Sunteți pe pagina 1din 136

LIZBIE BROWNE CEI MAI BUNI DUMANI

CAPITOLUL I. Avionul trebuia s ajung la Londra la ora patru, ndat ce a nceput coborrea lung, lent printre norii groi ai Angliei, Laura i-a ngropat capul ntr-o re i!t i !-a "otr#t ! !tea cal$% Nu era nici un $oti de panic% Nici un $oti , deloc% i arunca!e nu$ai o pri ire &ugar, pie'i, brbatului de pe !caunul de l#ng &erea!tr, c#nd !-au urcat n a ion la Milano% (u&icient ca ! nregi!tre'e c era brunet, cu o &igur &in, inteligent i c purta co!tu$ul obinuit de culoarea crbunelui, bine croit, caracteri!tic per!oanelor cu &uncii de conducere n a&aceri i c era pe punctul de a !e cu&unda n 'iarul )inancial *i$e!% i &cu!e plcere ace!t lucru% Ura ! &ie obligat ! &ac con er!aie cu !trinii% Ab!ent, i-a bgat o u i de pr lung dup urec"e, apoi a nceput ! i-o r!ucea!c n jurul degetului% +rul ei nu era ab!olut rou, i plcea ei ! le !pun oa$enilor, era ca&eniu-rocat nc"i!, aproape de aten% Cre!cu!e de! i puternic i c#rlionat i indi&erent cu$ ncerca !-l di!cipline'e cu agra&e i piepteni i !e ridica $ereu pentru a-i ncadra oc"ii i$eni, er'i-cenuii% n rest avea po$eii &ini, rotun'i, aurii acu$ dup !oarele italian, i o gur $are, !en'ual, care producea un '#$bet orbitor prin cldura lui, c#nd nu ncerca ! &ie indi&erent% )aptul c n cur#nd a !o!i ti$pul ! re in la &e$eia de a&aceri !upere&icient era ntru totul depri$ant% ,eni!e

ti$pu de a !c"i$ba roc"ia de ar turcoa' din bu$bac, pe care o purta a!t'i, cu inuta !i$pl cla!ic pe care o $brca a birou% -enul de $brc$inte cla!ic pentru care &ir$a Maclea. era renu$it% /Croial bun% Material bun% -arania calitii, Laura0 obinuia ! !pun tatl ei% 1!uci!e u ia de pr ntr-un c#rlion lung% ntin!% /Nu cred c oi $ai &i n !tare ! rede in Laura Maclea.% ( preiau &r#iele la toate ( re in la Maclea. cu toate proble$ele ei% Nu$ai c nu a $ai &i din nou ade rata Maclea.% A dori ! ne pute$ ntoarce i ! 'bur$ napoi n Italia 20 n Italia iaa &u!e!e n!orit, 'i de 'i% A cuprin!-o o dorin aprin! de a &i napoi n ila de !tuc% Dar ea are se apropia ntr!un un"#i $in e n e %ai abrupt era Anglia% Cerul ceo! i norii $ari n aluri ai unei eri engle'eti% i nu eneau !pre tine cu $ult prea repede 3 i-a ordonat ! nu intre n panic, n! nu $ai a ea nici un ro!t ! pretind c citete re i!ta% +u$nii i erau ncletai i lipicioi% /-#ndete-te la altce a, Laura% -#ndete-te la -iorgio conduc#ndu-te cu $aina la Milano% La !pt$#na de pro$o are a ca!ei de $od *a iani% (au la altce a, altce a%%%0 & (-a nt#$plat ce a ru 3 Brbatul de pe !caunul de l#ng &era!tr o e4a$ina cu precauie, cu oc"i ii, cenuii% & 1u 3 Nu, nu% (unt bine% tia, c"iar c#nd pronuna ace!te cu inte, c !unau n $od ridicol, &orate% & Dac a ei !en'aia de lein, l!ai capul n jo!% & Nu e asta. Delo . Zburau n er uri tot %ai str'nse $easupra irurilor de ca!e aruncate ca nite cutii de c"ibrituri $prtiate% Nu !uport partea a!ta, a adugat ea repede% Ateri'area% $i produce ner o'itate% & (%i $au sea%a. )ura i s!a n or$at. Avea probabil trei*e i $e ani+ s!a "'n$it Laura.

& E pri$a oar c#nd 'burai 3 a ntrebat el% & Nu% Nu, nu e!te pri$a dat% 5bor de ani de 'ile% & Atunci, de ce%%% 3 El a ateptat cu o !pr#ncean ridicat% & Ur!c ! &iu n&r#nt, a!ta e% 1e$arca era pe ju$tate pentru ea, dar a continuat ! e4plice% *atl $eu a &o!t o$ort ntr-un accident de a ion aproape cu un an n ur$% +e c#nd ateri*a pe un aeroport din A$erica% +oate c ai 'ut relatarea n 'iare, l-a aruncat o ju$tate de pri ire% A &o!t o nt#$plare ne&ericit, au !pu! autoritile% 6 &urtun ciudat% N-ar &i trebuit ! !e nt#$ple% i tiu c ri!curile de a !e nt#$pla din nou !unt &oarte redu!e, n!%%% A ridicat neputincioa! puin din u$eri% Acea!ta e a doua oar c#nd 'bor dup cele petrecute%%% i ntr-o 'i $ oi obinui% Dar ntre ti$p, recuno!c c !unt co$plet $pietrit% & ,orbii% & ( orbe!c 3 !-a au'it ecoul Laurei% & Da% ,orbii cu $ine% 6c"ii cenuii i-au prin! pri irea, oprind-o de la a !e uita pe &erea!tr% , a abate g#ndurile de la ateri'are% ,o$ &i pe p$#nt n cinci $inute% (punei$i ce ai &cut n Italia% Ce ei &ace $#ine% 6rice% Nu contea' ce% & )oarte bine% Laura a $pturit re i!ta i a in!pirat ad#nc% A$ &o!t n acan n Cala bria, toc$ai n !ud% A$ !tat la un prieten drag cu care lucra$ c#nd a$ locuit la Milano% Nu $ele lui e -iorgio )rance!co i &a$ilia lui are o il ntr-un !tuc de $unte cu pri elite la $are i i cuno!c pe toi de at#ta re$e nc#t !i$t c !unt aproape &a$ilia $ea% A &o!t o acan $inunat% Apoi -iorgio $-a condu! cu $aina p#n la Milano i a$ luat a ionul !pre ca!% & Ce ai &cut 3 C#nd ai lucrat ia Milano reau ! !pun% & A$ lucrat ca a!i!tent de!igner pe l#ng +ietro *a ani,

&ir$a de $od% Acolo l-a$ nt#lnit pe -iorgio% El $ai lucrea' nc la ei% coala $ea de arte din Londra a ea legturi cu *a iani% A$ &o!t &oarte norocoa!% Dup ce a$ ter$inat cur!ul $-a$ du! direct la Milano% A$ petrecut doi ani $inunai acolo% ,ocea i !e u!ca, pal$ele &iindu-i n continuare lipicioa!e, & Continuai ! orbii% El !e uita cu$ !e apropie p$#ntul% De ce l-ai pr!it pe *a iani 3 & *atl $eu a rut ! $ ntorc n Anglia% Ca !-l ajut la &ir$a &a$iliei% & Ce &el de &ir$ 3 & De te4tile la origine, c#nd tatl $eu a preluat-o% Nea$ !peciali'at n l#n de !to&e i n t7eeduri de calitate% Elegan pentru doa$ne din pro incie, !crie pe etic"eta noa!tr% 8ac"ete, co!tu$e, $brc$inte de &iecare 'i% & Care e nu%ele ,ir%ei - El a ntors apui & .a lea/. & Maclea. 3 Au'i!e de!pre ea% A ea o pri ire ptrun'toare% & Da% Cu e4cepia c de $#ine nu a $ai ii Maclea., a adugat Laura !u$bru% A$ &o!9 ng"iii, tii% De $#ine di$inea, de la orc nou &i4, a e$ un nou e& e4ecuti % Nu n:%$a; c a ionul cu tatl $eu !-a +r0busit. A 1'sa2 i datorii de!pre care nu !-a tiut ce a i n-a$ putut &ace ni$ic pentru a salva ,ir%a. Era u $ult prea t#r'iu%%% i acu$ acel o$ ingro'!to& ur$ea' ! !o!ea!c cu calculatorii i co$puterele !ale% & Ce o% n"ro*itor & 6li er 1ed&ord, E ceea ce n $od obinuit !e nu$ete un $agician n do$eniul &inanelor, cel puin aa $i-au !pu!% n ocea Laurei !e !i$ea o und de a$rciune% & L-ai nt#lnit 3 6c"ii cenuii i reci o e4a$inau pe Laura de Ia prul rou n jo! p#n la degetele ncletate% Era o pri ire &er$ i n $od ludabil intere!at%

& Nu. & De e & N-a$ rut% +#n nu era ne oie%,% & Nu e ca i c#nd i-ai a!cunde capul n ni!ip 3 & +oate, Brbia Laurei !-a ridicat% Dar cu$ -ai !i$i dac ai ti c tot ce a &cut tatl tu ur$ea' ! &ie bru!c di!tru! 3 & De unde tii c a &i di!tru! 3 +ri irea lui continua ! &ie aintit a!upra pri irii ei% & +entru c 6li er 1ed&ord are reputaia de a &i &oarte necrutor c#nd rea !-i i$pun punctul de edere% Mi-a !pu! unul dintre directorii notri dup nt#lnirea cu acionarii, i Maclea. a tot pierdut bani cu g"iotura% Nu pot ! neg ace!t lucru% Aa c e de la !ine nele! c el a !tabili $elodia i !e ateapt ca noi ! dan!$ dup ea% & Atun i poate e ca i cu$ prui tu ar! culoarea pe care o are% Era o und# de u$ot n pri irea Iul rece, cenuie+ 3u,i ient $e in,la%abil pentru a!i preveni ' va avea $e luptat. & Nici $car nu a ob!er a, a !pu! Laura% ,a &i prea ocupat $#nuind !ecurea lui $ic i a!cuit% (-a au'it o bu&nitur uoar c#nd roile au atin! p$#ntul% Ce pro!tie ! trncnea!c at#ta cu un !trin% i toc$ai cu un !trin de care nu prea te puteai apropia 2 & tii, de obicei nu pl rge!c at#ta% i-a a!cun! !ting"ereala ntr-o e!elie !tudiat% *rebuie c $ con!iderai o idioat 2 , $ulu$e!c c ai &o!t incredibil de rbdtor. & N-a ei pentru ce% +o!e!orul oc"ilor cenuii i-a odi"nit pri irea pe c"ipul ei nc o clip% (pu!e!e ea ce a care !-l a$u'e 3 n colul gurii !ale era acea $ic contracie !tranie, ironic% , dore!c noroc $#ine% & , $ulu$e!c% Cred c oi a ea nevoie $e el. La Milano &u!e!e o cldur u$ed, dar aici la Londra era o re$e ceoa! la ora c#nd !e ia ceaiul i n aer !e !i$ea

$iro! de ploaie Dup ce !-a oprit ! ia un jurnal, Laura a oltit ta4iul la poarta din &a i a r$a! un $o$ent la curba pe care o &cea aleea pe pietri, pentru a !e uita la ca!% A an!% 6 ca ! $are, ec"e, din (t% 8o"n;! <ood, pe care, logic, ar &i trebuit !-o #nd cu luni n ur$ dar nu putea ! !uporte ! !e de!part de ea% At#t de $ulte lucruri !e !c"i$ba!er n ulti$ul ti$p% In!tinctul i !pu!e!e c ce a trebuia ! r$#n cu$ &u!e!e% Din trei !urori, Laura era cea $ijlocie, n! nici Li', nici Claire nu $ani&e!ta!er nici cel $ai $ic intere! de a !e ocupa de &ir$a &a$iliei% Nu$ai Laura, care $oteni!e energia n alnic a tatlui ei, la &el ca i ncp#narea i prul rou, tia ce n!e$na ! te e$oione'i la un eantion de !to& bine e!ut !au un tig"el delicat% Laura a &o!t aceea care a preluat &r#iele dup $oartea lui% i totui !e lupta!e cu tatl ei n $ulte $prejurri% i-a luat ali'ele i a pornit-o pe alee% Ii plcu!er ntotdeauna ciondnelile lor, era obligat ! recunoa!c = n! c#nd toate ace!tea !e !&#reau, un &ir puternic de e$oie o lega de tatl ei% )u!e!er !pirite nrudite, dei nici unul n-ar ,i a$%is a est lu ru. 1ee!. era aca!% A u!e!e grij de ele nc de c#nd $a$a Laurei $uri!e, cu ani i ani n ur$% & Laura 3 1ee!. a enit n grab din buctrie, accentul ei $oale gale' !un#nd i$ediat !traniu dar &a$iliar, lat-te I E o crati care te ateapt n cuptor, M bucur c te d 2 & Bun, 1ee!.% Laura a l!at jo! ali'ele a doua oar, pentru a o $bria puternic pe 1ee!.% Ur#t din partea ta c ai rnai !tat, a dojenit-o ea% ( pier'i ti$pul pe aici $ai $ult dec#t e ne oie 2 i-a$ !pu! ! $ergi aca! > & Ari $ai bine, e cert% Ca de obicei, 1ee!. a ignorat $u!trri;e% (ubire ca un #r, aa cu$ erai nainte de a

pleca% i nu $#neai nici c#t ! !e $enin n ia o pa!re% & 1ee!., ter$in 2 A$ a ut o acan $inunat i !unt pregtit ! $ apuc de orice, & Dar nu i$ediat, Du$ne'eule 32 6c"ii rnici, negri ai lui 1ee!. erau plini de ntrebri% & M#ine di$inea, a !pu! Laura e!el% La 'ece i ju$tate preci! a$ &o!t con ocat la Mria (a% Lucia $-a !unat ieri de la birou% *eribilul 6ii er 1ed&ord rea !-i pre'inte planurile, &r ndoial, aa c trebuie ! $ pregte!c de btlie% & Ei bine, dac te ei bga iari p#n pe!te cap n treburi, &ata $ea, oi a ea $ulte !-i !pun teribilului 6li er 1ed&ord 2 Mai bine !-2 in&or$e'i c gale'ii pot &i &oarte direci% Laura era &oarte contient de ace!t lucru% Ace!ta era i $oti ul pentru care o ndrgea &oarte $ult pe 1ee!.% Niciodat nu proceda pe ocolite% Dac nu era de acord cu ceea ce &ceai, i !punea pe leau dar $prea drago!te i a&eciune ntr-o $!ur egal de generoa! +re!upunea c ace!ta era $oti ul pentru ca re !i$i!e ntotdeauna o atracie pentru italieni% Cu -iorgio i de a!e$enea i cu Lucia care era a doua la co$and n ec"ipa de de!ign de la Maclea.% Lucia i Laura locui!er o dat $preun la Milano i Lucia a &o!t tentat de an!a de a eni i lucra la Londra re$e de un an !au doi, c#nd Laura a putut !-i o&ere un !er iciu% Anul !au cei doi ani !e e4tin!e!er acu$ la cinci% Lu ia era a un ura"an italian $e bu*unar i trebuie c !e $ica deja cu ioiciune prin birou, pun#nd lucrurile n ordine pentru 'iua cea $are, !e g#ndea Laura a doua 'i, e4a$in#ndu-i i$aginea n oglind cu un cal$ ab!ent% A'i !e ter$ina!e cu roc"ia ei de ar% Laura cea nou, e&icient, ale!e!e ! $brace un taior cre$ de l#n ? una

din coleciile de pri$ ar ale &ir$ei Maclea., de!igur% Linia lui !i$pl, di!cret, re'u$a tot ce pre'enta Maclea.% (til, croial, t7eed bun engle'e!c, $preun cu o blu' uoar de $ta!e i pru& ca&eniu-rocat prin! ntr-un coc gro! cu piepten ca nite carapace de broate e!toa!e, credea c a $erge% 6glinda nu arta toi ner ii ei !en!ibili'ai, durerea neptoare din !patele oc"ilor, ca ur$are a unei nopi r!colitoare% Acea!ta era 'iua cea $are% ,a pri i nu$ai ta a!pectele de !upra&a, cel puin% C#te a ta$ponri rapide dintr-un par&u$ &oarte !cu$p ? nece!are pentru creterea $oralului i i-a luat poeta cobornd n grab curba lung a !crilor, 45 & E totul gata 3 Ari drgu% 1ee!. i &cea intrarea pe ua din &a% & Mulu$e!c% Nu $ !i$t n apele $ele% (unt ca o gelatin, +oi !-i dai !ea$a 3 *otui, tiu ce obinuia ! !pun tatl $eu : Acionea' cu ncredere, Laura% Aa !e &ac a&acerile% /i tot aa !e prbue!c0 i-a rea$intit ea cu ironie !co#nd $aina i ndrept#nd-o !pre dru$% Era o di$inea &ru$oa! de nceput de ar% )c#ndu- !e$n cu $#na de r$a! bun lui 1ee!., c"ipul i !-a alinat ntr-un '#$bet g#ndindu-!e cu$ i putea a$inti acu$ toate $icile $a4i$e ale tatlui ei, cldura lui, $icile lui glu$e% n pri$ele a!e luni dup cele nt#$plate nu putu!e ! !e g#ndea!c la el deloc% i inter'i!e!e orice g#nd, ndeprta!e toate a$intirile pentru c i-ar &i produ! nu$ai durere% Dar acu$ r$!e!er nu$ai lucrurile bune, n ciuda ntregii !ituaii% +utea !-i a$intea!c cu plcere de per!onalitatea n alnic a tatlui ei, 6 per!onalitate care crea!e arpoape de una !ingur o a&acere pe care o ncepu!e de la 'ero, n a!e depo'ite de la grania !co-

ian% 6 acti itate de o ia pu! n !lujba &ir$ei Maclea.% 6 ia de druire i de $unc dur, de naintare per$anent i de e4tindere pa! cu pa! n co$erul en detail% 46 +#n ce !-a ntin! prea $ult% 6b!er #nd alene lu$inile !e$a&oarelor, Laura re&lecta c cel puin tatl ei a &o!t ab!ol it de acea ntrunire &inal, copleitoare, cu acionarii% De toi acei directori n co!tu$ele lor n dungi !ubiri, de acele di!cuii oribile cu uile nc"i!e, care au precedat tran'acia de preluare a &ir$ei% De &aptul c &ir$a gigantic de $od Bonita, cu acele de!ignuri !en'aionale, de du$ping i cu lanul de $aga'ine ie&tine, care tot cu$pra!e !tocuri de aciuni de $ai $uli ani i care acu$ deinea ai'eci la !ut din &ir$a lor% C#t ar &i ur#t tatl ei ! i !e !pun c Laura i !urorile ei $ai a eau acu$ nu$ai o $#n din aciunile Maclea. ! le $part ntre ele% i cel $ai ru, cu$ 1!ar ,i repu"nat i$eea a Oliver Re$,or$ s0!i ia lo ul a e& e4ecuti % Un &anatic $agician, e"e$ent adept al e&icacitii co!turilor, dup cu$ !e ' onea, i al noii "'n$iri ra$i ale. C#nd a ieit din li&tul care a du!-o !u! la birouri, pri$ul lucru pe care l-a au'it a &o!t iptut $ic, rguit, de bun enit al Luciei% ? Laura%%% cari!!i$a I n !&#rit te-ai ntor! 2 M bucur $ult c te d 2 nainte de a-i da !ea$a, Lucia a du!-o al- #rtej p#n la ju$tea dru$ului pe coridor% Acu$, n &ine, poate c ace!t loc a ncepe ! &ie cu$ trebuie% & De ce 3 1#'#nd, Laura !-a oprit &orat% Ce !-a nt#$plat 3 47 & Ce nu s!a %t'%piat - 1n acea!t di$inea, n !pecial% (pr#ncenele negre ale Luciei !-au ncruntat puin a

!uprare% ncepe la opt i ju$tate% La opt i ju$tate, i !pun 2 Cine e!te $car n ia Ia opt i ju$tate 3 Mai nt#i rea ! ad regi!trele de co$en'i% Apoi rea do!arele @artle. i Bro7n, i acu$ 'ece $inute ine i !pune c rea ca$era ta pentru !ecretara lui% E !ingura ca$er, !pune el, !u&icient de $are pentru $ainile lor, & Ce !pune 3 ntreb Laura ne enindu-i ! cread% & *otui nu o rea dec#t joi% Lucia arta de parc era pe pun tul $e a r'$e. & Atun i trans%ite!i a$'n a %ea "ratitu$ine+ a e8plo$at Laura. A $er! $ai departe pe coridor !pre ca$era ei i a de!c"i! ua% n col !e a&la tabla cu de!ene, p#n acu$ neatin!, colecia ei de ieder care nc $ai n&lorea dea!upra biroului% A tr#ntit !er ieta pe birou% Ni$ic nu !e !c"i$ba!e nc acolo% & i unde a catadic!it Mria (a lordul ! !e in!tale'e 3 a ntrebat ea !arca!tic% +re!upun c a trebui !-i e4plic de ce nu a e$ un aparta$ent de lu4 care ! !tea n ateptarea venirii sale triu%,ale. & E n biroul tatlui tu, a 'i! Lucia cal$, n ti$p ce atepta reacia Laurei !-a aternut o pau' plin de tea$% & O I (-a au'it un &iricel !lab de !unet% Un !trin ar &i tra! e entual conclu'ia c acea!t 49 in&or$aie nu a u!e!e nici un e&ect% Nu$ai cei care o cunoteau e4tre$ de bine pe Laura ar &i re$arcat c !-a albit rapid !ub bron'ul ei pronunat i c bru!c i-a $ucat bu'a% & 6 !-i &ie deo!ebit de di&icil, Lucia i-a atin! braul% (tai jo!, i aduc o ceac de a,ea. & Nu% Nu reau ca&ea, a 'i! Laura ncordat% Apoi : i $ulu$e!c, Lucia% Ai a ut un g#nd bun, dar trebuie ! $erg nainte% *ot la 'ece i ju$tate rea ! $ ad, !au a !c"i$bat

i a!ta 3 & *ot ia 'ece i ju$tate, i-a !pu! Lucia% & Atun i a% la di!po'iie o or ! $ pun la punct cu ce !-a nt#$plat n ulti$ele trei !pt$#ni% (tai jo!, Lucia, l in&or$ea'-$% i dup aceea cred c ar &i bine ! trec pe Ia ceilali i ! ie 'ic bun 'iua, Nu degeaba era Laura &iica tatlui ei% )u!e!e de!tul de ncp#nat pentru a e ita o nt#lnire cu noul e& e4ecuti nainte de acan i era la &el de ncp#nat !-i &ac de lucru n ti$pul orei care r$!e!e p#n la ti$pul !perietoare de 'ece i ju$tote% In! $o$entul a enit n cele din ur$ Ia 'ece i dou'eci i nou de $inute% *ele&onul a !unat i Lucia l-a ridicat i l!a pus :os a oroape i%e$iat. & *e ateapt acu$, a uierat ea urgent% i !e grbete% & (n regul, a !pu! Laura n ti$p ce a apucat-o pe coridor !pre ua ec"iului birou al tatlui ei, cu $ult $ai $ult aplo$b dec#t !i$ea n !inea ei% In anteca$er nu era ni$eni% Do$nioara Cart7rig"t, !ecretara, trebuie c !e du!e!e ! &ac ca&ea, !-a g#ndit Laura% /In!pir bine i ad#nc i !ri drept nainte% *rebuie ! ai ncredere n tine0, o po uia ntotdeauna tatl ei% Aa c a!ta a &o!t ceea ce a &cut% Cu cele $ai !curte ciocnituri preli$inare, a de!c"i! ua interioar i a intrat% Nu i-a putut crede oc"ilor c#nd a 'ut cine edea n !patele biroului tatlui ei% Un brbat cu o pri ire cenuie inteligent, care n acel $o$ent ob!er a &iecare detaliu al noii Laure indi&erente, elegante, de la cea!ul !ubire de aur de la $#n p#n la pieptenii ca nite carapace de broa!c e!toa! din pr% Aceeai pri ire cenuie inteligent care i !e &i4a!e pe c"ip pe c#nd a!culta &iecare detaliu al i!toriei ieii ei, ieri, n a ion% El i-a nt#$pinat pri irea nencre'toare cu o licrire a!cun!% & Do$nioara Maclea.%%% 3 +rei puin ui$it%

& Du$nea oa!tr 2 a !pu! Laura c#nd i-a re enit ocea% Ce &acei aici 3 & (ncerc ! dau de ur$a unei do$nioare Laura Maclea., care nu pare ! rea ! tie c e4i!t% A ridicat o !pr#ncean neagr% Cre'i c e un re'u$at obiecti ai !ituaiei 3 4; Laura a i"norat ntrebarea+ & De ce nu $i-ai !pu! cine !untei 3 a ntrebat ea% ieri, reau !# !pun% i cu$ !-a nt#$plat c !tteai toc$ai alturi de $ine n a ionul care !e ntorcea de la Milano 3 Nu cred a!ta% +ur i !i$plu nu cred I & De ce -ai a&lat la Milano n acel !&#rit de !pt$#n 3 a ntrebat el n !c"i$b. & Era o parad !pecial a $odei la *a iani% Un !&#rit de !pt$#n de recla$ pentru atragerea de cu$prtori% A$ !incroni'at a!t&el ca ! prinde$ unii dintre%%% (-a oprit% +re!upun c $i ei !pune c erai, de a!e$enea, acolo% & Din pri%ul %o%ent. & Dar nu -a$ 'ut, & La ceea ce at#t de adec at ai nu$it /recla$0, Nu $ !urprinde% N-a$ 'ut niciodat o a!e$enea ntrunire 'go$otoa!% & Dar ce &ceai acolo 3 Laura !e !i$ea aproape copilro! de curioa!% ,reau ! !pun c nu erai nici cu$prtor+ ni i $esi"ner. & Nu, dar du$neata eti% El a ateptat &oarte !i$plu ca acea!t ulti$ a&ir$aie !-i &ac e&ectul% i lucra!eri pentru *a iani% & Adic ai &cut at#ta dru$ ! $ eri&i cai 3 n pri ina $uncii $ele 3 6c"ii Laurei !e &cur $ari de tot% i care a &o!t erdictul 3 a ntrebat ea tru&a% Ce &el de re&erine $i-au dat 3 <=

& 1e&erinele au &o!t%%% de!tul de !olide% i-a dep#rtat $#inile pe birou, in!# c"ipul lui nu !punea ni$ic% & i ce !-ar &i nt#$plat dac nu erau !olide 3 a replicat Laura% +re!upun c# a! &i &o!t dat a&ar# n $o$entul de &aa I & Cred c# aa ar &i &o!t, i-a !pu! el !ole$n% La ur$a ur$ei, a$ reputaia de a &i ab!olut ne$ilo!% Doar ieri $i-ai !pu! a!t&el% 3pre ,uria ei+ Laura s!a tre*it ' se ,a e sta o:ie. & Ai a ut un a antaj neloial, a 'i! ea cu indignare% *rebuia !-$i &i !pu! cine !untei% ( $ l!ai ! trncne!c a!t&el ca o ade rat idioat%%% I & *ot atunci ai &i ncetat !-$i $ai procurai acele in&or$aii !ecrete &a!cinante de!pre atitudinea du$nea oa!tr &a de $ine,%% & Un "entle%an ar ,i re unos ut $es #is+ i!a spus Laura u $e%nitate. A, dar nu !unt un gentle$an, do$nioar Maclea., a re$arcat el ncet% (unt acel o$ ngro'itor care ur$a ! in cu acu'e%%% & +re!upun c oiai ! $ edei n legtur cu politica de iitor a &ir$ei% Laura adopt un ton c#t de rigid putea% +oate c ar &i $ai bine ! trece$ direct la proble$ele de a&aceri% & ( adopt$ o atitudine $ai o&icial, rei ! !punei 3 Clipeau oare oc"ii cenuii 3 +robabil c a ei dreptate% A ntin! o $#n cu $anete i$aculate% (unt 6li er 1ed&ord% ,a trebui <4 ! lucr$ unul cu altul de acu$ nainte% M bucur c d n cele din ur$, do$nioar Maclea.% Dac era reo !uge!tie de a$u'a$ent n ocea lui, c"ipul lui a ea o e4pre!ie inocent !ingular% Luai loc, rog I i poate ar trebui ! be$ nite ca&ea, ca ! uure'e lucrurile% A!ta ar

&i putut lua ce a ti$p% +#n c#nd a !o!it ca&eaua Laura i rec#tiga!e cal$ul% At$o!&era nu era ntru totul lip!it de ten!iune, totui%%% In !inea ei $ai $ocnea &aptul c el reui!e !-i de$ole'e toat ncrederea elaborat cu grij% +e dina&ar i $eninea !#ngele rece, c"iar dac ce a n legtur cu pre'ena lui 6li er 1ed&ord o &cea ine4plicabil de ner oa!% & (punei-$i deci ncotro edei c !e ndreapt Maclea., !pu!e el pun#ndu-i &ric n ca&ea% A &i intere!at ! aud% & C"iar are i$portan ce cred eu 3 replic Laura% Bonita are cea $ai $are parte a aciunilor% $i i$agine' c acea!ta n!ea$n c putei ! ne dictai ce politic ! ur$$, pe ter$en lung, oricu$% Du$nea oa!tr !untei e&ul e4ecuti % +e bun dreptate, nu $i dau !ea$a de ce !inc"i!ii ! $ ntrebai% & +entru c n $o$entul de &a !untei e &a !eciei de de!ign la Maclea., a 'i! 6li ei 1ed&ord cu ioiciune% E &oarte !i$plu% i n plu! $ i intere!ea', de &apt% << Loura !-a g#ndit c au'i!e un &el de a$eninare la acel /n $o$entul de &a0 i !-a "otr#t ! nu !e la!e inti$idat% & Maclea. e!te o &ir$ de &a$ilie, a nceput ea% (unte$ o ca! de $od cla!ic% Cunoatei !igur genul de $brc$inte pentru care !unte$ renu$ii% *7eeduri di!crete, de!tul de linitite, elegante% Blu'e din $ta!e% @aine care i g!e!c cei $ai bine locul ntr-o ca! engle'ea!c de pro incie% & (au cu care ! $pute &a'ani 3 a !ugerat el% (au poate ! pri ea!c oile% +entru o clip Laura a cre'ut c $preau aceleai ederi, dar apoi i-a aruncat o pri ire !u!picioa!%

& , batei joc de $ine 3 & (-$i bat joc 3 a r!pun! el prieteno!% (igur c nu% & Despre .a lea., deci% ,rei ! in!inuai c de!ignurile noa!tre !unt de$odate 3 Carag"ioa!e 3 & Ace!tea nu !unt e4act adjecti ele pe care le-a &olo!i% +ri irea cenuie era one!t% Modele linitite p#n la punctul de a &i puin plicticoa!e, poate% E entual $-a a entura ! !pun c !unt "aine pentru icari n!trii, !oii !au &e$ei e4centrice-detecti i% A$ putea !pune c !unt puin%%% da%%% $btr#nite% & E drgu ! i !e e4pri$e o opinie one!t, a contrat Laura, pri indu-l drept n oc"i% (e nt#$pl ! port a'i o 8ac"et Maclea. cu &u!t% <> +#n n ace!t $o$ent nu pot !pune c $-a$ !i$it n $od deo!ebit de$odat% & A!ta pentru c -ai &a$iliari'at prea $ult cu i$aginea Maclea., a a ut ei in!olena ! !pun% i-a l!at capul pe !pate pe !caunul pi otant% 6c"ii cenuii au pri it-o un $o$ent% i pentru c !untei $ai decorati dec#t $ulte% De!igur c per!oanele care !unt ntr-ade r n !ituaia de a aprecia !unt clienii% & Clienii notri !unt &oarte loiali, a in!i!tat Laura% & Au ,ost ,oarte loiali+ a ore tat-o el% A ntin! $#na dup o &oaie de "#rtie% +#n%%% ! 'ice$%%% doi-trei ani n ur$% A e4tra! "#rtia pe care o roia i a ur$rit cu degetul nite coloane% A !pune c a &o!t $al degrab un ca' de rece!iune ce a a&ectat punga doa$nelor detecti !au un declin n indu!tria de $pucare a pot#rnic"ilor% 6ricu$ ar &i, re'ultatul e!te acelai% +iaa du$nea oa!tr !-a redu!% Din punct de edere &inanciar Maclea. are pierderi !erioa!e% & Credei c nu !unt contient de a!ta 3 a rbu&nit Laura% *ri$ cu ace!te pierderi !erioa!e de $ai bine de un

an% A$ &cut tot ce a$ putut pentru a ncerca ! controle' !ituaia% n! nu putei aprecia o &ir$ ca Maclea. nu$ai dup &apte i ci&re% )oarte bine, trece$ printr-o perioad di&icil% (e nt#$pl acu$ cu cele $ai $ulte &ir$e% n! !unt ali &actori care trebuie luai n con!iderare 2 Maclea. n!ea$n tradiie, Deine un loc n lu$ea $odei din ara a!ta de aproape trei'eci de ani%%% & *radiia nu pltete &acturile, a !pu! el cu &er$itate pe!te gura cetii de ca&ea% i nu ajut $ult la atragerea de noi a&aceri% Dac nu a ei ni$ic $potri , -a atrage atenia c nu $i-ai r!pun! ia ntrebare% Bonita ncearc ! in pa!ul cu tot ce e!te nou, ncotro edei c !e ndreapt Maclea. 3 & Nu d ! $earg nicieri, a replicat Laura% i dac nu a ei ni$ic $potri de a !pune ace!t lucru, nu putei co$para Bonita cu Maclea.% (unte$ la un ni el $ai ridicat pe pia% C#nd ne o$ repune pe picioare din nou%%% & i cu$ o ! &acei a!ta 3 & Cu ce a in e!tiii $e ,on$uri+ presupun ? & Un a$ou ,inan iar $in pro,iturile Bonitei - 3pr'n enele lui s! au ri$i at. & De ce nu 3 *rebuie ! &i con!tatat o anu$it aloare n de!ignurile noa!tre, in#nd !ea$a c ne-ai ng"iit% *ot ce a e$ ne oie e!te puin ajutor%%% & A putea ! !pun c $ai degrab a arunca banii pe &erea!tr dec#t !-i bag n Maclea., n !ituaia n care !e a&l% 6li er 1ed&ord !-a l!at pe !pate pe !caun i i-a !tr#n! $#inile dup cap% Nu are nici un ro!t ! in e!teti ntr-o &ir$ de $od care nu $ai are idei% *ri$ ntr-o lu$e co$petiti % <6 Laura a ncercat !# nu replice, n! cru'i$ea lui a a&ectat-o% edea acolo la ec"iul birou al tatlui ei, !pun#ndu-i c tot ce repre'enta Maclea. era nul% +uin i

p!a de !enti$entele ei% & Poate c Maclea. nu a &cut $ilioane, do$nule 1ed&ord, a in!i!tat ea cu n&ocare, n! a inut cont de !enti$entele oa$enilor% +oate c tatl $eu a &cut greeli de ordin &inanciar, n! n-ar &i orbit niciodat nici unui $e$bru al ace!tei &ir$e at#t de tio! i &eroce cu$ toc$ai $i-ai orbit $ie% 8inea la angajaii lui, nu nu$ai la a &ace bani, & +oate c n per!pecti ar &i &o!t $ai bine ! &i &o!t ce a $ai &r $enaja$ente i !# le &i garantat locurile de $unc, a !ugerat 6li er 1ed&ord !ec% i eludai din nou proble$a% tiai !ituaia 3 Laura s!a ri$i at n pi ioare. & (untei rednic de di!pre, !pu!e ea printre dini% +re!upun c nu -a trecut deloc prin $inte c#t de di&icil $ia &o!t ! &ac &a ace!tei 'ile% ( d !t#nd acolo n !caunul tatlui $eu% ( $i !e !pun c trebuie ! $ $ut din ca$era $ea pentru nenorocita du$nea oa!tr de !ecretar i $ainile ei% ( a!cult trec#nd ca un buldo'er prin tot ce a n!e$nat Maclea. pentru noi i%%% i ! a!cult cu$ l In!ultai pe tatl $eu 2 A continuat &urioa!, alar$at, c#nd a con!tatat c tre$ur de !uprare : Nu-$i pare ru c a$ !pu! <7 du$nea oa!tr% Din c#te $i dau !ea$a, toate acele lucruri care $i !-au !pu! de!pre du$nea oa!tr !unt per&ect ade rate% Acu$, dac nu a ei ni$ic $potri , a iei nainte de a aduga altce a, ce a putea regreta% & Luai loc, a !pu! el cu o oce cal$, egal% & Nu reau ! !tau jo!% & ($i dau !ea$a, dar luai loc oricu$% )onul iui nu era puternic, dar !-a tre'it c &ace ce i-a cerut &r reo e4plicaie raional% (e g#ndea c poate din cau' c bru!c i-a !i$ii picioarele !lbite,

nu pentru c a !i$it tea$ n &aa autoritii lui e idente% & ($i dau !ea$a c nu e uor pentru du$nea oa!tr, a !pu! el% Dac $-ai a!culta, n loc ! pripii, ai &ace lucrurile $ai uoare% Nu l-a$ criticat pe tatl du$nea oa!tr% $i pare ru dac aa a$ l!at i$pre!ia% Nu-i prea ru deloc, i !pu!e Laura% Acea e4pre!ie de pe &aa lui era de iritare oalat, nu de nelegere% & De ce a &o!t Bonita intere!at de noi $a o sunte% at't $e retini - a ntrebat ea. & N-a$ 'i! c Macleo. e!te cretin% E4agerai din nou% A$ !pu!%% ncerca$ ! !pun c !-a &o!ili'at% A de enit $ulu$it de !ine% i Bonita era intere!at pentru c Maclea. a ea ootenial% i nc are, dac pri ii &aptele n &a% <9 & Mulu$e!c, l-a aruncat un '#$bet lu$ino! i &ru$o!% Un co$pli$ent, n &ine% & Nu # l!ai entu'ia!$at de a!ta, i-a !pu! el cu un !arca!$ e ident, E o $uli$e de $unc de &cut% (punei$i, certai i cu tatl du$nea oa!tr a!t&el 3 & Uneori% A &o!t !urprin! de rapiditatea ntrebrii% & Atunci de ce n-ai a ut o in&luen $ai puternic a!upra e oluiei Maclea. 3 A !pune c !untei un caracter bine de&init%%% judec#nd dup cu$ $-ai atacat pe $ine%,% & ( atac 3 Laura era ui$it% Nu -a$ atacat, dup cu$ e4pri$ai% Du$nea oa!tr ai nceput totul% & ,oi !c"i$ba e4pre!ia, dac dorii% Aproape c r#njea% +are c putei ! a ei grij de du$nea oa!tr ntr-o di!put% i !untei t#nr i +ietro *a iani a a ut de !pu! unele lucruri &oarte $gulitoare de!pre talentul du$nea oa!tr% & A !pu! 3 Laura nu putea ! !e !i$t dec#t nc#ntat% & (igur c da% Atunci de ce nu !-a $ani&e!tat nici unul

din ace!te talente n de!ignurile lui Maclea. 3 & Dai-$i oie ! pun o ntrebare pentru ariaie% Laura deci!e!e c cel $ai bun $ijloc de aprare e atacul% Ce tii de!pre $od 3 de!pre talent i de!ign 3 Cu un trecut nu$ai n contabilitate i bnci, btr#nul do$n La7<@ !on ii &urni'a!e ace!t &apt nainte de a-i cia de$i!ia cu$ putei erija n judector 3 & (unt con!ultant la Bonita de $ai $uli ani i a$ i'itat o $uli$e de uniti de de!&acere, a$ petrecut $ult ti$p orbind cu negu!torii% Cuno!c di&erena ntre un concern care $erge i unul care e bolna % Nu putea &i &cut ! de ie'e% De ce nu ai ncercat ! introducei un !pirit nou n de!ignurile &ir$ei Maclea. 3 & +entru c tatl $eu n-a rut ! $ la!e% Era &urioa! pe el pentru c o pre!a ! !pun ce nu oia% +entru c o ducea napoi la acele terenuri de btlie de dinainte% & i nu -ai certat 3 (una nencre'tor% & Da%%% Erau $oti e% Ea !e $ic ner oa! i-i arunc o $ic pri ire !&idtoare% Nu reau ! orbe!c de!pre a!ta% El a ri$i at $in u%eri. & Ei bine, lucrul i$portant e ! ncepei ! e4ercitai talentul acu$% Luai o 'i, dou ! adaptai% -#ndii- la ce -a$ !pu!% 1u$egai-le pe toate i edei dac putei eni cu unele idei noi% Apoi o$ a ea o nou di!cuie i oi $prti planurile pe care le a$ n cap% & Pot ple a a u% - Era ce a n legtur cu pre'ena lui care o &cea ! rea !#-l pro oace% Aerul lui de autoritate% Modul de a te &ace ! te !i$i &oarte $ic i nei$portant, n ntregi$e la c"ere$ul lui% & )irete, n '#$betul lui era batjocur% 1ecuno!cu!e r' rtirea ei i$plicit% & Mulu$e!c% C#nd !-a ridicat !# plece, el a enit pe l#ng birou pentru a de!c"ide ua% Era c"iar ce a pre&cut

n $odul n care a &cut ace!t lucru, !e g#ndi Laura $bu&nat% 6 ! a$ grij ca biroul $eu ! &ie gol p#n joi di$ineaa% Unde ai rea ! $ $ut 3 E4i!t un ung"er la captul coridorului unde p!tr$ articolele de papetrie i etic"etele% Bnuie!c c dorii !-$i &ac loc acolo 3 & ,-ai pierdut ade rata ocaie, i-a 'i! el cal$% Ar &i trebuit ! &acei arti!t% i-a bgat $#inile ad#nc n bu'unare i n acel $o$ent tia c de &apt !e a$u'a de indignarea ei% & Nu ei &i e4pul'at n dulapul cu papetrie% M-a$ g#ndit c ai pre&era ec"ea ca$er de eantioane din cellalt capt% E $ult $ai &uncional pentru ne oile du$nea oa!tr% Lu$ina e $ai bun i e $ult $ai $ult !paiu% Nu-$i pot nc"ipui de ce nu -ai #r#t n acel colior de la nceput% 1#njetul lui era uor ironic% E!te alegerea unei &e$ei, bnuie!c% 6 !-$i !punei c plcea ederea pe!te c#$p !au ce a a!e$ntor. Laura n-a a ut ncredere n ea ca ! r!pund% (-a ntor! pe clc#ie i a trecut pe l#ng el, ieind pe u% Mai era i adept al !uperioritii $a!culine, pe dea!upra 2 n nici un &el nu putea ! !uporte a!ta I >= CAPITOLUL II Laura a ,ost ntr!o $ispo'iie bun n cea $ai $are parte a ti$pului, n! dup o !pt$#n !au dou de lucru cu 6ii er 1ed&ord, $ici nori de &urtun nnegurau "otrt ori'ontul% & M-a$ plicti!it de a alana a!ta de note !erioa!e, a $or$it ea ntr-o di$inea% *ot ce-2 intere!ea' e partea de a&aceri I +ro&itul preio! al in e!titorilor, i-a !pu! Luciei n tain% ,rea de!igneri noi, noi !c"ie, 'ice el I Ca i cu$ ai putea ap!a pe un butona de co$puter din creierul tu i ! le !coi in!tantaneu% i nu-i pa! cu ade rat de tradiia lui Maclea.%

& (n! are un '#$bet &ru$o!, cara% Lucia era $ic i brunet% n&iarea ei nu era !ingura tr!tur italienea!c = era un copil !incer i de!c"i!% Ai ob!er at a!ta 3 & Nu reau ! tiu, a bo$bnit Laura% Nu $ie $i acord '#$betele% i% c"iar dac ar &ace-o, n-a a ea ncredere n el 2 Era ade rat c 6li ei 1ed&ord nu &u!e!e c"iar abordabil n acea !pt$#n% Cu cei $ai $uli brbai e4i!tau !i$boluri p!i"ice pe care ! le citeti pentru a deter$ina n ce di!po'iie !e a&l% n! el era alt,el. Nu aveai ni i >4 o idee la ce !e g#ndea c#nd intra n reo ncpere% Nu-i !ugera ni$ic din ce !e petrecea n $intea lui% *e con oca, te pironea cu pri irea lui cenuie i atepta ! reacione'i% Lucru pe care i Laura !-a tre'it &c#ndu-l cu o &rec en nnebunitoare% A!t&el a &o!t c#nd a con ocat-o n biroul lui ! orbea!c de!pre oprirea produciei la o !erie de linii noi% & De ce anulai toate ace!te noi proiecte 3 a ntrebat Laura !ec% i jac"eta de lucru% De ce rei ! !topai producia ei 3 E!te una din cele $ai ec"i linii ale noa!tre% & Nu !e inde, a in&or$at-o 6li er% +ri irea lui era con!tant% Clienii i-au !pu! erdictul% Nu le place% (au nui per$it !-o cu$pere% Aa c trebuie !coa! din &abricaie% & in! ce punei n lo & Du$neata !-$i !pui% Eti de!igner% Cu intele lui erau at#t de tioa!e nc#t au durut-o cu ade rat, !e g#ndi Laura% 6 a&ir$aie direct, laconic, care a per!i!ta ore ntregi% & Ne o$ pierde toi cu$prtorii, a replicat ea% Ei tiu ce or de la noi% Clienii !unt nite con!er atori &r !peran% ,in la noi pentru aceleai lucruri de ani de 'ile, @artle. i Bro7n n $od deo!ebit%

& Atunci o$ porni cu toate &orele pentru a atrage noi cu$prtori, a replicat el cu rbdare% Acea!ta e!te o !c"i$bare co$plet de directi e% )r $!uri pe ju$tate i &ric% A >< !c"i$bat !ubiectul abordat% A ntin! $#na dup# un do!ar de pe birou% i ace!te !c"ie de de!ign pe care le-ai adu! ieri, pur i !i$plu nu $erg% (unt o co$pilaie dup# $odele $ai ec"i% Dac# a!tea !unt cele $ai bune pe care le putei &ace a trebui # cut$ $odele n alt parte% Laura l e4a$ina pe!te biroul $are, capitonat cu piele% ,roia ! n"ae do!arul i !-l arunce n coul de gunoi% )ranc"eea lui o a&ecta!e% Nici un alt brbat nu-i orbi!e reodat at#t de direct% *atl ei !e purta!e ntotdeauna cu ea cu un a$e!tec !ubtil de elegan !i cldur% & &rebuie ! &ie $inunat, a !pu! ea lin, ! po!e'i a!e$enea ar$ i tact I E o n!uire natural !au -au predat-o la colegiul A$e a,a eri & La colegiul de drept, de &apt, a in&or$at-o el cal$% Aptitudinile pentru a&aceri au enit $ai t#r'iu% Acu$, dac a &i n locul du$nea oa!tr, $-a concentra cu ntregul colecti a!upra proble$ei de!ignurilor% Ancepei cu Lucia% Lucia era a doua la co$and n locul Laurei% A ea un oc"i e4traordinar pentru linie i culoate i era &oarte pedant cu detaliile de &inee% C#nd !e punea proble$a grea de a depi!ta noi cu$prtori i de a &ora grupul de de!igneri !pre ter$ene li$it, Lu ia valora 't t! >> greutatea ei n aur% In! &lerul !u era pentru a tran!pune !c"iele $e $esi"n n practic i nu de a &i Ia originea lor% Laura a aruncat do!arul o&en!ator n &aa Luciei% & Mria (a lordul !pune c nu $erg I a 'i! ea cu

a$rciune% Ce cre'i, Lucia 3 A c'ut plicti!it pe un !caun% & Ce vrea atun i - O #ii ne"ri ai Lu iei erau plini $e o%pasiune. & Nu tiu 2 A rea ! tiu% Adic !pre ce &el de pia nou ne ndrept$ 3 Laura a nceput ! !e joace cu unul din creioane pe planeta ei de de!en, apoi l-a pu! din nou jo! e4a!perat% ,rea ce a co$plet nou% *ot ce !pune e!te c i$aginea Maclea. e!te tri!t% & Atun i $e e nu!I ntrebi e vrea - a su"erat Lu ia. & L-a$ ntrebat i a$ &o!t e4pediat% Eu !unt de!gnerul, 'ice el, i trebuie ! g!e!c !ingur idei% Ceea ce Laura nu-I !pu!e!e Luciei, n ti$pul ace!tor c#te a !pt$#ni, era c#t de !ingur !e !i$ea% (ingurtatea era un lucru di&icil de recuno!cut c"iar prietenilor celor $ai apropiai% Ur$toarele dou 'ile au &o!t ncrcate% i-a canali'at toat energia la organi'area noi; ei ca$ere de lucru% ( &ac orice, a trebuit ! ad$it n !inea ei, cu e4cepia abordrii pro>5 ble$ei !pinoa!e de a crea noi !c"ie intere!ante% Era u$ilitor c trebuia ! recunoa!c, n! 6li er 1ed&ord a u!e!e dreptate n pri ina po!ibilitilor o&erite de noua ca$er% Era $ult $ai $are, cu $ult $ai lu$inoa!% i lip!ea ederea !pre &agii $ari de pe c#$p ace!ta era un alt a!pect n care a u!e!e dreptate, dar nu $ai erau aglo$erarea i 'go$otul i tal$ebal$eul ec"ii ei ca$ere% (-a "otrt ! nu i !pun reodat c a a ut totui dreptate% A!te ar &i &o!t $ult prea e4a!perant% Aproape la &el de e4a!perant ca atunci c#nd a r$a! pe jant cu $aina n di$ineaa ur$toarei nt#lniri !pt$#nale, nt#r'ia!e aproape o or i era pe drept cu #nt agitat c#nd a ajun! n !anctuarul lui 6li er

1ed&ord% El e4a$ina o gr$ad de !cri!ori, c#nd ea a de!c"i! ua% & Ai dor$it $ai $ult 3 a ntrebat el cu o tre!rire a unei !pr#ncene% & Nu% 6ne!titatea a obligat-o ! !pun ade rul% Mi !-a !part cauciucul ia $ain i n-a$ tiut cu$ ! !c"i$b roata% & *ut%%% tut, do$nioar Maclea.% (e uita de parc ideea l a$u'a% A ei o pat de gr!i$e%,% c"iar aici% A ntin! un bra lung dincolo de birou i i-a atin! #r&ul na!ului cu un deget% A !cpa de ea dac a &i n locul du$nea oa!tr% (tric i$aginea elegant% 6 ceac de ca&ea 3 >6 & Da, a !pu! Laura rigid% i-a curat pata o&en!atoare cu o bati!t% A ap!at pe !onerie i a co$andat ca&ea% In loc de a aborda proble$ele de a&aceri !-a ridicat i !-a ndreptat !pre &erea!tr, apoi !-a ntor! pentru a !e ae'a pe $arginea biroului, n &aa ei% & i ce ai &cut 3 a ntrebat el% & Ce-a$ &cut 3 ntrebarea relati indi&erent a pu!-o n ncurctur% Acea!ta, ca i prietenia e ident din ocea lui% & M$, Cu $aina% & 6, cu $aina, a !pu! ea ui$it% A$ l!at-o unde era i a$ luat un autobu'% Dorea ca el ! nu !e $ai uite la ea% +ri irea lung, a$u'at era deconcertant% Mi-a luat o or ntreag i a trebuit ! !c"i$b de dou ori% & Dar acu$ !untei aici% (-a ridicat de pe birou i !-a ae'at n !patele ei% Bun% De eni!e din nou calculat% Cu$ progre!ea' noile de!gnuri 3 & N-a trecut dec#t o !pt$#n laura !-a tre'it c trage de ti$p% i doreai ! &ie eri&icate i regi!trele de co$en'i i $ai era de co$pletat co$anda +icB7ort"%%% &u!tele

pli!ate% i Lucia $i-a tot adu! proble$e% A nceput !-i r!ucea!c o u i a perului ei ca!taniu-rocat% ) $ult prea de re$e tii% % & Boarte bine, &oarte bine%%% ncetai ! $ai !cu'ai% (a aplecat pe !pate cu !caunul% >7 +ri irea rece, cenuie o !upra eg"ea% De &apt, e la &el de bine c !untei nc blocai% & N!a% spus... & A$ orbit cu Bonnie n ti$pul 7eeBendului% Bonnie (teinberg, e&a !eciei de de!ign de la Bonita% El a ignorat cu oioie prote!tele Laurei% Mi-a dat o idee care ar putea pune capt tuturor certurilor noa!tre% A $enionat c ga$a de !orti$ente pentru adole!ceni !e inde ca &ocul la Ne7 CorB% A rea ! nt#lnii cu Bonnie dac nu -ai nt#lnit nc% & Nu, nu ne-a$ nt#lnit% Laura au'i!e de Bonnie (teinberg totui% E a$ericanc, nu-i aa 3 i cred c a &o!t !cenogra& nainte de a eni la Bonita% Era $ai $ult dec#t o not de di!pre n ocea ei% & Asta se nt'%pla acu$ c#i a ani% A red dit Bonita aproape de la 'ero de atunci ncoace% Are relaii bune n A$erica : ,#n'rile lor la Ne7 CorB au urcat ertigino! n ace!t an% & (erio! 3 -#tul Laurei !e u!ca!e de apre"en!iune% L-a pri it cu ceea ce !pera ! &ie o lip! de intere! ironic% El a !urprin!-o e$i#nd o ncercare de r#!% & A rea ! a$ o oglind, a !pu!% Dac ai putea !-i e'i c"ipul I Care-i proble$a 3 ( neleg c nu cre'i c Bonnie (teinberg e!te e4act pe aceeai lungi$e de und cu du$neata 3 & )r o%entarii+ a repli at Laura. & Bonnie are un talent i%presionant. ..........................>9

& In! de!ignurile ei !unt curat @oli.7ood% neltoare% +e drept cu #nt nu d nici un ro!t ! $ nt#lne!c cu ea%%% Cu$ naiba ar putea Maclea. a ea ce a n co$un cu ce &ace ea a olo & E!te o &e$eie cu idei in!pirate% 6 aranjoare% tie cu$ !-C atrag publicitatea% & (igur c tie I a replicat Laura% Din c#te i putea a$inti, i$pre!ionanta do$nioar (tenberg a u!e!e doi brbai bogai i o !uit de n!oitori pla.bo.% i Laura i-a a$intit c o 'u!e pe Bonnie la tele i'iune, ntr-un progra$ de con orbiri, cu un $ac"iaj de cu loarea $ierii i cu acce!orii 'ornitoare% Aa c, ce credei n $od e4act c poate o&eri do$nioara (tenberg &ir$ei Maclea. 3 a ntrebat ea cu rceal% & Maclea. are ne oie de o concepie nou% M-a$ g#ndit c du$nea oa!tr ai putea%%% da%%% ! bene&iciai dintr-un a!e$enea !c"i$b de idei% Interaciunea ar putea &i intere!ant% & Noi inde$ $odele cla!ice, pentru Du$ne'eu 2 i $odele cla!ice di!crete, $ai ale!% Cu$ naiba ateptai ! reacione' c#nd !ugerai ! nlocui$ garniturile noa!tre cu articole iptoare, rebuturi la preuri redu!e care%% & Bonita nu e!te deloc o &ir$ de preuri redu!e, a $ur$urat el !ec% ,-ai uitat reoda t la etic"etele de pre 3 & Nu, nu $-a$ uitat% , putei i$agina cu$ a arta eu cu ce a n paiete de la $icua >@ (teinberg 3 Laura !i$ea cu$ !uprarea ei crete lent, tran!&or$#ndu-!e ntr-o ijelie de di!pre% & Cin!tit%%% nu, a r!pun! el% i-a pli$bat pri irea pe!te per!oana ei ic, &r reun cu!ur% E un g#nd Intere!ant, totui, a a ut el tenacitatea ! adauge% & E un g#nd co$plet ridicol I Laura a 'ut ceea ce ar &i

putut ! &ie aparena unei licriri n oc"ii lui, n! nu a putut ignora arogana lui 6li er 1ed&ord% Cele $ai puternice te$eri i &u!e!er depite% M-a$ abinut de la a co$enta de!pre ceea ce cred n legtur cu de!ignurile Bonitei p#n a!t'i, Mi-a$ !pu! c nu e4i!t po!ibilitatea de a le i$pune cu &ora i la Maclea.% In! !e pare c nu a ei nici o nelegere pentru tradiiile noa!tre, pentru i$aginea noa!tr% (au pentru !enti$entele noa!tre, ar &i putut aduga% Nu$ai pro&iturile contau% (untei de!tul de in!en!ibil, nu-i aa 3 & A!ta g#ndii 3 & Da+ asta "'n$es . & Con!ider c &ac parte din cru'i$ea $ea% *onul lui era neltor de plin de u$or% 1#dea de ea 3 !e ntreb Laura% tii c $ intrigai cu ade rat% 1ecepione' din c#nd n c#nd $ici i$agini ale Laurei Maclea. celei ade rate% Uneori a ei o anu$it pri ire% 6 pri ire care nu aparine do$nioarei Laura Maclea. cea practic% (au Iul (ara" Bern"ardt cu prul rou, care Intr n&lcr#ndu-!e n biroul $eu &>; c#nd &ee-&ee% i # dai !ea$a c de &iecare dat c#nd eni$ n contact unul cu altul conducei dup e$oii i nu dup cap% ,ei g!i c e $ult $ai uor dac ei &ora ! tragei conclu'ii contiente, logice, n loc de a $ l!a ! necje!c cu unele e$oionale% & 6, oprii- de a $ &ace ! par o &e$eie $ic, proa!t i iraional% Laura era acu$ n picioare, tre$ur#nd de !uprare ju!ti&icat% A$ inut Maclea. ! nu !e de!tra$e, practic de una !ingur, de c#nd a $urit tatl $eu% A$ luat "otrri i a$ negociat cu con!ilii de ad$ini!traie i a$ lucrat cu a ocai p#n c#nd a$ ajun! ! le retrie!c de 'eci de ori n !o$n% i ntr-un &el a$ &erit &ir$a noa!tr de in!tanele de &ali$ent i a$ dirijat-o !pre

acea!t contopire nenorocit% (-ar putea ! nu &ie ceea ce a$ rut, dar a &o!t lucrul cel $ai bun pe care l-a$ putut &ace% (-a ntor! pentru a-l pri i din &a% i acu$ a ei te$eritatea de a a&ir$a c reacione' e$oional c#nd ncercai ! $ &orai ntr-un gen de parteneriat cu o &e$eie a crei $unc o g!e!c de-a dreptul !trin i total re!pingtoare% & In! toc$ai aici greii, a !pu! 6li er, cu un cal$ plin de grij% Nici $car n-a$ !ugerat ideea unui parteneriat de de!ignuri% *ot ce a$ !pu! a &o!t c Bonnie $i-a dat o idee i c a rea ca du$nea oa!tr !-o nt#lnii% Aa c dac-$i acordai an!a ! ter$in%%% && 5= r& & Dar a esta e pri$ul pa!, Laura nu !e laa pclit de aparene% 6 ne oie urgent de a iei din acea ca$er o cuprin!e% ( &ie departe de acea!t lupt continu%(i$ea o ncordare n cap care !e a tran!&or$a cur#nd ntr-o depre!iune neagr% tia ce n!ea$n re'onabilitatea lui aparent% Bo4a cu deteptciune% ,a relua atacul c#nd a con!idera c !-a copt ti$pul% & ($i pare ru, do$nule 1ed&ord, nu a$ nici cea $ai !lab nclinaie !-o nt#lne!c pe Bonnie (teinberg% i nu a$ de g#nd !-o la! ! in&luene*e stilul ,ir%ei .a lea/. Laura a l!at geanta ! cad pe $a!a de buctrie c#nd a ajun! aca! n acea !ear% 1ee!. -a de!&cut orul% & Mu!aca gale', a !pu! ea% i n-o l!a ! !e rcea!c% A$ nc"i! cuptorul% +ri irea ei lu$inoa!, iclean, a nt#lnit-o pe a Laurei% +roble$e cu acel t#nr 3 a ntrebat% & (-ar putea !pune I laura i-a !co! pieptenii din pr i i l-a cltinat de!pletit% E ntr-ade r ngro'itor, 1ee!., ncp#nat i ncre'ut Nu trebuia ! !tai i ! &aci de $#ncare% M !i$t ino at% Dorea$ ! nu &i &cut ni$ic% & *rebuie ! $n#nci% Cine altcine a ! gtea!c 3 a

!pu! 1ee!. de'aprobatoare% (-a bgat pe!te !tilul tu, nu 3 *atl tu obinuia ! !pun c te a lua un brbat bra % 54 & 1ee!. I Laura nu tia clac ! r#d !au ! !e supere. & E ade rat% L-ai au'it ade!ea% 1ee!. i-a pu! pe u$eri "aina el erde de t7eed% Ai ne oie de o $#n &orte, &ata $ea% i ai uri ! ai de-a &ace cu o per!oan care !pune da la toate% Eu plec% Mn#nc de !ear% ,ine ploaia, aa c ! nu uii ! n #i*i ,erestrele. A plouat n cur!ul nopii% A doua 'i di$ineaa erau pe jo! nu$ai petale de tranda&ir i !e contura per!pecti a unei 'ile &ru$oa!e% Lucia era deja n ca$er c#nd a Intrat Laura% & Nu te-a$ 'ut Ieri, a !pu! ea printre acele pe care le a ea ntre dini% Ce !-a nt#$plat 3 M-a$ g#ndit c poate te a!cun'i% & Nu era$ o co$panie plcut, !pu!e Laura% i po e!ti Luciei de!pre nt#lnirea cu 6li er 1ed&ord% & Do$nul 1ed&ord a enit &oarte de re$e, !pu!e Lucia, '#$bind rutcio!% E!te pregtit pentru o nou lupt 3 & Nu a$ intenia ! $ lupt cu ni$eni a!t'i, a a!igurat-o Laura% A$ o $uli$e de treab care !-a adunat pe biroul $eu% La dou!pre'ece i ju$tate 6li er 1ed&ord a aprut pe u, & (untei ocupat 3 *onul lui era prieteno!, c"iar rela8at. Laura !e ntreba dac e prad i$aginaiei ei% Nu $ai departe dec#t ieri i !pu!e!e practic 5< ! !e duc dracului% Acu$ !ttea acolo n dorul lelii, 'ornindu-i $onedele n bu'unare, atept#nd ca ea ! rup $ica tcere !ting"eritoare% & Nu %ai $ult dec#t de obicei, a !pu! ea in cele din

ur$% & i ce n!ea$n a!ta 3 (-a ae'at pe $arginea biroului i a ridicat o !pr#ncean ntrebtoare% & ,rea ! n!e$ne c totdeauna !unt ocupat, a !pu! ea cu !u!piciune% A ea de g#nd !-i !acri&ice ora de pr#n' cu o alt btlie ncp#nat 3 & A ei prea $ult de $unc 3 & Nu a$ !pu! aa ce a% & tiu c n-ai !pu!% i $i dau !ea$a c probabil nu $iai &i !pu!, c"iar dac ai &i rut% i-a rotit capul bru!c ntr-o cercetare a tent% Mi-ai !pune 3 Mai bine ai $uri dec#t !-$i recunoatei c nu putei &ace &a% n !pecial $ie% & Aa credei 3 & E ceea ce tiu% *rebuie ! do edii c !untei i$batabil% & Dar nu a!ta ateptai de la $ine 3 6c"ii e er'i i-au nt#lnit pe ai lui% & Cu$ tii ceea ce atept de la du$nea oa!tr 3 & +re!upun c nu tiu, cu ade rat% N-a$ di!cutat a!ta n toate detaliile% *ot ce tiu e!te c nu plac de!ignurile $ele% 5> & Nu. Ne petre e% ea %ai %are parte a ti%pului %ena:'n$u! ne eurile. Apoi a ur%at o alta pri ire cercettoare% Ai luat pr#n'ul 3 & Nu% De obicei $n#nc c#te un !and ici i%%% & Bine, uitai de !and ici a!t'i% A orbit abrupt% , duc la *udor Lodge% Lu$ o &riptur% & 6 I i-a aruncat o pri ire nencre'toare% N-are nici o i$portan, tii. Nu voi vorbi $espre Bonnie 3teinber". & Du $ne'eule, Laura, nu g#ndii la ni$ic altce a dec#t la $unc% 6c"ii cenuii erau &oarte e4a!perai% Cele $ai $ulte dintre &e$ei ar &i luat-o !i$plu, ca o in itaie la pr#n'% i-a !prijinit a$bele $#ini pe birou n &aa ei i a

pri it-o atent% Ma!a de pr#n'% De!pre a!ta orbe!c% Du$nea oa!tr i cu $ine% Nu tot con!iliul de ad$ini!traie a2 Maclea.% +ute$ di!cuta de!pre re$e dac dorii, ce !e $ai Doac la teatru i unde pre&erai ! ducei c#inele Ia pli$bare la !&#rit de !pt$#n i%% & Dar nu a% 'ine I & Bine, atunci in entai unul, nu putei 3 i-a !ugerat el% M-a$ g#ndit toc$ai c a dori ! tiu ce !e petrece n acel cpor rou elegant c#nd nu !untei aici la birou% E ce a at#t de neobinuit 3 & Din partea du$nea oa!tr%%% da, a 'i! ea n $od !incer% (-a deci! !-l &ac !-i ia pri& 55 !& irile de la ea% Nu ai dat !e$ne p#n acu$ c# dorii ! &ii prieteno!% Nici nu prea $i-ai dat oca'ia, i-a !pu! 6li er cri!pat% Uitai, tot ce reau !# !pun e!te c# !e pare c# a$ porn;t-o cu piciorul !t#ng% @ai ! ncerc$ din nou la $a!% Nu e ni$ic $ai $ult dec#t at#t% +e onoarea $ea% La ur$a ur$ei, a adugat el cu o licrire, trebuie ! &ie ce a n toat lu$ea a!ta $are n care ! ne nelege$% Dac o$ cuta !erio!%%% nu credei 3 Laura nu l-a in&or$at atunci i acolo c paria pe o an! $ult prea ndeprtat% Era nc# prea uluit de in itaia la pr#n' pentru a o &ace% i era i !u!picioa! !ub pojg"ia precaut a con er!aiei uoare% Nu i a cobor2 garda de aprare, l-a propu! ea ieind de la toaleta re!taurantului *udor Lodge i croindu-i dru$ prin $icul &oaier acoperit de co or, !pre !ala de re!taurant% C#nd a trecut pe l#ng o co$od $are de !tejar i-a aruncat o pri ire n oglind% Coa$a $are de pr ca&eniurocat, jac"eta $oale, erde de t7eed i blu'a rcoroa! din p#n'% Nu prea totul ca$ !e er 3 +rea !i$plu i prea di!cret 3 A ridicat o $#n i i-a eliberat o u i !au dou

la cea& i apoi !-a !i$it a ga!at pentru c per$i!e!e i$pre!iilor lui 6li er 1ed&ord ! pun !tp#nire pe g#ndurile ei% 56 Ce i$portan a ea cu$ ar#ta 3 Nu a ea ne oie de aprobarea lui% (au de prietenia lui% C#nd a #'ut-o enind printre $e!e !-a ridicat i a !alutat-o% & lat'!v'+ a spus el. & N!a% nt'r*iat+ nu 3 Ea !-a uitat la cea!% Ai !pu! la ora unu, nu 3 El prea a$u'at% & Aa a$ !pu!% 1ela4ea'-te, Laura% Nu i-a &i inut o prelegere dac ai &i nt#r'iat > Ce ai rea ! bei 3 & Un gin cu tonic, te rog, a !pu! Laura, !i$indu-!e pentru $o$ent con&u' i dorind ! poat de!coperi !ecretul rela4rii cu ace!t brbat% Ii plcea $odul n care i !punea Laura% Nu era !traniu 3 2n ti$p ce el &cea !e$n c"elnerului, ea !-a ae'at pe !caun% 1e!taurantul era un loc &rec entat pentru pr#n'uri de a&aceri% C#nd Laura i-a pri$it butura, 6li er a !pu! : & Bine% Acu$ pute$ !tudia $eniul n ti"n% i trebuie ! recuno!c c nu tiu prea $ulte de!pre !pecialitile de aici% & Antri otul ' la bretonne este bun+ a re%ar at Laura. & Ai %'n at $es ai i & Da% *atl $eu a ea obiceiul ! $ aduc% A !i$it o durere rapid ca o !gettur% i-a dat !ea$a pe neateptate c era pri$a oar c#nd enea aici de la $oartea lui% 57 & A, da% 6c"ii lui au trecut pe!te c"ipul ei% A$i pare ru, a !pu! el cal$% Ar &i trebuit ! aleg alt lo . Nu %!a% "'n$it. & Nu, ! n regul% Laura a luat o &urculi i a nceput !

&ac de!ene cu ea pe &aa de $a! de da$a!c% *rebuie ! n ! trie!c cu ace!t lucru% Nu pot e ita la ne!&#rit unele lucruri din cau' c%%% Da, nu poi, a!ta e% i oricu$, n-a rea% A$ a$intiri &oarte &ericite de!pre tatl $eu% & Erai &oarte apropiai 3 & De!tul de !traniu, da% A !orbit puin din butur cu un $ic !ur#! tri!t% & De e straniu - a ntrebat el. & +entru c ne lupta$ ca pi!ica cu c#inele, uneori% i nainte de a pre!upune c !unt a!t&el $ereu, a continuat ea n grab, te pot a!igura c nu !unt% A aruncat o pri ire !curt, rapid pe!te $a!% & Nu $i-ar &i trecut prin $inte nici pentru o !ecund, a !pu! el curtenitor, cu un '#$bet in oce% & Asta se nt#$pla pentru c era$ $ult prea a!e$ntori, tii% Era$ a$#ndoi de!tul de ncp#nai% A$#ndurora ne plcea ! c#tig$% *otdeauna a$ &o!t rebela &a$iliei% & Dar tu ai rut ! te alturi &ir$e4 ,a%iliei& Nu, la nceput% Laura era de!tul de !urprin! c i !punea toate ace!tea% 6li er prea di&erit aici% Mult $ai apropiat% (au poate c era ginul i tonicul% M-a$ di!trat $inunat n 59 Italia% N-a$ $ai rut ! $ ntorc n Angiia% A$ rut !# r$#n la Milano i ! &ac ce-$i place% ( e4plore' puin lu$ea% (-$i e4plore' propriile idei% Italia era tot ce $i-a &i dorit% (oarele%%% oa$enii% Cercurile $odei din Milano% *otul era at#t de !ti$ulati % & Atunci de ce te-ai ntor! 3 Datoria &ilial 3 & +arial% El a enit ! $ ad, tii% (-a uitat n jo! !pre pa"ar ca i cu$ ar &i 'ut !cena, unde a n cri!talul !clipitor, Arta &oarte ioi, &oarte !coian n !oarele italian% ,oia ! $ ntorc aca!% Ca ! ncep ! lucre' cu el la

Maclea.% Nu-$i o&erea un contract uor, a !pu! el% *rebuia ! ncep c"iar de la ba', aa cu$ &cu!e i el% & i ai &o!t de acord 3 & Da. In ,inal. A &o!t un $ic $o$ent de ten!iune pe care 6li er l-a de!tr$at n cele din ur$% & Ai &i putut ! re&u'i% De ce n-ai &cut-o dac%erai at#t de &ericit n Italia3 Era iitorul tu la care trebuia ! te g#ndeti, indi&erent c#t de puternice erau legturile de &a$ilie% Dintr-odat, pentru Laura a de enit i$por tant !#-i a$intea!c# E4act totul, aa cu$ &u (F(F, &r cel $ai $ic !enti$entali!$% & Era tatl $eu% i !ubit $i-a prul at#t de%%% btr#n I$ a$inte!c cu$ !e uita la $ine pe!te $a!% Era$ a&ar, pe tera!a lui -orgio, la !oare, i el $i-a !pu! : Laura, a$ ne oie de tine% Eti !ingura dintre toi care tie ce !i$t% 5@ (ingura cu ce a &ier pentru a&aceri% tii de!pre ce e vorba. & i ai cedat &r ceart% A!ta nu !ea$n cu tine% l-a aruncat o pri ire pie'i, aproape tac"inant% & N-a$ &o!t de acord n acea dup-a$ia', o !pu! Laura% ,ocea ei a ea un ti$bru ciudat% Dar a$ plecat !pt$#na ur$toare aca!% A u!e!e un uor atac de ini$ i$ediat dup ntoarcerea n Anglia% Dup acea!ta na$ $ai a ut de ale!% & Laura, $i pare ru% tii, n-ar &i trebuit ! te ntreb de!pre a!ta% ,ocea lui era egal, aproape tioa!, n! c#nd a ntin! $#na pe!te $a! pentru a o atinge uor pe a ei, ea o tiut c ge!tul era !incer% i ntr-un anu$it &el, datorit caracterului lui neateptat, era ngro'it c i in lacri$ile% i-a retra! degetele rapid, i-a proptit cotul de $a! i i-a pu! brbia n $#n% & Mi-a cerut ajutorul cu acel prilej, a !pu! ea% In! nu $i-

a relatat ni$ic de!pre toate daC toriile, c#i a ani $ai t#r'iu% A &i dorit !-o &i &cut nainte de a &i prea t#r'iu% M#ndria nu i-a per$i!% Apoi, cred c oi ncepe cu "o$arul% l pregte!c de!tul de bine aici% De ce nu ncerci i tu 3 Nici unul dintre ei nu a $ai $enionat ace!t !ubiect% Mo$entul a &o!t ntrerupt de enirea c"elnerului ca ! ia co$anda% C#nd au ;nce5; pui !# $n#nce, n cele din ur$, 6li er a !c"i$bat cu tact !ubiectul% n! Laura a !i$it c dup ce ace!t $o$ent de inten! e$oie a enit i a trecut, &r orbe dar nele! de a$#ndoi, ce a din !t#njeneal i-a di!prut% n ciuda o!tilitii ei anterioare &a de el i aproape $potri a oinei ei, i plcu!e n $od one!t pentru acea licrire de co$pa!iune% n cele din ur$, dup cu$ aproape tiu!e c !e a nt#$pla, con er!aia !-a ndreptat !pre Maclea. i $unc% & Mai bine $i-ai !pune ce a de!pre noile tale idei, a !pu! Laura cu un o&tat% Dac nu orbi$ de ele acu$, !ituaia !e a nruti% Dup ce au con!u$at o !ticl de in a$#ndoi !e !i$ea i!toare i a$eit% i pro$it ! nu $i !ar andra din nou, at#ta ti$p c#t nu $i-o bagi pe g#t pe Bonnie (teinberg% *rebuie ! ajunge$ la un &el de co$pro$i!% & Ce ai %potriva lui Bonnie+ n %o$ e8a t - a ntrebat el al%. & Cunoti toate obieciile $ele, a !ubliniat Laura% Maclea. a &o!t totdeauna dea!upra pieei% 1epre'ent$ calitatea% Lucrurile pe care 2e &ace Bonnie (teinberg i'ea' capriciile &luctuante ale adole!cenilor% A!ta nu ni !e potri ete nou% & Cu$ tii dac n-ai ncercat 3 a ntrebaG 6li er% Nu rei ! ne e4tinde$ 3 & Ei, !igur c reau% Cel puin dac a$ putea ! ne e4tinde$ ntr-o direcie pe care a

putea !-o aleg% +ur i !i$plu ur!c ideea ca de!ignurile noa!tre ! ajung !ub ni elul pieei, a!ta e% -,rei ! !pui /da, !au nu I0 a 'i! el !ec, Apoi dup o pau' a adugat : De &apt ce a ea$ n edere era ! ne ngriji$ i de piaa tradiional i de !eg$entul tineret de a!e$enea% ( $pri$ producia n dou% A!ta $i-a enit n $inte n ti$p ce orbea$ cu Bonnie Ia o petrecere cu o !ear n ur$% n &elul ace!ia obine$ cel $ai bun lucru din a$bele !ectoare% Maclea. a ajun! !tatic, Laura% Din ace!t $oti a $er! n jo! at#t de rapid% 1ecunoate de!c"i!% Dar dac pute$, re$ ! $enine$ ce-i $ai bun din linia t7eed i ! ncepe$ o linie co$plet nou pentru tineret, ce a atrgtor i proa!pt i iu%%% De aceea i-a$ returnat ulti$ele tale !c"ie% ,oia$ ce a ab!olut di&erit% & Bine, atunci de ce nu !pui aa 3 a ntrebat ea cu !uprare% Mintea i alerga &urioa! !pre toate po!ibilitile% Nu era ru% Nu era ru deloc% )e'abil, cel puin% & Nu $i-ai dat oca'ia, a !pu! el cu un '#$bet a$biguu% ndat ce a$ $enionat nu$ele lui Bonnie%%% & )oarte bine% *rebuie ! recuno!c a!ta, ced Laura% $i pare ru, a$ &o!t ntr-o $are ten!iune n ulti$ul ti$p% 64 & tiu% El a pri it-o cu iclenie pe!te gura cetii de ca&ea% Ar putea !-i prind bine o pau'% & Abia a% avut una+ spuse Laura. & .!a% "'ndit la o pau' !curt% (-a ntrerupt puin% Apropo, $ g#ndea$ ! te tri$it unde a pentru 7eeBend% +#n la Bat", de &apt% & La Bat" 3 ro!ti Laura cu gla!ul !tin!% 6c"ii ei er'i !-au $rit de !urpri'% Oliver a #i otit+ 3!a aple at nainte pentru a e%ite un optit dogit : & E &oarte bine% ,irtutea ta e!te n !iguran % Nu !ugera$ aa ce a%

& Aa ce a 3 Laura tia c !e &cu!e !tacojie la &a din cau'a pri irii lui tac"inatoare 6are nu$ai tac"inarea i pro oca o $ic contractare ciudat a g#tlejului, btaia bru!c grbit a pul!ului 3 i-a a$intit !ubit de co$entariile Luciei /n! !ur#de &ru$o!, cara0% /ncearcH ! te !tp#neti, Laura I0 i-a !pu! ea !iei% & tii &oarte bine ce reau ! !pun% +ri irea cenuie care a nt#lnit-o pe a ei era deconcertant de candid% Nu a$ de g#nd !-$i &ac nu$rul de crai i ! te !educ ntr-o locuin nc"iriat din Bat"% ,reau ! o nt#lneti pe Bonnie, nu$ai at#t% Are o ilioar nu departe de Bat" i ne-a in itat la ea% E un loc $inunat i nu reau ! i-o bag pe g#t% E nu$ai pentru &aptul c real$ente are talente care ne pot ajuta, Laura% D i relaii% Ne-ar putea &i de $are &olo! dac ne ntinde$ aripile% Are o $uli$e de idei% i noi a e$ ne oie ! ne di er!i&ic$% i de!c"ide$ Maclea. oricrei in&luene care ar putea ! o &orti&ice% & Ne o$ ciondni tot 7eeBendul, a !pu! Laura, pri indu-l n oc"i% & E &oarte bine% +ot ! &ac &a, dac poi i tu% Colurile gurii i !-au contractat% & i nu pro$it c $ oi alinia reunui plan al tu% A &cut o pau' n ti$p ce un g#nd i-a enit n $inte% Dei a$ &o!t de acord cu a!ta, nu-i aa 3 & Care asta & Da% M-ai in itat la pr#n' n ora i $-ai con in! ! petrec 7eeBendul la Bat" cu tine% (unt puin ca$ idioat, pe bun dreptate% i credul, pentru a nu !pune $ai $ult, nu eti de acord 3 i-a pli$bat pri irea pe c"ipul ei% & Nu-i &ace griji n pri ina a!ta, a !pu! el linitit% A$i place ca &e$eile $ele ! &ie idioate i de!tul de credule% E

$ult $ai no!ti$ aa% i nu te-a$ adu! aici ca ! di!cut$ de!pre a&aceri, indi&erent de ce ai !pune% *u eti cea care ai nceput%%% i a$inteti 3 & 6, tu%%% I Laura a nceput ! r#d% *i$p de o clip a !tat i !-a uitat la el% Era real$ente de!tul de a$u'ant n !patele n&irii dure, !-a g#ndit ea% Era $ai uor ! !e con&runte cu acea!t idee dec#t !e atepta!e% i-a intor! pri irea n lturi% Nu a &o!t prea credul, nu 3 Nu credea% Apoi, cu precauie, a nceput ! !e lupte cu o alt conclu'ie% Nu era nu$ai &aptul ! era no!ti$% E4i!ta de a!e$enea ce a de!;curajant de atracti n legtur cu ace!t brbat% Nu$ai c ea !i$ea c nu e prudent ! e4plore'e acea!t po!ibilitate prea n detaliu% 6li er a enit i luat-o cu $aina ineri !eara% Era tcut, c"iar preocupat n ti$p ce ieea din ora cu ite' redu!% & Nu2!%i place ! conduc n aglo$eraie i-a e4plicat n cele din ur$% n !pecial la !&#ritul 'ilei% & i l-ai !co! pe preedinte la $a!, a !pu! Laura, tac"in#ndu-l% Doa$na Cart7rig"t $i-a !pu!% Aa c# acu$ te doare capul de $a"$u real% & El %!a invitat+ a orectat-o 6li er% i ea e!te cu $ult prea ireat% Aa c de ce nu nc"i'i oc"ii i ! dor$i 3 Ceea ce a i &cut% 65 CAPITOLUL III ,ilioara lui Bonnie (teinberg !e a&la la o $il !au dou n a&ara oraului Bat"% (trict orbind, nu era deloc o ilioar, a de!coperit Laura cu ce a tea$, nu$ai dac nu luai cu #ntul n !en!ul perioadei 1egenei% <e!ton Lodge a ea pori i$puntoare din &ier &orjat i o alee lung cu pietri, care re ela n cele din ur$ o reedin n !til

+alladian, cu un $ic lac pentru brci i terenuri pitoreti% 6li er !e a$u'a de n&iarea c"ipului Laurei, & Ei, ce 'ici de il 3 a ntrebat el% E de!tul de i$puntoare, nu 3 & +are $ult prea grandioa!, Laura a pri it &ere!trele lungi $inunate i !crile din piatr care urcau !pre portal, Ar &i trebuit ! $ pre ii% Nu ced c garderoba $ea poate ! ,ac &a% I Bonnie o nc"iria' de la )redd. Ca endi!"% Marc"i'ul de Lin&ord% Locuiete Ia @ali, o $il !au aa ce a de-a cur$e'iul parcului% Bonnie l-a nt#lnit c#nd el !e a&la la Ne7 CorB pentru, pro$o area Mu'eului Ca endi!" n ur$ cu un an, doi% Ea l !pune lordul )redd.% 66 N-ai 'ut publicitatea care ! a &ci %ut n 'ia re Mu'eului Ca endi!" 3 A de!c"i! reedina !a, @ai2, i are e4pu! o colecie enor$ a;e obiecte $e$orabile% Laura i a$intea% Noul $arc"i' de Lin&ord ajun!e!e ! !u!cite intere!ul 'iarelor n cutarea po!ibilitilor de a $enine <e!ton @ai2 n &a$ilie% ? Bnuie!c c $u'eul &ace co$er &anta!tic cu turitii a$eri ani+ eea e e un lu ru bun+ a ontinuat Oliver. A+ uite!o pe Bonnie. Bonnie (teinberg enea legnndu-!e din il !pre ei, 1o!tirea ei rguit i trgnat o preceda, ? 6li er%%% !cu$pule%%% ai ajun! n !&#rit% ( tot &i a ut trei'eci i ce a de ani, a con!tatat Laura, cu prul blond i un bron' !trlucitor a$erican care !ugera o ia petrecut la !oare% +urta un tricou de bu$bac galben, pantaloni de cati&ea, oc"elari de !oare e4tra agant de $ari i a ea un !ur#! !trlucitor% ? Bun, Bonnie% 6li er !-a l!at ! &ie !rutat pe a$bii obraji% A$ reuit I $i pare ru c a$ nt#r'iat puin% ? Dragule, $ie $i pare cei $ai ru I Bonnie i-a dat

dru$ul cu greu i i-a uguiat gura de un rou aprin!% ? N-a$ putut &ace ni$ic% 6li er i g!i !ur#!ul de'ar$ant% Aglo$eraia a &o!t ngro'itoare% Laura era contient de ceea ce &cea 67 '#nioetul pentru relaiile anglo-arr%(ricane i !i$ea c ar trebui ! &ie bucuroa!% n !c"i$b a !i$it o !c#nteie de iritare% Bonnie, i-o pre'int pe Laura% El a apucat-o pe Laura de bra i a !tr#n!-o% Laura Maclea., e&a !eciei de de!ign de la Maclea.% A$ !enti$entul c o ! &ii prietene &oarte bune% Laura de!coperea cu repe'iciune c era ce a aproape de$n de ad$iraie la un brbat care putea ! &ac a!e$enea a&ir$aii $incinoa!e cu un '#$bet !u&icient de dulce nc#t ! n$oaie ini$a unui nger% Era pe deplin contient de alu'ia de rutate din oc"ii lui i !-a "otrt !-i &ac jocul% +entru $o$ent, cel puin% I-a ntin! $#na lui Bonnie (teinberg, & 3per ntr-ade r, a $ur$urat ea% A &o!t at#t de a$abil din partea du$nea oa!tr ! $ in itai, do$nioar (teinberg% 6li er $i-a orbit at#t de $ult de!pre du$nea oa!tr I Bonnie a !tr#n! $#na ntin! a Laurei i i-a aruncat lui 6li er o pri ire cuceritoare% & Mgulitor, !per 3 & (igur c da, drag I a !pu! el% Laura, nu i-a$ tr#$biat talentele lui Bonnie p#n ce te-a$ nnebuit 3 & E!te &oarte ade rat, a 'i! Laura !ec% Bonnie l-a luat de bra% & Atunci l iert c a nt#r'iat, a !pu! ea $iero!% i acu$ cred c e ti$pul ! be$ ce a% Ea l conducea deja pe 6li er !pre !cri, l!#nd-o pe Laura ! !e t#ra!c la oia nt#$plrii n E

69 ur$% in! $ atept ! &ii n &or$a ta cea $ai uluitoare, dragule%%% ca un &el de co$pen!ae%%% ,oi &ace tot ce-$i !t n putin% 6li er i-a '#$bit napoi% In ti$p ce el urca !crile J!pre portic i-a ntor! capul pentru a- acorda Laurei bene&iciul deplin al unui !e$n cu oc"iul nc#nttor, de!c"i!% Binenele!% (unt puin 'druncinat dup ce a$ condu! at#ta% Laura ne-a rtcit de dou ori% i totui%%% a !co! un o&tat de ad#nc !u&erin%%% ,oi ncerca ! $ re ane'% 6li er era ntr-ade r in!uportabil de orgolio! I A &o!t un $o$ent c#nd !e pregtea de culcare n care Laura a !i$it un dor neateptat de a pleca, nainte de a &i obligat ! $ai &ie $artor la coc"etriile ridicole ale Iui Bonnie (tenberg% Mieroa!a do$nioar (teinberg nu o oia deloc acolo% Cel puin at#ta era e ident% Nu o intere!a dec#t 6li er% C#t de bine !e cunoteau unul cu altul 3 !-a ntrebat Laura% Mal !ttu!e la <e!ton Lodge nainte, judec#nd dup con er!aia lor din acea!t !ear% i era clar, din $odul n care !e arunca pe!te el, c prietenia lor a ea o not de inti$itate% Nu pentru c Laura ar &i &o!t c#t de c#t intere!at% Nu pentru c a ea i$portan c#tui de puin, i-a !pu! ei n!i% Ci nu$ai pentru c a &i obo!itor ! &ii obligat ! &aci pe n!oitoarea dou 'ile, n ti$p ce Bonnie i etala 6@ ,ar%e ele in ontestabile pentru a nnebuni pe $o%nul Re$,or$ el at't $e uluitor. A $oua *i de di$inea Laura !-a tre'it cu aproape aceleai !enti$ente ca n !eara precedent% Era pcat, pentru c n alte $prejurri i-ar &i plcut ca!a, ca$era n care !ttea% $podobit cu e!turi ru!tice delicate, a ea ederea !pre pajitile care coborau lin !pre pdurile de &agi% Erau reo 'ece crri ade$enitoare, ndeo!ebi una

care ducea i!pititor dincolo de parc !pre un p#rlea' de le$n i $ai departe de lacul orna$ental, la ceea ce oreau a &i "ornurile de la <e!ton @ali% Pri%a nt'lnire u Bonnie 3teinberg i-a con&ir$at toate pre$oniiile% Era una dintre &e$eile acelea proa!te, arogante, obinuite ! obin ce oia de la brbai% De la toi brbaii 3 (au era 6li er o int !pecial 3 Laura a de!coperit c era ce a deo!ebit de !pino! n legtur cu acea!t ulti$ noiune% Dar era a!t&el pen tru c ea, Laura, a trebui !-i $enin un '#$bet !ua i$pecabil n ti$p ce a &i un !i$plu !pectator la tot ce !e nt#$pla% A o&tat i apoi a '#$bt !ilit% ,a trebui !-i a!cund !enti$entele i ! &ac "a' de neca', ntr-o !c"i$bare !ubit de di!po'iie, a &cut un du, apoi i-a pu! taiorul elegant de &lanel de culoare gri-perle, a crui jac"et era croit ca o jac"et de clrie i a ale! o blu' alb cu broderie delicat care ! !e potri ea!c% 6; Apoi+ ncerc#nd !# !e con ing c# e!te bine di!pu!, a nc"i! dup ea ua dor$itorului i i-a &cut dru$ !pre "olul pu!tiu la$bri!at cu le$n de pin% (e au'eau r#!ete dincolo de o uii ntrede!c"i! n partea dreapt% Laura a $ai &cut doi pai i !-a oprit% L-a au'it r#'#nd pe 6li ei, !econdat rapid de orba trgnat a lui Bonnie (teinberg% & (e pare c !e ateptau ! lucre' apte 'ile pe !pt$#n I In! le-a$ !pu! c 7eeBendui !ta a &i o e4cepie, dragule% Nu oi &ace ni$ic, oi tia &run' la c#ini i $ oi de!&ta cu &ru$u!eile rurale di ine engle'eti i oi !ta i eu o dat degeaba% & E4cept#nd nite di!cuii preli$inare n legtur cu ideea ta re&eritoare la Maclea.%%% a !ugerat ocea lui 6li er% & .a lea/... $a. Eo ea lui Bonnie s!a $eplasat la ,erea!tr% 6li er, pentru Du$ne'eu, de ce ne-a$ co$plicat cu o

&ir$ ec"e, $b#c!it ca a!ta 3 & Aa i-ai !pune 3 Era ocea lui a$u'at 3 Laura a !i$it cu$ crete !uprarea n ea% Nici $car nu-i lua aprarea 2 & (cu$pule, e de-a dreptul din Arca lui Noe I De c#t ti$p n-au $ai enit cu ce a nou 3 ,reau ! !pun, e cu$ a de $irare c !-a prbuit 3 *oate t7eedurile acelea plicti!itoare, pentru doa$ne linitite, plicti!itoare%%% 4 7= & Nu e stilul tu 3 a ntrebat 6li er% & Nu e !tilul $eu deloc, dragule, Bonnie a !co! un c"icotit gutural% (tilul $eu e ce a cu $ult $ai%%% acce!ibil, !-i !pune$ aa 3 $brc$intea $ea are n edere ! atrag brbaii get-beget, iguroi i nu !-i !perie I Laura a in!pirat ad#nc ca ! !e linitea!c% A &cut tot ce i-a !tat n putin pentru a !e reine de la pri$ul i$pul! care era ! intre direct n ncpere i !-i !pun lui Bonnie (teinberg ce ! &ac cu opiniile ei nei!pr ite 2 In !c"i$b !a ntor! napoi !pre !car, a &cut $are tapaj c i drege gla!ul, a tra er!at din nou "olul i a btut la u n ti$p ce o de!c"idea% & A, do$nioara Maclea. I Bonnie era toat nu$ai ar$% Ca$era e con&ortabil 3 Mai juca i pe ga'da graioa!, a re&lectat Laura% +entru 6li er, &r ndoial% & Da% Mulu$e!c% Laura era ndoit ntre one!titate i iritare% & )redd. $i-a !pu! c a &o!t aranjat cu un an !au doi n ur$% Bonnie i-a ntor! oc"ii pro&un'i albatri !pre 6li er% (cu$pule, &ii brbatul ca!ei i toarn-i nite ca&ea do$nioarei Maclea.% & Laura%%% te rog% Laura a g!it cel $ai nc#nttor '#$bet% & Dac e ! &i$ prietene la catara$, cu$ a !pu! 6li er%%% i-a ndreptat !ur#!ul n direcia lui 6li er% Ca!a

a!ta%%% parcul%%, dau !en'a74 i o unei alte lu$i% Nu e $inunat !# nu au'i tra&icul de, pe dru$ la di!tan3 Nu$ai ciripitul p!rilor% n cele din ur$ a cedat dorinei rutcioa!e de r'bunare% N-ar &i decorul per&ect pentru a pre'enta t7eedurile &ir$ei Maclea., 6li er 3 De!ignuri engle'eti $inunate, ntr-un cadru engle'e!c tradiional% Do$nioar (teinberg, nu ai putea ! le e'i acolo !ub acel &ag btr#n &ru$o! 3 (au n ace!te ca$ere%%% 3 A ur$at o pau' &ragil, in&i$% +rbuindu-!e n pernele $ari de creton ale banc"etei de l#ng &erea!tr, Laura a 'ut cu oarecare !ati!&acie u$bra de ne!inceritate care a tra er!at '#$betul lui Bonnie (teinberg% +ri irea rapid, ironic a lui 6li er !-a oprit a!upra celei a Laurei nu $ai $ult de o clip i apoi a enit pentru a-i da ca&eaua% De &apt, a !pu! el, a!ta e toc$ai la ce ni-a$ g#ndit i eu% Nu$ai c nu e4act n ca!a a!ta% E prea $ic% M g#ndea$ la <e!ton @ali%;i nu la colecia de $od actual, ci la cea de toa$n%%% n dou, trei luni, c#nd o$ &i gata ! de' lui$ pre!ei noua noa!tr colecie pentru tineret% Bonnie $i-a dat ideea, dup cu$ i-a$ !pu!% (-a nt#$plat ! !pun c )redd. Ca endi!" e!te pregtit ! pun la di!po'iie ca!a i terenurile pentru acti iti potri ite de publicitate% La un pre, de!igur, n! e!te totui re'onabil% 7< & Dar !tai puin, dragule%%% E4i!ta o u$bro de intare ntre !pr#ncenele lui Bonnie% M g#ndea$ ! organi'e' un !pectacol aici% In! a$ cre'ut c orbi$ de Bonita, nu de t7eedurile &ir$ei Maclea.% & Nu e cadrul adec at pentru Bonita, a !pu! 6li er% I$aginea Bonitei e!te $ai%%% co!$opolit% Are ne oie de &rea$tul oraului, nu cre'i 3 l-a luat ceaca de ca&ea pentru a- $ai aduce nc una%

-Aa cre'i 3 a 'i! Bonnie% +rea plin de ndoieli% & 3unt si"ur de a!ta, a 'i! 6li er% Dar a$ &i e4tre$ de recuno!ctori ! pute$ &olo!i priceperea ta pentru a organi'a un a!e$enea !pectacol de $od% Ca &latare o!tentati , re$arca lui i-a &cut e&ectul% & +oate c ai dreptate% Bonnie i-a aruncat Laurei o pri ire rapid, g#nditoare% Indi&erent ce a 'ut, a ajutat-o ! !e "otra!c% Da, de!igur, ai dreptate, a conc"i! ea% Bonita are ne oie de Londra !au de Ne7 CorB% Ar &i depla!at n pro incie% i unicele tale t7eeduri Laura, iubito, ar &i ca aca!, a !pune% Laura a luat o ng"iitur $are de ca&ea% A ea $ai $ult !en! dec#t !-o arunce pe!te conde!cendenta do$nioar (teinberg% & 6, dar n-ai au'it 3 a ntrebat cu dglene% 6li er are planuri ! !coat Ia lu$in unicele noa!tre t7eeduri% Nu -a !pu! 3 6li er+ 7> drag, $ !urprinde din partea ta 2 linde$ ! reali'$ o n&iare cu $ult $ai ioaie n noua noa!tr colecie% Ce a oio!%%%Con&ecii $ai i oaie care ! atrag cu ade rat oc"ii% Uneori $i nc"ipui c i$aginea noa!tr n lu$ea $odei e!te puin ca$ de$odat, nu credei 3 Bonnie a luat ntregul !peac" ad littera$% A nceput ! g#ngurea!c : Ei, de ce n-ai !pu!, 6li er, dragule 3 binenele!, dac intere!ea' o pia $ai $are atunci !untei pe dru$ul cel bun% Acu$ pe cine cuno!c care ar putea ! ajute 3 A ei relaii cu Ma4 +atter!on 3 L-a$ 'ut la +ari! n pri$ ar% El ar &i util% i ("eena cu$-o-$ai c"ea$%%% e aceea de care a ei ne oie la Ne7 CorB% A$ de!tul de $ult treab cu Bonita pentru $o$ent, dar cred c pute$ aranja unele lucruri% ,o$ orbi cu )redd. di!ear n legtur cu &olo!irea @all-ului% i acu$, ce 'icei de $a!!$edia 3

De ce nu a inter enit oare Laura n acel $o $ent cu unul din nu$erele pe care 6li er le nu$ea nu$erele lui (ara" Bern"ardt i ! articule'e detaliat antipatia ei con!iderabil &a de planurile dictatoriale ale lui Bonnie (tein berg 3 De ce a continuat ! !e co$plac n toiul &uriei ei tcute 3 +entru c i-a a$intit ce-i !pu!e!e 6li er nainte : /De &iecare dat c#nd eni$ n contact te g"ide'i dup e$oii i nu dup capul tu% De ce !e nt#$pl aa, Laura 30 75 De acu$ nainte, totui, a a ea pre'ena de !pirit ! !e g#ndea!c nainte de a aciona% (e a co$porta i$pecabil dar ntr-un &el a c#tiga acea!t btlie cu 6li er 1ea&ord 2 l-a e itat pri irea n cur!ul di$ineii, a &cut re$arci nc#nttoare ne!e$ni&icati e n cur!ul pr#n'ului, c#nd a &o!t arti&icial n $od ab!olut i !-a !cu'at rapid dup ca&ea pentru a !e duce ! !e n iore'e% 6li er a ajun!-o n! din ur$ c#nd era n capul !crii% & Laura%%% iar eti &urioa! pe $ine% l-a luat braul i a tra!-o la lu$in l#ng &erea!tr% A!cult, nu te a$bala nainte de a ti%%% & Nu $ a$bale' deloc I a !pu! ea printre dini% M-a$ abinut cu grij ! $ a$bale' I C"iar atunci c#nd oi doi punei capetele la contribuie n $ici tete--tete-uri nc#nttoare de!pre &ir$e n ec"ite ca Maclea., care in direct din Arca Iul Noe%%% 2 & Ai au'it deci 2 (-a !i$it o n!prire !lab a ocii lui, care i-a !pu! Laurei c &aptul l ener a!e% +robabil c ar &i !er it $ai bine !copurilor !ale ! nu &i &cut perec"e cu ina$icul% A$ con!tatat c unele din a&ir$aiile tale a eau o ncrctur periculoa!% (-a !prijinit cu un bra de 'idul din !patele ei i i-a !tudiat c"ipul cu o licrire de a$u'a$ent% De ce acea!t abordare !ubtil 3 A &i pariat

c ei $erge drept i o ei &ace pra& pe Bonnie% 76 & In #%%% de a!ta 2 a !pu! ea% Era, !-a g#ndit ea, ce a &oarte de!curajant n legtur cu apropierea lui% 6 &cea co$plet argoa! (unt ci l $ai inteligente pentru a te lupta 6ricu$, probabil c pe tine te-a$ &cut pra&% *u $-ai adu! aici%%% i practic ai ncurajat-o n criticile ei I & A!ta e no!ti$, a replicat ei% ( $ a$enini cu iolena abia ce a$ !o!it I I$i dore!c ! te &i l!at la Londra% Un '#$bet ironic i-a aprut pe &a : Bonnie ar &i pre&erat ace!t lucru% & ($i dau !ea$a I a uierat Laura &urioa!% i !-ar &i putut bga n !u&let cu i $ai $are abandonare% Nu i-ar &i plcut 3 & +o!ibil, a !pu! el% (au poate c nu% Dar de ce ! te necjea!c a!ta 3 a !pu! el cu oce !lab% & Nu $ necjete deloc% +uin $i pa! dac &e$eia a!ta i !e bag pe !u&let 2 )aptul c nu ai aprat Maclea. $ necjete% *otui, pri ind lucrurile logic, nu tiu de ce $ atepta$ !-o &aci% La ur$a ur$ei opiniile de!pre Maclea. i le-ai e4pri$at per&ect de clar% Cu o $icare uor !uprat a $#inii a ncercat ! treac pe l#ng el i ! !cape n !igurana ca$erei !ale% 6li er a deci! n! alt&el% Dintr-un anu$e $oti nu era pregtit !-i dea dru$ul N-a rut !-i $ite braul% & 77 & & E ade rat, a !pu! ei cu cal$% Cred n a !pune ade rul% & C"iar dac ar putea &i durero!, i-a tr#ntit-o napoi Laura% & Nu eti rnit, a contracarat el% Ai &o!t c#nd a$ abordat pri$a oar !ubiectul% 1ecuno!c a!ta% Era per&ect &ire!c% n! acu$%%% Acurn%%% oc"ii lui cenuii i !crutau pe ai ei, acu$ eti iritat pur i !i$plu pentru c Bonnie a &o!t

ticloa!% Dac $-ai &i ateptat ! aduc con er!aia la ideea de a organi'a un !pectacol de $od aici%%% dac $-ai &i l!at ! pre'int lucrurile cal$ i raional, dup cu$ a ea$ intenia%%% & Dup cu$ a eai intenia 2 Laura a r!u&lat prelung% +rocede'i cu $are abilitate, do$nule 1ed&ord, nu cre'i 3 ncep ! $ !i$t ca o $arionet tra! de !&ori I & Mai e un lucru% +rea c nu au'i!e ntrebarea% Eti c#t !e poate de ncp#nat% De aceea i-a trebuit at#t de $ult 9 i ! pri eti Maclea. cu oc"ii cui a din a&ar% Ai ederea ndreptat doar nainte% Eti $ult prea i$plicat% E &ire!c, pre!upun, dar a !o!it ti$pul ! &ii !$ul! din acea!t !ituaie% $i pare ru dac Bonnie te-a !uprat, dar%%% & Nu-i pare ru deloc, Laura i arunc o uittur crunt, a #nd pu$nii ncletai% Ai toate r!pun!urile, nu 3 & Nu pe toate% Nu$ai unul !au dou% Ero o licrire n oc"ii lui care a n&uriat-o i $ai 79 nuKt% Ar trebui ! &ii recuno!ctoare, lat-$# u$bl#nd prin pro incie, ncerc#nd ! pro$o e' produ!ele Maclea. cui rea ! $ a!culte I Cel $ai $ic lucru pe care-l poi &ace e!te ! $ ajui, n loc ! te aprin'i pentru ni$ic% Dac Bonnie nu i-ar &i t#rt a&ar n acea dup-a$ia' pentru a le arta toate de!&t4 riie oraului Bat", Laura iar &i petrecut re!tul 'ilei &ierb#nd de nedreptatea ace!tei din ur$ re$arci% Ca i cu$ ea ar aciona ntr-un $od ce era n detri$entul Maclea. I Ca i cu$ i-ar !abota an!ele I )cea pur i !i$plu tot ce-i !ttea n putin pentru a-i proteja identitatea i tot ce reali'a!e tatl ei% 6li er 1ed&ord era ce2 $ai arogant o$ pe care l nt#lni!e 2 Cu$ ndr'nea ! !ugere'e c ea a$enina !ucce!ele iitoare 3 (au !-i orbea!c n a!e$enea ter$eni !a$a olnici,

$orali'atori 3 n! cu un e&ort i$en! a trebuit ! !e &ore'e ! aborde'e un '#$bet !trlucitor n ti$p ce toi trei !e pli$bau prin curtea bi!ericii i prin pa!ajele aglo$erate, orna$entate cu &lori i pre!rate cu $aga'ine $ici% i cu toate ace!tea, oraul Bat" era o de!&tare cu c#ntreii lui a$bulani i teatrul de !trad% (eara a &o!t intere!ant ntr-un alt $od% Lordul )redd., le-a !pu! Bonnie, le &cu!e in itaia ! cine'e la @ali% Ni$ic !o&i!ticat, trebuiau ! neleag% Locuina lui particular din 7@ !patele ca!ei celei $ari $ai era n de'ordine% Nu ca cea din &a, totui% Aa c dac nu a eau ni$ic $potri ! !tea n "arababur%%% 3 <e!ton +arB era o il $are n !til +alladian, la captul unei alei de ca!tani care tra er!a parcul cu lurele% 6 !car cu balu!trad ducea de la aleea cu pietri n !u! la o tera! lung a porticului de !ud% n "olul i$en!, octogonal, Laura !-a oprit un $o$ent ntrebtoare pentru a ad$ira !cara graioa!, n curb, portretele di!crete din !ecolul al L,III-lea, pendula i $arele candelabru !c#nteietor% Lordul )redd. a ea apro4i$ati trei'eci i cinci de ani, a apreciat Laura, un ten ro' i un !ur#! plcut% Era un burlac con in! !au aa oiau ! te con ing cronicile $ondene, dur nu era cu ni$ic $potri !-i ndrepte ar$ul !incer ctre doa$ne% Laura l-a plcut din $o$entul c#nd i-a &o!t pre'entat% & )redd., drag, acea!ta e!te Laura Maclea., i-a !pu! Bonnie% +e 6li er l tii deja, nu 3 & Da, ntr-ade r% Do$nioar Maclea., a$ ateptat cu nerbdare ! nt#lne!c% Lordul )redd. i-a !cuturat $#na% tii, $a$a $ea triete practic n t7eedurile du$nea oa!tr% Le are de ani de 'ile% Nu !e u'ea' deloc, a&ir$ ea% Ar &i trebuit ! &ie aici n !eara

a!ta, dar !-a du! la reuniunea juctorilor de bridge de la !&#ritul !pt$#nii% 7; Laura a &o!t !ati!&cut de re&erina a$abil a Doa$nei, n! era in!tincti contient de licrirea rutcioa! din oc"ii Iui 6li er% Nu putea &i nici o ndoial n pri ina a!ta% -!i!e reuniunea juctorilor de bridge &oarte apropiat de i$aginea Maclea.% n! nu !e a l!a tulburat de a$u'a$entul iui% i nu era greeala lordului )redd.% Era un !cu$p% ncerca ! o &ac ! !e !i$t aca!% & A &o!t e4tre$ de a$abil ! ne in itai, i-a r!pun! ea cu cldur% Ce ca! &ru$oa! I Lordul )redd. i-a condu! prin @ali% +rintr-un lan lung de ca$ere enor$e n !tilul georgian, d#nd una ntr-alta, &iecare cu &ere!tre p#n n podea, cu gea$uri $ari, elegante, cu pri elitea !pre pajitile po 'rnite e $u eau $ire t la r'u. & E at#t de &ru$o!, a o&tat Laura din nou% Dar nu repre'int i o enor$ re!pon!abilitate 3 C#nd a o con!idera!e aproape o paco!te, i-a !pu! lordul )redd.% *rebuia ! cutreiere do$eniul n lung i-n lat $preun cu tatl !u c#nd tot ce dorea $ai $ult ! &ac era ! conduc auto$obile rapide i ! ad lu$ea% n! dup ce a $urit tatl !u lucrurile au prut di&erite% De!coperi!e c inea cu ade rat la $otenirea &a$iliei% & , neleg, a !pu! Laura graio!% (e a&lau !ub o pictur ec"e &ru$oa!, cu ra$a aurit% Un grup de &a$ilie co$plet, cu cai i c#ini i copii delicai din &a$ilia Ca endi!", n $u!elin alb i cu ear&e% E continuitatea ntregii &a$ilii, a !pu! ea, puin $editati % A luat o ng"iitur de !"err. i a pri it $ai departe pictura% (i$i c trebuie ! continui, indi&erent de ce !ori !unt, & E ade rat, a !ur#! lordul )redd.% & Cuno!c ce !enti$ent e!te, a !pu! ea !&ioa!% Apoi i-a

a$intit de 6li er i a aruncat o pri ire n direcia lui% Era o $ic pri ire $ai !&idtoare dec#t inteniona!e ia nceput% n! era nc !en!ibili'at de con er!aia pe care o a u!e!er dup pr#n'% /(-ar putea ! nu nelegi, 6li er 1ed&ord0, !punea pri irea ei, /dar !unt ali brbai care neleg >0 Oliver i!a ntors pri irea cu grij% & Dar ai a ut nelepciunea de a !c"i$ba radical direcia, a !pu! el deliberat i &oarte abrupt% ncercai lucruri noi% A!ta do edete inteligen% 6c"ii lui cenuii erau nc &i4ai a!upra Laurei% Erau de!tul de ine4pre!i i% i cu$ $erge ca a&acere 3 I-a ntrebat el pe lordul )redd.% in#nd !ea$a c ai de!c"i! ca!a pentru public, reau ! !pun 3 Ni$ic, !-a g#ndit Laura, n-ar &i putut &i $ai $ult dec#t o pal$ pe!te &a% (e g#ndi!e oare reodat c ar putea &i prieten cu ace!t br 94 bat 3 (au c el era u$an !ub acea n&iare e4terioar rece 3 Aa c era bucuroa! c tia n ce ter$eni !e a&la cu el nainte de a &i prea t#r'iu% +rea t#r'iu pentru ce, totui 3 A re&u'at ! r!pund la acea!t ntrebare% CAPITOLUL IE Laura !ttea i !cria o !cri!oare pe $arginea lacului% Nu$ai ju$tate din $intea ei era concentrat a!upra !cri!orii% Cealalt ju$tate era lene atent din c#nd n c#nd la cderea lin n ap a reunui pete i la &onetul i !u!pinele teilor de dea!upra capului% Aerul era proa!pt aici dup &u$ul de la Londra% 1coritor, din !ud i ncrcat de $iro!ul de degetari i rc"it% At#t de &ru$oa! &u!e!e di$ineaa, nc#t !e "otr#!e ! !cape puin ti$p dup $icul dejun i ! e4plore'e $icul parc per&ect din !ecolul al L,III-lea a2 lordului )redd.% i aa de!coperi!e locul cu te$plu2 $ic

italian i podul &ru$o! n !til +alladian% Cel puin aici, pentru o or putea ! !cape de orba trgnat, rguit, a lui Bonnie (teinberg% i-a aplecat capul pe !pate n !oare% Aproape c putea ! !i$t cu$ $uc"ii i !e rela4ea' dup ncordrile din ulti$ele dou'eci i patru de ore% +utea nelege n !il, dup runda de ieri !eara de la cin, de ce 6li er cuta!e e4periena pro&e!ional a lui Bonnie% 9> )e$eia era ca o central electric de idei n legtur cu !pectacolul n per!pecti % Dup cu$ !pu!e!e el, Bonnie era n $od clar un aranjor abil% Intra!e n detaliile &ine ale aranja$entelor cu un oc"i de la!er% +ublicitate, progra$e, !incroni'ri% Laura trebuia ! recunoa!c c Maclea. nu ncerca!e niciodat ! produc un !pectacol de a$ploarea celui pe care Bonnie l a ea n $inte i c ea, Laura, !e !i$ea acu$ ca o a$atoare% Bonnie a &i &oarte util% *oc$ai de aceea, in raporturile per!onale, Laura nu putea !-o ng"it% Bonnie era iute ca &ocul, dac, de e4e$plu, &ceai o a&ir$aie nt#$pltoare%%% 6 prin!e!e pe Laura cu una n !eara trecut% Erau ca$ pe la ju$tatea &ripturii i Laura i !punea lordului )redd. de!pre ti$pul petrecut la Milano cu +ietro *a iani% & De!ignurile lui !unt at#t de &ru$o! &ini!ate%%% de o a!e$enea calitate nalt i totui at#t de andabile% @ainele lui !unt &cute ! trieti n ele% (e integrea' cu at#ta uurin n iaa de toate 'ilele a oa$enilor% & Dar nu poi nu$i a!ta de!ign, !cu%po+ a ntrerupt Bonnie. Nu n el %ai pur sens al uv'ntului. & De ce nu 3 a ntrebat Laura indi&erent% & +entru c treaba unui de!gner e!te ! pre'inte idei% Idei !lbatice, e4tra agante, care !parg peri$etrele noa!tre% Dac nu &ace a!ta atunci e!te un !i$plu

con&ecioner de "aine, 95 ceea ce e!te un lucru cu totul di&erit% Bonnie !e !prijinea cu cotul de $a!a de le$n de iin, '#$bindu-i n diagonal% 5#$betul era !trlucitor, n! a ea o licrire de ie!pe% & 6a$enii or nc @aine pe care ! le poat purta, a prote!tat Laura% Nu e4tra agane% ? A!ta ine ntr-o etap ulterioar, Laura !cu$p% A!ta poate &i l!at pe !ea$a celor ce ur$ea'% *reaba unui de!igner e!te ! !ti$ule'e, ! oc"e'e puin% ( 0&ac !en'aie% Ceea ce $i a$intete, 6li er, dac ur$ea' ! organi'$ un !pectacol aici, c a &i ne oie de $ult publicitate% ,oi orbi cu Be!! +ritc"ett n pri$ul r#nd% i oi a ea n edere contractele de la tele i'i= M% Acu$, pe cine cunoate$%%% 3 /Dac $i $ai !pune Laura, !cu$po, din nou, o o$or 20 !pu$ega Laura% i n ceea ce pri ete critica ei con!tructi era nnebuniJ tor de conde!cendent i &oarte in!uportabil% ,a $ai trece $ult ti$p p#n ce 6li er o a $ai ade$eni n co$pania ace!tei &e$ei de a'i nainte% El putea ! reali'e'e toat $unca de legtur !ingur% +robabil c i a plcea !-o &ac Ideea de a a ea o parad a $odei aici la <e!ton @ali era intere!ant, totui% +cat c eni!e de la Bonnie, a!ta era totul% /Nu are ce cuta ntr-un loc ca ace!ta0, a !pu! iaura tare% /*oat a&ectarea a!ta &al!% E at#t de%%% ulgar%0 96 & N!a% s!o 1as s0 te au$0+ a rostit $in spate vo ea la oni 0 a lui Oliver. Nu re$ 0 ar apre ia senti%entele. Laura !-a ridicat n capul oa!elor cu o tre!rire% i-a trecut $#na prin prul lung de!p;etit.+ & De... $e 't ti%p stai a olo - Culoarea i!a %bu:orat obra:ii. & Nu$ai de un $inut, dou% (ttea n picioare i !e uita n jo! la ea g#nditor% Apoi a cobor#t !pre $alul ierbo! i !-a

ae'at alturi de ea% A$ enit ! te aduc pe calea cea bun% !3 $ aduci pe calea cea bun 3 -ura lui !-a contractat% $i dau !ea$a c nu a &i o !arcin uoar% De &apt nu !unt !igur de ce $i bat capul% Nu$ai c $i-ai aruncat o anu$it pri ire !&idtoare !eara trecut n ti$p ce i'ita$ @all-ul i $ !i$t jignit% 6 pri ire care in!inua c !unt nc ru&ctor-l din pie!%%% cpcunul cu !#nge rece, care nu are !enti$ente ale!e i-i calc n picioare pe toi cei care le au% +reai ! in!inue'i prin a!ta c $i produce o plcere !pecial ! te &ac ! !u&eri% & Nu neleg ce rei ! !pui% +ri$ul i$pul! al Laurei a &o!t ! nu-l ia n !ea$% (e lupta cu &urie $potri a agitaiei, &ricii i !en!ibilitii interioare pro ocate de apropierea lui% A nceput ! apuce i ! trag de iarb cu degetele% Era ne oie ! apar cal$ la !upra&a% Ce pri ire 3 & tii de!pre ce orbe!c% El purta un pulo r de culoarea &inii de o ' i pantaloni co$o'i de cati&ea, n di$ineaa aceea% Bri'a i ciu&ulea prul de!, negru iar cu &ora &in a $#inilor !ale i !tr#ngea un genunc"i% Nu era ec"itabil, a deci! ea, ca un brbat care arta a!t&el ! poat &i at#t de tio!% Dar a$ ! &iu $ai preci! dac doreti%%% dac in!iti ! te e!c"i e'i% Ne uita$ la portretele &a$iliei Ca endi!" i lordul )redd. i l-a artat pe cel $ai per&ect% Ce a de!pre a te lupta brbtete pentru tradiia &a$iliei, indi&erent c#t ar &i &o!t !orii de duri% (unt !igur c a ea cele $ai bune intenii po!ibile% N-a ea de unde ! tie c a!ta a ncuraja tendinele cele $ai rele de a te co$porta ca (ara" Bern"ardt% *oat acea!t $il dra$atic &a de tine, la care te pricepi at#t de bine% & Nu juca$ teatru I (i$ea cu$ i crete $#nia tran!&or$#ndu-!e ntr-o &urtun de &urie% A $pro!ptat

&irele de iarb cu podul pal$ei% i tu eti ulti$a per!oan din lu$e care ai &i n !tare ! judeci, a adugat ea n!oindu-i orbele cu o pri ire ucigtoare% Ai !pu! ntotdeauna per&ect de clar c eti un brbat pe care l a&ectea' puine e$oii% C ar &i o pierdere din preio!ul tu ti$p ! !pui /$i pare ru, Laura, de tatl tu% *rebCe c i-a &o!t greu%0 i-a aruncat capul pe !p le pentru ca el ! !i$t ntreaga di$en!iune a di!pre ului ei% (pun o $inciun% A &o!t o !ingur o99 ca'ie c#nd ai p#rut aproape u$an% M-ai in itat ! lu$ pr#n'ul $preun i ai &o!t a$abil n!, de!igur, doar pentru c a eai !copurile tale per!onale% ,oiai ! $ con ingi ! in aici% Cred c a &i pre&erat ! pui $e!ajul ntr-o not rece !cri!% Ar &i &o!t $ai one!t% & 6ne!t 3 La nceput a cre'ut c el a r#de% Apoi e4pre!ia de batjocur a$u'at !-a !c"i$bat n di!pre% A du! $#na ca !-o apuce de u$r% Ai neobr'area ! $ &aci necin!tit, c#nd tu nc re&u'i cu ncp#nare ! te con&runi cu ade rul de!pre Maclea. 3 De!pre tine, dac !e pune proble$a aa% & i care e!te 3 Laura !-a &cut alb la &a ca arul% & Care e!te 3 C $ila de !ine repre'int o e$oie di!tructi % M-a$ plicti!it ! tot d c o a&ie'i n repertoriul tu ori de c#te ori te &ac ! te 'burleti 'ic#ndui ce a ce nu rei ! au'i% & *e ener ea' c#nd $i !u!in punctul de edere% 6c"ii Laurei au &ulgerat% Nu poi ! !upori c#nd cine a are curajul ! te contra'ic, n !pecial c#nd !e nt#$pl ! &ie &e$eie 2 & Ba din contr, ad$ir curajul ade rat, a 'i! el cu rceal% i nu pot ! !uport &e$eile care !e r!&a% & Ai &i putut ! $ pcleti, !-a tre'it Laura c !pune% N-a$ ob!er at ! $ani&eti reo a er!iune notabil &a

de ar$ul nduiotor al do$nioarei (teinberg 2 9@ A pri$it replica cu cal$, cu ironie% In! nu te puteai nela a!upra caracterului $uctor a2 ocii !ale% & (ntr-ade r, (ara" Bern"ardt, ce re$arc indi!cret I (-i !pun ce a%%% la pri$a noa!tr nt#lnire a$ ad$irat ceea ce credea$ c e!te propriul tu &el de curaj% edeai acolo n a ion c#nd ne pregtea$ ! ateri'$ la Londra, e ident n&ricoat, dar la &el de e ident "otr#t ! nu ari ace!t lucru%A!ta $-a i$pre!ionat A$ cre'ut c ai caracter% (u&icient caracter !# duci Maciea. ntr-o er nou% (e pare c $-a$ nelat% *ot ce rei ! &aci acu$ e!te ! te blceti ntr-un ocean de autoco$pti$ire% & Nu trebuie ! !tau nici ca ! &iu in!ultat I l-a in&or$at Laura cu o $#nie cu$plit% 6rbit, i-a ttr#n! $aterialele de !cri!% i-a dat prul pe!te cap i !-a ntor! bru!c pentru a !e ridica% & 6 ! pleci c#nd !urit gata% Nu a$ ter$inat nc% M#na lui !-a ridicat pentru a o prinde de bra% Era o not de nd#rjire n ocea lui% & Ei bine, a$%%% Laura a ncercat ! !e elibere'e% A$ ng"iit deja c#t pot ! !uport% i-a dat !ea$a c toate e&orturile n-au !er it la ni$ic% ntr-un acce! de &urie, l-a lo it orbete cu pu$nul% L-a prin! i pe !ta% & M tot ntreb, a 'i! el g#nditor, de ce accept toate a!tea 3 *oate ace!te $ici !cene a$u'ante% I!tericalele a!tea de pri$adon% *oat cioro iala a!ta, 9; & Nu acione' ca o pri$adon 2 a uierat Laura% (ttea$ aici l#ng lac linitit, '#ndu-$i de treaba $ea, p#n ai enit tu i te-ai bgat n !u&letul $eu% M !i$ea$ bine !criind !cri!ori% Ne!t#ndu-i n caie% & E4act% A!cun'#ndu-i capul n ni!ip% )ugind de toate

proble$ele% 6c"ii lui cenuii i-au $!urat prul r it, gura indignat, de!c"i!% Bonnie roia ! di!cute unele detalii n legtur cu !pectacolul n di$ineaa a!ta% i tu unde erai 3 N-ai &o!t acolo% (pune-$i, Laura, de ce dracu te co$pori cu at#ta lip! de pro&e!ionali!$ 3 i de ce dracu accept eu oare aa ce a 3 Laura a l!at brbia n jo!% A pri it napoi !pre el% *re$ura de ceea ce tia c e!te o &urie ju!ti&icat% El o intuia cu acea pri ire con!tant, pro ocatoare care o !c#rbea at#t de $ult% Nu o l!a din !tr#n!oare nici un pic% $potri a oinei ei, era contient de e&ectul pe care el l a ea a!upra ei% De puterea iui, de !tr#ngerea lui, de apropierea lui puternic% & Nu $-a$ purtat &r pro&e!ionali!$ n toa t cariera $ea, a 'i! ea printre dini% A!ta pentru c a$ a ut ntotdeauna de-a &ace cu pro&e!ioniti% Cu oa$eni care tiu de!pre ce orbe!c% Cu cu$prtori i croitori i oa$eni care !unt e4peri n lu$ea $odei% *u, Marele-i-+uternicul 6li er 1ed&ord eti un nou enit pe &ir$a$ent ? *u i Bonnie (teinberg cu de!ignuriie ei $ici, ie&tine i de pro!t gu!t 2 Eti un o$ de banc $i !e !pune i a!ta pur i !i$plu te caracteri@= 'ea'a% Cred c eti o$ul cel $ai rece, $ai in!en!ibil i $ai ne!incer pe care a$ a ut g"inionul !-l nt#lne!c reodat% A!ta probabil nu$ai pentru c ai &o!t neo$eno! cu ali oa$eni de banc%%% & 1ece 3 6li er a repetat uor, oc"ii lui $ic#ndu-!e !pre gura ei% Cre'i c !unt rece, nu 3 Ei da, acea!ta e o noiune a crei nete$einicie poate &i uor do edit% i a aplecat pe neateptate capul i gura lui !-a abtut puternic a!upra gurii ei% La nceput Laura n-a a ut nici o reacie% (rutul era at#t de !lbatic, nc#t i-a tiat re!piraia% 6 e$oie cald,

i$perioa! a copleit-o i braele ei !-au ncolcit !tr#n! n jurul g#tului lui% Apoi, la &el de bru!c cu$ a r!pun!, a ncercat cu &ora ! !e de!prind din braele lui, incapabil !-i e4pri$e indignarea !au !-i e4plice de ce pul!ul i ' #cnea nebunete% & Cu$,%, cu$ ndr'neti 2 a reuit n cele din ur$ cu tot at#ta indignare pe c#t a putut ! adune, cu ocea carei tre$ura% Ancet, $#na lui !-a de!c#lcit din prul ei de!% I-a bgat-o n !patele urec"ii% & N!a ,ost $i,i il+ a spus aproape $istrat. A% obosit vorbin$. Pro esul lo"i ii nu %er"e $elo u tine% M-a$ deci! ! ncerc abordarea direct% Laura !-a !$ul! din !tr#n!oarea lui i !-a ridicat n picioare% @4 & Da, aa 3 A apucat !tiloul care !e $ai a&la pe iarb% Ei bine, o !-i !pun ce cred de!pre abordarea direct% E%%% E%%% Cu intele nu-i eneau n acel $o$ent% Nu a putut g!i o e4pre!ie !u&icient de puternic ! e4pri$e ceea ce !i$ea, dar p!trndu-i de$nitatea% A deci! c l urte% +lec I a anunat ea% C"iar acu$% n di$ineaa a!ta% M duc !ingur napoi la Londra% & E %ult $e %ers pe jo!% (ttea acolo, !prijinindu-!e lene pe coate, bri'a cald ciu&ulindu-i prul% Bru!c, n ocea lui !-a !i$it o und !ubteran de r#!% Cre'i c reueti 3 Laura i inea capul !u!% 6brajii i erau nc $bujorai de !rutul lui% & (e pare c-i nc"ipui, i-a 'i! ea !ua , c nu $ de!curc &r tine% +robabil c nu-i ine a crede, dar !unt !igur c pot% i nu oi accepta !cu'e pentru co$portarea ta $i'erabil, c"iar dac ai &i !u&icient de gentle$an ! $i le pre'ini I +e c#nd a plecat legn#ndu-!e, travers'n$ par ul+ i!a au*it

vo ea plutin$ prin aerul $e ar% & Dar cine i cere !cu'e 3 Eraaproape de pr#n' c#nd a ajun! napoi la Lodge% *i$pul $e!ei, deja, n! Laura nu a ea c"e& de $#ncare% Di!po'iia ei pendula puternic ntre o &urie ar'toare i o alt e$oie, $ai $i!terioa!, care nu putea &i nc anali'at% i cu$ a ea ! plece &r ta$-ta$ 3 @< A intrat prin &ere!trele &ranu'eti de!c"i!e !per#nd !# ajung# n !igurana ca$erei ei &r# !# nt#lnea!c pe cine a% n !ingurtatea ca$erei ei a a ea ti$p !-i pun g#ndurile n ordine% -#ndul la e4pre!ia &olo!it de 6li er ia produ! un '#$bet ironic pe bu'e% Departe de a o aduce pe calea, cea bun, 6li er 1ed&ord i 'pci!e e$oiile ntrun tal$e-bal$e teribil% Dar n!a avut noro . Bonnie (teinberg a ieit din !u&ragerie n ti$p ce Laura trecea prin "ol% L!a i$pe!ia c e &oarte ng#ndurat% & Laura, !cu$po 2 Era$ &oarte ngrijorai din cau'a ta% Ni$eni nu a ea nici cea $ai $ic idee unde eti I & M-a$ du! ! $ pli$b, a !pu! Laura &r ! !e !inc"i!ea!c% A ridicat o $#n ino at !-i ae'e prul% E o 'i at#t de &ru$oa! 2 $i pare ru% N-a$ tiut c cine a a intra n panic% & Nu intra!e$ c"iar n panic, !cu$po% ,ocea lui Bonnie era $ieroa!% 6li er a !pu! c probabil te pli$bi% A 'i! c eti o &ire !inguratic% A &o!t o pau' in&inite'i$al% Apropo, unde e 6li er 3 L-ai 'ut pe unde a 3 & Eu%%% nu% Nu, nu l-a$ 'ut% Laura i-a aplecat capul, c"ipurile ca ! $iroa! tranda&irii din gla!tra de pe $a!a din "ol% Nu !unt !plendi'i 3 Era contient c ocea ei !una $ai !u! cu c#te a octa e dec#t de obicei, n! era "otr#t !-i a!cund con&u'ia% Au un $iro! $ai

@> puternic dec#t tranda&irii din Londra% Bnuie!c c e din cau'a ace!tui aer pur% & Bre$$/ va ,i ai i ntr!o lip% 6c"ii albatri ai lui Bonnie pri eau la Laura cu o uoar $irare% L-a$ c"e$at ! bea ce a i ! ia $a!a de pr#n'% Eti !igur c nu l-ai 'ut pe 6ii er 3 & ($i pare ru% Laura a digerat &aptul c lordul )redd. enea la pr#n', cu un al de !pai$% Cu$ ar putea ! plece acu$ 3 +otri it regulilor !ociale de politee trebuia ! !tea% Mai bine $ duc !u! ! $ aranje', atunci, a &o!t tot ce-a 'i!% nainte de a !o!i lordul )redd., !unt r it toat de #nt, & Bea ce a nainte% Bonnie era !urprin'tor de prietenoa!% *u i cu $ine trebuie ! ne cunoate$ cu ade rat $ai bine, !cu$po% +roce!ul de cunoatere prea ! con!i!te n principal ca Bonnie ! orbea!c de 6li er% 6ric#t ncerca Laura ! abat con er!aia !pre altce a, Bonnie o ndrepta ine4orabil !pre inta ei% (tteau n &otoliile ad#nci, cretonate i !oarele intra prin &ere!trele &ranu'eti de!c"i!e% & A$ &o!t at#t de !urprin! c#nd Bonita a de enit intere!at de Maclea.% i n !pecial c#nd 6li er a de enit at#t de intere!at% -ura $are, roie a lui Bonnie a e$i! un r#! uor% )r !uprare, !cu$po, dar n-a$ cre'ut c e n do$eniul lui% $i dau !ea$a acu$ c are @5 planuri intere!ante pentru ea% De!igur, Nli er tie ntotdeauna e4act ce &ace% & Da 3 Laura !e lupta !#-i p!tre'e cu$ptul% & Ar &i trebuit ! !e na!c de partea cealalt a Atlanticului% Bonnie a r#! din nou% E un o$ energic i

intrepid% E rar la un engle'% tie ce rea i $erge la int% Nu ntotdeauna cu $ijloace cin!tite% E!te o per!oan cu &ar$ec i e4perien% & A% observat% Laura i p!tra o parte din '#$betul ei plcut% (e ntreba dac 6li er tiu!e e4act ce &cea c#nd a !rutat-o acoio a&ar l#ng lac% A deci! c !igur a tiut% )r ndoial c ar$ul lui%%% i e!te &oarte &olo!itor, a adugat cu drglenie% ,reun drac o tot ng"iontea ! continue% C#t de $ult ura &aa !trlucitoare, arti&icial a lui Bonnie% Arta ca unul din $anec"inele acelea &a!cinante, pictate, pe care le edeai n itrinele $aga'inelor de lu4% Dar nu &ace niciodat greeli 3 a ntrebat% (au ! acione'e !ub puterea i$pul!ului, ca noi re!tul 3 II &aci ! par aproape !uprao$% & Nu !uprao$, !cu$po% Nu$ai !upera$biio!% Bonnie i-a aruncat napoi coa$a blond% Ador oa$enii a$biioi% E o tr!tur teribil de atracti , nu cre'i 3 Din nou a re enit r#!ul rguit% Dar, uit $ereu c nu-l cunoti pe 6lier de $ult re$e, nu 3 Nu de!tul ca !-l judeci cu$ !e cu ine% @6 & Nu, nu de $ult% Era ca i c#nd &#ceai !cri$, a g#ndit Laura% 6 luare de po'iie apoi o ripo!t delicat% Ce a $ai $ult de-o lun, a !pu!% +rea un !ecol, a deci! ea ironic% i tu 3 a returnat ea ntrebarea% De c#nd l cunoti 3 & 6, doi, trei ani% De c#nd 6li er a de enit con!ultant la Bonita% A$#ndoi a$ &o!t in itai la un dineu de unul din directori, a 'i! Bonnie rguit% A &o!t cea $ai $inunat !ear% E ui$itor cu$ uneori nt#lneti un o$ co$plet !trin i !e produce !c#nteia% tii ce reau ! !pun 3 A$ pornit de acolo% 6li er i cu $ine, da, a$ &o!t de!tul de%%% ! 'ice$%%% nede!prii toat ara% A &o!t di in% Laura a !orbit din ginul i tonicui ei% Era de!tul de pro!t, i-a !pu! indignat, ca ! !u&ere nc din cau'a e&ectelor

a$eitoare ale !rutului acelui brbat I Era in!uportabil c trebuia ! !tea i ! a!culte o relatare de!pre nt#lnirile lui a$oroa!e anterioare% A continuat ! !ur#d, totui% & M con&e!e' ie, !cu$po, a 'i! Bonnie $iero!% Nu !unt niciodat prea !igur ncotro $ ndrept n ia% Lucre' din in!tinct, n cea $ai $are $!ur% Din intuiie% C#nd 6li er $-a rugat ! te ajut cu noul tu !pectacol de $od% nu l-a$ putut re&u'a% tie c $i !e poate adre!a% Ne nelege$ unul cu altul%%% n ti$p ce $icile con&idene ale lui Bonnie !e !curgeau accidental $ai departe la un al doi2ea pa"ar de gin i tonic, Laura !e ntreba e4act de ce de eni!e obiectul lor% +robabil Bonnie a ea oc"iul ager pentru un ri al potenial, n!# Laura tia c nu putea ii a!ta% Nu, totul era cu intenia de a o i$pre!iona i a o pune pe ea, Laura, &er$ la locul ei, pentru c pleca!e de capul ei n di$i%neaa aceea% In! &ragilitatea propriilor e$oii n acea!t di$inea nu datora ni$ic a$intirilor nduiotoare ale relaiei ei cu 6li er 1ed&ord, i-a !pu! Laura% Ce-i p!a ei care erau relaiile lor 3 *ot rul l producea &or&ecarea per$anent, indirect a Maclea. de ctre Bonnie. tia c 6li er a aprut n u dup pri irea din oc"ii lui Bonnie% (-a !c"i$bat !ubit de la plicti!eal $a!cat la o plcere !ubtil, &elin% & 6li er%%% (cu$pule I ncepu!e$ ! cred c ai di!prut i tu n aerul rare&iat de aici% & Art ca &iind &cut din aer rare&iat 3 +ulo rul lui 6li er era aruncat neglijent pe u$r% Laura i-a $eninut pri irea pe pa"arul din $#n% (-a concentrat !-i !tp#nea!c roeaa in!tincti care a$enina !-i inunde obrajii% Ar &i dorit ! nu-i &i nt#lnit pri irea cenuie toc$ai nainte de a !e uita n alt parte = el o &cea ! !e !i$t ridicol de ulnerabil i gata de a

cuta ! !e pun n !iguran% & Nu, !cu$pule% Ari $inunat de palpabil% Ca pentru a rentri a&ir$aia, Bonnie !-a aplecat i i-a $#ng#iat braul cu degetele ei @9 cu ung"ii roii, *oarn#-i ce a de but% Laura i cu $ine a e$ deja un a an! bun% ,orbea$ ca ntre &ete% & Ca ntre &ete 3 6li er prea ! g!ea!c acea!t idee a$u'ant% -ura i !-a contractat% *rebuie ! &i &o!t intere!ant% (-a oprit un $o$ent a!upra ace!tui g#nd% A!ta e4plic de ce Laura $ai e!te aici% Credea$ c ai !pu! c trebuie ! pleci n grab, Laura 3 Dei prad con&u'iei, Laura era nc o &at cu iniiati % & A$ !pu! nu$ai c !-ar putea ! &iu obligat ! plec de re$e, l-a in&or$at &er$ector, nelegi ntotdeauna anapoda, 6li er drag% Lui Bonnie i-a adugat : 6li er poate &i un &inani!t !uprao$ dar nu a!cult niciodat ni$ic c#nd orbeti de!pre alte lucruri% Cred c-i nc"ipuie c e o pl rgeal &e$eia!c% Bonnie i-a aruncat o pri ire pie'i lui 6li er, & M ui$eti, a !pu! ea% L-a$ g!it ntotdeauna pe 6li er atent% +oate c e din cau'a $odului cu$ te pori cu el, !cu$po% & +oate c da, a &o!t de acord 6li er &r ruine% +oate c-i poi da Laurei unele indicii% (unt !igur c-i a &i &oarte recuno!ctoare% Laura !-a $eninut ntr-o re'er ludabil tot re!tul dup-a$ie'ii% 6li er nu a $ai a ea niciodat $oti !-i !pun c e nepro&e!ioni!t, ;4 i-a !pu! ea !cr#nind din dini% Dar n interiorul ei &ierbea% A !tat la tai&a! cu lordul )redd., a intrat n detalii pri ind pre!upu!ul !pectacol de $od# din toa$n i n $od neobinuit, e ita pri irea !trlucitoare a lui 6li er% Nu$ai

treptat ten!iunile ei interioare !e tran!puneau ntr-un &ir de g#ndire clar% Dac relaiile ei de a&aceri cu 6li er 1ed&ord erau ubrede, n plan e$oiona2 nici nu putea &i orba de relaii% La nceput i-a !pu! c a!ta !e datora &aptului c el critica!e atitudinea ei &a de Maclea., c era n !u&letul ei at#t de 'guduit i de aceea era at#t de &urioa! &a de el, at#t de ner oa! c#nd erau n aceeai ca$er% Dar nu era o !ituaie logic% 6ne!titatea ei total a obligat-o n cele din ur$ ! recunoa!c, pentru pri$a oar, c a$intirea acelui !rut era o autoci$gire% 6 a&ecta!e cu $ult $ai $ult dec#t oia ! ad$it% Era o tortur ! te con&runi cu un a!e$ena &apt, n! ini$a i tre!lta de e$oie !ubit ori de c#te ori i a$intea de el% Dup ce i-a !tr#n! lucrurile trebuiau ! plece dupa$ia' t#r'iu a !tat la &erea!tr pri in$ spre par . M#na i-a tre$urat uor c#nd a atin! draperia% i $a!ca!e reacia db !uprare c#nd, acolo l#ng lac, !e !$ul!e!e din braele lui% (pera c $odul in oluntar n care braele ei !e !trecura!er n jurul g#tului lui i tot cor pul reaciona!e la atingerea lui, ! &i trecut neob!er ate% +entru a !pune ade rul era puin n&ricoat% (e $#ndri!e ntotdeauna ca &iind n !tare !-i controle'e e$oiile, % iaa% Mane ra!e i negocia!e tot dru$ul, $ili$etru cu $ili$etru n cri'a prin care a trecut Maclea.% +utea 0! !e lupte cu 6li er 1ed&ord cu g"earele i cu dinii n pri ina unor deci'ii de a&aceri dar cu un !rut, de!c"i!e!e o nou linie de atac, &a de care prea a nu a ea nici o aprare% Au plecat la patru i ju$tate% ,ocea rguit a lui Bonnie l-a n!oit c#t a putut de $ult% & M ntorc i eu la Londra $ari, a !pu! ea n cele din ur$% *rebuie ! $ai a e$ nc reo dou nt#lniri preli$inare, 6li er% ntre ti$p oi &ace tot ce pot de la

ace!t !tadiu% A '#$bit ade$enitor% & Ce *i i ! lu$ $a!a de pr#n' $iercuri 3 & Atept cu nerbdare% 6li er prea plin de entu'ia!$% (-a aplecat pentru !rutul obligatoriu pe obra'ul lui Bonnie% 1idc#ndu- capul, oc"ii lui au licrit% +oate ! in i Laura% i a prinde bine% A de enit ncordat n ulti$ul ti$p% & +oate c oi &i ocupat, a !pu! Laura% ,ocea ei era de!tul de egal% *rebuie ! atac noile de!ignuri% (unt !igur o Bonnie ne lege% Dup ce au plecat, Laura a !tr#n! din dini% ;= FG A con!iderat a &i $ai nelept ca pri$ele $ile % ale cltoriei !pre ca! !-i in li$ba n gur, n intere!ul pro&e!ionali!$ului% +ri ea a&ar gardurile er'i din (o$er!et, $#ndria dur#nd-o nc, tot corpul clocotindu-i de obr'nicia acelei &e$ei% & Eti a$enintor de tcut% Era o not de lene n ocea lui 6li er% Mi-e aproape &ric ! ntreb ce !e nt#$pl n interiorul acelui cap rou "otr#t% Laura i-a &i4at pri irea pe dru$ul din &a% & Atunci nu ntreba, i-a !pu! cu !enintate% +robabil c nu te intere!ea' deloc% & Dar din nou, !-ar putea ! &iu intere!at% % N-a prut deranjat de reticena ei% De &apt $ atepta$ la e4plo'ia pe care o credea$ i$inent ndat ce o$ &i la di!tan l nu o$ &i au'ii &a <e!ton Lodge% +ri irea lung, cenuie a re$arcat brbia ei ridicat, con&iguraia &er$ a gurii% Mu $ de'a$gi, a rugat-o el delicat% Laura%%% 3 & Nici nu tiu, pe drept cu #nt, ce orbeti% i-a ng"iit co$entariu2 btio! pe care l a ea pe #r&ul li$bii% A adoptat o pri ire interogati , rece% De ce trebuia ! e8plo$e* -

& (c"i$bare de tactic, e" 3 a $ur$urat el% N-o ! te in, tii% A pri it din nou n ti$p ce a orbit% (-a uitat la &igura ei ntr-un $od nou, concentrat, ju$tate curio!, ju$tate intrigat% ;4 & N-o ! $ in 3 a g#ndit Laura% i-a l!at capul pe !pate i a nc"i! oc"ii% Dac nu 'icea ni$ic nu putea !-o ade$enea!c ntr-o di!cuie% Dac nu putea !-l ad, pre'ena lui &i'ic n-ar prea at#t de deranjant% M oi culca, dac nu ai ni$ic $potri % A &o!t un 7eeBend de!tul de obo!itor% i !coal-$ c#nd ajunge$ la Londra% Mari !eara, dup cltoria la Bat", !ora Laurei a trecut pe la ea !-o ad% & Ei, a 'i! ea, cltin#ndu-!e n &otoliu2 ec"i al tatlui ei% Cu$ e noul !i!te$ 3 & *rau$atic, a pu! Laura "otr#t% & Aa ru 3 Li' i-a arcuit !pr#ncenele i a '#$bit tri!t% i noul grangur 3 6li er Cu$-lC"ea$ 3 & Nu $ ntreba, a 'i! Laura !u$bru% & (neleg% Li' a de enit !ora $ai $are, care ddea ntotdeauna ina pentru npa!ta ieii, Laurei% i ce aud de la Lucia, c ncearc ! $ping Maclea. ntr-o nou direcie 3 & (pune ca !tilul Iul Maclea. e!te prea cu$ptat% Laura i-a l!at c"ipul !-i ia o e4pre!ie de de$nitate glacial% De$odat e cu #ntul pe care l-a &olo!it% ,rea ! !coat o linie co$plet nou% Ni$ic din ce produc eu nu-i place% Mi 2ea aruncat n &a% & De$odat 3 Li' a nceput ! r#d% i de ce obiecte'i 3 i$i a$inte!c c l-ai &olo!it c"iar tu ntr-o di!cuie cu tata% ;< & Eu 3 Aa 3 ,ocea Laurei !-a piigiat de jignire% & Da, $i a$inte!c clar, a 'i! Li' cai$% (-a nt#$plat

i$ediat dup ce te-ai ntor! din Italia%%% c#nd ai intrat n !ecia de de!ign pri$a dat% A eai tot &elul de idei noi% *u i tata certai tot ti$pul de!pre a!ta% Nu$ai c el nu i-a ng"iit toate ino aiile i treptat tu te-ai do$olit i ai ncetat ! le $ai pretin'i% & Era$ ridicol de t#nr atunci, a replicat Laura% i c"e!tiunea e c acu$ l g!e!c pe 6li er 1ed&ord total criticabil% Nu pot lucra cu el% Nu pot ! !cap de el% Dore!c ! nu &i pu! niciodat oc"ii pe Maclea.% & A!ta n!ea$n ngro'itor de $ult e$oie, a 'i! Li' curioa!% Nu te-a$ 'ut niciodat aa $ontat% At#t de plin de%%% italitate% & Nu de italitate !unt plin, a !pu! Laura% E!te &urie pur, natural% i acu$ !c"i$bi !ubiectul 3 Era bucuroa! c 6li er nu &u!e!e acolo ! !urprind con er!aia% Nu ar &i agreat !-i e4plice o a!e$enea incon!tan e ident n atitudinea ei &a de politica Maclea. = n! nu era nici un $oti ca ! trebuia!c ! &ie aprate nebuniile tinereii, i-a !pu! ea ncrunt#ndu-!e% Acea Laura &u!e!e o per!oan di&erit% A &o!t un ti$p c#nd a &o!t into4icat de culorile Italiei% Anglia i pru!e, o re$e, at#t de cenuie i opac% C"iar i $aterialele cu care lucra ea pru!er grele i ap!toare dup ;> bu$bacuri&e uoare i $t!uri le Italiei% i ii lip!i!e &lerul pur teatral al $odelelor italieneti% i-au trebuit c#te a luni ! !e adapte'e% A!ta a &o!t tot ce-a &o!t% Nu &u!e!e niciodat ni$ic n neregul cu Maclea.% (au &u!e!e 3 Aa c nu era nici un $oti acu$ ! e4i!te bru!c ndoieli a!upra propriei ei judeci% 6 c"e!tiune aduce cu !ine o $uli$e de alte c"e!tiuni, totui% Acea Laura $ai t#nr, $ai ndr'nea, odat e ocat din trecut, re&u'a ! plece% Cu$ putu!e ! uite

acea &a' a ieii ei cu at#ta e ident uurin 3 Ideea c n cinci, a!e ani !e !c"i$ba!e at#t de $ult i nu nregi!tra!e !c"i$barea i-a produ! o clip !au dou de ndoieli i !-a pli$bat ner oa! dintr-o ca$er n alta, cu un aer ab!ent, dup ce pleca!e Li'% Cealalt Laura &u!e!e o i!toare !lbatic% I$pul!i , &r !peran, o t#nr nepractic% *ot trecutul o npdea acu$% ,eni!e din Italia n acea ar cu un bloc de !c"ie plin de i$pro i'aii% (cene de !trad% Cri'ia ? $icua !or a Iui -iorgio po'#nd pe un balcon n co!tu$ul ei de coal, de $arinar% 6 &at ntr-o &u!t galben% Un grup de tineri dand. pier'#nd re$ea pe treptele bi!ericii din pia, ca cei din &a$iliile Montague i Capulet% (e n&lcra!e de dra$a acea!ta% De culorile $editeraneene puternice, !trlucitoare% i dori!e ? nu$ai pentru c#te a !pt$#ni, binet ;5 eie! ! recree'e o parte a ace!tei dra$e n $oda engle'ea!c% i *atl ei i do$oli!e rapid toat ardoarea% De!tul de ju!t% /Ace!ta e Maclea., copil, nu Milanul cel n!orit% Cu$prtorii notri tiu ce or de la noi% +oate dup ce ei a ea ce a e4perien, i ei da !ea$a%%%0 (e ntreba aiurea ce !e nt#$pla!e cu blocurile ei de !c"ie% De!ignurile poate c nu ar &i $er! niciodat, dar ar &i a$u'ant ! !e uite din nou ia ele% Aceea &u!e!e o perioad at#t de &ericit din iaa ei% nainte de a-i re eni toate re!pon!abiliti le% nainte de toate neca'urile%%% /i ce dac Oliver a u!e!e dreptate n ceea ce pri ete de!ignurile pe ore %i le!a arun at napoi - Ce dac $ bga!e$ pe o direcie lip!it de !peran -H i *i ea o vo e n apul ei. O+ ta i I a2 *is ea tare. *otui, dintr-un i$pul!, !-a deci! ! caute n dulapuri

blocul ei de !c"ie italian% (-a tre'it aproape ob!edat de g!irea lui i$ediat% A dat pe!te el n cele din ur$ i l-a du! n !alon% Aproape c putea ! $iroa! par&u$ul plantei tropicale de bou"ainvillaea ce e$ana din paginile decolorate% Acea !c"i a unei &ete ntr-o &u!t go&rat, de e4e$plu, !trlucitoare i &in i e4tre$ de ie% i a$intea c !e apleca!e pe!te balconul lui )ior"io pentru a prin$e nota ei de ia !c#nteietoare% i blu'a de $ta!e, tiat, pronunat la g#t i cu $#neci bu&ante%%% Era aproape !"aBe!pearian n !en!ibilitate% Ce a n !inea Laurei nregi!tra o reacie i !-a tre'it aproape c tre$ur, cu un !enti$ent de e$oie% Era contient c !c"iele erau bune, &oarte, &oarte bune, dar le-a e4a$inat din nou pe toate, una c#te una, cu un oc"i !upercritic, nainte de a decide c nu !e nela!e% Era acolo $aterial pentru o !ut de !c"ie, $aterial care deja i producea $#ncri$i la degete i le &cea ! rea ! apuce creioanele de lucru% /De data a!ta nu a !pune c !unt $i-$auri%0 Eu&oria nou g!it a Laurei era deja depit de un a #nt cu caracter practic% /,oi ncepe i$ediat, c#t ti$p totul e proa!pt n i$aginaia $ea% Dac cur $a!a ec"e de pin din biroul $eu, pot lucra pe ele at#t aici, c#t i la birou% In ace!t &el nu or &i at#t de $ulte ntreruperi%0 In ace!t $od, a adugat ea, a putea ! nu $ai !tea n calea lui 6li er 1ed&ord un ti$p% A!ta nu pentru c nu a ea ncredere n !ine ! intre ntr-o con er!aie cu el% l nici pentru c i-ar &i &o!t &ric de pre'ena lui &i'ic, dei, dac ar &i putut alege, ar &i pre&erat $ai degrab ! nu &ie n ra'a acelei pri iri cenuii lenee, a acelui dina$i!$ concentrat cu putere. ;7 i totui, !t#nd acolo la lu$ina l$pii cu o ncruntare uoar ntre !pr#ncene i cu blocul de !c"ie de!&cut n

poal, trebuia ! recunoa!c ntr-un $od nebune!c, contradictoriu c g!ea atracti &ora lui 6li er, ncrederea lui de !ine% C"iar c#nd !e lupta cu el oia totui ca, n e!en, !-i c#tige aprobarea% ;9 Colecia /16MAN*IC0 propune ! uitai pentru o clip cotidianul% Ea o&er tandree, pa!iune, !educie, gelo'ie, antrenea' ntr-o lu$e &er$ecat n care ei tri i!ele i i !e or con&ir$a cele $ai lu$inoa!e !perane% CAPITOLUL E & Aa c ce cre'i 3 i-a !pu! Laura Luciei% A!ta !e nt#$pla dup dou !pt$#ni% Lucra!e 'i i noapte la noile de!ignuri% Le adu!e!e n &inal la birou i cu ce a ca un triu$& ce !e de' luia n ocea ei, atepta reacia Luciei% & Nu !unt lucrurile tale obinuite% Lucia a aranjat planele tran!parente ntr-un !e$icerc pe biroul ei i !e uita cu atenie la toate, din nou% Ce culori, cara 2 *ot curcubeul I Nu e Maclea.%%% I-a aruncat o pri ire !trlucitoare Laurei% (unt ui$itoare I I$i a$inte!c de Italia% Laura ra$ia. & E!te e4act ce oia$ !-$i !pui% A n #rtit-o pe Lucia n jurul biroului i i-a depu! un !rut pe obra'% Lucia, te ador I & Laura, ce i -!-a nt#$plat n di$ineaa a!ta 3 a r#! Lucia% & Ni$ic% Ni$ic deo!ebit% ;Laura !Ia prbuit pe !caunul pi otant i !-a n #rtit de c#te a ori% Mi-a$ luat de!ignurile de pe cap, a!ta e% M !i$t eliberat 2 E ca i c#nd ai !cpa de o $are po ar% (unt &ericit, Lucia%,, pur i !i$plu &ericit 2 Aproape c a$ uitat cu$ e% $i plac de!ignurile% l ie i plac% ;; & Lui Oliver i pla -

& *rebuie !-$i !trici di!po'iia 3 Nu le-a 'ut nc% (unt pe punctul de a le lan!a a!upra lui% De!igur le a ur cu$ le a edea, !u!pecte' eu, dar nu a$ ce &ace% A nceput ! !tr#ng pliantele% 6 ! le apr p#n-n p#n'ele albe, a!ta e tot% & Ce!i nou n asta - a ntrebat Lu ia u un sur's. & Ii plac ntr-ade r 3 & (unt bune, Laura% Bune cu ade rat% Da, $i plac% (unt &oarte tinereti% & A!ta a$ i ur$rit% A$ a ut i$aginea Cri 'iei n $inte tot ti$pul% Micua !or a lui -iorgio% i !-ar putea ! par un lucru !enti$ental, dar odat ce-a$ nceput, nu $-a$ $aj putut opri% Laura tia c de!ignurile !unt bune% 6 tia dintr-un in!tinct ad#nc pe care-l a ea n ea, dar trebuia ! le ncerce pe Lucia, ii plceau culorile $editeraneene !trlucitoare care !-au de'lnuit n ea ndat ce !-a rupt de tiparul Maclea.% C$le-tunic aproape $edie ale n rou cr$i'iu i ac a$arin% +antalonii !curi care eneau cu ele, ! !e potri ea!c liniei% Co!tu$ul de $arinar ntrun galben coc"et, cu gulerul n dungi i o c$a lung cu centura de!&cut% *otul era &oarte iguro!, &oarte proa!pt, &oarte tinere!c i a!ta era e4act cu$ !e !i$ea ea n acea di$inea &ru$oa!% 4== & Nu tiu dac-l prin'i, cara, a !pu! Lucia% Mi-a !pu! c e aglo$erat de nt#lniri% Engle'a Luciei era ntruc#t a e4centric uneori% E plecat n di$ineaa a!ta ,? o ntrunire n ora a con!iliului de ad$ini!traie i apoi e!te n <ale! ! i'ite'e &abrica, a'i i $#ine% Mi-a 'i! !-i !pun% Nu erai aici% & A$ lucrat aca!, a !pu! Laura i n acelai ti$p i-a dat !ea$a c !geata rapid de de'a$gire care i !trpun!e!e eu&oria n %o$ $e*a"reabil se $atora "rabei ei $e

a!l i%presiona pe Oliver Re$,or$ u noile $esi"nuri. & Ai putea !-l prin'i nainte de a pleca, a 'i!,Lucia% Are o !ecretar te$porar !pt$#na a!ta% ,a trebui !-i lai ei, dac nu e acolo% Laura a l!at planele la &uncionara te$porar pentru a &i 'ute de 6li er% Dac ar &i pierdut ti$pul atept#ndu-l pe $arele o$, a dedu!%%% i a prea c-i iro!ete ti$pul atept#ndu-l i nu oia n nici un &el !-i la!e o a!e$enea i$pre!ie I 6ricu$, &re$ta ! ajung la &a'a ur$toare cutarea $aterialelor potri ite% i era puin ti$p dac trebuiau ! &ie gata pentru !pectacol% & ,a trebui ! ie!, i-a !pu! ea Luciei cu o ncrunttur% Cele $ai $ulte din $aterialele pe care le a e$ aici nu ne !unt de &olo!% (unt cu $ult prea grele% ,a trebui ! caut cu$ !e cu ine% ,oi &ace ce pot, $ai nt#i prin tele&on% A !unat ageni i $anu&acturieri i contacte ec"i i !-a tre'it alerg#nd prin jur de la ca$era din 4=4 !pate la atelier p#n# ce !-a !i$it ca un c#ine care- #na coa$a. Dar n cele din ur$ a g!it ce oia% Circa a!e $ateriale de bu$bac de!tul de0 !peciale, &oarte uoare% Cr$i'iu, iolet-alba!tru nc"i!, un ac a$arin pronunat i galbenul cel $ai coc"et, a!ta ajungea pentru nceput% Erau $ai !cu$pe dec#t pre 'u!e, era ade rat, dar trebuia ! !pere c 6li er a &i at#t de c#tigat de de!ignuri nc#t or putea ajunge la unele co$pro$i!uri a!upra preurilor% i apoi, de!tul de pe neateptate, din !enin, a !o!it -iorgio% Laura !e con!ulta cu tuca i croitorul lor n noul ei atelier dou 'ile $ai t#r'iu% Ea a pri it n !u! di!trat, cu un condei dup urec"e i la 'ut pe -iorgio n picioare n &aa uii% Arta bron'at i "otr#t, nea!t#$prat, cu un r#njet care-i ocupa toat &igura i Laura a !co! un $ic ipt de plcere i a 'burat

pentru a-l prinde ntr-o $briare de bun enit% & -iorgio 2 Ce &aci aici 3 i de ce nu $i-ai !pu! c ii 3 & N-a$ tiut nici eu p#n ieri, -iorgio i-a '#$bit% i apoi a$ 'i! c e $ai bine ! &ie o !urpri'% & Aa a i &o!t I Aproape c a$ $urit de oc I C#t !tai 3 La Londra, adic 3 & De!tul ca ! te iau la pr#n', i la dineu di!ear, dac eti liber, a adugat% A$ o nt#lnire n dup-a$ia'a a!ta i plec napoi $#i4=< ne, in! n re!tul ti$pului reau ! aud de!pre tine% E4i!ta ntotdeauna o $are bl#ndee n !ur#!ul lui -iorgio% ,reau !# tiu cu$ !tau lucrurile% Bl#ndeea o &#cea pe Laura !# rea !# pl#ng !ubit% Di!tana, ti$pul, g#ndea ea, nu puteau nici ! ating, nici ! di!trug prietenia ei ade rat cu -iorgio% Nu !e edeau cu lunile, nu-i tele&onau i nici nu-i !criau ntre ti$p, dar -iorgio era nc unul din cei $ai buni prieteni pe care-l a u!e!e reodat% Era inutil ! ncerce ! e4plice acea!t e$oie n cu inte, aa c l-a $briat din nou cu i $ai $ult !enti$ent. & M bucur at#t c te d I a 'i! ea duio!, cu un '#$bet larg% & i eu de a!e$enea, carri!!i$a% -iorgio i-a atin! obra'ul% E4act n acel $o$ent Laura i-a dat !ea$a de o nou pre'en n !patele lor% ,ag, i nc cu un !ur#! uluit, !-a de!prin! din $briarea lui -iorgio i i-a ntor! pri irea !pre 6li er, care !ttea n u cu teancul ei de plane tran!parente n $#n i cu o e4pre!ie de nede!ci&rat pe c"ip% & A$ enit ! orbe!c de!pre a!tea% ,ocea lui era clar% Dar pari ocupat, a adugat el !ec. +ri indu-I, Laura a tra! conclu'ia c ar &i inutil ! e4plice

de ce l $bria cu entu'ia!$ pe un gentle$an italian n $ijlocul unei di4=> $inei ocupate% )aa lui 6li er era rigid, lip!it de e4pre!ie% Lucrul !tupid era c ea !i$ea !uprarea din el% Dar de ce 3 +entru c nu &u!e!e nlnuit cu$ trebuie de planeta de lucru, a pre!upu!% & El e -iorgio, a 'i!% -iorgio )rance!co% A$ lucrat $preun l Milano% A enit cu a&aceri% +utea ! cread ce oia% Nu !e nt#$pla n &iecare 'i !-i in prieteni ec"i i dragi, 6li er n-a prut enor$ de entu'ia!$at, & Bun di$ineaa, l-a acordat cea $ai !curt !tr#ngere de $#n% & -iorgio $ in it la $a!, a 'i! Laura e!el% Nu era !igur de ce a &o!t $boldit bru!c !-i arunce acea!t In&or$aie, &n de&initiv+ nu era treaba Iul Oliver. & Da 3 6 pri ire !ardonic la cea! a artat c era un!pre'ece i un !&ert nu$ai% & (ntr-o or !au aa ce a, a e4plicat ea cu drglenie% 6c"ii i !c#nteau% De ce o &cea el $ereu ! rea !-l ener e'e 3 De ce o &cea el $ereu ! !e !i$t ca un copil care g"iulete de la coal 3 ,rei ! le di!cui acu$ 3 l-a ntrebat, ini$a ncep#nd !-i bat outernic% De!ignurile, reau ! !pun 3 El i-a a$intit de !c"iele din $#na lui% & Ce 3 6, nu, a replicat !curt% ,orbea de parc abia !e concentra% (-a uitat din nou la -iorgio%J A ea$ o $uli$e de !pu!, dar cu$ eti ocupat%%% -ura i-a &cut o !tr#$btur% 4=5 Mai bine ii $#ine !# $ e'i% De re$e% +rea iritat% A$ o nt#lnire n dup-a$ia'a a!ta% Laura l!a privit si%plu u% iese $in birou.

& Ei, un lucru e clar, a 'i! ea ncet% Nu-i plac de!ignurile% A n&runtat &aptul cu un aer linitit, &er$% Alt&el n-ar &i &o!t ntr-o di!po'iie at#t de rea% Ea !-a uitat la podea i apoi n !u! la -iorgio% Aa c $ oi 0con&runta $#ine, a !pu! ea cu un '#$bet, !trlucindu-I oc"ii, in! nu $ a con inge niciodat c !unt proa!te% Nu p#n la patele cailor I Dar nu $ oi g#ndi la a!ta p#n $#ine% A'i e nu$ai pentru plcere% i la dracu; cu 6li er 1ed&ord I Eoia ! !e pre&ac c el nu e4i!ta, aa c atunci c#nd au trecut pe l#ng el, ieind cu $aina din parcare ca ! $earg la $a!, i-a &erit rapid pri irea% Nu nainte de a edea pri irea lui !cruttoare, rece, a!upra a$#ndurora n $aina lui -iorgio% & A u% vreau ! aud totul, Laura, a 'i! -iorgio, &r !-i ridice oc"ii de pe dru$% & *otul de!pre ce 3 ocea Laurei era ntruc#t a di!trat% & De!pre toate acele e$oii care &u$eg ca Etna n tine, a r!pun! el% Laura a *is C & la o la st'n"a la stop. Apoi te n!crii pe banda din $ijloc% Apoi : Nu te neleg% -iorgio a ntor! capul% Ea i-a $eninut cal$ul% Dup o lupt inten!, a !pu! : 4=6 & +re!upun c Lucia a trncnit n ti$p ce $-a$ du! ! aduc ca&eaua% A o&tat% Lucia e cea $ai ngro'itoare b#r&itoare 2 l-a aruncat o pri ire prudent% Ce i-a !pu! 3 a ntrebat re!e$nat% & Nu $i-a !pu! ni$ic, a 'i! -iorgio% Ei da, nu $uit% $i &olo!e!c oc"ii, i urec"ile% Ace!t 6li er 1ed&ord%%% & Nu reau ! di!cut de!pre 6li er 1ed&ord2 a 'i! Laura cu o oarecare e"e$en% De ce toi cied c%%% & )oarte bine, &oarte bine 2 nelegi ce reau ! !pun 3 -iorgio i-a ridicat $#inile% i-a$ 'i!, ca Etna O

& O+ nu ,i prost I )ior"io a o,tat. & Atept$ p#n ! be$ inul% i a de'$ori li$ba% Apoi o !-$i !pui% & *rebuie ! $ ntorc la birou n dup-a$ia'a a!ta, a 'i! Laura% Nu a e$ !ie!t n Anglia, tii% Aa c nu oi bea un ocean de in 2 C#nd era la ju$tatea dru$ului cu a doua !ticl de in, Laura a nceput !-i a$intea!c de!pre $icul aparta$ent linitit de la $an!ard n care locui!e ntr-o !uburbie cu egetaie din Milano% & A &o!t o perioad aa &ericit n Italia & Nu cred c $a$ di!trat altunde a at#t de bine% & Acu$ nu te $ai di!tre'i 3 i -iorgio i-a u$plut din nou pa"arul% 4=7 & Da+ $esi"ur. Ei+ uneori. Laura a o&tat% Nu e acelai lucru, totui% La Milano nu a ea$ toate re!pon!abilitile% & 1e!pon!abiliti 3 -iorgio a nceput ! clatine din cap% Uit-le, cara% Di!trea'-te% Le iei prea n !erio!% 6c"ii lui cprui au &cut riduri la coluri% A ntin! o $#n i i-a ridicat brbia% *riete puin%%% nu 3 La! lu$ea ! treac% & 6, oi italienii I Laura a nceput ! r#d% La! lu$ea ! treac, da I A rea ! te d pe tine !pun#ndu-i-o lui 6li er > & (i !pun dac rei% -iorgio !-a l!at pe !paie cu un $ic !ur#!% & *e cred c ai &ace-o% Un '#$bet tri!t i-a arcuit gura% & i-e &ric de el 3 & )ric 3 (igur c nu 2 Bg#ndu-i &urculia n o$leta &ranu'ea!c delicioa! pe care o $#nca, Laura !-a ncruntat% (ar !c#ntei c#nd ne ciocni$ unul cu altul, a!ta e tot% A luat o ng"iitur $are de in% *ot ti$pul% )r ncetare% Nu pot !-i !pun ni$ic%

& *reci napoi la nceput% )aa lui -iorgio a ea o e4pre!ie de preocupare co$ic% C#nd a nceput totul 3 & In a ion la ntoarcerea de la Milano% N-a putut ! $ la!e nici !-$i ter$in acana I 6c"ii Laurei au !c#nteiat% i-a ridicat capul i -a trecut o $#n prin prul lung% N-a &o!t !pt$#n c#nd%%% (-a oprit !ubit i a e4a$i4=9 nat &igura neltor de prietenoa! a lui -iorgio, (unt o $are idioat, a !pu! ea% Aici iau capacul de pe Etna% M-ai &cut ! beau prea $ult in% Ei bine, nu a $erge% Nu-i $ai !pun ni$ic n plu! 2 & .ai e $e spus & 6 $uli$e% 1eplica i-a enit 'bur#nd pe bu'e dar ndat ce cu intele au ieit, le-a regretat% A nceput ! !e nroea!c inten!%. & Da 3 6c"ii cprui ai lui -iorgio !trluceau% De ine intere!ant, cata% & Nu e deloc intere!ant, a 'i! ea !uprat% i nu reau ! !tric un pr#n' per&ect de bun di!cut#nd de!pre ace!t brbat 2 Ce &ace Cri'ia 3 a ntrebat% A$ pri$it o !cri!oare de la ea% i-a$ !pu! 3 -iorgio i-a !tudiat obrajii $bujorai% A nregi!trat ncercarea ei de a purta o di!cuie uoar, apoi !-a aplecat, i a 'i! : & Laura, !unt oa$eni care pot a!cunde lucrurile i alii care nu pot% Iu nu poi, dar ncerci% & Uite+ )ior"io... & )oarte bine, &oarte bine% *e la! !ingur% -iorgio i-a luat $#na i i-a !tr#n! degetele n ale !ale% Nu $ai ntreb altce a% Ne ntoarce$ la po e!titul i!toriilor din ti$purile ec"i% 6 e4pre!ie a&ectuoa! -a aprut n oc"i% Dar ce !e nt#$pl c#nd erupe ulcanul, Laura 3 a ntrebat el delicat% ,a &i bine pentru tine, cred% 4=@

5 La!-2 ! erup, cara% *riete pri$ejdio!, ca italienii% & 6, taci, -iorgio% A$ uitat ce paco!te poi &i% )ior"io a per$i! ca di!cuia ! ia un cur! $ai general i Laura a &o!t, cel puin la !upra&a, uurat% Era o parte a ei, totui cine ar &i g!it c ar &i un bal!a$ ! !e de!po re'e, ! relate'e i!toria turbulent a relaiei ei cu 6li er 1ed&ord 3 ( ncerce ! tra!e'e !ur!a ace!tei e4plo'ii de e$oii a$e!tecate care a$eninau ! o copleea!c, ori de c#te ori nu$ele lui era $enionat% +entru c nu$ai acu$, c#nd era !ingur n li&t la ntoarcerea la birou, dup ce -iorgio a condu!-o, a per$i! ea $inii ei contiente ! !e concentre'e a!upra $odului !urprin'tor n care ntregul ei corp a reacionat la ederea lui 6li er n acea di$inea% )u!e!e ca un oc deconcertant al ini$ii n $o$entul c#nd pri irea ei a nt#lnit-o pe a lui pe!te u$rul lui -iorgio% & A u% p!trea' proporiile, i-a !pu! cu !e eritate n ti$p ce li&tul a !c#r#it de la pri$ul la al doilea etaj% /6C e un cu #nt prea puternic% Era $ai $ult un ocule% Nu $a$ ateptat !-l d !t#nd acolo n u, a!ta e totul%0 i poate c era i din cau' c el o g!i!e cu -iorgio% Nici unul dintre ace!te $oti e nu era n ntregi$e !ati!&ctor, totui% Laura a &o!t !ur4=; prin! ! de!copere c erau ano$alii groa'nice in legtur cu g#ndurile pe care le a ea de!pre 6li er 1ed&ord% Nu putea ! e4plice raional reaciile ei &a de el% Co$entariul lui -iorgio de!pre Muntele Etna nu &u!e!e prea greit% Erau reacii teribil de puternice% 1ecunotea% Dar, n re!t, totul era cu !u!ul n jo! n capul ei% El o nnebunea% 6 de!tabili'a% Nu !e putea concentra cu$ !e cu ine c#nd era el n preaj$% Nu oia !-l ad i totui !e tot g#ndea la el% +rea $ult in rou italiene!c, i-a !pu!, tr#ntind

neglijent ua biroului n ur$a ei% A ea e&ecte !tranii a!upra lbidoului% n centrul proble$ei era &aptul c nici ea nu tia niciodat cu$ a ea el ! reacione'e% i-a a$intii de acel !rut l#ng lac% De!tul de !uprat, i-a a$intit c"iar i de reacia ei ui$itoare &a de el% +entru c#te a !ecunde, a iut !-l !rute i ea I i apoi%%% 3 Apoi el !-a co$portat ca i c#nd nu !e nt#$pla!e ni$ic% 6 tac"ina!e puin n acel $od uor batjocoritor pe care i a ea% Nu-I 'u!e de !ecole% (e inu!e departe din calea lui% i apoi, n di$ineaa a!ta, !e juca!e din nou de-a e&ul e4ecuti tio!% Nici un '#$bet% Ni$ic% Laura a luat un !tilou i !-a du! Ia &erea!tr% +ur i !i$plu nu-l nelegea i de aceea era ea tulburat de el > Era bucuroa! c era plecat n dup-a$ia'a acea!ta% Dar a enit Lucia i a in&or$at-o c 6li er pri$i!e un te;e&on de la Bonnie (teinberg i !e du!e!e !!o 44= nt#lnea!c unde a% Lucia nu tia unde i de ce% Laura, dei a !i$ulat un de'intere! rece, !-a tre'it cu un !enti$ent deo!ebit de a!cuit de iritare% & Nu i-a !pu! de!pre ce era orba 3 a ntrebat% & Nu a$ ntrebat% Lucia !-a cocoat cu &undul pe birou% Nu era treaba $ea% ,oiai !-l tl ntrebat 3 & Nu, de!igur c nu, a !pu! Laura repede% N-a ea i$portan pentru ea de ce o edea pe acea &e$eie ngro'itoare% A &i pre&erat ! a$ erdictul lui a!upra de!ignurilor nainte de a le di!cuta cu Bonnie (teinberg, a!ta e tot% Bru!c a antipati'at-o pe do$nioara (teinberg $ai $ult dec#t nainte i ideea ca ea ! $ur$ure ni$icuri dulcege pro!teti la urec"ea lui 6li er, aproape toat dup-a$ia'a, era in!uportabil% Inten!itatea e$oiilor ei o bui$cea% +unea capt oricrei $unci pentru o or !au dou% In cele din ur$ i-a acordat liber pentru re!tul

dup-a$ie'ii i !-a du! la cu$prturi% /Nu tiu ce a$ a!t'i, i-a 'i! ea n de&en!i % M !i$t de'ec"ilibrat% E bine c -iorgio $ ia la dineu% Cred c a nnebuni ! !tau aici !ingur%0 (eara a trecut prea repede% nainte de a-i da !ea$a, -iorgio o ducea cu $aina napoi la (t% 8o"n;! <ood, dup un dineu delicio! n ora% 6dat ajun! aca!, a &cut ca&ea i au 444 di!cutat prietenete p#n# la aproape dou di$ineaa = p#n ce -iorgio a deci! &r c"e& c era ti$pul ! !e ntoarc la "otei pentru c pleca cu a ionul di$ineaa% Dar Laura abia i 'i!e!e noapte bun i !e i ntreba, cu un nod teribil n g#t, c#t a trece p#n !e or re edea, c#nd -iorgio a de!coperit c $aina, deoarte de a porni, !cotea nu$ai un tuit pe $oarte% -iorgio a ieit din auto$obil i a ridicat $#inile n !u!% & Nu e bine, a ro!tit el cal$ cobor#nd% E!te ceaa oa!tr engle'ea!c Mai & ca&ea, Laura% Dau tele&on dup ta4i% & i $aina 3 Laura !e lupta ! nu r#d Era toc$ai !&#ritul uneia din acele 'ile 3 & *ele&one' la &ir$a de unde a$ nc"iriat-o de di$inea% 6 pot lua de aici% Nu-i &ace griji% N-are i$portan% A!ta e iaa% +oate c dac e4er!a de!tul de $ult, i-a !pu! Laura de di$inea, i ea ar putea ! adopte atitudinea de co$oditate &a de ia a lui -iorgio% 6ricu$, putea ! ncerce% A!t'i, i-a pro$i! ea, n loc !-i dea dru$ul la e$oii, a &i ab!olut linitit% @otrrea a durat p#n i-a 'ut pe cei de la &ir$a ce nc"iria $aini plec#nd cu auto$obilul lui -iorgio re$orcat i a ajun! i ea cu $aina la birou, cu o ju$tate de or $ai t#r'iu dec#t de obicei Lucia a nt#lnit-o la ju$tatea dru$ului pe coridor%

44< & *e caut, a uierat ea% E epo! ca un ca tus. & Ce !-a nt#$plat 3 Laura le-a ordonat ner ilor de a nceta ! $ai tre!alte i i-a pu! jo! geanta% & Ni$eni nu tie, a 'i! Lucia% ,ine &c#nd 'go$ot pe !cri, n loc ! ia li&tul i apoi tr#ntete ua dup el% Laura era "otrt ! nu !e la!e inti$idat & A ntrebat $e %ine n spe ial & Acu$ dou'eci de $inute, a r!pun! Lucia% Ai a ut proble$e cu circulaia, da 3 & Nu, a r!pun! &er$ Laura% Nu, n-a$ a ut% i nu d de ce $i-a cere !cu'e% ,a trebui ! atepte i el o dat% i !a du! cal$ la toalet i i-a periat prul i !-a par&u$at genero! cu un par&u$ &ranu'e!c, nainte de a tra er!a &oaierul pentru a ciocni la ua lui 6li er% )uncionara te$porar r!pundea la tele&on% Laura i-a '#$bit i a intrat direct n biroul lui 6liver. El edea pri ind pe &erea!tr, cu !pr#ncene le negre ncruntate, dar c#nd a 'ut-o !-a r !ucit pe !caun i a adoptat o &igur ine4pre !i % & ,oiai ! $ e'i, a 'i! ea cal$% & Da, c#nd i con ine, de!igur 2 Nu $ l!a ! te grbe!c% 1spunsul era re e politi os. 44> & Nu-$i place !arca!$ul% Era un r!pun! in!tincti , care i-a !cpat nainte ca ea !-l poat controla% & Da 3 Ce pcat% edea i o in!pecta% Circulaia 3 a ntrebat% Cred c a &o!t $ai aglo$erat n di$ineaa a!ta% & Nu% Laura a luptat pentru a-i $enine linitea% Nu, de &apt n-a &o!t circulaia% & Ar'i lu$#narea la a$bele capete, atunci3 a enit r!pun!ul neptor% & Dac o &ac, nu te pri ete% & Ade rat% ,ocea era batjocoritoare i neplcut% A&ar

nu$ai dac, de!igur, reau ! te d la nou i cinci i nu eti aici% & tii, nu nt#r'ii de!, a rbu&nit Laura, A$ a ut un $oti &oarte bun n di$ineaa a!ta, & (unt con in!% ,orbi!e aproape cu du$nie, n !urdin% & Ce rei e4act ! !pui 3 a ntrebat ea cu precauie. & N-a$ rut ! !pun ni$ic% Era$ pur i !i$plu de acord cu tine% Ce $ai e 3 Una din !pr#ncene !-a arcuit !ardonic% &Da, dar ntr-un $od !c#rbo!, batjocoritor > Laura i-a aruncat o pri ire !c#nteietoare% In!inue'i c%%% c%%% & Da 3 oc"ii cenuii erau nnebunitor $e prevenitori. Ce insinua% & Nu tiu e4act ce in!inue'i% De a!ta e at#t de reprobabil% & Nu tii 3 445 & Nu, nu tiu I a replicat ea% tii, a$ nt#r-P 'iat in di$ineaa a!ta% Ce dracu; a ea 3 A$ nt#r'iat pentru c a trebuit ! ,a eva pentru )ior":o. & 6, -iorgio 2 (urprin'tor, prea ca i cu$ i btea joc% A &o!t $ulu$it de edere, nu & Aa cred% Da% & 3e ntoar e n nsorita italie & Da, aproape, la a ionu2 de 'ece i ju$tate de ia @eat"ro7, & Deci te-ai du! !-l con$u i & Nu% Nu $-a$ du!% Nu-$i plac de!pririle de la aeroport% In oluntar a tre!rit% Apoi i-a a$intit c#t de oribil &u!e!e i l-a pri it direct n oc"i% Mi-a$ luat la re edere de la el noaptea trecut, dup ce a$ &o!t la dineu%

Oliver a re%ar at C & Eti o $incoa! per&ect, i !pun% Nu c a ea ce a de a &ace cu $ine% 6c"ii lui au r$a! pironii pe c"ipul ei% A eau o e4pre!ie !tranie% 6 parte din ea prea ! &ie ad$iraie, dar partea cea $are era un di!pre a$ar% & Nu !unt $incio!, a !pu! Laura !urprin!% & 6, i!pr ete, drag 2 (-a ridicat de pe !caun% Ea uita ntotdeauna c#t de nalt era c#nd enea aproape% i prea c e capabil ! e$ane &or cu &iecare por al corpului !u= & Nu-$i $ai !pune /drag0% Ur!c a!ta% 6 &cea n !pecial c#nd tia c nu orbete !e446 nos. i2 ura c &olo!ete un ter$en de drglenie in ace!t $od !arca!tic care era de!tinat !# te &ac ! !u&eri% Uite, de!pre ce e orba% Ni$ic nu are !en!% i de ce $ &aci $incinoa! 3 A$ nt#r'iat nu$ai dou'eci de $inute n di$ineaa a!ta i cred c a$ nc un !tatut !u&icient aici ! nu &iu c"e!tionat%%% ca o &eti% & +entru c eti $incioa!% $i place ca oa$enii ! &ie !inceri cu $ine% Nu i-ai !pu! la re edere%%% prietenului tu italian noaptea trecut% Ea a roit de tonul lui tio!% & Do edete-o I & A$ &o!t cu $aina prin preaj$a ca!ei tale n di$ineaa a!ta% *onul lui era ironic% E pri$a oar c#nd $a$ g#ndit reodat la a!ta% N-a$ a ut oca'ia !-i orbe!c de!pre de!ignuri ieri= aa c a$ enit pe aproape de tine din i$pul!% Era &oarte de re$e% Apro4i$ati opt i 'ece% i pri ea c"ipul i prea a$u'at, dar rece% Maina lui )ior"io al tu era nc pe alei% Un nu$r neted $ic de culoare $aron, nu 3 A$ "otr#t ! nu intru% ,reau ! !pun c ai &i putut g!i c e jenant dac deranja$%%% $icul tIte!JtIte toc$ai nainte de a lua !&#rit% Nu c $ pri ete cu cine

alegi ! te culci% *ri$ re$uri lu$inate% E nu$ai &aptul c $i plac &e$eile care !unt one!te cu $ine% A$ o a er!iune pentru genul de &e$ei care or ce e $ai bun din a$bele lu$i% Care or aa-nu$ita elibera 447 re, dar care or ! joace rolul de eroin &ragil, !en!ibil i de$odat, cu !en!ibilitile lui 8ane Au!ten, c#nd le con ine% & Ai ter$inat 3 Laura era alb de &urie% +oate c nu-i ine ! cre'i% Nu-$i pa! cine tie ce dac cre'i !au nu, dar $i oi da de$i!ia I M#inile i tre$urau at#t de $ult c a trebuit ! le nclete'e% Ai dreptate n pri ina unui lucru% N-are ni$ic de-a &ace cu tine% Ai cu #ntul deci!i ;a Mac;ea., dar nu te pri ete bun!tarea $ea $oral% Eti real$ente cel $ai arogant, cel $ai po$po!, cel $ai !tupid%%% Ung"iile i !pau n pal$e% +entru in&or$area ta, $aina lui -iorgio !-a !tricat pe aleea $ea noaptea trecut% A luat un ta4i pentru a ajunge napoi la "otel i a trebuit ! atept ca cei de la tii$a de la care a nc"iriat $aina ! in !# i ia e"iculul n di$ineaa a!ta nainte de a eni la $unc% & Alte po eti 3 A $ur$urat nu$ai cu intele% l-a tra! o lo itur u!turtoare pe!te &a% *re$ura de !uprare% & Te%,, te ur!c, a ro!tit ea% A &o!t nenorocul $eu ! trebuia!c ! lucre' cu tine pentru trei luni ntregi% Nu $ai trebuie ! lucre' cu tine% *ele&onea' la &ir$a ce nc"iria' $aini, do$nule 1ed&ord i eri&ic dac !pun po eti% )ranci! Na!" and Co% (unt n cartea de tele&on% $i dau de$i!ia, dar ai outea, &r-ai al naibii, !-i ceri !cu'e nainte de a-$i &ace 449 ordine pe birouJ Mi-ajunge c#t a$ !uportat arogana ta abo$inabil 2 i a &ace plcere, !per% n &ine, ei a ea

Maclea. nu$ai pentru tine% *u i Bonnie (teinberg% +utei ! -o $prii ntre oi% Nu reau ! te $ai d reodat2 El a ntin! $#inile i a apucat-o de talie% & Eti o proa!t, Laura Maclea.% 6c"ii ei !c#nteiau% A ridicat $#inile pentru a o prinde de nc"eieturile $#inilor% Nu $ urti% Ai pu-K tea ! te pre&aci% Dup cu$ pretin'i c Maclea. i $ai aparine nc tatlui tu% Ignori oric! nu rei ! e'i% & +oi ! orbeti 2 La!-$%%% !%%% plec, a !pu! ea ntr-o i'bucnire de &urie% )ora corpului lui o a&ecta, n ciuda &uriei. & *e la! ! pleci c#nd oi g!i de cu iin% Cu &ora $#inilor a tra!-o $ai aproape% Mi !-a &cut le"a$ite de tine, do$nioar Maclea., a !cr#nit el cu o oce joa!, e$oionat% Doa$ne, $ !uperi% M &aci ! reau !,%% Una din $#ini !e r!ucea n prul ei de! ca!tanuauriu% Uit de di!cuie, i-a 'i! el% Uit de ceart% Uit-o i pe Maclea., &ir-ar a naibii, o dat% La!-$ !-i art ce e4i!t cu ade rat ntre noi%%% ce ignori cu ncp#nare:%% -ura lui !-a abtut a!upra gurii ei, a!pr i re endicati % A adoptat o re'i!ten $o$entan de &or$, a ncercat !-i !epare corpul de $inte, dar toate argu$entele, raionale i iraionale, au di!prut c#nd a tra!-o i $ai aproape de 44@ el% A !i$it c i !e taie re!piraia i o !lbiciune teribil% C#nd, n cele din ur$, a g!it puterea !-I $ping n piept, el i-a dat dru$ul at#t de bru!c c aproape a c'ut pe !pate% El !-a du! la &erea!tr, i-a bgat $#inile n bu'unare i din nou !-a ntor! napoi% De$i!ionea' dac doreti, a 'i! el ncordat, n! de!ignurile !unt bune% I !-a 'btut bu'a la colul gurii% De a!ta era$ at#t de grbit ! te d de di$inea% & Eu%%% eu%,% Laura prea c i-a pierdut !i$ul ec"ilibrului% i nc nu !e putea opri din tre$urat, dei acu$ nu era din $#nie% +utea nc ! !i$t atingerea

!lbatic a gurii lui% & ,oi de$i!iona, a optit ea n $od de&initi % 6 ! pri$eti !cri!oarea $ea de di$inea% Nu tia cu$ a ieit a&ar din ca$er% A&ar !-a ntor! orbete !pre ua e4terioar% Din &ericire, toaleta doa$nelor era goal% Arunc#nd geanta pe etajera c"iu etei a nceput !-i &rece &aa cu o $#n% ( nltura lacri$ile de !uprare care-i iroiau% 6$ul era in!uportabil I Nu-I nelegea c#tui de puin I ,oia cu di!perare ! &ie departe de el, a&ar# din cldirea acea!ta, at#t de departe c#t putea ! alerge% n! picioarele n-ar &i du!-o% Ce-i $ai r$#nea de &cut dec#t !-i ndeplinea!c a$eninarea de a de$i!iona 3 i ce i $ai r$#nea dac o &cea 3 Ar pierde Maclea., noua colecie+ totul. 44; El o acu'a!e c# ignor ceea ce nu rea ! ad% Era ade rat 3 (-a aruncat pe un !caun, i-a ro! ung"iile, !-a ridicat din nou i !-a du! ner oa! !pre oglind% A ea pete cenuii-alba!tre unde !e lua!e $ac"iajul i &aa ei era palid i nelinitit n contra!t cu ncurctura !lbatic de pr rou-auriu% i cel $ai !urprin'tor dintre toate, de ce &u!e!e at#t de du$no! cu -iorgio 3 Nu e4i!to alt cu #nt pentru a-i de!crie atitudinea% )u!e!e agre!i % Ace!ta era $odul n care era &cut, n! n di$ine#a a!ta &u!e!e ce a di&erit% De!tul, de!tul de di&erit% Ea, Laura, &u!e!e plecat la pr#n' i la dineu cu -iorgio% Ce era r#u n a!ta 3 L-a 'ut el pe -iorgio ca un &el de !pion pro&e!ional !au altce a 3 Dup noile de!gnur ale lui Maclea.% Nu, era ridico% Nu-i ddea !ea$a de c#t de $ult re$e ea i -iorgio &u!e!er prieteni 3 Ce ngrijorat &u!e!e -iorgio c#nd au'i!e de proble$ele ei la Maclea.% Nu-I plcea per!onal pe -iorgio 3 i$po!ibil%

Abia !c"i$ba!er 'ece cu inte% Atunci nu eJa nici un $oti pentru ieirea lui% (au pentru pri irile lui ni$icitoare, !au pentru a-i bga na!ul n iaa ei particular% i n ce pri ete de!ignurile de!ignurile care &u!e!er at#t de !peciale pentru ea i de care &u!e!e &oarte e$oionat au &o!t e4pediate ntr-o &or$ul conci!, ca ce a care 4<= !e arunc, drept /bune0% A!ta era tot 3 i ce !e a nt#$pla cu ele dac ea de$i!iona 3 A !i$it o ne oie copilroa!, di!perat de a bate din picior de &ru!trare% Mi-e !c#rb de ace!t o$ 2 1eal$ente $i-e !c#rb% Dar poatQi ! $ &ac ! $ !i$t a!t&el% Ca i cu$ a rea ca el ! $ ating din nou% Ca i cu$ a &i n toiul reunui i! !lbatic, palpitant% Ca i cu$%%% Dar nu a l!a irul g#ndurilor ! $earg $ai departe% (-a ntor! napoi &a oglind i a nceput !-i !coat pieptenii din p#rul r it% Era nece!ar ! o aduc pe Laura Maclea. napoi, n reun &el de ordine% Apoi i nu$ai apoi a lua deci'ii pentru iitor% Neca'ul era c e$oiile ei !e !c"i$bau de la o or la alta% Aca!, n acea !ear, !-a ae'at ! !crie !cri!oarea de de$i!ie = apoi a rupt-o i a luat un pa"ar de in a&ar n grdin% Mintea i !rea de la un lucru ne$aipo$enit la altul = orice, dec#t ! !e g#ndea!c la 6li er% A $er! n jo! pe pajitea n pant la ne$iorul de $unte de la captul grdinii% 5u$'etul ne!&rit a2 tra&icului !e do$olea acu$ i !eara $iro!ea a ierburi tun!e l $agnolia 2 toate acele par&u$uri de ar delicate i de!tul de culti ate care aparineau !uburbiilor !cu$pe ale Londrei% i totul prea gol deodat% De ce prea gol 3 4<4 A intrat din nou n ca! prin &ere!trele &ranu'eti i i-a luat alt pa"ar de in% Dac de$i!iona de la Maclea., ce a &ace 3 (# !tea

acolo toat 'iua i ! pri ea!c clopotniele bi!ericii 3 Ce era pentru ea n a&ara Maclea. 3 Italia, poate 3 (-ar duce napoi la *a iani dac ar lua-o% (au ! caute altce a la Londra, ( !e &ac liber pro&e!ioni!t% /Dar nu cred c reau ! &ac reunul din ace!te lucruri% ( nu a$ ni$ic de-a &ace cu Maclea. 3 E de neconceput 2 i nu renun la lucruri% i ce-ar &i !pu! tata 30 Laura a a ut !enti$entul incon&ortabii c !-ar r!uci n $or$#nt% /Dar nu e aici I i-a !pu! cu iolen% Aa c ce i$portan are 3 Nu !unt dec#t eu la care ! $ g#nde!c acu$ 20 +oate c a!ta era la rdcina proble$ei, /!ingurtatea0% A ro!tit cu #ntul% (i$ea ca!a !inguratic n !eara aceea, /) ab!tracie de cariera ta i ce-i $ai r$#ne 30 Ca$ere goale i btaia cea!ului i oa$enii la captul tele&onului% Acu$ c per!pecti a de$i!iei era la nde$#n, o cuprindea un !enti$ent e4traordinar de panic% Mal era, de a!e$enea, un lucru% Ce a la care $intea ei contient re&u'a!e ! !e "otra!c de c#nd pr!i!e biroul n dupa$ia'a aceea% Ce a ce !e pregtea, ce a ce era n legtur cu 6li er% *ele&onul a !unat !trident n ca! n !patele ei% A ieit din tran! i !-a du! ! r!pund% .4<< Era vo ea lui Bonnie 3teinber". & Laura, !cu$po, tu eti 3 6li er e aici, A !pu! ! nu te !un aca!, dar l-a$ lucrat puin i n cele din ur$ a cedat, & (unt con in! I a g#ndit Laura% Era bi'ar cu$, g#ndindu-!e la el, !t#nd acolo cu Bonnie, i-a ng"eat ini$a% Cu ade rat 3 a 'i! ea tare% Ce e at#t de urgent 3 & Ni$ic urgent, drag% A!ta e $ai $ult ca o a erti'are din ti$p% ncerc ! aranje' o tran'acie cu tele i'iunea pentru 'iua% !pectacolului de $od de la <e!ton @ali% (unt la Londra i oia$ !&atul tu% Apropo, a$ 'ut !c"iele%

(unt ce a !pecial% )oarte elegante pentru o colecie britanic% *rebuie ! te &elicit% & Mulu$e!c% Laura tia c era !ubtil tratat de !u!, din nou% +oate c a!ta a di!tra!-o de la a anuna ici i colo c i a nainta de$i!ia di$ineaa% A putut ! !i$t i$perceptibil c i !rea $utarul% Un !pectacol *, a 'i! 3 Cu$ !e a integra 3 i nu e puin prea de re$e 3 De!ignurile abia prind contur. Ori e poate %er"e prost. & Neca'ul cu engle'ii, !cu$po, e!te c !unt $ult prea precaui, dac nu te !uperi c !pun aa% *rebuie ! cre'i n ceea ce &aci i ! te duci direct i ! in'i la pia% & (unt nu$ai reali!t, a 'i! Laura% Abia au ieit de pe planet% (unt precaut, da% & !ta e un alt cu #nt pentru de&eti!$, drag% 6ricu$, dac 6li er !pune c !e poate .4<> &ace n ti$p, e !u&icient pentru $ine, Apropo, e!te un !pectacol de pr#n' n direct% (unt intere!ai ! &ac tot progra$ul de la <e!ton @ali% Ne-a$ t#rguit ntr-un &el pentru o dat pro i'orie, dar a$ ne oie ! di!cut ace!t lucru cu tine% L-a$ c#tigat pe unul din greii de pe )leet (treet pentru o de$on!traie nainte de !pectacol% 6 I i a$ reuit !-l con ing pe 6li er c trebuie ! $andat$ un nou &otogra&% A e$ ne oie de toat publicitatea pe care o pute$ obine% Noua colecie Maclea. a trebui 'ut I & C#t ar ur$a ! co!te toate a!tea 3 a ntrebat Laura% & (cu$po, &aci bani c"e&tuindu-i% *rebuie -! tii a!ta% Italienii arunc tot ce au obinut pentru o aciune de pro$o are, nu 3 A!cult, trebuie ! ne nt#lni$% Ce 'ici de joi 3 & Nu putei ocupa tu i 6li er 3 a !pu! cu rceal Laura% ,reau ! !pun, e acolo cu tine, nu 3 & Nu a!t-!ear, !cu$po ? nici o an! 2 Bonnie a e$i! un c"icotit !lab, i!pititor% Era o not di!tinct contradictorie

n ocea ei% Munca i plcerea nu !e a$e!tec% nelegi 3 Acu$, pute$ &i4a o dat pentru nt#lnirea a!ta 3 Laura a nele! per&ect% Dup ce a pu! tele&onul jo!, !-a du! ncet a&ar n !pate% Mai era nc n aer par&u$ul uor al tranda&irilor% (-a ntrebat de ce &i4a!e cal$ o dat cu Bonnie (teinberg pentru o nt#lnire de a&a.4<5 ceri joi 3 De ce, n ciuda e eni$entelor din dup-a$ia'a aceea, n ciuda a ceea ce 'i!e!e Bonnie, i !c"i$ba!e deliberat i n tcere deci'ia de a pleca de la Maclea. 3 Era pentru c nu putea ! !uporte ! !e g#ndea!c la acea &e$eie obin#nd $#n liber la Maclea.% Laura ar !al a orice cantitate de $#ndrie nainte de a l!a ! !e nt#$ple aa ce a% Dar dac ar &i &o!t brutal de one!t era, de a!e$enea, altce a% (-a g#ndit la &igura lui 6li er din acea di$inea% +ri irea lui cenuie ntunecat, &ora ace!teia, a!pri$ea atingerii lui% /Nu $ urti% (-ar putea ! te pre&aci0, -!pu!e!e% Nu era deloc !igur c oia ! &ie de acord cu el, n! era un ele$ent tulburtor de ade r n a&ir$aie% /Nu $i-a trecut deloc prin cap c a putea !i$i n ace!t $od de!pre el0, a optit ea, $irat% +entru c $i ncurc e$oiile a!t&el% E ngro'itor ! te !i$i at#t de &r putere% N-a$ !i$it aa pentru nici un brbat% i !unt n&ricoat, dar nu pot pleca% R nceput ! r#d% Era at#t de ridicol, nc#t nu-i enea ! cread% ndrgo!tit de 6li er 1ed&ord 3 i cu re$arcile po!e!i e a ide ale lui Bonnie !un#ndu-i nc n urec"i 3 Ce an! era ! ia! ce a din a!ta 3 A !i$it cu$ i !e r!ucete un cuit n ini$% Nici o an!, !cu$po 2 Nici o an!, c#tui de puin 2 .4<6 C#nd toate proble$ele practice ale noii colecii au nceput ! !e !tr#ng, Laura era aproape bucuroa!, l-au

ndeprtat g#ndurile de la ce ur$a !-i !pun lui 6li er c#nd !e or nt#lni% (au, $ai degrab, de la ce ur$a !-i !pun !iei% +entru c nu !cri!e!e o alt !cri!oare de de$i!ie% i nici el n-a aprut ca !-o cear% ,iaa la Maclea. !e de!&ura n aproape acelai $od ca totdeauna, cu e4cepia &aptului c tele&onul a nceput ! !une cu regularitate $onoton% De aranjat nt#lniri ale &otogra&ilor% De contractat $anec"ine% Nu c era ce a deo!ebit de nou n pri ina ntregului &recu% (e nt#$pla ntotdeauna cu &iecare colecie nou% De acea!t dat n! erau $ai $uli &actori de luat n con!iderare% i n !inea ei, Laura abia i reinea ten!iunea !upli$entar de a !e ntreba c#nd ur$a 6li er ! intre n ca$er i c#nd a trebui ! n&runte iari acei oc"i reci cenuii% N-a dat nici un !e$n ti$p de trei 'ile% Ner oa!, Laura a 'ut de!ignurile ei prin'#nd .4<9 ontur n atelier+ a $es operit nasturi+ a $is utat aprins u Lu ia $espre "arnituri. 6 nt#lnire trebuia !# aib loc $ai de re$e !au $ai t#r'iu, totui% Era ocupat cu o co$and a doua 'i di$ineaa, a!t&el nc#t nici $car n-a ridicat pri irea ! !e uite c#nd cine a a intrat pe u% &Dac a!ta e ca&eaua $ea, (ara", la!-o oe birou, a 'i! ea di!trat% &Nu e a,eaua ta+ a spus vo ea lui Oii ver. A !rit n !u!% A &o!t o reacie in!tincti % & Nu te-a$ au'it intr#nd% ,ocea ei !una ner oa!, c"iar i propriilor urec"i% A$ cre'ut c eti (ara"% Aduce ca&eaua ca$ pe la ora a!ta% +are c a &o!t o di$inea lung% (-au &i4at pe!te $a!% Apoi 6liver a spus & A$ &o!t $ai $ult n ora n ulti$ele 'ile nt#lniri cu $arele bo!!%

& O+ $a & Au tinut %ai %ult $e 't a% re*ut. & Da & Da% Ace!ta e $oti ul c i-a$ pa!at-o pe Bonnie% & (neleg% Laura a l!at tcerea ! per!i!te & Uite, n-a$ $ult ti$p% (ttea acolo, e i dent !t#njenit% Apoi a o&tat ad#nc i Laura a jtiut c de acea!t dat l n in!e!e% +re!upur c e $ai bine !-$i cer !cu'e% & A!ta e $ai $ult dec#t o !ube!ti$are, a 'i! ea rigid% .4<@ & M-ai &cut !-$i pierd &irea. & *e-a$ &cut 3 & )oarte bine, &oarte bine% A ntin! o $#n pentru a-i para indignaiea% 6c"ii li !-au nt#lnit% Uite, nu $ pricep la a!e$enea lucruri% N-ar &i trebuit ! co$ente'% Era$ ntr-o di!po'iie $i'erabil% Nu $ pri ea% Era$ probabil n a&ar% & Erai &oarte n a&ar% Laura !-a uitat la el ter$% Ai eri&icat i!torioara $ea 3 & Nu% A$ deci! c trebuie ! te cred% & De ce 3 Mulu$e!c, do$nule 1ed&ord I 6c"ii ei !c#nteiau de ironie% El i-a l!at $#inile pe birou% & Apropo+ n!a% pri%it s risoarea ta $e $e%isie. Ce s!a nt'%plat u ea & N-a$ &cut-o% Ei, c#nd%%% Laura a nceput ! de in !tacojie i n !inea ei l-a njurat% M-a$ r'g#ndit, a anunat ea cu de$nitate% Dup cu enita c"ib'uial, a$ deci! c intere!ele Maciea. au prioritate a!upra antipatiilor personale. Eoiai eva & +robabil c da% (-a uitat la c"ipul ei centi$etru cu centi$etru% Nu$ai antipatiile per!onale, cu$ le nu$eti, !tau n cale din nou% A e4a$inat-o un $o$ent $ai lung, oc"ii trec#ndu-i de la c"ipul ei la g#t i napoi la oc"i, apoi

i-a luat iari tonul pro&e!ional% *e-ai nt#lnit cu Bonnie, bnuie!c 3 & Da. & i 3 .4<; WL%%L%.L%%L%%L% & i a$ &i4at o dat pro i'orie pentru !pectacol, una care con ine i celor de la tele i'iune% +lnui!e !-i acorde o organi'are deo!ebit, bnuie!c% A &run'rit cu degetul n agenda ei% E n opt!pre'ece, cred% & Bun% *otui nu pentru a!ta a$ enit% ,oia$ !-i tre'e!c intere!ul pentru ideea unui $aga'in, A$ pu! oc"ii pe o proprietate% & Un $aga'in 3 Era !urprin!% Dar a e$ $aga'ine, Debueuri, reau ! !pun% n toate $aga'inele uni er!ale $ari% & A!tea !unt pentru $ar& ec"e% -ura i-a tre$urat% $i pare ru% ,reau ! !pun colecia principal% *7eedurile% Cred c ar trebui ! a e$ localuri noi pentru noua !erie, care ! atrag oc"iul pieei pentru tineret% M g#nde!c n per!pecti % ,ec"ile debueuri nu or &i !u&iciente% Aa c reau ! ii cu $ine ! ne uit$ la acel $aga'in% E n locul potri it pentru un butic% Are ne oie de reparaii, dar e per&ect pentru noi% E $ic%%% !ecolul opt!pre'ece, & Ca ai de lu$e, rei ! !pui 3 a !ugerat Laura, dar el n-a au'it-o% (e depla!a!e deja la &erea!tr% & A$ con enit cu agenii i$obiliari ! d proprietatea !pt$#na iitoare, $ari, dac e n regul pentru tine% La un!pre'ece di$ineaa, Era o not de neatenie n ocea lui% (-a ntor! pe clc#ie i a plecat% Laura !-a jitat dup el cu e4a!perare% +rea c !e de!cotoro!i!e de di!po'iia lui neagr din ur$ cu .4>=

c#te a 'ile% +rea c"iar plcut, n!# ea !e !i$ea nc oribil de ne!igur% )u!e!e de!tul de prieteno! n alte oca'ii i apoi e4ploda!e contra ei $ai t#r'iu, &r reun $oti e ident% Dar ce !e nt#$pla!e deun'i 3 De ce $ani&e!ta!e o a!e$enea a er!iune &a de -iorgio 3 i i pu!e!e cu #ntul la ndoial 2 edea acolo pri ind la ua pe care o nc"i!e!e dup el, $intea lucr#ndu-i &urioa!% El nu $eniona!e acel !rut, dar nici ea nu dori!e ca el !-o &ac% Ar &i &o!t ru, $ult $ai ru, dac l-ar &i $enionat% E4i!ta n! acel id de ne!iguran% Nu tia ce rea el de la ea = nu oia ! !e !i$t at#t de ne!igur pe ea% i-a !pu! c prob,abil nu n!e$na!e ni$ic pentru el% C era categoric $potri a bunului !i$ ! !e tre'ea!c ntreb#ndu-!e ce ! poarte la i'ita pentru a edea proprietatea i g#ndul ! aduc aca! unul din noile de!ignuri !-l ncerce ea% Co!tu$ul de $arinar erdealba!tru cu un guler $are i &unde elegante% Era nceputul lui augu!t% ntr-o di$inea alba!tr palid, londone', care !trlucea prin dogoare, Laura a pltit ta4iul care o condu!e!e la intrarea n @enrietta (treet, unde l nt#lnea tpe 6li er ! ad $aga'inul% (trada era nc#nttoare% nc pa at pe ju$tate cu pietre i ngu!t, cu !t#lpi de &ier i &elinare de$odate i unul !au dou couri at#rnate% Da, @enrietta (treet ar &i per&ect pentru ce-i propuneau ei% Laura j o&tat% 6ii .4>4 er a ea dreptate, &ir-ar ! &ie ? A pre!upu! c ar trebui ! recunoa!c ace!t lucru% & Ai venit $evre%e+ i!a spus Oliver $in spate. A pri it dup !unetul ocii lui i l-a 'ut !t#nd acolo n co!tu$ul lui cenuiu nc"i!, o cra at ca!tanie i duc#nd !er ieta n $#n% 6 bri' de ar i ciu&ulea prul negru, nc#t bru!c prea $ai t#nr% El a !pu!

C & Ei+ e re*i & E %inunat. & Nu - A pus servieta pe pa aj i i-a bgat $#inile n bu'unare% A!ta e cea care $ intere!ea'% Nu$rul pai!pre'ece% Aceea cu &ere!trele gli!ante arcuite% ,ocea lui era entu'ia!t, oc"ii aprini% (-a ntor! ! !e uite din nou la ea, cu pri irea cenuie concentrat% & Pari di&erit n di$ineaa a!ta% 6c"ii i !-au pli$bat pe!te roc"ie, pe picioarele ei aurii, pe panto&ii er'i &r toc, cu barete% in ocea lui era un '#$bet C %i pla e. Si ddea !ea$a de $ica licrire in!tincti de contiin care tre!lta!e n ea c#nd a !i$it apropierea lui, e ident &latant% (-a &orat !-i a$intea!c c petrecu!e cu Bonnie 3teinber" cu nu$ai o !ear, dou nainte% & Mulu$e!c, a 'i! ea uor% A!ta n!ea$n probabil c nu i-a plcut prea $ult ceea ce ai 'ut nainte, a !pu! ea cau!ti . O #ii lui au s 'nteiat. .4>< & Antr-o 'i, a 'i!, li$ba ta pro$pt te a duce la $ai $ult dec#t poi &ace &a% A !co! o c"eie din bu'unar% Agentul e ocupat, a !pu! el cal$% Ur$ea' ! intr$ !inguri n ca!% Dup !trlucirea din !trad, nuntru era un aer nc"i! i ntuneric% 8o! erau trei ca$ere, o curte n !pate i o !car r!ucit, ce !c#r#ia i ducea la etajul ur$tor% Apoi $ai erau trei c$rue nc"iriate, una cu e$ineu i o &ere!truic care ddea n alee% 6li er a &orat i a de!c#is!o. M & M-a$ g#ndit !Po la$bri!$ n pin natural, a !pu!% )oarte !i$plu, &r 'or'oane% Au e4plorat re!tul ca!ei i Laura -S-a !pu! de!pre un alt

tele&on pe care-l pri$i!e de la Bonne% & A aranjat totul ? ei bine, c#t de $ult !e poate n acea!t &a'% ,a &i n !pt$#na a treia din !epte$brie, a e4plicat ea% (e pare c dup o !pt$#n e!te $arele t#rg de la Tir$ing"a$% 6 $uli$e de cu$prtori !trini or &i aici i dac tri$ite$ $ulte in itaii la !pectacol i ne o$ ocupa !erio! de ei%%% Oliver s!a uitat la ea de la piciorul !crii Modului% & +ari &oarte &ericit cu aranja$entele acu$ a co$entat el% (e di!tingea e!elie n oc"ii lui% E &oarte !urprin'tor, in#nd !ea$a de cu$ a$ nceput > Laura ;i-a a;e! cu grij cu intele% & 3onnie se pri epe la aa ce a, a trebuit eo ! recunoa!c% (e pare c cunoate pe toat lu$ea% i e!te atent c"iar la lucrurile cele $ai $unte% Nu a e$ pe ni$eni la Maclea. ! &i putut &ace ce a &cut ea% & Dar nc nu-i place 3 Acea!ta e!te e4pre!ia care i apare pe c"ip ori de c#te ori i !e pronun-nu$ele% Deci i ob!er a &iecare reacie% Critic, de!igur% & *rebuie !-$i plac 3 !-a nroit Laura% Are cu ade rat i$portan 3 a% ntrebat cu rceal% & Nu. E,e tul *'%betului lui era $i,i il $e anali*at. Nu era e8a t batjocoritor% Ironic, cert, i $o$entan $editati % N-a$ &o!t de acord n pri ina cror locuri de la @ali ! le &olo!i$, a 'i! Laura pentru a-i acoperi con&u'ia% Ea oia !ala de baluri% Eu a$ rut a&ar pe pajite i pe tera!, dac e po!ibil% In ra'ele deli ate ale soarelui en"le*es . & ,ei a ea neplceri dac plou, a &o!t r!pun!ul !ec% & Ne vo% ,a e proble%e $e asta 'n$ se va nt'%pla+ a *is Laura+ & Eti &oarte !igur de ce rei% & (igur c !unt% A cobort c#te a trepte pr&u;te i i-a aruncat o pri ire pe ju$tate !&idtoare% Nu ai ncredere n $ine 3

& (igur c a$% (t#nd l#ng balu!trada ec"e lu!truit, el prea a$u'at% & tiu ce &ac, a !pu! Laura% .4>5 & tiu c tii, C#nd -!-a uitat la ea cu un tre$ur uor la colul gurii era !igur c glu$ea cu ea% & A dori ! &ii !erio! 2 a !pu! $bu&nat% & O+ $ar sunt+ Laura. Lucrul care o pro oca era c nu tia cu ade rat dac o tac"ina !au nu% Era acel $od a2 lui de a o ob!er a cu capul nclinat ntr-o parte i '#$bind% A ,ost un %i $o$ent c#nd !-au uitat unul la altul, Laura pe !cri, el jo!% Erau r#!ete n aer, dar de a!e$enea i altce a% 6 !c#nteie de inti$itate care ardea lent i a$enina ! !e tran!&or$e n #l taia unei pduri% Laura nu $ai ndr'nea ! !pun un cu #nt n plu!% A ncercat ! !e uite ntr-o parte, dar nu a prea reuit% +ri irea lui lung, cenuie tri$itea toate &elurile de $e!aje% Ea a ntin! o $#n pentru a apuca balu!trada% C#t de $ult puteau ! !tea a!t&el acolo 3 Nu $ai $ult% Era ridicol% Ea trebuia ! rup $o$entul% A ntin! un picior%%% l-a ndreptat !pre treapta ur$toare &r !-i $ute pri irea% n loc ! g!ea!c le$nul gol a; !crii a &cut pa!ul n aer%%% A !co! un ipt !trangulat !i$ind cu$ cade% I !-a prut c au trecut $inute n ti$p ce !e cltina cu capui nainte n jo!ul !crilor% A &o!t nu$ai o c"e!tiune de !ecunde% -eanta i-a 'burat, u$rul i-a alunecat pe o coa$ de tencuial &r#$iat i apoi 6li er !-a $icat bru!c i a prin!-o% & Laura ? Aproape u aspri%e+ el a tras!o spre el+ veri,i 'ndu-i i cal$#ndu-i cderea Apoi, &oarte delicat : De ce naiba nai &o!t a tent 3 (tr#n!oarea n care-i inea brau2 a &cut-o ! !e cutre$ure% *e-ai lo it 3 a ntrebat el% & Nu% Nu, !unt bine% +rea c nu !e a $ai opri niciodat din tre$urat, +icioarele i erau ca gelatina% Nu

a ea de ale! dec#t !-l la!e !-o in% & Eti !igur 3 )aa lui era crunt% In orice $inut a ncepe !-o ddcea!c% & Da, !unt !igur% i era e4tre$ de penibil, dar a ea ne oie ! !e agae de cine a% Nu, nu, !unt bine I i-a !pu! ade rul ntorc#ndu-i orbete capul n u$rul lui% A &o!t n ntregi$e greeala ta, a 'i! ea incoerent% *u%%% tu nu trebuia%%% n-ar &i trebuit% Dac n-ai &i inut%%% & Laura%%% ,ocea lui era rguit% Una din $#ini i-o pu!e!e n pr% Ilogic, !e prea c el r#de% Apoi cu cellalt bra o r!ucea ctre el% Eti bine, a 'i! el% Mai poi ! te ceri cu $ine% A ntor!-o n brae i apoi a !rutat-o din nou% Laura a rut ! re'i!te, tia c o &cea, dar nu a ea putere ! !e lupte% +rea c nu contea' deodat c nu-l nelegea, c el o nnebunea i o per!i&la i c erau $o$ente c#nd putea !-l o$oare% i i'bucnirea ei iolent la ndr'neala l.i !e e apor repede% (-a tre'it c r!punde !rutrilor lui i eliber#ndu-i braele cu ce a di&icultate le-a l!at ! !e ntind .4>7 n !patele capului lui% A ea acea!t dorin n!pi$#nttoare, ire'i!tibil !-i treac degeiele prin prul lui de!, negru% Era &oarte !igur c 6li er era acela care nruti!e lucrurile !trecur#ndu-i o $#n &oarte puternic dar &oarte delicat pentru a-i $#ng#ia u$rul% Ar &i putut, e entual, !-l oprea!c dac ar &i rut% Dar n acel $o$ent nu $ai oia i, judec#nd dup de'$ierdrile categoric incoerente i a$e!tecate pe, care el i le $ur$ura la urec"e, nu-i i$agina c el oia ! !e oprea!c de&el% Bru!c !-a tr#ntit tare o u jo! la intrare i o oce, pe care Laura o tia de!tul de bine, a enit plutind0 !u! pe !cri%

& Oliver I Laura ? (untei aici - Eo ea lui Bonnie 3teinber" & ea e ou prin a%erele "oale. 6li er a reacionat cu o igoare e4traordinar n ti$p ce Laura !-a de!prin! de el% E4cla$aia lui a &o!t iolent i de nereprodu!% Laura !-a l!at pe !pate !pre 'id i a r!u&lat ad#nc, a!pru, ncerc#nd ! !e linitea!c% & (untei a$#ndoi acolo !u! - +aii lui Bonnie !e puteau deja au'i urc#nd pe !car% & Da, !unte$ aici% 6c"ii lui 6li er erau &i4ai pe ai Laurei% ,ocea lui era cal$% A!ta nu oia ! !pun c nu e4i!ta nc o e$oie inten!, ne!peci&icat n pri irea cenuie% Laura+ n er 'n$+ u tot tre%urul+ $e a reveni la .4>9 realitile clare ale !ituaiei, a deci! c era iritare% )u!e!e prin!%%% Laura era inten! contient c Bonnie (teinberg era aceea care enea !u! pe !cri% Bonnie care reuea $ereu ! !ugere'e c 6li er era proprietatea ei% i care nu ddea gre cu alu'ii de!pre toate ateniile Iui a$oroa!e &a de ea% i bru!c a &o!t per&ect de clar c oric#t de a$eitoare !e n #rti!e lu$ea acu$ dou $inute c#nd Laura &u!e!e n braele iui, oric#t de $ult ar prea c el, de a!e$enea, !e l!a!e n oia pa!iunii $o$entului, nu era nici o ndoial c el e!te un ade$enitor cu &oarte $ult practic% Un brbat pentru care totul ero nu$ai un $od a$u'ant de a petrece ti$pul% Acea cuttur n pri irea lui era de iritare c Bonnie aproape l de!coperi!e% )u!e!e o an!, i-a !pu! ea !e er, c Bonnie i ntrerup!e!e, nainte ca ea, Laura, ! !e &ac de r#!% i cu$ nu erau $ijloace de !cpare era nece!ar ! '#$beti nonalant% N-a &o!t dec#t o ur$ de iritare n ocea trgnat a lui Bonnie c#nd a ajun! la treapta de !u!% & Ei, aici !untei I a 'i! ea $iero!% +itii acolo !u!

a$#ndoi 2 Ar &i trebuit ! ai $ai $ult con!ideraie, 6li er, !cu$pule% Nu !unt obinuit cu tot ace!t e4erciiu &i'ic% & Nu tia$ c ii, a !ubliniat 6li er cu un !ur#! e$oionant% Credea$ c eti ocupat Ia Bat" pentru c#te a 'ile% .4>@ & M-a$ eliberat, a r#! delicat Bonnie% IM% toi trebuie !# &i$ a"tiai dup $unc, Ddea o !en'aie de opulen n acea!t di$inea% Acel ten auriu, !trlucitor, lanurile !ubiri de aur la $#n i la g#t, un &ular de $ta!e galben !trlucitor% Laura !-a !i$it i$ediat pr&uit i nengrijit% Lucia $i-a !pu! c enii aici% Aa c $-a$ g#ndit c te prind la ti$p pentru pr#n'% 6c"ii ei ad#nci albatri au ob!er at pata de pra& de pe obra'ul Laurei, u iele rite de pr% +ri irea i !-a a!cuit, dei ocea i-a r$a! $ieroa!% Nu$ai oi doi 3 a ntrebat% N-;a enit i agentul 3 & A"entul a ,ost o upat+ i!a spus Oliver. Bonnie i-a !trecurat $#na la braul lui. & Ce incon enabil% I-a acordat Laurei o pri ire lent, lene% *e o&eri ! $ duci la pr#n', 6li er drag 3 tii c ai pro$i!% & Asta era %'ine+ a *is Oliver. & De i sunt %ai $evre%e u o *i+ i!a spus ea. 6li er !-a uitat la cea!% A !pu!, !un#nd plcut $ar pre aut C & A$ o $a! re'er at la Bro7n;!% Dar e nu$ai pentru doi% 6c"ii lui i-au nt#lnit pe ai Laurei% i noi !unte$ trei% Nu tiu dac o !c"i$b% tii ce e la ora a!ta% Cu o $ic uguiere a bu'elor, Bonnie a !pu! : & Dragule, pentru tine%%% 3 (igur c o or !c"i$ba% Bro7n;! nu e!te locul acela plcut .4>; pe r#u 3 6li er, a$ a ut o !pt$#n at#t de pctoa!% A aruncat o pri ire $ic, nduiotoare, ulnerabil% Mi-a$

'i!, a$ ne oie de un pr#n' deconectant cu brbatul %eu ,avorit. Oliver a e*itat. & +re!upun c -dac nu or, o$ ncerca n alt parte% (-a uitat dintr-o parte la Laura% Era aproape o pri ire de incertitudine% Cu ab!olut claritate, Laura a 'ut c nu oia n trei% Era ui$it c re'er a!e o $a!% Dar trebuia ! &ie un pr#n' de lucru, a pre!u pu! ea% ,oi!e probabil ! di!cute ci&re% +lanuri preli$inare pentru $aga'in% Dat acu$, cu !o!irea lui Bonnie, lucrurile !e !c"i$ba!er ,oia ! &ie !ingur cu Bonnie% Dar li$itele politeii nu-i ngduiau ! !pun a!ta. & Dar trebuie ! $enii $a!a iniial, !-o au'it ea !pun#nd cu e!elie% (igur c trebuie ! o in ii pe do$nioara (teinberg la $a! 6li er% Eu $ ntorc la birou oricu$, l-a$ pro$i! Luciei c o$ edea unele lucruri $preu n#% i acu$, dac $ !cu'ai+ la reve$ere A Laura a urt dup-a$ia'a aceea% 6rele !e t#rau% (-a &cut ora trei i 6li er nc nu !e ntor!e!e de la $a!% 6ra patru% Nu pentru c-i p!a ei ce &cea acolo cu Bonnie% De ce !-i pe!e 3 i-a &cut o ceac de ceai i a uitat ! bea $car o pictur din el% La cinci &r un !&ert, c#nd 6li er a intrat n birou, ea era la $a!a de lu;cru cu oc"ii n .45= c"ii, cu capul !ectuit de oiice g#nduri i $e$orele ca o ppu $oale &cut din c#rpe% & *otul e n regul 3 a ntrebat ridic#nd o !pr#ncean neagr% $i pare ru c a inut at#ta% Bonnie a in!i!tat ! $ pun la curent cu toate aranja$entele pe care le-a &cut cu lordul )redd.% ,rea ! $ergi i ! e'i ca$ n dou !pt$#ni% & Da 3 Laura nu credea c Bonnie o dorea deloc pe

unde a% Nici c el orbi!e pur i !i$plu de a&aceri cu do$nioara (teinberg toat dup-a$ia'a% Ei pru ! nu ob!er e nota de ironie din ocea ei% A continuat !-i e4plice cal$ de!pre o&erta lui Bonnie ca toi toat ec"ipa ? ! !e $ute la <e!ton lodge cu o !pt$#n nainte de !pectacol% (pectacolul ur$a ! !e tran!$it ntr-o ineri la ora pr#n'ului% +artea inteligent era a!ta : De!ignurile nu or &i etalate pentru cu$prtori p#n ce !pectacolul nu !e a ter$ina% Atunci or putea $#nca ntr-o di!po'iie e!el cu un pa"ar de a$panie n $#n i, e de !perat, n !tarea !u&letea!c potri it pentru a &ace co$en'i gra!e% In itaiile ctre toi cei potri ii erau pe punctul de a &i lan!ate i dac !e a crea o at$o!&er bun, cu o not $i!terioa!, trebuia ! &ie un su es. & ,or eni din toat lu$ea, a !pu! el, pentru !pt$#na t#rgului% ,a trebui ! pune$ tot ce a e$ $ai bun, acu$ c#nd;totul e aran.454 ja% +rea bine di!pu!% A!ta n!e$na contactarea tuturor cu$prtorilor i !tabilirea nt#lnirilor cu ei, a!t&el nc#t ! !e poat uita prin !tati e c#t au c"e& n acel 7eeBend% ( nu !e aglo$ere'e toi% i cei ce !criu de!pre $od, binenele!% & Lucre' din greu tot ti$pul, a !ubliniat Laura% i toc$ai a$ pierdut o ju$tate lung de or pro$o #nd noua colecie pentru Dail. 1ecord% (-a &cut o pau'% A naintat i i-a pu! $#inile pe $a!, lu#nd n con!iderare acea!t din ur$ a&ir$aie% & Acu$ e ce2 $ai bine ! te ntreb de ce eti necjit 3 a ntrebat el, ca i cu$ ideea l Intriga dar i i plcea% Direct, &r non!en!uri 3 (au e $ai prudent ! atept ! in n $od natural, puin c#te puin, la ti$pul ale! de tine 3 (-a oprit pentiu $o$ent la acea!t proble$% Ce 'ici dac a$ &ace nite ceai n ti$p ce atept 3 A$ o !ete

nebun i g#tul ca "laspapirul. & A!ta, a 'i! Laura, !e nt#$pl c#nd bei Beaujolai! toat dup-a$ia'a, n loc ! !tai la birou% & Burgund.,; de &apt, a corectat-o el% (-a aplecat n &a pentru a-i lua brbia n pal$% Da, a!ta r!punde la ntrebare, a !pu! el delicat% 6c"ii i !-au ncreit nc#nttor la coluri% Doar tu ai rut ! pleci, a !ugerat el% Nu a &o!t e4act ina $ea c ai pierdut un pr#n' bun% .45< ,oia$ ca ! ii i tu% De a!ta a$ re'er ai $a!a% & +uin $i pa! de pr#n' 2 A ncercat !-i ntoarc &aa n ait parte, dar nu a reuit% & (-i !pun, a 'i! el cu o oce plin de a$u'a$ent &a$iliar, ce g!e!c cel $ai atracti la tine, do$nioar Maclea. 3 C eti co$plet i$pre i'ibil% +ri irea lui era periculo! de tac"inant% ,reau ! !pun c ntr-un $inut eti acolo%%% da%%% ! 'ice$, arunc#ndu-te n jo! pe o !car n braele $ele i acion#nd cu ceea ce a putea nu$i o lip! de re'er care nu e!te caracteri!tic unei doa$ne, c#nd pro&it de !ituaie% i apoi pleci pe u $ai repede dec#t ite'a lu$inii% n ti%p e Laura !e uita la el direct n oc"i, i-a $obili'at toate re!ur!ele% & Lucrurile poate c au !cpat puin din $#n n di$ineaa a!ta, i-a !pu! ea cu $ult de$nitate, dar nu e un $oti ca tu ! &ii at#t de negentle$an ca !-$i a$inteti ace!t lucu I & (cpat din $#n% A cugetat a!upra e4pre!iei% A nu$i-o probabil un ade r !pu! pe ju$tate, a conc"i! el ncet% & Aa c i-a &i &oarte recuno!ctoare dac te-ai abine ! $ai $enione'i din nou incidentul% Laura a $er! ncp#nat nainte u %i ul ei spea # spiritual. & Ai ,i -

.45> & Da, a &i% A re&u'at n $od deliberat !c$ nt#lnea!c pri irea% A &o!t o aberaie total Nu are ro!t !-i $ai adug$ ce a elabor#ndu-l din nou% & i dac reau !-i $ai adaug ce a - a su"erat el a"reabil. Laurei -a luat un $o$ent ! !e nar$e'e $potri a unor a!e$enea de'$ierdri% Dar apoi i-a rea$intit-o pe &a!cinanta do$nioar 3teinber" ag#ndu-!e !educUoare de el% & Mi-e tea$ c nu poi a ea ntotdeauna ceea ce cre'i c rei, i-a 'i! ea cu drgle nie% Nu te-au n at c#nd erai biat $ic - Nu e bine pentru tine, tii% (lbete caracterul N-are i$portan, a adugat% (unt !igur c ei g!i alte tinere pregtite ! &ie $ult $ai ngduitoare% Do$nioara% 3teinber"+ !uni !igur, a &i nc#ntat ! coopere'e% i acu$, dac rei ! $ !cu'i I Alerg#nd pe !car !pre locul unde a ea $aina parcat, a reuit ! ri!ipea!c ce a din tu$ultul din ea% Aglo$eraia orei de #r& a di!pu! de re!t% Era ntr-o !tere de letargie, cu oc"ii obo!ii, c#nd a luat-o n cele din ur$ pe aleea ca!ei ei i a nc"i! $otorul% Laura !-a du! n !aion, i-a !co! panto&ii cu picioarele i !-a ae'at n &otoliul ec"i de piele% ,oia cu di!perare ! e4plice cui a cu$ !e !i$ea% ,oia ! !e de!carce de tot, ! !pun cui a c#t de $ult ncepea !Io doar, ad#nc n interior Cot de $ult o co!ta!e !-l pr!ea! .455 c n acea dup-a$ia'% C era o nebun, da2 nu putea ! !cape de acel dor intolerabil ca el !-o in din nou n brae i ! o !rute &r ! $ai tie de ea, cu$ !e nt#$pla!e n acea di$inea% A !tat acolo pri ind &i4 n !paiu, &r ! ad ni$ic% El plnui!e ! o in ite pe ea, Laura, la $a!, la pr#n' a!t'i,

l#ng r#u, dar 'iua de $#ine &u!e!e !tabilit pentru in!uportabila Bonnie% i dei tia ace!t lucru, tot 2 oia% A!ta era partea ngro'itoare Nu i aproba deloc reaciile &a de el dar a!ta nu le &cea $ai puine reale i dureroa!e% .456 1o$antici 3 Da, a e$ cu toii o latur ro$antic de ce ! ne a!cunde$, &n ro$anele coleciei /16MAN*IC0 ei g!i n a&ar de a enturi pa!ionale, ace!t par&u$ de ro$anti!$ care d at#ta &ru$u!ee ieii%%% CAPITOLUL EII Cu o !pt$#na naintea !pectacolului, toi !-au depla!at la Bat", <e!ton Lodge roia de $anec"ine, a!i!teni productori i oa$eni de tele i'iune% BonnieV !e delecta n $od clar n panica i toat goana contra crono$etru% Era 'go$otoa! i !tupe&iant de e&icient% Laura !i$ea nu$ai o i!terie linitit% (e !i$ea de a!e$enea #&noa! pentru c 6li er era la Londra, !upra eg"ind, coordon#nd i corobor#nd, iar ea era obligat ! recunoa!c n !inea ei c era un gol $are c#nd el nu era n preaj$% edea ntr-o di$inea cu Lucia la o ca&ea n ca$eragrdin a $arii ca!e, di!cut#nd detalii ale !pectacolului, c#nd Bonnie a enit !pre ele blbnindu-!e pe pardo!eala de parc"et cu cele $ai !ubiri tocuri% Aici !untei 2 Le-a acordat un '#$bet uor $atern% Era un articol de!pre !pectacol n Ec"o a'i-di$inea% L-ai 'ut 3 a !pu! Bonnie, turn#ndu-i ca&ea i cuibrindu-!e cu ea ntr-un !caun de tre!tie% +oi tra!a0 pe o diagra$ !ucce!ul unui de!igrier dup c#t de $ulte coloane in!pir n 'iare i re i!te% A!ta i !punea$ .459 lui 6li er ier2 dup-a$ia'% *rebuie !# te 'bai puin pentru a ptrunde%%% dar a!ta ncepi tu i Maclea. ! o pricepei,

!untei de acord% Bnuie!c c a!ta e o proble$ de relaii% Ce cre'i, !cu$po 3 & Nu !unt de acord, a 'i! Laura% 1elaiile dintre oa$eni trebuie ! ia natere n $od natural% Dac nu, oric#t te-ai 'bate, cu$ !pui tu, nu le poi &ora% & E 'batere i 'batere, drag, a !pu! Bonnie% ( neleg c nu aprobi ntrutotul cu #ntul 3 6li er nu ar &i de acord cu tine% A e$i! .n c"icot !lab% Dar de &apt, 6li er e!te un bun e4e$plu de!pre ce reau ! !pun% 6li er e!tet un r'bttor nc#nttor% tie regulile jocului% Cu$ ! obin ceea ce dorete% C#nd ne-a$ nt#lnit pri$a oar%%% (-a oprit cu o &luturar a pleoapelor% Dar te plicti!e!c, lart$% & Nu &ace ni$ic% Laura a a ut o tre!rire, dar a l!at i$pre!ia c e cal$% & Nu, nu te $ai plicti!e!c, Bonnie !c"i$b tactica% M-a !unat de di$inea ! $ ntrebe nu$ai cu$ $erg lucrurile% Era aca!, l-a aruncat o pri ire calculat Laurei% Are acel loc plcut l#ng 1egent;! +arB% Cea $ai graioa! ca! cu o tera!-grdin care are pri elite !pre +ri$ro!e @ill% tii 3 & Nu% Nu tiu% Laura a !i$it cu$ !e r!ucete cuitul% Ne ede$ rar n a&ara progra$ului de lucru, a 'i! ea cu n!u&leire% .45@ E ceea ce $i nc"ipuia$% Ne-a$ du! acolo, tii, n 'iua c#nd te-a luat !# edei $agai'inul% l-a$ !pu! c# nu a$ ti$p, dar a in!i!tat% A u!e!e de!tul# plicti!eal n 'iua aceea, a 'ii el, i oia !-$i arate un !et de gra uri pe care toc$ai le cu$pra!e pentru !u&ragerie% & 6riginal, a re$arcat Laura% ,ino !-$i e'i gra urile I A !i$it c o u$ple un de'gu!t care o $boln ea% & (cu$po, !untei at#t de norocoi c l a ei la Maclea.% 1#!ul rguit al lui Bonnie a u$plut at$o!&era%

Brbatul !ta e!te at#t de con ingtor 2 Dup ce Bonnie a plecat !-l ad pe lordul )redd. pentru e!tiare, Laura a r$a! ut#ndu-!e pe &erea!tr% (pre groa'a ei i-a dat !ea$a c tre$ura% )e$eia a!ta o a&ecta!e cu ade rat% A ncercat !-i !pun c nu &u!e!e deranjat de con&idenele lui Bonnie i c nu a&la!e ni$ic care, n !inea ei, nu tiu!e dinainte% C#nd o !ruta!e 6li er n acea 'i n ca!a goal nu n!e$na!e ni$ic $ai $ult pentru el dec#t o di!tracie de $o$ent% tia c putea !-i $anipule'e e$oiile%%% poate /a r'bi0 ar &i un ter$en $ai bun, a g#ndit ea cu a$rciune% Laura nu tia ce !e atepta!e ea ca ! &ac el dup ce o in ita!e pe Bonnie la pr#n' n acea 'i% In !inea ei a pre!upu! c oi!e ca el 46> ! dea &uga napoi la birou, plin de !cu'e% (au debord#nd de &ra'e bo$ba!tice% Dar nu !e nt#$pla!e aa% 6 du!e!e pe Bonnie la el aca! dup-a$ia'% (u&icient do ad c nu %ai era interesat nu%ai n proble%ele $e a,a eri. & Neca'ul cu a!ta, a 'i! Lucia-$ping#ndu-i !caunul napoi, e c i place !-i a!cut# g"earele% (-a uitat la Laura cu o pri ire iclean% i g"earele !unt n tinN. 6, at#t de !ubtil%%% dar HN n,i"ere de g"eare, oricu$% Cred c e ireat, & ireat 3 !-a ncruntat Laura. Ce rei ! !pui 3 Lu ia a ri$i at $in u%eri. & ,rea ! c#tige% Nu-i &ace proble$e cu$% Laura a spus C & ( c#tige Maclea., rei ! !pui 3 ,rea po!tul $eu 3 (-i &ac loc n ec"ipa noa!tr,3 Lucia !-a ae'at din nou l#ng Laura i a 0pu! un bra n jurul ei% & Laura+ uneori cred c ai cinci ani% Ai ne oie de ddac

! aib grij de tine% A btut-o pe Laura pe u$r% 6li er, ara. II rea pe 6li er% Uit de Maclea. o clip% & O+ nu &i proa!t > Laura aproape c a r#!% Cin!tit, Lucia, oi italienii > A petrecut re!tul di$ineii ntre ,ur"oneta Maclea. i "ol !upra eg"ind !o!irea coleciei, dei i enea greu ! !e concentre'e i la a!ta% A ajun! la conclu'ia c aerul general de bgcioa! al lui Bonnie trebuia n principal bla .46= $at pentru ceea ce nelegea greit Lucia% Era ridicol !-l e'i pe 6li er n rolul de porc o ielnic I i ironic ca Lucia !# o ad pe ea, Laura, ca pe o ri al pretin'#nd a&eciunea lui Oiiver+ Cu dou 'ile nainte toi triau, $unceau i re!pirau nu$ai noua colecie% ,ieile particulare nceta!er !# $al e4i!te% Aproape la &el l !o$nul% Au !o!it pe!te 'ece &ete$anec"in% Aido$a te"nicienii, ca$era$anil, coa&e'ele, $ac"iorii, &otogra&ii% Nu toi n acelai ti$p, cl n grupuri con!tante% +a ilionul rotund elegant pe care Laura inea $ult !-l &olo!ea!c In !pectacol era n ale, $ai jo! de ca!#% )u!e!e con!truit la nceputul !ecolului al L,Iil-lea ca un $ic te$plu grec de unde ! poat &i ad$irat parcul, &agii i lacul cu &ru$o!ul pod ru!tic% Laura !e a&la pe !crile Iul n dup-a$ia'a dinaintea !pectacolului% *rebuia !# dirije'e operaiile pentru ulti$a repetiie, dar n ciuda $bul'elii l a "ao!ului, a &o!t totui obligata !# ntrerup o clip deoarece !i$urile !ale erau a!ediate de !plendoarea acelui pei!aj pur engle'% Lu$ina !oarelui pe &agii !trlucitori% n $od ncurajator a eau ! aib noroc cu re$ea% 6 cea ca de $rgritar !e In!taura!e jo! l#ng lac% +ajiti engle'eti de un erde

pai i c"e$area unui poru$bel de pdure la di!tan r 464 & A !co! un o&tat% +entru o !ecunda !au dou ten!iunea !-a prelin! din ea i a !i$it c !e rela4ea'% Cu$ ar putea &ace alt&el ntr-un a!e$enea decor 3 Bru!c l-a 'ut pe 6li er cobornd panta pajitii l enind !pre ea, ur$rind acti itile ariate cu ce a intere!% Ini$a a nceput !-i bat ca un ciocan pneu$atic% & Ce acti itate ca la !tup I A parcur! ulti$ii $etri p#n la pa ilion i !ttea acolo uit#ndu-!e nu$ai la ea% Ii &ace plcere 3 a ntrebat-o% Laura i-a ridicat degetele pentru a-i ae'a prul dup urec"e% & E bine c $-ai ntrebat acu$ i nu cu 'ece $inute n ur$% A adoptat o oce necere$onioa!% Da $i-au plcut ulti$ele cinci $inute% 1!u&lu puin% A$ a ut ne oie% i nu $ ntreba cu$ $erg lucrurile I Nu tiu% Cred c !-ar putea ! &ie un acce! de i!terie nainte de !&#ritul 'ilei% & A!ta ar &i o !urpri', !pu!e 6li er% 6c"ii @ !trluceau de rutatea pe care ea o cunotea aa de bine% M-a$ g#ndit ! apar a'i ! d ce trboi a $ai &o!t% & N-a &o!t nici un trboi, a !pu! ea puin prea;repede% Mica $ea ec"ip lucrea' bine% *oi au &o!t $inunai% (-a g#ndit la ironiile neptoare ale lui Bonnie% Da, aproape toi, a adugat ea $i!terioa!% 46> & A+ $a... Era a e? tre%ur str'%b al "urii lui. Bonnie %i!a *is ' are n$oieli pentru ' >unt at't $e %ulte tOee$uri n spe ta ol. & Nu !unt at#t /de $ulte0, dup# cu$ !pune > 1epre'int nu$ai un !&ert din colecie, de &apt% i nu cred deloc c# !unt neadec ate% Arat# per&ect n ace!t decor% i nu a organi'a un !pectacol care !# nu includ ceea ce a &cut &ai$a Maclea. n ulti$ii trei'eci de ani I De &apt noua colecie c#tig prin contra!t% ( e'i i$pactul c#nd !e a

!c"i$ba $u'ica i pri$ele bu$bacuri nucitoare or aprea acel co!tu$ de $arinar galben%%% & )oarte bine, &oarte bine I $-ai con in!% Acu$ r#dea Ia ea, pro&it#nd din plin de $inutele c#nd ea a &cut o pau' ! re!pire% N-a &o!t o critic% (punea$ nu$ai%%% & (puneai nu$ai c do$nioara (teinberg te-a n&cat i$ediat ce ai enit a nceput ! !e pl#ng de cu$ conduc !pectacolul% 6c"ii er'i ai laurei !c#nteiau% *rebuie !-i a$inte!c c#t de cu tact oi reui, a #nd n edere pielea ei groa! c !unt de!gnerul re!pon!abil de acea!t colecie i i-a &i recuno!ctoare dac i-a2 tran!$ite ace!t $e!aj data iitoare c#nd a eni alerg#nd la tine dup !prijin% & (igur c o oi &ace% Era un r#njet n ocea Iul% & Da 3 Laura i-a trecut !uprat o $#n prin pr% .46> & le-ai ndoit reodat 3 +ri irea lui era nc aintit a!upra ei% Adic, dup cu$ ai !pu!-o at#t de corect, c tu eti de!ignerul% 6c"ii iui !trluceau de%%% ce 3 A$u'a$ent, anticipare%%% 3 *e-a prin! !oarele, a adugat ei deconcertant% Cu un deget lung i-a atin! o alul &eei% Aici% ,ocea lui era ca o $#ng#iere% i pe #r&ul na!ului% +ri irea Iul a cobort lene n jo! ia gur% & .i!ai lipsit. Pi!a ,ost $or $e %ine & Deloc% Laura !-a luptat &urioa! cu !i$urile ei i a pierdut% El o &cea deliberat, de!igur, tia acu$ e&ectul pe care-l a ea a!upra ei, &i'ic% )r !peran, i-a !i$it corpul r!pun'#nd atingerii Iul, i !-a $bujorat din nou, dar n-a putut ! &ac ni$ic n pri ina a!ta% De ce !-$i &ie 3 Ei n-a r!pun! Ia ntrebare% & Cel $ai $ult $i-a &o!t dor !-i ciu&ule!c penele%%% tii a!ta 3 A &o!t o !pt$#n &oarte lung% Nu i-a &o!t dor ! te lupi cu $ine puin 3 & Nu, nu $i-a &o!t I a !cr#nit din dini, Acu$ pleac i

la!-$ ! $ ocup de repetiie% & Cal$, cal$ 2 a pre enit-o el% Nu ei &i niciodat capabil ! conduci o repetiie dac te g#ndeti ! ajungi la &a'a ur$toare% & Care &a' ur$toare 3 a replicat ea% & Ei%%% !-a oprit% Nu, nu trebuie !-i !pun acu$% A e$ !pectacolul la care ! ne g#ndi$% .465 la $a!a cu $ine di!ear# i i oi !pune atunci% E acel loc plcut italian n%%% & Nu, $ulu$e!c, a 'i! Laura% Nu reau% & Atunci ino ! ne pli$b$ pe l#ng iac c#nd !e a ter$ina totul pentru a'i% 6c"ii lui o rugau &er$ector% (-i par ru pentru $ine, Laura% A$ &o!t reinut n ora toat !pt$#na% Aerul proa!pt $i a &ace bine% Laura i-a ndreptat toat atenia a!upra planului repetiiei% Nu-I a l!a, nu putea !-l la!e, ! c#tige% & M culc de re$e% (unt deja obo!it, & (unt con in!% ,ocea lui era linitit, aproape in!i!tent% Dar o pli$bare pe l#ng lac te a rela4a% & Nu > a enit repede r!pun!ul% Nu, ntr-un $ilion de ani I A ntin! $#na ! o apuce de u$r c#nd ea !-a ntor!% +ri irea lung, direct o inea pe a ei% & +oate c rela4area e o !uprae!ti$ate, a 'i! el laconic% Uite, nu pute$ orbi aici% Nu poi%%% 3 Apoi Laura a au'it o oce n !patele ei i jo! pe!te pajite enea Bonnie, deja !trig#ndu-l pe 6li er% Modalitatea n care !-a lan!at tM con er!aia lor a ea ce a de nerbdare copilrea!c i o not acut n toat acea $ieroenie rguit% Nu !cpa!e din edere $#na lui 6li er pe u$rul Laurei% & Doa$ne, e at#t de cald aici > N-ar &i $ai bine ! treci $ai departe, Laura 3 )etele au de enit ca$ ner oa!e acolo

nuntru% 6li er, v 466 !cu$pule, ai condu! tot dru$ul de la Londra p#n aici &r oprire i ni$eni nu i-a o&erit o ceaca de calea I Bietul de tine, trebuie !# rii ab!olut ter$inat% Ea i-a $a!cat preocuparea pentru el lu#ndu-i $#na i in#ndu-i-o intr-ale ei a$#ndoua% *rebuie s' ,a e% eva+ nu - Laura+ sunt si"ur' ' te $es ur i ,'r' el ? Binenele! I Laura a pri it obiectul ace!tei ntregi !i$patii% El !ttea acolo cu Bonnie, care l !tr#ngea de bra, oc"ii lui cenuii abia reuind ! nu par o!tili% Dar tia c acea!t e4pre!ie era de &or$% Dac ar &i rut ! !cape de g"earele lui Bonnie ar &i putut !-o &ac% Ade rul era c i plcea ca !e4ul &e$inin ! aib grij de tot ce a ea ne oie% Cred c ar trebui ! bea ceai n grdin, a !pu! Laura% A &o!t o:upat la Londra toat !pt$#na, bietul de el% Are ne oie de o do' bun de aer de ar > La dou!pre'ece i trei'eci, a doua 'i, Laura era n picioare n $ijlocul !alonului la @ali, &c#nd calcule rapide n cap% Arta nc#nttor de cal$ ntr-o roc"ie de $ta!e cenuie $oale, cu o &und alb n jo! i cu un aer ntruc#t a eduardian% (e !i$ea de parc cu orice $o$ent, i!teria ei !e acu$ula ntr-un cre!cendo !lbatic, tcut% Dou $inute pentru &iecare articol de $brc$inte, a judecat ea% A!ta calcula!er ei ieri c#nd productorul de tele i'iune a enit pentru o di!cuie &inal cu ea dup ceai% /Intr$ pe .467 post ,a unu. Avern e8a t trei !&erturi de or0, e4plica!e el% /i nu $ai $ult% Nu pute$ depi0% Nu$ai c depi!er ti$pul cu c#te a $ii de !ecunde la repetiia de di$inea% i dac tot etortul era n an - ntreaga colecie jVn orice ca', re$ea era per&ect% Nu$ai o cea lung

de nori argintii, &oarte departe la ori'ont% -rupuri $ici de cu$prtori i 'iariti i croiau dru$ pe!te pajite !pre tera! i ca!% (caunele erau aproape ocupate% Oliver proceda!e bine% ,a &i cel puin o audien $are% Un$e era Oliver - Nu-I 'u!e pe nicieri% & Dou'eci de $inute, do$nioar Maclea., a !pu! a!i!tentul productorului, apr#nd din ..spatele a%erelor $e luat ve$eri. & Per,e t+ a *is Laura. Apoi !-a ntrebat de ce nu a aruncat pe jo! planeta de !cri! i n-a luat-o la &ug% (-a du! napoi pe ua de la e!tiare, cu o uoar ncruntare% Aproape c dorea ! nu !e &i du!% Era o lu$e di&erit% Un "ao! cu &ete$odel pe ju$tate $brcate u$bl#nd ca nebunele dup !pra.uri de pr, i propria ec"ip a Laurei, toi pr#nd a cdea unii pe!te alii n goana nebun pentru a &i gata la ti$p% & Lucia, l-ai 'ut pe Oliver - Pra ti Laura a trebuit ! !trige pe dea!upra glgiei 'ecilor de con er!aii% .469 & 6ii er 3 Nu% Lucia rup!e o aa cu dinii% L-a$ 'ut acu$ o or% Era cu cu$prtorul a$erican% Nat"an Marcu!, cred% & Nat"an Marcu! 3 Acel Nat"an Marcu! 3 Laura era pe ju$tate e!el, pe ju$tate $pietrit. .a"a*inul universal $in NeO QorR & Da, Laura I a !pu! Lucia cu o oce agitat% Credea$ c trebuie ! &ii a&ar, n &a, cu ce2 ce inter ie ea'% & 3unt. Dar+.. & Atunci du-te, i$ediat I Nu e ne oie de tine aici% M de!curc > & 5ece $inute, do$nioar Maclea.% Din nou $icuul a!i!tent, dup ea ca o &anto$% & +er&ect, a 'i! ea cu un '#$bet !trlucitor% i-a du! o $#n la cea&% Era lipicioa! de !pai$% Apoi a nceput

tre$uratul genunc"ilor% De ce nu era 6li er acolo 3 Ironia !ituaiei era c, ntr-un $od !traniu, a ea ne oie de el% Era ntruc#t a ocea "otrtoare% A ea ne oie binenele! nu$ai de judecata lui rece = nu de '#$betul lui !au de pre'ena iui &i'ic% Ulti$a i !ttea n cale $ai $ult dec#t orice% Dar el tia !igur c ar trebui ! &ie acolo, unde !e nt#$pla totul, pentru%%% pentru ce 3 Ei da, ! le ure'e tuturor noroc !au ce a%%% /Ce a0-ul pe care nu-l putea de&ini $ai departe% Dar tia c el ar trebui ! &ie acolo > ,oia !-i ure'e noroc Luciei, dar n-a putut a ea ncredere n !ine ! orbea!c% (-a ntor! !pre u% Nu a ea ni$ic de care !-i &ie 46> tea$% De!ignuriie erau bune% tia c !unt% Apoi, cu di!perare, !-a ntrebat %ce a &ace dac toat a&acerea a &i un &ia!co groa'nic% (e a !ui n $ain i !e a ntoarce la Londra - 3e va arun a n la Concentrat la i!teria cre!c#nd a g#ndurilor ei, nu l-a ob!er at pe 6li er $ping#nd o u lateral cu piciorul i ocolind grupul dW &ete cu dou !ticle i$en!e de a$panie !ub bra% C#nd n &ine l-a 'ut, i ddu!e o !ticl Luciei i !e ocupa de dopul celeilalte, de!c"i'#nd ua unui dulpior pentru a de' lui o pro i'ie a!cun! de pa"are% Laura a 'ut dopul ating#nd pla&onul i a au'it iptul de plcere &c#nd ocolul ca$erei la !unetul pocniturii triu$&toare 2 i da !ea$a, de a!e$enea, c 6li er i aducea ei pri$ul pa"ar de butur aurie, !pu$oa!% 6 $#n &er$ a pre!at-o pe a ei !tr#n! n jurul pa"arului% ,ocea lui era &er$ acu$, &r a tac"ina ca ieri, i a ea o gentilee a!cun!, & +entru noua colecie% Bea, Laura, I$ediat% i apoi, n e$i!ie I Ea !-a uitat la el &r ! orbea!c% Apoi :

& (unt co$plet $pietrit, a !pu! ea ne!igur% (pai$a, pentru $o$ent, i-a ndeprtat toat a er!iunea &a de el% Ce-ar &i dac%%% & Bea+ t!a or$onat el. A privit!o cu$ bea cu oc"ii nendurtori% Bun I a &o!t !ingurul lui co$entariu pe c#nd ea i-a dat napoi pa"arul gol% Acu$ du-te a&ar i iar$ec#-i p#n-i o$ori% Nu-i ure' noroc% N-ai ne oie de el% A &o!t bine, !-a g#ndit ea dup, c a &o!t nu$ai ju$tate de pa"ar de a$panie pe care el o &ora!e ! o bea% Un tonic rapid, a$eitor, care o &cea alert i i ane!te'ia &rica% /)ar$ec0 a &o!t cu #ntul pe care i I a$intea% )ar$ec era ceea ce ea e$ana, puin &r !u&lu la nceput, dar apoi ncordarea i-a cre!cut odat cu $ur$urul de aplau'e nc#ntat care a trecut prin ca$er c#nd au aprut pri$ele nu$ere ale noilor de!ignuri% A preluat $icro&onul i a &cut ea n!i co$entariul n ti$p ce tunicile $edie ale !trlucitoare, cuplate cu pantaloni 'drenroi care at#rnau liber au aprut pe !cen% A orbit de pa!!egiata parada plin de ia n !erile n$ire!$ate din oraele !udice italieneti, n care &etele i artau e!tele a$eitoare din $ta!e i pantalonii pli!ai bu&ani i roc"iile de !ear cu olnae, ntr-un punct cul$inant teatral care a atra! un cre!cendo !lbatic de aplau'e i un '#$bet de uurare, dei nencre'tor, pe c"ipul Laurei% i apoi, dup ceea ce a prut ca un !ecol, dar n &apt erau patru'eci i cinci de $inute, totul !-a ter$inat% +roductorul o btea uor pe !pate 'ic#ndu-i lucruri precu$ : /Bine reali'at% A $er! cea! I0 i Lucia o !ruta i trncnea ca o $oar !tricat i un dejun-picnc nt#r'iat, cu a$panie, era !er it n cortul $are de !ub .47= copacii din parc i &elicitrile 'burau prin aer a un ,o

%istuitor. In! Laura, ncl'indu-!e n eu&oria e eni$entului i circul#nd &ericit cu un !ur#! a$eitor pe toat &igura, tia c oric#t de $ult era ludat, a'i nu era te!tul real% (pectacolul decur!e!e bine, dar i or pla!a oare toate co$en'ile dup ter$inarea !pectacolului i c#nd ncepea negocierea di&icil 3 i c#nd 'iaritii de $od !e or duce aca! i or !crie articolele 3 ,a &i ne oie de trei, patru 'ile pentru a re'ulta o i$agine real% 6li er i Bonnie erau la pa ilionul cel $ic% ntr-ade r, Bonnie &u!e!e acea care !e du!e!e dup el acolo% Laura i 'u!e din coada oc"iului n ti$p ce di!cuta cu unu2 dintre &otogra&i% 6li er prea ab!orbit n con er!aia cu cu$prtorul Nat"an Marcu!, n! Bonnie nu putea ! !e la!e derutat de un $inut ca !ta% Era obinuit ! &ie n centrul ateniei i !-a bgat n con er!aie ca o !&#rlea', n blu' de $ta!e de culoarea cireei i cu o deplin !to#nire de !ine% & Bun treab, ! !er ii a$panie i pui, r#njea MarB, &otogra&ul, !pre Laura% 6 ! !e $n#nce tot ntr-un $inut ca ntr-o cea a$eitoare% *oti or edea dublu i or co$ando 2a &el% & (per ! ai dreptate, a 'i! Laura ab!ent% In!oitoarea Iui Nat"an Marcu! urca lent pa iitea !pre ca!% La &el i 6li er% Erau cu&undat2 incci tn con er!aie, Bonnie t#r#ndu-!e i ea dup ei pe una din laturi% & +oate c dorii ! uitai $ai de re$e n ca$era de etalare, !punea 6li er, Erau &oarte aproape acu$% nainte de a ncepe aglo$eraia% A ridicat pri irea i a 'ut-o pe Laura% i aici e per!oana potri it care ! conduc, a continuat el% , pre'int pe de!ignerul no!tru% Laura Maclea., do$nioara @ario7% Laura, do$nioarei @ario7 i plac noile $odele &oarte $ult% M-a$ g#ndit c i a &ace

plcere ! o conduci n ca$era cu %o$ee. & Drag, in i eu, a 'i! Bonnie e4pan!i % Cred c $la$ &cut o Idee bun de!pre ce i place do$nioarei @ario7% & De &apt, Bonnie, oia$ !-l nt#lneti pe 8acob Muller, 6li er a re!pin! !uge!tia lui Bonnie &r cea $ai $ic re$ucare% Aa c poi !-o conduci pe do$nioara @ario7 n ca! 3 a ntrebat-o el pe Laura, cu o pri ire cenuie, interogati % & (igur c da, a !ur#! Laura% ,oi &i nc#ntat% & Bun% +ri irea iui !-a aintit n oc"ii ei% Nu !pu!e!e un cu #nt de!pre !pectacol, !-a g#ndit Laura cu o !en'aie bru!c de dor pe care a ncercat din greu ! o nlture% i plcu!e !au nu 3 & *e d $ai t#r'iu% ,orbea din nou, un '#$bet uor arcuindu-i gura% .47< Da% Da, bine, $e-rgern, do$nioar @cirlo7, pe ia tera!% Cred c e calea cea $ai rapid% i e o pri elite $inunat de acolo% +entru a !uta oar, Laura !e ntreba ce g#ndea 6l er% +robabil c nu !e g#ndea la ni$ic pro&und, a conc"i! ea, dup dou $inute c#nd !-au oprit pe tera! ca ! ad$ire ederea p#n jo! la lac% Ei era n picioare l#ng cort cu !patele la ele, cu $#inile ad#ncite n bu'unare, uit#ndu-!e la Bonnie% 8acob Muller nu !e edea% Lui Bonnie, e ident, nu-i p!a deloc% *oc$ai ridica!e o $#n bron'at, cu ung"iile roii, pentru a-i atinge &aa lui 6l er, 5#$betul ei era &a%iliar+ biruitor. Era un *'%bet %ieros. /6l er nu a$e!tec a&acerile cu plcerea%0 A au'it din nou ocea $ic, pi!icea!c a lui Bonnie, din capul ei% /A$ grij de a&aceri0;, !-a g#ndit Laura, $#inile nclet#ndu-i-!e bru!c% /i ea i &urni'ea' plcerea% ncetea' de a te $ai a$gi, Laura% A rut pur i !i$plu !-o aib pe Bonnie

pentru el% Nu o ducea c#tui de puin !- nt#lnea!c pe 8acob Muller% Aa e !ituaia% Aa c ncetea' de a te $ai pcli%0 Do$nioara @arlo7 de la Nat"an Marcu! a &cut o co$and $are% Ar &i trebuit ca Laura ! &ie puternic e$oionat, n! !i$ea durerea aceea !urd la ini$% A luat co$en'i de la pe!te 'ece cu$prtori n cur!ul dupa$ie'ii = toi ac"i'itori noi% Mai $ult, c"iar i 47> & ciienii lor cei $ai ec"i erau entu'ia!$ai de colecia pentru tineret% i $ai era nc# !eara i t#rgul de !#pt#$#na iitoare% Ar &i trebuit !# &ie un triu$&% C#nd !-a prbuit ntr-un !caun de nuiele n ca$era-grdin la ora a!e, !-a !i$it nu$ai a$eit c totul !e ter$ina!e% A$eit, obo!it, abtut i a #nd ne oie de o or !au dou de ti"n% A ntrebat-o pe Lucia dac i-a plcut 'iua% & A &o!t &anta!tic 2 Lucia, bine di!pu!, i-a ridicat picioarele pe un !caun% i acu$ $ai !unt nu$ai &e!ti itile% & )e!ti iti 3 Ce &e!ti iti & E o petrecere% I$pro i'at% 6li er $i-a !pu! !-i !pun% Erai ocupat, orbeai cu doa$na *uribridge% +etrecerea a a ea loc aici, la @ali% 6li er o organi'ea'% Laura trebuia, binenele!, ! apar la petrecere% N-a ea cu$ ! !cape% (-a du! napoi la Lodge, a &cut o baie pe ndelete i !-a !c"i$bat ntr-o roc"ie erde ca $enta, cu bretele% A !tat un ti$p i !-a uitat pe &erea!tra de !u!, aduc#ndu-i a$inte de pri$a oar c#nd 6li er o !ruta!e% Ce a ea ! !e nt#$ple dac nu !e putea opri ! !e g#ndea!c la el 3 /Nu cred c oi putea !uporta0 a ro!tit ea tare% /( continue a!t&el% ( lucre' cu el% (-I d n &iecare 'i%%% dorindu-l at#t de $ult%0 Apoi cu un e&ort !pre &ri olitate : /6, nu &i ridicol, Laura 2 Nu e po!ibil ! &ii

ndrgo!tit de un brbat care !e joaca nu$ai% 8ocuri e idente i &r !crupule cu orice &e$eie care !e nt#$pl !#-l atrag# pentru $o$ent%0 /El $# g#!ete atrgtoare%0 Dei n-a !pu!-o n cu inte, o !i$i!e aproape de la nceput% i dac n-o e4pri$a!e n cu inte, aciunile !ale%%% Dar era "otrt ! nu ur$e'e acea!t linie de g#ndire periculoa!% (au dac o &cea ! aplice i$ediat antidotul% *rebuia nu$ai !-i a$intea!c c o pri$i!e pe Bonnie la el n ca!%%% A !o!it la petrecere dinadin! t#r'iu i i !-a alturat Luciei i altor c#tor a &ete, ntr-un col linitit% ? Laura I la puin a$panie% Lucia a adu! o !ticl dintro baterie cu g"ea din !patele ei% ? *e cuta do$nul 1ed&ord, i-a 'i! e!el una dintre &ete% A ntrebat de ce nu eti aici i dac te 'u!e cine a% +ul!ul La ur!i a ' #cnit $i!terio!, dar a 'i! cal$ c nu tia de ce o cuta i c nu oia ! $ai di!cute de!pre a&aceri n !eara aceea% C#nd MarB, &otogra&ul, a enit !-o ia n ca$era cealalt ! dan!e'e, l-a ur$at &r c"e&% n dru$ prin "ol au nt#lnit-o pe Bonnie la picioarele !crii% Bonnie i-a aruncat un '#$be4 re e. ? Un $ic !ucce! i$portant, !cu$po% De!igur, dup cu$ a !pu! 6li er, un !ingur !pectacol nu do edete ntotdeauna $are lucru% Ar pu 46> tea &i ce a ce trece repede% ( cldeti o reputaie ade rat ia $ult ti$p% & ($i dau !ea$a, a 'i! Laura printre bu'ele nepenite, !i$ind c cu intele o dor n ad#ncul !u&letului% Dar nu a!ta inteniona Bonnie 3 Bru!c cuitele au &o!t !coa!e% Laura nu era !igur de ce% (i$ea Bonnie c a iei la atac pentru c !pectacolul !e ter$ina!e 3 Era geloa! pe !ucce!ul lui Maclea.% Ei bine, cel puin nu ei $ai a ea

grija lui, do$nioa r (teinberg% M#ine nu o$ $ai !ta n dru$% Acu$ c !pectacolul !-a ter$inat%%% 6c"ii albatri ptrun'tori !!au uitat lun"+ n et la Laura. & 6, dar $ rentorc i eu $#ine la Londra, a 'i! ea rguit% Acolo lucre'% A$ !tat la Lodge at#t de $ult din cau'a !pectacolului% i pentru c# lui 6li er i place ! in aici at#t de $ult% In 7eeBenduri, tii% (au poate nu tiai 3 Laura !-a &orat ! r!pund% & Nu, nu tia$% Dar nu e treaba $ea% & Nu, nu e, !cu$po% Era o $ieroenie n eninat n ocea lui Bonnie% Dar a$ cre'ut c ar trebui ! tii% 6c"ii eM erau duri ca agatul% (igur nu te-ai g#ndit c a$ &cut ace!t e&ort de dragul lui Maclea., !cu$po 3 +entru 6li er la$ &cut% i in la Londra $#ine i nu reau !-$i $ai !tea cine a n cale de acu$ nainte% M nelegi 3 Laura a nele!% A 'ut i$plicaia ace!tei $ici declaraii cal$e i a pri it rapid n lturi% 46> Bonnie i-a dat pe !pate prui blond-cenuiu ntr-un ge!t de !ati!&acie i a cobor#t uor ulti$ele dou !cri% Laura la 'ut pe MarB c !e uit n ur$# dup ea i i-a croit dru$ prin $uli$e pentru a-l ajunge% i.arR era un su,let prietenos+ so iabii i co$od% Laura !e bucura c# dan!a cu el% Nu trebuia ! &aci e&ort ca !# orbeti, nu$ai !# ntreii con er!aia din c#nd n c#nd, !# !ur#'i la glu$ele lui, ! ari ca i cu$ ai &i &ericit,%% A ncercat ! !e con ing c nu-> p!a c#t greutate a ea relaia dintre 6li er i Bonnie i a de!coperit c#-l ura $ai $ult ca oric#nd% Dansau $e aproape *e e %inute 'n$ s!a au*it vo ea lui Oiiver n spatele lor. & E r'n$ul %eu+ re$ Laura a tre!rit i aproape c i-a pierdut ec"ilibrul% (-a ntor! i l-a 'ut !t#nd acolo%

Oliver a spus C & I$i dai oie, MarB 3 i nu a $ai ateptat r!pun!ul% & Nu $ai reau ! dan!e', a !pu! Laura% (unt obo!it% & Bun% Atunci pute$ $erge a&ar ! orbi$% 6 apuca!e deja de $#n i o dirija !pre &ere!trele &ranu'eti% 6ricu$, ur!c !# dan!e'% i la &el i tu, judec#nd dup e4pre!ia de pe &aa ta de acu$% Laura a r#! uor indignat% S 479 & M di!tra$, ! tii 2 n a$urg, la $arginea tera!ei, &agii &oneau i opteau% Nu oia ! &ie luat i $pin! acolo unde nu era ni$eni i nicieri ca ! &ugi% & +uteai ! $ pcleti, a 'i! el !ec% La ura a o,tat. & Uite, nu te-a rugat ni$eni ! co$ente'i cu$ art, l-a !pu! &er$% (au ! $ caui% & +oate c oia$, a !ugerat el% & Ei $a+ nu vreau. Buria se atenuase $e:a. Nu e nece!ar% Ai 'ut, !pectacolul a $er! bine% Acu$ reau ! $ rela4e'% & Nu te poi rela4a cu $ine 3 ntrebarea era de!tul de ne ino at% *onul ocii lui era ncrcat% & Nu, nu pot% (-a ntor! n alt parte% & De e nu & Nu tiu% Nu-i ni$ic% N-are i$portan% & Ba are, a 'i! cal$ 6ii er% *oc$ai aici greeti% A ntin! $#inile i a ntor!-o cu &aa spre el. Atingerea lui rece a &cut ca trupul ei !# !e ani$e% 6 clip Laura a cre'ut c el a !i$i c tre$ur% (-a oelit $potri a pornirii ei i !ttea acolo, ne$icat% & ,ede$ lucrurile di&erit, e e ident, a 'i! ea cu o oce tioa!% Dar a!ta nu-> o noutate, nu3 Ar lua%%% (-a oprit nu$ai pentru o !ecund !-i trag !u&letul, dar a &o!t !u&icient% El o !ruta deja pe gur, pe g#t, dup

urec"e l apoi din .47@ nou pe gur% Dorina i dorul i-au inundat toat &iina i pentru $o$ent Laura a cedat e$oiei delicioa!e i a o&tat i a tre$urat n ti$p ce $#inile lui !-au ridicat !-i in capul% Era ca i cu$ n-ar &i e4i!tat o oce !lab, deprtat, care i !punea c el !e a$u'a nu$ai pe !ea$a ei i c ar &i trebuit !#-l ple!nea!c i nu ! !e topea!c n braele lui n ace!t $od intolerabil, lip!it de de$nitate% Apoi a au'it o e4plo'ie de $u'ic i pe cine a r#'#nd, (-a dat la o parte, abia n !tare ! re!pire i co$plet ruinat% & Nu 2 a 'i! ea cu o oce !u&ocat% E !u&icient I Nu !uport%%% Nu te la! I Oliver i!a $at $ru%ul. & De e nu - a ntrebat el. Ce s!a nt'%plat & Eti &oarte !igur de tine, a uierat ea% Eti &oarte !igur c !unt gata ! $ &ac de r#! oric#nd i oriunde i con ine% & A!ta e un $od ciudat de a pune proble$a, a r!pun! el cal$% n! da, cred c !unt !igur de ce &ac% & Da, totdeauna tii ce &aci, a 'i! ea cu o oce joa!% A$ au'it o $uli$e de oa$eni !pun#nd a!ta% Cre'i probabil c# ar trebui ! &iu bucuroa!, ! lein la ateniile tale e idente3 Acu$ o inea de u$eri i i !tudia inten! c"ipul% & Eti ntr-o di!po'iie no!ti$, a 'i! el% Aooi, n&uriat : Cred c e din cau*a stressului E 47; !pectacolului% Ancerci din nou ! $arc"e'i puncte% Credea$ c a$ depit acea!t &a', Laura% Ei, nu $ oi certa% Dar de acea!t dat nici nu oi pierde% & *e caracteri'ea' 2 i-a !pu! indignat Laura% Egoi!$ brbte!c% Nu-i pa! dac pierd !au !unt rnit 2 Ei, $i

pare &oarte ru, dar nu !unt la &el de tare ca Bonnie (teinberg% i nici nu $ angaje' n relaii nt#$pltoare cu$ &ace acea!t doa$n% & Nu $i-a$ i$aginat nici un $o$ent c ai &ace-o% i nu tiu ce are a ,a e Bonnie u asta. & Nu 3 I-a !tr&ulgerat Laura% & Nu, nu% Uite, tiu c Bonnie te deranjea' i c o e'i ca pe o ri al, dar e !tupid ! lai atitudinea &a de ea ! te a&ecte'e ntr-o a!e$enea $!ur% Nu tiu de ce eti nc at#t de !en!ibili'at de ea% E util%%% dar nu e i$portant% Nu poi ! n ei !%%% da%%% ! e'i totul ntr-un $od $ai ci ili'at 3 Laura !e uita la el n !e$iob!curitate% Nu cre'u!e niciodat cu ade rat c el putea &i at#t de in!en!ibil% Ad$itea practic c inteniona ! continue relaia lu cu Bonnie, ! e4ploate'e cu grij calitile ei con!iderabile pentru &ir$ iar n acelai ti$p ! aib o nou relaie cu ea, Laura, cu$ i unde i con enea lui% A &o!t bine c !-au au'it oci n tcerea din !patele lor% Circa a!e oa%eni au venit pe te! ra!a, aburii de a$panie i plini de bucuria !ucce!ului% Bru!c, Laura a de enit &oarte !igur pe ea% *re$ur#nd n c"ip ciudat, dar &oarte cal$% Cred c ar &i bine ! te $enii la o relaie o dat, do$nule 1ed&ord% N-a putea !pune c neleg toate regulile jocului tu 2 Nu !unt at#t de !o&i!ticat, !la Do$nului I Do$nioara (teinberg i-e $ai $ult dec#t bine enit% De &apt, probabil c $eritai unul pe altul I A !cpat de la petrecere, !-a du! direct la Lodge i a $pac"etat% (-a rela4at n &ine nu$ai c#nd !-a a&lat pe auto!trad n dru$ !pre Londra, la pri$ele ore ale di$ineii% Dac ntr-ade r putea ! !e $ai rela4e'e iari cu$ !e cu ine% .494

CAPITOLUL EIII )aa i tre$ura !erio! c#nd a r!pun! ia tele&on n di$ineaa ur$toare% Dac era 6li er, !-a g#ndit ea, i a tr#nti receptorul% Nu a &o!t 6li er% Era Lucia, !un#nd de la <e!ton @ali% Laura a &o!t uurat% I$en! uurat, i-a !pu! ea% & Laura 3 Lucia prea ngrijorat% Eti bine3 & Da% Da, !unt bine% Nu era ade rat% A ea o durere grea n !patele oc"ilor% Lucia, $i pare ru pentru a!ear% C a$ plecat, reau ! !pun% Nu pot !-i e4plic% +ur i !i$plu n-a$ $ai putut !uporta% & E n regul% A &o!t o 'i $are% *u i 6li er -ai certat 3 a ntrebat Lucia% & Ne!a% ertat. & In! !pectacolul a $er! at#t de bine, a 'i! Lucia% M-a$ g#ndit%%% & N-a &o!t ni$ic n legtur cu !pectacolul, i-a !pu! Laura% +re!upun c e &urio! pe $ine n di$ineaa a!ta c a$ plecat i a$ l!at totul balt% & Nu tiu, cara% Nu e aici% & Nu!i a olo .49> & A plecat napoi la Londra n noaptea trecuta% C#nd c#ntecele i a$pania !-au ter$inat i-a &cut bagajele i a plecat% Era%%, Ce%,, unu i ju$tate, dou di$ineaa, a c"icotit Lucia% Do$nioara (teinberg e cea care a &o!t &urioa!% A$ au'it-o ncerc#nd !-i con ing ! !tea, dar el n-a rut ! aud% Maina a pornit% 5ooo$ i a plecat% & 6 2 Laura oia ! par cal$, n! !urpri'a !e !i$ea n oce% +entru a o a!cunde, a !pu! : M atept ca el ! &i plecat ntr-un acce! de ciud% i place ! &ac cu$ rea el, tii% & i nu a &o!t cu$ a rut el 3 a ntrebat ti$id Lucia% & Nu+ n!a ,ost+ a spus Laura s urt.

& )oarte bine, &oarte bine, a r!pun! Lucia% *e d la birou $ai t#r'iu% *u i 6li er%%% Nu- ni$ic% M obinuie!c cu ace!te rac"ete care 'boar% +#n la ora pr#n'ului !e uit% ,ei &i din nou cei $ai buni prieteni% & Cei $ai buni du$ani, a $ur$urat Laura% Mu, nu cred, a continuat ea% Nu de data a!ta, Lucia% Uite, trebuie ! orbe!c cu tine dup-a$ia'% +ot a ea ioc !c"i$bri% ( ncep totul din nou, pe cont propriu% Nu tiu% Nu pot g#ndi li$pede pe $o$ent% *ot ce tiu e c nu pot continua a!t&el% 6dat ce orbi!e tare cu Lucia, ideea de a pleca cu de! #rire, de a lua o pau'a co$olet, a nceput !-o !i$t ca pe ce a corect% ?
495

Laur- era !igur c nu era o greeal% i nici o nebunie% Era !ingurul lucru pe care puieo !-l &ac% (ingura !oluie logic% i-a &cut o ceac de ca&ea% De ce eni!e 6li er direct napoi la Londra n noaptea trecut 3 Ca ! poat &i Ia birou atept#nd !# o atace n acea!t di$inea 3 )oarte probabil% ,a &i tio! c ea a plecat l!#nd balt ec"ipa% Cu #ntul /nepro&e!ional0 i a &l aruncat iari &r ndoial% Ei bine, nu-i p!a de data a!ta% Nu-i a $ai p!a niciodat de ce g#ndea el% l-ar &i per$i!, n cele din ur$, ! o &ore'e ! ia! din a&acerea pe care tatl ei o njg"eba!e% Dar poate c ace!t lucru !-ar do edi bene&ic% Acu$ era ti$pul ! $earg nainte, ! reali'e'e un nou nceput "otr#t% Provi*oriu a e8plorat ce o atepta nainte% Ar &i &o!t al naibii $ai uor dac nu !-ar &i !i$it &oarte depri$at, at#t de $orti&icat n interior% Acolo unde trebuia ! &ie ini$a ei, !e a&la un $are id% (-a deci! ! nu !e duc la birou deloc dup-a$ia'% Nici unul dintre ceilali nu !e a ntoarce nainte de dup-a$ia'% ,a !ta aca! i a

ncerca ! &ac planuri reali!te de iitor% A &cut un du pe ndelete i cugeta cu lene ie dac !i pun perec"ea de cercei &a orii, lungi, de argint, pentru a !e n e!eli, c#nd tele,onul a sunat iar. T 4-6 6li er nu i-a $ai btut capul cu preli$i narii : ? tii ce or e 3 a nceput% ? Da% E!te 'ece i un !&ert, l-a in&or$at ea, a!igurndu!e ca o not de neglijen ! !e $ani&e!te n ocea ei% ? i 3 a $#r#it el pe linie. ? $i acord o di$inea liber, a r!pun! La ura A &o!t o pau' !curt% Apoi : ? i !e poate ntreba pe ce $oti 3 a ntrebat el n $od plcut% ? 1eal$ente nu tiu% Cu intele !-au au'ii piigiate% Cin!tit, nu cred c are i$portan ? neleg% ,ocea lui era crunt, dar controlat% A o&tat e4agerat% Uite-aa, nu 3 $i pare ru c trebuie ! &ac a!ta, Laura, dar $i lai puin de ale!% ? ( &aci ce 3 ? $i i$agine' c Maclea. a n a ! !e de!curce &r tine% A !pu! ace!t lucru aproape cu regret, dar cu accent dra$atic% (unt i ali de!igneri buni pe pia% ? Ce-ai !pu! 3 A r$a! pironit locului cu oc"ii largi, nencre'tori% El a repetat a&ir$aia, poate cu i $ai $ult !enti$ent% ? De!igur, nu a &i uor de a g!i pe altcine a care ! &ac $unca ta, a argu$entat e2 ncet% 1onnie, $i i$agine', ar putea%%% .497 Bonnie (teinberg 3 Cu$ ndr'neti 2 a 'i! Laura iolent% ( ndr'neti nu$ai, a!ta-i tot2 Nu era ec"itabil, i-a !pu! ea% l-o lua!e c"iar nainte de$i!iei ei !&idtoare% Era "otrt

! &ie c#tigtor c"iar p#n la !&#rit% i nu o concedia din cau'a unei di$inei $runte de lucru% Ci din pur pic% 1'bunarea I +entru c i re&u'a!e a an!urile% N-ai putut $car ! atepi p#n enea$ la birou I a e4plodat ea% Cre'i c poi ! ridici tele&onul i%%% ! $ dai a&ar n !trad I N-ai a ut $car decena ! $i-o !pui drept n &a% Cre'i probabil c a!ta e calea uoar 3 C nu oi &i n !tare ! $ lupt 3 Ei bine, o ! &ie alt&el, do$nule 6li e r 1ed&ord, Aa c nu-i nu$ra bobo ii ? A tr#ntit puternic tele&onul% (ttea acolo clocotind de &urie i !tp#nindu-i lacri$ile de !uprare% ,a pr!i Maclea. n condiiile !tabilite de ea !au deloc% Inteniona ntr-ade r ! plece, dar nu nc% Nu nainte de a-i !pune o dat pentru totdeauna ce g#ndea de!pre el i alorile lui $orale deo!ebit de ptate% Laura a intrat triu$&al la &ir$ dup trei'eci de $inute% i-a aruncat geanta pe !caunul ei i !-a ndreptat direct, tra er!#nd coridorul, !pre biroul lui 6li er% +e!te tot era pu!tiu. N-a btut la u% A intrat direct i l-a g!it n !patele biroului art#nd e4act ca i cu$ o atepta% i $ai $ult dec#t at#t, deo!ebit de n c#ntat de el n!ui% .499 & Laura, a !pu!, Nu prea !urprin!, A &cut nu$ai un !e$n cu $#na !pre !caun, la loc% Ca,ea Laura a i"norat ntrebarea. & A!ta nu e o i'it de curtoa'ie, a !pu! ea glacial% Aa c poi l!a deoparte tot ar$ul !ta &atal% Nu $ai are e&ectul dorit% +re!upun c ai cre'ut c oi ceda pur i !i$plu 3 ( te la! ! &aci totul n ntregi$e cu$ rei El a nceput de &apt ! r#d% & Laura, draga $ea $ic (ara" Bern"ardt, acea!ta e cea $ai ilogic a&ir$aie pe care ai &cut-o reodat I i-ai &cut c#te a la iaa ta% C#nd, de-a lungul ntregii noa!tre

relaii, in-ai l!at reodat ! &ac cu$ reau eu Laurei i!au s 'nteiat o #ii. & *otdeauna 2 6ri de c#te ori c#tigi% n !pecial c#nd%,% & Da Cu obrajii $bujorai ea a continuat : & (n !pecial c#nd te lan!e'i n ace!t $are act de !educie n care eti at#t de bun% & Marele $eu act de !educie 3 a repetat el% ncerca ! nu r#d% & Da% Apoi, pe c#nd el !-a ridicat de pe !caun : (tai acolo I Nu eni aproape de $ine% A!ta e o di!cuie de a&aceri% Nu, o ceart de a&aceri% Nu te la! ! $ arunci a&ar n di$ineaa de dup un !pectacol &oarte reuit 4 In! .49@ teniona$ ! de$i!ione'% (ituaia e de!tul de i$po!ibila aici acu$% Dar nu oi &i data a&ar% Nu ai nici un drept% (unt ci legale%%% & Cine a 'i! c te dau a&ar 3 Era l#ng ea acu$, ,ocea lui era periculo! de curtenitoare% Nici n-a ntin! $#na dup ea, nici n-a atin!-o, n! pri irea din oc"ii lui era !u&icient% Laura !-a dat napoi% & Tu ai *is+ a subliniat ea. La tele,on+ #iar a u%. & A$ !pu! c Maciea. a trebui ! n ee ! !e de!curce &r tine, a &o!t el de acord% N-a$ !peci&icat c#nd !au pentru ce perioad de ti$p% & Nu neleg% Era napoi, aproape de perete, acu$% *e joci cu $ine 3 a ntrebat ea% & (# $ joc 3 Degetele lui !-au ntin! dup u ia de pr rou care ntotdeauna i !cpa ia cea&% A nceput ! o ncolcea!c pe deget *otul e puin ca$ prea ncrcat pentru un joc, nu cre'i 3 ( !pune$ c a$ a ut o bnuial c nu ei eni a'i de di$inea% i daco i-a &i ordonat ! ii ai &i &cut e4act contrariul% ,oia$ ! te d% Aa c $a$ g#ndit c !ingura $ea an! era ! te nnebune!c ntr-

at#t, nc#t ! ii pentru o lupt% & Tu... Tu.+. & Mi'erabil 3 a !ugerat el cu bl#ndee% & Nu r#de de $ine 2 Nu o tran!&or$a n glu$ 2 Cu intele ei eneau iolente% Nu e ri.49; $ic a$u'ant% A dat n ei cu un pu$n, lo indu-l uor n u$r. & Eti rednic de di!pre 2 E jo!nic i duntor i%%% & tiu% i apuca!e $#na i o inea ntr-a lui% &$i pare ru, Laura, a 'i! el cal$% N-ar &i trebuit ! &ac a!ta% N-a$ putut ! re'i!t% *e rog iart-$% & Nu, nu te iert% (e lupta &r !peran !-i elibere'e $#na, i nu te $ai la! ! te joci cu e$oiile $ele% & A!ta cre'i c &ac 3 & Ce altce a te atepi ! cred, a replicat ea, c#nd petreci 7eeBenduri plcute departe de toate la <e!ton Lodge cu pre enitoarea do$nioar (tenberg 3 & i cine i-a !pu! a!ta 3 a ntrebat el $iero!% Acu$ i inea i cealalt $#n% & Bonnie $i-a !pu! !eara trecut% Laura nu ndr'nea ! !e r!ucea!c prea tare n e&ortul ei de a !e !$ulge din !tr#n!oare% +rea nu$ai c !e apropia i $ai $ult de el% & i ai ng"iit povestea+ pe $e!a!ntre"ul & De ce nu 3 a ntrebat ea cu ncp#nare% De ce !-ar &i !trduit !-o in ente'e 3 & Nu tii de ce 3 a 'i! el cu grij n ti$p ce-i cobora braele i le !tr#ngea n jurul ta;iei ei% A ea o not de $irare n gla!% A #nd grij ! nu de' luie dubiile !ubite care o a!altau, Laura ur$rea eridicitatea aptelor. .4@= & Dar ai !tat acoio cu ea, a inJ%jcat ea% iOu poi nega% A re'ultat c"iar din con er!aiile noa!tre cu lordul )redd.%

& i ce te &ace ! cre'i c nu era$ n!oit de o &e$eie ori de c#te ori a$ !tat la <e!ton Lodge 3 6c"ii lui cenuii i-au nt#lnit pe ai ei &r e'itare, li e4plica ca unui copil% L-ai nt#lnit pe btr#nul do$n *.!on, directorul de $arBeting de la Bonita 3 Un tip plcut% El i !oia lui au &o!t nc#ntai ! in la <e!ton @ali cu $ine pentru 7eeBendul liber, ori de c#te ori o cer a&acerile% Laura, draga $ea, nu cre'i cu$ a c $-au l!at o !ingur noapte !ingur n g"earele tandre ale lui Bonnie, nu 3 N-ai putea &i c"iar at#t de !tupid 3 & Nu !unt !tupid+ a repli at ea. Tot$eauna ,lirte*i u ea. & Ea a ,lirtat u %ine. Asta e alt eva. & Ai luat-o la tine aca! n 'iua c#nd a$ $er! ! ede$ $aga'inul% i $i-ai !pu! c ai orbit de!pre a&aceri% 1$#nea rapid &r $uniii% & Cu% naiba... - 3pr'n enele lui !-au !tr#n! intr-o ncruntare puternic, apoi !-au de!tin!% A ge$ut% Doa$na a &cut o treab !erioa!, nu 3 Uite, $-a inut de orb o enicie n 'iua aia% Apoi a in!i!tat ! ad un do!ar pe care nu-l a ea$ la birou% l l!a!e$ aca!% A$ &o!t acolo nu$ai ti$p de cinci $inute ca !-l iau% Laura, nu a$ o legtur a$oroa! cu Bonnie (teinberg% N-a &o!t niciodat ni$ic ntre noi% 4@4 L i nu a &i niciodat% 6 cuno!c de $ult ti$p% A$ conlucrat !tr#n!% A!ta e totul, n iu$a a eea e poate ea insinua. .ai e eva & Nu cred% Laura a reinut totul n cap i a ncercat ! le or#nduia!c% Bonnie &u!e!e geloa!, a!ta era totul% (pu!e!e o $uli$e de $inciuni% Dar era di&icil ! le nelegi cu toate acele !perane !lbatice care !e ro!togoleau i !e lo eau de r$iele ndoielilor ei% & i atunci%%% 3 (tr#n!oarea lui !-a accentuat% & Ei, atunci%%% 3 a 'i! ea e'it#nd, ini$a bt#ndu-i ca un

$otor, l-a aruncat o pri ire direct% A rea ! $ g#nde!c la a!ta, a !pu! ea cu a&ectare% Mi-ai !pu! ! nu $ la! condu! de e$oii% El !-a uitat la ea un $o$ent lung, apoi ea l-a !i$it c r#de% & Laura, $icu Laura !cu$p, eti de nepreuit% l-a $#ng#iat uor prul ca!taniu-auriu pe !pate% ,ocea lui !-a ngroat% Ai nregi!trat greit totul, a !pu! el i i-a nclinat capul pe !pate% $i place c#nd te lai condu! de e$oii% +oi !-o &aci oric#nd doreti% *e rog, Laura% l-a !rutat colul gurii, curba delicat a obra'ului% l-a optit la urec"e% Nu tii deja ce $i produce $ie 3 A tra!-o i $ai aproape i apoi a !rutat-o cu &erocitate, a!pru i cu o pa!iune creia n-a putut !-i re'i!te% & Nu cred, a !pu! Laura $ping#ndu-l in piept, c e un lucru cu judecat% & Cine rea ! &ie cu judecat 3 a 'i! 6li er pro$pt% & Eu, A o it Cel puin aa oia$ acu$ cinci $inute% A rea ca lucrurile ! !e do$olea!c puin% Cred c ar trebui ! ne reae'$ &iecare de o parte i de alta a biroului% El &-a luat capul ntre $#ini i !-a uitat la ea cu "otrre% & Dar e rost are - a ntrebat el% Nu pot ! te cer n c!torie pe!te birou% *i$p de o clip Laura !-a g#ndit c au'ea lucruri ciudate% Nu arta ca i cu$ i-ar &i pierdut $inile% 6 pri ea cu o tandree care i &cea !-i ' #cnea!c pul!ul i a a ut ne oie de toate re!ur!ele pentru ca ocea ! nu-i tre$ure% & Ce!ai spus - a ntrebat ea. & A$ !pu! : Laura, rei ! te c!toreti cu $ine 3 i nainte de a ncepe ! te ceri%%% Ei a pro&itat repede de tcerea ei $irat pentru a-i ntri cererea cu $ijloace ne erbale% & Acu$ poi ! te ceri, dac doreti, a 'i! el cu oce

tre$urat n cele din ur$% Ii dau cinci $inute, l-a tra!at linia delicat a obra'ului cu un deget% E !u&icient 3 & i dac nu e !u&icient 3 a !pu! Laura !lab% & Eti ncp#nat% A !pu! a!ta cu gingie i &aptul nu prea c-& deranjea'% A!ta a &o!t pri$ul lucru care $-a &rapat la tine n pri$a 'i n a ion% C#t de ncp#nat erai% (tteai acolo, tre$ur#nd de &ric i nu cedai% Erai "otr# !-i n ingi tea$a% Cred c atunci a$ nceput ! $ ndrgo!te!c $e tine. & Nu, nu-i ade rat, a !u!inut ea% *e-ai purtat oribil cu $ine $ult ti$p dup aceea% (pt$#ni ntregi% Erai un ade rat cpcun% & Nu$ai pentru binele tu% A inut-o la di!tan un $o$ent% A '#$bit% A$ rut ! !cot din tine tot talentul a!cun! pe care-l a eai% Cu &ora, dac era nece!ar% i oricu$, dac a &i dat pri$ul !e$n c !unt ulnerabil la ar$ul tu con!iderabil, i-ai &i i$pu! n ntregi$e punctul de edere%%% i unde a$ &i ajun! 3 & *ot te $ai ob!edea' &e$eile-detecti e4centrice 3 i-a !ugerat Laura% Mintea i re eni!e !u&icient pentru a !e deda Ia replici !pirituale, n! corpul !e do edea ntruc#t a nc greu de !tp#nit% Nu te cred cu ade rat, a !pu!% Miera o tea$ ngro'itoare ! nu $ ndrgo!te!c de tine% De a!ta te-a$ co$btut tot ti$pul% Nu a ea$ n edere ! cede' dac a &i putut &ace ce a% & A$ ob!er at% +ri irea lui era co$ic% Aa c ai rea !-$i !pui re'ultatul 3 a ntrebat el% & Re*ultatul & Da I Ai &cut-o !au nu 3 ( cede'i, reau ! !pun 2 E de!tul de i$portant pentru %ine. & +re!upun%%% Laura !-a oprit i !-a uitat din nou% Ce reau ! !pun, ei da, nu e tot ce%%% Laura 2 A !cuturat-o puin, & Mi-e tea$ c a$ &cut-o, a !pu! ea !lab% i-a ridicat

oc"ii !pre el i a de!coperit c pri irea de nerbdare, curat din oc"ii lui &u!e!e nlocuit de un entu'ia!$ cald% & Dar e o di&eren, a continuat el, ntre a ceda i a dori ntr-ade r% (pune-$i c $ rei% C real$ente aa e% Laura i!a spus. & i c $ iubeti% & *e iube!c% i-a ngropat capui n u$rul lui, dar el i-a ridicat brbia cu $#na, & (pune cu$ !e cu ine% Uit-te la $ine% Laura abia a reuit ! !pun cu$ trebuie nainte ca gura lui ! o caute pe a ei din nou% & i c te ei c!tori cu $ine, a $ur$urat l#ng bu'ele ei% & M $rit cu tine% La ju$tate de or, dup ce 6li er o con in!e!e pe Laura !-i dea r!pun!ul pe care l cerea pri ind c!toria cu el, !e a&lau in!talai $preun n !caunul pi otant i$en! n !patele biroului tatlui ei, $ai $ult dec#t &ericii ! aplane'e ec"ile ciondneli% & Nu oi uita niciodat, a 'i! el, &igura ta c#nd ai intrat aici n pri$a 'i% Ani de 'ile n-a$ ateptat cu at#ta nerbdare un a!e$enea $o$ent% ,eni!e$ !pecial de re$e n acea di$inea, cu o n&lcrat !peran% Nu !-a putut ridica pe $!ura ateptrilor, totui% Artai de parc !e de!c"i!e!e podeaua !ub picioarele tale% i apoi, ca i cu$ ai &i dorit !# $# uci'i pe loc% A o&tat ad#nc% A &o!t un $o$ent plcut cu ade rat% & +ungaule l Laura l-a ng"iontit cu e!elie% Dac ai &i tiut c#t $-a$ te$ut de acea nt#lnire, $-cii &i tratat cu $ai $ult !i$patie% M ' #rcoli!e$ toat noaptea, ngrijorat de ceea ce a ea$ !-i !pun% & Acu$, a re$arcat 6li er, a!ta e ce trebuie ! !c"i$bi% Eti cu $ult prea ob!edat de Maclea., &ata $ea, i de $unc% E ru pentru !ntate% A ncolcit o u i din

prui ei n jurul degetului% Cred c e ne oie de o iung lun de $iere% Unde a ia !oare% A$ putea c"iar !-l i'it$ pe ec"iul tu prieten, -iorgio% & Nu dup $odul n care te-ai purtat cu el ulti$a oar c#nd a &o!t aici i Laura !-a ridicat abrupt% i ce a &o!t atunci, acu$ c ai adu! orba de ace!t !ubiect 3 *u l-ai ignorat c#nd i l-a$ pre'entat n acea di$inea la birou%%% i apoi te-ai luat de $ine ca un ur! $are ce $or$ie, c#nd a$ nt#r'iat a doua '% & )elo'ie, draga $ea% 6li er a ae'at-o jo! din nou% ,ec"iul 'eu cu oc"ii er'i% Dac $ergi cu a$intirile n ur$, i-a putea aduce a$inte, c"iar nainte de i'ita prietenului tu -iorgio, un anu$it !rut de a!tator l#ng lac% & (igur c $i a$inte!c% In!tincti !-a tre'it c roete% Dar ce legtur are a!ta cu &aptul c ai &o!t gro!olan cu -orgio 3 .4@7 & A$ petrecut trei 'ile ntregi dup acel !rut ntrebndu-$ ce naiba $-a lo it, a !pu! 6li er, cu un &el de a$u'a$ent n oce% (rutrile tale tiu ! !e apere+ 3ara# Bern#ar$t. & Nu eu ie-arn !rutat, &u $-ai !rutat, a per!i!tat Laura% & Irele ant, iubito% E&ectul a &o!t acelai% M-a atin! puternic%%% N-a$ tiut cu$ ! procede' un $o$ent% i tu nai &o!t de ajutor% *e-ai nc"i! n ca! i ai produ! acele $esi"nuri ,antasti e.+. & +e care tu n-ai &cut dec#t ! le ignori, un ti$p% & Nu inteniona!e$ ! &iu at#t de laconic n pri ina lor% l-a depu! cu grij un !rut pe #r&ul na!ului% Mi-a$ pu! g#ndurile n ordine% A$ plnuit totul% Dr$a ! intru nt#$pltor, ! la! de!ignuri le pe birou, !-&i !pun c erau uluitoare i ! te In it ! iei $a!a cu $ine n acea !ear, pentru c nu $ai putea$ ! $i te !cot din cap%%%

& N!ai ,i spus asta+ & Nu atunci i acolo, a &o!t el de acord, &r e'itare% Dar a ea$ planuri%%, tot &elul de i!uri pro!teti% ,ocea Iui a luat o not de &ru!trare batjocoritoare% i c#nd a$ intrat acolo, erai aruncat pe!te ceea ce a$ pre!upu! a &i reun &o!t prieten de-al tu% Un gentle$an italian cal$, care !e prea c petrecu!e noaptea cu tine. & rtin e4pucut a!ta% A ncercat !# !e ridice dar era inut jo!% & tiu% tiu% Dar era$ co$plet iraional% Drago!tea e!te un lucru &oarte iraional% *rebuia ! $ iau dup ceea ce edea$% Nu a ea$ idee c#t de $ult &u!e!e ntre oi% & N!a ,ost ni%i ntre noi% Nu$ai o prietenie &oarte ec"e i &oarte drag% & ($i dau !ea$a acu$% Atunci l-a &i aruncat &ericit pe &erea!tr% 6c"ii ei !trluceau dar erau tandri% Nu $ ndrgo!te!c at#t de de!% A &o!t o e4perien pro&und tulburtoare% M-a !urprin! &erocitatea propriilor reacii% tia$ c nu era$ drept &a de tine n acea di$inea c#nd $-a$ luat de tine cu at#ta du$nie% M !i$ea$ ca un $#ra oric#nd o &cea$% Nu $ putea$ opri pur i !i$plu% & Erai !urprin! pentru c nu puteai !-i i$pui oina% ia pierdut r!u&larea la cuttura oc"ilor lui, dar a a!cun! ace!t lucru ntr-o per!i&lare uoar% +re!upun c a trebui ! te cred, a continuat pe aceeai linie% Nu$ai c nu e4i!t acele $ici dubii neplcute% i a l!at degetele !-i treac prin prul c#rlionat de pe o latur a capului% De e4e$plu, l!ai uneori i$pre!ia ngro'itoare c i plac de &apt a an!urile drg!toa!e ale lui Bonnie% & A!ta !e nt#$pla c#nd a$ tiut c ob!er i, l-a prin! $#na c#nd !-a ridicat !-l lo ea!c, $i place c#nd te n&ierb#ni% 6c"ii lui i ineau pe ai ei tac"in#ndu-i% l-a ntor! $#na duc#nd-o

la bu'e i i-a !rutat-o% $i place c#nd Laura cea ade rat i $inunat e4plodea' din acel e4terior rece, de t7eed M#inile i-au cobor#t pentru a-i $#ng#ia u$erii% i-a$ !pu! reodat ce e&ect are a!upra $ea 3 Un ti$p n-a $ai iro!it nici un cu #nt% 6, Laura, a $ur$urat el n cele din ur$, n ti$p ce-i inea din nou &aa n $#ini% (unt nebun dup tine% Ar &i bine ! tii acu$ c !unt iritabil, iute la $#nie i cu totul insuportabil+ n $iverse o a*ii. & tiu, a 'i! Laura% i nu e bine 3 +rea c nu $ai erau $ulte de !pu!% Ea i i$agina toate ncierrile delicioa!e care i ateptau, toat lupta i drago!tea% Bru!c a de enit &oarte linitit l#ng el% & Te iubes + Oli er 1ed&ord, a !pu! ea% ( nu uii niciodat% ()R1IT