Sunteți pe pagina 1din 114

ALEXANDRE DUMAS

Laleaua neagr
Capitolul I Un popor recunosctor. La 20 august 1672, oraul Haga, att de plin de via , att de al!, att de "ngri#it, "nct ai $i %is c $iecare %i e o du&inic, oraul Haga, cu parcul su u&!ros, cu po&ii "nal i apleca i peste casele "n stil gotic, cu luciul "ntins al canalelor "n care se oglindesc clopotni ele i cupolele aproape orientale. 'raul Haga, capitala celor apte provincii unite, "i revrsa valul negru i rou al locuitorilor gr!i i, neliniti i, care alergau g$ind cu &usc(eta la u&r, cio&agul "n &n sau cu itul la !ru spre )u*ten(o$$, sinistra "nc(isoare ale crei $erestre %!relite se &ai vd "nc i unde %cea Corneille de +itt, $ratele $ostului pri&,&inistru al 'landei, acu%at de asasinat de ctre c(irurgul -*c.elaer. /ac "nt&plrile din acea vre&e i &ai cu sea& cele din anul "n care ne "ncepe& povestirea n,ar $i strns legate de cele dou nu&e a&intite &ai sus, pu inele cuvinte de l&urire pe care le adug& ar putea s par "n a$ara su!iectului0 dar noi preveni& cititorul 1 acest vec(i prieten, cruia "i pro&ite& totdeauna lucruri atrgtoare "n pri&ele pagini i $a de care ne ine& &ai &ult sau &ai pu in $gduiala "n paginile ur&toare. 2 3l preveni&, cu& spunea&, c aceast e4plica ie este necesar att pentru clari$icarea povestirii noastre, ct i pentru "n elegerea &arelui eveni&ent politic "n care ea se "ncadrea%. Corneille 516 sau Cornelius de +itt, 7uart de 8ulten, adic inspector al digurilor din acest inut, $ost pri&ar al oraului su natal, /ordrec(t i deputat "n parla&entul statelor olande%e, avea patru%eci i nou de ani cnd poporul olande%, stul de o repu!lic !a%at pe principiile lui Ioan de +itt, pri&,&inistru al 'landei, $u cuprins de o &are pasiune pentru stat(uder 526, $unc ie pe care edictul i&pus de el, "nc "n vigoare "n 8rovinciile Unite, a des$iin at,o pentru totdeauna "n 'landa. Cu& rareori se "nt&pl ca opinia pu!lic, "n evolu ia sa capricioas, s nu vad un o& "n spatele unui principiu. 8oporul vedea "n spatele acestei repu!lici cele dou c(ipuri aspre ale $ra ilor de +itt, acele $iguri ro&ane ale 'landei, care se $ereau s cultive senti&entul na ional, adep i de ne"nduplecat ai unei li!ert i $r des$ru i ai unui !elug $r prisos0 iar dincolo de stadt(olderat, poporul vedea $runtea "nclinat, grav i gnditoare a tnrului +il(el& de 'rania, pe care conte&poranii si l,au poreclit 9-aciturnul:, nu&e adoptat i de posteritate. Cei doi de +itt cutau s,i intre "n voie lui Ludovic al ;I<,lea, cci si& eau att creterea autorit ii sale &orale "n $a a "ntregii =urope ct i superioritatea sa &aterial asupra 'landei, do!ndit prin succesul eroicei ca&panii a 7inului. 2 Ca&panie cntat de )oileau.

2 Care "n trei luni a do!ort puterea 8rovinciilor Unite i al crei erou de&n de ro&an era contele de >uic(e. Ludovic al ;I<,lea era un vec(i du&an al olande%ilor, care "l insultau i "i !teau #oc de el "n toate c(ipurile, ce e drept, &ai totdeauna prin gura $rance%ilor re$ugia i "n 'landa. 'rgoliul na ional $cea din el un ?itridate al repu!licii. 3n #urul $ra ilor de +itt se crease aadar o at&os$er de du!l ne&ul u&ire, pornit att din s$r&area unei re%isten e dr%e i instaurarea unei puteri potrivnice aspira iilor na iunii, ct i din o!oseala $ireasc tuturor popoarelor "nvinse, care sper c un nou conductor ar putea s le salve%e de la ruin i ruine. @cest alt e$, gata s,i $ac apari ia, gata s se &soare cu Ludovic al ;I<,lea, cu un viitor ce se anun a &re , era +il(el&, prin de 'rania, $iu al lui +il(el& al II,lea i nepot, prin Henrieta Atuart, al regelui Carol I al @ngliei, copilul tcut, pe care, aa cu& a& &ai spus, poporul "l vedea "n $unc ia de stat(uder. 3n 1672 avea dou%eci i doi de ani. Ioan de +itt, preceptorul su, "l educase pentru a $ace din acest prin de vi vec(e un !un cet ean. 3n dragostea sa de patrie, &ai puternic dect dragostea pentru elev, el i,a rpit prin edictul su speran a de a deveni stat(uder. /ar /u&ne%eu a rs de preten iile oa&enilor de a "nl a sau de a rsturna stpnirile de pe p&nt, $r s,l consulte0 i pro$itnd de capriciile poporului olande% i de groa%a pe care o inspira Ludovic al ;I<,lea, el a sc(i&!at politica pri&ului &inistru, a a!olit edictul "nc "n vigoare, resta!ilind $unc ia de stat(uder pentru +il(el& de 'rania, $a de care avea anu&ite planuri, ascunse "n tainele de neptruns ale viitorului. 8ri&ul &inistru se plec "naintea voin ei concet enilor si, dar Corneille de +itt, &ai "ndrtnic, re$u% s se&ne%e actul de resta!ilire a $unc iei de stat(uder, cu toate a&enin rile de &oarte ale &ul i&ii orangiste, care l,a asediat "n casa sa din /ordrec(t. Bu&ai insisten ele i lacri&ile so iei sale "l deter&inar "n cele din ur& s se&ne%e, dar adug la nu&ele su aceste dou litereC <. C. 2 @dic <i coactus, ceea ce "nsea&n 9Ailit prin $or :. @ $ost o adevrat &inune c a scpat "n %iua aceea de loviturile du&anilor si. Ct despre Ioan de +itt, care i,a dat ade%iunea &ai repede i &ai uor su! presiunea voin ei concet enilor si, n,a avut nici el parte de o soart &ai $ericit. /up cteva %ile a $ost victi&a unei tentative de asasinat, prin lovituri de cu it. B,a &urit "ns "n ur&a rnilor pri&ite. @ceast "n$rngere i,a ne&ul u&it pe adep ii Casei de 'rania. <ia a celor doi $ra i era o continu piedic "n calea planurilor lor0 sc(i&!ar tactica pentru &o&ent, c(iar dac &ai tr%iu aveau s revin la pri&a, "ncercnd s desvreasc prin calo&nie ceea ce nu i%!utiser cu pu&nul. Ae "nt&pl destul de rar ca la un &o&ent dat s se gseasc la "nde&na lui /u&ne%eu un o& care s "n$ptuiasc o ac iune &rea 0 dar cnd un ase&enea eveni&ent $ericit are loc, istoria re ine nu&aidect nu&ele o&ului ales i "l i&pune posterit ii. Cnd "ns necuratul se a&estec "n tre!urile &uritorilor pentru a distruge o e4isten sau a rsturna un i&periu, i&ediat se ni&erete i un ticlos prin apropiere cruia "i e destul s,i opteasc un singur cuvnt, ca s se i apuce de trea!. -iclosul, gata s slu#easc spiritul rului "n aceast "&pre#urare, se nu&ea, dup cu& se pare c,a& &ai spus, -*c.elaer i era de pro$esie c(irurg. =l "l acu% pe Corneille de +itt, desperat de a!rogarea edictului, dup cu& a dovedit,o de alt$el prin apostila sa i clocotind de ur "&potriva lui +il(el& de 'rania, c a "nsrcinat pe un asasin s scape repu!lica de noul stat(uder i c acest asasin e el, -*c.elaer, care, c(inuit de re&ucri nu&ai la ideea $aptei ce i se ceruse, pre$era s de%vluie cri&a dect s,o co&it.

@cu&, i&agina i,v e4plo%ia care i%!ucni "n rndurile orangitilor cnd a$lar de acest co&plot. 8rocurorul $iscal porunci s $ie arestat Corneille c(iar "n casa sa, la 16 august 16720 inspectorul digurilor, no!ilul $rate al lui Ioan de +itt, $u supus torturii ca i cei &ai &ravi cri&inali, "ntr,o sal din )u*ten(o$$, spre a i se s&ulge &rturisirea pretinsului su co&plot "&potriva lui +il(el&. /ar Corneille nu era nu&ai o &inte lu&inat, ci i un o& $oarte cura#os. Dcea parte din acei &artiri care, avnd un ideal politic, precu& str&oii lor avuseser credin a religioas, tiau s "ndure ca%nele0 surse "n ti&pul torturii, scand cu voce sigur pri&a stro$ din 9Eustu& et -enace&: al lui Hora iu i nu recunoscu ni&ic, %druncinnd ast$el nu nu&ai $or a dar i $anatis&ul clilor si. )ine"n eles c #udectorii nu "l gsir nici pe -*c.elaer cu totul nevinovat, dar "&potriva lui Corneille pronun ar o sentin prin care i se retrgeau toate $unc iile i de&nit ile0 $u conda&nat s plteasc c(eltuielile de #udecat i e4ilat pe via de pe teritoriul repu!licii. @ceast sentin dat nu nu&ai "&potriva unui nevinovat ci i "&potriva unui cet ean de,va%, "nse&na o oarecare satis$ac ie acordat poporului, pentru interesele cruia Corneille de +itt "i "nc(inase "ntreaga sa via . -otui, dup cu& se va vedea, el nu s,a &ul u&it nu&ai cu att. @tenienii, despre care se dusese vestea c nu tiu ce e recunotin a, erau &ai pre#os dect olande%ii din acest punct de vedere. =i s,au &ul u&it doar s,l e4ile%e pe @ristide. La pri&ele %vonuri "n legtur cu acu%area $ratelui su, Ioan de +itt "i ddu de&isia din $unc ia de pri& &inistru. Fi acesta $u la $el de !ine rspltit pentru devota&entul su ctre ar. 7etrgndu,se din via a pu!lic, lua cu sine nu&ai neca%uri i su$erin e, singurele $oloase trase "ndeo!te de oa&enii cinsti i, vinova i doar de a $i &uncit pentru patria lor, uitndu,se pe ei "nii. 3n acest ti&p, +il(el& de 'rania, nu $r s gr!easc eveni&entele prin toate &i#loacele care,i erau la "nde&n, atepta ca poporul, al crui idol era, s,i $ac din trupurile celor doi $ra i treptele de care avea nevoie pentru a ocupa $unc ia de stat(uder. /e aceea, la 20 august 1672, aa cu& a& spus la "nceputul acestui capitol, tot oraul alerga spre )u*ten(o$$ pentru a $i de $a la ieirea din "nc(isoare a lui Corneille de +itt ce pleca "n e4il i pentru a privi ur&ele lsate de tortur pe no!ilul trup al o&ului care tia att de !ine versurile lui Hora iu. -re!uie s adug& c aceast &ul i&e, care se "ndrepta spre )u*ten(o$$, nu era "nde&nat nu&ai de nevinovata inten ie de a asista la un spectacol, ci i de dorin a unora de a duce la !un s$rit o &isiune ce nu $usese "&plinit. Be re$eri& la &isiunea de clu. =rau i al ii, e drept, care alergau "ntr,acolo cu inten ii &ai pu in du&noase. 8entru ei nu era vor!a dect de un spectacol atrgtor, cci v%nd cu& se trte "n pra$ cel ce de inuse &ult ti&p puterea, orgoliul lor era satis$cut. Bu era oare Corneille de +itt o&ul despre care se spunea c nu cunoate $ricaG 3l vor vedea "nc(is, sl!it de ca%ne, palid, "nsngerat, acoperit de ruineH Bu e acesta un triu&$ pentru !urg(e%ie, triu&$ de care orice !un !urg(e% din Haga tre!uie s se !ucure, cci "ntr,un anu&e $el !urg(e%ia e &ai "nverunat dect poporul "&potriva no!ili&iiH 9Fi apoi. 2 Iiceau agitatorii orangiti, strecura i cu di!cie "n &ul i&e, socotind s,o trans$or&e "ntr,un instru&ent ascu it i %dro!itor. 2 Bu se va ivi oare nici un prile# pe dru&ul de la )u*ten(o$$ pn la poarta oraului, de a arunca pu in noroi, sau c(iar cteva pietre, "n acest 7uart de 8ulten, care nu nu&ai c n,a acordat dect vi coactus $unc ia de stadt(older prin ului de 'rania, dar care a vrut s &ai pun la cale i uciderea luiG: 9Ca s nu &ai vor!i&, adugau "ndr#i ii du&ani ai Dran ei, c, de s,ar proceda

cu& se cuvine i cei din Haga ar $i cura#oi, Corneille de +itt n,ar tre!ui lsat s plece "n e4il, cci odat trecut peste grani , va co&plota &ai departe cu Dran a i va tri din aurul &arc(i%ului de Louvois, "&preun cu sceleratul su $rate &ai &are, Ioan.: Ae tie c &ul i&ea stpnit de o ase&enea stare de spirit &ai curnd alearg dect &erge. Iat de ce locuitorii din Haga se "ndreptau att de gr!i i spre )u*ten(o$$. 3n &i#locul lor alerga, cuprins de &nie i $r vreun plan, onestul -*c.elaer, pe care orangitii "l purtar ca pe un erou al cinstei, al onoarei na ionale i al &ilei cretineti. @cest !rav scelerat povestea, "n$lorind i $olosind toate resursele i&agina iei sale, cu& a "ncercat Corneille de +itt s,l corup, ce su&e de !ani i,a $gduit i ct de dia!olic a uneltit pentru a "nltura din calea lui, din calea lui -*c.elaer, toate greut ile asasinatului. Diecare $ra% a discursului su, ascultat cu nesa de &ul i&e, strnea urale ce e4pri&au dragoste entu%iast pentru prin ul +il(el& i sl!atic &nie "&potriva $ra ilor de +itt. ?ul i&ea !leste&a pe #udectorii nedrep i, a cror sentin lsa s scape viu i nevt&at un cri&inal att de odios cu& era ticlosul de Corneille. C iva instigatori repetau cu voce sc%utC 2 ' s pleceH ' s ne scapeH La care al ii rspundeauC 2 ' cora!ie "l ateapt la Ac(Jeningen, o cora!ie $rance%. -*c.elaer a v%ut,o. 2 )ravul -*c.elaer, cinstitul -*c.elaerH Bu &ai contenea &ul i&ea. 2 Fi $r "ndoial, se au%i o voce, c "n ti&pul $ugii lui Corneille, Ioan, care nu a trdat &ai pu in dect $ratele su, va $ugi i el. 2 8ula&alele or s &nnce "n Dran a !anii notri, !anii adui de cor!iile noastre, de arsenalele noastre, de antierele noastre vndute lui Ludovic al ;I<,lea. 2 A,i "&piedic& s pleceH Atrig un patriot &ai "nverunat. 2 La "nc(isoareH La "nc(isoareH 7epeta corul &ul i&ii. La au%ul acestor strigte, !urg(e%ii alergau &ai repede, putile se "ncrcau, topoarele luceau i oc(ii aruncau $lcri. -otui "nc nu se co&isese nici o violen i linia clre ilor care p%eau "&pre#uri&ile "nc(isorii )u*ten(o$$ r&nea rece, nepstoare, tcut, dar &ai a&enin toare prin cal&ul ei dect toat &ul i&ea cu strigtele, cu agita ia i a&enin rile ei0 sttea ne&icat su! privirea superiorului, cpitanul cavaleriei din Haga, a crui spad scoas din teac era "ndreptat "n #os, cu vr$ul spre col ul scrii de la a. @ceast trup, singurul %id de aprare al "nc(isorii, stpnea prin atitudinea sa nu nu&ai &asele populare de%ordonate i glgioase, dar i detaa&entul gr%ii !urg(e%e care, ae%at "n $a a "nc(isorii )u*ten(o$$ pentru a &en ine ordinea alturi de clre i, "nde&na pe r%vrti i, strigndC 2 -riasc de 'rania, #os trdtoriiH 3ntr,adevr, nu&ai pre%en a lui de -ill* i a trupei sale &ai inea "n $ru pe solda ii !urg(e%i0 dar curnd, "n$lcrndu,se de propriile lor strigte i punnd pe sea&a ti&idit ii tcerea clre ilor, $cur un pas spre "nc(isoare, atrgnd pe ur&ele lor gloata poporului. @tunci, contele de -ill* "ncruntat, "naint singur "n $a a lor i ridicnd spada "i "ntre!C 2 /o&nilor din garda !urg(e%, de ce v apropia i i ce dori iG )urg(e%ii "i agitar &usc(etele repetnd strigteleC 2 -riasc de 'raniaH ?oarte trdtorilorH 2 -riasc de 'rania, $ie, spuse do&nul de -ill*, dei eu pre$er c(ipurile vesele celor posace. Kipa i ct v placeH ?oarte trdtorilorH /ar dac e vor!a s,i ucide i cu adevrat, s ti i c & a$lu aici pentru a v "&piedeca.

@poi, "ntorcndu,se ctre solda i, co&andC 2 Aus ar&ele, solda iH Aolda ii lui de -ill* e4ecutar ordinul cal& i cu preci%ie, o!ligndu,i s !at i&ediat "n retragere i pe !urg(e%i i pe cei din popor, "ntr,o "nvl&eal care,l $cu s %&!easc pe o$i erul de cavalerie. 2 ', la, la. 2 Apuse el pe un ton %e$le&itor, o!inuit celor din ar&at. 2 Bu v $ie tea&, !urg(e%i0 solda ii &ei nu vor strica nici un cartu pe voi, dar nici voi nu ve i $ace nici un pas spre "nc(isoare. 2 Fti i oare, do&nule o$i er, c ave& &usc(eteG I se adres plin de $urie co&andantul !urg(e%ilor. 2 <d al dracului de !ine c ave i, spuse de -ill*, doar le vntura i destul "n $a a noastr0 o!serva i "ns c i noi ave& pistoale i pistolul intete ad&ira!il la cinci%eci de pai, iar voi nu sunte i dect la dou%eci i cinci. 2 ?oarte trdtorilorH Atrig e4asperat co&pania !urg(e%ilor. 2 U$, spune i &ereu acelai lucru, e o!ositorH ?or&i o$i erul, relundu,i locul "n $runtea trupei, "n ti&p ce vuietul &ul i&ii cretea necontenit "n #urul "nc(isorii )u*ten(o$$. /ar poporul "n$ier!ntat nici nu !nuia c, "n ti&p ce adul&eca sngele uneia dintre victi&e, cealalt, ca i cu& s,ar $i gr!it s ias "n "nt&pinarea soartei sale, trecea la o sut de pai de pia , prin spatele grupurilor i clre ilor, pentru a se duce la )u*ten(o$$. 3ntr,adevr, Ioan de +itt toc&ai co!orse din caleac, "nso it de un servitor i traversa linitit curtea din $a a "nc(isorii. Ae reco&and te&nicerului, care de alt$el "l cunotea, spunndu,iC 2 )un %iua, >r*p(us, vin s,l iau i s,l scot din ora pe $ratele &eu, Corneille de +itt, conda&nat, cu& tii, la e4il. Fi te&nicerul, un soi de urs dresat s desc(id i s "nc(id poarta "nc(isorii, "l salut i,l ls s intre "n cldirea ale crei por i se "nc(iser "n ur&a lui. La %ece pai deprtare "ntlni o $ru&oas $at de aptespre%ece,optspre%ece ani, "n costu& de $ri%on, care,i $cu o gra ioas plecciune. =l "i spuse, apucnd,o de !r!ieC 2 )un %iua, !un i $ru&oas 7o%a. Cu& se si&te $ratele &euG 2 '(H /o&nule Ioan, rspunse $ata, nu de rul ce i s,a $cut & te&. 7ul ce i s,a $cut a trecut. 2 Fi de ce te te&i atunci, $ru&oas $atG 2 ? te& de rul pe care vor s i,l $ac, do&nule Ioan. 2 /a, spuse de +itt, &ul i&ea asta adunat aici, nu,i aaG 2 ' au%i iG 2 = "ntr,adevr $oarte pornit0 dar cnd ne va vedea, cu& nu i,a& $cut dect !ine, poate c se va potoli. 2 /in nenorocire nu e un &otiv, &ur&ur tnra $at deprtndu,se, pentru a da ascultare se&nului poruncitor pe care i,l $cuse tatl ei. 2 Bu, copila &ea, nu0 e adevrat ce,ai spus. @poi continundu,i dru&ulC 2 Uite, &ur&ur el, o $eti care nu tie pro!a!il s citeasc i prin ur&are n,a citit ni&ic, dar care totui a cuprins istoria lu&ii "ntr,un singur cuvnt. Fi la $el de cal&, dar poate ceva &ai gnditor, $ostul pri&,&inistru "i continu dru&ul spre ca&era $ratelui su. Capitolul II Cei doi $ra i.

/up cu& se te&use $ru&oasa 7o%a, care parc presi& ea ce avea s se "nt&ple, "n ti&p ce Ioan de +itt urca scara de piatr spre "nc(isoarea unde era "nte&ni at $ratele su Corneille, !urg(e%ii $ceau totul pentru a "ndeprta din $a a "nc(isorii trupa lui de -ill*. 8oporul, care pre uia !unele inten ii ale gr%ii sale, striga ct "l inea guraC 2 -riasc !urg(e%iiH Ct despre do&nul de -ill*, acesta parla&enta, pe ct de prudent pe att de (otrt, cu garda !urg(e%, su! a&enin area pistoalelor pregtite ale escadronului su, "ncercnd s,i e4plice ct putea &ai !ine c pri&ise ordin din partea statului de a p%i cu trei co&panii pia a "nc(isorii i "&pre#uri&ile ei. 2 8entru ce un ase&enea ordinG /e ce s p%eti "nc(isoareaG Kipau orangitii. 2 @(H 7spunse do&nul de -ill*, "&i cere i s v spun lucruri pe care nici eu nu le tiu. ?i s,a spusC 8%eteH Fi eu p%esc. /u&neavoastr, do&nilor, care sunte i aproape &ilitari, ar tre!ui s ti i c un ordin nu se discut. 2 /ar vi s,a dat acest ordin ca trdtorii s ai! ti&pul de a pleca din oraH 2 -ot ce se poate, de vre&e ce trdtorii sunt conda&na i la e4il, rosti de -ill*. 2 /ar cine a dat acest ordinG 2 Atatul, cine dracuG 2 Atatul trdea%. 2 Bu tiu ni&ic despre asta. 2 Fi du&neata "nsu i svreti o trdare. 2 =uG 2 /a, du&neata. 2 =i, asta,iH A ne "n elege&, do&nilor !urg(e%i0 pe cine a trda euG AtatulG Bu pot s,l trde%, pentru c sunt "n. Alu#!a lui i "i e4ecut ordinele "ntoc&ai. Fi cu& contele avea per$ect dreptate i nu putea $i contra%is "n cele ce spunea, ipetele i a&enin rile se "nte ir0 proteste "ngro%itoare, crora de -ill* le rspundea cu &ult !uncuviin . 2 /ar, do&nilor !urg(e%i, pentru /u&ne%eu, descrca i &usc(etele0 pute i scpa din "nt&plare un glonte i dac ve i rni pe unul din clre ii &ei, vo& rspunde do!ornd dou sute de oa&eni, ceea ce nu ne,ar $i pe plac nici nou, nici du&neavoastr pro!a!il. 2 /ac ve i trage voi, ipar !urg(e%ii, vo& desc(ide i noi $ocul asupra voastr. 2 /a, dar c(iar dac ne ve i do!or" de la pri&ul pn la ulti&ul, cei pe care "i vo& $i ucis noi, vor $i r&as tot &or i. 2 @tunci, ceda i,ne locul i ve i dovedi c sunte i un !un cet ean. 2 3n pri&ul rnd eu nu sunt cet ean, spuse de -ill*, eu sunt o$i er, ceea ce e cu totul altceva0 apoi, nu sunt olande%, sunt $rance%, ceea ce e iari cu totul altceva. =u nu cunosc dect statul care & pltete0 aduce i,&i din partea statului ordinul de a ceda locul i cu &are plcere $ac stnga,&pre#ur, cci i aa & plictisesc groa%nic aici. 2 /aH /aH Atrigar o sut de voci, la care se adugar de "ndat alte cinci sute. A &erge& la pri&rieH A &erge& s,i gsi& pe deputa iH Haide&H Haide&H 2 /a, asta e, &ur&ur de -ill*, duce i,v la pri&rie s cere i un lucru #osnic i ve i vedea dac vi se acord0 duce i,v, $ra ilor, duce i,v. /o&nul o$i er se !i%uia pe onoarea &agistra ilor, care la rndul lor contau pe onoarea lui de soldat. 3ntre ti&p, Ioan de +itt 1 prsit de noi pe cnd urca scara de piatr dup discu ia avut cu te&nicerul >r*p(us i cu $iica acestuia 7o%a.

2 @#unsese la ua celulei unde %cea pe o saltea $ratele su Corneille, care, dup cu& se tie, $usese supus torturii pregtitoare. Ulterior, sosind ordinul de e4il, aplicarea torturii e4traordinare deveni inutil. Corneille edea "ntins pe pat, cu "nc(eieturile &inilor %dro!ite, cu degetele rupte, pentru ca n,a &rturisit o cri& pe care n,o co&isese0 acu&, dup trei %ile de su$erin , respira "n s$rit linitit a$lnd c #udectorii de la care atepta &oartea au !inevoit s,l conda&ne la e4il. Corpul su ro!ust i su$letul de ne"nvins ar $i de%a&git pe du&anii si, dac acetia s,ar $i o!osit s priveasc "n adncurile "ntunecoase ale celulei din )u*ten(o$$. @r $i v%ut pe o!ra%ul palid al conda&natului "n$lorind %&!etul &artirului care, "ntre%rind &inun iile cerului, uit &ocirla de pe p&nt. 7uartul "i redo!ndise prin puterea voin ei toate $or ele i socotea ct ti&p "l vor &ai re ine "nc "n "nc(isoare $or&alit ile #usti iei. -oc&ai "n acest &o&ent, strigtele detaa&entului !urg(e% i ale poporului se ridicau "&potriva celor doi $ra i i,l a&enin au pe cpitanul de -ill*. /ar orict de a&enin tor era %go&otul ce r%!tea pn la el, Corneille nu,i ddu aten ie, sau poate nu se osteni s priveasc prin $ereastra "ngust i %!relit, care lsa s ptrund lu&ina i &ur&urele de a$ar. Ae gndea la $ratele su. Dr "ndoial apropierea lui se $cea si& it prin tainele pe care &agnetis&ul le,a descoperit &ai tr%iu. 8e cnd Ioan ocupa gndurile lui Corneille att de intens "nct aproape "i optea nu&ele, ua se desc(ise, Ioan intr i cu un pas gr!it se apropie de patul pri%onierului0 acesta "ntinse !ra ele strivite i &inile !anda#ate spre gloriosul su $rate, pe care reuise s,l "ntreac, nu prin serviciile aduse rii, ci prin ura ce i,o purtau olande%ii. Ioan "l srut cu drag pe $runte i "i ae% "ncetior &inile !olnave pe saltea. 2 Corneille, !ietul &eu $rate, "ntre! el, su$eri &ult, nu,i aaG 2 @cu& nu &ai su$r, $rate, de vre&e ce eti aici. 2 '(H )ietul &eu Corneille, $rate iu!it, te asigur c su$r eu "n locul tu, cnd te vd aa. 2 ?,a& gndit &ai &ult la tine dect la &ine i "n ti&p ce & torturau, &,a& plns doar o singur dat i atunci pentru a te co&pti&iC )ietul &eu $rateH /ar acu& eti aici, s uit& totulH @i venit s & iei, nu,i aaG 2 /a. 2 ?,a& vindecat. @#ut,& s & ridic, $rate i vei vedea ct de !ine &erg. 2 Bu ai &ult de &ers, prietene, cci trsura &ea ateapt lng eleteu, "n spatele pucailor lui de -ill*. 2 8ucaii lui de -ill*G 8entru ce stau la eleteuG 2 @(H Apuse pri&ul &inistru cu o!inuitul su %&!et trist, de tea& ca nu cu&va oa&enii din Haga, v%ndu,te plecnd, s provoace %arv. 2 IarvG 7osti Corneille $i4ndu,l cu privirea pe $ratele su, care se si& ea stn#enit. IarvG 2 /a, Corneille. 2 @tunci asta a& au%it adineauri, spuse de inutul "ncet, vor!ind parc pentru sine. @poi "ntorcndu,se ctre $ratele suC 2 = &ult lu&e la )u*ten(o$$, nu,i aaG Apuse el. 2 /a, $rate. 2 /ar atunci, ca s vii aiciL 2 @tunci, ceG 2 Cu& te,au lsat s treciG

2 Ftii !ine, Corneille, c nu sunte& deloc iu!i i, "i spuse pri&ul &inistru cu a&rciune. @& venit pe str%i dosnice. 2 @i venit pe ascuns, IoanG 2 Cu& tre!uia s a#ung la tine $r "ntr%iere, a& adoptat procedeul $olosit "n politic i pe &are, cnd vntul e potrivnicC a& ocolit. 3n clipa aceea, %go&otul urca &ai $urios din pia spre "nc(isoare. /e -ill* discuta cu garda !urg(e%. 2 /ragul &eu Ioan, "i spuse Corneille, eti un &are navigator, dar nu tiu dac vei $i tot att de iscusit s, i sco i $ratele din )u*ten(o$$, pe o $urtun ca aceea de a%i care a ridicat "n uriae tala%uri poporul, ca pe vre&ea cnd ai condus $lota lui -ro&p la @nvers "n &i#locul adncului $luviu =scaut. 2 3n orice ca% vo& "ncerca, rspunse Ioan i poate cu a#utorul lui /u&ne%eu vo& i%!uti0 dar "n pri&ul rnd vreau s, i &ai spun ceva. 2 Apune. Atrigtele se au%ir din nou. 2 @u%i, continu Corneille, ce &nioi sunt oa&eniiG 3&potriva taG Aau "&potriva &eaG 2 Cred c sunt "&potriva a&ndurora. <oia& s, i spun, $rate, c printre alte calo&nii stupide, orangitii ne reproea% c a& negociat cu Dran a. 2 8roti &ai suntH 2 Aunt proti, dar ne reproea% totui. 2 /ar dac negocierile ar $i reuit, ar $i $ost cru a i de "n$rngerile de la 7ees, 'rsa*, <esel i 7(ein!erg0 ar $i $ost evitat trecerea 7inului, iar 'landa s,ar $i putut considera "nc i a%i de ne"nvins "n &i#locul &latinilor i canalelor sale. 2 -ot ce spui e adevrat, $rate, dar e i &ai adevrat c, de s,ar gsi "n &o&entul acesta coresponden a noastr cu do&nul de Louvois, orict de !un navigator a $i, n,a putea salva "n nici un c(ip luntrioara att de u!red care va purta pe cei doi de +itt, cu averea lor, "n a$ara 'landei. Coresponden a asta care ar dovedi unor oa&eni cinsti i ct de &ult "&i iu!esc ara i cte sacri$icii era& gata s $ac eu "nsu&i pentru li!ertatea ei, pentru gloria ei, coresponden a asta ne,ar putea pierde dac ar cdea "n &na orangitilor, "nvingtorii notri. /e aceea, drag Corneille, a $i $ericit s a$lu c ai ars scrisorile "nainte de a prsi oraul /ordrec(t pentru a veni la Haga s ne "ntlni&. 2 Drate, rspunse Corneille, coresponden a ta cu do&nul de Louvois dovedete c "n ulti&ul ti&p ai $ost cel &ai &are, cel &ai generos i &ai di!aci cet ean din toate cele apte 8rovincii Unite. ?i,e scu&p gloria rii &ele, dar &ai scu&p &i,e gloria ta, $rate i &,a& $erit s ard aceast coresponden . 2 @tunci sunte& pierdu i, spuse linitit $ostul pri&,&inistru apropiindu,se de $ereastr. 2 Bu, di&potriv, Ioan, ne vo& salva trupul i "n acelai ti&p vo& redo!ndi popularitatea. 2 /ar ce,ai $cut cu scrisorile aceleaG 2 Le,a& "ncredin at lui Cornelius van )aerle, $inul &eu, pe care,l cunoti i care locuiete la /ordrec(t. 2 '(H )ietul !iat, scu&p i naiv copilH @cest savant dei tie attea lucruri, nu se gndete dect la $lorile care,l slvesc pe /u&ne%eu i la /u&ne%eu care le $ace s "n$loreascH -oc&ai lui i,ai "ncredin at scrisorile care aduc &oartea0 dar $rate, sr&anul Cornelius e pierdutH 2 8ierdutGH 2 /a, cci va $i sau tare sau sla!. /ac e tare.

2 Diindc &ai devre&e sau &ai tr%iu, dei se a$l toc&ai la /ordrec(t, preocupat de tre!urile lui i strin de tot ce ni se "nt&pl, tot va a$la cu& stau lucrurile 2, se va luda cu noi0 dac e sla!, se va te&e de prietenia noastr0 dac e tare, va divulga secretul0 dac e sla! nu va ti s,l pstre%e. @adar i "ntr,un ca% i "n altul, dragul &eu, e pierdut i noi odat cu el. /eci, s $ugi& $rate, s $ugi& ct &ai ave& ti&p. Corneille se ridic din pat i lu &na $ratelui su, care tresri la atingerea !anda#elorC 2 'are nu,&i cunosc $inulG 'are n,a& "nv at s,i citesc $iecare gnd, s,i "n eleg $iecare senti&entG ? "ntre!i dac e sla!, & "ntre!i dac e tare. Bu e niciuna, nici alta, dar ce i&portan are cu& e. 8rincipalul e c va pstra taina, $iindc el nici nu o cunoate. Ioan se "ntoarse surprins. 2 7uartul de 8ulten. 2 Continu Corneille, cu sursul su !la#in. 2 = un o& politic crescut la coala lui Ioan de +itt0 " i repet, $rate, van )aerle nu cunoate natura i valoarea depo%itului pe care i l,a& "ncredin at. 2 @tunci s ne gr!i&H Atrig Ioan, &ai ave& ti&p s tri&ite& ordinul de a arde scrisorile. 2 8rin cine s,i tri&ite& ordinulG 2 8rin Crae.e, servitorul &eu, care a intrat cu &ine "n "nc(isoare ca s, i a#ute s co!ori scara i s ne "nso easc pe dru& clare. 2 >ndete,te, Ioan, "nainte de a arde &rturiile astea de valoare. 2 ? gndesc, vitea%ul &eu Corneille, c "nainte de toate, $ra ii de +itt tre!uie s,i salve%e via a pentru a,i putea salva renu&ele. /ac vo& &uri, cine ne va apraG Cine ne va $i "n eles &carG 2 Cre%i deci c ne,ar o&or" dac ar gsi scrisorile asteaG Dr s,i rspund $ratelui su, Ioan "ntinse &na spre )u*ten(o$$ de unde se au%eau urcnd "n acel &o&ent proteste "nverunate. 2 /a, da, spuse Corneille. @ud !ine vuietul sta, dar ce "nsea&nG Ioan desc(ise $ereastra. 2 ?oarte trdtorilorH Urla norodul. 2 3n elegi acu&, CorneilleG 2 Fi trdtorii sunte& noiH Apuse pri%onierul, ridicnd privirea spre cer i dnd rese&nat din u&eri. 2 Aunte& noi, repet Ioan de +itt. 2 Unde e Crae.eG 2 La ua celulei tale, !nuiesc. 2 @tunci s vin aici. Ioan desc(ise ua0 credinciosul servitor atepta "ntr,adevr "n prag. 2 <ino, Crae.e i ine !ine &inte ce, i va spune $ratele &eu. 2 ', nu, nu va $i dea#uns s spun0 tre!uie s scriu, din pcate. 2 Fi de ceG 2 8entru c van )aerle nu va "ncredin a scrisorile ni&nui i nu le va arde niciodat, $r un ordin scris din partea &ea. 2 /ar vei putea oare s scrii, dragul &euG 3ntre! Ioan, la vederea !ietelor &ini arse i strivite. 2 /ac a avea peni i cerneal, ai vedea c sunt "n stareH Apuse Corneille. 2 Uite un creion, asta,i tot ce pot s, i o$er. 2 Hrtie aiG @ici nu &i s,a lsat ni&ic.

2 )i!lia asta. 7upe pri&a $oaie. 2 )ine. 2 /ar vei putea scrie cite G 2 =i, asta,iH Apuse Corneille uitndu,se la $ratele su. /egetele care au re%istat la $etilele clului, voin a care a "nvins durerea se vor uni "ntr,un e$ort co&un i, $ii linitit, $rate, nici &car nu,&i va tre&ura &na. Fi "ntr,adevr, Corneille lu creionul i scrise. 8e !anda#ele al!e aprur picturi de snge care, din cau%a apsrii degetelor pe creion, neau din rnile desc(ise. /e pe t&plele pri&ului &inistru curgeau iroaie de sudoare. Corneille scriseC 9/rag $ine, @rde depo%itul pe care i l,a& "ncredin at, arde,l $r s,l desc(i%i, ca s, i r&n ie "nsu i necunoscut con inutul lui. Aecretele de $elul aceluia pe care,l ascunde ucid pe de intor. @rde,i i ast$el "i vei $i salvat pe Ioan i pe Corneille. @dio i pstrea%,&i a&intirea. Corneille de +itt 20 august 1672.: Cu lacri&i "n oc(i, Ioan terse o pictur din no!ilul snge care ptase $oaia i cu o ulti& pova o ddu lui Crae.e0 se "ntoarse apoi la Corneille, pe $a a cruia su$erin a aternuse o i &ai pronun at paloare. 8rea gata s leine. 2 @cu&, spuse el, cnd voi au%i uieratul cunoscut al !unului nostru Crae.e vo& ti c e "n a$ara gloatei, de partea cealalt a eleteuluiL <a $i &o&entul s plec& i noi. Bu trecur nici cinci &inute i se&nalul lung i puternic str!tu !olta de $run%i negru a ul&ilor, acoperind vuietul din )u*ten(o$$. Ioan ridic !ra ele spre cer, "n se&n de &ul u&ire. 2 Fi acu&, Corneille, s plec&, %ise el. Capitolul III =levul lui Ioan de +itt. 3n ti&p ce urletele &ul i&ii adunate la )u*ten(o$$ "l "nde&nau pe Ioan de +itt s gr!easc plecarea $ratelui su, o delega ie de !urg(e%i pornise, aa cu& a& &ai spus, spre pri&rie, pentru a cere retragerea corpului de cavalerie al lui de -ill*. /e la )u*ten(o$$ la Hoogstraet nu era departe0 alturi de ei putea $i v%ut un strin care, ur&rind cu interes des$urarea acestei scene, se "ndrepta spre pri&rie pentru a a$la cu un &inut &ai devre&e ce avea s se "nt&ple. Atrinul, $oarte tnr. 2 8oate s $i avut dou%eci i doi sau dou%eci i trei de ani. 2 8rea sla!, lipsit de putere. Dr "ndoial, avea &otive s nu doreasc a $i recunoscut, cci "i ascundea tot ti&pul $a a palid i prelung cu o !atist $in din pn% de Dri%a, tergndu, i ne"ncetat $runtea &uiat de sudoare sau !u%ele arse. Cu privirea pironit ca a unei psri de prad, cu nasul coroiat i lung, cu gura $in i dreapt, desc(is sau &ai degra! despicat ca &arginile unei rni, acest o& ar $i o$erit lui Lavater, dac ar $i trit "n acea vre&e, un su!iect de studii $i%iologice care, pentru "nceput, n,ar $i $ost "n avanta#ul su. Ce deose!ire e4ist oare "ntre c(ipul cuceritorului i al piratuluiG Ae "ntre!au anticii. @cea care e4ist "ntre un oi& i un vultur. Unul e senin, cellalt nelinitit. Digura livid, corpul usc iv i su$erind, &ersul agitat al acestui tnr, care ur&a &ul i&ea "ntrtat de la )u*ten(o$$ la Hoogstraet, a&intea c(ipul unui stpn !nuitor sau, &ai curnd, a unui (o $r&ntatC un o& al poli iei ar $i $ost desigur "nclinat s ad&it ipote%a din ur&, avnd "n vedere gri#a vdit a acelui despre care vor!i& de a se ascunde.

-nrul era si&plu "&!rcat i nu se o!serva c e "nar&at0 !ra ul lui sla! dar nervos, cu &na uscat, dar al! i $in, se spri#inea pe u&rul unui o$i er care, cu &na pe sa!ie, privise toate scenele de la )u*ten(o$$ cu un interes uor de "n eles, pn cnd tovarul su o pornise la dru& i "l luase cu el. @#uns "n pia a Hoogstraet, o&ul cu $a a palid "l "&pinse pe cellalt la adpostul unui o!lon desc(is i "i $i4 privirea pe !alconul pri&riei. La strigtele "ndr#ite ale poporului, $ereastra dinspre Hoogstraet se desc(ise i un o& "naint pentru a discuta cu &ul i&ea. 2 Cine a ieit "n !alconG 3ntre! tnrul pe o$i er, artndu,i nu&ai din oc(i pe vor!itor, care prea $oarte e&o ionat i se spri#inea de !alustrad. 2 = deputatul )oJelt, replic o$i erul. 2 Ce $el de o& e acest deputat )oJeltG 3l cunotiG 2 = un o& de trea!, cel pu in aa cred, &onseniore. @u%ind aceast apreciere asupra caracterului lui )oJelt, tnrul ls s,i scape un gest de ne&ul u&ire att de vdit, "nct o$i erul o!serv i se gr!i s adaugeC 2 Cel pu in aa se spune, &onseniore. 3n ce & privete nu pot $ace nici o a$ir&a ie, $iindc nu,l cunosc personal. 2 '& de trea!, repet cel ce $usese nu&it &onseniore0 e un o& de trea! sau un o& cura#osG 2 @(H ?onseniore, v rog s & ierta i, dar n,a "ndr%ni s $ac aceast deose!ire cu privire la un o& pe care, o repet @lte ei <oastre, nu,l cunosc dect din vedere. 2 @i dreptate, opti tnrul, s atept& i vo& vedea. '$i erul "nclin capul "n se&n de apro!are i tcu. 2 /ac acest )oJelt e un o& de trea!, continu prin ul, va privi ciudat cererea pe care aceti $urioi i,au "naintat,o. Fi &icarea nervoas a &inii sale care se agita $r voie pe u&rul "nso itorului, ca degetele unui pianist pe clape, trda o vie ner!dare, prost ascuns de privirea rece i "ntunecat a c(ipului palid. 3n s$rit, se au%i glasul e$ului delega iei !urg(e%e, care,l "ntre! pe do&nul )oJelt unde se a$lau ceilal i deputa i, colegii si. 2 /o&nilor, spuse pentru a doua oar do&nul )oJelt, v repet c "n acest &o&ent sunt nu&ai cu do&nul dM@speren i nu pot lua nici o (otrre. 2 'rdinul, ordinulH 7sunar &ai &ulte &ii de voci. /o&nul )oJelt "ncerc s vor!easc, dar vor!ele nu se au%eau0 i se vedeau doar !ra ele agitndu,se "n gesturi repetate i de%nd#duite. /ndu,i sea&a c nu se va putea $ace au%it, se "ntoarse spre $ereastra desc(is i,l c(e& "n a#utor pe do&nul dM@speren. /o&nul dM@speren se ivi i el "n !alcon, unde $u salutat cu strigte &ai puternice dect cele destinate do&nului )oJelt cu %ece &inute "nainte. 2 A &erge&, colonele, spuse rece tnrul, "n ti&p ce poporul nvlea prin poarta principal. Ae pare c deli!erarea va avea loc "nuntru. Hai s ascult& discu iile. 2 @(, &onseniore, &onseniore, lua i sea&aH 2 La ceG 2 8rintre deputa i sunt &ul i care au avut legturi cu du&neavoastr0 ar $i dea#uns ca unul singur s v recunoascL 2 8entru a $i acu%at c sunt instigatorul a tot ce se petrece aici. @i dreptate, spuse tnrul i regretul de a se $i artat att de gr!it "n a,i "ndeplini dorin ele, "l $cu s roeasc. /a, ai

dreptate, s r&ne& pe loc. /e aici o s,i vede& "ntorcndu,se cu sau $r apro!are i vo& a$la "n $elul acesta dac do&nul )oJelt e un o& de trea! sau un o& cura#os, ceea ce in &ult s tiu. 2 /ar, "ntre! o$i erul privind cu ui&ire pe cel cruia "i spunea &onseniore, !nuiesc c @lte ei <oastre nu,i trece prin &inte nici &car o clip c deputa ii ar putea ordona clre ilor lui de -ill* s se deprte%e, nu,i aaG 2 /e ceG 3ntre! cu rceal tnrul. 2 8entru c un ase&enea ordin ar "nse&na pur i si&plu conda&narea la &oarte a do&nilor Corneille i Ioan de +itt. 2 ' s vede&, rspunse rece prin ul0 nu&ai /u&ne%eu tie ce se petrece "n ini&a oa&enilor. '$i erul privi pe $uri c(ipul nepstor al "nso itorului su i pli. =ra deopotriv un o& de trea! i un o& cura#os acest o$i er. /in locul unde se oprir, prin ul i "nso itorul su au%eau glgia i tropitul &ul i&ii pe scrile pri&riei. 8e ur&, %go&otul se au%i rspndindu,se "n toat pia a prin $erestrele desc(ise ale slii cu !alcon unde apruser do&nii )oJelt i dM@speren, care, $r "ndoial, de tea& ca "n "&!ul%eal poporul s nu,i a%vrle peste !alustrad, reintrar "n cldire. @poi se v%ur u&!re %go&otoase &icndu,se "ncoace i "ncolo, "n $a a $erestrelor. Aala de deli!erri se u&plea. /eodat %go&otul "ncet0 apoi se "nte i i a#unse la o ase&enea intensitate, "nct vec(iul edi$iciu se cutre&ur pn "n te&elii. 3n cele din ur&, torentul porni iar s se rostogoleasc prin galerii i pe scri, pn la poarta su! a crei !olt se revrs ca un pu(oi. 3n $runtea pri&ului grup alerga, sau &ai !ine %is %!ura, un o& cu $a a (idos des$igurat de !ucurie. =ra c(irurgul -*c.elaer. 2 3l ave&, "l ave&, ipa el, $luturnd o (rtie. 2 @u ordinulH ?ur&ur o$i erul uluit. 2 =i !ine, sunt l&urit, spuse linitit prin ul. Bu tiai, dragul &eu colonel, dac do&nul )oJelt e un o& de trea! sau un o& cura#os. Bu e niciuna, nici alta. @poi, continund s ur&reasc din privire, $r s clipeasc, &ul i&ea care se gr!ea, spuseC 2 A &erge& la )u*ten(o$$, colonele0 cred c vo& vedea un spectacol ciudat. '$i erul se "nclin i "i ur& stpnul $r s rspund. 8ia a pri&riei i "&pre#uri&ile "nc(isorii erau luate cu asalt de &ul i&e. /ar clre ii lui de -ill*, neclinti i, "i ineau piept cu succes i &ai ales cu dr%enie. Curnd, contele de -ill* au%i ru&oarea crescnd pe care o $cea gloata apropiindu,se i %ri pri&ele valuri de oa&eni npustindu,se cu repe%iciunea unei ape de &unte ce curge la vale. 3n acelai ti&p %ri (rtia care $lutura prin aer, deasupra &inilor crispate i a ar&elor strlucitoare. 2 =i, spuse el sltndu,se "n a i atingnd pe locotenentul su cu &nerul sa!iei, cred c &i%era!ilii au o! inut ordinul. 2 8ula&ale laeH Atrig locotenentul. 3n &inile lor se a$la "ntr,adevr ordinul, pe care co&pania !urg(e%ilor "l pri&i cu rcnete de !ucurie0 aceasta porni i&ediat i "naint cu ar&ele plecate "n "nt&pinarea clre ilor contelui de -ill*, sco nd ipete puternice. /ar contele nu era o&ul care s,i lase s se apropie peste &sur. 2 Ata iH Atrig el, sta iH 8leca i din $a a cailor &ei, sau dau co&andaC "nainteH 2 Iat ordinulH <oci$erar o sut de glasuri pe un ton o!ra%nic. /e -ill* lu ordinul, arunc asupra lui doar o privire i spuse cu voce tareC

2 Cei care au se&nat acest ordin sunt adevra ii cli ai do&nului Corneille de +itt. 3n ceea ce & privete, pentru ni&ic "n lu&e n,a vrea ca &inile &ele s $i scris &car o singur liter din acest ordin in$a&. Fi respingnd cu &nerul sa!iei pe o&ul care voia s,i ia ordinul "napoiC 2 ' clip, spuse el, un act ca acesta repre%int un docu&ent i se pstrea%. 3&pturi (rtia, o puse cu gri# "n !u%unarul vestonului su i "ntorcndu,se ctre trup, strigC 2 Clre i ai lui de -ill*, la dreaptaH @poi, cu #u&tate de voce, dar totui destul de tare pentru ca vor!ele sale s $ie au%ite de cei a$la i "n apropiereC 2 Fi acu&, ucigailor, spuse el, trece i la trea!. Un urlet $urios, a&estec de ur "nsetat i !ucurie sl!atic, "ndreptat spre )u*ten(o$$, le "nso i plecarea. Clre ii de$ilau "ncet. Contele r&ase la ur&, innd piept pn "n ulti&a clip &ul i&ii a&e ite de succes, care ctiga teren, pe &sur ce calul cpitanului se retrgea. /up cu& se vede, Ioan de +itt nu e4agera pericolul cnd, a#utndu,i $ratele s se scoale, "l gr!ea s plece. Corneille co!or" deci treptele care duceau "n curte, spri#inindu,se de !ra ul $ostului pri&, &inistru. @ici o gsi pe $ru&oasa 7o%a care tre&ura toat. 2 <ai, do&nule Ioan, spuse ea, ce nenorocireH 2 Ce s,a "nt&plat, copila &eaG 3ntre! de +itt. 2 Ae spune c s,au dus la Hoogstraet s ia un ordin pentru a "ndeprta pe clre ii contelui de -ill*. 2 3ntr,adevr, $ata &ea, rspunse Ioan, dac pleac, situa ia noastr va $i cu& nu se poate &ai rea. 2 /ac,&i "ngdui i v,a da un s$at, spuse $ata tre&urnd toat. 2 -e ascult, copila &ea. B,ar $i de &irare ca /u&ne%eu s,&i vor!easc prin gura ta. 2 =i !ine, do&nule Ioan, eu n,a trece prin strada principal. 2 Fi de ce, de vre&e ce clre ii lui de -ill* sunt "nc la postul lorG 2 /a, dar atta ti&p ct nu va $i revocat, ordinul prevede ca ei s r&n "n $a a "nc(isorii. 2 Dr "ndoial. 2 @ve i vreun ordin prin care ur&ea% s v "nso easc pn a$ar din oraG 2 Bu. 2 =i !ineH 3n &o&entul cnd ve i trece de garda lui de -ill* poporul se va arunca asupra du&neavoastr. 2 /ar garda !urg(e%G 2 '(, garda !urg(e% va sri pri&a. 2 Ce,i de $cut atunciG 2 3n locul du&neavoastr, do&nule Ioan, continu ti&id tnra $at, a iei prin ua tainic din su!teran, care d "ntr,o strad pustie, cci toat lu&ea e adunat "n strada principal i ateapt la intrare i &,a duce de,a dreptul spre poarta oraului prin care vre i s iei i. 2 /ar $ratele &eu nu va putea s &earg, spuse Ioan. 2 <oi "ncerca, rspunse Corneille cu o e4presie de (otrre neclintit. 2 /oar a i venit cu trsuraH Apuse $ata. 2 /a, trsura e aici, ara lsat,o la poarta cea &are.

2 Bu &ai e acolo. ?i,a& "nc(ipuit c vi%itiul du&neavoastr e un o& devotat i i,a& spus s &earg s v atepte "n $a a ieirii secrete din su!teran. Cei doi $ra i se privir cu duioie. @poi privirile lor se oprir pline de recunotin asupra tinerei $ete. 2 @cu&, spuse pri&ul &inistru, &ai r&ne de v%ut dac >r*p(us ne va desc(ide aceast poart. 2 ', nu, n,o s vrea. 2 Fi atunciG 2 @tunciG @& prev%ut re$u%ul lui i adineauri, pe cnd vor!ea prin $ereastra te&ni ei cu pucaul, i,a& luat c(eia. 2 Fi e la tine c(eiaG 2 Iat,o, do&nule Ioan. 2 Copila &ea, spuse Corneille, n,a& ni&ic s, i druiesc "n sc(i&!ul serviciului pe care &i,l $aci, "n a$ar de !i!lia pe care o vei gsi "n ca&era &ea0 e ulti&ul dar al unui o& cinstit0 sper c, i va aduce $ericire. 2 ?ul u&esc, do&nule Corneille. Bu & voi despr i de ea niciodat. @poi vor!ind ca pentru sine i suspinndC 2 Ce nenorocire c nu tiu s citescH 2 Iarva se "nte ete, $ata &ea, "i atrase aten ia Ioan0 cred c nu ave& nici o clip de pierdut. 2 <eni i cu &ine, spuse tnra $ri%on, i,i conduse pe cei doi $ra i "n partea opus "nc(isorii, printr,un coridor interior. Clu%i i de 7o%a, ei co!orr o scar de vreo douspre%ece trepte, traversar o curte cu &etere%e crenelate i, trecnd pe su! poarta !oltit, se v%ur "n s$rit de partea cealalt a "nc(isorii, "n strada pustie, unde trsura "i atepta cu scara lsat "n #os. 2 7epede, repede, repede, stpnii &ei, "i au%i iG Atrig vi%itiul "nspi&ntat. /up ce "l a#ut pe Corneille s urce, pri&ul &inistru se "ntoarse ctre $atC 2 @dio, copila &ea, din tot ce a& putea s, i spune&, ni&ic n,ar e4pri&a pe deplin recunotin a noastr. -e "ncredin & lui /u&ne%eu care "i va a&inti, sper, c ai salvat via a a doi oa&eni. 7o%a lu &na pe care i,o "ntindea pri&ul &inistru i o srut cu respect. 2 8leca i, spuse ea, pleca i, se pare c $or ea% poarta. Eean de +itt urc repede "n trsur, lu loc alturi de $ratele lui i "nc(ise portiera strigndC 2 La -ol,He.H -ol,He. se nu&ea poarta care ducea la portul Ac(Jeningen, unde un &ic vas "i atepta pe cei doi $ra i. -rsura porni "n galopul a doi viguroi cai $la&an%i lund cu ea pe $ugari. 7o%a "i ur&ri pn ce trecur de col ul str%ii. @!ia atunci se "ntoarse, "nc(ise poarta "n ur&a ei i a%vrli c(eia "ntr,o $ntn. Igo&otul ce tre%ise presi& irea 7o%ei era "n adevr al &ul i&ii care, dup ce evacuase pia a din $a a "nc(isorii, se npustea acu& asupra por ii. /ar orict de solid ar $i $ost, aceast poart. 2 Cci te&nicerul >r*p(us, tre!uie s,o recunoate& spre lauda lui, re$u%a cu "ncp nare s,o desc(id. 2 -ot n,ar $i putut re%ista &ult ti&p. >r*p(us, palid ca un &ort, se "ntre!a toc&ai dac nu era &ai !ine s,o desc(id dect s lase &ul i&ea s,o s$r&e, cnd se si& i tras "ncetior de (ain. Ae "ntoarse i o v%u pe 7o%a. 2 3i au%i, tur!a iiG Apuse el.

2 Li aud aa de !ine, tat, c "n locul tuL 2 @i desc(ide, nu,i aaG 2 Bu, i,a lsa s $or e%e poarta. 2 /ar o s & o&oare. 2 /a, dac o s te gseasc. 2 /ar cu& s nu & gseascG 2 @scunde,te. 2 UndeG 2 3n carcera secret. 2 /ar tu, copila &eaG 2 @& s co!or i eu cu tine0 o s "nc(ide& ua dup noi i o s iei& din ascun%toarea noastr dup ce vor $i prsit "nc(isoarea. 2 Dir,ar ai nai!ii, ai dreptate, strig >r*p(us0 de necre%ut, adug el, ct &inte se ascunde "n capul sta &ic. @poi, cu& poarta "ncepuse s cede%e, spre &area !ucurie a gloatei, 7o%a desc(ise &ica trap. 2 <ino, vino, tatH 3l gr!i ea. 2 /ar pri%onieriiG Apuse >r*p(us. 2 /u&ne%eu o s veg(e%e asupra lor, tat, spuse tnra $at0 iar &ie d,&i voie s veg(e% asupra ta. >r*p(us "i ur& $iica i trapa se "nc(ise deasupra capului lor, c(iar "n clipa "n care poarta s$r&at lsa &ul i&ea s se npusteasc "n curtea "nc(isorii. -e&ni a "n care 7o%a co!or" "&preun cu tatl ei, nu&it carcera secret, o$erea celor dou personagii, pe care o s $i& sili i s le prsi& pentru o clip, un adpost sigur, ne$iind cunoscut dect de autorit i0 aici erau "nc(ii cteodat unii din &arii vinova i, de tea& s nu se organi%e%e vreo revolt sau rpire. 8oporul nvli "n "nc(isoare strigndC 2 ?oarte trdtorilorH A $ie spn%urat Corneille de +itt, la &oarte, la &oarteH Capitolul I< @sasinii. La adpostul plriei sale cu !oruri &ari, !r!atul cel tnr sttea spri#init de !ra ul o$i erului, tergndu,i &ereu $runtea i !u%ele cu !atista0 ne&icat, pierdut "n u&!ra streinii ce atrna "n $a a unei prvlii "nc(ise, din col ul acela al "nc(isorii )u*ten(o$$, doar el singur privea spectacolul al crui de%nod&nt prea c se apropie. 2 Cred c aveai dreptate, van /e.en, spuse el o$i erului. 'rdinul pe care l,au se&nat deputa ii este adevrata sentin de conda&nare la &oarte a do&nului Corneille. @u%i ce lar& $ace poporulG Cu&plit tre!uie s,i urasc pe do&nii de +ittH 2 3ntr,adevr, n,a& &ai po&enit ase&enea lar&. 2 Ae pare c au gsit te&ni a pri%onierului. @(H Uite, nu e aceea $ereastra celulei "n care a $ost "nc(is do&nul CorneilleG /e $apt, un o& apucase cu toat nde#dea gratiile de $ier ale $erestrei de la celula prsit a!ia de %ece &inute i le scutura violent. 2 /oa&neH /oa&neH Atrig el, nu &ai e aici. 2 Cu& nu &ai e aiciG 3ntre!au cei din strad care, a#uni ulti&ii, nu &ai "ncpeau "n curtea ticsit a "nc(isorii. 2 BuH BuH 7epeta o&ul $urios, nu &ai e aici0 pro!a!il c a $ugit. 2 Ce spune o&ul staG 3ntre! prin ul plind. 2 '(H ?onseniore, el anun o veste !un dac ar $i adevrat.

2 /a, $r "ndoial, ar $i o veste $oarte !un dac ar $i adevrat0 dar din nenorocire nu poate s $ie. 2 -otui, vede iL Apuse o$i erul. 3ntr,adevr, alte c(ipuri $urioase, scrnind de &nie, se artar la $erestre strigndC 2 @u $ugit, au evadatH I,au lsat s $ug. Fi poporul r&as "n strad repeta !leste&nd "ngro%itorC 2 @u $ugitH @u evadatH A $ugi& dup ei, s,i ur&ri&H 2 ?onseniore, se pare c do&nul Corneille de +itt a $ugit cu adevrat, spuse o$i erul. 2 /a, din "nc(isoare poate, dar nu i din ora0 vei vedea, van /e.en, c !ietul o& va gsi "nc(is poarta pe care o credea desc(is. 2 /eci a $ost dat ordinul de a "nc(ide por ile oraului, &onsenioreG 2 Bu, nu cred. Cine s $i dat acest ordinG 2 =i !ine, pe cine !nui iG 2 =4ist $atalit i, rspunse nepstor @lte a Aa. Fi cei &ai &ari oa&eni cad uneori victi&ele acestor $atalit i. '$i erul si& i un $ior trecndu,i prin ira spinrii, $iindc "n elese c "ntr,un $el sau altul pri%onierul era pierdut. 3n acest &o&ent &ul i&ea, convins de $uga lui Corneille de +itt din "nc(isoare, i%!ucni "ntr,un rcnet ce vui pn departe, ca un tunet. 3ntr,adevr, Corneille i Ioan, dup ce &erseser de,a lungul eleteu,lui, o luaser prin strada principal care duce la -ol,He., reco&andnd vi%itiului s "ncetineasc pasul cailor pentru ca trecerea trsurii lor s nu tre%easc nici o !nuial. /ar cnd a#unse pe la &i#locul str%ii i %ri de departe grila#ul, cnd si& i c "nc(isoarea i &oartea au r&as "n ur& i c "nainte "i atepta via a i li!ertatea, vi%itiul uit de pruden i porni caii "n galop. /eodat se opri. 2 Ce s,a "nt&platG 3ntre! Ioan sco nd capul prin portier. 2 '(H Atpnii &ei, strig vi%itiul, esteL >roa%a "n!uea vocea devotatului vi%itiu. 2 Haide, vor!ete, ce esteGL 3ntre! pri&ul &inistru. 2 =ste "nc(is grila#ul. 2 Cu&, grila#ul e "nc(isG /e o!icei "n ti&pul %ilei poarta nu se "nc(ide. 2 ?ai !ine uita i,v. Ioan de +itt se aplec "n a$ara trsurii i v%u "ntr,adevr grila#ul "nc(is. 2 ?ergi "nainte, spuse Ioan0 a& la &ine ordinul de co&utare a pedepsei. 8ortarul ne va desc(ide. -rsura "i relu cursa, dar se si& ea c vi%itiul nu,i &ai "nde&na caii cu aceeai "ncredere. Aco nd capul prin portier, Ioan de +itt $usese v%ut i recunoscut de ctre un crciu&ar care "ntr%iase i acu& "nc(idea ua prvliei, gr!it s a#ung i el &ai repede la )u*ten(o$$. Acoase un strigt de surpri%a i $ugi dup al i doi oa&eni care alergau "naintea lui. /up o sut de pai "i a#unse i le vor!i. Cei trei oa&eni se oprir privind "n ur&a trsurii care se deprta, ne$iind "nc siguri pe cine ascunde. 3ntre ti&p, trsura a#unse la -ol,He.. 2 /esc(ideH Atrig vi%itiul. 2 A desc(id, spuse portarul aprnd "n pragul casei sale, s desc(id, dar cu ceG 2 Cu c(eia, cu ce altcevaG 3i strig vi%itiul.

2 Cu c(eia, da0 dar pentru asta, ar tre!ui s,o a&. 2 Cu&H Bu ai c(eia de la poartG 3ntre! vi%itiul. 2 Bu. 2 /ar ce,ai $cut cu eaG 2 8i, &i,au luat,o. 2 CineG 2 Cineva care, se vede, inea ca ni&eni s nu ias din ora. 2 8rietene, spuse pri&ul &inistru, sco nd capul din trsur i riscnd totul pentru tot, prietene, $,o pentru &ine, Ioan de +itt i pentru $ratele &eu Corneille, pe care,l duc "n e4il. 2 /o&nule de +itt, crede i,&, sunt desperat, spuse portarul, repe%indu,se ctre trsur, dar pe cinstea &ea, &i,a $ost luat c(eia. 2 CndG 2 @%i di&inea . 2 /e ctre cineG 2 /e un tnr ca& de vreo dou%eci i doi de ani, palid i sla!. 2 Fi pentru ce i,ai dat,oG 2 8entru c avea un ordin se&nat i pecetluit. 2 /e cineG 2 8i, de do&nii de la pri&rie. 2 Ae pare c sunte& pierdu i cu adevrat, spuse linitit Corneille. 2 Bu tii dac aceeai &sur a $ost luat peste totG 2 Bu tiu. 2 Haide, %ise Ioan vi%itiului, /u&ne%eu poruncete o&ului s $ac tot ce poate pentru a, i pstra via a0 pornete spre alt poart. @poi, "n ti&p ce vi%itiul "ntorcea trsuraC 2 ?ul u&esc pentru !unvoin , prietene, "i spuse el portarului. @veai inten ia s ne salve%i i "n oc(ii lui /u&ne%eu e ca i cu& ai $i $cut,o. 2 @(H Apuse portarul, uita i,v acoloH 2 -reci "n galop prin grupul acela, strig Ioan vi%itiului i ia,o pe strada din stnga0 e singura noastr nde#de. >rupul artat de Ioan avea "n &i#loc pe cei trei oa&eni care ur&riser cu privirea trsura i la care, "n ti&p ce Ioan discuta cu portarul, se &ai adugaser alte apte, opt persoane. Boii veni i aveau "n &od evident inten ii du&noase $a de cei din trsur. <%nd caii venind "n galop "ntins spre ei, se ae%ar de,a cur&e%iul str%ii, agitndu,i !ra ele "nar&ate cu cio&ege i strigndC 9'preteH 'preteH: Ct despre vi%itiu, el se aplec asupra lor i,i !r%d cu ple%nituri de !ici. -rsura i oa&enii se ciocnir "n s$rit. Dra ii de +itt nu puteau vedea ni&ic, "nc(ii cu& erau "nuntru. /ar si& ir "nti caii ca!rndu,se, apoi o puternic %guduitur. 3i trecu un $ior i avur un &o&ent de ovial0 apoi pornir din nou, trecnd peste ceva rotund i $le4i!il, ce prea s $ie trupul unui o& rsturnat i se deprtar "nso i i de !leste&e. 2 '(H Apuse Corneille tare, & te& s nu se $i "nt&plat vreo nenorocire. 2 La galop, la galop, strig Ioan. /ar "n ciuda acestui ordin, vi%itiul opri !rusc. 2 Ce esteG 3ntre! Ioan. 2 <ede iG Iise vi%itiul. Ioan privi. -oat ple!ea din )u*ten(o$$ "i $cea apari ia la e4tre&itatea str%ii pe care tre!uia s treac trsura i "nainta urlnd, cu $uria i vite%a unui uragan.

2 'prete i $ugi, spuse Ioan vi%itiului0 e inutil s &erge& &ai departe0 sunte& pierdu i. 2 Uite,iH Uite,iH Atrigar deodat cinci sute de voci. 2 /a, uite,iH -rdtoriiH Cri&inaliiH @sasiniiH Le rspunser cei care $ugeau "n ur&a trsurii celor ce alergau "n "nt&pinarea ei0 cei dinti purtau pe !ra e corpul %dro!it al unuia dintre tovarii lor, care vrnd s opreasc goana cailor, srise s,i prind de $ru i $usese rsturnat. =ra cel peste care cei doi $ra i si& iser trecnd trsura. <i%itiul opri, dar orict strui stpnul su, el nu accept "n ruptul capului s $ug. -rsura $u prins "ntre cei ce $ugeau dup ea i cei care veneau "n "nt&pinarea ei. ' clip ea do&in &ul i&ea agitat ca o insul plutitoare. @poi se opri !rusc. Un potcovar o&or" cu o lovitur de !aros pe unul din cei doi cai "n(&a i, care c%u "ntre curele. 3n aceeai clip, o!lonul unei $erestre se "ntredesc(ise i apru o!ra%ul livid i oc(ii "ntuneca i ai tnrului, $i4ndu,se asupra spectacolului din strad. 3n spatele lui se ivi c(ipul o$i erului, aproape la $el de palid ca al su. 2 '(H /u&ne%eul &euH /u&ne%eul &euH ?onseniore, ce se va "nt&plaG ?ur&ur o$i erul. 2 Un lucru "ngro%itor, cu siguran , rspunse acesta. 2 ?onseniore, "l trag a$ar din trsur pe pri&ul &inistru, "l !at, "l s$ie. 2 3ntr,adevr, oa&enii tia tre!uie s $ie "nsu$le i i de o violent indignare, %ise tnrul cu acelai ton nepstor ca i pn acu&. 2 Uita i,v, "l trag a$ar i pe Corneille, care i aa e !olnav, sc(in,giuit. Uita i,v, uita i, vH 2 /a, "ntr,adevr, e c(iar Corneille. '$i erul scoase un strigt sla! i "ntoarse capul, cci 7uartul, a#uns pe ulti&a treapt a trsurii, "nc "nainte de a atinge p&ntul, $u lovit cu o rang de $ier care "i sparse capul. Ae ridic totui, dar c%u din nou. @pucndu,l de picioare oa&enii "l trr prin &ul i&e, unde putea $i ur&rit dup dra "nsngerat pe care o lsa. 3n ur&a lui, valul &ul i&ii "nc(idea dru&ul cu (uiduieli puternice, pline de !ucurie. C(ipul tnrului deveni i &ai palid "nc, lucru de necre%ut, iar oc(ii i se u&!rir pentru o clip. '$i erul o!servnd gestul de &il, de alt$el pri&ul pe care,l sc(i ase so!rul su tovar, "ncerc s pro$ite de acest &o&ent de sl!iciune i spuseC 2 <eni i, veni i, &onseniore, s nu,l asasine%e i pe pri&ul &inistru. /ar tnrul desc(isese oc(ii. 2 /e $apt, spuse el, poporul acesta e ne"ndurtor. Bu e !ine s,l trde%i. 2 ?onseniore, oare nu s,ar putea s $ie salvat !ietul o& care a crescut,o pe @lte a <oastrG /ac e4ist vreun &i#loc, spune i,&i,1 i c(iar dac ar tre!ui s,&i pierd via aL +il(el& de 'rania, cci el era, "i "ncrunt cu&plit $runtea, stinse $ulgerul de &nie care,i strlucea su! pleoape i rspunseC 2 Colonele van /e.en, du,te te rog la trupele &ele. A,i pregteasc ar&ele pentru orice eventualitate. 2 Fi s,o las pe @lte a <oastr singur aici, cu aceti asasiniG 2 Bu te neliniti pentru &ine &ai &ult dect & nelinitesc eu "nsu&i, i,o rete% scurt prin ul. /u,teH '$i erul se "ndeprt cu o gra! ce dovedea &ai pu in dorin a de a $i supus, dect !ucuria de a nu $i de $a la (idoasa asasinare a celui de,al doilea $rate. Bici nu "nc(ise !ine ua ca&erei, cnd Ioan, a#uns printr,un e$ort supre& la peronul unei case situate aproape "n $a a celei "n care era ascuns elevul su, se cltin spunndC

2 Dratele &eu, unde e $ratele &euG Unul dintre $urioi "i %vrli #os plria cu un pu&n. @ltul "i art sngele care,i &n#ea &inile0 acesta toc&ai "l spintecase pe Corneille i "n ti&p ce cadavrul celui &ort era trt la spn%urtoare, alergase "napoi s nu piard oca%ia de a $ace la $el i cu pri&ul &inistru. Ioan scoase un gea&t s$ietor i,i acoperi oc(ii cu &na. 2 @(H 3nc(i%i oc(ii, spuse unul dintre solda ii gr%ii !urg(e%e. =i !ine, nu,i nevoie $iindc a& s i,i crp eu. Fi,i repe%i suli a "n o!ra%ul din care "ncepu s,i neasc sngele. 2 CorneilleH DrateH Atrig de +itt, "ncercnd s vad prin valul de snge care,l or!ea ce se petrece cu $ratele su. 2 /u,te de,l "ntlneteH Url un alt asasin, punndu,i &usc(eta la t&pl i trgnd piedica. /ar glontele nu porni. @tunci, cri&inalul "ntoarse ar&a i, prin%nd,o cu a&ndou &inile de eav, "l lovi cu patul &usc(etei. Ioan de +itt se cltin i c%u la picioarele acestuia. /ar i&ediat, cu un e$ort supre& se ridic. 2 DrateH Atrig el cu o voce att de #alnic, "nct tnrul prin ls "n #os o!lonul. /e alt$el n,ar &ai $i avut cine tie ce de v%ut, cci un al treilea asasin "i descrc "n $a a lui Ioan de +itt pistolul, care de data asta lu $oc i "i %!ur creierii. Ioan de +itt se pr!ui pentru a nu se &ai ridica niciodat. @cu&, dup ce c%use, to i aceti &i%era!ili prinser deodat cura# i $iecare voia s,i descarce ar&a asupra cadavrului, $iecare voia s,i dea o lovitur de &ciuc, de sa!ie, ori de cu it, s,i stoarc o pictur de snge, sau s,i s&ulg &car o $ie din "&!rc&inte. Cnd, "n s$rit, cei doi $ra i $ur cu totul strivi i, s$ia i, #upui i, norodul "i tr" goi i "nsngera i spre o spn%urtoare i&provi%at, unde cli voluntari "i atrnar de picioare. @cu& se apropiar cei &ai lai care, ne"ndr%nind s loveasc "n carne vie, tiar $ii din trupurile lipsite de via ale celor doi $ra i i apoi plecar "n ora s le vnd cu %ece !ani !ucata. B,a& putea spune dac prin crptura aproape i&percepti!il a o!lonului, tnrul a v%ut s$ritul acestei scene "ngro%itoare, dar c(iar "n clipa cnd cei doi &artiri erau atrna i "n spn%urtoare, el str!tea pia a trecnd prin &ul i&ea prea ocupat cu plcuta ei "ndeletnicire ca s se sinc(iseasc de el i se "ndrepta spre -ol,He., ce continua s $ie "nc(is. 2 /o&nule, strig portarul, "&i aduce i c(eiaG 2 /a, prietene, uite,o, rspunse tnrul. 2 Ce nenorocire c nu &i,a i adus,o cu o #u&tate de or &ai devre&eH Auspin portarul. 2 Fi de ceG 3ntre! tnrul. 2 @ $i putut desc(ide do&nilor de +itt. @a, gsind poarta "nc(is, au $ost sili i s se "ntoarc i au ni&erit "n &i#locul ur&ritorilor lor. 2 8oartaH 8oartaH Ae au%i o voce care prea s $ie a unui o& gr!it. 8rin ul se "ntoarse i,l recunoscu pe colonelul van /e.en. 2 /u&neata eti, coloneleG B,ai plecat "nc din HagaG 3nsea&n c,&i "ndeplineti ordinul cu "ntr%iere. 2 @lte , rspunse colonelul, e a treia poart la care & pre%int0 pe celelalte dou le,a& gsit "nc(ise. 2 Iat, acest o& de trea! o s ne,o desc(id pe asta. /esc(ide, prietene, se adres prin ul portarului care r&sese nucit au%ind titlul de @lte dat tnrului palid, cruia el "i

vor!ise att de $a&iliar. 8entru a,i repara greeala, el se gr!i s desc(id poarta, care se urni scr ind din ni. 2 @lte a Aa dorete calul &euG 3l "ntre! colonelul pe +il(el&. 2 ?ul u&esc, colonele, cred c &i s,a pregtit unul pe aici prin apropiere. Fi sco nd din !u%unar un $luier de aur. 2 '!iceiul epocii era de,a i c(e&a servitorul cu a#utorul acestui instru&ent. 2 Fuier o dat ascu it i prelung0 de "ndat se ivi un gr#dar clare innd de $ru un cal. +il(el& "nclec $r s $oloseasc scara i, dnd pinteni calului, a#unse pe dru&ul Le*dei. @colo, se "ntoarse. Colonelul "l ur&a la distan de un cal. 8rin ul "i $cu se&n s vin alturi de el. 2 Ftii, spuse el $r s se opreasc, c aceti golani l,au ucis i pe do&nul Ioan de +itt aa cu& l,au ucis i pe CorneilleG 2 ?onseniore, %ise trist colonelul, a $i pre$erat pentru du&neavoastr s $i r&as i aceste dou di$icult i "nc de "nvins ca s pute i $i e$ectiv stadt(older al 'landei. 2 /esigur c ar $i $ost &ai !ine, %ise tnrul, s nu se $i "nt&plat ceea ce s,a "nt&plat. /ar "n s$rit, ce s,a "nt&plat, s,a "nt&plat i nu sunte& noi cau%a. A d& pinteni cailor, colonele, pentru a a#unge la @lp(en "naintea "ntiin rii pe care guvernul &i,o va tri&ite cu siguran la ta!r. Colonelul se "nclin, "l ls pe prin s treac "nainte i "i relu locul la distan a pe care o pstrase "nainte de a i se $i adresat. 2 @(H Ce n,a da. 2 ?ur&ur cu rutate +il(el& de 'rania "ncruntnd din sprncene, strngnd din !u%e i "n$ignd pintenii "n !urta calului. 2 Ce n,a da s vd ce $igur va $ace Ludovic Aoare cnd va a$la "n ce $el au $ost trata i !unii si prieteni, do&nii de +ittH '(, Aoare, "ntruct eu & nu&esc +il(el& -aciturnul, te $erete, i ra%eleH Fi acest tnr principe. 2 3nverunat rival al &arelui rege, acest stadt(older, "n a#un "nc att de pu in sigur de noua sa putere, dar cruia !urg(e%ii din Haga "i $cuser o tra&!ulin din cadavrele lui Ioan i Corneille, doi no!ili prin i att "n $a a oa&enilor ct i a lui /u&ne%eu. 2 3i &n %orit calul. Capitolul < Cultivatorul de lalele i vecinul su. 3n ti&p ce +il(el& de 'rania, dup ce se asigurase c cei doi adver,sari ai si erau &or i, galopa pe dru&ul Le*dei ur&at de colonelul van /e.en pe care,l gsea pu in prea co&pti&itor pentru a,i acorda i "n viitor aceeai "ncredere, Crae.e, servitorul credincios, clare i el pe un cal viguros, departe de a,i "nc(ipui "ngro%itoarele eveni&ente care s,au petrecut de la plecarea lui, alerga pe dru&urile str#uite de ar!ori ce duceau a$ar din ora i din satele vecine. /e "ndat ce se si& i "n siguran , pentru a nu tre%i !nuieli, ls calul "ntr,un gra#d i "i continu linitit cltoria pn la /ordrec(t pe un vapor, trecnd cu "nde&nare pe dru&uri scurte, $or&ate de !ra ele sinuoase ale $luviului, care "&!r iau cu &ngierile lor u&ede insulele &rginite de slcii, de trestii i de ier!uri "nver%ite "n care pteau cu indolen la soare cire%i de vite grase. Crae.e recunoscu de departe oraul /ordrec(t, vesel, ae%at la poalele unei coline presrate cu &ori. <%u $ru&oasele case roii cu linii al!e, scldndu,i "n ap te&elia de cr&id i $luturndu,i "n !alcoanele desc(ise spre $luviu covoarele de &tase "&podo!ite cu $lori de aur, &inun ii ale Indiei i C(inei0 i lng aceste covoare, undi e &ari 1 capcane per&anente pentru prins iparii laco&i, atrai "n prea#&a locuin elor de resturile aruncate "n ap %ilnic de gospodine.

Crae.e %ri din !arc la poalele colinei, printre &orile cu aripi ce se rotesc necontenit, cldirea al!,tranda$irie, inta cltoriei sale. Casa se pro$ila pe $ondul "ntunecat al pdurii de ul&i gigantici, iar crestele acoperiului se pierdeau "n $run%iul gl!ui al unei perdele de plopi. =ra ae%at ca "ntr,o plnie, iar soarele "nvluind,o, prea c vrea s usuce, s "ncl%easc sau c(iar s rodeasc ulti&ele dre de cea , pe care vegeta ia dens nu o putea "&piedica s ptrund aici, purtat de vntul dinspre ru, "n $iecare di&inea i "n $iecare sear. Atrin "n &i#locul tu&ultului o!inuit al oraului, Crae.e se "ndrept i&ediat spre casa pe care tre!uie neaprat s o descrie& cititorilor notri. @l!, curat, strlucitoare, &ai "ngri#it splat i ceruit "n col urile ascunse dect "n cele aparente, ea adpostea un &uritor $ericit. @cest $ericit &uritor. 2 7ara avis, cu& spune Euvenal. 2 =ra doctorul van )aerle, $inul lui Corneille. =l locuia din copilrie "n casa pe care a& descris,o, cci "n ea se nscuser tatl i !unicul su, vec(i negustori no!ili, din no!ilul ora /ordrec(t. /o&nul van )aerle, tatl, agonisise "n co&er ul cu India trei sau patru sute de &ii de $lorini, pe care do&nul van )aerle,$iul i,a &otenit neatini "n 166N, la &oartea !unilor i dragilor si prin i0 $lorinii $useser !tu i unii "n 16O0, iar al ii "n 1610, ceea ce dovedea c erau $lorini ai lui van )aerle,tatl i $lorini ai lui van )aerle,!unicul0 aceti patru sute de &ii de $lorini nu erau dect !anii de !u%unar ai lui Cornelius van )aerle, eroul acestei povestiri, cci propriet ile sale din provincie ddeau un venit de apro4i&ativ %ece &ii de $lorini. La trei luni dup $uneraliile so iei sale. 2 Care prea c a plecat "nainte pentru a,i uura dru&ul veniciei, aa cu& "i uurase dru&ul vie ii. 2 Cnd de&nul cet ean, tatl lui Cornelius, se pregtea i el s &oar, i,a spus $iului su, "&!r indu,i pentru ulti&a oarC 2 )ea, &nnc i c(eltuiete, dac vrei s trieti cu adevrat, pentru c a tri nu "nsea&n s lucre%i toat %iua stnd pe un scaun de le&n sau pe un $otoliu de piele, "ntr,un la!orator sau "ntr,un &aga%in. <ei &uri i tu i dac n,ai s ai un $iu, nu&ele nostru se va stinge, iar $lorinii &ei, pe care ni&eni nu i,a cntrit vreodat. 2 3n a$ar de tatl &eu, de &ine i de turntor 1 ui&i i, se vor tre%i pe &na unui stpn necunoscut. /ar &ai ales nu,l i&ita pe naul tu Corneille de +itt, care s,a aruncat "n politic, cea &ai ingrat dintre cariere i care va s$ri cu siguran ru. @poi respecta!ilul do&n van )aerle &uri, lsndu,l &(nit pe Cornelius, cci "i iu!ea $oarte &ult tatl i &ult &ai pu in $lorinii. Cornelius r&ase deci singur "n casa cea &are. 3n %adar "i o$eri naul su Corneille slu#!e "n ad&inistra ia de stat0 "n %adar "ncerc s,l $ac s si&t gustul gloriei cnd, Cornelius, pentru a,i asculta naul, se "&!arcase cu de 7u*ter pe vasul Cele apte provincii care avea su! co&anda sa o sut trei%eci i nou de!asti&ente0 cu aceste nave, vestitul a&iral avea s cu&pneasc singur soarta Dran ei i a @ngliei. Condus de pilotul LPger, el a#unse la o !taie de puc de vasul 8rin ul, pe care se a$la ducele de Qor., $ratele regelui @ngliei. @tacul lui de 7u*ter, e$ul su, $u att de !rusc i de "nde&natic, "nct ducele de Qor., si& ind c nava e "n pericol de a $i distrus, n,avu dect ti&pul necesar s se retrag pe !ordul lui Aaint,?ic(el. Cnd Cornelius v%u vasul Aaint,?ic(el ieind din po%i ie s$r&at de g(iulele olande%e, cnd v%u vasul Contele de AanJic. e4plodnd i pe cei patru sute de &atelo i pierind "n valuri sau "n $oc, cnd v%u c dup ce dou%eci de !asti&ente $useser

$cute ndri, trei &ii de oa&eni o&or i i cinci &ii rni i, tot nu se putea (otr" ni&ic, deoarece $iecare "i atri!uia victoria, c lupta tre!uia &ereu reluat i c nu&ai un nu&e "n plus. 2 Aout(Jood,)a*. 2 @ $ost "nscris "n istoria !tliilor, cnd calcul ct ti&p pierde ca s,i astupe oc(ii i urec(ile un o& care vrea s re$lecte%e, c(iar dac se&enii si se !o&!ardea% "ntre ei, Cornelius "i lu r&as !un de la 7u*ter, de la 7uartul de 8ulten i de la glorie, srut genunc(ii pri&ului &inistru pe care,l venera i se "ntoarse "n casa sa de la /ordrec(t. Ae si& ea !ogat gndindu,se la odi(na do!ndit, la cei dou%eci i opt de ani ai si la sntatea sa de $ier i la vederea sa ager0 dar nu att cei patru%eci de &ii de $lorini capital i cei %ece &ii de $lorini venituri "l $ceau s se si&t !ogat, ci convingerea c o&ul pri&ete "ntotdeauna prea &ult de la soart ca s $ie $ericit i destul ca s nu $ie. 3n consecin , se (otr" s,i cldeasc $ericirea "n $elul lui0 Cornelius "ncepu s studie%e plantele i insectele, culese i clas toat $lora insulelor olande%e, cercet toat ento&ologia provinciei, asupra creia redact un tratat cu plane desenate de &na lui i "n s$rit, netiind cu ce s,i &ai ocupe ti&pul i &ai ales cu& s c(eltuiasc !anii, care se "n&ul eau "ntr,un rit& vertiginos, el "i alese dintre ne!uniile o!inuite "n ar i "n epoca sa, una dintre cele &ai elegante i &ai costisitoare "ndeletniciri. 3ndrgi lalelele. =ra, cu& se tie, pe vre&ea cnd $la&an%ii i portug(e%ii, practicnd pe "ntrecute acest gen de (orticultur au a#uns s divini%e%e laleaua i s $ac din aceast $loare adus din orient ceea ce ni&eni n,a "ndr%nit vreodat s $ac din spe a u&an, de tea& s nu provoace gelo%ia lui /u&ne%eu. 3n curnd de la /ordrec(t la ?ons nu se &ai vor!ea dect despre lalelele do&nului van )aerle, iar straturile sale, an urile, ca&erele de uscat, rsadni ele $ur vi%itate la $el ca odinioar galeriile i !i!liotecile din @le4andria de ctre ilutrii cltori ro&ani. <an )aerle "ncepu prin a c(eltui venitul su anual pentru a,i alctui colec ia, apoi lu din $lorinii lsa i de tatl su pentru a o per$ec iona0 &unca "i $u rspltit cu un re%ultat &re 0 el reali% cinci noi specii pe care le nu&i Eeanne dup nu&ele &a&ei sale, )aerle dup nu&ele tatlui su i Corneille dup nu&ele naului su. 2 Celelalte nu&e ne scap, dar a&atorii le pot gsi cu siguran "n cataloagele vre&ii. La "nceputul anului 1672, Corneille de +itt veni la /ordrec(t unde ur&a s locuiasc trei luni "n !trna cas a $a&iliei sale0 se tie c nu nu&ai Corneille era nscut la /ordrec(t, dar c i $a&ilia de +itt era originar din acest ora. 3nc de pe atunci, cu& spunea +il(el& de 'rania, Corneille nu se !ucura de popularitate. -otui, pentru concet enii si, oa&eni de trea! din /ordrec(t, el nu era "nc un scelerat !un de spn%urat0 doar pu in ne&ul u&i i de repu!licanis&ul su ca& prea pur, dar &ndri de valoarea lui personal, cnd sosi, "l pri&ir dup o!iceiul locului, cu vin din podgoriile oraului. /up ce &ul u&i concet enilor si, Corneille se duse s,i vad !trna cas printeasc i porunci s se $ac unele repara ii, "nainte ca doa&na de +itt, so ia sa, sa vin s se instale%e "&preun cu copiii. @poi 7uartul se "ndrept spre casa $inului su, poate singurul locuitor din /ordrec(t care ignora "nc pre%en a 7uartului "n oraul natal. 8e ct de &ult ur tre%ise Corneille de +itt, &nuind se&in ele ru$ctoare, nu&ite pasiuni politice, pe att de &ult si&patie "i atrase van )aerle, negli#nd cu totul "ntre inerea rela iilor politice, a!sor!it $iind doar de cultura lalelelor. Cu& van )aerle era iu!it de servitorii i de lucrtorii si, nu,i putea "nc(ipui c e4ist pe lu&e oa&eni care s doreasc rul altui o&. Fi totui. 2 -re!uie s,o spune&, spre ruinea o&enirii.

2 Cornelius van )aerle avea, $r s tie, un du&an &ult &ai crud, &ai "nverunat, &ai ne"nduplecat, dect avuseser 7uartul i $ratele su printre orangitii "ndr#i i "&potriva acestei ad&ira!ile "n elegeri $r eti, care, neu&!rit de nici un nor "n ti&pul vie ii, se continua prin devota&ent pn dincolo de &oarte. /in &o&entul "n care "ncepu s se dedice culturii lalelelor, Cornelius $olosi "n acest scop att veniturile sale anuale ct i $lorinii r&ai de la tatl su. 8e vre&ea aceea, locuia la /ordrec(t, c(iar alturi de el, un !urg(e% nu&it Isaac )o4tel care, de "ndat ce atinse un anu&it nivel de cunotin e, nutri aceeai pasiune0 el se e&o iona doar la si&pla pronun are a cuvntului tul!an, cuvnt care, dup cu& sus ine $lorarul $rance%, adic cel &ai savant cunosctor al istoriei acestei $lori, este pri&ul nu&e "n li&!a lui C(ingulais $olosit pentru a dese&na capodopera naturii, nu&it a%i lalea. )o4tel nu avusese $ericirea s $ie !ogat ca van )aerle. Fi,a $cut deci cu greu, cu gri# i cu r!dare "n prea#&a casei sale din /ordrec(t, o grdin potrivit pentru cultur, a a&ena#at terenul dup indica iile pri&ite i a dat straturilor e4act atta cldur i rcoare ct cere codicele grdinarilor. Isaac si& ea te&peratura serelor sale pn la di$eren e de %eci&i de grad0 cunotea tria vntului i "l lsa s ptrund att ct s nu dune%e ti#elor. 8rodusele sale "ncepur s plac. =rau $ru&oase, c(iar cutate. ?ai &ul i a&atori veniser s,i vi%ite%e grdina. 3n s$rit, )o4tel lansase "n lu&ea lui LinnP i a lui -ourne$ort o lalea cu nu&ele su. @ceast lalea str!tuse dru&ul gloriei, traversase Dran a, ptrunsese "n Apania, apoi "n 8ortugalia0 regele /on @lp(ons al <I,lea care, gonit din Lisa!ona, se retrsese "n insula -erceira, unde se distra nu ca &arele CondP stropind garoa$e, ci cultivnd lalele, privind,o pe a lui )o4tel spuseC 9Bu,i rea:. /eodat, "n ur&a studiilor crora le "nc(inase atta vre&e, Cornelius van )aerle $u cuprins de pasiune pentru lalele0 el a&ena# casa sa din /ordrec(t, ridicnd "nc un eta# peste una din cldirile a$late "n curtea sa, care. 2 @a cu& a& %is. 2 =ra vecin cu cea a lui )o4tel. Boul eta# avea ca& cu o #u&tate de grad &ai &ult cldur, "n sc(i&! "n grdina lui )o4tel era ca& cu o #u&tate de grad &ai $rig, $r a &ai pune la socoteal $aptul c oprea vntul i strica toate calculele i toat econo&ia (orticol a vecinului su. /ar "n oc(ii lui )o4tel, aceast nenorocire nu "nse&na ni&ic. <an )aerle nu era dect un pictor, adic un soi de ne!un care "ncearc s reproduc pe pn% &inunile naturii, des$igurndu, le. 8ictorul a pus s i se ridice atelierul cu un eta# &ai sus, pentru a avea lu&in &ai !un0 era dreptul lui. /o&nul van )aerle era pictor, tot aa cu& do&nul )o4tel era $lorar, cultivator de lalele0 el avea nevoie de soare pentru ta!lourile sale i lua o #u&tate de grad din cldura lalelelor do&nului )o4tel. Legea era de partea do&nului van )aerle. )ene sit. /e alt$el, )o4tel a descoperit c prea &ult soare stric lalelei i c aceast $loare crete &ai !ine i &ai $ru&os colorat "n soarele cldu al di&ine ii sau al serii dect "n !taia soarelui ar%tor de a&ia%. 3i $u deci aproape recunosctor, lui Cornelius van )aerle c i,a cldit pe gratis un u&!rar. 8oate c ceea ce spunea )o4tel cu privire la vecinul su van )aerle nu era c(iar ceea ce credea, nu era e4presia "ntreag a gndului su. Au$letele &ari gsesc "ns "n $iloso$ie resurse ui&itoare pentru a depi catastro$ele. /ar ce durere si& i nenorocosul )o4tel cnd v%u gea&urile noului eta# "&podo!indu,se cu !ul!i, cu &uguri, cu lalele sdite "n p&nt, cu lalele "n glastr, "n s$rit, cu tot ce e necesar unui cultivator de lalele stpnit de aceast pasiuneH

Ae vedeau pac(ete cu etic(ete, cutii cu dulpioare co&parti&entate, aprate de grila#uri de $ier care per&iteau aerisirea, $r a lsa s intre oareci, grgri e, (rciogi, oareci de c&p i o!olani, curioi a&atori de lalele cu !ul!ul de dou &ii de $ranci. )o4tel r&ase "n&r&urit cnd v%u tot acest &aterial, dar "nc nu,i ddea prea !ine sea&a de nenorocirea care,l atepta. Ae tia c van )aerle e prietenul a tot ce "ncnt oc(iul. =l studia te&einic natura pentru a lucra la ta!lourile sale, ter&inate ca acelea ale lui >Prard /oJ, pro$esorul su i ale lui ?iPris, prietenul su. Bu era oare posi!il ca de +itt, avnd de pictat interiorul unui cultivator de lalele, s $i adunat "n noul su atelier decorul potrivitG /ei legnat de aceas idee a&gitoare, )o4tel nu putu re%ista totui ar%toarei curio%it i ce,l &cina. ' dat cu lsarea serii, el spri#ini o scar de %idul care,l despr ea de grdina vecinului su i, privind, se convinse c un enor& ptrat de p&nt, pn atunci acoperit de di$erite plante, a $ost &utat, a&estecat cu noroi de ru i dispus "n straturi, procedeu e4tre& de $avora!il culturii lalelelor0 i totul era "ncon#urat de !orduri de ga%on pentru a "&piedica surparea straturilor, care erau "n aa $el ae%ate, "nct pri&eau ra%ele soarelui cnd rsare i cnd apune. @veau u&!rar pentru a cerne ra%ele soarelui de prn%, ap din !elug i la "nde&n, e4punere la sud,sud,est0 "n s$rit, condi ii opti&e, nu nu&ai pentru a reui, dar i pentru a progresa. Dr "ndoial, van )aerle devenise cultivator de lalele. )o4tel i,l "nc(ipui de "ndat pe acest savant, o& cu o avere de patru sute de &ii de $lorini capital, cu %ece &ii de $lorini rent, $olosind resursele sale &orale i $i%ice pentru cultura lalelelor pe scar &are. /ei vag, el "ntrev%u totui succesul vecinului su "n viitorul apropiat i si& i o ase&enea durere la acest gnd, c &inile i se lsar &oi de,a lungul trupului, genunc(ii i se "ndoir i desperat, lunec #os de pe scar. @adar, nu pentru a picta lalele, ci pentru lalele adevrate "i lua van )aerle o #u&tate de grad de cldur. @adar, van )aerle ur&a s ai! cea &ai $ru&oas dintre "ncperile "nsorite i, "n a$ar de asta, o ca&er spa ioas pentru conservarea !ul!ilor i a &ugurilor, o ca&er lu&inoas, aerisit, ventilat, lu4 inaccesi!il lui )o4tel, care $usese silit s consacre "n acest scop propria sa ca&er de culcare0 i pentru ca respira ia sa s nu dune%e !ul!ilor i tu!erculilor, se rese&na s se culce "n pod. @st$el, )o4tel avea s ai! c(iar alturi de el un rival, un concurent, un "nvingtor poate i acest rival nu era un oarecare grdinar o!scur, necunoscut, ci era $inul do&nului Corneille de +itt, adic o cele!ritate. /up cu& se vede, )o4tel avea "n &ai &ic &sur si& ul u&orului dect 8orus, care se &ngia c a $ost "nvins de @le4andru. 2 ' cele!ritate. 2 Fi nu de un oarecare. 3ntr,adevr, ce s,ar "nt&pla dac vreodat van )aerle ar descoperi o lalea nou i ar nu&i,o Ioan de +itt, dup ce dduse uneia nu&ele de CorneilleH )o4tel s,ar $i su$ocat de ciudH @st$el, "n previ%iunea sa plin de invidie, pro$et al nenorocirii sale, el g(icea ce avea s se "nt&ple. /up aceast descoperire, )o4tel petrecu cea &ai "ngro%itoare noapte ce se poate "nc(ipui. Capitolul <I Ura unui cultivator de lalele. /in acest &o&ent )o4tel avu o tea& "n loc de o preocupare. 7u&egnd &ereu nenorocirea pe care vecinul su ur&a s i,o pricinuiasc, el pierdu tot ceea ce d vigoare i no!le e corpului i su$letului o&enesc "n strdaniile lor de a cultiva un ideal scu&p. /up cu& ne pute& "nc(ipui, din clipa "n care van )aerle, "n%estrat de natur cu pricepere i inteligen , se dedic acestui scop, i%!uti s creasc cele &ai $ru&oase lalele.

Cornelius reui s sc(i&!e culorile, s &odele%e $or&ele, s &ultiplice speciile cu &ai &ult succes dect to i ceilal i cultivatori din Harle& i Le*da, orae care o$er acestei culturi un p&nt !un i un cli&at sntos. =l apar inea acelei ingenioase i naive coli care avea ca devi% "nc din secolul al <II, lea, a$oris&ul de%voltat "n 16RS de ctre unul din adep ii eiC 9@ dispre ui $lorile "nsea&n a #igni pe /u&ne%eu:, pre&is pe care coala cultivatorilor de lalele, cea &ai e4clusivist dintre coli, a $olosito "n 16RS pentru a alctui ur&torul silogis&C 9@ dispre ui $lorile "nsea&n a #igni pe /u&ne%eu. Cu ct o $loare e &ai $ru&oas, cu att, dispre uind,o, #igneti &ai &ult pe /u&ne%eu. Laleaua este cea &ai $ru&oas dintre $lori. /eci, cine dispre uiete laleaua #ignete pro$und pe /u&ne%eu:. Diind de rea credin , cu a#utorul acestui ra iona&ent cei patru sau cinci &ii de cultivatori de lalele din 'landa, din Dran a i din 8ortugalia. 2 Bu vor!i& de cei din Ce*lon, din India i din C(ina. 2 @r $i pus "ntreg universul "n a$ara legii i ar $i declarat sc(is&atici, eretici i de&ni de &oarte &ai &ulte sute de &ilioane de oa&eni care s,ar $i artat indi$eren i $a de lalea. Bu tre!uie s ne "ndoi& c pentru o ase&enea cau%, )o4tel, dei du&an de &oarte al lui )aerle, n,ar $i &ers su! acelai drapel cu el. @adar, van )aerle o! inu nu&eroase succese0 nu&ele su deveni att de cunoscut "nct )o4tel dispru pentru totdeauna de pe lista cultivatorilor &ai "nse&na i ai 'landei, iar cultura lalelelor din /ordrec(t $u repre%entat prin Cornelius van )aerle, &odestul i ino$ensivul savant. /up cu& altoiul $ace s rsar din ra&ura cea &ai u&il &ldi a cea &ai &ndr, tot aa i &cieul cu cele patru petale incolore vestete par$u&ul i !og ia tranda$irului. C(iar i casele regale pornesc uneori din coli!a tietorilor de le&ne sau din !ordeiul pescarului. <an )aerle, care se consacrase cu totul &uncii sale, "i petrecea toat vre&ea rsdind, plantnd, "ngri#ind grdina. 7s$ at de to i cultivatorii de lalele din =uropa, nici nu !nuia &car c lng el triete un nenorocit detronat, al crui u%urpator era c(iar el. 3i continua e4perien ele i prin ur&are ctiga &ereu noi victorii0 "n doi ani "i acoperi straturile cu ase&enea e4e&plare &inunate, "nct niciodat, ni&eni dup /u&ne%eu, a$ar poate de A(a.espeare i de 7u!ens, n,au creat att. Ur&rindu,l pe )o4tel "n acest rsti&p, ai $i "n eles ce "nsea&n un osndit uitat de /ante. 8e cnd van )aerle plivea, "ndrepta, uda straturile i, "ngenunc(iat pe povrniul de iar!, anali%a $iecare vinioar a lalelei "n $loare, &editnd la "n$ru&use rile ce i se puteau aduce, la co&!ina iile de culori pe care le putea "ncerca, )o4tel, ascuns "n spatele unui &ic sico&or pe care,l plantase de,a lungul %idului i din care "i $cuse un evantai, ur&rea, cu oc(ii iei i din or!ite, cu spu&e la gur, $iecare pas, $iecare gest al vecinului su0 cnd i se prea c,l vede vesel, cnd "i surprindea un surs pe !u%e, o sclipire de !ucurie "n oc(i, "i arunca attea !leste&e, attea a&enin ri $urioase, "nct e de neconceput cu& aceste su$lri otrvite de invidie i de &nie, ptrun%nd "n tulpinele $lorilor nu le o$ileau. /e"ndat ce pune stpnire pe un su$let o&enesc, rul $ace progrese ui&itor de rapide. @a se "nt&pl i cu )o4tel, care nu se &ul u&i nu&ai s,l o!serve pe van )aerle ci vru s,i vad i $lorile. 3n $ond era un artist i capodopera unui rival "l interesa. 3i cu&pr un telescop, cu a#utorul cruia putu s ur&reasc, la $el de !ine ca "nsui proprietarul, evolu ia $iecrei $lori, din pri&ul an de cnd rsare $iravul vlstar din p&nt, pn "n &o&entul "n care, dup perioada de cinci ani, "i rotun#ete no!ilul i gra iosul su cilindru cu nuan e nesigure i se de%volt petalele, care a!ia atunci dau la iveal co&orile tainice ale caliciului lor.

@(H /e cte ori nu vedea nenorocitul invidios, coco at pe scar, "n r%oarele lui van )aerle, lalele care "l or!eau prin $ru&use ea lor, "l su$ocau prin per$ec iunea lorG /up ce le ad&ira. 2 Diindc nu putea s,i "n$rng acest senti&ent. 2 3ncepea s,l road $e!ra invidiei, acest ru care &acin pieptul i trans$or& ini&a "n &iriade de &ici erpi ce se devor unul pe altul. 2 Aurs in$a& de groa%nice dureri. /e cte ori, "n ti&pul c(inurilor, a cror i&agine nu poate $i redat printr,o descriere, )o4tel n,a $ost tentat s sar noaptea "n grdin, s distrug plantele, s s$ie !ul!ii cu din ii, s sacri$ice &niei sale c(iar pe proprietar, dac acesta ar $i "ndr%nit s,i apere lalelele. A o&ori un o&, &ai treac,&eargH /ar s distrugi o lalea e o cri& "ngro%itoare "n oc(ii unui adevrat (orticultorH -reptat, pe &sur ce van )aerle $cea %ilnic progrese "n tiin a pe care prea s o intuiasc, $uria lui )o4tel a#unsese la o ase&enea cul&e, "nct se gndi s arunce pietre i cio&ege "n straturile de lalele ale vecinului su. /ar dndu,i sea&a c a doua %i, cnd ar $i v%ut stricciunea, van )aerle ar $i povestit p ania sa. 2 Fi cu& strada era departe i "n secolul al ;<II,lea pietrele i cio&egele nu &ai cdeau din cer ca pe ti&pul @&aleci ilor, autorul cri&ei, dei ar $i operat noaptea, ar $i $ost descoperit i nu nu&ai pedepsit de lege, dar i de%onorat pentru totdeauna "n oc(ii =uropei cultivatoare de lalele. 2 )o4tel recurse la iretenie. =l (otr" s $oloseasc un procedeu care s nu,l co&pro&it. Ae $r&nt "ndelung, e adevrat, dar "n s$rit gsi solu ia. 3ntr,o sear leg dou pisici, $iecare de cte o la! de la spate, cu o s$oar de %ece picioare lungi&e i le arunc de pe %id "n &i#locul stratului cu cele &ai $ru&oase $lori, unde cretea nu nu&ai laleaua Corneille de +itt, dar i )ra!ansona, al! ca laptele, purpurie i roie0 ?ar&orata, din 7otre, a%urie cu rou,staco#iu desc(is0 i ?inunea din Harle&0 laleaua 8oru&!ac "nc(is i 8oru&!ac lu&inos. C%nd de sus, ani&alele speriate se rostogolir "nti pe r%oare, "ncercnd s $ug $iecare "n alt parte, pn cnd $irul care le lega una de alta se "ntinse co&plet0 atunci, neputnd &erge &ai departe, "ncepur s se rsuceasc pe loc, &iorlind "ngro%itor0 cosir cu $rng(ia $lorile "n &i#locul crora se %!teau, apoi, "n s$rit, dup un s$ert de or de lupt crncen, reuind s rup $irul care le "ncurca, disprur. )o4tel, ascuns "n spatele sico&orului su, nu vedea ni&ic din cau%a "ntunericului nop ii0 dar, au%ind &iorliturile $urioase ale celor dou pisici, "i "nc(ipuia ce se "nt&pl i ini&a sa, golindu,se de $iere, se u&plea de satis$ac ie. /orin a lui )o4tel de a vedea stricciunea pricinuit era att de &are, "nct r&ase ascuns pn la %iu pentru a se !ucura de e$ectele luptei dintre cei doi &otani. 3l ptrunsese cea a di&ine ii i era "ng(e at, dar nu si& ea $rigul0 speran a r%!unrii "l "ncl%ea. /urerea rivalului su avea s,l rsplteasc de toate neca%urile. 'dat cu pri&ele ra%e de soare, ua casei al!e se desc(ise i "n prag apru sur%nd van )aerle. Iri deodat gropi i &ovili e pe terenul ce $usese neted cu o sear "nainte0 apoi v%u rndurile si&etrice ale lalelelor sale, rvite ca suli ele unui !atalion "n &i#locul cruia c%use o !o&!. @lerg "ntr,acolo din ce "n ce &ai palid. )o4tel tresri de !ucurie. Cincispre%ece sau dou%eci de lalele s&ulse, rupte "n !uc i, %ceau.

2 Unele "ndoite, altele $rnte cu totul i vete#ite. Aeva curgea din rnile lor0 seva, acest snge pre ios pe care van )aerle ar $i vrut s,l rscu&pere cu al lui. /ar, ce surpri%H Ce !ucurie pentru van )aerleH Fi ce durere de nee4pri&at pentru )o4telH Biciuna din cele patru lalele care constituiau o!iectul atentatului nu era atins. =le "i "nl au cu &ndrie capul no!il deasupra celorlalte $lori strivite. =ra dea#uns pentru a,l &ngia pe van )aerle, era dea#uns pentru a,l $ace s &oar de neca% pe asasin, care "i s&ulgea prul din cap la vederea cri&ei co&ise %adarnic. <an )aerle, deplornd nenorocirea care "l lovise, nenorocire care de alt$el, din &ila lui /u&ne%eu, nu era c(iar att de &are ct ar $i putut s $ie, nu putu s,i g(iceasc cau%a. =l se in$or& i a$l doar c toat noaptea s,au au%it &iorlituri "ngro%itoare. /e alt$el, el recunoscu trecerea pisicilor i dup ur&ele lsate de g(iarele lor, dup prul r&as pe locul !tliei i pe care picturile indi$erente de rou tre&urau la $el ca pe $run%ele unei $lori rupte, c%ut alturi0 pentru a evita ca pe viitor s se &ai repete o ast$el de nenorocire, el porunci ca un a#utor de grdinar s doar& noaptea "n grdin, "ntr,o g(eret, aproape de straturi. )o4tel au%i cnd se ddu ordinul. =l v%u construindu,se g(ereta c(iar "n aceeai %i i prea $ericit c nu a $ost !nuit, dar &ai pornit ca oricnd "&potriva norocosului (orticultor, atept o oca%ie &ai prielnic, pentru a se r%!una. Ca& "n acest ti&p, societatea cultivatorilor de lalele din Harle& propuse un pre&iu pentru descoperirea. 2 Bu "ndr%ni& s %ice& $a!ricarea. 2 8re ioasei lalele negre, $r pat, pro!le& "nc nere%olvat i privit ca $r solu ie pe atunci, dac se ine sea&a c la aceast dat nu e4istau nici &car lalele !rune. /e aceea se spune c $ondatorii pre&iului ar $i putut s o$ere la $el de !ine dou &ilioane "n loc de o sut de &ii de livre, cci oricu& ideea nu putea $i reali%at. C iva a&atori "ncercar, $r s cread "ns "n reuit0 dar natura $ante%iei (orticultorilor are o ase&enea putere, "nct, dei considerau dinainte "ncercarea sortit eecului, nu se &ai puteau gndi dect la pre ioasa lalea neagr, tot att de (i&eric, de intangi!il, ca le!da neagr a lui Hora iu i ca &ierloiul al! al tradi iei $rance%e. <an )aerle se nu&ra printre cultivatorii de lalele care adoptar ideea0 )o4tel $u dintre aceia care se gndir s,o specule%e. /in &o&entul "n care &intea perspicace i ingenioas a lui van )aerle se puse "n slu#!a reali%rii acestui scop, el "ncepu cu r!dare se&nturile i opera iile necesare pentru a aduce de la rou la ca$eniu i de la ca$eniu la ca$eniu "nc(is lalelele pe care le cultivase pn acu&. 3ncepnd din anul ur&tor, )o4tel putu %ri "n straturile lui van )aerle lalele de un !run per$ect, "n ti&p ce el nu o! inuse dect culoarea ca$eniu desc(is. 8oate c ar $i i&portant s e4plic& cititorilor $ru&oasele teorii care dovedeau c laleaua "&pru&ut culorile de la ele&entele naturii0 poate ar $i !ine s sta!ili& c ni&ic nu e i&posi!il pentru un (orticultor care pune la contri!u ie, cu r!dare i geniu, $ocul soarelui, prospe i&ea apei, seva p&ntului i adierea vntului. /ar nu un tratat despre lalele "n general, ci povestea unei lalele "n particular ne,a& (otrt s scrie&0 de aceea ne vo& opri la aceasta, orict de &ult ne,a& si& i atrai de $ar&ecul su!iectului care se suprapune. Lui )o4tel, "nvins "nc o dat de superioritatea du&anului su, i se $cu le(a&ite s &ai cultive lalele i, pe #u&tate ne!un, se (otr" s stea la pnd. Casa rivalului su era ae%at "n plin lu&in. >rdina cu $a a spre soare, c&ru e cu gea&uri strve%ii, dulapuri, cutii i etic(ete "ngduiau telescopului s ptrund cu uurin 0 )o4tel "i ls !ul!ii s putre%easc "n cui!uri, co#ile s se usuce "n ra$turi, lalelele s &oar pe straturi i nu se &ai preocup dect de ceea ce se petrecea la van )aerle0 respira prin ti#ele

lalelelor lui, "i trecea setea nu&ai v%nd stropitoarea cu ap i se stur cu p&ntul &oale i $in pe care,l presra vecinul su peste !ul!ii att de "ndrgi i. /ar partea cea &ai curioas a "ndeletnicirii nu se e$ectua "n grdin. Auna ora unu, ora unu noaptea i van )aerle urca "n la!oratorul su, "n ca!inetul cu gea&uri, unde telescopul lui )o4tel ptrundea att de !ine. @ici, din clipa cnd lu&inile savantului, "nlocuind ra%ele soarelui, ilu&inau %iduri i $erestre, )o4tel vedea cu& ac ionea% geniul inventiv al rivalului su. 3l privea selectnd se&in ele, stropindu,le cu su!stan e care le &odi$icau sau le colorau. Cornelius &ai &ult intuia ce avea de $cut atunci cnd "ncl%ea unele se&in e, le u&e%ea, apoi le co&!ina cu altele printr,un soi de altoi, opera ie &inu ioas i la care se dovedea ui&itor de "nde&natic0 inea la "ntuneric pe cele care tre!uiau s dea culoarea neagr, la soare sau la la&p pe cele care tre!uiau s dea culoarea roie, oglindea "n luciul apei pe cele care aveau s devin al!e. @ceast &agie nevinovat, $ruct al "&!inrii dintre visarea copilreas,c i geniul &atur, aceast &unc plin de r!dare, continu, de care )o4tel se si& ea incapa!il, "l $cea pe invidios s,i "nc(ine telescopului toat via a, toat gndirea, toat nde#dea sa. Lucru ciudatH @tta interes i atta dragoste pentru art nu i%!utise s sting violenta invidie a lui Isaac, setea sa de r%!unare. Uneori, prin%n,du,l pe van )aerle "n telescopul su, "i "nc(ipuia c "l oc(ete cu o puc ce nu d gre i cuta cu degetul piedica pentru a slo!o%i glontele ce tre!uia s,l ucid. /ar e ti&pul s leg& de aceast perioad de trud a unui cultivator de lalele i de spiona# a altuia, vi%ita pe care Corneille de +itt, 7uart de 8ulten, o $cea "n oraul su natal. Capitolul <II Un o& $ericit $ace cunotin cu nenorocirea. Corneille veni "n vi%it la $inul su, Cornelius van )aerle, "n luna ianuarie 1672, dup ce "i puse la punct tre!urile de $a&ilie. Ae "nnoptase. /ei destul de pu in priceput "n (orticultur i tot att de pu in artist, Corneille vi%it toat casa, de la atelier pn la sere, de la ta!louri pn la lalele. =l pri&i &ul u&irile $inului pentru c "i o$erise prile#ul de a $i pe pun,tea vasului a&iral Fapte 8rovincii, "n ti&pul !tliei de la Aout(Jood,)a* i la rndul su, Corneille "i &ul u&i ca un printe, cu a&a!ilitate i !unvoin , pentru c dduse nu&ele su unei &inunate lalele. 3n ti&p ce trecea ast$el "n revist co&orile lui van )aerle, "n $a a por ii o&ului $ericit se adunase lu&e &ult care privea plin de curio%itate i cu respect. Igo&otul din strad atrase aten ia lui )o4tel care &nca, ae%at aproape de $oc. =l se "ntre! ce se "nt&pl i dup ce a$l, se urc "n la!oratorul su, unde se instal cu telescopul la oc(i, "n ciuda $rigului ptrun%tor de acolo. /in toa&na anului 1671, telescopul nu,i &ai era de &are $olos. Lalelele, $riguroase, aa cu& sunt toate $iicele 'rientului, nu se cultiv "n p&nt iarna. =le au nevoie de cldura din interiorul casei, de patul &oale al sertarelor i de dulcile &ngieri ale so!ei. /e aceea, toat iarna, Cornelius o petrecea "n la!orator, "n &i#locul cr ilor i a ta!lourilor. Bu&ai arareori se ducea "n ca&era cu !ul!i, pentru a desc(ide o!lonul i a lsa s ptrund cele cteva ra%e de soare surprinse pe cer. 3n seara de care vor!i&, dup ce Corneille i Cornelius, ur&a i de c iva servitori, vi%itaser "ncperile, cel dinti se adres "n oapt ga%dei saleC 2 Diul &eu, "ndeprtea% oa&enii i $ "n aa $el ca s r&ne& cteva clipe singuri. Cornelius se "nclin "n se&n de ascultare. @poi spuse cu voce tareC 2 /o&nule, dori i s vi%ita i i usctoria &ea de laleleG

UsctoriaG @cest 9te&plu pgn: al cultivatorului de lalele, acest ta!ernacol, aceast 9s$nta s$intelor:, era inter%is pro$anilor, ca i /el$i altdat. Biciodat pragul acestei "ncperi n,a $ost trecut de piciorul "ndr%ne al vreunui valet, ar $i %is &arele 7acine, la &od pe atunci. Cornelius nu lsa s ptrund aci dect &tura ino$ensiv a $ostei sale doici, o !trn servitoare $ri%on, care, de cnd stpnul ei se consacrase cultului lalelelor, nu &ai "ndr%nea s pun ceap "n tocan, de tea& s nu cure e i s gteasc c(iar ini&a copilului pe care,l alptase. @st$el, nu&ai la au%ul cuvntului usctorie, servitorii care purtau $cliile aprinse se deprtar cu respect. Cornelius lu lu&nrile din &na pri&ului servitor i trecu "naintea naului su "n ca&er. -re!uie s adug& c usctoria se a$la toc&ai "n "ncperea cu gea&uri pe care )o4tel o $i4a $r "ncetare cu telescopul su. @cesta sttea ca de o!icei la pnd. <%u &ai "nti lu&inndu,se pere ii i gea&urile0 apoi aprur dou u&!re. Una dintre ele, &are, &a#estuoas, sever, se ae% aproape de &asa pe care Cornelius lsase $clia. )o4tel recunoscu o!ra%ul palid al lui Corneille de +itt, "ncadrat de prul lung i negru care,i cdea pe u&eri. /up ce spuse cteva cuvinte, al cror sens invidiosul nu,l putu pricepe dup &icarea !u%elor, 7uartul de 8ulten scoase de la piept un pac(et al!, pecetluit cu gri# i,l "ntinse lui Cornelius0 dup $elul "n care Cornelius "l lu i "l ascunse "n dulap, )o4tel "n elese c "n el se a$lau (rtii de cea &ai &are i&portan . Ae gndi la "nceput c acest pac(et pre ios ar putea con ine c iva &uguri proaspt adui din )engal sau din Ce*lon0 dar apoi c(i!%ui c 7uartul se interesa prea pu in de lalele i nu se ocupa dect de o&, plant pctoas, ce "ncnt &ai pu in privirea i "n$lorete &ai greu. 7eveni deci la ideea c pac(etul con inea pur i si&plu (rtii i c aceste (rtii aveau desigur o "nse&ntate politic. /ar de ce i s,ar "ncredin a ase&enea (rtii toc&ai lui Cornelius, care era cu totul strin de aceast tiin , de alt$el tot att de o!scur, dup prerea sa, ca i c(i&ia sau c(iar alc(i&iaG Dr "ndoial, Corneille, si& ind c nu era pe placul co&patrio ilor si, "ncredin a $inului su van )aerle un depo%it de docu&ente "nse&nate. 7uartul se dovedea "nde&natic procednd ast$el, "ntruct Cornelius, strin de intrigile politice, era "n a$ar de orice !nuial i de !un sea& c nu spre el s,ar $i "ndreptat cercetrile. /e alt$el, )o4tel "i cunotea vecinul. /ac pac(etul ar $i con inut &uguri, Cornelius nu s, ar $i putut stpni i ar $i cercetat cu aten ie valoarea darurilor pri&ite. 'r di&potriv, Cornelius pri&ise cu respect pac(etul din &inile 7uartului i tot cu respect "l ae%ase "ntr,un sertar, "&pingndu,l pn la $und0 $r "ndoial, ca s nu se vad i ca s nu ocupe prea &ult loc din spa iul re%ervat !ul!ilor. /e "ndat ce pac(etul $u ascuns "n sertar, Corneille de +itt se ridic, strnse &inile $inului su i se "ndrept spre u. Cornelius lu iute $clia i trecu "nainte pentru a lu&ina calea naului su. Lu&ina dispru pe nesi& ite din "ncperea cu gea&uri i reapru pe scar, apoi "n vesti!ul i "n s$rit "n strada "nc plin de oa&eni care voiau s,l vad pe 7uart urcnd "n trsur. Invidiosul nu se "nelase de loc "n presupunerile lui. /epo%itul "ncredin at de ctre 7uart lui van )aerle i pus cu gri# de acesta "n sertar era coresponden a lui Ioan de +itt cu do&nul de Louvois. Bu&ai c. 2 @a cu& "i spusese $ratelui su. 2 /e +itt "ncredin ase scrisorile lui van )aerle $r s,l lase &car s !nuiasc i&portan a lor politic. Aingura reco,&andare pe care i,o $cuse era aceea de a nu "n&na depo%itul ni&nui altcuiva dect lui sau unei persoane care ar avea scris un cuvnt din par,tea lui.

Fi Cornelius, dup cu& a& v%ut, "nc(ise pac(etul "n dulapul cu &uguri pre ioi. /up plecarea 7uartului, %go&otul i $cliile se stinser, iar Cornelius nu se &ai gndi la acest pac(et, la care )o4tel, di&potriv, se gndea &ult0 ase&enea unui pilot "ncercat, el vedea "n acest pac(et norul &ic i deprtat, care "nc(ide "n el $urtuna i care, lunecnd, va crete i se va de%ln ui. -otui, ignornd ura ce o strnise, cultivatorul de lalele parcursese o parte din dru&ul ctre elul propus de societatea din Harle&C el trecuse de la laleaua !run,gl!uie la laleaua de culoarea ca$elei pr#ite. Fi c(iar "n %iua de 20 august 1672, "n ti&p ce la Haga avea loc eveni&entul pe care l,a& povestit, la ora unu dup a&ia%, Cornelius se a$la "n usctorie, cu picioarele spri#inite de !ara &esei i coatele pe covor, ad&irnd trei &uguri pro&i tori. 9<oi crea &area lalea neagr. 2 3i spunea Cornelius desprin%nd &ugurii. 2 Fi voi lua pre&iul de o sut de &ii de $lorini. 3l voi "&pr i sracilor din /ordrec(t0 "n $elul acesta voi potoli ura pe care o tre%ete orice o& !ogat "n ti&pul r%!oaielor civile i voi putea continua s,&i "ngri#esc r%oarele, $r s & te& de repu!licani sau de orangiti. Bu voi &ai avea &otiv s & te& c "ntr,o %i de rscoal negustorii din /ordrec(t i &arinarii din port ar putea veni s,&i s&ulg !ul!ii pentru a,i (rni $a&iliile, aa cu& & a&enin uneori cu voce #oas, cnd a$l c a& cu&prat un !ul! de dou sau trei sute de $lorini. = lucru (otrt0 voi da sracilor cei o sut de &ii de $lorini pe care,i o$er societatea din Harle& ca pre&iu. Cu toate cL: Fi la acest cu toate c, van )aerle $cu o pau% i suspin. 9Cu toate c, ur& el, &i,ar $i plcut s c(eltuiesc cei o sut de &ii de $lorini pentru a &ri parterul casei &ele sau pentru a cltori "n 'rient, patria $lorilor $ru&oase. /ar e &ai !ine s nu te gndeti la toate astea0 nu&ai despre &usc(ete, drapele, to!e i procla&a ii se vor!ete ast%iH: <an )aerle ridic oc(ii spre cer i suspin din nou. @poi "i "ntoarse privirea ctre !ul!ii care, dup prerea lui, erau cu &ult &ai i&portan i dect toate &usc(etele, to!ele, drapelele i procla&a iile 1 toate lucruri !une nu&ai s tul!ure su$letul unui o& cinstitH 9/ar iat nite &uguri $oarte $ru&oiH: "i spuse el. Ct sunt de nete%i, ct sunt de !ine $cu i, ce aer &elancolic auH -oate acestea prevestesc lalelei &ele negrul de a!anosH Bu se vd cu oc(iul li!er nici &car nervurile prin care circul seva. '(H Cu siguran c nici o pat nu va u&!ri roc(ia de doliu a $lorii care,&i datorea% via a. 9Cu& se va nu&i aceast $iic a veg(ei &ele, a trudei &ele, a gndirii &eleG -ulipa nigra )arlaensis. 9/a, )arlaensis. Dru&os nu&eH -oat =uropa cultivatoare de lalele, adic toat =uropa cult, va tresri la au%ul acestei veti care va %!ura ca vntul "n cele patru puncte cardinale ale glo!ului. 9@ $ost descoperit &area lalea neagrH Bu&ele eiG <or "ntre!a a&atorii. 2 -ulipa nigra )arlaensis. 2 /e ce )arlaensisG /up nu&ele inventatorului ei, van )aerle, se va rspunde. 2 Cine,i acest van )aerleG 2 = acela care a &ai creat pn acu& cinci specii noiC Eeanne, Ioan de +itt, Corneille etc. =i !ine, aceasta este a&!i ia &ea. =a nu va supra pe ni&eni. Fi despre -ulipa nigra )arlaensis se va &ai vor!i c(iar dac naul &eu, acest su!li& o& politic, nu va &ai $i cunoscut dect poate prin laleaua care,i poart nu&ele. 9?uguri "ncnttoriLH 9Cnd va "n$lori laleaua &ea. 2 3i continu Cornelius gndurile.

2 <reau, dac linitea va $i revenit "n 'landa, s dau sracilor nu&ai cinci%eci de &ii de $lorini0 la ur&a ur&elor i att e destul pentru un o& care nu datorea% ni&nui ni&ic, iar cu ceilal i cinci%eci de &ii de $lorini voi $ace e4perien e. Cu aceti cinci%eci de &ii de $lorini vreau s dau via lalelei par$u&ate. '(H /ac a i%!uti s dau lalelei par$u&ul tranda$irului, al garoa$ei, sau poate c(iar un &iros co&plet nou0 dac a putea reda reginei $lorilor &ireas&a natural pe care a pierdut,o "n trecerea ei de pe tronul din 'rient pe cel din =uropa, acea &ireas& pe care o are pro!a!il "n India, la >oa, la )o&!a*, la ?adras i &ai ales "n insula care altdat, dup cu& spun cunosctorii, a $ost paradisul terestru. 2 Bu&it Ce*lonH Ce triu&$H @tunci, n,a da gloria lui Cornelius van )aerle. 2 ' spun desc(is. 2 Bici pentru gloria lui @le4andru, Ce%ar sau ?a4i,&ilian. /ragi &uguraiLH: Fi Cornelius se des$ta conte&plndu,i. /eodat, clopo elul din $a a "ncperii sun &ai tare ca de o!icei. Cornelius tresri, "ntinse ocrotitor &na spre &uguri i se "ntoarseC 2 Cine,i acoloG 3ntre! el. 2 Un sol de la Haga, rspunse servitorul. 2 Un sol de la HagaG Ce vreaG 2 /o&nule, e Crae.e. 2 Crae.e, valetul de "ncredere al do&nului Ioan de +ittG )ineH A atepte. 2 Bu pot s atept, se au%i o voce din coridor. Fi "n acelai ti&p, trecnd peste conse&n, Crae.e nvli "n usctorie. Intrarea violent a lui Crae.e era o "nclcare att de $lagrant a o!iceiurilor sta!ilite "n casa lui Cornelius van )aerle, "nct acesta, v%ndu,l cu& se npustete, avu o tresrire a &inii ce ocrotea &ugurii0 gestul !rusc $cu s se rostogoleasc doi din pre ioii !ul!i, unul su! &asa vecin cu &asa &are, cellalt "n c&in. 2 /raceH =4cla& Cornelius $ugind dup &uguri. 2 Ce s,a "nt&plat, Crae.eG 2 A,a "nt&plat, do&nule. 2 Iise Crae.e, depunnd (rtia pe &asa cea &are unde r&sese al treilea !ul!. 2 C sunte i invitat s citi i (rtia aceasta $r s pierde i nici o clip. Fi Crae.e, avnd sen%a ia c str%ile din /ordrec(t &ani$est si&pto,&ele unui tu&ult ase&ntor celui pe care "l lsase la Haga, $ugi $r s priveasc "napoi. 2 )ine, !ine, dragul &eu Crae.e. 2 Iise Cornelius, "ntin%nd un !ra su! &as pentru a ur&ri !ul!ul pre ios. 2 <oi citi (rtia. @poi, ridicndu,l, "l puse "n cuul pal&ei pentru a,l e4a&inaC 2 )unH Iise el, iat, unul e neatins. @l dracului Crae.e, s intre ast$el "n usctoria &eaH A,l vede& pe cellalt acu&. Dr s lase din &n !ul!ul pe care,l ridicase, van )aerle "naint spre c&in i, "n genunc(i, "ncepu s pipie cu vr$ul degetului cenua, care din $ericire era rece. /up o clip descoperi al doilea &ugur. 2 Iat,l i pe al doilea. Fi privindu,l cu o aten ie aproape printeascC 2 Beatins ca i pri&ul.

C(iar "n clipa aceea, "n ti&p ce Cornelius, "nc "n genunc(i, e4a&ina al doilea &ugur, ua usctoriei $u %gl it att de puternic i se desc(ise "n aa $el, "nct Cornelius si& i urcndu,i "n o!ra#i i "n urec(i $lacra acelei rele s$tuitoare, care se nu&ete &nia. 2 Ce s,a &ai "nt&platG 3ntre! el. Ce,nsea&n astaG @u "nne!unit ai caseiH 2 /o&nuleH /o&nuleH Atrig servitorul care se npustise "n usctorie cu o!ra%ul &ai palid i cu e4presia &ai "ngro%it dect cea a lui Crae.e. 2 =i !ine, ce,iG 3ntre! Cornelius, care v%nd du!la "nclcare a regulilor casei, presi& i o nenorocire. 2 @(H /o&nule, $ugi i, $ugi i repedeH 2 A $ugG 8entru ceG 2 /o&nule, casa e plin de gr%ile statului. 2 Ce vorG 2 < caut. 2 8entru ceG 2 Ca s v areste%e. 2 A & areste%e, pe &ineG 2 /a, do&nule, sunt "nso i i i de un &agistrat. 2 Ce "nsea&n astaG 3ntre! van )aerle strngnd cei doi &uguri "n &n i aruncnd o privire "ngro%it spre scar. 2 Urc, urcH Atrig servitorul. 2 @(, iu!itul &eu copil, vrednicul &eu stpn, strig doica intrnd "n usctorie. Ia aurul, !i#uteriile i $ugi, $ugiH 2 /ar pe unde vrei s $ug, doicG 3ntre! van )aerle. 2 Ari pe $ereastr. 2 /e la dou%eci i cinci de picioareGH 2 <ei cdea pe un strat de p&nt gras de ase picioareH 2 /a, dar voi cdea pe lalelele &eleH 2 B,are i&portan , sari. Cornelius lu al treilea &ugur, se apropie de $ereastr i o desc(ise, dar v%nd ce stricciuni ar putea aduce straturilor sale, se "nspi&nt &ai &ult dect la vederea distan ei de la care tre!uia s sar i se opri. 2 B,a& s sar. Fi se ddu un pas "ndrt. 3n acest &o&ent, printre %!relele grila#ului "ncepur s se vad (ale!ardele solda ilor. /oica ridic !ra ele spre cer. Ct despre Cornelius van )aerle, tre!uie s,o spune&, spre lauda nu a o&ului ci a cultivatorului de lalele, singura sa preocupare era aceea de a,i apra nepre ui ii &uguri. Cut din oc(i o (rtie "n care s,i "nveleasc, %ri pe &asa de uscat $oaia din !i!lie depus de Crae.e, o lu $r s,i a&inteasc cu& a#unsese acolo, att de &are "i era tul!urarea, "nveli "n ea cei trei &uguri, "i ascunse la piept i atept linitit. 3n aceeai clip intrar solda ii, preceda i de un &agistrat. 2 /u&neavoastr sunte i doctorul Cornelius van )aerleG 3ntre! &agistratul, dei "l cunotea $oarte !ine pe tnr. 2 =u sunt, &aestre van Apennen. 2 7spunse Cornelius salutndu,l respectuos. 2 Fi du&neavoastr o ti i prea !ine. 2 @tunci, da i,ne docu&entele instigatoare pe care le ascunde i la du&neavoastr.

2 /ocu&entele instigatoareG 7epet Cornelius, cu totul nucit de aceast porunc. 2 Bu $ace i pe &iratul. 2 < #ur, &aestre van Apennen. 2 7spunse Cornelius. 2 C nu "n eleg despre ce este vor!a. 2 @tunci o s v a#ut, doctore, spuse &agistratulC da i,ne (rtiile pe care trdtorul Corneille de +itt le,a depus la du&neavoastr "n luna ianuarie a anului trecut. Lui Cornelius "i trecu $ulgertor prin &inte un gnd. 2 Iat, spuse van Apennen, &i se pare c "ncepe i s v a&inti i, nu,i aaG 2 )ine"n eles, dar du&neavoastr vor!ea i de docu&ente instigatoare i eu nu a& nici o (rtie de $elul acesta. 2 @(, nega iG 2 /esigur. ?agistratul se "ntoarse i cuprinse dintr,o privire toat "ncperea. 2 Care ca&er din cas se nu&ete usctorieG 3ntre! el. 2 = toc&ai aceasta "n care ne a$l&, &aestre van Apennen. ?agistratul "i arunc oc(ii pe o &ic not ae%at deasupra (rtiilor sale. 2 = "n ordine, spuse el ca un o& l&urit. @poi "ntorcndu,se ctre CorneliusC 2 <re i s,&i da i aceste (rtiiG 2 /ar nu pot, &aestre van Apennen. /oar nu,&i apar inC ele &i,au $ost "ncredin ate cu titlul de depo%it i un depo%it e s$nt. 2 /octore Cornelius, rosti &agistratul, "n nu&ele >uvernului v ordon s desc(ide i acest sertar i s,&i da i (rtiile "nc(ise "n el. Fi &agistratul art cu degetul e4act al treilea sertar al unui dulap ae%at deasupra c&inului. 3ntr,adevr, (rtiile "ncredin ate de 7uartul de 8ulten $inului su se a$lau "n cel de,al treilea sertar, dovad c poli ia $usese per$ect in$or&at. 2 <a s %ic nu vre iG 3ntre! van Apennen, v%ndu,l pe Cornelius c r&ne "&pietrit de ui&ire. @tunci "l voi desc(ide eu "nsu&i. Fi trgnd tot sertarul a$ar, &agistratul descoperi &ai "nti vreo dou%eci de !ul!i, rndui i i etic(eta i cu gri#, apoi pac(etul cu (rtii, e4act "n starea "n care $usese depus de ctre nenorocitul Corneille de +itt. ?agistratul rupse sigiliile, s$ie plicul, arunc o privire laco& peste pri&ele $oi care,i c%ur su! oc(i i strig cu o voce "ngro%itoareC 2 @adar, #usti ia n,a pri&it o in$or&a ie $als. 2 /ar ce s,a "nt&platG 2 @(H Bu &ai $ace i pe nevinovatul, do&nule van )aerle, rspunse &agistratul i ur&a i, ne. 2 /e ce s v ur&e%G Atrig doctorul. 2 8entru c "n nu&ele Atatelor olande%e, v areste%. Bu se $ceau "nc arestri "n nu&ele lui +il(el& de 'rania, deoarece nu trecuse destul ti&p de cnd era stadt(older. 2 A & aresta i, strig Cornelius, dar ce,a& $cutG 2 @sta nu & privete de loc, doctore, v ve i e4plica "n $a a #udectorilor. 2 UndeG 2 La Haga.

Cornelius, uluit, "i srut doica aproape leinat, ddu &na cu servitorii care plngeau i,l ur& pe &agistrat. /up ce $u "nc(is "n trsur ca un de inut politic, pornir "n galop spre Haga. Capitolul <III ' inva%ie. -ot ce se petrecuse era, dup cu& se poate uor presupune, opera dia!olic a lui &*n(eer Isaac )o4tel. Be a&inti& c el a g(icit i&portan a (rtiilor "ncredin ate de 7uartul de 8ulten $inului su, de "ndat ce "l v%u pe acesta strngnd cu gri# pac(etul "n sertarul "n care inea cei &ai pre ioi !ul!i. /e aci se poate deduce c )o4tel, care ur&rea des$urarea eveni&entelor politice cu &ult &ai &ult aten ie dect vecinul su Cornelius, a$lnd de arestarea lui Corneille de +itt, "nvinuit de "nalt trdare, se gndi c, $r "ndoial, n,ar avea de spus dect o vor! pentru ca o dat cu naul s $ie arestat i $inul. 'rict de $ericit !tea ini&a lui )o4tel, se "n$ior totui la gndul c denun ul su ar putea duce la ea$od un o&. /ar cu& $irile rele se deprind treptat cu ideile #osnice, &*n(eer Isaac )o4tel "i ddea cura# gsindu,i #usti$icarea "n ur&torul so$is&C 9Corneille de +itt e un ru cet ean dac e acu%at de "nalt trdare i arestat. =u sunt un !un cet ean pentru c nu sunt acu%at de ni&ic "n lu&e i pentru c sunt li!er ca pasrea v%du(ului. Cu& Corneille de +itt e un ru cet ean, pentru c e acu%at de "nalt trdare i arestat, co&plice,le su, Cornelius van )aerle, nu poate $i un cet ean &ai pu in ru. /eci, eu sunt un !un cet ean i cu& e de datoria !unilor cet eni s,i denun e pe cei ri, este de datoria &ea, a lui Isaac )o4tel, s,l denun pe Cornelius van )aerle.: /ar poate c acest ra iona&ent, ciudat cu& era, n,ar $i pus cu totul stpnire pe gndurile lui )o4tel i poate c invidiosul n,ar $i cedat dorin ei de r%!unare care "i rodea ini&a, dac o dat cu de&onul invidiei, n,ar $i aprut i de&onul lco&iei. )o4tel cunotea stadiul "n care a#unsese van )aerle cu cercetrile re$eritoare la valoroasa lalea neagr. 'rict de &odest era doctorul Cornelius, el nu putu ascunde prietenilor si inti&i convingerea aproape deplin c va ctiga "n anul 167S pre&iul de o sut de &ii $lorini propus de Aocietatea de (orticultur din Harle&. 'r, toc&ai aceast certitudine a lui Cornelius van )aerle "i ddea lui Isaac )o4tel $e!ra care,l rodea continuu. /ac ar $i arestat Cornelius, s,ar produce "n cas, cu siguran , o &are tul!urare, iar "n noaptea ur&toare nu s,ar gndi ni&eni s veg(e%e lalelele din grdin. Fi "n acea noapte, )o4tel ar sri %idul i cu& el tia unde se a$l !ul!ul lalelei negre, l,ar putea $ura0 "n loc s "n$loreasc la Cornelius, ar "n$lori la el i ast$el ar pri&i el pre&iul de o sut de &ii de $lorini, $r a &ai pune la socoteal cinstea supre& de a nu&i noua $loare -ulipa nigra )o4tellensis. '! inerea unui ase&enea succes "nse&na nu nu&ai r%!unare, dar i satis$acerea lco&iei sale. Cnd era trea%, nu se gndea dect la &area lalea neagr0 cnd dor&ea, o visa. 3n s$rit la 1T august, ctre orele dou dup a&ia%, tenta ia $u att de puternic "nct &*n(eer Isaac nu &ai putu s,i re%iste. 3n consecin , el "ntoc&i un denun anoni&, "nlocuind se&ntura cu preci%ia in$or&a iei i,l arunc la pot. Biciodat o (rtie veninoas, strecurat "n gurile de !ron% ale <ene iei, n,a produs un e$ect &ai rapid i &ai "ngro%itor. 3n aceeai sear, &agistratul pri&i "ntiin area0 el "i convoc i&ediat colegii pentru a doua %i di&inea a. 3ntr,adevr, a doua %i se adunar, (otrr arestarea lui van )aerle i "ncredin ar e4ecutarea ordinului &aestrului van Apennen, care se ac(it de aceast datorie, aa cu& a& v%ut, ca un olande% de&n, arestndu,l pe Cornelius toc&ai "n &o&entul "n care orangitii din Haga s$iau cadavrele lui Corneille i Ioan de +itt.

/ar, $ie din ruine, $ie din sl!iciune, Isaac )o4tel nu avu cura#ul "n %iua aceea s "ndrepte telescopul nici asupra grdinii, nici asupra atelierului, nici asupra usctoriei vecinului su. =l tia prea !ine ce ur&a s se "nt&ple "n casa !ietului doctor Cornelius, c(iar $r s priveasc. Bici nu se clinti cnd unicul su servitor. 2 Care invidia soarta servitorilor lui Cornelius, de alt$el nu cu &ai pu in a&rciune dect invidia )o4tel soarta stpnului. 2 Intr "n ca&er. )o4tel "i spuseC 2 Bu & voi scula a%i0 sunt !olnav. Ctre ora nou, el au%i "n strad glgie i se "n$ior0 "n clipa aceea arta &ai palid ca un !olnav adevrat i tre&ura &ai tare dect ar $i avut $e!r. <aletul intr0 )o4tel se ascunse su! cuvertur. 2 @(, do&nule, strig valetul, !nuind totui c vestea ce,o aducea "l va !ucura pe stpnul su. )ietul van )aerleH Fti i, do&nule, ce se petrece "n clipa astaG 2 Cu& vrei s tiuG 3ngi& )o4tel. 2 =i !ineH 3n clipa asta, do&nule, vecinul du&neavoastr, Cornelius van )aerle, "nvinuit de "nalt trdare, e arestat. 2 Bu credH ?ur&ur )o4tel cu voce sl!it. Bu se poateH 2 8i, cel pu in aa se spune0 de alt$el toc&ai l,a& v%ut intrnd pe #udectorul van Apennen cu oa&enii lui. 2 @(H /ac ai v%ut, spuse )o4tel, poate ai dreptate. 2 3n orice ca%, o s & in$or&e% din nou, spuse valetul i $i i linitit, do&nule, o s v in la curent. )o4tel se &ul u&i s "ncura#e%e %elul valetului su doar cu un se&n. @cesta iei i se "ntoarse dup un s$ert de or. 2 /o&nule, tot ce v,a& povestit e adevrat. 2 Cu& astaG 2 /o&nul van )aerle e arestat0 l,au "nc(is "ntr,o trsur i l,au e4pediat c(iar acu& la Haga. 2 La HagaGH 2 /a i acolo, dac e adevrat ce se spune, n,o s,i $ie !ine de loc. 2 Fi ce se spuneG 3ntre! )o4tel. 2 8i, do&nule, se spune, dar nu e sigur, c la ora asta !urg(e%ii sunt pro!a!il gata s,i asasine%e pe do&nii Corneille i Ioan de +itt. 2 '(H ?ur&ur, sau &ai degra! (orci )o4tel "nc(i%nd oc(ii pentru a alunga i&aginea "ngro%itoare ce "i aprea "n &inte. 2 /raceH =4cla& valetul ieind, &*n(eer Isaac )o4tel tre!uie s $ie tare !olnav, dac n, a srit #os din pat a$lnd o ase&enea veste. 3ntr,adevr, Isaac )o4tel era tare !olnav, !olnav ca un o& care a co&is un asasinat. /ar el asasinase cu un du!lu scop. 8ri&ul $iind "&plinit, &ai r&nea de "&plinit al doilea. Ae ls noaptea, noaptea pe care o atepta )o4tel. Cnd, "n s$rit, totul $u cuprins de "ntuneric, el se scul. @poi se urc "n sico&orul su. 3i $cuse !ine socotelile0 ni&eni nu se gndea s p%easc grdina0 casa era vraite. @u%i pe rnd !tnd ora %ece, unspre%ece, &ie%ul nop ii. La &ie%ul nop ii, cu ini&a %vcnind, cu &inile tre&urnd, cu $a a livid, co!or" din copac, lu o scar, o spri#ini de %id, urc pn la penulti&a treapt i ascult. 8este tot era linite. Bici un %go&ot nu tul!ura tcerea nop ii. ' singur lu&in veg(ea "n toat casa. =ra aceea a

doicii. Linitea i "ntunericul "i ddur cura#. 3nclec %idul i r&ase o clip pe loc0 apoi, convins c nu avea a se te&e de ni&ic, trecu scara din grdina sa "n grdina lui Cornelius i co!or". Cu& tia aproape la &ili&etru locul unde erau "ngropa i !ul!ii viitoarelor lalele negre, alerg "n direc ia lor, pind totui pe alei pentru a nu $i trdat de ur&a pailor0 a#ungnd la locul tiut, "i a$und &inile "n p&ntul &oale, cu o !ucurie de tigru. Bu gsi ni&ic i cre%u c s,a "nelat. -ot ti&pul !ro!oane de sudoare i se prelingeau pe $runte. Acor&oni alturiC ni&ic. Acor&oni la dreapta, scor&oni la stngaC ni&ic. Acor&oni "nainte i "napoiC ni&ic. Du ct pe ce s "nne!uneasc v%nd c p&ntul $usese rscolit c(iar "n di&inea a aceea. 3ntr,adevr, "n ti&p ce )o4tel era "n pat, Cornelius co!orse "n grdi,n, de%gropase !ul!ul i, aa cu& a& v%ut, "l "&pr ise "n trei &uguri. )o4tel nu se putea (otr" s prseasc locul i rvi cu &inile sale o !un parte din straturi. 3n s$rit, nu &ai avu nici o "ndoial asupra nenorocirii sale. Be!un de $urie, se "ntoarse la scar, "nclec %idul, aduse scara de la Cornelius, o arunc "n grdina sa i co!or". /eodat "l str$ulger o nou nde#deC poate &ugurii sunt "n uscto,rie. Bu avea dect s ptrund "n usctorie, aa cu& ptrunsese "n grdi,n. @colo "i va gsi. /e alt&interi, nu era de loc greu. >ea&urile usctoriei se desc(ideau ca la sere. Cornelius van )aerle le ridicase c(iar "n di&inea a aceea i ni&eni nu se gndise s le "nc(id. -otul era s,i $ac rost de o scar destul de lung, o scar de dou%eci de picioare "n loc de una de douspre%ece. )o4tel o!servase pe strada pe care locuia o cas "n repara ie0 de %idul ei era spri#init o scar uria. @ceast scar era toc&ai ceea ce,i tre!uia lui, dac nu cu&va lucrtorii o luaser. @lerg "ntr,acolo i gsi scara. ' lu i o duse cu greu "n grdina sa, apoi i &ai cu greu o spri#ini de %idul casei lui Cornelius. Acara atingea e4act $erestruica. )o4tel puse un &ic $elinar aprins "n !u%unar, urc scara i ptrunse "n usctorie. @#uns "n acest ta!ernacol, se opri spri#inindu,se de &as0 picioarele nu,l &ai ineau, ini&a "i !tea s,i sparg pieptul. @ici era &ult &ai ru dect "n grdin0 s,ar %ice c "n aer li!er nici o proprietate nu poate $i strict respectat0 c(iar dac cineva ar sri un gard viu sau ar escalada un %id, tot s,ar opri "n $a a unei ui sau a unei $erestre. 3n grdin )o4tel nu era dect un !or$a, "n ca&er devenea un (o . -otui, cura#ul "i reveni0 doar nu a#unsese pn aici ca s se "napoie%e acas cu &inile goale. /ar cut "n %adar0 desc(ise i "nc(ise toate sertarele, c(iar i sertarul cu pricina, "n care $usese strns cu gri# depo%itul $atal lui Cornelius0 gsi etic(etate, ca "ntr,o grdin !otanic, lalelele Eoannis, +itt, laleaua de culoare !run, laleaua de culoarea ca$elei arse0 dar laleaua neagr, adic &ugurii "n care ea dor&ea ascuns, nu era nicieri. Fi totui, "n registrul se&in elor i al !ul!ilor, inut "n du!lu e4e&plar de ctre van )aerle, cu &ai &ult gri# i e4actitate dect registrul co&er,cial al pri&elor case din @&sterda&, )o4tel citi aceste rnduriC 9@st%i, 20 august 1672, a& de%gropat !ul!ul &arii lalele negre i l,a& "&pr it "n trei &uguri per$ec i:. 2 ?ugurii tia, &ugurii tiaH Url )o4tel, rvind totul "n uscto,rie, unde a putut s,i ascundG @poi deodat "i lovi $runtea, &ai s i,o turteasc. 2 '(, nenorocit ce suntH Atrig el0 a(, de trei ori nenorocitH Ae des,parte oare cineva de &ugurii siG 3i las la /ordrec(t cnd pleac la HagaG 'are poate tri cineva $r &uguri, cnd ei sunt &ugurii nepre uitei lalele negreG @ avut ti&p s,i ia, in$a&ulH 3i are la el, i,a luat la HagaH

Ca un $ulger "i trecu prin &inte lui )o4tel gndul acesta i,i ddu sea&a de inutilitatea cri&ei co&ise. C%u ca trsnit c(iar pe &asa, c(iar pe locul unde, cu cteva ore "nainte sr&anul van )aerle ad&irase "ndelung i cu atta satis$ac ie &ugurii lalelei negre. 2 =i !ine, la ur&a ur&elor, spuse invidiosul, ridicndu,i $a a livid, dac "i are, nu,i va putea pstra dect att ct va $i "n via , iL A$ritul gndului su (idos se pierdu "ntr,un surs "ngro%itor. 2 ?ugurii sunt la Haga, spuse el, deci nici eu nu &ai pot r&ne la /ordrec(t. La Haga, dup &uguriH La HagaH Fi )o4tel, $r s,i pese de i&ensele !og ii pe care le prsea, att era de o!sedat de nepre uita co&oar, iei prin $erestruic, alunec "n lungul scrii, duse o!iectul $urat de unde "l luase i, ase&enea unui ani&al de prad, intr rcnind "n casa lui. Capitolul I; Ca&era $a&iliei. =ra aproape &ie%ul nop ii cnd !ietul van )aerle $u "nc(is "n te&ni a din )u*ten(o$$. Lucrurile se petrecur aa cu& prev%use 7o%a. >sind celula lui Corneille goal, &nia poporului atinse ase&enea cul&i, "nct dac &o >r*p(us s,ar $i a$lat acolo, "n $a a acelor $urioi, cu siguran c ar $i pltit "n locul pri%onierului su. /ar aceast &nie se revrs din plin asupra celor doi $ra i, pe care asasinii "i prinseser datorit lui +il(el&, o& prev%tor, care luase &suri de precau ie, "nc(i%nd por ile oraului. /eci, la un &o&ent dat, "nc(isoarea se golise i o linite de &or&nt ur&ase "ngro%itorului tunet de urlete ce se rostogolea pe scri. 7o%a pro$it de acest &o&ent, iei din ascun%toare i "l lu cu ea i pe tatl ei. 3nc(isoarea era pustie0 la ce !un s r&i "n "nc(isoare cnd oa&enii erau sugru&a i la -ol,He.G >r*p(us iei tre&urnd "n ur&a cura#oasei 7o%a. Ae duser s "nc(id poarta cea &are. 2 A "nc(id e un $el de a spune, cci poarta era pe #u&tate s$r&at. Ae vedea c pe aici trecuse torentul unei $urii nestvilite. Ctre ora patru se au%i din nou vin %go&ot, dar acest %go&ot nu era de natur s,i "ngri#ore%e pe >r*p(us i pe $iica luiC era al &ul i&ii care tra cadavrele celor doi $ra i spre pia a unde se $ceau "n &od o!inuit e4ecu iile, pentru a,i spn%ura. 7o%a se ascunse din nou, dar de data asta, ca s nu vad odiosul spectacol. La &ie%ul nop ii se au%ir !ti "n poarta "nc(isorii. 3l aduceau pe Cornelius van )aerle. Cnd te&nicerul >r*p(us "l pri&i pe noul &usa$ir i citi pe &andatul de arestare identitatea pri%onierului, opti cu o!inuitul su %&!et de te&nicerC 2 Din al lui Corneille de +ittH @(, tinere, ave& re%ervat aici toc&ai ca&era $a&iliei0 o s i,o d&. 3n dru&ul ce tre!uia s,l parcurg pentru a a#unge la aceast celul, de%nd#duitul cultivator de lalele nu au%i dect ltratul unui cine i nu v%u dect c(ipul unei tinere $ete. Cinele iei dintr,o cuc spat "n %id, scuturnd un lan gros i "l &irosi pe Cornelius, pentru a,l recunoate &ai !ine dac i s,ar ordona s,l s$ie. -nra $at, au%ind cu& scr ie !alustrada su! &na o!osit a de inutului, "ntredesc(ise $erestruica odi ei "n care locuia, situat c(iar su! scar. Cu la&pa "n &na dreapt, ea "i lu&ina $er&ectorul o!ra% tranda$iriu, "ncadrat de un !ogat pr !lond "&pletit "n co%i groase, "n ti&p ce cu stnga "i strngea c&aa al! de noapte pe piept, cci sosirea neateptat a lui Cornelius o tre%ise din pri&ul so&n. =ra un ta!lou $ru&os de pictat i de&n "ntru totul de &aestrul 7e&!randt, cu acea spiral neagr a scrii lu&inate de $elinarul roiatic al lui >r*p(us, cu $a a "ntunecat a te&nicerului "n

vr$ i c(ipul &elancolic al lui Cornelius, care se pleca peste !alustrad pentru a privi "n #os0 iar dedesu!t, "ncadrat de $erestruica lu&inat, suavul o!ra% al 7o%ei, gestul ei pudic, pu in contrariat la vederea lui Cornelius, care se a$la &ai sus, pe o treapt, de unde privirea sa &ngia vag i trist u&erii al!i, rotun%i, ai tinerei $ete. Fi #os, cu totul "n u&!r, acolo unde "ntunericul acoper detaliile, ardeau oc(ii de #ratec ai dulului care trgea de lan ul "n inele, asupra crora lu&ina, pornit din la&pa ce o inea 7o%a "n &n i din $elinarul lui >r*p(us, atrna stropi strlucitori de aur. Un singur lucru n,ar $i putut reda "n ta!loul su, su!li&ul &aestruC e4presia dureroas care apru pe c(ipul 7o%ei cnd "l v%u pe tnrul $ru&os i palid urcnd "ncet scara i,l au%i pe tatl ei spunndu,i sinistrele cuvinteC 9<ei avea ca&era $a&iliei:. @ceast scen dur o clip doar, &ult &ai pu in dect ne,a tre!uit nou s,o descrie&. @poi >r*p(us "i continu dru&ul iar Cornelius, silit s,l ur&e%e, intra cinci &inute &ai tr%iu, "n celula pe care e inutil s,o descrie&, pentru c cititorul o cunoate &ai dinainte. /up ce,i art patul de su$erin al &artirului care &urise c(iar "n di&inea a aceea, >r*p(us "i lu $elinarul i iei. Ct despre Cornelius, de "ndat ce r&ase singur, se trnti pe pat, dar nu dor&i deloc. Bu, i lu nici o clip privirea de la $ereastra "ngust, cu %!rele de $ier, care ddea spre )u*ten(o$$0 v%u ast$el, dincolo de po&i, pri&a ra% de lu&in pe care cerul o lsa s cad pe p&nt, ca o &antie al!. 3n ti&pul nop ii, din cnd "n cnd, c iva cai iu i galopar prin pia a )u*ten(o$$0 pai grei de patrule se lovir de caldar&ul rotund, iar $itilurile arc(e!u%elor, aprin%ndu,se "n !taia vntului de vest, aruncar $ulgere inter&itente pn la $ereastra "nc(isorii. /ar cnd %orile argintar coa&ele crestate ale caselor, Cornelius, ner!dtor s a$le dac "n #urul su &ai tria vreo $iin , se apropie de $ereastr i,i roti privirea trist de #ur,"&pre#ur. 8este casele palide se "nl a, la captul opus al pie ii, o siluet cu $or&e neprecise, "ntunecat de cea a al!struie a di&ine ii. Cornelius recunoscu spn%urtoarea. /e spn%urtoare atrnau dou %dren e (de, care nu erau dect sc(eletele "nc sngernde ale $ra ilor de +itt. ?rini&oasa popula ie a oraului Haga ciopr ise carnea victi&elor sale, dar, contiincioas, adusese la spn%urtoare enor&a pancard, pe care "nscrisese prete4tul du!lei cri&e. 8e aceast pancard, cu oc(ii si !uni de o& tnr, Cornelius i%!uti s citeasc ur&toarele rnduri, &n#ite cu pensula groas a vreunui &%glitor de $ir&eC 9@ici atrn spn%ura i &arele scelerat nu&it Ioan de +itt i &icul ticlos Corneille de +itt, $ratele su, doi du&ani ai poporului, dar !uni prieteni ai regelui Dran ei:. Cornelius scoase un strigt de groa% i "n spai&a sa copleitoare, lovi cu &inile i cu picioarele ua att de puternic i de repede, "nct >r*p(us alerg $urios, cu legtura sa enor& de c(ei "n &n. /esc(ise ua !leste&ndu,i cu&plit pe de inutul care,i tul!ura linitea "n a$ara orelor "n care avea o!iceiul s se deran#e%e singur. 2 @(, asta,iH A,a "n$uriat i stlalt do&n de +ittH Atrig el. /ar aceti de +itt au pe dracu "n eiH 2 /o&nule, do&nule. 2 Apuse Cornelius apucndu,l pe te&nicer de !ra i trgndu,l spre $ereastr. 2 = adevrat ce,a& citit eu acoloG 2 Unde acoloG

2 8e pancarda aceea. 8alid, tre&urnd i g$ind, el "i art la captul pie ii spn%urtoarea deasupra creia do&ina cinica inscrip ie. >r*p(us "ncepu s rd. 2 /a, ai citit e4actL =i !ine, scu&pul &eu do&n, iat unde a#ungi cnd te "n elegi cu du&anii prin ului de 'raniaH 2 /o&nii de +itt au $ost asasina iH Fopti Cornelius cu $runtea acoperit de sudoare, lsndu,se s cad pe pat, cu !ra ele atrnnde, cu oc(ii "nc(ii. 2 /o&nii de +itt au $ost pedepsi i de #usti ia poporului, spuse >r*p(us0 du&neata spui c au $ost asasina iG =u %ic, e4ecuta i. <%nd "ns c de inutul nu nu&ai c se linitise, ci c(iar leinase, iei, trntind ua cu violen i trgnd %voarele cu %go&ot. 7evenindu,i "n $ire, Cornelius se tre%i singur i recunoscu celula "n care se a$la, ca&era $a&iliei, aa cu& o nu&ise >r*p(us "n !at#ocur, celula $atal, prin care tre!uia s treac pentru a a#unge la o &oarte trist0 cu& era $iloso$ i &ai ales cretin, el "ncepu s se roage "nti pentru su$letul naului su, apoi pentru cel al pri&ului &inistru i, "n s$rit, se rese&n s pri&easc el "nsui toate nenorocirile pe care /u&ne%eu i le,ar $i tri&is. /up ce ter&in i co!or" din cer pe p&nt, dup ce, "ntors pe p&nt, reveni "n celula sa i dup ce se asigur c "n celul era singur, scoase de la piept cei trei &uguri ai lalelei negre i "i ascunse "ndrtul gresiei pe care sttea urciorul tradi ional, "n col ul cel &ai "ntunecat al "nc(isorii. Iadarnic &unc de at ia aniH @ttea dulci speran e distruseH 7odul &uncii sale va pieri, aa cu& va pieri i elH 3n aceast "nc(isoare nu gseti nici un $ir de iar!, nici un !ulgre de p&nt, nici o ra% de soareH La gndul acesta, Cornelius $u cuprins de o neagr de%nde#de, din care nu iei dect datorit unei "&pre#urri e4traordinare. Care era aceast "&pre#urareG Be re%erv& plcerea de,a o povesti "n capitolul ce ur&ea%. Capitolul ; Diica te&nicerului. 3n aceeai sear, cnd desc(ise ua celulei pentru a da ra ia de &ncare de inutului, >r*p(us alunec pe o lespede u&ed i c%u, cu tot e$ortul su de a,i pstra ec(ili!rul. ?na lovi "n gol i "i $rnse !ra ul deasupra "nc(eieturii. Cornelius $cu o &icare pentru a,l a#uta, dar cu& acesta nu !nuia gravitatea accidentului, "i %iseC 2 Bu,i ni&ic, nu te &ica. Fi "ncerc s se ridice spri#inindu,se pe !ra , dar osul se "ndoi0 a!ia atunci si& i >r*p(us durerea i scoase un strigt. 3n elese c avea !ra ul rupt i acest o&, att de dur cu al ii, c%u leinat pe pragul uii, unde r&ase ne&icat i rece, ca un &ort. 3n ti&pul acesta ua "nc(isorii r&ase desc(is iar Cornelius era aproape li!er. /ar lui nici &car nu,i trecu prin &inte s pro$ite de acest accident0 nu se gndea la altceva dect s,i dea a#utor celui lovit, orict de ru inten ionat pruse acesta $a de el, "n singura "ntrevedere pe care o avuseser. /up %go&otul $cut de >r*p(us "n cdere i dup gea&tul puternic ce,i scpase, pe scar se au%i urcnd un pas gr!it0 la neateptata apari ie, Cornelius scoase o e4cla&a ie de ui&ire, creia "i rspunse strigtul unei tinere $ete. Cea care ipase era $ru&oasa $ri%on0 v%ndu,i tatl "ntins la p,&nt i pe de inut aplecat asupra lui, cre%use &ai "nti c >r*p(us, a crui !rutalitate o cunotea, c%use "n ur&a unei "ncierri. Cornelius "n elese ce se petrecea "n ini&a tinerei $ete, c(iar din &o&entul "n care o cuprinse !nuiala. /ar, dndu,i sea&a de realitate dintr,o privire, $etei "i $u ruine de gndul ei0 ridic asupra tnrului $ru&oii ei oc(i u&e%i i,i spuseC

2 Ierta i,&, do&nule i &ul u&esc. Ierta i,& pentru ceea ce,a& gndit i &ul u&esc pentru ceea ce $ace i. Cornelius roiC 2 Bu,&i $ac dect datoria de cretin a#utndu,&i se&enul. 2 /a i a#utndu,l ast,sear, a i uitat insultele pe care vi le,a adus a%i di&inea . /o&nule, aceasta e &ai &ult dect o&enie, e &ai &ult dect credin . Cornelius se uit la $ru&oasa copil, &irat c aude ieind din gura unei $ete din popor o vor! att de no!il i "n acelai ti&p att de co&p,ti&itoare. /ar nu avu ti&pul s,i &rturiseasc surpri%a, cci >r*p(us, reve,nindu,i din lein, desc(ise oc(ii i vor!i cu !rutalitatea sa o!inuitC 2 @(, iat cu& stau lucrurileC te gr!eti s aduci &ncare de inutului, ca%i din cau%a gra!ei, c%nd " i $rngi un !ra i drept &ul u&ire eti lsat s %aci pe lespe%i. 2 Bu vor!i aa, tat, %ise 7o%a, eti nedrept cu acest tnr do&n, pe care l,a& gsit strduindu,se s te a#ute. 2 =lG 3ntre! >r*p(us ne"ncre%tor. 2 /a, este adevrat, cu& este adevrat c sunt gata s v a#ut "n continuare. 2 /u&neavoastrG @adar sunte i &edicG 2 = pri&a &ea pro$esie, spuse de inutul. 2 /eci ve i putea s,&i "ndrepta i !ra ulG 2 Ct se poate de !ine. 2 Fi ce v tre!uie pentru astaG 2 /ou scndurele de le&n i cteva $ii de pn%. 2 @u%i, 7o%a, spuse >r*p(us, pri%onierul o s,&i pun &na la loc0 n,o s ne coste ni&ic. Haide, a#ut,& s & ridicH 8arc a $i de plu&!. 7o%a "i o$eri celui lovit u&rul ca s se poat spri#ini0 acesta "ncon#ur gtul tinerei $ete cu !ra ul sntos i $cnd un e$ort, se ridic "n picioare, "n ti&p ce Cornelius, pentru a,l scuti de o parte din dru&, "&pingea ctre el un scaun. >r*p(us se ae%, apoi se "ntoarse ctre $iica saC 2 =i !ine, n,ai au%itG /u,te i adu ce i s,a cerut. 7o%a co!or" i se "ntoarse dup o clip cu dou doage de !utoia i o $ie &are de pn%. 3ntre ti&p, Cornelius scosese vesta te&nicerului i "i su$lecase &necile c&ii. 2 Aunt !une, do&nuleG 3ntre! 7o%a. 2 /a, do&nioar, spuse Cornelius privind o!iectele aduse0 da, e toc&ai ce ne tre!uie. @cu& apropia i &asa iar eu voi spri#ini !ra ul tatlui du&neavoastr. 7o%a "&pinse &asa. Cornelius puse !ra ul rupt deasupra "n aa $el "nct s stea per$ect "ntins i cu o "nde&nare desvrit "ndrept $ractura, adapt scndurelele i strnse !en%ile. La ulti&a &icare, te&nicerul lein a doua oar. 2 Cuta i pu in o et, do&nioar, spuse Cornelius0 "i vo& $reca t&,plele i "i va reveni. /ar, dup ce se asigur c tatl ei e $r cunotin , "n loc s "nde,plineasc ceea ce,i ceruse Cornelius, $ata se apropie de el i,i spuseC 2 /o&nule, serviciu contra serviciu. 2 Ce "nsea&n asta, $ru&oasa &ea copilG 3ntre! Cornelius. 2 3nsea&n c #udectorul, care tre!uie s v ia interogatoriul &ine, a venit ast%i s se in$or&e%e "n care celul v a$la i0 i s,a spus c ocupa i celula do&nului Corneille de +itt i la acest rspuns el a rs sinistru, ceea ce & $ace s cred c nu v ateapt ni&ic !un. 2 Fi ce pot s,&i $acG 3ntre! Cornelius. 2 Iat, se vede de aici spn%urtoarea.

2 /ar nu sunt cu ni&ic vinovat, spuse Cornelius. 2 Cei care atrn acu& acolo, spn%ura i, &utila i, s$rteca i, erau vinova iG 2 @i dreptate, spuse Cornelius, "ntunecndu,se. 2 /e alt$el, continu 7o%a, opinia pu!lic vrea s $i i vinovat. @a c, vinovat sau nu, procesul du&neavoastr va "ncepe &ine, iar poi&ine ve i $i conda&nat0 lucrurile &erg repede "n vre&urile de a%i. 2 =i !ine, ce vre i s spune i prin toate astea, do&nioarG 2 <reau s spun c sunt singur, c sunt sla!, c tatl &eu e leinat, c dulul are !otni i c, "n consecin , ni&ic nu v "&piedic s $ugi i. Dugi i deci, iat ce vreau s spun. 2 Ce spune iG 2 Apun c n,a& putut s,l salve% pe do&nul Corneille nici pe do&nul Ioan de +itt i a vrea s v salve% cel pu in pe du&neavoastr. /ar, gr!i i,vH Iat, tata "ncepe s respire nor&al0 peste un &inut va desc(ide oc(ii i va $i poate prea tr%iu. ?ai sta i pe gnduriG 3ntr,adevr, Cornelius sttea ne&icat, privind,o pe 7o%a, de parc n,ar $i au%it ce spuneL 2 Bu "n elege iG 2 )a da, "n eleg, spuse Cornelius, darL 2 /arG 2 7e$u%. <,ar acu%a pe du&neavoastr. 2 Ce i&portan areG Apuse 7o%a roind. 2 ?ul u&esc, copila &ea, dar r&n. 2 7&ne iH /u&ne%eul &euH /u&ne%eul &euH B,a i "n eles deci c ve i $i conda&natL Conda&nat la &oarte, e4ecutat pe ea$od i poate asasinat, $cut !uc i, cu& au $ost asasina i i ciopr i i do&nul Ioan i do&nul CorneilleH 3n nu&ele cerului, nu v $ie tea& pentru &ine i $ugi i din aceast celul !leste&at. Lua i sea&a, ea aduce nenorocire celor din $a&ilia de +itt. 2 CeGH Atrig te&nicerul, tre%indu,se. Cine vor!ete de aceste pula&ale, de aceti &i%era!ili, de aceti ticloi de +ittG 2 Bu v &nia i, spuse Cornelius cu sursul su !lnd0 cel &ai ru lucru pentru $racturi e s te "n$ier!n i. @poi "ncet ctre 7o%aC 2 Copila &ea, sunt nevinovat, voi atepta #udectorii cu linitea i cal&ul unui o& nevinovat. 2 -ce iH Apuse 7o%a. 2 A tac i de ceG 2 Bu e !ine s !nuiasc tatl &eu c a& stat de vor!. 2 Fi de ceG 2 /e ceG ?,ar "&piedica s &ai vin vreodat aici, spuse tnra $at. Cornelius pri&i aceast naiv &rturisire cu un surs0 i se pru c un strop de $ericire licrea "n nenorocirea sa. 2 =iH Ce tot &or&i i voi acoloG 3ntre! >r*p(us, ridicndu,se i spri#inindu,i !ra ul drept cu cel stng. 2 Bi&ic, rspunse 7o%a0 do&nul "&i prescria regi&ul pe care "l ai de ur&at. 2 7egi&ul pe care tre!uie s,l ur&e%H 7egi&ul pe care tre!uie s,l ur&e%H Fi tu, de ase&enea i tu ai unul de ur&at, $ru&oasoH 2 Care anu&e, tatG

2 A nu &ai vii "n celula de inu ilor, sau dac vii, s pleci ct &ai repede0 iei "naintea &ea i i&ediatH 7o%a i Cornelius sc(i&!ar o privire. Cea a 7o%ei voia s spunC 2 <e%iGH Iar a lui CorneliusC 2 Dac,se voia /o&nuluiH Capitolul ;I -esta&entul lui Cornelius van )aerle. 7o%a nu se "nelase deloc. Eudectorii venir a doua %i la )u*ten(o$$ i,l interogar pe Cornelius van )aerle. /e alt$el, interogatoriul nu dur &ult0 se adeveri c van )aerle pstrase la el coresponden a $atal a $ra ilor de +itt cu Dran a. =l nu neg. 3n oc(ii #udectorilor, "ndoielnic era nu&ai $aptul c aceast coresponden i,a $ost dat de ctre naul su, Corneille de +itt. /ar cu& de la &oartea celor doi &artiri, Cornelius van )aerle nu &ai tre!uia s apere pe ni&eni, nu nu&ai c nu tgdui c depo%itul i,a $ost "ncredin at de ctre Corneille "n persoan, dar povesti i cu&, "n ce $el i "n ce "&pre#urri "l pri&ise. @ceast &rturisire "l i&plica pe $in "n cri&a naului. =ra o co&plici,tate evident "ntre Corneille i Cornelius. Cornelius nu se li&it nu&ai la aceast declara ie0 el spuse tot adevrul cu privire la si&patiile sale, o!iceiurile i inti&it ile sale. ?rturisi indi$eren a sa $a de politic, dragostea pentru studiu, pentru art, pentru tiin i $lori. @$ir& c niciodat, din %iua "n care Corneille venise la /ordrec(t i "i "ncredin ase aceste docu&ente, depo%itul nu $usese nici atins i nici &car privit de depo%itar. I se o!iect "n privin a aceasta c lucrul nu era cu putin , "ntruct (rtiile $useser "nc(ise "ntr,un dulap "n care se uita i u&!la %ilnic. Cornelius rspunse c e adevrat, dar c el nu punea &na "n sertar dect pentru a se convinge c !ul!ii sunt usca i i c nu se uita dect pentru a se asigura c !ul!ii "ncep s "ncol easc. I se contest pretinsa sa indi$eren $a de scrisori, care nu putea $i logic, deoarece nu era posi!il ca pri&ind un ase&enea depo%it din &na naului su, acesta s nu,i $i adus la cunotin i i&portan a lui. La care el rspunse c naul su Corneille "l iu!ea prea &ult i &ai ales era un o& prea "n elept ca s,i vor!easc de con inutul depo%itului, o ase&enea con$iden neputnd avea alt ur&are dect aceea de a,l tul!ura pe depo%itar. I se argu&ent c dac do&nul de +itt ar $i procedat ast$el, ar $i adu,gat la pac(et o declara ie din care s reias, pentru orice eventualitate, c $inul su e co&plet strin de con inutul depo%itului, sau "n ti&pul procesului i,ar $i tri&is o scrisoare, care s,i poat servi drept #usti$icare. Cornelius rspunse c, $r "ndoial, naului su nici nu,i trecuse prin &inte c depo%itul ascuns "ntr,un dulap, socotit de to i ai casei la $el de s$nt ca un ta!ernacol, ar putea $i "n pri&e#die acolo0 c, prin ur&are, considerase un ase&enea certi$icat inutil0 de alt$el acu&, "i aducea oarecu& a&inte c, "naintea arestrii sale, servitorul do&nului Ioan de +itt intrase "n usctorie i "i dduse o (rtie0 dar c despre aceast "nt&plare "i r&sese o a&intire vag aido&a unei (alucina ii0 c servitorul disp,ruse, iar (rtia, poate va $i gsit, dac se va cuta atent. Ct despre Crae.e, servitorul do&nului Corneille de +itt, acesta prsise 'landa i nu se putea da de ur&a lui.

3n ceea ce privete (rtia, era att de pu in pro!a!il c va $i gsit, "nct ni&eni nu se osteni &car s,o caute. Eudectorii voiau s ai! aerul c,l "ncura#ea% pe Cornelius s se apere &ai !ine dect o $cea0 $olosir $a de el acea !la#in r!dare ce,l caracteri%ea% uneori pe &agistratul "nclinat s, l a#ute pe acu%at, alteori pe "nvingtorul care i,a do!ort adversarul i, sigur de victorie, nu &ai e nevoit s,l asupreasc pentru a,l ni&ici. Cornelius nu accept aceast protec ie ipocrit i ddu un ulti& rspuns, cu no!le ea unui &artir i cal&ul unui o& dreptC 2 ? "ntre!a i, do&nilor, lucruri la care nu pot s rspund dect cu "ntregul adevr. 'r, adevrul "ntreg, iat,lC pac(etul a a#uns la &ine aa cu& v,a& spus0 declar "n $a a lui /u&ne%eu c nu cunotea& i nici acu& nu tiu ce con ine0 c a!ia "n %iua arestrii a& a$lat c acest depo%it cuprinde coresponden a pri&ului &inistru cu &arc(i%ul de Louvois. 3n s$rit, declar c nu "n eleg cu& s,a putut a$la c acest pac(et se gsete la &ine i &ai ales cu& &i se poate $ace o vin din $aptul c a& pri&it ceea ce "&i aducea ilustrul i nenorocitul &eu na. La att se re%u&a toat pledoaria lui Cornelius. Eudectorii prsir sala pentru deli!erare. =i luar "n considera ie ur&toareleC C orice s&n de disensiune civil e pri&e#dioas deoarece ar re"nvia un r%!oi, pe care to i au interesul s,l "n!ue. Unul dintre ei, care avea reputa ia de su!til o!servator, sta!ili c acest tnr, att de $leg&atic "n aparen , tre!uie s $ie $oarte periculos "n realitate i c su! &antia lui de g(ea ce,i servete drept &asc, ascunde o puternic dorin de a r%!una pe do&nii de +itt, rudele sale apropiate. Un altul a$ir& c dragostea de lalele se "&!in per$ect cu politica i c istoria a dovedit c &ul i oa&eni $oarte pri&e#dioi s,au ocupat de grdinrit ca i cu& ar $i $ost adevrata lor pro$esie, dei "n $ond erau preocupa i de cu totul altceva. /e pild, -arUuinius cel )trn cultiva &aci la >a!ies, iar vestitul CondP stropea garoa$ele "n don#onul din <incennes, pri&ul &editnd "ntre ti&p la "ntoarcerea sa la 7o&a iar al doilea la evadarea din "nc(isoare. Eudectorul conc(ise prin ur&toarea dile&C 2 /o&nul Cornelius van )aerle sau iu!ete $oarte &ult lalelele, sau iu!ete $oarte &ult politica0 i "ntr,un ca% i "n altul, el ne,a &in it0 &ai "nti $iindc s,a ocupat de politic, aa cu& o con$ir& scrisorile gsite la el, apoi, $iindc s,a ocupat i de lalele, dup cu& o dovedesc &ugurii a$la i asupra lui. 3n s$rit. 2 Fi acesta e lucrul cel &ai grav. 2 Cornelius van )aerle s,a ocupat "n acelai ti&p i de politic i de lalele0 acu%atul e deci de natur (i!rid, de o structur a&$i!ie, dedicndu,se cu pasiune i "n egal &sur politicii i culturii lalelelor, ceea ce,i con$er trsturile caracteris,tice acelui soi de oa&eni periculoi pentru linitea pu!lic, ct i o oarecare, sau &ai degra! o co&plet analogie cu acele &in i lu&inate, printre care se nu&r i -arUuinius cel )trn i &arele CondP, da i ca e4e&plu pu in &ai "nainte. 3n ur&a acestor ra iona&ente, #udectorii au tras conclu%ia c prin ul stat(uder al 'landei ar $i $r "ndoial nespus de recunosctor &agistraturii din Haga, dac aceasta i,ar si&pli$ica ad&inistrarea celor Fapte 8rovincii, distrugnd c(iar i cea &ai ne"nse&nat s&n de conspira ie "&potriva autorit ii sale. @cest argu&ent $u (otrtorC pentru a "n!ui cu e$icacitate ger&enele oricrei conspira ii, #udectorii se pronun ar "n unani&itate "&potriva do&nului Cornelius van )aerle, care. 2 Daptul era doar dovedit.

2 Au! aparen a nevinovat a unui cultivator de lalele, participase la odioasele intrigi i la "ngro%itoarele co&ploturi ale do&nilor de +itt "&potriva 'landei i intrase "n legturi secrete cu du&anul ei, Dran a. Aentin a &ai prevedea ca sus,nu&itul Cornelius van )aerle s $ie scos din "nc(isoarea )u*ten(o$$ i condus la ea$odul ridicat "n pia a cu acelai nu&e, unde e4ecutorul sentin ei "i va tia capul. Cu& deli!erarea $usese $oarte serioas. 2 /urase o #u&tate de or. 2 8e de inut "l transportar "napoi la "nc(isoare. @colo veni s,i citeasc sentin a c(iar gre$ierul. Eupn >r*p(us c%use la pat din pricina !ra ului $racturat, care,i ddea $e!r. C(eile le inea unul dintre a#utoarele sale, care "l introduse pe gre$ier "n celul. 3n ur&a lui venea 7o%a, $ru&oasa $ri%on, ce r&ase "n ung(erul uii, cu !atista la gur pentru a,i "n!ui suspinele i (o(otele de plns. Cornelius ascult sentin a cu o e4presie &ai &ult &irat dect trist. /up ce ter&in de citit, gre$ierul "l "ntre! dac are ceva de spus. 2 8e legea &ea, nu. ?rturisesc nu&ai c, "ntre cau%ele &or ii pe care un o& "ncearc s le prevad pentru a le ocoli, nu &,a& gndit niciodat la asta. @poi, gre$ierul "l salut pe Cornelius van )aerle cu toat considera ia pe care acest soi de $unc ionari o acord &arilor cri&inali de toate genurile. /ar cnd era toc&ai pe punctul de a iei, Cornelius "l "ntre!C 2 /o&nule gre$ier, v rog, pentru ce %i e $i4at e4ecu iaG 2 8entru a%i, rspunse gre$ierul, pu in stn#enit de tonul cal& al conda&natului. Un (o(ot de plns i%!ucni "n spatele uii. Cornelius se plec s vad cine plnge, dar 7o%a g(ici &icarea i se trase "napoi. 2 Fi la ce or e e4ecu iaG 2 La prn%, do&nule. 2 /raceH Apuse Cornelius, &i se pare c a& au%it sunnd ora %ece, acu& dou%eci de &inute. B,a& ti&p de pierdut. 2 8entru a do!ndi iertare de la /u&ne%eu, &ai ave i ti&p, do&nule, %ise gre$ierul, salutndu,l pn la p&nt0 pute i cere orice du(ovnic v place. Apunnd aceste cuvinte, el se retrase, &ergnd de,a,n,dratelea0 a#utorul te&nicerului era gata s plece i el, cnd un !ra al!, tre&urnd, "l opri "n $a a uii grele. Cornelius nu v%u dect o !onet lucrat "n $ir de aur cu urec(iue de dantel al!. 2 '!inuita podoa! a $ru&oaselor $ri%one. 2 Fi nu au%i dect un &ur&ur optit la urec(ea te&niceruluiHL @cesta puse c(eile grele "n &na al! "ntins spre el i, co!ornd cteva trepte, se ae% "n &i#locul scrii, p%it sus de el, iar #os de cine. )oneta de aur se "ntoarse repede i Cornelius recunoscu o!ra%ul ud i oc(ii &ari, al!atri, "neca i "n lacri&i, ai $ru&oasei 7o%a. -nra $at "naint spre Cornelius, apsndu,i &inile pe piept pentru a potoli !tile ini&ii sale %dro!ite. 2 '(H /o&nule, do&nuleH Apuse ea. /ar nu,i ter&in gndul. 2 Dru&oasa &ea copil, i se adres Cornelius &icat, ce doreti de la &ineG @cu& nu &ai pot $ace &are lucru pentru ni&eni, nu &ai a& nici o putere.

2 /o&nule, v cer o $avoare, spuse 7o%a, "ntin%nd o &n spre Cornelius i alta spre cer. 2 Bu &ai plnge, 7o%aH Lacri&ile du&itale & "nduioea% &ai &ult dect apropiata &ea &oarte. Fi doar tii c un conda&nat nevinovat tre!uie s &oar linitit, c(iar !ucuros, pentru c e un &artir. Haide, nu &ai plnge i spune,&i care i,e dorin a, $ru&oasa &ea 7o%a. -nra $at se ls "n genunc(i. 2 Ierta i,l pe tatl &eu, spuse ea. 2 8e tatl du&italeGH Apuse, Cornelius &irat. 2 /a, a $ost att de aspru cu du&neavoastrH /ar aa e $irea lui, aa se poart cu toat lu&ea0 nu a $ost ru "n &od special cu du&neavoastr. 2 = pedepsit, drag 7o%a, &ai greu c(iar dect i se cuvenea, prin accidentul pe care l,a su$erit i "l iert. 2 ?ul u&esc, %ise 7o%a. Fi acu&, spune i,&i, pot s $ac i eu, la rndul &eu, ceva pentru du&neavoastrG 2 8o i s, i tergi oc(ii ti $ru&oi, scu&p copil, rspunse Cornelius cu sursul su !lnd. 2 /ar pentru du&neavoastrL 8entru du&neavoastrL 2 @cela care nu &ai are de trit dect o or e un &are necu&ptat dac "i &ai tre!uie ceva, drag 7o%a. 2 Fi du(ovniculG 2 L,a& adorat pe /u&ne%eu toat via a, 7o%a. L,a& adorat "n crea ia sa, l,a& !inecuvntat "n voin a sa. /u&ne%eu nu poate avea ni&ic "&potriva &ea. /eci nu, i voi cere un du(ovnic. >ndul care & $r&nt acu&, 7o%a, are ca el glori$icarea lui /u&ne%eu. @#ut,&, draga &ea, te rog, s,&i "&plinesc acest ulti& gnd. 2 @(, do&nule Cornelius, vor!i i, vor!i iH Atrig tnra $at cu $a a toat inundat de lacri&i. 2 /,&i &na i pro&ite,&i c n,ai s r%i, copila &ea. 2 A rdGH Atrig 7o%a desperat, s rd "n clipa astaH /ar nu & vede i, do&nule CorneliusG 2 -e vd, 7o%a i cu oc(ii trupului i cu oc(ii su$letului. Biciodat n,a& v%ut $e&eie &ai $ru&oas, nici su$let &ai curat0 i dac din &o&entul acesta n,a& s te &ai privesc, iart,&, e pentru c a pre$era ca plecnd din via , s nu regret ni&ic. 7o%a tresri. 3n ti&p ce de inutul spunea aceste cuvinte, "n turnul din )u*ten(o$$, ceasul !tea ora unspre%ece. Cornelius "n elese. 2 /a, da, s ne gr!i&, spuse el, ai dreptate, 7o%a. Acoase de la piept, unde o ascunsese din nou de cnd nu se &ai te&ea de perc(e%i ie, (rtia "n care erau "nveli i cei trei &uguri. 2 Dru&oasa &ea prieten, a& iu!it &ult $lorile. 8e atunci nici nu tia& c se poate iu!i altceva. '(H Bu roi, nu "ntoarce capul, 7o%a, c(iar dac i,a $ace o declara ie de dragoste. 'ricu&, !iat copil, n,ar avea nici o ur&are. =4ist "n pia a )u*ten(o$$ un anu&e o el care peste ai%eci de &inute se va r%!una pe "ndr%neala &ea. /eci iu!ea& $lorile, 7o%a i i%!utise&, cel pu in aa cred, s reali%e% &area lalea neagr, lucru socotit de to i i&posi!il i care, nu tiu dac ai a$lat, este o!iectul unui pre&iu de o sut de &ii de $lorini, propus de Aocietatea (orticol din Harle&. @ceti o sut de &ii de $lorini. 2 Fi /u&ne%eu tie c nu pe ei "i regret.

2 @ceti o sut de &ii de $lorini "i a& aici, "n aceast (rtie, ei vor $i ctiga i prin cei trei &uguri pe care,i con ine i pe care te rog s,i iei, 7o%a, cci i,i druiesc. 2 /o&nule CorneliusH 2 '(H Ia,i 7o%a, nu $aci ru ni&nui, copila &ea. Aunt singur pe lu&e. -atl i &a&a &ea au &urit0 n,a& avut nici sor, nici $rate0 n,a& iu!it pe ni&eni i dac cineva &,a iu!it, n,a& tiut,o niciodat. /e alt$el, ve%i !ine, 7o%a, c sunt prsit, cci "n clipa asta du&neata eti singura $iin care a venit "n celula &ea s & &ngie i s & a#ute. 2 /ar do&nule, o sut de &ii de $loriniL 2 @(, s $i& serioi, copil drag, o sut de &ii de $lorini vor $i o %estre potrivit pentru $ru&use ea du&itale0 vei avea cei o sut de &ii de $lorini, cci sunt sigur de &ugurii &ei. 3i vei avea, deci, drag 7o%a i nu, i cer "n sc(i&! dect $gduiala c te vei cstori cu un !iat cu&secade, tnr, pe care,l vei iu!i i care s te iu!easc aa cu& iu!ea& eu $lorile. Bu & "ntrerupe, 7o%a, nu &ai a& dect cteva &inuteL )iata $at si& ea c o "n!ue suspinele. Cornelius "i lu &na. 2 @scult,&, continu el, iat cu& tre!uie s procede%iC vei lua p,&nt din grdina &ea de la /ordrec(t. Cere,i lui )utru*s(ei&, grdinarul &eu, p&nt din stratul nu&rul 6C plantea% "ntr,o lad adnc aceti trei &uguri0 ei vor "n$lori "n luna &ai a anului viitor, adic peste apte luni i de "ndat ce se va ivi $loarea pe ti#, petrece, i nop ile $erind,o de vnt, iar %ilele aprnd,o de soare. =a va "n$lori i va $i neagr, sunt sigur. @tunci s,l vesteti pe preedintele Aociet ii din Harle&. =l va cere congresului s constate culoarea $lorii i i se vor "n&na cei o sut de &ii de $lorini. 7o%a suspin adnc. 2 @cu&, ur& Cornelius tergndu,i lacri&a care,i tre&ura pe &arginea pleoapei. 2 Lacri& i%vort &ai degra! din durerea de a nu putea vedea &inunata lalea neagr "n$lorind, dect din su$erin a de a prsi via a. 2 @cu& nu &ai a& nici o dorin , dect ca laleaua s poarte nu&ele de 7o%a )arlaensis, adic s a&inteasc "n acelai ti&p i nu&ele du&itale i al &eu. Cu& nu tii latina, ai putea cu siguran s ui i acest cuvnt, aa c ar $i &ai !ine s,&i aduci un creion i o (rtie ca s i,l scriu. 7o%a i%!ucni "n (o(ote de plns i,i "ntinse o carte legat "n piele de capr, pe care se puteau citi ini ialele C. +. 2 Ce,i astaG 3ntre! de inutul. 2 <ai, e !i!lia !ietului du&neavoastr na, Corneille de +itt. /in ea i,a tras puterea de a suporta tortura i de a asculta $r s pleasc sentin a ce i s,a dat. @& gsit,o "n aceast ca&er dup &oartea &artirului i a& pstrat,o ca pe,o relicv0 voia& s vi,o aduc a%i, cci &i se prea c "n cartea asta se ascunde o $or divin. /ar n,a i avut nevoie pn acu& de acest a#utor, cci natura v,a "n%estrat din plin cu $or a necesar. /u&ne%eu $ie ludat. Acrie i pe pri&a pagin ce ave i de scris, do&nule Cornelius i dei nu tiu s citesc, ceea ce ve i scrie va $i "&plinit. Cornelius lu !i!lia i o srut cu respect. 2 Cu ce s scriuG 3ntre! el. 2 3n !i!lie este un creion, spuse 7o%a. L,a& gsit "n ea i l,a& ps,trat. =ra creionul pe care Ioan de +itt l,a "&pru&utat $ratelui su i pe care nu s,a gndit s,l &ai ia "napoi. Cornelius "l lu i pe a doua pagin. 2 Cci ne a&inti& c pri&a $usese rupt. 2 8regtindu,se s &oar, scrise cu o &n nu &ai pu in sigur dect a naului suC 9@%i, 2S august 1672, cu pu in "nainte de a urca pe ea$od, dei sunt nevinovat i de a,&i "ncredin a

su$letul lui /u&ne%eu, las &otenire 7o%ei >r*p(us singurul !un care &i,a &ai r&as dintre toate !unurile p&n,teti, celelalte $iindu,&i con$iscate0 las deci &otenire 7o%ei >r*p(us trei &uguri din care, dup convingerea &ea, va rsri "n luna &ai a anului viitor &area lalea neagr, o!iectul pre&iului de o sut de &ii de $lorini propus de Aocietatea din Harle&. /oresc s "ncase%e "n locul &eu aceti o sut de &ii de $lorini, 7o%a >r*p(us, "n calitate de unic &otenitoare, avnd o!liga ia doar de a se cstori cu un tnr ca& de vrsta &ea, care o va iu!i i pe care ea "l va iu!i i de a da noii specii de lalele nu&ele de 7o%a )arlaensis, adic nu&ele ei i al &eu "&preun. /u&ne%eu s,&i &ntuie su$letul, iar ei s,i dea sntateH Cornelius van )aerle:. @poi ddu 7o%ei !i!liaC 2 CiteteH 2 <ai, v,a& &ai spus doar c nu tiu s citesc. @tunci Cornelius "i citi 7o%ei testa&entul. )iata copil suspina tot &ai des. 2 @ccep i condi iile &eleG 3ntre! de inutul, sur%nd &elancolic i srutnd vr$ul degetelor tre&urnde ale tinerei $ri%one. 2 '(H Bu pot, do&nule, !l!i ea. 2 Bu po i, copila &ea i de ceG 2 8entru c una din condi ii n,a putea s,o "ndeplinesc. 2 CareG =u credea& c a& $ost de acord asupra acestui tratat de alian . 2 3&i da i cei o sut de &ii de $lorini ca %estreG 2 /a. 2 Cu condi ia de a lua "n cstorie un o& pe care,l voi iu!iG 2 )ine"n eles. 2 =i !ine, do&nule, nu pot pri&i aceti !ani. Bu voi iu!i niciodat pe ni&eni i nu & voi cstori. Fi dup ce cu greu i%!uti s rosteasc aceste cuvinte, 7o%a si& i c i se &oaie genunc(ii i c e gata s leine de durere. Cnd o v%u c devine palid i c e gata s se pr!ueasc, Cornelius vru s,o ia "n !ra e, dar toc&ai atunci rsun pe scri un pas apsat, ur&at de alte %go&ote sinistre i de ltratul Cinelui. 2 <in s v iaH Atrig 7o%a $rngndu,i &inile. /u&ne%eul &euH /u&ne%eul &euH Bu &ai ave i ni&ic s,&i spune iG Fi c%u "n genunc(i, acoperindu,i $a a cu pal&ele i "ncercnd s,i "n!ue suspinele i lacri&ile. 2 /oar att, c te rog s ascun%i cu &are gri# cei trei &uguri i, din dragoste pentru &ine, s,i "ngri#eti dup indica iile pe care i le,a& dat. @dio, 7o%a. 2 '(, da, spuse ea $r s ridice capul, a& s $ac tot ce &i,a i spus. Bu&ai c n,a& s & &rit, adug ea "n oapt, cci asta, o #ur, &i,e cu neputin a. Fi ascunse la pieptul ei tresltnd nepre uita co&oar a lui Cornelius. Igo&otul pe care "l au%iser Cornelius i 7o%a era $cut de gre$ier, care se "ntorcea pentru a,l lua pe conda&nat, ur&at de e4ecutor, de solda ii dese&na i s $or&e%e garda ea$odului i de o!inui ii curioi ce se "nvrteau "n prea#&a "nc(isorii. Dr sl!iciune, dar i $r $an$aronad, Cornelius "i pri&i ca pe nite prieteni i accept condi iile i&puse de aceti oa&eni care,i "ndeplineau datoria.

@poi, privind "n gra! pia a prin $erestruica %!relit, el %ri ea$odul i spn%urtoarea, de unde $useser desprinse, din ordinul prin ului stat(uder, r&i ele !at#ocorite ale celor doi $ra i de +itt. Cnd tre!ui s co!oare pentru a ur&a garda, Cornelius cut din oc(i privirea "ngereasc a 7o%ei, dar nu v%u "ndrtul s!iilor i a (ale!ardelor dect corpul ei "ntins lng o !anc de le&n i o!ra%u,i livid, pe #u&tate acoperit de pru,i lung. Iar 7o%a, c%nd $r si& ire, "i apsa corsa#ul de cati$ea cu &na i c(iar "n starea de incontien "n care se gsea, continua instinctiv s ocroteasc pre iosul dar ce i,l "ncredin ase Cornelius. 8rsind celula, tnrul %ri "ntre degetele crispate ale 7o%ei $oaia gl!uie a !i!liei pe care Corneille de +itt scrisese cu atta greutate i cu atta durere cele cteva rnduri care, dac ar $i $ost citite de Cornelius, ar $i salvat $r "ndoial un o& i o lalea. Capitolul ;II =4ecu ia. Ieind din "nc(isoare, Cornelius n,avea de $cut nici trei sute de pai, pentru a a#unge la picioarele ea$odului. Eos lng scar, linitit, cinele "l privi trecnd0 lui Cornelius i se pru c citete "n oc(ii dulului o anu&it e4presie de !lnde e, poate c(iar de co&pti&ire. 8ro!a!il c dulul "i recunotea pe cei conda&na i i nu,i &uca dect pe cei care erau pui "n li!ertate. Ae "n elege c pe ct dru&ul de la poarta "nc(isorii la picioarele ea$odului era &ai scurt, pe att era &ai "n esat de curioi. =rau aceiai curioi care, "nc nestui de sngele !ut "n ur& cu trei %ile, ateptau acu& o nou victi&. /e "ndat ce apru Cornelius, "n strad i%!ucni un urlet cu&plit. 3n &i#locul &ul i&ii, ea$odul prea o insul de care se i%!eau valurile a patru sau cinci ruri. 3n tu&ultul a&enin rilor, al urletelor i al voci$errilor, Cornelius se adnci "n propriile sale gnduri. 'are la ce se gndea acest o& drept, care tre!uia s &oarG Bu se gndea nici la du&anii si, nici la #udectorii si, nici la clii si. Ae gndea la $ru&oasele lalele pe care le va vedea din "naltul cerului, "n Ce*lon, "n )engal sau "n alt parte, atunci cnd, ae%at "&preun cu to i nevinova ii la dreapta lui /u&ne%eu, va putea privi cu &il pe p&nt, unde $useser &celri i do&nii Ioan i Corneille de +itt, vinova i de a se $i ocupat prea &ult de politic i unde ur&a s $ie sacri$icat i do&nul Cornelius van )aerle, vinovat de a se $i gndit prea &ult la lalele. 9-rea! doar de o lovitur de sa!ie, "i spunea $iloso$ul i $ru&osul &eu vis va "ncepe:. 7&nea doar de tiut dac, la $el ca do&nului de C(alais, ca do&nului de -(ou i ca altor oa&eni ucii de nite nepricepu i, clul nu,i re%erva i !ietului cultivator de lalele &ai &ult dect o lovitur, adic &ai &ult dect un &artiriu. -otui, van )aerle nu urc &ai pu in (otrt treptele ea$odului. Indi$erent de ceea ce si& ea, el le urc &ndru de a $i $ost prietenul ilustrului Ioan i $inul no!ilului Corneille, pe care der!edeii, aduna i acu& pentru a,l vedea, "i ciopr iser i "i arseser cu trei %ile "n ur&. =l "ngenunc(ie, "i $cu rugciunea i o!serv, nu $r s si&t o puternic !ucurie, c punnd capul pe !utuc i lsnd oc(ii desc(ii, va putea vedea pn "n ulti&a clip $ereastra %!relit a "nc(isorii )u*ten(o$$. 3n s$rit sosi i clipa cnd tre!ui s $ac ulti&ul gestC "i spri#ini !r,!ia pe !locul u&ed i rece. /ar, i&ediat, $r voia lui, oc(ii i se "nc(iser, pentru a re%ista cu &ai &ult trie groa%nicei lovituri ce ur&a s cad asupra capului su i s,l rpun. Un $ulger luci pe podeaua ea$oduluiC clul ridicase sa!ia. <an )aerle spuse adio &arii lalele negre, convins c se va tre%i "n $a a lui /u&ne%eu, "ntr,o lu&e alctuit din alt lu&in i din alt culoare. /e trei ori si& i curentul rece al s!iei "n$iorndu,i gtul. /ar ce surpri%H =l nu avu nici sen%a ia de durere, nici de lovire. Bu v%u nici o sc(i&!are de nuan e. @poi deodat, $r s,i

dea sea&a cu&, se si& i ridicat cu oarecare !lnde e i se tre%i stnd pe propriile sale picioare, cltinndu,se doar pu in. 7edesc(ise oc(ii. @proape de el, cineva citea un perga&ent pecetluit cu cear roie. Fi acelai soare gal!en i palid, aa cu& tre!uie s arate soarele olande%, strlucea pe cer, aceeai $ereastr %!relit "l privea din "nl i&ea "nc(isorii i aceleai pula&ale, nu urlnd, ci "n&r&urite, "l priveau de #os, din pia . /up ce desc(ise oc(ii, dup ce privi i ascult, van )aerle "ncepu s "n eleag ur&toareleC C &onseniorul +il(el&, prin de 'rania, te&ndu,se ca cele aptespre%ece livre de snge ce curgeau "n trupul lui van )aerle, cu o apro4i&a, ie de cteva uncii, s nu "ncline !alan a drept ii divine, $u cuprins de &il pentru $irea i aparen ele de nevinov ie ale conda&natului. /rept ur&are, @lte a Aa "i druise via a. Iat de ce sa!ia care se ridicase cu o sclipire sinistr, %!urnd de trei ori "n #urul capului su. 2 Ca pasrea $une!r "n #urul capului lui -urnus 5S6. 2 Bu se a!tu asupra gtului su i "i lsase neatinse verte!rele. Iat pentru ce nu si& ise nici durere, nici lovire. Iat pentru ce soarele continua s rd "nc "n a%urul tern, e adevrat, dar plcut, al !ol ii cereti. Cornelius, care nd#duise s se tre%easc lng /u&ne%eu, ad&irnd panora&a lalelelor din univers, $u pu in de%a&git, dar se &ngie, &icnd cu o oarecare satis$ac ie resorturile inteligente ale acestei pr i a corpului, pe care grecii o nu&eau trac(elos i pe care noi $rance%ii o nu&i& cu &odestie gt. Fi apoi, Cornelius spera "ntr,o gra iere co&plet, care,i va reda li!ertatea i straturile de $lori din /ordrec(t. /ar Cornelius se "nela0 aa cu& spunea ca& pe vre&ea aceea doa&na de APvignP, e4ista un post,scriptu& i lucrul cel &ai i&portant era cuprins "n el. 8rin acest post,scriptu&, +il(el&, stat(uder al 'landei, "l conda&na pe Cornelius van )aerle la "nc(isoare pe via . =ra prea pu in vinovat pentru a &uri, dar prea vinovat pentru a tri li!er. Cornelius ascult deci acest post,scriptu&, apoi dup pri&a sen%a ie de ne&ul u&ire i%vort din noua decep ie, se gndiC 9=i iH Bu e totul pierdut. 3nc(isoarea pe via are i o parte !un. <a $i 7o%a acolo, vor $i cei trei &uguri ai lalelei negreH: Cornelius uita "ns c cele apte 8rovincii au apte "nc(isori, cte una de $iecare provincie i c pinea de inutului e &ai ie$tin oriunde "n alt parte dect la Haga, "n capital. @lte a Aa +il(el&, care nu avea deloc, dup cte se pare, &i#loace de a,l (rni pe van )aerle la Haga, "l tri&itea s,i e4ecute pedeapsa "n $ortrea a Loevestein, $oarte aproape de /ordrec(t, dar cu toate astea, vaiH Doarte departe. Cci Leovestein, spun geogra$ii, e situat pe li&!a de p&nt a insulei $or&at de +a(al i ?eusa, "n $a a oraului >orcu&. <an )aerle cunotea destul de !ine istoria rii sale ca s tie c cele!rul >rotius $usese "nc(is "n acest castel dup &oartea lui )arneveldt i c statele 'landei, "n genero%itatea lor $a de vestitul pu!licist, #urisconsult, istoric, poet, teolog, "i acordaser pe %i su&a de dou%eci i patru de !ani olande%i pentru (ran. 2 ?ie, care sunt departe de a valora ct >rotius, "i spuse van )aerle, &i se vor da cu &are greutate doispre%ece !ani i voi tri anevoie, dar, "n s$rit, voi tri. @poi, deodat, "i a&inti un lucru "ngro%itorC 2 Ce u&ed i "nnorat e inutul acesta i ct de neprielnic e terenul pentru cultivarea lalelelorH Iar 7o%a, 7o%a nu va $i nici ea la Loevestein, &ur&ur Cornelius, lsnd s,i cad pe piept capul, cruia nu,i lipsise &ult s cad ceva &ai #os.

Capitolul ;III Ce se petrecea "n acest ti&p "n su$letul unui spectator. /intre to i spectatorii pe care e4ecu ia lui van )aerle "i atrsese la )u*ten(o$$ i apoi "ntorstura ce o luaser lucrurile "i de%a&gise oarecu&, cel &ai decep ionat era cu siguran un anu&it !urg(e%, "&!rcat curat i care de di&inea dduse att de !ine din &ini i din picioare, "nct a#unse s $ie despr it de ea$od doar prin rndul de solda i care "ncon#ura instru&entul supliciului. ?ul i dintre spectatori se artaser dornici de a vedea curgnd sngele per$id al vinovatului Cornelius0 dar niciunul nu "i e4pri&ase aceast $unest dorin att de "nverunat ca !urg(e%ul despre care a& po&enit. Cei &ai "ndr#i i veniser la )u*ten(o$$ "n %ori, pentru a ocupa un loc &ai !un0 dar el, lund,o "naintea lor, petrecuse noaptea pe pragul "nc(isorii i de acolo a#unsese, aa cu& a& &ai spus, "n rndul din $a , &ngind pe unii i lovind pe al ii. Cnd clul "i aduse conda&natul la ea$od, !urg(e%ul, urcat pe &arginea unei $ntni pentru a vedea i a $i v%ut &ai !ine, $cu un se&n clului, voind parc s,i spunC 2 Be,a& "n eles, nu,i aaG La care clul "i rspunse i el printr,un alt se&nC 2 B,avea nici o gri#. Cine era acest !urg(e% care prea s se "n eleag att de !ine cu vicleanul clu i ce voia s "nse&ne sc(i&!ul acesta de gesturiG Bi&ic &ai uor de g(icitC !urg(e%ul era &*n(eer Isaac )o4tel, care, de la arestarea lui Cornelius, venise, dup cu& a& v%ut, la Haga, pentru a "ncerca s pun &na pe cei trei &uguri ai lalelei negre. )o4tel "ncercase &ai "nti s,l atrag pe >r*p(us de partea sa, dar acesta era credincios, !nuitor i col os ca un !uldog. @a c interpretase pe dos ura lui )o4tel, lundu,l drept un prieten devotat al de inutului, care se interesea% de lucruri $r i&portan , pentru a,i "nlesni o evadare. /e aceea, "nc de la pri&ele propuneri ale lui )o4tel de a sustrage &ugurii pe care Cornelius van )aerle "i ascundea cu siguran , dac nu la piept, "n vreun col al celulei, >r*p(us "i rspunse dndu,l pur i si&plu a$ar, !a as&u ind asupra lui i cinele de su! scar. 8e )o4tel nu,l descura# $aptul c,i r&sese "ntre din ii dulului $undul pantalonilor. 7eveni, dar de data asta "l gsi pe >r*p(us "n pat, cu $e!r i cu !ra ul $rnt. Bici nu,l pri&i pe peti ionar, care se "ndrept atunci ctre 7o%a, o$erindu,i "n sc(i&!ul celor trei &uguri o !onet din $ir de aur curat. Bo!ila $at, ignornd "nc valoarea $urtului ce i se propunea dei i se o$erea o reco&pens att de atrgtoare, "l tri&ise pe cel ce,o ispitea la clu, care era nu nu&ai ulti&ul #udector dar i ulti&ul &o,tenitor al conda&natului. @cest rspuns "i suger lui )o4tel o idee. 3ntre ti&p, "n ur&a procesului rapid ce avusese loc, sentin a $usese pronun at. Isaac n, avea rga%ul s corup pe ni&eni. Ae opri deci la s$atul pe care i,l dduse 7o%a0 porni s,l caute pe clu. Isaac era convins c van )aerle va &uri cu &ugurii pe ini&, deoarece nu putea !nui dou lucruri esen ialeC 7o%a, adic dragostea0 +il(el&, adic indulgen a. 3n a$ar de 7o%a i de +il(el&, calculele invidiosului erau e4acte. Dr +il(el&, Cornelius &urea. Dr 7o%a, Cornelius &urea cu &ugurii pe ini&. ?*n(eer )o4tel se duse deci s,l gseasc pe clu, se ddu drept !un prieten al conda&natului i, "n a$ar de !i#uteriile de aur i de argint pe care le lsa e4ecutorului sentin ei, el cu&pr toate lucrurile viitorului &ort pentru su&a ca& e4agerat de o sut de $lorini. /ar ce

"nse&na o sut de $lorini pentru un o& aproape sigur c "n sc(i&!ul acestei su&e o! ine pre&iul Aociet ii din Harle&G Ct privete pe clu, acesta n,avea ni&ic sau aproape ni&ic de $cut pentru a ctiga cei o sut de $lorini. -re!uia nu&ai, e4ecu ia o dat ter&inat, s,l lase pe &*n(eer )o4tel s urce pe ea$od "&preun cu servitorii si pentru a aduna r&i ele ne"nsu$le ite ale prietenului su. @adar, clul accept propunerea. Bu pusese dect o singur condi ie, aceea de a $i pltit "nainte. )o4tel plti "nainte i atept. Bu vo& "ncepe s descrie& e$ectul ce l,a produs asupra acestui de&n &uritor oprirea e4ecutrii sentin ei. /e ce &ai pierdea clul ti&p $cnd s luceasc sa!ia deasupra capului lui Cornelius, "n loc s,l do!oareG /ar cnd "l v%u pe gre$ier lundu,l pe conda&nat de &n i ridicndu,l "n ti&p ce scotea din !u%unar un perga&ent, cnd "l au%i citind gra ierea acordat de stadt(older, )o4tel deveni $iar. Duria tigrului, a (ienei i a arpelui ni din oc(ii lui, din strigtul, din gesturile lui0 dac van )aerle i,ar $i $ost la "nde&n, s,ar $i aruncat asupra lui i l,ar $i asasinat. 8rin ur&are, Cornelius va tri, Cornelius se va duce la Loevestein0 va lua cu el "n "nc(isoare &ugurii i poate c va gsi acolo o grdin unde laleaua neagr va putea "n$lori. Aunt unele catastro$e ce nu pot $i descrise de pana unui !iet scriitor care, se vede ast$el silit s le "ncredin e%e, "n toat si&plitatea lor, i&agina iei cititorilor. Leinat, )o4tel c%u de pe &arginea $ntnii peste nite orangiti, ne&ul u&i i ca i el de "ntorstura pe care o luaser lucrurile. @cetia, cre%nd c strigtele scoase de &*n(eer Isaac erau strigte de !ucurie, "l !urduir cu& putur &ai !ine. /ar ce "nse&nau c iva pu&ni pe lng durerea resi& it de )o4telH =l vru s $ug dup trsura care "l ducea pe Cornelius cu &ugurii si. 3n gra! "ns, nu o!serv o piatr, se "&piedic, se cltin, "i pierdu ec(ili!rul i se rostogoli vreo %ece pai0 se ridic, lovit, strivit, dup ce toat ple!ea din Haga "l clcase "n picioare. Fi "n aceast "&pre#urare, )o4tel, cruia, "n ulti&a perioad, ni&ic nu,i reuea, $u nenorocit din cau%a (ainelor rupte, a spatelui strivit i a &inilor %griate. /ac a& crede c toate acestea i,au $ost de a#uns lui )o4tel ne,a& "nela. /e "ndat ce se putu ridica "n picioare, )o4tel "i s&ulse ct putu &ai &ult pr din cap i "l o$eri ca #ert$ sl!ticiei i nesi& itoarei divinit i, ce se nu&ete Invidia. Dr "ndoial, a $ost o #ert$ pe placul %ei ei care, aa cu& spune &itologia, nu are dect erpi "n c(ip de pieptntur. Capitolul ;I< 8oru&!eii din /ordrec(t. 8entru Cornelius van )aerle era desigur o &are cinste s $ie "nc(is "n aceeai te&ni ale crei %iduri "l pri&iser i pe savantul do&n >rotius. /ar o dat a#uns, la "nc(isoare "l atepta o cinste i &ai &are. Ae "nt&pl ca toc&ai "ncperea ce $usese locuit la Loevestein de ilustrul prieten al lui )arneveldt s $ie li!er cnd, &ilostenia prin ului de 'rania "l tri&ise pe cultivatorul de lalele van )aerle acolo. @ceast "ncpere avea o $ai& proast la castel de cnd, gra ie i&agina iei so iei sale, do&nul >rotius evadase, ascun%ndu,se "n vestita lad de cr i, pe care pa%nicii uitaser s,o controle%e. 8e de alt parte, van )aerle socoti se&n !un $aptul c i se ddu aceast celul0 cci, dup prerea lui, un te&nicer n,ar $i tre!uit niciodat s lase un al doilea poru&!el s locuiasc "n aceeai colivie din care pri&ul "i luase %!orul att de uor. =ste o "ncpere istoric. Bu vo& pierde deci ti&pul cu descrierea ei "n a&nunt0 vo& po&eni doar iatacul special a&ena#at aici pentru doa&na >rotius. =ste o celul ase&ntoare oricrei alte celule, poate ceva &ai "nalt, ce o$er prin $ereastra %!relit o privelite &inunat.

/e alt$el interesul povestirii noastre nu const "n descrierea unor interioare. 8entru van )aerle, via a era altceva dect un aparat respirator. )ietul de inut iu!ea &ai &ult dect &aina sa pneu&atic dou lucruri pe care nu&ai gndul, acest cltor li!er, i le putea druiC o $loare i o $e&eie. 2 @&ndou pierdute pentru totdeauna. /in $ericire, !unul van )aerle se "nelaH /u&ne%eu, care "l privise cu un %&!et printesc "n ti&p ce era dus la ea$od, "i re%erva c(iar "n "nc(isoare, "n celula do&nului >rotius, cea &ai aventuroas e4isten de care avusese parte vreodat un cultivator de lalele. 3ntr,o di&inea , stnd lng $ereastr, pe cnd respira aerul proaspt ce adia dinspre +a(al i ad&ira pro$ilndu,se "n deprtare, "n spatele unei pduri de (ornuri, &orile din /ordrec(t, oraul su natal, v%u "nl ndu,se de acolo spre soare, cu $l$it de aripi tre&urtor, o &ul i&e de poru&!ei ce veneau s poposeasc pe vr$urile caselor din Loevestein. 2 @ceti poru&!ei, "i spuse van )aerle, vin din /ordrec(t i deci e $oarte pro!a!il c se vor "ntoarce tot acolo. /ac cineva ar ag a o scrisoare de aripa unui poru&!el, cu pu in noroc ar reui poate s tri&it veti despre el la /ordrec(t, unde lu&ea "l plnge. @poi, dup un &o&ent de visareC 2 @cest cineva voi $i eu. Cnd ai dou%eci i opt de ani i eti conda&nat pe via , adic tii c vei sta ca& vreo dou%eci sau dou%eci i trei de &ii de %ile "n "nc(isoare, ai r!dare. @adar, van )aerle "n#g(e! o curs pentru poru&!ei. =l ispiti aceste %!urtoare cu toate resursele sale de (ran, "n valoare de optspre%ece !ani olande%i pe %i. 2 @dic doispre%ece !ani $rance%i. 2 Fi dup o lun de "ncercri %adarnice prinse "n s$rit o poru&!i . 3i tre!uir alte dou luni ca s prind i un poru&!el0 apoi "i "nc(ise "&preun, i, ctre "nceputul anului 167S, dup ce do!ndi cteva ou, ddu dru&ul poru&!i ei0 aceasta, "ncre%toare "n poru&!el, pe care "l ls s cloceasc "n locul ei, "i lu vesel %!orul spre /ordrec(t, cu !ile elul su! arip. Ae "ntoarse seara. Hrtia era "n acelai loc. ' pstr ast$el cincispre%ece %ile, spre &area de%a&gire i apoi spre &area de%nde#de a lui van )aerle. /ar a ai,spre,%ecea %i, ea se "ntoarse "n s$rit $r (rtie. <an )aerle adresase acest !ile el doicii sale, !trna $ri%on i ruga su$letele &iloase ce "l vor gsi s i,l "n&ne%e ct &ai repede cu putin . 3n scrisoare, el pusese cteva rnduri i pentru 7o%a. /u&ne%eu, care "&prtie cu su$lul su se&in ele de &i4andre pe %idurile vec(ilor castele i le $ace s "n$loreasc doar cu pu in ploaie, "l spri#ini i pe van )aerle, a crui scrisoare a#unsese "n &inile !trnei sale doici. Fi iat cu&C 8rsind oraul /ordrec(t pentru Haga i Haga pentru >orcu&, &*n(eer Isaac )o4tel "i a!andon nu nu&ai casa, nu nu&ai servitorul, nu nu&ai postul de o!serva ie, nu nu&ai telescopul, dar i poru&!eii. Aervitorul, pe care,l lsase $r !ani, &nc &ai "nti pu inul agonisit de el i apoi "ncepu s &nnce poru&!ei. <%nd aceasta, poru&!eii e&igrar de pe acoperiul lui Isaac )o4tel pe acoperiul lui Cornelius van )aerle. /oica era un su$let !un care si& ea nevoia s iu!easc pe cineva. =a se "&prieteni cu poru&!eii veni i s,i cear ospitalitate i cnd servitorul lui Isaac )o4tel "i revendic pe ulti&ii doispre%ece sau cincispre%ece pentru a,i &nca aa cu& "i &ncase i pe pri&ii doispre%ece sau cincispre%ece, ea se o$eri s,i rscu&pere, cu ase !ani olande%i !ucata. Au&a repre%enta

valoarea du!l a poru&!eilor, aa c servitorul pri&i cu &are !ucurie. /oica deveni deci proprietara legiti& a poru&!eilor invidiosului )o4tel. @cetia erau poru&!eii care, "&preun cu al ii, vi%itau "n peregrinrile lor Haga, Loevestein, 7otterda&, $r "ndoial "n cutarea unui gru de alt soi, sau a unei se&in e de cnep cu alt gust. )iletul c%u deci "n &inile doicii lui van )aerle. Ca ur&are, "ntr,una din pri&ele %ile ale lui $e!ruarie, "n ti&p ce vlurile "nserrii co!orau din cer lsnd "n ur&a lor stelele a!ia rsrind, Cornelius au%i pe scara ce ducea spre turnule o voce care "l $cu s tresar. 3i duse &na la ini& i ascult. =ra vocea dulce i ar&onioas a 7o%ei. 7o%a, care $cuse cltoria de la Haga la Loevestein0 7o%a care reuise s ptrund. 2 Cornelius nu tia cu&. 2 3n "nc(isoare. /ar va gsi ea oare i acu& &i#locul $ericit de a se strecura pn la de inutG 3n ti&p ce Cornelius, c(inuit de gndul acesta, cldea solu ii peste solu ii, dorin i peste neliniti, $erestruica de la ua celulei se desc(ise i 7o%a, strlucind de !ucurie, gtit, &ai $ru&oas din cau%a durerii care "n cele cinci luni "i plise o!ra#ii, "i lipi $a a de grila#ul care,l "nc(idea pe Cornelius, spunndu,iC 2 /o&nule, do&nule, a& venit. Cornelius "ntinse !ra ele, privi cerul i scoase un strigt de !ucurie. 2 7o%a, 7o%aH 2 LiniteH A vor!i& "ncet. 3n ur&a &ea vine tata. 2 -atl du&italeG 2 /a, e aici "n curte, lng scarC pri&ete instruc iunile guvernatorului i o s urce "ndat. 2 Instruc iunile guvernatoruluiG 2 @sculta i, o s "ncerc s v e4plic totul pe scurtC prin ul stadt(older are un conac la o leg(e de Le*da, &ai !ine %is, o $er& &are. ?tua &ea, care e doica lui, supraveg(ea% ani&alele din aceast $er&. /e cu& a& pri&it scrisoarea du&neavoastr, scrisoare pe care din ne$ericire n,a& putut s,o citesc i pe care &i,a citit,o doica du&neavoastr, a& alergat la &tua &ea, a& stat acolo pn a venit prin ul i atunci l,a& rugat s,i "ncredin e%e tatlui &eu $unc ia de te&nicer la $ortrea a Loevestein, "n locul $unc iei de pri& pa%nic al "nc(isorii din Haga. =l nu !nuia ce scop ur&resc0 dac ar $i tiut, poate c &,ar $i re$u%at0 aa, di&potriv, a apro!at cererea &ea. 2 @a "nct, eti aici. 2 /up cu& vede i. 2 Fi te voi vedea "n $iecare %iG 2 Ct de des se va putea. 2 ', 7o%a, $ru&oasa &ea 7o%aH /eci & iu!eti pu inG 2 8u inL, spuse ea, o(H Bu sunte i destul de preten ios, do&nule Cornelius. Cornelius "ntinse &inile cu pasiune, dar nu&ai degetele lor se putur atinge printre gratii. 2 Iat, vine tatl &euH Apuse tnra $at. 7o%a se deprt gr!it de u i se avnt spre !trnul >r*p(us, care urcase scara i a#unsese sus. Capitolul ;< Derestruica. 3n ur&a lui >r*p(us venea dulul.

3l lua cu el cnd "i $cea rondul, ca la nevoie s recunoasc de inu ii. 2 -at, %ise 7o%a, aici e cele!ra "ncpere din care a evadat do&nul >rotius0 l,ai cunoscut pe do&nul >rotiusG 2 /a, da, ticlosul de >rotius0 era prieten cu netre!nicul de )arneveldt, a crui e4ecu ie a& v%ut,o cnd era& copil. >rotiusH /e aici a evadat. =i !ine, garante% c nu va &ai evada ni&eni dup el. Fi desc(i%nd ua, "i "ncepu pe "ntuneric discursul su ctre pri%onier. Ct despre cine, el se duse &rind s adul&ece pulpele pri%onierului, cu aerul de a,l "ntre!a cu ce drept &ai este "nc viu, dup ce "l v%use ieind "ntre gre$ier i clu. /ar $ru&oasa 7o%a "l c(e& i dulul veni la ea. 2 /o&nule, spuse >r*p(us i ridic $elinarul, "ncercnd s arunce pu in lu&in "n #urul lui, ve%i "n &ine pe noul du&itale te&nicer. Aunt e$ul te&nicerilor i celulele sunt su! supraveg(erea &ea. Bu sunt ru, dar sunt neclintit "n tot ceea ce privete disciplina. 2 /ar te cunosc $oarte !ine, drag do&nule >r*p(us, spuse de inu,tul, intrnd "n cercul de lu&in rspndit de $elinar. 2 Ia te uit, du&neata erai, do&nule van )aerleH /u&neata eraiH Ia te uit, cu& se "ntlnesc oa&eniiH 2 /a i constat cu &are plcere, scu&pul &eu do&n >r*p(us, c !ra ul du&itale &erge de &inune, pentru c po i ine $elinarul cu el. >r*p(us "ncrunt sprncenele. 2 @a se "nt&pl, spuse el, "n politic se $ac "ntotdeauna greeli. @lte a Aa i,a lsat via a, eu nu i,a $i lsat,o. 2 Fi pentru ceG 3ntre! Cornelius. 2 8entru c eti "n stare s "ncerci o nou conspira ie0 voi tia savan ii ave i legturi cu diavolul. 2 -e asigur, do&nule >r*p(us, spuse van )aerle, c dac &,a& gndit un &o&ent s evade%, acu& sunt (otrt s n,o &ai $ac. 2 Doarte !ine, $oarte !ineH Apuse >r*p(us, $ii atent cu& te por i, cci eu voi veg(ea. /ar e tot una. @lte a Aa a $cut o &are greeal. 2 Lsndu,&i capul pe u&eriGL ?ul u&esc, &ul u&esc, do&nule >r*p(us. 2 Dr "ndoial. <e%i ce liniti i stau do&nii de +itt acu&G 2 = "ngro%itor ce spui, do&nule >r*p(us. Fi,i "ntoarse capul, pentru a,i ascunde de%gustul. Ui i c unul dintre nenoroci ii aceia "&i era prieten, iar celalaltL Cellalt era pentru &ine un al doilea tat. 2 /a, dar "&i a&intesc c i unul i altul au $ost conspiratori. Fi apoi spun lucrurile astea din $ilantropie. 2 @(, aaH =4plic,&i i &ie ce "nsea&n din $ilantropie. Bu "n eleg !ine. 2 /a. /ac ai $i r&as pe !utucul &eterului Har!ruc.L 2 =i, dac a $i r&asL 2 /ac ai $i r&as, n,ai &ai $i avut de su$erit. 8e cnd aici, nu, i ascund, " i voi $ace via a a&ar. 2 ?ul u&esc pentru $gduial, do&nule >r*p(us. Fi "n ti&p ce de inutul surdea ironic spre !trnul te&nicer, din spatele uii, 7o%a "i %&!ea "ngerete, pentru a,l consola. >r*p(us se duse la $ereastr. =ra "nc destul lu&in i ori%ontul "ndeprtat se pierdea "ntr,o pcl cenuie. 2 Ce privelite se desc(ide de aiciG 3ntre! te&nicerul.

2 Doarte $ru&oas, rspunse Cornelius, privind,o pe 7o%a. 2 /a, da, se vede prea &ult, prea &ult se vede. 3n acest &o&ent, cei doi poru&!ei, speria i de apari ia i &ai ales de vocea necunoscutului, %!urar din cui!ul lor i, "nspi&nta i, disprur "n cea . 2 Ce,i astaG 3ntre! te&nicerul. 2 8oru&!eii &ei, rspunse Cornelius. 2 8oru&!eii &eiH Atrig te&nicerul, poru&!eii &eiH 'are unui de inut "i apar ine cevaG 2 =(, spuse Cornelius, poru&!eii pe care &i i,a dat !unul /u&ne%euH 2 Iat, ai i co&is o contraven ieH 8oru&!eiiH @(, tinere, tinere, te previn c nu &ai tr%iu dect &ine psrile astea vor $ier!e "n oala &ea. 2 8entru ca s,i po i $ier!e, ar tre!ui &ai "nti s $ie ai du&itale, do&nule >r*p(us i dac du&neata vrei ca poru&!eii acetia s nu &ai $ie ai &ei, #ur c nici ai du&itale nu vor putea $i. 2 Ceea ce a&ni nu,i pierdut. 2 Ae "n$urie te&nicerul. 2 Fi nu &ai tr%iu dect &ine a& s le sucesc gtul. /up aceast $gduial plin de rutate, >r*p(us se aplec "n a$ar pentru a o!serva cu& e alctuit cui!ul0 "ntre ti&p, Cornelius alerg la u i strnse &na 7o%ei, care "i optiC 2 La ora nou, disear. 8reocupat de dorin a de a prinde a doua %i poru&!eii, aa cu& pro,&isese, >r*p(us nu v%u ni&ic, nu au%i ni&ic i dup ce "nc(ise $ereastra, o lu pe $iica sa de !ra , iei, "ncuie ua de dou ori, trase %voarele i se duse s $ac aceleai $gduieli unui alt de inut. Cu& dispru el, Cornelius se apropie de u i ascult paii care se deprtau, apoi, dup ce %go&otul se stinse co&plet, alerg la $ereastr i nu se ls pn ce nu s$r& tot cui!ul poru&!eilor. ?ai !ine renun a pentru totdeauna la ei dect s pri&e#duiasc via a celor crora le datora $ericirea de a o $i rev%ut pe 7o%a. Bici vi%ita te&nicerului, nici a&enin rile lui !rutale, nici "ntunecata perspectiv de a $i supraveg(eat de el, dei a!u%urile sale "i erau cunoscu,te, nu i%!utir s tul!ure plcutele gnduri ale lui Cornelius i &ai ales dulcea nde#de pe care pre%en a 7o%ei o tre%ise "n ini&a sa. @tept cu ner!dare s sune ora nou "n turnul din Loevestein. 7o%a spuseseC la ora nou, atepta i,&. Ulti&ul dangt de !ron% vi!ra "nc "n aer, cnd Cornelius au%i pe scar pasul uor i roc(ia $onitoare a $ru&oasei $ri%one0 curnd, grila#ul uii de pe care Cornelius nu,i de%lipea privirea se lu&in. <%u $erestruica desc(i%ndu,se. 2 Iat,&, %ise 7o%a, g$ind din pricina gra!ei de a urca scara. 2 @(, !una &ea 7o%aH 2 @adar, sunte i &ul u&it c & vede iG 2 Ce "ntre!areH /ar cu& de,ai putut veniG Apune,&i. 2 -atl &eu adoar&e "n $iecare sear "ndat ce &nnc0 atunci "l culc, un pic %pcit de rac(iu. A nu spune i ni&ic ni&nui, cci datorit acestui so&n voi putea veni "n $iecare sear o or s stau de vor! cu du&neavoastr. 2 '(H 3 i &ul u&esc, 7o%a, draga &ea 7o%a. Fi spunnd aceste vor!e, Cornelius "naint i,i apropie att de &ult o!ra%ul de $erestruic, "nct 7o%a i,l retrase pe al ei. 2 <,a& adus &ugurii de lalea.

Ini&a lui Cornelius tresri. =l nu "ndr%nise s,o "ntre!e pe 7o%a ce $cuse cu pre ioasa co&oar pe care i,o "ncredin ase. 2 @(, i,ai pstratH 2 /oar &i i,a i "ncredin at ca pe un lucru ce v este $oarte scu&pH 2 /a, dar dac i i,a& dat, &i se pare c erau ai ti. 2 =rau ai &ei nu&ai dup &oartea du&neavoastr, dar, din $ericire tri i. 8strnd !i!lia naului du&neavoastr Corneille, era& (otrt s v aduc &ugurii0 nu&ai c nu tia& cu& s a#ung pn aici. Luase& toc&ai (otrrea de a cere prin ului +il(el& locul de te&nicer la >orcu& pentru tatl &eu, cnd doica "&i aduse scrisoarea. @(H < spun sincer c a& plns &ult "&preunH /ar aceast scrisoare n,a $cut dect s,&i "n,treasc (otrrea. @& plecat de "ndat spre Le*da. 7estul "l ti i. 2 Cu&, drag 7o%a, du&neata te gndeai "nainte de a pri&i scrisoarea &ea s vii s & cau iG 2 /ac & gndea&H 7spunse 7o%a, a crei dragoste nu &ai putea $i stpnit de pudoare, dar nu & gndea& dect la astaH 3n ti&p ce rostea aceste cuvinte, 7o%a deveni att de $ru&oas "nct, pentru a doua oar, Cornelius se repe%i cu $runtea i !u%ele spre grila#, $r "ndoial, pentru a,i &ul u&i $ru&oasei $ete. 7o%a "i plec $a a roind0 apoi o$t, "nc(ise oc(ii ei $ru&oi i $ugi apsndu,i pieptul cu &inile pentru a,i stvili !tile ini&ii. 7&as singur, Cornelius se &ul u&i s respire par$u&ul suav pe care,l rspn,dise prul 7o%ei. Data $ugise att de gr!it, "nct uit s,i "napoie%e lui Cornelius cei trei &uguri ai lalelei negre. Capitolul ;<I 8ro$esor i colri . /up cu& a& putut constata, #upn >r*p(us nu "&prtea nici pe departe !unvoin a $iicei sale $a de $inul lui Corneille de +itt. La Loevestein nu se a$lau dect cinci de inu i0 sarcina pa%nicului nu era deci greu de "ndeplinit, $iind &ai &ult un $el de sinecur acordat vrstei sale "naintate. /ar "n %elul su, de&nul te&nicer e4agerase pe &sura $ante%iei sale "nse&ntatea sarcinii ce,i revenea. 3n oc(ii lui, Cornelius cptase propor iile gigantice ale unui &are cri&inal, devenind ast$el cel &ai periculos dintre to i de inu ii. 3i supraveg(ea $iece &icare, nu se apropia de el dect cu o $a $oarte "ncruntat, "nvinuindu,l de ceea ce nu&ea el 9"ngro%itoarea r%vrtire "&potriva &ilosului stadt(older.: Intra de trei ori pe %i "n celula lui Cornelius, cre%nd c,l va surprinde $cnd vreun lucru inter%is, dar el renun ase la coresponden de cnd cea creia ar $i vrut s,i scrie se a$la lng el. ?ai &ult c(iar, dac i s,ar $i redat "ntreaga li!ertate i i s,ar $i "ngduit s plece "n orice alt loc, Cornelius pro!a!il c ar $i r&as s locuiasc tot aici, alturi de 7o%a i de &ugurii si. 3ntr,adevr, 7o%a $gduise de inutului c va veni s,l vi%ite%e "n $iecare sear la ora nou i dup cu& a& v%ut, c(iar din pri&a %i s,a inut de cuvnt. @ doua %i, ea urc la $el de tainic i la $el de prev%toare. Bu&ai c de data asta (otrse "n sinea ei s nu,i apropie prea &ult $a a de gratii. /e alt$el, pentru a lega de la "nceput o discu ie serioas, "ntinse lui van )aerle, printre %!rele, cei trei &uguri, "nveli i "n (rtia "n care,i pri&ise. /ar, spre &area &irare a 7o%ei, van )aerle respinse &na al! cu vr$ul degetelor sale. -nrul se gndise "ntre ti&p ce avea de $cut. 2 @scult,&, spuse el, cred c a& risca prea &ult dac a& pune toat averea noastr "ntr,un singur sac. >ndete,te, scu&p 7o%a, c tre!uie s reali%& un lucru socotit pn a%i i&posi!il i anu&e, s $ace& s "n$loreasc &area lalea neagr. /e aceea e necesar s ne lu&

toate &surile de prevedere, iar de nu vo& reui, &car s nu ave& ni&ic a ne reproa. Iat cu& a& socotit eu c ne pute& atinge scopul. 2 @scult, %ise 7o%a. 2 -re!uie s se gseasc "n aceast $ortrea o grdin, sau "n lipsa grdinii o curte oarecare0 "n lips de curte, o teras. 2 @ve& o grdin $oarte $ru&oas, spuse 7o%a0 se "ntinde de,a lungul rului +a(al i e plin de ar!ori $ru&oi, !trni. 2 8o i s,&i aduci, drag 7o%a, pu in p&nt din grdin, ca s,l cercete%G 2 C(iar &ine. 2 A iei i de la u&!r i de la soare ca s pot aprecia e4act ce calit i are cnd e pus "n condi ii deose!ite, adic de uscciune i de u&iditate. 2 Di i linitit, aa voi $ace. 2 /up ce voi alege p&ntul i,l voi a&esteca, dac va $i nevoie, vo& "&pr i cei trei &uguri0 unul "l vei lua du&neata i,l vei planta "n %iua "n care, i voi spune eu, "n p&ntul ales de &ine0 va "n$lori cu siguran , pentru c ai s,l "ngri#eti dup indica iile &ele. 2 Le voi ur&a "ntoc&ai. 2 @lt &ugur &i,l vei da &ie i voi "ncerca s,l cresc aici, "n celula &ea0 "n $elul acesta "&i vor trece &ai uor di&ine ile lungi, "n care nu te vd. 3 i &rturisesc c pun sla! nde#de "n &ugurele acesta i "l privesc ca pe un sacri$iciu adus egois&ului &eu. -otui, soarele ptrunde uneori i aici. <oi $olosi $iecare strop de cldur, c(iar i cea de la cenua pipei &ele. 3n s$rit, vo& pstra, sau &ai degra! vei pstra de re%erv al treilea &ugur, ulti&a noastr nde#de, dac celelalte dou e4perien e vor da gre. 3n $elul acesta, drag 7o%a, e cu neputin s nu ctig& cei o sut de &ii de $lorini pentru %estrea ta i s nu atinge& supre&a $ericire de a ne vedea opera "n$ptuit. 2 @& "n eles, %ise 7o%a. ?ine v voi aduce p&nt i,l ve i alege pe al du&neavoastr i pe al &eu. Ct privete p&ntul pentru du&neavoastr, voi $i nevoit s $ac &ai &ulte dru&uri $iindc nu voi putea aduce dect cte pu in. 2 '(, nu e nici o gra!, drag 7o%a0 lalelele nu tre!uiesc "ngropate "nainte de o lun. @ve& destul vre&e, nu&ai c va $i necesar s ur&e%i "ntoc&ai toate s$aturile &ele. <ei avea gri#, 7o%a, nu,i aaG 2 < $gduiesc. 2 Fi dup ce,l vei sdi "&i vei spune tot ce ar putea avea in$luen asupra creterii lalelei, cu& ar $i sc(i&!rile at&os$erice, ur&e pe alei sau pe straturi. <ei veg(ea noaptea s nu le calce pisicile. /ou din aceste nenorocite ani&ale &i,au stricat la /ordrec(t straturile de $lori. 2 @& s veg(e%. 2 3n nop ile cu lunL /in ca&era du&itale se vede grdina, draga &eaG 2 Dereastra ca&erei &ele de dor&it d "n grdin. 2 )ine. 3n serile cu lun, s te ui i dac din gurile %idurilor nu ies o!olani. Aunt nite ro%toare $oarte duntoare i a& v%ut cultivatori de lalele nenoroci i, reprond cu a&rciune lui Boe c a luat "n arc o perec(e de o!olani. 2 ? voi uita s vd dac nu sunt pisici sau o!olaniL 2 =i !ineH <a tre!ui s & "ntiin e%i de "ndat ce s,ar ivi. @poi. 2 Continu van )aerle, care devenise !nuitor de cnd sttea la "nc(isoare. 2 @poi &ai e un ani&al cu &ult &ai periculos dect pisica i o!olanulH 2 Ce ani&alG

2 '&ulH 3n elegi, drag 7o%aG Unii risc s intre la ocn c(iar i pentru un nenorocit de $lorin, deci cu att &ai &ult te po i atepta s se $ure un &ugur de lalea care valorea% o sut de &ii de $lorini. 2 Bi&eni a$ar de &ine n,o s intre "n grdin. 2 3&i $gduietiG 2 < #ur. 2 3 i &ul u&esc, drag 7o%aH -oate !ucuriile "&i vin de la tineH Fi cu& !u%ele lui van )aerle se apropiau de gratii tot att de $ier!in i ca "n seara precedent i cu& de alt$el era ti&pul s plece, 7o%a "i retrase capul i "ntinse &na. 3n aceast &n $ru&oas, de care coc(eta $at avea o gri# deose!it, se ascundea un &ugur. Cornelius "i srut cu pasiune vr$ul degetelor. 'are pentru c aceast &n ocrotea unul din &ugurii &arii lalele negreG Aau pentru c aceast &n era &na 7o%eiG Ls& pe al ii &ai savan i dect noi s g(iceasc. 7o%a se "ndeprt cu ceilal i doi &uguri, strngndu,i cu gri# la piept. 'are "i strngea la piept pentru c erau &ugurii &arii lalele negre, sau pentru c veneau de la Cornelius van )aerleG Aunte& de prere c la aceast "ntre!are ar $i &ai uor de rspuns dect la pri&a. 'ricare ar $i "ns rspunsul, din acel &o&ent, via a deveni plcut pentru de inut. /up cu& a& v%ut, 7o%a "i dduse unul din &uguri. 3n $iecare sear ea "i aducea, pu&n cu pu&n, p&nt din por iunea de grdin pe care o alesese el i care, "n adevr, era e4celent. Un urcior larg, pe care Cornelius "l sprsese cu "nde&nare, $u trans$or&at "ntr,un g(iveci potrivit0 "l u&plu pe #u&tate cu p&ntul adus de 7o%a, a&estecat cu pu in n&ol de ru uscat, o! innd ast$el un teren prielnic. @poi, ctre "nceputul lunii aprilie, el puse "n urcior pri&ul &ugur. 'rict ne,a& strdui, tot n,a& i%!uti s descrie& de ct gri#, "nde&nare i viclenie ddu dovad Cornelius spre a sustrage oc(iului ager al lui >r*p(us !ucuria &uncii sale. 8entru un de inut $iloso$, o #u&tate de or "nsea&n un secol de sen%a ii i de gndire. Bu trecea %i "n care 7o%a s nu vin la Cornelius. Lalelele, despre care ea tre!uia s "nve e tot ce se putea ti, constituiau $ondul conversa iei lor. /ar orict de interesant ar $i $ost su!iectul acesta, tot nu puteau vor!i nu&ai despre lalele. @a c &ai treceau i la alte su!iecte, spre &area &irare a cultivatorului, care o!serva ct de &ult se lrgea cercul discu iilor lor. 3n tot acest ti&p, un lucru "l "ngri#ora "n &od special pe Cornelius, poate c(iar tot att ct "l neliniteau &ugurii si i asupra cruia revenea &ereuC dependen a 7o%ei $a de tatl ei. /e $apt, $ericirea lui Cornelius atrna de acest o&. =l putea "ntr,o !un %i s se plictiseasc de Loevestein, s gseasc neprielnic aerul, prost rac(iul i s prseasc $ortrea a, s,i ia i $ata i ast$el Cornelius i 7o%a ar $i $ost din nou despr i i. 2 Fi atunci la ce !un poru&!eii cltori, spuse Cornelius tinerei $ete, $iindc, draga &ea 7o%a, du&neata n,ai s po i nici citi ce " i voi scrie eu i nici s,&i scrii ce gndeti du&neata. 2 =i !ine. 2 7spunse 7o%a, care "n $undul su$letului se te&ea de despr ire tot att ct i Cornelius. 2 @ve& o or "n $iecare sear, s,o petrece& cu $olos. 2 /ar &i se pare, relu Cornelius, c noi n,o $olosi& prea ru. 2 A,o $olosi& i &ai !ine, spuse 7o%a sur%nd. 3nv a i,& s scriu i s citesc0 voi $i o elev silitoare, crede i,& i ast$el nu ne vo& &ai despr i niciodat, dect dac o vo& dori noi "nine. 2 '(H Atrig Cornelius, atunci ave& eternitatea "n $a a noastr.

7o%a surse i ridic uor din u&eri. 2 /ar du&neavoastr ve i r&ne toat via a "n "nc(isoareG 'are dup ce v,a druit via a, @lte a Aa nu v va drui i li!ertateaG Fi nu ve i reintra "n drepturile du&neavoastrG Bu ve i $i din nou !ogatG Cnd ve i $i li!er i $ericit, ve i &ai !inevoi oare, trecnd clare sau "n trsur, s v uita i la &icu a 7o%a, $iica unui te&nicer, sau a unui clu aproapeG Cornelius "ncerc s proteste%e0 cu siguran ar $i $cut,o din toat ini&a i cu sinceritatea unui su$let cuprins de o dragoste pro$und, dar tnra $at "l "ntrerupseC 2 Cu& "i &erge lalelei du&neavoastrG 3ntre! ea sur%nd. @,i vor!i lui Cornelius despre lalea, "nse&na pentru 7o%a &i#locul cel &ai sigur de a,l $ace s uite totul, c(iar i pe ea "nsi. 2 /estul de !ine, spuse el0 pieli a se "nnegrete, procesul de $er&enta, ie a "nceput, vinioarele &ugurului se "ncl%esc i se u&$l0 peste opt %ile, sau poate c(iar &ai "nainte, se vor putea o!serva pri&ele protu!eran e ale ger&inrii. /ar a du&itale, 7o%aG 2 '(H =u a& $cut deoca&dat nu&ai pregtirile, ur&nd "ntoc&ai s$aturile du&neavoastr. 2 Haide, spune,&i, 7o%a, ce,ai $cutG ' "ntre! Cornelius, cu oc(ii la $el de scnteietori i cu rsu$larea la $el de gr!it ca "n seara "n care se apropiase cu atta pasiune de c(ipul i ini&a 7o%ei. 2 @& $cut lucruri &ari, spuse %&!ind tnra $at, cci "n adncul su$letului ei si& ea du!la dragoste a de inutuluiC pentru ea i pentru laleaua neagr. ?i,a& pregtit un ptrat de p&nt gol, departe de ar!ori i de %iduri, pu in nisipos, &ai &ult u&ed dect uscat, $r o $r& de piatr, $r un &ugur, un strat aa cu& &i,a i spus. 2 )ine, !ine, 7o%a. 2 Atratul gata pregtit nu &ai ateapt dect se&nalul du&neavoastr. 3n pri&a %i $ru&oas, cnd "&i ve i spune s plante% &ugurele, o voi $ace0 ti i doar c tre!uie s,l plante% &ai tr%iu dect du&neavoastr, $iindc eu a& norocul unor condi ii &ai !uneC aer li!er, soare i seva a!undent a p&ntului. 2 @i dreptate, ai dreptate. 2 7osti Cornelius !tnd din pal&e de !ucurie. 2 =ti o !un colri , 7o%a0 cu siguran vei ctiga cei o sut de &ii de $lorini. 2 A nu uita i, spuse r%nd 7o%a, c colri a du&neavoastr, pentru c aa & nu&i i, &ai are de "nv at "nc ceva, "n a$ar de cultura lalelelor. 2 /a, da i eu doresc tot att de &ult ca i du&neata, $ru&oas 7o%a, s tii s citeti. 2 Cnd "ncepe&G 2 I&ediat. 2 Bu. ?ine. 2 /e ce &ineG 2 8entru c a%i tre!uie s plec0 ora noastr s,a ter&inat. 2 @a repedeG /ar din ce vo& citiG 2 '(H Apuse 7o%a, a& o carte, o carte care, nd#duiesc, ne va aduce noroc. 2 8e &ine deciG 2 8e &ine. @ doua %i, 7o%a reveni cu !i!lia lui Corneille de +itt. Capitolul ;<II 8ri&ul &ugur. @ doua %i, spunea&, 7o%a reveni cu !i!lia lui Corneille de +itt. @tunci "ncepu "ntre pro$esor i colri una din acele scene pline de $ar&ec care "ncnt pana scriitorului cnd are $ericirea s le "ntlneasc "n calea sa.

Derestruica, singura desc(i%tur prin care "ndrgosti ii co&unicau, era ae%at prea sus pentru cei doi tineri. 2 8n acu& &ul u&i i s deslueasc unul pe c(ipul celuilalt tot ce aveau a,i spune. 2 Ca s poat citi din cartea adus de 7o%a. /e aceea, tnra $at tre!ui s se spri#ine de $erestruic, "nclinnd capul i ridicnd cartea cu &na stng la "nl i&ea l&pii ce o inea cu &na dreapt0 pentru a nu se o!osi, Cornelius $i4 la&pa de %!rele cu o !atist. @st$el, 7o%a putu s ur&reasc pe carte, cu degetul, literele i sila!ele pe care le pronun a Cornelius0 acesta, "nar&at cu un pai "n c(ip de indicator, arta colri ei atente cuvintele, printr,una din despr iturile grila#ului. Dlacra l&pii lu&ina ar&oniosul colorit al 7o%ei, oc(ii ei al!atri i adnci, cosi ele !londe ieind de su! !oneta de aur lucitor, podoa!a o!inuit a $ri%onelor0 degetele ei ridicate "n aer, din care sngele co!ora, do!ndeau o nuan pal,tranda$irie "n !taia lu&inii, vdind acea via &isterioas ce pulsea% su! piele. Cunotin ele 7o%ei se de%voltau rapid "n contact cu gndirea clar i ager a lui Cornelius. 3ntr,o sear ea veni cu o #u&tate de or &ai tr%iu ca de o!icei. =ra un eveni&ent &ult prea grav ca, "nainte de toate, Cornelius s nu se interese%e de pricina "ntr%ierii. 2 '(, nu & certa, spuse tnra $at, n,a& "ntr%iat din vina &ea. -atl &eu a reluat la Loevestein prietenia cu un o& de trea!, care la Haga venea &ereu s,i cear s vad "nc(isoarea. =ra cu&secade, "i plcea s !ea cte pu in, s povesteasc "nt&plri vesele i &ai ales s $ac cinste cnd era vor!a de un p(rel. 2 3l cunoti &ai !ineG 3ntre! Cornelius &irat. 2 Bu, rspunse tnra $at. Aunt a!ia vreo cincispre%ece %ile de cnd tatl &eu e "ncntat de acest nou prieten care,l vi%itea% cu struin . 2 Ce,o $i cutndG 3ntre! Cornelius, cltinnd din cap nelinitit, cci orice nou eveni&ent "i prevestea o alt nenorocire. A nu $ie vreun spion dintr,aceia tri&ii "n "nc(isori pentru a supraveg(ea i pe de inu i i pe gardieni. 2 Bu cred, spuse 7o%a sur%nd0 dac acest o& cu&secade spionea% pe cineva, acela nu este "n nici un ca% tatl &eu. 2 8e cine atunciG 2 8e &ine, de e4e&plu. 2 8e du&neataG 2 /e ce nuG 7se 7o%a. 2 @(H = adevrat, suspin Cornelius, nu vei avea tot ti&pul pretenden i "n %adar0 acest o& poate deveni so ul du&itale. 2 Bu spun c nu. 2 Fi pe ce " i "nte&eie%i !ucuriaG 2 ?ai de gra! tea&a, do&nule Cornelius. 2 ?ul u&esc, 7o%a, cci ai dreptate, te te&iL 2 Iat pe ce & !i%uiL 2 @scult, spune. 2 8e cnd era& la Haga, o&ul acesta a venit de &ai &ulte ori la )u*ten(o$$, de "ndat ce a i $ost "nc(is. /ac ieea&, ieea i el0 dac & "ntorcea&, se "ntorcea i el. La Haga prete4ta c vine s v vad pe du&neavoastr. 2 8e &ineG 2 '(H Un prete4t, $r "ndoial, $iindc a%i, cnd ar putea s se $oloseasc de acelai &otiv, cci sunte i din nou pri%onierul tatlui &eu, sau &ai degra! tatl &eu e din nou

te&nicerul du&neavoastr, nici gnd. /i&potriv. 3l au%ea& ieri spunnd tatlui &eu c nu v cunoate. 2 Apune &ai departe, 7o%a, te rog. @& s "ncerc s g(icesc cine e acest o& i ce vrea. 2 Aunte i sigur, do&nule Cornelius, c niciunul dintre prieteni nu se interesea% de du&neavoastrG 2 Bu a& prieteni, 7o%a, n,o avea& dect pe doica &ea, pe care o cunoti i te cunoate. <aiH )iata Iug ar veni ea singur i n,ar u&!la cu iretenii. @r spune plngnd tatlui du&itale sau du&italeC 9/rag do&nule, sau drag do&nioar, copilul &eu e aici, vede i ct sunt de desperat, lsa i,& s,l vd nu&ai o or i a& s & rog lui /u&ne%eu toat via a pentru du&neavoastr:. Bu, continu Cornelius, nu, "n a$ar de !una &ea Iug, n,a& prieteni. 2 @adar, & "ntorc iar la ceea ce gndea&0 cu att &ai &ult, cu ct ieri, la apusul soarelui, "n ti&p ce lucra& la stratul unde voi planta &ugurele, a& v%ut o u&!r strecurndu,se prin poarta "ntredesc(is i ascun%ndu,se "n spatele socului i al plopilor. ?,a& $cut c nu,l o!serv. =ra o&ul nostru. =l se ascunse. ?,a v%ut rsturnnd p&ntul i cu siguran c &,a ur&rit, &,a spionat. Bu ridica& gre!la, nu atingea& un $irior de p&nt, $r ca el s nu se uite. 2 '(H /a, da, e un curte%an, %ise Cornelius. = tnr, e $ru&osG Fi o privi cu nesa pe 7o%a, ateptnd cu ner!dare rspunsul. 2 -nr, $ru&osH Atrig 7o%a i%!ucnind "n rs. = (idos la c(ip, e cocr#at, se apropie de cinci%eci de ani i nu "ndr%nete s & priveasc "n $a , nici s vor!easc tare. 2 Fi cu& "l c(ea&G 2 Iaco! >isels. 2 Bu,l cunosc. 2 @a c, vede i !ine c nu vine pentru du&neavoastr. 2 3n orice ca%, 7o%a, dac el te iu!ete, ceea ce e $oarte pro!a!il, du&neata nu,l iu!eti, nu,i aaG 2 '(, nu, nici vor! nu poate $i de aa ceva. 2 @tunci vrei s & linitescG 2 C(iar v rog. 2 =i !ineH @cu& cnd "ncepi s tii s citeti, 7o%a, a& s, i scriu. <ei citi tot ce, i voi scrie, nu,i aa, despre %!uciu&ul gelo%iei i al singurt iiG 2 <oi citi dac ve i scrie desluit. @poi, cu& "ntorstura pe care o lua discu ia "ncepea s,o tul!ure pe 7o%a, "ntre!C 2 /ar cu& "i &erge lalelei du&neavoastrG 2 7o%a, "nc(ipuie, i ce !ucurie a& avut "n di&inea a asta0 dup ce a& dat "ncet la o parte stratul de p&nt care acoper &ugurele, l,a& privit la soare i a& v%ut rsrind vr$ul pri&ei &ldi e. @(H 7o%a, &i s,a topit ini&a de !ucurieH 2 @tunci, nd#dui iG 3ntre! 7o%a sur%nd. 2 '(H /a, nd#duiescH 2 Fi eu cnd a& s plante% &ugurele &euG 2 Cnd vo& avea o %i prielnic, " i voi spune0 dar &ai ales s nu lai pe ni&eni s, i a#ute i nu "ncredin a secretul du&itale ni&nui pe lu&e0 unui cunosctor, ve%i du&neata, i,ar $i dea#uns s e4a&ine%e &ugurele pentru a,i recunoate valoarea0 i &ai ales, &ai ales scu&pa &ea, pstrea% cu gri# al treilea !ul!. 2 Ae a$l "nc "n aceeai (rtie "n care l,a i pus i aa cu& &i l,a i dat, do&nule Cornelius, ascuns "n $undul dulapului &eu, su! dantele care "l in uscat, $r s,l apese. /ar adio, !iet pri%onierH

2 Cu&, aa repedeG 2 -re!uie. 2 <ii att de tr%iu i pleci att de repedeH 2 -atl &eu ar putea deveni ner!dtor dac a sta prea &ult, iar curte%anul ar putea !nui c are un rival. Belinitit, 7o%a deveni deodat atent. 2 Ce esteG ' "ntre! van )aerle. 2 ?i s,a prut c aud ceva. 2 CeG 2 8arc ar $i &ers cineva pe scar. A,a au%it scr ind. 2 3ntr,adevr, spuse de inutul, nu poate $i >r*p(us0 cnd vine el, se aude de departe. 2 Bu, nu e tata, sunt sigur, darL 2 /arL 2 /ar ar putea $i do&nul Iaco!. 7o%a se repe%i spre scar i "ntr,adevr, i&ediat, "nainte ca ea s $i avut ti&pul de a co!or" pri&ele %ece trepte, se au%i o u "nc(i%ndu,se repede. Cornelius r&ase $oarte "ngri#orat, dar aceast "nt&plare nu era pentru el dect preludiul neca%urilor ce aveau s vin. Cnd $atalitatea "ncepe s svreasc o trea! urt, rar se "nt&pl ca ea s nu,i previn cu &il victi&a, ca un spadasin care d rga% adversarului su s se pun "n gard. 3ntr,o di&inea , cu urciorul "ntre genunc(i, Cornelius era a!sor!it "n conte&plarea &ugurului care "ncepuse s "ncol easc. Ua se desc(ise i te&nicerul intr pe neateptate. <%nd un o!iect necunoscut "n &inile de inutului, >r*p(us se repe%i la el cu o vite% &ai &are dect a uliului cnd se arunc asupra pr%ii sale. 3nt&plarea, sau poate di!cia $atal cu care geniul rului "n%estrea% uneori $iin ele ne$aste, a $cut ca &na grea i aspr. 2 @cea &n $racturat deasupra "nc(eieturii, vindecat cu gri# de Cornelius. 2 A se ae%e e4act "n &i#locul urciorului, pe por iunea de p&nt "n care se a$la pre iosul !ul!. 2 Ce,ai acoloG Atrig el. @(, te,a& prinsH Fi "i "n$und &na "n p&nt. 2 =uG Bi&ic, ni&icH Kip Cornelius tre&urnd. 2 @(, te,a& prinsH Un urcior, p&ntH @ici se ascunde o tainH <o& vedea "ndat care i, e vina. 2 /rag do&nule >r*p(usH Ae rug van )aerle, "nspi&ntat ca potrnic(ea gata s,i piard puii su! coasa se,certorului. 3ntr,adevr, >r*p(us "ncepuse s scor&oneasc p&ntul cu degetele sale "ncovoiate. 2 /o&nule, do&nule, $ii atentH Apuse Cornelius plind. 2 La ce dracu, la ceG Url te&nicerul. 2 Dii atentH @i s,l strivetiH Fi cu o &icare rapid, aproape desperat, ei s&ulse din &inile te&nicerului urciorul i,l acoperi cu !ra ele, ca pe o co&oar. /ar >r*p(us, "ncp nat aa cu& sunt &ul i !trni i din ce "n ce &ai convins c descoperise o conspira ie "&potriva prin ului de 'rania, se repe%i la pri%onierul su cu !ta ridicat0 v%nd neclintita (otrre a de inutului de a,i apra g(iveciul de $lori, "i ddu sea&a c acesta tre&ura &ult &ai pu in pentru capul sau dect pentru urcior. 3ncerc deci s i,l s&ulg cu $or a.

2 @(H Apuse pa%nicul $urios, va s %ic te revol i. 2 Las,&i laleauaH Atrig van )aerle. 2 /a, da, laleaua, replic !trnul. Cunoate& noi ireteniile do&nilor pucriai. 2 /ar " i #urL 2 / dru&ul urciorului, repeta >r*p(us "ntr,una, !tnd din picior. /,i dru&ul sau c(e& garda. 2 C(ea& pe cine vrei, dar nu,&i vei s&ulge aceast sr&an $loare dect o dat cu via a. >r*p(us, e4asperat, "i "n$und degetele pentru a doua oar "n p&nt i s&ulse &ugurele negru0 dar pe cnd van )aerle era $ericit c a salvat urciorul, netiind c adversarul su poseda con inutul, >r*p(us a%vrli cu violen &ugurele &oale care se turti pe lespede i dispru aproape i&ediat, strivit, $cut terci, de g(eata grea a pa%nicului. <an )aerle v%u cri&a, %ri r&i ele u&ede ale &ugurului, "n elese !ucuria sl!atic a lui >r*p(us i scoase un strigt de de%nde#de ce ar $i &icat i pe te&nicerul asasin care o&orse pian#enul lui 8ellisson cu c iva ani "nainte. 8rin creierul cultivatorului de lalele trecu $ulgertor ideea de a ucide pe o&ul acesta ru. Duria i sngele i se urcar la cap, "i or!ir i cu a&!ele &ini ridic urciorul greu de p&ntul acu& ne$olositor ce &ai r&sese "n el. 3nc o clip i urciorul ar $i c%ut asupra craniului c(el al !trnului >r*p(us. 3l opri un strigt plin de lacri&i i de groa%, strigtul !ietei 7o%a, ce se a$la "n dosul $erestruicii %!relite, palid, tre&urnd, cu !ra ele ridicate spre cer, "ncercnd s stvileasc cearta dintre tatl i prietenul ei. Cornelius ls urciorul s cad i acesta se sparse "n &ii de !uc i cu un %go&ot "ngro%itor. @!ia atunci "n elese >r*p(us pri&e#dia prin care trecuse i "ncepu s,l a&enin e groa%nic. 2 '(H -re!uie s $ii $oarte ru i !dran, spuse Cornelius, dac po i s&ulge unui !iet de inut singura sa &ngiere, un !ul! de lalea. 2 <ai, tat, adug 7o%a, e o cri& ce,ai $cutH 2 @(, tu eti, neroadoG Atrig !trnul $ier!nd de &nie i "ntorcn,du,se ctre $iica sa. <e%i, i de trea! i &ai ales, co!oar ct &ai repedeH 2 Benorocitul, nenorocitul de &ineH Continu Cornelius desperat. 2 La ur&a ur&ei, nu,i dect o lalea, adug >r*p(us pu in ruinat. ' s i se dea cte lalele vrei. @& trei sute "n pod. 2 La nai!a cu lalelele taleH AtrigCornelius. =le $ac ct tine i tu ct ele. @(H ' sut de &iliarde de &ilioane dac a avea, le,a da pentru cea pe care ai strivit,o. 2 @(aH =4cla& >r*p(us triu&$tor. <e%i !ine c nu la lalea ineai. Cu siguran c "n pretinsul !ul! erau ceva vr#itorii, poate vreun &i#loc de coresponden cu du&anii @lte ei Aale, care i,a druit via a. Apunea& eu !ine c au greit cnd nu i,au tiat gtul. 2 -atH -atH Atrig 7o%a. 2 =i !ineH Cu att &ai !ineH Cu att &ai !ineH 7epeta "ntruna >r*p(us, "ncl%indu,se. L, a& distrus, l,a& distrusH <oi $ace la $el ori de cte ori vei "ncerca s cultivi laleleH @(H -e,a& prevenit, $ru&osul &eu prieten, c " i voi $ace via a grea. 2 )leste&atule, !leste&atule, url Cornelius "n desperarea sa, cer,cetnd cu degete tre&urtoare ulti&ele r&e e ale &ugurului, cadavrul attor !ucurii i nde#di. 2 3l vo& planta pe cellalt &ine, drag do&nule Cornelius, "i opti 7o%a, care "n elese i&ensa durere a cultivatorului de lalele. @ceste dulci cuvinte au curs ca un !alsa& pe rana sngernd a lui Cornelius.

Capitolul ;<III Curte%anul 7o%ei. @!ia apucase 7o%a s,i spun cele cteva cuvinte de consolare lui Cornelius, c de pe scar se au%i o voce "ntre!ndu,l pe >r*p(us ce se petrece. 2 -at, %ise 7o%a, au%iG 2 CeG 2 -e c(ea& do&nul Iaco!. = "ngri#orat. 2 A,a $cut atta %go&ot, spuse >r*p(us. B,a lipsit &ult s $iu asasinat de savantul sta. @poi artndu,i 7o%ei scara cu degetulC 2 -reci "nainte, do&nioarH Apuse el. Fi "nc(i%nd uaC 2 <ino, prietene Iaco!H >r*p(us iei lund,o pe 7o%a cu el i lsndu,l singur pe !ietul Cornelius, care &ur&ura de%nd#duitC 2 '(H ?,ai asasinat, clu !trnH B,a& s supravie uiesc acestei nenorociri. Fi "ntr,adevr, !ietul de inut s,ar $i "&!olnvit, $r acel ec(ili!ru pe care 8roviden a i,l sortise "n via i care se nu&ea 7o%a. Aeara, tnra $at se "ntoarse. 8ri&a ei gri# $u s,l anun e pe Cornelius c "n viitor tatl ei nu se va &ai opune ca el s cultive $lori. 2 Fi de unde tiiG ' "ntre! de inutul, cu un aer #alnic. 2 Ftiu pentru c a spus,o. 2 8oate pentru a & "nelaG 2 Bu, "i pare ru. 2 '(, da, dar prea tr%iu. 2 8ocin a asta nu a pornit de la el. 2 /ar atunci de unde i,a venitG 2 /ac ai ti cu& l,a certat prietenul luiH 2 @(, do&nul Iaco!H @adar, do&nul Iaco! nu te prseteG 2 3n orice ca%, lipsete ct poate &ai pu in. Fi ea %&!i "n aa $el, "nct &icul nor de gelo%ie care "ntunecase $runtea lui Cornelius se risipi. 2 Fi cu& s,au petrecut lucrurileG 3ntre! Cornelius. 2 =i !ine, "ntre!at de prietenul su, tata a povestit la cin "nt&plarea cu laleaua, sau &ai degra! cu &ugurele i $ru&oasa isprav pe care a $cut,o, strivindu,l. Cornelius scoase un suspin care era &ai &ult un gea&t. 2 /ac l,ai $i v%ut "n clipa aceea pe do&nul Iaco!H Continu 7o%a. 3ntr,adevr, a& cre%ut c va da $oc $ortre eiH 'c(ii si erau ca dou tor e ar%nde, prul i se ridicase &ciuc, strngea din pu&ni, prea c vrea s,l sugru&e pe tata. 9@i $cut astaG @ strigat el. @i strivit &ugureleG 2 Dr "ndoial, i,a rspuns tatl &eu. 2 = o &rvie, e odiosH = o cri& ce,ai $cutH: a urlat Iaco!. -ata a r&as "n&r&urit. 2 Fi du&neata eti ne!unG L,a "ntre!at pe prietenul su. 2 '(H /e trea! o& acest Iaco!, opti Cornelius0 e o ini& cinstit, un su$let ales. 2 Dapt e c &ai aspru dect l,a #udecat el pe tatl &eu, nu e cu putin s $ie #udecat cineva, adug 7o%a. =ra desperat, repeta $r "ncetareC 2 ?ugurele strivit, strivitH '( /u&ne%eul &eu, /u&ne%eule, strivitH

@poi s,a "ntors spre &ineC 2 =ra singurul &ugur pe care,l aveaG 2 @ "ntre!at astaG 7osti Cornelius ciulind urec(ea. 2 Cre%i c nu era singurulG L,a "ntre!at tatl &eu. )ine, vo& cerceta dac &ai are i al ii. 2 A cau i dac &ai are i al ii, a strigat Iaco!, lundu,l pe tata de guler0 dar i&ediat i,a dat dru&ul. @poi "ntorcndu,se spre &ineC 2 Fi ce,a %is !ietul tnrG 3ntre! el. B,a& tiut ce s rspund. /u&neata &i,ai cerut s nu las niciodat s se !nuiasc interesul pe care "l por i acestui &ugur. /in $ericire, tata &,a scos din "ncurctur. 2 Ce,a %isGL @ "nceput s spu&ege. L,a& "ntrerupt. 2 Cu& s nu $i $ost $uriosG I,a& spus. @i $ost att de nedrept i de !rutalH 2 =i, asta,iH =ti ne!unG @ ipat tata la rndul lui. ?are nenorocire s striveti un !ul! de lalea0 po i cu&pra sute de !ul!i cu un $lorin "n pia a din >orcu&. 2 /ar poate &ai pu in pre ios dect acestaH @& rspuns eu, din nenorocire, $r s,&i dau sea&a c divulg un secret. 2 Fi la au%ul acestor cuvinte, Iaco! ce,a %isG 3ntre! Cornelius. 2 La aceste cuvinte, tre!uie s &rturisesc, &i s,a prut c oc(ii si arunc $lcri. 2 /a, %ise Cornelius. /ar asta n,a $ost totul0 a &ai spus cevaG 2 @adar, $ru&oas 7o%a, rosti el cu voce &ieroas, cre%i c acest !ul! era pre iosG ?i,a& dat sea&a i&ediat c a& $cut o greeal. 2 Ce tiu euG @& rspuns "ntr,o doar0 ce, eu & pricep la laleleG Ftiu nu&ai. 2 Diindc, vai, sunte& conda&na i s tri& laolalt cu de inu ii. 2 Ftiu c pentru un conda&nat orice &i#loc de a,i trece ti&pul este pre ios. )ietul do&n van )aerle se ocupa cu !ul!ul acela. =i !ineH Cred c,i o cru%i&e s,i rpeti singura distrac ie. 2 /ar &ai "nti, a spus tata, cu& i,a procurat !ul!ulG ?i se pare c ar $i !ine s ti& lucrul acesta. @& "ntors capul pentru a ocoli privirea tatei. /ar a& "ntlnit privirea do&nului Iaco!. @i $i %is c voia s,&i citeasc cele &ai ascunse gnduri. Un gest de suprare te scutete adesea de un rspuns. @& ridicat din u&eri, a& "ntors spatele i &,a& apropiat de u. /ar &,a& oprit au%indu,l pe Iaco! optind tateiC 2 Bu,i lucru greu s a$l&, %u. 2 -re!uie s,l scotoci& i dac &ai are i al i &uguri, o s,i gsi&. 2 /a, de o!icei sunt trei. 2 -reiH @ spus c a& trei &uguriG Atrig Cornelius. 2 <ede i, lucrul sta &,a surprins tot att de &ult ca i pe du&neavoastr. ?,a& "ntors. =rau att de preocupa i a&ndoi c nu &,au v%ut. 2 /ar poate c nu are !ul!ii la el, a spus tata. 2 @tunci, $,l s co!oare su! un prete4t oarecare i "n ti&pul acesta eu voi scotoci ca&era lui. 2 <ai, dar e un ticlos do&nul Iaco! al du&itale, spuse Cornelius. 2 ?i,e tea& c da. 2 Apune,&i, 7o%a, continu Cornelius gnditor. 2 CeG 2 Bu &i,ai povestit c "n %iua "n care ai pregtit stratul pentru $lori, acest o& te,a ur&ritG

2 /a. 2 Fi c s,a strecurat ca o u&!r "n spatele ar!orilor de socG 2 Dr,ndoial. 2 C n,a pierdut niciuna din &icrile du&itale, "n ti&p ce gre!laiG 2 Biciuna. 2 7o%aL Apuse Cornelius plind. 2 =i !ineG 2 Bu te,a ur&rit pe du&neata. 2 /ar pe cine ur&reaG 2 Bu de du&neata e "ndrgostit. 2 /ar de cine atunciG 2 ?ugurele &eu "l ur&rea0 de laleaua &ea e "ndrgostit. 2 @(, "ntr,adevr, s,ar puteaH Atrig 7o%a. 2 <rei s te convingiG 2 3n ce $elG 2 '(, e $oarte uor. 2 Apune i,&i cu&G 2 /u,te &ine "n grdin0 $ aa $el ca Iaco! s tie unde te duci, ca i pri&a dat0 las,l s te ur&reasc0 $,te c "ngropi un &ugur, apoi iei din grdin, dar uit,te prin u, s ve%i ce $ace. 2 )ine i dup aceeaG 2 /up aceeaH /up cu& va ac iona el, aa vo& ac iona i noi. 2 @(H Auspin 7o%a, v iu!i i &ult !ul!ii, do&nule Cornelius. 2 =,adevrat, spuse de inutul o$tnd, c de cnd tatH /u&itale &i,a strivit &ugurele, &i se pare c o parte din &ine a &urit. 2 Lsa i asta, %ise 7o%a, nu vre i s &ai "ncerca i i altcevaG 2 CeG 2 A pri&i i propunerea tatei. 2 Care propunereG 2 <,a o$erit !ul!i de lalea cu sutele. 2 =,adevrat. 2 8ri&i i c iva !ul!i i o dat cu ei "l ve i putea crete i pe al treilea, cel al lalelei negre. 2 /a, ar $i $ost !ine aa, spuse Cornelius "ncruntndu,se, dac tatl du&itale era singur, dar cellalt, acest Iaco! care ne spionea%L 2 = adevrat. -otui, gndi i,vH < lipsi i, vd, de o &are !ucurie. Fi ea rosti aceste cuvinte cu un surs prin care r%!tea o uoar ironie. 3ntr,adevr, Cornelius c(i!%ui un &o&ent. Ce putea lesne vedea c lupt "&potriva unei &ari dorin e. 2 =i !ine, nuH Atrig el cu un stoicis& aproape antic. @r $i o sl!iciune, ar $i o ne!unie, ar $i o laitateH /ac a e4pune &niei i invidiei ulti&a resurs ce ne r&ne, a $ace o greeal de neiertat. BuH 7o%a, nuH ?ine vo& (otr" ce ave& de $cut "n legtur cu laleaua du&itale0 o vei cultiva dup instruc iunile &ele0 ct despre al treilea &ugur. 2 Cornelius suspin adnc. 2 8strea%,l la du&neata "n dulapH Ceva "&i spune c el e salvarea noastr, c el va $i !og ia noastrH 8strea%,lH Fi dac trsnetul cerului ar cdea pe Loevestein, #ur,&i, 7o%a, c "n loc de inele, "n loc de !i#uterii, "n locul acestei $ru&oase !onete de aur care "&!rac att de &inunat c(ipul tu, #ur,&i, 7o%a, c vei lua cu tine &ugurele lalelei negre.

2 Di i linitit, do&nule Cornelius, spuse 7o%a cu un dulce a&estec de triste e i gravitate "n glas0 $i i linitit, dorin ele du&neavoastr sunt ordine pentru &ine. 2 Fi dac vei o!serva c eti ur&rit. 2 Continu tnrul "n$ier!ntndu,se din ce "n ce &ai tare. 2 C &icrile du&itale sunt supraveg(eate, c lucrurile spuse de du&neata tre%esc !nuielile tatlui du&itale sau ale acestui "ngro%itor Iaco!, pe care,l dispre uiesc, atunci, 7o%a, sacri$ic,& i&ediat pe &ine0 eu nu &ai triesc dect prin du&neata, nu te &ai a& dect pe du&neata pe lu&e. Aacri$ic,&, "ncetea% de a & &ai vedea. 7o%a si& i cu& i se strnge ini&a i din oc(i "i nir lacri&i. 2 <aiH Apuse ea. 2 Ce esteG 3ntre! Cornelius. 2 <d un lucru. 2 Ce ve%iG 2 <d, spuse $ata, i%!ucnind "n suspine, vd c iu!i i att de &ult lalelele, "nct "n ini&a du&neavoastr nu &ai e loc pentru alt a$ec iune. Fi $ugi. /up plecarea $etei, Cornelius petrecu o sear i o noapte "ngro%itoare, cu& nu &ai trise pn atunci. Dr "ndoial, 7o%a se suprase pe el i pe !un dreptate. 8oate nici nu va &ai veni s,l vad, aa c nu va &ai avea veti nici despre 7o%a i nici despre lalele. /ar cu& a& putea oare e4plica acest caracter !i%ar al cultivatorilor de lalele desvri i, a cror specie n,a disprut "nc din lu&eG ' &rturisi&, spre ruinea eroului nostru i a (orticulturii, c dintre cele dou iu!iri ale sale, Cornelius o regreta &ai &ult pe 7o%a i cnd, spre orele trei di&inea a, el ador&i, prpdit de o!oseal, (r uit de te&eri, c(inuit de re&ucri, "n visul su &area lalea neagr ced locul oc(ilor al!atri i !ln%i ai !londei $ri%one. Capitolul ;I; De&eie i $loare. /ar !iata 7o%a, care se "nc(isese "n ca&era ei, nu putea ti la cine sau la ce visa Cornelius. /in cele ce,i spusese, 7o%a era "nclinat s cread c el visa &ai &ult la $loare dect la ea. Fi totui 7o%a se "nela. Cu& n,avea cine s,i spun adevrul i cu& vor!ele nec(i!%uite ale lui Cornelius ptrunseser "n su$letul ei a nite picturi de otrav, 7o%a nu visa, ci plngea. =ra "ns o $iin no!il, cu su$let drept i pro$und0 ea "ncerc s priceap realitatea0 "i ddea sea&a de calit ile ei &orale i $i%ice, dar i de po%i ia ei social. Cornelius era savant, Cornelius era !ogat, sau "n orice ca% $usese "nainte de a i se con$isca !unurile. 7o%a "n elese deci pre$erin a lui pentru laleaua neagr, dar pe &sur ce "n elegea, devenea &ai desperat. /e aceea, "n ti&pul acestei nop i "ngro%itoare, "n ti&pul nop ii de inso&nie pe care o petrecu, ea lu o (otrre. /ecise s nu &ai revin niciodat la $erestruic. /ar cunoscnd dorin a $ier!inte a lui Cornelius de a pri&i veti despre lalea, se (otr" ca pe viitor s "nve e singur s citeasc i s scrie0 din $ericire, ea a#unsese "ntr,un ase&enea stadiu cu "nv tura, "nct nu ar &ai $i avut nevoie de pro$esor, dac acest pro$esor nu s,ar $i nu&it Cornelius.

7o%a se apuc deci de citit cu "nverunare din !i!lia !ietului Corneille de +itt, citi a doua $oaie, devenit acu& pri&a de cnd cealalt $usese rupt, pe care era scris testa&entul lui Cornelius van )aerle. 2 @(H Fopti ea recitind testa&entul pe care nu,l ter&ina niciodat, $r ca o lacri&, perl a dragostei, s nu se rostogoleasc din oc(ii ei lu&inoi pe o!ra%u,i palid. 2 @(, pe atunci, a& cre%ut totui o clip c & iu!ete. 7o%a "ns, o repet&, nu tia c laleaua neagr $usese distrus. @a c, ter&innd de citit, opera ie "n care $cuse &ari progrese, lu tocul i cu o "nverunare, nu &ai pu in luda!il, $cu e$ortul de a "nv a s scrie. Cornelius petrecu %iua ur&toare te&ndu,se c 7o%a nu va veni "n seara aceea ca de o!icei. Fi pe &sur ce ora o!inuit a "ntlnirii lor se apropia, preocuparea devenea tot &ai vie i &ai puternic, pn ce "n s$rit, puse stpnire "n "ntregi&e pe Cornelius0 deveni singurul su gnd. @st$el, el "nt&pin "ntunericul cu o puternic !taie de ini&. Cu ct "ntunericul cretea, cu att vor!ele pe care le spusese 7o%ei cu o sear "nainte i care o &(niser erau tot &ai pre%ente "n cugetul su. Ae "ntre!a cu& de a $ost "n stare s,i cear celei care "i alinase attea su$erin e s,l sacri$ice lalelei, adic s renun e s,l vad dac era nevoie, cnd pentru el vi%ita 7o%ei devenise o necesitate vital. 3n ca&era lui Cornelius se au%ea orologiul $ortre ei !tnd orele apte, opt, apoi sun ora nou. Biciodat un ti&!ru de !ron% n,a avut ecou &ai puternic "n adncul unei ini&i, ca acea !taie a ciocanului care anun a ora nou. @poi se aternu din nou linitea. Cornelius "i duse &na la ini& pentru a,i "n!ui !tile i ascult. Igo&otul pailor 7o%ei, $onetul roc(iei pe treptele scrii "i erau att de $a&iliare, "nct, de la pri&a treapt, "i spunea "ntotdeaunaC 2 @(, vine 7o%aH 3n seara aceea "ns, nici un %go&ot nu tul!ur linitea coridorului0 orologiul !tu ora nou i un s$ert. @poi, pe dou tonuri di$erite, nou i #u&tate0 apoi nou i trei s$erturi0 apoi, "n s$rit, cu ti&!rul su grav, anun , nu nu&ai pe &usa$irii $ortre ei, dar i pe locuitorii din Loevestein, c e ora %ece. =ra ora la care de o!icei 7o%a pleca de la Cornelius. 'ra trecuse dar 7o%a "nc nu venise. @adar, presi& irile nu,l "nelaser0 7o%a, suprat, r&nea "n ca&era ei, prsindu,l. 2 '(H ?i,a& &eritat pedeapsa, "i spunea Cornelius. =a nu va &ai veni i !ine $ace dac nu vine0 "n locul ei, a $i procedat la $el, cu siguran . Cu toate astea, Cornelius atepta i spera "n continuare. @scult i atept ast$el pn la &ie%ul nop ii0 la &ie%ul nop ii "ncet s &ai spere i aa, "&!rcat cu& era, se duse s se trnteasc pe pat. Boaptea $u lung i trist, apoi veni %iua0 dar nici %iua nu aduse vreo nde#de de inutului. La ora opt di&inea a, ua se desc(ise, dar Cornelius nici nu "ntoarse capul. @u%ise pasul greoi al lui >r*p(us pe coridor i "i ddu per$ect sea&a c vine singur. Bici &car nu se uit la te&nicer. Fi totui, tare ar $i vrut s,l descoase pentru a a$la veti despre 7o%a. Du ct pe ce s,l "ntre!e, orict de ciudat i s,ar $i prut acest lucru tatlui ei. =goistul spera s i se rspund c $iica lui e !olnav. 3n a$ar de ca%ul vreunui eveni&ent neo!inuit, 7o%a nu venea niciodat peste %i. /eci, "n tot ti&pul %ilei Cornelius nu atept cu adevrat. -otui, dup tresririle su!ite, dup $elul cu& ciulea urec(ea spre u, dup privirea "ntoars iute i "ntre!tor spre $erestruic, se si& ea sla!a lui nde#de c 7o%a se va a!ate totui de la o!iceiurile sale.

La a doua vi%it a lui >r*p(us, Cornelius, "n po$ida tuturor antecedentelor, "l "ntre! cu voce !lnd pe !trnul te&nicer, de sntate0 dar >r*p(us, laconic ca un spartan, se &rgini s rspundC 2 Aunt !ine. La a treia vi%it, $or&ul alt$el "ntre!areaC 2 Bu,i ni&eni !olnav la LoevesteinG 2 Bi&eniH 7spunse >r*p(us i &ai laconic dect pri&a dat, "nc(i%nd ua "n nasul de inutului. Beo!inuit din partea lui Cornelius cu ase&enea a&a!ilit i, >r*p(us v%u "n noua atitudine a conda&natului "nceputul unei tentative de corupere. Cornelius r&ase singur. =ra ora apte seara0 atunci, "ngri#orarea "l cuprinse din nou, dar &ult &ai intens dect "n a#un, cnd a& "ncercat s,o descrie&. Ca i cu o sear "nainte, orele se scurser $r s aduc i&aginea !lnd care lu&ina prin $erestruic celula !ietului Cornelius i care, retrgndu,se, lsa "n ur&a ei atta lu&in, "nct a#ungea pentru tot ti&pul a!sen ei sale. <an )aerle "i petrecu noaptea "ntr,o adevrat de%nde#de. @ doua %i, >r*p(us i se pru &ai urt, &ai !rutal. ?ai "nverunat ca de o!icei0 "i trecu prin gnd, sau &ai degra! prin ini&, speran a c el era acela care o "&piedica pe 7o%a s vie. Fi,l cuprinse o po$t sl!atic de a,l sugru&a pe >r*p(us0 dar dac "l sugru&a, toate legile cereti i o&eneti ar $i oprit,o pe 7o%a de a,l &ai vedea vreodat. -e&nicerul scp deci, $r s !nuiasc, de una din cele &ai &ari pri&e#dii prin care trecuse "n via . <eni seara i desperarea lui Cornelius se trans$or& "n &elancolie0 &elancolia aceasta era cu att &ai su&!rV. Cu ct, $r voia lui, a&intirea sr&anei sale lalele se contopea cu durerea pe care o "ncerca. <enise toc&ai acea perioad din luna aprilie pe care grdinarii pricepu i o socotesc &o&entul cel &ai potrivit pentru sdirea lalelelor. =l "i spusese 7o%eiC " i voi indica %iua "n care tre!uie s pui &ugurele "n p&nt. Ur&a s $i4e%e aceast %i, "n seara ur&toare. -i&pul era !un i at&os$era, dei un pic u&ed, "ncepea s $ie te&perat de pri&ele ra%e ale soarelui de aprilie, care par att de !lnde, cu toat paloarea lor. /ac 7o%a va lsa s treac ti&pul plantriiG /ac la durerea de a nu o vedea pe tnra $at se va aduga i aceea de a pierde &ugurele pentru c a $ost plantat prea tr%iu, sau poate c(iar de locG 8ri&ind "n acelai ti&p dou ase&enea lovituri, oricine putea s,i piard po$ta de &ncare i de !ut. Ceea ce i se "nt&pl i lui Cornelius "n a patra %i. Ki se rupea ini&a s,l ve%i, &ut de durere i palid de ne&ncare, aplecndu,se peste $ereastra %!relit, cu riscul de a nu,i putea trage "napoi capul dintre !are, "ncercnd s %reasc la stnga &ica grdin de care "i vor!ise 7o%a i al crei %id, dup spusele ei, se a$la la &arginea rului. Apera s descopere la lu&ina pri&elor ra%e ale soarelui de aprilie pe tnra $at sau laleaua, cele dou dragoste ale sale pierdute. Aeara, >r*p(us lu "napoi (rana de prn% i de sear a lui Cornelius, a!ia "nceput. @ doua %i nu &nc de loc i >r*p(us se "ntoarse cu &ncarea destinat celor dou &ese, neatins. Cornelius nu se sculase din pat toat %iua. 2 )ine, %ise >r*p(us, co!ornd dup ulti&a vi%it. )unH Cred c o s ne descotorosi& de savant. 7o%a tresri.

2 =i, spuse Iaco! i cu& astaG 2 Bu &ai !ea, nu &ai &nnc i nu se &ai scoal, spuse >r*p(us. ' s ias de aici ca i do&nul >rotius, "ntr,o lad, nu&ai c lada asta o s $ie un sicriu. 7o%a deveni palid ca &oartea. 2 '(, opti ea, "n eleg. = "ngri#orat de lalea. Fi cu ini&a grea, se ridic i plec "n ca&era ei. Lu un toc i o (rtie i toat noaptea desen litere. @ doua %i, ridicndu,se pentru a se tr" pn la $ereastr, Cornelius %ri o (rtie ce $usese strecurat su! u. Ae repe%i asupra (rtiei, o desc(ise i o citi0 era o scriere pe care cu greu ar $i recunoscut, o ca $iind a 7o%ei, att de &ult progresase "n ti&pul acestei a!sen e de apte %ileC 9Di i linitit. Laleaua du&neavoastr e !ineH: /ei !ile elul 7o%ei cal& "n parte durerile lui Cornelius, el nu $u &ai pu in sensi!il la ironie. @adar 7o%a nu era de loc !olnav, 7o%a era #ignit0 nu $iindc era silit nu &ai venea, ci de !un voie r&nea departe de el. Li!er, 7o%a gsea "n propria ei voin $or a de a nu veni s,l vad pe cel ce &urea de durere c nu o poate vedea. Cornelius avea un creion i o !ucat de (rtie pe care i le adusese 7o%a. =l "n elese c tnra $at atepta un rspuns, dar c nu va veni s,l ia dect la noapte. 8rin ur&are scrise pe o (rtie ase&ntoare celei pe care o pri&iseC 9Bu gri#a pentru lalea &,a "&!olnvit, ci durerea c nu te pot vedea.: /up ce iei >r*p(us, Cornelius atept s se "nsere%e i strecur (rtia su! u. @poi ascult. /ar, dei r&ase la pnd "ncordat, cu urec(ile ciulite, nu,i au%i nici pasul nici $onetul roc(iei0 nu au%i dect o voce sla! ca un su$lu i dulce ca o &ngiere aruncndu,i prin $erestruic aceste dou cuvinteC 2 8e &ine. @cest 9&ine: "nse&na a opta %i. 'pt %ile "n care Cornelius i 7o%a nu se v%user de loc. Capitolul ;; Ce s,a petrecut "n ti&pul acestor opt %ile. Fi "ntr,adevr, a doua %i, la ora o!inuit, van )aerle au%i rcind la $erestruica sa, aa cu& avea o!iceiul s $ac 7o%a "n %ilele !une ale prieteniei lor. = uor de g(icit c nici Cornelius nu se a$la departe de ua prin al crei grila# avea s vad, "n s$rit, "ncn,ttorul c(ip de care $usese lipsit atta vre&e. 7o%a "l atepta cu la&pa "n &n, dar tresri v%ndu,l att de trist i de palidC 2 Aunte i su$erind, do&nule CorneliusG 3ntre! ea. 2 /a, do&nioar, rspunse Cornelius, & doare i su$letul i trupul. 2 @& v%ut, do&nule, c nu &nca i deloc0 tata &i,a spus c nici nu v &ai scula i din pat0 atunci v,a& scris, pentru a v in$or&a de soarta pre iosului o!iect care v nelinitete att. 2 Fi eu, spuse Cornelius, i,a& rspuns. Credea&, v%ndu,te venind din nou, drag 7o%a, c ai pri&it scrisoarea &ea. 2 @a e, a& pri&it,o. 2 /e data asta nu vei putea spune c nu tii s citeti. Bu nu&ai c citeti curgtor, dar ai progresat i la scris $oarte &ult. 2 3ntr,adevr, a& pri&it i a& citit !iletul du&neavoastr. /e aceea a& venitC s vd dac nu e4ist vreun &i#loc de a v reda sntatea. 2 AntateaG Atrig Cornelius. @i s,&i dai deci o veste !unG Fi tnrul "i $i4 asupra 7o%ei oc(ii scnteind de nde#de. Die c nu "n elese privirea aceasta, $ie c nu vru s,o "n eleag, tnra $at rspunse gravC

2 @& s v vor!esc nu&ai despre lalea, care e, dup cu& tiu, cea &ai i&portant preocupare a du&neavoastr. 7o%a pronun aceste pu ine cuvinte pe un ton "ng(e at care,l $cu pe Cornelius s tresar. Ielosul cultivator de lalele nu "n elegea tot ce ascunde su! vlul indi$eren ei !iata copil, venic "n lupt cu rivala ei, laleaua neagr. 2 @(H ?ur&ur Cornelius, iari, iariH 7o%a. Bu i,a& spus, &artor &i,e /u&ne%eu, c nu &,a& gndit dect la du&neata, c nu&ai lipsa du&itale &,a "&!olnvit, c prin a!sen a du&itale & lipseai de aer, de %i, de cldur, de lu&in, de via . 7o%a surse &elancolic. 2 @(, spuse ea, laleaua du&neavoastr a trecut printr,un pericol att de &areH Cornelius tresri $r voie i se ls prins "n curs, dac de $apt i se "ntinsese una. 2 Un pericol att de &areH Atrig el tre&urnd tot. /u&ne%eul &euH Ce s,a "nt&platG 7o%a "l privi cu o !lnd co&pti&ire. Ai& ea c ceea ce dorete ea e peste puterile acestui o& i c tre!uie s,l accepte cu sl!iciunea lui. 2 /a, spuse ea, e aa cu& a i !nuit. 8retendentul, "ndrgostitul, acel Iaco!, nu venea pentru &ine. 2 Fi atunci pentru cine veneaG 3ntre! Cornelius nelinitit. 2 8entru lalea. 2 '(H =4cla& Cornelius, devenind &ai palid la aceast veste, dect $usese cu cincispre%ece %ile "nainte, cnd 7o%a, "nelndu,se, cre%use c Iaco! venea pentru ea. 7o%a "i v%u spai&a i Cornelius "i ddu sea&a, dup e4presia c(ipului ei, la ce se gndete. 2 '(H Iart,&, 7o%a, spuse el, dar te cunosc, " i cunosc !untatea i cinstea su$letului. /u&ne%eu i,a dat gndirea, #udecata, $or a i li!ertatea de a te &ica, aadar du&neata po i s te aperi, pe cnd !iata lalea a&enin at, e sla!, nu are nici un &i#loc de aprare. 7o%a trecu peste scu%a de inutului i continuC 2 /in &o&entul "n care a& recunoscut "n o&ul ce &,a ur&rit "n grdin pe Iaco!, a i $ost nelinitit0 dar i &ai nelinitit a& $ost eu. @& $cut deci aa cu& &,a i "nde&nat, c(iar a doua %iL @tunci cnd ne,a& v%ut ulti&a dat. Cornelius o "ntrerupse. 2 7o%a, te rog "nc o dat, iart,&. @& greit spunndu, i ceea ce i,a& spus. ?i,a& cerut iertare pentru acele vor!e nec(i!%uite i,&i cer iertare din nou. ' voi $ace oare &ereu "n %adarG 2 @ doua %i dup ulti&a noastr "ntlnire, relu 7o%a. @ducndu,&i a&inte de s$atul du&neavoastrL de iretenia pe care &,a i "nde&nat s,o $olosesc pentru a & convinge dac eu sau laleaua "l interesa pe acest o& odiosL 2 /a, odiosL Bu,i aa, spuse el, c "l urti pe acest o&G 2 /a, "l ursc, %ise 7o%a, cci din cau%a lui a& su$erit &ult "n ulti&ele opt %ileH 2 @(H @i su$erit deci i du&neataG ?ul u&esc pentru vor!a du&itale !un, 7o%a. 2 @ doua %i, deci, continu 7o%a, a& co!ort "n grdin i &,a& apropiat de r%orul unde tre!uia s sdesc laleaua, uitndu,& &ereu "n ur& s vd dac i de data asta era& ur&rit. 2 =i !ineG 3ntre! Cornelius. 2 =i !ineH @ceeai u&!r s,a strecurat "ntre poart i %id i a disprut "n spatele ar!orilor de soc. 2 -e,ai $cut c nu,l ve%i, nu,i aaG 3ntre! Cornelius, a&intindu,i "n a&nunt s$atul pe care i,l dduse 7o%ei.

2 /a i &,a& aplecat asupra stratului pe care "l spa&, ca i cu& a $i plantat &ugurele. 2 Fi elL =lL 3n ti&pul staG 2 3i vedea& oc(ii ar%tori ca de tigru, strlucindu,i printre ra&urile copacilor. 2 <e%i, ve%iG Apuse Cornelius. 2 @poi, pre$cndu,& c &i,a& ter&inat trea!a, &,a& retras. 2 /ar nu&ai "n spatele por ii, nu,i aaG Iar prin crpturi sau prin gaura c(eii puteai vedea ce $ace, dup ce,ai plecat. 2 =l a ateptat o clip, $r "ndoial ca s se asigure c nu & "ntorc, apoi a ieit cu pai de lup din ascun%toare, s,a apropiat de strat dup un lung ocol, a#ungnd "n s$rit la elul su, adic "n $a a locului unde p&ntul era proaspt "ntors0 s,a oprit cu un aer indi$erent, a privit "n toate pr ile, a iscodit $iecare col al grdinii, a cercetat $iecare $ereastr a caselor vecine, p&ntul, cerul, aerul i convins c e a!solut singur, i%olat, c nu "l vede ni&eni, s,a repe%it la r%or i i,a "n$ipt a&!ele &ini "n p&ntul &oale0 a luat o parte, pe care a s$r&at,o "ncet "ntre degete pentru a vedea dac &ugurele e acolo, apoi a repetat de trei ori aceeai &icare dar de $iecare dat cu &ai &ult rvn, pn cnd, "n s$rit, "ncepnd s priceap c poate a $ost pclit, s,a cal&at, a luat gre!la, a nivelat terenul pentru a,l lsa "n aceeai stare "n care se gsea "nainte de a,l $i scor&onit i, ruinat, plouat, a $cut cale,"ntoars spre poart, lund aerul nevinovat al unui o& ce se pli&!. 2 '(H ?i%era!ilul, opti Cornelius, tergndu,i picturile de sudoare care,i iroiau pe $runte. '(H ?i%era!ilul, l,a& di!uit. /ar &ugurul, 7o%a, ce,ai $cut cu elG <aiH @cu& e pu in ca& prea tr%iu ca s,l &ai plante%i. 2 ?ugurul e de ase %ile "n p&nt. 2 UndeG Cu&G Atrig Cornelius. '(H /u&ne%eul &eu, ce i&pruden H Unde eG 3n ce p&nt esteG = !ine sau ru e4pusG Bu,l poate $ura acest "ngro%itor Iaco!G 2 Bu e4ist pericol de a $i $urat, dect dac Iaco! $or ea% ua ca&erei &ele. 2 @(, e la du&neata, e "n ca&era du&itale, 7o%a, spuse Cornelius, pu in &ai linitit. /ar "n ce p&nt, "n ce vas l,ai plantatG Aper c n,ai "ncercat s,l $aci s "ncol easc "n ap ca !unele $e&ei din Harle& i din /ordrec(t, care se "ncp nea% s cread c apa ar putea "nlocui p&ntul, ca i cu& apa, care e co&pus din trei%eci i trei pr i o4igen i din ai%eci i ase pr i (idrogen, poate s "nlocuiascL /ar ce, i spun eu aici, 7o%aG 2 /a, e pu in ca& savant pentru &ine, rspunse sur%nd tnra $at. ? voi &ul u&i deci s v rspund, pentru a v liniti, c &ugurul nu e "n ap. 2 @(H 7su$lu linitit. 2 = "ntr,o oal !un de gresie, e4act de lrgi&ea urciorului "n care l,a i "ngropat pe al du&neavoastr, "ntr,un teren co&pus din trei pr i p&nt o!inuit, luat din cel &ai !un loc din grdin i un s$ert p&nt de pe strad. '(H <,a& au%it att de des pe du&neavoastr i pe acest in$a& de Iaco!, cu& "l nu&i i, "n ce p&nt tre!uie sdit laleaua, "nct tiu lucrul sta la $el de !ine ca cel &ai !un grdinar din Harle&H 2 @cu& &ai r&ne s,&i spui, 7o%a, ce e4punere are. 2 Cnd e senin, are soare toat %iua. /ar cnd va iei din p&nt, soarele va $i &ai cald i atunci voi proceda la $el ca du&neavoastr, drag do&nule Cornelius. ' voi e4pune pe $ereastra &ea de la rsrit, de la opt la unspre%ece di&inea a i pe $ereastra de la apus de la ora trei dup a&ia% pn la cinci. 2 =(, e $oarte !ine aa, e $oarte !ineH Atrig Cornelius. =ti un grdinar per$ect, $ru&oasa &ea 7o%a. ? gndesc nu&ai c "ngri#irea lalelei &ele o s, i rpeasc tot ti&pul.

2 /a, e adevrat, spuse 7o%a, dar ce i&portan areG Laleaua du&neavoastr e $iica &ea. 3i dau ti&pul pe care l,a drui copilului &eu, dac a $i &a&. Bu&ai devenindu,i &a&, adug 7o%a sur%nd, pot "nceta a,i &ai $i rival. 2 )un i drag 7o%aH Fopti Cornelius aruncnd tinerei $ete o privire "n care se citea &ai &ult dragostea pentru ea "nsi dect pasiunea (orticultorului, ceea ce o consol pu in. @poi, dup o clip de tcere, "n ti&p ce Cornelius cuta printre gratii &na 7o%ei, care i, o retrgea &ereuC 2 @adar, relu Cornelius, au trecut ase %ile de cnd &ugurul e "n p&ntG 2 /a, ase %ile, do&nule Cornelius, rspunse tnra $at. 2 Fi n,a "ncol itG 2 Bu, dar cred c &ine va rsri. 2 )ine, aadar &ine, vor!indu,&i despre du&neata, "&i vei da veti i despre el, nu,i aa, 7o%aG Aunt "ngri#orat din pricina $iicei, cu& spuneai &ai adineauri, dar cu totul alt$el & interesea% &a&a. 2 ?ine, %ise 7o%a, privindu,l pe Cornelius pie%i, &ine nu tiu dac o s pot veni. 2 /oa&neH /e ce nu po i veni &ineG 2 /o&nule Cornelius, a& $oarte &ulte lucruri de $cut. 2 8e cnd eu n,a& dect unul singur, opti Cornelius. 2 /a, rspunse 7o%a, s v iu!i i laleaua. 2 A te iu!esc pe du&neata, 7o%a. 7o%a cltin din cap. /in nou se $cu linite. 2 3n s$rit, continu van )aerle, "ntrerupnd tcerea, totul se sc(i&! "n naturC $lorilor de pri&var le ur&ea% alte $lori, iar al!inele care de%&iard violetele i &i4andrele alint apoi cu aceeai dragoste capri$oiul, tranda$irul, iaso&ia, crisante&a i &ucata. 2 Ce vre i s spune iG 3ntre! 7o%a. 2 <reau s spun, do&nioar, c &ai "nti i,a plcut s ascul i povestea !ucuriilor i a neca%urilor &ele0 ai &ngiat $loarea tinere ii noastre0 dar a &ea s,a vete#it la u&!r. >rdina speran elor i a plcerilor unui de inut nu are dect un singur anoti&p. Bu e ca acele grdini $ru&oase, "n aer li!er, "nsorite. /up ce recolta de &ai a "n$lorit, dup ce a $ost adunat, al!inele ca tine, 7o%a, al!inele cu talia supl, cu antene de aur, cu aripi dia$ane, trec printre gratii, $ug de $rig, de singurtate, de triste e, pentru a a$la "n alt parte &ireas& i adiere &ai cald. 3n s$rit, pentru a gsi $ericireaH 7o%a "l privea pe Cornelius cu un surs pe care acesta nu,l vedea0 el se uita spre cer. Cornelius continu cu un suspinC 2 ?,ai prsit, do&nioar 7o%a, ca s te !ucuri de plcerile celor patru anoti&puri. @i $cut !ine0 nu & plng0 ce drept avea& eu s, i pretind s,&i $ii credincioasG 2 Bu v sunt credincioasGH Atrig 7o%a, i%!ucnind "n lacri&i, $r s se o!oseasc s,i &ai ascund lui Cornelius roua de perle ce se rostogolea pe o!ra#ii ei. Bu v sunt credincioasGH Bu v,a& $ost credincioas, euGH 2 <ai, "nsea&n c "&i eti credincioas dac & prseti, dac & lai s &or aiciG 2 /ar, do&nule Cornelius, spuse 7o%a, nu $ac tot ce,ar putea s v $ac plcere, nu & ocup de laleaua du&neavoastrG 2 Aunt a&rt, 7o%a. 3&i reproe%i singura !ucurie curat pe care a& avut,o "n lu&ea asta. 2 Bu v reproe% ni&ic, do&nule Cornelius, dect singura durere pro$und pe care a& resi& it,o din %iua cnd &i s,a spus la )u*ten(o$$ c ve i $i conda&nat la &oarte.

2 Bu, i place, 7o%a, dulcea &ea 7o%a, nu, i place c iu!esc $lorile. 2 Bu & supr c le iu!i i, do&nule Cornelius, dar & "ntristea% gndul c le iu!i i &ai &ult dect pe &ine. 2 @(H /rag, scu&p iu!it, rosti Cornelius, uit,te la &inile &ele cu& tre&ur, privete ct e de palid $runtea &ea, ascult cu& !ate ini&a &ea. =i !ine, nu sunt tul!urat pentru c laleaua neagr "&i surde i & c(ea&. BuH Ci pentru c du&neata "&i %&!eti, pentru c " i "nclini $runtea spre &ine0 pentru c, nu tiu dac e adevrat, dar &ie &i se pare c &inile du&itale, dei $ug, le caut pe ale &ele i pentru c si&t cldura $ru&osului du&itale o!ra% "n spatele gratiilor reci. 7o%a, dragostea &ea, rupe &ugurele lalelei negre, ni&icete speran ele nscute din aceast $loare, stinge dulcea lu&in a visului pur i atrgtor pe care &,a& o!inuit s,l es "n $iecare %i, $ieH A nu se &ai poarte $lori la (ainele scu&peH A nu &ai $ie $loarea podoa!a ve&intelor !ogate, a gra ioaselor eleganteH A nu &ai $ie $lori pentru a satis$ace capriciile ceretiH Ia,&i toate astea, $loare geloas pe alte $lori, dar nu,&i lua vocea du&itale, gesturile, %go&otul pailor pe scara grea, nu,&i lua $ocul oc(ilor du&itale "n coridorul "ntunecat, certitudinea dragostei du&itale care,&i &ngie tot ti&pul ini&aC iu!ete,&, 7o%a, cci nu te iu!esc dect pe du&neata. 2 /up laleaua neagr, suspin tnra $at, ale crei &ini cldu e i &ngietoare consi& ir "n s$rit s se druiasc printre gratii !u%elor lui Cornelius. 2 3nainte de orice, 7o%aL 2 A v credG 2 Cu& cre%i "n /u&ne%eu. 2 DieH /ar nu v o!lig prea &ult aceast dragosteG 2 8rea pu in, din nenorocire, drag 7o%a, dar asta te o!lig pe du&neata. 2 8e &ineG 3ntre! 7o%a, la ce & o!ligG 2 ?ai "nti, s nu te &ri i. =a surse. 2 @(H Iat cu& sunte i voi, tiranii, spuse ea. Iu!i i o $at. Bu v gndi i dect la ea, n,o visa i dect pe ea0 sunte i conda&nat la &oarte i "n dru& spre ea$od "i drui i ulti&ul suspin, iar apoi, pretinde i de la o !iat $at ca &ine, sacri$iciul viselor sale, al a&!i iilor sale. 2 /ar despre ce $at e vor!a, 7o%aG Apuse Cornelius, cutnd "n %adar "n a&intirile sale o $e&eie la care ea s poat $ace alu%ie. 2 /e $ru&oasa cea neagr, do&nule, cu talie &ldioas, cu picioare $ine, cu "n$ iare no!il. 3n s$rit vor!esc de $loarea du&neavoastr. Cornelius surse. 2 ' $ru&oas nscocit, !una &ea 7o%a, "n ti&p ce du&neata, $r s,l socoti& pe curte%anul du&itale, sau &ai degra! curte%anul &eu, Iaco!, eti "ncon#urat de at ia adoratori. 3 i a&inteti ce &i,ai spus despre studen ii, o$i erii, co&isii din HagaG =i !ine, la Loevestein nu,i nici un co&is, nici un o$i er, nici un studentG 2 '(H )a da, sunt i c(iar &ul i, spuse 7o%a. 2 Care scriuG 2 Care scriu. 2 Fi acu&, c tii s citetiL Cornelius suspin gndindu,se c lui, un !iet de inut, "i datora 7o%a privilegiul de a putea citi !ile elele dulci pe care le pri&ea. 2 /ar, spuse 7o%a, &i se pare, do&nule Cornelius, c citind !ile elele ce &i se scriu, c dnd aten ie adoratorilor, nu $ac dect s "&plinesc dorin ele du&neavoastr. 2 Cu&, dorin ele &eleG

2 /a, dorin ele du&neavoastr0 a i uitat, continu 7o%a o$tnd la rndul ei, a i uitat testa&entul pe care l,a i scris pe !i!lia do&nului Corneille de +ittG =u nu uitG Cci acu&, cnd tiu s citesc, "l recitesc "n $iecare %i i c(iar de dou ori, nu o dat. =i !ine, "n acest testa&ent "&i porunci i s iu!esc i s iau "n cstorie un tnr $ru&os "ntre dou%eci i ase i dou%eci i opt de ani. Caut un ase&enea tnr i cu& toat di&inea a "&i este consacrat lalelei du&neavoastr, tre!uie s,&i lsa i seara ti&p s,l gsescC 2 @(, 7o%a, testa&entul l,a& $cut cre%nd c voi &uri, i, slav cerului, sunt "n via . 2 =( !ineH /eci nu,l voi cuta pe acest tnr de dou%eci i ase,do,u%eci i opt de ani i o s vin s v vd. 2 @(, da, 7o%a, vino, vinoH 2 Cu o singur condi ie. 2 = acceptat dinainte. 2 Ca ti&p de trei %ile s nu &ai $ie vor!a de laleaua neagr. 2 B,o s &ai $ie vor!a niciodat, dac doreti, 7o%a. 2 '(H Apuse tnra $at, nu tre!uie s ceri i&posi!ilul. Fi ca din ne!gare de sea&, ea "i apropie att de &ult o!ra%ul tnr de gratii, "nct Cornelius putu s,l ating cu !u%ele. 7o%a scoase un strigt uor "n care vi!ra dragostea i apoi dispru. Capitolul ;;I @l doilea &ugur. Boaptea se aternu senin i "nstelat, iar %orile vesteau o %i $ru&oas. Cnd se tre%i, Cornelius %ri o ra% de soare #ucndu,se printre gratii, poru&!ei despicnd aerul cu aripile "ntinse, sau gngurind drgstos pe acoperiul vecin. Cornelius alerg la $ereastr i o desc(ise0 i se pru c via a, !ucuria, poate c(iar li!ertatea, ptrund "n "ntunecata lui "ncpere, odat cu ra%a de soare. Cnd >r*p(us intr "n celula de inutului, "n loc s,l gseasc &orocnos i culcat ca "n alte %ile, "l gsi "n picioare, $redonnd o arie de oper. >r*p(us "l privi c(ior. 2 H&H Dcu el. 2 =i, cu& ne si& i& "n, di&inea a astaG >r*p(us se uit din nou str&! la el. 2 Cinele, do&nul Iaco! i $ru&oasa noastr 7o%a, cu& se si&tG >r*p(us scrni din din i. 2 Iat de#unul du&itale, spuse el. 2 ?ul u&esc, prietene Cer!er, %ise de inutul, vine toc&ai la ti&p, cci &i,e tare $oa&e. 2 @(, i,e $oa&eG Apuse >r*p(us. 2 Ia te uit, de ce nuG 3ntre! van )aerle. 2 Ae pare c &erge !ine conspira ia, spuse >r*p(us. 2 Care conspira ieG 3ntre! Cornelius. 2 )unH Fti& noi ce ti&, dar vo& veg(ea, do&nule savant0 $ii linitit, vo& veg(ea. 2 <eg(ea%, prietene >r*p(usH Apuse van )aerle, veg(ea%H Conspira ia &ea, ca i persoana &ea, e la dispo%i ia du&itale. 2 <o& vedea asta la prn%, spuse >r*p(us. Fi iei. 2 La prn%, repet Cornelius, ce,o $i vrut s spunG Die, s atept& prn%ul0 vo& vedea atunci. 8entru Cornelius era uor s,i u&ple ti&pul pn la prn%, cci de $apt atepta ora nou seara.

'ra douspre%ece sun i pe scar se au%i nu nu&ai pasul lui >r*p(us, ci i paii a trei sau patru solda i care urcau "&preun cu el. Ua se desc(ise, >r*p(us intr, introduse oa&enii i apoi trase ua "n ur&a lor. 2 @iciH @cu&, s cut&. @u cutat "n !u%unarele lui Cornelius, "ntre (ain i vest, "ntre vest i c&a, "ntre c&a i piele. B,au gsit ni&ic. @u cutat "ntre ceara$uri, "n saltea, "n pat. B,au gsit ni&ic. @tunci, Cornelius se $elicit c nu a acceptat s ia el cel de,al treilea &ugur. La ora ase, >r*p(us se "ntoarse, de data asta singur0 Cornelius vru s,l "&!ln%easc, dar >r*p(us &ri, "i art col ul pe care,l avea "ntr,o parte a gurii i iei de,a,ndratelea, ca un o& care se te&e s nu $ie luat cu asalt. Cornelius i%!ucni "n rs. @sta "l $cu pe >r*p(us, care cunotea $ptaii, s,i strige printre gratiiC 2 )ine, !ineH Cine rde la ur&, rde &ai !ine. Cel care tre!uia s rd la ur&, "n seara aceea cel pu in, era Cornelius, cci o atepta pe 7o%a. 7o%a veni la ora nou, dar $r la&p. Bu &ai avea nevoie de ea0 acu& tia s citeasc. Lu&ina putea s,o trde%e i ea era spionat &ai &ult ca oricnd de Iaco! i apoi, la lu&in se vedea prea !ine cnd roete. /espre ce au vor!it cei doi tineri "n seara aceeaG /espre lucrurile de care vor!esc "ndrgosti ii din Dran a "n pragul uii, cei din Apania de o parte i de alta a unui !alcon, sau !iatul de #os cu $ata de pe teras, "n 'rient. La ora %ece, ca de o!icei, se despr ir. Cornelius era $ericit, "n &sura "n care poate $i $ericit un cultivator de lalele cruia nu i s,a spus ni&ic despre laleaua lui. Cci 7o%a, su! pedeapsa de a nu &ai veni, "i inter%ise s &ai vor!easc despre $loare ti&p de trei %ile. =rau apte%eci i dou de ore druite iu!itului, dar tot attea ore rpite (orticultorului. = adevrat c cele trei %ile au trecut repede, iar Cornelius suport cu stoicis& acest canon. 3n s$rit, "ntr,o sear, dup ce sc(i&!ar cteva cuvinte, ea "l privi pe Cornelius printre gratii, "n noapte, cu acea privire pe care o si& i c(iar dac n,o ve%iC 2 =i !ine, a rsrit. 2 @ rsritG CeG CineG 3ntre! Cornelius ne"ndr%nind s cread c 7o%a scurta ea "nsi durata "ncercrii. 2 Laleaua, spuse 7o%a. 2 Cu&, strig Cornelius, "&i dai voie, deciG 2 /aH Apuse 7o%a cu tonul unei &a&e duioase, care per&ite o !ucurie copilului ei. 2 @(, 7o%aH =4cla& Cornelius "ntin%ndu,i !u%ele printre gratii, "n speran a de a,i atinge o!ra%ul, &na, $runtea, "n s$rit, ceva. Dericitul atinse !u%ele "ntredesc(ise ale 7o%ei. 7o%a scoase un ipt sla!. Cornelius "n elese c tre!uia s continue repede discu ia0 si& ea c atingerea aceasta neateptat o speriase pe 7o%a. 2 @ rsrit dreaptG 3ntre el. 2 /reapt ca un $us, spuse 7o%a. 2 Fi e "naltG 2 3nalt de cel pu in dou c(ioape. 2 '(H 7o%a, ai gri# de ea i vei vedea ct de iute va crete. 2 A a& &ai &ult gri#G 3ntre! 7o%a. Bu & gndesc dect la ea. 2 Bu&ai la ea, 7o%aG )ag de sea&, a& s devin i eu la rndul &eu gelos.

2 /ar ti i !ine c a & gndi la ea "nsea&n a & gndi la du&neavoastr. B,o scap din oc(i. ' vd din patul &eu, cnd & tre%esc0 e pri&ul o!iect pe care,l privesc cnd desc(id oc(ii i ulti&ul cnd ador&. Iiua & ae% i lucre% lng ea, cci de cnd e "n ca&era &ea, & te& s,o &ai prsesc. 2 @i dreptate, 7o%a, e %estrea du&itale, tiiG 2 /a i &ul u&it ei o s & pot cstori cu un tnr de dou%eci i ase,dou%eci i opt de ani pe care,l voi iu!i. 2 -aci, rutcioaso. Fi Cornelius i%!uti s prind degetele tinerei $ete, reuind ast$el, dac nu s sc(i&!e su!iectul conversa iei, cel pu in s atearn tcerea "n locul oaptelor. 3n seara aceea, el se si& i cel &ai $ericit dintre &uritori. 7o%a "i ls &na "ntr,a lui, iar el vor!i despre lalea att ct "i $cu plcere. /in acest &o&ent, $iecare %i "nse&n un progres "n de%voltarea lalelei i "n dragostea celor doi tineri. La "nceput se desc(iser $run%ele, apoi se leg $loarea. La au%ul acestei veti, Cornelius se !ucur nespus i "ntre!rile se succedar cu o repe%iciune ce dovedea ct "nse&ntate aveau pentru el. 2 @ aprut, strig Cornelius, a aprutH 2 @ aprutH 7epet 7o%a. Cornelius a&e it de !ucurie $u silit s se re%e&e de $erestruic. 2 @(, /u&ne%eul &euH =4cla& el. @poi "ntorcndu,se ctre 7o%aC 2 'valul e regulat, cilindrul e plin, vr$urile sunt ver%iG 2 'valul e aproape de,o c(ioap i se "nal ca un ac, cilindrul se u&$l, vr$urile sunt gata s se desc(id. 3n noaptea, aceea, Cornelius dor&i pu in, cci se gndea la &o&entul supre& cnd laleaua va "n$lori. /up dou %ile, 7o%a "i aduse vestea c vr$urile erau desc(ise. 2 /esc(ise, 7o%aH Atrig Cornelius. A,a desc(isH /ar atunci se vede, se poate distingeGH Fi de inutul se opri g$ind. 2 /a, rspunse 7o%a, da, se poate vedea un $iricel de culoare "nc(is, su! ire ca un $ir de pr. 2 Fi culoareaG 3ntre! Cornelius e&o ionat. 2 @(H 7spunse 7o%a, e $oarte "nc(is. 2 )runG 2 '(, &ai "nc(is. 2 ?ai "nc(is, !un 7o%a, &ai "nc(isH 3 i &ul u&esc. 3nc(is ca a!anosul, "nc(is caL 2 3nc(is ca cerneala ce a& $olosit,o cnd v,a& scris. Cornelius scoase un strigt de !ucurie ne!un. @poi, oprindu,se deodatC 2 '(, spuse el "&preunndu,i &inile, nu e4ist "nger s i te pot ase&ui, 7o%a. 2 3ntr,adevrH Apuse ea, sur%nd "n $a a acestei e4altri. 2 7o%a, ai &uncit att de &ult. 7o%a, ai $cut atta pentru &ine0 7o%a, laleaua &ea o s "n$loreasc i va ii neagr0 7o%a, 7o%a, eti $iin a cea &ai per$ect pe care a creat,o /u&ne%eu pe p&nt. 2 /up lalea, totuiG 2 @(, taci, rutcioase -aci, din &il pentru &ine, nu,&i strica !ucuria. /ar, spune,&i 7o%a, dac laleaua a a#uns la acest stadiu, "n dou sau trei %ile, cel tr%iu, ea va "n$loriG 2 /a, &ine sau poi&ine.

2 '(H Fi n,a& s,o vd, strig Cornelius, dndu,se "ndrt i n,a& s,o srut ca pe o &inune a lui /u&ne%eu pe care tre!uie s,o adori, aa cu& " i srut ie &inile. 7o%a, cu& " i srut prul, cu& " i srut o!ra#ii, cnd din "nt&plare se a$l aproape de $erestruic. 7o%a "i apropie o!ra%ul, deloc din "nt&plare, ci cu !un tiin 0 !u%ele tnrului se lipir cu nesa . 2 @& s,o culeg dac, vreiH Apuse 7o%a. 2 @(H BuH BuH /e "ndat ce se va desc(ide, pune,o la u&!r, 7o%a i "n acelai &o&ent, "n acelai &o&ent c(iar, tri&ite pe cineva la Harle& s,l previn pe preedintele Aociet ii de (orticultur c &area lalea neagr a "n$lorit. Harle& e departe, tii !ine, dar cu !ani ai s gseti un &esager. @i !ani, 7o%aG 7o%a surse. 2 '(, daH Apuse ea. 2 /estuiG 3ntre! Cornelius. 2 @& trei sute de $lorini. 2 =i, dac ai trei sute de $lorini, s nu tri&i i un &esager, ci du&neata "ns i tre!uie s &ergi la Harle&. 2 /ar "n ti&pul sta, $loareaL 2 '(H @i s iei $loarea cu du&neata. 3n elegi c nu tre!uie s te despar i o clip de eaG 2 /ar dac nu & despart deloc de ea, & despart de du&neavoastr, do&nul Cornelius, spuse 7o%a "ntristat. 2 /a, e adevrat, scu&pa &ea, draga &ea 7o%a, /u&ne%eul &euH Ce ri sunt oa&enii, ce le,a& $cut i de ce &,au lipsit de li!ertateG @i dreptate, 7o%a, n,a putea s triesc $r du&neata. =i !ine, vei tri&ite pe cineva la Harle&, iat, pe legea &eaH ?inunea e destul de &are pentru ca preedintele s se deran#e%e0 o s vin el "nsui la Loevestein s vad laleaua. @poi, oprindu,se deodat, &ur&ur cu voce tre&urndC 2 7o%aH 7o%aH /ar dac n,o s $ie neagrG 2 8i, &ine sau poi&ine sear ve i ti. 2 A atept pn seara ca s a$lu asta, 7o%aG <oi &uri de ner!dare. B,a& putea s sta!ili& un se&nalG 2 @& s $ac &ai &ult. 2 Ce vei $aceG 2 /ac o s se desc(id noaptea, a& s viu, a& s viu c(iar eu s v spun. /ac o s se desc(id %iua, a& s trec prin $a a uii i,a& s v strecor un !ilet, $ie pe su! u, $ie prin $erestruic, "ntre pri&a i a doua inspec ie a tatei. 2 '(H 7o%a, daH Un cuvnt de la du&neata care s,&i anun e vestea asta "nsea&n o du!l $ericire. 2 Iat, e ora %ece i tre!uie s v prsesc. 2 /a, daH Iise >ornelius, daH /u,te, 7o%a, du,teH 7o%a plec "ntristat. Cornelius aproape o alungase. /ar e adevrat c tre!uia s veg(e%e asupra lalelei negre. Capitolul ;;II 3n$lorirea. Cornelius petrecu o noapte plcut, dei agitat. I se pru &ereu c vocea dulce a 7o%ei "l c(ea&0 se tre%i !rusc, se duse la u, "i apropie $a a de $erestruicC nu era ni&eni, iar coridorul, pustiu. Dr "ndoial, la rndul ei, 7o%a veg(ea0 dar, &ai $ericit dect el, ea veg(ea no!ila $loare, aceast &inune a &inunilor, nu nu&ai necunoscut "nc, dar "n a crei e4isten nu credea

ni&eni. Ce,ar %ice lu&ea dac ar a$la c laleaua neagr a $ost creat, c ea e4ist i c cel care a reali%at,o e van )aerle, de inutulG Ct de &ndru ar $i respins Cornelius pe oricine ar $i venit acu& s,i propun li!ertatea "n sc(i&!ul lalelei saleH Iiua "ncepu $r veti. Laleaua nu "n$lorise "nc. /i&inea a se scurse ca i noaptea. Ae ls iar "ntunericul i odat cu el se ivi 7o%a, 7o%a cea vesel, 7o%a cea uoar ca o pasre. 2 =i !ineG 3ntre! Cornelius. 2 -otul &erge de &inune. 3n noaptea asta, $r doar i poate, laleaua va "n$lori. 2 Fi va $i neagrG 2 Beagr ca tciunele. 2 Dr nici o pat de alt culoareG 2 Dr nici o pat. 2 /oa&neH 7o%a, a& petrecut toat noaptea visnd, &ai "nti la du&neataL 7o%a cltin uor din cap, "n se&n de ne"ncredere. 2 Fi apoi la ceea ce ave& de $cut. 2 FiG 2 =i !ine, iat ce a& (otrt. /up ce laleaua va "n$lori i se va constata c e neagr, a!solut neagr, s cau i un o& de "ncredere. 2 /ac,i nu&ai att, l,a& i gsit. 2 = un o& sigurG 2 Un o& de care rspund. Unul dintre adoratorii &ei. 2 Aper c nu e vor!a de Iaco!G 2 Bu, $i i linitit. = luntraul "nc(isorii Loevestein, un !iat iste de dou%eci i cinci, dou%eci i ase de ani. 2 /raceH 2 Cal&a i,v, spuse 7o%a r%nd, n,are "nc vrsta la care ar putea $i pri&e#dios, cci du&neavoastr a i $i4at,o "ntre dou%eci i ase i dou%eci i opt de ani. 2 3n s$rit, cre%i c te po i !i%ui pe acest tnrG 2 Ca pe &ine "ns&i. A,ar arunca din !arca sa "n +a(al sau "n ?eusa, dup !unul &eu plac, dac i,a porunci. 2 =i !ine, 7o%a, acest !iat poate s $ie "n %ece ore la Harle&0 d,&i, te rog, un creion i o (rtie, sau &ai !ine toc i cerneal i voi scrieL BuL ?ai degra! scrie du&neata0 eu sunt un !iet conda&nat i s,ar putea crede c e vor!a de o conspira ie, aa cu& !nuie i tatl du&itale. <ei scrie preedintelui Aociet ii de (orticultur i, sunt sigur, preedintele va veni. 2 /ar dac "ntr%ieG 2 3n cel &ai ru ca% va sosi peste o %i sau dou, dar nu &ai tr%iu0 un iu!itor de lalele ca el nu va pierde nici o or, nici un &inut, dup ce va a$la vestea. <a porni ne"ntr%iat la dru& ca s vad a opta &inune a lu&ii. /ar cu& " i spunea&, c(iar dac va sosi peste o %i sau dou, tot va gsi laleaua "n toat splendoarea ei. /up ce preedintele o va vedea i procesul,ver!al va $i "ntoc&it, du&neata, 7o%a, vei pstra o copie a procesului,ver!al, iar laleaua i,o vei "ncredin a lui. /ar cel &ai i&portant lucru e s n,o vad ni&eni "naintea preedintelui. Laleaua neagr, /u&ne%eule &areH /ac cineva ar vedea laleaua neagr, ar $ura,oLH 2 '(H 2 Bu &i,ai spus du&neata "ns i ce te&eri ai cu privire la Iaco!G /ac se $ur cu uurin un $lorin, de ce nu s,ar $ura o sut de &iiG 2 <oi veg(ea cu gri#, $i i linitit. 2 /ac "n$lorete "n ti&p ce tu eti aiciG

2 CapricioasaH @r $i "n stare, spuse 7o%a. 2 /ac o gseti desc(is cnd te "ntorciG 2 =i !ineG 2 @(H 7o%a, ia a&inte, dac se desc(ide, nu pierde nici un &o&ent. @nun ,l i&ediat pe preedinte. 2 Fi pe du&neavoastr0 da, "n eleg. 7o%a suspin, dar $r a&rciune, ca o $e&eie care "ncepe s "n eleag o sl!iciune, poate c(iar s se deprind cu ea. 2 ? "ntorc la lalea, do&nule van )aerle i "ndat ce se va desc(ide, ve i $i prevenit0 "n aceeai clip va porni i scrisoarea. 2 7o%a, 7o%a, nu &ai tiu cu ce &inune din cer sau de pe p&nt s te ase&ui. 2 Co&para i,& cu laleaua neagr i voi $i $oarte &gulit, v #ur0 s ne spune& deci la revedere, do&nule Cornelius. 2 @(H Apune,&i 9la revedere, prietene:. 2 La revedere, prietene, spuse 7o%a oarecu& &ngiat. 2 ApuneC prietene iu!it. 2 '(H 8rieteneL 2 Iu!it, 7o%a, te rog $ier!inte, iu!it, iu!it, nu,i aaG 2 Iu!it, da, iu!it, rosti 7o%a cu ini&a %vcnind, "&!tat, ne!un de $ericire. 2 @tunci, 7o%a, dac ai %is iu!it, po i spune i cel &ai $ericit o&, $ericit cu& n,a &ai $ost altul pe p&nt. 7o%a $ugi. Cornelius se "n!uea de $ericire. Copleit, desc(ise $ereastra i conte&pl "ndelung al!astrul $r nor al cerului i luna ce arginta $luviul erpuind de partea cealalt a colinelor. 7espir adnc u&plndu,i pl&nii cu aerul proaspt i pur, &intea cu gnduri plcute i su$letul cu recunotin i ad&ira ie cucernic. )ietul !olnav era vindecat, !ietul pri%onier se si& ea li!erH ' parte din noapte, Cornelius r&ase atrnat de gratiile $erestrei, cu urec(ea la pnd, concentrndu,i toate si& urile "ntr,unul singur, sau &ai degra! "n dou, cci era tot nu&ai oc(i i urec(i. 8rivea cerul i asculta p&ntul. /oar din cnd "n cnd "ntorcea privirea spre coridor spunndu,iC 2 @colo e 7o%a, 7o%a care veg(ea% ca i &ine, ateptnd s se "nt&ple &inunea dintr, o clip "ntr,alta. @colo, su! oc(ii 7o%ei, se a$l $loarea &isterioas, care triete, se desc(ide, "n$lorete0 poate, "n clipa asta, 7o%a ine ti#a lalelei "ntre degetele ei delicate i calde. ' atinge cu gingie. 8oate, "i apropie !u%ele de caliciul desc(is. @tinge,o uor, cu gri#, 7o%a, 7o%aH )u%ele tale ard. 8oate c(iar acu&, cele dou iu!iri ale &ele se &ngie una pe alta su! privirea lui /u&ne%eu. 3n acest &o&ent, o stea strluci spre &ia%%i, str!tu "ntinderea ce despr ea ori%ontul de $ortrea i se pr!ui pe Loevestein. Cornelius tresri. 2 @(H Apuse el, iat c /u&ne%eu tri&ite via $lorii &ele. Fi, ca i cu& ar $i $ost "n adevr un se&n, aproape "n aceeai clip de inutul au%i pe coridor pai uori, ca de sil$id, $onetul unei roc(ii, aido&a unei !ti de aripi i o voce !inecunoscut spunndu,iC 2 Cornelius, prietene, prietene iu!it i $ericit, vino, vino repedeH Cornelius nu $cu dect un salt de la $ereastr la u. Cu o &n, 7o%a ridic la "nl i&ea $erestruicii un $elinar aprins, iar cu cealalt, &inunata lalea. Cornelius scoase un ipt i cre%u c lein.

2 '(H ?ur&ur el, /u&ne%eul &eu, /u&ne%eul &euH ? rsplteti pentru nevinov ia i captivitatea &ea, $cnd s "n$loreasc la $erestruica "nc(isorii &ele aceste dou $lori. 2 Arut,o, spuse 7o%a, cu& a& srutat,o i eu adineauri. Kinndu,i rsu$larea, Cornelius atinse cu vr$ul !u%elor corola $lorii0 niciodat un srut nu "l tul!ur att. Laleaua era $ru&oas, splendid, &inunat0 tulpina avea &ai &ult de optspre%ece degete 5O6 "nl i&e0 $loarea se ridica "n &i#locul a patru $run%e ver%i, netede, drepte ca vr$ul de lancie i era "n "ntregi&e neagr i strlucitoare ca tciunele. 2 7o%a, spuse Cornelius g$ind, nu ave& nici o clip de pierdut. A scrie& scrisoarea. 2 = scris, dragul &eu Cornelius. 2 @devratGH 2 3n ti&p ce laleaua se desc(idea, eu scria&, cci nu voia& s pierde& nici o clip. Iat scrisoarea i spune,&i dac o gseti !un. Cornelius lu scrisoarea i o citi. Ae vedea ct de &ult progresase 7o%a de cnd pri&ise de la ea cele cteva cuvinte. 9/o&nul 8reedinte, Laleaua neagr va "n$lori "n %ece &inute poate. /e "ndat ce $loarea se va desc(ide, v voi tri&ite aceast scrisoare, prin care v rog s veni i "n persoan s,o lua i din $ortrea a Loevestein. Aunt $iica te&nicerului >r*p(us, aproape la $el de pri%onier ca i pri%onierii tatlui &eu. Bu voi putea deci s v aduc eu "ns&i aceast &inune. /e aceea "ndr%nesc a v i&plora s veni i du&neavoastr s,o lua i. /orin a &ea e ca laleaua s se nu&easc 7o%a )arlaensis. -oc&ai s,a desc(is0 este cu desvrire neagrL <eni i, do&nule preedinte, veni i. 8rea plecata du&neavoastr slug, 7o%a >r*p(us.: 2 Doarte !ine, $oarte !ine, scu&p 7o%a. Acrisoarea asta e per$ect. B,a $i scris,o niciodat cu atta si&plitate. La Congres vei da toate l&uririle ce i se vor cere. /ar deoca&dat, 7o%a, n,ave& nici un &inut de pierdutL -nrul. ?esagerul. 2 Care este nu&ele preedinteluiG 2 /,&i s scriu eu adresa. '(, e $oarte cunoscut. = &*n(eer van A*stens, pri&arul oraului Harle&L /,&i scrisoarea, 7o%a, d,&i,o. Fi, cu o &n tre&urnd, Cornelius scriseC 9Ctre &*n(eer 8eters van A*stens, pri&ar i preedinte al Aociet ii (orticole din Harle&.: 2 @cu&, du,te, 7o%a, du,te, spuse Cornelius i s ne ocroteasc /o&nul care ne,a aprat i pn acu&. Capitolul ;;III Invidiosul. 3n adevr, !ie ii tineri aveau &are nevoie s $ie ocroti i de /u&ne%eu. Biciodat nu $useser &ai aproape de de%nde#de ca "n clipa cnd credeau &ai siguri de $ericirea lor. Cu& nu ne "ndoi& de ageri&ea cititorului nostru, sunte& convini c el a recunoscut "n Iaco! pe vec(iul nostru du&an, Isaac )o4telL Cititorul a g(icit desigur c )o4tel a plecat de la )u*ten(o$$ la Loevestein pentru a ur&ri pe cei ce $ceau o!iectul dragostei i al urii saleC laleaua neagr i Cornelius van )aerle. L,a& regsit, &ai $ericit su! nu&ele de Iaco! dect su! cel de Isaac, "&prietenindu,se cu >r*p(us, a crui ospitalitate a stropit,o ti&p de cteva luni cu cel &ai !un rac(iu $a!ricat vreodat de la -e4el la @nvers. =l i,a potolit !nuielile, cci, aa cu& a& v%ut, >r*p(us era ne"ncre%tor, dndu,i ilu%ia unei cstorii cu 7o%a. @poi, dup ce "i &gulise orgoliul de tat, "i sti&ula instinctul de te&nicer, %ugrvindu,i "n cele &ai "ntunecate culori pe savantul conda&nat,

inut su! lact de >r*p(us. /up spusele $alsului laco!, Cornelius "nc(eiase un pact cu satana pentru a,i $ace ru @lte ei Aale 8rin ul de 'rania. @& v%ut cu& i&pruden a de a o ur&ri pe 7o%a "n grdin 1,a de&ascat "n oc(ii tinerei $ete i cu& te&erile instinctive ale lui Cornelius i,au pus pe cei doi tineri "n gard. Ceea ce "l nelinitise "ndeose!i pe de inut. 2 Cititorul tre!uie s,i &ai a&inteasc. 2 @ $ost &nia neo!inuit pe care o &ani$estase Iaco! $a de >r*p(us, cnd acesta gsise &ugurele i,l strivise. 3n acel &o&ent, $uria lui )o4tel crescu "n &sura "n care "l !nuia pe Cornelius de tinuirea unui al doilea &ugur, de care nu era $oarte sigur. /e aceea a "nceput s,o spione%e i s,o ur&reasc pe 7o%a nu nu&ai "n grdin, dar c(iar i pe coridoare. @cu&, o ur&rea noaptea, cu picioarele goale, aa c nu &ai putea $i nici v%ut, nici au%it, e4ceptnd %iua "n care i se pru 7o%ei c vede ceva ca o u&!r strecurndu,se pe scar. =ra "ns prea tr%iu s se &ai $ereasc. )o4tel a$lase c(iar din gura de inutului de e4isten a celui de,al doilea &ugur. 8clit de iretenia 7o%ei, care se pre$cu a,l "ngropa "n p&nt i ne!nuind c aceast co&edie a $ost #ucat cu scopul de a,l sili s se de&ate, el "i du!l precau iile i $olosi toat viclenia de care era capa!il pentru a continua s,i spione%e pe ceilal i, $r a $i i el la rndul lui spionat. ' v%u pe 7o%a ducnd un vas &are de $aian din !uctria tatlui "n ca&era ei. ' v%u splndu,i cu &ult ap &inile $ru&oase pline de p&ntul ce,l pl&dise pentru a,i pregti lalelei un culcu ct &ai !un. 3n s$rit, "nc(irie "ntr,un pod o ca&er ce ddea spre $ereastra 7o%ei0 o odi destul de deprtat ca s nu poat $i recunoscut cu oc(iul li!er, dar "ndea#uns de aproape, pentru ca, privind prin telescop, s poat ur&ri ce se petrece la Loevestein "n ca&era tinerei $ete, tot aa cu& pndise la /ordrec(t ce se "nt&pl "n usc,toria lui Cornelius. Bu era instalat nici de trei %ile "n podul lui cnd nu &ai avu nici o "ndoiala. /i&inea a, de "ndat ce rsrea soarele, vasul de $aian se a$la la $ereastr i, aido&a $er&ectoarelor $e&ei din ?ieris i ?et%u, c(ipul 7o%ei aprea "ncadrat de pri&ele r&urele "nver%ite ale vi ei sl!atice i ale capri$oiului. Data se uita la acel vas cu o privire ce,i de%vlui lui )o4tel reala valoare a o!iectului "ngropat "n el. =l con inea al doilea &ugur, adic supre&a nde#de a de inutului. /ar cnd $loarea se "nl din p&nt dreapt ca o suli , )o4tel $u pe deplin convins. Cornelius poseda doi &uguri, iar pe al doilea "l "ncredin ase dragostei i "ngri#irii 7o%ei. Cci ne "nc(ipui&, iu!irea celor doi tineri nu scpase oc(iului atent al lui )o4tel. -re!uia deci s gseasc un &i#loc de a "ndeprta al doilea &ugur de "ngri#irile 7o%ei i de dragostea lui Cornelius. Bu&ai c nu era deloc uor. 7o%a veg(ea asupra lalelei cu& veg(ea% o &a& asupra copilului ei0 !a c(iar &ai &ult, ca o poru&!i care,i clocete oule. 7o%a nu prsea ca&era toat %iua0 de la o vre&e, lucru ciudat, nu &ai pleca nici seara. =ra "n ti&pul celor apte %ile de suprare care "l $cuser pe Cornelius att de ne$ericit, lipsit $iind de orice veste despre 7o%a i lalea. 'are 7o%a va r&ne venic suprat pe CorneliusG @sta ar $i "ngreunat $urtul &ai &ult dect prev%use &*n(eer Isaac. Apune& $urt, cci Isaac se oprise pur i si&plu la proiectul de a $ura laleaua0 deoarece e4isten a ei era o tain, iar cei doi tineri o ascundeau de toat lu&ea, el, cunoscut cultivator de lalele, ar $i $ost &ai degra! cre%ut dect o tnr, strin de toate a&nuntele (orticulturii, sau dect un de inut conda&nat pentru cri& de "nalt trdare, p%it, supraveg(eat, spionat i care ar protesta din $undul celulei sale0 dealt$el, cu& el va $i posesorul lalelei.

2 Iar "n &aterie de !unuri &o!ile i alte o!iecte transporta!ile posesiunea $ace dovada propriet ii. 2 @r o! ine cu siguran pre&iul, ar $i !ine"n eles "ncununat "n locul lui Cornelius, iar laleaua nu s,ar nu&i -ulipa nigra )arlaensis, ci -ulipa nigra )o4tellensis ori )o4tellea. ?*n(eer Isaac nu era "nc (otrt pe care din cele dou nu&e s,l dea lalelei negre0 dar cu& a&!ele aveau aceeai se&ni$ica ie, nu acesta era lucrul cel &ai i&portant. /eoca&dat, lucrul cel &ai i&portant era s $ure laleaua. /ar, pentru ca )o4tel s o poat $ura, 7o%a ar $i tre!uit s ias din ca&er. /e aceea, cu real !ucurie v%u Iaco!. 2 Aau Isaac, cu& vre i s,i spune i. 2 8e cei doi tineri relund o!inuitele lor "ntlniri de sear. =l "ncepu a se $olosi de lipsa 7o%ei pentru a,i studia ua. Ua se "nc(idea. Ae "nc(idea !ine i de dou ori, cu a#utorul unei !roate si&ple, dar a crei c(eie o avea nu&ai 7o%a. )o4tel se gndi s,i $ure 7o%ei c(eia, dar "n a$ar de $aptul c nu era un lucru si&plu s scotoceti "n !u%unarul tinerei $ete, ea o!servnd dispari ia, n,ar &ai $i ieit din ca&er dect dup ce ar $i sc(i&!at !roasca, iar )o4tel ar $i co&is ast$el o i&pruden %adarnic. =ra deci &ai !ine s procede%e alt$el. )o4tel adun toate c(eile pe care le putu gsi i "n ti&p ce 7o%a i Cornelius petreceau la $erestruic una din orele lor $ericite, el le "ncerc pe toate. /ou intrar "n !roasc, una dintre ele descuie o dat i se opri la a doua "nvrtitur. /eci nu era de sc(i&!at &are lucru la aceast c(eie. )o4tel o unse cu un strat su! ire de cear i "ncerc din nou. '!stacolul pe care "l "ntlni c(eia la a doua "nvrtitur "i ls ur&a pe cear. )o4tel nu avea altceva de $cut dect s ur&reasc aceast a&prent cu tiul unei pile "nguste, ca de !riceag. /up dou %ile de lucru, el se a$la "n posesia unei c(ei potrivite. Ua 7o%ei se desc(ise $r %go&ot, $r e$ort, iar )o4tel se gsi "n ca&era tinerei $ete, $a "n $a cu laleaua. Un (o o!inuit ar $i luat vasul su! !ra i ar $i plecat. /ar )o4tel nu era un (o o!inuit, aa c el re$lect. 8rivind laleaua la lu&ina $elinarului su opac, gndi c nu era "nc su$icient de de%voltat pentru a avea certitudinea c va "n$lori neagr, dei dup aparen e era $oarte pro!a!il. Aocoti c, dac $loarea nu va $i neagr sau va avea o pat oarecare, $urtul ar $i inutil0 c %vonul despre acest $urt s,ar rspndi, c (o ul ar $i !nuit, &ai ales dup cele petrecute "n grdin, c s,ar $ace cercetri i c orict de !ine ar ascunde laleaua, tot ar putea $i gsit. 3n s$rit, el c(i!%ui c ar $i &ai !ine, pentru c tot avea o c(eie de la ca&era 7o%ei i putea intra acolo cnd voia, s atepte %iua cnd laleaua va "n$lori, s,o ia cu o or "nainte de a se desc(ide, sau cu o or dup i s plece i&ediat la Harle&. @st$el, laleaua ar $i a#uns "n $a a #udectorilor "nainte de a $i revendicat, iar el, )o4tel, ar putea acu%a de $urt pe oricine va "ndr%ni s,l recla&e. =ra un plan !ine gndit i "ntru totul de&n de cel care,l concepuse, pn la ulti&ul a&nunt. @adar, "n $iecare sear, "n ti&pul acelei ore "ncnttoare pe care tinerii o petreceau la $erestruica "nc(isorii, )o4tel intra "n ca&era tinerei $ete, pentru a ur&ri de%voltarea lalelei negre. 3n seara de care vor!i&, el ur&a s intre ca de o!icei, dar, dup cu& ti&, tinerii n,au sc(i&!at dect cteva cuvinte i Cornelius a tri&is,o "n gra! pe 7o%a s veg(e%e asupra lalelei. <%nd c 7o%a se "ntoarce "n ca&era ei att de repede, la nu&ai %ece &inute dup ce plecase, )o4tel "n elese c laleaua a "n$lorit sau c e gata s "n$loreasc. 3n noaptea aceasta ur&a deci s #oace cartea cea &are0 se pre%ent la >r*p(us cu o provi%ie de rac(iu, du!l dect cea o!inuit.

/e "ndat ce >r*p(us ar $i $ost a&e it, )o4tel se putea considera aproape stpnul casei. La ora unspre%ece, >r*p(us era !eat &ort. La ora dou noaptea, )o4tel o v%u pe 7o%a ieind din ca&era ei, innd "n !ra e un o!iect pe care "l purta cu gri#. '!iectul acesta era $r nici o "ndoial laleaua neagr care toc&ai "n$lorise. /ar ce voia s $acG <a pleca i&ediat la Harle& cu laleauaG Bu era posi!il ca o tnr $at s "ntreprind singur, noaptea, o ase&enea cltorie. Ae ducea nu&ai s,i arate lui Cornelius laleauaG 8ro!a!il. Cu picioarele goale i pe vr$uri, el o ur&ri pe 7o%a. ' v%u apropiindu,se de $erestruic. ' au%i c(e&ndu,l pe Cornelius. La lu&ina $elinarului opac, v%u laleaua desc(is, neagr ca noaptea care "l ascundea. @u%i proiectul sta!ilit de Cornelius i 7o%a de a tri&ite un sol la Harle&. ' v%u pe 7o%a stingnd $elinarul i "napoindu,se "n ca&er. ' v%u intrnd "n ca&er. @poi, %ece &inute &ai tr%iu, o v%u ieind din ca&er i "ncuind ua cu gri#0 "ntoarse de dou ori c(eia "n !roasc. /e ce "ncuia ua cu atta gri#G 8entru c "n spatele acestei ui se a$la laleaua neagr. )o4tel, care sttea ascuns pe palier, la eta#ul superior ca&erei 7o%ei, vedea toate astea0 co!or" o treapt a eta#ului la care se a$la el, "n ti&p ce 7o%a co!ora o treapt a eta#ului de &ai #os. Cnd 7o%a, cu pasul ei vioi, a#unse la ulti&a treapt a scrii, )o4tel, cu o &n di!ace, atinse !roasca de la ua $etei. Fi "n aceast &n, e lesne de "n eles, inea c(eia $als ce descuia ua 7o%ei cu aceeai uurin ca cea original. Iat pentru ce a& spus la "nceputul acestui capitol c !ie ii tineri aveau &are nevoie s $ie ocroti i de /u&ne%eu. Capitolul ;;I< 3n care laleaua neagr "i sc(i&! stpnul. Cornelius r&ase ne&icat pe locul unde "l lsase 7o%a, cutnd "n el $or a de a suporta e&o ia du!lei sale !ucurii. -recuse o #u&tate de or. 8ri&ele ra%e ale %ilei, al!strui i proaspete, ptrundeau printre gratiile $erestrei "n celula lui Cornelius0 deodat tresri !rusc au%ind pai ce urcau scara i strigte ce se apropiau de el. @proape "n aceeai clip, apru "n $a a sa c(ipul palid i desco&pus al 7o%ei. Ae ddu "napoi, "ngro%it. 2 CorneliusH Atrig ea g$ind. 2 Ce eG /u&ne%eul &euH 3ntre! pri%onierul. 2 CorneliusH LaleauaL 2 =i, spune, ce,iG 2 Cu& s, i spun ce s,a "nt&platG 2 Apune, 7o%a, spune. 2 Be,au luat,o, ne,au $urat,oH 2 Be,au luat,o, ne,au $urat,oH Atrig Cornelius. 2 /a, spuse 7o%a, spri#inindu,se de u ca s nu cad. /a, au luat,o, au $urat,o. Fi, $r voia ei, picioarele i se &uiar i c%u "n genunc(i. 2 /ar cu& s,a "nt&platG 3ntre! Cornelius. Apune,&i, e4plic,&iL 2 '(H Bu din vina &ea, prietene. )iata 7o%aH Bu &ai "ndr%nea s %icC iu!itule. 2 @i lsat,o singurH Apuse Cornelius cu un glas #alnic. 2 /oar o clip, ct s,l anun pe tnrul ce locuiete nici la cinci%eci de pai, pe &alul rului +a(al. 2 Fi "n acest ti&p, cu toate reco&andrile &ele, ai lsat c(eia "n u, !iat copilH 2 Bu, nu, nu. C(eia a $ost tot ti&pul la &ine, a& inut,o "n &n strns de parc &,a $i te&ut s nu,&i scape.

2 @tunci, cu& s,a "nt&platG 2 8arc eu tiuG @& dat scrisoarea &esagerului i &,a& "ntors acas. Ua era "nc(is. 3n ca&er, $iecare o!iect era la locul Iui, cu e4cep ia lalelei, care dispruse. Cu siguran c cineva i,a procurat o c(eie a ca&erei &ele, sau i,a $cut una $als. =a se su$oca, lacri&ile "i tiau vor!a. Cornelius, ne&icat, cu trsturile desco&puse, asculta aproape $r s "n eleag, optind doarC 2 Durat, $urat, $urat. Aunt pierdut. 2 '(H /o&nule Cornelius, iertare, iertareH Atrig 7o%a. @& s &orH La aceast a&enin are, Cornelius apuc %!relele $erestruicii i strngndu,le cu $urie, strigC 2 7o%a, ne,au $urat, e adevrat, dar tre!uie oare s ne ls& do!or i pentru astaG Bu, nenorocirea e &are, dar repara!il poate. /oar cunoate& (o ul. 2 <ai, dar cu& i,a putea rosti nu&ele cu certitudineG 2 '(H @tunci "l rostesc euC e acest in$a& de Iaco!. ' s,l ls& s duc la Harle& rodul &uncii noastre, al veg(ei noastre, copilul dragostei noastreG 7o%a, tre!uie s,l ur&ri&, tre!uie s,l gsi&. 2 /ar cu& s "n$ptui& toate astea, prietene, $r s a$le tatl &eu c sunte& "n eleiG Cu& a putea eu, o $e&eie att de pu in priceput, att de pu in li!er, s $ac ceea ce poate nici tu n,ai reuiG 2 7o%a, 7o%a, desc(ide,&i aceast u i vei vedea ce sunt "n stare. <ei vedea c a& s descopr (o ul, vei vedea c a& s,l $ac s,i &rturiseasc vina. <ei vedea c a& s,l $ac s,i cear iertare "n genunc(i. 2 <ai, spuse 7o%a i%!ucnind "n suspine, pot eu s, i desc(idG Aunt c(eile la &ineG /ac le,a avea, n,ai $i li!er de &ultG 2 -atl tu le are, in$a&ul tu tat, clul care &i,a strivit i pri&ul &ugur de lalea. '(, &i%era!ilul, &i%era!ilul e co&plicele lui Iaco!. 2 ?ai "ncet, &ai "ncet, "n nu&ele ceruluiH 2 '(H 7o%a, dac nu,&i desc(i%i, ip Cornelius "n cul&ea $uriei, s$r& %!relele astea i distrug tot ce gsesc "n "nc(isoare. 2 8rietene, $ie, i &ilH 2 I i spun, 7o%a, c dr& celula, piatr cu piatr. Fi nenorocitul, cruia &nia "i "n%ecea $or ele, %gl ia ua cu a&!ele &ini, nepsndu,i de rsunetul vocii sale ce se sprgea ca un tunet de spirala scrii sonore. 7o%a, "ngro%it, "ncerc %adarnic s potoleasc aceast $urtun de%ln uit. 2 3 i spun c a& s,l ucid pe ticlosul de >r*p(us, urla van )aerle, a& s,i vrs sngele, aa cu& a vrsat i el sngele lalelei &ele. Benorocitul "ncepea s,i piard &in ile. 2 =i !ine, da, spuse 7o%a tre&urnd toat, da, da, dar cal&ea%,te, da, "i voi lua c(eile, da, " i voi desc(ide, dar cal&ea%,te, Cornelius drag. Bici nu ter&in !ine, c un urlet ce i%!ucni "n $a a ei "i "ntrerupse $ra%a. 2 -ataH Atrig 7o%a. 2 >r*p(us, url van )aerle, a(, ticlosulH 3n &i#locul acestui %go&ot, !trnul >r*p(us urcase scrile $r ca cei doi tineri s,l $i au%it. ' prinse cu violen pe $iica lui de "nc(eietura &inii.

2 @a, o s,&i iei c(eile, spuse el cu voce "n!uit de &nie. @(H In$a&ul staH ?onstrul staH Conspiratorul sta !un de spn%urat e Cornelius al tuH <a s %ic ne "n elege& cu de inu ii politiciH )ravoH 7o%a "i lovi &inile cu desperare. 2 @(H Continu >r*p(us trecnd de la tonul "n$ier!ntat de &nie la ironia rece a "nvingtorului, do&nul cultivator de lalele e nevinovat, a(H /o&nul e un savant !lndH @(aH @i s & &celreti, ai s !ei sngele &euG Doarte !ineH Fi nu&ai attG )a c(iar "n "n elegere cu $iica &eaH IsuseH @adar & a$lu "ntr,o vgun de tl(ari, sunt deci "ntr,o peter de (o iH @(, do&nul guvernator va a$la totul c(iar "n di&inea a asta, iar @lte a Aa, prin ul stadt(older va a$la &ine. Cunoate& noi legile. Hai, s co!or&, $iic denaturat. Fi du&neata, do&nule savant, la revedereH 7o%a, ne!un de groa% i desperare, tri&ise un srut prietenului ei0 apoi, $r "ndoial, lu&inat de un gnd !rusc, se repe%i pe scar strigndC 2 Bu e "nc totul pierdut, contea% pe &ine, dragul &eu Cornelius. -atl ei o ur& urlnd. Ct despre !ietul cultivator de lalele, el ddu dru&ul pu in cte pu in gratiilor pe care degetele sale crispate le strngeau cu putere0 capul i se plec, oc(ii i se rotir "n or!ite i c%u cu toat greutatea pe lespedea celulei, optind0 2 DuratH ?i,au $urat,oH 3ntre ti&p, )o4tel iei din $ortrea prin ua desc(is c(iar de 7o%a, cu laleaua neagr ascuns su! o &anta larg, se arunc "ntr,o !ric pregtit la >orcu& i dispru, !ine"n eles, $r s,l anun e pe prietenul >r*p(us de plecarea sa "n prip. Fi acu&, "l vo& ur&ri. 2 /ac cititorul e de acord. 2 8n la captul cltoriei sale. =l &ergea "ncetior, cci nu putea %!ura ca vntul $r s nu,i dune%e lalelei negre. -e&ndu,se s nu a#ung prea devre&e, co&and la /el$t o cutie cptuit de #ur "&pre#ur cu &uc(i $ru&os i proaspt, "n care ae% laleauaC ast$el, vasul se re%e&a pe &oale c(iar dac s,ar $i aplecat, iar aer avea de a#uns0 aa "nct !rica putu s porneasc "n galop, $r s pun "n pri&e#die pre ioasa co&oar. =l a#unse a doua %i di&inea la Harle&, prpdit de o!oseal, dar triu&$tor0 sc(i&! g(iveciul lalelei pentru a $ace s dispar orice ur& de $urt, sparse vasul de $aian ale crui cio!uri le arunc "ntr,un canal, tri&ise preedintelui Aociet ii (orticole o scrisoare prin care "l anun a c toc&ai sosise la Harle& cu o lalea per$ect neagr i se instal, inndu,i $loarea neatins, "ntr,un (an !un. Fi acolo atept. Capitolul ;;< 8reedintele van A*stens. 8rsindu,l pe Cornelius, 7o%a lu o (otrreC sau "i va aduce "napoi laleaua pe care o $urase Iaco!, sau nu,l va &ai vedea niciodat. =a "n elese "ndoita desperare, $r nde#de, a !ietului de inut. 3ntr,adevr, pe de,o parte, despr irea lor era inevita!il, deoarece >r*p(us descoperise acu& secretul iu!irii i al "ntlnirilor lor. 8e de alt parte, speran ele ce le nutrise ti&p de apte ani Cornelius van )aerle $useser nruite. 7o%a $cea parte din acele $e&ei pe care un $leac le do!oar, dar care devin puternice "n $a a unei nenorociri &ari, gsind c(iar "n acea nenorocire $or a necesar de a o "nltura sau &i#locul de a o "ndrepta.

-nra $at se "ntoarse "n ca&era ei, arunc o ulti& privire "n #ur ca s vad dac nu s,a "nelat i dac laleaua nu era cu&va "n vreun col care a scpat privirilor ei. /ar cut "n %adar0 laleaua lipsea i acu&. Laleaua era $urat. 7o%a "i $cu un &ic pac(et din lucruoarele care,i erau a!solut tre!uincioase, lu cei trei sute de $lorini econo&isi i, adic toat averea ei, scotoci su! dantele, acolo unde tia c a dosit al treilea &ugur, "l ascunse cu &are gri# la piept, "ncuie ua de dou ori ca s prelungeasc ti&pul necesar pentru a $i desc(is "n &o&entul cnd se va a$la de $uga sa, co!or" scara, iei din "nc(isoare prin poarta pe unde cu o or &ai "nainte ieise )o4tel, se duse la un o& ce "nc(iria cai i ceru s i se "nc(irie%e o trsur. '&ul nu avea dect o trsur, cea pe care o luase )o4tel "n a#un i care se a$la acu& "n dru& spre /el$t. Apunea& spre /el$t, cci de la Loevestein la Harle& dru&ul $cea un &are ocol. Fi oricu&, nici pe dru& drept distan a n,ar $i $ost &ai &ic. 7o%a $u deci silit s ia un cal ce i,a $ost "ncredin at cu uurin , cci o&ul o cunotea ca $iind $iica te&nicerului de la Loevestein. Data nd#duia s,l a#ung din ur& pe &esagerul ei, un !iat !un i de trea!, pe care l,ar $i luat cu ea drept clu% i spri#in. 3ntr,adevr, nu $cuse nici o leg(e, cnd "l %ri gr!ind pasul, pe un dru& plcut ce se "ntindea de,a lungul unui ru. =a gr!i calul i "l a#unse. @cest !iat de trea! ignora "nse&ntatea scrisorii ce i se "ncredin ase, dar &ergea ca i cu& ar $i cunoscut,o. 3n &ai pu in de o or, el $cuse o leg(e i #u&tate. 7o%a "i lu !iletul, devenit acu& inutil i "i e4plic pe larg cu& ar putea s o a#ute. Luntraul accept rug&intea, $gduindu,i c va ine pasul calului, nu&ai s,l lase s,i spri#ine &na pe crupa ani&alului, sau pe grea!n. -nra $at "i "ngdui s se spri#ine de ani&al dac era nevoie, nu&ai s nu "ntr%ie. Cei doi cltori plecaser de cinci ore i $cuser &ai &ult de opt leg(e, $r ca &o >r*p(us s !nuiasc &car c tnra $at a prsit $ortrea a. 7o%a venea att de pu in la tatl ei de cnd "ngri#ea laleaua, "nct a!ia la ora prn%ului, si& ind c,i e $oa&e, >r*p(us !g de sea& c $ata sttea prea de &ult ti&p "&!u$nat. -ri&ise pe unul din pa%nici s,o c(e&e0 apoi, cu& acesta veni s,l anun e c a cutat,o i a strigat,o "n %adar, (otr" s,o caute i s,o strige el "nsui. Ae duse &ai "nti la ca&era ei i !tu0 degea!a, 7o%a nu rspunse. C(e& lctuul "nc(isorii, care desc(ise ua, dar >r*p(us n,o gsi "nuntru pe 7o%a, aa cu& nici 7o%a nu gsise laleaua. C(iar "n clipa aceea, 7o%a intra "n 7otterda&. @a se e4plic de ce >r*p(us n,o gsi "n !uctrie, dup cu& n,o gsise nici "n ca&er i nici "n grdin. 3nc(ipui i,v &nia te&nicerului cnd, dup cercetrile $cute prin "&pre#uri&i, a$l c $iica sa "nc(iriase un cal i, ca )rada&ante sau Clorinda 5R6, plecase ca o adevrat aventurier, $r a spune unde se duce. >r*p(us, $urios, urc din nou la van )aerle, "l "n#ur, scutur tot &o!ilierul su srac, "l a&enin cu te&ni a grea i carcera, "l a&enin cu $oa&ea i verigile. Cornelius, se ls &altratat, "n#urat, a&enin at, r&nnd "ntunecat, ne&icat, insensi!il la a&enin ri, indi$erent la $urie. /up ce o cut pe 7o%a "n toate pr ile, >r*p(us "l cut pe Iaco! i cu& nu,l gsi nici pe el cu& n,o gsise nici pe $iic,sa, !nui c i,a rpit,o Iaco!. 3n acest ti&p, dup ce $cuse un popas de dou ore la 7otterda&, tnra $at pornise din nou la dru&. 3n aceeai sear dor&i la /el$t i a doua %i a#unse la Harle&, patru ore dup sosirea lui )o4tel.

7o%a ceru &ai "nti s $ie condus la preedintele Aociet ii (orticole, &aestrul van A*stens. Ae anun si&plu su! nu&ele ei de 7o%a >r*p(us, dar acest nu&e, orict de sonor ar prea, nu "i era cunoscut preedintelui i 7o%a nu $u pri&it. = greu s treci peste conse&ne "n 'landa, ar a digurilor i a stvilarelor. /ar 7o%a nu se descura#0 "i i&puse o &isiune i #urase "n sinea ei s nu se lase do!ort nici de re$u%uri grosolane, nici de !rutalit i, nici de in#urii. 2 @nun ,l pe do&nul preedinte, spuse ea, c vin s,i vor!esc "n legtur cu laleaua neagr. @ceste cuvinte, nu &ai pu in &agice ca $ai&osulC Aesa& desc(ide,te, din 1001 de Bop i, i,au servit drept paaport. ?ul u&it lor, ea ptrunse pn "n !iroul preedintelui van A*stens, care se ridic i veni curtenitor "n "nt&pinarea ei. =ra un o& de trea!, &run el, $irav la trup, se&nnd destul de &ult cu tulpina unei $lori, al crei caliciu "l $or&a capul0 !ra ele su! iri i atrnnde aduceau cu $run%a du!l i lunguia a lalelei0 o anu&it legnare "n &ers "ntregea ase&narea cu aceast $loare cnd se pleac "n !taia vntului. @& spus c se nu&ea van A*stens. 2 /o&nioar, i se adres el, spui c vii din partea lalelei negreG 8entru do&nul preedinte al Aociet ii (orticole, -ulipa Bigra era o personalitate de pri& rang i putea $oarte !ine, "n calitatea ei de regin a lalelelor, s tri&it a&!asadori. 2 /a, do&nule, rspunse 7o%a, vin &car s v vor!esc despre ea. 2 Ae de%volt !ineG 3ntre! van A*stens cu un surs de tandr venera ie. 2 <aiH /o&nule, nu tiu, spuse 7o%a. 2 CeG I s,a "nt&plat cu&va vreo nenorocireG 2 /a, do&nule, o &are nenorocire, dar nu ei, ci &ie. 2 CareG 2 ?i,a $ost $urat. 2 Ki,a $ost $urat laleaua neagrG 2 /a, do&nule. 2 Ftii cine i,a $urat,oH 2 '(H )nuiesc, dar nu "ndr%nesc "nc s acu%. 2 /ar lucrul va $i uor de veri$icat. 2 Cu& astaG 2 /ac nu e &ult de cnd i s,a $urat, (o ul nu poate $i departe. 2 /e ce nu poate $i departeG 2 8entru c a& v%ut,o, nu sunt nici dou ore. 2 @ i v%ut laleaua neagrG Atrig 7o%a, repe%indu,se ctre do&nul van A*stens. 2 Cu& te vd, do&nioar. 2 /ar undeG 2 La stpnul du&itale, dup ct se pare. 2 La stpnul &euG 2 /a, nu eti "n serviciul do&nului Isaac )o4telG 2 =uG 2 /u&neata, desigur. 2 /ar drept cine & lua i, do&nuleG 2 /ar du&neata drept cine & ieiG

2 /o&nule, v iau, sper, drept cine sunte i, adic onora!ilul do&n van A*stens, pri&ar al oraului Harle& i preedinte al Aociet ii (orticole. 2 Fi vii s,&i spui ceG 2 <in s v spun, do&nule, c &i s,a $urat laleaua neagr. 2 @tunci laleaua du&itale e cea pe care a adus,o do&nul )o4tel. /e ce nu e4plici li&pede, copila &eaG /eci nu du&itale, ci do&nului )o4tel i s,a $urat laleaua. 2 < repet, do&nule, c nu tiu cine este do&nul )o4tel i c aud pri&a dat pronun ndu,se acest nu&e. 2 Bu tii cine e do&nul )o4tel i aveai i du&neata o lalea neagrG 2 /ar &ai e4ist o altaG 3ntre! 7o%a, tre&urnd toat. 2 = cea a do&nului )o4tel, da. 2 Cu& eG 2 Beagr, la dracu. 2 Dr patG 2 Dr o singur pat, $r cel &ai &ic punct. 2 Fi du&neavoastr ave i laleaua asta, e lsat aiciG 2 Bu, dar va $i adus, cci tre!uie s o pre%int "n $a a co&itetului "nainte ca pre&iul s $ie decernat. 2 /o&nule, strig 7o%a, acest )o4tel, acest Isaac )o4tel, care se d drept proprietarul lalelei negreL 2 Fi care e "ntr,adevr. 2 /o&nule, nu,i cu&va un o& sla!G 2 /a. 2 C(elG 2 /a. 2 Cu privirea rtcitG 2 Cred c da. 2 Belinitit, cocr#at, cu picioarele str&!eG 2 3ntr,adevr, descrii trstur cu trstur portretul do&nului )o4tel. 2 /o&nule, laleaua e "ntr,un vas de $aian al!astr pictat cu $lori gl!ui ae%ate "ntr,un coG 2 @(H /e asta sunt &ai pu in sigur, a& privit &ai &ult o&ul dect vasul. 2 /o&nule, e laleaua &ea, e cea care &i,a $ost $urat0 do&nule, e !unul &eu0 do&nule, vin s recla& aici "n $a a du&neavoastrL 2 '(H '(H Dcu do&nul van A*stens, privind,o pe 7o%a. Ce, vii s recla&i aici laleaua do&nului )o4telG /oa&neH =ti o cu&tr "ndr%nea . 2 /o&nule, spuse 7o%a, pu in tul!urat de aceast apostro$are, nu spun c vin s cer laleaua do&nului )o4tel, spun c vin s o cer pe a &ea. 2 @ du&italeG 2 /a0 cea pe care a& plantat,o, pe care a& crescut,o eu singur. 2 =i !ine, du,te i caut,l pe do&nul )o4tel la (anul 9Le!da @l!:, descurc,te cu el. Ct despre &ine, cu& ca%ul &i se pare la $el de greu de #udecat ca i acela care a $ost de$erit rposatului rege Aolo&on i cu& n,a& preten ia de a $i att de "n elept pe ct a $ost el, & voi &ul u&i s,&i $ac raportul, s constat e4isten a lalelei negre i s ordonan e% su&a de o sut de &ii de $lorini pentru creatorul ei. @dio, copila &ea. 2 @(H /o&nule, do&nuleH Insist 7o%a.

2 Copila &ea, continu van A*stens, cu& eti drgu , tnr i cu& nu eti "nc pervertit cu totul, pri&ete s$atul &euC $ii prudent "n povestea asta, cci ave& un tri!unal i o "nc(isoare la Harle&0 &ai &ult, sunte& e4tre& de suscepti!ili "n ceea ce privete onoarea lalelelor. /u,te, copila &ea, du,te. /o&nul Isaac )o4tel, la (anul 9Le!da @l!:. Fi do&nul van A*stens, relundu,i $ru&oasa pan, continu raportul "ntrerupt. Capitolul ;;<I Un &e&!ru al societ ii (orticole. 7o%a, tul!urat, aproape ne!un de !ucurie i de tea& la ideea c a dat de ur&a lalelei negre, se "ndrept spre (anul 9Le!da @l!:, ur&at i acu& de !arcagiu, !iat voinic din Dri%a, "n stare s devore%e el singur %ece ca )o4tel. 8e dru& ea "i aduse la cunotin !arcagiului tot ce a$lase0 era (otrt s loveasc i el, dac s,ar $i iscat o !taie, nu&ai c, "n acest ca%, tre!uia neaprat s $ereasc laleaua. /ar a#uns la >rote,?ar.t, 7o%a se opri !rusc0 deodat un gnd "i $ulger prin &inteC 2 /u&ne%eul &euH Fopti ea, a& $cut o greeal enor&, l,a& pierdut poate pe Cornelius, laleaua i pe &ineH @& dat alar&aH Bu sunt dect o !iat $e&eie i aceti !r!a i se pot uni "&potriva &ea i atunci sunt pierdut. '(H =u pierdut, n,ar $i ni&ic, dar Cornelius, dar laleauaH 7&ase un &o&ent pe gnduri. 2 /ac & duc la acest )o4tel i nu,l cunosc, dac acest )o4tel nu e Iaco!, dac e un alt cultivator, care i el a i%!utit s cree%e laleaua neagr, sau dac laleaua &ea a $ost $urat de un altul dect cel pe care,l !nuiesc, sau a trecut "n alte &ini i nu recunosc o&ul, ci nu&ai laleaua, cu& s dovedesc c e laleaua &eaG 9Aau c(iar dac 1 s %ice& 1 "l recunosc pe acest )o4tel ca $iind $alsul Iaco!, cine tie ce se va "nt&plaG 3n ti&p ce noi ne vo& certa, laleaua va &uriH '(H A$nt $ecioar, lu&inea%,&H = vor!a de soarta &ea, e vor!a de !ietul de inut care poate "i d su$letul "n acest &o&ent.: /up ce,i ter&in rugciunea, 7o%a atept pioas inspira ia pe care o cerea cerului. 3n acest ti&p, dinspre >rote,?ar.t se au%ea vlv &are. 'a&enii alergau, uile se desc(ideau, nu&ai 7o%a r&nea indi$erent la toat aceast agita ie. 2 -re!uie s & "ntorc la preedinte, &ur&ur ea. 2 A ne "ntoarce&, spuse !arcagiul. ' luar pe strdu a 8aille, care "i duse drept la locuin a do&nului van A*stens0 aci "l gsir c%nindu,se s scrie ct &ai $ru&os, cu o pan din cele &ai !une, raportul "nceput. 8este tot pe unde trecea, 7o%a nu au%ea vor!indu,se dect despre laleaua neagr i despre pre&iul de o sut de &ii de $lorini0 aadar vestea se rspndise "n ora. 7o%a i%!uti cu greu s intre din nou la do&nul van A*stens, care, ca i pri&a oar, se si& i e&o ionat la au%ul cuvntului &agicC laleaua neagr. Cnd o recunoscu "ns pe 7o%a, pe care o socotea o ne!un, sau c(iar &ai ru, "l cuprinse &nia i vru s,o dea a$ar. /ar 7o%a "i "&preun &inile i,i spuse cu un accent de pro$und sinceritate, care &erge la ini&C 2 /o&nule, "n nu&ele ceruluiH Bu & alunga i, di&potriv, asculta i ce vreau s v spun i dac nu & ve i putea a#uta s &i se $ac dreptate, cel pu in s nu ave i a v reproa "ntr,o %i "n $a a lui /u&ne%eu c a i $ost co&plice la o $apt rea. <an A*stens "ncepuse s !at din picioare de ner!dare0 era a doua oar c 7o%a "l deran#a "n cursul unei redactri, "n care lsa s ptrund ceva din orgoliul su de pri&ar i de preedinte al Aociet ii (orticole. 2 /ar raportul &euH Atrig el, raportul &eu asupra lalelei negreH 2 /o&nule. 2 Continu 7o%a cu $irescul nevinov iei i al drept ii.

2 /o&nule, raportul du&neavoastr asupra lalelei negre va $i !a%at, dac nu & asculta i, pe ac iuni cri&inale, sau pe neadevruri. < i&plor, do&nule, tri&ite i s $ie adus aici, "naintea &ea i a du&neavoastr, acest do&n )o4tel, care sus in eu c e do&nul Iaco! i #ur pe /u&ne%eu s,i las proprietatea asupra lalelei dac nu voi recunoate $loarea i pe proprietarul ei. 2 8e dracuH Dru&oas propunereH Apuse van A*stens. 2 Ce vre i s spune iG 2 -e "ntre! ce va dovedi $aptul c "i vei recunoateG 2 /ar, "n s$rit, spuse 7o%a desperat, sunte i un o& cinstit, do&nule. =i !ine i dac ve i acorda pre&iul unui o& pentru o oper pe care nu nu&ai c n,a creat,o el, dar a i $urat,oG 8oate c accentul 7o%ei a strnit o anu&it convingere "n ini&a lui van A*stens, cci "i rspunse !ietei $ete cu ceva &ai &ult !lnde e, cnd din strad se au%i un %go&ot puternic, care prea s $ie acelai pe care 7o%a "l au%ise &ai "nainte la >rote,?ar.t, dar cruia nu,i dduse nici o aten ie, neavnd puterea de a o tre%i din ruga,i $ier!inte. @cla&a ii %go&otoase %guduir casa. /o&nul van A*stens ascult aceste acla&a ii pe care 7o%a la "nceput nici nu le !gase "n sea& i care acu& nu erau pentru ea dect un %go&ot o!inuit. 2 Ce,i astaG Atrig pri&arul, ce se audeG = posi!il oare, a& au%it eu !ineG Fi se repe%i spre antica&er, $r s se &ai preocupe de 7o%a, pe care o ls "n ca!inetul su. @!ia a#uns "n antica&er, do&nul van A*stens scoase un strigt de ui&ire v%nd spectacolul de pe scara plin de lu&e pn "n vesti!ul. Un tnr "&!rcat si&plu, cu o (ain de cati$ea liliac(ie, !rodat cu $ir de argint, urca "nso it, sau &ai degra! ur&at de &ul i&e, treptele de piatr, strlucitoare i al!e de cur enie, cu un pas rar i sigur. 3n ur&a lui &ergeau doi o$i eri, unul de &arin, altul de cavalerie. <an A*stens, $cndu,i loc printre servitorii speria i, veni s se "ncline, aproape s se prosterne "n $a a noului sosit, cau%a ru&orii ce se au%ise pn sus. 2 ?onseniore, strig el, &onseniore. @lte a <oastr la &ineH 'noare ce va lu&ina "n veci u&ila &ea casH 2 /rag do&nule van A*stens, spuse +il(el& de 'rania, cu o senintate care "i "nlocuia sursul, sunt un adevrat olande%. 3&i place apa, !erea i $lorile, uneori c(iar i acea !rn% al crei gust "l aprecia% att $rance%ii. /intre $lori, pre$er, !ine"n eles, lalelele. La Le*da a& au%it spunndu,se c oraul Harle& posed "n s$rit laleaua neagr i dup ce &,a& asigurat c acest lucru e adevrat, dei de necre%ut, a& venit s cer in$or&a ii preedintelui Aociet ii de (orticultur. 2 '(H ?onseniore, &onseniore, spuse van A*stens "ncntat, ce glorie pentru Aocietate, dac lucrrile ei o interesea% pe @lte a <oastr. 2 Dloarea se a$l aiciG 3ntre! prin ul care, $r "ndoial, "ncepuse s se ciasc de,a $i vor!it prea &ult. 2 <ai, &onseniore, nu, nu o a& aici. 2 Fi unde eG 2 La proprietarul ei. 2 Cine e acest proprietarG 2 Un o& de trea! cultivator de lalele din /ordrec(t. 2 /in /ordrec(tG 2 /a. 2 Fi cu& "l c(ea&G

2 )o4tel. 2 Unde locuieteG 2 La 9Le!da @l!:0 tri&it s,l c(e&e i dac, "ntre ti&p @lte a <oastr vrea s,&i $ac cinstea de a intra "n salon, )o4tel tiind c sunte i aici, se va gr!i s aduc laleaua. 2 )ine, c(ea&,l. 2 Bu&aidect, @lte , darL 2 Ce esteG 2 '(H Bi&ic i&portant, &onseniore. 2 -otul are i&portan "n lu&ea asta, do&nule van A*stens. 2 =i !ine, &onseniore, s,a ivit o "ncurctur. 2 CareG 2 @ceast lalea a i "nceput s $ie revendicat de u%urpatori. = adevrat c valorea% o sut de &ii de $lorini. 2 3ntr,adevrG 2 /a, &onseniore, de u%urpatori, de $alsi$icatori. 2 @sta e o cri&, do&nule van A*stens. 2 /a, @lte . 2 Fi ai pro!ele cri&eiG 2 Bu, &onseniore, vinovataL 2 <inovata, do&nuleL 2 <reau s %ic, cea care recla& laleaua, &onseniore, e aici, "n ca&era de alturi. 2 =i, ce prere ai, do&nule van A*stensG 2 Cred, &onseniore, c &ira#ul celor o sut de &ii de $lorini a tentat,o. 2 Fi revendic laleauaG 2 /a, &onseniore. 2 Fi ce pro!e aduce "n spri#inul a$ir&a iilor eiG 2 -oc&ai ur&a s,o interog(e% cnd a intrat @lte a <oastr. 2 A,o ascult&, do&nule van A*stens, s,o ascult&0 sunt pri&ul &agistrat al rii, voi asculta pricina i voi $ace dreptate. 2 Iat c l,a& gsit pe regele Aolo&on, spuse van A*stens, "nclinn,du,se i artnd prin ului dru&ul. @cesta era gata s,o ia "naintea celui ce,l conducea, cnd, oprindu,se !rusc, spuseC 2 -reci du&neata "nainte i adresea%,&i,te cu 9do&nule:. Intrar "n ca!inet. 7o%a se a$la tot "n acelai loc, spri#init de $ereastr, privind prin gea& "n grdin. 2 @(H @(H ' $ri%on, spuse prin ul, o!servnd !oneta i $ustele roii ale 7o%ei. @u%ind %go&ot, 7o%a se "ntoarse, dar a!ia "l v%u pe prin , care se ae% "n col ul cel &ai "ntunecat al ca&erei. -oat aten ia ei, se "n elege, era concentrat asupra i&portantului personagiu care se nu&ea van A*stens i nu asupra &odestului strin care,l ur&a pe stpnul casei i al crui nu&e pro!a!il n,avea nici o "nse&ntate. Atrinul lu o carte din !i!liotec i,i $cu se&n lui van A*stens s "nceap interogatoriul. /nd curs invita iei tnrului "n costu& violet, van A*stens ae%ndu,se la rndul lui, "ntre! $oarte $ericit i &ndru de sarcina ce i se "ncredin aseC 2 Data &ea, "&i $gduieti s spui adevrul, nu&ai adevrul despre laleaua aceastaG 2 < $gduiesc. 2 =i !ine, vor!ete deci $a de do&nul0 do&nul este &e&!ru al Aociet ii (orticole.

2 /o&nule, spuse 7o%a, ce a &ai putea aduga la cele ce v,a& spus pn acu&G 2 @tunciG 2 @tunci a& s repet rug&intea ce v,a& $cut. 2 Ce anu&eG 2 A,l aduce i aici pe do&nul )o4tel cu laleaua lui0 dac n,o recunosc ca $iind a &ea, voi spune cinstit0 dar dac o recunosc, a& s,o cer. C(iar de,ar tre!ui s & duc "naintea @lte ei Aale, prin ul stadt(older, cu dove%i "n &ini. 2 @i deci dove%i, $ru&oas copilG 2 /u&ne%eu care tie c a& dreptate & va a#uta s le gsesc. <an A*stens sc(i&! o privire cu prin ul care, de la pri&ele cuvinte ale 7o%ei, "ncerca s, i a&inteasc "n ce "&pre#urri a &ai au%it aceast voce dulce, care i se prea oarecu& cunoscut. Un o$i er plec s,l caute pe )o4tel. <an A*stens continu interogatoriul. 2 Fi pe ce, spuse el, " i !a%e%i a$ir&a ia c eti proprietara lalelei negreG 2 8e un lucru $oarte si&plu0 eu a& plantat,o i a& cultivato "n propria &ea ca&er. 2 3n ca&era du&italeGH Fi unde e ca&era du&italeG 2 La Loevestein. 2 =ti din LoevesteinG 2 Aunt $iica te&nicerului de la $ortrea . 8rin ul $cu un gest uor care "nse&naC 9@(H @sta e, acu& "&i a&intesc.: Fi pre$cndu,se "n continuare c citete, o privi pe 7o%a cu i &ai &ult aten ie. 2 Fi " i plac $lorileG Continu van A*stens. 2 /a, do&nule. 2 @tunci, eti o $lorreas priceputG 7o%a ovi o clip, apoi, cu o voce "n care se si& ea c,i pune tot su$letul, spuseC 2 /o&nilor, vor!esc unor oa&eni de onoareG @ccentul era att de sincer, "nct van A*stens i prin ul rspunser a&ndoi "n acelai ti&p cu o &icare a$ir&ativ din cap. 2 =i !ine, nuH =u nu sunt o $lorreas priceput, nuH Bu sunt dect o !iat $at din popor, o !iat ranc din Dri%a, care, nu sunt nici trei luni de atunci, nu tia nici &car s scrie i s citeasc. BuH Bu singur a& i%!utit s o! in laleaua neagr. 2 /ar cine atunciG 2 Un de inut nenorocit din Loevestein. 2 Un de inut din LoevesteinG 3ntre! prin ul. La sunetul acestei voci $u rndul 7o%ei s tresar. 2 /eci un de inut politic, ur& prin ul, cci la Loevestein nu sunt dect de inu i politici. Fi "ncepu din nou s citeasc, sau cel pu in se pre$cu din nou c citete. 2 /a, opti 7o%a tre&urnd, da, un de inut politic. <an A*stens pli au%ind rostindu,se o ast$el de &rturisire "n $a a unui ase&enea &artor. 2 Continua i, spuse rece +il(el& preedintelui Aociet ii (orticole. 2 '(H /o&nule, spuse 7o%a, adresndu,se celui pe care,l credea adevratul ei #udector, tiu c asupra &ea va cdea o grav "nvinuire. 2 3ntr,adevr, rosti van A*stens, de inu ii politici tre!uie s $ie co&plet i%ola i la Loevestein. 2 <ai, do&nuleH 2 Fi din cele ce spui, s,ar prea c ai pro$itat de calitatea du&itaile de $iic de te&nicer i ai co&unicat cu un de inut pentru a cultiva $loriG

2 /a, do&nule, opti 7o%a pierdut0 da, sunt silit s &rturisesc, "l vedea& "n $iecare %i. 2 Diin nenorocitH Atrig do&nul van A*stens. 8rin ul "nl capul i o!serv groa%a 7o%ei ca i paloarea preedintelui. 2 @sta. 2 Apuse el cu vocea lui clar i inten ionat accentuat. 2 @sta nu privete pe &e&!rii Aociet ii (orticole0 ei au de #udecat cui apar ine laleaua neagr i nu delictele politice. Continu, $eti o, continu. <an A*stens &ul u&i "n nu&ele lalelelor, printr,o privire elocvent noului &e&!ru al Aociet ii (orticole. 7o%a, linitit de "ncura#are, povesti tot ce s,a "nt&plat "n ulti&ele trei luni, tot ce a $cut, tot ce a su$erit. @ povestit de aspri&ea lui >r*p(us, de $elul cu& a $ost distrus pri&ul &ugur, de durerea destinului, de precau iunile luate pentru ca cel de,al doilea &ugur s se de%volte !ine, de r!darea de inutului, de c(inurile din ti&pul despr irii0 povesti c de inutul a "ncercat s &oar de $oa&e pentru c nu &ai putea pri&i veti despre laleaua lui, ca i !ucuria pe care a si& it,o cnd s,au "&pcat, "n s$rit, despre de%nde#dea a&ndorura cnd au v%ut c laleaua care "n$lorise a!ia de o or le,a $ost $urat. -oate acestea au $ost spuse cu un accent de sinceritate care nu,l &ic totui pe prin , "n aparen cel pu in, dar care nu "ntr%ie s,i $ac e$ectul asupra do&nului van A*stens. 2 /ar, spuse prin ul, e &ult de cnd "l cunoti pe de inutG 7o%a desc(ise oc(ii si &ari i,l privi pe necunoscut, care se adnci i &ai &ult "n u&!r, vrnd parc s ocoleasc aceast privire. 2 /e ce & "ntre!a i, do&nuleG 3ntre! 7o%a la rndul ei. 2 8entru c nu sunt dect patru luni de cnd te&nicerul >r*p(us i $iica sa se a$l la Loevestein. 2 = adevrat, do&nule. 2 /ac nu cu&va ai cerut &utarea tatlui du&itale pentru a ur&a pe un de inut care $usese transportat de la Haga la LoevesteinL 2 /o&nuleL Dcu 7o%a roind. 2 Apune tot, o "nde&n prin ul. 2 ?rturisesc, l,a& cunoscut pe de inut la Haga. 2 Dericit de inutH Apuse +il(el& sur%nd. 3n acest &o&ent intr o$i erul care $usese tri&is dup )o4tel i,l anun pe prin c cel c(e&at se a$l aici, "&preun cu laleaua. Capitolul ;;<II @l treilea &ugur. @!ia $u anun at sosirea lui )o4tel, c acesta i intr "n salonul do&nului van A*stens, ur&at de doi oa&eni purtnd "ntr,o lad pre ioasa povar, pe care o depuser pe o &as. 8rin ul, prevenit, prsi ca!inetul, trecu "n salon, ad&ir laleaua i se "ntoarse "n tcere s, i reia locul "n col ul "ntunecat, unde el singur "i ae%ase $otoliul. 7o%a, cu ini&a %vcnindu,i, palid de spai&, atepta s $ie invitat la rndul ei s,o vad. /eodat au%i vocea lui )o4tel. 2 =l eH Atrig ea. 8rin ul "i $cu se&n s se duc s priveasc prin ua "ntredesc(is "n salon. 2 = laleaua &ea, strig 7o%a, e ea, o recunosc. ', !ietul &eu CorneliusH Fi i%!ucni "n plns. 8rin ul se ridic, se duse pn la u, unde r&ase o clip "n lu&in. 'c(ii 7o%ei se oprir asupra lui. ?ai &ult ca niciodat era sigur c nu,l vedea pentru pri&a oar pe acest strin.

2 /o&nule )o4tel, spuse prin ul, veni i aici. )o4tel veni aproape "n $ug i se gsi $a "n $a cu +il(el& de 'rania. 2 @lte a AaH Atrig el dndu,se "napoi. 2 @lte a AaH 7epet 7o%a %pcit cu totul. La aceast e4cla&a ie pornit din stnga sa, )o4tel se "ntoarse i o %ri pe 7o%a. <%nd,o, tot corpul invidiosului se scutur de parc ar $i venit "n atingere cu o pil <olta. 2 @(H Fopti prin ul, vor!indu,i sie "nsui, e tul!urat. /ar )o4tel reui s se stpneasc printr,un puternic e$ort i "i reveni i&ediat. 2 /o&nule )o4tel, spuse +il(el&, se pare c ai gsit secretul lalelei negreG 2 /a, &onseniore, rspunse )o4tel cu o voce prin care &ai r%!tea "nc pu in din tul!urarea de adineauri. = drept c aceast tul!urare putea $i provocat i de e&o ia pe care cultivatorul de lalele a si& it,o recunoscndu,l pe +il(el&. 2 /ar, relu prin ul, iat o tnr $at care pretinde c l,a gsit i ea. )o4tel surse dispre uitor i ridic din u&eri. +il(el& "i ur&rea toate &icrile cu un interes i o curio%itate de&ne de luat "n sea&. 2 @adar, n,o cunoate i pe aceast tnr $atG 3l "ntre! prin ul. 2 Bu, &onseniore. 2 Fi tu, tnr $at, "l cunoti pe do&nul )o4telG 2 Bu, nu,l cunosc pe do&nul )o4tel, "l cunosc pe do&nul Iaco!. 2 Ce vrei s spuiG 2 <reau s spun c la Loevestein, cel care se nu&ete acu& Isaac )o4tel se ddea drept do&nul Iaco!. 2 Ce spune i de asta, do&nule )o4telG 2 Apun c aceast $at &inte, &onseniore. 2 Begi c ai $ost vreodat la LoevesteinG )o4tel ovi. Cu privirea $i4 i scruttoare, prin ul "l "&piedic s &int. 2 Bu pot s neg c a& $ost la Loevestein, &onseniore, dar neg c a& $urat laleaua. 2 ?i,ai $urat,o i "nc din ca&era &eaH Atrig 7o%a indignat. 2 Beg. 2 @scult, negi c &,ai ur&rit "n grdin, "n %iua "n care "&i pregtea& stratul unde tre!uia s "ngrop &ugureleG Begi c &,ai ur&rit "n grdin "n %iua cnd &,a& pre$cut c,l plante%G Begi c "ndat dup ieirea &ea "n seara aceea, te,ai repe%it spre locul unde sperai s gseti &ugurele, c ai scor&onit p&ntul cu &inile, dar "n %adar, slav /o&nuluiH Cci nu era dect o viclenie de a &ea pentru a, i veri$ica inten iileG Apune, negi toate asteaG )o4tel nu gsi de cuviin s rspund la aceste &ultiple "ntre!ri. /ar, "ntorcndu,se ctre prin spuseC 2 Aunt dou%eci de ani, &onseniore, de cnd cultiv lalele la /ordrec(t, a& ctigat c(iar o oarecare reputa ie "n aceast art0 unul din (i!ri%ii &ei poart "n catalog un nu&e ilustru. L,a& dedicat regelui 8ortugaliei. @cu& iat adevrulC aceast tnr $at tia c a& creat laleaua neagr i "n "n elegere cu iu!itul ei, "nc(is "n $ortrea a Loevestein, "ncearc s & ruine%e, "nsuindu,i pre&iul de o sut de &ii de $lorini pe care sper c "l voi ctiga, &ul u&it drept ii pe care o ve i $ace du&neavoastr. 2 @(H Atrig 7o%a indignat la cul&e. 2 LiniteH Apuse prin ul. @poi, "ntorcndu,se spre )o4telC 2 Fi cine e de inutul care spui c e iu!itul acestei tinere $eteG

7o%a era gata s leine, cci prin ul "l pre%entase pe Cornelius ca pe un &are vinovat. Bi&ic nu,i putea $i &ai agrea!il lui )o4tel dect aceast "ntre!are. 2 @cest de inut, &onseniore, e un o& al crui nu&e va dovedi @lte ei <oastre ct "ncredere se poate avea "n cinstea lui. @cest pri%onier e un cri&inal de stat, conda&nat o dat la &oarte. 2 Fi care se nu&eteG 7o%a "i ascunse capul "ntre &ini cu un gest care,i trda de%nde#,dea. 2 Care se nu&ete Cornelius van )aerle, spuse )o4tel i este $inul ticlosului Corneille de +itt. 8rin ul tresri. /in privirea sa cal& ni o $lacr, apoi o rceal ca de &oarte cuprinse din nou $a a sa neclintit. Ae apropie de 7o%a i,i $cu se&n cu degetul s ia &inile de pe $a . 7o%a ascult, dar parc $r s vad, ca o $e&eie supus unei puteri &agnetice. 2 8entru a ur&a deci pe acest o&, ai venit la Le*da s,&i ceri &utarea tatlui tuG 7o%a plec $a a i se pr!ui %dro!it, optindC 2 /a, &onseniore. 2 Continu, se adres prin ul lui )o4tel. 2 Bu &ai a& ni&ic de adugat. @lte a <oastr tie tot. @cu&, iat ce nu voia& s spun, ca s n,o $ac pe aceast $at s roeasc de ingratitudinea ei. @& venit la Loevestein pentru c & c(e&au acolo a$aceri0 l,a& cunoscut pe !trnul >r*p(us, &,a& "ndrgostit de $iica lui, a& cerut,o "n cstorie i cu& nu era& !ogat, dar i&prudent, i,a& "&prtit nde#dea &ea c voi "ncasa o sut de &ii de $lorini0 pentru a #usti$ica aceast speran , i,a& artat laleaua neagr. @tunci, $iindc iu!itul ei se ocupase la /ordrec(t de cultivarea lalelelor cu scopul de a trece neo!servate co&ploturile pe care le ur%ea, s,au gndit s & piard. 3n a#unul %ilei cnd laleaua ur&a s "n$loreasc, &i,a $ost $urat de aceast tnr $at i dus "n ca&era ei, de unde a& avut $ericirea s,o iau "napoi "n &o&entul "n care avea "ndr%neala s tri&it un &esager pentru a $ace cunoscut do&nilor de la Aocietatea de (orticultur c o! inuse &area lalea neagr0 dar ea nu i,a pierdut cu&ptul. Dr "ndoial c "n ti&pul celor cteva ore ct o pstrat,o "n ca&era ei, a artat,o unor persoane pe care le va c(e&a ca &artori. /ar din $ericire, &onseniore, acu& sunte i prevenit "&potriva acestei intrigante i a &artorilor ei. 2 '(, /u&ne%eul &euH /u&ne%eul &euH In$a&ulH >e&u 7o%a "necn,du,se "n lacri&i i aruncndu,se la picioarele prin ului, cruia "i era &il de !iata $at, att de c(inuit su$letete, dei o credea vinovat. 2 @i $cut ru, tnr $at, c l,ai ascultat pe iu!itul tu. <a $i pe,depsit pentru c te,a s$tuit s procede%i aa. =ti att de tnr i pari att de cinstit, "nct vreau s cred c rul vine de la el i nu de la tine. 2 ?onsenioreH ?onsenioreH Atrig 7o%a, Cornelius nu e vinovat. +il(el& $cu o &icare. 2 Bu e vinovat de a te $i s$tuit. @sta vrei s spui, nu,i aaG 2 <reau s spun, &onseniore, c nu este &ai vinovat de a doua cri& ce i se atri!uie dect este de pri&a. 2 /e pri&a i tii care a $ost aceast cri&G Ftii de ce a $ost el acu%at i dovedit vinovatG /e a $i ascuns, "n calitate de co&plice al lui Corneille de +itt, coresponden a pri&ului &inistru cu &arc(i%ul de Louvois. 2 =i !ine, &onseniore, el nu tia c e de intorul acestei coresponden e0 o ignora "n "ntregi&e. /u&ne%eu &i,e &artor, &i,ar $i spus,o. 'are acest su$let no!il ar putea s ai! un secret $a de &ineG Bu, nu, &onseniore, o repet, c(iar dac "&i atrag &nia du&neavoastr,

Cornelius nu e &ai vinovat de pri&a cri& ca de a doua i de a doua ca de pri&a. '(H /ac l,a i cunoate pe Cornelius al &eu, &onsenioreL 2 Un de +ittH Atrig )o4tel. ?onseniorul "l cunoate $oarte !ine, pentru c i,a druit o dat via a. 2 Linite, spuse prin ul. 8ro!le&ele de stat, a& &ai spus,o, nu sunt de resortul Aociet ii (orticole din Harle&. @poi, "ncruntnd sprnceneleC 2 Ct despre lalea, $i i linitit, do&nule )o4tel, adug el, se va $ace dreptate. )o4tel salut, cu ini&a plin de !ucurie i pri&i $elicitrile preedintelui. 2 -u, tnr $at, continu +il(el& de 'rania, ai $ost pe punctul de a $ace o cri&, nu te voi pedepsi, dar adevratul vinovat va plti pentru a&ndoi. Un o& de rangul su poate s co&plote%e, c(iar s trde%eL /ar nu s $ure. 2 A $ureH Atrig 7o%a, s $ureH =l, Cornelius. '(H ?onseniore, lua i sea&a, el ar &uri dac ar au%i vor!ele du&neavoastr. /ac a $ost un $urt, &onseniore, o #ur, o&ul acesta l,a co&is. 2 /ovedete,o, spuse rece )o4tel. 2 =i !ine, da, cu a#utorul lui /u&ne%eu o voi dovedi, spuse 7o%a cu energie. @poi "ntorcndu,se spre )o4telC 2 Laleaua era a du&italeG 2 /a. 2 C i &uguri aveaG )o4tel ovi o clip, dar "n elese c $ata n,ar $i pus aceast "ntre!are dac ar $i e4istat nu&ai doi &uguri. 2 -rei, %ise el. 2 Unde sunt aceti &uguriG 3ntre! 7o%a. 2 Unde suntGL Unul a $ost distrus, cellalt a dat laleaua neagrL 2 Fi al treileaG 2 @l treileaG 2 @l treilea, unde,iG 2 @l treilea e la &ine, spuse )o4tel $oarte tul!urat. 2 La du&neata, unde, la Loevestein sau la /ordrec(tG 2 La /ordrec(t, spuse )o4tel. 2 ?in iH Atrig 7o%a. ?onseniore, adug ea, "ntorcndu,se ctre prin , adevrata poveste a acestor trei &uguri a& s v,o spun eu. 8ri&ul a $ost strivit de tatl &eu "n ca&era de inutului i acest o& o tie prea !ine, cci voia s i,l "nsueasc0 v%ndu,i speran a spul!erat, a $ost pe punctul de a se certa cu tatl &eu, pe care "l socotea vinovat. @l doilea, "ngri#it de &ine, a dat laleaua neagr, iar al treilea, ulti&ul. 2 -nra $at "l scoase de la piept. 2 @l treilea, iat,l, "n aceeai (rtie "n care a $ost "nvelit "&preun cu ceilal i doi, atunci cnd, "n &o&entul urcrii pe ea$od, Cornelius van )aerle &i i,a dat pe to i trei. 8o$ti&, &onseniore, po$ti&. Fi 7o%a, despac(etnd &ugurele, "l "ntinse prin ului, care "l lu "n &ini i "l e4a&in. 2 /ar, &onseniore, aceast $at a putut s &i,l $ure aa cu& &i,a $urat i laleaua, !l!i )o4tel, "nspi&ntat de &odul atent "n care prin ul e4a&ina &ugurele i &ai ales de cel "n care 7o%a citea nite rnduri scrise pe (rtia r&as "n &inile ei. /eodat, oc(ii $etei se aprinser, ea reciti cu rsu$larea tiat (rtia aceea &isterioas i sco nd un strigt, o "ntinse prin ului, spunndC

2 '(H Citi i, &onseniore, "n nu&ele cerului, citi iH +il(el& trecu cel de,al treilea &ugur preedintelui, lu (rtia i citi. @!ia "i arunc oc(ii pe $oaie c se cltin, &na "ncepu s,i tre&ure, gata parc s lase s,i scape (rtia, iar "n oc(ii si se ivi o e4presie de groa%nic durere i &il. @ceast $oaie pe care i,o "n&nase 7o%a era pagina din !i!lie tri&is de Corneille de +itt la /ordrec(t prin Crae.e, &esagerul $ratelui su Ioan, ca s,l roage pe Cornelius s ard coresponden a pri&ului &inistru cu Louvois. 7ug&intea sa, ne a&inti&, era conceput "n aceti ter&eniC 9/rag $ine, @rde depo%itul pe care i l,a& "ncredin at, arde,l $r s,l desc(i%i, ca s, i r&n ie "nsu i necunoscut con inutul lui. Aecretele de $elul aceluia pe care,l ascunde ucide pe de intor. @rde,i i ast$el "i vei $i salvat pe Ioan i pe Corneille. @dio i pstrea%,&i a&intirea. Corneille de +itt: 20 august, 1672. @ceast scrisoare era deopotriv dovada nevinov iei lui van )aerle i titlul su de proprietate asupra &ugurilor lalelei. 7o%a i prin ul sc(i&!ar o singur privire. Cea a 7o%ei voia s spunC 9@cu& vede i i du&neavoastrH: Cea a prin ului "nse&naC 9Dii linitit i ateaptH: +il(el& de 'rania "i terse o pictur de sudoare rece care i se prelingea de pe $runte pe o!ra%. =l "ndoi "ncet (rtia, lsndu,i privirea s se adnceasc "&preun cu gndurile "n prpastia aceea nes$rit i $r de scpare ce se nu&ete cin i ruine pentru greelile din trecut. @poi, ridicnd capul cu greutateC 2 /u,te, do&nule )o4tel, spuse el, se va $ace dreptate, a& $gduit. @poi ctre preedinteC 2 /u&neata, dragul &eu do&n van A*stens, adug el, ine,o aici pe tnra $at i laleaua. @dioH -oat lu&ea se "nclin i prin ul iei, cu $a a plecat, "ntovrit de acla&a iile poporului. )o4tel se "ntoarse la 9Le!da @l!:, destul de tul!urat. Hrtia aceea, pe care +il(el& o pri&ise din &inile 7o%ei, pe care o citise, o "&pturise i o pusese "n !u%unar cu atta gri#, aceast (rtie "l nelinitea. 7o%a se apropie de lalea i srutndu,i cu pioenie $run%a, se destinui lui /u&ne%eu, optindC 2 /u&ne%eul &euH ?car tu tiai "n ce scop &,a "nv at !unul &eu Cornelius s citescH /a, /u&ne%eu tia, pentru c el e acela care pedepsete i rspltete pe oa&eni dup &eritele lor. Capitolul ;;<III Cntecul $lorilor. 3n ti&p ce aveau loc eveni&entele povestite, &ai "nainte, nenorocitul van )aerle, uitat "n ca&era sa din $ortrea a Loevestein, su$erea din cau%a lui >r*p(us toate &i%eriile pe care le poate "ndura un de inut de la un te&nicer (otrt s #oace rolul clului. >r*p(us, nepri&ind nici o veste de la 7o%a, nici de la Iaco!, se convinse c toate nenorocirile sale sunt opera diavolului i c doctorul Cornelius van )aerle e tri&isul lui pe p&nt. Ca ur&are, "ntr,o !un di&inea , asta se "nt&pla "n a treia %i de la dispari ia lui Iaco! i a 7o%ei, el urc "n ca&era lui Cornelius &ai $urios ca de o!icei. Cornelius, cu a&!ele coate spri#inite de $ereastr, cu $a a prins "n &ini, cu privirea pierdut "n ori%ontul ce os pe care &orile din /ordrec(t "l !teau cu aripile lor, aspira cu nesa aerul, pentru a,i "n!ui lacri&ile i a,i stpni gndurile. =l plnui s,i scrie 7o%ei. /ar unde era 7o%aG Ae gndi apoi s scrie la Haga pentru a pre"nt&pina eventualele $urtuni pe care >r*p(us, $r "ndoial, va "ncerca s le a!at asupra

capului su, denun ndu,i. /ar cu ce s scrieG >r*p(us "i luase creioanele i (rtia. /e alt$el, c(iar de ar $i avut i una i alta, $r "ndoial c nu >r*p(us s,ar $i ostenit s,i trans&it scrisoarea. @poi lui Cornelius "i trecur prin &inte toate &icile viclenii $olosite de de inu i. =l plnui c(iar i o evadare, lucru la care nu se gndise atta ti&p ct avusese prile#ul s,o vad pe 7o%a "n $iecare %i. /ar pe &sur ce se gndea &ai &ult, pe att evadarea i se prea &ai i&posi!il. 2 Cu& ar $i cu putin , "i spunea Cornelius, s gsesc un &i#loc de a $ugi din Loevestein, de unde a $ugit i do&nul >rotiusG Bu s,au luat toate &surile de cnd a evadat elG Derestrele sunt %!reliteH Uile sunt du!le sau c(iar tripleH Aolda ii din gard sunt de atunci de %ece ori &ai vigilen iH @poi, "n a$ar de $aptul c $erestrele sunt %!relite, c uile sunt du!le, c solda ii au devenit &ai vigilen i ca niciodat, nu a& un p%itor ce nu d gre niciodatG >r*p(us este un spion cu att &ai periculos cu ct este slu#it de oc(ii uriiH 3ntr,o !un %i, "&i va $ace vreo &rvie. Bu &ai a& r!dare de cnd a& pierdut !ucuria de a $i "&preun cu 7o%a i &ai ales de cnd a& pierdut lalelele. Dr "ndoial c &ai curnd sau &ai tr%iu >r*p(us & va ataca, $ie lovind "n a&orul &eu propriu, $ie !tndu,i #oc de dragostea &ea, $ie atentnd direct la persoana &ea. /e cnd a& $ost "nc(is, si&t "n &ine o putere ciudat, nestpnit, gata s i%!ucneasc. ? &nnc stranic pal&ele, a& o po$t gro%av de !taie, o sete ne"n eleas de a trage pu&ni. ' s sar la !trnul ticlos, o s,i pun &inile "n gt i o s,l sugru&H 3nc(ipuindu,i acest ulti& &o&ent, Cornelius se opri o clip, cu !u%ele contractate, cu privirea $i4. 3ntorcea pe toate $e ele "n cugetul su un gnd care,i surdea. 2 =i i dup ce "l voi sugru&a pe >r*p(us, "i continu Cornelius ideea, de ce nu i,a lua c(eileG /e ce s nu co!or scara ca i cu& a $i "&plinit cea &ai virtuoas $aptG /e ce s nu & duc s,o caut pe 7o%a "n ca&era eiG /e ce s nu,i e4plic $apta i apoi s sri&, "&preun, prin $ereastr, "n +a(alG /oar tiu s "not destul de !ine pentru doi. 7o%aH /oa&ne, acest >r*p(us e tatl ei i nu & va apro!a niciodat. /ar atunci ce s $ac i cu& s,o regsescG @ceste gnduri "l preocupau pe Cornelius, trei %ile dup "nt&plarea nenorocit ce a deter&inat,o pe 7o%a s $ug de la tatl ei, e4act "n &o&entul "n care l,a& descris cititorului, stnd cu a&!ele coate spri#inite de $ereastr. @a cu& a& &ai spus, >r*p(us intr toc&ai "n acea clip. =l inea "n &n un cio&ag enor&, oc(ii "i scprau de gnduri #osnice, un %&!et (ain "i crispa !u%ele, o cltinare a corpului "i trda relele inten ii i "ntreaga lui $iin tcut respira proasta dispo%i ie. '!osit, aa cu& a& v%ut, de e$ortul pe care,l $cea pentru a se stpni, e$ort de a crui necesitate se convinsese, Cornelius "l au%i pe >r*p(us intrnd, g(ici c este el, dar nici &car nu "ntoarse capul. Ftia c de data aceasta 7o%a nu va veni "n ur&a lui. Bi&ic nu e &ai neplcut pentru o&ul care $ier!e de &nie dect nepsarea aceluia care a provocat,o. Fi >r*p(us v%ndu,l pe Cornelius c nu sc(i ea% nici un gest, "ncerc s,i atrag aten ia printr,un puternicC 2 H&H H&H /ar Cornelius $redona printre din i cntecul $lorilor, cntec trist dar nespus de $ru&osC Boi sunte& $iicele $ocului tainic, @le $ocului care,n$ioar p&ntul, /ar i,ale aurorei ce,n rou se scald0

Boi sunte& $iicele apei. Fi,ale aerului cui! de lu&in, /ar &ai "nainte de toate, Diicele cerului sunte&L @cest cntec, a crui &elodie ti(nit i dulce "i accentua &elancolia trist, "l scoase din srite pe >r*p(us. =l lovi lespedea cu !ta, strigndC 2 =i, do&nule cntre , nu & au%iG Cornelius se "ntoarse. 2 )un %iua, spuse el. Fi "i relu cntecul. Iu!indu,ne, oa&enii via a ne cur&, Boi sunte& legate de p&nt printr,un $ir. Fi $irul acesta e c(iar via a noastr0 /ar !ra ele noastre se,nal "n sus, tot &ai sus, ctre cer. 2 @(, vr#itor !leste&atH ?i se pare c " i !a i #oc de &ineH Atrig >r*p(us. Cornelius continuC Cci cerul ne este "ntiul printe, =l su$letul (ar ni l,a dat Fi tot ctre cer %!oar su$letul nostru, @dic al nostru par$u&. >r*p(us se apropie de pri%onierC 2 /ar nu ve%i c a& la "nde&n &i#locul potrivit pentru a te cu&in i i a te o!liga s,&i &rturiseti cri&ele pe care le,ai svritG 2 @i "nne!unit oare, dragul &eu do&n >r*p(usG 3ntre! Cornelius, "ntorcndu,se. Fi "n ti&p ce spunea aceste cuvinte, v%u o!ra%ul desco&pus, oc(ii strlucitori, gura spu&egnd a !trnului pa%nic. 2 /race, sunte& &ai &ult dect ne!un0 sunte& $urios, pe ct se pareH >r*p(us "ncepu s "nvrteasc !ta a&enin tor. /ar van )aerle nu se sperieC 2 <a s %ic, #upne >r*p(us, spuse el "ncrucindu,i !ra ele, se pare c & a&enin i. 2 =4act, te a&enin H Atrig te&nicerul. 2 Fi cu ceG 2 ?ai "nti, privete ce in "n &n. 2 Cred c e un cio&ag, spuse Cornelius linitit i c(iar un cio&ag gros0 dar presupun c nu cu el vrei s & a&enin i. 2 @(, aa cre%iH Fi de ce, & rogG 2 8entru c te&nicerul care lovete un de inut se e4pune la dou pedepseC pri&a, articolul I; al regula&entului din LoevesteinC 9-e&nicerul, inspectorul sau gardianul care va ridica &na asupra unui de inut politic va $i dat a$ar din slu#!:. 2 ?na, rosti >r*p(us, !eat de &nie0 dar cio&agul, despre cio&ag regula&entul nu vor!ete. 2 @ doua, continu Cornelius, nu e "nscris "n regula&ent, dar se gsete "n evang(elieC 9Cine scoate sa!ia, de sa!ie va pieri:. 9Cine lovete cu cio&agul, cu cio&agul va $i !tut:. >r*p(us, din ce "n ce &ai enervat de tonul cal& i sigur al lui Cornelius, "nvrti cio&agul0 dar "n &o&entul "n care "l "nl , Cornelius se repe%i asupra lui, i,l s&ulse din &ini i "l puse su! !ra .

>r*p(us urla de &nie. 2 ?ai "ncet, !trne, spuse Cornelius, nu risca s, i pier%i slu#!a. 2 @(H <r#itorule, a& s pun eu alt$el &na pe tine, &ugi >r*p(us. 2 Doarte !ineH 2 <e%i c n,a& ni&ic "n &nG 2 /a, vd i c(iar cu satis$ac ie. 2 Ftii c de o!icei di&inea a cnd urc scara nu vin cu &na goal. 2 /a, e adevrat, de o!icei "&i aduci cea &ai rea sup sau cea &ai nenorocit &ncare ce se poate "nc(ipui. /ar asta nu,i o pedeaps pentru &ine0 nu &nnc dect pine i pinea, cu ct i se pare ie &ai rea, cu att "&i pare &ie &ai !un. 2 Cu att " i pare ie &ai !unG 2 /a. 2 Fi cu& se e4plicG 2 '(, e $oarte si&pluH 2 Apune atunci. 2 Cu plcere. Ftiu c dndu,&i pine rea, cre%i c & $aci s su$r. 2 = adevrat c nu i,o dau ca s, i $iu pe plac, !andituleH 2 =i !ine, eu care sunt vr#itor, cu& tii i tu, pre$ac pinea ta rea "ntr,o pine &inunat, care & satis$ace &ai &ult dect pr#iturile i atunci a& o du!l plcereC &ai "nti aceea de a &nca dup gustul &eu i apoi aceea de a te "n$uria peste &sur. >r*p(us url de &nie. 2 @adar, &rturiseti c eti vr#itorG 2 Iu c suntH B,o spun $a de to i pentru c asta &,ar putea duce pe rug, ca pe >an$red* sau Ur!ain >randier, dar cnd nu sunte& dect noi doi, nu vd nici un &otiv s & ascund. 2 )ine, !ine, !ine, rspunse >r*p(us, dar dac un vr#itor $ace pine al! din pine neagr, vr#itorul nu &oare de $oa&e dac n,are pine de locG 2 Cu&G 7osti Cornelius. 2 /eci n,a& s, i &ai aduc pine de loc, s vede& ce i se va "nt&pla "n opt %ile. Cornelius pli. 2 Fi asta, continu >r*p(us, "ncepnd de a%i. 8entru c eti un vr#itor att de priceput, uite, sc(i&! "n pine &o!ilele din ca&er0 ct despre &ine, o s ctig %ilnic cei optspre%ece gologani ce &i se dau pentru (rana ta. 2 /ar e un asasinatH Kip Cornelius, cuprins de o sen%a ie de groa%, uor de "n eles, strnit de aceast ori!il &oarte. 2 /e ceG Continu >r*p(us, !tndu,i #oc de el. /ac eti vr#itor, vei tri oricu&. Cornelius "i relu aerul vesel i, ridicnd din u&eri, %iseC 2 'are nu &,ai v%ut ade&enind aici poru&!eiG 2 FiG Apuse >r*p(us. 2 FiG 8oru&!eii sunt o $riptur !un. 2 Fi $ocG Apuse >r*p(us. 2 DocH /ar tii !ine c a& $cut un pact cu diavolul. Cre%i c diavolul o s & lase $r $oc, cnd $ocul e ele&entul luiG 2 Un o&, orict de ro!ust ar $i, nu poate tri &ncnd doar cte un poru&!el "n $iecare %i. A,au $cut i pariuri pe te&a asta, iar cei care au sus inut c se poate au pierdut. 2 )ine, spuse Cornelius, dar cnd o s & plictisesc de poru&!ei, a& s aduc aici petii din +a(al i ?eusa.

>r*p(us desc(ise oc(ii &ari, "ngro%i i. 2 3&i place destul de &ult petele, continu Cornelius. -u nu &,ai servit niciodat. @a c o s pro$it de $aptul c vrei s & uci%i prin "n$o&etare i a& s & delecte% cu pete. >r*p(us era gata s leine de &nie, sau poate c(iar de $ric. /ar se r%gndiC 2 @aG =i !ine. 2 Apuse el ducnd &na la !u%unar. 2 /ac & o!ligi la astaL Fi scoase un cu it pe care "l desc(ise. 2 @(, un cu itH Kip Cornelius pregtindu,se s se apere cu cio&agul. Capitolul ;;I; 3n care van )aerle, "nainte de a prsi $ortrea a Loevestein, "i "nc(eie socotelile cu >r*p(us @&ndoi r&aser o clip locului, >r*p(us "n o$ensiv, van )aerle "n de$ensiv. @poi, cu& situa ia se putea prelungi la nes$rit, Cornelius "ntre!C 2 =i !ine, ce &ai vreiG 2 Ce vreau, a& s, i spun i&ediat, rspunse >r*p(us. <reau s &i,o dai pe $iica &ea 7o%a. 2 Diica taH Atrig Cornelius. 2 /a, 7o%aH 7o%a, pe care &i,ai rpit,o cu vicleugurile taie de de&on, (aide, spune,&i unde eH @titudinea lui >r*p(us devenea din ce "n ce &ai a&enin toare. 2 7o%a nu,i la LoevesteinG 3ntre! Cornelius. 2 ' tii prea !ine. -e &ai "ntre! o dat, vrei s &i,o dai pe 7o%aG 2 )un, spuse Cornelius, va s %ic "&i "ntin%i o curs. 2 8entru ulti&a dat, vrei s,&i spui unde &i,e $ataG 2 =i, dac nu tii, g(icete, ticlosuleH 2 @teapt tu, ateapt nu&ai, !o&!ni >r*p(us, palid, cu !u%ele tre&urnd su! i&pulsul ne!uniei care,l npdea. =l $cu un pas spre Cornelius i,i art ar&a ce strlucea "n &na sa. 2 <e%i acest cu itG @$l c a& o&ort cu el &ai &ult de cinci%eci de cocoi negri. @& s,l o&or i pe stpnul lor, diavolul, cu& i,a& ucis pe ei. @teapt tu, ai s ve%i. 2 -iclosule, aadar eti (otrt s & asasine%iG 2 <reau s, i desc(id ini&a ca s vd acolo "nuntru unde ai ascun,s,o pe $iica &ea. Fi spunnd acestea, >r*p(us, cu &intea rtcit din cau%a $uriei, se repe%i la Cornelius, care nu avu dect ti&pul s se arunce "napoia &esei, pentru a evita pri&a lovitur. >r*p(us "nvrtea cu itul acela &are a&enin ndu,l "ngro%itor. Cornelius "i ddu sea&a c de la o ase&enea distan nu putea $i a#uns cu &na, dar prin aruncare ar&a putea s i se "n$ig "n piept. /eci nu pierdu ti&pul i cu !ta pe care o pstrase cu &are gri#, "l pocni cu toat puterea pe >r*p(us peste &na "n care inea cu itul. Cu itul "i c%u pe #os i Cornelius puse piciorul deasupra. @poi, cu& >r*p(us prea c se "nverunea,% "ntr,o lupt "n care durerea pricinuit de lovitura de cio&ag i ruinea de a $i $ost de%ar&at de dou ori "l $ceau s piard orice ur& de &il, Cornelius lu o (otrre i&portantC "l snopi "n !taie pe te&nicer, cu un snge rece de&n de un erou, alegndu,i de $iecare dat locul unde ur&a s cad te&utul cio&ag. >r*p(us nu "ntr%ie s cear "ndurare. /ar "nainte de a o cere, el strig i strigtele sale rsunar &ult vre&e, "n$iornd pe to i slu#itorii $ortre ei. /eodat aprur doi pa%nici, un inspector i trei sau patru dintre solda ii de gard, care "l surprinser pe Cornelius cu !ta "n &n lovind i acoperind cu itul cu piciorul.

La apari ia acestor &artori ai "ngro%itoarei $apte pe care o co&isese i ale crei circu&stan e atenuante, cu& se spune "n %iua de a%i, nu le cunotea ni&eni, Cornelius se si& i pierdut, $r posi!ilitate de scpare. -oate aparen ele erau "&potriva lui. 3ntr,o secund Cornelius $u de%ar&at, iar >r*p(us "ncon#urat, ridicat, sus inut, putu s nu&ere, rcnind de &nie, loviturile care,i u&$lau u&erii i spatele, ca tot attea coline presrate pe cretetul unui &unte. 8e loc se "ntoc&i un proces,ver!al "n care au $ost conse&nate actele de violen e4ercitate de un de inut asupra pa%nicului su0 redactat su! in$luen a lui >r*p(us, Cornelius era acu%at cu "nverunare de tentativ de asasinat, pregtit cu &ult ti&p "nainte, aadar co&is cu pre&editare i de r%vrtire. 8e cnd se "ntoc&eau aceste acte o$iciale "&potriva lui Cornelius, >r*p(us, a crui pre%en devenise inutil, "ntruct dduse toate in$or&a iile necesare, $u co!ort cu a#utorul celor doi pa%nici "n ca&era sa, unde r&a,se ge&nd, %dro!it de lovituri. 3ntre t&p, solda ii din gard "l luaser "n pri&ire pe Cornelius i "l in$or&au cu oarecare &il despre o!iceiurile i tradi iile de la Loevestein, pe care i el le cunotea la $el de !ine, cci la intrarea sa "n "nc(isoare i se citise regula&entul iar unele articole "i r&seser per$ect "ntiprite "n &e&orie. =i "i povestir cu& s,a aplicat acest regula&ent "n ca%ul pri%onierului ?at(ias, care, "n 166N, deci nu&ai cu cinci ani "n ur&, co&isese un act de r%vrtire cu &ult &ai ne"nse&nat dect acela pe care i,l per&isese Cornelius. ?at(ias gsise c supa era prea $ier!inte i o vrsase "n capul pa%nicului e$ care, tergndu,i o!ra%ul "n ur&a acestei a!lu iuni, a avut neplcerea s ia i o parte din piele. 3n ur&toarele douspre%ece ore, ?at(ias a $ost scos din celul i condus la locuin a te&nicerului, unde a $ost trecut "n registru ca ieit de la Loevestein0 apoi a $ost dus pe platoul din $a a $ortre ei, a crui privelite &inunat cuprinde unspre%ece leg(e. @colo i s,au legat &inile0 apoi, legat la oc(i, a recitat trei rugciuni0 pe ur& a $ost invitat s $ac o genu$le4iune, iar solda ii de gard din Loevestein, "n nu&r de doispre%ece, la un se&n al sergentului, i,au tri&is $iecare, cu &ult "nde&nare, un glonte de &usc(et "n corp. Ca ur&are, ?at(ias a &urit pe loc. Cornelius asculta cu &are aten ie aceast istorisire neplcut. Fi dup ce o ascult, spuseC 2 @(, "n douspre%ece oreG 2 /a, "nc nu se "&pliniser douspre%ece ore, dup cte "&i a&intesc. 2 ?ul u&esc, spuse Cornelius. Bici nu dispruse !ine de pe c(ipul soldatului de gard sursul gra ios ce,i su!linia povestirea, cnd pe scar rsun un pas apsat. /e &arginile tocite ale treptelor se loveau pinteni. Aolda ii din gard se ddur "n lturi pentru a $ace loc unui o$i er. @cesta intr "n ca&era lui Cornelius, "n ti&p ce scri!ul din Loevestein "nc(eia procesul,ver!al. 2 @ici e nu&rul 11G 3ntre! el. 2 /a, do&nule colonel, rspunse su!o$i erul. 2 @adar, aici e celula de inutului Cornelius van )aerleG 2 @ici, do&nule colonel. 2 Unde e de inutul. 2 Iat,&, do&nule, rspunse Cornelius plind pu in, cu tot cura#ul su. 2 /u&neata eti do&nul Cornelius van )aerleG 3ntre! el, adresn,du,i,se de data asta direct. 2 /a, do&nule. 2 @tunci ur&ea%,&.

2 @(. 2 Apuse Cornelius, a crui ini& %vcnea "n $a a pri&ei spai&e a &or ii. 2 Ce repede se $ac tre!urile la $ortrea a Loevestein. Fi carag(iosul sta care "&i vor!ea de douspre%ece oreH 2 <e%i, ce i,a& spusG Fopti la urec(e soldatul care,i povestise despre ?at(ias. 2 ' &inciun. 2 Cu& astaG 2 ?i,ai pro&is douspre%ece ore. 2 @(H /a, dar a venit un ag(iotant al @lte ei Aale i "nc unul din cei &ai apropia i, do&nul van /e.en. /raceH )ietului ?at(ias nu i s,a $cut o ase&enea onoare. 2 =i. 2 Iise Cornelius, u&plndu,i pieptul cu o &are cantitate de aer. 2 A art& acestor oa&eni c un !urg(e%, $inul lui Corneille de +itt, poate pri&i, $r s i se clinteasc nici un &uc(i, tot attea gloan e ca acel oarecare ?at(ias. Fi, &ndru, trecu "n $a a gre$ierului care, "ntrerupt din e4erci iul $unc iunii, "ndr%ni s spun o$i eruluiC 2 /ar, do&nule colonel van /e.en, procesul,ver!al nu e "nc ter&inat. 2 Bu &erit osteneala s,l ter&ini, rspunse o$i erul. 2 )ineH 7eplic scri!ul, strngndu,i cu "n elepciune (rtiile i pana "ntr,un porto$el u%at i #egos. 9?i,a $ost scris, gndi !ietul Cornelius, s nu dau "n lu&ea asta nu,&ele &eu nici unui copil, nici unei $lori, nici unei cr i, cele trei !unuri din care /u&ne%eu cere &car unul dup ct se pare, de la $iecare o& ct de ct organi%at, pe care !inevoiete a,l lsa s se !ucure pe p&nt de proprietatea unui su$let i de u%u$ructul unui corp:. Fi "l ur& pe o$i er, (otrt i de&n. Cornelius nu&r treptele care duceau la locul viran din $a a $ort,re ei, regretnd c nu,l "ntre!ase pe soldatul din gard cte erau, lucru pe care "n a&a!ilitatea lui "ndatoritoare i l,ar $i spus cu siguran . /ar, pe cnd str!tea dru&ul ce tre!uia s,l conduc la captul ulti&ei &ari cltorii, aa cu& socotea el, se si& ea stpnit de tea&a c "l va vedea pe >r*p(us i nu o va vedea pe 7o%a. 7o%a, !iata $at, dac va &uri $r s,i $i spus un ulti& r&as !unG /ac va &uri $r s a$le ni&ic despre laleaua neagr i se va tre%i acolo sus, netiind "ncotro s,i "ndrepte privirea pentru a o regsiGH Cornelius privi "n %adar la dreapta i la stnga0 a#unse pe platou $r s,o $i %rit pe 7o%a, $r s,l $i %rit pe >r*p(us, ceea ce era aproape o co&pensa ie. @ici, Cornelius cut cura#os din oc(i solda ii care ur&au s,l e4ecute i v%u "ntr,adevr vreo %ece strni laolalt, care vor!eau "ntre ei. /ar acetia stteau de vor! panic i n,aveau &usc(ete, nici nu erau alinia i. /e $apt, &ai curnd se putea spune c uoteau "ntre ei, dect c discutau, purtare ce lui Cornelius i se pru nede&n $a de gravitatea unor ase&enea eveni&ente. /eodat, >r*p(us apru c(ioptnd, cltinndu,se, spri#inindu,se "ntr,o cr#, "n $a a locuin ei sale. 'c(ii si !trni i cenuii, ca de pisic, scnteiar "ntr,o ulti& privire de ur intens aruncat conda&natului. @poi i%!ucni "ntr,un torent de !leste&e att de "ngro%itoare, "nct Cornelius se adres o$i eruluiC 2 /o&nule, cred c nu se cuvine s $iu ast$el insultat de acest o& i &ai ales "ntr,un ase&enea &o&ent.

2 @scult, spuse o$i erul r%nd, e $oarte natural ca acestui o& de trea! s,i $ie neca% pe du&neata. Ae pare c l,ai snopit "n !taie. 2 /ar, do&nule, &,a& aprat. 2 =(H Apuse colonelul, dnd din u&eri a nepsare, las,l s vor!easc. Ce, i &ai pas acu&G ' sudoare rece acoperi $runtea lui Cornelius au%ind acest rspuns, care,i pru o ironie pu in ca& prea !rutal, &ai ales din partea unui o$i er despre care i se spusese c este "n garda personal a prin ului. Benorocitul "n elese c nu &ai are ce spera, c nu &ai are prieteni i se rese&n. 2 Apune i,&i, do&nule, unde &erge&G '$i erul "i art o trsur la care erau "n(&a i patru cai, a&intindu,i de trsura care, "ntr,o "&pre#urare ase&ntoare, "i atrsese privirea i la )u*ten(o$$. 2 Urc "nuntru, spuse el. 2 @(H ?ur&ur Cornelius, se pare c &ie nu,&i vor $ace onorurile pe acest platouH =l pronun aceste cuvinte destul de tare, aa c cel ce "i povestise ca%ul lui ?at(ias i care prea s $ac parte din garda sa "l au%i. Dr "ndoial, el se cre%u dator s,i dea noi in$or&a ii lui Cornelius, cci se apropie de portier i, "n ti&p ce o$i erul, cu piciorul pe scar, "&pr ea ordine, "i optiC 2 Unii conda&na i au $ost condui "n propriul lor ora i e4ecuta i "n $a a por ii casei lor, pentru ca pilda s $ie &ai puternic. @sta depinde de la ca% la ca%. Cornelius sc(i un gest "n se&n de &ul u&ire. @poi ctre sineC 2 Iat un !iat care nu uit niciodat s console%e pe cineva, dac se ivete prile#ul. 8e cinstea &ea, prietene, " i r&n "ndatorat. @dio. -rsura porni. 2 @(H -iclosule, !anditule, url >r*p(us artnd pu&nul victi&ei sale care "i scpa. Iat,l cu& pleac $r s,&i dea "napoi $ata. 2 /ac voi $i dus la /ordrec(t, "i spuse Cornelius, trecnd prin $a a casei &ele, voi vedea dac !ietele r%oare au $ost rvite. Capitolul ;;; Unde "ncepe& s !nui& ce c(in "l atepta pe Cornelius van )aerle -rsura "l purt toat %iua. Ls "n ur& /ordrec(tul, ae%at "n stnga dru&ului, tie 7otterda&ul i a#unse la /el$t. La ora cinci seara str!tuser cel pu in dou%eci de leg(e. Cornelius puse cteva "ntre!ri o$i erului care,l "nso ea i "l avea su! pa%a sa0 dar orict de prudent i se adres, spre &area lui prere de ru nu pri&i nici un rspuns. Cornelius regret c nu se &ai a$la lng el soldatul din gard, care, att de "ndatoritor, vor!ea $r s se lase rugat. 8etrecur noaptea "n trsur. @ doua %i "n %ori, Cornelius trecuse de Le*da, avnd &area Bordului la stnga i &area dinspre Harle& la dreapta. /up trei ore intra "n Harle&. Cornelius nu tia ni&ic despre tot ce se petrecuse aici i "l vo& lsa "n aceast ignoran , pn ce eveni&entele "l vor l&uri. /ar nu la $el vo& proceda i cu cititorul, care are dreptul de a $i la curent cu tot ce se "nt&pl, c(iar "naintea eroului nostru. @& v%ut c 7o%a i laleaua $useser lsate de ctre +il(el& de 'ra,nia, ca dou surori, ca dou or$ane, la preedintele van A*stens. 7o%a nu pri&i nici o veste de la stadt(older "nainte de s$ritul %ilei. Ctre sear, un o$i er intr la van A*stens0 venea din partea @lte ei Aale s,o invite pe 7o%a la pri&rie. @colo $u introdus "ntr,o sal de cons$tuiri, unde "l gsi pe prin scriind. =ra singur i la picioarele sale se odi(nea un ogar &are de Dri%a care "l privea $i4, ca i cu& credinciosul ani&al ar $i "ncercat s $ac ceea ce nu reuea nici un o&.

2 A citeasc "n gndul stpnului. +il(el& continu s scrie "nc o clip, apoi, ridicnd oc(ii i v%nd,o pe 7o%a "n picioare, aproape de u, "i spuse $r s,i "ntrerup scrisulC 2 @propie,te, do&nioar. 7o%a "naint c iva pai spre &as. 2 ?onseniore, spuse ea oprindu,se. 2 @a, o "nde&n prin ul, aea%,te. 7o%a ascult, cci prin ul o privea. /ar a!ia "i "ntoarse prin ul oc(ii spre (rtia sa, c ea se i retrase $oarte ruinat. 8rin ul "i ter&in scrisoarea. 3n acest ti&p, ogarul veni "naintea 7o%ei, o e4a&in i se gudur. 2 @(H @(H Dcu +il(el& ctre cine. @i si& it "ndat c e o co&patrioa,t0 o recunoti. @poi, "ntorcndu,se spre 7o%a i $i4nd asupr,i privirea lui scrut,toare i su&!r, spuseC 2 Haide, $ata &ea. 8rin ul avea a!ia dou%eci i trei de ani, 7o%a optspre%ece sau dou,%eci, aa c ar $i $ost &ai potrivit s,i spun 9sora &ea:. 2 Data &ea, spuse el cu acel accent deose!it de i&puntor, care "ng(e a pe to i cei ce se apropiau de el, nu sunte& dect noi doi aici, s st& de vor!. 7o%a "ncepu s tre&ure din tot corpul, dei "ntreaga $i%iono&ie a prin ului vdea doar !unvoin . 2 ?onseniore, "ngn ea. 2 @i un tat la LoevesteinG 2 /a, &onseniore. 2 Bu,l iu!etiG 2 Bu,l iu!esc, &onseniore, cel pu in nu,l iu!esc aa cu& ar tre!ui s,i iu!easc o $iic tatl. 2 = ru s nu, i iu!eti tatl, copila &ea, dar e !ine s nu,l &in i pe prin ul tu. 7o%a plec oc(ii. 2 Fi de ce nu, i iu!eti tatlG 2 = ru. 2 Cu& se &ani$est rutatea luiG 2 -atl &eu &altratea% pri%onierii. 2 8e to iG 2 8e to i. 2 /ar nu,i reproe%i c &altratea% "n special pe unulG 2 -atl &eu &altratea% "n special pe do&nul van )aerle, careL 2 Care e iu!itul du&itale. 7o%a $cu un pas "napoi. 2 8e care,l iu!esc, &onseniore, rspunse ea cu &ndrie. 2 /e &ultG 2 /in %iua cnd l,a& v%ut. 2 Fi cnd l,ai v%utG 2 @ doua %i dup ce au $ost ucii, "n &od att de "ngro%itor, do&nul pri&,&inistru Ioan i $ratele su Corneille. )u%ele prin ului se strnser, $runtea i se "ncre i, iar pleoapele "i ascunser o clip oc(ii. /up un &o&ent de tcere, el reluC 2 /ar la ce, i $olosete s iu!eti un o& sortit s triasc i s &oar "n "nc(isoareG

2 3&i va $olosi, &onseniore, dac triete i &oare "n "nc(isoare, s,l a#ut s triasc i s &oar. 2 Fi ai accepta s $ii so ia unui de inutG 2 @ $i cea &ai &ndr i &ai $ericit dintre creaturile u&ane dac a deveni so ia do&nului van )aerle0 darL 2 /ar ceG 2 Bu "ndr%nesc s spun, &onseniore. 2 3n vocea du&itale se si&te vi!rnd totui speran a0 ce speriG =a "i ridic spre +il(el& oc(ii ei $ru&oi i li&pe%i, a cror privire inteligent cuta s tre%easc "ndurarea &ocnind "n adncul acestei ini&i "ntunecate, cu$undat parc "ntr,un so&n ca de &oarte. 2 @(H 3n eleg. 7o%a surse "&preunnd &inile. 2 Aperi "n &ine, spuse prin ul. 2 /a, &onseniore. 2 H&H 8rin ul pecetlui scrisoarea pe care o ter&inase i c(e& pe unul din o$i erii si. 2 /o&nule van /e.en, spuse el, du la Loevestein acest &esa#0 vei lua not de ordinele ce le dau guvernatorului i, "n ceea ce te privete, le vei e4ecuta. '$i erul salut i nu dup &ult ti&p se au%i rsunnd su! !olta casei galopul unui cal. 2 Diica &ea, ur& prin ul, du&inic e sr!toarea lalelei i du&inic e poi&ine. Iat cinci sute de $lorini, ia,i i $,te $ru&oas0 vreau ca %iua asta s $ie o &are sr!toare i pentru du&neata. 2 Cu& vrea @lte a <oastr s $iu "&!rcatG Fopti 7o%a. 2 8une, i costu&ul &ireselor $ri%one, spuse +il(el&, " i va sta $oarte !ine. Capitolul ;;;I Harle& Harle&, unde a& intrat acu& trei %ile cu 7o%a i apoi din nou cu de inutul, e un ora $ru&os, care se &ndrete, pe !un dreptate, c e una din cele &ai u&!roase ae%ri olande%e. 3n ti&p ce alte orae doreau s strluceasc prin arsenale i antiere, prin &aga%ine i !a%are, Harle& do!ndise "ntietatea "n 'landa prin $ru&oii si ul&i stu$oi, prin plopii %vel i i &ai ales prin pro&enadele u&!roase, deasupra crora se aplecau, "n $or& de !olt, ste#arul, teiul i castanul. Harle& tria "n aceast %i o tripl !ucurie, cci avea de sr!torit o tripl sole&nitateC laleaua neagr $usese creat, prin ul +il(el& de 'rania asista la cere&onie ca un adevrat 'lande% ce era i, "n s$rit, Atatele 'landei "i atri!uiau onoarea de a arta $rance%ilor c, "n ciuda unui r%!oi de%astruos cu& a $ost acela din 1672, te&elia repu!licii !atave este "nc att de solid "nct se poate dansa pe ea "n aco&pania&entul !u!uiturilor de tun al $lotelor. Aocietatea (orticol din Harle& s,a dovedit de&n de titlul pe care,l purta, o$erind o sut de &ii de $lorini pe un !ul! de lalea. 'raul, nedorind s r&n &ai pre#os, a votat o su& aproape egal, ce a $ost "ncredin at nota!ilit ilor pentru a se sr!tori "n&narea acestui pre&iu na ional. @st$el c, "n du&inica $estivit ii, &ul i&ea era att de gr!it, orenii &ani$estau un ase&enea entu%ias& "nct nici %&!etul rutcios al $rance%ilor, o!inui i s rd de toate i peste tot, nu te,ar $i putut "&piedica s ad&iri caracterul acestor olande%i cu&secade, gata s,i c(eltuiasc !anii la $el de !ine pentru a construi un vas destinat luptei "&potriva ina&icului, adic pentru a sus ine onoarea na iunii, ca i pentru a rsplti apari ia unei $lori noi, &enit s strluceasc doar o %i i s distre%e "n ti&pul acestei %ile $e&eile, savan ii i curioii.

3n $runtea nota!ililor i a Co&itetului (orticol se distingea do&nul van A*stens, "&podo!it cu cele &ai de pre (aine ale sale. /e&nul !r!at $cuse toate e$orturile pentru a se&na cu $loarea $avorit, prin elegan a "ntunecat i sever a ve&ntului su i, s ne gr!i& s,o spune&, spre gloria sa, a i%!utit per$ect. 3n spatele co&itetului, pestri ca o pa#ite, par$u&at ca o pri&var, se a$lau aduna i oa&enii de va% ai orauluiC &agistra ii, &ilitarii i no!ilii, iar &ai la o parte, poporul. 3n centrul cortegiului, panic i par$u&at, do&ina laleaua neagr purtat pe o targ "nvelit "n cati$ea al! cu ciucuri de aur. Ae sta!ilise ca "nsui prin ul stadt(older s decerne%e pre&iul de o sut de &ii de $lorini, eveni&ent de interes general i s rosteasc eventual un discurs, care ar $i $ost ur&rit "n special de prietenii i de du&anii si. 3ntr,adevr, c(iar i "n discursurile cele &ai lipsite de i&portan ale oa&enilor politici, prietenii sau du&anii acestora vor "ntotdeauna s vad licrind, sau cred c pot deslui, o ra% din gndirea lor. 3n s$rit, att de &ult ateptata %i de 1R &ai 167S sosise i to i locuitorii oraului Harle&, ca i cei din "&pre#uri&i, "nirui i de,a lungul ar!orilor u&!roi ai pdurii, erau $er& (otr i s nu,i aplaude cu acest prile# nici pe eroi, nici pe savan i, ci doar pe cuceritorii naturii, care au i&pus acestei neo!osite &a&e s dea natere lalelei negre, $apt socotit pn acu& i&posi!il. -oate privirile erau a intite spre eroina sr!torii, laleaua neagr i "l cutau pe eroul sole&nit ii, printele acestei lalele. /ac acest erou ar $i aprut "n ur&a discursului pe care a& v%ut c,l redactase !unul van A*stens cu atta contiincio%itate, ar $i produs cu siguran un e$ect &ai puternic dect "nsui pre%en a prin ului stadt(older. /ar pentru noi punctul de atrac ie al %ilei nu "l constituie venera!ilul discurs al prietenului nostru van A*stens, orict de elocvent ar $i $ost el, nici tinerele aristocrate gtite de du&inic, &ucnd din pr#iturile lor, nici !ie ii ple!ei, pe #u&tate goi &estecnd ipari a$u&a i, ca nite !atoane de vanilie. /up cu&, nu ne interesea% nici $ru&oasele olande%e cu tenul tranda$iriu i snul al!, nici gospodarii grai i !ondoci, care nu i,au prsit niciodat casele, nici cltorii sla!i i gal!eni veni i din Ce*lon sau din Eava, nici poporul de #os, "nsetat, care "ng(ite castrave i &uia i "n sara&ur pentru a se rcori. Bu, pentru noi, interesul nu se a$l aici. @ten ia noastr e "ndreptat spre $igura strlucitoare i radioas care &erge "n &i#locul &e&!rilor Co&itetului de (orticultur, spre acel persona# cu $lori la centur, periat, sclivisit, "&!rcat "n staco#iu, culoare ce,i accentuea% prul negru i tenul gl!ui. @cest persona# triu&$tor, !eat de $ericire, acest erou al %ilei, &enit s se !ucure de nease&uita cinste de a u&!ri discursul lui van A*stens i pre%en a prin ului stadt(older, e Isaac )o4tel, care &ergnd vede, "naintea lui, la dreapta, purtat pe o pern de cati$ea, laleaua neagr, pretinsa sa $iic, iar la stnga, "ntr,o pung &are, cei o sut de &ii de $lorini, "n $ru&oase &one%i de aur strlucitor, spre care "i strecoar &ereu privirea pentru a nu le pierde nici o clip din oc(i. /in ti&p "n ti&p, )o4tel gr!ete pasul ca s se $rece de cotul lui van A*stens. =l ciupete din valoarea $iecruia cte pu in ca s,i "ncropeasc o valoare a lui, aa cu& "nainte $urase 7o%ei laleaua, pentru a,i $uri gloria i averea sa. /e alt$el, peste un s$ert de or va sosi prin ul, iar cortegiul, do&inat de laleaua neagr purtat cu &are cinste, va $ace un ulti& popas0 prin ul, cednd locul acestei rivale adorat de &ul i&e, va lua un perga&ent $ru&os "&podo!it, pe care st scris nu&ele creatorului ei i va recunoate o$icial, cu voce clar i sonor c a $ost "n,$ptuit o &inune0 c 'landa, prin inter&ediul lui, al lui )o4tel, a silit natura s produc o $loare neagr i c aceast $loare se va nu&i de acu& "nainte -ulipa nigra )o4tellea.

Cu toate acestea, din cnd "n cnd, )o4tel prsete din oc(i pentru o secund laleaua i punga i cercetea% ti&id &ul i&ea, cci se te&e &ai &ult ca de orice s nu %reasc acolo $igura palid a $ru&oasei $ri%one. /ar pe 7o%a n,o %ri, aa c !ucuria lui a $ost deplin. Cortegiul se opri "n centrul unei pie e rotunde, unde ar!orii i&pun,tori $useser decora i cu g(irlande i inscrip ii i unde rsuna o &u%ic asur%itoare0 tinerele $ete din Harle& aprur ca s escorte%e laleaua pn la soclul ridicat pe estrad, lng $otoliul de aur al @lte ei Aale, prin ul stadt(older. Fi laleaua, orgolioas, "nl at pe piedestalul ei, do&in "n curnd adunarea care o acla&, $cnd s rsune oraul de aplau%e nes$rite. Capitolul ;;;II ' ulti& rug&inte 3n acest &o&ent sole&n, pe cnd aplau%ele rsunau pn departe, o trsur trecea pe dru&ul ce &rginete pdurea, "naintnd ou greu printre copiii "&pini "n a$ara aleii de "&!ul%eala $e&eilor i a !r!a ilor. 3n trsura aceasta, pr$uit, o!osit, scr ind din osii, era "nc(is nenorocitul van )aerle, care, prin portiera desc(is, vedea des$urndu,se spectacolul ce l,a& "n$ iat, poate nesatis$ctor, cititorilor notri. ?ul i&ea, %go&otul, acea strlucire a splendorilor u&ane i naturale "l %pcir pe pri%onier, ca un $ulger care ar $i ptruns "n celula sa. /ei o$i erul "i rspunse cu toat re%erva cnd "l "ntre!ase ce soart "l ateapt, el "ndr%ni totui o ulti& "ntre!are cu privire la tr!oiul din #ur, $a de care, la pri&a vedere, i se prea a $i cu totul strin. 2 < rog, ce se petrece aici, do&nule colonelG 3ntre! el pe o$i erul din escort. 2 /up cu& pute i vedea, e sr!toare. 2 @(, sr!toareH Apuse Cornelius, cu tonul acela indi$erent al o&ului cruia nici o !ucurie de pe p&nt nu,i &ai apar ine de &ult. @poi, dup o clip de tcere, pe cnd trsura "nainta c iva pai, "n,tre!C 2 = sr!torit patronul orauluiG <d &ulte $lori. 2 = "ntr,adevr o sr!toare "n care $lorile #oac rolul principal, do&nule. 2 @(, plcute &ires&eH Dru&oase culoriH =4cla& Cornelius. 2 'prete, s vad i do&nul, se adres o$i erul soldatului de pe capr, cu o &il plin de !lnde e, aa cu& nu se "ntlnete dect la &ilitari. 2 '(H < &ul u&esc, do&nule, pentru !unvoin , relu &elancolic van )aerle0 dar pe &ine !ucuria altora & $ace s su$r, aa c v rog cru a i,&. 2 Cu& dori i. @tunci s &erge&. 8oruncise& s opreasc pentru c aa &i,a i cerut i apoi, pentru c trecea i drept un o& care iu!ete $lorile, &ai ales acelea care sunt sr!torite a%i. 2 Fi ce $lori sunt sr!torite a%i, do&nuleG 2 Lalelele. 2 LaleleleH Atrig van )aerle. @%i e sr!toarea lalelelorG 2 /a, do&nule, dar pentru c acest spectacol nu v $ace plcere, s &erge&. Fi o$i erul se pregti s dea ordin de pornire. /ar Cornelius "l opri, cci avea o !nuial dureroas. 2 /o&nule, "ntre! el cu voce ovielnic, aadar a%i se d pre&iulG 2 8re&iul lalelei negre, da. '!ra#ii lui Cornelius se "&!u#orar, un $ior "i trecu prin tot corpul, iar pe $runte "i aprur !ro!oane de sudoare.

@poi gndind c $r el i laleaua lui sr!toarea va eua ne"ndoios, cci vor lipsi o&ul i $loarea, eroii ce ur&au s $ie pre&ia i, spuseC 2 <aiH -o i aceti oa&eni de trea! vor $i la $el de nenoroci i ca i &ine, cci nu vor vedea &area sole&nitate la care sunt invita i, sau, cel &ult, o vor vedea inco&plet. 2 Ce vre i s spune i, do&nuleG 2 Biciodat, rosti Cornelius aruncndu,se "n $undul trsurii, laleaua neagr nu va $i gsit dect de acel cineva pe care "l cunosc eu. 2 @tunci, do&nule, spuse o$i erul, acel cineva pe care "l cunoate i a gsit,o, cci ceea ce tot oraul Harle& conte&pl acu& e c(iar $loarea pe care o socoti i de negsit. 2 Laleaua neagrstrig van )aerle, aruncndu,se pe #u&tate "n a$ara portierii, unde, unde eG 2 @colo, pe piedestal, vede iG 2 <dH 2 A &erge&H /o&nule, spuse o$i erul, acu& tre!uie s plec&. 2 '(H Die,v &il, "ndura i,v, do&nule, strig van )aerle. '(H Bu & lua i de aiciH Lsa i,& s &ai privescH Cu&, ceea ce vd acolo e laleaua neagr, c(iar neagrL = posi!ilG '(H /o&nule, a i v%ut,oG -re!uie s ai! pete, nu poate $i per$ect, poate e nu&ai vopsit "n negru0 o(H /ac a $i acolo, a ti s spun0 lsa i,& s co!or, lsa i,& s,o vd de aproape, v rog. 2 Aunte i ne!un, do&nule, pot eu s $ac aa cevaG 2 < i&plor. 2 /ar uita i c sunte i de inutG 2 Aunt de inut, e adevrat, dar sunt un o& de onoare, do&nule i pe onoarea &ea c nu voi $ugi i nici &car nu voi "ncerca s $ug0 lsa i,& nu&ai s privesc $loareaH 2 /ar ordinele pe care le,a& pri&it, do&nuleG Fi o$i erul $cu din nou gestul de a porunci soldatului s porneasc la dru&. Cornelius "l opri "nc o dat. 2 '(H Di i "ngduitor, $i i generos, toat via a &ea atrn de un se&n de &il din partea du&neavoastr. <aiH <ia a &ea, do&nule, nu va $i pro!a!il lung. @(H /e,a i ti ct su$r, de,a i ti tot ce $r&nt acu& &intea i ini&a &ea, cci, ur& Cornelius cu desperare, s,ar putea s $ie laleaua &ea, cea care i s,a $urat 7o%eiH '(H /o&nule, "n elege i ce "nsea&n s cree%i laleaua neagr, s,o ve%i o clip, s, i dai sea&a c e per$ect, c e o capodoper a artei i a naturii i s,o pier%i, s,o pier%i pentru totdeaunaH '(H -re!uie s ies, do&nule, tre!uie s & duc s,o vd, ucide i,& apoi dac vre i, dar o voi vedea, o voi vedeaH 2 -ce i i intra i repede "n trsurH Iat, vine escorta @lte ei Aale prin ul stadt(older i se va "ncrucia cu trsura noastr0 dac prin ul ar au%i %go&ot sau scandal, ar $i vai de &ine i de du&neavoastr. <an )aerle, &ai speriat pentru "nso itorul su dect pentru el "nsui, se retrase "n trsur, dar nu avu ast&pr nici o #u&tate de &inut0 a!ia trecur pri&ii dou%eci de clre i, c el se i apropie din nou de portier, gesticulnd i i&plorndu,l pe prin , care trecea toc&ai "n &o&entul acela. +il(el&, ca de o!icei, nepstor i $iresc, se ducea "n pia pentru a,i "&plini datoria de preedinte. <%ndu,l pe o&ul care gesticula i i&plora, sau recunoscndu,l poate pe o$i erul care,l "nso ea, prin ul stadt(older ddu ordin s opreasc. 3n aceeai clip, caii si, $re&tnd pe picioarele lor puternice, se oprir la ase pai de van )aerle, care se a$la "nc(is "n trsur. 2 Ce se "nt&plG 3l "ntre! prin ul pe o$i er care, au%ind ordinul, srise din trsur i acu& se apropia respectuos de el.

2 ?onseniore, rspunse el, e de inutul politic pe care, din ordinul <ostru, l,a& adus de la Loevestein la Harle&, aa cu& a dorit @lte a <oastr. 2 Ce vreaG 2 Cere cu struin s opri& o clip aici. 2 Ca s vd laleaua neagr, &onseniore, strig van )aerle "&preun,ndu,i &inile i apoi, dup ce o voi $i v%ut, dup ce voi $i a$lat ceea ce tre!uie s tiu, voi &uri dac nu se poate alt$el, dar &urind voi !inecuvn,ta pe @lte a <oastr "ndurtoare, care va "ngdui ca opera &ea s $ie dus la !un s$rit i glori$icat. =ra, "n adevr, un spectacol ciudat s,i ve%i pe cei doi oa&eni, $iecare la portiera trsurii sale, "ncon#urat de garda sa0 unul atotputernic, cellalt nenorocit0 unul pregtindu,se s urce pe tron, cellalt socotindu,se gata s urce pe ea$od. +il(el& "l privi cu rceal pe Cornelius i ascult rug&intea lui $ier!inte. 2 @cest o&, "ntre! el, e de inutul r%vrtit care a vrut s,l o&oare pe te&nicerul de la LoevesteinG Cornelius suspin i,i plec oc(ii. C(ipul su !lnd i cinstit devenea cnd rou, cnd palid. Cuvintele acestui prin atotputernic, atottiutor i in$aili!il, care, pro!a!il printr,un &esager secret i nev%ut de restul oa&enilor, a$lase cri&a, "i pre%iceau nu nu&ai o pedeaps sigur, ci i un re$u%. Bu "ncerc s proteste%e, nu "ncerc s se apere0 el o$eri prin ului acel spectacol i&presionant al desperrii naive, $oarte uor de "n eles i e&o ionant pentru o ini& att de !un i un su$let att de no!il ca acela care "l conte&pla. 2 /a i voie de inutului s co!oare, spuse prin ul i s &earg s vad laleaua neagr, care &erit privit &car o dat "n via . 2 '(H =4cla& Cornelius, gata s leine de !ucurie i cltinndu,se pe scara trsurii. '(, &onsenioreH Fi se su$oc0 $r !ra ul o$i erului drept spri#in, !ietul Cornelius ar $i &ul u&it cu siguran @lte ei sale "n genunc(i i cu $runtea "n pra$. /up ce ddu acest ordin, prin ul "i continu dru&ul pe alee, "nso it de cele &ai entu%iaste acla&a ii. =l a#unse curnd la estrad, "n !u!uitul tunului ce rsun pier%n,du,se "n ori%ontul nes$rit. 3nc(eiere <an )aerle, condus de patru solda i ce "i croiau dru&, str!tu &ul i&ea i, pe &sur ce se apropia de laleaua neagr, o sor!ea &ai cu nesa din priviri. 3n s$rit v%u unica $loare, care prin "&!inarea tainic de cald, de $rig, de u&!r i de lu&in, tre!uia s rsar o %i, ca apoi s dispar pentru totdeauna. ' privi de la ase pai0 "i savur per$ec iunea i gra ia0 o v%u "n spatele tinerelor $ete care $or&au o gard de onoare acestei regine a no!le, ei i a purit ii. Fi totui, cu ct se convingea &ai &ult de per$ec iunea $lorii, cu att "i si& ea ini&a &ai s$rit. Cut "n #urul lui pe cineva cruia s,i poat pune o "ntre!are, una singur. /ar peste tot, $e e necu,noscute. -o i "i "ndreptau oc(ii spre tronul pe care se ae%ase prin ul. +il(el&, centrul aten iei generale, se ridic i "i pli&! privirea do,&oal asupra &ul i&ii "ncntate0 oc(iul su ptrun%tor se opri pe rnd asupra celor trei e4tre&it i ale unui triung(i $or&at "n $a a lui, din trei interese i trei dra&e di$erite. La unul din ung(iuri se a$la )o4tel, ce $re&ta de ner!dare, preo,cupat $iind doar de prin , de $lorini, de laleaua neagr i de co&itet.

La alt e4tre&itate se gsea Cornelius, cu rsu$larea tiat, &ut, neavnd oc(i, via , ini&, dragoste dect pentru laleaua neagr, $iica lui. 3n s$rit, "n al treilea ung(i, sttea "n picioare pe o treapt, printre $ecioarele din Harle&, o $ru&oas $ri%on, "&!rcat "ntr,un costu& de ln roie, $in, !rodat cu $ir de argint, pe u&erii creia cdeau "n valuri dantele din !oneta ei de aur. =ra 7o%a, care se spri#inea, $r puteri i cu oc(ii "nlcri&a i, de !ra ul unuia dintre o$i erii lui +il(el&. 8rin ul, v%nd "n s$rit to i auditorii si instala i, des$cu "ncet sulul de perga&ent i, cu o voce cal&, egal, dei sla!, dar din care nu se pierdea nici o not datorit acelei tceri pioase ce se lsase deodat asupra celor cinci%eci de &ii de spectatori, oprindu,le pn i su$larea de pe !u%e, spuseC 2 Fti i "n ce scop a i $ost c(e&a i aiciC s,a $gduit un pre&iu de o sut de &ii de $lorini aceluia care va i%!uti s cree%e laleaua neagr. Laleaua neagrH @ceast &inune a 'landei se a$l aici, "naintea oc(ilor votri. Laleaua neagr a $ost creat i "ntrunete toate calit ile cerute de progra&ul Aociet ii (orticole din Harle&. 8ovestea naterii sale i nu&ele autorului ei vor $i "nscrise "n cartea de onoare a oraului. A se apropie persoana care e stpna lalelei negre. Fi rostind aceste vor!e, prin ul, pentru a #udeca e$ectul produs, "i pli&! privirea li&pede asupra celor trei capete ale triung(iului. 3l v%u pe )o4tel repe%indu,se de pe treapta pe care se a$la. 3l v%u pe Cornelius sc(i nd un gest involuntar. 3l v%u, "n s$rit, pe o$i erul "nsrcinat s se ocupe de 7o%a, condu,cnd,o sau, &ai degra!, "&pingnd,o "n $a a tronului. @tunci, "n aceeai clip, din dreapta i din stnga prin ului se au%i cte un strigtC )o4tel, trsnit, Cornelius pierdut, strigaser a&ndoi deodatC 97o%aH 7o%aH: 2 @ceast lalea e a du&itale, tnr $at, nu,i aaG 3ntre! prin ul. 2 /a, &onseniore, !l!i 7o%a, a crei $ru&use e $u salutat printr,un &ur&ur general, ce r%!tea din &ul i&e. 2 '(H Fopti Cornelius, aadar &,a &in it c i s,a $urat $loarea. Iat pentru ce a prsit $ortrea a LoevesteinH '(H Benorocitul de &ineH Uitat, trdat de ea, de ea, pe care o credea& cea &ai !un prieten a &eaH 2 '(H >e&u i )o4tel, la rndul lui, sunt pierdut. 2 Laleaua aceasta, ur& prin ul, va purta deci nu&ele creatorului ei i va $i "nscris "n catalogul $lorilor su! titlul de -ulipa nigra 7o%a )arlaensis, dup nu&ele lui van )aerle, care va $i de acu& "nainte i nu&ele de so ie al acestei tinere $ete. Apunnd acestea, +il(el& lu &na 7o%ei i o puse "n &na unui o& ce se arunc, palid, nucit, copleit de $ericire, la picioarele tronului, salu,tnd rnd pe rnd pe prin , pe logodnic i pe /u&ne%eu care, din "naltul cerului a%uriu, privea sur%nd spectacolul o$erit de dou ini&i $ericite. 3n acelai ti&p, la picioarele preedintelui van A*stens cdea un alt o&, lovit de o e&o ie cu totul di$erit. )o4tel, v%ndu,i speran ele distruse, leinase. Du ridicat0 i se lu pulsul, i se control ini&aC era &ort. /e alt$el, acest incident nu continu s tul!ure sr!toarea, deoarece nici preedintele, nici prin ul nu prur a se ocupa prea &ult de el.

Cornelius se ddu "napoi "ngro%itC "n (o ul lalelei, "n $alsul Iaco!, el "l recunoscu pe adevratul Isaac )o4tel, vecinul lui, pe care, "n puritatea su$letului su, nu,l !nuise nici &car o clip de o $apt att de #osnic. @ $ost, de alt$el, o &are $ericire pentru )o4tel c /u&ne%eu i,a tri&is la &o&entul potrivit acest atac $ulgertor de apople4ie, care l,a scutit de a asista "n continuare la eveni&ente att de dureroase pentru orgoliul i lco&ia lui. @poi, "n sunetul tro&petelor, procesiunea porni din nou, $r ca ceva s se $i sc(i&!at "n cere&onialul ei0 doar c )o4tel era &ort, iar Cornelius i 7o%a, victorioi, &ergeau alturi, &n "n &n. Cnd au a#uns la pri&rie, prin ul "i art cu degetul, lui Cornelius, punga cu o sut de &ii de $lorini de aur, spunndC 2 Bu se tie prea !ine cine a ctigat aceti !ani, du&neata sau 7o%a0 cci dac du&neata ai gsit &etoda de a crea laleaua neagr, ea a crescut,o i a $cut,o s "n$loreasc0 aa c n,o s i, i dea ca %estre, ar $i nedrept. /e alt$el, e darul oraului Harle& $cut lalelei. Cornelius atepta s a$le unde vrea s a#ung prin ul. @cesta continuC 2 3i dau 7o%ei o sut de &ii de $lorini pe care i,a ctigat cu prisosin i pe care va putea s i,i o$ere0 sunt pre ul dragostei ei, al cura#ului i al cinstei ei. Ct despre du&neata, do&nule, &ul u&it 7o%ei, care a adus dovada nevinov iei du&itale 1 i, spunnd aceste cuvinte, prin ul "i "ntinse lui Cornelius $ai&oasa $oaie din !i!lie, pe care "i scrisese Corneille de +itt i pe care el o $olosise pentru a "nveli cel de,al treilea &ugur 1 ct despre du&neata, s,a constatat c ai $ost "nte&ni at pentru o cri& pe care n,ai co&is,o. @sta "nsea&n, nu nu&ai c eti li!er, dar c, $iind nevinovat, nici !unurile du&itale nu pot $i con$iscate. @adar, toate !unurile " i vor $i "napoiate. /o&nule van )aerle, eti $inul do&nului Corneille de +itt i prietenul do&nului Ioan. 7&i de&n de nu&ele pe care unul i l,a "ncredin at la !ote% i de prietenia pe care cellalt i,a acordat,o &ai tr%iu. 8strea% tradi ia &eritelor lor, cci aceti do&ni de +itt, greit #udeca i, greit pedepsi i "ntr,un &o&ent de rtcire a poporului, au $ost doi &ari cet eni, de care 'landa e &ndr ast%i. 8rin ul, dup ce pronun aceste cuvinte cu o voce ce trda e&o ie, "n ciuda o!iceiului su, "ntinse &inile celor doi so i, care "ngenunc(ear lng el s i le srute. @poi, o$tnd, spuseC 2 <aiH Aunte i "ntr,adevr $erici i, cci voi, visnd poate s aduce i 'landei adevrata glorie i adevrata $ericire, nu cuta i s cuceri i dect noi culori de lalele. Fi, aruncnd o privire "n direc ia Dran ei, ca i cu& ar $i v%ut al i nori "ngr&dindu,se "ntr,acolo, se urc "n trsur i plec. La rndul lui, Cornelius plec "n aceeai %i la /ordrec(t "&preun cu 7o%a, care, prin !trna Iug, tri&is "n calitate de a&!asador, "l preveni pe tatl ei de tot ce se "nt&plase. @ceia care, datorit povestirii noastre, cunosc caracterul !trnului >r*p(us, vor "n elege c el s,a "&pcat greu cu ginerele su. Bu putea uita loviturile de cio&ag pri&ite, le nu&rase dup vnti0 nu&rul lor urca, dup cu& a$ir&a el, pn la patru%eci i unu0 dar s$ri prin a accepta si,tua ia, pentru a nu $i &ai pu in generos dect @lte a Aa, prin ul stadt(older. /evenind pa%nic de lalele, dup ce $usese pa%nic de oa&eni, el $u cel &ai aprig p%itor de $lori din c i s,au "ntlnit vreodat "n Dlandra. ?erita s,l ve%i ur&rind $luturii periculoi, o&ornd oarecii de c&p i gonind al!inele prea "n$o&etate.

/eoarece a$lase povestea lui )o4tel i era $urios c $alsul Iaco! "l tr,sese pe s$oar, distruse el "nsui o!servatorul ridicat odinioar de invidios "n spatele sico&orului0 cci proprietatea lui )o4tel, vndut la licita ie, $u alipit r%oarelor lui Cornelius, care se rotun#ir att de &ult, "nct puteau s$ida toate telescoapele din /ordrec(t. 7o%a, din ce "n ce &ai $ru&oas, deveni din ce "n ce &ai "nv at i, dup doi ani de cstorie, tia s citeasc i s scrie att de !ine, "nct putu s se ocupe singur de educa ia celor doi copii $ru&oi nscu i "n luna &ai 167O i 167R, luna lalelelor, care i,au pricinuit &ai pu ine gri#i dect vestita $loare creia "i datora e4isten a lor. =ste de la sine "n eles c un copil era !iat i cellalt $at, c pri&ul pri&i nu&ele de Cornelius, iar al doilea, cel de 7o%a. <an )aerle a r&as credincios 7o%ei i lalelelor sale. -oat via a s,a ocupat de $ericirea so iei i de cultura $lorilor, datorit creia a gsit un &are nu&r de variet i "nscrise i a%i "n catalogul olande%. 8rincipalele orna&ente din salonul su, "ncadrate "n ra&e &ari de aur, erau cele dou $oi din !i!lia lui Corneille de +itt0 pe una, ne a&inti&, naul su "i scrisese s ard coresponden a &arc(i%ului de Louvois. 8e cealalt, scrisese el "nsui testa&entul prin care lsa 7o%ei &ote,nire &ugurele lalelei negre, cu condi ia ca cei o sut de &ii de $lorini pe care,i va pri&i ca pre&iu s,i $oloseasc drept %estre pentru a se cstori cu un !iat $ru&os, "ntre dou%eci i ase i dou%eci i opt de ani, care s,o iu!easc i pe care s,1 iu!easc. Condi ie care a $ost riguros "&plinit, dei Cornelius n,a &urit i toc,&ai pentru c n,a &urit. 3n s$rit, pentru a "&piedeca apari ia altor eventuali invidioi, de care 8roviden a n,ar $i avut poate rga%ul s,l $ereasc, aa cu& $cuse cu &*n(eer Isaac )o4tel, el a scris deasupra por ii sale versul pe care >rotius "l spase "n %iua evadrii, pe %idul "nc(isoriiC 9@i su$erit uneori destul pentru a avea dreptul s nu spui niciodat 2 Aunt prea $ericit.:

ADW7FI516 3l vo& nu&i "n tot cursul cr ii Corneille, pentru a,l deose!i de $inul su, Cornelius van )aerle. 526 Atat(uder X conductor al repu!licii olande%e. 5S6 -urnus X rege legendar al rutulilor0 persona# din 9=neid a:, o&ort de =nea "n lupt. 5O6 un deget X 27 &&. 5R6 De&ei r%!oinice, eroinele cele!relor poe&e epice 9'rlando Durioso: de @riosto Y)rada&anteZ i 9I erusali&ul eli!erat: de -asso YClorindaZ.