Sunteți pe pagina 1din 126

N CARE O CORABIE NECUNOSCUT, CU UN CPITAN NECUNOSCUT, PLUTETE PE O MARE

NECUNOSCUT, N CUTAREA UNEI INSULE NECUNOSCUTE


n acea diminea de 9 Septembrie 1831, cpitanul iei din cabin la orele 6 i se urc pe dunet.
Soarele se ivea la rsrit mai bine zis refracia razelor sale se nla deasupra pturilor joase ale
atmosferei, fiindc discul su mai ntrzia sub orizont.
O prelung dr de aburi luminoi mngia suprafaa mrii, larg vlurit de vntul de diminea cu un
plescit abia auzit.
Dup o noapte linitit, se prea c ziua va fi frumoas, una din acele zile de septembrie de care se
bucur uneori, ctre sfritul sezonului cald, zona temperat.
Cpitanul i potrivi luneta la ochiul drept i, fcnd o jumtate de ntoarcere, plimb obiectivul pe
circumferina de-a lungul creia marea se contopea cu cerul.
Lsnd apoi luneta jos, se apropie de omul de la crm, un btrn cu barba zbrlit, a crui privire ager
rzbtea de sub pleoapele care tot clipeau.
Cnd ai intrat n cart? l ntreb.
La ora patru, cpitane.
Cei doi brbai vorbeau o limb destul de aspr pe care nici un european, englez, francez, german sau
de alt neam, nu ar fi recunoscut-o, afar doar dac ar fi trecut vreodat prin ageniile comerciale
din Levant. Trebuie c era un fel de dialect turc amestecat cu siriana.
Nimic nou ?
Nimic, cpitane.
i nici o corabie n zare, de astzi diminea?...
Una singur... o corabie mare cu trei catarge, care ne venea din coast, mpotriva vntului. Am fcut
un sfert de ntoarcere pe dunga vntului, ca s trec ct mai departe posibil.
Bine ai fcut. i acum?...
Cpitanul cercet cu o deosebit atenie orizontul de jur mprejur. Apoi:
Pregtii-v s virai! strig el cu un glas puternic.
Oamenii de cart se ridicar. Crma fu pus sub vnt, frnghiile pnzei din fa lsate s alunece n jos,
ntinznd n acelai timp brigantina. Vasul se ntoarse i-i lu drumul ctre nord-vest, cu murele la
babord. Era un bric-goelet de patru sute de tone, un vas de comer din care, cu cteva modificri, s-ar
fi putut face un iaht de plcere.
Cpitanul avea n subordine un maistru i cincisprezece oameni echipaj suficient pentru manevre,
alctuit din marinari voinici al cror costum bluza marinreasc i bereta, pantaloni largi i cizme
gudronate l amintea pe acela al marinarilor din Europa oriental.
Pe tabloul de la pupa acestui bric-goelet sau pe bastingajele exterioare de la prova, nici un nume. Nici
un pavilion. Dealtfel, pentru a nu fi silit s trimit sau s primeasc vreun salut, la orict de mare
deprtare omul de cart ar fi semnalat vreun vas, goeleta i schimba ruta.
S fi fost un vas-pirat se mai ntlneau pe atunci, prin acele locuri cruia i era team s nu fie
urmrit?... Nu. n zadar s-ar fi cutat arme la bordul su, i cu un echipaj att de puin numeros nu s-ar
aventur o corabie s nfrunte riscurile unei asemenea meserii.
S fi fost un vas de contraband, nclcnd legea de-a lungul unui litoral sau de la o insul la alta?
Nicidecum, i dac cei mai pricepui vamei ar fi cercetat cala, ar fi rscolit ncrctura, ar fi sondat
baloturile, ar fi percheziionat lzile, nu ar fi descoperit nici o marf suspect. La drept vorbind, vasul
nici nu avea vreo ncrctur. Provizii pentru mai muli ani, butoaie cu vin i rachiu n fundul calei; n
spate, sub dunet, trei butoaie cu doage de stejar, cu cercuri solide de fier... Evident, rmnea destul
loc pentru lest un lest trainic, de font, care permitea acestei corbii s aib o bogat velatur.
Poate c i-ar fi putut trece cuiva prin gnd c aceste trei butoaie snt pline cu praf de puc sau cu te
miri ce alt substan explozibil?... Sigur c nu, fiindc nimeni nu lua nici o msur de prevedere
cnd intra n cmara n care erau depozitate.
Dealtfel, nici unul dintre marinari nu ar fi putut da vreo lmurire n privina asta nici asupra goeletei,
nici, asupra motivelor care o fceau s-i schimbe direcia de ndat ce se zrea vreo corabie, nici
asupra acelui du-te-vino care-i caracteriza plutirea de cincisprezece luni ncoace, nici mcar n preajma
cror locuri se afla la aceast dat, plutind cnd cu toate pnzele sus, cnd micornd viteza, fie
strbtnd o mare interioar, fie pe valurile unui ocean fr margini. De cteva ori, n timpul acestei
inexplicabile cltorii, se zrise uscatul, dar cpitanul se ndeprtase de el ct putuse de repede.
Fuseser semnalate cteva insule, dar tot el, cu o scurt nvrtitur de crm, le ocolise.
Dac cineva ar fi cercetat jurnalul de bord, ar fi observat ciudate schimbri de direcie, nejustificate nici
de schimbrile vntului, nici de aspectul cerului. Era o tain ntre acest cpitan un brbat de
patruzeci i ase de ani, cu prul zburlit i un personaj impozant care tocmai aprea n aceast clip
n deschiztura capotului.
Nimic ?... ntreb el.
Nimic, excelen, fu rspunsul.
O ridicare din umeri, nsemnnd oarecare dezamgire, puse capt acestei discuii n care ncpuser
doar trei cuvinte. Apoi, personajul pe care cpitanul l onorase cu acest titlu cobor din nou scara
capotului i se ntoarse n cabina sa. Acolo, ntins pe divan, pru c se las n voia unui fel de
toropeal. Cu toate c sttea nemicat, ca i cnd somnul pusese stpnire pe el, totui nu dormea. Se
vedea bine c este obsedat de o idee fix.
S tot fi avut cincizeci de ani. Statura nalt, capul puternic, prul bogat i crunt, barba mare,
rsfirat pe piept, ochii negri nsufleii de o privire ager, ntreaga sa nfiare mndr, dar vdit
ntristat, mai curnd descurajat, inuta sa demn l artau ca pe un brbat de origine nobil.
Costumul su, cu neputin de recunoscut.
Un burnus larg, de culoare nchis, cu getane la mneci, cu ciucuri de paiete multicolore, l mbrca de
la umeri pn la glezne, iar pe cap purta o bonet verzuie cu ciucure negru.
Dou ore mai trziu, un bieandru i servi prnzul pe o mas de ruliu, fixat de duumeaua cabinei
acoperit de un covor gros i mtsos, smlat cu flori. n afar de cafeaua fierbinte i aromat din
dou cecue de argint fin cizelat, de celelalte mncruri meteugit pregtite, din care se compunea
masa, de-abia se atinse. Apoi i fu aezat n fa vasul unei narghilele n jurul creia pluteau aburi
nmiresmai i, cu mutiucul de chihlimbar ntre buzele care descopereau o dantur strlucitor de alb,
nconjurat de fumul parfumat al lataki
l-
ului, i relu visarea.
Se scurse astfel o parte din zi, n timp ce goeleta, uor legnat de unduirile hulei, i urma nehotrtul
su drum pe ntinsul acestei mri.
Ctre ora patru excelena-sa se scul, fcu civa pai, se opri n faa hublourilor ntredeschise n btaia
brizei, i plimb privirea ctre orizont i se opri apoi n faa unui fel de trap ascuns de un col al
covorului. Aceast trap, care se deschidea dac apsai cu piciorul pe unul din colurile sale, ddea la
iveal intrarea n cmara cu provizii care se afla sub duumeaua cabinei.
Acolo, unul lng altul, erau rnduite cele trei butoaie ferecate de care s-a pomenit. Personajul nostru,
aplecat asupra trapei, rmase cteva minute n aceast atitudine, ca i cnd vederea acestor butoaie l-ar
fi hipnotizat.
i, ridicndu-se, opti:
Nu... nici o ovial! Dac nu gsesc o insul necunoscut pe care s le pot ascunde n tain, le
arunc mai bine n mare!
nchise din nou trapa peste care trase din nou colul covorului i, ndreptndu-se ctre scara capotului,
se urc pe dunet.
Erau orele cinci dup-amiaz. n atmosfer, nici o schimbare.
Un cer mpestriat cu noriori albi i cenuii. Abia nclinat sub o briz uoar, cu murele la babord, vasul
lsa n urma lui o dantel subire de spum care se destrma n freamtul valurilor.
Excelena-sa parcurse ncet cu privirea orizontul tras parc cu compasul pe un fond de azur foarte
limpede. De acolo, de unde era, un uscat de nlime mijlocie s-ar fi putut zri de la o distan de
patrusprezece sau cincisprezece mile. Dar linia cerului i a apei nu era ntrerupt de nici un relief.
Atunci, apropiindu-se, cpitanul fu ntmpinat cu aceeai neocolit ntrebare:
Nimic?...
Ceea ce aduse acelai neschimbat rspuns:
Nimic, excelen.
Timp de cteva minute personajul rmase tcut. Se duse apoi s se aeze pe una din bncile de la
pupa, n timp ce cpitanul nfrunta btaia vntului mnuindu-i luneta cu o mn nfrigurat.
Cpitane!... spuse el n curnd, dup ce privirea sa mai cercet o ultim dat spaiul.
Ce dorete excelena-voastr ?
S tiu exact unde sntem.
Cpitanul lu o hart marin i o ntinse pe platbord.
Aici, rspunse el, artnd cu creionul locul unde se ntretiau un meridian i o paralel.
La ce distan de aceast insul... la rsrit?...
La douzeci i dou de mile.
i de uscatul sta ?
In jur de douzeci i ase...
Nimeni de pe corabie nu tie prin ce locuri navigam acum ?
Nimeni, doar dumneavoastr i cu mine, excelen.
Nici mcar marea pe care o strbatem ?
Cutreierm de atta timp prin fel de fel de locuri, nct nici cel mai bun marinar nu ar fi n stare s o
spun.
Ah, de ce nu am eu norocul s dau peste o insul necunoscut nc navigatorilor i dac nu o insul,
mcar o insuli, mcar o stnc pe care numai eu s o tiu ? A fi ngropat acolo aceste comori i
cteva zile de drum mi-ar fi fost de ajuns, cnd ar fi sosit timpul s le iau napoi... dac acest timp va
mai veni vreodat!
Acestea fiind zise, personajul czu din nou ntr-o tcere adnc i se duse s se aplece peste
bastingaje. Dup ce observ adncurile lichide, transparente, pe care privirea putea s le cerceteze pn
la o adncime de mai mult de optzeci de picioare, se ntoarse parc scos din fire.
Ei bine... exclam el, iat prpastia creia i voi ncredina bogiile mele!
Nu vi le va mai restitui niciodat, excelen!
Eh, mai bine s piar dect s cad n mini dumane sau nevrednice!
Cum vei binevoi.
Dac pn desear nu descoperim prin aceste locuri nici o insuli, cele trei butoaie vor fi aruncate n
mare!
La ordinele dumneavoastr! rspunse cpitanul care ddu ordin s se vireze mpotriva vntului.
Personajul se ntoarse la pupa i, rezemndu-i coatele de platbord, czu din nou n acea vistoare
somnolen care i era obinuit.
Soarele cobora repede. La acea dat de 9 septembrie, precednd cu cincisprezece zile echinociul, discul
lui avea s dispar la cteva grade vest, adic n dreptul unui punct care tocmai atrsese atenia
cpitanului. S fi existat n acea direcie vreun promontoriu nalt, legat de rmul vreunui continent sau
al vreunei insule? Greu de presupus, fiindc harta nu indica nici un uscat pe o raz de cincisprezece-
douzeci de mile prin aceste locuri des strbtute de vase de comer i, ca atare, foarte cunoscute de
navigatori. S fie oare o stnc izolat, un col de stnc care se nla cu civa stnjeni deasupra
valurilor i care ar fi oferit locul potrivit, n zadar cutat pn atunci de excelena-sa ca s-i ngroape
comorile?... Nu se vedea nimic asemntor pe hrile hidrografice, foarte precise, ale acestei poriuni
de mare. O insuli, cu nelipsitele stnci care o nconjoar, cu mictorul ei bru de stropi i talazuri, nu
ar fi putut scpa cercetrii marinarilor. Hrile ar fi artat precis cum este situat.
Or, dup harta sa, cpitanul putea s afirme c nu se afla nici mcar un stei pe aceast ntindere, al
crei vast perimetru l mbria privirea sa.
Mi s-a prut! se gndi el aintindu-i din nou luneta spre locul bnuit, dup ce i-o mai regla o dat.
n adevr, n obiectivul lunetei nu se contura nimic, nici mcar o linie, orict de slab ar fi fost.
n clipa aceea, la orele ase i cteva minute, discul soarelui ncepu s mute din orizont, sfrind, dac
ar fi s credem spusele de demult ale ibericilor, atunci cnd se ntlni cu marea.
La apusul precum i la rsritul lui, refracia mai pstra imaginea soarelui pe cer, dei el se afla sub
orizont.
Materia luminoas, proiectat oblic pe suprafaa valurilor, se ntindea ca un diametru lung de la apus la
rsrit. Ultimele licriri, asemntoare unor dungi de foc, tremurau uor n adierea abia simit a brizei.
Aceast strlucire se stinse brusc cnd marginea superioar a discului, atingnd dunga apei, i arunc
raza verde. Coca bricului-goelet se ntunec, n timp ce pnzele de sus se mpurpurau de ultimele raze.
n clipa n care perdelele apusului erau tocmai s cad, din mizen se fcu auzit un glas:
Ohe!
Ce s-a ntmplat ? ntreb cpitanul.
Uscat la tribord!
Uscat, i chiar n direcia n care i se pruse cpitanului c zrete, cteva minute mai nainte, vagi
contururi?... Nu se nelase, deci. La strigtul marinarului de pe catarg, oamenii de cart se repeziser
pe punte i priveau spre apus. Cpitanul, cu luneta n bandulier, apuc arturile catargului mare, se
car sprinten pe treptele de frnghie, ncalec pe verga de care se lega sgeata velei mici i cu
lentila lunetei la ochi cercet orizontul n partea care-i fusese indicat.
Marinarul nu greise. La o distan de ase pn la apte mile, aprea la suprafa un fel de insuli, al
crei profil se contura n negru pe culorile tari ale cerului. S-ar fi zis c este o stnc de nlime
mijlocie, nconjurat de un nor de vapori sulfuroi. Cincizeci de ani mai trziu, un marinar ar fi afirmat
c nu era dect fumul unui steamer mare care strbtea largul. Dar n 1831 nimnui nu-i trecea prin
gnd c ntr-o zi oceanele vor fi strbtute de aceste uriae maini plutitoare.
Dealtfel, cpitanul nu avu dect timpul s vad, nicidecum s reflecteze. Insulia semnalat se terse
aproape imediat n umbrele nserrii. Dar nu mai avea nici o importan. El o vzuse, i o vzuse bine.
n privina asta nu mai putea fi nici o ndoial.
Cpitanul cobor din nou pe dunet, i personajul pe care acest incident l trezise din somnolen i fcu
semn s se apropie. i mereu aceeai ntrebare:
Ei bine?
Da, excelen.
Uscat n zare?...
O insuli, cel puin.
La ce distan?
La aproximativ ase mile ctre apus.
i harta nu arat nimic n aceast direcie?
Nimic.
Eti sigur de calculul tu ?
Sigur.
Ar fi vorba deci de o insuli necunoscut ?
Aa cred.
S-ar putea oare?...
Da, excelen, dac aceast insuli s-a format mai de curnd.
De curnd ?
Aa mi vine s cred, fiindc mi s-a prut nvluit n vapori vulcanici. Prin aceste locuri forele
plutonice se fac destul de des simite i se manifest prin micri ale scoarei submarine.
Mcar de ar fi aa cum spui tu, cpitane! Nici nu mi-a dori altceva mai bun, dect unul din aceste
blocuri ieite deodat din mare. Nu ar fi al nimnui.
Sau, n orice caz, ar aparine primului ocupant, excelen.
Atunci, eu a fi acela.
Da... dumneavoastr.
ndreapt-te direct ctre uscat.
Direct... dar cu pruden! rspunse cpitanul. Goeleta noastr ar putea s se zdrobeasc de stncile
care nainteaz, poate, pn n larg. Eu zic s ateptm lumina zilei pentru a recunoate locurile i a ne
apropia de insuli.
S ateptm... ndreptndu-ne ctre ea...
La ordinele dumneavoastr!
Asta nsemna s procedeze ca un marinar ncercat. O corabie nu poate porni la ntmplare peste
adncuri necunoscute. La apropierea de un uscat pe care nu-l cunoate, nu trebuie s mearg dect cu
ajutorul sondei i s se team de noapte.
Personajul se ntoarse deci n cabina sa i chiar dac somnul ar fi izbutit s-i nchid pleoapele, musul
nu ar fi avut nevoie s-l trezeasc n revrsatul zorilor; avea s fie pe dunet nainte de rsritul
soarelui.
n ceea ce l privete pe cpitan, el nici nu vru s prseasc puntea, nici s lase efului de echipaj grija
de a veghea pn dimineaa. ncet, noaptea cobor. Puin cte puin, orizontul plea, n timp ce, treptat,
perimetrul su se ngusta. La zenit, ultimii noriori, plini nc de o lumin difuz, nu ntrziar s se
sting. De o or, briza abia mai adia. Nu rmseser dect pnzele necesare pentru a pstra manevra
crmei i a menine goeleta pe direcie.
n acest timp, pe cer se aprinseser primele stele. La nord, Steaua Polar, ca un ochi nemicat i fr
vreo strlucire deosebit, n timp ce Arcturus strlucea cu putere n continuarea curbei fcut de
Ursa Mare. Opus Stelei Polare, Casiopeia i nscria scnteietorul su dublu V. Dedesubt, Capella aprea
exact n locul n care rsrise n ajun, n care va rsriri a doua zi, cu cele patru minute n avans cu
care i ncepe ziua ei sideral. La suprafaa mrii adormite se aternuse acea ciudat torpoare care
nsoete cderea nopii.
La prova, sprijinit n coate, cpitanul sttea tot att de neclintit ca i cabestanul de care se rezema. Cu
capul nemicat, el nu se gndea dect la acel punct zrit n apusul nedesluit. Acum l ncercau ndoielile,
ndoieli din acelea pe care ntunericul le face i mai scitoare.
Nu se lsase oare amgit de o prere? Era oare adevrat c o nou insuli apruse n acel loc? Da...
fr doar i poate. Cunotea aceste locuri, le strbtuse doar de sute de ori... Calculul i indicase, cu o
aproximaie de o mil, poziia ei, iar de uscatul cel mai apropiat l despreau opt sau zece leghe... Dar
dac nu se nelase, dac n acel loc apruse din mruntaiele mrii o insul, nu s-ar putea ca ea s fie
i ocupat ? Adic, nici un navigator s nu-i fi nfipt aici pavilionul ?
Englezii, aceti cunoscui strngtori de zdrene ai oceanului, repede ar fi pus mna pe o asemenea
insuli de pe cile maritime i ar fi aruncat-o n traista lor!... Nu se va zri oare un foc care s arate
luare n stpnire?... Era foarte posibil ca apariia acestui conglomerat stncos s fi avut loc acum cteva
sptmni sau cteva luni, i atunci cum a scpat el de privirile marinarilor, de sextantul hidrografilor ?
Toate aceste frmntri i neliniti erau pricina tulburrii cpitanului i a nerbdrii sale n ateptarea
dimineii. Dealtfel, nimic nu mai arta direcia insuliei nici mcar o urm a acelor aburi n care ea
pruse nvluit i care ar fi putut s coloreze ntunericul cu o nuan ca de funingine. Peste tot,
vzduh i ap, contopite n aceeai bezn.
Orele se scurgeau. Constelaiile circumpolare descriseser un sfert de cerc n jurul axei firmamentului.
Ctre orele patru, ctre est-nord-est albi prima gean de lumin. Aceast lumin ngdui s se z-
reasc i civa noriori agitai la zenit. Mai lipseau numai cteva grade pentru ca soarele s ating
orizontul. Dar pentru ca un marinar s regseasc insulia dac ea exista ntr-adevr nu avea
nevoie de att de mult lumin.
n acest moment, naltul personaj apru din deschiztura capotului i se duse s ia loc pe dunet, unde
se afla i cpitanul.
Ei?... Aceast insuli?... ntreb el.
Iat-o, excelen, rspunse cpitanul artndu-i o ngrmdire de stnci la mai puin de dou mile.
S acostm...
La ordinele dumneavoastr.
N CARE SNT DATE CTEVA EXPLICAII NECESARE
S binevoiasc cititorul s nu se mire peste msur dac la nceputul acestui capitol intr n scen
Mehmet-Ali. Oricare ar fi fost faima ilustrului pa n istoria Levantului, el nu va apare n aceast
povestire dect n treact, i numai ca urmare a relaiilor, neplcute dealtfel, pe care naltul personaj
mbarcat pe goelet le avusese cu acest ntemeietor al Egiptului modern.
La acea epoc Mehmet-Ali nu ncepuse nc s cucereasc datorit armatei fiului su Ibrahim Siria
i Palestina, care aparineau lui Mahmud, suveranul celor dou Turcii, din Asia i din Europa.
Dimpotriv, sultanul i paa erau buni prieteni, unul dndu-i celuilalt cuvenitul ajutor pentru a cotropi
Moreea i a spulbera nzuinele de independen ale micului regat al Greciei.
Timp de civa ani, Mehmet-Ali i Ibrahim sttur linitii n paalcul lor. Dar fr ndoial c aceast
stare de vasalitate, care-i fcea doar simpli supui ai Porii, le nemulumea ambiia i nu ateptau dect
prilejul ba chiar l cutau pentru a rupe aceste legturi att de trainic esute de-a lungul secolelor.
n Egipt tria pe atunci un personaj a crui avere, adunat de-a lungul a nenumrate generaii, se
numra printre cele mai mari din ar. Locuia la Cairo. Se numea Kamylk-Paa i lui i se adresa
cpitanul goeletei cu titlul de excelen.
Era un om instruit, nclinat ndeosebi spre tiinele matematice i ctre aplicaiile practice sau abstracte
ale acesteia. nainte de toate ns, era oriental pn n adncul sufletului, cu inim de otoman, dei
egiptean din natere. Astfel c, nelegnd c ncercrile Europei occidentale de a supune popoarele din
Levant vor ntmpina o mai mare rezisten la sultanul Mahmud dect la Mehmet-Ali, se arunc cu trup
i suflet n lupt. Nscut n 1780, dintr-un neam de soldai, nu avea nici douzeci de ani cnd s-a nrolat
n armata lui Djezzar, unde prin curajul su i cuceri destul de repede titlul i gradul de pa. n 1799,
i risc de sute de ori viaa luptnd mpotriva francezilor condui de Bonaparte ajutat de Kleber,
Lannes, Bon i Murat. Dup btlia de la El-Arish, fcut prizonier odat cu turcii, ar fi putut s-i
recapete libertatea dac ar fi vrut s semneze angajamentul de a nu mai lupta mpotriva soldailor
Franei. Dar, hotrt s lupte pn la capt, miznd pe o necrezut ntoarcere a norocului, ncpnat n
tot ce fcea ca i n ideile sale, refuz s-i dea cuvntul. Izbuti s scape i, mai nverunat ca oricnd,
fu ntlnit n diverse ciocniri care au pecetluit conflictul dintre cele dou puteri.
Dup cderea Jaffei, la 6 Martie, el a fost printre lupttorii care s-au predat cu condiia de a li se drui
viaa. Cnd prizonierii, n numr de 4 000, n cea mai mare parte albanezi sau arnui, fur adui n faa
lui Bonaparte, acesta fu destul de nemulumit de atare captur, gndindu-se c aceti soldai de temut
s-ar putea duce s ntreasc garnizoana paei de la Saint-Jean-d'Acre. Aa c, vrnd s arate ct de
nenduplecai snt ei, cuceritorii francezi, ddu ordin s fie mpucai cu toii.
De data asta nu li se mai oferea aa cum se ntmplase cu prizonierii de la El-Arish s li se redea
libertatea cu condiia de a nu mai lupta. Nu! Erau osndii la moarte. Au czut, aadar, pe prundi, iar
acei pe care gloanele nu-i atinseser, creznd c vor fi cruai, i gsir moartea pe msur ce
naintau ctre mal.
Dar nu n acest loc i n acest chip i-a fost dat lui Kamylk-Paa s piar. S-au gsit oameni, francezi
e bine s o amintim, spre cinstea lor pe,care acest mcel, impus poate de necesitile rzboiului, i-a
ngrozit. Aceti oameni de treab izbutir s salveze civa prizonieri. Unul din ei, un matelot din marina
comercial, dnd n timpul nopii trcoale stncilor, unde s-ar fi putut adposti civa nenorocii, l-a ridicat
pe Kamylk-Paa, grav rnit de un glonte.
L-a transportat ntr-un loc sigur, l-a ngrijit, l-a vindecat. Putea acesta s uite vreodat un asemenea
serviciu? Nu... Cum l-a rspltit i n ce mprejurri a fcut-o?... Iat obiectul acestei ciudate
i adevrate povestiri.
Pe scurt, dup trei luni, Kamylk-Paa era pe picioare. Campania lui Bonaparte dduse gre n faa
cetii Saint-Jean-d'Acre. Sub comanda lui Abdalah, paa Damascului, armata turc trecuse, la
4 aprilie, Iordanul, iar pe de alt parte, escadra englez de la Sydney-Smith patrula prin apropierea
Siriei. Aa c, cu toate c Bonaparte expediase divizia Kleber cu Junot, cu toate c se deplasase n
persoan la locul btliei, cu toate c i zdrobise pe turci n btlia de la muntele Tabor, cnd se repezi
s amenine din nou Saint-Jean- d'Acre era prea trziu. Sosise acolo o ntrire de dousprezece mii
de oameni, ciuma i fcuse apariia i, la 20 mai, Bonaparte se hotr s ridice asediul.
Kamylk-Paa crezu atunci c se poate aventura s se ntoarc n Siria. S revin n Egipt, ar att de
mult frmntat n acea epoc, ar fi fost cea mai mare nesocotin. Era mai potrivit s atepte. i
Kamylk-Paa atept cinci ani. Datorit averii sale, a putut s duc o via mbelugat n diferitele
provincii, la adpost de lcomia egiptean. Anii acetia s-au fcut remarcai prin intrarea n scen a
fiului unui simplu ag, de a crui vitejie n btlia de la Abukir, n 1799, se dusese vestea. Mehmet-Ali
ncepuse s se bucure de o att de mare influen, nct izbuti s-i fac pe mameluci s se revolte
mpotriva guvernatorului Khosrew-Paa, s-i ae mpotriva efului lor, s-l detroneze pe Kurid,
succesorul lui Khosrew, i n cele din urm s se proclame el n 1806, cu consimmntul naltei
Pori vicerege.
Djezzar, protectorul lui Kamylk-Paa, murise cu doi ani mai nainte. Vzndu-se prea singur n aceast
ar, acesta se gndi c nu-l mai pndete nici o primejdie dac s-ar ntoarce la Cairo.
Avea atunci 27 ani i alte noi moteniri fcuser din el unul din personajele cele mai bogate din Egipt.
Nesimind nici o nclinaie pentru cstorie, fiind o fire puin comunicativ, iubind viaa retras,
pstrase ns un interes deosebit pentru meteugul armelor.
Aa c, ateptnd s se iveasc prilejul de a-i folosi talentul, vru s-i cheltuiasc energia, att de
fireasc la vrsta lui, n lungi i ndeprtate cltorii.
Dar, ntruct Kamylk-Paa nu avea motenitori direci, cui i va reveni aceast uria avere? Existau oare
rude colaterale care erau ndreptite s o primeasc?
Un oarecare Murad, nscut n 1786, deci mai tnr dect el cu ase ani, i era vr. Desprii prin prerile
lor politice, dei amndoi locuiau la Cairo, nu se vedeau. Kamylk-Paa era devotat intereselor otomane
i acest devotament se tie l dovedise. Murad, att prin vorbele, ct i prin faptele sale, lupta
mpotriva influenei otomane i nu ntrzie s devin sfetnicul cel mai de ndejde al lui Mehmet-Ali, pe
vremea uneltirilor acestuia mpotriva sultanului Mahmud.
Or, acest Murad, singura rud a lui Kamylk-Paa, pe att de srac pe ct de bogat era cellalt, nu se
putea bizui pe averea vrului su dect dac ntre ei intervenea o mpcare. Asta ns nu avea s se
ntmple. Dimpotriv, dumnia, ura chiar, cu toate manifestrile ei de violen, avea s sape o
prpastie i mai adnc ntre cei doi, singurii membri ai acestei familii.
Trecur astfel optsprezece ani, de la 1806 la 1824, timp n care domnia lui Mehmet-Ali nu fu tulburat
de rzboaie din afar. n schimb el avu de luptat mpotriva influenei tot mai mari i a aciunilor de
temut ale mamelucilor, complicii si. crora le datora tronul. Un mcel general care a avut loc n 1811,
n ntregul Egipt, l eliber de aceast suprtoare poliie. Dup asta, lungi ani de pace le fur asigurai
supuilor viceregelui, ale crui relaii cu Poarta rmneau foarte bune cel puin n aparen, fiindc
sultanul nu avea ncredere n vasalul su, i nu fr temei.
Kamylk-Paa a fost deseori inta dumniei lui Murad. ncurajat de dovezile de simpatie pe care i le
ddea viceregele, nu nceta s-i ae stpnul mpotriva bogatului egiptean. i reamintea acestuia
c vrul su Kamylk-Paa era un partizan al lui Mahmud, un prieten al turcilor, c i vrsase sngele
pentru ei. Dac te-ai fi luat dup cele spuse de el, ar fi nsemnat c era un personaj periculos, un om
care trebuia supravegheat... poate un spion... Acea enorm avere ntr-o singur mn constituia o
primejdie... n sfrit, Murad spunea tot ceea ce ar fi fost de natur s trezeasc lcomia unui
suveran atotputernic, fr principii i fr scrupule.
Lui Kamylk-Paa nu-i prea psa de toate astea. n singurtatea n care tria la Cairo, ar fi fost greu s i
se ntind o curs n care el s se lase prins. Cnd prsea Egiptul, o fcea numai pentru lung cltorii.
Atunci, pe o corabie al crei proprietar era, comandate de cpitanul Zo cu cinci ani mai tnr dect el
i de un devota ment care ar fi rezistat oricrei ncercri i purta pe mrile Asiei Africii i Europei
existena sa fr nici un el, plin de o trufai indiferen pentru omenire.
n legtur cu aceasta, este cazul s ne ntrebm dac nu cumva l uitase chiar i pe marinarul care-i
salvase viaa n mcelul ordonat de Bonaparte. Uitat?... Nu, fr ndoial. Astfel de servici nu se uit.
Dar aceste servicii i-au primit ele, oare, rsplata?.
S-ar putea s nu i-o fi primit. S se fi gndit Kamylk-Paa s recunoasc mai trziu i nu atepta dect
prilejul s o fac, daca vreodat ar fi ajuns, n plimbrile lui pe mri, pn n apele franceze ?
Cine ar fi putut s spun?...
Dealtfel, ctre 1812, n timpul ederilor sale la Cairo, bogai egiptean nu-i mai putu ascunde c era
supravegheat ndeaproape Mai multe cltorii, pe care voise s le fac, i fuseser interzise din porunca
viceregelui. Datorit necontenitelor uneltiri ale vrului su, libertatea i era ameninat.
n 1823, Murad, care avea treizeci i apte de ani, se cstori n condiii care i asigurau, din pcate,
prea puin o situaie material deosebit. Se cstorise cu o tnr felah, aproape o sclav. Nu era de
mirare c voia s-i continue ntortocheatele-i uneltiri prin care ndjduia folosindu-se de influena
pe care o avea pe lng Mehmet-Ali i fiul su Ibrahim s compromit situaia lui Kamylk-Paa.
n vremea aceasta, Egiptul era n pragul unui ir de lupte n care ostile sale aveau s strluceasc n
chip deosebit. n 1824, Grecia se ridic mpotriva sultanului Mahmud, iar acesta ceru ajutor vasalului
su mpotriva rzvrtiilor. Urmat de o flot de 120 corbii, Ibrahim s-a ndreptat ctre Moreea unde a
i debarcat.
Iat, deci, pentru Kamylk-Paa prilejul de a da din nou vieii sale un pic de interes, de a se amesteca
din nou n aceste periculoase expediii prsite de el timp de douzeci de ani cu att mai mult
ardoare cu ct era vorba de a ntri drepturile Porii, compromise de revolta din Peloponez. ncerc s se
nroleze n armata lui Ibrahim, dar fu refuzat. ncerc s lupte ca ofier n trupele sultanului: fu din nou
refuzat. Nu era oare acest lucru urmarea amestecului nefast al celor ce ineau s nu piard din ochi
ruda milionar?
Lupta grecilor pentru independen trebuia s se sfreasc, de ast dat, n folosul acestei eroice
naiuni. Dup trei ani, n timpul crora grecii au fost slbatic hruii de ctre trupele lui Ibrahim, atacul
flotelor francez, englez i rus laolalt a nimicit marina otoman n btlia de la Navarin, n anul
1827, silindu-l pe vicerege s-i recheme, n Egipt, corbii i oti. Ibrahim s-a ntors atunci la Cairo
urmat de Murad, care luase parte la campania din Peloponez.
Din acea zi, situaia lui Kamylk-Paa se nruti. Ura lui Murad se dezlnui cu att mai violent, cu ct
la nceputul anului 1829, din cstoria sa cu tnra felah, i se nscu un fiu. Familia i era n cretere,
nu averea. Trebuia ca aceea a vrului su s treac n minile lui Murad. Viceregele nu s-ar fi mpotrivit
acestui jaf. Asemenea complezene s-au mai vzut n Egipt, se mai vd nc i n ri cu o civilizaie mai
puin oriental. A nu se uita c vlstarului lui Murad i se ddu numele de Sauk.
Aa stnd lucrurile, Kamylk-Paa nelese c nu-i rmne dect o singur cale de urmat: s-i adune
averea, n cea mai mare parte alctuit din diamante i pietre preioase, i s o scoat din Egipt.
Ceea ce a i fcut, cu tot atta grij ct i pricepere, datorit ajutorului unor strini din Alexandria,
crora egipteanul li s-a putut destinui. ncrederea nu i-a fost nelat i totul se petrecu n cea mai
mare tain. Cine erau aceti strini, cror naionaliti aparineau ei?... Numai Kamylk-Paa, el singur, o
tia.
Dealtfel, trei butoiae, cu dou rnduri de cptueli i bine ferecate, semnnd cu balercile n care se
pstreaz vinurile de Spania, fuseser de ajuns ca s cuprind toate acele bogii. Dup ce fur
mbarcate n tain, la bordul unui speronare napolitan, proprietarul lor, mpreun cu cpitanul Zo, izbuti
s se strecoare la rndul su, nu fr a fi scpat din mii de primejdii, fiindc fusese urmrit de la Cairo
la Alexandria i spionat ndeaproape de cnd ajunsese n acest ora.
Cinci zile mai trziu, speronarele napolitan l lsa n portul Latakie; de acolo, Kamylk-Paa se duse la
Alep, pe care l alesese ca noua sa reedin. Acum, n Siria, sub protecia fostului su general
Abdallah, ajuns pa la Saint-Jean d'Acre, de ce s-ar mai fi temut de Murad? Cum ar fi putut Mehmet-
Ali, orict ar fi fost el de ndrzne, s-l mai loveasc, n fundul unei provincii asupra creia i ntindea
atotputernica jurisdicie nalta Poart?
i totui aceasta avea s fie cu putin.
ntr-adevr, chiar n acest an 1830 Mehmet-Ali rupea legturile sale cu sultanul. Ruperea
legturilor de vasalitate, care l legau de Mahmud, alipirea Siriei la posesiunile Egiptului, a deveni
poate Suveranul imperiului otoman, toate aceste gnduri nu erau prea ndrznee pentru ambiia
viceregelui.
Pretextul nu fu greu de gsit.
Asuprii de agenii lui Mehmet-Ali, unii felahi fuseser nevoit s se refugieze n Siria, sub protecia lui
Abdallah. Viceregele ceri extrdarea acelor rani. Paa din Saint-Jean-d'Acre refuz. Atunci
Mehmet-Ali ceru sultanului ncuviinarea de a-l sili pe Abdallah cu armele. Mahmud rspunse mai nti
c felahii, fiind supui turci nu aveau de ce s fie predai viceregelui Egiptului. Dar puin timp dup
asta, dornic s-i asigure ajutorul lui Mehmet-Ali, sau ce puin neutralitatea acestuia, foarte curnd
dup revolta paei din Scutari, i acord ncuviinarea cerut.
Felurite ntmplri, ntre care ivirea holerei pe meleagurile Levantului, ntrziar plecarea lui Ibrahim n
fruntea unei armate de 32 000 de oameni i a 22 corbii de rzboi. Kamylk-Paa avu rgazul s se
gndeasc la primejdiile ce l-ar fi ateptat odat cu debarcarea egiptenilor n Siria.
Avea atunci cincizeci i unu de ani, i cincizeci i unu de ani de via frmntat duc pe om aproape n
pragul btrneii. Foarte obosit, foarte descurajat, foarte dezamgit, nemaidorindu-i dect odihna pe
care sperase s o gseasc n acest linitit ora Alep, i iat c evenimentele se ntorceau mpotriva sa.
Era oare prudent s rmn la Alep n clipa n care Ibrahim se pregtea s cotropeasc Siria? Fr
ndoial, era vorba numai de o aciune de represiune mpotriva paei din Saint-Jean-d'Acre. Dar dup
ce l va fi prdat pe Abdallah, viceregele i va putea stpni armata victorioas? Nu va folosi el prilejul
pentru a ncerca i cucerirea Siriei ntregi, la care nu ncetase s rvneasc? Iar dup cetatea Saint-
Jean-d'Acre nu vor fi ameninate de soldaii lui Ibrahim i oraele Damasc, Sidon, Alep? Mai mult chiar,
era de ateptat acest lucru.
Kamylk-Paa lu de data aceasta o hotrre definitiv. Nu att pe el l urmreau ci mai ales averea lui,
rvnit de Murad i pe care aceast rud cuta s i-o smulg, cu riscul ca jumtate din ea s fie
nevoit s o cedeze viceregelui. Ei bine, trebuia s fac s dispar aceast avere, trebuia s o
adposteasc ntr-un loc att de tainic, nct nimeni s nu o poat descoperi. Apoi o s vad ce o mai fi.
Mai trziu fie c s-ar hotr s prseasc aceast ar, cu toate c era foarte legat de ea, fie c va
deveni din nou destul de sigur pentru a se putea stabili acolo n toat linitea ar fi putut s-i ia
comoara napoi din locul unde ar fi ngropat-o. Cpitanul Zo i ncuviin planurile i-i propuse s le
ndeplineasc n aa fel, nct taina s nu poat fi niciodat dezvluit. Fu cumprat un bric-goelet. Se
alctui un echipaj din felurite elemente, marinari care nu aveau nici o legtur ntre ei, nici mcar de
naionalitate. Butoiaele fur mbarcate fr ca cineva s poat bnui ce era nuntru.
La data de 13 aprilie, vasul, pe care Kamylk-Paa se mbarc n portul Latakie, iei n larg.
Se tie, hotrrea lui de nestrmutat era de a descoperi o insuli a crei existen s nu fie cunoscut
dect de el i de cpitanul Zo.
Era deci important ca echipajul s fie n asemenea msur dezorientat, nct s nu poat aprecia
direcia urmat de goelet. i cpitanul Z i-a pus timp de cincisprezece luni planul n aplicare, schim-
bnd direcia, cnd ntr-o parte, cnd ntr-alta. Ieise oare din Mediterana, i dup ce ieise se ntorsese
iari? Nu cumva cutreierase toate mrile vechiului continent? Poate c naviga n apele Europei cnd
apruse acea insuli n zare ? Ceea ce era sigur, este c bricul-goelet fusese purtat pe rnd n diferite
clime, prin zone cu totul diferite, i cel mai bun marinar de la bord nu ar fi putut spune unde se afla n
prezent. Cu provizii suficiente pentru mai muli ani, nu acostau la vreun rm dect pentru
aprovizionarea cu ap de but,
apoi se ndeprtau repede de aceast surs de alimentare pe care numai cpitanul Zo o cunotea.
Se mai tie c bogatul egiptean trebuise s pluteasc mult pe ape pn s gseasc o insuli dup
placul su, i tocmai atunci cnd se pregtea s-i arunce bogiile n mare, insulia, cutat cu atta
nerbdare, apruse n sfrit.
Acestea erau evenimentele legate de istoria Egiptului i Siriei, care meritau s fie cunoscute. Mai
departe va fi prea puin vorba despre ele. Povestirea va deveni mai colorat dect s-ar putea crede
dup acest nceput att de grav... Dar totul trebuia cldit pe o baz solid ceea ce a fcut autorul,
sau cel puin a ncercat s fac.
N CARE INSULIA NECUNOSCUT ESTE TRANSFORMAT NTR-UN SEIF STRANIC NCUIAT
Cpitanul Zo ddu ordin crmaciului s reduc velatura, pentru a putea stpni vasul. Dinspre nord-est,
n zori, adia o briz uoar.
Bricul-goelet se putea apropia de insuli avnd ntinse doar focul cel mare, gabia i vela mic,
celelalte pnze aflndu-se pe funii. Dac marea s-ar fi nfuriat, corabia ar fi gsit adpost mpotriva
talazurilor chiar la rmurile insuliei.
n timp ce Kamylk-Paa, cu coatele pe parapetul dunetei, privea cercettor n jur, cpitanul sttea la
prova i manevra, ca orice marinar prudent n preajma unei insule a crei aezare nu se afla trecut
pe nici o hart.
Aici era ntr-adevr pericolul. Sub aceste ape linitite, fr stnci la suprafa, este greu s dibui stncile
de sub ap. Nici un semn care s arate canalul de plutire. Se prea c accesul este foarte uor.
Nici urm de stnci. eful echipajului, care arunc sonda, nu ddu nicieri de vreo nlare brusc a
fundului mrii.
Iat acum i nfiarea insuliei vzut de la o mil deprtare la o or cnd soarele o lumina piezi,
de la est la vest desprins din vlul de pcl ce o acoperea n zorii zilei.
Era ntr-adevr o insuli, nimic altceva dect o insuli fr nsemntate, pe care nici un stat nu s-ar fi
gndit s o ia n stpnire, n afar, bineneles, de hrpreaa Anglie. i cea mai bun dovad c acest
conglomerat de stnci era necunoscut de navigatori i de hidrografi, c nu putea s figureze nici pe cele
mai moderne hri era faptul c Marea Britanie nu fcuse nc din ea un alt Gibraltar pentru a stpni
aceste inuturi. Fr ndoial c era situat n afara drumurilor maritime i, dealtfel, de-abia apruse.
n nfiarea ei general, insulia arta ca un podi destul de uniform, al crui perimetru msura
aproape trei sute de stnjeni, un oval neregulat de o sut cincizeci stnjeni lungime i ntre asezeci
i optzeci stnjeni lime. Nu era deloc una din aceste aglomerri de roci frmntate, ngrmdite una
peste alta i care par c desfid legile echilibrului. Nici o ndoial c venea dintr-o reaezare lin i
treptat a scoarei pmnteti. Originea ei nu trebuia atribuit ctorva presiuni brute, ci unei foarte
ncete apariii din adncurile mrii.
Marginile sale nu erau crestate de scobituri mai mult sau mai puin adnci sau de numeroi zimi. Fr
nici o asemnare cu unele scoici pe care natura le creeaz cu nesfrita i capricioasa ei fantezie,
insulia avea totui un fel de simetrie asemntoare valvei superioare a unei stridii sau carapacei unei
broate estoase. Aceast carapace se rotunjea nlndu-se ctre centru n asemenea fel, nct punctul
su culminant se ridica cu aproximativ o sut cincizeci de picioare deasupra nivelului mrii.
Creteau arbori pe suprafaa ei?... Nici mcar unul. Urme de vegetaie? Nici una. Urme ale unei
explorri?... In nici un col al ei.
Aceast insul nu fusese locuit niciodat i nici nu ar fi putut s fie. Dat fiind aezarea ei, ce nu
figura pe hri, precum i ariditatea ei de marmur, Kamylk-Paa nu putea gsi ceva mai bun pentru a
garanta sigurana, secretul averii pe care voia s o ncredineze mruntaielor pmntului.
Ii vine s crezi c natura a creat-o anume! i spunea cpitanul Zo.
n acest timp, bricul-goelet plutea ncet, strngnd puin cte puin ce-i mai rmsese din pnze. Apoi,
cnd fu la numai o distan de dou sute de metri de insuli, rsun ordinul de ancorare. i imediat,
desprins de grue, trgnd lanul prin nar, ancora s-a nfipt n pmnt la o adncime de douzeci i opt
de brae.
Se vedea bine cum coastele acestei mase stncoase erau deosebit de abrupte, pe aceast parte cel
puin. O corabie s-ar fi putut apropia mai mult, ba chiar s i nainteze pe lng mal, fr teama de
a atinge fundul apei. Cu toate acestea, era mai bine s pstreze distana.
Dup ancorare eful de echipaj puse s se strng ultimele vele i cpitanul Zo se urc din nou pe
dunet.
S pregtesc barca cea mare, excelen? ntreb el.
Nu... yola. E mai bine s fim numai noi doi cnd debarcm.
La ordin.
Puin mai trziu, cpitanul edea la prova yolei cu dou vsle uoare n mn, iar Kamylk-Paa la pupa.
n cteva minute, mica ambarcaiune acostase n spatele unei crestturi, acolo unde coborrea era mai
uoar. O ancor mic fu puternic nfipt ntr-o crptur i excelena-sa i lu n stpnire insula.
Nu fu nlat nici un pavilion i nu fu tras nici o lovitur de tun n aceast mprejurare. Nu era vorba de
un stat care fcea act de prim-ocupant: era un particular care debarca cu gndul de a pleca dup trei-
patru ore. Mai nti Kamylk-Paa i cpitanul Zo bgar de seam c, fr a se sprijini pe o baz
nisipoas, coastele insulei ieeau din mare cu o nclinaie de cincizeci pn la asezeci de grade.
Deci nici o ndoial c formarea ei se datora unei nlri a fundului submarin.
i ncepur explorarea de jur mprejur, clcnd pe un soi de cuar cristalizat, neatins de nici o urm. n
nici un loc litoralul nu prea a fi fost ros de acidul talazurilor. Pe solul uscat i de natur cristalin nu se
vedea alt lichid dect ap sttut pe fundul blilor mici, rmase din ultimele ploi. Vegetaia nu se arta
nici mcar prin prezena acelor licheni, acelor muchi marini, molotri sau alte plante destul de primare
pentru a crete printre stncile unde vntul a adus cteva semine. Scoici vii sau moarte deloc, o
ciudenie ntr-adevr inexplicabil. Ici-colo, murdrie de psri care se datora celor cteva perechi de
goenlanzi i pescrui, singurii reprezentani ai vieii animale prin aceste locuri.
ndat ce terminar nconjurul insuliei, Kamylk-Paa i cpitanul se ndreptar ctre ridictura rotund
din centrul ei. n nici o parte marginile malului nu artaser urmele unei vizite mai proaspete sau mai
vechi care s-i fi atins suprafaa. Peste tot aceleai stnci neumblate, i, dac ni se permite aceast
expresie, aceeai puritate de cristal. Nici o urm, nici o pat.
Dup ce urcar cocoaa care se nla n mijlocul acestei carapace, se aflar cu aproximativ o sut
cincizeci de picioare mai sus de nivelul oceanului. Unul lng altul, cercetau, curioi, orizontul care se
oferea privirilor lor.
Pe vasta ntindere lichid care rsfrngea razele soarelui, nu se zrea nici o frm de uscat. Aadar,
insulia nu fcea parte din acele ciclade care cuprind mai muli sau mai puini atoli. Nici o creast nu se
nla peste aceast parte a mrii. Cu luneta la ochi, cpitanul Zo cuta zadarnic vreo pnz pe aceast
imens suprafa.
Era pustie, i bricul-goelet nu risca s fie vzut n cele cteva ore ct avea s rmn ancorat la o sut
de metri de coast.
Eti sigur de poziia geografic n care ne gsim astzi, 9 Septembrie?... l ntreb atunci Kamylk-
Paa.
Sigur, excelen, rspunse cpitanul Zo. Dealtfel, pentru mai mult siguran, am s refac calculul.
n adevr, ar fi mai bine. Dar cum se face c aceast insuli nu a fost menionat pe hart?
Fiindc, dup prerea mea, a aprut foarte de curnd. n orice caz, s fim mulumii c nu figureaz
pe hart i c sntem siguri c o s o gsim la locul ei n ziua cnd vei binevoi s ne ntoarcem...
Da, cpitane, cnd vor fi trecut aceste vremuri tulburi! Ce-mi pas mie dac comoara mea rmne
ngropat nenumrai ani sub aceste stnci! Nu va fi ea mai n siguran dect n casa mea din Alep?
Aici nu vor putea ajunge vreodat nici viceregele, nici fiul su Ibrahim, nici acest ticlos de Murad, ca
s m despoaie! Averea mea n mna lui Murad? Prefer s o nghit adncul mrilor!
Soluie cu totul neplcut, rspunse cpitanul Zo, fiindc marea nu mai restituie cele ce au fost
ncredinate adncurilor sale. Este deci binevenit descoperirea acestei insulie. Ea, cel puin, v
va pstra bogiile cu credin i vi le va restitui.
S mergem, spuse Kamylk-Paa, ridicndu-se. Totul trebuie fcut repede i este mai bine ca vasul
nostru s nu fie zrit...
La ordinele dumneavoastr.
La bord nu tie nimeni unde sntem?
Repet excelenei-sale, nimeni.
Nici mcar pe ce mare?
Nici mcar pe ce mare a Lumii Vechi sau Noi. Snt cincisprezece luni de cnd cutreierm oceanele, i
n cincisprezece luni o corabie poate strbate deprtri mari ntre continente, fr s-i dea seama.
Kamylk-Paa i cpitanul Zo coborr spre cotitura unde i atepta yohi lor.
n clipa cnd s se mbarce, cpitanul spuse:
i odat aceast operaie terminat, excelena-voastr se va ndrepta ctre Siria?...
Nu este n intenia mea. nainte de a m ntoarce la Alep, am s atept ca soldaii lui Ibrahim s fi
evacuat provincia i ca ara, sub conducerea lui Mahmud, s-i fi gsit linitea.
V-ai gndit vreodat c s-ar putea s fie anexat posesiunilor viceregelui ?
Nu, pe profetul nostru, nu! exclam Kamylk-Paa, pe care aceast presupunere l fcu s-i piard
obinuitul lui snge rece.
Pentru o perioad de timp, al crui sfrit sper s ajung s-l vd, este posibil ca Siria s fie anexat
domeniului lui Mehmet-Ali, fiindc necunoscute snt cile lui Alah! Dar s nu treac iari i pentru
totdeauna n puterea sultanului?!... Alah nu ar vrea asta!
i, unde socotete excelena-voastr s se refugieze cnd va fi prsit mrile?...
Nicieri... Nicieri! Fiindc averea mea va fi n siguran printre stncile acestei insulie, o s rmn
aici! Noi ns, cpitane Zo, o s navigam mai departe, aa cum am fcut-o de atia ani mpreun...
La ordinele dumneavoastr!
n scurt timp, Kamylk-Paa i tovarul su fur din nou la bord.
Ctre orele nou, cpitanul trecu la o prim cercetare a soarelui, cercetare menit a stabili
longitudinea, adic ora locului; aceast cercetare urma s fie completat printr-o alta, la prnz, n clipa
trecerii astrului la meridian i care avea s-i dea latitudinea. i ceru sextantul, lu nlimea soarelui i,
aa cum i spusese excelenei-sale, se strdui ca operaiunea s fie ct mai exact. Dup ce i not
rezultatul, cpitanul cobor n cabin cu scopul de a pregti calculele care trebuiau s precizeze poziia
insuliei, poziie ce urma a fi definitiv calculat dup obinerea nlimii meridianului.
Dar, mai nainte de asta, ddu ordin ca alupa s fie ncrcat.
Trebuiau s fie mbarcate cele trei butoiae depozitate n cmar precum i uneltele: trncoape,
hrlee, sape i cimentul necesar ngroprii comorii.
nainte de ora zece, totul era gata. ase marinari, sub conducerea efului de echipaj, se urcar n
alup. Ei nu bnuiau n nici un chip ce conineau butoiaele i nici pentru ce se duceau s le ngroape
n acel col. Asta nu-i interesa i nici nu-i nelinitea. Obinuii s asculte orbete, marinarii erau ca nite
maini care funcionau fr a pune ntrebri.
Kamylk-Paa i cpitanul se instalar la pupa alupei i n cteva bti de vsle ajunser la insuli.
Trebuiau, n primul rnd, s gseasc un loc potrivit pentru spat o groap, nici prea aproape de
malurile ameninate de valurile mrii pe timpul ru al echinociului, nici prea sus, pentru a evita unele
alunecri de teren. Locul acesta l gsir chiar la poalele unei stnci abrupte, pe una din coastele
ndreptate ctre sud-est ale insuliei.
La ordinul cpitanului Zo, oamenii debarcar butoaiele i uneltele, i venir i ei. ncepur apoi s sape
n locul ales. Era o munc destul de grea. Cuarul cristalizat este o materie dur. Pe msura ce
cazmaua le fcea s sar, ndrile erau adunate cu grij fiindc aveau s le foloseasc la umplerea
gropii, dup ce butoaiele vor fi fost puse acolo. Le-a trebuit nu mai puin de dou ceasuri ca sa sape o
groap a crei adncime msura ntre cinci i ase picioare i tot att de larg un adevrat mormnt n
care somnul unui rposat nu ar fi fost vreodat tulburat de vuietul furtunilor.
Kamylk-Paa se inea deoparte, gnditor, cu sufletul ntristat de cine tie ce obsesie dureroas. Se
ntreba, poate, dac nu ar face mai bine s se culce i el alturi de comorile lui, pentru a-i dormi
somnul de veci?... i, ntr-adevr, unde ar fi gsit el un adpost mai sigur mpotriva nedreptii i a
perfidiei oamenilor?...
Cnd butoiaele fur coborte n fundul gropii, Kamylk-Paa le mai privi o ultim dat. n acea clip,
cpitanului Zo i trecu prin gnd ntr-att de ciudat i se pru privirea excelenei-sale c avea s
contramandeze ordinele date, s renune la acest proiect, s porneasc din nou pe mare cu bogiile
sale...
Nu, cci cu un gest i ndemn pe oameni s continue. Atunci cpitanul fix solid cele trei butoaie, unul
lng altul, sprijinindu-le cu buci de cuar, apoi le acoperi cu var stins. i foarte repede totul alctui o
mas la fel de compact ca i stnca insulei. Apoi, pe deasupra, grmezi de pietre cimentate ntre ele
umplur cu totul groapa. Dup ce vnturile i ploile vor fi mturat locul, ar fi fost cu neputin s mai
descoperi unde a fost ngropat comoara.
Totui trebuia fcut un semn, un semn care s nu se tearg, pe care cel interesat s-l poat
recunoate ntr-o zi. Aa c, pe peretele vertical al stncii ce se nla n spatele gropii, eful echipajului
sp, cu ajutorul unei dli, o monogram al crei identic facsimil iat-l:
Erau cei doi K din numele lui Kamylk-Paa legai ntre ei, aidoma felului n care semn totdeauna
egipteanul.
Nu mai aveau nici un motiv s mai rmn pe insul. Comoara era acum sigilat n fundul acelei gropi.
Cine ar fi putut s o descopere n acest loc, cine ar fi putut s o smulg din aceast ascunztoare
necunoscut?... Nu, aici era n siguran, i dac Kamylk-Paa sau cpitanul Zo ar fi luat taina cu ei n
mormnt, putea veni i sfritul lumii fr ca nimeni s o fi putut afla vreodat.
eful echipajului i mbarc oamenii, n timp ce excelena-sa i cpitanul mai rmaser pe o stnc a
litoralului.
Cteva minute mai trziu, alupa veni s-i ia i-i duse la bricul - goelet care-i atepta.
Erau orele unsprezece i patruzeci i cinci. Vremea se arta minunat. Pe cer, nici un nor. In mai puin
de un sfert de or soarele avea s ajung la meridian. Cpitanul se duse s-i caute sextantul i se
pregti s ia nlimea meridian. Dup ce o calcul, deduse i latitudinea de care se folosi ca s afle i
longitudinea, calculnd i unghiul orar din observaia fcut la ora nou. Obinu astfel poziia insuliei cu
o aproximaie care nu putea s depeasc o jumtate de mil.
Tocmai terminase de calculat i se pregtea s urce pe punte, cnd se deschise ua cabinei. Apru
Kamylk-Paa.
Ai calculat poziia?... ntreb el.
Da, excelen.
D-mi-o!
Cpitanul i ntinse foaia de hrtie pe care i nscrisese calculele.
Kamylk-Paa o citi cu atenie, ca i cnd ar fi vrut s-i ntipreasc n minte poziia insulei.
S pstrezi cu sfinenie aceast hrtie, i spuse el cpitanului.
Ct despre jurnalul de bord n care ai consemnat de cincisprezece luni drumul nostru...
Acest jurnal, excelen, nu-l va avea nimeni, niciodat...
i ca s fii cu totul sigur, distruge-l chiar acum.
La ordinele dumneavoastr.
Cpitanul Zo lu registrul pe care erau nscrise diferitele direcii urmate de bricul-goelet prin tot attea
mri. l rupse i-i arse paginile la flacra unui felinar. Dup aceea Kamylk-Paa i cpitanul se ntoarser
pe dunet i o parte din zi nava rmase pe loc, acolo unde era ancorat.
Pe sear, ctre orele cinci, pe cer, ctre apus, ncepur s se adune norii. Prin ngustele crpturi dintre
ei, soarele arunca mnunchiuri de raze care presrau marea cu fluturi de aur.
Ca un marinar cruia nu-i place cum arat timpul, cpitanul Zo cltin din cap.
Excelen, spuse el, boarea asta aduce vnt mare... poate chiar vijelie peste noapte! Insulia nu ne
ofer nici un adpost i, nainte de a se lsa cu totul ntunericul, putem s ne ndeprtm de ea cu
vreo zece mile...
Dar nu ne mai reine nimic aici, cpitane, rspunse Kamylk-Paa.
Atunci s plecm.
Te mai ntreb o dat, nu ai nevoie s-i verifici poziia prin longitudine i latitudine?
Nu, excelen, snt sigur de calculele mele, cum snt sigur c snt copilul mamei mele...
Atunci, s mergem!
La ordinele dumneavoastr.
Pregtirile se fcur repede. Ancora se nl din mare. Cu pnzele n btaia vntului, se lu direcia spre
apus...
n picioare, la pupa, Kamylk-Paa urmri cu privirea insulia necunoscut att ct lumina nedesluit a
nserrii i mai schia contururile. Apoi, grmada de stnci dispru n cea. Bogatul egiptean era sigur
ns c, atunci cnd va vrea, o va regsi... i odat cu ea comoara pe care el i-o ncredinase
comoar valornd o sut de milioane de franci, n aur, diamante i pietre preioase.
N CARE JUPN ANTIFER SI BARCAZIERUL GILDAS TREGOMAIN, DOI PRIETENI CARE NU SE
ASEAMN DELOC, SNT PREZENTAI CITITORULUI
n fiecare smbt ctre orele opt seara, pe cnd i fuma pipa o adevrat lulea cu eava scurt
jupn Antifer intra ntr-o furie nebun, din care, un ceas mai tirziu, ieea rou ca un rac. dup ce i
descrcase nduful pe capul vecinului i prietenul su, barcazierul Gildas Tregomain. i din ce i se
strnea furia?... Din pricin c nu izbutea s gseasc ceea ce cuta ntr-un atlas vechi, n care una
din hri era ntocmit dup proiecia planisferic a lui Mercator.
Afurisit latitudine! strig el. Latitudinea dracului!... Chiar dac ar trece prin cuptorul lui Belzebut i
tot va trebui s o urmresc de la un capt la altul!
i ateptnd s-i pun n aplicare acest proiect, zgria cu unghia numita latitudine. Aa c harta despre
care vorbim era mzglit cu vrful creionului i gurit de mpunsturile compasului ca o strecurtoare
de cafea.
Latitudinea creia i se adresau mustrrile violente ale jupnului Antifer era nscris pe o bucat de
pergament galben un galben ce s-ar fi putut lua la ntrecere cu acela al unei foarte vechi buci
dintr-un steag spaniol i suna cam aa:
Douzeci i patru grade, cincizeci i nou minute nord
Dedesubt, ntr-un col al pergamentului, erau scrise cu cerneal roie urmtoarele cuvinte:
S fie atent fiul meu, s nu uite
i jupn Antifer nu uita niciodat s strige:
Fii linitit, tat iubit, c n-am uitat-o... i nici n-am s uit vreodat latitudinea ta! Dar cei trei sfini
patroni ai mei s m binecuvnteze dac tiu la ce-mi poate folosi!
i n seara aceasta, la 23 Februarie 1862, jupn Antifer se lsa prad obinuitei sale mnii. Clocotind de
furie, njur ca un crmaci cruia i-a scpat din mn o frnghie de ridicat pnzele, sfrm pietricica ce-i
scrnea n dini, i cun pe pipa ce i se stingea pentru a douzecea oar i pe care i-o reaprinse
stricnd o cutie de chibrituri, sparse un ghioc mare ce mpodobea cminul, arunc atlasul ntr-un col,
scaunul ntr-altul, btu din picior de se zguduir grinzile din tavan i rcni cu un glas obinuit s
domine urletele vijeliilor, fcndu-i dintr-o foaie de carton, rsucit ca un cornet, o porta-voce:
Nanon!... Enogate!
Enogate i Nanon,. ocupate, una s tricoteze, cealalt s calce lng vatra din buctrie, socotir c era
timpul s intervin ntru potolirea stihiilor domestice dezlnuite.
nchipuii-v una din acele case btrneti din Saint-Malo, cldit din granit, cu faada spre strada
Hautes-Salles, cu parter i dou etaje, cuprinznd fiecare cte dou camere i al crei al doilea etaj
domina drumul de rond al meterezelor. Parc o i vedei, cu zidurile ei de piatr groase ct s nu le pese
de proiectilele vremurilor de altdat, cu ferestrele nguste cu gratii de fier, cu ua groas fcut din
inim de stejar, mpodobit cu o armtur de metal i nzestrat cu un ciocan i o plac de metal care
se aude cnd jupn Antifer este cel care le folosete de la Saint-Servan, cu acoperiul ei de ardezie
strpuns de lucarne prin care trece uneori luneta btrnului marinar ieit la pensie!
Aceast cas, pe jumtate cazemat, pe jumtate bastion, se nrudea cu meterezele care formau o
centur n jurul oraului, n care un ngust spaiu liber oferea ochiului, pn n deprtare, o privelite
minunat: la dreapta Grand Be, un col din Cezembre, Vrful Decolle i Capul Frehel; la stnga, coasta i
stvilarul, gura rului Rance, plaja de la Prieure, lng Dinard, pn la cenuiul dom din Saint-Servan.
Altdat, Saint-Malo fusese o insul i s-ar fi putut ca jupnului Antifer s-i fi prut ru dup acel timp
cnd s-ar fi putut socoti insular.
Dar anticul Aaron ajungnd peninsul, marinarul trebuise s se resemneze. Dealtfel, ai tot dreptul s fii
mndru cnd eti copilul cetii acesteia Armor care a dat Franei atia mari brbai
printre alii pe Duguay-Trouin
1
, a crui statuie bravul nostru marinar 'fvkirinar france?, nscut la Saint-
Malo. S-a remarcat n rzboaiele din timpul lui Ludovic al XlV-lea.
o saluta ori de cte ori traversa piaa Lammenais, i, dei acest scriitor nu-l interesa n nici un chip,
Chateaubriand, din' a crui oper nu cunotea dect ultima sa lucrare, vrnd noi s spunem prin asta,
modestul i trufaul su mormnt ridicat pe insulia Grand-Be, care dealtfel poart numele ilustrului
autor.
Jupn Antifer (Pierre-Servan-Malo) era atunci n vrst de patruzeci i ase de ani. De optsprezece luni
ieise la pensie, avnd o oarecare bunstare care-i ajungea lui i familiei sale. O rent de cteva mii
de franci, iat ce-i adusese navigarea la bordul a dou sau trei corbii pe care le comandase i pentru
care Saint-Malo fusese totdeauna portul de baz. Aceste corbii, aparinnd firmei Le Baillif, fceau
marele cabotaj pe Marea Mnecii, Marea Nordului, pe Baltica i chiar pe Mediteran. nainte de a ajunge
la aceast nalt situaie, jupn Antifer, pe vremea cnd era n armat, strbtuse lumea n lung i-n lat.
Bun marinar, ntreprinztor, aspru cu alii dar i cu el nsui, nfruntnd totdeauna direct pericolul, avea
un curaj mai presus de orice ncercare, o tenacitate care nu se ddea btut n faa nici unei piedici i o
ncpnare de breton get-beget. S fi dus el dorul mrii? Nu, fiindc o prsise n plin putere a
vrstei! S fi avut sntatea vreun amestec n aceast hotrre? Nu. Nicidecum!
Aa cum era croit, prea cldit din cel mai curat granit al coastelor armoricane; fiindc era de ajuns s-
l priveti, s-l auzi, s primeti o strngere de mn de a sa, cu care dealtfel nu se arata deloc zgrcit.
nchipuii-v un om ndesat, de statur mijlocie, cu o nfiare puternic. Iat mai amnunit
semnalmentele: cpna celtic, coam aspr i zburlit ca un arici, faa ars de soare, tbcit, fiart
i rsfiart n clocotul apei de mare pe care soarele latitudinilor joase o nfierbnta; un colan de barb
aspr ca lichenii de pe stnci, ale crei fire crunte se potriveau cu prul de pe cap; ochii aprigi,
adevrate rubine arznd sub arcada sprncenelor, cu irisul de un negru de antracit i o pupil ce scapr
scntei pisiceti; un nas gros la vrf dar lung, destul de lung, avnd dou adncituri la rdcin, aproape
de ochi ca solniele unei mroage btrne; toi dinii solizi i sntoi, scrnind sub ncletarea flcilor,
cu att mai mult cu ct proprietarul lor inea n permanen o pietricic n gur; urechi proase, cu
pavilionul ca un cornet, cu lobii atrnnd, dintre care unul, cel drept, purta un cercel de aram n care
era ncrustat o ancor; n sfrit trupul, mai degrab un trunchi uscat, nfipt pe coapse nervoase, bine
cumpnite pe suporturile lor puternice i deschizndu-se ntr-un unghi care s-i permit s fac fa
tangajului i raliului corbiei. n tot acest ntreg se ntrevede o vigoare puin obinuit, datorit
muchilor rsucii ca fasciile unui lictor roman, i sntatea omului care bea i mnnc bine, care nc
mult vreme va avea dreptul la un certificat de sntate. Dar ce freamt, ce nervozitate, ce neastmpr
nchide n ea aceast alctuire fizic i moral, care, cu patruzeci i ase de ani nainte, fusese nscris
n registrele parohiei sub gritoarele nume de: Pierre-Servan-Malo Antifer.
i n aceast sear el se zbtea, se zvrcolea i casa cea solid se cutremura, de-ai fi crezut c la
temelia ei ar fi izbucnit una din acele cumplite furtuni de echinociu, ale crei valuri se nal pn la
cincizeci de picioare i acoper cu spum jumtate din ora.
Nanon, vduva lui Le Got, avea patruzeci i opt de ani i era sora zgomotosului nostru marinar. Soul
ei, simplu muncitor pe uscat, contabil la casa Le Baillif, mort de tnr, i lsase o fiic Enogate pe care o
luase n grija lui unchiul Antifer care i ndeplinea contiincios i de bun voie obligaiile de tutore.
Nanon era o femeie de treab, iubindu-i fratele, tremurnd naintea lui, plecndu-se sub vijelioasele-i
furtuni.
Enogate, fermectoare cu prul ei blond, ochii albatri, carnaia proaspt, cu chipul ei inteligent, cu
graia ei fireasc, era mai ndrznea dect mama ei, nfruntndu-l uneori pe teribilul ei tutore.
Dealtfel, acesta o adora i socotea c ea trebuie s fie cea mai fericit dintre fetele din Saint-Malo, aa
cum era una dintre cele mai frumoase. Dar poate c fericirea, aa cum o nelegea el, nu i se potrivea
deloc nepoatei i pupilei sale.
Cele dou femei se ivir n pragul odii, una cu lungile andrele de tricotat, cealalt cu fierul de clcat pe
care tocmai l luase de pe jeratic.
Ei, ce s-a ntmplat ? ntreb Nanon.
Latitudinea mea... infernala mea latitudine! rspunse jupn Antifer. i i repezi o lovitur de pumn
care ar fi fcut s trosneasc oricare alt cutie cranian n afar de cea pe care i-o druise natura.
Unchiule, spuse Enogate, chiar dac aceast latitudine i d atta btaie de cap, sta nu-i un motiv
s rscoleti toat odaia.
Strnse apoi de pe jos atlasul, n timp ce Nanon aduna, una cte una, bucelele ghiocului fcut frme
de parc srise n aer sub puterea unui exploziv.
Dumneata l-ai spart, unchiule?
Eu, fetio, i dac ar fi fcut-o altul dect mine, nu i-ar fi mers deloc bine.
Atunci de ce ai dat cu el de pmnt?...
Fiindc m mnca mna!
Ghiocul sta era un cadou de la fratele nostru, spuse Nanon, i nu ai fcut deloc bine...
Ei i?... Chiar dac mi-ai spune pn mine diminea c n-am fcut bine, tot n-o s se dreag!
Ce o s spun vrul meu Juhel ? exclam Enogate.
N-o s spun nimic i ar face bine s nu spun nimic! Ripost jupn Antifer, artndu-i prerea de
ru c nu are n fa dect dou femei asupra crora nu era potrivit s-i verse mnia. i, de fapt, unde
se afl Juhel?...
tii doar, unchiule, c a plecat la Nantes, rspunse tnra fat.
Nantes!... Asta-i ceva nou! i ce are de fcut la Nantes?...
Chiar dumneata l-ai trimis, unchiule... tii... examenul de cpitan de curs lung...
Cpitan de curs lung... cpitan de curs lung! Mormi jupn Antifer. Nu i-ar fi fost de-ajuns s fie
ca mine, cpitan de cabotaj?...
Frate, interveni timid Nanon, chiar dup ndemnul tu... tu ai vrut...
Ei a... fiindc am vrut eu... grozav motiv!... i dac n-a fi vrut eu, el nu ar fi plecat totui... la
Nantes ?... Dealtfel, o s fie respins...
Nu, unchiule.
Ba da, nepoat... i dac va fi... o s-i pregtesc o primire... ca n toiul furtunii!...
Evident, cu un asemenea om nu era chip s te nelegi. Pe de o parte el nu voia ca Juhel s se prezinte
la examenul de cpitan de curs lung i pe de alta, dac ar fi czut, numitul Juhel avea s aib parte
de o predic n care aceti mgari de examinatori, aceti negustori de hidrografie ar fi fost fcui cu ou
i cu oet.
Dar Enogate avea, fr ndoial, presimirea c tnrul nu va fi respins, n primul rnd fiindc era vrul
ei, apoi fiindc era un biat inteligent i studios i n sfrit fiindc el o iubea, ea l iubea i trebuiau s
se cstoreasc. Gsii, dac putei, alte trei motive mai ntemeiate dect acestea de mai sus.
Este potrivit s adugm c Juhel era nepotul jupnului Antifer, care i fusese tutore pn la majorat.
Orfan din fraged copilrie prin moartea maic-si, o morlesian care pltise cu viaa venirea lui pe
lume, i prin cea a tatlui, locotenent de marin, rposat civa ani mai trziu, Juhel rmsese de mic
copil n grija unchiului su Antifer. Nu ar fi deci de mirare c i era scris s se fac marinar.
Dealtfel, Enogate avea dreptate s cread c va obine fr greutate brevetul de cpitan de curs
lung. Unchiul, nici el, nu se ndoia; dar era prea prost dispus ca s recunoasc.
i cu att mai mult dorea aceasta tnra maluin, cu cit cstoria hotrt de mult vreme ntre vrul ei
i ea avea s urmeze de ndat, dup obinerea brevetului mai sus pomenit. Cei doi tineri se iubeau
cu acea sincer i curat dragoste care poate mplini fericirea a dou viei. Nanon vedea cu bucurie
apropiindu-se ziua cnd avea s fie celebrat aceast unire att de dorit de ntreaga familie. De unde
ar mai fi putut veni vreo piedic, de vreme ce eful atotputernic, unchi i tutore n acelai timp, i
dduse consimmntul... sau cel puin avea de gnd s i-l dea cnd viitorul so va fi fost cpitan?
Se nelege de la sine c Juhel i fcuse toat ucenicia mai nti ca mus i ucenic la bordul corbiilor
casei Baillif, matelot n slujba statului i trei ani locotenent n marina comercial. Nu-i lipseau nici
practica, nici teoria. De fapt, jupn Antifer se arta foarte mndru de nepotul su. Dar cine tie dac nu
cumva visa pentru el o cstorie mai bogat, Juhel fiind un biat fr pereche, tot aa cum pentru
nepoata sa poate ar fi dorit o partid mai bogat fiindc n toat mahalaua nu era o fat mai drgla.
i nici chiar n Ille-et-Vilaine, spunea el ncruntndu-i sprncenele, hotrt s mping aceast
afirmaie pn ar fi cuprins ntreaga Bretanie.
i dac din ntmplare i-ar fi czut n mini un ntreg milion el care era fericit cu renta sa de cinci mii
de livre nu ar fi fost imposibil s-i piard capul lsndu-se prad unor vise nesbuite.
n acest timp, Enogate i Nanon fcur puin rnduial n odaia acestui om de temut, dac n mintea lui
nu puteau face; dei tocmai acolo ar fi trebuit dereticat, frecat, ters praful... mcar pentru a goni
fluturaii care se aciuiser acolo i chiar pianjenii de pe tavan...
Ct despre jupn Antifer, el se nvrtea de colo-colo, rostogolindu-i ochii care mai scprau, luminai
nc de fulgere dovad c furtuna nu era pe sfrite i c un trsnet putea s cad oricnd.
i cnd i privea barometrul atrnat n perete, prea c furia sa se dubleaz, fiindc cinstitul i
scrupulosul instrument se meninea la timp frumos.
Aadar, Juhel nu s-a ntors nc?... ntreb el, ntorcndu-se ctre Enogate.
Nu, unchiule.
i este ora zece!
Nu, unchiule.
O s vedei c o s piard trenul!
Nu, unchiule!
Ia ascult, ai sfrit odat cu Nu, unchiule ?
Nu, unchiule!
Cu toate semnele desperate pe care i le fcea Nanon, tnra breton era hotrt s-i apere vrul
mpotriva acuzaiilor nedrepte ale acestui unchi att de apucat.
Hotrt lucru, fulgerul i trsnetul nu erau departe. Dar nu exista oare vreun paratrsnet care s scoat
toat electricitatea adunat n jupn Antifer?
Ba da, poate c da. Tocmai de aceea Nanon i fiica ei se grbir s-i dea ascultare, cnd, cu o voce de
stentor, el strig:
Chemai-l pe Trgomain!
Ieir repede amndou din odaie, deschiser ua care da n strad i ddur fuga s-l caute pe
Trgomain.
Dumnezeule! Numai de-ar fi acas! i spuneau ele.
Era acas, i cinci minute mai trziu se afla n faa prietenului su Antifer.
Gildas Trgomain: cincizeci i unu de ani. Trsturi asemntoare cu ale vecinului su: este burlac ca i
el, a navigat ca i el, nu mai navigheaz ca i el, a ieit la pensie ca i el, este ca i el din Saint-Malo.
Asemnrile se opresc aici. ntr-adevr, Gildas Trgomain este pe att de blajin pe ct de aprig este
jupn Antifer, pe att de nelept pe ct de puin este jupn Antifer, pe att de ngduitor pe ct de sup-
rcios este jupn Antifer. Aceasta n ceea ce privete latura sufleteasc, n ceea ce privete fizicul, cei
doi cumetri se deosebesc i mai mult, dac e cu putin. Cu toate acestea snt foarte legai; aceast
prietenie, att de justificat din partea jupnului Antifer fa de Gildas Trgomain, ar prea mai puin
justificat din partea lui Gildas Trgomain fa de Pierre Antifer. Fiindc era limpede c nu-i uor s fii
prietenul unui asemenea om.
Am spus c Trgomain navigase pe vremuri, dar snt navigatori i navigatori. Dac jupn Antifer
cutreierase, ct fusese militar i n marina comercial, nainte de a veni n cabotaj, principalele mri
de pe glob, nu acelai lucru se ntmpla cu vecinul lui, Gildas Trgomain; scutit de armat ca fiu de
vduv i netrebuind s plece ca matelot al statului, el nu fusese niciodat pe mare.
Nu! Niciodat! Zrise Marea Mnecii de pe nlimile de la Cancale i chiar ale Capului Frhel, dar fr s
se aventureze n larg. Nscut n cabina iptor vopsit a unui barcaz, pe un asemenea barcaz i
petrecuse viaa. La nceput luntra, apoi stpn al Fermectoarei Amlie, el plutea urcnd i urcnd
mereu pe Rance, de la Dinard la Dinan, de la Dinan la Plumaugat, pentru a cobor din nou cu o
ncrctur de scnduri, de vinuri sau de crbune, dup cum era cererea. Abia dac cunotea celelalte
ruri ale departamentelor Ille-et-Vilaine i Ctes-du-Nord. Era un dulce marinar de ap dulce, nimic mai
mult, n timp ce jupn Antifer era cel mai srat dintre marinarii de ap srat; era un simplu luntra pe
lng un maestru al cabotajului. De aceea, n prezena prietenului i vecinului su care nu se jena s-l
in la distan, el cobora pavilionul.
Gildas Tregomain locuia ntr-o csu cochet i atrgtoare la o sut de pai de aceea a jupnului
Antifer, la captul strzii Toulouse, aproape de zidul de fortificaii. De o parte, avea vederea ctre
gurile rului Rance, iar de cealalt parte o avea ctre larg. Proprietarul csuei era un om puternic,
nemaipomenit de sptos, cu nite umeri lai de aproape un metru, nalt de cinci picioare i ase
chioape, cu un piept ct o cas de bani, venic ferecat ntr-o vest uria cu dou rnduri de nasturi de
os i o bluz castanie, totdeauna foarte curat, cu o cut mare n spate i la rscroiala mnecilor. Din
acest trunchi porneau brae solide care ar fi putut folosi n chip de coapse unui om de talie mijlocie i
terminate cu mini uriae, care ar fi putut servi drept picioare unui grenadier din vechea gard. Se
nelege c, cu asemenea mini, picioare i muchi, Gildas Tregomain era nzestrat cu o for
herculean. Era ns un Hercule bun. Nu abuza niciodat de puterea lui i nu-i strngea mna dect cu
degetul mare i arttorul, de team s nu-i striveasc degetele. Puterea slluia n el ca adormit,
fr izbucniri neateptate.
Dac l-am compara cu o main, nu ne-ar face s ne gndim la un ciocan pneumatic care izbete fierul
cu o putere nprasnic, ci mai curnd la una din acele prese hidraulice, care ndoaie la rece tabla cea
mai rezistent. Asta se datora sngelui su care circula bogat i generos, molcom i puin nepstor.
Pe temelia umerilor se rotunjea un cap mare, purtnd o plrie nalt cu boruri largi, cu prul lins,
cotleii favoriilor subiri, cu unul din acele nasuri ncovoiate care dau caracter profilului, o gur
zmbitoare, cu buza de sus mai retras, cu cea de jos ieind n afar, cu mici cute de grsime sub
brbie, dini frumoi, albi, n afar de un incisiv de sus care-i lipsea, din acei dini care nu muc i pe
care nu i-a ntinat niciodat fumul de pip, ochi limpezi i blajini sub sprncenele stufoase i rocate, un
ten crmiziu, datorit brizei de pe Rance i nu asprelor rafale ale oceanului.
Aa era Gildas Tregomain, unul din acei oameni de treab despre care se spune: Du-te la prnz, du-te
la ora dou, o s-l gseti totdeauna gata s-i vin n ajutor. Era, n acelai timp, i un fel de stnc
de neclintit, de care n zadar se loveau furtunile jupnului Antifer. Se trimetea dup el cnd pe vecinul lui
l apucau hachiele i el venea s nfrunte talazurile nvalnice ale acestui tumultuos personaj.
Astfel fiind, fostul proprietar al Fermectoarei Amlie era adorat n cas de ctre Nanon, care-i fcea
din el un zid de aprare, de Junei, care-i pstra o prietenie filial, de Enogate, care nu se sfia deloc s-l
srute pe cei doi obraji buclai i pe fruntea nebrzdat de nici o cut, semn de netgduit al unui
temperament calm i mpciuitor, dup spusele fizionomitilor.
Deci, n acea sear, ctre orele patru i jumtate, luntraul urca scara de lemn care ducea la camera de
la primul etaj, fcnd s trosneasc treptele sub pasul lui greoi. Apoi, mpingnd ua, se afl deodat n
faa lui Pierre Antifer.
N CARE LUI GILDAS TREGOMAIN I ESTE GREU S NU-L CONTRAZIC PE JUPN ANTIFER
n sfrit, ai sosit, stimabile!
Am alergat ndat ce m-ai chemat, prietene...
Mult timp i-a trebuit!
Numai ct am venit pn aici.
ntr-adevr, parc ai fi cltorit pe Fermectoarea Amelie.
Gildas Tregomain nu lu n seam aceast aluzie la mersul foarte ncet al barcazurilor, comparat cu
acela al vaselor de mare. nelese c vecinul.su era prost dispus, lucru ce nu-l mai putea mira,i i
promise s fie rbdtor, ceea ce i intra n fire.
Jupn Antifer i ntinse un deget pe care prietenul su l strnse uurel ntre degetul mare i arttorul
uriaei sale mini.
Hei, nu aa tare, ce dracu! Totdeauna strngi prea tare!
Iart-m, n-am fcut-o dinadins.
Nu ar fi lipsit dect asta!
Apoi, cu un gest, iupn Antifer l pofti pe Gildas Tregomain s ia loc la masa din mijlocul odii.
Supus, luntraul se aez pe scaun, cu picioarele ndoite, cu tlpile n afar, bine nurubate n ghetele
fr tocuri, cu imensa batist ntins pe genunchio batist de bumbac cu floricele roii i albastre,
mpodobit n fiecare col cu cte o ancor.
Aceast ancor avea darul s-l fac pe jupn Antifer s ridice din umeri... O ancor la un luntra!... De
ce nu un arbore trinchet, de ce nu un arbore mare sau un arbore artimon la un barcaz?
Iei un coniac, stimate ? ntreb el aducnd dou phrele i o sticl.
tii i tu, prietene, c nu beau niciodat nimic.
Ceea ce nu-l mpiedic pe jupn Antifer s umple cele dou degetare. Conform unui obicei statornicit de
zece ani, dup ce i bu paharul su, l goli i pe acela al lui Gildas Tre'gomain.
i acum, s stm de vorb.
Despre ce?... rspunse luntraul, care tia foarte bine cu ce scop fusese chemat.
Despre ce, stimate?... i despre ce ai vrea tu s vorbim dac nu despre...
Adevrat! Ai gsit pe aceast faimoas latitudine punctul care te intereseaz?...
Dac l-am gsit?... i cum vrei tu s-l gsesc? Ascultnd plvrgeala acestor dou muieri care erau
adineauri aici...
Buna Nanon i drglaa mea EnogateL.
Oh! tiu eu... Tu eti totdeauna dispus s le ii parte mpotriva mea... Dar nu despre asta este
vorba... Uite c se mplinesc opt ani de cnd tatl meu Thomas a murit i tot opt ani de cnd chestiunea
asta se lungete aa, fr s nainteze un pas... Dar trebuie s se sfireasc odat!...
Eu... spuse luntraul clipind din ochi, a sfri-o... lsndu-m pguba!...
Ce spui, stimate, ce tot spui? i cu sfaturile date de taic-meu pe patul de moarte, ce faci?... Doar
snt sfinte lucrurile astea!
Pcat c bietul om nu a vorbit mai desluit...
Nu a vorbit mai desluit fiindc nu a tiut mai mult!... Mii de draci, o s ajung i eu la ultima suflare
fr s fi aflat mai mult?
Gildas Tregomain fu pe punctul de a-i spune c foarte probabil aa avea s fie... i chiar era de dorit.
Se stpni totui pentru a nu-l ntrit i mai mult pe clocotitorul su adversar.
Dealtfel, iat ce se ntmplase cu cteva zile nainte ca Thomas Antifer s treac pe lumea cealalt.
Era n anul 1854, an pe care btrnul marinar nu avea s-l triasc pn la capt n aceast, trist lume.
Astfel c, simindu-se foarte bolnav, crezu c trebuie s-i ncredineze fiului su o poveste a crei
tain i fusese cu neputin s o ptrund.
Cu cincizeci i cinci de ani mai nainte, n 1799, pe cnd era n slujba marinei comerciale, cutreiernd
prin inuturile Levantului, Thomas Antifer naviga n apropierea coastelor Palestinei n ziua n care Bona-
parte dduse ordin s fie mpucai prizonierii din Jaffa. Unul din aceti nenorocii care se refugiase pe
o stnc, unde l atepta fr doar i poate o moarte sigur, fu cules de marinarul francez n timpul
nopii, mbarcat pe corabia acestuia, unde i fur tmduite rnile i, n sfrit, se nsntoi dup o
bun ngrijire.
Prizonierul, destinuindu-se salvatorului su, i spuse c se numete Kamylk-Paa, c este originar din
Egipt i, cnd i lu rmas bun, l asigur pe bravul maluin c nu o s-l uite. La momentul potrivit,
acesta va primi dovezile recunotinei sale.
Thomas Antifer se despri de Kamylk-Paa, i urm cursul cltoriei sale, se gndi mai mult sau mai
puin la fgduielile care-i fuseser fcute i n cele din urm se resemna s le dea uitrii, fiindc
preau c nu se vor realiza niciodat.
Aa c, atunci cnd se retrase la pensie, btrnul marinar se ntoarse la Saint-Malo nemaigndindu-se la
altceva dect la pregtirea pentru marin a fiului su Pierre i mplinise asezeci i apte de ani cnd, n
iunie, i sosi o scrisoare.
De unde s-i fi venit aceast epistol scris n limba francez?...
Dac te luai dup timbre, era sigur c venea din Egipt. Ce cuprindea?... Foarte simplu, urmtoarele:
Cpitanul Antifer este rugat s-i noteze n carnet aceast latitudine, 2 grade !" minute nord, care
latitudine #a fi completat de o longitudine ce i #a fi comunicat ulterior. $a %ine#oi s nu o uite i s
o tinuiasc n acelai timp... &ste #or%a, n ceea ce l pri#ete, de un foarte mare interes. Suma
enorm n aur, diamante i pietre pre'ioase pe care aceast latitudine i aceast longitudine i-o #or
drui ntr-o zi, nu #a fi dect o dreapt rsplat pentru ser#iciile ce le-a fcut prizonierului din (affa.
Aceast scrisoare era semnat doar de un dublu K, formnd monogram.
i iat c nchipuirea bunului nostru marinar el care era un tat vrednic de fiul su se aprinse.
Aadar, dup patruzeci i trei de ani, Kamylk-Paa i aducea aminte! Dar mult timp i mai trebuise!
Fr ndoial felurite piedici l fcuser s ntrzie n Siria, a crei situaie politic nu fusese definitivat
dect n 1840 prin tratatul de la Londra, semnat la 15 Iulie i n profitul sultanului.
Acum, Thomas Antifer era n posesia unei latitudini care trecea printr-un anumit punct al globului
pmntesc, n care punct Kamylk-Paa ngropase o ntreag avere!... n mintea lui nu putea fi vorba
dect de milioane. I se poruncise, totodat, s pstreze cel mai adnc secret asupra acestei afaceri pn
la sosirea mesagerului care trebuia s-i aduc ntr-o zi longitudinea promis. Aa c nu spuse nimnui
nimic, nici mcar fiului su.
A ateptat. A ateptat timp de doisprezece ani i dac ar fi fost s aib o sor Anne, urcat ntr-un
turn, soru-sa Anne, n-ar fi vzut venind pe nimeni! i cu toate acestea, era oare cu putin, dac
ajungea la sfritul existenei sale, s ia acest secret cu el n mormnt, nainte de a fi deschis ua
trimisului paei?... Nu! Nici gnd! i spuse c acest secret trebuia s fie ncredinat celui cruia i
revenea s profite de el n locul lui, adic fiului su, Pierre-Servan-Malo. De aceea, n 1854, btrnul
marinar, n vrst pe atunci de optzeci i unu de ani, simind c nu mai are dect cteva zile de trit, nu
mai ovi i destinui fiului i unicului su motenitor inteniile lui Kamylk-Paa. l puse s jure
aa cum i se ceruse i lui s nu uite niciodat cifrele acestei latitudini, s pstreze cu sfinenie
scrisoarea semnat cu dublu K i s atepte cu toat ncrederea sosirea mesagerului.
Apoi, vrednicul marinar nchise ochii i fu nmormntat n cavoul familiei, plns de ai si i regretat de
toi cei care l cunoscuser.
l cunoatem i pe jupn Antifer i ne putem nchipui uor ce urmri avu o asemenea destinuire asupra
minii sale, asupra nchipuirii sale uor de nflcrat i de ce arztoare dorine fu cuprins ntreaga sa
fiin. n gnd, el nzeci milioanele ntrezrite de tatl su. i din Kamylk-Paa fcu un fel de nabab din
O mie i una de nopi. Nu mai visa dect aur i pietre preioase, ngropate ntr-o peter a lui
Ali-Baba! Dar, innd seama de nerbdarea care-l caracteriza i de firea sa iute, i fu cu neputin s
pstreze tcerea, aa cum fcuse taic-su. Tatl putuse s stea doisprezece ani fr s-i scape un cu-
vnt, fr s se destinuiasc nimnui, fr a face vreo ncercare de a afla ce ar fi putut deveni
semnatarul scrisorii cu dublu K!... Fiul, ns, nu. Aa c, n 1855, n cursul uneia din cltoriile sale prin
Mediterana, dup ce fcu escal la Alexandria, el se inform, cu toat iscusina de care era n stare, de
acest Kamylk-Paa.
Existase el oare?... n aceast privin, nici o ndoial, fiindc btrnul marinar avea o epistol scris de
mna lui. Mai tria i acum?...
Grea ntrebare, care l frmnta pe jupn Antifer n chip deosebit.
Informaiile obinute l nedumerir cu totul. Kamylk-Paa dispruse de vreo douzeci de ani i nimeni
nu-i putu spune ce se ntmplase cu el.
Cumplit lovitur sub linia de plutire a jupnului Antifer! Cu toate acestea nu se scufund. Dealtfel,
chiar dac nu afl nimic despre Kamylk-Paa, era de la sine neles c n 1842 mai tria, o dovedea
faimoasa scrisoare. Fusese, probabil, silit s prseasc ara din motive pe care nimic nu-l silea s le
mrturiseasc.
Cnd va veni vremea, mesagerul, purttor al interesantei longitudini multateptate, se va nfia din
partea sa i fiindc tatl nu mai era n via, fiul va fi acela care l va primi, i nu ne ndoim c i va face
o bun primire.
Jupn Antifer se ntoarse deci la Saint-Malo i, dei nu-i venea uor, nu spuse nimnui nimic. Mai naviga
o bucat de vreme pn n 1857, epoc n care i prsi meseria i de atunci tri retras n familia sa.
Dar ce existen nesuferit! Fr o activitate, fr un rost, era tot timpul obsedat de aceeai idee fix!
Cele douzeci i patru de grade i cele cincizeci i nou de minute i bziau fr ncetare n jurul capului
ca nite mute scitoare!... n sfrit, avnd mncrime de limb, el i ncredina taina surorii sale, apoi
nepoatei, nepotului i lui Gildas Trgomain. Astfel c aa-zisul secret, sau cel puin o parte din el, nu
ntrzie s fie cunoscut de ntreg oraul, ba chiar pn dincolo de Saint-Malo i de Dinard. Se duse deci
vestea c o avere imens, necrezut de mare, trebuia s cad, de pe o zi pe alta, n minile jupnului
Antifer, c aceast avere nu putea s-i scape... i nu btea vreodat cineva n u fr ca el s nu
spere s fie salutat cu aceste cuvinte:
Iat longitudinea pe care o atepi!
Trecur civa ani. Mesagerul lui Kamylk-Paa nu ddea semne de via. Nici un strin nu trecu pragul
casei. Iar jupn Antifer nu-i mai gsea astmpr. Familia sa ncepu s se ndoiasc de existena acestei
averi i scrisoarea i prea a fi o simpl mistificare. Gildas Trgomain, ferindu-se s-i arate acest lucru,
l socotea pe prietenul su un mare naiv, fapt dureros pentru breasla att de demn de stim a
marinarilor de cabotaj.
Dar el, Pierre-Servan-Malo, nu se ddea btut. Nimic nu-i putea zdruncina ncrederea. Era ca i cnd ar
fi i avut-o, averea aceea de nabab, i nu trebuia s-l contrazici deloc n aceast privin dac ineai s
nu strneti o furtun.
Aa c, n seara aceea, aflndu-se fa n fa la masa pe care se cltinau cele dou phrele de coniac,
luntraul era ferm hotrt s nu provoace o explozie n pulberria vecinului su.
Haide, i spuse jupn Antifer privindu-l n ochi, rspunde-mi fr ocoluri, fiindc uneori te faci c nu
nelegi! La urma urmei, cpitanul Fermectoarei Amlie nici nu a avut vreodat prilejul s-i
calculeze poziia... Nu ntre malurile unui rule ca Rance ai de luat nlimea, s observi soarele, luna,
stelele...
i enumernd toate aceste operaiuni care alctuiesc fondul hidrografici, fii siguri c Pierre-Servan-Malo
nelegea s demonstreze marea diferen dintre un cpitan de cabotaj i stpnul unui barcaz.
Resemnat, bunul Trgomain urmrea surznd dungile multicolore ale batistei sale ntins pe genunchi.
M asculi, sau nu, luntraule?
Da, prietene!
Ei bine, o dat pentru totdeauna: te ntreb, tii tu exact ce este o latitudine?...
Aa i aa.
tii tu c este un cerc paralel cu ecuatorul i c se mparte n trei sute asezeci de grade, adic
douzeci i unu de mii ase sute asezeci minute de arc, ceea ce nseamn un milion dou sute
nouzeci i ase de secunde?...
Cum s nu tiu ? rspunse cu un zmbet blajin Gildas Trgomain.
i tii tu c un arc de cincisprezece grade corespunde unui timp de o or i unul de cincisprezece
secunde unui timp de o secund?...
Vrei s le spun pe dinafar?...
Nu! Nu-i nevoie. Ei bine, n ce m privete, tiu de existena acestei latitudini de douzeci i patru de
grade, cincizeci i nou de minute la nord de ecuator. i pe aceast paralel care cuprinde trei sute
asezeci de grade fii atent, trei sute asezeci de grade! - se afl trei sute cincizeci i nou de care
nu m sinchisesc, ca de o ancor care i-a pierdut crligele! Dar este unul, unul singur, pe care nu-l cu-
nosc, pe care nu am s-l cunosc dect atunci cnd mi se va spune longitudinea care l ntretaie... i
acolo... n acel loc, snt milioane... Nu zmbi...
Nu zmbesc, prietene.
Da, milioane, care snt ale mele, pe care voi avea dreptul s m duc s le dezgrop, n ziua n care
am s tiu n ce loc snt ngropate...
Ei bine, rspunse blnd luntraul, trebuie s atepi cu rbdare mesagerul care i va aduce vestea
cea bun...
Cu rbdare... cu rbdare!... Dar ce o fi curgnd n vinele tale?...
Probabil c limonada, doar limonada, rspunse Gildas Trgomain.
Iar ntr-ale mele, argint viu... praf de puc topit n sngele meu... i n-am cum s stau linitit... m
macin... m mistui...
Ar trebui s te potoleti.
S m potolesc?... Uii oare c sntem n '62... c tatl meu a murit n '54, c deinea acest secret
din '42... i c n curnd se vor mplini douzeci de ani de cnd ateptm dezlegarea acestei bleste-
mate ghicitori?...
Douzeci de ani, murmur Gildas Trgomain. Cum trece timpul! Acum douzeci de ani mai
comandam nc Fermectoarea Amlie...
Cine i vorbete de Fermectoarea Amlie ) exclam jupn Antifer. Despre Fermectoarea Amlie
este vorba, sau despre latitudinea de care se pomenete n aceast scrisoare?...
i flutur prin faa ochilor care clipeau ai luntraului faimoasa scrisoare, nglbenit deja, pe care se
vedea monograma lui Kamylk-Paa.
Da... aceast scrisoare... aceast blestemat scrisoare, relu el, aceast afurisit de scrisoare pe
care uneori am poft s o rup, s o fac scrum...
i poate c ar fi mai nelept... ndrzni s spun luntraul.
Destul... stimate Tregomain, continu jupnul Antifer, cu ochii aprini i glasul tuntor, s nu cumva
s-mi mai rspunzi vreodat aa, cum ai fcut-o adineauri!
Niciodat!
i dac, ntr-o clip de nebunie, a vrea s distrug aceast scrisoare care pentru mine este un act de
proprietate, dac a fi att de nesocotit ca s uit cele ce-mi datorez mie i alor mei, i dac nu m vei
mpiedica,..
Te voi mpiedica, prietene, te voi mpiedica... se grbi s rspund Gildas Tregomain.
Foarte ntrtat, jupn Antifer i lu paharul cu coniac i ciocni cu acela al luntraului:
n sntatea ta, stimate!
n a ta! rspunse Gildas Trgomain, care ridic paharul pn la nlimea ochilor, apoi l puse din nou
pe mas.
Pierre-Servan-Malo rmsese pe gnduri rvindu-i prul cu o mn nfrigurat, murmurnd cuvinte
ntretiate de njurturi i de suspine, purtndu-i de colo-colo pietricica printre dini.
tii mcar pe unde trece aceast blestemat de paralel... aceast latitudine de douzeci i patru,
cincizeci i nou nord?
Cum s nu tiu ? i rspunse luntraul, care ndurase aceast mic lecie de geografie de o sut de
ori.
Nu are importan, stimate! Este unul din lucrurile pe care niciodat nu le tii destul de bine!
i deschiznd atlasul la harta planisferei care nfia sferoidul terestru, spuse pe un ton care nu
admitea nici ndoial, nici replic:
Privete!
Gildas Tregomain privi.
Vezi aici Saint-Malo, nu-i aa?
Da, i iat i Rance...
Nu-i vorba de Rance! O s m vri n pcat cu Rance a ta!...
Acum, prinde meridianul Parisului i coboar pn la paralela douzeci i patru.
Cobor.
Treci prin Frana, Spania... intr n Africa... Treci de Algeria... ajungi la tropicul Cancerului... Acolo...
deasupra Tombuctului...
Am ajuns.
Iat-ne n sfrit i pe aceast latitudine.
Da... sntem pe ea.
S pornim acum spre est... S srim peste toat Africa i Marea Roie... s strbatem repede
Arabia, mai sus de Mecca... salutm imamul

din Mascat... srim India, lsnd Bombay i Calcutta la
tribord... atingem sudul Chinei, insula Formosa, Oceanul Pacific, grupul Sandwich... Eti atent?
Mai ntrebi! rspunse Gildas Tregomain, tergndu-i easta cu uriaa lui batist.
Ei bine, iat-te acum n America, n Mexic... apoi n golf... pe urm aproape de Havana... Te arunci
peste strmtoarea Floridei... te avni pe Oceanul Atlantic... mergi de-a lungul Canarelor... ajungi
n Africa.,.urci pe meridianul Parisului i te-ai ntors la Saint-Malo, dup ce ai fcut ocolul lumii pe a
douzeci i patra paralel.
Uf! fcu ngduitorul luntra.
i acum, relu jupn Antifer, dup ce am traversat cele dou continente, Atlanticul, Pacificul, Oceanul
Indian ale cror insule se numr cu miile, poi s-mi spui tu, luntraule, unde-i locul cu milioanele?...
Iat ceva ce nu tiu...
i ceva ce vom ti...
Da... ceva ce vom ti cnd mesagerul...
Jupn Antifer lu i cel de al doilea pahar cu coniac, pe care proprietarul barcazului Fermectoarea
Amelie nu-l atinsese.
n sntatea ta!
n sntatea ta! rspunse Gildas Tregomain, ciocnind paharul gol de acela al prietenului su.
Btuse tocmai ora zece. O puternic lovitur de ciocan zgudui ua din strad.
O fi omul cu longitudinea! strig preanervosul maluin.
Oh! fcu prietenul su care nu-i putu stpni aceast uoar exclamaie de ndoial.
i de ce nu?... strig jupn Antifer ai crui obraji se fcur stacojii.
ntr-adevr!... De ce nu?... rspunse nelegtorul luntra, care schi chiar un nceput de salut
pentru a-l primi pe aductorul unei asemenea veti bune.
De la parter se auzir deodat strigte strigtele bucurie, ce-i drept dar care, venind din partea lui
Nanon i Enogate, nu puteau fi adresate unui trimis al lui Kamylk-Paa.
El este... el este! repetau cele dou femei.
Ei?... El?... ntreb jupn Antifer.
Tocmai se ndrepta spre scar cnd ua odii sale se deschise.
Bun seara, unchiule, bun seara!
Glasul vesel i mulumit al celui care vorbise avu darul s-l scoat din srite pe unchiul cu pricina.
El era Juhel. Tocmai sosise. Nu pierduse trenul de Nantes, nici mcar examenul, cci strig fericit:
Reuit, unchiule, reuit!
Reuit, repetar n cor btrna i fata.
Reuit... ce? rspunse jupn Antifer.
Reuit la examenul de cpitan de curs lung, cu nota cea mai mare!
i cum unchiul su nu-i deschidea braele, Juhel czu n cele ale lui Gildas Trgomain, care l strnse la
piept mai s-i taie rsuflarea.
Vezi c-l nbui, Gildas, i spuse Nanon.
Abia de-l strnsei! rspunse zmbind fostul proprietar al barcazului Fermectoarea Amlie*
n acest timp Juhel i veni n fire dup ce rsufl de cteva ori din greu, i, ntorcndu-se ctre jupn
Antifer care se plimba de colo-colo, zise:
i acum, unchiule, pe cnd cstoria?...
Care cstorie?...
Cstoria mea cu scumpa mea Enogate, rspunse Juhel. Nu ne-am neles?
Da... neles.,., afirm Nanon.
Doar dac Enogate nu s-a rzgndit de cnd snt cpitan de curs lung.
Oh! Juhel! rspunse fata ntinzndu-i o mn n care bunului Trgomain aa a pretins el, cel puin
i se pru c vede chiar inima ei.
Jupn Antifer nu rspundea i prea c ateapt s vad dincotro bate vntul.
Ce zici, unchiule?... strui tnrul.
i trupul lui bine fcut parc se nl mndru, cu chipul strlucind de bucurie, cu ochii scnteind de
fericire.
Nu ai spus chiar dumneata, unchiule: o s facem nunta dup ce vei reui la examenul de cpitan i
data o vom fixa cnd te ntorci?
Cred c aa ai spus, prietene! ndrzni s-i dea prerea i luntraul.
Ei bine... am reuit, repet Juhel, i m-am ntors... i dac nu ai nimic mpotriv, o s facem nunta
n primele zile ale lunii aprilie...
Peste opt sptmni? De ce nu peste opt zile... peste opt ceasuri, peste opt minute?...
Doamne!... Dac s-ar putea asta, unchiule, nu eu a fi cel care s m plng...
Vai! Dar trebuie timp! adug i Nanon. Snt de fcut pregtiri... cumprturi...
Da... trebuie s-mi fac i eu o hain nou spuse Gildas Tregomain, viitor cavaler de onoare.
Atunci... la 5 aprilie?... ntreb Juhel.
Fie... ncheie jupn Antifer, care se simea ncolit de-a binelea.
Ah, scumpul meu unchi! strig Enogate srindu-i de gt.
Ah, scumpul meu unchi! strig i Juhel.
i cum l sruta pe un obraz n timp ce Enogate l sruta pe cellalt, se prea poate ca obrajii lor s se fi
ntlnit...
Ne-am neles, relu unchiul, la 5 aprilie... dar cu o condiie...
Fr condiii...
O condiie ? se sperie Gildas Tregomain, cruia tot i mai era team de cine tie ce nzbtie din
partea prietenului su.
Da... o condiie...
i care, unchiule?... ntreb Juhel a crui sprincean i ncepuse s se ncrunte.
Aceea ca, pn atunci, s nu primesc longitudinea...
Rsuflar cu toii uurai.
Da... da!... rsun rspunsul ntr-un singur glas.
i ntr-adevr, ar fi fost crud s-i rpeti jupnului Antifer aceast mulumire. Dealtfel, mai putea crede
cineva c mesagerul lui Kamylk- Paa, ateptat de douzeci de ani, o s pice tocmai acum, nainte de
data hotrt pentru cstoria celor doi tineri?
PRIMA CIOCNIRE DINTRE OCCIDENT I ORIENT N CARE ORIENTUL ESTE BINE ZGLIT
DE OCCIDENT
Se scurse o sptmn. Nici umbr de mesager. Gildas Tregomain susinea c l-ar fi mirat mai puin
dac l-ar fi vzut pe profetul Ilie cobornd din cer. Dar se ferea cu grij s-i spun prerea fa de
jugn Antifer, n aceast exprimare biblic.
In ceea ce i privete pe Juhel i Enogate, nici unul din ei nu se gndea la trimisul lui Kamylk-Paa, o
fiin pur i simplu nchipuit, i nu el ar fi putut s le tulbure sau s le ntrzie cstoria proiectat!...
Nu! Ei continuau s-i pregteasc plecarea in fermectoarea ar a cstoriei, a crei longitudine o
cunotea tnrul, iar fata cunotea atitudinea, ar care le va fi uor de gsit combinnd aceste
elemente geografice!
i erau siguri c aceast combinare se va face la 5 aprilie.
Ct despre jupn Antifer, el devenise mai puin sociabil, mai neprietenos, mai mult ca oricnd nu putea
vorbi nimeni cu el. Data cstoriei se apropia n fiecare zi cu douzeci i patru de ore. Cteva
sptmni nc i logodnicii vor fi unii prin legturi de nedesfcut.
Frumoas izbnd, ntr-adevr! n fond, nu unchiul tsese cel care visase pentru ei atunci cnd va fi
bogat cstorii minunate?
i dac inea la milioanele lui, la nevzutele lui milioane care-i aparineau, nu era cu gndul de a se
bucura numai el s triasc n belug, s locuiasc n palate, s se plimbe cu trsura, s mnnce n
farfurii de aur sau s poarte butoni de diamante la plastrn... Nu, Dumnezeule mare! Dar se gndea s-
l cstoreasc pe Juhel cu o prines i pe nogate cu un prin! Ce vrei? Era slbiciunea lui, ideea lui
fix.
i iat c apruse pericolul ca dorina lui s nu se realizeze, dac mesagerul nu sosea n timp util, i
din pricina ctorva cifre, combinate cu cele pe care le avea deja, ascunztoarea lui Kamylk-Paa nu-i
va mai goli dect prea trziu comorile n puculia iui...
Jupn Antifer era tot timpul furios. Nu avea astmpr s stea n cas. Dealtfel, pentru linitea tuturor,
era mai bine s bat drumurile pe afar. Nu era vzut dect la orele de mas, i atunci chiar era foarte
grbit. Ori de cte ori putea, blajinul Gildas Trgomain era gata s primeasc loviturile de mistre, cu
sperana c va provoca o destindere, aducndu-i astfel o uurare prietenului su care ns l trimitea la
toti dracii. Pe scurt, se temeau cu toii s nu cad bolnav.
Singura lui ocupaie era aceea de a cerceta zilnic peronul grii la sosirea trenurilor i cheiurile Silln la
sosirea pacheboturilor, ncercnd s descopere printre cei care debarcau vreun chip exotic, putnd s fie
acela al trimisului lui Kamylk-Paa un egiptean, fr ndoial, sau un armean, n sfrit, un personaj
strin care ar fi putut fi recunoscut dup chipul su, dup accentul sau costumul su i care ar ntreba
vreun comisionar de adresa lui Pierre-Servan-Malo-Antifer...
Dar nimic!... Nu! Nimic din toate astea! Normanzi, bretoni, apoi englezi sau norvegieni, orici ai fi
vrut!... Un cltor venit ns din Europa oriental, un maltez, un levantin? Nici urma...
n ziua de 9 ale acestei luni februarie, dup masa de prnz n timpul creia nu-i descletase gura, dect
doar pentru a bea i a mnca, jupn Antifer i fcea obinuita plimbare, plimbarea lui Diogene care
cuta un om. Dac nu purta un felinar aprins ziua n amiaza mare, dup exemplul celui mai mare
filozof al antichitii, avea n schimb doi ochi ageri, cu lumina scprnd, care l-ar fi ajutat s-l
recunoasc i de departe pe acela pe care l atepta cu atta nerbdare.
A luat-o de-a curmeziul strzilor nguste ale oraului, mrginite de casele nalte de granit i pietruite
cu bolovani ascuii. A cobort prin strada Du Bey ctre squarul Duguay-Trouin, a privit ora pe ornicul de
la sub prefectur, s-a ndreptat ctre piaa Chauteaubriand, a ocolit chiocul de sub umbrarul platanilor
desfrunzii, a trecut prin poarta tiat n zidul fortificaiei i a ajuns pe cheiul Sillon.
S-a uitat n dreapta, s-a uitat n stnga, n spate, pe cnd trgea din pip cu rsuflri scurte, pripite. Ici-
colo, era salutat de ctre vreun trector, el fiind unul din brbaii de seam din Saint-Malo, respectat
i preuit. Dar cte saluturi nu ls el fr rspuns, nedndu-i nici mcar seama c fusese salutat! Efect
al ideii sale fixe i a lipsei sale de atenie.
n port, mulime de vase, ambarcaiuni cu pnze, steamere cu trei catarge, bricuri, goelete, alupe de
cruie. Marea fiind n reflux, trebuiau dou sau trei ore pentru ca vasele, semnalate de semafoare n
larg, s poat nainta.
Jupn Antifer socoti deci c ar fi mai nelept s se duc la gar s atepte sosirea expresului. O s aib
el mai mult noroc astzi dect n attea sptmni pn acum?
Vai nou, ct de supus greelii este fragila mainrie omeneasc!
Jupn Antifer nu bg de seam c de vreo douzeci de minute era urmrit de un individ, demn, ntr-
adevr, de luare-aminte.
Era un strin, un strm cu un fes rocat cu ciucure pe cap, nfurat ntr-o redingot lung, nchis pn
n gt la un singur rnd de nasturi, purtnd un pantalon bufant care i cdea pe nite pantofi ltrei ca
nite papuci. Individul nu prea tnr!... ntre asezeci, asezeci i cinci de ani, puin adus de spate,
inndu-i minile lungi i osoase strnse la piept. S-ar fi putut s fie levantinul ateptat sau nu, n orice
caz nu ncpea ndoial c venea din rile scldate de Mediterana oriental, un egiptean, un armean,
un sirian, un otoman...
Pe scurt, strinul l urmrea pe jupn Antifer cu un pas nehotrit, aci parc vrnd s-l opreasc, aci
renunnd de team s nu greeasc, n sfrit, la cotul cheiului, grbi pasul, l depi pe maluin, se
ntoarse i reveni att de repede pe urma propriilor lui pai nct cei doi se lovir unul de altul.
Dracu' s-l ia de neghiob!... strig jupn Antifer, zglht de lovitur.
Frecndu-se apoi la ochi i ferindu-i privirea cu palma streain la frunte, din gur i nir, ca
gloanele dintr-un revolver, aceste vorbe:
Ce?... Ah... Oh!... El?... S fie oare el?... Cu siguran este trimisul lui dublu K...
Dac era trimisul cu pricina, trebuie s recunoatem c nu arta prea grozav, cu faa lui spn, cu
obrajii numai creuri, nasul ascuit, urechile blegi, buzele subiri, brbia uguiat, ochi lunecoi, tenul
de lmie veche, rscoapt, n sfirit un chip care nu prea inspira ncredere, ntr-att prefctoria i
viclenia se oglindeau n el.
Nu cumva am onoarea s m adresez, aa cum mi-a spus mai adineauri un matelot binevoitor,
domnului Antifer? blogodori el ntr-o franuzeasc jalnic, de ale crei stngcii este mai bine s-l
scutim pe cititor, limbaj, dealtfel, foarte uor de neles chiar i de un breton.
Antifer-Pierre-Servan-Malo! i se rspunse. i dumneata?.....
Ben-Omar...
Un egiptean?...
Notar la Alexandria i locuind n prezent la hotelul Union, strada Poissonnerie.
Un notar cu cipilic roie! Evident, n rile din Orient, notarii nu pot avea tipul sui generis i obinuit al
notarului francez cu cravat alb, haine negre, purtnd ochelari cu ram de aur. Este i aa de mirare c
supuii faraonilor au i ei conopitii lor.
Jupn Antifer nu se ndoi nici o clip c are n fa pe misteriosul mesager, aductorul faimoasei
longitudini, Mesia anunat cu douzeci de ani mai nainte, prin scrisoarea lui Kamylk-Paa. Cu toate
acestea, n loc s se aprind cum ar fi fost de temut, n loc de a-l hrui cu ntrebri pe acest Ben-
Omar, fu destul de stpn pe sine pentru a-l lsa pe cellalt s vorbeasc, ntr-att viclenia ntiprit pe
faa acestei mumii vii te ndemna la pruden. Niciodat Gildas Tregomain nu l-ar fi putut crede pe
prietenul su n stare de o asemenea cuminenie.
Ei bine, ce dorii de la mine, domnule Ben-Omar ? ntreb jupn Antifer, vznd cum se frmnta
egipteanul.
S stm puin de vorb, domnule Antifer.
Vrei s venii la mine acas?...
Nu... a prefera s fie ntr-un loc unde s nu ne poat auzi nimeni.
Este vorba deci de un secret?...
Da i nu... mai degrab de un trg...
La acest cuvnt, jupn Antifer tresri. Hotrt lucru, dac acest cetean i aducea longitudinea, s-ar
prea c nu avea de gnd s i-o dea degeaba. i totui, scrisoarea lui Kamylk-Paa nu pomenea
nimic de un trg.
Atenie la crm, i spuse el, s nu-l lsm s aib avantajul vntului.
Apoi, adresndu-se interlocutorului su i artndu-i un col pustiu, la captul cel mai ndeprtat al
portului, zise:
S mergem acolo. O s fim destul de singuri ca s putem vorbi fr s ne aud cineva. Dar s ne
grbim fiindc este un ger uscat care te taie la obraz!
Nu aveau de fcut decit aproximativ douzeci de pai. Pe vasele ancorate la chei, nu se vedea nimeni.
Vameul de serviciu se plimba cam la o sut cincizeci de metri de acolo. ntr-o clip ajunser n acel
col pustiu i se aezar pe un ciot de catarg.
V convine aici, domnule Ben-Omar ? ntreb Pierre-Servan-Malo.
Da... oh! Foarte bine!
i acum vorbii, dar vorbii limpede, ntr-o limb desluit, nu aa cum fac sfincii dumneavoastr
care se distreaz spunnd cimilituri bieilor oameni.
Nu o s m feresc, domnule Antifer, i o s vorbesc deschis, rspunse Ben-Omar, pe un ton care nu
prea deloc a fi acela al sinceritii.
Tui de dou-trei ori i apoi spuse:
Ai avut un tat.
Da, aa se obinuiete la noi n ar. i apoi?...
Am auzit c a murit?...
A murit acum opt ani. i apoi?...
A navigat?...
Aa s-ar prea, fiindc era marinar. i apoi?...
Pe ce mri?...
Pe toate. i apoi?...
Astfel c... i s-a ntmplat s ajung i prin Levant?...
i prin Levant, ca i prin prile Apusului. i apoi?...
In timpul acestor cltorii, continu notarul, cruia aceste prea scurte rspunsuri nu-i permiteau s
prind firul, n timpul acestor cltorii nu s-a aflat oare acum vreo asezeci de ani pe coastele Siriei?...
Poate c da, poate c nu. i apoi?...
Aceti apoi ajungeau la Ben-Omar ca nite ghionturi n coast i chipul i se descompunea n cele mai
nebnuite strmbturi.
Ocolete, omule, i zicea jupn Antifer, ocolete ct vrei. Dac tu crezi c am s-i ajut s iei la
mal!...
Notarul nelese, n cele din urm, c trebuie sa mearg mai direct la int.
tii, spuse el, c tatl dumneavoastr a avut prilejul s fac un serviciu... un mare serviciu...
cuiva... exact pe coastele Siriei?
Habar n-am. i apoi?...
Ah! fcu Ben-Omar foarte mirat de rspuns. i nu tii dac a primit o scrisoare de la Kamylk-Paa?
Un pa ?
Da.
Cu cte cozi?
Asta nu intereseaz, domnule Antifer. Important pentru mine este s tiu dac tatl dumneavoastr
a primit scrisoarea care coninea informaii de mare valoare...
Eu nu tiu nimic. i apoi?...
Nu ai cutat prin hrtiile lui?... Nu se poate ca aceast scrisoare s fi fost distrus... Ea cuprindea,
v repet, o informaie de foarte mare importan....
Pentru dumneavoastr, domnule Ben-Omar?...
i pentru dumneavoastr, domnule Antifer, fiindc... n sfrit... tocmai aceast scrisoare am sarcina
s o gsesc... Ea ar putea face obiectul unui trg...
i ntr-o clip, n mintea jupnului Antifer se fcu lumin: nsemna c nite oameni oarecare, al cror
trimis era Ben-Omar, trebuie c erau n posesia longitudinii care-i lipsea lui i fr de care nu puteau s
calculeze poziia locului n care se aflau milioanele.
Ticloii! murmur el. Vor s-mi smulg secretul, s-mi cumpere scrisoarea i apoi s se duc s-mi
dezgroape comoara!
Poate c nu judeca tocmai greit!
Pe cnd discuia ajunsese la acest punct, jupn Antifer i Ben-Omar auzir paii unui brbat care, venind
ntr-acolo, o lu apoi dup colul cheiului, n direcia grii. Tcur sau cel puin notarul i ntrerupse
la jumtate fraza pe care o ncepuse. S-ar fi putut crede c arunc o privire trectorului cu pricina i i
face un anumit semn, de dezamgire sau de negaie, de care acesta din urm pru foarte contrariat,
ntr-adevr, trectorului i scp un gest de ciud i, grbind pasul, nu ntrzie s dispar.
Era un strin n vrst de treizeci i trei de ani, mbrcat ca egiptenii, negricios la fa, cu ochii negri i
iui, nalt de statur, bine fcut, cu o cuttur hotrt, ntreaga sa nfiare fiind prea puin
atrgtoare, aproape slbatic. S se fi cunoscut oare notarul i cu el? Tot ce se putea. S fi vrut ei s
se prefac n acel moment c nu se cunosc? Asta era sigur.
Oricum, jupn Antifer nu observ ctui de puin aceast manevr doar o privire i un gest, nimic mai
mult i relu convorbirea.
Acum, domnule Ben-Omar, spuse el, vrei s-mi explicai de ce inei att de mult s intrai n posesia
acestei scrisori, s tii ce cuprinde, i aceasta pn-ntr-atta nct s vrei dac a avea-o
s mi-o cumprai?...
Domnule Antifer, i rspunse notarul, destul de ncurcat, printre clienii mei, l-am avut i pe un
oarecare Kamylk-Paa. nsrcinat s-i reprezint interesele...
Spunei c l-ai avut?...
Da... i ca mandatar al motenitorilor si...
Motenitorii si?... strig jupn Antifer cu o tresrire care l mir pe notar. A murit, deci?...
A murit!
Atenie! murmur Pierre-Servan-Malo, fcnd s-i scrneasc pietricica n dini. Kamylk-Paa este
mort... Iat ceea ce e bine s nu uit, i dac cumva se pune ceva la cale...
Aadar, domnule Antifer, l ntreb Ben-Omar, aruncndu-i o privire pe furi, dumneavoastr nu avei
aceast scrisoare...
Nu.
Pcat, fiindc motenitorii lui Kamylk-Paa care doresc s strng tot ce ar putea s le aduc aminte
de preaiubita lor rud...
Ah! Numai pentru aducere aminte?... Ce inimi minunate!...
Numai pentru asta, domnule Antifer, i aceste inimi minunate, aa cum spunei i dumneavoastr,
nu ar fi ezitat s v ofere o sum frumuic pentru a intra n stpnirea acestei scrisori.
Ct mi-ar fi dat?...
La ce bun, dac tot nu o avei ?
Spunei-mi, totui...
Oh! Cteva sute de franci...
Pfui!... fcu jupn Antifer.
Poate chiar cteva mii...
Ei bine, fcu jupn Antifer, care, la captul rbdrii, l apuc pe Ben-Omar de gt, l smuci spre el i-i
strecur n ureche, nu fr a-i nfrnge o violent dorin de a-l muca, ei bine... scrisoarea aceea... o
am!
O avei?
Scrisoarea parafat cu un dublu K.
Da... dublu K! Aa semna clientul meu!
O am... am citit-o i am rscitit-o... i tiu sau mai curnd bnuiesc de ce inei att de mult s-o
avei!
Domnule!...
i nu o s-o avei!
Refuzai?...
Da, btrnule Omar, doar dac mi-o cumprai...
Ct?... ntreb notarul, care i i duse mna la buzunar pentru a-i scoate punga.
Ct? Cincizeci de milioane de franci!
Ben-Omar sri ca ars, n timp ce jupn Antifer, cu gura deschis, cu buzele rsfrnte, artndu-i toi
dinii, l privea aa cum, fr ndoial, nu fusese niciodat privit.
Apoi, pe un ton sec, ton de comand marinreasc, adug:
Dac i place! Dac nu...
Cincizeci de milioane! repet notarul nuc.
Nu te tocmi, domnule Omar, n-ai s obii vreo reducere, nici mcar de cincizeci de centime!
Cincizeci de milioane?...
Atta face... i n bani pein... aur sau bancnote... sau un cec pentru Banca Franei.
Buimcit o clip, notarul i recapt, ncetul cu ncetul, sngele rece. Nu mai era nici o ndoial c acest
blestemat de marinar tia ct de important trebuie s fi fost aceast scrisoare pentru motenitorii lui
Kamylk-Paa... i ntr-adevr, nu coninea ea toate lmuririle necesare pentru cutarea comorii?
Manevra fcut cu scopul de a pune mna pe scrisoare fusese zdrnicit. Maluinul era prudent. Trebuia
s izbuteasc s-i cumpere aceast scrisoare, adic aaceast latitudine care ar fi completat
longitudinea care se afla n posesia lui Ben-Omar. Ne-am putea ns ntreba cum de tia Ben-Omar c
Pierre Antifer deine aceast scrisoare? Nu cumva era el, fostul notar al bogatului egiptean, mesagerul
care, potrivit ultimelor dorine ale lui Kamylk-Paa avea sarcina s aduc longitudinea ateptat?... O s-
o aflm fr ntrziere.
n orice caz, oricare ar fi fost scopul lui Ben-Omar, dac aciona sau nu la ndemnul motenitorilor
defunctului, notarul nelesese c scrisoarea nu putea fi cptat dect cu aur. Dar cincizeci de
milioane...
Aa c, lundu-i un aer iret i dulceag, spuse:
Mi se pare c ai spus cincizeci de milioane, domnule Antifer?
Aa am spus.
Ei, este unul din cele mai hazlii lucruri pe care l-am auzit n viaa mea...
Vrei s auzi acum, domnule Ben-Omar, un alt lucru i mai hazliu ?
Bucuros.
Ei bine, eti un punga btrn, un ticlos, un crocodil btrn din Nil...
Domnule...
Fie!... M opresc!... Un moneag pescuind n ap tulbure, care a vrut s-mi smulg secretul n loc s
mi-l spun pe al su... secretul pe care, presupun, aveai misiunea de a mi-l comunica...
Presupunei?
Presupun ceea ce este!
Nu... ceea ce v place s v nchipuii?...
Destul, punga neruinat!
Domnule...
Retrag cuvntul neruinat, din bun-cuviin! i acum, vrei s-i spun ce-i st la inim s afli din
scrisoarea mea?...
S fi crezut notarul c Pierre-Servan-Malo, sfrind fraza, era pe cale de a se da de gol ? Fapt este c
ochii lui mici sticlir ca dou rubine.
Nu! Maluinul, orict de pornit ar fi fost i cu toate c se vedea cum furia i i aprinsese chipul, se stpni
ateptnd.
Da... ceea ce i st la inim, btrn Omar ce te afli, i care nici mbrcat americnete n-ai fi mai
breaz, nu snt frazele cuprinse n aceast scrisoare, fraze care amintesc serviciile fcute de tatl meu
celui care semneaz cu dublu K. Nu! Ci snt cele patru cifre...
m auzi bine?... cele patru cifre... spuse jupn Antifer.
Cele patru cifre?... murmur Ben-Omar.
Da... cele patru cifre din ea i pe care nu o s i le dau dect cu dousprezece milioane i jumtate
pentru fiecare! i acum, am vorbit destul!... Bun seara!...
nfundndu-i minile n buzunare, jupn Antifer fcu civa pai uiernd melodia lui preferat, a crei
origine nimeni, nici mcar el, nu o cunotea i care amintea mai degrab ltratul unui cine rtcit dect
melodiile lui Auber
1
.
mpietrit, Ben-Omar prea c a prins rdcini n acel loc, ca un zeu al cminului sau ca o born de
osea. El, care socotise c o s-l poat pcli uor pe tontul de marinar, ca pe un oarecare felah
i numai Mahomet tie pe ci din aceti nenorocii rani, pe care nefericita lor soart i minase la biroul
su de notariat, unul din cele mai de seam din Alexandria, i jumulise!
l privea cu un ochi rtcit, buimac, pe maluinul care se ndeprta cu pasul lui greoi, legnndu-se din
olduri, sltndu-i umerii, cnd pe unul, cnd pe cellalt, ca i cnd prietenul su Tregomain ar fi fost
acolo, gata s asculte una din obinuitele lui predici.
Deodat jupn Antifer se opri locului. Se ivise n calea lui vreo piedic? Da!... Piedica era o idee care
tocmai i trecuse prin cap...
Uitase ceva, uor ns de remediat prin cteva cuvinte.
Se ntoarse deci ctre notarul tot att de neclintit ca i fermectoarea Daphne
1
atunci cnd, spre
cumplita dezamgire a lui Apolon, se preschimbase n laur.
Domnule Ben-Omar, spuse el.
Ce dorii?...
Am uitat s-i strecor ceva la ureche...
Anume?...
Numrul...
Ah, numrul?! relu Ben-Omar.
Numrul casei mele... Strada Hautes-Salles, numrul 3. E bine s-mi cunoti adresa i fii sigur c, n
ziua n care vei veni, o s fii bine primit.
Cnd o s viu?...
Cu cele cincizeci de milioane n buzunar!
i de data asta, jupn Antifer o porni din nou la drum, n timp ce notarul se prbuea implorindu-l pe
Allah i pe profetul su.
N CARE UN SECRETAR CAM NERVOS, SUB NUMELE DE NAZIM, SE FACE, VRND-NEVRND,
ACCEPTAT DE BEN-OMAR
n noaptea de 9 Februarie, cltorii din hotelul +nion, care erau gzduii n apartamentele ce ddeau
spre Piaa Jacques-Coeur, s-ar fi trezit din cel mai adnc somn dac ua odii cu numrul 17 nu ar fi
fost foarte bine nchis i acoperit de o perdea groas care mpiedica glgia dinuntru s rzbat n
afar.
In adevr, doi brbai, sau cel puin unul din ei i ddea fru liber furiei, unor reprouri i unor
ameninri care dovedeau o enervare ajuns la culme. Cellalt se strduia s-l calmeze, dar nu
izbutea deloc, cu rugminile lui n care se simea teama.
Era, dealtfel, prea puin probabil ca cineva s fi neles aceast furtunoas discuie purtat n limba
turc, puin cunoscut celor nscui n Occident. Este adevrat c, din cnd n cnd, se amestecau i
unele expresii franuzeti, artnd c cei doi strini s-ar fi neles tot aa de bine dac s-ar fi exprimat n
aceast nobil limb.
n emineu ardea un foc zdravn i o lamp pus pe o msu lumina nite hrtii pe jumtate ascunse
n despriturile unei gentue cu ncuietoare, roas de ct fusese purtat.
Unul din aceste personaje era Ben-Omar. Buimcit, privea cu ochii plecai la flcrile din vatr, mai
puin vii, desigur, dect cele care scprau n ochii arztori ai tovarului su.
Acesta era strinul, cu o expresie slbatic, cu o nfiare dubioas, cruia notarul i fcuse un semn
imperceptibil atunci cnd el i cu jupn Antifer discutau la captul cheiului.
Aadar, ai dat gre?...
Da, excelen, i Allh mi este martor...
Nu am ce s fac cu mrturia lui Allah i nici cu a altcuiva! Fapt este c nu ai izbutit...
Spre marea mea prere de ru.
Acest maluin, arde-l-ar dracii, (asta o spuse n franuzete) a refuzat s-i dea scrisoarea?
A refuzat!
i s i-o vnd?
S o vnd?... La asta s-ar fi nvoit...
i tu nu ai cumprat-o, nepriceputule?... Nu ai pus mna pe ea... i te ari n faa mea fr s mi-o
aduci?
tii ct cere pe ea, excelen?
Orict ar fi cerut...
Cincizeci de milioane de franci!
Cincizeci de milioane...
i din gura egipteanului nir njurturile ca i ghiulelele unei fregate care trage i de la babord, i de
la tribord. Apoi, dup ce i ncarc din nou tunurile, bubui:
Atunci, notar tmpit, acest marinar tie ct de important poate s fie pentru el toat afacerea?...
tie foarte bine!
Mahomet s-l strng de gt... i pe tine odat cu el! Strig furiosul personaj, msurnd odaia n lung
i-n lat. Sau, mai bine, ie o s-i port eu de grij, fiindc te fac rspunztor de toate nenorocirile ce
vor veni...
Dar nu-i vina mea, excelen!... Nu cunoteam toate secretele lui Kamylk-Paa...
Ar fi trebuit s i le cunoti, s i le smulgi nc de pe cnd tria, fiindc erai notarul lui...
i sabordurile aruncar din nou o ncrctur de njurturi.
Acest nfricotor personaj nu era altul dect Sauk, fiul lui Murad, vrul lui Kamylk-Paa. Avea treizeci i
trei de ani. Tatl su murind, el rmase singurul motenitor direct al bogatei sale rude i ar fi motenit
uriaa avere, dac aceast avere nu ar fi fost pus la adpost de lcomia sa. Se tie pentru ce i n ce
condiii.
Iat, dealtfel, pe scurt, cum s-au petrecut lucrurile dup ce Kamylk-Paa prsise Alepul, lundu-i cu el
comorile, cu gndul de a le ascunde n mruntaiele vreunei insule necunoscute.
La ctva timp dup asta, n octombrie 1831, Ibrahim, urmat de douzeci i dou de corbii purtnd
treizeci de mii de oameni, cucerise Gaza, Jaffa i Haifa, iar Saint-Jean d'Acre czuse n minile sale n
anul urmtor, la 27 martie 1832.
Se prea deci c aceste teritorii ale Palestinei i Siriei aveau s fie definitiv smulse naltei Pori, cnd
amestecul puterilor europene l oprir pe fiul lui Mehmet-Ali n drumul lui spre cuceriri.
In 1833, cei doi potrivnici, sultanul i viceregele, fur silii s recunoasc tratatul de la Kataye i
lucrurile rmaser aa.
Din fericire pentru sigurana sa, n timpul acestei perioade att de tulburi, Kamylk-Paa, dup ce-i
pusese bogiile la adpost n acea groap pecetluit cu dublul su K, i continuase cltoriile,
ncotro l-a purtat goeleta sa condus de comandantul Zo... Pe ce ape, mai apropiate sau mai
ndeprtate de continente, cutreierase el oare?... S fi mers el pn la captul Asiei i pn la cellalt
capt al Europei?... Nimeni din echipaj nu cobora vreodat pe uscat i marinarii habar nu aveau n ce
regiuni din Occident sau din Orient, din miazzi sau miaznoapte i purta fantezia stpnului lor.
Dar dup aceste nenumrate rtciri, Kamylk-Paa fcu imprudena de a se ntoarce spre porturile
Levantului. Tratatul de la Kataye oprind naintarea lui Ibrahim, iar partea de nord a Siriei plecndu-se
sultanului, bogatul egiptean putea s cread c ntoarcerea sa la Alep era ferit de primejdii.
Din pcate ns, n mijlocul anului 1834, vasul su, mpins de un vnt neprielnic, ajunse n apele
portului Saint-Jean d'Acre. Flota lui Ibrahim, mereu la pnd, patrula de-a lungul litoralului i tocmai
atunci Murad, nvestit de Mehmet cu nalte funcii oficiale, se afla la bordul uneia dintre corbiile de
rzboi.
Bricul-goelet purta la pic culorile otomane. S se fi tiut oare c aparine lui Kamylk-Paa? Totuna.
Oricum, n cele din urm fu urmrit, acostat i luat cu asalt printr-un atac la bord, nu fr a se fi aprat
cu nverunare, ceea ce duse la masacrarea echipajului, distrugerea corbiei, capturarea proprietarului
i a cpitanului su.
Murad l recunoscu numaidect pe Kamylk-Paa. Libertatea lui era pentru totdeauna pierdut. Cteva
sptmni mai trziu, cpitanul Zo i cu el fur condui n tain n Egipt, unde fur nchii n fortreaa
din Cairo.
Kamylk-Paa nelese c era pierdut. Nici mcar nu-i trecu prin minte s-i rscumpere libertatea cu
preul averii sale sau, mai degrab, att de ndrjit i era firea i att de neclintit voina de a nu da
nimic din avuia sa, nct se nchista ntr-o ncpnare pe care numai fatalismul otoman ar putea s o
justifice.
Cu toate acestea, anii pe care i petrecu n nchisoarea din Cairo fur foarte grei, tot timpul carcer,
desiprit de cpitanul Zo pe a crui tcere, ns, se putea bizui. Totui, dup opt ni, n 1842, da-
torit bunvoinei unui paznic, a putut s trimit mai multe scrisori unor persoane fa de care voia s-
i arate recunotina, printre altele i lui Thomas Antifer din Saint-Malo. Un plic coninnd dispoziiile
sale testamentare ajunse de asemenea n minile lui Ben-Omar, care fusese altdat notarul su-n
Alexandria.
Trei ani mai trziu, n 1845, murind cpitanul Zo, Kamylk-Paa rmase singurul care cunotea unde era
situat insulia cu comoara.
Dar, pe zi ce trecea, sntatea lui era tot mai ubred i asprimea captivitii sale avea s scurteze o
existen care ar fi numrat nc muli ani dac nu ar fi fost nchis ntre zidurile unei temnie. n
sfrit, n anul 1852, dup optsprezece ani de pucrie, uitat de cei ce-l cunoscuser, muri la vrsta de
aptezeci i doi de ani, fr ca ameninrile sau schingiuirile s-i fi putut smulge secretul.
n anul urmtor, ticlosul su vr l urm n mormnt, fr s se fi bucurat de acele imense bogii pe
rare le rvnise.
Dar Murad lsase un fiu, pe acest Sauk, n care se regseau toate apucturile rele ale tatlui su. Cu
toate c nu avea mai mult de douzeci i trei de ani, el dusese o via dezmat i slbatic printre
bandiii de tot felul care miunau atunci n Egipt. Fiind singurul motenitor al lui Kamylk-Paa, lui i-ar fi
revenit motenirea dac unchiul su nu ar fi izbutit s o sustrag lcomiei lui. Astfel c furia, turbarea
lui nu cunoscur margini cnd moartea lui Kamylk-Paa fcu s dispar aa credea el, cel puin pe
unicul deintor al secretului acestei imense averi.
Se scurser zece ani i Sauk nici nu se mai gndea la ce se putuse ntmpla cu motenirea despre care
este vorba.
nchipuii-v deci ce efect a avut o veste venit ca din senin n mijlocul vieii aventuroase pe care o
ducea, veste care avea s-l arunce n viitoarea attor neprevzute ntmplri!
n primele zile ale anului 1862, Sauk primi o scrisoare prin care era invitat s se duc imediat la biroul
notarului Ben-Omar, pentru o afacere important.
Sauk l cunotea pe acest notar, din cale afar de fricos i de lichea, pe care o fire hotrt ca a lui l
putea influena cu totul. Se duse deci la Alexandria i l ntreb destul de grosolan pe Ben-Omar pe ce
motiv i-a permis s-l cheme la biroul lui.
Ben-Omar, care l tia n stare de orice pe slbaticul lui client, chiar de a-l strnge de gt ntr-o clipit, l
primi cu slugrnicie. i ceru iertare c l-a deranjat i-i spuse cu un glas mieros:
Dar, nu-i aa c m-am adresat singurului motenitor al lui Kamylk-Paa?...
ntr-adevr, singurul motenitor, exclam Sauk, fiindc snt fiul lui Murad care i era vr.
Sntei sigur c nu mai exist nici o alt rud cu drepturi la succesiune n afar de dumneavoastr?
Nici una. Kamylk-Paa nu are alt motenitor dect pe mine.
Numai c, unde este motenirea?...
Iat-o... la dispoziia excelenei-voastre!
Sauk lu plicul pecetluit pe care i-l ntindea notarul.
Ce cuprinde plicul sta?... ntreb el.
Testamentul lui Kamylk-Paa.
i cum a ajuns n minile tale?
L-a fcut s-mi parvin la civa ani dup ce a fost nchis n fortreaa din Cairo.
Cam pe cnd?
Acum douzeci de ani.
Douzeci de ani! exclam Sauk. i el a murit nc de acum zece ani... i tu ai ateptat...
Citii, excelen!
Sauk citi meniunea juridic de pe plic, care spunea c testamentul nu va putea fi deschis dect la zece
ani dup decesul testatorului.
Kamylk-Paa a murit n 1852, spuse notarul, sntem n 1862 i de aceea am invitat-o pe excelena-
voastr...
Blestemat formalist! strig Sauk. De zece ani a fi putut s iau n stpnire motenirea...
Dac dumneavoastr sntei cel pe care Kamylk-Paa l-a lsat motenitorul su... adug notarul.
Dac snt eu?... i cine ar putea fi oare?... Tare a vrea s tiu...
i cnd voia s rup peceile plicului, Ben-Omar l opri spunnd:
n interesul dumneavoastr, excelen, este mai bine ca lucrurile s se petreac legal, n prezena
martorilor...
i deschiznd ua, Ben-Omar i prezent doi negustori din cartier pe care i rugase s-l asiste n aceast
mprejurare.
Dup ce cei doi notabili putur s constate c plicul era intact, fu deschis. Coninutul su era
urmtorul:
,umesc ca e-ecutor testamentar al meu pe .en-/mar, notar din Ale-andria, cruia i #a re#eni un
procent de unu la sut din a#erea mea format din aur, diamante, pietre pre'ioase, a cror #aloare
poate fi apreciat la o sut milioane de franci. n luna septem%rie 0120, cele trei %utoiae con'innd
aceast comoar au fost ascunse ntr-o groap spat la captul de sud al unei anumite insuli'e.
3ozi'ia geografic a insuli'ei #a fi uor de gsit, com%innd longitudinea de cincizeci i patru de grade i
cincizeci i apte de minute la est de meridianul 3arisului, cu latitudinea trimis n secret, n 012, lui
45omas Antifer din Saint-6alo, Fran'a. .en-/mar #a tre%ui s duc personal aceast longitudine
numitului 45omas Antifer, sau, n caz c acesta ar f murit, s i-o aduc la cunotin' motenitorului lui
cel mai apropiat. n afar de aceasta, .en-/mar mai are o%liga'ia de a-l nso'i pe numitul motenitor
n timpul cercetrilor care #or duce la descoperirea comorii, ce se afl la %aza unei stnci marcat cu
du%lul 7 al numelui meu.
Deci, e-cluznd pe ne#rednicul meu #r 6urad, i pe fiul su, nu mai pu'in ne#rednicul Sau8, .en-/mar
#a face toate demersurile pentru a se pune n legtur cu 45omas Antifer sau motenitorii si direc'i,
conformndu-se indica'iilor formale ce se #or primi ulterior, n cursul mai sus men'ionatelor cercetri.
Aceasta este #oin'a mea i #reau ca ea s fie respectat ntocmai, att n toate clauzele ct i n toate
urmrile sale...
Inutil s insistm asupra primirii pe care Sauk o fcu acestui ciudat testament i asupra plcutei
surprize ncercat de Ben-Omar n legtur cu comisionul de unu la sut, adic un milion, ce trebuia
s-i revin dup scoaterea la lumin a motenirii. Trebuia ns s fie gsit comoara, i comoara nu
putea fi gsit dect calculnd poziia insuliei pe care era ngropat, prin combinarea longitudinii
indicat n testament cu latitudinea ale crei cifre le cunotea numai Thomas Antifer. Pe scurt, planul lui
Sauk fu repede njghebat i, sub groaznice ameninri, Ben-Omar fu silit s devin complicele su.
n urma cercetrilor, aflar c Thomas Antifer murise n 1854, lsnd un singur fiu. Era vorba s se duc
s-l ntlneasc pe acest fiu, Pierre-Servan-Malo, s-l manevreze cu pricepere cu scopul de a-i smulge
secretul acestei latitudini trimise tatlui su i s se duc s ia n stpnire uriaa motenire din care
Ben-Omar i-ar fi reinut comisionul.
Este ceea ce au i fcut Sauk i notarul, fr s piard o zi. Dup ce au prsit Alexandria, au debarcat
la Marsilia, au luat expresul de Paris, apoi trenul spre Bretania i au ajuns chiar n acea diminea la
Saint-Malo.
Nici Sauk, nici Ben-Omar nu se ndoiau c au s obin de la maluin scrisoarea a crei valoare poate c
el nu o cunotea i care cuprindea preioasa latitudine chiar dac, la nevoie, ar fi trebuit s o
cumpere.
tim ns cum dduse gre ncercarea.
i nu este de mirare c excelena-sa i ieise din fire i c, n izbucnirile sale violente, tot att de
cumplite pe ct de nendreptite, ncerca s-l fac pe Ben-Omar rspunztor de acest eec.
Acesta era deci motivul scenei viforoase din camera de hotel, care din fericire nu rzbtea prin perei i
din care nefericitul de notar nu credea c va mai scpa cu via...
Da, repeta Sauk, numai prostia ta este de vin c n-am reuit!
N-ai tiut cum s procedezi!... Te-ai lsat pclit, tu, un notar, de un matelot prpdit! Dar ine minte
ce i-am spus... Vai de tine dac nu pun mna pe milioanele lui Kamylk-Paa!...
V jur, excelen...
i eu i jur c, dac nu-mi ajung scopul, o s-mi plteti!... i nc scump!...
i Ben-Omar nu se ndoia c Sauk este omul care tie s-i in jurmintele!
Credei poate, excelen, spuse el atunci, ncercnd s-l mblnzeasc pe Sauk, c acest marinar nu
este dect un biet prlit, unul din acei mizeri felahi, uor de speriat sau de nelat?...
Puin mi pas!
Nu!... Este un om violent, teribil... care nu vrea s tie de nimic...
Ar fi putut s adauge: un om n felul dumneavoastr, dar se stpni s-i completeze astfel spusele,
i nu ntmpltor.
Cred, deci, relu el, c va trebui s ne resemnm...
Abia ndrzni s-i sfreasc gndul.
S ne resemnm! strig Sauk izbind cu pumnul n masa care fcu s se cutremure lampa, al crei
abajur se sparse... S ne resemnm s pierdem o sut de milioane?
Nu... nu... excelen, se grbi s rspund Ben-Omar. S ne resemnm... n a-i face acestui
breton... cunoscut longitudinea pe care testamentul mi ordon s i-o...
Pentru ca el s profite, imbecilule, i s se duc s dezgroape milioanele!
La drept vorbind, furia este un ru sftuitor. Sauk, cruia nu-i lipsea nici inteligena, nici viclenia, sfri
prin a nelege acest lucru.
Se calm att ct i sttea n putin i reflect la propunerea, foarte judicioas dealtfel, pe care tocmai
o rostise Ben-Omar.
Era sigur c, innd seama de caracterul maluinului, nu avea s scoat de la el nimic prin viclenie i c
trebuia lucrat mai abil.
Iat, aadar, planul hotrt ntre excelena-sa i prea-umilul su servitor, care, vrnd-nevrnd, trebuia
s-i fie complice: s se duc din nou, a doua zi dimineaa, la jupn Antifer, s-i comunice longitudinea
insuliei, aa cum era menionat n testament, s afle n acelai timp care era latitudinea. Apoi, cu
aceste dou date obinute, Sauk va ncerca s o ia naintea legatarului, n aa fel nct s pun mna pe
motenire. Dac aceasta nu va fi cu putin, atunci va gsi mijlocul de a-l nsoi pe jupn Antifer n
timpul cutrilor sale, pentru a ncerca s-i nsueasc comoara.
Dac i totul era cu putin insulia s-ar fi aflat n nite inuturi ndeprtate, planul putea s aib
anse de reuit i afacerea putea s se termine n profitul lui Sauk.
i, cnd se hotr definitiv asupra acestei soluii, Sauk adug:
M bizui pe tine, Ben-Omar, i te sftuiesc s fii cinstit, altfel...
Excelen, putei fi sigur... Dar mi fgduii c mi voi ncasa comisionul?...
Da... fiindc, conform testamentului, acest comision i se cuvine... cu condiia precis c nu-l vei
pierde din ochi nici o clip pe domnul Antifer n timpul cltoriei sale.
Nu-l voi pierde!
Nici eu... Te nsoesc!
Dar n ce calitate... sub ce nume?
n calitate de prim-secretar al notarului Ben-Omar i sub numele de Nazim!
Dumneavoastr?!...
i acest dumneavoastr, aruncat cu un glas desperat, arta limpede toate pacostele i sudlmile pe
care nefericitul Ben-Omar le ntrevedea n viitor!
UNDE ASISTM LA EXECUTAREA UNUI QUATOR FR MUZIC, N CARE GILDAS TREGOMAIN
CONSIMTE S-I CNTE PARTITURA
Cnd ajunse n faa porii, jupn Antifer o deschise, intr n curte, apoi n sufragerie, se aez la un col
al emineului i-i nclzi picioarele fr s scoat o vorb.
Enogate i Juhel stteau de vorb ling fereastr; el nici nu-i bg n seam.
Nanon, n buctrie, pregtea cina i el nici nu o ntreb, cum obinuia, de zeci de ori, dac o s fie n
curnd gata?
Pierre-Servan-Malo era, evident, dus pe gnduri. Fr ndoial, nu avea chef s le povesteasc surorii,
nepotului i nepoatei ce se alesese din ntlnirea lui cu Ben-Omar, notarul lui Kamylk-Paa.
n timpul mesei, jupn Antifer, att de vorbre de obicei, rmase tcut. Uitnd chiar s se serveasc de
cte dou ori din fiecare fel de mncare, se mulumi s nghit una dup alta cteva duzini de stridii, pe
care le scotea din carapacea verzuie cu ajutorul unui ac lung cu gmlie de aram.
Juhel i adres cuvntul de cteva ori; nu rspunse.
Enogate l ntreb ce are; pru c nu aude.
Stai, frate, ce-i cu tine?... l ntreb Nanon cnd se ridica de la mas, pregtindu-se s se duc n
odaia lui.
mi crete o msea de minte! rspunse el.
i fiecare se gndi, n sinea lui, c nu era prea devreme, dac totui acest lucru l putea face mai
nelept mcar la btrnee.
Apoi, fr ca s-i mai aprind pipa pe care seara i dimineaa o fuma cu plcere pe metereze, urc
scara fr s spun noapte bun nimnui.
Unchiul este cam dus pe gnduri, observ Enogate.
O fi intervenit ceva nou ? murmur Nanon pe cnd strngea masa.
Poate c ar trebui s ne ducem s-l cutm pe domnul Tregomain, replic Juhel.
Adevrul este c jupn Antifer era mai chinuit, mai frmntat, mai mcinat de nelinite ca oricnd, de
cnd atepta pe mult-doritul mesager. Nu fusese el oare lipsit de prezen de spirit, de suplee n
ntrevederea sa cu Ben-Omar? Procedase bine artndu-se att de categoric, de nenduplecat fa de
acel individ, n loc de a-l mbuna, de a discuta asupra principalelor puncte ale afacerii, de a cdea de
acord? A fost oare nimerit din partea lui s l fac punga, ticlos, crocodil i cum i venise la gur? Nu
ar fi fost mai bine s nu se arate att de interesat de motenire, ci s se fi trguit, la nevoie s fi
trgnat, s par dispus a da aceast scrisoare ca i cnd nu ar fi cunoscut importana ei i s nu
cear, ntr-o clip de furie, cincizeci de milioane? Desigur, valora atta, nu era nici o ndoial!
Ar fi fost ns mai nelept s procedeze cu mai mult ndemnare.
i dac notarul, att de bruftuluit, ar fi refuzat s se mai expun nc o dat unei asemenea primiri?
Dac i fcea bagajele, dac pleca din Saint-Malo, dac se ntorcea la Alexandria, ce ar mai fi atunci de
fcut? Jupn Antifer avea s fug dup longitudinea lui pn n Egipt?...
Aa c, la culcare, i administra civa pumni binemeritai. Nu nchise ochii toat noaptea. A doua zi lu
hotrrea s-i schimbe tactica, s dea fuga pe urmele lui Ben-Omar, s-l fac s uite prin-tr-o vorb
bun brutalitatea din ajun, s ncerce o nvoial, fcnd unele mici concesii...
Dar cum se gndea la toate astea, pe cnd se mbrca, ctre orele opt dimineaa, iat c luntraul
mpinse binior ua odii.
Nanon trimisese s-l caute i el, drguul, venise pregtit s primeasc loviturile vecinului su.
Ce te-aduce, patroane?...
Valul, prietene, rspunse Gildas Tregomain, cu sperana c aceast expresie marinreasc l va face
s zmbeasc pe interlocutorul su.
Valul?... rspunse acesta aspru. Ei bine, pe mine o s m duc refluxul.
Te pregteti s iei?...
Da, cu sau fr voia, ta, luntraule.
Unde te duci ?
Unde-mi place.
Bineneles c nu n alt parte... i nu vrei s-mi spui i mie ce ai de fcut?...
Vreau s ncerc s dreg o prostie...
Vezi s nu faci una i mai mare!...
Acest rspuns, cu toate c fusese formulat numai aa, n general, nu nseamn c nu l neliniti pe
jupn Antifer. Se hotr deci s-i mprteasc prietenului cele ntmplate. Aa c, fcndu-i n
continuare toaleta, i povesti ntlnirea sa cu Ben-Omar, ncercarea lui Ben-Omar de a-i smulge
latitudinea i oferta sa de a-i vinde scrisoarea lui Kamylk-Paa pentru cincizeci de milioane.
i el trebuie c s-a tocmit, i rspunse Gildas Tregomain.
Nici nu a avut timp, fiindc eu i-am ntors imediat spatele aici am greit eu!...
Aa cred i eu. Deci, acest notar a venit special la Saint-Malo ca s pun mna pe scrisoare?...
Absolut special, n loc s-i fac datoria de a-mi comunica cele ce trebuia s-mi comunice. Acest
Ben-Omar este mesagerul anunat de Kamylk-Paa i ateptat de douzeci de ani...
Aha! Este deci serioas treaba asta? nu se putu mpiedica s spun Gildas Tregomain.
Aceast remarc i atrase din partea jupnului Antifer o privire att de crncen i Pierre-Servan-Malo i
arunc un epitet att de dispreuitor, nct cellalt i plec ochii i, mpreunndu-i minile pe vasta
rotunjime a pntecului, ncepu s-i nvrteasc degetele mari.
ntr-o clip, jupn Antifer termin cu mbrcatul, i lu plria cnd, se deschise din nou ua odii.
Apru Nanon.
Ce s-a mai ntmplat?... o ntreb fratele su.
E jos un strin... vrea s-i vorbeasc!
Cum l cheam?...
Poftim!
i Nanon i ntinse o carte de vizit pe care erau tiprite aceste cuvinte: .en-/mar, notar din
Ale-andria.
El e! strig jupn Antifer.
Cine? ntreb Gildas Tregomain.
Omar, despre care vorbeam... Ah, e mai bine aa! Dac s-a ntors, este semn bun! Spune-i s urce,
Nanon.
Dar nu este singur...
Nu este singur? exclam jupn Antifer. Cine o fi cu el?
Un brbat mai tnr... pe care nu-l cunosc... i care de asemenea pare a fi strin...
Aa! Snt doi?... Ei bine, vom fi i noi doi pentru a-i primi... Rmi cu mine, luntraule!
Cum?... Vrei?...
Un gest poruncitor l intui locului pe vrednicul vecin. Alt gest i art lui Nanon c oaspeii pot s urce.
Peste un minut acetia erau poftii n camera a crei u fu nchis cu grij.
Dac secretele care aveau s fie dezvluite ar fi ajuns la urechile cuiva, nseamn c ele vor fi trecut
prin gaura cheii.
Ah, dumneavoastr sntei, domnule Ben-Omar? spuse jupn Antifer pe un ton degajat i trufa, pe
care desigur c nu l-ar fi folosit dac el ar fi fcut primul pas, ducndu-se la hotelul +nion.
Chiar eu, domnule Antifer.
i persoana care v nsoete?...
Este primul meu secretar.
Jupn Antifer i Sauk, care fu prezentat sub numele de Nazim, schimbar o privire destul de indiferent.
Secretarul dumneavoastr tie despre ce este vorba?... ntreb maluinul.
Da, tie i nu m pot lipsi de ajutorul lui n aceast chestiune.
Fie, domnule Ben-Omar. Vrei s-mi spunei cu ce prilej am cinstea s v vd la mine?
O nou ntrevedere pe care a vrea s o am cu dumneavoastr, domnule Antifer... cu
dumneavoastr singur, adug el aruncnd o privire piezi lui Gildas Trgomain, ale crui degete mari
se rsuceau de zor n rotirea lor nevinovat.
Gildas Trgomain, prietenul meu, rspunse jupn Antifer, fostul cpitan al barcazului Fermectoarea
Amlie, care de asemenea tie despre ce este vorba i a crui prezen este tot att de necesar ca i
aceea a secretarului dumneavoastr, Nazim...
De o parte era Sauk, de cealalt Trgomain. Ben-Omar nu avea ce s mai zic.
Cele patru personaje se aezar de ndat n jurul mesei pe care notarul i puse gentua.
Apoi, n odaie se ls un fel de tcere, n ateptarea ca unul sau altul s ndrzneasc s nceap.
n cele din urm, jupn Antifer fu cel care rupse tcerea adresndu-se lui Ben-Omar:
Presupun c secretarul dumneavoastr vorbete franuzete ?
Nu, rspunse notarul.
nelege, mcar...
Deloc.
Asupra acestui lucru Sauk i Ben-Omar se neleseser dinainte, n sperana c, neavnd a se teme c
este neles de falsul Nazim, jupn Antifer o s lase s-i scape, poate, unele cuvinte de pe urma
crora s-ar fi putut trage folos.
i acum, dai-i drumul, domnule Ben-Omar, spuse ca n treact jupn Antifer. Dorii s relum
discuia de acolo de unde am ntrerupt-o ieri?
Fr ndoial.
Atunci, mi aducei cele cincizeci de milioane...
S fim serioi, domnule...
Da, s fim serioi, domnule Ben-Omar. Prietenul meu Trgomain nu este dintre acei oameni care snt
dispui s-i piard timpul cu glume fr rost. Nu-i aa, Trgomain?
Niciodat luntraul nu a avut o inut mai impuntoare, o nfiare mai grav, i cnd i nfur
apendicele nazal n faldurile drapelului vrem s spunem ale batistei sale niciodat nu scosese
sunete mai magistrale.
Domnule Ben-Omar, relu jupn Antifer, silindu-se s vorbeasc nepstor, aa cum buzele lui nu
prea erau nvate s vorbeasc, mi-e team c ntre noi doi este o nenelegere... Trebuie s o risipim,
fiindc altfel nu vom ajunge la nimic bun. Dumneata tii cine snt eu, eu tiu cine eti dumneata...
Un notar...
Un notar care este n acelai timp un trimis al defunctului Kamylk-Paa i a crui sosire familia mea o
ateapt de douzeci de ani.
Iart-m, domnule Antifer, dar, chiar dac este aa, nu-mi era ngduit s vin mai devreme...
i pentru ce?...
Fiindc numai de cincisprezece zile tiu, deschiznd testamentul, n ce condiii a primit tatl dumitale
aceast scrisoare.
Ah! Scrisoarea cu dublul K?... Ne ntoarcem iar la ea, domnule Ben-Omar?
Da, i singurul meu gnd, venind la Saint-Malo, era s iau legtura...
Va s zic ai fcut aceast cltorie numai n acest scop ?
Numai.
n timpul acestui schimb de ntrebri i rspunsuri, Sauk rmnea nepstor, avnd aerul c nu nelege
nici o iot din cele ce se vorbeau.
i juca rolul att de firesc nct Gildas Tregomain, care l privea pe furi, nu putu s surprind nimic care
s-i dea de bnuit.
Haide, domnule Ben-Omar, relu Pierre-Servan-Malo, eu am pentru dumneata cel mai adnc respect
i tii c nu mi-a ngdui s-i adresez vreun cuvnt urt...
i afirma acest lucru cu o uimitoare ndrzneal, el care n ajun l fcuse punga, mumie, crocodil etc...
n acelai timp, adug el, nu m pot opri s nu-i atrag atenia c ai minit...
Domnule!...
Da... c ai minit ca un cambuzier, afirmnd c ai fcut atta drum numai ca s cunoti coninutul
scrisorii mele!
Pot s jur! fcu notarul ridicnd mna.
Jos cletele, btrne Omar, strig jupn Antifer, care ncepea s se nfierbnte din nou, n ciuda
frumoaselor sale hotrri. tiu foarte bine de ce ai venit...
Crede-m...
i din partea cui vii...
Nimeni, v asigur...
Ba da, din partea rposatului Kamylk-Paa...
Omar n limba francez rac; de aici aluzia la clete.
Dar a murit de zece ani!
Nu intereseaz! Pentru ndeplinirea ultimelor sale dorine eti astzi aici, la Pierre-Servan-Malo, fiul
lui Thomas Antifer, cruia ai sarcina nu s-i ceri scrisoarea despre care este vorba, ci s-i comunici
anumite cifre...
Cifre?
Da... cifrele unei longitudini de care am nevoie pentru a completa latitudinea pe care Kamylk-Paa i-
a trimis-o acum douzeci de ani omului de omenie care a fost tatl meu
Frumos rspuns! spuse calm Gildas Tregomain, scuturndu-i batista ca i cnd ar fi trimis un semn
semafoarelor de pe coast. n acest timp, aa-zisul secretar continua s par cu totul nepstor, dei
acum nu se mai ndoia c jupn Antifer cunoate toat situaia.
Dumneata, domnule Ben-Omar ai vrut s inversezi rolurile, ncercnd s-mi furi latitudinea...
S fur?
Da!... S furi! i probabil pentru a trage nite foloase la care numai eu am dreptul!
Domnule Antifer, rspunse Ben-Omar pierzndu-i cumptul, credei-m, ndat ce mi-ai fi dat
scrisoarea... v-a fi dat cifrele...
Recunoti deci c le ai?...
Notarul era strns cu ua. Orict de priceput ar fi fost s ias din ncurctur, simi c adversarul l are
la mn i c cel mai bun lucru ar fi s se supun, aa cum fusese convenit n ajun ntre el i Sauk.
Aa c, atunci cnd jupn Antifer i spuse:
Haide, domnule Ben-Omar, d crile pe fa! Destul cu ocoliul, mai bine spune adevrul!
Fie! rspunse el.
i deschise geanta i scoase din ea o foaie de pergament brzdat de rndurile unui scris mare.
Era testamentul lui Kamylk-Paa, redactat, precum se tie, n limba francez i de care jupn Antifer lu
pe loc cunotin. Dup ce l citi n ntregime cu glas tare, n aa fel nct Gildas Tregomain s nu piard
nici un cuvnt din cele ce erau cuprinse n testament, i trase din buzunar carnetul pentru a-i nota
cifrele indicnd longitudinea insuliei cele patru cifre pentru care i-ar fi dat degetele de la mna
dreapt, cte unul pentru fiecare din ele. Apoi, ca i cnd ar fi fost pe corabia sa, ncercnd s-i
calculeze poziia, strig:
Atenie, luntraule!
Atenie! repet Gildas Tregomain, care de asemenea i scosese din adncimile jachetei sale un
carnet.
Prinde-o!...
i este cazul s spunem c aceast preioas longitudine 5457 la est de meridianul Parisului a
fost prins cu cea mai mare grij.
Pergamentul se ntoarse apoi din nou la notar care-l aez n despriturile gentuei, care gentu trecu
apoi sub braul falsului secretar Nazim, tot att de nepstor ca i un btrn evreu de pe timpul lui
Abraham, care s-ar fi trezit n mijlocul Academiei Franceze.
ntre timp, ntrevederea ajungea la punctul care-i interesa pe Sauk i Ben-Omar. Jupn Antifer cunotea
meridianul i paralela insuliei; nu-i mai rmnea dect s ntretaie pe hart aceste dou linii, pentru a-i
gsi poziia la punctul de ntlnire. Era chiar foarte grbit s treac la aceast operaie. i cnd se ridic
n picioare, att jumtatea de salut pe care o fcu ct i gestul schiat artau limpede spre scar. Era
evident c Sauk i Ben-Omar erau invitai s se retrag.
Luntraul urmrea aceste manevre cu o privire atent i surztoare. Cu toate acestea, nici notarul, nici
Nazim nu preau dispui s se ridice. C gazda lor i ddea afar, asta era evident. Dar ei sau nu o
neleseser, sau nu voiau s o neleag. Ben-Omar, destul de ncurcat, simea c privirea lui Sauk i
ordona hotrt s pun o ultim ntrebare. N-avu ncotro i spuse:
Acum, dup ce mi-am ndeplinit misiunea ncredinat de testamentul lui Kamylk-Paa...
Nu ne mai rmne dect s ne lum, politicos, rmas bun unii de la alii, rspunse Pierre-Servan-
Malo, i primul tren fiind la orele zece i treizeci i apte...
Cu ncepere de ieri, zece douzeci i trei, rectific Gildas Tregomain.
ntr-adevr, zece douzeci i trei i nu vreau s v fac, scumpe domn Ben-Omar, pe dumneata ca i
pe secretarul dumitale Nazim, s pierdei acest expres...
Piciorul lui Sauk ncepu s bat pe podea un tact grbit n msura doua a patra i, cum se uita i la
ceas, s-ar fi putut crede c-l ngrijoreaz plecarea...
Dac avei de predat bagaje, continu jupn Antifer, este chiar timpul...
Cu att mai mult, adug luntraul, cu ct n gara asta lucrurile merg mai ncet.
Ben-Omar se hotr atunci s vorbeasc din nou i, ridicndu-se pe jumtate, spuse cobornd ochii:
S am iertare, dar mi se pare c nu ne-am spus totul...
Dimpotriv, domnule Ben-Omar, n ceea ce m privete, nu mai am a v cere nimic.
mi rrnne, cu toate acestea, s v spun o chestiune, domnule Antifer...
M-a mira, domnule Ben-Omar, dar, n sfirit, dac asta este prerea dumitale, s auzim...
V-am comunicat cifrele longitudinii menionate n testament...
Da, firete, iar prietenul meu Tregomain i cu mine le-am nscris fiecare n carneelul su.
Acum urmeaz s mi le facei cunoscute pe acelea care snt menionate n scrisoarea...
n scrisoarea adresat tatlui meu?...
Chiar aa.
Iart-m, domnule Ben-Omar! rspunse jupn Antifer ncruntnd sprncenele. Aveai sau nu dumneata
sarcina s-mi aduci longitudinea de care vorbeam?...
Da, i aceast sarcin mi-am ndeplinit-o...
Cu tot atta zel ct i bunvoin, trebuie s recunosc. Dar, n ceea ce m privete, nu am vzut
nicieri, nici n testament, nici n scrisoare, c eu trebuie s comunic cuiva cifrele latitudinii care a fost
trimis tatlui meu!
Cu toate acestea...
Cu toate acestea, dac ai vreo indicaie n acest sens, o vom putea discuta...
Mi se pare... replic notarul, c ntre oameni care se stimeaz...
Greit i se pare, domnule Ben-Omar. Stima nu are nimic de a face cu cele ce discutm noi,
presupunnd c am avea-o unul pentru altul...
Se vedea bine la jupn Antifer c enervarea, care ncepea s ia locul nerbdrii, nu avea s ntrzie s
se manifeste. Aa c, dornic de a evita o izbucnire, Gildas Tregomain se duse s le deschid ua pentru
a le grbi celor doi plecarea. Sauk nu se micase. Dealtfel, nu el trebuia n dubla lui calitate de
secretar i strin s fac prima micare, atta timp ct patronul su nu i-ar fi fcut semn.
Ben-Omar se ridic de pe scaun, i frec fruntea, i ndrept ochelarii pe nas i, cu tonul unui om ce
se resemneaz n faa inevitabilului, spuse:
Iertai-m, domnule Antifer, sntei ntr-adevr hotrt s nu-mi ncredinai...
Cu att mai hotrt, domnule Ben-Omar, cu ct scrisoarea lui Kamylk-Paa impunea tatlui meu, n
privina aceasta, un secret absolut i, la rndul su, tatl meu mi-a impus acelai secret.
Ei bine, domnule Antifer, continu atunci Ben-Omar, mi permitei s v dau un sfat?
Care?
Acela de a nu da curs acestei afaceri.
i pentru ce?
Fiindc s-ar putea s ntlnii n drumul dumneavoastr persoane n stare s v fac s regretai...
Adic cine?...
Sauk, chiar fiul vrului lui Kamylk-Paa, dezmotenit n favoarea dumneavoastr i care nu e deloc
omul...
Nu cumva l cunoatei dumneavoastr pe acest fiu?...
Nu... rspunse notarul, dar tiu c este un adversar de temut...
Ei bine, dac l ntlnii vreodat pe acest Sauk, spunei-i din partea mea c nu-mi pas de el i nici
de toi Sauk-ii Egiptului!
Nazim nici nu clipi. Apoi Pierre-Servan-Malo nainta pe palier strignd:
Nanon!
Notarul se ndrept ctre u i de data aceasta Sauk, care din nebgare de seam rsturnase un
scaun, l urm nu fr o furioas dorin de a-i da un brnci s se duc de-a rostogolul pe scar.
Dar cnd s treac pragul, iat c Ben-Omar se mai opri o dat i adresndu-se jupnului Antifer pe care
nu ndrznea s-l priveasc n fa, i spuse:
Nu ai uitat, domnule, una din clauzele testamentului lui Kamylk-Paa?...
Care, domnule Ben-Omar ?
Aceea care m oblig s v nsoesc pn n clipa n care vei lua n posesie motenirea i s fiu
prezent atunci cnd vor fi dezgropate cele trei butoaie...
Ei bine, o s m nsoeti, domnule Ben-Omar.
Dar atunci va trebui s tiu ncotro o s v ducei...
O s tii cnd vom fi ajuns.
i dac este la captul lumii?...
O s fie la captul lumii!
Fie... Dar s nu uitai c nu m pot lipsi de primul meu secretar...
O s fie aa cum vei voi i eu m voi simi la fel de onorat s cltoresc n tovria lui ca i ntr-a
dumitale!
Apoi, aplecndu-se peste balustrada scrii, strig: Nanon! pentru a doua oar, cu un glas poruncitor,
vrnd s arate prin asta c este la captul rbdrii.
Nanon se art de ndat.
Lumineaz calea acestor domni! spuse jupn Antifer.
Acum? Ziua n amiaza mare? rspunse Nanon.
Lumineaz, te rog!
i dup o asemenea poftire de a o lua din loc, Sauk i Ben-Omar prsir aceast cas att de puin
primitoare, a crei u se trnti cu putere n urma lor.
Atunci pe jupn Antifer l cuprinse una din acele bucurii nebuneti de care rareori avusese parte n via.
Dar, n adevr, dac nici n aceast zi nu ar fi fost fericit, cnd ar fi mai avut vreodat prilejul s mai fie?
Faimoasa lui longitudine, ateptat cu atta nerbdare, o avea n sfrit! Avea s poat preschimba n
realitate ceea ce pn atunci nu fusese pentru el dect un vis! Averea aceasta de necrezut era a lui, nu
depindea dect de graba cu care se va duce s o caute pe insulia unde l atepta.
O sut de milioane... o sut de milioane! repeta el.
Adic o mie de sute de mii de franci, adug luntraul.
n clipa aceea, nemaiputndu-se stpni, jupn Antifer sri ntr-un picior, apoi pe cellalt, se ls pe vine,
se ridic, se legn din olduri, se nvrti ca un simplu giroscop, dar nu pe acelai plan, se porni n
sfrit pe unul din acele dansuri marinreti, pe care mateloii de la prova le numesc n fel i chip.
Apoi, trnd n vrtejul ameitor muntele de .om care era Gildas Tregomain, l sili s se mite cu o
asemenea repeziciune, nct casa se zgudui pn n temelii.
i domnul Antifer striga n gura mare, de fcea s se cutremure geamurile:
9 A mea e lon...
:on la;
A mea e gi...
:on li*
A mea e gi... longitudinea mea.
N CARE UN PUNCT DE PE O HART DIN ATLASUL JUPNULUI ANTIFER ESTE ATENT
NSEMNAT CU CREION ROU
n timp ce unchiul lor se dezlnuia n aceast farandol n doi, Enogate i Juhel se duseser mpreun
la primrie i la biseric. La primrie, slujbaul strii civile pentru cstorii btrn conopist avnd n
grija sa fabricarea lunilor de miere le artase strigrile afiate n cadrul publicaiilor. La catedral,
vicarul le fgduise o slujb cntat, predic, org, clopote adic tot tacmul matrimonial al lui Saint-
Jean. Cit de fericii vor fi aceti veri, cu dispensa obinut de la Monsenior! i cu cit nerbdare
ateptau, mai fi la Juhel, mai sfioas la Enogate, data de 5 aprilie, smuls ovielilor unchiului lor!
i apoi, ce de pregtiri, trusoul miresei, gteli i mobile pentru frumoasa camer de la primul etaj, pe
care generosul Trgomain o nfrumusea n fiecare zi cu mruniuri adunate pe vremuri de la locuitorii
de pe Rance, ntre altele o mic statuet a Fecioarei, care mpodobea cabina barcazului Fermectoarea
Amlie i pe care inea s o druiasc tinerilor cstorii! Nu era el confidentul lor i unde ar fi gsit ei
un om mai bun i mai sigur pentru speranele i proiectele lor de viitor? i de douzeci de ori pe zi, cu
orice prilej, vrednicul luntra le spunea:
Ce nu a da s tiu aceast cstorie fcut... s v tiu trecui pe la primar i pe la preot...
Pentru care motiv, drag Gildas?... ntreba fata, cam nelinitit.
Este att de ciudat prietenul Antifer cnd ncepe s bat cmpii i o ia razna cu milioanele lui!
Asta era i prerea lui Juhel. Cnd depinzi de un unchi minunat om, dar puin cam scrntit nu eti
sigur de nimic, att timp ct acel da sacramental nu a fost rostit.
i apoi, cnd este vorba de o familie de marinari, nici nu e timp de pierdut. Sau trebuie s rmi burlac,
cum a rmas eful de cabotaj i cpitanul barcazului, sau trebuie s te cstoreti de ndat ce acest
lucru este permis i posibil.
Precum se tie, Juhel trebuia s se mbarce, n calitate de secund, pe o corabie cu trei catarge
aparinnd firmei Baillif. Aadar, cte luni de-a rndul, ci ani chiar, cutreiernd mrile la mii de leghe de
soie i copii dac Dumnezeu le-ar fi binecuvntat cstoria, i cine nu tie c Dumnezeu nu-i
negustorete binecuvntarea perechilor de prin porturile militare i comerciale! Fr ndoial c
Enogate se obinuise cu gndul c lungile cltorii l vor duce pe soul ei departe de ea, altfel nici nu s-
ar fi putut. Un motiv n plus ca s nu piard nici o zi, cci vor veni destule cnd vor fi desprii.
Despre acest viitor vorbeau tnrul cpitan i logodnica lui, pe cnd se ntorceau n acea diminea
acas, dup ce i terminaser treburile. i mare le fu mirarea cnd vzur doi strini ieind din casa
din strada Hautes-Salles, care se ndeprtau gesticulnd furioi. Ce s caute aceti oameni la jupn
Antifer? Juhel avu o presimire c se petrecuse ceva neobinuit.
i nu mai avu mei o ndoial cnd, mpreun cu Enogate, auzi trboiul care venea de sus, cntecul
improvizat al crui refren rsuna pn la captul meterezelor.
S-i fi pierdut unchiul lor minile ? Nu cumva obsesia acelei longitudini i provocase vreo leziune
cerebral? S fi dat oare peste el, dac nu nebunia marinarilor, nebunia bogiei?...
Ce s-a ntmplat oare, mtu ? o ntreb Juhel pe Nanon.
Unchiul vostru este cel care dnuiete, copii.
Nu-i el n stare s zguduie casa att de tare!...
Nu el, Tregomain.
Cum? Tregomain dnuiete i el?
Vezi bine, ca s nu-l contrazic pe unchiul nostru, l lmuri Enogate.
Urcar toi trei la primul etaj i vzndu-l pe jupn Antifer cum opie, le trecu prin gnd auzindu-l
cntnd ct l inea gura c nu mai este n toate minile:
9 A mea e <on...
:on la*
A mea e gi...
:on li*
i, n unison cu el, rou ca racul, gfind, ameninat de apoplexie, minunatul Tregomain i inea isonul:
9 Da, da, e a lui longitudinea lui*...
O strfulgerare lumin deodat mintea lui Juhel. Aceti doi strini pe care i vzuse ieind din cas... S
fi venit n sfrit blestematul de mesager al lui Kamylk-Paa?...
Tnrul pli i-l opri pe jupn Antifer n mijlocul unei piruete.
Unchiule, i strig el, o ai?...
O am, nepoate!
O are, murmur Gildas Tregomain.
i se ls s cad pe un scaun care, neputndu-i opune rezisten, se sfrm sub el.
, Cteva clipe mai trziu, ndat ce unchiul i putu trage sufletul, Enogate i Juhel aflar tot ce se
ntmplase nc din ajun, despre sosirea lui Ben-Omar i a secretarului su, ncercarea de a smulge
scrisoarea lui Kamylk-Paa, coninutul testamentului, determinarea exact a longitudinii pentru poziia
insuliei unde era ngropat comoara... Lui jupn Antifer nu-i rmnea dect s se aplece ca s o ia!...
Ei, unchiule, acum cnd au aflat unde e cuibul, aceti doi indivizi o s i-o ia nainte!
Mai ncet, nepoate! strig jupn Antifer ridicnd din umeri.
M crezi att de neghiob nct s le fi dat cheia de la casa de bani?...
Afirmaie pe care Gildas Trgomain o ntri scuturnd din cap.
...o cas de bani care nchide n ea o avere de o sut de milioane!...
i acest cuvnt milioane cretea i se umfla n gura lui Pierre-Servan-Malo n asemenea msur, nct
amenina s-l nbue.
Oricum ns, dac se atepta ca aceast veste s fie primit cu strigte de entuziasm, fu numaidect
dezamgit. Cum! O ploaie de aur, de care i Danae ar fi fost geloas, un potop de diamante i pietre
preioase cdea asupra casei umile din strada Hautes-Salles, i nici unul nu ntindea mna ca s le
prind, i acoperiul nu se sprgea pentru a le lsa s ptrund nuntru pn la ultimul strop?...
Da! Aa a fost. Vorbelor mpnate cu milioane - rostite victorios de ctre autorul lor le urm o
tcere de ghea.
Asta-i bun! strig el privindu-i pe rnd sora, nepotul, nepoata i prietenul, dar ce-avei de-mi
artai mutrele astea, de parc ai avea vnt potrivnic?
Cu toate aceste mustrri violente, chipurile nu-i schimbar direcia vntului.
Cum, relu jupn Antifer, eu v aduc vestea c snt bogat precum Cresus, c o s m ntorc din
Eldorado ncrcat cu atta aur ct nici la cel mai nabab dintre nababi nu o s gsii, i voi nici nu m
mbriai ca s m felicitai?...
Nici un rspuns. Nimic dect ochi plecai i chipuri abtute.
Ei bine, Nanon?...
Da, frate, rspunse sora, sigur c este o avere frumuic.
Frumuic! S mnnci pe zi, timp de un an, mai mult de trei sute de mii de franci, dac vrei! i tu,
Enogate, i tu, de asemenea, gseti c este o avere frumuic?
Doamne, unchiule, rspunse tnra fat, dar nu-i nevoie s fii att de bogat...
Da, tiu,... cunosc refrenul! Bogia nu face fericirea! Este de asemenea i prerea dumneavoastr,
domnule cpitan de curs lung? se ntoarse unchiul, ntrebndu-l direct pe nepotul su.
Prerea mea, rspunse Juhel, este c acest egiptean ar fi trebuit s-i lase, pe deasupra, prin
testament, i titlul de pa, fiindc att bnet i fr titlu...
He!... He!... Antifer-Paa! fcu zmbind luntraul...
Ia spune, strig jupn Antifer cu tonul cu care se comanda nfurarea pe jumtate a pnzei de gabie,
ia spune, fostule cpitan al Fermectoarei Amlie, ai chef s glumeti?
Eu, bunul meu prieten? replic Gildas Trgomain. Fereasc Dumnezeu!... i fiindc eti att de fericit
c eti de o sut de ori milionar, eu te felicit de o sut de milioane de ori.
Oare, n definitiv, de ce primea familia cu atta rceal marea fericire a efului ei?...
Poate c el, la urma urmei, nu se mai gndea la minunatele lui planuri de cstorie pentru nepoata i
nepotul su ? Poate c renunase s rup sau cel puin s amne cstoria lui Juhel cu Enogate,
cu toate c longitudinea sosise nainte de 5 aprilie ? La drept vorbind, asta era teama care-i necjea
att de tare pe Enogate i Juhel, pe Nanon i Gildas Trgomain.
Acesta din urm vru s-l fac pe prietenul su s se explice... Era mai bine s se tie la ce trebuiau s
se atepte. Mcar s-ar fi putut discuta i, din una n alta, s-l fac s neleag pe acest teribil unchi,
n loc s-l lase s fiarb n propria lui zeam.
S vedem, prietene, spuse el ndoindu-i spinarea, s presupunem c ai toate aceste milioane...
S presupunem, luntraule... i de ce s presupui?...
Ei bine, s zicem c le ai... Un om de treab, ca tine, obinuit cu o via modest ce ai s faci cu
ele?
Ce o s-mi plac, rspunse scurt jupn Antifer.
Doar nu ai s cumperi tot Saint-Malo...
Tot Saint-Malo i tot Saint-Servan i tot Dinard, dac aa vreau eu, i chiar caraghioasa aia de Ranee
care nu are ap dect cnd se ndur fluxul s-i aduc!
El tia c, insultnd Ranee, l mhnea pe cel care navigase n sus i n jos pe ncnttorul riule timp de
douzeci de ani.
Aa o fi! replic Trgomain nepat. Dar tot nu ai s mnnci o mbuctur mai mult i nu o s bei o
nghiitur n plus, afar doar dac ai s-i cumperi un stomac n plus...
O s-mi cumpr ce o s-mi plac, marinar de ap dulce, i dac i printre ai mei ntmpin
mpotrivire, dac snt nfruntat...
Asta o spunea la adresa celor doi logodnici.
...O s-mi toc suta mea de milioane, o s-o risipesc, o s-o fac scrum, praf am s-o fac, i Juhel i
Enogate nu au s aib nimic din cele cincizeci pe care socoteam s le las fiecruia, ntr-o zi,
motenire...
Adic, vrei s spui, o sut la amndoi, prietene...
De ce?
Fiindc au s se cstoreasc...
Se atingea problema arztoare.
Ehei, luntraule, strig jupn Antifer cu o voce de stentor, car-te pe vela mare a trinchetului i
uit-te dac nu snt acolo!
Era un fel de a-l trimite la plimbare pe Gildas Trgomain bine-neles la figurat, fiindc ar fi fost cu
neputin s ridici ditamai namila ca luntraul n vrful unui catarg, fr ajutorul unei macarale.
Nici Nanon, nici Juhel, nici Enogate nu ndrzneau s se amestece n discuie. Dup ct era de palid
tnrul cpitan, se vedea bine c abia i stpnea furia gata s izbucneasc.
Dar luntraul nu era omul care s-i prseasc n largul mrii i, apropiindu-se de prietenul su, zise:
Cu toate astea, tu ai promis...
Ce am promis?...
S consimi la cstoria lor...
Da... dac nu sosea longitudinea; i cum longitudinea a sosit...
Un motiv n plus s le asiguri fericirea...
n regul, luntraule, n regul... De aceea Enogate se va cstori cu un prin...
Dac s-o mai gsi...
i Juhel cu o prines...
Cele de mritat s-au isprvit! replic Gildas Tregomain, care nu mai gsea argumente.
Cnd vii cu cincizeci de milioane zestre, se gsesc, nu avea grij!
Atunci caut...
O s caut... i am s gsesc... i nc n almanahul Gothon!
Voia s spun almanahul Gotha acest catr ncpnat greu de scos din ale lui, care voia cu orice chip
s amestece sngele princiar cu cel al Antiferilor.
Dealtfel, nevrnd s mai lungeasc vorba care putea s lunece n ceart i hotrt s nu cedeze n
problema cstoriei, ls s se neleag oh! foarte categoric c dorea s rmn singur n
odaia sa, adugind c pn la cin nu o s mai fie acas pentru nimeni.
Gildas Tregomain socoti prudent s nu-l contrazic, aa c se ntoarser cu toii n sala de la parter.
De fapt, toat aceast mic lume era desperat i frumoii ochi ai tinerei fete erau plini de lacrimi. i
asta l scotea din fire pe Gildas Tregomain:
Nu-mi place s vd pe cineva plngnd, chiar cnd are necazuri...
Dar, bunul meu prieten, spuse ea, totul este pierdut! Unchiul nostru nu o s renune... Averea asta i-
a sucit minile...
Da, ntri Nanon, i cnd fratele meu i-a vrt ceva n cap...
Juhel nu scotea nici o vorb. Umbla ncoace i ncolo prin odaie, ncrucindu-i i desfcndu-i braele,
nchiznd i deschiznd palmele. Deodat ncepu s strige:
La urma urmei, nu-i el stpn aici!... i nu am nevoie de consimmntul lui ca s m cstoresc!...
Snt major...
Dar nogate nu este, i atrase atenia luntraul, i n calitatea lui de tutore poate s se opun...
Da... i noi toi depindem de el, adug Nanon plecnd capul.
Aa c eu snt de prere, i sftui Gildas Trgomain, c ar fi mai bine s nu-l nfruntai fi... S-ar
putea s-i mai treac din pandalii, mai ales dac o s v prefacei c sntei de acord...
Cred c avei dreptate, domnule Trgomain, spuse Enogate, i cred c o s ctigm mai mult cu
vorba bun dect cu cearta, cel puin aa trag ndejde.
Dealtfel, adug luntraul, milioanele astea nici nu le are nc!...
Nu, ntri Juhel, i, cu toat latitudinea i longitudinea lui, s-ar putea s nu-i fie deloc uor s pun
mna pe ele! O s-i trebuiasc timp, nu glum...
Mult de tot... murmur fata.
Din pcate, da, scumpa mea Enogate, i asta nseamn amnri i iar amnri!... Ah, unchi afurisit!...
i afurisitele astea de bestii care au venit din partea acelui afurisit de pa! bombni Nanon. Ar fi
trebuit s-i iau la goan cu mtura...
Oricum, n cele din urm tot s-ar fi ntlnit cu el, replic Juhel, i acest Ben-OmaT, care i are
comisionul lui n aceast afacere, nu s-ar fi lsat cu una, cu dou...
i atunci, unchiul o s plece?... ntreb Enogate.
S-ar putea, rspunse Gildas Trgomain, fiindc o s tie unde este situat insulia!
Am s m duc cu el, hotr Juhel.
Tu, Juhel! exclam tnra fat.
Da... nu se poate altfel... Vreau s fiu lng el, s nu-l las s fac vreo prostie... sau s-l aduc
napoi... dac o zbovi prea mult prin cine tie ce coclauri...
Bine gndit, biatul meu, spuse luntraul.
Cine tie pe unde s-o lsa trt tot alergnd dup aceast comoar i ce primejdii o s nfrunte!...
nogate rmase foarte trist, dei nelesese c numai bunul sim i inspirase lui Juhel aceast
hotrre^i poate c aa avea s mai scurteze din cltorie. Tnrul cpitan o mngie ct putu de bine.
Avea s-i scrie des... O s o in la curent cu tot ce avea s se ntmple... Nanon o s fie lng ea, ca i
domnul Trgomain, dealtfel... care o s vin s le vad n fiecare zi...
Bizuie-te pe mine, fata mea, rspunse luntraul, foarte nduioat, ai s vezi cum am s te distrez! Tu
nu cunoti isprvile Fermectoarei Amlie, nu-i aa?
Nu, Enogate nu le cunotea, fiindc el nu ndrznise niciodat, de frica jupnului Antifer, s i le
povesteasc.
Ei bine, am s i le povestesc... Snt foarte interesante... i timpul o s treac... ntr-o zi o s-l
vedem pe prietenul nostru ntorcndu-se cu milioanele lui sub bra... sau cu traista goal... Bravul
nostru Juhel nu va face dect un salt de acas pn la catedrala din Saint-Malo... i nu eu voi fi acela
care s v fac s zbovii... Dac vrei, ct au s lipseasc ei, mi comand hainele de nunt i le mbrac
n fiecare diminea...
Hei!... Luntraule!
Glasul binecunoscut i fcu pe toi s tresar.
Iat c m cheam, spuse Gildas Tregomain.
Ce o fi vrnd?... ntreb Nanon.
Dup glas, parc nu ar fi furios, adug Enogate.
Nu, rspunse Juhel, parc-i mai mult nerbdtor dect furios...
Tregomain, vii odat?...
Vin! strig Gildas Tregomain.
i scara prinse a geme sub pasul lui.
O clip mai trziu, jupn Antifer l mpinse nuntru pe ua odii sale, pe care o nchise cu grij. Apoi,
trgndu-l n faa mesei pe care era atlasul deschis la harta planisferic i ntinzndu-i un compas,
spuse:
]ine!
Compasul?...
Da! rspunse jupn Antifer cu glas ntretiat. Aceast insuli... insulia cu milioanele... am vrut s-i
aflu poziia...
i nu este pe hart? strig Gildas Tregomain, cu un glas care arta mai curnd bucurie dect mirare.
Cine i spune asta? ripost jupn Antifer. i de ce nu s-ar gsi, luntra nenorocit?
Atunci... este?
Dac este?... Te cred i eu c este... Dar snt att de enervat... mi tremur mna... compasul sta
parc mi arde degetele... nu-l pot plimba pe hart...
S te ajut, prietene?
Dac eti n stare...
De!... fcu Gildas Tregomain.
Vezi bine! Pentru un fost marinar de pe Rance!... n sfirit, ncearc... o s vedem... ]ine bine
compasul... i urmrete cu vrful al cincizeci i patrulea meridian mai bine zis al cincizeci i cincilea,
fiindc insulia este la cincizeci i patru grade i cincizeci i apte de minute...
Aceste cifre ale longitudinii ncepur s tulbure mintea minunatului prieten.
Cincizeci i apte de grade i cincizeci i patru de minute? ntreb el, cscnd ochii.
Nu... dobitocule! strig jupn Antifer... Exact pe dos... Haide... d-i drumul!...
Gildas Tregomain puse vrful compasului n partea de vest a hrii.
Nu, url prietenul lui, nu la vest!... La est de meridianul Parisului... m auzi, nerodule!... La est... la
est!
Nucit de attea bruftuieli, Gildas Tregomain nu mai era bun de nimic. O cea deas i se ls pe ochi,
pe frunte i aprur broboane de sudoare i compasul i tremura n mn ca discul unei sonerii electrice.
Dar prinde odat al cincizeci i cincilea meridian! rcni jupn Antifer. ncepe din partea de sus a
hrii... i coboar pn acolo unde o s dai de paralela douzeci i patru!
Paralela douzeci i patru ? blbi Gildas Tregomain.
O s m omoare cu zile, mizerabilul! Da... i n punctul n care se ntretaie, acolo se afl insulia...
Insulia...
Ce faci... cobori?
Cobor...
Uf, uite c netotul urc!
Adevrul era c luntraul nu mai tia ce-i cu el i prea i mai puin n stare dect prietenul su s
rezolve problema despre care era vorba.
Amndoi erau ntr-un hal fr de hal, agitai, cu nervii care vibrau asemenea unor corzi de contrabas
ntr-un final de uvertur.
Lui jupn Antifer i trecu prin gnd c o s nnebuneasc. Aa c, lu singura hotrre pe care o putea
lua.
Juhel! strig el cu un glas care rsun ca i cnd ar fi folosit o porta-voce.
Tnrul cpitan apru aproape imediat.
Ce doreti, unchiule?
Juhel... unde este insulia lui Kamylk-Paa?
n punctul n care longitudinea se ntretaie cu latitudinea...
Ei bine... caut-o...
Ai fi crezut c jupn Antifer avea s-i completeze formula vntoreasc prin cunoscuta porunc:
i... aport...
Juhel nu ceru nici o explicaie. Tulburarea unchiului su i arta limpede despre ce era vorba. Dup ce
lu compasul cu o mn care nu tremura, puse vrful la nceputul celui de al cincizeci i cincilea
meridian, n partea de nord a hrii, i ncepu s-i urmreasc traseul, cobornd.
Spune pe unde trece! porunci jupn Antifer.
Da, unchiule, rspunse Juhel.
i ncepu s nire:
Pmntul lui Franz-Josef, n marea Arctic.
Bine.
Marea Barentz.
Bine.
Novaia Zemlia.
i apoi?
Marea Kara.
i dup aceea?
Rusia septentrional din Asia.
Ce orae strbate?
Mai nti Ecaterinenburg.
i apoi?
Lacul Arai.
Mai departe!
Kiva n Turkestan.
i am ajuns?...
Aproape! Herat n Persia.
Tot n-am ajuns?...
Ba da! Mascat, la captul de sud-est al Arabiei.
Mascat! strig jupn Antifer venind mai aproape, ca s se aplece peste hart.
n adevr, cel de al cincizeci i cincilea meridian cu cea de a douzeci i patra paralel se ntretiau pe
teritoriul imamului din Mascat, n partea golfului Oman, n faa golfului Persic, care desparte Arabia
de Persia.
Mascat! repet jupn Antifer.
Mascot? ntreb Gildas Tregomain, care nu auzise bine.
Nu Mascot... Mascat, luntraule! url prietenul su, ai crui umeri se ridicar pn la urechi.
De fapt, nu aveau dect o coordonat aproximativ, fiindc nu era indicat dect prin grade, fr a fi
calculat pn la minute de arc.
Aadar, Juhel, s fie la Mascat?...
Da, unchiule, cu o aproximaie de o sut de kilometri.
i nu poi preciza mai bine?...
Ba da, unchiule...
Atunci, d-i drumul, Juhel!... Hai!... Nu vezi c fierb de nerbdare ?
i fr ndoial c un cazan ncins la fel de tare ar fi fcut, fr doar i poate, explozie.
Juhel lu din nou compasul; innd apoi seama de minutele latitudinii i longitudinii, izbuti s determine
poziia cu o asemenea aproximaie nct diferena nu putea fi mai mare de civa kilometri.
i, atunci?... ntreb jupn Antifer.
Atunci, unchiule, locul nu este chiar pe teritoriul imamului din Mascat, spuse el. Este puin mai la
rsrit, n golful Oman...
Zu!
De ce... zu? ntreb Gildas Trgomain.
Fiind vorba de o insuli, nu o putem afla n plin continent, fostule cpitna al Fermectoarei
Amlie.
Aruncase vorbele pe un ton imposibil de redat i cu totul pe nedrept, fiindc, orice s-ar spune, un
barcaz nu este un lep.
Mine, adug jupn Antifer, ncepem s ne pregtim de plecare.
Ai dreptate, rspunse Juhel, hotrt s nu-i contrazic unchiul.
S vedem dac nu cumva gsim la Saint-Malo vreo corabie care pleac la Port-Said.
O s fie cel mai bun mijloc de transport, fiindc o zi mai mult sau mai puin...
Nu, nu!... Nu o s-mi fure nimeni insulia!
Sau ar trebui s fie un punga grozav! l lu pe Gildas Trgomain gura pe dinainte, remarc pe care
jupn Antifer o primi cu o nou ridicare din umeri.
Tu vii cu mine, Juhel, spuse jupn Antifer.
Da, unchiule, rspunse tnrul cpitan, potrivit celor ce hotrse.
i tu, luntraule, de asemenea...
Eu?!... exclam Gildas Trgomain.
Da... tu!...
Cele dou cuvinte fur rostite pe un ton att de poruncitor, nct capul minunatului om se aplec de la
sine, de sus n jos, n semn de ncuviinare.
i el care socotea s profite de absena lui Pierre-Servan-Malo pentru a o nveseli pe srmana Enogate,
povestindu-i isprvile Fermectoarei Amlie pe apele blinde ale rului Rance!
CARE CUPRINDE, PE SCURT, CLTORIA CU STEAMERUL STEERSMAN DIN CARDIFF,
NTRE SAINT-MALO I PORT-SAID
La 2 februarie, steamerul englez Steersman prsea cheiul din Saint-Malo n timpul fluxului de
diminea. Era un cargo de crbuni de nou sute de tone din portul Cardiff, fcnd cltorii numai ntre
Newcastle i Port-Said. De obicei, acest cargo nu fcea nici o escal.
De data asta, ns, o avarie nensemnat, o scurgere la condensatori, l obligase s fac unele reparaii.
i n loc s se duc la Cherbourg, cpitanul fcuse un ocol pe la Saint-Malo, vrnd s-i vad acolo un
vechi prieten. Patruzeci i opt de ore mai trziu, steamerul putuse iei din nou n larg, i capul Frehel, n
clipa cnd l semnalm cititorilor notri, i i rmsese n urm cam cu vreo treizeci mile la nord-est.
i de ce menionm acest vas de crbuni, mai mult dect un altul, dac inem seama c pe Marea
Mnecii trec sute de asemenea vase i c Regatul Unit le folosete pentru a exporta rodul mruntaielor
sale carbonifere n toate prile lumii?
Pentru ce?... Fiindc la bord se afla jupn Antifer i cu el, nepotul su Juhel i cu ei, prietenul Gildas
Tregomain. Cum de se afla el la bordul unui steamer englez, n loc de a fi instalat mai confortabil n
vagoanele Companiilor de Ci Ferate? Ce naiba! Cnd i este dat cuiva s aduc dintr-o cltorie o sut
de milioane, i poate ngdui mcar s triasc bine, s nu se uite la cheltuial!
i aa ar fi fcut i jupn Antifer, motenitorul bogatului Kamylk-Paa, dac nu i s-ar fi oferit ocazia s
cltoreasc n condiii foarte plcute.
Cpitanul Cip, care comanda Steersman, era o veche cunotin a jupnului Antifer. Aa c, n timpul
escalei sale, englezul nu uit s-i fac o vizit maluinului i se nelege de la sine c a fost bine primit
n strada de pe Hautes-Salles. Cnd a aflat c prietenul su se pregtea s plece la Port-Said, el i oferi,
n schimbul unui pre convenabil, s cltoreasc la bordul vasului su. Era o nav bun, care, pe o
mare calm, nainta cu unsprezece noduri i creia, n general, nu-i trebuiau dect treisprezece sau
patrusprezece zile pentru a parcurge cele cinci mii cinci sute mile care despart Marea Britanie de
rsritul Mediteranei. Este adevrat c Steersman nu era potrivit pentru transportul de cltori. Dar
marinarii nu snt prea pretenioi.
Se putea amenaja oricnd o cabin ct de ct ca lumea i traversarea se putea efectua fr
transbordare, ceea ce nu era lipsit de unele avantaje.
Se nelege deci c jupn Antifer s-a lsat ispitit. S se nchid ca ntr-o carcer ntre pereii strimi ai
unui vagon, atta amar de drum, nu i-ar fi fcut plcere. Mai bine dou sptmni petrecute pe o
nav bun, n mijlocul brizei rcoroase a mrii, dect ase zile n fundul unei cutii pe roate, s respiri
fum de zgur i praf de crbune, i spunea jupn Antifer. Tot aa gndea i Juhel, dac nu i luntraul,
al crui cmp de navigaie se mrginise ntre malurile rului Rance.
Cu attea ci ferate n Europa occidental i oriental, acesta socotise c cea mai mare parte a
cltoriei o vor face cu trenul, dar prietenul su hotrse altfel: o zi mai mult sau mai puin?... C au s
ajung ntr-o lun sau dou, insulia tot acolo o s fie, la locul tiut.
Nimeni, n afar de jupn Antifer, Juhel i Gildas Trgomain, nu-i cunotea poziia. Comoara, ngropat
de treizeci i unu de ani n ascunztoarea ei nsemnat cu dublu K, nu risca nimic dac atepta cteva
sptmni mai mult...
Iat de ce, orict de grbit era, Pierre-Servan-Malo acceptase propunerea cpitanului Cip n numele
prietenilor si i al lui nsui, i iat de ce Steersman a trebuit s fie semnalat ateniei cititorului.
Aadar, jupn Antifer, nepotul Juhel i prietenul su Gildas Trgomain, narmai cu o frumuic sum n
aur pe care luntraul a pus-o bine n centura de la bru, nzestrai cu un excelent cronometru, cu un
sextant lucrat de un meter renumit i cu volumul Cunoaterea timpului, n vederea viitoarelor lor
cercetri, lund pe deasupra o sap i un trncop cu care s poat spa n pmntul insuliei, se
mbarcar tustrei pe vasul care transporta crbuni. Era un vas minunat i bine condus, cu un echipaj
compus din doi mecanici, patru fochiti i vreo zece marinari. Vrnd-nevrnd, cpitanul Fermectoarei
Amlie a trebuit s-i nfrng neplcerea i s se avnte ntr-o cltorie pe mare, s nfrunte mniile lui
Neptun, el care nu rspunsese vreodat dect vrjitelor zmbete ale ncnttoarelor undine. Cnd jupn
Antifer i-a poruncit s-i fac bagajele i s i le duc la bordul vasului, el nu a ndrznit s mai spun
nimic. i ce mictor rmas bun i-au luat unii de la alii! nogate inut cu dragoste la piept de Juhel,
Nanon mprindu-se ntre frate i nepot, Gildas Trgomain avnd grij s nu-i strng prea tare pe cei
care avuseser curajul s i se arunce n brae... n sfirit se fcu auzit i asigurarea c absena va fi de
scurt durat, c nu vor trece nici ase sptmni i familia va fi din Znele apelor, n mitologia
german.
nou laolalt, n casa din strada Hautes-Salles... i atunci, milionar sau nu, vor ti s-l fac pe jupn
Antifer s ncuviineze cstoria att de nefericit amnat... Apoi, nava se ndrept spre vest i tnra
fat o urmri cu privirea pn cnd catargele sale disprur la orizont...
Ia s vedem! Oare vasul Steersman uitase cele dou personaje a cror importan nu este deloc
mic ce aveau obligaia s-l nsoeasc pe motenitorul lui Kamylk-Paa?...
n adevr, notarul Ben-Omar i Sauk aa-zisul Nazim nu erau la bord. S fi scpat ei plecarea
vasului?...
De fapt, nimic nu-l putuse convinge pe notar s se urce pe steamer.
La venire, n cltoria dintre Alexandria i Marsilia, fusese att de bolnav cum nici mcar unui notar nu
i-ar fi permis s fie. Aa c acum, cnd ghinionul l obliga s mearg pn la Suez i de acolo... cine tie
unde... se jurase s nu mai foloseasc, atta vreme ct o s poat ocoli drumurile pe ap, dect cile de
uscat. Dealtfel, Sauk nu-i artase nici cea mai mic mpotrivire, iar n ceea ce l privete pe jupn
Antifer, el nu inea deloc s-l aib pe Ben-Omar tovar de cltorie.
Aa c se mulumise s-i dea ntlnire ctre sfritul lunii la Suez, fr s-i spun c de acolo vor trebui
s mearg pn la Mascat... Abia atunci notarul avea s fie silit s nfrunte mnia perfidei stihii!
Jupn Antifer chiar adugase:
Deoarece clientul dumitale te-a nsrcinat, n calitate de executor testamentar, s fii de fa la
dezgroparea motenirii, n-ai dect s fii!
Dar, dei mprejurrile ne oblig s cltorim mpreun, s rmnem fiecare la locul nostru, mai ales c
nu doresc defel s fac o mai ampl cunotin cu secretarul dumitale.
Recunoatem, dup aceast observaie att de amabil exprimat, pe necioplitul nostru maluin.
Reiese, din cele spuse, c Sauk i Ben-Omar prsiser Saint-Malo nainte de plecarea vasului
Steersman, i acesta era motivul pentru care nu figurau printre cltorii cpitanului Cip lucru de
care, dealtfel, nimeni nu se gndea s se plng. Oricum, se tie c de teama de a nu-i pierde
comisionul dac nu asista la dezgroparea comorii, iar pe de alt parte, sub nendurata voin a lui
Sauk, Ben-Omar nu ar fi renunat la tovria jupnului Antifer. Avea s ajung chiar naintea lui la
Suez, unde o s-l atepte cu destul nerbdare.
n acest timp, vasul Steersman nainta cu toat iueala de-a lungul coastei franceze. Vnturile din sud
nu-l scuturau prea tare, cci gsea, ntr-o oarecare msur, adpost de-a lungul rmului. Gildas
Tregomain nu putea fi dect mulumit. i propusese s trag foloase de pe urma acestei cltorii,
studiind obiceiurile i datinile diferitelor popoare din rile pe care soarta l obliga s le strbat. Dar
cum se avnta pentru prima dat n larg, se temea s nu sufere de ru de mare.
De aceea i plimba privirea cercettoare, dar i temtoare n acelai timp, pn la acel ndeprtat
orizont unde apa se contopea cu cerul.
Nu ncerca ns bietul om s o fac pe marinarul, nici s nfrunte ruliul i tangajul cutreiernd ncoace
i-ncolo puntea steamerului.
ntr-adevr, picioarele lui, obinuite cu duumeaua nemicat a barcazului, i-ar fi pierdut repede
punctul de sprijin. Aezat la pupa, pe o banc de pe dunet, sprijinit n coate sau agat de odgoane,
prea resemnat cu soarta sa, fapt care i atrgea glumele usturtoare ale nemilosului Pierre-Servan-
Malo.
Ce zici, luntraule, merge?...
Pn acum nu am de ce s m plng.
Ei, cred i eu... pn acum plutim ca pe ap dulce fiindc mergem pe lng coast, i tu ai putea
chiar s te crezi pe Fermectoarea Amlie, ntre malurile nalte ale micei tale Rance! Dar ia s vin un
vnt din nord i marea s-i scuture puricii, atunci ai vedea tu cum nici nu ai avea timp s te scarpini!
Eu nu am purici, prietene.
Este un fel de a vorbi, dar s te vd cnd o s ajungem pe Ocean, dup ce vom fi ieit din
Mnecu...
Crezi c am s fiu bolnav ?
i nc cum, i dau i-n scris!
Trebuie s recunoatem c jupn Antifer avea un anume fel care era numai al lui de a liniti
oamenii. De aceea Juhel, creznd c trebuie s ndulceasc neplcutele efecte ale acestor preziceri,
spuse:
Unchiul meu exagereaz, domnule Trgomain, i nu o s fii mai bolnav...
Dect un marsuin?... Este tot ce doresc, rspunse luntraul artnd spre doi-trei din aceti clovni ai
mrii, care opiau prin dra de spum lsat de Steersman.
Ctre sear, nava trecu de cele mai ndeprtate puncte ale Bretaniei. Deoarece se angajase pe canalul
Four, ocrotit de nlimile din Ouessant, marea nu-i fu prea neprielnic, dei avea vnt potrivnic, ntre
orele opt i nou, cltorii notri se duser la culcare lsnd steamerul s depeasc n timpul nopii
Capul Saint-Mathieu, intrarea ngust de la Brest, golfuleul Douarnenez, curentul puternic din
Sein, i s se ndrepte, prin Iroise, ctre sud-vest.
Luntraul vis c era bolnav de moarte. Din fericire, nu fusese dect un vis. Dimineaa, cu toate c nava
slta de la un capt la altul, legnndu-se de la pupa la prova, afundndu-se n golfurile valurilor i
ridicndu-se apoi pe creste, pentru ca iari s coboare, el nu ovi s urce pe punte.
Dac tot i fusese scris s-i ncheie cariera de marinar cu o cltorie pe mare, mcar s-i ntipreasc
n minte toate peripeiile prin care trecea!
Iat-l deci aprnd pe ultimele trepte ale capotului, ieind ca din pmnt, pn la mijloc. i pe cine-i fu
dat s-l vad ntins pe punte, galben ca ceara i bolborosind ca un butoi care se golete?...
Pe jupn Antifer n persoan, Antifer-Pierre Servan-Malo, istovit ca o lady firav, care traverseaz
strmtoarea de la Boulogne la Folkestone, pe furtun!
i ce de njurturi marinreti i de uscat, n acelai timp! i cu ce foc se porni s blesteme zrind,
ntre dou icneli, faa linitit i trandafirie a prietenului su, care nu prea s simt nici cea mai
uoar ameeal.
Da... mii de trsnete! strig el. Aa-i c nu-i vine s crezi?
...Fiindc n-am mai pus piciorul de zece ani pe un vas... eu... maistru de cabotaj... bolnav mai ru ca
un luntra...
Dar... eu nu snt bolnav, ndrzni s spun Gildas Trgomain, schind unul din zmbetele lui blajine.
Nu eti!... i de ce nu eti?
M mir i eu, prietene.
C doar Ranee a ta nu a semnat niciodat cu marea asta turbat de la IroiseL.
Niciodat.
i tu nici nu te-ai schimbat la fa, mcar...
mi pare ru, rspunse Gildas Trgomain, fiindc asta se pare c te supr.
Se poate oare nchipui un soi mai bun de om pe suprafaa lumii noastre dintre pmnt i cer dect
luntraul?
S ne grbim ns s adugm c acest ru al jupnului Antifer trecu repede. nainte ca Steersman s fi
depit Capul Ortegal, la nord-vest de Spania, pe cnd mai plutea nc pe ntinsul golfului
Gasconiei, att de teribil bntuit de valurile Atlanticului, maluinul i recptase piciorul i stomacul lui de
marinar. I se ntmplase ceea ce se ntmpl multor navigatori, chiar celor mai ncercai, cnd nu au
mai fost o vreme pe mare. Umilirea sa nu a fost ns dintre cele mai mici i amorul su propriu profund
rnit, numai la gndul c acel capitanas al Fermectoarei Amlie, un biet comandant de luntrioar,
rmsese teafr pe cnd el fusese ct pe-aci s-i verse mruntaiele!
Noaptea a fost nespus de grea att timp ct steamerul a trebuit s lupte cu nvala de talazuri ntre
Corogne i Ferrol. Cpitanul Cip se gndi o clip, chiar, s fac un popas, i poate c l-ar fi fcut dac
Pierre Antifer nu ar fi fost de prere s mearg mai departe. ntrzierile prea mari l-ar fi nelinitit
ntructva n legtur cu pachebotul de Suez, care nu face dect o escal pe lun n golful Persic. n
aceast epoc a echinociului, snt totdeauna de temut asemenea furtuni, pe care este cu neputin s
le nfruni.
Deci, era mai bine s nu se opreasc atta timp ct primejdia de a continua drumul nu era evident.
Steersman i urm drumul la oarecare distan de stncile litoralului Spaniei. Ls la stnga golfuleul
Vigo i cele trei cpni de zahr care-i strjuiau intrarea, apoi pitoretile coaste ale Portugaliei.
A doua zi, apru la tribord grupul insulelor Berling, pe care providena le-a furit dinadins pentru
instalarea farurilor care semnaleaz corbiilor venind din larg apropierea continentului. Nu este greu de
ghicit c n timpul acestor ceasuri, n care nu aveau ce s fac, se discuta despre marea motenire,
despre aceast extraordinar cltorie. i despre rezultatele ei, care nu puteau fi puse la ndoial.
Jupnul Antifer i recptase aplombul moral i fizic. Cu picioarele rchirate, sfidnd orizontul cu
privirea, msura puntea cu un pas hotrt, cutnd, ca s spunem totul, pe chipul blajin al luntraului
un semn de ameeal care se ncpna ns s nu apar.
i atunci, i arunca o ntrebare:
Cum i se pare oceanul?...
Ap mult, prietene.
Mda... ceva mai mult ca n Rance a ta!
Fr ndoial, dar nu trebuie s dispreuim un ru care i are farmecul lui...
Nu-l dispreuiesc, luntraule... l ignor numai...
Nu trebuie s ignori pe nimeni, unchiule, spuse Juhel, i un pru poate s-i aib valoarea lui...
Exact ca i o insuli! adug Gildas Tregomain.
La aceste cuvinte, jupn Antifer ciuli urechile, fiindc l atingeau la partea lui sensibil.
Desigur, exclam el, exist insulie care merit s fie aezate la loc de frunte... de exemplu a mea!
Acest pronume rostit arta limpede ce se petrecuse n mintea lui de breton un pronume mai posesiv
ca acesta nu putea fi... Insulia din golful Oman era, adic, a lui, prin motenire...
i fiindc veni vorba de insulia mea, relu el, Juhel, controlezi n fiecare zi cum i merge
cronometrai?...
Desigur, unchiule, i rar am vzut un instrument att de perfect.
i sextantul tu?...
Te asigur c nu-i mai prejos dect cronometrai.
Slav Domnului, fiindc au costat destul de scump!
Dac trebuie s-i aduc o sut de milioane, insinua pe bun dreptate Gildas Tregomain, nu te mai
uii la pre...
Precum spui, luntraule!
i, de fapt, nici nu se uitaser la pre. Cronometrul fusese fabricat n atelierele Breguet cu ct
miestrie, inutil s mai insistm. Ct despre sextant, acesta era vrednic de cronometru i, mnuit cu
iscusin, putea s dea unghiuri mai mici de o secund. Or, pentru mnuire nu trebuia dect s te lai pe
seama tnrului cpitan. Datorit acestor dou aparate, el va ti s stabileasc cu o precizie absolut
poziia insuliei.
Dar dac jupn Antifer i cei doi tovari ai si aveau dreptate s acorde toat ncrederea acestor
instrumente, ei simeau, dimpotriv, nencredere, o ndreptit nencredere n Ben-Omar, executorul
testamentar al lui Kamylk-Paa. Discutau adesea despre asta i ntr-o zi unchiul i spuse nepotului su:
Nu-mi place deloc acest Omar i am de gnd s-l urmresc ndeaproape!
Cine tie dac dm de el la Suez... rspunse luntraul, pe un ton de ndoial.
Fii serios! strig jupn Antifer. O s ne atepte el, dac trebuie, sptmni i chiar luni! N-a venit
acest punga la Saint-Malo numai pentru a-mi fura latitudinea?
Cred c nu greeti, unchiule, spuse Juhel, supraveghindu-l pe acest scrib egiptean. Dup prerea
mea, nu face multe parale i cred c nici secretarul lui, Nazim, nu este mult mai breaz!
Aa cred i eu, Juhel, adug luntraul. Acest Nazim nu aduce a secretar de notar cum n-aduc eu a..
A june-prim! spuse Pierre-Servan-Malo plimbndu-i pietricica ntre dini. Nu, sus-numitul secretar nu
are deloc mutra unuia care ntocmete acte... La urma urmei, nu-i de mirare ca n Egipt aceti
trepdui arat ca nite bei, cu pinteni i musti. Din pcate, nu vorbete franuzete... L-am fi putut
face s trncneasc...
S-l faci s trncneasc, unchiule? Dac nu ai scos mare lucru de la patron, nu ai fi scos nimic mei
de la secretarul lui, te asigur! Mai curnd cred c ar fi cazul s vezi ce este cu acel Sauk...
Care Sauk?...
Acest fiu al lui Murad, vrul lui Kamylk-Paa, cel care a fost dezmotenit n folosul dumitale.
Numai s-i dea n gnd s mi se pun n cale, c am eu ac de cojocul lui! Adic testamentul nu-i
clar?... Atunci ce pretenii are acest descendent de pa, cruia m prind s-i retez cozile?
Cu toate acestea, unchiule...
Nu-mi pas mie de el cum nu-mi pas nici de Ben-Omar, i dac acest ticluitor de contracte nu se
poart cum trebuie...
Bag de seam, prietene! spuse Gildas Tregomain. De notar nu te poi descotorosi... Are dreptul i
chiar datoria de a te nsoi n cutrile tale... de a te nsoi pe insuli...
Insulia mea, luntraule!
Fie... insulia ta!... Testamentul spune asta lmurit, i cum i este atribuit un comision de unu la
sut... adic un milion de franci...
Un milion de picioare n spate!... strig maluinul, a crui furie cretea numai la gndul acestei
enorme prime pe care urma s o ncaseze Ben-Omar.
Discuia fu ntrerupt de fluierturi asurzitoare. Steamerul, care se apropiase de uscat, trecea ntre
vrful Capului Saint-Vincent i stnca ce se nla n largul apelor.
Cpitanul nu uita niciodat s trimit un salut mnstirii crat n vrful falezei salut la care
stareul se grbea s rspund cu printeasca sa binecuvntare. Aprur pe podi civa clugri btrni
i steamerul, cucernic binecuvntat, ocoli cel mai ndeprtat cap pentru a se ndrepta apoi ctre sud-
est.
n timpul nopii, plutind la cteva mile de-a lungul coastei, zrir luminile farurilor din Cadix i trecur
de golful Trafalgar. Dis-de-diminea, dup ce determinar la sud poziia farului de pe Capul Spartei,
Steersman, lsnd la egal distan, spre tribord, minunatele coline ale Tangerului, mpodobite cu
drgue vile albe printre frunziuri, i spre babord malurile n trepte dincolo de Tarifa, intr n
strmtoarea Gibraltar.
ncepnd din acest punct i ajutat de curentul din Mediteran, cpitanul Cip ddu vitez vasului,
apropiindu-se n acelai timp de litoralul marocan.
ntrezri Ceuta, cocoat pe o stnc, ca un Gibraltar spaniol, se ndrept ctre sud-est, i douzeci i
patru de ore mai trziu insula Alboran rmnea n urm.
Minunat cltorie, creia pasagerii i pot gusta farmecul de nedescris atunci cnd nava care-i poart
trece prin faa coastei africane! Nimic mai pitoresc, mai variat dect aceast privelite, cu munii care se
profileaz att de armonios n deprtare, cu rmurile dantelate, cu porturile ce se ivesc pe neateptate
de dup falezele nalte n cadrul lor de verdea, neatinse de iarn n acest climat mediteranean.
Aprecia oare luntraul nostru aa cum se cuvine acele frumusei naturale i le putea el oare compara,
n gndul lui, cu cele mai frumoase priveliti ale iubitei sale Rance, ntre Dinard i Dinan ? Ce simea el
vznd cetatea Oran, dominat de vrful ascuit pe care era crat fortul su, oraul Alger urcnd n
amfiteatru pe propria sa casba,
Stora pierdut n mijlocul stnciior sale de o neasemuit grandoare, Bougie, Philippevile, Bone, pe
jumtate modern, pe jumtate antic, ghemuit n fundul golfului su ?
ntr-un cuvnt, care era starea sufleteasc a lui Gildas Tregomain n faa acestui minunat litoral care se
desfura naintea ochilor si ?
Este un moment epocal, pe care istoria nu l-a lmurit i pe care, fr ndoial, nu-l va lmuri niciodat.
Tind La Caile aproape de-a curmeziul, Steersman se ndeprt de coasta tunisian i lu direcia
Capului Bon.
n seara zilei de 5 martie, nlimile Cartaginei se desemnar o clip pe fundalul unui cer de un alb
strlucitor, n clipa cnd soarele apunea printre valurile ceei. Apoi, n timpul nopii, steamerul, dup ce
plutise de-a lungul Capului Bon, brzda partea oriental a Mediteranei pn la porturile Levantului.
Vremea era destul de prielnic; scurte vijelii uneori, dar i nseninri care lsau privirilor largi
orizonturi. n aceste mprejurri i art insula Pantdlaria vrful su ascuit un fost vulcan adormit
care putea foarte bine s se trezeasc ntr-o zi. Dealtfel, ntreg subsolul acestei pri a mrii, de ia
Capul Bon pn n cotloanele cele mai ndeprtate ale arhipelagului grecesc, este vulcanic. Aa ap-
ruser aici insule ca Santorin i multe altele, care vor forma, poate, ntr-o zi, un alt arhipelag.
A avui dreptate Juhel s-i spun unchiului su:
Noroc c egipteanul nu a ales o insul prin aceste pri ca s-i ngroape averea.
Noroc... mare noroc! rspunse jupn Antifer.
i pli numai la gndu c insulia lui ar fi putut s se iveasc dintr-o asemenea mare frmntat
nencetat de fore subterane. Din fericire, golful Oman este la adpost de aceast eventualitate. El
nu este bntuit de asemenea zguduituri i insulia va fi, desigur, n aceiai loc indicat de coordonatele
sale geografice.
Dup ce trecu de insulele Gozzo i Malta, Steersman se apropie n linie dreapt de coasta egiptean.
Cpitanul Cip recunoscu de departe Alexandria. Apoi, dup ce ocoli reeaua gurilor Nilului, desfurat
ca un evantai ntre Rozeta i Darnieta, vasul fu semnalat portului Port-Said n dimineaa de 7 martie.
Canalul de Suez era pe vremea aceea n construcie, urmnd a fi inaugurat abia n 1869. Steamerul
trebui deci s se opreasc la Port-Said.
Acolo, de-a lungul unei fii nguste de nisip, nghesuit ntre mare, canal i Menzaleh, apruser case
n stil european, pavilioane cu acoperiul ascuit, vile, sub influena arhitecturii franceze.
Pmntul spturilor a folosit la astuparea unei pri a mlatinilor i la consolidarea unui terasament pe
care s-a pus temelia oraului, n care nu lipsete nimic: biseric, spital, antiere. De-a lungul Medi-
teranei, i arat faadele unele cldiri pitoreti i lacul este presrat cu insulie de verdea printre care
alunec brcile pescarilor. Un fel de jumtate de rad, cu o ntindere de dou sute treizeci de hectare,
este protejat de cele dou diguri ale sale, unul la apus, cu far, pe o lungime de trei mii cinci sute
metri, cellalt oriental, mai scurt, de apte sute de metri.
Jupn Antifer i tovarii si se desprir de cpitanul Cip cu multe mulumiri pentru felul cum fuseser
primii pe vasul su i a doua zi luar trenul care circula atunci ntre Port-Said i Suez.
Din pcate, Canalul nu fusese terminat n acel an. Traversarea lui l-ar fi interesat pe Juhel, iar Gildas
Tregomain s-ar fi putut crede ntre malurile rului Rance, cu toate c nfiarea lacurilor Amar i
Ismailia este mai puin breton dect Dinan i mai oriental ca Dinard.
Ct despre jupn Antifer?... De fapt, i-o fi trecut oare lui prin gnd s priveasc toate aceste minunii?
Nu! Nici la cele create de natur, nici la cele create de geniul omenesc. Pentru el, ntreaga lume se re-
ducea la un singur punct, insulia din golful Oman. insulia lui, care, ca un grunte de metal strlucitor,
i hipnotiza toat fiina...
i nici din Suez nu avea s vad nimic, acest ora care are acum un loc att de important n
nomenclatura geografic de astzi. n schimb, ceea ce i izbi privirea la ieirea din gar fu un grup de
doi brbai, dintre care unul se ploconea cu temeneli adnci, n timp ce cellalt i pstra gravitatea
oriental.
Erau Ben-Omar i Nazim.
N CARE GILDAS TREGOMAIN DECLAR C PRIETENUL SU ANTIFER AR PUTEA SFRI PRIN
A-I PIERDE MINILE
Aadar, executorul testamentar, notarul Ben-Omar, i secretarul su erau prezeni la ntlnirea hotrt.
Nu ar fi lipsit pentru nimic n lume! Sosiser la Suez nc de cteva zile i este uor de nchipuit
nerbdarea lor n ateptarea maluinului!
La un semn al jupnului Antifer, i Juhel, i Tregomain se fcur a nu-i cunoate. Preau c snt cu toii
absorbii ntr-o discuie din care nimic nu i-ar fi putut distrage.
Lundu-i obinuita-i atitudine slugarnic, Ben-Omar se apropie.
Dar ceilali, n continuare, preau c nu-l vd.
n sfrit... domnule... ndrzni el s spun, dnd glasului su modulaiile cele mai amabile.
Jupn Antifer ntoarse capul, l privi, i categoric, avu aerul c nu-l cunoate.
Domnule... snt eu... snt eu... repeta notarul fcnd plecciuni.
Care... eu?
Ca i cnd ar fi spus clar: ce vrea de la mine acest strigoi de pe alt lume?
Dar snt eu... Ben-Omar... notarul din Alexandria, nu m recunoatei?...
l cunoatem noi cumva pe acest domn ? ntreb Pierre-Servan-Malo. i i privi prietenii fcnd cu
ochiul n timp ce pietricica i umfla pe rnd, cnd un obraz, cnd cellalt.
Cred c da... rspunse Gildas Tregomain cruia ncepuse s-i fie mil de ncurctura notarului. Este
domnul Ben-Omar pe care am avut deja plcerea s-l ntlnim...
Da... da, da... replic jupn Antifer, ca i cnd i-ar fi amintit de ceva ndeprtat, foarte ndeprtat.
mi amintesc... Ben Omar... Ben-Omar?...
Chiar eu.
i... ce facei dumneavoastr aici?...
Cum ce fac aici? Dar v atept pe dumneavoastr, domnule Antifer.
M ateptai pe mine?
Fr ndoial... ai uitat oare?... ntlnirea dat la Suez?
ntlnirea?... i pentru ce? rspunse maluinul prefcndu-se att de bine c este surprins, nct notarul
se ls pclit.
Pentru ce?... Dar testamentul lui Kamylk-Paa... milioanele lsate motenire... i insulia aceea...
Poate c vrei s spunei insulia mea!
Da... insulia dumneavoastr... vd c ncepei s v aducei aminte... i cum testamentul mi-a
impus obligaia de...
Am neles, domnule Ben-Omar... Bun-ziua... bun ziua!...
i fr s-i spun la revedere, i fcu pe Juhel i pe luntra, cu o nlare din umeri, s-l urmeze.
Dar cnd s se ndeprteze de gar, notarul i opri:
Unde credei c o s locuii la Suez ? ntreb el.
ntr-un hotel oarecare, rspunse jupn Antifer.
Hotelul la care am tras mpreun cu secretarul meu Nazim v-ar conveni?...
Acela sau altul, totuna! Pentru cele patruzeci i opt de ore pe care trebuie s le petrecem aici...
Patruzeci i opt de ore?... ntreb Ben-Omar cu un glas din care strbtea o vdit nelinite. Adic
nu ai ajuns la captul drumului?
Nicidecum, rspunse jupn Antifer, mai avem de fcut o cltorie pe ap...
O cltorie pe ap? exclam notarul, care plise ca i cnd sub picioarele lui s-ar fi i legnat puntea
unei corbii.
O cltorie pe care o vom face, dac nu v este cu suprare, la bordul pachebotului /-us care
circul pe ruta Bombay...
Bombay?!...
i care trebuie s plece poimine din Suez. Aa c, poftii i v mbarcai, dac totui trebuie s v
suportm prezena...
Dar unde se afl insulia aceea?... ntreb notarul cu un gest de dezndejde.
Se afl acolo unde se afl, domnule Ben-Omar.
Acestea fiind zise, jupn Antifer, urmat de Juhel i de Tregomain, se duse la cel mai apropiat hotel unde
le fur aduse n curnd i puinele lor bagaje.
O clip mai trziu, Ben-Omar se afla lng Nazim, i un ochi atent i-ar fi dat numaidect seama c aa-
numitul secretar l ntmpina foarte puin respectuos! Ah!... Fr acel unu la sut care i era destinat din
acele multe milioane i de nu ar fi fost teama pe care i-o inspira Sauk, cu ce plcere l-ar fi trimis la
plimbare att pe legatar ct i testamentul lui Kamylk-Paa, precum i insulia n cutarea creia trebuia
s alerge peste mri i ri!
Dac i s-ar fi spus maluinului nostru c pe vremuri Suezul era numit Sueys de ctre arabi i Cleopatris
de ctre egipteni, s-ar fi grbit s rspund:
Pentru ce am eu de fcut aici, mi este perfect egal!
S viziteze cteva moschei, cldiri vechi, fr nici un stil, dou sau trei piee, dintre care cea mai
ciudat era a trgului de grne, casa dnd spre mare n care locuise Bonaparte, erau lucruri la care nici
nu se gndea acest nerbdtor personaj. Juhel ns i spuse c nu-i putea folosi mai bine cele
patruzeci i opt de ore de popas dect aruncnd o privire asupra acestui ora locuit de cincisprezece mh
de oameni i a crui incint neregulat este mizerabil ntreinut.
Ca urmare, Gildas Tregomain i el i folosir timpul btnd strzile i ulicioarele, cercetnd rada n care
i pot gsi adpost cinci sute de vase, pe o adncime de asesprezece la douzeci de metri, mpotriva
vnturilor puternice din nord-nord-vest care bntuie aici nencetat.
Datorit cii ferate care deservea Cairo i Alexandria, nainte chiar de a fi fost proiectat canalul, Suezul
fcea oarecare comer maritim. Datorit aezrii lui n fundul golfului al crui nume l poart, golf scobit
ntre litoralul egiptean i istm, pe o lungime de o sut optzeci i ase kilometri, acest ora domin
Marea Roie i, dei nceat, dezvoltarea sa n viitor nu este mai puin asigurat.
nc o dat, acest lucru l lsa pe jupn Antifer ntr-o total indiferen. Pe cnd cei doi tovari ai lui
hoinreau pe strzi, el nu se clintea de pe minunata plaj transformat n promenad. Este adevrat
c, n tot acest timp, se simea supravegheat. Cnd Nazim, cnd Ben-Omar, nici unul nu-l pierdea din
ochi, fr a-i vorbi ns.
El se prefcea c nu observ aceast supraveghere. Aezat pe o banc, gnditor, absent, cerceta
deprtrile Mrii Roii ncercnd s le strbat cu privirea. i uneori, n mintea lui nfierbntat de
aceeai idee fix, credea c vede o insuli, insulia lui, ivindu-se acolo, departe, din ceurile sudului...
urmare a mirajelor ce se produc deseori la marginea deserturilor, minunat fenomen de care ochiul se
las totdeauna nelat.
n sfirit, n seara zilei de 11 martie, pachebotul /-us i terminase pregtirile de plecare i ncrcarea
crbunelui necesar cltoriei peste Oceanul Indian, cu escalele reglementare.
Nu este deci de mirare c jupn Antifer, Gildas Tregomain i Juhel s-au urcat pe bord nc din zorii zilei,
nici c Ben-Omar i Sauk s-au mbarcat dup ei.
Acest mare pachebot, dei destinat n special transportului de mrfuri, fusese amenajat i pentru
transportul de cltori, cei mai muli mergnd la Bombay, doar civa trebuind s coboare la Aden i la
Mascat.
Ctre orele 11 dimineaa, /-us i ridic ancora ieind din lungile canaluri ale Suezului. Adia o briz
destul de rcoroas din nord nord-vest, prnd a se ndrepta ctre vest. Deoarece aceast cltorie,
din pricina irului de escale, avea s dureze cam cincisprezece zile, Juhel reinuse o cabin cu trei
paturi, potrivit aezate pentru odihna de dup prnz i cea de noapte.
Se nelege de la sine c Sauk i Ben-Omar ocupau o alt cabin, n afara creia notarul nu avea s-i
fac, fr ndoial, dect scurte i rare apariii. Jupn Antifer, hotrt s reduc la strictul necesar
raporturile lor, ncepu prin a-i declara nefericitului notra, cu acea gingie de urs care l caracteriza:
Domnule Ben-Omar, snt de acord, cltorim mpreun, dar fiecare cu ale lui... Eu cu ale mele,
dumneata cu ale dumitale... O s fie de ajuns dac o s v aflai acolo pentru a v ncredina c am
intrat n posesia lucrurilor, i odat operaia terminat, sper s nu ne mai ntlnim, nici pe lumea asta,
nici pe cealalt!
Att timp ct vasul cobor de-a lungul golfului, adpostit de nlimile istmului, plutirea a fost tot att de
linitit ca i pe suprafaa unui lac. De cum intr ns n Marea Roie, vnturile reci care bntuie n
cmpiile arabe l-au primit destul de aspru. Se isc un ruliu violent, datorit cruia muli dintre cltori
se simir repede destul de ru. Pe Nazim se pru c nu-l supr deloc, i tot aa pe jupn Antifer i
nepotul su, i tot aa pe Gildas Tregomain, care prin comportarea sa reabilita breasla marinarilor de
ap dulce. Ct despre notar, mai bine s renunm a descrie halul n care era. Nu mai apru deloc pe
puntea pachebotului, nici n salon, nici n sufragerie. l auzeai gemnd n fundul cabinei sale, i ct a
durat traversarea nici nu mai fu mcar zrit. Pentru el ar fi fost mai bine s fac aceast cltorie n
stare de mumie. Cuprins de un fel de mil pentru bietul om, inimosul luntra l vizit de cteva ori, ceea
ce nu va mira pe nimeni, dat fiind sufletul lui bun. Ct despre jupn Antifer, care nu-i ierta lui Ben-Omar
c voise s-i fure latitudinea, ridica din umeri cnd Gildas Tregomain ncerca s-l nduioeze de soarta
nefericitului om.
Ei bine, luntraule, i spunea el dezumflndu-i obrazul drept pentru a i-l umfla pe cel stng, Omar al
tu s-a golit ?
Aproape.
Complimentele mele!
Prietene., nu ai vrea s vii s-l vezi... mcar o dat?...
Ba da, luntraule, ba da! O s m duc atunci cnd n-o s rmn din el dect coaja!
ncearc, dac poi, s te nelegi cu un om care i rspunde pe acest ton, izbucnind n rs!
Cu toate acestea, chiar dac notarul nu a suprat cu prezena lui pe nimeni n cursul acestei cltorii,
n schimb, nu de puine ori, Nazim l-a cam scos din srite pe jupn Antifer. Nu fiindc Nazim i-ar fi
impus prezena... nu! Dealtfel, de ce ar fi fcut-o, deoarece, nevorbind aceeai limb, ei tot nu s-ar fi
putut nelege. Dar aa-zisul secretar era mereu acolo, spionnd orice micare a maluinului, ca i cnd ar
fi ndeplinit o sarcin impus de patronul su.
i cu ct bucurie l-ar fi aruncat jupn Antifer peste bord, presupunnd c egipteanul ar fi fost un om
care s suporte un asemenea tratament.
Cltoria pe Marea Roie a fost destul de neplcut cu toate c nu era nc timpul cldurilor
insuportabile ale verii. Se tie c n acea perioad a anului alimentarea mainilor nu poate fi
ncredinat dect fochitilor arabi. Numai ei nu se coc acolo unde oule s-ar fierbe n cteva minute.
La data de 15 martie, /-us ajunse la partea cea mai ngust a strmtorii Bab-el-Mandeb. Dup ce a
ocolit la babord insula englez Perim, cei trei francezi putur saluta steagul Franei ce flfiia pe fortul
Obock, deasupra coastei africane. Apoi steamerul se ndrept iari spre largul golfului Aden, n direcia
portului cu acelai nume, unde trebuiau s coboare civa pasageri.
Aden nc o cheie a Mrii Roii, din nenumratele chei care atrn la brul Marii Britanii, aceast bun
i neobosit gospodin!
Cu insula Perim din care a fcut un alt Gibraltar, Anglia strjuiete intrarea acestui coridor lung de ase
sute de leghe, care se vars n nesfiritul Ocean Indian. Dac, n parte, portul Aden este acoperit de
nisipuri, n schimb la rsrit are un ntins i foarte potrivit loc de ancorare, iar la apus un bazin unde s-
ar putea adposti o ntreag flot. Englezii s-au instalat aici nc din 1823. Oraul de astzi, care
dealtfel a fost nfloritor n secolul al unsprezecelea i doisprezecelea, era parc sortit s ajung
antrepozitul comerului cu Extremul Orient.
Aden, care are treizeci de mii de locuitori, numra n acea sear trei n plus toi trei de naionalitate
francez. Timp de douzeci i patru de ore, Frana fu reprezentat acolo prin aceti aventuroi maluini
i nu dintre cei mai nensemnai n vechea Armoric.
Jupn Antifer nu socoti deloc potrivit s prseasc bordul. i petrecu vremea blestemnd acest popas,
una din cele mai mari neplceri fiind aceea c i ngduise notarului s apar pe puntea vasului, n ce
hal, Dumnezeule mare! Abia avu puterea s se trasc pn la dunet.
Ei, dumneata eti, domnule Ben-Omar ? spuse Pierre-Servan-Malo cu cel mai mucalit ton cu putin.
Adevrat? Nici nu te-a fi recunoscut!... Nici gnd s poi rezista pn la capt!... n locul dumitale a
rmne la Aden...
Bucuros... rspunse nefericitul cu glas stins. Cteva zile de odihn m-ar putea nzdrveni, i dac ai
vrea s ateptai urmtorul vapor...
Regret, domnule Ben-Omar. M grbesc s-i pot nmna frumuelul comision ce i se cuvine i nu
pot, spre marea mea prere de ru, s m opresc din drum!
i mai este mult?...
Mai mult dect mult! rspunse jupn Antifer, schind cu un gest larg o curb nesfrit.
Aa c, trndu-se ca o langust, Ben-Omar se ntoarse n cabina sa, prea puin mbrbtat, se nelege,
de aceast scurt convorbire.
Juhel i luntraul s-au ntors la bord pe la ora cinci i nu socotir c trebuie s povesteasc ceea ce
vzuser. Jupn Antifer tot nu i-ar fi ascultat.
A doua zi dup-amiaz, /-us i continu drumul pe mare i nu avu de ce s se laude cu Amphitrita
indian Gildas Tregomain i spunea Amphitruita. Zeia era n toane rele, capricioas, nervoas i
cei de la bord simir toate acestea pe pielea lor. Ct despre Ben-Omar, mai bine s nu ncercm s
aflm ce se petrecea n cabina lui! Chiar dac ar fi fost adus pe punte nfurat ntr-un cearaf, chiar
dac ar fi fost expediat, cu o ghiulea atrnat de picior, la snul sus-numitei zeie, tot nu ar fi avut
putere s protesteze mpotriva acestei inoportune ceremonii funebre.
Vremea nu se liniti dect a treia zi, cnd vntul, schimbndu-i direcia ctre nord-vest, i asigur
pachebotului adpostul coastei Hadramaut.
Inutil s mai spunem c dac Sauk suporta peripeiile acestei cltorii fr a-i simi neplcerile, dac
nu ndura nite suferine fizice, nu acelai lucru se putea spune despre moralul su. S fii la cheremul
acestui blestemat de franuz, s nu-i fi putut smulge secretul insuliei, s te vezi silit a-l urma pn la...
pn la punctul n care socotea el s se opreasc!... S fie oare la Mascat, la Surat sau la Bombay, unde
/-us urma s fac escal?... Nu cumva o va lua mai degrab, prin strmtoarea Ormuz, dup ce se va fi
oprit la Mascat ?
S se fi dus oare Kamylk-Paa s-i ngroape comoara ntr-una din insuliele din golful Persic?
Aceast ignoran, aceast nesiguran i ddea lui Sauk o stare permanent de exasperare. Ar fi vrut
s smulg taina din chiar mruntaiele jupnului Antifer. ncercase de nenumrate ori s surprind
cteva cuvinte mcar, schimbate ntre acesta i prietenii si!... Fiindc se chema c el nu tie
franuzete, puteau s nu se fereasc n prezena lui... Dar totul fr rezultat...
i tocmai el, pretinsul secretar, era privit, dac nu cu nencredere, cel puin cu antipatie. Persoana sa
inspira repulsie. Acest sentiment era ca o pornire luntric, necontrolat, pe care l ncercau n aceeai
msur i jupn Antifer, i tovarii si. Numai ct se apropia de ei i i i vedea ndeprtndu-se. Nici nu
era greu de observat.
/-us poposi cam dousprezece ore la Birbat, pe coasta arab, n ziua de 19 martie. De aici ncolo
ncepu s pluteasc de-a lungul coastei Oman, ndreptndu-se ctre Mascat. nc dou zile i avea s
depeasc capul Raz-el-Had. Douzeci i patru de ore mai trziu avea s fie n capitala imamatului.
Jupn Antifer ajungea, n sfrit, la captul cltoriei sale.
Dealtfel, era i timpul. Pe msur ce se apropiau de int, maluinul devenea tot mai nervos, tot mai
ursuz. Toat fiina lui era concentrat ctre aceast insuli att de dorit, aceast min de aur i dia-
mante care-i aparinea. ntrezrea aievea o peter a lui Ali-Baba, a crei proprietate i fusese
transmis printr-un act legal chiar n ara din O mie i una de nopi, unde l adusese fantezia lui
Kamylk-Paa.
tii, le spuse el n ziua aceea tovarilor lui, c dac averea acestui de treab egiptean...
Vorbea de el cu familiaritate, cum ar fi vorbit un nepot de unchiul din America pe a crui motenire
avea s pun mna.
...tii voi c dac aceast avere ar fi fost n lingouri de aur, a fi fost destul de ncurcat cnd ar fi fost
vorba s le duc la Saint-Malo ?
Cred i eu, unchiule, rspunse Juhel.
Totui, ndrzni luntraul, dac ne-am fi umplut valiza, buzunarele, cptueala plriilor...
Astea zic i eu idei de luntra! strig jupn Antifer. i nchipuie c un milion n aur poate s ncap
ntr-un buzunra!
Aa credeam, prietene...
nseamn c tu nu ai vzut niciodat un milion n aur?...
Niciodat... nici mcar n vis!
i nu tii ct cntrete?
Habar n-am.
Ei bine, luntraule, eu o tiu, fiindc am avut curiozitatea s calculez!
Ia spune.
Un lingou de aur, valornd un milion, cntrete aproximativ trei sute douzeci i dou de kilograme...
Nu mai mult ? ntreb naiv Gildas Tregomain.
Jupn Antifer l privi piezi. Totui, ntrebarea fusese pus cu att de evident bun-credin, nct nu
avea de ce s se supere.
i... relu el, dac un milion cntrete trei sute douzeci i dou kilograme, o sut de milioane
cntresc treizeci i dou de mii dou sute cincizeci i ase.
Nu mai spune... fcu luntraul.
i tii tu cam ci oameni ar trebui, ncrcai fiecare cu cte o sut de kilograme, pentru a transporta
aceast sut de milioane?...
S auzim, prietene.
Ar trebui trei sute douzeci i trei de oameni. Or, cum noi nu sntem dect trei, judec n ce
ncurctur am fi, odat ajuni pe insulia mea! Din fericire, comoara mea se compune mai ales din
diamante i pietre preioase...
Asta aa e, unchiul are dreptate, rspunse Juhel.
A mai aduga, spuse Gildas Trgomain, c, pe ct se pare, drguul de Kamylk-Paa a potrivit bine
lucrurile.
h, aceste diamante, strig jupn Antifer, snt att de uor de plasat la bijutierii din Londra i Paris!...
Ce vnzare, prieteni, ce vnzare!... Dar nu toate, desigur, nu... nu toate!
Nu o s vinzi dect o parte?...
Da, luntraule, da! rspunse jupn Antifer ai crui obraji tresreau, iar ochii i aruncau fulgere. Da!...
Mai nti am s pstrez unul pentru mine... un diamant de un milion... pe care am s-l port la cma.
La cma, prietene! rspunse Gildas Trgomain. Dar o s le iei ochii la toi... N-o s te mai poat
privi nimeni...
i un al doilea va fi pentru Enogate, adug jupn Antifer. Cu o asemenea pietricic va fi i mai
frumoas...
Nu mai mult dect este, unchiule! se grbi s rspund Juhel.
Ba da,nepoate... ba da... i un al treilea diamant va fi pentru sora mea!
Ah, draga de Nanon! exclam Gildas Trgomain. Va fi tot att de mpodobit ca i statuia Fecioarei
din strada Porcon de la Barbinais. Asta-i bun, vrei pesemne s-i mai vin peitori?...
Jupn Antifer ridic din umeri:
i un al patrulea diamant o s fie pentru tine, Juhel, o piatr frumoas pe care s o pori la acul de
cravat...
Mulumesc, unchiule.
i un al cincilea pentru tine, cpitane!
Pentru mine?... Mcar dac l-a putea pune la figura sculptat la prova Fermectoarei Amlie*...
Nu, luntraule... la degetul tu... ca inel... ca evalier...
Un diamant... pe labele mele mari i roii., o s-mi stea ca unui franciscan osetele, replic luntraul,
artnd o mn uria mai potrivit s trag la odgoanele unei corbii dect s poarte inele.
N-are a face, luntraule! i nu m-a mira s gseti o femeie care s vrea...
Cui i-o spui tu, prietene ? Chiar este o vduv voinic i frumoas, bcneas la Saint-Servan...
Bcneas... bcneas!... exclam jupn Antifer. Gndete-te ce mutr o s fac bcneasa ta n
familia noastr, cnd Enogate o s fie cstorit cu un prin i Juhel cu prinesa lui!
Discuia se opri aici, dar tnrul cpitan nu-i putu stpni un suspin la gndul c unchiul su mai
nutrete nc asemenea visuri absurde... Cum s-l aduci pe un drum mai sntos dac ghinionul
da, ghinionul i scosese n cale milioanele de pe insuli?
Hotrt lucru... o s-i piard minile dac o s o duc tot aa, i spuse Gildas Tregomain lui Juhel
cnd rmaser singuri.
M tem i eu, rspunse Juhel, uitndu-se la unchiul su care vorbea de unul singur.
Dou zile mai trziu, la 22 martie, /-us ajungea n portul Mascat i trei marinari l scoteau pe Ben-
Omar din adncurile cabinei sale. n ce hal! Nu mai era dect un schelet... mai bine zis o mumie
fiindc, drept este, pielea se mai inea de oasele nefericitului notar!
N CARE SAU SE HOTRTE S SACRIFICE JUMTATE DIN COMOARA- LUI AM!L-PAA,
PENTRU A-I ASIGURA CEALALT JUMTATE
i cnd Gildas Tregomain l rug pe Juhel s-i arate pe harta atlasului su punctul precis unde se afl
Mascat, nu-i putu crede ochilor. Fostul cpitan al Fermectoarei Amlie, luntraul de pe Rance, purtat
pn aici, prin prile astea... att de departe... att de departe... pn pe mrile continentului asiatic!
Aadar, Juhel, sntem la captul Arabiei? ntreb el potrivindu-i ochelarii pe nas.
Da, domnule Tregomain, la captul de sud-est.
i acest golf care se termin ca o plnie ?
Este golful Oman.
i cellalt golf care seamn cu o ciozvrt de berbec hrnit cu iarb srat?...
Este golful Persic.
i strmtoarea care le unete?
Este strmtoarea Ormuz.
i insulia prietenului nostru?...
Trebuie s fie undeva, n golful Oman...
Dac o fi acolo! replic luntraul, dup ce se asigurase c jupn Antifer nu-l putea auzi.
Plutind n susul golfului Oman, dup ce se ndreptase ctre Mascat, vasul /-us navigase de-a lungul
unui litoral pustiu, mrginit de faleze nalte i abrupte, s-ar fi zis ruinele unor construcii feudale.
Ceva mai n spate, se rotunjeau cteva coline nalte de cinci sute de metri, primele temelii ale lanului
Gebel-Adar care se profileaz la trei mii picioare altitudine. Nu-i de mirare c acest inut este sterp,
el nefiind udat de nici o ap mai mare. Cu toate acestea, mprejurimile capitalei izbutesc s hrneasc
o populaie de ase mii de locuitori. n orice caz, fructele nu lipsesc: struguri, manghere, piersici, rodii,
pepeni verzi, lmi acre i dulci i mai ales curmale din belug. Curmalul este, prin excelen, arborele
acestor inuturi arabe. Valoarea unei proprieti este apreciat n funcie de acest arbore i aa cum, de
exemplu, n Frana se spune un domeniu de dou sau trei sute de hectare, aici se spune o avere de
trei sau patru mii de curmali.
Imamul este stpn absolut al imamatului care, dei cucerit de Albuquerque n 1507, s-a scuturat de
dominaia portughez. Regsindu-i de un secol independena, ara se bucur de protecia
susinut a englezilor, care fr ndoial sper ca, dup Gibraltarul Spaniei, Gbraltarul Adenului,
Gibraltarul Perimului, s ntemeieze i Gibraltarul golfului Persic. Aceti tenaci saxoni vor sfri prin a
gibraltariza toate strmtorile globului pmntesc.
S fi cercetat jupn Antifer i prietenii lui acest Mascat, att din
punct de vedere politic, industrial ct i comercial, nainte de a prsi
Frana?...
Nu, nicidecum.
S-i fi interesat ara?
n nici un fel, fiindc toat atenia lor era concentrat numai asupra unei insulie din golf.
Dar nu avea oare s li se ofere prilejul de a cunoate, ntr-o oarecare msur, starea acestui regat?
Ba da, fiindc aveau de gnd s ia legtura cu reprezentanta Franei n acel col al Arabiei.
Aadar, se afl la Mascat un agent francez?
Da, de la tratatul din 1841, ncheiat ntre imam i guvernul francez tocmai pentru a veni n ajutorul
compatrioilor si pe care i aduceai afacerile pn la litoralul Oceanului Indian.
Pierre-Servan-Malo crezu deci potrivit s-l viziteze pe acest agent n adevr, poliia rii, foarte bine
organizat i ca atare foarte bnuitoare, ar fi putut deveni bnuitoare i n privina sosirii celor trei
strini la Mascat, dac acetia nu ar fi inventat un pretext ntemeiat pentru cltoria lor.
Numai c, firete, s-au ferit s-l mrturiseasc pe cel adevrat.
Dup un popas de patruzeci i opt de ore, /-us trebuia s-i continue cltoria spre Bombay. Aa c
jupn Antifer, luntraul i Junei debarcar imediat. Nu-i btur capul s se intereseze de Ben-Omar
i Nazim! N-aveau dect s-i urmreasc pas cu pas n toate demersurile, s li se alture atunci cnd
vor ncepe cercetrile n golf!
Jupn Antifer n frunte, Juhel la -mijloc, Gildas Tregomain n ariergard, precedai de un ghid, se
ndreptar ctre un hotel englezesc, strbtnd pieele i strzile acestui Babylon modern. Bagajele
veneau n urma lor. Ct grij pentru sextant i cronometrul cumprat la Saint-Malo mai ales pentru
cronometru! Sfintele Daruri nu ar fi fost purtate cu mai mult grij sub baldachin, s-ar putea spune
cu mai mult fervoare, de ctre jupn Antifer, care voise s le duc el nsui. Gndii-v numai!
Instrumentul cu care aveau s calculeze longitudinea faimoasei insulie! Cu ct punctualitate a fost
ntors n fiecare zi! i ct bgare de seam pentru a-l feri de zguduituri ce ar fi putut s-i deregleze
mersul!
Un so nu ar fi putut fi mai grijuliu cu soia sa dect maluinul nostru cu aceast unealt menit s
pstreze ora Parisului.
Cea mai mare mirare a luntraului debarcat la Mascat o pricinuia nsui faptul de a se afla acolo precum
dogele din Genova n mijlocul curii lui Ludovic al XlV-lea!
Dup ce i-au ales camerele, cltorii notri s-au dus la biroul agentului, care pru destul de surprins la
vederea celor trei francezi aprui n pragul uii sale.
Era un provensal cam de cincizeci de ani i-l chema Joseph Bard.
Fcea comer cu pnzeturi de bumbac manufacturate, aluri de India, mtsuri din China, stofe brodate
cu aur i argint, articole foarte cutate de orientalii bogai.
Francezi cu francez, dac acesta mai este i din Provena, cunotina se face repede i legturile se
stabilesc i mai repede.
Jupn Antifer i tovarii si i spuser mai nti numele i calitatea. Dup strngerile de mn i
buturile rcoritoare oferite, agentul i ntreb pe vizitatorii si care este obiectul cltoriei lor.
Am rareori prilejul s vd compatrioi, spuse el. Este deci pentru mine o plcere de a v primi,
domnilor, i snt cu totul la dispoziia dumneavoastr.
V vom fi recunosctori, rspunse jupn Antifer, fiindc dumneavoastr ne putei fi de mare folos,
dndu-ne informaii despre aceast ar.
Este vorba doar de o cltorie de plcere?...
Da i nu... domnule Bard. Sntem toi trei marinari, nepotul meu cpitan de curs lung, Gildas
Trgomain, vechi comandant al Fermectoarei Amlie...
i de data aceasta, spre extrema satisfacie a prietenului su declarat comandant, jupn Antifer
vorbea despre barcaz ca despre o fregat sau vas de rzboi.
i eu, cpitan de cabotaj, adug el. Am fost nsrcinai de o important firm din Saint-Malo s
ntemeiem o filial, fie la Mascat, fie n unul din porturile din golful Oman sau golful Persic.
Domnule, rspunse Joseph Bard, gata s se amestece ntr-o afacere din care putea s trag unele
foloase, nu pot dect s aprob proiectele dumneavoastr i s v ofer serviciile mele pentru a vi le duce
la bun sfrit.
n acest caz, spuse Juhel, v-am ruga s ne spunei dac ar fi potrivit s nfiinm o filial de comer
chiar la Mascat sau n alt ora de pe litoral...
Mai bine la Mascat, rspunse agentul. Prin legturile sale cu Persia, India, insulele Mauriciu, Runion,
Zanzibar i coasta Africii, importana acestui port crete din zi n zi.
i care snt articolele de export ? ntreb Gildas Trgomain.
Curmale, stafide, sulf, pete, copal, gum arabic, bag, coarne de rinocer, ulei, cocos, orez, mei,
cafea i dulceuri...
Dulceuri?... repet luntraul lingndu-i pofticios buzele cu vrful limbii.
Da, domnule, rspunse Joseph Bard, acele dulceuri crora, aici, li se spune hulwah i care snt
fcute din miere, zahr, gluten i migdale.
S le gustm i noi, prieteni...
Ct o s vrei, urm jupn Antifer, dar acum s ne ntoarcem la ale noastre. N-am venit aici, la Mascat,
ca s mncm dulciuri. Domnul Bard a binevoit s ne enumere principalele articole de comer...
La care trebuie s adaug pescuitul de perle n golful Persic, rspunse agentul, pescuit a crui valoare
se ridic anual la opt milioane de franci...
Merita s vezi mutra jupnului Antifer schind un fel de strmbtur dispreuitoare. Perle pentru opt
milioane de franci, mare lucru pentru un om care avea pietre preioase n valoare de o sut de
milioane!
Nu-i mai puin adevrat, relu Joseph Bard, c comerul cu perle se afl n minile negustorilor
hindui, care nu vor ngdui apariia unei concurene.
Chiar i n afar de Mascat?
Chiar i n afar de Mascat, unde negustorii, trebuie s v mrturisesc, nu ar vedea cu ochi buni
instalarea unor strini...
Juhel profit de acest rspuns pentru a abate discuia pe un alt fga.
In adevr, capitala imamatului este situat exact la 5020' longitudine est i 2338' latitudine nord.
Reieea deci c, conform coordonatelor insuliei, locul exact ar fi trebuit cutat mult n afar.
Important era deci s plece din Mascat sub pretextul de a gsi un loc potrivit pentru instalarea unei
pretinse filiale maluine. Aa c Juhel, dup ce spuse n treact c nainte de a se statornici la Mascat
poate c ar fi nelept s viziteze i celelalte orae ale imamatului.
ntreb care snt cele de pe litoral.
Este Oman, rspunse Joseph Bard.
La nord de Mascat?...
Nu, la sud-est.
i n nord... sau nord-vest?
Oraul cel mai mare este Rostak.
Pe malul golfului ?
Nu, n interior.
i pe litoral?...
Este Sohar.
La ce distan de aici?
Cam la dou sute de kilometri de aici.
Dintr-o clipire Juhel l fcu pe unchiul su s neleag importana acestui rspuns.
i Sohr... este un ora comercial?...
Foarte comercial. Imamul i ia reedina acolo uneori, cnd binevoiete nlimea-sa...
nlimea-sa! fcu Gildas Tregomain.
i nu era greu de vzut c aceast titulatur suna plcut n auzul luntraului. Poate c ar fi trebuit s-i
fie rezervat numai sultanului, dar Joseph Bard socoti potrivit s i-o aplice i imamului.
nlimea-sa este la Mascat, adug el, i dup ce vei fi ales un ora pentru filiala dumneavoastr,
va trebui s cerei o autorizaie...
Pe care sper c nlimea-sa nu ne-o va refuza, replic maluinul.
Dimpotriv, rspunse agentul, se va grbi s v-o dea, evident, n schimbul unei sume de bani...
Gestul jupnului Antifer art c este dispus s plteasc regete.
Cum se ajunge la Sohar ? ntreb Juhel.
Cu caravana.
Cu caravana!... exclam luntraul oarecum nelinitit.
Ce s facem, i lmuri Joseph Bard, noi nu avem nc nici cale ferat, nici tramvai n imamat, nici
mcar diligent. Drumul se face n cru sau clare pe catri, dac nu cumva preferai s mergei pe
jos...
Desigur c aceste caravane, ntreb Juhel, nu pleac dect la intervale mari?
S am iertare, domnule, rspunse agentul. ntre Mascat i Sohar comerul este foarte activ i chiar
mine...
Mine?... replic jupn Antifer. Perfect, mine ne ncaravanm i noi!
Perspectiva de a se ncaravana, cum spunea prietenul su, s fi avut darul de a-l bucura pe Gildas
Trgomain ? Dup strmbtura care-i slui chipul blajin nu s-ar fi putut spune acest lucru. Dar nu
venise pn aici pentru a pune bee n roate i trebui s se resemneze s cltoreasc n aceste condiii
oarecum neplcute.
Totui, crezu c poate s-i dea i el prerea n legtur cu dru-mul de la Mascat la Sohar.
Hai, spune, luntraule, l ndemn jupn Antifer.
Ei bine, spuse Gildas Trgomain, noi, toi trei, sntem marinari, nu-i aa?...
Toi trei, replic prietenul su, fcnd n acelai timp cu ochiul fostului cpitan al Fermectoarei
Amlie.
Nu vd, atunci, continu luntraul, de ce nu am merge pn la Sohar pe mare. Dou sute de
kilometri... cu o ambarcaie solid...
De ce nu ? fu de prere i jupn Antifer. Gildas are dreptate. Am putea ctiga timp...
Fr ndoial, rspunse Joseph Bard, i eu a fi fost primul care s v sftuiesc s mergei pe mare,
dac nu ar exista anumite primejdii...
Care?... ntreb Juhel.
Golful Oman nu este prea sigur, domnilor. Poate c pe bordul unui vas de comer, cu un echipaj
numeros, nu ai avea de ce s v temei...
S ne temem?! exclam jupn Antifer. S ne temem de furtuni... de vijelii?...
Nu... de pirai, care nu snt tocmai rari prin apropierea strmtorii Ormuz...
Drace! fcu maluinul.
Este adevrat c nici nu s-ar fi gndit s se team de pirai dect la ntoarcere, cnd avea s aib cu el
comoara!
Pe scurt, n urma celor spuse de agent, cltorii notri, cu totul hotri ca la ntoarcere s nu ia calea
pe mare, socotir c era inutil s o ia nici la ducere. Au s porneasc cu o caravan, au s se ntoarc
cu alta, fiindc n felul acesta erau n siguran. Gildas Tregomain n-avu ncotro i trebui s
cltoreasc pe uscat, dar in petto el ncerca o oarecare nelinite asupra felului n care va fi purtat pn
acolo.
ntrevederea se mrgini la att. Cei trei francezi fur foarte mulumii de agentul Franei. La ntoarcere
vor veni s-i fac o vizit, l vor ine la curent cu demersurile lor i-i vor urma ntru totul sfatul.
Piicherul de Antifer ls chiar s se neleag c nfiinarea unei filiale ar putea aduce nsemnate
foloase chiar i pentru cassa ageniei.
nainte de a se despri, Joseph Bard le repet ndemnul de a se prezenta nlimii-sale, oferindu-se
chiar el s obin o audien pentru aceti distini strini.
Sus-numiii distini strini luar apoi drumul napoi, la hotel.
n acest timp, ntr-o camer din acelai hotel, Ben-Omar i Nazim discutau ntre ei. Aceast discuie, v
rog s ne credei, era din belug garriisit cu ghionturi i sudlmi din partea lui Sauk.
Aa-zisul secretar i notarul ajunseser la Mascat. Foarte bine!
Dar nici unul din ei nu tia dac Mascat era captul cltoriei.
Poate c jupn Antifer trebuia s mearg mai departe? Iat ce ar fi trebuit s tie acest imbecil de
Omar, fiindc avea dreptul, i totui, n aceast privin, nu tia mai mult de ct falsul Nazim.
Iat ce nseamn s zaci prostete pe vapor! repeta Nazim.
Nu ar fi fost mai bine s fii sntos?
Notarul era i el de aceeai prere... dealtfel, ca i cu faptul c ar fi trebuit s stea de vorb cu acest
punga de franuz, s-i fi aflat secretele, s fi aflat unde este ascuns comoara...
S fie linitit excelena-voastr, rspunse Ben-Omar. Chiar astzi l voi vedea pe domnul Antifer... i
voi afla... Numai de nu ar fi vorba de vreo nou mbarcare!...
Ct despre a cunoate locul nspre care i va ndrepta cutrile legatarul lui Kamylk-Paa, cercetrile ce
trebuia s le fac pentru ca s intre n posesia motenirii, despre aceasta nu mai putea fi vorba.
Deoarece testamentul i impunea prezena executorului testamentar, care nu era altul dect Ben-Omar,
jupn Antifer trebuia s-i rspund deschis. Dar cnd vor fi gsit insulia, cnd i vor smulge acesteia cele
trei preioase butoaie, cum va izbuti Sauk s pun mina pe ele? La aceast ntrebare, pe care notarul i-
o pusese de mai multe ori, nu rspunsese niciodat, din simplu motiv c nu ar fi tiut ce s rspund.
Era, n schimb, mai mult ca sigur c Sauk nu s-ar fi dat napoi de la nimic pentru a pune mna pe o
avere pe care o considera a sa i de care Kamylk-Paa l lipsise n folosul unui strin. i tocmai aceasta
l nspimnta pe Ben-Omar, biet conopist fricos i mpciuitor cruia nu-i plceau silniciile, tiind c
pentru excelena-sa viaa unui om nu valora mai mult dect o smochin uscat. n primul rnd, ns, cel
mai important era s-i urmreasc pe cei trei maluini pas cu pas, s nu-i piard din vedere n tot
timpul cutrilor, s asiste la dezgroparea comorii... i cnd aceasta din urm va fi n minile lor, atunci
au s procedeze n consecin.
Acestea fiind spuse cu toat hotrrea, dup ce rostise groaznice ameninri la adresa lui Ben-Omar,
dup ce i-a repetat c l va face rspunztor de tot ce se va ntmpla, excelena-sa iei, dndu-i n
grij s pndeasc ntoarcerea jupnului Antifer la hotel.
ntoarcerea jupnului Antifer nu se ntmpla ns dect seara, trziu. Gildas Tregomain i Juhel fuseser
bucuroi s hoinreasc pe strzile din Mascat, n timp ce jupn Antifer n nchipuirea sa se plimba
la cteva sute de kilometri de acolo, la est de Sohar, nspre insulia lui. Inutil s-l fi ntrebat ce impresie
i fcea capitala imamatului, dac strzile erau nsufleite, dac prvliile erau atrgtoare, dac
aceast populaie de arabi, persani i indieni avea vreo nfiare deosebit. Spre deosebire de Juhel i
luntra, care erau interesai de toate cte le vedeau n acest ora rmas att de oriental, el nu voise s
vad nimic. Ei se opriser n faa magazinelor nesate cu mrfuri de tot felul turbane, bruri,
mantale de ln, pnz din bumbac nenlbit, ulcioare din acelea crora li se spune mertaban i ale
cror culori strluceau pe sub smaluri. La vederea attor lucruri frumoase, Juhel se gndea la bucuria
dragei sale Enogate dac le-ar fi avut! Ce amintire plcut pentru ea, dintr-o cltorie picat att de
nepotrivit! i aceste bijuterii ciudat lucrate, aceste nimicuri att de artistice, nu ar fi fost ea mai fericit
dac le-ar fi primit de la logodnicul ei?... Da, mult mai fericit dect dac s-ar fi gtit cu diamantele
unchiului su.
Gildas Tregomain era i el de aceeai prere i-i spunea tnrului su prieten:
O s cumprm pentru micua noastr acest colier i o s i-l dai la ntoarcere.
La ntoarcere! oft Juhel.
i, de asemenea, inelul sta care este att de drgu... Ce spun eu, un inel?... Zece inele... cte unul
pe fiecare deget...
La ce s-o fi gndind ea, srmana mea Enogate? murmur Junei.
La tine, biatule, bineneles c la tine i tot timpul!
Ne despart sute i sute de leghe...
Ah, l ntrerupse luntraul, s nu uitm i un borcan din aceste faimoase dulceuri att de ludate de
Joseph Bard...
Dar, poate c ar fi mai bine s le gustm nainte de a cumpra...
Nu, biatule, nu, replic Gildas Tregomain. Enogate s fie cea care o s le guste mai nti.
i dac n-o s-i plac?...
O s le gseasc foarte gustoase, fiindc tu eti cel care i le-ai adus de att de departe.
Ct de bine cunotea minunatul marinar inima tinerelor fete, cu toate c nici uneia din ele nici din
Saint-Malo, nici din Saint-Servan, nici din Dinard nu-i dduse prin gnd s devin doamna
Tregomain!
n sfrit, nici unul din ei nu regret aceast plimbare prin capitala imamatului, al crei aspect i
curenie putea s o invidieze orice mare ora european afar de oraul su natal, pe care Pierre-
Servan Malo l considera printre cele dinti din lume.
Ceea ce putu s observe Juhel era i faptul c aici poliia veghea cu severitate prin nenumraii ei
ageni, care preau foarte bnuitori.
Aa c, respectivii ageni nu ntrziar s observe acest du-te-vino al strinilor debarcai la Mascat, fr
a cunoate cele ce i aduceau aici. Numai c, spre deosebire de poliiile crcotae ale unor state
europene care pretind prezentarea paapoartelor sau procedeaz la interogatorii neateptate, cea din
Mascat se mrginea s-i urmreasc pe cei trei maluini oriunde ar fi avut chef s mearg, scutindu-i
ns de ntrebri indiscrete. n adevr, aa avea s se ntmple i acum; dup ce puseser piciorul pe
pmntul imamatului, ei nu l-ar mai fi putut prsi fr ca imamul s nu fie pus la curent cu proiectele
lor.
Din fericire, jupn Antifer nu bnuia acest lucru, fiindc altfel ar fi ncercat unele temeri ndreptite n
legtur cu deznodmntul aventurii sale. S se scoat de pe o insuli din golful Oman o sut de
milioane, nlimea-sa, foarte cu grij pentru interesele sale, nu ar fi permis-o. Dac n Europa statul si
ia iumtate dintr-o comoar gsit, n Asia, suveranul, care este statul, o ia ntreag.
O ntrebare destul de nelalocul ei fu cea pe care Ben-Omar crezu necesar s o pun jupnului Antifer, la
ntoarcerea acestuia la hotel.
Descbiznd uurel ua de la odaie, el ntreb cu glasul lui mieros:
A putea s tiu?...
Ce?
S tiu i eu, domnule Antifer, n ce direcie o vom lua?...
Prima strad la dreapta, a doua la stnga i mereu nainte...
Apoi, jupn Antifer trnti brusc ua.
N CARE TREGOMAIN NAVIGHEAZ DESTUL DE PLCUT PE O "CORABIE A DEERTULUI#
A doua zi, 23 martie, o caravan prsea n zori capitala imamatului i urma drumul pe lng coast.
O adevrat caravan, aa cum luntraul nu vzuse niciodat strbtnd cmpiile din Ille-et-Vilaine. i
fcu aceast mrturisire lui Juhel, care nu fu deloc mirat. Aceast caravan numra cam o sut de
arabi i indieni i cam tot attea animale de povar. Cu aceast for numeric, pericolele cltoriei
erau nlturate. Nu aveau a se neliniti de vreun atac al pirailor de pe uscat, mai puin periculoi,
dealtfel, dect piraii de pe mare.
Printre btinai se aflau doi sau trei din acei bancheri sau negustori despre care le vorbise agentul
francez. Cltoreau simplu, fr alai, cu gndul numai la afacerile care-i chemau la Sohar.
Ct despre cltorii strini, ei erau reprezentai prin cei trei francezi, jupn Antifer, Juhel, Gildas
Tregomain, i cei doi egipteni, Nazim i Ben-Omar.
Acetia din urm avur grij s nu scape plecarea caravanei.
Afind c jupn Antifer care nu se ascundea deloc trebuia s plece a doua zi la drum, ei se
pregtir ca atare. Se nelege de la sine c maluinul nu se ngrijise n nici un fel de Ben-Omar i secre-
tarul su. Erau liberi s-l urmeze cum se pricepeau i fr ca lui s-i pese de ceva. De fapt, el era
categoric hotrt a se face c nu-i cunoate. Cnd i-a zrit n mijlocul caravanei, nu-i onor nici mcar
cu un salut i, sub privirea lui amenintoare, luntraul nu ndrzni nici el s-i ntoarc faa ctre ei.
Animalele folosite la transportul cltorilor i al mrfurilor erau de trei feluri: cmile, catri i mgari. n
zadar ai fi ncercat s foloseti vreun vehicul oarecare, chiar de ar fi fost o cru ct de rudimentar.
Cum s mearg? Cum i s-ar fi putut nvrti roile pe un asemenea pmnt cu hrtoape, lipsit de drumuri
croite, cteodat mltinos, aa cum snt acele ntinderi miloase numite cmpuri de nalb? Toat
lumea nclecase, fiecare dup cum se pricepea.
Doi catri de statur mijlocie, puternici i focoi, i purtau pe unchi i pe nepot. Chirigiii din Mascat,
foarte pricepui la asemenea treburi, le fcuser rost de animale deprinse cu mersul n caravan la
un pre bun, se nelege. Avea s se uite jupn Antifer la cteva sute de pistoli mai mult sau mai puin?
Evident c nu. Dar cu nici un pre nu se putu gsi un catr a crui rezisten s corespund greutii lui
Gildas Trgomain. Cci nici un reprezentant al neamului de catri nu ar fi fost n stare s duc
asemenea povar uman de-a lungul unui drum de cincizeci de leghe! Iat de ce era nevoie s se
gseasc un animal mai voinic pentru a-l sluji pe fostul cpitan al Fermectoarei Amlie.
tii c ne cam pui n ncurctur, luntraule ? i spuse politicos jupn Antifer, dup ce trimisese napoi
catrii ncercai unul dup altul.
Ce s fac, prietene?... Nu trebuia s m obligi s te nsoesc... Las-m la Mascat, unde am s te
atept...
Nici vorb!
Totui nu m pot transporta n mai multe buci...
Domnule Trgomain, ntreb Juhel, v-ar fi foarte neplcut s ncercai o cmil?
Deloc, fiule, dac ei nu i-ar fi neplcut s m poarte n spinare.
Este o idee grozav! exclam jupn Antifer. O s se simt chiar foarte bine pe o cmil din astea...
Att de nimerit numite corbiile deertului! adug Juhel.
Fie i corabia deertului ! se mulumi s rspund mpciuitorul luntra.
i iat cum, n acea zi, pe un uria eantion din aceste uriae rumegtoare, ntre cele dou cocoae ale
voinicului animal, se afla clare Gildas Trgomain. Nici mcar nu-i displcea. Mai mult chiar, un altul n
locul lui ar fi fost foarte mndru. Dar, dac ncerca acest firesc simmnt, nu o arta deloc i nu se
gndea dect s-i conduc mai bine corabia, s-i crue eforturile inutile i s o mne n direcia cea
bun. Fr ndoial, atunci cnd caravana o lua mai repede, mersul animalului nu devenea plcut. Dar
temelia crnoas a luntraului reuea s amortizeze aceste hopuri de tangaj n urma caravanei, unde-i
plcea s rmn, Sauk clrea pe un catr mai vioi, ca un clre deprins cu acest fel de exerciii. Lng
el, sau cel puin dndu-i osteneala s nu rmn prea n urm, venea Ben-Omar, nclecat pe un
mgru, picioarele trndu-i-si aproape pe pmnt, lucru ce ar fi fcut ca eventualele cderi s nu fie
prea grave. S ncalece un catr?!... Notarul nu se putuse hotr
Prea ar fi czut de sus. Dealtfel, aceti catri arabi snt foarte sprinteni, ndrznei, capricioi i numai o
mn energic i poate stpni.
Caravana mergea ntr-un asemenea ritm nct ntr-o zi s parcurg o distan cam de zece leghe, cu un
popas de dou ceasuri la amiaz. Ar fi ajuns la Sohar, dac nu intervenea ceva care s-i ntrzie, n
patru zile.
Patru zile, iat ce trebuie c i se prea jupnului Antifer, mereu obsedat de imaginea insuliei sale, un
rstimp fr de sfrit. i cu toate acestea, se apropia de captul aventuroasei sale cltorii...
Doar cteva etape nc i-i va atinge inta... Atunci, de ce oare, pe msur ce se apropia de clipa
hotrtoare, se simea tot mai nelinitit, mai agitat? Tovarii lui nu izbuteau s scoat un cuvnt de la
el. Vorbeau numai ntre ei.
i, de la nlimea rumegtoarei sale, legnndu-se ntre cele dou cocoae, iat c luntraul fcu
aceast remarc:
Juhel, ntre noi fie vorba, tu crezi n comoara lui Kamylk-Paa?
Hm! rspunse Juhel. Mie mi se pare cam prea aiurit!
Juhel... dar dac nu o fi existnd nici o insuli?...
S admitem c insulia exist, domnule Tregomain, dar dac nu exist nici o comoar?... Unchiul
meu o s fie silit s fac i el ca acel faimos cpitan din Marsilia, care plecat la Bourbon i, negsind
nici un Bourbon, s-a ntors la Marsilia!
Ar fi o groaznic lovitur pentru el, Juhel, i nu tiu dac nu i-ar pierde minile!
Sntem convini c att luntraul, ct i tnrul su prieten se fereau s discute asemenea ipoteze n faa
jupnului Antifer. La ce ar fi folosit ? Nimic nu ar fi putut zdruncina prerile acestui ncpnat. S se
ndoiasc el c diamantele i alte pietre de o nepreuit valoare nu ar fi acolo unde le ngropase
Kamylk-Paa, pe acea insuli a crei poziie o cunotea acum exact?... Nu, asta nici nu i-ar fi trecut
vreodat prin gnd. Nu, pe el l ngrijorau doar anumite greuti de a-i duce la bun sfrit btlia.
ntr-adevr, la ducere cltoria prea destul de uoar. i, dup toate semnele, avea s se sfreasc
fr greuti. Ajuni la Sohar, aveau s fac rost de o ambarcaie, apoi se vor duce s descopere
insulia i s dezgroape cele trei butoiae... Nimic din toate astea nu puteau tulbura o fire att de
hotrt ca aceea a maluinului nostru.
Ce putea fi mai uor dect s mearg, nsoit de luntra i de Juhel, n mijlocul unei caravane? Se
putea, de asemenea, presupune c transportarea comorii de la insuli pn la Sohar nu va ntmpina
nici o piedic. Dar ca s le aduc la Mascat, aceste butoiae umplute cu aur i pietre preioase vor
trebui ncrcate n samarele cmilelor,
aa cum de obicei se transport mrfurile de-a lungul litoralului...
i cum s le ncarci fr s trezeti atenia vameilor... i fr a te vedea impus la cine tie ce tax
vamal?... i cine tie dac nu chiar imamul ar fi ispitit s pun mna pe ele, declarndu-se proprietar
absolut al unei comori descoperit pe teritoriul su? Fiindc, orict ar fi spus jupn Antifer insulia
mea, insulia nu-i aparinea...
Kamylk-Paa nu i-o putuse lsa motenire i, fr ndoial, aceast insul fcea parte din imamatul
Mascat!
Aici erau fr s mai vorbim de dificultile de transport la ntoarcere, de rembarcarea pe primul
pachebot care va pleca la Suez mai multe motive serioase de nelinite. Ce idee absurd i
nzdrvan avusese acest bogat egiptean, s-i ncredineze averile unei insulie din golful Oman!... Nu
mai existau i altele, cu sutele, cu miile, mprtiate pe suprafaa mrilor, chiar dac ar fi fost printre
nenumratele grupuri din Pacific, departe de orice supraveghere, a cror proprietate nu este
revendicat de nimeni, de unde motenitorul ar fi putut s-i culeag uor motenirea, fr s
trezeasc vreo bnuial?...
Pe scurt, aa stteau lucrurile. Cu neputin de a se schimba ceva.
Insulia i avea locul ei n golful Oman de la formarea geologic a sferoidului nostru i avea s rmn
acolo pn la sfritul lumii.
Ce pcat c nu putea fi remorcat i dus aproape de Saint-Malo!...
Asta ar fi fcut lucrurile mult mai uoare.
Se nelege, deci, c jupn Antifer era prad celor mai mari griji, care se manifestau prin accese de furie
nbuit. Ah, ce neplcut tovar de drum, mereu bombnind, nerspunznd la ntrebri, clrind de
unul singur, druind din cnd n cnd catrului su cte o lovitur de ciomag, uneori nemeritat!... i, ca
s fim sinceri, dac cu o micare din ale rbdtorul animal i-ar fi aruncat ct colo clreul, nu pe el ar
fi trebuit s ne suprm.
Juhel ghicea tulburarea unchiului su, fr a ndrzni s crcneasc. Gildas Tregomain, din naltul
cmilei sale cu dou cocoae, nelegea ce se petrece n mintea prietenului su. Dar nici unul din ei nu
ndrznea s nfrunte o asemenea zdruncinare moral i se priveau numai dnd din cap cu neles.
Prima zi de cltorie nu fu prea obositoare. Totui, la aceast latitudine, temperatura era destul de
ridicat. n apropierea Tropicului Racului, clima Arabiei meridionale este excesiv i foarte nepotrivit
temperamentului european. De cele mai multe ori, dinspre muni sufl un vnt arztor sub un cer parc
n flcri. Briza mrii nu-i poate domoli aria. Culmile munilor Gebel se nal spre vest i acest lan
reflect razele solare ca un uria cuptor incandescent.
Iar cnd anotimpul torid este n toi, nopile snt nbuitoare i somnul imposibil.
Cu toate acestea, cei trei francezi nu au avut prea mult de suferit n primele dou etape, deoarece
caravana mergea prin cmpii mpdurite, de-a lungul litoralului. mprejurimile oraului Mascat nu snt
sterpe ca deertul. Dimpotriv, vegetaia crete aici destul de mbelugat. Cnd pmntul este uscat,
se vd nesfrite ogoare de mei, iar atunci cnd braele unui ru i despletesc arterele lor lichide, apar
ogoarele de orez. Nu lipsete nici umbra pe sub crngurile de smochini, ntre arbutii de mimoz care
produc guma arabic, al crei export pe scar larg alctuiete una din bogiile de seam ale rii.
Seara, tabra s-a aezat pe malul unui mic pria alimentat de izvoarele munilor din apus, care i
plimb domol apele ctre golf.
Au deshmat animalele, le-au lsat s pasc n voie, fiecare unde a vrut, fr a le priponi, ntr-att erau
obinuite cu aceste popasuri regulate. Pentru a nu vorbi dect despre personajele acestei povestiri,
unchiul i nepotul i lsar catrii pe aceeai pajite ceea ce fcu i Sauk de cum sosi convoiul.
Cmila luntraului ngenunche ca un credincios al Coranului la ora rugciunii de sear i Gildas Tre-
gomain, desclecnd, i onor grumazul cu o blnd mngiere. Ct despre mgarul lui Ben-Omar, se opri
brusc i cum clreul su nu cobora destul de repede, cu o opintire scurt, l arunc la pmnt.
Notarul, ct era de lung, czu cu faa spre Mecca, asemenea unui musulman n rugciune, Cu toate
acestea, credem c mai curnd se gndea s-i blesteme mgruul dect s-l preamreasc pe Allah
i pe profetul su!
Noaptea se scurse fr ntmplri deosebite n tabra situat la aproximativ patruzeci de kilometri de
Mascat, obinuit loc de popas al caravanelor.
A doua zi, la primele licriri ale zorilor, plecar relund drumul spre Sohar.
]inutul devenea mai gola. Cmpii nesfrite, pe care nisipul ncepea s ia locul ierbii, se ntindeau pn
la orizont. Un fel de Sahar cu toate neajunsurile ei: apa din ce n ce mai puin, lipsa umbrei,
oboseala drumului. Pentru arabii obinuii cu cltoriile n convoi, drumul acesta nu avea nimic
deosebit, ei parcurgnd n toiul verii, sub cele mai dogoritoare arie, distane mari. Dar cum aveau
s suporte europenii aceast ncercare?
S ne grbim a spune c prietenii notri au scpat cu bine chiar i luntraul, al crui volum, numai
cteva sptmni mai trziu, este sigur c s-ar fi topit sub focurile acestui soare tropical. Legnat de
pasul regulat i elastic al cmilei sale, el moia fericit ntre cele dou cocoae. Proptit temeinic, prea
a face una cu trupul animalului, nct o cdere nu era de temut. Dealtfel, dndu-i repede seama c gri-
juliul su animal cunotea mai bine dect el greutile drumului, nu mai ncerca s-l dirijeze.
Fermectoarea Amlie nu nainta cu mai mult siguran, atunci cnd era remorcat de-a lungul
drumului de edec de pe Rance.
Ct despre Junei, tnr i puternic, pe cnd strbtea aceste teritorii ale imamatului, ntre Mascat i
Sohar, sufletul lui se ntorcea n mijlocul scumpului su ora breton, n strada Hautes-Salles, n faa
acelei case n care l atepta nogate... Ct privete pe faimoasa prines cu care unchiul su voia s-l
fac s se cstoreasc, nici nu-i btea capul! Niciodat nu o s aib alt soie dect pe frumoasa lui
verioar! Exista oare pe lume o duces chiar dac ar fi fost de snge regal care s-i semene?... i
milioanele lui Kamylk-Paa nu aveau s schimbe nimic, chiar dac aceast aventur a unchiului su nu
este un vis din O mie i una de nopi, cu totul nerealizabil! Se nelege de la sine c Juhel i scrisese
logodnicei sale de cum ajunsese la Mascat. Dar cnd avea oare s primeasc aceast scrisoare?...
Jupn Antifer pru i mai ngrijorat n ziua aceea dect n ajun i, fr ndoial, a doua zi avea s fie i
mai grav. Transportul celor trei butoiae era cel care i pricinuia i pe bun dreptate, trebuie s o
spunem cele mai mari neliniti.
Dar ce temeri l-ar mai fi npdit dac ar fi tiut c era inta unei supravegheri deosebite, chiar n
cuprinsul caravanei! Da... se afla acolo un indigen de vreo patruzeci de ani, cu o nfiare aleas, care,
fr s-i trezeasc nici o bnuial, l urmrise tot timpul.
n adevr, escala bilunar a pachebotului care fcea cursa de la Suez la Mascat nu se fcea fr ca
poliia imamului s nu fie ndeosebi de atent. n afar de taxa impus oricrui strin care voia s pun
piciorul pe pmntul imamatului, suveranul manifesta o curiozitate specific oriental pentru vizitatorii
europeni. Nimic mai firesc deci dect s afle motivul prezenei lor n ar, ct timp au intenia s
rmn... Aa c, atunci cnd cei trei maluini au debarcat pe chei i s-au instalat la hotelul englezesc,
eful poliiei s-a grbit s-i nconjoare cu neleapt sa ocrotire.
Or, cum am mai spus-o, poliia din Mascat, minunat organizat n ceea ce privete sigurana strzilor,
nu este mai puin priceput n a supraveghea cltorii, indiferent dac vin pe mare sau pe uscat.
Se ferete s le pretind acte n regul pe care, dealtfel, napanii le au totdeauna, sau s le ia
interogatorii la care ei snt pregtii s rspund. Dar nu-i pierde din ochi, i pndete, i urmrete cu o
discreie, cu un tact care face cinste inteligenei orientalilor.
Aadar, jupn Antifer era sub ochiul unui agent, nsrcinat s-l urmreasc pn unde i-ar fi plcut s
mearg. Fr s pun ntrebri, acest poliist va sfri prin a afla cu ce scop veniser cei trei europeni
n imamat. i dac s-ar gsi cumva n ncurctur, n mijlocul unei populaii a crei limb nu o
cunoteau, el era gata s-i ajute cu o amabilitate fr margini. Apoi, mulumit informaiilor primite,
imamul nu avea s-i lase s plece dect dac nu avea nici un interes s-i rein.
S recunoatem c aceast supraveghere putea s ncurce foarte mult marea strdanie a jupnului
Antifer. S dezgropi o comoar fr de pre, s o aduci la Mascat, s o mbarci pe pachebotul care
merge la Suez, nu era lucru uor. Dar cnd nlimea-sa va ti despre ce este vorba, atunci chiar c
nimic nu va mai fi cu putin.
Din fericire am spus-o i o mai spunem Pierre-Servan-Malo habar nu avea nc de aceste viitoare
complicaii. Povara grijilor prezente i era deocamdat destul pentru a-l coplei. Nu tia, nici prin gnd
nu-i ddea c el cltorete sub privirea iscoditoare a unui poliist al imamului. Nici cei doi tovari ai
si nu-l bgaser n seam pe acest agent att de discret, de retras, care i pndea fr s intre n vorb
cu ei.
Totui, dac lor le scpase aceast urmrire, poate c nu acelai lucru se ntmpla i cu Sauk. Aa-zisul
secretar al lui Ben-Omar, cunoscnd araba, putuse s intre n vorb cu unii dintre negustorii care
mergeau i ei la Sohar. Cum poliistul nu le era necunoscut, ei nu fcuser o tain din ndeletnicirea lui.
i Sauk, bnuind c acest agent era pus pe urmele jupnului Antifer, fu destul de nelinitit, n adevr,
dac nu voia ca motenirea lui Kamylk-Paa s cad n minile unui francez, cu att mai mult nu ar fi
vrut s cad n minile imamului.
Dealtfel, trebuie s spunem c agentul nu-i suspecta n nici un fel pe cei doi egipteni, neputndu-i
nchipui c aveau aceeai int cu cei trei europeni. La Mascat veneau destul de des cltori de
naionalitatea lor. Nu se ferea deci deloc de ei, ceea ce dovedete c poliia nu este perfect, nici chiar
n imamatul nlimii-sale.
Dup o zi obositoare, ntrerupt numai de popasul de la prnz, caravana i statornici tabra puin
nainte de apusul soarelui.
Acolo, lng un fel de balt pe jumtate secat, se afla una din curiozitile naturii n acea regiune. Era
un arbore sub care se putea adposti ntreaga caravan, adpost foarte preuit n plin amiaz, pentru
siest. Razele soarelui nu ar fi putut strbate prin cupola acestui vast umbrar, ntins ca un #elum cam la
cincisprezece picioare deasupra pmntului.
Un arbore cum n-am mai vzut niciodat! exclam Juhel n timp ce catrul su se oprea singur sub
primele ramuri.
i cum nici n-am s mai vd vreodat! rspunse luntraul nlndu-se ntre cocoaele cmilei care
tocmai ngenunchea.
Ce spui, unchiule ? ntreb Juhel.
Unchiul nu spuse nimic, pentru simplul fapt c nu vzuse nimic din cele ce strneau uimirea prietenului
i nepotului su.
Mi se pare, adug Gildas Tregomain, c i noi avem la Saint-Pol de Leon, ntr-un col al Bretaniei
noastre, o nemaipomenit vi de vie care se bucur de o oarecare faim...
Este adevrat, domnule Tregomain, dar nu poate fi comparat cu acest arbore!
Nu! Orict de extraordinar ar fi fost via de la Saint-Pol de Leon, ar fi prut, pe lng acest uria al
lumii vegetale, un copcel.
Era un bananier, sau poate un smochin, cu o grosime a trunchiului de necrezut cel puin o sut de
picioare n circumferin, dac l-ai fi msurat. Din acest trunchi se nla, ca dintr-un turn, o furc
uria cu zeci de crengi ale cror ramificaii se mpleteau, se ncruciau i se ntindeau, acoperind cu
umbra lor suprafaa unei jumti de nectar. O uria umbrel mpotriva ariei, o imens umbrel
mpotriva averselor de ploaie, de neptruns pentru toate focurile i toate apele cerului!
Dac ar fi avut timp fiindc rbdare avea destul barcazierul i-ar fi oferit plcerea de a numra
ramurile acestui smochin.
Cte s fi fost?... ntrebarea asta nu-i ddea pace.
i la aceast ntrebare primi rspunsul. Iat n ce mprejurare:
Pe cnd cerceta ramurile mai de jos ale smochinului, sueindu-se, rsucindu-se, ba cu mna ntins, ba
cu degetele rchirate, el auzi n spatele lui aceste cuvinte:
Ten thousand.
Erau dou cuvinte englezeti cu un foarte pronunat accent orien-tal i pe care el nu le pricepu, neavnd
habar de aceast limb.
Juhel tia ns englezete i dup ce schimb cteva cuvinte cu indigenul care dduse lmurirea, i
spuse luntraului:
Se pare c snt zece mii de ramuri!
Zece mii ?
Aa, cel puin, spune arabul sta!
Arabul nu era dect agentul pus pe urmele strinilor n timpul ederii lor n imamat. Gsind potrivit
prilejul de a intra n vorb cu ei, l folosise. Cteva ntrebri i tot attea rspunsuri mai fur schimbate,
n limba anglo-saxon, ntre Juhel i acest arab care, dndu-se drept interpret pe lng legaia britanic
din Mascat, se puse, amabil, la dispoziia celor trei europeni.
Juhel i mulumi indigenului, mprtind n acelai timp i unchiului su aceast foarte fericit
ntmplare, dup prerea sa, n legtur cu demersurile lor cnd vor sosi la Sohar.
Bine... bine!... se mulumi s rspund jupn Antifer,morocnos, nelege-te cum poi mai bine cu el
i spune-i c nu o s ne uitm la bani...
Cu condiia s gsim cu ce s-l pltim! murmur nencreztorul Tregomain.
Dar, dac Juhel crezu c se putea felicita pentru aceast ntlnire, s-ar putea ca Sauk s fi fost mai
puin satisfcut. Faptul c l vzuse pe poliist n legtur cu maluinii nu avu deloc darul de a-l liniti,
dimpotriv, teama lui crescu i i fgdui s-l supravegheze foarte ndeaproape pe acest indigen. i
mcar dac Ben-Omar ar fi putut
s afle ncotro mergeau... dac ajunseser la captul cltoriei... sau dac ea avea s se
prelungeasc... Era oare insulia prin apele golfului Oman, n strmtoarea Ormuz sau n golful Persic?...
Trebuiau s o caute de-a lungul coastei Arabiei sau pe lng rmul Persiei, pn la marginea dinspre
regatul ahului i inuturile sultanului?...
Cum se vor desfura operaiile i ct timp le vor lua?... S fi avut de gnd jupn Antifer s se mbarce
din nou la Sohar?... Faptul c nu se mbarcase la Mascat nu nsemna oare c, potrivit coordonatelor
ei, insulia se afla dincolo de strmtoarea Ormuz?... Afar doar dac ar fi pornit-o iar n caravan ctre
Chardja, ctre El Kalif, sau poate pn la Korenc, la captul golfului Persic?...
Nendurtoare incertitudini, nelinititoare presupuneri, ce nu ncetau s-l nfurie pe Nazim, care i
descrca tot nduful asupra nefericitului de notar.
Snt eu de vin, repeta el, dac domnul Antifer se ncpneaz s m trateze ca pe un strin?...
Ca pe un strin? Nu, mai ru dect atta: ca pe un nepoftit, a crui prezen era impus de testator! Ah,
fr acel unu la sut!... Acest unu la sut merita s nduri i cteva neplceri!... Dar cnd vor lua ele,
oare, sfrit?...
A doua zi caravana tie de-a curmeziul cmpiile fr sfrit, un soi de deert fr oaze. Oboseala fu
copleitoare n ziua aceea ca i n urmtoarele dou zile, oboseal pricinuit mai ales de cldur.
Luntraul credea c o s se topeasc precum unul din acele blocuri de ghea din mrile boreale, care
coboar ctre latitudinile joase.
Fr nici o ndoial, n acele zile el pierdu cel puin o zecime din greutatea sa specific, spre vdita
mulumire a purttorului su cu dou cocoae pe care l strivea sub cumplita-i povar.
n timpul acestor ultime zile nu se petrecu nimic de seam. Trebuie notat totui c arabul, al crui
nume era Selik, fcu mai ndeaproape cunotin cu Juhel, datorit faptului c att unul ct i cellalt
cunoteau limba englez. S nu ne facem ns griji; tnrul cpitan se inu tot timpul ntr-o prudent
rezerv i nu ddu n vileag nici unul din secretele unchiului su. Cutarea unui port potrivit pentru
deschiderea unei filiale comerciale adic vechea poveste inventat pentru agentul francez la Mascat
i fu servit i aa-zisului interpret.
Se lsase el oare convins? Aa i s-a prut lui Juhel. Nu-i mai puin adevrat ns c mecherul nu se
preta la acest joc dect pentru a afla mai multe.
Pe scurt, n dup-amiaza zilei de 27 Martie, dup patru zile i jumtate de mers, caravana ajunse n
cuprinsul oraului Sohar.
N CARE JUPN ANTIFER, GILDAS TREGOMAIN I JUHEL PETREC LA SOHAR O ZI FOARTE
PLICTISITOARE
Din fericire, cei trei europeni ai notri veniser la Sohar nu pentru plcerea lor, ci pentru treburi. Oraul
nu are de ce s fie semnalat ateniei turitilor i nu merit s faci o asemenea cltorie ca s-l vizitezi;
strzile destul de curate, totui, pieele dogorite de soare, o ap curgtoare care abia-abia ndestuleaz
nevoile celor ctorva mii de locuitori cnd li se usuc gtlejul de zduful ariei, case mprtiate cam la
ntmplare i care, dup moda oriental, nu primesc lumina dect dintr-o curte interioar, apoi o cldire
mai mare, fr nici un stil, lipsit de acele podoabe ale sculpturii arabe, dar cu care imamul binevoiete
s se mulumeasc atunci cnd i ngduie dou sau trei sptmni de vilegiatur n nordul regatului
su.
Orict ar fi de nensemnat, Soharul exist totui pe rmul golfului Oman, i ca dovad a existenei sale
este nsi poziia sa calculat geografic cu toat precizia dorit.
Oraul este situat pe longitudinea est la 5429 i latitudinea nord la 2437'.
Deci, potrivit poziiei indicat n scrisoarea lui Kamylk-Paa, insulia ar fi trebuit cutat la douzeci i
opt minute de arc spre est de Sohar i la douzeci i dou spre nord. Adic, ntre patruzeci i
cincizeci de kilometri deprtare de rm.
La Sohar nu snt prea multe hoteluri. Se gsesc doar un fel de caravanseraiuri n care, cteva odi, mai
curnd cteva chiimii aezate circular, snt mobilate cu cte un singur pat. Interpretul Selik, att de
ndatoritor, i-a dus acolo pe jupn Antifer, pe nepot i pe prietenul lor.
Ce noroc, spunea mereu Gildas Tregomain, c am dat de arabul sta de treab! Pcat c nu vorbete
franceza sau mcar bretona!
Juhel i Selik, pentru cele ce aveau s-i spun, se nelegeau totui destul de bine.
n ziua aceea, Juhel i Gildas Tregomain, foarte obosii de cltoria lor, nu voir s mai tie de nimic
altceva dect de o mas bun urmat de dousprezece ore n ir de somn. Dar nu fu deloc uor s-l
conving pe Pierre-Servan-Malo s le urmeze aceast cuminte hotrre. Chinuit din ce n ce mai tare de
nerbdare, tiindu-se n apropierea insuliei, nu nelegea s mai trgneze... Voia s nchirieze o
ambarcaie 5ic et nune) ...S se odihneasc acum cnd nu mai avea de fcut dect un pas este
adevrat, un pas de dousprezece leghe pentru a pune piciorul pe acel col al globului unde Kamylk-
Paa i ngropase ademenitoarele sale butoiae ?
Pe scurt, n urma unei scene destul de agitate care dovedi n ce hal de nerbdare, nervozitate i
exaltare am putea spune ajunsese unchiul lui Juhel, nepotul izbuti s-l potoleasc... Trebuiau s
ia anumite msuri... Prea mult grab putea s dea de bnuit poliiei de la Sohar... Comoara doar nu
avea s se topeasc n douzeci i patru de ore!...
Numai de ar fi acolo! i spunea Gildas Tregomain. Bietul meu prieten i-ar pierde minile dac nu ar
fi... sau dac nu ar mai fi aici!...
i se prea c temerile bunului luntra aveau s se justifice ntr-o anumit msur.
Dealtfel, dac jupn Antifer, dezamgit n speranele sale, putea sfri prin a-i pierde minile, aceeai
dezamgire l-ar fi mpins i pe Sauk, dac nu n pragul nebuniei, dar la fapte cu urmri groaznice.
Falsul Nazim s-ar fi lsat n voia mniei i Ben-Omar nu ar fi mai scpat teafr. Frigurile nerbdrii l
bntuiau i pe el ca i pe maluin i este sigur c, n noaptea aceea, cel puin doi cltori nu dormir n
chiimiile lor din caravanserai. Nu mergeau ei oare spre aceeai int, pe drumuri diferite, ns? Dac
unul din ei nu atepta dect lumina zilei ca s nchirieze o ambarcaie, cellalt nu se gndea dect s
angajeze aproximativ douzeci de ticloi care, ademenii de fgduiala unei pli grase, s ncerce
rpirea comorii n timpul ntoarcerii la Sohar.
Venir i zorile, vestind prin strlucirea primelor raze de soare memorabila zi de 28 martie.
Cel mai potrivit lucru era s se foloseasc de bunvoina lui Selik.
Bineneles, sarcina de a lua legtura cu acest ndatoritor arab, pentru a duce lucrurile la bun sfirit, i
revenea lui Juhel. Arabul, din ce n ce mai bnuitor, i petrecuse noaptea n curtea caravanseraiului.
Juhel se simea ns cam stingherit n legtur cu serviciul pe care voia s i-l cear lui Selik. ntr-
adevr, iat trei strini, trei europeni, sosii n ajun la Sohar i care se grbesc s caute o ambarcaie...
Era, desigur, vorba de o plimbare fiindc despre ce altceva putea fi vorba? O plimbare prin golful
Oman... o plimbare care s dureze cel puin patruzeci i opt de ore... Oare nu o par ciudat acest
proiect, chiar mai mult dect ciudat? Sau poate c Juhel i fcea degeaba griji n legtur cu ce ar fi
putut gsi interpretul ciudat n propunerea sa.
Oricum, trebuia s fac ntr-un fel, aa c, de ndat ce-l ntlni pe Selik, Juhel l rug s-i fac rost de o
ambarcaie cu care s poat rmne pe mare vreme de dou zile.
Avei de gnd s traversai golful, ntreb Selik, i s debarcai pe coasta persan?
Pentru o clip, Juhel ddu s ocoleasc ntrebarea printr-un rspuns destul de firesc, aa nct s
mprtie orice bnuial chiar din partea autoritilor din Sohar.
Nu... nu... nu este dect o explorare geografic, l lmuri el.
Are ca scop s determine poziia principalelor insulie din golf... n largul Soharului nu se gsesc
asemenea ostroave?
Snt vreo cteva, dar nici una de vreo oarecare importan, rspunse Selik.
Nu face nimic, spuse Juhel, nainte de a ne stabili pe coast, am vrea s vizitm golful.
Cum dorii.
Selik se feri s insiste, cu toate c rspunsul tnrului cpitan i ddu de bnuit. n adevr, poliistul,
cunoscnd proiectele celor trei europeni dezvluite agentului francez, adic ntemeierea unei filiale
ntr-un ora de pe litoralul imamatului, se putea gndi c aceast filial nu se prea potrivea cu
explorarea mprejurimilor golfului Oman.
Ca urmare, att maluinul ct i cei doi tovari ai si, i mai serios bnuii, aveau s fie obiectul unei
supravegheri i mai severe.
O suprtoare complicaie, care putea pune n primejdie reuita operaiei. ndat ce ar fi fost
descoperit comoara pe insuli, nu ncape ndoial c, pe loc, poliia mlimii-sale ar fi i fost
informat i nlimea-sa, pe ct de atotputernic pe att de lipsit de mustrri de cuget, l-ar face
disprut pe legatarul lui Kamylk-Paa, ca s nlture orice plngere cu putin.
Selik i lu sarcina s gseasc ambarcaia necesar explorrii golfului, fgduind n acelai timp s
alctuiasc un echipaj pe al crui devotament se puteau bizui. Ct despre provizii, vor lua pentru
trei sau patru zile. Pe o vreme att de schimbtoare ca aceea a echinociului, era bine s prevezi unele
ntrzieri, dac nu probabile, cel puin posibile.
Juhel i mulumi interpretului i l asigur c serviciile sale vor fi rspltite din plin. Selik se art foarte
micat de aceast fgduial. Apoi adug:
Poate c ar fi mai bine s v nsoesc n aceast excursie ? Cum dumneavoastr nu cunoatei limba
arab, o s v descurcai mai greu cu stpnul corbiei i cu oamenii lui...
Ai dreptate, rspunse Juhel. Rmi n slujba noastr tot timpul ct o s stm la Sohar, i nc o dat
i spun c nu o s-i par ru...
Apoi s-au desprit. Juhel s-a dus s-l ntlneasc pe unchiul su care se plimba pe rm n tovria
prietenului Tregomain i i povesti toate cte le fcuse. Luntraul fu bucuros s-l aib ca ghid i inter-
pret pe acest tnr arab cruia i gsea, i nu fr temei, un chip dintre cele mai inteligente.
Pierre-Servan-Malo ncuviin cu un simplu semn din cap. Apoi, dup ce schimbase cu o alta, nou,
pietricica tocit de ct o frecase ntre msele, ntreb:
i ambarcaia aceea?
Tot interpretul o s ne fac rost i de ea, unchiule, cu provizii cu tot.
Cred c ntr-un ceas, dou, ar putea fi gata cu pregtirile unul din vasele din port... ce dracu! Doar
nu facem nconjurul lumii...
Nu, nu-l facem, prietene, rspunse luntraul, dar trebuie s le dai timp oamenilor s-l gseasc!...
Nu fi att de nerbdtor, te rog din suflet...
i dac aa mi place s fiu!... se rsti jupn Antifer, fulgerndu-l cu privirea pe Gildas Tregomain.
Atunci, fii! rspunse vrednicul luntra, nclinndu-se respectuos, n acest timp ziua trecea i Juhel nu
avea nici o tire de la Selik.
Se poate uor bnui halul de enervare n care se gsea jupn Antifer.
El i vorbea s-l trimit n fundul golfului pe arabul care i btuse joc de nepotul su. n zadar ncerca
Juhel s-i ia aprarea, jupn Antifer nici nu vru s aud. Cit despre Gildas Tregomain, cnd ncerc s
struie asupra isteimii lui Selik, i se porunci, scurt, s tac.
Un golan, striga jupn Antifer, un punga, un tlhar n care nu am nici o ncredere i care nu
urmrete altceva dect s ne fure banii!...
Nu i-am dat nimic, unchiule.
Tocmai asta-i greeala ta!... Dac i-ai fi dat un aconto bun...
Dar parc spuneai c vrea s ne fure...
- E i i?...
Gildas Tregomain i Juhel nici nu ncercar mcar s mai discute aceste preri contradictorii. Ceea ce
trebuia fcut era s-l potoleasc pe maluin, s-l mpiedice s fac vreo prostie sau chiar vreo
impruden, s-l sftuiasc s pstreze o atitudine care s nu dea loc la bnuieli. Aveau oare s
reueasc ei cu un asemenea om care nu voia s asculte de nimeni i de nimic!... Ce, nu erau ancorate
n port brci de pescari?... i nu era de ajuns s iei una... s te nelegi cu echipajul... s te mbarci...
s porneti n larg... s te ndrepi ctre nord-est?...
Dar cum s te nelegi cu oamenii tia ? repeta Juhel, dac noi nu tim nici o boab de arab?
i ei nu tiu boab de francez! strui luntraul.
i de ce nu tiu ? ripost jupn Antifer, n culmea furiei.
Greeala lor... mare greeal... rspunse Gildas Tregomain, dornic s-i potoleasc, prin aceast
concesie, prietenul.
i toate numai din vina ta, Juhel!
Nu, unchiule. Am fcut totul cum am crezut c este mai bine i interpretul nostru o s apar ct de
curnd... i la urma urmei, dac el nu-i inspir ncredere, atunci folosete-i pe Ben-Omar i pe
secretarul su, care vorbesc araba... Uite-i pe chei!
Pe ei?... Niciodat!... Mi-e destul... mi-e destul i aa c tot timpul se in de noi...
Ben-Omar parc ar vrea s ne vorbeasc, spuse i Gildas Tregomain.
Numai s ncerce, luntraule, c-i i trimit o salv de s se duc la fund!
n adevr, Sauk i notarul se tot nvrteau pe lng maluin. Cnd acesta prsise hanul, ei se grbiser
s-l urmeze. Nu era datoria lor de a nu-l pierde din ochi i dreptul lor de a fi de fa la deznodmntul
acestei afaceri financiare care amenina s se schimbe n dram ?
La rndul lui, Sauk l mboldea mereu pe Ben-Omar s-i vorbeasc fiorosului Pierre-Servan-Malo. Dar
cnd l vedea cum spumeg de furie, notarul nu se grbea s-i nfrunte pandaliile. Sauk l-ar fi ucis pe
loc pe acest notar fricos, prndu-i acum ru c se prefcuse a nu cunoate limba francez, fiindc
altfel ar fi putut interveni direct n rezolvarea cauzei sale.
Ct despre Junei, acesta nelegea c felul n care se purta unchiul su fa de Ben-Omar nu putea dect
s nruteasc lucrurile, ncerc, o dat n plus, s-l fac s judece. Prilejul i se pru nimerit
deoarece notarul tocmai pentru asta venise, ca s stea de vorb.
- Stai puin, unchiule, spuse Juhel, trebuie s m asculi, chiar dac ai s-i iei i mai ru din srite!
S judecm o dat ca oamenii, fiindc sntem oameni cu scaun la cap...
Rmne de vzut, Juhel, dac ceea ce numeti tu a judeca nu nseamn a nu judeca... n sfrit, ce
vrei tu?...
S te ntreb dac, atunci cnd i vei ajunge inta, tot ai s te ncpnezi s nu vrei s stai de vorb
cu Ben-Omar.
O s m ncpnez! Pungaul sta a ncercat s-mi fure secretul, pe cnd datoria lui era s mi-l
spun pe al lui... Este un napan... un slbatic...
tiu, unchiule, tiu i nu caut deloc s-l dezvinovesc. Dar prezena lui i este impus printr-o
clauz a testamentului lui Kamylk-Paa. Da, sau nu?...
Da.
Este obligat s fie i el acolo, pe insuli, cnd o s dezgropi cele trei butoiae?...
Da.
i are el dreptul s le evalueze, dat fiind faptul c i se cuvine un anumit comision de atta la sut?...
Da.
Ei bine, pentru ca s poat fi de fa la toat treaba asta, nu trebuie s tie unde i cnd trebuie s
se fac?...
Da.
i dac din vina dumitale sau chiar din alte motive el nu te-ar putea nsoi n calitate de executor
testamentar, nu s-ar putea ca motenirea s-i fie contestat i nu ar putea face obiectul unui proces
pe care, sigur, l vei pierde?...
Da.
n sfrit, unchiule, eti sau nu obligat s-i supori tovria lui Ben-Omar n timpul excursiei tale n
golf?
Da.
Eti de acord, deci, s-i spui s fie gata pentru a se mbarca cu noi?
Nu! rspunse jupn Antifer.
i acest =nu> fu slobozit cu un glas atit de cumplit, nct nimeri ca un proiectil drept n pieptul
notarului.
Uite ce-i, spuse la rndul lui Gildas Tregomain, nu vrei s fii de neles i faci foarte ru. De ce te
ncpnezi cu orice chip? Nimic mai nelept dect s-l asculi pe Junei, nimic mai rezonabil dect
s-i urmezi sfatul! Desigur c acest Ben-Omar nu-mi este mei mie simpatic!... Dar dac tot trebuie s-l
suportm, s facem mcar haz de necaz... etc... etc...
Rar se ntmpla ca Gildas Tregomain s-i ngduie un att de lung monolog, i nc i mai rar ca
prietenul su s-l lase s i-l duc pn la capt. Dar cu ce ncletri din mini, cu cte scrnituri din
dini, cu ce strmbturi ciudate l asculta el pe luntra pe cnd i depna predica!... Poate c minunatul
om, foarte mulumit de elocina sa, i nchipui, cnd termin discursul, c l-a i convins pe acest
ncpnat de breton.
Ai isprvit, luntraule?... l ntreb jupn Antifer.
Da, rspunse Gildas Tregomain, arunendu-i o privire triumftoare lui Juhel.
i tu, Juhel?...
Da, unchiule.
Ei bine, acum ducei-v amndoi la dracu!... Discutai voi, dac vrei, cu acest zgrie-hrtie! Ct
despre mine, nu o s-i vorbesc dect ca s-l fac nemernic i escroc!... Acestea fiind zise, bun ziua
sau bun seara, dup cum dorii!
i Pierre-Servan-Malo ddu drumul unei njurturi n care scprau diversele tunete i trsnete folosite
n marin, nct pietricica i ni printre dini ca un bob de mazre dintr-un pucoci. Apoi, fr a-i mai
lsa timp s-i ncarce gura cu proiectile, fcu o manevr la bar i dispru ca dus de vnt.
Totui, n parte, Juhel obinuse ceea ce dorea. Unchiul su, nelegnd c nu are ncotro, nu-i mai
interzicea s destinuiasc notarului planurile lor. i cum acesta se apropia mai puin temtor de
cnd plecase maluinul, totul se lmuri n cteva cuvinte.
Domnule, spuse Ben-Omar ploconindu-se adnc pentru a-i rscumpra prin atitudinea sa umil
ndrzneala de a i se adresa, domnule, o s m iertai dac mi permit...
Fii scurt! spuse Juhel. Ce doreti?
S tiu dac sntem la captul acestei cltorii...
Aproape...
Unde se afl insulia pe care o cutm?
Cam la vreo dousprezece leghe, n larg de Sohar.
Cum, se nspimnt Ben-Omar, trebuie s pornim iari pe ap?
Aa s-ar prea.
i nu-i prea priete! spuse luntraul cuprins de mil pentru nefericitul om care era gata-gata s
cad de parc iari ar fi ameit.
Sauk i privea indiferent cu indiferena omului care nu nelege nici un cuvnt din limba n care se
vorbete n faa lui.
Haide... curaj, l mbrbta Gildas Trgomain... Dou sau trei zile pe mare trec repede! Pn la urm
o s devii un bun marinar...
cu puin obinuin!... Cnd te numeti Omar...
Notarul cltin din cap dup ce-i terse fruntea de sudorile reci care-l trecuser. Apoi, cu un glas
jalnic, l ntreb pe Junei:
i unde socotii s v mbarcai, domnule?
Chiar aici.
Cnd?
ndat ce ambarcatia noastr va fi echipat.
i... va fi?...
Poate chiar n seara asta... sau, foarte sigur, mine diminea.
Deci, pregtii-v de plecare, mpreun cu secretarul dumneavoastr Nazim, dac fr el nu se poate.
M pregtesc... m pregtesc... rspunse Ben-Omar.
i Allah s v ajute!... adug luntraul, care n lipsa jupnului Antifer putea da fru liber buntii lui
nnscute.
Ben-Omar i Sauk nu mai aveau nimic de aflat, n afar de poziia insuliei. Dar cum tnrul cpitan tot
nu le-ar fi dat-o, ei se retraser.
Cnd spusese Juhel c ambarcatia urma s fie gata n acea sear sau cel mai trziu a doua zi, nu se
grbise oare ? Asupra acestui lucru i atrase atenia i Gildas Trgomain. ntr-adevr, era ora trei dup-
amiaz i nici urm de interpret. Asta i ngrijora pe amndoi. Dac ar fi fost suii s renune la serviciile
lui, ce greu ar fi fost s trebuiasc s se neleag prin semne cu pescarii din Sohar. Cum s o scoat ei
la capt cu nchirierea vasului, cu ce anume cercetri vor trebui fcute, n ce direcie urmau s o ia prin
mijlocul golfului?
La nevoie, este adevrat, Ben-Omar i Nazim tiau araba... Dar s li se adreseze lor...
Din fericire, Selik se inu de cuvnt, ba chiar s-ar fi ferit s piard o asemenea ocazie. Ctre ora cinci
dup-amiaz, cnd luntraul i Juhel se pregteau s se ntoarc la han, interpretul i ntmpin
pe digul cheiului.
In sfrit! strig Juhel.
Selik i ceru iertare pentru ntrziere. Nu fr greutate putuse gsi o ambarcaie, i nc i pe asta nu o
putuse nchiria dect cu un pre destul de ridicat.
Nu-i nimic! rspunse Juhel. Putem s ieim n larg nc din seara asta?...
Nu, replic Selik, echipajul nu va fi gata dect mult prea trziu.
Atunci cnd plecm?...
Cum s-o crpa de ziu.
Ne-am neles.
Vin eu s v caut la han, adug Selik, i o s ne mbarcm pe reflux.
Dac o s bat i vntul, i ddu cu prerea Gildas Tregomain, o s facem o cltorie fain.
O cltorie ntr-adevr fain, fiindc vntul sufla din vest i insulia cutat de jupn Antifer era la est.
N CARE JUHEL CALCULEAZ NLIMEA ATEPTAT DE UNCHIUL SU, PE CEL MAI FRUMOS
TIMP DIN LUME
A doua zi, nainte ca soarele s fi poleit cu primele lui raze apele golfului, Selik btea la uile odilor din
caravanserai. Jupn Antifer, care nu nchisese ochii nici mcar un ceas, fu imediat n picioare.
Juhel veni i el aproape tot att de repede.
Corabia este gata, anun Selik.
Te urmm, rspunse Juhel.
i luntraul? strig jupn Antifer. O s vezi c doarme ca un marsuin aproape de suprafaa mrii.
Las c-l scutur eu zdravn!
i se duse la chiimia numitului marsuin, care sforia cu pumni strni. Dar, zglit de un bra voinic,
acesta nu ntrzie s-i deschid att pumnii ct i ochii.
ntre timp, Juhel, aa cum se neleseser, se duse s-i vesteasc pe notar i Nazim. Dealtfel, i ei erau
gata de plecare: Nazim de abia stpnindu-i nerbdarea, Ben-Omar de pe acum palid, cu mersul cam
mpleticit.
Cnd i vzu pe cei doi egipteni, Selik nu-i putu stpni un gest de mirare, care nu scp neobservat
tnrului cpitan. Nu era justificat aceast mirare? Cum se fcea c aceste personaje de naionalitate
diferit se cunoteau, urmau s se mbarce mpreun i tot mpreun s cerceteze apele golfului? Era
aici ceva ce ntr-adevi putea strni bnuielile poliistului.
Aceti doi strini au de gnd s vin cu dumneavoastr ? ntreb el pe Juhel.
Da, rspunse acesta, nu fr oarecare stnjeneal... Snt tovari de cltorie... Am venit pe acelai
pachebot de la Suez la Mascat...
i i cunoatei ?
Fr ndoial... Dac au stat deoparte... a fost fiindc unchiul meu este att de prost dispus...
Era evident c Juhel se mpotmolea n explicaiile sale. n definitiv, nimic nu-l obliga s-i spun toate
acestea lui Selik. Egiptenii veniser fiindc el fusese de acord s vin...
n plus, Selik nu mai strui, cu toate c lucrurile nu-i preau prea curate, i i promise s-i
supravegheze pe cei doi egipteni cu aceeai atenie ca i pe cei trei francezi.
Tocmai atunci apru i jupn Antifer, remorcndu-l pe luntra un remorcher trgnd dup el un mare
vas de comer. S-ar putea aduga, pentru a continua metafora, c vasul despre care am pomenit abia
i ncepuse pregtirile pentru a iei n larg. Mai era nc pe jumtate adormit, cu ochii umflai de somn.
Inutil s mai spunem c Pierre-Servan-Malo nici nu voi s ia n seam prezena lui Ben-Omar i a lui
Nazim. Porni singur nainte, cu Selik alturi, i toi ceilali l urmar n direcia portului.
La captul unui mic stvilar se legna un fel de corabie cu dou catarge, priponit i la pupa i la
prova. Vela mare fiind nfurat, nu mai rmnea dect s i se dea drumul, s se ridice focul i randele
pentru a iei n larg.
Aceast ambarcaie, numit .er%era, avea la bord un echipaj de aproximativ douzeci de oameni,
echipaj mult mai numeros dect ar fi necesitat manevrarea unui vas de cincizeci de tone. Lui Juhel
nu-i scp acest lucru, dar nu spuse nimnui nimic. Dealtfel, el mai bg de seam i altceva: jumtate
din cei douzeci de oameni nu preau a fi marinari. i ntr-adevr, erau agenii poliiei din Sohar
mbarcai din ordinul lui Selik. Aa stnd lucrurile, nici un om cu scaun la cap, tiind toate acestea, nu ar
fi dat nici mcar zece pistoli n schimbul celor o sut de milioane ale motenitorului lui Kamylk- Paa...
dac acestea s-ar fi aflat pe insuli.
Cltorii srir pe bordul .er%erei, cu agilitatea unor marinari obinuii cu asemenea exerciii. Cu toate
acestea, adevrul ne oblig s spunem c, sub greutatea lui Gildas Tregomain, micua ambarcaie se
nclinase binior la babord. mbarcarea notarului s-ar fi fcut cu i mai multe dificulti, ameit cum era,
dac Nazim, nfacndu-l zdravn, nu l-ar fi aruncat peste parapet. Cum ruliul l i luase n primire
desfinndu-l, Ben-Omar se prbui prin capot n cabina din spate care, n curnd, rsun de lungi i
dureroase gemete.
Ct despre instrumente, asupra lor vegheau cu grij deosebit, mai ales asupra cronometrului pe care
Gildas Tregomain l ducea ntr-o batist ce o inea de cele patru coluri.
Patronul ambarcaiei, un btrn arab cu chip aspru, porunci slbirea i desfurarea velelor, apoi,
potrivit indicaiilor lui Juhel, prin intermediul lui Selik, lu direcia ctre nord-est.
Erau deci n drum spre insuli. Dac vntul ar fi btut din vest, ar fi fost de ajuns douzeci i patru de
ore pentru a ajunge acolo.
Dar, potrivnic, natura nu tie ce s mai nscoceasc pentru a-i necji pe oameni. Dac vntul btea
ntr-o direcie prielnic, n schimb norii goneau prin naltul cerului. Nu era de ajuns s se mearg
ctre rsrit, ci trebuia s se ajung la un anume loc i pentru aceasta s se fac o dubl observare a
longitudinii i latitudinii, prima nainte de prnz, a doua n momentul cnd soarele trecea la meridian. Or,
ca s ia nlimea, trebuia ca discul solar s binevoiasc s se arate, i, n aceast zi, capriciosul astru
prea c se ncpneaz s nu apar.
Aa c jupn Antifer, plimbndu-se pe puntea ambarcaiei .er%era, prad unei agitaii febrile, era mai
mult cu ochii pe cer dect la mare.
Nu o insuli cuta el n zare, ci soarele printre ceurile de la rsrit.
Aezat la prova, luntraul cltina din cap n semn de dezamgire.
La dreapta lui, Juhel, rezemat n coate, i arta nemulumirea printr-o mutr destul de acr. ntrzieri...
mereu alte ntrzieri... Cltoria asta nu o s se mai sfreasc niciodat?... i la sute i sute de leghe
deprtare, n csua din Saint-Malo, i se prea c o vede pe scumpa lui Enogate ateptnd o scrisoare
care nu avusese cum s ajung nc la ea.
Dar... dac soarele sta nu se arat?... ntreb luntraul.
Nu o s pot face nimic, rspunse Juhel.
i, n lips de soare, nu s-ar putea calcula dup lun sau stele?...
Sigur c da, domnule Tregomain, dar acum este lun nou; ct despre stele, mi-e team c noaptea
va fi tot att de nnourat ca i ziua! Dealtfel, snt observaii complicate i foarte greu de fcut la bordul
unei ambarcaii att de uoare cum e asta.
ntr-adevr, vntul ncepuse s se nspreasc. Vltuci mari de nori se adunau ctre apus, ca i cnd s-
ar fi revrsat dintr-un crater fr fund.
Luntraul era destul de necjit. ]inea pe genunchi cutia cu cronometru ce-i fusese ncredinat, n timp
ce Juhel, cu sextantul n mn, pndea zadarnic prilejul de a-l folosi.
i n vremea asta se auzeau, venind dinspre prova, strigte nearticulate, mustrri violente. Era jupn
Antifer care amenina soarele cu pumnul.
Cu toate acestea se ivea din cnd n cnd. Uneori, printr-o sprtur a norilor, se strecura o raz. Dar
sprtura se nchidea repede ca i cnd, acolo sus, un spiridu ar fi crpit-o la iueal, dintr-o
mpunstur de ac. Nu era chip s prind astrul la timpul potrivit pentru a-i afla nlimea. Juhel ncerc
de mai multe ori, dar sextantul cobora fr a fi fost folosit.
Arabii nu prea cunosc folosirea acestor instrumente nautice.
Oamenii de pe corabie nu tiau ce urmrea tnrul cpitan. Chiar Selik, poate ceva mai instruit, nu
pricepea struina lui Juhel de a pndi soarele. n acelai timp, nelegeau cu toii c pasagerii erau
grozav de necjii. Ct despre maluin, mergnd ncolo i ncoace, njurnd i blestemnd, agitndu-se ca
un apucat, se ntrebau cu toii dac nu cumva aveau de a face cu un nebun. Nu! Nu era, dar nu
mai avea mult pn s nnebuneasc, i de acest lucru se temeau i nepotul, i prietenul su.
Cnd Gildas Tregomain i Juhel l chemar s-i ia partea lui de cin, jupn Antifer i trimise la plimbare.
Se mulumi s road o bucat de pine, apoi se duse s se ntind la picioarele catargului mare,
nengduind nimnui s-i vorbeasc.
Dup-amiaz nu se produse nici o schimbare n starea atmosferei.
Orizontul era mereu ncrcat cu nori groi. Marea, destul de agitat, adulmeca ceva, cum spun
marinarii. Ceea ce adulmeca era o vijelie, acesta era adevrul, una din acele furtuni din sud-est care
pustiau destul de des mprejurimile golfului Oman. Cteodat aceste cumplite kaminuri, pe care
deertul le arunc asupra Egiptului, deviaz dintr-o dat i ultimele lor rafale, dup ce au mturat
litoralul arabic, vin s se izbeasc de talazurile Oceanului Indian.
.er%era fu nspimnttor. de zglit. Cu pnzele ei pe jumtate nfurate, nu ar fi putut rezista
uriaelor viitori marine, care ar fi zdrobit-o, fiind prea la nivelul apei. Nu exista dect o posibilitate,
s o ia la fug ndreptndu-se ctre nord-est. Ceea ce observ Juhel, ceea ce ar fi putut bga de seam
i jupn Antifer dac ar fi fost atent, era faptul c priceputul cpitan manevra cu pruden i dibcie.
Echipajul lui dovedi un snge rece i un curaj de adevrai marinari.
Se vedea bine c aceti ndrznei nu erau nceptori n lupta lor cu furtunile din golf. Numai c, dac o
parte din echipaj prea obinuit cu aceste vijelii nprasnice, cealalt, culcat pe punte, prea cam
stnjenit de zglielile ambarcaiei. Era evident, oamenii aceia nu navigaser niciodat. i atunci lui
Juhel i ddu n gnd c pe urmele lor trebuie c erau ageni... c poate Selik... Hotrt lucru, lucrurile
nu stteau prea bine pentru motenitorul lui Kamylk-Paa!
Sauk nu putea fi dect furios mpotriva acestui timp ru. Dac furtuna s-ar fi mai prelungit cteva zile,
nici o cercetare nu ar fi fost cu putin i atunci cum s determini poziia insuliei?... Gsind de prisos
s mai rmn pe punte, se duse s se adposteasc n cabina n care, aruncat de la tribord la babord,
Ben-Omar se rostogolea ca un butoi scpat din opritori.
Dup ce fuseser refuzai de jupn Antifer pe care l ndemnaser s coboare, Juhel i luntraul se
vzur nevoii s-l prseasc Ia piciorul catargului, adpostit sub o prelat gudronat, i se duser
s se culce pe banchetele din cabina echipajului.
Se pare c expediia noastr nu prea merge, murmur Gildas Tregomain.
Aa mi se pare i mie, rspunse Juhel.
S sperm c mine o s se ndrepte vremea i o s poi face calculul...
S sperm, domnule Tregomain!
i nu mai adug c, de fapt, nu starea timpului l ngrijora cel mai mult. Soarele sfirete totdeauna
prin a se arta, ce dracu! Chiar deasupra golfului Oman... O s gseasc ei i insulia, dac ntr-ade-
vr ea exist... Dar amestecul acestor oameni suspeci mbarcai pe .er%era...
Noaptea, foarte ntunecoas, nceoat de vapori, puse mica ambarcaie la grele ncercri. ncercri nu
fiindc era prea uoar, cci acest lucru i ngduia s se ridice pe creste i s ocoleasc talazurile ce se
sprgeau cu vuiet. Dar rafalele de vnt erau att de violente nct, fr dibcia marinreasc a btrnului
cpitan, ar fi naufragiat de zeci de ori.
Dup miezul nopii, vntul, datorit unei ploi grele, pru s slbeasc. Poate c se pregtea o
schimbare a vremii pentru a doua zi?... Nu, nici gnd, i cnd se lumin de ziu, chiar dac norii nu
mai prevesteau furtun, ca n ajun, dac cerul rscolit nu-i mai repezea vrtejurile cumplite, rmnea
totui acoperit de o pcl groas.
Potopului din timpul nopii i urm o burni subire din norii joi, care, neavnd timp s se adune n
picturi mari, se mprtia ca o pulbere de ap.
Cnd urc pe punte, Juhel nu-i putu stpni un gest de ciud.
Aa cum arta cerul, i-ar fi fost imposibil s calculeze poziia. Dup schimbrile de drum i bjbielile n
toate direciile din timpul nopii, unde se afla oare, acum, corabia ? Dei cunotea bine golful Oman,
nici cpitanul nu ar fi putut-o spune. Nu se vedea nici urm de uscat.
Trecuser oare mai departe de insuli ? Tot ce se putea i era firesc s te gndeti c, mpins de vntul
din vest, .er%era mersese ctre est mult mai mult dect ar fi trebuit. Dealtfel cum puteai s verifici,
deoarece orice calcul era imposibil?
Pierre-Servan-Malo iei de sub prelat i se duse de straj la prova.
i iari ddu drumul unor noi strigte, unor noi gesturi de furie, cnd i plimb privirile pe orizont! Dar
nu veni s-i vorbeasc lui Juhel i rmase nemicat lng grinda ancorei de la tribord.
Dar dac nepotul su se feri s rup aceast tcere n care unchiul su se ncpna din ajun, trebui n
schimb s ndure ntrebrile lui Selik, crora ns nu le putea rspunde dect la ntmplare.
Apropiindu-se, tlmaciul i spuse:
Iat, domnule, o zi care se vestete prost.
Foarte prost.
nc nu v putei folosi instrumentele dumneavoastr pentru a privi soarele?
M tem c nu.
i atunci, ce o s facei?...
O s atept.
tii c vasul nu are la bord provizii dect pentru trei zile, aa c, dac timpul ru se prelungete, va
trebui s se ntoarc la Sohar.
Va trebui, firete.
n acest caz o s renunai la proiectul dumneavoastr de a explora golful Oman?...
S-ar putea... sau cel puin o s amnm cercetarea noastr pentru un timp mai favorabil.
O s ateptai la Sohar?
La Sohar sau la Mascat, nu are importan...
Tnrul cpitan pstra o atitudine rezervat, justificat de bnuielile pe care i le inspira Selik, iar acesta
nu putu obine informaiile dorite.
Luntraul apru i el pe punte, aproape n acelai timp cu Sauk.
Primul fcu o mutr dezamgit, cellalt un gest de furie vznd negura ce nchidea orizontul la patru
sau ase sute de metri de .er%era.
Nu merge ? ntreb Gildas Tregomain care veni s strng mna tnrului cpitan.
Deloc! rspunse Juhel.
i prietenul nostru?
Este acolo... n fa.
Numai de nu s-ar arunca peste bord! murmur luntraul.
Aceasta era teama lui de totdeauna, ca maluinul s nu sfreasc printr-un gest desperat.
Dimineaa se scurse n aceleai condiii. Sextantul rmase n fundul cutiei sale ca un colier de femeie
pe fundul casetei lui. Nici o raz de soare nu strpunse perdeaua groas de pcl. La prnz, cronome-
trai, pe care Gildas Trgomain l adusese mai mult ca s-i fac datoria, nu putu fi folosit pentru a
stabili longitudinea prin diferena orelor ntre Paris i punctul n care se afla corabia. Dup-amiaza nu se
art mai prielnic i dei, dup ct i puteau da seama, respectaser traseul, nu tiau dect cu
aproximaie unde se afla .er%era.
Aa fiind, cpitanul corbiei i atrase atenia lui Selik, prevenindu-$ c, dac n ziua urmtoare nu se va
schimba vremea, el va ndrepta corabia spre vest, ca s poat ajunge la rm. Dar unde avea s dea de
acest rm?... n dreptul oraelor Sohar sau Mascat, sau mai la nord, ctre intrarea Ormuz, sau mai la
sud, nspre coasta Oceanului Indian, n dreptul capului Raz-El-Had?...
Selik crezu de datoria lui s-$ ntiineze pe Juhel de inteniile cpitanului .er%erei.
Bine! rspunse tnrul cpitan.
Atta tot.
Pn la cderea nopii, nimic nou. n clipa cnd apunea n spatele norilor, soarele nu izbutise nici mcar
s-i strpung. Totui, ploaia nu mai era dect un fel de pulbere diafan, ca un nimb apos peste
talazuri. S fi fost oare semnul unei schimbri a vremii? Vntul se potolise i el n asemenea msur
nct, numai din cnd n cnd, se mai simeau unele adieri. i tot din cnd n cnd, luntraul i muia
mna n ap i, ridicnd-o n aer, credea c simte o briz uoar dinspre rsrit.
Ah, de-a fi pe Fermectoarea Amlie, i spunea el, acolo... ntre minunatele maluri ale Rancei, a ti
eu la ce s m atept!
Dar Fermectoarea Amlie fusese de mult vndut ca lemn de foc i corabia pe care erau acum nu
plutea ntre minunatele maluri ale Rancei. La fel ca Gildas Trgomain, lui Juhel i se pru c simte i el o
adiere. n afar de asta i se mai pru c, n clipa cnd disprea sub orizont, soarele privise printr-o
ngust sprtur a norilor, aa cum un curios ar privi prin crptura unei ui. i fr ndoial c Pierre-
Servan-Malo vzuse i el raza aceea, fiindc i scnteiar ochii i razei de lumin i rspunse printr-o
strfulgerare de furie.
La cderea nopii, toat lumea i lu cina fcnd ns economie la proviziile de pe bord. Le mai rmnea
hran doar pentru douzeci i patru de ore. Se impunea deci s se ntoarc pe uscat chiar de a doua zi,
afar doar dac nu s-ar fi dovedit c .er%era se ndeprtase prea mult.
Noaptea fu calm. Hula se potoli destul de repede, aa cum se ntmpl, dealtfel, n aceste golfuri
strimte. Puin cte puin, vntul, care pornise din est, i oblig s ndrepte velele la tribord. Nefiind
sigur pe poziie i n urma sfatului pe care i-l ddu Juhel prin Selik, cpitanul opri corabia n ateptarea
zorilor.
Ctre ceasurile trei dimineaa, cerul complet mturat de norii nali fcu s strluceasc ultimele
constelaii. ncepu s-i fac loc ndejdea ntr-o bun vizibilitate.
n adevr, la ivirea zorilor, discul soarelui depea linia orizontului n toat splendoarea sa. Crescut de
refracie, mpurpurat de pturile joase ale aerului, lumina sa strlucitoare se rspndi pe ntreaga
suprafa a golfului.
Gildas Tregomain crezu de datoria lui s-l salute ridicndu-i, politicos plria de muama. Un guebre
sau un parsi nu ar fi salutat cu mai mult cucernicie ivirea astrului zilei.
Uor de nchipuit ce schimbare se fcu n starea sufleteasc a cltorilor notri. Cu ce nerbdare, toi,
marinari i pasageri, ateptar ora cnd avea s se fac observaia! Arabii tiau c europenii au
metode precise pentru a calcula poziia unei corbii, chiar atunci cnd nu se zrete nici urm de uscat.
i-i interesa s tie dac .er%era se mai gsea nc n golf sau dac fusese aruncat spre capul
Raz-el-Had.
n acest timp, soarele se nlase pe un cer de o minunat senintate. Nu mai aveau de ce s se team,
nici un nor nu avea s vin s-l ntunece atunci cnd tnrul cpitan avea s socoteasc potrivit
momentul de a calcula nlimea meridian.
Puin nainte de amiaz Juhel i fcu pregtirile.
Jupn Antifer veni i se post lng el, cu buzele strnse, cu ochii scprnd, fr s spun un cuvnt.
Luntraul se inea drept, cltinnd blajinul i uriaul su cap rocovan. Sauk, n spate, Selik la babord,
se pregteau i ei s urmreasc amnuntele operaiei.
Sigur de el, cu picioarele deprtate, Juhel i lu sextantul cu mna sting i ndrept luneta spre
orizont.
Ambarcaia se balansa uor la legnarea unei hule abia simite.
i ndat ce nlimea fu luat, Juhel spuse:
S-a fcut!
Apoi, dup ce citi cifrele nscrise pe rigla gradat, cobor n cabin pentru a-i face socotelile.
Douzeci de minute mai trziu urca iari pe punte i ddea rezultatul observaiei.
Poziia corbiei era 25 2' latitudine nordic.
Se afla deci cu trei minute mai la sud dect latitudinea insuliei.
Pentru completarea operaiei trebuia s se msoare i unghiul orar.
Nu! Niciodat nu le-au prut mai lungi ceasurile lui Pierre Antifer, Juhel, luntraului i lui Sauk! Se
prea c multdorita clip nu avea s mai vin!
Veni totui pe cnd .er%era, bine condus, dup indicaia lui Juhel, o luase puin mai la sud.
La orele dou i jumtate, tnrul marinar fcu o serie de calcule, n timp ce luntraul nregistra ora
cronometrului. Odat fcute calculele, se afl longitudinea: 5458'.
Ambarcaia se gsea deci cu un minut mai la est fa de insulia cutat.
Aproape imediat se auzi un strigt. Unul din arabi arta o umfltur negricioas la dou mile ctre vest.
Insulia mea! strig jupn Antifer.
Nu putea, ntr-adevr, s fie dect insulia cu pricina, fiindc n jur nu se mai vedea alt uscat.
i iat-l pe maluin alergnd de colo-colo, gesticulnd, agitndu-se ca i cnd ar fi dat strechea n el.
Gildas Tregomain fu nevoit s intervin cu braele lui puternice pentru a-l potoli.
De ndat, vasul se ndrept ctre punctul semnalat. Datorit uoarei brize care btea dinspre rsrit, i
fu de ajuns o jumtate de or ca s ajung acolo. i ntr-adevr, ajunse; innd seama de drumul
calculat din clipa n care se fcuse observaia, Juhel se asigur nc o dat c poziia acestei insulie era
ntr-adevr conform coordonatelor indicate de Kamylk-Paa, adic: latitudinea, lsat motenire de
ctre Thomas Antifer fiului su, 2459' nord, i longitudinea, adus la Saint-Malo de ctre Ben-Omar,
5457' la est de meridianul Parisului.
i ct puteai cuprinde cu ochii, nu se vedea dect imensitatea pustie a golfului Oman.
CARE DOVEDETE C BOGATUL AM!L-PASA A AJUNS NTR-ADEVR, N CLTORIILE
SALE MARITIME, PN N APELE GOLFULUI OMAN
Era deci acolo, aceast insuli pe care, n gndul lui, jupn Antifer o preuia ca 'valornd cel puin o sut
de milioane! Nu, el nu ar fi lsat-o mai ieftin nici cu aptezeci i cinci de centime, chiar dac fraii
Rotschild i-ar fi propus s i-o cumpere aa cum se afla.
Dac te luai dup cum arta, nu era dect un masiv gola, sterp, fr vegetaie, nelucrat, o ngrmdire
de roci lunguia, cu o circumferin de dou mii cinci sute metri.
Marginile se profilau n crestturi neregulate. Ici vrfuri ascuite, colo golfulee prea puin adnci. Totui,
corabia i putu gsi adpost ntr-unui din cele care se deschideau ctre apus, la adpost de vnt.
Aici apa era foarte limpede. Fundul lsa s se vad, la o adncime de douzeci de picioare, covorul lui
presrat cu plante submarine.
Cnd .er%era fu ancorat, unduirile valurilor ce se retrgeau, dup ce se izbiser de rm, o legnau
uor.
Pentru notar era i asta destul, era chiar prea mult pentru ca s mai vrea s rmn o clip n plus la
bord. Dup ce se trse pn la scar, se car pe punte, dar, ajuns la prova, tocmai cnd s sar pe
mal, jupn Antifer l apuc de umr i-l opri strigndu-i:
Stai, domnule Ben-Omar!... Eu mai nti, dac nu-i este cu suprare!
i fie c i plcea sau nu, notarul fu nevoit s atepte ca nenduplecatul maluin s-i ia n primire
insulia ceea ce i fcu, nfigndu-i cu putere n nisip tocurile cizmelor lui marinreti.
Abia atunci Ben-Omar se putu apropia i ce oftat de uurare slobozi cnd simi sub picior pmntul
solid! n curind li se alturar i Gildas Tregomain, Juhel i Sauk.
n acest timp Selik i cercetase dintr-o privire insulia. Se ntreba ce puteau face acolo strinii aceia...
Pentru ce o att de lung cltorie, pentru ce atta cheltuial i osteneal?... Doar ca s afle poziia
geografic a unor stnci ? Asta nu se putea justifica prin nici un motiv plauzibil!...
Era de necrezut; doar, dac nu cumva oamenii acetia erau bolnavi la cap! Dar, dac jupn Antifer da
unele semne de nebunie, cu greu se putea crede c Juhel i luntraul nu erau n toate minile!... i
totui luau parte la aceast explorare!... Apoi cei doi egipteni amestecai i ei ntr-o asemenea
poveste...
Mai mult ca oricnd Selik era ndreptit s suspecteze demersurile acestor strini i se pregtea tocmai
s-i urmeze pe insuli...
Pierre-Servan-Malo i fcu lui Juhel un semn i acesta i se adres lui Selik.
Nu-i nevoie s ne ntovreti, i spuse el. N-avem nevoie de interpret aici... Dealtfel, Ben-Omar
vorbete franceza ca un francez...
Bine! se mulumi s rspund Selik.
Destul de dezamgit, agentul nu voi totui s nceap o discuie.
Era n slujba jupnului Antifer i de vreme ce acesta i ddea un ordin, nu-i rmnea dect s se supun.
Aa c se resemna, gndindu-se c dac la ntoarcerea din explorare strinii ar fi adus vreun obiect la
bordul vasului, putea s intervin cu oamenii lui.
hrau aproape orele trei i jumtate dup-amiaz. Aveau tot timpul s ia n stpnire cele trei butoiae,
dac le-ar fi gsit la locul indicat lucru de care maluinul jupn Antifer nu se ndoia.
S-au neles deci ca .er%era s rmn n golfule. Totui, prin mijlocirea lui Selik, cpitanul l inform
pe Juhel c nu-i va prelungi staionarea mai mult de ase ore. Proviziile erau pe sfirite. Trebuia
neaprat s se foloseasc de acest vnt prielnic din rsrit pentru a ajunge la Sohar unde urmau s fie
n zorii zilei. Jupn Antifer nu protest. Cteva ore era un rstimp mai mult dect suficient pentru a-i
duce operaia la bun sfirit.
n fond, despre ce era vorba? Nici mcar s parcurg ntreaga insuli, dealtfel destul de mic, nici
mcar de a o rscoli metru cu metru.
Din scrisoare reieea clar c locul n care fusese ngropat comoara se afla pe unul din punctele
meridionale, la baza unei stnci care se putea recunoate dup monograma cu dublul K. Trncopul ar fi
scos repede la iveal cele trei butoiae pe care jupnului Antifer nu i-ar fi fost greu s le rostogoleasc
pn la corabie. Se nelege c i-ar fi plcut s fac totul fr martori, n afar de nelipsitul Ben-Omar
a crui prezen i era impus i a secretarului acestuia, Nazim. Cum ns echipajul de pe .er%era nu
avea nici un motiv s se intereseze de coninutul acestor butoiae, numai ntoarcerea la Mascat, n
caravan, numai ea singur ar fi putut s ite unele greuti. Dar asta se va vedea mai trziu.
Jupn Antifer, Gildas Tregomain i Juhel de o parte, Ben-Omar i Nazim pe de alta ncepur s urce
pantele insuliei a cror nlime mijlocie msura o sut cincizeci de picioare deasupra nivelului mrii.
La apropierea lor cteva crduri de rae negre i luar zborul, scond ipete de protest mpotriva
nepoftiilor care le violau culcuul.
i, de fapt, se prea poate ca de la vizita lui Kamylk-Paa nici un picior de fiin omeneasc s nu fi
clcat pe insuli. Maluinul i ducea trncopul pe umr, nu l-ar fi lsat pentru nimic n lume altcuiva.
Luntraul luase hrleul. Juhel se orienta cu o busol n mn.
Notarului i era greu s in pasul cu Sauk. i tremurau nc picioarele, dei nu mai avea sub tlpi
puntea vasului. Nu era de mirare ns c i regsise mintea limpede i uitase ncercrile prin care
trecuse n timpul cltoriei, negndindu-se nc la cele ale rentoarcerii. Se afla pe aceast insuli un
loc ce ntruchipa pentru el o sum uria, i de nu ar fi fost dect pentru a-i ctiga tcerea, Sauk nu va
refuza s i-o plteasc, dac izbutea s pun mna pe comoar.
Pmntul era stncos. Nu se mergea uor pe el. Ca s ajung n centru, trebuir chiar s i ocoleasc
unele nlimi greu de trecut.
Cnd ajunse la punctul cel mai nalt, grupul zri corabia al crei pavilion flfia n btaia vntului.
De acolo se vedea destul de clar ntreg cuprinsul insuliei. Ici i colo apreau vrfuri ascuite, iar unul
din acestea era cel cu milioanele.
Nu ncpea nici o ndoial asupra acestui lucru fiindc, potrivit testamentului, vrful cu pricina se profila
ctre miazzi.
Cu ajutorul busolei, Juhel l recunoscu numaidect. Era o limb de pmnt stearp, uor de observat,
tivit de spuma alb lsat de talazuri.
i, nc o dat, cpitanul se gndi cu amrciune c bogiile ngropate sub aceste stnci aveau s ridice
o stavil de nenvins ntre logodnica lui i el! Niciodat nu vor putea nfrnge ncpnarea unchiului
su! i l cuprinse o poft o poft slbatic, pe care i-o stpni totui de a-l duce pe un drum
greit...
Ct despre luntra, el se simea hruit de dou simminte contrarii: teama c Juhel i Enogate nu vor
fi niciodat mpreun i teama ca prietenul su Antifer s nu-i piard minile, dac nu ar intra n
stpnirea motenirii lui Kamylk-Paa. Aa c, cuprins de un fel de furie, izbi att de puternic pmntul
cu hrleul, nct n jurul lui zburar achii de piatr.
Ei... ei... tu de colo... luntraule, ce te-a apucat? strig jupn Antifer.
Nimic... nimic! rspunse Gildas Tregomain.
Caut, rogu-te, i-i pstreaz loviturile pentru unde trebuie!
O s am grij, prietene!
Apoi, urmnd direcia ctre sud, coborr cu toii ctre creasta meridional de care i mai despreau
doar ase sute de pai.
Jupn Antifer, Ben-Omar i Sauk acum n frunte grbeau pasul atrai parc de un magnet, acest
magnet care este aurul i care are o att de mare putere asupra oamenilor. Gfiiau. S-ar fi spus c adul-
mecau aceast comoar, c o aspirau, c o respirau, c un suflu de milioane le strbtea fiina, c ar fi
czut sufocai dac acest suflu s-ar fi risipit!
n zece minute aveau s ajung la limba de pmnt a crei extremitate foarte ascuit se pierdea n
mare. Sigur c, la baz, Kamylk-Paa nsemnase stnca cu un dublu K.
Ajuns acolo, jupn Antifer deveni att de agitat nct simi c lein.
Dac Gildas Tregomain nu l-ar fi prins n brae, s-ar fi prbuit grmad, el nemaidnd semne de via
dect prin tresriri spasmodice.
Unchiule... unchiule!... strig Juhel.
Prietene! strig luntraul.
Pe chipul lui Sauk apru atunci o expresie asupra creia nimeni nu se putea nela.
Prea s spun:
S crape cinele sta de ghiaur i eu voi fi din nou singurul motenitor al lui Kamylk-Paa!
Trebuie s recunoatem c privirea lui Ben-Omar prea s spun ceva cu totul contrariu:
Dac acest om moare i dac numai el este cel care tie locul precis unde se afl comoara,
comisionul meu s-a dus!
Accidentul nu a avut ns urmri suprtoare. Datorit energicelor frecii administrate de luntra, jupn
Antifer i reveni. i-i lu de jos trncopul care-i scpase din mn. Apoi ncepu explorarea din
vrful limbii de pmnt. Acolo, abia schiat, era un drum ngust, destul de nalt pentru ca marea agitat,
chiar cnd bteau vnturile din sud-vest, s nu-l poat acoperi. Zadarnic ai fi cutat loc mai bun pentru
a ngropa milioanele. De recunoscut locul nu era prea greu, doar dac furtunile din golful Oman ar fi
ters de mai bine de un sfert de veac, puin cte puin, monograma.
Ei bine, Pierre-Servan-Malo o s rscoleasc toat aceast creast dac o s fie nevoie. O s arunce n
aer, una dup alta, toate stncile, chiar de ar trebui s-i piard sptmni i luni cu aceast treab.
O s trimit corabia la Sohar s se aprovizioneze. Nu, nu o s prseasc insulia att timp ct nu o s-i
smulg bogiile al cror proprietar legitim era!
Ct despre Sauk, gndea i el la fel i starea lor sufleteasc se potrivea de minune, nu ns spre cea
mai mare cinste a firii omeneti!
Acum toi lucrau, cutnd, scormonind sub grmezile de alge, prin crpturile stncilor pline de iarb de
mare. Jupn Antifer pipia cu vrful trncopului su pietrele desprinse. Luntraul le sfrma cu lovituri
de hrle. Ben-Omar se tra n patru labe, ca un crab n mijlocul pietrelor. Ceilali, Juhel i Sauk, nu erau
mai puin ocupai.
Nu se auzea nici un cuvnt. Lucrul se desfura n tcere. Nici la o ceremonie funerar gurile nu ar fi
fost mai pecetluite.
Dealtfel, nu era aceast insuli, pierdut pe ntinsul golfului, un cimitir i nu cutau cei ce lucrau un
mormnt un mormnt din care voiau s scoat milioanele egipteanului?...
Dup jumtate de or nu gsiser nimic. Cu toate acestea nu se descurajar. C se aflau pe insulia lui
Kamylk-Paa, c butoiaele erau ngropate pe partea ei meridional. n aceast privin nu era nici o
ndoial.
Un soare arztor i revrsa razele de foc. Sudoarea le iroia pe fa. Nici unul ns nu voia s tie de
oboseal. Munceau toi, cu acea nverunare cu care furnicile i sap furnicarul toi, chiar i
luntraul, cuprini de demonul lcomiei.
Lui Juhel dispreul i aducea uneori n gt un nod de grea.
n sfrit un strigt de bucurie - nu era oare mai mult un rcnet de fiar slbatic? izbucni deodat.
Jupn Antifer fusese cel care l scosese. n picioare, cu capul descoperit, art o stnc ce se nla ca un
monument funerar.
Acolo... acolo! repeta el.
i nici unul dintre tovarii si nu ar fi fost surprins dac l-ar fi vzut prosternndu-se n faa acestei
stnci, ca un credincios n faa unei Madone. Mai curnd i s-ar fi alturat ntru aceeai adoraie...
Juhel i luntraul, Sauk i Ben-Omar se apropiara de jupn Antifer care tocmai ngenunchease...
ngenunchear alturi de el.
Ce s fi fost oare pe aceast stnc?...
Era ceea ce ochii puteau s vad i minile s pipie... Era faimoasa monogram a lui Kamylk-Paa, era
dublul K cu muchiile pe jumtate roase, dar uor de desluit nc.
Acolo... acolo! repeta jupn Antifer.
i arta, la temelia stncii, locul n care trebuia spat, locul n care comoara, ascuns de treizeci i doi
de ani, dormea n lcaul ei de piatr.
Trncopul izbi cu putere i din stnc zburar ndri. Apoi hrleul lui Gildas Trgomain ddu la o parte
aceste sfrmturi care erau amestecate cu buci de beton. Gaura se lrgea, se adncea. Piepturile
gfiau, inimile bteau s se rup n ateptarea ultimei lovituri care avea s fac s neasc din
mruntaiele pmntului un izvor de milioane...
Spau, spau mereu, i butoiaele nu apreau. Asta nsemna c fuseser ngropate adnc de ctre
Kamylk-Paa. La urma urmei, nu greise i ce importan avea dac trebuia puin mai mult timp
i mai mult osteneal pentru a le dezgropa?...
Deodat se auzi un sunet de metal. Era limpede c trncopul lovise ntr-un obiect care zngnea...
Jupn Antifer se aplec spre groap. Capul i dispru n gaura spat, n timp ce minile rscoleau
lacome...
Se ridic cu ochii injectai...
Ceea ce inea n mn era o cutie de metal avnd, cel mult, dimensiunile unui decimetru cub.
l priveau cu toii, fr s-i poat ascunde dezamgirea. i cu siguran c Gildas Trgomain se fcu
ecoul gndurilor tuturor cnd strig:
Dac n asta snt o sut de milioane, dracu s m...
Taci! url jupn Antifer.
i din nou scormoni n groap, scoase ultimele ndri de stnc, doar-doar o s dea de butoiae!...
Zadarnic trud... Acolo nu mai era nimic, nimic, dect cutia de fier pe capacul creia se desprindea,
n relief, dublul K al egipteanului!
Jupn Antifer i tovarii lui nduraser deci n zadar attea osteneli?... Veniser ei de att de departe
numai pentru a se lovi de aiurelile unui mistificator?
De fapt, lui Juhel i-ar fi venit s zmbeasc, dac nu l-ar fi nspimntat chipul unchiului su, cu ochii de
nebun, cu gura groaznic de schimonosit, i sunetele nearticulate ce-i scpau din gtlej...
Gildas Tregomain a declarat mai trziu c n acea clip se ateptase s-l vad cznd mort pe loc.
Deodat jupn Antifer se ridic, apuc trncopul, l nvrti i ntr-un cumplit acces de furie, dintr-o
lovitur puternic, sfrm cutia... Czu din ea o hrtie.
Era un pergament nglbenit de timp, pe care se nirau cteva rnduri, scrise n limba francez, care se
mai puteau citi nc.
Jupn Antifer lu hrtia. Uitnd c Ben-Omar i Sauk l-ar putea auzi, c le-ar putea dezvlui un secret pe
care ar fi avut interes s-l pstreze, ncepu s citeasc cu un glas tremurtor primele rnduri care
sunau aa:
Acest document cuprinde longitudinea unei a doua insuli'e pe care 45omas Antifer, sau n lipsa lui
motenitorul direct, #a tre%ui s o aduc la cunotin' %anc5erului ?am%uco, locuind la...
Jupn Antifer se opri i cu o lovitur de pumn i nchise nesocotita lui gur care era ct pe ce s spun
mai mult dect trebuia.
Destul de stpn pe sine, Sauk nu ls s se vad nimic din dezamgirea pe care o ncerca. Numai
cteva cuvinte n plus i ar fi aflat care era longitudinea acestei a doua insulie, a crei latitudine tre-
buia s o aib numitul Zambuco i, n acelai timp, n ce ar anume locuia bancherul...
Ct despre notar, nu mai puin dezamgit, era acolo, cu buzele ntredeschise, cu limba atrnndu-i ca
unui cine mort de sete, cruia i s-a luat blidul.
Dar, curnd dup fraza tiat scurt de pumnul de care am vorbit Ben-Omar, care avea dreptul s
cunoasc inteniile lui Kamylk-Paa, se ridic i spuse:
Ei bine... i acest bancher Zambuco... unde locuiete?
Acas la el! rspunse jupn Antifer.
i mpturind hrtia, i-o ndes n buzunar lsndu-l pe Ben-Omar s-i ridice, desperat, braele ctre
cer.
Aadar, comoara nu se afla pe aceast insuli din golful Oman!
Rostul cltoriei nu fusese altul dect s-l fac pe jupn Antifer s se pun n legtur cu un nou
personaj, bancherul Zambuco!
S fi fost oare, acest al doilea personaj, un al doilea legatar pe care Kamylk-Paa s fi vrut s-l
recompenseze pentru servicii aduse altdat?... Avea el oare dreptul s mpart cu maluinul comoara
lsat acestuia?... S-ar fi prut c aa era! Dar atunci se impunea o concluzie logic, adic, n loc de o
sut de milioane, vor intra n buzunarul jupnului Antifer numai cincizeci de milioane!
Gndindu-se c nc vor fi destule pentru a nu schimba hotrrea unchiului su n privina cstoriei sale
cu scumpa sa Enogate, Juhel plec fruntea...
Ct despre Gildas Tregomain, zmbetul lui prea s spun c cincizeci de milioane snt totui o sum
frumuic atunci cnd i pic din senin.
Adevrul este c Juhel bnuise cele ce se petreceau n creierul jupnului Antifer, care va sfri prin a
spune, cnd se va fi obinuit cu gndul:
Ei, nu o s piard nimic Enogate dac, n loc de un prin, se va cstori cu un duce i Juhel, n loc de
o prines, va lua o duces!
CARE CUPRINDE O SCRISOARE A LUI JUHEL CTRE ENOGATE, N CARE SNT POVESTITE
AVENTURILE AL CROR EROU A FOST JUPN ANTIFER
Cit de trist era casa de pe strada Hautes-Salles din Saint-Malo i cit de pustie prea de cnd o prsise
jupn Antifer! n ce nelinite se scurgeau zilele i nopile pentru cele dou femei, mama i fiica. Odaia
goal a lui Juhelf fcea i mai pustie toat casa; aa cel puin i se prea frumoasei Enogate. Adugai la
asta i faptul c nici unchiul nu mai era n cas i c nici prietenul Tregomain nu-i mai trecea pragul!
Era n 29 Aprilie. Dou luni, trecuser dou luni de cnd Steersman pornise n larg, purtndu-i pe cei trei
maluini n aceast aventuroas ncercare de a cuceri o comoar. Cum decursese cltoria lor?...
Unde se aflau ei oare?... i atinseser oare scopul?...
Mam... mam... spunea tnra copil, nu au s se mai ntoarc!
Ba da, copila mea... ai ncredere... au s se ntoarc! i rspundea mereu btrna breton. Totui,
poate c ar fi fcut mai bine s nu ne fi prsit...
Da, murmur Enogate, i tocmai cnd s m mrit cu Juhel!
S recunoatem c plecarea jupnului Antifer strnise o destul de mare vlv n ora. Erau att de
obinuii s-l vad hoinrind cu pipa n gur pe strzi, de-a lungul Sillon-ului, pe metereze! i pe
Gildas Tregomain nsoindu-l, cu o jumtate de pas mai n urm, cu picioarele lui cam crcnate, cu
nasul puin coroiat, cu jacheta ntotdeauna boit pe la subiori, cu chipul lui blajin, totdeauna calm i
strlucind de buntate.
i Juhel, tnrul cpitan de curs lung, cu care oraul su natal se mndrea, care l iubea tot att ct o
iubea i pe Enogate, s zicem, ca un printe iubitor nu-i luase el zborul tocmai cnd era s fie
numit secund pe un frumos vapor cu trei catarge al casei Le Baillif!
Unde erau toi trei? Habar nu avea nimeni. Nimeni nu se ndoia c Steersman i ducea la Port-Said.
Numai Enogate i Nanon tiau c cei plecai aveau s strbat Marea Roie i s se aventureze pn
la marginile de miaznoapte ale Oceanului Indian. Bine fcuse jupn Antifer c i pstrase secretul
dac voia ca Ben-Omar s nu tie absolut nimic despre poziia faimoasei insulie. Cu toate acestea,
chiar dac nu se aflase nimic despre itinerariu, nu acelai lucru se putea spune i despre proiectele
sale, el fiind prea vorbre, prea exuberant, prea comunicativ pentru a pstra tcerea n aceast pri-
vin. La Saint-Malo, ca i la Saint-Servan, ca i la Dinard se vorbea despre povestea cu Kamylk-Paa,
despre scrisoarea primit de Thomas Antifer, despre sosirea solului anunat prin acea scrisoare,
despre stabilirea latitudinii i longitudinii unei insulie, de o nemaipomenit comoar de o sut de
milioane ba, cei mai bine informai vorbeau de o sut de miliarde. Vedei, dar, cu ce nerbdare se
atepta tirea descoperirii i ntoarcerea acestui cpitan de cabotaj, devenit peste noapte nabab,
aducnd n port o ncrctur de diamante i pietre preioase!
nogate nu cerea chiar att. Numai s se ntoarc logodnicul ei, unchiul ei, prietenul ei; chiar de ar fi
venit cu buzunarele goale, ea ar fi fost fericit i adnca ei tristee s-ar fi schimbat ntr-o nesfrit
bucurie.
Tnra fat nu era totui lipsit de veti din partea lui Juhel. Prima scrisoare, datat din Suez, povestind
amnuntele cltoriei din clipa despririi, vorbea despre starea moral a unchiului su, a crui
nervozitate cretea mereu, i primirea fcut lui Ben-Omar i secretarului acestuia, foarte punctuali la
ntlnirea hotrt. O a doua scrisoare, datat din Mascat, povestea ntmplrile din timpul cltoriei pe
Oceanul Indian pn n capitala imamatului, artnd n ce hal de agitaie vecin cu nebunia era
jupn Antifer i anunndu-i n acelai timp proiectul de a se duce la Sohar.
Aa c, aceste scrisori ale lui Juhel, care nu se mulumeau s povesteasc numai impresii de cltorie
sau s dezvluie starea sufleteasc a unchiului su, ci i destinuiau tinerei fete ntreaga amrciune a
logodnicului su de a fi desprit de ea tocmai n ajunul cstoriei lor i de a fi att de departe, apoi
sperana de a o revedea curnd, de a smulge unchiului lor consimmntul, chiar dac acesta ar fi venit
cu minile pline de milioane, fur citite pe nersuflate! Enogate i Nanon citeau i reciteau aceste
scrisori la care ele nu aveau cum s rspund, aceast mngiere nu o puteau avea!
Atunci fceau i ele tot felul de presupuneri potrivit celor aflate din scrisori: numrau pe degete cte zile
aveau s mai ntrzie cei plecai pe mri, i din douzeci i patru de ore n douzeci i patru de ore
le tergeau pe rnd din calendarul agat n peretele din sal; n sfrit, dup ultima epistol, au nceput
s trag ndejde c a doua jumtate a cltoriei va fi destinat ntoarcerii.
La 29 aprilie, aproximativ dou luni de la plecarea lui Junei, sosi o a treia scrisoare. Vznd c este
timbrat din Regena Tunisului, Enogate i simi inima btnd de fericire. Cltorii plecaser deci din
Mascat... pluteau pe mrile Europei... se ndreptau ctre Frana...
Ct le-ar fi trebuit pn s ajung la Marsilia?... Cel mult trei zile!
i ca s ajung la Saint-Malo, cu trenurile astea rapide P.L.M. i de vest?... Cel mult douzeci i ase
de ore!
Mama i fiica se aezar ntr-una din odile de la parter, dup ce nchiseser ua dup drguul de
pota. Nimeni nu avea s vin s le tulbure! i puteau da fru liber sentimentelor ndat ce-i terse
ochii puin cam nlcrimai, Enogate rupse plicul, scoase scrisoarea i citi cu glas tare i rar, dnd timp
fiecrei fraze s fie bine neleas.
REGENTA TUNISULUI. LA GOULETTE
22 APRILIE 1862.
Scumpa mea &nogate,
4e m%r'iez mai nti pentru mama ta, apoi pentru tine i n sfrit pentru mine. Dar ce departe sntem
unul de altul i cnd se #a sfri odat aceast nesfrit cltorie* @i-am scris de dou ori pn acum
i cred c ai primit scrisorile mele. <at-o pe a treia, mai important nc, n primul rnd fiindc 'i #a
spune c po#estea cu comoara a luat o ntorstur cu totul neateptat, spre marea suprare a
unc5iului meu...
Enogate ls s-i scape un mic strigt de adevrat bucurie i spuse btnd din palme:
N-au gsit nimic, mam, i nu o s m mrit cu un prin!
Mai departe, fetio! rspunse Nanon.
Enogate sfri fraza pe care o ntrerupsese:
...i apoi, spre marea mea amrciune, tre%uie s-'i spun c #om fi o%liga'i s ne continum
cercetrile mai departe... mult mai departe...
Scrisoarea tremur n mna tinerei fete.
S-i continue cercetrile... mai departe, mult mai departe! murmur ea. Nu se ntorc, mam... nu
se ntorc!
Curaj, fata mea, citete! repet Nanon.
Cu ochii ei frumoi plini de lacrimi, Enogate citi! Juhel povestea pe scurt cele ce se ntmplaser pe
insulia din golful Oman, cum n loc de comoar nu gsiser dect un document, iar pe acest document
se afla scris o nou longitudine. Apoi Juhel aduga:
Andete-te un pic, scumpa mea &nogate, la dezamgirea unc5iului meu, apoi la furia care a urmat i
totodat la m5nirea mea, nu fiindc nu am gsit comoara, ci fiindc plecarea noastr spre Saint-6alo,
ntoarcerea mea ling tine se amnl Am crezut c o s mi se rup inima*...
Cu greu Enogate i stpnea btile inimii i fiindc ea trecea acum prin aceeai suferin, nelegea ct
trebuie c suferise Juhel.
Bietul Juhel! murmur ea.
- i biata de tine! adug mama. Mai departe, fata mea!
Enogate urm cu glasul ntretiat de emoie:
n ade#r, 7amBl8-3aa ne poruncea s aducem la cunotin' aceast %lestemat de longitudine unui
anume ?am%uco, %anc5er la 4unis, care, la rndul su, poseda o a doua latitudine. &#ident c %og'iile
snt ngropate pe o alt insuli'. S-ar prea c paa al nostru a#ea o datorie de recunotin' i fa' de
acest personaC, care o dat l ndatorase aa cum %unicul nostru Antifer l-a ndatorat. 6otenirea
urmeaz s fie mpr'it ntre cei doi legatari, ceea ce #a reduce la Cumtate partea fiecruia. De aici,
nemaipomenita furie din partea cui tii tu*...
,u mai mult de cincizeci de milioane n loc de o sut* Dar eu am aCuns s doresc ca cei crora
generosul egiptean le-ar fi fost dator s fie o sut de mii, aa nct partea unc5iului meu s fie att de
mic nct s nu mai pun piedici cstoriei noastre*
i Enogate spuse:
Cnd iubeti ai nevoie de bani?
Da de unde! Chiar te ncurc! rspunse, de foarte bun credin, btrna femeie. Mai departe, fata
mea!
Enogate se supuse:
Cnd a citit acest document, unc5iul nostru a fost att de uluit nct era ct pe aici s-i scape cifrele noii
longitudini i adresa celui cruia urma s i-o comunice pentru a putea calcula pozi'ia insuli'ei. Din feri-
cire s-a putut stpni la timp.
3rietenul nostru 4regomain, cu care #or%esc att de des despre tine, scump &nogate, a fcut o mutr
ciudat cnd a aflat c este #or%a s mergem n cutarea unei a doua insuli'e.
=.ietul meu (u5el, mi-a spus el, i %ate oare Coc de noi acest pa)...
Are cum#a c5ef s ne e-pedieze pn la captul lumii)>
:a captul lumii*... ,ici asta nu tiu mcar, acum, n clipa n care 'i scriu*...
Dac unc5iul nostru a pstrat numai pentru el cele cuprinse n document este fiindc nu are ncredere
n .en-/mar. De cnd acest mra# a ncercat la Saint-6alo s-i terpeleasc secretul, l %nuiete tot
timpul.
3oate c nu greete i, drept s-'i spun, secretarul su ,azim mi pare tot att de suspect ca i
stpnul lui. Acest ,azim nu ne place nici mie, nici domnului 4regomain, cu nf'iarea lui fioroas i
oc5ii lui ntuneca'i* 4e asigur c notarul nostru, domnul Calloc5 din strada du .eB nu l-ar primi la
notariatul lui. Snt ncredin'at c dac .en-/mar i cu el ar cunoate adresa acestui ?am%uco, ar cuta
s ne-o ia nainte... Dar unc5iul nostru n-a scpat un cu#nt, nici mcar ctre noi. .en-/mar i ,azim
nici nu tiu c mergem la 4unis i iat cum, prsind 6ascatul, ne ntre%m cu to'ii ncotro o s ne mai
trimit fantezia paei*
Enogate se opri o clip.
Aceste tertipuri drceti nu-mi plac deloc! spuse Nanon.
Juhel povestea apoi micile ntmplri din timpul cltoriei de ntoarcere, plecarea de pe insuli,
cumplita dezamgire a interpretului Selik, vzndu-i pe strini ntorcndu-se cu minile goale i fiind
convins, n cele din urm, c fusese vorba numai de o simpl plimbare, n sfrit chinuitorul mers n
caravan, sosirea la Mascat, ateptarea, timp de dou zile, a pachebotului spre Bombay.
Di dac nu 'i-am scris a doua oar de la 6ascat, aduga (u5el, nu am fcut-o fiindc trgeam mereu
ndeCde s aflu ce#a nou i s-'i pot da de tire... Dar nu s-a ntmplat nimic i tot ce tiu este c ne
#om ntoarce la Suez, de unde #om pleca la 4unis.
Enogate se opri din citit i o privi pe Nanon, care cltin din cap murmurnd:
Numai de nu s-ar duce la captul lumii! Cu pgnii te poi atepta la orice!...
Minunata femeie vorbea de cei doi orientali aa cum se vorbea pe vremea cruciadelor. i cu scrupulele
ei de breton pioas, i se prea c milioanele venite pe o asemenea cale nu puteau fi dect ru
prevestitoare... Dar ncearc s spui astfel de preri n faa jupnului Antifer!
Juhel povestea apoi cltoria de la Mascat la Suez, traversarea Oceanului Indian i a Mrii Roii, cu
Ben-Omar foarte, foarte bolnav...
Cu att mai bine! zise Nanon.
Apoi, tot timpul ct a inut cltoria, cu Pierre-Servan-Malo de la care nu se putea scoate nici un
cuvnt!...
...n'elegi tu, scump &nogate, eu nu tiu ce s-ar ntmpla dac unc5iul nostru s-ar #edea nelat n
speran'ele sale, mai %ine zis, o tiu prea %ine, i-ar pierde min'ile. Cine ar fi crezut aa ce#a despre un
om att de n'elept n felul su de a fi, att de modest n gusturile sale*
3erspecti#a de a fi de o sut de ori milionar... :a urma urmei crezi c multe capete ar fi rezistat n
asemenea mpreCurare)... Da... noi doi, asta e sigur* Dar aceasta numai fiindc #ie'ile noastre, a ta i a
mea, s-au adunat n inimile noastre*
De la Suez ne-am ndreptat ctre 3ort-Said, unde a tre%uit s ateptm plecarea unui steamer de
comer' care mergea la 4unis. Acolo locuiete acel %anc5er ?am%uco, cruia unc5iul nostru tre%uie s-i
comunice afurisitul de document...
Dar cnd latitudinea unuia i longitudinea celuilalt #or determina pozi'ia noii insuli'e, pn unde #a
tre%ui oare s mergem s o cutm )
Aceasta este, de fapt, marea ntre%are i, dup prerea mea, este important fiindc de ea depinde
ntoarcerea noastr n Fran'a... i ling tine...
Enogate ls s-i cad din mini scrisoarea pe care mama sa o ridic. Nu mai putea citi mai departe. i
vedea pe cei plecai, tri la mii de leghe, nfruntnd mari primejdii n inuturi ngrozitoare, fr s se
mai ntoarc, poate, vreodat i atunci, fr s vrea, i scp un strigt:
Oh, unchiule... unchiule, ct ru faci tu celor care te iubesc att!
S-l iertm, copila mea, rspunse Nanon i s-l rugm i pe Dumnezeu s-l apere.
Se ls pentru cteva clipe o tcere, n care timp gndurile acestor dou femei se unir ntr-o singur
rugciune.
Apoi Enogate relu citirea scrisorii:
Am plecat din 3ort-Said la 0E aprilie. ,u a#eam de fcut nici o escal nainte de 4unis. n primele zile
am na#igat tot pe aproape de 'rmul egiptean, i cnd .en-/mar ntrezri portul Ale-andriei, tre%uia
s #ezi ce pri#ire i-a aruncat*... / clip am crezut c o s #rea s de%arce acolo, cu riscul de a-i
pierde comisionul... Dar a inter#enit secretarul lui spunndu-i nu tiu ce n lim%a lor 9 destul de
poruncitor, dealtfel, dup cum mi s-a prut 9 din care n-am n'eles nici un cu#nt, i l-a fcut s-i
sc5im%e gndul. Se #ede de la o pot c lui .en-/mar i este fric de ,azim i ncep s m ntre% dac
acest egiptean este ntr-ade#r omul care spune c este, ntr-att are o mutr de %andit*
Aa c, oricum, eu am s fiu cu oc5ii pe el*
Dup ce am trecut de Ale-andria, ne-am ndreptat spre capul .on, lsnd la sud golfurile 4ripoli i
Aa%s. n sfrit, s-au artat la orizont #ersantele att de sl%atice ale mun'ilor tunisieni, cu cele cte#a
fortule'e prsite care i nal' crestele, i una sau dou mosc5ei i#indu-se printre perdelele de
#erdea'. Apoi, n seara de 20 aprilie, am aCuns n rada 4unisului i #asul nostru a ancorat, la 22
aprilie, n fa'a digurilor din :a Aoulette.
Scumpa mea Fnogate, dac la 4unis snt mai aproape de tine dect eram acolo, pe insuli'a din golful
/man, cit de departe snt totui i cine tie dac nenorocul nu ne #a ndeprta i mai mult* &ste
ade#rat c, de #reme ce nu sntem unul +ng altul, este tot att de trist dac sntem la cinci sau la
cinci mii de leg5e deprtare* ,u-'ipierde ns ndeCdea i fii ncredin'at c oricare ar fi deznodmntul
acestei cltorii, nu o s se prelungeasc la nesfrit.
'i scriu aceast lung scrisoare la %ord, ca s o pot pune la pot ndat ce #om de%arca n :a
Aoulette. / #ei primi peste cte#a zile.
Desigur c din ea nu #ei putea afla ceea ce nici eu nu tiu i ceea ce ar fi fost att de important de tiut,
adic ncotro ne #om ndrepta paii.
Dar de tiut nici unc5iul nostru nu o tie i asta nu se #a putea 5otr dect dup ce #om fi #or%it cu
%anc5erul din 4unis, a crui linite, pro%a%il, noi o #om tul%ura. Fiindc, fr ndoial, cnd #a afla c
este #or%a de aceast enorm motenire a crei Cumtate i se cu#ine, ?am%uco o s #rea s #in cu
noi, s ne nso'easc n cercetrile #iitoare, #a fi pro%a%il tot att de apucat ca i unc5iul nostru...
Dealtfel, de ndat ce #oi cunoate pozi'ia insuli'ei numrul doi 9 i o s o cunosc curnd fiindc eu snt
cel care i #a calcula datele pe 5art 9 'i #oi da de tire. &ste deci pro%a%il c acestei a treia scrisori, i
#a urma n curnd o a patra.
Ca i prezenta, dealtfel, ea 'i #a aduce 'ie i mamei tale, scump &nogate, calde salutri prieteneti
din partea domnului 4rgomain i ale mele i de asemenea ale unc5iului nostru, dei el pare c ar fi
uitat pn i amintirea oraului Saint-6alo, a cminului de acolo, a fiin'elor iu%ite care au rmas acolo*
Ct despre mine, scumpa mea logodnic, 'i trimit toat dragostea mea, aa cum eu a primi-o pe a
ta, dac ar fi cu putin' s primesc o scrisoare de la tine, i crede-m c snt pentru toat #ia'a
Al tu foarte credincios i iu%itor
(u5el Antifer
N CARE COLEGATARUL JUPNULUI ANTIFER ESTE PREZENTAT CITITORULUI, AA CUM SE
CUVINE
Cnd ai ajuns n rada Tunisului, nu eti nc n Tunis. Trebuie s foloseti mai nti brcile vasului sau
acele mahone, brci ale localnicilor, pentru a cobor apoi n La Goulette. Cci portul nu este de fapt
un port, n sensul c vasele, chiar de un tonaj mijlociu, nu pot ptrunde la cheiurile unde pot ancora
numai ambarcaii mici i brcile de pescari. Corbiile cu pnze i pacheboturile trebuie s rmn
ancorate n larg i dac, att timp ct vntul sufl din rsrit, paravanul munilor le adpostete, n
schimb, cnd vntul bate de la apus sau miaznoapte, ele snt prad unor groaznice vijelii. Se nelege
atunci c este neaprat nevoie s se construiasc un port potrivit pentru toate vasele, chiar i pentru
cele de rzboi, fie mrindu-l pe cel de la Bizerta, pe rmul coastei nordice a Regenei, fie spnd un
canal de zece kilometri prin lacul Bahira, dup ce se va fi tiat plaja care l desparte de mare.
Este potrivit s adugm c jupn Antifer i tovarii si, odat ajuni la La Goulette, nc nu nsemna
c snt la Tunis. Mai aveau de strbtut mica linie ferat de la Rubattino, construit de o societate
italian, linie care nconjoar lacul Bahira, trecnd pe la poalele colinei Carthagina, pe care se nal
capela sfntului Louis-de-France.
Dup ce au strbtut i cheiul, cltorii notri au dat de un fel de orel cu o strad larg n care se
afla reedina guvernatorului, o biseric catolic, cafenele, locuine particulare, adic tot ce poate fi
mai european i mai modern. Trebuie s ajungi la palatele de pe rm, unde locuiete beiul din cnd n
cnd, n timpul bilor de mare, ca s ntrezreti un nceput de culoare oriental.
Culoare oriental?... Iat ceva de care nici prin gnd nu-i trecea lui Pierre-Servan-Malo s se preocupe,
aijderea de legendele lsate de alde Regulus, Scipio, Cezar, Caton, Marius, Hanibal! Cunotea el mcar
numele acestor importante personaje? Cel mult din auzite, ca i bunul Tregomain care se mulumea cu
gloriile oraului natal i asta era de ajuns pentru amorul su propriu. Singur Juhel ar fi putut s se lase
n voia acestor amintiri istorice, dac nu ar fi fost att de ngrijorat de prezent. Lui i se potrivea foarte
bine zicala din Levant, care spune despre un om distrat: i caut biatul pe care-l duce n crc!
Ceea ce cuta el era logodnica i amrciunea lui cretea pe msur ce se ndeprta de ea.
Dup ce au strbtut La Goulette, jupn Antifer, luntraul i Juhel, fiecare cu valiza lui n mn aveau
de gnd s le mprospteze coninutul la Tunis se duser s atepte primul tren n faa grii. Ben-
Omar i Nazim i urmau la distan. Cum jupn Antifer nu-i descletase gura, ei nu tiau nimic despre
acel bancher Zambuco pe care capriciul lui Kamylk-Paa voise s li-l alture. Mare pacoste, sntem de
acord, dac nu pentru notar care oricum avea s-i ncaseze prima, cu condiia de a rezista pn la
sfrit cel puin pentru Sauk care avea de luptat acum mpotriva a doi motenitori n loc de unul. i
acest nou venit, cine o fi el oare?
Dup o jumtate de or de ateptare, cltorii luau loc n tren; se oprir cteva minute n staia din
care se poate zri colina Carthaginei i mnstirea Clugrilor Albi, vestit pentru muzeul su arheo-
logic, apoi, n patruzeci de minute, ajunser la Tunis, i lund-o pe aleea Marinei ajunser n faa
Gotelului de France, n plin cartier european.
Li se ddur camere trei camere cam goale, nalte, la care ajungeai pe o scar larg i a cror paturi
aveau aprtori de nari.
Puteau s ia cina i prnzul la restaurantul de la parter, la orice or le-ar fi convenit, ntr-o sal mare i
confortabil. S-ar fi spus c-i unul din hotelurile bune din Paris sau alt ora mare. Dealtfel, nu asta
interesa, fiindc oricum maluinii notri sperau s nu zboveasc acolo.
Jupn Antifer nu-i ddu nici mcar osteneala s urce n camer.
O s ne ntlnim aici, le spuse el tovarilor lui.
Du-te, prietene, i rspunse luntraul, i nu lsa crma din mn!
Aceasta era i grija unchiului. Desigur, nu avea de gnd s-l nele pe colegatarul su aa cum ncercase
Ben-Omar s-l nele pe el.
Om cinstit, de o mare corectitudine cu tot felul lui original de a fi, hotrse a nu folosi ci piezie. Avea
s se duc la bancher i avea s-i spun:
Iat ce-i aduc... S vedem ce-mi oferi dumneata n schimb i... la drum!
Dealtfel, innd seama de documentul gsit pe insuli, numitul Zambuco trebuie c se atepta c un
oarecare Antifer, francez de origine, i va aduce longitudinea necesar calculrii poziiei unei insulie pe
care se afla adpostit comoara. Deci bancherul nu avea de ce s fie surprins de aceast vizit.
Totui, pe jupn Antifer l chinuia o team, teama c bancherul nu vorbea franuzete. Dac Zambuco
nelegea limba englez, nc s-ar fi mai putut descurca cu ajutorul tnrului cpitan. Dar dac nu tia
nici una din aceste dou limbi, atunci va trebui s apeleze la ajutorul unui interpret ? Ar nsemna s fie
la cheremul unui al treilea, ntr-o tain care valora o sut de milioane...
Cnd plecase de la hotel fr s spun unde se duce, jupn Antifer ceruse un ghid. Dispruse apoi, cu
ghid cu tot, dup colul uneia din strzile care duc spre Piaa Marinei.
De vreme ce nu are nevoie de noi... spuse luntraul ndat dup plecarea lui...
S mergem s ne plimbm i s ncepem prin a pune scrisoarea mea la pot, rspunse Juhel.
i iat-i, dup ce ieir din biroul potei care era lng hotel, ndreptndu-se ctre Bab-el-Bahar, Poarta
Mrii, ca apoi s nconjoare pe dinafar incinta al crei perimetru ncinge Tunis-la-Blanche cu o centur
crenelat, lung cam ct dou bune leghe franuzeti.
n acest timp, la o sut de pai de hotel, jupn Antifer i spunea ghidului-interpret:
l cunoti pe bancherul Zambuco ?
Toat lumea l cunoate aici.
i unde locuiete?...
In cartierul maltez din oraul de jos...
Acolo trebuie s m duci...
La ordinele dumneavoastr, excelen.
n aceste ri din Orient se spune excelen cum ai spune domnule.
Jupn Antifer se ndrept ctre oraul de jos. Fii siguri c el nu i-a aruncat ochii pe nimic din cele ce ar
fi putut vedea: ici, una din acele moschei care se numr cu sutele n Tunis, dominate de elegantele lor
minarete; colo, ruine de origine roman sau musulman; dincolo, o pia pitoreasc, adpostit sub
verdeaa smochinilor i a palmierilor; apoi strzi nguste, cu case ce se privesc ochi n ochi, urcnd i
cobornd, mrginite de prvlii ntunecoase n care se ngrmdesc alimente, stofe, bibelouri, dup
cartierele pe care le deservesc: francez, italian, evreiesc sau maltez. Nu! Pierre-Servan-Malo nu se
gndea dect la aceast vizit impus de Kamylk-Paa, la primirea care i se va face... O primire bun!
De asta nu se ndoia!
Cnd aduci cuiva cincizeci de milioane, poi pune rmag pe ct vrei c vei fi bine primit.
Dup o jumtate de or de drum, a ajuns n cartierul maltez. Nu este cel mai ngrijit cartier din oraul
cu o sut cincizeci de mii de suflete, ora ce nu strlucete prin curenie, mai ales n partea lui veche.
Dealtfel, la acea vreme protectoratul francez nu-i impusese nc drapelul Franei.
La captul unei strzi, mai bine-zis al unei ulicioare din acest cartier comercial, cluza se opri n faa
unei case destul de modeste. Cldit dup modelul tuturor locuinelor tunisiene, arta ca un bloc mare,
ptrat, cu teras, fr ferestre la strad i cu o curticic unul din acele patio dup moda arab, n
jurul cruia se nir odile, care de aici i primesc lumina.
Dup cum arta casajupnului Antifer nu i se pru c proprietarul ei ar fi notat n bogie. i atunci se
gndi c, poate, pentru reuita proiectelor lui, era mai bine aa.
Aici locuiete, ntr-adevr, bancherul Zambuco?... l ntreb el pe cluz.
Chiar aici, excelen.
Este cldirea Bncii ?
Da.
Nu are alt locuin?...
Nu, excelen.
Trece drept om bogat?...
Milionar.
Drace! fcu jupn Antifer.
Dar e tot att de zgrcit, pe ct e de bogat! adug cluza.
Pe toi dracii! fcu din nou jupn Antifer.
Aceste fiind zise, l expedie napoi la hotel pe cel care i ddea mereu zor cu excelen.
Se nelege de la sine c Sauk i urmrise, ferindu-se ns a fi vzut.
Acum tia unde locuiete Zambuco. Ar putea el oare s intre pe fir n ceea ce l privea pe bancher i s
trag nite foloase ? S-ar putea ivi oare prilejul de a se nelege direct, el cu bancherul, n aa fel nct
s-l nlture pe jupn Antifer? Dac s-ar ivi o nenelegere ntre cei doi motenitori ai lui Kamylk-Paa,
nu ar putea el s o foloseasc ?
Mare ghinion c, atunci cnd fuseser cu toii pe insulia numrul unu, jupnului Antifer nu-i scpaser,
odat cu numele lui Zambuco, i cifrele noii longitudini! Dac ar fi cunoscut-o, poate c Sauk ar
fi izbutit s soseasc primul la Tunis, s-l ademeneasc pe bancher promindu-i o recompens uria
sau chiar smulgndu-i secretul fr a-i dezlega punga?... Dar i ddu seama c n document era
trecut numele jupnului Antifer i nu un altul!... Ei bine! Sauk nu o s renune la planurile lui, o s i le
duc fr mil pn la capt, i cnd maltezul i maluinul vor fi n posesia motenirii, o s tie el
cum s-i despoaie pe amndoi.
Pierre-Servan-Malo intr deci n casa bancherului, n vreme ce Sauk atepta afar. Aripa din stnga, mai
veche, servea de birouri, n curte, nimeni. Totul era att de pustiu de parc din acea diminea
Banca i ncetase plile!
Dar, linitii-v! Bancherul Zambuco nu dduse faliment.
S ni-l nchipuim pe acest bancher tunisian sub nfiarea unui brbat de talie mijlocie, n vrst de
asezeci de ani, slab i nervos, cu ochii ageri, cruni i n acelai timp cu o privire nelinitit, cu obrazul
spn, fr un fir de pr n barb, cu pielea parc tbcit, prul ncrunit i mpslit ca o calot care ar
fi fost lipit pe cretet, puin adus de spate, cu minile zbrcite, cu degete lungi i ncovoiate. Avea toi
dinii, dini obinuii s mute, pe care nite buze subiri i descopereau mereu. Cu toate c nu prea
avea spirit de observaie, jupn Antifer simi c persoana acestui Zambuco nu avea nimic simpatic i i
spuse c a avea de a face cu un asemenea specimen nu era nici o bucurie.
n realitate, bancherul nu era dect un cmtar, unul care mprumuta pe amanet, i se nscuse la Malta.
Asemenea maltezi ca el erau la Tunis cam cinci-ase mii.
Despre Zambuco se zvonea c strnsese o mare avere din fel de fel de operaii necurate de Banc
din cele care se fac cu lipici pe degete. Bogat era ntr-adevr i era mndru de bogia lui. Dar cui voia
s-l asculte spunea c nu eti bogat att timp ct nu te mbogeti i mai mult. Se spunea c este
multimilionar i nu se greea, cu toat nfiarea umil i srccioas a casei sale, nfiare care
l nelase pe jupn Antifer. Aceasta nu arta dect nemsurata zgrcenie la Zambuco pentru nevoile
vieii de toate zilele. Adic s nu fi avut i el oare nite nevoi? Fr ndoial, avea, dar foarte puine
deoarece, cu pornirile lui de strngtor de bani, se ferea s i le creeze.
S ngrmdeasc saci de bani peste saci de bani, s pun ban lng ban, s stoarc aur, s pun mna
pe tot ce reprezenta o oarecare valoare, viaa ntreag i-o consacrase unor josnicii de acest soi.
Adunase multe milioane i le ferecase temeinic n lada lui, fr a-i bate capul s le fac productive.
Ceea ce ar fi prut ciudat, de necrezut chiar, ar fi fost ca omul acesta s nu fi rmas burlac. Dac
burlcia are un anumit rost, nu exact pentru asemenea oameni este potrivit? Aa c lui Zambuco
nu-i trecuse niciodat prin minte s se cstoreasc i ce noroc pentru nevasta-sa, spuneau
adesea mucaliii din cartierul maltez.
Nu i se cunoteau frai, veri, n sfirit, rude de nici un fel, n afar de o sor. Generaiile dinaintea lui
Zambuco se ncheiau la el. Tria singuratic, n fundul casei sale, s zicem n birourile sale sau mai
bine zis n casa sa de bani, neavnd pentru a-l sluji dect o btrn tunisian care nu-l costa nici ca
hran, nici ca leaf. Din tot ce intra n acea vgun, nimic nu mai ieea. Vedem deci ce rival avea de
nfruntat jupn Antifer i se cade s ne ntrebm ce bine i putuse face vreodat lui Kamylk-Paa acest
prea puin simpatic personaj, astfel ca s merite recunotina lui?
Asta s-a ntmplat, totui, i este uor de povestit n cteva rnduri.
Pe cnd nu avea dect douzeci i apte de ani, orfan de tat i mam i la ce i-ar fi folosit s aib
prini de care tot nu ar fi avut grij! Zambuco locuia la Alexandria. O fcea acolo pe samsarul cu o
deosebit agerime i neobosit struin, ncasnd comisioane de la cumprtor i de la vnztor, fiind
mai nti intermediar, apoi negustor i n sfrit bancher meseria cea mai bnoas care exist la
ndemna inteligenei omeneti.
Era n 1829 nu, n-am uitat cnd lui Kamylk-Paa, foarte ngrijorat pentru averea sa rvnit de vrul
su Murad i de puternicul Mehmet-Ali, aat de acesta, i ddu n gnd s-i lichideze bogiile, apoi s
le strmute n Siria, unde aveau s fie mai n siguran dect n vreun alt ora din Egipt.
Pentru aceast mare operaie avusese nevoie de civa ageni.
Totui, el nu voise s lucreze dect cu strini de ncredere. Dealtfel, acetia riscau i ei destul de mult,
n cel mai bun caz libertatea, susinndu-l pe bogatul egiptean mpotriva viceregelui. Tnrul Zambuco
se numr printre aceti ageni. El a mijlocit atunci toate tranzaciile, rspltit, dealtfel, cu generoase
comisioane; fcu mai multe cltorii la Alep, contribuind, n sfrit, din plin la lichidarea averii clientului
lui i la transportarea acesteia la loc sigur.
Toate astea nu s-au fcut uor, nici fr pericole i, dup plecarea lui Kamylk-Paa, civa dintre agenii
folosii de el, descoperii de bnuitoarea poliie a lui Mehmet-Ali, au fost nchii. Din lips de dovezi
suficiente li se dduse drumul; cu toate acestea fuseser pedepsii pentru devotamentul lor.
Precum tatl jupnului Antifer i fcuse n 1799 un serviciu lui Kamylk-Paa, cnd l culesese mai mult
mort de pe stncile din Jaffa, tot aa, treizeci de ani mai trziu, Zambuco i ctigase dreptul la
recunotina sa.
Kamylk-Paa nu avea s-l uite.
Aceast simpl expunere de fapte explic de ce n 1842 Thomas Antifer pe de o parte, bancherul
Zambuco pe de alt parte, unul la Saint-Malo, altul n Tunis, primise fiecare cte o scrisoare prin care
era informat c ntr-o zi vor avea de luat partea lor dintr-o comoar n valoare de o sut de milioane,
depus ntr-o insuli a crei longitudine i latitudine le va fi comunicat, i unuia i altuia, la timpul
potrivit.
Dac aceast tire avusese efectul pe care l tim asupra lui Thomas Antifer, i pe urm asupra fiului
su, apoi trebuie s fim de acord c acest efect nu a fost mai puin puternic asupra unei fpturi ca ban-
cherul Zambuco. Se nelege de la sine c el nu a scpat nici un cuvnt ctre nimeni despre aceast
scrisoare. A nchis cifrele latitudinii sale ntr-unui din sertarele casei de bani nzestrat cu o ncuietoare
cu un ntreit secret, i de atunci nu a fost clip n viaa sa n care s nu atepte s-l vad aprnd pe
acel Antifer, anunat prin scrisoarea lui Kamylk-Paa. Zadarnic a ncercat el s mai afle cte ceva despre
soarta egipteanului. Nu se tia nimic n legtur cu capturarea sa la bordul bricului-goelet n 1834,
nimic n legtur cu transportarea sa la Cairo, nimic despre ntemniarea sa timp de optsprezece ani n
fortrea, nimic n legtur cu moartea sa intervenit n 1852.
Or, ne aflm n 1862. Trecuser deci douzeci de ani din 1842 i maluinul nu apruse nc... i
latitudinea nu se ntlnise deci cu longitudinea... Poziia insuliei continua nc s nu fie determinat...
Cu toate acestea, Zambuco nu-i pierduse deloc ncrederea. C mai devreme sau mai trziu inteniile lui
Kamylk-Paa tot aveau s se realizeze, nu voia s se ndoiasc. n gndul lui, mai sus numitul Antifer se
va arta fr gre la orizontul cartierului maltez, tot att de sigur cum o comet anunat de
observatoarele celor dou lumi se arat n spaiu. Singura sa prere de ru foarte fireasc la un ase-
menea om era aceea de a mpri motenirea cu un altul. Aa c, n gnd, l trimitea la toi dracii. Din
pcate, ns, nu putea schimba nimic din dispoziiile recunosctorului egiptean. i totui i se prea
groaznic s mpart cele o sut de milioane!... De aceea, de atta amar de ani, fcuse socoteli peste
socoteli, nchipuise mii i mii de combinaii, toate numai cu scopul ca ntreaga motenire s rmn n
minile lui...
O s izbuteasc el oare ? Tot ceea ce ne este ngduit s afirmm este c se pregtise bine s-l
primeasc pe oricare Antifer care ar veni s-i aduc longitudinea fgduit.
Inutil s adugm c bancherul Zambuco, prea puin cunosctor ntru ale navigaiei, pusese s i se
explice cum, cu ajutorul unei latitudini i a unei longitudini, adic prin ntretierea a dou linii imagi-
nare, se ajungea la stabilirea poziiei unui punct pe glob. i ceea ce, mai ales, nelesese el, era c
ntlnirea celor doi legatari era necesar i c, dac el nu putea nimic fr Antifer, nici Antifer nu putea
nimic fr el.
N CARE JUPN ANTIFER SE AFL N FAA UNEI PROPUNERI ATT DE NZDRVANE, NCT O
IA LA FUG PENTRU A NU RSPUNDE
Pot vorbi cu bancherul Zambuco?...
Da, numai pentru afaceri.
Pentru afaceri.
Numele dumneavoastr ?
Spune dumneata un strin, asta-i de ajuns!
Jupn Antifer era cel care pusese ntrebarea la care un btina btrn i morocnos, aezat la o mas
n fundul unei odie strimte mprit n dou printr-un perete subire, cu un ghieu, rspundea
ntr-o franuzeasc stricat.
Maluinul nu socotise potrivit s-i spun numele, dornic s vad ce mutr va face bancherul cnd i va
spune pe neateptate: Eu snt Antifer, fiul lui Thomas Antifer din Saint-Malo. O clip mai trziu era
introdus ntr-un cabinet fr tapet, cu pereii vruii, cu plafonul nnegrit de fumul lmpilor i mobilat
doar cu o cas de bani ntr-un col, un fel de birou n alt col, o mas i dou taburete.
La mas sttea bancherul. Cei doi motenitori ai lui Kamylk-Paa se aflau deci fa-n fa.
Fr s se ridice, Zambuco i potrivi cu dou degete ochelarii mari i rotunzi aezai pe nasul lui ca un
cioc de papagal, abia ridicnd capul.
Cu cine am cinstea s vorbesc ? ntreb el ntr-o francez care nu l-ar fi dat de ruine nici pe careva
nscut n Languedoc sau Provence.
Cu cpitanul de cabotaj Pierre Antifer, rspunse maluinul, convins c aceste ase cuvinte aveau s-i
smulg un strigt lui Zambuco, o sritur ct colo din fotoliu i un scurt rspuns:
Dumneata... n sfrit!...
Bancherul nu tresri ns. Din gura fcut pung nu se auzi nici un sunet. Rspunsul ateptat nu se
desprinse de pe buzele lui. Dar un ochi ager ar fi putut zri fulgerul care scapr scurt de sub lenti-
lele ochelarilor un fulger pe care pleoapele sale, plecndu-se, l stinser tot att de repede.
V spun c eu snt jupn Antifer...
Am auzit.
Antifer-Pierre-Servan-Malo, fiul lui Thomas Antifer din Saint Malo... Ille-et-Vilaine... Bretania...
Frana..
Avei o scrisoare de credit pentru mine?... ntreb bancherul fr ca glasul lui s trdeze nici cea mai
mic tulburare.
O scrisoare de credit... da... rspunse jupn Antifer, cu totul derutat de rceala acestei primiri, o
scrisoare de credit de o sut de milioane...
S vedem!... rspunse simplu bancherul, ca i cnd ar fi fost vorba de un document valornd civa
piatri.
Dintr-o dat maluinul se simi descumpnit. Cum? De douzeci de ani acest flegmatic bancher era
prevenit c i va avea partea dintr-o comoar de o valoare de nenchipuit, c ntr-o zi un oarecare
Antifer va veni, ca s zicem aa, s i-o aduc... i el nici mcar nu tresrea n faa acestui trimis al lui
Kamylk-Paa?... Nici un strigt de surpriz, nici o izbucnire de bucurie?... Asta-i bun! S fi fost n
documentul de pe insulia numrul unu vreo greeal? S fi fost vorba de un altul dect de acest maltez
din Tunis ? Era sau nu bancherul Zambuco posesorul latitudinii care avea s le ngduie s porneasc la
cucerirea celei de a doua insulie?
Un fior din cap pn n picioare l trecu pe dezamgitul colegatar.
i nvli sngele la inim i abia avu timpul s se aeze pe unul din taburete.
Bancherul, fr a face o micare pentru a-i veni n ajutor, l privea prin ochelari, n timp ce un rictus
abia vzut i se schi n colul buzelor. i se prea c, dac nu ar fi avut grij s se stpneasc, i-ar fi
scpat aceste cuvinte:
Cam slab de nger acest matelot!
Ceea ce nsemna: uor de pclit!
n acest timp, Pierre-Servan - Malo i revenise. Apoi, dup ce i trecu batista peste fa i i plimb
pietricica printre dini, se ridic de pe scaun ntrebnd, n timp ce cu mna lui mare btea n mas:
Dumneata eti ntr-adevr bancherul Zambuco ?
Da... singurul cu numele sta la Tunis.
i nu m ateptai?
Nu.
Sosirea mea nu i-a fost anunat?
i cum ar fi putut fi?
Prin scrisoarea unui anumit pa...
Un pa? rspunse bancherul. Dar eu am primit sute de scrisori de la paale...
Kamylk-Paa... din Cairo?
Nu-mi amintesc.
Toate aceste tertipuri aveau ca scop, de fapt, s-l trag de limb pe jupn Antifer, s-l fac s-i spun
totul i s-i ofere i marfa, adic longitudinea, fr ca el s-i ofere latitudinea pe care o avea.
Totui, la auzul numelui de Kamylk-Paa, avu ntr-adevr aerul unui om cruia acest nume nu-i este
necunoscut. Cuta parc s-i cerceteze amintirile.
Stai puin, spuse el aezndu-i ochelarii. Kamylk-Paa... din Cairo?...
Da... relu jupn Antifer, un fel de Rotschild egiptean, care avea o avere imens n aur, diamante i
pietre preioase...
Parc mi-aduc aminte... ntr-adevr...
i care trebuie c te-a prevenit c jumtate din aceast avere o s fie a dumitale ntr-o zi...
Ai dreptate, domnule Antifer i scrisoarea asta o fi pe aici, pe undeva...
Cum pe undeva?!... Nici nu tii mcar unde este?...
Oh! Aici nu se pierde nimic... O s o gsesc!
La auzul acestui rspuns, toat nfiarea jupnului Antifer, ncletarea minilor n chip de gheare
artau limpede c bucuros i-ar fi sucit gtul bancherului dac nu s-ar fi gsit scrisoarea.
Haide, domnule Zambuco, relu el ncercnd s se stpneasc, ai un calm uimitor!... Vorbeti de
aceast afacere cu o indiferen...
Ei!... fcu bancherul.
Cum... cum ei!... Cnd este vorba de o sut de milioane de franci...
Buzele lui Zambuco nu schiar dect o strmbtur de dispre.
De fapt, acelui om i psa de un milion tot att ct i-ar fi psat de o coaj de portocal sau de lmie.
Ah, ticlosul!... Va s zic e de o sut de ori milionar! gndi jupn Antifer.
In acea clip bancherul schimb vorba vrnd s afle ceea ce nu tia nc, i anume, crei nlnuiri de
fapte datora el vizita maluinului. Aa c, tergndu-i ochelarii cu colul batistei, spuse pe un ton destul
de nencreztor:
Dealtfel, dumneata crezi serios n aceast poveste cu comoara?...
Dac cred?... Aa cum cred n Sfnta Treime!
Afirm aceasta cu toat convingerea, cu toat credina de care este n stare un breton autentic.
i ncepu s-i povesteasc tot ce se petrecuse, n ce condiii, n 1799, tatl su i salvase paei viaa;
cum n 1842 sosise la Saint-Malo o scrisoare misterioas ntiinndu-l c averea se afl pe o insuli
care urma s fie cutat; cum el, Antifer, primise de la tatl su, muribund, acest secret numai de el
tiut; cum timp de douzeci de ani ateptase mesagerul nsrcinat s completeze formula hidrografic
cu ajutorul creia s determine pe hart poziia acestei insulie; cum Ben-Omar, un notar din
Alexandria, cel cruia i fuseser ncredinate ultimele dorine ale lui Kamylk-Paa, i adusese
testamentul acestuia cuprinznd longitudinea att de dorit, care longitudine folosise la calcularea pe
hart a insuliei din golful Oman, n largul portului Mascat; cum jupn Antifer, nsoit de nepotul su
Juhel, de prietenul su Tregomain, de Ben-Omar care i era impus n calitatea lui de executor
testamentar i de secretarul lui Ben-Omar, fcuser, cu toii, cltoria de la Saint-Malo la Mascat; cum
descoperiser insulia n cuprinsul golfului, undeva n larg, n faa localitii Sohar; cum, n sfrit, n loc
de comoar, chiar n locul indicat printr-un dublu K, nu gsiser dect o cutie, iar n acea cutie un docu-
ment cu longitudinea unei a doua insulie, document pe care jupn Antifer trebuia s-l comunice
bancherului Zambuco din Tunis care avea latitudinea ce ar fi permis s se determine poziia acestei
insulie...
Orict de nepstor ar fi vrut s par. bancherul ascultase toat aceast poveste cu o foarte mare
atenie. Un uor tremur al degetelor sale lungi arta o vie emoie. La sfrit, cnd pe jupn Antifer l tre-
cuser toate nduelile, Zambuco se mrgini s spun:
Da... ntr-adevr... se pare c existena comorii nu poate fi pus la ndoial... Dar... ce interes a avut
Kamylk-Paa s procedeze aa?...
E drept c scopul nu prea prea clar.
Tot ce putem crede, rspunse jupn Antifer, este c... Dar mai nti, domnule Zambuco, ai fost
dumneata amestecat vreodat n viaa att de agitat a paei? Ai avut vreodat prilejul s-l ajui n
vreun fel?...
Fr ndoial... i chiar foarte mult.
Cnd?
Atunci cnd s-a ghdit s-i lichideze averea, pe cnd locuia la Cairo, unde locuiam i eu n acea
vreme.
Ei bine... acum mi-e clar... A vrut s lase descoperirea comorii pe seama celor dou fiine crora
nelegea el s le arate recunotina sa... dumitale... i mie, n lipsa tatlui meu...
i de ce nu ar mai fi i alii ? suger bancherul.
Ah, nu-mi spune asta! strig jupn Antifer care cu o formidabil lovitur de pumn fcu s se
cutremure masa. Ajunge... sntem i aa prea muli, doi!...
Asta aa e, replic Zambuco. Dar nc o lmurire, te rog. De ce te nsoete n cercetrile dumitale
acest notar din Alexandria?
O clauz din testament i d dreptul cu condiia categoric de a asista n persoan la dezgroparea
comorii la ncasarea unui comision...
i care este acest comision?
Unu la sut.
Unu la sut!... Auzi, pungaul!
Pungaul, ntr-adevr... sta-i numele pe care l merit, exclam jupn Antifer, i crede-m c nu l-
am cruat!
Era un calificativ asupra cruia cei doi colegatari se vor nelege totdeauna de minune i, orict de
nepstor ar fi vrut s par bancherul, s nu ne mirm c i scpase acest strigt din inim.
Acum, cunoscnd situaia, cred c nu mai exist nici un motiv s nu fim sinceri unul fa de cellalt.
Bancherul, ns, nu ddu nici un semn c ar fi impresionat.
n ce m privete, eu am noua longitudine aflat pe insulia numrul unu, continu jupn Antifer i
dumneata ai, probabil, latitudinea insuliei numrul doi...
Aa este... rspunse oarecum ovind Zambuco.
Atunci, de ce cnd am sosit, cnd i-am spus cum m cheam, te-ai fcut c nu tii nimic despre
toat povestea asta?...
Foarte simplu, fiindc nu voiam s m dau pe mna primului venit... Dumneata, nu te supra, puteai
s fii un impostor i voiam s m asigur... Dar dac ai documentul care te silete s iei legtura cu
mine...
l am.
S-l vd.
O clip, domnule Zambuco! Dai... dau!... Dumneata ai scrisoarea lui Kamylk-Paa?...
O am.
Ei bine... Scrisoarea n schimbul documentului... Schimbul trebuie s se fac n chip corect i
reciproc.
Fie! ncuviin bancherul.
i, ridicndu-se, se ndrept ctre casa de bani, fcu s funcioneze ncuietoarea cu o anumit
ncetineal, care pe jupn Antifer l fcea s turbeze.
Pentru ce acest inexplicabil fel de a proceda ? S fi vrut oare Zambuco s fac la fel ca Ben-Omar la
Saint-Malo, cutnd s-i terpeleasc maluinului secretul pe care notarul nu i-l putuse smulge?
Nu, nicidecum, fiindc acest lucru nu ar fi fost cu putin fa de un om att de hotrt s nu-i dea
marfa din mn dect pentru bani pein. Dar bancherul avea un plan, un plan ndelung i temeinic
socotit, un plan care, dac reuea, avea s-i asigure familiei sale, adic lui, milioanele lui Kamylk-Paa,
plan care impunea i asta era o condiie absolut necesar ca tovarul su de motenire s fie
vduv sau burlac.
Aa c, tot fcnd s zdrngne zvoarele casei sale de bani, se ntoarse o clip i cu un glas cam
tremurtor ntreb:
Dumneata nu eti cstorit?...
Nu, domnule Zambuco, i de aceea snt ntr-o situaie social pentru care m felicit zi i noapte.
Ultima parte a acestui rspuns l fcu pe bancher s se ncrunte n timp-ce se ntorcea la zvoarele
casei lui de bani.
S fi avut, deci, acest Zambuco o familie? Da, ns nimeni din Tunis nu o tia. n realitate, familia lui
era alctuit doar dintr-o sor. Domnioara Talisma Zambuco tria destul de modest la Malta, dintr-o
pensie pe care i-o ddea fratele ei. Numai c i asta este important s adugm ea tria aici de
patruzeci i apte de ani, putem spune chiar de jumtate de secol. Nu avusese niciodat prilejul s se
mrite n primul rnd fiindc frumuseea, inteligena, spiritul, averea sa lsau de dorit i de
asemenea fiindc fratele su nu-i gsise nc un so, iar pretendenilor se pare c nu le ddea n gnd
s se prezinte din proprie iniiativ.
Cu toate acestea, Zambuco era convins c ntr-o zi sora sa se va mrita... Cu cine, Dumnezeule
mare?... Ei bine, cu acest Antifer a crui vizit o atepta de douzeci de ani i care ar fi mplinit visul
btrnei fecioare, numai dac ar fi fost burlac sau vduv. Cstoria odat fcut, milioanele aveau s
rmn n familie i domnioara Talisma Zambuco nu va fi pierdut nimic ateptnd. Se nelege de la
sine c ea era cu totul supus fratelui su i c un so oferit de el va fi primit cu ochii nchii.
Dar maluinul se va nvoi oare s i-i nchid pe ai lui pentru a lua n cstorie pe aceast antic
maltez?
Bancherul nu se ndoia de asta fiindc era, credea el, n situaia de a-i putea impune colegatarului su
condiiile care i conveneau.
Dealtfel, marinarii nu au dreptul s fie mofturoi, cel puin aa socotea el.
Ah, nefericitule Pierre-Servan-Malo, pe ce galer ai nimerit i cu ct ar fi fost mai plcut o plimbare pe
Rance, chiar cu Fermectoarea Amlie, barcazul prietenului tu Trgomain, pe vremea cnd l mai avea!
Ne dm acum seama de jocul pe care l juca bancherul. Nimic mai simplu i n acelai timp nimic mai
bine ticluit. El nu o s dea latitudinea sa dect n schimbul vieii jupnului Antifer s ne nelegem, a
vieii nlnuite printr-o necrutoare cstorie cu domnioara Talisma Zambuco.
n primul moment, nainte de a scoate din casa de bani scrisoarea lui Kamylk-Paa, n clipa cnd
potrivea cheia n broasc, pru c se rzgndete i veni s se aeze pe scaun.
Ochii jupnului Antifer aruncar un fulger dublu, aa cum se ntmpl n anumite condiii meteorologice,
cnd spaiul este saturat de electricitate.
Ce mai atepi?... ntreb el.
M gndesc la un lucru, rspunse bancherul.
La care, dac nu-i e cu suprare?...
Crezi c n afacerea asta drepturile noastre snt absolut egale?
Sigur c snt!
Eu... nu cred.
i de ce?...
Fiindc nu dumneata, ci tatl dumitale a fost cel care i-a fcut paei un serviciu, pe cnd eu... eu n
persoan... snt cel care... Jupn Antifer l ntrerupse i trsnetul prevestit de acel dublu fulger izbucni.
Ah! Asta-i? ncerci cumva s-i bai joc de un cpitan de cabotaj?... Oare drepturile tatlui meu nu
snt i ale mele, dat fiind c eu snt singurul motenitor? Vrei s respeci dorina testatorului, da sau
nu?
Eu vreau s fac ce o s-mi convin! rspunse aspru i scurt bancherul.
Jupn Antifer se inu de mas ca s nu se npusteasc asupra lui, dup ce ddu un picior taburetului.
tii c nu poi face nimic fr mine! i aminti maltezul.
Nici dumneata fr mine! replic maluinul.
Discuia se nfierbnta. Unul era stacojiu de furie,cellalt i mai palid ca de obicei, dar foarte sigur de el.
Vrei s-mi dai latitudinea pe care o ai ? strig jupn Antifer n culmea furiei.
Dup ce o s-mi dai mai nti longitudinea, rspunse bancherul.
Niciodat!
Fie!
Iat documentul meu, url jupn Antifer scondu-i portofelul din buzunar.
Pstreaz-l... nu am ce face cu el!
Nu ai ce s faci?... Uii c este vorba de o sut de milioane...
De o sut de milioane, ntr-adevr.
i c o s le pierdem dac nu izbutim s gsim insulia unde au fost ngropate?
Duc-se... spuse bancherul.
i fcu o mutr att de dispreuitoare nct interlocutorul su abia se mai putea stpni s nu-l nhae de
beregat... Un mizerabil care nu voia s ia n primire o sut de milioane i asta numai aa, ca s
nu profite nimeni!
Poate c niciodat bancherul Zambuco, care n lunga lui carier de cmtar strnsese la figurat pe
muli nenorocii de gt, nu fusese mai aproape s fie de data asta el sugrumat la propriu.
Fr ndoial i ddu seama de acest pericol fiindc i ndulci glasul cnd spuse:
Ar fi, cred, o posibilitate de a ne nelege!
Jupn Antifer i strnse pumnii i i-i nfund n buzunare ca s nu cad n ispita de a-i folosi.
Domnule, spuse bancherul, eu snt bogat, am gusturi foarte simple i nu cele cincizeci de milioane,
nici chiar o sut vor schimba ceva n felul meu de a tri. Dar am o patim, patima de a aduna sac
de aur peste sac de aur i mrturisesc c averii lui Kamylk-Paa i-ar sta bine n casele mele de bani. Ei
bine, de cnd tiu de comoara asta, nu am mai avut alt gnd dect cum s fac s fie toat a mea.
Vezi dumneata aa ceva, domnule Zambuco ?
Ateapt!
i partea care mi se cuvine?...
Partea dumitale?... Nu s-ar putea ca dndu-i-o s facem n aa fel nct s rmn i ea n familia
mea?...
Atunci nu ar mai fi n a mea...
Dac i place; dac nu...
Mai las-te de fie, domnule fluier-vnt... i vorbete mai lmurit!
Am o sor, domnioara Talisma...
S-i triasc!
Locuiete la Malta.
Cu att mai bine dac i priete clima.
Are patruzeci i apte de ani i este nc o persoan bine pentru vrsta ei.
Asta nu m mir... dac i seamn!
Ei bine... fiindc tot eti burlac... vrei s te cstoreti cu sora mea?...
S m cstoresc cu sora dumitale ? exclam Pierre-Servan-Malo, a crui fa congestionat era
acum de un rou aprins.
Da... s o iei de nevast, relu bancherul cu acel ton hotrt care nu admitea replic. Datorit
acestei cstorii, cele cincizeci de milioane ale dumitale, pe de o parte, i cele cincizeci de milioane
ale mele, pe de alt parte, ar rmne n familia mea.
Domnule Zambuco, rspunse jupn Antifer care-i rostogolea pietricica ntre dini, aa cum valurile
rostogolesc pietricelele pe o plaj, domnule Zambuco...
Domnule Antifer...
Propunerea dumitale... este serioas?...
Ct se poate de serioas i dac nu vrei s te cstoreti cu sora mea i jur c totul se sfrete ntre
noi i poi s te mbarci pentru Frana!
Se auzi un horcit nbuit. Jupn Antifer se sufoca. i smulse cravata de la gt, i nfac plria,
deschise ua cabinetului, se npusti n curte, apoi cobor n strad, dnd din mini i agitndu-se ca un
nebun.
Sauk care l atepta, vzndu-l ntr-un asemenea hal, se lu dup el tare nelinitit.
Ajuns la hotel, maluinul se repezi n vestibul. Zrindu-i nepotul i prietenul aezai n fundul micului
salon de lng sala de mncare, le strig de acolo:
Ah, mizerabilul! tii ce vrea?...
S te ucid? ntreb Gildas Tregomain.
Mai ru!... Vrea s m cstoresc cu sora lui!
N CARE CUMPLITA LUPT DINTRE OCCIDENT I ORIENT SE SFRETE CU VICTORIA CELUI
DIN URM
Dei deprini de ctva timp cu mii de ncurcturi de tot felul, putem spune totui c nici Gildas
Tregomain, nici Juhel nu se ateptau la aa ceva. Jupnul Antifer, burlac nrit, s fie ncolit n
asemenea chip? i ct de ru ncolit?... ncolit de o cstorie pe care era silit s o fac, ameninat
fiind, altfel, s-i piard partea lui din uriaa motenire!
Juhel l rug pe unchiul su s povesteasc lucrurile pe ndelete.
Acesta le povesti nsoindu-le cu o explozie de njurturi ca nite proiectile, ce din nefericire nu-l puteau
atinge pe Zambuco, adpostit n casa lui din cartierul maltez.
l vedei oare pe acest flcu btrn de patruzeci i ase de ani cstorit cu o domnioar de patruzeci
i apte, devenind un fel de oriental, ceva cam ca un Antifer-Paa ?
Cu totul uluii, Gildas Tregomain i Juhel se priveau n tcere; prin minte ns le trecea, fr ndoial,
acelai gnd.
S-au dus pe copc milioanele! i spunea luntraul.
Nici o piedic n calea cstoriei cu scumpa mea Enogate! i spunea Juhel.
De fapt, era cu totul de necrezut ca jupn Antifer s dea curs preteniilor lui Zambuco, consimind s
devin cumnatul bancherului.
Nu s-ar fi putut supune acestei sminteli, nici chiar dac ar fi fost vorba de un miliard.
n acest timp maluinul se plimba de la un capt la altul al salonului.
Se oprea apoi, se aeza, se apropia de nepotul i de prietenul su, ca i cnd ar fi vrut s-i priveasc
atent n fa, apoi numaidect i ntorcea privirea. Adevrul este c i fcea ru s-l vezi i dac Gildas
Trgomain fusese vreodat pe punctul de a crede c prietenul su este la un pas de a-i pierde minile,
n aceast clip a fost.
Aa c, att el ct i Juhel preau a se fi neles fr vorbe s nu-l contrazic, orice ar fi spus. Cu timpul,
acest spirit descumpnit se va ntoarce la o sntoas nelegere a situaiei.
n cele din urm vorbi din nou, tindu-i frazele cu exclamaii furibunde:
O sut de milioane... pierdute din ncpnarea acestui napan!... Nu ar merita oare s i se taie
capul... s fie spnzurat... mpucat... spintecat... otrvit... i n acelai timp tras n eap?... Nu vrea
s-mi dea latitudinea dac nu o iau de nevast... S m nsor cu maimua aia din Malta... de care ar
fugi i un maimuoi din Senegambia... M vedei voi soul acestei domnioare Talisma?
Firete c nu! Prietenii lui gndeau la fel i introducerea unei asemenea cumnate i mtui n snul
preacinstitei familii Antifer ar fi fost una din cele mai necrezute eventualiti, pe care nimeni nu ar
fi putut s o ncuviineze.
Ia spune... luntraule?...
Ce, prietene?...
Are cineva dreptul s lase o sut de milioane n fundul unei gropi, cnd nu ar avea dect un pas de
fcut pentru a le scoate ?
Nu snt pregtit s rspund la o asemenea ntrebare! Rspunse n doi peri Trgomain.
Ah, nu eti pregtit! exclam jupn Antifer aruncndu-i plria ntr-un col al salonului. Aa!... Dar la
asta eti pregtit s rspunzi?...
La ce?...
Dac un individ ar ncrca un vas, s zicem un barcaz... O Fermectoare Amlie, dac vrei...
Gildas Trgomain simi c Fermectoarea Amlie avea s treac printr-un sfert de ceas neplcut.
...dac ar ncrca aceast hodoroag cu o sut milioane de aur i ar vesti obtei c o s-o scufunde n
mare pentru a neca milioanele din ea, tu crezi c guvernul l-ar lsa s fac dup bunul lui plac?...
Hai!... Vorbete!
Nu cred, prietene.
i totui bestia de Zambuco asta are de gnd! Un singur cuvnt are de spus ca s gsim milioanele lui
i ale mele, i se ncpneaz s tac!
Nu cunosc un ticlos mai dezgusttor! replic Gildas Tregomain, care izbuti s fac pe nfuriatul.
Ascult... Juhel...
Unchiule?...
Dac l-am denuna autoritilor?...
Fr ndoial... ar fi ultima soluie...
Da... fiindc autoritile pot face ceea ce un particular nu poate... Ele pot s-l pun la cazne... s-l
chinuiasc... s-l ard la tlpi... i o s trebuiasc s se supun!
Ideea nu-i rea, unchiule.
Minunat, Juhel, i ca s-i vin de hac acestui negustor hrpre, snt gata s-mi sacrific partea mea
din comoar druind-o statului...
Ah, ce frumos ar fi, ce nobil i generos! exclam barcazierul.
Ar fi ntr-adevr vrednic de un francez... de un maluin... de un Antifer...
Fr ndoial c, fcnd aceast propunere, unchiul lui Juhel mersese mai departe dect ar fi vrut,
fiindc i arunc lui Gildas Tregomain o privire att de crunt nct bietul om i curm scurt elanul de
admiraie.
O sut de milioane!... O sut de milioane!... repeta jupn Antifer.
O s-l ucid... pe acest blestemat de Zambuco.
Unchiule!...
Prietene!...
i ntr-adevr, n halul de furie n care se afla, se puteau teme ca maluinul s nu fac vreo prostie... de
care, dealtfel, nu ar fi putut fi fcut rspunztor, fiindc ar fi svrit-o, fr doar i poate, ntr-un
acces de nebunie.
Dar cnd Juhel i Tregomain ncercar s-l calmeze, i respinse violent nvinuindu-i c se neleg cu
dumanii, c l susin pe Zambuco n loc s-l ajute pe el pentru a-l strivi pe acesta ca pe o libarc din
cmara cu provizii a unei corbii!
Lsai-m... lsai-m! strig el n cele din urm.
i lundu-i plria, trnti uile npustindu-se afar din salon.
Creznd c jupn Antifer avea s se duc acas la bancher, cei doi se hotrr s se repead pe urmele
lui pentru a prentmpina o nenorocire. Din fericire se linitir vzndu-l c o apuc spre scara cea mare
i urc n camera lui n care se nchise ntorcnd de dou ori cheia jn broasc.
sta era cel mai bun lucru pe care l avea de fcut! ncheie barcazierul cltinnd din cap.
Da... bietul meu unchi! rspunse Juhel.
Dup o asemenea ntmplare, abia de s-au atins de mncare, le pierise pofta.
Dup ce i terminar cina, cei doi prieteni prsir hotelul cu gndul s respire aerul curat de pe
malurile Bahirei. Cnd s ias, s-au ntlnit cu Ben-Omar nsoit de Nazim. Era nepotrivit oare s-l
informeze pe notar de cele ce se petrecuser?... Nu, fr ndoial.
Dar cnd auzi condiiile impuse de bancher jupnului Antifer, notarul strig:
Trebuie s se cstoreasc cu domnioara Zambuco! Nu are dreptul s refuze... Nu! Nu are acest
drept!
Era i prerea lui Sauk, care nu ar fi stat nici o clip pe gnduri
s se nsoare cu oricine, dac aceast cstorie i-ar fi adus o asemenea zestre.
Gildas Tregomain i Juhel le ntoarser spatele; o luar apoi foarte gnditori pe aleea Marinei.
O sear frumoas; rcoarea proaspt a brizei invita parc populaia tunisian la plimbare. Tnrul
cpitan i luntraul se ndreptar, hoinrind agale, ctre zidul incintei, trecur de poart, se nvrtir
ncolo i ncoace pe malul lacului i n cele din urm se duser s se aeze la o mas n cafeneaua Hina
unde, cu o sticl de manuba n fa, putur s discute pe ndelete despre ale lor. Pentru ei totul era
acum limpede. Jupn Antifer nu o s consimt niciodat s se supun poruncilor bancherului
Zambuco... Ca urmare, va trebui s renune la cutarea celei de a doua insulie... Deci... vor fi obligai
s prseasc Tunisul cu primul pachebot... Deci vor avea nemrginita bucurie de a se ntoarce n
Frana pe drumul cel mai scurt.
Era, fr ndoial, singura soluie posibil. i nu erau deloc nefericii ntorcndu-se la Saint-Malo fr
traista plin a lui Kamylk-Paa.
La urma urmei, de ce o fi nscocit excelena-sa attea tertipuri?
Ctre orele nou, Gildas Tregomain i Juhel se ntoarser la hotel.
Intrar n odaia lor, dup ce se oprir o clip n faa celei a unchiului i prietenului lor. Acesta nu
dormea. Nici nu se culcase mcar. Umbla cu pai repezi, vorbea pe nersuflate i n gur i se ciocneau
aceleai cuvinte:
Milioane... Milioane... Milioane!
Barcazierul fcu cu mna acel gest care arat o minte complet zdruncinat.
Apoi, dup ce i urar noapte bun, se desprir destul de ngrijorai.
A doua zi, Gildas Tregomain i Juhel se scular dis-de-diminea.
Nu era oare de datoria lor s se duc la jupn Antifer, s mai cntreasc o ultim dat situaia ivit din
refuzul lui Zambuco i s ia, n sfrit, fr a mai amna, o hotrre? i aceast hotrre nu ar fi
trebuit ea s duc la urmtoarea concluzie: s-i fac bagajele i s prseasc Tunisul? Or, dup
informaiile pe care le avea tnrul cpitan, pachebotul care fcuse escala n La Goulette trebuia s
ridice ancora chiar n seara aceea i s porneasc spre Marsilia. Ce n-ar fi dat Juhel ca unchiul su s
se afle pe vas, nchis n cabina lui i la vreo douzeci de mile de litoralul african!
Barcazierul i tnrul cpitan o luar pe, coridorul care ducea la odaia jupnului Antifer.
Btur la u.
Nici un rspuns.
Juhel btu a doua oar, mai tare...
Aceeai tcere.
S fi dormit oare unchiul att de adnc, somn de marinar din care nu-l trezesc nici tunurile de calibrul
douzeci i patru?... Sau poate c, ntr-un moment de desperare, ntr-un acces de febr, s se fi...?
ntr-o clip, cobornd cte patru trepte deodat, Juhel fu la portar n timp ce Tregomain, cruia i se
muiaser picioarele, se inea de balustrada scrii ca s nu se rostogoleasc pn jos.
Domnul Antifer?...
A ieit dis-de-diminea, rspunse portarul la ntrebarea pus de tnrul cpitan.
i nu a spus unde se duce?...
Nu a spus.
S se fi dus, oare, din nou la napanul de Zambuco? Exclam Juhel care l trase repede pe Gildas
Tregomain n piaa Marinei.
Dar... dac s-a dus acolo... nseamn c primete, murmur luntraul ridicnd braele spre cer.
Cu neputin!... strig Juhel.
Nu! Nu-i cu putin!... l vezi ntorcndu-se la Saint-Malo, n casa lui din strada Hautes-Salles, nsoit
de domnioara Talisma Zambuco i aducndu-i micuei noastre Enogate o mtu maltez?
Unchiul meu a spus... o maimu!
i, foarte ngrijorai, se duser s se aeze la o mas din cafeneaua de peste drum de hotel. De acolo
puteau pndi ntoarcerea jupnului Antifer. Se spune c noaptea este un bun sftuitor, totui se mai
ntmpl ca uneori s nu fie chiar aa. Lucru ce, dealtfel, se i adeveri.
nc din zorii zilei, maluinul nostru pornise din nou ctre mahalaua maltez i n cteva minute de parc
l gonea din urm o hait de cini turbai, ajunsese la casa bancherului.
De obicei, Zambuco se scula odat cu soarele i tot odat cu el se culca. Bancherul i strlucitorul astru
i fceau mpreun drumul lor zilnic. Primul era deci n fotoliul lui, cu biroul n fa i casa de bani n
spate, cnd i fcu apariia jupn Antifer.
Bun ziua, spuse el potrivindu-i ochelarii ca s cuprind mai clar n lentilele lor chipul vizitatorului
su.
Continu s fie ultimul dumitale cuvnt? rspunse imediat acesta pentru a deschide vorba.
Ultimul.
Refuzi s-mi dai scrisoarea lui Kamylk-Paa, dac nu consimt s-i iau sora n cstorie ?
Refuz.
Atunci m nsor cu ea...
Eram sigur! O femeie care-i aduce cincizeci de milioane zestre...
Fiul lui Rotschild ar fi fost prea fericit s devin soul Talismei...
Fie... o s fiu prea fericit! rspunse jupn Antifer cu o strmbtur pe care nici nu ncerca s o
ascund.
Hai, vino, cumnate, relu Zambuco.
i se ridic ndreptndu-se ctre scar, ca i cnd ar fi vrut s urce la etaj.
Cum? Este aici?... strig jupn Antifer.
i chipul lui arta ntr-adevr ca acela al unui condamnat n clipa n care este trezit i cruia gardianul i
spune: Haide... curaj!... E timpul....
Potolete-i nerbdarea, frumosul meu ndrgostit! Replic bancherul. Uii c Talisma este la
Malta?...
Dar atunci unde mergem?... rspunse jupn Antifer lsnd s-i scape un oftat de uurare.
La telegraf.
Ca s-i dai de veste?...
i s-i spunem s vin aici...
D-i de veste dac vrei, dar s tii, domnule Zambuco, te previn c nu am de gnd s-mi atept...
logodnica... la Tunis.
i de ce?
Fiindc dumneata i cu mine, adic noi, nu avem timp de pierdut! Cel mai urgent lucru este s
pornim n cutarea insuliei ndat ce vom cunoate poziia ei!...
Ei, cumnate, opt zile mai devreme sau opt zile mai trziu, nu-i totuna ?
Ba nu-i deloc totuna i ar trebui s fii tot att de grbit ca i mine s intri n stpnirea motenirii de
la Kamylk-Paa!
Da... cel puin tot att, fiindc acest bancher zgrcit i hrpre, cu toate c ncerca s-i ascund
nerbdarea sub o prefcut indiferen, ardea de dorina de a ncuia n casa sa de bani partea lui de
milioane. Aa c se hotr s-i dea dreptate interlocutorului su.
Fie, spuse el, nu o s te contrazic... O s o chem pe sora mea aici cnd ne ntoarcem... Se cuvine
totui s o previn de fericirea ce o ateapt.
Da... care o ateapt, rspunse Pierre-Servan-Malo, fr s precizeze ce fel de fericire pregtea el
celei care atepta de atia ani pe soul visurilor sale!
Numai c, relu Zambuco, trebuie s-mi dai o hrtie n toat regula.
Scrie-o i i-o semnez.
Cu o despgubire?...
De acord. De ct... despgubirea?...
S zicem, cele cincizeci de milioane ce o s-i revin ca parte...
Ne-am neles... i s terminm, rspunse jupn Antifer resemnat s devin soul domnioarei
Talisma Zambuco, dac nu putea s scape de aceast fericire.
Bancherul lu o foaie de hrtie i cu scrisul lui mare ntocmi n bun regul angajamentul n care toi
termenii fur foarte amnunit cntrii. Se specific acolo c partea ce i se cuvenea jupnului Antifer n
calitate de legatar al lui Kamylk-Paa i va reveni n ntregime domnioarei Talisma Zambuco, n cazul n
care logodnicul su ar refuza s o mai ia n cstorie legitim, cincisprezece zile dup descoperirea
comorii.
i cu numele su mpodobit cu nflorituri furioase, Pierre-Servan-Malo semn angajamentul pe care
bancherul l nchise ntr-un sertar al casei de bani. Scoase n acelai timp de acolo o hrtie nglbenit...
Era scrisoarea lui Kamylk-Paa, sosit cu douzeci de ani nainte.
La rndul lui, jupn Antifer i scoase portofelul din buzunar i trase din el o hrtie tot att de nglbenit
de trecerea anilor... Era documentul gsit pe insulia numrul unu.
Vi-i putei nchipui pe aceti doi motenitori nfruntndu-se ca doi dueliti gata s-i ncrucieze spadele,
braele lor ntinzndu-se puin cte puin, tremurndu-le degetele la atingerea acestor hrtii pe care
nu le venea parc s le dea ?... Ce scen pentru cineva care i-ar fi urmrit! O sut de milioane pe care
o singur micare avea s le reuneasc ntr-o singur familie!
Scrisoarea dumitale!... spuse jupn Antifer.
Documentul dumitale!... rspunse bancherul.
Se fcu schimbul. Era i timpul. Inima acestor doi oameni btea att de tare nct ar fi sfrit prin a
exploda.
Pe documentul pe care se meniona c trebuie predat de un oarecare Antifer din Saint-Malo unui
oarecare Zambuco din Tunis se afla longitudinea 723' la est de meridianul Parisului.
Scrisoarea artnd c numitul Zambuco din Tunis va primi ntr-o zi pe numitul Antifer din Saint-Malo
cuprindea latitudinea 317' sud.
Era acum de ajuns s se ntretaie cele dou Unii pe o hart pentru a se putea afla poziia insuliei
numrul doi.
Ai, desigur, un atlas ? ntreb bancherul.
Un atlas i un nepot, rspunse jupn Antifer.
Un nepot?
Da... un tnr cpitan de curs lung care va lua asupra sa aceast operaie.
i unde-i acest nepot?...
La Gotel de France.
Atunci s mergem acolo, cumnate! spuse bancherul trntindu-i pe cap o vechitur de plrie cu
boruri largi.
S mergem! rspunse jupn Antifer.
Se ndreptar amndoi ctre piaa Marinei. Ajuni n faa potei, Zambuco vru s intre cu gndul s
trimit o telegram la Malta.
Jupn Antifer nu se mpotrivi. Las' s afle domnioara Talisma Zambuco c i fusese cerut mna de un
ofier din marina francez i acordat de ctre fratele ei n condiii de familie i avere dintre cele
mai avantajoase. Dup ce au pltit i nregistrat telegrama, cele dou personaje ale noastre pornir din
nou ctre pia. Gildas Tregomain i Juhel, zrindu-i, se grbir s-i ntmpine.
Cnd i vzu, prima pornire a jupnului Antifer fu aceea de a ntoarce capul. Dar se mpotrivi acestei
slbiciuni ce nu era pe msura lui i i prezent tovarul ct putu de scurt:
Bancherul Zambuco.
Bancherul arunc nsoitorilor viitorului lui cumnat o privire piezi care nu avea nimic plcut n ea.
Apoi jupn Antifer adug adresndu-i-se lui Zambuco:
Nepotul meu Juhel... Gildas Tregomain, prietenul meu.
i la un semn al lui, l urmar cu toii la hotel, ocolindu-i n trecere pe Ben-Omar i Nazim ca i cnd nu
i-ar fi cunoscut, urcar apoi scara, intrar n odaia maluinului, a crei u fu nchis cu grij.
Jupn Antifer scoase din valiz atlasul adus din Saint-Malo. l deschise la plana cu mapamondul
planisferic i, ntorcndu-se ctre Juhel, spuse:
apte grade douzeci i trei minute longitudine estic i trei grade aptesprezece minute latitudine
sudic.
Juhel nu-i putu stpni un gest de dezamgire. O latitudine sudic?... Kamylk-Paa i trimitea deci
dincolo de ecuator? Ah, srmana micu Enogate!... Gildas Tregomain abia ndrznea s-l priveasc.
Ei... ce atepi? l ntreb unchiul su pe un asemenea ton

nct tnrului cpitan nu-i rmnea dect
s-l asculte.
i lu compasul i urmrind cu vrful lui al aptelea meridian la care adug cele douzeci i trei de
minute, cobor pn la cercul ecuatorial. Strbtnd apoi paralela 3 17' o urmri pn acolo unde se
ntlnea cu meridianul.
Ei?... repet jupn Antifer, unde ne aflm?
n golful Guineii.
i mai exact?...
In dreptul statului Loango.
Si, mai exact?
n apele golfuleului Ma-Yumba.
Mine diminea, spuse jupn Antifer, lum diligenta pentru Bone, i la Bone o s lum trenul pn la
Oran.
Toate acestea fur spuse pe tonul foarte firesc cu care obinuiesc cpitanii de vapor s comande o
manevr atunci cnd apare inamicul.
Apoi, ntorcndu-se ctre bancher:
Dumneata, desigur, ne nsoeti?...
Desigur.
Pn n golful Guineii?...
Pn la captul lumii, dac trebuie!
Bine... fii gata de plecare...
Am s fiu, cumnate!
Gildas Tregomain ls s-i scape, fr voie, un aoleu!. La auzul acestui cuvnt att de neobinuit
pentru urechile sale, era att de uluit nct nici nu putu rspunde salutului batjocoritor cu care l
onor bancherul, retrgndu-se.
i, n sfirit, cnd cei trei maluini rmaser singuri n odaie, Gildas Tregomain l ntreb:
Aadar... ai consimit?...
Da, luntraule... ei i?
Ei i?... Cum tot nu ar mai fi avut ce spune, Gildas Tregomain i Juhel socotir c este mai potrivit s
tac.
Dou ceasuri mai trziu, bancherul primea o telegram expediat din Malta.
Domnioara Talisma Zambuco recunotea c este cea mai fericit dintre fete, ateptnd s fie cea mai
fericit dintre soii!
N CARE BEN-OMAR ESTE N MSUR S COMPARE CELE DOU FELURI DE LOCOMOIE% PE
USCAT I PE MARE
Pe acea vreme, reeaua tunisian de ci ferate, care este acum legat cu reeaua algerian, nu exista
nc. Cltorii notri trgeau ndejde s ia la Bne trenul care lega provinciile Constantine, Alger i
Oran.
Jupn Antifer i tovarii lui prsir n zorii zilei capitala Regenei.
Se nelege de la sine c bancherul Zambuco era cu ei, i Ben-Omar cu Sauk nu ntrziar s li se
alture. Era o adevrat caravan de ase persoane, care de data aceasta tiau nspre ce meleaguri i
poart nestvilita lor foame de milioane. Nu avea nici un rost s se ascund de Ben-Omar i, ca
urmare, Sauk tia c expediia ntru cutarea insuliei numrul doi se va desfura n largul golfului
Guineii, care nchide n partea sting a Africii apele inutului Loango.
O etap zdravn de lung, i spusese Juhel lui Ben-Omar, i dac te temi de oboselile acestei noi
cltorii, eti liber s renuni!
. i, ntr-adevr, de la Alger la Loango, ce de sute de mile de strbtut pe mare! Cu toate acestea, Ben-
Omar nu ovise; este adevrat c Sauk nici nu i-ar fi ngduit vreo ovire... i apoi, acel stranic
comision care i flutura prin faa ochilor...
Aadar, n ziua de 24 aprilie, jupn Antifer, lundu-l cu el pe Gildas Tregomain i Juhel, Sauk pe Ben-
Omar i Zambuco lundu-se pe el singur ocupau diferite locuri n diligenta care fcea cursa ntre Tunis
i Bone. Poate c nu aveau s schimbe nici un cuvnt ntre ei, dar cel puin cltoreau mpreun.
S nu uitm c n ajun Juhel i trimisese o nou scrisoare Enogatei.
n cteva zile mama i fata aveau s tie ctre care punct al globului alerga jupn Antifer n cutarea
faimoasei sale moteniri, acum rmas numai pe jumtate. Aceast a doua parte a cltoriei ar fi putut
dura aproximativ o lun de zile i cei doi logodnici nu puteau spera ntr-o revedere nainte de jumtatea
lunii mai. Ct de desperat va fi Enogate la primirea acestei scrisori! i mcar de ar fi putut fi convins
c la ntoarcerea lui Juhel toate piedicile vor fi nlturate i c nunta lor s-ar putea face fr alte
ntrzieri! Vai! Dar cu un asemenea unchi mai poi fi sigur de ceva?
n ceea ce l privete pe Gildas Tregomain, s ne mrginim a spune c soarta i hrzise s treac
ecuatorul. El, luntraul de pe Rance, navignd pe apele emisferei australe! Ce vrei? n via se ntmpl
lucruri att de uluitoare nct blndul Gildas Tregomain nu se mai mira de nimic nici chiar dac acele
trei faimoase butoiae ale lui Kamylk-Paa s-ar fi gsit n locul indicat, n mruntaiele insuliei numrul
doi.
Dealtfel, aceast preocupare nu-l mpiedica deloc s arunce o privire cercettoare asupra locurilor pe
care le strbtea diligenta, locuri care nu semnau n nici un fel cu cmpiile bretone, nici mcar cu cele
mai vlurite. Poate, ns, c era singurul dintre cei ase cltori care se gndea s pstreze amintirea
acestor plaiuri tunisiene.
Vehiculul nu era prea confortabil i nici nu mergea repede. De la un popas la altul, cei trei cai oboseau
pe un drum cu hrtoape, coaste abrupte de munte, cotituri repezi, mai ales n ciudata vale Medjerdah,
rulee nvalnice, fr podee i a cror ap ajungea uneori pn la osia roilor.
Timpul era frumos, cerul de un albastru crud sau mai degrab un albastru copt, ntr-att era de
cumplit cldura.
Bardo, palatul beiului care se ntrezrea la stnga, te orbea cu albeaa lui i ar fi fost mai cuminte s
nu-l priveti dect cu ochelari fumurii.
La fel i alte palate nconjurate de ficui stufoi i arbuti de piper, asemenea unor slcii plngtoare ale
cror ramuri se pleac pn la pmnt. Ici i colo se zreau grupuri de corturi arabe acoperite cu pnze
n dungi galbene, sub care se iveau chipuri serioase de femei, mutrioare bronzate de copii, nu mai
puin grave dect ale mamelor lor.
n deprtare, pe coline i cmpii, printre steiurile stncoase, pteau turme de oi, zburau cete de capre,
negre ca pana corbului.
Uneori la trecerea diligentei, cnd biciul pocnea fichiuind aerul, zburau stoluri de psri. Printre ele,
papagalii, foarte numeroi, i luau ochii cu culorile lor vii. Erau cu miile i dac natura i nvase s
cnte, omul nu-i nvase nc s vorbeasc. Deci se cltorea n zumzetul unui concert i nu al unei
trncneli.
Popasurile fur dese. Gildas Tregomain i Juhel nu pierdeau ocazia s coboare pentru a-i dezmori
picioarele. Uneori bancherul Zambuco cobora i el la fel, dar nu vorbea deloc cu tovarii lui de drum.
Iat un btrnel, spuse luntraul, care,pare-mi-se, este tot att de ahtiat de milioanele paei ca i
prietenul nostru Antifer!
Asta aa este, domnule Tregomain, i amndoi colegatarii snt demni unul de cellalt.
De cte ori cobora din diligent, Sauk ncerca s surprind ceva din convorbirile pe care ceilali credeau
c nu le nelege. Ct despre Ben-Omar, el nu se mica din colul lui, chinuit de gndul c n curnd va
trebui s navigheze i c, dup nensemnatele valuri ale Mediteranei, va fi silit s nfrunte i talazurile
Oceanului Atlantic!
Pierre-Servan-Malo nu se clintea nici el de la locul lui, cu gndul numai la acea insuli numrul doi, la
acea stnc pierdut printre apele fierbini ale Africii!
n ziua aceea, nainte de apusul soarelui le aprur n cale cteva moschei, chilii de preoi mahomedani,
turnuri albe, minarete ascuite: era orelul Taburka, nrmat parc n verdea, care i pstreaz
ntocmai nfiarea lui de ora tunisian.
Diligenta fcu aici o halt de cteva ore. Cltorii gsir un hotel, mai bine zis un han unde li se servi o
cin bunioar. Ct despre vizitarea oraului, nici vorb nu putea fi. Din cei ase, numai luntraul
i poate Junei, rugat de el, ar fi putut fi ispitii.
Dealtfel, din teama de a nu ntrzia, jupn Antifer le poruncise categoric, o dat pentru totdeauna, s nu
se ndeprteze i ei neleseser.
La nou ceasuri seara, pe o minunat noapte scnteind de stele, i reluar cltoria. Nu era totui
lipsit de primejdii ndrzneala de a strbate aceste cmpii pustii ntre apusul i rsritul soarelui
primejdii din pricina drumurilor rele, primejdii din pricina unor posibile ntlniri cu tlhari de drumul mare
krumiri sau alii primejdia de a fi atacai ceea ce se ntmpl uneori de fiare slbatice. i,
foarte limpede, n umbra tainic din marginea junglei de-a lungul creia nainta diligenta, se auzeau
rgete de lei, mrituri de pantere. Caii i luau atunci vnt i era nevoie de toat dibcia vizitiului pentru
a-i stpni. Ct despre miorlitul hienelor, aceste mofturoase pisici nici nu erau luate n seam!
n sfrit, pe la orele patru se nlbi de ziu i cmpia mprtie o lumin subire, ndeajuns de clar,
totui, ca ncetul cu ncetul s se poat deslui amnuntele. Mereu acelai orizont ngust, coline
cenuii larg unduite, aternute pe pmnt ca o uria pelerin arab.
Rul Medjerdah erpuia la picioarele cltorilor, cu apa-i glbuie, cnd potolit, cnd vijelios, ntre arbuti
de dafin i eucalipi n floare.
Partea aceasta a rii ce se mrginete cu Krumiria are un relief mai neregulat. Dac luntraul ar fi
cltorit ct de ct n Tirol, n afar de nlimea mai mic totui a munilor, s-ar fi putut crede n
mijlocul celor mai slbatice locuri ale unui inut alpin. Dar nu se afla n Tirol, nu se mai afla nici n
Europa, ci departe, tot mai departe n fiecare zi.
i atunci colurile gurii i se ridicau chipul su prea astfel, mai gnditor i sprncenele lui groase se
lsau n jos; semn de nelinite.
Cteodat tnrul cpitan i el se priveau lung i aceste priviri cuprindeau o ntreag discuie, care se
purta ntre ei, fr vorbe.
In dimineaa aceea, jupn Antifer l ntreb pe nepotul su:
Unde o s fim pn nu se nnopteaz?...
La popasul de la Gardimaou, unchiule.
i la Bone cnd ajungem?...
Mine sear.
Posomoritul maluin se nchise din nou n tcerea lui obinuit, mai bine zis, gndul su se rtci din nou
prin acel nentrerupt vis care-l plimba din apele golfului Oman n apele golfului Guineii. Se oprea apoi
asupra unicului punct de pe sferoidul terestru care-l putea interesa. i atunci i spunea c i ali ochi
dect ai lui nu se dezlipeau de acest punct, ochii bancherului Zambuco. n adevr, aceste dou fiine de
neam att de diferit, cu obiceiuri att de diferite, care nu ar fi trebuit s se ntlneasc niciodat pe
lumea asta, preau c nu mai au dect un singur suflet, legai fiind unul de altul ca doi condamnai de
acelai lan, cu singura deosebire c lanul lor era de aur.
Intre timp crngul de ficui devenea tot mai des. Cnd i cnd, apreau, din desiul albstrui al frunzelor
i florilor de ricin, sate arabe.
Cteodat se desfura n faa ochilor cte o mirite aternut pe coasta muntelui. Ici se nlau corturile
arabe, colo pteau turme pe malul unui torent n albia cruia se prvleau apele rurilor. Apoi se ivea
cte un han de pot de cele mai multe ori un grajd drpnat n care locuiau, ntr-o total
promiscuitate, oameni i animale.
Seara, schimbar caii la Gardimaou; popasul se fcu lng o caban de lemn, care, nconjurat de alte
cteva, avea s alctuiasc, douzeci de ani mai trziu, una din staiunile de cale ferat ntre Bone i
Tunis. Dup o oprire de dou ore cu mult prea lungi pentru cina srccioas pe care le-a putut-o
oferi hanul diligenta porni din nou la drum, urmnd cotiturile vii cnd mergnd pe lng Medjerdah,
cnd trecnd prin vadul unor ruri a cror ap nvlea pn la diligent udnd picioarele cltorilor, urcnd
coaste att de abrupte nct se prea c animalele nu le vor putea sui, cobornd povrniurile cu o iueal
pe care frnele cu greu o puteau stpni.
]inutul era minunat, mai ales n mprejurimile localitii Moughtars. Cu toate acestea nimeni nu putu s
vad nimic prin noaptea foarte ntunecoas nvluit n negur deas. Dealtfel erau i frni de oboseal
dup patruzeci de ore de cltorie att de hurducat.
Se lumina de ziu cnd jupn Antifer i tovarii lui ajunser la Soukharas, la captul unei nesfrite
panglici aruncate peste colin, legnd trguorul de vadul vii.
Un hotel curat Gotel 45agaste foarte aproape de piaa cu acelai nume, fcu o bun primire
cltorilor istovii. De data asta cele trei ceasuri petrecute aici nu li se mai prur prea lungi, i cu
siguran c li s-ar fi prut prea scurte dac ar fi vrut s viziteze acest pitoresc Soukharas. De prisos s
adugm c jupn Antifer i bancherul Zambuco bombnir pentru timpul pierdut cu acest popas. Dar
diligenta nu putea pleca nainte de orele ase dimineaa.
Linitete-te, i spunea mereu Gildas Tregomain argosului lui compatriot. O s fim la timp la B6ne
pentru trenul de mine diminea...
i de ce, dac ne-am grbi puin, nu l-am lua pe cel de sear ? ripost jupn Antifer.
Nu exist, unchiule, adug Juhel.
i ce dac?... Este sta un motiv s mucezim n gaura asta?...
Uite, prietene, spuse luntraul, uite ici o pietricic pe care am cules-o pentru tine... A ta, de cnd o
mesteci, trebuie c s-a tocit!
i Gildas Tregomain i ddu jupnului Antifer o drgu de pietricic din prundiul vii Medjerdah, mare
ct un bob de mazre i care fr ntrziere ncepu s scrneasc ntre dinii maluinului.
Luntraul l pofti apoi s mearg numai pn n piaa mare. El refuz categoric i scond din valiz
atlasul l deschise la harta Africii i se arunc n apele golfului Guineii, cu riscul de a-i neca acolo
mintea.
Gildas Tregomain i Juhel plecar s se mai plimbe n piaa Thagaste: un ptrat imens plantat cu civa
arbori, mrginit de locuine orientale, de cafenele deja deschise, cu toate c era foarte devreme, i n
care se nghesuiau btinaii.
Ceaa, la primele raze ale soarelui, se mprtiase. Se anuna o zi frumoas, cald i luminoas.
Luntraul, plimbndu-se, era numai ochi i urechi. ncerca s prind ici-colo un cuvnt, dei nu putea s
neleag nimic; voia s vad ce se petrece prin cafenele, n fundul prvliilor, cu toate c nu avea
nimic de cumprat n unele sau de consumat n celelalte. Dac soarta l aruncase n aceast cltorie
de necrezut, mcar s culeag cteva amintiri de neuitat. i nu se putea opri s spun:
Nu, Juhel, nu-i ngduit s cltoreti aa cum cltorim noi!
...Nu ne oprim nicieri!... Trei ceasuri la Soukharas... o noapte la Bone... apoi dou zile pe drum de fier,
cu opriri scurte prin staii!...
Ce am vzut eu din Tunisia?... i ce o s vd din Algeria?...
Ai dreptate, domnule Tregomain... Toate astea nu au nici un sens!... Dar ncearc s-i spui ceva
unchiului meu i o s vezi ce o s ias... Nu este vorba de o cltorie de plcere, ci de o cltorie de
afaceri!... i cine tie cum o s se sfreasc?...
Cu o pcleal, mi-e team, rspunse luntraul.
Da, relu Juhel, i de ce nu s-ar afla pe insulia numrul doi un alt document, care s ne trimit la
insulia numrul trei?!...
i la o insuli numrul patru, i la o insuli numrul cinci, i la toate insuliele din cele cinci pri
ale lumii! adug Gildas Tregomain, cltinndu-i n sus i n jos blajina lui cpn.
i dumneata eti n stare s-l urmezi pe unchiul meu, domnule Tregomain ?
Eu?...
Da... dumneata... dumneata care nu tii s-i refuzi nimic!
Este adevrat... Bietul om, mi pare aa de ru de el i m tem pentru minile lui...
Ei bine... eu, domnule Tregomain, snt hotrt s m opresc la insulia numrul doi! Are nevoie
Enogate s se mrite cu un prin i am eu nevoie de o prines?...
Nu, desigur! Dealtfel, acum, cnd comoara trebuie mprit cu acest crocodil de Zambuco, nu mai
este vorba dect de un duce pentru ea i o duces pentru tine...
Nu rde, domnule Tregomain!
mi pare ru, biatule, fiindc toate astea nu au darul de a m nveseli nici pe mine, i dac o s fie
vorba de prelungit cutrile...
S se prelungeasc? exclam Juhel. Nu!... Ne ducem la golful Loango, fie!... Dar... mai departe,
niciodat!.. tiu cum s-l silesc pe unchiul s se ntoarc la Saint-Malo!
i dac ncpnatul refuz ?
Dac refuz?... O s-l las s cutreiere singur... Eu o s m ntorc lng Enogate... i cum n cteva
luni o s fie major... m cstoresc cu ea... orice ar fi!
Stai, nu te aprinde aa, dragul meu biat, i ai rbdare!... Sper ca totul s ias bine... O s se
sfireasc totul prin cstoria ta cu micua Enogate... i la nunta voastr o s dansez rigodon-ul
nupial... Dar s nu pierdem diligenta i s ne ntoarcem la hotel... Dac nu cer prea mult, mi-a dori
s ajungem la Bane nainte de a se nnopta, ca s mai apuc s vd mcar o parte din oraul sta
fiindc, din celelalte, Constantine, Philippeville, aflate de-a lungul cii ferate, ce o s putem zri, aa, n
treact?... n sfrit, dac nu o s fie posibil, mi iau eu revana la Algerre. (Gildas Tregomain, nu s-a
tiut niciodat pentru ce, spunea Algerre.)
Da... Algerre... unde, presupun, o s rmnem cteva zile...
S-ar putea, spuse Juhel, s nu gsim nici un vapor gata de plecare spre coasta occidental a Africii i
va trebui s ateptm...
O s ateptm... o s ateptm! replic luntraul, cruia i surdea gndul c o s poat vizita
minuniile capitalei algeriene. Cunoti Algerre, Juhel?...
Da, domnule Tregomain.
Am auzit de pe la marinari c este foarte frumos, oraul cldit n amfiteatru, cu cheiuri, cu piee, cu
un arsenal, cu aa-numita grdin d'Essai, cu un Mustafa grozav... cu o Casbah... mai ales o Casbah...
Este foarte frumos, domnule Tregomain, rspunse Juhel. Dar eu cunosc ceva i mai frumos nc...
este Saint-Malo...
i casa din Hautes-Salles... i drgua cmru de la etajul nti, i ncnttoarea copil care
locuiete acolo! Desigur, snt de aceeai prere eu tine, biete! Dar fiindc tot trebuie s trecem prin
Algerre, las-m s ndjduiesc c o s pot vizita Algerre...
In timp ce se lsa legnat de aceast speran, luntraul, urmat de tnrul su prieten, se ndrepta
ctre hotelul 45agaste. Era i timpul. Se nhmau caii, jupn Antifer se nvrtea ncolo i ncoace
bombnind mpotriva celor care ntrziau, dei nimeni nu ntrziase.
Gildas Tregomain se grbi s-i plece capul sub privirea crunt cu care l fulger prietenul su. Cteva
minute mai trziu, i reluase fiecare locul n diligenta care-i ducea pe pantele abrupte din Soukharas.
Era, desigur, mare pcat c nu-i fusese ngduit luntraului s cerceteze ara Tunisului. Nimic mai
pitoresc dealuri aproape ct munii, vi mpdurite care aveau s sileasc viitoarea cale ferat s
fac nenumrate cotituri. Apoi, rzbtnd printre desiuri, stnci uriae sfirtecnd pmntul; ici i colo
sate musulmane miunnd de populaie indigen; focuri mari, aprinse la cderea nopii, aveau menirea
s apere aceast populaie de fiarele slbatice.
Gildas Tregomain povestea bucuros cele ce aflase de la vizitiu, lui plcndu-i s stea de vorb cu acest
om de treab, ori de cte ori servea prilejul.
ntr-un singur an nu se ucideau n aceste desiuri mai puin de patruzeci de lei, ct despre pantere,
numrul lor ajungea la cteva sute, fr s mai vorbim de haitele urltoare de acali. Cum era de pre-
supus, Sauk, despre care se credea c nu nelege limba, rmnea indiferent la toate aceste
nfricotoare povestiri, iar jupn Antifer nu ducea grija panterelor i a leilor tunisieni. Puteau s fie cu
milioanele pe insulia numrul doi, c nu s-ar fi dat napoi nici cu un pas.
Dar, bancherul de o parte, notarul de alta, trgea cu urechea la povetile lui Gildas Tregomain. Dac
Zambuco ncrunta uneori din sprncene, aruncnd. priviri piezie prin portier, Ben-Omar, ntorcndu-le
pe ale lui, se strngea n colul su, tresrind i plind cnd pe sub hiurile drumului rsunau unele
urlete rguite.
Ei, pe cinstea mea, spuse luntraul, de la vizitiu tiu c diligenta a fost atacat mai deunzi... A
trebuit s se trag asupra fiarelor...
i chiar noaptea trecut a trebuit s se dea foc trsurii pentru a speria cu vlvtaia flcrilor o hait de
pantere.
i cltorii? ntreb Ben-Omar.
Cltorii au fost silii s mearg pe jos pn la prima halt, rspunse Gildas Tregomain.
-- Pe jos?... strig notarul cu glas tremurtor. Eu... eu nu o s pot niciodat...
Atunci... o s rmi n urm, domnule Ben-Omar, i fii sigur c nu o s te ateptm!
Bnuii, desigur, c acest rspuns prea puin milos i tot att de puin linititor venea de la jupn Antifer.
Dup asta maluinul nu se mai amestec n vorb i Ben-Omar trebui s recunoasc n sinea lui c,
hotrt lucru, fie pe uscat, fie pe mare, el nu era fcut pentru cltorii.
Cu toate acestea, ziua trecu fr ca fiarele slbatice s-i fi fcut simit prezena altfel dect prin urlete
ndeprtate. Dar, spre marele lui necaz, Gildas Tregomain trebui s-i spun c atunci cnd o s
ajung diligenta la Bne, va fi ntuneric bezn.
ntr-adevr erau ceasurile apte seara cnd aceasta trecu pe lng Hippone, la trei sau patru kilometri
nainte de ora, o localitate vestit, ciudat prin bazinele sale adnci, unde btrnii arabi se dedau
la descntece i vrji. Vreo douzeci de ani mai trziu s-a pus aici temelia bisericii i spitalului, pe care
mna puternic a cardinalului Lavigerie avea s le fac s rsar parc din mruntaiele pmntului.
Pe scurt, Bone era nvluit ntr-un ntuneric adnc, cu promenada sa de-a lungul meterezelor, cu portul
su alungit, care se termin la apus cu un cap nisipos, cu desiuri de verdea care adumbresc cheiul,
cu partea modern a oraului, cu piaa sa larg unde se nal acum statuia domnului Thiers n
redingot de bronz, i n sfrit cu o Casbah care ar fi putut s-i dea luntraului o oarecare idee despre
acea Casbah din Algerre.
S recunoatem c pe minunatul om l urmrea ghinionul; se mngia doar cu gndul c o s-i ia
revana n capitala Algeriei.
Traser la un hotel aezat n pia; au luat apoi masa i s-au culcat de la ora zece, ca s fie gata pentru
trenul de a doua zi dimineaa.
i se pare c n acea noapte, istovii de cele asezeci de ore petrecute n diligent, dormir cu toii un
somn adnc, chiar i cumplitul Antifer.
N CARE SNT POVESTITE PERIPEIILE CLTORILOR N TIMPUL DRUMULUI CU TRENUL DE
LA B&NE LA ALGER I CU PACHEBOTUL DE LA ALGER LA DAAR
Jupn Antifer crezuse c o s gseasc o cale ferat care s fac legtura ntre Bone i Alger; venise
ns cu douzeci de ani prea devreme. Aa c, a doua zi, i pieri i glasul auzind rspunsul hotelierului
n aceast privin.
Cum?... De la Bone la Alger nu-i o cale ferat? strig el furios.
Nu, domnule, dar n civa ani o s fie una... i dac dorii s ateptai... spuse poznaul hotelier.
Fr ndoial c Ben-Omar nici nu i-ar fi dorit ceva mai bun, fiindc desigur, ca s nu piard timpul,
aveau s continue drumul pe mare. Dar Pierre-Servan-Malo nu nelegea s lase lucrurile aa.
Este vreun vapor care pleac ? ntreb el cu un glas poruncitor.
Da... acum, diminea.
S ne mbarcm!
i iat cum, la orele ase, jupn Antifer prsi oraul Bene pe un pachebot, mpreun cu cei cinci
tovari ai si, din care doi, Juhel i Gildas Tregomain, alei de el, iar ceilali trei, Zambuco, Ben-Omar
i Nazim, fr voia lui.
Nu are rost s ne oprim prea mult asupra ntmplrilor din timpul acestei cltorii de cteva sute de
kilometri.
Desigur Gildas Tregomain ar fi fost mai bucuros ca n locul cltoriei pe ap s se afle ntr-un vagon de
cale ferat, fapt ce i-ar fi ngduit s cunoasc mcar prin fereastr aceste inuturi pe care ciudatul
drum de fier avea s le strbat civa ani mai trziu. Socotea ns c avea s-i ia revana la Alger.
Dac jupn Antifer i nchipuia c o s gseasc imediat la sosire un vas gata de plecare spre coasta
occidental a Africii, se nela, i abia atunci va avea prilejul s-i pun rbdarea la ncercare. i n
acest timp ce de minunate plimbri prin mprejurimi, poate chiar pn la Blidah, la ruleul
Maimuelor!... Luntraul, oricum, nu avea nimic de ctigat din descoperirea comorii! Ei i? Dar, cel
puin, va duce cu el o sumedenie de amintiri din capitala algerian.
Erau orele opt seara cnd pachebotul, care mergea foarte repede, ancor n portul Alger.
Noaptea, cu toate c scnteia de stele, era nc ntunecoas la aceast latitudine, chiar i n ultima
sptmn a lui martie. Conturul nedesluit al oraului se estompa n negru ctre nord, rotunjit parc
de cocoaa cartierului Casbah, acel Casbah att de dorit!
Tot ce putu s observe Gildas Tregomain, ieind din port, era c trebuia s urci nite scri pentru a
ajunge la un chei sprijinit pe arcade monumentale, c trebuia s mergi pe acest chei lsnd la sting un
scuar strlucind de lumini, unde i-ar fi plcut s se opreasc, apoi un grup de case nalte, printre care
i Gotel &uropa, unde jupn Antifer i prietenii lui fur bine primii.
Dup ce li se ddur odile a lui Gildas Tregomain fiind alturi de cea a lui Juhel cltorii i lsar
acolo bagajele i coborr din nou n sala de jos, unde luar masa. Aceasta inu cam pn la orele nou
i fiindc n ateptarea plecrii pachebotului aveau destul timp, cel mai bun lucru ce-l aveau de fcut
era s se culce, s-i odihneasc oasele printr-un somn care s le refac puterile, astfel ca a doua zi,
cnd aveau s-i nceap plimbrile prin ora, s fie proaspei i bine dispui.
Totui, nainte de a-i ngdui o odihn binemeritat dup acest lung drum dup o zi cu adevrat
algerian, cald i prfoas Juhel vru s-i scrie logodnicei sale. Se apuc deci de scris ndat ce se
ntoarse n odaia lui. Scrisoarea avea s plece a doua zi, i peste trei zile vor avea acas nouti de la
ei. Dealtfel, aceast scrisoare nu avea s-i spun Enogatei nimic deosebit, doar c el, Juhel, turba
n sinea lui i c o iubea din toat inima ceea ce, de asemenea, nu era o noutate.
Dar se cuvine s menionm c, dac Ben-Omar i Sauk intraser la ei n odi n timp ce Gildas
Tregomain i Juhel se ntorceau ntr-ale lor, jupn Antifer i Zambuco, cei doi cumnai nu ne este oare
ngduit s folosim aceast formul familial de vreme ce legtura fusese pecetluit printr-un contract
n toat regula ? disprur ndat dup cin, fr s spun pentru ce anume prseau hotelul.
Acest lucru nu ntrzie s-i mire pe luntra i pe viitorul cpitan i poate s-i neliniteasc pe Sauk i
Ben-Omar. Mai mult ca sigur ns c, dac l-ar fi ntrebat cineva, maluinul tot nu ar fi rspuns.
Unde s se fi dus cei doi motenitori? S le fi venit poft s hoinreasc prin pitoretile cartiere ale
Algerului? S fi fost numai curiozitatea de cltori care i fcea s umble de-a lungul strzilor
Bab-Azoum i altele, pe cheiul nc nsufleit de acel du-te-vino al celor care se plimbau? Presupuneri
nentemeiate i cu care, sigur, prietenii lor nu ar fi fost de acord.
Atunci?... fcu Gildas Tregomain.
Dealtfel, nc din timpul cltoriei, att tnrul cpitan ct i ceilali observaser c de cteva ori jupn
Antifer ieise din mutismul su i vorbise pe optite cu bancherul. i era evident c Zambuco prea c
ncuviineaz spusele interlocutorului su. Ce s fi pus oare la cale cei doi?... Plecarea asta la o or
destul de trzie nu dovedea ea un plan ticluit dinainte?... Ce plan?... Nu se puteau oare atepta cu
cei doi cumetri afurisii la cele mai nstrunice combinaii?...
n acest timp, dup ce i strnsese mna lui Junei, luntraul intr n odaia lui. Acolo, nainte de a se
dezbrca, deschise larg fereastra, dornic s respire puin din acel minunat aer algerian. La palid lu-
min a stelelor, ntrevzu un spaiu larg desfurat, toat rada pn la Capul Matifu, n care strluceau
luminile vapoarelor ancorate sau pe cale de a se apropia de rm odat cu briza nserrii. Apoi,
litoralul se lumin de focurile pescuitului cu tore. Mai aproape, n port, duduiau mainile unor
pacheboturi ntunecate, gata de plecare, ale cror couri largi mprocau scntei.
Dincolo de Capul Matifu se ntindea marea, mrginit de un orizont pe care se nlau strlucitoare
constelaii, ca un buchet de artificii. Ziua urmtoare avea s fie minunat, dac te-ai fi luat dup cele
ce fgduia noaptea; soarele avea s se nale radios, stingnd ultimele stele, ale dimineii.
Ce plcere, gndea Gildas Tregomain, s vizitezi acest nobil ora Algerre, s-i ngdui aici cteva zile
de odihn dup drcescul drum nceput la Mascat i nainte de a fi din nou aruncat dintr-o parte n alta
pn la insulia numrul doi... Am auzit vorbindu-se de restaurantul 6oise, la Capul Pescade! De ce nu
ne-am duce mine s lum o mas bun la 6oise)...>
n acest moment, exact n clipa cnd ceasul btea ora zece, n ua odii rsun o btaie puternic.
Tu eti, Juhel?... ntreb Gildas Tregomain.
Nu... snt eu, Antifer.
i deschid numaidect, prietene.
Nu-i nevoie. mbrac-te i ncuie-i geamantanul.
Geamantanul?...
n patruzeci de minute plecm.
n patruzeci de minute?
i nu ntrzia, fiindc pacheboturile nu obinuiesc s atepte!
M duc s-l anun i pe Juhel.
Nucit de veste ca de o lovitur, luntraul se ntreba dac nu viseaz!... Nu! Nu visa! Auzi btnd n ua
lui Juhel i glasul unchiului care-i poruncea s se scoale. Apoi, treptele gemur sub paii care coborau
din nou scara.
Juhel, care tocmai i scria logodnicei sale, adug un rnd n scrisoare prin care o anuna pe aceasta c
aveau s prseasc cu toii Algerul chiar n acea sear. Aadar, pentru asta dispruser din hotel,
imediat dup-mas, Zambuco i jupn Antifer... ca s se informeze dac nu cumva se pregtea de
plecare spre coasta Africii vreo nav.
Da, printr-un neateptat noroc, gsiser o asemenea nav care se pregtea s ridice ancora, se
grbiser s rein locuri la bord i apoi jupn Antifer, fr s-i mai bat capul cu ce le-ar fi convenit
sau nu celorlali, se urcase s-i previn pe Gildas Tregomain i Juhel, n timp ce bancherul i ntiina pe
Ben-Omar i Nazim.
Luntraul, fcndu-i valiza, ncerca o amar dezamgire. Dar nu se putea mpotrivi. eful ordonase i
ei trebuiau s se supun. Aproape imediat, Juhel veni n odaie la Gildas Tregomain i i spuse:
Nu te ateptai?...
Nu, biatule, rspunse luntraul, cu toate c din partea unchiului tu m pot atepta la orice! i eu
care mi fgduisem cel puin patruzeci i opt de ore de plimbare prin Algerre... i portul... i gr-
dina d'Essai... i Casbah!...
Ce s spun, domnule Tregomain, este un adevrat ghinion c unchiul meu a dat de un vas gata de
plecare!
Da... dar pn la urm o s-mi ies din fire! Strig luntraul, prad unui acces de furie mpotriva
prietenului su.
Vai, nu, domnule Tregomain, dumneata nu o s-i iei din fire... sau dac totui o s ndrzneti, o
s fie de ajuns ca unchiul meu s te priveasc ntr-un anume fel rostogolindu-i pietricica ntre dini...
Ai dreptate, Juhel, rspunse Gildas Tregomain plecndu-i capul... o s m supun... m cunoti
bine!... Este totui pcat... i cina aceea grozav pe care ne gndeam s o lum la 6oise, la Capul
Pescade!...
Zadarnice preri de ru! i suspinnd din adnc, bietul om i termin pregtirile. Zece minute mai trziu
el i cu Juhel i gsir pe jupn Antifer, bancherul Zambuco, Ben-Omar i Nazim n vestibulul hotelului.
Dac la sosire li se fcuse o bun primire, la plecare mutrele erau cam acre, cu toate c pltiser odile
ca i cnd le-ar fi ocupat douzeci i patru de ore. Juhel i arunc scrisoarea n cutia potal pus
la dispoziia cltorilor. Apoi o luar cu toii de-a lungul cheiului i coborr scara care ducea la port, n
timp ce Gildas Tregomain ntrezrea pentru ultima dat Piaa Guvernamental, nc luminat.
La vreo sut de metri era ancorat un steamer al crui cazan se auzea duduind sub presiunea aburilor.
Un fum negru mnjea cerul nstelat. Asurzitoare uierturi vesteau c pachebotul nu va ntrzia
s ridice ancora.
Legnndu-se lng treptele cheiului, o barc i atepta pe cltori ca s-i duc la bord. Jupn Antifer i
tovarii lui se urcar n barc, n cteva bti de vsle, acostar lng steamer. Pn s se dumireasc,
Gildas Tregomain se i trezi n cabina pe care avea s o mpart cu Juhel. Jupn Antifer cu Zambuco
ocupau o a doua cabin, notarul i Sauk o a treia.
Acest pachebot, care se numea Catalanul, aparinea Companiei ncrctorilor Unii, din Marsilia. Folosit
pentru curse regulate pe coasta occidental a Africii, la Saint-Louis i la Dakar, cnd era nevoie fcea i
escale intermediare, fie pentru a lua sau debarca pasageri, fie pentru a ncrca sau descrca mrfuri.
Destul de bine utilat, mergea cu o vitez medie de zece-unsprezece noduri, foarte potrivit pentru
acest soi de navigaie.
Un sfert de or dup sosirea jupnului Antifer, un ultim uierat sfiie vzduhul. Apoi, odat odgoanele
slobozite, Catalanul porni; elicea se zbtu violent ridicnd spume la suprafaa apei; ocoli corbiile
ancorate n larg, lunec de-a lungul marilor pacheboturi mediteraneene adormite pe unde se gseau,
continu apoi pe enalul dintre arsenal i rm, iei n larg i se ndrept ctre vest.
O nedesluit ngrmdire de case albe apru atunci privirilor luntraului; era acea Casbah din care el
nu avea s vad dect un contur neclar. Apru o limb de pmnt, ieit din coasta piepti: era
peninsula Pescade, peninsula cu restaurantul 6oise, unde se gteau acele buiabesuri, ciorbe de
pete att de gustoase...
i asta fu tot ce lu cu el Gildas Tregomain ca amintire din trecerea lui prin Algerre.
Inutil s mai menionm c, ndat dup ieirea din port, Ben-Omar, ntins pe cueta din cabina lui,
ncepu s guste din nou din plcerile rului de mare. i cnd se gndea c, dup ce se va afla n
carne i oase n golful Guineii, va trebui s se ntoarc iar pe acolo...
Din fericire, de data asta va fi ultima cltorie pe mare... Cci, desigur, pe insulia numrul doi i va
ncasa faimosul su comision!... i mcar dac i un altul dintre tovarii lui ar fi suferit de acelai ru,
dac i altora le-ar fi fost grea din pricina hulei... Nu! Nici unul dintre ei nu simea nici cea mai mic
grea... Era singurul care suferea... Nu avea nici mcar aceast consolare, att de omeneasc, de a
vedea pe unul din semenii si mprtindu-i suferinele.
Pasagerii de pe Catalanul erau n majoritate marinari care se ntorceau n porturile de pe coast, civa
senegalezi i un oarecare numr de soldai din infanteria marinei, obinuii cu greutile cltoriilor pe
mare. Se duceau cu toii la Dakar, unde steamerul trebuia s-i descarce marfa. Nu era deci probabil s
fac vreo escal pe parcurs. Aa c jupn Antifer nu putea dect s se felicite c se grbise s se urce la
bordul vasului Catalanul. Este adevrat c, odat ajuni la Dakar, nu nsemna c i-au atins inta, i
asupra acestui lucru i atrgea Zambuco atenia.
De acord, rspundea el, dar nu am socotit niciodat c am s gsesc un pachebot care s mearg de
la Alger la Loango, i cnd o s fim la Dakar o s vedem ce avem de fcut.
ntr-adevr, ar fi fost greu s procedeze altfel. i nu era mai puin adevrat c n aceast ultim parte a
cltoriei vor avea de nfruntat mai multe piedici. Iat deci un serios motiv de ngrijorare pentru cei
doi cumnai.
n timpul nopii, Catalanul pluti de-a lungul rmului, la o deprtare de dou-trei mile. Dup farurile din
Tenez, abia se putu deslui pmntul ntunecat al Capului Blanc. A doua zi dimineaa se zrir nlimile
Oranului i dup un ceas pachebotul naviga pe lng promontoriu, dincolo de care se rotunjea rada
Mers-el-Kebir.
Mai departe, spre babord, se desfura coasta marocan, cu ndeprtatul ei profil muntos dominnd
inutul Riff, bogat n vnat. La orizont, strlucind n lumina soarelui, apru Tetuan, apoi, la cteva mile
mai la apus, Ceuta, nfipt pe stnca ei, ntre dou golfulee, ca un fort care comand acest canat al
porii Mediteranei, cellalt canat fiind zvorit de Anglia. n sfrit, dincolo de strmtoare, apru nesfiritul
Ocean Atlantic.
Se ivir coastele mpdurite ale litoralului. Dincolo de Tanger, ascuns dup un cot al golfului, vile n
mijlocul copacilor verzi i mai multe moschei care izbeau puternic privirea, orbindu-te cu albeaa lor.
Marea foia de nenumrate vase cu pnze ateptnd ca vntul s le ngduie ptrunderea n strmtoarea
Gibraltar.
Catalanul nu avea a se teme de acest fel de ntrzieri. Nici briza, nici acel curent, care putea fi
recunoscut dup un ciudat plescit n apropierea plniei mediteraneene, nu puteau s lupte mpotriva
puternicei sale elice i ctre orele nou seara el btea cu ntreitul su bra apele Atlanticului.
Luntraul i Juhel discutau pe dunet nainte de a-i ngdui cteva ceasuri de odihn. i, foarte firesc,
n clipa cnd Catalanul, ndreptndu-se ctre sud-vest, ocolea capul cel mai ndeprtat al pmn-
tului Africii, acelai gnd le trecu prin minte, ca o prere de ru.
Da, biatule, spuse Gildas Tregomain, ar fi fost mult mai bine ca la ieirea din strmtoare s o lum
pe tribord n loc s o lum pe babord. Cel puin nu i-am fi ntors spatele Franei...
i ca s mergem unde?... rspunse Juhel.
Mi-e team c la dracu! rspunse luntraul. Ce vrei, Juhel, tot e mai bine s-i nduri cu rbdare
nefericirea! n cele din urm, te ntorci de oriunde, chiar i de la dracu! n cteva zile o s fim la Dakar i
de la Dakar n fundul golfului Guineii...
Cine tie dac la Dakar o s gsim numaidect un mijloc de transport!... De acolo nu exist curse
regulate... Putem s ntrziem cu sptmnile, i dac unchiul meu i nchipuie...
i nchipuie, n-ai grij!
...c i va fi uor s ajung la insulia numrul doi, se nal!
tii la ce m gndesc, domnule Tregomain?
Nu, biatule, dar dac vrei s-mi spui...
Ei bine, eu cred c bunicul meu Thomas Antifer ar fi trebuit s-l lase pe acest blestemat de Kamylk-
Paa pe stncile din Jaffa...
Vai, Juhel, bietul om!...
Dac l-ar fi prsit acolo, egipteanul nu i-ar fi mai putut lsa milioanele salvatorului lui i, dac nu
i-ar fi lsat milioanele, unchiul meu nu ar fi alergat dup ele i Enogate ar fi fost soia mea!
Asta-i adevrat, rspunse luntraul. Dar dac ai fi fost acolo tu, Juhel, i-ai fi salvat viaa acelui
nefericit pa, exact cum a fcut-o bunicul tu! Ia te uit, adug el schimbnd vorba, i art la
babord un punct strlucitor ca o lumin vie. Ce far o fi sta?
Este farul de la Capul Spartei, rspunse tnrul cpitan.
n adevr, era farul care, aezat la extremitatea de vest a continentului african i ntreinut pe cheltuiala
diferitelor state europene, este cel mai naintat dintre cele a cror strlucire se proiecteaz pe
suprafaa mrilor africane.
N-are rost s povestim amnunit aceast cltorie a Catalanu-lui. Pachebotul a fost norocos. l
ntmpinar prin aceste locuri numai vnturi prielnice btnd dinspre uscat i putu s mearg la mic
deprtare de-a lungul litoralului. Marea nu era agitat dect de hula venit din larg, fr valuri care s
se sparg cu zgomot. Trebuia cu adevrat s fii cel mai bicisnic Omar din lume pentru a fi bolnav
pe un asemenea timp.
Se arta vederii ntreaga coast; nlimile Mekinez i Mogador, muntele Thesat care domin aceast
regiune cu o altitudine de o mie de metri, Tarudant i promontoriul Giubi, unde se nchide frontiera
marocan.
Gildas Tregomain nu avu mulumirea de a zri insulele Canare, cci Catalanul trecu cam la cincizeci de
mile de Fuerteventura, cea mai apropiat din grup; dar putu s salute capul Bojador nainte de a trece
Tropicul Racului.
Capul Blanc fu zrit n dup-amiaza zilei de 2 mai; apoi, n dimineaa urmtoare, de cum mijir zorile,
se ntrezri Portendik i n sfrit, sub ochii cltorilor, se desfurar malurile Senegalului.
Aa cum s-a mai spus, toi pasagerii si avnd ca destinaie Dakar, Catalanul nu avea de ce s fac
escal la Saint-Louis, care este capitala acestei colonii franceze.
Se pare, dealtfel, c Dakar are o importan mult mai mare dect Saint-Louis. Cea mai mare parte a
transatlanticelor care servesc liniile Rio-de-Janeiro, n Brazilia, i Buenos-Aires, n Argentina, nainte de
a se avnta spre ocean, poposesc aici. S-ar fi putut ca jupn Antifer s gseasc mai uor la Dakar
mijloace de transport pentru a ajunge la Loango.
n sfrit, n ziua de 5 mai, ctre orele patru dimineaa, Catalanul trecu de vestitul Cap Verde, situat la
aceeai latitudine ca i insulele cu acelai nume. Ocoli peninsula triunghiular care atrn ca un
stindard la acest avansat punct al continentului african pe Atlantic i dup o traversare de opt sute
de leghe de la regretatul Algerre al lui Gildas Tregomain, apru, la captul de jos al peninsulei, portul
Dakar.
CARE RED FELURITE DISCUII I NTMPLRI DE LA SOSIREA LA DAAR PN LA SOSIREA
LA LOANGO
Gildas Tregomain nu i-ar fi putut nchipui niciodat c va veni o zi cnd el i cu Juhel se vor plimba pe
cheiul din Dakar, aceast veche capital a republicii goreene. Totui asta fcea n aceast zi, vizitnd
portul aprat de dublul su zgaz de stnci de granit, n timp ce jupn Antifer i bancherul Zambuco, tot
att de nedesprii precum Ben-Omar i Sauk, se ndreptau spre agenia maritim francez.
O zi este prea destul pentru a vizita oraul. Dealtfel, el nu ofer nimic deosebit: o grdin public
frumuic, o cetuie folosind de cantonament garnizoanei, o limb de pmnt, Bel-Air, pe care se nal
un aezmnt n care administraia i interneaz bolnavii atini de frigurile galbene. Dac ar fi trebuit
s rmn mai multe zile n acea regiune cu capitala Goreea i cu Dakar, un orel ceva mai rsrit,
zilele li s-ar fi prut cltorilor notri interminabile.
n sfrit, cnd ai ghinion, n-ai ncotro, faci haz de necaz, asta i spuneau mereu Gildas Tregomain i
Juhel. n ateptare, hoinreau pe chei, cutreierau strzile nsorite ale oraului, ntreinute curel
de ctre condamnai sub supravegherea ctorva paznici.
n realitate, ceea ce i interesa mai mult erau vapoarele aceste buci din nsi Frana, trimise de la
Bordeaux la Rio-de-Janeiro, pacheboturi ale Mesageriilor imperiale aa cum se numeau ele n 1862.
Dakar nu era atunci importanta staiune care a devenit mai trziu,cu toate c nc de pe atunci
comerul Senegalului se cifra la douzeci i cinci milioane franci, din care douzeci de milioane chiar cu
francezii. Nu avea dect nou mii de locuitori, populaie care tinde s creasc, n urma lucrrilor
ntreprinse pentru mbuntirea portului.
De exemplu,, dac luntraul nu fcuse pn atunci niciodat cunotin cu negrii M'Bambaras, acum
nimic nu i-ar fi fost mai uor. n adevr, aceti indigeni miun pe strzile Dakarului. Datorit
constituiei lor uscate i nervoase, craniului lor rezistent, prului des i cre, pot s suporte uor aria
soarelui senegalez. Ct despre Gildas Tregomain, el gsise de cuviin s-i acopere capul cu batista
lui n ptrele, care, de bine, de ru, i inea loc de umbrel.
Doamne, dumnezeule, cald mai este! exclam el. ntr-adevr, nu snt fcut s triesc la tropice.
Asta nc nu-i nimic, domnule Tregomain, rspunse Juhel, dar cnd o s fim n fundul golfului Guineii,
la cteva grade sub ecuator...
O s m topesc, asta-i sigur, replic luntraului o s m ntorc acas doar cu pielea pe oase!
Dealtfel, adug el cu zmbetul lui blajin, n timp ce i tergea faa mustind de sudoare ca o alcarraza,
ar fi greu s m ntorc cu i mai puin, nu-i aa?
Dar ai i slbit, domnule Tregomain, spuse cpitanul.
Crezi?... Ei, mai am pn s ajung un schelet!
Cnd se ntoarser la hotel, Juhel i Gildas Tregomain i gsir acolo pe jupn Antifer i pe bancher.
Agentul francez l primise ct se poate de bine pe compatriotul su.
Totui, cnd acesta l ntreb dac la Dakar se afla vreo nav gata de plecare pentru unul din porturile
din Loango, nu primi dect un rspuns prea puin ncurajator. Pacheboturile care fac acest serviciu
snt foarte neregulate i, oricum, nu opresc la Dakar dect o dat pe lun. Desigur, exist o curs
sptmnal ntre Sierra-Leone i Grand-Bassam, dar de acolo pn la Loango mai este cale lung.
Or, primul pachebot nu avea s ajung la Dakar nainte de opt zile.
Ce ghinion! S petreci opt zile, fierbnd de nerbdare, ca ntr-o capcan, n acest orel! i trebuia s
fie din cel mai clit oel aceast capcan pentru a rezista dinilor lui Pierre-Servan-Malo, care sfrma
acum n gur cte o pietricic pe zi. Este adevrat c nu pietricelele lipseau pe plajele litoralului african
i jupn Antifer i putea uor mprospta aici provizia.
Adevrul ne oblig s spunem c la Dakar o sptmn este lung, foarte lung. Plimbrile prin port,
excursiile pn la braul de ap care curge n partea de rsrit a oraului nu ofer turistului distracii
pentru a-l ocupa mai mult de o zi. Aa c se cuvenea s se narmeze cu acea rbdare pe care numai o
fericit nelepciune o poate da. Dar n afar de Gildas Tregomain, deosebit de nzestrat din acest punct
de vedere, ceilali nu erau nici rbdtori, nici nelepi. Irascibilul maluin i diferitele personaje pe care
le tra dup el dac l binecuvntau pe Kamylk-Paa pentru faptul c i lsase motenitori, n schimb l
blestemau pentru fantezia pe care o avusese de a-i fi ngropat motenirea att de departe. Nu fusese
prea destul c fuseser obligai s mearg pn la golful Oman, acum mai trebuiau s coboare i pn la
golful Guineii? Acest egiptean nu ar fi putut oare s aleag o nevinovat i discret insuli n mrile
europene, n Baltica, n Marea Neagr, n Marea Nordului, pe lng rmurile Oceanului Atlantic, foarte
potrivit alctuit pentru a fi folosit ca o cas de bani? ntr-adevr, Paa exagerase nconjurndu-se cu
attea msuri de precauie! n sfirit, asta era, i doar dac se lsau pgubai...
S se lase pgubai ? Bun primire vi s-ar fi fcut dac ai fi venit cu o asemenea propunere la jupn
Antifer, la bancherul Zambuco i chiar la notar, inut n fru de pumnul violent al lui Sauk!
Pe deasupra, legturile de bun convieuire, care legau aceste diverse personaje, slbeau vznd cu
ochii. Erau trei grupuri foarte distincte: grupul Antifer Zambuco, grupul Omar Sauk, grupul
Juhel Tregomain. Triau separat, nu se vedeau dect la orele de mas, se ocoleau n timpul
plimbrilor, nu discutau niciodat ntre ei de formidabila lor afacere. Se mrgineau la duete care nu
prea ddeau semne c se vor contopi vreodat ntr-un sextet final, care, dealtfel, nu ar fi fost dect o
cumplit cacofonie.
Primul grup: Juhel Tregomain. Se cunoate obinuitul subiect al discuiilor lor: cltoria care se
prelungea mereu, deprtarea care cretea i ea mereu ntre cei doi logodnici, teama ca toate ostenelile
i cutrile s nu se sfreasc cu o pcleal, dispoziia sufleteasc a unchiului i prietenului lor, a
crui surescitare cretea pe zi ce trecea ameninndu-i judecata. Totul fiind prilej de amrciune pentru
luntra i tnrul cpitan, resemnai s nu-l contrazic i s-l urmeze pn la capt.
Al doilea grup: Antifer Zambuco. Ce studiu interesant ar fi oferit, pentru cercetrile unui moralist, cei
doi viitori cumnai!
Unul, pn atunci cu gusturi simple, ducnd o via linitit n linitita sa provincie, cu acea filozofie
fireasc a marinarului ieit la pensie, acum czut prad unei sacra fames pentru aur, nnebunit de
mirajul milioanelor care i lua ochii! Cellalt, putred de bogat, neavnd ns dect o singur grij, aceea
de a ngrmdi bogii peste bogii, nfruntnd attea oboseli i chiar primejdii numai pentru a-i mri
grmada!
S mucegieti opt zile n fundul acestei gropi, bombnea mereu jupn Antifer, i cine tie dac acest
blestemat pachebot nu o s ntrzie?...
i, pe deasupra, mai avem ghinionul s ne debarce la Loango i abia de acolo mai trebuie s ne
ntoarcem cam vreo cincizeci de leghe ca s ajungem n golfuleul Ma-Yumba!
Ei, nu bucica asta de drum m ngrijoreaz pe mine! Exclam argosul maluin.
Totui, ar fi cazul s te ngrijoreze, rspunse Zambuco.
Bine!... bine!... mai trziu... ce dracu! Nu arunci ancora nainte de a intra n port! S ajungem mai
nti la Loango i pe urm o s mai vedem!
Poate c l-am putea convinge pe cpitanul pachebotului s fac escal n portul Ma-Yumba... L-ar
abate mult din drumul lui?...
M ndoiesc c o s se nvoiasc, fiindc nu-i este ngduit...
Dac i-am da o sum frumuic... pentru ocolul sta, suger bancheru .
O s vedem, Zambuco, dar pe dumneata te bat totdeauna gnduri pe care eu nu le am deloc!
Important este s ajungem la Loango, de unde o s izbutim noi cumva s ajungem i la Ma-Yumba. Mii
de bombe! Avem doar picioare i dac ar fi trebuit, dac nu am fi avut alt mijloc de a pleca din Dakar,
nu a fi stat pe gnduri i a fi luat-o pe jos, de-a lungul litoralului.
Pe jos?
Pe jos.
Pierre-Servan-Malo vorbea fr s se gndeasc! Dar pericolele, piedicile, greutile unui asemenea
drum? Opt sute de leghe prin inuturile Liberiei, pe Coasta de Filde, prin Achantis, Dahomey,
Grand-Bassam! Nu i trebuia s se socoteasc fericit c, fcnd cltoria la bordul unui pachebot,
putea s evite pericolele unei asemenea cltorii! Nici unul din cei care l-ar fi nsoit n aceast
expediie nu s-ar mai fi ntors! i domnioara Talisma Zambuco zadarnic ar fi ateptat n casa ei din
Malta ntoarcerea prea ndrzneului ei logodnic!
Trebuiau deci s se resemneze s atepte pachebotul, cu toate c acesta nu avea s soseasc nainte
de aproximativ opt zile. Dar ct de lungi li se preau aceste ceasuri petrecute la Dakar!
Cu totul altfel vorbeau ntre ei cuplul Sauk Ben-Omar. Nu c fiul lui Murad ar fi fost mai puin
nerbdtor de a ajunge la insuli i de a pune mna pe comoara lui Kamylk-Paa, nu! Spre marea
spaim a lui Ben-Omar, singurul lui gnd era numai cum ar fi putut s-i despoaie pe cei doi colegatari n
folosul lui. Dup ce se gndise s dea lovitura, dup ntoarcerea de la Sohar la Mascat, cu ajutorul unor
ticloi tocmii de el, avea s-o ncerce i de data asta, prin aceleai mijloace, la ntoarcerea de la Ma-
Yumba la Loango- Aa, fr ndoial, va avea mai muli sori de izbnd. Printre indigenii din provincie
sau printre agenii suspeci ai companiilor de comer, o s tie s gseasc oameni n stare de orice,
chiar i de vrsare de snge i care, bine pltii, i s-ar altura n svrirea faptei sale criminale.
Tocmai aceast perspectiv l nspimnta pe fricosul Ben-Omar; dac nu dintr-un exces de
sensibilitate, mcar de teama de a nu fi amestecat ntr-o afacere urt i gndul sta nu-i mai lsa
nici o clip de linite.
Atunci ncerca s-i spun timid prerea. Susinea c jupn Antifer i tovarii lui erau dintre acei
oameni care i vnd scump pielea.
Insista asupra faptului c, orict de bine i-ar fi pltit Sauk, nu se putea bizui pe ticloii pe care i-ar fi
folosit, c mai devreme sau mai trziu tot ar fi vorbit, c vestea omorului se va rspndi n inut, c pn
la urm adevrul sfirete prin a iei la lumin, chiar n mijlocul acestor inuturi slbatice, mai ales cnd
era vorba de exploratori masacrai n cele mai ndeprtate unghere ale Africii, c nu poi fi niciodat
sigur de pstrarea unei taine... Se vedea bine c toat aceast argumentare nu era fcut pentru a
nfiera o fapt criminal, ci din teama de nu fi descoperit ntr-o zi singurul motiv care l-ar fi putut
opri pe un om de teapa lui Sauk.
Dar asta nu-l prea impresiona pe Sauk... Vzuse i fcuse el altele i mai i!... i aruncndu-i notarului
una din acele priviri care-l ngheau pn n mduva oaselor, spuse:
Nu cunosc dect un imbecil, unul singur, care ar putea s m trdeze!
i cine, oare, excelen?...
Tu, Ben-Omar!
Eu?
Da, i bag bine de seam, fiindc eu cunosc un mijloc sigur de a-i face pe oameni s tac!
Ben-Omar, tremurnd din toate ncheieturile, i plec capul.
tia el c un cadavru n plus, pe drumul de la Ma-Yumba la Loango, nu l-ar fi ncurcat pe Sauk.
Pachebotul mult ateptat ancor n portul Dakar n dimineaa zilei de 12 mai. Era Cintra, o nav
portughez care transporta cltori i mrfuri n San-Paolo de Loanda, important colonie lusitanian
din Africa tropical. Fcea regulat escal la Loango i, cum pleca a doua zi n zori, cltorii notri se
grbir s-i rein locurile. Cu viteza mijlocie a pachebotului de aproximativ nou sau zece mile,
cltoria avea s dureze o sptmn, timp n care Ben-Omar se atepta la toate chinurile rului de
mare.
A doua zi, dup ce ls la Dakar un numr de cltori, pe un timp frumos, briza btnd dinspre uscat,
Cintra iei din port. Jupn Antifer i bancherul lsar s le scape un adnc suspin de uurare, ca i cnd
plmnii lor nu ar mai fi funcionat de o sptmn. Era ultima lor etap nainte de a pune piciorul pe
insulia numrul doi i mna pe comoara pstrat cu credin n mruntaiele ei.
Potrivit legilor firii, atracia pe care aceast insuli o exercita asupra lor prea cu att mai puternic cu
ct se apropiau mai mult.
ea crescnd n raport invers cu ptratul distanei. i cu fiecare nvrtitur de elice a Cintrei distana
aceasta descretea... descretea...
Vai, pentru Juhel, n schimb, ea cretea! El se ndeprta din ce n ce mai mult de acea Fran, de acea
Bretanie unde se amra Enogate.
i scrisese de cum ajunsese la Dakar, i scrisese n ajunul plecrii i biata fat avea s afle n curnd c
logodnicul ei se ndeprta i mai mult de ea!... i greu ar fi putut s-i spun data cnd avea s se
ntoarc!
n primul rnd, Sauk cutase s afle dac Cintra avea s debarce cltori la Loango. Printre aventurierii
a cror contiin nu cunoate teama sau remucarea i care se duc s-i caute norocul prin aceste
inuturi, poate c va gsi civa care, cunoscnd locurile, ar putea s-i devin complici. Dar, excelena-sa
fu dezamgit n aceast privin. Va trebui, deci, s-i aleag napanii la Loango.
Din nefericire nu vorbea limba portughez, pe care, dealtfel, nici Ben-Omar nu o cunotea. Fapt destul
de suprtor atunci cnd este vorba s tratezi afaceri delicate n care este neaprat nevoie de o
claritate perfect. Dealtfel, jupn Antifer, Zambuco, Gildas Tregomain i Juhel erau silii s vorbeasc
numai ntre ei, nimeni la bord necunoscnd franceza.
Unul a crui surpriz era tot att de mare ca i satisfacia, trebuie s o recunoatem, fu notarul Ben-
Omar. Ar fi exagerat s spunem c n timpul cltoriei cu Cintra nu-i fusese deloc ru. Totui, nu mai
ndur acele mari suferine prin care trecuse pn atunci.
Ajutat de un vnt uor venit dinspre rm, navigaia se desfura n condiii minunate. Marea rmnea
linitit de-a lungul litoralului pe lng care aluneca Cintra, la o distan de dou-trei mile, i nava abia
dac resimea hula venit din larg.
Mai mult chiar, aceste prielnice condiii nu se schimbar nici atunci cnd pachebotul trecu pe lng Capul
Palmes, la extremitatea golfului Guineii. n adevr, aa cum se ntmpl adesea, briza urma conturul
coastelor i golful fu tot att de ospitalier ca i oceanul, ntre timp, pe cnd Cintra se ndrepta ctre
Loango, nlimile continentului pierir din raza vederii ei. Din inuturile Achantis sau Dahomey cltorii
nu zrir nimic, nici mcar vrful acelui munte Camerun care se nal pn la trei mii nou sute
asezeci metri, dincolo de insula Fernando-Po, ctre graniele Guineii de Sus.
n dup-amiaza zilei de 19 mai, Gildas Trgomain ncerc o oarecare emoie. Juhel tocmai i spusese c
vor trece ecuatorul. n sfrit, pentru prima i fr ndoial pentru ultima dat, fostul cpitan al
ambarcaiei Fermectoarea Amlie avea prilejul s ptrund n emisfera austral. Ce aventur pentru
el, un marinra de pe Rance!
Aa c fr prea mult prere de ru ddu mateloilor, urmnd exemplul celorlali cltori, bnuul lui
de bun-venit n cinstea trecerii ecuatorului.
A doua zi, la rsritul soarelui, Cintra se afla pe latitudinea golfului Ma-Yumba, cam la o sut mile
deprtare. De cte oboseli i de cte pericole nu ar fi fost scutii jupn Antifer i ai lui dac comandantul
Cintrei ar fi fost dispus s se ndrepte n aceast direcie, s fac escal n acest port care aparine
statului Loango! Aceast escal i-ar fi scutit de o cltorie deosebit de grea pe lng malurile litoralului.
Aa c, mpins de unchiul lui, Juhel ncerc s ghiceasc gndurile cpitanului Cintrei n aceast privin.
Portughezul tia cteva cuvinte englezeti i care marinar nu cunoate ct de ct graiul britanic? Or, se
tie c Juhel vorbea curgtor aceast limb i o folosise din plin n discuiile lui cu aa-zisul tlmaci din
Mascat. i comunic deci cpitanului propunerea de a face escal la Ma-Yumba.
Acest ocol nu ar fi lungit cltoria dect cu aproximativ patruzeci i opt de ore...
Se nelege de la sine c ar fi pltit ntrzierea i cheltuielile care ar fi decurs din aceast oprire:
combustibilul consumat, hrana echipajului, indemnizaia armatorilor Cintrei etc..
Pricepuse oare cpitanul propunerea pe care i-o fcea Juhel?
Fr ndoial c da, mai ales dup ce fusese argumentat cu o demonstraie pe harta golfului Guineii.
Marinarii se neleg ntre ei dintr-un cuvnt. i, n adevr, nimic nu ar fi fost mai simplu dect s se
ndeprteze ctre est, pentru ca cei ase cltori s coboare la Ma-Yumba, fiindc aceti cltori
ofereau o sum frumuic.
Cpitanul, ns, refuz. Sclav al regulamentului de bord, era angajat s se duc la Loango, la Loango o
s se duc. De la Loango trebuind s mearg la San-Paolo de Loanda, la San-Paolo de Loanda o s
mearg, chiar dac s-ar fi gsit cineva s-i cumpere nava cu att aur ct ar cntri ea. Acestea fur chiar
expresiile pe care le folosi, pe care Juhel le nelese foarte bine i i le traduse unchiului su.
O cumplit furie, nsoit de o salv de sudlmi la adresa cpitanului, fu rspunsul jupnului Antifer.
Nimic nu-l putu opri, mai mult chiar, fr intervenia lui Gildas Tregomain i a lui Juhel, fr ndoial c
jupn Antifer, furios cum era, ar fi fost aruncat, ca rzvrtit, n fundul calei, pentru tot restul cltoriei.
i iat de ce a treia zi, n seara de 21 mai, Cintra se opri n faa nesfritelor bancuri de nisip ce
strjuiesc coasta Loango, cobor cu alupa cltorii despre care am vorbit, apoi, cteva ore mai trziu,
plec din nou, ndreptndu-se ctre San-Paolo, capitala coloniei portugheze.
N CARE SE ARAT C ANUMII CLTORI NU SNT BUNI S SE MBARCE PE O CORABIE
AFRICAN
A doua zi, la adpostul unui baobab care i apra de nprasnica ari a soarelui, doi brbai discutau
cu nsufleire. Mergnd n susul strzii principale din Loango, pe care se ntlniser printr-o neateptat
ntmplare, se priveau cu nenumrate gesturi de surpriz.
Unul spusese:
Tu... aici?
Da... eu! rspunsese cellalt.
i la un semn al primului, care era Sauk, cel de al doilea, cu numele de Barroso, l urmase afar din
ora.
Dac Sauk nu vorbea limba lui Barroso, n schimb Barroso, care trise timp ndelungat n Egipt, vorbea
limba excelenei-sale. Precum se vede, dou vechi cunotine. Barroso fcea parte din acea band
ntreinut de Sauk pe vremea cnd se deda la jafuri de tot felul, fr a fi stingherit n vreun fel de
agenii viceregelui, datorit influenei lui Murad, tatl su, propriul vr al lui Kamylk-Paa.
Apoi, dup cteva frdelegi pentru care ar fi fost cu neputin s nu fie pedepsii, banda se mprtiase
i Barroso dispruse. ntors n Portugalia unde talentele lui nu gsiser ntrebuinare, prsise
Lisabona i venise s lucreze ntr-o agentur de comer din Loango.
La aceast epoc, comerul coloniei era aproape desfiinat prin abolirea comerului cu sclavi, reducndu-
se la transportul fildeului, untdelemnului de palmier, al sacilor de arahide i trunchiurilor de lemn de
mahon.
Portughezul Barroso, care altdat navigase avea pe atunci aproximativ cincizeci de ani comanda
acum o corabie de mare tonaj, 3ortalegre, care fcea curse ntre porturile coastei pentru negustorii din
inut.
Acest Barroso, cu un trecut ca al lui, cu o contiin cu totul lipsit de scrupule, cu o ndrzneal
cptat pe vremea vechilor sale meserii, era exact omul care i trebuia lui Sauk pentru a duce la bun
sfirit uneltirile lui criminale.
Oprii la rdcina acestui baobab, al crui trunchi nu ar fi putut fi cuprins de braele a douzeci de
brbai i ce nsemna acest copac pe lng faimosul smochin din Mascat ? amndoi putur s
pun la cale nestingherii cumplite ameninri pentru viaa jupnului Antifer i a nsoitorilor lui.
Dup ce Sauk i Barroso i povestir unul altuia tot ce li se ntmplase din anul plecrii portughezului
din Egipt, excelena-sa intr fr prea multe ocoluri n subiect. Dac Sauk, din pruden, se feri s fac
cunoscut ct de mare era comoara pe care spera s i-o nsueasc, cel puin a lcomia lui Barroso
cu momeala unei sume uriae pe care ar putea-o ctiga.
Dar... adug el, am nevoie s fiu ajutat de un om hotrt... curajos...
M cunoatei, excelen, rspunse portughezul, i tii c nu m dau napoi de la nici o treab...
Dac nu te-ai schimbat, Barroso...
Nu m-am schimbat, excelen...
Afl deci c vor fi patru oameni care vor trebui s dispar i poate c i un al cincilea, dac o s cred
potrivit s m debarasez de un oarecare Ben-Omar, pe al crui secretar o fac eu acum sub numele de
Nazim.
Unul mai mult sau mai puin, nu conteaz! rspunse Barroso.
Cu att mai mult cu ct, cu sta,e destul s sufli i a i disprut.
i cum socotii dumneavoastr?...
Iat ce plan am, rspunse Sauk, dup ce se ncredina c nu-l putea auzi nimeni. Cei despre care
este vorba, trei francezi, maluinul Antifer, prietenul lui i cu nepotul, apoi un bancher tunisian, Zam-
buco, au debarcat la Loango ca s pun mna pe o comoar ascuns pe una din insuliele golfului
Guineii...
Cam pe unde?... ntreb repede Barroso.
Prin apropierea golfuleului Ma-Yumba, rspunse egipteanul.
Au de gnd s o ia pe lng rm pn la acest orel i m-am gndit c o s fie uor s-i atacm cnd au
s se ntoarc la Loango cu comoara lor ca s atepte trecerea pachebotului de la San-Paolo, care
trebuie s-i duc la Dakar.
Nimic mai uor, excelen, afirm Barroso, gsesc eu o duzin de biei de treab, amatori de o
afacere serioas i care nu ateapt dect s v ajute n schimbul unui pre convenabil... asupra
cruia o s v nelegei...
Eram sigur de asta, Barroso, i prin pustietile astea nu se poate ca lovitura s nu reueasc.
Fr ndoial, excelen, dar v-a propune o combinaie mai avantajoas.
Atunci, spune!...
Eu comand aici o corabie de o sut cincizeci de tone, 3ortalegre, care transport mrfuri de la un
port la altul al coastei. Or, corabia mea este pe punctul de a pleca peste dou zile la Baracka din
Gabon, puin mai la nord de Ma-Yumba...
Grozav! strig Sauk, este o mprejurare pe care-trebuie s o folosim! Jupn Antifer o s se grbeasc
s urce pe corabia ta, ca s-i scuteasc oboseala i primejdiile unei cltorii de-a lungul rmului, pe
jos. O s ne debarci la Ma-Yumba, o s te duci s-i descarci mrfurile la Gabon i apoi te ntorci s ne
iei... i pe drumul de ntoarcere la Loango...
neles, excelen.
Ci oameni ai la bord ?
Doisprezece.
Eti sigur de ei?
Ca de mine nsumi.
i ce transpori la Gabon?...
O ncrctur de arahide i, n afar de asta, ase elefani cumprai de o firm din Baracka pentru
a-i expedia unei menajerii din Olanda.
Nu vorbeti franceza, Barroso?...
Nu, excelen...
Nu uita c nici eu nu trebuie s stiu sau s neleg franceza.
Aa c o s-i spun lui Ben-Omar s-i fac propunerea i snt sigur c maluinul o s o prind din zbor.
Era, n adevr, sigur i este cazul s ne temem ca cei doi colegatari, jefuii de bogiile lor, s nu piar
mpreun cu tovarii lor n timpul cltoriei de ntoarcere prin golful Guineii.
i cine ar fi putut mpiedica aceast crim? Cine i-ar fi putut descoperi pe fptuitori?
Loango nu este sub dominaia portughez, cum snt Angola i Benguela. Este unul din regatele
independente din acel Congo cuprins ntre fluviul Gabon la nord i fluviul Zair la sud care avea s
aparin n curnd Franei. Dar pe vremea aceea, de la Capul Lopez pn la Zair, regii indigeni
recunoteau suveranul din Loango -i plteau un anumit tribut n sclavi, ca de pild cei din Cassange,
Tomba-Libolo precum i unii vasali domnind peste mici teritorii frmiate. Societatea negrilor este
ntocmit n chipul urmtor: sus, regele i familia sa, apoi prinii de snge, adic cei nscui de o
prines, numai ea putnd s le transmit aceast calitate; apoi soii prineselor care snt suzerani, apoi
preoii, fetiii sau yangas, al cror ef itome este de esen divin, pe urm samsarii, negustorii i,
n sfrit, clienii, adic poporul.
Ct despre sclavi, snt muli, snt prea muli. Este adevrat c nu mai snt vndui n strintate, aceasta
fiind una din urmrile interveniei europene pentru desfiinarea comerului cu sclavi. S fi fost oare
grija pentru demnitatea i libertatea omului care a prilejuit aceast aboliie? Gildas Tregomain, care se
dovedi un bun cunosctor de oameni i lucruri, era cu totul de alt prere cnd n acea zi i spuse lui
Juhel:
Dac nu s-ar fi scos zahr din sfecl i dac nu s-ar fi folosit dect zahrul din trestia de zahr pentru
a-i ndulci cafeaua, comerul de sclavi ar fi continuat i probabil c nu s-ar fi desfiinat niciodat!
Dar faptul c regele din Loango este regele unei ri care se bucur de o independen deplin nu
nseamn c drumurile ei snt destul de supravegheate i cltorii la adpost de orice pericol.
Aa nct, cu greu s-ar fi gsit un inut mai prielnic sau o mare mai potrivit pentru o lovitur mrav.
Asta era i grija ce-l frmnta pe Juhel cel puin n ceea ce privete cltoria pe uscat. Dac unchiului
su, exaltat cum era, nu-i psa deloc, tnrul cpitan se gndea cu o adevrat team la aceast
cltorie de dou sute de kilometri de-a lungul litoralului, pn la golful Ma-Yumba. De aceea crezu de
datoria lui s-i mprteasc i luntraului temerile sale.
Ce s facem, biatule? i rspunse Gildas Tregomain. Ai intrat n hor trebuie s joci!
n realitate, relu Juhel, excursia pe care am fcut-o de la Mascat la Sohar nu a fost dect o plimbare
i nc ntr-o tovrie foarte plcut!
Aceast frntur de discuie arat limpede ngrijorarea lui Juhel, mprtit dealtfel i de Gildas
Tregomain. Aa c, amndoi ncercar o adevrat uurare cnd Sauk, prin intermediul lui Ben-Omar, i-l
prezent jupnului Antifer i bancherului din Tunis pe portughezul Barroso. Nu se mai punea problema
unor drumuri lungi prin aceste inuturi primejdioase, se terminase cu oboseala unei cltorii att de
lungi sub dogoarea ariei. Deoarece Sauk nu pomenise nimic de legturile lui din trecut cu Barroso,
deoarece Juhel nu bnuia c aceti doi ticloi se cunoscuser vreodat, nu-i fu trezit nencrederea.
Important era c pn la golful Ma-Yumba vor cltori pe mare. Timpul era frumos... Aveau s fie acolo
n patruzeci i opt de ore... Corabia o s-i debarce pasagerii n port...
o s-i continue drumul spre Baracka... la ntoarcere o s-i mbarce din nou, de aceast dat cu
comoar cu tot... i vor reveni cu toii la Loango, de unde primul pachebot i va duce la Marsilia... Nu!
Niciodat norocul nu-i sursese att de mult lui Pierre-Servan-Malo.
Fr ndoial, va trebui s plteasc un pre bun pentru aceast cltorie cu corabia. Ei, dar ce conta
preul!
n ateptarea celor ase elefani expediai din interiorul rii i care trebuiau s fie adui la bordul lui
3ortalegre, aveau de petrecut dou zile la Loango. Aa c Gildas Tregomain i Juhel primul
totdeauna dornic s se instruiasc se distrar hoinrind prin orel, prin banza cum i se spune n
limba congolez. Vechea cetate, Loango sau Bouala, msurnd de jur mprejur patru mii cinci sute de
metri, este cldit n mijlocul unei pduri de palmieri. E alctuit doar din cteva prvlii nconjurate de
chiru-beque, un fel de colibe fcute din tulpini de rafie i acoperite cu frunze de papirus. Firmele snt
portugheze, spaniole, franceze, engleze, olandeze, germane. Precum se vede, nici c se poate mai
amestecat. Dar ct de nou este totul pentru luntra! Bretonii de pe malurile rului Rance nu aduc nici pe
departe cu aceti indigeni pe jumtate goi, narmai cu arcuri, cu sbii de lemn i securi ncovoiate,
n orelele dintre Saint-Malo i Dinan nu gseti colibe din acelea, adpostite de cocotieri uriai.
Ogoarele din Bretania nu se compar cu ogoarele din Loango. Aici este destul s zgrii puin pmntul
pentru a obine recolte minunate; acel manfrigo sau mei ale crui spice cntresc un kilogram, acel
holcus care crete fr a fi cultivat, acel luco folosit la fabricarea pinii, acel porumb care d trei
recolte pe an, orzul, cartofii, maniocul, tamba, un fel de pstrnac, acea insanguis sau linte, tutun,
prin locurile mltinoase trestia de zahr, via de vie importat din Canare i Madera, smochine,
banane, portocalele numite mambrochas, lmi, rodii, coudes, un fruct ca un fel de gogoa de
molift plin cu o substan finoas i zemoas, neubanzams, un fel de alune foarte apreciate de
btinai, i ananai care cresc de la sine pe terenurile aride.
i apoi, ce de arbori uriai manglieri, santali, cedri, tamarini, palmieri, muli baobabi din care se
extrage un spun vegetal i un suc de fructe foarte cutat de negri.
i ce puzderie de animale: turme de porci mistrei, zebre, bivoli, cprioare, gazele, antilope, elefani,
jderi, zibeline, acali, porci ghimpoi, veverie zburtoare, pisici slbatice, pisici-tigru, fr s mai
vorbim de felurite neamuri de maimue, cimpanzei, micuii strmbtori cu coada lung i botul
albstrui, strui, puni, sturzi, potrnichi cenuii i roii, lcuste comestibile, albine, apoi nari,
canzos i alte nenumrate gngnii. Uimitoare ar, i dac ar fi avut timp s studieze tiinele
naturii, din ce izvor nesecat s-ar fi adpat Gildas Tregomain!
Putem fi siguri c nici jupn Antifer, nici bancherul Zambuco nu ar fi tiut s spun dac Loango era
populat cu albi sau cu negri.
Nu! Ochii lor priveau n alt parte. Se uitau n deprtare, mai ctre nord, spre un punct nevzut, un
punct unic n lume, un fel de uria diamant cu strluciri vrjite, cntrind mii de carate i valornd
milioane de franci!... Ah, ct de nerbdtori erau s pun n sfirit piciorul pe insulia numrul doi,
captul definitiv al aventuroasei lor cltorii!
n zorii zilei de 22 mai, corabia era gata de plecare. Cei ase elefani, sosii n ajun, fuseser mbarcai
cu toate menajamentele datorate unor animale att de mari. ase animale extraordinare care, desigur,
nu ar fi compromis nici circul Sam Lockhart! Se nelege de la sine c fuseser rnduii de-a latul, n
fundul calei.
Poate c nu era tocmai potrivit ca o corabie de numai o sut cincizeci de tone s fie ncrcat cu o
asemenea greutate, primejdioas pentru echilibrul ei. Juhel chiar i atrsese atenia luntraului asupra
acestui lucru. Este adevrat c stlpii transversali ai punii erau destul de tari i corabia trgea puin
ap, ca s uureze acostarea la adncimi mici. Cele dou catarge, foarte ndeprtate unul de altul,
aveau pnze ptrate, fiindc un asemenea vas nu merge bine dect cu vntul din spate i dac nu
nainteaz prea repede, n schimb este construit pentru a naviga fr primejdii pe lng coast.
n plus, timpul era favorabil. La Loango ca i n ntreg acest teritoriu al Guineii, anotimpul ploilor, care
ncepe n septembrie, se termin n mai sub influena vnturilor venite din nord-vest. n schimb, dac
timpul este frumos din mai pn n septembrie, ce cldur de nesuportat, abia potolit de bogata rou a
nopilor! De cnd debarcaser, cltorii notri se topeau pe picioare, slbeau vznd cu ochii. Mai mult
de treizeci i patru grade la umbr! Prin aceste locuri, dac ne-am lua dup unii exploratori prea puin
vrednici de ncredere, de batin din Gasconia sau de pe la gurile Ronului, cinii snt nevoii s sar tot
timpul n sus ca s nu-i ard labele, iar mistreii snt gsii n brlogul lor gata fripi! Lui Gildas Tre-
gomain nu-i lipsea mult ca s dea crezare acestor poveti...
Ctre orele opt dimineaa, 3ortalegre iei n larg. Oameni i elefani, erau cu toii prezeni la bord. i
tot la fel mprii: jupn Antifer i Zambuco mai obsedai ca oricnd de acea insuli numrul doi. Ce
povar li se va lua de pe suflet cnd matelotul de cart o va semnala la orizont!... Apoi Gildas Tregomain
i Juhel, unul uitnd mrile Africii pentru a sa Mare a Mnecii breton, cellalt dorindu-i numai s se
rcoreasc n btaia brizei... Sauk i Barroso uotind mpreun i de ce ne-am mira?... Vorbeau
doar aceeai limb i numai datorit ntlnirii lor corabia fusese pus la dispoziia jupnului Antifer.
Ct despre echipaj, se compunea dintr-o duzin de vljgani, mai mult sau mai puin portughezi, cu
nfiarea destul de respingtoare. Dac unchiul, adncit n gndurile lui, nu lu seama la aceste
lucruri, nepotului nu-i scpar ns mutrele lor suspecte i-i mprti i luntraului prerea lui. Dar
blajinul Gildas Tregomain i rspunse c pe o asemenea cldur e greu s judeci oamenii dup
nfiare. n fond, fiind vorba de echipajul unei ambarcaiuni africane, nu trebuiau s fie prea
pretenioi.
Cltoria de-a lungul litoralului cu vntul care btea din spate fgduia s fie foarte plcut.
3ortentosa Africa* ar fi spus Gildas Tregomain, dac ar fi cunoscut pomposul epitet cu care romanii
salutau acest continent. n adevr, dac gndurile jupnului Antifer i ale tovarilor lui nu ar fi fost cu
totul n alt parte, trecnd prin faa ageniei de comer Chillu, e sigur c s-ar fi lsat n voia unei
admiraii pe care o merit pe drept cuvnt frumuseea natural a acestei coaste. Dintre toi, ns, singur
luntraul privea cu ochii omului care vrea s ia cu el, ct de ct, ceva amintiri. i ce se putea nchipui
mai minunat dect nesfrsitele iruri de crnguri nverzite, rnduite unul dup altul pe colinele abia
unduite, dominate ici-colo de nlimile acelor muni extraordinari munii Strauch, nvluii n calde
ceuri n deprtare!... Din mil n mil, plaja se scobete fcnd loc unor cursuri de ap ieite din
pdurile stufoase i pe care aceste clduri tropicale nu izbutesc s le sece. Este adevrat, toat aceast
ap nu merge n mare. Nenumrate zburtoare i fur o seam de picturi: puni, strui, pelicani,
cufundri ale cror zbenguieli nsufleesc aceste neasemuite priveliti. Acolo i fac apariia turme de
antilope graioase, cirezi de empolangas sau elani. Acolo se blcesc n noroi mamifere uriae, n
stare s nghit o ton din aceast ap limpede, aa cum luntraul ar fi nghiit un pahar de ap, turme
de hipopotami care de departe seamn cu porcii trandafirii, a cror carne se pare c nu este
dispreuit de btinai.
Asta l fcu pe Gildas Tregomain s-i spun lui jupn Antifer, lng care se afla la prova:
Ei, prietene... ce-ai zice de nite picioare de hipopotam a la Sainte-Menehould?... ]i-ar plcea?...
Pierre-Servan-Malo se mulumi s ridice din umeri, aruncndu-i luntraului una din acele priviri
buimace, rtcite... care nu privesc nicieri...
Nici mcar nu mai nelege! murmur Gildas Tregomain, a crui batist inea loc de evantai.
Pe marginea rmului se zreau de asemenea crduri de maimue srind dintr-un copac n altul, urlnd,
strmbndu-se atunci cnd, dintr-o micare a crmei, 3ortalegre se apropie mai mult de rm.
S menionm c dac ar fi fost silii s mearg pe jos de la Loango la Ma-Yumba, nu zburtoarele,
hipopotamii, maimuele, nu aceste animale i-ar fi suprat pe cltorii notri. Nu, un pericol mai serios
ar fi fost prezena panterelor i a leilor, ce se zreau aruncndu-se n salturi prin tufiuri, fiare uluitor de
sprintene a cror ntlnire ar fi fost de temut. Odat cu nserarea, n mijlocul tcerii impresionante care
cobora la cderea nopii, izbucneau urlete rguite, ltrturi sinistre. Acest concert lugubru rzbea pn
la corabie ca mugetul unei furtuni. Tulburai, nelinitii, elefanii din fundul calei sforiau, lsau s se
aud mormituri slbatice i agitndu-se fceau s trosneasc lemnria corbiei. Hotrt lucru, nu era
deloc o ncrctur odihnitoare pentru cltori.
Trecur patru zile. Nici o ntmplare neobinuit nu veni s tulbure monotonia acestei cltorii. Timpul
continua s rmn frumos. Marea era att de linitit nct nici lui Ben-Omar nu-i mai era ru. Nici un
tangaj, nici un ruliu, i cu toate c pe fund avea un lest greu, 3ortalegre aproape c nu simea
prelungile ondulri ale hulei care veneau s se sparg, cu o uoar creast de spum, de rm.
Ct despre luntra, nu i-ar fi nchipuit niciodat c o cltorie pe mare ar fi putut fi att de lin.
Te-ai putea crede la bordul Fermectoarei Amlie, ntre malurile panicei Rance, i spuse el tnrului
su prieten.
Da, i rspunse Juhel, cu singura deosebire c pe Fermectoarea Amlie nu era un cpitan Barroso i
un cltor ca acest Nazim, al crui prieteug cu portughezul mi d din ce n ce mai mult de bnuit.
Ei! ce crezi c mai pot unelti i rsunelti ei acum, biatule?
rspunse Gildas Trgomain. Ar fi cam trziu, fiindc n curnd ajungem i noi la captul drumului!
i ntr-adevr, la rsritul soarelui, la 27 mai, dup ce trecuse de capul Banda, corabia se afla la mai
puin de douzeci de mile de Ma-Yumba. Acest lucru l afl Juhel prin Ben-Omar, care, la rndul su,
aflase de la Sauk, care, ndemnat de Ben-Omar, l ntrebase pe Barroso.
Aadar, aveau s ajung chiar n seara aceea n micul port din statul Loango. Coasta se i adncea dup
Capul Matooti, schind un golf larg n fundul cruia se ascundea orelul. Dac insulia numrul doi
exista, dac ea se afla la locul indicat de ultima not, aici, n acest golf trebuia cutat!
Jupn Antifer i Zambuco i lipeau fr ncetare ochiul de ocularul lunetei lor al crui obiectiv l frecau
i-l rsfrecau.
Din nefericire vntul era domol, briza aproape contenise. Corabia nainta ncet, cu aproximativ dou
noduri.
Capul Matooti fu depit ctre ora unu. La bord rsun un strigt de bucurie. Cei doi viitori cumnai
zriser tocmai, n acelai timp, o serie de insulie n fundul golfului. Cu siguran c cea pe care o
cutau era una din ele... Care?... Asta aveau s afle a doua zi, prin observarea soarelui.
La cinci sau ase mile spre rsrit, pe sgeata ei de nisip, ntre mare i braul Banya, aprea Ma-Yumba
cu factoriile i luminoasele ei csue printre arbori. n faa rmului se legnau cteva brci de pescari
asemeni unor mari psri albe.
Ce linite domnea n acest golf! O barc nu ar fi stat mai nemicat pe ntinsul unui lac... Ce spunem
noi? Pe oglinda unui heleteu sau a unui imens castron cu untdelemn! Torentul de raze care se
prvlea peste aceste inuturi ncingea aerul. De pe Gildas Tregomain sudoarea curgea ca din fntna
unui parc regal ntr-o zi de mare srbtoare.
Totui 3ortalegre se apropia mulumit ctorva adieri mai puternice care rbufneau din cnd n cnd
dinspre apus. Insuliele din golf ncepeau s se deslueasc mai bine. Se i puteau numra, erau
ase sau apte, semnnd cu nite couri cu verdea.
La ora ase seara, corabia trecea prin arhipelag. Jupn Antifer i Zambuco stteau n picioare la prova.
Sauk, nemaiputnd s-i stpneasc nerbdarea, era gata-gata s se dea de gol, ndreptind astfel
bnuielile lui Juhel. Toi trei mncau din ochi prima din aceste insulie. Se ateptau ei oare s vad
nind din mruntaiele ei o jerb de milioane ca dintr-un crater de aur?...
i totui, dac ei ar fi tiut c insulia n mruntaiele creia Kamylk-Paa i ngropase comoara nu era
alctuit dect din stnci sterpe, din pietre golae, fr un copac, fr vreo tuf, fr ndoial c ar fi
exclamat desperai:
Nu!... Nu este nici asta!
Este adevrat c din 1831, adic ntr-un rstimp de treizeci de ani, natura avusese tot timpul s
acopere numita insul cu verdea.
3ortalegre se apropia ncet-ncet, cu pnzele umflate de ultimele adieri ale serii, astfel ca s depeasc
vrful din nord. Dac vntul ar fi stat cu totul, ar fi fost silii s ancoreze n larg pn n zorii zilei.
Dar, deodat, alturi de luntra, care se sprijinise de bastingajul tribordului, se auzi un geamt. Gildas
Tregomain se ntoarse...
Ben-Omar era cel care tocmai gemuse.
Notarul, palid, descompus, cu inima n gt, avea iari ru de mare... Cum? Pe acest timp att de linitit,
n acest golf care prea adormit, fr mcar o ncreitur pe suprafaa apei?...
Da! i s nu ne mirm c bietul om era ngrozitor de bolnav!
Fiindc, de necrezut, corabia se legna ntr-un ruliu venit parc din senin, ciudat, de neneles. Se
cltina pe rnd, de la babord la tribord, de la tribord la babord, ntr-o legnare inexplicabil.
Echipajul alearg de la un capt la altul al corbiei. Apare i cpitanul Barroso.
Ce se ntmpl ? ntreab Juhel.
Ce este?... ntreab luntraul.
Este cumva vorba de o erupie submarin care amenin s scufunde corabia?
Dealtfel, nici jupn Antifer, nici Zambuco, nici Sauk nu par a bga ceva de seam.
Ah, elefanii! strig Juhel.
Da! Elefanii snt cei care pricinuiesc acest ruliu. Cuprini de o ciudat poft, le-a dat prin gnd s se
ridice odat, cu toii, cnd pe picioarele din spate, cnd s se lase pe cele din fa, dnd astfel corbiei
un balans formidabil, care se prea c le place, aa cum veveriei i place s se nvrteasc n cuca ei
rotitoare. Dar ce mai veverie, aceste pachiderme!
Ruliul crete, parapetul corbiei ajunge la nivelul apei, apa amenin corabia la tribord sau la babord...
Barroso cu civa oameni din echipaj se reped n cal. ncearc s liniteasc animalele. Strigte i
lovituri nu ajut la nimic. Elefanii, agitndu-i trompele, ciulind urechile, dnd din coad, se nfurie din
ce n ce mai tare. 3ortalegre se clatin, se clatin, se clatin... i apa nvlete peste bord.
N-a inut mult.
n zece secunde marea a ptruns n cal i corabia s-a scufundat, n timp ce rgetele animalelor
imprudente se stingeau n adncuri.
N CARE JUPN ANTIFER I ZAMBUCO DECLAR C NU VOR PRSI INSULIA CARE I
ADPOSTETE, NAINTE DE A O FI CERCETAT
n sfrit... am naufragiat! putea s spun a doua zi fostul cpitan al Fermectoarei Amlie.
n adevr, seara, dup ce corabia pierise la o adncime de treizeci-patruzeci de metri, insulia din golful
Ma-Yumba, ctre care se ndreptau n ajun, servea de adpost naufragiailor de pe 3ortalegre.
Nu murise nimeni n aceast catastrof de necrezut! Nu lipsea nimeni la apel, nici dintre cltori, nici
din echipaj. Toi, ajutndu-se unii pe alii, jupn Antifer susinndu-l pe bancherul Zambuco, Sauk
sprijinindu-l pe Ben-Omar, nu avuseser de notat dect foarte puin pentru a ajunge la stncile de pe
insuli. Numai elefanii pieriser n mijlocul unui element pentru care nu-i crease natura. Se necaser
cu toii. La urma urmelor, era vina lor. Nu-i ngduit s transformi o corabie n leagn.
Primul strigt al jupnului Antifer, debarcnd pe insuli, fusese:
i instrumentele noastre?... i hrile?...
Din nefericire i era o pierdere de nenlocuit nici sextantul, nici cronometrul, nici atlasul, nici
crulia Cunoaterea vremii nu putuser fi salvate, naufragiul petrecndu-se n cteva secunde.
Din fericire, bancherul i notarul pe de o parte, luntraul pe de alta, i purtau la bru banii de cltorie,
i din acest punct de vedere naufragiaii erau ferii de neplceri.
S notm c lui Gildas Tregomain nu-i fusese greu s pluteasc la suprafaa apei, greutatea lichidului
dislocuit de volumul corpului su fiind mai mare; fusese nevoie doar s se lase dus de hul, eund
apoi binior, ca un cetaceu, pe nisipul auriu al rmului.
Ct despre haine, acesta fu lucru uor: ntinse la soare numai o jumtate de or, hainele putur fi
folosite fiind perfect uscate.
Cltorii notri petrecur totui o noapte la adpostul arborilor, destul de neplcut, fiecare lsndu-se
n voia gndurilor sale. Nu ncpea ndoial c, potrivit indicaiilor clare ale ultimului document, ei
ajunseser n preajma insuliei numrul doi. Dar punctul matematic unde se ntretiau paralela 317'
sud i meridianul 723' est, unul menionat pe nota din insulia din golful Oman, cealalt pstrat n
casa de bani a bancherului tunisian, cum s-l calculeze acum cnd Juhel, lipsit de sextant i de
cronometru, nu mai putea lua nlimea?
Aa c, fiecare dintre cltori, potrivit firii sau dorinelor sale, i spunea:
Zambuco:
Asta nseamn s te neci la mal!
Jupn Antifer:
Nu plec de aici pn nu rscolesc toate insuliele din golful MaYumba, de-ar trebui s pierd pentru asta
zece ani din via!
Sauk:
O lovitur att de bine pregtit i care d gre din pricina acestui afurisit de naufragiu!
Barroso:
i elefanii mei care nu erau asigurai!
Ben-Omar:
Allah s ne aib n paza lui, dar iat o prim care era s m coste scump, chiar dac o s o ctig!
Juhel:
i acum, nimic nu o s m mai mpiedice s m ntorc n Europa, lng scumpa mea Enogate!
Gildas Tregomain:
S nu te mbarci niciodat pe o corabie cu o ncrctur de elefani nzdrvani!
n acea noapte, nu se dormi deloc. Dac de frig nu prea sufereau naufragiaii, cum i vor potoli foamea
a doua zi, la ora obinuit a prnzului, cnd stomacurile lor i vor cere drepturile? Mcar dac aceti
arbori ar fi fost nite cocotieri ncrcai cu fructe i cu care ar fi putut s se mulumeasc n lips de
ceva mai bun, pn aveau s ajung la Ma-Yumba?... Da, dar cum s ajungi la acest orel aezat n
fundul golfului, fiind pn acolo o distan de cinci-ase mile? S semnalizeze?... Dar ar fi zrit cineva
semnalele lor?...
S parcurg aceste ase mile notnd?... Se afla oare n echipajul de pe 3ortalegre un om n stare de
aa ceva?... n sfrit, cnd s-o lumina de ziu, au s vad...
Dealtfel, nu se arta nici un semn c insulia ar fi fost locuit bineneles de oameni.
Ct despre unele fiine vii, glgioase, incomode, primejdioase chiar prin numrul lor, acestea nu
lipseau. Lui Gildas Tregomain i trecu prin gnd c toate maimuele din lume i dduser ntlnire
n acest loc! Se aflau, desigur, n capitala regatului Jocko... n Jockolia ?
Aa nct, cu toate c atmosfera era linitit, cu toate c valurile abia loveau uor rmul, naufragiaii
nu se putur bucura pe aceast insul de un ceas de odihn. Cu neputin s nchid ochii din pricina
zgomotului necontenit. n jurul arborilor se simea o foiala ciudat. i o larm ca i cnd ar fi rsunat
tobele unui trib congolez. Era pe sub ramuri un du-te-vino nencetat, strigte guturale ca de santinele
rguite. Bezna nopii ns nu lsa s se vad nimic.
Odat cu lumina zilei, se lmurir i cltorii notri. Insulia era folosit ca adpost de un ntreg trib de
quadrumanes, acei uriai cimpanzei ale cror isprvi le-a povestit franuzul du Chaillu pe cnd i vna
n inima Guineelor.
i, pe cinstea mea, cu toate c nu-l lsaser s doarm, Gildas Tregomain nu putu s nu admire aceste
extraordinare exemplare de antropoide. Erau, cu siguran, tocmai acei jocko ai lui Buffon, care snt
n stare s execute unele munci lsate de obicei pe seama priceperii i minilor omeneti mari,
puternici, voinici, cu prognatismul feei puin pronunat, cu arcada sprncenelor aproape normal.
Umflndu-i pieptul i frecndu-i-l cu putere, strnesc acel zgomot de tobe.
La drept vorbind, cum de i aleseser culcuul pe aceast insuli, cum s-au transportat aici de pe
uscat, cum izbuteau s-i gseasc hrana trebuincioas, fiind destul de numeroase . s tot fi fost
vreo cincizeci de maimue s lmureasc alii aceast situaie. Dealtfel, aa cum Junei i ddu
numaidect seama, insulia, lung de dou mile i lat de una, era acoperit cu fel de fel de arbori,
obinuii la aceast latitudine tropical. Mai mult ca sigur c aceti arbori aveau fructe bune de mncat,
ceea ce asigura hrana acestor quadrumane. Or, n materie de fructe, rdcini, legume, tot ce era bun
de mncare pentru maimue putea fi i pentru oameni. Acest lucru voir s-l afle mai nti Juhel,
luntraul i mateloii de pe 3ortalegre. Dup un naufragiu, dup o noapte fr mncare i este ngduit
s-i fie foame i s caui, dac poi, s i-o potoleti. Peste tot n jurul lor, fructe i rdcini slbatice
din belug. S le nfuleci ns crude nu-i prea plcut, dect doar dac ai un stomac de maimu. Dar nu
te mpiedic nimeni s le fierbi, dac ai cum s faci focul.
i chiar dac nu este prea uor, nici cu neputin nu este atunci cnd ai chibrituri de-ale regiei franceze.
Din fericire, Nazim i mprosptase provizia la Loango i n cutia de aram n care se aflau nu
ptrunsese apa. Aa c, odat cu ivirea zorilor, sub copacii din tabr plpia un foc de lemne uscate.
Naufragiaii se adunaser n jurul acestui foc. Jupn Antifer i Zambuco tot mai erau furioi. Probabil c
furia ine de foame, fiindc refuzar s-i ia partea din prnzul rudimentar la care se adugaser civa
pumni din alunele acelea att de cutate de locuitorii Guineii.
Dar i maimuelor le plac alunele i mai mult ca sigur c ele nu vedeau cu ochi buni pe aceti
cotropitori ai insulei lor, pe aceti strini care puneau mna pe proviziile lor. n curnd, unele opind,
altele nemicate, cu toatele strmbndu-se n fel i chip, fcur n jurul lui jupn Antifer i a tovarilor
si un cerc.
Trebuie s bgm de seam, i atrase Juhel atenia unchiului su. Aceste maimue snt puternice, nu
glum, i de zece ori mai multe dect noi, iar noi sntem i nenarmai...
Maluinului ns nu-i prea psa de maimue!
Ai dreptate, biete, spuse luntraul. Iat nite domni care nu prea par a cunoate legile ospitalitii
i atitudinea lor este cam amenintoare...
Este vreo primejdie pentru noi ? ntreb Ben-Omar.
Primejdia de a fi pur i simplu rupi n buci, spuse foarte serios Juhel.
La auzul acestui rspuns, notarul bucuros ar fi vrut s o tearg... dar, cum se spune... nu era chip.
n acest timp Barroso i aezase n aa fel oamenii, nct s poat face fa oricrui atac. Apoi, el i
Sauk se traser mai la o parte, discutnd ntre ei, n timp ce Juhel nu-i slbea din priviri.
Subiectul discuiei lor era uor de ghicit. Sauk i stpnea cu greu furia la gndul c naufragiul
neprevzut fcuse s se spulbere planul asupra cruia se neleseser. Trebuiau s ticluiasc un altul.
Nu avea nici o ndoial c se aflau n apele insuliei numrul doi i c, deci, comoara lui Kamylk-Paa se
afla pe una din insuliele din golful Ma-Yumba pe asta sau pe alta. Ei bine, cele ce avusese de gnd s
fac Sauk dup ce se va fi debarasat de francez i tovarii lui, avea s o fac mai trziu, cu ajutorul lui
Barroso i al oamenilor lui... Dealtfel, n acest moment nu era nimic de fcut... Cu toate c tnrul
cpitan nu-i mai avea la ndemn instrumentele de precizie, indicaia dat de ultima noti putea s-i
fie de folos n cercetrile n care el, Sauk, nu s-ar fi putut descurca.
Toate acestea fur clar stabilite de cei doi ticloi att de potrivii pentru a se nelege. Era de la sine
neles c Barroso avea s fie despgubit din plin de ctre complicele su pentru pierderea pe care o
suferise i c valoarea corbiei, a ncrcturii precum i a pachidermelor i va fi n ntregime pltit.
Cel mai important ns era acum s ajung n orelul Ma-Yumba.
Cteva brci de pescari tocmai se desprindeau de rm. Puteau fi uor zrite. Cea mai apropiat plutea
la mai puin de trei mile de insuli. Vntul fiind slab, ea nu ar fi ajuns nainte de trei-patru ore n vzul
taberei, de unde i s-ar fi putut face semne... Deci, nainte nc de amiaz, naufragiaii de pe 3ortalegre
vor fi instalai ntr-unui din factoriile orelului, unde vor gsi desigur o primire bun i o cald
ospitalitate.
Juhel!.,. Juhel!...
Chemarea aceasta ntrerupse brusc discuia dintre Sauk i portughez.
Jupn Antifer era cel care strigase; urm apoi a doua chemare:
Gildas!... Gildas!...
Tnrul cpitan i luntraul, care stteau pe mal ca s observe brcile de pescari, se apropiar
numaidect de jupn Antifer.
Bancherul Zambuco se afla lng el i Ben-Omar, la un semn, se apropie i el.
Lsndu-l pe Barroso s se ntoarc la oamenii lui, Sauk se strecur ncet spre grupul jupnului Antifer,
n aa fel nct s poat trage cu urechea la cele ce vorbeau. Cum era tiut c nu cunotea limba
francez, nimeni nu avea s se neliniteasc de prezena lui.
Juhel, spuse jupn Antifer, fii atent fiindc a venit momentul s lum o hotrre.
Vorbea cu un glas ntretiat, ca un om ajuns n culmea enervrii.
Ultimul document spune c insulia numrul doi se afl n golful Ma-Yumba... Or, noi sntem n golful
Ma-Yumba... n privina asta, nu-i nici o ndoial...
Nici o ndoial, unchiule.
Dar nu mai avem nici sextant, nici cronometru... fiindc acest nendemnatic de Tregomain, cruia
am fcut prostia s i le ncredinez, le-a pierdut...
Prietene... ncerc s spun luntraul.
Mai curnd m-a fi necat dect s le pierd! rspunse cu asprime Pierre-Servan-Malo.
Eu de asemenea! adug i bancherul.
ntr-adevr... domnule Zambuco! ripost cu un gest de indignare Gildas Tregomain.
n sfrit... s-au pierdut, continu jupn Antifer i... n lipsa acestor instrumente, Juhel, o s-i fie,
desigur, cu neputin s calculezi poziia insuliei numrul doi...
Cu neputin, unchiule, i dup prerea mea singura hotrre neleapt ar fi s mergem la Ma-
Yumba ntr-una din aceste alupe, s ne ntoarcem pe jos la Loango i s ne mbarcm pe primul
pachebot care face escal...
Asta... niciodat! rspunse jupn Antifer.
i bancherul, ca un ecou credincios, repet:
Niciodat!
Ben-Omar i privea nepstor, cnd pe unul, cnd pe cellalt, cltinnd din cap, n timp ce Sauk asculta
nepstor, fr a prea c nelege.
Da... Juhel... o s ne ducem la Ma-Yumba... dar, n loc s plecm mai departe, la Loango, o s
rmnem acolo... Rmnem acolo ct va fi necesar, m-ai neles? Ca s cercetm insuliele golfului...
toate...
Ce-ai spus, unchiule?
Nu snt multe... cinci sau ase... i chiar de ar fi o sut, de ar fi o mie i tot am s le cercetez pe
toate, una dup alta!
Unchiule... nu-i cuminte...
Ba e foarte cuminte, Juhel! Una din ele este cea n care se afl comoara... Documentul arat chiar
direcia limbii de pmnt unde a fost ngropat de Kamylk-Paa...
S-l ia dracu! murmur Gildas Tregomain.
Cu voin, cu rbdare, relu jupn Antifer, o s descoperim noi n cele din urm locul nsemnat cu
dublu K...
i dac nu dm de acest loc?... l ntreb Juhel.
Nu spune asta, Juhel! strig jupn Antifer. Pe Dumnezeu din cer, nu spune asta!
i ntr-o explozie de furie sfrm n dini pietricica pe care, pn atunci, o tot rostogolise ntre flci.
Niciodat nu fusese mai aproape de o congestie cerebral.
Juhel nu crezu potrivit s opun rezisten unei asemenea ncpnri. Cercetrile, care, dup prerea
lui, nu aveau s duc la nici un rezultat, nu aveau s le ia mai mult de aproximativ cincisprezece zile.
Cnd jupn Antifer se va convinge c nu mai are ce s spere, va trebui vrnd-nevrnd s se ntoarc
n Europa. Aa c Juhel i rspunse:
S fim gata a ne urca n barca pescarilor, de cum o acosta...
Nu nainte de a fi cercetat insulia pe care ne aflm, rspunse jupn Antifer, fiindc... n sfrit... de ce
nu ar fi chiar asta?
Dealtfel, aa i era. Cine tie dac neobosiii cuttori ai comorii nu-i atinseser elul, dac ntmplarea
nu fcuse ceea ce ei, din lips de sextant i cronometru, nu mai puteau s fac? Noroc prea puin
probabil, vei spune? Fie! Dar dup att de multe suprri, osteneli, pericole, de ce Dumnezeul
norocului nu s-ar fi artat binevoitor fa de statornicii lui adoratori?
Juhel nu ndrzni s fac nici o obiecie; de fapt, aa era mai bine, ca s nu se piard timp. Cercetarea
insuliei trebuia terminat nainte ca barca de pescari s fi ajuns la rm. Era de temut ca echipajul
corbiei s vrea s se mbarce de ndat ce aceasta se va apropia de stnci, grbit fiind s se ospteze
zdravn ntr-una din factoriile din Ma-Yumba. Cum s-i sileti pe aceti oameni la o ntrziere a cror
pricin nu le-o spui ? Ct despre a le destinui existena comorii, nici gnd, ar fi nsemnat s le destinui
secretul lui Kamylk-Paa!
Nimic mai adevrat, dar n clipa n care jupn Antifer i Zambuco, nsoii de Juhel i Gildas Tregomain,
de notar i de Nazim, se vor pregti s prseasc tabra, Barroso i oamenii lui nu vor fi oarecum
mirai i ispitii s-i urmreasc?...
Era o situaie foarte grea. Dac s-ar fi descoperit comoara i dac echipajul ar fi fost de fa la
dezgroparea celor trei butoiae cu milioane n aur, diamante i alte pietre preioase, ce ar fi fcut
acest echipaj ? Nu ar fi nsemnat s provoace la jaf i violen toat aceast aduntur de aventurieri
care nu fceau nici ct frnghia cu care s fie spnzurai? De dou ori mai numeroi dect maluinul i
tovarii lui, repede i-ar fi nvins, schingiuit, mcelrit! Cu siguran c nu cpitanul lor ar fi fost cel
care s-i potoleasc. Mai curnd i-ar fi aat i ar fi tiut ca din toat treaba asta el s se aleag cu
partea leului!
Dar s-l sileti pe jupn Antifer s procedeze cu o mai mare pruden, s-l faci s neleag c era mai
bine s piard cteva zile, c trebuia mai nti s se duc la Ma-Yumba cu echipajul de pe vasul
3ortalegre, s fac rost acolo de o gazd, apoi, a doua zi, cu o barc nchiriat ad-5oc, s se ntoarc
pe insuli, dup ce s-ar fi descotorosit de aceti oameni pe bun dreptate suspeci, iat ceva ce nu era
deloc uor... Unchiul lui Juhel nu ar fi vrut s neleag... n nici un chip nu ar fi putut fi convins s
prseasc insulia nainte de a o fi cercetat... Nimic pe lume nu l-ar fi oprit...
Aa se fcu c luntraul, cnd i ddu nenduplecatului su prieten toate acestea foarte judicioase
povee, fu trimis la plimbare ntr-un chip nu prea plcut, jupn Antifer ncheindu-i explozia de mnie cu
aceste dou cuvinte:
La drum!
Te rog...
Dac vrei, rmi... N-am nevoie de tine...
Puin pruden...
Haide... Juhel.
i trebuir s se supun.
Jupn Antifer i Zambuco prsir tabra. Gildas Tregomain i Juhel se ridicar s-i urmeze. Oamenii
din echipaj nu preau interesai a se lua dup ei. Barroso nsui nu prea c vrea s tie care era
motivul pentru care cltorii si plecau de acolo.
Care s fi fost pricina acestei atitudini?
Uor de neles: Sauk auzise toat discuia dintre jupn Antifer i Juhel, inevrnd nici s mpiedice, nici
s ntrzie cercetrile, nu avusese a-i spune cpitanului portughez dect un cuvnt.
Barroso rmsese deci lng echipajul lui cruia i dduse ordin s atepte acolo, pe loc, sosirea brcilor
de pescari i s nu se ndeprteze de tabr.
Aceste fiind zise, la un semn al lui Sauk, Ben-Omar se porni la drum alturndu-i-se jupnului Antifer,
care nu avea de ce s se mire c l vede pe notar nsoit de secretarul lui, Nazim.
N CARE NASUL JUPNULUI ANTIFER SI AL BANCHERULUI ZAMBUCO SFRESC PRIN A SE
LUNGI NEMSURAT
Judecind dup ct se nlase soarele pe cer, erau aproape ceasurile opt de diminea un aproape
cu care cltorii notri trebuiau s se mulumeasc, ceasornicele lor fiind oprite din cauza naufragiului.
Dac oamenii lui Barroso nu se luaser dup cuttori, nu acelai lucru se ntmpl cu quadrumanii.
Cu evident intenie de a-i urmri pe intruii care i permiteau s le scotoceasc insulia, o duzin din
aceti cimpanzei se desprinse din ceat.
Ceilali rmaser n jurul taberei.
Din mers, luntraul arunc priviri piezie acestor slbatici paznici, care i rspundeau cu groaznice
strmbturi nsoite de gesturi amenintoare i urlete rguite.
Fr doar i poate, se gndea el, fiarele astea discut ntre ele... Pcat c nu le pot nelege... Ar fi o
plcere s poi discuta n limba lor!
Minunat prilej, ntr-adevr, s faci observaii filologice; s te ncredinezi, aa cum pretinde n prezent
americanul Garner, dac maimuele au semnale vocale care le folosesc la exprimarea diverselor noiuni,
astfel ca whouw pentru hran, cheny pentru butur, iegk pentru a lua seama; n sfirit, dac
n limbajul maimuelor a i o lipsesc, dac i este rar, dac e este puin folosit, dac u i
iu servesc de vocale fundamentale.
Nu ai uitat, desigur, c documentul gsit pe insulia din golful Oman, care ddea coordonatele insuliei
din golfuleul Ma-Yumba, preciza locul unde trebuia cutat acel semn de dublu K, indicnd ascunziul
comorii.
Pe prima insuli, cercetrile, conform instruciunilor, din scrisoarea lui Kamylk-Paa ctre tatl jupnului
Antifer, trebuiau s se fac la vrful unei limbi de pmnt meridionale, i acolo se i fcuser.
Pe cea de a doua insuli, documentul indica, dimpotriv, c era vorba de una din cotiturile
septentrionale; pe una din stnci se afla monograma.
Or, cltorii notri, dup naufragiu, debarcaser n partea de sud. Era deci potrivit s se ndrepte ctre
nord, fapt ce-i silea s mrluiasc aproximativ dou mile.
Cu jupn Antifer i Zambuco n frunte, Ben-Omar i Nazim n linia a doua i Gildas Tregomain i Juhel n
ariergard, grupul se ndrept n aceast direcie.
Nu trebuie s ne mire c cei doi motenitori se aflau n fruntea grupului. Mergeau repede, fr s
schimbe un cuvnt, i nu ar fi ngduit nici unuia din cei ce i nsoeau s le-o ia nainte.
Notarul i arunca din cnd n cnd o privire nelinitit lui Sauk.
Era sigur c acesta, n nelegere cu cpitanul portughez, pusese ceva la cale. Dealtfel, l chinuia i un
alt gnd. Acela c, dac maluinul i pierdea comoara, i comisionul lui se ducea pe acelai drum.
O dat sau de dou ori ncerc s scoat ceva de la Sauk, dar acesta,
cu privirea ntunecat, chipul crunt, simindu-se poate supravegheat de Juhel, nu-i rspunse. i n
adevr, vznd cum se purta Ben-Omar cu Nazim, nencrederea lui Juhel cretea din ce n ce mai mult.
Chiar i n notariatele din Alexandria nu era ngduit ca secretarul s fie cel care comand i notarul
silit s se supun i fr ndoial c, cu aceste dou personaje, aa stteau lucrurile.
Ct despre luntra, el nu se ocupa dect de maimue. Cteodat chipul lui blajin i de treab ncerca s
rspund strmbturilor lor; nchidea ochii, i ncreea nasul, i uguia buzele. Nanon i Enogate
nu l-ar fi recunoscut dac l-ar fi vzut cum se schimonosete.
Enogate!... Ah, biata copil! Desigur c n aceast clip ea se gndea la logodnicul ei, fiindc la el se
gndea tot timpul! Dar c, tocmai n aceast zi, naufragiat fiind, mergea n mijlocul unui alai de
cimpanzei, nu, niciodat nu i-ar fi putut da prin gnd un asemenea lucru!
La aceast latitudine i n aceast epoc a anului, soarele descrie de la est la vest o jumtate de cerc,
ajungnd aproape la zenit. n felul acesta, el nu proiecteaz asupra acestor inuturi raze oblice, ci raze
perpendiculare. Este deci potrivit denumirea care li se d de zon torid, unde ntr-adevr eti prjit
de soare de la rsritul i pn la apusul lui!
i mecherii tia care parc nici nu se sinchisesc de cldur, i spunea luntraul cu ochii la duzina de
cimpanzei care se silea s in pasul cu grupul jupnului Antifer. Aproape c i pare ru c nu eti
maimu.
Poate c, pentru a scpa de potopul de raze solare, ar fi fost mai bine s mearg n umbra copacilor?
Dar prin aceste desiuri alctuite din trunchiuri cu crengi foarte joase, prea cu neputin de ptruns.
Doar dac ai fi fost maimu aa cum i dorea Gildas Tregomain s te fi putut strecura printre
ramuri, altfel era aproape imposibil s-i croieti drum. Aa c jupn Antifer i tovarii lui mergeau de-
a lungul rmului ocolind ochiuri de ap, ferindu-se de stncile nalte ce se ridicau ici i colo ca nite
menhire, poticnindu-se printre uriae mormane de piatr atunci cnd nu puteau merge pe plaja
nisipoas, npdit de fluxul care urca. Nu-i aa c numai un drum greu, amarnic strbtut, istovitor
pentru picioare duce la bogie?
i treceau sudori de snge, dar, s fim nelei, nimic nu ar fi fost prea mult dac pn la urm, pentru
fiecare pas care i apropia de int, aveau s fie pltii cu o mie de franci.
Un ceas mai trziu dup ce plecaser din tabr, nu strbtuser dect o mil, adic jumtate din
distana pe care o aveau de parcurs.
De aici se puteau vedea coturile septentrionale ale insuliei: erau trei sau patru. Care s fi fost cel
bun ? n afar de un noroc deosebit, probabil c nu primul pe care l vor cerceta va fi i cel cutat, i
cte osteneli aveau s le dea aceste cercetri sub aria amiezii!
Luntraul era la captul puterilor.
S ne odihnim puin! se rug el.
Nici un minut! rspunse jupn Antifer.
Unchiule, interveni Juhel, domnul Tregomain este gata-gata s se topeasc!...
Ei bine, s se topeasc!
Mulumesc, prietene!
i n urma acestui rspuns, Gildas Tregomain, care nu voia s rmn n urm, o porni la drum. Dar,
dac avea s ajung la captul cltoriei, avea s ajung n chipul unui ru rostogolindu-se clocotitor
peste stncile coluroase ale insuliei.
Mai aveau nc o jumtate de or de mers pn s soseasc la locul unde se desprindeau cele patru
coturi. De aici ncolo fu ns din ce n ce mai greu de mers i se putea crede c piedicile erau de
netrecut. Ce haos de pietre de cremene cu muchii ascuite, pe care dac ai fi czut te puteai alege cu
rni grave! ntr-adevr, locul fusese bine ales i Kamylk-Paa avusese noroc cnd l gsise pentru a
ascunde o comoar pe care i-ar fi invidiat-o regii din Bassora, din Bagdad i din Samarkand!
n acest punct se termina partea mpdurit a insuliei. Se vedea bine c domnii cimpanzei nu aveau de
gnd s mearg mai departe.
Aceste animale nu prsesc bucuroase adpostul arborilor i vuietul valurilor nu are darul s le atrag.
Probabil c naturalistului american Garner nu i-ar fi fost uor s descopere n limbajul lor, i aa
destul de srac, cuvntul care nseamn poezie!
Alaiul se opri la marginea pdurii, nu fr a-i arta ns deschis gndurile prea puin panice,
dumnoase chiar, pe care le nutreau fa de aceti strini pornii s-i continue cercetrile pn la
captul insuliei. Ce urlete slbatice urmar! Unul din cimpanzei adun pietre i le arunc cu o mare
for! i cum alii fcur la fel, jupn Antifer i tovarii lui riscau, nici mai mult, nici mai puin, s fie
ucii cu pietre. i aa s-ar fi ntmplat dac ar fi fcut nechibzuina de a rspunde, fiindc nu se puteau
msura nici ca numr, nici ca putere cu agresorii lor.
S nu rspundem!... S nu rspundem!... strig Juhel vzndu-i pe Gildas Tregomain i Sauk
adunnd proiectile.
Totui... fcu luntraul a crui plrie tocmai zburase lovit de o piatr.
Nu, domnule Tregomain, s ne ndeprtm i o s fim n siguran, fiindc maimuele tot n-au s
mearg mai departe!
Era, dealtfel, singurul lucru bun de fcut. Cincizeci de pai mai departe erau la adpost de loviturile
pietrelor.
Se fcu ora zece i jumtate. Iat ct timp le luase acest drum de dou mile de-a lungul litoralului. La
nord limbile de pmnt naintau n mare cam o sut cincizeci-dou sute de metri. Jupn Antifer i
Zambuco hotrr s o cerceteze mai nti pe cea mai lung, n direcia nord-vest.
Greu de gsit pmnt mai sterp dect aceast ngrmdire de stnci, unele bine nfipte n pmntul
nisipos, altele mprtiate i rostogolite de valurile mrii n anotimpul urt. Nici un fel de vegetaie, de-
altfel, nici mcar acei licheni care n general catifeleaz stncile umede. Nici un ciorchine din acel varech
att de abundent pe rmurile zonelor temperate. Aa c, nimic de temut n ceea ce privete
monograma lui Kamylk-Paa. Spat cu treizeci i unu de ani nainte pe una din stncile de pe aceast
limb de pmnt, avea s fie gsit, cu siguran, netirbit.
lat-i deci pe exploratorii notri relundu-i cutrile, aidoma cu cele pe care le fcuser pe insulia din
golful Oman. Greu de crezut, dar cei doi motenitori, stpnii cu totul de patima lor, nu preau c
sufer de oboselile acestei cltorii, nici de aria soarelui. Aijderea i Sauk, care, n interesul
stpnului su se putea gndi cineva c lucreaz ntr-al su ? trudea cu un zel neobosit.
Ct despre notar, aezat ntre dou stnci, nu se mica, nu vorbea.
Dac avea s fie descoperit comoara, o s aib tot timpul s-i cear partea ce i se cuvenea, el fiind
de fa, aa cum era obligaia lui n calitate de executor testamentar. i, pe Allah! Socotind necazurile
ndurate n aceste ultime trei nesfrite luni, de primejdiile din care cu greu scpase, nu o s fie prea
bine pltit!
Se nelege de la sine c, la porunca lui Pierre-Servan-Malo, Juhel, rmas lng el, se pornise s
cerceteze metodic i foarte amnunit pmntul.
N-a crede, i spunea el, c aici o s gsim groapa cu milioane.
n primul rnd, comoara ar trebui s fi fost ngropat pe aceast insuli i nu pe una din celelalte
insulie din golf. n al doilea rnd, ar trebui s fie pe aceast limb de pmnt. n al treilea rnd, ar trebui
ca noi s descoperim, n mijlocul acestei nvlmeli de stnci, pe aceea care s poarte dublul K... Dar...
n sfrit... dac snt ntrunite toate aceste condiii, dac nu este vreo neltorie din partea acestui
ticlos de pa, dac pun mna pe monogram, nu ar fi mai cuminte s nu spun nimic?... Unchiul meu
ar renuna la acea nefericit idee a lui de a m cstori pe mine cu o oarecare duces, pe ea, pe scum-
pa mea Enogate, cu un oarecare duce de pripas! Ei bine, nu! Unchiul nu i-ar mai reveni dintr-o
asemenea lovitur... i-ar pierde minile...
A avea pe contiin o fapt rea... Trebuie s merg pn la capt!
n timp ce pe Juhel l frmntau fel de fel de gnduri, luntraul, aezat pe o bucat de stnc, cu minile
atrnndu-i fr putere, cu picioarele tremurnd, cu sudoarea iroindu-i pe fa, sufla ca o foc ieit la
suprafa dup o lung scufundare...
n vremea asta cercetrile continuau, fr nici un rezultat ns.
Jupn Antifer, Zambuco, Juhel i Sauk priveau, pipiau acele blocuri de piatr care prin aezarea sau
direcia lor ar fi putut purta preioasa monogram. Zadarnic trud timp de dou ceasuri ct le lu
aceast munc de cercetare pn la marginea limbii de pmnt.
Nimic... nimic!... i, de fapt, cum i-ar fi putut veni cuiva n gnd s aleag un asemenea loc, expus
eroziunii valurilor sau puternicelor talazuri din larg? Nu! Aa c, dup ce vor termina aici cutrile,
vor trebui s le reia pe alte limbi de pmnt. Fie! Le vor relua... a doua zi... i jupn Antifer i va
continua munca i pe alt insuli, dac pe asta nu va reui... Nu-i va prsi opera, nu, pe toi sfinii
care figurau n actul lui de botez!
n cele din urm, negsind nimic, grupul fcu drumul napoi, mai cercetnd ici-colo blocurile de piatr
mprtiate pe nisip... Nimic... Nimic!...
Nu le rmnea dect s se ntoarc, s se mbarce pe una din brcile care probabil c ntre timp vor fi
ajuns la rm i s mearg n orelul Ma-Yumba, pentru a o lua de la capt cu cercetrile pe o alt
insuli.
Cnd jupn Antifer, bancherul Zambuco, Juhel i Sauk ajunser din nou n punctul unde ncepea limba de
pmnt, i zrir pe luntra i pe notar exact n locul n care i lsaser.
Fr o vorb, Jupn Antifer i Zambuco se ndreptar ctre marginea pdurii, ateptai de cimpanzeii
dornici a se deda unor demonstraii dumnoase.
Juhel se apropie de Gildas Tregomain.
Ei? Ce se aude?... ntreb acesta.
Nici urm de dublu K i nici mcar de unul simplu!
Atunci... o lum de la capt... n alt parte?...
Precum spui, domnule Tregomain. Ridic-te i s ne ntoarcem n tabr...
S m ridic?... Bucuros, numai s pot!... Haide... ajut-m un pic, biete!
i braului puternic al lui Junei nu-i fu greu s-l salte pe Gildas Tregomain pe picioare.
Ben-Omar se afla i el n picioare, lng Sauk.
Jupn Antifer i Zambuco mergeau cu vreo douzeci de pai nainte.
Maimuele, de la gesturi i urlete, trecuser la fapte. Pietrele se pornir a zbura, i ceilali trebuir s
se in n defensiv.
Nu cumva aceste blestemate de maimue voiau s-l mpiedice pe jupn Antifer i pe tovarii lui s
ajung la Barroso i la echipajul din tabr?...
Se auzi deodat un strigt. Ben-Omar fusese cel care strigase...
S fi fost oare lovit de o piatr n vreo parte mai sensibil a persoanei sale?...
Nu!... Strigtul lui nu era un strigt de durere... era un strigt de uimire... aproape unul de bucurie.
Se opresc cu toii. Notarul, cu gura cscat, mijindu-i ochii ntindea mna ctre Gildas Tregomain.
Acolo... acolo... biguie mereu.
Ce nseamn asta? ntreb Juhel. Ai nnebunit, domnule Ben-Omar?
Nu... acolo... K... dublu K! rspunde notarul cu glasul gtuit de emoie.
La aceste cuvinte, jupn Antifer i Zambuco se reped napoi.
K... dublu K?... ntreab ei.
Da!
Unde?...
i cu privirile caut stnca pe care dup cele spuse de Ben-Omar este spat monograma lui
Kamylk-Paa. Nimic... ei nu vd nimic!
Dar unde... dobitocule!... repet maluinul pe un ton plin de furie i de nelinite n acelai timp.
Acolo! mai spune o dat notarul.
i-l arat cu mna pe luntra, care tocmai se ntorsese ridicnd din umeri.
Uitai-v... pe spatele lui! strig' Ben-Omar.
i n adevr, pe bluza de marinar a lui Gildas Tregomain apare foarte desluit desenul unui dublu K. Nu
mai ncape ndoial, stnca de care se rezemase purta monograma a crei urm se imprimase pe
spatele bietului luntra.
Jupn Antifer, dintr-o sritur, l apuc pe luntra de un bra i-l silete s se ntoarc la locul unde
sttuse... Merg cu toii dup el i n mai puin de un minut se afl n faa unui mare bloc de piatr
pe suprafaa cruia monograma att de cutat se poate citi perfect.
Nu numai c Gildas Tregomain se rezemase de stnca nsemnat cu dublu K, dar se i tolnise pe locul
unde se afla comoara...
Nimeni nu rostete un cuvnt. ncep s lucreze. Fr unelte, este sigur c treaba nu va fi uoar. Nite
biete cuite putea-vor ele s sape n pmntul sta stncos?... Da... chiar dac i-ar rupe unghiile, i-ar
rni degetele!...
Din fericire, pietrele roase de vreme pot fi desprinse fr prea mare greutate. Un ceas de munc i cele
trei butoiae vor iei la lumin... Trebuiesc apoi duse la tabr, apoi la Ma-Yumba... Este adevrat,
acest transport nu va fi uor i cum s-ar putea face fr a da loc la bnuieli?...
Ei i! Cine se mai gndea la asta?... Mai nti de toate comoara, comoara s fie dezgropat din acest
mormnt n care zace de o treime de veac... i pe urm, mai vedem...
Jupn Antifer lucra cu minile nsngerate. Pentru nimic n lume n-ar fi vrut s lase altuia bucuria de a
simi, de a pipi cercurile nepreuitelor butoiae...
n sfirit! strig el n clipa n care cuitul i se lovete de o suprafa metalic...
i ce strigt sloboade!... Dumnezeule atotputernic! ...Pe chipul lui nsjpimnttor de palid nu bucuria
se citete, ci uluirea, dezamgirea...
In locul butoiaelor menionate n testamentul lui Kamylk-Paa, nu era acolo dect o cutie de fier, cu
monogram o cutie asemntoare celei care fusese gsit pe insulia numrul unu.
Iari!... nu se putu mpiedica Juhel s spun.
Asta nu-i dect o pcleal! murmur Gildas Tregomain.
Cutia este scoas din groap i jupn Antifer o deschide furios...
Apare un document, un pergament vechi, nglbenit de vreme, pe care stau scrise cteva rnduri; jupn
Antifer le citete cu glas tare:
:ongitudinea insuli'ei numrul treiI cincisprezece grade unsprezece minute est. Dup ce #a fi luat de
colegatarii Antifer i ?am%uco, ea #a tre%ui dus i comunicat, n prezen'a notarului .en-/mar,
domnului 4Brcomel, esJuire, &din%urg, Sco'ia, care posed latitudinea celei de a treia insuli'e.
Aadar, nu prin mprejurimile golfului Ma-Yumba fusese ngropat comoara! ...Trebuie cutat pe un alt
punct al globului, punnd laolalt aceast nou longitudine cu latitudinea numitului Tyrcomel din
Edinburg! ...i nu vor mai fi doi cei care s-i mpart motenirea lui Kamylk-Paa, ci trei!...
i de ce, de la aceast a treia insuli, nu ne-ar trimite la alte douzeci... sau la alte o sut? strig
Juhel... Ascult, unchiule, o s fii oare chiar att de ncpnat... att de naiv... ca s cutreieri lumea
ntreag?...
Fr s mai punem la socoteal, adug Gildas Tregomain, c, dac Kamylk-Paa a lsat motenitori
cu sutele, nu mai merit s te osteneti!
Unchiul i privete piezi pe prietenul i pe nepotul su, i sfrm pietricica n dini ncletndu-i flcile
i rspunde:
Linite n front!... Nu s-a isprvit!
i lund din nou pergamentul, citi i ultimele rnduri, astfel ticluite:
4otui, pentru a ie rsplti de pe acum o%oseala i a le acoperi c5eltuielile, fiecare dintre motenitori #a
lua cte unul din cele dou diamante aflate n aceast cutie, a cror #aloare, pe lng a celorlalte pietre
pre'ioase pe care snt c5ema'i s i le nsueasc, este cu totul nensemnat...
Zambuco se arunc asupra cutiei pe care o smulge din minile jupnului Antifer.
Diamante! strig el.
i ntr-adevr se afl acolo dou pietre preioase extraordinar de frumoase, putnd s valoreze
bancherul se pricepea o sut de mii de franci fiecare.
Tot e ceva! spune el, lund unul din diamante i lsndu-l pe cellalt tovarului lui la motenire,
jupnului Antifer.
O pictur de ap n mare! rspunde acesta nfundndu-i diamantul n buzunarul de la vest i
pergamentul n buzunar.
Mi-mi!... face luntraul cltinnd din cap, asta devine mai serios dect credeam!... S vedem!... S
vedem!...
Dar Juhel se mulumete s nale din umeri. Ct despre Sauk, i muc pumnii la gndul c nu se va
mai ntlni niciodat cu un prilej att de prielnic!
n ceea ce l privete pe Ben-Omar, care nu s-a ales nici cu un brienel, n ciuda celor scrise nc o dat
n pergament n legtur cu drepturile lui, are faa tras, minile moi, genunchii nepenii, pare un
sac pe jumtate gol, gata s cad grmad la pmnt.
Este adevrat c nici Sauk, nici el nu se mai gsesc acum n aceleai condiii n care se gseau: 1
cnd plecaser din Saint-Malo, netiind c se duc la Mascat; 2 cnd plecaser din Mascat, netiind c
se duc la Loango. mpins de o pornire nestpnit, jupn Antifer lsase s-i scape un secret pe care ar fi
trebuit s-l tinuiasc cu strnicie. Au auzit cu toii aceast nou longitudine: cincisprezece grade
unsprezece minute est... Toi cunosc numele domnului Tyrcomel, care locuiete la Edinburg, n Scoia.
Putem fi siguri c, dac Ben-Omar nu a fcut-o, Sauk i-a spat n minte aceste cifre i aceast adres,
ateptnd s i le poat trece n carneel. Aa c att jupn Antifer ct i bancherul Zambuco vor trebui
s aib mare grij s nu-i piard din vedere pe notar i secretarul su i s nu-i lase s le-o ia nainte
n aceast a doua capital a Marii Britanii.
Fr ndoial, se putea crede c Sauk, netiind limba francez, nu a neles, dar tot att de nendoielnic
era c Ben-Omar i va dezvlui secretul. i, dealtfel, Juhel l i observase pe Nazim, care nu-i putuse
ascunde un soi de mulumire atunci cnd cifrele longitudinii i numele de Tyrcomel scpaser att de
nechibzuit de pe buzele jupnului Antifer.
La urma urmei, totuna! Ar fi fost cu totul fr rost, dup prerea lui, s se mai ia pentru a treia oar
dup fanteziile postume ale lui Kamylk-Paa. Ce aveau de fcut era s se ntoarc la Loango i s se
urce n primul vas pe care-l vor gsi, ca s se ntoarc n dragul lor ora Saint-Malo...
Aceasta e fireasca i neleapt propunere fcut de Juhel unchiului su.
Niciodat!... rspunde jupn Antifer. Paa ne trimite n Scoia, ne vom duce deci n Scoia, chiar de-ar
trebui s-mi petrec restul vieii cutnd...
Sora mea, Talisma, te iubete prea mult ca s nu te atepte i zece ani!... adaug bancherul.
Drace! gndete Gildas Tregomain. Domnioara asta o s se apropie atunci de asezeci de ani!
Orice s-a spus, a fost n zadar. Jupn Antifer era hotrt. O s continue s alerge dup comoar. Cu
toate c motenirea bogatului egiptean se va reduce acum de la jumtate la o treime pentru fiecare,
datorit apariiei domnului Tyrcomel!
Ei i! Enogate se va mulumi s se mrite cu un conte i Juhel cu o contes!
N CARE JUPN ANTIFER SI TOVARII SI ASIST LA O PREDIC A REVERENDULUI
T!RCOMEL, CARE NU PREA LE FACE PLCERE
Da, fraii mei, da, surorile mele, avuia duce pe om, n chip fatal, la lcomie! Ea este principala, ca
s nu spun singura cauz a tuturor relelor care macin aceast lume pctoas. Pofta de aur nu poate
duce dect la cea mai regretabil rtcire a sufletului! nchipuii-v o societate n care nu ar fi sraci i
bogai! De cte nenorociri, ntristri, necazuri, tulburri, catastrofe, dezastre, prbuiri, rtciri,
primejdii, neliniti, calamiti nenoroace, dezamgiri, desperri, mhniri i ruine ar fi ferii oamenii!
Vorbreul om al bisericii se ridicase la cea mai nalt treapt a elocinei nghesuind acest maldr de
sinonime, care abia ar fi ajuns s exprime feluritele posibiliti ale mizeriei pmnteti. Ar mai fi
putut nira i altele n acest torent oratoric, slobozit din naltul amvonului asupra capului asculttorilor
si.
S-i fim deci recunosctori de a-i fi ngrdit limbuia. Mcar pentru atta.
Era n seara de 25 iunie, la Tron Church o parte din cldirea creia fusese drmat pentru lrgirea
pieii din High-Street unde predica reverendul Tyrcomel de la Biserica liber a Scoiei, n faa unui
auditoriu evident copleit de frazele lui apstoare.
Dup ce l vor fi ascultat, fr ndoial, credincioii i vor goli casele de bani i vor arunca tot avutul n
apele golfului Forth, ape ce ud, la dou mile deprtare, malurile septentrionale ale vestitului comitat
Mid-Lothian, n care Edinburg, un fel de Atena a Nordului, se mndrete c i este capital.
Trecuse aproape o or de cnd reverendul Tyrcomel predica despre acest subiect, spre deplina lmurire
a enoriailor parohiei. Nu prea deloc obosit de ct vorbise, i asculttorii, nici ei, nu preau c
obosiser ascultndu-l. Aa stnd lucrurile, o predic de ce ar lua sfrit ? Aceasta nu se sfiri deci cel
puin n acest moment i predicatorul continu cam aa:
Frailor i surorilor, Evanghelia spune: .eati pauperes spiritu, un adevr profund, al crui neles ns
unii glumei stupizi, pe ct de necredincioi pe att de ignorani, se strduiesc s-l schimbe. Nu! Nu,
nu-i vorba despre cei care snt sraci cu duhul, adic despre idioi, ci despre cei care vor s fie
sraci din suflet i dispreuiesc aceste groaznice bogii, izvorul attor rele n societatea zilelor
noastre.
Aa c, Evanghelia v poruncete ca fa de bogie s nu simii dect sil i dispre i dac, din
nenorocire, vei fi copleii de avuiile acestei lumi, dac n lzile voastre se ngrmdesc banii, dac
aurul v curge din plin, surorile mele...
Aici, o imagine puternic strni fiori pe sub manteluele doamnelor din prea cucernica adunare.
...dac diamantele, nestematele, se aga de gtul vostru, de braele voastre, de degetele voastre,
ca o pecingine nesntoas, dac v numrai printre acelea care se numesc fericitele zilei, eu v spun
c sntei nenorocite, i c boala voastr trebuie tmduit prin cele mai energice mijloace, fie chiar
fierul sau focul!
Printre cei prezeni trecu un fior, ca i cnd bisturiul chirurgului ar fi scormonit rnile scoase la vedere
de ctre orator.
Dar partea original n tratamentul pe care l recomanda tuturor bieilor oameni atini de racila
bogiilor, era porunca de a-i arunca averea, altfel spus, de a o nimici. Nu spunea: mprii averea
voastr sracilor! Despuiai-v de averi n folosul celor care duc lips!
Nu! Ceea ce predica el era distrugerea acestui aur, a diamantelor, a titlurilor de proprietate, a aciunilor
comerciale sau industriale, distrugerea lor total, chiar de ar fi trebuit s le ard sau s le arunce n
mare.
Pentru a se nelege asprimea nenduplecat a acestor nvminte, ar trebui s cunoatem crei secte
religioase aparinea aprigul reverend Tyrcomel.
Scoia, mprit ntr-o mie de parohii, cuprinde seciuni ecleziastice, sinoduri i o curte suprem
pentru administrarea i practicarea cultului naional. Dar, n afara acestei respectabile rnduiri, n Rega-
tul Unit snt ngduite toate religiile; se mai numr nc o mie cinci sute de biserici aparinnd cultelor,
oricum s-ar numi ele: catolic, baptist, episcopal, metodist etc. Din aceste o mie cinci sute de biserici,
mai mult de jumtate in de Biserica liber a Scoiei Free Church of Scotland care cu douzeci de
ani nainte se desprise deschis de Biserica presbiterian a Marii Britanii. i pentru ce?... Numai i
numai fiindc nu o gsea destul de ptruns de adevratul spirit calvin, adic destul de puritan.
Or, reverendul Tyrcomel predica tocmai n numele celei mai cumplite dintre aceste secte, care nu
admitea nici un compromis n purtri i moravuri. El se credea trimisul lui Dumnezeu, care i ncredin-
ase o parte din tunetele sale pentru a-i trsni pe bogai sau cel puin bogiile lor i, precum se vede,
lovea fr cruare.
Era, din punct de vedere moral, un fel de iluminat, la fel de aspru cu el nsui ca i cu alii. Era, ca
nfiare, un om de cincizeci de ani, nalt, uscat, slab la fa, spn, cu flcri n priviri, cu cuttura
unui apostol i glasul ptrunztor al unui predicator. Cei din jur l socoteau inspirat de suflul celui
atotputernic. Totui, dei credincioii se ngrmdeau la predicile sale, dei era ascultat cu evlavie, nu
nsemna c fcuse vreodat muli prozelii i prea puini sau chiar nici unul din ei nu se hotrse s
pun nvturile lui n practic, renunnd la absolut toate bunurile pmnteti.
De aceea reverendul Tyrcomel i ndoia sforrile, atrgnd asupra capetelor asculttorilor si acei nori
ncrcai cu electricitate, din care neau trsnetele elocinei sale.
Predica se desfura mai departe i tropii, metaforele, antonimiile, epifonemele, plsmuite de o
imaginaie scnteietoare, miunau cu o nemaipomenit ndrzneal. Dar, dac frunile se plecau,
buzunarele nu simeau, se pare, deloc nevoia de a se goli n apele golfului Forth.
Desigur c asistena care umplea naosul bisericii Tron Church nu pierdea nici un cuvnt din predica
acestui exaltat, i dac nu se grbea nicidecum s se conformeze, asta nu fiindc nu ar fi neles-o.
Trebuie totui s spunem c se aflau acolo cinci asculttori care nu nelegeau nici o boab de englez
i care nu ar fi tiut despre ce vorbea clericul, dac un al aselea nu le-ar fi tradus, ntr-o bun
francez, groaznicele adevruri care cdeau din naltul acestui amvon n chip de ploaie evanghelic.
Inutil s adugm c aceti ase ini erau jupn Antifer i bancherul Zambuco, notarul Ben-Omar i
Sauk, luntraul Gildas Tregomain i tnrul cpitan Juhel.
i lsasem pe insulia din golful Ma-Yumba, la 28 mai; i regsim la Edinburg la 25 iunie.
Ce se petrecuse ntre aceste dou date?
Iat, foarte pe scurt:
Dup descoperirea celui de al doilea document, nu le mai rmnea dect s prseasc insula
maimuelor, s se urce n barca acelor pescari care, atrai de semnalele echipajului congolez, aveau s
acosteze n faa taberei. Jupn Antifer i tovarii lui se ntoarser deci de-a lungul litoralului escortai
tot timpul de ceata cimpanzeilor att de nverunai mpotriva lor, continund s-i manifeste dumnia
prin urlete, gesturi amenintoare i pietre aruncate.
Ajunser totui teferi n tabr. Dou cuvinte spuse de Sauk lui Barroso l fcur pe acesta s neleag
c lovitura dduse gre. Nu poi s furi o comoar unor oameni care nu o gsiser!
In barca ancorat n fundul unui golfule ncpeau toi naufragiaii de pe 3ortalegre. Se mbarcar, cam
claie peste grmad! Fiind vorba ns numai de o cltorie de ase mile, asta nu avea mare
importan. Dou ore mai trziu, barca trase la rmul cel mai adnc al acestei limbi de pmnt, pe care
se ntindea orelul Ma-Yumba.
Personajele noastre fur bine primite ntr-o factorie francez. Li se fcu destul de repede rost de un
mijloc de transport pn la Loango.
i putnd s se alture unui grup de europeni care se duceau n capital, nu avur a se teme pe drum,
nici din partea fiarelor, nici din partea btinailor. Dar ce clim necrutoare, ce cldur de nesuportat!
La sosire, orice ar fi spus Juhel, luntraul susinea c nu mai rmseser din el dect oasele. Putem
crede totui c bietul om exagera.
Printr-uha din acele ntmplri, cu care jupn Antifer nu era deloc obinuit, tovarii lui i cu el nu avur
mult de ateptat la Loango.
Dup numai dou zile, un steamer portughez, plecat din San-Paolo de Loango spre Marsilia, ancor
acolo. Escala, silit, nava avnd nevoie de o mic reparaie la maini, nu fu dect de douzeci i patru
de ore. Datorit banilor salvai din naufragiu, cltorii i putur reine locuri pe acest steamer. Pe
scurt, la data de 15 iunie, jupn Antifer i tovarii lui prsir n sfrit aceste inuturi ale Africii
occidentale unde gsiser, odat cu dou foarte scumpe diamante, un nou document i o nou
dezamgire. Ct despre Barroso, Sauk i fgduise c o s-l despgubeasc de ndat ce va pune mna
pe milioanele paei, i portughezul nu avu ncotro, trebuind s se mulumeasc cu aceast fgduial.
Juhel nu ncerc s-l fac pe unchiul su s-i schimbe gndurile, dei avea toate temeiurile s cread
c totul se va sfri printr-o uria pcleal. Este adevrat c luntraul cam ncepuse s-i schimbe
prerile. Cele dou diamante, preuind o sut de mii de franci fiecare, gsite n cutia de pe insulia
numrul doi, l cam puseser pe gnduri.
Dac paa ne-a druit aceste pietre preioase, spunea el, de ce nu s-ar afla i celelalte pe insulia
numrul trei?
Cnd l auzea judecind aa, Juhel nla din umeri.
O s vedem... o s vedem... repeta el.
Asta era i prerea lui Pierre-Servan-Malo. i fiindc al treilea colegatar, cel care avea latitudinea celei
de a treia insulie, locuia la Edinburg, o s mearg la Edinburg, nu o s-i lase s i-o ia nainte
Zambuco i Ben-Omar, care cunoteau longitudinea de 1511' est ce trebuia comunicat domnului
Tyrcomel. Deci nu se vor despri, au s mearg mpreun n capitala Scoiei pe cele mai rapide ci,
i sus-numitul Tyrcomel o s aib vizita ntregului grup. Firete c aceast hotrre nu-l putea mulumi
pe Sauk. Cunoscnd secretul, ar fi preferat s acioneze acum de unul singur i naintea tuturor, ca s
obin poziia noii insulie de la personajul citat n ultimul document, s se duc apoi acolo i s
dezgroape averile lui Kamylk-Paa. Dar ar fi trebuit s plece singur, fr s trezeasc vreo bnuial, i
simea c Juhel era atent la toate micrile lui. Dealtfel, nici cltoria pe ap nu se putea face dect
mpreun pn la Marsilia. i cum jupn Antifer socotea s ajung la Edinburg pe drumul cel mai scurt i
ct mai repede, folosind cile ferate ale Franei i Angliei, Sauk nu putea ndjdui s i-o ia nainte.
Odat ce treaba avea s fie lmurit cu domnul Tyrcomel, poate c lovitura care dduse gre la Loango
i la Mascat va reui la Edinburg?
Cltoria pe ap fu destul de rapid, steamerul portughez nefcnd nici o escal n nici un port de pe
litoral. Nu este de mirare c Ben-Omar, care nu renuna cu una, cu dou la obiceiurile lui, a fost bolnav
douzeci i patru de ore din douzeci i patru i c a cobort pe cheiul de la Joliette n stare de colet.
Juhel pregtise o lung scrisoare pentru Enogate. i povestea n ce nou btlie i trte ncpnarea
unchiului lor i cine tie unde ameninau s-i mai trimit pe viitor nstruniciile paei? Mai aduga c,
dup prerea lui, jupn Antifer era dispus s cutreiere lumea i c aceast dispoziie a sa nu va lua
sfirit dect cnd va deveni nebun de legat ceea ce este sigur c se va ntmpla, ntr-att zdruncinarea
creierului su, n urma ultimelor neplceri, lua proporii ngrijortoare...
Toate acestea erau nespus de triste... i cstoria lor mereu amnat... i fericirea lor... i dragostea
lor... etc. Juhel abia avu timpul s pun la pot aceast scrisoare destul de amar. La Marsilia se
aruncar n rapidul de Paris, apoi, la Paris, n expresul pentru Calais, apoi, de la Calais n vaporul
pentru Dover, apoi, la Dover n trenul pentru Londra, apoi, la Londra n fulgerul pentru Edinburg, aa,
toi ase, ca i cnd ar fi fost legai de acelai lan! Aa se face c n seara zilei de 25 iunie, de ndat ce
i reinuser camere la Ai%%Ks LoBal Gotel, pornir n cutarea domnului Tyrcomel.
i atunci, mare mirare! Domnul Tyrcomel nu era nici mai mult nici mai puin dect un om al bisericii.
Aa se face c, dup ce s-au dus la locuina acestuia n North-Bridge Street 17 adres pe care
o putuser afla fr mare greutate, ntr-att era de cunoscut nfocatul dispreuitor al bunurilor
pmnteti au venit s-l caute la Tron Church, pe cnd el tuna i fulgera de la nlimea amvonului.
Aveau de gnd s-i vorbeasc dup predic, s-l nsoeasc pn la locuina lui, s-l pun la curent, s-i
comunice ultimul document...
Ce dracu', un om cruia i aduci un respectabil numr de milioane nu se poate plnge c l stinghereti
ntr-un moment nepotrivit!
Totui, n toate acestea era ceva ciudat. Ce legturi putuse avea Kamylk-Paa cu acest preot scoian ?
Tatl jupnului Antifer scpase viaa egipteanului... bine! Bancherul Zambuco l ajutase s-i salveze
averea... iari bine! De aici se trgea acel sentiment de recunotin datorit cruia cei doi ajunseser
motenitorii lui. Se putea oare trage concluzia c reverendul Tyrcomel avea aceleai drepturi la
recunotina paei? Da, fr ndoial. Dar n ce mprejurri neobinuite un preot l putuse ndatora ntr-
un fel sau altul pe Kamylk-Paa?... Totui, aa trebuia s fi fost, de vreme ce acest preot se afla n
posesia celei de a treia latitudini, necesar descoperirii celei de a treia insulie...
De data asta... cea bun! i plcea jupnului Antifer s repete i ale crui sperane... poate c i ale
crui vise Gildas Tregomain le mprtea.
Totui, cnd cuttorii notri de comori zrir n amvon un brbat nu mai n vrst de cincizeci de ani,
trebuir s caute o alt explicaie: reverendul Tyrcomel nu putea avea mai mult de douzeci i cinci de
ani pe vremea cnd Kamylk-Paa fusese nchis n temnia din Cairo din porunca lui Mehmet-Ali, i era
greu de crezut c i-ar fi putut face vreun bine nainte de ntemniare. S fi fost vreun tat, un bunic sau
vreun unchi al acestui Tyrcomel, care l ndatorase pe egiptean?...
Dealtfel, puin interesa. Important era c preotul avea n posesia sa preioasa latitudine, aa cum era
menionat n documentul din golful Ma-Yumba, i nainte de a se sfri ziua aveau s tie despre ce este
vorba.
Erau deci acolo, la Tron Church, n faa amvonului jupn Antifer, Zambuco, Sauk i-l mncau din
ochi pe nfocatul predicator, nenelegnd nici o boab din cele ce spunea, iar lui Juhel nu-i venea s-i
cread urechilor cele ce auzea.
Predica continua. Acelai subiect, cu aceeai furioas elocven!
Regii erau poftii s-i arunce n mare listele civile, reginele invitate s smulg pietrele preioase din
gtelile lor, bogtaii poftii s-i distrug bogiile. Cu neputin, trebuie s recunoatem, s se spun
prostii mai mari cu un zel mai necrutor!
i, uluit, Juhel murmura:
Alt ncurctur acum!... Hotrt, unchiul nu are noroc! Cum, la un asemenea exaltat l trimite
afurisitul de pa ?... S-i cear apucatului stuia mijloacele de a descoperi o comoar!... Unui om care
s-ar grbi dac i-ar cdea vreodat n mn s o distrug! Haida-de! Iat un obstacol la care nu
ne ateptam, pe care, de data asta, nu-l vom putea trece i care ar putea foarte bine s pun capt
cutrilor noastre. Ne vom lovi de o mpotrivire hotrt, definitiv, o mpotrivire care i va aduce
reverendului Tyrcomel o imens popularitate! Aa ceva l va da gata pe unchiul meu i este sigur c
mintea lui nu va rezista!... El i Zambuco, poate c i Nazim, au s ncerce orice pentru a-i smulge
taina reverendului... Snt n stare s-l i chinuiasc...
s-l... Ei, haide-haide, la rndul meu, am nceput s o iau razna!...
M rog, n-are dect s-i pstreze taina acest om! Nu tiu dac, aa cum pretinde el, milioanele nu fac
fericirea; dar, orice ar spune, fuga dup milioanele egipteanului amenin s o ntrzie la nesfirit pe
a mea!... i fiindc Tyrcomel nu va consimi niciodat s ncrucieze latitudinea lui cu longitudinea pe
care noi am cucerit-o cu preul attor osteneli, nu ne mai rmne dect s ne ntoarcem linitii n
Frana i...
Cnd poruncete Dumnezeu, trebuie s ne supunem! spunea n acea clip predicatorul.
Asta-i i prerea mea, gndi Juhel,i va trebui ca unchiul meu s se supun!
Dar predica nu se sfrea i nu avea nici un motiv s nu in o venicie. Jupn Antifer i bancherul i
cam pierduser rbdarea. Sauk i rodea mustaa. Notarului, de vreme ce nu se afla pe puntea unei
corbii, nu-i psa de nimic. Gildas Tregomain, cu gura cscat, dnd din cap, ciulind urechea, ncerca s
prind ici i colo cteva cuvinte pe care n zadar cuta s le neleag. i cu toii i ndreptau privirile
nedumerite ctre tnrul cpitan, ca i cnd ar fi vrut s-l ntrebe: Ce tot ndrug nebunul sta cu atta
foc?
i cnd credeai c s-a isprvit, o lua de la nceput.
Ei doamne! Despre ce tot vorbete sta, Juhel? izbucni jupn Antifer cu un glas nerbdtor, strnind
indignarea asculttorilor.
O s-i spun eu, unchiule.
Dac ar ti ce nouti i aduc, acest turuie-n vnt ar cobor repede din amvon ca s ne ntmpine...
Hm... hm!... fcu Juhel pe un ton att de ciudat nct sprinceana jupnului Antifer se ncrunt cumplit.
Totui, orice are un sfrit pe lumea asta, chiar i o predic a unui preot din Biserica liber a Scoiei. Era
vdit c reverendul Tyrcomel era pe cale s treac la peroraie. Debitul devenea mai nvalnic, ges-
turile mai nestvilite, metaforele mai ndrznee, dojenile mai amenintoare. O ultim lovitur de
mciuc i o ultim lovitur de satr celor ce deineau averi, stpnitorii acelui josnic metal, cu po-
runca de a-l arunca n foc, pe lumea asta, dac nu vor s fie ei nii aruncai n foc pe lumea cealalt.
i atunci. ntr-un suprem avnt oratoric, n numele bisericii ce rsuna de frazele lui tuntoare, spuse:
i aa cum n acest loc, unde altdat era un cntar public, la care se intuiau urechile notarilor
necinstii i ale altor rufctori, tot aa n balana judecii de apoi vei fi cntrii fr ndurare i
greutatea aurului vostru va cobor talerul ei pn n iad!
Nu ar fi putut ncheia cu o imagine mai cutremurtoare.
Reverendul Tyrcomel schi un ultim gest de rmas bun, ce ar fi putut fi un gest de binecuvntare din
nlimea unui amvon catolic.
Apoi, deodat, se fcu nevzut.
Jupn Antifer, Zambuco i Sauk se hotrser s-l atepte la ieirea din biseric, s-l prind din zbor i
s-l descoase 5ic et nune. Ar mai fi putut ei s aib rbdare pn a doua zi, s amne interogatoriul
lor pn la orele apte sau opt dimineaa? Ar fi mai putut ei s suporte nc o noapte ntreag n
chinurile nerbdrii? Nu! Se repezir deci ctre tinda central, mbrncindu-i pe credincioi, care
protestau mpotriva unei brutaliti att de nepotrivite ntr-un asemenea loc!
Gildas Tre'gomain, Juhel i notarul l urmar, cernd scuze celor din jur. Totul fu n zadar. Fr ndoial
c reverendul Tyrcomel, dornic s evite onorurile ce i se cuveneau singurul rezultat, dealtfel, al
predicei sale asupra dispreului pentru bogii ieise pe o u lateral a bisericii.
Zadarnic Pierre-Servan-Malo i tovarii si l ateptar pe treptele bisericii, l cutar n mijlocul
credincioilor, ntrebnd pe unul i pe altul... Preotul nu lsase nici o urm prin mulime, dispruse
precum petele n ap sau pasrea n vzduh.
Erau acolo cu toii nciudai i furioi, ca i cnd vreun duh ru le-ar fi smuls o prad aprig jinduit.
Bine... atunci n North-Bridge Street, numrul 17! strig jupn Antifer.
Dar, unchiule...
i, nainte de a se fi culcat, adug bancherul, o s tim noi s-i smulgem...
Dar, domnule Zambuco...
Fr nici un dar, Juhel!...
Ba da... ba da, unchiule!
n legtur cu ce?... ntreb jupn Antifer, n culmea furiei.
n legtur cu cele spuse de acest Tyrcomel n predica lui.
Ei, i ce ne pas nou de asta?...
Mult, unchiule.
i bai joc, Juhel?
Deloc, este chiar foarte serios, a aduga chiar c nimic n-ar putea fi mai ru pentru dumneata!
Pentru mine?...
Da!... Ascult!
i Juhel i povesti n cteva cuvinte starea de spirit a reverendului Tyrcomel, ce tez susinuse el n
nesfirita lui predic, nct, dac ar fi fost dup el, toate miliardele din lume ar fi trebuit s fie nghiite
de prpstiile fr fund ale oceanelor!
Bancherul rmase nmrmurit, Sauk aijderea, cu toate c, n ce-l privete, ar fi trebuit s nu priceap
nimic. Gildas Tregomain schi o strmbtur de dezamgire. Era evident c o alt pacoste le cdea
pe cap!
i cu toate acestea, nu arta ca un om dobort jupn Antifer, cnd i rspunse nepotului su, pe un ton
adnc ironic:
Idiot... idiot... idiot!... Nu predici asemenea lucruri dect atunci cnd n-ai o lescaie!... Plimb-i pe la
nas cele treizeci de milioane ce i se cuvin i o s vezi dac Tyrcomel al tu o s mai aib chef s le
arunce n ap!
Firete c rspunsul dovedea o profund cunoatere a sufletului omenesc. Oricum, ei hotrr s-l lase
n pace n acea sear pe reverend n casa lui din North-Bridge Street i cele ase personaje ale
noastre se ntoarser linitii la Ai %f s LoBal Gotel.
N CARE SE VEDE CT DE GREU FACI PE UN OM AL BISERICII S VORBEASC, ATUNCI CND
ESTE HOTRT S TAC
Casa reverendului Tyrcomel se afla n cartierul strzii Canongate, cea mai cunoscut strad din oraul
vechi, Btrna afumat cum l numesc hrisoavele. Casa se nvecina cu cea a lui John Knox, a crui
fereastr s-a deschis att de des, ctre jumtatea secolului XVII, pentru a-i ngdui binecunoscutului
reformator scoian s cuvnteze mulimii. Aceast apropiere, mai bine zis aceast vecintate nu putea
dect s fie pe placul reverendului Tyrcomel. i el, la rndul lui, ar fi vrut s-i impun reformele. Este
adevrat c nu cuvnta de la nlimea ferestrei, fiindc nu ar fi putut-o face.
n adevr, fereastra odii pe care el o ocupa n aceast cas nu ddea n strad. Rspundea n spate,
spre vechiul vad din nord, brzdat de linii de cale ferat i transformat n grdin public. Dac
fereastr dinspre strad era la al treilea etaj, nu tot aa era cea dinspre grdin. Diferena de nivel a
solului o urca la etajul opt, i de la aceast nlime cum s se fac auzit?
Era, de fapt, una din acele case mohorte i lipsite de confort, situate pe ulie murdare i nesntoase
crora li se spune fundtur.
Aa snt cele mai multe ulicioare ce dau n aceast istoric Canongate, care, sub diferite nume, urc de
la castelul Holyrood la castelul Edinburg, una din cele patru fortree ale Scoiei creia tratatul Uniunii
i-a impus s fie totdeauna pe picior de aprare.
n faa porii mai suspomenitei case s-au oprit a doua zi, 26 iunie, jupn Antifer i bancherul Zambuco
ntovrii de Juhel, n clipa n care suna ora opt la biserica vecin. Ben-Omar nu fusese rugat s li se
alture, prezena lui nefiind necesar la aceast prim ntrevedere. Ca urmare, nici Sauk, spre marea
lui suprare, nu putuse veni cu ceilali. i dac preotul le dezvluia secretul, el nu avea s fie acolo
pentru a-l afla, lucru ce fcea s-i fie cu neputin s o ia naintea maluinului n cutarea insuliei
numrul trei.
Ct despre luntra, el rmsese la Ai%%Ms LoBal Gotel i, n ateptarea celorlali, contempla minuniile
de pe Prince's Street i elegana pretenioas a monumentului lui Walter Scott. n ce-l privete pe
Juhel, fusese nevoit s-i nsoeasc unchiul, mcar ca interpret. Dealtfel, este uor de nchipuit ct de
grbit era s afle n sfrit unde era situat aceast nou insuli i dac nu cumva fantezia lui Kamylk-
Paa nu avea s-i expedieze ntr-o plimbare pn n mrile noului continent.
Trebuie s notm ns aici c, vzndu-se dat la o parte, Sauk fusese cuprins de o cumplit furie i, ca
de obicei, furia lui se revrs asupra lui Ben-Omar. Ce ploaie de njurturi, de ameninri ngrozitoare
trebui s ndure nefericitul notar dup plecarea colegatarilor!
Da, este vina ta, striga Sauk rsturnnd mobilele din odaie, i tare a avea poft s-i pltesc
nepriceperea cu lovituri de nuia!
Excelen, am fcut tot ce am putut...
Nu, n-ai fcut!... Trebuia s tii s te faci ascultat de acest afurisit de marinar, s-i spui c trebuie s
fii de fa, obligatoriu, i cel puin ai fi fost acolo... ai fi aflat cele ce m intereseaz n legtur cu noua
insuli... i poate c a fi izbutit s ajung la ea naintea celorlali... Mahomed s te sugrume! Planurile
mele au dat gre prima dat la Mascat, a doua oar la Ma-Yumba i acum, pentru a treia oar!... i
asta numai fiindc tu stai nepenit pe propriile tale labe, ca un btrn ibis mpiat...
V rog, excelen...
i eu i jur c, dac dau gre, va fi vai de pielea ta!
Cearta urm tot aa, ba deveni att de violent nct luntraul le auzi strigtele. Se duse atunci pn la
ua camerei i norocul lui Sauk a fost c vorbea n limba egiptean. Dac l-ar fi betelit pe Ben-Omar n
francez, Gildas Tregomain ar fi aflat groaznicele lui planuri, ar fi descoperit ce personaj sinistru se
ascundea sub numele de Nazim, tratndu-l apoi aa cum ar fi meritat.
Dar chiar dac nu i-a dat seama de realitate, fu uluit de violena cu care Ben-Omar era bruftuluit de
secretarul lui. Ct de ndreptite erau bnuielile tnrului cpitan!
Dup ce au trecut pragul casei preotului, jupn Antifer, Zambuco i Juhel ncepur s urce treptele unei
scri de lemn, inndu-se de o frnghie slinoas, prins de zid. Niciodat luntraul dei o parte
din pntecul lui se topise nu ar fi putut s se care pe o asemenea spiral, ntunecoas i ngust.
Vizitatorii ajunser pe palierul etajului trei, care, dealtfel, era ultimul n aceast parte a casei. n fund. o
u mic, tiat ca o arcad ascuit, cu un nume: Reverend Tyrcomel.
Jupn Antifer scoase un puternic uf de mulumire. Apoi ciocni.
Rspunsul ntrzia. S nu fi fost acas preotul?... i cu ce drept, m rog?... Un om cruia i se aduc
milioane...
O a doua btaie, puin mai tare.
De data aceasta, un uor zgomot n interiorul odii, i dac nu ua, mcar o ferestruic se deschise sub
numele nscris pe u.
La ferestruic apru un cap, acela al preotului, uor de recunoscut sub plria nalt pe care o purta.
Ce dorii?... ntreb. Tyrcomel, i dup cum i suna glasul se vedea bine c nu-i place s fie deranjat.
Am vrea s stm de vorb cteva minute cu dumneata, rspunse Juhel n englez.
n legtur cu ce?...
Este vorba de o afacere important...
Nu am afaceri... importante sau nu.
Ce face, deschide sau nu acest reverend ? izbucni jupn Antifer, plictisit de attea mofturi.
Dar, ndat ce-l auzi, preotul i rspunse n aceeai limb, pe care o vorbea ca i cum ar fi fost a lui:
Sntei francezi?...
Francezi... rspunse Juhel.
i nchipuindu-i c asta le va nlesni intrarea la preot, adug:
Francezi care au asistat ieri la predica dumitale din Tron Church...
i care au de gnd s mbrieze nvturile mele?... ntreb repede preotul.
Poate, domnule preot...
Ba, dimpotriv, o s o mbrieze el pe a noastr! Murmur jupn Antifer. Dealtfel, dac o s vrea s
ne lase partea lui...
Ua se deschise i aa-ziii neofii se aflar n prezena reverendului Tyrcomel.
O singur ncpere, luminat n fund de fereastra care ddea spre nord. ntr-un col un pat de fier, cu o
saltea de paie i o ptur, n altul o mas cu cteva obiecte de toalet. Ca scaun, un taburet. Ca mobil,
un dulap nchis, folosit desigur pentru pstrarea hainelor. Pe un raft, cteva cri printre care se zrea
tradiionala biblie, cu o legtur roas pe la coluri, i de asemenea diverse alte hrtii, condeie i
climri. Perdele, nicieri. Pereii goi, vruii. Pe msua de noapte, o lamp cu abajurul lsat foarte
jos. Era n acelai timp odaie de culcare i de lucru, cuprinznd doar strictul necesar. Preotul i lua
masa n ora, ntr-un restaurant din vecintate, care fii sigur c nu era un cabaret la mod.
Reverendul Tyrcomel, mbrcat de sus pn jos n negru, bine ncorsetat n strnsoarea lungii sale
redingote al crei guler lsa s se vad dunga alb a cravatei, i scoase plria la intrarea strinilor
i dac nu-i pofti s ia loc, asta numai fiindc nu le putea oferi dect un singur taburet.
ntr-adevr, dac vreodat nite milioane ar fi venit la timp, oare nu aici ar fi fost potrivit s vin, n
aceast chilie de pustnic n care nu ai fi putut aduna nici treizeci de ilingi?...
Jupn Antifer i bancherul Zambuco se privir. Cum s deschid focul ? Deoarece colegatarul lor vorbea
franceza, amestecul lui Juhel nu mai era necesar i tnrul cpitan urma s fie numai un simplu
spectator. Prefera, dealtfel, aceast situaie i, nu fr oarecare curiozitate, se pregtea s asiste la
btlie. Care va nvinge?... Poate c nu ar fi pariat pentru unchiul Antifer!
La nceput acesta se simi mai ncurcat dect ar fi crezut. Potrivit celor ce tia despre nenduplecatul
preot, despre prerile lui asupra bunurilor lumeti, se gndi s procedeze cu bgare de seam, s o
ia mai domol, s tatoneze terenul, s-l fac pe reverendul Tyrcomel s-i comunice cu biniorul acea
scrisoare pe care o avea de la Kamylk-Paa, scrisoare care cuprindea, nu avea nici o ndoial, cifrele
noii i s sperm c i ultimei latitudini.
De aceeai prere era i Zambuco, el nencetnd dealtfel a-l sftui n acest sens pe cumnatul su. Dar
oare va putea nbdiosul maluin s se stpneasc i, n starea de nervi n care se gsea, nu avea s
se nfurie la cea mai mic mpotrivire, s sparg geamurile ?
n orice caz, nu el fu cel care lu primul cuvntul. n timp ce toi cei trei vizitatori ai si formau un grup
n fundul odii, reverendul Tyrcomel se opri n faa lor lundu-i obinuita atitudine de predicator.
Convins c aceti oameni veniser din propria lor voin s-i era ngropat o comoar.
Da.
Si n scrisoarea asta nu era menionat latitudinea insuliei?...
Da.
i nu spunea c, ntr-o zi, un oarecare Antifer i un oarecare Zambuco au s vin s-l viziteze n
legtur cu aceasta?...
Da.
Da-urile preotului cdeau ca tot attea lovituri de ciocan, din ce n ce mai puternice.
Ei bine, continu Juhel, jupn Antifer i bancherul Zambuco snt aici, de fa, i dac vrei s le
artai scrisoarea paei, nu le va mai rmne dup ce i vor fi aflat cuprinsul dect s o porneasc
la drum ca s aduc la ndeplinire dorinele testatorului, ai crui motenitori sntei toi trei.
Pe msur ce Juhel vorbea, jupn Antifer se strduia din rsputeri s rmn locului, stacojiu la fa
cnd sngele i nvlea n obraz, palid, cnd i se retrgea la inim.
Preotul se ls puin ateptat cu rspunsul i n cele din urm spuse strngnd din buze:
i atunci cnd vei ajunge acolo, unde se afl comoara, ce planuri avei?
S o dezgropm, ce dracu! izbucni jupn Antifer.
i cnd o vei fi dezgropat?...
S o mprim n trei pri!
i prile voastre cum o s le folosii ?
Cum o s vrem, domnule reverend!
nc o ieire nepotrivit a maluinului, care i ddu din nou ap la moar prea cucernicului.
Asta-i, domnilor! le rspunse el, n timp ce privirile lui aruncau parc flcri. Vrei s folosii aceste
bogii pentru a v satisface instinctele voastre, poftele, patimile voastre, adic s ngroai grmada
de nelegiuiri ale acestei lumi!...
mi dai voie!... l ntrerupse Zambuco.
Nu, nu dau voie i v somez s rspundei la aceast ntrebare:
Dac ncape pe minile voastre aceast comoar, v luai angajamentul s o distrugei?
Fiecare va face cu motenirea sa ce o s cread de cuviin, rspunse bancherul, oarecum n doi
peri.
Pierre-Servan-Malo izbucni:
Nu-i vorba de asta, strig el. Ai vreo ndoial, domnule reverend, n ceea ce privete valoarea
acestei comori?...
Nu m intereseaz!
Este de o sut milioane de franci... o sut de milioane... din care o treime, adic treizeci i trei de
milioane, pentru dumneata...
Preotul ridic din umeri.
Dealtfel, tii bine, domnule reverend, relu jupn Antifer, c nu-ti este ngduit s refuzi comunicarea
datelor, impus de testator ?...
Zu?
tii c nu ai dreptul s lai neproductive o sut de milioane aa cum nu ai avea dreptul s le furi?
Nu snt de aceeai prere.
tii dumneata c, dac strui n refuzul dumitale, url jupn Antifer ajuns n ultimul grad de furie, nu
vom ovi s te urmrim n justiie, s te denunm ca pe un motenitor incorect, ca pe un
rufctor...
Ca pe un rufctor! repet preotul, cuprins i el de o furie rece.
n adevr, domnilor, ndrzneala dumneavoastr este tot att de mare ca i prostia dumneavoastr!
Credei c voi fi de acord s rspndesc aceste o sut de milioane pe suprafaa pmntului, s ofer
muritorilor cu ce s-i plteasc o sut de milioane de pcate n plus, c o s-mi trdez toate
nvturile, dnd credincioilor Bisericii libere din Scoia, puritan i necrutoare, dreptul a-mi arunca
n obraz cele o sut de milioane?
S recunoatem c era cu adevrat falnic reverendul Tyrcomel, impresionant n aceast izbucnire
gritoare! Juhel nu se putea mpiedica s nu admire pe acest exaltat, n timp ce unchiul su, n culmea
turbrii, era gata s se arunce asupra lui.
Da sau nu ? strig acesta naintnd cu pumnii strni, da sau nu, vrei s ne dai scrisoarea paei?
Nu.
Jupn Antifer spumega.
Nu?... repet el.
Nu!
Ah, ticlosule!... Am s izbutesc eu s-i smulg scrisoarea asta!
Juhel trebui s sar ca s-l mpiedice pe unchiul su s treac la fapte. Dar acesta l ddu cu putere la
o parte... Voia s-l strng de gt pe preotul care rmnea pe ct de hotrt,pe att de nepstor...
Ar fi vrut s scotoceasc prin aceast odaie, s cotrobie n dulap, s-i rscoleasc hrtiile, i trebuie s
recunoatem c aceast percheziie nu i-ar fi luat prea mult timp. Dar l opri acest simplu i de ne-
crezut rspuns al reverendului Tyrcomel:
De prisos s cutai aceast scrisoare...
i de ce?... ntreb bancherul Zambuco.
Fiindc nu o mai am.
i ce-ai fcut cu ea?
Am ars-o.
n foc... a aruncat-o n foc! rcni jupn Antifer. Mizerabilul!...
O scrisoare coninnd un secret de o sut de milioane... un secret care nu o s mai poat fi aflat!
i acesta era adevrul. Este sigur c pentru a nu fi cumva ispitit s o foloseasc o folosire care ar fi
fost cu totul opus principiilor sale reverendul Tyrcomel arsese scrisoarea nc cu civa ani mai
nainte.
i acum... ieii, le spuse el oaspeilor, artndu-le ua.
Pe jupn Antifer parc l lovise cu o mciuc n cap. Documentul...
distrus... Cu neputin s mai reconstituie vreodat poziia insuliei!...
La fel i bancherul Zambuco, care plngea ca un copil cruia i se luase jucria!...
Juhel trebui s-i mping pe cei doi motenitori, mai nti pe scar, apoi n strad i toi trei se
ndreptar ctre Ai%$s LoBal Gotel.
Dup plecarea lor, reverendul Tyrcomel i nl braele, mulumind Cerului de a-l fi ales pe el ca s
zgzuiasc aceast avalan de pcate pe care cele o sut de milioane ar fi prvlit-o pe pmnt!
LA SFRITUL CRUIA VOM VEDEA DISPRND AL TREILEA ROL, SI ANUME AL
"TRDTORULUI#, DIN ACEAST TRAGICOMIC POVESTIRE
Hotrt lucru, attea emoii, zdruncinri, spaime, tulburri i zguduiri, cnd ndejdi, cnd desperri era
mai mult dect putea s ndure jupn Antifer. Puterile, fizice i morale, chiar acelea ale unui cpitan de
mare cabotaj, au i ele margini dincolo de care nu se poate trece. Prea mult ncercatul unchi al lui Juhel
se aternu la pat ndat ce ajunse la hotel. Fcu temperatur o temperatur foarte mare, cu aiurri,
a crei urmri puteau s fie foarte grave. Ce dezamgiri i chinuiau creierul! Aceast cltorie
ntrerupt exact n momentul n care erau pe punctul s ajung la liman, zdrnicia unor noi cercetri,
acea uria comoar al crei loc nu-l vor afla niciodat, acea de a treia insuli pierdut undeva prin
inuturi netiute, singurul document, care ar fi putut s le dea poziia exact, distrus, nimicit ars de
acest ngrozitor preot, acea latitudine pe care nici chiar tortura nu l-ar face s o mrturiseasc, fiindc
intenionat, tlhrete, o uitase!... Da, era de temut c mintea prea zdruncinat a maluinului nu o s
mai reziste la aceast ultim lovitur i medicul, adus n grab, crezu c ar fi foarte posibil s se
iveasc o alienaie mintal.
Oricum, aveau s i se dea toate ngrijirile. Prietenul lui, Gildas Tregomain, i nepotul Juhel nu-l vor
prsi nici o clip i dac se va face bine, lor li se va cuveni toat recunotina lui.
De ndat ce s-au ntors la hotel, Juhel l inform pe Ben-Omar, i prin el pe Sauk, de refuzul
reverendului Tyrcomel. Uor de nchipuit n ce hal se nfurie falsul Nazim. Dar, de data aceasta, el nu se
manifest vrsndu-i ca totdeauna focul asupra nefericitului notar.
Se stpni, poate cu gndul c acest secret, pe care jupn Antifer nu-l obinuse, va izbuti s-l afle el i,
firete, s-l foloseasc numai n interesul lui. Dealtfel ctre acest scop i ndrept el strdaniile i
nimeni nu-l mai zri n hotel nici n ziua aceea, mei n cele urmtoare.
Ct despre luntra, dup ce Juhel i povesti vizita la preot, spusese:
Cred c acum, ntr-adevr, s-a pus cruce comorii... Tu nu crezi, biete?...
Cam aa, domnule Tregomain, i cred c pe un ncpnat e greu s-l faci s vorbeasc...
Caraghios, totui, acest pop cruia i aduci milioane... i el nu le primete!
i aduci milioane!... replic tnrul cpitan cltinnd din cap.
Nu crezi c ele exist, Juhel?... Poate c greeti!...
Cum te-ai schimbat, domnule Tregomain!
Vezi bine... de cnd cu diamantele! Desigur, eu nu spun c milioanele snt pe cea de a treia insuli,
dar n sfrit... s-ar putea totui s fie acolo... Din nefericire, preotul nevrnd s aud de aa ceva, nu o
s tim niciodat unde zac!...
Nu, domnule Tregomain, i chiar cu cele dou diamante din Ma-Yumba, nimic nu o s-mi scoat din
cap c acest pa ne-a pregtit o pcleal grozav.
n orice caz, poate c asta o s-l coste scump pe bietul'tu unchi, Juhel. Cel mai important,
deocamdat, este s-l scoatem din ncurctur. Numai de i-ar rezista mintea! S-l ngrijim ca nite
surori de caritate i cnd l-om pune pe picioare, cnd o avea putere s cltoreasc, s-ar putea s vrea
s se ntoarc n Frana... s-i reia viaa linitit de altdat!
Ah, domnule Tregomain, de ce nu se afl el acum n casa de pe Hautes-Salles?...
i tu lng mica noastr Enogate, biatule!... Dar, fiindc veni vorba, nu-i scrii?...
i scriu chiar astzi, domnule Tregomain, i de data asta cred c i; Fot anuna in sfrit ntoarcerea
noastr!
Trecur cteva zile; starea bolnavului nu se nrutise. Dup ce la nceput febra fusese foarte mare,
acum tindea s coboare. Dar doctorul se arta mai puin linitit n privina minii bietului om.
Categoric, o lua razna. Cu toate acestea, l recunotea pe prietenul su Gildas Tregomain, pe nepotul
su Junei i de asemenea pe viitorul su cumnat... Cumnat?... ntre noi fie zis, dac o persoan a
sexului frumos risca s rmn la nesfrit fecioar, nu era oare domnioara Talisma Zambuco, n pragul
celor cincizeci de ani ai ei i pndind nerbdtoare, n cuibul ei din Malta, sosirea soului fgduit? Or,
dac nu era comoar, nu era nici sot, unul fiind complementul celuilalt!
Aa stnd lucrurile, nici luntraul, nici Junei nu puteau prsi hotelul. Bolnavul nu se putea lipsi de ei
nici o clip. Pretindea ca zi i noapte s fie n odaia lui, s-i asculte plngerile, acuzaiile i mai ales
ameninrile mpotriva oribilului preot. Nu vorbea dect de darea lui n judecat, urmrirea lui n faa
judectorilor de pace sau a erifilor pn n faa Curii supreme, Curtea Justiciary care i are sediul la
Edinburg... Judectorii au s tie s-l fac s vorbeasc...
Nu-i este ngduit s tac, atunci cnd cu un singur cuvnt poi s arunci pe piaa unei ri o sum de o
sut de milioane... Trebuie s existe pedepse pentru o asemenea crim, cele mai aspre, cele mai
cumplite, i dac spnzurtoarea din Tyburn sau altele nu snt destinate unor astfel de rufctori, cine
oare ar merita s fie spnzurat?... etc.
i de diminea pn seara jupn Antifer nu mai contenea. Gildas Tregomain i Juhel fceau cu schimbul
la cptiul lui, afar doar dac vreo criz violent nu-i silea s rmn amndoi. Bolnavul voia s sar
din pat, s ias din odaie, s alerge la reverendul Tyrcomel, s-i sfrme capul cu revolverul i numai
tria pumnului luntraului putea s-l potoleasc.
Aa c, dei dorea din suflet s viziteze aceast minunat cetate a Edinburgului, cldit din piatr i
marmur, Gildas Tregomain fu silit s renune. Poate c mai trziu, cnd prietenul lui va fi pe cale de a
se vindeca sau mcar ceva mai linitit, atunci o s se despgubeasc i el... O s se duc s viziteze
palatul Holyrood, vechea reedin a suveranilor Scoiei, apartamentele regale, camera de culcare
a Mriei Stuart, aa cum arta pe vremea nefericitei regine... O s o ia n sus, pe Canongate pn la
Castle, att de falnic nfipt pe stnca lui de bazalt, unde se mai vede nc odia n care s-a nscut
copilul care avea s devin mai trziu Iacob al Vl-lea al Scoiei i Iacob I al Angliei. Se va urca apoi pe
acel deluor Arthur-sear, care seamn, dac l priveti dinspre apus, cu un leu culcat i de unde, de
la dou sute patruzeci i apte metri deasupra nivelului mrii, vederea poate cuprinde ntreg oraul, cu
cocoaele colinelor amintind cetatea Cezarilor, pn la Leith, care este adevratul port al Edinburgului,
situat n golful Forth, apoi la coasta Fife, pn la vrfurile Ben Lomond, Ben Ledi, Lammermuir-Hills i
pn la marea fr hotare...
Ce de frumusei naturale, cte minunii datorate minii omului, pe care luntraul, dei i prea ru dup
comoara pierdut din ncpnarea preotului, ardea de nerbdare s le admire, dar pe care nu le putea
cerceta fiind deocamdat intuit lng patul de suferin al poruncitorului su bolnav!
De aceea, minunatul om se mulumea s priveasc pe fereastra ntredeschis a hotelului celebrul
monument al lui Walter Scott, ale crui vrfuri gotice se avnt aproape la dou sute de picioare n
vzduh, cu firide care ateapt s fie populate cu cei cincizeci i ase de eroi plsmuii de nchipuirea
marelui romancier scoian.
Apoi, cnd privirea lui Gildas Tregomain cobora din nou pe ndeprtata perspectiv a Prince's Street-ului
ctre Calton-Hill, el pndea nainte de amiaz acea mare sfer aurit cocoat pe stlpul Observatorului
i a crei cdere arat exact clipa n care soarele trece la meridianul capitalei.
Ce vrei!... Asta era!
n acest timp, un zvon, avnd darul s creasc i mai mult popularitatea de care se bucura reverendul
Tyrcomel, se rspndise mai nti n cartierul Canongate, apoi n ntreg oraul. Se vorbea c celebrul
predicator, ca unul care prin faptele sale nu-i dezminte nvturile propovduite, refuzase o motenire
necrezut de mare. Se vorbea de mai multe milioane, chiar de mai multe sute de milioane pe care voia
s le sustrag lcomiei omeneti. S-ar fi putut ca preotul s fie cel care s fi ajutat la rspndirea
acestor zvonuri, care nu puteau dect s-i foloseasc i al cror secret nu avea nici un interes s-l
pstreze. Ziarele, aflnd ntmplarea, o ddur publicitii i nu se mai vorbea dect de comoara lui
Kamylk-Paa, ngropat sub stncile unei insulie necunoscute. Ct despre a afla locul unde se gsea
aceast insuli, dac s-ar fi dat crezare afirmaiilor presei pe care, dealtfel, reverendul Tyrcomel nu
le dezminea asta nu atrna dect de el, dei, de fapt, fr ceilali doi colegatari nu ar fi putut face
nimic.
Nu se cunoteau ns toate amnuntele acestei afaceri i numele lui jupn Antifer nu era nici mcar
pomenit. Se nelege de la sine c, printre aceste ziare, unele aprobau superba atitudine a unuia dintre
doctorii Bisericii libere a Scoiei, n timp ce altele o blamau, fiindc, totui, aceste milioane, puse la
dispoziia nevoiailor din Edinburg i numai Dumnezeu tie ct de muli erau! ar fi uurat viaa
multora, n loc s doarm n groapa lor, fr s foloseasc nimnui.
Dar reverendul Tyrcomel nu se sinchisea nici de hul, nici de laud i era hotrt s nu in seama nici
de una, nici de alta.
Este uor de nchipuit succesul primei predici rostite la Tron Church, a doua zi,dup tirile de mai sus.
n seara zilei de 30 iunie, credincioii alergaser buluc. Se striveau pur i simplu n biserica de trei ori
prea mic pentru o asemenea mulime, precum i la rscrucea strzilor din faa intrrii. Predicatorul,
cnd se art n amvon, fu ntmpinat cu tunete de aplauze. Te puteai crede la teatru n clipa cnd se
ridic cortina i apare artistul chemat i rechemat de uralele entuziaste ale slii. O sut de milioane,
dou sute de milioane, trei sute de milioane n cele din urm au s ajung la un miliard! iat ce
reprezenta acest Tyrcomel fenomenal i lui nici nu-i psa! i ncepu predica obinuit n care se fcu
auzit aceast fraz,al crei efect fu uria:
Se afl aici un om care, cu un singur cuvnt, ar putea scoate din mruntaiele pmntului milioane cu
sutele! Dar acest cuvnt el nu-l va rosti!
De data aceasta, i nu ntmpltor, jupn Antifer i tovarii lui nu se aflau printre asculttori. Dar, dup
unul din stlpii tindei, se putea observa un brbat artnd a strin, pe care nu-l cunotea nimeni, ntre
treizeci i cel mult treizeci i cinci de ani, cu prul i barba neagr, cu trsturi aspre, un chip nu prea
linititor. S fi neles el limba vorbit de reverendul Tyrcomel? N-am putea spune. Oricum, stnd n
picioare, ascuns n penumbr, l cerceta pe predicator. Ochii lui, care preau c arunc flcri, nu-l
slbeau o clip.
Rmase n aceast atitudine pn la sfritul predicii i cnd ultimele cuvinte fur acoperite de aplauzele
asculttorilor, i croi drum prin mulime cu scopul de a se apropia de preot. S fi vrut el s-l urm-
reasc, s-l nsoeasc de la ieirea din biseric pn la locuina lui din Canongate? Asta era sigur,
fiindc i fcu loc, dnd voinicete din coate pe treptele intrrii.
n seara aceea, reverendul Tyrcomel nu avea s se ntoarc singur acas. O mie de oameni l duceau cu
alai, gata s-l poarte n triumf.
Personajul pomenit mai sus se inea dup el fr a-i amesteca strigtele cu ale celorlali entuziati.
Cnd preacunoscutul orator ajunse n faa casei sale, urc una din trepte i rosti ctre credincioii si
cteva cuvinte, care strnir o nou explozie de ura! i de hip!
Apoi se fcu nevzut n ntuneric, fr s bage de seam c un nepoftit se luase dup el.
Mulimea nu se mprtie dect ncetul cu ncetul, fcnd s rsune strada de aclamaiile ei entuziaste.
Pe cnd reverendul Tyrcomel urca scara ngust care ducea la etajul al treilea, necunoscutul urca cu
pai neauzii i att de uor, nct nici o pisic nu ar fi atins mai ncet treptele.
Preotul, ajuns pe palier, intr n odaie i nchise ua.
Cellalt se opri pe palier, se ghemui ntr-un ungher foarte ntunecat i atept.
Ce s-a mai ntmplat?
A doua zi, locatarii casei fur foarte mirai c nu-l vzur pe preot ieind la ora obinuit, cnd se
lumina de ziu. Nu-l zrir deloc nici n cursul dimineii. Cteva persoane, care veniser s-l vad,
ciocnir zadarnic n ua lui.
Toate acestea prur att de ciudate nct unul din vecini crezu de datoria lui s anune poliia.
Comisarul i agenii lui venir la locuina preotului, urcar scara, btur n u, i cum nu primeau nici
un rspuns, o sparser cu o lovitur de umr la care numai oamenii forei publice se pricep.
Ce privelite! Era evident c ua fusese forat... cineva intrase n odaie... o rscolise de la un capt la
altul... Dulapul era deschis i golit de cele cteva haine care fuseser aruncate pe jos... Masa era
rsturnat... lampa azvrlit ntr-un col... Cri i hrtii risipite pe duumea... i acolo, lng patul pe
jumtate sfrmat, cu ptura aruncat ct colo, legat solid, cu un clu mare n gur, era reverendul
Tyrcomel...
Se grbir s-i dea ajutor... Abia mai respira din pricina cluului...
i pierduse cunotina... De ct timp oare?... Numai el ar fi putut s spun, dac i-ar fi recptat-o
cumva...
Trebuir s-l fricioneze din rsputeri fr s fie nevoie s-l dezbrace, el fiind aproape gol, cu cmaa
smuls, cu pieptul i umerii dezgolii.
i n clipa cnd unul din ageni se pregtea s-l fricioneze dup toate regulile, inspectorul nu-i putu
stpni un strigt de mirare.
Nu zrise el oare litere i cifre imprimate pe umrul stng al reverendului Tyrcomel?...
Ba da, un tatuaj, foarte cite nc, forma o inscripie cafenie pe pielea alb a preotului... i aceast
inscripie arta astfel:
00NH N
Ai neles, desigur, c era latitudinea att de cutat!... Nu mai ncpea nici o ndoial, tatl preotului,
pentru a fi sigur c nu o s o piard, o ntiprise pe umrul fiului lui, tnr pe atunci, ca i cnd ar fi
notat-o ntr-un carnet... Un carnet se poate pierde, dar un umr, nu!... Iat cum, i cu toate c ntr-
adevr arsese scrisoarea adresat de Kamylk-Paa tatlui su, reverendul Tyrcomel era n posesia
acestei inscripii att de ciudat plasate inscripie pe care, dealtfel, nu avusese niciodat curiozitatea
s o citeasc ajutndu-se de o oglind.
Dar cu siguran c rufctorul, care se furiase n odaie pe cnd preotul dormea, o citise... Probabil c
preotul l surprinsese pe ticlos scotocindu-i n dulap, uitndu-i-se prin hrtii... n zadar ncercase el
s lupte... Dup ce l legase i-i pusese i cluul, nemernicul fugise, lsndu-l pe jumtate sufocat...
Acestea au fost amnuntele aflate chiar din gura reverendului Tyrcomel dup ce ngrijirile, date de un
medic chemat n grab, l aduser n simiri. El povesti cele ntmplate... Dup prerea lui, acest atac nu
avusese alt scop dect s-i smulg secretul insuliei cu milioane, pe care el refuza s-l dezvluie...
Ct despre rufctor, l putuse vedea pe cnd se lupta cu el. Putea deci s le dea semnalmentele
exacte. i cu aceast ocazie le vorbi i de vizita a doi francezi i a unui maltez, venii din Edinburg s
se intereseze de motenirea lui Kamylk-Paa.
Era un indiciu pentru inspector, care i ncepu numaidect ancheta.
Dup dou ceasuri, poliia descoperea c strinii despre care era vorba trseser de eteva zile la
Ai%%Ks LoBal Gotel.
i, pe legea mea, mare noroc pentru jupn Antifer, bancherul Zambuco, Gildas Tregomain, Juhel i Ben-
Omar c putuser prezenta un alibi ntemeiat. Maluinul nu se dduse jos din pat; luntraul i tnrul
cpitan nu prsiser odaia; bancherul Zambuco i notarul nu ieiser nici o clip din hotel. i, dealtfel,
nici unul din ei nu semna cu cel descris de preot.
Aa fiind, cuttorii notri de comori nu fur arestai i cine nu tie c pucriile Regatului Unit nu-i
elibereaz bucuroase musafirii crora le ofer cas i mas gratuit!
Este drept, mai era i Sauk...
Da, Sauk fusese cel care fptuise nelegiuirea... El dduse aceast lovitur pentru a-i fura reverendului
Tyrcomel secretul... i acum, avnd cifrele pe care le putuse citi pe umrul preotului, era stpn pe
situaie. Pe de alt parte, cunoscnd longitudinea din pergamentul gsit n insulia din golful Ma-Yumba,
avea toate datele pentru a calcula poziia celei de a treia insulie.
Nefericit Antifer! Numai lovitura asta i mai lipsea ca s ajungi nebun de legat!...
n adevr, dup semnalmentele publicate n ziare, jupn Antifer, Zambuco, Gildas Tregomain i Juhel nu
se mai puteau ndoi: reverendul Tyrcomel avusese de a face cu Nazim, cu acel secretar al lui Ben-
Omar. Cnd mai aflar c i dispruse, tiur c: 1 Nazim cunotea cifrele tatuajului; 2 c plecase
ctre noua insuli pentru a intra n posesia imensei comori.
Cel mai puin mirat dintre toi fu Juhel, ale crui bnuieli n privina lui Nazim le cunoatem, i, n afar
de el, Gildas Tregomain, cruia tnrul cpitan i le mprtise. Ct despre furia jupnului Antifer i a lui
Zambuco, mpins pn la culme, se dezlnui din fericire asupra bietului notar.
Se nelege de la sine c Ben-Omar era mai sigur dect oricine c Sauk era vinovatul. i cum s-ar fi
putut ndoi, cunoscndu-i inteniile, tiindu-l c nu se d napoi de la nimic, nici chiar de la o crim.
Ce i-a fost dat s ndure! i cte alte nfruntri ndurase, numai notarul tia! Din porunca jupnului
Antifer, Juhel s-a dus s-l caute i l-a adus n camera bolnavului! Bolnav!... Cum s mai fii bolnav
n faa unor asemenea ntmplri! i apoi, aa cum spusese i medicul, dac jupn Antifer suferea de
tulburri ale fierei, ei bine! avea acum un prilej foarte bun s-i verse fierea i s se vindece n sfrit!
Renunm s descriem felul n care a fost tratat nenorocitul Ben-Omar. Fu silit s recunoasc mai nti
c atentatul svrit asupra preotului, furtul... da, mizerabile Omar!... furtul era opera lui Nazim!
Aa, deci?... Aa i alegea acest notra funcionarii?...
Iat omul pe care l adusese pentru a-l ajuta n treburile de executor testamentar!... Iat napanul,
pungaul, ticlosul a crui prezen nu s-a temut s o impun jupnului Antifer i tovarilor si!... i
acum, aceast canalie... da! aceast canalie... fugise... i cunotea poziia insuliei numrul trei... i o
s pun mna pe milioanele lui Kamylk-Paa... i o s fie cu neputin s-l prind!... ncearc i alearg
dup un tlhar de origine egiptean, care dispune de sume enorme pentru a-i asigura linitea i a fi la
adpost de orice pedeaps.
Ah!... Sauk!... Sauk!...
Acest nume i scp notarului buimcit... Toate bnuielile lui Juhel se dovedir ndreptite... Nazim nu
era Nazim... Era Sauk, fiul lui Murad, dezmotenit de Kamylk-Paa n folosul colegatarilor...
Cum... chiar Sauk? exclam Juhel.
Ben-Omar ncerc s nege numele ce-i scpase fr voia lui...
Toat nfiarea lui, spaima, desperarea care i se citeau pe chip artau limpede c Juhel nu se nela.
Sauk! repet jupn Antifer, care dintr-un salt sri din pat.
i cnd rosti acest nume blestemat, n micarea pe care o fcu maxilarul lui, pietricica, scpat ca din
puc, i ni din gur lovindu-l pe notar drept n piept.
Dac acest proiectil nu fu n stare s-l dea jos, n schimb l aternu la podea o lovitur de picior o
lovitur de picior cum, dealtfel, nici un notar din Egipt sau de aiurea nu a primit vreodat sub ale.
i Ben-Omar rmase tot att de prostit cum poate s ramina un om care abia i mai duce zilele.
Aadar, Nazim era Sauk, care jurase s pun prin orice mijloace mna pe comoar i de a crui uneltire
criminal trebuia jupn Antifer s se fereasc!...
Dealtfel, dup revrsarea bogatului repertoriu de njurturi marinreti pe care l are la ndemn un
cpitan de mare cabotaj, jupn Antifer simi o mare uurare i cnd Ben-Omar, cu umerii adui,
cu burta supt, iei din odaie ducndu-se s se nchid n a lui, parc arta mai bine. S ne grbim a
spune c ceea ce l-a pus de-a binelea pe picioare a fost tirea dat dup cteva zile de un ziar din ora.
Este cunoscut de ce lucruri snt n stare reporterii i gazetarii!...
De orice, s o recunoatem!... Pe vremea aceea ei ncepeau s se amestece n treburile obteti i
particulare cu un zel, o pricepere i o ndrzneal care fceau din ei factorii unei noi puteri executive.
i iat c unul din ei a fost destul de ndemnatic ca s afle cifrele tatuajului cu care tatl reverendului
Tyrcomel mpodobire umrul fiului su. Puse s se fac un facsimil i acesta fu reprodus ntr-un ziar
cotidian al crui tiraj se ridic n acea zi de la zece la o sut de mii.
Apoi Scoia, apoi Marea Britanie, apoi Regatul Unit, apoi Europa, n sfrit lumea ntreag afl de
faimoasa latitudine a celei de a treia insuli: aptezeci i apte grade, nousprezece minute nord.
n realitate, asta nu spunea mare lucru curioilor, fiindc tot nu ar fi putut s dezlege ceea ce se i
numea problema comorii, deoarece din cele dou elemente necesare, le lipsea unul... longitudinea.
Dar el, jupn Antifer, tia aceast longitudine dealtfel ca i Sauk i cnd Juhel i aduse ziarul despre
care a fost vorba, cnd lu cunotin de facsimil, i arunc ct-colo pturile, sri din pat...
Era vindecat... vindecat aa cum niciodat vreun bolnav nu a fost de chirurgii de la Collge Royal sau
de medicii de la Universitatea din Edinburg!
Bancherul Zambuco, Gildas Trgomain, tnrul cpitan n zadar ar fi ncercat, unindu-i puterile, s-l
potoleasc pe jupn Antifer.
Se spune c o credin arztoare poate svri minuni... Ei bine, de ce nu ar putea face asemenea
minuni i credina n dumnezeul aurului ?
Juhel, ai cumprat un atlas?...
Da, unchiule.
Longitudinea celei de a treia insuli, aflat pe documentul din golful Ma-Yumba, este de
cincisprezece grade unsprezece minute est?...
Da, unchiule.
Latitudinea tatuat pe umrul preotului este n adevr aptezeci i apte grade nousprezece minute
nord?
Da, unchiule.
Ia vezi... caut unde este situat insulia numrul trei.
Juhel se duse i-i lu atlasul, l deschise la harta mrilor septentrionale, calcul exact cu compasul
punctul de ntretiere a paralelei i meridianului indicat i rspunse:
Spitzberg, captul de sud al marii insule.
Spitzberg?... Cum... Acolo, n inuturile acelea hiperboreene i alesese Kamylk-Paa insulia n care i
ngropase diamantele, pietrele lui preioase, aurul lui... Dac mcar ar fi fost ultima...
La drum, strig jupn Antifer, i chiar azi, dac o s gsim o corabie gata de plecare!
Unchiule!... exclam Juhel.
Nu trebuie s-i dm timp lui Sauk s ne-o ia nainte!...
Ai dreptate, prietene, spuse luntraul.
La drum! repet poruncitor Pierre-Servan-Malo.
Apoi adug:
Dai-i de veste i acelui tont de notar, deoarece Kamylk-Paa a vrut s fie de fa la descoperirea
comorii!
Nu le mai rmnea dect s se supun voinei jupnului Antifer, sprijinit de aceea a bancherului
Zambuco.
Tot avem noroc, spuse tnrul cpitan, c acest glume de pa nu ne trimite la antipozi!
N CARE JUPN ANTIFER CULEGE UN NOU DOCUMENT SEMNAT CU MONOGRAMA LUI
AM!L-PAA
Lui jupn Antifer i celor patru tovari ai si cu Ben-Omar cu tot nu le mai rmnea dect s se
duc la Bergen, unul din principalele porturi ale Norvegiei occidentale.
Hotrre grabnic luat i tot grabnic dus la ndeplinire. Dat fiind c Nazim, adic Sauk, ctigase patru-
cinci zile, nu mai puteau pierde nici un ceas. Globul amiezii nc nu czuse la Observatorul din Edin-
burg, cnd cele cinci persoane coborau din tramvai la Leith, unde trgeau ndejde s gseasc un
steamer gata de plecare, Bergen fiind prima etap nimerit dintr-o cltorie care trebuia s ia sfrit
la Spitzberg.
Distana dintre Edinburg i portul Bergen nu este dect de aproximativ patru sute de mile. Din acest
punct puteau s ajung uor n portul cel mai septentrional al Norvegiei, Hammerfest, cu steamerul
care face curse la Capul Nord pentru turitii din timpul verii.
De la Bergen la Hammerfest nu snt mai mult de opt sute de mile i aproape ase sute de mile de la
Hammerfest pn la extremitatea meridional a Spitzbergului, a crui latitudine era ntiprit pe
umrul reverendului Tyrcomel. Pentru a strbate aceast ultim etap, ar fi trebuit s nchirieze o nav
rezistent. Dar erau ntr-o perioad a anului n care vremea rea nu bntuie nc inuturile Oceanului
Arctic.
Rmnea problema banilor. Aceast a treia cltorie de cercetri avea s fie, fr ndoial, foarte
costisitoare, mai ales pe distana dintre Hammerfest i Spitzberg, fiindc trebuiau s nchirieze un
vas. Punga lui Gildas Trgomain ncepea s se subieze; dup attea cheltuieli de la plecarea din Saint-
Malo. Din fericire, semntura bancherului preuia aur. Snt unii oameni deosebit de norocoi, care i pot
vr minile n orice vistierie din Europa. Zambuco era din acetia. El i puse creditul la dispoziia
colegatarului su. Cei doi cumnai aveau s se socoteasc la urm. Comoara, sau, n lipsa ei, diamantul
unuia putea s ngduie napoierea sumei mprumutate de la cellalt.
Deci, nainte de a pleca din Edinburg, bancherul fcuse o vizit rodnic la Banca Scoiei, unde i se fcu
o foarte bun primire. Astfel narmai, cltorii notri puteau s mearg pin la captul lumii i cine tie
dac, aa cum se prezentau lucrurile, nu se vor duce i acolo!
La Leith, situat la o mil i jumtate n golful Forth, snt totdeauna vase. Nu cumva era vreunul gata de
plecare ctre coasta Norvegiei?
n adevr, era unul. De data asta se prea c norocul este de partea lui Pierre-Servan-Malo.
i chiar dac sus-numitul vas nu pleca n acea zi, tot avea s ridice ancora peste dou zile. Era o
obinuit nav de comer, steamer-ul $i8en care, pentru un pre bun, se nvoi s ia cltori pentru
Bergen.
Dar trebuiau s atepte treizeci i ase de ore, timp n care unchiul lui Juhel sttea ca pe jeratic. El nu
le ddu nici mcar voie, lui Gildas Trgomain i Juhel, s hoinreasc prin Edinburg lucru ce l
mhni foarte tare pe luntraul nostru, cu toate c i lui i se deschisese pofta pentru milioanele paei.
n sfirit, n dimineaa de 7 iulie, $i8en iei din bazinul docurilor lundu-i cu el pe jupn Antifer i pe
tovarii lui, dintre care unul, la prima legnare de ruliu, se mbolnvi nu-i greu de ghicit cine.
Pe scurt, dup dou zile, cltoria nentmpinnd greuti, steamerul ntrezri pmnturile Norvegiei i
ctre orele trei din noapte intr n portul Bergen.
Se nelege de la sine c, nainte de a pleca din Edinburg, Juhel cumprase un sextant, un cronometru
i Cunoaterea timpului, menite s nlocuiasc instrumentele i crile pierdute n naufragiul
vasului 3ortalegre prin apele Ma-Yumba.
Desigur c dac s-ar fi putut nchiria la Leith un vas care s mearg la Spitzberg, aceasta i-ar fi ajutat
s ctige timp, dar nu se ivise nici un prilej. La Bergen, rbdarea jupnului Antifer mai mult ca
oricnd chinuit de amintirea lui Sauk nu fu pus la o prea grea ncercare. Pachebotul care fcea curse
la Capul Nord era ateptat peste dou zile. Cu toate acestea, cele treizeci i ase de ore i prur
nesfirite, ca i bancherului Zambuco, dealtfel. Nici unul, nici cellalt nu vru s-i prseasc odaia de
la Gotel Scandina#ia. Dealtfel, ploua; se paie c ploua n fiecare zi la Bergen, care se afl ca ntr-un
fel de lighean adnc, format din munii care l nconjoar. Cei din Bergen s-au obinuit.
Asta nu i-a mpiedicat pe luntra i Juhel s-i foloseasc timpul liber cutreiernd oraul. Jupn Antifer,
cu totul vindecat de friguri, nu le poruncise s stea lng el. La ce ar fi folosit? Pentru droaia de
blesteme cu care l copleeau pe acest nemernic de Sauk, care le-o luase nainte pe drumul comorii, cei
doi colegatari nu mai aveau nevoie de altcineva.
Deci, Gildas Tregomain i Juhel cutreierar destul oraul i mprejurimile acestuia cnd, n primele ore
ale zilei de 11 iulie, pachebotul fcu escal la Bergen. La orele zece plec din nou cu ncrctura lui
de turiti, dornici s contemple soarele la miezul nopii pe orizontul Capului Nord.
Iat un fenomen care l va lsa indiferent pe jupn Antifer, de asemenea pe bancherul Zambuco i de
asemenea pe notarul Ben-Omar, ntins pe patul din cabin ca un morun golit de mruntaie!
Era totui minunat cursa pe care o fcea $i8en de-a lungul coastei norvegiene, cu fiordurile ei adnci,
cu ghearii sclipitori dintre care unii coborau pn la nivelul mrii, cu munii mai ndeprtai ale cror
piscuri se pierdeau n unduirea ceurilor hiperboreene.
Ce l scotea din fire pe jupn Antifer erau opririle pachebotului rnduite pentru a satisface curiozitatea
turistului; erau escalele n anumite puncte, hotrte de itinerar. Gndul c Sauk le-o luase nainte
cu cteva zile l fcea s fie tot timpul ncordat, o stare foarte neplcut pentru cei din jurul lui. Dojenile
lui Gildas Tregomain i Juhel nu foloseau la nimic i dac maluinul puse totui capt ieirilor lui.
asta se datora numai cpitanului pachebotului, care l amenin c l debarc imediat dac va continua
s tulbure linitea celor de pe bord.
Astfel stnd lucrurile, jupn Antifer, vrnd-nevrnd, trebui s se opreasc la Drontheim, vechea cetate a
sfntului Olaf, mai puin nsemnat ca Bergen, dar poate c mai interesant.
Nu-i de mirare c att jupn Antifer, ct i Zambuco nu au vrut s coboare. Ct despre Gildas Tregomain
i Junei, ei nu scpar prilejul de a vizita oraul.
La Drontheinvdac ntr-o anumit msur turitii pot fi mulumii, nu acelai lucru se ntmpl cu
picioarele lor. i vine s crezi c strzile au fost pavate cu cioburi de sticl, ntj-att de ascuite snt
pietrele caldarmului.
Cizmarii trebuie c se mbogesc repede n aceast ar, spuse pe bun dreptate luntraul, care n
zadar ncerca s-i fereasc pingelele.
Cei doi prieteni nu gsir un sol neted dect sub bolile catedralei, n care suveranii, dup ce au fost
ncoronai ca regi ai Suediei, la Stockholm, veneau s se ncoroneze ca regi ai Norvegiei, la Drontheim.
Dup ce au vizitat cu atenie catedrala, apoi cimitirul vast care o nconjoar, dup ce au mers de-a
lungul malurilor largului Nid ale crui ape cresc sau descresc odat cu fluxul sau refluxul i ud oraul
ntre prelungi cheiuri de lemn, dup ce respirar duhoarea mai mult dect srat a trgului de pete,
care nu-i cu nimic mai prejos dect cea din Bergen, dup ce strbtur piaa de legume aprovizionat
aproape n ntregime cu mrfuri trimise din Anglia, n sfrit, dup ce se aventurar de cealalt parte a
Nidului pn la cartierul strjuit de o veche cetuie, Gildas Tregomain i Juhel se ntoarser la bord
istovii. n aceeai sear fu pus la pot o scrisoare pentru Enogate, creia i se adugase un
prietenesc post-scriptum scris cu litere uriae de mna mare a luntraului.
A doua zi, cnd se crpa de ziu, $i8en porni din nou la drum, avnd la bord civa noi cltori
ndreptndu-se ctre latitudinile nalte. Aceleai opriri, aceleai escale mpotriva crora blestema
jupn Antifer! La trecerea cercului arctic, nchipuit printr-un fir pe puntea pachebotului, refuz s sar
peste el, n timp ce Gildas Tregomain se conform acestei tradiii. n sfrit, naintnd ctre nord,
steamerul ocoli faimosul Maelstrom ale crui ape url nvrtindu-se ntr-un vrtej uria. Apoi se ivir la
vest insulele Loffoten, acest arhipelag att de cutat de pescarii norvegieni, i n ziua de 17 $i8en
ancor n portul Tromso.
Dac am spune c n timpul acestei cltorii plouase asesprezece ore din douzeci i patru, nu ar fi
adevrat dect pentru cifre. Verbul a ploua nu d dect o mic idee despre asemenea potop. Oricum
ar fi fost, aceste cumplite averse nu-i suprau pe cltorii notri, deoarece dovedeau c temperatura se
menine relativ ridicat. Or, tot ce era mai de temut pentru oamenii, care ncercau s ajung la paralela
aptezeci i apte erau gerurile arctice care ar fi putut ngreuna, dac nu ar fi fcut chiar cu neputin,
apropierea de Spitzberg. La aceast epoc a anului, n iulie este destul de trziu ca s pleci pe mare
spre aceste locuri. Marea poate nghea deodat din pricina unei neateptate schimbri de vnt. Orict
de puin ar fi fost jupn Antifer reinut la Hammerfest pn n momentul cnd primele sloiuri ar fi pornit
ctre sud, nu ar fi nesbuit s le nfrunte pe o alup de pescuit?
Aceasta era una din grijile.i una din cele mai serioase temeri ale lui Juhel.
i dac marea nghea pe neateptate?... l ntreb ntr-o zi Gildas Tregomain.
Dac o s nghee, unchiul ar fi n stare s ierneze la Capul Nord, ca s atepte primvara.
Ei, biatule, nu poi totui s arunci nite milioane!... rspunse luntraul.
Hotrt lucru, o inea una i bun marinarul de pe Rance!... Ce vrei!... Nu-i mai ieeau din minte
diamantele din golful Ma-Yumba!
i totui, dup ce te-ai prjit sub soarele din Loango, s vii s nghei pe sloiurile din Norvegia
septentrional!... Afurisit pa!... De ce i-o fi dat prin gnd s-i ngroape comoara n regiuni att de
nepotrivite!
$i8en nu poposi dect cteva ore la Tromsd, cnd cltorii, pentru prima dat, putur lua legtura cu
btinaii din Laponia. Apoi, n dimineaa zilei de 21 iulie, intr n ngustul fiord al Hammerfestului.
Acolo debarcar n sfrit jupn Antifer i bancherul Zambuco, Gildas Tregomain i Juhel i de asemenea
Ben-Omar, turtit ca o scrumbie uscat. A doua zi $i8en avea s-i duc pe turiti pn la Capul Nord,
punctul cel mai avansat al Norvegiei septentrionale. Dar lui Pierre-Servan-Malo puinii psa de Capul
Nord! Nu aceast piatr, att de cunoscut din punct de vedere geografic, putea sta n mintea lui,
alturi de insulia numrul trei din regiunea spitzbergian!
Cum era de ateptat, la Hammerfest se afla un Gotel ,ord 3olen i acolo se duser s locuiasc
maluinul cu toi cei ce l nsoeau.
Iat-i acum n oraul care se afl la marginea inuturilor locuite, n jur de dou mii de oameni locuiesc
n csue de lemn, aproximativ treizeci dintre ei fiind catolici, restul protestani. Norvegienii, snt de
felul lor oameni frumoi, mai ales marinarii i pescarii, din pcate ns nclinai spre butur. Ct despre
laponi, snt mici de statur lucru pentru care nu li se poate face o vin dar foarte muncitori i
harnici, trebuie s o recunoatem.
De ndat ce-i reinur odile la Gotelul ,ord 3olen, jupn Antifer i tovarii lui, dornici s nu piard
nici mcar un ceas, pornir n cutarea unui vas care ar fi putut s-i duc la Spitzberg. Se ndreptar
ctre portul alimentat de apele limpezi ale unui drgu pria mrginit de cheiuri pe care se nal case
i magazine totul otrvit de duhoarea usctoriilor de pete.
La intrarea n port, jupn Antifer i nsoitorii lui se oprir la picioarele unei coloane de granit, n vrf cu
un capitel de bronz purtnd stema norvegian i deasupra un glob pmritesc. Aceast column a fost
ridicat n timpul domniei regelui Oscar I, n cinstea lucrrilor ntreprinse pentru msurarea
meridianului ntre gurile Dunrii i Hammerfest. De acolo, cltorii notri se ndreptar spre cheiurile n
josul crora stau priponite vase de orice tonaj, care se duc s pescuiasc pete mare sau mic n apele
mrilor polare.
Dar, v vei ntreba, cum aveau ei s se fac nelei?... tia vreunul din ei norvegiana?... Nu, dar Juhel
tia engleza i datorit acestei limbi cosmopolite ai sori de a te face neles n rile scandinave.
i n adevr, nu trecuse nc ziua cnd, n schimbul unui pre ntr-adevr foarte mare i de ce s-ar fi
tocmit ? un vas de pescuit 7roon, cu o deplasare de o sut de tone, comandat de cpitanul Olaf,
cu un echipaj de unsprezece oameni, a fost nchiriat pentru Spitzberg.
Trebuia s-i duc acolo pe cltori, s-i atepte n timpul cutrilor lor, s ncarce apoi mrfurile care
vor fi de ncrcat i s-i aduc din nou la Hammerfest.
O fericit ntmplare pentru jupn Antifer! S-ar fi prut c ncepe s-i surd norocul. n afar de asta,
Juhel se interesase dac, cu cteva zile mai nainte, nu cumva fusese vzut un strin la Hammerfest,
dac nu se mbarcase nimeni pentru Spitzberg... La amndou aceste ntrebri i se rspunsese negativ.
Deci, se prea c Sauk oh, acest mizerabil Omar! nu o luase naintea colegatarilor lui Kamylk-
Paa, doar dac se dusese pe un alt drum la insulia numrul trei... Dar cum s-i dea n gnd aa ceva,
cnd acesta era drumul cel mai scurt?...
Restul zilei i-l petrecur n plimbri. De data asta, jupn Antifer i bancherul Zambuco erau convini c
i ating elul.
Ctre orele unsprezece, cnd fiecare se duse s se culce, era nc lumin i amurgul nu avea s se
sting dect pentru a face imediat loc zorilor. La orele opt dimineaa, vasul 7roon, ajutat de un vntule
prielnic din sud-est, ieea din port cu pnzele ntinse i se ndrepta ctre nord.
Dac ar fi avut timp bun n aceast ultim parte a cltoriei, cele aproximativ ase sute de mile ar fi
putut fi parcurse n cel mult cinci zile. N-aveau a se teme c vor ntlni gheari plutind la ntmplare
ctre sud i nici c rmul va fi prins de aisfilduri. Temperatura se meninea la o medie normal, iar
vnturile care bteau nu prevesteau un nghe brusc. De asemenea, cerul brzdat de nori, care se
transformau uneori n ploaie, dar nu n zpad, nu avea darul s-i neliniteasc. Cteodat scurte
nseninri lsau s strbat razele soarelui. Juhel putea deci s spere c discul strlucitor se va arta
pe bolt cnd, cu sextantul la ochi, l va cerceta pentru a calcula poziia celei de a treia insulie.
Hotrt lucru, norocul continua s fie de partea lor i nimic nu-i ndreptea s cread, dup ce i
trimisese motenitorii pn la captul Europei, c acel Kamylk-Paa ar fi avut fantezia s-i trimit
pentru a patra oar la cteva mii de leghe de Spitzberg.
Vasul 7roon naintase tot timpul destul de repede, cu vntul btndu-i n plin pnzele. Cpitanul Olaf
mrturisea c niciodat nu fcuse o cltorie att de fericit. Astfel c n ziua de 26 iulie, ncepnd
de la ora patru dimineaa, ctre nord, la orizontul unei mri fr nici un fel de gheuri, se semnalar
nlimi.
Erau primele mprejurimi ale Spitzbergului i Olaf le cunotea foarte bine fiindc pescuise adesea prin
aceste locuri.
Spitzberg numele n sine vorbete despre insule presrate cu stnci ascuite, rpoase, greu de
strbtut. Dac englezul Wilouhby a fost cel care le-a descoperit n 1553, cei doi olandezi, Barentz i
-Cornelius, le-au dat acest nume. Nu numai c arhipelagul cuprinde trei insule principale, dar aceste
insule snt nconjurate de numeroase alte insulie.
Dup ce i nsemnase pe hart longitudinea 1511' est i latitudinea 77 19' nord a locului indicat,
Juhel i ddu dispoziii cpitanului Olaf s se apropie de insula de la sud-est, cea mai meridional
din arhipelag.
7roon nainta rapid, mnat de un vnt prielnic. Cele patru sau cinci mile care l mai despreau de insul
au fost strbtute n mai puin de o or.
Vasul ancor la aproximativ patru sute de metri de o insuli strjuit de un promontoriu abrupt, ce se
nla la marginea ei.
Era dousprezece i un sfert. Jupn Antifer, Zambuco, Ben-Omar, Gildas Tregomain i Juhel se
mbarcar pe alupa vasului i se ndreptar ctre insuli.
Sosirea lor strni un imens zbor de pescrui, ghilimote i alte psri polare, care fugir scond ipete
asurzitoare. O turm de foci se grbi s cedeze locul intruilor, nu fr a protesta prin scncete
plngree.
Precum se vedea, comoara era bine pzit!
Abia sosii pe insuli, jupn Antifer, n lipsa unui tun i a unui steag, lu n primire printr-un pas
voinicesc acest pmnt plin de milioane.
Ce noroc neateptat dup attea necazuri! Nici nu avur mcar de ales n mijlocul acestei ngrmdiri
de stnci! Din prima clip cuttorii debarcaser exact n locul de pe glob unde bogatul egiptean i
ngropase averile.
Insulia era, firete, pustie. Nici o suflare omeneasc pe suprafaa ei... Nici mcar unul din eschimoi,
care pot locui nestingherii aceste regiuni hiperboreene... Dinspre larg, nici o corabie n zare... Nimic
dect nemrginirea mrii arctice!
Jupn Antifer i bancherul Zambuco nu-i mai puteau stpni emoia. Pn i n privirea de pete leinat
a notarului se aprinsese o flcruie! Gildas Tregomain, mai emoionat ca niciodat de la plecare,
adus de spate, cu picioarele rchirate, nu mai era de recunoscut.
La urma urmei de ce nu ar fi fost el fericit de fericirea prietenului lui ?...
i ceea ce se adug la bucuria acestei izbnzi era faptul c pe solul acestei insulie nu se vedea nici o
urm de pas. Cu siguran c nu debarcase nimeni aici de curnd. Pmntul, nmuiat de ploaie, ar fi
pstrat semne., Deci, n privina acestui mizerabil de Sauk, nici o ndoial. Cumplitul fiu al lui Murad nu
o putuse lua naintea motenitorilor legali ai comorii. Sau fusese arestat pe drum, sau ntmpinase
unele greuti care aveau s-i zdrniceasc cercetrile, dac sosea dup jupn Antifer.
Aa cum primul document dduse lmuriri n ceea ce privete prima insuli, al doilea spunea c
cercetrile trebuiau fcute pe una din limbile de pmnt meridionale. Grupul se ndrept acum ctre ca-
ptul cel mai alungit n mare. Conturul rmului era foarte desluit schiat, neacoperit cu varech sau de
zpad, lucru ce uura cutrile.
Cnd norocul te ia de min, nu trebuie dect s te lai dus de el; i astfel Pierre-Servan-Malo nimeri n
faa unei stnci ce se nla ca unul din acele monumente funerare cu care este presrat drumul
navigatorilor arctici.
Aici... aici!... strig el cu glas gtuit de emoie.
Alergar... privir...
Pe faa dinspre insul a acestei stnci aprea monograma lui Kamylk-Paa: dublul su K era att de
adnc spat, nct asprimea climei polare nu izbutise s-i tearg liniile. Rmaser cu toii tcui i cu
toii trebuie s-o mrturisim se descoperir ca n faa mormntului unui erou. i, ntr-adevr, chiar
dac nu era dect o simpl groap, n acea groap erau nmormntate o sut de milioane...
Dar, pentru onoarea firii omeneti, s nu mai struim!...
Se puser pe treab. De data asta, trncopul i cazmaua au fcut repede s sar n ndri bucile de
piatr de la temelia stncii. La fiecare lovitur se ateptau ca fierul uneltelor lor s se loveasc de
cercurile de metal ale unui butoia sau s-i sparg doagele...
Deodat se auzi de sub vrful trncopului mnuit de jupn Antifer un scrnet.
n sfrit! strig el, dnd la o parte bucata de stnc ce mai acoperea groapa cu comoara.
Dar, acestui strigt de bucurie i urm unul de desperare un strigt att de slbatic nct ar fi putut fi
auzit de la un kilometru.
Cel care rcnise lsnd s-i cad trncopul din mn nu era altul dect principalul personaj al povestirii
noastre.
n groap se afla o cutie, o cutie de fier, nsemnat cu un dublu K, o cutie ntru totul asemntoare
celorlalte dou gsite pe insuliele din golful Oman i Ma-Yumba!
Iari! gemu luntraul nlndu-i braele ctre cer.
Era cel mai potrivit cuvnt... da!... iari!... i iari va trebui, fr ndoial, s porneasc la
descoperirea unei a patra insulie...
Jupn Antifer, cuprins de o furie turbat, ridic trncopul i ddu cutiei o lovitur att de cumplit nct o
sparse...
Czu din ea o foaie de pergament murdar, nglbenit, ntr-o stare jalnic din pricina apei i zpezii
care ptrunsese nuntru.
De data asta nici urm de diamant sorocit reverendului Tyrcomel, care, dealtfel, nici nu avusese
cheltuielile colegatarilor si. Din fericire! Un diamant acelui exaltat... care s-ar fi grbit s-l fac praf
i pulbere!
Dar s ne ntoarcem la pergament! Juhel, fiind singurul care i pstrase sngele rece, l lu repede i-l
desfcu cu bgare de seam ca s nu se rup.
Jupn Antifer ameninnd cerul cu pumnul, Zambuco plecndu-i capul, Ben-Omar prbuit, Gildas
Tregomain numai ochi i urechi, toi pstrau o tcere adnc.
Pergamentul se compunea dintr-o singur foaie a crei parte de sus nu fusese atins de umezeal. Pe
aceast foaie, mai multe rnduri scrise, ca i cele din notele precedente, n limba francez, erau nc
destul de citee.
Juhel putu deci s le citeasc aproape dintr-o dat i iat cuprinsul:
9 &-ist trei oameni crora le snt ndatorat i crora #reau s le las do#ada recunotin'ei mele. Dac
am depus aceste trei documente pe trei insuli'e diferite, am fcut-o pentru c 'ineam ca aceti trei
oameni, pui rnd pe rnd n legtur unul cu altul de-a lungul cltoriilor lor, s se uneasc printr-o
nezdruncinat prietenie...
Ce s spunem, grozav o nimerise minunatul pa!
Dealtfel, dac pentru a aCunge s intre n stpnirea acestei a#eri au trecut prin cte#a necazuri i
o%oseli, ei nu #or fi ndurat niciodat attea ct am ndurat eu ca s le pstrezi Aceti trei oameni sntI
francezul Antifer, maltezul ?am%uco, sco'ianul 4Brcomel. n lipsa lor, dac moartea i-a rpit acestei
lumi, motenitorii lor se #or %ucura de aceleai drepturi la motenirea mea.
Aadar, n prezen'a notarului .en-/mar, pe care l-am numit e-ecutorul meu testamentar, cutia
aceasta fiind desc5is i lund cunotin' cu to'ii de con'inutul acestui document 9 CAL& &S4&
+:4<6+: 9 colegatarii se #or putea duce direct la a patra insuli' unde cele trei %utoiae cu aur,
diamante i pietre pre'ioase au fost ngropate prin griCa mea.
Cu toat neplcerea pe care o ncerca jupn Antifer gndindu-se la o nou cltorie, att el ct i ceilali
lsar s le scape un oftat de uurare. n sfirit, aceast a patra insuli va fi ultima! Nu mai rmnea
dect s-i cunoasc poziia.
3entru a gsi aceast insuli', continu (u5el, este de aCuns s duci...>
Din nefericire, partea de jos a pergamentului era ferfeni. Frazele nu se mai puteau citi... Cele mai
multe cuvinte lipseau...
n zadar ncerca s le descifreze tnrul cpitan:
<nsuli'... situat... lege... geometric...
Hai, hai odat!... strig jupn Antifer.
Juhel ns nu putea citi mai departe. Partea de jos a pergamentului cuprindea numai cteva cuvinte
rzlee, crora n zadar ncerca s le dea un neles. Ct despre cifrele latitudinii i longitudinii, nu mai
rmsese din ele nici urm...
Juhel lu din nou de la capt fraza nceput:
Situat... lege... geometric...
n sfirit, era acolo i un ultim cuvnt, cuvntul pol, pe care izbuti s-l citeasc...
Pol?... exclam el. Cum... s fie oare... la Polul Nord?...
Dac nu o fi cumva la Polul Sud! murmur desperat luntraul.
Hotrt lucru, asta era pcleala ateptat!... Polul, acum polul...!
Pusese vreodat o fiin omeneasc piciorul la pol?...
Jupn Antifer se repezi la nepotul lui, i smulse documentul din mn, ncerc la rndul lui s-l citeasc,
ngimnd cele cteva cuvinte pe jumtate terse... Nimic... nimic din care s se poat reconstitui
coordonatele celei de a patra insulie... N-aveau ncotro, trebuiau s renune la descoperirea ei!...
i cnd i ddu seama c orice ndejde era definitiv pierdut, jupn Antifer, lovit ca de trsnet, czu
eapn la pmnt.
N CARE VOM VEDEA DEGETUL ENOGATEI DESCRIIND O CIRCUMFERIN SI URMRILE
ACESTEI NEVINOVATE DISTRACII
n ziua de 12 august, casa din strada Hautes-Salles, din Saint-Malo, strlucea de bucurie. Plecaser din
ea, de diminea, ctre ora zece, n mijlocul unui alai de prieteni i cunotine, gtii n hainele lor de
srbtoare, doi logodnici.
nti fcuse o bun primire acestui cortegiu primria, apoi biserica.
La primrie, un drgu de discurs al ofierului strii civile, la biseric, o ginga predic asupra unuia
din emoionantele subiecte pe care reverendul Tyrcomel nu le aborda niciodat. Apoi ntreg alaiul con-
dusese la locuina lor pe cei doi logodnici devenii so i soie, prin ndoita ceremonie civil i religioas.
i de team ca nu cumva cititorul s se nele, dat fiind greutile de necrezut prin care trecuser cei
doi logodnici pn la cstorie, vom spune c cei doi soi erau Fmogate i Juhel.
Aadar, Juhel nu se cstorise nici cu o prines, nici cu o duces, nici cu o baroan! Enogate nu se
cstorise nici cu un prin, nici cu un duce, nici cu un baron! Din lip'sa unui important numr de mi-
lioane, dorina unchiului lor nu se realizase. Sntem totui ncredinai c cei doi tineri nu vor fi mai
puin fericii.
Fr a-i pune la socoteal pe cei doi principali interesai, mai erau nc alte dou fiine care strluceau
de bucurie: de o parte Nanon, care n sfrit vedea cu ochii fericirea fetei ei, de alta Gildas Tregomain
a crui frumoas redingot, frumoi pantaloni, plria de mtase i mnuile albe mrturiseau rolul lui
de martor al tnrului su prieten.
Foarte bine!... i de jupn Antifer, de el de ce nu vorbii?
Ba s vorbim, de asemenea i de cei care l nsoiser n obositoarea i pgubitoarea cltorie, n goana
dup o comoar-fantom.
Un ceas dup descoperirea ultimului pergament pe insulia numrul trei i care le pricinuise cea mai
mare dezamgire i o nesfrit dezndejde, cltorii de pe 7roon s-au ntors pe vas. Jupn Antifer
a fost purtat pe brae de ctre marinarii chemai pentru aceast treab.
Cine mai putea crede c dup o asemenea lovitur maluinul mai rmsese cu mintea ntreag?... Ei
bine, da, aceast nenorocire l ocoli totui, dei poate c pentru el ar fi fost mai bine s nu mai tie
pe ce lume triete! Dealtfel, era att de abtut, att de dobort nct nici Gildas Tregomain, nici Juhel
nu-i putur smulge o vorb.
Cltoria de ntoarcere au fcut-o ct au putut de repede, pe mare i pe uscat. 7roon i-a adus cltorii
la Hammerfest; apoi, pachebotul de la Capul Nord i-a debarcat la Bergen. ntre Drontheim i Christiania
nu era nc pe atunci cale ferat i au trebuit s porneasc spre capitala Norvegiei cu trsura. Un
steamer i-a dus la Copenhaga i, n sfrit, drumurile de fier ale Danemarcii, Germaniei, Olandei,
Belgiei i Franei i-au transportat mai nti la Paris, apoi la Saint-Malo.
Jupn Antifer i bancherul Zambuco se desprir la Paris, foarte nemulumii unul de altul. Pesemne,
domnioara Talisma va rmne toat viaa fat btrn. La urma urmelor, era scris acolo, sus, c nu
Pierre-Servan-Malo va fi cel care o va salva din aceast neplcut situaie, mpotriva creia lupta de
atia ani. De prisos s adugm c toate cheltuielile de-cltorie fcute de Zambuco, n ceea ce pri-
vete partea de contribuie a jupnului Antifer, i-au fost restituite i v rog s credei c se ridicau la o
sum destul de frumuic. Dar vnzarea diamantului i ngdui totui s mai pun n buzunar o sum
rotunjoar. n aceast privin nu avea ce s regrete.
Ct despre notarul Ben-Omar, nu mai avu nici o pretenie.
i acum, du-te la dracu!... i spuse jupn Antifer n chip de rmas bun.
i ncearc s te ai bine cu el! crezu de cuviin s adauge Gildas Tregomain, n chip de consolare.
Ben-Omar se duse ca din puc la Alexandria, jurnd c nu o s se mai lase atras n cutarea de
comori.
A doua zi, jupn Antifer, Gildas Tregomain i Juhel erau napoi la Saint-Malo. i ce primire le fcur
compatrioii lor?... Primirea a fost destul de plcut, chiar dac unii, mai ri de gur, nu i-ar fi luat
oarecum n zeflemea pe aceti nzdrvani cltori, ntori cu buzele umflate, sau cam aa ceva.
Nanon i Fmogate nu avur dect cuvinte duioase pentru fratele, unchiul, vrul i prietenul lor. Dup ce
s-au mbriat mai s-i piard rsuflarea, casa i-a reluat ritmul obinuit.
Abia atunci, vznd c nu poate s le dea o zestre de milionari nepotului i nepoatei sale, jupn Antifer
i ddu consimmntul la cstoria lor,ntr-un chip puin plcut dealtfel:
Pentru Dumnezeu, s fac ce or vrea i s m lase n pace!
Trebuir s se mulumeasc cu aceast ncuviinare. Au nceput pregtirile de nunt.. Jupn Antifer nu
se amestec deloc. Nu mai ieea din odaia lui, unde i mcina necazul i n acelai timp un mare
numr de pietricele, mereu prad unei furii care putea s explodeze la cel mai nensemnat cuvnt.
Cstoria s-a svrit fr a-l fi putut hotr s ia i el parte. Rugminile lui Gildas Tregomain au fost
zadarnice i n cele din urm acesta nu s-a sfiit s-i spun:
Greeti, prietene!
Se poate.
i amrti pe aceti copii... te rog...
i eu te rog s m lai n pace, luntraule!
n sfrit, Enogate i Juhel erau cstorii i n loc de dou camere n casa din strada Hautes-Salles,
ocupau acum numai una. O prseau doar pentru a se duce s petreac cu Nanon cteva ceasuri
plcute la cel mai bun dintre oameni, prietenul lor Gildas Tregomain.
Acolo, de cele mai multe ori vorbeau de jupn Antifer, mhnii c l vedeau att de abtut i de nervos.
Nu mai ieea din cas, nu se mai ntlnea cu nimeni. Se isprvise cu plimbrile zilnice pe metereze sau
pe cheiuri, cu pipa n gur! S-ar fi spus c i este ruine s se arate dup un eec att de mare i, n
fond, cam aa era...
Mi-e team pentru sntatea lui, spunea Enogate ai crei frumoi ochi se ntristau ori de cte ori
vorbea de unchiul ei.
Mi-e i mie team, fetio, i rspundea Nanon, i n fiecare zi m rog lui Dumnezeu pentru linitea
fratelui meu!
Ticlos pa!... striga Juhel. Era nevoie neaprat s-i vre milioanele n viaa noastr?...
Mai ales nite milioane care nu au fost gsite! rspundea Gildas Tregomain. i totui... ele snt
acolo... undeva... i dac am fi putut citi ultimele nsemnri pn la capt!...
ntr-una din zile, luntraul i spuse lui Juhel:
tii la ce m gndesc, biatule?...
La ce, domnule Tregomain?
Poate c unchiul tu ar fi fost mai puin trist dac ar fi aflat unde se gsete comoara, chiar dac nu
ar fi pus niciodat mna pe ea!
Poate c ai. dreptate, domnule Tregomain. Ceea ce l scoate din srite este faptul de a fi avut n
mn acest document n care era indicat poziia insuliei numrul patru i de a nu fi putut citi rn-
durile de la sfrit.
De data asta ar fi fost ultima! rspunse luntraul. Documentul era categoric n aceast privin...
Dealtfel, unchiul meu l-a pstrat, l are mereu n fa i tot timpul i-l petrece citindu-l i recitindu-l...
Degeaba, biatule, i ar trebui, din nefericire, s se resemneze!...
Comoara lui Kamylk-Paa nu o s mai fie niciodat gsit... niciodat!
Era foarte probabil.
Trebuie s spunem c, numai la cteva zile dup cstorie, fuseser informai de cele ce i se
ntmplaser ticlosului de Sauk. Dac napanul nu-i putuse lua nainte jupnului Antifer i celorlali la
Spitzberg, pricina era c fusese nfcat la Glasgow, n momentul cnd se mbarca pentru inuturile
arctice. Cititorul nu a uitat, desigur, rsunetul pe care l avusese afacerea Tyrcomel, atacul din care
reverendul abia scpase cu via i cum de putuser fi citite cifrele faimoasei latitudini pe umrul lui.
Aa stnd lucrurile, mare fierbere la poliia din Edinburg i toate msurile luate pentru urmrirea
tlharului, despre care preotul dduse semnalmente foarte precise.
Or, Sauk, fr s se mai ntoarc la Ai%%Ks LoBal Gotel, chiar n dimineaa atacului, se aruncase n
trenul pentru Glasgow. Ndjduia ca n acest port s gseasc o corabie pentru Bergen sau Drontheim.
n loc s se mbarce pe coasta de est a Scoiei aa cum fcuse jupn Antifer, avea de gnd s plece de
pe coasta de vest. Drumul ar fi fost aproape la fel de lung i el trgea ndejde s-i ating scopul
naintea motenitorilor lui Kamylk-Paa.
Din nefericire pentru el, a fost silit s atepte la Glasgow o sptmn pn s se iveasc o nav gata
de plecare i, din fericire pentru dreptatea omeneasc, fusese recunoscut tocmai cnd era s se
mbarce. Arestat pe loc, fusese condamnat la mai muli ani de nchisoare, ceea ce l-a scutit de o
cltorie la Spitzberg, cltorie din care, dealtfel, nu s-ar fi ales cu nici un folos.
Concluzia acestui ir de fapte, de la primele cercetri fcute n golful Oman i pn la ultimele fcute n
marea arctic, este c aceast comoar va rmne fr ndoial ngropat acolo unde neinspiratul ei
stpn o ncredinase mruntaielor unei insulie. De acestea, un singur om nu ar fi avut de ce s se
plng, unul singur, ba chiar putea s mulumeasc Cerului: era reverendul Tyrcomel. Numai un
franc bucata dac ar fi fost pltite, cte milioane de pcate s-ar fi svrit pe acest pmnt, dac
bogiile paei ar fi ncput pe mna slabei noastre omeniri!
Dar zilele treceau. Juhel i Enogate s-ar fi bucurat de o fericire fr umbre, dac nu ar fi fost starea de
plns a unchiului lor. Pe de alt parte, tnrul cpitan vedea cu o strngere de inim clipa n care va
trebui s-i prseasc scumpa soie, familia, prietenii. Construcia corbiei cu trei catarge a casei
Baillif nainta i era hotrt c Juhel avea s fie secund pe acest vas. Pentru vrsta lui era o situaie bun
i frumoas. nc ase luni i va pleca pe mare ntr-o cltorie spre India.
Juhel discuta deseori cu Enogate despre toate astea. Tnra femeie se ntrista la gndul c va trebui s
se despart de soul ei. Dar, n porturi, familiile nu snt obinuite cu asemenea despriri? Enogate,
nevrnd s-i arate propria ei mhnire, punea totul pe socoteala unchiului Antifer... Ce mare durere
pentru nepotul lui s-l prseasc n asemenea stare i cine tie dac l va mai gsi la ntoarcere ?
n acest timp, Juhel se gndea mereu la acel document incomplet, cu ultimele rnduri aproape necitee
pe vechiul pergament. Da...
era n aceste rnduri un nceput de fraz la care el nu nceta s se gndeasc.
Suna aa: ...este de aCuns s duci...
S duci... ce?...
i apoi aceste cuvinte: ...insuli'... situat... lege... geometric... pol...
Despre ce lege geometric era vorba?... Lega oare diversele insulie ntre ele?... Deci, paa nu le
alesese la ntmplare?... Nu fusese doar o fantezie care l purtase pe rnd n golful Oman, de acolo la
Ma-Yumba, la Spitzberg?... Doar dac bogatul egiptean, nclinat cum era spre fantezii matematice... nu
voise s le dea vreo problem de dezlegat?... Ct despre cuvntul pol puteai crede oare c se refer la
extremitile axei pmntului?... Nu, de o sut de ori nu!... Dar atunci ce ar putea s nsemne?...
Juhel i sprgea capul ca s dea de o dezlegare i nu izbutea.
Pol... pol... poate c aici este nodul?... i spunea el.
Discuta adesea cu luntraul i Gildas Trgomain l ncuraja s struie n descifrarea acestei arade...
mai ales de cnd, n ceea ce l privea, nu mai punea la ndoial existena milioanelor.
Totui, biatule, l sftui el, nu trebuie s te mbolnveti cutnd s dezlegi cimilitura...
Vai, domnule Trgomain, nu o fac pentru mine, te asigur!... mi pas de comoara asta ct de un cui
ruginit!... E pentru unchiul...
Da... tiu, pentru unchiul tu, Juhel!... Vezi bine c este greu!...S ai... sub ochi... documentul... i
s nu fii n stare... Aadar... nu-i poi da de rost?...
Nu, domnule Trgomain, i totui n fraz este cuvntul geometric i nu fr motiv documentul
menioneaz existena unui raport geometric... i apoi este de aCuns s duci... ce?
ntr-adevr... ce?... repeta luntraul.
i mai ales cuvntul pol, al crui neles nu-l pot prinde!...
Ce pcat, biatule, c nu pricep boab din toate astea!... Te-a fi putut ajuta s iei la mal.
Trecur dou luni. Nici o schimbare n starea sufleteasc a jupnului Antifer i nici n ceea ce privea
dezlegarea problemei.
ntr-o zi, era 15 octombrie, Enogate i Juhel se aflau n odaia lor nainte de prnz. Era cam frig. n cmin
ardea un foc bun. Tnra femeie, cu minile n minile lui Juhel, l privea n tcere. Vzndu-l att de
ngndurat, vru s-i abat gndurile n alt parte.
Drag Juhel, i spuse ea, n timpul acelei nefericite cltorii care ne-a fcut atta ru, mi-ai scris de
nenumrate ori! Citesc i recitesc mereu aceste scrisori pe care le-am pstrat cu sfinenie...
Scumpa mea, dar ele nu ne amintesc dect lucruri triste...
Este adevrat... eu ns am inut s le pstrez... i o s le pstrez toat viaa!... Dar scrisorile astea
nu au putut s-mi spun tot ce vi s-a ntmplat, i cltoria voastr nu mi-ai povestit-o niciodat mai
amnunit... Poate mi-o povesteti acum?...
La ce bun?...
Mi-ar face plcere!... Mi s-ar prea c snt cu tine pe vapor... n tren... n caravan...
Micua mea, mi-ar trebui o hart pe care s-i pot arta, punct cu punct, itinerariul nostru...
Avem n schimb un glob pmntesc... Nu ajunge?...
Ba da!
Enogate se duse i lu de pe biroul lui Juhel o sfer prins pe un picior de metal, pe care o puse pe
mas n faa cminului.
Vznd c i face atta plcere iubitei sale Enogate, se aez lng ea, roti globul n partea Europei i,
artnd cu degetul oraul Saint-Malo, spuse:
La drum!
Capetele lor aplecate se atingeau i nu trebuie s ne surprind unele srutri schimbate ntre diferitele
etape ale cltoriei.
Dintr-un prim salt, Juhel sri din Frana n Egipt, acolo unde jupn Antifer i nsoitorii se opriser la
Suez. Apoi degetul lui travers Marea Roie, Oceanul Indian i veni s se aeze pe statul imamului din
Mascat.
Aadar... Mascat este aici... spuse Enogate, i insulia numrul unu este foarte aproape?.,.
Da... ceva mai n largul golfului!
Apoi, rotind din nou globul, Juhel ajunse la Tunis, unde se ntlniser cu bancherul Zambuco. Parcurse
toat Mediterana, se opri la Dakar, tie ecuatorul, cobor pe coasta african i se opri n golful Ma-
Yumba.
Acolo este insulia numrul doi?... ntreb Enogate.
Da, micua mea soie.
Apoi trebui s mearg de-a lungul Africii, de-a curmeziul Europei, s se opreasc la Edinburg unde
luaser legtura cu reverendul Tyrcomel. n sfirit, ndreptndu-se ctre nord, cei doi tineri cstorii
puser degetul pe stncile pustii ale Spitzbergului.
Asta-i insulia numrul trei!... spuse nogate.
Da, scumpa mea, insulia numrul trei unde ne atepta cea mai neplcut dezamgire dintre toate
cite le ncercasem n aceast prosteasc aventur,
Enogate rmase pe gnduri privind globul.
Dar de ce acest pa al vostru o fi ales, aceste trei insulie... una dup alta?... ntreb ea.
Este exact ceea ce nu tim i fr ndoial c nu vom ti niciodat!
Niciodat!
i totui, aceste trei insulie snt probabil legate ntre ele printr-o lege geometric, dac inem seama
de ultimul document... i apoi mai este i acest cuvnt pol care m scie...
i tot vorbind, rspunzndu-i, ca s spunem aa, unor ntrebri pe care i le tot pusese, Juhel czu pe
gnduri. S-ar fi prut c n aceast clip toat agerimea minii lui era concentrat asupra dezlegrii a-
cestei nclcite probleme.
Or, pe cnd sttea el aa, gnditor, Enogate lund globul pmntesc mai aproape, se juca urmrind n
glum, cu degetul, itinerariul pe care i-l artase Juhel. Arttorul ei se oprise mai nti la Mascat,
apoi, fcnd o curb, revenise ctre Ma-Yumba i, tot continund curba, se ndreptase ctre Spitzberg,
apoi, tot urmrind aceeai curb, se ntorsese la punctul de plecare.
Ia te uit, spuse ea zmbind, sta-i ca un cerc... Voi ai cltorit ca pe un rotocol...
Rotocol?...
Da... dragul meu... o circumferin... o cltorie circular...
Circular ? strig Juhel.
Se ridicase... Fcu civa pai prin odaie, repetnd acest cuvnt:
...O circumferin... o circumferin!...
Se ntoarce apoi la mas... ia globul... urmrete la rndul lui curba itinerarului lor pe glob i las s-i
scape un strigt... nspimntat, nogate se uit la el. A nnebunit oare i el ca i unchiul lui?...
Tremur de team... cu ochii n lacrimi...
n cele din urm, Juhel scoate al doilea strigt.
Am gsit... am gsit!...
Ce?
Insulia numrul patru!
Cu siguran c tnrul cpitan nu mai este teafr la minte... Insulia numrul patru?... Cu neputin!
Domnule Trgomain... domnule Trgomain! strig Juhel care a deschis fereastra, chemndu-i
vecinul...
Apoi se ntoarce din nou la glob, l cerceteaz... S-ar spune c discut cu aceast minge de carton...
Dup numai un minut, luntraul a i aprut n odaie i tnrul cpitan i arunc n obraz:
Am gsit...
Ce ai gsit, biatule ?
Am gsit n ce chip snt legate geometric ntre ele cele trei insulie i care este locul n care se afl
cea de a patra...
Dumnezeule, este cu putin ? replic Gildas Trgomain.
i uitndu-se la Juhel, se ntreab ca i Enogate, dac nu cumva tnrul cpitan a nnebunit.
Nu, rspunde Juhel pricepndu-i gndul, nu... s nu ai nici o grij, snt n toate minile!... Ascult...
Ascult!
Cele trei insulie se afl pe circumferina aceluiai cerc. Ei bine, s presupunem c se afl toate pe
acelai plan, s le unim, dou cte dou, printr-o linie dreapt, linie care este de ajuns s o duci, cum
spune documentul, i s ridicm o perpendicular n mijlocul fiecrei din aceste dou linii... Aceste
dou perpendiculare se vor ntlni n centrul cercului i numai n acest punct, n acest pol, fiind vorba
de o calot sferic, poate i trebuie s se afle insulia numrul patru!
Dup cum se vede, o foarte simpl problem de geometrie i pe care un simplu capriciu al lui Kamylk-
Paa, n nelegere cu cpitanul Zo, voise s o pun n practic... i dac aceast rezolvare nu-i d-
duse mai repede n gnd lui Juhel, asta era numai din pricin c el nu bgase de seam c cele trei
insulie se aflau n trei puncte ale aceleiai circumferine i numai drglaul deget al Enogatei, care
urmrise aceast de trei ori binecuvntat circumferin, rezolvase problema.
Nu e cu putin! repeta luntraul.
Aa este cum i spun, domnule Trgomain, i privete bine ca s te convingi!
i aeznd globul n faa luntraului, schi circumferina pe care erau situate cele trei insulie, trecnd i
prin punctele urmtoare, pe care tot Kamylk-Paa le-ar fi putut alege: Mascat, strmtoarea Bab-el-
Mandeb, Ecuator, Ma-Yumba, insulele Capului Verde, Tropicul Racului, Capul Farewell n Groenlanda,
insula sud-estic din Spitzberg, insulele Amiralitii, Marea Kara, Tobolsk n Siberia, Herat n Persia.
Deci, dac Juhel avea dreptate, insulia numrul patru trebuia s se afle n punctul central al
circumferinei, fiindc ceea ce este adevrat pentru un cerc descris pe un plan, este adevrat i pentru
o calot sferic, al crei pol alctuiete centrul.
Lui Gildas Trgomain nu-i venea s cread. Tnrul cpitan se agita ntr-un du-te-vino prin odaie,
nemaiputndu-se stpni, mbrind globul pmntesc, srutnd-o n acelai timp i pe nogate pe
amndoi obrajii, mai mbietori dect acest carton mzglit, i repetnd:
Ea este cea care a gsit-o, domnule Trgomain... i fr ea... mie nu mi-ar fi dat niciodat n gnd!...
i n timp ce se ls n voia bucuriei, iat c i Gildas Trgomain se simte de asemenea cuprins de un
fel de delirium Cu%ilons. Salt cnd pe un picior, cnd pe altul, i leagn trunchiul, i arcuiete graios
braele, aidoma unei zne care ar cntri dou sute de kilograme, i penduleaz de la tribord la babord,
aa cum nu se legnase niciodat Fermectoarea Amlie ntre malurile ruleului Rance, sau chiar
3ortalegre cu ncrctura sa de elefani, repetnd cu un glas tuntor cntecul lui Pierre-Servan-Malo:
Am <on...
:on la*
Am gi...
:on li*
Am gi... am longitudinea mea*
n cele din urm n odaie se fcu linite.
Trebuie s-l anunm pe unchiul! spuse nogate.
S-l anunm ? exclam Gildas Trgomain, oarecum surprins de aceast propunere. O fi bine oare
s-i spunem?...
Trebuie s ne mai gndirn! rspunse Juhel.
Fu chemat i Nanon. In cteva cuvinte btrna breton afl despre ce este vorba i cnd Juhel o ntreb
ce ar fi de fcut n privina fratelui ei, rspunse:
Nu trebuie s-i ascundem nimic.
Dar dac i de aceast dat l ateapt o dezamgire, spuse nogate, bietul nostru unchi crezi c o
s mai poat ndura?
O dezamgire?... strig luntraul. Nu, de data asta, nu!...
Din ultimul document reiese c faimoasa comoar este ntr-adevr ngropat pe insulia numrul
patru, adug Juhel, i insulia numrul patru se afl n centrul cercului pe care l-am schiat noi, de
data asta snt sigur...
M duc s-l caut pe fratele meu, se mulumi s rspund Nanon.
Numai o clip mai trziu, jupn Antifer intra n odaia lui Juhel. Neschimbat, cu ochii rtcii, cu chipul
ntunecat, cu fruntea grea de gnduri.
Ce s-a ntmplat?
ntrebase cu un glas sinistru n care se simea fierbnd o venic furie.
Juhel i povesti tot ce se ntmplase, cum tocmai descoperise legtura geometric dintre cele trei
insulie i pentru ce insulia numrul patru trebuia numaidect s se afle n centrul respectivei
circumferine.
Spre marea uimire a celor din jur, jupn Antifer nu se ls n voia agitaiei sale obinuite. Nici mcar nu
clipi. S-ar fi spus c se atepta la aceast tire, c mai devreme sau mai trziu trebuia s vin, c
altfel nici nu s-ar fi putut!
Unde este acest punct central, Juhel? se mrgini el s spun.
De fapt, ntrebarea respectiv era dintre cele mai importante.
Juhel aez globul n mijlocul mesei. Cu o linie flexibil i un creion n mn, ca i cnd ar fi lucrat pe o
suprafa plan, reuni printr-o linie Mascat cu Ma-Yumba, i printr-o a doua linie Ma-Yumba cu
Spitzberg. Pe aceste dou Unii, n mijlocul fiecreia, ridic dou perpendiculare a cror ntretiere se
fcu exact n centrul cercului.
Acest centru cdea n Mediteran, ntre Sicilia i Capul Bon, foarte aproape de insula Pantellaria.
Aici... unchiule... aici! spuse Juhel.
i dup ce stabili cu grij meridianul i paralela, adug rspicat:
Treizeci i apte grade douzeci i ase minute latitudine nordic i zece grade treizeci i trei minute
longitudine la est de meridianul Parisului.
Dar se afl acolo vreo insuli?... ntreb Gildas Tregomain.
Trebuie s fie una, rspunse Juhel.
Dac se afl una?... Te cred, luntraule, spuse i jupn Antifer, te cred!... Ah, mii de milioane de
miliarde de catralioane de blesteme!...
Asta mai lipsea!!!
i urlnd o njurtur cu un glas att de cumplit nct se cutremurar geamurile, iei din odaia Enogatei,
se nchise n a lui i toat ziua nu-l mai vzu nimeni.
CAPITOL URMND A FI CONSULTAT DE CTRE ACEI STRNEPOEI AI NOTRI CARE VOR
TRI PESTE CTEVA SUTE DE ANI
Dac nu era cu totul i cu totul nebun, ce s fi nsemnat aceast purtare a lui n clipa cnd aflase
adevrata poziie a insuliei numrul patru, aceea pe care era ngropat comoara lui Kamylk-Paa?
n zilele urmtoare cu totul i de necrezut schimbat Pierre-Servan-Malo i reluase obiceiurile,
plimbrile pe metereze i pe cheiuri, fumndu-i pipa, sfrmnd pietricele n dini. Un fel de zmbet
drcesc i nghease parc pe buze. Nu pomenea n nici un chip de comoar, nici de cltoriile fcute ,
nici de vreuna viitoare, ultima, pentru a pune mna pe milioanele att de cutate!
Gildas Tregomain, Nanon, Enogate i Juhel nu se puteau dumeri.
Se ateptau ca n fiecare clip el s le porunceasc La drum! i nu le poruncea!...
Ce-i cu el ? ntreba Nanon.
S-a schimbat, rspundea Juhel.
Poate c-i e team de cstoria cu domnioara Talisma Zambuco!
i ddu cu prerea luntraul. Dar... Nu poi s dai cu piciorul la attea milioane!...
Pe scurt, se vedea bine o rsturnare neateptat n gndurile maluinului i acum Gildas Tregomain era
cel care o tcea pe Antiferul.
El era acum cel chinuit de pofta aurului! Era firesc, dealtfel... Adic cum?... Atunci cnd nu tiai dac
gseti sau nu o insuli, alergai s o caui i de cnd tii unde i este locul, nici gnd s porneti la
drum!...
Luntraul l btea tot timpul la cap pe Juhel.
La ce bun ? i rspundea tnrul cpitan, i spunea blajinei Nanon:
Ei, lsai mai bine comoara aia acolo unde este! i spunea i Enogatei:
Zu, micuo, treizeci i trei de milioane n buzunarul tu!
Uite, domnule Tregomain, treizeci i trei de srutri!... Astea valoreaz mai mult!...
n cele din urm se hotr s-l ntrebe pe jupn Antifer i aa i fcu, exact la dou sptmni de la
ultima ntlnire.
Ei... i insulia?... i spuse el.
Care insuli, luntraule ?
Insulia din Mediteran!... Eu cred c exist!...
Dac exist, luntraule?... Exist... De asta snt mai sigur dect de existena ta i a mea!
Atunci de ce nu o pornim?...
S-o pornim, marinar de ap dulce?... S ateptm atunci s ne creasc mai nti nottoare!
Ce s fi nsemnat un asemenea rspuns? Gildas Tregomain i frmnta mintea s neleag. Dar nu
pierdea sperana! La urma urmelor, cele treizeci i trei de milioane nu erau pentru el, erau pentru
copii!?... ndrgostiii... ndrgostiii nu se gndesc niciodat la ziua de rnine!... Tu trebuie s te
gndeti pentru ei!
Pe scurt, i btu att de mult la cap pe toi, nct ntr-o bun zi jupn Antifer i spuse:
Aadar, tu eti cel care vrei s plecm?...
Da, prietene, eu.
Prerea ta este c trebuie...
Trebuie... i mai bine azi dect mine!
Fie... s plecm!
i cu ce ton rosti maluinul acest ultim cuvnt!
Dar nainte de plecare, se cuvenea s ia o hotrre n privina bancherului Zambuco i a notarului Ben-
Omar. Calitatea lor de colegatar i executor testamentar l obliga pe jupn Antifer: 1 s le dea de
tire c a descoperit unde se afl insulia numrul patru; 2 s-i pofteasc s fie prezeni n cutare zi
pe sus-numita insuli, unul pentru a-i primi partea, cellalt comisionul.
Jupn Antifer fu cel care, i mai mult dect luntraul, inu ca totul s se petreac corect. Ca urmare,
nentrziat fur expediate dou telegrame la Tunis i Alexandria, dnd ntlnire celor interesai n ziua de
23 octombrie n Sicilia, la Girgenti, oraul cel mai apropiat de locul unde se afla aceast ultim insuli,
pentru a-i lua n primire comoara.
Ct despre reverendul Tyrcomel, partea ce i se cuvenea avea s-i fie trimis la timpul i locul potrivit, i
dac i era team c o s-i ard minile, nu avea dect s-i arunce milioanele n Forth De Sauk nu era
cazul s se ocupe. Nu-i datorau nimic i merita s-i sfireasc linitit cei civa ani de pucrie n
temniele din Edinburg.
Cltoria odat hotrt, nimeni nu se mir c, de data asta, Gildas ]regomain fu cel care vru s
mearg. Mai ciudat ar fi prut dac Enogate nu ar fi mers. Era limpede c Juhel nu s-ar fi desprit
la numai dou luni de la cstorie de soia lui, i nici Enogate nu ar fi stat la ndoial o clip s-l
urmeze.
Ct va ine aceast nou cercetare? Oh, cu siguran c foarte puin timp! Doar se duceau i veneau.
Nu era vorba s caute un al cincilea document. Era sigur c bogatul pa nu mai adugase i alte
verigi la lanul lui de insulie, destul de lung i aa. Nu! Documentul spunea rspicat c ntreaga
comoar era ngropat sub una din stncile de pe insulia numrul patru i aceast insuli, din punct de
vedere matematic, se situa n punctul calculat, adic ntre coasta Siciliei i insula Pantellaria.
Totui, trebuie c este cu totul nensemnat dac nu figureaz pe hri, remarc Juhel.
S-ar putea! rspunse jupn Antifer rnjind drcete.
Era de neneles!
Hotrr, n primul rnd, s cltoreasc cu cele mai rapide mijloace de locomoie, adic pe cit era cu
putin cu trenul. Exista nc de pe atunci o linie direct, strbtnd Frana i Italia, de la Saint-Malo
pn la Neapole. Nu trebuiau s se gndeasc la cheltuieli, fiindc aveau s pun mna cam pe treizeci
de milioane.
n dimineaa zilei de 16 octombrie cltorii, care plecau cu primul tren, i luar rmas bun de la
Nanon. La Paris, unde nici mcar nu fcur un popas, luar rapidul Paris-Lyon, trecur frontiera fran-
co-italian, nu vzur absolut nimic din Milano, nici din Florena, nici din Roma, i ajunser la Neapole
n seara zilei de 20 octombrie. Gildas Tregomain era tot att de ncreztor n reuita acestei noi cltorii,
pe ct era de istovit de cele o sut de ore de hurductur ntr-un vagon de cale ferat.
Chiar de a doua zi, prsind hotelul $ictoria, jupn Antifer i Gildas Tregomain, Juhel i Enogate s-au
mbarcat pe un vas care pleca la Palermo, i dup o plcut cltorie de o zi debarcar n capitala
Siciliei.
S nu v nchipuii c a fost cumva vorba de vizitarea unor minunii! De data aceasta lui Gildas
Tregomain nici prin gnd nu-i mai ddea s duc cu el din aceast cltorie vreo amintire, nici s ia
cucernic parte la acele vestite vecernii siciliene de care auzise vorbindu-se. Nu, pentru el, n gndul lui,
Palermo nu era vestita cetate cucerit pe rnd de normanzi, francezi, spanioli, englezi... Era doar
punctul de plecare a trsurilor publice, al diligentelor sau potalioanelor care merg de dou ori pe
sptmn, n nou ore, la Corleone i tot de dou ori pe sptmn, n dousprezece ore, de la
Corleone la Girgenti.
Or, cltorii notri la Girgenti aveau treab i acolo, n acea veche cetate, pe numele ei Agrigente,
situat pe coasta meridional a insulei, dduser ntlnire bancherului Zambuco i notarului Ben-Omar.
Poate c,totui, acest mijloc de cltorie nu era ferit de unele greuti sau accidente? Drumurile
diligentelor nu snt totdeauna prea sigure. Mai snt nc tlhari n Sicilia i au s fie totdeauna. Rsar
ca mslinii sau ca aloeii...
Oricum, diligenta a plecat a doua zi i cltoria s-a desfurat fr piedici. Au sosit la Girgenti n seara
zilei de 24 octombrie, i chiar dac nu ajunseser la capt, nu mai erau departe...
Bancherul i notarul sosiser la ntlnire, unul din Alexandria, cellalt din Tunis. O, nestins sete de aur,
de cte eti tu n stare!
Cnd s-au vzut, cei doi colegatari nu i-au spus dect att:
De data asta, este sigur?...
Sigur!
Dar ct de tios rspunsese jupn Antifer i ce priviri ironice n ochii lui! Ca s gseti un vas la Girgenti,
nu trebuia nici s te osteneti, nici s pierzi vremea. n acest port nu era lips de pescari, nici chiar
de vase de cabotaj balanse, tartane, feluci, speronare i alte felurite mostre ale marinei
mediteraneene.
Dealtfel, nu era vorba dect de o scurt plimbare pe mare, asemntoare unei excursii de patruzeci de
mile la vest de coast. Cu un vnt prielnic, plecnd chiar n seara aceea, ar fi putut fi a doua zi la locul
respectiv, exact la timp pentru a face calculul nainte de prnz.
Au nchiriat un vas care se numea 3ro#idenza. Era o feluc mic ambarcaie de pe Mediterana,
uoar i ngust, cu pnze i vsle, cu un tonaj de treizeci tone, comandat de un btrn lup de mare
lupus maritimus care btea aceste inuturi de cincizeci de ani. Dac le cunotea?... Ar fi putut pluti
cu ochii nchii de la Sicilia pn la Malta, de la Malta pn la litoralul tunisian!
Este absolut de prisos s-i spunem ce o s facem, Juhel.
i Juhel socoti prerea luntraului foarte cuminte!
Comandantul felucei se numea Jacopo Grappa. i hotrt lucru, fiindc norocul trecuse de partea
motenitorilor lui Kamylk-Paa, chiar dac acest Jacopo Grappa nu vorbea curgtor franuzete, o
rupea destul de binior pentru a nelege i a se face neles.
i apoi, o alt fericire, o fericire care parc sfida! Era n octombrie, aproape n iarn... Existau o mie de
motive ca timpul s fie nefavorabil cltorilor notri... marea frmntat... cerul acoperit... Ei bine, nu!
Frigul pic puin,aerul era uscat, dinspre rm adia un vnticel, i cnd 3ro#idenza porni la drum, o lun
minunat i revrsa razele peste nalii muni ai Siciliei.
Jacopo Grappa nu avea dect cinci oameni n echipaj, echipaj care se pricepea la manevrarea felucei.
Vasul, destul de uor, aluneca lin pe ntinsul linitit al apei, att de linitit nct nici Ben-Omar nu suferi
de ru de mare. Nu avusese niciodat parte de o att de norocoas cltorie!
Noaptea trecu fr ntmplri deosebite i zorile vesteau o zi minunat!
Uluitor acest Pierre-Servan-Malo! Se plimba pe punte cu minile n buzunare, cu luleaua n gur, prnd
cu totul indiferent la cele din jur. Cnd l vedea aa, lui Gildas Tregomain, care fierbea, nu-i venea s-i
cread ochilor. El sttea n fa; Enogate i Juhel, unul lng altul. Tnra femeie tria din plin farmecul
acestei cltorii. Ah, dac ar fi putut s-i urmeze soul peste tot unde aveau s-l duc ndatoririle
meseriei lui de cpitan de curs lung!
Din cnd n cnd, Juhel se apropia de timonier, cerceta direcia pe care o urmau, adic dac 3ro#idenza
mergea ntr-adevr ctre vest.
]innd seama de vitez, socotea c pe la orele unsprezece feluca trebuia s ajung n locurile att de
dorite. Apoi se ntorcea lng Enogate, din care pricin Gildas Tregomain l cert de cteva ori.
Nu pierde atta timp cu nevast-ta, Juhel, i vezi ceva mai mult de treburile noastre!
Luntraul spunea acum treburile noastre, i vai ct era de schimbat! Dar oare nu n interesul
acestor copii?
La orele zece, nici urm de uscat. i, dealtfel, n aceast parte a Mediteranei, ntre Sicilia i Capul Bon,
nu ntlneti o alt insul, ct de ct mai mare, dect Pantellaria. Dar nu era vorba de o insul
ci de o insuli, o simpl insuli, i n larg nu se vedea nici mcar o frm de aa ceva!
Cnd l priveau pe jupn Antifer, bancherul i notarul abia dac puteau s-i zreasc, prin vltucii de
fum albstrui ai pipei umplute pn la refuz, ochii fulgernd, gura rnjind pn la urechi!
Jacopo Grappa nu pricepea ncotro i ndreapt cltorii vasul.
Aveau de gnd oare s mearg ctre litoralul Tunisului? De fapt, puin l interesa. l plteau bine ca s-o
ia ctre vest, deci o s-o ia ntr-acolo, pn cnd o s-i spun s ntoarc.
Atunci, i spuse el lui Juhel, merge mereu vest, mereu aa?...
Da.
Va bene!
i mergea %ene.
La orele zece i un sfert, Juhel, cu sextantul lui n mn, fcu primul calcul i i ddu seama c feluca
se afla la 3730' latitudine nordic i 1033' longitudine estic. Pe cnd calcula, jupn Antifer l privea
piezi, clipind din ochi.
Ei, Juhel?...
Sntem chiar pe longitudine, unchiule, i nu trebuie dect s coborm cteva mile spre sud!
Atunci s coborm, nepoate, s coborm!... Cred, dealtfel, c nu vom cobor niciodat destul!
nelegei ceva, dac putei, din spusele celui mai de seam dintre maluinii trecui, prezeni i viitori!
Feluca se ntoarse n aa fel nct s se poat apropia de Pantellaria.
Cu ochii mijii, buzele strnse, btrnul cpitan fcea fel de fel de presupuneri. Astfel c, aflndu-l pe
Gildas Tregomain lng el, nu se putu stpni i l ntreb ncetior ce cutau prin acele locuri.
O batist pe care am pierdut-o pe aici! rspunse luntraul, ca un om care ncepe s-i ias din
rbdri, orict de potolit ar fi fost.
Va bene, signor!
La dousprezece fr un sfert nc nu aprea n zare nici o ngrmdire de stnci. i totui, 3ro#idenza
se afla fr ndoial pe locul insuliei numrul patru.
i ct vedeai cu ochii... nimic... nimic!...
Pe arturile de la tribord, Juhel se car n vrful catargului.
De acolo putea cuprinde cu privirea un orizont de aproximativ dousprezece-cincisprezece mile...
Nimic... i iar nimic!
Cnd cobor, l ntmpin Zambuco, cu notarul lng el, i ntreb ngrijorat:
Insulia numrul patru?...
Nu se vede!
Eti sigur de calculele pe care le-ai fcut?... adug jupn Antifer cam n zeflemea.
Absolut sigur, unchiule!
Atunci, am putea crede, nepoate, c nu mai tii nici mcar s faci nite calcule...
Tnrul cpitan se simi jignit i vznd cum i se urc sngele n obraz, Enogate l potoli cu un gest
rugtor.
Creznd c trebuie s spun ceva, Gildas Tregomain se adres btrinului comandant:
Grappa?...
La ordinele dumneavoastr.
Cutm o insuli...
Si, signor.
Este vreuna prin prile astea?...
Una insulia?...
Da.
Una insulia, spuneai voi?...
O insuli... o insuli! repet jupn Antifer ridicnd din umeri, nelegi ?... O drgu de insuli!...
insu... insuliic...! Tot nu pricepi ?..
Iertai la mine, excelen... Adevrat... cutai... voi.... una insulia?...
Da... rspunse apsat Gildas Tregomain. Este pe aici vreuna?...
Nu, signor.
Nu?...
Nu!... Dar una fost... i vzut la mine... chiar debarcat a sua suprafaa!...
Pe suprafaa ei?... repet luntraul.
Dar el a disprute.
Disprut?... strig Juhel.
Si, signor... de treizeci i unu anii... la zi di Santa Lucia!...
i ce insul era asta ? ntreb Gildas Tregomain.
Ei, mii de luntri, luntraule, strig jupn Antifer, era insulia, mai bine zis, insula Iulia!
Insula Iulia!... Abia acum se dumeri Juhel.
Da, ntr-adevr, insula Iulia sau Ferdinandea sau Hotham sau Graham, sau Nerita cum v place s-i
spunei apruse n acest loc la 28 iunie 1831. Cum te-ai fi putut ndoi de existena ei ? Cpitanul
napolitan Corrao era de fa la erupia marin care o scosese la iveal.
Prinul Pignatelli vzuse i el coloana care strlucea n mijlocul insulei nou-nscute, ca o jerb de focuri
de artificii. La rndul lor, cpitanul Irton i doctorul John Davy fuseser martori la acest extraordinar
fenomen. Timp de dou luni, insula, acoperit de zgur i nisip fierbinte, nu putu fi clcat de picior
omenesc. Era de fapt, numai fundul submarin, mpins de o for plutonic la suprafaa apelor, prin
erupie.
Apoi, n luna decembrie 1831, masivul stncos se scufundase, insula dispruse i nu mai rmsese mei
o urm din ea n aceast parte a mrii.
Tocmai n acest timp, att de scurt, ghinionul i adusese pe Kamylk-Paa i pe cpitanul Zo n aceast
parte a Mediteranei. Ei cutau o insul necunoscut i, cerule!... dduser tocmai peste cea care
apruse n iunie, pentru ca s dispar n decembrie! i acum, preioasa comoar zcea n fundul unei
prpstii, la o adncime de o sut de metri. Milioanele,pe care reverendul Tyrcomel avusese de gnd s
le distrug, fuseser distruse, natura mplinind aceast oper moralizatoare, i nu mai era de temut c
aurul acela rufctor se va rspndi vreodat n lume!
Dar trebuie s spunem c jupn Antifer tia! Cnd cu trei sptmni mai nainte Juhel i spusese c
insulia numrul patru se afla ntre Sicilia i Pantellaria, i dduse numaidect seama c era vorba de
insula Iulia. Pe cnd era nc nceptor n ale marinei, cutreierase destul de mult aceste locuri i
cunotea foarte bine dublul fenomen care se ntmplase n 1831, apariia i dispariia unei insulie
efemere, scufundat acum la o adncime de trei sute de picioare!... Acest lucru odat i definitiv
stabilit, dup un acces de nprasnic furie, cea mai cumplit din viaa lui, se resemnase, i luase
gndul pentru totdeauna de la comoara lui Kamylk-Paa!... Iat de ce nu mai pomenea de o ultim
cltorie de cercetare. i dac, mpins de Gildas Tregomain, intrase la cheltuieli pentru o nou
cltorie, era numai din amor-propriu, numai ca s nu rmn el cel mai pclit dintre toi n aceast
afacere... i dac dduse bancherului Zambuco i notarului Ben-Omar ntlnire la Girgenti, o fcuse
tocmai ca s le dea o lecie, pe care o meritau, dealtfel, pentru necinstea lor fa de el...
Aa c, ntorcndu-se ctre bancherul maltez i notarul egiptean, le spuse:
Desigur!... Milioanele snt aici... sub picioarele noastre, i dac vrei s v luai partea, nu avei de
fcut dect un salt!... Haidei! Poftim n ap, Zambuco!... n ap, Ben-Omar!
i abia n aceast clip cele dou personaje i ddur seama i le pru ru c se lsaser prini n
curs de invitaia jupnului Antifer, acum, cnd nenduplecatul maluin i copleea cu ironiile lui, uitnd
c i el se artase tot att de lacom ca i ei n goana dup comoar!...
Acum, direcia spre est, strig Pierre-Servan Malo, i n drum spre cas!
Unde o s trim att de fericii... spuse Juhel.
Chiar i fr milioanele paei! spuse Enogate.
Pi... dac nu mai avem ncotro! adug Gildas Tregomain, pe un ton de caraghioas resemnare.
nainte de a pleca, tnrul cpitan, numai din curiozitate, vru s arunce sonda n acel loc...
Jacopo Grappa i ddu ascultare cltinnd din cap, i cnd frnghia atinse o lungime de trei sute-trei sute
cincizeci picioare, plumbul se izbi de o mas rezistent...
Era insula Iulia... Era insulia numrul patru, pierdut la acea adncime!
La ordinul lui Juhel, feluca i schimb direcia. Vntul fiindu-i potrivnic, trebui s pluteasc toat
noaptea, cam n zigzag, pn ajunse n port, fapt ce prilejui nefericitului Ben-Omar ultimele optsprezece
ore de ru de mare.
Era destul de trziu dimineaa cnd 3ro#idenza ancor la cheiul din Girgenti, dup aceast pguboas
cutare.
n clipa ns n care pasagerii erau pe punctul de a-i lua rmas bun de la btrnul cpitan, acesta se
apropie de jupn Antifer i i spuse:
Excelen!...
Ce doreti?...
Am... unul lucru s v spun...
Spune... prietene... spune...
Signor, nu este orice sperana perduta!...
Pierre-Servan-Malo se ndrept din ale i un fulger de nemsurat lcomie i aprinse privirea.
Orice speran?... rspunse el.
Da... excelen!... Insula Iulia a dispruta la finele de la anul 1831, dar...
Dar...
Din ano 1850 ncepe s urce...
La fel ca barometrul meu cnd se ndreapt vremea! Strig jupn Antifer izbucnind ntr-un puternic
hohot de rs. Din nefericire, cnd insula Iulia o s... apar din nou... cu milioanele ei... cu milioanele
noastre, ...noi nu vom mai fi de mult... nici mcar tu, luntraule, chiar de ai muri de mai multe ori
centenar!...
Ceea ce n-a crede! replic fostul cpitan al Fermectoarei Amlie.
i pare-se c spusele btrnului marinar erau adevrate. Insula Iulia urc ncet-ncet la suprafaa
Mditer anei...
Aa fiind, cu cteva secole mai trziu am fi putut, poate, da un alt deznodmnt acestor uimitoare
peripeii ale jupnului Antifer!