distragere. Da? zise btrnul Yacob. Da? i cred c pot spune cu destul siguran c, pentru a-1 vindeca complet, tot ce avem de fcut este o operaie chirurgical simpl i uoar, adic s ndeprtm aceste umflturi ir * i apoi va fi sntos? * Apoi va fi perfect sntos, i un cetean admirabil. Mulumesccerului pentru binefacerile tiinei! Zise btrnul Yacob i se duse numaidect s-i spun lui Nunez despre speranele sale fer cite. Dar felul n care Nunez primi aceste veti bune i se pru prea rece i l dezamgi. * Dup tonul pe care l ai, s-ar putea crede c nu prea eti ndrgostit de fiica mea.

. Medina-sarote fu aceea care l convinse pe Nunez s se supun operaiei chirurgilo r orbi. * Cred c tu nu vrei, zise el, s-mi pierd darul vederii? Ea cltin din cap. Lumea mea este vederea.Ea i ls capul n jos. * Exist lucrurile frumoase, micile lucruri frumoase, florile, lichenii printr e stnci, luciul i netezimea unei buci de blan, cerul ndeprtat cu norii lui albi care s fugresc, apusurile de soare i stelele. i mai eti i tu. Numai pentru tine e bine s am vedere, s-i vd faa blnd i senin, buzele tale frumoase, minile tale dragi i minunate te una peste alta... Ochii acetia mi i-ai ctigat, ochii acetia m atrag spre tine, i ac eti ochi vor s mi-i ia idioii tia. Va trebui s te ating, s te aud i s nu te mai vd t. Va trebui s intru sub acest acoperi oribil sub care imaginaia voastr se grbovete... Nu, cred c nu vrei s fac aa ceva! O ndoial neplcut i se trezi n minte. Se opri, i ls ntrebarea fr rspuns. * A vrea, zise ea, uneori... dar se opri. * Da? zise el, puin cam cu team. * A vrea uneori... s nu vorbeti aa. * Cum? * tiu c e frumos... c e imaginaia ta. mi place, dar acum... l cuprinse un fior rece. * Acum P zise el cu glas slab. Ea nu-i rspunse nimic. * Vrei s spui... crezi... c a fi mai bun, mai bun poate... ncepea s neleag repede lucrurile. Se simi cuprins de mnie, de o adevrat mnie, d t ntorstur ntunecat a soartei, dar i de o simpatie pentru lipsa ei de nelegere, o si e care semna cu mila. * Draga mea, zise el i i putu da seama dup paloarea chipului ei ct de mult se mpot rivea spiritul fetei acestor lucruri pe care nu le putea rosti. O cuprinse n brae, i srut urechea i rmaser ctva timp n tcere. i dac a consimi s fac asta? zise el cu un glas plin de blndee. Ea i arunc braele n jurul lui, izbucnind n plns. * Oh, dac ai vrea, suspin ea, dac ai vrea! Timp de o sptmn naintea operaiei, care avea s-1 ridice din servitutea i inferiori ea n care se gsea pn atunci la nivelul unui cetean orb, Nunez nu mai tiu ce e somnul, tot timpul orelor nsorite i calde, ct timp ceilali moiau fericii, el sttea me-ditnd rtcea fr int, ncercnd s rezolve aceast dilem. Dduse rspunsul, i dduse consim gur. i n cele din urm, la sfritul unei zile de munc, cnd soarele rsri n toat splen ste crestele aurite, ncepu ultima lui zi n care avea s mai vad. Petrecu cteva minute cu Medina-sarote pn s se duc ea la culcare. * Mine, zise el, n-am s mai vd. * Iubitul meu drag! rspunse ea i-i strnse minile cu toat puterea. * Ei or s caute s te doar ct mai puin, zise ea; i tu ai s treci prin aceast durer ai s treci prin ea, iubitul meu, pentru mine... Dragul meu, dac inima i viaa unei fe mei poate s fac acest lucru, eu te voi rsplti. Iubitul meu, scumpul meu cu glasul du ios, te voi rsplti. Fu copleit de mil fa de sine nsui, ca i fa de ea. O strnse n brae, i aps buzele de ale ei i privi pentru ultima dat faa ei dulce. * Adio! opti el vznd aceast imagine drag, adio! i apoi, n tcere, se ntoarse i s Ea i ascult paii care se ndeprtau, i ceva din ritmul lor o fcu s izbucneasc n p i pusese n gnd s se duc ntr-un loc singuratic, unde punile erau pline de narcise , i s r-mn acolo pn cnd va veni ora sacrificiului su, dar pe msur ce mergea, i r dimineaa, dimineaa asemntoare cu un nger n armur aurie, cobornd n jos pe povrniur I se pru c, n faa acestei splendori, el i lumea asta oarb din vale, i dragostea lu , i totul nu erau altceva dect un abis al pcatului. Nu coti nicieri, cum avusese de gnd, ci continu s mearg, trecu prin zidul nconjurt r i iei pe stnci, iar ochii i erau ndreptai mereu pe gheurile i zpezile nsorite. Vzu infinita lor frumusee, iar imaginaia sa se avnt pe deasupra lor, la lucrurile de dincolo la care avea acum s renune pentru totdeauna. Se gndi la lumea aceea mare i liber de care era desprit, lumea lui, i avu viziunea povrniurilor de dincolo care se ntindeau unele dup altele, cu Bogota aezat minunat pr intre ele, un loc de o frumusee plin de agitaie, o splendoare n timpul zilei, un mis ter luminos n timpul nopii, un Ioc cu palate, fntni, statui i case albe. Se gndi cum p

oate ntr-o bun zi ar putea cobor prin trectori, apropiindu-se tot mai mult de strzile i drumurile ei aglomerate. Se gndi la o cltorie pe fluviu, timp de zile ntregi, de l a Bogota cea mare ctre lumea mai ntins i linitit de dincolo, trecnd prin orele i sa i i locuri pustii, peste apele repezi ale fluviului, pn cnd malurile Iui se ndeprtau i lsau s ptrund vapoarele cele mari, i ajungeai Ia mare Ia marea nesfrit, cu miile ei nsule, i cu vasele ei care se zreau nelmurit n deprtare, n ncncetatele lor cltorii d ungul i de-a latul lumii celei mari. i acolo, ncngrdit de muni, vedeai cerul cerul ad evrat, nu ca un disc cum l vedeai aici, ci ca o bolt de un albastru neasemuit, un a dnc de adncuri n care pluteau stelele ce i ddeau ocol... Ochii si cercetar perdeaua uria a munilor cu atenie ncordat. Dac cineva ar merge de pild aa, urcnd prin ravina aceea i pn la hornul de colo, ar putea iei sus printre pinii aceia pitici care se ntind n jurul unui fel de prag i se ridic din ce n ce mai sus, o dat cu strmtoarea. i apoi? Taluzul acela ar putea fi tr ecut. De acolo poate c s-ar gsi un loc de crat care s-1 duc pn sus, pe malul prpast e pornea de sub zpezi; i dac hornul acela nu era bun, atunci ar putea s gseasc altul m ai departe, spre rsrit, care s-i serveasc mai bine inta aleas. i apoi? Apoi ar ajunge e zpada aurie de colo, la jumtatea de drum spre creasta acelor pustiuri frumoase. Arunc o privire napoi spre sat, apoi se ntoarse cu faa spre el i-1 privi int. Se gndi la Medina-sarote, i ea devenise mic i ndeprtat. Se ntoarse din nou cu faa la peretele muntelui, pe care ziua cobora n jos pn la e l. Apoi, cu mult pruden, ncepu s urce. Cnd soarele asfini, el nu. se mai cra, ci era departe, sus. Trebuia s ajung i mai s, dei era destul de sus i acuma. Hainele i erau rupte, membrele i erau pline de snge , avea urme de lovituri n multe locuri, dar edea tolnit ca i cum s-ar fi aflat la la rgul su, i avea un zmbet pe fa. Din locul n care se odihnea, valea prea o groap, i aproape cu o mil mai jos. ncepu se s nu se mai zreasc lmurit din pricina cetii i umbrei, dei piscurile munilor din jur l su aruncau nc flcri de lumin, iar micile detalii ale stntilor din apropiere erau sc te de o frumusee subtil; o vn de mineral verde care strbtea printr-o roc cenuie, fulg l cristalelor sclipind ntr-un loc sau n altul, un lichen minuscul i portocaliu, nes pus de frumos, chiar lng lata Iui. n trectoare erau umbre adnci i misterioase, albastr ul se revrsa n purpuriu... i purpuriul ntr-o negur luminoas, iar deasupra capului se a fla imensitatea nesfrit a cerului. Dar lui nu-i mai psa de aceste lucruri, ci sttea nt ins acolo, nemicat, zmbind ca i cum ar fi fost mulumit doar pentru c scpase din Valea Orbilor n care crezuse c avea s fie mprat. Lumina asfinitului se stinse i veni noaptea, iar el Iul mai sttea ntins, cu o mu lumire mpcat, sub stelele reci. n romnete de V. KERNBACH i C. VONGHIZAS BACILl FURAI * Iat, acesta spuse bacteriologul mpingnd sub microscop o lamel de sticl este un preparat din celebrul bacii de holer, bacteria holerii. Omul cu faa palid se uita atent n microscop. Fr ndoial c nu era obinuit cu astfe lucruri, fiindc i acoperea ochiul liber cu mina sa alb i moale. * Nu vd aproape nimic, spuse el. * Rotii puin acest urub, l sftui bacteriologul. Poate c microscopul nu este reglat pentru dumneavoastr. Ochii difer att de mult! Numai o fraciune de nvrtitur ntr-o par sau ntr-alta... * Ah! Acum vd! exclam vizitatorul. n definitiv nu este prea mult de vzut. Nite li nii i fii mici, trandafirii. i totui, aceste mici particule, aceste vieti atomice s-ar putea nmuli i ar putea distruge un ntreg ora! Formidabil! Se ridic, i, lund bucica de sticl de sub microscop, o privi n zare, ntorcndu-se fereastr. * Aproape invizibil, spuse el, examinnd preparatul. Ezit. Sunt vii?Sunt pericu loi acum? * Cei de-aici au fost colorai i omori, spuse bacteriologul. n ceea ce m privete, a ori s-i putem omor i colora pe toi, n ntreg universul. * Presupun observ zmbind uor omul cel palid c nu prea inei s avei n jurul du r aa ceva n stare activ, n via? * Dimpotriv, suntem obligai s avem, rspunse bacteriologul. Iat, de exemplu. Strbtu

camera i lu n mn una dintre numeroasele eprubete sigilate. Aici sunt vii. Este o cult ur de bacterii vii ale bolii. Ezit. Ca s spun aa, holer conservat. O uoara sclipire de satisfacie apru pentru moment pe faa brbatului celui palid. * Posedai ceva teribil, spuse el, devornd epru-beta cu ochii. Bacteriologul urmri plcerea bolnvicioas din expresia vizitatorului su. Omul care1 vizita n dup-amiaza aceea, cu o recomandaie din partea unui vechi prieten, l inter esa datorit chiar contrastului dintre temperamentele lor. Prul moale i negru, ochii cenuii-nchis cu o expresie rtcit, nervozitatea sa, interesul capricios, dar totui viu , al acestui vizitator se deosebea mult de calmul i nclinarea spre reflexiune a ce rcettorului tiinific, cu care avea n special de-a face bacteriologul. De aceea era p oate natural s abordeze aspectul cel mai de efect al chestiunii pentru un auditor att de vdit impresionat de natura ucigtoare a obiectului n discuie. inu eprubeta n mn, gnditor. : Da, iat aici molima ntemniat. Sparge o eprubeta de aceasta ntr-un rezervor de ap potabil. Spune acestor infime particule de via pe care, pentru a le putea revedea, trebuie s le colorezi i s uzezi de puterea cea mai mare de mrire a microscopului, fi indc altfel nu le poi vedea, nici mirosi, spune-le, aadar: Ducei-v de aici, cretei i i umplei rezervoarele de ap, i moartea misterioas, moartea imposibil de urmrit, moart a rapid i teribil, moartea plin de dureri i de degradare va fi lansat asupra acestui o ra i va ptrunde cnd ici, cnd colo, alegn-du-i victimele. Aici va rpi soul soiei, di copilul mamei, aici va rpi pe omul de stat din funcia lui, dincolo, pe muncitor de la truda sa. Bacilul va nainta de-a lungul conductelor de ap, se va furia de-a lun gul strzilor, alegnd i lovind ntr-o parte i ntr-alta cte o cas n care apa de but nfiart, se va strecura n rezervoarele productorilor de ape minerale, va ptrunde n sala t, prin splare, i va vegeta n ghea. Va atepta s fie but din adptoarele cailor, s de ctre copiii imprudeni din fntnile arteziene publice. Se va infiltra n pmnt, ca s r ar ntr-o inie de locuri neateptate, n izvoare i fntni. D-i drumul n reeaua de ap, a metropole, nainte de a-i putea bara drumul, de a-1 distruge. Se opri brusc. I se atrsese doar atenia c retorica era partea sa slab. * Dar aici este cu totul n siguran, tii, cu totul n siguran. Omul cu faa palid ddu din cap. Ochii si sclipir, i drese glasul. * Aceti ticloi de anarhiti spuse el sunt nebuni, sunt nite incontieni, dac ut bombe, cnd se pot obine astfel de lucruri. Cred... Se auzi o btaie doanoal n u, o atingere uoar a unghiilor. Bacteriologul deschise. * O clip, dragul meu, i opti soia. Cnd reveni n laborator, vizitatorul se uita la ceas. * Nici n-am bgat de seam c v-am rpit o or din timpul dumneavoastr, spuse el. Patru fr dousprezece. Trebuia s v prsesc la trei i jumtate. Dar lucrurile pe care mi le-a erau ntr-adevr mult mai interesante. Nu, nu pot s mai rmn nici un moment. La patru a m o ntlnire. Iei din camer, repetndu-i mulumirile, iar bacteriologul l ntovri pn la u, a -ditor spre laboratorul su, de-a lungul coridorului. Medita asupra originii vizit atorului. Fr ndoial c nu era de tip teutonic, nici de tip latin obinuit. n orice caz, em c este un individ morbid. Cu ct lcomie se uita la culturile de germeni productori de boal V i trecu prin minte un gnd tulburtor. Se ntoarse spre masa de laborator de ln g autoclav i apoi, foarte repede, spre biroul su. i pipi n grab buzunarele i se rep e u. Am lsat-o poate pe masa din hol, i spuse. * Minnie! strig el cu voce rguit, cnd ajunse n hol. * Da, drag, i rspunse un glas ndeprtat. * Ascult, am avut ceva n min, cnd am vorbit adineaori cu tine? Pauz. * Nimic, drag, mi aduc bine aminte, fiindc... * Nenorocire! strig bacteriologul i alerg imediat spre intrarea principal, apoi cobor scrile i iei n strad. Minnie, auzind ua trntindu-se cu violen, alerg alarmat la fereastr. n josul strz n brbat zvelt se urca ntr-o birj. Bacteriologul, fr plrie i n papuci de psl, alerg est grup i gesticula slbatic. Pierdu un papuc, dar nu se opri. A nnebunit! i spuse Min nie. Numai ngrozitoarea lui tiin este de vin. Deschise fereastra i strig dup el. Br el zvelt arune o privire rapid n jur, de parc i lui i-ar fi trecut prin minte c bacter iologul i pierduse minile. Art n grab spre el, spuse ceva vizitiului, portiera cupeulu

se trnti, biciul uier, copitele calului bocnir i ntr-o clip trsura i bacteriologul urmrea cu nverunare se ndeprtar i disprur dup col. Minnie scoase un moment capul pe fereastr. Apoi i-1 retrase. Rmsese cu gura cscat. Desigur, e un excentric, medita ea. Dar s alergi prin Londra n ciorapi, i nc n orele e aglomeraie! Un gnd fericit i trecu prin minte. i mbrc n grab boneta, lu pantofi duse n hol, smulse din cuier plria i pardesiul bacteriologului i, cnd ajunse n pragul casei, opri o birj care tocmai trecea. * Ia-o nainte, nconjoar Havelock Creseent i vezi dac putem ajunge un domn care al earg ntr-o hain de catifea, fr plrie. * Hain de catifea, doamn, i fr prie. Foarte bine, doamn. i vizitiul ddu ndat bic lor n modul cel mai natural cu putin, ca i cnd n fiecare zi i-ar fi mnat caii la adre aceasta. Cteva minute mai trziu, micul grup de birjari i pierde-var din jurul adpostului p entru birjari de la Haverstock Hill tresri la trecerea unei trsuri cu o.strpitur de cal de culoare rocovan-glbuie, mnat cu furie. Rmaser tcui cnd trecu pe lng ei, dar apoi cnd se ndeprt ncepur comentariile: * sta-i Harry Hicks. Ce l-o fi apucat? spuse gentlemanul corpolent, cunoscut sub numele de mo Tootles. * i trage zdravn cu biciul! observ un rnda. * Ia te uit! spuse bietul mo Tommy Byles. Iat un alt smintit. S m ia dracu dac nui nebun! * E rno George spuse mo Tootles i duce un smintit, ai dreptate. Vezi cum se apl eac din trsur? Nu cumva alearg dup Harry Hicks? Grupul din jurul adpostului birjarilor se anim, ncepur s strige n cor: Haide, Geor e!, Stranic ntrecere!, Prinde-i!, D-i cu biciul! * Alearg totui iapa, alearg! spuse rndaul. * S nnebunesc, nu alta! strig mo Tootles-. Acu mi pierd minile. Iat c mai vine un S tii c s-au smintit n dimineaa asta toi birjarii din Hampstead! * De data asta e o muiere! anun rndaul. * Ea l urmrete pe el! observ mo Tootles. De obicei e pe dos. * Ce are-n mn? * Pare un gioben. * A dracului pozn! Trei contra unul, mo George! strig rndaul. Altul la rnd! Minnie trecu pe lng ei, salutat de un ropot puternic de aplauze. Nu-i plcu, dar considera c i fcea datoria i i continua goana pe Haverstock Hill n jos, ctre Camden High Street, cu ocbii int la spatele n venic micare al lui mo George, care-i ducea vag bondul de so departe de ea, fr s poat nelege de ce. Brbatul din primul cupeu edea ghemuit ntr-un col, cu braele strns ncruciate, str u putere n mn eprubeta care coninea posibiliti de distrugere att de vaste. Era cuprins de un amestec ciudat de fric i bucurie. Se temea mai ales c va fi prins nainte de a-i fi dus la ndeplinire inteniile, dar n adncul sufletului su se ascundea mai vag, dar m ai puternic, teama de grozvia crimei sale. Bucuria depea ns cu mult frica. Nici unul d intre anarhitii care l-au precedat nu s-a apropiat mcar vreodat de ceea ce plsmuise el. Ravachol, Vaillant, toate aceste personaje distinse a cror faim a invidiat-o, i pierd orice semnificaie n faa sa. Trebuie numai s ajung la reeaua de ap i s sparg e deasupra unui rezervor. Cu ct pricepere a plnuit totul, a falsificat recomandarea, a intrat n laborator i ct de abil s-a folosit de ocazie! n fine, lumea va auzi desp re el. Toi aceia care i-au rs de el. L-au neglijat, au preferat pe alii, au consider at nedorit societatea lui, vor trebui, n fine, s-1 ia n consideraie. Moarte, moarte, moarte! Totdeauna a fost tratat ca un om lipsit de importan. ntreaga lume s-a unit n tr-o conspiraie pentru a-1 menine n inferioritate. i va nva el ce nsemneaz s izolez . Ce strad o fi asta? i pare cunoscut. Este Creat Saint Andrew Street fr ndoial! Cum s cu urmritorul? Lungi gtul afar din trsur. Bacteriologul se afla la mai puin de cincize ci de metri n urm. Asta e ru. Poate fi totui prins i oprit, i pipi buzunarul i gsi e de lir. ntinse moneda, prin ferestruica din acoperiul cupeului, sub nasul vizitiu lui. * Dac ne ndeprtm, mai primeti, strig el.. Moneda i fu smuls din mn, * n regul! spuse vizitiul, ferestruica se nchise i biciul se ntinse de-a lungul c oastelor strlucitoare ale calului. Birja se cltin i anarhistul, pe jumtate n picioare,

se sprijini de portier, pentru a-i menine echilibrul, cu mna n care inea eprubeta. Si mi cum plesnete tubul fragil: partea de jos czu pe podeaua cupeului, zornind uor. Ana rhistul se prbui, bles-temnd, pe banchet i i ainti posomorit privirile la cele dou s ei picturi de pe portier. Se nfiora. Ei bine! Se pare c voi fi primul. Pfui! n orice caz voi fi un martir. i asta e c eva. Oricum, este o moarte dezgusttoare. Sunt curios s tiu dac este att de dureroas du p cum se spune. Deodat i veni un gnd n minte;bjbi pe jos, la picioare. Mai era o pictur mic pe f spart a eprubetei. O nghii, ca s fie sigur. Era mai bine s se asigure. n orice caz n u va eua. Ii trecu apoi prin ghid c de fapt nu mai era nevoie s scape de bacteriolog. Pe Wellington Street spuse vizitiului s opreasc i cobor. Piciorul i alunec pe scar i apul tulbure. Holera aciona rapid. Uit de existena vizitiului i rmase pe trotuar n pic ioare, cu braele ncruciate, ateptnd sosirea baete-riologului. Era ceva tragic n atitud inea sa. Sentimentul morii iminente i ddea o oarecare demnitate. i salut urmritorul cu un rs provocator. * Vive Vanarchie!1 Ai ntrziat, amice. Am but-o. Holera este acum n libertate! Bacteriologul, fr s coboare din cupeu, l privi uimit prin ochelari. * Ai but-o! Un anarhist! neleg acum. Era gata s mai spun ceva, dar se stpni. Un zmbet i licrea n colul gurii. Deschis tiera cupeului ca pentru a cobor. Anarhistul flutur mina dramatic n semn de adio i s e ndrept cu pai mari spre podul Waterloo, frecndu-i cu grij, de ct mai muli oameni cu tin, corpul infectat. Bacteriologul urmrea cu att interes acest spectacol, nct nu mani fest nici cea mai mic surpriz cnd apru Minnie pe trotuar cu plria, pantofii i pardesi su. * Foarte amabil din partea ta c mi-ai adus lucrurile, spuse el i rmase n contemp larea siluetei anarhistului care se ndeprta. Mai bine te-ai urca n cupeu, spuse el cu privirea nc aintit n deprtare. Minnie fu acum absolut convins c soul ei nnebunise i-i spuse vizitiului s-i duc ac s. ; S-mi pun pantofii? Desigur, draga mea, murmur el n timp ce birja ncepuse s ntoar s-i ascund silueta neagr, din ce n ce mai mic, a celui care se ndeprta ano. Apoi, minti de ceva caraghios i ncepu s rd. Dup o clip observ totui: Situaia este foarte tii, omul acela care a venit la mine n vizit este un anarhist. Nu, nu leina, cci alt fel nu-i voi putea povesti restul. i am vrut s-1 uimesc, netiind c e anarhist. Am lua t o cultur din specia aceea nou de bacterii, despre care-i vorbeam, care produc o i nfecie i cauzeaz, cred, nite pete albastre la maimue; din prostie i-am spus c e holera asiatic, iar el a fugit cu ea. Voia s infecteze apa Londrei i, cu siguran, ar fi put ut face ca situaia acestui ora civilizat s devin ngrozitoare. Pn la urm a ngluit-o l. Desigur c n-a putea spune ce se va ntmpla, dar tii c a albstrii pisicua aceea, a p trei cei i a colorat vrabia n albastru strlucitor. Nenorocirea este ns c voi avea at reuti i cheltuieli pentru a pregti o nou cultur! S-mi pun pardesiul pe cldura asta! De ce? Pentru c am putea s-o ntlnim pe doamna Jabber? Dar, draga mea, doamna Jabber nu face curent. Deci, de ce trebuie s-mi pu n, din cauza doamnei, pardesiul pe cldura asta? Oh! foarte bine. nromnete de B. BEREANU NFLORIREA CIUDATEI ORHIDEE Cumprarea orhideelor presupune totdeauna un anume risc. N-ai n fa dect un bulb zbr oit, de culoare pmntie; n rest, trebuie s te ncrezi n propria ta judecat, sau n vnz u n noroc, dup cum i-e firea. Planta poate s fie muribund ori moart sau poate constitu i o cumprtur ntru totul serioas, care s merite de-a binelea banii dai, sau e n stare, indc asemenea lucruri s-au ntmplat de multe ori, s se desfac ncet n faa ochilor ncn ericitului cumprtor, zi dup zi, n vreo nou varietate, n cine tie ce bogie floral no stranie rsucire de labellum sau s-i arate o coloraie subtil ori vreun mimetism neate ptat. Mndria, frumuseea i profitul nfloresc laolalt pe o ginga tulpin verde, ba cteo nemurirea. Cci un nou miracol al naturii ar putea s aib nevoie i de un nume specific nou, i ce ar putea fi mai potrivit dect numele descoperitorului? Johnsmithia!... Dei s-au dat nume i mai cumplite. Poate c tocmai sperana ntr-o asemenea descoperire fericit 1-a fcut pe Winter-Wedd

erburn s ia parte cu atta struin la vnzrie de licitaie; sperana aceasta i, poate, aptul c nu-1 interesa ctui de puin nimic altceva pe lume. Omul era sfios, singuratic i cam nedescurcre, ctignd doar att ct s fac fa nevoilor i fr s aib destul ce i-ar fi cerut vreun efort. Ar fi putut s colecioneze timbre sau monede ori s-1 t raduc pe Horaiu, s lege cri sau s nscoceasc noi specii de diatome. Dar s-a ntmplat e orhidee i avea i o mic ser cu care se mndrea. * Mi se pare ciudat, zise el uitndu-se peste ceaca de cafea, c azi o s mi se ntmpl e ceva. Vorbea aa cum se i mica i gndea, adic ncet. * Web, s nu spui una ca asta! zise menajera lui, care-i era i un fel de verioar; fiindc a se ntmpla ceva era un eufemism care pentru ea nu nsemna dect un singur lucru * M nelegi greit. Nu m gndeam la ceva neplcut... dei nu tiu la ce m gndeam. * Azi, urm el dup o pauz, la Peters are s se vnd un lot de plante din insulele An an i din Indii. Am s m duc s vd ce au. Poate c din n-tmplare s cumpr ceva bun. S-ar s fie chiar asta. ntinse ceaca, s-i fie umplut din nou cu cafea. * E vorba de plantele culese de tnrul acela srman despre care mi-ai vorbit mai deunzi? ntreb verioar lui, n timp ce-i umplea ceaca. * Da, zise el, i rmase pe gnduri cu o bucat de pine prjit n mn. Niciodat nu mi mie ceva! remarc el apoi, ncepnd s gndeasc cu glas tare. i m ntreb de ce? Cu alii ec attea! Uite, bunoar Harvey. Nu mai departe de sptmna trecut... luni, a gsit o mone ase penny, vineri toi puii i s-au mbolnvit, tot vineri i-a venit vrul din Australia, iar smbt i-a rupt glezna. Ce de mai emoii, n comparaie cu mine!... * Cred c mai bine m-a lipsi de asemenea emoii, zise menajera sa. Nu i-ar fi de n ici un folos. * Presupun c e greu. Totui... vezi, mie nu mi se ntmpla niciodat nimic. Cnd eram c opil, n-am avut niciodat vreun accident. Cnd m-am fcut mare nu m-am ndrgostit nicioda t. Nu m-am cstorit niciodat... M ntreb ce simi cnd i se ntmpla ceva, ceva ntr-ade l? Colecionarul acela de orhidee n-avea dect treizeci i ase de ani, cu douzeci de ani mai puin dect mine, cnd a murit. i a fost nsurat de dou ori, i o clat a i divorat; de patru ori malarie, i o dat i-a zdrelit coapsa. ntr-un rnd a omort un malaiez i alt at a fost rnit de o sgeat otrvit. i pn la urm a fost ucis de nite lipitori din jun e c toate astea au fost tare suprtoare, dar n acelai timp i foarte interesante, tii... afar, poate de lipitori. * Sunt sigur c n-a fost bine pentru el, zise femeia cu convingere. * Se poate! Apoi Wedderburn se uit la ceas. Opt i douzeci i trei. Plec cu trenul de dousprezece fr un sfert, aa c am destul timp. Cred c am s-mi pun haina de alpaca, iindc-i destul de cald, si am s-mi iau plria gri de fetru i pantofii maro. Presupun.. . Arunc o privire pe fereastr la cerul senin i la grdina nsorit, apoi cu un gest ner vos i ntoarse ochii spre verioara lui. * Cred c ai face bine s iei i umbrela, dac te duci la Londra, zise ea pe un ton care nu admitea nici o contrazicere. Ai destul drum de fcut pn la gar, i apoi la napoi ere... Cnd se ntoarse, era ntr-o stare de uoar agitaie. Cumprase ceva. Se ntmpla destul ar s se hotrasc s cumpere ceva, clar de ast dat o fcuse. * Uite nite Vandas, zise el, i o Dendrobe i cteva Palaeonophis. Se uit cu dragoste la cumprturi, n timp ce-i sorbea supa. Acestea erau ntinse pe f aa de mas imaculat dinaintea sa i-i povestea verioarei tot ce tia despre ele, n timp c i termina cu ncetineal masa. sta era un obicei al su la cin: de a-i retri din nou t vizitele fcute la Londra, i o fcea spre delectarea verioarei sale i a sa proprie. * tiam c astzi avea s mi se ntmple ceva. i uite c am cumprat toate astea. Unele le... unele din ele... sunt sigur, tii, unele din ele vor fi cu totul deosebite. Nu tiu anume ce, dar sunt sigur parc mi-ar fi spus cineva c unele din ele se vor do vedi ntr-adevr remarcabile. Acesta, continu el artnd un rizon ncreit, n-a fost identif cat. S-ar putea s fie un Palaeonophis,.. sau s-ar putea s nu fie. Ar putea s fie o nou varietate, ori chiar o specie nou. i a fost ultimul pe care 1-a cules srmanul Ba tten. * Nu-mi place cum arat! zise menajera. Are o form prea urt. * Pentru mine aproape c n-are nici o form!

* Nu-mi plac lucrurile astea care au tot felul de excrescene! zise menajera. * Mine l punem ntr-un ghiveci de flori. * Seamn cu un pianjen care face pe mortul, zise menajera. Wedderburn zmbi, aplecndu-i capul ntr-o parte, examina rdcina. * Bincneles c n-are un aspect prea plcut. Dar nu poi niciodat s judeci aceste lucr ri dup simpla lor aparen. S-ar putea s se transforme ntr-o orhidee foarte frumoas. Vai , ct treab o s am mine! Am s m gndesc la noapte ce va trebui s fac cu astea toate, m s m pun pe treab! L-au gsit pe srmanul Batten zcnd mort sau pe moarte, ntr-o mlati angrovii... am uitat n care ncepu el din nou dup ctva timp; era cu una din aceste or hidee zdrobit sub trupul su. De cteva zile nu se simea bine, avea un fel de friguri locale, i cred c a leinat. Mlatinile astea de mangrovii sunt foarte nesntoase. Se spun e c tot sngele din corp i l-au supt lipitorile de jungl. Poate c tocmai obinerea aces tei plante 1-a costat viaa. * Asta nu-i un motiv ca s am o impresie mai bun despre ea. * Brbaii i vd de treab chiar dac femeile bocesc! zise Wedderburn cu profund gravi e. * Auzi dumneata, s mori departe de orice confort, ntr-o mlatin scrboas! S fii boln v de friguri, fr s ai altceva de luat dect clorodin i chinin... Dac brbaii ar fi l ul lor, n-ar mai tri dect cu clorodin i chinin... i fr s aib pe altcineva n jur de ia ngrozitori! Se spune c locuitorii insulelor Andamane sunt nite ticloi cumplii... orice caz, nu pot fi nite ngrijitori buni, fiindc n-au pregtirea necesar. Iar toate a stea, numai ca oamenii din Anglia s aib orhidee! * Nici eu nu cred c a fost prea plcut, dar unor brbai le plac lucruridintr-astea , zise Wedderburn. Oricum, btinaii din expediia lui au fost destul de civilizai ca s aib grij de int ga-i colecie, pn cnd colegul lui care era ornitolog s-a ntors din interiorul regiunii . Cu toate c n-au tiut s-i spun ce varietate de orhidee era asta i au lsat-o s se vest jeasc... Dar aa ceva face ca plantele astea s devin i mai interesante. * Le face s fie dezgusttoare. Tare mi-e team s nu aduc cu ele vreun soi de malari e. i cnd te gndeti c peste pocitania asta a mai stat ntins i un cadavru! Nu m-am gndi a asta mai nainte. Zu! S tii c nici nu mai pot s bag nimic n gur aici la mas. * Am s le iau de pe mas dac vrei i am s le pun pe scaunul de lng fereastr. Le pot dea i de acolo tot att de bine. Urmtoarele cteva zile el fu foarte ocupat n mica-i ser aburit. Umbla ntr-una cu ma ngal, buci de lemn de tec, muchi i tot felul de alte asemenea lucruri misterioase al e unui cultivator de orhidee. Se socotea trecnd prin clipe minunate i pline de eve nimente. Seara sttea de vorb cu prietenii despre aceste orhidee noi i-i repeta ntr-un a speranele c se va ntmpla ceva cu totul straniu. Cteva dintre speciile de Vanda i Dendrobium pierir sub nhmile lui grijulii, dar n scurt timp ciudata lui orhidee ncepu s dea semne de via. El fu ncn-tat i o lu pe er de lng dulceaa pe care tocmai o fcea, chemnd-o s vin ndat i s vad descoperire * sta e un mugur, zise el, i n curnd va deveni un mnunchi de frunze, iar prelungi rile acelea mici sunt radicele aeriene. * Mie mi se par nite degete mici, albe, care nesc din materia pmntie, zise menajer a. Nu-mi plac de loc. * De ce? * Nu tiu. Seamn cu nite degete care parc ncearc s te apuce. Nu pot s fac nimic a simpatiilor i antipatiilor mele. * Nu tiu sigur, dar nu cred ca vreuna din orhideele pe care le cunosc s aib rdic e aeriene dintr-astea. S-ar putea s m nel, desigur. Vezi, sunt puin turtite la capete . * Mie nu-mi plac, zise menajera, nfiorndu-se deodat i ntorcndu-se cu spatele. tiu i o prostie din partea mea, i-mi pare ru, mai ales c ie i plac aa de mult. Dar nu pot nu m gndesc la cadavrul la. * S-ar putea totui s nu fie din cauza acestei plante. A fost numai o presupune re a mea. Menajera nl din umeri. * Oricum, mie tot nu-mi place, zise ea. Wedderburn se simi cam jignit de antipatia pentru aceast plant, ceea ce nu-1 mpi edic s-i vorbeasc despre orhidee n general i despre aceast orhidee n special, ori de c

ori simea nevoia. * Sunt attea lucruri ciudate n ce privete orhideele, zise el ntr-o zi. Attea posi biliti de surprize. tii, Darwin le-a studiat fecundarea i a artat c ntreaga structur nei flori de orhidee obinuit a fost conceput n aa fel nct fluturii s poat duce polen la o plant la alta. Ei bine, se pare c sunt o mulime de orhidee cunoscute, a cror f loare nu poate fi folosit pentru acest soi de fecundare. Unele din soiul Cypriped ium, de exemplu; nu exist nici o insect cunoscut care s le poat fecunda, iar unora di n ele nu li s-au gsit niciodat semine. * i atunci cum se formeaz plantele noi? * Prin crcei i tuberculi i prin acest fel de excrescene. Lucrul se explic foarte lesne. Enigma este alta: la ce folosesc florile? Foarte probabil, adug el, este c o rhideea mea ar putea s fie ceva extraordinar n aceast privin. Dac e aa, am s-o studiez De multe ori m-am gndit s fac cercetri, cum a fcut Darwin. Dar pn acum n-am avut timp ul necesar, sau a intervenit cte ceva care s m mpiedice. Acum, frunzele au nceput s se desfac. A vrea s vii s le vezi! Dar ea i spuse c sera e att de nclzit, nct i d dureri de cap. Mai vzuse o dat r radicelce aeriene, din care unele ajunseser acum mai lungi de treizeci de centim etri, i amintiser din nefericire de nite tentacule care parc se ntind s apuce ceva; i urmreau n somn, crescnd n urma ei cu o rapiditate de necrezut. Aa c ea se hotrse, sp marea-i satisfacie, s nu mai vad niciodat planta, iar Wedderburn fu nevoit s-i admire frunzele singur. Aveau forma lat i obinuit, i o culoare verde nchis i lucioas, cu p puncte viinii spre baz. Nu cunotea alte frunze care s semene att de mult cu acestea. Planta era aezat pe o banc scund de ling termometru i ling ea se afla un dispozitiv si plu prin care un robinet lsa s picure ap fierbinte ca s menin atmosfera plin de aburi. Iar el i petrecea acum aproape toate dup amiezile aici, meditnd la apropiata nflorire a acestei plante ciudate. i n cele din urm, evenimentul cel mare se produse, ndat ce intr n mica ncpere de l ei tiu c inflorescena se descinsese, cu toate c marele lui exemplar de Palaeonophis Lotcii ascundea colul unde se afla noua sa plant favorit. n aer plutea un miros nou , o mireasm bogat de o dulcea intens, care le acoperea pe toate celelalte din micua se r, plin de plante i ncrcat de aburi. Imediat ce observ acest lucru, se grbi s se duc la orhideea cea stranie. i, iat! t ulpanele verzi, tr-toare, purtau acum trei inflorescene mari, de unde se revrsa aces t miros dulceag i ptrunztor. Se opri n faa lor, n extaz. Florile erau albe, cu dungi portocalii spre auriu pe fiecare petal; labelluin -x cel greu era ncolcit ntr-un chip complicat, i auriul de acolo era amestecat cu un minunat purpuriu albstrui. i ddu ndat seama c era o varietate cu totul nou. i ce mi nsuportabil! Ce cald era aici! Florile ncepur s se n-vrteasc n faa ochilor si. Vru s vad dac temperatura era cea potrivit. Fcu un pas spre termometru. Deodat, to tul i se pru nesigur. Crmizile duumelei ncepur s danseze n sus i n-jos. Apoi floril albe, frunzele verzi din dosul lor, ntreaga ser, prur s alunece nti ntr-o parte, dup a ntr-o curb ascendent. La patru i jumtate, verioara i pregti ceaiul, potrivit obiceiului lor invariabil. Dar Wedderburn nu veni n cas la ceai. St i-i ador orhideea aia groaznic, i zise ea ept zece minute. ProOab.il c i-a stat ceasul. M duc s-1 chem. Se ndrept spre ser i, deschiznd ua, l strig pe nume. Nu se auzi nici un rspuns. e seam c aerul era foarte nchis i ncrcat cu un parfum intens. Apoi vzu ceva ntins pe ile dintre evile cu ap fierbinte. Un minut, poate, rmase nemicat. EI zcea, eu faa n sus, Ia picioarele straniei orhidee. Radicelele aeriene n form de tentacule nu se mai legnau liber n aer, ci erau strnse laolalt, un mnunchi de funi i verzi, i stteau ntinse cu capetele lor ncletate strns pe brbia, gtul i minile lui Ea nu pricepu. Apoi, sub unul din tentaculele ntinse pe obrazul lui zri iroind un fir de snge. Strignd ceva nearticulat, alerg spre el i ncerc s-1 trag de ling ventuzele acelea de lipitori. Rupse dou tentacule i vzu c seva lor era plin de snge. Apoi mirosul ptrunztor al florii ncepu s-i dea i ei ameeli. Vai, cum se agau de e Trase cu putere de funiile rezistente, i atunci el i floarea cea alb ncepur s. se nvr sc n jurul ei. Simi c-i pierde cunotina, dar izbuti s-a dea seama c aa ceva nu tre tmple. l ls acolo i deschise ua cea mai apropiat, i, dup ce trase n piept de cteva

proaspt, avu o inspiraie strlucit. nfac un ghiveci i sparse cu el geamurile din capt la al serei. Apoi intr din nou. Apuc acum cu fore noi trupul nemicat al lui Wedderbu rn i trase strania orhidee, care czu pe podea. Orhideea continua s se in agat de vict ei, cu o crncen tenacitate. Menajera l tr cu furie, i o dat cu el i planta, afar la Apoi se gndi s rup una cte una radicelele cu ventuze i dup cteva clipe l eliber e i l trase mai departe de grozvia aceea. Era alb la fa i avea vreo duzin depete circulare care sngerau. Fundaul lor intr n grdin, uimit de spargerea geamurilor, i o vzu pe femeie cum ies de-acolo, trnd cu minile nsngerate trupul ncnsufleit. O clip, el se gndi la lucruri le mai imposibile. * Adu nite ap! strig ea i glasul ei i risipi nchipuirile. Cnd, cu o iueal neobi tru el, se ntoarse cu apa, o gsi plngnd de emoie, cu capul lui Wedderburn pe genunchi , tergndu-i sngele de pe fa. * Ce s-a ntmplat? ntreb Wedderburn, deschi-zndu-i puin ochii i nchizndu-i apoi . * Du-te i spune-i Armiei s vin aici la mine i apoi cheam-1 imediat pe doctorul Ha ddon, i spuse ea omului de serviciu, dup ce el venise cu apa, i adug, vzndu-1 c ezit s-i spun ce s-a ntmplat cnd te ntorci. Apoi Wedderburn deschise iari ochii, i vzndu-1 tulburat de poziia n care se afla, a i explic: * Ai leinat n ser. * i orhideea? * Am s am eu grij de ea, spuse dnsa. Wedderburn pierduse destul de mult snge, dar ncolo nu mai suferise nici o alt vtm are. i ddur rachiu amestecat cu un extras rou de carne, i l duser sus n dormitor. Men ra i relat doctorului Haddon n crmpeie povestea aceasta de necrezut. * Venii n sera de orhidee s vedei, zise ea. Aerul, rece de afar ptrundea pe ua deschis, iar parfumul ameitor era aproape risi pit. Cele mai multe din radicelele aeriene rupte zceau acum vestejite, n mijlocul unui numr de pete ntunecate de pe podeaua de crmizi. Tulpina florii se rupsese n cdere a plantei, iar florile aveau marginile petalelor moi i ruginite. Doctorul se aple c asupra ei, apoi vzu c una din radicelele aeriene se mai agita nc ncetior, i ezit.; A doua zi dimineaa, ciudata orhidee tot mai zcea acolo, acum neagr i putred. Ua se rei se nchidea i se deschidea ntr-una, micat de briza dimineii, i ntreaga colecie de dee a lui Wedderburn era veted i zcea la pmnt. Dar Wedderburn se afla sus, n dormitor, vesel i vorbre, plin de gloria acestei nemaipomenite aventuri. n romnete de V. KERNBACH i C. VONGHIZAS N OBSERVATORUL DIN AVU Observatorul din Avu, n Borneo, se afl pe o creast de munte. Mai la nord se nal ve chiul crater care n timpul nopii se profileaz negru pe albastrul insondabil al ceru lui. De la cldirea mic i circular, cu cupola ei ca o ciuperc, povrniurile coboar abru spre misterele negre ale pdurii tropicale de jos. Csua n care locuiete astronomul i aj utorul su este cam la cincizeci ele metri de observator, iar n spatele ei sunt col ibele servitorilor btinai. Thaddy, astronomul principal, czuse la pat cu o uoar febr. Ajutorul su, Woodhouse , se opri o clip s contemple n tcere noaptea tropical, nainte de a-i ncepe veghea sin atic. Noaptea era foarte linitit. Din cnd n cnd se auzeau glasuri i rsete din colibel nailor sau iptul vreunui animal ciudat rzbtnd din inima misterioas a pdurii. Fluturi noapte se ivir din bezn ca nite fantome, agitndu-i aripioarele n jurul lmpii. El se g a, poate, la toate posibilitile de descoperiri care se aflau nc dedesubt, n desiul neg ru, fiindc pentru un naturalist, pdurile virgine din Borneo sunt nc o ar a minunilor, plin de ntrebri stranii i de neateptate surprize. Woodhouse avea n mn o mic lantern a ei galben contrasta viu cu seria nesfrit de nuane, ntre albastru de levnic i negr e era pictat peisajul. Minile i faa i erau mnjite cu unsoare mpotriva atacurilor nar Chiar n aceste vremuri de fotografiere a cerului, munca svrit din picioare i numai cu ajutorul ctorva dispozitive dintre cele mai primitive n afar de telescop, nc impu ne o bun parte de veghe, n amorire i nemicare. El scoase un suspinla gnduloboselii fiz ice eare-1 atepta, se ntinse puin i ptimise n observator. Cititorul e familiarizat probabil cu structura unui observator astronomic ob inuit. Cldirea are de obicei o form cilindric, cu un acoperi foarte uor, n form de em

er, care se poate roti de jur mprejur, din interior. Telescopul se sprijin pe un stl p de piatr central, iar un dispozitiv de ceasornic compenseaz micarea de rotaie a pmnt ului i permite ca o stea, odat gsit, s fie observat continuu. Pe ling acestea, se mai fl o reea compact de rotie i uruburi n jurul punctului de suport prin care astronomul otrivete instrumentul. Bincneles, n acoperiul mobil exist o crptur care urmeaz obie telescopului n micarea lui de cercetare a cerului. Cel care observ st aezat sau ntins un dispozitiv nclinat de lemn, pe care l poate roti n orice parte a observatorului , dup cum cere poziia telescopului. n interior este bine s fie ct mai ntuneric, pentru a se scoate n eviden strlucirea stelelor observate. Lampa plpi, cnd Woodhouse intr n adpostul su circular, iar ntunericul general se unse n umbrele negre din spatele marelui instrument, de unde apoi pru s se furieze d in nou n ntreaga ncpere, cnd lumina se micor. Crptura cupolei era de un albastru pro transparent i n ea ase stele licreau cu o strlucire tropical, iar lumina lor se ntind a, ca un luciu palid, de-a lungul tubului negru al instrumentului. Woodhouse mic a coperiul i apoi, acio-nnd asupra telescopului, ntoarse mai nti o roat i apoi alta, i rele cilindru se rsuci ncet ntr-o nou poziie. Apoi el privi prin luneta auxiliar, tova rul mai mic al telescopului, mai mic puin cupola, fcu alte cteva operaii de ajustare, use n micare mecanismul de ceasornic. i scoase haina, cci noaptea era foarte cald, i nse n poziia potrivit scaunul incomod n care era osndit s stea urmtoarele patru ceasur . Apoi, cu un suspin, se ls n seama ceasului i se adnci n misterele spatului. Acum nu se mai auzea nici un zgomot n observator, iar lumina lmpii se icm tot m ai mic. De afar se auzea din cnd n cnd iptul vreunui animal speriat, ori n suferin, emndu-i perechea, i zgomotele intermitente ale servitorilor malaiezi i dyaki. Apoi u nul din ei ncepu un cntec trgnat i straniu, cruia i se alturau din cnd n cnd i ce s-ar fi prut c s-au dus cu toii la culcare, cci nu se mai auzi nici un sunet din dir ecia lor, iar tcerea plin de oapte deveni din ce n ce mai adnc. Mecanismul de ceasornic cnea ncncetat. Zumzetul ascuit al unui nar explora ncpe mind unsoarea de pe faa lui Woodhouse, deveni de indignare i mai ascuit. Apoi lampa se stinse i tot observatorul rmase n ntuneric. Ceva mai trziu, Woodhouse i schimb poziia, atunci cnd micarea nceat a telescopul u s nu se mai simt comod. Observa un mic grup de stele din Calea Lactee, n una din careeful su vzuse sau i n hipuise c vede o variabilitate remarcabil a culorii. Asta nu fcea parte din munca o binuit, creia i era destinat observatorul, i poate c tocmai din aceast cauz Woodhouse a profund interesat. S-ar fi prut c uitase de cele pmnteti. Toat atenia i era concent asupra marelui cerc albastru din cmpul telescopului un cerc parc presrat cu o puzde rie de stele, toate luminoase pe fondul ntunecat. Pe msur ce observa, i se prea c dev ine imaterial, ca i cum i el nsui ar pluti n eterul spaiului. Infinit de ndeprtat era nctul rou i mic pe care-1 urmrea. Deodat, stelele disprur. Trecu o umbr de ntuneric, dup care ele se vzur din nou. * Ciudat, zise Woodhouse. Poate mi s-a nzrit. Fenomenul se mai petrecu o dat i imediat dup aceea marele tub se zgudui, ca i cu m ar fi fost izbit de ceva. Apoi sub cupola observatorului rsunar mai multe lovitu ri puternice. Stelele prur c se mic ntr-o parte, n timp ce telescopul care fusese de sat din poziia sa se rsuci ntr-o parte, ndeprtndu-se de crptura acoperiului. * Doamne sfinte! strig Woodhouse. Ce nseamn asta? O uria form neagr i nelmurit, cu ceva care flfia ca o arip, pru c se zbate n coperiului, n clipa urmtoare, crptura fu iari liber, iar ceaa luminoas a Cii Lacte din nou limpede i puternic. Interiorul cupolei era ntunecat cu desvrire, i doar un sunet uor marca prezena cre turii necunoscute. Woodhouse sri de pe scaun. Tremura violent i l treceau sudorile din pricina ace stei ntmplri, ce-1 luase prin surprindere. Lucrul acela, orice ar fi fost, era ns oar e nuntru sau afar? Cine tie ce putea fi, dar era mare. Ceva izbucni de-a curmeziul fie de cer, iar telescopul se zgudui. Obiectul necunoscut tresri violent i ridic un br a n sus. Deci era n observator, mpreun cu el. Dup cte se prea, se cra pe cupol. C fost? Oare l vedea pe el? Woodhouse sttu uluit aproape un minut. Animalul, sau ce era, sttea agat n interio rul cupolei, apoi ceva flutur aproape de obrazul omului i el vzu, o clip, un licr ca de stele, ns pe o suprafa semnnd cu o bucat de piele unsuroas. Sticla cu ap fu zvrl

msu, czu i se sparse. Senzaia prezenei unei creaturi stranii n form de pasre, care zbura prin ntuneric l a civa metri de obrazul lui Woodhouse, o gsea ct se poate de neplcut. Cnd i adun g ajunse la concluzia c trebuie s fie vreo pasre de noapte sau un liliac mare. Cu ori ce risc, va trebui s vad ce era, i sco nd un chibrit din buzunar l frec de scaunul tele copului. Se produse o dr fumegnd de lumin fosforescent, chibritul licri o clip, i om o arip uria ntins spre el, o blan de culoare brun-cenuie, apoi fu izbit n obraz i s ritul din mn. Lovitura fusese intit n tmpl, i o ghear i alunec pe fa n jos. El u, sipoi auzi lampa sprgndu-se. n timp ce cdea, simi nc o lovitur. Era aproape ameit propriul snge iroindu-i cald pe fa. Instinctiv, i ddu seama c lovitura fusese ndrep re ochi i, rsucsndu-se cu faa n jos ca s-i apere vederea, ncerc s se trasc la adp lescop. Fu izbit din nou n spinare, auzi cum i se sfie haina i apoi fptura necunoscut izbi cupola observatorului. El se furi ct putu mai adnc ntre banca de lemn i ocularul inst rumentului i i rsuci trupul n aa chip, nct s-i rmn expuse numai picioarele. Cel p cu ce s loveasc i el. Era nc buimcit. Ciudatul animal se izbea prin ntuneric, aperi s aga de telescop zguduindu-1 i fcnd s-i huruie mecanismul. La un moment dat trecu pe l g Woodhouse, care izbi orbete cu piciorul i simi sub picior un trup moale. Acum era n grozitor de nspimn-tat. Cu siguran c era un animal mare, dac fusese n stare s zdrunc elescopul. Omul zri o clip conturul unui cap care se profila negru la lumina stele lor i care avea urechi ascuite i mari, desprite de o creast. Capul i se prea cam att mare ca al unui buldog. Apoi Woodhouse ncepu s urle din rsputeri dup ajutor. La auzul ipetelor lui, fptura se npusti din nou asupr-i. n acest timp el atinse c u mna ceva care se afla alturi pe podea. Izbi cu piciorul, i n clipa urmtoare glezna i fu apucat i inut strns de un ir de dini ascuii. Url din nou i ncerc s-i elibe bind cu cellalt. Apoi i ddu seama c avea sticla spart la ndemn, aa c, nfcnd-o, e ntr-o rn i, pipind pe ntuneric. pe lng piciorul su, apuc o ureche catifelat, ca nei pisici uriae. innd sticla n mn, izbi din rsputeri capul straniului animal. Repet itura i apoi mpunse cu ciobul ascuit, pe ntuneric, n locul n care socotea c trebuie s e botul. Dinii mruni i slbir strnsoarea i Woodhouse i trase dintr-o dat piciorul, elib bind cu el cu putere. Avu senzaia dezgusttoare cum blana i oasele cedau sub gheata lui. Simi o muctur n bra i atunci, dup cte i se pru, izbi animalul n fa i dete av. Se fcu pauz; apoi se auzi zgomotul unor gheare care zgriau i al unui corp greu c are se ndeprta trndu-se pe podeaua observatorului. Se ls iari tcere, ntrerupt doar raia sa ntretiat i de sunetul slab ca al unei limbi care ar linge. Totul era cufundat n bezn, afar de paralelogramul de cer nstelat, presrat de stele luminoase, pe care s e proiecta acum silueta unui capt al telescopului. Woodhouse atept, cum i se pru lui , o venicie. Oare animalul va nvli iari asupra lui? i pipi buzunarul pantalonilor, cutnd nit ituri, i gsi unul singur care-i mai rmsese. ncerc s-1 scapere, dar podeaua era umed britul sfri i se stinse. Omul trase o njurtur. Nu putea s vad unde era ua. n timpul , i pierduse cu totul orientarea. Ciudatul animal, tulburat de zgomotul chibritulu i, ncepu s se mite din nou. Gata! strig Woodhouse cu o izbucnire brusc de veselie, dar fptura nu mai veni iari spre el. Pesemne c o rnise cu sticla spart! Aa socoti el. Sim poi o durere surd n glezn. Probabil c glezna i sngera. Se ntreb dac ar putea s se s n piciorul rnit, cnd ar ncerca s se scoale de jos. Afar, noaptea era foarte linitit. se auzea nici un zgomot, nici o micare. Oamenii adormii nu auziser btile de aripi de pe cupol, i nici strigtele lui. N-avea rost s-i iroseasc energia ipnd. Monstrul btu aripi, fcndu-1 s tresar i s ia o poziie defensiv. Izbi cu cotul un scaun care se rst zgomot. njur scaunul, apoi njur bezna. Deodat, fia prelung de cer nstelat pru s se legene dintr-o parte n alta. Nu cumva apropia un lein? S se ntmple orice, numai s nu leine. i strnse pumnii i i ncle evin. Unde o fi ua? Se gndi c ar putea s se orienteze dup stelele care se zreau n f er. Grupul de stele pe care le vzu erau din Sgettor i, altele, spre sud-est. Ua era d eci spre nord, sau, poate, spre nord-vest?! ncerc s se gndeasc. Dac ar fi n stare s d hid ua, ar putea s se retrag. Poate c animalul era rnit. Ateptarea ns era ngrozitoa * Ascult, zise el, dac nu vii ncoace, vin eu la tine. Dup aceea fptura ncepu s se aere pe peretele observatorului, i el i vzu conturul negru acoperind treptat lumina

stelelor. Btea n retragere? El uit de u i privi cu atenie, dar n acelai timp cupola scr i. ntr-un fel, acum el nu se mai simea nfricoat, nici tulburat. Avu senzaia ciuda e scufund. Peticulluminos cu contur clar, cu tot cu forma cea neagr, care se mica n curmezi, pru c se face din ce n ce mai mic. Asta era cam straniu, ncepu s-i fie foarte sete, i totui nu simea nevoia s bea ceva. I se prea c alunec n jos, pe un horn foart ung. isimi gtlejul arznd, iar apoi observ c era n plin zi i c unul din servitorii b a la el, plin de nedumerire. Vzu apoi partea de sus a capului lui Thaddy, ns rsturna t. Ciudat individ Thaddy, s umble aa! Mai trziu i dete mai bine seama de situaie i ob v c-i inea capul pe genunchii lui Thaddy, iar Thaddy i ddea s bea nite rachiu. Dup a vzu ocularul telescopului cu o mulime de pete roii pe el. ncepu s-i aminteasc. * Ai fcut un talme-balme din observatorul sta! zise Thaddy. Tnrul dyak amesteca un ou n rachiu. Woodhouse bu rachiul i i slt trupul. Fu str o durere ascuit. Glezna i era bandajat, ca i braul i partea lateral a feei. Cioburi n sticla spart, ptate de snge, zceau mprtiate pe podea, scaunul telescopului era rstu t i lng peretele opus se afla o bltoac ntunecat. Ua era deschis, i Woodhouse vzu p uiu al muntelui profilndu-se pe un fond strlucitor de cer albastru. * Pfui! fcu Woodhouse. Cine a tiat aici vitei? Luai-m de-aici. Apoi i aduse aminte de fptura aceea necunoscut i de lupta cu ea. * Ce-a fost? l ntreb el pe Thaddy. Fptura aceea cu care m-am luptat? * Tu tii asta mai bine, zise Thaddy. Dar, oricum, nu mai are nici un rost s te necjeti. Mai bea o n ghiitur._ Thaddy era totui destul de curios i trebui s dea o grea btlie ntre curiozitatea sa i datoria de a-1 menine pe Woodhouse ct mai linitit, pn cnd avea s-1 culce cum se cu e ntr-un pat i s-1 fac s adoarm dup o doz masiv de extract de carne, pe care i-o i tra. Apoi statur de vorb. * Semna, zise Woodhouse, mai degrab cu un liliac mare, dect cu orice altceva pe lume. Avea urechi scurte i ascuite, o blan moale, iar aripile erau ca de piele. Av ea nite dini mruni, ns grozav de ascuii, dei falca lui nu era probabil prea puternic dc altminteri cred c mi-ar fi rupt glezna de tot. * Dar nici n-a lipsit mult, zise Thaddy. * Mi s-a prut c lovete destul de bine cu ghearele. Cam asta-i tot ce tiu despre animalul acela. Conversaia mea cu el a fost, ca s spun aa, intim, dei nu prea confide nial. * Dyakii vorbesc despre un uria Colugo, un Klan-gutang, ori nu mai tiu cum i-o fi zicnd. De obicei el nu atac omul, dar presupun c l-ai enervat. Ei spun c exist un Colugo mare i un Colugo mic, i nc ceva care seamn cu un curcan. Toate animalele astea zboar n timpul nopii. n ce m privete, tiu c pe-aici sunt vulpi zburtoare i lemuri , dar nici unul nu e prea mare. * Sunt multe taine ntre cer i pmnt...! zise Woodhouse, i Thaddy scoase un mormit, zind acest citati n pdurile din Borneo sunt i mai multe dect cele pe care le-au visat filozofii notri. Dar, n general, dac faUna din Borneo are de gnd s-i mai reverse ciud iile asupra mea, a prefera s fac asta nu atunci cnd sunt ocupat n observator, singur, n timpul nopii. n romnete de V. KERNBACH i C, VONGHIZAS OMUL ZBURTOR Etnologul privi gnditor pana de bhimraj, * Nu prea preau dispui s se despart de ea, zise el. * Asta-i pentru conductori, zise locotenentul, aa cum mtasea galben este, tii, nu mai pentru mpratul Chinei. Etnologul nu rspunse. Ezit. Apoi spuse, intrnd direct n subiect: * Ce naiba e cu povestea aia nstrunic pe care o tot spun ei despre un om zburtor ? Locotenentul schi un zmbet. * Ce i-au spus? * Vd, zise etnologul, c-i cunoti faima. Locotenentul i rsuci o igar. * Nu m supr s-o mai aud o dat. Cum mai sun azi? * E att de copilreasc! zise etnologul, cu voce iritat. Cum ai reuit s-i faci s-o c read? Locotenentul nu-i rspunse nimic, doar se ntinse pe spate n ezlong, continund s zmb

asc. * Iat-m aici, unde m-am abtut patru sute de mile din drumul meu, ca s vd ce-a mai rmas din folclorul acestor oameni, pn s-i fi demoralizat cu totul misionarii i milit arii, i tot ce gsesc nu-i dect un mnunchi de legende imposibile despre un locotenent de infanterie cu prul blond i ciufulit; ba c ar fi invulnerabil, ba c poate sri pest e elefani i c poate s i zboare. Nu pot nghii aa ceva. Un btrn mi-a descris aripile e, zicea c aveau pene negre i c erau aproape tot att de lungi ct un catr. Spunea c tevzut de multe ori noaptea, la lumina lunii, cum pluteai pe deasupra crestelor sp re inutul Shendu. Ce naiba, omule! Locotenentul rse nveselit. * Continu, spuse el. Zi-i mai departe. Etnologul povestimai departe. n cele di nurm obosi. * S-i neli aa, zise el, pe copiii acetia netiutori ai munilor! Cum de i-a dat. n na ca asta, omule? * mi pare ru, zise locotenentul, dar i spun sincer c am fost silit s-o fac. Te as igur c am fcut-o fr voia mea. i n momentul acela nici prin gnd nu-mi trecea cum vor in erpreta povestea asta chitaii, n nchipuirea lor. Sau n curiozitatea lor... Pot s susi n c numai o indiscreie, nu rutatea, m-a fcut s nlocuiesc folclorul printr-o nou legend Dat fiind ns c pari indispus, am s ncerc s-i explic cum st toat treaba. Era pe vremea penultimei expediii n Lushai, i Walters credea c oamenii acetia, pe care i-ai vizitat dumneata, erau prietenoi. i astfel, cu o ncredere uuratic n capacit atea mea de a m descurca singur, m-a trimis s urc prin trectoare, cale de paispreze ce mile, cu trei dintre oamenii din Derbyshire i cu o jumtate de duzin de Sepoy, cu doi catri i cu bine-cuvntarea lui, ca s vd cam care erau sentimentele populare n satu l pe unde ai trecut. O for de zece oameni, fr s mai pun la socoteal catrii, pe o dista e paisprezece mile, i asta n timp de rzboi! Ai vzut drumul? * Drumul! zise etnologul. * Acum e mai bun dect a fost. Cnd am urcat, am fost nevoii s mergem prin albia ru lui pe o distan de o mil, acolo pe unde valea se ngusteaz, clcnd printr-un torent nva c care spumega n jurul genunchilor notri i pe nite pietre lunecoase ca gheaa. Acolo m i-am scpat puca n ap. Mai trziu, genitii au aruncat malul n aer cu dinamit i au cons drumul mai bun, pe care ai venit dumneata. Apoi, mai jos, n locul unde sunt perei i aceia nali de stnc, a trebuit s strbatem rul de-a curmeziul i a putea spune c lde vreo dousprezece ori pe o distan de dou mile. A doua zi, dis-de-diminea, locul acela ne-a aprut n faa ochilor. tii cum e aezat, e un pinten la jumtatea drumului dintre marile dealuri, i cnd am vzut n ce linite stra nie se ntindea satul n btaia soarelui, ne-amoprit s chibzuimce avem de fcut. Atunci au aruncat n noi un idol de alam, n chip de bun venit. Idolul s-a rostog olit, rsunnd pe povrni, n dreapta noastr, pe partea bolovnoas a dealului, a trecut la centimetri de umrul meu i s-a izbit de catrul care ducea toate proviziile i uneltel e noastre. Niciodat n-am mai auzit un asemenea vacarm ngrozitor. n clipa aceea am o bservat civa din domnii aceia, purtnd arunctoare de foc i nfurai ntr-un soi de crp ce tocmai cutau s se ascund dup valul de pmnt dintre sat i dealul rsritean. Sunt n fa cam toi, am spus eu. i sunt destul de risipii. i cu aceast ncurajare, expediia mea de zece oameni se ntoarse i porni cu pas iute iari la vale. N-am mai ateptat mult s salvm ceva din lucrurile ce fuseser ncrcate pe ul cel mort, dar am pstrat al doilea catr cu noi, care acum mi ducea cortul i alte ct eva fleacuri, se vede c dintr-un sentiment de prietenie. Aa s-a sfrit lupta aceea fr glorie. Aruncnd o privire ndrt, am vzut valea plin rii care, strignd ntr-una, trgeau asupra noastr. Dar n-a fost atins nimeni. Aceti chi tai cu tunurile lor nu preau buni de nimic altceva dect numai s trag, stnd locului. S tau i intesc de pe vreo mgur ore ntregi, iar cnd trag, n-o fac dect pentru efectul spe taculos. Hooker, unul din oamenii din Derbyshire, i-a ncercat norocul cu puca, rmnnd n urm cteva clipe, n timp ce noi coteam pe dup deal. N-a reuit s fac ns nimic. Eu nu sunt un Xenofon, ca s torc ndelung firul povestirii despre armata mea n r etragere. Pn cnd am ajuns n locul unde dealurile coboar spre ru i transform valea nt trmtoare, am fost nevoii s respingem de dou ori inamicul, schimbnd focuri cu el pe ur mtoareledou mile,atuncicnd eldevenea presant, peste msur, dar asta a fost o treab dest ul de monoton, sau mai degrab obositoare. Din fericire, am zrit ns acolo o jumtate de

duzin de capete negre care treceau piezi peste dealul din stnga noastr, adic dinspre est i aproape paralel cu noi. Vznd asta, am ordonat oprirea. Ascult, i-am spus lui Hooker i celorlali englezi, c e avem de fcut acum? i i-am artat capetele acelea. Sunt sigur c o s fim nconjurai, mi-a spus unul dintre ei. Bincneles, a zis altul. tii cum procedeaz chitaii, George? De la cincizeci de metri, ar putea s. ne mpute pe toi, a rspuns Hooker. n locul un e rul e mai ngust. i ar fi o sinucidere s coborm mai departe. M-am uitat spre dealul din dreapta noastr. Povr-niul devenea tot mai abrupt pe msur ce cobora mai spre vale, ns prea totui abordabil. i toi chitaii pe cre-i vzuse ci se aflau de partea cealalt a rului. Sau pornim pe-acolo, sau rmnem aici, zise unul dintre Sepoy. i astfel am nceput s urcm dealul. Trecnd oblic peste coasta lui, era ceva ce semna vag cu un drum, aa c am pornit urcuul pe acolo. Civa chitai au aprut dup aceea deasup a vii, i am auzit cteva. mpucturi. Apoi l-am vzut pe unul dintre Sepoy aezndu-se pe am la treizeci de metri dedesubtul nostru. Se aezase pur i simplu, fr un cu-vnt, parc nedorind s produc nici o tulburare. Vznd asta, am ordonat o nou oprire; i-am spus lui Hooker s mai ncerce s trag cu puca, iar cnd m-am ntors, am vzut c omul era lovit la or. L-am ridicat, l-am transportat i l-am aezat pe catr, care i aa era destul de ncrca cu cortul i celelalte lucruri ce nu avusesem cnd s le mai descrcm. Dup ce i-am ajuns pe ceilali din urm, am vzut c Hooker avea n mn puca descrcat, i zmbea artnd cu t negru i nemicat de peste vale. Toi ceilali chitai se ascunsesem n dosul bolovanilor , ori se retrseser dup cotitur. La cinci sute de metri, zise Hooker. Cu precizie. i a putea s jur c l-am nimerit drept n cap. I-am spus s se duc s mai ncerce o dat, apoi am pornit iar la drum. Pe msur ce naintam, coasta dealului se fcea tot mai abrupt, iar drumul pe care-1 urmam devenea tot mai mult un fel de prag. n cele din urm, deasupra i dedesubtul no stru nu mai era dect peretele de stnc. Este cel mai bun drum pe care l-am vzut pn acum aceast regiune a chitailor din Lushai, am spus eu, ca s-i ncurajez pe oameni, dei m t emeam de cele ce aveau s urmeze. i dup cteva minute drumul coti pe dup un col al peretelui de stnc. Apoi, finis! Pr gul pe care mergeam se isprvea. ndat ce pricepu situaia, unul dintre oamenii din Derbyshire ncepu s njure capcana care czuserm. Sepoyi se oprir linitii. Hooker mormi i-i ncrca puca din nou, apoi spre cotitur. Dup aceea, doi dintre Sepoy l ajutar pe tovarul lor s se dea jos i ncepur s des overile de pe catr. Cnd am nceput s m uit apoi n jurul meu, m-am gndit c, la urma urmei, nu fuseserm ar att de nenorocoi. Ne aflam pe un prag care n partea lui cea mai larg avea vreo ze ce metri lime. Deasupra lui, peretele ieea n afar, aa c nu puteam fi mpucai de sus, desubt era o prpastie aproape vertical de vreo dou sau trei sute de picioare. Dac ede am culcai, nu ne putea zri nimeni din partea cealalt a rpei. Singurul loc accesibil era cel din lungul pragului pe care veniserm, iar pe acesta era de-ajuns s-1 pzeasc un singur om. Ne gseam ntr-o fortrea natural, cu singurul dezavantaj c unica noastr p izie mpotriva foamei i setei era un catr viu. i mai eram la cel mult opt sau nou mile de grupul principal al expediiei, aa c, fr ndoial, dup o zi sau dou aveau s trimit dac ar vedea c nu ne ntoarcem. Dup o zi sau dou... Locotenentul fcu o pauz. * i-a fost vreodat sete, Graham? * Nu n felul sta, zise etnologul. * Hm. Aa ne-am petrecut toat ziua aceea, la fel noaptea i ziua urmtoare, i n-am p utut s stoarcem dect doar cteva picturi de rou din haine i din foaia de cort. Iar sub noi se afla rul care curgea clipocind i se zbenguia n jurul unei stnci nfipte n mijloc ul curentului. N-am mai cunoscut niciodat o ntmplare att de lipsit de orice alt funda l dect ariditatea stncilor i att de ticsit de senzaii. Soarele parc ncremenise pe cer rdea ca un cuptor. Ctre seara primei zile, unul dintre oamenii din Derbyshire a r ostit ceva nimeni n-a auzit ce i a plecat pe dup colul stncii. Am auzit nite mpuc

cnd Hooker s-a uitat pe dup cotitur, omul nu mai era. A doua zi dimineaa, cel care f usese mpucat n picior a fost cuprins de delir i a srit sau a czut peste marginea stnci . Apoi am luat catrul i l-am mpucat, dar spre ghinionul nostru, zvrcolindu-se de moar te, animalul a czut n prpastia de pe marginea stncii, i astfel am rmas numai opt. Puteam vedea jos, dedesubtul nostru, cadavrul Sepoyului, cu capul n ap. Era nti ns cu faa n jos, i dup ct ne puteam da seama, era aproape intact. Ori-ct ar fi rvnit c itaii la capul lui, aveau bunul sim s-1 lase n pace pn cnd se va lsa ntunericul. La nceput am vorbit despre ansele pe care le aveam ca mpucturile noastre s fie auz ite de cei din grupul principal al expediiei i am calculat cnd vor ncepe s ne observe lipsa i altele asemenea, dar deveneam tot mai tcui pe msur ce se lsa seara. Sepoyi ju cau ntre ei diferite jocuri cu pietricele i mai trziu s-au pus pe taclale. Noaptea era destul de rece. A doua zi n-a mai vorbit nimeni. Buzele ne erau negre, gtleju l ne ardea i edeam cu toii pe pragul de piatr, uitndu-ne unii la alii. Poate c era mai bine c ne pstram gndurile pentru noi. Unul din soldaii englezi ncepu s scrie cu o buca t de argil pe stnc nite prostii despre ultima sa dorin nainte de moarte, pn cnd lPrivind peste marginea stncii, jos, n vale, i vznd cum clipocea rul am fost aproape i spitit s m duc pe urmele Sepoyului. Prea ceva plcut i atrgtor s te arunci n jos prin , ca s gseti ceva de but, sau n orice caz s scapi de sete, acolo jos. Totui, mi-am ami tit la timp c eram ofierul care comanda i c datoria mea era s dau un exemplu bun, i as ta m-a fcut s m abin de la o astfel de nebunie. Totui, gndindu-m la asta, mi-a trecut prin cap o idee. M-am sculat i am privit f oaia de cort i frn-ghiile respective, i m-am ntrebat cum de nu-mi trecuse prin minte asta pn atunci. Apoi m-am ntors i m-am uitat din nou peste marginea stncii. De data asta nlimea mi se pru mai mare i poziia Sepoyului i mai jalnic. Dar nu aveam de ales. a s spun mai pe scurt, m-am parautat. Am fcut un cerc mare din foaia de cort, cam de trei ori ct faa asta de mas, am a stupat gaura din mijloc, i am legat opt frnghii de jur-mprejur, care s se ntlneasc la ijloc i s formeze o paraut. Ceilali biei stteau n jurul meu i m priveau, gndind c un gen nou de delir. Apoi le-am explicat celor doi soldai englezi ideea mea i felu l cum am de gnd s-o pun n aplicare, i, ndat ce s-a fcut noapte de-a binelea, am riscat . Ei mi-au inut parauta n sus, iar eu am alergat pe toat lungimea pragului de stnc. Pa rauta s-a umplut cu aer ca o pnz de corabie, dar cnd am ajuns la margine trebuie s mrt urisesc c mi-a fost fric i m-am oprit. Dar ndat ce m-am oprit, mi s-a fcut ruine de mine i de ceilali, aa c m-am ntors ornit din nou. De ast dat am srit, cu un fel de geamt, dup cte mi amintesc, drept n v , cu pnza cea mare i alb care se umfla deasupra mea. Gndurile mi alergau cu o iueal nspimnttoare. Mi s-a prut c a trecut mult timp p gur c parauta va funciona bine. La nceput s-a nclinat ntr-o parte. Apoi, am observat p eretele de stnc care prea s curg n sus pe lng mine, iar eu pream nemicat. Dup acee it n jos i am vzut n ntuneric rul i cadavrul Sepoyului, repezindu-se n sus spre mine. r n lumina nedesluit am mai vzut i trei chitai care preau nspimntai vzndu-m, i poyul era decapitat. Atunci am dorit s m pot ntoarce. Apoi gheata mea nimeri n gura unuia dintre ei i n clipa urmtoare eram amndoi grmad cu foaia de cort fluturnd n jos peste noi. Cred c i-am zburat creierii cu piciorul . Nu ateptam nimic altceva dect ca ceilali doi s-mi zboare i ei mie creierii, dar biei i pagini nu auziser niciodat de Baldwin, i o luar imediat la goan. M-am descotorosit de mormanul alctuit de chitaiul rposat i de foaia de cort i am privit n jur. Cam la zece pai se afla capul Sepoyului privind fix n lumina lunii. Apoi am vzut apa i m-am dus s beau. Nu se auzea alt zgomot dect paii chitailor care f ugeau, un strigt slab de deasupra, i clipocitul apei. Dup ce am but pe sturate, am po rnit n josul rului. Cam astfel se termin explicaia povestirii cu omul zburtor. N-am ntlnit ipenie de o m pe toate cele opt mile-de drum. Am ajuns n tabra lui Walters cam pe la ora zece, i un idiot care era de sentinel a avut neobrzarea s trag n mine cnd m-a vzut ieind uneric. ndat ce am reuit s fac mintea greoaie a lui Winter s neleag povestirea mea, v cincizeci de oameni au pornit de-a lungul vii ca s-i goneasc pe chitai i s-i elibere ze pe oamenii notri. Dar n ce m privete, m mistuia o sete prea cumplit ca s mai ncerc m duce cu ei. Ai auzit ce fel de poveste au fcut chitaii din asta! Aripi lungi ct un catr, ha i? i pene negre! Pasrea-locotenent! Hei, hei!

Locotenentul rmase pe gnduri, vesel, cteva clipe. Apoi adug: * Are s-i vin cam greu s crezi, dar cnd au ajuns, n cele din urm, acolo, au mai g doi Sepoy care sriser n prpastie. * Ceilali n-au pit nimic? ntreb etnologul. * Nimic, zise locotenentul; ceilali se simeau bine, doar c i mai chinuia setea, cum tii. i, la aceast amintire, i mai turn un pahar de whisky cu sifon. n romnete de V. KERNBACH i C. VONGHIZAS FABRICANTUL DE DIAMANTE Reinut de treburi, pe la nou seara m aflam nc n Chancery Lane, dar, deoarece aveam o uoar durere de cap, nu eram dispus nici s m distrez, nici s lucrez mai departe. Ce rul, att ct permiteau vederea pereii nali printre care torentul circulaiei curgea ca p rintr-o strmtoare adnc, prevestea o noapte senin, aa c m-am hotrt s merg pe jos pn s-mi odihnesc ochii i s-mi rcoresc capul, privind de-a lungul fluviului luminile mu lticolore. Noaptea este fr ndoial cel mai potrivit timp pentru a te duce acolo; ntune cimea ierttoare ascunde murdria apelor, iar focurile secolului nostru tumultuos, r oii, oranj-strlucitor, galben-verzui orbitor sunt nconjurate de contururi terse, col orate n toate nuanele posibile, de la cenuiu la rou-nchis. Prin arcadele podului Wate rloo sute de puncte luminoase indic curba cheiului, peste al crui pararjet se nal pe fondul cerului nstelat turnurile cenuii ale Westminsterului. Fluviul negru trece p e acolo numai cu un clipocit ritmic, care rupe tcerea i tulbur imaginile focurilor ce plutesc pe suprafaa sa. * Ce noapte clduroas, rsun o voce n apropiere. Am ntors capul i am vzut ling mine profilul unui om aplecat peste parapet. Avea o fa fin, care dei destul de tras i palid nu era urt, iar gulerul hainei, ridica cu un ac n jurul gtului, marca starea lui social tot att de ncndoios ca i o uniform. S meam c a-i rspunde nsemna s m oblig a-i oferi costul unei nopi la hotel i o ceac de M-am uitat la el plin de curiozitate. Avea oare de spus ceva care s merite ba nii, sau era tipul incapabilului obinuit incapabil chiar s-i povesteasc propria pove ste? Fruntea i ochii si, care denotau inteligen, ca i un anumit tremur al buzei infer ioare, m-au fcut s m decid. * Foarte cald am aprobat dar nu prea cald pentru noi, aici. * Nu spuse el, continund s se uite de partea cealalt a apei este destul de plcut aici... mai ales acum. Dup o pauz adug: * E bine s gseti ceva att de odihnitor la Londra. Nu tiu ce s-ar face cineva ocup at toat ziua cu treburi, cu ntlniri, frmntat cum s-i apere interesele, s evite perico e, dac n-ar exista astfel de locuri linitite... Vorbea cu pauze mari ntre propoziii... * Dumneavoastr trebuie s cunoatei puin truda plictisitoare a vieii, cci altfel n-a fi aici. Dar m ndoiesc c putei fi cu creierul att de obosit i cu picioarele rnite de a a umblet ca mine... Eh 1 Uneori m ntreb dac nu-i mai mare daraua dect ocaua. M simt nc linat s las deoparte ntreaga afacere . nume, bogie i poziie social i s m apuc de modest, oarecare. Dar tiu c, dac mi-a abandona ambiiile cu toate c sunt istovitoare mi-ar rmne nimic altceva dect remucri pentru tot restul zilelor mele. Tcu. M uitai la el uimit. Dac am vzut vreodat un om cu adevrat strmtorat n ultimu rad, apoiacesta era omul de ling mine. Era zdrenuit i murdar, nebrbierit i nepieptnat; arta ca i cum ar fi fost lsat o sptmn ntr-o lad de gunoi i-mi vorbea despre grijil re ale unei mari afaceri. Aproape c am izbucnit n rs. Ori era nebun, ori fcea o glum trist pe socoteala propriei sale srcii. * Dac elurile ambiioase i rangurile nalte spusei eu au neajunsurile lor, munc g , nelinite, ele ofer n schimb compensaii. Influen, puterea de a face bine, de a ajuta pe cei mai slabi i mai sraci dect noi i chiar felul n care te prezini ofer o anumit s sfacie... Gluma mea n aceste mprejurri era de foarte prost gust. Vorbisem mboldit de contr astul dintre discursul i nfiarea sa. ncepu s-mi par ru de gluma mea chiar n timp ce m. ntoarse spre mine o fa obosit, dar foarte calm i spuse: * Fac abstracie de starea n care m aflu. Desigur, nu nelegei cuvintele mele. M msur o clip. * Firete, este absurd. Nu m vei crede, chiar dac v voi spune, aa c aproape nici nu

exist vreo primejdie. i va fi o consolare s povestesc cuiva. Dein ntr-adevr o afacere mare, o afacere foarte mare. Dar chiar acum am greuti. Chestiunea este c... fac dia mante. * Presupun i-am spus c tocmai acum n-avei de lucru. * M-am sturat s nu fiu crezut, rspunse el cu nerbdare i, brusc, descheindu-i haina jerpelit, scoase la iveal o pungu pe care o avea atmat de gt cu o sfoar. Lu din ea tricic brun. M ndoiesc c v vei da seama ce este asta. Mi-o nmn. Cu un an nainte mi sacrificasem timpul liber pentru dobndirea unei diplome n tiine , la Londra, aa c aveam o spoial de cunotine n fizic i mineralogie. Obiectul nu se de bea de un diamant nelefuit de culoare mai nchis, dei era de dimensiuni considerabile , aproape ct vrful degetelui meu mare. L-am luat i am vzut c avea forma unui octaedru regulat, cu feele ntocmai ca ale celui mai preios dintre minerale. Mi-am scos bric eagul i am ncercat s-1 zgrii n zadar. Aplecndu-m spre lampa de gaz, am ncercat obie pe sticla ceasului i am obinut, cu cea mai mare uurin, o linie alb de-a curmeziul ei. L-am privit pe interlocutorul meu cu o curiozitate crescnd. * Fr ndoial c seamn cu un diamant. Dac i e, ntr-adevr, atunci suntei n poses nt uria. De unde-1 avei?, * V spun c l-am fcut, rspunse el. Dai-mi-1 napoi. L-a pus n grab la loc i i-a ncheiat haina. * Vi l-a vinde cu o sut de lire, opti el deodat, avid. La vorbele acestea, bnuielile mele revenir. Obiectul putea s fie n definitiv o s impl bucat din substana aceea aproape tot att de dur ca diamantul, corindon, care sea mn ntmpltor i ca form cu un diamant. Dac era un diamant, cum a pus mna pe el i de c oferi cu o sut de lire? Ne priveam n ochi unul pe altul. Prea nerbdtor, dar cinstit. n momentul acela am crezut ntr-adevr c ceea ce ncerca s vnd era un diamant. Totui, sunt un om srac, pent ne o sut de lire nu-s un fleac i apoi nici un om n toate minile nu ar cumpra un diama nt, la lumina gazului, de la un vagabond zdrenros numai pe baza garaniei sale. Cu t oate acestea, un diamant de asemenea mrime evoca viziunea multor mii de lire. M grdi i apoi c o astfel de piatr n-ar putea s existe fr a fi menionat n toate crile despr e preioase i din nou mi-au revenit n memorie povestirile despre contrabanditi i despr e furturile din Colonia Capului. Nici nu mi-am mai pus problema cumprrii. * De unde-1 avei? l-am ntrebat. * Eu l-am fcut. Auzisem ceva despre Moissan1, dar tiam c diamantele sale artificiale erau foar te mici. Am cltinat din cap. * Se pare c avei unele cunotine despre aceste lucruri. V voi povesti cte ceva desp re mine. Atunci poate vei lua n consideraie cu mai mult bunvoin chestiunea cumprrii. oarse cu spatele la fluviu i-i bg minile n buzunar. Oft. tiu c nu m vei crede... D ncepu el, i n timp ce vorbea vocea i pierdu nota de vulgaritate abia perceptibil, ca acteristic vagabondului i cpt ceva din tonul sigur al unui om cult se pot obine elibe d carbonul dintr-o combinaie, prin topire la o anumit temperatur i la o anumit presiu ne; carbonul cristalizeaz nu sub form de grafit sau de praf de mangal, ci ca mici diamante. Toate acestea au fost cunoscute de ctre chimiti de muli ani, dar nici unu l n-a nimerit nc amestecul corect n care trebuie topit carbonul, sau presiunea exac t necesar pentru a obine rezultatele cele mai bune. Ca urmare, diamantele produse d e chimiti sunt mici, ntunecate i lipsite de valoare ca bijuterii. Eu mi-am nchinat v iaa rezolvrii acestei probleme, n-am precupeit nimic. Am nceput s studiez condiiile obinerii diamantelor cnd eram de aptesprezece ani, i ar acum am treizeci i doi. Am considerat c aceast problem ar putea s necesite ntreaga putere de gndire i energia unui om timp de zece sau douzeci de ani, dar chiar i n ace st caz, rezultatul ar fi justificat eforturile. Presupunei c cineva ar nimeri n fin e procedeul exact; nainte ca secretul s se mprtie i diamantele s devin tot att ele o e cum este crbunele, s-ar putea realiza milioane. Milioane! Fcu o pauz i se uit la mine s vad dac mi-a ctigat simpatia. Ochii i strluceau, * Cnd te gndeti spuse el c aproape am realizat acest lucru, i iat! Am avut continu apoi la douzeci i unu de ani, aproape o mie de lire i m-am gndit c aceast sum completat cu ceea ce ctigam dnd cteva lecii mi va permite s-mi duc ma cercetrile. Un an sau doi mi i-am petrecut studiind n special la Berlin, iar apoi am continuat pe cont propriu. Greutatea era s pstrez secretul. tii, dac a fi lsat s

afle la ce lucram, s-ar fi putut ca i alii s fie atrai de ncrederea mea n posibilitate a realizrii practice a acestei idei; i nu pretind s fiu att de genial, nct s fiu sigur n cazul unei ntreceri pentru aceast descoperire, s ajung primul. i, nelegei, era imp ant, dac ntr-adevr intenionam s fac avere, ca lumea s nu tie c utilizm un procedeu p are se puteau produce diamante cu tonele. De aceea trebuia s fac totul singur. La nceput am avut un mic laborator, dar, deoarece resursele mele ncepuser s se micoreze , a trebuit s-mi continuu experienele ntr-o camer nenorocit, fr mobil, din Kentish To unde am dormit pn n ultimul timp pe o saltea de paie, printre aparatele mele. Bani i se topiser de mult. M-am lipsit de orice, n afar de cele necesare pentru aparatur a tiinific. Am ncercat s continui a da lecii, dar sunt un foarte bun profesor i nu am reun grad universitar i nici prea mult pregtire, cu excepia chimiei. Am constatat aad ar, c pentru foarte puini bani trebuia s sacrific mult timp i eforturi. Dar m apropia m tot mai mult de obiectivul meu. Acum trei ani am rezolvat problema substanei ca re nlesnete fuziunea. M-am apropiat de aflarea presiunii necesare, punnd aceast subs tan mpreun cu o anumit compoziie de carbon ntr-o eava de puc astupat, pe care am u u ap, am nchis-o ermetic i am nclzit-o. Fcu o pauz. * Destul de riscant, observai eu. * ntr-adevr. A plesnit i mi-a spart toate geamurile i o mare parte din aparatur: am cptat totui un fel. de pudr de diamant. Urmrind problema obinerii presiunii ridicat e la care trebuie supus amestecul lichid, din care urmau s se cristalizeze diaman tele, am dat peste nite cercetri ale lui Daubre 1 la Ldboratoire des poudres et salpt res 2 din Paris. El a fcut s explodeze dinamit ntr-un cilindru de oel cu ghivent nchis ermetic, prea rezistent pentru a plesni, i am aflat c a reuit s sfrme, transformndu-le praf, buci de roc, nu mai puin dure dect rocile din Africa de Sud n care se gsesc dia ante. Dei tiam c mi voi sectui resursele, mi-am procurat i eu un cilindru din oel cons ruit dup modelul lui. Am pus nuntru preparatul, mpreun cu explozivii, am ncins cuptoru l, am introdus totul nuntru i m-am dus s m plimb. Vorbea ca despre ceva foarte natural, aa c n-am putut s-mi stpnesc rsul. * Nu v-ai gndit c vei arunca toat casa n aer? Locuiau i alii acolo? * Era n interesul tiinei, spuse el, n cele din urm. La etajul inferior locuia fam ilia unui zarzavagiu, n camera din spatele locuinei mele un scriitor care cerea, ia r deasupra dou florrese. Am comis poate o impruden. Dar unii dintre ei erau probabil plecai. Cnd m-am ntors, am gsit tubul aa cum l lsasem printre crbunii ncini la alb. Expl l nu sprsese capsula. Dup aceea am fost pus n faa unei noi probleme. tii c timpul este un element important n ceea ce privete cristalizarea. Dac grbeti procesul, cristalele ies mici; numai prelungindu-1 cresc pn la o mrime apreciabil. Am hotrt s las aparatul s se rceasc timp de doi ani, reducnd treptat temperatura. Rmsesem ns fr bani; trebu n un foc intens, s pltesc chiria camerei i s-mi domolesc cumva i foamea i nu mai aveam un ban. Este greii s v povestesc toate expedientele la care am fost obligat s recurg, n timp ce fabricam diamante. Am vndut ziare, am pzit cai, am deschis portierele cupe elor. Multe sptmni am scris adrese pe plicuri. Am lucrat ca ajutor la un negustor a mbulant, care avea o cotig i strigam mrfurile pe o parte a strzii, n timp ce el strig a pe cealalt parte. Odat n-am avut nimic de lucru timp de o sptmn i am cerit. Ce spt nic a fost aceea! ntr-o zi, cnd focul era pe cale s se sting i nu mncasem nimic toat a, un tinerel, care-i scosese la plimbare prietena, m-a milostivit cu o jumtate de shiling pentru ca s-i dea aere fa de ea. Mulumesc cerului pentru vanitatea lui 1 Ce miros plcut se rspndea din gheretele vnztorilor de pete prjit 1 M-am dus ns i am da nii pe crbuni, i cuptorul meu a devenit din nou rou-strlucitor, apoi...ei bine, foam ea te nnebunete. nfine, acum trei sptmni am lsat focul s se sting. Am scos cilindrul i l-am deuru era att de fierbinte, nct mi-am fript minile. Am rzuit cu o dalt masa sfrmicioas ca l de lav i am transformat-o n praf, cu ciocanul, pe o tabl de fier. Am gsit trei diam ante mari i cinci mici. n timp ce edeam pe podea, ciocnind, ua s-a deschis i a intrat ntru vecinul meu, scriitorul ceretor. Era, ca de obicei, beat. narchist! strig el. Et i beat, i-am rspuns. Incendiator nemernic! continu el. Du-te la dracu! l-am repezit. face nimic, rspunse el i fcu cu ochiul. Sughi nd i rezemndu-se de u, cu cellalt och e ucior, ncepu s trncneasc cum iscodise prin camera mea i cum se dusese n dimineaa a la poliie i cum acolo au notat tot ce avea de spus. Parc era vorba de o boal molipsit

oare, adug el. Atunci mi-am dat seama c am intrat la ap. Ori trebuia s destinuiesc la oliie micul meu secret i astfel s dau n vileag ntreaga afacere, ori s fiu pus la popre al ca anarhist. M-am repezit la vecinul meu, l-am luat de guler, l-am tvlit puin i ap oi mi-am luat diamantele i am ters-o. Ziarele de sear numeau brlogul meu fabrica de bombe din Kentish Town. Iar acum nu pot s plasez diamantele n nici un fel. Dac m duc la nite bijutieri respectabili, mi cer s atept i optesc unui funcionar me un poliist; aa c spun c nu pot atepta. Am gsit un tinuitor de lucruri furate, care pur i simplu mi-a oprit diamantul pe care i l-am dat i mi-a spus s-1 dau n judecat da c doresc s-1 capt napoi. Acum rtcesc cu diamante n valoare de cteva sute de mii de li jurul gtului i n-am nici ce mnca, nici unde s m adpostesc. Dumneavoastr suntei prima rsoan creia i-am acordat ncrederea mea. Dar mi place fizionomia dumneavoastr i sunt fo arte istovit. Se uit n ochii mei. Ar fi o nebunie din partea mea i-am spus s cumpr n diamant n mprejurrile acestea. De altfel nu port n buzunare sute de lire. Totui, cr ed mai mult dect pe jumtate cele povestite de dumneata. Dac vrei, voi face urmtoarel e: vino mine la mine la birou. * Credei c sunt un ho? spuse el tios. Vei anuna poliia. Nu voi cdea n curs. * Oarecum, sunt convins c nu eti nu ho. Poftim cartea mea de vizit. Ia-o n orice caz. Nu este nevoie s fixm dinainte cnd. Vino cnd vrei. Lu cartea de vizit i asigurarea bunvoinei mele. * Gndete-te mai bine i vino, i-am spus. Ddu din cap cu nencredere. * V voi napoia cndva cu dobnd jumtatea de coroan, cu o dobnd care v va uimi, sp n orice caz, vei pstra secretul?... Nu m vei urmri? Travers strada i dispru n ntuneric, nspre treptele de sub arcada care duce spre Es sex Street. L-am lsat s plece. Aceasta a fost singura dat cnd l-am vzut. Dup aceea am primit dou scrisori din partea lui, prin care mi cerea s-i trimit l a anumite adrese bancnote, nu cecuri. Am chibzuit asupra acestei chestiuni i am p rocedat cum mi s-a prut mai nelept. O dat m-a vizitat n timp ce eram plecat. Bieaul m mi-a spus c era foarte slab, murdar i zdrenuit i c tuea groaznic. Nu a lsat nici un bi et. Asta e tot ceea ce pot povesti despre el. Uneori m ntreb ce i s-a ntmplat. S fi f ost un monomaniac iste, s se fi ocupat cu comerul fraudulos de pietre, sau a fabric at ntr-adevr diamante, dup cum pretindea? Ultima posibilitate este suficient de dem n de crezare ca s m gndesc uneori c am pierdut cea mai strlucit ocazie din viaa mea. osibil, desigur, ca s fi murit, iar diamantele sale s fi fost aruncate undeva; unu l, repet, era aproape ct vrful degetului meu cel mare. Ori poate c se nvrtete nc de c , colo, n-cercnd s-i vnd lucrurile. Este foarte posibil ca s apar n societate i, tr colo de orizontul meu, spre nlimile senine, rezervate celui bogat i cu faim, s-mi repr oeze tcut lipsa mea de iniiativ. Uneori m gndesc c cel puin a fi putut risca cinci l n romnete de B. BEREANU INSULA AEPYORNILOR Omul cu cicatricea pe fa se aplec peste mas i-mi privi boccelua mea. * Orhidee? ntreb el. Cteva, zisei eu. * Cypripedium, zise el. * Mai ales, zisei eu. * Ceva nou? Nu cred. Eu am cutreierat aceste insule acum douzeci i cinci... sa u mai bine-zis douzeci i apte de ani. Dac gseti ceva nou pe acolo... n sfrit, cred c de tot. N-am lsat s rmn prea mult dup mine. * Eu nu sunt colecionar, zisei eu. * Eram tnr pe atunci, continu el. Doamne!ct am mai umblat! Pru c m msoar cu priv Am fost n Indiile Orientale doi ani i n Brazilia apte. Apoi m-am dus n Madagascar. * Cunosc dup nume civa exploratori, zisei eu presimind o povestire. Pentru cine ai colecionat? * Pentru cei de la Dawson. M ntreb dac ai auzit mcar de numele lui Butcher? * Butcher... Butcher? numele acesta mi plutea n amintire; apoi mi-am adus amin te de Butcher i de Dawson. Ei! zisei eu, dumneata eti cel care i-ai dat n judecat, c erndu-le salariul pe patru ani... ai naufragiat pe o insul pustie... * La dispoziia dumitale, zise omul cu cicatricea, nclinndu-se. Amuzant caz, nui aa? Pe de o parte eram eu care-mi ncropeam o mic avere pe insula aceea, fr s fac pen tru asta nimic, pe de alt parte ei, care nu puteau s-mi dea de veste n nici un fel. M-am amuzat adesea gndindu-m la asta, ct timp am stat pe acolo. Tot mereu pe atolu l acela fceam

tot soiul de calcule mari, cu cifre mai mult de podoab. * Cum s-a ntmplat? l ntrebai eu. Nu-mi amintesc exact cum s-a petrecut asta. * Ei, n-ai auzit de Aepyornis?! * Intructva, Andrews mi-a vorbit de o nou specie la care lucra, chiar acum vre o lun. Cu puin nainte de a m mbarca. Au gsit un femur, se pare, lung de aproape un met ru. Fiina aceea trebuie s fi fost un monstru! * Te cred, zise omul cu cicatricea. Chiar i era un monstru. Pasrea lui Sindbad nu era dect o legenda acesteia. Dar cndaugsit oaseleacelea? * Acum vreo trei sau patru ani... prin 91, cred. De ce? * De ce? Pentru c eu le-am gsit... Doamne!... acum vreo douzeci de ani. Dac cei de la Dawson nu s-ar fi purtat prostete n ce privete salariul, ar fi putut s fac o af acere bun... Eu, unul, n-am fost cu nimic vinovat c barca aceea infernal a fost lua t de valuri. Fcu o pauz. * Cred c este acelai loc. Un fel de mlatin, cam la nouzeci de mile spre nord de A ntananrivo. Poate tii cumva? Trebuie s ajungi acolo cu brcile, de-a lungul coastei. Nu-i mai aminteti? * Nu. Parc Andrews spunea ceva despre o mlatin. * Probabil c e aceeai. E pe coasta de est. i cred c este ceva n ap care conserv lu rurile ferin-du-le de putrezire. Miroase ca creuzotul. mi amintea de Trinidad. Au mai gsit ceva ou? Unele din cele pe care le-am descoperit eu aveau aproape jumtate de metru lungime. Mlatina se ntinde de jur mprejur, tii, i izoleaz locul acela. E i f arte srat. Ehei... cte ntmplri! Am gsit lucrurile acelea cu totul din ntmplare. Ne-a dup ou, eu i cu doi btinai, ntr-o canoe pentru transportul romului, nghesuii ca vai ume i cu acest prilej am gsit i pasele. Aveam cu noi un cort i provizii pentru patra zile, i ne-am aezat tabra ntr-un loc unde terenul era mai solid. Numai cnd m gndesc l toate astea, parc simt i acum n nri mirosul ciudat de gudron, E tare ciudat. Mergi sondnd prin noroi cu nite bare de fier. De multe ori scoi oul spart. M ntreb acum ct t imp au trit cu adevrat aceti Aepifornis. Misionarii spun c btinaii au nite legende de e timpul cnd erau vii, dar eu n-am auzit niciodat vreo poveste dintr-asta.1 Dar un lucru este sigur, aceste ou pe care le culegeam erau att de proaspete ca i cum ar fi fost ouate chiar atunci. Proaspete, auzi! Ducndu-le spre barc, unul din negrii mei a scpat unul pe stnc i oul s-a spart. Cum l-am mai snopit n btaie pe nenorocitul l 1 Dar oul era gustos, ca i cum ar fi fost ouat adineauri, n-avea nici urm de miro s, iar pasrea care-1 ouase era moart probabil de vreo patru sute de ani. Negrul zi cea c-1 mucase un miriapod. Totui, merg mai departe cu povestirea. Ne trebuise o zi ntreag s spm prin noroi ca s scoatem oule acestea nesparte, i eram. cu toii acoperi n strat de noroi negru, i desigur c eu eram furios. Dup cte tiam, erau singurele ou ca re fuseser scoase vreodat, fr s aib mcar o crptur. M-am dus mai trziu s le vd pe la Muzeul de Istorie Natural din Londra; toate erau crpate i lipite la loc ca un m ozaic, dar le i lipseau unele bucele din goace. Oule gsite de mine erau ns intacte i m de gnd s m flesc cu ele dup ce m-a fi ntors. Era firesc s m supr cnd ntrul ac munc de trei ceasuri, numai din cauza unui miriapod. L-am btut zdravn pe negru pent ru asta. Omul cu cicatricea scoase o pip de argil. mpinsei spre el sculeul meu cu tutun. io umplu, cu gndul aiurea. * Ce s-a ntmplat cu celelalte? Ai reuit s le aduci? Nu-mi amintesc... * Asta-i partea ciudat a povestirii. Mai aveam trei ou foarte proaspete. i, s ve zi, le-am aezat n barc, apoi m-am dus pn n cort s fac nite cafea, lsndu-i pe cei do os pe mal; unul se vita de neptur, cellalt cuta s-1 ajute. Nici prin gnd nu mi-a tre nenorocitul acela se va folosi de situaia special n care m gseam ca s porneasc ostilit . Dar cred c veninul miriapodului, ca i btaia pe care i-o ddusem, l-au cam a at i, cum sese ntotdeauna o fire certrea, 1-a convins i pe cellalt. mi amintesc c edeam, fumnd, i fierbeam apa pe o lamp de spirt, pe care obinuiam siau cu mine n astfel de expediii. Neavnd ce face, admiram mlatina n lumina asfinitulu i. Toat neagr i sngerie, desfcut fii, era o privelite minunat. i, mai departe, cm ea cenuie i ceoas, pn spre dealuri, iar cerul de dup ele era rou, ca gura unui furnal la cincizeci de metri n spatele meu erau paginii tia blestemai, crora nu le psa de pri velitea linitit, ba chiar complotau s-o tuleasc cu barca i s m lase singur, cu nite p izii pentru trei zile i cu un cort de pnz, fr nimic altceva de but afar de o mic plos

ap. Am auzit un fel de ipt n spatele meu, i i-am vzut ntr-o canoe, fiindc nu era pro u-zis o barc, la o distan de vreo douzeci de metri de mal. ntr-o clip mi-am dat seama ce se ntmplase. Puca era n cort i, pe lng asta, nici n-aveam gloane, numai nite alic tru rae. Ei tiau asta. Aveam ns un mic revolver n buzunar, i l-am scos n timp ce alerg m la vale spre mal. Venii napoi! strigai eu, amenin ndu-i cu revolverul. mi rspunser cu cteva vorbe de ncneles, iar cel care sprsese oul i btu joc de mi i spre cellalt, pentru c el nu era rnit i inea vsla, dar nu-1 nimerii. Ei rser. Totu m ddui btut. tiam c trebuie s-mi pstrez calmul, i ncercai din nou, i de ast dat auzul mpucturii. Acum nu mai rse. A treia oar l nimerii n cap, i el czu peste margi cii, trgnd cu el i vsla. Era o lovitur destul de norocoas pentru un biet revolver. Cre d c inta fusese Ia vreo cincizeci de metri. Omul se duse drept la fund. Nu tiu dac e ra mpucat, sau pur i simplu ameit, dar vorba e c s-a necat. Apoi ncepui s strig la ce t, s se ntoarc, dar acela Se ghemui n canoe i refuz s rspund. Trsei cu revolverul s ns nu reuii s-1 ating. Pot s spun c m simeam ntr-o situaie tare proast. Eram acolo, pe malul acela negru nenorocit, cu o mlatin care se ntindea n jurul meu i apoi cu marea vast, rece dup apus l soarelui, i cu brcua neagr care plutea necontenit n larg. Mrturisesc c am blestemat e Dawson i Jamrach i muzeele, ca i toate celelalte, ct am putut. Am urlat la negrul acela s se ntoarc, pn cnd glasul mi s-a stins ntr-un scncet. Nu aveam altceva de fcut dect s not dup el, ncercndu-mi norocul printre rechini. M -am deschis briceagul, l-am apucat n dini, m-am dezbrcat de hain i am intrat n ap. Aju s n ap, am pierdut din vedere barca, dar m-am ndreptat, dup ct puteam s socotesc, drep t spre ea. Speram ca omul dintr-nsa s se simt prea ru ca s-o mai poat conduce, i c va ontinua s pluteasc n voia valurilor n aceeai direcie. ndat dup aceea barca a aprut la orizont, spre sud-vest. Ultimele lumini ale asfinitului se stinseser acum i ntun ericul nopii se furia tot mai mult. Pe albastrul cerului se iveau stele, notai ca u n campion, dei picioarele i braele ncepur curnd s m doar. Totui, pn cnd stelele aprur de-a binelea, l-am ajuns din urm. Pe msur ce se ntu epui s vd tot felul de lucruri licrind prin ap; tii, era fosforescena. Uneori m fcea eesc. Nu tiam prea bine care erau stelele i care fosforescena apei, i dac notam pe spa e sau pe burt. Barca era neagr ca smoala, iar creurile apei de la pup erau ca un foc lichid. Bineneles c trebuia s fiu prudent nainte de a m cra n ea. Mai nti, eram ce fcea omul acela n barc. Prea c st ghemuit n fundul ei, la pupa, fiindc prova ieis r din ap cu totul. Barca se ntorcea ncet, plutind i parc valsnd. M ndreptai spre pro rsei n jos, ateptndu-m ca omul s se trezeasc. Apoi ncepui s m car nuntru, cu br de atac. Dar omul nu fcu nici o micare. Aa c m aezai n micua canoe, la prov, plutin marea calm i fosforescent, cu puzderia de stele deasupra, ateptnd s se ntmple ceva. Dup mult timp l strigai pe nume, ns el nu-mi rspunse. Eram prea obosit ca s m haza dez s mai m trsc pn la el. Aa c ramaserm fiecare unde ne aflam. Cred c am aipit de . Cnd se ivir zorile vzui c omul era mort, umflat i vnt. Cele trei ou i oasele aduna mine se aflau n mijlocul brcii, iar bidonul de ap, puina cafea care mai era i biscuii i zceau la picioarele lui, nfurate ntr-un ziar Argus de la Capul Bunei Sperane; sub pa chet mai era o cutie cu spirt metilic. Nu exista nici o lopat i nimic altceva de c are s m folosesc la vslit, afar doar de cutia de spirt, aa c m-am resemnat s plutesc oia valurilor, pn cnd voi fi cules de cineva. Am fcut o anchet cu privire la cauza mo rii, am pronunat un verdict mpotriva nu tiu crui arpe, scorpion sau miriapod anonim, a poi am aruncat cadavrul peste bord. Bui dup aceea puin ap i mricas civa biscuii, i aruncai o privire mprejur. Pre m care st ntr-o barc scund, cum eram eu, nu vede prea departe; cel puin Madagascarul nu se zrea de loc, i nici o alt urm de pmnt. Vzui o pnz de corabie care mergea spre est i semna cu o goelet, dar corpul vasului n-am reuit s-1 vd. ndat dup aceea soarel ridicat pe cer i a nceput s m ard. Doamne! aproape c-mi prjolea creierii. Am ncercat i vr capul n mare, dar dup puin timp mi-au czut ochii pe Argus, i m-am ntins pe fundul brcii, deschiznd ziarul deasupra mea. Minunate lucruri sunt ziarele! Nu citisem ni ciodat pn atunci un ziar ntreg, dar ciudat cte poi ajunge s faci cnd eti singur, cum eu. Cred c am citit de vreo douzeci de ori ziarul acela binecuvntat. Smoala brcii p ur i simplu fierbea de cldur i se umfla n bici mari. Am plutit zece zile, zise omul cu cicatricea. E ceva, cum i se pare? Fiecare zi era ca i cea din ajun. Doar dimineaa i seara dac mai aruncam o privire n jur, att d

e infernal era cldura. Dup primele trei zile n-am mai vzut nici o pnz de corabie i cel pe care le-am zrit nu m-au observat. Cam n a asea noapte, un vapor a trecut la nic i o jumtate de mil de mine, cu toate luminile aprinse i hublourile deschise, semnnd c u un imens licurici. Se auzea muzic pe bord. M ridicai n picioare, strigai i rcnii sp re vapor. A doua zi am spart unul din oule de Aepyomis, am curat coaja la un capt pui n cte puin, l-am gustat i am fost bucuros s constat c era destul de bun de mncat. Avea un gust special, ns nu ru, doar cu ceva din gustul oului de ra. Mai avea i un fel de pat circular, cam de cincisprezece centimetri, pe o parte a glbenuului, cu dre de snge i un semn alb ca o scar pe el, ceea ce mi s-a prut straniu, ns atuncea nici nu tiam c e poate s nsemne i, drept s spun, nici nu m prea interesa. Oul mi-a ajuns trei zile, laolalt cu biscuiii i cu cele cteva nghiituri de ap. Am mai mestecat i nite boabe de a, care m-au nviorat. Al doilea ou l-am deschis cam a opta zi i m-am ngrozit. Omul cu cicatricea se opri. * Da, zise el, ncepea s se dezvolte. Cred c i vine foarte greu s crezi. i mie mi ea la fel de greu, cu toate c-1 aveam n fa. Oul sttuse acolo, scufundat n noroiul acel a negru i rece, cam vreo trei sute de ani. Dar acum nu rmnea nici o ndoial. Era acolo cum se spune? embrionul, cu capul mare i cu spinarea ncovoiat, i inima i btea n p iar glbenuul se zbrcise i n goace erau rspndite tot soiul de membrane, prin tot glb Iat-m deci clocind oule celei mai mari dintre toate psrile disprute, acolo, ntr-o mic anoe din mijlocul Oceanului Indian. Dac ar i tiut btrnul Dawson! Valora ct salariul pe ani ntregi. Ce crezi? Totui, am fost nevoit s mnnc lucrul acete preios n ntregime, pn la ultima buci u ochii de stnci, i trebuie s-i spun c unele buci din el. erau ct se poate de neplcu gust. mi rmsese numai al treilea ou. L-am inut n btaia luminii, dar coaja era prea gr oas ca s pot observa ce se petrece nuntru; i chiar dac mi se prea c aud sngele puls r fi putut s fie vuietul propriilor mele urechi, pe cafe-1 auzeam ca vuietul mrii dintr-un ghioc. Apoi a aprut atolul. S-a ivit o dat cu rsritul soarelui, parc pe neateptate, chiar alturi de mine. Am plutit drept spre el, pn la vreo jumtate de mil de rm, nu mai mult i apoi curentul s-a ntors i am fost nevoit s vslesc ct am putut de tare cu minile i nite buci din goacea oului de Aepyornis ca s ajung pn acolo. Dar, n ciuda greutilor uns. Era un atol obinuit, cu o circumferin de vreo patru mile, cu civa copaci pe el i un izvor, iar laguna era plin de peti-papagali. Am dus oul pe rm i l-am pus la loc si gur, mult deasupra liniei fluxului i n btaia soarelui, pentru a-i oferi toate condii ile de care dispuneam i am tras barca la adpost, pornind apoi n cercetare. Este ciu dat ct de plictisitor poate fi un atol. ndat ce arn gsit izvorul, tot interesul pru c mi se risipete. Cnd eram copil, m gndeam c nimic nu poate fi mai frumos sau mai avent uros dect o ntmplare ca aceea a lui Robinson Crusoe, dar locul sta era tot att de mon oton ca o carte de rugciuni. Umblam s gsesc lucruri comestibile i chibzuiam mai tot timpul, dar pot s spun c m plictisisem de moarte chiar nainte de a se sfri prima zi. i ca s vezi ce noroc, vremea s-a schimbat chiar n ziua debarcrii. A venit o furtun di nspre nord i i-a ntins aripa asupra insulei, iar n timpul nopii a venit o avers i un v uiertor a nceput s bat spre mine. i s tii c n-a lipsit mult s-mi rstoarne brcua Dormeam sub canoe i oul era, din fericire, vrt n nisipul rmului, destul de sus, ia r primul lucru pe care mi-1 amintesc e un sunet ca acela pe care l-ar produce o sut de pietre izbind n acelai timp barca i nsoite de o nval de ap asupra trupului me isam la Antananarivo i se fcea c m-am ridicat strignd-o pe Intosci ca s-o ntreb ce dr acu se ntmplase, i am ntins mna spre scaunul pe care se aflau de obicei chibriturile. Apoi mi-am amintit unde m gsesc. Valurile fosforescente se rostogoleau n sus, ca i cum ar fi vrut s m nghit, i mprejur era o noapte neagr ca smoala. Vzduhul era plin de lete. Norii mi-i simeam n cretet, iar ploaia cdea ca i cum cerul s-ar fi scufundat i a r fi adunat toate apele de deasupra firmamentului. Un val uria s-a npustit spre mi ne, rsucindu-se ca un arpe mnios i am luat-o la goan. Apoi m-am gndit la micua mea can e i m-am repezit din nou la vale n timp ce apa se retrgea; dar barca dispruse. Apoi m-am gndit la ou, i m-am ndreptat bjbind spre locul unde tiam c-1 pusesem. Era nevtm a adpost chiar de valurile cele mai nebune, aa c m-am aezat pe pmnt i m-am ghemuit ln ca s-i in tovrie. Doamne, ce noapte a fost! Furtuna se sfri nainte de venirea zorilor. Nici un petec de nor nu mai rmsese pe cerul de diminea i pretutindeni de-a lungul rmului erau mprtiate buci de scnduri, , ca s spun aa, scheletul dezarticulat al brcii mele. Lucrul sta mi-a dat ceva btaie

de cap, cci folosindu-m de doi copaci mai apropiai am ntocmit un fel de adpost mpotriv a furtunii, ncropin-du-1 din aceste rmie. i n ziua aceea oul a plesnit. Da, domnule, a plesnit n timp ce stteam cu capul pe el i dormeam. Am auzit tros netul, am simit o zguduitur i m-am ridicat, i iat c am vzut captul oului ciocnit i mic i ciudat, de culoare brun, care ieise i se uita la mine; Doamne, am zis, fii bine venit. i cu oarecare efort pasrea izbuti s ias afar. La nceput era un pui drgu i prietenos, cam de mrimea unei gini mici, semnnd foart ult cu ali pui de pasre, numai c era ceva mai mare. Penele i erau atunci de culoare cafenie murdar, cu un fel de crust cenuie care apoi a czut foarte repede i aproape c n ici nu erau pene, ci mai degrab un fel de pr pufos. Nici nu pot s spun ct de ncntat am fost cnd l-am vzut. Vezi, Piobinson Crusoe n-a fcut prea mult caz de singurtatea sa . Dar eu aveam aici o tovrie interesant. Puiul m privi i clipi din ochi ntocmai ca o g iscoase un ciripit i ncepu numaidect s ciuguleasc n jur, ca i cum n-ar fi nsemnat ni pentru el c ieise din goace cu trei sute de ani mai trziu. ncntat s te vd, Vineri! eu, cci hotrsem n mod firesc c avea s se numeasc Vineri, dac avea s ias din goace; ta nc de cnd bgasem de seam c oul din canoe se dezvoltase. Eram cam ngrijorat pentru h ana lui, aa c i-am dat ndat o bucat de pete crud. A nghiit-o i a deschis din nou cio s mai cear. Eram bucuros de asta, cci pe meleagurile acelea, dac ar fi fost ct de ct m ofturos, a fi fost nevoit, pn la urm, s-1 mnnc. Vei fi surprins s afli ce interesant pasre era puiul acela de Aepyornis. Se inea dup mine, nc de la nceput. Obinuia s stea ling mine s m priveasc n timp ce pescui ca s-i ia partea din tot petele pe care-1 prindeam. i mai era i sensibil. Existau pe acolo nite creaturi scrboase i verzi, ca nite castraveciori murai, care stteau rspnd pe rm. A ncercat s mnnce una din ele i nu i-a plcut. Apoi nu s-a mai uitat niciodat semenea hran. i cretea. Aproape c puteai s-1 vezi cum crete. i cum eu n-am fost vreodat prea soc abil din fire, felul lui de a fi linitit i prietenos mi se potrivea de minune. Tim p de aproape doi ani am fost fericii, att ct puteam fi pe insula aceea. Nu aveam gr iji n privina afacerilor, cci tiam c salariul mi se acumula la Dawson. Vedeam din cnd cnd cte o pnz de corabie, dar mei una nu s-a apropiat vreodat de noi. Tot astfel, m m ai amuzam decornd insula cu desene fcute din arici de mare i cu tot felul de scoici . Am scris prin toate locurile INSULA AEPYORNIS, cu litere mari, ca acelea pe ca re le vezi fcute cu pietre colorate prin grile de ar, i n plus o mulime de calcule mat matice i desene de tot soiul. i obinuiam s stau i s m uit la pasrea asta, la felul cu mbla ano n jurul meu i cum cretea, cretea ntr-una; i, desigur, s m gndesc cum a bani de pe urma ei, expunnd-o, dac voi mai putea vreodat s scap de-aici. Dup prima np lire, pasrea ncepu s arate mai frumoas, i crescuse o creast cu mo albastru i un mnun e pene verzi n coad. i apoi obinuiam s m ntreb dac cei de la Dawson aveau sau nu vreu rept asupra ei. Pe vreme de furtun i n anotimpul ploios stteam instalai sub adpostul p e care-1 fcusem din vechea barc, i obinuiam s-i povestesc tot felul de minciuni despr e prietenii mei de acas. i dup fiecare furtun fceam mpreun ocolul insulei, ca s vedem c nu rmsese pe undeva vreo epav. Era un fel de idil, s-ar putea spune. Dac a fi avut n e tutun, ar fi fost pur i simplu ca n paradis. Cam pe la sfritul celui de-al doilea an, micul nostru paradis ncepu s mearg prost . Vineri msura atunci cam paisprezece picioare nlime i avea un cap mare i lat ce semna cu o cazma, cum i doi ochi imeni, cprui, tivii cu galben, aezai ca la om, nu pe de ltu i ca la gini. Penele i erau fine, nu ca penele pe jumtate ndoliate ale struului, ci s emnnd cu ale casuarului, ca rnduial i culoare. i atunci a nceput s-i foioas moul s s-i dea aere, prevestindu-i lipsa de caracter... n cele din urm, a venit un timp cnd pescuitul meu n-a mai fost norocos, i pasrea n cepu s se nvrteasc pe lng mine ntr-un chip ciudat, meditativ. M-am gndit c poate mn stravei de mare sau altceva asemntor, dar nu era de fapt dect nemulumit. Eram flmnd cnd n cele din urm am prins un pete, am vrut s-1 mnnc singur. Amndoi eram nervoi n aa aceea. A dat cu ciocul i a apucat petele, iar eu i-am dat o palm peste cap ca s-i dea drumul. i atunci s-a repezit la mine. Doamne!... Uite oe mi-a fcut pe fa! i omul i art cicatricea. Apoi a izbit cu piciorul. Era c cal. M-am sculat i, vznd c nu terminase, am fugit ct am putut mai aplecat, cu braele cruciate peste obraz. Dar pasrea alerga cu picioarele ei stngace mai repede ca un cl de curse i se inea dup mine izbindu-m cu picioarele ei ca nite ciocane, sau lovindum n cap i n ceaf cu ciocul ascuit. M-am ndreptat spre lagun i am intrat n ap pn

pri la marginea apei, fiindc nu-i plcea s-i ude picioarele, i ncepu s ipe aproape ca l, poate ceva mai rguit. Se porni apoi s umble ano ncolo i ncoace pe rm. Trebuie m-am simit umilit s asist la aerele de dominaie ce i le ddea aceast blestemat fosil. ul i faa mi sngerau, iar trupul mi era tot numai vnti. M-am hotrt s trec laguna not i s-o las singur ctva timp, pn cnd lucrurile se vo initi. M-am crat n cel mai nalt palmier i am stat acolo gndin-du-m la cele ntmplat niciodat nu m-am simit att de jignit. De vin era ingratitudinea grosolan a acestei cr eaturi. Fusesem mi mult dect un frate pentru ea. Eu o scosesem din goace i o educase m. Pasre uria, stngace i anacronic! Pe ct vreme eu, o fiin uman, stpnul pmntul ... M gndeam c dup ctva timp va ncepe i ea s vad lucrurile n aceast lumin, i i purtarea ei. M gndeam c dac aveam s prind, tiu eu, civa petiori i s m duc aa, er prada, poate c i-ar fi revenit bunul sim. Mi-a trebuit ctva vreme pn s nv ct de re i ranchiunoas poate s fie o pasre dintr-o ras disprut. Vai, ct rutate! N-am s-i povestesc toate micile viclenii pe care le-am ncercat, ca s m apropii di n nou de pasrea asta. Pur i simplu nu pot. mi ard i acum obrajii de ruine, cnd m gnde la sfidrile i bobrnacele pe care le-am cptat din partea acestei infernale fpturi. Am n ercat i violena. Am aruncat n ea cu buci de coral, de la distan, dar nu fcea altceva s le nghit. Am azvrlit cu briceagul deschis n ea i era ct pe ce s mi-1 pierd, dei e ea mare pentru nghii-toarea ei. Am ncercat s-o nfometez i am curmat pescuitul, dar ea s-a apucat s ciuguleasc viermii de pe mal, pe unde apa era mai mic i s-a descurcat destul de bine. Jumtate din timp mi-1 petreceam vrt pn la gt n lagun, iar restul c ier. Unul din acetia nu era destul de nalt, i cnd pasrea m-a prins n el a avut o adevr t srbtoare distrndu-se cu pulpele mele. Devenise de nesuportat. Nu tiu dac ai ncercat reodat s dormi ntr-un palmier. Asta mi strnea cele mai oribile comaruri. i mai gndet la ruinea pe care trebuia s-o ndur. Acest animal disprut se plimba nepstor prin insu la mea ca un duce mbufnat, iar eu nu aveam voie nici mcar s pun piciorul pe locul a cela. Uneori plngeam de oboseal i umilin. I-am spus verde n fa c nu am de gnd s m tr-o insul pustie de nici un anacronism blestemat ca acesta. I-am spus s se duc i s gs easc un navigator de aceeai vrst cu ea. Dar ea nu fcea dect s m amenine cu ciocul. P ria i urt, toat numai picioare i gt! N-a vrea s spun ct timp au durat toate acestea. Dac a fi tiut cum, a fi ucis-o nd Totui, n cele din urm am gsit un mijloc s m scap de ea. E un iretlic sud-american. Am egat la un loc toate sforile mele de undi cu nite tulpini de iarb de mare i alte asem enea lucruri, i am fcut o coard tare, de vreo doisprezece metri lungime sau chiar m ai mult, iar de capete am atrnat dou buci de stnc de coral. Mi-a luat niel timp treaba asta, pentru c de multe ori am fost nevoit s m vr n lagun sau s m sui n vreun copac, um mi venea mai la-ndemn. Am nvrtit coarda aceasta repede pe deasupra capului, apoi a m aruncat-o spre pasre. Prima dat n-am nimerit-o, dar a doua oar coarda i-aprins de minune picioarele i s-a rsucit de mai multe ori n jurul lor. Pasrea a czut ia pmnt. S d pn la piept n lagun, am tras de coard i ndat ce pasrea s-a prvlit la pmnt, am; m nceput s-o izbesc n gt eu briceagul... Chiar i acum mi displace s m gndesc la asta. M simeam ca un uciga, dei mnia mea se la culme. Cnd m-am ridicat deasupra ei i am vzut-o sngernd pe nisipul alb, cu pici oarele ei mari i frumoase i cu gtul zvrcolindu-se n ultima agonie... of! O dat cu aceast tragedie, singurtatea s-a aternut asupra mea ca un blestem. Doam ne sfinte! nici nu-i poi nchipui ct de mult am simit lipsa acestei psri. edeam trist adavrul ei i m nfioram, privind n jur la reciful pustiu i tcut. M gndeam ce psric ese atunci cnd ieise din goace, i cte feste amuzante mi jucase nainte ca lucrurile s p s mearg att de prost. Cugetam c dac a fi rnit-o numai, a fi putut s-o ngrijesc i s devin mai nelegtoare. Dac a fi avut vreun mijloc s sap o groap n stnca de coral, tat-o. Aveam acelai sentiment ca i cnd a fi omort o fiin omeneasc. Aa cum stteau lu , nu m puteam gndi s-o mnnc, de aceea am bgat-o n lagun lsnd petii s ciuguleasc d putut s salvez nici mcar penele. Apoi, ntr-o zi, unui tip care fcea o croazier cu un yaht i-a venit ideea s vad dac atolul meu mai exist. A venit tocmai la timp, cci mi se fcuse destul de lehamite de singurtatea aceea i ezitam ntre alterna-jtiva necului n mare i aceea de a m lsa prad fpturilor acelor zi de pe mal... Oasele le-am vndut unui om numit Winslow, un iiegustor de lng British Museum, i el spune c le-a vndut btrnului Havers. Se pare c Havers n-a neles c erau de o mrime

uit, i abia dup moartea lui oasele acelea au atras atenia oamenilor. Au fost numite oase de Aepyornis... dar ce nseamn asta? * Aepyornis vastus, zisei eu. E curios, acelai lucru mi 1-a spus i un prieten al meu. Cnd au gsit un Aepyornis eu un femur de un metru lungime, au crezut (c au a tins treapta cea mai mare, i l-au numit Aepyornis maximus. Apoi cineva a adus un alt femur, de aproape un metru i jumtate, i l-au numit Aepyornis titan. Dup aceea a fost gsit acel vastus al dumitale, dup moartea lui Havers, n colecia lui, iar mai trz iu a mai fost descoperit unul, cruia i s-a zis vasiissimus. * Winslow mi-a spus i mie tot aa, zise omul cu cicatricea. Dac se vor mai gsi i a li Aepyornis, el crede c va ajunge la o apoplexie. Dar oricum, a.fost o ntmplare ciu dat, nu-i aa? nromnete de V. KERNBACH i C. VONGHIZAS NEOBINUITUL CAZ AL OCHILOR LUI DAVIDSON Trectoarea rtcire mintal a lui Sidney Davidsc-n, destul de neobinuit n sine, este mai neobinuit dac ar fi s dm crezare explicaiei lui Wade. Aceasta te face s visezi la ele mai ciudate posibiliti de in-tercomunicaie n viitor, la putina de a petrece un rst imp de cinci minute de cealalt parte a pmntului sau de a fi observat n cele mai inti me aciuni de ctre nite ochi nebnuii. S-a ntmplat s fiu martorul nemijlocit al crizei Davidson, aa c n chip firesc mie mi se cuvine s atern povestirea pe hrtie. Cnd spun c am fost martorul nemijlocit al crizei lui, neleg prin aceasta c am fos t primul om venit la faa locului. Lucrurile s-au petrecut la Colegiul Tehnic Harl ow, chiar dincolo de Highgte Archway. El era singur n laboratorul cel mare cnd s-a n tmplat asta. Eu m aflam ntr-o ncpere mai mic, unde sunt inute balanele, i tocmai scr ite nsemnri. Furtuna mi dduse desigur activitatea peste cap. Tocmai dup una din cele m ai puternice bubuituri ale trsnetului mi s-a prut c aud nite sticle sprgndu-se n odaia alturat. M-am oprit din scris i m-arn ntors s ascult. n prima clip n-am auzit nimic; g indina rpia ndrcit pe tabla de zinc ondulat a acoperiului. Apoi se auzi alt zgomot, ca o izbitur, de ast dat fr s mai fie o simpl iluzie. Ceva greu se prbuise de pe un ra ii imediat n picioare i m dusei s deschid ua care ddea n laboratorul cel mare. Fui surprins s aud un fel de rs ciudat i-1 vzui pe Davidson stnd n picioare, nesig ur, n mijlocul ncperii, cu o expresie de nedumerire pe chip. Prima mea impresie fu c era beat. Nu m observ. Se aga de ceva nevzut, care s-ar fi aflat cam la un metru n f lui. ntinse mna ncet, aproape ezitnd, dar nu reui s apuce nimic. * Ce s-a ntmplat cu asta? zise el i i lipi minile de fa, cu degetele rsfirate. F al dracului! blestem el. Lucrul acesta s-a petrecut acum vreo trei sau patru ani , pe cnd toat lumea mai drcuia. Apoi ncepu s-i ridice picioarele cu greutate, oa i cum s-ar fi ateptat s i le descopere lipite de podea. * Davidson! strigai eu. Ce i s-a ntmplat? Se ntoarse spre mine i m cut cu privirea. Privi pe deasupra mea i n acelai timp s mine i pe lng mine, fr s dea nici cel mai mic semn c m vedea. * Valuri, zise el. i o goelet care se vede foarte bine. A fi jurat c am auzit gl asul lui Bellows: Heei! strig el deodat din rsputeri. Am crezut c punea la cale vreo otie, apoi vzui mprtiate jos, la picioarele lui, rm celui mai bun dintre electrometrele noastre, care se sprsese. * Ce s-a ntmplat, omule? ntrebai eu din nou. Ai spart electrometrul! * Iar Bellows! zise el. Mi-au rmas prietenii, dac minile mi s-au dus. Aud ceva despre nite eleetrometre. Pe unde eti, Bellows? Dar deodat ncepu s vin spre mine, cltinndu-e. * Toate se taie ca untul, zise el, apoi se izbi de masa laboratorului i se ddu napoi. Asta nu-i ca untul! mai zise el i se opri, cltinndu-se. Simii c m cuprinde spaima. * Davidson, zisei eu, ce naiba i s-a ntmplat? i roti privirea n jur, n toate direc le. * A putea s jur c a fost Bellows. De ce nu te ari ca omul, Bellows? M gndii c poate-1 cuprinsese pe neateptate orbirea. Ocolii masa i-i pusei mna pe b ra. n viaa mea n-am vzut un om mai nspimntat. Sri n sus de lng mine i se ntoarse ziie de aprare, cu faa schimonosit de groaz. * Doamne sfinte! strig el. Ce-a fost asta? * Sunt eu... Bellows. La naiba, Davidson! Tresri cild auzi e-i rspund i privi int, cum s spun? de-a dreptul spre mine. nce

orbeasc, nu cu mine, ci cu el nsui. * Aici, n plin zi, pe o plaj ntins. Nu-i nici un ascunzi. Se uit n jur cu un aer S-a sfrit cu mine. Apoi se ntoarse deodat i alerg drept spre electromagnetul cel mare, izbindu-se de el att de violent nct, dup cum am constatat mai trziu, s-a rnit ru la u i la falc. Atunci se ddu napoi un pas i ip aproape scncind: Ce dracu m-a apucat? Se i, nglbenit de groaz i tremurnd violent, apucndu-i mna dreapt cu cea sting, n locu e izbise de magnet. De data aceasta am fost nelinitit i nspimntat de-a binelea. * Davidson, zisei eu, nu-i fie team. Tresri, auzindu-mi glasul, dar nu att de tare ca mai nainte. Repetai cuvintele ct putui mai limpede i pe un ton ct mai ferm. * Bellows, zise el, dumneata eti? * Nu poi s vezi c sunt eu? Rse. * Nu pot s m vd nici pe , mine. Unde naiba suntem? * Aici, zisei eu, n laborator. * n laborator! rspunse el cu voce nedumerit, i-i duse mna la frunte. Eram n labora or... pn a venit fulgerul acela, dar s m ia naiba dac mai sunt acum acolo. Ce vas e st a? * Nu-i nici un vas, zisei eu. Vino-i n fire, prietene. * Nici un vas! repet el, i apoi pru s uite cele spuse de mine. Presupun, zise el ncet, c amndoi suntem mori. Dar partea ciudat este c m simt exact ca i cum a mai av rp. Cred c nc nu m-am obinuit. Vechiul vas a fost lovit de trsnet, aa presupun. E o tr eab destul de rapid, Bellows, nu? * Nu vorbi prostii. Eti ct se poate de viu. Te afli n laborator i bjbi prin el. To cmai ai spart un nou cec-trometru. Nu te invidiez pentru ce are s se ntmple cnd o s vi n Boyce. Privi int pe lng mine, spre diagramele de criohidrai. * Probabil c sunt surd, zise el. Au tras cu tunul, fiindc se mai vede ieind fum , dar n-am auzit nici un zgomot. mi pusei din nou mna pe braul su, i ele ast dat omul se art mai puin alarmat. * Se pare c avem un fel de trupuri invizibile, zise el. Pe Dumnezeul meu 1 ia t c se apropie o barc de promontoriu. La urma urmei, totul seamn foarte mult cu veche a via, numai c acuma e n alt climat. Ii scuturai braul. * Davidson, strigai eu, trezete-te 1 Chiar n clipa aceea intr Boyce. i ndat ce i se auzi glasul, Davidson exclam: * Boyce! Mort i el 1 Ce amuzant! M grbii s-i explic c Davidson era ntr-un fel de trans de somnambulism. Boyce se ar interesat din pruna clip. Fcurm amndoi tot ce eram n stare ca s-1 trezim pe omul nostr u din starea extraordinar n care se afla. Ne rspundea la ntrebri, punea ntrebri i el, r atenia prea s-i fie atras mai mult de halucinaiile iui n care vedea nu tiu ce rm ce nav. Intervenea ntr-una cu observaii n legtur cu o barc cu nite vinciuri i cu p late de vnt. Te fcea s te simi nelalocul tu acolo, n laboratorul ntunecos, cnd l auz spune astfel de lucruri. Era orb i neputincios. Am fost nevoii s-1 conducem pe coridor, inndu-1 fiecare de cte un bra, pn la camera particular a lui Boyce, i n timp ce Boyce i tot vorbea acol 1 asculta plvrgind despre vasul acela, eu ieii din nou pe coridor i-1 rugai pe btrnul ade s vin s-1 vad. Glasul Decanului nostru l mai dezmetici puin, dar nu prea mult. Dav idson ntreb unde-i sunt minile i de ce e nevoit s umble scufundat pn la bru n pmnt u o vreme ngndurat tii cum i ncrunt el sprncenele! i apoi l fcu pe Davidson s ndu-iminile. * E un divan, zise Wade. Divanul din camera profesorului Boyce. Umplut cu pr de caL Davidson pipi nedumerit i rspunse apoi c-1 simea foarte bine, ns c nu putea s-1 * Dar ce vezi? ntreb Wade. Davidson spuse c nu putea s vad nimic altceva dect o ntindere de nisip presrat cu scoici sparte; Wade i mai ddu s pipie i alte obiecte, spunndu-i co erau i observndu-1 atenie. * Vasul aproape s-a scufundat, zise deodat Davidson, fr nici o legtur cu mprejurar ea.

* Nu te mai ocupa de vas, zise Wade. Ascult ce-i spun eu, Davidson. tii ce-i ai a halucinaie? * Bineneles, zise Davidson. * Ei, afl atunci c tot ce vezi nu-i dect halucinaie. * Aa cum spunea episcopul Berkeley! zise Davidson. * Nu m nelege greit, zise Wade. Eti viu i te afli n odaia lui Boyce. Dar s-a ntm ceva cu ochii dumitale. Nu poi s vezi; poi s pipi i S auzi, dar nu poi vedea. M urm * Mie mi se pare c vd prea multe. Davidson se frec la ochi. Ei? fcu el. * Asta-i tot. Nu te lsa copleit. Bellows, care-i aici lng noi, i cu mine te vom d uce acas cu o trsur. * Ateptai puin. Davidson se gndi. Ajutai-m s m aez! spuse el, dup aceea. i acu ru c v necjesc, dar n-ai vrea s-mi repetai totul din nou? Wade repet totul cu mult rbdare. Davidson nchise ochii i i aps minile pe frunte * Da, zise el. Avei dreptate. Acum c stau cu ochii nchii, tiu c avei dreptate. Dum eata, Bellows, stai lng mine pe divan. M aflu din nou n Anglia. i sn-tem n ntuneric. Apoi i deschise ochii. * i acum, zise el, soarele tocmai rsare, i iat catargele vasului, marea agitat, i o pereche de psri care zboar. Niciodat n-am vzut ceva mai real. i stau vft pn n g c de nisip. Se aplec nainte i-i acoperi faa cu minile. Apoi i deschise ochii din nou, * O mare ntunecat i un rsrit de soare! i totui, stau pe un divan n camera amiculu oyce!... Dumnezeu tie ce-o fi! Acesta a fost nceputul. Trei sptmni, ciudata afeciune a ochilor lui Davidson i con inu cursul neschimbat. Era mult mai ru dect dac ar fi fost orb. Rmsese cu totul neputi ncios i trebuia s fie hrnit ca o pasre de curnd ieit din goace i ajutat s mearg i ce. Dac ncerca s se mite, se mpiedica de lucruri ori se izbea de perei i de ui. Dup zile, ncepu s se obinuiasc s ne aud glasurile fr s ne vad i admise de bun voie id a acas i c Wade avea dreptate n cele ce-i spunea. Sor-mea, cu care era logodit, insis t s vin s-1 vad, i sttea zilnic ceasuri ntregi lng el ascultndu-i povetile despre a ce i se nzrise. Faptul c o inea de mn pe fat prea s-1 consoleze nespus de mult. Ne c atunci cnd prsiserm Colegiul cu trsura i ne ndreptam spre locuina lui, cci locui l Hampstead, i se prea c am fi trecut printr-o movil de nisip i c totul fusese cu desv re ntunecat pn cnd ieise iari la lumin, trecnd prin stnci, prin copaci i prin alte e solide, iar atunci cnd a fost dus n propria sa odaie, 1-a apucat ameeala i spaima c va cdea, pentru c, urcnd scrile, i se prea c e ridicat cu treizeci sau patruzeci de icioare deasupra stncilor din insula lui imaginar. Ne spunea ntr-una c are s sparg toa te oule. n cele din urm, a trebuit s fie cobort n camera de consultaii a tatlui su pe un divan din odaie. El descrise insula ca pe un loc ndeobte pustiu, cu foarte puin vegetaie, afar doar de nite turb i de cteva stnci golae. Erau acolo o mulime de pinguini care fceau ca s le s par albe i neplcute la vedere. Marea era adesea agitat i odat s-a produs o furtun timp ce el sttea chipurile ntins i striga la fulgerele tcute. O dat sau de dou ori ni e foci s-au urcat pe rm, dar numai n primele dou sau trei zile. Zicea c e foarte amuz ant felul n care pinguinii obinuiau s treac de-a dreptul prin el i cum el prea s stea rintre ei fr s-i tulbure. mi amintesc de un lucru ciudat, atunci cnd a simit nevoia s fumeze. I-am pus o p ip n mn i aproape c i-a scos ochii cu ea; apoi i-am aprins-o. Dar nimic nu mai avea gu t pentru el. Dup aceea mi-am dat seama c acelai lucru mi se ntmpl i mie i nu tiu dac buie s fie de obicei, adic s nu simi gustul tutunului dect dac vezi fumul. Dar partea cea mai stranie a viziunii lui a fost atunci cnd Wade 1-a trimis nt r-un crucior de invalizi ca s ia puin aer. Familia lui Davidson a nchiriat un astfel de crucior i 1-a pus pe servitorul lor surd i ncp nat, numit Widgery, s-1 conduc. I ui Widgery despre plimbrile de sntate erau ciudate. Sor-mea, care se dusese la Dogs Home, i-a ntlnit n Camden Town, lng Kings Cross, Widgery mergnd nepstor n trap, i D , care se arta grozav de tulburat, ncercnd n felul su timid, de om fr vedere, s-1 pot asc pe Widgery. ncepu s plng de-a bihelea cnd sor-mea i vorbi. * Ah, scoate-m din ntunericul sta groaznic! zise el, bjbind dup mina ei. Trebuie s ies de aici, fiindc altminteri am s mor. Era cu totul incapabil s-i explice ce se ntmplase, dar sor-mea hotr c trebuie s-1

c acas i, ndat dup aceea, pe cnd urcau dealul ctre Hampstead, groaza pru s-1 prse ra plcut s vad din nou stelele, dei n clipa aceea era pe la amiaz i cerul strlucea al tru. * Mi se prea atunci, mi spuse el mai trziu, ea eram mpins spre o ap, fr s m pot vi. La nceput n-am fost prea alarmat. Firete c acolo era noapte, o noapte minunat. * Firete? l ntrebai eu, fiindc lucrul mi se pru ciudat. * Firete, zise el. Acolo totdeauna e noapte, cnd aici e ziu... Ei, i cum i spun, n e ndreptam direct spre ap, care era linitit i strlucitoare n lumina lunii... doar cu o hul vast oare prea c devine tot mai cuprinztoare i mai ntins pe msur ce coboram n faa apei lucea ca o piele... s-ar fi putut ea sub ea s fie un spaiu gol, innd seama c legeam lucrurile att de greu. i, ncet-ncet, fiindc ptrundeam n ea ca de pe un povrni mi-a ajuns pn la ochi. Apoi am intrat dedesubt i pielea pru s se rup i s se nchid peste ochii mei. Luna a fcut un salt pe cer i s-a colorat ntr-un verde nelmurit, ia r petii, licrind slab, neau n jurul meu laolalt cu tot felul de alte fpturi care pre n sticl luminoas, i am trecut printr-un desi de ierburi de mare care strluceau cu un luciu uleios. i tot aa am continuat s cobor n mare, i stelele se stingeau una cte una, luna se fcea tot mai verde i mai ntunecat, iar ierburile de mare deveneau de un roupurpuriu luminos. Totul era foarte nelmurit i misterios i prea c freamt. i n tot ace mp puteam auzi roile cruciorului scr ind, i paii oamenilor care treceau pe lng noi, l deprtat al unui ins care vindea o ediie special a ziarului Pali Mall. Continuam s cobor tot mai adnc n ap. n jurul meu totul era negru ca cerneala, nici o raz de soare de deasupra nu mai ptrundea n aceast ntunecime, iar fpturile fosforescente deveneau din ce n ce mai luminoase. Ramurile erpuitoare ale ierburilor din adncuri licreau ca flcrile miei lmpi de spirt; dar, dup un timp, ierburile acelea disprur. Petii veneau pre mine privindu-m i cscnd gura, ptrundeau n mine i treceau prin mine. Niciodat nu m m nchipuit c exist asemenea peti. Aveau linii de foc n lungul trupului, ca i cum ar fi fost desenai cu un creion luminos. i mai era o fiin nspimnttoare, care nota pe spat o mulime de brae ncolcite. i apoi am vzut, venind foarte ncet spre mine prin ntuneri o mas ceoas de lumin care, apropiindu-se mai mult, s-a artat a fi o puzderie de peti c e se agitau i se repezeau la ceva care plutea undeva sus. M-am ndreptat ntr-acolo i am vzut ndat n mijlocul acelui tumult, la lumina iradiat de peti, o bucat dintr-o veri frnt lunecnd deasupra mea, o caren ntunecoas care plutea nclinat i cteva forme fosforescente ce se smuceau i se rsuc n vreme ce petii mucau din ele. Atunci a fost momentul cnd am nceput s ncerc s-i atr atenia lui Widgery. M cuprinsese groaza. Of! A fi trecut drept prin aceste... restu ri pe jumtate mncate. Asta, dac n-ar fi venit sora dumi-tale! Aveau guri mari n ele, Bellows, i... Dar s lsm. A fost ns ngrozitor! Trei sptmni a rmas Davidson n aceast stare neobinuit, vznd ceea ce ne nchipuia ul acela c era o lume cu totul fantastic i fiind complet orb la lumea din jurul su. Apoi, ntr-o mari, cnd m-am dus s-i vizitez, l-am ntlnit pe btrnul Wade pe coridor. * Poate s-i vad degetul mare! zise btrnul, att de emoionat, c abia reuea s-i p ul. Poate s-i vad degetul mare, Bellows! mai zise el cu lacrimi n ochi. Biatul are s s e fac bine! M repezii n odaia n care se afla Davidson. inea n faa ochilor o crticic, se uita ea i rdea ncetior. * E uluitor, zise el. E un fel de pat n locul sta 1 i art cu degetul. Sunt pe nite stnci, ca de obicei, i pinguinii umbl legnndu-se n jurul meu i bat din aripi ca de obi ei, de cteva ori s-a artat i o balen, ns acum s-a fcut prea ntuneric ca s-o mai vd. une ceva aici, i am s vd... vd cu adevrat. E foarte neclar i ntrerupt pe alocuri, ns oate astea vd ceva ca o nluc tears. Am constatat asta azi-dimi-nea, n timp ce m mbr o gaur n aceast infernal lume fantomatic. Pune-i niel mna lng mna mea. Nu... nu a ! Da! O vd. Baza degetului mare i o bucat din manet! Seamn cu fantoma unei buci din mitale, care parc iese din cerul ntunecat. Chiar lng ea e un grup de stele care parc formeaz o cruce. Din momentul acela Davidson a nceput s se vindece. Relatarea sa despre aceast s chimbare, ca i relatarea despre viziunea pe care o avusese erau ciudat de convingt oare. Pe anumite poriuni ale cmpului su vizual lumea imaginar plea, devenea transpare nt parcaj i prin aceste goluri translucide omul ncepu s zreasc nelmurit lumea real di ur. Aceste poriuni crescur ca dimensiune i numr, se unir i se rspndir, pn cnd nu curi oarbe pentru ochii si dect ici-colo. Acum putea s se ridice i s umble, putea din

nou s se hrneasc, s citeasc, s fumeze i s se poarte ca un cetean obinuit. La nce foarte mult faptul c avea aceste dou imagini care se suprapuneau una peste alta ca hnaginile schimbtoare ale unei lanterne magice, dar dup puin vreme a nceput s deosebe asc formele reale de cele iluzorii. La nceput, se bucur sincer i pru nespus de dornic s-i completeze vindecarea prin e xerciii i ntritoare. Dar pe msur ce aceast stranie insul a sa ncepu s-i dispar din or, interesul lui fa de ea crescu ciudat. ndeosebi, dorea s coboare din nou n adncul m ii, i-i petrecea jumtate din timp rtcind prin prile de jos ale Londrei, spre a ncerca easc epava scufundat pe care o vzuse n nlucirea lui. Strlucirea zilei adevrate l impr ona n scurt timp att de puternic, nct i nltur cu totul lumea fantomatic; ns, nopi aie ntunecoas, putea s mai vad stncile albite ale insulei i pinguinii greoi care merge au legnndu-se ncoace i ncolo. Totui, chiar i aceste imagini devenir tot mai palide i le din urm, curnd dup ce se cstori cu sora mea, le vzu pentru ultima dat. i acum, iat care este lucrul cel mai ciudat din toate. Cam la doi ani dup vinde carea lui luam ntr-o zi masa n familia Davidson, i dup mas a venit n vizit un om numit Atkins. E locotenent n Marina Regal i este un om plcut i vorbre. Era prieten cu cumnat l meu i n curnd s-a mprietenit i cu mine. Era logodit cu verioara lui Davidson i, nt , a scos un fel de cutie cu fotografii pe care o avea n buzunar, ca s ne arate o n ou poz a logodnicei sale. * i, fiindc veni vorba, zise el, iat i btrnul Fulmat. Davidson se uit nepstor la fotografie. Apoi deodat faa i se aprinse. * Dumnezeule! strig el. A putea, aproape s jur... * Ce? ntreb Atkins. * C am mai vzut vasul sta. * Nu vd cum ai fi putut... De ase ani n-a mai ieit din mrile sudului, i nainte de asta... * Dar... ncepu Davidson i apoi zise: Da, sta-i vasul pe care l-am vzut n vis; sun t sigur c sta-i vasul pe care l-am vzut n vis. Se afla lng o insul plin cu pinguini ras o lovitur de tun. * Dumnezeule! fcu Atkins, oare abia acum auzise amnuntele ntmplrii. Cum naiba ai putut s visezi asta? i apoi, puini treptat, s-a putut deduce cu precizie c exact n ziua cnd Davidson f usese cuprins de criza aceea vasul Fulmar se aflase ntr-adevr lng o stnc mic, la sud d insula Antipozilor. O barc acostase cu o sear nainte ca s culeag ou de pinguin, ntrz e, i din pricina unei furtuni echipajul brcii trebuise s-i amne pn dimineaa ntoarcer vas. Atkins fusese unul din oamenii acestui echipaj, i el ntri cuvnt cu cuvnt amnunte le insulei i brcii descrise de Davidson. Nu ncape cea mai mic ndoial c Davidson a vzu u adevrat, locul acela. Prin cine tie ce mijloc inexplicabil, n timp ce el se mica nc oace i ncolo prin Londra, vederea lui se mica ncoace i ncolo ntr-un chip cu totul real prin insula aceea ndeprtat. Cum se putea una ca asta? Aici, misterul e absolut! Astfel se ncheie neobinuita povestire despre ochii lui Davidson. Este, pesemne , cazul cel mai autentic din cte se tot povestesc despre vederile la distan. Nu exi st nici o explicaie, dect aceea dat de profesorul Wade. Dar explicaia lui include teo ria celei de-a patra dimensiuni, precum i o disertaie asupra spaiilor de tip teoret ic. A spune c exist un nod n spaiu mi se pare pur i simplu un nonsens; poate din cauz u nu sunt matematician. Cnd am spus c nimic nu poate schimba faptulc locul acela se .iiii la o distan de opt mii de mile, el mi-a rspunsa dou puncte ar putea s se af le pe o hrtie la o distan de un metru, i totui s fie aduse n acelai loc, prin ndoire ei. Cititorul poate c va nelege;ii!nunentul lui, eu ns sunt sigur c nu pot. Prerea Ini e, cred c intercalndu-se Davidson ntre polii elec-l io magnetului celui mare, punct ele retinei acestuia au Suferit o rsucire extraordinar, prin schimbarea brusc a cmpu lui de for, datorit fulgerului. Ca o consecin a acestui fapt, profesorul crede cS ar fi cu putin s trieti vizual -o parte a lumii, n timp ce corporal ai tri n alta. El a fcut chiar anumite experiene n sprijinul prerilor sale; dar, pn acum, n-a reuit dect s orbeasc cu totul civa di d c acesta este rezultatul net al muncii sale, cu toate c nu l-am mai vzut de cteva sptmni. n ultimul timp am fost att de ocupat cu instalaia de la Saint-Pancras, nct mi lipsit prilejul s m mai duc spre a-i face o vizit. Dar ntreaga teorie a lui mi se pa re fantastic. Faptele n legtur cu Davidson se afl pe o baz cu totul diferit, i pot s n chiar eu mrturie asupra exactitii tuturor amnuntelor pe care le-am dat.

n romnete de V. KERNBACH i C. VONGHIZAS ARGONAUl AERULUI Maina zburtoare a lui Monson putu fi vzut de la ferestrele trenurilor care trece au fie de-a lungul liniei principale de sud-vest, fie de-a lungul liniei dintre Wimbledon i Worcester Park, sau, mai exact, putur fi vzute schelele care limitau zb orul aparatului. Acestea se ridicau deasupra copacilor cu o niruire masiv de fier i de scnduri ce se mpleteau, i o plas enorm de funii i parme, ntinse pe o distan apro dou mile. De la ramificaia din Leatherhead, aceast schelrie era ntrerupt i, n parte, uns de un deal cu csue pe el; dar de pe linia principal se putea vedea n profil aceas t reea complex de grinzi i bare curbate care fceau o impresie puternic asupra excursio nitilor venii din Portsmouth, din Southampton i din West. Monson preluase lucrarea de unde o lsase Maxim, o continuase la nceput cu un total dispre fa de ironia i ignora na ziaritilor, care-1 iritaser i-1 stnjeniser pe predecesorul su, i cheltuise (se spu ceva mai mult de jumtate din imensa-i avere n aceste ncercri. Rezultatele, pentru o generaie nerbdtoare, preau ncnsemnate. Dup ce trecur vreo cinci ani de la nlarea c i pduri de fier de la Worcester Park, iar Mons-on nc nu reuise s fac o demonstraie ele zbor peste Trafalgar Square, pn i excursionitii din insula Wight i luar libertatea de zmbi. i chiar oamenii inteligeni, ca cei care nu-1 considerau pe Monson un nebun a tins de mania inveniilor, l denunar ca fiind (fr vreun motiv anume) un arlatan ludro i totui, din cnd n cnd, cte un tren de diminea, ncrcat cu navetiti posesori de te, vedea un monstru alb repezindu-se impetuos prin reeaua graioas de ine i bare i auz ea suporturile, plasele i amortizoarele trosnind, scr ind i gemnd de fora izbiturii. At nci aprea cte un buchet de fee la ferestrele trenului i ziarele de diminea, abandonate , erau nlocuite cu o viguroas discuie despre posibilitatea de a zbura (n care nu se spunea niciodat ceva nou), pn cnd trenul ajungea n gara Waterloo, i ncrctura lui de iti se mprtia n toat Londra. Sau taii i mamele din vreun tren aglomerat, plin de excu oniti obosii care se ntorceau epuizai dup o zi de odihn pe rmul mrii, gseau constru cat, ce se profila nalt pe cerul de sear, folositoare pentru a distrage din introspe cia lor pe civa copii nervoi, i care tresreau deodat la trecerea rapid a unei uriae negre i naripate ce se strduia s se nale po nite ine. Era un lucru mre, fr ndoi pentru conversaie; dar n acelai timp nu era totui dect un zbor ntre nite corzi de ghid j, i cei mai muli dintre martori nici nu-1 considerau drept zbor adevrat. Majoritat ea l socotea cel mult un fel de. tobogan. Mons-on, spuneam, nu s-a prea sinchisit la nceput do prerile presei. Dar poate c i el i fcuse o idee destul de proast despre timpul care va mai fi necesar pn cnd stpni tactica zborului, ajustarea rapid a uriaei forme zburtoare cu fiecare izbucnire i micare ntmpltoare a aerului; i nici nu socotise prea bine suma de bani pe care acea st prelungit lupt mpotriva gravitaiei l va costa. i nu era cu pielea att de groas pe a. n secret, el primea periodic nite pachete cu tieturi din ziare, pe care i le tri mitea Romeike, iar bancherul su i trimitea, tot periodic, conturile; i dac la nceput nu i-a psat de ridicolul i scepticismul cu care era ntmpinat, s-a simit totui mereu ma i neglijat, pe msur ce treceau lunile i banii se mpuinau. A fost un timp cnd Monson l xpe diase pe ziaristul ntreprinztor, dornic de tiri interesante, s plece cu mna goal d e la ua lui. Dar cnd ziaristul ntreprinztor ncet de a-1 mai tulbura, Mon-. son nu fu n ici pe departe satisfcut n fundul inimii sale. Totui, munca continua zi de zi i puzd eria desubtile dificulti ale navigaiei scdea la numr. Zi de zi, de asemeni, banii se scurgeau, pn cnd contul su nu mai fu o chestiune de sute de mii, ci doar de zeci. i n cele din urm sosi o aniversare. Monson, stnd n micul atelier de desen, observ deodat data pe calendarul lui Wood house. * Astzi suit cinci ani de cnd am nceput, i spuse el pe neateptate lui Woodhouse. * Serios? zise Woodhouse. * Modificrile sunt cele care ne fac figura, zise Monson, mucnd o clam. ntimp ce vorbea, desenele noilor palete pentru elicea din spate se aflau n faa lui, pe mas. Arunc clama de alam, strmbat, n coul de hrtii i btu darabana cu degete * Modificrile astea! Vor fi vreodat matematicienii destul de ageri ca s ne scut easc de toate aceste cr-peli i ncercri? Cinci ani... nv nd totul pe degete, cnd te g fi fost posibil s calculezi totul dinainte. Ct a costat! A fi putut s angajez trei matematicieni de frunte pe toat viaa. Dar ei n-ar fi fcut dect s dezvolte vreo teorem frumoas i inutil n domeniul pneumaticii. Ct timp a mai trecut, Woodhouse 1

* Turnarea acestor piese va lua trei sptmni, zise Woodhouse. La preuri speciale. * Trei sptmni! zise Monson, continund s bat darabana cu degetele. * Trei sptmni pe puin, zise Woodhouse, un inginer excelent, dar care nu se price pea s ncurajeze pe altcineva. Trase foile de hrtie spre el i ncepu s haureze o bar. Monson ncet s mai bat darabana i ncepu s-i mnnce unghiile, privindu-1 fix pe Wo . * Ct timp e de cnd au numit ei asta Nebunia lui Monson? ntreb el deodat. * O cam un an, zise Woodhouse nepstor, fr s-i ridice privirea. Monson trase aer printre dini i se duse la fereastr. Coloanele puternice de fie r, care susineau inele.suspendate, de unde pornea maina, se nlau chiar n apropiere, ia maina era ascuns de marginea de sus a ferestrei. Prin pdurea de stlpi de fier, vops ii n rou i mpodobii cu iruri de buloane, se zrea frumoasa privelite dinspre Esher. U n trecu, lune-cnd fr zgomot pe la mijlocul distanei, zgomotul fi-indu-i acoperit de ciocanele muncitorilor care lucrau deasupra. Monson i putu imagina feele care rnjeau la ferestrele vagoanelor. njur crunt printre dini i lovi cu necaz o musc care ncepuse deodat s bzie pe geamul ferestrei. * Ce s-a ntmplat? ntreb Woodhouse uitndu-se mirat Ia patronul su. * Mi s-a fcut sil de toate. Woodhouse se scarpin pe obraz. * Oh! fcu el dup o pauz n care cut s priceap. Apoi mpinse desenele din faa sa. * Ntrii tia... Eu ncerc s cuceresc un nou element, ncerc s fac un lucru care va uiona ntreaga via. i n loc s piveasc eu interes nelegtor, ei rnjesc i fac glume tot felul de porecle, mie i aparatelor mele. * Nite mgari! zise Woodhouse, aruncndu-i din nou ochii asupra schielor. Epitetul, lucru destul de curios, l fcu pe Monson s tresar. * Oricum mi s-a fcut sil de toate, Woodhouse! zise el dup o pauz. Woodhouse ridic din umeri. * Nu-i nimic de feut dect s avem rbdare, aa cred, zise Monson, vrndu-i minile n re. Am pornit. Mi-am aternut patul, i trebuie s m culc n el. Nu pot s dau napoi. Voi d ce lucrurile pn la capt i voi cheltui toi banii pe, care-i mai am i toi banii pe care m s-i pot mprumuta. Dar i spun, Woodhouse, mi s-a feut lehamite de tot Dac a fi pltit zecea parte din bani vreunui trepdu politic, acum a fi fost demult baronet. Monson se opri. Woodhouse privi int n faa sa, cu o expresie goal, pe care o folos ea ntotdeauna pentru a-i arta simpatia, i lovi cu cutia de creioane n mas. Monson se u it la el cteva clipe. * Ei, la naiba! zise deodat Monson i iei brusc din odaie. Woodhouse mai rmase vreo jumtate de minut cu expresia sa de simpatie. Apoi sus pin i continu s haureze schiele. Era vdit c ceva l tulburase pe Monson. Bun biat i dar dificil. Aa se ntmpla cu orice amator care avea de-a face cu tehnica i dorea ca totul s se sfreasc dintr-o dat. Dar Monson avea de obicei o rbdare de expert. Era ciu dat c putea s fie att de irascibil. Ce frumoas i rotund prea acum aceast bar de alum Woodhouse i ddu capul pe spate, l aplec mai nti ntr-o parte i apoi n cealalt, pen ecia mai bine desenul haurat. * Domnule Woodhouse, zise Hooper, eful lucrtorilor, vrndu-i capul pe u. * Ce-i? ntreb Woodhouse fr s se ntoarc. * S-a ntmplat ceva, domnule? ntreb Hooper. * Ce s se ntmple? ntreb Woodhouse. * Patronul tocmai s-a urcat pe ine i njur ca uri birjar. * Ah I fcu Woodhouse. * Nu-mi place cum arat, domnule. * Nu? * i m gndeam c, poate... * Nu te mai gndi, zise Woodhouse continund s-i admire desenele. Hooper l. tia bine pe Woodhouse i nchise repede ua, trntind-o cu putere. Woodhouse mai privi fix naintea lui cteva minute, apoi fcu un efort zadarnic de a-i cura dinii u creionul. Renun brusc, arunc unealta aceea veche, uzat i tocit, drept n mijlocul od se ridic, se ntinse, i l urm pe Hooper. Arta tulburat, asta o vedea bine orice muncitor pe care l ntlnea. Cnd un milionar care cheltuise muite mii cu nite experiene ce necesit o ntreag armat de oameni arat d odat c i s-a fcut sil de aciunea ntreprins, exist aproape invariabil o anumit cantit e frmntare mintal n rndurile micii armate pe care o are angajat. i chiar nainte de a-

pe fa inteniile, se fac speculaii i murmure, oamenii l observ i l studiaz. Sute de tiau, nainte de a se sfri ziua, c Monson era tulburat, c Woodhouse era tulburat, c Ho per era tulburat. Soia unui lucrtor, bunoar (pe care Monson n-o vzuse niciodat), a hot s-i pun banii la casa de economii, n loc s-i cumpere o rochie de catifea. Att de mare este efectul unor njurturi, chiar i ntmpltoare, ale unui milionar. Monson gsi oarecare satisfacie n faptul c se urca pe schele i cut s se poarte ur Ct mai muli oameni. Dup ctva timp se satur chiar i de asta, i cobor pe pmnt, spre u elor de sus i porni pe alei ctre sud-est, spre nesfrita nemulumire a valetului su de l a Cheam. i cauza imediat a tuturor acestora, micul grunte de suprare care precipitase din tr-o dat toat nemulumirea asta fa de opera vieii lui, a fost ce lucruri mrunte ne di eaz toate marile hotrri! o jumtate de duzin de observaii lipsite de respect fcute de fat drgu, cu gust mbrcat, cu o voce plcut i cu ceva mai mult dect drglenie n n aceast jumtate de duzin de observaii se deslueau mai ales trei cuvinte: Nebunia lui Monson. Ea simise c se purtase ncnttor fa de Monson; reflect a doua zi ct de plin fusese, i nimeni n-ar fi fost mai uimit ca ea dac ar fi aflat efectul pe bare l fcus e asupra lui Monson. innd seama de toate, sper c ean-a aflat asta niciodat. Cum merge cu maina zburtoare a dumitale? ntrebase ea. (M ntreb dac am s m nt cu cineva care s aib bumd sim s nu m ntrebe despre asta, gndi Monson.) Are s fie fo imejdios la nceput, nu-i aa? (Crede c mi-e fric!) Acum are s cnte Jorgon; l-ai mai reodat? (Dup ce s-a ocupat de mania mea, revenim acum la o conversaie raional.) Efuzi despre Jorgon; declin treptat al conversaiei, sfrind cu: S m anuni cnd maina zburt dumitale va fi gata, domnule Monson, i atunci am s m gndesc dac v fi nimerit s cumpr un bilet. (Crede c m joc nc de-a inveniile.) Dar lucrul cel mi amar pe care 1-a spu n-a fost hrzit urechilor lui Monson. Fa de Phlox, romancierul, ea etala ntotdeauna o contient strlucire. Tocmai am vorbit cu domnul Monson, i el nu poate s se gndeasc la ic, dar absolut la nimic, dect la maina aceea zburtoare a lui. tii c toi muncitorii nu mesc antierul acela al lui Nebunia lui Monson? E un om cu totul imposibil. E ntr-ade vr foarte, foarte trist. Eu l privesc ntotdeauna n lumina averii risipite... miliona rul pierdut, tii? Era drgu i bine crescut; scrisese ntr-adevr o istorioar epigramtica , dar partea t era c reprezenta un tip. Ea rezuma ceea ce gndea lumea despre omul care muncea ci nstit, ncncetat i ferm pentru o revoluie formidabil n mainismul lumii civilizate, pent ru o schimbare mult mai profund n mijloacele umanitii dect cele care s-au efectuat de la nceputul istoriei. Ei nici nu-1 luau mcar n serios. n scurt vreme va ajunge de pom in. * Trebuie s zbor acum, zise el n drum spre cas, chinuit de sentimentul unui tot al faliment social. Trebuie s zbor ct mai curnd. Dac nu va fi curnd, pe legea mea! mi iau lumea-n cap. Spuse acestea nainte de a-i arunca privirea prin carnetul de depuneri i prin mo rmanul de acte. Orict ar prea de nepotrivit cauza, glasul fetei aceleia i expresia o chilor ei fuseser cele care-i precipitaser nemulumirea. Dar, firete, descoperirea c t oat averea care s-1 menin se reducea la nici o sut de mii de lire fu otrava care-i adn ci rana. A doua zi dup asta, a urmat explozia mpotriva lui Woodhouse i a lucrtorilor si, i dup aceea chipul i-a rmas mereu sumbru timp de trei sptmni, i nelinitea a pus stpnir Cheam i Ewell, Maldon, Mor-den i Worcester Park, locurile care prosperaser masiv de pe urma experienelor sale. La patru sptmni dup aceast prim izbucnire, c sttea mpreun cu Woodhouse ling ma truit, care era aezat pe inele nlate, cu ajutorul crora i cptase clin nou impozan ul propulsor strlucea ntr-o albea mai luminoas dect restul mainii, i un aurar, ascult e un capriciu al lui Monson, acoperea barele de ahiminiu cu aur. i privind n jos d e-a lungul aleii lungile otgoane (aurite acum de apusul soarelui), puteai zri nite semnale roii, iar la dou mile deprtare un furnicar de lucrtori care erau ocupai s mod ifice ultimele poriuni ale pistei n pant ascendent. * Am s vin, zise Woodhouse. Am s vin imediat. Dar i spun c este o nebunie inferna l. Mcar dac ai mai atepta nc un an... * Ii spun c nu vreau. i spun c treaba va merge. Am ateptat destui ani... * Nu-i de asta, zise Woodhouse. Cu maina e n regul. Dar e vorba de conducerea e i...

* Nu m-am lansat eu, zi i noapte, nainte i napoi, prin colivia de veveri? Dac lucr rile merg bine aici, or s mearg bine i pe deasupra Angliei. Nu e dect teama, s tii, Wo odhouse. Am fi putut porni i acum un an. i pe Ing asta... * Ce mai e? fcu Woodhouse, * Banii! i-o trnti Monson peste umr. * D- dracului f Nu m-am gndit niciodat la bani, zise Woodhouse, i, apoi, vorbind pe un ton cu totul diferit de cel cu care spusese cuvintele de adineauri, repet: Am s vin. Poi s te bizui pe mine. Monson se ntoarse brusc i vzu, sclipindu-i pe chipul luminat de soarele asfinitu lui, tot ceea ce Woodhouse nu avea ndemnarea s-i spun. l privi o clip, apoi i ntinse spontan. * Mulumesc, zise el. * n regul, zise Woodhouse, lundu-i mna, i adug cu o expresie mai blajin: Bizuie-t e mine. Dup aceea se ntoarser amndoi spre marele aparat care sttea aezat cu aripile lui pl ate ntinse deasupra mainii de remorcare i-1 privir dui pe gn-duri. Monson, cluzit pro il de un studiu fotografic al zborului psrilor, i ele metodele lui Lilienthal, modi ficase treptat formele lui Maxim, din nou spre forma unei psri. Aparatul era totui acionat de o imens elice n spate, n locul cozii; i astfel planarea, care necesit o aju stare aproape vertical a unei cozi plate, devenea imposibil. Corpul mainii era mic, aproape cilindric i ascuit. n fa i n spate, la capetele ascuite, erau dou motoare m u petrol pentru elice, i navigatorii stteau aezai ntr-o adncitur n form de canoe, ce fa conducnd i fiind protejat de un ecran scund, cu dou ferestre cu geamuri fixate n m etal, mpotriva btii puternice a aerului. De fiecare parte se afla cte un monstruos c adru plat, cu o margine curbat n fa, care putea fi ajustat s stea fie orizontal, fie n linat n sus sau n joS. Aceste aripi funcionau rigid mpreun, sau, lrgind un pivot, una utea fi nclinat cu un mic unghi, independent de cealalt. Marginea din fa a fiecrei ari pi putea i ea s fie micat napoi, pentru a micora suprafaa aripei cam cu o esime. Mai numai c nu era fcut s planeze, dar era i incapabil s vibreze n zbor. Ideea lui Monso ra s se ridice n aer cu viteza iniial, a aparatului, i apoi s alunece, cum ar aluneca o carte de joc, meninndu-i viteza cu ajutorul elicei de la spate. Ciorile i pescruii z boar aa pe distane enorme, fr s fac nici o micare perceptibil din aripi. Pasrea par ra ntr-adevr pe un tobogan aerian. Ea lunec n cobor lent, ctva timp, pn cnd a cti onsiderabil, i apoi, schimbnd nclinaia aripilor, alunec n sus din nou, aproape pn la tudinea iniial. Chiar i un londonez, care a privit psrile n. colivia din Regents Park, cunoate acest lucru. Dar pasrea practic aceast art nc din clipa n care i prsete cuibul. Ea nu are tul perfect, dar i instinctul desvrit de a-1 folosi. Un om cnd nu mai st pe picioarele sale are prea puin ndemnare de a-i menine echilibrul. Chiar i mecanismul simplu a n sului cu bicicleta i ia cteva ceasuri de strdanie. Ajustarea instantanee a aripilor , replica rapid fa de o adiere trectoare, recptarea iute a echilbrului, micrile ame ale rotirii, care cer precizie absolut pe toate acestea el trebuie s le nvee, s le nv cu o strdanie infinit i cu o infinit primejdie, dac va fi vreodat s cucereasc zborul aina zburtoare care va porni ntr-o bun zi, condus de nite simple prghii mici, cu o f s punte deschis, ca a unui vapor, i ncrcat cu tunuri i obuze, nu este dect un vis com de scriitor. n viei i n averi, costul cuceririi imperiului aerian ar putea s depeasc ar i tot ce s-a cheltuit n mreaa cucerire a mrilor de ctre om. Cu siguran c aceast e va fi mi costisitoare dect cel mai mare rzboi care a devastat vreodat lumea. Nimeni nu cunotea mai bine aceste lucruri dect aceti doi oameni practici. i ei ti au c sunt n primele rnduri ale armatei care va veni. Totui, speran exist chiar i ntr une disperat. Uneori oamenii sunt ucii chiar i n spatele frontului, n timp ce alii car e au fost prsii ca mori n. locul cel mai. primejdios reuesc s scape i s supravieuia * Dac depim aceste puni,., zise Woodhouse, n. timp ce mergea ncet. * Dragul meu, zise Monson, al crui curaj crescuse treptat n timpul ultimelor ct eva zile, nu trebuie s depim aceste puni. Avem un sfert de mil ptrat pe care putem c unde gardurile au fost ndeprtate i anurile nivelate. Vom cobor n condiii foarte bune, c ne vom asigura de toate. Iar dac nu... * Ah! fcu Woodhouse. Dac nu! nainte de ziua pornirii, reporterii ziarelor prinser de veste despre schimbrile fcute Ia captul de nord al construciei, i Monson fu bucuros s observe o schimbare ho

trt n comentariile pe care i le trimise Romeike. Va porni ntr-o bun zi, spuneau ziare Va porni ntr-o bun zi, spuneau navetitii de pe linia de sud-vest, vorbind ntre ei; ex cursionitii care mergeau la mare, cltorii care-i petreceau acolo sfr-itul sptmnii ve din Sussex i Hampshire i Dorset i Devon, eminenii literai din Haslemere, toi vorbeau n re ei cu nsufleire, spunnd:Va porni nti-o bun zi, cnd treceau cu trenul prin faa sch familiare. i ntr-adevr, ntr-o diminea luminoas, n vzul celor din trenul de zece i la Basingstoke, maina zburtoare a lui Monson i ncepu cltoria. Vzur maina de remorcate alergnd iute de-a lungul inelor, i elicea alb i aurie rs u-se n aer. Auzir rostogolirea rapid a roilor i izbitura din clipa cnd maina ajunse la amortizoarele de la captul cursei ei. Apoi un uierat, cnd maina zburtoare fu aruncat n inte n plase. Toate acestea, majoritatea dintre ei le vzuse i le auzise i mai nainte. Aparatul trecu htr-un zbor nclinat prin cadrul schelriei i se ridic din nou, i atunci fiecare din cei ce priveau strig, sau gemu, sau ip, sau url, dup cum i era firea. Cci locul izbiturii i opririi obinuite, maina zburtoare zbur afar din cuca unde sttuse c i ani, ca o sgeat dintr-un arc, i se nl oblic n aer, fcu o mic curb, pentru a trec upra liniei, i-i lu avnt n direcia comunei Wimbledon. Pru c atrn o clip n aer i se face tot mai mic. apoi se scufund i dispru dincol ile copacilor, spre est de Coombe Hill, i nimeni nu ncet s priveasc ntr-acolo cu gura cscat, mult timp dup ce ea dispruse. Asta fu ceea ce vzur oamenii din trenul de la Basingstoke. Dac ai fi tras o lin ie prin mijlocul acestui tren, de la locomotiv pn la captul ultimului vagon, n-ai fi gsit ipenie de om pe partea opus celei dinspre maina zburtoare. Se produse o nval neb n de la o fereastr la alta, n timp ce aparatul trecea peste linie. Mecanicul i fochi stul locomotivei nu-i luar nici o clip ochii de pe colinele joase de ling Wimbledon, i nu observar c trecuser de-a dreptul prin Coombe i Malden i Raynes Park, pn cnd, v u-i n fire, se pomenir intrnd cu vitez nebun n gara Wimbledon. Din clipa cnd Moiison, rostind un simplu Acum!, pornise maina care-1 remorca, ni ci el i nici Woodhouse nu mai srjuser o vorb. Amndoi stteau cu dinii ncletai. Monson use peste linie cu o curb prea mare, i Woodbouse i deschisese i nchisese buzele albe; dar nici unul nu vorbi. Woodhouse se ncleta pur i simplu de scaunul su, respirnd prin tre dini i privind regiunea albstruie dinspre vest, care trecea n goan pe lng el, n j ndeprtndu-se. Monson n-genunche la postul su din fa, iar minile i tremurau pe volan re aciona aripile. Nu putea s vad nimic n fa, dect o mas de nori albi pe cer. Maina se ridic oblic n sus, nc mergnd cu o vitez enorm, dar pierznd n fiecare c iueal. Pmntul se ndeprta dedesubt cu o iueal descres-cnd. * Acum! zise Woodhouse n cele din urm, i, cu un efort violent, Monson smuci vol anul i schimb unghiul aripilor. Maina-pru s atrne cam jumtate de minut nemicat n ae i el vzu dealurile de un albastru ceos, acoperite de case, din Kilburn i Ham-pstead , repezindu-se n sus n faa ochilor si i ridicndu-se ncncetat, pn cnd mica cupol n Albert Hali i apru prin ferestre. O clip, el aproape c nu nelese sensul acestei ridicr rapide a orizontului, dar pe msur ce casele apreau din ce n ce mai aproape, i ddu sea a ce fcuse. Rsucise aripile prea mult, i aparatul se npustea acum direct n jos spre T amisa. Ghidul, ntrebarea i convingerea, toate se produser ntr-o secund. * Prea mult! gfi Woodhouse. Monson ntoarse volanul pe jumtate napoi cu o smucitur, i imediat malul de la Kilb urn i Hampstead cobor din nou n partea inferioar a ferestrelor sale. Fuseser la o mie de picioare deasupra grii din Coombe i Malden; cincisprezece secunde dup aceea tre ceau uiernd, cu o vitez nspimnttoare, la nici optzeci de picioare peste gara East Putn y, pe linia ferat a Districtului Metropolitan, n uimirea i ipetele peronului plin de lume. Monson se npusti prin vzduh pe deasupra vagoanelor i de la Fulham ncolo porni r s se nale din nou n atmosfer, drept, prea drept chiar. Autobuzele treceau ncet pe o ua din Fulham, oamenii ipau. i apoi din nou n jos, tot prea abrupt, iar copacii ndeprtai i casele din jurul lui Primrose Hill se repezeau n sus prin fereastra lui Monson, i atunci el vzu deodat, drept n faa sa, ntinderea verde a grdinilor Kensington i turnurile Institutului Imper ial. Se ndreptau n jos drept spre South Kensington. Turlele Muzeului de Istorie Na tural aprur repezindu-se n sus. Veni o secund fatal de gndire rapid, un moment de ezi e. S ncerce i s ocoleasc turnurile, saU s devieze spre est? Fcu o ncercare, ezitnd, s elibereze aripa dreapt, ls frna pe jumtate desfcut

tere volanul. Botul mainii pru c se ridic n faa lui. Volanul i aps mna cu o for irezistibil control. Woodhouse, stnd ghemuit, scoase uri ipt rguit i sri spre Monson. * Prea mult! strig el i apoi se ag de marginea bordului cu disperare, iar Monson fusese dat peste cap i cdea acum pe spate spre el. Lucrul se ntmplase att de iute, nct abia dac un sfert din oamenii care se plimbau coace i ncolo prin Hyde Park, pe Brompton Road i pe Exhibition Road vzur ceva din cat astrofa aerian. O form naripat apruse n deprtare pe deasupra mnunchiului de case dins sud, czuse i se ridicase, devenind din ce n ce mai mare; se repezise n jos spre Ins titutul Imperial, ca o form larg cu aripi ntinse, se rotise ntr-un sfert de cerc, nise spre est, i apoi se nlase brusc vertical n aer. Un obiect negru czu din ea i porni n rsucindu-se. Un om! Doi oameni ncletai unul de altul! Veneau n jos rsucindu-se. Se de sprir abia lovindu-se de acoperiul Clubului Studenilor, i srir n tufiurile verzi di a de sud a cldirii.

Vreo jumtate de minut, corpul ascuit al uriaei maini continu s se nale vertical, elicea care se n-vrtea la disperare. Un scurt interval, care totui le pru un veac ce lor care priveau, atrn nemicat n aer. Apoi o limb de flcri galbene se prelinse de-a lu gul ei dinspre motor, i iute, din ce n ce mai iute, i sco nd flcri ea o rachet, se rep n jos pe masa solid de zidrie care fusese cndva Colegiul Regal de tiine. Marea elice alb i aurie atinse parapetul i se prbui ca o crp ud. Apoi corpul n form de fus care se zdrobi i se sparse, zdrobind i sprgnd tot ce ntlnea n cderea sa, pe colul de nord al cldirii. Dar prbuirea, flacra benzinei aprinse care se ridic spre cer din motoarele sfrmate ale mainii, obiectele frmiate care fur gsite n grdina de la Clubul Studenilor, mase lustradei galbene i a crmizilor roii care czur de-a dreptul pe strad, goana ncoace i a oamenilor ca a unor furnici ntr-un furnicar distrus, sosirea grabnic a pompieri lor, adunarea mulimilor de oameni toate aceste lucruri nu aparin acestei povestiri , care a fost scris numai pentru a spune cum a fost lansat i cum a plutit cu succes prin vzduh prima main zburtoare. Dei Monson a euat, i a eUt dezastruos, nsemnrile ui rmn un monu-riient ndestultor pentru a cluzi pe viitorii experimentatori ndrznei mai curnd sau mai trziu, vor reui s pun stpnire pe aceast mare problem a zborului. Worcester Park i Maiden se mai nal nc acel uimitor bulevard de schelrie de fier, rugin t acum i pe alocuri primejdios, ea mrturie a primei lupte disperate a omului de a-i ctiga dreptul vi-i croiasc drum prin aer. n romnete ele V. KERNBACH i C. VONGHIZS N ABIS Locotenentul sttea n faa sferei ele oel i mesteca ntre dini o achie de pin. * Ce crezi despre asta, Sleevens? ntreb el, * M rog, e o idee, spuse Steevens cu tonul unuia care i rezerv prerea. * Cred c se va turti complet, insist locotenentul. * Se pare. c a calculat destul de exact, remarc Steevens pe acelai ton reinut. * Dar gndete-te la ce presiune vor fi supuse, nu se ddu btut locotenentul. La su prafaa apei presiunea este paisprezece livre 1 pe. mei8 ptrat, iar cu treizeci de picioare mai jos este dubl; la aizeci, tripl; la nouzeci, de patru ori mai mare; la nou sute, de patruzeci de ori; la cinci mii, trei sute de picioare 3; aadar, la o mil, presiunea este de dou sute patruzeci de ori patrusprezece livre; adic s vedem t reizeci de chintale 4 o ton i jumtate, Steevens; o ton i jumtate pe foci ptrat. Iar anul, acolo unde se va scufunda, are cinci mile adncime. Adic apte tone i jumtate... Parefoarte mult spuseSteevens totui sfera este din oel extrem de gros. 1O livr = 0,373 kg. (n. r.) 2Un inci = 2,54 cm. (n. r.) 8 Un picior = 0,3048 m. (n. r.) 4 Un chintal englezesc = 50,8 kg. (a. r.) Locotenentul nu rspunse, dar ncepu din nou s mestece ntre dini achia de pin. Obiec tul discuiei lor era o sfer uria de oel, cu diametrul exterior de aproape nou picioare . Arta ca ghiuleaua unui tun gigantic. Era fixat cu grij ntr-un eafodaj monstruos, co nstruit n corpul vasului, iar grinzile uriae cu care trebuia s fie aruncat n curnd pes

te bord ddeau Pipei vaporului un aspect care, din portul Londrei pn la Tropicul Capricornulu i, strnise curiozitatea oricrui marinar cumsecade. n dou locuri, unul deasupra celui lalt, oelul era nlocuit prin cte o fereastr circular de sticl colosal de groas, iar un dintre ele, montat ntr-o ram de oel foarte solid, era acum nurubat numai parial. Am user interiorul acestei sfere pentru prima dat n dimineaa aceea. Era capitonat bine c u perne pneumatice i avea cufundate adnc printre ele nite butoane mici, prin care s e putea pune n funciune mecanismul simplu al aparatului. Totul era capitonat cu gr ij, chiar i aparatul Myers, care trebuia s absoarb acidul carbonic i s furnizeze oxige nul necesar omului, dup ce acesta se va strecura prin deschiztura de sticl i va fi nc his nuntru. Era capitonat cu atta grij, nct chiar dac ghiuleaua aceasta ar fi fost aru cat cu tunul omul dinuntru s-ar fi afiat n perfect siguran. i trebuia s fie aa, cci un om urma s se trasc prin deschiztur nuntru, s fie nchis ermetic, aruncat peste bor bort n adncuri, tot mai adnc, tot mai adnc, pn la cinci mile, ntocmai cum spusese loc nentul. Sfera i stpnea tiranic imaginaia; la popot devenise plictisitor; un noroc neat eptat i-1 adusese pe Steevens, de curnd mbarcat, cu dre s discute iar i iar despre ac elai lucru. * Prerea mea spuse locotenentul este c la o astfel de presiune geamul se va nco voia nuntru, se va bomba i se va sparge n buci. Daubree, supu-nnd la presiuni mari buc e stnc, Ie-a fcut s curg ca apa. ine minte cuvintele mele. * i dac se va sparge geamul ntreb Steevens ce se va ntmpla? * Apa va nvli ca un torent de fier. Ai fost vreodat atins de un jet direct de ap aruncat cu mare presiune? Va lovi tot att de puternic ca un glonte, l va zdrobi, l va turti, i va sfia gtul i plmnii; i va strpunge urechile. * Ce imaginaie bogat avei! protest Steevens, care i reprezenta limpede ntregul tab ou. * Este o simpl expunere a inevitabilului, rspunse locotenentul. * Dar sfera? * Va produce numai cteva bicue i se va aeza confortabil pentru vecie n nmolul i de pe fund, cu bietul Elstead ntins peste pernele sale strivit ca untul pe pine. Repet aceast propoziiune ca i cnd i-ar fi plcut foarte mult. * Ca untul pe pine, spuse el. * V uitai la jucria mea? se auzi o, voce i ndat l zrir pe Elstead n spatele lor alb, ca scos din cutie, cu o igar n gur i zmbind din umbra borului larg al plriei sa Ce este cu pinea i untul, Weybridge? Bombni, ca de obicei, mpotriva soldei prea mic i a ofierilor de marin? Nu a mai rmas dect o zi nainte de a ncepe imersiunea. Astzi tr buie s fim gata cu parmele. Cerul acesta limpede i marea linitit sunt tocmai potrivit e pentru a cobor n mare o duzin de tone de plumb i fier, nu este aa? * Pentru dumneavoastr aceasta n-are prea mare importan, spuse Weybridge. * Nu. La adncimea de aptezeci sau optzeci de picioare, unde voi ajunge n vreo d ousprezece secunde, nu se mai mic nici o particul, chiar dac vntul url cu violen dea i apa se ridic pn n nori. Nu, acolo jos... Se ndrept spre coasta vasului i ceilali l urmar. Toi trei se aplecar peste bord, ijinindu-se n coate i se uitar int n jos, la apa galben-verzuie. * E linite,spuseElstead,terminnclu-igndul. * Suntei absolut sigur c mecanismul acela de ceasornicrie va funciona? ntreb Weybr idge numai-dect. * A funcionat de treizeci i cinci de ori, spuse Elstead. Trebuie s funcioneze. * Dar dac nu funcioneaz? De ce s nu funcioneze? * Eu n-a cobor n drcia asta nici pentru douzeci de mii de lire, spuse Weybridge. * Suntei un om glume, observ Elstead i scuip amabil n jos n direcia unei bici. * nc nu neleg cum avei de gnd s facei s funcioneze aparatul, spuse Steevens. * n primul rnd, voi fi nchis ermetic n interiorul sferei explic Elstead iar dup voi stinge i aprinde de trei ori lumina pentru a semnaliza c totul e n regul, voi f i aruncat peste bord cu macaraua, mpreun cu greutile acelea mari de plumb. Greutatea de plumb de deasupra are un tambur pe care este nfurat o funie solid de o sut de stnj ni marini1, care constituie singura legtur dintre balast i sfer, n afar de parmele car vor fi tiate cnd se va lansa sfera. Am preferat s utilizm funie i nu un cablu de srm entru c este mai uor de tiat i mai flotabil condiii necesare, dup cum vei vedea. Iat, fiecare dintre aceste greuti de plumb are o gaur prin care va fi vrt o vergea

de fier clin care va rmne n afar, n partea inferioar, a poriune lung de ase picioare vergeaua este lovit dedesubt, mpinge o prghie i pune n micare un mecanism de ceasornic ie situat ling cilindrul pe care este nfurat funia. Aa, ntregul aparat este cobort ncet n ap i cablurile sunt tiate. Sfera plutete, iind umplut numai cu aer, este mai uoar dect apa, dar greutile cad direct spre fund i unia se desfoar complet. Dup ce funia se va desfura n mtregime, sfera, se va cufunda d asemenea, tras n jos de funie. * Dar de ce este nevoie de funie? ntreb Steevens. De ce s nu se fixeze greutile d irect de sfer? * Din cauza ciocnirii cu fundul. ntregul aparat va cdea mrindu-i viteza, mil cu m il, ajungnd n cele din urm la o vitez uria. Dac nu ar fi funia aceea, s-ar sparge n ovindu-se de fund. Cnd se vor izbi ns greutile de fund, intr dcndat n joc flotabilit sferei, care va continua s se cufunde din 1 Un stnjen marin = 1,62 m. (n. r.) ce n ce mai ncet. n cele din urm se va opri i va ncepe s se ridice din nou n sus. n momentul acesta intr n aciune mecanismul de ceasornicrie. Cnd greutile se vor i de fund, vergeaua va fi mpins n sus, va lovi mecanismul de ceasornicrie i funia se v a nfur din nou pe mosor. Voi fi tras n jos, pe fundul mrii. Acolo voi rmne o jumtate r cu lumina electric aprins, privind n jurul meu. Apoi mecanismul de ceasornicrie va declana un cuit cu arc, funia va fi tiat i m voi ridica din nou la suprafa, ca o bi n sifon, nsi funia va ajuta plutirea. * i dac din ntmplare v vei ciocni cu un vapor? ntreb Weybridge. * M voi ridica cu o astfel de vitez, nct l-a strbate ca o ghiulea de tun, spuse El stead. Nu trebuie s fii ngrijorat de asta. * Dar dac vreun crustaceu sprinten se va strecura n mecanismul de ceasornic... * Asta ar fi un fel de invitaie struitoare s m opresc, spuse Elstead, ntorcndu-se cu spatele spre ap i uitndu-se int la sfer. Elstead a fost aruncat peste bord pe la ora unsprezece. Era o zi luminoas, se nin i linitit, cu orizontul pierdut n cea. Lumina electric orbitoare din micul compar ent de sus strluci vesel de trei ori. Apoi l coborr ncet la suprafaa apei i un marinar prins de lanurile de la pup sta gata s taie parmele cu care erau legate greutile i sfe a. Ct pruse sfera de mare pe punte, att prea de mic sub pupa vaporului. Se rostogoli puin, i cele dou ferestre ntunecate, care pluteau n partea superioar, preau nite ochi rai, rotindu-se i privind n jur la lumea ngrmdit pe parapet. O voce se ntreb dac lu ad i place legnatul. * Suntei gata? strig comandantul. * Da, da, domnule! * Dai-i drumul! Lama se apropie de funia ntins i o tie. Un yrtej se nvolbur, grotesc i. slab, dea ra sferei. Cineva flutur o batist, altcineva ncerc fr succes s dea tonul unor aclamai Un aspirant de marin numr rar: opt, nou, zece I O nou rostogolire i sfera se smuci m ap; dup aceea se redresa. Pru un moment imobil, apoi ncepu s se micoreze rapid, apa se nchise deasupra ei i, sub oglinda mrii, nu se mai vzu dect ca o pat ntunecoas, mrit prin refracie. Ct ai a trei, dispruse. Departe, n adncimea apei, licri o lumin alb, apoi lumina se reduse l a o scnteie i pieri. Nu se mai vedea n admcuri dect apa ntunecat n care nota un rechi Elicea crucitorului ncepu deodat s se roteasc, apa se nvolbur, rechinul dispru tumult de ncreituri i un torent de spum se npusti asupra limpezimii de cristal cre-1 n hiise pe Elstead. * Ce se ntmpl? ntreb un marinar. * Vom ancora la vreo dou mile distan, ca s nu ne loveasc cumva, cnd se va ridica l a suprafa, i rspunse tovarul su. Vasul se ndrepta ncet spre noua sa poziie. Pe bord, aproape toi cei fr vreo treab ontinuau s urmreasc micarea ritmic a valurilor n care se scufundase sfera. n urmtoare umtate de or, singurele discuii au fost, direct sau indirect, n legtur cu Elstead. Soa rele de decembrie ajunsese sus, n naltul cerului, i cldura era foarte mare. * Acolo jos o s-i fie destul de frig, remarc Weybridge. Se spune c de la o anum it adncime temperatura apei mrii este totdeauna aproape de punctul de ngheare. * Unde va reveni oare la suprafa? ntreb Steevens. Am pierdut direcia. * Iat, acolo! rspunse comandantul, care se mn-drea c este atottiutor, i ntinse deg

tul cu precizie nspre sud-est.-De altfel cred c se apropie momentul, adug el. A. sta t treizeci i cinci de minute. * Ct dureaz pn s ajungi n fundul oceanului? ntreb Steevens. * Pentru o adncime de cinci mile, i socotind aacums-astabilit oacceleraiededou pi ioare pe secund, dureaz, n amndou sensurile, doar cteva minute. * Atunci a ntrziat, spuse Weybridge. * Aa se pare, recunoscu comandantul. Presupun c piai dureaz cteva minute pn se str ge funia aceea. * Am uitat de asta, spuse Weybridge, vdit uurat. i apoi ncepuateptarea.Sescursean evoie un. minut, dar din ap nu ni nici o sfer. Urm altul i nimic nu tulbur suprafaa uleioa i. Marinarii i explicau unii altora c i nfurarea funiei dureaz ctva timp. Scrile de de la catarge erau presrate cu fee ncordate, n ateptare. * Hai sus, Elstead 1 strig cu nerbdare un lup de mare voinic i pros, iar ceilali l urmar, strignd n cor, ca i cnd ar fi ateptat s se ridice cortina la teatru. Comandantul le arunc o privire iritat.. Desigur, dac acceleraia este mai mic de d ou picioare spuse el va ntrzia ceva mai mult. Nu suntem absolut siguri de aceast cif r. Nu am ncredere oarb n calcule. Steevens aprob concis. Cteva minute nu vorbi nimeni de pe puntea de comand. Apo i capacul ceasului lui Steevens cni. Cnd, dup douzeci i unu de minute, soarele ajunse la zenit, ateptau nc s reapar s nimeni de pe bord nu ndrznise s spun nici mcar n oapt c nu mai erau sperane. Primu exprim aceast prere fu Weybridge. * N-am avut niciodat ncredere n geamul acela, i spuse el brusc lui Steevens n tim p ce plutea nc n aer sunetul clopotului care anuna schimbul cartului. * Dumnezeule! exclamSteevens.Nucumva credei...? * Hm... fcu Weybridge i ls restul n seama imaginaiei celuilalt. * Personal nu am prea mare ncredere n calcule insist nesigur comandantul aa c nu am pierdut nc orice speran. La miezul nopii, navigau nc ncet n spiral n jurul locului unde se scufundase globu i fasciculul alb al reflectorului alerga, se oprea i, nemulumit, mtura mai departe pustiul apelor fosforescente sub cerul nstelat. * Dac n-a plesnit fereastra i n-a fost zdrobit spuse Weybridge atunci este i ma i ru. nseamn c mecanismul de ceasornicrie s-a defectat i Elstead este n via, la cinc e sub picioarele noastre, acolo jos n frig i ntuneric, unde, de cnd s-au adunat apel e oceanului, n-a strlucit vreodat o raz de lumin i n-a ptruns privirea omului. Captiv bica aceea a lui, fr hran, chinuit de foame i sete, se ntreab nspimntat dac va m e sau se va nbui. Ce anume dintre toate astea se va n-tmpla? Probabil c aparatul Myers este pe sfrite. Cit dureaz? * Bunule dumnezeu! exclam el. Ct de mici suntem! Ce diavoli cuteztori! Jos, sub noi, mile i mile de an, numai ap, n jurul nostru, o ntindere de ap pustie, deasupra c erul! Peste tot abisuri! i azvrli braele n lturi. n acelai timp, o mic dr alb urc ot, spre cer, i ncetini mersul, se opri, devenind un punct nemicat, ca i cnd o nou ste ar fi aprut pe bolta cereasc. Apoi lunec din nou n jos i se pierdu printre imaginile stelelor reflectate i fosforescena nebuloas a mrii. Cnd vzu toate acestea, Weybridge se opri cu mna ntins i cu gura deschis. nchise g , o deschise din nou i ddu din miini, parc nerbdtor. Apoi se ntoarse ctre marinarul de cart i strig: * El-stead, ura! Peste o clip o lu la fug spre Lindley i reflector. L-am vzut! st rig el. La tribord! Lampa este aprins i a nit chiar acum din ap. Rotete reflectorul. m vedea plutind, cnd va fi ridicat de valuri. Dar nu reuir s-1 gseasc pe explorator dect n zori. Aproape c se ciocnir de el. L acaralei fu desprins i echipajul unei brci fix de sfer un crlig. Dup ce ncrcar pe bo era, deuruhar geamul prin care se ptrundea nuntru i scrutar ntunericul din interior ( arece despriturailuminatelectric servea la iluminarea apei din jurul sferei i era co mplet izolat de cavitatea principal). n cavitate aerul era foarte nfierbntat, iar cauciucul de pe marginea ferestrei se muiase. Nu rspunse nimeni la ntrebrile lor nerbdtoare i nici nu se auzi vreo micare Elstead prea s zac nemicat, ghemuit n fundul sferei. Doctorul vasului se tr nuntru icn-du-1, l trecu oamenilor de afar. Nu tiur la nceput dac era viu sau mort. n lumina

lben a lmpilor de pe vas i se vedea faa sclipind din cauza transpiraiei, l duser jos, cabina sa. Descoperir c nu era mort, ci ntr-o stare de colaps nervos, i, n afar de asta, plin de voti groaznice. Cteva zile trebui s stea culcat n linite perfect. De-abia dup o u s povesteasc ntmplrile prin care trecuse. Primele sale cuvinte fur c va cobor din nou n adncuri. Sfera trebuia ns modificat up cum spunea, pentru a-i permite s se elibereze de funie la nevoie. Restul era n o rdine. Trise momente uimitoare. * Credeai c nu voi gsi nimic altceva dect nmol! exclam el. Rdeai de explorrile m dar am descoperit o lume nou! i povesti peripeiile fragmentate n episoade i ncepu cu sfritul, aa c nu e nimer reproduce propriile cuvinte. Iat cum s-a petrecut totul: ndat dup lansare, lucrurile au mers cam prost. Pn a se desfura funia complet, sfer se rostogolea ncet. Se simea ca o broasc ntr-o minge de fotbal. Nu vedea dect macara ua i cerul deasupra capului i, din cnd n cnd, oamenii aplecai peste parapetul vasului, i era imposibil s ghiceasc n ce direcie se va roti sfera n momentul urmtor. Cnd se p nea cu picioarele n sus, cnd se ddea peste cap ori se rostogolea ntr-o parte intr-alta pe cptueala sferei. Orice alt form geometric ar fi fost mai confortabil, dar mai puin sigur, avnd n vedere presiunea uria a formidabilului abis. Cltinarea ncet ns brusc; sfera se redresa, i cnd Elstead se ridic n picioare, v de jur mprejurul su verde-albstruie, strbtut de o lumin slab, venit de sus, ctre su a se npusteau parc o mulime de obiecte plutitoare. ntre timp apa se ntuneca ns din ce ce mai mult, pn cnd o vzu deasupra lui de culoarea cerului la miezul nopii, cu o nuan erzuie, iar dedesubt, neagr de-a binelea. Mici obiecte transparente rspndeau o lumi n slab, ca o aureol, i neau n urma sa ca nite dre verzui. Apoi, senzaia de cdere! Ca n ascensor, la pornire, spunea el, numai c dura ncncet at. Cu greu se poate imagina ce va s zic o astfel de senzaie permanent. Doar n acele momente i-a regretat Elstead aventura. i posibilitatea unui accident o aprecia acu m diferit. Se gndi la uriaele sepii, despre care se tie c exist la adncimi mijlocii, g ite uneori n balene, pe jumtate digerate, sau plutind moarte, putrezite i pe jumtate mncate de peti. Dac vreuna dintre ele l-ar prinde i nu i-ar da drumul? Apoi, mecani smul de ceasornicrie o fi fost suficient verificat? Toate acestea nu mai aveau ns n ici o importan, de vreme ce nu era n puterea lui s se ntoarc sau s continue imersiunea n cincizeci de secunde totul n jur era negru ca noaptea, n afar de locurile n car e strbtea prin ap fascicolul de raze al lmpii sale i lumina din cnd n cnd vreun pete cine tie ce rmi care se scufunda. Fulgerau pe lng el prea repede pentru a vedea ce er Credea o dat c a trecut pe lng un rechin. i apoi sfera ncepu s se nfierbnte din cau ecrii cu apa. Se pare c subestimaser acest lucru. Primul lucru pe care l observ era c transpira. Auzi apoi un uierat din ce n ce ma i tare rsunnd de jos i vzu prin ap o mulime de bici mici foarte mici repezindu-se a un evantai. Vapori! Pipi fereastra. Era fierbinte. Aprinse mica lamp cu incandes cen, care lumina ncperea i-i privi ceasul de mn, cptuit i el. Trecuser dou minut re. Se gndi c fereastra va crpa din cauza diferenei de temperatur, cci tia c apa de l und era aproape de punctul de ngheare. Apoi, deodat, podeaua sferei pru c apas asupra picioarelor sale, afar agitaia bic r se ncetini din ce n ce i uieratul slbi. Sfera se rostogoli puin. Fereastra nu se crp se, nimic nu cedase i nelese c n orice caz pericolul de a se neca trecuse. n aproximativ un minut avea s fie pe fundul abisului. Se gndea la Steevens i Wey bridge i la toi ceilali de pe vapor, aflai la cinci mile deasupra capului su, o nlime i mare dect aceea la care au plutit vreodat deasupra pmntului chiar cei mai ndeprtai n ri. i-i nchipuia naintnd ncet, privind int n jos i ntrebndu-se ce i se ntmpase. Privi pe fereastr. Nu se mai vedeau bici i uieratul ncetase. n jur se ntindea, ca catifea neagr, ntunecimea adnc; numai n locurile unde era strpuns de lumina electric i dezvluia culoarea galben-verzuie. Apoi aprur trei forme de foc, urmrindu-se una pe alta prin ap. N-ar fi putut spune dac erau mici i aproape, sau mari i departe. Fiecare se contura ntr-o lumin albstruie, aproape tot att de strlucitoare ca lumi nile unui cUter de pescuit i se prea c fumeg mult. De-a lungul prilor lor laterale era u pete de lumin ca sabordurile mai luminoase ale unui vapor. Fosforescena lor pru s dispar ns cnd intrar n strlucirea lmpii i Elstead vzu atunci c erau nite petior dat. Aveau capete uriae, chiar mari, iar corpul i coada se subiau treptat. Ochii le

erau ndreptai spre el i avu impresia c l nsoesc spre fund. i zise c erau atrai pr lumina puternic a sferei. n curnd li se asociar alii de acelai fel. n timp ce cobora, observ c apa cpta o e palid i c nite particule mici sclipeau n lumina sferei, ca firele de praf n razele s oarelui. Aceasta se datora probabil norilor de nmol i de noroi strnii de greutile de p lumb. Cnd ajunse la fund, e pomeni ntr-o cea deas i alb pe care razele lmpii electrice eueau s-o strpung mai mult de civa iarzi. Trecur multe minute nainte ca nmolul rscol e aeze ct de ct. Apoi, la lumina lmpii, mrit de fosforescena vremelnic a vreunui banc prtat de peti, putu s Vad, sub nveliul uria de ap neagr, o ntindere mictoare de n nuiu, din care rsreau ici i colo desiurile nclcite ale unei vegetaii de crini de mare tentaculele avid ntinse. Mai departe se zreau contururile diafane ale unui grup de burei uriai. Pe fund erau mprtiate nite mnunchiuri turtite i zburlite, colorate n purpuriu viu i negru, pr bil un fel de arici de mare, i nite fiine, unele cu ochi mari, altele oarbe, ciudat de asemntoare cu pduchii de plante sau cu homarii, care se trau lene de-a curmeziul f asciculului de lumin i dispreau din nou n obscuritate, lsnd n urma lor nite urme brz Apoi roiul de. petiori vir brusc i se ndrept spre el, cum se ntmpl uneori cu un de grauri. Trecur. pe deasupra, ca o zpad fosforescent, apoi zri n urma lor, naintnd e sfer, o creatur mai mare. La nceput vzu nedesluit o siluet care de-abia se mica, sugernd vag un om mergnd; a oi, cnd intr n fasciculul puternic de lumin aruncat de lamp, animalul nchise ochii orb it. Elstead nlemni de mirare. Era un animal vertebrat straniu. Capul su de culoare purpuriu-nchis sugera vag un cameleon, dar avea o frunte foarte nalt i o cutie cranian cum nu mai vzuse niciod at la o reptil; linia vertical a feei i ddea o asemnare extraordinar cu o fiin omen Doi ochi mari i bulbucai i ieeau din orbite, ca la cameleon, i avea o gur lat, de eptil, cu buze crnoase sub nite nri mici. n locul urechdor erau dou mari aprtori de b chii, iar din acestea se desfcea, plutind, un arbore de filamente de coral, aproa pe ca bronchiilo arborescente ale calcanilor i rechinilor foarte tineri. Dar nu aspectul omenesc al feei te uimea la aceast fiin. Era biped; corpul su apro ape sferic era aezat pe un triped format din dou picioare ca de broasc i o coad lung i groas, iar membrele sale dinainte, care caricaturizau grotesc mna omeneasc, aa cum s unt i ale broatei, ineau o vergea lung de os cu vrf de aram. Culoarea acestei fiine nu era uniform; capul, minile i picioarele le avea purpurii, iar pielea, care i atrna pe corp ca nite haine prea largi, cenuie i fosforescent. De cnd o orbise lumina aruncat de sfer, rmsese nemicat. n cele din urm, aceast fiin necunoscut a abisului deschise ochii, umbrindu-i cu mi na liber, csc gura i ddu drumul unui strigt puternic aproape articulat, care ptrunse c iar prin nveliul de oel i cptueala capitonat a sferei. Elstead nu are pretenia s exp cum se poate scoate un strigt fr plmni. Se trase apoi La o parte din lumina puternic, umbra misterioas care mrginea sfera de amndou prile, i Elstead mai mult simi dect v ndreapt spre el. nchipuindu-i c o atrsese lumina, rsuci comutatorul care ntrerupea c ntul. n clipa urmtoare ceva moale se lovi de oel i globul se cltin. Apoi strigtul rsun din nou i i se pru c un ecou ndeprtat i rspundea. Ciocnirea epet, iar sfera se cltin i se ls pe tamburul pe caro era nfurat funia. Rmas n nt ead scrut noaptea venic a Abisului. Deodat zri ca prin cea, n deprtare, alte forme f escente, aproape omeneti, grbindu-se spre el. Fr s-i dea prea bine seama ce face, bjbi. dup butonul lmpii exterioare prin nchi a lui care se legna i aprinse din ntmplare lmpia interioar, ascuns n firida ei capit Sfera se rsuci i fu trntit jos; auzi nite strigte ca de surpriz i cnd se ridic n pi vzu la fereastra inferioar, privind nuntru, dou perechi de ochi pe pedicule, n care se reflecta lumina lmpii. n momentul urmtor nite mini loveau cu putere n carcasa de oel i se auzi vm sunet mnttor pentru situaia n care se afla; nite ciocnituri puternice n nveliul metalic de ecie a mecanismului de ceasornicrie. Era cu sufletul la gur; dac creaturile acelea s tranii ar fi reuit s opreasc mecanismul, n-ar mai fi fost eliberat niciodat. De-abia avu timp s se gndeasc la asta, cnd simi c sfera se clatin cu violen i c picioarel psate puternic de podeaua ei. Stinse lmpia care lumina interiorul i aprinse lampa ma re din compartimentul separat. Fundul mrii i creaturile antropomorfe disprur i o pere

che de peti, care se urmreau unul pe cellalt, aprur pe neateptate lng fereastr. Se gndi ndat c acei locuitori stranii ai adncimii mrii i rupseser funia i c sc ridica din ce n ce mai repede i deodat se opri cu o smueitur care l azvrli n plafonul apitonat al nchisorii sale. De mirare nici nu putea s gndeasc mcar. Apoi simi c sfera se nvrte ncet i se leagn. n afar de aceasta I se pru c era Ghe-muindu-se ling fereastr, reui s rostogoleasc sfera cu ferestrele n jos, dar nu pu tu s vad nimic altceva dect razele pale ale lmpii btnd n jos, prin ntuneric, fr nic ect. i trecu prin minte c ar vedea mai mult dac ar stinge lumina i i-ar obinui ochii c u obscuritatea adnc. Aa s-a i ntmplat. Dup cteva minute ntunecimea catifelat deveni o ntunecime diafa apoi, n deprtare, i tot att de slab ca lumina zodiacal a unei seri de var n Anglia, v nite forme micndu-se dedesubt. Ajunse la concluzia c fiinele acelea i desprinsesem ca blul i l trau dup ele pe fundul mrii. i apoi zri ceva vag, n deprtare, dincolo de on-dulaiile cmpiei submarine; un orizo nt vast de o luminozitate tears, care se ntindea ntr-o parte i ntr-alta pn unde feres ica sa i permitea s vad. Era tras ntr-acolo, aa cum ar fi tras un balon de la cmp desc his n ora. Se apropia de acest loc foarte ncet i tot att de ncet strlucirea neclar se ncentra n forme mai precise. Se fcuse aproape ora cinci cnd ajunse n regiunea aceea luminoas i distinse o ngrm e de un fel de strzi i case grupate n jurul unei construcii vaste, fr acoperi, care am ntea grotesc o mnstire n ruine. Se ntindeau ca o hart sub el. Casele erau simple mprej muiri de zid, fr acoperi, i deoarece materialul de construcie, dup cum vzu apoi, l co ituiau nite oase fosforescente, totul prea cldit din clar de lun scufundat. n spaiile dintre cldiri i ntindeau flfind tentaculele crini de mare arboresceni, din strlucirea care nvluia cetatea neau n sus burei sticloi, nali i subiri, n f strlucitoare i crini rs-pndind o lumin ceoas. n spaiile libere ale aezrii se vedea ca aceea a unei mulimi de, oameni, dar era la prea mare nlime deasupra lor pentru a putea distinge indivizii. Apoi fu cobort ncet i amnuntele oraului i de-venir treptat mai clare. Vzu c zidu cldirilor acelea ceoase erau mrginite cu un fel de iraguri de obiecte rotunde i zri n ifertite puncte sub el, n vaste spaii deschise, nite forme avnd nfiarea unor vapoare perite cu o crust de ml. Era tras n jos ncet, dar necontenit i formele de sub el deveneau mai strlucitoar e, mai clare mai distincte, i ddu seama c se ndrepta ctre cldirea cea mare din centru raului i din cnd n cnd zrea numeroasele forme care trgeau de funie. Vzu cu mirare c catargele unuia dintre vapoarele care constituiau una clintre caracteristicile acestei aezri l priveau o mulime de figuri care gesticulau. Apoi zidurile marii cldir i l mprejmuir tcute, ascunzndu-i oraul. Zidurile acelea erau fcute din lemn saturat de ap; legat cu cabluri de srm rsucit e, din buci de fier i cupru, din oase i cranii de oameni. Craniile se nirau n linii n gzag, n spirale, i formau nite curbe fantastice pe deasupra cldirii; o mulime de petio i argintii se jucau de-a prinselea intrnd i ieind prin orbitele lor, i fugrindu-se pe deasupra ntregii piee. Deodat i ptrunse n urechi un strigat grav i un zgomot ca un sunet intens de corn, urmat de o psalmodie fantastic. Sfera cobor, trecu pe lrig uriaele ferestre ascuite, prin care zri vag un numr mare din acele fiine stranii, ca nite fantome, care l prive au, i n cele din urm se opri, dup cum i se pru, pe un fel de altar situat n centrul pi eei. Acum, de la nlimea la care se afla, Elstead i putea vedea din nou cu claritate p e straniii locuitori ai abisului. Spre uimirea sa, i ddu seama c toi i se prosternau, cu excepia unuia, mbrcat, dup cum se prea, ntr-o rob din solzi ca nite plci, ncoro o diadem luminoas, i care i nchidea i deschidea gura de reptil, de parc ar fi condus modia credincioilor. Elstead avu fantezia s aprind din nou lmpia i s se fac vzut de locuitorii abisulu care o dat cu nvlirea luminii pierir n noapte. La aceast apariie neateptat a sa, psa a fu nlocuit cu un tumult de strigte triumftoare. Elstead, dorind s-i observe, stinse din nou lampa, i se fcu nevzut ochilor lor. Ctva timp fu prea orbit ca s-i dea seama ce fceau, iar cnd putu n cele din urm s-i disting, i vzu din nou ngenuncheai. i as inuara s i se nchine, fr odihn, timp de trei ore. Elstead a fcut o descriere amnunit a acestui ora uluitor i a locuitorilor si, fiin

ale nopii eterne, care n-au vzut niciodat soarele, luna sau stelele, vegetaia verde sau vreo vieuitoare care s triasc la aer, unde nu se cunoate nici focul, nici vreo al t lumin n afar de lumina fosforescent a vieuitoarelor. Orict de uimitoare ar fi povestirea sa, este i mai uimitor s afli c oameni de tii n emineni ca Adams i Jenlcins nu gsesc nimic extraordinar n ea. mi spun c nu vd nici otiv pentru care n-ar putea tri pe fundul mrilor adnci, fr ca noi s bnuim mcar, nite inteligente care s respire prin bronhii, obinuite cu o temperatur joas i o presiune enorm i avnd o constituie att de greoaie, nct s nu poat pluti nici vii, nici moarte. Noi le-am fi cunoscui acestor creaturi ca nite Stranii fiine-meteori, care din cnd n cnd cad moarte, din ntunecimea misterioas a cerului lor de ap. i nu nu-, mai noi ci i vapoarele, metalele i instrumentele noastre ar cdea oa ploaia n noapte. Uneori obiecte scufundate i lovesc i i strivesc ca i cnd ar fi vorba de verdictul vreunei p uteri nevzute de deasupra, i alteori cad lucruri foarte rare sau foarte utile, sau forme n stare s le aprind imaginaia. Comportarea acestor fiine la coborrea printre el e a unui om n via e oarecum de neles, dac ne gndim ce ar ii n stare s fac un popor presupunnd c ar aprea brusc din cer o creatur aureolat, strlucitoare. Este probabil c Elstead s fi povestit ofierilor de pe Ptarmigan, cu diferite oc azii, fiecare amnunt al peripeiilor din cele dousprezece ore stranii petrecute n abi s. De asemenea este absolut sigur c inteniona s le sorie, dar nu a fcut-o niciodat, aa c, din nefericire, trebuie s ne mulumim a strnge la un loc diferite fragmente ale p ovestirii sale, recurgnd la amintirile comandantului Simmons, ale lui Weybridge, Steevens, Linley i alii. Cele ntmplate ne apar nu prea limpede, n imagini fragmentare. Vedem uriaa cldire fantomatic, mulimea de fiine cu capete ntunecoase, ca cele de cameleon, mbrcat n vem care rspndeau o lumin slab, prosternndu-se i psalmodiind. Elstead, cu lumina aprins, rca n zadar s-i fac a nelege c trebuie s taie funia cu care ineau sfera captiv. Trec nut dup minut i Elstead era nspimntat. Uitndu-se la ceas, vzu c nu mai avea oxigen de entru patru ore. Dar psalmodia n cinstea sa continua fr mil, ca i oncl ar fi fost un m ar funebru, prevestitor al apropiatei sale mori. Cum a fost eliberat, nu tie, clar judecind dup captul care atrna de sfer, funia s e tiase n urma frecrii ei de muchea altarului. Sfera se rostogoli brusc i iei repede din lumea lor, aa cum o creatur eteric, aflat ntr-un nveli n care ar fi vid, ar strb ertiginos atmosfera noastr, ntorcndu-se n eterul su originar. Trebuie s fi disprut din ochii lor cum se nal o bic cu hidrogen prin atmosfera noastr. Desigur c aceast ascen i-a uimit. Sfera ni n sus cu o vitez i mai mare dect atunci cnd, tras de greutile de plum se n jos, Deveni extrem de fierbinte. Urca rapid, cu ferestrele n sus, i Elstead i am intea de torentul de bici care spumega n dreptul lor, i era team s nu se fac ndri d clip n alta. Deodat, ceva ca o roat uria pru c i se rostogolete prin cap. Cnd compa ul capitonat ncepu apoi s se nvrtcasc n jurul lui, lein. Amintirea urmtoare este ace cabinei i a vocii doctorului. Aceasta este n esen ntmplarea extraordinar pe care Elstead a relatat-o fragmentar ofierilor de pe Ptarmigan, fgduind c va expune totul n scris mai trziu. n primul rnd eocupa ns mbuntirea aparatului su, care s-a realizat la Rio. Mai rmne-de spus c la 2 februarie 1896 a cobort a doua oar n abisul oceanului cu a paratul perfecionat dup sugestiile pe care i le-a prilejuit prima sa experien. Nu a mai revenit ns, i probabil c nu vom ti niciodat ce s-a ntmplat cu el. Vasul Ptarmigan a rotit n jurul punctului de imersiune treisprezece zile, cutndu-1 n zadar. Apoi s-a ntors la Rio i tirea a fost telegrafiat prietenilor si. Aa stau lucrurile pn n prez Dar este puin probabil c nu se va face o nou ncercare de a verifica relatarea sa ulu itoare despre oraele, pn acum nebnuite, din adncurile oceanului. nromnete de B. BEREANU, NVLITORl DIN ADNCURI 1 Pn la ntmplarea extraordinar de la Bidmouth, specia deosebit de Haploteuthis ferox nu era cunoscut tiinei dect n mod generic, graie unui tentacul pe jumtate digerat, ob ut de ling Azore, i unui corp putred, ciugulit de psri i mucat de peti, gsit pe la n ul anului 1896 de ctre domnul Jennings, lng Finister. ntr-adevr, n nici o ramur a zoologiei nu plutim att de mult n necunoscut ca n acee privitoare la ce-falopodele din adncul mrilor. O simpl ntmplare, de exemplu, a fost

aceea care a dus la descoperirea, fcut de prinul de Monaco, aproape a unei duzini d e noi forme n vara anului 1895, descoperire n care se cuprinde i tentaculul menionat mai sus. S-a ntmplat c un caalot a fost ucis dincolo de Terceira de nite baleniere, i n ultimele sale zvrcoliri aproape c s-a npustit spre iahtul prinului, nu 1-a nimerit , s-a rostogolit dedesubt i a murit la vreo douzeci de metri n spatele crmei. n agoni a lui a aruncat la suprafa un numr de obiecte mari, pe care prinul, prndu-i-se c erau iudate i importante, a reuit, datorit unei fericite mprejurri, s le prind nainte de s undarea lor. A pus elicea n micare i le-a fcut s se nvrteasc, n vrtejul creat astfe a putut fi cobort o barc. Aceste specimene erau cefalopode ntregi i fragmente de cefa lopode, unele de proporii gigantice, i aproape toate necunoscute tiinei! Se pare c ntr-adevr aceste creaturi mari i agile, care triesc n adncimile mijlocii ale mrii, vor trebui, n mare msur, s ne rmin necunoscute pentru totdeauna, deoarece su ap ele sunt prea agere ca s poat fi prinse n plas, i nu pot fi obinute specimene dec areori numai prin asemenea accidente neprevzute, n cazul lui Haploteuthis ferox de exemplu, nc suntem cu totul ignorani n privina locului su de batin, tot astfel cum n m nimic nici despre locul de nmulire al heringilor sau despre drumul pe care l parc urge somonul. Nici zoologii nu-i pot explica ctui de puin apariia sa neateptat pe coas ele noastre. S-ar putea ca o migraie din cauza foamei s-1 fi mpins din adncuri ncoace . Ar fi ns poate mai bine s.evitm o discuie inutil i neconcludent i s purcedem de vestirea noastr. Prima fiin omeneasc ce i-a pus ochii pe un Haploteuthis viu prima fiin omeneasc a supravieuit cu alte cuvinte, cci acum nu mai ncape nici o ndoial c valul de necuri accidente de brci care a bntuit de-a lungul coastei din Cornwall i Davon la nceputu l lui mai s-a datorat acestei cauze a fost un negustor de ceai, retras din aface ri, cu numele de Fison, care trsese la o pensiune din Sidmouth. Era ntr-o dup-amiaz i el se plimba n lungul crrii de pe falez, ntre Sidmoudi i Ladram Bay. n aceast direc aleza este foarte nalt, dar ntr-un loc, pe faa ei roie, fusese construit un fel de sca r. Era tocmai lng scara asta cnd atenia i-a fost atras de ceva care la nceput a crezut c este un stol de psri ce se bat pe nite resturi de mnoare, pe care le ardea soarele, dmdu-le o strlucitoare culoare alb-trandafirie. Refluxul se sfrise i obiectul acela nu numai c era departe sub el, dar i la mare distan, peste o ntindere larg de stnci ac perite cu iarb de mare i ntretiate de bltoace argintii i strlucitoare. i, n plus, om a orbit de sclipirea mrii din deprtare. Dup cteva clipe, privind mai bine, i ddu seama c greise, cci pe deasupra locului stor btlii se roteau un numr de psri, ciori i pescrui n cea mai mare parte, acetia lucind orbitor cnd soarele cdea pe aripile lor, i ele preau minuscule n comparaie cu a cel obiect. Curiozitatea sa a fost, poate, trezit i mai mult din cauza falsei impr esii iniiale. Cum nu avea nimic mai bun de fcut dect s se amuze, se hotr s fac din acest obiect, oricare ar fi fost el, inta plimbrii sale de dup-amiaz, n loc s se duc la Landram Bay, fiindc se gndea c ar putea s fie vorba de vreun pete mare, aruncat din ntm-plare pe are se zbate acolo neputincios. Aa c porni s coboare n grab scara lung i abrupt, opri -se la intervale de vreo zece metri ca s-i trag rsuflarea i s examineze micrile acele isterioase. La piciorul falezei el se afla, bincneles, mai aproape de int dect fusese dincolo , dar, pe de al c parte, obiectul era acum n dreptul cerului incandescent, n btaia s oarelui, astfel nct prea negru i nedesluit. Partea lui trandafirie era acum ascuns de un ir de bolovani acoperii cu ierburi. Totui se putea distinge c era alctuit din apte corpuri rotunde, fie deosebite, fie legate ntre ele, i c psrile croncneau i ipau ncn , cu toate c parc le-ar fi fost team s se apropie prea mult de el. Arznd de curiozitate, domnul Fison ncepu s-i croiasc drum peste stncile roase de v aluri i vznd c stratul gros de iarb umed care Ie acoperea le fcea foarte alunecoase, e se opri, i scoase pantofii i ciorapii, i i suflec pantalonii pn deasupra genunchilo opul su era, desigur, pur i simplu de a evita s cad n bltoacele stncoase din jur, i, orice om era probabil destul de bucuros c gsise. o scuz pentru a retri chiar i numai cteva clipe senzaiile copilriei, n orice caz, i datoreaz viaa, fr ndoial, numai a . Se apropie de inta sa cu toat ncrederea pe care securitatea absolut din aceast ar otriva tuturor formelor de via animal o d locuitorilor ei. Corpurile rotunde se micau ncoace i ncolo, dar abia cnd trecu de irul de bolovani, pe care l-am pomenit mai nain

te, i dete seama de natura oribil a descoperirii. Descoperirea asta venise cam prea pe neateptate. Corpurile acelea rotunde se ddur la o parte cnd el ajunse pe marginea stncilor, i lsar s se vad c obiectul de culoare roz era trupul n parte devorat al unei fiine omen i, dar era greu s-i dai seama dac ora brbat sau femeie. i corpurile rotunde erau nite creaturi necunoscute, cu nfiare ngrozitoare, sem-nnd puin ca form cu caracatiele, p indc aveau nite tentacule uriae, foarte lungi i elastice, rsucite din belug pe pmnt. lea era lucioas, cu o nfiare dezgusttoare. Curbura inferioar a gurii nconjurat de te le, excrescena curioas a acestei curburi, tentaculele nsei, ca i ochii mari, intelige ni, le ddeau acestor creaturi aspectul grotesc al unei fee omeneti. Erau fiecare de mrimea unui porc gras, iar tentaculele preau s aib o lungime de cteva picioare. El cr ede c erau col puin apte sau opt asemenea fpturi. La douzeci de metri mai jos de ele, n mijlocul apei nspumate a fluxului care acum revenea, mai ieeau din mare altele d ou. Trupurile lor stteau ntinse pe stnci, i ochii lor l priveau cu un interes dumnos; ar domnul Fison nu prea nfricoat i nici nu-i ddea seama c s-ar afla n pericol. Probab c ncrederea aceasta a lui se datoreaz numai atitudinii molatice a fpturilor. l ngrozea , i, firete, l irita pn la indignare numai faptul c revolttoarele creaturi se nfrupta u carne omeneasc. Se gndi c dduser poate peste trupul vreunui necat. Strig la ele cu g s le goneasc, ns vzn-du-le c nici nu se clintesc, cut n jur, ridic o piatr mare, azvrli spre una din acele fpturi. i atunci, descolcindu-i ncet tentaculele, ele ncepur s se ndrepte toate spre el, u-se nti cu grij i sco nd nite sunete slabe, sforitoare, ca i cnd s-ar fi sftuit n Numaidect, domnul Fison i ddu seama c era n primejdie. Strig din nou, arunc amnd tele i se deprta n grab, fcnd un salt. Dup douzeci de metri se opri i se ntoarse, s c fiinele acelea se mic ncet, ns, iat, tentaculele cpeteniei lor se i revrsau pes stncos pe care sttuse el adineauri. Vznd aceasta, el strig din nou, dar de ast dat nu amenintor, ci mai degrab cu gla e spaim, i ncepu s sar, s se caere, s alunece, s se trasc pe terenul accidentat ca de rm. Faleza nalt i roie i se pru deodat de o lungime uria i vzu, ca pe nite f me, doi muncitori minusculi ocupai cu repararea scrii i care nici nu bnuiau goana pe ntru via care se dezlnuise dedesubtul lor. La un moment dat, putu s aud cum creaturile acelea ples-ciau prin blile aflate la nici patru metri n spatele su, iar ceva mai trz iu alunec i fu ct pe ce s cad. Fpturile l gonir chiar pn la piciorul falezei i nu se oprir dect n clipa cnd Un Fison se ivir muncitorii din capul scrii ce ducea spre vrful falezei. Tustrei oame nii aruncar ctva timp n ele cu pietre, apoi pornir n grab spre creasta falezei, dup ac ea pe crarea dinspre Sidmouth, ca s aduc nite ajutoare i o barc, pentru a salva trupul pngrit de ghearele acestor creaturi abominabile. 2 i, ca i cum n-ar fi trecut printr-un pericol destul de mare n ziua aceea, domnu l Fison se duse cu barca s arate locul exact al aventurii sale. Fiind vremea refluxului, fu nevoie de un ocol considerabil pentru a ajunge l a locul cu pricina, i, cnd ajunser n cele din urm n dreptul scrii de pe falez, trupul t nu mai era. Apa ncepea s nvleasc, acoperind stncile nmoloase una dup alta, iar cei ra oameni din barc adic muncitorii, barcagiul i domnul Fison i ndreptar acum aten pre rm, ci ctre apa de sub barc. La nceput nu putur vedea prea mult sub ei, afar de o jungl ntunecoas de laminaria, cu cte un pete care nea la rstimpuri din ea. Erau pui pe aventur, dar se artar cu amgii. Vzur ns apoi unul din acei montri notnd prin ap spre larg, cu o curioas mi togolire, care-i amintea domnului Fison de rotirea unui balon captiv. Aproape im ediat dup aceea mnunchiurile unduitoare de laminaria ncepur s se tulbure teribil, se desfcur o clip lsnd s se zreasc vag trei dintre animalele acelea, btndu-se pe ceea probabil vreo rmi a omului necat. Dup nc o secund, panglicile abundente ale plantel uloare verde mslinie se revrsar din nou, acoperind grupul care se zvrcolea. Vznd asta, cei patru oameni, acum grozav de a -ai, ncepur s strige i s loveasc le i vzur imediat o micare tumultuoas printre ierburile de sub apa. Se oprir ca s vad i limpede i, ndat ce apa se liniti, bgar de seam c tot fundul mrii parc era presra . 1 Ce scrboenii! strig unul dintre ei. Sunt cu zecile!

i mumaidect aceste fiine ncepur s se ridice prin ap n jurul lor. Domnul Fison i-a mai trziu scriitorului aceast erupie uimitoare din pdurea fre-mtnd de laminaria. Atunc i ns i se pruse c lucrurile durau o venicie, dar pesemne c n realitate nu a fost dect treab de cteva secunde. Ctva timp nimic nu se vzu dect ochii aceia, apoi se putea vor bi i de nite tentacule care ncepeau s ias ici-colo din desiul de ierburi. n sfrit, f astea de-venir tot mai mari, pn cnd fundul ajunse s fie acoperit de formele lor ncolc te, iar vrfurile tentaculelor s se ridice peste tot, sumbre, prin aerul de deasupr a apei nvolburate. Una dintre fpturi se apropie cu ndrzneal de marginea brcii i, ag ndu-se de ea cu din tentaculele sale care aveau i ventuze, i arunc pe celelalte patru pe deasupra co pastiei, ca i cum ar fi avut de gnd fie s rstoarne barca, fie s se caere n ea. Domnul ison apuc ntr-o clipit cangea i, lovind cu furie tentaculele moi, le sili s se desclet eze. Fu lovit n spate i aproape aruncat peste bord de barcagiu, care se folosea de vsl ca s reziste unui atac similar n cealalt parte a brcii. Dar tentaculele din ambel e borduri se desprinser, se retraser i ptrunser cu un plescit n ap. * Am face mai bine s plecm de aici! zise domnul Fison, care tremura groaznic. Se duse la crm, n timp ce barcagiul i unul dintre muncitori se aezar i ncepur s Cellalt muncitor sttea n picioare la prova brcii, cu cangea, gata s loveasc orice alt e tentacule care ar mai fi aprut. Nimeni nu mai scoase o vorb. Domnul Fison exprim ase exact simmintele tuturor. Tcui, n-spimntai, cu feele albe i crispate, se apucar a scpa din situaia n care intraser cu atta nesbuin. Dar abia scufundar vslele n ap, i nite funii negre i subjiri ca nite serpentine l pucar i le traser spre crm; ventuzele aprur din nou, furi-ndu-se pe marginile brcii icare ondulatorie. Oamenii apucar strns vslele i traser de ele, dar era tot aa ca i c i fi vrut s pluteti cu barca pe iarb. * Ajutor, aici! strig barcagiul, iar domnul Fison i cel de-al doilea muncitor se repezir s-1 ajute s trag vsla. Atunci omul cu cangea, pe care-1 chema Ewan sau Ewen, sri njurnd i ncepu s izbeasc jos peste cele dou borduri, ct putea s ajung mai departe, spre bancul de tentacule ce se ngrmdiser acum pe fundul brcii. n acelai timp, cei doi vsai se ridicaser n ntru a avea o poziie mai bun ca s-i poat trage vslele napoi. Barcagiul i-o ddu pe a s omnului Fison, care trase cu putere de ea i, totodat, barcagiul scoase un cuit i apl ecndu-se peste copastie ncepu s ciopreasc braele ncletate pe vsl. Cltinndu-se din cauza balansului brcii, cu dinii ncletai, cu rsuflarea tiat i de la mini umflate, n timp ce trgea de vsl, domnul Fison i arunc deodat ochii spre l mrii. Acolo, la nici cincizeci de metri distan, pe valurile lungi ale fluxului ca re cretea, se afla o barc mare care se ndrepta spre ei, cu trei femei i un copila. Un barcagiu vslea i un brbat mrunel, cu o plrie de paie cu panglic raz i n haine albe a pup, strignd ncoace. O clip, desigur, domnul Fison se gndi s cear ajutor, dar apoi inti de copil. Ls imediat vsla, ridic braele ntr-un gest slbatic i ip spre grupul d s se in, pentru Dumnezeu, la distan. Era o mare dovad de modestie i curaj din partea ului Fison, care se pare c nici nu-i d seama cu ct eroism s-a purtat n aceast mprejura e. Vsla pe care o abandonase fu tras imediat n ap i apru apoi din nou, plutind cam la douzeci de metri deprtare. naceeai clip, domnul Fison simi barca cltinndu-se sub el violent i auzi un strigt t, un ipt prelung de spaim. Era Hill, barcagiul, care-1 fcu s uite cu totul de grupul de excursioniti. Se ntoarse i-1 vzu pe Hill ghemuit lng strapazanul de la prova, cu f aa schimonosit de groaz i cu braul drept apucat de cineva care i-1 trgea cu putere n j s, peste marginea brcii. Vai, vai! Vai! ip scurt i ptrunztor barcagiul. Domnul Fison de c lovind pesemne tentaculele cu cuitul fusese apucat de ele, dei acum e cu neput in s mai tie cum se petrecuser lucrurile. Barca se nclina ntr-o parte, aa nct copas nsese la vreo douzeci de centimetri de ap i att Ewan, ct i cellalt muncitor izbeau n u vsla i cangea, de fiecare parte a braului lui Hill. Domnul Fison se aez instinctiv n partea cealalt ca s menin echilibrul brcii. Apoi Hill, care era un om masiv i puternic, fcu o sforare violent i aproape se ri dic n picioare. i trase braul afar din ap. Dar de bra i se agase o mulime de funii cite; i ochii uneia din creaturile care se prinseser de el, privind fix i drz, se art ar o clip deasupra apei. Barca se nclina tot mai mult i apa verde-brun ncepu s se reve se spre ea. Atunci Hill alunec i czu cu coastele peste marginea brcii, iar braul lui i masa de tentacule din jur se scufundar din nou, plescind. El se rostogoli n jos; g

heata lui izbi genunchiul domnului Fison, tocmai cnd el se repezea. nainte s-1 apuc e, i n clipa urmtoare alte tentacule se npustir n jurul pieptului i gtului su, i du scurt, convulsiv, n care barca fu aproape rsturnat, izbutir s-1 trag pe Hill napoi. se redresa cu o smu-citur violent, care fu gata s-1 arunce pe domnul Fison peste c ellalt bord n partea cealalt i astfel ascunse privirilor lui lupta care se ddea n ap. Domnul Fison sttu o clip s-i recapete echilibrul i ntre timp i dete seama c lupt uxul care venea i apropiaser din nou de stncile acoperite cu ierburi. La nici patru metri distan, o platform stn-coas nc se mai ridica n micri ritmice peste invazia f . ntr-o clipit, domnul Fison apuc vsla din minile lui Ewan, trase o dat cu putere de e a i apoi, dndu-i drumul, alerg la prova i sri jos. Simi c piciorul i alunec pe stnc efort disperat, sri clin nou ceva mai departe. Se mpiedic, czu n genunchi i se ridic in nou. * Atenie! strig cineva i un trup mare l izbi. Fu aruncat pe burt ntr-o bltoac de l din muncitori, i n timp ce cdea auzi ipete nbuite, sugrumate, care crezu atunci c s ale lui Hill. Apoi se minun de stridena i varietatea presupuselor ipete ale lui Hil l. Cineva sri asupr-i i un val de ap nspumat se revrs peste el i trecu mai departe. se ridic cu greu n picioare, ud leoarc, i, fr s mai priveasc nrlarg, porni n fug s rgnd ct putea de repede. n faa lui, pe ntinderea de stnci risipite alergau poticninduse cei doi muncitori unul cu vreo zece metri n faa celuilalt. n cele din urm, domnul Fison arunc o privire peste umr i, nemaivzndu-se urmrit, s oarse. Sttu locului, uluit. Din clipa n care vzuse unul din cefalopode ieind afar din ap, acionase prea repede ca s-i mai poat nelege pe deplin aciunile. Acum avea numai s nzaia c se trezise dintr-un comar. Cci iat cerul fr nori, strlucind n soarele dup-amiezii, iat marea care licrete emiloas a razelor soarelui, spuma moale i alb a valurilor ce se sparg i vrfurile stnci lor scunde, ntunecate i lungi. Barca redresat plutea acum, ridicndu-se i cobornd uor p valuri, cam la zece metri de rm. Hill i montrii, toat ncordarea i tumultul acelei lup e slbatice pe via i pe moarte dispruser ca prin farmec. Inima domnului Fison btea cu putere; i fremta tot trupul i pieptul lui respira a dine. Lipsea ns ceva. Cteva clipe el nu-i putu da seama prea bine ce anume. Soarele, c erul, marea, stncile ce putea fi oare? Apoi i aminti de barca plin ele excursioniti. Dispruse. El se ntreb dac nu fusese cumva doar o nchipuire. Se ntoarse i-i zri pe cei i muncitori stnd untd lng altul sub peretele nalt al falezei trandafirii. Ezit dac s m i fac o ultim ncercare de a-1 salva pe Hill. nsufleirea fizic pru s-1 prseasc deod istovit i neputincios. Domnul Fison se ntoarse spre rm, poticnindu-se i trecnd prin bl oace spre cei doi tovari ai si. Se mai uit o dat napoi, dar acum vzu dou brci care pluteau, cea din largul mrii fi nd rsturnat ns cu fundul n sus. 3 Astfel i-a fcut apariia Haploteuihis ferox pe coasta din Devonshire. Pn acum, ace sta a fost cel mai serios act de agresiune. Relatarea domnului Fison, pus n legtur c u valul de accidente petrecute cu brcile i de necuri, despre care am pomenit mai nai nte, cum i lipsa de peti anul acesta pe coastele din Cornwall, arat clar c o mulime d in aceti montri lacomi ai adncurilor au bntuit de-a lungul coastelor. Migra-ia pricin uit de foame a fost explicaia ce s-a dat nvlirii lor ncoace; dar, n ce m privete, pre s cred teoria lui Hemsley. Hemsley susine c un grup de asemenea creaturi au aflat din ntmplare gustul crnii omeneti de pe vreun vas care se va fi scufundat n mijlocul lor i apoi au pornit n cutarea ei, dincolo de zona lor obinuit, mai nti lundu-se pe u le vaselor, apoi ajungnd pn la rmurile noastre, aezate n calea traficului din Atlantic Dar nu este locul aici s discutm argumentele convingtoare i admirabil ntemeiate ale lui Hemsley. Se pare. c poftele montrilor au fost satisfcute-de prinderea a unsprezece oamen i, cci, dup ct s-a aflat, au fost zece oameni n cealalt barc, i fpturile astea n-au m dat nici un semn prin care s-i arate prezena pe coastele din Sidmouth n ziua amintit. Pe coasta dintre Seaton i Budleigh Salterton au patrulat toat seara i toat noaptea, aceea patru brci ale Serviciului de Paz, ai cror oameni erau narmai cu harpoane i cui e, i pe msur ce se lsa seara, se alturau alte expediii organizate de particulari i ech pate mai mult sau mai puin similar. Domnul Fison na luat parte la nici una din ac este expediii.

Pe la miezul nopii, se auzir nite apeluri nsufleite dintr-o barc ce se afla cam la dou mile n larg, spre sud-est de Sidmouth, i un felinar fu vzut mi-cndu-se ntr-un chi ciudat, dintr-o parte n alta i de sus n jos. Brcile mai apropiate pornir n grab spre ocul n care se dduse alarma. Cuteztorii pasageri ai brcii, un marinar, un vicar i doi biei de coal, vzuser nite montri trecnd pe sub barca lor. Creaturile, se pare, ca mai multe animale din adncuri, erau fosforescente, i pluteau la vreo zece metri su b ap, ca nite pete de lumin selenar prin ntunecimea apei, cu tentaculele strnse, adorm ite parc, rostogolindu-se ntr-una i micndu-se ncet n formaie unghiular spre sud-est. Oamenii acetia povestesc ntmplarea n crmpeie nsoite de gesturi. Brcile se altura alteia i pn la urm s-a alctuit o mic flot de vreo opt sau nou brci adunate laolalt rspndeau un vacarm, la fel cu larma unei piee, sfiind linitea nopii. Nimeni nu era pre dispus s urmreasc grupul de montri, oamenii nu aveau nici armele i nici experiena car e le-ar fi trebuit pentru o astfel de vntoare ndoielnic, aa c puin mai trziu, poate n bucuroase, echipajele brcilor se ntoarser la rm. i acum s spunem ceea ce constituie probabil faptul cel mai uimitor al acestei uluitoare navale. Nu aveam nici cea mai mic cunotin despre micrile urmtoare ale acestu grup de montri, dei ntreaga coast de sud-vest era acum n stare de alarm. Poate c totu e semnificativ faptul c un caalot a fost aruncat pe rmul din Sark, n ziua de 3 iunie. La dou spmni i trei zile dup ntmplarea aceasta din Sidmouth, un Hapioieuthis viu a pe rm, pe plaja nisipoas din Calais. Era viu, pentru c mai muli martori i-au vzut ten taculele micndu-se spasmodic. Dar probabil era muribund. Un individ numit Pouchet a fcut rost de o puc i 1-a mpucat. Aceasta a fost ultima apariie a unui Haploteuthis viu. Altul n-a mai fost vzut pe coasta francez. La 15 iunie, un cadavru aproape ntreg a fost aruncat pe rm ling T orquay i, ctev zile mai trziu, o barc a staiunii biologice marine, care draga lng Ply th, a cules un specimen putrezit, spintecat adnc de o lam de cuit. Cum murise primu l specimen, nu putem ti. i n ultima zi a lui iunie, domnul Egbert Cine, un pictor, s cldndu-se lng Newlyn, a ridicat minile n sus, ipnd i a fost tras la fund. Un prieten se sclda cu el n-a fcut nici o ncercare s-1 salveze, ci a notat ndat spre mal. Iat c din urmfapt care poate fi relatat asupra extraordinarei nvliri din adn-cul mrilor. Da c asta e ntr-adevr ultima apariie a acestor oribile creaturi e nc prematur s spunem. D r se crede, i fr ndoial putem spera, c ele s-au i ntors, odat pentru totdeauna, n a lipsite de lumina soarelui ale mrilor de mijloc, din care ieiser att de straniu, att de misterios. n romnete de V. KERNBACH i C. VONGHIZAS OUL DE CRISTAL Pn acum un an exista o prvlie mic i foarte murdar ling Seven Dials, deasupra cre a nscris cu litere galbene, terse de vreme, numele lui C. Cave, Naturalist i Negusto r de Antichiti. Coninutul vitrinelor sale era ciudat de variat: civa coli de elefant, n joc de ah incomplet, mtnii i arme, o cutie cu ochi, dou cranii de tigru i unul omene sc, cteva maimue mpiate mncate de molii (una cu o lamp n mn), un scrin demodat, un o stru sau aa ceva, ptat de mute, nite unelte de pescuit i un acvariu de sticl gol, extr ordinar de murdar. Exista, de asemenea, n momentul cnd ncepe aceast povestire, un bl oc de cristal lucrat n forma unui ou i lefuit ca un briliant. La el priveau doi oam eni care stteau afar, n faa vitrinei: unul dintre ei, un pastor nalt i subire, cellal n tnr cu barba neagr, oache la fa, mbrcat ntr-un costum modest. Tnrul cel oache v sturi vii i prea nerbdtor ca tovarul su s cumpere obiectul. Stteau nc uitndu-se la vitrin cnd domnul Cave intr n prvlie, cu barba tresltn i i luase ceaiul i termina de mestecat pinea cu unt. Cnd i vzu pe cei doi oameni i ob tul ateniei lor, i pierdu cumptul. Arunc o privire vinovat peste umr i nchise ncet un btrnel cu faa palid i ochi albatri, deosebit de umezi: avea prul cenuiu-murdar i o redingot albastr, jerpelit, un joben vechi i nite papuci de psl cu tocurile foarte clciate. Rmase cu ochii int la cei doi brbai care discutau. Pastorul i bg mna adn l pantalonului, cercet un pumn de bani i un zmbet plcut i dezgoli dinii. Domnul Cave p u i mai deprimat cnd intrar n prvlie. Pastorul, fr nici un fel de introducere, ntreb care era preul oului de cristal. D omnul Cave arunc nervos o privire spre ua care ddea n salon i spuse: cinci lire. Pasto ul, adresndu-se n acelai timp tovarului su i domnului Cave, obiect c preul e prea m nul Cave ceruse fr ndoial mult mai mult dect intenionase cnd a achiziionat obiectul urm o ncercare de tocmeal. Domnul Cave se ndrept spre u, o deschise i spuse: Preul

inci lire, ca i cnd ar fi vrut s fie scutit de deranjul unei discuii inutile. n acest timp, partea superioar a unei fee de femeie rsri la geamul de deasupra panelului de sus al uii care ddea n salon i ochii erau ndreptai, plini de curiozitate, spre cei doi clieni. * Preul este cinci lire, repet domnul Cave, cu un tremur n voce. Tnrul cel oache, care tcuse pn atunci, obser vndu-l doar cu atenie pe domnul Cave use, n sfrit: i;,;vu . D-i cinci lire. Pastorul i arunc o privire, s vad dac vorbete serios, apoi, cnd se ndrept din no e domnul Cave, constat c faa acestuia era alb. * E o grmad de bani, spuse pastorul i, scoto-cindu-se prin buzunare, ncepu s-i num ere banii. Avea doar vreo treizeci de ilingi i ceva, aa c fcu apel la tovarul su cu care pr ie prieten intim. Acest fapt i ddu domnului Cave posibilitatea s se reculeag i ncepu s explice agitat c de fapt nu avea dreptul s vnd cristalul. Cei doi clieni fur, firete, surprini i l ntrebar de ce nu se gndise la aceasta de a ncepe s se tocmeasc. Domnul Cave se zpci, dar i meninu spusele, declarnd c n aceea cristalul nu era de vnzare, deoarece se prezentase naintea lor un cumprtor pr obabil al cristalului. Cei doi clieni, considernd aceasta ca o ncercare de a ridica preul, se prefcur c prsesc prvlia. n momentul acela ns ua salonului se deschise area bretonului de culoare nchis i a perechii de ochi mici. Era o femeie corpolent, cu trsturi grosolane, mai tnr i mult mai voluminoas dect ul Cave; se mica greoi i se nroise la fa. * Cristalul acesta e de vnzare, spuse ea. Iar cinci Ine este un pre destul de bun. Nu neleg ce intenii ai,Cave, de nu vrei s accepi oferta domnului! Domnul Cave, foarte tulburat de aceast irumpie, o privi furios pe deasupra och elarilor i, fr prea mult.siguran, i revendic dreptul de a-i conduce afacerile dup cepu o ceart. Cei doi clieni urmreau scena cu interes i cu oarecare amuzament, ajutnd din cnd n cnd pe doamna Cave cu unele sugestii. Domnul Cave, ncolit, persist n povest rea aceea confuz i imposibil de crezut despre cineva care se interesase chiar atun ci, dimineaa, de cristal; agitaia sa deveni penibil. Totui se meninu pe poziie cu o st uin extraordinar. Cel care puse capt acestei discuii neobinuite fu tnrul oriental. Pr se s revin n cursul urmtoarelor dou zile, pentru cainteresele amatoruluimenionat s nu ie lezate. * Dar apoi vom insista, adug preotul. Cinci lire, nu mai mult Doamna Cave lu asupra sa sarcina de a cere scuze n numele domnului Cave, expli cnd c uneori este puin ciudat, iar dup plecarea clienilor, perechea ncepu s discute is incidentul, sub toate raporturile. Doamna Cave i vorbea soului su cu o sinceritate deosebit. Bietul omule, tremurnd d e emoie, se ncurc singur n povetile sale, susinnd pe de o parte c avea n vedere un a ient i pe de alta afirmnd c cristalul valora, la drept vorbind, zece lire. * Atunci de ce i-ai cerut cinci? ntreb soia. * S m lai s-mi administrez afacerile aa cum cred eu! rspunse domnul Cave. Domnul Cave locuia mpreun cu o fiic i un fiu, amndoi vitregi, i n seara aceea, la in, discuia a fost reluat. Nici unul dintre ei nu avea o impresie prea bun despre me todele domnului Cave n afaceri, dar ultima sa aciune prea culmea neghiobiei. * Prerea mea este c a mai refuzat i nainte oferte pentru cristalul acesta, spuse fiul cel vitreg, un mitocan lung i bleg n vrst de optsprezece ani. * Dar cnd i s-au oferit cinci lire! strig fiica vitreg, o tnr vorbrea, n vrst ase de ani. Rspunsurile domnului Cave erau dureros de.inconsistente; bombnea numai slab c i c unotea mai bine dect. oricine propriile sale afaceri. Pn la urm l-au fcut s-i prsea numai pe jumtate mncat i s se duc,cu urechile roii i cu lacrimi de jignire n ochi, l pe dup ochelari, s nchid prvlia pe timpul nopii. De ce lsase a t de mult cristalul Ce nebunie! Asta-i tulbura cel mai mult gndurile. Pentru moment nu vedea vreun m ijloc de a evita vnzarea. Dup cin, fiica i fiul su vitreg se gtir i ieir n ora, iar soia se retrase sus e asupra aspectelor comerciale ale cristalului, ajutat de o ceac cu ap fierbinte, pui n zahr, lmie i nc un ingredient. Domnul Cave s-a dus n prvlie i a rmas acolo pn ext c ornamenteaz cu pietre interioarele unor acvarii pentru peti aurii, n realitate

ns n cu totul alt scop, care va fi explicat pe larg mai trziu. A doua zi doamna Cav e descoperi c cristalul fusese luat din vitrin i aezat n spatele unor cri vechi, ntrcol. l puse la loc vizibil. Dar nu mai discut despre el, deoarece o durere de cap n ervoas o fcea s n-aib dispoziie pentru discuie, n ceea ce-1 privete pe domnul Cave, n ea niciodat dispoziie s discute cu soia sa. Ziua trecu neplcut. Domnul Cave era chiar mai distrat dect de obicei i n afar de asta neobinuit de iritat. Dup mas, cnd soia cupat cu somnul obinuit, scoase din nou cristalul din vitrin. A doua zi domnul Cave trebuia s livreze o cantitate de cini-de-mare uneia dint re clinici unde erau utilizai pentru lucrrile de anatomie. n lipsa sa, gndurile doam nei Cave revenit la chestiunea cristalului i la modul cel mai potrivit de a cheltu i o pleac de cinci lire. i nscocise cteva modaliti foarte placate, printre care cumpr a unei rochii de mtase verde pentru ea i o cltorie la Richmound, cnd zngnitul clopotul i de la intrare o chem n prvlie. Clientul era un laborant de la clinic, venit s se pln c nu i se livraser nite broate comandate n ziua precedent. Doamna Cave nu aproba acest sector special al afacerilor domnului Cave i domnul care intrase ntr-o dispoziie c am agresiv se retrase dup un scurt schimb de cuvinte cu totul politicos, n msura n ca re depindea de el. Ochii doamnei Cave se ndreptar apoi, firete, spre vitrin; cci vede rea cristalului nsemna garania celor cinci lire i realizarea visurilor ei. Mare-i f u surpriza cnd descoperi c dispruse! Se duse la locul din spatele tejghelei unde l descoperise n ziua precedent. Nu era acolo; imediat ncepu s caute cu nfrigurare prin prvlie. Cnd domnul Cave se ntoarse de la treburile eu cinii-de-mare, pe la dou fr un sfert dup-amiaz, gsi oarecare dezordine n prvlie i pe soia sa exasperat, stnd n genunch ghea, i rs colind prin materialele de mpiat. Femeia, nfierbntat i furioas, ridic fa ra tejghelei, cnd zngnitul clopotului i anun ntoarcerea soului ei i l acuz imediat ns. * Ce anume? ntreb domnul Cave. * Cristalul! La aceasta, domnul Cave, n aparen. foarte surprins, se repezi la vitrin. * Nu este aici? strig el. Dumnezeule mare! Ce s-o fi ntmplat cu el? Chiar atunci fiul vitreg al domnului Cave veni n prvlie din camera din fund sos ise acas cu vreun minut naintea domnului Cave blestemnd n gura mare. Era ucenic la u n negustor de mobile vechi, n josul strzii, dar lua mesele acas i era firete enervat c nu gsise prnzul gata. Dar, cnd auzi de pierderea cristalului, uit de mas i suprarea mpotriva mamei i-o a u asupra tatlui vitreg. Firete, prima lor idee a fost c 1-a ascuns. Dar domnul Cave neg cu hotrre c ar ti ceva despre soarta cristalului. i nsoi asigurrile, cam ndo jurminte repetate i, n cele din urm, ajunse s-i acuze mai nti soia i apoi fiul vitr -1 fi luat pentru a-1 vinde pe ascuns. Astfel ncepu o discuie foarte caustic i aprin s, care sfri pentru doamna Cave cu o stare special a nervilor, ntre isterie i amoc, ifcu pe fiul cel vitreg s ntrzie n dup-amiaza aceea o jumtate de or de la prvlia de . Domnul Cave se adposti de nervii soiei sale n prvlie. Seara chestiunea fu reluat cu mai puin patim, sub conducerea fiicei vitrege i semn a mai mult cu o anchet judectoreasc. Cina fu neplcut i culmina cu o scen penibil. Dom Cave se ls n cele din urm prad unei exasperri exagerate i iei trntind cu violen u Restul familiei, dup ce-1 forfec n voie, profitnd de absena lui, scotoci prin cas, din pod pn n pivni, spernd s descopere cristalul. Ziua urmtoare cei doi clieni venir din nou. Fur primii de doamna Cave aproape n la crimi. Aflar c nimeni nu i-ar putea imagina tot ce suferise ea din partea domnului Cave n diferite ocazii n timpul calvarului csniciei sale... Ddu i o versiune denatura t despre dispariia cristalului. Pastorul i orientalul rser n tcere unul la altul i sp r c este ceva extraordinar. Deoarece doamna Cave prea dispus s le istoriseasc povestea complet a vieii sale, se ndreptar spre u, gata s prseasc prvlia. Atunci, doamna de o ultim speran, ceru adresa pastorului pentru ca s-1 poat informa n cazul c va put a obine ceva de la domnul Cave. Adresa i-a fost dat prompt, dar se pare c ulterior a fost rtcit. Doamna Cave nu-i poate aminti nimic despre ea! n seara acelei zile familia Cave prea s-i fi epuizat emoiile i domnul Cave, care f usese plecat de acas dup-amiaza, cin ntr-o singurtate deplin ce contrasta plcut cu pol mica pasionat din zilele precedente. Pentru ctva timp atmosfera rmase foarte ncordat n gospodria Cave, dar nici cristalul, nici clientul nu reaprur.

Acum, spunnd lucrurilor pe nume, trebuie s recunoatem c domnul Cave era un minci nos. tia perfect de bine unde se afl cristalul. n apartamentul domnului Jacob Wace, asistent-preparator la spitalul St. Catherine din Westbourne Street. Era pe buf et, acoperit parial cu o catifea neagr, ling o garaf de whisky american. De fapt, amn untele acestei expuneri au fost obinute de Ia domnul Wace. Cave dusese obiectul l a spital, ascuns n sacul cu cinii-de-mare, i acolo insistase ca tnrul cercettor s i-1 treze. La nceput domnul Wace a ovit puin. Legturile sale cu domnul Cave erau ciudate. Cum avea predilecie pentru personaje originale, l invitase de mai multe ori pe btrn la el s fumeze, s bea un pahar mpreun i s-i exprime vederile destui de amuzante asupr vieii n general i asupra soiei sale n particular. Domnul Wace o vzuse pe doamna Cave cu diferite prilejuri, cnd domnul Cave nu era acas ca s-1 serveasc. tia c familia se a mesteca necontenit n treburile sale, aa c, dup ce cntri chestiunea cu. grij, hotr s a adpost cristalul. Domnul Cave a promis s-i explice mai pe larg cauzele slbiciunii sale pentru acest cristal, cu alt ocazie, dar a spus lmurit c vede n el anumite ima gini. n aceeai sear i-a fcut domnului Wace o vizit. I-a povestit o istorie complicat. Cristalul, dup cum spunea, intrase n posesia sa mpreun cu alte lucruri disparate rmase de la o licitaie impus unui alt negustor de curioziti i, necunoscnd ce valoare avea, l etichetase la zece ilingi. I-a zcut n pr a acest pre cteva luni i tocmai, se gndea s-i reduc preul, cnd a fcut o descoperir t. n aceast perioad starea sntii sale era foarte proast i trebuie s se in seama l tuturor acestor ntmplri se nrutea. Apoi, era foarte nefericit din cauza neglijenei, chiar a unei proaste comportri intenionate a soiei sale i a copiilor vitregi fa de el . Soia sa era vanitoas, risipitoare, fr inim i cu o nclinare crescnd spre beie; fii eg era meschin i arogant, iar fiul su vitreg nutrea o antipatie violent fa de el i n rdea nici o ocazie ca s i-o arate. Treburile prvliei l copleeau din greu i domnul Wace credea c se mai ntmpla s i bea din cnd n cnd. n tineree avusese o situaie bun, e stul de instruit i, acum, din cauza vieii sale nefericite, suferea cteodat sptmni ntr de melancolie i insomnie. Speriat ca nu cumva s-i deranjeze familia, cnd gndurile de veneau de nesuportat, se strecura n linite de lng soie i rtcea prin cas. ntr-o dimi rele trei, cam pe la sfritul lui august, n-tmplarea fcu s se duc n prvlie. n cmrua murdar era ntuneric de neptruns, cu excepia unui loc unde zri o strluci inuit. Apropiindu-se, descoperi c era oul de cristal care se gsea n colul tejghelei, l g fereastr. O raz subire strbtea printr-o crptur a oblonului, cdea pe obiectul de c prea c l umple n ntregime de lumin. Domnului Cave i trecu prin minte c aceasta contravenea legilor opticii, aa cum le cunoscuse el n tineree. Putea nelege c razele erau refractate n cristal i c se str u ntr-un focar interior, dar iradiaia aceasta venea n dezacord cu noiunile sale de f izic. Se apropie mai mult de cristal, privind atent nuntrul i n jurul su. Curiozitatea sa tiinific care-1 determinase n tineree s-i aleag profesiunea i se redetept pentr timp. Fu surprins s descopere c lumina nu rmnea fix, ci se rsucea n interiorul crista ului ca i cnd obiectul ar fi fost o sfer scobit, coninnd uri gaz luminos, nvrtindu-se urul lui pentru a-1 vedea din diferite poziii, descoperi deodat c ajunsese ntre cris tal i raz, i c totui cristalul rmnea luminos. Foarte mirat, l lu din calea razei lum e i l duse n colul cel mai ntunecat al prvliei. Rmase strlucitor patru sau cinci min apoi pli ncet i se stinse. l aez din nou n dreptul razei i luminozitatea sa fu restab t imediat. Pn aici, cel puin, domnul Wace a fost n stare s verifice aceast povestire remarcab il a domnului Cave. El nsui a inut n repetate rnduri cristalul n drumul unui fascicul e raze (care trebuia s aib un diametru, mai mic de un milimetru). i apoi n ntunericul perfect, care se putea obine nvelindu-1 n catifea neagr, cristalul aprea ncndoielnic foarte slab fosforescent. Se prea, totui, c luminozitatea sa era de un fel neobinuit i nu o puteau percepe n egal msur toi ochii: aa, de exemplu, domnul Harbiger nume c scut tuturor cititorilor de literatur tiinific interesai de activitatea Institutului Paslear era complet incapabil s vad yreo lumin. Iar capacitatea domnului Wace nsui de a o aprecia era comparativ mai mic dect cea a domnului Cave. Chiar la domnul Cave puterea de percepere varia considerabil, fiind mai puternic n timpul strilor de slb iciune, extrem i de oboseal. De la nceput, lumina aceasta din cristal a strnit o curiozitate fascinant la do mnul Cave. Faptul c nu a povestit nici unei fiine omeneti despre observaiile sale ne

obinuite dovedete izolarea sa spiritual mai mult dect ar putea-o face un volum ntreg de descrieri patetice. Se pare c tria ntr-o asemenea atmosfer de rutate meschin, nct, c ar fi recunoscut existena unei plceri, ar fi riscat s-o piard. Descoperi c pe msur c lumina zilei i cantitatea de lumin difuz cretea, cristalul devenea, dup toate aparene le, nelumi-nos. Ctva timp n-a putut s-i fac observaiile dect n timpul nopii, n colu necoase ale prvliei. Dar i trecu prin minte s utilizeze catifeaua veche pe care o ntrebuina ca fundal pentru o colecie de minerale. Punnd-o deasupra capului i minilor sale reui s capete o imagine a micrii luminoase din cristal chiar n timpul zilei. Era foarte precaut ca nu cumva s fie descoperit de soie i i vedea de cercetri numai dup-amiezele, cnd ea d ea, la etaj, i chiar i atunci cu pruden, ntr-un col, sub tejghea. ntr-o zi, nvrtind alul n mini, zri ceva. Apru i dispru ca o licrire. Totui avu impresia c i se dezvlu tru un moment imaginea unui inut ntins i ciudat: rotindu-1, vzu din nou, tocmai cnd l umina plea, aceeai apariie. Ar fi plictisitor i inutil de nirat acum toate fazele descoperirii domnului Cav e. Este de ajuns s comunicm rezultatul: privind cu atenie cristalul sub un unghi de aproape 137 cu direcia razei luminoase, se obinea o imagine clar i persistent a unui nut vast i bizar. Nu era. de loc ca n vis; producea o impresie precis de realitate i cu ct lumina era mai bun, cu att imaginea prea mai real i mai persistent. Era un tabl u mictor; adic, anumite obiecte se micau, dar ncet i ordonat, ca n realitate, iar imag nea se schimba potrivit direciei luminii i a unghiului sub care era privit. Trebuie s fi fost ca atunci cnd priveti o vedere printr-o oglind convex i roteti oglinda pent u a prinde diferite aspecte. Dup cum rn-a asigurat domnul Wace, descrierile domnului Cave erau foarte amnuni te i complet lipsite de trstura emotiv care coloreaz halucinaiile. Dar trebuie amintit c toate eforturile domnului Wace de a vedea ceva n opalescena clar a cristalului au rmas fr succes. Senzaiile celor doi oameni se deosebeau mult n privina intensitii i cu totul de neles c ceea ce pentru domnul Cave era o privelite, pentru domnul Wace rmnea doar o pat neclar. Dup descripia domnului Cave privelitea rmnea mereu o cmpie ntins i prea totdeau e la o nlime considerabil, ca dintr-un turn sau de pe un catarg. La rsrit i la apus c a era mrginit n deprtare de nite stnci roietice, care-i aminteau de o pictur pe care use; dar ce pictur anume, domnul Cave nu putea stabili. Aceste stnci se ndreptau sp re nord i sud (putea recunoate punctele cardinale dup stelele vizibile cteodat noapte a), ndeprtndu-se parc spre infinit i tergndu-se n negura deprtrilor nainte de a se e afla mai aproape de irul de stnci rsritean;cnd avu loc prima sa observaie, vzu o mul e de forme care se avntau n zbor, negre, pe cerul luminat de soarele ce se nla deasup ra stncilor lucind pe fundalul umbrei lor. Domnul Cave le lu drept psri. Sub el se nt indea un ir ntins de cldiri, pe care prea c le privete de sus i care, pe msur ce se iau de marginea neclar i refractat a imaginii, deveneau terse. Se vedeau, de asemene a, lng un canal larg i strlucitor, nite copaci neobinuii ca form i colorit cnd de -nchis ca al muchiului de pdure, cnd de un cenuiu minunat. Prima dat aceste imagini iau aprut domnului Cave numai ca nite licriri. Minile i tremurau, a nceput s i se nvr l, imaginea a aprut i a disprut nnegurndu-se i devenind neclar. La nceput i-a fost fo e greu s regseasc unghiul sub care trebuia s priveasc pentru a putea vedea clin nou i maginea. Cam dup o sptmn, dup ce n acest interval de timp se prea c speranele sale sunt i nu obinuse altceva dect unele licriri i o oarecare experien util n mnuirea cristal avu din nou succes. Dedata aceasta apru o vedere a vii n lungul ei. Vederea era di ferit, dar avea convingerea ciudat, confirmat din plin de observaiile sale ulterioar e, c privea lumea aceea neobinuit:din exact acelai loc, dei ntr-alt direcie. Faada cldirii impuntoare de pe al crei acoperi privise n jos nainte se ndeprtase acum n pe tiv. Cave o recunoscu dup acoperi. n faa cldirii era o teras solid, de o lungime neob t, n mijlocul creia, la anumite intervale, se nlau nite catarge uriae, dar foarte gra e, cu nite obiecte mici, strlucitoare, care reflectau soarele pe cale s apun. Domnul Caven-a nelesnsemntateaacestor mici obiecte dect ceva mai trziu, n timp ce-i descria d mnului Wace scena. Terasa era situat deasupra unui desi cu o vegetaie extrem de abu ndent i delicat, iar dincolo de ea era o poian verde, ntins, unde se odihneau nite vie late, asemntoare ca form cu nite crbui, dar incomparabil mai mari. Dincolo de poian s indea un trotuar bogat decorat, din piatr roiatic deschis, iar mai departe, mrginit de

nite buruienii dese, roii, i strbtnd valea paralel cu stncile ndeprtate, se vedea o ere mare de ap, ca o oglind. Aerul prea plin de stoluri de psri uriae, care zburau n o oluri falnice; dincolo de ru, printre copacii ca nite muchi i licheni gigani, se ntind eau o mulime de cldiri splendide, bogat colorate, caresclipeau n soare din cauza or namentelor i faetelor metalice. Deodat ceva flutur de cteva ori prin faa lui Cave, ca un evantai mpodobit cu pietre preioase sau ca btaia unei aripi, i o fa, sau mai curnd artea superioar a unei fee cu nite ochi foarte mari apru lng obrazul su ca i cnd ar st de cealalt parte a cristalului. Domnul Cave fu att de speriat i impresionat de a spectul categoric de realitate al acestor ochi, nct i trase capul napoi i se uit n sp le cristalului. Ajunsese att de absorbit de observaiile sale, nct fu foarte surprins s se regseasc n ntunericul rece al prvlioarei cu mirosul obinuit de metil, mucegai regai. i, n timp ce-i roti ochii n jur, cristalul strlucitor pli i se stinse. Acestea erau primele impresii generale ale domnului Cave. Relatrile sale sunt deosebit de clare i amnunite. De la nceput, valea aceea carc-i fulger pentru o clip p rin faa ochilor avu un efect straniu asupra imaginaiei sale i cnd ncepu s neleag am scenei pe care o vedea, mirarea i crescu, devenind o adevrat pasiune. i vedea de neg o la ntmplare,-distrat, gndindu-se tot timpul cum s se ntoarc ia observaiile sale. i la cteva sptmni dup ce zrise pentru prima dat valea, aprur cei doi clieni cu ofert aa cum v-am povestit, de-abia reui cu mult greutate i emoie s evite vnzarea cristalul i. Cit timp domnul Cave pstr n secret descoperirea sa, ea rmase numai un fel de min unie pe care trebuia s-o priveasc pe furi, cum privete un copil ntr-o grdin strin. nul Wace, dei este un cercettor tiinific nc tnr, are o minte deosebit de lucid i me e ndat ce cristalul ajunse la ei i se convinse, vznd cu propriii si ochi fosforescena, c exist ntr-adevr anumite dovezi n sprijinul afirmaiilor domnului Cave, ncepu s cerce e chestiunea n mod sistematic. Domnul Cave era plin de dorina de a-i desfta ochii cu privelitea inutului acela minunat pe care-1 vedea i venea n fiecare sear de la opt i jumtate pn la zece i jumtate, uneori chiar i n timpul zilei, cnd domnul Wace nu era a Nu lipsea nici duminicile dup-amiaz. De la nceput domnul Wace a luat note amnunite i, mulumit metodei sale tiinifice, a putut dovedi legtura dintre direcia din cale ptrund a n cristal raza de lumin i orientarea imaginii. De asemenea, el a mbuntit mult condi e de observaie, nchiznd cristalul ntr-o cutie cu o mic deschiztur prin care intra raza de lumin i nlocuind storurile sale glbui cu oland neagr, aa c, dup puin timp, putur la valea n orice direcie doreau. Acum, dup ce lucrurile au fost clarificate, putem da o scurt descriere a lumii care se vedea n cristal. Totdeauna domnul Cave era acela care vedea imaginile i m etoda de lucru rmnea neschimbat: el observa cristalul i raporta cele vzute, n timp ce domnul Wace (care nvase s scrie pe ntuneric n timpul studeniei) scria o not scurt as celor raportate. Cnd cristalul plea, era aezat n cutia sa n poziia cuvenit i se aprin lumina. Domnul Wace punea ntrebri i sugera observaii pentru a clarifica punctele di ficile. Desigur c aceast activitate nu avea nimic fantastic, pstrnd un caracter tiinif ic. Domnul Wace ndrept curnd atenia domnului Cave spre fiinele asemntoare cu nite ps zente n numr att de mare cu ocazia fiecreia dintre observaiile anterioare. Prima sa i mpresie a fost corectat n curnd i ctva timp a considerat c ar fi o specie diurn de lil eci. Apoi se gndi, orict ar prea de grotesc, c ar putea fi heruvimi. Capetele lor er au rotunde i ciudat de umane i ochii, care l nspimntaser att de mult cu ocazia celei a doua observaii, aparineau uneia dintre aceste fiine. Aveau nite aripi late, argint ii, fr pene, dar sclipind aproape tot att de strlucitor ca petele abia scos din ap, i u un joc de culori tot att de fin. Dup cum a aflat domnul Wace, aceste aripi nu er au ca cele de pasre sau de liliac, ci se sprijineau pe nite coaste curbate, care s e resfirau din corp. (Un fel de arip de fluture cu nite nervuri curbe pare s redea cel mai bine aspectul lor.) Corpul era mic, dar dispunea de dou mnunchiuri de orga ne de apucat, ca nite tentacule lungi, situate imediat sub gur. Orict de necrezut i pru domnului Wace, totui n cele din urm fu obligat s admit c acestor creaturi Ie apar au cldirile acelea mari, asemntoare celor omeneti, i grdinile grandioase care mpodobea valea aceea. Domnul Cave a observat c cldirile, printre alte particulariti, nu avea u ui, iar locuitorii lor ieeau i intrau prin nite ferestre mari, circulare, deschise . Coborau pe tentacule, i strngeau aripile pn ce le reduceau aproape la dimensiunile unei nuiele i sreau nuntru. Mai erau o mulime de fiine naripate mai mici, ca nite lib

le uriae, molii i gndaci zburtori, iar pe pajiti se trau lene ncoace i n colo nite tici, cu culori strlucitoare. Pe trotuare i pe terase se vedeau nite creaturi cu ca pete mari, asemntoare unor libelule, dar fr aripi, care opiau aferate pe tentaculele l or nclcite. Au mai fost menionate obiectele strlucitoare de pe catargele situate pe terasa cldirii celei mai apropiate. Dup ce a privit foarte intens unul dintre aceste cat arge, ntr-o zi deosebit de luminoas, domnului Cave i-a trecut prin minte c obiectul strlucitor de acolo era un cristal la fel ca acela pe care-1 scruta cu privirea. Iar o examinare i mai atent 1-a convins c fiecare dintre cele aproape douzeci de ca targe purta cte un obiect asemntor. Din cnd n cnd una dintre marile zburtoare flfia spre cte un catarg, i strngea a i ncolcea tentaculele n jurul catargului i privea intens cristalul ctva timp uneori a cincisprezece minute. Iar ct privete cristalul prin care Cave privea n lumea acee a neobinuit, o serie de observaii fcute la propunerea domnului Wace i-au convins pe amndoi c se afla de fapt n vrful catargului situat la extremitatea terasei i c cel pui o dat unul dintre locuitorii celeilalte lumi privise n faa domnului Cave n timp ce fcea aceste observaii. Iat elementele eseniale ale acestei povestiri foarte ciudate. n afar de cazul c a m respinge-o n ntregime, ca fiind o nscocire a domnului Wace, trebuie s credem una d in dou: ori cristalul domnului Cave era n acelai timp n dou lumi i, pe cnd era deplasa ntr-una, rmnea fix ntr-alta, ceea ce pare cu desvrire absurd; ori erau dou cristale o anumit legtur.special unul cu altul, astfel nct ceea ce se vedea n interiorul unuia ra, n anumite condiii, vizibil n cristalul corespunztor pentru un observator din lum ea cealalt; i viceversa, fn prezent, desigur, nu cunoatem vreun mijloc prin care do u cristale ar putea s se gseasc ntr-o astfel de legtur, dar n zilele noastre cunoate icient de mult ca s nelegem c aa ceva nu este pe deplin imposibil. Aceast concepie asu ra cristalelor, ca fiind n legtur, este presupunerea fcut de domnul Wace, i mie cel pu n mi se pare extrem de plauzibil... Dar unde se afl cealalt lume? i asupra acestui lucru inteligena vie a domnului W ace arunc repede lumin. Dup apusul soarelui cerul se ntuneca rapid desigur c era i un foarte scurt amurg i stelele ncepeau s strluceasc. Se cunotea c erau aceleai ca cel care le vedem i noi, aranjate n aceleai constelaii. Domnul Cave a identificat Ursele , Pleiadele, Aldebaran i Sirius; aa c cealalt lume trebuia s fie undeva n sistemul nos tru solar i cel mult la cteva sute de milioane de mile de lumea noastr. Urmrind aces t fir, domnul Wace a stabilit c cerul era la miezul nopii de un albastru mai nchis chiar dect cerul nostru la solstiiul de iarn i. c soarele prea puin mai mic. Iar pe ce mai erau dou luni mici! Ca propria noastr lun, dar mai mici i de aspect cu totul dif erit. Una dintre ele se mica att de rapid, nct micarea ei era vizibil cu ochiul liber. Lunile nu se vedeau niciodat n naltul cerului, ci dispreau ndat ce rsreau. Aceasta se plic prin faptul c, fiind foarte aproape de planeta lor, erau curnd eclipsate din c auza rotaiei. Toate acestea corespund n ntregime, dei domnul Cave nu o tia, condiiilor ce se presupun a fi pe Marte. ntr-adevr, de ce s nu admitem c domnul Cave, privind atent n interiorul cristalul ui, vedea n realitate planeta Marte i pe locuitorii si? i, dac era aa, atunci steaua c are lucea att de strlucitor noaptea pe cerul acelei apariii ndeprtate nu putea fi alt ceva dect Pmntul nostru. Ctva timp marienii dac ntr-adevr erau martirei nu i-au dat se pare seama c sun ravegheai de domnul Cave. O dat sau de dou ori s-a ntmplat ca unul s vin s se uite i s se ndeprteze dup scurt timp spre alt catarg, ca i cnd imaginea nu era mulumitoare. tot acest timp, domnul Cave a putut s observe ce se ntmpl cu fiinele naripate, fr s ulburat de atenia lor i, dei descrierea sa ne pare vag i fragmentar, este totui foarte sugestiv. Imaginai-v impresia pe care i-ar face-o despre omenire un observator de pe Marte, care, dup o pregtire dificil i obosindu-i mult ochii, ar fi fost n stare s pri easc Londra, din clopotnia bisericii St. Martin, cel mult patru minute fr ntrerupere! Domnul Cave nu era n stare s precizeze dac marienii naripai, erau aceiai cu marienii re opiau pe trotuare i terase i dac acetia din urm i puteau pune aripi dup dorin. ori nite bipezi greoi, evocnd vag chipul unor maimue albe, n parte transpareni, hrnin du-se printre un fel de copaci acoperii cu licheni, iar o dat cum civa dintre acetia o luar la fug din faa unuia dintre marienii cu cap rotund care opi. Acesta l prinse p nul n tentacule, apoi imaginea pli brusc i domnul Cave rmase n ntuneric ntr-o ateptar

oarte chinuitoare. Alt dac ceva mare, pe care domnul Cave 1-a luat la nceput drept vreo n sect gigantic, apru naintnd extraordinar de rapid de-a lungul trotuarului din a propierea canalului. Cnd se apropie mai mult, domnul Cave i ddu seama e era un mecani sm din metale sclipitoare i extraordinar de complex. Apoi, cnd se uit din nou, dispr use din vedere.,. y Dup ctva timp domnul Wace dori s atrag atenia marienilor i cnd ochii ciudai ai u dintre ei aprur n cristal, domnul Cave ncepu s strige, sri n lturi i imediat aprinse na, ncepnd s semnalizeze prin gesturi. Dar cnd n cele din urm, examina din nou cristal ul, marianul dispruse. Pn aici progresaser aceste observaii la nceputul lui noiembrie, cnd domnul Cave, d du-i seama ca bnuielile familiei sale n legtur cu cristalul se domoliser, ncepu s-1 i u el acas,pentrucas se consola cnd avea ocazie, ziua sau noaptea, cu ceea ce deveni se repede lucrul cel mai real n viaa sa. n decembrie, munca domnului Wace n legtur cu un nou examen se intensific, edinele or fur fr voie suspendate i zece sau unsprezece zile, nu se tie precis, nu 1-a mai vzu t de loc pe domnul Cave. Dorina de a relua cercetrile puse ns stpnire pe el i, cum ses unea de examene nu mai cerea eforturi prea mari, se duse la Seven Dials. n col obs erv un oblon ridicat Ia vitrina unui negustor de psri, apoi un altul la cea a unui cizmar. Prvlia domnului Cave era nchis. Btu, i ua i fu deschis de ctre fiul vitreg, mbrcat n negru. Acesta o chem ndat Cave, i domnul Wace nu putu s nu observe vemintele sale de doliu ieftine, dar abun dente i foarte impuntoare. Fr a fi prea surprins, domnul Wace afl c domnul Cave murise i fusese ngropat. Doamna Cave lcrima i vocea ei era puin ngroat. Tocmai se ntorsese a cimitirul Highgate. Era n ntregime preocupat de planurile sale de viitor i de nmormn tarea onorabil pe care i-o fcuse. Totui, n cele din urm, domnul Wace reui s afle amnu le morii domnului Cave. Fusese gsit mort n zori, n prvlie, a doua zi dup ultima sa viz t la domnul Wace, cu cristalul strns n minile reci ca piatra i cu faa surztoare. Cati ua cutiei cu minerale era pe podea, la picioarele sale. Trebuie s fi murit cu cin ci sau ase ore nainte de a fi fost gsit. Aceasta fu o lovitur puternic pentru domnul Wace i ncepu s-i fac reprouri amare c dduse atenie simptomelor clare ale bolii btrnului. Totui, primul su gnd se ndrept la tal. Aborda acest subiect cu foarte mare pruden, cci cunotea ciudeniile doamnei Cave. Amui cnd afl c fusese vndut. Primul impuls al doamnei Cave, de ndat ce corpul domnului Cave fusese ridicat, a fost s-i scrie zpcitului aceluia de pastor care oferise cinci lire pentru crista l i s-1 informeze c l gsiser; dar dup o vntoare intens, mpreun cu fiica ei, se co esa se pierduse. Neavnd mijloacele necesare pentru a putea ine doliul i a-1 nmormnta pe domnul Cave cu toat pompa pe care o cerea demnitatea unui vechi locuitor de pe Seven Dials, apelaser la un coleg de bran prieten, din Creat Portland Street. Aces ta fusese foarte amabil i preluase o parte din obiecte cu un pre pe care el nsui l st abilise, iar oul de cristal se gsea printre ele. Domnul Wace, dup condoleanele de r igoare exprimate poate cu prea mult dezinvoltur, se grbi s se duc n Great Portland Str eet. Acolo afl c oul de cristal fusese vndut unui brbat nalt, oache, mbrcat n gri. ta se i termin, abrupt, elementele mai importante ale acestei povestiri ciudate i, dup mine, cel puin foarte interesante prin ipotezele pe care le sugereaz. Negustoru l din Great Portland Street nu tia cine era brbatul nalt i oache mbrcat n gri i nici observase cu suficient atenie pentru a-1 putea descrie n amnunime. Nu tia nici mcar e direcie o luase, dup ce prsise prvlia. Domnul Wace rmase ctva timp n prvlie, pun are rbdarea negustorului cu ntrebri dearte, prin care i revrsa propria sa suprare. n din urin, dndu-i brusc seama c ntreaga chestiune i-a scpat din rnini, dispru ca o n e rcntoarse acas, puin mirat s-i regseasc notele pe care le fcuse, palpabile i vizib pe masa n dezordine. Enervarea i dezamgirea sa erau desigur foarte mari. Fcu o a doua vizit (tot att d e zadarnic) negustorului din Great Portland Street i recurse la anunuri n periodice care era probabil s cad n minile onui colecionar de bibelouri. Scrise de asemenea scr isori la Daily Chronicle i Nature, dar amndou aceste periodice, suspectnd o fars, i ce rur s se mai gndeasc o dat nainte de a le da publicitii i i atra-ser atenia c o neobinuit, din nefericire att de lipsit de dovezi, ar putea s-i pericliteze reputaia de cercettor. n afar de aceasta, era foarte ocupat cu propriile sale treburi. Aa c, d up vreo lun, cu excepia unor vizite ntmpltoare pe la unii negustori de antichiti, ca

reaminteasc rugmintea lui, abandon cutarea oului de cristal, care a rmas piu astzi ne escoperit. Din cnd n cnd, mi spuse el i l cred n ntregime pasiunea l cuprinde di s ocupaiile urgente ca s reia cercetrile. Dac cristalul va rmne sau nu pierdut pentru totdeauna, dac se va cunoate sau nu m ateria din care era fcut i originea sa, sunt probleme asupra crora n prezent nu se p ot face dect supoziii. Presupunnd c posesorul lui actual este un colecionar, era de at eptat s afle de cercetrile domnului Wace prin intermediul negustorilor. Domnul Wac e reui s descopere c pastorul i orientalul domnului Cave nu erau alii dect pastorul J s Parker i tnrul prin de Bosso-Kuni din Java. Le este de altfel recunosctor pentru un ele amnunte. Prinul fusese minat de curiozitate i extravagan. Dorea att de mult s cump re cristalul, deoarece domnul Cave dovedea o bizar dorin de a nu-1 vinde. Este foar te posibil c cel de al doilea cumprtor s- fi luat ntmpltor, fr ca s fie de loc col -ar fi de mirare ca oul de cristal s se gseasc n-prezent la mai puin de o mil deprtare de locul unde m aflu, mpodobind vreun salon sau servind drept presse-papier, fr ca s i se cunoasc nsuirile excepionale. Tocmai acest gnd m-a ndemnat ntr-o oarecare msur istoriei oului de cristal forma unei povestiri, dimpreun cu dorina de a o aduce i l a cunotina amatorului obinuit de literatur. Prerea mea asupra acestei chestiuni e efectiv aceeai cu a domnului Wace. Cred c ntre cristalul de pe catargul din Marte i oul de cristal al domnului Cave exist o legtur fizic oarecare, n prezent cu totul inexplicabil. Amndoi credem, de asemenea, c ul de cristal, de pe Pmnt trebuie s fi fost trimis aici de pe planeta Marte poate nt r-un trecut ndeprtat, pentru a da marienilor o imagine clar a vieii noastre. Se poate ca perechile cristalelor de pe celelalte catarge s fie de asemenea pe globul nos tru. Oricum, faptele de mai sus nu se pot explica ndeajuns numai prin admiterea u nui caz de halucinaie. nromnete da B. BEREANU STEAUA nprima zi a Anului nou, trei observatoare au anunat aproape simultan c s-au ivi t mari perturbri n micarea planetei Neptun, cea mai ndeprtatdintre toate planetele car e se rotesc n jurul soarelui. Ogilvy atrsese de altfel atenia asupra unei prezumtiv e ncetiniri a vitezei sale nc din decembrie. Dar o astfel de tire cu greu putea inte resa omenirea, care n cea mai mare parte nu avea cunotin despre existena planetei Nep tun. Nici descoperirea ulterioar a unei pete slabe de lumin foarte ndeprtate n regiun ea planetei aberante nu a trezit prea mare interes dect printre astronomi. Oameni i de tiin, ns, au gsit aceast informaie destul de important, chiar nainte de a fi l oscut: c noul corp ceresc devenea cu repeziciune din ce n ce mai mare i mai strlucito r, c micarea sa se deosebea n ntregime de micarea ordonat a planetelor i c tulburril ervate la Neptun i sateliii si ajunseser fr precedent. Puini oameni fr o pregtire tiinific i pot da seama ct de izolat este sistemul s oarele, cu pata din jurul su format din planete, praful plane-toizilor i cornetelo r nebuloase plutete ntr-un gol imens, care ntrece aproape orice nchipuire. Dincolo d e orbita lui Neptun, potrivit observaiilor omului, este un gol lipsit de lumin i de sunet, un gol ntunecat care se ntinde pe o distan egal cu de douzeci de milioane de o ri cte un milion de mile. Aceasta este evaluarea minim a distanei care trebuie strbtu t pentru a ajunge la steaua cea mai apropiat. i, cu excepia ctorva comete mai diafane dect flacra cea mai slab, potrivit cunotinelor omeneti, nici un fel de materie nu tra versase vreodat acest abis spaial, pn cnd, la nceputul secolului al douzecilea, a apr un pribeag ciudat. Era o mas enorm de materie voluminoas, grea, care se npustea npras nic din misterul negru al cerului spre strlucirea soarelui. A doua. zi deveni per fect vizibil cu orice instrument mai bun, sub forma unei pete cu diametrul abia p erceptibil, n constelaia Leului, ling Regulus. Dup puin timp se putea distinge chiar cu un binoclu de teatru. n cea de a treia zi a noului an, cititorii ziarelor din cele dou emisfere au f ost pentru prima dat informai despre importana real a acestei neobinuite apariii n spa l cosmic. O ciocnire planetar i-a intitulat unul dintre ziarele londoneze tirea i a pu blicat prerea lui Duchaine, dup care aceast ciudat planet nou avea s se ciocneasc pro il cu Nep-turi. Articole de fond au dezbtut pe larg chestiunea. Aa c n cele mai mult e dintre capitalele lumii, la 3 ianuarie se atepta, dei fr s se tie ceva precis, un fe nomen ceTese iminent: i, de jur mprejurul globului, cnd se lsa noaptea, dup asfinit, m ii de ochi se ndreptau spre cer, unde vedeau btrnele i obinuitele stele, exact aa cum

fuseser totdeauna. La Londra aprur zorile, Pollux asfini, iar stelele plir pe cer. n dimineaa aceea d iarn, lumina zilei mijea bolnvicios, iar lumina gazului i a luminrilor, sclipind ga lben pe la ferestre, arta c locatarii nu mai dormeau. Dar iat c pe cer, spre apus, apr u o stea mare, alb. O vzu poliaiul somnoros, o vzur mulimile agitatedin piee, care rm r cu gura cscat la ea. O vzur muncitorii pornii devreme la lucru, lptarii, vizitiii de pe cotigele cu ziare, desfrnaii care se ntorceau acas palizi i istovii, hoinarii fr l in, sentinelele din post, iar la ar, plugarii, n timp ce clcau apsat pe ogoare, bracon erii pe cnd. se furiau spre cas. Se vedea de pe tot ntinsul rii ntunecate care se trez a la via, se vedea i de pe mare unde marinarii pndeau lumina zilei. Era, mai strlucitoare dect oricare stea de pe cer; mai strlucitoare dect luceafru l de sear n culmea strlucirii lui. Iar la o or dup ce se fcu ziu, continu s strluce mare, nu ca o simpl pat de lumin, ci ca un mic disc rotund strlucitor. Acolo unde tii na nu ptrunsese, oamenii o priveau int, nfricoai, discutnd despre rzboaiele i molim care Ie preziceau aceste semne de foc de pe cer. Buri viguroi, hotentoi ntunecai, ne gri de pe Coasta de Aur, francezi, spanioli, portughezi stteau n cldura rsritului de soare urmrind apusul acestei stele noi i ciudate. i n sute de observatoare, emoia stpnit a astronomilor ajunse la culme cnd cele dou orpuri ndeprtate se nspustir unul spre altul. ncepur s se agite ncoace i ncolo dup fotografice, spec-troscoape, cutnd un instrument sau altul pentru a nregistra aceas t imagine nou, uimitoare, distrugerea unei lumi. Cci o lume, o planet, sor a Pmntului ostru, dar mult mai mare dect Pmntul, pierise brusc n flcri mistuitoare. Era vorba de Neptun, care fusese izbit direct de ctre planeta necunoscut din spaiul cosmic. Cldur a produs prin ciocnire transformase ndat dou globuri solide ntr-o singur mas uria in scent. i n ziua aceea, cu dou ore naintea zorilor, uriaa stea albicioas ncepu s se c n jurul lumii i pli de-abia cnd ncepu s dispar spre apus, iar soarele se ridic dea ei. Pretutindeni oamenii se minunau privind-o, dar dintre toi, cel mai mult se m inunar marinarii, obinuiii observatori ai stelelor, care fiind departe, n largul mrii , nu auziser nimic despre apariia ei i o vzur ridi-cndu-se fr veste, ca o lun pitic d spre zenit, atrnnd deasupra capului, apoi disprnd spre apus o dat cu trecerea nopii. Cnd se nl a doua oar deasupra Europei, pretutindeni edeau o mulime de oameni pe p iurile dealurilor, pe acoperiurile caselor, n piee, i priveau int spre est, ateptnd noii stele uriae. Rsri proiectnd o aureol alb ca lumina orbitoare a unui foc, iar cei care o vzuser i noaptea precedent, strigau: E mai mare!, E mai strlucitoare! i in, luna n primul ptrar, care tocmai disprea spre apus, dei mult mai mare, nu rspndea at a strlucire ca micul disc al stelei celei-noi i ciudate, Este mai strlucitoare! striga lumea mbulzindu-se-pe strzi. Iar n observatoarele nt necoase astronomii i ineau respiraia i se uitau int unul la altul. E mai strlucitoar ser ei. E mai aproape! i, unul dup altul, repetar: E mai aproape. Telegraful relu cnind acest strigt se transmise de-a lungul firelor de telefon. n mii de orae zeari mnjii cu cerneal cule ser cuvintele: E mat aproape. Funcionarii care scriau prin birouri, trecn-du-e prin mi nte un lucru ciudat, i aruncar tocurile. De altfel, n mii ele locuri oamenii i ddur d at seama n timpul discuiilor de posibilitatea absurd sugerat de cuvintele e mai aproap e. tirea se rspndi rapid de-a lungul strzilor care se deteptau, fu strigat de-a lungul drumurilor ngheate, a satelor linitite. Oamenii care citiser vestea pe banda zvcni-to are a telegrafului stteau n uile luminate n galben, strignd tirea trectorilor: E mai oape! Femei frumoase, mbujorate i strlucitoare, auzir vestea spus n glumntre dou da simular lin interes inteligent pe care nu-1 simeau. Mai aproape? Aa! Ce curios! Colo sal de detepi trebuie s fie oamenii care pot descoperi astfel de lucruri! Vagabonzii, rtcind singuratici prin , noaptea glacial, murmurau aceste cuvinte pentru a se consola, privind spre cer. Bine ar fi s se apropie, cci noaptea este to t att de rece ca milostenia. Auzi vorb: mai aproape! Ei i?! Cu ce m-nclzete? Ce importan mai are pentru mine o nou stea? striga plngnd femeia ngenuncheat ln ei. colarul sculat devreme ca s nvee pentru examen cuta s-i lmureasc singur cum stt rurile cu steaua aceea mare i alb care strlucea puternic printre floxile de ghea din fereastra sa. Centrifug, centripet, spunea cu brbia rezemat n pumn. Oprete o planet orul ei, lipsete-o de fora centrifug. Ce va urma? Fora centripet acioneaz asupra ei i de n jos, spre soare! I asta...!

Oare noi suntem n calea ei? M ntreb... Lumina acelei zile se stinse, ca de obicei, iar mai trziu, din ntunecimea ngheat, rsri din nou steaua cea necunoscut. i strlucea att de puternic, nct luna n cretere a o fantom palid i galben spnzurnd uria spre soare-apune. ntr-un ora din Africa de mare potentat se cstorise i strzile erau luminate n cinstea lui i a miresei. Pn i c a mpodobit! i spuse un linguitor. Sub Capricorn, doi negri amorezai, nfruntnd din drag ste fiarele slbatice i spiritele rele, stteau ghemuii mpreun ntr-un tufi de trestie, ntre licurici. E steaua. noastr, optir ei i strlucirea plcut li se pru un sprijin m Profesorul de matematici, n cabinetul su, mpinse hrtiile la o parte. Terminase n fine calculele la care lucra. ntr-o fiol mic, alb, mai rmsese puin din medicamentul ca e-1 meninuse treaz i activ patru nopi lungi. n fiecare zi i inuse lecia ca totdeauna, aa studenilor, senin, clar, cu rbdare, apoi se ntorsese n grab la aceste calcule foart e importante. Faa i era grav, cu trsturile puin contractate i congestionat din cauza gurilor. Pru pentru ctva timp dus pe gnduri. Se ndrept apoi spre fereastr, i storul zb r n sus cu un pocnet. Deasupra ngrmdirii de acoperiuri, couri i clopotnie atrna pe ereasc steaua, la jumtate drum. O privi cum s-ar uita cineva n ochii unui duman curajos. Poate c m vei omor, spuse el dup o pauz. Dar te pot cuprinde pe tine i ntreg universul n creierul acesta mic. Nici chiar acum nu m voi schimba. Privi la fiola cea mic. Nu va mai fi nevoie de somn. A doua zi, la ora douspreze ce, intr punctual n amfiteatru, i puse plria la captul mesei, cum i era obiceiul, i cu grij o bucat mare de cret. Circula o glum printre studenii si: c nu putea ine lec o bucat de cret pe care s-o simt ntre degete, i odat l-au redus la neputin ascunzndu eta. Se apropie i se uit pe sub sprncenele sale cenuii la rndurile de fee tinere i pro spete care se nlau n amfiteatru i vorbi cu obinuitul su mod de a se exprima, de o bana itate studiat: S-au creat condiii, condiii independente de voina mea spuse el i fcu auz care m mpiedic s termin cursul pe care l-am proiectat. S-ar prea, domnilor, ca s xprim clar i pe scurt, c omul a trit n zadar. Studenii se privir unul pe altul. Auziser bine? Unii ridicar din sprncene, alii zm eau larg, dar unul sau doi rmaser ateni la faa sa calm, ncadrat de pr crunt. Ar fi ant spuse el s dedicm aceast diminea unei expuneri, pe msura nelegerii dumneavoas lculelor care m-au condus la aceast concluzie. S presupunem... Se ntoarse spre tabl, gndindu-se la vreun grafic, aa cum obinuia. Ce-i cu acel tr zadar? opti un student altuia. Fii atent I spuse cellalt dnd din cap spre profesor. i ndat ncepur s neleag.1 n acea noapte steaua rsri mai trziu, cci micarea sa proprie spre rsrit o dusese u va, dincolo de constelaia Leului, spre constelaia Fecioarei. Strlucea att de puterni c, nct cerul deveni de un albastru luminos cnd rsri, iar stelele disprur rnd pe rnd, r de Jupiter, care era aproape de zenit, de Capella, Adebaran, Sirius i stelele a i (3 ale Carului Jvfare. Strlucea foarte alb i frumoas. n multe pri ale lumii apruse n tea aceea ncercuit de un nimb palid. Era vizibil mai mare: pe cerul limpede i refra ctant al tropicelor prea ct un sfert de.lun. n Anglia, pmntul, dei ngheat nc, era ot att de puternic ca n toiul verii. Puteai citi cu uurin la lumina aceea limpede, re ce. n orae lmpile ardeau cu o lumingalben, tears. Peste tot lumea era treaz n noaptea aceea. Deasupra ntregii cretinti, la ar plut erul neptor un murmur trist, ca zumzetul albinelor n buruieni, iar la ora freamtul cre ea printr-un dangt prelung. Era graiul clopotelor dintr-un milion de clopotnie i tu rnuri de biseric, chemnd oamenii s nu mai doarm, s nu mai pctuiasc, ci s se adune n ci i s se roage. i pe deasupra capului, devenind din ce n ce mai mare i mai strlucitoa re, pe msur ce pmntul se rostogolea pe drumul su i noaptea trecea, se nla steaua orb e. Iar strzile i casele erau iluminate n toate oraele, antierele navale strluceau, to ate drumurile care duceau spre locuri mai nalte rmneau luminate i aglomerate toat noa ptea. Pe toate mrile din jurul rilor civilizate vapoare cu mainile trepidnd i corbii c pnzele umflate, pline de oameni i de diferite vieuitoare, se ndreptau spre ocean i s pre nord. Cci avertismentul savantului matematician si fusese telegrafiat n toat lu mea i tradus ntr-o sut de limbi. Noua planet i Neptun, strnse ntr-o mbriare de foc eau spre soare. n fiecare secund aceast mas de foc zbura o sut de mile i cu fiecare se cund viteza sa nspimnttoare cretea. Aa cum zbura acum, urma s treac fr ndoial la sut de milione de mile de pmnt i deci s nu-i duneze aproape de loc. Dar n apropierea t

aiectoriei, pn acum doar puin perturbat, se rotea marea planet Jupiter cu sateliii si, micndu-se falnic n jurul soarelui. Cu fiecare moment, atracia dintre steaua de foc i c ea mai mare dintre planete devenea mai puternic. i care va fi rezultatul acestei a tracii? Jupiter va fi inevitabil abtut de pe orbita sa pe o traiectorie eliptic, ia r steaua de foc, smuls departe de drumul de-a lungul cruia se npustea spre soare, va descrie o traiectorie curb i se va ciocni poate de Pmntul nostru. n orice caz, va tre ce foarte aproape de el. Cutremure, erupii vulcanice, cicloane, furtuni pe mare, i nundaii i o cretere continu a temperaturii pn la o limit necunoscut, acestea erau pr e savantului matematician.. i deasupra capului, pentru a-i ndeplini cuvintele, strlucea singuratic i rece ste aua catastrofei viitoare. Multora care au privit-o int n noaptea aceea pn i-au durut ochii li s-a prut c se propie vizibil. i tot n noaptea aceea vremea s-a schimbat i ngheul care pusese stpnire pe toat Europa Central. Frana i Anglia se transform n moin. Dar fiindc am vorbit despre oamenii care se rugau toat noaptea, despre oamenii care se mbarcau pe vapoare i despre cei care se refugiau n regiunile muntoase, nu trebuie s v nchipuii c omenirea ntreag era nspimntat din cauza astrului. De fapt p mizeria stpneau nc lumea i, cu excepia discuiilor din momentele libere i strlucirea oare a nopii, nou fiine omeneti din zece erau ocupate nc cu treburile lor de toate zil ele, n toate oraele, prvliile, n afar de una ici i colo, se deschideau i se nchideau rele obinuite, doctorul i antrepenorul de pompe funebre i vedeau de meseriile lor, m uncitorii se adunau n fabrici, soldaii fceau instrucie, elevii studiau, ndrgostiii se tau unul pe altul, hoii stteau ascuni sau fugeau, politicienii continuau s plnuiasc di ferite mainaii. Tipografiile ziarelor uruiau toat noaptea i n multe cazuri preoii unor biserici refuzau s deschid lcaul lor de rugciuni pentru a provoca ceea ce considerau c era o panic prosteasc. Ziarele insistau asupra nvmintelor anului 1 000, cnd de ase ea se crezuse c va fi sfritul lumii. Astrul nu era un astru, scriau ziarele, era nu mai o mas gazoas, o comet; i chiar dac ar fi o stea, nu s-ar putea s loveasc Pmntul. xist un astfel de precedent. Bunul sim era puternic peste tot, dispreuitor, batjoco ritor, dispus s persecute puin pe fricosul ncp nat, n noaptea aceea, la ora apte i c ezece dup meridianul Greenwich, steaua avea s fie la distana cea mai mic de Jupiter. Se va vedea ntorstura pe care o vor lua lucrurile. Avertismentele nspi-mnttoare ale s avantului matematician erau socotite de muli ca o simpl autoreclam bine fcut. Omul cu bun sim, n cele din urm, nclzit puin de discuie, i exprima convingerile sale ferme, u-se la culcare. Slbaticii, plictisii i ei de aceast ciudenie, i vedeau de treburile nocturne, iar cu excepia vreunui cine care urla ici, colo, lumea animalelor nici nu lua n seam astrul.; Cnd, n cele din urm, observatorii din rile europene vzur rsrind steaua, e drept ai trziu, dar nu mai mare dect fusese cu o noapte nainte, se gsir destui detepi care s de marele matematician, s considere c pericolul trecuse. Dar apoi rsul ncet. Astrul cretea, cretea cu o regularitate nspimnttoare, ceva m re n fiecare or, ceva mai aproape de zenit, i din ce n ce mai strlucitor, pn cnd noap se transform ntr-o a doua zi. Dac n loc s urmeze o traiectorie curb ar fi venit n lin e dreapt, spre Pmnt, dac n-ar fi pierdut din vitez datorit lui Jupiter, ar fi trebuit s sar, peste prpastia care ne desprea, ntr-o singur zi; dar aa avu nevoie n total de i zile pentru a ajunge n apropierea planetei noastre. Noaptea urmtoare, nainte de a apune deasupra Angliei, ajunsese ct a treia parte din mrimea lunii i dezgheul fu as igurat. Cnd rsri deasupra Americii, era aproape de mrimea lunii, dar orbitor de alb i fierbinte; pe msur ce se nla i cretea, ncepu s adie un vnt fierbinte: iar n Virgin lia i de-a lungul vii Sf. Laureniu strlucea din cnd n cnd prin aburii norilor aductor e furtun, printre fulgere violete care licreau i o grindin fr precedent. n Mani-toba s produse dezghe i inundaii pustiitoare. n noaptea aceea pe toi munii de pe Pmnt ncep topeasc zpezile i gheaa, iar apele tuturor nurilor, care veneau din muni, se tulbura r i n cu-rnd pe cursul lor superior pluteau copaci dezrdcinai i cadavre de animale i ameni. La lumina aceea strlucitoare, fantomatic, se vedeau apele cres-cnd fr ntreruper e, pn cnd ajunser s se reverse peste maluri, n urma populaiei din vile lor, care fuge i, de-a lungul coastei Argentinei, pe Atlanticul de Sud, mareele erau mai nalt e dect fuseser vreodat, iar n multe cazuri furtunile mpinser apele zeci de mile n inte ior, necnd orae ntregi. Fierbineala deveni att de mare n timpul nopii, nct parc se d rsri soarele. ncepur cutremure i

crescur n intensitate pn cnd de-a lungul ntregii Americi, de la Cercul Polar pn l apul Horn, coastele dealurilor pornir s alunece, pmntul crpa, iar zidurile caselor se drmau. ntreaga coast a lui Co-topaxi1 dispru dintr-o singur zguduire uria i valul d att de nalt i de lat i nainta att de rapid, nct ntr-o singur zi ajunse la mare. Astfel strbtu Pacificul astrul urmat de luna palid, trnd dup sine vijeliile, ca po ala unei robe. Valul crescnd al mareelor, care venea nvalnic n spatele su spumegnd, a coperi cu nverunare insul dup insul, mturnd pe locuitori. n cele din Urm valul ace nat, orbitor i dogorind ca un furnal, impetuos i ngrozitor, un perete de ap de cinci zeci de picioare nlime, mugind flmnd, ajunse pe coastele ntinse ale Asiei i nvli n r peste cmpiile Chinei. Un rstimp, steaua, mai fierbinte, mai mare i mai strlucitoar e acum dect soarele n toat puterea sa, lumin cu o strlucire nemiloas aceast ar vast at; orae i sate cu pagodele i copacii lor, strzi, cmpuri ntinse cultivate, milioane de oameni, nedormii, cuprini de o spaim neputincioas, cu privirile aintite spre cerul in candescent; i apoi se auzi grav i intensificndu-se vuietul valurilor. n acea noapte milioane de oameni avur aceeai soart: o goan fr int, gfind din greu, cu picioarele bul din cauza cldurii, iar n spate, naintnd rapid, caun perete alb, potopul. i apoi m oartea. 1 Cotopaxi, vulcan din Anzii Cordilieri (5897 m). (n. r.)i Peste China strlucea intens o lumin alb, dar deasupra Japoniei i lavei i a tuturo r insulelor din rsritul Asiei astrul cel mare prea un glob de foc rou ntunecat, din c auza aburului, fumului i cenuii aruncate de vulcani, pentru a-i saluta sosirea. De asupra lav, gaze nfierbntate i cenu, iar dedesubt, valurile clocotitoare. ntreg pmnt cltina i bubuia din cauza cutremurelor. n curnd strvechile zpezi ale Tibetului i ale imalaiei ncepur s se topeasc i s se reverse prin zeci de milioane de canale convergent e, din ce n ce mai adnci, asupra cmpiilor Birmaniei i Industanului. Cretetul nclcit al junglelor indiene era n flcri n mii locuri, iar sub apele, care se npusteau printre copaci, pete ntunecate se mai zvrco leau nc slab, reflectnd limbile sn-gerii ale focului de deasupra. De-a lungul fluvii lor largi, mulimi de brbai i femei se scurgeau, ntr-un tumult dezordonat, ctre ultima speran a omenirii: largul marii. Astrul devenea, cu o rapiditate ngrozitoare, din ce n ce mai mare, mai fierbin te i mai strlucitor. Oceanul tropical i pierduse fosforescena, i aburul se ridica nvr du-se n spirale fantomatice din valurile negre care se npusteau fr ncetare, presrate c u vase aruncate de furtun. i atunci se produse o minune. Acelora care n Europa pndeau rsritul stelei li se pr u c Pmntul i-a ntrerupt rotaia. n mii de locuri deschise, la es i la munte, lumea ca refugiase acolo, alungat de inundaii, de cutremurele care le drmaser casele, i de sur prile de teren, atepta n zadar rsritul. Trecu or dup or, ntr-o groaznic ateptare, u apru. Din nou oamenii privir btrnele constelaii pe care le consideraser pierdute pen tru totdeauna. n Anglia aerul era fierbinte, cerul senin, i pmntul tremura continuu, iar la tropice, Sirius, Capeila i Aldebaran se vedeau printr-un vl de aburi. Cnd s teaua cea mare apru, n sfrit, cu zece ore mai trziu, soarele rsri lng ea, cu un disc u n centrul su alb. Deasupra Asiei astrul ncepuse s rmn n urma micrii bolii cereti i apoi brusc, trna deasupra Indiei, strlucirea sa se voala. Toat cmpia Indiei, de la gura ludului pn la gura Gangelui, era n noaptea aceea o bolt pustie, strlucitoare, clin care se ri dicau temple i paiae, movile i dealuri negre de oameni. Fiecare minaret era un cior chine de oameni care cdeau unul cte unul n apa tulbure cnd cldura i frica. i copleeau reaga ar prea c se vait i, deodat, peste acest cuptor al disperrii, se ntinse o umbr un vnt rece i se ngrmdir nori. Oamenii care priveau n sus la stea, aproape orbii, vz disc negru care se furia acoperindu-i strlucirea. Era luna, situat ntre stea i Pmnt. hiar n timp ce oamenii mulumeau domnului pentru acest rgaz, din rsrit se avnt soarele u o repeziciune neobinuit, inexplicabil. i apoi astrul, soarele i luna se repezir mpre n de-a curmeziul cerului. ndat, pentru observatorii din Europa astrul i soarele rsrir unul dup cellalt, na repede un rstimp, apoi mai ncet i n cele din urm se unir ntr-o vpaie orbitoare la zen Luna nu mai eclipsa steaua, dar se pierdu n strlucirea cerului. i, dei cea mai mare parte dintre cei care mai erau nc n via o priveau cuprini de amoreala stupid generat foame, oboseal, cldur i desperare, mai erau nc oameni n stare s neleag sensul aces . Astrul i Pmntul fuseser la cea mai mic distan-unul de cellalt i astrul trecuse. Ac

ndeprta din ce n ce mai repede, parcurgnd ultima etap a cltoriei sale impetuoase spre soare. i apoi norii se adunar, tergnd imaginea cerului. Trsnetele i fulgerele mbrcar P ura lor; pe toat faa Pmntului se dezlnui o ploaie torenial, cum nu mai vzuse omenire olo unde vulcanii izbucnir nroind acoperiul norilor curgeau acum torente de noroi. P este tot apele se scurgeau l-snd n urm ruini mpotmolite n noroi i ntreg Pmntul, aco e tot ceea ce plutete pe ape, de cadavrele vieuitoarelor sale, oameni i animale, pre a o plaj devastat de furtun. Zile n ir apa se scurse n ruri, mturnd n cale pmntul casele, ngrmdind diguri uriae, scobind rpe titanice pe cm-pii. Aa au fost zilele ntun ase care au Urmat dup apariia astrului i aria care a cuprins Pmntul. n acest timp i e sptmni i luni cutremurele s-au inut lan. Dar astrul trecuse i oamenii. nfometai i cptnd treptat curaj, ncepur s se furi spre oraele.lor ruinate, spre grnarele ngropate i cmpurile mbibate cu ap. Puinele vas are scpaser de furtunile din vremea aceea aprur avariate, naintnd ca nuce, croindu-i grij cale printre noile semne i bancuri din porturile bine cunoscute altdat. i cnd fur tunile se potolir, oamenii observar c pretutindeni zilele erau mai clduroase dect altd at i soarele mai mare, iar luna, redus la o treime din mrimea ei din trecut, avea ne voie de optzeci de zile pentru a trece prin toate fazele. Nu este aici locul s pomenim despre relaiile noi care se dezvoltar imediat ntre oameni, despre lupta pentru salvarea crilor i mainilor, despre schimbarea ciudat prod us n Islanda i Groenlanda i pe rmurile golfului Baffin, pe care marinarii le gsir ver primitoare, de nu le venea s-i cread ochilor. Nici despre deplasarea omenirii acum , cnd Pmntul devenise mai cald, spre nord i sud, spre polii Pmntului. n povestirea ace sta e vorba numai de apariia i dispariia astrului. Astronomii marieni, cci exist astronomi i pe planeta Marte, dei sunt fiine care se deosebesc foarte mult de oameni, au fost, firete, deosebit de interesai de aceste lucruri. Desigur c le-au considerat din punctul lor de vedere. innd seama de masa i temperatura proiectilului care a fost azvrlit prin sistemul nostru solar n soare s crie unul este de mirare c Pmntul, pe lng care a trecut att de aproape, a avut de suf rit att de puin. Toate contururile bine cunoscute ale continentelor i mrilor au rmas intacte i se pare c ntr-adevr singura deosebire este o contractare a petelor albe di n jurul celor doi poli (presupuse a fi ap ngheat). Aceasta arat ct de mrunt poate p mai uria catastrof omeneasc de la o distan de cteva milioane de mile. nromnete de B. BEREANU, O POVESTE A ZILELOR CE VOR VENI I. Leacuri de dragoste Minunatul domn Morris era englez i a trit n zilele Reginei Victoria cea Bun. Era un om prosper i foarte sensibil; citea The Times i se ducea la biseric i pe msur ce n inta spre vrsta mijlocie, i se aternea pe fa o expresie de dispre linitit i satisfcut e toi cei care nu erau ca el. Era unul din acei oameni care fceau, cu regularitate inevitabil, tot ce era drept, bun i nelept. Purta totdeauna hainele cele potrivite, alegnd calea de mijloc dintre nfiarea elegant i cea jerpelit, subscria mereu la acte de caritate chibzuite, fcnd un compromis judicios ntre ostentaie i josnicie, i nicioda t nu-i tundea prul cu un milimetru mai puin sau mai mult. El avea tot ceea ce era drept i potrivit s aib un om cu situaia lui, i nu avea to t ce nu era drept i nici potrivit s aib un om cu situaia lui. i ntre alte avuii drepte i potrivite, acest domn Morris avea o soie i nite copii. irete, genul potrivit de soie, i tot aa genul i numrul potrivit de copii. Nici unul di n ei nu avea prea mult imaginaie sau prea mult personalitate, dup ct putea s-i dea sea a domnul Morris; purtauhaine corecte, nici prea elegante sau prea igienice sau e xtravagante, ci numai croite cu bun sim; locuiau ntr-o cas frumoas i plin de bun sim, onstruit n stilul victorian, imitnd stilul Reginei Ana, cu faada fcut din ipsos vopsit n culoarea ciocolatei care. imita grinzile de lemn, cptuit cu panel care imita stej arul sculptat, avnd o teras de teracot care imita piatra i un geam de catedral la ua d e intrare. Bieii lui se duceau la coli bune si solide i li se alegeau profesiuni res pectabile; fetele, n ciuda unor proteste fanteziste, erau toate mritate cu flci tomn atici, potrivii, solizi, cu bune perspective. i cnd veni momentul potrivit s moar, do mnul Morris muri. Mormntul lui era de marmor i lipsit de orice nerozie artistic sau de vreo inscripie de laud era linitit i impuntor, dup cum cerea moda vremii.i Domnul Morris suferi diferite transformri potrivit uzanelor ncetenite n asemenea c

azuri i, cu mult nainte de a ncepe povestirea aceasta, oasele se fcur pulbere, rspndin u-se n cele patru vnturi. i fiii i nepoii i strnepoii i str-strnepoii si erau i re i erau risipii n cele patru vnturi. Era un lucru pe care el nu i l-ar fi putut nchi pui, c va veni o zi cnd chiar i str-strnepoii si se vor fi risipit n cele patru vntu ac cineva i-ar fi sugerat acest lucru, l-ar fi cuprins indignarea. Era unul din a cei oameni respectabili care nu manifest nici un fel de interes pentru viitorul o menirii. De fapt, el avea ndoieli profunde c omenirea ar mai avea vreun viitor dup moartea lui. I se prea cu totul imposibil i cu totul neinteresant s-i nchipuie c s-ar mai putea ntmpla ceva dup moartea lui. i totui aa era, i chiar cnd str-strne-potul su a mur putrezit oasele i a fost uitat, cnd casa cu grinzi false a luat calea tuturor lucr urilor false i dispruse pn i ziarul The Times, iar plria de mtase a devenit o antichi e ridicol i piatra modest i impuntoare care-i fusese consacrat domnului Morris a fost prefcut demult n var i tot ceea ce domnul Morris gsise c este real i important se vest jise murind, lumea tot mai continua s mearg nainte i oamenii treceau nc prin ea, tot a tt de nepstori i intolerani fa de Viitor, ca i fa de orice altceva n afar de prop soan i avere, ntocmai cum fcuse i domnul Morris. i, lucru ciudat, ei ar fi fost tot att de suprai ca i domnul Morris dac cineva lear fi prorocit c n toat lumea erau rspndii o mulime de oameni, plini de suflul vieii, le cror vine curge sngele domnului Morris. Tot astfel cum viaa, care acum e adunat n cititorul acestei povestiri, ar putea i ea s se risipeasc ntr-o bun zi prin lumea lar g, amestecn-du-se n o mie de alte rubedenii strine, cu neputin de identificat. i printre descedenii acestui domn Morris se afla unul tot att de raional i plin d e chibzuin ca i strmoul su. Avea aceeai constituie robust i era scund a statur ca in secolul al nousprezecelea, de la care i trgea numele de Morris, pronunat acum Mwre s; avea aceeai expresie pe jumtate dispreuitoare a feei. Era o persoan tot att de pros per i dispreuia grijile de viitor i clasele de jos, tot att de mult ca i ancestralul M orris. El nu citea The Times. De fapt, nici nu tia c existase vreodat un Times, cci instituia aceea se nruise cndva n intervalul uria de timp scurs de atunci; dar fonogr aful care-i vorbea n timp ce-i fcea toaleta de diminea ar fi putut s fie glasul unui B lowitz rcncarnat, ocu-pndu-se de mersul lucrurile n lume. Acest fonograf era de dim ensiunile i forma unei pendule olandeze i avea n fa barometre electrice, un ceas i un calendar electric, aparate automate care s-i aminteasc de orele cnd aveai ntlniri, iar n locul n care ar fi trebuit s fie ceasul era gura unei trompete. Cnd avea tiri, tro mpeta fcea ca un curcan, glu, gu, i apoi i trmbia mesajul ntocmai ca o trmbi. n se mbrca, ea i vorbea cu voce plin, puternic i gutural despre accidentele din seara pr cedent ale omnibuzelor zburtoare care circulau n toat lumea, despre ultimii, sosii n s taiunile climaterice a mod din Tibet, cum i despre toate ntrunirile din ajun ale mari lor companii de monopoluri din ziua precedent. Dac lui Mwres nu-i plcea s aud ce spun ea trompeta, n-avea dect s ating un buton, i ea se oprea puin, ca apoi s nceap a-i vo altceva. Desigur, toaleta lui se deosebea foarte mult de aceea a strmoului su. Nu se tie care din ei ar fi fost mai uluit ori mai indignat.s se pomeneasc n vemintele celuila lt. Cu siguran c Mwres ar fi aprut mai curnd gol n faa lumii, dect cu plria de mta ngot, pantaloni cenuii i cu lanul de aur care i mpodobiser odinioar pe domnul Morris, piritul severului su respect fa de sine. Pentru Mwres nu exista nevoia de a se rade : un operator dibaci i ndeprtase demult orice rdcin de pr de pe fa. Picioarele i le brcminte plcut, de culoare roz i glbuie, dintr-un material impermeabil, pe caro, cu aj utorul unei mici pompeingenioase, o umfla astfel nct s dea impresia unor muchi enorm i. Peste asta, purta tot nite haine pneumatice, pe sub o tunic de mtase de culoarea chihlimbarului, astfel nct era mbrcat cu aer i admirabil protejat mpotriva schimbrilo brute de temperatur. Pe deasupra i arunca o manta roie, cu marginea fantastic curbat. Pe capul care fusese cu ndemnare privat de orice urm de pr i potrivea o bonet mic i de culoare roie aprins, umflat cu hidrogen, aducnd ciudat de bine cu o creast de coc o. Cu aceasta, toaleta i era complet; i, contient c era mbrcat sobru i potrivit, era s se nfieze semenilor si cu privirea senin. Acest Mwres titlul de domn dispruse cu veacuri n urm era unul din funcionarii T tului Morilor de Vnt i Cderilor de Ap, marea companie care poseda toate morile de vnt i cderile de ap din lume i care pompa toat apa i furniza toat energia electric de ca aveau nevoie oamenii din zilele acelea. Locuia ntr-un vast hotel de lng un cartier

al Londrei, care se numea Calea a aptea, i avea un apartament foarte mare i confort abil la etajul al aptespre-zecelea. Gospodriile viaa de.,familie dispruser demult, o at cu rafinarea progresiv a obiceiurilor; i, ntr-adevr, ncncetata cretere a chiriilor a preului pmnturilor, dispariia servitorilor, complicarea buctriei fcuser imposibil ena domiciliului separat din timpurile victoriene, chiar dac cineva ar fi dorit o astfel de slbatic izolare. Cnd toaleta i fu terminat, el se ndrept spre una din cele d u ui ale apartamentului su uile erau n capetele opuse, fiecare din ele nsemnat cu o t imens care arta una ntr-o parte i alta n sens invers aps un buton ca s-o deschid un coridor larg, n centrul cruia se aflau scaune ce se micau ncncetat spre stnga. Pe unele din aceste scaune edeau brbai i femei, frumos mbrcai. Salut cu o nclinare a c i pe cineva cunoscut n vremea aceea eticheta cerea s nu vorbeti nainte de micul deju n i se aez pe unul din aceste scaune, iar dup cteva secunde fu dus la uile unui lift, care-1 cobor n holul cel mare i splendid unde micul dejun era servit automat. Era o mas foarte diferit de micul dejun din epoca victorian. Bucile primitive de pine care trebuiau tiate i mnjite cu grsime animal, ca s li se poat administra un anu gust, fragmentele n care se puteau nc recunoate animalele de curnd ucise, cioprite i te n chip hidos, oule smulse fr mil de sub gina care protesta, toate lucrurile acestea , dei tocmai ele constituiser hrana obinuit din epoca victorian, ar fi trezit numai o roare i dezgust n minile rafinate ale oamenilor din zilele acestea. n locul acestor alimente erau acum paste i prjituri de forme plcute i variate, fr a aminti ctui de pu rin culoare ori form de nefericitele animale de la care proveneau substanele i zeam a lor. Apreau pe mici farfurii care alunecau pe o in dintr-o mic cutie aflat ntr-o par te a mesei. Suprafaa mesei, judecind dup aspect i pipit, unei persoane din secolul a l nousprezecelea i s-ar fi prut acoperit cu damasc fin i alb, dei nu era de fapt dect o suprafa metalic oxidat, ce putea fi curat dup mas ntr-o clip. Erau sute de astfe mici n sal i la multe din ele edeau ali ceteni din zilele acelea, singuri sau n grup . i n timp ce Mwres se aez n faa elegantului su osp, orchestra invizibil, care se o o bucat de vreme, ncepu din nou s cnte i umplu atmosferacu muzic. Dar Mwres nu manifesta un interes prea mare fa de micul dejun sau fa de muzic; oc hiul su rtcea ncncetat prin sal, ca i cum ar fi ateptat un oaspete ntrziat. n cele e ridic iute n picioare i fcu semn cu mna, i n acelai timp apru n cealalt parte a uet nalt i brun, ntr-un costum galben i verde-msliniu. Pe msur ce aceast persoan de el, trecnd cu pai msurai printre mese, nerbdarea i paloarea de pe fa i intensitat obinuit a ochilor lui erau din ce n ce mai vdite. Mwres se aez din nou i fcu semn spr ri scaun de ling el. * M temeam c n-ai s vii, zise el. n ciuda timpului care trecuse, limba englez era aproape la fel cum fusese in. Anglia sub Victoria cea Bun. Invenia fonografului i a altor asemenea mijloace de nregistrare a sunetului i nlocuirea treptat a crilor prin astfel de aparate nu numai c salvase vederea oamenilor de slbire, dar oprise, pri n stabilirea unui standard sigur, i procesul de schimbare a accentului care pruse pnatunci inevitabil. * Am fost reinut de un caz interesant, zise omul n verde i galben. Un om politi c de frunte..._ hm!... care sufer de surmenaj. Oaspetele arunc o privire spre micu l dejun i se aez adugind: Am stat treaz patruzeci deore. Ei, poftim! ziseMwres.Voihipnotitii avei multdelucru. Hipnotistul se servi cu nite jeleu atrgtor, de culoareachihlimbarului. * Se pare c sunt solicitat destul de mult, zise el cu modestie. * Dumnezeu tie ce ne-am face fr voi. * Oh! nu suntem chiar atc de indispensabili, zise hipnotistul savurnd aroma je leului. Lumea s-a des-? curcat foarte bine fr noi vreo cteva mii de ani. Acum dou se cole nu exista nici unul! Practic vorbind. Medici existau, firete, cu miile, dar n cea mai mare parte erau nite brute ngrozitor de ncndemnatice, care se luau unii dup alii ca oile, ns doctori ai minii, cu excepia ctorva nepricepui empirici, nu exU stau e loc. iconcentra ateniaasupra jeleului. * Dar erau oare oamenii att de sntoi la minte?...ncepuMwres. Hipnotistulcltin din cap. * Nuvavea importan atunci dac erau niel cam proti sau cam sucii. Viaa se scurgea p atunci linitit. Nu exista o competiie propriu-zis, nici presiune. O fiin omeneasc tre

uia s se plece n faa ntmplrii. tii, n vremurile acelea i nchideau n ceea ce numeau de nebuni. * tiu, zise Mwres. n aceste blestemate romane, istorice, pe care le ascult oric ine, ei salveaz mereu cte o fat frumoas din vreun azil sau ceva de soiul sta. Nu tiu d ac ai ascultat vreodat asemenea fleacuri. * Trebuie s mrturisesc c da, zise hipnotistul. i iei din srite cnd auzi de acele muri stranii, aventuroase, pe jumtate slbatice, din secolul al nousprezecelea, cnd br baii erau puternici i femeile simple. mi place mai degrab o bun povestire senzaional. urioase timpuri au fost acelea, cu cile lor ferate pline de funingine i cu zgomoto asele lor trenuri de fier, cu csuele lor ciudate i vehiculele lor cu cai. Presupun c nu citeti cri! * Oh, nici vorb! zise Mwres. Am nvat ntr-o coal modern i n-am avut nici una din iile acelea desuete. Fonograful e destui de bun pentru mine. * Desigur, zise hipnotistul. Bincneles! i cercet masa ca s-i aleag urmtorul fel. zise el servin-du-se cu o prjitur de un albastru-nchis, care promitea s fie bun, n vr emurile acelea aproape nimeni nu se gndea la meseria noastr. A putea s spun c dac cine va le-ar fi prezis c n dou sute de ani o clas de oameni va fi n ntregime ocupat s imp neze memoria cu tot ce se ntmpl, tergnd ideile neplcute, controlnd i suprimnd imbold instinctive dar indezirabile i aa mai departe, cu ajutorul hipnotismului, ei ar f i refuzat s cread c aa ceva ar fi vreodat cu putin. Puini oameni tiau c un ordin da ul unei transe magnetice, chiar i un ordin de a..uita sau un ordin de a dori, poa te fi dat astfel nct s fie ascultat i dup terminarea transei. i totui existau pe atunc oameni care ar fi putut s le spun c lucrul-acesta era tot att de sigur ca, s spunem, trecerea planetei Venus pe cer. * Deci,eicunoteau hipnotismul? * O, sigur c da! l foloseau ns... pentru scoaterea dinilor fr durere i la alte lu ri de acest gen! Chestia asta albastr este extrem de bun; nu tii ce e? * Habar n-am, zise Mwres, dar recunosc i eu c e foarte bun.Mai ia puin. Hipnotistul i repet laudele i amndoi fcur o pauzca ssavurezedelicatesa. * Vorbind de romanele acelea istorice, zise Mwres cu un aer care se voia deg ajat, mi-am adus aminte... ... de problema pe care... ... o aveam n gnd cnd i-am ceru . cnd mi-am exprimat dorina s te vd... Se opri i rsufl adnc. Hipnotistul se uita la el cu o privire atent, continund s mnnce. * Adevrul e, zise Mwres, c vezi... de fapt... am o fiic. Ei bine, tii c i-am dat. .. ... toat educaia cuvenit. Lecii... nu numai lecii de abilitate n lumer dar a avut drumare prin telefon, pentru dans, maniere, conversaie, filozofie, critic de art... El suger cu un gest larg cultura universal. Intenionam s-o mrit cu un foarte bun pr ieten al meu, Bindon, de la Comisia de iluminare,. tii, un om mrunt i simplu, i puin cam neplcut n anumite privine, dar n realitate un biat excelent... un biat excelent. * Da, zise hipnotistul. Spune mai departe. Ce vrst are fata? * Optsprezece. * O vrst periculoas.Ei,i? * Vezi, se pare c ea s-a hrnit prea. mult cu aceste romane istorice. Peste msur de mult. Chiar pn acolo nct s neglijeze filozofia. i-a umplut mintea cu tot felul de p rostii despre soldai care lupt, cum se spune?...cu etruscii? * Egiptenii. * Egiptenii, foarte probabil c aa e. Se ciopresc cU sbiile, cu revolverele i cu al te asemenea lucruri... vrsri de snge... oribil!... i despre tineri pe contra-torpiloare, care trag... n spanioli, mi nchipui, i tot felul de aventurieri bizari. i i-a bgat n cap c trebuie s mrite din dragoste i c srmanul Bindon... * Am mai ntlnit cazuri similare, zise hipnotistul. Cineeste cellalt tnr? Mwres i pstr aparena de resemnare i calm. * Ai dreptate s ntrebi, zise el. Este i glasul i se fcu mai slab de ruine un sim lu ngrijitor pe platforma pe care i iau zborul mainile zburtoare de la Paris. E ns, du cum se spune n romane, chipe. Este foarte tnr i foarte excentric. Imit pe cei antici.. . tie s citeasc i s scrie! La fel i ea. i n loc s comunice prin telefon, ca orice om ectabil, ei i scriu i i trimit... cum se cheam astea? * Scrisori? * Nu...nuscrisori... A,da...poeme. Hipnotistulridicdin sprncene.

* Cum 1-acunoscut? * S-a mpiedicat dndu-se jos dintr-o main zburtoare, Ia Paris i i-a czut n brae. a produs ntr-o clip 1 * Da? * Ei, asta-i tot. Lucrurile trebuie curmate. Despre asta doream s te consult. Ce trebuie s facem? Ce se poate face? Desigur, eu nu sunt hipnotist; cunotinele me le sunt limitate.Dar dumneata?... * Hipnotismul nu e magie, zise omul n verde, pu-nndu-iamndou minile pe mas. * O,desigur! itotui... * Oamenii nu pot fi hipnotizai fr consim-mntul lor. Dac ea poate s se opun cst Bindon, probabil c se va opune s fie i hipnotizat. Dar dac poate fi hipnotizat, chiar e altcineva, lucrul e ca i fcut. * Dumneata poi?... * A, firete. ndat ce o putem convinge s se supun, i putem sugera c trebuie s se c asc cu Bindon, c aceasta este soarta ei; sau c tnrul acela e respingtor i c atunci c s-1 vad, va avea ameeli i va leina sau altceva similar. Sau, dac o putem aduce ntr-o t ans suficient de adnc, i putem sugera c trebuie s uite cu totul de el... Exact. Dar problema este s-o putem convinge s se lase hipnotizat. Desigur, nici un fel de propunere sau sugestie nu trebuie s vin din partea dumitale, pentru c, fr ndoial, ea n-are nici o ncredere n dumneata n privina Hipnotistul i rezem capul n palm, meditnd. E ru c un om nu poate s dispun de propria sa fiic, zise Mwres fr nici o legtur de mai nainte. * Trebuie s-mi dai numele i adresa tinerei, zise hipnotistul i, la fel, orice a lt informaie care ar avea legtur cu problema. Dar, ia spune-mi, exist ceva bani n acea st afacere? Mwresezit. * Exist o sum... de fapt, o sum considerabil... investit n Compania de Drumuri Pat ente. De mama ei. Tocmai de aceea lucrul e att de exasperant. * Firete! zise hipnotistul. i continu s-i pun ntrebri lui Mwres despre ntreaga af re. Afost un interviucam lung. Iar n acest timp, Elizebe Mwres, cum. i pronuna ea numele, sau Elizabeth Morris, ar fi spus o persoan din secolul al nousprezecelea, edea ntr-o sal de ateptare, linit t, de sub marea platform pe care cobora maina zburtoare venind de la Paris. i lng ea s afla iubitul ei, zvelt, frumos, citin-du-i poemul pe care i- scrisese n dimineaa a ceea n timp ce era de serviciu pe platform. Dup ce isprvi, rmaser tcui ctva timp i a i cum ar fi fcut-o anume ca s-i distrag, marea main care sosise n zbor din America imineaa aceea cobor cuiuealdinvzduh. La nceput, pru s fie un mic dreptunghi, ters, albstrui printre albii nori diafani ; apoi dreptunghiul se mri n grab, devenind mai alb, pn cnd se putur zri irurile sep de pnze, fiecare avnd sute de picioare lrgime, i corpul subire pe care-1 susineau, ia r n cce din urm se vzu pn i tot irul de scaune-balansoarc pentru pasageri. Dei main a, celor doi li se prea c se nal spre cer, i pe deasupra acoperiurilor oraului de jos bra mainii se npustea asupra lor. Auzir uieratul aerului n jur i urletul sirenei, ascu t i tot mai ptrunztor, prevenin-du-i pe cei aflai pe platforma de aterizare. i deodat sunetul czu cu cteva octave, apoi se opri, i cerul era iar limpede i gol, i fata i put ntoarce din nou privirea ochilor ei dulci spre Denlon, aezat alturi. Tcerea lor lu sfrit; i Denton, vorbind ntr-un soi de jargon englezesc care era, cr edeau ei, numai al lor dei ndrgostiii au folosit de cnd lumea asemenea graiuri secret e i spuse cum se vor ridica n aer ntr-o bun zi, scpnd de toate obstacolele i greut e-i nconjurau, i cum vor zbura spre un ora ncnttor i nsorit pe care-1 cunotea el n , n jumtatea cealalt a lumii. . Ei i plcea visul, dar se temea s se avnte. De aceea l amna mereu cu acelai cnd ubitule, cndva, ori de cte ori el pleda pentru o mai grabnic nfptuire; i n cele din u e auzi uierul unei sirene, i veni ora cnd el trebuia s se ntoarc la slujba lui, acolo, pe platform. Se desprir aa cum obinuiesc s se despart de mii de ani toi ndrgost un coridor pn la lift, i ajunse astfel pe una din strzile Londrei acelor vremuri, a prat toat cu sticl mpotriva. intemperiilor, i cu platforme care se micau ncncetat i pe oameni n toate prile oraului. Cu una din acestea ea se ntoarse n apartamentul ei d

in Hotelul pentru Femei n care locuia, apartament aflat n legtur telefonic direct cu c ei mai buni profesori din hune. Dar lumina nsorit a platformei de zbor era n inima ei, i nelepciunea tuturor profesorilor din lume prea nerozie n aceast lumin. i petrecu partea de mijloc a acelei zile la gimnaziu i prinzi cu nc dou fete i cu oamna de companie pe care o aveau tustrele cci mai era obiceiul ca fetele fr mam din clasele mai nstrite s aib cte o doamn de companie. Aceast doamn avea n ziua aceea u afir, un brbat n verde i galben, cu fa alb i ochi vii, care vorbea ntr-un chip uimito Printre alte lucruri, el ncepu s laude un nou roman istoric pe care tocmai l scoses e unul din marii povestitori populari ai zilei. Se vorbea n ei, desigur, despre v remurile Reginei Victoria; i autorul, printre alte nouti plcute, fcea un mic rezumat n ainte de fiecare capitol al povestirii, imitnd titlurile capitolelor din crile de d emult, bunoar Cum vizitiii din Pim-lico au oprit omnibuzele din gara Victoria, i des pre marea lupt din curtea Palatului, sau Cum poliistul din Piccadilly a fost ucis n t imp ce-i fcea datoria. Brbatul acela n verde i galben luda aceast inovaie. * Aceste fraze condensate, zise el, sunt admirabile. Ele arat dintr-o singur p rivire cum erau timpurile acelea impetuoase, pline de tumult, cnd oamenii i animal ele se mbrnceau pe strzile murdare i moartea putea s te atepte la orice col. Viaa era -atunci via adevrat. Ct de mare trebuie s fi prut pe atunci lumea! i ce minunat! Era din lume cu totul neexplorate. Astzi, noi aproape c nu ne mai minunm de nimic, duce m o via att de aezat i rnduit, nct curajul, suferina, credina, toate virtuile no isprut din omenire. i vorbi tot astfel, izbutind s captiveze gndurile fetelor, pn cnd viaa pe care o d ceau, viaa n vasta i complicata Londr din secolul al douzeci i doilea, o via presrat cursii avntate n toate prile globului, li se pru o mizerie monoton n comparaie cu tre ul acela misterios. La nceput, Elizabeth nu lu parte la conversaie, dar dup ctva timp subiectul deven i att de interesant, nct ea fcu cteva intervenii timide. Dar el aproape c nici n-o lu eam. Continu s descrie o nou metod de a distra pe oameni. Oamenii erau hipnotizai, apo i li se ddeau sugestii cu atta abilitate, nct li se prea c triesc din nou n vremurile rvechi. Triau un mic roman din trecut i att de viu nct parc ar fi fost n realitate, i cnd se trezeau n cele din urm, i aminteau toate prin cte trecuser, parc le-ar fi tri vea. * E un lucru pe care de ani de zile am cutat s-l realizm, zise hipnotistul. E d e fapt un vis artificial. i acum am aflat, n sfrit, calea. Gndii-v la toate cte ni se schid n faa ochilor: mbogirea experienei noastre, regsirea aventurii, refugiul pe care 1 ofer metoda asta fa de traiul nostru sordid, bizuit pe competiii pe care-1 trim!Gndi -v! * i dumneata poi face asta? zise doamna de companie, artnd un viu interes. . Lucrul este, n sfrit, posibil, zise hipnotistul. Poi comanda un vis dup plac. Doamna de companie fu prima care se ls hipnotizat, i visul, spuse ea, dup ce se t rezi, fusese minunat. Celelalte dou fete, ncurajate de entuziasmul ei, se ddur i ele pe mna hipnotistulu i i se scufundar n trecutul romantic. Nimeni nu-i suger Elizabethei s ncerce aceast no distracie; la propria ei cerere, fu dus i ea n cele din urm n ara aceea de vise, unde u exist nici libertate de alegere i nici voin... i astfel rul fu nfptuit. ntr-o zi, cnd Denton cobor n locul acela linitit de sub platforma de zbor, Elizab eth nu se mai afla, ca de obicei, acolo. El rmase dezamgit i cam suprat. Ea nu veni nici a doua zi i nici n cea urmtoare. Lui ncepu s-i fie team. i ca s-i ascund teama uc s-i scrie sonete pentru clipa cnd va veni din nou... Timp de trei zile, el se lupt cu propria sa spaim pe calea acestei ndeletniciri amuzante, ns dup aceea, adevrul i apru n fa rece i clar, fr putin de tgad. S nav, poate chiar moart; ns nu voia s cread n ruptul capului c l trdase. Urm o spt e simi nenorocit. Apoi i ddu seama c ea era pentru el singurul lucru pe care-1 dorea pe pmnt i c trebuia s-o caute, orict de lipsit de speran i-ar fi fost cutarea, pn i din nou. Avea ceva economii. puse deoparte, aa c putu s renune la slujba sa de pe platfor ma de zbor i se apuc s-o caute pe fata asta care devenise totul n lume pentru el. N u tia unde locuiete, i nici nu cunotea prea multe amnunte despre ea; cci i faptul ca e s-nu tie nimic despre ea, nimic despre diferena-dintre situaiile lor, fcuse parte di

n plcerea romantismului ei copilros. Drumurile oraului se deschideau n faa lui spre e st i vest, spre nord i sud. Chiar i. n vremurile victoriene Londra era un labirint, Londra aceea mic, cu abia patru milioane de oameni; dar Londra pe care o explora el, Londra secolului al douzeci i doilea, era o Londr de treizeci de milioane de su flete. La nceput el fu energic i impetuos, ncisn-du-i timp nici pentru mncare sau somn . Cut, sp-tmni i luni n ir, trecu prin toate fazele imaginabile ale oboselii i dezn ale surescitrii i mniei. Mult timp dup ce sperana murise, prin simpla inerie a dorine lui, el continuase s mearg ncoace i ncolo, cereetnd feele oamenilor i privind ntr-o e i n alta, prin nenumratele strzi, lifturi i coridoare ale acelui furnicar nesfrit de oameni. n cele din urm ntmplarea se ndur de el i izbuti s vad fata. Asta se petrecu n timpul unei serbri. Era fimnd. Pltise taxa cuvenit i intrase nt nui din restaurantele gigantice ale oraului. i croia drum printre mese i cerceta din simpl obinuin toate grupurile de oameni pe-ling care trecea. Se opri n loc, nemaiputnd s fac nici o micare, cu ochii holbai, cu buzele ntredesc ise. Elizabeth edea la nici douzeci de metri de el i se uita Ia el. Ochii ei i se pr eau tot att de duri, de lipsii de expresie i fr cel mai mic semn c l-ar fi recunoscut, ca ochii unei statui. Ea l privi o clip, apoi ochii ei se ndreptar n alt direcie. Dac ar fi judecat-o numai dup ochii ei, s-ar fi putut ndoi c e cu adevrat Elizabe th, dar o cunoscu dup un gest, dup graia unei mici bucle capricioase, care-i atrna p e deasupra urechii legnndu-se la fiece micare a capului. Cineva i spuse ceva, i ea se ntoarse cu un zmbet ngduitor spre brbatul de alturi, un om mrunel, n veminte ridic bumbi i cu inte, ca cine tie ce reptil ciudat cu coarne pneumatice; era tocmai acel Bindon pe care i-1 alesese tatl ei. O clip, Denton rmase nemicat, alb la fa i cu ochii fici. Apoi l cuprinse o slbic grozav i el se aez la o msu. Cut s stea cu spatele spre ea i ctva timp nici nu n priveasc. Iar n cele din urm, cnd se ntoarse ea i Bindon, mpreun cu alte dou persoan cmai se ridicau s plece. Ceilali doi erau tatl ei i doamna de companie. Denton rmase acolo, incapabil s se mai mite, pn cnd cele patru siluete nu se mai z ir aproape de loc i abia atunci se scul i el cu gnd s-i urmreasc. Un timp se temu crduse, apoi ddu din nou peste Elizabeth i doamna ei de companie, pe una din strzile cu platforme mictoare care intersectau oraul. Bindon i Mwres ns dispruser. Nu putu s-i impun rbdare. Simi c trebuie s-i vorbeasc imediat sau s moar. nain ocul unde edeau ele i se aez alturi. Faa lui palid era crispat de o emoie aproape is Ii puse o mn pe bra. * Elizabeth? zise el. Ea se ntoarse cu o uimire neprefcut. Pe faa ei nu se vedea nimic altceva dect tea ma de un om strin. * Elizabeth, strig el i glasul su i se pru strin. Iubito, nu m recunoti? Faa Elizabethei nu trda altceva dect tulburare i nedumerire. Se trase mai depart e de el. Doamna de companie, o femeie scund, cu prul crunt i fa mobil, se aplec spre s intervin. Ochii ei vii i hotri l examinar pe Denton. * Ce tot spui? ntreb ea. * Aceast domnioar, zise Denton, m cunoate. * l cunoti, draga mea? * Nu, zise Elizabeth, cu un glas ciudat i cu mna pe frunte, vorbind aproape la fel ca cineva care repet o lecie. Nu, nu-1 cunosc. tiu... c nu-1 cunosc. * Da... dar... Nu m cunoti?Sunt eu... Denton! Denton! Cu care obinuiai s stai de vorb. Nu-i aminteti de platformele de zbor? Bncua n aer liber? Versurile... * Nu, strig Elizabeth, nu. Nu-1 cunosc. Nu-1 cunosc. E ceva... Dar nu tiu. Tot ce tiu e c nu-1 cunosc!... i pe faa ei se zugrviseo nesfrit tristee. Ochii tioi ai doamnei de companie treceau de la unul la cellalt. * Vezi? zise ea. cu umbra unui zmbet. Nu te cunoate. * Nu te cunosc, zise Elizabeth. De asta sunt sigur. * Dar, iubito... cntecele, poeziile... * Nu te cunoate, zise doamna de companie. Nu trebuie s... Ai fcut o greeal. Nu tr ebuie s mai vorbeti cu noi. Nu te mai lega de noi pe drumurile publice. * Dar!... fcu Denton i o clip faa lui trist i rvit fcu apel la destin. * Nu trebuie s mai insiti, tinere! protest doamna de companie.

* Elizabeth! strig el. Fata avea chipul unui om chinuit. * Nu te cunosc, strig ea cu mna la frunte. Vai, nu te cunosc! O clip Denton rmase mpietrit. Apoi se ridic i scoase un geamt puternic. Fcu un gest ciudat de disperare spre ndeprtatul acoperi de sticl al strzii publice , apoi se ntoarse, aruncndu-se nesbuit de pe o platform mictoare pe alta, i dispru n ocul furnicarului de oameni care treceau ntr-o parte i-n alta. Ochii doamnei de co mpanie l urmrir, apoi ea se uit la feele curioase din jurul lor. * Draga mea, o ntreb Elizabeth, apucnd-o de mn, prea adnc micat ca s-i mai pese de lumea; spune-mi cine era omul sta? Cine era? Doamna de companie ridic din sprneene. Vorbi cu voce limpede, ca s se fac auzit. * Vreo fiin care nu are mintea ntreag. Nu l-am mai vzut niciodat. * Niciodat? * Niciodat, draga mea. Nu-r mai necji mintea cu un lucru ca sta. i curnd dup aceea, faimosul hipnotist, care se mbrca n verde i galben avu nc un t. Tnrul se plimba ncoace i ncolo prin sala de consultaie, palid i rvit. * Vreau s uit, strig el. Trebuie s uit. Hipnotistid l privi cu ochi linitii, studi indu-i faa, hainele i purtarea. * A uita ceva, plcere sau durere, nseamn, tocmai prin asta, s devii mai mic. n or ice caz, asta-i treaba dumitale. Taxa e ns foarte mare. * Numai de-aputeasuit.. * Cu dumneata e destul de uor. Fiindc vrei. Am fcut i lucruri mult mai grele. Ch iar de curnd. Aproape c nici nu m ateptam s-mi reueasc: lucrul a fost fcut mpotriva persoanei hipnotizate. Tot o chestiune de iubire, ca i la dumneata. O fat. Aa c fii linitit. Tnrul veni i se aez lng hipnotist. nfiarea lui trda o linite silnic. Se uit tului i zise: * Am s-i spun tot. Probabil ai dori s tii amnuntele exacte ale ntmplrii. A fost o t. O chema Elizabeth Mwres. i... El se opri. Vzuse surpriza brusc de pe faa. hipnotistului. n clipa aceea i ddu sea a. Se ridic. Pru c domin silueta aezat din fa-i. Apuc umrul celui mbrcat n verde ip nu putu s gseasc cuvintele. * D-mi-o napoi! zise el n cele clin urm. D-mi-o napoi! * Ce vrei s spui?gfi hipnotism! * D-mi-o napoi. * S-i dau, pe cine? * Elizabeth Mwres... fata... Hipnotistul ncerc s se elibereze; se ridic n picioare. Strnsoarea lui Denton deven i mai puternic. * D-mi drumul! strig hipnotistul, repezindu-i pumnul n pieptul lui Denton. ntr-o clip, cei doi oameni fur nlnuii ntr-o ncletare stngace. Nici unul din ei nici cel mai mic antrenament, cci atletismul, n afara spectacolelor i pretextelor p entru pariuri, dispruse de pe faa pmntului; ns Denton nu numai c era mai tnr, dar i ternic dect cellalt. Se trr mpreun prin toat odaia, apoi hipnotistul czu sub strnso versarului su. Se prbuir odat... Denton sri n picioare, nspimntat de propria sa furie; dar hipnotistul rmase nemica , i deodat, dintr-un mic semn alb, n locul n care fruntea i se izbise de un scaun, ni uvi de snge. Denton rmase ctvatimpdeasupralui nehotrt,tremurnd. Teama de consecin ptrunse n mintea sa educat n spiritul blndeei. Se ntoarse spre * Nu, zise el cu glas tare i veni napoi n mijlocul ncperii. Dominndu-i repulsia instinctiv a celui care nu vzuse niciodat n viaa lui vreun act de violen, n-genunche lng adversarul su i i pipi inima. Apoi cercet rana. Se ridic privi n jurul su. ncepu s-i dea seama mai bine de situaie. Cnd, ndat dup aceea, hipnotistul i veni n simire, capul l durea violent, spatele rezemat de genunchii lui Denton care i tampona faa. Hipnotistul nu scoase o vorb. ns, apoi i art cu un gest c, dup prerea sa, fusese onat de-ajuns. * Las-m s m ridic, zise el. * Nu nc, zise Denton.

* Te-ai npustit asupra mea, canalie! * Suntem singuri, zise Denton, i ua e ncuiat. Amndoi fcur o pauz, ca s se gndea * Dac n-o tamponezi, zise Denton, pe fruntea dumnitale are s rmn o vntaie groaznic * Poi s continui s-o tamponezi, zise hipnotistul mbufnat. Se fcu din nou tcere. * Parc am fi n Epoca de Piatr, zise hipnotistul. Violen! Lupt! * n Epoca de Piatr nimeni nu ndrznea s se bage ntre un brbat i o femeie, zise Den

Hipnotistul czu din nou pe gnduri. * Ce-ai de gnd s iaci? ntreb el. * n timp ce erai n nesimire, am gsit adresa fetei n carnetul dumitale. N-o tiam na nte. Am telefonat. Are s vin numaidect aici. i atunci... * O s-o aduc i pe doamna de companie. * Asta-i foarte bine. * Dar, ce?... Nu neleg. Ce vrei s faci? * Am mai cutat i o arm. E uimitor ct cfe puine arme sunt azi. Dac te gndeti c n e Piatr oamenii nu aveau aproape nimic altceva dect arme. n cele din urm amdat de la mpa asta. I am smuls firele i toate celelalte i acum o in aa. O ntinse peste umerii l iipnotistului. Cu asta pot foarte uor s-i zdrobesc easta. i am s-o fac, dac nu procede zi cum i spun. * Violena nu este un remediu, zise hipnotistul citind din Cartea de Maxime Mor ale ale Omului Modern. * E o boal indezirabil, zise Denton. * Da, i?... * Ai s-i spui acelei doamne de companie c ai de gnd s-i comanzi fetei s se cstorea c cu bruta aceea mic i noduroas, cu prul rou i cu ochi de dihor. Cred c aa stau lucr ? * Da... aa stau lucrurile. * i, pretextnd c faci asta, o vei face s-i aminteasc din nou de mine. * Nu este un principiu profesional. * Ascult aici! Dac nu pot s-o am pe fata asta, mai bine mor. N-am de gnd s in sea ma de micile dumitale fantezii. Dac lucrurile nu merg cum trebuie, n-ai s mai trieti nici cinci minute. Arma astae o improvizaie destul de grosolan i poate c te va ucid e destul de dureros. Dar am s-o fac. E neobinuit, tiu, s faci n zilele noastre lucru ri dintr-astea, mai ales din cauz c sunt prea puine lucruri n via pentru care s merite s fii violent. * Doamna de companie are s te vad imediat ce va veni... * Am s stau ascuns aici. La spatele dumitale. Hipnotistul rmase pe gnduri. * Eti un tnr hotrt, zise el, i numai pe jumtate civilizat. Am ncercat s-mi fac d a fa de clientul meu, dar n aceast afacere dumneata pari decis s faci cum tii... * Vrei s spui c procedez cinstit. * N-am de gnd s risc s m aleg cu capul spart ntr-o afacere mrunt ca asta. * i apoi? * Un hipnotist sau un doctor nu urte nimic mai mult dect scandalul. Eu, cel puin , nu sunt slbatic. Sunt numai suprat... Dar dup o zi sau dou n-am s-i mai port pic... * Mulumesc. i acum, c ne-am neles, nu mai este nevoie s te in pe duumea.

l. UN INUT RURAL NELOCUIT Se spune c lumea s-a schimbat ntre anul 1800 i anul 1900 mai mult dect n cei cinc i sute de ani precedeni. Acel secol, secolul al nousprezecelea, a fost nceputul une i noi epoci n istoria omenirii epoca marilor orae, i sfritul vechii ornduiri a vieii la ar. La nceputul secolului al nousprezecelea majoritatea oamenilor mai triau nc la ar, cum le fusese felul de via de nenumrate generaii. Ei triau n ntreaga lume pe atunci p in trguri mrunte i sate, i erau angajai fie direct n agricultur, fie n alte ndeletni care-1 ajutau tot pe agricultor. Cltoreau rar i locuiau aproai)e de locul lor de mu nc, pentru c mijloacele rapide de transport nu apruser nc. Puinii oameni care cltore ebuiau s se deplaseze fie pe jos, fie n corbii domoale cu pnze, sau cu ajutorul cail or care mergeau la trap i erau incapabili s fac mai mult de aizeci de mile pe zi. Gnd ii-v, aizeci de mile pe zi! Ici-colo, n vremurile acelea lente, cte un ora cretea ceva

mai mare dect cele din vecintatea lui, fiind un port sau un centru de guvernmnt; dar toate oraele din lume, cu peste o sut de mii de locuitori puteau fi numrate pe deg ete. Aa era la nceputul secolului al nousprezecelea. Spre sfritul lui, inventarea cilo r ferate, a telegrafului, a vapoarelor i a mainilor agricole complexe a schimbat c u totul strile de lucruri; i le-a schimbat fr speran de revenire. Magazinele uriae, di traciile variate, nesfritul confort al oraelor, mai mari devenir pe neateptate posibil e, i existau tocmai n contrast cu resursele simple din centrele rurale. Omenirea f u atras, ntr-o nval co-; pleitoare, spre orae. Cererea de brae de munc sczu o dat cu dezvoltarea mainismulu , pieele locale fur nlturate cu totul, i se produse o cretere rapid a centrelor mai ma i n pofida regiunilor rurale. Scurgerea rjopulaiei Spre orae a fost preocuparea constant a scriitorilor din e poca victorian. n Marea Britanie i Noua Anglie, n India i China se observa acelai lucr u: pretutindeni cteva orae mari nlocuiau n mod vdit vechea ornduire. Puini au fost cei care i-au dat seama c acesta era un rezultat inevitabil al perfecionrii mijloacelor de comunicaie i transport, adic o urmare a accelerrii acestor mijloace de transport; i au fost nscocite cele mai puerile planuri pentru a stvili aceast misterioas atracie magnetic spre centrele urbane i pentru a-i ine pe oameni la ar. Totui, dezvoltarea din secolul al nousprezecelea n-a fost dect nceputul noii ornd uiri. Primele orae mari ale noii epoci erau ngrozitor de incomode, nnegrite de fum, insalubre i zgomotoase; dar descoperirea noilor metode de construcie, a noilor me tode de nclzire a schimbat toate acestea. ntre 1 900 i 2 000 mersul schimbrilor a fos t i mai rapid; iar ntre 2 000 i 2100, progresul tot mai accelerat al inveniilor omen eti a fcut ca domnia reginei Victoria cea Bun s par n cele din urm o nluc aproape ne imil unor vremuri linitite i idilice. Introducerea cilor ferate a fost doar primul pas n dezvoltarea acelor mijloace de locomoie care pn la urm au revoluionat viaa oamenilor. Pe la anul 2 000 cile ferat i oselele dispruser. Cile ferate, private de inele lor, deveniser ridicaturi i anu erite de buruieni pe faa pmntului; vechile osele, nite panglici stranii i barbare de p iatr i pmnt, btute cu maiul sau netezite cu tvlugul de fier, presrate cu tot felul de noaie i tiate de copite i roi de fier, care lsau fgauri i bltoace adesea foarte adn eser nlocuite de drumuri ingenioase, fcute din-tr-o substan numit eadhamit. Aceast ea mit numit dup inventatorul ei st alturi de invenia tiparului i a mainii cu aburi, socotindu-se una din descoperirile epocale ale istoriei omenirii, Cnd Eadham a descoperit aceast substan, probabil c s-a gndit la ea ca la un nlocui or ieftin al cauciucului; cost doar civa ilingi tona. Dar nu poi ti niciodat ce se poa e face cu o invenie. Geniul unui om numit Wanning a fost cel care a artat posibili tatea de a o folosi, nu numai pentru cauciucuri de roi, dar i ca material pentru c onstrucia drumurilor i el a fost cel ce a organizat enorma reea de drumuri publice care, n scurt timp, a acoperit ntreaga lume. . Aceste drumuri publice erau fcute cu diviziuni longitudinale. Pe poriunile e xterioare ale fiecrei pri mergeau ciclitii i vehiculele care cltoreau cu o vitez mai de douzeci i cinci de mile pe or; mai la mijloc, motoare capabile de o vitez pn la o s ut de mile; iar pe cele din centru, Wanning (fiind luat n rs de toi) Ie-a rezervat v ehiculelor care s mearg cu viteze mai mari de o sut de mile pe or. Timp de zece ani aceste fii centrale au rmas ncntrebuinate, nainte de moartea lui, ele au devenit cele mai aglomerate din toate,.i vehicule uriae i uoare, cu roi de do u zeci i de treizeci de picioare diametru, alergau pe ele cu viteze care an de an se sporeau ncncetat, atingnd dou sute de mile pe or. i n timp ce se nfptuia aceast r e, o revoluie paralel transforma oraele, fcndu-le din ce n ce mai mari. n faa dezvolt iinelor aplicate,ceaa i murdria din vremurile victoriene disprur definitiv, nclzitul ctric a nlocuit focul (n anul 2 013 aprinderea unui foc care nu consuma n ntregime p ropriul su fum a devenit pasibil de pedeaps), i toate drumurile oraului, toate pieele locurile publiceerau acoperite cu o substan de curnd inventat, asemntoare cu sticla. Londra se afla, de fapt, sub un acoperi permanent. O anumit legislaie mioap i prostea sc mpotriva cldirilor nalte a fost abolit, iar Londra, dintr-o ntindere scund de case unte, cu un stil cam arhaic, a nceput s se nale ncncetat spre cer. Responsabilitilor m nicipale pentru ap, lumin l canalizare li s-a mai adugat nc una, i aceasta a fost vent laia.

Dar ca s vorbim de toate schimbrile din confortul oamenilor pe care le-au adus aceste dou sute de ani, s spunem despre invenia, de mult prevestit, a zborului, s de scriem felul cum viaa n gospodrii izolate a fost nlocuit tot mai larg cu viaa n hotelu i imense, cum n cele din urm chiar i cei care se mai ocupau cu agricultura venir s lo cuiasc n orae, du-cndu-se la lucru i ntorcndu-se n fiecare zi, ori s descriem cum n n zi n-au mai rmas n toat Anglia dect patru orae, fiecare cu mai multe milioane de oam eni, i cum nu s-a mai pstrat nici o cas locuit la ar n fine, ca s spunem toate aces r nsemna s ne ndeprtm prea mult de povestirea noastr despre Denton i Elizabeth. Cum ce doi fuseser desprii i se regsiser, i totui nc nu se puteau cstori. Cci Denton gura sa vin nu avea bani. i nici Elizabeth nu avea pn cnd nu va fi mplinit douzeci de ani, iar acum avea abia optsprezece. La douzeci i unu de ani, toat averea mamei sale avea s fie a sa, cci acesta era obiceiul timpului. Ea nu tia c era posibil s in tre mai devreme n posesia averii, iar Denton era mult prea delicat ca s-i sugereze aa ceva. Aa c lucrurile stteau n loc, fr nici o speran. Elizabeth spunea c e foart icit i c nimeni, n afar de Denton n-o nelege, si c atunci cnd e departe de el se sim norocit; iar Denton zicea c inima lui tnjete dup ea zi i noapte. i se ntlneau ct pu des, ca s discute despre necazurile lor. ntr-o zi se ntlnir pe bncua lor de pe platforma de zbor. Locul fix al acestei ntl i se afla acolo unde, n epoca victorian, oseaua de la Wimbledon ieea pe izlazul comu nal. Ei se aflau, totui, la cinci sute de picioare deasupra acestui punct. Banca lor oferea o privelite vast a Londrei. Ne-ar fi greu s redm cititorului din secolul al nousprezecelea aceast privelite. Ar trebui s-1 facem s se gndeasc la Palatul de Cri tal, la noile hoteluri mamut! cum erau numite aceste mici cldiri la grile mai mari d in vremea lui i s-i imagineze aceste cldiri mrite la proporii vaste, care s se ntind pe ntreaga suprafa a metropolei. Dac i se va spune apoi c acest spaiu continuu avea o pdure imens de mori de vnt ale cror aripi se nvrteau ntr-una, el va ncepe s nelea ag privelitea care pentru aceti doi tineri era lucrul cel mai obinuit. n ochii lor, asta semna cu o nchisoare, i amndoi vorbeau, cum vorbiser de sute de ori mai nainte, despre felul cum ar putea s scape din ea i s fie n sfrit fericii mpr scape adic din ea nainte de trecerea celor trei ani. Erau amndoi de prere c a atepta t rei ani nu era numai un lucru imposibil, dar aproape un adevrat pcat. * Pn atunci, zise Denton i vocea lui vibra de emoie, o s fim mori amndoi! Minile lor tinere i viguroase se strngeau n clipele acelea i apoi Elizabeth se gnd ea la un lucru i mai dureros, care-i stoarse lacrimi din ochii ei curai i lacrimile i curser din belug pe obrajii rumeni. . Unul dintre noi, zise ea, poate c unul dintre noi... Se opri; nu putu rosti cuvntul att de groaznic pentru cei tineri i fericii. i totui a se cstori i a tri n srcie n oraele din vremea aceea era pentru cin sese o via plcut un lucru ct se poate de ngrozitor, n vechile zile ale agriculturii, re se sfriser n secolul al optsprezecelea, exista un proverb frumos despre o iubire dintr-o colib; i ntr-adevr, n zilele acelea oamenii sraci de la ar locuiau n csue i lut nconjurate de flori i cu ferestre rombice, cu aerul i pmntul plin de miresme n ur, mprejmuite de garduri vii i de cntecul psrelelor, i avnd deasupra cerul n neconte schimbare. Dar toate acestea se transformaser (fenomenul ncepuse nc din secolul al n ousprezecelea), i un nou fel de via li se deschidea celor sraci n cartierele de jos al e oraului. n secolul al nousprezecelea, cartierele acestea se mai aflau sub cerul liber; erau suprafee de pmnt argilos sau de alt pmnt neroditor, supuse inundaiilor sau expuse fumului venit din districtele mai norocoase, erau insuficient aprovizionate cu ap i att de insalubre ct le ngduia s fie teama de boii infec-ioase a claselor bogate. ecolul al douzeci i doilea totui, creterea oraului, etaj dup etaj, i contopirea cldir r, a dus la un aranjament diferit. Oamenii nstrii triau ntr-o serie vast de hoteluri s omptuoase, la etajele i n slile urbane superioare, iar populaia industrial locuia ded esubt, la parterul i n subsolurile, ca s spunem aa, teribile ale oraului. Prin rafinamentul de via i de maniere, aceste clase de jos se deosebeau prea pui n de strmoii lor, locuitorii din cartierul rsritean al Londrei din vremea reginei Vi ctoria; dar ci i dezvoltaser un dialect diferit, propriu lor. n aceste strzi subteran e ei triau i mureau, ridicndu-se rareori la suprafa, numai atunci cnd munca i chema ac lo. Fiindc, pentru cei mai muli din lumea lor, acesta era felul de via n care se nscus er, ei nu considerau c lucrul acesta e drept o nenorocire; dar pentru oameni ca De

nton i Elizabeth, o astfel de coborre ar fi nsemnat ceva mai groaznic dect moartea. * i, totui, ce altceva ar mai fi de fcut? ntreb Elizabeth. Denton mrturisi c nu tia. Afar de faptul c era o fire delicat, el nici nu era sigu r de felul cum ar primi Elizabeth ideea de a face mprumuturi n con-tul motenirii ei viitoare. Chiar i drumul de la Londra la Paris, spunea Elizabeth, depea posibilitile lor; i ar la Paris, ca n orice alt ora din lume, viaa ar fi fost tot att de costisitoare i i mposibil ca i la Londra. Denton era ndreptit s exclame: Dac am fi trit n vremurile , iubita mea! Dac am fi trit n trecut 1. Cci n ochii lor chiar i Whitechapel din secolul al nousprezecelea era vzut printr -o perdea romantic. * i chiar nu ne rmne nimic de fcut? strig Elizabeth, ncepnd deodat s plng. Tre tm ntr-adevr aceti trei ani lungi? nchipuie-i, trei ani... treizeci i ase de luni! Capacitatea de rbdare a oamenilor nu crescuse o dat cu trecerea timpului. Apoi Denton se pomeni pe neateptate vorbind despre ceva care-i trecuse adinea uri prin minte. Era o idee de ultim or. I se pru att de nstrunic,nct o rosti cu jum gur. Dar a spune un lucru n cuvinte nseamn totdeauna s-1 faci s par mai real i mai p bil dect prea ei pn atunci. i acelai fenomen se petrecu i cu el. * Ce-ai zice, spuse el, s mergem la ar? Ea l cercet s vad dac vorbea serios, propunn-du-i o astfel de aventur. * La ar? * Da... acolo. Dincolo de dealuri. * Dar cum am putea tri? ntreb ea. Unde am jratea tri? * Nu-i imposibil, zise el. Altdat oamenii obinuiau s triasc i la ar. * Dar atunci erau acolo case. * Sn i acum ruine de sate i orae. Pe pmn-turile argiloase ele au disprut, desigur ar au mairmas nc prin inuturile cu puni, fiindc pentru Compania Alimentar drmarea l enteaz. tiu asta n mod sigur. i pe lng asta pot fi vzute din mainile zburtoare. Aa am putea s ne adpostim ntr-una din aceste case i s-o reparm cu mi-nile noastre. tif c ucrul nu este chiar att de absurd pe ct pare. Unii din oamenii care ies n fiecare z i s ngrijeasc de recolte i de cirezi ar putea fi pltii s ne aduc hran... Ea se ridic n picioare n faa lui. * Ce ciudat ar fi dac s-ar putea cu adevrat... * De ce nu? * Dar nu ndrznete nimeni. * sta nu-i un motiv. * Ar fi... Vai! ar fi att de romantic i straniu. Numai de-ar fi posibil. * De ce s nu fie posibil? * Sunt attea lucruri. Gndete-te la toate lucrurile pe care le avem, acum, i crora le-am simi lipsa. * Oare le vom simi lipsa? La urma Urmei,viaa pe care o ducem este foarte ireal, foarte nefireasc. ncepu s-i expun ideea mai pe larg, i pe msur ce se nfierbnta, aspectul fantastic a nceput al propunerii sale dispru. Ea rmase pe gnduri. * Dar am auzit de bandii... de criminali evadai. El ncuviin din cap. ovi s rspun tru c se gndea c va prea copilros. Roi. * A putea s m duc la cineva pe care-1 cunosc, ca s-mi fac o sabie. Ea l privi cu un entuziasm fr margini. Auzise de sbii, vzuse una ntr-un muzeu; se gndi la timpurile acelea strvechi cnd oamenii le purtau ca pe ceva obinuit. Ideea lu i i se pru un vis imposibii, i poate c tocmai din aceast cauz era mai dornic s aud ma ulte amnunte. i nscocind aproape tot ce vorbea, el i spuse cum vor putea s triasc la adic tot aa cum triser oamenii de demult. Interesul ei cretea cu fiecare amnunt, cci e a una. din fetele acelea pentru care spiritul romantic i aventura ofer o adevrat fas cinaie. n ziua aceea, dnsa gsi ideea lui, cum spuneam, un vis imposibil. Dar a doua zi, cnd reluar discuia i se pru mult mai puin imposibil. * Mai nti, va trebui s lum cu noi ceva hran, zise Denton. Am putea s lum hran pen zece sau dousprezece zile.

Era o epoc de alimentaie artificial compact, i o astfel de provizie nu era ceva a tt de greu de dus cum s-ar fi prut n secolul al nousprezecelea. * Dar... pn cnd casa noastr... ntreb ea pn cnd casa noastr va fi gata, unde * E var. i: i... Ce vrei s spui? , * A fost o vreme cnd nu existau case n lume; cnd toat omenirea dormea mereu n aer liber. * Dar noi n aer liber? Fr perei... nici plafcn! * Draga mea, zise el, n Londra ai multe plafoane frumoase. Pictorii le pictea z i le mpodobesc cu lumini.. Dar eu am vzut un plafon mult mai frumos dect oricare al tul din Londra... * Unde? * Este plafonul sub care vom fi numai noi doi... Vrei s spui c...? * Draga mea, zise el, e ceva pe care lumea 1-a uitat. Este cerul cu puzderia lui de stele. De fiecare dat cnd vorbeau, lucrul li se prea tot mai posibil, i tot mai de dori t. Dup vreo sptmn deveni foarte posibil. nc o sptmn, i ajunse un lucru inevitabil ebuiau negreit s-1 fac. Un mare entuziasm pentru viaa la ar i cuprinse punnd stpnir . Tumultul sordid al oraului spuneau ei, i copleea. Se minunau c nu se gndiser mai nai te la aceast cale simpl-de a scpa de griji. ntr-o diminea, aproape de solstiiul de var, un nou funcionar inferior apru pe plat orma de zbor, i Denton se despri pentru totdeauna de postul su. Cei doi tineri ai notri se cstorir pe ascuns i pornir brbtete afar din oraul strmoii lor i triser toat viaa. Ea purta o rochie nou de culoare alb, croit dup o iar el avea o legtur cu provizii atrnat de-a curmeziul pe spate, i n mn ducea cam e drept, i innd-o sub mantaua sa purpurie o unealt de form arhaic, un obiect din oel t i cu minerul ca o cruce. nchipuii-v aceast plecare a lor! n zilele acelea suburbiile ntinse din timpurile v ictoriene, cu drumurile lor pctoase, cu casele mrunte, cu grdiniele pline de arbuti i ucate, i toat intimitatea lor inutil i pretenioas dispruser: cldirile nalte ale no drumurile mecanice, cablurile electrice i conductele de ap, toate se mpreunau, ca un zid, ca un perete nalt, ridicndu-se cu aproape patru sute de picioare, vertical i abrupt. n jurul oraului se ntindeau cmpurile de morcovi, gulii i napi ale Companiei Alimentare, legume care se aflau la baza miilor de alimente felurite, iar ierbu rile i tufiurile fuseser strpite cu totul. Cheltuielile ncncetate pentru plivirea bur uienilor care, an de an creteau tot mai mult n fermele mrunte, costisitoare i barbar e din vremurile vechi, Compania Alimentar le economisise pentru totdeauna printro campanie de exterminare. Ici-coo, totui, iruri drepte de rugi de mure i meri cu tu lp-nele vruite strbteau cmpurile i pe alocuri plcur de ciulini slbatici uriai i pi. Ici-oolo, gigantice, maini-agricole stteau ghemuite sub prelate impermeabile. A pele unite ale rurilor Wey, Mole i Wandle curgeau prin canaluri dreptunghiulare. i pretutindeni, unde exista o uoar ridictur de p-mnt, cte o fntn de ap nitoare asupra pmntului, zvcnindu-i n lumina soarelui largile curcubee. Printr-o mare arcad din acel perete enorm al oraului ieea drumul de eaclhamit ca re ducea spre Port-mouth, nesat n soarele dimineii de un enorm trafic, purtndu-i spre locul de munc pe salariaii n haine albastre ai Companiei Alimentare. Un trafic rap id, pe lng care ei preau dou puncte ce abia se micau. De-a lungul poriunilor exterioar e treceau huruind mainile mici i ncete, de mod veche, ale celor care aveau treburi l a distane de pn la douzeci de mile de ora; poriunile centrale ale drumului erau pline de maini mult mai mari velocipede rapide, care duceau cte douzeci de oameni, vehicu le lungi eu mai multe roi, vehicule cu patru roi, mpovrate cu ncrcturi grele, camioane uriae, goale, care se vor ntoarce ncrcate cu produse, nainte de apusul soarelui, toat e cu motoare care duduiau i cu roi fr zgomot, i pretutindeni rsuna o ncncetat melodie ranie de claxoane i clopote. De-a lungul marginii drumului exterior tinerii notri mergeau n tcere proaspt cstor i sfioi unul fa de cellalt. Li se strigar tot felul de vorbe n timp ce peau nainte nul 2 100 un pieton pe un drum din Anglia era aproape tot att de ciudat, cum ar f i fost un automobil prin anul 1 800. Dar ei mergeau mai departe, cu ochii aintii s pre cmpiile rustice, i nednd nici o atenie celor care strigau la ei. n faa lor, spre sud, se ridicau dunele care, albastre la nceput, i pe msura aprop

ierii colorndu-se n verde, erau mpnzite cu iruri de uriae mori de vnt ce luau locul mo ilor de vnt de pe acoperiul oraului; aceste mori se agitau ncncetat n umbrele lungi a le dimineii proiectate de aripile lor ce se n-vrteau. Ctre prnz, cei doi ajunser att d aproape, nct putur vedea ici-colo mici grupuri de puncte palide! Erau oile Departa mentului Crnii din Compania Alimentar. Dup nc o or, trecur de regiunile argioase i d oltele strnse, ca i de unicul gard ce le mprejmuia, iar acum trecerea nu mai era in terzis: oseaua neted cu tot traficul ei ptrunse ntr-o trectoare dintre dou dealuri, i nerii putur s se abat de la ea, trecnd peste pajite i apoi suindu-se spre vrful dealul i. Aceti doi copii ai acelor vremuri nu fuseser niciodat mpreun ntr-un loc att de ns urat. Erau amndoi foarte flmnzi i-i dureau picioarele cci mersul pe jos era n vremea ac ea un exerciiu rar i se aezar numaidect pe iarba tuns i plivit, uitndu-se pentru oi spre oraul din care plecaser i. care strlucea vast i splendid n ceaa albstruie din lea Tamisei. Elizabeth se cam speriase de oile ce pteau libere pe coasta dealului, fiindc nu mai sttuse niciodat pe lng nite animale mari care s nu fie nchise, dar Den o liniti. i deasupra capului o pasre cu aripi albe se rotea n albastrul ceresc. Statur puin de vorb pn s mnnce, apoi limba li se dezleg. El vorbi despre fericir re, fr ndoial, i atepta, despre prostia lor de a nu fi scpat mai curnd din mreaa n care triser, despre vechile vremuri romantice care dispruser de pe pmnt pentru totdea una. i apoi ncepu s se grozveasc. Ridic sabia care sttea pe pmnt lng el, iar fata mn i i trecu un deget tremurtor pe lama ei. * i ai putea, zise ea, tu... ai putea s ridici asta i s loveti un om? * De ce nu? Dac va fi nevoie! * Dar, zise ea, mi se pare ceva att de groaznic! Asta taie... i o s curg... voce a ei cobor snge! * n vechile romane ai citit destul de des... * A, tiu; atunci... da. Dar asta-i altceva. Se tie c nu este snge, ci doar un fe l de cerneal roie... Dar tu... s ucizi.? l privi cu ndoial, apoi i ddu sabia hiapoi. Dup ce se odihnir i mncar ceva, se ridicar ca s-i urmeze drumul peste dealuri. Tr r foarte aproape de o imens turm de oi, care se uitau, beh-ind, la figurile lor neob inuite. Ea nu mai vzuse oi niciodat, i se nfiora gndindu-se c asemenea animale blajine trebuie ucise pentru hran. Un cine ciobnesc latr de la distan, apoi un pstor apru pri e suporturile morilor de vnt i cobor spre ei. Cnd ajunse mai aproape, i strig, ntrebndu-i ncotro se duc. Denton ezit, apoi i spuse pe scurt c erau n cutarea vreunei case ruinate printre dune, unde s poat locui mpreun. ncerc s vorbeasc pe un ton degajat, ca i cum ar fi f eva obinuit pentru el. Omul i privi cu ncncredere. * Ai fcut ceva? i ntreb el. * Nimic, zise Denton. Doar c nu mai vrem s trim n ora. De ce am tri n orae? Pstorul i privi eu i mai mare ncncredere. * Nu putei tri aici, zise el. * Vrem s ncercm. Pstorul i mut privirea de la unul la cellalt. * O s v ntoarcei chiar mine, zise el. Pare destul de plcut aici n lumina soarelui. . Suntei siguri c n-ai fcut nimic? Noi, pstorii, nu suntem prieteni prea buni cu polii . Denton l privi drept n fa. * Nu, zise el. Dar suntem prea sraci ca s trim n ora, i nu putem suporta gndul s tm haine de pnz albastr i s muncim din greu. Avem de gnd s ducem aici o via simpl, ii din vechime. Pstorul era un om brbos, cu faa ngndurat. Arunc o privire la frumuseea fragil a bethei. * Dar ei erau simpli la minte, zise el, * i noi suntem la fel, zise Denton. Pstorul zmbi. * Dac mergei pe-acolo, zise el, pe creast, pe sub morile de vnt, o s vedei o grmad e mguri i ruine pe mna dreapt. Acolo a fost cndva un ora numit Epsom. N-a rmas din el ci o cas, dar crmizile s-au folosit la un arc pentru oi. Mergei mai departe, i o alt g ad pe marginea vii este Leat-herhead; i apoi dealul cotete pe la marginea unei vi; ac

olo este o pdure de fag. Mergei mai departe de-a lungul crestei. O s dai de locuri f oarte slbatice. n unele pri, cu toat plivirea care se face, ferigile i. clopoeii i al asemenea plante nefolositoare cresc nc nestnjenite. i pe toat distana, mai jos de mori le de vnt, se ntinde un drum drept, pavat cu pietre, o osea a romanilor de acum dou mii de ani. Apucai la dreapta, jos n vale, i urmai-v drumul de-a lungul rului. O s da umaidect de un ir de case, multe din ele cu acoperiul nc ntreg. Acolo o s v putei g t. Tinerii i mulumir. * E un loc linitit. Nu exist nici un fel de lumin dup cderea nopii, i am auzit vor indu-se de hoi. E un loc singuratic. Nimic nu se ntmpl acolo. Fonografe care spun po veti, distracii cinematografice, maini noi... nu vei gsi acolo nimic din toate astea. Dac suntei flmnzi nu gsii de mncare, dac suntei bolnavi, nici un doctor... pstorul i. * O s ncercm, zise Denton, artndu-se nerbdtor s porneasc. Apoi i veni o idee, cu pstorul, afl unde puteau s-1 gseasc, ca s le cumpere i s le aduc din ora lucrur care ar avea nevoie. Ctre sear ajunser n satul pustiu, cu casele lui care li se preau att de mici i ciu ate: l gsir auriu n strlucirea asfinitului; era un sat linitit i gol. Umblar de la o ustie la alta, minunndu-se de ciudata lor simplitate i sftuindu-se pe care s-o alea g. i, n cele din urm, ntr-un ungher nsorit al unei camere, care-i pierduse peretele ex erior, ddur peste o floare slbatic, o floricic albastr pe care plivitorii de buruieni ai Companiei Alimentare o trecuser cu vederea. Se hotrr pentru casa aceea, dar nu rmaser prea mult n ea n prima noapte pentru c au s i-o petreac n mijlocul naturii. i pe lng asta, casele deve-nir foarte triste i e dup ce soarele disjjru de pe cer. Aa nct, dup ce se odihnir puin, se duser din nou reasta dealului s vad cu propriii lor ochi linitea cerului presrat cu stele, despre care vechii poei avuseser attea lucruri de spus. Era o privelite minunat, i Denton vor bi tot att de minunat ca i stelele, iar cnd n cele clin urm coborr dealul, cerul plea umina zorilor. Dormir puin i dimineaa, cnd se trezir, un sturz cnta ntr-un copac. Astfel i ncepur exilul aceti tineri din secolul al douzeci i doilea. n dimineaa fur foarte ocupai s cerceteze ncperile acestei locuine noi n care aveau s-i duc vi simpl. N-o putur explora prea repede sau prea adnc, fiindc mergeau peste tot mn n mn gsir nite rmie de mobile. Dincolo de sat se afla o magazie de iarn cu nutre pentru Companiei Alimentare, i Denton car cteva brae din care s ncropeasc n cas un aternut mai multe case mai erau scaune i mese vechi, roase de mucegai, dar era o mobil gro solan, barbar, greoaie, cel puin aa li se pru lor, i mai cu seam era fcut din lemn. ar multe din lucrurile pe care le spuseser n ajun, iar spre sear gsir nc o floare, o bil. Trziu, n amurg, civa pstori ai Companiei coborr spre valea rului, ntr-un vehic cu mai multe roi; dar cei doi tineri se ascunser de ei, pentru c prezena lor, zicea Elizabeth, ar fi putut s strice tot romantismul acestui loc din lumea veche. n chipul acesta trecu o sptmn, n toat aceast sptmn zilele au fost senine, iar nopi pline de stele, i fiecare noapte mai luminoas dect cealalt datorit lunii n crete i totui, ceva din splendoarea de la nceput a venirii lor aici dispru, se irosi t reptat, zi dup zi; elocvena lui Denton deveni mai rar i mai lipsit de noi subiecte de inspiraie; oboseala drumului lung pe care-1 fcuser din Londra ncoace se prefcu ntr-o anume nepenire a membrelor, i fiecare din ei suferea de o rceal uoar, dar inexplicabil Pe ling asta, Denton simea nevoia s lucreze ceva. ntr-un loc, ntr-o grmad de vechituri demult aruncate la ntmplare, el gsi o sap ruginit, i cu ea atac furios grdina prgin de blrii, cu toate c n-avea nimic de plantat ori de semnat. Se ntoarse la Elizabeth, cu faa scldat de sudoare, dup o jumtate de or de asemenea trud, * Probabil c oamenii erau uriai n vremurile acelea, zise el, ncnelegnd ce nseamn uina i antrenamentul. i plimbarea lor din ziua aceea i duse de-a lungul dealurilor, pn cnd putur vedea oraul licrind departe n vale. M ntreb, zise Denton iari, cum or lucrurile acolo? i atunci vremea se schimb. * Vino s vezi norii, strig ea. i iat-i: erau de un purpuriu ntunecat spre nord i s pre est, revrsndu-i horbota zdrenuit spre zenit. Pe msur ce se ridicau deasupra dealul i, perdeaua lor acoperea asfinitul. Pe neateptatei vntul ncepu s clatine fagii, fcndus freamte, i Elizabetii se nfiora. Apoi, n deprtare, izbucni fulgerul, un fulger ca o sabie scoas brusc din teac, i tunetul ndeprtat strbtu cerul, i tocmai cnd ei sttea primele picturi de ploaie ale furtunii ncepur s cad asupr-le. ntr-o clip, chiar i ul

fie de cer senin fu ascuns de o perdea de grindin, i fulgerul izbucni din nou, glasul tunetului mugi i mai tare, i totul n jurul lor deveni ntunecat i straniu. Apucndu-se de mn, aceti doi copii ai oraului alergar la vale pe coasta dealului, s pre cas, ntr-o uimire nesfrit. i nainte de a ajunge acolo, Elizabeth ncepu s plng cci pmntul ntunecat din jurul lor era alb i fremta de grindin. Apoi ncepu pentru ei o ciudat noapte de groaz. Pentru ntia oar n viaa lor de oam ivilizai se aflau ntr-un ntuneric absolut; erau uzi, ngheai i tremurau, pretutindeni urul lor rpia grindina, i prin tavanele demult lsate n paragin ale casei pustii curgea u iroaie zgomotoase de ap, alctuind bltoace i priae pe podelele ubrede. Cnd izbucni rtunii loveau cldirea prginit, ea gemea i se cutremura, i din cnd n cnd cte o bucat uial aluneca de pe perete i se sprgea, sau cte o igl se desprindea i cdea cu zgomot d e acoperi, sfrmndu-se n sera goal de dedesubt. Elizabeth se nfiora, dar sttu linitit on o nfur n pelerina lui viu colorat i subire, i rmase astfel ghemuii unul ntr-al ic. Iar tunetul bubuia tot mai puternic i mai aproape, i fulgerul izbucnea cu o lu min tot mai livid, aruncnd cte o clip o lumin palid n odaia urned n care se adpost Nu mai fuseser niciodat n aer liber, dect doar atunci cnd strlucea soarele. Toat v aa i-o petrecuser pe strzile i n ncperile calde i spaioase ale oraului din acele v entru ei, noaptea asta era ca o prezen dintr-alt lume, de haos dezordonat, dezlnuit i tumultuos, aproape fr speran c vor mai putea s vad vreodat strzile oraului. Furtuna prea s dureze la nesfrit, i n cele din urm ei aipir printre izbucnirile elor, i apoi furtuna sczu repede i se curm. Cnd ultimul rpit al ploii se stinse, auzir n zgomot neobinuit. Ce-i asta? strig Elizabeth. Auzir acelai zgomot din nou. Era un ltrat de cini. Trecu de-a lungul strzii pustii i se pierdu n deprtare; prin fereastr, ur albind peretele din faa lor i, aruncnd asupra lui umbra pervazului ferestrei i sil ueta neagr a unui copac, strluci lumina lunii pline. Tocmai cnd lumina palid a zorilor ncepea s contureze lucrurile din jurul lor, ltr atul dinilor se auzi din nou, i apoi ncet. Ascultar. Peste puin timp auzir un tropit r pede al unor pai n jurul casei i cteva ltrturi scurte, pe jumtate nbuite. Apoi se a n nou tcerea. * Ssst opti Elizabeth, artnd spre ua camerei lor. Denton se ndrept pn la jumtatea drumului spre u, i se opri s asculte. Se ntoars du-se nepstor. * Probabil c sunt dinii ciobneti ai Companiei Alimentare, zise el. N-or s ne fac nici un ru. Se aez din nou lng ea. * Ce noapte a fost asta! zise el, ca s-i mascheze ncordarea cu care asculta. * Mie nu-mi plac clinii, rspunse Elizabeth dup o lung tcere. * Cinii nu fac niciodat ru nimnui, zise Denton. n vremurile vechi, n secolul al no usprezecelea, fiecare om avea un cine. * Am auzit odat un roman. Despre un cine care a ucis un om. * Nu era cine ca tia, zise Denton cu un aer convins. Unele din romanele astea s unt cam... exagerate. Deodat se auzi alt ltrat scurt i un tropit urcnd scara; apoi cineva gfi. Denton s picioare i lu sabia de pe salteaua de paie ude pe care sttuser ntini. Atunci apru n gul uii un cine ciobnesc deirat, care se opri acolo. n spatele lui se ivi altul. O cl ip, omul i animalul se privir ochi n ochi, ezitnd. Apoi Denton, netiind prea multe despre dini, fcu un pas nainte. * Pleac, zise el, micndu-i sabia cu stngcie. Cinele tresri i mri. Denton se op * Cine bun! zise el. Mritul se prefcu n ltrtur. * Cine bun! zise Denton. Al doilea cine mri i latr i el. Un al treilea, nevzut, de pe scri, ncepu i el s Alii de afar le inur isonul i, cum i se pru lui Denton, erau muli la numr. * Asta-i plictisitor, zise Denton, fr s-i ia ochii de la animalele din faa lui, B incneles c pstorii ri-or s ias din ora dect peste cteva ceasuri. i nu m mir c ace icep ce-i cu noi. * Nu pot s te aud, strig Elizabeth. Apoi se opri i veni lng el. Denton ncerc din nou, dar ltratul continua s-i acopere glasul. Sunetul acela ave a un efect curios asupra sngelui su. Vechi emoii uitate ncepur s se agite; faa lui i mb expresia pe msur ce gura lui striga. ncerc din nou; ltrturile preau s-i bat joc un cine fcu un pas nainte, zbrlindu-se. Deodat el se ntoarse i, rostind cteva vorbe

lectul drumurilor subterane, vorbe ncnelese pentru Elizabeth, se ndrept spre cini. Ltr atul ncet o clip, se auzi un mrit i o plesnitur. Elizabedr vzu capul furios ai cinel n faa, cu dinii albi i urechile date pe spate, i fulgerul lamei care izbea. Animalul sri n aer i fu aruncat pe spate. Apoi Denton, cu un strigt, ncepu s goneasc cinii din faa lui. Sabia fulgera deasup ra capului su ntr-o micare nou i avntat, i apoi el dispru n jos pe scri. Ea fcu c urmeze, i vzu snge n faa uii. Se opri i, auzind de-afar larma dinilor i strigtele l on, alerg la fereastr. Nou cini ciobneti erau mprtiai, iar unul se zvrcolea n faa portalului; Denton, stul acelei stranii plceri de lupt, care zace adormit chiar i n sngele celui mai civil izat om, rcnea alergnd prin grdin. i apoi ea vzu ceva ce nu vzuse n prima clip. Cin roat ntr-o parte i n alta, i apoi se repezeau din nou. l prinseser acum la loc deschi . ntr-o clip, ea i ddu seama de situaie. Vru s-I strige. n primul moment, se simi neputincioas, i apoi, ascultnd de un imbold straniu, i ridic poalele rochiei albe i al rg pe scri n jos. n hol se afla sapa ruginit. Asta i trebuia. O apuc i alerg afar. Venise tocmai la timp. Un cine se rostogolea n faa lui, aproape tiat n dou; dar al doilea l apucase de coaps, n timp ce al treilea l nfcase de gulerul din spate, i al rulea inea lama sbiei ntre dini, gustnd din propriul su snge. Denton tocmai parase cu raul stng atacul celui de al cincilea cine. n ce o privete pe ea, ar fi putut s fie din secolul nti i nu din al douzeci i doi . Toat blndeea celor optsprezece ani ai vieii ei petrecute la ora dispru n faa acestu mperativ imediat. Sapa izbi tare i sigur, sprgnd easta unui cine. Un altul, pregtin-du -se s sar, url de spaim n faa acestui adversar neateptat i fugi n lturi. Doi din ei r clipe preioase cu panglicile din poalele rochiei. Gulerul pelerinei lui Denton se sfie i se desfcu, n timp ce el nsui se cltina pe te;cinele din spatele lui simi i el lovitura sapei i ncet s-1 mai atace. Atunci Denton fipse sabia n animalul care-1 apucase de coaps. * La perete 1 strig Elizabeth; i n trei secunde lupta se sfri, iar tinerii notri r aser unul lng altul, n care timp ceilali clini fugir cu coada ntre picioare de pe cmp de lupt. O clip, cei doi tineri rmaser n picioare, gfind ns biruitori, i apoi Elizabeth, d sapa, i acoperi faa i se prbui la pmnt izbucnind n hohote de plns. Denton se uit rpse vrful sbiei n pmnt ca s-i fie la-ndemn, i se aplec spre fat s-o liniteasc. n cele din urm, emoiile tumultuoase li se potolir i ei putur s stea de vorb din n linitii. Ea se rezemase de zid, iar el se urcase pe parapetul zidului, ca s poat cer ceta cu privirea dac nu cumva clinii aveau de gnd s se ntoarc. Doi din ei se aflau n o rice caz pe coasta dealului i continuau s latre suprtor. Fata avea faa scldat n lacrimi, dar nu se mai simea nenorocit, pentru c de jumtat e or el i repeta c a fost curajoas i i-a salvat viaa. Totui ncepea s-o cuprind o tem ou. * Suntcinii Companiei Alimentare, zise ea. O s avem neplceri. ; Mi-e team c da. Aproape sigur c ne vor urmri pentru contravenie. Se fcu o pauz. * n vremurile vechi, zise el, lucruri din astea se ntmplau zilnic. * Noaptea trecut! zise ea. N-a putea s mai trec printr-o astfel de noapte. El o privi. Faa ei era palid de nesomn, supt i rvit. Brbatul lu deodat o hotr * Trebuie s ne ntoarcem, zise el. Ea se uit la cinii mori i se nfiora. . Nu putem aici, zise ea, * Trebuie s ne ntoarcem, repet el aruncnd o privire peste umr s vad dac dumanul a la distan. Am fost ctva timp... Dar lumea o prea civilizat. Epoca noastr este epoca oraelor. O via ca asta de aici ne-ar ucide. * Dar ce s facem? Cum putem tri acolo? Denton ezit. Izbi cu clciul n zidul pe care edea. * E im lucru de care n-am pomenit nainte, zise el i tui. Dar... * Dar?... * Ai putea s capei bani n contul motenirii, zise el. * A putea? zise ea cu interes. * Sigur c da. Ce copil eti! Ea se ridic, cu faa strlucitoare. * De ce nu mi-ai spus pn acum? ntreb ea. i noi care stteam aici!...

El o privi o clip, apoi zmbi. Dar numaidect zmbetul i pieri de pe fa. * Am crezut c trebuie s vin de la tine, zise el. Nu-mi place s-i cer bani. i pe ln asta, nti ara crezut c are s fie frumos aici. Se fcu tcere, * De fapt a i fost frumos, zise el i mai privi o dat napoi peste umr, Pn cnd au t toate astea..., * Da, zise ea, primele zile. Primele trei zile. Se privir ctva timp n fa, apoi Denton sri jos de pe zid i o lu de mn. * Fiecare generaie, zise el, cu felul ei de via. Abia acum neleg limpede. La ora.. . asta-i viaa pentru care ne-am nscut noi. S trieti n orice alt mod.,. Venirea noastr aici a fost un vis, i acum e... deteptarea. * A fost un vis plcut, zise ea; la nceput! O lung tcere se aternu ntre ei. * Dac vrem s ajungem n ora pn n-au venit pstorii, trebuie s pornim la drum, zise ton. Trebuie s ne lum mncarea din cas i s mncm n mers. Denton arunc din nou o privire n jurul su, i, dnd un larg ocol crinilor mori, cei doi strbtur teritoriul grdinii i intrar mpreun n cas. Gsir rania cu mncare i c ele ptate de snge. ri hol, Elizabeth se opri. * O clip, zise ea. Mai este ceva aici. Se ndrept spre odaia n care nflorise floricica albastr. Se aplec asupra ei i o ati se cu mna. * O vreau, zise ea i adug: Dar n-o pot lua... ntr-un impuls, se aplec i i srut petalele. Apoi n tcere, unul ling altul, trecur prin grdina goal, pe vechea osea, i i nd e hotrte spre oraul ndeprtat spre complexul ora mecanizat din zilele acelea, oraul c nghiise omenirea. lI. STRZILE ORAULUI Printre inveniile din istoria omenirii, care au schimbat faa lumii, una proemi nent, clac nu chiar cea mai de frunte, este seria aceea de nscociri din domeniul lo comoiei care a nceput cu calea ferat i a sfrit dup un secol i mai bine cu drumurile m le rulante. Faptul c aceste invenii, mpreun cu mecanismul societilor anonime pe aciuni nlocuirea muncitorilor agricoli prin oameni calificai i maini ingenioase, vor conce ntra n mod obligatoriu omenirea n orae de o mrime nemaipomenit i vor produce o ntreag voluie n viaa oamenilor, a devenit, dup aceea, un lucru att de vdit, nct este uimitor m de nu a fost prevzut mai dinainte. i, totui, se pare c nimeni nu s-a gndit s ia vreo msur pentru prcntmpinarea nenorocirilor pe care o astfel de revoluie le-ar putea adu ce dup ea; iar ideea c prohibiiile morale i sanciunile, privilegiile i concesiile, con cepiile asupra moralitii i rspunderii, asupra confortului i frumosului, care fcuser c rincipalele state agricole din trecut s fie prospere i fericite, se vor topi n tore ntul impetuos al noilor condiii i impulsuri, se pare c nu a ptruns niciodat n mintea s ecolului al nousprezecelea. Faptul c un cetean, blnd i cinstit n viaa lui obinuit; a, ca acionar, s devin de o lcomie aproape criminal; c metodele comerciale care erau r ezonabile i vrednice de respect n vechile inuturi rurale, pe o scar lrgit ar fi putut s devin groaznice i sufocante; c vechea filantropie nsemna acum pauperizare, iar vech iul serviciu era acum exploatare; i, n fine, de fapt o revizuire i o lrgire a datori ilor i drepturilor omului devenise urgent necesar toate aceste lucruri secolul ace ia nu le putea nelege, nutrit cum era de un sistem arhaic de educaie i profund conse rvator i legalist n felul su de a gndi. Se tia c aglomerarea oamenilor n orae ivea pr jdii nemaintlnite de epidemie. Se nregistra o dezvoltare energic a salubritii, dar fap tul c bolile jocurilor de noroc i ale camerei, ale necumptrii i tiraniei ar putea s de vin endemice i s produc consecine ngrozitoare, depea puterea de nelegere a secolulu usprezecela. i astfel, ca i cnd ar fi fost un proces anorganic ncmpiedicat practic de voina creatoare a omului, s-a realizat dezvoltarea oraelor imense i nefericite, ca re marcheaz cel de al douzeci i unulea secol. Noua societate era mprit n trei clase principale, n vrful ei dormita proprietarul e averi, enorm de bogat, mai mult din accidente dect din intenie, puternic dar fr vo in i scop, ultimul avatar al lui Hamlet n lume. Dedesubt se afla mulimea enorm de munc itori angajai de Companiile gigantice care monopolizau totul; i ntre aceste dou clas e se afla clasa de mijloc, care se mpuina tot mai mult, cuprin-znd funcionari de tot felul, supraveghetori, directori, medici, juriti, artiti, profesori, i pe cei cu a

veri mai mici, o clas mijlocie ai crei membri duceau o via de lux nesigur i speculaii precare n mijlocul aciunilor marilor diriguitori. Ai vzut acum povestea de dragoste i cstoria dintre dou persoane din aceast clas d ijloc; ai putut vedea cum i-au nlturat obstacolele dintre ei i cum au ncercat s retri vechiul mod de via rustic, ntorcndu-se ns destul de repede napoi sa Londra. Denton nu ea mijloace materiale, aa c Elizabeth a mprumutat bani pe baza valorilor pe care ta tl ei, Mwres, le inea n custodie pentru ea, pn cnd fata avea s mpbneasc douzeci i i. Procentul de dobnz pe care-1 pltea ea era, desigur, foarte mare, din cauza nesi guranei ei, iar aritmetica ndrgostiilor este adesea superficial i optimist. i totui, etrecut timpuri foarte frumoase dup ntoarcerea lor. Au hotrt s nu se duc ntr-un Ora a lcerii, nici s-i risipeasc zilele zburnd dintr-o parte a lumii n alta, cci, n ciuda d mgirii lor, aveau nc gusturi demodate. i-au mobilat mica lor odaie cu mobile victori ene, vechi i ciudate i au gsit un magazin la etajul patruzeci i doi de pe Strada a ap tea unde se mai puteau cumpra cri tiprite demult. Plcerea lor favorit era s citeasc c prite, n loc s asculte la. fonograf. i cnd mai apoi a venit pe lume o feti dulce, ca s uneasc i mai mult, dac mai era cu putin aa ceva, Eliza-beth n-a vrut s-o trimit la or cum era obiceiul, ci a insistat s-o creasc acas. Chiria apartamentului a sporit di n pricina acestui procedeu neobinuit, dar lor nu le psa. Nu nsemna pentru ei altcev a dect s mprumute ceva mai muli bani. Curnd Elizabeth deveni major, i Denton avu o ntrevedere de afaceri cu tatl ei, ca re nu fu de loc agreabil. Urm o ntrevedere extrem de neplcut cu cel care le mprumuta b ani, de la care el se ntoarse acas palid. Cnd veni acas, Elizabeth i spuse despre o n ou i minunat intonaie din gunguritul fetiei lor, dar Denton nu-i ddu nici o atenie. n jlocul descrierii ei, el o ntrerupse. * Ci bani crezi c ne-au mai rmas, acum cnd am achitat totul? Ea se uit int la el, oprindu-se din imitarea gunguritului cu care i nsoise descrie ea. * Nu cumva vrei s spui...? * Da, rspunse el, chiar att. Am fost necugetai. Asta-i din cauza dobnzilor. Sau aa ceva. i aciunile pe care le aveai s-au prbuit. Tatlui tu nu-i pas. Zice c nu-i tr lui, dup tot ce s-a ntmplat. Are de gnd s se cstoreasc din nou... Ei bine, abia dac mai rmas o mie! * Numai o mie? * Numai o mie. Elizabeth se aez, O clip, l privi alb la fa, apoi ochii ei trecur peste odaia ciu cu mobil de mod veche, din epoca victorian i cu cromoli-tografiile ei autentice, i n cele din urm se oprir pe mica fiin omeneasc din braele ei. Denton, n picioare, o privi abtut. Apoi se rsuci pe clcie i ncepu s se plimbe gr e colo pn colo prin odaie, * Trebuie s gsesc ceva de fcut, izbucni el deodat. Sunt un ticlos lene. Ar fi treb uit s m gn-desc la asta mai demult. Am fost un nebun egoist. Doream s fiu cu tine to at ziua... Se ntrerupse, vzndu-i faa palid. Brusc, se apropie i o srut pe ea i obrjorul cu pieptul Ci.., ;, .Nu-i nimic, draga mea, zise el aplecat spre dnsa; acum n-ai s mai fii singur.. . acum Dings ncepe s-i vorbeasc. i eu pot s gsesc curnd ceva de fcut, tii. Curnd.. un oc numai la nceput. Dar se va aranja. Cu siguran c are s se aranjeze. Dup ce m od esc puin, am s ies din nou s vd ce se poate face. Deocamdat e greu s m gndesc la ceva * Ne va fi greu s prsim odile astea, zise Elizabeth. Dar... * Nu va fi nevoie de aa ceva, crede-m. * Sunt prea costisitoare. Denton ndeprt cu un gest aceast obiecie. ncepu s vorbeasc despre munca pe care ar tea-o face. Nu spunea prea limpede despre ce era vorba; dar era convins c va fi c eva care s-i menin confortabil n cadrul fericit al clasei mijlocii, al crei fel de vi a era singurul pe care l cunoteau. * Sunt treizeci i trei de milioane de oameni n Londra, zise el; unii din ei cu siguran c au nevoie de mine, * Cu siguran.

* Partea proast este... Ei bine, Bindon, omul acela mrunt i brunet cu care tatl tu dorea s te cstoreasc! E o persoan important... Nu pot s m ntorc la slujba mea de tforma de zbor, pentru c el este acum reprezentantul conducerii Platformelor de Z bor. * Nu tiam asta, zise Elizabeth. * A fost numit n ultimele sptmni... cci altfel lucrurile ar fi fost destul de uoar e, pentru c cei de la platforma de zbor erau mulumii de mine. Dar sunt zeci de alte lucruri care se pot face... zeci. Nu fii ngrijorat, draga mea. M odihnesc puin, apo i ne ducem s lum masa, i dup aceea pornesc s caut. Cunosc o mulime de oameni... o muli e. i dup ce se odihnir, se duser la restaurantul public i mnear, apoi el plec s-i lujb. Dar i ddur curnd seama c ntr-o anume privin lumea era tot att de defectuoas dintotdea-una, i aceast privin era posibilitatea de a gsi o slujb bun,. sigur, corec ine pltit, care s-i lase destul timp liber pentru viaa particular i oare s nu-i cear o abilitate special, nici un efort violent sau risc, i nici un sacrificiu de nici un fel. El puse Ia cale o mulime de proiecte strlucite i i petrecu multe zile alergnd dintr-o parte n alta a oraului enorm n cutarea unor prieteni influeni; i toi aceti pr eni influeni erau bucuroi s-1 vad i foarte bine dispui, pn cnd discuia ajungea la p i precise, i atunci ei deveneau circumspeci i vagi. Se desprea de ei cu rceal, se gina a Ia purtarea lor, se nfuria pe drumul spre cas i ie oprea la vreun oficiu telefoni c cheltuind bani pe o ceart nsufleit, dar care nu-i aducea nici un folos. i pe msur ce zilele treceau, el deveni att de obosit i iritat, nct fcea eforturi mari ca s par bln nepstor n faa Elizabethei, iar dnsa fiind o femeie iubitoare, observa foarte bine ace st lucru. ntr-o zi, dup o introducere lung i complicat, ea i fcu o propunere dureroas. El s eptase ca femeia s plng i s se lase prad disperrii cnd vor fi nevoii s-i vnd toa ictoriene cumprate eu atta bucurie, ciudatele lor obiecte de art, husele, preurile, perdelele de rips, mobila furniruit, gravurile i desenele n rame aurii, florile de cear sub sticl, psrile mpiate., i toate obiectele lor vechi; i totui ea a fost aceea a fcut propunerea. Sacrificiul prea c-i face mult plcere, i tot astfel ideea de a se muta ntr-un apartament din alt hotel, cu vreo zece sau dousprezece etaje mai jos. * Atta timp ct Dings este cu noi, nimic nu mai conteaz, zise ea. E doar o exper ien. i atunci el o srut, i spuse c e mai viteaz dect atunci cnd se luptase cu cinii c , o numi Boa-dicea, i se abinu cu grij s-i aduc aminte c vor fi nevoii s plteasc o mult mai mare, din cauza glsciorului cu care Dings ntmpina vacarmul ncncetat al oraul ui. Ideea lui fusese s-o ndeprteze pe Elizabedi cnd va trebui s vnd mobilele absurde d e care se legau afeciunile lor; dar cnd se ajunse la vnzare, Eliza-beth fu cea care se tocmi cu negustorul, n timp ce Denton o porni pe strzile mictoare ale oraului, pa lid la fa i copleit de durere i de teama de cele ce vor urma. Cnd se mutar n apartame l lor din-tr-un hotel ieftin, cu mobil srccioas de culoare alb i roz, l apuc o criz ergie furioas, dup care urm aproape o sptmn de letargie, n timpul creia sttu mbufn aceste zile, Elizabedi strluci oa o stea, iar la sfrit suferina lui Denton se revrs n acrimi. i apoi el porni din nou pe strzile oraului i spre marea sa uimire obinu ceva de lucru. Preteniile lui fa de slujb sczuser ncncetat, pn cnd n cele din urm ajunser l mai de jos al muncitorilor independeni. Mai nti, el aspirase la un post de funciona r superior n marile Companii de Zbor, de Mori de Vnt sau de Ap, sau s fie numit ntr-u na din Organizaiile Generale ale Inteligenei, care nlocuiser ziarele, ori n vreo asoc iaie profesional, dar acestea au fost doar visurile nceputului. De la ele, trecuse la speculaii, i trei sute de lioni de aur din mia Elizabethei disprur ntr-o sear la b a aciunilor. Acum, era bucuros c nfiarea sa atrgtoare l fcu s fie ales n postul d onsoriul de Plrii Suzannah, un consoriu care se. ocupa cu bonetele, podoabele capila re, i plrii pentru doamne, cci, dei oraul era n ntregime acoperit, doamnele continuau poarte plrii extrem de complicate i frumoase, la teatre, i n adunrile publice. Ar fi fost amuzant dac cineva ar fi confruntat prvlia unui negustor din Regent Street din secolul al nousprezecelea cu treapta de dezvoltare a acestui magazin l a care era angajat Denton. Strada a Nousprezecea era nc numit uneori Regent Street, dar acum era o strad cu platforme mictoare, avnd aproape opt sute de picioare lrgime.

Spaiul din mijloc era imobil i ddea acces, prin scrile care coborau ctre strzile subt erane, spre casele de pe fiecare latur. La dreapta i la stnga era o serie ascendent de platforme continue, fiecare din ele mergnd cam cu cinci mile pe or mai repede d ect cea alturat dinspre interior, aa c omul putea s peasc de pe o platform pe alta, ungea la cea mai rapid din exterior, i putea astfel s mearg prin tot oraul. Localul C onsoriului de Plrii Suzannah i arta faada vast din marginea drumului exterior, arbor deasupra capului, de fiecare parte, o serie de ecrane imense de sticl alb care se suprapuneau, i pe care erau proiectate gigantice imagini animate ale chipurilor unor binecunoscute femei frumoase ce purtau ultimele nouti n materie de plrii. O mulim e deas era strns ntotdeauna pe strada central staionar, privind un vast ecran cinemato rafic ce prezenta ultimele modele. ntreaga faad a cldirii era ntr-o ncncetat schimbare de culori, i de-a lungul ntregii faade care msura patru sute de picioare ca i de-a c rmeziul strzii cu platforme mictoare, se nirau, clipeau i strluceau ntr-o mie de nua ractere reclamele: SUZANA!PLRl!SUZANA!PLRl! Un panou cu difuzoare uriae acoperea ntreaga conversaie de pe platformele mictoar e i mugeaspre trectori, rcnind cuvntui plrii, n timp ce de la un capt la altul al s te baterii ntregi sftuiau publicul s intre la Suzannab, i-1 ntrebau: De ce nu-i cumpe fetei o plrie? Pentru a veni n ajutorul surzilor, i surzenia nu era un lucru prea neobinuit n L ondra pe vremea aceea -inscripii de toate mrimile erau proiectate de pe acoperi pe p latformele mictoare, i un deget mobil i scria pe mn sau pe capul chel al omului din fa ta, sau pe umerii unei doamne, sau ntr-o izbucnire de flcri din faa picioarelor, cu neateptate litere de foc: plrii ieftine, sau pur i simplu plrii. i n ciuda tuturo forri, ritmul vieii clin ora era att de trepidant, ochii i urechile oamenilor se obinu ser att de mult s ignoreze tot soiul de reclame, nct muli dintre cetenii care trecuse mii de ori prin locul acela nici nu observaser existena Consoriului de Plrii Suzanna h. Pentru a ptrunde n cldire coborai scara din mijlocul strzii i treceai printr-un p asaj public, prin care se plimbau fete drgue, fete care doreau s poarte o plrie pus n zare cu un pre mic. Camera de la intrare era o sal mare n care capete de cear, mpodob ite cu plrii la mod, se roteau graios pe piedestale, iar de-acolo treceai printr-un birou de pli spre o serie nesfrit de ncperi mici, fiecare ncpere cu vnztorul ei, c u patru plrii i ace, oglinzi, cinematografe, telefoane i benzi rulante n comunicaie cu depozitul central, fotolii confortabile i rcoritoare ispititoare. Un astfel de vnzt or deveni acum Denton. Ocupaia lui era s serveasc pe oricare doamn din irul ncncetat c are se oprea la el, s se poarte ct mai curtenitor, s-i ofere rcoritoare, s converseze despre orice subiect pe care ar fi vrut s-1 aleag clienta, i s ndrepte conversaia cu dibcie, dar nu cu insisten, spre plrii. Trebuia s-i sugereze s ncerce diferite modele plrii i s-i arate prin atitudinea sa i prin felul su de a se purta, dar fr linguiri olane, impresia excelent ce o fceau plriile pe care dorea s le vnd. Avea multe oglinzi adaptate prin diferite subtiliti de curbur i de nuan la diferitele tipuri de fa i e folosirea oglinzii potrivite depindea foarte mult. Denton se dedic acestor ndatoriri curioase, i: nu prea potrivite cu firea sa, c u o bunvoin i o energie oare cu un an mai nainte l-ar fi uimit, dar totul fu n zadar. Directoarea, care-1 alesese pentru aceast slujb i-i dduse cteva mici semne de. bunvoin schimb brusc atitudinea, declar fr nici un motiv precis c era un prost i. l concedie d p ase sptmni. i astfel Denton fu nevoit s-i reia alergtura ineficace dup o slujb. Aceast a doua cutare nu dur prea mult. Banii lor erau pe sfrite. Pentru a-i face s in mai mult, se hotrr s se despart de scumpa lor Dings i duser aceast fiin mit in creele publice de care era plin oraul. Acesta era obiceiul timpului. Emancipare a industrial a femeilor, dezorganizarea cminului izolat care a urmat, fcuser din cre o necesitate pentru toi, n afar de cei foarte bogai sau cu o minte excepional. n ele, c piii gseau avantaje igienice i educative care ar fi fost imposibile fr o astfel de o rganizare. Creele erau de toate tipurile i categoriile de lux, pn la acelea ale Comp aniei Muncii, unde copiii erau luai pe credit, urmnd s fie rscumprai prin munc, atunci cnd se fceau mari. Dar att Denton ct i Elizabeth, care erau, cum am mai explicat, nite tineri ciudai i de mod veche, plini de ideile secolului al nousprezecelea, urau nespus de mult a ceste cree comode, i n cele din urm i duser fetia ntr-una din ele, clcndu-i tare

primii de o persoan matern, n uniform, care avea un fel de a fi foarte activ i repezit , pn cnd Elizabeth ncepu s plng la gndul c se va despri de copilul ei. Persoana ma scurt uimire fa de aceast emoie neobinuit, se schimb brusc ntr-o fiin mngietoar re, f-cnd-o pe Elizabeth s-i recapete ncrederea n via. Fur condui ntr-o sal vast n care prezidau cteva ngrijitoare i unde se aflau cte de fetie de doi ani, grupate pe podeaua acoperit cu jucrii. Aceasta era sala copii lor de doi ani. Dou ngrijitoare se apropiara, i Elizabeth privi eu ocinii geloi purt area lor fa de Dings. Erau binevoitoare se vedea limpede c sunt binevoitoare, i totui ... ndat dup aceea veni timpul plecrii. ntre timp Dings se aezase fericit ntr-un col pe podea cu braele pline de o grmad de jucrii neobinuite care aproape o ngropau. Prea c nu-i mai pas de nimeni, cnd prinii ei se ndeprtar. Li se interzise so tulbure spunndu-i la revedere. La u, Elizabeth mai arunc o privire pentru ultima oar, i, iat, Dings lepdase noua i avuie i sttea acum n picioare, nehotrt. Elizabeti deschise gura s spun ceva, dar area cu aer matern o mpinse nainte i nchise ua. * Poi s vii curncl din nou, draga mea, zise ea cu o neateptat duioie n ochi. O cli Elizabeth se uit la ea fr nici o expresie. Poi s vii din nou n curnd! repet ngrijit . Apoi deodat Elizabeth izbucni n plns la pieptul ngrijitoarei. Lucrul acesta turb ur i inima lui Dentn. Dup trei sptmni, tinerii notri rmaser absolut fr nici un ban, i nu mai aveau de gur cale. Trebuiau s se duc la Compania Muncii. ndat ce chiria rmase nepltit de o sp se luar lucrurile care le mai rmseser i cu politee sumar li se art ua hotelului. El porni pe coridorul ce ducea spre scara pe unde se putea ajunge la strada fix de mijloc, ns era prea nenorocit ca s poat gndi la ceva. Dentn rmase n urm s sfreas ins i fr rezultat cu portarul hotelului, apoi veni n grab dup ea, rou la fa i nfi ini paii cnd o ajunse, i urcar mpreun tcui spre drumul de centru. Gsir dou bnci l zar. * N-ar trebui s ne ducem nc... acolo? ntreb Elizabeth. * Nu... nu, pn ce nu ni se face foame! zise Denton. Nu-i mai. spuser nimic. Elizabeth cut cu privirea un loc linitit i nu gsi nici unul. n dreapta mugeau drum urile care lunecau spre rsrit, n stnga cele cu direcie opus, toate nesate de oameni ate i n fa, n lungul unui cablu atrnat deasupra capetelor, trecea un ir de oameni gest culnd, mbrcai ca nite eiowni, fiecare avnd n spate i pe piept cte o liter uria, c toate laolalt textul: PILULELEDIGESTIVEPURKINJE O femeie scund i anemic, mbrcat cu o rochie de pnz albastr, grosolan i oribil etie unul din irurile acestea de reclame mobile. * Uite! zise femeia anemic; acolo-i taic-tu. * Care? ntreb fetia. * la cu nasul vopsit n rou, zise femeia anemic. Fetia ncepu s plng i Elizabethe acrimile. * Uite-1 cum d din picioare! zise femeia anemic n albastru, ncercnd s-o nveseleasc Uite... acum! Pe faada din dreapta, un imens disc puternic lumina ntr-o culoare ciudat, se ro tea ntr-una, iar pe el se aprindeau i se stingeau litere de foc care spuneau: SIMIIOAMEEALA? Apoi, dup o pauz: LUAIOPILULDIGESTIVPURKINJE Izbucni deodat un rcnet imens l dezolant. Dac v place Literatura frumoas, dai-i u elefon lui Bruggles, Cel mai Mare Autor din toate Timpurile. Cel mai Mare Gnditor din toate Timpurile. .V nva Morala, din tlpi pn n cretet i Este imaginea fidel a te, afar de ceaf, care seamn cu ceafa lui Shakespeare. Are ase degete la picioare, se mbrac n rou, i nu se spal niciodat pe dini. Ascultai-1! Glasul lui Denton rsun dintr-o dat ntr-o pauz a vacarmului. * N-ar fi trebuit s m nsor niciodat cu tine 1 zise el. i-am risipit banii, te-am ruinat, te-am adus n mizerie. Sunt un ticlos... Of, blestemata asta de luine! ncerc i ea s vorbeasc, dar cteva clipe nu izbuti s scoat o vorb. l apuc de mn

* Nu, zise ea ntr-un trziu. O dorin pe jumtate nfiripat se transform brusc n hotrre. Se ridic n picioare. * Vrei s vii? Se ridic i el. * nc nu-i nevoie s ne ducem acolo. -Nu asta. Vreau smergem pe platforma de zbor... uncie ne-am cunoscut. tii? Bncua aceea. El ezit. * Poi s faci tu asta? ntreb el cu ndoial. * Trebuie, rspunse ea. El mai sttu o clip n cumpn, apoi porni ca s-i ndeplineasc dorina. i astfel i petrecura ultima jumtate de zi de libertate sub cer deschis, pe bncua d e sub platforma de zbor unde obinuiau s se ntlneasc cinci ani ndrt. Acolo ea i spuse ce n-ar fi putut s-i spun pe glgioasele drumuri publice, ii spuse c nu se cia nici ac um de cstoria lor i c oricte neajunsuri sau nenorociri le-ar mai fi rezervat viaa ea e ra mulumit de tot ce se petrecuse ntre ei doi. Vremea era ngduitoare cu ei, banca era nsorit i cald, iar deasupra capetelor aeroplanele strlucitoare treceau ba ntr-o parte , ba ntralta. n cele din urm, pe la ceasul asfinitului, vremea libertii se isprvi i ei i fcur i se strnserde mini, apoi se scular s plece iari pe strzile oraului o pereche de u nfiare srccioas, cu inima grea, obosii i flmnzi. Ajunser curnd la una din fir albastru, care indicau unul din birourile Companiei Muncii. Ctva timp rmaser n mijlo cul strzii, privind, i cobornd n cele din urm intrar n sala de ateptare. Compania Muncii fusese la nceput o organizaie filantropic; scopul ei era s ofere hran, adpost i munc tuturor celor care veneau cu asemenea intenii. Acestea le fcea cu condiia ca oamenii s adere ea membri ai ei, i procura hran, adpost i asisten medical or incapabili de a munci care i cereau ajutorul. n schimb, aceti incapabili de munc plteau prin note de munc, pe care trebuiau s le rscumpere dup nsntoire. Semnau acest e de munc prin aplicarea degetului, i acestea erau apoi fotografiate i clasate aa nct Compania Muncii, care se ntinsese n toat lumea, putea s identifice n mai puin de o or e oricare din cei dou sau trei sute de milioane de clieni ai si. Munca zilnic era svri de dou schimburi, ntr-o moar care producea energie electric, sau ntr-un echivalent al acesteia, i ndeplinirea ei corect putea fi impus prin lege. Practic, Compania Munci i gsea nimerit s adauge la obligaiile ei statutare de hran i adpost i civa bnui pe timulent pentru efortul depus, i ntreprinderea ei nu numai c desfiinase complet paup erizarea, dar de faptprocurase pretutindeni n hune tot felul de munci, afar de cel e superioare i de mare rspundere. Aproape o treime din populaia lumii era alctuit din sclavi i debitori, de la leagn pn la mormnt. n acest mod practic, lipsit de sentimentalism, fusese rezolvat, nlturndu-se cu to tul, problema omajului. Nimeni nu murea de foame pe strzile publice, i nici o zdrea n, nici o hain mai puin salubr dect pnza albastr, igienic i neelegant, a Companiei nu izbea neplcut ochiul. Tema constant a ziarelor fonografice era marele progres p e care-1 fcuse lumea fa de secolul al nousprezecelea, cnd cadavrele celor ucii de vehi culele traficului sau ale celor mori de foame ar fi fost, cum pretindeau aceste z iare, un fenomen curent pe strzile mai aglomerate. Pn s le vie rndul, Denton i Elizabeth statur ntr-un col al slii de ateptare. Mu ei strni aici preau epuizai i tcui, dar trei sau patru tineri, mbrcai elegant, comp initea tovarilor lor. Erau clieni pe via ai Companiei, nscui n creele Companiei i moar n spitalele ei, i ieiser s fac un chef cu cei civa ilingi ctigai n plus. V ialectul londonez al timpului i preau foarte mndri de ei. Ochii Eizabethei se ndreptar de la aceti oameni spre figurile mai potolite. Una din ele i fcu o impresie foarte jalnic. Era o femeie de vreo patruzeci i cinci de an i, cu prul vopsit auriu i faa fardat, pe care se scurseser lacrimi din belug; avea nas ul ciupit, ochii fimnzi, mini i umeri subiri, iar hainele ei roase i prfuite i istori u desluit povestea vieii. Alt ins dintre aceste figuri era un btrn cu barba sur, n vem nte de episcop aparinnd uneia din naltele secte episcopale, fiindc religia era i ea a cum o afacere, cu succesele i prbuirile ei. Iar alturi de el edea un tnr bolnvicios, faa rvit, de vreo douzeci i doi de ani, venit acolo s-i ntmpine destinul. Puin mai trziu, Elizabeth i apoi i Denton statur de vorb cu directoarea cci Comp a prefera femei n aceast funcie i-i observar chipul energic, inuta trufa i vocea f eplcut. Li se fcur diferite controale, inclusiv unul prin care se certifica c nu avea u nevoie s fie tuni; i dup ce li se luar amprentele digitale, aflndu-li-se numrul core

punztor, le fur date, n locul hainelor srccioase ale clasei de mijloc, nite costume de pnz albastr numerotate, i apoi fur ndreptai spre imensa sal de mese ca s-i ia nti le condiii. Dup aceea urmau s se ntoarc la directoare ca s capete instruciuni asupra m ncii pe care o aveau de fcut. Dup ce-i schimbar hainele, Elizabeth nu fu n stare, la nceput, s se mai uite Ia De nton; dar el o privi i vzu cu uimire c i n ordinara pnz albastr ea rmnea tot att d Apoi supa i pinea venir lunecnd de-a lungul mesei pe o in i se oprir n faa lor cu tur. Dar Denton nu lu n seam felul cum erau servii, cci de trei zile nu mai avuseser o mas ca lumea. Dup mncare, se odihnir ctva timp. Nu vorbea nici unul: nu aveau acum s-i spun nimi . Apoi se ridicar i se ntoarser la directoare ca s afle ce aveau de fcut. Directoarea cercet un tabel. * Camerele voastre nu vor fi aicea, ci n Sectorul Highbury, pe strada Nouzeci i apte, numrul dou mii aptesprezece. Mai bine v-ai nsemna pe fia voastr. Tu, zero, zer zero, apte, aizeci i patru, b.c.d., gama patruzeci i unu, sex feminin ai s te duci la Compania de ciocnit metal i ai s ncercife zi cu o bonificaie de patru penny dac dai r ezultate satisfctoare; iar tu, zero, apte, unu, patru, apte sute nou, g.f.b., pi nouze ci i cinci, sex masculin ai s te duci la Compania Fotografic de pe strada Optzeci i unu, s nvei o meserie oarecare, nu tiu care anume, i vei primi trei penny. Iat-v fiel Asta-i tot. Urmtorul! Ce P N-ai neles tot? Ia te uit! Trebuie s v repet totul din nou. De ce nu ascultai? Ce oameni nepstori i neateni! S-ar prea c lucrurile astea nici nu v ntereseaz. Drumurile lor spre locul de munc duceau mpreun pn la un punct. i acum putur s ste e vorb. Lucru curios, partea cea mai grea a depresiunii lor trecuse acum, dup ce s e mbrcaser n albastru. Denton se trezivorbind chiar cu interes despre munca ce l atept a. * Orice ar fi, zise el, nu poate fi att de ngrozitoare ca magazinul acela de plr ii. i dup ce o s pltim pentru Dings, vom mai avea chiar de pe acum cte un penny pe zi . Mai trziu, cnd vom munci mai bine, o s cptm mai muli bani. Elizabeth era mai puin nclinat spre conversaie. * M ntreb de ce munca pare att de odioas, zise ea. * Ciudat, zise Denton. Cred c n-ar prea aa dac n-ar fi gndul c i se comand... Spe vom avea efi cumsecade. Elizabeth nu-i rspunse. Nu se gndea la asta. i urmrea alt gnd. * Bincneles, zise ea, apoi, toat viaa ne-am folosit de munca altora. Aa c cinstit. .. Se opri. Era prea complicat. * Dar am pltit pentru ea! zise Denton, pe care pn atunci nu-1 preocupaser aceste lucruri complicate. * N-am fcut nimic ru... i totui am ispit. Uite ce nu pot nelege! zise Elizabeth. te c trebuia s mai ispim i acum, adug ea, fiindc teologia ei era simpl i de mod ve Apoi veni pentru ei clipa despririi i fiecare se duse la munca lui. Denton treb uia s se ngrijeasc de o pres hidraulic complicat ce prea aproape o fiin inteligent. pres funciona cu ap de mare, destinat pn la urm s umple conductele oraului, cci lum demult nebunia de a folosi conductele pentru ap potabil. Aceast ap era adus pn la mar inea de rsrit a oraului printr-un canal uria, iar apoi ridicat printr-o staie enorm de pompare n rezervoare aezate la un nivel de patru sute de picioare deasupra mrii, de unde se rspndea prin milioane de ramificaii n tot oraul. Acolo, ea se scurgea n jos, curind oraul, umplnd ecluzele, punnd n micare maini de tot felul, de unde, printr-o r nesfrit de canale capilare, trecea n marile conducte, cloacae maximae, i apoi, prin a lte conducte, era minat pe suprafeele agricole care nconjurau Londra. Presa hidraulic era folosit ntr-unui din procesele industriei fotografice, dar natura procesului nu-1 privea pe Denton. Lucrul de cpetenie pe care trebuia s-1 in m inte era obligaia de a lucra la lumina roie, i drept consecin ncperea n care lucra er uminat de un glob colorat ce rspndea o lumin sumbr i suprtoare pentru ochi. n colul i ntunecat se afla presa al crei servant devenise acum Denton? presa asta era un o biect uria, ntunecat, lucitor, cu o capot ieit n afar, care semna vag 5u un cap plec ghemuit oa un Budha metalic n aceast lumin livid ce i slujea nevoile, ea i aprea lui ton ca un idol obscur, cruia omenirea, printr-o stranie aberaie, i oferise viaa lui Denton. ndatoririle lui aveau o diversitate totui monoton. Cele de mai jos vor da o

idee de felul cum funciona presa. Maina funciona cu un cnit rapid atta timp ct lucru e mergeau bine; clar dac pasta, ce se revrsa printr-o conduct dintr-o alt ncpere i pe are ea o comprima ncncetat n plci subiri, i schimba calitatea, atunci ritmul cnitulu modifica i Denton se grbea s fac anumite ajustri. Cea mai mic ntrziere nsemna o risi ast i reducerea salariului cu unul sau mai muli penny. Dac alimentarea cu past scdea prepararea ei erau anumite procese manuale speciale, i uneori n faa muncitorilor se iveau anumite piedici oare deranjau producia Denton trebuia s ntrerup funcionarea pr esei. Cu supravegherea asta, care cerea o mulime de asemenea atenii mrunte, penibil din cauza efortului ncncetat cerut de o astfel de ndeletnicire lipsit de interes, D enton era obligat acum s-i consume o treime de via. n afar de vizitele ocazionale ale fului su, un om binevoitor dar deosebit de spurcat la gur, Denton i petrecea orele d e munc n singurtate. Munca Eiizabethei avea un caracter mai social. Exista atunci moda ca apartam entele particulare ale celor bogai s fie cptuite cu plci de metal. incrustate frumos cu modele repetate. Gustul vremii cerea, totui, ca repetiia modelelor s nu fie exac t, adic nu mecanic, ci natural, i s-a constatat c cel mai plcut aranjament al neregu modelelor era obinut dac se foloseau femei cu gust rafinat care s imprime modelele cu mici matrie. Eiizabethei 1 se cerea un anumit numr minimal de metri ptrai rje plc i, iar pentru cantitatea pe care o fcea n plus primea o mic rsplata. Sala, ca i cele mai multe sli pentru muncitoare, et condus de o ef; Compania Muhcii gasile c brbaii n umii c sunt mai puin exigeni, dar snj i inclinati sa scuteasc pe anumite femei favorit e de partea lor cuvenit de munc..Supraveghetoarea aceasta era o persoan taciturn, de stul de binevoitoare, cu rmiele nsprite ale unei frumusei de tip brun; iar celelalte m ncitoare, care firete o urau, puneau situaia ei pe seama unor legturi scandaloase p e care le-ar fi avut cu unui din directorii fabricii. Doar dou sau trei din tovarele de munc ale Elizabethei se nscuser n mediul muncito ilor; erau fete simple, posomorite, dar cele mai multe din ele corespundeau cu c eea ce secolul al nousprezecelea ar fi numit o femeie de condiie modest. Noiunea de femeie simpl se schimbase ns; virtutea firav, tears, negativ, glasul modulat i gestul nut al femeii de mod veche dispruse de pe pmnt. Cele mai multe din tovarele Elizabethe i, prin prul lor decolorat, i trdau ruina, iar coninutul rmielor de conversaii mrt loria disprut a unei tinerei cuceritoare. Toate aceste lucrtoare de combinaii artisti ce erau mult mai btrne dect Eizabeth, iar dou din ele i. exprimar pe fa surpriza c att de tnr i cu nfiare plcut a putut veni s le mprteasc soarta lor. Eizabe le ei morale nvechite. Lucrtoarelor li se ngduia, ba chiar erau ncurajate, s stea de vorb ntre ele, cci ectorii socoteau: pe bun dreptate c orice lucru care strnete schimbri de dispoziie suf leteasc se traduce n fluctuaia plcut a modelelor; i Eizabeth aproape c a fost silit lte povestea acestor viei cu care propria ei via se mtreesea acum: erau nite poveti de tul de lesne de neles, chiar dac le nflorea i le denatura vanitatea.. i n cutnd Eiza cepu s-i dea seama de micile dumnii i olici, de micile ncnelegeri i aliane care se jurul ei. O femeie era nespus de vorbrea i ludroas cnd povestea despre un, fiu minuna l ei; alta i cultivase o grosolnie a limbajului pe care prea s o considere drept cea mai spiritual expresie a originalitii; a treia visa tot timpul Ia rochii i-i mrturise a Elizabethei n oapt cum siringe bani zi cu zi i cum n cutnd are si aib o minunat zi libertate n care o s poarte... i aa se.scurgeau ore ntregi de palavre; . alte doua fe mei stteau mereu mpreun, spunndu-i una alteia vorbe de alintare, pn cnd ntr-o zi s-a t un lucru mrunt, dup care s-au desprit brusc, rna-nnd oarbe i surde una fa de alta -un, aca-aca, aca-aca, treceau zilele lor, iar supraveghetoarea asculta necontenit ri tmul vocilor i al muncii, ca s vad dac vreuna din lucrtoare se oprea. aca-aca :se scu au zilele, i toat viaa acestor femei trebuia s se scurg la fel. Eizabeth sttea printre ele, blnd i linitit, cu inima ntunecat, minunndu-se de soarta asta a ei; aca-aca, i n chipul acesta veni pentru Dentn i Eizabeth un ir lung de zile de trud care le ri minile, le ntreesu fire stranii dintr-o substan nou i mai rezistent, peste,. drg vieilor lor, desenndu-Ie linii i umbre grave pe fa. Viaa lor uoar i comod de mai retrsese la o deprtare inaccesibil; treptat, ei nvar sumbra i trudnica, larga i ap lecie a lumii subterane. Se ntmplau prea puine lucruri, iar acestea erau prea mizere i monotone ca s le mai povestim, cci erau lucruri amare, dureroase, greu de ndurat, precum ofensele sau tirania, fiind dintre acelea care condimenteaz ntotdeauna pine a sracilor de la orae; iar singurul lucru care, de loc mrunt, dimpotriv, le-a ntuneca

t traiul ou totul, a fost mbolnvirea i apoi moartea copilului cruia ei doi i dduser vi Dar povestea asta, poveste strveche i nesfrit repetat a fost istorisit de attea ori, a fost nfiat cu atta miestrie, nct nu mai e nevoie s-o repetm i aici. S-au succedat, icei, aceeai team cumplit, aceeai ndelungat nelinite i, apoi, lovitura amnat, ns iar n cele din urm tcerea opac. Totdeauna a fost Ia fel; totdeauna va fi la fel. Moa rtea e unul din lucrurile fireti. i Eizabeth fu prima care vorbi, dup un rstimp de zile de durere i de ntuneric; i n vorbi de numele acela micu care nu mai era acum nume, ci ele bezna ce i se aternu se pe suflet. Veniser mpreun pe strzile glgioase i pline de tumult ale oraului; strig reclamelor, ale sectelor religioase care se concurau, ale apelurilor politice l e loviser zadarnic urechile surde; lumina reflectoarelor, a literelor care dansau i a anunurilor de vpaie czuse pe feele lor supte i amrte fr s fie luate n seam. lior izolat al restaurantului. * A vrea, zise Elizabeth cu greutate, s mergem pe platforma de zbor... la bncua aceea. Aici nu pot spune nimic... Denton se uit la ea. Cred c s-a fcut noapte, zise el. Am ntrebat... e o noapte f rumoas... zise ea i se opri. El i dete seama c femeia lui nu poate gsi cuvintele necesare. i deodat pricepu c e dorea s vad nc o dat stelele, stelele acelea pe care Ie contemplaser amndoi de pe dea ul ncmpdurit, n luna lor de miere petrecut cu cinci ani ndrt. Simi un nod n gt i o cu privirea. * O s avem destul timp s ne ducem i acolo, zise el, vrnd s par indiferent. Dar n cele din urm ieir i se duser la bncua Ijor de sub platforma de zbor i stat lo mult timp n tcere. Bncua era n umbr, dar zenitul era luminat n albastru palid de st ucirea platformei de deasupra capului, i ntreg oraul se ntindea dedesubtul lor, cu s cuaruri, piee i pete fosforescente prinse ntr-o reea de lumin. Stelele preau foarte mi ci i parc abia plpiau: preau acum mult mai deprtate dect fuseser vreodat pentru ochi vitorilor din lumea veche. i totui puteau fi zrite n petele de umbr dintre lumini, ma i ales pe cerul de miaznoapte, unde vechile constelaii lunecau ncncetat i cu rbdare n jurai polului. Mult timp cei doi tineri ai notri statur tcui, i abia ntr-un trziu Elizabeth suspi * Dac a nelege, zise ea, dac a putea nelege 1 Cnd eti acolo jos, oraul pare s .. zgomotul, goana, vocile... trebuie s trieti, trebuie s lupi. Pe cnd aici nu mai nse mn nimic... nu e dect un lucru trector ca toate celelalte. Poi s stai i s cugeti n. p . * Da, zise Denton. Cit de ubrede sunt toate! De-aici i se pare c mai mult de ju mtate clin ora e nghiit de noapte... Dar are s treac totul, * G s ne trecem noi mai nti, zise Elizabeth. * tiu, zise Denton. Dac viaa n-ar fi dect o clip, toat istoria ar putea s par ca de ntm-plri dintr-o singur zi... Da, o s ne ducem i noi. i oraul o s se duc, i to rile care vor mai veni. Omul, i Supraomul, i minunile nc ncnchipuite. i, totui.,. Se ntrerupse o clip, apoi ncepu din nou: * tiu ce simi. Sau cel puin mi nchipui... Acolo jos omul se gndete la munca lui, l micile necazuri i plceri, la mncare i butur, la tihn i durere. Trieti i trebuie s lo jos, n fiecare zi, suferina noastr prea sfritul vieii... Aici, altfel. De exemplu, colo jos ar fi aproape imposibil s continui s trieti dac ai fi desfigurat cumva groaz nic sau schilodit cumplit sau lovit de alt nenorocire. Pe cnd aici, sub stelele as tea, nimic din toate n-ar mai avea vreo importan... Toate lucrurile acelea sunt o parte dintr-un ntreg. Parc ai tot fi gata s pui mna pe ntregul acela, aici, sub stele ... Se ntrerupse iar. Gndurile vagi, impalpabile, din mintea lui, emoiile turburi c uprinse doar pe jumtate n idei dispruser n faa greutii de a le prinde n cuvinte. * E greu de exprimat! zise el neputincios. Se aternu o lung tcere. * E bine s venim aici, zise el ntr-am trziu. Ne oprim... minile noastre sunt foa rte limitate. La urma urmei, nu suntem dect nite biete animale care abia ncepem s av em o minte, un biet nceput de minte. Suntem att de proti. Attea dureri... i totui.., * tiu, tiu... i ntr-o zi o s nelegem. * Toate sforrile astea nspimnttoare, toat discordia asta o s se rezolve, supuse a niei. i noi avem s-o cunoatem. Totul se ndreapt spre asta. Absolut totul. Toate eecur ile, toate lucrurile mrunte se ndreapt spre armonia asta. Ei i este necesar totul, i

o s aflm asta. O s aflm negreit. Nimic, nici lucrul cel mai ngrozitor, nu poate fi lsa n afar. Nici lucrul cel mai mrunt. Fiecare btaie a ciocanului tu pe alam, fiecare sec und de munc, cbiar i lenevia mea.,. Iubita mea! fiece micare a srmanei noastre micue.. . Toate lucrurile astea continu la nesfrit. Ca i toate lucrurile impalpabile. Noi, c are stm aici mpreun. Totul... Pasiunea care ne-a unit i tot ce a venit dup aceea. Acu m nu mai e pasiune. Mai mult dect orice altceva e suferina. Vai, iubite... Nu putu s mai spuie nimic, nu-i putu urmri gndurile mai departe. Elizabeth nu rspunse. Sttu foarte tcut. ns apoi mna ei o cut pe a lui i o gsi. IV. DEDESUBT Sub stele poi s te nali i s atingi resemnarea, oricare ar fi rul care te pate, da dogoarea i ncordarea muncii zilnice, n care cdem din nou, apar dezgustul, mnia i stril sufleteti care nu se pot ndura. Cit de mrunt e toat mrinimia noastr! Un accident, o f z, att. Pn i sfinii din vechime au fost nevoii la nceput s fug de lume. Dar Den-ton beth nu putur fugi din lumea lor, eci nu rnai existau drumuri deschise spre pmnturi nedisputate, unde oamenii s poat tri liberi, fie orict de greu, i s-i pstreze pacea s eteasc. Oraul nghiise ntreaga omenire. Ctva timp, aceti doi Servi ai Muncii fur inui la ndeletnicirile lor de la nceput, a la imprimeria n alam, iar Denton la presa lui. i apoi n munca brbatului se produse o schimbare care aduse cu ea experiene de via mai noi i mai amare n subteranele marel ui ora. Fu transferat la ngrijirea unei prese ceva mai complicate din fabrica cent ral a Trustului de Tage din Londra.? n aceast nou situaie, el era nevoit s munceasc ntr-o sal lung i boltit, mpreu ni, n cea mai mare parte nscui ea Servi ai Muncii. Aceast apropiere i fcea sil. Educa lui fusese mai rafinat i, pn cnd nenorocul nu-I fcuse s poarte asemenea haine, el nu v rbise niciodat n via altfel dect pe ton poruncitor sau pentru cine tie ce nevoie imedi at cu oamenii acetia palizi la fa i mbrcai cu grosolana pnz albastr. Dar acum veni impul contactului cu dnii, trebuia s munceasc alturi de ei, s mpart cu ei uneltele, s mpreun cu ei. Att lui ct i Elizabetliei lucrul acesta li s-a prut o degradare i mai c mplit. Un om dinsecolul al nousprezecelea ar fi socotit exagerat asemenea atitudine. Ins n anii care trecuser, o prpastie se deschisese ncet i inevitabil ntre purttorii d aine albastre i clasele de sus, accen-tund o diferen nu numai de mprejurri i deprinder de via, ci i n felul de a gndi ori chiar i n limb. Oamenii din subteran i dezvolta ialect propriu: dar i deasupra luase natere un dialect, un mod de gndire, un limbaj cultivat care, cutnd struitor noi distincii, inea s lrgeasc necontenit distana di ulg. n plus, omenirea nu mai era inut la un loc nici de legtura unei credine comune. U ltimii ani din secolul al nousprezecelea s-au deosebit printr-o rapid dezvoltare n suntd claselor nstrite a pervertirii asoterice a religiei populare: felurite comen tarii i interpretri au redus nvturile largi ale fiului de dulgher din Nazaret la ngust mea meschin a opticii lor de via. i, cu toat nclinaia lor spre modul vechi de via, n lizabeUi i nici Denton nu fuseser destul de originali pentru a scpa de influena medi ului nconjurtor. n problemele de comportare obinuit ei urmaser cile clasei lor, i atu cnd devenir n cele din urm Servi ai Muncii se crezur picai n mijlocul unor animale in erioare i primejdioase; se simeau ca un duce i o duces din secolul al nousprezecelea care ar fi fost silii s locuiasc mpreun cu Iago. Impulsul lor firesc a fost de a pstra o anume distan fa de ceilali. Dar ntia idee lui Denton de a se menine ntr-o izolare demn fa de acest mediu nou a fost curnd risipi t n chipul cel mai brutal. El i nchipuise c decderea sa n situaia de Serv al Muncii fritul leciei ce i se administra i c o dat cu moartea fetiei lor ajunsese la fundul pa arului, pe cnd de fapt toate acestea nu erau dect nceputul. Viaa ne cere ceva mai mu lt dect o simpl acceptare. i acum, ntr-o sal plin de oameni care ngrijeau de maini, e vea s ncerce o experien mai mare, s fac cunotin cu nc un factor al vieii, cu un f tt de esenial ca pierderea fiinelor sau lucrurilor care-i erau dragi, mai esenial ch iar dect munca. Calma lui descurajare n faa conversaiei a devenit o pricin imediat de insult i a f st interpretat, m tem c pe bun dreptate, drept dispre. Faptul c ignora dialectul vulga r, cu necunoaterea cruia pn atunci se mndrise, lu deodat o alt ntorstur. El nu reu la timp c felul n care primise observaiile acelea grosolane i stupide, chiar dac fcut e cu bun intenie, cu care-1 ntmpinaser oamenii a lovit pe cei care fceau aceste avansu ri, ca nite lovituri de bici.

* Nu neleg! zise el cu anume rceal, i adaog la ntmplare: Nu, mulumesc. Omul care i se adresase l privi int, se ncrunt i-i ntoarse spatele. Al doilea ins, care nici el nu reui s se fac neles de urechea nedeprins a lui Dent on, se strdui s repete cele spuse i Denton descoperi c i se oferea s se foloseasc de o can de ulei. i mulumi politicos, iar omul acela ncepu o conversaie mai de amnunt. Den ton, observ acesta, fusese probabil un tip bine, i el dorea s tie cum ajunsese s poar te haina albastr. Se vedea c ateapt o poveste interesant despre vicii i extravagane. F sese vreodat Denton ntr-un Ora al Plcerii? Denton avea s descopere n curnd c existen natelor locuri ale plcerii obseda i pn-grea gndurile i cinstea acestor lucrtori lipsi e voin i de ndejdi ai lumii subterane. Firea lui aristocratic se indign de aceste ntrebri. Rspunse cu un nu scurt. Omul m i insist cu alte cteva ntrebri mai personale, ns de ast dat Denton fu cel care-i nto spatele: * Ei, drcie! zise interlocutorul su, foarte uinrit. Denton i ddu seama curnd c ace st conversaie notabil era repetat pe un ton indignat unor asculttori mai binevoitori i c produc ea uimire i rsete ironice. Lucrtorii se uitau la Denton cu vdit interes. O ciudat senzaie de izolare puse stpnire pe el. ncerc s se gndeasc la presa lui ispozitivele ei neobinuite... Mainile i ineau pe oameni destul de ocupai n timpul primei ture i apoi venea o pau z. Era doar un scurt interval pentru o gustare, n care nu aveau timp s se duc n vreun a din slile de mese ale Companiei Muncii. Denton i urm tovarii de munc ntr-o galerie rt, n care se afla un numr de lzi i gunoaie de la pres. Fiecare om scoase cte un pachet cu mncare. Denton nu avea nici un pachet. Supr aveghetorul, un tnr neglijent, care se meninea n funcia Iui numai prin influen, omises s-1 previn pe Denton c era dator s se ngrijeasc i de acest lucru. Denton sttu deopar dar i se fcu foame. Ceilali se adunar. n grup, vorbind cu glas sczut i aruncndu-i din cnd n cnd cte o privire. ncepu s se simt stingherit. Aerul su de nepsare l costa un enorm. ncerc s se gndeasc la prghiile noii sale prese. Apoi unul din ei, un om mai scund, dar mult mai lat n umeri i mai zdravn dect De nton, se apropie de el. Denton se ntoarse spre el cu un aer ct mai nepstor. * ine! zise delegatul, dup cum socoti Denton c trebuie s fie, i i ntinse o bucat pine ntr-o mn nu prea curat. Avea o fa negricioas, cu nasul turtit, iar un col al gu atrna n jos. nclipa aceea Denton nu-i dete seama dac gestul acesta era o polite sau o. insul. S e simi ispitit s refuze. * Nu, mulumesc, zise el; i, vznd schimbarea de expresie a omului, adug: Nu mi-e fo ame. Se auzi un rs pornind de la grupul din fund. * i-am spus eu, zise omul care se oferise s-i mprumute lui Denton o can de ulei. sta e boier! Nu eti destul de bun pentru el. Faa negricioas se ntunec i mai mult. * ine, zise el continund s-i ntind pinea i vorbi cu glas mai sczut: Trebuie s m a, nelegi? Denton privi faa amenintoare a omului, i un curent ciudat de energie pru c ncepe s curg prin membre i prin trap. * Nu-mi trebuie, zise el ncercnd un zmbet amabil, care se schimonosi i i se terse numaidect de pe buze. . Omul robust i apropie obrazul de el, iar pinea deveni n mina lui o ameninare fi zic. Gndul lui Denton se concentra asupra inteniilor din ochii adversarului. * Mnnc-o. zise omul cel negricios. Se fcu o pauz i ndat dup aceea amndoi acionar rapid. Bucata de pine descrise un omplicat, o curb care ar fi trebuit s se sfreasc n obrazul lui Denton; i apoi pumnul a estuia izbi ncheietura minii care o inea, i bucata de pine zbur n sus, dincolo de aria conflictului, flcheindu-i rolul. Denton se ddu repede napoi, cu pumnii ncletai i braele ncordate. Faa sumbr i i luilalt se ndeprt, deveni dumnoas i atent, pndind momentul. Denton se simi pentru o eztor n sine, ciudat de optimist i senin. Inima i btea cu putere. i simi trupul plin vigoare nflcrat. * ncierai-v, biei! strig cineva, i atunci omul cu faa sumbr sri nainte, se fe

uri i apru din nou. Denton l lovi, ns fu lovit i el. I se pru c un ochi i este distr imi o buz moale sub pumnul su tocmai n clipa cnd era lovit iari de ast dat sub br e verzi ncepur s-i joace n faa ochilor. n clipa aceea avu senzaia c tot capul i e sp buci, apoi ceva l izbi n ceaf, iar lupta dintre ei ajunse ceva nemteresant, impersona l. i ddea seama c trecuser nite secunde sau minute de timp abstract n oare nu se nt mic. Zcea cu capul pe o grmad de cenu, iar ceva umed i cald i curgea repede prin git. rimul oc se frimi n senzaii izolate. Tot capul i zvcnea; ochiul i brbia l dureau t gur avea gust de snge. * E n regul! zise un glas. Uite-1 c deschide ochii. , Are s-i prind bine, zise altul. Tovarii si de munc stteau n juru-i. Fcu o sforare i se scul. i duse mna la c este umed i plin de cenu. Gestul su fu ntmpinat cu rsete. inea ochii pe jumtate nch epu ce s-a petrecut. Sperana lui de o clip a unei victorii finale se risipise. * Pare mirat, zise cineva. * Mai vrei puin? zise altul, mai spiritual; apoi, imitnd accentul rafinat al l ui Denton, adug: Nu, mulumesc. Denton l observ pe omul sumbru stnd ceva mai la o parte, cu o batist mnjit de snge pe fa. * Unde-i bucata aia de pine pe care trebuia s-o mnnce? ntreb un ins mrunel, cu mut de dihor i cut cu piciorul prin cenua din lada de lng el. Denton se zbtu o clip ntr-o lupt interioar. tia c legile onoarei cer ca un brbat c pn ia capt lupta pe care a nceput-o, dar acum era prima dat cnd ddea de gustul amar nfrngerii. Era hotrt s se ridice din nou, dar nu simea prea mult tragere de inim. Se i i gndul nud duru prea tare c poate la urma urmei era un la. Cteva clipe i simi ea, ca pe o bucat de plumb.; * Uite-o! zise omul cel mrunel i cu mutr de dihor, aplecndu-se s ridice bucata de pine din cenu. Se uit la Denton, apoi la ceilali. ncet, cam fr voie, Denton fcu un pas nainte. Un albinos cu faa murdar ntinse mna omul cu mutr de dihor, * D-mi mie pinea aia, zise el. nainta amenintor, cu pinea n min, spre Denton. Aa nu te-ai sturat, zise el. Nu? Acum era momentul. * Nu, nc nu, zise Denton inndu-i respiraia i hotrt s loveasc bruta aceasta n ii, nainte de a fi i el dobort din nou. tia c va fi dobort. Se mira ct de greit se pr e pe sine adineauri. Cteva micri caraghioase, i apoi va fi din nou culcat la pmnt. Pri vi n ochii albinosului. Acesta rnjea, sigur pe el, ca un om care pune la cale o oti e.; Lui Denton i trecu deodat prin ghid perspectiva primejdiei ce-1 amenina. * Las-1 n pace, Jim, zise deodat omul cel sumbru, vorbind peste batista mnjit de snge. ie nu i-a fcut nimic. Rnjetul albinosului pieri. Insul se opri. i muta privirea de la unul la cellalt. Denton avu impresia c omul cu faa sumbr i revendic privilegiul de a-1 distruge numai el. Lui Denton ns i-ar fi convenit mai mult albinosul. * Las-I n pace, repet omul cel sumbru. Pricepi. A ncasat-o destul. Sunetul unui clopot i acoperi glasul i rezolv situa ia. Albinosul rmase derutat. * Ai avut noroc, zise el, adugind o njurtura trivial, dup care se ntoarse mpreun ceilali n sala preselor. Ateapt pn la sfritul schimbului, amice! mai adug albinosul du-i peste umr. Omul cu faa sumbr atept ca albinosul s treac nainte. Denton i ddu nuse o amnare. Oamenii se ndreptar spre ua deschis. Denton i aminti de datoria sa i se grbi s a in urm irul de oameni. n pragul uii, care ddea spre galeria boltit a preselor, se afla un poliist al muncii, mbrcat n uniform galben, pontnd o fi. El nu observase hemorag ului cu faa sumbr. * Grbete-te! i spuse el lui Denton. Ei! fcu el, yzndu-i faa rvit. Cine te-a lo * Asta m privete! zise Denton. * Numai s nu te mpiedice la munc, zise omul n galben. ine minte asta. Denton nu-i rspunse. El nu era dect un umil muncitor,mbrcat cu grosolana pnz albas tr. Legile atacului iale onoarei, i ddea seama, nu erau pentru cei de seama lui. Se nd rept spre pres. Simea cum i se umfl cucuiele pe frunte, pe brbie i n cretetul capului, simea durer

a i palpitaia tuturor loviturilor. Sistemul su nervos ncepea s cad n letargie; la fiec re micare pe care o fcea ca s potriveasc presa avea senzaia c ridic o enorm greutate. r ct privete onoarea lui, i ea palpita, cu sufletul la gur. Cum de putuse rezista? C e se n-tmplase n ultimele zece minute? Ce se va ntmpla dup aceea? El tia bine c avea te lucruri la care s se gndeasc, totui gndurile lui nu se succedau dect n crmpeie dez onate. l cuprinse un fel de uimire molatic. Toate concepiile sale erau rsturnate. Privi se propria securitate, n faa violenei fizice drept ceva de la sine neles, ca pe una d in condiiile existenei. i chiar aa fusese pe vremea ondumbla mbrcat n hainele clasei mijloc i cnd avea i el o avere de om al acestei clase care s-1 apere. Dar cine va in terveni ntre oamenii din mulimea subteran, cnd se iau la btaie? ntr-adevr, n vremuril celea n-ar fi fcut-o nimeni. n lumea subteran nu exista nici o lege care s crmu-iasc r elaiile dintre oameni; legea i maina statului devenise ceva care-i inea pe oameni jo s, i desprea de iorice avuie i plcere pe care i-ar fi dorit-o, i asta era tot. Violen ceanul acesta n oare triesc venic animalele i din care miile de stavile i invenii au i zbutit s fureasc precara noastr via civilizat, se revrsase din nou peste lumea subter inundnd-o. Domnea puterea pumnului. Denton coborse n cele din urm pn la treapta primit iv a pumnului, violenei, ndrjirii i traiului n comun, ntocmai ca la nceputuri. Dar ritmul mainii sale se schimb i, astfel, gndurile i fur ntrerupte. ndat dup aceea putu s cugete din nou. Era ciudat ct de repede se petrecuse totul 1 Nu simea dumnie mpotriva acestor oameni care-1 snopiser n btaie. Era rnit, ns cu limpezit. Vedea acum n chipul cel mai imparial ct de justificat fusese nepopularitate a sa. Se purtase ca un neghiob. Dispreul i izolarea alctuiesc privilegiul celor put ernici. Aristocratul deczut care continu s se agate de distincia sa lipsit de sens es te cu siguran cea mai jalnic i mai prefcut creatur din ntreg acest zgomotos univers. mne! ce motiv avea el oare s-i dispreuiasc pe oamenii de-acolo? Ce pcat c nu-i dduse mai bine seama de toate astea cu cinci ore nainte! Ce are s se ntmple la sfritul lucrului? Nu putea s spun, nu putea s-i imagineze. utea s-i nchipuie gndurile acestor oameni. Nu simea dect ostilitatea lor i lipsa lor t tal de simpatie. Vagi perspective de nfrngere i violen i treceau una dup alta prin mi . Ar putea s nscoceasc vreo arm? i aminti de atacul su asupra hipnotistului, dar aici u existau lmpi care s poat fi demontate. Nu vedea nimic pe care ar putea s pun mn ca s e apere. Se gndi ctva timp s-o ia la goan, pierzndu-se n mulimea de pe strzile publice. nd e se va sfri lucrul. Dar pe lng faptul c aa n-ar face dect s-i bat joc de sine nsu r nsemna de fapt numai o amnare i o agravare prosteasc a situaiei. Observ c omulcu fa e dihor i albinosul vorbeau ntre ei, cu ochii ndreptai spre el. Apoi vorbir cu omul c el sumbru care sttea cu spatele su lat ntors anume spre )enton. n cele din urm se isprvir orele de munc ale schimbului al doilea. Cel care dorise s-i mprumute cana de ulei i opri brusc presa i se ntoarse, tergn-du-se la gur cu do nii. Ochii si exprimau ateptarea calm a omului care se aaz ntr-o sal de teatru. Acum venea criza i toi nervii lui Denton preau c ncep s salte i s danseze. Se hot se bat, dac i se oferea vreo nou insult. i opri presa i se ntoarse. Cu o uria neps t trecu prin sala boltit i intr n coridorul cu lzile de cenu, ns tocmai atunci desc lsase dincolo haina pe care i-o scosese din cauza cldurii, punndu-i-o ling pres. Se arse. Se lovi piept n piept cu albinosul, Auzi pe omul cu mutr de dihor zicnd suprat : * Trebuia s-o mnnce. Trebuia neaprat! * Ba nu... lasd n pace, zise omul cu chip sumbru. S-ar fi prut c n-o s i se ntmple nimic n ziua aceea. Iei din coridor i urc scara care ducea la platformele mictoare ale oraului. Intr n mbelugata lumin livid i n agitaia strzii, i ddea seama c avea faa d mna moale, grijulie, vntile umflate. Urc pe platforma cea mai rapid i se aez pe o ba ompaniei Muncii. Czu ntr-o stare de moleeal meditativ. ntrevzu cu un fel de claritate fix primejdi i ncordrile care-1 ateptau. Ce vor face ei mine? Nu putea s spun. Ce va gndi Elizabe despre felul n care fusese brutalizat? Nu putea s spun nici asta. Era epuizat. Fu t rezit ndat dup aceea de o min care i se aez pe bra. Ridic privirea i-1 vzu pe omul cel sumbru, care edea ling el. Tresri. Cu siguran rzile publice l fereau de violene!

Faa negriciosului sumbru nu mai trda nici o urm a luptei;avea o expresie lipsit de ostilitate, ba chiar una aproape respectuoas. * Scuz-m, zise el cu o total absen de agresivitate. Denton i ddu seama c nu inteniona ctui de puin s-1 atace. l privi, ateptmd s ma. Era vdit c fraza urmtoare era premeditat. * Uite... hm.., ce voiam... s-i spun! zise omul sumbru i tcu, eutndu-i cuvintele. ite... vezi... asta voiam s-i spun! repet el. n cele din urm par jocul. * Eti biat de treab, exclam el, punndu-i mna murdar pe mneca tot aa de murdar ton. Eti biat cumsecade. Un gentilom. mi pare foarte... foarte ru. Asta voiam s-i spun . Denton i ddu seama c probabil existau i alte motive, n afar de un simplu impuls, p ntru o asemenea purtare neateptat. Se gndi puin i-i nghii pornirea unei nevrednice tr i. * N-aveam de gnd s te jignesc cnd am refuzat bucata aceea de pine! zise Denton. * i-am oferit-o cu prietenie, zise omul sumbra, amintindu-i scena; dar, n faa bl estematului acela de Whitey i a rsetelor lui... vezi... a trebuit s te iau la btaie. * Da, zise Denton cu nsufleire spontan, Am fost un ntru. * Ei, zise insul cu fa sumbr, vdit satisfcut. E-n regul. Bate palma! i Denton i strnse mna. Platforma mictoare trecea pe lng un institut de nfrumuseare, i n partea de jos a ei se afla, un ir imens de oglinzi puse acolo cu scopul de a stimula pofta de trstu ri mai simetrice. Denton prinse imaginea sa i a noului su prieten, grozav de schim onosite i lbrate. Faa lui era umflat ntr-o parte: i mnjit de snge; un rnjet de am aiv i confuz i schilodea trsturile. Un smoc de pr i acoperea un ochi. Aceeai oglind mul cel sumbru cu buzele i nrile lite. Erau amndoi legai printr-o strngere de mn. Ap aginea pieri brusc, ca s revin n amintirile din timpul meditaiilor sale tulburi de d iminea. n timp ce-i strngea mna, omul sumbru fcu o remarc confuz asupra faptului c tia or s se poarte cu un gentilom, de i-ar fi ieit vreunul n cale. Prelungi strngerea de mn pn cnd Denton, sub influena oglinzii, i-o retrase pe a sa. Omul sumbru czu pe gnduri, cuip cu sete pe platform, i-i relu tema. * Asta a fost ce-am vrut s-i spun! zise el ncurcat i cltin din cap uitndu-se n p Denton deveni curios. * Spune pn la capt! l invit el, atent. Negriciosul sumbru prinse curaj. Strnse bra l lui Denton i-i lu un aer de intimitate. * Scuz-m, zise el. De fapt, nu tii s te bai. Nu tii. Vezi... nu tii cum s ncepi. fii ucis dac nu iei seama. Nu tii s-i ii minile... Aa!.. i ntri printr-o njurtur cele spuse, observnd cu ochi prevztori efectul fiecrui vial. * Bunoar, uite, eti nalt, cu braele lungi. Ai un bra mai lung ca oricare altul din sala aia blestemat. Zu, credeam c am s am de furc. i-n loc de asta... Scuz-m. Nu te eam dac a fi tiut. Parc ddeam ntr-un sac. Nu-i drept. Minile parc i-erau legate. Chi Uite! Denton l privi cu ochii mari, apoi izbucni n rs, lucru care-i strni o durere cum plit n brbia umflat, i ddur lacrimile. * Zi-i mai departe! spuse el. Sumbrul negricios reveni ia formula sa. Spuse cu imuabilitate c-i plcea nfiarea lu i Denton i socoti c rezistase cu nespus ele mult curaj. Numai c adause el curajul n ace doi bani, clac nu tii cum s-i ii minile. * Uite ce-am vrut s-i spun 1 zise el. Las-m s-i art cum s te bai. Las-rn s-i or, n-ai coal; dar ai putea s devii un btu pe cinste... zu aa! Dac te-ar nva care sta am vrut eu s-i spun. Denton ezit. * Dar, zise el, nu pot s-i dau nimic... * sta-i gentilom din cap pn-n picioare, zise negriciosul. i-a cerut cineva ceva? * i timpul pe care l-ai pierde? * Dac nu nvei cum s te-bai ai s fii ucis, fii sigur de asta. Denton se gndi o clip.

* Nu tiu, zise el. Privi chipul de ling el, i toat asprimea lui nativ i sri n ochi. Simi o schimbare usc n prietenia trectoare pe care i-o manifestase. I se prea de necrezut s fie nevoit s se simt ndatorat fa de o astfel de fptur. * Flcii se bat mereu, zise omul sumbru. Intr-una! i bincneles dac unul se nfurie d o lovitur mortal... * Pe Dumnezeul meu! strig Denton. A dori asta. * Ei, dac vrei aa ceva... * N-ai priceput! * Poate c nu, zise omul sumbru i czu ntr-o tcere meditativ. Cnd vorbi din nou, glasul i era mai puin prietenos, l ndemn pe Denton: * Ascult! Ai de gnd s m lai s-i art cum s te bai? * E foarte amabil din partea dumitale, zise Denton, dar... Se fcu o pauz. Negriciosul se scul i se aplec deasupra lui Denton. * Eti prea gentilom, zise el, nu-i aa? Eu nu sunt de-o seam cu tine... Pe legea mea! eti... eti un smintit! i ntoarse spatele i n clipa aceea Denton i ddu seama de adevrul celor spuse de el Sumbrul negricios cobor cu demnitate la o rscruce, iar Denton, dup un prim imbo ld de a-1 urma, rmase pe platform. Ctva timp gndurile i fur preocupate de cele ce se n plaser, ntr-o singur zi, tot sistemul su graios de resemnare se fcuse ndri. Fora-ul tal, de baz i artase faa prin toate explicaiile i consolrile lui, i rnjea enigmati flmnd i obosit, nu se duse direct la Hotelul Muncii, unde ar fi ntlnit-o pe Elizabet h. Observ c ncepea s gndeasc, avea mare nevoie, s se gndeasc; i astfel, nfurat s nor de meditaie, fcu de dou ori nconjurul oraului pe platforma mictoare. Vi-1 putei ipui cum trecea prin oraul strlucitor i zgomotos cu o vitez de cincizeci de mile pe or, prin oraul de pe planeta care se nvrtete pe drumul ei orbital din spaiu, ncnsemnat pe nici o hart, cu mai multe mii de mile pe or, i cum simea o spaim teribil ncercnd s g de ce inima i voina sa trebuie s sufere i totui s continue s triasc. Cnd n cele din urm ajunse la Elizabeth, ea era alb la fa i nelinitit. De n-ar fi gndurile care-1 preocupau, ar fi bgat de seam turburarea ei. Cel mai mult se temea c ea va dori s afle amnunte despre necazurile lui, c se va arta plin de simpatie sau de indignare. O vzu ridicnd din sprncene n timp ce se uita la el. * Am fost tratat cu brutalitate, zise el gfind. E prea proaspt, prea recent. Nu vreau s vorbesc despre asta. Se aez cu un aer sumbru pe care nu putu s i-1 ascund. Ea l privi cu uimire i, pe msur ce citi ceva din hieroglifele semnificative de p e faa lui plin de cucuie, buzele i se fcur livide. Mai subire acum dect n zilele lor d prosperitate, cu degetul mare puin schimbat i el de munca de ciocnire a metalului pe care o fcea, mina ei se ncleta convulsiv. * Ah, lumea asta oribil! zise ea, i altceva nu mai spuse nimic. n ultimele zile deveniser o pereche foarte tcut; abia dac i spuser o vorb n sea a, fiecare din ei urmrindu-i irul gndurilor proprii. Trziu, cnd Elizabeth sttea culcat c treaz, Denton, care pn atunci sttuse nemicat ca un mort, se ridic deodat de lng e * Nu mai pot s rezist! strig el. Nu mai vreau s rezist! Ea l vzu pe ntuneric, cum sttea n capul oaselor; i vzu braul ntinzndu-se, ca i i dat cuiva o lovitur furioas prin noaptea care-i nconjura. Apoi rmase un timp nemica t. * E prea mult,., este mai mult dect poate ndura un om! Ea nu gsi nimic de spus. i ei i se jrea c nu mai poate merge aa. Atept ntr-o lung e. Putea s vad cum Denton st cu minile n jurul genunchilor i cu brbia aproape rezemat ei. i deodat el ncepu s rd. * Nu, zise el n cele din urm, trebuie s rezist 1 sta e lucrul principal. Nu exis t nici un impuls de sinuciga n noi... nici un grunte. Cred c toi oamenii au trecut pri n asta. O s-o scoatem i noi la capt, pn la urm. Elizabeth czu trist pe gnduri i-i dete seama c i asta era adevrat. * O s-o scoatem la capt. Cnd te gndeti la toi cei care au scos-o la capt: attea ge eraii nesfrite... da, nesfrite. Nite fiare mrunte mucnd i artn-du-i colii i ca

au artat colii generaie dup generaie. Vorba lui monoton se curm brusc i rcncepu dup un lung rstimp de tcere. * Epoca de piatr a durat nouzeci de mii de ani. n toi acei ani a existat pe unde va cte un Denton. O succesiune apostolic. i toi au avut favoarea s-o scoat la capt. Ia s vedem! Nou zeci... dou sute... trei ori nou, douzeci i apte... trei mii de generai e oameni!... oameni mai mult sau mai puin! i fiecare a luptat i a fost lovit, a fos t fcut de rs, i a reuit s-o scoat la capt... mergnd mai departe... i alte mii de ini vor mai veni poate,., da, mii! i care vor merge mai departe. M ntreb dac vom fi mulu mii de ei? Glasul lui cpt un ton de argumentare. * Dac cineva ar putea gsi precis... Dac cineva ar putea spune: Iat de ce, iat de c e lucrurile merg nainte... Rmase tcut, iar ochii Elizabethei ncepur de la o vreme s-1 deslueasc prin ntuneri pn cnd n cele din urm l putur vedea cum st cu capul rezemat n palm. Avu senzaia un deprtri ntre minile lor; imaginea aceea vag a unei alte fiine i se pru o form a ne lor mutuale. La ce se gndea el oare acum? Ce va mai spune? nc un veac pru c trece pn d el suspin i opti: Nu. Nu neleg. Nu pot! Apoi se fcu o pauz lung, dup care omul repet acelai lucru. Dar a doua oar vorbi pe un ton ciudat, ca i cum gsise soluia. Femeia observ c el se pregtete s se culce din nou. i urmri micrile, vzu cu uimi potrivete perna, ca s se simt ct mai comod. i el se ntinse n pat cu un suspin aproape atisfcut. Criza i trecuse. Rmase nemicat, apoi respiraia i deveni regulat i adnc. Dar Elizabeth rmase cu ochii larg deschii n ntuneric, pn cnd dangtul unui clopot mina brusc a lmpilor electrice i avertiz c Compania Muncii avea nevoie de ei pentru nc o zi. n ziua aceea se ncaier cu albinosul Whitey i cu insul cu mutr de dihor. Blunt, om ul sumbru, care era artist n ale btii, dup ce 1-a lsat mai nti pe Denton s primeasc e, a intervenit, nu fr un oarecare aer protector. * Nu-1 mai ine de pr, Whitey, d-i drumul! zise el cu glasul su grosolan, n mijloc ul indignrii generale. Nu vezi c nu tie s se bat? i Denton, zcnd ruinat n praf, i ddu seama c trebuie s accepte pn la urm curs nstruire. i ceru scuze fi. Se ridic n picioare i se duse Ia Blunt. * Am fost un prost, i dumneata ai dreptate, zise el. Dac nu e prea trziu... n seara aceea, dup al doilea schimb, Denton se duse cu Blunt n nite hrube pustii i pline de noroi de sub portul Londrei ca s nvee noiunile elementare ale maltei arte a btii, aa cum fusese ea perfecionat n marea lume din subterane: avea s nvee cum tr s izbeti cu mna sau cu piciorul pe un om, aa ca s-1 rneti ngrozitor sau s-1 ameet l, cum s izbeti vital cu mna sau cu piciorul, cum s te foloseti de o sticl ascuns su n drept mciuc i s-1 umpli de snge cu diferite ustensile domestice, cum s anticipezi i bai inteniile adversarului n alte direcii; toate procedeele plcute, care de fapt se d ezvoltaser printre dezmoteniii marilor orae ale secolelor al douzecilea i al douzeci milea, i fur predate lui Denton de ctre un exponent nzestrat al lor. Sfiala l prsi pe lunt pe msur ce lecia nainta, i insul ddu dovad de o oarecare demnitate de expert, chi r de un fel de spirit patern. l trat pe Denton cu cea mai mare consideraie, atin-gndu -1 numai puin, din cnd n cnd, pentru a-i ine interesul treaz, i izbucnind n rs da c vitrw reuit, a lui Denton, care-i umplea gura de sngele lui, profesorului. * Mereu uit s-mi feresc gura! zise Blunt, recu-noscndu-i partea sa slab. Totdeau na. Nu m prea sinchisesc dac sunt lovit n gur, mai ales dac nu m atinge la brbie. Gust l sngelui mi face bine. Totdeauna. Ar fi ns mai bine s nu te lovesc iar. Denton se duse acas, adormind istovit i sculndu-se spre diminea cu membrele ndurer ate i plin de v-nti. Oare mai merita s triasc? Ascult rsuflarea Elizabethei i, amin c o trezise n seara precedent, rmase foarte linitit. Era plin de un nesfrit dezgust fa noile condiii de via. Ura totul, l ura chiar i pe slbaticul binevoitor care-1 proteja se cu atta generozitate. neltoria monstruoas a civilizaiei i apru goal n faa ochil ca pe o uria demen, care producea un torent tot mai puternic de slbticie dedesubt, iar deasupra o aristocraie tot mai ubred i o risip tot mai absurd. Nu putu s ntrevad ni motiv de rscumprare, nici o urm de onoare, nici n viaa pe care o dusese i nici n acea t via n care se prbuise acum. Civilizaia se prezenta ca un produs catastrofal, cruia

tot att de puin de oameni afar doar ca victime ct unui ciclon sau unei ciocniri pla netare. El, ca i ntreaga omenire, prea s triasc cu totul n zadar. Mintea lui cut un c de scpare, dac nu pentru el, cel puin pentru Elizabeth. Dar se gndi i la sine. Ce-a r fi dac l-ar cuta pe Mwre i i-ar spune despre dezastrul lor? I se pru un lucru uimit or faptul c Mwres i Bindon dispruser cu totul din gndurile sale. Unde erau? Ce fceau? Dup aceea, trecu la nite gnduri cu totul dezonorante. i n cele din urm, fr s scape d multul gndurilar sale, ci punndu-i capt aa cum zorile pun capt nopii, gsi concluzia li pede i fireasc a nopii trecute: convingerea c trebuia s duc lucrurile pn la sfrit mai gndeasc la altceva i folosindu-i toate gndurile i energia, trebuia s reziste i s e printre semenii si, ca s se achite de datoria sa de om. Lecia din seara a doua fu poate mai puin ngrozitoare dect prima, iar a treia chi ar suportabil, cci Bhint i-a adus i cteva laude. A patra zi, Denton descoperi c omul cu mutr de dihor era un la. Trecur vreo dou sptmni de zile mocnite i seri pline de le febrile; Blunt, cu multe njurturi, mrturisi c nu ntlnise niciodat un elev att de diba i toat noaptea Denton visa lovituri, parri i tot felul de trucuri i viclenii. n tot a cest timp, nimeni n-a mai ncercat s-1 atace, de teama lui Blunt; i apoi sosi a doua criz. ntr-o zi Blunt nu veni, recunoscnd mai trziu c o fcuse intenionat, i ntreaga a obositoare Whitey atept intervalul dintre schimburi cu o nerbdare ostentativ. El nu ia nimic despre leciile de btaie i-i petrecu timpul spunndu-i lui Denton i ndeobte tu or celor din sal toate lucrurile neplcute pe care avea de gnd s le fac. Whitey nu era popular i oamenii priveau fr prea mult interes cum l scie pe muncito rul cel nou. Dar lucrurile se schimbar cnd ncercarea lui Whitey de a deschide ostil itile, lovindu-1 pe Denton n fa, fu ntmpinat printr-o fent executat excelent, cu o i un brnci care complet orbita deschis de piciorul lui Whitey i mut capul acestuia pe grmada de cenu unde se izbise altdat chiar capul lui Denton. Whitey se ridic ceva mai alb la fa i ncepnd s njure atac cu lovituri vitale. Trecur cteva momente indecise, a atacuri respinse, care adncir uluirea crescnd a lui Whitey; apoi lucrurile se prec ipitar ntr-o ncierare, cu un Denton deasupra, care-1 strngea pe Whitey de gt i-i ine unchiul pe pieptul acestuia, i cu Whitey nlcrimat i cu faa neagr, cu limba scoas i cu deget scrntit, str-cluindu-se s explice ncnelegerea cu ajutorul unor sunete mai mult horcite. i, pe lng toate, ajunsese vdit lucru c pentru spectatorii de-acolo nu mai ex istase vreodat o figur mai popular dect Denton. Cu precauiile cuvenite, Denton i dete drumul adversarului su i se ridic n picioare . Sngele prea c i se schimbase ntr-un fel de foc fluid, i simea membrele uoare i nef de puternice. Gndul c era un martir n maina civilizaiei i dispru din minte. Era un om tr-o lume de oameni. Insul cel mrunel, cu mutr de dihor, fu primul care se grbi s-1 bat pe umr. Cel cu ana de ulei radia ca un soare i l felicit din toat inima... Lui Denton i se pru de ne crezut c se gndise vreodat la soluii dezndjduite. Denton era acum convins nu numai c trebuia s-o scoat la capt, dar i c putea s-o f ac. edea pe patul acoperit cu pnz grosolan, expunndu-i Eliza-bediei acest nou aspect a l lucrurilor. O parte din obrazul lui se nvineise. Dar Elizabeth, care nu se lupta se cu nimeni, nu fusese btut pe umr prietenete, nu avea vnti dureroase pe fa, ci doa aloare i cteva noi cute n jurul gurii, era femeie. l privi int pe Denton n timp ce ace ta i exprima noua sa profeie. * Simt e exist ceva, spunea el, ceva care merge nainte, o Fiin a Vieii n care tri ne micm i din care face parte fiina noastr, ceva care a nceput acum cincizeci sau poat e o sut de milioane de ani, ceva care merge nainte, crescnd, rspndindu-se, pn la lucru ile care sunt mai presus de noi, lucrurile care ne justific pe noi toi... Asta are s explice i s-mi justifice lupta, cu toate vntile astea i cu durerile ndurate. E dal .. da, e dalta Creatorului. Dac a putea s te fac s simi ce simt eu, o, dac a putea! at nci ai nelege, draga mea, tiu bine c ai nelege. * Nu, zise ea cu glas sczut. Nu, n-a nelege. * La fel credeam i eu... Ea cltin din cap. * Nu, zise ea, m-am gndit i eu. Ceea ce mi spui nu m convinge. l privi cu hotrre n fa. * Ursc asta, zise ea cu voce sugrumat. Tu nu nelegi, nu te gndcti. A fost un timp cnd Spuneai anumite lucruri i eu le credeam. Acum am devenit mai neleapt. Tu eti brbat poi s lupi, s-i cro-ieti drum. Nu-i pas de vnti. Poi s fii brutal i urt, i t ta i se potrivete. Ai dreptate. Numai c o femeie nu e la fel. Suntem croite altmint

eri. Ne-am civilizat prea curnd. Lumea asta subteran nu-i pentru noi. Se ntrerupse, apoi urm din nou: . Ursc toate astea! Ursc pnza asta oribil 1 O ursc mai mult dect... mai mult dect ice. mi rnete degetele cnd o ating. Este groaznic pentru piele. i femeile cu care lucr ez zi de zi! Stau treaz nopile i m gndesc s n-ajung ca ele... Se ntrerupse iar. . ncep chiar s devin ca ele, strig ea ptima. : Vzndu-i turburarea, Denton o privi cu ochi mari. * Dar... ncepu el i se opri. * Tu nu nelegi. Ce am eu? Ce am eu, care s m salveze? Tu poi s lupi. Lupta e treab brbailor. Dar femeile, femeile sunt diferite... M-am gndit mult. n-am fcut altceva dect s m gndesc zi i noapte. Uit-te la culoarea feei mele! Nu pot s mai continui. Nu s ndur viaa asta... Nu mai pot s-o ndur. e opri. Ezit. * Nu tii totul, zise ea dintr-o dat i o clip pe buzele ei flutur un zmbet amar. Mi s-a cerut s te prsesc. * S m prseti! Ea nu rspunse, fcnd doar o micare afirmativ cu capul. Denton se ridic brusc n picioare. Se privir fix ntr-o lung tcere. Deodat, ea se ntoarse i se arunc cu faa n jos pe patul lor acoperit cu pnz grosol Nu suspin, nu scoase nici un sunet. Rmase nemicat, cu faa n jos. Dup un lung rstimp d ros, umerii ncepur s-i salte ntr-un plns linitit. * Elizabeth! opti el. Elizabeth! Se aez ncet lng ea, se aplec asupra ei, o cuprinse cu braul ntr-o mngiere ndoi n zadar o ieire din situaia cu neputin de ndurat. * Elizabeth, i opti el la ureche. Ea l mpinse cu mna. * Nu pot s dau natere unui copil care s fie un sclav! zise ea i izbucni ntr-un pln s mai puternic i mai amar. Pe faa lui Denton apru consternarea. Apoi el se ddu jos din pat i se ridic n picio are. Toat mulumirea de sine i dispru de pe fa, fcnd loc unei mini neputincioase. nc rbeasc fr ir i s njure forele nemiloase care-1 covreau, toate accidentele, dorinel i nepsrile eare-i bat joc de viaa oamenilor. Acest animal infim al pmntului i nl modest n minuscula ncpere ridicnd pumnul mpotriva trecutului i viitorului i a ntregii stiti absurde a imensului ora. V. BINDON INTERVINE n tineree, Bindon se ocupase cu diferite speculaii i dduse trei lovituri strlucite . Pentru tot restul vieii, avusese nelepciunea s se lase de afacerile riscante i de pr erea c e un om foarte detept. Era mnat de fapt numai de dorina de a avea influen i rep taie n intrigile de afaceri ale uriaului ora n care-i dduse loviturile. Deveni n cele n urm unul dintre cei mai influeni acionari n Compania platformelor de zbor din Lond ra, unde aeroplanele veneau din toate prile lumii. Att se poate spune despre activi tatea sa public. n viaa lui particular, era un om al plcerii. Iat acum povestea inimii sale. Dar, nainte de a porni spre atari profunzimi, trebuie s ne oprim puin la exteri orul persoanei sale. Aspectul lui fizic era de om slab, scund i brun; iar faa, car e avea trsturi fine i era bine pigmentat, varia de la o mulumire de sine cam incert pn a inteligena cea mai inconstant. Faa i capul i fuseser depilate, conform modei igienic e a timpului, aa c i culoarea i conturul prului su variau o dat cu costumul, pe care-1 schimba ncncetat. Uneori, se umfla cu veminte pneumatice de un gust rococo. Din hainele mpopoonat e ale acestui stil i de sub plria luminat i translucid ochii si ateapt cu gelozie re ul celor mai puin elegani dect el. Alteori i sublinia elegana zvelt prin haine de sati negru, strnse pe corp. Pentru a-i da un aer de mare demnitate, i fcea umeri largi pn eumatici, de pe care atrna o rob cu faldurile aranjate cu grij, din mtase chinezeasc, iar un Bindon clasic, ntr-un costum roz strns pe talie, era i el un fenomen trector n eterna parad a Destinului. n zilele cnd spera s se cstoreasc cu Elizabeth a cutat impresioneze, s-o farmece, i n acelai timp s-i mai scad ceva din povara celor patruzec i de ani, mbrcndu-se dup ultima mod a fantelui contemporan, ntr-un costum din material elastic, cu proeminente coarne extensibile, care-i schimbau culoarea, n mers, pri ntr-un dispozitiv ingenios de cromatofori versatili. i fr ndoial, dac afeciunea Elizab thei n-ar fi fost dinainte angajat de nevrednicul Denton i dac gusturile ei n-ar fi

avut nclinaia ciudat spre lucrurile de mod veche, stilul acesta, att de ic, fr ndo fi ncntat-o. Bindon l consultase pe tatl Elizabethei nainte de a se prezenta n acest c ostum, cci era unul din oamenii care in seama ntotdeauna de critic n privina felului d e a se mbrca, iar Mwres decretase c e tot ce i-ar putea dori inima unei femei. Ins af acerea cuhipno-tistul a dovedit c totui cunotinele lui n privina inimii femeieti erau ncomplete. Planul lui Bindon de a se cstori se formase cu puin nainte ea Mwres s-i arunce n c ale feminitatea nmugurit a Elizabethei. Unul din secretele pstrate de Bindon cu cea mai mare rvn n suflet era credina n marea sa capacitate de via pur i simpl, de un totul sentimental. Gndul acesta conferea un soi de gravitate patetic exceselor jig nitoare i eu totul lipsite de sens pe care i plcea s le socoteasc drept un pcat ndrzn pe care destui ali oameni deopotriv de ncnelepi erau n stare s le socoteasc la fel. C consecin a acestor excese, sau poate i dintr-o nclinaie ereditar spre mbolnvirea tim ie, ficatul su a fost serios afectat i omul ncepu s sufere de fot mai multe inconven iente n cltoriile cu aeroplanul, n timpul convalescenei, de dup un atac biliar prelung it, s-a gndit c n ciuda tuturor fascinaiilor teribile ale viciului, dac ar gsi o femei e frumoas, tnr i blajin, de un tip nu prea intelectual, care s-i nchine viaa, ar put e mai ntoarc pe calea Binelui, ba chiar s-i ntemeieze o familie plin de virtui, aijde lui, care s-i mngie mai trziu b-trnece. Dar, ca atia ali oameni ncercai n cele oia c mai exist asemenea femei bune. Pe cele de care mai auzise Ie privea cu scept icism i, n sinea lui, chiar nfricoat. Cnd Mwres reui s-1 prezinte Elizabethei, i se pru c dduse norocul peste el. Se ndr sti de fat numaidect. Desigur, se mai ndrgostise el tot aa, ntr-una, nc de la aispre ani, potrivit tuturor variatelor formule pe care le descoperea, pe rnd, n literatu ra acumulat de attea secole. Dar acum era altfel. Asta era dragostea lui adevrat. I se pru c se trezise n el tot ce are mai bun. Simea c de dragul ei ar putea s renune la felul de via care-i produsese leziuni ct se poate de grave la ficat i n sistemul nerv os. i se vedea n nchipuirea sa ca uri desfrnat tmduit, ce ducea acum o via idilic. N s fie niciodat sentimental cu ea sau nerod; totdeauna va fi puin cinic i amar, cum i sttuse bine i n trecut. i totui era sigur c ea are s intuiasc adevrata lui mreie ar la timpul potrivit i va mrturisi totul, i va istorisi versiunea lui despre ceea ce considera el c a fost viaa lui pctoas, artndu-i ce sintez de Goethe, Benvenuto Cel i i Shelley i tot felul de tipi din tia era el n realitate, -i va strecura toate acest a n auzul ocat al foarte frumoaselor ei urechi, care, fr ndoial, or s-1 asculte cu sim atie. i pregtind toate acestea, el i fcea curte cu o nesfrit subtilitate i cu enorm r ect. Iar rezerva cu care-1 trata Elizabeth nu i se pru altceva dect o minunat modes tie, sporit printr-o tot att de minunat lips de idei. Bindon nu tia nimic despre afeciunea ei ndreptat n alt direcie, nici despre ncerc a fcut de Mwres de a utiliza hipnotismul ca un corectiv la aceast digresiune a inim ii fetei, el i nchipuia c este n cei mai buni termeni cu Elizabeth, i i fcuse cu mult cces cteva daruri semnificative, constnd din bijuterii i cosmetice nevinovate, cnd f uga ei cu Denton l ls nucit. Prima sa reacie a fost o furie nscuta din vanitatea rnit cum Mwres era persoana cea mai la ndemn, i vrs primele atacuri asupra Iui. Se duse imediat i l insult grosolan pe dezolatul tat, apoi petrecu o zi agitat, a lergnd drz prin tot oraul i punnd ntrebri n dreapta i-n stnga, ntr-o ncercare ins te reuit de a-1 distruge pe speculantul acela matrimonial. Natura activ a acestor a gitaii i ddu o stare de veselie temporar, i se duse la localul pe care obinuise s-1 fr cventeze n zilele sale pctoase, ntr-o dispoziie de veselie nep-stoare, i lu masa, mu ea abundent i plin de voioie, cu nc doi tineri ca el, n vrst de vreo patruzeci de an nun la aceast partid; nici o femeie nu merita s te pori frumos cu ea, i chiar el nsu mir de cinismul spiritual de care ddu dovad. Unul din ceilali doi disperai, nfierbntat de vin, fcu o aluzie glumea la dezamgirea sa, dar n clipa aceea aluzia nu i se pru dis plcut. A doua zi se trezi cu ficatul inflamat i cu o cert indispoziie. Izbi cu picioru l n maina fonografic de tiri, sprgnd-o ndri, i concedie valetul i se hotr s se Elizabeth. Sau pe Denton. Sau pe altcineva. Dar, oricum, avea s fie o rzbunare te ribil; i prietenul care glumise pe socoteala lui nu- va mai vedea n chip de victim a unei fete neghioabe. El tia cte ceva despre mica avere ce i se cuvenea ei i despre faptul c aceasta va constitui singurul sprijin al tinerei perechi, pn cnd Mwres se v a mblnzi. Dac Mwres nu se va mblnzi i dac se vor ntmpla lucruri nefavorabile n afac

are erau investite speranele Elizabethei, ei vor ajunge ntr-o situaie grea i vor put ea fi tentai s fac lucruri ngrozitoare. Imaginaia lui Bindon, prsindu-i cu totul idea mul ei frumos, ncepu s cloceasc ideea de a le pregti o soart sinistr. Se vzu pe sine, mul bogat i puternic, implacabil i de neptruns, urmrind-o pe fata asta care-1 dispreu ise. i deodat imaginea ei i reveni n minte, vie i dominant, i pentru prima oar n via nelese ceva din adevrata for a pasiunii. Imaginaia lui se ddu la o parte ca un valet respectuos care-i fcuse datoria, des chiznd ua n faa emoiei. * Dumnezeule! strig Bindon; o voi avea! Chiar dac va trebui s m omor ca s-o capt! i tipul acela!.., Dup o ntrevedere cu medicul su i o peniten pentru excesele din noaptea precedent s b forma unor medicamente amare, un Bindon mblnzit, dar absolut hotrt, se duse s-1 cau te pe Mwres. Il gsi pe Mwres distrus, mpovrat de griji i umil, ntr-o dispoziie de defe nsiv, gata s se vnd trup i suflet, cu att mai mult s vnd orice interes al unei fiice culttoare, pentru a-i rectiga poziia pierdut n lume. n discuia rezonabil care urm aceti tineri, care o luaser razna, s fie lsai s se scufunde n mizerie sau chiar s fie utai s se ndrepte pe aceast cale plin de nvminte, prin influena financiar a lui Bi * i dup aceea? zise Mwres. * Vor veni la Compania Muncii, zise Bindon. Or s se mbrace cu hainele de pnz alb astr. i mai trziu? ntreb Mwres. * Ea o s divoreze de el! zise dnsul, rmnnd o clip pe gnduri la aceast perspectiv zilele acelea restriciile de divor din epoca victorian slbiser extraordinar de mult, i perechile se puteau despri de sute de ori. Apoi Bindon sri brusc n picioare, spre uimirea sa i a lui Mwres. * Va trebui s divoreze de el! strig el. Am s fac eu n aa fel... am s uneltesc! Pe egea mea c aa are s fie. El va ajunge un nenorocit, aa c ea va fi nevoit s-o fac. Am s zdrobesc i am s-1 fac praf i pulbere. Gndul de a-1 zdrobi i a-1 face praf i pulbere pe rival l nfierbnt i mai mult. nc se plimbe cu pai mari ncoace i ncolo prin mica ncpere. * O s-o am! strig el. O voi avea! Nici Cerul, nici Iadul n-or s-o poat scpa de mine! Dup ce fu exprimat astfel, patima lui se evapor lsndu-1 n cele din urm ntr-o atit ne teatral. i lu aceast atitudine ignornd cu hotrre eroic durerea ascuit ce o sim iafragmei. Iar Mwres rmase cu haina sa pneumatic dezumflat, el nsui foarte impresiona t. i astfel, cu mult perseveren, Bindon se apuc de treab, devenind providena nefast lizabethei, folosind cu ndemnare subtil fiece prticic de avantaje pe care averea o dde a n zilele acelea unui om asupra semenilor si. Ajutorul pe care-1 ceru la un momen t dat consolrilor religiei nu mpiedic de loc aceste operaiuni. Se ducea s stea de vor b cu un preot interesant, ncercat i simpatic, din secta Huys-manit a cultului Isis, despre toate micile sale aciuni iraionale pe care-i plcea s le priveasc drept un pcat al su ce ngrozea Cerul, iar preotul interesant, ncercat i simpatic, care reprezenta Cerul mnios, i sugera, cu o plcut afectare a groazei, penitene simple i uoare, i-i re anda o fundaie monastic ce putea fi graioas, nviortoare, igienic i de loc vulgar, pe pctoii peniteni cu tulburri viscerale, din categoria oamenilor bogai i plini de rafina ente. Iar dup aceste excursii, Bindon se ntorcea la Londra, din nou activ i plin de pasiune. Fcea mainaiuni cu o energie ntr-adevr remarcabil, i se ducea pe o anumit ga ie de deasupra strzii cu platforme mobile, unde putea privi intrarea n cldirea Comp aniei Muncii n care-i avea adpostul Denton i Elizabeth. n cele din urm, ntr-o zi o vz ntrnd pe Elizabeth, i din clipa aceea pasiunea lui se rcnnoi. Dup ce trecu timpul i nscocirile complicate ale lui Bindon i artar roadele, el se use la Mwres i-i spuse c tnra pereche era n pragul disperrii. . A venit timpul, zise el, ca afeciunea dumitale printeasc s-i joace rolul. Elizab eth poart de cteva luni pnza aceea albastr i amndoi s-au cuibrit n-tr-una din vizuini Companiei Muncii, iar fetia lor a murit. Elizabeth tie acum ce valoare are pentru ea brbia lui, n ce privete protecia. Biata fat! Acum are s vad lucrurile n alt lum duci la ea, fiindc eu nu vreau s apar nc n aceast afacere, i ai s-i ari ct de nec s divoreze de el... * E ncp nat, zise Mwres cu ndoial.

* Curaj! zise Bindon. Este o fat minunat... o fat minunat * Are s refuze. * Desigur. Dar las lucrurile n suspensie. Las-le aa. i ntr-o bun zi, n brlogul a sufocant, n viaa aceea plictisitoare i trudnic pe care o duc, vor avea o ceart. i atun ci... Mwres inedit asupra acestui lucru, i fcu aa cum i s-a spus. Apoi Bindon, potrivit celor aranjate cu sfetnicul su spiritual, se duse ntr-un loc de reculegere. Locul de reculegere al sectei Huysmanite era minunat, cu cel mai bun aer din Londra, luminat de lumina natural a soarelui, i cu dreptunghiuri odihnitoare de iarb adevrat n aer liber, unde omul plcerilor care face peniten putea s e bucure n acelai timp de toate plcerile hoinrelii i de toate satisfaciile unei distin se austeriti, i, n afar de participarea l dieta simpl i sntoas din acel loc i la ce religioase mree, Bindon i petrecea tot timpul gmdindu-se la Elizabeth i la purific area extrem pe care o suferise sufletul su de cnd o vzuse prima dat, i de asemenea dac va fi n stare s capete o dispens din partea ncercatului i simpaticului preot ca s se n oare cu ea, n ciuda pcatului apropiat al divorului ei; dup aceea, Bindon se rezema de ct un stlp al curii interioare i cdea n reverie meditnd la superioritatea dragostei v uoase fa de orice alt form de plceri. Iar durerea ciudat din ale i piept, care ncerc atrag atenia, dispoziia de a simi fierbineal sau fiori, o stare general de boal i o e neplcut a pielii eare-i ddea trcoale, se strduia s le ignoreze. Cu siguran c fcea din vechea via de care acum va izbuti s se dezbare. Cnd iei din locul acela retras, se duse numaidect la Mwres s cear veti despre Eliz abeth. Se vzu. limpede c Mwres era convins de calitatea sa de tat exemplar, cu inim a profund atins de nefericirea copilului su. * Era palid, zise el, adine micat; era foarte palid. I Cnd i-am cerut s plece i sprseasc... i s fie fericit... ea i-a lsat capul pe mas. Mwres i sufl nasul i Agitaia i era att de mare, nct nu mai putu spune nimic. * Vai! zise Bindon, respectnd aceast durere brbteasc. Oh 1 fcu apoi Bindon brusc, diicndu-l mna ntr-o parte. Din adncul durerii sale, Mwres privi numaidect spre el, tresrind. * Ce s-a ntmplat? l ntreb vdit ngrijorat. * O durere foarte, ascuit. lart-m! mi vorbeai de Elizabeth! i Mwres, dupsolicitudinea cuvenit fa de durerea lui Bindon, continu s-i dea raport l. Era chiar neateptat de optimist, Elizabtch, n prima emoie a descoperirii c tatl ei nu o prsise cu totul, fusese sincer cu el n ce privete necazurile i dezgustul ei. * Da, zise Bindon cu un aer mre, os-o am 1 Dar apoi, durerea asta nou l schimono si a doua oar. Pentru aceste dureri inferioare, preotul era relativ ineficace, fiind nclinat s priveasc trupul i atari dureri mai curnd ca pe nite iluzii ale minii ce pot fi nlt te prin contemplaie; aa nct Bindon se duse la un om dintr-o clas pe care o detesta, u n medic de o extraordinar reputaie i impolitee. * Trebuie s te cercetm peste tot, zise medicul i fcu asta cu cea mai dezgusttoare franehe. Ai adus vreodat pe lume vreun copil?l ntreb acest materialist grosolan, prin tre alte chestiuni impertinente, * Nu dup cte tiu, zise Bindon, prea uluit ca s-i poat pstra aerul demn. * Aha! fcu medicul contlnund s-1 ciocneasc i s-1 consulte. tiina medical din zi estea abia ncepea s se apropie de precizia necesar. AI face mai bine s te duci, zise medicul, i s faci euthanasia. Cu ct mai repede, cu att mai bine. Bindon csc gura. ncercase s se prefac a nu nelege explicaiile tehnice i previziu pe care le fcea doctorul. -Ia ascult! zise el. Nu cumva vrei s spui,., tiina voastr... * N poate s fac nimic, zise medicul. Cteva narcotice. Lucrul sta ntr-o oarecare ms r i l-ai fcut singur, tii prea bine. * Am fost foarte ispitit n tineree. * Nu asta conteaz, E ceva ereditar.. Chiar dac ai fi luat msuri de precauie, tot n-ai fi reuit s scapi. Greeala a fost c te-ai nscut. Este vina prinilor i te-ai sus de la exerciii i aa mai departe. * N-am avut pe nimeni s m sftuiasc. * Medicii sunt gata oricnd s-o fac. * Am fast un tnr plin de via!

* Ce s mai discutm; rul e svrit. Ai trit. Nu putem s te facem s-o porneti din no ar fi trebuit s-o porneti niciodat. i spun cinstit... euthanasia! Ctva timp Bindon l privi n tcere, cu ur. Fiecare vorb a acestui expert brutal l r n rafinamentul lui. Era att de grosolan acest medic, att de impermeabil la toate s ubtilitile fiinei! Dar nu are nici un rost s te ceri cu doctorul. * Credinele mele religioase, zise el, nu m Ias s admit sinuciderea. * Dar asta ai fcut toat viaa! Poate, dar iat, acum, am de gnd s privesc viaa cu iozitate. * Eti nevoit s-o faci, dac vei continua s trieti. Are s te doar. Dar din punct de edere practic, e prea trziu, n orice caz, dac vrei s faci asta, poate c ar fi bine s-i prepari un medicament. Are s te doar cam tare. Aceste mici junghiuri... * Junghiuri]e?! * Sunt simple semne preliminare. * Ct timp pot; s-o mai duc? Vreau s spun, nainte de a m durea cu adevrat... * Are s vin foarte curnd. Poate peste vreo trei zile.... . Bindon ncerc sa pledeze pentru o extindere a intervalului, i n mijlocul pledoari ei sale icni i i duse mna ntr-o parte. Brusc, ntreg patosul extraordinar, al vieii sal i se nfi n toat realitatea sa. * Mi-e greu, zise el. Infernal de greu! N-am fost dumanul nimnui, dect al meu. Totdeauna i-am tratat cinstit pe toi ceilali. Medicul l privi cteva secunde fr nici uri fel de simpatie. Se gndi ct de bine era c nu existau prea muli ca Bindon care s se poarte, att de patetic n atari situaii. Luc rul. acesta i inocula un val de optimism. Apoi doctorul se ntoarse spre telefon i c omand o reet la Farmacia Central. Fu ntrerupt de un glas din spatele su. * Pe legea mea! strig Bindon. Am s-o am totui! Medicul i. cercet faa peste umr, ap oi schimb reeta. ndat ce aceast ntrevedere dureroas lu sfrit, Bindon i dezlnui furia. Ajunse l c medicul acesta nu numai c era o brut antipatic i c nu tia s se poarte cum se cuvin dar c era i cu totul incompetent; se duse pe rnd la ali patru doctori ca s-i confirme aceast intuiie. Dar pentru a se feri de surprize, inu prima reet n buzunar. Cu fiecare din ei ncepu prin a-i exprima grave ndoieli fa de inteligena, cinstea i priceperea pr fesional a primului doctor, apoi i comunic simptomele, su-primnd de fiecare dat cteva in lucruri. Acestea erau ns scoase la iveal de doctori. n ciuda faptului c ascultau , cu plcere defimarea altui medic, nici unul din aceti specialiti emineni nu-i oferea lui Bindon vreo speran de a eluda chinul i dezndejdea ce-1 ameninau acum. Fa de ultimu dintre ei, el i descarc inima de dispreul acumulat mpotriva tiinei medicale. * Dup attea secole, exclam el cu aprindere, nu putei face nimic, dect s v recunoa neputina. Eu v spun salvai-m i voi ce facei? * Fr ndoial c e greu pentru dumneata, zise doctorul. Dar ar fi trebuit s iei msuri de precauie. * Cum era s tiu? * Nu era datoria noastr s alergm dup dumneata, zise medicul,culegnd, un fir de va t de pe mneca sa purpurie. De ce s te salvm pe dumneata n particular? Vezi, clintr-un punct de vedere, oamenii cu imaginaia i pasiunile dumitale trebuie. trebuie s se du c. * S se duc? * Adic s moar. E ca un vrtej. Era un tnr eu faa senin. i zmbi lui Bindon, * Noi ne continum cercetrile, tii; dm sfaturi cnd oamenii au nelepciunea s ni le r. i ateptm s ne vin timpul. * S v vin timpul? * Abia dac tim destul ca s-o scoatem la capt cu obraz curat, pricepi? * La capt? * Nu trebuie s fii nelinitit. tiina este nc t nr. Trebuie s se mai dezvolte vre eva generaii. tim destul acum ca s tim c nu tim nc destul... Dar totodat timpul se.a e. Dumneata n-ai s mai apuci acest timp. Dar, fie vorba ntre noi, voi, bogaii i efii de partide, cu jocul vostru natural de pasiuni, patriotism, religie i aa mai depar te, ai cam ncurcat lucrurile, nu-i aa? Lumea asta subteran! i altele de acelai soi. Un

ii dintre noi au un fel de impresie c va veni timpul s tim destul pentru a face cev a mai bun dect acest sistem de ventilaie i canalizare. Cunotinele continu s se adune, i bine. Continu s se dezvolte. i nu e nici o grab pentru o generaie sau dou. ntr-o bun i... da, ntr-o bun zi, oamenii vor tri altfel. Se uit la Bindon, dus pe gnduri. Vor m ai muri muli nainte de a veni ziua aceea. Bindon ncerc s-i arate acestui tnr ct de nesbuit i nepotrivit era s-i vorbeasc unui om bolnav ca el, ct de impertinent i nepoliticos era acest doctor fa de el, un om mai n vrst i care ocupa n lumea oficial o situaie extrem de puternic i influent. asupra faptului c un doctor e pltit ca s vindece oamenii, i accentua n anume chip cuvntul pltit, adugind c nu e treaba medicului s cerceteze, fie i fugar celelalte ches * Dar pe noi ne intereseaz i astea! zise tnrul insistnd asupra faptelor, i Bindon iei din srite. Indignarea l fcu s se duc de-a dreptul acas. Aceti impostori incompeteni, care nu rau n stare s salveze viaa unui om att de influent ca el, i care visau ca ntr-o bun zi s le rpeasc proprietarilor legitimi de averi controlul social i s impun lumii cine tie ce tiranie! Blestemat tiin! Medita mnios ctva timp asupra acestei perspective intolera bile, apoi durerea i reveni i el i aduse aminte de reeta preparat de primul doctor, ca re se afla din fericire nc n buzunar. Lu imediat o doz.. Aceasta l calm, potoiindu-1 foarte mult, aa c el putu s se aeze n fotoliul su cel i confortabil de ling biblioteca de nregistrri fonograf ice, i s se gndeasc la noul as ect al lucrurilor. Indignarea i trecu, mnia i pasiunea se prbuir sub atacul subtil al acelei reete, iar patosul puse n ntregime stpnire pe el. Privi n jur la apartamentul m agnific i aranjat pentru 0via de volupti, se uit la statuile i picturile sale acoperite discret cu vluri, a toate dovezile unui viciu, elegant i cultivat; atinse un buton i cntecul trist de flaut pstoresc al lui Tristan umplu vzduhul. Ochii si rtceau de la un obiect la altu l. Obiectele acestea erau costisitoare, grosolane i nflorate, dar erau ale lui. Pr ezentau n form concret idealurile sale, concepiile sale de frumusee i dorin, ideea sa tot ce este preios n via. i acum trebuia s prseasc toate acestea, ca orice om obin mea c este o flacr mic i plpnd, care se stinge. Orice via psenme c arde aa i s . Ochii 1se umplur de lacrimi. Apoi se gndi c e singur. Nimeni nu se ngrijea de el, nimeni nu avea nevoie de e l! n orice clip ar putea s-i rcnceap cu violen durerea. Ar putea chiar s urle. Nimeni s-ar fi sinchisit. Dup spusele tuturor doctorilor, ar putea foarte bine s nceap s ur le dupa o zi sau dou. i aminti ce i spusese confesorul su spiritual despre scderea cre dinei i a fidelitii, despre degenerescenta epocii. Se privi pe sine ca pe o dovad pat etic a acestui lucru; el, subtilul, capabilul, importantul, voluptosul, cinicul, complexul Bindon, s nceap s urle, fr s existe nici o creatur simpl i credincioas asta care s urle din compasiune mpreun c el. Nu exista nici un suflet simplu i credi ncios nici un pstor care s-i cnte din flaut! Oare toate aceste creaturi simple i cre dincioase dispruser de pe pmntul sta josnic i grbit? Se ntreb dac gloata vulgar i e trecea ncncetat prin ora, i ddea seama ce gndea el despre ea? Dac era aa, simea ea c unii din ei Vor ncerca s-i fac o prere mai bun. Cu siguran c lumea mergea din r Devenea imposibil pentru oameni ca Bindon. Poate c ntr-o zi... Era ncredinat c unicul lucru de care avea el nevoie n via era simpatia. Regret un timp c nu lsa n urma lui n ci un sonet... nici o pictur enigmatic sau ceva de acest gen, care s-i poarte mai d eparte fiina, pn cnd n cele din urm va veni cineva nutrind pentru el simpatie... I se pru de necrezut c singurul fapt care-1 atepta era moartea. i, totui, simpati ca sa cluz spiritual era n aceast privin suprtor de metaforic i vag. Blestemat at credina, toat sperana. S pleci, s dispari de la teatru i de pe strad, de la birou in restaurant, din ochii dragi ai femeilor. i nimeni s nu-i simt lipsa! S prseti astf o lume fericit! Se gndi c nu-i deschisese niciodat inima nimnui. La urma urmei, fusese el oare ch iar att de antipatic? Puini oameni bnuiau ct profunzime se ascundea sub masca asta a lui de veselie cinic. Nu vor putea nelege ei pierderea suferit. Elizabeth, de exempl u, nu bnuise... i rezervase acest gnd pentru la urm. ndat ce se oprir asupra Elizabethei gndurile i gravitar ctva timp numai n jurul ei. Ct de puin l nelegea Elizabeth I Acest gnd deveni ns insuportabil. nainte de toate, trebuia s pun chestiunea asta n

ordine. i ddu seama c mai avea nc ceva de fcut n via, lupta sa mpotriva Elizabethe erminase nc. Nu va mai putea acum s-o nving, dup cum sperase i se rugase atta. Dar put a nc s-o impresioneze! Gndindu-se la asta, se culc. Ar fi putut s-o impresioneze profund, s-o impresi oneze astfel nct ea s regrete venic felul n care se purtase cu el. Lucrul de care tre buie s-i dea seama dnsa mai nainte de toate era mrinima lui. Mrinimia lui! Da. O iubis e cu o uimitoare mreie sufleteasc. Nu-i dduse seama pn acum att de limpede, dar, negr avea de gnd s-i lase ei ntreaga lui avere. Vzu asta ntr-o singur clip, ca pe un lucru hotrt i inevitabil. Ea i va aduce aminte ct de bun a fost cu dnsa, ct de larg i de os; nconjurat de tot ceea ce face viaa plcut, i totul fiind druit de el, ea-i va amin cu nesfrit regret de dispreul i.rceala ei din trecut. i cnd va cuta s-i exprime ace et, va vedea c prilejul s-a pierdut pentru totdeauna, va da peste p, u ncuiat, peste o tcere de ghea, peste o fa alb i moart. nchise ochii i rmase ctva timp -n-chipu a alb i moart. De aici, trecu la alte aspecte ale problemei, dar ho-trrea era luat. Medita ndel ung, nainte de a porni ia aciune, cci medicamentul pe care-1 nghiise l predispunea la o melancolie letargic i plin de solemnitate, n anume privine, schimb cteva detalii. Da lsa ntreaga sa avere Elizabethei, aceasta ar include i ncperea voluptuos mobilat pe ca re o ocupa, i din mai multe motive nu voia s i-o lase tocmai ei. Pe de alt parte, t rebuia totui s-o lase cuiva. n situaia copleitoare n care se afla, lucrul acesta. i ng ijora deosebit de mult. ncele din urm se hotr s-o lase simpaticului exponent al cultului religios la mod, a crui conversaie i fcuse nu de mult atta plcere. r El o s neleag! i zise Bindon, suspinnd sentimental. El tie ce nseamn Rul i eva din. fascinaia extraordinar a Sfinxului Pcatului. Da... el o s neleag. Cu fraza asta lui Bindon i plcea s descrie anumite abateri nesntoase i nevrednice de Ia conduita moral spre care-1 minaser o vanitate greit cluzit i o curiozitate ru c rolat. Sttu ctva timp gndindu-se ct fusese el de hellenic, italic i neronic i aa mai arte. N-ar putea s ncerce chiar i acum s fac un sonet? Un glas ptrunztor, care s str -a lungul veacurilor, senzual, sinistru i trist. Ctva timp uit de Elizabeth. Timp d e o jumtate de or stric trei bobine fonografice, se alese cu o durere de cap, lu o d oz din medicament ca s se calmeze, i reveni apoi la mrinimie i la planul su recent. ncele din urm, atac problema neplcut a lui Denton. Avu nevoie de ntreaga sa mrinim e nou-nscut ca s poat digera gndul despre Denton; dar pn la urm, acest om foarte ncn ajutat de calmantul luat i de apropierea iminent a morii, reui s fac i lucrul acesta. ac l excludea pe Denton, dac ddea dovad de cea mai mic ncncredere, dac ncerca s-1 acest tnr, ea ar putea s-1 neleag greit. Da, l va avea i pe Denton al ei. Mrinimia rebui s mearg chiar i pn acolo, ncerc s se gndeasc numai la Elizabeth. Se scul cu un oftat i se tr pn la aparatul telefonic care comunica cu avocatul su. zece minute, un testament atestat n regul i cu propria sa semntur prin aplicarea deg etului se afla n birou! avocatului, la trei mile deprtare. i apoi Bindon rmase ctva t imp foarte linitit. Tresri, trezindu-se brusc dintr-o reverie vag tocmai cnd i pipia cu roiria alele. Apoi sri nerbdtor n picioare i se repezi la telefon. Rareori fusese chemat Compani a Euthanasiei de vreun client att de grbit. i astfel se fcu n cele din urm c Denton i a sa Elizabeth, mpotriva tuturor speran r, se ntoarser nedesprii din servitutea n care czuser. Elizabeth iei din strimta vg an a muncitoarelor oare bteau metalul i din toate circumstanele sordide alecelor mbrca n pnz albastr, cum ar iei cineva dintr-un comar. Averea lor i aduse din nou la lumina soarelui; ndat ce aflar de testament, pn i gndul de a mai petrece nc o zi ciocnind deveni de nesuportat. Urcar distane lungi cu lifturi i pe scri spre niveluri pe oar e nu le vzuser din zilele cnd se produsese dezastrul lor. La nceput, ea era plin de s enzaia evadrii; nu putea s ndure nici mcar gndul la subterane; abia dup mai multe luni a putut s nceap a-i aminti cu o simpatie de femeile ofilite care se aflau nc acolo jos , murmu-rnd lucruri scandaloase, amintiri i nebunii, i ciocnind metal pn la sfritul v lor. Alegerea apartamentului pe care i-,1 luar numai-dect exprima vehemena senzaiei ei de eliberare. Erau nite (ncperi chiar la marginea oraului; aveau o te--nas pe acoper i i un balcon pe zidul oraului, care se deschidea larg spre soare i vnt, spre ntinsul p-mntiiilui i spre cer.

n acest balcon se petreceultima scen a acestei povestiri. Era un apus de soare de var, i dealurile din Surrey se vedeau albastre i limpezi. Denton sttea rezemat d e balcon i se uita la ele, iar Elizabeth edea lng el. Privelitea era vast i magnific, oarece balconul lor era suspendat la cinci sute de picioare desupra vechiului ni vel al pmntului. Dreptunghiurile Companiei Alimentare, ntrerupte ici-coio de ruine, adic de nite mici guri i barci groteti ale vechilor suburbii, i intersectate de fii rlucitoare ale canalelor, se pierdeau la orizont ntr-o estur regulat, ctre poalele dea urilor din deprtare. Acolo se ghemuiser cndva copiii lui Uya. Pe coastele acelor de aluri pierdute, departe n zare, nite maini deirate, al cror rost ei doi nu-l cunoteau, se micau alene i apoi se opreau, iar coama dealului era acoperit cu mori de vnt nem icate. De-a lungul marelui drum de sud al Companiei Muncii muncitorii de pe cmp, n vehicule ou roi uriae, se ntorceau n grab s cineze, dup terminarea lucrului. Prin vzd o duzin de mici aeropile particulare zburau cobornd spre ora. Pe ct de familiar era aceast scen pentru ochii lui Denton i ai Elizabethei, ea ar fi umplut minile strmoilor lor cu o uknire de nedescris. Gndurile lui Denton pornir spre viitor. ntr-o ncercare zadarnic de a-i nchipui cum ar putea sar te scena aceea peste alte dou sute de ani; apoi se ntoarser spre trecut. El i nsuise o bun parte din cunotinele timpului; i putea imagina ciudatul ora e fum din epoca victorian, cu drumurile lui nguste de p-mnt bttorit, cu ntinsele sale zlazuri comunale, cu suburbiile prost organizate i ru cldite, cu gardurile neregula te; vechiul inut rural din timpurile Stuari-lor, cu satele mici i cu toat Londra ct u n modest orel; Anglia mnstirilor, Anglia mult mai veche a dominaiei romanilor, i naint de ea o ar slbatic, pe care se vedeau ici-colo colibele vreunui trib rzboinic. Acest e colibe au aprut, au disprut i s-au ivit din nou ntr-o perioad de timp care face ca satul i castrul roman s par c ar fi fost abia ieri; i naintea acestor timpuri, nainte hiar i de colibe, existaser oameni n valea aceea. Chiar i atunci att de eurnd fuseser oate acestea cnd le socoteti dup normele de timp geologice valea aceasta existase a ici; i dealurile acelea de colo, mai nalte poate i acoperite de zpezi, fuseser tot de aluri, iar Tamisa cursese dinspre Cotswolds spre mare. Oamenii ns nu fuseser dect ti mbre de oameni, creaturi ale ntunericului i ignoranei, victime ale fiarelor i inundai ilor, ale furtunilor i bolilor i ale foametei ncncetate. Abia reuiser s reziste printr e uri i lei i n toat violena monstruoas a trecutului. Civa, cel puin, din aceti in eser de mult nlturai... Ctva timp, Denton urmri gndurile acestei viziuni spaiale, ncercnd s dea ascultare nstinctului su ele a-i gsi locul i rostul n schem. * A fost o ntmplare, zise el, a fost un noroc. Am scos-o la capt. S-a ntmplat c am scos-o la capt. Nu prin vreun efort al nostru... i totui... Nu. Nu tiu! Rmase tcut mult timp, pn s vorbeasc iari. * La urma urmei, mai este nc foarte mult timp. Oamenii abia dac sunt de douzeci de mii de ani, iar viaa exist de douzeci de milioane de ani. Ce sunt generaiile? Ce sunt ele n fond? E ceva enorm, iar noi suntem att de mici! i totui tim... simim. Nu su ntem nite atomi mui, suntem o parte din via... o parte din ea... n limitele puterii i voinei noastre. Chiar i moartea este o parte din ea. Fie c murim sau trim, noi facem parte din creaie... Te msur ce trece timpul... poate c oamenii vor fi mai nelepi... M i nelepi... Vor nelege ei asta vreodat? Rmase din nou tcut. Elizabeth nu-i rspunse nimic, dar i privi cu nesfrit dragoste aa vistoare. Mintea ei nu era prea activ n seara aceea. O mare mulumire pusese stpnire pe ea. Dup ctva timp i puse cu blndee mna pe mna lui. El o mngie uor, continund s derea aurie. Rmaser aa pn cnd soarele asfini. i atunci Elizabediei i se fcu frig.... Denton i reveni brusc din aceste largi reveni i intr s-i aduc un al. n romnete da V. KERNBACH i G. VONGHIZAS. FILMER De fapt, stpnirea zborului a fost opera a mii de oameni unul dnd o sugestie i al tul fcnd o experien pn cnd n cele din urm a fost nevoie numai de un singur efort i ual viguros spre a sfri opera. Dar nedreptatea inexorabil a opiniei publice a hotrt c a dintre toate aceste mii de oameni unul singur, i acela un om care n-a zburat ni ciodat, s fie ales drept descoperitor, aa cum pe P. Watt ii aleseser ca s fie cinstit drept descoperitorul aburului i pe Stephenson al mainii cu aburi. i fr indoial c, din re toate numele celebre, nici unul nu e celebrat n chip att de grotesc i de tragic ca al srmanului Filmer, timida fiin intelectual ce a rezolvat o problem fa de care ome

irea a stat nedumerit i puin cam nfricoat vreme de attea generaii, omul care a apsat uton ca s schimbe pacea i rzboiul, ca i aproape toate condiiile de via i fericire ome sc. Niciodat uimirea aceea permanent a micimii omului de tiin n faa mreiei tiinei gsit o exemplificare att de uluitoare. Mare parte din faptele privitoarelaFilmer s unt ivor trebuisrmn profund obscure, fiindc oameni ca Filmer nu-i atrag pe oamenii de felul lui Boswell; dar faptele eseniale i scena final sunt destul de clare, i mai ex ist scrisori, nsemnri i aluzii ntmpltoare care s poat nchega totul laolalt. Aceast vestirea pe care am fcut-o, punnd lucrurile cap la cap, despre viaa i moartea lui Fi lmer. Prima urm autentic a lui Filmer n filele istoriei este un document n care el cer e s fie admis ca cercettor de fizic, pltit, n laboratoarele statului din South Kensin gton, i acolo el se descrie pe sine nsui ca fiind fiul unui cizmar militar (crpaci, birea vulgar) din Dover, i-i nir feluritele certificate din care reiese o mare iscusin chimie i matematici. Cu o anumit lips de demnitate el caut s sporeasc aceste realizri rintr-o accentuare a srciei i lipsurilor, i numete laboratorul o temni a ambiiilor e unde rezult pretenia sa de a se fi dedicat n exclusivitate tiinelor exacte. Documen tul poart un referat din care se poate deduce c Filmer a fost admis n aceast slujb rvn it de el; dar pn de curnd nu s-a gsit nici o urm a rezultatelor muncii sale n amintita instituie de stat. S-a dovedit acum totui c, n ciuda zelului su pentru cercetri, nainte de a mplini u an n aceast slujb, Filmer a fost tentat de posibilitatea de a-i spori puin venituril e imediate, abandonnd slujba ca s devin unul din calculatorii, pltii cu nou penny pe o r, angajai de un binecunoscut profesor, care era delegat s conduc cercetrile extinse n domeniul fizicii solare, care snt i azi un motiv de nedumerire pentru astronomi. Dup aceea, o perioad de apte ani, n afar de listele de absolvire ale Universitii din L ndra, n care poate fi vzut urcnd ncet pn la o dubl diplom de liceniat n tiine, n himie, nu exist nici un fel de indiciu despre felul n care Filmer i-a petrecut viaa. Nimeni nu tie cum i unde a trit, dei pare foarte probabil c a continuat s se ntrein lecii particulare n timp ce-i continua studiile necesare pentru obinerea titlului. i apoi, n chip destul de straniu, l gsim menionat n corespondena lui Arthur Hicks, poet ul. i aminteti de Filmer, i scrie Hicks prietenului su, Vance; ei bine, nu s-a schimba t ctui de puin, are acelai mormit dumnos i aceeai brbie scrboas... Cum poate un o ie ntotdeauna nebrbierit de trei zile?... i mai are un fel de aer furiat, de parc ar vrea s treac prin faa ta nebgat n seam; chiar haina i gulerul acela ros al lui nu dau ici un semn c ar fi trecut anii. Scria n bibliotec i eu m-am aezat lng el de mil, luc pentru care el m-a jignit deliberat, acoperindu-i nsemnrile. Se pare c face nte cercetri strlucite, pentru care m suspecteaz mai ales pe mine are tocmai scriu o brour despre Bodley 1 c vreau s i le fur. A primit onoruri deoseb ite Ia Universitate... mi le-a nirat cu un fel de precipitare, de parc i-ar fi fost team s nu-1 ntrerup nainte de a-ffii spune totul, i mi-a vorbit despre felul n care i a luat doctoratul n tiine, cum ar vorbi cineva c ar lua o trsur. i m-a ntrebat ce fac u un fel de accent comparativ, cu urina ntins nervos, ca o mna categoric protectoar e, asupra brtiei ce ascundea ideea sa preioas, singura lui. idee de ndejde. * Poezie, zise el, poezie! i ce pretinzi s nvei prin ea, Hicks? E un fel de belfera de provincie, i-i mulumesc din toat inima lui Dumnezeu c, dac n-a fi avut preiosul dar al indolenei, a fi putut s merg i eu pe. aceast cale a doctor tului n tiine i a distrugerii... Exist o mic vignet curioas, care nclin s cred c 1-a prins pe Filmer poate chiar n ipa cnd i fcea descoperirea. Hicks greea cnd prorocea c Filmer va deveni un mrunt profesor de provincie. Urmto area imagine pe care o avem despre el este un curs asupra cauciucului i nlocuitoril or cauciucului, inut la Societatea de Litere. El devenise directorul unei mari fab rici de substane plastice i pe atunci, dup cum se tie azi, era membru al Societii Aero nautice, cu toate c n-a contribuit cu nimic la dezbaterile acestei instituii, pref erind fr ndoial s-i ntregeasc marea, sa concepie fr vreun ajutor din afar. i, n i de la comunicarea aceea fcut n faa Societii de Litere, el a scos n grab un numr de nte, proci amnd n diferite chipuri, lipsite de demnitate, completarea cercetrilor d ivergente care fceau posibil maina sa zburtoare. Prima declaraie precis n acest sens a aprut ntr-un ziar ieftin de sear, prin mijlocirea unui om care locuia n aceeai cas cu

Filmer. Graba sa dela urm, dup lunga i struitoarea rbdarede a-i pstra secretul, s-ar p a c se datorete unei panici inutile provocate de Bootle, cunoscutul nvat i arlatan ame ican, care anunase un lucru interpretat greit de Filmer drept o dare n vileag a ide ii sale. Care era de fapt ideea lui Filmer? n realitate era foarte simpl. nainte de el, cercetrile aeronautice luaser dou direcii divergente, dnd natere pe de o parte babanel or aparate mari i mai uoare dect aerul, ce se nlau cu uurin i coborau cu destul care erau purtate de orice cureni de aer, fr s li se poat mpotrivi; i pe de alt parte ainile zburtoare care zburau doar n teorie nite uriae construcii plate, mai grele dec aerul, puse n micare i inute n aer de motoare puternice, i care n cea mai mare parte s zdrobeau la prima aterizare. Dar, lsnd la o parte faptul c aceast prbuire final le f u imposibile, propria greutate oferea mainilor zburtoare avantajul teoretic c putea u s mearg prin aer mpotriva vntului, o condiie necesar pentru ca navigaia aerian s c valoare practic. Meritul special al Iui Filmer este c a neles felul n care calitile c ntrastante, i pn atunci incompatibile, ale balonului i ale mainii zburtoare grele pot fi combinate ntr-un singur aparat, putnd fi la alegere, fie sau mai greu, sau mai uor dect aerul. El s-a inspirat din bica contractil a petilor i de la cavitile pneum ale psrilor. A nscocit un aranjament de baloane contractile i etanate care, umflate fiind, puteau s ridice cu uurin aparatul de zbor, i odat retrase printr-o musculatur licat ce o aveau n jurul lor, intrau aproape cu totul n corpul aparatului, iar sche letul uria pe care-1 susineau aceste baloane, Filmer 1-a construit din tuburi rigi de i goale pe dinuntru, din oare aerul era pompat n mod automat afar, prin-tr-un dis pozitiv, ingenios, cnd aparatul cobora, i apoi rmneau goale att timp ct dorea aeronaut ul. Aparatul lui nu avea nici aripi, nici elice, i singurul motor era micul dispo zitiv compact i puternic de care era nevoie pentru contracia baloanelor. El observ c un aparat ca acesta pe care-1 inventase putea s se ridice, cu scheletul golit i b aloanele scoase n afar, pn la o mlima considerabil, putea apoi s-i strnga baloanele aerul s ptrund n schelet, i printr-o ajustare a balastului putea s alunece n jos prin aer n orice direcie dorit. n timp ce cdea, el acumula vitez i totodat pierdea n greu iar iueala acumulatla coborre putea fi utilizat cu ajutorul unei modificri de greuta te spre a se ridica din nou n aer, n timp ce baloanele ieeau afar. Aceast concepie, ca re este i acum concepia de structur a tuturor aparatelor de zbor izbutite, cerea to tui o trud uria n ce privete amnuntele ei, pn s fie complet realizat, iaro astfel uni obinuia s le spun celor ce s-au npustit asupra lui s-i ia interviuri n ziua cnd imers faima, Fihner a svrit-o din toat inima i fr s precupeeasc nici un efort. Di care mai rmsese era esutul elastic pentru baloanele contractile. El i ddu seama c avea nevoie de o nou substan, iar pentru descoperirea i fabricarea acestei noi substane, d up cum le spunea tot el celor care-i solicitau interviuri am dus o munc mult mai as idu chiar dect pentru realizarea descoperirii mele ce pare de o importan mai mare. Dar s nu-i nchipuie cineva c aceste interviuri au urmat imediat dup ce Fihner i-a dat invenia n vileag. S-a scurs un interval de aproape cinci ani, n timpul cruia el a rmas tot slujbaul modest de la fabrica aceea de cauciuc i se pare c depindea cu to tul de micul venit ce i-1 oferea aceast surs f-cnd ncercri slngacc de a convinge un lic cu de-svrire nepstor c inventase ntr-adevr ceea ce inventase, n cea mai mare par timpului liber se ocupa cu compunerea de scrisori ctre ziare i reviste tiinifice i mu lte altele asemenea, preciznd rezultatele categorice ale inveniilor sale i cernd aju tor financiar. Asta era suficient pentru suprimarea. scrisorilor sale. Toate con cediile pe care i le putea aranja, le petrecea discutimi inutil cu portarii princ ipalelor ziare din Londra nu prea era fcut s inspire ncredere portarilor i se tie pr cis c a ncercat s conving Ministerul de Rzboi s se ocupe de invenia sa. Exist o scris e confidenial a generalului-maior Volleyfire ctre contele de Frogs, Omul este un exc entric i pe deasupra un exaltat, spunea generalul-maior n maniera sa militreasc, dur i plin de bun sim, i n felul acesta a lsat ca japonezii s pun mna, cum au i fcut, pe s aib prioritatea n acest domeniu al mijloacelor de lupt, o prioritate pe care o dei n nc, spre marea noastr nelinite. Iar apoi, printr-un noroc, membrana pe care o inventase Filmer pentru balonu l su contracii s-a descoperit c poate fi folosit la supapele unui nou motor cu petro l, i astfel omul a obinut mijloacele de a construi un model experimental al invenie i sale. A renunat la postul din fabrica de cauciuc, a ncetat s mai scrie scrisori i, cu o anumit discreie care pare s fi fost o caracteristic fundamental a tuturor aciuni

lor sale, s-a pus pe munc la realizarea aparatului su. Se pare c a dirijat construci a unor pri ale lui i le-a adunat aproape pe toate ntr-o sal din Shore-ditch, dar asam blarea final a fost fcut la Dym-church, n Kent. Aparatul nu era destul de mare ca s p oat duce un om, dar el s-a folosit n mod ingenios de aa-numitele unde ale lui Marco ni pentru a controla zborul. ntiul zbor al acestei prime maini zburtoare a avut loc deasupra unei cmpii de lng Burford Bridge, n apropiere de Hythe, n Kent, i Filmer i-a urmrit i controlat zborul de pe o triciclet cu motor, anume construit. Zborul a fost, innd seama de toate condiiile, un succes uluitor. Aparatul adus n tr-o cru de la Dym-church Ia Burford Bridge a fost fcut s se ridice la o nlime de apr e trei sute de picioare, s-a ndreptat de acolo napoi aproape pn la Dymchurch, a fcut un ocol, s-a ridicat din nou, s-a rotit, i n cele din urm a cobort nevtmat pe un cmp d lng hanul din Burford Bridge. La coborre s-a petrecut un lucru curios. Filmer s-a dat jos de pe tricicleta lui, s-a crat peste digul care l desprea, a naintat triumfto reo douzeci de pai, a ridicat braele ntr-un gest straniu i a czut leinat. Toi cei de u amintit atunci paloarea cadaveric a nfirii sale i de emoiaextrem ce i-o observaser timpul experienei, lucruri pe care altminteri le-ar fi putut uita. Mai trziu, n han , Filmer a avut un acces inexplicabil de plns isteric. n total nu erau nici douzeci de martori ai acestei ntmplri, i acetia erau n cea m mare parte oameni inculi. Doctorul din New Romney vzuse decolarea, dar nu i coborrea , deoarece calul lui, speriat de aparatul electric de pe tricicleta lui Filmer, 1-a azvr-lit jos din a. Doi poliiti din Kent privir acestea, neoficial, dintr-o cru, un bcan care se ducea la Marsh pentru nite comenzi i dou doamne mergnd cu bicicleta preau s completeze lista oamenilor culi. Mai erau de fa i doi reporteri, unul reprezen tnd un ziar din Folkestone, cellalt fiind un ziarist de mna a patra, un reporter de fapte diverse pe care, dornic ca de obicei s aib publicitatea cuvenit i dndu-i acum ma de modul n care se poate obine aceast publicitate cuvenit, Filmer i i pltea. Ultimu era unul din acei scriitori care pot mprtia un aer convingtor de irealitate asupra n tmplrilor celor mai demne de ncredere, i relatarea pe jumtate glumea a acestei ntmpl is de el apru n pagina de actualiti a unui ziar popular. Dar, din fericire pentru Fil mer, metodele de expunere ale acestei persoane erau destul de convingtoare. Se du se deci s-i ofere amnunte mai ample asupra acestui subiect lui Banghurst, propriet arul Iui News Paper i unul din cei mai abili i mai lipsii de scrupule ziariti din Lo ndra, iar Banghurst nelese imediat situaia. Reporterul dispare din aceast povestire, desigur remunerat foarte ndoielnic, iar Banghurst nsui, omul cu brbie dubl, cu un co stum cenuiu n carouri, cu abdomenul su, cu glasul, gesturile i toate celelalte ale s ale, apare la Dymchurcb, urmndu-i flerul de ziarist fr rival. El pricepuse dintr-o o chire cum stau lucrurile i ce vor putea deveni. i parc doar la atingerea sa cercetrile lui Filmer, rmase atta vreme obscure, i cuc rir dintr-o dat faima. Totul se transform ntr-o clip, n chipul cel mai magnific, ntr-u boom.Dacrsfoim coleciile de ziare din 1907 nici nu ne vine a crede ot de rapid i nfl a putut s fie boom-xA n zilele acelea. Ziarele din iulie nu tiu nimic despre zbor, nu vd nici o putin de zbor, declar printr-o tcere concludent c oamenii nu vor putea sau u vor trebui niciodat s zboare. Iar n august, zborul i Filmer, zborul i parautele, tac tica aerian i guvernul japonez, i Filmer, i din nou zborul au izgonit de pe prima pa gin rzboiul din Yunnan i minele de aur din Groenlanda Superioar. Iar Banghurst a dat zece mii de lire, i dup aceea, tot el, nc cinci mii de lire, i tot Banghurst, ceva m ai trziu, i-a hrzit binecunoscutele, mreele (dei pn atunci sterilele) sale laboratoa rticulare i civa acri de pmnt de ling reedina lui particular de pe dealurile din Sur realizrii cu asiduitate i violen n maniera lui Banghurst a construciei unei maini are de proporii normale, cu care s se poat zbura. n acelai timp, sub privirile unei m ulimi privilegiate din grdina nconjurat de garduri a reedinei lui Banghurst din Fulham , Filmer era expus n faa unor petreceri sptmnale n aer liber, prezentndu-i modelul ap tului n funciune. Cu un cost iniial enorm, dar i cu un profit final, News Paper a pr ezentat cititorilor si o frumoas amintire fotografic a primei ncercri de acest fel. Aici, ne vine din nou n ajutor corespondena dintre Artliur Hicks i prietenul su Vance. L-am vzut pe Filmer n culmea gloriei! scrie Hicks, cu o nuan de invidie fireasc pe ntru situaia lui de poet passe.Omul este periat i brbierit, mbrcat ca Un confereniar d e cursuri serale de la Institutul Regal, purtnd cel mai nou model de redingot i pan tofi ascuii de lac, i oscilnd extraordinar ntre un om important, cu nfiare de bufni

epdu, speriat i stingherit, expus cu cruzime n public. N-are pic de culoare n obraji, capul i st ntins nainte i ochii aceia mici i ciudai, de culoarea chihlimbarului, priv sc pe furi n jur cutnd faima. Hainele lui sunt croite perfect, i totui stau pe el ca i cum le-arfi cumprat de gata. Vorbete mormind, dar spune (dac poi deslui ce spune!) luc ruri foarte ndrznee, se retrage instinctiv Ia spatele celorlali, dac Banghurst dispar e pentru cteva minute, i cnd trece prin curtea lui Banghurst poi s-1 vezi cum umbl nie gfind, cu pai cam epeni i pumnii albi i osoi i ine ncletai. E mereu ntr-o stare cordare groaznic. i este Cel mai Mare Inventator al Tuturor Veacurilor Cel mai Mare Inventator al Tuturor Veacurilor! Ceea ce te izbete mai mult la el este c nu pare s se fi ateptat vreodat la asta, sau, n orice caz, nu n acest fel. Banghurst e pretu tindeni, ca un energic maistru de ceremonii al acestei przi bogate, i a putea s jur c va invita pe toat lumea pe terenul su de acolo, nainte de a se sfri construcia main ieri a reuit s pun mna pe primul ministru, iar el, srcuul! nici nu se arta prea impr onat cu aceast ocazie. Inchipuie-i, Filmer, obscurul i nesplatul nostru Filmer, Glor ia tiinei britanice! Ducesele se ngrmdesc n jurul lui, frumoasele i ndrzneele doamn obilime i spun cu glasul lor frumos, limpede i puternic (ai observat ct de ptrunztoar e au devenit marile doamne din zilele noastre?): Oh, domnule Filmer, cum ai fcut a sta? Oamenii obinuii, cei dinafar acestor cercuri, sunt prea departe de rspunsul lui. i poi nchipui ceva de felul acelui interviu, cu o trud fcut din toat inima i fr nici un efort, doamn, i, poate, nu tiu, poate c i dintr-o anumit aptitudine special. Aa l descrie Hicks, iar suplimentul fotografic al ziarului News Paper se potri vete destul de bine cu aceast descriere. ntr-o fotografie se vede maina n-dreptndu-e s re ru, i turnul bisericii din Fulham apare dedesubtul ei printr-o rarite de ulmi, i ar n alta, Filmer ade n faa dispozitivului de ghidare, iar dimensiunile i frumuseile a cestui pmnt i se ntind la picioare, n vreme ce Banghurst st modest, dar hot-rt, mai n ate. Grupul e foarte bine calculat. Aco-perindu-1 n mare parte pe Banguhrst i uitnd u-se cu o privire ngndurat i iscoditoare la Filmer, st i lady Mary Elkinghorn, nc fru s, n ciuda zvonurilor de scandal i a celor treizeci i opt de ani ai si, fiind singura persoan ce pare a nu observa aparatul fotografic gata s-i fotografieze pe toi. Acestea sunt faptele exterioare ale povestirii, dei, la urma uimei, sunt nite fapte totui mult prea exterioare, n ce privete adevratul sens al lucrurilor, orbecim n c destul pe ntuneric. Ce simea Filmer n acel timp? n ce msur exista un anume presentim nt neplcut nuntrul redingotei aceleia elegante i noi? Filmer era menionat n toate ziar ele de jumtate de penny, de un penny, de ase penny i chiar i n cele mai scumpe, i toat lumea l numsa Cel mai Mare Inventator al Tuturor Veacurilor. Inventase o main de zbor realizabil i, din zi n zi, pe dealurile din Surrey, modelul n mrime natural se apropi a de faza final. Iar cnd aparatul a fost gata, ca o consecin clar i inevitabil a faptu ui c el l inventase i-1 construise (cci ntr-adevr toat lumea prea s considere asta c un lucru de la suie neles, asupra cruia nu mai exista nici o ndoial), nimeni nu se ma i ndoia c el se va urca mndru i voios pe bordul acestui aparat, se va ridica n vzduh i va zbura. Dar noi tim acum destul de bine c aceast mn-drie i voioie a unei atari aciuni erau cu totul n dezacord cu structura intim a lui Filmer. Nimeni nu s-a gndit atunci Ia aa ceva, totui lucrurile nu stteau altfel. Putem presupune azi cu oarecare certitud ine c faptul acesta 1-a preocupat foarte mult tot timpul zilei i, dintr-un bilet a dresat medicului su, n care se plnge de o insomnie persistent, avem cele mai temeini ce motive s deducem c i noaptea l muncea gndul c va fi, la urma urmei, n ciuda securit sale teoretice, un lucru ngrozitor de neplcut, incomod i primejdios pentru el, s zbo are prin aer la o nlime de vreo mie de picioare. Poate c aceast viziune a zborului pe deasupra unui ntins spaiu gol i i trecuse prin minte chiar din prima perioad, cnd dev enise Cel mai Mare Inventator al Tuturor Veacurilor. Poate c n tinereea sa privise vreodat n jos de la o mare nlime sau czuse de undeva ntr-un chip ct se poate de nepl poate c obiceiul de a dormi cum nu trebuie i producea acel Comar neplcut al prbuirii p e care-1 cunoate oricine i sdise n el groaza aceasta; de tria spaimei lui nu mai rmne cum nici o frm ele ndoial. Se pare c nu se gnclise niciodat, n primele zile ale cercetrilor sale, la datoria lui de a zbura; maina fusese elul su, dar acum elul era depit de fapte, i mai ales de ameeala care l atepta acolo sus. El era inventator, i inventase. Dar nu era Omul zbu rtor, i abia acum ncepea s-i dea seama limpede c lumea atepta de la el anume zborul.

otui, orict de mult ar fi fost prezent acest lucru n mintea sa, el nu 1-a exprimat n nici un fel pn la sfrit, i n tot acest timp se nvrtea prin mreele laboratoare ale ghurst, ddea interviuri i era tratat ca o celebritate, purta haine bune, mnca mncare aleas, tria ntr-un apartament elegant, se bucura din plin de cea mai bun, mai direc t i mai sntoas Soart, ca i de tot Succesul la care putea s se atepte un om dup toi ia de srcie i lipsuri n care trise. Dup ctva timp, reuniunile sptmnale din Fulham ncetar. Macheta aparatului ncet o mai rspund la comenzile lui Filmer sau poate c tocmai atunci atenia i fu abtut de comp imentele unui anume arhiepiscop. n orice caz, aparatul i nfipse deodat botul n aer pui cam prea vertical, tocmai cnd arhiepiscopul naviga printr-un citat latinesc ctre lume, ca un bun arhiepiscop livresc, i aparatul lui Filmer se prbui pe drumul din F ulham, la trei metri de calul unui omnibuz. Aparatul sttu o secund n aer, parc uimit i uimindu-i pe cei din jur, apoi se prbui, sfrmndu-se, iar calul omnibuzului fu ucis. Filmer pierdu sfritul complimentului arhiepiscopal. Rmase imobil, uitndu-se cum invenia sa dispare din vzul i de sub controlul su. Minile lui lungi i albe continuau s stea ncletate pe aparatul de ghidaj devenit inutil. Arhiepiscopul i urmri privirea nd reptat spre cer, cu o team care nu se potrivea unui arhiepiscop. Apoi se auzi zgomotul izbiturii, o dat cu strigtele i vacarmul de pe drum, lucr u care uura ncordarea lui Filmer. * Dumnezeule! opti el, aezndu-se. Aproape toi ceilali cutau s vad unde dispruse aparatul, ori ddeau nval s intre se. Construcia aparatului propriu-zis progres i mai rapid, tocmai din aceast pricin. Filmer conducea lucrrile, mereu tot mai ncet i mai prudent, mereu tot mai preocupat . Grija pe care o ddea triei i rezistenei aparatului era prodigioas. Era de ajuns cea mai mic ndoial, ca el s amne totul pn cnd partea ndoielnic putea s fie nlocuit, rincipalul su ajutor, se nfuria din cauza acestor animri care, insista el, erau n ce a mai mare parte inutile. Banghurst proslvea, n News Paper, rbdarea lui Filmer i o b lestema amarnic fa de soia sa, iar MacAndrew, cel de-al doilea ajutor, ncuviin fr rez e ceea ce numea el nelepciunea lui Filmer. * Nu avem nevoie de un fiasco, omule! spunea MacAndrew. El are perfect drepta te. i ori de cte ori se ivea prilejul, Filmer explica amnunit lui Wilkinson i lui Mac Andrew cum trebuie s fie controlat i manevrat fiecare parte a mainii zburtoare, aa nc ie i ei tot att de capabili, sau chiar i mai capabili, s-o conduc prin vzduh, cnd va v eni n cele din urm timpul zborului. mi nchipui c dac Filmer ar fi gsit de cuviin n acest stadiu s precizeze ceea ce sufletul su i s ia o atitudine hotrt n ce privete zborul, ar fi putut s scape destu lesne de aceast ncercare penibil. Dac ar fi tiut limpede acest lucru, ar fi putut s ia o mulime de msuri. Ar fi gsit fr prea mult greutate un specialist care s demonstreze are inim slab, sau ceva de natur gastric ori pulmonar, care s- mpiedice s zboare -a acionat n acest fel ori ar fi putut, dac ar fi avut destul brbie, s declare pur lu c nu are de gnd s ntreprind aa ceva. Dar fapt este, cu toat spaima imens din sufle su, c drumul lui se trasase limpede i categoric. mi nchipui c n toat aceast perioad ntinua s-i spun c atunci cnd va veni momentul va putea s-i fac fa. Era ca un om cupr e o boal grea, care spune c se simte puin indispus i ateapt ca n curnd s se simt ma ntre timp, amna ntr-una terminarea mainii, i lsa ca presupunerea c va zbura s prind i s creasc din belug n juru-i. Accepta chiar i complimente anticipate pentru curajul su. i, stpnindu-i aceast rezerv luntric, nu ncape ndoial c toate laudele, onorur jurul su constituiau pentru el o butur minunat, ba chiar ameitoare. Lady Mary Elkinghorn a fcut ns ca lucrurile s se complice i mai mult. Felul cum au debutat aceste ntmplri a constituit un subiect de inepuizabile spe culaii pentru Hicks. Probabil c la nceput femeia a fost cam prea drgu cu el, manifest acea prtinire neprtinitoare ce o caracteriza, i poate c n ochii ei, Filmer, stnd i di ijmdu-i n chipul cel mai remarcabil monstrul prin aer, avea o distincie pe care Hic ks nu era dispus s-o constate. i, ntr-un. fel, poate c au avut o clip de suficient si ngurtate, iar marele inventator a gsit o clip de suficient curaj ca s mormie sau s las e s-i scape ceva din sentimente. Oricum ar fi nceput lucrurile nu mai poate fi ndoi al c au nceput, i curnd au ajuns destul de vizibile pentru o lume obinuit s gseasc e ladyei Mary Elkinghorn un prilej de distracie. Asta complica totul, pentru c sta

rea de iubire dintr-un suflet virgin ca acela al Iui Filmer avea s-i ntreasc hotrrea ac nu suficient de mult, cel puin ntr-o msur considerabil de a nfrunta o primejdie d are se temea, i s-1 mpiedice de Ia ncercarea de a evada, care altminteri ar fi fost legitim i fireasc. Rmne discutabil n ce msur lady Mary simea ceva pentru Filmer i ce anume gndea des el. La treizeci i opt de ani poi s fi agonisit mult nelepciune i totui s nu fi cu t lept, iar imaginaia funcioneaz nc destul de activ pentru a crea farmece i a ncerca imp sibilul. El a aprut n ochii ei i asta conteaz ntotdeauna ca o figur central, care puteri, puteri unice dup cte se pare, cel puin n stpnirea vzduhuluiDemonstraia modelu avea ceva din nsuirea unei puternice incantaii i femeile au fost ntotdeauna dispuse s-i imagineze c atunci cnd un brbat are puteri trebuie neaprat s aib i Putere. inn e asta, chiar i ceea ce nu era bun n purtrile i nfiarea lui Filmer devenea un merit s. El era un om modest, cruia nu-i plcea s fac parad, dar cnd se va ivi un prilej n ca e s fie nevoie de adevrate caliti, atunci, o, atunci i se va vedea modestia! Rposata doamn Bampton s-a gndit c e nelept din partea ei s-i spun ladyei Mary pr ei, c Filmer, innd seama de toate, era un vierme. * Desigur c e cu totul altfel dect oamenii pe care i-am cunoscut pn acum, i-a rsp uns lady Mary, cu o senintate neturburat. .Iar doamna Bampton, dup ce a aruncat o privire rapid, imperceptibil, spre acea st senintate, a hot-rt c n ce privete exprimarea prerii sale ctre lady Mary fcuse t utea face. Dar celorlali le-a mai spus multe alte lucruri. i n cele din urm, fr prea mare grab sau insisten, veni i ziua, ziua cea mare, c burst fgdui publicului de fapt lumii ntregi c zborul va fi n sfrit atins i stpn vzu venind ziua, o pndi chiar din ntuneric pn ce se ivir zorile, pndi stelele plind uiul trandafiriu al zorilor fcnd loc n cele din urm cerului albastru i limpede al unei zile nsorite, fr nori. Sttu la pnd de la fereastra dormitorului su din aripa de curn ldit a casei n stil Tudor a lui Bangburst. i pe msur ce stelele piereau, iar formele ubstana lucrurilor se desprindea din ntunericul amorf, el probabil c i ncepu s vad din ce n ce mai clar pregtirile festive de dincolo de pilcurile de fagi de ling pavilio nul verde al parcului exterior, cu cele trei estrade pentru spectatorii privileg iai, cu gardul nou care mprejmuia terenul, cu hangarele, atelierele, stlpii multico lori pe care fluturau steaguri, considerate de Banghurst eseniale, negre i nemicate cum atrnau n aerul fr vnt, i n mijlocul tuturor acestor lucruri o form mare, acoperi o prelat. Forma aceasta era o prevestire stranie i teribil pentru omenire, un ncepu t care cu siguran c se va ntinde i se va lrgi, schimbnd i punnd stpnire pe toate a menilor, dar e ndoielnic clac pentru Filmer lucrurile au aprut altfel dect ntr-o lumi n ngust, strict personal. Mai muli oameni l-au auzit plimbndu-se prin odaie nainte de virea zorilor cci casa aceea spaioas era nesat de oaspei chemai de proprietarul unu r, care nelegea ce nseamn nainte de toate o cas aglomerat n preziua unui eveniment. la ora cinci, dac nu chiar nainte, Filmer i-a prsit odaia i a ieit din casa adormit, rc, nsufleit la ora aceea de lumina soarelui, de psri, de veverie i cprioare. MacAndre , care obinuia i el s se scoale devreme, 1-a ntlnit lng main i s-au apucat mpreun rceteze o dat. Nu se tie dac Filmer, n ciuda insistenelor lui Banghurst, mncase ceva de diminea. at ce oaspeii au nceput s se strnga n numr destul de mare, pare-se c el s-a retras n a lui. De acolo, pe la ora zece, s-a dus n boschetul din grdin, probabil fiindc o vzu se acolo pe lady Mary Elkinghorn. Ea se plimba ncolo i ncoace, angajat ntr-o conversai e cu vechea ei prieten din coal, doamna Brewis-Craven, i cu toate c Filmer n-o cunosc use niciodat pe aceast din urm doamn, el li se altur i se plimb ctva timp cu ele. n vervei ladyei Mary, au fost i cteva rstimpuri de tcere. Situaia era dificil, iar d-na Brewis-Craven nu putu s-o domine. * Mi-a fcut impresia, spuse dnsa mai trziu, cu o senin inconsecven, c e o fiin f nefericit, care are ceva de spus i care dorete mai mult ca orice s fie ajutat s-o s pun. Dar cum era s-1 ajut, cnd nu tiam despre ce-i vorba? La unsprezece i jumtate, locul rezervat publicului din parcul exterior era pli n pn la refuz, un ir ncntrerupt de trsuri treceau pe aleea care nconjoar parcul, iar o speii casei erau risipii prin curte, prin boschete i la captul parcului interior, ntr -o serie de grupuri elegant gtite, ndreptndu-se cu toii spre maina zburtoare. Filmer s e plimba ntr-un grup de trei ini cu Banghurst, a crui fa trda o fericire suprem, i cu r Theodore Plickle, preedintele Societii Aeronautice. Doamna Banghurst venea imedia

t n spate, cu lady Mary Elkinghorn, Georgina Hickle i Decanul ie tays. Banghurst vo rbea tare i abundent, iar pauzele care mai rmneau erau umplute de Hickle cu observai i elogioase la adresa lui Filmer. Pe ct vreme Filmer mergea ntre ei fr s spun o vorb, ct atunci cnd nu putea s evite un rspuns. n spate, doamna Banghurst asculta locvacita tea admirabil i bine nchegat a Decanului cu acea atenie distrat fa de marele cler, de re nu reuise s se dezbare n ami ei de ascensiune social; iar lady Mary privea fr ndo cu o total ncredere n faptul c lumea se neal umerii czui ai omului din soiul acela e nu avusese prilejul s-1 cunoasc pn atunci. Se auzir cteva aclamaii cnd grupul central se apropie de public, dar nu erau acl amaii prea unanime sau entuziaste. Grupul lor era la vreo cincizeci de metri de a parat, cnd Filmer a aruncat o privire rapid peste umr ca s msoare distana la care se a flau doamnele din spatele lor, i s-a hotrt s fac prima remarc, pe care o ncepuse nc prsise casa, cu glas puin rguit, l ntrerupse pe Banghurst n mijlocul unei fraze desp Progres. Ascult, Banghurst, zise el i se opri. * Da, zise Banghurst. * A vrea... i umezi buzele. Nu m simt bine. Banghurst se opri ncremenit. * Ce? strig el. * Am o senzaie ciudat. Filmer ncerc s porneasc mai departe, dar Banghurst rmase ne icat. Nu tiu. Poate c peste un minut am s m simt mai bine. Dac nu... poate... MacAndre w... * Nu te simi bine? ntreb Banghurst, uitndu-se fix la faa lui alb. Draga mea 1 urin el, adresndu-i-se doamnei Banghurst care se apropiase de ei, Filmer zice c nu se s imte bine. * O senzaie ciudat, exclam Filmer, evitnd privirea ladyei Mary. Poate c are s trea c... Se fcu tcere. Filmer se gndi c e cel mai izolat om din lume. * n orice caz, zise Banghurst, ascensiunea trebuie fcut. Poate c dac ai s stai jos undeva cteva clipe... * Cred c e din cauza mulimii, zise Filmer... Se fcu o a doua pauz. Ochii lui Banghurst l cercetau pe Filmer, apoi trecur pest e publicul adunat n jur. * E un ghinion, zise Sir Theodore Hickle; totui... cred... Asistenii dumitale. .. Desigur, dac nu te simi n form i nu te trage inima... * Nu cred c domnul Filmer va ngdui asta nici o clip! zise lady Mary. * Dar dac domnul Filmer i-a pierdut stpnirea de sine... Ar putea fi chiar primej dios pentru el s ncerce! i Hicide tui. * Tocmai pentru c este primejdios, ncepu lady Mary i apoi se opri, simind c artase destul de clar punctul ei de vedere i pe cel al lui Filmer. n sufletul lui Filmer se ddea o lupt. * Cred c ar trebui s. zbor, zise el cu ochii n pmnt. Apoi ridic privirea i ntlni i ladyei Mary. Vreau s zbor, zise el zmbind vag spre ea. Apoi se ntoarse ctre Banghu rst. Dac a putea s stau jos undeva cteva secunde, departe de lume i de btaia soarelui. .. Cel puin Banghurst ncepea s neleag situaia. * Vino n odia mea din pavilionul verde, zise el. E foarte rcoare acolo! i l lu pe ilmer de bra. Filmer se ntoarse din nou spre lady.Mary Elkinghorn. * n cinci minute am s m simt perfect, zise el. mi pare teribil de ru... Lady Mary Elkinghorn i zmbi. * Nu puteam s m gndesc la aa ceva, i spuse el lui Hickle i se ls tras de Banghurs Restul rmase n sarcina celor. doi care se ndeprtau. * E att de plpnd, zise lady Mary. * E cu siguran un tip foarte nervos, zise Decanul, a crui slbiciune era s socotea sc nevrotici pe toi ceilali oameni, n afar de clericii cstorii i cu familii imense * Desigur, zise Hickle, nu e absolut necesar ca el s zboare, numai fiindc el 1 -a inventat... * Dar emu ar putea s evite aa ceva? ntreb lady Mary cu o umbr de dispre n glas. * Fr ndoial c e un mare nenoroc dac are de gnd s se mbolnveasc tocmai acum, zi

Banghurst, pe un ton cam aspru. * N-are de gnd s se mbolnveasc, zise lady Mary, care citise asta n ochii lui Filme r. * Ai s te simi bine, zise Banghurst, n timp ce se ndreptau spre pavilion. Tot ce -i trebuie este o cluc de rachiu. Trebuie s fii dumneata acela, nelegi, ai s strici to ul, nelegi, dac lai pe altcineva... * Vai, eu vreau s-o fac, zise Filmer. Am s m simt bine. De fapt, cred c o pot f ace acum... Nul Cred c ar fi mai bine s iau mai nti o gur de rachiu. Banghurst l duse n odi i cercet o can goal. Plec s caute nite rachiu. Lipsi v inute. Istoria acestor cinci minute nu poate fi scris. Din cnd n cnd, faa Iui Firmer put u fi vzut de ctre oamenii din partea de rsrit a tribunelor construite pentru spectato ri, stnd la geam i privind afar, apoi retrgndu-se i pierind. Banghurst dispru n spate estradei principale, drid diferite pertiaei, i un valet apru numaidect mergnd spre pa vilion cu o tav. ncperea n. care Firmer ajunse la ultima sa soluie era o odi plcu, mobilat foar cu mobile verzi i cu un vechi birou cci Banghurst avea n intimitate gusturi simple . Pe perei atrnau mici gravuri reproduse dup Morland i mai era i un raft de cri. Dar, pltor, Banghurst lsase pe birou o puc de vntoare, cu care vna cteodat ciori, iar pe l al poliei se afla o cutie n care mai rmseser trei sau patru cartue. n timp ce Filme mbla ncoace i ncolo prin odaia aceea, uptndu-se cu dilema sa chinuitoare, se duse mai nti spre puca trntit peste tamponul de pe birou, apoi spre cutia pe care era o mic et ichet roie: Calibrul 22. Ideea probabil c i-a. venit ca o strfulgerare. Nimeni nu pare s fi pus n legtur cu el zgomotul mpucturii, dei puca, fiind desc un spaiu nchis, pesemne c rsunase puternic, iar n sala de biliard, desprit de el doar intr-un perete de ipci i ipsos, se aflau civa oameni. Dar valetul lui Banghurst, ndat ce a deschis ua i a simit mirosul acru al fumului, a tiut, zice el, ce se ntmplase. Cc eel puin servitorii din casa lui Banghurst bnuiser ceva din ce se petrecea n mintea lui Filmer. n tot timpul acelei dup-amiezi chinuitoare, Banghurst s-a purtat aa cum credea el c trebuie s se poarte un om n faa unui mare dezastru, i oaspeii si au reuit n cea mare parte s nu insiste asupra faptului dei ar fi fost cu totul imposibil s se pref ac a nu observa c Banghurst fusese pur i simplu escrocat de cel care decedase. Publ icul adunat acolo, mi-a spus Hicks, s-a mprtiat care cum putea mai repede, i se pare c nu era nici un om din trenul spre Londra care s nu afle c zborul era un lucru cu t otul imposibil pentru oameni. Dar ar fi putut s ncerce, spuneau muli, dup ce a dus lu crurile att de departe. Seara, cnd a rmas mai mult sau mai puin singur, Banghurst s-a prbuit, zdrobit. Mi s-a spus c a plns, ceea ce trebuie s fi fost o scen impresionant, i cu siguran c a c Filmer i-a ruinat viaa, i i-a oferit lui MacAndrew ntregul aparat pentru o jumtate de coroan. * M gndeam!... zise MacAndrew la ncheierea trgului, dar apoi se opri. A doua zi dimineaa, numele lui Filmer, pentru prima dat, a aprut mai neobservat n Neics Paper dect n oricare alt ziar din lume. Restul instructorilor lumii, pe ton uri diferite, n funcie de demnitatea lor i de gradul de concuren dintre ei i News Pape r, proclamau Totalul eec al noii maini zburtoare, i Sinuciderea impostorului. Dar n ictul North Surrey, primirea tirilor a fost temperat de perceperea unor fenomene a eriene neobinuite. De cu sear, Wilkinson i MacAndrew porniser o discuie violent asupra motivelor exa cte ale actului nesbuit al efului lor. * Omul a fost cu siguran un biet nenorocit i un la, dar ct privete tiina lui nu c c a fost un impostor! zise MacAndrew. i am de gnd s demonstrez acest lucru, domnule Wilkinson, ndat ce vom fi lsai n pace. Cci eu nu am nici un fel de ncredere n toat t publicitate fcut n jurul experienei. i n acest scop, n timp ce toat lumea citea articole despre eecul sigur al noii mai ni zburtoare, MacAndrew i lua zborul i se rotea amplu i solemn peste districtele Epso m i Wimbledon; iar Banghurst, cu sperana i energia rectigat, i fr s in seama de s public i de Ministerul Comerului, i urmrea rotaiile i ncerca s-i atrag atenia, st tomobil i mbrcat n pijama (cci observase nlarea aparatului tocmai cnd se ridica oblo

e la fereastra dormitorului) i, firete, narmat printre altele cu un aparat fotograf ic, care s-a descoperit mai trziu c era blocat. Iar Filmer zcea ntins pe masa de biliard din pavilionul verde, acoperit cu un cearaf. n romnete de V. KERNBACH i C. VONGH1ZAS ADEVRUL1 DESPRE PYECRAFT E aezat la vreo zece metri de mine. Dac privesc peste umr, l pot vedea. Iar dac p rivirile noastre se ncrucieaz, i de obicei se ncrucieaz, faa lui ia o expresie... M privete rugtor, totui cu bnuial. Duc-se naibii de bnuial 1 Dac a fi vrut s des-tinuiesc ce tiu despre el, a fi f e mult. Nu destinuiesc, i gata, iar el ar trebui s se simt uurat. Dac cineva att de vo iuninos i att de greoi se poate simi... uurat! De altfel, cine m-ar crede, cbiar dac i-a spune? Bietul Pyecraft! Un morman nelinitit de materie gelatinoas! Cel mai gras om de club din Londra. ade la una dintre msuele clubului, sub arcada uria, lng foc, i se ndoap. Cu ce Arunc cu grij o privire spre el i l surprind mucnd dintr-o felie de tart cald uns cu t, fr s m slbeasc din ochi. Afurisitul! Nu m slbete din ochi! Asta hotrte totul, Pyecraft! Fiindc eti infam, fiindc te pori tot timpul ca i cn fi un om de onoare, aici, chiar sub ochii ti necai n grsime, voi pune pe hrtie ntregul adevr. Voi spune adevrul despre Pyecraft, omul pe care l-am ajutat, omul pe care l -am protejat i care, drept rsplat, mi face clubul de nesuportat, absolut de nesuport at prin privirile sale n care se citete limpede o rugminte, venicul su nu spune. i afar de asta, de ce continu s mnnce tot timpul? Ei bine, iat adevrul, ntregul adevr i nimic altceva dect adevrul! Pyecraft... Am fcut cunotin cu Pyecraft chiar aici, n fumoar. Abia devenisem memb ru al clubului, i eram nervos, iar el i-a dat seama de asta. edeam de unul singur, dorind s cunosc ct mai muli dintre membri, i deodat apru el, o mas uria de gui i a rostogolindu-se parc spre mine i grohind. Se aez ntr-un fotoliu apropiat. Mult vreme r spir greu, i tot att de mult dur pn frec un chibrit de cutie i i aprinse o igar d e din! urm mi se adres. Ara uitat ce a spus ceva despre chibriturile care nu se ap rind cum trebuie, iar, pe cnd vorbea, oprea mereu chelnerii care treceau pe ling e l i povestea fiecruia despre chibrituri cu vocea sa subire, piigiat. n orice caz, cam felul acesta a nceput conversaia noastr. Plvrgi despre tot felul de lucruri pn ajunse la sport i de aici la nfiarea i l a tenului meu. * Dumneavoastr trebuie s fii un bun juctor de cricket, spuse el. ntr-adevr, sunt zvelt, dup unii chiar slab, apoi sunt i destul de brunet, totui.. . dei nu mi-e ruine c o strbunic a mea a fost indian, nu-mi place cnd primul venit mi intete de ea, de cum se uit la mine.Aa c Pyecraft mi-a fost antipatic de la nceput. Dar el de fapt a adus vorba despre mine numai ca s ajung mai repede la problem ele lui. * Presupun spuse c nu facei mai mult micare dect mine i probabil c nici nu mn puin. (Ca toi oamenii extrem de grai i nchipuie c nu mnnc nimic.) i totui zmbi im. Apoi ncepu s vorbeasc despre grsimea sa i numai despre grsimea sa: tot ce a fcut ot ce avea de gnd s fac pentru a scpa de ea; ce 1-a sftuit lumea s fac i ce auzise c alii tot att de grai. * n teorie continu el ai crede c o boal de nutriie poate fi tratat prin regim, o boal de asimilare prin medicamente. Flecreala lui m nbuea. M simeam i eu umflat, numai auzindu-1. La club mai rabzi aa ceva cteodat, dar ajunsesem la captul rbdrii. mi arta o simp e mult prea ostentativ. Niciodat nu puteam s intru n fumoar, fr ca el s nu vin spre m pind greoi, ba uneori se aeza prin apropiere i se ghiftuia n timp ce-mi luam dejunul . De multe ori se inea scai de mine. Era un om plictisitor, dar nu chiar ntr-att, nct s se mrgineasc numai la societatea mea: apoi, nc de la nceput mi-am dat seama c era c va n purtarea sa... parc ar fi tiut, parc aflase c a avea posibilitatea... parc vedea mine o posibilitate ndeprtat, excepional de salvare cum nimeni altul nu-i oferea. * A da orice pe lume, numai s pierd din greutate, spunea. Orice! i se zgia la mi ne strecurndu-i privirea pe deasupra obrajilor si umflai, gfind din greu. Bietul Pyecr

aft! Acum tocmai a sunat, fr ndoial pentru a comanda nc o felie de tart cu unt! i iat c ntr-o bun zi intr n subiect: * Farmacopeea noastr ncepu el farmacopeea noastr occidental nu e nici pe departe ultimul cuvnt n tiinele medicale. n rsrit, mi s-a spus c... Se opri i se uit int La mine. Parc m aflam n faa unui acvariu. Deodat m-arh suprat. * Ascultai i-am spus cine v-a vorbit despre reetele strbunicii mele? * Vedei... murmur el. * Ori de cte ori m-am ntlnit, n ultima sptmn i-am spus i ne-am ntlnit dest fcut cte o aluzie evident la acest mic secret familial. * Ei bine zise el acum c ai dat lucrurile pe fa, recunosc, da, aa e. Am aflat... De Ia Pattisbn? * Indirect, recunoscu el, cred ns c minea. * Pattison i spusei a luat reeta aceea pe propriul su risc. i strnse buzele i se nclin. * E periculos s ntrebuinezi reetele strbunicii mele, i-am atras atenia. Tatl meu a roape c mi-a cerut s-i fgduiesc... * Dar de fapt nu i-a cerut? * Nu. Dar ni-a prevenit. El nsui a ntrebuinat una o dat. * Ah!.,. Dar ce credei... Nu cumva... nu.cumva s-ar putea ntmpla s fie una... * Reetele acelea sunt nite documente curioase, i-am spus. Chiar mirosul lor... Nu, nu se poate! Dar, odat ajuns aici, Pyecraft era hotrt s m fac s merg mai departe. Totdeauna m-a ri ferit s-i pun rbdarea prea mult la ncercare, temndu-m oarecum s nu se prbueasc pe ine i s m sufoce. Recunosc c am fost slab. Dar m-a plictisit atta, nct ajunsesem s-mi un: Bine, n-ai dect s riti! Cazul lui Pattison, ia care fcusem aluzie, era cu totul al tceva. Nu intereseaz clespre.ee era vorba, dar n orice caz, tiusem c reeta pe care ar a utilizat-o atunci nu prezenta nici un pericol. Restul reetelor nu ie verificase m i, n general, nclinam s cred c sunt vtmtoare. i apoi, chiar dac Pyecraft se otrvea... Trebuie s mrturisesc c m-a impresionat procesul biologic uria pe care-1 implica otrvirea lui Pyecraft. n aceeai sear am scos cutia aceea bizar din lemn de santal cu miros ciudat i am s cotocit printre bucile de piele fonitoare. Persoana care a scris reetele strbunicii m ele a avut fr ndoial o slbiciune pentru piei de origini diferite i scrisul su era tare clcit. Unele dintre reete sunt pentru mine indescifrabile, dei n familia mea, de mul t legat cu administraia civil din India, cunoaterea limbii hinduse s-a transmis din generaie n generaie; apoi, nici una dintre ele nu-mi e n ntregime clar. Dar am dat des tul de repede peste una despre care tiam c trebuia s fie acolo, i am rmas ctva timp pe podea lng cutie, privind-o. * lat-o, i-am spus lui Pyecraft a doua zi, i ndat a trebuit s-i smulg pergamentu l din mn c l i n-hase. Dup ct mi pot da seama, asta este o reet pentru pierdere ! fcu Pyecraft.) Nu sunt absolut sigur, dar cred c asta e. Ascult-mi sfatul, ns, i nu e atinge de ea. Pentru c, tii mi ponegresc neamul n interesul dumitale, Pyecraft str oii mei din ramura aceea erau, dup ct mi dau seama, teribil de bizari. Pricepi? * A vrea totui s ncerc, zise Pyecraft. M-am lsat pe spate, n fotoliul meu. Fcui un efort puternic de imaginaie, dar fr su cces. * Pentru Dumnezeu, Pyecraft l-am ntrebat cum crezi c vei arta dac vei slbi? Era insensibil la orice argument. L-am fcut s-mi promit c nu-mi va mai vorbi nic iodat despre grsimea sa dezgusttoare, orice s-ar ntmpla, niciodat, i apoi i-am nmnat aceea de piele. * Este dezgusttoare, i-am spus. * N-are importan, rspunse el i lu reeta. i holb ochii la ea. Dar, dar... ngim Descoperise c nu era scris n englezete. * O s i-o traduc i-am spus ct pot de bine. Am fcut tot ce-am putut. Dup aceea n-am mai vorbit cu el dou sptmni. Ori de cte or se apropia de mine, m ncruntam i-i fceam semn s plece, iar el respect nvoiala noastr a sfritul celor dou sptmni era ns tot att de gras ca mai nainte. ntr-o bun zi n-a rezista.

* Trebuie s-i vorbesc, ncepu el. Nu e corect ce faci. Cred c undeva e o greeal. Nu mi-a ajutat de loc. Umbreti meritele strbunicii dumitale. * Unde-i reeta? O scoase cu mare grij din buzunar. Mi-am aruncat privirea,cercetnddiferitele i ngrediente. * Oul era stricat? l-am ntrebat. Nu. Aa trebuia s fie? * Asta se nelege de la sine, l lmurii. n toate reetele bietei i scumpei mele strb ci, cnd nu este precizat starea sau calitatea, trebuie s iei ce-i mai ru. Era foarte drastic... i mai sunt una sau dou alternative posibile pentru celelalte lucruri. A i obinut venin proaspt de arpe cu clopoei? * Am obinut un arpe cu clopoei de la magazinul Jamrach. M-a costat... m-a costa t... * Asta e treaba dumitale. Apoi, ingredientul de la sfrit... * Cunosc pe cineva care... * Da. Hm. Bine. O s-i scriu celelalte posibiliti, n msura n care cunosc limba, or rafia acestei reete mi se pare deosebit de proast. Fiindc veni vorba, cine aici nseam n probabil o javr vagabond. Timp de o lun dup aceea l-am vzut regulat pe Pyecraft la club, tot att de gras i n grijorat ca ntotdeauna. A respectat nelegerea noastr, dar uneori a nclcat spiritul ei, dnd din cap cu descurajare. Apoi, ntr-o zi, la vestiar mi-a spus: * Strbunica dumitale... * Nici un cuvnt mpotriva ei, am protestat, i i inu gura. mi nchipuiam c renunase, mai ales c-1 vzusem ntr-o zi discutnd cu trei membri noi spre grsimea sa, ca i cnd cuta alte reete. i apoi, cu totul pe neateptate, sosi o tele ram de la el. * Domnul Formalyn! strig chiar lng mine un curier. Am luat telegrama i am deschis-o imediat: Pentru numele lui Dumnezeu, vino. Py ecraft. Hm, fcui, i drept s spun, eram att de bucuros c reputaia strbunicii mele fusese itat, dup cum prea s reias din telegram, nct am mncat prnzul cu mare poft. Am obinut adresa lui Pyecraft de la portarul din hol. Pyecraft ocupa jumtatea de sus a unei case din Blo-omsbury i m-am dus acolo ndat ce am terminat cafeaua i li chiorul. Nici n-am mai ateptat s-mi termin trabucul. * Domnul Pyecraft? am ntrebat la ua de la intrare. Mi s-a spus c trebuie s fie bolnav, fiindc nu ieise din cas de dou zile. * M ateapt, am precizat, i atunci am fost poftit sus. Am sunat la ua cu zbrele de pe palier. n orice caz n-ar fi trebuit s-o ncerce, mi-am spus. Un om care mnnc ct un porc se uvine s arate ca un porc. O femeie cu o nfiare vdit respectabil, cu o fa ngrijorat i o bonet pus negli rcet printre zbrele, I-am spus numele meu i mi-a deschis, ovind, ua. * Ce face domnul? am ntrebat cnd furm amndoi n antreul lui Pyecraft. * A spus s intrai cnd venii, mi rspunse ea i m privi fr s fac vreo micare pe ce. Apoi adug confidenial: S-a ncuiat nuntru, domnule. * S-a ncuiat? * Da, de ieri diminea, i de-aturici n-a mai lsat pe nimeni nuntru, i blestem tot pul. Oh, vai de mine! M-am uitat int la ua pe care mi-o arta din priviri. Acolo nuntru? am ntrebat. * Da, domnule. * Dar ce s-a ntmplat? Ddu cu tristee din cap. * Tot timpul cere alimente, domnule. Vrea alimente grele. i dau ce pot i eu: p orc, budinc dulce, crnai, pine proaspt. Tot lucruri de astea. I le las afar, dac v p hipui, i plec. Mnnc, domnule, ceva n-spimrtftor. Se auzi de dincolo de u un strigt strident: * Formalyn, tu eti?Da, Pyecraft! am strigat la rndul meu i am nceput s bat putern ic n u.; Spune-i femeii s plece. -z I-am spus., .. Apoi am auzit un zgomot neobinuit, de parc cineva. cuta clana pe: ntuneric, i groh tul obinuit al luf Pyecraft.. _

* Gata, i-am strigat. A plecat. Dar timp ndelungat ua nu s-a deschis, n cele din urm s-a nvrtit cheia i s-a auzit ocea lui Pyecraft: * Intr.!,. ,.. Am apsat pe clan i am deschis ua. Firete, m ateptam s-1 vd pe domnul Pyecraft. Aflai c nu era acolo! Niciodat n viaa mea nu am mai fost att de surprins. Camera era ntr-o dezordine de ncnchipuit, farfurii i vase printre cri i obiecte de scris, cteva scaune rsturnate, i r Pyecraft... * Hai, prietene, nchide ua, spuse el, i atunci l-am descoperit. Era tocmai sus, lng corni, n col, aproape de u, de parc l-ar fi lipit cineva de n. Pe fa i se citea ngrijorarea i furia. Gfia i gesticula. * nchide ua, repet el. Dac femeia aceea afl... Am nchis ua, am mai fcut civa pa -am oprit departe de el, cu privirile aintite n sus. * Dac se rupe ceva i cazi? l-am ntrebat. O s-i frngi gtul, Pyecraft! * Tare a dori s se ntmple una ca asta, horeai eb Un om de vrsta i greutatea dumit le s ajung s se dedea la exerciii copilreti de gimnastic! * Nu vorbi aa 1 m mustr, aruncndu-mi o privire chinuit. Blestemata dumitale de st rbunic... * Ia seama I l-am prevenit. * Las c am s-i povestesc eu! exclam el i gesticula. * Cum naiba te ii agat acolo sus? m-am mirat. Apoi, deodat, mi-am dat seama c nu se inea de nimic, c plutea acolo sus, exact aa cum ar fi plutit o bic umplut cu gaz. ncepu s lupte, s se smulg de lng plafon i s se trasc de-a lungul peretelui pn la mine. * Iat efectul reetei gfi el. Strbunica dumi... * Nu se poate! am strigat. Pe cnd vorbea, se prinse cam neatent de o gravur nrmat, care nu rezist, i-1 vzui rnd deodat din nou spre plafon, n timp ce tabloul czu pe sofa i se sparse n buci. Se i cu o izbitur n plafon i de-abia atunci nelesei de ce se albise peste tot pe prile pr eminente ale persoanei sale. ncerc din nou, mai grijuliu, s coboare, inndu-se de poli cioara cminului. Era ntr-adevr un spectacol dintre cele mai extraordinare, s-1 vezi pe omul acel a uria, gras, cu figura apoplectic, ncercnd s coboare cu capul n jos din plafon, pe po dea. * Reeta aceea spuse el a reuit prea bine. * Cum? * Am pierdut greutatea... aproape n ntregime. Atunci, bincneles, am priceput. * Pentru Dumnezeu, Pyecraft am exclamat. Ceea ce i trebuia dumitale era un rem ediu mpotriva grsimii! Dar totdeauna o numeai greutate. Insistai s-o numeti greutat e... ntr-un fel, eram deosebit de ncntat. Atunci Pyecraft mi-a plcut ntr-adevr. * Las-m s te ajut! i-am spus i apucndu-1 de mn l-am tras jos. Ddea din picioare e i ncolo, ncercnd s se prind de ceva. Era ca i cum a fi inut un steag ntr-o zi cu * Masa aceea spuse el, artnd cu mna este de malion masiv i foarte grea. Dac m p a sub ea... I-am ndeplinit dorina. n timp ce el se blbnea sub mas ca un balon captiv, eu stte pe covorul din faa cminului i-i vorbeam. Mi-am aprins un trabuc. * Povestete-mi i-am spus ce s-a ntmplat. * Am luat-o! spuse el. * Ce gust avea? * Oh, groaznic! mi nchipui c toate sunt aa. Fie c este vorba de elementele lor constitutive, de a mestecul probabil sau de rezultatele posibile, toate leacurile strbunicii mele mi par cel puin deosebit de neatrgtoare. n ceea ce m privete... * La nceput am luat doar o sorbitur. * Da?

* i pentru c dup o or m-am simit mai uor i mai bine, m-am hotrt s iau ntreaga * Dragul meu Pyecraft! Aflai c nu era acolo! Niciodat n viaa mea nu am mai fost att de surprins. Camera era ntr-o dezordine de ncnchipuit, farfurii i vase printre cri i obiecte de scris, cteva scaune rsturnate, i r Pyecraft... * Hai, prietene, nchide, ua, spuse el, i atunci l-am descoperit. Era tocmai sus, lng corni, n col, aproape de u, de parc l-ar fi lipit cineva de n. Pe fa i se citea ngrijorarea i furia. Gfia i gesticula. * nchide ua, repet el. Dac femeia aceea afl... Am nchis ua, am mai fcut civa pa -am oprit departe de el, cu privirile aintite n sus. * Dac se rupe ceva i cazi? l-am ntrebat. O s-i frngi gtul, Pyecraft! * Tare a dori s se ntmple una ca asta, horeai el. * Un om de vrsta i greutatea dumitale s ajung s se dedea la exerciii copilreti de mnastic! * Nu vorbi aa! m mustr, aruncnd u-mi. o privire chinuit. Blestemata dumitale de s trbunic... Ia seama 1 l-am prevenit. * Las c am s-i povestesc eu! exclam el i gesticula. . Cum naiba te ii agat acolo sus? m-am mirat. Apoi, deodat, mi-am dat seama c nu se inea de nimic, c plutea acolo sus, exact aa cum ar fi plutit o bic umplut cu gaz. ncepu s se lupte, s se smulg de lng plafon c de-a lungul peretelui pn la mine. * Iat efectul reetei! gfi el. Strbunica dumi... * Nu se poate 1 am strigat Pe cnd vorbea, se prinse cam neatent de o gravur nrmat, care nu rezist, i-1 vzui rnd deodat din nou spre plafon, n timp ce tabloul czu pe sofa i se sparse n buci. Se i cu o izbitur n plafon i de-abia atunci nelesei de ce se albise peste tot pe prile pr eminente ale persoanei sale. ncerc din nou, mai grijuliu, s coboare, inndu-se de poli cioara cminului. Era ntr-adevr un spectacol dintre cele mai extraordinare, s-1 vezi pe omul acel a uria, gras, eu figura apoplectic, ncercuiri s coboare cu capul n jos din plafon, pe podea. * Reeta aceea spuse el a reuit prea bine. * Cum? Am pierdut greutatea... aproape n ntregime. Atunci, bincneles, am priceput. * Pentru Dumnezeu, Pyecraft! am exclamat. Ceea ce i trebuia dumitale era un re mediu mpotriva grsimii! Dar totdeauna o numeai greutate. Insistai s-o numeti greuta te... ntr-un fel, eram deosebit de ncntat. Atunci Pyecraft mi-a plcut ntr-adevr. * Las-m s te ajut! i-am spus i apucndu-1 de mn l-am tras jos. Ddea din picioare e i ncolo, ncercnd s se prind de ceva. Era ca i cum. a fi inut un steag ntr-o zi cu * Masa aceea spuse el, artnd cu mina este de mahon masiv i foarte grea. Dac m po bga sub ea... I-am ndeplinit dorina. n timp ce el se blbnea sub mas ca un balon captiv, eu stte pe covorul din faa cminului i-i vorbeam. Mi-am aprins un trabuc.: Povestete-mi i-am spus ce s-a ntmpat. * Am luat-o! spuse el. * Ce gust avea? Oh, groaznic! mi nchipui c toate sunt aa. Fie c este vorba de elementele lor constitutive, de a mestecul probabil sau de rezultatele posibile, toate leacurile strbunicii mele mi par cel puin deosebit de neatrgtoare. n ceea ce m privete... * La nceput am luat doar o sorbitur. * Da? * i pentru c dup o or m-am simit mai uor i mai bine, m-am hotrt s iau ntreaga * Dragul meu Pyecraft I * Mi-am inut nasul, mi explic el. i apoi am continuat s devin din ce n ce mai uor, fr a putea pune capt situaiei, nelegi... Izbucni brusc ntr-un acces de mnie. Ce Dumne trebuie s fac acum? ip el deodat. * Un lucru este evident, c nu trebuie s-1 faci, i-am rspuns. Dac o s iei afar din

as, te vei nla din ce n ce mai sus. Ridicai mna, indicnd vzduhul. Va trebui s fie tr Santos Dumontdup dumneata s te aduc din nou jos, * Crezi c-o s-mi treac? Am cltinat din cap. * Nu cred c poi conta pe asta, i-am rspuns. Urm o nou izbucnire de mnie. Izbi cu picioarele n scaunele din jur, bocni n podea. Se purta exact aa cum m ateptam s se poarte n condiii vitrege un astfel de grsun egoi t, adic foarte ru. Vorbea despre mine i despre strbunica mea cu o lips total de msur. * Niciodat nu i-am spus s iei doctoria aia, am observat eu. Trecnd cu vederea, din generozitate, insultele pe care mi le arunca, m-am aeza t n fotoliul su i am nceput s-i vorbesc calm i prietenos. I-am artat c el singur i-a atras aceast neplcere i c cele ntmplate parc vorbeau ustiie superioar, avnd oarecare poezie chiar. Mncase prea mult. El nu voia s recunoas c i, ctva timp, ne certarm asupra acestui fapt. Deveni zgomotos i violent, aa c renunai Ia acest aspect al leciei pe care o primi se. * i apoi i-am spus ai pctuit ntrebuin nd un stil bombastic. Spuneai, nu grsime r fi fost corect, dar lipsit de glorie, ci greutate. Ai... M-a ntrerupt ca s-mi spun c recunotea toate astea. Ce trebuia ns s fac? * I-am sugerat s se adapteze noilor sale condiii. Astfel am ajuns la partea cu adevrat practic a ches. tiunii. L-am asigurat c nu poate fi greu s nvee a merge ncoace i ncolo pe plafon mini.., Nu pot dormi, mi-a spus el, I-am artat c problema aceasta nu-i prea dificil. Puteam fixa de plafon o somier metalic, de care s legm apoi cu nite benzi o ptur, cearaf i o cuvertur care s se n nasturi ntr-o parte. Pentru aceasta, va trebui ns s destinuiasc secretul menajerei sal e, ceea ce l-am i sftuit s fac; dup oarecare ciorovial, czu de acord. (Era o adevrat re s o vezi pe doamna aceea binevoitoare efec-tund, cu aerul cel mai senin posibil , toate aceste schimbri uimitoare.) I s-a adus n camer o scar de bibliotec, i toate me sele i se serveau sus, pe bibliotec. De asemenea am descoperit un mijloc ingenios , cu ajutorul cruia putea s coboare pe podea ori de cte ori dorea. A fost pur i simp lu pus n raftul de sus Enciclopedia britanic (ediia a zecea). El n-aveadect s scoat c a volume, s Ie in n mn i ncepea s coboare. Am mai stabilit c trebuie s fixm nite jos, pe perei, de-a lungul pervazurilor, ca s se poat ine de ele ori de cte ori ar d ori s circule mai aproape de podea. Pe msur ce progresam cu lucrul, am descoperit c ncepuse s m intereseze foarte mult . Eu am fost acela care am chemat-o nuntru pe menajer i i-am destinuit adevrul, tot eu aproape singur am fixat sus patul n poziie, rsturnat. De fapt mi-am petrecut dou zil e ntregi n apartamentul su. Sunt un om ndemnatic, care tie s se serveasc de urubelni fcut tot felul de adaptri ingenioase; i-am ntins o srm, pentru ca soneria s-i vin la emn, am ntors toate lmpile electrice astfel nct s lumineze n sus, i aa mai departe. chestiune era pentru mine extrem de ciudat i interesant. M delectam, gndindu-m la Pye craft ca la o musc uria, trndii-se ncoace i-ncolo pe plafon, i crndu-se peste pra us ale uilor, dintr-o camer n-tr-alta. Apoi, niciodat, niciodat nu avea s mai apar la lub... Dav, s vedei, ingeniozitatea mea fatal m-a pierdut. edeam n camera lui, lng foc, b u-i whisky-ul, iar el, sus, n colul preferat, lng corni, fixa de tavan cu inte un covo pluat. Deodat mi veni o idee. * Dumnezeule, Pyecraft! am strigat. Dar toate astea sunt cu desvrire inutile! i, nainte de a putea calcula consecinele ideii mele, am lsat s-mi scape secretul. * Lenjerie de plumb! i-am spus, i rul era fcut, iPyecraft a primit proiectul me u aproape n lacrimi. * S fiu din nou pe picioare, normal!... exclam el. I-am destinuit ntreg secretul nainte de a-mi da seama unde m va duce. * Cumpr plumb n foi, l-am sftuit. Staneaz-1 n form de discuri. Coase cte poi pe , pe lenjerie. Procurai ghete cu talp de plumb, poart o serviet plin cu plumb masiv, i gata! n loc s fii aici un prizonier, poi iei din nou afar, Pyecraft, poi cltori... 0idee i mai fericit mi trecu prin minte. * i nu va trebui s te temi niciodat de un naufragiu. Tot ce ai de fcut este s-i de zbraci repede o parte din haine, s iei n mn cantitatea necesar de bagaje i s pluteti

r...

De emoie, scp ciocnelul la un pas de capul meu. * Doamne! exclam el. Voi putea veni din nou la club. Asta m-a fcut s m trezesc brusc ila realitate. * Doamne! am murmurat la rndul meu. Da. Desigur... vei putea veni. 1Niente nimic (n limba italian n original). Aa a i fcut. Aa i face. Chiar acum ade n spatele meu, nfulecnd, v jur!... a tre de tart cu unt. i nimeni pe lume nu tie, afar de menajera sa i de mine, c nu cntret oape nimic, c este numai o mas plicticoas de materie asimilatorie, numai un balon d e spun mbrcat, mente j, cel mai de nimic dintre oameni. Iat-1 eznd i pndindu-m s te scris. Atunci, dac va izbuti, mi va iei n cale. Va veni spre mine revr-sndu-se valuri , valuri... mi va povesti totul din nou, ce simte, ce nu simte, cum sper uneori c-i trece p uin. i negreit n vorbria lui linguitoare, dulceag va strecura i cuvintele: Secretul at, nu? Dac cineva ar ti... mi-ar fi att de ruine... tii, prea a prea caraghios. S te de jur mprejur pe tavan i aa mai departe... i acum, evit-1 dac poi pe Pyecraft, care ocup o poziie strategic admirabil ntre u... n romnete de B. BEREANU NOUL ACCELERATOR Dac a gsit vreodat cineva aur n timp ce cuta un ac cu gmlie, acesta este fr ndo l meu prieten, profesorul Gibberne. Unii oameni de tiin au ajuns n cercetrile lor la rezultate care, dup cte amauzit,depeauuneoripropriilelorateptri. Descoperirea lui ns egal. ntr-adevr, de data aceasta cel puin, a descoperit ceva care, fr nici un fel de exagerare, revoluioneaz viaa omeneasc. i asta n timp ce cuta un stimulent general sub crui aciune cei cu nervii slbii s poat face fa eforturilor impuse de vremurile de n re pe care le trim. Am ncercat acest produs de cteva ori pn acum i cred c n-ar fi lips t de interes s descriu efectul pe care 1-a avut asupra mea. Se va vedea limpede c acest preparat ofer amatorilor de senzaii noi posibilitatea unei experiene uimitoar e. Dupcummultlumetie,profesorulGibberne este vecinul meu n Folkestone. Dac nu m nel, rtretul su la diferite vrste a aprut recent n trand Magazine, cred c chiar n 1899, dar nu pot verifica pentru c am mprumutat cuiva acel numr al revistei i nu mi 1-a napoiat pn acum. Cititorul poate i amintete fruntea naltisprncenelenegre, neobinuit de lun e i dau feei sale o nfiare mefistofelic. Casa unde locuiete e una dintre acele cldir eabile, izolate, eterogene ca stil, care fac att de interesant partea dinspre apus a strzii Upper Sandgate. E cea cu acoperi flamand i portic maur. Camera unde lucre az, cnd este acas i unde am fumat i discutat att de des mpreun, are la fereastr o ar coloane. Profesorul Gibberne este un om foarte glume, dar nu-i place numai s glum easc, adesea mi vorbete i de munca lui; face parte din categoria oamenilor care-i gses c n discuie sprijin i imbold n munc, aa c am putut urmri naterea Noului Accelerator, se numete preparatul lui, chiar ntr-o faz foarte timpurie. Firete, cea mai mare part e a experienelor doctorul Gibberne nu le face la Folkestone, ci n Gower Street, n e xcelentul laborator amenajat de curnd alturi de spital i utilizat pentru prima dat d e el. Dup cum tie toat lumea, sau cel puin orice om instruit, Gibberne a ajuns pe bun d reptate celebru pentru fiziologi, datorit lucrrilor sale cu privire la aciunea drog urilor asupra sistemului nervos. Se spune c este ncntrecut n domeniul somniferelor, calmantelor i sedativelor. Totodat este i un chimist renumit i cred c n jungla mister ioas i complicat a enigmelor, care se concentreaz n jurul celulei ganglionare i a fibr ei axionului, exist locoare defriate de el, iuminiuri, care vor rmne ns inaccesibile crui alt muritor, pn cnd nu va socoti el de cuviin s-i publice rezultatele. n ultimi a fost deosebit de activ n domeniul stimulenilor nervoi i a nregistrat succese foart e importante chiar nainte de descoperirea Noului Accelerator. tiina medical trebuie s-i fie recunosctoare pentru cel puin trei tonice diferite i absolut nevtmtoare de val are ncntrecut pentru pacieni. n cazuri de extenuare total, preparatul cunoscut ca Sir opul B. Gibberne a salvat, cred, mai multe viei omeneti dect oricare barc de salvare de pe coast. * Dar nici unul dintre acestea nu m satisface nici pe departe, mi-a spus el a cum aproape un an. Ori mresc energia central fr ca s afecteze nervii, ori pur i simplu

mresc energia disponibil prin reducerea conductibilitii nervoase; aceste preparate au un efect local i neuniform. Unul stimuleaz inima i viscerele, i las amorit creierul ; altul acioneaz asupra creierului, ca ampania, i nu are nici un efect favorabil asu pra plexului solar. Eu caut i, dac este omenete posibil, voi obine un preparat care s stimuleze ntreg organismul, care s-i dinamizeze pe oameni pentru un anumit timp, din cap pn n picioare i s-i fac. s acioneze de dou ori sau chiar de trei ori mai ect o fac n mod normal. Ei? Aa ceva caut! * Ar fi extenuant, am observat eu. * Fr nici o ndoial. Dar i de mncat ai mnea de dou sau de trei ori mai mult. Gnde s ce-ar nsemna acest lucru. S ai o mic fiol ca asta ntinse o sticl verde iar coni i preios s-i dea putina de a gndi ntr-un anumit timp de dou ori mai iute, de a te mic e dou ori mai repede, de a lucra de dou ori mai mult. * Dar e posibil aa ceva? * Cred c da. Dac nu, nseamn c un an ntreg n-am fcut dect s-mi pierd vremea. Totu eritele preparate cu hipofosfai, de exemplu, par s ofere destule indicii c e realiz abil... Chiar dac ar aciona numai o dat i jumtate i ar fi suficient. * Desigur, recunoscui eu. * Dac, de exemplu, un om de stat ar fi la strm-toare i timpul ar lucra repede mp otriva lui, dac ar avea ceva urgent de fcut... * I-ar putea da o doz secretarului particular, i-am completat eu gndul. * i ar ctiga. de dou ori mai mult timp. Dar, gndete-te: dac dumneata, de exemplu, i dori s sfreti o carte. * De obicei i-am spus doresc s nu le fi nceput. * Sau un doctor extraordinar de hruit, care trebuie s ad i s reflecteze asupra unu diagnostic. Sau un avocat, ori cineva care tocete pentru un examen... * Pentru astfel de oameni, o pictur din preparatul dumitale i ar valora o guine e am spus eu chiar mai mult. * Sau ntr-un duel adug Gibberne unde totul depinde de iueala cu care apei pe tr i. * Sau la scrim, am adugat eu. * Vezi spuse Gibberne dac cercetrile mele vor da rezultate, dac preparatul va a vea un efect general, atunci ntr-adevr nu va fi de loc vtmtor. Poate c te va mbtrni, oarecare msur, vei fi trit ns de dou ori n timp ce ali oameni au trit doar o dat.. * Socotesc totui c ntr-un duel... ar fi oare cinstit? am ntrebat eu, dup ce m-ain mai gndit. * Asta e o problem care-i privete pe martori, spuse Gibberne. Din nou m-au cuprins ndoielile. * i crezi ntr-adevr c aa ceva este posibil? Toi; att de posibil spuse Gibberne, rivi la ceva care dudui pe lng fereastr ca un autobuz. De fapt... Fcu o pauz, mi zmbi cu neles i btu uor pe marginea biroului cu fiola aceea verde * Cred c tiu compoziia... Am i obinut ceva. Zmbetul nervos care i se vedea pe fa seriozitatea destinuirii. De obicei vorbea despre experienele lui mimai cnd era fo arte aproape de sfrit. * i poate... poate... n-a fi surprins ca preparatul meu s accelereze lucrurile chiar mai mult dect de dou ori. * Va avea o mare importan, ndrznii eu. * Va avea, cred, o mare importan. Cu toate acestea, nu cred c i ddea seama pe deplin de importana descoperirii sale . mi amintesc c am avut ulterior mai multe discuii despre produsul acela. l numea N oul Accelerator i vorbea despre el cu din ce n ce mai mult ncredere. Uneori pomenea c u nervozitate despre efectele fiziologice, neateptate pe care le-ar putea da Noul Accelerator i atunci se indispunea puin; alteori era cuprins de o sete de ctig pe car e nu o ascundea i dezbtea ndelung i cu nerbdare modul n care s-ar putea transforma pre paratul n beneficiu comercial. * E un lucru bun spune Gibberne un lucru formidabil. tiu c dau lumii ceva preio s i cred c este cu totul natural s m atept ca lumea s plteasc. Prestigiul tiinei i foarte mari, dar cred c trebuie s-mi asigur ntr-un fel monopolul produsului, s spu

nem, pe timp de zece ani. Nu vd de ce numai diverii prvliai ar avea dreptul s se bucur e de toate plcerile vieii. Firete, interesul meu pentru medicamentul n pregtire nu sczuse ntre timp. Totdeau na am avut nclinaie spre filozofie. M interesau paradoxurile despre spaiu i timp i mi se prea c Gibberne lucra ntr-adevr la ceva care nu era dect accelerarea absolut a viei . S presupunem c cineva ar lua n repetate rnduri un astfel de preparat: desigur c viaa sa va bate recordurile n ceea ce privete activitatea; dar va fi un adult la unspr ezece ani, ntre dou vrste la douzeci i cinci, iar ia treizeci de ani nu va fi naintat destul de departe pe drumul spre senilitate? Mi se prea c Gibberne urma s fac, pentr u oricine ar fi luat drogul su, ceea ce natura a fcut pentru locuit torii Orientul ui, care sunt brbai pe la cincisprezece, aisprezece ani i btrni pe la cincizeci de ani , i n general mai ageri dect noi,. n gndire i aciune. Pe mine drogurile m-au uimit tot eauna; poi nnebuni un om, l poi calma, l poi face necrezut de puternic i vioi sau un b ean inert, a i o pasiune i potoleti alta, totul cu ajutorul drogurilor. i iat c acest enal ciudat de fiole aflat la dispoziia doctorilor urma s fie mbogit cu o nou minune! Dar Gibberne era mult prea absorbit de problemele tehnice pentru a se interesa n mod deosebit de acest aspect al chestiunii. n 7 sau 8 august mi-a spus c tocmai n timp ce vorbeam avea loc distilarea care urma s hotrasc, pentru un timp, eecul sau succesul, iar n 10 mi-a comunicat c se fcuse c Noul Accelerator era o realitate palpabil. L-am ntlnit n timp ce urcam pe Sandgate Hill spre Folkestone mi se pare c m duceam s m tund, cnd l-am vzut apropiindu-se c c venea la mine s m informeze despre succesul obinut. mi amintesc c avea ochii neobin it de strlucitori i era aprins la fat, Totodat am remarcat pasul su foarte vioi. * S-a fcut! exclam el i m apuc de mn, vorbind foarte repede. Chiar mai mult dect Vino la mine acas s vezi. * Adevrat? * Adevrat! strig el. De necrezut! Vino s vezi. * i e eficace... de dou ori? * Mult mai mult. M nspimnt. Vino s-1 vezi. Gust-1! ncearc-1! Este cel mai uimito parat de pe pmnt. M apuc de bra i ncepu s mearg att de repede, nct trebuia aproape s alerg ca s M duse pn sus pe colin, continund s vorbeasc plin de nsufleire. Toi pasagerii unui r deschis, nesat de lume, se ntoarser i rse uitar la noi, ca la comand, cum se ntmpl icei cu oamenii dintr-un tramear. Era una dintre acele zile clduroase i senine cum sunt multe n Folkestone, cnd fiecare culoare are o strlucire de necrezut i fiecare contur e neobinuit de clar. Firete, adia puin vntul, dar nu suficient pentru ca s-mi fie rcoare, i s nu transpir. L-am rugat s m ierte. * Merg prea repede? se mir Gibberne i i reduse viteza la un mers rapid. * Ai luat din produsul acela? ntrebai gfind. * Nu, rspunse el. Cel mult o pictur de ap dintr-un recipient n care am splat ultim ele urme ale preparatului. Am luat puin noaptea trecut, tii.Dar asta este acum o ch estiune veche. -i eficacitatea sa e de dou ori mai mare? ntrebai. Cnd ne-am apropiat de intrarea casei sale, eram leoarc de transpiraie. * De o mie de ori, de multe mii de ori! strig Gibberne deschiznd cu un gest dr amatic plin de vigoare poarta de stejar sculptat n stil englezesc primitiv. * Phii 1 fcui, i-1 urmai spre u. * Nici nu pot mcar stabili de cte ori accelereaz, spuse el, cu cheia casei n mn. * i... * Clarific din tot felul de puncte de vedere fiziologia nervoas, d teoriei senz aiilor vizuale o form cu totul nou!... Ceru! tie de cte mii de ori. Vom examina toate acestea ulterior... Dar acum trebuie s ncercm preparatul. * S ncercm preparatul? ntrebai n timp ce strbteam coridorul. * Bincneles, spuse Gbbeme. care ajunsese n biroul su i se ntoarse ctre mine. Este olo, n fiola aceea mic verde! Numai dac nu cumva i-e fric? Sunt un om prudent de felul meu i mi plac aventurile mai mult n vorbe. Fr ndoial c era fric. Dar pe de alt parte, mai exist i mndrie. * Bine, am murmurat eu. Spui c l-ai ncercat? L-am ncercat, m asigur el. i nu pare s-mi fi dunat, nu e aa? nici mcar n-am devenit palid, i m simt...

M-am aezat jos. * D-mi butura, i-am spus. n cel mai ru caz, m va scuti de un tuns, i cred c asta e te una din cele mai nesuferite datorii ale unui om civilizat. Cum se ia preparat ul? * Cu ap, spuse Gbbeme, punnd jos cu zgomot o caraf. Sttea n picioare n faa biroului i m privea cu atenie: n tonul su apru o not pr * Nu e un preparat obinuit, tii? m avertiz el. Fcui un gest cu mna. * Trebuie s te previn, n primul rnd, c ndat ce l-ai nghiit, e necesar s nchizi abia dup vreun minut s-i deschizi cu foarte mare grij. Vei continua s vezi. Simul ved erii depinde de lungimea vibraiei, nu de mulimea senzaiilor; dar, dac ochii sunt des chii, retina sufer n momentul acela un fel de oc, un fel de dezordine neplcut care te ameete. ine-i nchii. * nchii, am repetat. Bine. * i n al doilea rnd, trebuie s stai linitit. Nu ncepe s te agii ncoace i ncolo lege cu vreo lovitur neplcut. Amintete-i c vei aciona de cteva mii de ori mai repede ai fcut-o vreodat pn acum; toate vor funciona mai repede: inima, plminii, muchii, cre erul i te vei lovi zdravn. N-ai s te poi feri nelegi? fiindc nu-i vei da seama. imi exact cum te simi acum. Numai c totul n lume i se va prea c se desfoar de ctev ori mai ncet dect nainte. Tocmai asta e ciudenia naibii! * Doamne! fcui eu. Vrei s spui c... * Vei vedea, spuse el i lu o mic msur. Privi la lucrurile de pe birou i continu: P hare, ap, toate sunt aici. Fiind la prima ncercare, am s-i administrez o doz mic. Preiosul coninut din fiol glgi. * Nu uita ce i-am spus, zise el, rsturnnd coninutul msurii ntr-un pahar, ca un che lner italian care msoar whisky. Rmi aezat, cu ochii strns nchii i n nemicare absol dou minute, mi ddu ultimele instruciuni. Apoi m vei auzi vorbind. Adug cam un deget de ap la doz n fiecare pahar. * nc ceva spuse el s nu pui paharul jos. Pstreaz-1 n mn i odihnete-i mna , aa. i acum... i ridic paharul. * Pentru Noul Accelerator! spusei eu. * Pentru Noul Accelerator! rspunse el. Am ciocnit, am but, i am nchis imediat oc hii. Cunoatei incontiena total n care te scufunzi cnd i se d kellen. n starea aceast st o bucat de vreme. Apoi l-am auzit pe Gibberne spunndu-mi s m trezesc. M-am micat i am deschis ochii. Sttea n picioare, ca mai nainte, cu paharul nc n mn. Paharul era go alt schimbare n-am remarcat. * Ei, cum e? am spus eu. * Nimic neobinuit? * Nimic. Poate o vag senzaie de veselie. Nimic mai mult. * Sunete? * E linite, i-am rspuns. Dumnezeule! Da! E linite. n afar de un fel de btaie uoar n rpit, ca ploaia cnd cade pe acoperi. Ce s fie asta? * Sunete descompuse n elementele lor, mi explic el. Dar nu sunt sigur. Privi la fereastr. Ai vzut vreodat pn acum la vreo fereastr o perdea nepenit aa? I-am urmat privirea. ntr-adevr, captul perdelei era cu colul ridicat, ca i cnd ar fi ngheat n timp ce flutura n adierea vntului. * Nu, n-am mai vzut. Ce ciudat! * i iat spuse el, descletndu-i mna de pe pahar. Firete, am tresrit, ateptndu-m ca paharul s cad i s se sparg. Dar, departe de a , prea c nici nu se mic; plutea n aer nemicat. * La aceast latitudine, spuse Gibberne, un obiect cade la nceput cu aproximati v 16 picioare pe secund. Aadar, paharul acesta cade acum cu 16 picioare pe secund. Numai c, tii, pn acum nu a czut nc nici cu o sutime de secund mcar. i-o spun, ca s ma mtructva de viteza imprimat de Acceleratorul meu. Flutur mna de jur mprejurul, deasupra i dedesubtul paharului care cobora ncet. n c ele din urm l lu de fund, l trase n jos i l puse cu grij pe mas. * Ei? m ntreb el i rse. * Nu e ru, i spusei i ncepui s m ridic cu mare pruden de pe scaun. M simeam foa e dispus, foarte uor, nestingherit, i aveam ncredere deplin n mintea mea. Totul n mine

aciona rapid. De exemplu, inima mi btea de o mie de ori pe secund, dar aceasta nu m jena de loc. Am privit pe fereastr. Un biciclist nemicat, cu capul aplecat i cu un nor de praf ncremenit n urma roii din spate, alerga cu toat viteza pentru a ntrece un tramcar n galop care nu se mica, n faa acestui spectacol de necrezut am rmas cu gura cscat de uimire. * Gibberne am strigat ct de mult va dura efectul acestei buturi afurisite? * Dumnezeu tie! rspunse el. Ultima dat cnd l-am luat m-am culcat i s-a consumat n timpul somnului, i spun c am fost speriat. Trebuie s fi durat cteva minute. Dar prea o re. Dup puin timp, cred ns c efectul slbete destul de brusc. Observai cu mndrie c nu m speriasem probabil fiindc eram doi n aceeai situaie. * De ce nu ne-am plimba puin pe afar? ntrebai. * Ai dreptate. * Or s ne vad. * Ce tot spui! Nicidecum! Ne vom mica de o mie de ori mai repede dect cea mai rapid scamatorie care a fost fcut vreodat. Haide! Pe unde plecm? Pe fereastr, sau pe u Am ieit pe fereastr. Cu siguran c dintre toate experienele ciudate prin care am trecut sau pe care mi le-am imaginat, sau despre care am citit c alii le-au fcut sau imaginat, plimbarea aceea scurt mpreun cu Gibberne prin Folkestone, sub influena Noului Accelerator, a fost cea mai stranie i mai bizar dintre toate. Am ieit pe poarta casei n osea i de aco lo am examinat minuios circulaia care parc nmrmurise. Partea de sus a roilor i cteva tre picioarele cailor tramcarului, sfrcul biciului i falca vizitiului care tocmai n cepuse s cate erau n mod perceptibil n micare, dar tot restul vehiculului acela aglom erat prea linitit. i cu desvrire tcut. Doar din gtlejul unui om rsuna un rpit slab e componentele acestui bloc ngheat era: un vizitiu, un taxator i unsprezece oameni! La nceput, cnd trecurm pe lng ei, ni se pru extraordinar, dar sfri prin a fi neplcu rm oameni ca noi, i totuinu n ntregime ca noi, nlemnii n atitudini neglijente, surpri mijlocul gesturilor. O Lat i un brbat i zmbeau unul altuia, un zmbet senzual care amen na s dureze n veci; o femeie cu o pelerin flfitoare i odihnea braul pe balustrad i c pentru vecie cu privirea aintit spre casa lui Gibberne; un brbat care parc era de c ear i mngia mustaa, altul i ntindea mna cu degetele epene spre plria ameninat e-am uitat lung, am rs, i ne-am strmbat ia ei, apoi au nceput s ne dezguste. Ne-am abt ut i am cotit prin faa ciclistului spre livezi. * Dumnezeule! strig deodat Gibberne. Privete! Urmrindu-i degetul, vzuio albin plut ind prin aer, cu aripile btnd rar i naintnd cu viteza unui melc, a unui melc nemaipomenit de lene. i astfel am ajuns n parc. Aici lucrurile preau mai extravagante dect toate cele de pri atunci. Pe estrad cnta orchestra, dei, pentru noi, sunetele pe care le scotea se reduceau la un huruit rguit, grav, un fel de ultim suspin prelung, care se tran sforma uneori ntr-un sunet ca dangtul rar i nbuit al unui clopot monstruos. Prin parc se vedeau oamenii nepenii, alii ca nite manechine ciudate, tcute, afectate, aplecai, g ta s cad, nlemnii n mijlocul unui pas n timp ce se plimbau. Am trecut pe ling un cel el care plutea n aer executnd o sritur i i-am urmrit micarea nceat a picioarelor n cobora spre pmnt. * Dumnezeule, uit-te aici! strig Gibberne, i ne-am oprit un moment n faa unui fel de dandy, mbrcat ntr-un costum din flanel alb cu dungi, pantofi albi i cu o panama pe cap, care tocmai se ntorsese s fac cu ochiul ctre dou doamne mbrcate n culori vii, p g care trecuse. Un semn cu ochiul nu este ceva atrgtor, dac-1 studiezi pe ndelete, cu toat atenia, aa cum fceam noi. i pierde orice vioiciune. Apoi ochiul n chestiune nu s nchide complet, iar sub pleoapa care coboar apare marginea de jos a irisului i o l inie alb. * De aici nainte spusei dac cumva cerul nu-mi va lua memoria, nu voi mai face niciodat cu ochiul. * Nici nu vei zmbi, adug Gibberne, cu ochii la dinii doamnei, care-i rspundea fan telui. * Nu tiu de ce, dar e o cldur infernal. S mergem mai ncet, am propus eu. * Ei hai, vino! spuse Gibbeme. Ne-am strecurat printre fotoliile cu roi de pe alee. Muli dintre cei din fotol ii preau aproape normali n inuta lor pasiv, dar feele schimonosite, stacoji, ale celo

r din orchestr nu erau de loc o privelite odihnitoare. Un domn cu faa purpurie nepeni se n mijlocul unei lupte violente cu vntul, n timp ce i mptura ziarul; erau multe semn c btea un vnt serios, dar noi nu l simeam. Am ieit din mulime, ne-am ndeprtat puin ntors i am privit-o. i fcea impresia unei reproduceri fidele n cear. Era nemaipomenit de interesant. Poate s par absurd, dar pri-vindu-i pe oamenii aceia m cuprinse un s entiment de superioritate triumftoare. Gndii-v ct era de minunat! Tot ceea ce spusese m, gndisem i fcusem de cnd preparatul ncepuse s acioneze n vinele mele se petrecuse p ru aceti oameni, pentru ntreaga omenire, ntr-o clip. * Noul Accelerator... ncepui eu, dar Gibberne m ntrerupse. * Uite pe afurisita aceea de btrn! spuse el. * Care btrn? * Locuiete alturi de mine, spuse Gibberne. Are un celu care chellie tot timpul. Te taia este prea mare! ! Uneori Gibberne era copilros i impulsiv. nainte de a-1 putea opri, se repezi, nfa c nefericitul animal, i alerg impetuos cu el ndreptndu-se spre stncile din apropiere! Era ceva cu totul extraordinar. Celuul, tii, nu ltra, nu se zvrcolea i nu ddea nici ai mic semn de via. Zcea eapn, ntr-o poziie de repaos somnolent. Era ca i cnd Gibber are l inea de gt, ar fi alergat cu un cine de lemn. * Gibberne am strigat las-1 jos! Dac continui s alergi aa, i vei aprinde hainel Pantalonii ti de pnz au i nceput s se prleasc! Se lovi cu palma peste coaps i se opri ovind. * Gibberne i-am strigat, ajungndu-1 din urm las-1 jos! Ne-am nclzit prea mult! A ta din cauza vitezei cu care alergm! Dou sau trei mile pe secund. Frecarea aerului! * Ce? fcu el, aruncnd o privire cinelui. * Frecarea aerului, i-am strigat. Frecarea aerului. Alergm prea repede. Ca me teoriii, Gibberne! Gibberne. Simt peste tot nite nepturi i un fel de transpiraie. Uite c oamenii au nceput s se mite puin. Cred c efectul nceteaz. Pune jos cinele. * Ce? fcu el. * nceteaz! am repetat. Suntem prea nfierbntai, i efectul nceteaz. Sunt ud leoarc Se uit la mine, apoi la orchestr. Rpitul ei rguit era cu siguran mai rapid. Apoi, o rotire grozav a braului, arunc cu putere cinele, care zbur rostogo-lindu-se prin a er, ncnsufleit nc, i ajunse n cele din urm deasupra umbrelelor de soare, ngrmdite l c, ale unui grup de oameni care stteau la taifas. Gibberne m strnse de cot. * La naiba! strig el. Cred c ai dreptate! Un fel de nepturi fierbini i... da. Omul acela i.mic batista! E clar. Trebuie s coborm de aici repede. Dar n-am putut s coborm destul de repede. Din fericii e, poate! Pentru c am fi alergat i dac am fi alergat, cred c am fi izbucnit n flcri. Mai mult ca sigur c am fi zbucnit n flcri! tii, nici unul dintre noi nu se gndise la asta... Dar, chiar nainte d a fi nceput s alergm, aciunea drogului ncetase. ntr-o fraciune de secund efectul Nou Accelerator trecuse. Parc din faa ochilor notri fusese tras o perdea. Am auzit voce a lui Gibberne foarte alarmat. * Stai jos, strig el i se trnti la pmnt. M am aezat pe iarb, la marginea parcului, prlind locul sub mine. i acum se mai v ede 0 pat de iarb ars n locul unde am stat. n acel moment toate lucrurile nemicate pru c se trezesc, sunetele neclare ale orchestrei izbucnir ntr-o explozie melodioas, cei ce se plimbau i puser picioarele pe pmnt i pir n diferite direcii, jurnalele i s epur s fl-fie, zmbetele se transformar n cuvinte, cel care fcea cu ochiul termin de t i i vzu de drum, mulumit de sine, iar toat lumea de pe scaune r,e mica i vorbea. Toat lumea se nsufleise din nou, se mica tot att de repede ca i noi, sau mai degra b noi ncetasem s ne micm mai repede dect restul lumii. Era ca i cum am fi fost ntr-un en rapid care i ncetinete viteza cnd intr n staie. O secund sau dou mi se pru c t ile se rotesc n jurul meu. Am avut o senzaie de grea, foarte trectoare, i asta a fost totul. Iar celuul, care pruse o clip c plutete n aer, dup ce fora braului lui Gibb onsum, czu cu vitez crescnd, strpungnd umbrela de soare a unei doamne! Aceasta ne-a salvat. n afar de un btrn corpolent, dintr-un fotoliu cu roi, care, fr ndoial a tresrit cnd ne-a vzut i ne-a privit apoi de cteva ori cu ochi bnuitori, u m nel, i-a spus ceva despre noi i ngrijitoarei sale, nu cred s fi remarcat nimeni ap ariia noastr brusc. Fiindc trebuie s fi aprut brusc. Aproape imediat hainele au ncetat s ne fumege, dei iarba de sub mine era att de fierbinte, nct m jena. Atenia fiecruia lusiv aceea a orchestrei Asociaiei pentru Distracii, care, cu aceast ocazie, pentru

n-tia oar n istoria ei a cntat fals era reinut de un fapt uimitor i de un schell imitor. Un celu de ras respectabil, supraalimentat, care dormea linitit la rsrit de es rada orchestrei, a czut brusc prin Umbrela unei doamne, la apus de aceeai estrad pui n prlit din cauza vitezei extreme cu care se miease prin aer. i asta n zilele noastr e, cnd atia sunt prostii de spiritism, de superstiii...! Toi s-au ridicat deodat n pi are, s-au clcat unii pe alii, au rsturnat scaunele, iar un poliai alerga din rsputeri . Nu tiu cum s-au sfrit toate acestea. Eram prea preocupai s nu fim implicai n aceast estiune i s pierim ct mai repede din faa ochilor btrnului domn din fotoliul cu roate. Nu ne puteam permite s facem cercetri amnunite, ndat ce ne-am rcorit i ne-am revenit icient din ameeal, grea i zpceal, ne-am ridicat n picioare i, ocolind mulimea, net paii napoi, de-a lungul oselei, spre casa lui Gibberne. Cu toat larma aceea, l-am auzit foarte clar pe domnul care edea ling doamna cu umbrelua de soare rupt, amenin nd intrebuin nd un limbaj cu totul nejustificat fa de anul dintre acei ngrijitori de sca une care au scris pe apc Inspector; dac nu dumneata, atunci cine a aruncat cinele? 1 nea el. Capacitatea de a percepe micrile i zgomotele ne-a revenit prea brusc, pentru a putea face observaii amnunite, cum intenionam. Ne preocupa de altminteri foarte mult i starea noastr (hainele erau nc groaznic de fierbini, iar pantalonii albi ai lui Gi bberne, prlii pe coapse, cptaser o culoare cafenie-deschis). ntr-adevr, nu am fcut n observaie de valoare tiinific n timpul acelei ntoarceri. Albina, desigur, dispruse. M am uitat dup biciclist, dar cnd ajunserm n Upper Sandgate Road, ieise din raza vederi i noastre, sau nu-1 puteam zri din cauza circulaiei: tramcarul, cu pasagerii si, nsu fleii acum cu toii i n micare, uruia prin dreptul bisericii din apropiere, gonind cu v itez. Am observat totui c pragul ferestrei prin care am srit cnd am ieit din cas era uor prlit i c urmele picioarelor noastre pe pietriul de pe crare erau neobinuit de adnci. Aceasta a fost prima mea experien cu Noul Accelerator. Toate ntmplrile s-au petre cut ntr-o secund sau dou. Trisem o jumtate de or n timp ce orchestra cntase, poate, d uri. Nou ns ni se prea c ntreaga lume se oprise pentru ca noi s-o putem examina n voie Lund n consideraie toate circumstanele, i n special innd seama de pripeala cu care n m aventurat afar din cas, experiena s-ar fi putut cu siguran termina mult mai neplcut. Aceasta indic, fr ndoial, c Gibberne mai are nc mult de studiat nainte ca preparatu poat fi ntrebuinat cu uurin; dar eficacitatea lui este demonstrat fr nici o ndoial De la aventura aceasta Gibberne a fcut progrese continue n ceea ce privete cont rolarea aciunii preparatului. Am luat de cteva ori, sub conducerea sa, doze msurate , fr cel mai mic efect duntor, dei trebuie s mrturisesc c nu m-am mai aventurat afar cas, n timp ce eram sub influena Acceleratorului. Pot meniona, de exemplu, c aceast po vestire a fost scris cu ajutorul su, ntr-o singur edin, fr ntrerupere -doar ct am ite ciocolat. Am nceput la 6,25, i ceasul meu arta acum c a trecut aproape un minut du p 6,30. Oricum, nu poi abuza asigurndu-i un lung interval ncntrerupt de munc n mijlocu unei zile pline de obligaii. Gibberne lucreaz acum la aspectele cantitative ale p reparatului su, fcnd cercetri speciale asupra efectelor deosebite la diferite tipuri de constituii. El sper ca apoi s descopere un ncetinitor cu ajutorul cruia s-i corect eze puterea, n prezent cam prea mare. ncetinitorul, utilizat singur, va avea, firete, un efect contrariu. EI va permite pacientului su s concentreze multe ore obinuite doar n cteva secunde i astfel s se menin ntr-o inactivitate apatic, un fel de lips d iciune glacial n mediul cel mai nsufleit sau iritant. Cele dou preparate vor produce cu siguran o adevrat revoluie n viaa civilizat. Este nceputul eliberrii noastre de mpului, despre care vorbete Car-lyle.. n timp ce Acceleratorul ne va permite s ne con centrm cu o putere grozav n orice moment sau ocazie care necesit maximum de efort in telectual i de vigoare, ncetinitorul ne va asigura o linite deplin n momente de amrc plictiseal orict de mari. Poate c sunt puin cam optimist n ceea ce privete ncetinito care, desigur, abia de-acum ncolo urmeaz s fie descoperit, dar despre Accelerator nu poate fi vorba de nici un fel de ndoial. Apariia sa pe pia ntr-o form comod, control l i asimilabil este o chestiune de cteva luni. Se va putea obine la toate farmaciile i drogheriile n nite sticlue verzi, la un pre ridicat, dar nicidecum exagerat, dac se iau n consideraie calitile sale extraordinare. Se va numi Acceleratorul Nervos Gibber ne, i Gibberne spera c-1 va putea furniza n trei concentraii: de 200, 900 i 2 000, deo sebite respectiv prin etichete galbene, roz i albe. Fr ndoial c ntrebuinarea sa face posibile tot felul de lucruri extraordinare; fire

, unii s-ar putea deda cu impunitate chiar la aciuni criminale, furindu-se printre interstiiile timpului. Ca orice preparat cu aciune puternic poate da loc la abuzuri. Noi am discutat, totui, foarte amnunit acest aspect al chestiun ii i am hotrt c e o chestiune de medicin legal, cu total nafara sferei noastre de acti itate. Vom produce i vom vinde Acceleratorul iar n ceea ce privete consecinele, vom ma vedea. UN VIS APOCALIPTIC n romnete de B. BEREANU Omul cu faa alb intr n compartiment la Rugby. Se mica ncet, n ciuda insistenei ha ului su, i nc de cnd era pe peron am observat ct de bolnav prea. Se aez greoi cu un n, n colul din faa mea, fcu pe jumtate ncercarea de a-i aranja alul de cltorie, i at, cu ochii aintii n gol. Apoi, simind c-1 observ, mi arunc o privire i ntinse o m de vlag s-i ia ziarul. Apoi se uit iari spre mine. M prefcui c citesc. Mi-era team c-1 fcusem s se simt stnjenit, i dup o clip r s-I aud vorbind. * Poftim? ntrebai eu. * Cartea aceea, repet el artnd cu un deget scheletic, e o carte despre vise. * Evident, rspunsei eu, cci ineam n mn Strile de vis a lui Fortnum-Roscoe, iar tit ul era scris pe copert. Rmase tcut cteva clipe, ca i cum i-ar fi cutat cuvintele. * Da, zise el n cele din urm, dar ei nu-i spun nimic. n prima clip nu nelesei ce vrea s zic. * Habar n-au adug el. l cercetai cu ceva mai mult atenie. * Sunt vise i vise! spuse el. Acest gen de fraz nu-1 contest niciodat. * Presupun... ncepu el ezitnd. Dumneata visezi vreodat? Vreau s spun, visuri ade vrate. * Eu visez foarte puin, rspunsei. M ndoiesc dac am trei vise adevrate pe an. * Aha! fcu el i pru c st cteva clipe s-i adune gndurile. Visele dumitale nu se a c cu amintirile? ntreb apoi brusc. Nu rmi n cumpn? i se ntmpl asta ori ba? * Aproape niciodat. Afar doar de cte o clip de ezitare, i aceea foarte rar. Cred c nu li se ntmpl multora. * Ce zice sta? m ntreab el artnd cartea. * Zice c se ntmpl uneori, i d explicaia obinuit cu intensitatea impresiilor i a menea lucruri, i c tocmai din cauza asta, de obicei nu se ntmpl. Cred c dumneata tii c va despre aceste teorii... * Foarte puin... doar c sunt greite. Mna sa osoas se juc ctva timp cu chinga ferestrei. M pregteam s-mi reiau lectura, asta pru s grbeasc remarca lui urmtoare. Se aplec nainte, aproape ca i cum ar fi vrut ating. ( Exist ceva care se numete vis consecutiv... care continu noapte de noapte? * Cred c da. Se dau cazuri n cele mai multe cri despre turburrile mintale. * Turburri mintale? Da. Pot spune c aa sunt. Acesta e locul lor. Dar ceea ce vr eau s spun... i privi ncheieturile scheletice ale degetelor. Se viseaz ntotdeauna ace ai lucru? Sau este altceva? N-ar putea fi altceva? A fi putut s curm aceast conversaie agasant de n-ar fi fost nelinitea crispat de p faa lui. mi amintesc acum nfiarea ochilor si teri, cu pleoape nroite, poate cunoa e. * Nu discut doar din spirit de contrazicere, zise el. Lucrul acesta m ucide. * Visele? * Numete-le vise. Noapte de noapte. Vii!... att de vii... asta... i art privelite care trecea prin faa ferestrei pare ireal n comparaie cu ele. Abia dac pot s-mi amin tesc cine sunt, cu ce m ocup... Tcu. * Chiar i acum... * Vrei s spui c visul este ntotdeauna acelai? l ntrebai eu. * Sa terminat.

* Adic? * Am murit. Ai murit? * Zdrobit i ucis, i acum, partea din mine care era n visul acela e moart. Moart p e vecie. Visam c eram un alt om, tii, trind ntr-alt parte a lumii i n alte timpuri. Vi am asta noapte de noapte. Noapte de noapte m trezeam n cealalt via. Scene noi i ntmpl oi... pn cnd n cele din urm... * Pn cnd ai murit? * Pn cnd am murit. * i de atunci... Nu, zise el. Mulumesc lui Dumnezeu! Asta a fost sfritul visului... Evident, visul acesta m interesa. i la urma urmei, aveam o or naintea mea, ncepea s se ntunece, iar cartea lui Fortnura-Roscoe era destul de plictisitoare. * Trind alte timpuri 1 zisei eu. Vrei s spui ntr-o alt epoc? * Da. * Trecut? x * Nu, care va veni... n viitor. * n anul treimii, de exemplu? * Nu tiu ce an era. tiam cnd eram adormit, adic atunci cnd visam, dar acum nu... nu acuma cnd sunt treaz. Exist o mulime de lucruri pe care le-am uitat de cnd rn-am trezit din aceste vise, cu toate c le tiam cnd eram n... presupun c era numai vis. Ei numeau altfel anii, nu aa cum i numim noi... Cum le spuneau ei? i duse mna la frunte . Nu, zise el, am uitat. Rmase cu un zmbet ters. O clip, m temui c nu-mi va mai povesti visul. Nu-mi plac d e obicei oamenii care-i istorisesc visele, dar acesta mi fcea cu totul alt impresie. ncercai chiar s-i ajut, * A nceput cu.. i sugerai eu. * nc de la nceput a fost viu. Parc m trezeam n el deodat. i e curios c n visele de care vorbesc nu-mi aminteam niciodat de viaa pe care o triesc. acum. Prea ca i cum viaa din vis era suficient att timp ct dura. Poate c... Dar am s-i povestesc cnd am s-mi pot aminti mai bine. Nu-mi amintesc nimic limpede, pn cnd mm pomenit stnd ntr-un fel de loggia care da spre mare. Moiam, i deodat m-am trezit-., proaspt i vioi... de loc ca n vis... pentru c fata ncetase s-mi mai fac vnt cu evanta . * Fata? * Da, fata. Nu trebuie s m ntrerupi, c m ncurci. Se opri brusc. * N-ai s m crezi nebun? ntreb el. * Nu, rspunsei eu; visai 1 Povestete-mi visul. * M-am trezit, cum zic, pentru c fata ncetase s-mi mai fac vnt. Nu eram surprins c m aflam acolo, nimic nu mi se prea ciudat, nelegi. N-aveam nici senzaia c a fi czu lo din cer. Pur i simplu am nceput de la acel punct. Toate amintirile pe care le a veam despre aceast via, aceast via din secolul al nousprezecelea, se terser cnd m-a t, disprnd ca un vis. tiam totul despre mine, tiam c numele meu nu mai era Cooper, ci Hedon, i tiam totul despre poziia mea n lume. Am uitat multe de cnd m-am trezit... e ste o lips de legtur... dar atunci totul era foarte limpede i firesc. Ezit din nou, apucnd chinga ferestrei i uitndu-se la mine cu un aer rugtor. * i se par prostii toate astea? * Nu, nu! strigai eu. Continu. Spune-mi cum era loggia aceea. * Nu era de fapt loggie... Nu tiu cum s-o numesc. Ddea spre sud. Era mic. Era t oat n umbr, afar de semicercul de deasupra balconului care lsa s se vad cerul, marea olul unde sttea fata. Eu eram pe un divan... era un divan de metal cu perne vrgate. .. i fata sttea rezemat de balustrada balconului, cu spatele spre mine. Lumina rsritu lui de soare i cdea pe o ureche i pe unul din obraji. Gtul ei alb i frumos, i buclele mici care se ghemuiau acolo, i umrul ei alb erau n soare, iar toat graia trupului ei era n umbra albastr i rcoroas. Era mbrcat... cum pot s-i descriu? Uor i cu faldur ea acolo, m-am gndit ct de frumoas i atrgtoare era, ca i cnd n-a mai fi vzut-o nici te. i cnd n cele din urm am suspinat i m-am ridicat ntr-o rn, ea s-a ntors cu faa s e... Se opri. * Am trit cincizeci i trei de ani n lumea aceasta. Am avut mam, surori, prieteni , soie i fiice... Toate chipurile lor, ntregul lor ir de chipuri l cunosc. Dar faa ace

stei fete... este mult mai real pentru mine. Pot s-mi amintesc de ea, parc o vd aiev ea... A putea s-o desenez ori s-o pictez. i la urma urmei... Se opri, dar eu nu spusei nimic. * O fa de vis... o fa ca n vis. Era frumoas. Nu frumuseea aceea grozav, rece i d adoraie, ca frumuseea unei sfinte; nici frumuseea care d natere pasiunilor aprinse; ci un fel de radiaie, cu buze dulci care se muiau n zmbete, i nite ochi cenuii i gravi i se mica graios, prea c are parte de tot ce-i plcut i ginga pe lume... Tcu, iar faa lui rmase aplecat n jos i ascuns. Apoi ridic privirea spre mine i c u, nemaifcnd nici o ncercare de a-i ascunde marea consolare pe care o gsea n realitate povestirii sale. * nelegi, renunasem la toate planurile i ambiiile mele, lsasem la o parte toate ac unile i dorinele mele, numai de dragul ei. Fusesem un om puternic, acolo departe n nord, cu mult influen i avere i cu o mare reputaie, dar nimic din toate astea nu prea merite s le mai ai cnd o aveai pe ea. Venisem n acest loc, n acest ora al plcerilor ns rite, cu ea, i lsasem toate lucrurile acelea s se nruie i s se ruineze, doar pentru ami salva cel puin o rmi din via. n timp ce o iubeam, nainte de a ti i c ea m iu -mi imagina c ea va ndrzni... c noi vom ndrzni, ntreaga mea via pruse pustie i goa enu. Chiar c era praf i cenu. Noapte de noapte i zile n ir o doream i tnjeam dup tul meu se izbise de acest lucra interzis! Dar e imposibil ca un om s-i poat descr ie altuia asemenea lucruri. Este o emoie, este o nuan, o lumin care vine i se duce. N umai c atunci cnd este acolo totul se schimb, absolut totul. Lucrul important e c am plecat i ram lsat n situaia aceea de criz, s fac ce vor. * Pe cine ai lsat? ntrebai eu nedumerit. * Pe oamenii aceia din nord. Vezi... n visul acesta, cel puin... fusesem un om mare, genul acela de om n care ceilali ajung s se ncread, s se strng n jurul lui. M ne de oameni care nu m vzuser niciodat erau gata s fac orice i s rite, pentru c ave ere n mine. Jucasem acest rol ani ntregi, acest rol mare i greu, acest rol politic vag i monstruos, n mijlocul intrigilor i trdrilor, discursurilor i agitaiei. Era o lum vast i frmntat, n cele din urm am ajuns s am un rol conductor mpotriva Bandei... t s tii c i se zicea Banda... un fel de compromis de proiecte ticloase i ambiii josnice enorme stupiditi pentru a emoiona publicul, i tot soiul de fraze retorice... Banda care inea an dup an lumea n agitaie i orbire, n tot acest timp se ndrepta din ce n ce i mult spre un cumplit dezastru. Dar nu m pot atepta ca dumneata s nelegi toate frmnt e i complicaiile din anii aceia. Toate acestea, pn n cele mai mici amnunte, erau n vis l meu. Cred c visasem asta spre diminea, cu puin nainte de a m trezi, i conturul ters unui lucru nou i ciudat, pe care mi-1 nchipuisem, continua s pluteasc n jurul meu, n timp ce m frecam la ochi. Era o afacere murdar, care m fcea s-i mulumesc lui Dumnezeu pentru lumina soarelui. M-am aezat pe marginea divanului i am rmas s m uit la femeia aceea i s m bucur... s m bucur c am scpat din tumultul, din nebunia i violena aceea, era prea trziu. La urma urmei, m gndeam eu, asta e viaa: iubire i frumusee, dorin i re, iar toate luptele acelea sumbre pentru nite scopuri uriae i vagi nu au nici o v aloare. i m condamnam c rvnisem s fiu conductor, cnd a fi putut s-mi consacru zilele i iubirii. Dar atunci, m gndii eu, dac nu mi-a fi petrecut tinereea n chip sobru i aus er, a fi putut s m irosesc cu tot soiul de femei vanitoase i nedemne, i la gndul acest a toat fiina mea s-a ndreptat cu dragoste i tandree spre iubita mea, spre stpna inimii mele, care venise n cele din urm i m silise... m silise prin farmecul ei nebiruit... s m lepd de viaa aceea. O merii, i-am spus, vorbind fr intenia ca ea s m aud; o merii, iubita mea; meri i lauda i totul. Iubire 1 s te am pe tine nseamn mai mult ca orice. i la murmurul gla ului meu ea se ntoarse. Vino s vezi, strig ea parc o aud i acum vino s vezi rsritul soarelui pe Monte . mi amintesc cum am srit n picioare i m-am dus lng ea pe balcon. i-a pus mina alb umrul meu i mi-a artat o grmad mare de calcar nroindu-se i prinznd parc via. Am p mai nti am observat soarele pe faa ei, mngindu-i linia obrajilor i gtului. Cum a pute descriu scena pe care o aveam n faa noastr? Eram. la Capri... * Am fost acolo! zisei eu. M-am urcat pe Monte Solaro i am but vero Capri... o butur tulbure ca cidrul... cnd am ajuns n pisc. * Ah! zise omul cu faa alb; atunci pesemne c poi s-mi spui... vei ti dac acesta er ntr-adevr Capri. Cci n viaa aceasta eu n-am fost niciodat acolo. Las-m s-i descriu

lam ntr-o odi, una dintr-o mulime imens de odie de acolo, foarte rcoroas i nsorit ul unui soi de promontoriu, la mare nlime deasupra mrii. ntreaga insul, tii, era un ho el enorm, extrem de complex, de partea cealalt erau mile ntregi de hoteluri plutito are i imense platforme plutitoare pe care veneau mainile de zbor. Ei l numeau ora al plcerii. Desigur, n vremea dumitale n-a existat nici unul... adic, ar trebui s spun , nu exist nici unul acum. Bincneles, acum! Da I i vezi, aceast odaie a noastr era la extremitatea promontoriului, aa c puteai vedea Ia rsrit i la apus. Spre rsrit se afla mare falez, de vreo mie de picioare nlime, de un cenuiu rece, n afar de o singur muc luminat n auriu, iar dincolo de ea era Insula Sirenelor i o coast lin care se pierdea n lumina fierbinte a soarelui. i cnd te ntorceai spre apus, se vedea n apropiere un mic golf, o fie de plaj nc n umbr. i din aceast umbr se ridica Solaro, drept i na sta roie i aurie, ca o minune aezat pe un tron, iar luna alb plutea deasupra ei pe ce r. i n faa noastr, de la rsrit la apus, se ntindea marea cu nenumratele ei nuane, pl brci cu pnze. Spre rsrit, desigur, aceste barcue erau cenuii, minuscule i se zreau fo e desluit, dar spre apus ele erau ca nite brcue de aur, de un aur strlucitor, aproape ca nite flcri mici. i chiar dedesubtul nostru se afla o stnc cu o arcad spat n ea. bastr a mrii se fcea verde i nspumat n jurul stncii, i din arcad cobora o galerie. * Cunosc stnca aceea, zisei eu. Eram ct pe ce s m nec acolo. Se chema Faraglioni. * j Faraglioni? Da, aa o numea ea, rspunse omul cu faa alb. Era o poveste... dar asta... i duse din nou mna la frunte. * Nu, zise el, am uitat povestea aceea... n fine, acesta este primul lucru de care mi amintesc, primul vis pe care l-am avut, odaia aceea umbroas, aerul i cerul minunat i iubita aceea a mea, cu braele ei albe i rochia graioas, i cum stteam i vor m ntre noi aproape n oapt. Vorbeam ri oapt nu pentru c ar fi fost cineva care s ne a r pentru c era atta prospeime n sufletele noastre, nct gndurie ne erau, cred, puin c eriate s se vad transpuse n vorbe. i de aceea erau rostite optit. Apoi ni s-a fcut foame i am plecat din odaia noastr, trecnd printr-un coridor st raniu cu podeaua mictoare, pn cnd am ajuns n marea sal pentru micul dejun, n care era havuz i rsuna muzica. Era un loc plcut i vesel, plin de soare i rcorit de picturile d ap, i ncrcat de murmurul muzicii. Am stat i am mncat, zmbindu-ne, fr s iau n seam e m privea de la o mas alturat. Apoi ne-am dus n sala de dans. Dar nu pot s descriu aceast sal. Locul era enorm, mai mare dect orice cldire pe care ai vzut-o vreodat, i ntr-un col era vechea poart Capri, prins n peretele unei galerii care se afla sus, deasupra capului. Grinzi s ubiri, tulpine i fire de aur neau din stlpi ca nite fntni, se ntindeau ca o Auror eziul acoperiului i se mpleteau ca nite vrji. De-a lungul ntregului cerc pentru dansat ri se aflau figuri frumoase, dragoni stranii i lmpi suspendate cu tot felul de for me groteti. Sala era inundat de lumin artificial care imita zorii zilei. i cnd am trec ut prin mulime, oamenii s-au ntors i ne-au privit, cci numele i figura mea erau cunos cute n ntreaga lume, ca i felul cum renunasem pe neateptate la mreie i la lupt, ca s locul acesta. i se uitau tot astfel i la doamna de lng mine, dei jumtate din povestea apropierii dintre noi era necunoscut sau rstlmcit. Iar civa dintre oamenii care se afl u acolo m socoteau un om fericit, n ciuda ruinii i dezonoare! ce se abtuse asupra num elui meu. Aerul era plin de muzic, plin de miresme armonioase, plin de ritmul micrilor gr aioase. Mii de oameni frumoi erau ngrmdii n sal, miunau pe galerii, stteau n nenum i retrase; erau mbrcai n culori splendide i ncoronai cu flori; mii dintre ei dansau n rcul uria de sub imaginile albe ale vechilor zei, i procesiuni strlucite de tineri i fete se micau dintr-o parte n alta. Am dansat i noi doi, nu dansurile monotone din zilele voastre... din vremea aceasta, vreau s spun... ci dansuri care erau frumo ase, ameitoare. i acum parc o vd pe iubita mea dan-snd... dansnd cu vioiciune. Dansa, trebuie s tii, cu o fa serioas; dansa cu o demnitate grav, i totui mi zmbea i m m m mngia cu ochii ei. Muzica era felurit, murmur el. Era ca o... Nu, nu pot s-o descriu; dar era inf init mai bogat i mai variat dect orice muzic pe care am auzit-o vreodat treaz. i apoi, dup ce am sfrit dansul, un om a venit s-mi vorbeasc. Era un brbat slab, ho , mbrcat foarte sobru pentru locul acela, i-i observasem faa de cnd m privise n sala m cului dejun, cci dup aceea, cnd trecuserm de-a lungul coridorului, i evitasem privire a. Dar acum, cnd edeam ntr-un alcov zmbind ncntai de toi oamenii care se perindau nt

necurmat du-te-vino pe podeaua lustruit, el veni, m atinse cu mna i mi vorbi, aa c am ost silit s-1 ascult. M-a rugat s-i ngdui s-mi vorbeasc cteva clipe ntre patru ochi. Nu, i spusei eu. N-am nici un secret fa de aceast doamn. Ce vrei s-mi spui? Mi-a spus c era vorba de o chestiune prea ordinar, sau n orice caz prea neinter esant, ca s fie auzit de o doamn. Poate c i pentru mine e la fel, zisei eu. El arunc o privire spre femeie, ca i cum era gata s apeleze la ea. Apoi m-a ntre bat brusc dac auzisem despre o mare i rzbuntoare declaraie pe care o fcuse Evesham. Tr ebuie s tii c Evesham fusese nainte al doilea om dup mine n conducerea acelui mare par tid din nord. Era un om impetuos, aspru i lipsit de tact, i numai eu fusesem n star e s-1 domin i s-1 potolesc. Cred c mai mult din cauza lui dect dintr-a mea fuseser cei lali att de ngrijorai cnd m-am retras. i astfel, ntrebarea dac auzisem despre declara celuia mi trezi din nou vechiul interes pentru viaa de care m lepdasem vremelnic. De mai multe zile n-am mai ascultat nici o tire, zisei eu. Ce-a spus Evesham? i atunci omul acela mi spuse bucuros i trebuie s mrturisesc c am rmas uimit de neb nia nesbuit a lui Evesham manifestat n vorbele slbatice i amenintoare pe care le folo e. i mesagerul acesta, pe care l trimiseser la mine, nu numai c mi relat discursul lui Evesham, dar continu s-mi cear sfaturi i s-mi arate ce ateptau ceilali de la mine. n mp ce vorbea, iubita mea sttea puin aplecat nainte i ne observa pe amndoi. Vechiul meu obiect de a plnui i de a organiza re-nscu. Aproape c m i vedeam ntorc -m pe neateptate n nord, i presimeam tot efectul dramatic al acestei ntoarceri. Tot ce spunea acest om dovedea dezordinea din sinul partidului, dar nu i distrugerea lu i. M-a ntoarce mai puternic dect venisem. i apoi m-am gndit la iubita mea. nelegi... c m s-i spun? Erau anumite particulariti n relaiile noastre... aa cum stau lucrurile, nr trebui s-i mai spun despre asta... particulariti care ar fi fcut prezena ei alturi d mine imposibil. Ar fi trebuit s-o prsesc; ntr-adevr, ar fi trebuit s renun cu totul l ea, ca s pot face tot ce puteam acolo, n nord. i omul acela tia asta, chiar n timp c e mi vorbea, i tia i dnsa c paii mei spre datorie nsemnau mai nti desprirea, apoi a ei. La gndul acesta, visul meu de ntoarcere se spulber. M ntorsei pe neateptate spre omul acela, n timp ce el i nchipuia c elocina sa ctiga teren n mine. Ce am eu de-a face cu toate aceste lucruri acum? zisei eu. Am terminat cu ele . Crezi c eu am venit aici ca s cochetez cu oamenii ti? Nu, zise el, dar... De ce nu m lai n pace? Am terminat cu lucrurile acelea. Am ncetat s mai fiu altcev a dect un simplu particular. Da, rspunse el. Dar te-ai gndit?... aceste vorbe rzboinice, aceste provocri nesbui te, aceste slbatice agresiuni... M-am ridicat n picioare. Nu, strigai eu. Nu vreau s te aud. Ana inut seam de toate aceste lucruri, le-am cntrit... i am plecat de acolo. El pru s se gndeasc la posibilitatea de a insista, i mut privirea de la mine la do mna care sttea alturi i se uita la noi. Rzboi, zise el, ca i cum ar fi vorbit cu sine nsui, apoi se ntoarse ncet i plec Rmsei prins n viitoarea de gnduri pe care o strnise apelul acestui ins. Auzii glasul iubitei mele. Dragulmeu, zise ea, dar dac au nevoie de tine?... Nu i sfri fraza i se ntrerupse. M ntorsei spre faa ei dulce, i balana gnduril u s se clatine. Au nevoie de mine numai ca s fac un lucru pe care ei nu ndrznesc s-1 fac, zisei eu ! Dac n-au ncredere n Evesbam, pot s termine cu el i singuri. Ea m privi cu ndoial. Dar rzboiul... zise ea. Vzui pe chipul ei aceeai ndoial pe care o vzusem i mai nainte, o ndoial cu privi ea i la mine, o prim umbr a descoperirii care, dac ar putea fi vzut ntreag i clar, trebuit s ne despart pentru totdeauna. Eu aveam mintea mai matur dect a ei i o puteam influena ntr-o direcie sau alta. Iubita mea, zisei eu, nu trebuie s te necjeti cu aceste lucruri. Nu va fi nici u n rzboi. Cu siguran c nu va fi nici un rzboi. Epoca rzboaielor a trecut. Ai ncredere ine, cci tiu cum stau lucrurile. N-au nici un drept asupra mea, iubito, i nimeni nu are vreun drept asupra mea. Am fost liber s-mi aleg viaa i am ales-o pe aceasta.

Dar rzboiul..., zise ea. M-am aezat lng ea. Am cuprins-o cu braul i i-am luat mna n mna mea. M-am silit s nesc aceast ndoial, m-amapucat s-i umplu din nou gndurile cu lucruri plcute. Am minit, i minind-o m-am minit i pe mine. i ea nu atepta altceva dect s m cread, nu atept te. nscurt timp umbra s-a risipit i am pornit n grab spre locul nostru unde ne scldam n mare zilnic, la Grotta del Bove Marino. Am notat i ne-am stropit unul pe altul, i n apa aceea care m inea la suprafa mi se prea c devin mai uor i mai puternic dect apoi am ieit uzi i ncntai i am nceput s alergm printre stnci. i dup aceea ne-am e de baie i ne-am aezat s ne nclzim la soare, dar numaidect am nceput s moim, eu cu rezemat de genunchii ei, i am simit-o cum i aaz mna pe prul meu i l mngie uor. A at, un zgomot ca acela cnd plesnete struna unei viori m-a trezit i m-am pomenit n pro priul meu pat din Liverpool, n viaa de astzi. Numai c o bucat de vreme nu mi-a venit s cred c toate aceste clipe vii nu fusese r altceva dect substana unui vis. De fapt, nu puteam s cred c era un vis, cu toat realitatea sobr a lucrurilor din jurul meu. M-am mbtat i m-am mbrcat dup cum aveam obiceiul, i n timp ce m brbierea am de ce eu, dintre toi oamenii, s fiu nevoit s-o prsesc pe femeia iubit i s m ntorc olitica fantastic din asprul i frmntatul nord. Chiar dac Evesham ar fi mpins din nou l umea la rzboi, ce m privea pe mine? Eram i eu om, cu inim omeneasc i de ce a simi n rspunderea unei zeiti, pentru calea pe care apuc lumea? Trebuie s tii c nu n felul acesta gndese eu la afaceri, la afacerile mele reale. Sunt avocat, tii, i am un principiu. Viziunea era att de real, trebuie s m nelegi, att de diferit de un vis, nct mi mereu o mulime de amnunte ncnsemnate; chiar i ornamentul de pe coperta unei hri ce se afla n sufragerie pe maina de cusut a soiei mele, mi-am amintit cu cea mai mare cl aritate linia aurit de pe scaunul din alcovul n care sttusem de vorb cu trimisul par tidului din care dezertasem. Ai auzit vreodat de un vis ca sta.? * Cum adic? * Astfel nct dup aceea s-i aminteti amnunte pe care le uitasei. Rmsei pe gnduri. Nu observasem niciodat acest lucru, dar cred c avea dreptate. * Niciodat, zisei eu. Mi se pare c aa ceva nU se ntmpl niciodat cnd e vorba de vi * Nu, rspunse el. Dar mie mi s-a ntmplat. Eu sunt avocat la Liverpool, trebuie s nelegi, i nu pot s nu m ntreb ce vor gndi despre mine clienii i oamenii de afacer re stau de vorb n biroul meu, dac le-a spune pe neateptate c sunt ndrgostit de o fat se va nate peste dou sute de ani sau i mai trziu i c sunt ngrijorat de politica strtr-str-nepoior mei. n ziua aceea am fost ocupat mai ales cu arendarea unei cldiri pe o perioad de nouzeci i nou de ani. Era vorba de un constructor particular care era grb it, iar noi vroiam s-i impunem tot felul de restricii. Am avut o ntrevedere cu el i a dat dovad de o anumit lips de cumptare care m-a fcut s m duc mai apoi la culcare nc tat. n noaptea aceea n-am avut nici un vis. i nici n noaptea urmtoare n-am visat nim ic, cel puin vreun vis de care s-mi amintesc. O parte din convingerea aceea a unei realiti intense dispru. ncepui s cred c a fos t: cu siguran un vis. i apoi a venit djn nou. Cnd visul a venit din nou, dup vreo patru zile, era eu totul altfel. Sunt sigu r c cele patru zile trecuser i n vis. Multe lucruri se ntmplaser n nord, i umbra lor ernuse din nou ntre noi, i de ast dat nu s-a mai risipit att de uor. Am nceput prin a ea ntr-o stare de meditaie posac. De ce, n ciuda tuturor, s fiu nevoit s m ntorc, s pentru tot restul vieii la trud i ncordare, la insulte i venice nemulumiri, numai ca salvez sute de milioane de oameni obinuii, pe care nu-i iubeam, pe care de cele ma i multe ori nu puteam s fac altceva dect s-i dispreuiesc, de frmntrile i nelinitea r ui i a unei dezordini nesfrite? i, la urma urmei, a putea s nu reuesc. Ei cu toii i propriile lor eluri nguste, i de ce n-a tri i eu ca orice om? i din astfel de gnduri a trezit glasul ei, i mi-am ridicat ochii spre ea. M-am pomenit treaz i mergnd. Ieiserrn deasupra Oraului Plcerii, ne aflam pe Monte Solaro, aproape de pisc i priveam, spre golf. Era o dup-amiaz trzie, foarte senin. De parte, spre stnga, Ischia atrna ntr-o cea aurie ntre cer i mare, iar Neapole se profil alb pe dealuri, i n faa noastr sttea Vezuviul ca o panglic nalt i subire care se r cele din urm spre sud, i n apropiere strluceau ruinele din Torre Annunziata i Castel lamare.. l ntrerupsei brusc:

* Ai fost la Capri, desigur? * Numai n acest vis, zise el, numai n visul acesta. De-a lungul ntregului golf de ling Sorrento erau palatele plutitoare ale Oraului Plcerii, legate cu odgoane de rm. Iar spre nord se aflau platformele plutitoare pe care coborau aeroplanele. n f iecare dup-amiaz coborau din cer aeroplane, fiecare aducnd mii de cuttori ai plcerilor care veneau din cele mai ndeprtate pri ale pmntului, spre Capri i voluptile sale. T aceste lucruri, fii sigur, se ntindeau dedesubt. Dar noi le-am observat numai ntmpltor, din cauza unei priveliti neobinuite din se ara aceea. Cinci aeroplane de rzboi, care zcuser mult timp inutile n arsenalul ndeprta t de la gurile Rinului, manevrau acum pe cerul dinspre rsrit. Evesham uimise ntreag a lume sco ndu-le pe acestea i altele i trimi ndu-le n marele bluff pe care-1 juca, i r e s m ia chiar i pe mine prin surprindere. El era unul din acei oameni energici i st upizi care par s fie trimii de cer pentru a strni dezastre. La prima vedere energia lui prea s semene att de mult cu capacitatea! Dar nu avea nici o imaginaie, nici im spirit inventiv, doar o imens i stupid putere de voin i o credin oarb n norocul diot care s-1 fac s reueasc, mi amintesc cum stteam cu femeia aceea n vrful promonto i i priveam escadrila ce se rotea n deprtare, i cum am cntrit eu adevratul neles al ei imagini vznd limpede felul cum evolua lucrurile. Nici atunci nu era nc prea trziu. A fi putut s m ntorc, cred, i s salvez lumea. Oamenii din nord aveau s m urmeze, ti u condiia ca ntr-o anumit privin s respect normele lor morale. Rsritul i sudul se vo de n mine, cum nu s-ar ncrede n nici un alt om din nord. i tiam c nu aveam dect s i-o un ei, i ea m va lsa s plec... Nu pentru c nu m-ar fi iubit! Numai c nu vroiam s plec; voina mea era de cealalt parte. M scuturasem att de curn de comarul rspunderii: eram nc un att de proaspt dezertor de la datorie, nct clarita cu care se impunea ceea ce aveam datoria s fac nu avea nici o putere asupra voine i mele. Eu voiam s triesc, s agonisesc plceri i s-o fac pe iubita mea fericit. Dar, de acest sentiment al marilor datorii neglijate nu avea nici o putere s m atrag, reuea totui s m fac tcut i preocupat, s le rpeasc zilelor pe care le petreceam jumtate d cirea lor i s m mping la meditaii sumbre n linitea nopii. i, n timp ce stteam i oplanele lui Evesham aceste psri de ru augur trecnd ncoace i ncolo, ea edea lng vea, observndu-mi de fapt turburarea, ns nu desluit, ochii ei ntrebndu-mi faa umbrit nedumerire. Chipul ei era cenuiu din cauza apusului care plea pe cer. Nu era vina ei c m reinea. mi ceruse s-o prsesc i acum din nou, n noapte i cu lacrimi n ochi, s plec de la ea. n cele din urm, prezena ei m trezi din meditaie. M ntorsei pe neateptate spre ea provocai s alergm n jos.pe coasta muntelui. Nu, zise ea, ca i cum ar fi fost vorba de un lucru incompatibil cu gravitatea ei; dar eu eram hotrt s pun capt acestei graviti, am fcut-o s alerge, cci nimeni nu poate s fie ntunecat i trist cnd e cu rsuflarea t ar cnd ea s-a poticnit, am continuat s alerg cu mina sub braul ei. Am trecut pe lng o pereche de oameni care s-au ntors i au privit cu uimire purtarea mea, cci probabil m recunoscuser. i la jumtatea drumului, pe povrni, se auzi un vuiet i un vacarm din v uh, aa c ne-am oprit, i ndat au aprut pe deasupra crestei dealului acele maini de rzb zbu-rnd una n spatele celeilalte. Omul pru s ezite n pragul unei descrieri. * Cum erau? l ntrebai eu. * Nu luptaser niciodat, zise el. Semnau foarte mult cu cuirasatele noastre de a stzi; niciodat nu luptaser. Nimeni nu tia de ceputeau fi n stare, cu oamenii a ai din unii nici nu se gndeau la asta. Erau nite aparate mari, n form de vrf de lance fr coa cu o elice n locul cozii. * De oel? * Nu de oel. * Aluminiu? * Nu, nu, cu totul altceva. Un aliaj care era foarte comun... tot att de comu n ca alama, de exemplu. Se numea... stai s vd... i aps fruntea cu degetele ncep s tul! zise el. * i aveau tunuri? * Tunuri mici, care trgeau cu bombe foarte explozive. Trgeau spre spate, de la baza aparatului care era n form de frunz, ca s spun aa, i naintau cu vrful. Aceasta n teorie, tii, dar nu luptaser niciodat. Nimeni nu putea spune exact ce avea s se ntm le. i n aceiai timp cred c era foarte plcut s mergi rotindu-te prin aer, ca n zborul u

or pui de rndunic, iute i uor. Cred c cei care le conduceau nici nu ncercau s se gnde prea bine ce ar nsemna adevrata lupt. i aceste maini zburtoare de rzboi, tii, erau do unul din nenumratele dispozitive militare ce fuseser inventate i apoi lsate n prsire unga perioad de pace. Erau tot felul de asemenea lucrri pe care oamenii le scoteau acum de Ia pstrare i le lustruiau; erau lucruri infernale, lucruri nebuneti, lucru ri care nu fuseser ncercate niciodat; maini mari, explozibile grozave, tunuri uriae. Cunoti nebunia acelui soi intrepid de oameni care construiesc astfel de lucruri; ei le construiesc tot aa cum castorii cldesc diguri, fr s se gndeasc la rurile pe car e vor abate din cursul lor i Ia pmnturile pe care Ie vor inunda! In,timp ce n amurg coborau din nou scara n spiral ce ducea spre locuina noastr, a m prevzut totul: vedeam ct de limpede i inevitabil se ndreptau lucrurile spre rzboi, ajunse pe minile neroade i violente ale lui Evesham, i ncepeam s-mi dau seama ce pute a s nsemne rzboiul n aceste noi condiii. Chiar i atunci, dei tiam c m apropii de li ilejului de a interveni, nu puteam gsi n mine voina de a m ntoarce. Suspin. * Asta a fost ultima mea ans. N-am intrat n ora pn cnd cerul nu s-a acoperit de st le, i ne-am plimbat pe terasa nalt, dintr-o parte n alta, i ea m-a sftuit s m ntorc. Iubitule, zise ea i faa ei dulce se ridic spre mine, Asta e Moartea. Viaa aceasta pe care o cinci este Moarte. ntoarce-te la ei, ntoarce-te Ia datoria ta... ncepu s plng, spunndu-mi printre suspine i ag- ndu-se de braul meu:ntoarce-te. Apoi tcu deodat i, aruncnd o privire spre faa ei, am citit ntr-o clip ce avea de g s fac. Era unul din acele momente cnd poi s vezi desluit n oameni. Nu! zisei eu. Nu? ntreb ea surprins, i cred c i puin nfricoat, vznd c i-am citit gndul. Nimic nu m poate trimite napoi, zisei eu. Nimici Am ales. Am ales iubirea, i lum ea poate s dispar. Orice s-ar ntmpla, eu voi tri aceast via... Voi tri pentru tine! nu m va abate; nimic, iubito. Chiar dac ai muri... chiar dac ai muri...! Da? murmur ea uor. Atunci... a muri i eu. i pn s poat vorbi ea din nou, am nceput s vorbesc eu cu mult elocven, aa cum p c n viaa aceea, i am vorbit ca s proslvesc iubirea, s fac ca viaa pe care o triam noi ar eroic i glorioas; iar lucrul de la care dezertam s par ceva aspru i foarte nevredni , pe care era bine s-1 lai deoparte. M-am strduit din rsputeri s arunc aceast vraj asu ra lucrurilor, cutnd nu numai s-o conving pe ea, dar i pe mine. Stteam i vorbeam, i ea se aga de mine, sfiat de oscilaia ntre tot ce socotea c e nobil i tot ce tia c e cele din urm am fcut ca viaa noastr s par eroic, am fcut din tot dezastrul care se ad asupra lumii un fel de scen mrea pentru iubirea noastr neasemuit; iar noi dou biete flete caic am nimerit n cele din urm acolo, mbrcai n aceast splendid Iluzie, aproape de aceast glorioas iluzie, stteam sub stelele tcute. i astfel am lsat s treac momentul. A fost ultima mea ans. Chiar n timp ce noi ne plimbam ncoace i ncolo, conductorii udului i rsritului fceau pasul decisiv, i rspunsul aprins care sfrm manevrele lui Ev pentru totdeauna prinse form i rmase n ateptare. i pretutindeni, n Asia, peste oceane n sud, vzduhul i cablurile palpitau de avertizrile pregtirii. Nimeni, nelegi, nu tia ce nseamn rzboiul; nimeni nu-i putea nchipui, cu toate ace invenii noi, ce orori ar putea aduce rzboiul. Cred c cei mai muli oameni continuau s cread c va fi o parad de uniforme strlucite, cu strigte de atac, triumfuri, steaguri i fanfare... ntr-o vreme cnd jumtate din lume i aducea rezervele de hran de la zeci d mii de mile distan... , Omul cu faa alb se opri. Aruncai o privire spre el i l vzui cu ochii aintii spre podeaua vagonului. O gar mic, un ir de vagoane de marf ncrcate, un semafor i spatele u ei csue trecur n goan prin faa ferestrei vagonului, iar un pod alerg cu zgomot brutal, trimi ndu-ne ecoul huruitului trenului. * Dup aceea, zise el, am visat foarte des. Timp de trei sptmni visul acesta a fo st viaa mea. i ceea ce era mai ru, au fost unele nopi cnd nu puteam s visez, cnd stte zvrcolindu-m n pat, n viaa aceasta blestemat; iar acolo... departe de mine... se ntmp nite lucruri... lucruri importante i teribile... Triam n timpul nopilor... Zilele me le, zilele ct eram treaz din viaa asta pe care o triesc acum, au devenit un vis ters , ndeprtat, un decor inutil, coperta unei cri. Czu pe gnduri.

* A putea s-i spun tot, s-i spun orice lucru mrunt din vis, clar ct privete ceea fceam n timpul zilei, nu. N-a putea s spun... nu-mi amintesc. Memoria... memoria m-a prsit. Treburile vieii mi scap... Se aplec nainte i i aps minile pe ochi. O bun bucat de timp nu spuse nimic. bai eu. * Rzboiul a izbucnit ca un uragan. Privi fix naintea sa spre lucruri de nedescris. * i apoi? l ndemnai eu din nou. * Aveau ceva; ireal, zise el cu glasul sczut al unui om care vorbete cu sine ns ui. i ar fi putut s fie comaruri. Dar nu erau comaruri... nu erau comaruri. Nu! Rmase tcut att de mult timp, nct crezui c se ivise primejdia de a pierde restul po vestirii. Dar el ncepu s vorbeasc din nou, pe acelai ton de meditaie ntrebtoare. * Ce era s facem altceva dect s fugim? Nu m gndisem c rzboiul va ajunge pn la Ca . crezusem c la Capri eram n afara lucrurilor, c aici era altfel; dar dou nopi mai trz iu, ntreaga insul era plin de strigte i urlete, aproape fiecare femeie i fiecare brbat purta o insign, insigna lui Evesham, i nu se mai auzea nici o muzic, dect numai un cn tec strident de rzboi care rsuna ntr-una, i pretutindeni brbaii se nrolau, iar n sli dans fceau instrucie. ntreaga insul era un vrtej de zvonuri; se spunea ntr-una c lupt ncepuse. Nu m ateptasem la asta. Vzusem att de puin din viaa de plceri, nct nu reu g aceast violen a amatorilor. n ce m privete, eram n afara ei. Eram ca un om care ar f putut s mpiedice incendiul unui depozit de muniii. Momentul trecuse. Nu mai.eram n imeni; orice mucos cu o insign conta mai mult dect mine. Mulimea ne mbrncea i ne urla urechi; cntecul aceia blestemat ne asurzea; o femeie ip la iubita mea pentru c nu a vea insign; i amn-doi ne-am ntors la locuina noastr, turburai i jignii, iubita mea a fa i tcut, iar eu tremurnd de furie. Eram att de furios, nct m-a fi certat cu ea da t vreo umbr de acuzaie n ochii ,ei. Toat mreia mea dispruse. Peam ncolo i ncoace prin odia noastr din stnc, iar area ntunecat i o lumin spre sud, care se aprindea, se stingea, i aprea din nou. Trebuie s plecm de-aici! i spuneam eu ntruna. Mi-am ales calea i nu vreau s am nic un amestec n aceste turburri. Nu vreau s am nimic cu rzboiul acesta. Ne-am desprins viaa de toate aceste lucruri. Aici nu mai este nici un refugiu pentru noi. S plecm . i a doua zi pornisem s fugim de rzboiul care punea stpnire pe ntreaga lume. i tot estul nu a fost dect Fug... tot restul nu a fost dect Fug. Rmase pe gnduri, ntunecat. * Cit a durat? ; Nu-mi dete nici un rspuns. * Cte zile? Avea faa alb i tras, iar pumnii i erau ncletai. Nu lu n seam curiozitatea mea. ncercai prin felurite ntrebri s-1 atrag din nou la povestirea lui. * Unde v-af dus? ntrebai eu. * Cnd? ! * Cnd ai plecat din Capri. * Spre sud-vest, zise el i m msur scurt cu privirea. Ne-am dus cu o barc. * Credeam c ntr-un aeroplan. * Au fost luate toate. Nu i-am mai pus nici o ntrebare. Apoi, am crezut c ncepe din nou. Izbucni ntr-o argumentaie monoton. * Dar de ce s fie? Dac, ntr-adevr, aceast btlie, acest masacru i aceast ncordar viaa, de ce ne mai bntuie dorina de plceri i frumusee? Dac nu exist nici un refugiu, nu exist pace nicieri i dac toate visurile noastre despre locuri linitite nu sunt dect o nebunie i o capcan, de ce avem astfel de visuri? Fr ndoial c nu dorinele nedemne, inteniile josnice ne aduseser pe noi aici. Iubirea fusese cea care ne izolase. Iub irea venise la mine cu ochii ei i mbrcat n frumuseea ei, mai minunat dect orice altce via, n nsi forma i culoarea vieii, i m chemase la ea. Fcusem s tac toate glasur m tuturor ntrebrilor i venisem la ea. i, deodat, nu mai era nimic altceva dect Rzboiul Moartea! Avui o inspiraie. * La urma urmei, zisei eu, ar putea s nu fi fost dect un vis. * Un vis! strig el aprinzndu-se. Un vis, cnd chiar i acum... Pentru prima dat se nsuflei. O uoar roea i se strecur n obraji. Ridic palma de

eta i o ls s-i cad pe genunchi. Vorbi privind departe de mine, i n tot restul timpulu ontinu s se uite n deprtare. * Nu suntem dect nite nluci! zise el. i nluci ale altor nluci, dorine ca umbrele n rilor i voine ca paiele duse de vnt; zilele trec, se sfresc i ne poart cum poart tren umbra luminilor sale... chiar aa! Dar un singur lucru este real i sigur, un singur lucru nu este vis, ci este etern i durabil. El este n centrul vieii mele, i toate c elelalte lucruri din jur sunt subordonate i cu totul zadarnice. O iubeam pe femei a aceea din vis. i ea i cu mine am murit mpreun!... Un vis? Cum poate s fie vis, cnd a copleit o via vie cu o suferin nepotolit, cnd face ca tot ce a avut nsemntate n vi til i ncneles?! Pn n clipa cnd a fost ucis, am crezut c mai aveam nc o ans de a scpa, zise el. tea i dimineaa ct am mers pe mare de la Capri la Sa-lerno i-am vorbit de evadare. E ram plini de o speran care s-a agat de noi pn la sfrit, o speran pentru viaa pe ca duce mpreun, n afara tuturor acestora, dincolo de btlie i lupt, de patimile crude i z rnice, de inrperativele arbitrare i inutile ale lumii. Ne simeam nlai ca i cum cutare oastr era un lucru sfnt, ca i cum iubirea unuia pentru cellalt era o misiune... Chiar i atunci cnd, din barca noastr, amjazut faa frumoas a marii stnci care este Capri, acum brzdat i scobit de amplasamentele tunurilor i de adposturile care aveau s ac din ea o fortrea, n-am bnuit nimic din masacrul iminent, dei furia pregtirilor se z a sub forma unor nori de praf n sute de puncte; dar eu am nceput s-i vorbesc despro ea. Insula, trebuie s tii, era nc frumoas, cu toate cicatricile ei, cu nenumratele ei ferestre, arcade i crri ce se nirau unele peste altele, pe vreo mie de picioare, o v ast sculptur cenuie, ntrerupt de terase cu vi de vie i crnguri de lmi i portocali de agave, i meriori, i migdali nflorii. i pe sub arcada cldit peste Marina Piocola ve u alte brci; i cnd noi am ajuns s ocolim capul i s zrim coasta continentului a aprut ir de brci, plutind cu vntul n spate, spre sud-vest. Dup puin timp, au aprut o mulim cele mai ndeprtate vzndu-se ca nite puncte albastre n umbra falezei dinspre rsrit. Iat iubirea i raiunea, zisei eu, care fuge de toat aceast nebunie a rzboiului. i dei vzurm curnd o escadril de aeroplane care zburau pe cer ctre sud, nu le luar seam. Erau ca o linie de puncte pe cer, apoi mai multe, punctnd orizontul de sud-e st, i dup aceea i mai multe, pn cnd un sfert de cer era punctat cu pete albastre. Acum erau ca nite liniue subiri albastre, i apoi unul ce unul se nclina i reflecta lumina arelui, devenind cte un mic fulger de lumin. Veneau, nl ndu-se i cobornd i eres cnd mari, ca un stol uria de pescrui sau ciori sau alte psri de acest fel, ni-cndu-se cu uimitoare uniformitate i ntinzndu-se tot mai mult pe cer, pe msur ce se apropiau. Ari pa dinspre sud se nl ca un nor n form de sgeat, acoperind soarele. i apoi ele se nt rusc spre rsrit i pornir ntr-acolo devenind tot mai mici mai clare, pn cnd dispru r. i dup aceea observarm spre nord, la mare nlime, mainile zburtoare ale lui Evesham d deasupra oraului Neapole ca un roi de musculie. Prea c nu ne privete mai mult dect zborul unui stol de psri. Chiar i murmurul tunurilor, departe spre sud-est, nu prea s nsemne nimic pentru noi... n fiecare zi, n fiecare vis de mai trziu, continuam s fim exaltai, continuam s cut refugiul acca n care s putem s trim i s ne iubim. Ne cuprinsese oboseala, sufeream i am tot felul de necazuri. Dei eram prfuii i murdari dup drumul obositor pe care-1 fcus erm i pe jumtate mori de foame i ngrozii de morii pe care-i vzuserm i de fuga ra arte scurt timp un val de lupte se ntinse pe toat peninsula, toate aceste lucruri care ne bntuiau mintea nu fceau dect s ne ntreasc ho-trrea de a scpa. Oh, ct de vi re a fost ea! Ea, care nu nfruntase niciodat greuti i riscuri, avea curaj i pentru ea pentru mine. Am cutreierat peste tot cutnd o scpare, printr-o ar stpnit n ntregime t de hoardele rzboiului. Am mers numai pe jos. La nceput, au fost i ali fugari, dar n u ne-am amestecat cu ei. Unii au scpat spre nord, alii au fost prini o dat cu torent ul rnimii care fugea pe oselele principale, muli s-au dat pe minile soldailor i au fo trimii spre nord. Muli dintre brbai au fost nrolai cu fora. Dar noi neam inut departe aceste lucruri; nu luaserm cu noi nici un ban cu care s mituim o trecere spre nor d, i mi era team ca iubita mea s nu cad pe minile acestor mulimi de recrui. Debarcase pre Salerno, fuseserm ntori din drum la Cava i ncercaserm s trecem spre Taranto printr o trectoare peste Monte Alburno, dar fuseserm mnai napoi de lipsa de hran, i astfel co orserm printre mlatinile de lng Paestum, unde se afl doar templele acelea mari. Aveam o vag idee c la Paestum ar fi posibil s gsesc o barc sau altceva i s pornim din nou pe

mare. i acolo ne-au prins luptele. Un fel de orbire sufleteasc pusese stpnire pe mine. Puteam vedea limpede c eram n conjurai; c marea plas a acelui uria Rzboi ne prinsese n mrejele ei. De multe ori vzus rm trupele de recrui care veniser din nord i umblau dintr-o parte n alta, i le zriser e la distan, prin muni, construind drumuri pentru transportul muniiei i pregtind insta larea tunurilor. La un moment dat am crezut c au tras spre noi, undit-ne drept spio ni; n orice caz, un glonte a trecut uiernd pe deasupra noastr. De mai multe ori ne-a m ascuns n pduri, de aeroplanele care pluteau pe deasupra. Dar toate aceste lucruri nu mai au acum nici o importan, toate aceste nopi de f ug i suferin... Ne aflam ntr-un spaiu deschis, ling templele acelea mari de la Paestum ntr-un loc acoperit cu blocuri de piatr i presrat cu tufiuri epoase, gol i pustiu i de plat nct un crng de eucalipi din deprtare se vedeau pn la piciorul tulpinii. Parc acum! Iubita mea edea lng un tufi i se odihnea, cci era foarte slbit i obosit, iar m n picioare cutnd s vd dac a putea s-mi dau seama de distana la care se trgeau foc arm. Erau fr zgomot, tii, luptnd departe unii de alii, cu acele teribile arme noi care nu fuseser folosite niciodat: tunuri care trgeau la mare distan i aeroplane care pute au... Nimeni nu putea s tie ce puteau ele s fac! tiam c ne aflm ntre cele dou armate i c se apropiau una de alta. tiam c suntem jdie i c nu ne puteam opri aici s ne odihnim! Dei aveam toate acestea n minte, le aveam numai n subcontient. Preau s fie lucruri care nu ne privesc pe noi. M gndeam n primul rnd la iubita mea. M cuprinsese o trist ee dureroas. Era ntia oar cnd ea se ddea btut i se prbuise plngnd. Puteam s-o a patele meu, dar nu vroiam s m ntorc spre ea, pentru c tiam c simea nevoia s ping i se att timp din cauza mea. Era bine, m gndeam, s ping i s se odihneasc, i apoi s p nou la drum, cci nu-mi nchipuiam atunci un fapt care era totui att de aproape de no i. Parc o vd i acuma cum sttea acolo, cu prul ei minunat czndu-i pe umeri i cu obraji upi. Dac ne-am fi desprit, zise ea. Dac te-a fi lsat s pleci. Nu, zisei eu. Nici acum nu-mi pare ru. Nu-mi pare ru, fiindc eu am ales, i am s re zist pn la capt. i atunci... Deasupra capului, pe cer, a fulgerat ceva i a explodat, i am auzit peste tot n jurul nostru gloanele rpind. Au zdrelit pietrele din jurul nostru, zvrlind buci de cr i s-au dus... i duse mna la gur, apoi i umezi buzele. * La fulgerul exploziei m ntorsesem... tii, s-a ridicat n picioare... S-a ridica t n picioare, tii, i a fcut un pas spre mine... Ca i cum ar fi vrut s ajung pn la mi Fusese mpucat n inim, Tcu i m privi fix. Am simit neputina aceea prosteasc pe care o simte orice englez astfel de ocazii. I-am ntlnit o clip privirea i apoi m-am uitat pe fereastr afar. Am pstrat amndoi mult timp tcerea. Cnd, n cele din urm, am privit spre el, l-am vzut stn e spate n colul su, cu braele ncruciate i rozndu-i ncheieturile degetelor. i muc deodat unghia i tresri. * Am dus-o n brae spre temple, zise el, ca i cum asta ar mai fi avut vreo impor tan. Nu tiu de ce. Mi se preau un fel de sanctuar, nelegi. Presupun c dinuiau de att p. Ea probabil c murise -pe Ioc. Dar... am vorbit cu ea... tot drumul. Din nou tcere. * Am vzut templele acelea, zisei eu brusc i ntr-adevr el mi amintise cu mult clari tate de arcadele calme i nsorite, tiate din gresie roas de vreme. * Era acela de culoare brun, cel mare, de culoare brun. M-am aezat pe o coloan cz ut, continund s-o in n brae... Acum nu-i mai vorbeam. i dup puin timp, oprlele au i ceput s alerge din nou, ca i cum nu se mtmplase nimic neobinuit, ca i cum nimic nu se schimbase... Era acolo o linite grozav, soarele era sus i umbrele stteau nemicate; c hiar i umbrele ierburilor de pe ziduri stteau nemicate, n ciuda bubuiturilor ce rsuna u n tot cerul. Parc-mi amintesc c aeroplanele au venit dinspre sud i c lupta s-a ndeprtat spre ve st. Un aeroplan a fost lovit, s-a rsturnat i a czut. mi amintesc asta, dei nu m intere sa ctui de puin. Nu prea s aib vreo importan. Era ca un pescru rnit, tii, care n a timp n ap. l puteam vedea prin naosul templului, ca un obiect negru n apa albastr i strlucitoare.

De trei sau patru ori, nite obuze au explodat pe plaj, apoi au ncetat. De fieca re dat cnd se ntmpla asta, toate oprlele fugeau i se ascundeau un rstimp. Acesta era rul pe care-1 pricinuiau, n afar de un glonte rtcit care a zgriat piatra de ling mine a fcut pe ea o suprafa alb i strlucitoare. Pe msur ce umbrele se lungeau, tcerea prea i mai mare. Lucru curios, remarc el pe tonul unui om care ia parte la o conversaie banal, n u gndeam totui... nu m gndeam. la nimic. Stteam cu ea n brae printre pietre, ntr-un f de letargie... nemicat. i nu-mi amintesc cum m-am trezit. Nu-mi amintesc cum m-am mbrcat n ziua aceea. ti u c m-am pomenit n biroul meu, cu scrisorile desfcute n faa mea, i c eram izbit de abs rditatea faptului de a m afla acolo, tiind c n realitate edeam, buimcit, n templul ace a din Paestum, cu o femeie moart n brae. Am citit scrisorile mainal. Am uitat despre ce era vorba n ele. El se opri. Urm o lung tcere. Am observat deodat c trenul cobora panta de la Cbalk Farm spre Euston. Am tresr it vznd cum trecuse timpul. M-am ntors spre el cu o ntrebare brutal, pe tonul de acum ori niciodat. * i ai mai visat? * Da. Pru c face o sforare ca s sfreasc. Glasul i era foarte sczut, * Numai o dat i parc numai cteva clipe. Se prea c m trezisem deodat dintr-o mare tie, m sculasem n picioare i un trup zcea acolo pe pietre lng mine. Un trup slbnog. N l ei, tii. Parc nu mai era ea... Probabil c auzisem glasuri. Nu tiu. tiu numai c se apropiau nite oameni n singurta ea aceea, i c asta a fost ultima ofens. M-am ridicat n picioare i am umblat prin templu, i atunci a aprut mai nti un om cu faa smead, mbrcat ntr-o uniform de un alb murdar, tivit cu albastru, i apoi s-au ivi lii, mai muli, crndu-se pe creasta vechiului zid al cetii disprute i ghe-muindu-se Erau nite mici figuri iindu-se n btaia soarelui i au rmas acolo, cu armele n mn, cer prevztori terenul din faa lor. i mai departe am vzut alii, apoi alii n cellalt capt al zidului. Era o linie lung oameni n ordine de btaie. Apoi insul pe care-1 vzusem nti se ridic n picioare i strig un ordin, iar oamenii se ddur jos de pe zid n ierburile nalte i se ndreptar spre templu. Cobor i el mpre ilali, conducndu-i. Venea drept spre mine i cnd m vzu se opri.. La nceput i priveam pe aceti oameni din simpl curiozitate, dar cnd am vzut c au de gnd s vin spre templu m-am hotrt s-i opresc. Strigai ctre ofier: Nu trebuie s vii aici. Aici sunt cu. Sunt aici cu moarta mea. M privi fix, apoi mi strig o ntrebare ntr-o limb necunoscut. Eu repetai ceea ce mai spusesem. El strig din nou, iar eu mi ncruciai braele i rmsei nemicat. Apoi el le spuse ce menilor si i nainta spre mine. inea n mn o sabie. Ii fcui semn s rrnn la distan, dar el continu s nainteze. i spusei din nou cu i foarte limpede: Nu trebuie s vii aici. Astea sunt nite temple vechi i aici sunt eu cu moarta mea. Se apropie att de mult, nct i puteam vedea bine faa. Era o fa ngust, cu ochi cen necai i cu o musta neagr. Avea o cicatrice pe buza de sus, i era murdar i nebrbierit. Co tinua s strige lucruri ncnelese, poate ntrebri adresate mie. tiu acum c-i era team de mine, dar atunci nu m-arn gmdit la asta. n timp ce ncerc am s-i explic, m-a ntrerupt pe un ton imperativ, cerndu-mi, cred, s m dau la o parte. ncerc s treac pe ling mine, dar eu l apucai de bra. Vzui c se schimb la fa sub strnsoarea mea. Nebun ce eti, strigai eu. Nu tii? E moart! Se ddu napoi. M privi cu ochi cruzi. Vzui n ei un fel de hotrre plin de triumf. A , ncruntn-du-se, deodat i ridic sabia... aa... i lovi. Se ntrerupse brusc. Observai o schimbare n ritmul trenului. Se auzir frnele, iar vagonul scr i i se zgu ui. Lumea aceasta a noastr i afirma prezena, devenea zgomotoas. Vzui prin fereastra ab urit uriae lmpi electrice arun-cndu-i lumina de pe stlpii nali, vzui iruri de vagoa

e care treceau, stnd pe Ioc, prin faa ferestrei i apoi trecu dup ele un semafor nl ndu onstelaia de lumini verzi i roii n amurgul ntunecat al Londrei. mi ntorsei din nou pri irea spre chipul supt al omului din faa mea. * M Iovi drept n inim. Cu un fel de uimire... nu cu team, nici durere... doar cu un fel de uimire, i am simit cum m strpunge, am simit sabia p-trunzndu-mi n trup. Nu a durut, tii! Nu m-a durut de loc. Luminile galbene ale peronului ncepur s se zreasc, trecnd nti repede, apoi mai n n cele din urm oprindu-se cu o smucitur. Pe-afar treceau ncoace i ncolo siluete nelm te de oameni, * Euston! strig un glas. * Vrei s spui?... * N-a fost nici o durere, nici o neptur sau usturime. O uimire, i apoi bezna care a cuprins totul. Chipul aprins, brutal, din faa mea, chipul omului care m ucisese , pru c se deprteaz, pn pieri din faa ochilor mei... * Euston! strigau vocile de afar. Euston! Ua compartimentului se deschise, lsnd s intre un val de zgomote, i un hamal sttea pragul ei i se uita la noi. Zgomote de ui trntite, tropot de copite ale cailor de la trsuri, i dincolo de toate vacarmul inform i ndeprtat al strzilor Londrei ajunse p a urechile mele. O mulime de lmpi aprinse strluceau de-a lungul peronului, * O bezn, un val de bezn care s-a ntins i a nghiit totul. * Avei vreun bagaj, domnule? zise hamalul. * i asta a fost sfxitu? ntrebai eu. Pru c ezit. Apoi, aproape neauzit, rspunse: . Nu.-.: * Adic? * N-am putut s ajung la ea. Ea era n cealalt parte a templului... i apoi... * Da, insistai eu. i? * Comaruri, strig el; adevrate comaruri! Dumnezeule! Psri mari care se repezeau s fie... nromnete de V. KERNBACH i C. VONGHIZAS CUPRINS MPRIA FURNICILOR. 5 e romnete de V. KERNBACH i C. VCWGfflZAS CUIRASATE TERESTRE25 n romnete de V. KERNBACH i C. VCWGfflZAS ARA ORBILOR ,,,.52 nromnete de V. KERNBACH i C. VCWGfflZAS BACILl FURAI ,.. 80 n romnete de B. BEREANU NFLORIREA CIUDATEI ORHIDEE88 n romnete de V. KERNBACH i C. VCWGfflZAS N OBSERVATORUL DIN AVU. ,. 88 n romnete de V. KERNBACH i C. VCWGfflZAS OMUL ZBURTOR106 n romnete de V. KERNBACH i C. VCWGfflZAS FABRICANTUL DE DIAMANTE115 nromnete de B. BEREANU INSULA AEPYORNILOR..125 n romnete de V. KERNBACH i C. VONCHIZAS NEOBINUITUL CAZ AL OCHILOR LUI DAVIDSON140 nromnete de V. KERNBACH i C. VONGHIZAS ARGONAUl AERULUI152 nromnete de V. KERNBACH i C. VONGHIZAS

IN ABIS,16G n romnete de B. BEREANU NVLITORl DIN ADINCUR1184 nromnete de V. KERNBACH i C. VONGHIZAS OUL DE CRISTAL196 n romnete de B. BEREANU STEAUA215 nromnete de B. BEREANU O POVESTE A ZILELOR CE VOR VENI228 n romnete de V. KERNBACH i C. VONGHIZAS FILMER330 n romnete de V. KERNBACH i C. VONGHIZAS ADEVRUL DESPRE PYECRAFT351 nromnete de B. BEREANU NOUL ACCELERATOR ,.364 Ia romnete de B. BEREANU UN VIS APOCALIPTIC331 nromnete de V. KERNBACH i C. VONGHIZAS Redactorresponsabil: HERTASPUHN Tehnoredactor: MARIANA PUCAU Dat la cules 25.08.1965. Bun de tipar 08.U.1S85. Aprut 1965. Comanda nr. 7 23 2. Tiraj 40 120. Hrtie tipar sul de 50 gm2 540X840116. Coli editoriale 21,62. Col i de tipar 26. A.T. 10 191. C.Z. pentru bibliotecile mici 9231R. Tiparul executat sub comanda nr. 5P 689 Ia Combinatul PoligrafieCasa Scnteii,Pi a aScnteii nr. 1, Bucureti Republica Socialist?Romnia. 2