Sunteți pe pagina 1din 228

mile Zola La Paradisul femeilor

Traducere de Diana-Irina Gabor

Capitolul 1
Denise venise pe jos de la gara Saint-Lazare, unde coborse dintr-un tren din direcia Cherbourg, !preun" cu cei doi #rai ai ei, dup" o noapte petrecut" pe bancheta dur"a unui vagon de clasa a treia$ %l inea pe &'p' de !n", iar (ean o ur!a$ Toi trei erau rupi de oboseala c"l"toriei, speriai )i pierdui n !ijlocul vastului &aris, cercetnd casele )i ntrebnd la #iecare r"scruce de strada *ichodi+re, pe care locuia unchiul ,audu$ Cnd ajunser" ns" n &iaa Gaillon, tn"ra se opri surprins"$ - ./, spuse ea$ Ia uite, (ean/ 0i r"!aser" ncre!enii, nghesuii unul ntr-altul, n hainele de doliu, pe care le purtau dup" !oartea tat"lui lor$ 1a, pl"pnd" la cei dou"zeci de ani, cu un aer s"r"c"cios, c"ra un pachet !odest2 !ezinul, n vrst" de cinci ani, i se ag"ase de bra, iar lng" u!"rul ei, stnd n picioare, cu !inile atrnnd pe lng" corp, se ascundea cel"lalt #rate, !ai !are, pe #aa c"ruia n#loreau cei )aisprezece ani$ - 1i, continu" ea, iat" un !agazin adev"rat/ La colul #"cut de str"zile *ichodi+re )i 3euve-Saint-4ugustin era un !agazin de nout"i a c"rui vitrin" cu !"r#uri n culori vii str"lucea n lu!ina cald" )i pal" a di!ineii de octo!brie$ Clopotul bisericii Saint-5och b"tea ora opt, iar pe trotuarele &arisului !atinal erau doar #uncionari gr"bii s" ajung" la birouri )i gospodine alergnd dup" cu!p"r"turi$ %n #aa u)ii !agazinului, doi vnz"tori, c""rai pe o scar" dubl", ntindeau !etrajele de pnzeturi, n ti!p ce ntr-o alt" vitrin" din strada 3euve-Saint-4ugustin, un alt vnz"tor, n genunchi )i ntors cu spatele, a)eza o bucat" de !"tase albastr"$ *agazinul, lipsit deoca!dat" de clieni, cu personalul abia sosit, zu!z"ia ca un stup gata de trezire$ - Drace/, spuse (ean$ 4sta-l ntrece pe cel din 6alognes7 4l t"u nu era att de #ru!os$ Denise cl"tin" din cap$ &etrecuse doi ani de zile acolo, la do!nul Cornaille, pri!ul vnz"tor de nout"i din ora)2 ns" acest !agazin, descoperit a)a, deodat", aceast" cas" i!ens" n ochii ei, i #"cea ini!a s" bat" cu putere, o intuia locului, e!oionat", preocupat", uitnd de totul din jur$ &e latura ce d"dea n &iaa Gaillon, u)a nalt", n ntregi!e din sticl", atingea !ezaninul n !ijlocul unor orna!ente ntortocheate, poleite cu aur$ Dou" #iguri alegorice, dou" #e!ei z!bitoare, cu gtul gol, a#i)au nu!ele #ir!ei8 La Paradisul femeilor. 4poi, vitrinele se pierdeau de-a lungul str"zilor *ichodi+re )i 3euve-Saint-4ugustin, ocupnd, pe lng" casa de pe col, nc" patru i!obile, dou" pe stnga )i dou" pe dreapta, cu!p"rate )i a!enajate recent$ &"rea o ntindere #"r" s#r)it, cu vitrinele de la parter )i de la !ezanin prin care se ntrez"rea ntregul, tu!ult din spatele tejghelelor$ %n partea de sus, o do!ni)oar", !br"cat" n !"tase, ascuea un creion, n ti!p ce, lng" ea, altele dou" despachetau paltoane de cati#ea$ La Paradisul femeilor, citi (ean cu un surs blnd, de adolescent #ru!os, care avusese deja o poveste de a!or la 6alognes$ 1i, e dr"gu, asta #ace lu!ea s" se nvrt"/ %ns" Denise r"!ase, absorbit", n #aa u)ii centrale$ Chiar acolo, n plin" strad", pe trotuar, se

a#la o nv"l!")eal" de !"r#uri la o#ert", tentaiile de la intrare, ocaziile ce opreau clientele n trecere$ Toate porneau de sus, buc"i de !"tase )i de draperie, !erinosuri, )evioturi, !oltoane c"deau de la !ezanin, unduitoare ca ni)te steaguri, n culori neutre, cenu)ii, bleu!arin sau !"sliniu, t"iate de albul etichetelor cu preuri$ 4l"turi, ncadrnd pragul, atrnau bl"nuri, paspoaluri, de la cenu)iul #in al petit-gris- ului pn" la neaua pur" a pu#ului de leb"d"$ %n partea de jos, n caziere, pe !ese, n !ijlocul unor stive de cupoane, se rev"rsau diverse tricotaje la un pre de ni!ic, !"nu)i )i )aluri de ln", p"l"rii, veste2 o vitrin" ntreag" dedicat" iernii, cu lucruri n culori ip"toare, pestrie, dungate, cu pete de un ro)u sngeriu$ Denise v"zu o bucat" de pnz" de tartan cu patruzeci )i cinci de centi!e, #)ii de blan" de nurc" de 4!erica la un #ranc )i !"nu)i la dou"zeci )i cinci de bani$ 9nchiul ,audu #usese uitat$ Chiar )i &'p', care se inea nc" de !na surorii sale, #"cuse ochii !ari$ . tr"sur" i !pinse pe toi trei din !ijlocul pieei, ast#el c" o pornir" i!ediat pe strada 3euve-Saint-4ugustin, ur!"rind vitrinele )i oprindu-se n #aa #iec"reia$ *ai nti, #ur" sedu)i de un aranja!ent !ai co!plicat8 n partea de sus, cteva u!brele a)ezate oblic p"reau s" #or!eze acoperi)ul unei cabane rustice2 dedesubt, ciorapi de !"tase, atrnai de ni)te inele !etalice, a#i)au pro#ilele unor pulpe rotunde, unii esui cu !odele cu tranda#iri, alii !ulticolori, negri, ro)ii cu !arginile brodate, iar cei roz aveau luciul !"t"sos al pielii blonde2 n s#r)it, pe postavul etajerei, !"nu)ile erau a)ezate si!etric, cu degetele lor alungite, cu pal!ele nguste ca ale virginelor bizantine, aveau graia puternic", adolescentin" a ni!icurilor #e!inine ne#olosite nc"$ %ns" ulti!a vitrin" #u cea care-i surprinse cel !ai !ult$ . ntreag" e:poziie de !"t"suri, satinuri )i cati#ele se o#erea ntr-o ga!" supl" )i vibrant", n tonuri delicate de #lori8 n vr#, cati#elele de un negru pro#und se al"turau celor albe ca spu!a laptelui2 !ai jos, satinurile ro)ii, albastre, br"zdate de linii vii, decolorndu-se palid cu o delicatee in#init"$ 0i !ai jos, !"t"surile, n toate culorile curcubeului, erau adunate n bucle, ndoite ca n jurul unei talii arcuite, prinznd via" n !inile pricepute ale vnz"torilor2 prin #iecare !otiv, prin #iecare #raz" colorat" curgea un aco!pania!ent discret, un #ular #in de culoare cre!$ 4colo, la cele dou" capete, se a#lau, n gr"!ezi colosale, cele dou" tipuri de !"t"suri e:clusive ale casei, Paris-Bonheur )i Cuir-dor, articole e:cepionale, ce aveau s" revoluioneze co!erul nout"ilor$ - ., ce ta#ta de cinci #ranci )i )aizeci/, !ur!ur" Denise, !irat", n #aa !"t"sii Paris- Bonheur. (ean ncepea s" se plictiseasc", ast#el c" opri un trec"tor$ - Strada *ichodi+re, do!nule; Dup" ce-i #usese indicat" ca #iind pri!a la dreapta, cei trei se ntoarser", #"cnd ocolul !agazinului$ Dar nainte de a intra pe strad", Denise #u surprins" de o vitrin" unde erau e:puse con#ecii de da!"$ %n !agazinul do!nului Cornaille, din 6alognes, ea se ocupa !ai ales de con#ecii$ 0i totu)i, nu !ai v"zuse niciodat" a)a ceva, ast#el c" r"!ase pe trotuar, !pietrit" de ad!iraie$ %n #undal, o e)ar#" !are de dantel" de ,ruges, la un pre ustur"tor, l"rgea o pnz" de altar, ca dou" aripi des#"cute, de o albea" ro)iatic"2 volane de 4len<on c"deau n ghirlande, ur!au valuri de dantele, !alinuri, valensiene, aplicaii de ,ru:elles, !ateriale de 6enise ca o avalan)" de z"pad"$ La dreapta )i la stnga, buc"i de postav se n"lau ca ni)te coloane ntunecate, adncind )i !ai !ult acest tabernacul$ 0i con#eciile se a#lau acolo, n acea capel" dedicat" cultului #e!eii2 centrul era ocupat de un articol deosebit, o !anta de cati#ea cu o garnitur" de vulpe argintie2 ntr-o parte era o !antie de !"tase, c"ptu)it" cu petit- gris, iar n cealalt" parte, un palton de postav, bordat cu pene de coco)2 n s#r)it, ve)!inte de bal, de ca)!ir alb, !atlasate tot n alb, ornate cu #ulgi de leb"d" sau cu janilie$ Se g"seau de toate pentru toi, de la ve)!intele de bal, de dou"zeci )i nou" de #ranci, la paltoanele de cati#ea, de o !ie opt sute de

#ranci$ Gtul rotund al !anechinelor dilata sto#a, )oldurile pline scoteau n eviden" #ineea taliei, capul era nlocuit de o etichet" !are, n#ipt" n !oltonul ro)u al gulerului2 oglinzile, a#late n cele dou" p"ri ale vitrinei, printr-un joc calculat, le re#lectau )i le !ultiplicau #"r" ncetare, populnd strada cu aceste #ru!oase #e!ei de vnzare, care aveau preuri considerabile n locul capetelor$ - Sunt !inunate/, !ur!ur" (ean, care nu g"sise altceva de spus din cauza e!oiei$ Deodat", r"!ase )i el !pietrit, cu gura deschis"$ 4cest paradis al #e!eilor l #"cea s" ro)easc" de pl"cere$ 4vea #ru!useea unei #ete, o #ru!usee pe care p"rea c" i-o #urase surorii sale, . piele str"lucitoare, p"rul ro)cat )i ondulat, cu ochii blnzi )i tandri$ Lng" el, aceasta, absorbit" de priveli)te, p"rea )i !ai #irav", cu #aa lunguia" )i buzele prea !ari, cu tenul deja obosit )i p"rul b"lai$ &'p', la #el de blond, un blond angelic, o strngea )i !ai tare de !n", ca )i cu! ar #i avut nevoie de o !ngiere, tulburat )i #er!ecat de #ru!oasele doa!ne din vitrin"$ Iar ei, cei trei blonzi cu haine negre, p"reau att de ciudai )i totu)i att de ncnt"tori pe trotuarul din #aa vitrinei, #ata trist", copilul dr"g"la) )i b"iatul superb, nct toi trec"torii ntorceau capetele dup" ei z!bind$ 9n b"rbat gras, cu p"rul alb )i o #a" !are galben", st"tea n pragul unui butic, a#lat pe partea cealalt" a dru!ului, privindu-i de cteva clipe$ Cu ochii injectai )i cu buzele strnse, enervat de vitrinele !agazinului La Paradisul femeilor, i observ" pe cei trei #rai, ceea ce-l e:aspera )i !ai !ult$ Ce se tot zgiau s"r"ntocii "ia la vitrinele )arlatanului de dincolo de dru!; - 0i unchiul;, zise brusc Denise, tres"rind$ - Sunte! pe strada *ichodi+re, spuse (ean, ar trebui s" #ie )i el pe aici$ %)i ridicar" ochii )i se ntoarser"$ Chiar n #aa lor, deasupra b"rbatului gras, observar" o #ir!" de culoare verde, cu litere galbene decolorate de ploaie8 La Btrnul Elbeuf, postavuri i flanele, Baudu, su!!esor al lui "au!he!orne. Casa, a c"rei tencuial" se degradase, singura #"r" orna!ente n !ijlocul !arilor cl"diri Ludovic al =I6-lea care o #lancau, nu avea dect trei #erestre pe #aad" )i acestea p"trate, #"r" persiene, garnisite cu o ra!p" de #ier )i dou" bare n cruce$ Dar n aceast" a)a-zis" si!plitate, ceea ce o #rapase pe Denise, ai c"rei ochi !ai purtau lic"ririle vitrinelor La Paradisul femeilor, era !agazinul de la parter, strivit de pla#on, do!inat de un !ezanin #oarte jos, cu goluri de #erestre n #or!" de se!ilun"$ . astereal" de culoarea #ir!ei, un verde de sticl" c"ruia ti!pul i d"duse o nuan" de ocru )i bitu!, deschidea, la dreapta )i la stnga, dou" vitrine !ari, negre, pr"#uite, n care se puteau distinge vag, nghesuite, cteva buc"i de !"tase$ 9)a, deschis", p"rea c" duce spre tenebrele u!ede ale unei pe)teri$ - 4ici e, continu" (ean$ - 1i bine, trebuie s" intr"!, e:cla!" Denise$ >aide, vino, &'p'/ Toi trei erau e!oionai ns", cuprin)i parc" de ti!iditate$ Cnd tat"l lor !urise, r"pus de aceea)i #ebr" care le ucisese )i !a!a, cu o lun" nainte, unchiul ,audu, i!presionat de acest dublu doliu, i scrisese nepoatei sale c" va g"si ntotdeauna un ad"post n casa lui, atunci cnd va dori s"-)i ncerce norocul n &aris2 ns" aceast" scrisoare era tri!is" cu un an nainte, iar tn"ra regreta acu! c" p"r"sise 6alognes #"r" a-)i avertiza !ai nti unchiul$ 4cesta din ur!" nu-i cuno)tea deloc, c"ci nu se !ai ntorsese niciodat" acolo, dup" ce plecase de tn"r, pentru a se angaja ca vnz"tor la post"varul >auchecorne, pe a c"rui #at" o )i luase de soie$ - Do!nul ,audu;, ntreb" Denise, dup" ce se decise s" se adreseze b"rbatului gras care-i !ai privea nc", !irat de n#"i)area lor$

- %n persoan", r"spunse el$ 4tunci, Denise ro)i puternic )i bolborosi8 - 4, cu att !ai bine/ 1u sunt Denise )i ei sunt (ean )i &'p'7 4! venit, unchiule/ ,audu era stupe#iat$ .chii s"i !ari, injectai, clipeau des pe chipul g"lbui, iar cuvintele erau nghiite #"r" a #i rostite$ 1ra n !od evident la !ii de leghe dep"rtare de aceast" #a!ilie care-i ap"ru brusc n #a"$ - Cu!/ Cu!/ Iat"-v"/, repet" el de cteva ori$ Dar voi erai n 6alognes/ De ce nu suntei n 6alognes; Cu o voce blnd" )i puin tre!ur"toare, Denise ncerc" s"-i dea cteva e:plicaii$ Dup" !oartea tat"lui lor, care cheltuise pn" la ulti!ul s#an cu vopsitoria lui, ea r"!"sese !a!" a doi copii$ Ceea ce c)tiga la !agazinul do!nului Cornaille nu era su#icient nici !"car pentru a-i hr"ni$ (ean lucra la un ebenist, reparnd !obilier vechi2 dar nu pri!ea niciun ban$ %ns" prinsese gustul vechiturilor )i cioplea #iguri n le!n2 ntr-o zi, chiar g"sise o bucat" de #ilde) din care #"cuse un cap, n joac", pe care un trec"tor l )i observase2 )i acest do!n le d"du ideea s" p"r"seasc" 6alognes, dup" ce-i g"sise lui (ean, la &aris, un loc la un atelier de prelucrare a #ilde)ului$ - 6edei, unchiule, (ean va intra de !ine ca ucenic la noul s"u patron$ 3u ni s-au cerut bani )i va avea unde s" doar!" )i s" !"nnce7 0i atunci !-a! gndit c" ne vo! descurca )i eu )i &'p'$ 3u pute! s" o duce! !ai r"u dect la 6alognes$ Denise ascunse ns" escapada a!oroas" a lui (ean, scrisorile tri!ise unei #ete nobile de la ora), s"rut"rile schi!bate prin ascunz"tori, ntregul scandal care o deter!inase s" plece2 )i nsoise #ratele la &aris toc!ai pentru a-l supraveghea, cuprins" de te!eri !aternale, pe acest b"ieandru att de #ru!os )i de vesel, pe care toate #e!eile l adorau$ 9nchiul ,audu nu putea s"-)i revin"$ %i puse din nou ntreb"ri )i cnd o auzi vorbind ast#el despre #raii ei, ncepu s" o tutuiasc"$ - Tat"l vostru nu v-a l"sat ni!ic; 1u credea! c" !ai are ceva b"nui$ .#, ct l-a! s#"tuit n scrisorile !ele s" nu cu!pere vopsitoria$ . ini!" curajoas", dar nici !"car vreo lecaie pentru #iecare/ 0i tu ai r"!as cu voinicii ")tia pe cap s"-i hr"ne)ti/ ?aa lui iritat" se lu!inase, nu !ai avea ochii injectai cu care privea spre La Paradisul femeilor. Deodat" )i d"du sea!a c" st"tea n u)"$ - &"i, spuse el, dac" tot ai venit7 Intrai, !ai bine dect s" hoin"rii pe-a#ar"$ Dup" ce !ai arunc" nc" o privire #urioas" spre vitrinele vecine, le #"cu loc copiilor )i intr" pri!ul n butic, che!ndu-)i soia )i #iica$ - 1lisabeth, Genevi+ve, venii odat", ave! oaspei/ Dar Denise )i #raii ei p"reau s" ezite nainte de a intra n ntunericul buticului$ .rbii de !iezul zilei, clipeau des ca n pragul unei pe)teri necunoscute, pip"ind solul cu picioarele, de tea!a unei c"deri nea)teptate$ 0i !ai apropiai de aceast" nelini)te vag", lipindu-se unul de altul, !ezinul, prins de #ustele #etei )i de #ratele s"u !ai !are, )i #"cur" intrarea cu o graie surz"toare, dar )i tulbur"toare$ Lu!ina di!ineii le desena siluetele )i !ai !ult prin culoarea neagr" a hainelor de doliu, iar razele soarelui le aureau p"rul blond$ - Intrai, intrai/, repet" ,audu$ %n cteva #raze scurte, le puse la curent pe soia )i #iica sa$ &ri!a era o #e!eie scund", roas" de ane!ie, alb" n ntregi!e, cu p"rul alb, ochii albi, buzele albe$ Genevi+ve, la care se agrava degenerescenta !a!ei sale, avea debilitatea )i decolorarea unei plante crescute la u!br"$ Totu)i p"rul de un negru !agni#ic, dens )i greu, crescut ca un !iracol pe capul purtat de acest biet trup, i d"dea un #ar!ec oarecu! trist$

- Intrai, spuser", la rndul lor, cele dou" #e!ei$ Suntei binevenii/ 0i o a)ezar" pe Denise n spatele tejghelei$ I!ediat, &'p' se urc" pe genunchii surorii sale, n ti!p ce (ean, reze!at de un stlp, st"tea aproape de ea$ %ncepur" s" se lini)teasc", privind prin pr"v"lie odat" ce ochii lor se obi)nuiser" cu ntunericul$ 4cu!, puteau s"-i observe tavanul jos )i a#u!at, tejghelele de stejar, lucioase de uzur", sertarele str"vechi, cu #erec"turi puternice$ ,aloturi de !"r#uri su!bre se n"lau pn" la tavan$ *irosul post"vurilor )i al vopselelor, un !iros aspru )i chi!ic, era dublat de u!iditatea din podea$ %n cap"t, doi vnz"tori )i o do!ni)oar" aranjau es"turile de #lanel" alb"$ - &oate c" !icuul "sta vrea s" !"nnce ceva/, zise doa!na ,audu, z!bindu-i lui &'p'$ - 3u, !ulu!i!, r"spunse Denise$ 4! b"ut o cea)c" de lapte ntr-o ca#enea din #aa g"rii$ 0i cu! Genevi+ve privea !icul pachet pe care aceasta l a)ezase pe jos, ad"ug"8 - 4! l"sat valiza acolo/ 5o)i, nelegnd c" nu se vine a)a n vizit"$ I!ediat ce trenul p"r"sise 6alognes, ea si!ise un !are regret )i iat" de ce, la sosire, l"sase valiza la gar" )i i hr"nise pe cei !ici$ - S" vede!, zise deodat" ,audu, s" vorbi! cu #olos7 @i-a! scris s" vii, e adev"rat, dar acu! un an2 )i, vezi tu, draga !ea, a#acerile nu prea !erg, de un an de zile7 Se opri, strangulat de o e!oie pe care nu voia s" o arate$ Doa!na ,audu )i Genevi+ve, cu un aer rese!nat, aplecar" ochii$ - ., este o criz", continu" el, care va trece, sunt #oarte sigur7 Doar c" !i-a! redus personalul, nu !ai sunt aici dect trei persoane )i nu e !o!entul s" angajez o a patra, n s#r)it, n-a! s" te pot lua, a)a cu! i-a! scris, drag" copil"/ Denise l asculta, ncre!enit", palid"$ 1l insist", ad"ugnd8 - 3-a! c)tiga ni!ic, niciunul$ - ,ine, unchiule, spuse ea cu durere$ 4! s" ncerc s" !" descurc )i singur"$ Cei din #a!ilia ,audu nu erau oa!eni r"i$ Dar se plngeau c" nu avuseser" niciodat" noroc$ %n vre!ea n care co!erul !ergea bine, crescuser" cinci b"iei, din care trei !uriser" la dou"zeci de ani2 al patrulea ajunsese r"u, iar al cincilea plecase c"pitan n *e:ic$ 3u le !ai r"!"sese dect Genevi+ve$ 4ceast" #a!ilie costase !ult, iar ,audu s#r)ise prin a cu!p"ra la 5a!bouillet, ora)ul n care se n"scuse tat"l soiei sale, o cas" !are$ 4st#el c" )i #"cuse loc o a!"r"ciune tot !ai !are n loialitatea sa !aniac" de b"trn negu"tor$ - Te-a) #i prevenit, continu" el, sup"rat de propria sa r"utate$ Dac" !i-ai #i scris, i-a) #i r"spuns s" r"!i acolo7 Cnd a! a#lat de !oartea tat"lui t"u, drace/, i-a! spus ce se spune de obicei$ Dar tu dai buzna aici, #"r" s" anuni7 1 #oarte jenant$ 5idic" vocea, ncercnd s" se despov"reze$ Soia )i #iica sa r"!aser" cu privirile n p"!nt, ca ni)te persoane supuse, c"rora nu li se per!itea s" intervin"$ Totu)i, n ti!p ce (ean p"lea, Denise l strnse la piept pe &'p' care era ngrozit$ L"s" s"-i cad" dou" lacri!i !ari$ - ,ine, unchiule, repet" ea$ 6o! pleca$ La nceput, ,audu se abinu$ Se l"s" o lini)te sup"r"toare$ 4poi, continu" pe un ton ursuz8 - 3u v" dau a#ar"7 4cu! c" tot ai intrat, v" vei culca sus, n noaptea asta$ 6o! vedea !ai apoi ce va #i$ 4tunci, doa!na ,audu )i Genevi+ve neleser" dintr-o privire c" puteau s" preg"teasc" cele necesare$ Totul #u aranjat$ 3u trebuiau s" se ocupe de (ean$ Ct despre &'p', ar #i #ost bine pri!it la doa!na Gras, o b"trn" ce locuia la un parter i!ens din strada .rties, unde pri!ea n pensiune co!plet" copii, pentru su!a de patruzeci de #ranci pe lun"$ Denise spuse c" avea cu ce pl"ti pri!a lun"$ 3u !ai r"!nea dect ea$ &uteau s"-i g"seasc" un loc undeva, prin !prejuri!i$ - .are 6in<ard nu are nevoie de o vnz"toare;, spuse Genevi+ve$

- Ia te uit"/ ,a da/, strig" ,audu$ 6o! !erge s"-l vede! dup" cin"$ ?ierul trebuie b"tut ct e cald$ 3iciun client nu venise s" deranjeze aceast" discuie de #a!ilie$ ,uticul r"!ase negru )i gol$ %n cap"t, cei doi vnz"tori )i do!ni)oara )i continuau treaba )u)otind$ %n s#r)it, intrar" trei doa!ne$ Denise r"!ase o clip" singur"$ %l s"rut" pe &'p', cu ini!a grea, la gndul viitoarei desp"riri$ Copilul, alintat ca o pisicu", )i ascunse capul, #"r" s" spun" niciun cuvnt$ Cnd doa!na ,audu )i Genevi+ve se ntoarser", l g"sir" stnd cu!inte, iar Denise le spuse c" nu #ace prea !ult zgo!ot )i c" r"!ne t"cut zile ntregi, hr"nindu-se cu !ngieri$ &n" la cin", discutar" despre copii, !enaj, viaa n &aris )i n provincie, #olosind #raze scurte )i vagi, ca ni)te rude ce nu se cunosc prea bine$ (ean se a)ezase n pragul buticului )i nu se !ai !i)c" de acolo, interesat de viaa de pe str"zi, z!bind #etelor #ru!oase care treceau$ La ora zece, ap"ru o #e!eie de serviciu$ De obicei, !asa era servit" pentru ,audu, Genevi+ve )i pri!ul vnz"tor$ *ai e:ista nc" o !as" la ora unsprezece pentru doa!na ,audu, cel"lalt vnz"tor )i do!ni)oara care lucra n butic$ - >ai la !as"/, strig" negustorul, ntorcndu-se spre nepoata sa$ 0i cu! toi erau a)ezai n str!ta sal" de luat !asa, din spatele buticului, l strig" pe pri!ul vnz"tor care ntrzia$ - Colo!ban/ Tn"rul se scuz", c"ci dorise s" ter!ine de aranjat #lanelele$ 1ra un b"iat gras, de vreo dou"zeci )i cinci de ani, greoi )i viclean$ Chipul s"u onest, cu gura !are )i blnd", avea totu)i ochii )irei$ - Ce dracuA/ 1ste ti!p pentru toate, spuse ,audu, care, a)ezat cu !are grij", t"ia #elii dintr-o bucat" de carne de viel rece, cu atenie )i nde!nare de patron, cnt"rind dintr-o privire p"ri subiri care s" nu cnt"reasc" nici !"car cu un gra! una !ai !ult dect cealalt"$ Servi pe toat" lu!ea, t"ind chiar )i pine$ Denise l lu" pe &'p' lng" ea, pentru a-l ajuta s" !"nnce #ru!os$ Dar sala ntunecat" o nelini)tea2 o privea )i-)i si!ea ini!a strns", #iind obi)nuit" cu nc"perile !ari )i lu!inoase, din provincie$ . singur" #ereastr" se deschidea spre o curte !ic" interioar", ce d"dea n strada principal" prin coridorul negru al casei2 curtea, u!ed", in#ect", era ca #undul unui pu n care se strecura o lu!in" dubioas"$ %n zilele de iarn" trebuiau s" aprind" gazul de di!inea" pn" seara$ 4tunci cnd vre!ea per!itea stingerea acestuia, era )i !ai trist$ Denise avu nevoie de o clip" pentru a-)i obi)nui ochii )i pentru a distinge !ai bine #iri!iturile din #ar#urie$ - Iat" un voinic cu apetit, zise ,audu, observnd c" (ean )i ter!inase poria$ Dac" !unce)te pe ct de !ult !"nnc", va #i un b"rbat stra)nic7 Dar tu, draga !ea, tu nu !"nnci; 0i spune-!i, acu! c" pute! vorbi n lini)te, de ce nu te-ai !"ritat n 6alognes; Denise l"s" paharul pe care-l dusese la gur"$ - 9nchiule, cu! s" !" !"rit; 3u te gnde)ti;/ 0i copiii; %ncepuse s" rd", c"ci i se p"ruse ciudat" aceast" idee$ De alt#el, ce ar #i g"sit un b"rbat la ea, #"r" niciun s#an, sl"b"noag" ca o ciocrlie )i pe deasupra total lipsit" de #ru!usee; 3u, nu, nu se va !"rita niciodat", i ajungeau cei doi copii$ - Gre)e)ti, i repet" unchiul, o #e!eie are ntotdeauna nevoie de un b"rbat$ Dac" ai #i g"sit un b"iat de treab", nu ai #i venit la &aris, !preun" cu #raii t"i, ca ni)te boe!i$ %)i ntrerupse #raza pentru a !p"ri din nou, cu o parci!onie ndrept"it", un platou cu carto#i cu sl"nin", adus de #e!eia de serviciu$ Dup" care, ar"tnd cu lingura spre Genevi+ve )i Colo!ban, zise8 - 9ite, ")tia doi se vor c"s"tori n pri!"var", dac" sezonul de iarn" este bun$

1ra obiceiul patriarhal al casei$ ?ondatorul 4ristide ?inet )i !"ritase #iica cu pri!ul s"u vnz"tor, >auchecorne2 apoi, ,audu, sosit pe strada *ichodi+re cu )apte #ranci n buzunar, se nsurase cu #iica b"trnului >auchecorne, 1lisabeth2 )i, la rndul s"u, ur!a s"-)i dea #iica, pe Genevi+ve, )i casa lui Colo!ban, i!ediat ce a#acerile !ergeau !ai bine$ Dac" ntrzia aceast" c"s"torie pro!is" deja de trei ani, era doar din principiu, dintr-o nc"p"nare de onoare8 el pri!ise !agazinul prosper, ast#el c" nu voia s"-l predea ginerelui cu o clientel" !ic" )i ncas"ri ndoielnice$ ,audu, continund, l prezent" pe Colo!ban, care era din 5a!bouillet, ca )i tat"l doa!nei ,audu2 chiar e:ista ntre ei un grad de rudenie !ai ndep"rtat$ ?oarte !uncitor, lucra n pr"v"lie de zece ani, c)tigndu-)i titlurile cu iueal"$ De alt#el, nu era pri!ul venit, era #iul che#liului de Colo!ban, un veterinar cunoscut n tot departa!entul Seine-et-.ise, un artist, dar att de !nc"cios, nct nghiea totul$ - *ulu!esc lui Du!nezeu/, spuse post"varul ca o concluzie, dac" tat"l bea )i !oare de #oa!e, #iul lui a nv"at aici valoarea banului$ %n ti!p ce vorbea, Denise i cerceta pe Colo!ban )i pe Genevi+ve$ St"teau la !as" unul lng" cel"lalt, #oarte lini)tii, #"r" a se nro)i, #"r" a z!bi$ Din ziua angaj"rii sale, tn"rul se bazase pe acest !ariaj$ Trecuse prin toate etapele8 ucenic, vnz"tor pl"tit, ad!is n graiile #a!iliei, r"bd"tor, ducnd o via" de ceasornic, privind-o pe Genevi+ve ca pe o a#acere e:celent" )i cinstit"$ Certitudinea c" o va avea l !piedica s" o doreasc"$ Iar tn"ra se obi)nuise )i ea s"-l iubeasc", dar cu gravitatea speci#ic" #irii sale st"pnite )i cu o pasiune pro#und" de care nici ea nu-)i d"dea sea!a, n e:istena ei searb"d" )i ordonat", de zi cu zi$ - Cnd e:ist" iubire )i posibilitate, spuse Denise, z!bind pentru a se ar"ta a!abil"$ - Da, se ajunge ntotdeauna aici, e:cla!" Colo!ban, care nu spusese ni!ic pn" atunci, !estecnd ncet$ Dup" ce-i arunc" o privire, Genevi+ve spuse )i ea, la rndul ei8 - 1ste nevoie doar de nelegere, restul !erge de la sine$ Dragostea lor se n"scuse n acest parter din vechiul &aris$ 1ra ca o #loare de pe)ter"$ De zece ani, ea nu-l cuno)tea dect pe el, )i tr"ia zilele lng" el, n spatele es"turilor de postav, n #undul buticului ntunecat2 de di!ineaa pn" seara, se a#lau unul lng" cel"lalt, n str!ta sal" de !ese, !bcsit" ca #undul unui pu$ 3-ar #i #ost !ai ascun)i, !ai pierdui nici n plin" c!pie, sub coroanele dese ale copacilor$ Doar o ndoial", o tea!" geloas" ar #i trebuit s" o #ac" pe tn"r" s" descopere c" se o#erise pentru totdeauna, n !ijlocul acestui ntuneric co!plice, lipsit de su#let )i plictisitor$ Totu)i Denise re!arcase o nelini)te proasp"t n"scut" n privirea pe care Genevi+ve i-o arunc" lui Colo!ban$ 4st#el c" ea r"spunse cu un aer plin de obligaie8 - Cnd e:ist" iubire, e:ist" ntotdeauna nelegere$ Dar ,audu supraveghea !asa cu autoritate$ %!p"rise #elii de brnz" )i, pentru a-)i s"rb"tori rudele, !ai ceru un desert, )i anu!e un borcan cu dulcea" de coac"ze, d"rnicie care p"ru s"-l surprind" pe Colo!ban$ &'p', care pn" atunci #usese #oarte cu!inte, se co!port" !ai s"lbatic n preaj!a dulceii$ (ean, interesat de subiectul c"s"toriei, )i privi veri)oara #oarte insistent, g"sind-o prea !oale, prea palid", co!parnd-o cu un iepura) alb, cu urechile negre )i ochii ro)ii$ - Destul a! vorbit$ S" l"s"! loc )i celorlali/, concluziona )e#ul, dnd ast#el se!nalul ridic"rii de la !as"$ 3u ave! niciun !otiv, cnd ne per!ite! o ast#el de pl"cere, s" abuz"! de ea$ Doa!nei ,audu, celuilalt vnz"tor )i do!ni)oarei le venise rndul s" se a)eze la !as"$ Denise r"!ase din nou singur", a)ezat" lng" u)", a)teptnd ca unchiul ei s" o conduc" la

!agazinul do!nului 6in<ard$ &'p' se juca la picioarele ei, (ean )i relu" postul de observaie, pe prag$ 0i ti!p de o or", Denise cercet" ce se petrece n jurul ei$ Din ti!p n ti!p, intrau cliente8 ap"ru o doa!n", apoi nc" dou"$ ,uticul )i p"strase !irosul st"tut )i se!iobscuritatea unde co!erul cel vechi, bono! )i si!plu, p"rea c" plnge abandonat ntr-un col$ Dar de cealalt" parte a str"zii, ceea ce o #"cea )i !ai !ult s" viseze erau vitrinele La Paradisul femeilor, pe care le putea vedea prin u)a deschis"$ Cerul r"!"sese voalat, o aro!" blnd" de ploaie nc"lzea u)or aerul, n ciuda anoti!pului2 iar n aceast" zi alb", n care razele soarelui r"spndeau o lu!in" di#uz", !agazinul se nsu#leea de #or#oteala clientelor$ 4tunci, Denise avu senzaia unei !a)ini ce #unciona sub presiune, punnd n !i)care chiar )i galantarele$ 3u !ai erau acelea)i vitrine reci, de di!inea"2 acu!, p"reau nc"lzite )i vibrante din cauza trepidaiei din interior$ Lu!ea le privea, #e!eile oprite se lipeau de gea!uri, o ntreag" !uli!e brutal", plin" de cupiditate$ Iar sto#ele str"luceau n aceast" po#t" pasional" a str"zii8 dantelele se n#iorau, c"deau )i se pierdeau n adncurile !agazinului, cu un aer tulbur"tor de !ister2 chiar )i post"vurile, greoaie )i p"trate, respirau, e:pirnd o r"su#lare tentant"2 n ti!p ce paltoanele se ca!brau )i !ai !ult pe !anechinele care se nsu#leeau, iar !arele !antou de cati#ea se a)eza, suplu )i c"ldu, ca pe u!erii unei #iine pline de via", cu b"t"ile accelerate n vene )i #rea!"tul tuturor organelor$ Dar c"ldura acestei uzine n care casa parc" ardea venea de la vnzare, de la busculada tejghelelor care se si!ea n spatele pereilor$ 1:ista un #rea!"t continuu al !a)inii n plin lucru, o puzderie de cliente ngr"!"dite n #aa raioanelor, a!eite de attea !"r#uri, n"pustindu-se spre casele de !arcat$ Toate acestea erau reglate, organizate cu o rigurozitate !ecanic", o ntreag" populaie de #e!ei trecea prin #ora )i logica angrenajelor$ %nc" de di!inea", Denise se supuse acestei tentaii$ *agazinul, i!ens pentru ea, n care v"zuse intrnd ntr-o or" !ai !ult" lu!e dect venea la do!nul Cornaille n )ase luni, o z"p"cea )i o atr"gea$ 0i e:ista n aceast" dorin" de a intra un senti!ent vag de tea!", care s#r)i prin a o seduce ntru totul$ %n acela)i ti!p, buticul unchiului ei i l"sa un gust a!ar$ 1ra un dispre iraional, o aversiune instinctiv" pentru aceast" pe)ter" glacial" a co!erului str"vechi$ Toate aceste senzaii, al"turi de intrarea nelini)tit", pri!irea acr" a rudelor ei, prnzul trist ca ntr-o carcer", a)teptarea n !ijlocul unei singur"t"i ador!ite n aceast" cas" b"trn", a#lat" n agonie, nu-i cauzau dect o surd" protestare, o pasiune pentru via" )i lu!in"$ 0i n ciuda bun"t"ii sale, ochii ei se ntorceau !ereu spre acest Paradis al femeilor, ca )i cu! vnz"toarea din ea ar #i avut nevoie s" se nc"lzeasc" n vlv"t"ile acestei ngr"!"deli$ - 9ite cui i !erg a#acerile/, i sc"p" ei$ Dar regret" i!ediat aceste cuvinte, observndu-l pe ,audu aproape de ea$ Doa!na ,audu, care-)i ter!inase prnzul, era n picioare, toat" alb", cu ochii albi #i:ai pe B!onstruC2 rese!nat", c"ci nu putea s"-l vad", s"-l ntlneasc" de cealalt" parte a str"zii, #"r" ca un senti!ent de disperare !ut" s"-i !i)te pleoapele$ Ct despre Genevi+ve, aceasta l supraveghea cu o nelini)te crescnd" pe Colo!ban, care, ne)tiind c" e pndit, p"rea cuprins de e:taz, #i:ndu-le din priviri pe vnz"toarele de con#ecii ale c"ror tejghele se ntrez"reau n spatele vitrinelor de la !ezanin$ ,audu, v"rsnd #iere, se !ulu!i s" spun"8 - 3u tot ce str"luce)te e aur$ 5"bdare/ %n !od evident, #a!ilia susinea valul de ranchiun" care-i urca n gt$ 4!orul propriu l !piedica s"-)i arate senti!entele adev"rate n #aa copiilor sosii de di!inea"$ %n s#r)it, negustorul #"cu un e#ort, se ntoarse s!ulgndu-se din #aa acestui spectacol al a#acerilor prospere de peste dru!$ - 1i bine, continu" el, s" !erge! la 6in<ard$ Locurile sunt rvnite, poate !ine di!inea" va #i prea trziu$

Dar, nainte de a ie)i, d"du ordin celui de-al doilea vnz"tor s" !earg" la gar" dup" bagajul Denisei$ La rndul ei, doa!na ,audu, c"reia i-l ncredinase pe &'p', se hot"r s" pro#ite de acest !o!ent ca s"-l duc" pe !icu pe strada .rties, la doa!na Gras, pentru a discuta )i a se nelege$ (ean i pro!isese surorii sale c" nu se va !i)ca din butic$ - 3u ave! dect dou" !inute de !ers, spuse ,audu, n ti!p ce cobora cu nepoata sa pe strada Gaillon$ 6in<ard a creat o !"tase special" cu care !ai #ace nc" a#aceri$ ., are proble!e ca toat" lu!ea, dar este un )iret care pro#it" de orice situaie cu o zgrcenie de cine$ Cred totu)i c" vrea s" se retrag", din cauza reu!atis!ului$ *agazinul se a#la pe strada 3euve-des-&etits-Cha!ps, n apropiere de podul Choiseul$ 1ra curat )i lu!inat, de un lu: !odern, de)i !ic )i slab aprovizionat$ ,audu )i Denise l g"sir" pe 6in<ard discutnd cu doi do!ni$ - 3u v" deranjai, strig" post"varul$ 3u sunte! gr"bii, a)tept"!$ %ntorcndu-se discret spre u)" )i apropiindu-se de urechea #etei, i spuse8 - 4la slab e al doilea la !"t"suri de la Paradis, iar "la gras este un produc"tor din LDon$ Denise nelese c" 6in<ard i d"dea !agazinul lui 5obineau, vnz"torul de la Paradisul femeilor. Cu aerul #ranc, privirea senin", )i d"dea cuvntul de onoare, cu u)urina unui o! pe care pro!isiunile nu-l deranjau$ Dup" el, !agazinul s"u era o a#acere de aur )i n virtutea s"n"t"ii sale precare, se ntrerupea pentru a ge!e, pentru a-)i plnge s#intele dureri care-l #orau s"-)i dea averea$ Do!nul 5obineau, nervos )i tulburat, l ntrerupea ner"bd"tor8 cuno)tea #oarte bine criza prin care treceau !"r#urile noi, dnd e:e!plu un tip de !"tase deja ucis de vecin"tatea !agazinului La Paradisul femeilor. 6in<ard, n#l"c"rat, ridic" vocea$ - Drace/ C"derea acestui !are canar de 6abre a #ost #atal"$ 3evasta lui !nca tot7 0i apoi, noi sunte! la !ai !ult de cinci !etri, pe cnd 6abre se a#l" u)" n u)" cu cel"lalt$ 4tunci, Gaujean, !arele produc"tor de !"tase, interveni$ Din nou, vocile se trans#or!ar" n )u)oteli$ 4cesta acuza !arile !agazine de ruinarea #abricii #ranceze2 trei sau patru #"ceau legea, st"pneau piaa2 )i l"s" s" se neleag" c" singura !etod" de a le co!bate era de a #avoriza co!erul !ic, !ai ales specialit"ile, c"rora viitorul le aparinea$ 4st#el c" i o#erea !ult credit lui 5obineau$ - 6edei cu! se poart" !arele Paradis cu voi/, repet" el$ 3u in sea!a de serviciile prestate, ncercnd s" e:ploateze lu!ea/ &ri!ul loc v-a #ost pro!is de !ult" vre!e, atunci cnd ,outhe!ont, care a venit de-a#ar", #"r" niciun titlu, l-a ocupat i!ediat$ 5ana acestei nedrept"i sngera nc" n interiorul lui 5obineau$ Totu)i ezita s"-)i reia locul, e:plicnd c" banii nu vin de la el2 soia sa !o)tenise cei )aizeci de !ii de #ranci, ar"tndu-se deosebit de scrupulos cnd vorbea de aceast" su!", )i ar #i pre#erat, !ai spunea el, s"-)i taie !ai degrab" !inile dect s" co!pro!it" aceast" su!" n ni)te a#aceri nepotrivite$ - 3u, nu !-a! hot"rt, conchise el$ Dai-!i ti!p de gndire )i !ai vorbi!$ - Cu! dore)ti, spuse 6in<ard, ascunzndu-)i deza!"girea prin a#i)area unui aer bono!$ 3u a! niciun interes s" vnd$ Dac" n-a) #i att de bolnav7 0i ntorcndu-se n !ijlocul !agazinului, spuse8 - Cu ce v" pot ajuta, do!nule ,audu; .!ul, care ascultase cu o ureche, i-o prezent" pe Denise, i povesti doar ce crezu c" e n interesul s"u, )i anu!e c" lucrase doi ani n provincie$ - 0i cu! du!neavoastr" c"utai o vnz"toare bun", !-a! gndit c"7

6in<ard si!ula o !are disperare$ - ., un adev"rat ghinion/ 4! c"utat, #"r" ndoial", o vnz"toare de !ai bine de opt zile$ Dar toc!ai a! g"sit una, de dou" ore$ Se l"s" t"cerea$ Denise p"rea consternat"$ 4tunci, 5obineau care o privise cu !are interes, nduio)at de n#"i)area ei s"r"c"cioas", )i per!ise s" spun"8 - 0tiu c" la noi au nevoie de cineva, la raionul de con#ecii$ ,audu nu putu s"-)i st"pneasc" un ip"t8 - La voi, ah, nu, nici nu se pune proble!a/ Dup" care p"ru stnjenit de ie)irea lui$ Denise ro)i8 n-ar #i ndr"znit niciodat" s" intre n !arele !agazin, doar ideea de a !erge acolo o u!plea de orgoliu$ - 0i de ce nu;, continu" 5obineau surprins$ Di!potriv", ar #i o )ans" pentru do!ni)oara7 . s#"tuiesc s" se prezinte !ine di!inea" la doa!na 4urelie, )e#a de !agazin$ Singurul lucru r"u ce i se poate nt!pla este s" nu #ie acceptat"$ &ost"varul, ascunzndu-)i revolta interioar", rosti cteva #raze vagi8 o cuno)tea pe doa!na 4urelie, sau cel puin pe soul acesteia, Lho!!e, casierul, un b"rbat gras, care avea braul drept t"iat de un o!nibuz$ %ntorcndu-se brusc spre Denise, i spuse8 - De alt#el, e treaba ei, nu a !ea7 1 liber" s" aleag"$ 0i ie)i i!ediat dup" ce-i salutase pe Gaujean )i pe 5obineau$ 6in<ard l nsoi pn" la u)", e:pri!ndu-)i nc" o dat" regretul$ Tn"ra r"!ase n !ijlocul !agazinului, inti!idat", dorind s" pri!easc" !ai !ulte in#or!aii de la vnz"tor$ Dar nu ndr"zni s" le cear"$ Salut", la rndul ei, )i spuse si!plu8 - *ulu!esc, do!nule/ &e trotuar, ,audu nu-i spuse niciun cuvnt nepoatei sale$ *ergea cu pa)i repezi, #ornd-o s" alerge, pe rit!ul gndurilor lui$ 4jun)i pe strada *ichodi+re, voi s" intre n !agazinul s"u, dar un vecin l che!" cu un se!n$ Denise se opri s"-l a)tepte$ - Ce e, b"trne ,ourras;, ntreb" post"varul$ ,ourras era un b"trn cu #a" de pro#et, tuns )i b"rbierit, cu ochi p"trunz"tori, u!brii de sprncene stu#oase$ 4vea un !agazin de bastoane )i de u!brele, #"cea reparaii, chiar sculpta !nere, ceea ce-i adusese un renu!e de artist n cartier$ Denise arunc" o privire n vitrinele !agazinului unde u!brelele )i bastoanele se aliniau ntr-un )ir ordonat$ %ns" cnd ridic" ochii, #u i!presionat" !ai ales de cas"8 o cocioab" prins" ntre La Paradisul femeilor )i un !are hotel Ludovic al =I6-lea, a)ezat" n acest spaiu str!t, n vr#ul c"reia cele dou" etaje joase erau gata s" se pr"bu)easc"$ ?"r" susinerile din dreapta )i din stnga, aceast" cas" s-ar #i n"ruit, cu acoperi)ul ei de ardezie cr"pat )i putrezit, cu #aada sa cu dou" #erestre pline de cr"p"turi, cu pete scurse de rugin" pe le!n"ria ju!"tate !ncat" a #ir!ei$ - 0tiai c" i-a scris proprietarului !eu c" vrea s" cu!pere casa, i spuse ,ourras, privindu-l #i: pe post"var cu ochii s"i n#l"c"rai$ ,audu p"li )i !ai tare )i-)i nconvoie u!erii$ Se l"s" t"cerea, iar cei doi b"rbai r"!aser" #a" n #a", st"pnii de gndurile lor adnci$ - 3e pute! a)tepta la orice, !ur!ur" el n cele din ur!"$ ,"trnul, cuprins de #urie, )i scutur" p"rul )i barba !are ca un #luviu$ - 3-are dect s" cu!pere casa, dar va pl"ti de patru ori valoarea ei/ %ns" v" jur c" att ti!p ct a! s" tr"iesc eu, nu va avea parte de nicio piatr" din ea$ . a! n arend" pe nc" doisprezece ani$ 6o! vedea ce poate s" #ac", vo! vedea noi/ 1ra o adev"rat" declaraie de r"zboi$ ,ourras se ntoarse c"tre La Paradisul femeilor pe care niciunul, nici cel"lalt nu-l po!eniser" pn" atunci$ 9n !o!ent, ,audu cl"tin" din cap n lini)te2

apoi, travers" strada pentru a intra n buticul lui, cu picioarele greoaie, repetnd continuu8 - Du!nezeule/ 6ai, Du!nezeule/ Denise, care ascultase ntreaga discuie, )i ur!" unchiul n"untru$ Doa!na ,audu se ntoarse, )i ea, !preun" cu &'p', spunnd c" doa!na Gras l va lua pe copil i!ediat ce se hot"r"sc$ %ns" (ean disp"ruse, ceea ce o nelini)ti #oarte !ult pe sora acestuia$ Cnd se ntoarse, cu ochii plini de nsu#leire, vorbind cu pasiune de bulevarde, Denise l privi cu un aer trist, care-l #"cu s" ro)easc"$ Le #usese adus bagajul de la gar" )i ur!au s" #ie culcai sus, chiar sub acoperi)$ - 4propo, cu! a #ost la 6in<ard;, ntreb" doa!na ,audu$ Soul i povesti despre de!ersul s"u inutil, apoi ad"ug" c" i se o#erise un loc nepoatei sale )i, cu braul ntins spre La Paradisul femeilor, ntr-un gest plin de dispre, azvrli ur!"toarele cuvinte8 - 9ite/ 4colo/ %ntreaga #a!ilie r"!ase !pietrit" )i oarecu! r"nit"$ Seara, pri!a cin" se servea la orele cinci$ Denise )i cei doi copii se a)ezar" la !as" al"turi de ,audu, Genevi+ve )i Colo!ban$ . la!p" cu gaz lu!ina !ica sal" de !ese, n"bu)it" de !irosul !nc"rii$ Cina se des#")ur" n t"cere$ %ns", la desert, doa!na ,audu, care nu putea sta locului, p"r"si pr"v"lia pentru a se al"tura nepoatei sale$ 0i atunci, valul potolit nc" de di!inea" se sparse )i cu toii se pronunar" cu privire la !onstrul de peste dru!$ - Treaba ta, e)ti liber" s" #aci ce vrei, repet" pentru nceput ,audu$ 3u vre! s" te in#luen"!7 Doar dac" ai )ti despre ce !agazin e vorba7 %n cteva #raze scurte, spuse povestea acestui .ctave *ouret, care a avut norocul de partea lui$ 9n b"iat venit din Sud la &aris, plin de ndr"zneala a!abil" a unui aventurier2 )i ncepnd cu a doua zi, zvonuri despre tot #elul de #e!ei, o continu" e:ploatare a #e!eii, scandalul unui #lagrant delict despre care nc" se !ai vorbe)te n cartier2 apoi, cucerirea brusc" )i ine:plicabil" a doa!nei >edouin care-i o#erise La Paradisul femeilor. - ,iata Caroline/, l ntrerupse doa!na ,audu$ *i-era puin rud"$ 4h, dac" ar #i tr"it nc", lucrurile n-ar #i stat a)a$ 3-ar #i per!is s" #i! uci)i7 1l a o!ort-o/ Da, cu construciile lui/ %ntr-o di!inea", n ti!p ce vizita )antierele, a c"zut ntr-o groap"$ Trei zile !ai trziu, a !urit$ 1a, care n-a #ost niciodat" bolnav", care se inea att de bine )i era att de #ru!oas"7 Sngele ei se a#l" sub pietrele !agazinului$ De-a lungul zidurilor, ea indica !agazinul cu ajutorul !inii sale palide )i tre!ur"toare$ Denise, care asculta a)a cu! se ascult" o poveste cu zne, #u cuprins" de un u)or #rison$ Tea!a pe care o si!ise nc" de di!inea", pe #ondul tentaiei pe care o ncercase, provenea probabil din sngele acestei #e!ei pe care i se p"rea c" o vede acu! n !ortarul ro)u din subsol$ - Se spune chiar c" asta i poart" noroc, ad"ug" doa!na ,audu, #"r" a-l nu!i pe *ouret$ Soul ei ridic" din u!eri, dispreuind aceste pove)ti de ador!it copii$ %)i continu" povestirea, e:plic" situaia, din punct de vedere co!ercial$ La Paradisul femeilor #usese #ondat n EFGG, de #raii Deleuze$ La !oartea celui !ai !are dintre ei, #iica acestuia, Caroline, se c"s"torise cu #iul unui produc"tor de pnz", Charles >edouin2 !ai trziu, dup" ce devenise v"duv", se c"s"torise cu acest *ouret$ 4st#el c" lui i revenise ju!"tate din acest !agazin$ La trei luni dup" !ariaj, unchiul Deleuze !urise, la rndul s"u, #"r" a l"sa vreun !o)tenitor2 cu att !ai bine cu ct atunci cnd Caroline )i l"sase oasele n #undaiile !agazinului, *ouret r"!ase singurul !o)tenitor, singurul proprietar al Paradisului femeilor. ?oarte norocos/ - 9n o! plin de idei, un proiect periculos care ar tulbura lini)tea ntregului cartier, dac" este l"sat s" #ac" ce dore)te/, continu" ,audu$ Cred c" biata Caroline, plin" )i ea de i!aginaie,

s-a l"sat absorbit" de planurile e:travagante ale acestui do!n7 &e scurt, a #"cut-o s" se hot"rasc" s" cu!pere casa din stnga, )i apoi pe cea din dreapta2 )i el, cnd a r"!as singur, a !ai cu!p"rat nc" dou"2 ast#el c" !agazinul s-a !"rit continuu, #iind pe punctul de a ne nghii cu totul/ Se adresa lui Denise, dar vorbea pentru sine, re!e!ornd, pentru a-)i satis#ace o necesitate orgolioas", aceast" poveste care-l bntuia$ %n #a!ilia sa, el era colericul, o!ul violent, cu pu!nii strn)i$ Doa!na ,audu nu intervenea niciodat", !ereu !pietrit" pe scaunul ei2 Genevi+ve )i Colo!ban, cu privirile plecate, adunau )i !ncau din pur" distracie #iri!ituri de pine$ 1ra att de cald )i att de su#ocant n c"!"rua unde se servea !asa, nct &'p' ador!ise cu capul pe !as", iar ochii lui (ean se nchideau #"r" voia lui$ - 5"bdare/, continu" ,audu, cuprins de o #urie brusc", le va veni )i lor rndul/ *ouret trece printr-o criz", )tiu asta sigur$ 4 #ost nevoit s"-)i bage toate pro#iturile n nebuniile lui de recla!e )i de e:tinderi$ &e de alt" parte, pentru a avea capital, i-a pus pe toi angajaii s"-)i investeasc" averile n !agazinul lui$ 4cu! n-are niciun s#an, iar dac" nu se nt!pl" vreun !iracol, dac" nu reu)e)te s"-)i tripleze vnz"rile, a)a cu! )i sper", l vo! vedea ruinat/ 4h, nu vreau s" #iu r"u, dar n acea zi, voi #i #ericit, pe cuvntul !eu de onoare/ %)i ur!" gndurile cu o voce r"zbun"toare, de parc" ruinarea Paradisului femeilor avea s" restabileasc" de!nitatea co!erului co!pro!is$ 9nde s-a !ai v"zut a)a ceva; 9n !agazin de nout"i unde se g"seau de toate/ 9n bazar, cu alte cuvinte/ &ersonalul era la #el de a!abil8 o gr"!ad" de oa!eni galani ce lucrau ca ntr-o gar", tratnd !"r#urile )i clientele ca pe ni)te pachete, p"r"sindu-l pe patron sau p"r"sii de el, ntr-un cuvnt, #"r" a#eciune, #"r" principii, #"r" art"/ 0i-l d"du i!ediat e:e!plu pe Colo!ban8 e adev"rat c" acesta #usese educat la o )coal" bun", )tia prin ce !etode ndelungi )i sigure se ajungea la #inee )i viclenie n aceast" !eserie$ 4rta nu nsea!n" nu!ai s" vinzi !ult, ci s" vinzi )i scu!p$ *ai putea spune cu! #usese tratat, cu! devenise un !e!bru al #a!iliei, cu! #usese ngrijit cnd c"zuse la pat, oblojit, pus pe picioare, supravegheat ca de propriul tat", iubit, ce !ai/ - 4)a e, a)a e, repeta Colo!ban dup" #iecare ie)ire a patronului s"u$ - 1)ti ulti!ul, dragul !eu, s#r)i ,audu e!oionat$ Dup" tine, nu va !ai #i ni!eni7 Doar tu e)ti singura !ea consolare, c"ci dac" a! ajuns s" nu!i! co!er busculada asta, nu !ai vreau s" aud ni!ic )i pre#er s" !or7 Genevi+ve, cu capul sprijinit pe u!"r, ca )i cu! p"rul ei bogat )i negru ar #i #ost prea greu pentru #runtea ei palid", l privea pe vnz"tor z!bind2 )i n ochii ei e:ista o ndoial", o dorin" de a vedea dac" acest Colo!ban, #r"!ntat de vreun regret, nu ro)ea la ast#el de elogii$ Dar acesta, n calitate de e:pert n tainele b"trnului co!er, )i p"stra poziia lini)tit" )i aerul blnd, cu un z!bet viclean n colul buzelor$ Totu)i ,audu striga )i !ai tare, acuznd aceast" dezv"luire, ace)ti s"lbatici care se !asacrau ntre ei n lupta lor pe via" )i pe !oarte, ce s#r)ise prin distrugerea #a!iliei$ 0i-i d"dea e:e!plu pe vecinii lor de la ar", #a!ilia Lho!!e, !a!a, tat"l, #iul, toi trei angajai la !agazin, oa!eni #"r" cas", !ereu printre str"ini, #"r" a !nca la propria lor !as", e:ceptnd du!inica, o via" de hotel )i oaspete pn" la ur!"/ 1 adev"rat c" nc"perea sa n care se servea !asa nu era !are, ar #i dorit chiar !ai !ult" lu!in" )i !ai !ult aer, dar !"car viaa lui i aparinea )i tr"ise printre ai s"i$ Tot vorbind, privirile sale #"cur" ocolul !esei )i #u cuprins de un tre!ur la gndul c" ntr-o bun" zi s"lbaticii ar putea s"-i #ure casa )i s"-l azvrle din acest cotlon al s"u, n care-i era cald )i bine, ntre soia )i #iica sa$ %n ciuda siguranei pe care o si!ula, n !o!entul n care a!intise r"sturnarea #inal", si!ea un #el de teroare n su#let, de parc" ntregul cartier ar #i #ost nghiit ncetul cu ncetul$

- 3u vreau s" te deza!"gesc, continu" el, ncercnd s" se st"pneasc"$ Dac" tu vrei s" !ergi acolo, voi #i pri!ul care te va sprijini$ - 4! s" !" gndesc bine, unchiule, !ur!ur" Denise, a!eit", cuprins" de dorina crescnd" de a !erge la Paradisul femeilor. 9nchiul )i puse coatele pe !as", #i:nd-o cu privirea$ - Dar, ia spune-!i, tu care e)ti oarecu! neutr" n aceast" situaie, spune-!i dac" este nor!al ca un si!plu !agazin de nout"i s" nceap" )i s" vnd" de toate$ 4lt"dat", cnd co!erul era cinstit, prin nout"i se nelegeau doar sto#e, ni!ic !ai !ult$ 4st"zi, se pare c" nu e:ist" dect interesul de a #ura !eseria vecinilor7 Iat" de ce se plnge ntregul cartier, !icile buticuri ncep s" su#ere teribil$ 4cest *ouret le ruineaz"7 H"u a)a/ B,edore )i soraC, !agazinul de tricotaje din strada Gaillon, )i-a pierdut deja ju!"tate din clientel"$ Doa!na Tatin, lenjereasa de lng" podul Choiseul, a trebuit s" scad" preurile, pentru a se lupta cu piaa$ 1#ectul de #lagel al acestei ciu!e se #ace si!it pn" n strada 3euve-des-&etits-Cha!ps, unde a! )i observat c" #raii 6anpouille, bl"n"rii, nu vor reu)i s" supravieuiasc" acestei lovituri$ Ce zici; 6nz"tori de bl"nuri, este de-a dreptul o glu!"/ %nc" o idee de-a lui *ouret/ - 0i !"nu)ile, spuse doa!na ,audu$ 1 !onstruos/ 4 ndr"znit s" creeze un raion special pentru !"nu)i/ Ieri, n ti!p ce trecea! pe strada 3euve-Saint-4ugustin, Iuinette se a#la n #aa u)ii, avea un aer att de trist, nct nu a! vrut s" o ntreb cu! i !erg a#acerile$ - 0i u!brelele, continu" ,audu$ 4sta-i cul!ea/ ,ourras e convins c" *ouret a vrut pur )i si!plu s"-l n#unde2 n s#r)it, ce leg"tur" pot avea u!brelele cu sto#ele; Dar ,ourras a r"!as pe poziii, nu se va l"sa nghiit$ 6o! rde ntr-una din zilele astea$ 6orbi )i de ali negu"tori, trecnd n revist" ntregul cartier$ Cteodat", !ai sc"pa cte o !"rturisire8 dac" 6in<ard ncerca s" vnd", nu aveau dect s"-)i #ac" cu toii bagajele, c"ci 6in<ard era ca )obolanii care p"r"sesc casele cnd acestea se pr"bu)esc$ Dup" care se dez!inea i!ediat, visa o alian", o nelegere a !icilor ntreprinz"tori care s" in" piept gigantului$ 9n !o!ent parc" ezit" s" vorbeasc" despre el, agitndu-)i !inile, cu gura tre!urnd" de un tic nervos$ %n cele din ur!", se decise$ - &n" acu!, eu nu a! avut de ce s" !" plng$ ., !i-a #"cut r"u, nenorocitul/ Dar nu are dect sto#e pentru da!e, din acelea u)oare, pentru rochii, )i altele !ai groase, pentru paltoane$ Clienii nc" !ai vin la !ine pentru articole b"rb"te)ti, cati#ele de vn"toare, livrele2 #"r" s" !ai vorbi! despre #lanele )i !oltoane, cu care l ntrec, pentru c" a! o ga!" co!plet"7 Doar c" !" tachineaz", crede c"-!i #ace sngele s" clocoteasc", punnd raionul de sto#e chiar aici, n #aa !ea$ I-ai v"zut vitrina, nu; %ntotdeauna )i pune acolo cele !ai #ru!oase con#ecii, n !ijlocul unui ancadra!ent de postavuri, o adev"rat" parad" de salti!banci pentru a ag"a #etele7 &e legea !ea de o! cinstit/ 4) ro)i s" #olosesc ast#el de !etode$ De !ai bine de o sut" de ani, Btrnul Elbeuf este un !agazin cunoscut )i nu are nevoie de un ase!enea )iretlic pentru a atrage clieni$ 4tt ti!p ct voi tr"i, buticul va r"!ne a)a cu! l-a! pri!it, cu cele patru !ostre, la dreapta )i la stnga, ni!ic !ai !ult/ 1!oia cuprinse ntreaga #a!ilie$ Genevi+ve )i per!ise s" ia cuvntul, dup" un !o!ent de t"cere$ - Clienii no)tri ne iubesc, tat"$ Trebuie s" ave! speran"7 Chiar ast"zi au venit doa!na Des#orges )i doa!na de ,oves$ *ine o a)tept pe doa!na *artD pentru #lanele$ - 0i eu, e:cla!" Colo!ban, a! pri!it ieri o co!and" de la doa!na ,ourdelais$ 1ste adev"rat c" !i-a vorbit despre sto#a englezeasc" de )eviot, cu cincizeci de s#ani !ai ie#tin" peste dru!, ad"ug" el$ - 0i s" !ai spui, !ur!ur" doa!na ,audu cu vocea obosit", c" a! v"zut casa asta !are pe

cnd era ct o batist" de buzunar$ &er#ect, draga !ea Denise, cnd Deleuze a #ondat-o, avea o singur" vitrin" pe strada 3euve-Saint-4ugustin, un adev"rat dulap cu dou" #)ii de indian nghesuite lng" trei buc"i de calico$ 3ici nu se putea nvrti prin butic, att era de !ic$ %n acea perioad", Btrnul Elbeuf, care e:ista de !ai bine de )aizeci de ani, era deja a)a cu! l vezi acu!$ 4h, toate s-au schi!bat, )i s-au schi!bat de-a binelea/ Cl"tin" din cap, iar cuvintele ei do!oale spuneau povestea dra!ei acestei viei$ 3"scut" la Btrnul Elbeuf, l iubea pn"-n te!elii, nu tr"ia dect pentru el )i prin el2 alt"dat" !ndr" de acest !agazin, care era cel !ai !are, cel !ai bine aprovizionat din cartier, tr"ise aceast" continu" su#erin" de a vedea crescnd ncetul cu ncetul !agazinul rival, la nceput de!n de dispre, !ai apoi egal ca i!portan", iar la ur!" debordant )i a!enin"tor$ &entru ea era o ran" nc" deschis", !urea ncet v"zndu-l pe Btrnul Elbeuf u!ilit, tr"ia, ca )i el, prin #ora ineriei, dar si!ea c" agonia buticului era n totalitate a ei )i c" se va stinge odat" cu el$ T"cerea do!nea$ ,audu b"tea i!nul retragerii cu vr#ul degetelor pe pnza ceruit"$ %ncerca un senti!ent de dezgust, aproape un regret pentru c" se desc"rcase ast#el$ De alt#el, n acest !o!ent cople)itor, ntreaga #a!ilie privea n gol, r"scolit" de a!"r"ciunea pove)tii sale$ 3iciodat" norocul nu le surse$ Copiii crescuser", averea era su#icient" pn" cnd dintr-odat" concurena adusese ruina$ 0i !ai era )i casa de la 5a!bouillet, casa de la ar" unde o!ul )i #"cea de !ai bine de zece ani planuri de retragere, o ocazie, spunea el, o construcie antic" pe care trebuia s" o repare continuu, pe care se decisese s" o nchirieze, )i ai c"rei locatari nu-i pl"teau niciun ban$ 9lti!ele sale c)tiguri se duseser" acolo, acesta #usese singurul s"u viciu n viaa sa !eticuloas", n calitate de adept al vechilor obiceiuri$ - 1i haide, declar" el brusc, trebuie s" l"s"! !asa )i celorlali7 Ce de vorbe #"r" sens/ Se trezir" parc" dintr-un vis$ La!pa cu gaz plpia n aerul !ort )i n#l"c"rat al !icii nc"peri$ Toi se ridicar" ca ar)i, rupnd t"cerea$ Totu)i &'p' dor!ea att de bine, nct #u ntins pe ni)te #)ii de !olton$ (ean, care c"sca deja, se ntoarse n u)a !agazinului$ - %n concluzie, tu vei #ace ce vei dori, i repet" din nou ,audu nepoatei sale$ 3oi i -a! spus cu! stau lucrurile, asta-i tot7 Dar treburile tale sunt treburile tale$ . #i:a cu privirea, a)teptnd un r"spuns decisiv$ Denise, pe care pove)tile spuse o aprinseser" )i !ai !ult pentru La Paradisul femeilor, n loc s"-i schi!be p"rerea, )i p"str" aerul lini)tit )i blnd, cu o voin" nc"p"nat"$ Se !ulu!i s" r"spund"8 - 6o! vedea, unchiule$ 0i ceru per!isiunea s" se retrag" !preun" cu #raii ei, pentru c" erau #oarte obosii cu toii$ Dar era abia ora )ase, ast#el c" !ai r"!ase puin n !agazin$ Se nserase deja, strada era ntunecat", u!ezit" de o ploaie #in" )i deas", care c"dea u)or nc" de la apusul soarelui$ 4vu parte totu)i de o surpriz"8 cteva clipe #ur" de-ajuns, strada era plin" de b"ltoace, #iricele de ap" s"rat" se scurgeau, noroiul dens, b"t"torit, u!plea trotuarele2 n b"taia ploii nu se !ai vedea dect de#ilarea con#uz" a u!brelelor, nghesuindu-se, deschizndu-se, ase!enea unor aripi su!bre, des#"cute n ntuneric$ La nceput, Denise se d"du un pas napoi, cuprins" de #rig, cu ini!a strns" )i intr" n buticul prost lu!inat, oarecu! lugubru la acea or"$ 9n su#lu u!ed, r"su#larea b"trnului cartier, se r"spndise pe strad"2 p"rea c" )irul de u!brele curgea pn" la tejghele, c" pavajul cu noroiul )i b"ltoacele sale intra n !agazin, dup" ce ter!inase de !uceg"it parterul, alb de salpetru$ 1ra un tablou al vechiului &aris u!ed, n care Denise tre!ura, scuturat" de e!oia nepl"cut" de a g"si !arele ora) att de glacial )i de urt$ Dar de cealalt" parte a str"zii, La Paradisul femeilor )i aprindea l"!pile cu gaz$ Iar ea se apropie, atras" din nou )i parc" nc"lzit" de acest c"!in n#l"c"rat )i plin de lu!in"$ *a)ina r"su#la nc" n activitate, scond aburul cu un ulti! huruit, n ti!p ce vnz"torii aranjau sto#ele,

iar casierii adunau ncas"rile$ &rin gea!urile palide de aburi, se ntrez"reau lu!inie vagi !i)unnd, conturnd un interior con#uz, de uzin", nd"r"tul perdelei de ploaie care !pnzea ora)ul, aceast" i!agine pierdut", nceo)at", se trans#or!a ntr-un #ocar gigantic, n care se vedeau u!brele negre ale #ochi)tilor, pe #undalul #ocului ro)u din cuptoare$ 6itrinele disp"reau, nu se !ai distingea dect neaua dantelelor a c"ror albea" str"lucea n lu!ina unui )ir de l"!pi cu gaz2 pe acest #undal de capel", con#eciile prindeau via", !arele palton de cati#ea, ornat cu o #ru!oas" blan" de vulpe argintie, contura pro#ilul unei #e!ei #"r" cap, ce alerga prin ploaie spre vreo petrecere n necunoscutul ntunecat al &arisului$ Denise, cednd seduciei, ajunse pn" la u)", #"r" a se sinchisi de pic"turile de ploaie care o udau$ La aceast" or" din noapte, La Paradisul femeilor, str"lucind ca un #oc !are, s#r)i prin a o nghii cu totul$ %n !arele ora), negru )i t"cut sub ploaia deas", n acest &aris pe care nu-l cuno)tea, !agazinul ardea ca un #ar )i p"rea singura lu!in" din ora)$ %)i vedea viitorul acolo, !uncind pentru a-i cre)te pe copii, visa, nici ea nu )tia ce, lucruri ne)tiute )i ndep"rtate, care o #"ceau s" tre!ure de tea!" )i de dorin"$ Ideea acelei #e!ei !oarte n #undaia cl"dirii i reveni n !inte2 i era #ric", crezu c" vede lu!inile sngernd2 )i apoi, albeaa dantelelor se lini)ti, o speran" i strnse ini!a, nc"rcat" de o !are bucurie, n ti!p ce pulberea de ap" plutitoare i nghea !inile )i-i cal!a oboseala c"l"toriei$ - 1 ,ourras, spuse o voce n spatele ei$ Denise se nclin", l observ" pe ,ourras, ne!i)cat n !ijlocul str"zii, n #aa vitrinei unde re!arcase, de di!inea", construcia ingenioas" #"cut" din u!brele )i bastoane$ ,"trnul se strecur" n u!br", pentru a-)i sc"lda ochii n aceast" e:punere triu!#al"2 cu o privire plin" de durere, p"rea s" nu si!t" ploaia care-i )iroia pe u!eri, lovindu-i capul descoperit, peste p"rul alb$ - 1 un prost, spuse el, o va p"i$ %ntorcndu-se, Denise v"zu din nou ntreaga #a!ilie ,audu n spatele ei$ %n ciuda voinei lor, la #el ca )i ,ourras pe care-l credeau prost, reveneau !ereu n #aa acestui spectacol care le s#"r!a ini!ile$ Su#ereau de !nie$ Genevi+ve, #oarte palid", constatase c" tn"rul Colo!ban privea, la !ezanin, u!brele vnz"toarelor trecnd prin #aa #erestrelor, iar n ti!p ce ,audu, su#ocat de #urie, intra napoi n butic, doa!nei ,audu i d"dur" lacri!ile n lini)te$ - Te vei duce !ine acolo, nu-i a)a;, s#r)i prin a spune unchiul, tulburat de nelini)te )i si!ind de alt#el c" nepoata sa era deja cucerit" ca toi ceilali$ Denise ezit", dar n cele din ur!", spuse8 - Da, unchiule, dac" nu v" sup"r" prea tare$

Capitolul 2
4 doua zi, la )apte )i ju!"tate, Denise era n #aa Paradisului femeilor. 6oia s" se prezinte nainte de a-l duce pe (ean la viitorul patron, care locuia departe, la peri#eria Te!ple$ Dar, con#or! obiceiurilor sale !atinale, se gr"bise prea tare s" coboare8 vnz"torii abia ajungeau la !agazin2 te!ndu-se de ridicol, cuprins" de ti!iditate, se duse s" se pli!be puin prin &iaa Gaillon$ ,"tea un vnt rece care uscase deja pavajul$ &e toate str"zile lu!inate de ziua ce abia ncepea, vnz"torii ap"reau gr"bii, plini de vioiciune, cu gulerele paltoanelor ridicate, cu !inile n buzunare, surprin)i de acest pri! se!n al iernii$ *ajoritatea veneau singuri )i se ndreptau spre #undul !agazinelor, #"r" s" adreseze niciun cuvnt )i nicio privire colegilor care b"teau pasul al"turi de ei2 unii !ergeau, cte doi sau chiar cte trei, ocupnd aproape tot trotuarul2 )i cu toii, nainte de a intra n !agazine, )i aruncau cu acelea)i gesturi ig"rile n rigol"$

Denise observ" c" !uli dintre ace)ti do!ni o priveau insistent n ti!p ce treceau pe lng" ea$ Se ru)ina )i !ai tare )i nu !ai avu puterea s"-i ur!eze, ast#el c" se decise s" intre, la rndul ei, doar atunci cnd de#ilarea avea s" nceteze, tulburat" de ideea c" ar putea #i nghesuit" la u)", n !ijlocul acestor b"rbai$ %ns" parada continua )i pentru a sc"pa de privirile tuturor, #"cu ncet ocolul pieei$ Cnd se ntoarse, g"si plantat n #aa Paradisului femeilor un b"iat !are, livid )i dezordonat, care p"rea c", de un s#ert de or", a)teapt" ca )i ea$ - Do!ni)oar", ntreb" el, blbindu-se, suntei una dintre vnz"toarele din !agazin; 1a #usese att de e!oionat" la auzul cuvintelor acestui b"iat, nct pri!a oar" nu r"spunse ni!ic$ - 6edei du!neavoastr", zise el ncurcndu-se )i !ai tare, a) vrea s" v"d dac" nu !" pot angaja )i pe !ine, iar du!neavoastr" ai #i putut s" !" ajutai cu vreo in#or!aie$ 1l era la #el de ti!id ca )i ea, riscase s" o abordeze, pentru c" o v"zuse la #el de s#ioas" ca )i el$ - 6-a) #i ajutat cu pl"cere, r"spunse ea n cele din ur!"$ Dar nu )tiu !ai !ulte dect du!neavoastr", )i eu sunt aici pentru pri!a oar"$ - 4, #oarte bine, spuse el co!plet dezorientat$ 4!ndoi ro)ir" puternic, ti!idit"ile lor se ntlnir" pentru o clip" #a" n #a", nduio)ate oarecu! de n#r"irea situaiilor lor, #"r" a ndr"zni totu)i s"-)i ureze succes$ 0i-apoi, cu! nu !ai spuser" niciunul ni!ic )i cu! ncepuser" s" #ie din ce n !ai jenai, se ndep"rtar" ti!id, )i se puser" din nou n a)teptare, #iecare n partea lui, la civa pa)i unul de cel"lalt$ 6nz"torii continuau s" intre n !agazin$ 4cu!, Denise le auzea glu!ele, cnd treceau pe lng" ea, aruncndu-i cte o privire piezi)"$ Tulburarea ei cre)tea tot !ai !ult, ast#el c" se decise s" #ac" o pli!bare de ju!"tate de or" prin cartier, cnd vederea unui tn"r, ce toc!ai ie)ea de pe strada &ort-*ahon, o !ai opri nc" un !inut$ %n !od evident, trebuia s" #ie un )e# de raion, c"ci toi vnz"torii l salutar"$ 1ra nalt, cu pielea alb" )i barba #oarte ngrijit"2 avea ochii de o str"lucire pierdut", o blndee de cati#ea, pe care-i #i:" o clip" asupra ei, n !o!entul n care traversa piaa$ 1l intrase deja n !agazin, oarecu! indi#erent, n ti!p ce ea r"!ase !pietrit", bulversat" de aceast" privire, str"b"tut" de o e!oie unic", !ai degrab" cople)itoare dect #er!ecat"$ >ot"rt lucru, o cuprinse tea!a, ast#el c" ncepu s" coboare ncet pe strada Gaillon, apoi pe strada Saint-5och, a)teptnd s"-)i recapete curajul$ 1l era !ai !ult dect un si!plu )e# de raion, era .ctave *ouret n persoan"$ 3u dor!ise n acea noapte, c"ci dup" ce ie)ise de la o serat" dat" de un agent de schi!b, cinase cu un prieten )i dou" #e!ei, ag"ate n culisele unui !ic teatru$ &altonul s"u ncheiat cu nasturi i ascundea costu!ul )i cravata albe$ 6esel, urc" la el, se sp"l" pe #a", )i schi!b" hainele2 cnd se a)ez" n #aa biroului s"u, n cabinetul de la !ezanin, era serios, agil, pielea proasp"t", gata de treab", ca )i cu! ar #i dor!it zece ore$ Cabinetul, vast, cu !obil" de stejar, !br"cat" n rips verde, avea ca singur orna!ent un portret al doa!nei >edouin despre care nc" !ai vorbea ntregul cartier$ De cnd !urise, .ctave i p"stra vie a!intirea, se ar"ta #oarte recunosc"tor, n !e!oria ei, averii cu care-l cople)ise ea n ur!a c"s"toriei$ 4st#el c", nainte de a ncepe s" se!neze contractele a)ezate pe sugativ", i adres" tabloului un z!bet de o! #ericit$ 3u se ntorcea !ereu s" lucreze n #aa ei dup" escapadele sale de tn"r v"duv, la p"r"sirea alcovurilor unde l ade!enea nevoia pl"cerilor trupe)ti; Cineva b"tu la u)" )i, #"r" s" a)tepte vreun r"spuns, )i #"cu apariia un tn"r nalt )i zvelt, cu buzele subiri, cu nasul ascuit, #oarte ngrijit de alt#el, cu p"rul s"u neted, br"zdat deja de )uvie grizonate$ *ouret )i ridic" privirea )i continund s" se!neze, spuse8 - 4i dor!it bine, ,ourdoncle;

- ?oarte bine, !ulu!esc, r"spunse tn"rul, care !ergea cu pa)i !"runi, si!indu-se ca acas"$ ,ourdoncle, #iu al unui #er!ier s"rac din !prejuri!ile Li!onges-ului, )i ncepuse cariera la Paradisul femeilor n acela)i ti!p cu *ouret, pe vre!ea cnd !agazinul ocupa colul pieei Gaillon$ ?oarte inteligent, #oarte activ, p"rea atunci s"-l suplineasc" #oarte u)or pe tovar")ul s"u, !ai puin serios )i care ncerca tot soiul de escapade, tr"ind ntr-o continu" dezordine, n relaii cu #e!ei de o !oral" ndoielnic"2 ns" nu avea acea lovitur" de geniu a provensalului n#l"c"rat, nici ndr"zneala acestuia, nici #ar!ecul s"u victorios$ De alt#el, ur!ndu-)i instinctul de o! nelept, se supuse acestuia, ascultndu-l, #"r" lupt", nc" de la nceput$ Cnd *ouret i s#"tuise pe vnz"torii s"i s"-)i investeasc" banii n !agazin, ,ourdoncle #u unul dintre pri!ii care se supuser", ncredinndu-i chiar )i !o)tenirea nea)teptat" a unei !"tu)i2 ncetul cu ncetul, dup" ce trecuse prin toate etapele, vnz"tor, apoi secund, apoi )e# de tejghea la raionul de !"t"suri, devenise unul dintre consilierii patronului, cel !ai ndr"git )i cel !ai ascultat, unul dintre cei )ase interesai s"-l ajute pe acesta s" conduc" La Paradisul femeilor, n genul unui consiliu de !ini)tri supus unui rege absolut$ ?iecare dintre ace)tia supraveghea un anu!e departa!ent$ ,ourdoncle era ns"rcinat cu supravegherea general"$ - 0i du!neavoastr", continu" el pe un ton #a!iliar, ai dor!it bine; Cnd *ouret i r"spunse c" nici !"car nu se culcase, acesta cl"tin" din cap )i !ur!ur"8 - Igien" necorespunz"toare$ - 0i de ce, !" rog;, ntreb" cel"lalt cu veselie$ Sunt !ai puin obosit dect du!neata, dragul !eu$ 4i ochii u!#lai de so!n, te si!i greoi, ca s" #i! sinceri7 Distreaz"-te )i tu puin, asta i va !ai deschide ochii$ *ereu aceea)i disput" a!ical"$ La nceput, ,ourdoncle i alungase a!antele, deoarece, spunea el, nu-l l"sau s" doar!"$ 4cu!, se ocupa s" dispreuiasc" #e!eile, e:ceptnd #"r" ndoial" ntlnirile despre care nu vorbea niciodat", att de puin loc aveau acestea n viaa lui, !ulu!indu-se s" e:ploateze clientele !agazinului, cu un !are dezgust pentru #rivolitatea lor de a se ruina pentru ni)te crpe idioate$ Di!potriv", *ouret tr"ia un adev"rat e:taz, r"!nnd n #aa #e!eilor de-a dreptul #er!ecat )i plin de tandree, cucerit !ereu de noi iubiri2 iar loviturile sale de a!or erau ca o recla!" la !"r#urile sale, s-ar #i putut spune c" nv"luia se:ul slab cu acelea)i !ngieri, pentru a-l z"p"ci !ai u)or )i a-l p"stra dup" bunul s"u plac$ - 4! v"zut-o pe doa!na Des#orges n noaptea asta, continu" el$ 1ra de-a dreptul delicioas" la bal$ - 3u cu dnsa ai cinat dup" aceea;, ntreb" asociatul$ *ouret p"ru surprins$ - 1i, asta-i bun"/ 1 o doa!n" cinstit", dragul !eu/7 3u, a! cinat cu >eloise, !icua de la teatru$ &roast" ca o gsc", dar att de a!uzant"/ *ai lu" nc" un teanc de contracte )i continu" s" se!neze$ ,ourdoncle !ergea cu pa)i !"runi$ 4runc" o privire n strada 3euve-Saint-4ugustin, prin golurile !ari ale #erestrei, )i apoi se ntoarse spunnd8 - 0tii c" se vor r"zbuna$ - Cine;, ntreb" *ouret, c"ruia p"rea s"-i scape sensul conversaiei$ - &"i, #e!eile$ Se nveseli )i !ai !ult, a#i)nd un aer de adoraie senzual"$ 5idicnd din u!eri, p"ru s" spun" c" le azvrle pe toate la gunoi, ca pe ni)te saci goi, n ziua n care vor pretinde c" l-au ajutat s"-)i cl"deasc" averea$ ,ourdoncle, nc"p"nat, repet" pe un ton rece8

- Se vor r"zbuna7 6a #i una care le va r"zbuna pe toate, asta e #atalitatea$ - 3-ai nicio tea!"/, strig" *ouret, e:agerndu-)i tonul provensal$ ?iina asta nu s-a n"scut nc", dragul !eu prieten$ 0i dac" va veni, atunci7 %)i ridic" tocul, l #lutur" n aer, l #i:" n gol, ca )i cu! ar #i vrut s" str"pung" cu un cuit o ini!" invizibil"$ 4sociatul )i relu" !ersul, nclinndu-se ca de obicei n #aa superiorit"ii patronului, al c"rui geniu l dezorienta uneori$ 1l, att de categoric, att de logic, lipsit de pasiune, #"r" a se gndi !"car o clip" la o posibil" ruin", era cel !ai n !"sur" s" neleag" latura #e!inin" a succesului, iar &arisul i se d"ruia ntr-o !br"i)are celui !ai ndr"zne$ T"cerea do!nea$ 3u se auzea dect penia lui *ouret$ *ai apoi, la ntreb"rile scurte puse de acesta, ,ourdoncle i #urniza in#or!aii cu privire la punerea n vnzare a produselor de iarn", care trebuia s" nceap" de luni$ 1ra o proble!" #oarte i!portant", iar !agazinul )i juca norocul$ Hvonurile din cartier aveau un s!bure de adev"r, *ouret risca speculnd cu atta non)alan" )i cu atta nevoie de succes, nct totul p"rea s" cad" n jurul s"u$ 6oia s" dea un nou sens negoului, o #antastic" aparen" co!ercial", care alt"dat" o nelini)tise pe doa!na >edouin )i care, nc" )i ast"zi, n ciuda pri!elor reu)ite, i surprindea pe interesai$ &atronul era adesea bla!at c" vrea s" avanseze prea repede2 era acuzat c" !"rise prea !ult !agazinul, nainte de a se putea baza pe o cre)tere proporional" a clientelei2 tre!urau cu toii v"zndu-l !iznd ntreaga avere la acest joc de c"ri, u!plnd tejghelele cu gr"!ezile de !"r#uri, #"r" a p"stra !"car un ban de rezerv"$ 4)adar, pentru aceast" nou" aciune de punere n vnzare a produselor de iarn", dup" toate pl"ile #"cute zidarilor, ntregul capital era descoperit8 era nc" o dat" o proble!" de via" )i de !oarte$ Iar el, n !ijlocul acestei ngrijor"ri, )i p"stra o vioiciune triu!#"toare, o certitudine de !ilioane, a unui o! adorat de #e!ei )i care nu poate #i tr"dat$ Cnd ,ourdoncle )i per!ise s"-i !p"rt")easc" te!erile sale privind dezvoltarea e:agerat" a raioanelor a c"ror ci#r" de a#aceri era ndoielnic", *ouret i o#eri un r"spuns nsoit de un z!bet de ncredere8 - 1i haide, dragul !eu, !agazinul e nc" !ic/ ,ourdoncle #u de-a dreptul uluit, cuprins de o groaz" pe care nu )i-o !ai putu ascunde$ *agazinul era nc" prea !ic/ 9n !agazin de !"r#uri care avea nou"sprezece raioane )i care nu!"ra patru sute trei angajai/ - ?"r" ndoial", spuse *ouret, vo! #i nevoii s"-l !"ri! n ur!"toarele optsprezece luni7 *-a! gndit #oarte serios la asta$ %n noaptea asta, doa!na Des#orges !i-a pro!is c" !ine voi ntlni la ea o persoan" #oarte i!portant"7 In s#r)it, vo! discuta despre asta cnd va #i b"tut n cuie$ Ter!innd de se!nat contractele, se ridic" )i-l b"tu prietene)te pe u!"r pe asociatul s"u, care abia reu)ea s"-)i revin" din surpriz"$ 4ceast" tea!" a oa!enilor prudeni din jurul s"u l a!uza$ %ntr-unul din accesele sale de #ranchee brusc", cu care )i surprindea uneori apropiaii, declarase c" era !ai evreu dect toi evreii din lu!e8 se!"na cu tat"l s"u, att #izic, ct )i !oral, c"ci )tia #oarte bine care era valoarea banului2 )i dac" !o)tenea de la !a!a sa aceast" #antezie nervoas", nu era dect cel !ai clar e:e!plu al norocului s"u, c"ci si!ea #ora invincibil" graie c"reia putea s" ncerce orice$ - 0tii bine c" v" vo! ur!a pn" la cap"t, s#r)i prin a spune ,ourdoncle$ %n acel !o!ent, nainte de a cobor n !agazin pentru a #ace ocolul zilnic, consultar" !preun" ulti!ele detalii$ Cercetar" speci!enul unui !ic bonier cu spiral" pe care *ouret toc!ai l inventase pentru registrul de cas"$ 4cesta din ur!" re!arcase c" !"r#urile de!odate erau cu att !ai repede vndute cu ct co!isionul pl"tit vnz"torilor era !ai !are, lund ast#el na)tere o nou" !etod" de nego$ De aici nainte, )i pl"tea angajaii la vnzarea ntregii !"r#i, le o#erea un procent chiar )i pe cel !ai !ic cap"t de sto#", pe cel !ai !ic obiect vndut de ei8 !etoda bulversase co!erul de !"r#uri, care crea ntre vnz"tori un adev"rat c!p de b"t"lie

pentru supravieuire, spre pro#itul patronului$ 4ceast" lupt" devenise n !inile sale #or!ula prielnic", un principiu de organizare pe care-l #olosea constant$ Ceda n #aa pasiunilor, )i punea !intea la lucru, i l"sa pe cei !ari s"-i do!ine pe cei !ici, pro#itnd de aceast" lupt" de interese$ Speci!enul de caiet #u aprobat8 n partea de sus, la cotor, pe partea deta)abil", se a#la indicele raionului )i nu!"rul vnz"torului2 apoi, repetate n !od egal n a!bele p"ri, erau coloane pentru !etraj, nu!ele articolului, preurile2 vnz"torul trebuia doar s" se!neze nota, nainte de a o tri!ite la casier$ 4st#el, controlul era !ult !ai u)or de realizat, era su#icient" adunarea notelor tri!ise spre casierie, cu chitanele r"!ase la cotor n !inile vnz"torilor, n #iecare s"pt"!n", ace)tia din ur!" )i pri!eau procentele )i co!isionul #"r" nicio eroare$ - 3u vo! !ai #i #urai, observ" ,ourdoncle satis#"cut$ 4i avut o idee e:traordinar"$ - 0i !-a! !ai gndit la ceva azi-noapte, e:plic" *ouret$ Da, dragul !eu, asear", la cin"7 6reau s" le dau angajailor de la contabilitate o !ic" pri!", pentru #iecare gre)eal" pe care o descoper" n notele de ncasare, dup" colaionarea acestora7 nelegei c" vo! #i siguri de acu! nainte c" nu vor sc"pa nici !"car una singur", pe care !ai degrab" o vor inventa$ %ncepu s" rd", n ti!p ce ,ourdoncle l privea cu un aer ad!irativ$ 4ceast" nou" aplicare a luptei pentru e:isten" l ncnta, avea #ler pentru !etodele ad!inistrative, visa s" reorganizeze !agazinul ast#el nct s" e:ploateze interesele altora, pentru satis#acerea co!plet" )i lini)tit" a propriilor interese$ Cnd vre! s"-i #ace! pe oa!eni s" dea tot ce au !ai bun, spunea el adesea, )i chiar s" scoate! de la ei puin" onestitate, trebuie !ai nti s" le cunoa)te! nevoile$ - 1i bine, s" cobor!, continu" *ouret$ Trebuie s" ne ocup"! de aceast" nou" vnzare7 *"tasea a venit de ieri, nu-i a)a, iar ,outher!ont ar trebui s" #ie la recepie$ ,ourdoncle l ur!"$ 5ecepia se a#la la subsol, pe strada 3euve-Saint-4ugustin$ 4ici, la baza trotuarului, se deschidea un gol vitrat unde ca!ioanele )i desc"rcau !"r#urile$ 4cestea erau cnt"rite, apoi urcate pe o band" rapid", lustruit" de baloii )i l"zile de !ar#"$ Toate !"r#urile intrau pe aceast" trap" larg deschis"8 era o ngr"!"deal" continu", o cascad" de sto#e c"dea n valuri ca un susur de ap"$ %n perioadele cu !ulte vnz"ri, era n subsol un du-te-vino nes#r)it, !"tase de la #abricile din LDon, lenaj de la #abricile din 4nglia, pnzele de ?landra, calicourile de 4lsacia, indienele de 5ouen2 uneori, ca!ioanele trebuiau s" stea la coad"2 pachetele curgeau, #"cnd un zgo!ot surd cnd ajungeau jos, ca ni)te pietre aruncate ntr-o ap" adnc"$ %n ti!p ce trecea, *ouret se opri o clip" n #aa pantei de desc"rcare$ 4ceasta #unciona, )iruri de l"zi coborau, #"r" s" se vad" !inile oa!enilor care le !pingeau de sus2 p"reau c" se n"pustesc singure, curgnd n ploaie dintr-o surs" superioar"$ 4poi, ap"rur" baloii, rostogolindu-se ca ni)te pietre$ *ouret privea #"r" s" spun" un cuvnt$ Dar n ochii s"i senini, acest potop de !"r#uri care ajungea la el, acest val de !ilioane de #ranci, aprinse o #lac"r"$ 4ceast" varietate de !"r#uri avea de gnd s" o distribuie n cele patru coluri ale &arisului$ 3u deschise gura, ci )i continu" inspecia$ . echip" de oa!eni pri!eau pachetele, n ti!p ce alii deschideau l"zile )i baloii, n prezena )e#ilor de raioane$ . agitaie ca de )antier u!plea aceast" nc"pere ca o pe)ter", acest subsol ai c"rui stlpi de !etal susineau boitele )i ai c"rui perei goi erau ci!entai$ - 4i pri!it tot, ,outhe!ont;, ntreb" *ouret, apropiindu-se de tn"rul cu u!erii puternici, preg"tit s" veri#ice coninutul l"zilor$ 0e#ul de raion consult" #actura dintr-o privire, n picioare, n #aa unei !ari tejghele, pe care unul dintre vnz"torii s"i a)eza una cte una buc"ile de !"tase pe care le scotea din lad"$ %n spatele lor, se aliniau alte tejghele, pline de ase!enea de !"r#uri, pe care o !ic" ar!at" de vnz"tori le e:a!inau$ . debandad" general", o adev"rat" nebunie de sto#e, analizate, ntoarse )i !arcate, n !ijlocul zgo!otului puternic de voci$

,outhe!ont, care era cunoscut la postul s"u, avea o #a" rotund", bono!", cu o barb" neagr" ca de cerneal" )i ni)te #ru!o)i ochi c"prui$ 3"scut la *ontpellier, che#liu, g"l"gios, era !ediocru ca vnz"tor2 dar pentru cu!p"rare, nu e:ista unul !ai bun$ Tri!is la &aris de tat"l s"u, care avea acolo un !agazin de !"r#uri, re#uzase categoric s" se !ai ntoarc" la ar", cnd b"trnul )i spuse c" b"iatul s"u )tia deja destul nct s"-i preia negoul2 de atunci, o rivalitate puternic" se n#irip" ntre tat" )i #iu, pri!ul dedicat co!erului s"u provincial, indignat s" vad" c" un si!plu vnz"tor c)tig" de trei ori !ai !ult dect el, iar al doilea lund n derdere rutina b"trnului, se l"uda cu c)tigurile sale, tulburnd !agazinul de #iecare dat" cnd trecea pe acolo$ Ca )i ceilali )e#i de tejghea, )i acesta c)tiga pe lng" cei trei !ii de #ranci de salariu #i:, un procent din vnz"ri$ *ontpellier, surprins )i respectuos, repeta c" #iul lui ,outhe!ont c)tigase anul trecut aproape cincisprezece !ii de #ranci, )i acesta nu era dect nceputul, oa!enii i preziceau tat"lui e:asperat al tn"rului c" ci#ra avea s" !ai creasc" nc"$ Totu)i ,ourdoncle luase una dintre buc"ile de !"tase pe care o e:a!ina cu aerul atent al unui o! co!petent$ 1ra o ta#ta cu !argine albastr" )i argintie, #ai!oasa Paris-Bonheur cu care *ouret inteniona s" dea lovitura$ - 1ste ntr-adev"r de #oarte bun" calitate, !ur!ur" asociatul$ - 1ste !ai degrab" de e#ect, spuse ,outhe!ont$ 3u!ai De!onteuil poate s" ne #abrice a)a ceva7 n ulti!a !ea c"l"torie, cnd !-a! certat cu Gaujean, acesta voia s" cu!pere o sut" de !"suri din acest !odel, dar cerea dou"zeci )i cinci de centi!e n plus la !etru$ 4proape n #iecare lun", ,outhe!ont !ergea la #abric", tr"ind cteva zile la LDon, locuind n cele !ai bune hoteluri, avnd ordin de a trata #abricanii cu punga de bani$ De alt#el, bene#icia de o libertate absolut", cu!p"rnd dup" bunul plac, doar c" n #iecare an cre)tea, ntr-o proporie #i:at" dinainte, ci#ra a#acerilor raionului s"u, )i toc!ai din aceast" cre)tere )i lua procentul s"u$ &e scurt, situaia sa la Paradisul femeilor, ca de alt#el cea a tuturor )e#ilor, colegilor s"i, era cea a unui co!erciant special, ntr-un ansa!blu de diverse negouri, un #el de vast ora) co!ercial$ - 4)adar, s-a hot"rt, continu" el, l vo! !arca la preul de J,K #ranci7 0tii c" e abia preul de cu!p"rare$ - Da/ Da, J,K #ranci, spuse cu vioiciune *ouret, )i dac" a) #i singur, l-a) da n pierdere$ 0e#ul de raion rse cu putere$ - ., eu nu cer !ai !ult7 4sta va tripla vnz"rile, )i cu! singurul !eu interes este de a avea ncas"ri ct !ai !ari7 Dar ,ourdoncle )i p"strase seriozitatea, cu buzele strnse$ 1l )i c)tiga procentul din ncas"rile totale, ast#el c" nu era n interesul lui s" scad" preurile$ .ricu!, controlul s"u consta n supravegherea !arc"rii pentru ca ,outhe!ont, cednd singurului s"u scop de a cre)te ci#ra de vnzare, s" nu vnd" cu ncas"ri prea !ici$ &e de alt" parte, era cuprins de vechile sale te!eri n #aa co!binaiilor de recla!" care i sc"pau, ndr"zni s"-)i arate dispreul, spunnd8 - Dac"-l vinde! la cinci #ranci )i )aizeci, este ca )i cu! l vinde! n pierdere, pentru c" va trebui s" ne scoate! cheltuielile care sunt destul de !ari7 Se vinde peste tot la )apte #ranci$ *ouret se sup"r" i!ediat$ &ip"i !"tasea )i strig" pe un ton nervos8 - 0tiu, din acest !otiv vreau s" le #ac acest cadou clientelor noastre7 ntr-adev"r, dragul !eu, nu vei avea niciodat" si!ul #e!eii$ %nelegei deci c" ele vor cu orice pre aceast" !"tase/ - ?"r" ndoial", l ntrerupse asociatul s"u care se nc"p"na, )i cu ct vor cu!p"ra !ai !ult, cu att vo! pierde !ai !ult$ - 6o! pierde cteva centi!e pe #iecare articol, zic eu$ 0i apoi; Soarta ne va surde, dac" vo! atrage toate #e!eile )i dac" le vo! #ace pe plac, vor #i seduse, nnebunite n #aa gr"!ezilor de !"r#uri )i-)i vor goli porto#elele #"r" s" se !ai gndeasc"/ Totul, dragul !eu, este s" le

aprinzi, )i pentru asta este nevoie de un articol care s" #lateze, s" #ac" valuri$ 0i apoi, vo! putea vinde celelalte articole la #el de scu!p ca pretutindeni, ele vor crede c" pl"tesc la noi cel !ai bun pre$ De e:e!plu, ta#taua noastr" Cuir-dor de )apte #ranci )i cincizeci, care se vinde peste tot la acest pre, va trece de ase!enea ca o a#acere bun" )i va #i su#icient" pentru a acoperi pierderea celei Paris-Bonheur# 6ei vedea, vei vedea c" a! dreptate/ Devenea elocvent$ - %nelegei; 6reau ca n opt zile ta#taua Paris- Bonheur s" revoluioneze piaa$ 1ste lovitura noastr" de graie, este cea care ne va salva )i ne va lansa$ 3u se va vorbi dect despre ea, es"tura albastr" )i argintie va #i cunoscut" de la un cap"t la cel"lalt al ?ranei$ 0i vei vedea lacri!ile #urioase ale concurenilor no)tri$ *icul co!er va !ai pierde ast#el o arip"$ %i vo! n!or!nta pe toi ace)ti vnz"tori de brocart care-)i tr"sc reu!atis!ele n pe)terile lor/ %n jurul patronului, vnz"torii care veri#icau !"r#urile pri!ite ascultau z!bind$ %i #"cea pl"cere s" vorbeasc" )i !ai ales s" aib" dreptate$ ,ourdoncle ced" din nou$ %ns" o lad" se golise, iar doi oa!eni ncepuser" s" o deschid" pe a doua$ - Totu)i #abricile nu rd/, spuse atunci ,outhe!ont$ La LDon sunt #oarte #urio)i pe du!neavoastr", pretind c" a#acerile acestea i ruineaz"7 0tii c" Gaujean !i-a declarat r"zboi pe #a"; Da, a jurat c" va pre#era s" dea credite pe perioade ndelungate !icilor ntreprinz"tori dect s"-!i accepte preurile$ *ouret d"du din u!eri$ - Dac" Gaujean nu e rezonabil, r"spunse el, Gaujean va r"!ne n ur!"7 De ce plng; %i pl"ti! pe loc, cu!p"r"! tot ce #abric", este !ai bine s" lucreze !ai puin la un pre bun7 0i, de alt#el, este su#icient ca publicul s" pro#ite$ 6nz"torii goleau a doua lad", n ti!p ce ,outhe!ont ncepuse s" bi#eze !"r#urile consultnd #actura$ 9n alt vnz"tor, la cap"tul tejghelei, le !arca !ai apoi cu ci#re cunoscute )i odat" veri#icarea ter!inat", #actura se!nat" de )e#ul de raion trebuia dus" la casieria central"$ *ouret privi nc" o clip" aceast" !unc", aceast" activitate de despachetare care a!enina s" nghit" subsolul2 dup" care, #"r" s" !ai adauge vreun cuvnt, cu aerul unui c"pitan satis#"cut de trupele sale, se ndep"rt", ur!at de ,ourdoncle$ Cei doi traversar" subsolul cu pa)i !"runi$ Deschiderile a#late din loc n loc aduceau o lu!in" palid"2 n colurile ntunecate, de-a lungul coridoarelor str!te, l"!pile cu gaz ardeau continuu$ %n aceste coridoare se a#lau rezervele, pivnie barate de palisade, unde #iecare raion aduna articolele care erau n plus$ &atronul arunc" o privire )i calori#erului care trebuia pornit luni pentru pri!a oar" )i !icului loc al po!pierilor, unde se a#la un contor gigantic, nchis ntr-o cu)c" de #ier$ La stnga, pe partea cu &iaa Gaillon, se a#lau buc"t"ria )i sala de !ese, #oste pivnie trans#or!ate n !ici nc"peri$ %n s#r)it, la cel"lalt cap"t al subsolului, *ouret ajunse la departa!entul de livr"ri$ &achetele pe care clientele nu le luau cu ele erau aduse aici, !p"rite pe !ese, clasate n co!parti!entele corespunz"toare #iec"rui cartier din &aris2 pe o scar" larg" care d"dea #i: n #aa !agazinului La Btrnul Elbeuf, erau a)ezate n !a)inile care staionau lng" trotuar$ %n !ersul !ecanic al Paradisului femeilor, scara din strada *ichodi+re arunca #"r" odihn" !"r#urile nghiite de banda din strada 3euve-Saint-4ugustin, dup" ce acestea trecuser" prin angrenajele tejghelelor$ - Ca!pion, i spuse *ouret )e#ului de la livr"ri, un #ost sergent, cu o #igur" tras", de ce aceste )ase cear)a#uri cu!p"rate ieri de o doa!n" n jurul orei dou", nu i-au #ost duse acas" asear"; - 9nde locuie)te doa!na; - Strada 5ivoli, col cu strada dA4lger7 Doa!na Des#orges$ La aceast" or" !atinal", !esele de triaj erau goale, iar n co!parti!ente !ai erau doar cteva pachete r"!ase din ajun$ %n

ti!p ce Ca!pion scotocea printre pachete, dup" ce consultase un registru, ,ourdoncle l privea pe *ouret, gndindu-se c" acest drac de o! le )tia pe toate, se ocupa de toate, chiar )i la !esele de la restaurant )i n alcovurile a!antelor$ %n s#r)it, )e#ul de la livr"ri descoperi gre)eala8 casieria d"duse un nu!"r eronat, iar pachetul #usese tri!is napoi$ - Ce cas" a eliberat asta;, ntreb" *ouret$ 1i; &arc" ziceai c" EL7 0i, ntorcndu-se spre asociatul s"u, spuse8 - La casa EL e 4lbert, nu-i a)a;7 S" !erge! s"-i spune! vreo dou"$ Dar nainte de a #ace ocolul !agazinului, voi s" urce la serviciul de e:pedieri, care ocupa !ai !ulte nc"peri de la etajul doi$ 4ici veneau toate co!enzile din provincie )i din str"in"tate2 n #iecare di!inea", *ouret !ergea acolo pentru a veri#ica toat" corespondena$ De doi ani, aceast" coresponden" cre)tea cu #iecare zi$ Departa!entul, care nu!"rase iniial vreo zece angajai, avea nevoie acu! de !ai !ult de treizeci$ 9nii deschideau scrisorile, alii le citeau, la dou" capete ale aceleia)i !ese2 unii le clasau, dnd #iec"rei scrisori un nu!"r de ordine care se repeta ntr-un registru2 dup" ce scrisorile erau distribuite diverselor raioane )i acestea adunau articolele solicitate, care erau a)ezate n dulapuri n #uncie de nu!"rul lor de ordine$ 3u !ai r"!nea dect s" #ie veri#icate )i s" #ie a!balate, ntr-o ca!er" vecin", unde o echip" de !uncitori b"teau cuie )i legau cu s#oar" ct era ziua de lung"$ *ouret puse ntrebarea sa obi)nuit"8 - Cte scrisori ave! n di!ineaa asta, Levasseur; - Cinci sute treizeci )i patru, do!nule, r"spunse )e#ul de serviciu$ Dup" punerea n vnzare de luni, !i-e tea!" c" nu vo! #ace #a"$ Ieri, abia a! reu)it s" ter!in"!$ ,ourdoncle cl"tin" din cap cu satis#acie$ 3u se baza pe cinci sute treizeci )i patru de scrisori pentru !ari$ %n jurul !esei, angajaii t"iau )i citeau cu un zgo!ot continuu de hrtie )i#onat", n ti!p ce, n #aa dulapurilor, ncepuse nv"l!")eala articolelor$ 1ra unul dintre cele !ai co!plicate )i !ai i!portante servicii din !agazin8 se lucra ntr-o continu" #ebr", c"ci e:ista regula ca articolele co!andate di!ineaa s" #ie e:pediate pn" la l"sarea serii$ - 6i se vor da oa!enii de care avei nevoie, Levasseur, r"spunse *ouret, care constatase dintr-o singur" privire bunul !ers al lucrurilor$ 0tii bine c" atunci cnd este de lucru nu re#uz"! oa!enii$ Sus, la ulti!ul etaj, chiar sub acoperi), erau nc"perile unde dor!eau vnz"toarele$ 4ici se hot"r s" coboare )i intr" n corpul central, a#lat chiar lng" biroul s"u$ 1ra o ca!er" nchis" de un gea! cu un ghi)eu de ala!", n care se putea observa o enor!" cas" de bani #i:at" n perete$ Doi casieri adunau aici ncas"rile pe care n #iecare sear" le aducea Lho!!e, pri!ul casier de la vnz"ri, dup" care se pl"teau cheltuielile, produc"torii, personalul, ntreaga lu!e ce tr"ia n !agazin$ Casieria co!unica )i cu o ca!er" !obilat" cu !ucavale verzi, unde zece angajai veri#icau #acturile$ 4poi !ai ur!a un birou, cel al de#alc"rilor8 )ase tineri, aplecai asupra unor pupitre negre, avnd n spate o ntreag" colecie de registre, opreau procentele vnz"torilor, colaionnd notele de debit$ 4cest serviciu, destul de nou, nu #unciona ns" prea bine$ *ouret )i ,ourdoncle traversar" casieria )i biroul de veri#ic"ri$ Cnd intrar" n cel"lalt birou, tinerii care rdeau )i vorbeau #useser" e:tre! de surprin)i$ 4tunci, *ouret, #"r" a-i dojeni, le e:plic" siste!ul pri!ei pe care se gndise s" le-o pl"teasc" pentru #iecare gre)eal" descoperit" n notele de debit2 cnd ie)i, angajaii, ncetnd s" !ai rd", parc" lovii, se puser" cu n#l"c"rare pe treab", c"utnd eventualele gre)eli$ La parterul !agazinului, *ouret se ndrept" direct spre casa EL, unde 4lbert Lho!!e )i lustruia unghiile, a)teptnd clientela$ Se vorbea n !od curent despre Bdinastia Lho!!eC de cnd doa!na 4urelie, )e#a de la con#ecii, dup" ce-)i pusese soul pe postul de pri!-casier,

reu)ise s" obin" o cas" )i pentru #iul ei, un b"iat !are, palid )i vicios, care nu putea s"-)i g"seasc" locul niciunde )i care-i #"cea doar proble!e$ Dar n #aa tn"rului, *ouret se ascundea8 i era sil" s" #ac" pe poliistul, ast#el c"-)i p"stra, din bun si! )i tactic", rolul de zeu a!abil$ %l atinse u)or cu cotul pe ,ourdoncle, o!ul ci#relor, pe care-l ns"rcina de obicei cu e:ecuiile$ - Do!nule 4lbert, spuse acesta din ur!" pe un ton sever, ai gre)it din nou o adres" )i pachetul s-a ntors7 1ste de neiertat/ Casierul crezu c" trebuie s" se apere )i-l che!" ca !artor pe b"iatul care #"cuse pachetul$ 4cesta, pe nu!e (oseph, aparinea )i el dinastiei Lho!!e, #iind #rate de lapte cu 4lbert, )i-)i datora locul in#luenei doa!nei 4urelie$ Cu! tn"rul voia ca acesta s" spun" c" eroarea #usese din vina clientei, se blbi, r"sucindu-)i barba care-i alungea #aa rotund", zb"tndu-se ntre con)tiina de #ost !ilitar )i gratitudinea protectorilor s"i$ - L"sai-l pe (oseph n pace, strig" ,ourdoncle, )i nu !ai spunei ni!ic n plus7 4, suntei norocos c" respect"! serviciile de bun" calitate ale !a!ei du!neavoastr"$ Dar n acel !o!ent Lho!!e veni n #ug" !are$ De la pupitrul s"u, a#lat chiar lng" u)", z"rea cu u)urin" casa #iului s"u, care era la raionul de !"nu)i$ 4lb la #a", !ergnd greoi din pricina vieii sale sedentare, avea o #igur" blnd", )tears", uzat" parc" de i!aginea banilor pe care nu nceta s"-i nu!ere$ ,raul s"u a!putat nu-l jena deloc n aceast" !eserie )i unii !ergeau din pur" curiozitate s"-l vad" cu! veri#ic" ncas"rile, att de i!presionant alunecau !onedele )i cecurile n !na lui stng", singura ntreag"$ ?iu al unui perceptor din Chablis, ajunsese la &aris n calitate de copist, la un negu"tor din &ort-au:-6ins$ Locuind pe strada Cuvier, se c"s"torise cu #iica portarului, croitor alsacian2 din acea zi, #usese supus soiei sale, ale c"rei aptitudini co!erciale i i!puneau un !are respect$ 1a c)tiga !ai bine de dou"sprezece !ii de #ranci din con#ecii, n ti!p ce el abia dac" ajungea la cinci !ii de #ranci din salarii #i:e$ 5espectul pentru o #e!eie care aducea ast#el de su!e n cas" ajunse pn" la #iul acesteia, care era doar al ei$ - Ce e;, !ur!ur" el$ 4lbert a gre)it; %n acel !o!ent, dup" obiceiul s"u, *ouret intr" n scen" jucnd rolul prinului cel bun$ Cnd ,ourdoncle se #"cea te!ut, lui i cre)tea popularitatea$ - . prostie, !ur!ur" el$ Dragul !eu Lho!!e, 4lbert al du!neavoastr" este un a!eit care ar trebuie s" ia e:e!plul du!neavoastr"$ 4poi schi!bnd discuia, se ar"t" )i !ai a!abil8 - 0i concertul de ieri; 4i avut un loc bun; ,"trnul casier ro)i i!ediat$ 3u avea dect un singur viciu, !uzica, un viciu secret pe care )i-l satis#"cea singur, bntuind teatrele, concertele, audiiile2 n ciuda braului s"u a!putat, cnta la corn, graie unui siste! ingenios de cle!e2 )i cu! doa!na Lho!!e detesta zgo!otul, )i nvelea seara instru!entul n postav, #er!ecat pn" la e:taz de sunetele !ute pe care le scotea$ %n !ijlocul debandadei #orate a c"!inului lor, )i crease din !uzic" un spaiu propriu$ %n a#ar" de acest viciu, !ai e:ista )i casieria, )i altceva ni!ic, e:ceptnd ad!iraia pentru soia lui$ - ?oarte bun loc, r"spunse el cu ochii str"lucitori$ Suntei prea bun, do!nule$ *ouret, care avea o pl"cere deosebit" pentru satis#acerea pasiunilor, i d"dea uneori lui Lho!!e biletele pe care doa!nele i le o#ereau$ 0i acu! s#r)i prin a-l ncnta, spunnd8 - 4h, ,eethoven, ah/ *ozart7 Ce !uzic"/ ?"r" a a)tepta vreun r"spuns, se ndep"rt", i se al"tur" lui ,ourdoncle, preg"tit s" #ac" turul raioanelor$ %n holul central M o curte interioar" nchis" n gea!uri M se a#la !"tasea$ Se pli!bar" !preun" de-a lungul galeriei de pe strada 3euve-Saint-4ugustin, pe care albul o !br"ca de la un cap"t la cel"lalt$ 3i!ic anor!al nu le atrase atenia, trecur" lini)tii printre vnz"torii respectuo)i$ 4poi se ntoarser" la raionul cu te:tile de 5ouen )i la tricotaje, unde do!nea aceea)i

ordine$ Dar la pnzeturi, de-a lungul galeriei ce se ntindea perpendicular pe strada *ichodi+re, ,ourdoncle )i relu" rolul de c"l"u, observnd un tn"r a)ezat pe tejghea, cu un aer ador!it n ur!a unei nopi albe2 acest tn"r pe nu!e Lienard, #iul unui vnz"tor bogat de con#ecii din 4ngers, )i plec" #runtea la dojana, avnd o singur" tea!" n viaa lui de lenevie, de nep"sare )i de pl"ceri, )i anu!e de a #i che!at n provincie de tat"l s"u$ 4)adar, observaiile c"zur" dese ca o grindin", galeria din strada *ichodi+re #u n plin" #urtun"8 la postavuri, un vnz"tor dintre cei care abia intrau n tur" )i care dor!eau n raioanele lor, ajunse la !agazin abia la orele unsprezece2 la !ercerie, secundul toc!ai se ntorcea din subsol dup" ce #u!ase o igar"$ %ns" potopul se dezl"nui !ai ales la raionul de !"nu)i, pe capul unuia dintre puinii parizieni ai !agazinului, scu!pul *ignot, un bastard declasat al unei pro#esoare8 cri!a lui era c" #"cuse scandal cu privire la sala de !ese, plngndu-se de !ncare$ Cu! erau trei !ese, una la ora nou" )i ju!"tate, alta la zece )i ju!"tate )i cea de-a treia la unsprezece )i ju!"tate, voise s" e:plice c" #"cnd parte din grupul care servea ulti!a !as", nu !ai ajungea niciodat" la sos, iar poriile erau !ai !ici$ - Cu!, !ncare nu e bun";, ntreb" pe un ton naiv *ouret, deschiznd n s#r)it gura$ 3u d"dea dect un #ranc )i ju!"tate pe zi pentru #iecare o!, buc"tarului, un anu!e 4uvergant, care g"sea ns" !etode de a-)i u!ple buzunarele2 iar !ncarea era ntr-adev"r e:ecrabil"$ Dar ,ourdoncle ridic" din u!eri8 un buc"tar care avea patru sute de prnzuri )i patru sute de cine de servit, chiar )i n trei serii, nu putea s" ntrzie graie ra#ina!entelor artei sale$ - 3u conteaz", continu" patronul bono!, vreau ca toi angajaii no)tri s" aib" parte de o hran" s"n"toas" )i !bel)ugat"7 4! s" vorbesc cu buc"tarul$ 4st#el recla!aia lui *ignot #u ngropat"$ %ntor)i la punctul lor de plecare, n picioare, n #aa u)ii, n !ijlocul u!brelelor )i al cravatelor, *ouret )i ,ourdoncle pri!ir" raportul unuia dintre cei patru inspectori ns"rcinai cu supravegherea !agazinului$ ,"trnul (ouve, #ost c"pitan, decorat la Constantinopol, un o! nc" #ru!os, cu !arele s"u nas senzual )i cu chelie !aiestuoas", le indic" un vnz"tor care, la o si!pl" dojana de-a lui, l nu!ise Bb"trn ra!olitC2 iar vnz"torul #u i!ediat concediat$ Totu)i, !agazinul era lipsit de clieni$ Doar gospodinele din cartier colindau prin galeriile pustii$ La u)", inspectorul care ponta sosirea angajailor, toc!ai )i nchise registrul, scriindu-i ntr-o parte pe ntrziai$ 1ra !o!entul n care vnz"torii se a)ezau la raioanele lor, pe care b"ieii le !"turaser" )i le cur"aser" de la orele cinci ale di!ineii$ ?iecare )i a)ez" p"l"ria )i pardesiul, n"bu)indu-)i un c"scat, cu #igura !arcat" nc" de so!n$ 9nii schi!bau cteva cuvinte, priveau aiurea, p"reau s" se dez!oreasc" pentru o nou" zi2 alii, #"r" s" se gr"beasc", ridicau pnzele verzi cu care acoperiser" de cu sear" !"r#urile, dup" ce le !pachetaser"2 gr"!ezile de sto#e ie)eau n eviden", aranjate si!etric, ntregul !agazin era curat )i ordonat, cu aura lini)tit" de veselie !atinal", a)teptnd ca busculada cu!p"r"torilor s"-l r"v")easc" )i s"-l gtuie din nou cu rev"rsarea de pnzeturi, postavuri, !"t"suri )i dantele$ %n lu!ina vie a holului central, la tejgheaua raionului de !"t"suri, doi tineri vorbeau cu glas sc"zut$ 9nul, !ic, #er!ec"tor, bine #"cut, cu pielea tranda#irie, c"uta s" asocieze culorile de !"tase pentru o vitrin" interioar"$ %l che!a >utin, era #iul unui ca#egiu din Nvetot, )i devenise n optsprezece luni unul dintre pri!ii vnz"tori, printr-o supunere natural" )i o perpetu" !"gulire, care ascundeau ns" un apetit #urios, !ncnd totul, devornd ntreaga lu!e #"r" a-i #i #oa!e, ci doar din pur" pl"cere$ - 4scult", ?avier, l-a) #i plesnit n locul t"u, pe cuvntul !eu/, i spuse el celuilalt, un b"rbat g"lbejit, n"scut n ,esancon, ntr-o #a!ilie de es"tori )i care, lipsit de graie, ascundea

sub un aer rece o voin" ngrijor"toare$ - 3u ajut" cu ni!ic s" plesne)ti oa!enii, !ur!ur" el #leg!atic$ 1 !ai bine s" a)tepi$ 4!ndoi vorbeau despre 5obineau, care supraveghea vnz"torii, n ti!p ce )e#ul de tejghea era la subsol$ >utin l s"pa ncet pe secund, rvnind la postul acestuia$ &entru a-l r"ni )i a-l nde!na s" plece, )i i!aginase c" n ziua n care poziia de pri!-vnz"tor, pro!is" lui, va #i liber", s"-l aduc" pe ,outhe!ont$ Totu)i, 5obineau se inea bine, iar lupta dintre cei doi era ne ntrerupt"$ >utin visa s" ae asupra lui ntregul raion, s"-l goneasc" pe !otiv de rea-voin" )i de insulte$ De alt#el, opera cu aerul s"u a!abil, nt"rtndu-l !ai ales pe ?avier, care-i ur!a ca vnz"tor )i care p"rea s" se lase condus, dar cu rezerve #ulger"toare, din care se ntrevedea o ntreag" lupt" personal", dus" n t"cere$ - Sst/ 0ase/, i spuse el colegului, atenionndu-l de apropierea lui *ouret )i a lui ,ourdoncle$ %ntr-adev"r, cei doi )i continuau inspecia, traversnd holul$ Se oprir" )i-i cerur" e:plicaii lui 5obineau, cu privire la stocul de cati#ea, care, chiar )i #ru!os stivuit", ocupa o !as" ntreag"$ 0i cu! acesta r"spunse c" se a#la acolo din lips" de spaiu, *ouret e:cla!" rznd8 - @i-a! spus eu, ,ourdoncle, !agazinul este deja prea !ic/ %ntr-o zi vo! #i nevoii s" d"r!"! toate zidurile pn" n strada Choiseul7 6ei vedea ce nghesuial" va #i lunea viitoare/ 0i n leg"tur" cu aceast" punere n vnzare, i adres" din nou cteva ntreb"ri lui 5obineau, dup" care i d"du ordinele necesare$ %ns", n ti!p ce vorbea, ur!"rea de cteva !inute str"dania lui >utin de a a)eza !"t"surile albastre lng" cele gri )i galbene, apoi se dep"rta, pentru a observa dac" tonurile sunt n deplin" ar!onie$ Interveni brusc8 - De ce ncerci s"-i !enajezi ochii;, spuse el$ 3u-i #ie tea!" s" co!bini/ .rbe)te-i/ 9ite/ 5o)u/ 6erde/ Galben/ *ouret lu" buc"ile de !"tase, le azvrli, le )i#ona, scond din ele o ga!" de culori str"lucitoare$ Cu toii )tiau c" patronul era pri!ul vitrinier din &aris, un vitrinier pe bun" dreptate revoluionar, #ondator al )colii violenei )i colosalului n arta decor"rii$ 5eu)ea s" creeze rev"rs"ri ca de ape, !"t"suri c"zute la nt!plare din cutii golite, aprinse de cele !ai #ierbini culori, a!estecate unele cu celelalte$ Spunea de !ulte ori c" atunci cnd ie)eau din !agazin, clientele trebuiau s" #ie orbite de intensitatea tonurilor$ >utin care, di!potriv", #"cea parte din )coala clasic" a si!etriei )i !elodiei nuanelor, l privea cu! aprinde acest incendiu de sto#e n !ijlocul unei !ese, #"r" a-)i per!ite cea !ai !ic" ur!" de critic", strngndu-)i ns" buzele cu o str!b"tur" de artist c"ruia un ase!enea des#ru de culori i r"nea convingerile$ - Iat", strig" *ouret cnd ter!in"$ 0i las"-le7 !i spui luni dac" a atras sau nu #e!eile/ Toc!ai cnd i se al"tur" lui ,ourdoncle )i 5obineau, sosi o doa!n" ce r"!ase cteva secunde !pietrit" )i su#ocat" n #aa vitrinei$ 1ra Denise$ Dup" ce ezitase aproape o or" s" intre n !agazin, prad" unei teribile crize de ti!iditate, abia se decise s" treac" pragul$ %ns" )i pierdu att de tare capul, nct nu reu)i s" neleag" nici e:plicaiile cele !ai clare2 vnz"torii pe care-i ntrebase despre doa!na 4urelie, i indicaser" n zadar scara ce ducea la !ezanin, ea !ulu!ea )i o lua spre stnga, cnd i se spusese s" !earg" la dreapta2 ast#el c" de zece !inute b"tea parterul, trecnd de la un raion la altul, n !ijlocul curiozit"ii r"ut"cioase )i indi#erenei !oroc"noase a vnz"torilor$ %n su#letul ei se ducea o adev"rat" lupt" ntre dorina de a se salva )i nevoia de a ad!ira, care o reinea pe loc$ Se si!ea pierdut", nghiit" de acest !onstru, de aceast" !a)in"rie a#lat" nc" n repaus, te!ndu-se s" nu #ie cuprins" de tre!urul care zguduia deja pereii$ I!aginea buticului Btrnul Elbeuf, negru )i str!t, !"rea parc" vastul !agazin, ar"tndu-i-l lu!inat de str"luciri aurii, ase!enea unui ora), cu !onu!entele, pieele, str"zile sale, n care i era i!posibil s"-)i g"seasc" vreodat" dru!ul$

Totu)i ea nu ndr"znise pn" atunci s" se aventureze n holul !"t"surilor, al c"rui pla#on de sticl" nalt )i tejghelele lu:oase i d"deau un aer de biseric" ce-i provoca tea!"$ Intrnd totu)i acolo, pentru a sc"pa de vnz"torii de la albituri care rdeau de ea, se ciocnise toc!ai de vitrina lui *ouret2 n ciuda sperieturii, #e!eia din ea p"ru s" se trezeasc", ro)ie n obraji, #er!ecat" de incendiul culorilor de !"tase$ - Ia te uit"/, i )opti >utin lui ?avier, des#rnata de azi di!inea", din &iaa Gaillon$ *ouret, si!ulnd c"-i ascult" pe ,ourdoncle )i 5obineau, era de-a dreptul #latat de e!oia din ochii acestei biete tinere, ase!enea unei !archize tulburate de po#tele brutale ale unui c"rua)$ Denise )i ridic" privirile )i se e!oiona )i !ai !ult cnd l recunoscu pe tn"rul pe care-l crezuse un )e# de raion$ I se p"ru c" o privea cu severitate )i ne!ai)tiind cu! s" se dep"rteze, co!plet r"t"cit", se adres" nc" o dat" pri!ului vnz"tor care-i ie)i n cale, lui ?avier, a#lat chiar lng" ea$ - Doa!na 4urelie, v" rog; ?avier, cu tonul lui nesu#erit, se !ulu!i s"-i r"spund"8 - La !ezanin$ Gr"bindu-se s" dispar" din privirile attor b"rbai, Denise !ulu!i )i se ntoarse din nou cu spatele la scar", cnd >utin ced" n #aa instinctului s"u de o! a!abil$ Dup" ce vorbise despre ea ca despre o #e!eie des#rnat", o opri cu tonul s"u tandru, a#i)ndu-)i chipul #ru!os$ - 3u pe acolo, do!ni)oar"7 &e aici, dac" binevoii7 ?"cu chiar civa pa)i n #aa ei, o conduse pn" la scara care se a#la n partea stng" a holului$ 4colo, nclin" puin capul, i z!bi cu acel z!bet pe care-l o#erea tuturor #e!eilor$ - Cnd ajungei sus, o luai spre stnga7 Con#eciile sunt chiar n #a"$ 4ceast" politee !ngietoare o !i)c" pro#und pe Denise$ 1ra ca un ajutor #r"esc$ %)i ridic" privirile )i-l conte!pl" pe >utin2 totul n #iina lui i provoca e!oie, chipul s"u dr"gu, z!betul care-i )tergea orice ur!" de tea!", vocea care i se p"rea de o blndee consolatoare$ Ini!a ei se u!plu i!ediat de recuno)tin", o#erindu-)i prietenia n cele cteva cuvinte nclcite pe care e!oia o l"s" s" le rosteasc"$ - Suntei #oarte cu!secade7 3u v" deranjai7 *ii de !ulu!iri, do!nule/ >utin se ntorsese deja lng" ?avier c"ruia i spuse pe un ton crud )i r"uvoitor8 - 1i, ce zici; Ce sl"b"noag"/ 4juns" la !ezanin, Denise d"du chiar de raionul de con#ecii$ 1ra o nc"pere vast", tapetat" cu dulapuri !ari de stejar sculptat, ale c"rei gea!uri priveau chiar n strada *ichodi+re$ Cinci sau )ase #e!ei, !br"cate n rochii de !"tase, #oarte cochete, cu cocul ondulat )i crinolinele date pe spate, se agitau dintr-o parte n alta, sporov"ind$ 9na dintre ele, nalt" )i subire, cu un cap parc" prea !are, cu !ersul unui cal sc"pat din #ru, se sprijinea de un dulap, ca )i cu! ar #i #ost r"pus" de oboseal"$ - Doa!na 4urelie;, ntreb" Denise$ 6nz"toarea o privi #"r" s" r"spund", cu dispre, pentru n#"i)area-i s"r"c"cioas", dup" care se adres" uneia dintre ca!aradele ei, !icu", cu o piele albicioas", ntrebnd-o pe un ton inocent )i dezgustat8 - Do!ni)oar" 6adon, )tii unde e )e#a; 4ceasta, care toc!ai aranja ni)te ra#turi n #uncie de nu!"rul taliei, nici nu se sinchisi s" ridice privirile$ - 3u, do!ni)oar" &runaire, nu )tiu ni!ic, spuse ea din vr#ul buzelor$ 9r!" o t"cere$ Denise r"!ase locului, #"r" ca ni!eni s" o !ai bage n sea!"$ Totu)i, dup"

ce a)tept" cteva clipe, ndr"zni s" !ai pun" o ntrebare$ - Credei c" doa!na 4urelie va veni curnd; %n acel !o!ent, adjuncta raionului, o #e!eie slab" )i urt", pe care nu o v"zuse, o v"duv" cu !a:ilarul proe!inent )i cu p"rul aspru, i strig" de lng" un dulap n care veri#ica etichetele8 - 4)teptai, dac" dorii s" vorbii cu doa!na 4urelie n persoan"$ 0i ntrebnd o alt" vnz"toare, ad"ug"8 - 3u este la recepie; - 3u, doa!n" ?r'd'ric, nu cred, r"spunse aceasta$ 3-a spus ni!ic, trebuie s" #ie pe-aici$ 4st#el in#or!at", Denise r"!ase n picioare$ 1:istau cteva scaune pentru cliente, dar cu! nu-i spusese ni!eni s" se a)eze, nu ndr"zni s" ia loc, de)i e!oia i n!uiase genunchii$ %n !od evident, aceste do!ni)oare ghiciser" c" venise s"-)i caute de lucru )i o cercetar" din priviri, o dezbr"car" cu coada ochiului, #"r" pic de bun"voin", cu ostilitatea surd" a oa!enilor a#lai la !as" )i care nu doresc s" se strng" pentru a #ace loc #l"!nzilor din a#ar"$ 1ra din ce n ce !ai stingherit", travers" nc"perea cu pa)i !"runi )i se duse s" priveasc" a#ar", pentru a-)i !ai reveni$ 4#lat chiar n #aa ei, Btrnul Elbeuf, cu #aada ruginit" )i vitrinele !oarte, i p"ru att de urt, att de ne#ericit, v"zut din colul de lu: )i plin de via" n care se a#la ea, nct un soi de re!u)care i strnse ini!a$ - 1i, ce zici, i )opti &runaire !icuei 6adon, i-ai v"zut ghetele; - Dar rochia;/, !or!"i cealalt"$ Cu ochii aintii n strad", Denise se si!ea de-a dreptul devorat"$ %ns" nu era deloc sup"rat" pentru asta, c"ci, la rndul ei, nu le g"sise #ru!oase nici pe una, nici pe cealalt", nici pe cea !are cu cocul de p"r ro)cat pe gtul lunguie de cal, nici pe cea !icu" cu tenul albicios, care-i !ole)ea #aa neted" )i parc" lipsit" de oase$ Clara &runaire, #iica unui panto#ar din 6ivet, trecut" prin braele valeilor din castelul *areuil, n !o!entele n care contesa o che!a s"-i #ac" !ici reparaii, venise destul de trziu la &aris de la un !agazin din Langres, r"zbunndu-se pe toi b"rbaii pentru b"t"ile pe care le su#erise de la tat"l &runaire$ *arguerite 6adon, n"scut" la Grenoble, unde #a!ilia ei avea un !agazin de te:tile, #usese e:pediat" la Paradisul femeilor pentru a-)i ascunde o gre)eal", )i anu!e un copil #"cut la nt!plare2 dac" se purta bine, se putea ntoarce s" conduc" buticul p"rinilor )i s" se !"rite cu un v"r care o a)tepta$ - 1i bine, continu" Clara cu vocea sc"zut", iat" una care nu va #ace nici doi bani/ T"cur" i!ediat, c"ci o #e!eie de vreo patruzeci )i cinci de ani toc!ai intrase$ 1ra doa!na 4urelie, #oarte voinic", ncorsetat" n rochia ei de !"tase neagr", ce str"lucea ca o ar!ur"$ Cu ochii i!obili, gura sever", #aa lat" )i obrajii l"sai, chipul doa!nei 4urelie p"rea s" #i c"p"tat, odat" cu rangul ei de )e#", tr"s"turile !")tii lui Cezar$ - Do!ni)oar" 6adon, spuse ea iritat", n-ai tri!is ieri la atelier !odelul de palton pe talie; - *ai era de #"cut un retu), doa!n", r"spunse vnz"toarea, iar do!ni)oara ?r'd'ric l-a p"strat$ 4djuncta scoase !odelul din dulap )i e:plicaia continu"$ Se nclinau cu toii n #aa doa!nei 4urelie cnd aceasta considera c" e cazul s"-)i apere autoritatea$ ?oarte vanitoas", !ergnd pn" ntr-acolo nct s" nu doreasc" s" i se spun" pe nu!ele ei de Lho!!e, de care p"rea s"-i #ie ru)ine, )i s" renege postul de portar al tat"lui ei, despre care vorbea ca de un croitor cu atelier personal, nu era o #e!eie cu!secade dect cu do!ni)oarele suple )i !l"dioase care o adorau )i c"deau n genunchi n #aa ei$ .dinioar", n atelierul de con#ecii pe care ncercase s"-l #ac" pe cont propriu, se acrise, h"ituit" continuu de ghinion, e:asperat", si!ind c" poate duce pe u!erii ei o avere, ns" !ereu nvins" de catastro#e2 )i chiar cnd succesul ei la Paradisul femeilor i aducea dou"sprezece !ii

de #ranci pe an, tot !ai p"stra o ur" !potriva lu!ii, ar"tndu-se dur" n #aa debutantelor, a)a cu! viaa se ar"tase cu ea$ - Gata cu vorbele/, spuse ea sec$ 3u suntei cu ni!ic !ai bun" dect celelalte, doa!n" ?r'd'ric7 ?acei retu)ul i!ediat/ Ct inur" aceste e:plicaii, Denise ncetase s" !ai priveasc" strada$ 1ra clar c" aceasta era doa!na 4urelie2 ngrijorat" de tonul vocii ei, r"!ase n picioare, a)teptnd$ 6nz"toarele, ncntate de con#runt"rile dintre )e#a )i adjuncta raionului, se ntoarser" la treab", si!ulnd o indi#eren" total"$ Trecur" cteva !inute )i ni!eni nu se ndur" s" o scoat" pe Denise din ncurc"tur"$ %n cele din ur!", toc!ai doa!na 4urelie o observ", !irat" s" o vad" acolo, !pietrit" )i o ntreb" ce dore)te$ - Du!neavoastr" suntei doa!na 4urelie; - Da$ Denise, cu gura uscat", !inile reci, #u cuprins" de una dintre spai!ele ei din copil"rie, cnd tre!ura de #rica b"t"ii, ncerc" s" biguie ceva, dar #u nevoit" s" nceap" din nou pentru a se #ace neleas"$ Doa!na 4urelie o privea #i:, cu ochii !ari, #"r" ca vreo cut" a !")tii ei i!periale s" tr"deze vreo e!oie$ - Ci ani ai; - Dou"zeci, doa!n"$ - Cu! dou"zeci de ani; 3u pari nici de )aisprezece/ Din nou, vnz"toarele ridicar" privirile$ Denise se gr"bi s" adauge8 - ., sunt totu)i #oarte voinic"/ Doa!na 4urelie ridic" din u!eri, dup" care, spuse8 - Du!nezeule/ Te nscriu #"r" proble!e$ Le nscrie! pe toate care se prezint"7 Do!ni)oar" &runaire, dai-!i registrul/ 4cesta nu #u g"sit i!ediat, trebuia s" #ie la inspectorul (ouve$ %n ti!p ce Clara !erse s"-l caute, sosi *ouret, ur!at !ereu de ,ourdoncle$ Ter!inaser" turul raioanelor de la !ezanin, trecuser" pe la dantele, )aluri, bl"nuri, !obile, lenjerie )i ajunser", n s#r)it, )i la con#ecii$ Doa!na 4urelie se dep"rta, discut" puin cu ei despre o co!and" de paltoane pe care voia s" o #ac" la unul dintre cei !ai !ari antreprenori din &aris2 de obicei, cu!p"ra pe loc, pe propria r"spundere2 dar pentru cu!p"r"turile i!portante pre#era s" se consulte !ereu cu direciunea$ ,ourdoncle i povesti despre ulti!a neglijen" a #iului ei, 4lbert, ceea ce o enerv" peste !"sur"8 copilul "sta o va ucide2 cel puin, tat"l lui, chiar dac" nu era un o! puternic, !"car se purta corespunz"tor$ Toat" aceast" dinastie Lho!!e, al c"rei )e# incontestabil era chiar ea, i d"dea cteodat" !ult" b"taie de cap$ Totu)i *ouret, surprins s" o reg"seasc" pe Denise, se aplec" s" o ntrebe pe doa!na 4urelie ce #"cea #ata aceea acolo2 cnd aceasta i r"spunse c" era acolo pentru angajare, ,ourdoncle, cu dispreul s"u pentru #e!ei, si!i c" se n"bu)e auzind o ase!enea pretenie$ - S" #i! serio)i, !ur!ur" el, trebuie s" #ie o glu!"/ 1 prea urt"$ - 4dev"rul este c" nu are ni!ic #ru!os, spuse *ouret, ne ndr"znind s" o apere, nc" e!oionat de e:tazul ei din #aa vitrinei$ %ntre ti!p #u adus registrul, iar doa!na 4urelie se ntoarse la Denise$ %n !od evident, aceasta nu #"cuse o i!presie prea bun"$ &"rea #oarte curat" n rochia ei ln" neagr"2 ni!eni nu inea cont de !br"c"!intea s"r"c"cioas", c"ci ur!a s" i se dea o uni#or!", rochia de !"tase regle!entar"2 doar c" p"rea destul de pl"pnd" )i avea un chip trist$ 3u se cerea neap"rat ca #etele s" #ie #ru!oase, dar era nevoie de o prezen" pl"cut" pentru postul de vnz"toare$ %ns" sub privirile acestor doa!ne )i do!ni care o studiau )i o cnt"reau a)a cu! #ac "ranii cu iepele la

trg, Denise se pierduse cu totul$ - 3u!ele du!itale;, ntreb" doa!na 4urelie, cu tocul n !n", gata s" scrie n registru, sprijinit" de !arginea unei tejghele$ - Denise ,audu, doa!n"$ - 6rsta; - Dou"zeci de ani )i patru luni$ %ndr"zni, n cele din ur!", s" ridice ochii spre *ouret, acest pretins )e# de raion, pe care-l ntlnea !ereu, )i a c"rui prezen" o tulbura$ - 3u par, dar sunt #oarte voinic"$ H!bir" cu toii$ ,ourdoncle i privi unghiile cu ner"bdare$ De alt#el, #raza ei #u rostit" n !iezul unei t"ceri descurajatoare$ - 9nde ai lucrat la &aris;, continu" pre!iera$ - 4bia a! sosit din 6alognes, doa!n"$ 5"spunsul #u un dezastru$ De obicei, La Paradisul femeilor cerea de la vnz"toarele sale un stagiu de un an ntr-unui din !icile !agazine din &aris$ Denise pierdu orice speran"2 dac" nu s-ar #i gndit la #raii ei, ar #i plecat i!ediat pentru a pune cap"t acestui interogatoriu inutil$ - 9nde ai lucrat la 6alognes; - La do!nul Cornaille$ - %l cunosc, are un !agazin respectabil, spuse *ouret$ De obicei nu se a!esteca niciodat" la angajarea vnz"torilor, )e#ii de raioane #iind responsabili pentru personalul lor$ %ns", avnd un si! delicat pentru #e!ei, observa la aceast" tn"r" un #ar!ec ascuns, o graie )i o blndee de care nici ea nu-)i d"dea sea!a$ ,unul renu!e al casei unde debutase cnt"rea !ult2 adesea, acest #apt hot"ra chiar angajarea solicitantului$ Doa!na 4urelie continu" cu o voce blnd"8 - De ce ai plecat de la Cornaille; - Din !otive #a!iliale, r"spunse Denise ro)ind$ 3e-au !urit p"rinii )i a! #ost nevoit" s"-!i ur!ez #raii7 Iat" certi#icatul$ 1ra e:celent$ Denise ncepea s" spere cnd ulti!a ntrebare o ncurc" )i !ai !ult$ - 4vei alte re#erine la &aris; 9nde locuii; - La unchiul !eu, !ur!ur" ea, ezitnd s"-i dea nu!ele, te!ndu-se c" nu vor angaja niciodat" nepoata unui concurent$ La unchiul !eu, ,audu, de la !agazinul din #a"$ *ouret interveni pentru a doua oar"$ - Cu!; Suntei nepoata lui ,audu;7 1l v-a tri!is aici; - 4h, nu, do!nule/ 0i Denise nu se putu abine s" nu rd", att de ciudat" i se p"ru aceast" idee$ H!betul i trans#or!" cu totul chipul !bujorat, #"cndu-l s" se deschid" ca o #loare$ .chii ei cenu)ii se aprinser" de lic"riri subtile, obrajii i #ur" br"zdai de dou" gropie adorabile, chiar )i p"rul ei de o culoare ca! palid" p"rea c" plute)te, !bibat de voio)ia deosebit" )i plin" de curaj a ntregii sale #"pturi$ - Dar chiar e dr"gu"/, i spuse ncet *ouret lui ,ourdoncle$ 4sociatul s"u re#uz" s" cad" de acord, cu un gest de plictiseal"$ Clara )i !u)c" buzele, n ti!p ce *arguerite se ntoarse cu spatele$ Doar doa!na 4urelie l aprob" din cap pe *ouret, cnd acesta continu"8 - 9nchiul du!itale a gre)it c" nu te-a adus toc!ai el, reco!andarea sa ar #i #ost su#icient"7 Se presupune c" nu prea ne place$ 3oi sunte! ns" #oarte genero)i, iar dac" el nu poate s"-i o#ere de lucru nepoatei sale n propriul !agazin, ei bine, i vo! ar"ta c" nepoata sa n-a

trebuit dect s" bat" la poarta noastr" pentru a #i bine pri!it"7 Spunei-i c" in nc" #oarte !ult la el, c" nu trebuie s" #ie sup"rat pe !ine, ci pe noile condiii i!puse de co!erul n plin" dezvoltare$ 0i !ai spunei-i c" va ajunge la ruin" dac" se va nc"p"na s" r"!n" la ideile lui nvechite )i ridicole$ Denise albi instantaneu$ 1ra nsu)i *ouret$ 3i!eni nu-i rostise pn" acu! nu!ele, dar se dezv"luise singur )i ea ghicise i!ediat, nelesese de ce acest o! i provocase o ase!enea e!oie n strad", la raionul de !"t"suri, )i chiar n prezent$ 4ceast" tulburare pe care nici ea nu reu)ea s" o neleag", o ap"sa din ce n ce !ai !ult, ca o greutate !ult prea !are$ Toate pove)tile spuse de unchiul ei i reveneau n !inte, !"rindu-l pe *ouret, trans#or!ndu-l ntr-o legend", #"cnd din el st"pnul acestei teribile !a)ini care o inea de di!inea" n dinii de #ier ai angrenajelor sale$ %n spatele #igurii sale blnde, cu barba ngrijit" )i ochii de culoarea aurului vechi, Denise o vedea pe #e!eia !oart", aceast" doa!n" >edouin, al c"rei snge ci!enta pietrele casei$ ?u cuprins" din nou de #iorul din ajun )i crezu c" se te!e de el$ Doa!na 4urelie nchise registrul$ 4vea nevoie de o singur" vnz"toare )i erau deja zece cereri de nscriere$ %ns" era prea doritoare s"-i #ie pe plac patronului pentru a ezita$ Cererea )i va ur!a cursul nor!al, inspectorul (ouve va !erge s" ia re#erine, va #ace un raport, dup" care ea avea s" ia o decizie$ - ,ine, do!ni)oar", spuse pe un ton !"re, pentru a-)i #ace cunoscut" autoritatea$ 6" vo! scrie$ Ti!p de o clip", Denise r"!ase locului din pricina e!oiei$ 3u )tia pe unde s" ias", printre toi ace)ti oa!eni$ %n s#r)it, i !ulu!i doa!nei 4urelie, iar cnd trecu prin dreptul lui *ouret )i al lui ,ourdoncle, salut" ti!id$ De alt#el, ace)tia care uitaser" deja de ea nu-i r"spunser" la salut, #iind #oarte ateni s" e:a!ineze, al"turi de doa!na ?r'd'ric, !odelul de palton pe talie$ Clara #"cu un gest o#ensat, privind-o pe *arguerite ca )i cu! ar #i prezis c" noua vnz"toare nu se va bucura de prea !ult" si!patie la raion$ ?"r" ndoial", Denise si!ise n ur!a ei indi#erena )i dispreul, c"ci n ti!p ce cobora scara, cuprins" de aceea)i e!oie pe care o si!ise )i cnd urcase, se ntreba dac" trebuia s" #ie deza!"git" sau bucuroas" c" venise$ *ai putea oare s" spere la acest post; %ncepuse s" se ndoiasc", iar stinghereala o !piedicase s" neleag" li!pede ce se nt!plase$ Din toate senzaiile, dou" persistau )i le )tergeau ncet pe celelalte8 tulburarea pe care i-o provocase *ouret )i care era att de pro#und", nct o #"cea s" se tea!"2 )i apoi, a!abilitatea lui >utin, singura bucurie a di!ineii, o a!intire de o blndee #er!ec"toare, care o u!plea de recuno)tin"$ Cnd travers" !agazinul spre ie)ire, l c"ut" din priviri pe tn"r, #ericit" s"-i !ai poat" !ulu!i nc" o dat", dar se ntrista cnd nu-l g"si$ - 1i bine, do!ni)oar", ai reu)it;, o ntreb" o voce e!oionat" cnd Denise se a#la deja pe trotuar$ Se ntoarse )i-l recunoscu pe b"iatul palid )i de)irat, care-i vorbise de di!inea"$ 0i el ie)ea de la Paradisul femeilor, p"rnd !ai speriat dect ea, a!eit de interogatoriul la care toc!ai #usese supus$ - Du!nezeule/ 3u )tiu ni!ic deoca!dat", do!nule, spuse ea$ - Ca )i !ine/ 4u o atitudine oa!enii ")tia din"untru, un #el de a-i vorbi )i de a te privi/ 4! venit pentru raionul de dantele, toc!ai a! plecat de la Cr+vecoeur, de pe strada *ail$ Se a#lau din nou #a" n #a"2 ne)tiind cu! s"-)i ia la revedere, ncepur" s" ro)easc"$ &entru a !ai ad"uga ceva, n e:cesul s"u de ti!iditate, tn"rul ndr"zni s" !ai ntrebe cu un aer stngaci )i blnd8 - Cu! v" nu!ii, do!ni)oar"; - Denise ,audu$

- 1u sunt >enri Deloche$ 4cu! )i z!beau$ Cednd n #aa situaiei lor ase!"n"toare, )i ntinser" !inile$ - 3oroc/ - Da, noroc/

Capitolul 3
%n #iecare s!b"t", de la patru la )ase, doa!na Des#orges )i invita apropiaii la o cea)c" de ceai, nsoit" de o pr"jitur"$ 4parta!entul ei se a#la la etajul trei, la intersecia str"zilor 5ivoli )i 4lger2 #erestrele celor dou" saloane priveau chiar spre Gr"dina Tuileries$ Chiar n aceast" s!b"t", n ti!p ce servitorul l conducea spre salon, *ouret o z"ri din antica!er", prin u)a deschis", pe doa!na Des#orges, care toc!ai traversa !icul salon$ 1a se opri v"zndu-l, iar el intr" acolo )i o salut" cere!onios$ Dup" ce servitorul nchise u)a n ur!a lui, *ouret strnse cu putere !na tinerei #e!ei, s"rutnd-o cu !are tandree$ - ?ii atent, e !ult" lu!e aici/, spuse ea cu voce joas", ar"tnd spre u)a salonului cel !are$ 4! venit doar s" caut evantaiul acesta pentru a-l ar"ta doa!nelor$ Cu vr#ul evantaiului, i atinse u)or obrazul$ 1ra o #e!eie brun", bine #"cut", cu ochi !ari )i n#l"c"rai$ @inndu-i n continuare !na, *ouret o ntreb"8 - Crezi c" va veni; - ?"r" ndoial", r"spunse ea$ *i-a pro!is$ 4!ndoi vorbeau despre baronul >art!ann, director al Creditului I!obiliar$ Doa!na Des#orges, #iica unui consilier de stat, era v"duva unui o! de burs" care-i l"sase o avere, negat" de unii )i e:agerat" de alii$ %nc" de pe vre!ea cnd soul i !ai tr"ia, aceasta )i ar"tase recuno)tina pentru baronul >art!ann ale c"rui s#aturi de !are #inanciar o ajutau n propria gospod"rie2 !ai trziu, dup" !oartea soului ei, leg"tura ar #i continuat, se pare, dar destul de discret, #"r" nicio i!pruden" sau gre)eal"$ Doa!na Des#orges nu se a#i)ase niciodat" n co!pania baronului, #iind pri!it" peste tot n cercurile naltei burghezii, n !ijlocul c"reia se n"scuse$ Chiar )i acu!, cnd pasiunea bancherului, o! sceptic )i de bun si!, se trans#or!ase ntr-o si!pl" a#eciune patern", chiar dac" )i per!itea s" aib" a!ani pe care el i tolera, o #"cea cu o !"sur" )i cu un tact att de delicate, un si! al lu!ii nconjur"toare att de bine cunoscute, nct aparenele erau salvate )i ni!eni nu )i-ar #i per!is s" pun" la ndoial" onoarea ei$ %l ntlnise pe *ouret la ni)te prieteni co!uni )i la nceput l detestase2 !ai apoi ns", c"zuse prad" !rejelor iubirii cu care el o asaltase brusc, )i de cnd ncerca s" ajung" la baron, prin inter!ediul ei, doa!na Des#orges se si!ea nv"luit" de o a#eciune pur" )i pro#und", adorndu-l cu violena unei #e!ei de treizeci )i cinci de ani, care p"rea de dou"zeci )i nou", disperat" s" se si!t" din nou tn"r", tre!urnd de tea!a de a-l pierde$ - 1 la curent;, continu" el$ - 3u, chiar du!neavoastr" i vei e:plica n ce const" a#acerea, r"spunse ea, ncetnd s"-l tutuiasc"$ %l privea )i se gndea c", probabil, nu b"nuie)te ni!ic, din !o!ent ce o #olosea ast#el pentru a ajunge la baron, creznd c" acesta nu era dect un vechi prieten de-al ei$ %ns" el o inea nc" de !n" )i o nu!ea scu!pa lui >enriette, ceea ce ei i topea ini!a de bucurie$ %i ntinse buzele, n lini)te, )i-)i ap"s" gura pe a lui, dup" care, i )opti8 - Sst/ Sunt a)teptat"7 Intr" !ai trziu, dup" ce a! intrat eu$ 6oci stinse se auzeau din salonul cel !are, oarecu! di#uze din cauza draperiilor grele$ %!pinse u)a, l"snd cele dou" canaturi deschise, )i d"du evantaiul uneia dintre cele patru doa!ne

care se a#lau n !ijlocul nc"perii$ - Iat"-l/, spuse ea$ 3u !ai )tia! unde l-a! pus, ca!erista !ea nu l-ar #i g"sit n veci$ 0i ntorcndu-se, ad"ug" pe un ton vesel8 - Intrai, do!nule *ouret, trecei prin salonul cel !ic$ 6a #i !ai puin sole!n$ *ouret salut" doa!nele pe care le cuno)tea$ Salonul, !obilat n stil Ludovic al =6I-lea cu brocart n#lorat, cu #ire de aur )i #runze verzi, o#erea o at!os#er" inti!", de c"ldur" #e!inin", n ciuda n"li!ii pla#onului2 prin cele dou" #erestre se ntrez"reau castanii din Gr"dina Tuileries, ale c"ror #runze pluteau n braele vntului de octo!brie$ - Dar nu e deloc urt" dantela asta de ChantillD/, strig" doa!na ,ourdelais, care inea evantaiul$ 1ra o #e!eie blond", de vreo treizeci de ani, cu nasul delicat, cu ochii aprin)i, prieten" de pension a >enriettei, care se !"ritase cu un sub)e# de la *inisterul de ?inane$ 3"scut" ntr-o veche #a!ilie de burghezi, )i ngrijea cei trei copii )i ntreaga gospod"rie, cu pricepere, graie )i un #ler deosebit pentru viaa practic"$ - 0i ai pl"tit dou"zeci )i cinci de #ranci pe bucat";, continu" aceasta cercetnd #iecare ochi de !pletitur" al dantelei$ 0i zici c" la Luc; La o lucr"toare de la ar";7 3u, nu, nu e scu!p7 Dar a trebuit s"-l !ai dai )i la !ontat$ - ?"r" ndoial", r"spunse doa!na Des#orges$ *ontura cost" vreo dou" sute de #ranci$ 4tunci, doa!na ,ourdelais ncepu s" rd"$ Dac" asta nu!ea >enriette o ocazie7 Dou" sute de #ranci pentru o !ontur" si!pl" de #ilde), cu o !onogra!" )i un cap"t de dantel" de ChantillD, la care a econo!isit civa b"nui/ Cu o sut" dou"zeci de #ranci se putea cu!p"ra acela)i evantai gata !ontat$ D"du nu!ele unei case de pe strada &oissoni+re$ 1vantaiul trecea de la o doa!n" la alta$ Doa!na Guibal abia dac"-i acord" o privire$ 1ra o #e!eie nalt", slab", cu p"rul ro)cat )i chipul !arcat de indi#eren", punctat de doi ochi cenu)ii, aparent abseni, ascunznd ns" un teribil egois!$ 3u era niciodat" v"zut" n co!pania soului ei, un avocat cunoscut la &alat, despre care se spunea c" ducea o via" libertin", dedicat" pl"cerilor )i ti!pului liber$ - ., !ur!ur" ea, dnd evantaiul doa!nei de ,oves, nu cred c" a! cu!p"rat !ai !ult de dou" n toat" viaa !ea7 &ri!esc prea !ulte cadou$ Contesa i r"spunse i!ediat pe un ton de o ironie #in"8 - Suntei norocoas" c" avei un so att de galant, draga !ea$ 0i aplecndu-se spre #iica ei, o tn"r" nalt", de vreo dou"zeci de ani8 - 9it"-te la !onogra!", ,lanche$ Ce lucr"tur" #ru!oas"/7 Toc!ai aceast" !onogra!" a ridicat att de !ult preul !onturii$ Doa!na de ,oves trecuse de patruzeci de ani$ 1ra o #e!eie superb", cu alur" de zei", cu tr"s"turi regulate )i ochi !ari, pe care soul ei, inspector general al hergheliilor, o luase n c"s"torie pentru #ru!useea ei$ &"rea cu totul e!oionat" de delicateea !onogra!ei, cuprins" parc" de o dorin" puternic" ce-i tulbur" privirea$ Deodat", spuse8 - Care e p"rerea du!neavoastr", do!nule *ouret; 1 prea scu!p" !ontura asta la dou" sute de #ranci; *ouret st"tea n picioare, n !ijlocul celor cinci #e!ei, z!bitor, interesat de tot ce le interesa pe ele$ Lu" evantaiul )i-l e:a!ina2 cnd s"-)i spun" p"rerea, servitorul deschise u)a )i anun"8

- Doa!na *artD$ Intr" o #e!eie slab", urt", cu #aa devastat" de variol", co!plicat de elegant"$ &"rea #"r" vrst", cei treizeci )i cinci de ani ai s"i puteau e:pri!a patruzeci sau chiar treizeci, dup" energia de care d"dea dovad"$ 9n s"cule ro)u de piele, de care nu dorise s" se despart", i atrna de braul drept$ - Scu!p" doa!n", i spuse ea >enriettei, !" scuzai, a! venit cu s"culeul dup" !ine7 I!aginai-v" c", venind ncoace, a! intrat la Paradisul femeilor unde !-a! l"sat prad" cu!p"r"turilor )i n-a! vrut s"-!i las geanta n tr"sura, de tea!" s" nu #ie #urat"$ %ns" cnd l z"ri pe *ouret, ncepu s" rd" )i continu"8 - 6ai, do!nule, nu voia! s" v" #ac recla!", nici n-a! )tiut c" suntei aici7 Dar avei la vnzare ni)te dantele e:traordinare$ 4cest #apt ab"tu atenia doa!nelor de la evantai, pe care tn"rul l a)ez" pe un gheridon$ 4cestea erau curioase acu! s" vad" ce-)i achiziionase doa!na *artD, cunoscut" pentru #uria ei de a cheltui, #"r" nicio opreli)te n #aa tentaiei2 de o onestitate strict", era incapabil" s" cedeze n #aa unui a!ant, dar co!plet neputincioas" n #aa unui cap"t de zdrean"$ ?iic" a unui !ic #uncionar, )i ruina acu! soul, pro#esor la clasa a cincea a liceului ,onaparte, care era silit s"-)i dubleze salariul de )ase !ii de #ranci alergnd dup" !editaii, pentru a s"tura bugetul crescnd al propriei gospod"rii$ Doa!na *artD nu-)i deschise s"culeul pe care l strngea pe genunchi, vorbind despre #iica ei, 6alentine, de paisprezece ani, pe care o !br"ca ase!enea ei, cu toate nout"ile !odei$ - 0tiai, spuse ea, c" n aceast" iarn" se #ac rochii pentru tinere, garnisite cu dantele7 ,ine neles c" i!ediat ce a! v"zut o valensien" #oarte #ru!oas", nu !-a! putut abine7 %n cele din ur!", se hot"r s" deschid" s"culeul$ Doa!nele )i ntinser" gtul, cnd, n lini)tea pro#und", se auzi soneria din antica!er"$ - 1 soul !eu, se blbi doa!na *artD tulburat"$ Trebuia s" vin" s" !" caute, dup" ce ie)ea de la ,onaparte$ I!ediat )i nchise s"culeul pe care-l dosi instinctiv n spatele unui #otoliu$ Toate doa!nele izbucnir" n rs$ 1a ro)i de agitaia cu care-l ascunse )i-l puse din nou pe genunchi, spunnd c" b"rbaii nu vor nelege niciodat" ast#el de lucruri, deci nici nu este necesar s" le cunoasc"$ - Do!nul de ,oves, do!nul de 6allagnosc, anun" servitorul$ ?u un !o!ent de surpriz", c"ci doa!na de ,oves nu-)i a)tepta soul$ 4cesta din ur!", un b"rbat #ru!os, cu !ustaa O la 3apoleon al III-lea, cu un aer !ilit"ros a)a cu! se obi)nuia la &alatul Tuileries, s"rut" !na doa!nei Des#orges pe care o cunoscuse de tn"r", n cas" p"rinilor ei$ 0i se dep"rta pentru ca )i cel"lalt vizitator, un tn"r palid, #oarte distins, s" o poat" saluta, la rndul s"u, pe st"pna casei$ Dar abia ce re ncepu conversaia, c" dou" e:cla!aii o ntrerupser"8 - Cu!/ Tu e)ti, &aul; - Ia te uit"/ .ctave/ *ouret )i 6allagnosc )i strnser" !inile$ La rndul ei, doa!na Des#orges )i !"rturisi surpriza$ Se cuno)teau deci; Cu siguran", crescuser" !preun", la colegiul &lassans2 iar nt!plarea #"cuse s" nu se !ai #i ntlnit pn" atunci la dnsa$ Cu !inile nc" strnse, trecur", glu!ind, n salonul cel !ic, n !o!entul n care servitorul aducea ceaiul ntr-un serviciu de China pe un platou de argint, pe care-l a)ez" lng" doa!na Des#orges, n !ijlocul gheridonului de !ar!ur", ornat cu o #)ie de ala!"$ Doa!nele se apropiar", discutnd cu voce tare, toate deodat", a!estecndu-)i cuvintele2 n ti!p ce do!nul de ,oves, n picioare n spatele lor, se apleca din cnd n cnd, rostind cte un cuvnt cu galanteria

speci#ic" unei persoane educate$ %nc"perea vast", !obilat" cu delicatee, se nveselea )i !ai !ult de aceste glasuri cristaline, ntret"iate de rsete$ - 4, iat"-te, prietene &aul, spuse *ouret$ Se a)ezase pe canapea, lng" 6allagnosc$ Singuri n #undul !icului salon, un budoar #oarte cochet, tapetat cu !"tase aurie, departe de ochii )i urechile doa!nelor, pe care nu le vedeau dect prin u)a ntredeschis", rznd, #a" n #a", )i b"tndu-se #r"e)te pe genunchi$ %ntreaga lor tineree revenea la via", b"trnul colegiu &lassans, cu cele dou" curi, cu nc"perile u!ede, cu sala de !ese unde se !nca atta !orun )i dor!itorul unde pernele zburau dintr-un pat n altul, i!ediat ce supraveghetorul ncepea s" s#or"ie$ &aul, n"scut ntr-o veche #a!ilie de parla!entari, !ici nobili ruinai )i !oroc"no)i, era #oarte bun la nv""tur", ntotdeauna pri!ul, !ereu dat ca e:e!plu de pro#esori, care-i preziceau un viitor str"lucit2 .ctave, n schi!b, coda)ul clasei, trnd"vea printre cei lene)i, #ericit )i gras, cheltuindu-)i energia cu diverse pl"ceri violente$ %n ciuda acestor di#erene, o prietenie strns" i #"cuse inseparabili, pn" la bacalaureat, din care ie)iser" unul glorios, iar cel"lalt satis#"c"tor, dup" dou" probe sup"r"toare$ 4poi, viaa i separase unul de cel"lalt, reg"sindu-se, dup" zece ani, total schi!bai )i !b"trnii$ - Ia spune-!i, ntreb" *ouret, cu ce te ocupi; - Cu ni!ic$ 6allagnosc, de)i cuprins de bucuria revederii prietenului s"u, )i p"str" un aer obosit )i deza!"git2 )i cu! a!icul s"u insist" !irat8 - %n s#r)it, trebuie totu)i s" #aci ceva7 Ce; - 3i!ic, r"spunse el$ .ctave izbucni n rs$ 3i!ic, nu e su#icient$ %ncetul cu ncetul, reu)i s" descopere povestea lui &aul, povestea obi)nuit" a b"ieilor s"raci, care cred nc" de la na)tere c" sunt #"cui pentru pro#esiile liberale, )i care se !enin ntr-o !ediocritate vanitoas", bucuro)i c" nu !or de #oa!e, cu sertarele pline de diplo!e$ &aul #"cuse dreptul, dintr-o tradiie de #a!ilie2 apoi, r"!"sese n grija !a!ei sale v"duve, care nu !ai )tia cu! s" #ac" s"-)i !"rite cele dou" #iice$ %n cele din ur!", cuprins de ru)ine, l"s" cele trei #e!ei s" tr"iasc" din resturile averii lor, )i se angaja la *inisterul de Interne, unde se si!ea ngropat ca o crti" n gaura ei$ - 0i ct c)tigi;, continu" *ouret$ - Trei !ii de #ranci$ - Dar asta e !il"$ 4h, bietul !eu prieten, !i pare #oarte r"u pentru tine7 Cu! s-a nt!plat a)a ceva; 1rai cel !ai bun, ne conduceai pe toi/ 0i nu-i dau dect trei !ii de #ranci dup" ce te-au abrutizat ti!p de cinci ani; 3u, nu-i corect/ Se ntrerupse )i se gndi o clip" la trecutul s"u$ - %n ce !" prive)te, eu le-a! ntors spatele7 0tii cu ce !" ocup; - Da, spuse 6allagnosc$ 4! auzit c" lucrezi n co!er$ 4i !agazinul "la !are din &iaa Gaillon, nu-i a)a; - Da, sunt negu"tor, prietene/ *ouret )i ridicase capul )i-l b"tu din nou pe genunchi, repetnd cu bucuria unui o! c"ruia nu-i e ru)ine de !eseria din care-)i c)tig" averea8 - 3egu"tor, n adev"ratul sens al cuvntului7 &e legea !ea, i a!inte)ti c" nu prea !" o!ora! cu nv"atul, de)i nu !" considera! !ai prost dect alii$ Cnd !i-a! luat bacalaureatul, ca s" #ac pe placul #a!iliei, a) #i putut s" !" #ac avocat sau !edic, ca )i ceilali colegi ai !ei2 dar !i-era tea!" de aceste !eserii, pentru c" !uli rvneau la ele$ 0i atunci, a! l"sat totul deoparte )i !-a! aruncat n a#aceri/ 6allagnosc z!bea cu un aer jenat$ S#r)i prin a !ur!ura8

- 1 adev"rat c" diplo!a ta de bacalaureat nu-i e de prea !are #olos la vnzarea pnzei$ - &e legea !ea/, spuse *ouret vesel, tot ce vreau e s" nu !" ncurce7 0i )tii c" dac" ai #"cut prostia s" te bazezi pe ea, cu greu !ai renuni dup" aceea$ %naintezi prin via" cu pa)i de broasc" estoas", pe cnd ceilali, care u!bl" desculi, aleag" ca ni)te nebuni$ 5e!arcnd, apoi, c" vorbele sale i provocau su#erin" prietenului s"u, i lu" !inile )i-i spuse8 - 3u vreau s" te sup"r, dar adev"rul e c" diplo!ele tale nu te-au prea ajutat n via"7 0tii c" )e#ul de raion de la !"t"suri va c)tiga anul acesta dou"sprezece !ii de #ranci; ?oarte bine, e un b"iat #oarte inteligent care s-a !ulu!it s" )tie s" scrie )i s" socoteasc"7 6nz"torii obi)nuii de la !ine c)tig" trei sau patru !ii de #ranci, deci !ai !ult dect tine7 )i n-au studiile tale )i nici n-au pornit n via" cu gndul de a cuceri lu!ea7 ?"r" ndoial" c" nu totul nsea!n" s" c)tigi bani$ 3u!ai c" ntre bieii nebuni !bcsii de atta )tiin", care !br"i)eaz" pro#esiile liberale, #"r" a reu)i ns" s"-)i ast!pere #oa!ea, )i b"ieii practici, preg"tii pentru via", care )i cunosc bine !eseria, pe legea !ea, n-a) ezita s"-i aleg pe ace)tia din ur!"2 cred c" )tiu !ai bine n ce societate tr"iesc$ Se n#l"c"rase, iar >enriette, care servea ceaiul, se ntoarse spre ei$ Cnd o v"zu z!bind, n cap"tul !arelui salon, al"turi de nc" dou" doa!ne care tr"seser" cu urechea, #u pri!ul care se veseli de ceea ce spusese$ - %n s#r)it, prietene, orice negu"tor care debuteaz" acu! se va trans#or!a n !ilionar$ 6allagnosc se l"s" !oale pe canapea$ %)i nchise pe ju!"tate ochii, cu o atitudine de oboseal" )i dezgust, caracterizat" de o u)oar" tulburare, a!estecat" cu epuizarea real" a rasei sale$ - 1i, !ur!ur" el, viaa nu !erit" s" te zbai atta pentru ea$ 3u e deloc hazlie/ *ouret, revoltat, l privi uluit )i ad"ug"8 - Totul sau ni!ic$ 3u poi sta cu braele ncruci)ate$ Dup" aceea, )i !"rturisi pesi!is!ul )i toate e)ecurile pe care le su#erise n via"$ 6isase o clip" s" #ac" literatur", dar se alesese cu o dezn"dejde universal" din #recventarea locurilor pline de poei$ 4)adar ajunsese la o singur" concluzie8 inutilitatea e#ortului, plictiseala orelor goale )i prostia o!eneasc", iar ntre bucuriile ratate, nu e:ista nici !"car pl"cerea de a #ace r"u$ - Te a!uzi, nu-i a)a;, ntreb" el$ *ouret, indignat la cul!e, ip"8 - Cu!; Dac" !" a!uz; 4sta crezi; 4ici ai ajuns, prieten drag; ,ine neles c" !" a!uz, chiar )i cnd aud lucrurile scrind, pentru c" atunci sunt #urios c" scrie$ 1u sunt n#l"c"rat, nu iau viaa a)a cu! e, n lini)te$ &oate chiar lupta asta !" intereseaz"$ 4runc" o privire spre salon )i )opti8 - .#, trebuie s" !"rturisesc c" au #ost !ulte #e!ei care !-au plictisit$ Dar cnd pun !na pe una, apoi o in, pe legea !ea/ 3u-!i scap" niciuna )i nu !part ni!ic cu ni!eni, te asigur$ 0i apoi, nu sunt nu!ai #e!eile, de care puin !i pas"/ 6ezi tu, e vorba despre a vrea ceva )i a aciona, a crea, de #apt7 4i o idee, te zbai pentru ea, o bagi cu #ora n capul oa!enilor, o vezi crescnd )i triu!#nd7 4h, da, dragul !eu, !"a!uz/ %n vorbele sale r"sun" tot entuzias!ul pentru aciune )i toat" bucuria de via"$ Spuse c" #ace parte din epoca sa$ %ntr-adev"r, trebuie s" #ii prost construit, s" ai creierul )i !e!brele bolnave pentru a re#uza un post ntr-un !o!ent att de prielnic pentru lucru, acu! cnd secolul ntreg se deschide spre viitor$ %i batjocorea pe cei disperai, dezgustai )i pesi!i)ti, pe toi cei bolnavi de )tiin", care-)i d"deau aere de poei plng"cio)i sau de sceptici, n !ijlocul acestui i!ens )antier conte!poran$ ?ru!os rol, cinstit )i inteligent, dect s" c")ti de plictiseal" n #aa !uncii altora/ - 1 singura !ea pl"cere, s" casc n #aa altora, spuse 6allagnosc z!bind cu un aer rece$ I!ediat, n#l"c"rarea lui *ouret pieri$ 5edeveni a#ectuos$

- 4h, bietul !eu &aul, !ereu acela)i, !ereu parado:al/ 1i, nu ne-a! reg"sit pentru a ne certa/ ?iecare are ideile lui, din #ericire$ 6a trebui s"-i ar"t cu! !erge !agazinul !eu, vei vedea c" nu-i chiar att de r"u$ >aide, d"-!i ceva ve)ti bune$ Sper c" !a!a )i surorile tale sunt bine, nu; 0i nu trebuia s" te nsori la &lassans, acu! vreo )ase luni; . !i)care brusc" din partea lui 6allagnosc l opri2 cu! acesta cercet" salonul cu o privire ngrijorat", *ouret se ntoarse )i o z"ri pe do!ni)oara de ,oves care nu-i sl"bea din ochi$ %nalt" )i solid", ,lanche se!"na cu !a!a ei, doar c" #igura ei tr"da deja ur!ele unei ngr")"ri pre!ature$ &aul r"spunse la aceast" ntrebare discret" c" ni!ic nu se stabilise pn" acu! )i poate nici nu se va nt!pla vreodat"$ . cunoscuse pe tn"r" la doa!na Des#orges, unde venea destul de des n ti!pul iernii trecute, dar pe unde trecea acu! !ai rar, ceea ce e:plica !otivul pentru care nu se ntlnise cu .ctave$ La rndul s"u, #a!ilia ,oves l pri!ea, iar el !ergea !ai ales pentru tat"l do!ni)oarei, un b"trn pensionat din do!eniul ad!inistrativ$ De alt#el, nu aveau cine )tie ce avere8 doa!na de ,oves nu-i adusese soului dect #ru!useea ei de Iunon", tr"ind cu toii de pe ur!a unei #er!e ipotecate, la care se ad"ugau cei nou" !ii de #ranci c)tigai de conte, ca inspector general al hergheliilor$ Cele dou" doa!ne, !a!" )i #iic", #oarte str!torate din pricina banilor pe care acesta i cheltuia cu relaiile lui e:traconjugale, erau nevoite de nenu!"rate ori s"-)i re#ac" singure rochiile$ - 0i atunci de ce;, ntreb" si!plu *ouret$ - Du!nezeule/ Trebuie s" ter!in odat" cu asta, spuse 6allagnosc, cu o !i)care obosit" a pleoapelor$ 0i apoi, a! ceva sperane, a)tept !oartea apropiat" a unei !"tu)i$ *ouret, care-l privea n continuare pe do!nul de ,oves, a)ezat al"turi de doa!na Guibal, pe care o nv"luia cu z!betul s"u tandru de o! pornit pe cuceriri, se ntoarse, n cele din ur!", spre prietenul s"u )i clipi din ochi att de se!ni#icativ, nct acesta ad"ug"8 - 3u, nu asta7 cel puin, nu nc"7 3e#ericirea e c" serviciul s"u l tri!ite n cele patru coluri ale ?ranei, la depozitele de etaloane )i, ast#el, are !ereu prete:te pentru a disp"rea$ Lun" trecut", n ti!p ce soia sa l credea la &erpignan, el era ntr-un hotel dintr-un cartier uitat al &arisului, n co!pania unei pro#esoare de pian$ 9r!" un !o!ent de t"cere$ 4poi, tn"rul, care supraveghea )i el galanteriile contelui #a" de doa!na Guibal, continu" )optit8 - &e legea !ea, ai dreptate7 cu att !ai !ult cu ct aceast" scu!p" doa!n" nu e chiar s"lbatic" precu! se spune7 1:ist" despre ea o poveste destul de hazlie, cu un o#ier7 Ia uit"-te la el/ Ce co!ic e cnd ncearc" s-o #ar!ece cu coada ochiului/ 6echea ?ran", dragul !eu/ 1u, personal, l ador pe acest o!, )i se poate spune c" pentru el !" nsor cu #iic"-sa/ *ouret rdea, #oarte a!uzat$ %l chestiona din nou pe 6allagnosc )i cnd a#l" c" ideea unei c"s"torii ntre el )i ,lanche venise toc!ai de la doa!na Des#orges, g"si povestea cu att !ai hazlie$ >enriette gusta cu pl"cerea unei v"duve ncerc"rile de a c"s"tori doi tineri2 ast#el c" dup" ce rezolva proble!a #etelor, nu-i !piedica pe taii acestora s"-)i g"seasc" iubite printre apropiatele salonului ei2 toate acestea se petreceau, bine neles, cu #oarte !ult bun si! )i cu o delicatee ino#ensiv", #"r" a da lu!ii vreun prilej de scandal$ *ouret, care o iubea a)a cu! iube)te un o! activ )i !ereu gr"bit, obi)nuit s"-)i calculeze pn" )i !o!entele de tandree, uit" atunci orice !ijloc de seducie )i si!i pentru ea un senti!ent de ca!araderie$ Toc!ai ap"ru n u)a !icului salon, ur!at" de un b"trn de vreo )aizeci de ani, pe care cei doi prieteni nu-l observaser" intrnd$ 6ocile doa!nelor se auzeau din cnd n cnd, !ai ascuite, nsoite de clinchetele lingurielor ce loveau ce)tile de ceai$ %n !o!entele scurte de t"cere, se putea deslu)i chiar )i zgo!otul vioi al #ar#uriilor a)ezate pe !ar!ura gheridonului$ . raz" nea)teptat" a soarelui a#lat la as#init rodea !arginile unui nor uria) )i colora n aur vr#urile

castanilor din gr"din", str"pungnd #erestrele ca o pulbere ro)iatic" ce aprindea brocarturile )i al"!urile !obilelor$ - &e aici, dragul !eu baron, spuse doa!na Des#orges$ 6i-l prezint pe do!nul .ctave *ouret, care dore)te s" v" !"rturiseasc" !area lui ad!iraie$ %ntorcndu-se spre .ctave, ad"ug"8 - Do!nul baron >art!ann$ 9n z!bet delicat subie buzele b"trnului$ 1ra un o! scund )i viguros, cu un cap !are, alsacian, al c"rui chip bine conturat se lu!ina de inteligen" la cea !ai !ic" deschidere a buzelor, la cea !ai u)oar" !i)care a pleoapelor$ De cincisprezece zile rezista dorinei >enriettei, care-i ceruse aceast" ntrevedere8 nu pentru c" l-ar #i ncercat vreun senti!ent de gelozie e:agerat", rese!nndu-se de ceva vre!e s"-)i asu!e rolul de tat", ci pentru c" era al treilea prieten pe care aceasta i-l prezenta )i, n cele din ur!", se te!ea de ridicol$ 4st#el c", abordndu-l pe .ctave, avu aerul unui protector bogat care, chiar dac" se ar"ta #er!ec"tor, nu consi!ea s" #ie luat de prost$ - ., do!nule, spuse *ouret cu entuzias!ul s"u provensal, ulti!a operaiune a Creditului I!obiliar a #ost e:traordinar"/ 3ici nu )tii ct sunt de #ericit )i de !ndru s" v" strng !na/ - Suntei prea a!abil, do!nule, prea a!abil, repet" baronul z!bind n continuare$ >enriette i privea cu ochii ei li!pezi, #"r" vreo ur!" de tulburare$ 5"!ase ntre cei doi, ntorcndu-)i capul cnd spre unul, cnd spre cel"lalt2 n rochia ei de dantel" care-i descoperea gtul )i braele delicate, doa!na Des#orges era de-a dreptul #er!ec"toare, #iind #oarte ncntat" s"-i vad" nelegndu-se att de bine$ - Do!nilor, spuse ea, v" las s" vorbii$ %ntorcndu-se spre &aul, care se ridicase de pe canapea, ad"ug"8 - Dorii o cea)c" de ceai, do!nule 6allagnosc; - Cu pl"cere, doa!n"$ Intrar" a!ndoi n salon$ %n ti!p ce *ouret )i ocup" locul pe canapea, al"turi de baronul >art!ann, ncepu din nou s" elogieze operaiunile Creditului I!obiliar$ Dup" care atac" subiectul pe care-l avea preg"tit, vorbind despre noul dru! ce va prelungi strada 5'au!ur, care se va nu!i EL Dece!brie, ntre &iaa ,ursei )i &iaa .perei$ ?usese declarat de utilitate public" de !ai bine de optsprezece luni, juriul pentru e:propriere toc!ai #usese nu!it, ntregul cartier se entuzias!ase pentru aceast" i!ens" de!olare, se nelini)tise de durata lucr"rilor, se interesase de casele care ur!au s" #ie d"r!ate$ De !ai bine de trei ani, *ouret a)tepta aceste lucr"ri, prev"znd pentru nceput o !i)care !ai activ" a a#acerilor, iar cu a!biiile sale de dezvoltare, pe care nu ndr"znea s" le !"rturiseasc" n gura !are, spera s"-)i e:tind" ct !ai !ult !agazinul$ Strada EL Dece!brie avea s" taie strada Choiseul )i strada *ichodi+re, iar *ouret )i i!agina deja La Paradisul femeilor ocupnd ntreaga supra#a" nconjurat" de aceste str"zi )i strada 3euve-Saint-4ugustin2 visa la o #aad" de palat pe noul dru!, triu!#"toare, st"pn" peste ora)ul cucerit$ De aici se n"scuse dorina lui arz"toare de a-l cunoa)te pe baronul >art!ann, cnd a#lase c", printr-un contract se!nat cu ad!inistraia, Creditul I!obiliar )i luase angaja!entul s" construiasc" strada EL Dece!brie, cu singura condiie de a i se ceda i!obilele !"rgina)e$ - 1ste adev"rat, spuse acesta cu un aer naiv, c" le vei livra o strad" gata #"cut", cu canalizare, trotuare )i becuri de gaz; 0i terenurile !"rgina)e v" vor #i su#iciente pentru a acoperi aceste cheltuieli; ., #oarte curios, #oarte curios/ %n s#r)it, ajunsese la punctul delicat$ 0tia c" acest Credit I!obiliar dorea, n secret, s" cu!pere construciile din zona n care se a#la La Paradisul femeilor, )i nu doar pe cele care aveau s" #ie de!olate, ci )i pe celelalte care aveau s" r"!n" n picioare$ *ouret adul!ecase

deja e:istena unui proiect de ntreprinderi noi )i era #oarte nelini)tit pentru e:tinderile pe care le visa pentru !agazinul s"u, te!ndu-se la gndul c" se va lovi ntr-o zi de o societate puternic", proprietar" a i!obilelor pe care nu va #i dispus" s" le p"r"seasc"$ 4cesta era !otivul pentru care ar #i vrut s" stabileasc" o leg"tur" cu baronul, o leg"tur" a!abil", creat" prin inter!ediul unei #e!ei, care poate apropia b"rbaii cu #iri galante$ ?"r" ndoial", ar #i putut s"-l invite pe bancher n biroul lui, pentru a discuta n lini)te despre a#acerea pe care voia s" i-o propun"$ Dar se si!ea !ai puternic n salonul >enriettei, )tiind ct de !ult i poate apropia )i nduio)a o a!ant" co!un"$ 4 #i a!ndoi n casa ei, nv"luit" n aro!a par#u!ului ei, a o avea pe ea aproape, gata s"-i conving" cu un z!bet, i p"rea lui *ouret o certitudine a succesului$ - 3-ai cu!p"rat cu!va vechiul hotel Duvillard, construcia aceea veche, vecin" cu a !ea;, ntreb" el brusc$ ,aronul >art!ann ezit" o clip", dup" care neg"$ %ns" privindu-l n #a", *ouret ncepu s" rd"2 de aici ncolo, juc" rolul unui tn"r cu!secade, cu su#letul deschis, dar t"ios n a#aceri$ - 9itai, do!nule baron, pentru c" a! avut onoarea nesperat" de a v" ntlni, trebuie s" v" #ac o !"rturisire7 ., nu v" cer s"-!i dezv"luii secretele du!neavoastr"$ Doar vreau s" vi le ncredinez pe ale !ele, convins c" nu e:ist" persoan" !ai neleapt" care s" le asculte7 De alt#el, a! !are nevoie de s#aturile du!neavoastr"2 de !ult a! vrut s" vi le cer, dar n-a! ndr"znit$ %ntr-adev"r, i se con#esa sincer, i povesti despre nceputurile sale, nu ascunse nici !"car e:istena crizei #inanciare pe care toc!ai o traversa, n !ijlocul triu!#ului s"u$ %i trecu n revist" toate e:tinderile succesive ale !agazinului, pro#iturile investite per!anent n a#acere, su!ele aduse de angajaii s"i, cu! la #iecare punere n vnzare )i risca ntregul capital, ca la un joc de c"ri$ Totu)i, nu despre bani era vorba, nu asta voia s"-i cear", c"ci avea o ncredere nebun" n clientela lui$ 4!biia sa atingea cote !ult !ai nalte, i propunea, de #apt, baronului o asociere, n care Creditul I!obiliar ar aduce palatul colosal pe care-l vedea n vis, n ti!p ce el, la rndul s"u, avea s"-)i o#ere geniul )i #ondul de co!er deja creat$ S-ar putea esti!a aporturile #iec"ruia, ni!ic nu i se p"rea !ai u)or de realizat$ - Ce vei #ace cu terenurile )i i!obilele du!neavoastr";, insist" el$ ?"r" ndoial", trebuie s" avei un plan$ %ns" sunt #oarte sigur c" ideea du!neavoastr" nu este att de bun" ca a !ea$ Gndii-v" puin/ 6o! construi pe terenuri o galerie de vnz"ri, vo! de!ola sau vo! a!enaja i!obilele deja e:istente )i vo! deschide cele !ai !ari !agazine din &aris, un ntreg bazar care va produce !ilioane$ Dup" care i sc"p" acest strig"t din str"#undul ini!ii8 - 4h, dac" !-a) putea lipsi de du!neavoastr"/ Dar acu! avei tot$ 0i apoi, n-a) avea niciodat" capitalul necesar unui ast#el de proiect7 >aidei, trebuie s" ne nelege!, alt#el, ar #i o cri!"$ - Cu! v" !ai n#ierbntai, drag" do!nule/, se !ulu!i s" r"spund" baronul >art!ann$ Ce i!aginaie/ Cl"tin" din cap, continu" s" z!beasc", hot"rt s" nu o#ere n schi!b niciun secret$ &roiectul Creditului I!obiliar era acela de a crea pe strada EL Dece!brie o concuren" localului lu:os Grand->otel, a c"rei poziie central" ar atrage str"inii$ De alt#el, cu! hotelul trebuia s" ocupe doar terenurile !"rgina)e, baronul ar #i putut chiar s" !br"i)eze ideea lui *ouret )i s" trateze pentru celelalte parcele care aveau o supra#a" )i !ai !are$ %ns" apucase deja s" !ai pro!it" diverse lucruri unor prieteni ai >enriettei )i se ca! s"turase s" tot joace rolul protectorului ei ndatoritor$ 0i apoi, n ciuda pasiunii sale pentru activit"ile inovatoare care-l #"ceau s"-)i deschid" punga pentru tinerii inteligeni )i curajo)i, lovitura geniului co!ercial al lui *ouret l

surprindea !ai !ult dect l seducea$ 3u era oare o #antezie )i o i!pruden" ideea acestui !agazin gigantic; 3u se risca o catastro#" inevitabil" prin e:tinderea acestui nou #el de co!er; %n s#r)it, nu credea n aceast" a#acere, ast#el c" o re#uz"$ - ?"r" ndoial", ideea poate s" prind", spuse el$ Doar c" este ideea unui poet7 De unde vei avea clientela necesar" pentru a u!ple o ase!enea catedral"; *ouret l privi o clip" n lini)te, stupe#iat de re#uzul acestuia$ Cu! era posibil; 9n o! cu un ase!enea #ler, care cuno)tea att de bine valoarea banilor, s" nu in" sea!" de o ast#el de a#acere; Deodat", cu un gest elocvent, ar"tnd spre doa!nele din salon, spuse8 - 4sta e clientela/ Soarele p"lea deja, iar pulberea ro)iatic" se trans#or!ase ntr-o lu!in" aurie, al c"rei ulti! adio s#r)ea pe !"tasea brocarturilor )i a !obilelor$ La apropierea crepusculului, !arele salon #u inundat de o inti!itate blnd" )i cald"$ %n ti!p ce doa!na de ,oves )i &aul 6allagnosc discutau n #aa uneia dintre #erestre, privind peste ntinderea gr"dinii, celelalte doa!ne se apropiar", desennd n !ijlocul nc"perii un cerc de rochii, din care r"zb"teau rsete, )u)oteli, ntreb"ri )i r"spunsuri aprinse privind pasiunea #e!eilor de a risipi banii pe diverse lucruri$ &ovesteau despre toalete, ast#el c" doa!na de ,oves #u surprins" desennd o rochie de bal$ - *ai nti, un #urou de !"tase !ov, apoi, deasupra, volane din dantel" de 4len<on, late de vreo treizeci de centi!etri7 - ., e posibil a)a ceva;, interveni doa!na *artD$ 1:ist" pe lu!e )i #e!ei #ericite/ ,aronul >art!ann, ur!"rind gestul lui *ouret, privea aceste doa!ne prin u)a r"!as" deschis"$ Le asculta #"r" prea !are interes, n ti!p ce tn"rul, aprins de dorina de a-l convinge, i dezv"lui tot !ai !ulte, e:plicndu-i !ecanis!ul acestui co!er recent al nout"ilor$ %n aceast" perioad", co!erul se baza pe re nnoirea rapid" )i continu" a capitalului, ceea ce nse!na c" !"r#urile trebuiau schi!bate de !ai !ulte ori pe an$ 4st#el c", n acel an, capitalul s"u, care era de doar cinci sute de !ii de #ranci, #usese investit de patru ori )i produsese a#aceri de dou" !ilioane$ . ni!ica toat", de alt#el, deoarece ar putea cu certitudine s"-l #ac" de cincisprezece sau dou"zeci de ori !ai !are, n anu!ite raioane$ - %nelegei, do!nule baron, acesta este tot !ecanis!ul$ 1ste #oarte si!plu, dar trebuie g"sit do!eniul$ 3u ave! nevoie de un !are rulaj de #onduri$ Singurul nostru e#ort este s" ne debaras"! #oarte repede de !"r#urile cu!p"rate, pentru a le nlocui cu altele, ast#el nct capitalul s" produc" tot de attea ori dobnda$ %n #elul acesta, ne pute! bucura de un !ic pro#it2 cu! cheltuielile noastre generale se ridic" la enor!a ci#r" de )aisprezece la sut", iar noi obine! un c)tig de doar dou"zeci la sut", rezult" un pro#it de cel !ult patru la sut"2 asta ne va ajuta n cele din ur!" s" #ace! !ilioane n !o!entul n care vo! opera cantit"i considerabile de !"r#uri, !ereu re nnoite7 nelegei ce spun, nu-i a)a; 1 chiar #oarte clar$ ,aronul cl"tin" din nou din cap$ 1l, care #"cuse cele !ai ndr"znee co!binaii, devenite adev"rate legende, nc" de la introducerea ilu!inatului cu gaz al ora)ului, p"rea nelini)tit )i nc"p"nat$ - %neleg #oarte bine, r"spunse el$ .#erii un pre bun pentru a vinde !ai !ult, )i vindei !ult pentru c" avei un pre bun7 3u!ai c" trebuie s" vindei, )i revin acu! la ntrebarea !ea8 cui vindei; Cu! sperai s" susinei o vnzare att de colosal"; 9n zgo!ot puternic de voci se #"cu auzit din salon, ntrerupnd e:plicaiile lui *ouret$ Doa!na Guibal a#ir!a cu putere c" ea pre#era volanele de 4len<on doar pe )or$ - Dar, draga !ea, spuse doa!na de ,oves, )orul era acoperit$ 3-a! v"zut niciodat" ceva !ai #ru!os$ - *i-ai dat o idee, z"u a)a/, continu" doa!na Des#orges$ 4! deja civa !etri de dantel"

de 4len<on$$$ Trebuie s-o caut s"-!i #ac o garnitur"$ 6ocile sc"zur", devenind un si!plu !ur!ur$ Se auzeau tot #elul de calcule, cu!p"r"turile le r"scoleau dorinele, doa!nele se pierdeau n valuri de dantele$ - 1i, spuse *ouret cnd putu s" vorbeasc", vinzi orice dac" )tii cu! s" vinzi/ 0i aici sunte! pri!ii/ Cu verva sa provensal", invadat" de #raze calde ce evocau i!agini pline de !iez, i e:plic" des#")urarea noului co!er$ *ai nti era vorba despre !or!anele de !ar#", adunate ntr-un singur loc, susinndu-se )i !pingndu-se unele pe altele2 nu se )o!a niciodat", articolul de sezon era !ereu prezent2 clienta str"b"tea toate raioanele, cu!p"rnd aici sto#", dincolo a", !ai ncolo un palton, se putea !br"ca n ti!p ce d"dea #a" n #a" cu neprev"zutul, cednd nevoii de inutil )i de #ru!os$ *ouret i prezenta deja ci#re cunoscute$ *area revoluie a nout"ilor pleca de la aceast" idee original"$ Dac" vechiul co!er, !icul co!er se a#la n agonie, era pentru c" acesta nu putea susine lupta cu preurile !ici$ 4cu!, concurena se des#")ura chiar sub ochii publicului, o pli!bare prin #aa vitrinelor stabilea preurile pe care #iecare !agazin le sc"dea, !ulu!indu-se cu cel !ai !ic pro#it posibil2 nicio n)el"torie, nicio lovitur" ndelung gndit" pentru o !ar#" vndut" la dublul valorii sale iniiale, ci doar operaiuni curente, un procent c)tigat regulat la toate articolele, o ntreag" avere pus" la dispoziia bunului !ers al unei vnz"ri, cu att !ai !are cu ct se #"cea la lu!ina zilei$ 3u era o idee surprinz"toare; 4r bulversa co!erul, ar trans#or!a ntregul &aris, c"ci era n"scut" din carnea )i sngele #e!eii$ - Dac" a! c)tigat #e!eia, restul nu !ai conteaz"/, spuse el, !arcat de o brutal" !"rturisire, s!uls" din pasiune$ .dat" cu acest strig"t, baronul >art!ann p"ru zguduit$ H!betul s"u )i pierduse tenta ironic"$ %l privea pe acest tn"r, ce-i c)tigase, ncetul cu ncetul, ncrederea, cu o oarecare duio)ie$ - 1i, !ai ncet/, !ur!ur" acesta pe un ton patern, ar putea s" v" aud"$ Dar doa!nele vorbeau acu! n cor, toate deodat", att de n#ierbntate, nct nu se auzeau nici ele ntre ele$ Doa!na de ,oves ter!inase descrierea toaletei de sear"8 o tunic" de !"tase !ov, drapat" )i prins" cu #unde de dantel"2 un corsaj decoltat )i nc" ni)te dantel" pe u!eri$ - . s" vedei, spuse ea, !i voi #ace un corsaj la #el din satin7 - 1u, ntrerupse doa!na ,ourdelais, a! vrut unul din cati#ea$ ., o adev"rat" ocazie/ Doa!na *artD ntreb"8 - 1i, dar ct cost" !"tasea; 4cu!, toate vocile ncepur" s" se a!estece din nou$ Doa!na Guibal, >enriette )i ,lanche !"surau, t"iau )i iroseau parc" ntregul !aterial$ 9r!" o rev"rsare de sto#e, o dorin" aprins" de a lua !agazinele cu asalt, tr"dnd un apetit pentru lu: ce nv"luia toaletele invidiate )i !ult visate, o bucurie colosal" de a se pierde n ni)te crpe, att de necesare ca aerul c"ldu pe care -l respirau$ *ouret arunc" o privire c"tre salon$ %n cteva #raze )optite la urechea baronului, ca )i cu! i-ar #i #"cut unele con#idene despre dragoste, a)a cu! )i per!it uneori b"rbaii, ter!in" de e:plicat !ecanis!ul acestui !are co!er !odern$ *ai presus de #aptele deja date ca e:e!plu, ap"ru aceast" idee de e:ploatare a #e!eilor$ Totul ducea ntr-acolo, capitalul re nnoit #"r" ncetare, siste!ul de ngr"!"dire a !"r#urilor, preurile !ici care atr"geau, !arcajul n ci#re cunoscute ce lini)tea$ .biectul disputei !agazinelor a#late n concuren" era #e!eia, c"reia i ntindeau continuu o curs", cea a ocaziilor bune, dup" ce o a!eeau cu vitrinele$ Trezeau n su#letul ei noi dorine, jucau rolul tentaiei supre!e n #aa c"reia ceda #"r" niciun argu!ent, !ai nti #"cnd cu!p"r"turi !"runte pentru gospod"rie, cuprins" apoi de un senti!ent acut de

cochet"rie, l"sndu-se n cele din ur!" devorat" n totalitate$ %nzecind vnz"rile, de!ocratiznd lu:ul, !agazinele deveneau un teribil #actor de cheltuial", #"cnd adev"rate ravagii n gospod"rii )i lucrnd !n" n !n" cu nebunia i!pus" de !od", !ereu !ai scu!p"$ Iar, dac" n c"!inul ei #e!eia do!nea ca o regin", adulat" )i #latat", nconjurat" de atenie pentru toate sl"biciunile ei, atunci ea do!nea ca o regin" ndr"gostit" ce pl"tea cu o pic"tur" din propriul snge #iecare capriciu al ei$ Graie galanteriei sale, *ouret ascundea senti!entul de brutalitate de care putea da dovad", ase!enea unui evreu ce vindea #e!eia la Pilogra!2 ast#el, el i ridica un te!plu, o #lata #olosind o legiune ntreag" de vnz"tori, crend ritul unui nou cult2 nu se gndea dect la ea, ncercnd !ereu s" g"seasc" tentaii tot !ai !ari2 dar n spatele ei, dup" ce-i golise buzunarele )i-i distrusese nervii, era cuprins de dispreul ascuns al b"rbatului c"ruia a!anta toc!ai #"cuse prostia s" i se o#ere$ - Cnd ai #e!eile la degetul !ic, i )opti el baronului, z!bind cu ndr"zneal", poi vinde ntreaga lu!e/ %n s#r)it, baronul nelese !esajul$ Cteva #raze #useser" su#iciente, putea ghici restul$ . e:ploatare att de galant" rede)tepta n el trecutul s"u de o! petrec"re$ Clipi din ochi cu un aer inteligent, s#r)ind prin a-l ad!ira pe inventatorul acestui !ecanis! de nghiit #e!ei$ 1ra o a#acere #oarte i!portant", ns" i spuse acela)i lucru pe care i-l dezv"luise )i ,ourdoncle8 - S" )tii c" se vor r"zbuna/ Dar *ouret ridic" din u!eri, cu o !i)care de dispre zdrobitor$ Toate i aparineau, erau ale lui, iar el nu aparinea nici uneia$ Cnd )i va #i c)tigat de la ele averea )i pl"cerea, le va arunca gr"!ad" n braele acelora care vor !ai putea g"si o lic"rire de via" n ele$ 1ra dispreul gndit de un !eridional )i un speculant$ - 1i bine, drag" do!nule, ntreb" el ca o concluzie, suntei de partea !ea; 6i se pare posibil" a#acerea cu terenurile; ,aronul, pe ju!"tate cucerit de idee, ezita totu)i s" se angajeze ntr-o ase!enea a#acere$ *ai r"!"sese n su#letul s"u o ur!" de ndoial", n ciuda #ar!ecului cu care *ouret l nv"luise ncetul cu ncetul$ Toc!ai se preg"tea s" dea un r"spuns evaziv, cnd o che!are grabnic" a doa!nelor l scuti de aceast" osteneal"$ %n !ijlocul rsetelor colorate, vocile repetau8 - Do!nule *ouret, do!nule *ouret/ 0i acesta, contrariat c" #usese ntrerupt, se pre#"cea c" nu auzise, ns" doa!na de ,oves se ridicase o clip" n picioare )i veni pn" la u)a salonului$ - Suntei che!at, do!nule *ouret7 3u este deloc #ru!os din partea du!neavoastr" s" v" ascundei n #undul salonului pentru a discuta a#aceri$ 4tunci se decise s" le r"spund", cu o bun"tate aparent" )i un aer de ncntare care-l ui!i pe baron$ 4!ndoi se ridicar" de pe canapea )i trecur" n salonul cel !are$ - Sunt la dispoziia du!neavoastr", doa!nelor, spuse el n ti!p ce intra, cu un z!bet !are pe buze$ ?u nt!pinat cu un strig"t de triu!#$ %nainta )i !ai !ult, iar doa!nele i #"cur" loc n !ijlocul lor$ Soarele toc!ai apunea printre crengile arborilor din gr"din", iar ziua !urea nc" o dat" n braele unei u!bre delicate ce nghiea ncetul cu ncetul vasta nc"pere$ 1ra cel !ai blnd !o!ent al apusului, !inutul volupt"ii discrete n aparta!entele pariziene, dintre lu!ina zilei ce se stinge )i l"!pile ce se aprind$ Doa!na de ,oves )i 6allagnosc, !ereu n picioare, n #aa #erestrei, desenau u!bre pe covor, n ti!p ce do!nul *artD, ne!i)cat n b"taia lu!inii ce se strecura prin cealalt" #ereastr", intrase discret n salon$ 4vea o #igur" u!il" )i palid", purta o redingot" uzat", dar curat", )i era evident tulburat de conversaia doa!nelor despre toalete$

- &unerea n vnzare se #ace lunea viitoare, nu-i a)a;, ntreb" chiar doa!na *artD$ - ?"r" ndoial", doa!n", r"spunse *ouret cu un glas ca de #laut, o voce de actor pe care o #olosea n prezena #e!eilor$ >enriette interveni$ - 0tii c" vo! !erge toate7 Se spune c" preg"tii tot #elul de !inuni$ - ., !inuni, !ur!ur" el cu un aer de #als" !odestie, ncerc doar s" #iu de!n de su#ragiile du!neavoastr"$ Dar ele l cople)eau cu ntreb"rile$ Doa!na ,ourdelais, doa!na Guibal )i chiar ,lanche voiau s" )tie ct !ai !ulte$ - 1i haidei, dai-ne cteva detalii, insist" doa!na de ,oves$ *uri! de curiozitate/ Doa!nele l nconjurar", n ti!p ce >enriette observ" c" el nu b"use nici !"car o cea)c" de ceai$ Ce deza!"gire8 patru dintre ele s"rir" s"-l serveasc", dar cu condiia s" le r"spund" !ai trziu la toate ntreb"rile$ >enriette turna, doa!na *artD inea cea)ca, n ti!p ce doa!na de ,oves )i doa!na ,ourdelais )i disputau cinstea de a pune zah"r$ Cnd acesta re#uz" s" se a)eze )i ncepu s"-)i bea ncet ceaiul, n picioare n !ijlocul lor, se apropiar" toate )i-l nchiser" n cercul str!t #or!at de rochiile lor$ Cu capetele ridicate )i cu ochii str"lucitori, i z!beau cu !ult" tandree$ - *"tasea du!neavoastr", acest Paris-Bonheur, apare n toate ziarele/, continu" doa!na *artD, ner"bd"toare$ - ., r"spunse el, un articol e:traordinar, un #ai cu #irul gros, suplu, dar n acela)i ti!p solid7 6ei vedea, doa!nele !ele/ 0i nu-l vei g"si dect la noi, pentru c" l-a! cu!p"rat n e:clusivitate$ - %ntr-adev"r, o !"tase #ru!oas" la doar cinci #ranci )i )aizeci/, spuse doa!na ,ourdelais entuzias!at"$ S" nu-i vin" s" crezi/ De cnd #usese lansat" recla!a, aceast" !"tase ncepuse s" ocupe n viaa lor un loc considerabil$ 6orbeau despre ea, )i-o pro!iteau, #r"!ntate de dorin" )i de ndoial"$ &rin curiozitatea locvace cu care-l acaparau pe tn"rul .ctave )i dezv"luiau #iecare te!pera!entul propriu de cu!p"r"toare8 doa!na *artD, sedus" de pati!a ei cheltuitoare, cu!p"ra, la nt!plare, tot ce-i ar"tau vitrinele de la Paradisul femeilor$ doa!na Guibal se pli!ba ore ntregi #"r" a #ace vreodat" o achiziie ct de !ic", #ericit" )i !ulu!it" de a-)i #i o#erit un si!plu regal privirilor2 doa!na de ,oves, str!torat" #inanciar, per!anent torturat" de o dorin" prea !are, privea !"r#urile cu dispre, pe !otiv c" nu )i le per!itea2 doa!na de ,ourdelais, cu #lerul ei de burghez" neleapt" )i practic", se #olosea de !arile !agazine pentru a c"uta ocaziile, lipsit" de #ebra pe care o ncercau celelalte doa!ne cnd venea vorba de cu!p"r"turi, #"cea ast#el econo!ii i!portante pentru gospod"ria ei2 )i, n s#r)it, >enriette, care, #oarte elegant", )i cu!p"ra de acolo doar anu!ite articole, !"nu)ile, tricotajele, lenjeria pentru cas"$ - 4ve! )i alte sto#e superbe, de o calitate #oarte bun" )i la pre e:cepional, continu" *ouret pe tonul s"u ncnt"tor$ 6" reco!and, a)adar, !"tasea noastr" Cuir-dor, o ta#ta de o str"lucire ne!aiv"zut"7 %n ce prive)te !"t"surile #antezi, le putei g"si n colecii #er!ec"toare, cu desene !inunate, alese cu !are pricepere dintre sute de !odele de cu!p"r"torii no)tri7 6" avertizez c" vo! aduce !ulte sto#e anul acesta$ 6ei putea vedea )i !ulte !ateriale !atlasate )i nenu!"rate )evioturi7 Doa!nele nu-l !ai ntrerupser", ns" se apropiaser" )i !ai !ult de el, strngnd cercul )i ascultndu-l cu buzele u!brite de un surs )i cu ochii nsetai de dorin" n #aa i!aginilor descrise de acest ins ispititor$ 9n u)or #ior le str"b"tea )ira spin"rii$ 1l le privea cu cal!ul lui de cuceritor, nv"luit de par#u!urile tulbur"toare r"spndite de p"rul lor$ Intre #raze, *ouret

continua s" bea cte o nghiitur" de ceai, a c"rui aro!", aprins" de celelalte !ires!e !bietoare, avea o not" s"lbatic"$ %n #aa unui ase!enea !od de seducie att de bine st"pnit, att de puternic, nct s" joace pe degete su#letele #e!eilor, #"r" a se l"sa prins n !rejele lor a!eitoare, ad!iraia baronului >art!ann, care nu-l !ai sl"bise din priviri, cre)tea tot !ai !ult$ - Deci, spunei c" se va purta o anu!it" sto#";, continu" doa!na *artD, al c"rei chip r"v")it se nsenin" brusc de pati!a cochet"riei$ 6a trebui s" vin s" v"d toate !odelele$ Doa!na ,ourdelais, care-)i p"stra !intea li!pede, spuse, la rndul ei8 - 6nzarea pe cupoane se #ace joi la du!neavoastr", nu-i a)a; 4! s" a)tept pn" atunci, pentru c" a! de !br"cat ntreaga !ea #a!ilie$ 0i ntorcndu-)i capul delicat spre st"pna casei, ad"ug"8 - Tot la Sauveur te !braci; - Du!nezeule, da/, r"spunse >enriette$ Sauveur este, ntr-adev"r, #oarte scu!p", dar nu !ai e:ist" ni!eni la &aris care s" )tie s" !ai #ac" un ase!enea corsaj7 0i apoi, orice ar zice do!nul *ouret, ea are cele !ai #ru!oase !odele cu desene pe care nu le-a! !ai v"zut niciunde$ &ersonal, nu suport s"-!i v"d rochiile pe u!erii tuturor #e!eilor$ *ouret avu, !ai nti, un z!bet discret$ %ns" !ai trziu, l"s" s" se neleag" c" doa!na Sauveur )i cu!p"ra sto#ele de la el2 #"r" ndoial", c" !ai cu!p"r" )i de la #abricani anu!ite !odele, asupra c"rora )i rezerv" e:clusivitatea2 dar, n ceea ce prive)te !"t"surile negre, de e:e!plu, ur!"re)te ntotdeauna ocaziile de la Paradisul femeilor, #"cndu-)i provizii considerabile, pe care le vinde !ai apoi la preuri duble sau chiar triple$ - Sunt sigur c" oa!enii ei vor veni s" cu!pere !"tasea noastr" Paris- Bonheur. De ce ar pl"ti !ai scu!p pe aceast" !"tase la #abric" dect la noi; &e legea !ea, chiar o vinde! n pierdere$ ?u lovitura de graie dat" acestor doa!ne$ Ideea de !ar#" vndut" n pierdere le trezi interesul )i bucuria pentru cu!p"r"turi, nchipuindu-)i c" l #ur" pe negu"tor$ *ouret le )tia incapabile s" reziste n #aa unei ast#el de ocazii$ - Dragele !ele, noi vinde! totul pentru ni!ic/, strig" el vesel, lund de pe gheridon evantaiul doa!nei Des#orges$ 9itai acest evantai7 Ct spunei c" a costat; - Dantela de ChantillD dou"zeci )i cinci de #ranci, iar !ontura dou" sute, spuse >enriette$ - 1i bine, dantela nu e deloc scu!p"$ De)i, noi o ave! la optsprezece #ranci7 Ct de spre !ontur", scu!p" doa!n", este un #urt abo!inabil$ 3-a) ndr"zni s"-l vnd la !ai !ult de nou"zeci de #ranci$ - 4! spus eu/, strig" doa!na ,ourdelais$ - 3ou"zeci de #ranci/, !ur!ur" doa!na de ,oves, o adev"rat" ocazie/ 4ceasta lu" din nou evantaiul pentru a-l e:a!ina !preun" cu #iica sa, ,lanche2 pe #aa ei cu tr"s"turi regulate, n ochii ei pe ju!"tate nchi)i se putea citi dorina n#rnat" )i disperat" de a nu-)i putea satis#ace acest capriciu$ 4poi, pentru a doua oar", evantaiul trecu din !n" n !n", adunnd observaii )i e:cla!aii$ Do!nul de ,oves )i 6allagnosc p"r"sir", n cele din ur!", #ereastra$ %n ti!p ce pri!ul se al"tur" doa!nei de Guibal, s!ulgndu-i corsajul din priviri, cu aerul s"u corect )i superior, tn"rul se aplec" spre ,lanche, ncercnd s" g"seasc" un cuvnt a!abil$ - 1 puin trist" !ontura aceasta alb" la dantela neagr", nu-i a)a, do!ni)oar"; - .h, a! v"zut )i unul de side# cu pene albe, spuse ea pe un ton grav, #"r" ca ro)eaa s"-i coloreze chipul palid$ Ceva virginal, de-a dreptul/ Do!nul de ,oves, care surprinsese privirea !hnit" a soiei sale n ti!p ce ur!"rea evantaiul, spuse )i el un cuvnt n aceast" conversaie$

- 3i!icurile astea se rup i!ediat/ - *ie !i spunei;, strig" doa!na Guibal, str!bnd din buzele de ro)cat" #ru!oas" )i jucnd rolul indi#erentei$ *-a! s"turat s" !i le tot lipesc pe ale !ele$ %ntre ti!p, doa!na *artD, prins" de aceast" discuie, )i tot s"lta pe genunchi s"culeul de piele ro)ie$ 3u apucase s" arate ce-)i cu!p"rase )i ardea de ner"bdare s" le e:pun" dintr-o pur" nevoie senzual"$ ,rusc, uitnd de prezena soului ei, deschise s"culeul )i scoase civa !etri de dantel" ngust", rulat" n jurul unui carton$ - 4! cu!p"rat dantela asta pentru #iica !ea, spuse ea$ 4re trei centi!etri )i e de-a dreptul delicioas", nu-i a)a; 9n #ranc nou"zeci$ Dantela trecu din !n" n !n"$ Doa!nele )i e:pri!ar" ui!irea$ *ouret a#ir!" c" vinde aceste !ici garnituri la pre de #abric"$ %n cele din ur!", doa!na *artD )i nchise s"culeul ca )i cu! ar #i vrut s" ascund" lucruri care nu se arat"$ Dar n #aa succesului obinut nu se putu abine s" nu scoat" )i o batist"$ - 4! g"sit )i batista asta7 cu aplicaii de ,ru:elles, dragelor7 ., o !inune, nu-i a)a; Doar dou"zeci de #ranci/ Iar de aici s"culeul se deschise de tot, iar ea ro)ea de pl"cere, e:pri!nd o pudoare ca de #e!eie care se dezbrac" n v"zul tuturor )i devine tot !ai #er!ec"toare )i !ai jenat" cu #iecare articol pe care-l scoate$ Cu!p"rase o cravat" cu dantel" spaniol" la treizeci de #ranci2 n-ar #i vrut s" o ia, dar vnz"torul s-a jurat c" era ulti!a )i c" vor ridica preurile$ 4poi, le !ai ar"t" o voalet" de ChatillD, ca! scu!p", la cincizeci de #ranci2 dac" ea nu o va purta, sigur va #ace ceva pentru #iica ei$ - Doa!ne, ce #ru!oase sunt dantelele/, repeta ea cu un z!bet nervos$ .#, cnd sunt acolo, n"untru, a) #i n stare s" cu!p"r tot !agazinul$ - 0i "sta;, ntreb" doa!na de ,oves cercetnd un col de ghipur"$ - ., asta e o broderie cu !argini drepte7 Sunt dou"zeci )i )ase de !etri$ 9n #ranc pe !etru, nelegei/ - Ia te uit"/, spuse doa!na ,ourdelais surprins"$ Dar ce vrei s" #acei cu ea; - &e legea !ea dac" )tiu7 dar avea un !odel att de #ru!os/ %n acel !o!ent, ridicnd ochii, )i privi drept n #a" soul n!"r!urit$ &"lise )i !ai tare, ntreaga sa persoan" e:pri!a tea!a rese!nat" a unui biet o! care asist" la irosirea veniturilor sale, c)tigate cu atta trud"$ ?iecare cap"t de dantel" era pentru el un nou dezastru2 zile a!are de pro#esorat pierdute n ntregi!e, alerg"turi dup" !editaii prin noroaie )terse cu buretele e#ortul continuu al vieii sale pline de lipsuri ascunse de ochii lu!ii, toate s#r)ite n in#ernul unei c"s"torii !izere$ %n #aa privirilor ngrozite ale soului ei, doa!na *artD ncerca s" ascund" batista, voaleta, cravata2 )i pli!ba !inile n#ierbntate, repetnd cu un z!bet ru)inat8 - 1i, din cauza du!neavoastr", o s" !" certe soul7 Te asigur, dragul !eu, c" a! #ost destul de rezonabil" ast"zi2 !ai era o #)ie lung" de !aterial cu doar cinci sute de #ranci, o !inun"ie/ - 0i de ce n-ai cu!p"rat-o;, spuse cu o voce blnd" doa!na Guibal$ Do!nul *artD este unul dintre cei !ai galani oa!eni pe care-i )tiu$ &ro#esorul #u nevoit s" se ncline, declarnd c" soia lui era liber" s" #ac" tot ce dore)te$ %ns" gndindu-se la pericolul achiziion"rii #)iei lungi de !aterial, un #ior rece i s#)ie )ira spin"rii2 )i cu! *ouret toc!ai a#ir!a c" noile !agazine ncearc" s" ncurajeze bunul !ers al gospod"riilor burgheziei !ijlocii, pro#esorul i arunc" o privire n#ior"toare, n care str"lucea dispreul s"u de o! ti!id, care nu ndr"zne)te s" sugru!e oa!eni$ De alt#el, doa!nele nu l"saser" din !ini dantelele, !b"tate de atingerea lor$ ,uc"ile de

dantel" se des#")urau, treceau de la una la alta, apropiindu-le )i !ai !ult, legndu-le prin #ire la:e$ &e genunchii doa!nelor se pli!ba aceast" !iraculoas" es"tur", de o #inee ce le !ngia !inile$ Se strnser" )i !ai !ult n jurul lui *ouret, cople)indu-l cu noi ntreb"ri$ Cu! ntunericul ncepea s" pun" st"pnire peste salon, era nevoit, din clip" n clip", s" se aplece pentru a e:a!ina un punct sau un desen, atingndu-le p"rul cu b"rbia$ %n aceast" voluptate blnd" a crepusculului, n !ijlocul par#u!ului u!erilor n#ierbntai, *ouret r"!ase n per!anen" st"pn pe sine, cu toat" ncntarea pe care o si!ula$ %n clipa aceea, era #e!eie, iar doa!nele se si!eau p"trunse, posedate de si!ul s"u delicat, abandonndu-se n totalitate2 n ti!p ce el, sigur c" le are deja la picioare, trona deasupra lor, ca un rege despotic al te:tilelor$ - ., do!nule *ouret/ Do!nule *ouret/, )opteau ele n #undul salonului cuprins de tenebre$ Lic"ririle !uribunde ale soarelui s#)iau al"!urile !obilelor, doar dantelele )i !ai p"strau paloarea de nea pe genunchii su!bri ai doa!nelor, al c"ror grup con#uz p"rea s" ngenuncheze plin de devoiune n #aa tn"rului negu"tor$ . ulti!" raz" !ngia ceainicul, o lu!in" scurt" )i vie ca a unei l"!pi ce arde ntr-un alcov aburit de aro!a ceaiului$ Deodat", servitorul intr" cu dou" #elinare, destr"!nd vraja dat" de crepuscul$ Salonul se trezi la via", vesel )i lu!inos$ Doa!na *artD )i a)ez" dantelele n s"culeul ei2 doa!na de ,oves nc" !ai ron"ia un #ursec, n ti!p ce >enriette, care se ridicase, )u)otea cu baronul lng" pervazul #erestrei$ - 1 un tn"r #er!ec"tor, spuse baronul$ - 3u-i a)a;, l"s" ea s"-i scape cu un glas de #e!eie ndr"gostit"$ ,aronul z!bi )i o privi cu o indulgen" p"rinteasc"$ 1ra pri!a oar" cnd o vedea att de cucerit"2 iar el, prea superior pentru a !ai su#eri, era ncercat doar de un senti!ent de co!pasiune, v"znd-o sedus" de acest tn"r att de tandru )i de rece, n acela)i ti!p$ Si!indu-se dator s" o previn", i spuse pe un ton glu!e8 - ?ii atent", scu!pa !ea/ Tn"rul "sta v" va nghii pe toate/ . v"paie de gelozie se aprinse n ochii #ru!o)i ai >enriettei$ Ghicise, #"r" ndoial", c" *ouret se servise, pur )i si!plu, de ea pentru a se apropia de baron$ %)i jurase s"-l #ac" s" se ndr"gosteasc" de ea pe acest tn"r, a c"rui dragoste de o! !ereu gr"bit avusese #ar!ecul unui cntec azvrlit n cele patru vnturi$ - ./, r"spunse ea, ncercnd s" glu!easc", la rndul ei$ %ntotdeauna !ielul s#r)e)te prin a-l nghii pe lup$ 4#ectat, baronul o ncuraja cu o !i)care a capului$ &oate c" ea era #e!eia care avea !enirea s" le r"zbune pe celelalte$ Dup" ce *ouret i repetase lui 6allagnosc c" voia s"-i arate !agazinul s"u, se apropie s"-)i ia la revedere de la baron, care-l reinu lng" #ereastra din #aa gr"dinii cuprinse de tenebre$ Cedase, n cele din ur!", n #aa seduciei, c"p"tase ncredere, v"zndu-l pe acest tn"r nconjurat de toate aceste doa!ne$ Schi!bar" )u)otit cteva cuvinte, dup" care bancherul spuse8 - 1i bine, !" voi gndi la ceea ce !i-ai propus7 .ricu!, vo! ncheia a#acerea dac" punerea n vnzare de luni va da rezultatele pe care le sperai$ %)i strnser" !inile, iar *ouret se retrase cu un aer #er!ecat, ndreptndu-se spre !agazin, c"ci nu reu)ea s"-)i savureze cina dac" nu veri#ica nainte ncas"rile de la Paradisul femeilor.

Capitolul 4
%n lunea de EL octo!brie, o raz" triu!#"toare str"punsese norii cenu)ii ce ntunecau &arisul de !ai bine de o s"pt"!n"$ ,urniase ntreaga noapte )i un strat de ap" !urd"rise str"zile$ %ns"

n zorii zilei, palele iui ale vntului !"turaser" norii, iar trotuarele se uscaser"2 cerul albastru a#i)a un z!bet vesel de pri!"var"$ De la orele opt di!ineaa, La Paradisul femeilor str"lucea n razele soarelui, glorios de !area sa punere n vnzare a produselor de iarn"$ La intrare #luturau #)ii lungi de lenaj ce b"teau aerul proasp"t al di!ineii, nsu#leind &iaa Gaillon cu un vacar! de blci2 n ti!p ce, pe cele dou" str"zi, vitrinele r"spndeau si!#onia e:ponatelor, li!pezi!ea #erestrelor le #"cea )i !ai str"lucitoare$ 1ra un adev"rat des#ru al culorilor, o izbucnire de veselie a str"zii, un col ntreg dedicat consu!ului larg, unde #iecare putea s"-)i bucure ochii$ %ns", la aceast" or", era puin" lu!e n !agazin, cteva cliente gr"bite, gospodine din apropiere, #e!ei dornice s" evite nghesuiala de dup"-a!iaz"$ %n spatele sto#elor care-l decorau, !agazinul p"rea gol, a)teptndu-)i clienii, cu parchetele gata lustruite )i cu tejghelele pline peste !"sur" de !ar#"$ *uli!ea gr"bit" de di!inea" abia dac" arunc" un ochi vitrinelor, #"r" a se sinchisi s" ncetineasc" pasul$ La orele nou", pe strada 3euve-Saint-4ugustin )i n &iaa Gaillon nu erau dect tr"suri$ Doar locuitorii din cartier, !ai ales !icii negustori, r"v")ii de o ase!enea des#")urare de banderole )i de pana)e, #or!au grupuri pe sub pori )i la colurile trotuarelor, str!bnd din nas )i #"cnd re!arci a!are$ Ceea ce-i indigna )i !ai !ult pe strada *ichodi+re, n #aa biroului de e:pediii, era una din cele patru tr"suri pe care *ouret le lansase n &aris8 erau tr"suri pe #ond verde, cu un contur ro)u )i galben, ale c"ror t"blii l"cuite str"luceau n razele soarelui n culori aurii )i purpurii$ 4ceasta, proasp"t inscripionat" cu nu!ele !agazinului pe #iecare parte )i nzestrat" cu o pancart" care anuna noua punere n vnzare, se dep"rta ncet tras" de un cal superb, i!ediat ce #usese nc"rcat" cu pachetele r"!ase din ajun$ ,audu, care ng"lbenise n pragul Btrnului Elbeuf, o privea ndep"rtndu-se )i r"spndind n ora) nu!ele att de detestat al Paradisului femeilor, cu o str"lucire de astru$ %n acest !o!ent, sosir" cteva tr"suri )i se a)ezar" la rnd$ De #iecare dat" cnd se prezenta o client", se producea un #rea!"t n rndurile b"ieilor din !agazin, aliniai sub u)a nalt", !br"cai n livrea, cu haina )i pantalonul de un verde deschis, )i vesta n dungi ro)ii )i galbene$ Inspectorul (ouve, #ost c"pitan n retragere, era acolo, n redingot", cu cravat" alb" )i decoraia sa, ca un nse!n de probitate, nt!pinnd doa!nele cu un aer de politee grav", aplecndu-se spre ele pentru a le indica raionul$ De aici, ele intrau n vestibulul trans#or!at ntr-un salon oriental$ %nc" de la intrare aveau parte de o ncntare, de o surpriz" care le #er!eca pe toate$ *ouret avusese aceast" idee$ ?usese pri!ul care cu!p"rase din Levant, n condiii e:celente, o ntreag" colecie de covoare vechi )i noi, covoare din acelea rare, vndute pn" atunci doar de negustorii de curiozit"i )i la un pre #oarte !are2 avea de gnd s" inunde piaa cu ele, o#erindu-le la preul de achiziie, dup" ce-i #olosiser" drept decor, !enit s" atrag" clientela interesat" de art"$ 4cest salon oriental, nesat de covoare )i draperii pe care b"ieii le ag"aser" la ordinele lui *ouret, putea #i z"rit chiar din !ijlocul pieei Gaillon$ Din pla#on c"deau n valuri covoare de S!irna, ale c"ror desene co!plicate ie)eau n eviden" de pe #undalurile lor ro)ii$ Din cele patru p"ri ale salonului atrnau draperii de Qara!anliu )i de Siria, cu dungi verzi, galbene )i ro)ii aprinse2 draperii de DiarbePir, !ai co!une, !ai aspre la pip"it, ase!enea su!anelor de p"stori2 ur!au covoare ce puteau servi drept draperii, covoarele lungi de Ispahan, Teheran )i Qer!an)a, covoarele !ai late de Su!aPa )i de *adras, cu n#lorituri stranii de bujori )i #runze de pal!ier, pe #ondul gr"dinii visului$ &e jos se a#lau covoare din ln" bogat", n !ijloc era un covor de 4gra, o pies" e:traordinar", cu un #ond alb )i o bordur" lat" de culoare albastr", cu orna!ente violete, #or!nd un tablou #oarte ra#inat2 pretutindeni erau e:puse !inun"ii, covoare de *ecca, cu re#le:e de cati#ea, covoare de rug"ciune din Daghestan, cu nse!ne si!bolice, covoare de

Qurdistan, nesate de #lori deschise2 n s#r)it, ntr-un col, se g"sea un !or!an de covoare !ai ie#tine8 Ghiordez, Cula )i Qircheer, la cincisprezece #ranci bucata$ 4cest cort so!ptuos de pa)" era !obilat cu #otolii )i divane !br"cate n piei de c"!il", unele t"iate de ro!buri colorate, altele p"tate cu tranda#iri si!pli$ Turcia, 4rabia, &ersia )i India, toate se a#lau la un loc$ Se p"rea c" #useser" golite toate palatele )i devastate toate !oscheile )i bazarele$ 4uriul ro)cat do!ina tabloul covoarelor vechi, ale c"ror nuane )terse p"strau o c"ldur" ntunecat", o v"paie stins" de o culoare rubinie2 i!aginile orientale pluteau n lu:ul acestei arte barbare, n !ijlocul !irosului puternic pe care vechile lnuri le p"straser" din ara soarelui )i a !izeriei$ %n acea di!inea" de luni, la orele opt, Denise ur!a s"-)i nceap" serviciul la Paradisul femeilor. %n ti!p ce traversa salonul oriental, r"!ase n!"r!urit", ne!airecunoscnd intrarea n !agazin, #oarte tulburat" de acest decor de hare!$ 9n b"iat o conduse n"untru )i o l"s" n grija doa!nei Cabin, ns"rcinat" cu supravegherea )i cur"area ca!erelor$ 4ceasta o instala la nu!"rul R unde i se dusese deja bagajul$ 1ra o nc"pere str!t", a#lat" la !ansard", cu #ereastr" !ic" ce d"dea pe acoperi), !obilat" cu un pat, un dulap de nuc, o !as" de toalet" )i dou" scaune$ Dou"zeci de ca!ere ase!"n"toare se aliniau de-a lungul unui coridor ca de !"n"stire, pictat n galben$ Din cele treizeci )i cinci de do!ni)oare ce lucrau n !agazin, cele dou"zeci care nu aveau #a!ilie n &aris dor!eau acolo, n ti!p ce celelalte cincisprezece locuiau n ora), unele la !"tu)i sau la veri)oare de ocazie$ De ndat", Denise )i scoase rochia de ln", uzat" de atta periat, crpit" La !neci, singura pe care )i-o adusese de la 6alognes$ 4poi, )i !br"c" uni#or!a raionului, o rochie neagr" din !"tase, ajustat" pe !"ri!ea ei )i care o a)tepta pe pat$ 4ceast" rochie era totu)i destul de !are, prea lat" la u!eri, dar ea se gr"bea att de tare, nct nu se opri asupra acestor detalii de cochet"rie$ 3u !ai purtase niciodat" pn" atunci rochii de !"tase$ Cnd coborse, !br"cat" parc" de du!inic", se si!ise prost$ Se uita la luciul rochiei, ru)inndu-se de #o)netul g"l"gios al !aterialului$ Toc!ai cnd intr" n raion, izbucnise o ceart"$ . auzi pe Clara spunnd cu o voce ascuit"8 - Doa!n", eu a! #ost aici naintea ei$ - 3u-i adev"rat, r"spunse *arguerite$ *-a !brncit la u)", dar eu pusese! deja piciorul n salon$ 1ra vorba despre nscrierea pe tabloul de ordine, care stabilea rndul #iec"reia la vnzare$ 6nz"toarele se nscriau pe o tabl", n ordinea sosirii, )i ori de cte ori una dintre ele avea o client", )i scria nu!ele pe tabl"$ Doa!na 4urelie s#r)i prin a-i da dreptate do!ni)oarei *arguerite$ - *ereu sunt nedrept"it"/, !ur!ur" Clara #urioas"$ Dar intrarea Denisei le !pac" pe do!ni)oare$ . privir", dup" care )i z!bir"$ Cine se !ai putea !br"ca atta de prost; Tn"ra se ndrept" stngace spre tabloul de ordine, unde era ulti!a$ Doa!na 4urelie o e:a!ina cu un aer nelini)tit )i nu se putu abine s" nu zic"8 - Scu!pa !ea, ar !ai intra o persoan" n rochia aia$ 6a trebui str!tat" nc" o dat"$ 0i apoi, nu )tii s" te !braci/ 6ino s" te aranjez puin/ . duse n #aa unor oglinzi nalte care alternau cu u)ile de la dulapurile unde erau adunate con#eciile$ 6asta nc"pere, nconjurat" de oglinzi )i de le!n"ria de stejar sculptat, decorat" cu un covor ro)u, se!"na cu un salon banal de hotel, traversat continuu de pasagerii gr"bii$ Do!ni)oarele co!pletau aceast" ase!"nare, !br"cate n !"tasea lor regle!entar", pli!bndu-)i graiile co!erciale, #"r" a se a)eza vreodat" pe duzina de scaune rezervate doar clientelor$ Toate aveau ntre cele dou" butoniere ale corsajului un creion !are al c"rui vr# se n"la n aer$ Se putea ntrez"ri, ie)ind pe ju!"tate din buzunar, caietul cu notele de debit$ 9nele

dintre ele ndr"zneau s" poarte bijuterii, inele, bro)e sau lanuri2 cochet"ria lor, lu:ul cu care luptau n uni#or!itatea i!pus" de toaleta lor, era p"rul des#"cut, l"sat s"lbatic pe spate sau adunat n cozi )i cocuri piept"nate )i ondulate$ - Trage-i cordonul n #a", repet" doa!na 4urelie$ 4)a, !"car nu!ai ai cocoa)"7 0i p"rul, oare cu! e posibil s"-l chinui n halul "sta; 4r putea #i superb dac" ai vrea$ &"rul era, ntr-adev"r, singura podoab" a Denisei, de un blond cenu)iu, i c"dea pn" la glezne$ Cnd se piept"na o deranja att de tare, nct era nevoit" s"-l prind" n dinii puternici ai unui pieptene de os$ Clara, #oarte nelini)tit" din pricina p"rului Denisei, si!ula un z!bet, att de caraghios i se p"rea nnodat$ %i #"cu se!n unei vnz"toare de la raionul de lenjerie, o #at" cu #aa deschis" )i un aer a!abil$ Cele dou" raioane al"turate erau n continu" ostilitate, dar aceste do!ni)oare se !ai nelegeau cnd era vorba s"-)i bat" joc de oa!eni$ - Do!ni)oar" Cugnot, ia privii aceast" coa!"/, spuse Clara, pe care *arguerite o lovi cu cotul, ncercnd s" nu rd"$ 3u!ai c" lenjeresei nu prea i ardea de glu!e$ . privea pe Denise de ceva vre!e )i-)i a!intea ct su#erise ea n pri!ele luni, la acest raion$ - 1i bine, ce-i cu asta;, spuse ea$ 3u oricine are o ase!enea coa!"/ 0i se ntoarse la lenjerie, l"sndu-le pe cele dou" cuprinse de ru)ine$ Denise, care auzise, o ur!"ri cu o privire de recuno)tin", n ti!p ce doa!na 4urelie i n!na un caiet de debit pe nu!ele ei, spunnd8 - 1i, haide, !ine va #i !ai bine7 0i acu! ncearc" s" nvei obiceiurile casei, a)teapt" s"-i vin" rndul la vnzare$ Hiua de azi va #i grea, vo! vedea de ce e)ti n stare$ 5aionul r"!ase totu)i pustiu, puine cliente urcau la con#ecii, la aceast" or" !atinal"$ Do!ni)oarele se preg"teau lini)tite pentru a #ace #a" oboselii de dup"-a!iaz"$ Denise, inti!idat" de gndul c" i se pndea #iecare !i)care, )i ascui creionul, nainte de a-)i c"uta ceva de lucru2 apoi, i!itndu-le pe celelalte, )i-l vra n sn, ntre cele dou" butoniere$ Se ncuraja singur", nelegnd c" trebuie s"-)i c)tige postul$ %n ajun, i se spusese c" va avea cas" )i !as", dar c" nu va avea nc" un salariu #i:2 va c)tiga doar procentul )i co!isionul din vnz"rile pe care le #"cea$ 1a spera s" ajung" ast#el la o !ie dou" sute de #ranci, )tiind c" vnz"toarele cele !ai bune #"ceau dou" !ii, cnd )i d"deau interesul$ ,ugetul ei era !p"rit, cu o sut" de #ranci pe lun" putea s" pl"teasc" pensiunea lui &'p' )i s"-l ntrein" pe (ean, care nu c)tiga niciun ban2 chiar )i ea putea s"-)i per!it" ni)te haine )i lenjerie, ns" pentru a ajunge la aceast" ci#r" enor!", trebuia s" de!onstreze c" e !uncitoare )i puternic", #"r" s" ia n sea!" r"ut"ile din jurul ei, s" se zbat" )i chiar s" s!ulg" de la tovar")ele ei ceea ce i se cuvenea$ &e cnd se preg"tea ast#el de lupt", un tn"r care toc!ai trecea prin #aa raionului i z!bi$ 5ecunoscndu-l pe Deloche, angajat n ajun la raionul de dantele, i r"spunse )i ea cu un surs, bucuroas" de aceast" prietenie reg"sit", v"znd n salutul lui un se!n bun$ La ora nou" )i ju!"tate, un clopot sunase de !as" pentru pri!a serie$ 4poi alte clopote o anunaser" pe a doua$ Clientele nu ap"ruser" nc"$ Secunda, doa!na ?r'd'ric, n rigiditatea ei de v"duv" posac", privea totul ca pe un dezastru, creznd c" ntreaga zi era deja pierdut"8 nu vor vedea nici !"car o pisic", a)adar puteau s" nchid" !agazinul )i s" plece$ 4ceast" predicie u!bri #aa turtit" a do!ni)oarei *arguerite, #oarte dornic" de c)tig, n ti!p ce Clara, cu aerul ei de cal sc"pat din #ru, visa deja la o pli!bare prin p"durea 6erri+res, dac" !agazinul se nchidea$ Ct despre doa!na 4urelie, t"cut" )i grav", )i pli!ba !asca ei de Cezar prin raionul pustiu, ca un general care are o responsabilitate att la victorie, ct )i la n#rngere$ C"tre ora unsprezece, se prezentar" cteva doa!ne$ 5ndul Denisei la vnzare sosise$ Toc!ai se ivise o client"$

- 9ite-o pe grasa din provincie/, !ur!ur" *arguerite$ 1ra o #e!eie de vreo patruzeci )i cinci de ani, care venea din cnd n cnd la &aris, din #undul unui departa!ent pierdut$ 4colo, ti!p de cteva luni, punea banii deoparte, )i i!ediat ce cobora din tren, se ndrepta spre La Paradisul femeilor, unde cheltuia tot ce adunase$ 5areori co!anda n scris, c"ci i pl"cea s" vad", s" ating" !ar#a, #"cnd chiar provizii de ace de cusut, care, spunea ea, costau ct ochii din cap n or")elul ei$ . cuno)tea tot !agazinul, )tiau cu toii c" se nu!e)te doa!na ,outarel )i c" locuie)te n 4lbi, #"r" a se sinchisi ns" de situaia sau viaa ei$ - Cu! v" !ai !erge, doa!n";, ntreb" cu bun"voin" doa!na 4urelie, nt!pinnd-o$ Cu ce v" pute! ajuta; 6o! #i i!ediat la dispoziia du!neavoastr"$ 4poi, ntorcndu-se, spuse8 - Do!ni)oarelor/ Denise se apropie, dar Clara se gr"bi s" i-o ia nainte$ De obicei, era destul de lene)" la vnzare, nu se prea sinchisea de bani, c)tignd !ai bine n a#ara !agazinului, #"r" prea !ult" osteneal"$ %ns" ideea de a-i su#la o client" nou-venitei o !boldea s" reacioneze ast#el$ - %!i cer scuze, dar este rndul !eu, spuse Denise revoltat"$ Doa!na 4urelie o privi cu un aer sever, !ur!urnd8 - 3u e:ist" niciun rnd, eu sunt st"pna aici7 4)teapt" s" nvei cu! s" le serve)ti pe clientele cunoscute$ ?ata se retrase, si!ind cu! lacri!ile i inund" ochii, vru s" ascund" acest acces de sensibilitate )i se ntoarse cu spatele, pre#"cndu-se c" se uit" n strad"$ . vor !piedica oare s" vnd"; Se vor nelege toate ntre ele pentru a-i su#la vnz"rile serioase; . cuprinse tea!a de viitor, se si!ea d"r!at" de attea interese !eschine$ Cednd n #aa a!"r"ciunii, cu #runtea lipit" de gea!ul rece, privea !agazinul Btrnul Elbeuf )i se gndea c" ar #i trebuit s" se roage de unchiul ei s" o pri!easc"2 poate c" )i el )i-ar #i dorit s" revin" asupra deciziei, c"ci i se p"ruse destul de e!oionat n ajun$ 4cu! era singur" n toat" aceast" cas" i!ens" n care ni!eni nu o iubea )i unde se si!ea r"nit" )i pierdut"2 &'p' )i (ean tr"iau printre str"ini, ei care nu plecaser" niciodat" de lng" ea$ 1ra s#)iat" )i printre cele dou" lacri!i !ari pe care )i le reinuse, strada ncepuse s" danseze ca nv"luit" n cea"$ %n tot acest ti!p, n spatele ei, se auzeau voci8 - 4sta !" ca! strnge, spuse doa!na ,outarel$ - Doa!na se n)al", repet" Clara$ La u!eri v" vine per#ect7 Doar dac" doa!na nu pre#er" un palton de blan" n loc de !antou$ Denise tres"ri$ . !n" o apuc" de bra$ Doa!na 4urelie o interpel" cu severitate$ - 1i bine, acu! nu #aci chiar ni!ic; Te uii la lu!ea care trece pe strad"; ., p"i, a)a nu !erge$ - Dac" !" !piedicai s" vnd, doa!n"/ - 1ste altceva de lucru pentru tine, do!ni)oar"$ %ncepe cu nceputul7 &une !ar#a pe ra#turi$ &entru a !ulu!i cele cteva cliente care veniser", deschiser" toate dulapurile, iar pe cele dou" !ese lungi de stejar din dreapta )i din stnga salonului z"ceau n dezordine !antouri, paltoane, pelerine, ve)!inte de toate !"ri!ile )i de toate culorile$ ?"r" s" dea vreun r"spuns, Denise se puse s" le trieze, s" le !p"tureasc" )i s" le a)eze cu grij" la loc, n dulapuri$ Se pare c" asta era !unca in#erioar" a ncep"toarelor$ %ncet" s" protesteze, )tiind c" se cerea o supunere pasiv", a)teptnd ca )e#a s" binevoiasc" s" o lase s" vnd", a)a cu! p"rea c" intenionase de la bun nceput$ Continua s" !pacheteze hainele cnd ap"ru *ouret$ &rezena lui o tulbur" din nou2 ro)i )i se si!i cuprins" de tea!a aceea ciudat", creznd c" avea s"-i vorbeasc"$ Dar el n-o v"zu,

nici nu-)i !ai a!intea de aceast" #eti" pe care i!presia #er!ec"toare de o clip" l nde!nase s" o sprijine$ - Doa!n" 4urelie/, strig" el scurt$ 1ra destul de palid, cu ochii li!pezi )i deci)i$ ?"cnd ocolul raioanelor, le g"sise goale, iar posibilitatea unui e)ec ncepuse s"-)i #ac" loc n !intea sa nc"p"nat"$ ,ine neles era doar ora unsprezece2 )tia din e:perien" c" !uli!ea nu se ngr"!"dea dect spre dup"-a!iaz"$ %ns" anu!ite si!pto!e l nelini)teau8 la celelalte puneri n vnzare se produsese o !i)care nc" de di!inea"2 )i apoi nu le vedea nici pe doa!nele #"r" p"l"rie, clientele din cartier, care veneau n !agazin ca la vecini$ %n ciuda n#"i)"rii sale obi)nuite de o! de aciune, #usese cuprins de o sl"biciune superstiioas", ca aceea care i cuprindea uneori pe !arii c"pitani nainte de a se arunca n #ocul unei b"t"lii$ Dac" aceast" operaiune nu !ergea, era pierdut, )i nu ar #i putut s" spun" de ce8 i se p"rea c"-)i cite)te n#rngerea pe chipurile doa!nelor care treceau pe strad"$ Chiar atunci, doa!na ,outarel, care cu!p"ra !ereu cte ceva, pleca spunnd8 - 3u, nu avei ni!ic care s"-!i plac"7 *" !ai gndesc, poate !" hot"r"sc7 *ouret o privi plecnd$ 0i cu! doa!na 4urelie veni n grab" la che!area lui, o lu" deoparte )i a!ndoi schi!bar" rapid cteva cuvinte$ 1a #"cu un gest dezolat, r"spunzndu-i vizibil c" vnzarea nu !ergea$ &entru o clip", r"!aser" #a" n #a", cuprin)i de acea ndoial" pe care generalii o ascund, de obicei, n #aa soldailor$ 4poi, spuse cu o voce puternic", relundu-)i aerul ndr"zne8 - Dac" avei nevoie de !ai !ult" lu!e, luai o #at" de la atelier7 6" va ajuta puin7 %)i continu" inspecia, disperat$ %nc" de di!inea" l evita pe ,ourdoncle ale c"rui re#lecii de ngrijorare l enervau$ Ie)ind de la lenjerie, unde vnz"rile p"reau s" !earg" )i !ai !u, d"du chiar de el )i trebui s"-i suporte e:presia plin" de tea!"$ %l tri!ise la dracuA, cu o brutalitate de care, n ceasurile rele, nu-i scutea nici pe cei !ai i!portani angajai ai s"i$ - Las"-!" dracului n pace/ Totul !erge ca pe roate7 La ur!a ur!ei, pe #rico)i i pot da a#ar"$ *ouret se pironi, singur, n picioare, lng" balustrada holului$ De acolo do!ina ntregul !agazin, nconjurat de raioanele de la !ezanin, reu)ea s" le vad" )i pe cele de la parter$ De sus, pustiul i se p"ru dezolant8 la dantele, o b"trn" scotocea prin toate cutiile, #"r" a cu!p"ra ni!ic, n ti!p ce la lenjerie, vreo trei hai!anale alegeau cu grij" gulere din cele !ai ie#tine$ %n partea de jos, sub galeriile acoperite, n lu!ina ce venea de a#ar", observ" c" nu!"rul clientelor ncepe s" creasc"$ 1ra o de#ilare lent", o pli!bare prin #aa tejghelelor, distant" )i rar"2 la !ercerie )i la tricotaje se nghesuiau cteva #e!ei si!ple, n ca!izole2 dar la albituri )i lenajuri nu era ni!eni$ ,"ieii din !agazin, cu ve)!intele lor verzi, cu nasturi !ari de ala!", a)teptau lu!ea cu !inile atrnnd$ Din ti!p n ti!p, trecea cte un inspector cu aer cere!onios )i cravat" alb"$ Ini!a lui *ouret se strngea !ai ales cnd vedea lini)tea de !oarte ce do!nea n !arele hol8 lu!ina zilei c"dea de sus, printr-un lu!inator cu gea!uri !ate, cernut" sub #or!" de pulbere alb", di#uz" )i oarecu! suspendat" deasupra raionului de !"t"suri, ce p"rea cu#undat ntr-o t"cere grea de capel"$ &asul unui #uncionar, vorbele )u)otite, #o)netul unei rochii, erau singurele sunete u)oare, n"bu)ite de c"ldura calori#erului$ Cu toate acestea, tr"surile soseau, se auzea zgo!otul opririi bru)te a cailor2 apoi, portierele se nchideau cu violen"$ De a#ar", r"zb"tea un puternic #rea!"t al curio)ilor care se nghesuiau n #aa vitrinelor, al tr"surilor care staionau n &iaa Gaillon, anunnd parc" apropierea unei !uli!i$ 6"znd ns" casierii #"r" treab", a)ezai n spatele tejghelelor, constatnd c" !esele pentru pachete erau goale, cu ghe!ele de s#oar" )i hrtia albastr" de !pachetat ne#olosite, *ouret, indignat de propria lui tea!", )i si!ea ntreaga !a)in"rie i!obilizat" )i ngheat"$

- Ce zici, ?avier, !ur!ur" >utin, uite-l pe patron, acolo sus7 3u pare prea #ericit$ - >alal !agazin/, r"spunse ?avier$ 0i cnd !" gndesc c" azi n-a! vndut ni!ic/ 4!ndoi pndeau clienii, schi!bnd #raze scurte, #"r" s" se priveasc"$ Ceilali vnz"tori din raion !pachetau !"tasea Paris- Bonheur, din ordinul lui 5obineau, n ti!p ce ,outhe!ont, discutnd aprins cu o #e!eie usc"iv", p"rea a pri!i n )oapt" o co!and" i!portant"$ %n jurul lor, pe ra#turile de o elegan" deosebit", !"t"surile, !p"turite n a!balaje lungi de hrtie cre!, se ngr"!"deau ca ni)te bro)uri de #or!at neobi)nuit$ Tejghelele ticsite cu !"t"suri, !oaruri, satinuri, cati#ele p"reau ni)te r"zoare cu #lori abia cosite, o ntreag" recolt" de es"turi delicate )i preioase$ 1ra un raion elegant, un adev"rat salon, unde !"r#urile, att de #ine, nu erau dect un si!plu decor de obiecte de lu:$ - 4! nevoie de o sut" de #ranci pentru du!inic", spuse >utin$ Dac" nu #ac, n !edie, cei doisprezece #ranci pe zi, sunt pierdut/ *-a! bazat pe punerea asta n vnzare$ - Drace/ . sut" de #ranci e ca! !ult, spuse ?avier/ 1u !-a) !ulu!i )i cu cincizeci sau )aizeci7 4i parte de #e!ei cochete, nu-i a)a; - 4, nu, prietene$ I!agineaz"-i ce a! p"it/ . prostie8 a! pariat )i a! pierdut7 4)a c" trebuie s" cinstesc cinci persoane, doi b"rbai )i trei #e!ei7 Ce nenorocit/ Dar las", pri!a #e!eie care trece pe aici, o ncarc cu dou"zeci de !etri de !"tase Paris- Bonheurl *ai discutar" o clip", )i povestir" ce #"cuser" n ajun )i ce aveau de gnd s" #ac" n ur!"toarele zile$ ?avier paria la curse, iar >utin #"cea canotaj )i pierdea ti!pul cu dansatoarele de la cabaret$ %ns" aceea)i dorin" de c)tig i biciuia pe a!ndoi, nu se gndeau dect la bani, pentru care se b"teau de lunea pn" s!b"ta )i pe care-i ter!inau du!inica$ %n !agazin, c)tigul era singura lor preocupare tiranic", o lupt" #"r" !il" )i #"r" r"gaz$ 0i vicleanul de ,outhe!ont toc!ai o preluase pe clienta tri!is" de doa!na Sauveur, o #e!eie sl"bu" cu care st"tea de vorb"2 bun" a#acere, dou" sau trei duzini de !ateriale/ Se pare c" !area croitoreas" avea de unde/ Chiar atunci 5obineau ndr"zni )i el s"-i su#le o client" lui ?avier/ - ./ &e "sta chiar trebuie s"-l pun la punct, continu" >utin, care pro#ita de orice ocazie pentru a as!ui ntregul raion !potriva aceluia c"ruia voia s"-i ia locul$ 4sta-i bun"/ De cnd )e#ii )i adjuncii au voie s" vnd"; &e cuvnt de onoare, dragul !eu, dac" voi #i vreodat" )e#, vei vedea ce bine !" voi purta cu voi$ %ntreaga sa #iin" nor!and", a!abil" )i gras", juca cu !ult patos rolul o!ului bono!$ ?avier nu se putu abine s" nu-i arunce o privire piezi)"2 )i p"str" totu)i nervii pentru !ai trziu )i se !ulu!i s" r"spund"8 - Da, )tiu7 3ici nu cer !ai !ult$ 0i v"znd o doa!n" apropiindu-se, i spuse8 - 4tenie/ Iat" ceva pentru du!neavoastr"/ 1ra o doa!n" vizibil atins" de cuperoz", cu o p"l"rie galben" )i o rochie ro)ie$ I!ediat >utin ghicise c" aceasta nu va cu!p"ra ni!ic$ Se aplec" repede n spatele tejghelei, pre#"cndu-se c"-)i leag" )ireturile unui panto#2 ast#el ascuns, !ur!ur"8 - 1i, nici chiar a)a/ 3-are dect s-o ia altul/7 *ulu!esc, dar pre#er s"-!i pierd rndul/ %ns" 5obineau i strig"8 - Cine ur!eaz", do!nilor; Du!neata, do!nule >utin;7 9nde e do!nul >utin; 0i cu! acesta nu r"spunse, vnz"torul care ur!a la rnd #u nevoit s" se ocupe de doa!na respectiv"$ %ntr-adev"r, aceasta ceru doar cteva e)antioane )i ntreb" de preuri2 reinu vnz"torul ti!p de zece !inute )i-l z"p"ci cu ntreb"rile$ 4djunctul l z"ri pe >utin ridicndu-se din spatele tejghelei atunci cnd o nou" client" intr" pe u)" )i se gr"bi s" o nt!pine$ 4cesta l opri ns", spunnd pe un ton sever8

- 5ndul du!itale a trecut7 6-a! strigat, dar cu! erai ascuns acolo, n spate, !i pare r"u7 - Dar nu a! auzit, do!nule/ - Destul/7 nscriei-v" la coad"7 >aide, do!nule ?avier, e rndul du!neavoastr"/ ?avier, n #ond #oarte a!uzat de aceast" nt!plare, se scuz" dintr-o privire n #aa prietenului s"u$ >utin, cu buzele palide, i ntoarse spatele$ Ceea ce-l enerva )i !ai tare era c" o cuno)tea bine pe client", o blond" adorabil", care venea adesea n raion )i pe care vnz"torii o nu!eau ntre ei B#ru!oasa doa!n"C, #"r" a )ti ni!ic despre ea, nici !"car nu!ele$ De obicei, cu!p"ra !ulte lucruri, care-i erau aduse n tr"sur", dup" care disp"rea repede$ %nalt", elegant", !br"cat" cu un bun gust ie)it din co!un, p"rea destul de bogat" )i #"cnd parte din lu!ea bun"$ - 1i bine, ce-i cu cocota du!itale;, l ntreb" >utin pe ?avier, cnd acesta se ntoarse de la cas", unde )i nsoise clienta$ - 1i, cocot", zise acesta$ 3u, nu prea cred c" are aer de cocot"$ Trebuie s" #ie soia vreunui agent de burs" sau a vreunui !edic, n s#r)it, habar n-a!, dar oricu! ceva de genul "sta$ - 1i, haide/ 1 o cocot"7 Cu #igurile lor de #e!ei distinse, cine !ai poate #i ast"zi sigur de a)a ceva/ ?avier se uit" n caietul s"u cu notele de debit$ - Ce !ai conteaz"/, continu" el$ *"car i-a! vndut !ar#" de dou" sute nou"zeci )i trei de #ranci$ 4sta nsea!n" un co!ision de aproape trei #ranci$ >utin strnse din buze )i-)i descarc" veninul pe caietele cu notele de debit, o alt" invenie nebuneasc" ce le nc"rca buzunarele/ Se d"dea ntre ei o lupt" surd"$ De obicei, ?avier se pre#"cea c" st" deoparte, c" se supune superiorit"ii lui >utin, chit c"-l s"pa pe la spate$ 4st#el c" acesta din ur!" su#erea pentru cei trei #ranci su#lai cu atta u)urin" de un vnz"tor pe care-l considera !ai puin priceput dect el$ ?ru!oas" zi, ntr-adev"r/ Dac" va continua tot a)a, nu va avea cu ce s" pl"teasc" nici !"car si#onul invitailor s"i$ 0i n toiul luptei care se aase, se pli!ba prin #aa tejghelelor, laco!, rvnindu-)i partea, du)!"nindu-)i pn" )i )e#ul, care toc!ai o nsoea pe doa!na cea zvelt" spre ie)ire, spunndu-i8 - 1i bine, ne-a! neles atunci$ Spunei-i c" a! s" #ac tot posibilul pentru a obine aceast" #avoare de la do!nul *ouret$ De ceva vre!e, *ouret nu !ai st"tea n picioare, la !ezanin, lng" balustrada din hol$ 5eap"ru brusc n cap"tul i!ensei sc"ri ce cobora spre parter2 de aici, do!ina ntregul !agazin$ Chipul s"u prinsese culoare, ncrederea ren"scuse )i parc" !ai crescuse n #aa valului de oa!eni ce u!plea ncetul cu ncetul !agazinul$ Iat", n s#r)it, !bulzeala !ult-a)teptat", aglo!eraia de dup"-a!iaz" la care ncetase s" !ai spere la un !o!ent dat2 toi vnz"torii se a#lau la posturile lor, un ulti! sunet de clopot anuna s#r)itul celei de-a treia !ese2 di!ineaa dezastruoas", cauzat", #"r" ndoial", aversei ce c"zuse n jurul orei nou", putea #i nc" salvat", c"ci cerul albastru din zorii zilei )i reluase !asca vesel" a victoriei$ 4cu!, raioanele de la !ezanin se nsu#leiser", iar *ouret #u nevoit s" se dea la o parte pentru ca doa!nele, venite n grupuri !ici, s" poat" urca la lenjerie )i con#ecii2 n ti!p ce n spatele lui, la raionul de dantele )i )aluri, auzea rostindu-se ci#re i!portante$ %ns" ceea ce l lini)tea cel !ai !ult era vederea galeriilor de la parter, unde lu!ea se nghesuia n #aa !erceriei2 n ce prive)te albiturile )i lenajurile, aceste raioane #useser" de-a dreptul invadate, nu!"rul cu!p"r"toarelor se n!ulea, aproape toate aveau p"l"rii, e:ceptnd cele cteva gospodine ntrziate, care purtau bonete$ %n holul cu !"t"suri, sub lu!ina g"lbuie, doa!nele )i scoseser" !"nu)ile pentru a pip"i #)iile delicate de Paris- Bonheur, )u)otind ntre ele$ 4cu! nu se !ai putea n)ela asupra zarvei care se auzea de a#ar"8 huruitul tr"surilor, zgo!otul portierelor trntite, lar!a crescnd" a !uli!ii$ Si!ea cu!

!a)in"ria de sub picioarele lui se pune n !i)care, se nc"lze)te )i rena)te, odat" cu casieriile r"sunnd de atta b"net, cu !esele unde b"ieii din !agazin se gr"beau s" !pacheteze !"r#urile, cu adncurile subsolului, la serviciul de livrare, al c"rui vuiet subteran #"cea s" vibreze toat" casa$ %n !ijlocul acestei !bulzeli, inspectorul (ouve se pli!ba serios, pndind eventualele hoo!ane$ - Ia te uit" cine e aici/, spuse *ouret v"zndu-l pe &aul de 6allagnosc, condus de unul dintre b"ieii din !agazin$ 3u, nu !" deranjezi deloc$ De alt#el, n-ai dect s" !" ur!ezi dac" vrei s" vezi totul, c"ci azi e o zi !are$ .ctave *ouret era nc" st"pnit de nelini)te, c"ci lu!ea venea, dar oare putea spera ca vnz"rile s" ating" triu!#ul n"d"jduit; Si!i cu! i se al"tur" &aul, rznd plin de voio)ie$ - &are c" ncepe s" se ncing" treaba, i spuse >utin lui ?avier$ Doar c" n-a! noroc, a! ni)te zile pline de ghinion, pe cinstea !ea/7 Iar a! p"it-o/ 3enorocita asta n-a cu!p"rat ni!ic/ 0i-i ar"t", ridicndu-)i b"rbia, o doa!n" care toc!ai pleca, n ti!p ce arunca ni)te priviri dezgustate asupra tuturor sto#elor$ 3-avea s" #ac" !are lucru cu salariul lui de o !ie de #ranci dac" nu vindea ni!ic2 de obicei, reu)ea s" c)tige ntre )apte )i opt #ranci din procente )i co!isioane, ceea ce, !preun" cu salariul #i:, i d"dea n !edie vreo zece #ranci pe zi$ ?avier abia ajungea la opt, )i iat" c" ne#ericitul "sta i s!ulgea bucata de la gur", scond la vnzare o rochie nou"$ 9n !oroc"nos care n-a )tiut niciodat" cu! s" nveseleasc" o client"/ 1ra de-a dreptul e:asperant/ - S)tia de la tricotaje )i de la !ercerie se vor u!ple de bani/, !ur!ur" ?avier$ Dar >utin, care cerceta din priviri ntregul !agazin, zise brusc8 - . cuno)ti pe doa!na Des#orges, prietena patronului; 9ite-o/ ,runeta aia de la raionul de !"nu)i, aia pe care *ignot o ajut" s" probeze !"nu)i$ T"cu pentru o clip", dup" care continu", ca )i cu! i s-ar #i adresat lui *ignot, pe care nu-l !ai sl"bea din ochi8 - 4)a, a)a, prietene, #reac"-i bine degetele/ Cu atta vei r"!ne/ Doar i cunoa)te! cuceririle/ 1:ista ntre el )i !"nu)ar o rivalitate a b"rbailor #ru!o)i, care ncercau s" ias" n eviden" cochetnd cu clientele lor$ De alt#el, niciunul dintre ei n-ar #i putut s" se laude cu vreun succes real2 *ignot )i cl"dise reputaia pe o legend" n care soia unui co!isar de poliie se ndr"gostise de el, n ti!p ce >utin reu)ise, ntr-adev"r, s" cucereasc" o cucoan" de la pas!anterie, s"tul" s" !ai cutreiere hotelurile ndoielnice din cartier2 a!ndoi !ineau ns", l"snd cu !are pl"cere s" se vorbeasc" despre aventurile lor !isterioase, despre ntlnirile date de contese, ntre dou" cu!p"r"turi$ - 4r trebui s" o ag"i, spuse ?avier pozna)$ - 1 o idee/, strig" >utin$ Dac" vine ncoace, o a!eesc eu, a! !are nevoie de ni)te bani/ La raionul de !"nu)i, un )ir de doa!ne erau a)ezate n #aa tejghelei str!te, acoperit" de cati#ea verde, cu colurile de !etal nichelat2 z!bitori, vnz"torii ngr"!"deau n #aa lor cutii plate, tranda#irii, pe care le scoteau chiar de sub tejghea, ase!enea sertarelor etichetate ale unei cartoteci$ *ignot, !ai ales, )i pleca chipul #ru!os )i ru!en, ncercnd s" o#ere vocii sale in#le:iuni graseiate, de parizian$ %i vnduse deja doa!nei Des#orges dou"sprezece perechi de !"nu)i din piele )evro, !"nu)i Bonheur, o specialitate a casei$ 1a ceruse, !ai apoi, nc" trei perechi de !"nu)i de Suedia$ 4cu! ncerca ni)te !"nu)i de Sa:a, te!ndu-se c" !"ri!ea nu era chiar cea potrivit"$ - ., dar v" vin per#ect, doa!n"/, zise *ignot$ 3u!"rul )ase )i trei s#erturi ar #i prea !are pentru o !n" att de delicat" ca a du!neavoastr"$

&e ju!"tate aplecat peste tejghea, *ignot o inea pe doa!na Des#orges de !n", lundu-i degetele unul cte unul )i #"cnd !"nu)a s" alunece cu o !ngiere ndelung", repetat" )i ap"sat"2 n acela)i ti!p, o privea ca )i cu! ar #i a)teptat s"-i citeasc" pe chip e!oia unei pl"ceri voluptuoase$ %ns" ea, cu cotul pe !arginea de cati#ea a tejghelei, cu pal!a ridicat", i ncredina degetele cu aceea)i indi#eren" cu care )i ntindea piciorul ca!eristei ei pentru ca aceasta s"-i ncheie botinele$ &entru ea, *ignot nu era un b"rbat, ci doar un personaj pe care-l #olosea cu dispreul obi)nuit a#i)at #a" de oa!enii a#lai n serviciul ei, #"r" !"car s"-i priveasc"$ - Sper c" nu v" r"nesc, doa!n"/ 1a neg", dnd din cap$ *irosul !"nu)ilor de Sa:a, oarecu! s"lbatic, dulceag, ca de !osc, o tulbura de obicei2 cteodat" rdea )i-)i !"rturisea nclinaia spre acest par#u! echivoc ca al unei #iare cuprins" de turbare, c"zut" n cutia cu pudr" a unei #eti)cane$ %ns" n #aa acestei banale tejghele, nu si!ea !irosul !"nu)ilor, nu e:ista nicio pat" de c"ldur" senzual" ntre ea )i vnz"torul oarecare ce-)i #"cea !eseria$ - Ce !ai dore)te doa!na; - 3i!ic, !ulu!esc7 ?ii bun )i ducei toate astea la casa EL pentru doa!na Des#orges, bine; %n calitate de client" per!anent" a !agazinului, )i d"dea nu!ele la cas" )i i se tri!iteau cu!p"r"turile #"r" a !ai #i nsoit" de un vnz"tor$ Dup" ce se dep"rtase, *ignot clipi din ochi, ntorcndu-se spre vecinul s"u, pe care ar #i vrut s"-l #ac" s" cread" c" ntre el )i doa!na Des#orges toc!ai se petrecuser" lucruri e:traordinare$ - 1i, ce zici;, !ur!ur" el plin de cruzi!e$ 4i n!"nu)a-o din cap pn"-n picioare/ %n acest ti!p, doa!na Des#orges )i continua cu!p"r"turile$ Se ntoarse n partea stng" a !agazinului )i se opri la raionul de albituri pentru a cu!p"ra ni)te )ervete, dup" care, #"cu un ocol, )i ajunse pn" la lenajuri, n cap"tul galeriei$ ?iind !ulu!it" )i de buc"t"reasa ei, )i-ar #i dorit s"-i o#ere cadou o rochie$ 5aionul de lenajuri deborda de o !uli!e co!pact", toate !icile burgheze se gr"beau ntr-acolo, pip"ind sto#ele )i pierzndu-se n calcule t"cute$ ?u silit" s" se a)eze o clip"$ &e ra#turi erau n)irate buc"i !ari de sto#" pe care vnz"torii le coborau, una cte una, cu o !i)care brusc" a braelor$ %ncepuser" s" nu se !ai vad" n spatele tejghelelor ticsite cu sto#ele ce se a!estecau$ 1ra o !are cu valuri uria)e, n culori neutre, n tonuri posace de ln", de la griul !etalic, la cel g"lbui )i cel alb"strui, printre care str"luceau ici, colo, es"turile ecosez, pestrie, pe un #ond ro)u de #lanel"$ 1tichetele albe de pe sto#e erau ca un zbor de #ulgi de nea, ce p"tau p"!ntul negru de dece!brie$ %n spatele unui teanc de poplin, Li'nard glu!ea cu o tn"r" nalt", o lucr"toare de prin cartier, tri!is" de patroana ei pentru a o aproviziona cu !erinos$ 3u suporta aceste zile de !ari vnz"ri, care-i rupeau braele, )i c"uta s" se eschiveze ct de !ult era posibil, c"ci era ntreinut de tat"l s"u )i nu se prea sinchisea s" vnd", lucrnd doar att ct era necesar ca s" nu #ie dat a#ar"$ - 4scultai, do!ni)oar" ?annD, i spunea el tinerei$ *ereu suntei pe #ug"7 I-a pl"cut doa!nei sto#a din ln" de vigonie pe care i-a! tri!is-o alalt"ieri; S" )tii c" a! s" vin la du!neavoastr" s"-!i iau co!isionul/ %ns" tn"ra #ugi z!bind, iar Li'nard se trezi n #aa doa!nei Des#ogers pe care nu putu s" nu o ntrebe8 - Ce dore)te doa!na; 6oia o rochie !ai ie#tin", dar destul de bun"$ Cu scopul de a-)i !enaja braele, ceea ce era singura lui grij", Li'nard ncerc" s"-i o#ere una dintre sto#ele deja e:puse pe tejghea$ Se g"seau acolo ca)!iruri, serjuri, vigonii, iar el i jur" c" toate sunt de o calitate deosebit", ns" pe ea nu o

!ulu!ea niciuna$ H"ri pe un ra#t un serj alb"strui, pe care Li'nard #u nevoit s"-l coboare, ns" ea l consider" prea dur$ 9r!ar" apoi #)ii de )eviot cu #ir oblic, de culoare gri, toate tipurile de ln" pe care avusese curiozitatea s" le ating", din pur" pl"cere, hot"rt" n #apt s" nu cu!pere orice$ Tn"rul #u silit s" goleasc" ra#turile de sus2 u!erii i trosneau, tejgheaua disp"ruse nghiit" de !unii !"t"so)i de ca)!ir )i de poplin, de #irele aspre ale )evioturilor, de plu)urile pu#oase ale vigoniilor$ Toate sto#ele )i toate culorile se perindau prin #aa doa!nei Des#orges$ De)i nu avea de gnd s" cu!pere, ceru s" vad" o bucat" de grenadin" )i o pnz" de Cha!b'rD$ Dup" ce se plictisi, spuse8 - ., Doa!ne, pri!a era cea !ai bun"/ 1 pentru buc"t"reasa !ea7 Da, serjul acela cu pic"ele, acela cu doi #ranci$ %n ti!p ce Li'nard !"sura !aterialul, palid )i cu o #urie abia st"pnit", !ai ad"ug"8 - ?ii bun )i tri!itei asta la casa EL7 &entru doa!na Des#orges$ &e cnd se dep"rta, d"du peste doa!na *artD, nsoit" de #iica ei, 6alentine, o do!ni)oar" de paisprezece ani, slab" )i ndr"znea", care arunca deja !"r#urilor priviri vinovate de #e!eie$ - Ia te uit"/ Ce !ai #acei, scu!p" doa!n"; - Doa!n" Des#orges7 1i, ce zicei, ce de lu!e;/ - ., nu-!i !ai povestii, e de-a dreptul su#ocant$ 9n adev"rat succes pentru do!nul *ouret7 4i v"zut salonul oriental; - ., da, e superb/ Divin/ %n !ijlocul loviturilor de coate, trte de valul crescnd al clientelor ce se n"pusteau asupra pnzeturilor la o#ert", cele dou" doa!ne se !inunau de e:poziia de covoare$ Doa!na *artD spuse c" dorea o sto#" pentru un palton2 ns" nu era #oarte hot"rt" )i ar #i vrut s" i se arate una de ln" !atlasat"$ - 9it"-te !ai bine, !a!", spuse 6alentine, e prea co!un"$ - 6enii la raionul de !"t"suri, spuse doa!na Des#orges$ Trebuie s" vedei neap"rat #ai!osul Paris- Bonheur. Doa!na *artD ezit" o clip"$ *"tasea ar #i prea scu!p" )i-i pro!isese deja soului ei c" va #i !ai rezonabil"$ ?"cea cu!p"r"turi de !ai bine de o or"2 o serie ntreag" de pachete o ur!au8 un !an)on )i ni)te dantele pentru ea, )i ciorapi pentru #iica ei$ S#r)i, totu)i, prin a-i spune vnz"torului care i ar"ta sto#a !atlasat"8 - 1i bine, las", !ai bine !erg la !"t"suri7 4stea nu prea sunt de !ine$ 6nz"torul lu" cu!p"r"turile )i porni naintea doa!nelor$ *uli!ea se n"pustise )i peste raionul de !"t"suri$ Lu!ea se !bulzea !ai ales n #aa vitrinelor aranjate de >utin, sub ndru!area de !aestru a lui *ouret$ La cap"tul holului, n jurul coloanelor de #ont" ce susineau lu!inatorul, se vedeau c"znd de sus )iruri de sto#e ca ni)te rev"rs"ri de ape ce inundau parchetul$ *ai nti, ap"reau satinuri delicate )i !"t"suri din cele !ai #ine8 satinurile reginei, satinurile renaissan!e, n tonurile side#ate ale apei de izvor2 ur!au apoi !"t"surile u)oare, cu transparen" de cristal, n nuane di#erite de la verde 3il, cer-indian, tranda#iriu de !ai, pn" la Dun"rea albastr"$ 6eneau la rnd es"turile !ai rezistente, satinurile !inunate, !"t"surile du!hesse, n culori calde, rev"rsndu-se n valuri din ce n ce !ai !ari$ %n partea de jos, dor!itau, ca ntr-un bazin, sto#e grele, da!ascuri, brocarturi, !"t"suri perlate )i la!euri, n !ijlocul unui pat i!ens acoperit de cati#ele de toate tipurile, negre, albe, colorate, prinse ntr-un tablou de !"tase )i satin, crestnd cu pliurile lor !i)c"toare un lac ncre!enit, pe care p"reau c" danseaz" re#le:iile cerului )i ale peisajului$ ?e!eile, le)inate de dorin", se aplecau ca pentru a se oglindi$ Toate r"!neau n picioare n #aa cataractei dezl"nuite, te!ndu-se s" nu #ie prinse n aceast" rev"rsare de lu:, cu irezistibila dorin" de a se arunca n ea

)i de a se pierde$ - Iat"-te/, spuse doa!na Des#orges g"sind-o pe doa!na ,ourdelais a)ezat" n #aa unei tejghele$ - Ia te uit"/ ,un" ziua/, r"spunse aceasta, strngnd !inile celor dou" doa!ne$ *da, a! intrat s" arunc o privire$ - 1i, ce zici; 1 !inunat acest etalaj/ &arc" visezi7 0i salonul oriental, ai v"zut salonul oriental; - Da, da, este e:traordinar/ %ns" sub acest entuzias! care avea s" #ie cu siguran" nota elegant" a zilei, doa!na ,ourdelais )i p"stra sngele rece de gospodin" practic"$ 1:a!ina cu !are grij" o bucat" din !"tasea Paris- Bonheur, c"ci venise doar pentru a pro#ita de preul bun al acesteia, dac" va g"si c" e ntr-adev"r avantajos$ ?"r" ndoial" #u !ulu!it", #iindc" ceruse s" i se !pacheteze vreo dou"zeci )i cinci de !etri, socotind c" va reu)i s" #ac" o rochie pentru ea )i o pelerin" pentru #etia ei$ - Cu!, pleci; Deja;, continu" doa!na Des#orges$ ?" un tur !preun" cu noi$ - 3u, !ulu!esc, sunt a)teptat" acas"7 3-a! vrut s"-i aduc pe copii n nghesuiala asta$ 0i plec", ur!at" de vnz"torul care c"ra cei dou"zeci )i cinci de !etri de !"tase )i care o conduse la casa EL, unde tn"rul 4lbert era nnebunit )i asaltat de nu!eroasele cereri de #acturi$ Cnd vnz"torul reu)i s" se apropie, dup" ce debit" vnzarea cu o linie de creion pe caietul s"u cu cotor, o strig" cu voce tare, iar casierul o nscrise n registru2 apoi, avu loc un contraapel, #oaia rupt" din caiet #u n#ipt" ntr-un cui, cu )ta!pila de achitare$ - . sut" patruzeci de #ranci, spuse 4lbert$ Doa!na ,ourdelais pl"ti )i-)i d"du adresa, c"ci venise pe jos )i nu voia s" plece cu pachetele n !n"$ Deja, n spatele casei, (oseph pri!ise !"tasea )i o a!bala$ 4poi, pachetul, azvrlit ntr-un co) pe rotile, #u cobort la serviciul de e:pediie, unde toate !"r#urile din !agazin se pr"bu)eau cu un zgo!ot puternic$ %n acest ti!p, nghesuiala devenise att de !are la !"t"suri, nct doa!na Des#orges )i doa!na *artD nu reu)ir" s" g"seasc" niciun vnz"tor liber$ 4st#el c" r"!aser" n picioare, pierdute n !uli!ea de doa!ne care priveau sto#ele, le pip"iau, oprindu-se !inute bune, #"r" a se putea decide pe care s" o cu!pere$ *"tasea Paris- Bonheur se bucura de un !are succes, c"ci n jurul ei se produse una dintre acele !bulzeli a c"rei pati!" #ulger"toare hot"r")te !oda ntr-o singur" zi$ Toi vnz"torii erau ocupai s" !"soare acest !aterial2 deasupra p"l"riilor nu se vedea dect luciul pal al #)iilor de !"tase desp"turit", ntr-un continuu du-te-vino al degetelor vnz"torilor de-a lungul !etrilor de stejar, ag"ai pe stinghii de ala!"2 se auzeau doar zgo!otul #oar#ecilor !u)cnd #"r" ncetare din es"tur", pe !"sur" ce se despacheta, ca )i cu! n-ar #i #ost brae su#iciente pentru a s"tura !inile laco!e ale clientelor$ - Chiar nu-i deloc urt" !"tasea asta pentru cinci #ranci )aizeci/, spuse doa!na Des#orges, care reu)ise s" pun" !na pe o bucat" a#lat" la !arginea unei !ese$ Doa!na *artD )i #iica sa, 6alentine, p"reau deza!"gite$ Hiarele vorbiser" atta despre ea, nct se a)teptaser" la ceva !ult !ai rezistent )i !ai lucios$ ,outhe!ont o recunoscu n !uli!e pe doa!na Des#orges )i, dorind s" se pun" bine cu #ru!oasa doa!n" care se spunea c" are !are in#luen" asupra patronului, se ndrept" spre ea cu a!abilitatea sa puin vulgar"$ Cu!; 3u era servit"; Dar era de neconceput/ Trebuia s" se arate ng"duitoare deoarece, ntr-adev"r, nu !ai )tiau unde le este capul$ 0i se puse s" caute ni)te scaune, rznd cu rsul lui de b"iat bun, n care se deslu)ea o iubire brutal" #a" de #e!ei, care nu p"rea s"-i displac" ns" >enriettei$ - Ia vezi, )opti ?avier n ti!p ce !ergea s" !ai ia o cutie de cati#ea de pe un ra#t ce se a#la

n spatele lui >utin, uite-l pe ,outhe!ont cu! i #ur" clienta$ >utin uitase co!plet de doa!na Des#orges, scos din s"rite de o b"trn", care dup" ce-l reinuse un s#ert de or", cu!p"rase doar un !etru de satin negru pentru un corset$ %n !o!entele de vr# nu se inea cont de tabloul de ordine, iar vnz"torii serveau clientele la nt!plare$ Toc!ai i r"spundea doa!nei ,outarel, care-)i ncheia ziua la Paradisul femeilor, unde !ai petrecuse trei ore )i di!ineaa, cnd avertis!entul lui ?avier l #"cu s" tresar"$ Cu! s"-i scape printre degete toc!ai iubita patronului, de la care jurase c" va scoate ni)te bani; 4r #i cul!ea ghinionului, iar el nu #"cuse nici !"car trei #ranci cu babele astea care veneau #"r" s" cu!pere ceva$ ,outhe!ont repeta cu glas tare8 - 1i, do!nilor, venii )i aici7 Doa!na a)teapt"/ 4tunci, >utin o pas" pe doa!na ,outarel lui 5obineau, care nu era ocupat$ - 6" rog, doa!n", adresai-v" adjunctului7 6" va servi !ai bine ca !ine$ 0i se gr"bi s" ia cu!p"r"turile doa!nei *artD de la vnz"torul care le nsoise pe cele dou" doa!ne nc" de la raionul de lenajuri$ %n acea zi, o nervozitate stranie i tulburase #lerul$ De obicei, la pri!a privire aruncat" unei #e!ei, )tia dac" va cu!p"ra sau nu )i ce cantitate$ Dup" care, o do!ina )i se gr"bea s" ter!ine pentru a trece la alt" client", i!punndu-i propria alegere, convingnd-o c" )tie !ai bine dect ea de ce sto#" are nevoie$ - Doa!n", ce gen de !"tase s" v" aduc;, ntreb" el cu un ton galant$ Doa!na Des#orges abia deschise gura, c" el )i ad"ug"8 - ., da, )tiu ce v" trebuie$ Cnd des#"cu bucata de Paris- Bonheur pe colul unei tejghele, ntre alte !or!ane de !"t"suri, doa!na *artD )i #iica acesteia se apropiar"$ >utin, puin nelini)tit, nelesese c" era vorba !ai nti despre o #urnitur" pentru acestea$ Schi!bar" cteva )u)oteli, iar doa!na Des#orges )i s#"tuia prietena$ - ., #"r" ndoial", !ur!ur" ea, o !"tase de cinci #ranci )aizeci nu va #i ca una de cincisprezece, nici !"car de zece #ranci$ - Da, e destul de plin", repet" doa!na *artD$ *i-e tea!" ns" c" nu e prea rezistent" pentru un !antou$ 4ceast" re!arc" l #"cu pe vnz"tor s" intervin" cu politeea e:agerat" a unui o! care nu se poate n)ela$ - Dar, doa!n", toc!ai #ineea este calitatea acestui gen de !"tase$ 3u se )i#oneaz"7 1ste e:act ceea ce v" trebuie$ I!presionate de o ase!enea siguran", doa!nele t"cur"$ Luar" din nou !aterialul n !ini )i-l e:a!inar", cnd se si!ir" atinse pe u!"r$ 1ra doa!na Guibal care, de !ai bine de o or", #"cea o pli!bare prin !agazin, cu pa)i rari, bucurndu-)i ochii cu spectacolul bog"iilor nghesuite pe ra#turi )i pe tejghele, #"r" a cu!p"ra ns" nici !"car un !etru de pnz"$ I!ediat avu loc o discuie aprins"$ - Cu!; Du!neavoastr"; - Da, eu, puin !brncit"$ - 3u-i a)a; 1 atta lu!e, nct nici nu se poate circula7 0i salonul oriental; - *inunat/ - Du!nezeule/ Ce succes/7 5"!nei puin )i !erge! sus !preun"$ - 3u, !ulu!esc, de acolo vin$ >utin a)tepta, ascunzndu-)i ner"bdarea sub z!betul care nu i se )terse de pe buze$ 4vea s"-l in" !ult ti!p a)a; Doa!nele nici nu se sinchiseau de el, era ca )i cu! i-ar #i #urat banii din

buzunar$ %n s#r)it, doa!na Guibal se ndep"rt", continundu-)i pli!barea lini)tit", vizibil ncntat", n jurul !arii vitrine cu !"t"suri$ - %n locul du!itale, !i-a) cu!p"ra !antoul gata #"cut, spuse doa!na Des#orges revenind la Paris- Bonheur. Te-ar costa !ai puin$ - 1 adev"rat, cu garniturile )i cu !anopera ajunge destul de scu!p, !ur!ur" doa!na *artD$ 0i apoi, ai de unde alege$ Toate trei se ridicar"$ Doa!na Des#orges i spuse lui >utin8 - ?ii bun )i ducei-ne la raionul de con#ecii$ 5"!ase ncre!enit, ne#iind obi)nuit cu ase!enea n#rngeri$ Cu!; Doa!na brunet" chiar nu cu!p"ra ni!ic; ?lerul s"u l deza!"gise$ . abandon", a)adar, pe doa!na *artD )i insist" pe lng" >enriette, ncercnd s"-)i e:ercite in#luena lui de vnz"tor$ - 0i du!neavoastr", doa!n", nu dorii s" vedei satinurile, cati#elele noastre;7 4ve! o#erte e:celente$ - *ulu!esc, cu alt" ocazie, r"spunse ea lini)tit", #"r" a-i o#eri nici !"car o privire$ >utin #u nevoit s" ia cu!p"r"turile doa!nei *artD )i s" porneasc" naintea acestor doa!ne pentru a le conduce la raionul de con#ecii$ %n acest !o!ent, i #u dat s" vad" c" 5obineau toc!ai i vindea doa!nei ,outarel o cantitate considerabil" de !"tase$ %n !od evident, nu !ai avea #ler, nu !ai valora nici doi bani$ ?u cuprins de #uria unui o! p"gubit, !ncat de cei din jurul s"u, ncle)tndu-)i #"lcile triste ntr-un z!bet ct !ai a!abil$ - La pri!ul etaj, doa!nelor, spuse el cu acela)i z!bet$ 3u era u)or s" ajungi la scar"$ . !uli!e co!pact" de capete acoperea galeriile, rev"rsndu-se ca un #luviu n !ijlocul holului$ &"rea c" se ncinge o adev"rat" b"t"lie a negoului, vnz"torii st"pneau n voie acest puhoi de doa!ne, pe care-l pli!bau n grab" de la unul la altul$ .ra de vr# a dup"-a!iezii sosise, iar !a)ina supra nc"lzit" nvrtea clientele cuprinse de dorin", s!ulgndu-le banii din buzunare$ *ai ales la raionul de !"t"suri su#la o briz" nebun"$ 4cest renu!it Paris- Bonheur adunase o ase!enea !uli!e nct, ti!p de cteva !inute, >utin nu reu)i s" #ac" nici !"car un pas2 iar >enriette, su#ocat", )i ridic" ochii )i-l z"ri n capul sc"rilor pe *ouret, care revenea !ereu n acest loc pentru a-)i savura victoria$ 1a z!bi, spernd c" el va cobor pentru a o sc"pa de nghesuial", ns" acesta nici n-o observ" n aglo!eraie$ 1ra al"turi de 6allagnosc, preocupat s"-i arate !agazinul, cu chipul !b"tat de victorie$ 4cu!, trepidaiile din interior acopereau zgo!otele de a#ar"2 nu se auzea nici huruitul tr"surilor, nici trntitul portierelor$ Dincolo de !arele tu!ult al vnz"rilor, nu !ai r"!"sese dect senzaia unui &aris gigantic, care #urniza continuu alte )i alte cu!p"r"toare$ %n at!os#era static" n care c"ldura calori#erului n#ierbnta !irosul sto#elor noi, zarva cre)tea, a!estecnd toate zgo!otele, de la #or#ota ne ncetat", de la #razele repetate de sute de ori n jurul tejghelelor, de la aurul ce cnta pe ala!a caselor de bani asaltate de busculada porto#elelor la co)urile pe roi, nc"rcate cu pachete ce c"deau continuu n subsolurile #l"!nde$ %n pra#ul #in din aer, totul se con#unda$ &arc" nici raioanele nu !ai erau co!parti!entate8 colo jos, !erceria p"rea nghiit" de ntuneric2 !ai ncolo, la albituri, o raz" de soare str"pungea vitrina din strada 3euve-Saint-4ugustin, ca o s"geat" de aur aruncat" n z"pad"2 la !arochin"rie )i pnzeturi, o !as" deas" de p"l"rii )i de cocuri t"ia adncurile !agazinului$ 3u se !ai vedeau nici toaletele, pluteau la supra#a" doar coa#urile, !pestriate cu pene )i cu panglici2 cteva p"l"rii b"rb"te)ti p"tau cu negru !uli!ea, n ti!p ce #eele palide ale doa!nelor obosite )i n#ierbntate c"p"taser" transparena ca!eliilor$ %n cele din ur!", datorit" braelor sale viguroase, >utin deschise dru!ul, !ergnd n #aa doa!nelor$ Cnd ajunse n capul sc"rii, >enriette nu-l !ai g"si pe *ouret, care-l !pinsese pe 6allagnosc n !ijlocul !uli!ii pentru a-l z"p"ci pe deplin,

surprins el nsu)i de aceast" nevoie #izic" a b"ii de !uli!e$ %)i pierduse cu !are pl"cere r"su#larea, c"ci si!ise, n jurul trupului s"u, !br"i)area cald" a clientelei$ - La stnga, doa!nelor, spuse >utin cu glas prevenitor, n ciuda e:asper"rii lui care cre)tea$ %n partea de sus a !agazinului, nghesuiala era aceea)i$ Invazia continua chiar )i la raionul de !obile, de obicei, att de lini)tit$ Departa!entele de )aluri, bl"nuri )i lenjerie ge!eau de atta lu!e$ %n ti!p ce doa!nele treceau pe la dantele, se ntlnir" cu doa!na de ,oves care era acolo cu #iica ei, ,lanche, a!ndou" cu#undate n articolele ar"tate de Deloche$ >utin #u silit s" !ai #ac" o oprire, cu pachetul n brae$ - ,un" ziua/ Chiar !" gndea! la du!neavoastr"/ - 6-a! c"utat )i eu, dar cu! a! #i putut s" ne ntlni! n !uli!ea asta; - 1 !inunat, nu-i a)a; - 9luitor, draga !ea$ 4bia ne !ai in picioarele/ - 0i ai cu!p"rat ceva; - ., nu, ne uit"! deoca!dat"$ 4cu! ne odihni! puin )i ncerc"! s" st"! jos$ %ntr-adev"r, doa!na de ,oves, care nu avea n porto#el dect banii pentru tr"sur", i punea pe vnz"tori s"-i scoat" din cutii tot #elul de dantele doar din pl"cerea de a le vedea )i de a le atinge$ Si!ise n Deloche tipul vnz"torului debutant, de o stng"cie do!oal", care n-ar #i ndr"znit s" reziste capriciilor unei cliente, )i ea abuza de a!abilitatea lui te!"toare, reinndu-l deja de ju!"tate de or" pentru tot #elul de articole noi$ Tejgheaua era plin", iar ea )i cu#unda !inile n acest val i!ens de dantele de ChantillD, !alinuri )i valensiene, cu degetele tre!urnd de pl"cere, cu chipul nro)it de o dorin" senzual"2 al"turi de ea, ,lanche, cuprins" de acela)i #ior al pasiunii, p"rea cu att !ai palid" )i !ai lipsit" de vlag"$ %ntre ti!p, conversaia continua, iar >utin le-ar #i p"l!uit, a)a cu! st"tea el ne!i)cat, la discreia lor$ - Ia te uit"/, spuse doa!na *artD, v" alegei cravate )i voalete la #el ca ale !ele/ %ntr-adev"r, doa!na de ,oves, pe care dantelele doa!nei *artD o !b"taser" nc" de s!b"ta trecut", nu rezistase dorinei de a-)i a#unda cel puin !inile n acelea)i !odele, avnd n vedere c" lipsa de bani n care o l"sase soul ei nu-i per!itea s" )i le cu!pere$ 5o)i u)or )i le spuse c" ,lanche dorise s" vad" ni)te cravate$ Dup" care, ad"ug"8 - *ergei la con#ecii7 1i bine, pe curnd/ Dorii s" ne vede! n salonul oriental; - Da, n salonul oriental7 3u-i a)a c" e superb; Se desp"rir" #er!ecate )i e:taziate, n !ijlocul !bulzelii produse de vnzarea !"runi)urilor )i a !icilor garnituri la pre redus$ Deloche, bucuros c" are de lucru, ncepu din nou s" goleasc" cutiile de dantele pentru doa!na de ,oves )i #iica acesteia$ &rintre grupurile ce se nghesuiau n #aa tejghelelor, se pli!ba agale inspectorul (ouve, etalndu-)i decoraia )i p"zind !"r#urile preioase )i #ine, att de u)or de ascuns ntr-o !nec"$ 4tunci cnd trecu pe lng" doa!na de ,oves, #u surprins s" o vad" cu#undat" ntr-o ase!enea !are de dantele, ast#el c" arunc" o privire p"trunz"toare asupra !inilor ei #ebrile$ - La dreapta, doa!nelor, spuse >utin, continundu-)i dru!ul spre con#ecii$ 1ra nnebunit de #urie$ 3u era su#icient c" pierduse deja vnz"ri din cauza lor; 4cu! l !ai )i ntrziau la #iecare col al !agazinului/ Iritarea lui era cu att !ai !are cu ct e:ista o oarecare rivalitate ntre raionul de es"turi )i cel de articole gata con#ecionate, o lupt" continu", disputndu-)i clientele, #urndu-)i reciproc procentele )i co!isioanele$ Cei de la !"t"suri erau !ai #urio)i dect cei de la pnzeturi cnd erau silii s" conduc" la con#ecii o client" care se decidea pentru un !antou, dup" ce dorise s" i se arate ta#tale )i #aiuri$

- Do!ni)oar" 6adon/, spuse >utin cu un ton sup"rat, cnd ajunse, n s#r)it, la tejghea$ %ns" vnz"toarea trecu #"r" s" se sinchiseasc" de el$ %nc"perea era plin", str"b"tut" n diagonal" de un )ir inter!inabil de oa!eni ce intrau )i ie)eau prin u)a de la raionul de dantele )i cea de la pnzeturi, care se a#lau #a" n #a"2 n ti!p ce, n #undul ca!erei, clientele ncercau hainele n #aa oglinzilor$ *ocheta ro)ie n"bu)ea zgo!otul pa)ilor, iar glasurile puternice )i dep"rtate de la parter se pierdeau, ast#el c" nu se auzea dect un !ur!ur discret2 c"ldura din salon era su#ocant" din cauza !uli!ii de #e!ei$ - Do!ni)oar" &runaire/, strig" >utin$ 0i cu! nici aceasta nu se opri, ad"ug" printre dini, #"r" a putea #i auzit8 - Ceat" de !ai!ue/ 1l, !ai ales, nu le avea deloc la su#let pe vnz"toare2 )i rupea picioarele cu urcatul sc"rilor ca s" le aduc" o client" )i era #urios de c)tigul pe care i-l #urau din buzunar$ %ntre ei se d"dea o lupt" surd" n care ele se dovedeau de aceea)i aspri!e2 n oboseala lor co!un", !ereu n picioare, cu trupurile strivite de trud", di#erena dintre se:e disp"rea )i nu !ai r"!neau #a" n #a" dect interesele opuse, accentuate de #ebra negoului$ - 1i, chiar nu-i ni!eni disponibil;, ntreb" >utin$ %ns" brusc o z"ri pe Denise, care #usese pus" de di!inea" s" !pacheteze !ar#"$ 3u i se o#eriser" dect vnz"ri ndoielnice, pe care, de alt#el, le )i pierduse$ Cnd >utin o v"zu preocupat" cu golirea unei !ese de un !or!an i!ens de ve)!inte, se ndrept" spre ea$ - Do!ni)oar", serve)te-le pe aceste doa!ne/ ,ucuros, i puse n brae doa!nei *artD articolele, pe care se s"turase s" le tot care dup" el$ H!betul i ap"ru din nou pe buze$ Se putea deslu)i n privirea lui r"utatea ascuns" a unui vnz"tor cu e:perien" ce intuia ncurc"tura n care se vor a#la doa!nele )i tn"ra ncep"toare$ 4ceasta ns" era e!oionat" de vnzarea nea)teptat" ce i se o#erea$ &entru a doua oar", considerase gestul lui >utin ca pe cel al unui prieten necunoscut sau al unui #rate, ntotdeauna gata s"-i dea o !n" de ajutor$ .chii ei str"lucir" de recuno)tin" )i-l ur!"ri cu o privire lung", n ti!p ce acesta se #olosea de coate pentru a-)i croi dru! spre raionul s"u$ - 4) dori un !antou, spuse doa!na *artD$ Denise ncepu cu ntreb"rile$ Ce #el de !antou; Ce culoare; %ns" clienta nu )tia ni!ic, nu avea nici !"car o idee, dorea s" vad" toate !odelele din !agazin$ .bosit", a!eit" de atta lu!e, tn"ra vnz"toare )i pierduse capul2 nu servise dect puine cliente n !agazinul lui Cornaille din 6alognes2 nu )tia cte !odele sunt )i nici unde le era locul n dulapuri$ 4st#el c" nu reu)i s" le #ac" pe plac celor dou" prietene, care p"reau ner"bd"toare$ Doa!na 4urelie, care toc!ai o z"rise pe doa!na Des#orges, a c"rei leg"tur" cu patronul i era destul de cunoscut", se gr"bi s"-i vin" n nt!pinare$ - Se ocup" cineva de du!neavoastr"; - Da, do!ni)oara care caut" acolo, n spate, r"spunse >enriette$ Dar se pare c" nu prea )tie ce caut", c"ci nu g"se)te !are lucru$ I!ediat, )e#a o opri pe Denise, )optindu-i la ureche8 - 6ezi bine c" habar n-ai ce se nt!pl" aici$ Stai, te rog, la locul du!itale$ Dup" care strig"8 - Do!ni)oar" 6adon, un !antou, v" rog/ 5"!ase acolo, n ti!p ce *arguerite i ar"ta doa!nei *artD !odelele$ Le vorbea clientelor pe un ton sec, dar politicos, avea o atitudine dezagreabil" de #at" !br"cat" n !"tase, silit" s" adopte bunul gust )i cochet"ria, p"strnd ns" un dra! de gelozie )i de dispre$ Cnd o auzi pe doa!na *artD c" nu dorea s" dep")easc" dou" sute de #ranci, o privi cu !il"$ ., dar doa!na va

trebui s" pl"teasc" puin !ai !ult, pentru c" la dou" sute de #ranci era i!posibil s" poat" g"si ceva de calitate$ 0i arunc" pe tejghea !antourile ie#tine cu un gest ce striga8 B9itai-v" bine ct sunt de s"r"c"cioase/C$ Doa!na *artD nu ndr"zni s" !ai spun" ni!ic$ Se aplec" la urechea doa!nei Des#orges )i-i )opti8 - 1i, nu e !ai bine s" #ii servit" de b"rbai;7 &arc" e)ti !ai n largul t"u cu ei$ %n cele din ur!", *arguerite aduse un !antou din !"tase, garnisit cu !"rgele de jais pe care-l trat" cu respect$ Iar doa!na 4urelie o che!" pe Denise$ - Caut" s" #ii bun" la ceva/7 &une asta pe u!eri/ Cu ini!a strns", pierznd n"dejdea c" va reu)i vreodat" n acest !agazin, Denise r"!ase ncre!enit", cu !inile atrnndu-i pe lng" corp$ ?"r" ndoial", aveau s" o concedieze, iar #r"iorii ei vor r"!ne pe dru!uri$ ?rea!"tul !uli!ii i suna n cap, si!ea c"-)i pierde echilibrul, o dureau toi !u)chii din cauza !or!anelor de haine pe care le ridicase, o !unc" de salahor cu care nu #usese obi)nuit" pn" atunci$ Totu)i, se supuse )i o l"s" pe *arguerite s" o !brace n !antou, ca pe un !anechin$ - Stai dreapt", spuse doa!na 4urelie$ %ns" n clipa ur!"toare o uitar" cu totul pe Denise$ *ouret toc!ai intrase al"turi de 6allagnosc )i de ,ourdoncle2 le salut" pe doa!ne, iar ele i o#erir" co!pli!entele lor pentru aceast" !agni#ic" e:poziie a nout"ilor de iarn"$ Se discut" !ai !ult despre salonul oriental$ 6allagnosc, care ncheiase ocolul !agazinului, era !ai !ult surprins dect cuprins de ad!iraie2 c"ci, la ur!a ur!ei, n non)alana sa pesi!ist", gndea c" nu era vorba dect despre !ulte tipuri de es"turi adunate la un loc$ %n ce-l prive)te pe ,ourdoncle, uitase c" #"cea parte din ntreprindere )i-)i #elicita patronul pentru a-l #ace s" nu se !ai gndeasc" la grijile )i ndoielile din ti!pul di!ineii$ - Da, da, !erge destul de bine, sunt !ulu!it, repeta *ouret vesel, r"spunznd cu un surs privirilor tandre ale >enriettei$ Dar nu vreau s" v" deranjez, doa!nele !ele$ Toate privirile se ntoarser", atunci, spre Denise, abandonat" n !inile do!ni)oarei *arguerite care o silea s" se nvrteasc" ncet$ - 1i, ce p"rere ai;, o ntreb" doa!na *artD pe doa!na Des#orges$ 4ceasta decidea n calitate de arbitru supre! al !odei$ - 3u e r"u deloc, )i are o croial" #oarte original"7 Doar c" nu prea pare graios n talie$ - ., interveni doa!na 4urelie, trebuie s"-l ncerce doa!na7 nelegei c" nu are acela)i e#ect pe aceast" do!ni)oar" )i#onat"7 %ndreapt"-te puin, Denise, scoate n eviden" prestana acestui !antou7 Toat" lu!ea z!bi ironic$ Denise p"li$ 5u)inea de a #i tratat" ca un !anechin pus n vitrin" )i pe sea!a c"ruia se poate glu!i n voie o cople)i$ Doa!na Des#orges, cednd n #aa unei antipatii instinctive, agasat" de chipul blnd al #etei, ad"ug" cu r"utate8 - ?"r" ndoial", ar #i stat !ai bine dac" rochia do!ni)oarei n-ar #i #ost att de larg"$ Dup" care, i arunc" lui *ouret o privire batjocoritoare de parizian" pe care !br"c"!intea ridicol" a unei provinciale o a!uza$ 4cesta si!i !ngierea privirii tandre )i triu!#ul #e!eii #ericite de #ru!useea )i de #ar!ecul s"u$ Din pur" gratitudine, *ouret #u silit s" glu!easc", la rndul lui, n ciuda bun"voinei pe care o avea pentru Denise, al c"rei )ar! ascuns l tulburase din pri!a clip"$ - 0i apoi, ar trebui s" #ie piept"nat", )opti el$ 4ceasta #u cul!ea ru)inii$ Directorul binevoise s" rd" )i toate doa!nele pu#nir" )i ele n hohote de rs$ *arguerite )i per!ise un !ic chicotit de #at" distins", care )tie s" se abin"2 Clara pierduse o vnzare pentru a se distra n voie2 chiar )i vnz"toarele de la lenjerie veniser", atrase de zvonul veseliei$ %n ce prive)te doa!nele

cliente, acestea se a!uzau !ult !ai discret, cu aere de inteligen" !onden"2 n ti!p ce, pro#ilul i!perial al doa!nei 4urelie nu schia nici !"car un surs, ca )i cu! p"rul s"lbatic )i u!erii #ini, #eciorelnici, ai acestei ncep"toare ar #i dezonorat buna conduit" a raionului s"u$ Denise p"lise )i !ai !ult n !ijlocul acestei !uli!i batjocoritoare$ Se si!ea violentat", dezbr"cat", #"r" ap"rare$ Care era oare vina ei pentru un ase!enea atac; De ce se luau de talia ei prea !ic" )i de p"rul ei prea greu; Cel !ai !ult o r"nise rsul lui *ouret )i al doa!nei Des#orges, c"ci instinctul ei o avertizase de leg"tura care e:ista ntre ei2 su#letul i se strnse de o durere necunoscut"2 aceast" doa!n" trebuie c" era #oarte rea dac" putea s" se lege de o biat" #at" care nu-i #"cuse ni!ic2 iar el reu)ise s-o nghee de tea!", o tea!" ce-i ntuneca toate celelalte senti!ente pe care nu le nelegea$ 4tunci, n singur"tatea ei de paria, atins" n cea !ai inti!" pudoare #e!inin", revoltat" n #aa acestei nedrept"i, )i n"bu)i suspinele care-i urcau n gt$ - 3u-i a)a; S" #ie piept"nat" !ine, e o ru)ine/, i spuse doa!nei 4urelie teribilul ,ourdoncle, care nc" de la nceput o conda!nase pe Denise, dezgustat de #"ptura ei #irav"$ 0e#a i lu", n cele din ur!", !antoul de pe u!eri, )i-i )opti la ureche8 - 1i bine, do!ni)oar", #ru!os debut/ %ntr-adev"r, dac" ai vrut s" ar"i de ce e)ti n stare7 nu putea #i !ai r"u de att$ De tea!a de a nu izbucni n plns, Denise se gr"bi s" se ntoarc" la !or!anul de ve)!inte pe care-l dusese )i pe care-l sorta pe o tejghea$ *"car acolo se pierdea cu totul n !uli!e, iar oboseala o !piedica s" !ai gndeasc"$ Dar o z"ri lng" ea pe vnz"toarea de la lenjerie, care-i !ai luase o dat" ap"rarea chiar n acea di!inea"$ 4ceasta ur!"rise toat" scena dinainte )i veni s"-i )opteasc" la ureche8 - ,iata de tine, nu !ai #i att de sensibil"/ Treci peste asta, alt#el te vor c"lca n picioare7 1u sunt din Chartres )i !" nu!esc &auline CugnTt2 p"rinii !ei sunt !orari acolo7 1i bine, !-ar #i #"cut buc"i n pri!ele zile dac" n-a) #i reu)it s" le in piept7 >aide, curaj/ D"-!i !na7 6ei putea s" vorbe)ti cu !ine oricnd vei avea nevoie$ 4ceast" !n" ntins" o tulbur" )i !ai !ult pe Denise$ . strnse cu iueal" )i se gr"bi s" ridice un !ald"r greu de haine, te!ndu-se s" nu gre)easc" din nou )i s" #ie certat" pentru c"-)i #"cuse o prieten"$ %ntre ti!p, doa!na 4urelie a)ezase chiar ea !antoul pe u!erii doa!nei *artD, spunnd8 - ., #oarte #ru!os/ %ncnt"tor/ 1i, e altceva/ Doa!na Des#orges declar" c" nu e:ista ni!ic !ai potrivit$ Se schi!bar" cteva co!pli!ente, dup" care *ouret )i lu" r"!as bun, n ti!p ce 6allagnosc, care o z"rise la raionul de dantele pe doa!na de ,oves )i pe #iica acesteia, se gr"bi s"-i o#ere braul !a!ei$ *arguerite era deja n #aa unei case de la !ezanin, cu diversele cu!p"r"turi ale doa!nei *artD, care pl"ti )i ceru s"-i #ie duse pachetele n tr"sur"$ Doa!na Des#orges )i reg"sise toate cu!p"r"turile la casa EL$ Toate aceste doa!ne se !ai ntlnir" nc" o dat" n salonul oriental$ Se desp"rir" nv"luite ntr-o nou" criz" zgo!otoas" de ad!iraie$ Chiar )i doa!na Guibal se n#l"c"rase$ - ./ *inunat/7 Te poi i!agina acolo/ - 9n adev"rat hare!, nu-i a)a; 0i nu-i scu!p deloc/ - S!irnele/ 4h, s!irnele/ Ce tonuri/ Ct" #inee/ - 0i acest Qurdistan/ %l vedei/ 9n adev"rat Delacroi:/ %ncet, ncet !uli!ea se r"spndi$ ,"t"i de clopot anunaser", la interval de o or", pri!ele dou" !ese de sear"2 a treia ur!a s" #ie servit", iar n raioanele ce se goleau ncet nu !ai r"!"seser" dect clientele ntrziate, care, cuprinse de delirul cu!p"r"turilor, pierduser" noiunea ti!pului$ De a#ar" se auzea doar huruitul ulti!elor tr"suri, nv"luit de glasul con#uz al &arisului, un #el de s#or"it de c"pc"un s"tul, ce digera acu! pnzele )i post"vurile, !"t"surile )i

dantelele, ngurgitate nc" de di!inea"$ %n lu!ina becurilor de gaz ce ardeau nc" din a!urg, interiorul !agazinului p"rea un c!p de lupt" cald de !asacrul es"turilor$ 6nz"torii, lovii de oboseal", se a)ezaser" printre ruinele caselor )i tejghelelor, r"v")ite parc" de #uria unui uragan$ Se ajungea cu greu n galeriile de la parter, obturate de scaunele azvrlite2 la raionul de !"nu)i trebuia s" treci peste o baricad" de cutii, nghesuite n jurul lui *ignot2 nici la lenajuri nu se !ai putea trece$ Li'nard dor!ita deasupra unei !"ri de sto#e, unde !or!anele, pe ju!"tate distruse, se!"nau cu ni)te case nghiite de #uria unui ru ie)it din albie2 !ai departe, la albituri p"rea c" ninsese, te !piedicai n banchize de prosoape )i p")eai pe #ulgi u)ori de batiste$ 4celea)i ravagii erau )i n raioanele de la !ezanin8 bl"nurile inundau podelele, con#eciile se ngr"!"deau ca !antalele unor soldai n rezerv", dantelele )i lenjeriile, des#"cute, )i#onate, aruncate la nt!plare, te #"ceau s" te gnde)ti la o !uli!e de #e!ei care s-ar #i dezbr"cat acolo, cuprinse de pati!"2 n partea de jos, n subsolul casei, serviciul de e:pediere era n plin" activitate, rev"rsnd continuu pachetele de care nc"perea era inundat", cu o ulti!" s#orare a acestei !a)ini supra nc"lzite$ La !"t"suri ns", clientele nghiiser" totul, l"snd locul liber$ Se putea trece #"r" proble!e, c"ci holul era gol$ Stocul uria) de Paris-Bonheur #usese cioprit, !"turat, ni!icit ca de un roi de l"custe$ %n !ijlocul acestui hol, >utin )i ?avier )i r"s#oiau caietele de debit, calculndu-)i co!isioanele )i g#ind ca dup" o lupt" grea$ ?avier #"cuse cincisprezece #ranci, n ti!p ce >utin nu reu)ise s" ajung" dect la treisprezece, b"tut n acea zi )i enervat de propriul s"u ghinion$ .chii lor str"luceau de pati!a c)tigului, iar ntregul !agazin p"rea !bcsit de ci#re )i cuprins de #ebra ce ncheie, de obicei, o sear" de !"cel$ - 1i bine, ,ourdoncle, strig" *ouret, !ai tre!uri; 5evenise la postul s"u #avorit, n capul sc"rii de la !ezanin$ H!bea victorios n #aa valului de sto#e care se des#")ura n #aa lui$ Te!erile sale din ti!pul di!ineii )i unicul s"u !o!ent de sl"biciune pe care nu-l va dezv"lui ni!"nui, l azvrliser" n braele unei veselii triu!#"toare$ Ca!pania era c)tigat", !icul nego de cartier era #"cut pra#, iar baronul >art!ann, cucerit, odat" cu !ilioanele )i cu terenurile sale$ %n ti!p ce privea casierii aplecai asupra registrelor, adunnd coloanele lungi de ci#re, ascultnd zgo!otul #"cut de aurul ce c"dea printre degetele lor n talgerele de ala!", )i vedea Paradisul femeilor lund proporii gigantice, l"rgindu-)i holul )i prelungindu-)i galeriile pn" n strada EL Dece!brie$ - Te-ai convins c" !agazinul e prea !ic;, ntreb" el$ 4! #i vndut dublu$ ,ourdoncle, u!ilit, era gata s"-)i recunoasc" gre)eala cnd o priveli)te i sili s" devin" din nou serio)i$ Ca n #iecare sear", Lho!!e, pri!ul casier de la vnz"ri, centraliza ncas"rile #iec"rei case2 dup" ce le aduna, a#i)a ncasarea total", n#ignd hrtia pe care era scris" su!a ntr-un cui2 apoi ducea banii la casa central" ntr-o serviet" sau n civa saci, n #uncie de tipul nu!erarului$ %n acea zi, aurul )i argintul do!inaser", ast#el c" Lho!!e urca ncet sc"rile, c"rnd trei saci enor!i$ Lipsit de braul s"u drept, retezat de la cot, i inea la piept cu braul stng )i-i sprijinea cu b"rbia$ 5"su#larea lui se auzea de departe, trecea !pov"rat )i i!pun"tor prin !ijlocul vnz"torilor plini de respect$ - Ct, Lho!!e;, ntreb" *ouret$ Casierul r"spunse8 - .ptzeci de !ii )apte sute patruzeci )i doi de #ranci )i zece centi!e/ 9n hohot vesel #"cu s" tresar" Paradisul femeilor. Ci#ra se r"spndi cu rapiditate$ 1ra cea !ai !are ci#r" atins" vreodat" de un !agazin de nout"i ntr-o singur" zi$ Seara, cnd Denise urc" s" se culce, se sprijini de pereii coridorului str!t de sub acoperi)ul de tabl"$ %n ca!era ei, cu u)a nchis", c"zu pe pat, s#r)it" de durerea de picioare$ Ti!p ndelungat, privi cu un aer n"uc !asa de toalet", dulapul )i toat" nuditatea aceea de ca!er" de

hotel$ 4)adar, aici va trebui s" tr"iasc"2 pri!a ei zi o zdrobise, u!ilind-o$ 3-ar #i avut puterea s" o ia de la nceput$ 4poi, )i d"du sea!a c" era !br"cat" n !"tase2 uni#or!a aceea o cople)ea$ %i trecu prin !inte gndul copil"ros de a-)i des#ace cu#"rul )i de a se !br"ca n rochia ei de ln"$ %ns" cnd )i puse aceast" hain" s"r"c"cioas", e!oia o sugru!", iar lacri!ile pe care )i le n"bu)ise nc" de di!inea" izbucnir" ntr-un )uvoi cald$ C"zuse din nou pe pat )i plngea, gndindu-se la cei doi #rai ai ei, lacri!ile-i curgeau continuu, #"r" a avea #ora s" se descale, dobort" de oboseal" )i tristee$

Capitolul 5
4 doua zi, Denise coborse n raion de ju!"tate de or", cnd doa!na 4urelie i spuse cu un glas t"ios8 - Do!ni)oar", e)ti che!at" la direciune/ Tn"ra l g"si pe *ouret singur n !arele s"u cabinet tapisat n rips verde$ Toc!ai )i a!intise de Bnepiept"nataC de ieri, cu! o nu!ea ,ourdoncle2 de)i, de obicei, nu-i pl"cea s" joace rolul jandar!ului, se gndi s" o che!e )i s" o scuture puin, dac" !ai era costu!at" n provincial"$ %n ajun, n ciuda glu!elor sale, se si!ise lovit de doa!na Des#orges n a!orul propriu, v"znd c" se pune n discuie elegana uneia dintre vnz"toarele sale$ 4cu!, senti!entul era unul con#uz, un a!estec de si!patie )i #urie$ - Do!ni)oar", ncepu el, te-a! luat n considerare din respect pentru unchiul t"u )i n-ar #i trebuit s" ne pui n situaia trist"7 Dar se opri$ %n #aa lui, de cealalt" parte a biroului, Denise st"tea dreapt", serioas" )i palid"$ 5ochia ei de !"tase nu !ai era att de larg", i strngea !ijlocul rotund, !ngindu-i u!erii delicai de #ecioar"2 de)i p"rul ei, !pletit n dou" cozi, )i p"stra aerul s"lbatic, se putea observa c" ncercase !"car s"-l do!oleasc"$ Dup" ce ador!ise !br"cat", cu ochii plini de lacri!i, Denise se trezise la ora patru, ru)inat" de criza ei de sensibilitate$ Se apucase i!ediat s"-)i str!teze rochia, dup" care petrecuse aproape o or" n #aa oglinzii, piept"nndu-)i p"rul, #"r" s"-l poat" netezi cu! )i-ar #i dorit$ - 4h, Doa!ne-ajut"/, !ur!ur" *ouret$ 4r"i !ai bine n di!ineaa asta/7 Doar c" !ai ai )uviele astea dr"ce)ti/ Se ridicase )i ncepuse s"-i aranjeze p"rul cu acela)i gest #a!iliar cu care ncercase )i doa!na 4urelie n ajun$ - Ia te uit"/ &une-o pe asta dup" ureche7 Cocul e prea sus$ Denise nu spuse niciun cuvnt, l"sndu-se n voia sorii$ Cu toate c"-)i jurase s" #ie tare, intrase n cabinet paralizat" de tea!", cu certitudinea c" era che!at" pentru a #i dat" a#ar"$ ,un"voina evident" a lui *ouret nu o lini)tea, continua s"-i inspire tea!", si!ea lng" el o nelini)te pe care o e:plica printr-o tulburare #ireasc" n #aa o!ului puternic de care depindea destinul ei$ Cnd o v"zu tre!urnd la atingerea !inilor care-i treceau u)or pe lng" cea#", *ouret regret" aceast" pornire de a!abilitate, te!ndu-se c" )i-ar putea pierde autoritatea$ - %n s#r)it, do!ni)oar", continu" el, trecnd din nou de cealalt" parte a biroului, avei grij" de inuta du!neavoastr"$ 3u !ai suntei la 6alognes/ Luai e:e!plu de la pariziencele noastre7 Dac" nu!ele unchiului du!neavoastr" a #ost su#icient pentru ca noi s" v" deschide! u)ile, vreau s" cred c" vei #ace tot ce v" st" n putin" pentru a #i persoana care a! crezut c" suntei$ Din p"cate, ni!eni de aici nu-!i !p"rt")e)te p"rerea7 4)adar, v-a! prevenit$ 3u !" #acei s" par !incinos$ . trat" ca pe un copil, cu !ai !ult" !il" dect bun"tate2 curiozitatea lui pentru tot ce era

#e!inin #u trezit" de #e!eia tulbur"toare care se n")tea n aceast" copil" s"rac" )i stngace, n ti!p ce el o dojenea, Denise z"rise portretul doa!nei >edouin, al c"rei chip #ru!os z!bea grav din ra!a de aur$ ?u cuprins" de un nou #ior, n ciuda cuvintelor ncurajatoare ale lui *ouret$ 1ra doa!na care !urise )i de care ntregul cartier vorbea c" ar #i ucis-o pentru a-)i ridica !agazinul cu sngele ei$ *ouret vorbea continuu$ - &oi s" pleci, spuse el, dup" ce se a)ez" )i ncepu s" scrie$ Denise plec", iar cnd ajunse pe coridor, suspin" u)urat"$ Din acea zi, ncepu s"-)i arate !arele ei curaj$ Sub crizele de sensibilitate se ascundea o voin" ne n#rnt", curajul unei #iine slabe )i singure, ce se nc"p"na s"-)i #ac" datoria$ 3u se plngea, !ergea !ereu nainte, spre int", dep")ind orice obstacol2 )i toate acestea cu si!plitate, cu naturalee, c"ci nsu)i #elul ei de a #i era de o blndee invincibil"$ *ai nti, trebuia s" dep")easc" starea de oboseal"$ &achetele de haine i #rngeau braele n a)a hal, nct n pri!ele )ase s"pt"!ni, ge!ea noaptea, n so!n, din cauza durerilor !usculare$ Su#erea )i !ai !ult din pricina panto#ilor grei adu)i din 6alognes )i pe care, din lips" de bani, nu putea s"-i schi!be cu botine u)oare$ *ereu n picioare, u!blnd de di!ineaa pn" seara, certat" dac" se sprijinea un !inut de perete, avea picioru)ele ei de #eti" u!#late, parc" strivite n bocancii de tortur"2 c"lciele i #ierbeau, t"lpile i se acoperiser" cu b")ici, ale c"ror pielie i se lipeau de ciorapi$ Si!ea o s#r)eal" n tot corpul, !e!brele )i organele erau s#)iate de aceast" sl"biciune, cu tulbur"ri nea)teptate ale #e!init"ii ei pe care le tr"da paloarea #eei$ 0i totu)i, att de #irav", cu n#"i)area ei #ragil", reu)ise s" reziste, n ti!p ce !ulte vnz"toare erau nevoite s" p"r"seasc" !agazinul, atinse de boli speci#ice acestui gen de !unc"$ Senin"tatea )i nc"p"narea ei o #"ceau s" n#runte totul cu z!betul pe buze, chiar )i n !o!entele n care se si!ea la cap"tul puterilor, vl"guit" de o !unc" ce ar #i cople)it chiar )i un b"rbat$ 4poi, avea de n#runtat ntregul raion$ Chinului #izic i se al"tura persecuia surd" a colegelor ei$ Dup" dou" luni de r"bdare )i blndee, nu reu)ise s" le dezar!eze$ Cuvintele jignitoare )i n"scocirile crude o loveau n su#let, n nevoia ei de a#eciune$ Se glu!ise !ult pe sea!a debutului ei jenant2 cuvinte ca Bciz!"C sau Bcap de le!nC circulau adesea, iar lucr"toarele care pierdeau o vnzare erau tri!ise Bla 6alognesC2 Denise trecea drept proasta raionului$ *ai trziu, cnd se dovedise a #i o vnz"toare re!arcabil", la curent cu !ersul lucrurilor n !agazin, toat" lu!ea #u cuprins" de o stupoare indignat"2 din acest !o!ent, vnz"toarele se neleseser" ntre ele s" nu-i lase niciodat" o client" serioas"$ *arguerite )i Clara o h"ruiau cu o ur" instinctiv", strngeau rndurile pentru a nu #i nghiite de aceast" nou-venit" de care se te!eau, n ciuda dispreului lor si!ulat$ Ct despre doa!na 4urelie, aceasta era r"nit" de rezerva plin" de !ndrie a acestei #ete, care nu alerga n jurul ei cu aere de ad!iraie lingu)itoare2 ast#el c" o abandonase n braele du)!"noase ale #avoritelor sale, ale pre#eratelor Curii, !ereu ngenuncheate, preocupate s"-i o#ere zilnic poria de batjocur", de care #irea sa autoritar" parc" avea nevoie pentru a se si!i i!portant"$ . perioad", adjuncta, doa!na ?r'd'ric, p"ru c" nu ia parte la co!plot2 ns", probabil, din pur" obi)nuin", se ar"t" la #el de dur" i!ediat ce-)i d"du sea!a de nepl"cerile pe care bun"voina ei i le-ar putea pricinui$ 4)adar, abandonul #u co!plet, toate se unir" !potriva Bnepiept"nateiC, care tr"ia n !ijlocul unui c!p de lupt", abia reu)ind, cu tot curajul ei, s"-)i p"streze locul n raion$ 4ceasta era viaa ei de acu!$ 1ra silit" s" vorbeasc" !ereu, s" #ac" pe curajoasa )i pe graioasa n rochia de !"tase care nu-i aparinea n niciun #el2 plutea ntr-o perpetu" agonie, !oart" de oboseal", prost hr"nit", prost tratat", sub a!eninarea continu" a unei concedieri brutale$ Ca!era ei era unicul re#ugiu, singurul loc unde se l"sa cople)it" de tristee )i de lacri!i

cnd su#erea prea !ult n ti!pul zilei$ 9n #rig teribil se r"spndea din acoperi)ul de tabl", acoperit de z"pezile de dece!brie2 era silit" s" se ghe!uiasc" n pat, !br"cat" cu toate hainele pe care le avea )i s" plng" n"bu)it sub p"tur", pentru ca gerul s" nu-i degere #aa$ *ouret nu-i !ai adresase niciun cuvnt$ Cnd d"dea, n ti!pul serviciului, de privirile severe ale lui ,ourdoncle, se cutre!ura, c"ci si!ea n el un du)!an care nu i-ar #i iertat nici cea !ai !ic" gre)eal"$ %n !ijlocul acestei ostilit"i generale, bun"voina stranie a inspectorului (ouve o ui!ea2 dac" acesta o vedea stnd deoparte, i z!bea )i c"uta s"-i spun" ceva a!abil2 de dou" ori, o sc"pase de dojeni, #"r" ca ea s"-i arate recuno)tin", !ai !ult tulburat" dect !i)cat" de protecia lui$ %ntr-o sear", dup" cin", pe cnd do!ni)oarele aranjau !"r#urile n dulapuri, (oseph anun" pe Denise c" o caut" un tn"r$ 1a cobor i!ediat, ngrijorat"$ - Ia te uit"/, spuse Clara$ 3epiept"nata are un iubit/ - Trebuie s"-i #ie #oa!e/, r"spunse *arguerite$ (os, la u)", Denise l g"si pe #ratele ei, (ean$ %i interzisese categoric s" vin" la !agazin, #apt ce ar #i putut #ace o i!presie #oarte proast"$ %ns" nu ndr"zni s"-l certe, att de speriat p"rea, #"r" )apc", g#ind, c"ci alergase n !are grab" de la peri#eria Te!ple$ - 4i zece #ranci;, !or!"i el$ D"-!i zece #ranci, dac" nu, sunt un o! pierdut$ 0trengarul acesta, cu p"rul blond )i ciu#ulit, #usese att de nosti! cu chipul s"u #ru!os de #at" cnd spusese #raza aceasta att de !elodra!atic", nct ea ar #i z!bit, dac" n-ar #i #ost cuprins" de tea!" la cererea lui de bani$ - Cu!; Hece #ranci;, !ur!ur" ea$ Ce s-a nt!plat; 1l ro)i )i-i spuse c" se ntlnise cu sora unui ca!arad$ Denise i #"cu se!n s" tac", stingherit" )i ea, neavnd nevoie s" )tie !ai !ulte$ *ai venise #oi dou" rnduri, a)a n goan", pentru cereri ase!"n"toare de !pru!ut2 ns" pri!a oar" #usese vorba despre un #ranc )i dou"zeci )i cinci de centi!e, iar a doua oar" de un #ranc )i cincizeci de centi!e$ *ereu era vorba despre o #e!eie$ - 3u pot s"-i dau zece #ranci, zise ea$ Luna de pension a lui &'p' nu este nc" pl"tit" )i a! bani doar pentru asta$ 4bia dac" !i r"!n pentru ni)te botine de care a! !are nevoie7 La ur!a ur!ei, nu e)ti deloc rezonabil, (ean$ 1 #oarte urt din partea ta$ - 4tunci, sunt pierdut, repet" el cu un gest tragic$ 4scult", surioar"8 este vorba despre o brunet" nalt"7 a! !ers la o ca#enea !preun" cu #ratele ei, nu )tia! ct cost" consu!aia7 ?u nevoit" s"-l ntrerup" din nou )i cnd v"zu c" ochii scu!pului ei derbedeu #ur" inundai de lacri!i, )i scoase porto#elul )i-i d"du cei zece #ranci$ I!ediat, (ean ncepu s" rd"$ - 0tia! eu7 Dar pe cuvnt de onoare c" nu !ai #ac/ 4lt#el a) #i o !are hai!ana$ %)i relu" #uga, dup" ce o s"rut" pe obraji ca un nebun$ %n !agazin, toi angajaii r"!aser" !irai$ %n noaptea aceea, Denise dor!i prost$ De cnd intrase la Paradisul femeilor, banii erau pentru ea o grij" per!anent"$ Lucra tot #"r" salariu #i:, doar pentru cazare )i !as"2 )i cu! do!ni)oarele de la raion o !piedicau s" vnd", abia dac" reu)ea s" pl"teasc" pensionul lui &'p', !ulu!it" ctorva cliente #"r" i!portan" care-i erau l"sate ei$ Tr"ia n cea !ai neagr" !izerie M !izerie n rochie de !"tase$ 9neori )i petrecea noaptea crpindu-)i lenjeria )i c"!")ile g"urite ca o dantel", #"r" a !ai ine socoteal" de peticele de la panto#i, pe care )i le #"cuse cu dib"cia unui ciz!ar$ %ndr"zni chiar s"-)i spele ru#ele n lighean$ %ns" cel !ai !ult se nelini)tea pentru vechea ei rochie de ln"2 nu !ai avea alta )i era nevoit" s" o !brace n #iecare sear", dup" ce-)i scotea rochia de !"tase, ceea ce o uza #oarte tare2 o singur" pat" i d"dea dureri de cap, iar cea !ai !ic" ruptur" era o adev"rat" catastro#"$ 0i ni!ic pentru ea, niciun b"nu, !"car pentru a-)i cu!p"ra strictul necesar pentru orice #e!eie2 trebuise s" a)tepte cincisprezece

zile pentru a-)i re nnoi provizia de a" )i ace$ 1ra un adev"rat dezastru cnd ap"rea (ean cu pove)tile lui de dragoste, dndu-i peste cap ntregul buget$ Chiar )i o !oned" de un #ranc i #"cea gaur" n pung"$ Cu! putea s" spere s" pun" la loc cei zece #ranci; 4vu co)!aruri pn" di!ineaa$ 0i-l i!agin" pe &'p' aruncat n strad", n ti!p ce ea ntorcea pietrele cu !inile nsngerate, c"utnd bani sub ele$ 4 doua zi, trebuia din nou s" z!beasc", s" joace rolul #etei cu !aniere i!pecabile$ Cliente cunoscute venir" n raion$ Doa!na 4urelie o che!" de cteva ori, aruncndu-i pe u!eri cteva !antouri pentru a pune n valoare noile !odele$ %n ti!p ce se nvrtea cu graia !i)c"rilor speci#ice !odei, se gndea la cei patruzeci de #ranci pentru pensionul lui &'p', pe care pro!isese c"-i va pl"ti n seara aceea$ 1ra nevoit" s" se lipseasc" de ghete )i n luna aceea2 ns" chiar )i ad"ugnd la cei treizeci de #ranci care-i r"!aser" nc" patru #ranci adunai b"nu cu b"nu, reu)ea s" ajung" doar la treizeci )i patru de #ranci$ De unde avea s" #ac" rost de )ase #ranci pentru a co!pleta su!a; Grija aceasta i s#)ia ini!a$ - &rivii, u!erii sunt degajai, spunea doa!na 4urelie$ 1 un !odel #oarte distins )i #oarte co!od7 Do!ni)oara poate s" ncruci)eze braele$ - ., per#ect, repet" Denise, care-)i p"stra tonul a!abil$ 3ici nu-l si!i7 Doa!na va #i #oarte !ulu!it"$ 4cu! regreta c" !ersese du!inica trecut" s"-l ia pe &'p' de la doa!na Gras pentru a-l pli!ba pe Cha!ps-1lDs'es$ ,ietul copil ie)ea att de rar cu ea/ 4 trebuit s"-i cu!pere turt" dulce )i o lop"ic", apoi s"-l duc" la Teatrul de p"pu)i2 cheltuise aproape un #ranc$ %ntr-adev"r, (ean nu se gndea deloc la !icu cnd #"cea ase!enea prostii$ 0i toate se sp"rgeau n capul ei$ - Din !o!ent ce nu-i place doa!nei7, continu" )e#a$ Do!ni)oar", pune )i rotonda, ca s" vad" doa!na cu! arat"$ Denise de#ila cu pa)i !"runi, cu rotonda pe u!eri, spunnd8 - 1 !ai c"lduroas"7 1 !oda acestui an$ &n" seara, n spatele graiei i!puse de !eserie, se #r"!nt" la gndul di#erenei de bani pentru pensionul lui &'p'$ .bosite de atta !unc", do!ni)oarele o l"sar" s" #ac" o vnzare i!portant"2 ns" era doar !ari, !ai avea de a)teptat nc" patru zile pn" la s#r)itul s"pt"!nii$ Dup" cin", se decise s"-)i a!ne pe !ine vizita la doa!na Gras$ Se va scuza, spunnd c" #usese reinut"2 )i poate pn" atunci va reu)i s" #ac" rost de cei )ase #ranci$ &entru a evita )i cele !ai !ici cheltuieli, Denise urca #oarte devre!e la ea n ca!er"$ Ce putea s" #ac" n strad", #"r" niciun ban n buzunar, s"lbatic" )i !ereu inti!idat" cu! era de !arele ora), unde nu cuno)tea dect str"zile vecine !agazinului; Dup" ce ndr"znea s" !earg" pn" la &alais-5oDal s" ia puin aer, se ntorcea repede, se nchidea n ca!er" )i ncepea s" coas" sau s" spele$ De-a lungul coridorului erau ca!ere n care do!nea o pro!iscuitate ca de cazar!", cu #ete ne ngrijite, br#e, !iros de ap" de toalet" proast" )i ru#e !urdare, o acri!e ce r"bu#nea n certuri )i !p"c"ri continue$ De alt#el, le era interzis s" urce n od"i pe ti!pul zilei2 nu tr"iau acolo, ci-)i petreceau nopile, urcnd seara n ulti!ul !inut )i #ugind di!ineaa, pe ju!"tate ador!ite, trezite cu greu de un sp"lat rapid2 )i vntul ce !"tura continuu coridorul, oboseala celor treisprezece ore de lucru, care le arunca n pat #"r" su#lare, trans#or!au !ansarda ntr-un hotel de peri#erie, str"b"tut de ni)te c"l"tori istovii$ Denise nu avea nicio prieten"$ Dintre toate do!ni)oarele, una singur", &auline Cugnot, i ar"ta o oarecare a#eciune2 )i raioanele de con#ecii )i de lenjerie, a)ezate unul lng" cel"lalt, #iind n r"zboi declarat, si!patia dintre cele dou" vnz"toare se li!itase pn" atunci la si!ple cuvinte, schi!bate n grab"$ &auline ocupa ca!era vecin", din dreapta od"ii Denisei, dar cu! disp"rea i!ediat dup" cin" )i nu se ntorcea dect pe la ora unsprezece, o auzea nu!ai cnd se culca, #"r" s-o ntlneasc" vreodat" n a#ara orelor de

serviciu$ %n noaptea aceea, Denise decise s" #ac" din nou pe ciz!arul, )i lu" panto#ii, i cercet", gndindu-se cu! ar putea s"-i #ac" s" o in" pn" la s#r)itul lunii$ %n s#r)it, cu un ac !ai rezistent, ncerc" s" coas" t"lpile care a!eninau s" se desprind" de c"put"$ %ntre ti!p, pusese la n!uiat, n ap" cu s"pun, un guler )i ni)te !an)ete$ %n #iecare sear" auzea acelea)i zgo!ote, pa)ii do!ni)oarelor care se ntorceau n ca!ere, scurtele conversaii )u)otite, rsete sau certuri n"bu)ite$ Dup" care paturile scriau, se auzeau c"scaturi, iar ca!erele se a#undau ntr-un so!n adnc$ &oate )i altele vegheau ca )i ea, !potriva regula!entului, pentru a-)i crpi hainele$ Toate acestea se petreceau cu acelea)i precauii pe care )i le lua )i ea, !i)cndu-se ncet, evitnd orice zgo!ot, c"ci o lini)te tre!ur"toare nv"luia coridorul cu u)ile nchise$ .ra unsprezece sunase de zece !inute, cnd un zgo!ot de pa)i o #"cu s" ridice capul$ %nc" o do!ni)oar" care ntrziase/ 0i o recunoscu pe &auline cnd auzi deschizndu-se u)a de lng" ea$ %ns" r"!ase ui!it", c"ci lenjereasa se ntorsese ncet )i b"tu la u)a ei$ - 5epede, eu sunt$ 1ra interzis ca vnz"toarele s" se viziteze n ca!erele lor$ 4st#el c" Denise se gr"bi s" deschid" pentru ca vecina ei s" nu #ie surprins" de doa!na Cabin, care supraveghea respectarea strict" a regula!entului$ - 1ra acolo;, ntreb" ea dup" ce nchise u)a$ - Cine; Doa!na Cabin;, spuse &auline$ ., nu de ea !i-e !ie tea!"7 Cu un #ranc totul se rezolv"$ Dup" care ad"ug"8 - De !ult voia! s" vorbesc cu tine$ (os nu se poate niciodat"$ 0i apoi, te-a! v"zut att de trist" la cin"/ Denise i !ulu!i, o rug" s" se a)eze, !i)cat" de bun"tatea ei$ %ns" tulburat" de vizita aceasta nea)teptat", r"!ase cu panto#ul la care lucra n !n" )i privirea &aulinei c"zu pe el$ Cl"tin" din cap, se uit" n jurul ei )i z"ri gulerul )i !an)etele n lighean$ - ,iata de tine/ ,"nuia! eu/, spuse ea$ Las"/ Cunosc toate astea/ La nceput, cnd a! venit de la Chartres )i tat"l !eu nu-!i tri!itea niciun ban, a! sp"lat )i eu lucruri din astea/ Da, da, bluzele !ele/ 4vea! dou" )i puteai g"si !ereu una din ele pus" la n!uiat/ &auline se a)ez", g#ind nc" din cauz" c" alergase$ Chipul ei deschis, cu ochii !ici )i vioi, cu gura !are, dar delicat", avea o oarecare graie, n ciuda tr"s"turilor proe!inente$ Dintr-odat", #"r" nicio introducere, ncepu s"-)i povesteasc" viaa8 tinereea ei petrecut" la !oar", tat"l Cugnot, ruinat de un proces, o tri!isese la &aris, cu dou"zeci de #ranci n buzunar, ca s" #ac" avere2 nceputurile ei ca vnz"toare, !ai nti n #undul unui !agazin de la ,atignolles, apoi la Paradisul femeilor, nceputuri n#ior"toare, cu toate jignirile )i lipsurile posibile2 n s#r)it, ajunse )i la viaa ei actual", cu cei dou" sute de #ranci pe care-i c)tiga pe lun", cu pl"cerile pe care )i le per!itea )i nep"sarea cu care l"sa zilele s" se scurg"$ ,ijuterii, o bro)a, un lan cu ceas, str"luceau pe rochia ei de postav albastru, strns" cochet n talie2 z!bea sub toca ei de cati#ea, ornat" cu o pan" !are, cenu)ie$ Denise ro)ise #oarte tare, innd nc" panto#ul n !n"$ 4r #i vrut s" ndruge o e:plicaie$ - Stai lini)tit"/ Din !o!ent ce !i s-a nt!plat )i !ie/, repet" &auline$ Sunt !ai !are dect tine, a! dou"zeci )i )ase de ani )i ju!"tate, chiar dac" nu pare7 4cu!, hai, poveste)te-!i ce te #r"!nt"$ Denise ced" n #aa acestei prietenii o#erite cu atta sinceritate$ Se a)ez", n jupon, cu un )al vechi nnodat pe u!eri, al"turi de &auline g"tit" de ora), )i ntre ele se ncinse o p"l"vr"geal" de

zile !ari$ Ca!era era ngheat", #rigul p"rea c" se scurge pe pereii !ansardei, goi, ca de nchisoare2 dar ele nu ineau sea!a c" le degerau !inile, c"ci erau cu#undate n con#idenele lor$ %ncetul cu ncetul, Denise se dest"inui, vorbind de (ean )i de &'p', dar )i de proble!a banilor, care o tortura$ %n cele din ur!", ajunser" s" discute )i despre do!ni)oarele de la con#ecii, despre care &auline se descarc", strignd8 - Ce nenorocite/ Dac" ele ar #i ni)te colege de treab", ai putea c)tiga !ai !ult de o sut" de #ranci/ - Toat" lu!ea !i vrea r"ul, #"r" s" )tiu !"car de ce, i spuse Denise, cople)it" de lacri!i$ Do!nul ,ourdoncle e !ereu pe ur!ele !ele, s" !" prind" cu vreo gre)eal", de parc" l-a) deranja7 3u-l a! dect pe inspectorul (ouve7 Cealalt" o ntrerupse$ - *ai!uoiul "la b"trn/ 4h, draga !ea, nu te ncrede prea tare n el7 0tii, b"rbaii cu un nas ca al lui7 )i tot etaleaz" decoraiile, dar se aud tot #elul de zvonuri despre el, la noi, la lenjerie7 Ce copil" e)ti s"-i #aci attea proble!e/ 1 r"u s" #ii att de sensibil/ 1i bine, ceea ce i s-a nt!plat, a! p"it toate8 trebuie s" pl"te)ti pentru c" e)ti la nceput/ 4)a e n via"/ %i strnse !inile )i o !br"i)a cu !are sinceritate$ &roble!a banilor era ns" una #oarte grav"$ Cu siguran", o biat" #at" singur" nu-)i putea ntreine cei doi #rai, s" pl"teasc" pensiunea celui !ic )i a!antele celui !are, adunnd resturile l"sate de celelalte vnz"toare2 )i nu prea e:ista posibilitatea s" pri!easc" vreun salariu nainte de nceperea sezonului, n !artie$ - 4scult"-!", e i!posibil s" !ai rezi)ti !ult a)a, spuse &auline$ %n locul t"u7 9n zgo!ot de pe coridor le #"cu s" tac"$ &oate era *arguerite, acuzat" c" se pli!ba n c"!a)" de noapte, pentru a spiona so!nul celorlalte$ &auline, care-i inea nc" !inile prietenei sale, o privi n lini)te, tr"gnd cu urechea$ Dup" care, ncepu din nou s" vorbeasc", )u)otind, cu un aer conving"tor )i blnd8 - %n locul t"u, !i-a) g"si pe cineva$ - Cu!, pe cineva;, !ur!ur" Denise, #"r" s" priceap" ce voia s" spun"$ Cnd nelese sensul #razei, )i retrase !inile )i !pietri$ 4cest s#at o deranja ca o idee la care nu se gndise niciodat" pn" atunci )i pentru care nu g"sea avantaje$ - 4h, nu, r"spunse ea si!plu$ - 4tunci, continu" &auline, n-ai s" te descurci niciodat", ascult" ce-i spun/7 Ci#rele sunt clare8 patruzeci de #ranci pentru !icu, civa #ranci din cnd n cnd pentru cel !are2 )i tu; 3-ai s" poi u!bla !ereu !br"cat" ca o cer)etoare, cu panto#ii de care rd do!ni)oarele/ Da, se glu!e)te pe sea!a panto#ilor t"i7 Ia-i pe cineva, va #i !ult !ai bine$ - 3u, repet" Denise$ - 3u e)ti deloc rezonabil", z"u a)a/7 1 inevitabil, scu!pa !ea, acesta e !ersul lucrurilor/ Toate a! trecut prin asta/ 9it"-te la !ine/ 0i eu a! #ost la nceput ca )i tine/ ?"r" niciun ban$ Cu siguran", ai cazare )i !as"2 dar !ai e:ist" )i inuta, )i apoi e i!posibil s" r"!i #"r" niciun ban )i s" te nchizi n ca!er" s" vezi cu! zboar" !u)tele/ 4sta e, trebuie s" te la)i n voia sorii/ 0i-i povesti despre pri!ul ei a!ant, angajat al unui avocat, pe care-l cunoscuse la *eudon$ Dup" acela, a ur!at un #uncionar de la po)t"$ %n s#r)it, din toa!n", se ntlnea cu un vnz"tor de la Bon %ar!h&, un b"iat nalt, a!abil, n co!pania c"ruia )i petrecea toate orele libere$ De alt#el, nu avusese niciodat" doi a!ani n acela)i ti!p$ 1ra cinstit" )i se indigna cnd auzea vorbindu-se despre #etele care se o#er" pri!ului venit$ - 3u-i spun c" trebuie s" ai purt"ri urte, nici nu se pune proble!a/ De alt#el, n-a) vrea s" #iu v"zut" n co!pania colegei tale, Clara, de tea!" s" nu #iu acuzat" c"-!i #ac de cap ca ea$ %ns" cnd ai o relaie cu cineva )i nu ai niciun !otiv s"-i #aci vreun repro)7 Ce i se pare r"u n asta;

- 3u, r"spunse Denise$ 3u !i se pare corect )i nu !i se potrive)te, atta tot$ 9r!" o clip" de t"cere$ %n !ica odaie ngheat", cele dou" #ete )i z!beau, tulburate de aceast" discuie )u)otit"$ - 0i apoi, ar trebui !ai nti s" ai un senti!ent de prietenie pentru acel cineva, continu" Denise !bujorat"$ Lenjereasa o privi ui!it"$ %ncepu s" rd" )i o s"rut" pentru a doua oar", spunnd8 - Scu!pa !ea, cnd te ntlne)ti cu un b"iat, trebuie s"-l )i placi/ Ciudat" !ai e)ti/ 3u te #oreaz" ni!eni/ H"u a)a/ 6rei s" !erge! du!inic" undeva la ar" cu ,aug'; %)i va aduce cu el un prieten7 - 3u, repet" Denise cu o nc"p"nare plin" de blndee$ &auline nu !ai insist"$ ?iecare era st"pn pe propria sa via"$ Ceea ce-i propusese ea venise din su#let, #iindc" era sincer ntristat" s"-)i vad" ast#el prietena$ 0i cu! sunase de !iezul nopii, se ridic" s" plece$ %ns", nainte, o #or" pe Denise s" accepte cei )ase #ranci care-i lipseau, rugnd-o s" nu se jeneze )i s"-i returneze doar cnd va c)tiga !ai !ult$ - 4cu!, ad"ug" ea, stinge lu!narea ca s" nu se vad" ce u)" s-a deschis7 . aprinzi din nou dup" ce plec$ Cu lu!narea stins", )i !ai strnser" nc" o dat" !inile2 &auline se #uri)" u)or n ca!era ei, #"r" s" se aud" alt zgo!ot dect #o)netul rochiei$ %nainte de a se culca, Denise trebuia s" ter!ine de cusut panto#ul )i de sp"lat ru#ele2 ?rigul era tot !ai puternic pe !"sur" ce noaptea nainta$ %ns" ea nu-l si!ea, c"ci discuia din aceast" sear" i pusese tot sngele n !i)care$ 3u era deloc revoltat", ci i se p"rea nor!al ca #iecare s"-)i aranjeze viaa dup" bunul plac, !ai ales atunci cnd se a#l" singur )i liber pe acest p"!nt$ 3iciodat" nu se supusese regulilor, considernd c" judecata ei corect" )i #irea ei s"n"toas" o !enineau n onestitatea n care tr"ia$ %n s#r)it, n jurul orei unu, se culc"$ 3u, ea nu iubea pe ni!eni$ 4tunci la ce bun s"-)i tulbure viaa )i s" strice devota!entul !atern pe care-l dedicase #railor ei; Totu)i, nu reu)i s" adoar!"2 #iori #ierbini i str"b"teau tot corpul, iar inso!nia i desena n #aa ochilor ntredeschi)i #or!e nedeslu)ite, care se pierdeau n noapte$ Din acest !o!ent, Denise se interes" de pove)tile de dragoste din raionul ei$ %n a#ara orelor de lucru, viaa colegelor ei se nvrtea n jurul unei singure preocup"ri, )i anu!e8 b"rbatul$ ,r#ele erau la ordinea zilei, iar aventurile le nveseleau pe do!ni)oare toat" s"pt"!na$ Clara era un adev"rat scandal, avea trei a!ani care o ntreineau, n a#ar" iubiilor de ocazie pe care-i tra dup" ea$ *otivul pentru care nu p"r"sea nc" !agazinul, unde lucra ct !ai puin posibil )i dispreuia orice c)tig, era nu!ai pentru c" se putea BacoperiC n ochii #a!iliei2 tr"ia ntr-o continu" tea!" #a" de tat"l &runaire, care putea a#la )i care o a!enina c" va veni la &aris )i o va o!or n b"taie$ %n ce o prive)te pe *arguerite, aceasta era cu!inte )i nu avea niciun iubit2 lucru surprinz"tor, c"ci toate povesteau despre aventura ei )i na)terea pe care venise s" o ascund" la &aris2 a)adar, cu! putuse s" #ac" un copil dac" ea era o virtuoas"; 9nele spuneau c" se p"streaz" pentru un v"r de-al ei din Grenoble$ Do!ni)oarele glu!eau )i pe sea!a doa!nei ?r'd'ric, punndu-i n crc" relaii discrete cu oa!eni i!portani2 adev"rul era c" ni!eni nu )tia ni!ic despre viaa ei personal"2 disp"rea seara, eap"n" n rochia ei de v"duv" poso!ort", #"r" ca !"car cineva s" )tie unde se gr"bea att de tare$ Ct despre aventurile doa!nei 4urelie, despre a)a-zisele ei leg"turi e:traconjugale cu tineri ascult"tori, erau cu siguran" #alse2 erau si!ple invenii ale unor vnz"toare ne!ulu!ite, pove)ti co!ice$ &oate c", n trecut, )e#a ar"tase prea !ult" dragoste !atern" vreunui prieten de-al #iului ei, ns" ast"zi, la raionul de nout"i, avea statutul unei #e!ei serioase, care nu g"sea niciun a!uza!ent n ase!enea copil"rii$ 9r!a la rnd tur!a, toate celelalte care #or!au debandada de sear"8 nou" din zece #ete aveau iubiii n #aa u)ii

!agazinului$ Din &iaa Gaillon, de-a lungul str"zii *ichodi+re )i pn" n strada 3euve-Saint-4ugustin, era un ntreg )ir de b"rbai ce st"teau ne!i)cai )i pndeau intrarea n La Paradisul femeilor. Cnd ncepea de#ilarea, #iecare dintre ace)tia ntindea braul )i-)i lua iubita, pierzndu-se n noapte ca ni)te cupluri de tineri c"s"torii$ Ceea ce o tulburase cel !ai !ult pe Denise era secretul lui Colo!ban$ La orice or" din zi, l z"rea de cealalt" parte a str"zii, n pragul Btrnului Elbeuf cu ochii aintii asupra do!ni)oarelor de la con#ecii$ Cnd se si!ea pndit de ele, ro)ea, ntorcea capul, ca )i cu! i-ar #i #ost tea!" ca #ata s" nu-l prasc" veri)oarei lui Genevi+ve, de)i nu !ai e:ista nicio leg"tur" ntre #a!ilia ,audu )i nepoat", de cnd aceasta se angajase la Paradisul femeilor. 6"zndu-i privirile disperate, Denise crezu, !ai nti, c" e ndr"gostit de *arguerite, iar aceasta, #at" cu!inte, ce locuia la !agazin, era greu de cucerit$ Dup" care r"!ase n!"r!urit" cnd )i d"du sea!a c" privirile lui dezn"d"jduite se ndreptau spre Clara$ De luni bune su#erea ast#el, stnd pe trotuarul din #aa !agazinului, #"r" a g"si curajul s"-)i declare dragostea$ 1ra, de alt#el, greu de suportat, !ai ales pentru c" era vorba despre o #at" liber", care locuia pe strada Louis-le-Grand )i pe care ar #i putut s" o abordeze n orice sear", nainte ca ea s" plece la bra cu alt b"rbat/ 3ici !"car Clara nu b"nuia aceast" dragoste ascuns"$ 5espectiva descoperire i pricinui Denisei o e!oie dureroas"$ 1ra oare att de oarb" dragostea; Cu! putea acest b"iat, care avea totul la nde!n", s" adore o vagaboand" ca pe o s#nt"; %ncepnd cu aceast" zi, Denise )i si!ea ini!a strns" de #iecare dat" cnd z"rea, din spatele #erestruicilor verzi ale Btrnului Elbeuf, pro#ilul palid )i su#erind al veri)oarei Genevi+ve$ Seara, Denise c"dea pe gnduri n ti!p ce privea do!ni)oarele plecnd al"turi de iubiii lor$ Cele care nu locuiau la Paradisul femeilor disp"reau pn" a doua zi, cnd aduceau n raioane o !ireas!" s"lbatic", e:terioar", ce d"inuia n #ustele lor$ 9neori, Denise trebuia s" r"spund" cu un z!bet salutului a!ical al &aulinei, pe care ,aug' o a)tepta n #iecare sear", la opt )i ju!"tate, n picioare, la colul #ntnii Gaillon$ 4poi, dup" ce ie)ea ulti!a )i-)i #"cea #ugitiv pli!barea de sear", se ntorcea pri!a la !agazin, lucra sau se culca, visnd !ereu, cuprins" de o curiozitate nea)teptat" pentru aceast" via" necunoscut" a &arisului$ Cu siguran", nu avea niciun senti!ent de invidie pentru aceste do!ni)oare, se bucura de singur"tatea ei, de aceast" s"lb"ticie n care tr"ia nchis" ca ntr-un re#ugiu2 ns" i!aginaia ei o purta departe, ncercnd s" ghiceasc" lucrurile, evoca pl"ceri despre care auzea tot #elul de pove)ti, ca#enele, restaurante, teatre, du!inici petrecute n pli!b"ri pe ap" )i n crciu!i$ La #inal, nu-i r"!nea dect o !are oboseal" a !inii, o dorin" !binat" cu plictiseal" )i cu dezgust$ 4vea i!presia c" este deja s"tul" de ast#el de distracii pe care nici nu le cunoscuse nc"$ %n !ijlocul e:istenei sale de vnz"toare, nu-i r"!nea prea !ult loc pentru ast#el de visuri pri!ejdioase$ %n !agazin, sub povara celor treisprezece ore de !unc", ni!eni nu se gndea la posibilitatea n#irip"rii vreunei idile ntre un vnz"tor )i o vnz"toare$ Dac" lupta continu" pentru bani n-ar #i )ters di#erenele dintre se:e, graba )i truda #iec"rui !inut de lucru, care le ocupa !inile )i le #rngea braele, ar #i #ost su#iciente pentru a ucide orice ur!" de dorin"$ 4bia dac" e:istaser" cteva e:e!ple de leg"turi a!oroase n !ijlocul ostilit"ilor )i ca!araderiilor de la b"rbat la #e!eie, apropierile inevitabile de la raion la raion$ Totu)i, ntr-o zi, Denise l v"zu pe tn"rul 4lbert Lho!!e, #iul )e#ei, strecurnd un bilet n !na unei do!ni)oare de la lenjerie, dup" ce str"b"tuse de !ai !ulte ori raionul, cu un aer indi#erent$ 4junseser" n sezonul !ort de iarn", ce inea din dece!brie pn" n #ebruarie, )i e:istau !o!ente cnd ea se !ai odihnea, chiar dac" st"tea ore ntregi n picioare, cu ochii pierdui n pro#unzi!ile !agazinului, n a)teptarea clientelor$ De)i vnz"toarele de la con#ecii se a#lau n

vecin"tatea vnz"torilor de la dantele, !ica lor inti!itate nu dep")ea vreodat" cteva )u)oteli glu!ee$ La dantele era un secund #arsor, care o ur!"rea pe Clara #"cndu-i con#idene dezgust"toare doar pentru a #ace haz, c"ci, n #apt, nu era prea interesat de ea )i nu ncercase niciodat" s" o caute n a#ara !agazinului$ 4)adar, trecnd de la o tejghea la alta, ntre ace)ti do!ni )i do!ni)oare nu e:istau dect priviri co!plice, cuvinte pe care doar ei le nelegeau )i uneori discuii disi!ulate, cu spatele pe ju!"tate ntors, cu aerul vis"tor, doar pentru a-i da de #urc" teribilului ,ourdoncle$ %n ce-l prive)te pe Deloche, acesta se !ulu!ise s"-i z!beasc" Denisei, dup" care ndr"znise chiar s"-i )opteasc" un cuvnt prietenesc atunci cnd trecea pe lng" ea$ %n ziua n care l observ" pe #iul doa!nei 4urelie dnd un bilet lenjeresei, Deloche chiar o ntrebase dac" !ncase bine, din si!pla nevoie de a se interesa de ea )i neg"sind ceva !ai a!abil de spus$ 6"zuse )i el scrisorica, dup" care o privi pe Denise )i ro)ir" a!ndoi din cauza acestei intrigi ce se nnodase n #aa lor$ %n ciuda acestor #iori #ierbini ce trezeau #e!eia din ea, Denise )i !ai p"stra nc" lini)tea ei copil"roas"$ Doar vederea lui >utin i strngea ini!a$ %l privea cu recuno)tin", creznd c" tot ceea ce si!te se datoreaz" bun"voinei pe care i-o ar"tase tn"rul$ De cte ori acesta aducea o client" la raionul de con#ecii, era cople)it" de un tre!ur necunoscut, iar atunci cnd se ntorcea de la cas", se po!enea #"cnd un ocol, str"b"tnd raionul de !"t"suri, e!oionat"$ %ntr-o dup"-a!iaz", l g"si acolo pe *ouret, care p"rea c" o ur!"re)te cu un z!bet pe buze$ 3u se !ai ocupase de ea$ %i adresase rar cte o vorb" doar pentru a-i da s#aturi asupra inutei )i a #ace o glu!" despre #irea ei s"lbatic" ce inea !ai !ult de un b"iat dect de o #at" )i din care nu va reu)i s" scoat" o #e!eie cochet", cu toat" dib"cia lui de b"rbat cu succes$ ,a, chiar rdea cteodat", tachinnd-o, #"r" a-)i ar"ta tulburarea pe care i-o provoca aceast" !ic" vnz"toare cu p"rul att de ciu#ulit$ %n #aa acestui z!bet, Denise nle!ni ca )i cu! ar #i #"cut ceva r"u$ .are )tia el de ce se a#la la !"t"suri, cnd nici !"car ea nu ar #i putut s" e:plice un ase!enea ocol; De alt#el, >utin nu p"rea s"-)i dea sea!a de privirile recunosc"toare ale #etei$ 4ceste do!ni)oare nu erau genul lui, se pre#"cea c" le dispreuie)te, l"udndu-se cu aventurile e:traordinare pe care le avea cu cliente2 la tejgheaua lui, o baroneas" se ndr"gostise pe loc, iar soia unui arhitect i se aruncase n brae chiar n ziua n care !ersese s" recti#ice o eroare de !etraj$ Sub aceast" #an#aronad", )i ascundea ie)irile cu #ete si!ple din ca#enele )i din cabareturi$ Ca toi tinerii de la nout"i, avea !ania de a cheltui, zb"tndu-se toat" s"pt"!na la raionul s"u, cu o ndrjire de avar, doar pentru ca du!inica s" arunce banii n vnt, la curse, prin restaurante sau prin crciu!i2 niciodat" nu #"cea econo!ie, nu avea niciun ban pus deoparte, devora i!ediat orice c)tig, #"r" a se gndi la ziua de !ine$ ?avier nu era deloc a)a$ 1l )i cu >utin erau buni prieteni n !agazin, ns" n a#ara acestuia nici nu-)i vorbeau$ *uli dintre vnz"tori, !ereu n contact unul cu cel"lalt, deveneau ni)te str"ini odat" ce puneau piciorul n strad"$ %ns" >utin l avea ca prieten apropiat pe Li'nard$ 4!ndoi locuiau n >otelul S!Drne de pe strada Sainte-4nne, o cl"dire ntunecat", ocupat" n ntregi!e de angajai din co!er$ Di!ineaa, veneau !preun", iar seara, pri!ul dintre ei care era liber l a)tepta pe cel"lalt la ca#eneaua Saint-5och, de pe strada cu acela)i nu!e$ 1ra o ca#enea !ic", unde se ntlneau, de obicei, vnz"torii de la Paradisul femeilor, ce ipau, beau )i jucau c"ri, nv"luii n #u!ul pipelor$ 4desea, r"!neau acolo pn" la unu noaptea, cnd patronul ca#enelei, obosit )i s"tul, i tri!itea pe la casele lor$ De alt#el, de !ai bine de o lun", )i petreceau trei seri pe s"pt"!n" n #undul unui cabaret din *ont!artre2 )i duceau acolo prietenii pentru a o aplauda pe do!ni)oara Laure, o cnt"rea" !asiv", ulti!a cucerire a lui >utin, al c"rei talent era acla!at att de violent, nct de vreo dou" ori a trebuit s" intervin" poliia$ 4st#el trecu iarna$ Denise obinu, n s#r)it, trei sute de #ranci salariu #i:$

1ra )i ti!pul, c"ci panto#ii ei nu !ai rezistau$ %n ulti!a lun", evitase s" ias" de tea!" s" nu-i rup" de tot$ - Du!nezeule, do!ni)oar", #aci atta zgo!ot cu panto#ii "ia/, i spunea adesea doa!na 4urelie, pe un ton #oarte iritat$ 1 de-a dreptul insuportabil7 Ce pori n picioare; %n ziua n care Denise cobor n !agazin nc"lat" cu botine de sto#" de cinci #ranci, *arguerite )i Clara se !irar" i!ediat )i )u)otir" n a)a #el, nct s" #ie auzite8 - Ia te uit"/ 3epiept"nata asta )i-a schi!bat, n s#r)it, galo)ii/, spuse una dintre ele$ - 1i bine, r"spunse cealalt", trebuie s" #i plns !ult dup" ei7 Doar erau ai !aic"-si$ De alt#el, Denise avusese parte de o !i)care general" de indignare$ 5aionul descoperise prietenia ei ascuns" cu &auline )i dispreuiser" toate aceast" a#eciune pentru o vnz"toare dintr-un raion rival$ Do!ni)oarele vorbeau chiar de tr"dare, o acuzau c" !erge al"turi s" BtoarneC tot ce vorbesc ele$ 5"zboiul dintre con#ecii )i lenjerie luase proporii !ult !ai violente$ 3iciodat" nu #usese att de ne!ilos$ ?ur" schi!bate tot #elul de cuvinte, dure ca ni)te gloane, )i avu loc chiar )i o p"l!uire, ntr-o sear", n spatele unui !unte de c"!")i$ &oate c" aceast" veche ceart" venea )i din #aptul c" do!ni)oarele de la lenjerie erau !br"cate n rochii de ln", pe cnd cele de la con#ecii purtau !"tase2 n orice caz, lenjeresele vorbeau despre vecinele lor cu un aer indignat, de #ete cinstite2 #aptele le d"deau dreptate, c"ci !"tasea p"rea s" aib" un e#ect asupra dez!"atelor de la con#ecii$ Clara era pus" la zid pentru nu!"rul ei de a!ani, *arguerite, ar"tat" cu degetul pentru copilul ei abandonat, n ti!p ce doa!na ?r'd'ric era criticat" pentru aventurile ei ascunse$ 0i toate acestea din vina bietei Denise/ - Do!ni)oarelor, #"r" cuvinte urte, abinei-v"/, le spunea doa!na 4urelie pe un ton grav, potolind revolta izbucnit" n snul !icului ei popor$ 4r"tai puin bun si!/ &re#era s" nu ia n sea!" certurile lor, dup" cu! i )i !"rturisise ntr-o zi lui *ouret, r"spunznd la o ntrebare de-a lui$ 4ceste do!ni)oare nu valorau pentru ea !ai !ult una dect cealalt"$ Dar se n#l"c"ra deodat", cnd auzi din gura lui ,ourdoncle c" #iul ei toc!ai s"rutase o lenjereas" la subsolul !agazinului, acea vnz"toare c"reia acesta i strecura de ceva vre!e scrisorele$ 1ra cutre!ur"tor/ 0i acuz" i!ediat raionul de lenjerie c"-i ntinsese lui 4lbert o curs"$ Cu siguran", aceast" lovitur" #usese ndreptat" spre ea, ncercnd s" o dezonoreze, distrugnd viaa unui copil #"r" e:perien", dup" ce se convinseser" c" raionul ei era inatacabil$ ?"cea scandal doar pentru a ncurca )i !ai !ult lucrurile, c"ci )i cuno)tea #oarte bine #iul, n privina c"ruia pierduse orice ur!" de speran", )tiindu-l capabil de toate nebuniile$ &entru o clip", a#acerea avea s" se agraveze, iar *ignot de la !arochin"rie p"rea )i el i!plicat/ &rieten al lui 4lbert, i #avoriza iubitele care erau, de obicei, #ete de rnd ce veneau la !agazin )i c"utau cu orele prin cutiile cu ocazii$ *ai circula un zvon necon#ir!at cu ni)te !"nu)i de Suedia d"ruite lenjeresei$ %n cele din ur!", scandalul #u stins din consideraie pentru )e#", pe care *ouret o trata cu un oarecare respect$ .pt zile !ai trziu, ,ourdoncle o concedie, sub un prete:t ne nse!nat, pe tn"ra ce se l"sase s"rutat"$ Dac" nchideau ochii asupra des#rurilor din a#ara !agazinului, n interiorul acestuia lucrurile st"teau alt#el, c"ci nu tolerau niciun #el de atitudine i!oral"$ Denise #u cea care su#erise cel !ai !ult de pe ur!a acestei a#aceri$ Doa!na 4urelie, de)i )tia #oarte bine care era adev"rul, i purta totu)i pic"2 o v"zuse rznd cu &auline )i avusese i!presia c" br#eau despre aventurile #iului ei$ 4)adar, o izola )i !ai !ult n raion$ De ceva vre!e pl"nuia s" le invite pe do!ni)oare s"-)i petreac" du!inica n apropiere de 5a!bouillet, la 5igolles, unde )i cu!p"rase o proprietate cu pri!ii o sut" de !ii de #ranci econo!isii$ &entru a o pedepsi pe Denise o l"s" pe dina#ar", c"ci #usese singura neinvitat"$ Cu cincisprezece zile nainte de acest eveni!ent, ntregul raion nu discuta dect despre acest subiect$ Do!ni)oarele priveau cerul !ngiat de soarele de !ai, progra!ndu-)i #iecare !inut din acea zi$ 6isau s"-)i

satis#ac" toate pl"cerile, s" se pli!be pe !"g"ru)i, s" bea lapte )i s" guste din pinea proasp"t" de secar"$ 1ra doar o petrecere pentru #e!ei, ceea ce o #"cea )i !ai interesant"/ De obicei, doa!na 4urelie )i petrecea zilele de concediu pli!bndu-se cu diverse doa!ne$ 3u prea-i pl"cea viaa de #a!ilie, iar serile destul de rare n care trebuia s" cineze cu soul )i #iul ei i se p"reau un chin att de !are, nct ar #i pre#erat s" lase balt" gospod"ria )i s" !"nnce la un restaurant$ Lho!!e pleca i!ediat dup" cin", bucuros s"-)i reia viaa de #l"c"u, iar 4lbert, u)urat, alerga dup" #e!ei$ 4st#el c", dezobi)nuii s" tr"iasc" n #a!ilie, stnjenii )i plictisii de du!inicile petrecute !preun", toi trei nu #"ceau altceva dect s" traverseze aparta!entul ca pe un hotel unde ncerci s" nnoptezi$ Ct despre petrecerea de la 5a!bouillet, doa!na 4urelie se !ulu!i s" spun" c" 4lbert era reinut n alt" parte, iar soul ei ar ar"ta !ult tact dac" ar re#uza s" vin"$ 4!ndoi #ur" #oarte ncntai de aceast" idee$ %ntre ti!p, ziua !ult a)teptat" se apropia, do!ni)oarele nu vorbeau dect despre !arele eveni!ent )i despre toaletele pe care le vor purta, de parc" ar #i plecat ntr-o c"l"torie de )ase luni$ Denise era nevoit" s" le asculte, palid" )i nchis" n propria singur"tate$ - 1i, te #ac s"-i ie)i din !ini;, i spuse &auline ntr-o di!inea"$ %n locul t"u, !-a) r"zbuna/ Dac" ele se a!uz", !-a) a!uza )i eu, z"u a)a/7 >ai cu noi du!inic", ,aug' !" duce la (oinviile$ - 3u, !ulu!esc, r"spunse tn"ra cu nc"p"narea ei obi)nuit"$ - De ce, !" rog #ru!os;7 @i-e tea!" c" te vo! lua cu #ora; &auline ncepuse s" rd", iar Denise i z!bi, la rndul ei$ 0tia prea bine cu! !erg lucrurile8 #iecare dintre do!ni)oare )i cunoscuse, la una dintre aceste pli!b"ri, pri!ul a!ant, care era, de #apt, un prieten adus ca din nt!plare2 )i ea nu voia a)a ceva$ - 1i, haide, continu" &auline, i jur c" ,aug' nu va aduce pe ni!eni$ 3u vo! #i dect noi trei7 Dac" nu-i place, n-a! s" te !"rit cu de-a sila$ Denise ezit", tulburat" de o ase!enea dorin", nct un val de snge i nro)i obrajii$ De cnd le auzea pe colegele ei vorbind despre pl"cerile c!pene)ti, si!ea c" se su#oc", strivit" de nevoia de aer curat, visnd ierburi nalte ce-i ajungeau pn" la u!eri, arbori i!en)i ale c"ror u!bre curgeau pe trupul ei ca un ru cu ap" proasp"t"$ Se trezea n ea a!intirea copil"riei tr"ite n p"durile de la Cotentin )i si!ea cu! su#letul ei tnje)te dup" o raz" de soare$ - 1i bine, #ie, spuse ea n cele din ur!"$ Totul #u aranjat$ ,aug' trebuia s" vin" s" le ia pe cele dou" do!ni)oare din &iaa Gaillon, la ora opt2 de acolo, aveau s" !earg" cu tr"sura pn" la gara 6incennes$ Denise, al c"rei salariu de dou"zeci )i cinci de #ranci era devorat n #iecare lun" de cei doi #rai, nu avu de ales dect s"-)i re !prosp"teze rochia veche de ln" cu ni)te benzi de poplin n carouri2 )i #"cuse singur" )i o p"l"rie, acoperit" cu !"tase )i !podobit" cu o panglic" albastr"$ %n si!plitatea ei, avea n#"i)area #oarte tn"r", aerul unei #etie crescute prea repede, cur"enia unei #ete s"race, ru)inat" de bog"ia p"rului ei ce !u)ca !arginile p"l"riei #"r" podoabe$ %n schi!b, &auline purta o rochie de !"tase pri!"v"ratic", n dungi albe )i liliachii, o toc" de aceea)i culoare, nc"rcat" cu pene, bijuterii la gt )i !ini, o adev"rat" bog"ie de negustoreas" nst"rit"$ &arc" )i lua revan)a n rochia ei de du!inic" pentru toat" s"pt"!na n care #usese silit" s" !brace uni#or!a de ln" a raionului2 n ti!p ce Denise, care-)i tra de luni pn" vineri rochia de !"tase, )i relua du!inica lna subire a s"r"ciei ei$ - 9ite-l pe ,aug', spuse &auline, ar"tnd un tn"r nalt, ce st"tea n picioare lng" #ntna$ %i prezent" iubitul, iar Denise se si!i i!ediat n largul ei, c"ci p"rea un b"iat #oarte de treab"$ ,aug' era nalt )i !asiv, avea !i)c"ri lente, o #a" alungit", #la!and", iar n ochii senini i str"lucea o naivitate de copil$ 3"scut la DunPerUue, era !ezinul unui b"can )i venise la &aris,

oarecu! izgonit de tat"l )i de #ratele s"u, care-l considerau prost$ Totu)i, la Bon %ar!h& c)tiga trei !ii cinci sute de #ranci$ 1ra prost"nac, dar #oarte priceput la pnzeturi$ ?e!eile l g"seau dr"gu$ - 0i tr"sura;, ntreb" &auline$ ?ur" silii s" !earg" pe jos pn" la bulevard$ Soarele ardea, #ru!oasa di!inea" de !ai z!bea, oglindindu-)i razele pe pavajul str"zilor$ 3iciun nor nu tulbura cerul$ 6eselia plutea prin aerul albastru cu transparene de cristal$ 9n z!bet involuntar r"s"ri pe buzele Denisei2 respira cu putere, ca )i cu! ar #i tr"it su#ocat" n ulti!ele )ase luni$ %n s#r)it, nu !ai si!ea nicio povar" pe u!eri )i nici aerul nchis de la Paradisul femeilor' 4vea n #a" o zi ntreag" de libertate c!peneasc"/ &"rea cuprins" de o s"n"tate nou" )i de o bucurie in#init"$ Totu)i, n tr"sur", ntoarse ru)inat" capul cnd &auline i d"du un s"rut zgo!otos iubitului ei$ - Ia te uit"/, spuse ea innd capul ntors$ 9ite-l pe do!nul Lho!!e7 .are unde !erge; - 4re cornul cu el, ad"ug" &auline care se aplecase s"-l vad"$ Iat" un b"trn icnit/ 3-a) zice c" !erge la o ntlnire a!oroas"/ %ntr-adev"r, Lho!!e, cu instru!entul s"u sub bra, !ergea de-a lungul teatrului BGD!naseC, cu nasul n vnt, rznd de unul singur, la ideea cadoului pe care )i-l pro!isese$ 4vea s" petreac" ziua la un prieten, un #lautist de la un teatru !ic, unde a!atorii se adunau pentru o du!inic" de !uzic" de ca!er", i!ediat dup" ce beau ca#eaua cu lapte$ - La ora opt/ Ce turbat/, continu" &auline$ 0tiai c" doa!na 4urelie )i trupa ei au trebuit s" ia trenul spre 5a!bouillet care pleac" la )ase )i dou"zeci )i cinci de !inute;7 Cu siguran" c" soul )i soia nu se vor ntlni$ 4poi vorbir" a!ndou" despre petrecerea de la 5a!bouillet$ 3u doreau ca echipa s" aib" parte de ploaie, pentru c" ast#el ar #i avut )i ele proble!e, dar ar #i #ost destul de a!uzat s" se rup" un nor acolo, #"r" ca stropii s" ajung" )i la (oinville$ . luar" la rnd pe Clara, o nes"buit" care nu )tia s"-)i dr"!uiasc" banii pe care-i pri!ea de la a!ani$ 3u-)i cu!p"ra ea trei perechi de botine deodat", botine pe care le arunca a doua zi, dup" ce le t"ia cu #oar#ec", din cauza picioarelor ei noduroase; De alt#el, do!ni)oarele de la nout"i nu se ar"tau cu ni!ic !ai rezonabile dect ace)ti do!ni8 nghieau totul, #"r" s" pun" ni!ic deoparte, cheltuind dou" sau trei sute de #ranci pe lun" pentru zdrene )i dulciuri$ - Dar nu are dect o !n", spuse deodat" ,aug'$ Cu! reu)e)te s" cnte la corn; 3u-l sl"bise din priviri pe Lho!!e$ &auline, care se a!uza uneori de naivitatea lui, i spuse c"-)i sprijinea instru!entul de perete, iar el o crezu i!ediat, g"sind c" este #oarte ingenios$ Cuprins" de re!u)c"ri, i e:plic" !ai trziu n ce #el )i adaptase Lho!!e un siste! de cle)ti la ciotul lui care-i servea !ai apoi ca o !n"$ ,aug' d"du din cap, b"nuitor, spunnd c" ni!eni nu-l va #ace s-o !ai cread" )i pe asta$ - 1i, dar bleg !ai e)ti/, zise ea rznd$ 3u-i ni!ic, te iubesc oricu!$ Tr"sura !ergea destul de bine )i ajunser" la gara 6incennes la ti!p pentru a prinde trenul$ ,aug' pl"ti, dar Denise spusese c" nelege s" ia parte la cheltuieli )i c" vor #ace socotelile seara, la ntoarcere$ Se urcar" la clasa a doua2 n vagoane plutea o veselie zgo!otoas"$ La 3ogent, 4 cobor n staie o nunt" ntreag" n !ijlocul hohotelor de rs$ %n s#r)it, coborr" )i ei la (oinville )i trecur" i!ediat pe insul" pentru a co!anda !icul dejun2 r"!aser" acolo, pe !alul apei, sub plopii nali ce !"rgineau rul *arna$ La u!br" era r"coare$ . briz" u)oar" su#la n razele de soare, acoperind n dep"rtare, pe cel"lalt !al, puritatea senin" a unei c!pii, ce-)i des#")ura covorul de verdea"$ Denise z"bovi n spatele &aulinei )i al iubitului ei, ce !ergeau nainte, inndu-se de !ijloc$ Culesese un !"nunchi de g"lbenele )i acu! privea apa cu! curge, #ericit", tulburat", ntorcnd capul ori de cte ori ,aug' se apleca )i s"ruta cea#a &aulinei$ Lacri!ile i

inundar" ochii )i cu toate acestea nu su#erea deloc$ De ce si!ea oare c" se su#oc" n !ijlocul acestei c!pii ntinse, unde )i #"g"duise c" va l"sa toate proble!ele deoparte; De unde aceast" senzaie de regret a c"rei cauz" i era cu totul necunoscut"; In ti!pul prnzului, rsul zgo!otos al &aulinei o z"p"ci$ 4ceasta, care adora !prejuri!ile &arisului cu o pati!" teatral", dorise s" !"nnce n aer liber, n ciuda vntului r"coros$ Devora totul cu o l"co!ie de #iin" prost hr"nit", gata s" #ac" o indigestie din pricina bucatelor care-i pl"ceau2 acesta era viciul ei, toi banii c)tigai !ergeau pe pr"jituri, crudit"i, !ici platouri n#ulecate cu repeziciune n ti!pul liber$ Denise p"rea s"tul" cu ou"le, #riptura )i puiul n"bu)it, ast#el c" se abinu )i nu ndr"zni s" co!ande #ragi, tru#andale #oarte scu!pe, de tea!" s" nu ncarce prea !ult nota$ - 0i acu!, ce #ace!;, ntreb" ,aug', cnd li se servi ca#eaua$ De obicei, dup"-a!iaza, !ergea cu &auline la &aris )i cinau ntr-un restaurant, dup" care )i ncheiau ziua cu o pies" de teatru$ Dar pentru a-i #ace pe plac Denisei, !ai r"!"seser" la (oinville$ . clip", se gndir" s" #ac" o pli!bare cu barca, dar pentru c" ,aug' nu se pricepea prea bine la vslit, renunar" la idee$ &li!b"rile lor la voia nt!pl"rii, prin labirintul potecilor, i aduceau !ereu de-a lungul *arnei2 le pl"cea viaa rului cu !uli!ea de iole )i b"rci norvegiene )i cu echipele de canotori$ Soarele era la apus )i se preg"teau s" se ntoarc" spre (oinville cnd din dou" iole ce coborau pe ru ntrecndu-se, se auzi o ploaie de injurii, printre care se deslu)eau strig"te repetate de B,irta)ilor/C )i B&ost"varilor/C$ - Ia te uit"/, zise &auline$ &are a #i do!nul >utin/ - Da, r"spunse ,aug', care-)i ntinsese !na s" se apere de razele soarelui, i )tiu iola de !ahon7 Cealalt" trebuie s" #ie a unei echipe de studeni$ 0i le e:plic" celor dou" do!ni)oare vechea du)!"nie ce ducea la ast#el de ntreceri ntre tinerii universitari )i angajaii co!erciali$ Denise, auzind nu!ele lui >utin, se opri )i ur!"ri cu privirile pline de speran" a!barcaiunea ngust", c"utndu-l printre vsla)i, #"r" a distinge altceva dect dou" do!ni)oare !br"cate n alb, dintre care una avea o p"l"rie ro)ie$ 6ocile se pierdur" n #rea!"tul rului$ - %n ap" cu birta)ii/ - %n ap" cu post"varii/ %n ap"/ Seara se ntoarser" la restaurantul de pe insul"$ %ns" a#ar" era prea rece, ast#el c" !ncaser" ntr-una din cele dou" s"li nchise, unde u!ezeala iernii nv"luia #eele de !as" ntr-un iz de ru#e proaspete$ %ncepnd cu ora )ase, nu se !ai g"seau !ese libere, ast#el c" pli!b"reii se agitau n c"utare de locuri2 chelnerii aduceau scaune, b"nci, apropiau #ar#uriile )i ngr"!"deau !uli!ea$ 1ra o at!os#er" su#ocant", ast#el c" se deschiser" toate gea!urile$ 4#ar", ziua p"lea, un crepuscul verzui c"zu peste plopi att de repede, nct patronul restaurantului, surprins nepreg"tit pentru a servi cina n"untru )i neavnd nicio la!p", #u silit s" aprind" lu!n"ri pe #iecare !as"$ >"r!"laia era asurzitoare, rsete, strig"te, zgo!ote de vesel"2 din pricina palelor de vnt ce intrau pe gea!urile deschise, lu!n"rile plpiau )i se scurgeau ncet, n ti!p ce #luturii de noapte b"teau din aripi n aerul ncins de !irosul #ripturilor$ - 1i, ")tia chiar se distreaz"/, spuse &auline savurnd o porie de pe)te, pe care l declar" e:traordinar$ Se aplec" spre Denise )i-i )opti la ureche8 - 3u cu!va e do!nul 4lbert acolo; 1ra, ntr-adev"r, tn"rul Lho!!e, n !ijlocul a trei #e!ei dubioase, o cucoan" !ai n vrst", cu p"l"rie galben" )i cu o n#"i)are vulgar" de pro:enet", )i dou" !inore de vreo treisprezece, paisprezece ani, despletite )i de o neru)inare ie)it" din co!un$ 4lbert, care era deja beat, lovea !asa cu paharul, a!eninndu-l pe chelner cu b"taia, dac" nu-l servea i!ediat cu b"uturile

cerute$ - 1i bine, continu" &auline, ce #a!ilie/ *a!a la 5a!bouillet, tat"l la &aris )i #iul la (oinville7 3u prea se ncurc" unul pe altul/ Denise, care nu suporta zgo!otul, z!bea totu)i, bucurndu-se c" nu se poate gndi la ni!ic n !ijlocul unui ase!enea vacar!$ Deodat", n sala vecin" izbucni o zarv" ce acoperi celelalte voci$ &"reau ni)te urlete ur!ate de lovituri, c"ci r"suna un zgo!ot de scaune r"sturnate, o adev"rat" lupt" n care se deslu)eau strig"tele de pe ru8 - %n ap" cu post"varii/ - ,irta)ii, n ap"/ %n ap"/ Cnd glasul puternic al crciu!arului cal!" c!pul de b"taie, >utin )i #"cu apariia$ &urta o bluz" ro)ie )i o )apc" de !arinar$ . inea de bra pe una dintre #etele din barc", care )i pusese dup" ureche un bucheel de !aci, pentru a #i n ton cu culorile iolei$ 4pariia lor #u nt!pinat" de urlete )i aplauze$ 1l str"lucea )i-)i u!#la pieptul, leg"nndu-se !ndru ca un !arinar )i l"udndu-se cu un pu!n ce-i nvineise obrazul$ 1ra #ericit c" se a#la n centrul ateniei$ %n spatele lor, ur!a echipa, care lu" o !as" pe sus$ >"r!"laia atinsese cote insuportabile$ - Se pare, spuse ,aug' dup" ce ascultase discuiile din spatele lui, se pare c" studenii au recunoscut-o pe #e!eia lui >utin, una care a locuit n cartier )i care acu! cnt" ntr-un cabaret de prin *ont!artre$ S-au luat la b"taie pentru ea7 Studenii ")tia nu pl"tesc niciodat" #e!eile/ - %n orice caz, spuse &auline nepat", e ca! urt", cu p"rul ei de culoarea !orcovului7 Sincer" s" #iu, nu )tiu unde le g"se)te do!nul >utin, dar una e !ai )tears" dect cealalt"$ Denise p"li$ 9n #ior de ghea" o str"b"tu, ca )i cu!, pic"tur" cu pic"tur", sngele i s-ar #i scurs din trup$ Si!ise nc" de pe !alul apei, n #aa iolei care trecuse n grab", un pri! tre!ur2 )i acu!, era o certitudine, #e!eia aceea era chiar iubita lui >utin$ I se pusese un nod n gt, !inile ncepur" s"-i tre!ure )i nu !ai putu s" !"nnce ni!ic$ - >ei, ce-i cu tine;, o ntreb" &auline$ - 3i!ic, blbi ea, e prea cald$ *asa lui >utin era al"turi de ei )i cnd acesta l z"ri pe ,aug', pe care-l )i cuno)tea, ncepu s"-i vorbeasc" pe un ton ascuit, pentru a a!uza ntreaga sal"$ - Ia spune, strig" el, se !ai angajeaz" toi virtuo)ii la Bon %ar!h&( - 1i, nici chiar a)a, r"spunse acesta ro)ind$ - 1i, las" c" )ti! noi, nu se angajeaz" dect #ecioare )i au, n per!anen", un duhovnic pentru vnz"torii care le privesc7 9n !agazin unde se in c"s"torii, vas"zic"/ Se auzir" hohote de rs$ Li'nard, care #"cea parte din echip", ad"ug"8 - 3u e ca la Louvre.$$ 4colo au la dispoziie o !oa)" pentru raionul de con#ecii$ &e cuvnt de onoare/ 6eselia crescu$ &auline izbucni )i ea n hohote de rs, att de a!uzant" i se p"rea povestea cu !oa)a$ %ns" ,aug' p"rea iritat de glu!ele la adresa inocenei !agazinului unde lucra$ 4st#el c" se preg"ti s" r"spund"$ - 0i ce-i cu asta; De parc" voi, la Paradisul femeilor, ai duce-o !ai bine/ Dai oa!enii a#ar" pentru un cuvnt nelalocul lui/ Ce s" !ai zice! de patron care aga" clientele/ >utin nu-i d"dea atenie, c"ci #"cea elogiul &ieei ClichD$ Cuno)tea aici o tn"r" att de cu!inte, nct cu!p"r"toarele nu ndr"zneau s" i se adreseze de tea!" s" nu o u!ileasc"$ Dup" care, se apropie de !as" )i spuse c", n s"pt"!na aceea, c)tigase o sut" cincisprezece #ranci$ . s"pt"!n" #or!idabil", ce !ai/ &e ?avier l dep")ise cu cincizeci )i doi de #ranci )i d"duse peste cap ntregul tablou de ordine$ Se cuno)tea, nu-i a)a; 6a cheltui banii )i nu se va culca pn" nu-i va sparge pe toi, pn" la ulti!a lecaie$ Cu! era deja #oarte a!eit, d"du peste 5obineau,

sl"b"nogul acela de adjunct, care se pre#"cea c" st" deoparte, nedorind s" #ie v"zut pe strad" cu doi dintre vnz"torii s"i$ - Taci odat"/, spuse Li'nard$ 6orbe)ti ca! !ult, dragul !eu$ 4t!os#era se ncinse, iar lu!n"rile se scurgeau pe #eele de !as" p"tate de vin$ Cnd lar!a se !ai potoli, prin #erestrele deschise, p"trunse glasul ndep"rtat al rului )i #rea!"tul plopilor, care dor!eau n noaptea lini)tit"$ ,aug' ceru nota, v"znd-o pe Denise alb" la #a" )i cu b"rbia scuturat" de lacri!ile pe care ncerca s" )i le rein"$ %ns" chelnerul ntrzia s" apar", ast#el c" #u nevoit" s" !ai suporte urletele lui >utin$ 4cu! se credea !ai presus dect Li'nard, deoarece acesta cheltuia banii tat"lui s"u, n ti!p ce el )i-i cheltuia pe ai lui, rod al inteligenei sale$ %n s#r)it, ,aug' pl"ti, iar cele dou" do!ni)oare ie)ir" din restaurant$ - 9ite )i una de la Louvre, !ur!ur" &auline cnd str"b"tur" pri!a sal", ar"tnd o #at" nalt" ce toc!ai )i punea !antoul$ - 3ici !"car n-o cuno)ti, habar n-ai cine e/, spuse tn"rul$ - H"u a)a; Se vede dup" ve)!inte/7 5aion cu !oa)e, i vine a crede; Dac" a auzit, ar trebui s" #ie ncntat"/ %n s#r)it, erau a#ar"$ Denise r"su#l" u)urat"$ Crezuse c" avea s" !oar" n c"ldura su#ocant" din"untru, n !ijlocul urletelor2 continua s"-)i e:plice aceast" indispoziie prin lipsa de aer$ 4cu! respira$ Din cerul nstelat cobora o pal" de r"coare$ &e cnd cele dou" #ete p"r"seau gr"dina restaurantului, o voce ti!id" se auzi din ntuneric8 - ,un" seara, do!ni)oarelor/ 1ra Deloche$ 3u-l v"zuser" n cap"tul pri!ei s"li, unde cinase singur, dup" ce venise pe jos de la &aris, din pur" pl"cere$ 4uzind aceast" voce prietenoas", Denise, dobort" de durere, ced" instinctiv nevoii de sprijin$ - Do!nule Deloche, v" vei ntoarce cu noi la &aris, sper/, spuse ea$ Dai-!i, v" rog, braul du!neavoastr"/ &auline )i ,aug' !ergeau naintea lor$ 1rau #oarte !irai, c"ci n-ar #i crezut c" se poate nt!pla a)a ceva, )i !ai ales cu acest b"iat$ 0i cu! !ai aveau de a)teptat nc" o or" pn" la pri!ul tren, hot"rr" s" se !ai pli!be pe !alul apei, sub coroanele dese ale copacilor$ Din ti!p n ti!p, se !ai ntorceau )i )u)oteau8 - Dar unde s-au dus; 4h, uite-i7 ?oarte ciudat/ La nceput, Denise )i Decloche nu spuser" niciun cuvnt, ncetul cu ncetul, vacar!ul de la restaurant se pierduse n noapte sub #or!a unei !elodii blnde$ Intrar" tot !ai adnc n r"coarea p"durii, nc" n#ierbntai de v"paia lu!n"rilor ce se stingeau una cte una$ %n #aa lor se ridica un zid de bezn", o cea" att de deas" )i de ntunecat" nct abia deslu)eau poteca$ Totu)i naintau ncet, #"r" tea!"$ %n cele din ur!", ochii li se obi)nuir" )i v"zur" la dreapta trunchiurile plopilor, ase!enea unor coloane su!bre, purtndu-)i bolta de ra!uri nesat" de stele, n ti!p ce pe !alul drept, n ap", str"luceau pe alocuri pete de oglind"$ 6ntul se !ai potolise, ast#el c" nu se !ai auzea dect susurul blnd al rului$ - Sunt #oarte #ericit c" v-a! ntlnit, !ur!ur" Deloche, care se hot"r s" vorbeasc" pri!ul$ 3ici nu )tii ce pl"cere !i #acei pentru c" v" pli!bai cu !ine$ Cu ajutorul ntunericului )i dup" !ulte cuvinte nclcite, ndr"zni s"-i spun" c" o iube)te$ De ceva vre!e, voise s"-I !"rturiseasc" printr-o scrisoare$ &oate c" n-ar #i a#lat niciodat", dac" n-ar #i #ost noaptea aceasta de partea lui$ Denise nu r"spunse, continua s" !earg" la braul lui, cople)it" de durere$ 1l ncerca s"-i vad" chipul, cnd auzi un u)or hohot de plns$ - Du!nezeule/, spuse el$ &lngei, do!ni)oar"/7 4! spus ceva r"u; 6-a! jignit cu!va; - 3u, nu, !ur!ur" ea$

%ncerc" s"-)i st"pneasc" lacri!ile, dar nu reu)i$ %nc" de la !as", crezuse c" ini!a avea s"-i sar" din piept$ 0i acu!, n ntunericul ce o nv"luia, nu se !ai putu opri, gndindu-se c" dac" >utin ar #i #ost n locul lui Deloche )i i-ar #i spus ast#el de cuvinte, nu s-ar !ai #i putut st"pni$ 4ceast" !"rturisire pe care )i-o #"cuse, n s#r)it, o tulbura pn" la lacri!i$ 5u)inea i ardea obrajii, ca )i cnd, sub ace)ti copaci, ar #i c"zut n braele acestui b"iat v"zut peste tot cu #ete dubioase$ - 3-a! vrut s" v" jignesc, repeta Deloche, pe care-l podidir" lacri!ile$ - 3u, ascult", spuse ea cu un glas tre!ur"tor, nu sunt sup"rat" pe du!neata$ Dar s" nu-!i !ai vorbe)ti a)a cu! ai #"cut-o7 Ceea ce !i ceri este i!posibil$ ., e)ti un o! deosebit, vreau s"-i #iu prieten", dar ni!ic !ai !ult7 nelegi; &rieten"$ 1l se cutre!ur" )i dup" civa pa)i #"cui n t"cere, i )opti8 - Deci, nu !" iubii/ 0i cu! ea ncerca s" evite su#erina unui re#uz categoric, el continu" cu o voce blnd" )i trist"8 - De alt#el, !" )i a)tepta!7 3-a! avut niciodat" noroc )i )tiu c" n-a! s" #iu #ericit$ 4cas", toi !" b"teau$ La &aris, a! #ost !ereu calul de b"taie al tuturor7 6ezi du!neata, dac" nu )tii s" #uri iubitele altora )i e)ti prea stngaci pentru a c)tiga att ct c)tig" ei, ei bine, atunci trebuie s" !ori singur n colul t"u7 ., #ii lini)tit", n-a! s" v" !ai tulbur niciodat"$ Ct despre dragostea ce v-o port, asta nu se poate schi!ba/ 6" voi iubi n t"cere, ca un prost7 Totul !oare n jurul !eu, dar asta e viaa !ea$ &lngea )i el lng" ea$ Denise ncerca s"-l consoleze )i n e#uziunea lor a!ical", descoperir" c" erau a!ndoi din acela)i inut, ea din 6alongnes, iar el din ,riUuebec, la treisprezece Pilo!etri dep"rtare$ Tat"l lui, un biet aprod, de o gelozie boln"vicioas", l b"tea )i-l trata ca pe un bastard, enervat de chipul lui palid )i de p"rul b"lai, care, spunea el, nu era din #a!ilia lui$ 4junser", ast#el, s" vorbeasc" despre c!piile ntinse, nconjurate de gard viu, de potecile u!brite de ul!ii nali, de dru!urile nesate cu verdea" ca aleile unui parc$ %n jurul lor, noaptea p"lea, puteau deslu)i stu#ul de pe !alul rului )i dantela lucioas" a #runzi)ului negru$ %i cuprinse lini)tea, )i uitar" durerile, apropiai de ghinionul lor )i legai de o prietenie sincer"$ - 1i bine;, o ntreb" &auline pe Denise, lund-o deoparte, cnd ajunser" n gar"$ Din z!betul )i tonul curios al prietenei sale, Denise nelese la ce se re#erea )i ro)i #oarte tare, dup" care i r"spunse8 - 3iciodat", scu!pa !ea/ @i-a! spus c" nu vreau a)a ceva/ 1 din acela)i inut cu !ine$ 4! povestit despre 6alongnes$ &auline )i ,aug' r"!aser" perplec)i, deza!"gii, ne)tiind ce s" !ai cread"$ Deloche i p"r"si n &iaa ,astille2 ca toi tinerii #"r" salariu #i:, )i el dor!ea la !agazin, unde trebuia s" #ie prezent nainte de ora unsprezece$ 3evoind s" se ntoarc" al"turi de el, Denise, care avea per!isie pentru a petrece seara la teatru, accept" s" o nsoeasc" pe &auline la ,aug'$ 4cesta din ur!", pentru a #i !ai aproape de iubita lui, se !utase pe strada Saint-5och$ Luar" o tr"sur" )i Denise r"!ase stupe#iat" cnd a#l", pe dru!, c" &auline va r"!ne peste noapte la iubitul ei$ 3i!ic !ai si!plu, trebuia, la ntoarcere, s"-i dea cinci #ranci doa!nei Cabin, toate #etele #"ceau la #el$ ,aug' le prezent" ca!era lui, plin" de !obil" veche, n stil empire, tri!is" de tat"l s"u$ Se sup"r" cnd Denise i propuse s" #ac" socotelile, dar, n cele din ur!", accept" cei cincisprezece #ranci )i )aizeci pe care #ata i a)ezase pe co!od"$ 4cesta se str"dui s"-i o#ere o cea)c" de ceai )i se zb"tu s" pun" n #unciune o spirtier", ns" #u silit s" coboare dup" zah"r$ ,"tu !iezul nopii cnd, n s#r)it, reu)i s" u!ple ce)tile$ - Trebuie s" plec, spuse Denise$

&auline i r"spunse8 - 4i puin" r"bdare7 Teatrele nu se nchid att de repede7 Denise se si!ea stingherit" n ca!era aceasta de #l"c"u$ . v"zu pe prietena ei dezbr"cndu-se )i r"!nnd n jupon )i corset$ . privi des#"cnd patul )i b"tnd pernele cu braele ei goale$ 4ceast" preg"tire a unei nopi de dragoste o tulbur", i provoc" o senzaie de ru)ine, trezind n su#letul ei r"nit a!intirea lui >utin$ 3u erau prea s"n"toase ast#el de zile pentru ea$ %n s#r)it, la dou"sprezece )i un s#ert, i p"r"si, con#uz" )i ru)inat" de r"spunsul de noapte bun" pri!it de la &auline8 - *ulu!esc, noaptea va #i bun"/ Intrarea particular", ce ducea la aparta!entul lui *ouret )i la ca!erele personalului, se a#la pe strada 3euve-Saint-4ugustin$ Doa!na Cabin tr"gea de )nur )i, dup" ce arunca o privire piezi)", nota intrarea$ . la!p" lu!ina slab vestibulul$ Denise intr" )ov"itoare, cuprins" de nelini)te, c"ci trecnd colul str"zii, v"zuse u)a nchizndu-se peste u!bra vag" a unui b"rbat$ Trebuie s" #i #ost patronul, care se ntorcea acas"2 ideea c" el era acolo, a)teptnd-o poate, n ntuneric, o !pietrea de tea!", una din te!erile acelea ciudate pe care el i le !ai pricinuise, #"r" vreun !otiv anu!e$ Cineva se !i)ca la pri!ul etaj, se auzi un scrit de ghete$ Denise )i pierdu capul, deschise o u)" ce d"dea n !agazin )i care era l"sat" deschis" pentru inspeciile de noapte$ 1ra n raionul de pnze de 5ouen$ - Du!nezeule, cu! s" #ac;, !ur!ur" ea, cople)it" de e!oie$ %i veni n !inte ideea c" !ai e:ista n partea de sus o u)" ce ducea la ca!ere$ Doar c" trebuia s" traverseze tot !agazinul$ &re#era aceast" aventur", n ciuda ntunericului ce nghiea galeriile$ 3u ardea nicio la!p" de gaz, erau doar cele de ulei ag"ate din loc n loc de braele lustrelor$ Lu!inile acestea )terse, ase!enea unor pete galbene, p"reau ni)te lanterne de !ineri$ 9!bre !ari pluteau prin aer, se z"reau cu greu !or!anele de !"r#uri ce luau #or!e n#rico)"toare de coloane pr"bu)ite, de #iare ghe!uite sau de hoi gata de atac$ Lini)tea grea, ntret"iat" de r"su#l"ri dep"rtate, sporea parc" bezna$ Totu)i, Denise se orienta8 albiturile erau la stnga, ast#el c" se gndi s" traverseze !arele hol, dar se lovi de ni)te baloi de !ateriale2 se decise, a)adar, s" treac" !ai nti pe la tricotaje, )i apoi pe la lenajuri$ 4ici, un zgo!ot o sperie2 era, de #apt, s#or"itul lui (oseph, b"iatul de !agazin, care dor!ea n spatele articolelor de doliu$ Se n"pusti n holul lu!inat de lun"2 n ntuneric, p"rea !ai !are )i !ai n#rico)"tor dect o biseric", cu ra#turile !pietrite )i siluetele !etrilor de !"surat ase!enea unor cruci r"sturnate$ %ncepu s" #ug"$ La !ercerie )i la !arochin"rie, #u ct pe-aci s" dea iar de b"ieii ce dor!eau n !agazin, )i se crezu salvat" cnd ajunse, n s#r)it, la scar"$ Dar, sus, n #aa raionului de con#ecii, o cuprinse groaza cnd z"ri o lantern" care plpia )i se deplasa dintr-o parte n alta8 era o inspecie a doi po!pieri ce-)i !arcau trecerea pe la cadranele indicatoarelor$ Denise r"!ase o clip" locului, #"r" s" priceap" ce se nt!pl"$ %i privi trecnd de la raionul de )aluri la cel de !obil", apoi la lenjerie, !irat" de !anevrele lor stranii, de cheia ce scria, de u)ile de tabl" ce se nchideau cu un zgo!ot !acabru$ Cnd se apropiar", #ata se ascunse n cap"tul salonului de dantele, de unde #ugi repede cnd auzi pe cineva vorbind$ %ncerc" s" ajung" la u)a ce co!unica cu !ansarda$ 5ecunoscu vocea lui Deloche, care dor!ea n raionul s"u, pe un pat !ic de #ier, pe care )i-l aranja singur n #iecare sear"$ 3u dor!ea nc", retr"ia cu ochii deschi)i orele dulci ale serii$ - Cu!/ Du!neavoastr", do!ni)oar";, spuse *ouret, de care Denise se lovi pe scar"$ 4vea o lu!nare n !n"$ Se blbi, voise s" spun" c" ncerca s" caute ceva la raion, dar el nu p"rea deloc sup"rat$ . privea cu un aer p"rintesc )i curios$ - 4vei, a)adar, o per!isie pentru teatru;

- Da, do!nule$ - 0i v-ai si!it bine;7 La ce pies" ai #ost; - Do!nule, a! #ost la ar"$ 5"spunsul l #"cu s" rd", ast#el c" o ntreb", subliniind cuvintele8 - Singur"; - 3u, do!nule, cu o prieten", spuse, cu obrajii ro)ii, inti!idat" de ceea ce credea c" poate gndi *ouret despre ea$ 1l t"cu, dar continu" s" o priveasc", n rochia ei neagr", cu p"l"ria ei si!pl" cu panglic" albastr"$ 6a ajunge oare s"lbatica asta o #e!eie #ru!oas"; *irosea a #lori de c!p )i era #er!ec"toare cu p"rul ei #ru!os )i ciu#ulit pe #runte$ 0i el, care de )ase luni o trata ca pe un copil, pe care-l s#"tuia din cnd n cnd, ade!enit de ideea unui e:peri!ent sau de dorina r"ut"cioas" de a )ti cu! se ridic" )i cu! se poate pierde o #e!eie n &aris$ 3u !ai rdea, era cople)it de un senti!ent ciudat de surpriz" )i de tea!", a!estecat cu a#eciune$ ?"r" ndoial", doar un a!ant putea s" o #ac" att de #ru!oas"$ La acest gnd, i se p"ru c" o pas"re #avorit", cu care toc!ai se juca, l neap" pn" la snge$ - ,un" seara, do!nule, !ur!ur" Denise, continund s" urce scara, #"r" a !ai a)tepta vreun r"spuns$ *ouret nici nu r"spunse, o privi doar cu! dispare, dup" care intr" n aparta!entul lui$

Capitolul 6
Dat" cu sezonul !ort de var", Paradisul femeilor #u str"b"tut de un val de panic"$ Se te!eau cu toii de teroarea concedierilor$ .a!enii erau dai a#ar" pe capete, iar cei din direcie p"reau c" !"tur" !agazinul golit de cliente n perioada ar)iei din iulie )i august$ %n #iecare zi, *ouret, n ti!p ce-)i #"cea inspecia al"turi de ,ourdoncle, i lua deoparte pe )e#ii de raioane, pe care i pusese n iarn" s" angajeze ct !ai !uli vnz"tori dac" era necesar, cu riscul de a #i nevoii s"-i concedieze !ai trziu$ 4cu! trebuia s" reduc" toate cheltuielile, aruncnd n strad" o trei!e din #uncionari, pe cei !ai slabi, care se l"sau nghiii de cei tari$ - S" vede!, spuse el, trebuie s" avei n raion oa!eni care nu v" !ai sunt necesari7 3u pute! s"-i ine! doar pentru ca s" stea cu !inile n sn$ 0e#ii de raioane ezitau, ne)tiind pe cine s" sacri#ice8 - Descurcai-v", )ase vnz"tori ar trebui s" v" ajung"7 6ei angaja din nou n octo!brie, e plin" strada de ei/ De alt#el, ,ourdoncle era cel care se ocupa de e:ecuii$ Dintre buzele sale subiri, l"sa s" cad" ca un topor, o si!pl" propoziie8 BTrecei pe la cas"/C$ .rice era un !otiv su#icient de bun ca s" curee repede locul$ Inventa gre)eli, pndea cele !ai !"runte neglijene$ BSt"teai pe scaun, do!nule$ Trecei pe la cas"/ M %ndr"znii s" r"spundei; Trecei pe la cas"/ M &anto#ii du!neavoastr" nu sunt curai/ Trecei pe la cas"/C Chiar )i cei !ai vrednici tre!urau n #aa !asacrului pe care-l l"sa n ur!a lui$ Constatnd c" !ecanis!ul nu !ergea destul de repede, ,ourdoncle se gndi la o capcan" cu ajutorul c"reia ar #i putut s" scape doar n cteva zile )i #"r" prea !are osteneal" de nu!"rul de vnz"tori conda!nai dinainte$ 4st#el c", de la ora opt di!ineaa, st"tea n picioare n #aa intr"rii n !agazin, )i pentru o ntrziere de trei !inute, i!placabila propoziie BTrecei pe la cas"/C, i secera pe tinerii care veneau g#ind$ 4)adar, treaba !ergea bine )i repede$ - Du!neata ai o n#"i)are prea dezgust"toare/, i zise el, ntr-o bun" zi, unui biet nenorocit al c"rui nas str!b l enerva$ Treci pe la cas"/

&rotejaii obineau cincisprezece zile de concediu #"r" plat", ceea ce era o !odalitate !ai u!an" de a di!inua cheltuielile$ De alt#el, vnz"torii acceptau aceast" situaie nesigur" din nevoie )i din obi)nuin"$ De cu! ajungeau la &aris, !ergeau n dreapta )i-n stnga, )i ncepeau ucenicia ntr-o parte, )i-o ter!inau n alta, erau concediai sau plecau de bun" voie, n #uncie de noroc )i de interese$ Dac" uzina )o!a, !uncitorii nu !ai aveau pine2 asta se nt!pla )i aici, piesa inutil" era aruncat" #"r" !il", ca o roat" stricat" de care nu !ai era nevoie, #"r" niciun #el de recuno)tin" pentru serviciile prestate$ Cu att !ai r"u pentru cei care nu )tiau s"-)i croiasc" un dru! n via"/ %n toate raioanele se vorbea despre acela)i lucru$ ?iecare zi aducea zvonuri noi$ 6nz"torii concediai se puteau nu!"ra precu! !orii pe ti!p de !oli!"$ Cele !ai a#ectate erau )alurile )i lenajurile8 )apte vnz"tori disp"rur" ntr-o singur" s"pt"!n"$ 4poi, o dra!" zgudui raionul de lenjerie, unde o cu!p"r"toare c"reia i se #"cuse r"u o acuz" pe vnz"toarea care o servise c" !ncase usturoi2 aceasta #u i!ediat concediat", de)i, prost hr"nit" )i !ereu n#o!etat", nu #"cuse altceva dect s" ron"ie ni)te pine uscat"$ 0e#ii se ar"tau ne!ilo)i n #aa celei !ai ne nse!nate plngeri din partea clientelor2 nu se ad!itea nicio scuz", angajatul era ntotdeauna vinovat )i trebuia s" dispar" ase!enea unui instru!ent de#ect ce d"una bunului !ers al vnz"rilor$ Colegii nu puteau dect s" plece capetele, neavnd posibilitatea de a le lua ap"rarea$ %n spai!a ce plutea prin !agazin, #iecare lupta pentru sine$ %ntr-o zi, *ignot, care pleca, n ciuda regula!entului, cu un pachet ascuns sub redingot", era gata s" #ie prins )i se crezu pe loc aruncat n strad"2 ntr-o dup"-a!iaz", Li'nard, a c"rui lene era celebr", #u g"sit de ,ourdoncle dor!itnd n picioare, ntre dou" !or!ane de cati#ea englezeasc", ns" nu #u gonit datorit" poziiei tat"lui s"u n co!erul cu nout"i$ &n" )i soii Lho!!e se ngrijorau )i se a)teptau n #iece !o!ent ca #iul lor, 4lbert, s" #ie concediat$ 3i!eni nu era !ulu!it de #elul cu! inea casa )i de #e!eile care veneau s"-i distrag" atenia$ %n dou" rnduri, doa!na 4urelie #u nevoit" s"-l nduplece pe ,ourdoncle$ %n acest ti!p, n !ijlocul acestui c!p de b"t"lie, Denise se si!ea a!eninat", tr"ind continuu n a)teptarea unei catastro#e$ %n zadar ncercase s" #ie curajoas", s" lupte cu veselie )i judecat", #"r" a ceda n #aa crizelor de sensibilitate2 ns", de cu! nchidea u)a ca!erei sale, lacri!ile o orbeau )i se !hnea la gndul c" va #i aruncat" n strad", certat" cu! era cu unchiul ei, ne)tiind unde s" se duc", #"r" niciun ban pus deoparte )i cu cei doi copii pe cap$ i reveneau n su#let tulbur"rile din pri!ele zile ale angaj"rii ei, se si!ea ca un bob de !ei zdrobit de o piatr" de !oar"2 era cople)it" de tristee )i de disperare, v"znd ct e de ne nse!nat" n acest !are !ecanis! ce avea s" o striveasc" #"r" !il"$ 3u-)i #"cea nicio iluzie8 dac" aveau s" concedieze pe cineva de la con#ecii, cu siguran" ea va #i aceea$ ?"r" ndoial", n ti!pul petrecerii de la 5a!bouillet, do!ni)oarele o strniser" pe doa!na 4urelie !potriva ei, c"ci, ncepnd din acel !o!ent, aceasta o trata cu o severitate a!estecat" parc" )i cu ur"$ 3u i se iertase #aptul c" plecase atunci la (oinville, iar a#i)area ei cu o do!ni)oar" de la alt raion #usese considerat" ca o revolt", un #el de r"zvr"tire !potriva tuturor celor de la con#ecii$ 3iciodat" nu su#erise Denise att de !ult$ 4cu! pierduse orice speran" de a !ai cuceri vreodat" prietenie colegelor ei din raion$ - D"-le pace/, i spunea &auline$ 3u-s dect ni)te pre#"cute/ &roaste ca ni)te g)te/ Toc!ai aceste aere de doa!ne o inti!idau pe Denise$ 4proape toate do!ni)oarele, a#late !ereu n contact cu clientela bogat", preluau graia acestora, ajungnd s" aparin" unei clase sociale con#uze ce plutea undeva ntre #e!eia burghez" )i cea !uncitoare2 dincolo de #elul lor de a se !br"ca, de !anierele )i de #razele nv"ate, nu e:ista dect o educaie #als", surprins" din ziarele vre!ii, din tiradele dra!elor )i din toate prostiile ce u!pleau str"zile pariziene$

- 0tiai c" nepiept"nata are un copil;, spuse Clara ntr-o di!inea", i!ediat ce intr" n salon$ 0i cu! toat" lu!ea se !ira, !ai ad"ug"8 - 4! v"zut-o asear" pli!bndu-)i plodul/7 &robabil c"-l ine ascuns pe undeva$ La dou" zile de la aceast" veste, *arguerite venise cu una nou"$ - 4sta-i bun"/ Toc!ai l-a! v"zut pe a!antul nepiept"natei7 9n !uncitor, nchipuii-v"/ Da, un nesp"lat de !uncitor, cu p"rul blond/ . pndea pe la vitrine/ Din acel !o!ent, adev"rul era clar8 Denise avea un a!ant care era !uncitor, )i-)i inea copilul ascuns undeva n cartier$ Toate aluziile r"ut"cioase o cople)eau$ &ri!a oar" cnd nelesese despre ce era vorba, p"li n #aa unor ase!enea !onstruozit"i$ 1ra de necrezut, voi s" se justi#ice )i se blbi8 - Sunt #raii !ei/ - 1i na, #raii t"i/, zise Clara pe un ton ironic$ Doa!na 4urelie trebui s" intervin"$ - T"cei/ 4i #ace !ai bine s" schi!bai etichetele astea/7 Do!ni)oara ,audu este liber" s" se poarte necuviincios n a#ara !agazinului$ Cel puin atta ti!p ct !ai lucreaz" aici/ 4ceast" ap"rare t"ioas" era, n #apt, o conda!nare$ Denise, su#ocat" de tea!", ca )i cu! ar #i #ost acuzat" de o cri!", ncerc" n zadar s" se justi#ice$ Toat" lu!ea rdea, ridicnd din u!eri$ ?usese, din nou, adnc r"nit" n su#let$ Deloche, care auzise hohotele de rs, #u att de indignat, nct spuse c" le va p"l!ui pe vnz"toarele de la con#ecii2 doar tea!a de a nu o co!pro!ite pe Denise, l reinu$ Din seara petrecut" la (oinville, purta pentru ea o iubire supus", o prietenie aproape religioas", pe care o !"rturisea n privirile lui de cine credincios$ 3i!eni nu trebuia s" b"nuiasc" aceast" a#eciune, c"ci ar #i rs de ei2 ns" acest lucru nu-l !piedica s" viseze la pedepse violente, la un pu!n r"zbun"tor, dac" cineva o jignea n #aa lui$ Denise nu !ai r"spunse$ 1ra prea !ult pentru ea$ 3i!eni nu o credea$ Cnd o alt" coleg" ncerc" s" #ac" o alt" aluzie, se !ulu!i s" o priveasc" #i:, cu un aer trist )i cal!$ De alt#el, avea alte griji acu!, proble!ele !ateriale o preocupau tot !ai !ult$ (ean continua s"-i #ac" necazuri, h"ruind-o cu cereri de bani$ 3u trecea !ult ti!p #"r" s" pri!easc" de la el o scrisoare de patru pagini, plin" cu pove)tile lui de dragoste$ Cnd po)ta)ul i aducea aceste !isive cu scrisul !are )i pasional, se gr"bea s" le ascund" n po)et", c"ci vnz"toarele rdeau )i #"ceau glu!e$ Dup" ce inventa tot #elul de prete:te pentru a se retrage s"-i citeasc" scrisorile la cel"lalt cap"t al !agazinului, o cuprindea un senti!ent de tea!"8 bietul (ean i p"rea pierdut$ Credea toate gogo!"niile lui, aventurile a!oroase )i pericolele prin care spunea c" trece$ Cerea o !oned" de doi #ranci pentru a sc"pa de gelozia unei #e!ei, )i una de cinci #ranci sau de chiar de )ase, pentru a salva onoarea unei biete #ete al c"rei tat" ar #i ucis-o dac" ar #i a#lat ceva$ Cu! salariul #i: )i co!isioanele nu-i ajungeau, Denise se gndise s"-)i ia ceva de lucru n a#ara orelor petrecute la Paradisul femeilor. I se dest"inuise lui 5obineau, care-i r"!"sese #oarte si!patic de la pri!a lor ntlnire la 6in<ard2 acesta i #"cuse rost de ni)te noduri de cravat" pl"tite cu cinci centi!e duzina$ 3oaptea, de la ora nou" pn" la unu, putea s" coas" )ase duzini, ceea ce nse!na treizeci de centi!e, din care trebuia s" scad" costul unei lu!n"ri de patru centi!e$ Cu aceste dou"zeci )i )ase de centi!e pe zi ntreinea prostiile lui (ean, #"r" a se plnge de lipsa de so!n$ 0i ar #i #ost #oarte !ulu!it", dac" o catastro#" nu i-ar #i dat peste cap tot bugetul$ La s#r)itul celei de-a doua chenzine, cnd se prezentase la vnz"torul de cravate, Denise g"sise poarta nchis"8 un #ali!ent, o bancrut" care-i #"cea o pagub" de optsprezece #ranci )i treizeci de centi!e, o su!" i!portant", pe care se baza de o s"pt"!n" ntreag"$ Toate !izeriile su#erite n raionul de la Paradisul femeilor piereau n #aa acestui dezastru$ - 1)ti trist", i spuse &auline, ntlnind-o la raionul de !obil"$ &ot s" te ajut cu ceva;

%ns" Denise i datora deja prietenei ei doisprezece #ranci, a)a c" i r"spunse z!bind8 - 3u, !ulu!esc7 3-a! dor!it prea bine, asta e tot$ 1ra GL iulie, n plin" perioad" de concedieri$ Din cei patru sute de angajai, ,ourdoncle renunase deja la cincizeci, iar zvonul unor noi e:ecuii plutea n aer$ Cu toate acestea, Denise nici nu !ai lua n calcul a!enin"rile care o pndeau la #iecare pas, ci se ngrozea la gndul unor noi aventuri ale lui (ean$ %n ziua aceea, avea nevoie de cincisprezece #ranci care puteau s"-l salveze de r"zbunarea unui so n)elat$ %n ajun, pri!ise o scrisoare n care i prezentase ntreaga poveste2 !ai trziu, pri!ise nc" dou", ulti!a o citea chiar n !o!entul n care se ntlnise cu &auline$ %n aceasta din ur!", (ean )i anuna !oartea pentru seara aceea dac" ea nu-i d"dea cei cincisprezece #ranci$ 1ra distrus"$ 3u putea lua din banii pentru pensiunea lui &'p', pe care nu o pl"tise de dou" zile$ Toate ghinioanele veneau n acela)i ti!p$ Spera s"-)i recupereze cei optsprezece #ranci )i treizeci de centi!e dac" vorbea cu 5obineau, care poate )tia unde s" o caute pe vnz"toarea de cravate$ %ns" acesta toc!ai )i luase un concediu de dou" s"pt"!ni )i nu se !ai ntorsese la !agazin din ajun$ &auline insist" n continuare pe un ton #oarte prietenesc$ Cnd se ntlnir" a!ndou" n #undul unui raion !ai ndep"rtat, ncepur" s" vorbeasc" cu ochii n patru$ Deodat", lenjereasa #"cu un gest de parc" ar #i vrut s" o ia la #ug", c"ci toc!ai v"zuse cravata alb" a unui inspector ce ie)ea de la )aluri$ - 4, nu/ 1 b"trnul (ouve, !ur!ur" ea lini)tindu-se$ 3u )tiu ce tot are o!ul "sta de rde cnd ne vede !preun"7 n locul t"u, !i-ar #i tea!"$ 1 prea a!abil cu tine/ 9n nenorocit care nc" !ai crede c" se a#l" n #aa trupelor gata de lupt"/ %ntr-adev"r, inspectorul (ouve era dispreuit de toi vnz"torii pentru severitatea cu care-i supraveghea$ *area !ajoritate a concedierilor se bazau pe rapoartele sale$ 3asul s"u !are )i ro)u de #ost c"pitan nu se u!aniza dect n raioanele inute de #e!ei$ - De ce s"-!i #ie tea!" de el;, ntreb" Denise$ - 1i, )tiu eu/, r"spunse &auline rznd$ &oate c" va e:agera cu recuno)tina7 9nele do!ni)oare chiar insist" pe lng" el$ (ouve se dep"rtase, pre#"cndu-se c" nu le vede$ %l auzir" certnd un vnz"tor de la dantele, vinovat c" privise un cal c"zut n strada Saint-3euve-4ugustin$ - &arc" l c"utai ieri pe do!nul 5obineau, continu" &auline$ 6ezi c" s-a ntors$ Denise se crezu salvat"$ - *ulu!esc, a! s" trec pe la !"t"suri s"-l caut7 4sta e, !-au tri!is sus cu o reparaie/ Se desp"rir"$ Cu un aer #oarte preocupat, ca )i cu! ar #i alergat de la o cas" la alta, n c"utarea unei gre)eli, Denise ajunse la scar" )i cobor n !arele hol$ 1ra zece #"r" un s#ert2 toc!ai se sunase pentru pri!a !as"$ 9n soare puternic ardea lu!inatorul )i n ciuda storurilor de pnz" cenu)ie, c"ldura #"cea aerul irespirabil$ Din ti!p n ti!p, o adiere r"coroas" se ridica de pe podeaua pe care b"ieii o udau cu ap"$ Do!nea o at!os#er" so!nolent", ca o siest" de var", n !ijlocul raioanelor goale, ase!enea capelelor, unde pn" )i u!bra doar!e, dup" ulti!a slujb"$ 6nz"torii st"teau n picioare a)teptnd, iar cteva cliente str"b"teau galeriile )i holul, cu pa)ii leni ai #e!eilor doborte de ar)ia din ti!pul zilei$ %n ti!p ce Denise cobora, ?avier punea deoparte o rochie de !"tase cu buline roz, pentru doa!na ,outarel, care venise n ajun$ De la nceputul lunii, n toate raioanele nu erau dect doa!ne din provincie, ce purtau )aluri galbene sau #uste verzi$ 6nz"torii, indi#ereni, nici nu se !ai a!uzau din cauza asta$ ?avier o nsoi pe doa!na ,outarel la !ercerie, iar cnd se ntoarse, i spuse lui >utin8 - Ieri au venit toate din 4uvergne, iar, azi, toate din &rovence7 Deja !" doare capul$ %ns" >utin se agit", c"ci era rndul lui )i toc!ai o z"rise pe B#ru!oasa doa!n"C, acea blond"

adorabil" pe care ntregul raion o nu!ea ast#el, #"r" a )ti ni!ic despre ea, nici !"car nu!ele$ Toi i z!beau )i nu trecea nicio s"pt"!n" #"r" ca ea s" nu intre la Paradisul femeilor, !ereu singur"$ De aceast" dat", era nsoit" de un b"iat de patru sau cinci ani$ Toat" lu!ea ncepu s" discute$ - Deci e c"s"torit";, ntreb" ?avier, n ti!p ce >utin se ntoarse la cas", unde-)i notase n carneelul de debit treizeci de !etri de satin du!hesse. - &osibil, r"spunse acesta din ur!", de)i plodul "sta nu dovede)te ni!ic$ &oate #i al unei prietene7 Sigur e c" a plns$ ., ce trist" era/ 0i avea ochii ro)ii/ T"cur" a!ndoi )i o privir" cu! se pli!ba prin !agazin$ 4poi ?avier continu" pe un ton )optit8 - Dac" e c"s"torit", poate c" soul i-o #i ars ni)te pal!e/ - &osibil, spuse >utin, nu!ai s" n-o #i p"r"sit a!antul$ Dup" ce t"cu o clip", ncheie8 - Treaba e c" nu !" intereseaz"/ %n acel !o!ent, Denise travers" raionul de !"t"suri, ncetinindu-)i !ersul )i privind n jurul ei pentru a-l descoperi pe 5obineau$ 3u-l v"zu, ast#el c" trecu n galeria albiturilor, dup" care !ai travers" !"t"surile nc" o dat"$ Cei doi vnz"tori o z"rir"$ - Ia uite-o )i pe asta/, !ur!ur" >utin$ - %l caut" pe 5obineau, spuse ?avier$ 3u )tiu ce au de !p"rit a!ndoi/ ., ni!ic a!uzant, 5obineau e prea t"nt"l"u pentru a)a ceva7 Se spune c" i-a !ai g"sit ceva de lucru, ni)te cravate7 1i, ce a#acere/ >utin se gndi s" spun" ceva de r"u, iar cnd Denise trecu pe lng" el, o ntreb"8 - &e !ine !" c"utai; ?ata ro)i$ Din seara de la (oinville, nu !ai ndr"znise s"-)i cerceteze su#letul nc"rcat de attea senti!ente con#uze$ %l v"zuse de nenu!"rate ori cu #ata aceea cu p"rul ro)cat, iar dac" !ai #re!"ta n preaj!a lui, era poate din sil"$ %l iubise oare; %l !ai iubea nc"; 3u voia s" se !ai gndeasc" la ast#el de lucruri care acu! i se p"reau penibile$ - 3u, do!nule, r"spunse ea stnjenit"$ >utin se a!uz" de stinghereala ei$ - Dorii s" v" servi!;7 ?avier, serve)te-i-l pe 5obineau do!ni)oarei/ Denise i arunc" o privire #i:" )i cal!", la #el ca )i do!ni)oarelor de la ea din raion$ 4)adar, era un o! r"u, c"ci o lovea )i el la #el ca toi ceilali/ Totu)i, si!i c" ceva se s#)ie, o ulti!" leg"tur" care se rupe$ Chipul ei e:pri!a o su#erin" att de !are, nct ?avier, care avea o #ire !ai u!an", i s"ri n ajutor$ - Do!nul 5obineau este la aprovizionare, spuse el$ Se va ntoarce, #"r" ndoial", la prnz7 II vei g"si atunci dac" dorii s"-i vorbii$ Denise !ulu!i )i urc" la con#ecii, unde doa!na 4urelie o a)tepta, plin" de !nie$ Cu!/ &lecase de !ai bine de ju!"tate de or"/ De unde venea; Cu siguran", nu de la atelier/ In ti!p ce-)i pleca din nou capul, Denise se gndi la ghinionul care o lovise$ Totul era ter!inat dac" 5obineau nu se ntorcea la !agazin$ %)i pro!isese, totu)i, c" va cobor s"-l caute !ai trziu$ La !"t"suri, ntoarcerea lui 5obineau produsese o adev"rat" revoluie$ Toi din raion sperau c" nu se va !ai ntoarce, c"ci p"rea enervat de nepl"cerile pe care i le provocau tot ti!pul$ %ntr-adev"r, la un !o!ent dat, !pins de 6in<ard, care voia s"-i cedeze #ondul lui de co!er, era gata s" renune$ Intrigile lui >utin )i pati!a cu care acesta l s"pa de cteva luni avea s" dea roade$ %n ti!pul concediului lui 5obineau, acesta l nlocuise ca pri!-vnz"tor )i se str"duise s"-l co!pro!it" n #aa )e#ilor, ca !ai apoi s" se instaleze n locul lui prin e:ces de zel8 !ici nereguli descoperite )i scoase la iveal", proiecte de !bun"t"ire propuse, noi idei pe care )i le i!aginase$ De alt#el, toi din raion, de la ncep"torul care-)i dorea s" ajung" vnz"tor pn" la pre!ierul care

visa la poziia de asociat, aveau o idee #i:", )i anu!e, de a-l discredita pe colegul !ai !are n grad pentru a !ai urca o treapt" ierarhic", sau chiar s"-l distrug" dac" era un obstacol$ 4ceast" lupt" a po#telor #"cea !ecanis!ul s" #uncioneze$ %n spatele lui >utin era ?avier, iar n spatele acestuia ur!au ceilali, la rnd$ Se auzea scr)netul puternic al !a:ilarelor$ 5obineau era conda!nat )i #iecare se preg"tea s" nhae un os$ Cnd adjunctul se ntoarse, un !or!"it general se #"cu auzit$ Toate acestea trebuiau s" se s#r)easc", atitudinea vnz"torilor p"rea destul de a!enin"toare, ast#el c" )e#ul raionului, pentru a da ti!p subalternilor s" ia o decizie, l tri!isese pe 5obineau la aprovizionare$ - *ai bine plec"! cu toii dac"-l in, spuse >utin$ Treaba aceasta l ca! plictisea pe ,outhe!ont, a c"rui bun" dispoziie nu se potrivea cu un ast#el de chin l"untric$ Su#erea c" nu !ai are n jurul lui dect #ee ncruntate, ns" si!ea nevoia s" #ie corect$ - 1i hai, l"sai-l n pace, nu v-a #"cut ni!ic$ %ns" protestele izbucnir"$ - Cu! nu ne-a #"cut ni!ic; 1 o #iin" insuportabil", e !ereu nervos )i e n stare s" te calce n picioare cu !ndria lui/ Iat" de ce clocotea ntregul raion$ 5obineau, cu nervii lui de #e!eie, avea o atitudine rigid" )i d"dea dovad" de o susceptibilitate inad!isibil"$ Se povesteau tot #elul de anecdote pe sea!a lui8 de la #aptul c" !boln"vise un tinerel pn" la ideea c" u!ilise clientele cu observaiile lui seci$ - %n s#r)it, do!nilor, spuse ,outhe!ont, nu v" pot ajuta cu ni!ic7 I-a! avertizat pe )e#i )i vo! vedea ce decizie vor lua ei$ Se sun" pentru a doua !as"$ >utin )i ?avier coborr"$ Din toate raioanele, vnz"torii se adunau unul cte unul, !bulzindu-se la intrarea str!t" a coridorului de la buc"t"rie, un coridor u!ed, lu!inat slab de cteva l"!pi de gaz$ Tur!a se gr"bea, #"r" s" se a!uze sau s" vorbeasc", n !ijlocul zgo!otului de vesel" )i al !irosului puternic de !ncare$ La cap"tul culoarului se #"cea o oprire brusc", lng" un ghi)eu$ ?lancat de teancuri de #ar#urii, nar!at cu #urculie )i linguri pe care le a#unda n cazane !ari de ala!", un buc"tar distribuia poriile$ - 1i, po#ti!/, !ur!ur" >utin n ti!p ce consulta !eniul, scris pe o tabl" neagr", deasupra ghi)eului$ 6"cu" cu sos picant sau calcan7 3iciodat" #riptur" n !aghernia asta/ ?iertura )i pe)tele lor nu in de #oa!e/ De alt#el, pe)tele era !ereu dispreuit, iar cazanul r"!nea plin$ ?avier lu", totu)i, calcan$ %n spatele lui, >utin se aplec", cernd8 - 6"cu" cu sos picant$ Cu un gest !ecanic, buc"tarul nep" o bucat" de carne, peste care pres"r" o lingur" de sos2 >utin, su#ocat de aerul #ierbinte ce-i venise n #a", abia apucase s"-)i ia poria, c" n spatele lui se auzeau acelea)i cuvinte8 B6"cu" cu sos picant7 6"cu" cu sos picantC$ 9r!au ca o litanie, n ti!p ce buc"tarul, #"r" pic de odihn", nepa buc"ile de carne )i le stropea cu sos, cu !i)c"rile rapide )i rit!ice ale unui ceas bine reglat$ - Calcanul e rece, spuse ?avier$ Toi plecau acu!, cu braele ntinse, innd #ar#uriile cu tea!a de a nu se lovi unii de alii$ La zece pa)i !ai ncolo, se deschidea un bu#et, un alt ghi)eu, pe a c"rui tejghea de cositor lucios erau a)ezate poriile de vin, un )ir de sticlue !ici, #"r" dop, nc" u!ede de la cl"tit$ Cnd trecea pe acolo, #iecare pri!ea n !na liber" o ast#el de sticlu", dup" care se putea ndrepta spre !asa lui, cu in aer serios, !eninndu-)i echilibrul$ >utin bo!b"nea ncet8 - Ce ne !ai pli!b"! cu blidele astea n !n"/ *asa lui >utin )i a lui ?avier se a#la la cap"tul coridorului, n ulti!a sal" de !ese$ Toate s"lile se!"nau ntre ele, erau ni)te #oste pivnie de patru !etri pe cinci, a!enajate ca ni)te

re#ectorii2 ns" u!ezeala !u)ca zugr"veala, iar pereii galbeni se u!pleau de pete verzi2 din ori#iciul str!t al aerisirii ce d"dea n strad", la buza trotuarului, c"dea o lu!in" palid", ntret"iat" de u!brele abia deslu)ite ale trec"torilor, n iulie, ca )i n dece!brie, aburul cald te n"bu)ea, nc"rcat de !irosurile resping"toare, ce veneau de la buc"t"rie$ >utin intrase pri!ul$ &e !asa prins" de perete )i acoperit" cu pnz" ceruit", nu erau dect pahare, #urculie )i cuite ce !arcau locul #iec"ruia$ Teancuri de #ar#urii erau a)ezate la #iecare cap"t al !esei, n ti!p ce n !ijloc se a#la o pine cu un cuit n#ipt n ea$ >utin puse pe !as" sticla de vin )i #ar#uria2 dup" ce-)i lu" un )erveel din partea de jos a unui dulap, care era singurul orna!ent al nc"perii, se a)ez" la !as" )i suspin"$ - *i-e o #oa!e/ - 4)a-i ntotdeauna, spuse ?avier, care se a)ez" n stnga lui$ 3u g"se)ti niciodat" ni!ic, cnd !ori de #oa!e$ *asa #u repede ocupat", de)i avea dou"zeci )i dou" de locuri$ La nceput nu se auzi dect zgo!otul #urculielor )i h"p"iala unor oa!eni !ari cu sto!acurile goale dup" cele treisprezece ore de lucru$ &e vre!uri, vnz"torii, care aveau o or" pauz" de !as", puteau s" !earg" s" bea o ca#ea n a#ara !agazinului2 ast#el c" se gr"beau s" !"nnce pentru a ajunge ct !ai repede a#ar"$ %ns" aceast" pauz" lung", petrecut" n a#ara !agazinului, i #"cea #oarte distrai )i nu se !ai gndeau la vnz"ri$ 0e#ii luar" atunci decizia s" nu le !ai per!it" s" ias" )i s" pl"teasc" trei centi!e n plus pentru o ca#ea, dac" doreau a)a ceva$ 4cu!, vnz"torii tr"geau de ti!p ca s" nu se ntoarc" prea devre!e n raion$ *uli dintre ei nghieau !buc"turi !ari, citind ziarul !p"turit )i sprijinit de sticlua cu vin$ 4lii, dup" ce-)i potoleau #oa!ea, vorbeau cu glas tare despre !ncarea proast", despre banii c)tigai, despre ce #"cuser" du!inica trecut" )i despre ceea ce vor #ace du!inica viitoare$ - Ia spune, ce-i cu 5obineau "sta;, l ntreb" un vnz"tor pe >utin$ Lupta celor de la !"t"suri !potriva adjunctului lor preocupa toate celelalte raioane$ Se discuta despre asta n #iecare zi, la ca#eneaua Saint-5och, pn" la !iezul nopii$ >utin, care se n#rupta din bucata lui de carne, se !ulu!i s" r"spund"8 - 1i bine/ 5obineau s-a ntors/ Dup" care ad"ug" sup"rat8 - &"i, #ir-ar s" #ie, !i-au dat carne de !"gar/7 La ur!a ur!ei e chiar scrbos, pe legea !ea/ - 3u te !ai plnge/, spuse ?avier$ 1u sunt prostul care a luat calcan/7 1 putrezit/ Toi vorbeau deodat", indignai )i a!uzai$ La un col al !esei, cu spatele la perete, Deloche !esteca n lini)te$ 4vea o po#t" de !ncare e:traordinar", nu era niciodat" s"tul, ns" cu! c)tiga prea puin pentru a-)i per!ite supli!ente, )i t"ia #elii groase de pine )i nghiea totul cu l"co!ie$ 4cu! toi glu!ea pe sea!a lui, strignd8 - ?avier, d"-i calcanul du!itale lui Deloche7 Lui i place )i a)a$ - 0i carnea du!itale, >utin7 Deloche o vrea ca desert$ ,ietul b"iat ridica din u!eri, #"r" s" r"spund"$ 3u era vina lui dac" era !ereu #l"!nd$ De alt#el, )i ceilali lingeau #ar#uriile, dar le #"cea !are pl"cere s"-l scie$ 9n u)or #luierat i #"cu s" tac"$ Li se se!nala prezena lui *ouret )i a lui ,ourdoncle pe culoar$ De ceva ti!p, recla!aiile angajailor erau att de !ulte, nct ace)tia se gndir" s" coboare la buc"t"rie )i s" judece )i ei calitatea !nc"rii$ Din cele treizeci de centi!e pe care le d"deau buc"tarului, n #iecare zi, pe cap de o!, acesta trebuia s" pl"teasc" totul8 proviziile, c"rbunii, gazul, personalul2 )i se !ai !irau c" !ncarea nu era prea bun"$ Chiar n acea di!inea", #iecare raion delegase cte un vnz"tor pentru a discuta cu patronul$ *ignot )i Li'nard #ur" ns"rcinai s" vorbeasc" n nu!ele ca!arazilor lor$ 4st#el c" n !ijlocul t"cerii care

se a)ternuse, toi ciulir" urechile )i ascultar" ce se discuta n sala al"turat", unde toc!ai intraser" *ouret )i ,ourdoncle$ 4cesta din ur!" spuse c" v"cua cu sos era e:celent"$ *ignot, enervat de aceast" a#ir!aie cal!", repet"8 B*estecai-o ca s" v" dai sea!a/C, n ti!p ce Li'nard, atacnd calcanul, spuse cu blndee n glas8 BDar !iroase oribil, do!nule/C$ 4tunci, *ouret ncepu s"-i nv"luie n #raze prietene)ti8 va #ace totul pentru binele angajailor s"i, doar era p"rintele lor, pre#era s" !"nnce pine uscat" dect s"-i )tie prost hr"nii$ - 6" pro!it c" a! s" studiez proble!a, spuse el pentru a ncheia, ridicnd puin tonul, ast#el nct s" se #ac" auzit de la un cap"t la altul al coridorului$ 4ncheta direciunii se ter!inase, iar zgo!otul #urculielor re ncepu$ >utin !or!"i8 - *da, hai s" ne bizui! pe vorbele lor )i s" ne satur"! cu ap"/7 4, nu sunt dect cuvinte #ru!oase aruncate n vnt$ 6re! pro!isiuni; Iat"-le/ 3e hr"nesc cu resturi )i ne arunc" n strad" ca pe ni)te cini/ 6nz"torul care-l ntrebase !ai nainte de 5obineau, repet"8 - Spuneai ceva de 5obineau7 %ns" un zgo!ot puternic de vase i acoperi vocea$ 6nz"torii )i schi!bau #ar#uriile, ast#el c" teancurile de la cap"tul !eselor sc"zu considerabil$ 9n ajutor de buc"tar aduse ni)te t"vi !ari de tabl", iar >utin spuse8 - .rez gratinat/ De-a dreptul !inunat/ - ?oarte bun pentru doi bani n plus/, spuse ?avier servindu-se$ 9nora le pl"cea, alii l g"seau prea vscos$ Cei care citeau ziarele st"teau t"cui, a#undai n #oiletoane, #"r" a )ti ce !"nnc"$ Toi )i )tergeau #runile de sudoare, locul #iind prea str!t se u!plea de un abur ro)iatic, n ti!p ce u!brele trec"torilor br"zdau n dungi negre #eele de !as"$ - Dai-i pinea lui Deloche, strig" un glu!e$ ?iecare )i t"ia o bucat", dup" care n#igea cuitul n coaj" )i pinea )i continua dru!ul, din !n" n !n"$ - Cine-!i ia orezul n schi!bul desertului;, ntreb" >utin$ Dup" ce reu)i s" ncheie trgul cu un tn"r subirel, ncerc" s"-)i vnd" )i vinul2 dar nu-l voia ni!eni pentru c" era e:ecrabil$ - 6" spunea!, a)adar, c" 5obineau s-a ntors, continu" el n !ijlocul hohotelor de rs )i al discuiilor ce se a!estecau$ ., situaia lui e grav"7 %nchipuii-v" c" stric" vnz"toarele/ Da, le procur" noduri de cravat"/ - T"cere/, !ur!ur" ?avier$ 4cu! i se pecetluie)te soarta/ Cu colul ochiului, l ar"t" pe ,outhe!ont, care !ergea pe culoar, ntre *ouret )i ,ourdoncle, toi trei absorbii, vorbind ncet )i agitat$ Sala de !ese a )e#ilor de raioane )i a adjuncilor se a#la chiar n #a"$ Cnd ,outhe!ont l v"zu pe *ouret, se ridicase de la !as" ca s"-i povesteasc" proble!ele raionului s"u$ Ceilali doi l ascultau, re#uznd s"-l sacri#ice pe 5obineau, un vnz"tor de !na nti, care era angajat de pe vre!ea doa!nei >edouin$ %ns" cnd se puse n discuie proble!a nodurilor de cravat", ,ourdoncle se enerv"$ ,"iatul "sta era chiar nebun dac" ajunsese s" !ijloceasc" !unci supli!entare pentru vnz"toare/ *agazinul pl"tea destul de scu!p ti!pul acestor do!ni)oare2 dac" !unceau pe cont propriu noaptea, lucrau !ai puin ziua la !agazin, asta era clar2 a)adar, i #urau, )i riscau s"n"tatea care nu le aparinea$ 3oaptea era #"cut" pentru so!n, toate trebuiau s" doar!", dac" nu, vor #i date a#ar"/ - Se ngroa)" glu!a/, re!arc" >utin$ De #iecare dat" cnd cei trei b"rbai treceau prin #aa s"lii de !ese, vnz"torii i pndeau )i le co!entau cele !ai !ici gesturi$ 9itaser" de orezul gratinat, n care un casier toc!ai g"sise un nasture de chilot$

- 4! auzit cuvntul Bcravat"C, spuse ?avier$ 4i v"zut nasul lui ,ourdoncle cu! s-a albit deodat"; *ouret !p"rt")ea indignarea asociatului s"u$ . vnz"toare care lucra noaptea i se p"rea un atac !potriva Paradisului. Cine era oare proasta care nu )tia s"-)i dr"!uiasc" toate co!isioanele din vnz"ri; %ns" cnd auzi nu!ele Denisei, se !blnzi )i ncerc" s"-i g"seasc" scuze$ 4, da, #etia aceea8 nu era prea nde!natic" )i avea obligaii, dup" cu! se spunea$ ,ourdoncle l ntrerupse )i-i spuse c" va trebui concediat" pe loc$ *ereu spusese c" nu vor scoate niciodat" ni!ic de la o urenie ca ea2 p"rea gata s"-)i verse dispreul$ *ouret, stnjenit, ncepu s" rd"$ Du!nezeule/ Ce o! sever/ 3u puteau trece cu vederea o dat"; . vor che!a pe vinovat" )i o vor certa$ %n #ond, 5obineau purta toat" vina, c"ci ar #i trebuit s"-i e:plice el, un vnz"tor !ai vechi, care erau obiceiurile !agazinului$ - 1i bine, uite-l pe patron c" rde/, zise ?avier !irat, cnd v"zu din nou grupul trecnd pe lng" u)"$ - Drace/, njur" >utin$ Dac" se nc"p"neaz" s" ni-l lase pe 5obineau pe cap, le vo! da noi ceva s" se distreze/ ,ourdoncle i privi pe *ouret n ochi, dup" care #"cu un gest de dispre, pentru a-i ar"ta c" nelesese )i c" era o prostie$ ,outhe!ont )i relu" plngerile8 vnz"torii a!eninau cu plecarea )i erau printre ei unii chiar #oarte buni$ Ceea ce p"ru a-i atinge cel !ai !ult pe ace)ti do!ni #u zvonul despre bunele relaii dintre 5obineau )i Gaujean8 se spunea c" acesta din ur!" l !pingea pe pri!ul s" se stabileasc" pe cont propriu n cartier, o#erindu-i credite pe perioade ndelungate, pentru a ruina Paradisul femeilor. T"cur"$ 4)adar, acest 5obineau avea che# de lupt"/ *ouret deveni serios2 si!ula dispreul )i evit" s" ia o hot"rre, ca )i cu! n-ar #i #ost att de i!portant$ 6a vedea dup" ce va vorbi cu el$ 4poi glu!i cu ,outhe!ont pe sea!a tat"lui s"u, sosit acu! dou" zile din *ontpellier, care era gata s" le)ine de !irare )i indignare cnd v"zuse holul enor! peste care do!nea #iul s"u$ Se !ai #"ceau )i acu! glu!e despre bietul o!, care, rec"p"tndu-)i aplo!bul s"u de !eridional, ncepuse apoi s" denigreze totul )i s" pretind" c" toate aceste inovaii vor ajunge r"u de tot$ - Iat"-l )i pe 5obineau, !ur!ur" )e#ul de raion$ L-a! tri!is la aprovizionare pentru a evita un con#lict regretabil7 Scuzai-!" dac" insist, dar lucrurile au ajuns prea departe, ast#el c" trebuie s" acion"!$ %ntr-adev"r, 5obineau, care toc!ai se ntorsese, trecu )i-)i salut" colegii, ndreptndu-se spre !asa lui$ *ouret se !ulu!i s" repete8 - ,ine, vo! vedea/ &lecar" a!ndoi$ >utin )i ?avier nc" i a)teptau$ Cnd v"zur" c" nu se !ai ntorc, se lini)tir"$ .are vor cobor n #iecare zi s" le nu!ere !buc"turile; 4r #i o alt" Bpl"cereC s" nu te si!i liber nici cnd !"nnci/ 4dev"rul era c"-l z"rir" pe 5obineau intrnd )i buna dispoziie a patronului i ca! nelini)tea n privina luptei pe care o porniser" !potriva acestuia, ncepur" s" )u)oteasc", gndindu-se la noi insulte$ - S" !or nu alta/, continu" >utin cu voce tare$ *i-e !ai #oa!e dup" ce ter!in de !ncat/ Totu)i !ncase dou" porii de dulcea", pe a lui )i pe cea pe care o schi!base cu orezul gratinat$ Deodat", strig"8 - ?ir-ar s" #ie/ 4! s"-!i per!it un supli!ent/7 6ictor, adu-!i nc" o dulcea"/ ,"iatul ter!inase de servit desertul, ast#el c" adusese ca#eaua2 cei care o luau i pl"teau trei centi!e$ Civa dintre vnz"tori plecaser", c"utnd, de-a lungul coridorului, ungherele ntunecate, pentru a #u!a cte o igar"$ Ceilali r"!"seser" !ole)ii n #aa !eselor nc"rcate de vase !urdare$ Se jucau cu !iez de pine )i purtau acelea)i discuii, nv"luii de !irosul de

gr"si!e ars" pe care nu-l !ai si!eau, )i de c"ldura de etuv" care le nro)ea urechile$ &ereii transpirau, iar din bolta !uceg"it" se l"sa un aer su#ocant$ Sprijinit de perete, Deloche, ndopat cu pine, digera n lini)te, cu ochii #i:ai spre ochiul de gea! care d"dea n strad"$ %n #iecare zi, dup" prnz, se destindea privind picioarele trec"torilor care !ergeau pe trotuar, picioare retezate de la glezne, nc"late n panto#i grei, ghete elegante, botine #ine de da!", un du-te-vino continuu de picioare vii, #"r" trup )i #"r" cap$ n zilele ploioase, era #oarte urt$ - Cu!/ Deja;/, strig" >utin$ 9n clopot sun" la cap"tul culoarului, trebuiau s" lase loc pentru a treia serie de !as"$ ,"ieii de serviciu aduceau c"ld"ri cu ap" cald" )i burei !ari pentru a cur"a #eele de !as"$ %ncetul cu ncetul, s"lile se goleau, vnz"torii urcau spre raioane, trndu-)i picioarele pe sc"ri$ %n buc"t"rie, )e#ul buc"tar lu" din nou loc n #aa ghi)eului, ntre cazanele cu calcan, carne de v"cu" )i sos picant, nar!at cu #urculie )i cu linguri, gata s" u!ple #ar#uriile cu !i)c"rile sale rit!ice de ceas bine reglat$ Cu! ?avier )i >utin ntrziar" n sala de !ese, o z"rir" pe Denise cobornd sc"rile$ - Do!nul 5obineau s-a ntors, spuse unul dintre el, cu o politee batjocoritoare$ - %nc" !ai !"nnc", ad"ug" cel"lalt$ Dac" e urgent, putei, totu)i, intra$ Denise cobor n continuare #"r" s" r"spund" )i #"r" s" le acorde atenie$ Cnd trecu ns" prin dreptul s"lii de !ese a )e#ilor de raioane )i a adjuncilor, ndr"zni s" arunce o privire n"untru$ %ntr-adev"r, 5obineau era acolo$ Se gndi c"-i va vorbi dup"-a!iaz"2 )i continu" dru!ul pe coridor, spre !asa ei, care se a#la la cel"lalt cap"t al s"lii$ ?e!eile !ncau separat, n dou" s"li rezervate$ Denise intr" n pri!a nc"pere, care era tot o #ost" pivni", trans#or!at" n re#ectoriu, dar a!enajat" cu !ai !ult con#ort$ &e !asa oval", a)ezat" n !ijloc, cele cincisprezece tac!uri erau a)ezate la distan" unele de altele, iar vinul era n cara#e2 un platou cu calcan )i unul cu carne de v"cu" )i sos picant #lancau cele dou" capete ale !esei$ .sp"tarii cu )oruri albe le serveau pe do!ni)oare, ceea ce le scutea de nepl"cerea de a-)i lua singure poriile de la ghi)eu$ Cei de la direciune g"siser" aceast" !odalitate !ult !ai decent"$ - 4i #"cut turul;, o ntreb" &auline, care se a)ezase deja )i-)i t"ia din pine$ - Da, r"spunse Denise ro)ind, a! nsoit o client"$ *inea$ Clara i #"cu se!n cu cotul vecinei sale$ Ce p"ise oare nepiept"nata; Se purta ciudat$ &ri!ea scrisoare dup" scrisoare de la a!antul ei2 apoi, alerga n !agazin ca o apucat", prete:tnd co!isioane pentru atelier, unde nici nu !ergea$ Cu siguran", se nt!pla ceva$ %n ti!p ce-)i !nca poria de calcan #"r" nicio ur!" de dezgust, cu nep"sarea unei #ete hr"nite odinioar" cu sl"nin" rnced", Clara aduse n discuie o dra!" n#ior"toare ce u!plea paginile ziarelor$ - 4i citit despre b"rbatul acela care )i-a ucis iubita cu briciul; - *erita, spuse o lenjereas", z"u a)a/ 4 g"sit-o cu altul/ ,ine i-a #"cut/ &auline ns" #u de alt" p"rere$ Cu! a)a; Dac" nu !ai iube)ti un b"rbat, asta i d" dreptul s"-i ia gtul; 1i, ce s" zic/ T"cu )i se ntoarse c"tre b"iatul de serviciu8 - &ierre, )tii bine c" nu pot s" !"nnc carnea de vac"7 Cere, te rog, s" !i se #ac" un !ic supli!ent, o o!let", !oale, dac" se poate/ %n ti!p ce a)tepta, )i scoase din po)eta n care avea !ereu dulciuri cteva bo!boane de ciocolat", pe care ncepu s" le ron"ie cu buc"i de pine$ - %ntr-adev"r, nu prea-i de treab" un ast#el de o!/, continu" Clara$ 0i sunt destui gelo)i pe lu!ea asta/ %n alt" zi, spre e:e!plu, un !uncitor )i-a aruncat soia ntr-un pu/ 3-o sl"bea pe Denise din priviri, )i cnd o v"zu p"lind, crezu c" ghicise la ce se re#erea$ %n

!od cert, !ironosia asta tre!ura de tea!a s" nu #ie b"tut" de a!antul ei, pe care probabil l n)ela$ 4r #i #ost a!uzant s" o ur!"reasc" )i s" intre n !agazin$ %ns" subiectul conversaiei #u schi!bat cnd una dintre vnz"toare ncepu s" vorbeasc" despre scoaterea petelor de pe cati#ele$ 4poi se discut" despre o pies" de teatru, unde ni)te #etie #oarte dulci dansau !ai bine dect !arile balerine$ &auline, trist" din pricina o!letei care era prea pr"jit", )i recap"t" buna dispoziie dup" ce gust" din ea )i v"zu c" nu era chiar att de rea$ - D"-!i vinul, te rog, i spuse ea Denisei$ 4r trebui s"-i co!anzi o o!let"$ - ., carnea de v"cu" !i ajunge, r"spunse tn"ra, care, pentru a nu cheltui niciun ban n plus, se !ulu!ea cu !ncarea servit" n !agazin, orict de ngrozitoare ar #i #ost$ Cnd b"iatul adusese orezul gratinat, do!ni)oarele protestar", l re#uzaser" cu o s"pt"!n" nainte n sperana c" nu va !ai ap"rea niciodat"$ Denise, distrat", gndindu-se la (ean din pris!a pove)tilor Clarei, #u singura care l !anc"2 toate o privir" dezgustate$ 9r!" o orgie de supli!ente, ast#el c" do!ni)oarele se !buibar" cu dulcea"$ De alt#el, era o adev"rat" elegan" s"-)i per!ii s" !"nnci din bani proprii$ - 0tii c" do!nii au #"cut plngere, spuse una dintre lenjerese, iar direciunea a #"cut ceva pro!isiuni7 ?u ntrerupt" de hohote de rs )i ncepur" s" vorbeasc" doar de direciune$ Toate luau ca#eaua, n a#ar" de Denise, care spunea c" nu poate s" o suporte$ Se ntindeau la discuii n #aa ce)tilor, lenjeresele !br"cate n rochii de ln", de o si!plitate de !ici burgheze, iar #etele de la con#ecii M n !"tase, cu )ervetul sub b"rbie, pentru a nu se p"ta, ase!enea doa!nelor care au cobort s" !"nnce la buc"t"rie, cu ca!eristele lor$ ?usese deschis" o #ereastr" pentru a !prosp"ta puin aerul !bcsit )i #ierbinte2 ns" #ur" nevoite s-o nchid" i!ediat, c"ci roile tr"surilor #"ceau un zgo!ot insuportabil$ - Lini)te/, zise &auline$ 9ite-o pe bestia aia b"trn"/ 1ra inspectorul (ouve$ %i pl"cea s" le dea trcoale do!ni)oarelor, c"tre s#r)itul !esei$ De alt#el, era responsabil cu supravegherea s"lilor de !ese$ Intra cu ochii surz"tori, #"cnd turul !eselor2 cteodat", chiar vorbea cu ele, voia s" )tie dac" au !ncat cu po#t"$ Ins", avnd n vedere c" le nelini)tea )i le plictisea, toate se gr"beau s" plece de lng" el$ De)i clopoelul nc" nu sunase, Clara se ridic" pri!a2 celelalte o ur!ar"$ 3u r"!"seser" dect Denise )i &auline$ 4ceasta din ur!", dup" ce-)i b"use ca#eaua, )i ter!in" )i bo!boanele de ciocolat"$ - 0tii ce, spuse ea ridicndu-se de la !as", a! s" tri!it un b"iat s"-!i cu!pere ni)te portocale7 6ii )i tu; - I!ediat, r"spunse Denise, n ti!p ce ron"ia o coaj" de pine, hot"rt" s" r"!n" ulti!a pentru a discuta cu 5obineau nainte s" urce la raion$ %ns" cnd r"!ase singur" cu (ouve, si!i o nelini)te2 con#uz", se ridic", n cele din ur!" de la !as"$ 6"znd-o c" se ndreapt" spre u)", acesta o opri din dru!8 - Do!ni)oar" ,audu7 St"tea n picioare n #aa ei )i-i z!bea cu un aer p"rintesc$ *ust"ile lui !ari )i cenu)ii, p"rul tuns perie, i d"deau o n#"i)are de onestitate !ilitar"$ %)i !pinse pieptul n #a", pentru a-)i etala panglica ro)ie$ - Ce s-a nt!plat, do!nule (ouve;, ntreb" ea !ai lini)tit"$ - 6-a! z"rit ast"zi di!inea" discutnd acolo, sus, n spatele covoarelor$ 0tii c" este !potriva regula!entului )i dac" scriu asta n raport7 @ine la tine prietena ta, &auline; %)i !i)c" !ust"ile )i parc" o #lac"r" i incendie nasul enor!, crn )i ridat$ - 1i, ia spune, ce avei voi dou" de !p"rit; Denise, #"r" s" neleag", #u din nou cuprins" de nelini)te$ 1l se apropie )i !ai !ult, ast#el c"

r"su#larea lui i atingea #aa$ - 1ste adev"rat c" a! stat puin de vorb", do!nule (ouve, se blbi ea, dar nu e ni!ic r"u n asta7 4i #ost #oarte bun cu !ine )i v" !ulu!esc din su#let$ - 3-ar trebui s" #iu bun, spuse el$ 3u cunosc dect adev"rul )i dreptatea7 Doar c" atunci cnd e)ti att de dulce7 Se apropie )i !ai !ult$ 4tunci, Denise ncepu s" se tea!"$ Cuvintele &aulinei i reveneau n !inte, )i a!intea pove)tile pe care le auzise despre vnz"toarele h"ruite de b"trnul (ouve, silite s"-i cu!pere bun"voina$ De alt#el, n !agazin, se !ulu!ea cu !ici #a!iliarit"i oarecu! e:agerate, le !ngia u)or pe obraji pe do!ni)oarele ng"duitoare, le lua !inile )i le reinea, ca )i cu! le-ar #i uitat ntr-ale sale$ &"rea, totu)i, o atitudine p"rinteasc"2 ns" n a#ara !agazinului se dezl"nuia, silindu-le s" !earg" la el acas", pe strada des *oineau:, )i s" serveasc" tartinele lui cu unt$ - L"sai-!", !ur!ur" Denise$ - 1i haide, spuse el, n-ai s" #aci acu! pe s"lbatica cu un prieten care are !ereu grij" de tine$ ?ii a!abil", vino disear" la !ine s" gu)ti o #eliu" de pine cu unt )i o cea)c" de ceai$ 1 din su#let$ Denise ncepu s" se zbat"8 - 3u/ 3u/ Sala de !ese era goal", nici chelnerul nu se !ai ntorsese$ (ouve, atent la zgo!otul de pa)i, arunc" o privire scurt" n jurul lui2 #oarte e:citat, ie)indu-)i din #ire )i l"snd la o parte #a!iliarit"ile p"rinte)ti, ncerc" s" o s"rute pe gt$ - 5"utate !ic"/ &rostu" !ai e)ti/ Cu un ase!enea p"r, nu poi #i att de prostu"/ 6ino n seara asta/ 3e vo! distra/ %ns" ea )i pierdu !inile, cople)it" de revolt" )i de groaz", la apropierea acestui chip aprins a c"rui r"su#lare o si!ea$ Deodat", l !pinse cu o !i)care att de violent", nct b"trnul (ouve )i pierdu echilibrul )i #u gata s" d"r!e o !as"$ Din #ericire, c"zu pe un scaun, stropindu-)i cravata alb" cu vin ro)u$ 5"!ase acolo, #"r" a ncerca s" se )tearg", su#ocat de !nie n #aa unei ase!enea brutalit"i$ Cu!/ 1l care nu a)tepta ni!ic, care nu recursese la #or", ci doar cedase n #aa bun"t"ii sale/ - 4, do!ni)oar", o s"-i par" r"u/ %i dau cuvntul !eu de onoare/ Denise reu)i s" #ug"$ Chiar atunci clopotul sun"$ Tulburat", uit" de 5obineau )i urc" direct n raion$ *ai trziu, nu !ai ndr"zni s" coboare$ Soarele dup"-a!iezii nc"lzea #aada dinspre &iaa Gaillon, iar la !ezanin era o c"ldur" su#ocant", n ciuda storurilor trase$ Sosir" cteva cliente, dar nu cu!p"rar" ni!ic$ %ntregul raion c"sca sub privirile so!nolente ale doa!nei 4urelie$ %n cele din ur!", la ora trei, v"znd c" )e#a aipise, Denise se strecur" u)or )i-)i continu" cursa prin !agazin cu un aer a#erat$ &entru a deruta curio)ii care o puteau ur!"ri, nu se duse direct la !"t"suri2 !ai nti, se pre#"cu ocupat" la dantele, unde i se adres" lui Deloche, cerndu-i o in#or!aie2 apoi, !erse la parter, la raionul de es"turi de 5ouen, dup" care intr" la cravate, cnd deodat" tres"ri !irat"$ (ean era n #aa ei$ - Cu!/ Tu aici;, !ur!ur" ea palid"$ %)i p"strase halatul de lucru, avea capul descoperit, p"rul blond ciu#ulit, cu buclele dezordonate$ - Ce caui aici;, continu" ea$ - La naiba/ Te a)tepta!, r"spunse el$ 3u !" la)i niciodat" s" intru$ 4)a c" !i-a! luat ini!a n dini )i a! intrat singur7 3-a! spus ni!ic la ni!eni$ Stai lini)tit"/ &oi s" te pre#aci c" nu !" cuno)ti dac" vrei$

Civa vnz"tori o priveau deja !irai$ (ean ncepu s" )u)oteasc"$ - 0tii, ea a vrut s" !" nsoeasc"$ Da, e n pia", n #aa #ntnii7 D"-!i repede cei cincisprezece #ranci, c" dac" nu, ne-a! ars/ Denise #u cuprins" de e!oie$ %n jurul lor, rnjeau cu toii ascultnd povestea$ %n spatele raionului era o scar" ce ducea la subsol$ Denise )i !pinse #ratele acolo )i-l sili s" coboare$ 4jun)i jos, el i continu" s" povesteasc" dra!a, stingherit, c"utnd argu!ente, te!ndu-se c" nu avea s" #ie crezut$ - ,anii nu sunt pentru ea$ 1 prea distins" pentru a)a ceva7 0i soul ei, ei bine, nu se uit" la cincisprezece #ranci$ 3ici pentru un !ilion nu i-ar ierta soiei o ase!enea aventur"$ 1 #abricant de clei, i-a! !ai spus/ .a!eni #oarte bogai7 3u, banii sunt pentru un nenorocit care ne-a v"zut7 nelegi c" dac" nu-i dau cincisprezece #ranci pn" disear"7 - Taci din gur", !ur!ur" Denise$ I!ediat7 *ergi !ai repede/ 4junser" la serviciul de livr"ri$ &ivnia i!ens" p"rea c" doar!e n acest sezon !ort, n lu!ina palid" ce p"trundea prin ochiul de #ereastr"$ 1ra r"coare, o lini)te adnc" se strecura din perei$ Totu)i, un b"iat punea ntr-unui din co!parti!ente cele cteva pachete destinate cartierului *adeleine2 pe !asa !are de triaj, Ca!pion, )e#ul acestui serviciu, st"tea cu ochii deschi)i, b"l"ng"nindu-)i picioarele$ (ean ncepu din nou8 - Soul are un cuit !are7 - *ergi !ai departe/, repet" Denise, !pingndu-l$ . luar" pe unul dintre culoarele str!te, unde l"!pile de gaz ardeau continuu$ %n dreapta )i n stnga, n #undul pivnielor ntunecate, !"r#urile din rezerve )i nghesuiau u!brele n spatele palisadelor$ %n cele din ur!", Denise se opri lng" una dintre gratiile de le!n$ Cu siguran", aici nu-i va g"si ni!eni, dar era interzis )i-i era tea!"$ - Dac" nenorocitul "la vorbe)te, continu" (ean, soul, care are un cuit !are7 - De unde vrei s" #ac rost de cincisprezece #ranci;, strig" Denise disperat"$ 3u poi #i !ai atent; *ereu i se nt!pl" cte ceva/ (ean se b"tu cu pu!nii n piept$ &rintre attea pove)ti de dragoste, nici el nu !ai )tia care era adev"rul$ &ur )i si!plu, )i dra!atiza nevoia de bani, dar, n #ond, e:ista !ereu o necesitate i!ediat"$ - %i jur pe ce a! !ai s#nt c" de data asta e adev"rul7 1u o respingea!, dar ea tot !" s"ruta7 %l #"cu din nou se!n s" tac", sup"rat", tulburat", ajuns" la cap"tul puterilor$ - 3ici nu vrea s" )tiu$ 3-ai dect s" ii pentru tine/ 1)ti #oarte crud, nelegi; *" chinuie)ti n #iecare s"pt"!n" )i eu !" zbat s"-i tot dau bani$ Lucrez zi )i noapte7 Da, noaptea7 ?"r" s" !ai pun la socoteal" c" iei pinea de la gura #r"iorului t"u$ (ean r"!ase cu gura deschis"$ 1ra palid$ Cu! adic", era crud/ 3u nelegea, nc" din copil"rie )i tratase sora ca pe o prieten", i se p"rea natural s"-)i deschid" su#letul n #aa ei$ %ns" ceea ce-l deranja #oarte !ult, era #aptul c" lucra )i nopile7 Ideea c" o tortura pe ea )i c" i lua pinea de la gur" lui &'p' l e!oiona att de !ult nct ncepu s" plng"$ - 4i dreptate, sunt un derbedeu, strig" el$ Dar nu sunt r"u, di!potriv"7 De asta i )i povestesc7 1a are dou"zeci de ani$ 3ici nu-i vine s" cread" c" eu a! abia )aptesprezece7 Du!nezeule/ Sunt #oarte #urios pe !ine/ *i-a) crpi ni)te pal!e/ %i lu" !inile, le s"rut" )i le scald" n lacri!i$ - D"-!i cei cincisprezece #ranci, va #i ulti!a oar", i-o jur7 Sau !ai bine, nu/ 3u-!i da ni!ic/ &re#er s" !or$ Dac" soul !" ucide, scapi de !ine/

6"znd-o ns" c" plnge, l cuprinse re!u)carea8 - Spun )i eu a)a, dar nu sunt sigur$ &oate c" nu va o!or pe ni!eni$ 6o! rezolva noi cu!va, i pro!it$ >ai s" !erge!, surioar"/ %ns" un zgo!ot de pa)i la cap"tul coridorului i nelini)ti$ Denise )i !pinse #ratele ntr-un col !ai ntunecat$ Ti!p de un !inut, nu auzir" dect )uieratul unei l"!pi de gaz ce ardea lng" ei$ 4poi, pa)ii se apropiar"2 ntinznd capul, ea l recunoscu pe inspectorul (ouve, care toc!ai intra pe coridor cu aerul s"u eap"n$ Trecea din nt!plare pe acolo; %l avertizase cineva despre ea )i (ean; Tea!a o cople)i, ast#el c"-)i !pinse #ratele a#ar" din locul ntunecos unde l pitise, bolborosind8 - &leac"/ &leac"/ 4!ndoi #ugeau de !ncau p"!ntul, auzind n spatele lor r"su#larea grea a b"trnului (ouve, care ncepuse s" alerge dup" ei$ Traversar" din nou serviciul de livr"ri )i ajunser" la baza sc"rii ce d"dea n strada *ichodi+re$ - &leac"/, repet" Denise$ &leac"/7 Dac" pot, a! s"-i tri!it cei cincisprezece #ranci/ 4!eit, (ean se salv"$ ?"r" su#lare, inspectorul (ouve i ajunse din ur!" )i z"ri doar un col al bluzei albe )i buclele blonde ale tn"rului, ce #ugea pe trotuar$ 5"!ase o clip" pe loc s"-)i revin" )i s"-)i aranjeze inuta$ 4vea o cravat" alb" nou", luat" de la raionul de lenjerie, al c"rei nod #oarte !are lucea ca z"pada$ - 1i bine, do!ni)oar", #ru!os din partea du!neavoastr"/, spuse el cu buzele tre!urnde$ Da, #oarte #ru!os/7 Dac" v" a)teptai s" tolerez ast#el de lucruri, aici, n subsolul !agazinului, v" n)elai/ . ur!"ri cu aceste vorbe, n ti!p ce ea urca la raion, sugru!at" de e!oie, #"r" a g"si nicio vorb" de ap"rare$ 4cu! i prea r"u c" #ugise$ De ce nu-i e:plicase situaia; De ce nu i-l prezentase pe (ean; %)i vor i!agina, din nou, tot #elul de r"ut"i2 )i dac" s-ar jura, tot n-o vor crede$ %nc" o dat", uit" de 5obineau )i intr" n raionul ei$ ?"r" a pierde vreo clip", (ouve se duse int" la direciune, pentru a da raportul$ %ns" b"iatul de serviciu i spuse c" directorul era cu do!nul ,ourdoncle )i cu do!nul 5obineau8 toi trei vorbeau deja de un s#ert de or"$ De alt#el, u)a era ntredeschis"2 se auzea glasul lui *ouret care-l ntreba pe vnz"tor cu! )i petrecuse concediul2 nici nu se punea proble!a de o concediere, ci era o conversaie despre !"surile ce trebuiau luate n cadrul raionului$ - Ce dorii, do!nule (ouve;, strig" *ouret$ Ce dorii, intrai, v" rog$ %ns" inspectorul se opri din instinct$ ,ourdoncle toc!ai ie)ea, ast#el c" (ouve se gndi s"-i povesteasc" totul acestuia$ Str"b"tur" galeria cu )aluri, !ergnd al"turi, unul aplecat )i vorbind #oarte ncet, cel"lalt ascultnd, #"r" ca vreo tr"s"tur" de pe chipul s"u sever s"-i tr"deze gndurile$ - ?oarte bine, spuse acesta din ur!"$ 4junser" la con#ecii )i ,ourdoncle intr"$ Doa!na 4urelie toc!ai o certa pe Denise$ De unde venea; De data asta nu putea spune c" a #ost la atelier$ 4ceste dispariii per!anente nu se !ai puteau tolera$ - Doa!n" 4urelie/, strig" ,ourdoncle$ Se hot"rse pe loc, #"r" a-l !ai consulta pe *ouret, de tea!a sl"biciunii acestuia$ 0e#a se apropie )i ncepur" din nou s" vorbeasc" )optit$ %ntregul raion a)tepta, presi!ind o catastro#"$ %n cele din ur!", doa!na 4urelie se ntoarse cu un aer sole!n$ - Do!ni)oar" ,audu/ *asca ei grav" de !p"rat avea i!obilitatea i!placabil" a puterii depline$

- Trecei pe la cas"/ ?raza n#ior"toare tun" parc" n raionul lipsit de cliente$ Denise r"!ase !pietrit", alb" la #a", #"r" su#lare$ Dup" care ncerc" s" spun" cteva cuvinte ntret"iate$ - 1u/ 1u/7 De ce; Ce-a! #"cut; ,ourdoncle i r"spunse pe un ton sever c" )tia prea bine )i c" nu era cazul s" cear" e:plicaii2 i vorbi despre cravate )i c" ar #i #oarte dr"gu ca toate do!ni)oarele s"-)i dea ntlnire cu b"rbaii n subsol$ - Dar e #ratele !eu/, strig" ea cu #uria dureroas" a unei tinere violentate$ *arguerite )i Clara ncepur" s" rd", n ti!p ce doa!na ?r'd'ric, de obicei #oarte discret", cl"tin" din cap ne ncrez"toare$ *ereu era #ratele ei/ La ur!a ur!ei, era o prostie/ Denise i privi atunci pe toi8 ,ourdoncle, care o dispreuise din pri!ele ceasuri2 (ouve, care r"!"sese acolo pentru a-)i savura victoria2 )i apoi, do!ni)oarele cu care nu reu)ise s" lege o prietenie nici dup" nou" luni de curaj surz"tor, do!ni)oarele care erau acu! #ericite pentru c" ea era dat" a#ar"$ La ce bun s" se !ai zbat"; La ce bun s" cear" dreptate dac" ni!eni n-o iubea; &lec" #"r" s" !ai spun" vreun cuvnt, #"r" s" se uite napoi la raionul n care se luptase att de !ult$ De ndat" ce #u singur" n #aa balustradei holului, o su#erin" )i !ai vie i strnse su#letul$ 3i!eni nu o iubea )i gndul la *ouret i veni brusc n !inte, nl"turndu-i rese!narea$ 3u, nu putea s" accepte o ase!enea concediere$ &oate c" )i el va crede aceast" poveste urt", aceast" ntlnire a ei cu un b"rbat, n adncul subsolului$ La aceast" idee o cuprinse o ru)ine, o tea!" pe care n-o !ai si!ise nainte$ 6oia s" !earg" s"-l caute, s"-i e:plice cu! st"teau lucrurile, doar pentru a-l in#or!a2 s-ar #i si!it !ai bine dac" el ar #i )tiut adev"rul$ 0i vechea ei tea!", #risonul care o nghea cnd se a#la n #aa lui, se trans#or!ar" ntr-o nevoie acut" de a-l vedea )i de a-i jura c" nu #usese niciodat" a altuia$ 1ra aproape ora cinci, !agazinul se !ai nsu#leise puin n aerul r"coros al serii$ Denise se ndrept" repede spre direciune$ %ns" cnd ajunse n #aa biroului, un senti!ent de tristee disperat" o cople)i$ 3u !ai putea vorbi, toat" greutatea e:istenei ei i c"zuse pe u!eri$ *ouret n-o va crede, va rde )i el ca toi ceilali2 tea!a o #"cu s" se ntoarc"$ Totul se ter!inase, i va #i !ai bine singur", disp"rut", !oart"$ 4tunci, #"r" s"-i previn" pe Deloche )i pe &auline, trecu repede pe la casierie$ - Do!ni)oar", spuse #uncionarul, avei dou"zeci )i dou" de zile lucrate, ceea ce nsea!n" optsprezece #ranci )i )aptezeci de centi!e, la care trebuie s" ad"ug"! cei )apte #ranci de co!isioane$ 4)a ai calculat )i du!neavoastr"; - Da, do!nule7 *ulu!esc$ Denise lu" banii$ La plecare d"du de 5obineau, care a#lase despre concedierea ei )i-i pro!ise c" o va g"si pe vnz"toarea de cravate$ %ncerc" s" o !b"rb"teze n )oapt"8 BCe via"/ S" #ii !ereu la chere!ul unor capricii/ S" #ii aruncat a#ar" dintr-o clip" n alta, #"r" s" poi cere !"car salariul pe o lun" ntreag"/C Denise urc" s"-i spun" doa!nei Cabin c"-)i va lua cu#"rul chiar n acea sear"$ 1ra ora cinci cnd se trezi n &iaa Gaillon, a!eit", n !ijlocul tr"surilor )i al !uli!ii$ Tot n acea sear", cnd 5obineau ajunse acas", pri!i o scrisoare de la direciune prin care #u avertizat, n cteva rnduri, c" din !otive de ordin interior, se vedeau #orai s" renune la serviciile lui$ Lucra de !ai bine de )apte ani n !agazin2 chiar n acea dup"-a!iaz" discutase cu cei doi do!ni din conducere$ 1ra o lovitur" crunt"$ >utin )i ?avier )i s"rb"toreau victoria la raionul de !"t"suri, ase!enea do!ni)oarelor *arguerite )i Clara la con#ecii$ Ce bine c" s-a !ai eliberat/ *"tura #ace locuri libere/ Doar Deloche )i &auline schi!bar" cteva cuvinte de tristee, c"ci le p"rea r"u pentru Denise, care era att de blnd" )i de cinstit"$

- 4, spuse tn"rul, dac" va reu)i oriunde altundeva, a) vrea s" se ntoarc" aici )i s" le pun" piciorul n gt nenorociilor "stora/ %n toat" aceast" a#acere, ,ourdoncle #u acela care suport" )ocul violent al lui *ouret$ Cnd acesta din ur!" a#l" de concedierea Denisei, deveni e:tre! de #urios$ De obicei, nu se preocupa de proble!a personalului2 dar de aceast" dat" d"du i!presia c" vede n gestul acesta o nc"lcare a drepturilor lui, o tentativ" de a se sustrage n #aa autorit"ii sale$ .are nu el era patronul; Cu! putea altcineva s" dea ordine n locul lui; Totul trebuie s" treac", !ai nti, prin !na lui, absolut totul2 l va distruge pe acela care va ndr"zni s"-i stea n cale/ Dup" ce #"cu o anchet" personal", ntr-o stare de tulburare nervoas" pe care nu #u capabil s" o ascund", se ntrista )i !ai !ult$ ,iata #ata nu !inise8 chiar era #ratele ei, Ca!pion l )i recunoscuse$ 4tunci, de ce a #ost dat" a#ar"; Se puse proble!a s" o ia napoi$ Totu)i ,ourdoncle, bazndu-se pe rezistena sa pasiv", )i ndoi spinarea n calea #urtunii$ %l cercet" pe *ouret )i, n cele din ur!", ntr-o zi, cnd l v"zu !ai cal!, ndr"zni s"-i spun" cu o voce blnd"8 - 1 !ai bine pentru toat" lu!ea c" a plecat$ *ouret se si!i stingherit )i ro)i$ - &e legea !ea, r"spunse el, rznd$ &oate ai dreptate7 S" cobor! s" vede! cu! !erg vnz"rile$ &arc" ncepe s" se si!t" ceva/ 9ite, ieri, a! avut ncas"ri de aproape o sut" de !ii de #ranci$

Capitolul 7
. clip", Denise r"!ase bui!ac" pe trotuar, sub soarele nc" #ierbinte al orei cinci$ Luna iulie ncingea str"zile &arisului, nv"luit n lu!ina albicioas" a verii, cu reverberaii orbitoare$ Catastro#a se petrecuse att de brusc, #usese aruncat" n strad" att de brutal nct, uitndu-se n buzunarul ei la cei dou"zeci )i cinci de #ranci )i )aptezeci, se ntreb" unde s" !earg" )i ce s" #ac"$ 9n ntreg )ir de tr"suri o !piedica s" p"r"seasc" trotuarul din #aa Paradisului femeilor. Cnd, n s#r)it, reu)i s" se strecoare printre ele, travers" &iaa Gaillon, ca )i cu! ar #i vrut s" ajung" n strada Louis-le-Grand2 apoi se r"zgndi )i se ndrept" spre strada Saint-5och$ Totu)i, nu-)i #"cuse niciun plan, ast#el c" se opri la colul str"zii 3euve-des-&etits-Cha!ps, pe care, dup" ce se uitase n jurul ei, se )i hot"r s" o ur!eze$ Intr" n pasajul Choiseul unde d"du de strada *onsignD )i, #"r" s"-)i dea sea!a cu!, ajunse din nou pe strada 3euve-Saint-4ugustin$ Capul i vjia )i, la vederea unui co!isionar, )i rea!inti de cu#"rul ei$ .ricu! nu avea la cine s"-l duc" )i la ce bun atta chin cnd nainte cu o or" !ai avusese nc" unde s" doar!"; Se uit" la casele din jur )i ncepu s" le cerceteze #erestrele$ H"ri, ca n cea", un )ir de a#i)e$ Se si!ea cople)it" de o nelini)te ce-i chinuia ntreaga #iin"$ 1ra oare posibil; S" r"!i singur, dintr-o clip" n alta, pierdut n !arele ora), #"r" sprijin )i #"r" resurse; Trebuia s" !"nnce )i s" doar!" undeva$ Str"zile se succedau, una dup" alta, strada des *uline, strada Saint-4nne$ Se nvrtea prin cartier, ntorcndu-se !ereu la singura r"scruce de dru!uri pe care o cuno)tea$ Deodat" constat" ui!it" c" se a#la din nou n #aa Paradisului femeilor$ pentru a sc"pa de aceast" obsesie, se avnt" n strada *ichodi+re$ Din #ericire, ,audu nu era n pragul pr"v"liei sale2 Btrnul Elbeuf p"rea !ort, n spatele vitrinelor ntunecate$ 3-ar #i ndr"znit niciodat" s" se prezinte la u)a unchiului ei, care, n ulti!a vre!e, se pre#"cea c" n-o !ai recunoa)te$ .ricu!, n-ar #i vrut s" #ie o povar" pentru el, dup" aceast" nenorocire pe care el i-o prezisese la nceput$ %ns" de cealalt" parte a str"zii, v"zu un a#i)

ng"lbenit pe care scria8 Camer mobilat de )n!hiriat. 1ra pri!ul anun de acest gen care nu-i provoc" tea!", att de s"r"c"cioas" p"rea casa$ 4poi o recunoscu, cu cele dou" etaje joase, cu #aada ruginie, strivit" ntre Paradisul femeilor )i hotelul Duvillard$ %n pragul buticului cu u!brele, b"trnul ,ourras, tuns )i ras ca un pro#et, cu ochelarii pe nas, studia #ilde)ul unui !ner de baston$ %n calitate de unic chiria) al ntregii case, el sub nchiria cele dou" etaje !obilate, pentru a-)i !ic)ora chiria$ - 4vei o ca!er" liber", do!nule;, ntreb" Denise, ascultndu-)i instinctul$ ,"trnul o privi printre sprncenele stu#oase )i r"!ase ui!it cnd o v"zu$ Le cuno)tea el pe toate aceste do!ni)oare$ Dup" ce-i studie rochia curat" )i n#"i)area cinstit", i r"spunse8 - 3u-i de tine$ - Ct cost" totu)i;, ntreb" Denise$ - Cincisprezece #ranci pe lun"$ Insist" s" o lase !"car s" vad" ca!era$ %n pr"v"lia ngust", el continu" s" o cerceteze cu un aer !irat$ 4tunci, Denise i spuse c" #usese concediat" )i c" nu dore)te s"-)i deranjeze unchiul$ ,"trnul !erse s" caute cheia n ca!era din spatele pr"v"liei, o nc"pere ntunecat" unde dor!ea )i-)i #"cea de !ncare$ &rintr-o #erestruic" pr"#uit", se putea z"ri lu!ina verzuie a unei curi interioare, lat" de cel !ult doi !etri$ - *erg eu nainte, ca s" nu v" !piedicai, spuse ,ourras cnd intrar" pe aleea u!ed" ce se a#la de-a lungul pr"v"liei$ Se propti de o treapt", dup" care urc" ncet, atr"gndu-i !ereu atenia$ - 4vei grij"/ 5a!pa e prins" doar de perete, iar la col e o gaur" n care locatarii )i !ai las" uneori l"zile de gunoi$ %n ntunericul pro#und, Denise nu reu)ea s" vad" ni!ic, dar si!ea r"coarea tencuielii vechi )i u!ede$ Totu)i, la pri!ul etaj, un ochi de #ereastr" ce d"dea spre curte l"sa s" p"trund" o raz" slab" de lu!in", ast#el c" reu)i s" deslu)easc" scara str!b", pereii negri )i !urdari, u)ile cr"pate )i cojite$ - Dac" !"car una dinte ca!erele astea ar #i libere/, continu" ,ourras$ 6-ar #i #ost !ai bine aici/ Dar sunt !ereu ocupate de doa!ne$ La al doilea etaj, ziua p"trundea !ai bine, nv"luind ntr-o lu!in" pal" !izeria crncen" a ntregii case$ &ri!a ca!er" era ocupat" de un brutar2 doar cea din cap"tul coridorului era liber"$ Dup" ce o deschise, ,ourras r"!ase pe culoar pentru ca Denise s" o poat" vizita n lini)te$ &atul, a#lat n colul u)ii, l"sa loc de trecere pentru o singur" persoan"$ %n odaie, !ai erau o co!od" !ic" din nuc, o !as" nnegrit" de brad )i dou" scaune$ Chiria)ii care-)i preg"teau de !ncare trebuia s" ngenuncheze n #aa unui c"!in, unde se a#la un cuptor de p"!nt$ - 1i, asta e acu!/, spuse b"trnul$ 3u e cine )tie ce, dar #ereastra e vesel", se poate vedea lu!ea pe strad"$ 0i cu! Denise privea cu !irare colul pla#onului a#lat deasupra patului, unde o doa!n" )i scrisese nu!ele M 1rnestine M cu #lac"ra unei lu!n"ri, b"trnul spuse cu un ton bono!8 - Dac" !-a) apuca de reparat, n-a) !ai reu)i s" o scot la cap"t7 n s#r)it, asta e tot ce a!/ - 1 #oarte bine, spuse tn"ra$ &l"ti chiria n avans pe o lun", ceru lenjerie, dou" cear)a#uri )i dou" prosoape, )i-)i aranja i!ediat patul, r"su#lnd u)urat" c" are unde dor!i noaptea$ . or" !ai trziu, tri!ise un co!isionar s"-i ridice cu#"rul )i era gata instalat" n noua ei cas"$ 9r!ar" dou" luni de lipsuri ngrozitoare$ 3e!aiputnd s" pl"teasc" pensiunea lui &'p', #u silit" s"-l ia de acolo )i s"-l culce la ea pe un #otoliu vechi, !pru!utat de la ,ourras$ 4vea nevoie de cel puin treizeci de centi!e n #iecare zi, inclusiv chiria, !ulu!indu-se s" tr"iasc" ea ns")i doar cu pine goal", pentru a-i putea da puin" carne celui !ic$ &ri!ele cincisprezece zile

trecur" cu!va8 )i ncepuse noua via" cu zece #ranci, apoi avu norocul s" dea de vnz"toarea de cravate care-i pl"ti cei optsprezece #ranci )i treizeci$ 4poi, s"r"cia o aduse la cap"tul puterilor$ %ncerc" s" se prezinte la diverse !agazine, n &iaa ClichD, la Bon %ar!h&, la Louvre, dar sezonul !ort blocase peste tot a#acerile )i cu toii o a!naser" pentru la toa!n"$ *ai !ult de cinci !ii de vnz"tori, concediai ca )i ea, b"teau str"zile n c"utare de lucru$ Se gndi, atunci, s"-)i g"seasc" cteva !unci !"runte2 dar necunoscnd &arisul, nu )tia la ce u)i s" bat", ast#el c" #u silit" s" accepte !unci ingrate, pentru care nici nu era pl"tit" tot ti!pul$ %n unele seri, i preg"tea doar lui &'p' o sup", spunndu-i c" ea a !ncat deja n ora)2 se culca, plin" de griji, cu capul vjind, cuprins" de #ebra ce-i ardea !inile$ Cnd (ean pica pe nea)teptate n !ijlocul acestei s"r"cii, se #"cea singur tic"los cu atta disperare, nct Denise era silit" s"-l !int"2 cteodat" !ai g"sea !ijlocul de a-i strecura cte patruzeci de centi!e doar pentru a-i ar"ta c" putea pune deoparte$ 3iciodat" nu plngea de #a" cu copiii$ Du!inicile n care )i per!itea s" le o#ere o #riptur", odaia str!t" r"suna de bucuria #railor ei nep"s"tori$ Dup" ce (ean se ntorcea la patronul s"u, iar &'p' ador!ea, Denise petrecea o noapte alb" chinuit" de grija zilei de !ine$ 0i alte te!eri o ineau treaz"$ Cele dou" doa!ne de la pri!ul etaj pri!eau vizite #oarte trziu2 uneori, cte un b"rbat gre)ea )i b"tea la u)a ei$ ,ourras i spuse lini)tit s" nu r"spund", ast#el c"-)i a#unda capul n pern" pentru a nu le auzi njur"turile$ 0i apoi, !ai era vecinul ei, brutarul, care se a!uza !ereu pe sea!a ei$ 4cesta nu se ntorcea acas" dect di!ineaa )i o pndea cnd !ergea s"-)i ia ap"2 #"cuse chiar g"uri n zid pentru a o vedea cu! se spal", ceea ce o sili s"-)i ntind" hainele de-a lungul peretelui$ Cel !ai !ult su#erea din cauza nepl"cerilor str"zii, de continua obsesie a trec"torilor$ 3u putea s" coboare s" cu!pere o lu!nare pe str"zile pline de noroi ce g"zduiau dez!"ul vechilor cartiere pariziene, #"r" s" aud" n spatele ei o r"su#lare #ierbinte )i ni)te cuvinte de)"nate2 b"rbaii o ur!"reau pn" la cap"tul aleii ntunecate, ncurajai de aspectul sordid al casei$ De ce nu avea un a!ant; 1ra un #apt ce !ira pe toat" lu!ea )i care p"rea ridicol tuturor$ Tot va ceda ntr-o zi$ 3ici ea nu-)i putea e:plica cu! !ai rezista sub per!anenta a!eninare a #oa!ei )i n !iezul dorinelor ce clocoteau n jurul ei$ %ntr-o sear", cnd Denise nu avea nici pine pentru supa lui &'p', un do!n plin de decoraii ncepu s" o ur!"reasc", n #aa aleii, acesta deveni brutal )i, ntr-o revolt" plin" de dezgust, Denise reu)i s"-i trnteasc" u)a n #a"$ Cnd ajunse sus, se a)ez" cu !inile tre!urnde$ *icuul dor!ea$ Ce-i va spune dac" se va trezi )i-i va cere de !ncare; 3-ar #i trebuit, totu)i, dect s" consi!t"$ S"r"cia ei ar #i luat s#r)it, ar #i avut bani, rochii )i o ca!er" #ru!oas"$ 1ra #oarte u)or, se spunea c" toate #e!eile ajung acolo, din !o!ent ce o #e!eie singur" nu putea tr"i, la &aris, din !unca ei$ %ns" su#letul ei protesta, #"r" s" se indigneze !potriva celorlalte, #iindu-i doar sil" de tot ce era josnic )i nechibzuit$ 4vea despre via" o idee logic", neleapt" )i curajoas"$ De nenu!"rate ori, Denise )i a!intea de o veche ro!an" despre logodnica unui !arinar pe care dragostea o eliberase din braele a)tept"rii$ Cnd era la 6allognes, #redona acest re#ren ro!antic, privind strada pustie$ .are avea )i ea n su#let un senti!ent ce-i d"dea putere; 9neori, se !ai gndea la >utin cu strngere de ini!"$ %n #iecare zi, l vedea trecnd pe sub #ereastra ei$ 4cu! c" era adjunct )i u!bla singur, nconjurat de respectul vnz"torilor si!pli, nu ridica niciodat" capul, iar Denise crezu c" su#er" din cauza orgoliului acestui tn"r, pe care-l privea #"r" tea!a c" va #i v"zut"$ Dar cnd l z"rea pe *ouret, care trecea )i el, n #iecare sear", pe sub #ereastra ei, o cuprindea un tre!ur, se ascundea repede, cu ini!a gata s"-i sar" din piept$ 3u voia s" a#le unde locuie)te2 )i apoi, i era ru)ine de casa n care st"tea, se gndea c" cine )tie ce ar putea crede despre ea, de)i nu aveau s" se !ai ntlneasc" niciodat"$ De alt#el, Denise tr"ia n preaj!a Paradisului. 9n singur perete o desp"rea de nc"perea #ostului ei raion$ Din zori )i pn"-n sear", )i tr"ia zilele de lucru, auzea !uli!ea sosind )i

h"r!"laia puternic" a vnz"rilor$ Cele !ai !ici zgo!ote zguduiau casa a!arar", lipit" de una din laturile i!ensului !agazin$ Denise nu reu)ise s" evite unele ntlniri$ %n dou" rnduri, d"du de &auline, care se o#eri s" o ajute cnd a v"zu att de trist"2 #usese nevoit" s" !int" pentru a evita s" o pri!easc" la ea sau s" !earg", ntr-o du!inic", n vizit" la ,aug'$ Cu greu se ap"ra de a#eciunea disperat" a lui Deloche, care o pndea, cunoscndu-i toate grijile )i a)teptnd-o pe sub pori, ntr-o sear" voise s"-i !pru!ute treizeci de #ranci din econo!iile unui #rate, spunea el ro)ind$ 4ceste ntlniri i aduceau !ereu a!inte de !agazin, o #"ceau s" regrete ce se nt!plase, ocupndu-i gndurile ca )i cu! n-ar #i plecat niciodat"$ 3i!eni nu venea n vizit" la Denise$ %ntr-o dup"-a!iaz", #u !irat" cnd auzi o b"taie n u)"$ 1ra Colo!ban$ %l pri!i n picioare, iar el, stingherit, bolborosi ceva la nceput, dup" care o ntreb" ce !ai #ace )i i vorbi despre Btrnul Elbeuf. &oate c" #usese tri!is de unchiul ,audu, care-)i regreta aspri!ea$ 4cesta continua s" nu-i dea bun" ziua nepoatei sale, de)i cuno)tea #oarte bine !izeria n care tr"ia !preun" cu #ratele ei !ai !ic$ %ns" cnd Denise ncepu s"-i pun" !ai !ulte ntreb"ri vnz"torului, acesta p"ru )i !ai ncurcat$ 3u, nu #usese tri!is de patron$ S#r)i prin a aduce n discuie nu!ele Clarei, despre care voia neap"rat s"-i vorbeasc"$ %ncetul cu ncetul, Colo!ban prinse curaj )i ncepuse s" cear" s#aturi, n ideea c" Denise ar putea s"-l ajute pe lng" #osta ei coleg"$ %n zadar i repro)a c" o #ace pe Genevi+ve s" su#ere din pricina unei #ete #"r" su#let$ 6eni )i n alt" zi la ea, ncepnd chiar s"-)i #ac" un obicei$ 1ra su#icient pentru dragostea lui ti!id"$ ?"r" s" vrea, re ncepea !ereu aceea)i conversaie, tre!urnd de bucuria de a sta al"turi de o #e!eie ce #usese att de aproape de Clara$ 4st#el, Denise se a#unda )i !ai !ult n viaa de la Paradisul femeilor. %n ulti!ele zile ale lui septe!brie, Denise cunoscu adev"rata #a" a !izeriei$ &'p' c"zuse la pat, dobort de un guturai #oarte ngrijor"tor$ 4r #i trebuit s"-l hr"neasc" cu sup", dar ea nu avea nici !"car pine$ %ntr-o sear", zdrobit" de durere, ncepu s" plng" n hohote, prad" uneia din acele pr"bu)iri n#ior"toare ce le ndea!n" pe tinere s" se arunce n Sena$ ,"trnul ,ourras b"tu ncet la u)"$ 6enise s"-i aduc" o pine )i o cara#" plin" cu sup"$ - 9itai/ &entru !icu/, spuse el cu un ton repezit$ 3u !ai plngei att de tare, !i deranjai chiria)ii$ 1a i !ulu!i cuprins" de un nou hohot de plns, iar b"trnul i spuse8 - 3u v" !ai v"ic"rii atta/ 6enii !ine di!inea" s" st"! de vorb"$ 4! s" v" dau ceva de lucru$ Dup" lovitura pe care i-o d"duse Paradisul femeilor prin n#iinarea unui raion de u!brele, ,ourras nu !ai angajase pe ni!eni$ ?"cea totul singur pentru a sc"dea cheltuielile$ De alt#el, clientela lui se !ic)orase att de !ult, nct uneori nu avea de lucru$ 4 doua, cnd o instala pe Denise ntr-un col al pr"v"liei sale, #u nevoit s" inventeze ceva de #"cut$ 3u putea s" lase lu!ea s" !oar" de #oa!e la el n cas"$ - 6ei c)tiga patruzeci de centi!e pe zi, spuse el$ Cnd vei g"si ceva !ai bun, vei putea pleca$ Se te!ea de el, ast#el c"-)i #"cuse treaba att de repede, nct lui i #u ru)ine s"-i !ai dea ceva de lucru$ Trebuia s" coas" buc"i de !"tase )i s" repare ni)te #)ii de dantel"$ %n pri!ele zile, Denise nici nu ndr"zni s" ridice privirea, stingherit" de prezena acestui b"trn, cu coa!a de leu, cu nasul crn )i cu ochii p"trunz"tori, ascun)i de sprncenele stu#oase$ 4vea o voce aspr" )i gesturi ciudate, iar !a!ele din cartier )i speriau plozii, a!eninndu-i c" l vor che!a, a)a cu! sunt che!ai jandar!ii$ Totu)i, copiii nu treceau niciodat" prin #aa porii sale #"r" s"-i strige vreo r"utate, pe care acesta nu p"rea s-o aud"$ Toat" #uria lui nebuneasc" se r"s#rngea asupra !izerabililor care-i batjocoreau !eseria, vnznd ie#tin o !ar#" de proast" calitate,

articole de care nici cinii, spunea el, nu s-ar #i putut #olosi$ Denise tre!ura cnd acesta striga #urios8 - 4rta a !urit, nelegei/7 3u se !ai #ace un !ner ca lu!ea/ Se #ac bastoane, dar nu !nere, s-a ter!inat/7 G"sii-!i un !ner de calitate )i v" dau dou"zeci de #ranci/ 4sta era !ndria lui de artist, niciun lucr"tor din &aris nu era capabil s" creeze un !ner ca al lui, u)or )i solid$ Sculpta !ai ales !"ciuliile cu o i!aginaie #er!ec"toare, re nnoind !ereu subiectele8 #lori, #ructe, ani!ale, chipuri, n#"i)ate ntr-o !anier" ct !ai vie )i !ai liber"$ 4vea nevoie doar de un briceag2 l vedeai zile ntregi, cu ochelarii pe nas, scobind L bucat" de le!n de abanos sau de ci!i)ir$ - . adun"tur" de ignorani, spunea el, care se !ulu!esc s" lipeasc" !"tasea pe balene/ Cu!p"r" !nere la gr"!ad", !nere gata #abricate7 0i vnd cu gr"!ada/ 4rta a !urit, nelegei; %n cele din ur!", Denise se lini)ti$ ,ourras l l"s" pe &'p' s" coboare )i s" se joace prin !agazin, c"ci, n #apt, adora copiii$ Cnd !icuul !ergea n patru labe, nu te !ai puteai !i)ca, Denise cosea n colul ei, iar b"trnul cioplea n #aa vitrinei$ ?iecare zi trezea acelea)i conversaii )i acelea)i !unci$ %n ti!p ce lucra, a!intea !ereu de lupta sa !potriva Paradisului femeilor. Locuia n cas" din EFVJ )i avea un contract de nchiriere pe treizeci de ani, cu o chirie de o !ie opt sute de #ranci2 aduna o !ie de #ranci de la locatarii celor patru ca!ere !obilate pe care le toc!ea, ast#el c" pl"tea doar opt sute de #ranci pentru pr"v"lie$ 1ra puin )i nu avea cheltuieli prea !ari, a)adar putea s" reziste !ult )i bine$ Dup" cu! spunea el, izbnda sa era sigur", la #inal l va distruge pe !onstrul care se ridicase lng" el$ Deodat" se oprea )i o ntreba8 - 4u ei capete de cini ca ale !ele; Clipea din ochi nd"r"tul ochelarilor, e:a!innd !ai ndeaproape capul dogului pe care toc!ai l sculpta, cu buza ridicat" )i colii n a#ar", ca ntr-un !rit plin de via"$ &'p', e:taziat n #aa i!aginii cinelui, se ridica sprijinindu-)i !nuele pe genunchii b"trnului$ - Dac" reu)esc s"-!i pl"tesc cheltuielile, restul nu !" !ai intereseaz", continu" el, atingnd u)or cu vr#ul briceagului li!ba cinelui$ 3enorociii !i-au distrus pro#iturile2 dar dac" nu c)tig, nici nu pierd, sau pierd prea puin$ 0i, vezi du!neata, !ai bine !or dect s" !" dau b"tut$ %)i ridic" briceagul )i o privi enervat, cu p"rul vlvoi$ - Totu)i, ncerc" Denise cu blndee, #"r" s" se uite la el, dac" v-ar o#eri o su!" rezonabil", ar #i !ai nelept s" acceptai$ 4uzind a)a ceva, nc"p"narea lui de o! s"lbatic atinse punctul cul!inant$ - 3iciodat"/7 0i dac" !i-ar pune cuitul la gt, a) zice nu/ S"-i ia dracuA/7 *ai a! nc" zece ani de contract, a)a c" vor putea lua casa doar peste zece ani, chiar de-ar #i s" crap de #oa!e ntre ace)ti patru perei$ 4u venit deja de dou" ori s" !" bat" la cap$ *i-au o#erit dou"sprezece !ii de #ranci pentru #ondul !eu propriu )i optsprezece !ii de #ranci pentru contractul !eu de nchiriere, un total de treizeci de !ii7 3ici pentru cincizeci de !ii n-a) pleca/ %i a! la degetul !ic )i vreau s"-i v"d la p"!nt n #aa !ea/ - Treizeci de !ii de #ranci; 3u-i r"u deloc/, continu" Denise$ 4i putea s" !ergei )i s" v" stabilii n alt" parte$ Dar dac" ar cu!p"ra casa; ,ourras, care toc!ai ter!inase de cioplit li!ba cinelui s"u, c"zu o clip" pe gnduri, cu un z!bet de copil ce-i nsenin" vag obrazul nins de b"trn$ Dup" care, continu"8 - S" cu!pere casa; 3u se poate7 4u vorbit s" o cu!pere anul trecut, ar #i pl"tit optzeci de !ii de #ranci, dublu #a" de ct valoreaz" ea ast"zi$ %ns" proprietarul, #ost negustor, un bandit ca

)i ei, a vrut s"-i p"c"leasc"/ De alt#el, se #eresc de !ine, pentru c" )tiu c" nu voi ceda niciodat"/ 3u, nu/ 4ici sunt, aici r"!n/ 3ici !"car !p"ratul, cu toate tunurile sale, n-ar putea s" !" urneasc"/ Denise nu !ai ndr"zni nici s" r"su#le$ Continua s" coas", n ti!p ce b"trnul !ai arunc" ni)te #raze nedeslu)ite, printre crest"turile briceagului s"u2 abia acu! ncepea s"-)i dea dru!ul )i vor vedea !ai trziu lucruri e:traordinare2 avea idei noi, care vor distruge raionul lor de u!brele$ Sub nc"p"narea lui, clocotea revolta !icului produc"tor de art" !potriva invaziei banalelor articole de bazar$ &'p' reu)i s" se caere pe genunchii b"trnului ,ourras )i-)i ntinse !nuele ner"bd"toare spre capul de cine pe care acesta l cioplea$ - D"-!i-l, do!nule/ - I!ediat, !icuule, r"spunse b"trnul cu voce duioas"$ 3u are nc" ochi, trebuie s"-i #ace! ni)te ochi !ai nti$ %ncepnd lucrul la ochi, i se adres" din nou Denisei$ - %i auzii; Ce zgo!ot #ac, aici, lng" noi/ 4sta !" deranjeaz" cel !ai !ult, pe cuvntul !eu de onoare/ S"-i a! !ereu n cea#", cu !uzica lor de loco!otiv"/ &n" )i !asa-i tre!ura, spunea el$ %ntreaga pr"v"lie era scuturat" de trepidaia !uli!ii ce se nghesuia la Paradisul femeilor, pe cnd la el nu intra ni!eni dup"-a!ieze ntregi$ 4cesta era ve)nicul lui subiect de discuie$ Iar")i o zi bun"/ Se auzeau b"t"i n perete, probabil c" #"cuser" cu !"tasea vreo zece !ii de #ranci/ Sau, uneori, se a!uza pe sea!a lor, peretele era !ut )i ngheat, o ploaie le speriase clientela$ Cele !ai !ici zgo!ote )i cele !ai slabe adieri i o#ereau subiecte de conversaie #"r" s#r)it$ - Ia te uit", a alunecat cineva$ 4, dac" )i-ar putea rupe cu toii picioarele/7 4stea, draga !ea, sunt ni)te cucoane care se ceart"/ Cu att !ai bine/7 1i, auzii cu! cad pachetele n subsol; Ce dezgust"tor/ Denise nu putea s" pun" n discuie e:plicaiile lui, c"ci i!ediat )i aducea a!inte de #elul cu! #usese concediat"$ Dup" care era nevoit" s"-i povesteasc", pentru a suta oar", viaa ei la raionul de con#ecii, su#erinele debutului, ca!era a!"rt", !ncarea proast", lupta continu" dintre vnz"tori2 de di!ineaa pn" seara, nu vorbeau a!ndoi dect despre Paradisul femeilor, sorbindu-l n #iecare clip" a vieii lor, chiar )i din aerul pe care-l respirau$ - D"-!i-l, do!nule, repeta &'p', cu !inile nc" ntinse$ Capul de dog era gata, iar ,ourras l cercet" cu o veselie arz"toare$ - Ia sea!a, o s" te !u)te7 Ia-l, joac"-te/ S" nu-l rupi, dac" se poate/ 4poi, cuprins de ideile sale #i:e, ridic" din nou pu!nul a!enin"tor spre perete$ - 3-avei dect s" !pingei, casa tot nu va c"dea n !inile voastre7 3u o vei avea chiar dac" vei invada toat" strada/ 4cu!, Denise avea pine n #iecare zi$ %i purta o !are recuno)tin" b"trnului negu"tor, )tiind c" are un su#let bun n spatele aparenelor de violen", destul de stranii$ Dorina ei cea !ai !are era s"-)i g"seasc" un loc de !unc"$ 6edea c" ,ourras ncerca s"-i n"scoceasc" tot #elul de treburi de #"cut, ns" )i d"dea sea!a c" el nu avea nevoie de o lucr"toare )i c" o ajuta doar din !il"$ Trecuser" )ase luni$ Sosise )i sezonul !ort de iarn"$ Denise nu !ai spera s" g"seasc" un loc de !unc" nainte de luna !artie, cnd, ntr-o sear", Deloche, care o a)tepta n #aa porii, i d"du un s#at$ De ce n-ar !erge la 5obineau; &oate avea nevoie de cineva$ %n septe!brie, 5obineau se hot"rse s" cu!pere #ondul lui 6in<ard, te!ndu-se totu)i s" nu co!pro!it" cei )aizeci de !ii de #ranci ai soiei sale$ &l"tise cu su!a de patruzeci de !ii de #ranci ni)te !"t"suri speciale )i pornise la dru! cu ceilali dou"zeci de !ii$ 1ra destul de puin,

dar l avea )i pe Gaujean, care-l susinea cu credite pe perioade !ai lungi$ De cnd se certase cu cei de la Paradisul femeilor, 5obineau nu visa dect s" #ie o concuren" pentru acest colos$ Credea c" va #i victorios dac" vor e:ista n cartier !ai !ulte !agazine de specialitate unde clienii vor g"si articole #oarte variate$ Doar produc"torii bogai din LDon, ca Du!onteil, puteau accepta preteniile !arilor !agazine2 se !ulu!eau s"-)i ali!enteze cu aceste co!enzi r"zboaiele de cusut, gata s" caute !ai apoi bene#icii, vnzndu-)i !ar#a caselor !ai puin i!portante$ Gaujean era ns" departe de situaia solid" a lui Du!onteil$ *ult ti!p #usese un si!plu co!isionar$ 3u avea dect de cinci sau )ase ani propriile lui r"zboaie de esut, dar )i acu! !ai d"dea de lucru )i unor !uncitori din a#ar", c"rora le #urniza !aterie pri!" )i pe care-i pl"tea la !etru$ Toc!ai acest siste!, ce urca puin preul de producie, nu-i per!itea s" lupte !potriva unuia ca Du!onteil, n ceea ce prive)te #urnizarea !"r#urilor c"tre Paradisul femeilor. Treaba asta l #r"!nta )i vedea n 5obineau instru!entul unui lupte decisive !potriva acestor bazaruri de nout"i, acuzate c" vor ruina industria #rancez"$ Cnd Denise se prezent" la 5obineau, o g"si doar pe soia acestuia$ ?iica unui picher de poduri )i )osele, co!plet str"in" de a#acerile co!erciale, aceasta avea stng"cia #er!ec"toare a unei eleve crescute ntr-o !"n"stire din ,lois$ 1ra o #e!eie brun", #oarte #ru!oas", cu o blndee vesel" ce-i d"dea un #ar!ec deosebit$ De alt#el, ea )i adora soul )i nu tr"ia dect pentru aceast" iubire$ Denise era gata s" plece cnd 5obineau se ntoarse acas"$ . angaja i!ediat, c"ci una dintre vnz"toarele sale l p"r"sise n ajun pentru a se duce la Paradisul femeilor. - Se pare c"-i adun" pe cei !ai buni, spuse el$ %n s#r)it, cu du!neavoastr", voi #i #oarte lini)tit, pentru c" suntei ca )i !ine, nu cred c"-i iubii prea tare7 6enii !ine di!inea"$ %n seara aceea, i veni #oarte greu s"-l anune pe ,ourras de plecarea ei$ %ntr-adev"r, acesta se enerv" )i o #"cu ingrat"2 cnd Denise se ap"r" cu lacri!i n ochi, #"cndu-l s" neleag" c" )tia ce #"cuse pentru ea, se !blnzi i!ediat, !or!"i c" are !ult de lucru )i c"-l p"r"se)te chiar cnd se preg"tea s" lanseze o u!brel" nou", inventat" de el$ - 0i &'p';, ntreb" el$ *icuul era !area ei grij"$ 3u ndr"znea s"-l duc" napoi la doa!na Gras )i nu putea nici s"-l lase singur n ca!era ei, nchis de di!ineaa pn" seara$ - ,ine, l iau eu, continu" b"trnul$ St" bine n pr"v"lioara !ea7 6o! g"ti !preun"$ 0i cu! ea re#uz" de tea!" s" nu-l deranjeze, acesta i zise8 - 1i, drace/ 3u avei ncredere n !ine7 Doar nu-l !"nnc/ Denise #u !ult !ai #ericit" la 5obineau$ %i pl"tea puin, )aizeci de #ranci pe lun" )i-i d"dea )i de !ncare, dar nu pri!ea procente ca la !agazinele !ai vechi$ Dar era tratat" cu #oarte !ult" blndee, !ai ales de doa!na 5obineau, care-i z!bea !ereu din spatele tejghelei$ 1l era nervos, tulburat )i, uneori, o !ai repezea$ La s#r)itul pri!ei luni, Denise #"cea deja parte din #a!ilie, la #el ca )i cealalt" vnz"toare, o #e!eie !icu", bolnav" de tuberculoz" )i #oarte t"cut"$ 3u li se ascundea ni!ic, se discutau a#aceri la !as", n partea din spate a !agazinului, care d"dea spre o curte !are$ Chiar acolo se decise, ntr-o sear", o#ensiva !potriva Paradisului femeilor. Gaujean venise la cin"$ Dup" ce #u servit" #riptura de berbec, ncepu discuia, cu glasul s"u )ters de lionez, ngro)at puin de ceurile de pe 5hTne$ - 4)a nu !ai !erge, repet" el$ Se nt!pl" chiar la Du!onteil, nu-i a)a; %)i rezerv" proprietatea unui desen, iau deodat" trei sute de piese, cernd o reducere de cincizeci de centi!e pe #iecare !etru2 )i pentru c" pl"tesc cu bani ghea", !ai bene#iciaz" )i de scontul de optsprezece la sut"7 4desea, Du!onteil nu c)tig" nici !"car dou"zeci de centi!e$ Lucreaz" doar pentru a-)i pune la treab" r"zboaiele de esut, c"ci orice r"zboi care st" ajunge pn" la ur!" s" !oar"7 4tunci, cu! credei c" noi, cu un utilaj !ai restrns )i, !ai ales, cu !uncitorii no)tri, a! putea

susine o ast#el de lupt"; 5obineau, vis"tor, uit" s" !ai !"nnce$ - Trei sute de piese/, !ur!ur" el$ 0i eu tre!ur cnd iau dou"sprezece pentru nou"zeci de zile7 1i pot a#i)a cu un #ranc sau chiar doi un pre !ai bun dect al nostru$ 4! calculat o sc"dere de cel puin cincisprezece la sut" la articolele lor de catalog n co!paraie cu preurile noastre/ 4sta ucide !icul co!er$ 5obineau p"rea deza!"git$ 3elini)tit", soia lui l privea cu !are duio)ie$ 3u se pricepea la a#aceri, o durea capul de attea ci#re )i nu nelegea de ce trebuie s"-i #aci ast#el de griji cnd e att de u)or s" rzi )i s" iube)ti$ Totu)i, pentru ea era su#icient c" soul ei dorea s" c)tige, ast#el c" se nsu#leea al"turi de el, gata s" !oar" la tejgheaua ei$ - Dar de ce nu se neleg toi produc"torii ntre ei;, continu" 5obineau pe un ton violent$ 4r i!pune ei legea, n loc s" i se supun"$ Gaujean, care !ai ceruse o porie de #riptur", !esteca ncet$ - 4/ De ce, de ce; Trebuie neap"rat ca r"zboaiele s" lucreze, i-a! !ai spus$ Cnd ai es"torii pretutindeni, prin !prejuri!ile LDon-ului, n inutul Gard, n Is+re, nu poi s" )o!ezi nici !"car o zi, #"r" s" ai pierderi enor!e7 3oi, ceilali, care ne #olosi! uneori de !uncitori cu zece pn" la cincisprezece r"zboaie, sunte! !ai st"pni pe producie din punctul de vedere al stocului2 n ti!p ce !arii produc"tori se v"d obligai s" aib" debu)euri per!anente7 Iat" de ce depind de !arile !agazine/ Cunosc vreo trei sau patru care )i le disput", care consi!t s" piard" nu!ai pentru a le obine co!enzile/ Dup" care se desp"gubesc cu !agazinele !ici, ca al du!neavoastr"/ Da, dac" tr"iesc datorit" lor, c)tig" datorit" du!neavoastr"/ Du!nezeu )tie cu! se va ter!ina aceast" criz"/ - 1 groaznic/, spuse 5obineau, u)urat de acest strig"t de #urie$ Denise asculta n t"cere$ %n secret, se a#la de partea !arilor !agazine, #iindc" iubea logica )i viaa$ 4cu! ni!eni nu !ai vorbea, toi !ncau din #asolea verde conservat"$ - Clientela nu se plnge, pare-se/, spuse Denise pe un ton vesel$ Doa!na 5obineau nu se putu abine s" nu rd", ceea ce-i ne!ulu!i )i !ai !ult pe soul ei )i pe Gaujean$ ?"r" ndoial", clientela era satis#"cut", pentru c", la ur!a ur!ei, ea era cea care bene#icia de preurile !ici$ Doar c" toat" lu!ea trebuie s" tr"iasc"8 unde a! ajunge dac", sub prete:tul #ericirii generale, a! ngra)" consu!atorul n detri!entul produc"torului; Discuia ncepu din nou$ Denise se pre#"cea c" glu!e)te, aducnd argu!ente solide8 dispariia inter!ediarilor, a agenilor de #abric", a reprezentanilor, a co!isionarilor, ceea ce contribuia la preul sc"zut al !"r#urilor$ De alt#el, produc"torii nu ar putea supravieui #"r" !arile !agazine, deoarece i!ediat ce unul dintre ei )i pierdea clientela, #ali!entul i b"tea la u)"$ %n s#r)it, era vorba despre o evoluie #ireasc" a co!erului$ 3i!eni nu !ai putea !piedica !ersul lucrurilor$ - S" nelege! c" du!neata e)ti de partea celor care te-au dat a#ar";, ntreb" Gaujean$ Denise ro)i$ 5"!ase )i ea surprins" de #ora ap"r"rii sale$ Ce se petrecea n su#letul ei pentru ca o ast#el de v"paie s" i se aprind" n piept; - Du!nezeule, nu/, r"spunse ea$ &robabil c" !" n)el, du!neavoastr" suntei !ai co!petent dect !ine$ *i-a! spus doar o p"rere$ %n loc ca preurile s" #ie dictate, ca odinioar", de vreo cincizeci de !agazine, sunt #"cute ast"zi doar de patru sau cinci, care le-au sc"zut, datorit" puterii capitalurilor )i a puterii clientelei7 Cu att !ai bine pentru public, asta e tot/ 5obineau nu se sup"r"$ Devenise destul de serios, privind #aa de !as"$ Si!ise adesea su#lul noului co!er, aceast" evoluie despre care vorbea #ata2 n !o!entele lui de gndire li!pede, se ntreba dac" e nor!al s" rezi)ti unui curent att de puternic care, oricu!, va trage totul dup" el$ 6"zndu-)i soul c"zut pe gnduri, doa!na 5obineau o aproba din priviri pe Denise, care t"cea

acu! distrat"$ - S" l"s"! asta, spuse Gaujean pentru a schi!ba subiectul, sunt doar teorii7 S" vorbi! despre a#acerea noastr"$ Dup" ce se osp"tar" din brnz", servitoarea aduse dulceuri )i pere$ 1l lu" din dulcea", gust" ncet cu linguria, cu po#ta incon)tient" a unui o! gras ce ador" dulciurile$ - 6a trebui s" atacai n #or" !"tasea lor Paris-Bonheur, cu care au rupt gura trgului anul acesta7 *-a! neles cu !ai !uli dintre con#raii !ei din LDon )i v-a! adus o o#ert" e:cepional", o !"tase neagr", un sorti!ent pe care-l vei putea vinde cu cinci #ranci )i cincizeci7 1i o vnd cu cinci #ranci )aizeci, nu-i a)a; 1i bine, e vorba despre o di#eren" !ic", dar va #i su#icient pentru a-i scu#unda$ .chii lui 5obineau se lu!inar"$ %n ve)nica lui #r"!ntare l"untric", s"rea adesea de la tea!" la speran"$ - 4i cu!va o !ostr";, ntreb" el$ Cnd Gaujean scoase din porto#el un p"tr"el de !"tase, strig", #oarte e:altat8 - Dar e !ult !ai #ru!oas" dect Paris-Bonheur' %n orice caz, e !ai de e#ect, )i e !ult !ai groas"7 4i dreptate, trebuie s" ncerc"! s" d"! lovitura$ 4/ %i vreau la picioarele !ele/ Dac" nu, a! s" cad )i eu/ Doa!na 5obineau, !p"rt")ind acest entuzias!, declar" !"tasea superb"$ Chiar )i Denise crezu n succesul ei$ 4st#el c" #inalul cinei #u unul #oarte vesel$ Se vorbea tare de parc" Paradisul femeilor ar #i #ost pe !oarte$ Gaujean, care ter!in" borcanul de dulcea", e:plic" la ce se e:pun el )i prietenii s"i, livrnd un ase!enea !aterial la un pre att de !ic2 juraser" c" vor distruge !arile !agazine cu riscul de a se ruina$ Se aduse ca#eaua, iar bucuria crescu odat" cu sosirea lui 6in<ard, care intr" s" dea bun" ziua succesorului s"u$ - 1 !inunat"/, strig" el, n ti!p ce pip"ia !"tasea$ %i vei da gata, sunt sigur/7 1i, ar trebui s"-!i #ii recunosc"tor/ 6-a! spus eu c" a#acerea asta e o !in" de aur/ 6in<ard toc!ai cu!p"rase un restaurant n 6incennes$ 1ra un vis de-al lui !ai vechi, hr"nit cu per#idie, n ti!p ce se zb"tea pe piaa !"t"surilor, tre!urnd de tea!a c" nu va g"si pe cineva c"ruia s"-i vnd" #ondul s"u de co!er nainte de !arele dezastru, jurnd c"-)i va investi bru!a de bani ntr-o a#acere din care se putea !bog"i !ai u)or$ Ideea cu restaurantul i venise la nunta unui v"r, unde pl"tiser" zece #ranci pe o ap" de ploaie n care pluteau ni)te paste$ De alt#el, !ncarea era necesar" oricnd$ %n #aa lui 5obineau, bucuria de a-l #i nc"rcat cu o a#acere dubioas", de care nu !ai )tia cu! s" scape, i !"rea parc" #aa cu ochii rotunzi )i gura !are, plesnind de atta s"n"tate$ - 0i durerile du!itale;, ntreb" din politee doa!na 5obineau$ - Ce; Durerile !ele;, !ur!ur" el !irat$ - Da, reu!atis!ele care v" chinuiau aici, la !agazin, )i a!inti )i ro)i u)or$ - ., su#"r nc"7 Totu)i aerul de la ar" !i #ace bine, nelegei7 3u conteaz", ai #"cut o a#acere bun"$ ?"r" reu!atis!ele !ele, !-a) #i retras peste zece ani, cu o rent" de zece !ii de #ranci7 pe cuvnt de onoare/ Cincisprezece zile !ai trziu, ncepu r"zboiul dintre 5obineau )i Paradisul femeilor, care preocupase o perioad" toat" piaa parizian"$ ?olosindu-se de ar!ele adversarului s"u, 5obineau #"cuse publicitate n ziare$ &e lng" aceasta, se ngriji )i de vitrinele !agazinului s"u, !podobindu-le cu gr"!ezi enor!e din celebra sa !"tase, anunnd cu a#i)e !ari )i albe preul de cinci #ranci )i cincizeci$ 4ceast" ci#r" produse o adev"rat" revoluie printre #e!ei8 cu dou" centi!e !ai ie#tin" dect la Paradisul femeilor )i p"rea !ai groas" dect cea denu!it" Paris- Bonheur. %nc" din pri!ele zile, clientele invadar" !agazinul8 doa!na *artD, sub prete:t

c" #ace econo!ie, cu!p"r" o rochie de care nu avea nevoie2 doa!na ,ourdelais g"si !aterialul absolut !inunat, dar pre#era s" a)tepte, !irosind parc" ce avea s" se nt!ple, ntr-adev"r, s"pt"!na ur!"toare, *ouret sc"zu preul !"t"sii Paris- Bonheur cu dou"zeci de centi!e, dnd-o la cinci #ranci patruzeci$ 4vusese o discuie cu ,ourdoncle )i cu toi asociaii pentru a-i convinge c" era necesar s" continue b"t"lia, chiar dac" era vorba s" vnd" n pierdere2 oricu!, cele dou"zeci de centi!e erau o pierdere #"r" i!portan", c"ci !ar#a se vindea deja la preul de cost$ Lovitura #u grea pentru 5obineau, el nu credea c" rivalul s"u va sc"dea preul, c"ci aceste sinucideri ale concurenei, aceste vnz"ri n pierdere erau, n #apt, ni)te e:e!ple #"r" precedent$ 6alul de cliente, atrase de preurile !ici, se ntoarse i!ediat spre strada 3euve-Saint-4ugustin, n ti!p ce !agazinul din strada 3euve-des-&etits-Cha!ps se goli$ Gaujean reveni n grab" de la LDon, se s#"tuir" nsp"i!ntai )i luar" o decizie eroic"8 vor sc"dea preul !"t"sii la cinci #ranci treizeci, un pre sub care ni!eni nu putea cobor , #"r" s" #ie de-a dreptul nebun$ 4 doua zi, *ouret r"spunse cu cinci #ranci )i dou"zeci$ Din acea clip", nnebuniser" cu toii8 5obineau ripost" cu cinci #ranci )i cincisprezece, iar *ouret scoase a#i)e cu cinci #ranci )i zece$ 4!ndoi se luptau pentru o singur" centi!", pierznd su!e considerabile de #iecare dat" cnd o#ereau acest cadou publicului$ Clientele rdeau, ncntate de acest duel, !i)cate de loviturile teribile pe care )i le d"deau cele dou" !agazine, pentru a le #ace pe plac$ %n cele din ur!", *ouret ndr"zni s" scad" la cinci #ranci2 personalul s"u p"lise, !pietrit de o ase!enea s#idare a norocului$ 5obineau, cople)it, ngenuncheat, se opri )i el la cinci #ranci, neavnd curajul s" coboare !ai !ult$ 5"!aser" a!ndoi pe aceea)i poziie, #a" n #a", cu !"r#urile adunate n jurul lor$ Dac" de a!bele p"ri onoarea #usese salvat", situaia devenise ucig"toare pentru 5obineau$ Paradisul femeilor avea rezerve )i o clientel" care-i per!iteau s" echilibreze bene#iciile, n ti!p ce el, susinut doar de Gaujean, #"r" posibilitatea de a se desp"gubi cu alte articole, era epuizat, alunecnd zi de zi tot !ai !ult pe panta #ali!entului$ &"rea dobort de propria sa te!eritate, n ciuda clientelei nu!eroase atrase de peripeiile acestui adev"rat r"zboi$ 9na dintre #r"!nt"rile sale ascunse era s" vad" cu propriii ochi cu! toc!ai aceast" clientel" i p"r"sea ncet !agazinul pentru a se ntoarce la Paradisului femeilor, de)i pierduse atia bani )i #"cuse attea e#orturi pentru a o cuceri$ %ntr-o zi, )i ie)i din #ire$ . client", n persoana doa!nei de ,oves, venise la el s" vad" !antourile, c"ci toc!ai deschisese un raion de con#ecii lng" cel de !"t"suri$ - *"tasea lor Paris- Bonheur e de !ai bun" calitate$ 5obineau ncerc" s" se st"pneasc" )i-i spuse, cu politeea sa de negustor, c" se n)al"2 vorbise cu att !ai respectuos, cu ct se te!ea s" nu i se citeasc" revolta interioar"$ - 9itai-v" !ai atent la !"tasea acestei pelerine/, continu" ea$ &arc" ar #i o pnz" de p"ianjen7 .rice ai spune, do!nule, !"tasea lor de cinci #ranci e piele pe lng" asta$ 5obineau nu-i !ai r"spunse, cu sngele n obraji )i cu buzele strnse$ ,ine neles c"-)i achiziionase !"tasea pentru con#ecii de la rivalul s"u$ 4st#el, *ouret era cel care pierdea, nu el$ T"iase doar liziera$ - Chiar g"sii !"tasea Paris- Bonheur !ai rezistent";, !ur!ur" el$ - ., de o sut" de ori, spuse doa!na de ,oves$ 3u e:ist" co!paraie$ 4ceast" nedreptate a clientei, care i deprecia !ar#a, l indigna$ 0i cu! ea r"sucea de pe-o parte pe alta pelerina, cu un aer dezgustat, un cap"t !ic din liziera albastr"-argintie, sc"pat de #oar#ec", ie)i de sub c"ptu)eal"$ 4tunci, nu se !ai putu abine )i-i !"rturisi totul$ - 1i bine, doa!n", aceast" !"tase este Paris-Bonheur, a! cu!p"rat-o chiar eu/ 9itai )i liziera/ Doa!na de ,oves plec" e:tre! de ve:at"$ 0i ast#el, !ulte dintre aceste doa!ne l p"r"sir"

cnd zvonul se r"spndi$ %n prag de a #i ruinat, cople)it de grija zilei de !ine, nu se gndea dect la soia lui, crescut" ntr-o at!os#er" lini)tit" )i vesel", incapabil" s" tr"iasc" n s"r"cie$ Ce se va nt!pla cu ea dac" o catastro#" i va azvrli n strad" plini de datorii; 1ra vina lui$ 3-ar #i trebuit niciodat" s" se ating" de cei )aizeci de !ii de #ranci$ %ns" ea l consola$ .are banii aceia nu erau ai lui a)a cu! erau ai ei; Dac" el o iubea, ea nu cerea !ai !ult de att, #iind gata s"-i dea totul, ini!a, viaa ei$ %n ca!era din spatele !agazinului, se auzeau !br"i)"rile )i s"rut"rile lor$ %ncetul cu ncetul, viaa lor reintr" oarecu! n nor!al2 pierderile cre)teau ntr-o proporie lent", ntrziind s#r)itul$ *ai aveau o singur" speran", a)teptau n continuare #ali!entul Paradisului femeilor' - 4sta e/, spunea el$ Sunte! nc" tineri/ 4ve! viitorul n #a"/ - 0i apoi, ce i!portan" are/ 4i #"cut ce i-ai dorit s" #aci/ Dac" tu e)ti !ulu!it, sunt )i eu !ulu!it", dragul !eu/ Denise se nduio)a cnd i vedea ct de !ult se iubesc$ Tre!ura, )tiind c" se apropie s#r)itul, dar nu !ai ndr"znea s" intervin"$ 4colo nelesese ea #ora noului co!er )i #u i!ediat cucerit" de acest val de inovaii ce ur!a s" trans#or!e ntregul &aris$ Ideile ei se !aturizau, un #ar!ec de #e!eie ie)ea la iveal" din toat" #iina ei, din copila s"lbatic" ce coborse din trenul de 6alognes$ De alt#el, viaa ei era destul de lin", n ciuda oboselii )i a banilor puini$ Dup" ce st"tea n picioare ct era ziua de lung", se gr"bea spre cas", pentru a se ocupa de &'p', pe care, din #ericire, b"trnul ,ourras insista s"-l hr"neasc" n continuare$ %ns" !ai erau )i alte treburi de #"cut8 o c"!a)" de sp"lat, o bluz" de cusut, #"r" a !ai socoti g"l"gia pe care o #"cea !icuul de te scotea din !ini$ 3u se culca niciodat" nainte de !iezul nopii$ Chiar )i du!inica era o zi de !unc"8 #"cea curat n ca!er", )i !ai cosea din haine, uneori era att de ocupat", nct nu reu)ea s" se pieptene nainte de ora cinci$ Totu)i !ai ie)ea cteodat" din cas", l lua pe &'p' )i se pli!bau pe jos pn" la 3euillD$ .dat" ajun)i acolo, pl"cerea lor era s" bea o cea)c" cu lapte de la un cresc"tor de vite, care-i l"sa s" stea la el n curte$ (ean dispreuia aceste pli!b"ri8 venea din ce n ce !ai rar n vizit", n cte o sear", dar pleca repede, prete:tnd alte ntlniri$ 3u !ai cerea bani, dar avea o alur" att de !elancolic", nct sora lui, nelini)tit", punea ntotdeauna deoparte pentru el cte un #ranc$ 1ra singurul ei lu:$ - 9n #ranc/, striga el de #iecare dat"$ Du!nezeule/ Dar e)ti #oarte a!abil"/7 &rind bine pentru c", )tii, soia papetarului7 - Taci, l ntrerupea Denise$ 3u vreau s" )tiu$ Dar el credea c" era acuzat de l"ud"ro)enie, ast#el c" se str"duia s" continue8 - Dac"-i spun c" e soia unui papetar7 . !inun"ie de #e!eie/ Se scurser" trei luni$ &ri!"vara se ntoarse, iar Denise re#uza s" !earg" din nou la (oinville cu &auline )i ,aug'$ Se ntlnea uneori cu ei pe strada Saint-5och, cnd ie)ea de la 5obineau$ %ntr-una dintre aceste ntlniri, &auline i !"rturisi prietenei ei c" poate se va !"rita cu iubitul ei2 ea era cea care ezita deoca!dat" s" #ac" acest pas, pentru c" vnz"toarele !"ritate nu erau prea bine v"zute la Paradisul femeilor. Ideea acestei c"s"torii o ui!i puin pe Denise, care nu ndr"zni s"-)i s#"tuiasc" n niciun #el prietena$ %ntr-o zi, d"du peste Colo!ban, care o opri puin pentru a-i vorbi despre Clara$ 4ceasta toc!ai str"b"tea piaa$ Denise abia reu)i s" scape de el$ Tot o ruga s" o ntrebe pe #osta ei coleg" dac" nu dore)te s"-l ia de b"rbat$ Ce-i apucase pe toi; De ce se chinuiau att; 1a se considera, n schi!b, #oarte #ericit" c" nu iube)te pe ni!eni$ - 4i a#lat vestea;, o ntreb" ntr-o sear" b"trnul vnz"tor de u!brele de cu! intr" n cas"$ - 3u, do!nule ,ourras$ - 1i bine, nenorociii au cu!p"rat hotelul Duvillard7 *-au ncercuit/ %)i agita braele, cuprins de o criz" nervoas" ce-i zbrlea coa!a alb" de p"r$

- Iat" o )!echerie pe care nu reu)esc s" o neleg/, continu" el$ Se pare c" hotelul aparinea Creditului I!obiliar al c"rui pre)edinte, baronul >art!ann, i l-ar #i cedat #ai!osului nostru *ouret7 4cu!, !" strng din dreapta, din stnga )i din spate/ 9ite a)a cu! strng eu n pu!n acest !ner/ 1ra adev"rat, cesiunea #usese se!nat" n ajun$ C"sua lui ,ourras, nghesuit" ntre La Paradisul femeilor )i hotelul Duvillard, r"!as" ca un cuib de rndunici n cr"p"tura unui zid, p"rea c" va #i nghiit" de ndat" ce !arele !agazin avea s" cuprind" )i hotelul$ Clipa aceea venise, colosul ocolea acest slab obstacol, nconjurndu-l cu !or!anele sale de !"r#uri, a!eninnd s"-l absoarb" prin #ora uria)ei sale aspiraii$ ,ourras si!ea puternic strnsoarea ce-i #"cea pr"v"lia s" se cutre!ure$ . vedea parc" !ic)orndu-se, se te!ea ca nu cu!va s" #ie )i el nghiit, s" nu #ie azvrlit de partea cealalt", cu u!brelele )i cu bastoanele sale, att de tare huruia groaznicul !ecanis!$ - 1i, l auzii;, striga el$ 4i spune c" ne ron"ie pereii/ In pivnia !ea, n podul !eu, peste tot acela)i zgo!ot de #er"str"u ce !u)c" din tencuial"7 3u !ai conteaz"7 3u !" vor strivi ca pe o #oaie de hrtie/ 4! s" r"!n aici, chiar dac" !i vor g"uri acoperi)ul )i ploaia va c"dea cu g"leata n patul !eu/ %n aceste !o!ente, *ouret veni cu o nou" propunere pentru ,ourras$ *"rise puin ci#ra, ast#el c"-i o#erise pentru #ondul s"u de co!er )i pentru contractul de nchiriere cincizeci de !ii de #ranci$ 4ceast" o#ert" l enerv" )i !ai tare pe b"trn$ %l re#uz" njurnd$ Ct #urau bandiii ")tia pentru a putea pl"ti cincizeci de !ii de #ranci pentru o cl"dire ce nu valora nici !"car zece !ii; %)i ap"ra pr"v"lia a)a cu! )i ap"r" o #ecioar" virtutea, n nu!ele onoarei )i din respect pentru el nsu)i$ Denise l v"zu pe ,ourras preocupat ti!p de cincisprezece zile$ Se nvrtea ncordat, !"sura pereii casei, i privea din !ijlocul str"zii, cu aerul unui arhitect$ 4poi, ntr-o di!inea", sosir" ni)te !uncitori$ %ncepuse b"t"lia decisiv"$ ,ourras avusese ideea ndr"znea" de a bate Paradisul femeilor pe propriul teren, #"cnd concesii lu:ului !odern$ Clientele care-i repro)au c" pr"v"lia lui era ntunecoas" aveau s" se ntoarc" de ndat" ce o vor vedea str"lucind nou-nou"/ *ai nti, #ur" astupate cr"p"turile )i se v"rui #aada2 apoi, #u revopsit" le!n"ria vitrinei ntr-un verde deschis2 chiar )i #ir!a #u aurit" din nou$ Trei !ii de #ranci, pe care ,ourras i inea deoparte ca pe o ulti!" rezerv", #ur" de-a dreptul devorai$ De alt#el, ntregul cartier era n plin" revoluie2 lu!ea venea s"-l priveasc" n toiul acestei schi!b"ri, pierzndu-)i capul )i obiceiurile$ 4cest cadru lu!inos, aceste #undaluri #ine nu !ai p"reau casa lui, iar bietul b"trn se si!ea speriat, ngrozit, cu barba lui !are )i cu p"rul vlvoi$ De pe trotuarul din #a", trec"torii se !inunau privindu-l cu! )i agit" braele )i sculpteaz" !nere$ 1ra !"cinat de #ebr", se te!ea s" nu !urd"reasc" ceva )i se a#unda tot !ai !ult n acest co!er al lu:ului, despre care nu )tia ni!ic$ 4se!enea lui 5obineau, lupta !potriva Paradisului femeilor ncepuse )i la ,ourras$ %)i lansase invenia, u!brela cu godeuri, care avea s" devin" popular" !ai trziu$ De alt#el, Paradisul femeilor per#eciona i!ediat invenia$ 4tunci lupta se d"du n jurul preurilor$ ,"trnul ,ourras avu de vnzare un articol cu un #ranc )i nou"zeci )i cinci, din oel ino:idabil, dup" cu! spunea eticheta$ %ns" voia cu tot dinadinsul s"-)i bat" concurentul cu !nerele sale2 !nere din ba!bus, din corn, din !"slin, din !irt, din pal!ier, toate variet"ile de !nere i!aginabile$ Paradisul, cu !ai puin si! artistic, se ngrijea !ai degrab" de sto#e, etalndu-)i alpacaua )i !ohairul, serjul )i ta#taua$ ,ine neles, c" victoria #u de partea acestuia din ur!", iar b"trnul, disperat, repeta continuu c" arta a !urit )i c" nu-i !ai r"!ne dect s" ciopleasc" !nere pentru propria lui pl"cere, #"r" a !ai spera s" le vnd"$ - 1 vina !ea/, striga el c"tre Denise$ 4 trebuit s" in !izeriile astea la un #ranc )i nou"zeci

)i cinci/ 9ite unde pot duce ideile noi$ 4! vrut s" !" iau dup" ace)ti nenorocii )i acu!7 !ai bine !or/ Luna lui iulie #u n"bu)itoare$ Denise su#erea n c"!"rua ei, sub acoperi)ul de igl"$ De aceea, cnd pleca de la !agazin, l lua pe &'p' de la ,ourras )i, n loc s" urce i!ediat n odaie, !ergea s" respire puin aer curat n gr"dina Tuileries pn" cnd se nchideau porile$ %ntr-o sear", toc!ai se pli!ba pe aleea plin" de castani, cnd ncre!eni8 la civa pa)i, crezu c"-l recunoa)te pe >utin, care se ndrepta hot"rt spre ea$ Ini!a ncepu s"-i bat" cu putere cnd v"zu c" e, de #apt, *ouret, care toc!ai cinase pe !alul stng al Senei )i se gr"bea s" ajung" la doa!na Des#orges$ %ncerc" s" se ascund" de privirile lui, dar #u prea trziu$ De)i noaptea era adnc", el o recunoscu i!ediat$ - Du!neata, do!ni)oar"; 1a nu r"spunse, tulburat" peste !"sur" de #aptul c" el binevoise s" se opreasc"$ *ouret z!bi, ascunzndu-)i e!oia sub aerul s"u de protector a!abil$ - Suntei nc" la &aris; - Da, do!nule, spuse ea n cele din ur!"$ %ncet, #"cu un pas napoi, pentru a-)i putea continua pli!barea, ns" el o ur!" pe aleea nv"luit" de u!brele negre ale !arilor castani$ 1ra r"coare, iar ceva !ai departe copiii rdeau, jucndu-se cu cercurile$ - 1 #ratele du!neavoastr", nu-i a)a;, ntreb" el, v"zndu-l pe &'p'$ *icuul, inti!idat de prezena e:traordinar" a unui do!n, !ergea lini)tit al"turi de sora lui, innd-o strns de !n"$ - Da, do!nule, r"spunse ea din nou$ Denise ro)ise toat", gndindu-se la n"scocirile #ostelor ei colege, *arguerite )i Clara$ ?"r" ndoial", *ouret nelese cauza acestei #stceli, c"ci ad"ug" i!ediat8 - Do!ni)oar", trebuie s" v" prezint scuzele !ele7 Da, a) #i #ost #ericit s" v" spun atunci ct de !ult a! regretat gre)eala co!is"$ 4i #ost acuzat" #oarte u)or, pe nedrept7 n s#r)it, r"ul a #ost #"cut, voia! doar s" v" spun c" toat" lu!ea din !agazin )tie ct de !ult v" iubii #raii7 Continu" s"-i vorbeasc" pe acela)i ton politicos )i plin de respect, cu care vnz"toarele de la Paradisul femeilor nu erau deloc obi)nuite$ Tulburarea Denisei se accentua, ns" n acela)i ti!p #u cuprins" de o bucurie #"r" !argini$ 0tia, a)adar, c" ea nu #usese a ni!"nui/ T"cur" a!ndoi$ *ouret !ergea lng" ea, reglndu-)i pa)ii dup" ai !icuului$ Hgo!otele dep"rtate ale &arisului p"reau nghiite de u!brele negre ale !arilor copaci$ - 3u v" pot o#eri dect o singur" reabilitare, do!ni)oar", continu" el$ Sigur, dac" dorii s" v" ntoarcei la noi7 1a l ntrerupse )i-l re#uz" cu o grab" #ebril"$ - Do!nule, nu pot s" #ac asta7 6" !ulu!esc din su#let, dar a! g"sit de lucru n alt" parte$ *ouret )tia, c"ci a#lase de curnd c" lucreaz" la 5obineau$ 4)adar, cal! )i lini)tit, de pe o poziie de egalitate #er!ec"toare, i vorbi despre acesta ca despre un tn"r nzestrat cu o inteligen" vie )i o nervozitate e:cesiv"$ 1ra pndit de o catastro#", Gaujean l !pov"rase cu o a#acere prea grea, care-i va distruge pe a!ndoi$ 4tunci, Denise, cucerit" de aceast" #a!iliaritate, se deschise n #aa lui, dezv"luindu-)i poziia n aceast" lupt" dintre !arile !agazine )i !icul co!er$ ?usese !ereu de partea celor !ari, ast#el c" )i continu" pledoaria, nsu#leit", plin" de idei noi, dnd tot #elul de e:e!ple )i ar"tndu-se la curent cu situaia actual"$ *ouret, ncntat, o asculta ui!it, ncercnd s"-i disting" tr"s"turile n noaptea ntunecat"$ &"rea tot aceea)i, cu chipul ei blnd, !br"cat" ntr-o rochie si!pl"2 ns" aceast" n#"i)are !odest"

r"spndea un par#u! p"trunz"tor care-l do!ina$ ?"r" ndoial", aceast" tn"r" #urase ceva din at!os#era &arisului )i se trans#or!ase ntr-o #e!eie tulbur"toare )i raional", cu p"rul ei #ru!os )i s"lbatic$ - Dac" suntei de partea noastr", spuse el rznd, de ce lucrai la adversari;7 4! auzit c" locuii la b"trnul ,ourras7 - 9n do!n deosebit de de!n, !ur!ur" ea$ - 3u, e un b"trn icnit, un nebun care !" va #ora s"-l aduc la sap" de le!n, dac"-!i voi pune !intea cu el/7 0i apoi, du!neavoastr" nu avei ce c"uta n casa lui7 4re o reputaie proast"$ %nchiriaz" ca!ere unor persoane7 Si!i ns" tulburarea #etei, ast#el c" se gr"bi s" adauge8 - Desigur, poi #i cinstit oriunde/ *eritul e cu att !ai !are cnd e)ti s"rac$ ?"cur" din nou civa pa)i n lini)te$ &'p' p"rea s" asculte cu aerul atent al unui copil precoce$ Din ti!p n ti!p, )i privea sora, a c"rei !n" #ierbinte, scuturat" de cteva tres"riri u)oare, l surprindea$ - 3u dorii s" #ii !esagerul !eu;, continu" *ouret voios$ *ine, inteniona! s" !"resc puin o#erta )i s"-i propun lui ,ourras optzeci de !ii de #ranci7 6orbii-i du!neavoastr" !ai nti, spunei-i c" tot ceea ce #ace el acu! e o conda!nare la !oarte$ &oate v" va asculta, n nu!ele prieteniei pe care v-o poart"$ %i vei #ace un serviciu/ - ?ie/, spuse Denise, z!bind la rndul ei$ 4! s" ncerc, dar !" ndoiesc c" voi obine vreun rezultat pozitiv$ T"cerea se l"s" din nou$ 3u !ai aveau ni!ic s"-)i spun"$ &entru o clip", el ncerc" s" vorbeasc" despre unchiul ,audu2 ns", #u silit s" nceteze, c"ci observ" tulburarea #etei$ %)i continuar" totu)i pli!barea unul lng" cel"lalt, ndreptndu-se spre strada 5ivoli, pe o alee !ai lu!inat"$ Cnd ie)ir" din ntunericul copacilor, *ouret )i d"du sea!a c" nu !ai poate s" o rein"$ - . sear" bun", do!ni)oar"$ - . sear" bun", do!nule$ %ns" nu se ndur" s" plece$ 5idicndu-)i ochii, z"ri n #aa lui, la colul str"zii 4lger, #erestrele lu!inate ale casei doa!nei Des#orges, care-l a)tepta$ %)i ndrept" privirile spre Denise$ . vedea bine n lu!ina palid" a a!urgului8 era att de pl"pnd" pe lng" >enriette$ 0i atunci de ce-i clocotea sngele n vene; 1ra probabil un capriciu i!becil$ - Iat" un b"iea) ca! obosit, continu" el pentru a spune ceva$ 3u uitai, do!ni)oar", c" u)a noastr" va #i !ereu deschis" pentru du!neavoastr"/ 3u trebuie dect s" batei )i v" voi o#eri toate co!pensaiile pe care le vei dori7 3oapte bun", do!ni)oar"$ - 3oapte bun", do!nule$ Dup" ce *ouret plec", Denise p"trunse din nou pe aleea ntunecat" a castanilor$ *ult ti!p, !erse #"r" nicio int", printre trunchiurile enor!e, cu obrajii arznd )i !intea nc"rcat" de idei con#uze$ &'p', ag"at de !na ei, alerga pentru a reu)i s" in" pasul cu ea$ 9itase de el$ La un !o!ent dat, !icuul i spuse8 - *ergi prea repede, surioar"$ 4tunci, Denise se a)ez" pe o banc"$ .bosit, copilul ador!i i!ediat pe genunchii ei$ %l inea n brae )i-l strngea cu putere, cu ochii pierdui n adncul ntunecat$ . or" !ai trziu, n dru!ul de ntoarcere spre cas", )i reg"sise aerul lini)tit de #at" cu!inte$ - ?ir-ar s" #ie/, strig" ,ourras v"znd-o de departe$ Totul s-a s#r)it/7 Canalia de *ouret !i-a cu!p"rat casa$ %)i ie)ise din !ini, se agita de unul singur n !ijlocul pr"v"liei sale, cu gesturi att de

dezordonate, nct a!enina s"-)i sparg" vitrinele$ - 4, sec"tura/ *i-a scris #ructarul$ 0tii cu ce su!" !i-a vndut casa; . sut" cincizeci de !ii de #ranci/ De patru ori valoarea ei/ %nc" un ho/ %nchipuii-v" c" i-a cerut !ai !ult pentru a!enaj"rile #"cute de !ine$ Da, i-a spus c" i!obilul a #ost rea!enajat7 3u s-au s"turat nc" s"-)i bat" joc de !ine; %l e:aspera )i !ai tare ideea c" banii lui, cheltuii pe vopsit )i pe v"ruit, i aduseser" avantaje proprietarului vechi$ 0i acu!, iat" c" *ouret devenise el proprietarul, )i trebuia s"-i pl"teasc" lui chiria/ Se vedea silit s" tr"iasc" de acu! nainte n casa acestui concurent detestabil$ 9n ase!enea gnd l nnebunea de #urie$ - I-a! auzit cu! g"ureau zidul7 La ora asta trzie, ei sunt aici/ 1 ca )i cu! ar !nca la !as" cu !ine/ Lovind cu pu!nul tejgheaua, #"cu s" se cutre!ure ntreaga pr"v"lie )i s" joace u!brelele$ 4!eit", Denise nu reu)i s" spun" ni!ic$ 5"!ase nepenit", a)teptnd s" se cal!eze, n ti!p ce &'p', #oarte obosit, ador!ise pe un scaun$ %n cele din ur!", ,ourras se lini)ti puin, iar ea ncerc" s"-i trans!it" !esajul lui *ouret2 #"r" ndoial", b"trnul era nervos, ns" toc!ai #uria aceasta e:cesiv" )i i!pasul n care se a#la puteau s"-l deter!ine s" accepte pe loc$ - Chiar acu! !-a! ntlnit cu cineva de la Paradis, ncepu ea$ . persoan" #oarte bine in#or!at"7 Se pare c" !ine v" vor o#eri optzeci de !ii de #ranci7 ,"trnul o ntrerupse ns" cu o voce n#ior"toare8 - .ptzeci de !ii #ranci/ .ptzeci de !ii de #ranci/7 3ici pentru un !ilion nu voi accepta acu!/ Denise ncerc" s"-l #ac" s" se gndeasc"$ %ns" u)a pr"v"liei se deschise, iar ea se d"du un pas napoi, t"cut" )i palid"$ 1ra unchiul ,audu, cu chipul s"u galben, ve)tejit$ ,ourras se repezi )i-l strnse de palton pe vecinul s"u, strigndu-i n #a", #"r" a-l l"sa pe aceasta s" spun" vreun cuvnt8 - 0tii ct au avut tupeul s"-!i o#ere; .ptzeci de !ii de #ranci/ 4ici au ajuns, bandiii/ Chiar cred c" o s" !" vnd ca o #e!eie u)oar"7 4, au cu!p"rat casa )i se gndesc c" voi #ace tot ce-!i vor cere7 1i bine, s-a ter!inat, nu vor pune !na pe ea niciodat"/ &oate a) #i cedat la un !o!ent dat, dar acu!, c" e a lor, n-au dect s" ncerce s" !i-o ia/ - 4)adar, e adev"rat ce se spune;, ntreb" ,audu cu vocea sa cal!"$ 4! auzit vorbindu-se despre asta )i a! venit s" a#lu adev"rul de la du!neata$ - .ptzeci de !ii de #ranci/, repet" ,ourras$ De ce nu o sut" de !ii; ,anii ")tia !" scot din !ini/ %)i i!agineaz" c" !" vor #ace s" co!it vreo nebunie cu banii lor cu tot;7 3-o vor avea niciodat"/ ?ir-ar s" #ie/ 3iciodat", !" nelegei; Denise ie)i din u!br" )i spuse cu pe un ton ct !ai blnd8 - . vor avea peste nou" ani cnd contractul du!neavoastr" va e:pira$ %n ciuda prezenei unchiului ,audu, ncerc" s"-l conving" pe b"trnul ,ourras s" accepte$ %i spuse c" lupta aceasta era i!posibil", se r"zboia cu o #or" !ult superioar" )i era o nebunie s" re#uze averea care i se o#erea$ %ns" el continua s" spun" nu$ &este nou" ani, spera s" #ie deja !ort, ast#el c" nu va apuca s" vad" ce se va nt!pla$ - 6ezi, do!nule ,audu;, continu" el, nepoata du!itale e de partea lor$ 4u ns"rcinat-o pe ea s" !" conving"7 1 de partea tlharilor, pe cuvntul !eu de onoare/ &n" atunci, unchiul p"rea s" nu-)i #i v"zut nepoata$ 5idicase doar capul cu aceea)i !i)care de o! ursuz pe care o avea ori de cte ori trecea pe lng" pr"v"lia lui$ 4cu! se ntoarse ncet )i o privi$ ,uzele sale !ari tre!urau$ - 0tiu, r"spunse el cu ju!"tate de glas$

Continua s" o priveasc"$ Denise, e!oionat" pn" la lacri!i, l g"sea cople)it de su#erin"$ 9nchiul ,audu, cuprins de re!u)c"ri pentru c" nu o ajutase, se gndea, poate, la viaa de !izerie pe care aceasta o tr"ise$ 4poi, v"zndu-l pe &'p' ador!it pe scaun, n !ijlocul strig"telor din ti!pul discuiei, p"ru !blnzit$ - Denise, spuse el si!plu, vino !ine la noi, la !as", cu copilul7 Soia !ea )i Genevi+ve !-au rugat s" te invit dac" te ntlnesc aici$ 1a ro)i )i-l s"rut"$ %n ti!p ce pleca, ,ourras, #ericit de aceast" !p"care, i strig"8 - %ncearc" s" o ndrepi/ 4re un su#let bun7 Ct despre !ine, casa poate s" se d"r!e$ &e !ine !" vor g"si sub bolovani$ - Casele noastre se d"r!" deja, spuse ,audu trist$ Cu toii vo! r"!ne aici$

Capitolul 8
%ntregul cartier vuia despre !area strad" ce avea s" lege .pera de ,urs" )i care avea s" se nu!easc" EL Dece!brie$ 4ctele de e:propriere erau date )i e:istau, deja, dou" grupuri de de!olatori ce atacaser" a!bele capete deodat", unul ocupndu-se de vechile hoteluri din strada Louis-le-Grand, iar cel"lalt d"r!nd pereii #ragili ai vechiului 6audeville$ Se auzea zgo!otul s"p"turilor ce se apropiau, iar cei de pe str"zile Choiseul )i de la *ichodi+re erau preocupai s" !ai recupereze cte ceva din casele lor conda!nate s" dispar"$ %n !ai puin de cincisprezece zile, totul avea s" se trans#or!e ntr-un loc plin de soare )i de vacar!$ %ns" ceea ce nsu#leea )i !ai !ult cartierul erau lucr"rile ntreprinse de Paradisul femeilor. Se vorbea despre e:tinderi considerabile, despre !agazine gigantice ce aveau s" cuprind" cele trei #aade din str"zile de la *ichodi+re, 3euve-Saint-4ugustin )i *onsignD$ Se !ai spunea c" *ouret discutase cu baronul >art!ann, pre)edinte al Creditului I!obiliar, )i c" va ocupa tot lotul de case, cu e:cepia #aadei din viitoarea strad" EL Dece!brie, unde baronul voia s"-)i construiasc" o cl"dire ce va concura cu Grand >otel$ &este tot, Paradisul femeilor r"scu!p"ra contractele de nchiriere, ast#el c" pr"v"liile se nchideau, iar locatarii erau !utai$ %n i!obilele goale, o ar!at" de !uncitori ncepea s" lucreze la noile a!enaj"ri, sub norii de pra# ai renov"rilor$ %n !ijlocul acestei nebunii, doar a!"rta de cas" a b"trnului ,ourras r"!ase intact", ag"ndu-se cu nc"p"nare de zidurile nalte, pline de !uncitori$ 4 doua zi, cnd Denise se duse cu &'p' la unchiul ,audu, strada era nchis" de un )ir de c"rue, din care se desc"rcau c"r"!izi n #aa #ostului hotel Duvillard$ %n pragul buticului s"u, unchiul ,audu privea cu un aer poso!ort$ &e !"sur" ce Paradisul femeilor se e:tindea, Btrnul Elbeuf p"rea c" intr" la ap"7 Tn"ra g"si vitrinele )i !ai ntunecate, !ai strivite la !ezanin, cu golurile de #ereastr" rotunde ca de nchisoare$ 9!ezeala decolorase )i !ai !ult vechea #ir!" verde, un aer de dezn"dejde acoperea ntreaga #aad", plu!burie )i parc" !ai !ic"$ - Iat"-v"/, spuse ,audu$ 4vei grij"/ Sunt n stare s" treac" peste noi/ Cnd intr", Denise avu aceea)i strngere de ini!"$ 5eg"si pr"v"lia ntunecat", cuprins" de so!nolena ruinei2 ungherele pustii s"pau g"uri n ntuneric, iar pra#ul acoperea tejghelele )i registrele, n ti!p ce din baloturile de postav, pe care nu le !ai des#"cea ni!eni, se r"spndea un !iros de pivni" )i de salpetru$ La cas", doa!na ,audu )i Genevi+ve st"teau t"cute )i ne!i)cate, ca ntr-un col al singur"t"ii, unde nu venea ni!eni s" le deranjeze$ *a!a cosea ni)te crpe, iar #ata, cu !inile c"zute pe genunchi, privea n gol$ - ,un" seara, !"tu)", spuse Denise$ Sunt bucuroas" s" v" rev"d$ Dac" v-a! sup"rat cu ceva, v" rog s" !" iertai$ Doa!na ,audu o s"rut" e!oionat"$

- ,iata de tine, r"spunse ea, dac" n-a) avea alte griji, !-ai vedea !ai vesel"$ - ,un" seara, veri)oar", continu" Denise, s"rutnd-o pe Genevi+ve pe obraji$ 4ceasta tres"ri ca trezit" din so!n$ . s"rut" la rndul ei, #"r" a g"si ni!ic de spus$ Cele dou" #e!ei l luar" apoi pe &'p', care-)i inea braele ntinse$ %!p"carea #u, a)adar, co!plet"$ - 1i bine, e ora )ase, s" ne a)ez"! la !as", spuse ,audu$ De ce nu l-ai adus )i pe (ean; - 4r #i trebuit s" vin", !ur!ur" Denise stingherit"$ Chiar azi di!inea" a! vorbit cu el )i !i-a pro!is7 ., nu e nevoie s"-l a)tept"!, probabil l-a reinut patronul lui$ Denise b"nuia vreo nou" idil" )i se gr"bi s"-l scuze$ - &"i, s" ne a)ez"! la !as", repet" unchiul ,audu$ 4poi, ntorcndu-se spre cap"tul ntunecat al pr"v"liei, spuse8 - Colo!ban, putei lua !asa cu noi$ 3u va veni ni!eni$ Denise nu-l v"zuse pe vnz"tor$ *"tu)a i e:plic" repede c" #useser" nevoii s"-i concedieze pe cel"lalt vnz"tor )i pe do!ni)oar"$ 4#acerile !ergeau att de prost, nct Colo!ban era su#icient2 chiar )i el petrecea ore ntregi #"r" s" #ac" ni!ic, visnd cu ochii deschi)i$ %n su#ragerie, gazul ardea, de)i era una din zilele lungi de var"$ La intrare, Denise #u str"b"tut" de un u)or #rison, cu u!erii scuturai de r"coarea pe care o r"spndeau zidurile$ 5eg"si !asa rotund", cu tac!urile a)ezate pe #aa de !as" de pnz" cerat" )i #ereastra prin care se strecura lu!ina din #undul curii !ici )i r"u !irositoare$ - Tat", spuse Genevi+ve, stingherit" de prezena Denisei, vrei s" nchid #ereastra; 6ine un !iros ca! greu de a#ar"$ 4cesta p"rea s" nu si!t" ni!ic, ast#el c" spuse surprins8 - %nchide-o dac" i #ace pl"cere$ Doar c" va #i prea cald$ %ntr-adev"r, se su#ocau$ 1ra o cin" #oarte si!pl", n #a!ilie$ Dup" sup", servitoarea aduse ni)te porii de carne #iart", iar unchiul ,audu deschise discuia despre ceea ce se petrecea a#ar"$ Se ar"t" destul de tolerant, per!indu-i nepoatei sale s" aib" o p"rere personal"$ - Du!nezeule, dar e)ti liber" s" susii !arile !agazine7 ?iecare cu p"rerea lui, scu!pa !ea7 Din !o!ent ce #aptul c" ai #ost dat" a#ar" nu te-a dezgustat su#icient, nsea!n" c" ai !otive solide pentru a le ine partea2 dac" vei !erge napoi la ei, n-a) avea ni!ic !potriv"7 3u-i a)a; 3i!eni de la aceast" !as" nu ar avea ni!ic !potriv"/ - ., nu/, !ur!ur" doa!na ,audu$ Denise )i e:puse ideile, lini)tit", a)a cu! #"cuse )i la 5obineau8 evoluia logic" a co!erului, nevoile vre!urilor !oderne, !"reia noilor n#"ptuiri )i, n s#r)it, bun"starea publicului$ ,audu, cu ochii !ijii )i gura c"scat", o asculta cu o vizibil" tensiune n priviri$ Dup" ce Denise ter!in" ce avu de zis, el cl"tin" din cap$ - Toate astea sunt ni)te #antas!agorii/ Co!erul e tot co!er )i nu poate s" #ie alt#el7 ., nu spun c" n-au dat lovitura, dar asta e tot$ *ult ti!p a! crezut c" se vor duce de rp"$ Da, a)tepta! asta cu ner"bdare, i a!inte)ti; 1i bine, nu, se pare c" n ziua de azi hoii #ac avere, iar oa!enii cinstii !or de #oa!e7 9it"-te la noi/ Sunt silit s" !" nclin n #aa acestor #apte$ 0i !" nclin, Du!nezeule, !" nclin/ . #urie surd" puse st"pnire pe el$ Deodat" )i ridic" #urculia$ Btrnul Elbeuf nu va #ace niciodat" o concesie/7 I-a! spus )i lui ,ourras8 B6ecine, du!neata pactizezi cu )arlatanii, vopselele tale sunt o ru)ineC$ - *ai bine !"nnc", l ntrerupse doa!na ,audu, ngrijorat" de enervarea soului ei$ - 4i r"bdare, vreau ca nepoata !ea s" )tie bine care e deviza !ea7 4scult", scu!pa !ea8 orice ar #i, eu nu !" !i)c de aici$ Dac" ei reu)esc, cu att !ai r"u pentru dn)ii/ 1u protestez,

asta e tot/ Servitoarea aduse #riptura de viel$ Cu !inile tre!ur"toare, unchiul ,audu ncerc" s" #elieze bucata de carne, dar nu !ai avea sigurana de pe vre!uri n priviri )i nu !ai reu)ea s" cnt"reasc" e:act #iecare porie$ Con)tient de n#rngerea sa, )i pierduse ncrederea de patron respectat$ &'p' )i i!agin" c" unchiul s"u se sup"rase2 #ur" nevoii s"-l lini)teasc" o#erindu-i i!ediat un desert, ni)te biscuii ce se a#lau lng" #ar#uria sa$ ,audu )i cobor glasul )i ncerc" s" vorbeasc" despre altceva$ La nceput discut" despre de!ol"ri$ 1ra de acord cu noua strad", care va ajuta la cre)terea co!erului de cartier$ %ns" de aici, ajunse din nou la Paradisul femeilor$ orice discuie l ducea la acest subiect, era o obsesie boln"vicioas"$ 4t!os#era era nc"rcat" de pra#ul de var, nu !ai reu)eau s" vnd" ni!ic de cnd c"ruele cu !ateriale barau strada$ De alt#el, !agazinul era ridicol de !are2 clientele se pierdeau n el2 parc" ar #i co!pus din ni)te hale/ %n ciuda privirilor rug"toare ale soiei sale, n ciuda e#ortului s"u de a se abine, trecu de la de!ol"ri la ci#ra de a#aceri a !agazinului$ 3u era oare de neconceput; In !ai puin de patru ani, aceast" ci#r" se !"rise de cinci ori8 ncas"rile lor anuale, alt"dat" de opt !ilioane, ajunseser" la patruzeci, dup" ulti!ul inventar$ Ce !ai/ . nebunie, un lucru ne!aiauzit pn" atunci, )i !potriva c"ruia nu se poate lupta/ 0i cre)tea continuu, avea acu! o !ie de angajai )i anuna deschiderea a dou"zeci )i opt de raioane noi$ *ai ales acest nu!"r l scotea din #ire$ ?"r" ndoial", cteva dintre ele #useser" !p"rite n dou", ns" e:istau )i altele nou-noue8 de e:e!plu, raionul de !obil" )i raionul de articole pariziene$ Ce vor s" spun" cu asta; 4rticole pariziene/ %ntr-adev"r, oa!enii ")tia nu !ai au de!nitate, vor ajunge s" vnd" pe)te$ %n ncercarea lui de a respecta p"rerile Denisei, unchiul ,audu ajungea !ereu s" le co!bat"$ - Sincer s" #iu, acu! nu Ie poi lua ap"rarea$ *" vezi pe !ine c" vnd, pe lng" post"vurile !ele, )i ni)te !aserole( 1i, ai spune c" sunt nebun7 *"rturise)te, cel puin, c" nu ai niciun respect pentru ei$ Tn"ra se !ulu!i s" z!beasc", stingherit", nelegnd c" nu are de ce s" continue discuia$ 9nchiul ,audu ad"ug"8 - %n s#r)it, e)ti de partea lor$ 3u vo! !ai discuta niciodat" despre asta, pentru c" e inutil s" ne ntrist"! din cauza lor$ 4r #i cul!ea s"-i !ai v"d cu! se pun ntre !ine )i #a!ilia !ea$ %ntoarce-te la ei, dac" asta i dore)ti, dar i interzic s"-!i !ai !pui capul cu a#acerile lor$ 9r!" un !o!ent de t"cere$ 6echea sa violen" se trans#or!" ntr-o rese!nare taciturn"$ Servitoarea #u nevoit" s" deschid" #ereastra$ 1ra o at!os#er" su#ocant" n odaia str!t", nc"lzit" de la!pa de gaz$ *irosul pestilenial din curtea interioar" invada ntreaga su#ragerie$ &e !as" ap"ruser" ni)te carto#i #ieri$ *ncar" cu toii, #"r" s" !ai spun" o vorb"$ - 9it"-te la ")tia doi/, ncepu din nou ,audu, ar"tnd spre Genevi+ve )i Colo!ban$ %ntreab"-i pe ei dac" le place Paradisul femeilor' 9nul lng" altul, pe locurile obi)nuite unde se a)ezau de !ai bine de doisprezece ani, Colo!ban )i Genevi+ve !ncau cu !"sur"$ 3u spuseser" nicio vorb"$ 1l, e:agerndu-)i bono!ia #eei, p"rea s" ascund", n dosul pleoapelor, #lac"ra ce-l !istuia pe din"untru2 n ti!p ce ea, cu capul plecat sub greutatea p"rului lung, se l"sa n voia sorii, r"scolit" de o su#erin" secret"$ - 4nul trecut a #ost dezastruos, e:plic" unchiul$ 4 trebuit s" le a!n"! c"s"toria74)a, din si!pl" curiozitate, nu vrei s" auzi ce p"rere au despre prietenii t"i; &entru a-l !ulu!i, Denise i ntreb" pe cei doi tineri8 - 1u nu-i pot iubi, draga !ea veri)oar", r"spunse Genevi+ve$ Dar, stai lini)tit", nu toat" lu!ea i detest"$

%l privi apoi pe Colo!ban, care nvrtea ntre degete un !iez de pine, cu un aer absent$ Cnd se si!i privit de Denise, ncepu s" arunce cuvinte violente$ - . pr"v"lie !izer"/7 9nul !ai bandit dect cel"lalt/7 . adev"rat" pacoste pentru cartier/ - %l auzi;/ %l auzi;/, strig" ,audu, ncntat$ Iat" unul care nu va #i niciodat" de-al lor/7 1)ti ulti!ul/ 3u vor !ai #i alii ca tine/ Genevi+ve, cu chipul sever )i ndurerat, nu-l sc"p" din priviri pe Colo!ban, r"scolindu-l pn" n adncul su#letului$ 1l se tulbur" )i njur" )i !ai tare$ %n #aa lor, doa!na ,audu, trecea de la unul la altul, nelini)tit" )i t"cut", ca )i cu! ar #i ghicit o nou" nenorocire$ De ceva vre!e, tristeea #iicei sale L speria, o si!ea cu! se stinge ncetul cu ncetul$ - &r"v"lia e goal", spuse ea n cele din ur!", ridicndu-se de la !as" pentru a pune cap"t acestei scene$ Ia vezi, Colo!ban, parc" a! auzit pe cineva intrnd$ *asa se ter!inase, ast#el c" se ridicar" cu toii$ ,audu )i Colo!ban se duser" s" stea de vorb" cu un !isit, care venise s" cear" ni)te in#or!aii$ Doa!na ,audu l lu" pe &'p' s"-i arate ni)te poze$ Servitoarea strnsese !asa n grab", iar Denise ntrzia n #aa #erestrei, interesat" de priveli)tea din curte, cnd, ntorcndu-se, o z"ri pe Genevi+ve a)ezat" n acela)i loc, cu ochii pierdui pe #aa de !as", ud" de buretele cu care #usese )tears"$ - 1)ti trist", veri)oar";, o ntreb" ea$ Tn"ra nu-i r"spunse, cercetnd cu nc"p"nare o cr"p"tur" a pnzei, cople)it" de gndurile care o #r"!ntau$ %)i ridic" greu capul )i privi chipul co!p"ti!itor al Denisei care se apropiase de ea$ Toi ceilali plecaser"; Ce #"cea singur" la !as"; Deodat", izbucni ntr-un hohot de plns, iar capul i c"zu pe !as"$ &lngea continuu, udndu-)i !neca de lacri!i$ - Du!nezeule/ Ce se nt!pl";, strig" Denise, tulburat"$ 6rei s" che! pe cineva; Genevi+ve o strnse puternic de !n"$ . reinu locului, !ur!urnd8 - 3u, nu, r"!i7 ., s" nu a#le !a!a/7 Cu tine, !i-e indi#erent2 dar nu )i ceilali, nu )i ceilali/7 1 !potriva voinei !ele, i-o jur$ &oate din cauz" c" a! r"!as singur"7 4)teapt", !i-e !ai bine, nu !ai plng$ Criza o cuprinse din nou )i trupul ei se cutre!ur" de !ari #iori$ Greutatea p"rului ei p"rea c"-i strive)te cea#a$ Cu! capul ei bolnav se r"sucea pe braele ndoite, un ac se desprinse )i p"rul i c"zu, nv"luind-o n tenebrele lui$ Denise ncerc" s" o lini)teasc", #"r" s" #ac" vreun zgo!ot, de tea!" s" nu atrag" atenia$ %i des#"cu rochia )i se ntrista v"znd-o att de slab", biata #at" avea pieptul plat ca al unui copil sau al unei #ecioare ane!ice$ Denise i prinse p"rul cu a!bele !ini, acest p"r superb, care p"rea s"-i soarb" viaa din ea2 apoi, l leg" strns, pentru a-i !ai lua din povar" )i a-i da voie s" respire$ - *ulu!esc, e)ti bun" cu !ine, spuse Genevi+ve$ Sunt ca! slab", nu-i a)a; 1ra! !ai plin" nainte, dar acu! totul s-a schi!bat7 &rinde-!i rochia, s" nu-!i vad" !a!a u!erii$ *" ascund att ct se poate7 Du!nezeule, nu !" si!t deloc bine, deloc/ Genevi+ve se cal!", dar r"!ase totu)i ncre!enit" pe scaun$ %)i privi #i: veri)oar" )i, dup" un ti!p, o ntreb"8 - Spune-!i adev"rul/ . iube)te; Denise )i si!i obrajii arznd$ %nelese i!ediat c" era vorba despre Clara )i Colo!ban, dar se pre#"cu !irat"$ - Despre cine vorbe)ti, draga !ea; Genevi+ve d"du din u!eri, ne ncrez"toare$ - 3u !" !ini, te rog/ ?"-!i serviciul de a-!i spune adev"rul7 Trebuie s" )tii, si!t asta$

Da, ai #ost coleg" cu aceast" #e!eie )i l-a! v"zut pe Colo!ban ur!"rindu-te )i vorbindu-i n )oapt"$ Te ruga s"-i trans!ii !esaje, nu-i a)a; &entru Du!nezeu, spune-!i adev"rul/ %i jur c"-!i va #ace !ult bine/ 3iciodat" Denise nu se si!ise att de stingherit"$ %)i plec" ochii n #aa acestei copile t"cute, care ghicise totul$ Totu)i, avu #ora de a o !ini nc" o dat"$ - Doar pe tine te iube)te/ 4tunci, Genevi+ve i spuse cu un glas disperat8 - ,ine, nu vrei s"-!i spui7 De alt#el, !i-e indi#erent, pentru c" i-a! v"zut deja$ 1l iese !ereu pe trotuar doar ca s" o priveasc"$ 1a rde de acolo, de sus, ca o nenorocit"7 ,ine neles c" se ntlnesc undeva$ - 4sta nu, i-o jur/, strig" Denise, uitnd ce susinuse pn" atunci, nvins" de dorina de a-i da cel puin aceast" consolare$ Tn"ra respir" adnc$ H!bi u)or )i apoi, cu o voce sl"bit", de convalescent", spuse8 - 4) vrea un pahar cu ap"7 !i cer scuze dac" te deranjez$ 6ezi, acolo, n bu#et$ Cnd i ntinse cara#a, goli dintr-odat" un pahar plin$ . ndep"rt" cu !na pe Denise care se te!ea s" nu-)i #ac" vreun r"u$ - 3u, nu, las"-!"$ *ereu !i-e sete7 3oaptea !" trezesc din so!n ca s" beau ap"$ . clip" t"cur" a!ndou", dup" care Genevi+ve continu" cu un glas blnd8 - Dac" ai )ti7 De zece ani !-a! obi)nuit cu ideea acestei c"s"torii$ Colo!ban !i #usese destinat nc" de pe vre!ea cnd purta! rochii scurte7 3ici nu-!i a!intesc cu! a! ajuns aici$ 4! tr"it tot ti!pul !preun", nchi)i aici, unul lng" altul, #"r" s" e:iste vreun !o!ent de bucurie ntre noi$ 4! s#r)it prin a-l considera soul !eu nainte de vre!e$ 3u )tiu dac"-l iubea!, era! ca )i soia lui, atta tot7 0i azi, el vrea s" plece cu alta/ ., Doa!ne, !i se #rnge ini!a$ 6ezi tu, e o su#erin" pe care nu a! !ai cunoscut-o pn" acu!$ %ncepe din ini!", apoi se ndreapt" spre cap )i se r"spnde)te peste tot$ *" o!oar"/ Lacri!ile i inundau ochii$ Denise )i si!i pleoapele u!ede$ - *"tu)a b"nuie)te ceva;, o ntreb" ea$ - Da, cred c" !a!a b"nuie)te ceva7 Ct despre tata, e prea tulburat, nici nu )tie ct" su#erin" !i provoac", a!nnd c"s"toria asta7 *a!a !i-a pus de !ulte ori ntreb"ri$ Se nelini)te)te cnd !" vede lncezind$ 3ici ea nu e prea s"n"toas"$ De !ulte ori !i-a spus8 B,iata !ea #at", nu te-a! #"cut prea voinic"/C 0i apoi, n pr"v"liile astea, nu prea cre)ti cu! trebuie$ &robabil c" se gnde)te c" a! sl"bit prea !ult n ulti!a vre!e7 9it"-te la braele !ele/ Sunt nor!ale; Cu o !n" tre!ur"toare, lu" din nou cara#a$ Denise ncerc" s" o opreasc"$ - 3u, !i-e tare sete, las"-!"/ Se auzi vocea lui ,audu$ Cednd unui i!puls al ini!ii, Denise ngenunche )i o strnse pe Genevi+ve n brae ca pe o sor"$ . s"rut" )i-i jur" c" totul va #i bine, c" se va !"rita cu Colo!ban, c" se va ns"n"to)i )i c" va #i #ericit"$ Deodat" se ridic"$ 9nchiul ,audu o che!a$ - 4 venit (ean$ 6ino aici/ %ntr-adev"r, era (ean, z"p"cit, sosise la !as"$ Cnd i se spuse c" era deja ora opt, r"!ase cu gura c"scat"$ I!posibil, toc!ai ie)ise de la patronul lui$ Glu!ir" cu toii pe sea!a tn"rului$ ?"r" ndoial" venise prin p"durea 6incennes$ %ns" i!ediat ce se putu apropia de sora lui, i )opti8 - 1 vorba de o !ic" sp"l"toreas" care duce ru#ele la clieni7 4! toc!it o tr"sur" cu ora$ D"-!i repede cinci #ranci$ Ie)i un !inut, dup" care se ntoarse s" cineze, c"ci doa!na ,audu n-a vrut s"-l lase s" plece ne!ncat$ Genevi+ve se ntoarse t"cut" )i )tears", ca de obicei$ Colo!ban !o"ia pe ju!"tate n

spatele tejghelei$ Seara se scurse ncet )i trist, nsu#leit" doar de pa)ii unchiului, care se pli!ba de la un cap"t la altul al pr"v"liei pustii$ Doar o la!p" de gaz !ai ardea, u!bra grea a pla#onului c"dea peste odaie ca p"!ntul peste un !or!nt$ Lunile trecur"$ Denise intra n #iecare zi s-o nveseleasc" pe Genevi+ve$ %ns" tristeea )i #"cuse cuib la Btrnul Elbeuf. Lucr"rile din #aa !agazinului erau un chin per!anent, care-i ndurera tot !ai !ult$ Chiar )i n !o!entele n care aveau parte de o speran" sau de o bucurie nea)teptat", era su#icient s" aud" c"r"!izile c"znd a#ar" sau scritul #er"str"ului pentru a le ntuneca i!ediat ziua$ De alt#el, ntregul cartier era zguduit$ %n locul !prej!uit cu scnduri ce cuprindea cele trei str"zi se des#")ura o activitate #ebril"$ De)i arhitectul se servea de cl"dirile e:istente, el le deschidea din toate p"rile pentru a le a!enaja2 la !ijloc, n sp"rtura curilor, se construia o galerie central" i!ens", ca o biseric", )i care ur!a s" dea n strada 3euve-Saint-4ugustin printr-o poart" principal" a#lat" n centrul #aadei$ Lucr"torii s"paser" cu !are di#icultate subsolurile, deoarece d"duser" de in#iltraii ale canalelor de scurgere )i de un p"!nt de u!plutur" plin de ose!inte u!ane$ 4poi, #orarea puului de o sut" de !etri, ce ur!a s" aib" un debit de cinci sute de litri pe !inut, i preocupase pe cei din casele vecine$ 4cu!, zidurile atinseser" deja pri!ul etaj2 schelele )i turnurile de )arpante nchideau ntreaga ngr"ditur"2 se auzeau, #"r" ncetare, scritul troliurilor care ridicau lespezile, desc"rcarea brusc" a plan)eelor de #ier, zarva acestui popor de !uncitori, aco!paniat" de zgo!otul caz!alelor )i al ciocanelor$ Ins", peste toate acestea, ceea ce i asurzea )i !ai !ult pe oa!eni era trepidaia !a)inilor2 toate #uncionau cu aburi, iar )uier"turile ascuite s#)iau aerul, n ti!p ce, la cea !ai !ic" adiere de vnt, un nor de pra# zbura )i se ab"tea peste acoperi)urile vecine, acoperindu-le ca o plapu!" de z"pad"$ Disperat", #a!ilia ,audu privea aceast" pulbere ce p"trundea ne ndur"toare peste tot, trecnd )i prin #erestrele bine nchise, acoperind sto#ele din pr"v"lie, strecurndu-se pn" sub paturi2 nu!ai ideea c" respirau acest pra#, care-i va ucide pn" la ur!", le otr"vea zilele$ De alt#el, situaia avea s" se agraveze )i !ai !ult$ %n septe!brie, arhitectul, te!ndu-se c" nu va #i gata la ti!p, decise s" se lucreze )i noaptea$ 4)adar, #ur" instalate l"!pi electrice de !are putere, iar activitatea )i relu" cursul, de ast" dat", #"r" nicio oprire$ 1chipele se succedau, ciocanele b"teau continuu, !a)inile su#lau ne ncetat, iar zarva !ereu prea !are p"rea s" ridice )i s" !pr")tie !olozul$ 4tunci, !e!brii #a!iliei ,audu, e:asperai, #ur" silii s" renune pn" )i la so!n2 se cutre!urau n a)ternuturile lor, iar zgo!otele deveneau adev"rate co)!aruri, de ndat" ce oboseala i dobora$ Cnd coborau din pat, n picioarele goale, pentru a-)i !ai lini)ti #ebra )i priveau pe gea!, r"!neau n!"r!urii n #aa Paradisului femeilor care str"lucea n adncul tenebrelor, ca o tor" gigantic" n care ardea propria lor ruin", n !ijlocul zidurilor pe ju!"tate ridicate, str"punse de spaii goale, l"!pile electrice azvrleau uria)e raze albastre, de o intensitate orbitoare$ Suna ora dou" noaptea, apoi trei )i apoi patru$ %n so!nul dureros al cartierului, )antierul, !"rit de aceast" str"lucire lunar", p"rea colosal )i #antastic, nc"rcat de u!bre negre, de !uncitori zgo!oto)i, ale c"ror pro#iluri gesticulau pe #ondul alb al noilor perei$ Dup" cu! spusese )i unchiul ,audu, !icul co!er de pe str"zile nvecinate pri!ise o nou" lovitur"$ De #iecare dat" cnd Paradisul femeilor )i construia noi raioane, se produceau noi pr"bu)iri printre pr"v"liile din jur$ Dezastrul se e:tindea, se auzeau trosnind pn" )i cele !ai vechi case$ Do!ni)oara Tatin, lenjereasa din pasajul Choiseul, toc!ai #usese declarat" #ali!entar"2 Iuinette, !"nu)arul, abia dac" !ai putea rezista )ase luni2 bl"n"rii 6anpouille erau #orai s"-)i sub nchirieze o parte din !agazine2 dac" ,edor' )i sora lui, vnz"tori de tricotaje, !ai rezistau, era doar pentru c" se #oloseau de econo!iile #"cute odinioar"$ 0i iat" c" acu! aveau s" se !ai adauge alte ruin"ri pr"bu)irilor prev"zute de !ult ti!p8 raionul de articole

pariziene a!enina un vnz"tor de bibelouri din strada Saint-5och, )i anu!e pe Desligni+res, un b"rbat gras )i destul de i!pulsiv2 n ti!p ce raionul de !obil" i lovea pe &iot )i 5ivoire, ale c"ror !agazine se ntindeau de-a lungul pasajului Sainte-4nne$ Se te!eau chiar ca vnz"torul de bibelouri s" nu #ac" apople:ie, c"ci era !ereu #urios cnd vedea c" Paradisul femeilor a#i)eaz" reduceri de pn" la treizeci la sut" la tot #elul de produse$ 3egustorii de !obile, !ai lini)tii, ncercau s" glu!easc" pe sea!a #uncionarilor ce se a!estecau n vnzarea de !ese )i dulapuri2 dar clientele ncepeau deja s"-i p"r"seasc", deoarece succesul noului raion se anuna a #i #or!idabil$ Totul era ter!inat, erau silii s" ngenuncheze2 dup" ace)tia, aveau s" ur!eze alii la rnd, c"ci nu !ai e:ista niciun !otiv pentru ca toi !icii co!erciani s" dispar" de pe #aa p"!ntului$ %ntr-o zi, doar Paradisul femeilor va nv"lui ntregul cartier$ %n prezent, di!ineaa )i seara, cnd cei o !ie de angajai intrau )i ie)eau din Paradis, se #or!a o coad" att de lung" n &iaa Gaillon, nct lu!ea se oprea pentru a-i privi cu! de#ilau ca un adev"rat regi!ent$ Ti!p de zece !inute, trotuarele erau nesate de lu!e2 iar !icii co!erciani, a#lai n pragul propriilor pr"v"lii, se gndeau la unicul lor angajat, pe care nu )tiau cu ce s"-l !ai hr"neasc"$ La ulti!ul inventar al !arelui !agazin, i!ensa ci#r" de a#aceri, de patruzeci de !ilioane, revoluionase pn" )i !prejuri!ile$ 6estea intra din cas" n cas", strnind strig"te de !irare )i de #urie$ &atruzeci de !ilioane/ %i vine a crede; ?"r" ndoial", bene#iciul net era de cel !ult patru la sut", cu cheltuielile lor generale considerabile )i siste!ul lor de o#ertare$ Dar un pro#it de un !ilion )ase sute de !ii de #ranci era o su!" #ru!u)ic", te poi !ulu!i cu cei patru la sut", cnd lucrezi cu un ast#el de capital$ Se vorbea c" pri!ul capital al lui *ouret, pri!ii cinci sute de !ii de #ranci n!ulii n #iecare an cu totalul bene#iciilor, trebuia s" #i atins azi patru !ilioane, dup" ce trecuse de zece ori prin !"r#uri )i pe la tejghele$ Cnd discuta despre acest calcul cu Denise, 5obineau r"!nea ncre!enit, cu ochii pierdui n #ar#uria goal"8 ea avea dreptate, per!anenta !prosp"tare a capitalului #"cea noul co!er de ne nvins$ ,ourras era singurul care nega #aptele, re#uznd s" neleag", !irat )i perple: n acela)i ti!p$ . adun"tur" de hoi, asta-i tot/ 3i)te !incino)i/ 3i)te )arlatani care ntr-o bun" zi vor #i adunai din )anuri/ %n ciuda dorinei lor de a nu schi!ba ni!ic din obiceiurile Btrnului Elbeuf, !e!brii #a!iliei ,audu erau nevoii s" #ac" #a" concurenei$ Clientela nu !ai venea la ei, ast#el c" ncercau s" !earg" ei la ea, prin inter!ediul sa!sarilor$ 1ra, pe vre!ea aceea, pe piaa parizian" un !isit care avea leg"turi cu toi !arii croitori )i care reu)ea s" salveze !icile !agazine de postavuri )i de #lanele, dac" ncerca s" le reprezinte$ ,ine neles c" era #oarte c"utat )i se certau cu toii pe el, iar acest personaj c"p"tase proporiile unui adev"rat erou$ Din ne#ericire, ,audu, care toc!ai l toc!ise, l v"zu nelegndu-se )i cu #a!ilia *atignon de pe strada Croi:-des-&etits-Cha!ps$ 9nul dup" altul, ali doi sa!sari l p"c"lir", iar un al treilea, un o! #oarte cinstit, nu reu)i ni!ic$ 1ra a)adar o !oarte lent", #"r" sc"pare, o ncetinire continu" a a#acerilor, iar clienii plecau unul cte unul$ 6eni )i ziua cnd scadenele devenir" o proble!"$ &n" atunci, supravieuiser" cu econo!iile de odinioar"2 ns" acu!, datoriile b"teau la u)"$ %n dece!brie, ,audu, ngrozit de ci#ra obligaiilor scadente, recurse la cel !ai dur sacri#iciu8 vndu casa de la 5a!bouillet, o cas" pentru care cheltuise o avere cu reparaiile necesare )i ai c"rei chiria)i nici !"car nu-i pl"tiser", cnd se decise s" o valori#ice$ 4ceast" vnzare distruse singurul vis al vieii sale, ini!a i sngera ca dup" pierderea unui persoane dragi$ ?u silit s" o vnd" cu )aptezeci de !ii de #ranci, cnd pe el l costase !ai !ult de dou" sute de !ii$ ?usese #oarte #ericit s" dea de soii Lho!!e, vecinii s"i, care doreau s"-)i e:tind" proprietatea$ Cei )aptezeci de !ii de #ranci aveau s" le per!it" s" supravieuiasc" ceva vre!e$ %n ciuda tuturor e)ecurilor, dorina de lupt" ren"scuse8 cu puin" disciplin" poate reu)eau s" r"zbat"$ %n du!inica n care #a!ilia Lho!!e le pl"tise banii pentru cas", soii ,audu i invitar" s"

cineze la Btrnul Elbeuf. Doa!na 4urelie ajunse pri!a2 #ur" nevoii s"-l a)tepte pe casier, care sosi cu ntrziere din pricina unei dup"-a!ieze dedicate !uzicii2 ct despre tn"rul 4lbert, acesta acceptase invitaia, dar nu ap"ruse$ De alt#el, #usese o cin" penibil"$ Soii ,audu, su#ocai n str!ta lor su#ragerie, su#erir" n#ior"tor din pricina valului de libertate )i de ncredere cu care-i nv"luir" cei doi !e!bri ai #a!iliei Lho!!e$ Genevi+ve, r"nit" de alura i!perial" a doa!nei 4urelie, nu scoase nicio vorb", n ti!p ce Colo!ban o ad!ira, cuprins de #iori la gndul c" era )e#a Clarei$ Seara, nainte de culcare, pe cnd doa!na ,audu era deja n pat, soul ei nc" se !ai pli!ba prin odaie$ 4#ar" era c"ldu, un ti!p u!ed, de dezghe$ %n ciuda #erestrelor nchise )i a perdelelor trase, se auzea huruitul utilajelor de peste dru!$ - 0tii la ce !" gndesc, 1lisabeth;, spuse el n cele din ur!"$ 1i bine, ace)ti Lho!!e au avut norocul de a c)tiga !uli bani, dar !" si!t !ai bine n pielea !ea dect !-a) si!i n a lor$ %ntr-adev"r, s-au descurcat bine$ ?e!eia chiar a povestit c" anul "sta a c)tigat aproape dou"zeci de !ii de #ranci, nu-i a)a; 4sta i-a per!is s"-!i cu!pere c"sua/ 3u !ai conteaz"/ 3u !ai a! casa, dar !"car n-a! s" cnt la colul str"zii pentru bani, n ti!p ce tu u!bli pe la alii7 6ezi tu, ei nu sunt #ericii$ 9ndeva n !iezul acestei su#erine a sacri#iciului s"u, el !ai p"stra un senti!ent de invidie #a" de ace)ti oa!eni care-i uciseser" singurul s"u vis$ Cnd se apropie de pat, gesticula aplecat asupra soiei sale2 apoi se ntoarse la #ereastr" )i t"cu o clip", ascultnd zgo!otul )antierului de a#ar"$ %)i continu" vechile acuzaii, doleanele dezn"dejdii sale cu privirile la vre!urile noi8 unde s-a !ai v"zut a)a ceva; 6nz"torii s" c)tige !ai !ult dect negustorii; Casierii erau cei care r"scu!p"rau acu! propriet"ile patronilor lor$ 4st#el, totul se duce pe apa s!betei, nu !ai e:ist" #a!ilie, se tr"ie)te prin hoteluri, n loc s" !"nnce #iecare la casa lui$ %n s#r)it, prezise c" tn"rul 4lbert va devora !ai trziu p"!ntul de la 5a!bouillet, cheltuindu-l pe actrie$ Doa!na ,audu l asculta, cu capul pe pern", palid" ase!enea a)ternutului$ - Totu)i, i-au pl"tit, spuse ea blnd$ Deodat", ,audu a!ui$ Se pli!b" cteva secunde cu ochii n p"!nt$ 4poi, re ncepu8 - *i-au pl"tit, e adev"rat2 )i la ur!a ur!ei, banii lor sunt la #el de buni ca ai altora7 4r #i bine s"-!i pornesc din nou a#acerea cu banii ")tia$ 4, dac" n-a) #i #ost att de b"trn )i de obosit/ 9r!" o t"cere lung"$ 3egustorul se pierdea n gnduri con#uze$ ,rusc, doa!na ,audu ncepu s" vorbeasc", cu ochii aintii n pla#on, #"r" s"-)i !i)te capul$ - Te-ai uitat !ai atent la Genevi+ve n ulti!a vre!e; - 3u, r"spunse el$ - 1i bine, sunt puin ngrijorat" din pricina ei7 1 prea palid"$ &are disperat"$ ,audu o privi surprins, stnd n picioare n #aa patului$ - 0i de ce, !" rog;7 Dac" e bolnav", ar trebui s" ne spun"$ *ine vo! che!a !edicul$ Doa!na ,audu r"!ase ne!i)cat"$ Dup" un !inut ndelungat, spuse din nou, pierdut"8 - C"s"toria asta cu Colo!ban7 trebuie s" o #ace! ct !ai repede$ 1l o privi )i ncepu s" se pli!be prin odaie$ ?apte vechi i invadau gndurile8 era oare posibil ca #iica sa s" se #i !boln"vit din cauza vnz"torului; %l iubea ntr-att, nct nu !ai putea a)tepta; %nc" o nenorocire nea)teptat"/ 4cest #apt l tulbur" cu att !ai !ult, cu ct avea deja idei clare despre acest !ariaj$ 3-ar #i #ost niciodat" de acord s"-i c"s"toreasc" n condiiile actuale$ Totu)i, ngrijorarea pentru #iica sa i !ai !blnzea gndurile$ - ,ine, spuse el ntr-un trziu, a! s" vorbesc cu Colo!ban$ ?"r" s" !ai adauge vreun cuvnt, )i continu" pli!barea prin odaie$ Curnd, ochii soiei sale se nchiser", ador!ise cu chipul ei alb, ca de !oart"$ 1l se !ai pli!b" o vre!e$ %nainte s" se

culce, ridic" perdelele )i arunc" un ochi n strad"2 de cealalt" parte a dru!ului, #erestrele c"scate ale vechiului hotel Duvillard p"reau ni)te g"uri n !iezul )antierului, unde !uncitorii se agitau n lu!ina orbitoare a l"!pilor electrice$ 4 doua zi de di!inea", ,audu l lu" pe Colo!ban )i !erse al"turi de el n #undul unei !agazii str!te de la !ezanin$ Se gndise nc" din ajun la ceea ce avea s"-i spun"$ - ,"iete, ncepu el, )tii c" !i-a! vndut proprietatea de la 5a!bouillet$ 4sta ne va per!ite s" ne !ai redres"! puin7 Dar nainte de toate, a) vrea s" discut puin cu du!neata$ Tn"rul, care p"rea c" se te!e de o ast#el de ntrevedere, a)tepta cu e!oie$ .chii lui !ici clipeau pe chipul s"u larg2 r"!ase cu gura deschis", ceea ce era la el se!nul unei !ari tulbur"ri$ - 4scult"-!" bine, continu" ,audu$ Cnd b"trnul >auchecorne !i-a cedat !agazinul, acesta era prosper2 el nsu)i l pri!ise odinioar" de la b"trnul ?inet, n stare #oarte bun"7 0tii ce idei a! eu8 a) crede c" #ac o #apt" rea dac" predau copiilor !ei acest !agazin n condiiile actuale2 din acest !otiv a! tot a!nat !ariajul t"u cu Genevi+ve7 Da, !-a! nc"p"nat, a! sperat c" voi readuce prosperitatea de alt"dat", a! vrut s"-i pun registrele n #a" )i s"-i spun8 B9ite, anul n care l-a! preluat eu s-a vndut atta postav, iar n anul n care eu plec, a! vndut cu zece sau dou"zeci de !ii de #ranci !ai !ult7C n s#r)it, nelegi ce vreau s" spun/ *i-a! #"cut o pro!isiune, )i anu!e c" acest !agazin nu va pierde ni!ic n !inile !ele$ 4lt#el, !i s-ar p"rea c" v" je#uiesc$ 1ra sugru!at de e!oie$ %)i su#l" nasul )i continu"8 - 3-ai ni!ic de spus; Colo!ban t"cea$ Cl"tina din cap )i a)tepta, din ce n ce !ai tulburat, si!ind unde voia s" ajung" patronul$ Trebuia s" se c"s"toreasc" ct !ai curnd posibil$ Cu! ar #i putut s" re#uze; 3-ar #i avut niciodat" #ora necesar"$ Dar ce s" #ac" cu cealalt", cea pe care o visa noaptea, cu trupul aprins de o #lac"r" att de puternic", nct se arunca gol pe podea, de tea!" s" nu !oar"; - 4st"zi, continu" ,audu, ave! ni)te bani care ne pot salva o perioad"$ Situaia se agraveaz" cu #iecare zi, dar poate, dac" #ace! un e#ort supre!7 n s#r)it, a! vrut s" )tii care e situaia$ 6o! risca totul$ Dac" vo! #i n#rni, ei bine, asta ne va b"ga n !or!nt7 Doar c", dragul !eu, n acest caz c"s"toria voastr" va #i din nou a!nat", pentru c" nu vreau s" v" las singuri n aceast" lupt"7 4r #i o la)itate din partea !ea, nu-i a)a; 9)urat, Colo!ban se a)ez" pe buc"ile de !olton$ &icioarele i tre!urau$ Se #erea s"-)i arate bucuria$ %)i l"s" capul n jos, #recndu-)i !inile de genunchi$ - 3u spui ni!ic;, repet" ,audu$ 3u, nu spunea ni!ic pentru c" nu avea ni!ic de spus$ 4tunci, b"trnul continu" cu blndee8 - 4! #ost sigur c" te vei ntrista7 Trebuie s" #ii curajos$ Treze)te-te, nu te l"sa cople)it7 nelege, !ai ales, n ce situaie sunt eu$ Cu! a) putea s" v" dau pe !ini o ase!enea povar"; %n loc s" v" o#er o a#acere bun", o s" v" las probabil un #ali!ent$ 3u, doar bandiii pot #ace una ca asta7 ?"r" ndoial", nu vreau dect s" #ii #ericii, dar nu voi aciona niciodat" !potriva con)tiinei !ele$ ,audu vorbi nc" !ult" vre!e n #elul acesta, zb"tndu-se ntre #raze contradictorii, ca un o! care ar #i dorit s" i se ghiceasc" gndurile$ 4vnd n vedere c"-i pro!isese #ata )i !agazinul, cinstea lui l silea s" i le dea pe a!ndou" n bune condiii, #"r" cusururi )i #"r" datorii$ Doar c" se si!ea #oarte obosit, iar povara era deja prea grea$ 5ug"!inile se strecurau printre cuvintele sale )optite$ 4)tepta de la Colo!ban un elan, un strig"t din ini!", care, din p"cate, nu !ai venea$ - 0tiu, !ur!ur" el, )tiu c" b"trnilor le lipse)te #lac"ra7 Cu tinerii, lucrurile se nvioreaz"$ Sunt plini de entuzias!, e nor!al7 Dar nu, nu pot, pe cuvntul !eu/ Dac" a) ceda, !i-o vei repro)a !ai trziu$

T"cu, #ulgerat de un tre!ur2 #iindc" tn"rul r"!"sese ne!i)cat, cu capul n podea, l ntreb" pentru a treia oar", s#r)ind o t"cere penibil"8 - 3u spui ni!ic; %n cele din ur!", #"r" a-l privi, Colo!ban i r"spunse8 - 3u e ni!ic de spus7 Du!neavoastr" suntei st"pnul, suntei !ai nelept dect noi toi$ Dac" du!neavoastr" a)a spunei, vo! a)tepta )i vo! ncerca s" #i! rezonabili$ Totul era pierdut$ ,audu !ai spera nc" de la Colo!ban la o r"bu#nire de bun"tate, la un strig"t8 B.dihne)te-te, tat", vo! continua noi lupta$ Dai-ne !agazinul a)a cu! e el/ 6o! #ace noi o !inune pentru a-l salva/C 4poi l privi )i #u cuprins de ru)ine$ %)i zise n sine c" a ncercat s"-)i n)ele copiii$ 6echea cinste a b"trnului negustor ren")tea n su#letul s"u2 acest b"iat prudent avea dreptate, c"ci n co!er nu e:ist" senti!ente$ 3u sunt dect ci#re$ - S"rut"-!", b"iete, spuse el pentru a ter!ina$ 4! hot"rt/ 3u vo! !ai vorbi despre c"s"torie dect peste un an$ %nainte de toate, trebuie s" ne gndi! la lucruri serioase$ Seara, n odaia lor, cnd doa!na ,audu l ntreb" despre rezultatul discuiei, ,audu )i rec"p"tase nc"p"narea de a se lupta singur, pn" la cap"t$ %i aduse un !are elogiu lui Colo!ban8 era un b"iat sigur, cu idei clare, crescut de alt#el cu principii serioase, incapabil, de e:e!plu, s" glu!easc" cu clientele, cu! #ac lingu)itorii de la Paradis. 3u, era cinstit, #"cea parte din #a!ilie )i nu-)i batjocorea !eseria$ - 4)adar, pe cnd c"s"toria;, ntreb" doa!na ,audu$ - *ai trziu, r"spunse el$ 4tunci cnd voi #i n !"sur" s"-!i in pro!isiunile$ 1a nu #"cu niciun gest, doar spuse8 - ?iica noastr" va !uri din pricina asta$ ,audu se abinu s" nu-)i ias" din !ini$ 1l va #i cel care va !uri dac"-l vor tulbura cu proble!ele astea$ 1ra vina lui; %)i iubea copila, )i-ar #i dat viaa pentru ea2 totu)i, nu putea #ace a#acerile s" prospere dac" nu !ergeau nic"ieri$ Genevi+ve va trebui s" #ie neleapt" )i s" aib" puin" r"bdare pn" cnd registrele vor ar"ta alte ci#re$ Ce dracuA/ Colo!ban va r"!ne aici, nu i-l va lua ni!eni$ - De necrezut/, repet" el$ . #at" att de bine crescut"/ Doa!na ,audu nu !ai spuse ni!ic$ ?"r" ndoial", ghicise gelozia chinuitoare a #iicei sale2 ns" nu ndr"zni s"-i !"rturiseasc" ceva soului ei$ . pudoare stranie o !piedicase !ereu s" discute cu el anu!ite subiecte delicate$ Cnd o v"zu c" tace, ,audu )i ndrept" #uria spre !uncitorii de peste dru!$ Denise ur!a s" se ntoarc" la Paradisul femeilor. %nelesese c" 5obineau, nevoit s"-)i restrng" personalul, nu )tia cu! s" o concedieze$ &entru a reu)i s" reziste, erau silii s" #ac" totul singuri2 Gaujean, nc"p"nat n ura lui, i prelungea creditele, pro!indu-i chiar s"-i g"seasc" alte #onduri2 ns" tea!a i cople)ea, ast#el c" ncercau s" #ac" econo!ii$ Ti!p de cincisprezece zile, Denise i si!i oarecu! stingheri n preaj!a ei2 #u nevoit" s" vorbeasc" pri!a )i s" le spun" c"-)i g"sise de lucru n alt" parte$ ?u o adev"rat" u)urare, doa!na 5obineau o s"rut", #oarte e!oionat", spunndu-i c" o va regreta !ereu$ Cnd #u ntrebat" unde !erge, Denise le spuse c" se ntoarce la *ouret2 5obineau ng"lbeni$ - 4vei dreptate/, strig" el enervat$ %i era !ai greu s"-i dea aceast" veste b"trnului ,ourras$ Totu)i, Denise trebuia s"-)i ia r"!as bun de la el, dar i era tea!", c"ci i p"stra o vie recuno)tin"$ ,ourras nu era niciodat" lini)tit, deoarece tr"ia nconjurat de acest vacar! al )antierului vecin$ C"ruele cu !ateriale i blocau intrarea n !agazin2 caz!alele loveau pereii continuu2 toate lucrurile din pr"v"lia lui, u!brelele )i bastoanele, dansau pe rit!ul loviturilor de ciocan$ &"rea c" dugheana lui, ag"at" cu nc"p"nare de zidurile gata de de!olare, avea s" se despice singur"$ 0i !ai r"u era c"

arhitectul, pentru a lega raioanele e:istente ale !agazinului cu cele ce aveau s" #ie construite n vechiul hotel Duvillard, inventase un pasaj care ur!a s" treac" chiar sub c"sua care separa cele dou" cl"diri$ 4ceast" cas" aparinea societ"ii B*ouret et C-ieC, iar n contractul de nchiriere era precizat #aptul c" locatarii trebuiau s" suporte reparaiile, ast#el c" ntr-o di!inea" ni)te lucr"tori se prezentar" la el$ ,ourras era gata s" #ac" un in#arct$ 3u era su#icient c"-l sugru!au din toate p"rile; *ai trebuia s" #ie legat de picioare )i s" i se ia p"!ntul de sub el/ Ii alung" i!ediat pe zidari, a!eninnd cu un proces/ Lucr"ri de reparare, #ie/ Dar acestea erau lucr"ri de n#ru!useare/ %ntregul cartier era de partea lui, creznd c" va c)tiga procesul, dar ni!eni nu !ai era sigur pe ni!ic$ %n orice caz, procesul avea s" dureze !ult ti!p, ast#el c" toi erau curio)i cu! se va ter!ina acest duel$ %n ziua n care Denise se preg"tea s"-)i ia r"!as bun de la el, ,ourras se ntorcea de la avocatul s"u$ - 6" vine a crede;, strig" el$ 4cu! spun c" i!obilul nu este solid )i pretind c" trebuie s" lucreze la #undaii7 &e dracuA/ S-au s"turat s"-l tot scuture cu !a)inile lor bleste!ate$ 3ici nu-i de !irare dac" se pr"bu)e)te/ Cnd Denise l anun" c" pleac" )i c" se ntoarce la Paradisul femeilor cu un salariu de o !ie de #ranci, #u att de surprins, nct )i ridic" !inile tre!ur"toare spre cer$ 1!oia l #"cu s" se pr"bu)easc" pe un scaun$ - Du!neata/ Du!neata/, bigui el$ %n s#r)it, sunt singur/ 3-a! !ai r"!as dect eu$ Dup" ce t"cu o clip", o ntreb"8 - 0i !icuul; - Se va ntoarce la doa!na Gras/, r"spunse Denise$ 1a l iubea !ult$ T"cur" din nou$ 4r #i pre#erat s" ipe la ea, s" njure, s" bat" cu pu!nul n !as"2 b"trnul acesta distrus, zdrobit, o !hnea pro#und$ %ns" ,ourras )i reveni ncetul cu ncetul )i ncepu din nou s" ipe8 - . !ie de #ranci/ 4)a ceva nu se re#uz"7 6ei !erge toi acolo$ &lecai, a)adar, l"sai-!" singur/ Da, singur, auzii/ 6a #i unul care nu va ngenunchea niciodat"7 0i spunei-le c" voi c)tiga procesul, chiar dac" voi #i nevoit s" !or de #oa!e/ Denise putea pleca de la 5obineau la s#r)itul lunii$ Se ntlnise cu *ouret )i totul p"rea aranjat$ %ntr-o sear", cnd se ntorcea acas", Deloche, care o pndise n strad", o opri$ 1ra #oarte #ericit, c"ci toc!ai a#lase vestea cea !are despre care br#ea tot !agazinul$ %i povesti cu !are bucurie ce se !ai discuta pe la raioane$ 0tii ce !utre #ac doa!nele de la con#ecii;/ T"cu, dup" care continu" din nou8 - 6" a!intii de Clara &runaire; 1i bine, se pare c" patronul ar #i7 nelegei; 5o)i$ Denise, palid", strig"8 - Do!nul *ouret/ - Ce gusturi ciudate, nu-i a)a;, spuse el$ . #e!eie care sea!"n" cu un cal7 Cel puin lenjereasa cu care a tr"it anul trecut era dr"gu"$ %n s#r)it, e proble!a lui$ Cnd ajunse n odaia ei, Denise si!i c" le)in"$ &robabil din cauz" c" urcase prea repede sc"rile$ Sprijinit" de #ereastr", avu senzaia c" era la 6alognes, parc" z"ri ulia pustie, tapetat" cu !u)chi, pe care o privea din ca!era ei de copil2 se si!i cople)it" de dorina de a se ntoarce acolo, de a se re#ugia n uitarea )i lini)tea provinciei$ &arisul o irita, dispreuia Paradisul femeilor, nici nu )tia de ce acceptase s" se ntoarc" acolo$ ,ine neles c" va su#eri din nou2 de alt#el, su#erea deja din pricina pove)tilor lui Deloche$ Deodat", #"r" niciun !otiv, un hohot de plns o #"cu s" se ndep"rteze de la #ereastr"$ &lnse a)a !ult ti!p, dar )i reg"si puterea de a

continua$ 4 doua zi, la prnz, 5obineau o tri!isese n ora) )i #iindc" trecu prin #aa Btrnului Elbeuf, intr", v"zndu-l pe Colo!ban singur n !agazin$ Ceilali luau prnzul, c"ci clinchetul #urculielor se auzea din #undul su#rageriei$ - &oi s" intri, spuse vnz"torul$ Sunt la !as"$ Dar ea i #"cu se!n s" tac" )i-l trase ntr-un col al nc"perii, dup" care i spuse )optit8 - Cu du!neata vreau s" vorbesc7 Chiar n-ai su#let; 3u vezi c" Genevi+ve te iube)te )i c" !oare din pricina asta; Tre!ura toat", iar #ebra din ajun i d"dea din nou trcoale$ Colo!ban, speriat, surprins de un ase!enea atac, nu )tia ce s" spun"$ - 4scult"-!", continu" ea$ Genevi+ve )tie c" iube)ti o alt" #e!eie$ Chiar ea !i-a spus asta )i a plns ca o ne#ericit"7 4, biata copil"/ Ct e de slab"/ Dac" i-ai #i v"zut braele/ 1 de plns7 >aide, chiar nu poi s-o la)i s" !oar" a)a/ %n cele din ur!", Colo!ban spuse8 - Dar nu e bolnav", e:agerezi7 3u-!i dau sea!a7 0i apoi, tat"l ei tot a!n" c"s"toria$ Denise dez!ini i!ediat aceast" !inciun"$ Si!ise c" la cea !ai !ic" insisten" a tn"rului, unchiul ,audu ar #i cedat$ Ct despre ui!irea lui Colo!ban, era sincer"8 chiar nu observase lenta agonie prin care trecea biata Genevi+ve$ &entru el #u o veste #oarte nepl"cut"$ 4tt ti!p ct nu-)i d"dea sea!a ce se nt!pl", nu-)i #"cea !ari repro)uri$ - 0i pentru cine;, continu" Denise, pentru o #e!eie de ni!ic/ Chiar nu )tii pe cine iube)ti cu adev"rat; 3-a! vrut s" te !hnesc pn" acu!, uneori a! evitat s"-i r"spund ve)nicelor ntreb"ri$ 1i bine, da, Clara e a tuturor, n-o intereseaz" persoana ta )i n-ai s" #ii cu ea niciodat"/ Sau poate c" o vei avea ca toi ceilali, o dat", n trecere$ &alid, Colo!ban o asculta$ La #iecare #raz" pe care Denise i-o arunca n #a", printre dini, buzele i tre!urau$ Cople)it" de cruzi!e, tn"ra se l"s" n voia unei porniri de care nu #usese con)tient" pn" atunci$ - %n s#r)it, spuse ea, acu! e cu do!nul *ouret, dac" chiar vrei s" )tii/ 6ocea i era sugru!at" )i p"li !ai tare dect el$ 4!ndoi se privir", dup" care el spuse8 - . iubesc$ Denise se ru)ina$ De ce-i vorbise ast#el acestui b"iat )i de ce se n#ierbntase ast#el; T"cu, vorbele si!ple pe care i le spuse el i rezonau n su#let ca un sunet de clopot ce o asurzea$ B. iubesc, o iubescC, cuvintele o r"scoleau, iar el avea dreptate, nu se putea c"s"tori cu alta$ Cnd se ntoarse, o z"ri pe Genevi+ve, n pragul su#rageriei$ - Taci, spuse ea repede$ Dar era prea trziu, Genevi+ve auzise totul$ 1ra alb" ca z"pad"$ Toc!ai atunci intr" o client"$ 1ra doa!na ,ourdelais, una dintre ulti!ele cliente #idele Btrnului Elbeuf, unde !ai g"sea nc" articole solide2 de ceva vre!e, doa!na de ,oves ur!ase !oda )i trecuse la Paradisul femeilor, doa!na *artD nu !ai venise deloc, cucerit" n totalitate de splendoarea vitrinelor de peste dru!$ Genevi+ve se v"zu silit" s" o nt!pine8 - Ce dore)te doa!na; Doa!na ,ourdelais dorea s" vad" un !etraj din #lanel$ Colo!ban cobor de pe ra#t o bucat" de !aterial, iar Genevi+ve i-o ar"t" clientei2 a!ndoi, cu !inile reci, st"teau unul lng" altul, n spatele tejghelei$ Intre ti!p, ,audu ie)i din su#ragerie n ur!a soiei sale, care !erse s" se a)eze pe un scaun$ 3u se a!estec" n vnzare, i z!bi nepoatei sale )i r"!ase n picioare, privind-o pe doa!na ,ourdelais$ - 3u prea-!i place, spuse aceasta$ 4r"tai-!i ceva !ai rezistent$

Colo!ban aduse alt" bucat" de !aterial$ Se a)ternu t"cerea$ Doa!na ,ourdelais e:a!ina cu atenie bucata de sto#"$ - Ct cost"; - 0ase #ranci, doa!n", r"spunse Genevi+ve$ Clienta #"cu o !i)care brusc"$ - 0ase #ranci/ Dar aceea)i sto#" cost" peste dru! cinci #ranci$ &e chipul lui ,audu se v"zu o u)oar" ncruntare$ 3u se putu abine s" nu intervin"$ - &robabil c" doa!na se n)al", c"ci acest articol ar trebui s" #ie vndut cu )ase #ranci cincizeci$ 1 i!posibil s" #ie o#ertat la cinci #ranci$ Cu siguran", e vorba despre alt articol$ - 3u, nu, repet" aceasta cu nc"p"narea unei burgheze care avea senzaia c" se pricepe$ Sto#a este aceea)i$ &oate chiar !ai rezistent" dect aceasta$ 4t!os#era devenise ap"s"toare$ ,audu, scos din !ini, #"cea e#orturi pentru a r"!ne z!bitor$ ?uria !potriva Paradisului femeilor l sugru!a$ - Cu siguran", ar trebui s" v" purtai !ai bine cu !ine, spuse n cele din ur!" doa!na ,ourdelais$ 4lt#el, !" v"d nevoit" s" !erg peste dru!, ca toate celelalte doa!ne$ ,audu )i pierdu !inile )i strig", scuturat de o #urie st"pnit" pn" atunci8 - 1i bine, n-avei dect/ I!ediat, doa!na ,ourdelais se ridic" )i plec", #"r" s" se uite n ur!"$ - 4sta a! s" #ac, do!nule/ 5"!aser" cu toii stupe#iai$ 1rau ui!ii de violena patronului$ 1l nsu)i era ngrozit de ceea ce spusese$ ?raza i sc"pase #"r" voia lui, ca o e:plozie a dispreului pe care-l adunase n su#letul s"u, de-a lungul ti!pului$ 0i acu!, ntreaga #a!ilie ,audu, n!"r!urit", cu braele c"zute, o ur!"rea din priviri pe doa!na ,ourdelais, trecnd strada$ Si!eau c" ie)irea asta le va aduce ghinion$ Cnd aceasta intr" cu pa)ii ei !"runi pe u)a nalt" a Paradisului )i disp"ru n !uli!e, parc" ceva le !urise n su#let$ - %nc" un client #urat, !ur!ur" ,audu$ 4poi, ntorcndu-se spre Denise, despre a c"rei angajare a#lase deja, i spuse8 - 0i pe tine te-au luat7 Du-te, nu-i ni!ic$ Dac" au bani, sunt puternici$ Spernd c" Genevi+ve nu-l auzise pe Colo!ban, Denise i )opti acesteia la ureche8 - ?ii #ericit", te iube)te/ Tn"ra i r"spunse ncet, cu glasul s#)iat8 - De ce !ini;7 9it"-te la el, nici acu! nu se poate abine$ Se uit" continuu ntr-acolo$ 0tiu c" !i l-au #urat, a)a cu! ne-au #urat totul$ Se a)ez" la cas", lng" !a!a ei$ 4ceasta ghicise, #"r" ndoial", noua lovitur" pri!it" de #iica ei, c"ci ochii ei ndurerai se pli!bau de la ea la Colo!ban )i apoi spre Paradisul femeilor. 1ra adev"rat, le #uraser" totul8 tat"lui, averea2 !a!ei, copila pe !oarte2 #iicei, soul a)teptat de !ai bine de zece ani$ %n #aa acestei #a!ilii conda!nate, Denise, cu su#letul cople)it de !il", avu pentru o clip" senti!entul c" #ace )i ea ceva r"u$ 3u ajuta ea !a)in"ria ce ur!a s" le striveasc" lu!ea acestor oa!eni; Dar se si!ea !pins" de o nou" #or", si!ea c" nu #ace ni!ic r"u$ - 1i, relu" ,audu pentru a-)i #ace curaj, n-o s" !uri! din atta$ . client" pierdut" nsea!n" altele dou" c)tigate7 4uzi, Denise2 a! aici )aptezeci de !ii de #ranci care-l vor #ace pe *ouret s" nu doar!" nopile7 Iar voi, ceilali, l"sai !utrele astea de n!or!ntare/ Doar n-a !urit ni!eni/ 3u reu)i s"-i nveseleasc"2 el nsu)i #u cople)it de o consternare total"2 toi r"!aser" cu ochii #i:ai asupra !onstrului, atra)i, posedai, n#ruptndu-se din propria lor nenorocire$ Lucr"rile erau pe ter!inate, #aada #u cur"at" de schele, l"snd n ur!" un edi#iciu colosal, cu zidurile

albe, g"urite de vitrine largi )i lu!inoase$ De-a lungul trotuarului, redat, n s#r)it, circulaiei, #ur" aliniate opt tr"suri pe care le nc"rcau b"ieii de la biroul de e:pediii$ Sub soarele ale c"rui raze inundau strada, panourile verzi, cu pro#iluri galbene )i ro)ii, str"luceau ca ni)te oglinzi, ale c"ror re#le:ii orbitoare b"teau pn" n #undul !agazinului Btrnul Elbeuf. 6izitii, !br"cai n negru, st"teau drepi )i-)i ineau caii n #ru, ni)te ani!ale superbe, cu z"balele argintate$ .ri de cte ori se u!plea cte o tr"sur", se auzea pe caldar! un huruit sonor, ce cutre!ura !icile !agazine di!prejur$ %n #aa acestei de#il"ri triu!#ale, pe care trebuiau s" o suporte de dou" ori pe zi, su#letele !e!brilor #a!iliei ,audu erau s#)iate$ ,"trnul tre!ura doar gndindu-se unde se ndrepta acest #lu: continuu de !"r#uri, n ti!p ce !a!a, ngrijorat" de tulburarea #iicei sale, privea n gol, cu ochii inundai n lacri!i$

Capitolul 9
%n lunea de EV !artie, Paradisul femeilor )i inaugura noile raioane prin !area e:poziie a nout"ilor de var", care avea s" in" trei zile$ 4#ar" su#la un vnt rece, iar trec"torii, surprin)i de aceast" ntoarcere a #rigului, !ergeau n grab", ncheindu-)i paltoanele$ Totu)i, o e!oie general" cuprinsese pr"v"liile di!prejur2 se puteau z"ri, lipite de gea!uri, chipurile palide ale !icilor co!erciani, preocupai cu nu!"rarea pri!elor tr"suri care se opreau n #aa noii pori principale din strada 3euve-Saint-4ugustin$ 4ceast" intrare !aiestuoas", ca de biseric", era prev"zut" cu o !archiz" i!ens", att de aurit" nct ntregul trotuar p"rea sc"ldat n soare$ De la dreapta la stnga, #aadele i!aculate cuprindeau str"zile *onsignD )i *ichodi+re, ocupnd totul, n a#ar" de partea din strada EL Dece!brie unde ur!a s" construiasc" Creditul I!obiliar$ De-a lungul acestei ntinderi ca de cazar!", !icii co!erciani puteau observa stivele de !"r#uri ce se nghesuiau n vitrinele de la parter )i de la etaj$ 4cest cub enor!, acest bazar colosal care le acoperea cerul, p"rea singurul vinovat pentru #rigul care-i #"cea s" tre!ure n spatele tejghelelor ngheate$ *ouret era acolo de la )ase di!ineaa, dnd ulti!ele ordine$ %n centrul porii principale, o galerie i!ens" lega un cap"t de cel"lalt, #lancat" de alte dou" galerii !ai str!te, galeria *onsignD )i galeria *ichodi+re$ Curile #ur" acoperite de sticl" )i trans#or!ate n holuri2 sc"ri de #ier se ridicau de la parter, iar etajele co!unicau prin ni)te puni !etalice$ Din #ericire, arhitectul, un tn"r ndr"gostit de vre!urile !oderne, nu #olosise piatra dect pentru subsoluri )i pentru stlpii de susinere, dup" care se servise de #ier pentru structur" )i pentru coloanele pe care se sprijineau grinzile$ ,olile din plan)eu )i pereii interiori erau din c"r"!id"$ &retutindeni se c)tigase spaiu, iar aerul )i lu!ina p"trundeau n voie$ &ublicul putea circula nestingherit sub tavanele nalte, conturate din linii ndr"znee$ 1ra o catedral" a co!erului !odern, #"cut" pentru un popor ntreg de cliente, n partea de jos, n galeria central", lng" soldurile de dup" u)", erau raioanele de cravate, de !"nu)i )i de !"tase2 galeria *onsignD era ocupat" de albituri )i de es"turile de 5ouen, iar galeria *ichodi+re M de !ercerie, tricotaje, postavuri )i lenajuri$ La pri!ul etaj se a#lau con#eciile, lenjeria, )alurile, dantelele )i alte raioane noi, n ti!p ce la al doilea etaj #ur" aranjate a)ternuturile, covoarele, sto#ele de !obil", toate articolele !ari )i greu de !nuit$ %n acest !o!ent, erau treizeci )i nou" de raioane )i o !ie opt sute de angajai, dintre care dou" sute de #e!ei$ . ntreag" lu!e prindea via" n !iezul r"sun"tor al acestui naos !etalic$ Singura dorin" a lui *ouret era s" cucereasc" #e!eia$ . dorea regin" n casa lui, construise acest te!plu n cinstea ei, pentru a o avea la dispoziia lui$ 4ceasta era tactica lui8 o a!eea cu atenii galante, pentru a-i specula dorinele )i a-i e:ploata pati!a$ Hi )i noapte, )i b"tea capul s"

g"seasc" idei originale$ Dorind s" evite oboseala sc"rilor pentru doa!nele delicate, instalase dou" ascensoare, capitonate cu cati#ea$ Deschisese un bu#et unde se o#ereau gratuit siropuri )i biscuii, un salon de lectur", o galerie !onu!ental", decorat" ntr-un lu: ca! strident, n care se gndea chiar s" #ac" ni)te e:poziii de pictur"$ Ideea lui original", pentru #e!eile lipsite de cochet"rie, #usese cucerirea !a!ei prin inter!ediul copilului2 *ouret nu pierdea nicio idee, specula #iecare senti!ent, crea raioane pentru b"ieei )i #etie, oprindu-le pe !a!ele a#late n trecere, pentru a le da copiilor poze )i baloane$ 4ceste baloane-cadou erau o adev"rat" lovitur" de geniu$ .#erite #iec"rei cu!p"r"toare, baloanele ro)ii, i!pri!ate cu nu!ele !agazinului, pli!bau pe str"zile pariziene recla!a vie a Paradisului femeilor. Cea !ai !are putere era, #"r" doar )i poate, publicitatea$ *ouret ajunsese s" cheltuiasc" trei sute de !ii de #ranci pe an pentru cataloage, anunuri )i a#i)e$ &entru punerea n vnzare a nout"ilor de var", lansase pe pia" dou" sute de !ii de cataloage, din care cincizeci de !ii plecaser" n str"in"tate, traduse n toate li!bile$ 4cestea erau ilustrate )i nsoite de e)antioane, lipite de paginile din interior$ *ouret des#")ura o ca!panie e:tre! de agresiv", ast#el c" Paradisul femeilor s"rea n ochii lu!ii ntregi, invadnd zidurile cl"dirilor, paginile jurnalelor )i cortinele teatrelor$ Susinea c" #e!eia nu poate rezista unei recla!e bine #"cute, s#r)ind prin a se l"sa trt" acolo unde t"r"boiul era !ai !are$ De alt#el, o atr"gea !ereu n capcane bine gndite, analiznd-o ca un !are !oralist$ 4st#el, descoperise c" #e!eia nu putea rezista unui articol ie#tin, pe care l cu!p"ra #"r" a avea nevoie de el, gndindu-se c" #ace o a#acere avantajoas"2 toc!ai pe aceast" observaie )i baza *ouret ntregul s"u siste! de reducere, sc"znd continuu preurile la produsele care nu-)i g"seau niciun cu!p"r"tor, pre#ernd s" le vnd" n pierdere, #idel principiului de re nnoire rapid" a !"r#urilor$ 4poi, p"trunse )i !ai adnc n su#letul #e!eii, inventnd siste!ul obiectelor restituite, o capodoper" a seduciei iezuite$ BCu!p"rai-l, doa!n"/ Dac" nu v" place, putei s"-l returnai/C 4)adar, #e!eia care rezistase eroic pn" atunci, g"sea aceast" ulti!" scuz"8 posibilitatea de a reveni asupra unei nebunii de !o!ent )i cu!p"ra cu con)tiina !p"cat"$ 4cu!, aceste dou" procedee Brestituirea obiectelorC )i Bsc"derea preurilorC #"ceau parte din siste!ul clasic de #uncionare a noului co!er$ Totu)i, punctul #orte al lui *ouret se dovedea a #i a!enajarea interioar" a !agazinelor$ 4vea o regul" strict" )i anu!e ca niciun col din Paradisul femeilor s" nu #ie pustiu$ Cerea ca peste tot s" do!neasc" g"l"gia, !uli!ea )i viaa2 c"ci viaa, spunea el, atrage via", creeaz" )i n!ule)te$ &e baza acestui principiu realiza diverse aplicaii$ *ai nti, !uli!ea trebuia s" se nghesuie la intrare, ast#el ca din strad" s" e:iste senzaia c" se nt!pl" ceva n"untru2 pentru a obine aceast" !bulzeal", a)ezase la intrare soldurile )i co)urile nc"rcate cu articole #oarte ie#tine, ast#el nct oa!enii de rnd se adunau )i blocau intr"rile !agazinului, l"snd i!presia c" ntregul !agazin ge!e de cu!p"r"tori, pe cnd acesta era plin doar pe ju!"tate$ 4poi, de-a lungul galeriilor, ncerca s" disi!uleze raioanele care )o!au, de e:e!plu )alurile pe ti!pul verii )i !"t"surile indiene pe ti!pul iernii2 le nconjura de raioane str"lucitoare )i le neca n #rea!"tul celorlalte$ ?usese ideea lui s" instaleze la al doilea etaj raioanele de covoare )i de !obil", raioane unde clientela era !ai puin" )i care, la parter, ar #i creat i!presia de goluri reci$ Dac" ar #i g"sit vreo !odalitate, ar #i l"sat strada principal" s" treac" prin !ijlocul !agazinului s"u/ *ouret toc!ai c"zuse prad" unei crize de inspiraie$ S!b"t" seara, n ti!p ce arunca o ulti!" privire preg"tirilor unei !ari lans"ri de luni, de care se ocupa de !ai bine de o lun", )i d"du sea!a c" nu era !ulu!it de repartizarea raioanelor$ 1ra totu)i o dispunere de o logic" absolut", es"turile de o parte, obiectele con#ecionate M de alta, o ordine inteligent" care le per!itea clientelor s" aleag" singure$ Se gndise de !ult la acest aranja!ent, nc" de pe vre!ea n care se a#la n pr"v"lia str!t" a doa!nei >'douin2 )i iat" c" acu!, de)i o pusese n practic",

se si!ea totu)i ne!ulu!it$ Strig" brusc c" totul trebuie luat de la nceput$ 4vea la dispoziie patruzeci )i opt de ore pentru a !uta o parte din !agazin$ &ersonalul, speriat, a!estecat, #u silit s" petreac" dou" nopi )i ntreaga zi de du!inic" n !ijlocul unei debandade de nedescris$ Chiar )i luni di!ineaa, cu o or" nainte de deschidere, unele !"r#uri nc" nu se a#lau la locurile lor$ &atronul parc" nnebunise, ni!eni nu !ai nelegea ni!ic, do!nea o consternare general"$ - >aide, gr"bii-v"/, striga *ouret cu sigurana ncrez"toare a geniului s"u$ Costu!ele astea trebuie duse sus/7 (aponia a #ost instalat" pe palierul central;7 >aidei, un ulti! e#ort, copii, vei vedea ce vnz"ri vo! avea/ ,ourdoncle era )i el prezent nc" din zorii zilei$ 3u nelegea nici el !ai !ult dect ceilali )i-l ur!"rea din priviri pe director cu un aer nelini)tit$ 3u ndr"znea s" pun" ntreb"ri, )tiind la ce r"spuns se putea a)tepta n ast#el de !o!ente de criz"$ Totu)i, )i #"cu puin curaj )i ntreb" cu blndee8 - .are a #ost o decizie inteligent" s" r"sturn"! totul n ajunul deschiderii; *ouret ridic" din u!eri, #"r" s" r"spund"$ %ns" #iindc" ,ourdoncle insista, acesta r"bu#ni8 - 1ra nor!al ca toate clientele s" se adune ntr-un col; ?ru!oas" idee de geo!etru a! !ai avut/ 3u !i-a) #i iertat-o niciodat"/7 4) #i i!obilizat !uli!ea, nu nelegi; . #e!eie ar #i intrat, ar #i !ers unde )i-ar #i dorit, ar #i trecut de la jupon la rochie, de la rochie la palton, )i apoi ar #i plecat, #"r" s" #i pierdut !"car o clip"/7 3iciuna dintre ele n-ar #i v"zut toate raioanele noastre/ - 0i acu!, observ" ,ourdoncle, acu! c" ai !utat totul cu susul n jos )i ai !pr")tiat totul n cele patru coluri ale !agazinului, angajaii no)tri )i vor rupe picioarele tot conducnd clientele dintr-o parte n alta a !agazinului$ *ouret #"cu un gest de nep"sare$ - 3u-!i pas"/ Sunt tineri, asta i va #ace !ai puternici7 Cu att !ai bine dac" se vor pli!ba prin !agazin/ 6or da i!presia c" sunt !ai !uli )i va cre)te !uli!ea/ S" se striveasc" ntre ei )i totul va !erge bine/ 5dea )i ncerc" s"-)i e:plice ideea cobornd vocea8 - >aide, ,ourdoncle, uit"-te la rezultate7 *ai nti, acest du-te-vino continuu al clientelor le !pr")tie puin peste tot, le n!ule)te )i le #ace s"-)i piard" capul2 n al doilea rnd, avnd n vedere c" trebuie s" le conduce! dintr-o parte ntr-alta a !agazinului, dac" doresc s"-)i cu!pere c"ptu)eala dup" ce )i-au cu!p"rat rochia, aceste preu!bl"ri n toate p"rile tripleaz" n ochii lor !"reia !agazinului2 n al treilea rnd, sunt #orate s" str"bat" raioane unde nici !"car n-ar #i pus piciorul, iar tentaiile ntlnite n trecere le vor #ace s" cedeze2 n al patrulea rnd7 ,ourdoncle ncepuse deja s" rd"$ *ouret, ncntat, se opri din enu!erare pentru a le striga unor b"iei8 - ?oarte bine/ 0i acu!, dai-i o !"tur" )i va #i o !inune/ Cnd se ntoarse, o z"ri pe Denise$ 0i el )i ,ourdoncle se a#lau n #aa raionului de con#ecii pe care toc!ai l !p"rise n dou", !utnd rochiile )i costu!ele la etajul al doilea, n cel"lalt cap"t al !agazinului$ Denise era !irat" )i total dezorientat" de noile schi!b"ri$ - Ce se nt!pl";, !ur!ur" ea$ 3e !ut"!; *irarea ei l nveseli pe *ouret, care adora aceste lovituri de teatru$ Din pri!ele zile ale lui #ebruarie, Denise se ntorsese la Paradisul femeilor, unde avusese pl"cuta surpriz" de a reg"si personalul #oarte politicos, dac" nu chiar respectuos$ Doa!na 4urelie !ai cu sea!" se ar"t" #oarte binevoitoare2 *arguerite )i Clara p"reau rese!nate2 pn" )i b"trnul (ouve se nchina, oarecu! stingherit, ca )i cu! ar #i dorit s" )tearg" a!intirile dureroase din trecut$ 1ra de-ajuns ca *ouret s" spun" un cuvnt pentru ca toat" lu!ea s" )u)oteasc", sorbind-o din priviri$ %n !ijlocul

acestei a!abilit"i generale, Denise nu se si!ea r"nit" dect de tristeea stranie a lui Deloche )i de z!betele ine:plicabile ale &aulinei$ *ouret o privea !ereu cu aceea)i ncntare8 - Ce c"utai, do!ni)oar";, o ntreb" el n cele din ur!"$ Denise nu-l v"zuse pn" atunci$ 5o)i u)or$ De la ntoarcerea ei n !agazin, pri!ea de la el dovezi de si!patie care o tulburau$ &auline i povestise, #"r" s" neleag" de ce, idila acestuia cu Clara, unde o vedea )i cu ct o pl"tea2 i aducea a!inte !ereu despre asta, ad"ugnd chiar c" *ouret !ai are nc" o a!ant", n persoana doa!nei Des#orges, binecunoscut" n tot !agazinul$ Toate aceste pove)ti o r"neau !ult pe Denise, )i n prezena lui #u din nou cople)it" de te!erile de odinioar", de starea ciudat" de nelini)te n care recuno)tina lupta !potriva #uriei$ - Toat" nv"l!")eala asta, !ur!ur" Denise$ *ouret se apropie de ea )i-i )opti8 - 6" rog s" trecei disear", dup" nchidere, pe la biroul !eu$ 6reau s" v" vorbesc$ Tulburat", Denise )i nclin" capul, #"r" s" spun" niciun cuvnt$ 4poi, intr" n raion, unde sosiser" )i celelalte vnz"toare, ns" ,ourdoncle l auzi pe *ouret )i-l privi z!bind$ Cnd #ur" singuri, ndr"zni chiar s"-i spun"8 - Iar #ata asta/ 4i grij"/ S" nu devin" ceva serios/ *ouret se ap"r", ascunzndu-)i e!oia sub o n#"i)are de o nep"sare superioar"$ - 1i haide, las" glu!a/ 3u s-a n"scut nc" #e!eia care s" pun" st"pnire pe !ine, dragul !eu/ 0i #iindc" !agazinul toc!ai se preg"tea de deschidere, *ouret se gr"bi s" arunce o ulti!" privire pe la raioane$ ,ourdoncle cl"tin" din cap$ 4ceast" Denise, att de si!pl" )i de blnd", ncepea s"-l nelini)teasc"$ &ri!a dat" reu)ise s-o nving" printr-o concediere brutal"$ %ns" ea se ntorsese )i el o trata ca pe o adversar" serioas", t"cut n #aa ei, !ereu n a)teptare$ %l ajunse din ur!" pe *ouret, care striga jos, n holul Saint-4ugustin, n #aa porii principale8 - Dar chiar v" batei joc de !ine/ 4! spus s" scoatei n eviden" u!brelele albastre7 Schi!bai totul/7 5epede/ 3u voia s" aud" ni!ic, o echip" ntreag" de b"iei #u nevoit" s" rearanjeze vitrina cu u!brele$ 6"znd clientele apropiindu-se, *ouret nchise pentru o clip" u)ile !agazinului )i repet" c" nu le va deschide pn" cnd u!brelele albastre nu vor #i a)ezate n centru$ 4lt!interi, toat" ideea lui de a!enajare avea de su#erit$ Toi cei care se ocupau de vitrine, ca >utin, *ignot )i !uli alii, se adunaser" s" vad" ce se nt!pl", #"r" s" neleag" ideea de baz", c"ci aparineau cu totul altei )coli$ %n cele din ur!", u)ile ele la intrare #ur" deschise )i !uli!ea se n"pusti n"untru$ %nc" de la pri!ele ore, n vestibul se produse o ase!enea nghesuial", nct #ur" che!ai sergenii de strad" pentru a restabili circulaia pe trotuare$ *ouret calculase corect8 toate gospodinele, un grup restrns de !ici burgheze )i #e!ei cu bonete, se n"pustir" asupra articolelor de ocazie, a soldurilor )i a cupoanelor, etalate pn" n !ijlocul str"zii$ Cu braele ntinse, pip"iau continuu !"r#urile atrnate la intrare8 o sta!b" de )apte centi!e, o es"tur" gri din ln" )i bu!bac cu nou" centi!e, )i !ai ales o sto#" de .rl'ans la treizeci )i opt de centi!e, toate acestea #"cur" ravagii n pungile s"race$ %n jurul co)urilor se produse o !brnceal", o adev"rat" busculad" #ebril" )i !ai ales acolo unde erau articole la o#ert", dantele la zece centi!e, panglici la cinci centi!e, jartiere la trei centi!e, !"nu)i, jupoane, cravate, )osete )i ciorapi de bu!bac, toate se pierdeau, disp"reau nghiite de !uli!ea vorace$ %n ciuda #rigului de a#ar", vnz"torii din strad" nu aveau

de ce s" se plng"$ . #e!eie volu!inoas" ncepu s" strige$ Dou" #etie erau ct pe ce s" #ie su#ocate$ %!bulzeala crescu n tot ti!pul di!ineii$ C"tre ora unu, se #"cur" cozi, str"zile #ur" blocate, de parc" ar #i #ost revoluie$ Doa!na de ,oves )i #iica ei, ,lanche, st"teau pe trotuarul din #a", ezitnd s" traverseze, cnd se ntlnir" cu doa!na *artD, nsoit" de #iica ei, 6alentine$ - 1i, ce nebunie/, spuse cea dinti$ Se o!oar" acolo n"untru7 3-ar #i trebuit s" vin, era! la pat, dar a! ie)it s" iau puin aer7 - 0i eu la #el, spuse cealalt"$ I-a! pro!is soului !eu c" !erg n vizit" la sora lui, la *ont!artre7 0i atunci, dac" tot era! n trecere, !i-a! adus a!inte c" avea! nevoie de ni)te )ireturi$ 4! zis c" !ai bine cu!p"r de aici dect din alt" parte, nu-i a)a; Dar nu voi cheltui nicio centi!" n plus$ 3-a! nevoie de ni!ic altceva$ Totu)i, privirile celor dou" #e!ei nu p"r"seau u)a de la intrare, erau prinse )i purtate de valul !uli!ii$ - 3u, nu, eu nu intru, !i-e tea!", !ur!ur" doa!na de ,oves$ ,lanche, hai !ai bine s" !erge!, o s" #i! strivite n"untru$ Glasul i sl"bea )i ncetul cu ncetul se l"sa cople)it" de dorina de a intra acolo unde toat" lu!ea d"dea buzna2 toat" tea!a ei disp"ru n #aa atraciei irezistibile de a #i n centrul !brncelii$ Doa!na *artD se l"sase )i ea n voia acestei pati!i$ 5epeta continuu8 - @ine-te de rochia !ea, 6alentine7 4, n-a! !ai v"zut a)a ceva$ 1)ti luat pe sus$ .are ce o #i n"untru; Duse de curent, doa!nele nu !ai putur" rezista$ 4)a cu! un #luviu atrage dup" sine apele r"t"citoare ale unei v"i, a)a )i valul de cliente ce curgea din plin prin vestibul nghiea trec"torii de pe strad" )i sorbea populaia din toate colurile &arisului$ ?e!eile naintau #oarte ncet, aproape su#ocate de e!oie, drepte, cu u!erii ncordai )i trupurile #ierbini2 dorina lor !plinit" se bucura de aceast" apropiere lent" ce le strnea )i !ai !ult curiozitatea$ 1ra un tal!e)-bal!e) de doa!ne !br"cate n !"tase, de !ici burgheze cu rochii s"race, de tinere #"r" p"l"rii, toate cuprinse )i cople)ite de aceea)i pati!"$ Civa b"rbai, r"t"cii printre bluzele dezl"nuite, priveau ngrijorai n jurul lor$ . doic", a#lat" n !ijlocul !bulzelii, )i ridic" sus pruncul, care rdea de pl"cere$ Doar o #e!eie sl"b"noag" se sup"r", rostind cuvinte r"ut"cioase )i nvinuind o vecin" c" o !brncise$ - Sper c"-!i va r"!ne rochia pe !ine, spuse doa!na de ,oves$ T"cut", cu chipul !prosp"tat de aerul r"coros, doa!na *artD se ridica pe vr#uri s" vad" naintea celorlalte, deasupra capetelor, cu! se deschide adncul !agazinului$ &upilele ochilor ei cenu)ii se subiaser" ca ai unei pisici n plin" zi2 avea trupul odihnit )i privirea li!pede a unei persoane care toc!ai se trezise$ - %n s#r)it, asta e/, spuse ea suspinnd$ %n cele din ur!", doa!nele reu)ir" s" p"trund" n !agazin )i se a#lau acu! n holul Saint-4ugustin$ *are le #u !irarea cnd l g"sir" aproape gol$ . stare de bine le invada trupurile, li se p"rea c" au p"truns n pri!"var" dup" iarna din strad"$ %n ti!p ce a#ar" su#la un vnt nc"rcat de o ploaie !"runt", n galeriile Paradisului femeilor vre!ea #ru!oas" se rev"rsa din sto#ele u)oare, din izbucnirea #loral" a nuanelor delicate, din bucuria pastoral" a !odelelor de var" )i a u!brelelor$ - Ia te uit"/, strig" doa!na de ,oves$ &rivea ncre!enit" e:poziia de u!brele$ Deschise, rotunde ca ni)te scuturi, acopereau holul de la lu!inatorul din pla#on pn" la corni)a de stejar l"cuit$ %n jurul arcadelor de la etajele

superioare desenau #estoane2 de-a lungul coloanelor, coborau n ghirlande2 pe balustradele galeriilor, pn" la ra!pele sc"rilor, torceau linii str!te2 a)ezate si!etric pretutindeni, p"tau pereii n ro)u, verde )i galben, ca ni)te la!pioane veneiene aprinse pentru o !are s"rb"toare$ &rin toate colurile, se vedeau !otive co!plicate, stele #"cute din u!brele de treizeci )i nou" de centi!e, ale c"ror culori vii, albastru, cre! sau roz-deschis, plpiau cu blndeea unei candele2 n ti!p ce deasupra, i!ensele parasolare japoneze, nc"rcate de cocori de aur ce-)i luau zborul pe #ondul unui cer de purpur", !ocneau cu re#le:e de incendiu$ Doa!na *artD )i c"uta cuvintele pentru a-)i e:pri!a ncntarea, dar nu reu)i s" spun" dect att8 - Ce #eerie/ %ncercnd s" se orienteze, ad"ug"8 - Ia s" vede!, )ireturile se g"sesc la !ercerie7 Cu!p"r )ireturile )i sunt salvat"$ - 6" nsoesc, spuse doa!na de ,oves$ 3u-i a)a, ,lanche; Str"bate! !agazinul )i ni!ic !ai !ult/ Dar odat" intrate pe u)", doa!nele erau pierdute$ . luar" spre stnga )i #iindc" !erceria se !utase, d"dur" peste raionul de orna!ente )i bijuterii$ Sub galeriile acoperite era #oarte cald, o c"ldur" ca de ser", u!ed" )i nchis", nc"rcat" de !irosul #ad al es"turilor$ Se ntoarser" spre u)a principal", unde se z"rea un )ir inter!inabil de #e!ei )i copii, deasupra c"rora plutea un nor de baloane ro)ii$ &atruzeci de !ii de baloane #useser" preg"tite )i un grup special de b"iei se ocupa de distribuirea acestora$ Cu!p"r"toarele plecnd cu ele p"reau unui stol i!ens de baloane de s"pun ce oglindeau incendiul u!brelelor$ %ntregul !agazin str"lucea de lu!in"$ - Ce de lu!e/, spuse doa!na de ,oves$ 3ici nu !ai )tii unde te a#li$ Totu)i, doa!nele nu !ai puteau r"!ne n vltoarea din #aa u)ii, n !iezul busculadei de la intrare )i ie)ire$ Din #ericire, inspectorul (ouve le s"ri n ajutor$ St"tea n vestibul, serios )i atent, cercetnd #iecare #e!eie n parte$ %ns"rcinat cu ordinea interioar", pndea hoaele )i ur!"rea !ai ales #e!eile gravide, nt"rtat de str"lucirea din ochii lor$ - C"utai !erceria, doa!nelor;, spuse el politicos$ *ergei la stnga, acolo jos, n spatele raionului de tricotaje$ Doa!na de ,oves i !ulu!i, dar ntorcndu-se, doa!na *artD n-o !ai g"si lng" dnsa pe #iica sa, 6alentine$ Se ngrijor", dar o z"ri n dep"rtare, la cap"tul holului Saint-4ugustin, cu#undat" n #aa unei !ese de prezentare pe care se ngr"!"deau e)ar#e pentru #e!ei la nou"sprezece centi!e$ *ouret practica n !agazinul s"u aceast" !etod" de prezentare a articolelor cu voce tare$ Cu!p"r"toarele erau ag"ate )i de-a dreptul je#uite$ *ouret se #olosea de orice #el de recla!", batjocorind discreia con#railor s"i, a c"ror p"rere era c" !"r#urile trebuie s" vorbeasc" de la sine$ 6nz"tori speciali, parizieni lene)i )i glu!ei, reu)eau s" vnd" cantit"i considerabile de !"r#uri de proast" calitate$ - ., !a!", !ur!ur" 6alentine, uit"-te la e)ar#ele astea7 4u n col o pas"re brodat"$ 6nz"torul prezenta articolul, jura c" era n ntregi!e din !"tase, c" produc"torul era n #ali!ent )i c" nu vor !ai g"si niciodat" o ase!enea ocazie$ - 3ou"sprezece centi!e/ 1 posibil;, spuse doa!na *artD, sedus" ca )i #iica sa$ &"i, a) putea s" cu!p"r dou"/ Doar n-o s" !uri! dintr-att/ Doa!na de ,oves privea cu dispre$ Detesta prezent"rile de acest gen, iar vnz"torii care strigau o puneau pe #ug"$ Surprins", doa!na *artD nu nelegea acest dezgust #a" de !ar#a vndut" cu glas tare, deoarece ea avea un alt #el de te!pera!ent, #"cea parte din categoria #e!eilor c"rora le place s" #ie ispitite, s" se scalde n !ngierea o#ertelor ade!enitoare, avnd satis#acia de a-)i vr !inile peste tot )i de a-)i pierde ti!pul cu vorbe inutile$

- 0i acu!, continu" ea, s" !erge! repede la !ercerie7 3u vreau s" !ai v"d ni!ic$ Totu)i, n ti!p ce traversa raionul de #ulare )i !"nu)i, ini!a i se strnse din nou$ Se a#la acolo, n lu!ina di#uz", o adev"rat" e:poziie n culori vii )i vesele, de un e#ect ncnt"tor$ Tejghelele, aranjate si!etric, p"reau ni)te platbande ce preschi!bau holul ntr-un parter #rancez, unde z!bea toat" ga!a delicat" a #lorilor$ 4)ezate pe !esele de le!n, rev"rsndu-se din cutii sau din ra#turi, se ntindeau ghirlande de #ulare ro)ii ca !u)catele, albe ca laptele petuniilor, galbene ca aurul crizante!elor )i albastre ca verbina2 iar !ai sus, pe tijele de ala!", se des#")ura o !pletitur" de bas!ale )i de panglici, un ntreg )irag str"lucitor ce se prelungea, se c""ra n jurul coloanelor )i se !ultiplica n oglinzile di!prejur$ %ns" ceea ce strnea )i !ai !ult interesul !uli!ii era raionul de !"nu)i, o caban" elveian" construit" integral din !"nu)i, o capodoper" a lui *ignot, la care !uncise din greu dou" zile$ &entru nceput, !"nu)ile negre alc"tuiau parterul2 apoi, ur!au !"nu)ile aurii, verde-g"lbui )i ro)u sngeriu, a)ezate n jurul #erestrelor, conturnd balcoanele )i nlocuind iglele acoperi)ului$ - Ce dore)te, doa!na;, ntreb" *ignot v"znd-o pe doa!na *artD n #aa cabanei$ 4ve! !"nu)i suedeze la un #ranc )aptezeci )i cinci, de #oarte bun" calitate7 &lin de ndrjire, )i po#tea trec"toarele din spatele tejghelei, cople)indu-le cu politeuri8 - *"nu)i de TDrol la un #ranc )i dou"zeci )i cinci7 *"nu)i de Torino pentru copii, !"nu)i brodate n toate culorile7 - 3u, !ulu!esc, nu a! nevoie de ni!ic, spuse doa!na *artD$ %ns" el i si!i vocea tre!urnd", ast#el c" o atac" n #or", punndu-i sub ochi cteva !"nu)i brodate2 pierdut", #"r" putere, nu se !ai controla )i cu!p"r" repede o pereche$ 0i #iindc" doa!na de ,oves o privea z!bind, ro)i stingherit"$ - Ce zici; Sunt ca un copil/7 Dac" nu !" gr"besc s" cu!p"r )ireturile )i s" ies de aici, sunt pierdut"$ Din ne#ericire, la !ercerie era o !bulzeal" de zile !ari, ast#el c" nu #u servit" i!ediat$ 4)teptau a!ndou" de !ai bine de zece !inute )i ncepeau deja s" se enerveze cnd se ntlnir" cu doa!na ,ourdelais )i cei trei copii ai ei$ 4ceasta din ur!" le e:plic" #oarte lini)tit", cu aerul ei de #e!eie practic" )i #ru!oas", c" venise doar s" le arate copiilor acest spectacol$ *adeleine avea zece ani, 1d!ond M opt, iar Lucien M patru2 rdeau cu toii, aceasta #iind o petrecere necostisitoare care le #usese pro!is" de ceva vre!e$ - Sunt #oarte nosti!e/ *" duc s"-!i cu!p"r o u!brel" ro)ie, spuse deodat" doa!na *artD, care b"tea pasul pe loc, plictisit" s" stea acolo )i s" nu #ac" ni!ic$ 4lesese una de paisprezece #ranci )i cincizeci$ Dup" ce o ur!"rise cu o privire dojenitoare, doa!na ,ourdelais i spuse cu blndee8 - 6-ai ca! n)elat, gr"bindu-v"/ %ntr-o lun", ai #i cu!p"rat-o cu zece #ranci7 &e !ine n-au s" !" p"c"leasc" acu!/ 0i ncepuse s"-i e:pun" o ntreag" teorie de bun" gospodin"$ 4vnd n vedere c" !agazinele oricu! vor sc"dea preurile, nu trebuie dect s" a)tepte$ 3u voia s" se si!t" e:ploatat" de ei$ 6oia doar s" pro#ite de ocaziile adev"rate$ &urta cu )iretenie o lupt" !potriva lor, l"udndu-se c" nu le l"sase niciodat" nici !"car o centi!" n plus$ - 1i, dar a! pro!is copiilor s" le ar"t pozele din salonul de sus, spuse ea7 6enii cu !ine, doar avei ti!p$ 0ireturile #ur" uitate, iar doa!na *artD ced" i!ediat, n ti!p ce doa!na de ,oves re#uz", pre#ernd s" #ac" turul parterului$ De alt#el, doa!nele sperau s" se re ntlneasc" la etaj$ Doa!na ,ourdelais toc!ai c"uta o scar", cnd z"ri unul dintre ascensoare2 )i !pinse copiii ntr-acolo, pentru a co!pleta petrecerea$ Doa!na *artD )i 6alentine intrar" )i ele n cu)ca str!t", unde

aproape se su#ocar"2 ns" oglinzile, banchetele de cati#ea )i u)a de ala!" prelucrat" le preocupar" pn" ntr-acolo, nct ajunser" la pri!ul etaj #"r" s" si!t" zglitul blnd al ascensorului$ De alt#el, aici le a)tepta o nou" surpriz", ncepnd cu raionul de dantele$ Trecnd prin #aa bu#etului, doa!na ,ourdelais nu se d"du napoi )i-)i ndop" !ica #a!ilie cu siropurile gratuite$ 1ra o sal" p"trat", cu o tejghea lung" din !ar!ur"2 la cele dou" capete, erau ni)te #ntni argintii din care curgeau #iricele de ap"2 n spate, pe !"sue, erau n)irate diverse sticle$ Trei b"iei sp"lau )i u!pleau continuu paharele$ &entru a st"pni clienii nsetai, #ur" nevoii s"-i a)eze la coad" ca la porile teatrelor, cu ajutorul unei bariere acoperite cu cati#ea$ *uli!ea se !bulzea, unora chiar li se #"cea r"u n #aa acestor bun"t"i gratuite$ - 1i, dar unde au disp"rut;, strig" doa!na ,ourdelais dup" ce se desprinse din !uli!e )i-)i )terse copiii cu batista$ Le z"ri pe doa!na *artD )i pe 6alentine #oarte departe, n cap"tul celeilalte galerii$ %necate ntr-o rev"rsare de jupoane, a!ndou" cu!p"rau #"r" oprire$ Totul era pierdut, att !a!a, ct )i #iica erau cople)ite de #ebra cu!p"r"turilor$ Cnd ajunser" n cele din ur!" n salonul de lectur", doa!na ,ourdelais )i instala copiii, pe *adeleine, 1d!ond )i Lucien, n #aa unei !ese2 apoi, lu" chiar ea din ra#turile bibliotecii cteva albu!e de #otogra#ii pentru ei$ ,olta acestei s"li lungi era nc"rcat" cu aur2 la cele dou" e:tre!it"i, st"teau #a" n #a" dou" )e!inee i!ense2 tablouri !ediocre, dar lu:os ncadrate, acopereau pereii2 printre coloane, n #aa #iec"reia dintre intr"rile cu arcade ce d"deau spre !agazin, se n"lau plante verzi n vase de !ajolic"$ 9n public t"cut nconjura !asa, nc"rcat" de reviste )i ziare, hrtie )i c"li!"ri$ Doa!nele )i scoteau !"nu)ile )i scriau scrisori pe #oile cu antetul !agazinului$ Civa b"rbai, a)ezai n braele binevoitoare ale #otoliilor, citeau ziarele$ %ns" !ulte persoane se a#lau acolo #"r" s" #ac" ni!ic8 soi ce-)i a)teptau soiile care se nvrteau prin diverse raioane, tinere discrete ce pndeau sosirea vreunui a!ant, b"trni l"sai acolo ca la garderob" pentru a #i luai la plecare$ Toat" aceast" lu!e, )edea co!od, odihnindu-se, aruncnd cte o privire, prin u)ile deschise, n pro#unzi!ile galeriilor )i ale holurilor, al c"ror vuiet ndep"rtat urca prin zgo!otul penielor )i #o)netul ziarelor$ - 1i, ia te uit"/, spuse doa!na ,ourdelais$ S" nu v" recunosc/ 4l"turi de copii, o doa!n" )i ascundea chipul n spatele unei reviste$ 1ra doa!na Guibal$ &"rea stingherit" de aceast" ntlnire$ %ns" )i reveni i!ediat, spunnd c" urcase puin s" se odihneasc" )i s" scape de !bulzeala din !agazin$ 0i cu! doa!na ,ourdelais o ntreb" dac" venise s" #ac" ni)te cu!p"r"turi, aceasta i r"spunse cu aerul ei !elancolic, ascunzndu-)i sub pleoape egois!ul din priviri8 - ., nu/ Di!potriv", a! venit s" restitui ni)te draperii de care nu sunt deloc !ulu!it"$ Doar c" e atta lu!e, nct a trebuit s" a)tept ca s" !" pot apropia de raion$ 4poi spuse c" era #oarte co!od acest siste! de restituire a !"r#ii2 nainte nu cu!p"ra niciodat", dar acu! se putea l"sa ispitit"$ %n realitate, restituia patru produse din cinci, ncepnd s" i se duc" vestea prin toate raioanele pentru negourile stranii pe care le #"cea )i pentru ve)nicele ei ne!ulu!iri care o nde!nau s" aduc" napoi articolele unul cte unul, dup" ce le reinea cteva zile$ Dar tot discutnd, nu sl"bea din ochi u)ile salonului )i p"ru oarecu! u)urat" cnd doa!na ,ourdelais se ntoarse la copiii ei pentru a le e:plica #otogra#iile$ 4proape n aceea)i clip" )i #"cur" apariia do!nul de ,oves )i &aul de 6allagnosc$ Contele, care pretindea c"-i arat" tn"rului noile !agazine, schi!b" cu ea o privir" #ugitiv", dup" care se cu#und" din nou n paginile revistei, ca )i cu! nu l-ar #i v"zut$ - Iat"-l pe &aul/, se auzi o voce n spatele lor$ 1ra *ouret, care toc!ai arunca o privire prin raioane$ %)i strnser" !inile, apoi ntreb"8

- Doa!na de ,oves nu ne-a #"cut cinstea de a veni; - ., nu/, r"spunse contele$ ,ine neles c" regret", dar e #oarte bolnav"/ ., ni!ic grav/ Dar deodat" se pre#"cu c" o z"re)te pe doa!na Guibal$ %)i scoase p"l"ria )i se apropie de ea, n ti!p ce ceilali se !ulu!ir" s" o salute de la dep"rtare$ *i!" )i ea surpriza$ &aul z!bi2 nelese, n s#r)it, )i-i povesti )optit lui *ouret cu! contele, pe care-l ntlnise pe strada 5ichelieu, ncercase s" scape de el )i cu!, n cele din ur!", l trse spre Paradisul femeilor pe !otiv c" trebuia s" vad" spectacolul$ De !ai bine de un an, aceast" doa!n" l storcea de bani pe do!nul de ,oves, #"cndu-)i toate po#tele, #"r" a-i scrie !"car o dat", dndu-i ntlniri n locuri publice, n biserici, n !uzee, n !agazine$ - Cred c" la #iecare ntlnire schi!b" ca!era de hotel, !ur!ur" tn"rul$ Luna trecut" pe cnd, se zice, era plecat n inspecie, i scria soiei tot la dou" zile, de la ,lois, de la Libourne, de la Tarbes2 )i sunt aproape sigur c" l-a! v"zut la o pensiune burghez" din cartierul ,atignolles7 n &aris7 Dar uit"-te )i tu la el7 Ce #ru!os e, n #aa ei, cu atitudinea lui de #uncionar corect/ ,"trna ?ran", prietene/ ,"trna ?ran"/ - 0i c"s"toria ta;, ntreb" *ouret$ ?"r" a-l sl"bi din ochi pe conte, &aul i r"spunse c" a)tepta nc" !oartea !"tu)ii$ Dup" care continu" triu!#"tor8 - 1i, ai v"zut; S-a aplecat )i i-a strecurat un bilet$ 9ite-o cu! accept" cu #aa ei de virtuoas"$ Teribil" #e!eie, ro)cata asta delicat" cu n#"i)are nep"s"toare7 1i bine, se nt!pl" lucruri dr"gue aici la tine/ - ., spuse *ouret z!bind, doa!nele nu se si!t aici la !ine acas", ci la ele$ 0i apoi glu!i$ Iubirea e ca o rndunic", poart" noroc acolo unde !erge$ ?"r" ndoial", le cuno)tea pe aceste #e!ei care b"teau !agazinele, pe aceste doa!ne care, din nt!plare, ntlneau acolo un prieten2 dar dac" nu cu!p"rau, !"car cre)teau nu!"rul clienilor )i nc"lzeau at!os#era din interior$ Tot discutnd, porni al"turi de prietenul s"u )i se oprir" n pragul salonului, n #aa !arii galerii centrale, ale c"rei holuri succesive se des#")urau la picioarele lor$ %n spatele lor, salonul )i p"strase at!os#era nc"rcat" de zgo!otele u)oare de penie )i ziare$ 9n b"trn ador!ise cu BLe *oniteurC n !ini$ Do!nul de ,oves e:a!ina tablourile, cu intenia evident" de a-)i pierde n !uli!e viitorul ginere$ Singur", n !ijlocul acestui cal!, doa!na ,ourdelais continua s"-)i distreze copiii cu voce tare, si!indu-se ca ntr-o ar" cucerit"$ - Le vezi, se si!t ca la ele acas", spuse *ouret ar"tnd spre !uli!ea de #e!ei ce se rev"rsa din raioane$ Chiar atunci, doa!na Des#orges, care era ct pe ce s"-)i piard" !antoul, intr" n !agazin )i str"b"tu pri!ul hol$ 4juns" la galeria cea !are, )i ridic" privirile$ 1ra ca un interior de gar", nconjurat" de ra!pele celor dou" etaje, t"iat" de sc"rile suspendate, traversat" de punile !obile$ Sc"rile de #ier, cu !i)care dubl", aveau curbe ndr"znee, !"rind ast#el palierele2 punile de #ier, aruncate parc" n gol, se r"s#irau spre dreapta, #oarte sus2 n lu!ina alb" a #erestrelor, tot acest #ier scotea n eviden" o arhitectur" delicat", o dantel" co!plicat" prin care se strecura lu!ina, i!aginea !odern" a unui palat de vis, un ,abei cu etaje )i s"li largi ce d"deau la in#init n alte etaje )i s"li$ De alt#el, #ierul do!nea pretutindeni, tn"rul arhitect avusese ideea )i curajul s" nu-l ascund" sub un strat de var, i!itnd piatra sau le!nul$ %n partea de jos, pentru a nu d"una interesului #a" de !"r#uri, decorul era sobru, cu perei netezi, n culori neutre2 apoi, pe !"sur" ce )arpantele !etalice urcau, capitelurile coloanelor deveneau tot !ai bogate, niturile #or!au n#lorituri, consolele )i balcoanele ge!eau de sculpturi2 n s#r)it, n partea de sus, culorile p"reau s" se reverse, verdele )i ro)ul se !binau ntr-o risip" de auriu$ Sub galeriile acoperite, c"r"!izile aparente ale bolilor erau )i ele e!ailate n culori vii$ *ozaicul )i #aiana se a#lau de

ase!enea la loc de cinste, nviornd #rizele, lu!innd cu nota lor proasp"t" severitatea ansa!blului2 n ti!p ce sc"rile )i ra!pele de cati#ea ro)ie erau !podobite de o band" !etalic" la #el de sclipitoare ca oelul unei ar!uri$ De)i cuno)tea noua a)ezare, doa!na Des#orges se oprise, surprins" de agitaia ce nsu#leea n acea zi i!ensul hol$ %n partea de jos, n jurul ei, continua !i)carea !uli!ii, al c"rei dublu curent de intrare )i ie)ire se #"cea si!it pn" la raionul de !"t"suri$ *uli!ea era nc" #oarte nu!eroas" )i a!estecat", de)i dup"-a!iaza adusese !ai !ulte doa!ne printre !icile burgheze )i gospodine2 erau !ulte #e!ei n doliu, acoperite de v"luri lungi, )i doici ce-)i protejau pruncii cu coatele$ 4ceast" !are de p"l"rii colorate, de capete blonde sau brune, vuia dintr-un cap"t n altul al !agazinului, pierdut" )i con#uz" n !ijlocul rev"rs"rilor de sto#"$ Doa!na Des#orges nu vedea dect pancartele !ari, cu ci#rele enor!e, ale c"ror pete crude ie)eau n eviden" pe indienele vii, !"t"surile lucioase )i lenajurile sobre$ Gr"!ezi de panglici pluteau deasupra capetelor, un zid de #lanel" nainta ca un pro!ontoriu, peste tot oglinzile !"reau spaiul, re#lectnd raioanele )i ungherele cu public, capetele r"sturnate, ju!"t"i de u!eri )i brae2 n stnga )i n dreapta, galeriile laterale deschideau spaii noi, adncurile nz"pezite ale albiturilor, colurile !pestriate ale tricotajelor, dep"rt"ri pierdute, str"lucind n scnteia unui ochi de gea!, unde !uli!ea nu !ai era altceva dect o pulbere u!an"$ Cnd doa!na Des#orges )i ridic" privirile, z"ri de-a lungul sc"rilor, pe punile !obile, n jurul ra!pelor de la #iecare etaj, un urcu) ne ncetat )i r"sun"tor, un ntreg popor n aer, plutind n decupajul enor!ei )arpante !etalice, pro#ilndu-se n negru pe luciul di#uz al gea!urilor e!ailate$ Din pla#on coborau lustre !ari aurite2 ghirlande de covoare, de !"t"suri brodate, de sto#e stropite cu aur !podobeau balustradele ca ni)te stindarde str"lucitoare2 de la un cap"t la altul se puteau vedea aripi de dantel", palpit"ri de !uselin", tro#ee de !"tase, apoteoze de !anechine pe ju!"tate !br"cate2 deasupra acestei nv"l!")eli, raionul de a)ternuturi p"rea suspendat cu paturile !ici din #ier, cu perdelele albe, un ntreg dor!itor de elevi de pension ce dor!eau n trop"itul clientelor, tot !ai rare pe !"sur" ce raioanele urcau$ - 3u dore)te doa!na o pereche de jartiere ie#tine;, i spuse un vnz"tor doa!nei Des#orges, v"znd-o ncre!enit" n !ijlocul holului$ Din !"tase, la doar dou"zeci )i nou" de centi!e$ 3ici nu se sinchisi s"-i r"spund"$ %n jurul ei, vnz"torii )i prezentau !"r#urile, n#ierbntndu-se la #iecare strigare$ 1a dorea doar s" se orienteze$ Casa lui 4lbert Lho!!e se a#la n stnga ei2 acesta o cuno)tea din vedere, ast#el c"-)i per!ise s"-i z!beasc" a!abil, din !ijlocul vra#ului de #acturi ce-l asaltau2 n acest ti!p, (oseph se lupta cu ghe!ul de s#oar" )i nu !ai prididea cu !pachetatul$ 4bia atunci doa!na Des#orges )i d"du sea!a c" !"t"surile trebuiau s" #ie chiar n #aa ei$ %ns" avu nevoie de zece !inute pentru a ajunge acolo, att de !ult" lu!e se a#la n calea ei$ %n aer, la cap"tul #irelor invizibile, baloanele ro)ii se n!uliser" )i #or!aser" nori de purpur", ce se ndreptau ncet spre u)", continund s" acopere ntregul &aris2 doa!na Des#orges #u nevoit" s"-)i plece capul sub cerul de baloane, pe care copiii le ineau cu !inile lor !ici$ - ., doa!n", cu! de v-ai ncu!etat s" venii pn" aici;, spuse ,outhe!ont i!ediat ce o v"zu pe doa!na Des#orges$ 0e#ul de raion, introdus la ea acas" chiar de *ouret, !ergea adesea s" bea ceaiul la dnsa$ 1a l g"sea co!un, dar destul de a!abil, cu un te!pera!ent vioi, care o surprindea )i o a!uza$ De alt#el, i povestise, cu o zi nainte, despre idila lui *ouret cu Clara, #"r" s" se gndeasc", din pur" prostie2 roas" de gelozie, ascunzndu-)i su#erina sub aere de dispre, venise s" o vad" )i ea pe aceast" do!ni)oar" de la con#ecii, cu! o nu!ise ,outhe!ont, #"r" a-i da nu!ele$ - 6" pute! servi cu ceva;, continu" el$

- ,ine neles, alt#el n-a) #i venit pn" aici7 4vei #ulare si!ple pentru di!ineile r"coroase; Doa!na Des#orges spera s" obin" de la el nu!ele do!ni)oarei$ I!ediat, acesta l che!" pe ?avier2 dup" care )i continu" discuia cu ea, a)teptndu-l pe vnz"tor, care servea deja o client", n persoana Bdoa!nei #ru!oaseC, acea blond" despre care vorbea ntregul raion, dar despre care nu )tia ni!eni ni!ic, nici !"car nu!ele$ De aceast" dat", B#ru!oasa doa!n"C era n doliu/ .are pe cine pierduse, tat"l sau soul; ?"r" ndoial", nu pe tat"l ei, c"ci ar #i #ost !ult !ai trist"$ 4tunci pe cine; 3u p"rea o cocot", trebuie s" #i avut un so/ In a#ar" de cazul n care i-ar #i !urit !a!a$ Ti!p de cteva !inute, n ciuda !uncii grele, ntregul raion schi!b" tot #elul de ipoteze$ - Gr"be)te-te/ 1 insuportabil/, strig" >utin c"tre ?avier, care toc!ai se ntorcea dup" ce-)i condusese clienta la casierie$ Cnd vine doa!na asta, nu !ai ter!ini7 3u vezi c" nici nu te bag" n sea!"; - 3ici eu pe ea, r"spunse vnz"torul jignit$ Dar >utin l a!enin" c"-l va recla!a la direciune, dac" nu respecta !ai !ult clientele$ Devenise n#ior"tor, de o severitate ar"goas", dup" ce raionul se aliase pentru a-l ajuta s"-i ia locul lui 5obineau$ 9neori era att de insuportabil, dup" toate pro!isiunile cu care-)i a!"gise odinioar" colegii, nct ace)tia l susineau pe ?avier !potriva lui$ - >aide, las" r"spunsurile, continu" >utin cu severitate$ Do!nul ,outhe!ont cere ni)te #ulare n culori vii$ %n !ijlocul raionului, o e:poziie de !"t"suri de var" lu!ina holul cu str"lucirea unei aurore, ca r"s"ritul unui astru, n cele !ai delicate nuane ale lu!inii, roz-pal, galben-stins, albastru-li!pede$ 1rau )aluri de o #inee pur", surahuri !ai u)oare dect pu#urile ce-)i iau zborul din copaci, pePin-guri satinate ca pielea supl" a #ecioarelor chineze$ *ai erau e:puse nu!eroase !"t"suri de (aponia )i de India, #"r" a le socoti pe cele pariziene, cu o !ie de dungi, n p"tr"ele, cu #lori, a!intind de doa!nele n rochii cu volane, ce se pli!bau n di!ineile de !ai pe aleile u!brite de coroanele copacilor$ - 4! s" cu!p"r !"tasea asta, Ludovic al =I6-lea, cu bucheele de tranda#iri, spuse n cele din ur!" doa!na Des#orges$ %n ti!p ce ?avier !"sura, aceasta #"cu o ulti!" ncercare pe lng" ,outher!ont r"!as lng" ea$ - 4! s" urc la con#ecii s" v"d !antourile de c"l"torie7 1 blond" do!ni)oara despre care !i-ai povestit; 0e#ul de raion, pe care aceast" insisten" ncepuse s"-l nelini)teasc", se !ulu!i s" z!beasc"$ Denise toc!ai trecea pe lng" ei$ . l"sase la Li'nard, la raionul de ln" !erinos, pe doa!na ,outarel, acea doa!n" din provincie, care venea la &aris de dou" ori pe an, pentru a-)i cheltui la Paradisul femeilor toi banii agonisii n gospod"rie$ 0i #iindc" ?avier toc!ai luase n pri!ire #ularul doa!nei Des#orges, >utin, creznd c"-i poate #ace un r"u, l opri$ - 3u te obosi, do!ni)oara va avea a!abilitatea s" o conduc" pe doa!na la con#ecii$ Tulburat", Denise lu" pachetul )i nota de plat"$ 3u putea s" se ntlneasc" #a" n #a" cu acest tn"r #"r" s"-i #ie ru)ine, ca )i cu! )i-ar #i a!intit de o veche gre)eal"$ Totu)i, era lini)tit" c"ci p"c"tuise doar n vis$ - Spunei-!i, l ntreb" )optind doa!na Des#orges pe ,outhe!ont, nu era vorba despre ne nde!natica asta; Doar a luat-o napoi, nu; 1a trebuie s" #ie eroina aventurii/ - &oate, spuse )e#ul de raion, z!bind n continuare, hot"rt s" nu spun" adev"rul$ 9r!at" de Denise, doa!na Des#orges urca ncet scara$ 1ra silit" s" se opreasc" la #iecare trei secunde pentru a nu #i luat" de valul care cobora$ %n vibraia vie de care era cuprins ntregul

!agazin e:ista o !i)care sensibil", ca )i cu! ar #i tre!urat la respiraia !uli!ii$ La #iecare pas, un !anechin, bine #i:at, prezenta un ve)!nt i!obil8 costu!e, paltoane, halate, se!"nnd cu dou" )iruri de soldai preg"tii pentru o de#ilare triu!#al", cu !icul !ner de le!n n#ipt ca un pu!nal n !oltonul ro)u, ce sngera t"ietura proasp"t" a gtului$ Doa!na Des#orges ajunse, n s#r)it, la pri!ul etaj, cnd o n"val" !ai puternic" dect celelalte o intui o clip" locului$ 4vea acu!, sub dnsa, raioanele de la parter, pe care toc!ai le str"b"tuse, nc"rcate de !uli!ea de cliente$ 1ra un spectacol nou, un ocean de capete retezate ce-)i ascundeau trupurile )i colc"iau ntr-o agitaie de #urnicar$ &ancartele albe nu erau dect ni)te linii subiri, gr"!ezile de panglici erau turtite, pro!ontoriul de #lanele t"ia galeria ca un zid ngust, n ti!p ce covoarele )i !"t"surile brodate care ornau balustradele, atrnau la picioarele ei ase!enea unor steaguri de procesiune ag"ate sub a!vonul unei biserici$ %n dep"rtare, se z"reau unghiurile galeriilor laterale a)a cu! se z"resc din naltul unei clopotnie buc"i din str"zile vecine, pe care !i)un" trec"torii sub #or!a unor pete negre$ Ceea ce o ui!ea )i !ai !ult n priveli)tea obositoare era c", atunci cnd nchidea ochii si!ea )i !ai !ult !uli!ea, dup" zgo!otul surd de !aree n cre)tere )i dup" c"ldura u!an" e!anat"$ Din podele se ridica o pulbere #in", nc"rcat" de !irosul de #e!eie ce se r"spndea din ru#"rie, din cea#a ei, din #ustele )i p"rul ei, un !iros p"trunz"tor, r"scolitor, ce p"rea a #i t"!ia acestui te!plu ridicat n cultul trupului ei$ %n acest ti!p, *ouret, !ereu n picioare n #aa salonului de lectur", al"turi de prietenul s"u 6allagnosc, inspira acest par#u!, !b"tndu-se cu el8 - Se si!t ca la ele acas", cunosc unele care-)i petrec aici toat" ziua, gustnd pr"jituri )i scriindu-)i corespondena7 3u !i !ai r"!ne dect s" le culc aici$ 4ceast" glu!" l #"cu pe &aul s" z!beasc", pe el, care, n plictiseala pesi!is!ului s"u, continua s" g"seasc" inept" turbulena acestei !uli!i pentru ni)te crpe$ Cnd i strnse !na prietenului s"u de )coal", plec" aproape jignit v"zndu-l att de plin de via" n !ijlocul poporului s"u de cochete$ .are vreuna dintre ele, cu creierul )i ini!a goale, nu-i va ar"ta prostia )i z"d"rnicia vieii; 0i toc!ai n ziua aceea, .ctave p"rea s"-)i piard" din echilibru2 el, care de obicei insu#la pasiune clientelor sale, cu elegana lini)tit" a unui chirurg, p"rea cuprins de criza p"ti!a)" care, ncetul cu ncetul, !istuia ntregul !agazin$ De cnd o v"zuse pe Denise urcnd sc"rile al"turi de doa!na Des#orges, vorbea prea tare )i gesticula #"r" voia lui2 pre#"cndu-se c" nu le vede, se nsu#leea tot !ai !ult, pe !"sur" ce si!ea c" se apropiau$ Chipul s"u se colorase, iar ochii s"i c"p"taser" ceva din str"lucirea nebuneasc" ce tre!ura n privirile cu!p"r"toarelor sale$ - Trebuie s" v" #ure n#ior"tor, !ur!ur" 6allagnosc, care g"sea n !uli!ea aceasta intenii cri!inale$ *ouret )i deschise larg braele$ - Dragul !eu, dep")e)te orice i!aginaie$ .arecu! iritat, bucuros s" aib" un subiect de discuie, i d"du a!"nunte inepuizabile, i povesti #apte stranii, #"cnd chiar )i un clasa!ent$ *ai nti, cit" hoaele de pro#esie, care #"ceau cel !ai puin r"u, c"ci poliia le cuno)tea aproape pe toate$ 4poi, ur!au cele care #urau din pur" !anie, o perversiune a dorinei, o nou" nevroz" pe care un cercet"tor o clasase, constatnd c" este rezultatul tensiunii e:ercitate de !arile !agazine$ %n s#r)it, veneau la rnd #e!eile ns"rcinate, care se specializau n anu!ite obiecte2 ast#el c" la una dintre ele co!isarul de poliie descoperise dou" sute patruzeci )i opt de perechi de !"nu)i roz, #urate din toate !agazinele din &aris$ - 4)a se e:plic" de ce #e!eile au ochii att de ciudai/, !ur!ur" 6allagnosc$ Chiar le

privea! n#"i)area laco!" )i ru)inat" de creaturi nnebunite7 ?ru!oas" )coal" a cinstei/ - Ce vrei;, r"spunse *ouret$ Tot ce pot s" #ac este s" le o#er con#ortul de a se si!i aici ca la ele acas", dar nu pot s" le las s" plece cu !"r#urile dosite prin paltoane7 9nele sunt persoane #oarte distinse$ Spre e:e!plu, s"pt"!na trecut" a! prins chiar pe sora unui #ar!acist )i soia unui consilier de la Curte$ %ncerc"!, totu)i, s" aranj"! lucrurile ct se poate de bine$ Se ntrerupse o clip" )i i-l ar"t" pe inspectorul (ouve ce pndea o #e!eie ns"rcinat", a#lat" la parter, la raionul de panglici$ 4ceast" #e!eie, a c"rei burt" su#erea !ult din cauza !bulzelii, era nsoit" de o prieten", care ncerca, #"r" ndoial", s" o apere de loviturile prea brutale2 de #iecare dat" cnd se oprea n #aa unui raion, inspectorul (ouve n-o sl"bea din priviri, n ti!p ce prietena ei, a#lat" lng" ea, cotrob"ia nestingherit" prin ra#turi$ - ., sigur o va prinde, continu" *ouret, )tie toate )iretlicurile de care sunt n stare$ Dar glasul i tre!ur" )i avu un rs silit$ Denise )i >enriette, pe care nu ncetase s" le pndeasc", trecuser", n s#r)it, prin spatele lui, dup" ce reu)iser" cu !are greutate s" str"bat" !uli!ea$ Se ntoarse, o salut" pe client" ca un a!ic discret care nu dore)te s" co!pro!it" o doa!n", oprind-o n !ijlocul !uli!ii$ Doar c" aceasta, prevenit", v"zuse #oarte bine privirea cu care *ouret o nv"luise pe Denise$ ?"r" ndoial", aceasta trebuia s" #ie rivala pe care avusese curiozitatea s" vin" s" o vad"$ La con#ecii, vnz"toarele )i pierduser" capul$ Dou" do!ni)oare erau bolnave, iar doa!na ?r'd'ric, adjuncta, )i d"duse de!isia n ajun, trecnd pe la cas" pentru a-)i ridica salariul$ &"r"sise Paradisul femeilor #"r" prea !ulte e:plicaii a)a cu! )i Paradisul )i concedia angajaii$ %nc" de di!inea", cu toat" nebunia vnz"rilor, nu se vorbea dect despre asta$ Clara, !eninut" la raion dintr-un capriciu al lui *ouret, g"sea aceast" nt!plare B#oarte )icC2 *arguerite povestea despre e:asperarea lui ,ourdoncle, n ti!p ce doa!na 4urelie, jignit", spuse c" doa!na ?r'd'ric ar #i trebuit !"car s-o anune din ti!p )i c" o ase!enea pre#"c"torie era de necrezut$ De)i aceasta nu #"cuse niciodat" con#idene ni!"nui, se b"nuia c" plecase pentru c" ur!a s" se !"rite cu proprietarul unui stabili!ent de b"i din apropierea halelor$ - Doa!na dore)te un palton de c"l"torie;, o ntreb" Denise pe doa!na Des#orges, dup" ce-i o#erise un scaun$ - Da, r"spunse aceasta din ur!", hot"rt" s" #ac" pe nepoliticoasa$ 3oua a)ezare a raionului era de o bog"ie sobr", cu dulapuri nalte, din stejar sculptat, cu oglinzi ce acopereau l"i!ea panourilor )i o !ochet" ro)ie ce n"bu)ea pa)ii clientelor$ %n ti!p ce Denise se dusese s" caute !antourile de c"l"torie, doa!na Des#orges, care privea n jurul ei, se z"ri ntr-o oglind"2 r"!ase ast#el, privindu-)i chipul$ S" #i !b"trnit oare ntr-att nct s" #ie n)elat" cu pri!a #at" ntlnit"; .glinda re#lecta ntregul raion cu #or#ota lui, ns" ea nu vedea dect #aa ei palid", n-o auzea nici pe Clara care povestea, n spatele ei, una dintre tainele doa!nei ?r'd'ric, cu! #"cea aceasta un ocol di!ineaa )i seara, trecnd prin pasajul Choiseul, spre a da tuturor i!presia c" locuie)te pe !alul stng al Senei$ - 9itai ulti!ele noastre !odele/, spuse Denise$ Le ave! pe !ai !ulte culori$ 1rau patru sau cinci !antouri$ Doa!na Des#orges le cercet" dispreuitoare )i n #aa #iec"ruia devenea tot !ai agresiv"$ De ce aceste ncreituri care-l str!tau; 0i acesta cu u!erii p"trai, parc" era croit cu toporul/ %ntr-o c"l"torie nu poi s" !braci a)a ceva, doar nu e)ti o gheret"/ - 4r"tai-!i altceva, do!ni)oar"$ Denise despacheta alte !odele, le !pacheta la loc, #"r" a tr"da cel !ai !ic gest de nervozitate$ 0i aceast" senin"tate r"bd"toare o e:aspera )i !ai !ult pe doa!na Des#orges$ &rivirile i se ntorceau ne ncetat la oglinda din #aa ei$ 4cu! se privea al"turi de Denise, #"cnd co!paraie$ 1ra posibil s" o #i pre#erat n locul ei pe creatura asta ne nse!nat"; %)i a!intise c"

era aceea)i creatur" care-)i #"cuse debutul ca o prost"nac", o ne nde!natic", parc" abia venit" din satul ei, de la g)te$ ?"r" ndoial" c" azi era !ai aranjat", cu aerul ei nepat )i corect n rochia de !"tase neagr"/ Dar ce s"r"cie/ 0i ct" banalitate/ - %i voi ar"ta doa!nei alte !odele, spuse Denise cal!"$ Cnd se ntoarse, scena se repet"$ 9r!ar" sto#ele, care erau prea grele )i de proast" calitate$ Doa!na Des#orges se ntorcea, ridica vocea, ncercnd s" atrag" atenia doa!nei 4urelie, n sperana c" tn"ra va pri!i o avertizare$ %ns" de cnd aceasta se ntorsese la Paradisul femeilor, cucerise ncetul cu ncetul si!patia ntregului raion$ 4cu! se si!ea ca la ea acas", iar )e#a i aprecia calit"ile deosebite de vnz"toare, blndeea, r"bdarea )i arta de a convinge cu z!betul pe buze$ De aceea, doa!na 4urelie ridic" din u!eri, #erindu-se s" intervin"$ - &oate doa!na ar dori s"-!i indice alt gen de !antou;, ntreb" din nou Denise, insistnd politicos$ - &"i, dac" n-avei ni!ic/, strig" doa!na Des#orges$ Se ntrerupse !irat" cnd si!i o !n" atingndu-i u!"rul$ 1ra doa!na *artD, pe care pati!a cu!p"r"turilor o purtase de-a lungul raioanelor$ Trguielile ei se n!uliser" att de !ult de la e)ar#ele, !"nu)ile brodate )i u!brela ro)ie, nct ulti!ul vnz"tor se decise s" a)eze pachetul, care i-ar #i #rnt !inile, pe un scaun2 )i o ur!a, trnd scaunul dup" el )i ngr"!"dind acolo jupoane, prosoape, perdele, o la!p", trei rogojini$ - Ia te uit"/ 6rei s"-i cu!peri un palton de c"l"torie; - ., nu, Doa!ne #ere)te/, r"spunse doa!na Des#orges$ Sunt oribile/ Dar doa!na *artD d"duse de un !antou n dungi, pe care nu-l g"sea deloc urt$ ?iica ei, 6alentine, l cerceta deja$ 4tunci, Denise o che!" pe *arguerite, pentru a sc"pa raionul de acest articol, care era de anul trecut$ La un se!n #"cut cu ochiul colegei sale, l prezent" drept o ocazie e:cepional"$ Cnd i jur" c" preul #usese redus de dou" ori, c" de la o sut" cincizeci de #ranci se #"cuse o sut" treizeci, iar c" acu! ajunsese la o sut" zece, doa!na *artD nu !ai putu rezista )i -l cu!p"r"$ 6nz"torul care o nsoea l"s" scaunul )i toate notele de plat" !preun" cu !"r#urile n sea!a vnz"toarei de la con#ecii$ %ntre ti!p, n spatele acestor doa!ne, n !ijlocul busculadei, br#ele raionului n leg"tur" cu doa!na ?r'd'ric continuau$ - 1 adev"rat c" avea pe cineva;, spunea o !ic" vnz"toare nou-venit" n !agazin$ - .!ul cu b"ile/ H"u a)a/, r"spundea Clara$ 3u trebuie s" ai ncredere n v"duvele prea lini)tite$ %n ti!p ce *arguerite #"cea nota pentru !antou, doa!na *artD ntoarse capul )i, ar"tnd-o pe Clara cu o u)oar" !i)care a pleoapelor, i spuse #oarte ncet doa!nei Des#orges8 - . )tii, nu-i a)a; 1a e capriciul lui *ouret/ 4ceasta, surprins", o privi pe Clara, dup" care se uit" la Denise )i spuse8 - 4, nu/ 3u cea !are/ 4sta !ic"/ 0i cu! doa!na *artD nu !ai ndr"zni s" spun" ni!ic, doa!na Des#orges ad"ug" cu glas tare )i cu dispreul unei doa!ne pentru servitoarea ei8 - &oate c" )i cea !ic" )i cea !are, toate cele care vor/ Denise auzise$ %)i ridic" ochii !ari )i li!pezi spre aceast" doa!n" care o r"nea ast#el )i pe care n-o cuno)tea$ ?"r" ndoial" c" era persoana despre care i se vorbise, acea prieten" pe care patronul o vizita des$ %n privirile schi!bate, Denise avu o de!nitate att de trist", o inocen" att de pur", nct >enriette #u stingherit"$ - Dac" n-avei ni!ic ce s"-!i ar"tai, spuse ea deodat", ducei-!" la raionul de rochii )i costu!e$

- S" )tii c" vin )i eu, spuse doa!na *artD7 6reau s" v"d un costu! pentru 6alentine$ *arguerite apuc" scaunul de sp"tar )i-l tr a)a r"sturnat pe picioarele din spate2 tot c"rat n #elul acesta avea s" cedeze la un !o!ent dat$ Denise nu ducea dect cei civa !etri de #ular pe care )i-i cu!p"rase doa!na Des#orges$ 1ra o adev"rat" c"l"torie, acu!, raionul de rochii )i costu!e a#lndu-se la etajul doi, la cel"lalt cap"t al !agazinului$ 0i !area c"l"torie ncepu, de-a lungul galeriilor nc"rcate, n #runte, !ergea *arguerite, tr"gnd scaunul dup" ea ca pe o tr"suric", deschiznd dru!ul cu greutate$ %nc" de la lenjerie, doa!na Des#orges ncepu s" se plng"8 ct de ridicole sunt aceste bazaruri unde trebuie s" !ergi dou" leghe pentru a pune !na pe cel !ai ne nse!nat articol/ Doa!na *artD se si!ea !oart" de oboseal", dar nu se bucura !ai puin de aceast" !oarte lent" n !ijlocul unei ast#el de rev"rs"ri de !"r#uri$ Lovitura de geniu a lui *ouret o st"pnea cu totul$ %n dru!, z"bovea la #iecare raion$ ?"cu o pri!" oprire la trusouri, tentat" de c"!")ile pe care i le vndu &auline2 *arguerite reu)i ast#el s" scape de scaun, pe care i-l ced" &aulinei$ Doa!na Des#orges ar #i putut s" !earg" !ai departe pentru a o elibera !ai repede pe Denise, dar p"rea !ulu!it" s" o si!t" n spatele ei, ne!i)cat" )i r"bd"toare, n ti!p ce ea se oprea doar pentru a-)i s#"tui prietena$ La raionul de lenjerie pentru copii, doa!nele se e:taziar" #"r" s" cu!pere ni!ic$ 4poi, sl"biciunea doa!nei *artD ie)i din nou la iveal"8 ced" n #aa unui corset din satin negru, a unor !an)ete de blan" vndute la pre redus din pricina anoti!pului, a unor dantele ruse)ti cu care se !podobeau pe atunci #eele de !as"$ Toate acestea nc"rcau scaunul, pachetele se adunau, #"cnd le!nul s" scrie2 vnz"torii care se succedau, se descurcau cu !are di#icultate pe !"sur" ce nc"rc"tura devenea tot !ai grea$ - &e aici, doa!n", spunea Denise #"r" s" se plng", dup" #iecare oprire$ - Dar e stupid/, strig" doa!na Des#orges$ 3u vo! ajunge niciodat"$ De ce n-au pus rochiile )i costu!ele lng" raionul de con#ecii; Ce nebunie/ Doa!na *artD, cu ochii !"rii, cople)it" de dansul lucrurilor bogate ce i se perindau prin #aa ochilor, repeta cu glasul #rnt8 - Du!nezeule/ Ce-o s" zic" soul !eu;7 4i dreptate, nu e:ist" ordine n acest !agazin$ Te pierzi, ajungi s" #aci prostii$ &e coridorul central, scaunul abia reu)i s" treac"$ *ouret ngr"!"dise pe coridor o !uli!e de articole pariziene, cupe cu !ontur" de zinc aurit, truse )i servicii de lichior de proast" calitate, gndindu-se c" se circul" prea u)or )i c" nu este su#icient" !bulzeal"$ 0i tot acolo pusese pe unul dintre vnz"torii s"i s" e:pun" pe o !"su" tot #elul de curiozit"i chineze)ti )i japoneze, cteva bibelouri ie#tine pe care clientele ajunser" s" se bat"$ 1ra un succes nea)teptat )i se gndea chiar s" e:tind" acest gen de vnzare$ %n ti!p ce doi b"iei c"rau scaunul la etajul al doilea, doa!na *artD cu!p"r" )ase nasturi de #ilde), ni)te )oareci de !"tase )i un suport de chibrit din s!al cloazonat$ La al doilea etaj, cursa re ncepu$ Denise, care pli!ba de di!inea" clientele, pica de oboseal", dar )i !eninea poziia corect" )i blndeea politicoas"$ ?u nevoit" s" a)tepte dup" cele dou" doa!ne la raionul de sto#e pentru !obil", unde doa!na *artD #u atras" de un creton !inunat$ 4poi, la raionul de !obil", i pl"cu o !as" pentru lucrul de !n"$ *inile i tre!urau )i o ruga, rznd, pe doa!na Des#orges s" o !piedice s" !ai cheltuiasc", !o!ent n care se ntlnir" cu doa!na Guibal$ 1ra la raionul de covoare, unde aceasta venise s" restituie ni)te draperii orientale pe care le inuse cinci zile2 )i vorbea n picioare cu vnz"torul, un vl"jgan ale c"rui brae de lupt"tor ridicau de di!inea" pn" seara greut"i ce ar #i ucis pn" )i un bou$ Cu siguran", era consternat de aceste restituiri care-i #urau co!isioanele$ %ncerca s"-)i pun" clienta n ncurc"tur", !irosind ceva suspect n co!porta!entul acesteia, cu! ar #i vreun bal dat cu

aceste draperii luate de la Paradisul femeilor pentru a econo!isi nchirierea lor de la un !agazin2 )tia c" a)a ceva se practica n #a!iliile burgheze !ai econoa!e$ Doa!na trebuia s" aib" un !otiv pentru a le restitui2 dac" desenul sau culorile nu erau pe placul doa!nei, atunci i se putea ar"ta altceva, c"ci aveau un sorti!ent #oarte bogat$ La toate aceste insinu"ri, doa!na Guibal r"spundea lini)tit", cu aerul ei de st"pn", c"reia draperiile nu-i pl"ceau pur )i si!plu, #"r" nicio alt" e:plicaie$ 5e#uz" s" !ai vad" altele, iar vnz"torul #u nevoit s" se ncline, deoarece pri!iser" cu toii ordin s" ia napoi produsele chiar dac" )i d"deau sea!a c" #useser" #olosite de c"tre clieni$ Cu! cele trei doa!ne se ndep"rtau !preun", doa!na *artD #u cuprins" de re!u)c"ri n privina !"suei de care, n #apt, nu avea nevoie, ns" doa!na Guibal o lini)ti, spunnd8 - 1i bine, n-ai dect s" o restitui7 4i v"zut cu! a! #"cut eu; 3u-i att de greu/ . duci acas", o pui n salon, o la)i cteva zile s" o vad" )i lu!ea, )i cnd te-ai plictisit de ea, o aduci napoi$ - 1 o idee/, strig" doa!na *artD$ Dac" soul !eu se sup"r" prea tare, le aduc totul napoi$ 4ceasta #u pentru ea scuza supre!"$ Din clipa aceea, nu !ai inu cont de ni!ic )i cu!p"r" continuu, cu gndul ascuns de a le p"stra pe toate, c"ci nu #"cea parte dintre #e!eile care restituie$ %n cele din ur!", ajunser" la raionul de rochii )i costu!e$ %n clipa n care Denise era gata s" predea vnz"toarei de la tejghea #ularul cu!p"rat de doa!na Des#orges, aceasta i spuse c" va cu!p"ra pn" la ur!" un !antou de c"l"torie, )i anu!e pe cel gri-deschis2 ast#el c" Denise #u nevoit" s" a)tepte politicoas" pentru a o duce napoi la raionul de con#ecii$ Tn"ra nelese intenia acestei #e!ei de a o trata ca pe o servitoare, cu capriciile ei de client" ar"goas"2 dar )i jurase s" r"!n" la datorie, p"strndu-)i atitudinea cal!", n ciuda zvcnirilor ini!ii )i a revoltei !ndriei ei r"nite$ Doa!na Des#orges nu cu!p"r" ni!ic de la raionul de rochii )i costu!e$ - ., !a!"/, spuse 6alentine$ Costu!ul acela7 dac" ar #i pe !"ri!ea !ea/ Doa!na Guibal i e:plic" )optit doa!nei *artD strategia ei$ Cnd i pl"cea o rochie ntr-un anu!e !agazin, cerea s"-i #ie e:pediat" acas", copia !odelul )i o restituia$ Doa!na *artD cu!p"r" costu!ul pentru #iica sa, spunnd8 - ,un" idee/ 1)ti #oarte practic", draga !ea/ Se renun" la scaun, care #usese l"sat la raionul de !obile, lng" !asa pentru lucru de !n"$ Greutatea devenise prea !are )i picioarele din spate ale scaunului a!eninau s" se rup"$ Se convenise ca toate cu!p"r"turile s" #ie centralizate la o singur" cas", pentru a #i !ai apoi coborte la departa!entul de livr"ri$ Doa!nele pornir" din nou la dru!, conduse de Denise$ ?ur" v"zute nc" o dat" pe la toate raioanele$ 3u !ai erau dect ele pe treptele sc"rilor )i de-a lungul galeriilor$ %ntlnirile la tot pasul, cu tot #elul de persoane, le #"ceau s" se opreasc" pentru a sta de vorb"$ 4st#el c", n apropierea salonului de lectur", d"dur" peste doa!na ,ourdelais )i cei trei copii ai ei$ Cei !ici erau nc"rcai cu pachete8 *adeleine avea sub bra o rochie pentru ea, 1d!ond c"ra o colecie de panto#iori, iar Lucien purta pe cap un chipiu nou$ - 0i tu/, spuse rznd doa!na Des#orges c"tre colega sa de pension$ - 3u-!i !ai spune ni!ic/, strig" doa!na ,ourdelais$ Sunt #urioas"7 3e atrag !ai nou prin !icuii ")tia/ 0tii c" nu #ac nebunii pentru !ine/ Dar cu! pot s" le rezist copiilor care vor s" ncerce totul/ 4! venit s"-i pli!b puin )i uite-!" c" golesc !agazinele/ *ouret, care se a#la nc" acolo al"turi de 6allagnosc )i do!nul de ,oves, o ascult" z!bind$ De cu! i z"ri, ncepu s" se plng" cu un aer glu!e, ce ascundea o iritare real", de capcanele ntinse d"rniciei !a!elor2 gndul c" cedase n #aa unei recla!e ingenioase o revolta, iar el

continua s" se ncline, bucuros de aceast" izbnd"$ Do!nul de ,oves reu)ise s" se apropie de doa!na Guibal, pe care vru s" o ur!eze, ncercnd nc" o dat" s" scape de 6allagnosc, dar acesta, obosit de agitaia !uli!ii, se gr"bi s"-l nsoeasc" pe conte$ Denise se oprise din nou pentru a le a)tepta pe doa!ne$ St"tea cu spatele, iar *ouret se pre#"cea c" nu o vede$ Din clipa aceea, doa!na Des#orges, cu intuiia ei delicat" de #e!eie geloas", nu !ai avu nicio ndoial"$ %n ti!p ce el i #"cea co!pli!ente, ntov"r")it-o civa pa)i ca o gazd" a!abil", ea se tot gndea )i se ntreba cu! s"-l conving" de tr"darea lui$ %n acela)i ti!p, do!nul de ,oves )i 6allagnosc, care !ergeau nainte cu doa!na Guibal, ajunser" la raionul de dantele$ 4cesta era aproape de cel de con#ecii, un salon lu:os, nesat de ra#turi cu sertare pline de !"r#uri$ %n jurul coloanelor acoperite cu cati#ea ro)ie se ntindeau spirale de dantel" alb"2 de la un cap"t la altul al nc"perii curgeau aripi de ghipur", n ti!p ce tejghelele erau pline de cutii nc"rcate cu valensiene )i !alinuri$ %n spate, )edeau dou" doa!ne, n #aa unei dantele transparente de !"tase !ov, peste care Deloche arunca buc"i de dantel" de ChantillD2 ele priveau n t"cere, #"r" s" se poat" hot"r $ - Ia te uit"/, spuse 6allagnosc #oarte surprins$ &arc" spuneai c" doa!na de ,oves era bolnav"7 Dar iat-o acolo, n picioare, cu do!ni)oara ,lanche$ Contelui i sc"p" o tres"rire, aruncnd o privire doa!nei Guibal$ - &e legea !ea, spuse el$ %n salon era #oarte cald$ Clientele care se n"bu)eau avea #eele palide )i ochii sclipitori$ S-ar #i zis c" toate ispitele !agazinului s#r)esc n aceast" tentaie supre!", c" acolo se g"sea alcovul dep"rtat al dec"derii, colul pierzaniei unde )i cele !ai puternice cedau$ *inile lor se cu#undau printre dantelele rev"rsate )i p"reau cople)ite de un tre!ur ca de beie$ - Cred c" doa!nele acestea v" ruineaz", continu" 6allagnosc, a!uzat de aceast" ntlnire$ Do!nul de ,oves avu gestul unui so cu att !ai sigur de cu!inenia soiei sale cu ct nu-i d"dea niciun ban$ 4ceasta, dup" ce str"b"tuse toate raioanele al"turi de #iica sa, #"r" s" cu!pere ni!ic, ajunsese la raionul de dantele, cuprins" de #uria dorinelor ne !plinite$ ?rnt" de oboseal", st"tea totu)i n picioare n #aa unei tejghele$ %n ti!p ce scotocea prin gr"!ada de dantele, !inile i devenir" !oi, iar trupul i se n#ierbnt"$ 4poi, brusc, cnd #iica sa ntoarse capul, iar vnz"torul se ndep"rt", ncerc" s" strecoare sub !antou o bucat" de dantel" de 4len<on$ Dar tres"ri )i o puse la loc cnd auzi vocea lui 6allagnosc care-i spuse vioi8 - 6-a! prins, doa!n"$ Ti!p de cteva secunde, r"!ase !ut", toat" alb"$ %ncerc" s" e:plice c", si!indu-se !ai bine, ie)ise s" ia puin aer$ 0i observnd, n s#r)it, c" soul ei se a#la lng" doa!na Guibal, )i reveni co!plet )i-i privi cu un aer att de de!n, nct aceasta g"si de cuviin" s" spun"8 - 1ra! cu doa!na Des#orges cnd ne-a! ntlnit cu ace)ti do!ni$ %ntr-adev"r, soseau )i celelalte doa!ne$ *ouret le nsoise )i le reinuse o clip" pentru a le ar"ta cu! inspectorul (ouve o ur!"re)te n continuare pe #e!eia ns"rcinat"$ 1 #oarte ciudat/ 3i!eni nu-)i poate i!agina nu!"rul de hoae prinse la dantele/ Doa!na de ,oves, care-l asculta, se )i vedea ntre doi jandar!i, la cei patruzeci )i cinci de ani ai ei, cu tot lu:ul )i nalta poziie a soului ei2 dar nu si!ea nicio re!u)care )i se gndea c" ar #i trebuit s" doseasc" bucata de dantel" n !neca ei$ %n tot acest ti!p, (ouve se hot"rse s" pun" !na pe #e!eia ns"rcinat", renunnd s" a)tepte s" o prind" n #lagrant delict )i b"nuind c"-)i u!pluse deja buzunarele ntr-un #el att de nde!natic nct nu putuse vedea ni!ic$ Dar cnd o lu" deoparte pentru cercet"ri, !are-i #u !irarea cnd nu g"si ni!ic, nicio e)ar#", nici !"car un nasture$ %ns" prietena acesteia disp"ruse$ Deodat", nelese totul8 #e!eia ns"rcinat" nu era acolo dect pentru a-i atrage atenia inspectorului, prietena era cea care #ura$

4ceast" nt!plare le a!uz" pe doa!nele prezente, iar *ouret, puin ve:at, se !ulu!i s" spun"8 - ,"trnul (ouve a c"zut n plas" de data asta7 )i va lua el revan)a$ - ., conchise 6allagnosc, !i se pare c" nu !ai e la n"li!e7Dar, la ur!a ur!ei, de ce e:punei attea !"r#uri; ?oarte bine c" v" #ur"$ 3u trebuie s" ispitii n ase!enea hal ni)te doa!ne delicate$ 4 #ost ulti!ul cuvnt care sunase ca nota cea !ai ascuit" a ntregii zile$ Doa!nele se desp"rir", str"b"tnd pentru ulti!a oar" raioanele nc"rcate de !"r#uri$ 1ra ora patru dup"-a!iaza, razele soarelui la as#init priveau piezi) prin deschiz"turile largi ale #aadei2 n aceast" lu!in" de un ro)u incendiar, se ridica, ase!enea unei pulberi de aur, pra#ul dens, strnit de la pri!ele ore ale di!ineii de trop"iala !uli!ii$ 9n val de lu!in" acoperea galeria central", conturnd pe un #undal n#l"c"rat sc"rile, punile !obile, toat" aceast" broderie suspendat" de #ier$ *ozaicurile )i #aianele #rizelor sclipeau, iar culorile verzi )i ro)ii se aprindeau n vlv"taia aurului$ 1ra ca un j"ratic viu n care ardeau vitrinele, palatele de !"nu)i )i cravate, ghirlandele de panglici )i dantele, teancurile de lenajuri )i de sta!be, r"zoarele b"late n care n#loreau !"t"surile u)oare )i #ularele$ .glinzile scnteiau$ 1:poziia de u!brele, rotunde ca ni)te scuturi, aruncau re#le:e !etalice$ %n dep"rtare, dincolo de petele de u!br", erau tejghelele pierdute, str"lucitoare, nv"luite de razele unui soare blnd$ %n aceast" ulti!" or", n !ijlocul unei at!os#ere n"bu)itoare, #e!eile do!neau$ Luaser" !agazinul cu asalt, st"pneau totul ca ntr-o ar" cucerit", ntoc!ai ca o hoard" cotropitoare ce se instaleaz" n inutul !"r#urilor$ 6nz"torii asurzii, zdrobii, erau prizonierii lor, de care dispuneau cu o tiranie de suverane$ Doa!nele volu!inoase !brnceau lu!ea$ Cele !ai subiri ocupau loc, devenind arogante$ Toate ineau capul sus, aveau gesturi violente, se si!eau la ele acas", #"r" politeuri unele #a" de celelalte, pro#itnd ct !ai !ult de toate serviciile, dorind parc" s" ia cu ele pn" )i pra#ul de pe perei$ Doa!na ,ourdelais, voind s" pro#ite ct !ai !ult, )i !ai duse nc" o dat" copiii la bu#et2 acu! clientela n"v"lea ca apucat" de o po#t" nervoas", chiar )i !a!ele se !buibau cu !alaga$ Se b"user" de la deschiderea !agazinului optzeci de litri de sirop )i )aptezeci de sticle de vin$ Dup" cu!p"rarea !antoului de c"l"torie, doa!nei Des#orges i se o#eriser" la cas" cteva #otogra#ii, )i acu! pleca cu gndul s-o aduc" pe Denise acas" la ea, unde s" o u!ileasc" n prezena lui *ouret, pentru a-i vedea cu! reacioneaz" )i pentru a trage concluzii$ &e cnd do!nul de ,oves reu)ise, n s#r)it, s" se piard" n !uli!e )i s" dispar" cu doa!na Guibal, doa!na de ,oves, ur!at" de ,lanche )i de 6allagnosc, avu capriciul s" cear" un balon ro)u, de)i nu cu!p"rase ni!ic$ Tot era ceva )i nu pleca de acolo cu !inile goale$ La raionul de distribuie, se d"duser" patruzeci de !ii de baloane, ntr-adev"r, patruzeci de !ii de baloane )i luaser" zborul n aerul cald al !agazinului, nori de baloane ro)ii ce pluteau la ora aceea dintr-un cap"t ntr-altul al &arisului, purtnd spre cer nu!ele Paradisului femeilor. 1ra ora cinci$ Dintre toate aceste doa!ne, doar doa!na *artD r"!ase singur" cu #iica ei, asistnd la zbuciu!ul #inal al vnz"rii$ 3u se putea desprinde de acolo$ *oart" de oboseal", reinut" de leg"turi att de puternice, nct se ntorcea !ereu colindnd raioanele #"r" nicio treab", !nat" de o curiozitate #"r" !argini$ 1ra ora la care !uli!ea, atras" de recla!", u!bla nnebunit"2 cei )aizeci de !ii de #ranci pl"tii pentru anunuri n ziare, cele zece !ii de a#i)e lipite pe ziduri, cele dou" sute de !ii de cataloage puse n circulaie, dup" ce le goliser" pungile, zdruncinaser" nervii #e!eilor cu beia lor2 #ur" cople)ite )i de toate ideile ingenioase ale lui *ouret M reducerea preurilor, restituirea !"r#urilor, a!abilit"ile !ereu re nnoite$ Doa!na *artD ntrzia nc" n #aa !eselor pline de !"r#urile prezentate cu voce tare, n strig"tele

r"gu)ite ale vnz"torilor, n zgo!otul !onedelor care r"sunau la case )i al pachetelor care lunecau spre subsoluri2 cutreier" nc" o dat" parterul cu raioanele de albituri, de !"t"suri, de !"nu)i, de lenajuri2 )i apoi urc" din nou, l"sndu-se n voia vibraiei !etalice a sc"rilor suspendate )i a punilor !obile, se ntoarse la con#ecii, la lenjerie )i la dantele2 reveni la etajul al doilea, la n"li!ile a)ternuturilor )i ale !obilelor2 )i peste tot vnz"torii, >utin )i ?avier, *ignot )i Li'nard, Deloche, &auline, Denise, cu picioarele a!orite, s!ulgeau victorii din ulti!a n#rigurare a clientelor$ De di!inea", aceast" pati!" crescuse, ncetul cu ncetul, ca o a!eeal" ce se desprindea, parc", din sto#ele r"v")ite$ *uli!ea p"rea !istuit" de #l"c"rile soarelui de ora cinci$ 4cu!, doa!na *artD avea chipul nsu#leit )i nervos ca al unui copil care a b"ut vin$ Intrat" cu ochii senini, cu #aa proasp"t" de #rigul de a#ar", )i bronzase u)or n#"i)area, nv"luit" de spectacolul acestui lu:, al culorilor att de intense, al c"ror galop ne ncetat i strnea pasiunea$ Cnd plec", n s#r)it, spunnd c" va pl"ti acas", ngrozit" de valoarea #acturii, avea chipul r"v")it )i ochii bulbucai ca ai unei bolnave$ ?u nevoit" s" se zbat" pentru a ie)i din !bulzeala nver)unat" de la poart"2 nc" se !ai luptau n !ijlocul co)urilor cu solduri$ 4poi, pe trotuar, cnd )i reg"si #iica pe care o pierduse, se cutre!ur" n aerul rece, !pietrit" de isteria provocat" de !arile bazaruri$ Seara, cnd Denise se ntoarse de la cin", unul dintre colegi i spuse8 - Do!ni)oar", suntei che!at" la direciune$ 9itase de ordinul lui *ouret din acea di!inea"$ . a)tepta n picioare$ Intrnd, Denise nu !pinse u)a, care r"!ase deschis"$ - Sunte! #oarte !ulu!ii de du!neavoastr", do!ni)oar", spuse el, )i ne-a! gndit s" v" ar"t"! aceast" !ulu!ire7 0tii prea bine n ce #el nede!n ne-a p"r"sit doa!na ?r'd'ric$ De !ine, i vei lua locul n calitate de adjunct"$ Denise l ascult" tulburat", dup" care !ur!ur" cu un glas tre!ur"tor8 - Do!nule, sunt n raion !ulte vnz"toare !ai vechi dect !ine$ - 1i )i; Ce dac";, continu" el$ Suntei cea !ai capabil" )i cea !ai serioas"$ 1u v-a! ales, e natural7 3u suntei !ulu!it"; 4tunci ea ro)i$ Se n"scuse n ea o #ericire )i o s#ial" delicioas" n care se pierdea pri!a ei tea!"$ Dar de ce se gndea oare la b"nuielile pe care le va prilejui aceast" #avoare nesperat"; 5"!ase oarecu! tulburat", n ciuda recuno)tinei sale$ 1l o privea z!bitor, a)a cu! st"tea n #aa lui, cu rochia ei de !"tase si!pl", #"r" nicio bijuterie, neavnd dect bog"ia p"rului ei blond$ Denise c"p"tase o anu!e #inee, cu pielea ei alb" )i n#"i)area delicat" )i grav"2 #"ptura pl"pnd" de alt"dat" se nv"luise ntr-un #ar!ec de o discreie p"trunz"toare$ - Suntei #oarte bun, do!nule, !ur!ur" ea$ 3u )tiu cu! s" v" !ulu!esc7 Dar glasul i se #rnse$ %n pragul u)ii, st"tea Lho!!e$ @inea n !n" o geant" !are de piele, iar cu braul s"u !utilat strngea la piept un porto#el volu!inos2 n spatele lui, #iul s"u 4lbert tra ni)te saci ce-i zdrobeau !inile$ - Cinci sute optzeci )i )apte de !ii dou" sute zece #ranci )i treizeci de centi!e/, strig" casierul al c"rui chip )ters p"rea lu!inat ca de o raz" de soare la gndul acestei su!e$ 1ra ncasarea zilei, cea !ai !are #"cut" vreodat" de Paradisul femeilor. De departe, din adncurile !agazinului, pe care Lho!!e toc!ai l str"b"tuse cu !ersul greoi al unui ani!al de povar", se auzea #rea!"tul veseliei produse de aceast" ncasare uria)"$ - 1 !inunat/, spuse *ouret ncntat$ Dragul !eu Lho!!e, l"sai sacii aici )i odihnii-v"$ 4! s" tri!it pe cineva s"-i duc" la casieria central"7 Da, da, punei totul pe biroul !eu$ 6reau s" v"d )i eu gr"!ada$ 1ra bucuros ca un copil$ Casierul )i #iul s"u se supuser"$ Geanta produse un sunet li!pede de

aur2 doi dintre saci se rupser" )i l"sar" s" cad" !onede de argint )i de ara!", n ti!p ce din porto#el ie)eau la iveal" colurile biletelor de banc"$ Tot biroul #u acoperit de aceast" rev"rsare de avere adunat" n doar zece ore$ Dup" ce Lho!!e )i 4lbert se retraser", )tergndu-)i obrajii, *ouret r"!ase o clip" ne!i)cat, pierdut, cu ochii la bani$ 4poi, cnd )i ridic" privirile, o z"ri pe Denise care se d"duse un pas napoi$ %ncepu s" z!beasc" )i o sili s" se apropie, spunndu-i c" i-ar da att ct ar putea cuprinde n pu!nii ei2 sub aceast" glu!" se ascundea, de #apt, un trg de dragoste$ - &o#ti!/ Ia din geanta asta$ &ariez c" nu vei putea lua nici !"car o !ie de #ranci cu o !n" att de !ic"/ Denise se !ai d"du nc" un pas napoi$ . iubea oare; Deodat" nelese, si!i #lac"ra crescnd" a dorinei n care o nv"luia de cnd se ntorsese la raionul de con#ecii$ Ceea ce o tulbura )i !ai !ult era c" ini!a ei b"tea s" se #rng"$ De ce o jignea cu ace)ti bani, cnd ea era plin" de recuno)tin" )i ar #i #ost su#icient s"-i spun" o vorb" bun"; *ouret se apropie, continund s" glu!easc", dar spre !area lui ne!ulu!ire, ,ourdoncle )i #"cu apariia sub prete:tul c" voia s"-i co!unice ci#ra ncas"rilor )i nu!"rul enor! de )aptezeci de !ii de cliente venite la Paradis n acea zi$ Denise se gr"bi s" plece, dup" ce !ulu!i din nou$

Capitolul 10
%n pri!a du!inic" de august se #"cea inventarul, care trebuia s" #ie ncheiat chiar n seara aceea$ Dis-de-di!inea", ca n orice zi a s"pt"!nii, angajaii se a#lau la posturile lor, )i !unca ncepu, cu u)ile nchise, n !agazinul gol de cliente$ Denise nu coborse la ora opt odat" cu celelalte vnz"toare$ 5"!"sese nc" de joi n ca!era ei, din pricina unei entorse pe care o su#erise pe cnd urca sc"rile c"tre atelier$ 4cu! se si!ea !ult !ai bine, ns" avnd n vedere c" doa!na 4urelie o r"s#"a, )i per!ise s" nu se gr"beasc" )i ncepu s" se ncale cu !ult" greutate, hot"rt" totu)i s" se prezinte la raion$ 4cu!, od"ile do!ni)oarelor ocupau etajul cinci al noii cl"diri, de-a lungul str"zii *onsignD2 erau n nu!"r de )aizeci, situate de o parte )i de alta a unui coridor, erau !ult !ai con#ortabile, de)i !obilate cu acela)i pat de #ier, cu acela)i dulap !are )i cu aceea)i toalet" din le!n de nuc$ 6iaa inti!" a vnz"toarelor era !ai curat" )i !ai elegant", pre#erau s"punurile scu!pe )i ru#"ria #in", era un urcu) natural spre !ica burghezie pe !"sur" ce condiia lor se a!eliora, cu toate c" n acest hotel ce le ad"postea de di!inea" pn" seara se !ai auzeau nc" zburnd cuvinte urte )i u)i trntite$ De alt#el, n calitate de adjunct", Denise avea una dintre cele !ai !ari ca!ere, ale c"rei #erestre de !ansard" d"deau n strad"$ ,ogat" acu!, )i per!ise lu:ul unei pl"pu!i de culoare ro)ie, acoperit" cu un voal de ghipur", un covora) n #aa dulapului, dou" vaze de sticl" albastr" pe !asa de toalet", n care se o#ileau civa tranda#iri$ Dup" ce se nc"l", ncerc" s" !earg" prin odaie$ ?u nevoit" s" se sprijine de !obile, #iindc" !ai )chiop"ta nc"$ ,ine c" re#uzase invitaia la cin" de la unchiul ,audu )i c" o rugase pe !"tu)a s"-l scoat" la pli!bare pe &'p', care locuia din nou la doa!na Gras$ (ean, care venise s" o vad" n ajun, cina )i el la unchiul ,audu$ %ncerca s" u!ble ncet, pro!indu-)i c" se va culca devre!e, pentru a-)i odihni piciorul, cnd supraveghetoarea, doa!na Cabin, cioc"ni la u)" )i-i d"du o scrisoare, cu un aer !isterios$ .dat" u)a nchis", Denise, !irat" de sursul discret al acestei #e!ei, deschise scrisoarea$ 0i, n acela)i !o!ent, c"zu pe un scaun$ 1ra de la *ouret, care se ar"ta #ericit c" se si!te !ai bine )i care o ruga s" coboare s" cineze cu el, din !o!ent ce nu putea ie)i$ Tonul biletului, #a!iliar )i p"rintesc totodat", nu avea ni!ic jignitor2 dar Denise nu se putea n)ela, ntregul Paradis

cuno)tea adev"rata se!ni#icaie a acestor invitaii, care erau deja legende8 )i Clara #usese invitat" la cin", ca )i toate celelalte pe care patronul le re!arcase$ Dup" cin", a)a cu! spuneau )i vnz"torii glu!ei, ur!a desertul$ .brajii ei albi #ur", ncetul cu ncetul, inundai de un val de snge$ Denise r"!ase cu ochii #i:ai la lu!ina orbitoare a uneia dintre #erestre, cu scrisoarea pe genunchi )i cu ini!a b"tnd s"-i sar" din piept$ Trebuia s"-)i #ac" o !"rturisire8 nelegea acu! c" dac" tre!ura de cte ori l auzea trecnd, )tia c" nu era de #ric", iar s#r)eala care o cople)ea odinioar", vechea ei tea!", nu putea #i altceva dect spai!a unei iubiri necunoscute, tulburarea e!oiilor n"scnde n toat" s"lb"ticia ei de copil$ 3u !ai judeca, si!ea doar c"-l iubise !ereu, din clipa n care tre!urase )i se blbise n #aa lui$ %l iubea )i cnd se te!ea de el ca de un st"pn #"r" !il", l iubea )i cnd su#letul ei r"t"cit visa la >utin, incon)tient, cednd n #aa unei nevoi de a#eciune$ &oate s-ar #i d"ruit altuia, dar nu l-ar #i iubit dect pe acest b"rbat, care o nsp"i!nta cu o singur" privire$ 0i tot trecutul re nvia, se derula n li!pezi!ea #erestrei8 aspri!ile din vre!urile trecute, pli!barea att de duioas" la u!bra copacilor din Tuileries, n s#r)it, ateniile cu care el o cople)ea de cnd se ntorsese la Paradisul femeilor. Scrisoarea c"zu pe jos$ Denise privea nc" #ereastra prin care se strecurau razele de soare$ Deodat", cineva b"tu la u)", iar ea se gr"bi s" ridice scrisoarea )i s" o ascund" n buzunar$ 1ra &auline, care plecase de la raion sub un prete:t anu!e )i venise s" stea puin de vorb" cu ea$ - @i-ai revenit, draga !ea; 3u ne !ai vede! prea des$ Dar, cu! era interzis s" se urce n ca!ere n ti!pul zilei )i !ai ales s" se nchid" acolo, Denise o duse la cap"tul coridorului, unde se a#la un salon de reuniune, o atenie din partea directorului pentru aceste do!ni)oare, care puteau s" stea la pove)ti sau s" lucreze acolo pn" la orele unsprezece, nc"perea, n alb )i auriu, avea nuditatea unei banale s"li de hotel, era !obilat" cu un pian, o !as" a)ezat" n !ijloc, cteva #otolii )i canapele acoperite cu huse albe$ De alt#el, dup" cteva seri petrecute !preun", vnz"toarele nu se !ai ntlneau acolo #"r" s" ajung" s"-)i spun" cteva cuvinte nepl"cute$ 4veau nevoie de puin" educaie )i disciplin", c"ci n !icua cetate #alansterian" do!nea o lips" total" de ar!onie$ Seara, nu se a#la acolo dect adjuncta de la raionul de corsete, !iss &oWell, care lovea clapele pianului cntnd din Chopin )i al c"rei talent, de)i invidiat, le punea pe celelalte pe #ug"$ - 6ezi/ &iciorul !eu e !ai bine, spuse Denise$ &ot cobor $ - 4/ ,ine, strig" lenjereasa$ Ct zel/7 Ce !-a) !ai l"sa eu r"s#"at" dac" a) avea un prete:t/ Se a)ezar" a!ndou" pe canapea$ 4titudinea &aulinei se schi!base, de cnd prietena ei ajunsese adjunct" la con#ecii, n a#eciunea ei de #at" bun" se strecurase o nuan" de respect )i de surpriz", v"znd-o pe !ica vnz"toare, att de pl"pnd" odinioar", cu! se ndreapt" spre calea succesului$ Totu)i, Denise o iubea !ult )i i se con#esa doar ei, n !ijlocul galopului ne ncetat al celor dou" sute de #e!ei care ocupau acu! casa$ - Dar ce ai;, o ntreb" &auline, cnd re!arc" tulburarea #etei$ - 3i!ic, o asigur" aceasta cu un z!bet stingher$ - ,a da, ai ceva7 Te ascunzi de !ine; 3u !ai vrei s"-!i !p"rt")e)ti #r"!nt"rile tale; 4tunci, Denise, n e!oia care-i u!plea su#letul )i care nu se putea lini)ti, se dest"inui$ %i ntinse scrisoarea prietenei ei, spunnd8 - 9ite/ Toc!ai !i-a scris$ 3u vorbiser" niciodat" deschis despre *ouret$ %ns" chiar )i aceast" t"cere era o !"rturisire a preocup"rilor lor tainice$ &auline )tia totul$ Dup" ce citi scrisoarea, se lipi de Denise, o cuprinse de !ijloc )i-i )opti nceti)or8

- Scu!pa !ea, dac" vrei s" #iu sincer", eu credea! deja c" s-a nt!plat7 3u te revolta, te asigur c" ntregul !agazin crede la #el ca !ine$ H"u a)a/ Te-a nu!it adjunct" att de repede, )i acu! e !ereu pe ur!ele tale$ 4sta sare n ochi/ . s"rut" pe obraji )i apoi spuse8 - 6ei !erge disear", sper7 Denise o privi #"r" s" r"spund"$ Deodat", izbucni ntr-un hohot de plns, cu capul sprijinit pe u!"rul prietenei sale$ 4ceasta #u #oarte surprins"$ - 1i haide, lini)te)te-te/ 3u ai de ce s" te tulburi att/ - 3u, nu, las"-!", bolborosi Denise$ Dac" ai )ti ct su#"r/ De cnd a! pri!it scrisoarea, parc" nu !ai tr"iesc7 Las"-!" s" plng, !" lini)te)te/ ?oarte co!p"ti!itoare, #"r" s" neleag" totu)i !otivul, lenjereasa c"ut" s" o consoleze$ %nti de toate, el nu se !ai vedea cu Clara$ Se spunea c" !erge des la o doa!n" din a#ara !agazinului, dar nu era ni!ic dovedit$ 0i apoi, spuse ea, nu poi #i geloas" pe un o! cu poziia lui$ 4re #oarte !uli bani )i, la ur!a ur!ei, el este st"pnul$ Denise o asculta2 )i dac" nu-)i d"duse sea!a de iubirea ce o si!ea pentru el, acu! nu se !ai ndoia, c"ci durerea i #rnse ini!a cnd auzi nu!ele Clarei )i aluzia la doa!na Des#orges$ %i r"suna n urechi glasul r"ut"cios al Clarei )i o revedea pe doa!na Des#orges cu! o pli!ba prin !agazin cu dispreul ei de #e!eie bogat"$ - Tu ai !erge;, o ntreb" Denise$ &auline strig" #"r" s" stea pe gnduri8 - ?"r" ndoial", poi #ace alt#el; 4poi se gndi puin )i ad"ug"8 - 1i, poate nu chiar acu!, pentru c" acu! !" !"rit cu ,aug', )i ar #i totu)i urt din partea !ea$ %ntr-adev"r, ,aug', care p"r"sise de ceva vre!e !agazinul Bon %ar!h& pentru a se angaja la Paradisul femeilor, ur!a s" se nsoare cu ea, pe la !ijlocul lunii$ Lui ,ourdoncle nu-i pl"ceau deloc perechile, dar pri!ir" totu)i per!isiunea )i sperau chiar la un concediu de vreo cincisprezece zile$ - 6ezi tu, spuse Denise, cnd un o! te iube)te, se nsoar" cu tine7 ,aug' se c"s"tore)te cu tine$ &auline ncepu s" rd"$ - Dar, draga !ea, nu e acela)i lucru$ ,aug' se nsoar" cu !ine pentru c" e ,aug'$ 1 egalul !eu, !erge de la sine7 n ti!p ce do!nul *ouret e altceva/ Cu! ar putea el s" se nsoare cu o vnz"toare; - ., nu, nu/, strig" #ata, revoltat" de absurditatea ntreb"rii$ 1i vezi, pentru asta n-ar #i trebuit s"-!i scrie/ 4cest #el de a gndi o surprinse pe lenjereasa$ Chipul ei co!un, cu ochii blnzi, i trezi o !il" !atern"$ 4poi se ridic", se a)ez" la pian, cnt" cu un singur deget *egele +agobert, pentru a nveseli, #"r" ndoial", at!os#era$ %n goliciunea salonului cu husele albe, care !"reau senzaia de vid, r"sunau zgo!otele str"zii )i !elopeea ndep"rtat" a unei negustorese ce vindea !az"re$ Denise se cuib"rise n #undul canapelei, cu capul reze!at de speteaz", scuturat" de o nou" criz" de plns, pe care ncerc" s" o n"bu)e ntr-o batist"$ - Iar")i;, zise &auline, ntorcndu-se$ Dar nu e)ti deloc rezonabil"7 De ce !-ai adus aici; 3-ar #i #ost !ai bine s" r"!ne! la tine n ca!er"; %ngenunche n #aa ei )i ncepu din nou s"-i dea s#aturi$ Cte n-ar #i vrut s" #ie n locul ei/ De alt#el, dac" ceva nu-i era pe plac era destul de si!plu, trebuia doar s" zic" nu, #"r" s" su#ere att$

%ns" ea s-ar gndi bine nainte de a-)i risca poziia printr-un re#uz #"r" !otiv, din !o!ent ce nu avea alte angaja!ente$ 1ra oare att de ngrozitor; 0i discuia s#r)i cu cteva glu!e )optite, cnd un zgo!ot de pa)i se auzi de pe coridor$ &auline alerg" spre u)" s" arunce o privire$ - Ssst/ 1 doa!na 4urelie/, !ur!ur" ea$ 1u plec$ 0i tu, )terge-i lacri!ile$ 3u trebuie s" a#le ni!ic$ Cnd Denise r"!ase singur", se ridic" n picioare, st"pnindu-)i lacri!ile2 cu !inile tre!urnde de tea!a de a #i surprins" ast#el, nchise pianul, pe care prietena ei l l"sase deschis$ Dar o auzi pe doa!na 4urelie b"tnd la u)a ei, )i p"r"si salonul$ - Cu!; Te-ai ridicat din pat;, strig" pre!iera$ 1 o i!pruden", draga !ea$ 4! urcat s" v"d cu! te si!i )i s"-i spun c" nu ave! nevoie de tine n raion$ Denise o asigur" c" se si!te !ai bine )i c" i-ar prinde bine puin" activitate$ - 3-a! s" !" obosesc prea tare$ 4! s" stau pe un scaun )i a! s" lucrez la acte$ Coborr" !preun"$ ?oarte atent", doa!na 4urelie, o sili s" se sprijine de u!"rul ei$ .bservase probabil ochii ro)ii ai #etei, c"ci o e:a!ina pe #uri)$ ?"r" ndoial", )tia #oarte bine ce se nt!pl"$ 1ra o victorie nea)teptat"8 Denise cucerise, n s#r)it, ntregul raion$ Dup" ce se zb"tuse ti!p de zece luni n chinurile iadului, #"r" s" n#rng" reaua-voin" a colegelor ei, ajunsese n cteva s"pt"!ni s" le do!ine, s" le vad" n jurul ei slugarnice )i respectuoase$ Duio)ia doa!nei 4urelie o ajutase !ult n !unca ingrat" de a-)i atrage su#letele2 se br#ea c" )e#a inea s"-i #ie pe plac lui *ouret, #"cndu-i servicii din cele !ai delicate2 )i dac" o preluase att de c"lduros pe tn"ra #at" sub aripa ei protectoare, probabil c"-i #usese reco!andat" n !od special$ Dar )i Denise )i pusese la contribuie tot #ar!ecul ei pentru a-)i dezar!a adversarele$ Sarcina era cu att !ai grea, cu ct trebuia s"-)i #ac" iertat" nu!irea n postul de adjunct"$ Do!ni)oarele strigau c" s-a co!is o nedreptate, acuznd-o c"-)i c)tigase acest drept la desert cu patronul2 ad"ugau chiar a!"nunte dezgust"toare$ %n ciuda acestor revolte, titlul de adjunct" avea o in#luen" asupra lor, iar Denise c"p"tase o anu!it" autoritate, care le ui!ea )i le ngenunchea )i pe cele !ai ostile$ Curnd se v"zu nconjurat" de lingu)itoare, dintre ulti!ele venite$ ,lndeea )i !odestia ei c)tigar", n cele din ur!", lupta$ Doar Clara continua s" #ie r"ut"cioas", riscnd cteodat" vechea porecl" de Bnepiept"nat"C, care acu! nu !ai nveselea pe ni!eni$ %n ti!pul scurtei idile cu *ouret, l"sase lucrul deoparte, pro#itnd de situaie cu o lene vanitoas"2 apoi, cu! se plictisise repede de ea, aceasta nici !"car nu reaciona, incapabil" de gelozie n debandada e:istenei sale galante, !ulu!indu-se cu avantajul de a lncezi #"r" ca !"car )e#a s" se sinchiseasc" de ea$ Considera doar c" Denise i #urase succesiunea doa!nei ?r'd'ric$ 3-ar #i pri!it niciodat" acest post, din pricina b"t"ilor de cap pe care i le-ar #i dat2 dar se si!ea jignit" de lipsa de politee, c"ci avea !ai !ulte drepturi dect cealalt"$ - Ia te uit"/ 4 scos nepiept"nata la pli!bare/, !ur!ur" ea cnd o z"ri pe doa!na 4urelie ducnd-o pe Denise de bra$ *arguerite ridic" din u!eri )i spuse8 - Dac" ie i se pare nosti!/ 1ra nou" di!ineaa$ 4#ar", cerul de un albastru arz"tor nc"lzea str"zile, tr"surile se ndreptau spre g"ri, toat" lu!ea, costu!at" de du!inic", lua dru!ul p"durilor din !prejuri!ile &arisului$ %n !agazinul inundat de razele soarelui, personalul ncepuse inventarul$ Trec"torii se opreau pe trotuar, !irai de #aptul c" !agazinul era nchis, de)i n interior se distingea o activitate #ebril"$ De la un cap"t la altul al galeriilor, de la etajele de sus pn" la cele de jos era un du-te-vino de #uncionari, de brae ridicate n aer, de pachete ce zburau deasupra capetelor, )i

toate acestea n !ijlocul unei #urtuni de strig"te, de ci#re rostite, ce urca )i se #rngea ntr-o lar!" asurzitoare$ ?iecare dintre cele treizeci )i nou" de raioane )i #"cea treaba separat, #"r" a-)i deranja vecinii$ De alt#el, abia dac" #useser" atacate cteva ra#turi, c"ci pe jos nu erau dect cteva baloturi de sto#"$ *a)in"ria trebuia s" se n#ierbnte, dac" voiau s" ter!ine pn" seara$ - De ce ai cobort;, o ntreb" politicos *arguerite$ %)i vei #ace !ult r"u )i noi ave! oa!eni destui pentru inventar$ - 4sta a! spus )i eu, declar" doa!na 4urelie$ Dar a inut s" ne ajute$ Toate do!ni)oarele se adunaser" n jurul Denisei$ L"saser" lucrul deoparte$ %i #"ceau co!pli!ente )i ascultau cu !ult interes povestea entorsei$ %n cele din ur!", doa!na 4urelie o a)ez" la o !as" )i se neleser" c" se va !ulu!i s" scrie n registru articolele strigate$ De alt#el, n du!inica inventarului, erau pu)i la treab" toi #uncionarii capabili s" in" n !n" un condei8 inspectorii, casierii, contabilii, pn" )i b"ieii de la !agazii2 toate raioanele )i !p"reau aceste ajutoare de o zi, ca s" ter!ine ct !ai repede inventarul$ 4st#el c" Denise )i g"si un loc lng" casierul Lho!!e )i (oseph, a!ndoi aplecai asupra unor coli !ari de hrtie$ - Cinci paltoane, postav cu blan", !"ri!ea a treia, la dou" sute patruzeci de #ranci/, striga *arguerite$ &atru ide!, pri!a !"ri!e, la dou" sute dou"zeci/ Treaba re ncepu$ %n spatele do!ni)oarei *arguerite, trei vnz"toare goleau dulapurile, clasau articolele )i i le d"deau !pachetate2 dup" ce le strigau, le aruncau pe !ese, unde se ngr"!"deau unele peste altele$ Lho!!e le nscria, iar (oseph ntoc!ea alt" list" pentru control$ %n tot acest ti!p, doa!na 4urelie, ajutat" de trei vnz"toare, nu!"ra separat hainele de !"tase pe care Denise le trecea pe #oi$ Clara trebuia s" supravegheze gr"!ezile, s" le aranjeze )i s" le !pacheteze n a)a #el nct s" ocupe ct !ai puin spaiu pe !ese$ Dar nu era cu gndul la treab" )i gr"!ezile de !"r#uri ncepur" s" se pr"bu)easc"$ - Ia spune-!i, o ntreb" ea pe o !ic" vnz"toare angajat" n iarn", i-au !"rit salariul;7 0tii c" adjuncta va pri!i dou" !ii de #ranci )i c" va ajunge la )apte !ii cu tot cu procentele$ ?"r" a nceta s"-i tri!it" rotondele, vnz"toarea i r"spunse c", dac" nu i se vor da opt sute de #ranci, va de!isiona$ *"ririle de salariu aveau loc a doua zi dup" inventar$ 1ra perioada n care se #"cea cunoscut" )i ci#ra de a#aceri realizat" n cursul anului, iar )e#ii de raioane )i ncasau co!isioanele n #uncie de !"ri!ea acestei ci#re prin co!paraie cu ci#ra de anul trecut$ 4st#el c", n ciuda vacar!ului )i a debandadei lucrului, br#ele )i ur!au cursul$ %ntre dou" articole strigate, nu se vorbea dect despre bani$ Se zvonea c" doa!na 4urelie va dep")i dou"zeci )i cinci de !ii de #raci2 o ase!enea su!" le incita grozav pe do!ni)oare$ *arguerite, cea !ai bun" vnz"toare dup" Denise, c)tigase patru !ii cinci sute de #ranci, o !ie cinci sute de #ranci salariu #i: )i vreo trei !ii de #ranci din co!isioane, n ti!p ce Clara nu ajunsese dect la dou" !ii cinci sute de #ranci cu totul$ - &e !ine !" doare-n cot de !"ririle lor/, continu" aceasta adresndu-se !icii vnz"toare$ Dac" tata ar !uri, i-a) l"sa balt"/ Ce !" scoate din s"rite sunt cei )apte !ii de #ranci pe care-i c)tig" piticania asta/ 0i du!neata; Doa!na 4urelie ntrerupse violent discuia$ Se ntoarse cu aerul ei !"re8 - T"cei odat", do!ni)oarelor/ 3u ne !ai nelege! aici, pe cuvntul !eu/ 4poi, ncepu din nou s" strige8 - 0apte !antii siciliene, pri!a !"ri!e, la o sut" treizeci/7 Trei bl"nuri surah, !"ri!ea a doua, la o sut" cincizeci/7 *" ur!"re)ti, do!ni)oar" ,audu; - Da, doa!n"$ 4tunci Clara #u nevoit" s" se ocupe de gr"!ezile de ve)!inte ngr"!"dite pe !ese$ Le r"v")i pentru a c)tiga spaiu, dar le l"s" balt" pentru a r"spunde unui vnz"tor care o c"uta$ 1ra

*ignot, de la !arochin"rie, care #ugise de la raionul s"u$ %i cerea n )oapt" dou"zeci de #ranci2 deja i datora treizeci, !pru!ut solicitat n ziua de dup" curse, cnd )i pierduse salariul pe toat" s"pt"!na pariind pe un cal2 de aceast" dat", )i !ncase deja procentul ncasat n ajun )i nu !ai avea dect zece centi!e pentru du!inic"$ Clara nu avea la ea dect zece #ranci pe care i d"du cu !ult" bun"voin"$ 4poi povestir" despre o partid" n )ase pe care o #"cuser" la o crciu!" din ,ougival, unde #e!eile )i pl"tiser" partea lor2 era !ai bine a)a, toat" lu!ea se si!ise n largul ei$ 4poi, *ignot, care voia cu orice pre cei dou"zeci de #ranci, se aplec" la urechea lui Lho!!e$ 4cesta, ntrerupt din scris, p"ru #oarte tulburat$ 3u ndr"zni s"-l re#uze )i c"ut" o bancnot" de zece #ranci n porto#el$ Cnd doa!na 4urelie, !irat" c" nu !ai aude vocea *argueritei, care #usese nevoit" s" se ntrerup", l z"ri pe *ignot, nelese totul$ %l tri!ise repede la raionul lui, c"ci n-avea nevoie de el s"-i tulbure do!ni)oarele$ 4dev"rul era c" se te!ea de acest tn"r, bun prieten al #iului s"u, co!plice al #arselor suspecte de care era ngrozit" c" se vor s#r)i urt ntr-o bun" zi$ Dup" ce *ignot lu" cei zece #ranci )i plec", nu se putu abine s" nu-i spun" soului ei8 - &"i, se poate;/ S" te la)i p"c"lit n #elul "sta;/ - Dar, draga !ea, nu putea! s"-l re#uz pe bietul b"iat7 1a i nchise gura, ridicnd din u!erii ei !asivi$ 0i cu! vnz"toarele se a!uzau pe sea!a acestei discuii de #a!ilie, doa!na 4urelie continu" cu aspri!e8 - >aide, do!ni)oar" 6adon, s" nu ador!i!/ - Dou"zeci de paltoane, de ca)!ir cu c"ptu)eal", !"ri!ea a patra, la dou"zeci )i opt de #ranci )i cincizeci/, zise *arguerite, cu un glas !elodic$ Lho!!e, cu capul plecat, ncepu din nou s" scrie$ %ncetul cu ncetul, salariul s"u ajunsese la nou" !ii de #ranci, dar )i p"stra u!ilina n #aa doa!nei 4urelie, care aducea n gospod"rie aproape triplu$ . perioad", lucrul !erse ne ntrerupt$ Ci#rele zburau, pachetele de ve)!inte !pnzeau !esele$ Dar Clara inventase o nou" distracie8 l tachina pe (oseph, b"iatul de !agazin, n leg"tur" cu pasiunea ce se spunea c" o are pentru o do!ni)oar" angajat" la raionul de e)antioane$ 4ceast" do!ni)oar", n vrst" de dou"zeci )i opt de ani, sl"bu" )i palid", era o protejat" a doa!nei Des#orges, care-i ceruse lui *ouret s" o angajeze ca vnz"toare, spunndu-i acestuia o poveste !i)c"toare8 era or#an", ulti!a din nea!ul ?ontenailles, veche noblee din &oitou, ajuns" la &aris cu un tat" beiv, cinstit", n ciuda acestei dec"deri, de o educaie prea rudi!entar" pentru a #i guvernant" sau pentru a da lecii de pian$ De obicei, *ouret se n#uria cnd cineva i reco!anda o #ata s"rac", dar de #a!ilie bun"2 nu e:istau, spunea el, #iine !ai nepricepute, !ai nesu#erite )i cu un co!porta!ent !ai #als2 )i de alt#el, nu poi ajunge nu!aidect vnz"toare, este nevoie de o perioad" de ucenicie, c"ci e o !eserie co!plicat" )i delicat"$ Cu toate acestea, o angaja pe protejata doa!nei Des#orges la serviciul de e)antioane, a)a cu! nu!ise, pentru a #i pe placul unor prieteni, dou" contese )i o baroan" la serviciul de publicitate, unde se ocupau de plicuri )i de ti!bre$ Do!ni)oara de ?ontenailles c)tiga trei #ranci pe zi, care-i per!iteau s" tr"iasc" ntr-o c"!"ru" de pe strada dA4rgenteuil$ %ntlnind-o !ereu, trist" )i !br"cat" s"r"c"cios, ini!a lui (oseph, care avea un te!pera!ent blnd, sub n#"i)area lui rigid" de #ost soldat, s#r)i prin a se nduio)a$ 3u se dest"inuia, dar ro)ea ori de cte ori do!ni)oarele de la con#ecii glu!eau pe sea!a lui, c"ci serviciul de e)antioane se a#la ntr-o sal" vecin" cu raionul )i ele observaser" cu! se tot perind" prin #aa u)ii$ - (oseph e ca! distrat, !ur!ur" Clara$ Se tot uit" la lenjerie$ Do!ni)oara de ?ontenailles ajuta la inventarul de la raionul de trusouri$ 0i cu!, ntr-adev"r, tn"rul (oseph tot arunca ocheade spre acest raion, vnz"toarele ncepuser" s" rd"$ 4cesta se tulbur" )i se cu#und" n hrtii, n ti!p ce *arguerite, pentru a-)i n"bu)i hohotul de rs, strig" )i

!ai tare8 - &aisprezece jachete, postav englezesc, !"ri!ea a doua, la cincisprezece #ranci/ Deodat", doa!na 4urelie, preg"tit" s" anune rotondele, #u n totalitate acoperit", ast#el c" rosti cu un aer jignit8 - &uin !ai ncet, do!ni)oar"$ 3u sunte! ntr-o hal"7 3u neleg de ce v" inei de prostii cnd ti!pul nostru e att de preios$ Chiar n acel !o!ent, cu! Clara nu supraveghea pachetele, se produse o catastro#"$ *antourile se pr"v"lir", toate gr"!ezile de pe !as" c"zur" unele peste altele )i se !pr")tiar" pe covor$ - 9ite, toc!ai ce spunea!/, strig" )e#a ie)it" din !ini$ ?ii !ai atent", do!ni)oar" &runaire/ 4)a ceva nu se !ai poate accepta/ Se produse un #rea!"t general8 *ouret )i ,ourdoncle )i #"cur" apariia n ti!pul turului de inspecie$ Glasurile se pornir" iar, peniele scriau, n ti!p ce Clara se gr"bea s" adune hainele c"zute pe jos$ &atronul nu ntrerupse treaba$ 5"!ase cteva clipe t"cut )i surz"tor, doar buzele i tre!urar" u)or pe chipul vesel )i victorios al zilelor de inventar$ Cnd o z"ri pe Denise, era ct pe ce s" scape un gest de !irare$ Coborse a)adar; .chii s"i i ntlnir" pe cei ai doa!nei 4urelie$ 4poi, dup" o scurt" ezitare, se dep"rta )i intr" la trusouri$ Denise, intrigat" de ru!oarea produs", ridicase capul$ Dup" ce-l v"zu pe *ouret, se aplec" din nou asupra #oilor$ De cnd scria !a)inal, ascultnd apelul regulat al articolelor inventariate, se si!ea u)urat"$ %ntotdeauna i se nt!pla s" cedeze ast#el pri!elor e:cese de sensibilitate8 lacri!ile o su#ocau, iar pati!a i a!pli#ica su#erina2 4poi, cnd )i rec"p"ta judecata, )i reg"sea curajul, cal!ul )i voina$ 4cu!, cu ochii li!pezi, cu chipul palid, #"r" niciun #ior, dedicat" !uncii, se hot"rse s"-)i s#)ie ini!a )i s" nu #ac" dect ceea ce dore)te$ Sun" ora zece, vacar!ul inventarului cre)tea$ %n !ijlocul strig"telor aruncate #"r" ncetare, care se ncruci)au din toate p"rile, circula cu o rapiditate surprinz"toare vestea c" *ouret o invitase pe Denise la cin"$ Indiscreia venise de la &auline$ Cnd coborse, se ntlnise cu Deloche la dantele )i, #"r" s" bage de sea!" c" acesta vorbea cu Li'nard, &auline i se con#esa8 - S-a nt!plat, dragul !eu7 Toc!ai a pri!it scrisoare$ Trebuie s" se vad" la cin" n seara asta$ Deloche ng"lbeni$ %nelesese, c"ci o chestiona n #iecare zi pe &auline )i discutau !ereu despre prietena lor co!un", brusca a#eciune a lui *ouret, #ai!oasa invitaie care ur!a s" dezl"nuie aventura$ De alt#el, ea l certa !ereu c" o iube)te n secret pe Denise, de la care nu va avea niciodat" ni!ic, ridica din u!eri deoarece o aproba pe aceasta c" i rezist" patronului$ - Se si!te !ai bine cu piciorul$ . s" coboare, continu" ea$ >aide, nu lua !utra asta de n!or!ntare7 1 o )ans" bun" pentru ea$ 0i se gr"bi s" se ntoarc" la ea n raion$ - 4, !inunat/, strig" Li'nard care auzise toat" discuia, e vorba de do!ni)oara cu entorsa7 1i bine, se pare c" ai avut dreptate s"-i iei ap"rarea ieri sear", la ca#ea/ 0i plec", la rndul s"u, dar cnd se ntoarse la raionul de lenajuri, se puse pe povestit$ 0i de aici, vestea #"cuse, n !ai puin de zece !inute, ocolul !agazinului$ %n ulti!a #raz" a lui Li'nard era vorba despre o scen" petrecut" cu o sear" nainte la ca#eneaua Saint-5och$ 4cu!, el )i Deloche nu se !ai desp"reau$ Cel dinti preluase ca!era lui >utin de la hotelul S!Drne, cnd acesta, dup" ce #usese nu!it secund, nchiriase o locuin" cu trei ca!ere2 cei doi vnz"tori veneau !preun" di!ineaa la Paradisul femeilor )i se a)teptau seara pentru a pleca din nou !preun"$ Ca!erele lor, lipite una de cealalt", d"deau spre aceea)i

Curte ntunecat" )i ngust" ca un pu, ale c"rei !irosuri grele otr"veau ntregul hotel$ Se nelegeau bine a!ndoi, n ciuda deosebirilor dintre ei2 unul cheltuia cu nep"sare banii pri!ii de la tat"l s"u, iar cel"lalt era !ereu #"r" bani )i se chinuia s" #ac" econo!ii$ 4veau totu)i un punct co!un, )i anu!e stng"cia lor ca vnz"tori, care-i #"cea s" vegeteze n spatele tejghelelor, #"r" s" spere la vreo !"rire de salariu$ Dup" ce ie)eau de la !agazin, )i pierdeau vre!ea la ca#eneaua Saint-5och$ Lipsit de clieni n ti!pul zilei, localul se u!plea n jurul orei opt )i ju!"tate de un puhoi de #uncionari co!erciali, ie)ii n strad" prin poarta nalt" a &ieei Gaillon$ Din clipa aceea izbucnea un zgo!ot asurzitor de do!ino, de rsete, de glasuri ascuite n !ijlocul #u!ului des de pip"$ ,erea )i ca#eaua curgeau n valuri$ %n colul din stnga, Li'nard co!anda lucruri scu!pe, n ti!p ce Deloche se !ulu!ea cu un ap cu bere de care tr"gea vreo patru ore$ 4ici l auzise pe ?avier, a#lat la o !as" al"turat", povestind !inciuni despre Denise, #elul cu! l sedusese pe patron, ridicndu-)i #usta pe cnd urca scara naintea lui$ Deloche abia se abinu s" nu-l plesneasc"$ 4poi, cu! ?avier continu" spunnd c" !icua cobora n #iecare noapte pentru a-)i ntlni a!antul, scos din !ini, l trat" drept !incinos$ - Ce nenorocit/7 *inte, auzii; 0i n e!oia care-l tulbura, i sc"par" dest"inuiri, desc"rcndu-)i su#letul, cu glas tre!ur"tor$ - . cunosc, o cunosc bine/7 3-a avut senti!ente dect pentru un singur b"rbat8 da, pentru >utin, care nici n-a b"gat-o n sea!", nu se poate l"uda c" a atins-o nici !"car cu vr#ul degetului$ &ovestea acestei discuii, ngro)at" )i denaturat", nveselea deja !agazinul, cnd ncepuse s" circule vestea cu scrisoarea lui *ouret$ *ai nti, Li'nard spusese vestea unui vnz"tor de la !"t"suri$ 4colo inventarul era n toi$ ?avier )i doi vnz"tori c""rai pe scaune goleau ra#turile, apoi i treceau una dup" alta #iecare bucat" de !"tase lui >utin, care, n picioare, n #aa unei !ese, striga ci#rele, dup" ce consulta etichetele2 apoi arunca buc"ile pe jos, ce acopereau, ncetul cu ncetul, parchetul ca o !aree de toa!n"$ 4li #uncionari scriau ajutai de 4lbert Lho!!e, buh"it dup" o noapte 4lb" petrecut" ntr-o crciu!" din Chapelle$ . raz" de soare c"dea prin #erestrele holului, l"snd s" se ntrevad" albastrul cerului arz"tor$ - Tragei storurile/, strig" ,outhe!ont, ocupat cu supravegherea$ 1 de-a dreptul insuportabil soarele "sta/ ?avier, care se ntindea s" prind" o bucat" de sto#", !or!"i8 - 1 nor!al s" ii oa!enii nchi)i pe o vre!e ca asta; 3ici gnd de ploaie ntr-o zi de inventar/7 0i ne ine nchi)i ca pe ni)te sclavi, cnd tot &arisul se pli!b" n aerul liber/ %i d"du bucata de sto#" lui >utin$ &e etichet" era notat !etrajul, sc"zut la #iecare vnzare cu cantitatea vndut", ceea ce si!pli#ica !unca$ Secundul strig"8 - *"tase, carouri !ici, dou"zeci )i unu de !etri, la )ase #ranci )i cincizeci/ Gr"!ada de !"tase de pe jos ncepea s" se ngroa)e tot !ai !ult$ 4poi continu" discuia cu ?avier8 - 4tunci a vrut s" te bat"; - Da$ %!i bea! lini)tit berea7 Ce s" zic, de parc" !erita! s" !" #ac" !incinos2 !icua a pri!it o scrisoare de la patron prin care o invit" la cin"7 Toat" lu!ea vorbe)te despre asta/ - Cu!/ %nc" nu s-a nt!plat; ?avier i ntinse o bucat" nou" de sto#"$ - Chiar a)a/ 4) #i b"gat !na-n #oc/ &"rea o leg"tur" veche$ - Ide!, dou"zeci )i cinci de !etri/, strig" >utin$ Se auzi c"derea surd" a sto#ei pe jos, n ti!p ce acesta ad"ug" )optit8 - 0tii c" )i-a #"cut de cap la nebunul de ,ourras$ 4cu! tot raionul se veselea pe aceast"

te!", #"r" ca !unca s" #ie ntrerupt"$ Se !ur!ura peste tot nu!ele #etei, spin"rile se plecau, n"rile adul!ecau br#a$ Iar ,outhe!ont, pe care istoriile galante l nnebuneau, nu se putu abine s" nu lanseze o glu!" de prost gust$ Trezit, 4lbert jur" c" o z"rise pe adjuncta de la con#ecii ntre doi !ilitari, la BGros-CaillouC$ %n clipa aceea, *ignot cobora cu cei dou"zeci de #ranci pe care toc!ai i !pru!utase2 se opri )i strecur" zece #ranci n !na lui 4lbert, dndu-i ntlnire pentru seara aceea la o petrecere pl"nuit" )i care era ct pe ce s" #ie z"d"rnicit" din pricina lipsei de bani, cu toate c" su!a era !ic"$ Dar cnd a#l" de scrisoarea tri!is" de patron, #ru!osul *ignot #"cu o re!arc" att de grosolan", nct ,outhe!ont se v"zu nevoit s" intervin"$ - Destul, do!nilor/ 4sta nu ne prive)te7 >aide, la treab", do!nule >utin$ - *"tase, carouri !ici, treizeci )i doi de !etri, la )ase #ranci )i cincizeci/, strig" acesta din ur!"$ &eniele pornir" din nou, pachetele c"deau cu regularitate, !or!anul de sto#e cre)tea continuu, ca )i cu! apele unui #luviu s-ar #i rev"rsat$ Inventarul la !"t"suri nu !ai contenea$ ?avier spuse atunci )optit c" stocul va #i #ru!os8 direciunea avea de ce s" #ie !ulu!it"2 prost"nacul de ,outhe!ont era, poate, cel !ai bun cu!p"r"tor din &aris, dar ca vnz"tor nu s-a !ai po!enit un ase!enea nepriceput$ >utin z!bea ncntat, aprobnd cu o privire a!ical", c"ci dup" ce-l introdusese chiar el pe ,outhe!ont la Paradisul femeilor l s"pa, la rndul s"u, cu scopul nc"p"nat de a-i lua locul$ 1ra aceea)i lupt" de odinioar", cu insinu"ri per#ide strecurate )e#ilor la ureche, cu e:cese de zel pentru a ie)i n eviden", o ntreag" ca!panie dus" cu o a!abilitate viclean"$ Totu)i, ?avier l privea pe sub sprncene, rece, plin de venin, ca )i cu! i-ar #i nu!"rat !buc"turile n a)teptarea clipei cnd colegul s"u l va nghii pe ,outhe!ont, pentru ca apoi s"-l nghit" el pe dnsul$ Spera s" prind" locul de secund dac" cel"lalt ajungea )e# de raion$ 4poi, vo! vedea/ 0i a!ndoi, cuprin)i de n#rigurarea ce str"b"tea !agazinul de la un cap"t la cel"lalt, discutau despre posibilele !"riri de salariu, #"r" a nceta s" anune stocul de !"t"suri2 se prevedea c" ,outhe!ont va realiza, n anul acela, vreo treizeci de !ii de #ranci2 >utin avea s" dep")easc" zece !ii2 ?avier esti!a c" salariul #i: )i co!isioanele i vor rotunji su!a de cinci !ii cinci sute$ %n #iecare anoti!p a#acerile raionului sporeau, vnz"torii urcau n grad )i-)i dublau veniturile, ase!enea o#ierilor pe ti!p de lupt"$ - Dar nu se !ai ter!in" !"t"surile astea;, spuse brusc ,outhe!ont, cu un ton plictisit$ 0i ce pri!"var" nenorocit"/ &lou" continuu/ 3u s-a cu!p"rat dect !"tasea neagr"/ Chipul lui surz"tor se ntuneca privind cu! cre)te !or!anul de !"tase de pe jos$ >utin repeta tot !ai tare, cu o voce sonor", prin care se strecura victoria8 - *"tase, carouri !ici, dou"zeci )i unu de de !etri, la )ase #ranci )i cincizeci/ 0i !ai era nc" un ra#t ntreg$ ?avier, cu braele #rnte, lucra !ai ncet$ %n ti!p ce-i d"dea lui >utin ulti!ele buc"i de sto#", continu" pe )optite8 - Ia spune, era s" uit7 @i s-a spus c" adjuncta de la con#ecii a #ost ndr"gostit" de tine; Tn"rul p"ru surprins$ - H"u; Cnd asta; - T"nt"l"ul "la de Deloche ne-a !"rturisit7 !i a!intesc c" odinioar" te sorbea din priviri$ De cnd era secund, >utin l"sase deoparte dansatoarele de la cabaret )i se a#i)a doar cu institutoare$ De)i se si!ea #oarte !"gulit, r"spunse cu dispre8 - *ie !i plac cele !ai plinue, dragul !eu, )i apoi eu nu u!blu cu oricine, ca patronul$ Se opri )i strig"8 - *"tase alb", treizeci )i cinci !etri, la opt #ranci )i )aptezeci )i cinci/ - 4, n s#r)it/, !ur!ur" u)urat ,outhe!ont$ Dar un clopot sun" anunnd a doua !as", #iind rndul lui ?avier$ Cobor de pe sc"unel )i un

alt vnz"tor i lu" locul2 #u silit s" sar" peste !or!anul de sto#e, care crescuse pe podea$ 4cu!, n toate raioanele gr"!ezile de sto#e se ngr"!"deau pe jos2 ra#turile, cutiile de carton, dulapurile se goleau ncetul cu ncetul, n ti!p ce !"r#urile se rev"rsau de pretutindeni$ La albituri se auzea c"derea grea a buc"ilor de sta!b", la !ercerie, clinchetul u)or al unor cutii, iar la !obile un uruit ndep"rtat$ Toate glasurile r"sunau deodat", unele ascuite, altele groase, ci#rele )uierau n aer, o lar!" zgo!otoas" u!plea ntregul !agazin, ntoc!ai #rea!"tului p"durilor, n ianuarie, cnd vntul su#l" printre crengi$ ?avier reu)i, n s#r)it, s" scape )i o lu" pe sc"rile ce duceau la re#ectoriu$ De cnd cu e:tinderea Paradisului femeilor, acesta se a#la la etajul al patrulea, n cl"dirile noi$ Cu! se gr"bea, i ajunse din ur!" pe Deloche )i pe Li'nard, care urcaser" naintea lui, dar l a)tept" pe *ignot, care venea din ur!"$ - Drace/, spuse el n coridorul buc"t"riei, n #aa unei table negre pe care era scris !eniul zilei, se vede c" e zi de inventar/ . adev"rat" s"rb"toare/ &ui sau berbec )i anghinare pr"jit"/7 ,erbecul va avea un !are succes/ *ignot rnjea, !ur!urnd8 - S" #i dat oare boala n p"s"ri; %n acest ti!p, Deloche )i Li'nard )i luaser" poriile )i plecaser"$ 4tunci, ?avier, aplecndu-se spre ghi)eu, spuse cu voce tare8 - &ui$ Dar #u nevoit s" a)tepte, c"ci unul dintre b"ieii care !p"reau poriile toc!ai se t"iase la deget, producnd o perturbare$ 5"!ase cu #aa spre #ereastr", uitndu-se n buc"t"ria cu instalaia uria)" )i cu cazanul central, deasupra c"reia dou" )ine #i:ate n pla#on aduceau, printr-un siste! de scripei )i lanuri, cratiele colosale pe care nici patru oa!eni nXar #i #ost n stare s" le ridice$ ,uc"tari n alb supravegheau, pe ro)ul nchis al #ontei, oalele puse la #iert, urcai pe ni)te sc"ri de #ier )i nar!ai cu linguri de luat spu!a$ Sprijinite de perei, se a#lau gr"tare, tig"i, un aparat i!ens pentru uscarea #ar#uriilor )i un bazin de !ar!ur" u!plut continuu de ap"$ Se !ai z"reau, n stnga, un sp"l"tor )i ni)te bazine de piatr", !ari ca ni)te piscine, iar n dreapta se a#la o c"!ar" pentru ali!ente, unde atrnau de crlige de oel buc"i de carne ro)ie$ . !a)in" de cur"at carto#ii #unciona cu un "c"nit ca de !oar"$ Dou" c"rucioare pline cu salat" cur"at" treceau, trase de ajutoarele de buc"tar, care se duceau s" le !prosp"teze sub o #ntn"$ - &ui, repet" ?avier, ner"bd"tor$ 4poi, ntorcndu-se, ad"ug" pe )optite8 - 1 unul care s-a t"iat$ 1 dezgust"tor, curge n !ncare$ *ignot vru s" vad"$ Se #or!" o coad" i!ens" de #uncionari, se auzeau rsete, !brnceli$ 0i cei doi tineri, cu capul la ghi)eu, )i co!unicau observaiile n #aa acestei buc"t"rii de #alanster, unde cele !ai !ici instru!ente deveneau gigantice$ Trebuiau servite dou" !ii de prnzuri )i dou" !ii de cine, #"r" a !ai socoti #aptul c" nu!"rul angajailor cre)tea de la o s"pt"!n" la alta$ 1ra un abis care nghiea zilnic )aisprezece chintale de carto#i, )aizeci de Pilogra!e de unt, )ase sute de Pilogra!e de carne )i la #iecare prnz se des#undau trei butoaie cu vin, din care aproape )apte sute de litri se scurgeau pe tejgheaua barului$ - 4, n s#r)it/, !ur!ur" ?avier, cnd buc"tarul de serviciu reap"ru cu o tigaie, n care !punse o pulp" pentru a i-o da$ - &ui, spuse *ignot n spatele lui$ 0i a!ndoi intrar" n re#ectoriu cu #ar#uriile n !n", dup" ce-)i luaser" poria de vin de la bar, n ti!p ce n ur!a lor r"suna #"r" ncetare cuvntul BpuiC, iar #urculia buc"tarului se n#igea cu regularitate n buc"ile de carne$ 4cu!, re#ectoriul vnz"torilor era o sal" i!ens", unde cele cinci sute de tac!uri ale celor

trei serii puteau sta nestingherite$ 4ceste tac!uri erau aliniate de-a lungul !eselor de !ahon2 la cele dou" capete ale s"lii se a#lau !ese identice rezervate inspectorilor )i )e#ilor de raioane, iar la !ijloc M o tejghea pentru supli!ente$ ?erestrele !ari din dreapta )i din stnga lu!inau nc"perea al c"rei pla#on, n ciuda celor patru !etri n"li!e, p"rea prea jos, oarecu! strivit de ntinderea ne!"surat" a celorlalte di!ensiuni$ &e pereii zugr"vii n ulei galben-deschis, ra#turile pentru )ervete erau singurele orna!ente$ Dup" acest pri! re#ectoriu, ur!a cel al b"ieilor de !agazin )i al birjarilor, unde se !nca #"r" progra! #i:, ci n #uncie de necesit"ile serviciului$ - Cu!; 0i tu i-ai luat pulp", *ignot;, zise ?avier, dup" ce se a)ez" la una dintre !ese, n #aa ca!aradului s"u$ 4li vnz"tori se instalau n jurul lor$ 3u aveau #ee de !as", iar #ar#uriile #"ceau un zgo!ot !etalic pe !esele de !ahon, )i toi se !inunau de nu!"rul prodigios al pulpelor$ - Iat" p"s"ri care n-au dect picioare/, re!arc" *ignot$ Cei care ni!eriser" buc"i de spate se sup"rau$ Totu)i, hrana se !bun"t"ise considerabil, de cnd cu noile a!enaj"ri$ *ouret nu !ai trata cu un singur antreprenor pentru o su!" #i:"2 se ocupa de buc"t"rie, #"cnd din ea un serviciu organizat ca oricare dintre raioanele sale, cu un )e#, un secund, un inspector2 chiar dac" pl"tea !ai !ult pe !ncare, obinea un randa!ent !ai bun de la oa!enii bine hr"nii, calcul de un u!anitaris! practic care-l ngrijorase ceva vre!e pe ,ourdoncle$ - *"car bucata !ea e #raged"/, continu" *ignot$ D"-!i, te rog, pinea$ &inea #"cu turul !esei2 dup" ce-)i t"ie o #elie, *ignot n#ipse din nou cuitul n coaj"$ %ntrziaii soseau pe rnd, cu un apetit #eroce, !"rit de e#ortul di!ineii$ 5"zb"tea un clinchet asurzitor de #urculie, un glgit de sticle golite, zgo!otul paharelor trntite cu putere pe !as", sunetul ca de !oar" al celor cinci sute de !a:ilare solide ce !estecau cu toat" puterea$ Cuvintele, #oarte rare, se auzeau n"bu)it n gurile pline$ Deloche, a)ezat ntre ,aug' )i Li'nard, se a#la aproape n #aa lui ?avier, la doar cteva locuri distan"$ 4!ndoi schi!bar" priviri du)!"noase$ 6ecinii )u)oteau ntre ei pe sea!a discuiei din ajun )i #"ceau haz de ghinionistul de Deloche, ve)nic #l"!nd, care, printr-o soart" bleste!at", avea parte de cea !ai proast" bucat" de la !as"$ De aceast" dat", ni!erise un gt de pui )i cteva buc"i de spate$ 4ccepta glu!ele n lini)te, nghiind du!icai !ari de pine, jupuind gtul puiului cu arta deosebit" a unui b"iat cu respect pentru carne$ - De ce nu #aci recla!aie;, l ntreb" ,aug'$ Dar el ridic" din u!eri$ La ce bun; 3u se nt!pla niciodat" ni!ic$ Dac" nu te rese!nezi, lucrurile !erg )i !ai prost$ - 0tii c" bobinatorii au acu! clubul lor, spuse deodat" *ignot$ Da, B,obinA-ClubC7 Se des#")oar" la un crciu!ar din strada Saint->onor', care le nchiriaz" o sal" n #iecare s!b"t"$ 6orbea despre vnz"torii de la !ercerie$ 0i toat" !asa ncepu s" se a!uze$ %ntre dou" nghiituri, #iecare rostea, cu gura plin", cte o #raz", ad"ugnd vreun detaliu2 nu!ai cititorii nc"p"nai r"!neau t"cui, pierdui, cu nasurile cu#undate n ziare$ 1rau cu toii de acord c", pe !"sur" ce anii trec, vnz"torii urc" pe scara social"$ %n prezent, aproape ju!"tate dintre ei vorbeau ger!an" sau englez"$ 3u !ai era elegant s" te dai n spectacol la ,ullier sau s" cutreieri cabaretele pentru a #luiera cnt"reele urte$ 3u, acu! se adunau cte dou"zeci )i #or!au un club$ - 4u )i pian, ca pnzarii;, ntreb" Li'nard$ - Dac" B,obinA-ClubC au pian, cred )i eu/, strig" *ignot$ Cnt" la pian )i din voce/7 II au )i pe unul, !icul ,avou:, care cite)te versuri/ 6eselia crescu, glu!indu-se pe sea!a !icului ,avou:2 totu)i, sub aceste rsete se ascundea o !are ad!iraie$ 4poi, se discut" despre o pies" jucat" la 6audeville, unde un vnz"tor juca un

rol dubios2 unii dintre ei erau sup"rai, alii erau ngrijorai de ora la care vor #i l"sai s" plece acas" n ziua aceea, c"ci erau invitai la sindro#ii n #a!iliile burgheze$ 0i din toate colurile s"lii porneau discuii ase!"n"toare, n !ijlocul vacar!ului din ce n ce !ai enervant al veselei$ &entru a ndep"rta !irosul de !ncare )i aburul cald pe care-l r"spndeau cele cinci sute de porii, se deschiser" #erestrele, ale c"ror storuri erau arse de soarele puternic de august$ H"pu)eala p"trundea din strad"$ &la#onul era poleit de re#le:ele aurii ale razelor de soare, n ti!p ce !esenii asudai erau nv"luii de lu!ini ro)iatice$ - Cu! e cu putin" s" #i! nchi)i aici, du!inica, pe o vre!e ca asta;, repet" ?avier$ 4ceast" re!arc" aduse din nou n discuie chestiunea inventarului$ 4nul #usese #oarte prosper$ 0i se ntoarser" la !"ririle salariale, eternul subiect, proble!a cea !ai i!portant" ce-i preocupa pe toi$ Se nt!pla !ereu n ziua #ripturii de pas"re s" #ie cu toii att de agitai, nct zgo!otul devenea asurzitor$ Cnd b"ieii aduser" anghinarea, nu te !ai puteai nelege$ Inspectorul de serviciu avea ordin s" #ie !ai tolerant$ - 4propo, strig" ?avier, ai a#lat vestea cea !are; %ns" #u acoperit de *ignot care toc!ai ntreba8 - Cui nu-i place anghinarea; %!i vnd desertul pentru o porie de anghinare/ 3i!eni nu r"spunse$ Tuturor le pl"cea anghinarea$ 4cest prnz p"rea s" #ie unul dintre cele !ai bune de pn" acu!, c"ci v"zuser" chiar ni)te piersici pentru desert$ - 4 invitat-o la cin", spuse ?avier vecinului s"u din dreapta$ Cu!, n-ai )tiut; Toi de la !as" a#laser" )i se saturaser" deja s" tot vorbeasc" despre asta nc" de di!inea"$ Glu!ele, !ereu acelea)i, trecur" de la unul la altul$ Deloche tre!ura, iar ochii s"i se #i:ar" asupra lui ?avier, care repeta cu ndrjire8 - Dac" n-a avut-o pn" acu!, o s" o aib"7 Dar nu va #i pri!ul/ 4, nu, nu va #i pri!ul/ 0i el l privea #i: pe Deloche, ad"ugnd chiar pe un ton provocator8 - Cei c"rora le plac oasele o pot avea pentru cinci centi!e/ Deodat", l"s" capul n jos$ Deloche, ie)it din !ini, i arunc" n #a" ulti!ul s"u pahar de vin, !or!"ind8 - &o#ti!, nenorocit !incinos ce e)ti/ 4r #i trebuit s" i-l arunc ieri/ Se produse un adev"rat scandal$ Cteva pic"turi ajunseser" pe vecini2 ?avier alegndu-se doar cu p"rul puin ud$ 6inul, azvrlit cu violen", se v"rsase de cealalt" parte a !esei$ Toat" lu!ea se sup"r"$ .are se culca cu ea de o ap"ra n #elul acesta; Ce brut"/ 4r #i !eritat o pereche de pal!e ca s" nvee cu! s" se poarte$ Totu)i, glasurile coborr", c"ci se se!nalase sosirea unui inspector )i era inutil s" a!estece conducerea n cearta aceasta$ ?avier se !ulu!i s" spun"8 - Dac" !" ni!erea, avea! eu ac de cojocul lui/ 4poi totul s#r)i cu ni)te glu!e$ Cnd Deloche, tre!urnd, ncerc" s" bea pentru a-)i ascunde tulburarea, lu" cu o !n" nesigur" paharul gol )i toi ncepur" s" rd"$ 4)ez" stngaci paharul pe !as" )i se porni s" ron"ie #runzele de anghinare$ - Dai-i sticla de vin lui Deloche, spuse lini)tit *ignot$ 3u vedei c"-i e sete; 5setele izbucnir" )i !ai puternic$ Luar" cu toii #ar#uriile curate din vra#urile puse pe !as", din loc n loc, n ti!p ce chelnerii se pli!bau cu desertul, piersici a)ezate n co)ulee$ Toi se pr"p"dir" de rs cnd *ignot ad"ug"8 - Ce s" spun, #iecare cu gustul lui/ Deloche !"nnc" piersici cu vin/ 4cesta r"!ase ne!i)cat$ St"tea cu capul plecat, surd, c"ci nu p"rea s" aud" glu!ele, regretnd cu disperare ceea ce #"cuse$ 4veau dreptate cu toii, n ce calitate o ap"ra el pe Denise; S-ar #i putut crede tot #elul de lucruri urte2 i venea s"-)i dea pal!e pentru c" o co!pro!isese vrnd, de #apt, s"-i de!onstreze nevinov"ia$ 4cesta era norocul lui, !ai bine ar #i cr"pat pe loc,

dect s" #ac" ast#el de prostii, ascultndu-)i ini!a$ Lacri!i grele i inundar" ochii$ 3u era oare vina lui c" tot !agazinul vorbea despre scrisoarea tri!is" de patron; Ii auzea rnjind )i rostind cuvinte crude despre aceast" invitaie, de care doar Li'nard !ai a#lase2 )i #"cea repro)uri, n-ar #i trebuit s" o lase pe &auline s"-i vorbeasc" de #a" cu Li'nard, el era responsabil pentru indiscreia co!is"$ - De ce ai povestit despre toate astea;, !ur!ur" el cu un glas s#)iat$ 1 #oarte urt/ - 1u;/, r"spunse Li'nard, dar n-a! vorbit dect cu una sau dou" persoane, cerndu-le s" in" secretul7 3ici nu )tii cu! se r"spndesc zvonurile/ Cnd Deloche se decise s" bea un pahar cu ap", toi !esenii ncepur" s" rd"$ &rnzul lu" s#r)it, iar vnz"torii st"teau co!ozi pe scaune, a)teptnd s" sune clopotul pentru a se ntoarce la raioane$ Se cerur" puine supli!ente la ghi)eul central, pentru c" n ziua aceea ca#eaua era o#erit" de direciune$ Ce)tile aburinde nv"luiau sala de !ese n aro!a proasp"t" a ca#elei$ La #erestre, storurile atrnau, ne!i)cate, #"r" niciun se!n de adiere$ Lar!a glasurilor era att de !are, nct sunetul clopotului nu #u auzit dect de cei care ocupau !esele de lng" u)"$ Se ridicar", iar debandada ie)irii lor u!plu coridoarele$ Deloche r"!"sese n ur!", pentru a sc"pa de vorbele de duh care continuau nc"$ Chiar )i ,aug' ie)i naintea lui, de)i, de obicei, pleca ulti!ul )i #"cea un ocol pentru a se ntlni cu &auline cnd aceasta se ndrepta spre re#ectoriu2 era !anevra lor, singura posibilitate pentru a se vede un !inut n ti!pul orelor de !unc"$ Dar n acea zi, pe cnd se s"rutau cu pasiune ntr-un ungher al coridorului, #ur" surprin)i de Denise, care !ergea )i ea la !as"$ %nainta destul de greoi din cauza piciorului$ - ., draga !ea, zise &auline blbindu-se, nu vei spune ni!ic, nu-i a)a; ,aug', cu braele lui i!ense )i spatele de uria), tre!ura ca un copil, !ur!urnd8 - S-ar putea s" ne dea a#ar"7 De)i c"s"toria noastr" a #ost anunat", dobitocii ")tia nu se gndesc c" ne !ai )i iubi!/ Denise, #oarte e!oionat", se pre#"cu c" nu-i v"zuse$ ,aug' se gr"bi s" plece, cnd Deloche, care o luase pe dru!ul cel !ai lung, ap"ru )i el$ %ncerc" s" se scuze, blbi cteva #raze pe care Denise nu le nelese la nceput$ 4poi, cnd i repro)a &aulinei c" vorbise de #a" cu Li'nard )i aceasta #u stingherit", avu, n s#r)it, e:plicaia cuvintelor )optite n spatele ei, nc" de di!inea"$ &ovestea cu scrisoare circula deja$ ?u, din nou, cople)it" de #risonul pricinuit de pri!irea scrisorii, si!indu-se dezbr"cat" n #a" tuturor$ - Dar nici n-a! )tiut, spuse &auline$ De alt#el, nu-i ni!ic r"u n asta7 Las"-i s" vorbeasc", oricu! turbeaz" cu toii/ - Draga !ea, spuse n cele din ur!" Denise cu aerul ei nelept, nu sunt sup"rat" pe tine$ 3-ai #"cut dect s" spui adev"rul$ 4! pri!it o scrisoare, eu trebuie s" r"spund pentru asta$ Deloche plec" trist, nelegnd c" tn"ra acceptase invitaia )i c" va !erge, n seara aceea, la ntlnire$ Cnd cele dou" vnz"toare )i ter!inar" prnzul ntr-o sal" !ic", al"turi de cea !are, &auline trebui s" o ajute pe Denise s" coboare, c"ci )i obosise deja piciorul$ (os, n z"pu)eala dup"-a!iezii, inventarul era n toi$ Sosise )i !o!entul punctului cul!inant, cnd, n #aa !uncii !ai t"r"g"nate din ti!pul di!ineii, toate #orele se ncordau pentru ca totul s" #ie gata pn" seara$ Tu!ultul vocilor cre)tea tot !ai !ult, nu se vedeau dect braele gesticulnd, n ti!p ce goleau ra#turile, azvrlind !"r#urile2 nici nu se !ai putea u!bla, c"ci !ald"rele de baloturi de pe parchet ajunseser" la nivelul tejghelelor$ . !are de capete, de pu!ni ntin)i, de brae ridicate p"rea a se pierde n adncul raioanelor, ntr-un zgo!ot con#uz de revolt"$ 1ra cea din ur!" s#orare a luptei, !a)in"ria sta gata s" sar" n aer, iar de-a lungul gea!urilor !ari, n jurul !agazinului nchis, continuau s" treac" rar pli!b"rei, plictisii de z"pu)eala de

du!inic"$ &e trotuarul din strada 3euve-Saint-4ugustin, trei #ete, cu capul descoperit, ca! neglijente, st"teau acolo, n#ipte, cu chipurile lipite de gea!uri, s" vad" ce se nvrte)te n"untru$ Cnd Denise se ntoarse la con#ecii, doa!na 4urelie o l"s" pe *arguerite s" ter!ine apelul ve)!intelor$ *ai r"!"sese de #"cut un control pentru care, dornic" de lini)te, se retrase n sala de e)antioane, lund-o pe #at" cu ea$ - 6ino cu !ine, vo! veri#ica !preun"7 0i apoi, du!neata vei aduna$ Dar, l"snd u)a deschis" pentru a le putea supraveghea pe do!ni)oare, p"trundea lar!a, ast#el c" nu se !ai auzea ni!ic nici n aceast" nc"pere$ 1ra o ca!er" vast", p"trat", !obilat" nu!ai cu scaune )i trei !ese lungi$ %ntr-un col, erau cuite !ari !ecanice, pentru t"ierea e)antioanelor$ *etri ntregi de !ateriale treceau pe acolo, c"ci se e:pediau anual buc"i de sto#" de !ai !ult de )aizeci de !ii de #ranci$ De di!inea" pn" seara, cuitele t"iau !"tase, ln", pnz", cu un zgo!ot de secer"$ 4poi, se #"ceau cataloagele n care se lipeau )i se coseau e)antioanele$ %ntre cele dou" #erestre se a#la )i o !ic" tipogra#ie pentru etichete$ - *ai ncet/, striga din cnd n cnd doa!na 4urelie, care nu o auzea pe Denise citind articolele$ Cnd veri#icarea pri!elor liste #u ncheiat", o l"s" pe tn"r" n #aa unei !ese, cu#undat" n calcule$ 4poi se ntoarse aproape i!ediat )i o instala lng" ea pe do!ni)oara de ?ontenailles, de care raionul de trusouri nu !ai avea nevoie, )i pe care i-o puneau la dispoziie$ 4vea s" adune )i ea, )i ast#el se va c)tiga ti!p$ Dar apariia !archizei, cu! o denu!ise, din r"utate, Clara, #"cu senzaie n raion$ Se rdea )i se glu!ea pe sea!a lui (oseph$ Cuvintele r"ut"cioase se auzeau prin u)a deschis"$ - 3u te te!e, nu !" ncurci cu ni!ic, spuse Denise, cuprins" de o !are !il"$ 9ite, c"li!ara !ea ne va ajunge la a!ndou"/ Do!ni)oara de ?ontenailles, n"ucit" de situaia ei dec"zut", nu reu)i s" spun" niciun cuvnt de !ulu!ire$ &robabil c" ncepuse s" bea, c"ci sl"biciunea ei c"p"tase o nuan" plu!burie2 doar !inile ei, albe )i delicate, spuneau nc" povestea rasei ei nobile$ 5setele ncetar" brusc, iar lucrul p"rea s"-)i reia rit!ul nor!al$ 1ra *ouret care #"cea din nou turul raioanelor$ Deodat" se opri, o c"uta pe Denise )i #u surprins s" nu o vad" acolo$ Cu un se!n o che!" pe doa!na 4urelie )i se retraser" a!ndoi o clip", vorbind n )oapt"$ &ese!ne c"-i punea ntreb"ri$ 4ceasta i ar"t" din priviri sala e)antioanelor, apoi p"ru c"-i #ace un raport$ ?"r" ndoial", i spusese c" tn"ra plnsese de di!inea"$ - &er#ect/, spuse *ouret, apropiindu-se$ 4r"tai-!i listele/ - &e aici, do!nule, r"spunse )e#a$ 3e-a! retras din pricina zgo!otului$ . ur!" n ca!era al"turat"$ Clara nu se l"s" n)elat" de !anevr" )i !ur!ur" c" !ai bine s-ar duce i!ediat n pat$ Dar *arguerite i arunc" ve)!intele rapid, pentru a-i da de lucru )i a-i nchide gura$ 3u era adjuncta o coleg" bun"; &roble!ele ei personale nu priveau pe ni!eni$ 5aionul devenise co!plice, vnz"toarele se agitau )i !ai !ult, iar Lho!!e )i (oseph se pre#"ceau c" nu aud ni!ic$ Inspectorul (ouve, observnd de departe tactica doa!nei 4urelie, se a)ez" n #aa u)ii de la e)antioane ase!enea unui soldat ce p"ze)te capriciile st"pnului s"u$ - S"-i ducei listele do!nului *ouret, spuse )e#a intrnd pe u)"$ Denise i le d"du )i r"!ase cu ochii pironii asupra lui$ 4vusese o u)oar" tres"rire, dar se st"pnise, a#i)nd o !inunat" senin"tate pe chipul ei palid$ . clip", *ouret p"ru absorbit de enu!erarea articolelor, neavnd nicio privire pentru ea$ Se a)ternuse t"cerea$ 4tunci, doa!na 4urelie, apropiindu-se de do!ni)oara de ?ontenailles, care nici nu ntorsese capul, se ar"t" ne!ulu!it" de socotelile ei )i-i )opti8 - *ergei s" ajutai la pachete7 3u p"rei obi)nuit" cu ci#rele/

4ceasta se ridic", se ntoarse n raion, unde #u nt!pinat" de )u)oteli$ Sub privirile batjocoritoare ale do!ni)oarelor, (oseph nu !ai )tia ce s" !ai scrie pe #oi$ Clara, ncntat" de ajutorul care-i sosise, o trat" cu ura pe care o avea pentru toate #e!eile din !agazin$ Ce prostie s" te ndr"goste)ti de un o! de rnd cnd e)ti !archiz"/ 0i ea era geloas" de aceast" iubire/ - ?oarte bine/ ?oarte bine/, repet" *ouret, pre#"cndu-se c" cite)te listele$ Doa!na 4urelie nu )tia cu! s" ias" )i ea din nc"pere ntr-un !od ct !ai decent$ Se pli!ba de colo-colo, !erse s" vad" cuitele !etalice, #urioas" c" soul ei nu inventa ceva pentru a o che!a de acolo2 din p"cate, el nu se pricepea la lucruri serioase, ar #i !urit de sete lng" o balt"$ Doar *arguerite avu ideea s" vin" s"-i cear" o l"!urire$ - 6in ndat"/, r"spunse )e#a$ Cu de!nitatea acoperit", avnd un prete:t n ochii do!ni)oarelor care o pndeau, i l"s", n cele din ur!", singuri pe *ouret )i Denise, pe care i apropiase, ie)ind cu un pas !aiestuos )i un pro#il nobil, nct vnz"toarele nu-)i per!iseser" nici !"car un z!bet$ %ncet, *ouret a)ez" listele pe !as"$ . privea pe Denise, care r"!ase a)ezat", cu penia n !n"$ 4ceasta nu-)i ntoarse privirile, doar p"li !ai !ult$ - 6ei veni disear";, ntreb" el )optit$ - 3u, do!nule, r"spunse ea$ 3u pot$ ?raii !ei vor #i la unchiul !eu )i le-a! pro!is c" voi lua cina cu ei$ - 0i piciorul du!itale/ 9!bli #oarte greu/ - ., voi putea !erge pn" acolo$ *" si!t !ult !ai bine ast"zi$ La rndul s"u, *ouret p"li n #aa acestui re#uz att de lini)tit$ ,uzele i tre!urau de o revolt" nervoas"$ Se st"pni totu)i )i relu" tonul patronului politicos, care se intereseaz", pur )i si!plu, de una dintre vnz"toarele sale8 - 1i, haide, dac" v-a) ruga7 0tii bine ct de !ult v" apreciez$ Denise )i p"str" atitudinea respectuoas"$ - Sunt #oarte !i)cat" de bun"tatea pe care !i-o ar"tai )i v" !ulu!esc pentru aceast" invitaie$ Dar, v" repet, este i!posibil, #raii !ei !" a)teapt" n aceast" sear"$ Se nc"p"na s" nu neleag"$ 9)a r"!"sese deschis", iar ea si!ea cu! ntreg !agazinul o !pingea s" accepte$ &auline o tratase prietene)te ca pe o prostu", iar celelalte vor #ace glu!e pe sea!a ei, dac" nu va pri!i invitaia$ Doa!na 4urelie, care plecase, *arguerite al c"rei glas l auzea tot !ai tare, spatele lui Lho!!e, pe care-l z"rea ne!i)cat )i discret, toi doreau acest lucru, cu toii o azvrleau n braele patronului$ >uruitul dep"rtat al inventarului, !ilioanele de !"r#uri, strig"tele puternice, toate acestea erau ca o adiere cald" ce purta pati!a pn" la ea$ 9r!" o clip" de t"cere$ Din cnd n cnd, zgo!otul acoperea cuvintele lui *ouret$ - 4tunci, cnd vei veni;, o ntreb" din nou$ *ine; 4ceast" ntrebare si!pl" o tulbur" )i !ai !ult$ &entru o clip" )i pierdu cal!ul )i se blbi8 - 3u )tiu7 3u )tiu7 1l z!bi )i ncerc" s" o ia de !n", dar ea se retrase$ - De ce v" e tea!"; %)i ridic" privirile, se uit" #i: n ochii lui, z!bind cu aerul ei blnd )i curajos8 - 3u !i-e tea!" de ni!ic, do!nule7 Trebuie s" #ace! doar ceea ce vre!, nu-i a)a; Iar eu nu vreau$ 4sta-i tot/ Cu! nu !ai spuse ni!ic, surprinse totu)i un scrit$ Se ntoarse )i v"zu u)a nchizndu-se ncet$ 1ra inspectorul (ouve care #"cuse acest gest$ 9)ile erau responsabilitatea lui )i niciuna nu trebuia s" r"!n" deschis"$ 3i!eni nu p"rea s" #i observat nchiderea acestei u)i$ Doar Clara arunc" o vorb" neru)inat" la urechea do!ni)oarei de ?ontenailles, care albi i!ediat$

%ntre ti!p, Denise se ridic" de pe scaun$ *ouret i )opti cu un glas tre!ur"tor8 - 4scultai-!", v" iubesc7 0tii asta de ceva vre!e, nu v" pre#acei c" nu )tii7 3u v" te!ei de !ine/ De dou"zeci de ori a! vrut s" v" che! n cabinetul !eu$ 4! #i r"!as singuri )i n-ar #i trebuit dect s" trag z"vorul$ Dar n-a! vrut s" #ie a)a, vedei bine c" v" vorbesc aici, unde ar putea intra oricine7 6" iubesc, Denise$ 1a st"tea n picioare, alb" la #a", ascultndu-l )i privindu-l n ochi$ - Spunei-!i, de ce !" re#uzai;7 3u avei destule pe cap; ?raii trebuie s" #ie o povar"$ 6" voi o#eri tot ce-!i vei cere, tot ce vei dori de la !ine7 Denise l ntrerupse cu un singur cuvnt8 - *ulu!esc, dar acu! c)tig !ai !ult dect a! nevoie$ - Dar v" o#er libertatea, o via" de pl"ceri )i de lu:7 6" voi cu!p"ra o cas", v" voi asigura o !ic" avere$ - 3u, !ulu!esc, !-a) plictisi s" nu #ac ni!ic7 nc" de la zece ani !i c)tig singur" e:istena$ *ouret avu un gest nebun$ 1ra pri!a #e!eie care nu-i ceda$ 3-avea dect s" se plece ca s" le ia pe toate celelalte, toate i acceptau capriciile ca ni)te servitoare supuse2 iar aceasta spunea nu, #"r" a invoca !"car un prete:t rezonabil$ Dorina lui, st"pnit" de prea !ult" vre!e )i biciuit" de rezistena ei, l scotea din !ini$ &oate c" nu o#erise destul, ast#el c"-)i dubl" o#ertele )i insist" )i !ai !ult$ - 3u, nu, !ulu!esc, r"spundea ea de #iecare dat", cu nver)unare$ 4tunci, *ouret sc"p" acest strig"t al ini!ii8 - Dar nu vedei ct su#"r/7 Da, e o prostie, su#"r ca un copil/ Lacri!ile i inundar" ochii$ Din nou se a)ternu t"cerea$ Se !ai auzea nc", dincolo de u)", huruitul lini)tit al inventarului$ 1ra un zgo!ot al triu!#ului ucis, aco!paniat de aceast" n#rngere a st"pnului$ - 0i totu)i, dac" a) vrea/, spuse el cu glasul #ierbinte, strngndu-i !inile$ I le l"s", iar ochii ei devenir" str"lucitori )i puterile o p"r"seau$ C"ldura !inilor lui o nv"luia ntr-o !ole)eal" dulce$ Du!nezeule, ct de !ult l iubea )i ct de !ult )i-ar #i dorit s" se piard" la pieptul lui/ - 6reau, vreau/, spuse el nnebunit$ 6" a)tept disear", dac" nu venii, voi lua !"suri/ Devenise brutal$ 1a scoase un strig"t u)or, iar durerea strnsorii o #"cu s"-)i recapete curajul$ Dintr-o s!ucitur", se eliber"$ 4poi, dreapt", cu un aer !"re, spuse8 - 3u, l"sai-!"/ 3u sunt o alt" Clara, pe care o vei p"r"si a doua zi$ 0i apoi, do!nule, du!neavoastr" iubii o alt" #e!eie$ Da, doa!na care vine pe aici7 5"!nei cu ea$ 1u nu v" !part cu ni!eni$ 9i!irea l intui locului$ Ce spunea )i ce voia de #apt; 3iciodat" #etele culese de prin !agazin nu se sinchisiser" dac" erau sau nu iubite$ 4r #i trebuit s" rd", dar atitudinea ei de!n" l tulbur" pro#und$ - Do!nule, continu" ea, deschidei u)a$ 3u se cade s" #i! singuri aici/ *ouret o ascult" )i, cu t!plele vjind, ne)tiind cu! s"-)i ascund" tulburarea, o reche!" pe doa!na 4urelie, se n#urie pe stocul de pelerine, spunnd c" va #i nevoie s" scad" preurile pn" nu va !ai r"!ne nici !"car una n !agazin$ 1ra regula casei, se lichida totul n #iecare an2 !ai bine vindeau cu )aizeci la sut" pierdere dect s" r"!n" !odele vechi sau vreo sto#" decolorat"$ Toc!ai atunci, ,ourdoncle, care-l c"uta pe director, l a)tepta de ceva vre!e n #aa u)ii nchise de (ouve, care i )optise ceva la ureche, cu un aer grav$ 1ra ner"bd"tor, dar nu ndr"znise s" tulbure aceast" ntrevedere$ 1ra oare cu putin"; %ntr-o ast#el de zi )i cu o ast#el de pr"p"dit"; In

s#r)it, cnd u)a se redeschise, ,ourdoncle vorbi despre !"t"surile al c"ror stoc avea s" #ie enor!$ ?u o adev"rat" u)urare pentru *ouret s" poat" striga n voie$ La ce se gndea oare ,outhe!ont; Se ndep"rt", declarnd c" nu ad!ite ca un achizitor s" #ie att de lipsit de #ler, nct s" #ac" prostia de a aproviziona !agazinul dep")ind cerinele vnz"rii$ - Dar ce are;, !ur!ur" doa!na 4urelie, tulburat" de aceste repro)uri$ Do!ni)oarele )i aruncar" priviri ui!ite$ La ora )ase, inventarul era gata$ Soarele str"lucea nc", un soare blnd de var", ale c"rui re#le:e aurii p"trundeau prin #erestrele holurilor$ %n aerul greoi al str"zilor, #a!ilii obosite se ntorceau deja de prin !prejuri!ile ora)ului, nc"rcate cu buchete de #lori, trndu-)i copiii spre cas"$ 9nul dup" altul, raioanele t"cuser"$ %n #undul galeriilor, nu se !ai auzeau dect che!"rile ntrziate ale unor vnz"tori care goleau un ulti! ra#t$ 4poi, chiar )i aceste glasuri se stinser", r"!nnd din lar!a zilei doar un ulti! #ior, deasupra debandadei #or!idabile a !"r#urilor$ 4cu!, ra#turile, dulapurile, cartoanele, cutiile z"ceau goale2 niciun !etru de sto#", nici cel !ai !ic obiect nu r"!"sese la locul lui$ 6astul !agazin nu prezenta dect scheletul viitoarelor aranja!ente, t!pl"riile absolut netede, ca n pri!a zi a instal"rii lor$ 4ceast" nuditate era dovada vizibil" a releveului co!plet )i real al inventarului$ &e jos, se ngr"!"deau )aisprezece !ilioane de !"r#uri, un val care s#r)ise prin a inunda !esele )i tejghelele$ ?uncionarii, necai pn" la u!eri, ncepeau s" a)eze #iecare articol la locul lui, spernd s" #ie totul gata pn" la ora zece$ Doa!na 4urelie, care lua !asa n pri!a serie, cobor din sala de !ese )i co!unic" ci#ra de a#aceri realizat" n cursul acelui an, o ci#r" calculat" pe loc de diversele raioane$ Totalul era de optzeci de !ilioane, cu zece !ilioane !ai !ult dect anul trecut$ 3u se nregistrase o sc"dere real" dect la anu!ite !"t"suri$ - Dac" do!nul *ouret nu e !ulu!it, eu nu neleg ce-i !ai trebuie, spuse )e#a$ Ia uite-l acolo sus, pe scara principal", ct e de #urios/ Do!ni)oarele !erser" s"-l vad"$ 1ra singur, n picioare, t"cut, cu chipul ntunecat, peste !ilioanele pr"bu)ite la picioarele lui$ - Doa!n", spuse atunci Denise, suntei att de bun" s"-!i per!itei s" !" retrag; 3u v" !ai pot ajuta cu ni!ic, din pricina piciorului, )i cu! trebuie s" cinez la unchiul !eu, cu #raii !ei7 Se produse o ui!ire general"$ 4)adar, nu-i cedase; Doa!na 4urelie ezit", era gata s"-i interzic" s" plece, cu vocea t"ioas" )i ne!ulu!it", cnd Clara ridic" din u!eri, ne ncrez"toare8 BL"sai/ 1 si!plu, n-o !ai vrea/C Cnd &auline a#l" acest deznod"!nt, se a#la !preun" cu Deloche la raionul de ru#"rie pentru copii$ 6eselia brusc" a tn"rului o #"cu s"-)i ias" din !ini8 cu ce-l ajuta asta; Se bucura pentru c" prietena lui a #ost att de proast" nct s" dea cu piciorul norocului; ,ourdoncle, care nu ndr"znea s"-l deranjeze pe *ouret, n izolarea lui s"lbatic", se pli!ba n !ijlocul zgo!otelor, deza!"git )i el, cople)it de nelini)te$ %n ti!pul acesta, Denise cobor $ Cnd ajunse la cap"tul sc"rii din dreapta, sprijinindu-se de ra!p", d"du peste un grup de vnz"tori care se a!uzau$ %)i auzi nu!ele )i si!i c" nc" se !ai vorbe)te despre p"ania ei$ 3u o z"rise ni!eni$ - >aide, z"u a)a/ Ce de !o#turi/, spunea ?avier$ 1 plin" de vicii7 Da, cunosc pe unul pe care a vrut s"-l ia cu de-a sila$ 4cesta l privea pe >utin, care, pentru a-)i p"stra de!nitatea de adjunct, se inea deoparte, #"r" s" participe la glu!e$ %ns" se si!i att de !"gulit de privirile invidioase ale celorlali nct binevoi s" spun"8 - Ct !-a plictisit #e!eia asta/

Denise, r"nit" drept n ini!", se sprijini de ra!p"$ . v"zur" probabil, c"ci toi plecar" rznd$ 4veau dreptate2 se nvinuia pentru vre!urile de odinioar" cnd, ne)tiutoare, se gndise la el$ Dar ct e de nenorocit )i ct l dispreuia acu!/ . cople)ise tulburarea$ 3u era oare ciudat c" g"sise atta #or", cu o clip" nainte, s" resping" un b"rbat pe care-l adora, cnd alt"dat" #usese att de slab" n #aa acestui !izerabil la a c"rui dragoste visase; 5aiunea )i curajul ei se a#undau n aceste contradicii ale propriei #iine$ Se gr"bi s" traverseze holul$ 4poi, instinctiv, )i ridic" privirile, n ti!p ce unul dintre inspectori i deschidea u)a nchis" nc" de di!inea"$ %l z"ri pe *ouret$ 1ra nc" acolo, n capul sc"rilor, pe coridorul central care do!ina galeria$ Dar uitase de inventar, nu-)i !ai vedea i!periul, acest !agazin plin de bog"ii$ Totul disp"ruse, victoriile zgo!otoase de ieri, averea colosal" de !ine$ . ur!"ri pe Denise cu o privire disperat", iar cnd aceasta ie)i pe poart", totul !urise n jurul lui )i ntregul !agazin se ntunec"$

Capitolul 11
%n acea zi, ,outhe!ont ajunse pri!ul la ceaiul de la ora patru de la doa!na Des#orges$ Singur" n !arele salon Ludovic al =6I-lea, ale c"rui al"!uri )i brocarturi aveau un aer vesel )i lu!inos, aceasta se ridic" brusc )i-l ntreb" ner"bd"toare8 - 1i bine; - 1i bine/, r"spunse tn"rul, cnd i-a! spus c" voi veni negre)it s" v" salut, !i-a pro!is c" va veni )i el$ - L-ai l"sat s" neleag" c"-l a)tept ast"zi )i pe baron; - ?"r" ndoial"7 Cred c" asta l-a )i #"cut s" se decid"$ 6orbeau despre *ouret$ 4nul trecut, acesta l ndr"gise brusc pe ,outhe!ont n a)a !"sur", nct l #"cuse p"rta)ul pl"cerilor lui$ %l introdusese chiar )i n casa >enriettei, bucuros s" aib" pe cineva care s" nveseleasc" puin leg"tura de care se plictisise deja$ 4st#el, )e#ul de la !"t"suri devenise con#identul patronului )i al #ru!oasei v"duve8 le #"cea !icile co!isioane, vorbea cu unul despre cel"lalt, i !p"ca uneori$ %n crizele ei de gelozie, >enriette se l"sa n voia unor inti!it"i ce l surprindeau )i l stinghereau n acela)i ti!p, c"ci )i pierdea prudena de #e!eie de lu!e bun", punndu-)i n joc toat" !"iestria pentru a salva aparenele$ Doa!na Des#orges strig" brusc8 - Trebuia s" !i-l aduci$ 1ra! sigur" c" !i-l aduci$ - 1i, z"u a)a/, spuse el rznd ca un b"iat bun$ 3u e vina !ea c" !ai scap" cteodat"7 Totu)i, ine #oarte !ult la !ine$ ?"r" el, a) avea !ari necazuri acolo$ %ntr-adev"r, situaia lui la Paradisul femeilor era a!eninat" de cnd cu ulti!ul inventar$ %n zadar invocase anoti!pul ploios, nu i se ierta stocul prea !are de !"tase2 )i cu! >utin e:ploata acest #apt, punndu-i tot #elul de piedici n #aa )e#ilor, cu o #urie ascuns", si!ea p"!ntul #ugindu-i de sub picioare$ *ouret l conda!nase, plictisit #"r" ndoial" de un !artor care l deranja acu!, cnd voia s" ter!ine cu aceast" leg"tur", dezgustat de o inti!itate ne#olositoare$ Dar, dup" tactica-i obi)nuit", l !pingea nainte pe ,ourdoncle2 acesta !preun" cu ceilali asociai cereau concedierea lui, la #iecare consiliu, pe cnd el rezista, zicea, ap"rndu-)i cu energie prietenul, cu riscul celor !ai !ari nepl"ceri$ - %n s#r)it, l voi a)tepta, continu" doa!na Des#orges$ 0tii c" la ora cinci va veni )i #ata aceea7 Trebuie s"-i pun #a" n #a"$ Trebuie s" le a#lu secretul$

0i i vorbi din nou despre planul ei, bine gndit, i repet" plin" de pati!" c" o rugase pe doa!na 4urelie s" i-o tri!it" pe Denise, pentru un !antou care nu-i st"tea bine$ Cnd o va avea pe tn"r" n ca!era ei, va g"si !ijlocul s"-l aduc" )i pe *ouret2 )i apoi, va aciona$ ,outhe!ont, a)ezat n #aa ei, o privea cu ochii s"i #ru!o)i )i veseli, de)i ncerca s" par" serios$ 4cest tn"r co!plice, cu barba neagr" precu! cerneala, acest petrec"re zgo!otos, al c"rui snge #ierbinte de gascon i !purpura #aa, gndea acu! c" #e!eile din a)a-zisa lu!e bun" nu erau deloc !"rini!oase )i scoteau la iveal" lucruri nu toc!ai elegante cnd apucau s"-)i goleasc" sacul$ Desigur, iubitele prietenilor lui, #ete de pr"v"lie, nu-)i ng"duiau dest"inuiri att de co!plete$ - S" vede!, ndr"zni el s" spun", de ce v" sup"r", dac" v" zic c" nu e:ist" ni!ic ntre ei; - Toc!ai asta/, strig" ea$ . iube)te, asta e/7 3u-!i pas" de celelalte, si!ple aventuri, iubiri de o zi/ 6orbea despre Clara cu dispre$ 4#lase c", dup" re#uzul Denisei, *ouret se azvrlise asupra acestei ro)cate cu #a" de cal, desigur, cu un !otiv, deoarece o !eninea n raion pentru a se a#i)a cu ea, cople)ind-o cu daruri$ De alt#el, de trei luni ducea o via" plin" de pl"ceri, aruncnd cu banii n stnga )i-n dreapta8 cu!p"rase o cas" pentru o da!" de cabaret, cheltuind cu nc" alte dou" sau trei ase!enea ei, care se ntreceau n capricii scu!pe )i proste)ti$ - 1 vina creaturii, spuse >enriette$ %l v"d cu! se ruineaz" cu altele pentru c" ea l respinge7 De alt#el, ce !" intereseaz" banii lui; L-a) #i iubit !ai degrab" s"rac$ 0tii ct de !ult l iubesc, !ai ales du!neata, care ne-ai devenit prieten$ Se opri, su#ocat" de e!oie, gata s" izbucneasc" n lacri!i2 cu o !i)care dezn"d"jduit", i ntinse !inile$ %ntr-adev"r, l adora pe *ouret pentru tinereea )i izbnzile sale, niciun alt b"rbat nu o st"pnise ntr-att, #"cnd-o s"-i tre!ure trupul )i su#letul$ Gndindu-se c" ar putea s"-l piard" )i auzind sunnd cei patruzeci de ani, se ntreba, n#iorat", cu! ar putea nlocui aceast" !are dragoste$ - ., a! s" !" r"zbun, !ur!ur" ea, a! s" !" r"zbun, dac" nu se va purta cu! se cuvine$ ,outhe!ont i inea nc" !inile$ 1ra #oarte #ru!oas"$ 4r #i #ost ns" o leg"tur" #oarte sup"r"toare, iar lui nu-i pl"cea acest gen de ncurc"turi$ Totu)i, !erita s" se gndeasc", poate c" ar #i interesant, cu tot riscul acestor nepl"ceri$ - De ce nu te stabile)ti pe cont propriu;, l ntreb" ea deodat", eliberndu-)i !inile$ ,outhe!ont r"!ase surprins, dup" care r"spunse8 - *i-ar trebui #onduri considerabile7 *i-a trecut prin cap o idee, anul trecut$ Sunt convins c" s-ar !ai g"si n &aris destul" clientel" pentru unul sau dou" !agazine, doar c" trebuie ales bine cartierul$ Bon %ar!h& are !alul drept al Senei, Louvre deine centrul2 Paradisul a cucerit cartierele bogate din vest$ 3u !ai r"!ne dect nordul, unde se poate crea o concuren" pieei ClichD$ 4! )i g"sit un loc superb n apropiere de .per"$ - 1i bine; %ncepu s" rd" zgo!otos$ - I!aginai-v" c" a! #"cut prostia s"-i vorbesc despre asta tat"lui !eu$ Da, a! #ost att de naiv nct s"-l rog s" caute ni)te acionari din Toulouse7 0i-i povesti cu haz cu! se n#uriase b"trnul din !ica sa pr"v"lie de provincie pe !arile bazaruri pariziene$ ,"trnul ,outhe!ont, pe care cei treizeci de !ii de #ranci c)tigai de #iul s"u l scoteau din !ini, r"spunse c" ar da !ai degrab" toi banii s"i )i ai prietenilor s"i pentru ospicii, dect s" contribuie cu o singur" centi!" la n#iinarea acestor !ari !agazine care nu erau dect ni)te case de prostituie ale co!erului$ - De alt#el, ncheie tn"rul, ar #i nevoie de !ilioane$

- 0i dac" s-ar g"si;, spuse si!plu doa!na Des#orges$ 1l o privi deodat" serios$ 3u era oare aciunea unei #e!ei geloase; %ns" ea nu-i d"du ti!p s" o chestioneze )i ad"ug"8 - %n s#r)it, )tii bine ct in la tine7 6o! !ai vorbi despre asta$ Soneria din antica!er" r"sun"$ 1a se ridic", iar ,outhe!ont, instinctiv, )i !ut" scaunul, ca )i cu! i-ar #i putut surprinde cineva$ Se a)ternu t"cerea n salonul cu nuane vesele, !podobit cu !ult bun gust, cu plante verzi, ce #or!au parc" o p"durice ntre cele dou" #erestre$ %n picioare, cu urechea aintit" spre u)", doa!na Des#orges a)tepta$ - 1l e, !ur!ur" ea$ Servitorul anun"8 - Do!nul *ouret, do!nul de 6allagnosc$ 1a nu-)i putu reine un gest de iritare$ De ce nu venise singur; Se dusese s"-)i caute prietenul de tea!a unei ntrevederi ntre patru ochi$ 4poi, le ntinse celor doi b"rbai !na, cu un z!bet larg pe chip$ - Dar suntei #oarte scu!p la vedere/7 Spun asta )i pentru du!neata, do!nule de 6allagnosc$ 1ra disperat" c" se va ngra)", ast#el c" se strngea n rochii de !"tase neagr" pentru a-)i ascunde #or!ele tot !ai pline$ Totu)i, chipul ei #ru!os, ncadrat de p"rul negru, )i p"stra graia )i ging")ia de alt"dat"$ - Inutil s" v" ntreb cu! v" !erge$ Suntei proasp"t" ca un tranda#ir/ - ., !i !erge destul de bine/, r"spunse ea$ De alt#el, )i dac" a) #i !urit, n-ai #i )tiut ni!ic$ %l cercet" )i-i observ" nervozitatea )i oboseala ntip"rite att de adnc pe chipul ncerc"nat )i cenu)iu$ - 1i bine, continu" ea pe un ton pe care-l voia pl"cut, nu v" pot ntoarce co!pli!entul, c"ci nu ar"tai prea bine n seara aceasta$ - *unca e proble!a/, spuse 6allagnosc$ *ouret #"cu un gest vag, #"r" s" r"spund"$ Toc!ai l z"rise pe ,outhe!ont, c"ruia i adres" un salut a!ical$ &e vre!ea cnd erau buni prieteni, l lua chiar el de la raion, n ti!pul orelor grele de lucru, )i-l aducea la >enriette$ Dar ti!purile se schi!baser", acu! i spuse cu glasul sc"zut8 - 4i )ters-o ca! devre!e7 0tii c", la !agazin au observat plecarea du!itale )i c" sunt #oarte #urio)i pentru asta$ 6orbea despre ,ourdoncle )i ceilali asociai, ca )i cu! nu el ar #i #ost patronul$ - 4/, !ur!ur" ,outhe!ont, nelini)tit$ - Da, trebuie s" v" vorbesc7 S" !" a)teptai, vo! pleca !preun"$ %ntre ti!p, >enriette se a)ezase din nou2 tot ascultndu-l pe 6allagnosc care i anuna posibila vizit" a doa!nei de ,oves, nu-l sl"bea din priviri pe *ouret$ 4cesta t"cea din nou )i privea !obilele, cercetnd parc" pla#onul$ 4poi, cu! ea se plngea, glu!ind, c" n-are dect b"rbai la ceaiul ei de la ora patru, *ouret se pierdu o clip" )i sc"p" o #raz"8 - Credea! c"-l voi ntlni )i pe baronul >art!ann$ >enriette p"li$ 0tia, cu siguran", c" venea la ea doar pentru a se ntlni cu baronul, dar ar #i putut s" nu-i arunce att de grosolan n #a" indi#erena lui$ Toc!ai atunci, u)a se deschise )i servitorul intr", r"!nnd n picioare n spatele ei$ 4ceasta l interog" dintr-un singur gest, ast#el c" o!ul se plec" )i )opti8 - 6" deranjez pentru !antoul acela$ Doa!na a spus s" o anun7 Do!ni)oara e aici$ 4tunci ea ridic" vocea, ast#el nct s" #ie auzit"$ Toat" su#erina ei de #e!eie geloas" se

eliber" n aceste cuvinte seci )i pline de dispre8 - S" a)tepte/ - S" o pri!esc n ca!era doa!nei; - 3u, nu, s" stea n antica!er"/ I!ediat ce servitorul ie)ise, )i relu" lini)tit" discuia cu 6allagnosc$ *ouret, c"zut pe gnduri, ascultase distrat discuia cu servitorul, dar nu nelesese ni!ic$ ,outhe!ont ncepuse s" #ie preocupat de aceast" proble!", cnd u)a se deschise din nou )i dou" doa!ne #ur" introduse n salon$ - %nchipuii-v", spuse doa!na *artD, toc!ai cobora! din tr"sur", cnd a! v"zut-o pe doa!na de ,oves$ - Da, e:plic" aceasta, era #ru!os a#ar", )i cu! doctorul !eu tot !i reco!and" s" !" pli!b7 0i dup" ce-)i strnser" !inile, o ntreb" pe >enriette8 - 4ngajezi o #at" nou" n cas"; - 3u, r"spunse aceasta !irat"$ De ce ntrebi; - Toc!ai a! v"zut o tn"r" n antica!er"7 >enriette o ntrerupse rznd8 - Toate #etele astea de pr"v"lie sea!"n" cu ni)te servitoare, nu-i a)a;7 Da, a! che!at-o s"-!i aranjeze un !antou$ *ouret o privi #i:, n#iorat de o b"nuial"$ >enriette continu" cu o veselie #orat", povestind cu! a cu!p"rat acest !antou de la Paradisul femeilor, s"pt"!na trecut"$ - Ia te uit"/, spuse doa!na *artD, nu te !ai !braci de la ,aveur( - ,a da, draga !ea, dar a! vrut s" e:peri!entez puin$ 0i apoi, a! #ost destul de !ulu!it" de o pri!" achiziie, un !antou de c"l"torie7 Dar, de data asta, nu !i-a reu)it$ .rice s-ar zice, !agazinele astea te !brac" #"r" pic de gust$ ., nu !" jenez s" vorbesc n #aa do!nului *ouret7 3u vei !br"ca niciodat" o #e!eie puin !ai distins"$ *ouret nu-)i ap"r" !agazinul, dar continu" s" o #i:eze cu privirea, ncercnd s" se lini)teasc", n ti!p ce se gndea c" >enriette n-ar #i ndr"znit s" o aduc" pe Denise acolo$ ,outhe!ont #u, totu)i, acela care pleda pentru Paradis. - Dac" toate #e!eile din lu!ea bun" care se !brac" de la noi s-ar l"uda cu asta, replic" el vesel, ai #i surprins" de clientela noastr"7 Co!andai-ne o !br"c"!inte pe !"sura du!neavoastr" )i vei vedea c" are aceea)i calitate ca )i cea de la ,aveur, doar c" e la ju!"tate de pre$ Dar iat", toc!ai de asta nu e bun" pentru c" e !ai ie#tin"$ - Deci, !antoul nu i-e bun;, continu" doa!na de ,oves$ 4cu! o recunosc pe do!ni)oara7 1ra destul de ntuneric n antica!era du!itale$ - Da, ad"ug" doa!na *artD, tot !" gndea! unde a! !ai v"zut-o7 1i bine, du-te, draga !ea, nu trebuie s" te jenezi de noi$ >enriette #"cu un gest de nep"sare dispreuitoare8 - ., !" duc i!ediat, poate s" !ai a)tepte$ Doa!nele )i continuar" discuia despre hainele din !arile !agazine$ 4poi, doa!na de ,oves vorbi despre soul ei, care, spunea ea, toc!ai plecase n inspecie la herghelia de cai din Saint-Lo, iar >enriette a!inti despre boala unei !"tu)i care o #"cuse pe doa!na Guibal s" plece n ?ranche-Cont'$ De alt#el, nici doa!na ,ourdelais nu avea s" #ie prezent" n acea zi, deoarece la #iecare s#r)it de lun" se nchidea n cas" cu o lucr"toare, pentru a repara ru#"ria copiilor$ Doa!na *artD p"rea #r"!ntat" de o !are nelini)te$ Situaia soului ei la liceul ,onaparte era a!eninat" din pricina leciilor particulare pe care le d"dea acesta n cteva instituii dubioase, unde se #"cea tot #elul de a#aceri cu diplo!ele

de bacalaureat2 lucra pe unde putea pentru a #ace #a" cheltuielilor nes"buite ale soiei sale$ 4ceasta, v"zndu-l att de trist ntr-o sear", de tea!a destituirii, avusese ideea s" o roage pe prietena ei >enriette s" intervin" pe lng" un director din *inisterul Instruciunii &ublice pe care-l cuno)tea$ >enriette o lini)ti i!ediat$ De alt#el, do!nul *artD avea s" vin" personal pentru a-)i cunoa)te soarta )i pentru a-i !ulu!i$ - &"rei ca! indispus, do!nule *ouret, re!arc" doa!na de ,oves$ - *unca-i de vin"/, repet" 6allagnosc, plin de ironie$ *ouret se ridic" brusc, dezolat pentru c" se l"sase prad" gndurilor negre$ %)i lu" locul obi)nuit n !ijlocul acestor doa!ne, rec"p"tndu-)i buna dispoziie$ 3out"ile de iarn" l preocupau, vorbea despre un transport i!portant de dantele2 doa!na de ,oves l chestiona despre preul dantelei de 4len<on, #iindc" avea de gnd s" cu!pere$ 4cu! era silit" s" econo!iseasc" banii pentru nchirierea unei tr"suri, )i se !boln"vea ori de cte ori se oprea n #aa vitrinelor$ Drapat" ntr-un !antou de acu! doi ani, ncerca, n vis, pe u!erii ei de regin", toate sto#ele scu!pe pe care le vedea2 apoi, avea i!presia c" i le s!ulge cineva de pe trup, cnd se trezea n rochiile ei vechi, #"r" posibilitatea de a-)i satis#ace vreodat" pati!a$ - Do!nul baron >art!ann, anun" servitorul$ >enriette observ" cu ce strngere sincer" de !n" l nt!pin" *ouret pe noul venit$ - *ereu printre #e!ei/, !ur!ur" el z!bind$ 0i apoi, ca un apropiat al casei, ad"ug"8 - 4! ntlnit o #at" !inunat" n antica!er"7 Cine e; - ., ni!eni, r"spunse doa!na Des#orges cu glasul ei r"ut"cios$ . do!ni)oar" de la !agazin, care !" a)teapt"$ 9)a r"!ase ntredeschis", c"ci servitorul aducea ceaiul$ Ie)ea, intra din nou, a)eza pe gheridon serviciul de China, apoi #ar#uriile cu sendvi)uri )i biscuii$ %n salonul vast, o lu!in" vie, !blnzit" de plantele verzi, str"lucea pe al"!uri, sc"ldnd ntr-o vesel" ar!onie !"tasea !obilelor2 )i de cte ori se deschidea u)a, se z"rea un ungher ntunecat al antica!erei, lu!inat nu!ai de ni)te gea!uri !ate$ 4colo, n ntuneric, ap"rea o #or!" su!br", ne!i)cat" )i r"bd"toare$ Denise st"tea n picioare, de)i se a#la acolo o banchet" !br"cat" n piele2 !ndria ei o !piedica s" se a)eze$ %)i d"dea sea!a c" este u!ilit"$ De ju!"tate de or" st"tea acolo #"r" un gest, #"r" un cuvnt2 att doa!nele, ct )i baronul o priviser" n treac"t, vocile din salon r"zb"teau pn" la ea ca ni)te adieri u)oare2 tot acest lu: pl"cut la vedere o p"l!uia cu indi#erena lui, dar ea, totu)i, st"tea ne!i)cat"$ Deodat", prin cr"p"tura u)ii, l recunoscu pe *ouret, care ghicise, n s#r)it, c" era vorba despre ea$ - 3u e una dintre vnz"toarele du!neavoastr";, ntreb" baronul >art!ann$ *ouret reu)i s"-)i ascund" tulburarea, dar vocea i tre!ura$ - ?"r" ndoial", dar nu )tiu care dintre ele$ - 1 #ata !ic" )i blond" de la con#ecii, se gr"bi s" r"spund" doa!na *artD, care e acu! adjunct", cred$ >enriette l privi #i:$ - 4, spuse el si!plu$ 0i ncerc" s" povesteasc" despre serb"rile date n cinstea regelui &rusiei, sosit din ajun la &aris$ Dar baronul reveni cu !aliiozitate asupra discuiei cu do!ni)oarele de la !agazin$ Se pre#"cea c" dore)te s" se instruiasc", ast#el c" punea tot #elul de ntreb"ri8 de unde veneau ele, n general; 1rau att de u)uratice pe ct se spunea; . ntreag" discuie ncepu n jurul acestui subiect$ - %ntr-adev"r, repet" el, le credei cu!ini; *ouret le ap"ra virtutea cu o convingere care-l a!uz" pe 6allagnosc$ 4tunci, ,outhe!ont

interveni pentru a-)i salva )e#ul$ Du!nezeule/ Sunt #ete )i #ete8 unele !ai rele, altele #oarte cu!secade$ De alt#el, nivelul !oralit"ii lor s-a !ai ridicat$ .dinioar", nu aveai de-a #ace dect cu declasatele co!erului, #etele #"r" c"p"ti, s"racele veneau la nout"i, pe cnd acu! #a!iliile din strada de S+vres, de pild", )i cresc #etiele anu!e pentru Bon %ar!h&. %n de#initiv, cnd do!ni)oarele voiau s" se poarte bine, puteau, #iindc" nu erau silite, ca lucr"toarele de pe trotuarele pariziene, s" se hr"neasc" )i s"-)i pl"teasc" singure locuina8 aveau cas" )i !as", e:istena le era asigurat", o e:isten" #oarte grea, desigur$ *ai rea era ns" situaia lor neutr", nedeter!inat", ntre #ata de !agazin )i doa!n"$ 4st#el, azvrlite n plin lu:, adesea lipsite de orice #or!" de educaie, alc"tuiau o clas" aparte, nede#init"$ De aici, !izeria )i viciilor lor$ - %n ce !" prive)te, spuse doa!na de ,oves, nu cunosc #iine !ai dezagreabile7 i vine s" le p"l!uie)ti cteodat"$ 0i doa!nele ncepur" s"-)i e:pri!e dispreul$ Se devorau n #aa tejghelelor, s#)iindu-se una pe alta, ntr-o rivalitate aprins" de bani )i de #ru!usee$ . gelozie !ocnea n su#letul vnz"toarelor !potriva clientelor bine !br"cate, !potriva doa!nelor pe care c"utau s" le copieze, )i o gelozie )i !ai aprig" !potriva clientelor !br"cate s"r"c"cios, a !icilor burgheze ce dispreuiau vnz"toarele nve)!ntate n !"tase, de la care a)teptau o plec"ciune de slug" pentru o cu!p"r"tur" de zece centi!e$ - 1i, haide/, ncheie >enriette, toate sunt ni)te nenorocite care se vnd a)a cu! )i vnd )i !"r#urile$ *ouret avu #ora s" z!beasc"$ ,aronul l e:a!ina, !i)cat de puterea lui de a se st"pni$ 4st#el c" schi!b" subiectul conversaiei, vorbind din nou despre serb"rile n cinstea regelui &rusiei8 vor #i de-a dreptul superbe, ntregul co!er parizian avea s" pro#ite de pe ur!a lor$ >enriette t"cea, p"rea vis"toare, s#)iat" de dorina de a o uita ct !ai !ult pe Denise n antica!er" )i tea!a ca *ouret, prevenit acu!, s" nu plece$ 4)a nct hot"r s"-)i p"r"seasc" #otoliul$ - %!i per!itei; - Sigur c" da, draga !ea/, spuse doa!na *artD$ 4! s" #ac eu pe gazda n locul du!itale$ Se )i ridic", lu" ceainicul )i u!plu ce)tile$ >enriette se ntoarse spre baronul >art!ann$ - 6ei !ai r"!ne, cred, cteva !inute/ - Da, a! ceva de discutat cu do!nul *ouret$ 3e vo! retrage n !icul t"u salon$ >enriette ie)i, iar rochia ei de !"tase neagr" trecu pe lng" u)" cu un sunet de )arpe ce se strecoar" prin #runzi)$ I!ediat, baronul #"cu n a)a #el nct s"-l ia deoparte pe *ouret )i s" lase doa!nele n grija lui ,outhe!ont )i a lui 6allagnosc$ 4poi, ncepur" s" discute n #aa #erestrei salonului vecin, n picioare, cobornd glasurile$ 1ra n joc o nou" a#acere$ De ceva vre!e, *ouret visa la gndul c"-)i va realiza vechiul s"u proiect, )i anu!e e:tinderea Paradisului femeilor n ntregul cartier, din strada *onsignD pn" n strada *ichodi+re )i din strada Saint-3euve-4ugustin pn" n strada EL Dece!brie$ %n acest spaiu enor! se !ai a#la nc" un teren vast, chiar n cap"tul celei din ur!" str"zi, pe care nu-l deinea2 )i asta era de-ajuns ca s"-i strice planurile2 era torturat de nevoia de a-)i co!pleta cucerirea, de a n"la acolo, ca o apoteoz", o #aad" !onu!ental"$ 4tt ti!p ct intrarea principal" se a#la pe strada Saint-3euve-4ugustin, strad" ntunecat" a vechiului &aris, opera lui r"!nea ne ncheiat", lipsit" de logic"2 ar #i vrut s" o a#i)eze n #aa noului &aris, pe unul din acele tinere bulevarde pe care se perinda, sc"ldat" n razele soarelui, !uli!ea s#r)itului de secol2 o )i vedea do!innd totul n jur ca un palat uria) al negoului, acoperind !etropola cu !ai !ult" u!br" dect b"trnul Louvre. Dar pn" acu! se izbise de nc"p"narea Creditului I!obiliar, care inea la pri!a sa idee de a ridica, de-a lungul terenului din !argine, o

concuren" pentru BGrand >otelC$ &lanurile erau gata, se a)tepta cur"area d"r!"turilor din strada EL Dece!brie, pentru a s"pa #undaiile$ %n s#r)it, cu un ulti! e#ort, *ouret aproape c"-l convinsese pe baronul >art!ann$ - 1i bine, ncepu acesta, a! avut ieri un consiliu )i a! venit aici n sperana c" v" voi ntlni pentru a v" ine la curent7 nc" se !ai opun$ Tn"rului i sc"p" un gest de nervozitate$ - 1i, e de ne neles7 0i ce spun; - Du!nezeule/ Spun ceea ce v-a! !ai spus )i eu, )i ceea ce !ai cred )i eu nc"7 ?aada du!itale nu e dect un orna!ent, noile cl"diri nu vor !"ri dect cu a zecea parte supra#aa !agazinului du!neavoastr"2 ar nse!na s" azvrle su!e i!portante pentru o si!pl" recla!"$ Deodat", *ouret e:plod"$ - . recla!"/ . recla!"/ %n orice caz, va #i de piatr" )i ne va ngropa pe toi$ %nelegei c" a#acerile noastre se vor nzeci/ 3e vo! recupera banii n !a:i!u! doi ani$ Ce conteaz" terenul pierdut, atta ti!p ct acesta ne va aduce un pro#it enor!/7 6ei vedea ce !uli!e va #i atunci cnd clientela noastr" nu se va !ai nghesui pe strada 3euve-Saint-4ugustin, ci va putea s" se !i)te n voie pe strada nou" n care ncap )ase tr"suri deodat"$ - ?"r" ndoial", continu" baronul rznd$ Suntei un poet al genului, v-o repet$ 4ce)ti do!ni cred c" e periculos s" v" e:tindei din nou a#acerea$ 6or s" #ie prudeni cu du!neavoastr"$ - Cu!, prudeni;/ 3u !ai neleg ni!ic7 3u au ci#rele n #a"; 3u neleg progresul constant al vnz"rii noastre; La nceput, cu un capital de cinci sute de !ii de #ranci, reu)ea! s" scot un pro#it de dou" !ilioane$ 4cest capital era rulat de patru ori$ 4poi, a crescut la patru !ilioane, a #ost rulat de zece ori )i a ajuns la patruzeci de !ilioane$ %n cele din ur!", dup" cre)teri succesive, toc!ai a! constatat, la ulti!ul inventar, c" ci#ra de a#aceri atinge ast"zi un total de optzeci de !ilioane2 capitalul, care n-a crescut deloc, c"ci este doar de )ase !ilioane, a #ost rulat de dou"sprezece ori$ *ouret ridic" tonul, lovindu-)i degetele !inii drepte de !na stng", secernd !ilioanele ca )i cu! ar #i spart alune$ ,aronul l ntrerupse$ - 0tiu, )tiu7 Dar nu putei s" c)tigai !ereu a)a$ - 0i de ce nu, !" rog #ru!os;, spuse *ouret cu un aer naiv$ 3u e:ist" niciun !otiv pentru ca toate astea s" nceteze$ Capitalul poate #i rulat de cincisprezece ori, #apt pe care l-a! prev"zut de !ult ti!p$ %n anu!ite raioane, poate #i rulat chiar )i de dou"zeci )i cinci )i de treizeci de ori7 0i apoi7 1i bine, apoi, vo! g"si un truc pentru a-l putea rula de )i !ai !ulte ori$ - 6ei ajunge s" nghiii banii &arisului a)a cu! bei un pahar de ap"/ - ?"r" ndoial"$ .are &arisul nu aparine #e!eilor a)a cu! ne aparin )i ele nou"; ,aronul i puse !inile pe u!eri )i-l privi cu un aer p"rintesc$ - 0tii ceva, suntei un b"iat bun )i in !ult la du!neavoastr"7 3u v" pute! rezista$ 6o! studia serios proble!a )i sper s"-i #ac s" neleag" pn" la ur!"$ &n" acu!, nu pute! dect s" ne l"ud"! cu !eritele pe care le ai$ Dividendele au )ocat ,ursa7 &robabil c" avei dreptate, poate c" e !ai bine s" investi! bani n !a)in"ria du!itale dect s" risc"! s" construi! o concuren" pentru BGrand >otelC, care e destul de nesigur"$ *ouret se !ai potoli )i-i !ulu!i baronului, dar #"r" obi)nuitul s"u entuzias!2 acesta l surprinse ntorcndu-)i privirile spre u)a ca!erei vecine, cuprins de o nelini)te pe care ncerca s" o ascund"$ %n acest ti!p, 6allagnosc se apropie, observnd c" nu !ai discutau a#aceri$ 5"!ase n picioare lng" ei )i-l auzi pe baron care !ur!ur" cu tonul galant al #ostului )trengar$ - 1i, ce zici, se r"zbun"; - Cine;, ntreb" *ouret, oarecu! jenat$

- &"i, #e!eile7 S-au plictisit s" v" tot aparin" )i acu! ai ajuns la !na lor, dragul !eu$ Toate se ntorc/ Glu!ea, dar era la curent cu idilele zgo!otoase ale tn"rului$ Casa cu!p"rat" acelei da!e de cabaret, su!ele enor!e cheltuite pe #etele adunate de prin cabinetele particulare, l a!uzau ca un #el de scuz" pentru propriile sale nebunii de alt"dat"$ 6echea lui e:perien" i trecea acu! prin #aa ochilor$ - 3u neleg ce vrei s" spunei, repet" *ouret$ - 1i, nelegei #oarte bine$ 1le au ntotdeauna ulti!ul cuvnt7 Iat" la ce !" gndea!8 e i!posibil, se laud", nu e el att de tare pe ct spune/ 0i iat"-v"/ Luai totul de la o #e!eie, o e:ploatai ca pe o !in" de c"rbuni, )i apoi ea v" va veni de hac/7 ?erii-v", c"ci #e!eile v" vor stoarce )i snge, )i bani !ai !ult dect le-ai stors du!neavoastr" vreodat"$ 5dea )i !ai tare, iar 6allagnosc rnjea )i el #"r" a spune vreun cuvnt$ - &e legea !ea, dar trebuie s" gust"! din toate, !"rturisi *ouret, pre#"cndu-se c" se a!uz"$ ,anii sunt degeaba dac" nu-i cheltuie)ti$ - %n privina asta sunt de acord cu du!neata, continu" baronul$ 4!uzai-v", dragul !eu/ 3u eu sunt cel care v" #ace !oral" )i nici cel care tre!ur" pentru interesele i!portante pe care noi vi le-a! ncredinat$ Cel care le ncearc" pe toate are !ai trziu !intea li!pede7 0i apoi, nu-i prea greu s" te ruinezi dac" #aci parte dintre cei care-)i pot re#ace averea7 Dar dac" banul nu nsea!n" ni!ic, e:ist" su#erine care7 Se opri$ 5sul i deveni trist, vechi su#erine i reveneau n !inte, n ciuda ironiei )i a scepticis!ului s"u$ 9r!"rise duelul dintre *ouret )i >enriette ca un spectator pe care b"t"liile ini!ii altora l !ai pasionau nc"2 si!ea c" sosise criza, ghicise dra!a, #iind la curent cu aceast" Denise, pe care o z"rise n antica!er"$ - ., su#erina nu e una dintre specialit"ile !ele, spuse *ouret, cu un ton de bravad"$ 1 su#icient s" pl"te)ti$ ,aronul l privi cteva secunde n lini)te$ ?"r" s" vrea s" insiste, ad"ug" ncet8 - 3u v" pre#acei !ai r"u dect suntei n realitate7 6ei pierde altceva dect banii$ Da, vei pierde ceva din carnea du!itale, prietene/ Se ntrerupse pentru a ntreba glu!ind8 - 3u-i a)a, do!nule de 6allagnosc; Se !ai nt!pl"7 - 4)a se spune, do!nule baron, spuse si!plu acesta din ur!"$ Chiar n acel !o!ent, u)a ca!erei se deschise$ *ouret, care avea de gnd s" r"spund", tres"ri u)or$ Cei trei b"rbai se ntoarser"$ 1ra doa!na Des#orges care, cu un aer #oarte vesel, strecurndu-)i capul pe u)", strig"8 - Do!nule *ouret/ Do!nule *ouret/ 4poi cnd i z"ri, ad"ug"8 - ., do!nii !ei, !i per!itei s"-l r"pesc un !inut pe do!nul *ouret; *"car att, din !o!ent ce !i-a vndut un !antou oribil, s" vin" s" vad" ce-i de #"cut$ ?ata asta chiar e proast" )i nu )tie ni!ic7 >aidei, v" a)tept$ *ouret ezit", n#rnt, dndu-se napoi n #aa scenei pe care o prevedea$ Dar #u nevoit s" se supun"$ ,aronul i spuse pe un ton p"rintesc )i ironic totodat"8 - *ergei, dragul !eu$ Doa!na are nevoie de du!neata$ *ouret o ur!"$ 9)a se nchise )i i se p"ru c" aude rsul lui 6allagnosc, n"bu)it de pereii tapetai$ De alt#el, era la cap"tul puterilor, curajul l p"r"sise$ De cnd >enriette ie)ise din salon )i o )tia pe Denise n casa aceea, pe !ini geloase, era chinuit de tea!", de o surescitare nervoas" care-l #"cea s" ciuleasc" urechile, s" tresar" ca la auzul unui plns ndep"rtat$ Ce !ai putea inventa aceast" #e!eie pentru a o tortura;

Toat" dragostea lui, acea dragoste care-l ui!ea nc", se ndrepta c"tre tn"ra #at" ca un #el de sprijin, ca o !ngiere$ 3u !ai iubise niciodat" ast#el, cu acea vraj" puternic" a su#erinei$ Iubitele sale de o! prea ocupat, chiar )i >enriette, att de distins", att de #ru!oas"X )i a c"rei cucerire i !"gulea orgoliul, nu constituiau altceva dect o petrecere pl"cut" a ti!pului liber, un calcul n care nu c"uta dect o pl"cere pro#itabil"$ &leca lini)tit de la iubitele sale )i !ergea s" se culce #ericit de libertatea lui de burlac, #"r" p"reri de r"u )i #"r" griji senti!entale$ %n schi!b, acu!, ini!a i b"tea de nelini)te, viaa nu-i !ai aparinea )i nici so!nul nu-l ajuta s" uite, n patul lui !are )i singuratic$ Denise pusese st"pnire pe el$ Chiar )i n clipa aceea, nu se gndea dect la ea )i socotea c" e bine s" #ie acolo, pentru a o proteja, ur!nd-o pe cealalt" )i te!ndu-se de o scen" sup"r"toare$ *ai nti, str"b"tur" dor!itorul t"cut )i gol$ 4poi, doa!na Des#orges, deschiznd o u)", trecu n cealalt" ca!er", iar *ouret intr" dup" ea$ 1ra o odaie destul de !are, tapetat" cu !"tase ro)ie, !obilat" cu o toalet" de !ar!ur" )i un dulap cu trei corpuri cu oglinzi !ari$ ?ereastra d"dea nspre curte, ast#el c" era destul de ntuneric$ ?useser" aprinse dou" l"!pi cu gaz, ale c"ror brae nichelate se ntindeau n stnga )i n dreapta dulapului$ - >aide, spuse >enriette, poate c" va !erge !ai bine$ Cnd intr", *ouret o z"ri pe Denise stnd dreapt", n !ijlocul lu!inii crude$ 1ra #oarte palid", !br"cat" !odest, ntr-o jachet" de ca)!ir )i o p"l"rie neagr"2 inea pe bra !antoul cu!p"rat de la Paradis. Cnd l v"zu pe tn"r, !inile-i tre!urar" u)or$ - 6reau ca )i do!nul s" judece, continu" >enriette$ 4jutai-!", do!ni)oar"/ 4propiindu-se, Denise #u nevoit" s"-i pun" din nou !antoul$ La pri!a prob" i pusese ace cu g"!"lie la u!eri, care nu veneau bine$ >enriette se nvrtea )i se studia n oglind"$ - 1i, e cu putin"; Spunei sincer$ - %ntr-adev"r, doa!n", nu v" vine, spuse *ouret, pentru a ter!ina ct !ai repede$ 1 #oarte si!plu, do!ni)oara v" va lua !"surile )i v" vo! #ace unul nou$ - 3u, l vreau pe "sta, a! nevoie de el i!ediat, r"spunse ea repede$ *" strnge #oarte tare )i are cuta asta ntre u!eri$ 4poi, ad"ug" cu o voce t"ioas"8 - Dac" v" uitai la !ine, nu vei rezolva proble!a, do!ni)oar"$ Gndii-v", g"sii ceva$ 1 gre)eala du!itale/ ?"r" a spune un cuvnt, Denise ncepu din nou s" n#ig" acele cu g"!"lie$ Totul dur" #oarte !ult, c"ci trebuia s" treac" de la un u!"r la cel"lalt$ ?u nevoit" chiar s" ngenuncheze o clip" pentru a trage partea din #a" a !antoului$ Deasupra ei, doa!na Des#orges avea atitudinea dur" a unei st"pne greu de !ulu!it$ ?ericit" c" o poate u!ili, c" o poate trata ca pe o servitoare, >enriette i d"dea ordine scurte, ur!"rind pe chipul lui *ouret cele !ai !ici se!ne de enervare$ - &unei un ac aici/ 4, nu acolo, aici, lng" !an)et"$ Dar chiar nu nelegei;7 3u a)a, nu vedei c" apare din nou cuta;7 ?ii atent"/ *" nepai/ %n dou" rnduri, *ouret ncerc" zadarnic s" intervin", pentru a pune cap"t acestei scene$ Ini!a lui tres"rea v"zndu-)i iubita u!ilit"2 )i o iubea !ai !ult pe Denise, cu o duio)ie e!oionant", pentru t"cerea de!n" pe care o p"stra$ Chiar dac" i tre!urau puin !inile v"zndu-se tratat" ast#el n #aa lui, accepta nepl"cerile !eseriei cu rese!narea de!n" a unei #ete curajoase$ Cnd doa!na Des#orges nelese c" nu se vor tr"da, c"ut" altceva2 ncepu s"-i z!beasc" lui *ouret )i s" joace rolul a!antei$ 0i #iindc" acele se ter!inaser", spuse8 - Dragul !eu, caut", te rog, n cutia de #ilde) de pe toalet"7 Sigur e goal"; ?ii dr"gu )i vezi pe c"!inul din ca!er", )tii tu, n colul de la oglind"$ %l #"cea s" se si!t" ca la el acas", ca un b"rbat care dor!ise acolo )i care )tia unde se in

pieptenii )i periile$ Cnd i aduse cteva ace, >enriette le lu" pe rnd, silindu-l s" r"!n" n picioare lng" ea, privindu-l )i vorbindu-i n )oapt"8 - Doar nu sunt coco)at"7 >aide, d"-!i !na, atinge-!i u!erii, #"-!i pl"cerea$ 4)a ar"t eu; Denise ridicase ncet ochii )i !ai palid" dect nainte, ncepu din nou s" prind" acele cu g"!"lie$ *ouret nu vedea dect p"rul blond )i cea#a ei delicat"2 dup" #iorul care o #"cea s" tre!ure, nelegea stinghereala )i ru)inea de pe chipul #etei$ 4cu! l-ar respinge din nou )i l-ar tri!ite la aceast" #e!eie care nu era n stare s"-)i ascund" leg"tura nici n #aa str"inilor$ Toate gndurile brutale i se adunaser" n !ini, i venea s" o bat" pe >enriette$ Cu! s-o #ac" s" tac"; Cu! s-o #ac" pe Denise s" neleag" c" o ador", c" doar ea e:ista pentru el, c" era gata s"-i jert#easc" toate iubirile sale de o zi; 3icio #at" nu )i-ar #i a#i)at inti!it"ile echivoce a)a cu! #"cuse aceast" burghez"$ %)i retrase !na )i spuse8 - 3-are rost s" v" nc"p"nai, doa!n", din !o!ent ce )i eu cred c" acest !antou nu v" vine/ 9na dintre l"!pile cu gaz )uiera2 n aerul n"bu)itor )i jilav al od"ii nu se !ai auzea dect sunetul acesta arz"tor$ .glinzile dulapului eseau #ire de lu!in" pe tapetul de !"tase ro)ie, pe care dansau u!brele a dou" #e!ei$ 9n #lacon cu verbin", uitat des#"cut, r"spndea un par#u! vag )i con#uz, ca al unui buchet o#ilit$ - 4sta e tot ce pot #ace, doa!n", spuse n cele din ur!" Denise, ridicndu-se$ Se si!ea la cap"tul puterilor$ Se nepase de dou" ori cu acele cu g"!"lie, orbit" parc" de oboseal"$ S" #i #"cut )i el parte din co!plot; . adusese acolo pentru a se r"zbuna pentru re#uzul ei )i pentru a-i ar"ta c" alte #e!ei l iubesc; 4cest gnd o nghea, nu-)i a!intea s" #i avut vreodat" nevoie de !ai !ult curaj, nici chiar n cele !ai n#ior"toare !o!ente ale vieii ei, cnd i lipsise pn" )i pinea$ 3u conta c" #usese u!ilit" ntr-un ase!enea hal, dar s"-l vad" la braul alteia ca )i cu! ea nici n-ar #i #ost acolo/ >enriette se privi n oglind" )i izbucni din nou n cuvinte grele$ - Cred c" glu!ii, do!ni)oar"$ 1 chiar !ai r"u dect nainte7 &rivii cu! !i strnge pieptul$ &arc" a) #i o doic"7 4tunci Denise, scoas" din !ini, spuse )i ea un cuvnt sup"r"tor8 - Doa!na e ca! plinu"7 3u pute! #ace ni!ic pentru ca doa!na s" #ie !ai puin gras"/ - Gras", gras"/, repet" >enriette care p"lise la rndul ei$ 4cu! chiar suntei obraznic", do!ni)oar"7 ntr-adev"r, te s#"tuiesc s" le judeci pe altele$ 4!ndou", #a" n #a", se priveau tre!urnd$ 4cu! nu !ai e:ista nici doa!na, nici #ata de pr"v"lie$ 3u erau dect ni)te #e!ei devenite egale n rivalitatea lor$ 9na dintre ele )i scoase !antoul pentru a-l azvrli pe un scaun n ti!p ce cealalt" arunc" la nt!plare pe !asa de toalet" cele cteva ace cu g"!"lie care-i r"!"seser" n !n"$ - Ceea ce !" surprinde, continu" >enriette, este c" do!nul *ouret tolereaz" o ase!enea insolen"7 Credea!, do!nule, c" e)ti puin !ai sever cu personalul du!itale$ Denise )i rec"p" cal!ul )i curajul, ast#el c" r"spunse blnd8 - Dac" do!nul *ouret !" p"streaz", nsea!n" c" nu are ce s"-!i repro)eze7 Sunt gata, totu)i, s" v" cer scuze dac" asta dore)te dnsul$ *ouret asculta n!"r!urit cearta celor dou" #e!ei, neg"sind niciun cuvnt potrivit pentru a o ncheia$ 4vea oroare de aceste e:plicaii ntre #e!ei a c"ror aspri!e i r"nea !ereu nevoia continu" de elegan"$ >enriette voia s"-i s!ulg" un cuvnt care s" o conda!ne pe tn"r", dar cu! el r"!ase t"cut, oarecu! nehot"rt, l lovi cu o ulti!" insult"8 - 1i bine, do!nule, dac" a! ajuns s" nghit n casa !ea i!pertinenele !etreselor tale7

4le unui #ete culese de prin cine )tie ce canal/ Dou" lacri!i !ari se scurser" din ochii Denisei$ Le reinuse de !ult" vre!e, dar acu! ntreaga ei #iin" se pr"bu)ise la auzul acestei insulte$ Cnd *ouret o v"zu plngnd, #"r" s" r"spund" prin violen", cu o de!nitate !ut" )i disperat", nu !ai ezit", ini!a lui se ndrept" spre ea cu o i!ens" duio)ie$ %i lu" !inile )i spuse8 - &leac" repede, copila !ea$ 9it" casa asta/ >enriette i privea !ut" de ui!ire )i su#ocat" de #urie$ - 4)teapt" puin, continu" el !p"turind !antoul, du napoi la !agazin !antoul$ Doa!na )i va cu!p"ra altul din alt" parte$ 0i te rog, nu !ai plnge$ 0tii ct de !ult in la du!neata/ . nsoi pn" la u)", pe care o nchise n ur!a ei$ Denise nu scosese niciun cuvnt, dar o #lac"r" tranda#irie i !purpura obrajii, n ti!p ce ochii ei se u!plur" de noi lacri!i, de o dulcea" delicat"$ >enriette, care se n"bu)ea, )i scoase batista )i-)i !u)ca buzele$ Toate calculele i #useser" date peste cap, c"zuse singur" n capcana pe care se chinuise s" i-o ntind" lui *ouret$ %)i repro)a c" !pinsese lucrurile att de departe, din pur" gelozie$ S" #ie p"r"sit" pentru o ase!enea creatur"/ S" se vad" dispreuit" ast#el/ .rgoliul ei su#erea !ai !ult dect dragostea ei$ - 4)adar, asta e #ata pe care o iube)ti;, spuse ea cu greutate, cnd r"!aser" singuri$ *ouret nu-i r"spunse i!ediat, se pli!ba de la #ereastr" la u)", ncercnd s"-)i nving" e!oia violent"$ %n cele din ur!", se opri )i, #oarte politicos, cu un glas rece, i spuse si!plu8 - Da, doa!n"$ La!pa de gaz nc" !ai su#la n at!os#era #ierbinte a od"ii$ 4cu!, oglinzile nu !ai conturau u!bre, nc"perea p"rea goal", pierdut" ntr-o tristee grea$ >enriette se l"s" s" cad" pe un scaun, r"sucindu-)i batista ntre degetele #ierbini, repetnd printre hohotele de plns8 - Du!nezeule, ct sunt de nenorocit"/ *ouret o privi cteva clipe, ne!i)cat$ 4poi, plec" lini)tit$ >enriette, r"!as" singur", plngnd, nconjurat" de acele cu g"!"lie r"spndite prin odaie$ Cnd *ouret se ntoarse n !icul salon, nu-l g"si dect pe 6allagnosc, baronul se ntorsese printre doa!ne$ Se si!ea s#r)it, ast#el c" se a)ez" n #undul ca!erei, pe o canapea2 v"zndu-l att de trist, prietenul s"u se a)ez" cu !il" n #aa lui pentru a-l #eri de privirile curioase$ Se uitar" unul la altul #"r" s" schi!be o vorb"$ 4poi, 6allagnosc, care n sinea sa p"rea s" se a!uze de tulburarea lui *ouret, l ntreb" cu glasul lui ironic8 - Te distrezi; *ouret nu p"ru s" neleag" i!ediat2 dar dup" ce-)i a!inti de vechile lor discuii despre prostia oarb" )i chinul inutil al vieii, r"spunse8 - ?"r" ndoial", n-a! tr"it niciodat" att de intens7 4, prietene, nu-i bate joc, cele !ai scurte ore sunt cele n care !ori de su#erin"/ Cobor vocea )i continu" !ai vesel, printre lacri!ile care nu se uscaser" nc"8 - *da, )tii totul, nu-i a)a; 4!ndou" s-au pornit s"-!i s#)ie ini!a$ Dar, vezi tu, e bine nc"7 5"nile pe care !i le provoac" sunt aproape la #el de !inunate ca )i !ngierile$ Sunt #rnt, nu !ai pot2 n-are i!portan", pentru c" nu )tii ct de !ult iubesc eu viaa7 ., o voi avea pe aceast" copil" care nu !" vrea/ 6allagnosc spuse si!plu8 - 0i apoi; - 4poi; . voi avea/ 3u e su#icient;7 Tu crezi c" e)ti !ai puternic pentru c" re#uzi s" #ii prost )i s" su#eri; 3u e)ti dect un p"c"lit )i ni!ic !ai !ult/7 Caut" s" dore)ti o #e!eie )i s" o cucere)ti n cele din ur!"2 r"scu!peri ntr-o clip" toate !izeriile trecutului$

Dar 6allagnosc )i e:agera pesi!is!ul$ La ce bun s" !unce)ti att, dac" banii nu-i o#er" totul; Ce ar !ai #i nchis el pr"v"lia )i s-ar #i ntins lini)tit, #"r" s" !ai !i)te un deget, n ziua n care )i-ar #i dat sea!a c" toate !ilioanele c)tigate nu-l ajut" nici !"car s"-)i cu!pere #e!eia dorit"/ 4scultndu-l, *ouret deveni grav, apoi se porni iar cu violen", creznd n puterea voinei sale$ - . vreau )i o voi avea/7 0i dac"-!i scap", vei vedea atunci de ce sunt n stare ca s" !" vindec$ .ricu!, va #i !inunat7 3u )tii despre ce vorbesc, prietene2 alt!interi, ai )ti c" aciunea conine )i r"splata$ 4 aciona, a crea, a lupta !potriva #aptelor, a le cuceri sau a #i cucerit de ele, n asta const" toat" #ericirea )i s"n"tatea o!ului/ - 9n !od de a te pierde, !ur!ur" cel"lalt$ - 1i bine, pre#er s" !" pierd7 Dac" e s" !or, !ai bine !or de pasiune dect de plictiseal"/ %ncepur" a!ndoi s" rd", a!intindu-)i de vechile lor discuii din liceu$ Cu glasul s"u !oale, 6allagnosc se puse s" e:plice, atunci, banalitatea lucrurilor$ 6orbea de un #el de #an#aronad" n i!obilitatea )i neantul e:istenei sale$ Da, se va plictisi !ine la !inister, a)a cu! se plictisise )i n ajun2 n trei ani, i !"riser" salariul cu )ase sute de #ranci, avea acu! trei !ii )ase sute, care nu-i ajungeau nici pentru trabucuri$ 6iaa nu avea nicio noi!", )i dac" nu te sinucizi e nu!ai din lene, ca s" evii o osteneal"$ *ouret i a!inti despre c"s"toria cu do!ni)oara de ,oves, iar el i r"spunse c", de)i !"tu)a se nc"p"na s" nu !oar", chestiunea avea s" #ie ncheiat"2 cel puin, credea c" p"rinii erau de acord, iar el p"rea lipsit de voin"$ De ce s" vrei sau s" nu vrei ceva, cnd lucrurile nu !erg niciodat" cu! dore)ti; %i d"du ca e:e!plu pe viitorul s"u socru, care crezuse c" va g"si n doa!na Guibal, o blond" indolent", un capriciu de o or", )i cnd colo doa!na l lovea cu biciul, ca pe un cal b"trn c"ruia i sec"tuie)ti ulti!ele #ore, n ti!p ce lu!ea l credea ocupat cu inspecia ar!"sarilor de la Saint-Lo, ea i toca banii, ntr-o c"su" nchiriat" de el la 6ersailles$ - 1 !ai #ericit dect tine, spuse *ouret ridicndu-se$ - ., el, cu siguran", r"spunse 6allagnosc$ &oate c" nu!ai r"ul !ai are oarecare haz$ *ouret )i revenise$ Se gndea s" ias" ct !ai repede din casa aceea, dar nu voia ca plecarea lui s" par" o #ug"$ 4st#el c" se decise s" bea o cea)c" cu ceai )i intr" din nou n salonul cel !are !preun" cu prietenul s"u, care se inea de glu!e$ ,aronul >art!ann l ntreb" dac" !antoul vine, n s#r)it, bine2 #"r" s" se tulbure, *ouret r"spunser" se renunase cu totul la el$ 9r!" o e:cla!aie general"$ %n ti!p ce doa!na *artD se gr"bea s"-l serveasc", doa!na de ,oves nvinuia !arile !agazine c" #abric" ntotdeauna haine prea str!te$ %n cele din ur!", se a)ez" lng" ,outhe!ont, care nu se clintise din loc$ ?ur" uitai acolo$ La ntreb"rile ngrijorate ale acestuia, dornic de a-)i a#la soarta nainte de a pleca de acolo, *ouret i aduse la cuno)tin" c" do!nii din consiliu erau hot"ri s" se lipseasc" de serviciile lui$ %ntre #iecare #raz" sorbea cte o linguri" de ceai, ar"tndu-)i dezn"dejdea$ 4/ . ceart" din care abia )i revenea2 p"r"sise scos din !ini sala de consiliu$ Dar ce putea s" #ac"; 3u putea s" rup" cu ei din pricina unei si!ple chestiuni de personal$ ?oarte palid, ,outhe!ont se si!i silit s"-i !ai )i !ulu!easc"$ - Ce !antou n#ior"tor/, re!arc" doa!na *artD$ Se pare c" >enriette nici nu se !ai poate ntoarce$ %ntr-adev"r, aceast" absen" ndelungat" ncepea s"-i jeneze pe toi cei prezeni$ Dar chiar n acel !o!ent, doa!na Des#orges reap"ru$ - Chiar renuni la el;, strig" vesel" doa!na de ,oves$ - Cu! adic"; - Da, do!nul *ouret ne-a povestit c" nu-i venea nicicu!$ >enriette se ar"t" #oarte !irat"$

- Do!nul *ouret a glu!it$ *antoul !i va veni de !inune$ &"rea #oarte cal!", chiar surz"toare$ ?"r" ndoial", )i d"duse cu ap" pe ochi, c"ci pleoapele i erau proaspete, #"r" pic de ro)ea"$ %n ti!p ce ntreaga #"ptur" tre!ura )i sngera nc", >enriette avu puterea s"-)i ascund" chinul sub !asca ei de elegan" !onden"$ Cu z!betu-i obi)nuit i o#eri lui 6allagnosc cteva sendvi)uri$ Doar baronul, care o cuno)tea bine, observase u)oara contracie a buzelor )i #ocul ntunecat pe care nu reu)ise s"-l sting" n adncul ochilor$ Ghicise toat" scena$ - Doa!ne/ ?iecare cu gusturile lui, spunea doa!na de ,oves, servind )i ea un sendvi)$ 0tiu !ulte #e!ei care n-ar cu!p"ra nici !"car o panglic" dac" nu e de la Louvre. Sau altele care se dau n vnt dup" Bon %ar!h&# ?"r" ndoial", e o chestiune de te!pera!ent$ Bon %ar!h& e ca! provincial, !ur!ur" doa!na *artD, )i e)ti #oarte nghesuit la Louvre. Doa!nele ncepur" din nou discuia despre !arile !agazine$ *ouret #u nevoit s"-)i dea cu p"rerea, ast#el c" se ntoarse n !ijlocul lor )i se pre#"cu interesat )i corect$ 9n !agazin #oarte bun, acest Bon %ar!h&, solid )i respectabil2 ns" Louvre avea parc" o clientel" !ai str"lucitoare$ - %n s#r)it, du!neata pre#eri Paradisul femeilor, spuse baronul z!bind$ - Da, r"spunse lini)tit *ouret$ La noi, clientele sunt ntr-adev"r iubite$ Toate #e!eile prezente #ur" de acord cu el$ 4cesta era adev"rul, se si!eau apreciate, !"gulite )i adorate la Paradis. Succesul enor! al !agazinul se datora toc!ai acestei seducii galante$ - 4propo, ntreb" >enriette, care voia s" de!onstreze o !are libertate de spirit, do!nule *ouret, ce s-a nt!plat cu protejata !ea;7 6" a!intii, desigur, do!ni)oara ?ontenailles$ 0i ntorcndu-se spre doa!na *artD, ad"ug"8 - . !archiz", draga !ea, o biat" #at" ajuns" n !izerie$ - &"i, spuse *ouret, )i c)tig" cei trei #ranci pe zi ocupndu-se de e)antioane, )i cred c" a! s-o !"rit cu unul dintre b"ieii !ei de !agazin$ - Ce groz"vie/, strig" doa!na de ,oves$ *ouret o privi )i continu" pe un ton cal!8 - De ce spunei asta, doa!n"; 3u credei c" ar #i !ai bine pentru dnsa s" se !"rite cu un b"iat cu!secade, !uncitor, dect s" cad" pe !na vreunei hai!anale; 6allagnosc vru s" intervin" cu o glu!"8 - 3u-l !ai nt"rtai, doa!n"$ . s" ajung" s" v" spun" c" toate vechile #a!ilii din ?rana ar trebui s" nceap" s" vnd" pnzeturi$ - Dar, susinu *ouret, pentru !ulte dintre ele ar #i cel puin un s#r)it onorabil$ Totul se ncheie cu hohote de rs, parado:ul p"rea ca! !are$ 1l continua s" prea!"reasc" ceea ce denu!ea aristocraia !uncii$ . u)oar" ro)ea" colorase obrajii doa!nei de ,oves, pe care jena #inanciar", ce o silea s" tr"iasc" din e:pediente, o scotea din !ini2 n ti!p ce doa!na *artD, di!potriv", aproba, cuprins" de re!u)c"ri, gndindu-se la bietul ei so$ Toc!ai atunci servitorul l introduse pe pro#esor, care venise s" o caute$ &"rea !ai slab )i !ai uscat, din pricina !uncii sale grele, cu ve)nica lui redingot" str!t" )i lucioas"$ Dup" ce-i !ulu!i doa!nei Des#orges pentru #aptul c"-i pusese o vorb" bun" la !inister, i arunc" lui *ouret privirea speriat" a unui o! care ntlne)te r"ul din cauza c"ruia va !uri$ 5"!ase surprins cnd l auzi pe acesta adresndu-i-se8 - Ce zicei, do!nule, nu-i a)a c" prin !unc" ajungi departe; - &rin !unc" )i econo!ie, r"spunse acesta tre!urnd u)or$ 3u uitai de econo!ie, do!nule$

%ntre ti!p, ,outhe!ont r"!ase ne!i)cat n #otoliul s"u$ Cuvintele lui *ouret i r"sunau nc" n urechi$ Se ridic" n cele din ur!" )i-i )opti ceva >enriettei8 - 0tii c" !i-a anunat concedierea/ ., ntr-un !od #oarte politicos/7 Dar, pe legea !ea, jur c" o s"-i par" r"u/ Toc!ai a! g"sit nu!ele #ir!ei !ele8 La patru anotimpuri. 4! s" !" a)ez aproape de .per"$ - 6" putei bizui pe !ine/ 6" voi ajuta7 4)teptai puin$ %l atrase pe baronul >art!ann lng" o #ereastr"$ ?"r" s" piard" ti!pul, l reco!and" pe ,outhe!ont drept un voinic care, la rndul s"u, avea s" revoluioneze &arisul, stabilindu-se pe cont propriu$ 0i cnd vorbi despre o co!andit"E pentru noul s"u protejat, baronul, care nu se !ai !ira de ni!ic, nu-)i putu opri un gest de spai!"$ 1ra al patrulea b"iat de geniu pe care i-l ncredina2 ncepuse s" se si!t" de-a dreptul ridicol$ Dar n-o re#uz" categoric, ideea de a crea o concuren" pentru Paradisul femeilor i era chiar pe plac2 c"ci inventase deja, n !aterie bancar", o ast#el de concuren", spre a-i descuraja pe alii$ 0i apoi, aventura l a!uza$ ?"g"dui s" se gndeasc" la aceast" a#acere$ - Trebuie s" discut"! chiar n seara asta, i )opti >enriette lui ,outhe!ont la ureche$ 6enii pe la ora nou"7 ,aronul e de partea noastr"$ %n acel !o!ent, !arele salon se u!plu de voci$ *ouret, n picioare n !ijlocul doa!nelor, )i rec"p"tase buna dispoziie, se ap"ra cu veselie de nvinuirile potrivit c"rora ruina #e!eile cu vnz"rile lui de boar#e )i se o#eri chiar s" le de!onstreze, n ci#re, c" le ajuta s" econo!iseasc" treizeci la sut" din cu!p"r"turile lor$ ,aronul >art!ann l privea, cuprins de o ad!iraie #r"easc" de #ost )trengar$ 4)adar, duelul luase s#r)it, >enriette #usese n#rnt"$ *ouret avu i!presia c" revede pro#ilul !odest al tinerei pe care o z"rise traversnd antica!era$ St"tea acolo r"bd"toare, singur" )i periculoas" prin blndeea ei$

Capitolul 12
%n GJ septe!brie ncepur" lucr"rile pentru noua #aad" a Paradisului femeilor. Con#or! pro!isiunii sale, baronul >art!ann ridicase proble!a n cadrul ulti!ei adun"ri generale a Creditului I!obiliar$ %n #ine, *ouret )i vedea visul cu ochii8 aceast" #aad" care avea s" ocupe strada EL Dece!brie era o ncununare a destinului s"u$ De aceea, inu s" s"rb"toreasc" nceperea lucr"rilor$ .rganiz" o cere!onie, !p"ri grati#icaii vnz"torilor, iar seara le o#eri o !as" cu vnat )i )a!panie$ &e )antier, #u observat" buna lui dispoziie atunci cnd #i:" piatra de te!elie cu o lovitur" de !istrie$ De cteva s"pt"!ni, era nelini)tit, nervos chiar2 dar triu!#ul i adusese o destindere n su#erina sa$ %n dup"-a!iaza aceea p"rea s"-)i #i rec"p"tat veselia de o! s"n"tos$ %ns", i!ediat dup" cin", cnd str"b"tu re#ectoriul pentru a ciocni un pahar de )a!panie cu personalul s"u, p"ru din nou ngndurat, trist7 1ra cople)it din nou de nelini)te$ 4 doua zi, la raionul de con#ecii, Clara &runaire ncerc" s" #ie r"ut"cioas" cu Denise$ .bservase iubirea s#ioas" a lui Colo!ban )i i trecu prin !inte s" #ac" glu!e pe sea!a #a!iliei ,audu$ %n ti!p ce *arguerite )i ascuea creionul n a)teptarea clientelor, Clara i zise cu voce tare8 - 0tii, a!orezul !eu din pr"v"lia de peste dru!7 ncepe s"-!i #ie !il" de el c" zace acolo n dugheana aia ntunecat" n care nu intr" ni!eni niciodat"$ - 3u e chiar att de ne#ericit, r"spunse *arguerite, doar trebuie s" se nsoare cu #ata patronului$ - H"u a)a;, zise Clara$ 4r #i haios s" i-l #ur, nu-i a)a; Doar a)a pentru a!orul artei/ &e

legea !ea c" a! s" ncerc7 0i continu", #ericit" s" o si!t" pe Denise revoltat"$ 4ceasta i putea ierta orice, dar gndul c" veri)oar" ei Genevi+ve ar putea !uri dintr-o ast#el de cruzi!e o scotea din !ini$ Toc!ai atunci intr" o client", )i cu! doa!na 4urelie coborse la subsol, Denise prelua conducerea raionului )i o che!" pe Clara$ - Do!ni)oar" &runaire, !ai bine v-ai ocupa de doa!na dect s" stai )i br#ii$ - Dar nu br#ea!$ - 6" rog s" t"cei din gur"/ .cupai-v" i!ediat de doa!na/ Clara se rese!na, cu un aer supus$ Cnd Denise #"cea act de autoritatea ei, #"r" s" ridice tonul, ni!eni nu-i st"tea n cale$ 5eu)ise s" dobndeasc" un respect absolut, chiar prin natura ei att de blnd"$ Se pli!b" o clip" n t"cere printre do!ni)oarele devenite dintr-odat" #oarte serioase$ *arguerite ncepuse din nou s"-)i ascut" creionul, al c"rui vr# se rupea continuu$ 1ra singura care o aproba pe adjunct" pentru c"-i rezistase lui *ouret, cl"tina din cap )i spunea c" e !ai bine s" ai o atitudine corect", dect s" te c"ie)ti de consecinele unei prostii$ - 1)ti sup"rat";, se auzi o voce n spatele Denisei$ 1ra &auline care traversa raionul$ 6"zuse scena )i vorbea ncet, z!bind$ - Sunt nevoit", r"spunse Denise$ 4lt#el n-a) !ai scoate-o la cap"t cu oa!enii !ei$ Lenjereasa ridic" din u!eri$ - 1i haide, oricu! vei #i regina tuturor, cnd vei dori/ 1a nu nelegea nc" re#uzul prietenei sale$ La s#r)itul lui august se c"s"torise cu ,aug', o adev"rat" nebunie, spunea ea voioas"$ Teribilul ,ourdoncle o trata acu! )i !ai r"u, ca pe o #e!eie pierdut" pentru negustorie$ %i era tea!" ca nu cu!va ntr-o bun" zi s" #ie tri!i)i a!ndoi s" se iubeasc" n strad", pentru c" do!nii de la direciune decretaser" c" dragostea e un lucru e:ecrabil, d"un"tor vnz"rii$ 4junsese pn" ntr-acolo nct se pre#"cea c" nu-l cunoa)te pe ,aug' de cte ori l ntlnea prin galerii$ Toc!ai tr"sese o sperietur", deoarece #usese ct pe ce s" #ie surprins" de b"trnul (ouve pe cnd st"tea de vorb" cu soul ei dup" un !or!an de boar#e$ - Ia te uit"/ *-a ur!"rit, zise ea, dup" ce-i povestise cu lu: de a!"nunte nt!plarea$ %l vezi cu! !" adul!ec" cu nasul "la !are; %ntr-adev"r, (ouve ie)ise de la raionul de dantele, cu cravata lui corect a)ezat", de un alb i!pecabil, )i cu nasul n vnt, la pnd", dup" vreo gre)eal"$ %ns" cnd o z"ri pe Denise, se nclin" )i trecu z!bind a!abil$ - Sunt salvat"/, !ur!ur" &auline$ Draga !ea, l-ai #"cut s-o nghit" )i pe asta7 Ia spune, dac" !i s-ar nt!pla vreo nenorocire, ai pune o vorb" bun" pentru !ine; Da, da, nu te uita a)a de !irat", se )tie c" o vorba de-a ta ar revoluiona tot !agazinul$ Se gr"bi s" se ntoarc" la raionul ei$ Denise ro)ise, tulburat" de aceste aluzii a!icale$ De alt#el, era adev"rat$ 4vea o senzaie vag" a puterii ei, dup" !"gulirile de care era nconjurat"$ Cnd doa!na 4urelie se ntoarse )i reg"si raionul lini)tit )i activ, sub supravegherea adjunctei, i z!bi prietene)te$ %l neglija chiar )i pe *ouret, si!patiznd aceast" persoan" care, ntr-o bun" zi, s-ar putea gndi la poziia ei de )e#"$ Do!nia !icuei Denise ncepuse$ ,ourdoncle era singurul care nu se d"dea b"tut$ %n r"zboiul subtil pe care-l purta !potriva tinerei #ete e:ista o antipatie personal"$ . detesta pentru blndeea )i pentru #ar!ecul ei aparte$ . trata ca pe o in#luen" ne#ast" ce ar putea pune ntregul !agazin n pericol, n ziua n care *ouret ar ceda$ .bserva cu stupoare c" nsu)irile de negu"tor ale patronului s"u p"reau s"-)i piard" din valoare, din pricina acestei iubiri absurde2 )i tot ce c)tigaser" prin inter!ediul #e!eilor avea s" se iroseasc" din cauza acestei #e!ei$ &e el, personal, toate l l"sau rece )i le trata cu dispreul

unui o! lipsit de pati!", a c"rui !eserie era s" tr"iasc" prin ele )i care )i pierduse orice iluzie v"zndu-le a)a cu! erau n josniciile negoului s"u$ %n loc s"-l a!eeasc", par#u!ul celor )aptezeci de !ii de cliente i d"dea !igrene insuportabile2 )i b"tea !etresele i!ediat ce intra n cas"$ Ceea ce l nelini)tea )i !ai !ult la aceast" !ic" vnz"toare, devenit" ncetul cu ncetul att de periculoas", era #aptul c" nu credea deloc n dezinteresul )i n sinceritatea re#uzurilor ei$ &entru el, ea juca un rol, poate cel !ai abil dintre roluri2 c"ci dac" i-ar #i cedat din pri!a zi, #"r" ndoial" c" *ouret ar #i uitat-o a doua zi, pe cnd re#uzndu-l, i biciuise dorina, l nnebunise, #"cndu-l capabil de orice$ . #e!eie din lu!ea bun" sau una inteligent" ar #i acionat la #el ca aceast" inocent"$ ,ourdoncle n-o putea vedea, cu ochii ei senini, cu chipul blnd )i atitudinea ei !odest", #"r" a #i cuprins de o adev"rat" tea!", ca )i cu! ar #i avut n #aa lui o !nc"toare de oa!eni deghizat", taina ntunecat" a #e!eii, !oartea ns")i n chip de #ecioar"$ Cu! ar putea !piedica planurile acestei #alse ingenue; C"uta s"-i p"trund" )iretlicurile, n sperana c", ntr-o bun" zi, le va putea da n vileag$ Cu siguran" va co!ite vreo gre)eal", o va surprinde odat" cu unul dintre iubiii ei, )i va #i din nou gonit", iar !agazinul )i va rec"p"ta buna lui #uncionare de !a)in"rie bine condus"$ - 6egheai, do!nule (ouve, i repeta ,ourdoncle inspectorului$ 6" voi r"spl"ti personal$ Dar (ouve nu se ar"ta deloc vigilent, cercetase #e!eile )i se gndea s" treac" de partea acestei copile, care putea #i st"pna zilei de !ine$ De)i nu !ai ndr"znea s" se ating" de ea, o g"sea al dracului de #ru!oas"$ .dinioar", colonelul s"u )i d"duse viaa pentru o #at" ca asta, cu o #igur" ne nse!nat", delicat" )i !odest", a c"rei privire ntorcea pe dos ini!ile b"rbailor$ - 6eghez, veghez, r"spunse el$ Dar, pe cuvnt de onoare, nu descop"r ni!ic/ Totu)i, circulau tot #elul de zvonuri2 un curent de br#e abo!inabile se ascundea sub !"gulirile )i respectul pe care Denise le si!ea crescnd n jurul ei$ %n acel !o!ent, ntregul !agazin povestea c"-l avusese !ai nti pe >utin ca a!ant2 ni!eni n-ar #i putut spune cu siguran" c" aceast" leg"tur" nu continua nc", dar e:ista b"nuiala c" se !ai v"d din cnd n cnd$ 0i Deloche se culca cu ea2 se ntlneau !ereu prin ungherele ntunecate )i vorbeau cu orele$ 9n adev"rat scandal/ - 4)adar, ni!ic cu )e#ul de la !"t"suri, ni!ic cu tn"rul de la dantele;, ntreb" ,ourdoncle$ - 3u, do!nule, ni!ic, r"spunse inspectorul$ ,ourdoncle spera s" o surprind" pe Denise !ai ales cu Deloche$ %ntr-o di!inea", chiar el i z"rise rznd !preun" la subsol$ 4)teptnd !o!entul oportun, o trata pe Denise de la egal la egal, n-o !ai dispreuia, si!ind-o destul de puternic" pentru a-l r"sturna chiar )i pe el, n ciuda celor zece ani de serviciu$ - 6" reco!and s"-l p"zii !ai bine pe tn"rul de la dantele, ncheie ,ourdoncle ca de #iecare dat"$ Sunt !ereu !preun"$ Dac"-i prindei, s" !" che!ai repede )i !" ocup eu de restul$ %n acest ti!p, *ouret tr"ia ntr-o tulburare n#ior"toare$ 1ra oare posibil ca aceast" copil" s"-l chinuiasc" ntr-att; . revedea !ereu a)a cu! venise la Paradisul femeilor, cu ghetele ei a!"rte, cu rochia ei str!t" )i neagr", cu aerul ei s"lbatic$ Se blbia, rdeau cu toii de ea, el nsu)i o g"sise la nceput urt"$ 9rt"/ 4cu! ns" l-ar putea ngenunchea dintr-o singur" privire, c"ci n-o !ai vedea dect ntr-un ni!b/ 0i apoi #usese ulti!a din !agazin, descurajat", certat", batjocorit", tratat" chiar )i de el ca un #el de ani!al ciudat$ Luni ntregi ur!"rise cu! cre)te aceast" #at", se a!uzase de acest e:peri!ent, #"r" s"-)i dea sea!a c"-)i pune ini!a n joc$ 1a evolua ncetul cu ncetul, devenea periculoas"$ &oate c" o iubise din pri!a clip", chiar )i n vre!ea n care credea c" n-are dect un senti!ent de !il" pentru ea$ 0i totu)i, nu se si!ise al ei dect n seara pli!b"rii pe sub castanii din Tuileries$ 6iaa lui ncepuse de atunci, auzea rsetele

unui grup de #etie, clipocitul ndep"rtat al unui izvor, n ti!p ce, n u!bra #ierbinte, Denise !ergea al"turi de el, t"cut"$ &e ur!" nu-)i !ai a!intea ni!ic, pati!a l cuprindea tot !ai !ult, se d"ruise cu tot sngele, cu toat" #iina lui$ . copil" ca ea, era oare cu putin"; 4cu!, cnd trecea pe lng" el, #o)netul rochiei ei i se p"rea att de puternic, nct si!ea c" se clatin"$ Se revoltase !ult" vre!e, se indignase adesea, c"utnd s" scape de aceast" obsesie stupid"$ Ce avea ea de-l subjuga ast#el; 3-o v"zuse el descul"; 3u #usese pri!it" aproape din !il"; *"car dac" ar #i #ost vorba despre una dintre acele #"pturi !inunate ce strnesc o !uli!e ntreag"/ Dar aceast" copil" era o ni!ica toat"/ 4vea o #igur" co!un", care nu trans!ite ni!ic$ 0i nu era, desigur, nici prea de)teapt", c"ci )i a!intea de nceputul ei ne nde!natic ca vnz"toare$ Dar, dup" #iecare dintre accesele de #urie, era cople)it de pasiune, ceva ca o teroare s#nt" pentru c"-)i insultase idolul$ Denise avea n ea tot ce era !ai bun ntr-o #e!eie8 curaj, voio)ie, si!plitate2 )i din blndeea ei izvora un #ar!ec, ca subtilitatea p"trunz"toare a unui par#u!$ 3u puteai s" treci pe lng" ea ca pe lng" o #e!eie oarecare2 curnd, acest #ar!ec aciona cu o #or" lent", de ne nvins2 i aparineai pentru totdeauna dac" binevoia s"-i surd"$ 4tunci totul z!bea pe chipul ei alb, ochii ei alba)tri ca sa#irul, obrajii )i b"rbia cu gropie, n ti!p ce p"rul ei greu )i blond p"rea lu!inat de o #ru!usee regeasc", #er!ec"toare$ Se declara cucerit, era tot att de de)teapt" pe ct era de #ru!oas", inteligena i izvora din tot ce era !ai bun n #iina ei$ Celelalte vnz"toare ale lui n-aveau dect o educaie de strad", o super#icialitate a #etelor declasate, pe cnd ea )i p"stra graia, acea savoare a originii sale, #"r" a!biii #alse$ Cele !ai bune idei co!erciale se n")teau din practic", sub #runtea ngust", ale c"rei linii pure nse!nau voin" )i dragoste pentru ordine$ 0i-ar #i !preunat !inile s"-)i cear" iertare pentru c" o bleste!ase n clipele sale de revolt"$ De ce-l re#uza ea cu atta nc"p"nare; . rugase de nenu!"rate ori, o#erindu-i tot !ai !ult$ 4poi, gndindu-se c" era a!biioas", i pro!ise s" o nu!easc" )e#" i!ediat ce va avea un raion liber$ %ns" ea re#uza, )i re#uza !ereu/ &entru el era o !are !irare, o lupt" n care dorina cre)tea$ I se p"rea o situaie i!posibil", copila aceasta va s#r)i prin a ceda, c"ci privise ntotdeauna nelepciunea unei #e!ei ca pe ceva relativ$ 3u !ai vedea o alta, nu !ai avea niciun alt scop, dect s" o in", n s#r)it, lng" el, s" o a)eze pe genunchi )i s"-i s"rute buzele2 la gndul acesta, sngele i clocotea n vene )i tre!ura, tulburat de neputina lui$ Hilele se scurgeau nc"rcate de aceea)i obsesie dureroas"$ I!aginea Denisei se trezea odat" cu el$ . visa noaptea, l ur!a n biroul s"u unde se!na contracte )i !andate, de la ora nou" pn" la zece, treab" pe care o #"cea !a)inal$ . si!ea prezent" tot ti!pul, spunnd !ereu acela)i BnuC cu aerul ei lini)tit$ La ora zece ncepea consiliul, un adev"rat consiliu de !ini)tri, o adunare a celor doisprezece acionari )i )e#i ai !agazinului, pe care trebuia s" o prezideze2 se discutau chestiunile de ordin interior, se e:a!inau cu!p"r"turile, se stabileau etalajele2 )i ea era !ereu acolo, i auzea glasul blnd printre ci#rele rostite, i vedea z!betul lu!inos n situaiile #inanciare cele !ai co!plicate$ Dup" consiliu, l nsoea, #"cnd al"turi de el inspecia zilnic" a raioanelor, ntorcndu-se dup"-a!iaza n biroul s"u de la direciune, stnd lng" #otoliul lui de la ora dou" la patru, ti!p n care el pri!ea o !uli!e de oa!eni8 #abricani din toat" ?rana, !ari industria)i, bancheri, inventatori, un du-te-vino ne ncetat al bog"iei )i inteligenei, un dans nnebunitor al !ilioanelor, ntrevederi rapide n care se puneau la cale cele !ai i!portante a#aceri de pe piaa parizian"$ Dac" uita de ea o clip" n ti!p ce hot"ra ruina sau prosperitatea unei industrii, o reg"sea n picioare, ntr-un i!puls al ini!ii sale2 glasul i se stingea )i se ntreba la ce bun aceast" avere, dac" ea nu-l voia$ %n s#r)it, cnd sunau orele cinci, trebuia s" se!neze corespondena, !unca auto!at" a !inii sale ncepea din nou, ti!p n care ea se ridica )i !ai do!inatoare, cuprinzndu-l n ntregi!e pentru a #i nu!ai al ei, n orele arz"toare )i singuratice

ale nopii$ 4 doua zi, lucrurile se petreceau la #el, acelea)i zile att de active )i att de pline de !unca uria)" pe care u!bra #ugitiv" a unei copile era n stare s-o nv"luie n tea!" )i nelini)te$ *ai ales n ti!pul inspeciei sale zilnice )i si!ea ne#ericirea$ S" #ii n stare s" construie)ti aceast" !a)in"rie uria)", s" do!ne)ti peste o lu!e ca aceasta )i s" ajungi s" agonizezi din pricina unei #ete care nu te vrea; *ouret se dispreuia, ura pati!a )i ru)inea chinului s"u$ 1rau zile cnd se si!ea dezgustat de puterea lui, i era grea" n ti!p ce str"b"tea galeriile de la un cap"t la altul$ .dinioar", ar #i vrut s"-)i ntind" i!periul, s"-l #ac" att de !are, nct ea s" i se o#ere din ad!iraie )i din tea!"$ *ai nti, se oprea la subsol, n #aa benzii pe care alunecau !"r#urile$ 4ceasta d"dea tot n strada 3euve-Saint-4ugustin, ns" #useser" nevoii s" o l"rgeasc"2 acu! avea o albie ca de #luviu unde se rostogolea valul continuu al !"r#urilor cu zgo!otul puternic al cascadelor de ap"2 erau sosiri din toat" lu!ea, )iruri de ca!ioane venite de prin toate g"rile, o desc"rcare continu", un ru de cutii )i de baloturi disp"rea n adncul nes"ios al !agazinul$ *ouret privea acest torent ce se zb"tea la picioarele lui, gndindu-se c" este unul dintre st"pnii averii publice, c" ine n !ini soarta industriei #ranceze )i c", totu)i, nu poate cu!p"ra s"rutul uneia dintre angajatele lui$ 4poi trecea la serviciul de pri!ire, care ocupa n acel !o!ent o parte a subsolurilor din !arginea str"zii *onsignD$ Dou"zeci de !ese se ntindeau una dup" alta, sc"ldate n lu!ina palid" a #erestrelor2 un ntreg popor de #uncionari se nghesuia acolo, golind l"zile, veri#icnd !"r#urile, !arcndu-le cu ci#re cunoscute2 huruitul continuu al benzii pe care alunecau !"r#urile acoperea vocile tuturor$ 0e#ii de raion o opreau din cnd n cnd pentru a rezolva unele de#iciene )i pentru a con#ir!a ordinele$ Cap"tul acesta de pivni" se u!plea de str"lucirea cald" a satinurilor, de neaua es"turilor )i de o rev"rsare uluitoare de bl"nuri )i de dantele, de articole pariziene )i de draperii orientale$ *ergea cu pa)i !"runi printre aceste bog"ii aruncate n dezordine, ngr"!"dite unele peste altele$ Sus, la etaj, toate aveau s" str"luceasc" n vitrine, s" porneasc" galopul banilor pe la tejghele )i, n cele din ur!", s" dispar" nghiite de curentul #urios al vnz"rii ce str"b"tea ntregul !agazin$ Se gndea c"-i o#erise tinerei !"t"suri, cati#ele, tot ce )i-ar #i dorit din !or!anele acelea enor!e, dar ea le re#uzase cu un singur se!n din capul ei blond$ 4poi cobora la cel"lalt cap"t al subsolului, pentru a arunca o privire la serviciul de e:pedieri$ Coridoare inter!inabile se ntindeau lu!inate de l"!pile cu gaz2 n dreapta )i n stnga, rezervele, nchise cu gratii, p"reau ni)te pr"v"lii subterane, un ntreg cartier co!ercial, raioane de !ercerie, albituri, !arochin"rie, !"runi)uri, toate z"ceau cu#undate n u!br"$ Ceva !ai departe se a#la unul dintre cele trei calori#ere, iar )i !ai departe, un post de po!pieri p"zea contorul central, nchis n cu)ca lui !etalic"$ La ie)ire, se a#lau !esele uria)e de triaj, n"p"dite de pe acu! de gr"!ezi de pachete, cartoane )i cutii, pe care co)uri !ari le coborau #"r" ncetare2 Ca!pion, )e#ul serviciului, l in#or!" asupra !uncii curente, n ti!p ce ali dou"zeci de oa!eni a#lai n subordinea sa distribuiau pachetele n co!parti!entele care purtau #iecare nu!ele unui cartier din &aris, )i de unde b"ieii le urcau apoi n tr"surile n)irate de-a lungul trotuarului$ Se auzeau strig"te, nu!e de str"zi, reco!and"ri, un adev"rat vacar!, o agitaie de pachebot pe punctul de a-)i ridica ancora$ *ouret r"!ase o clip" ne!i)cat, privind aceast" desc"rcare a !"r#urilor pe care le v"zuse nghiite nainte de gura #l"!nd" a !agazinului, la e:tre!itatea opus" a subsolurilor2 uria)ul curent se oprea aici )i ie)ea n strad" dup" ce depunea aurul n #undul caselor de bani$ .chii i se tulburau, aceast" !i)care colosal" nu !ai avea i!portan", nu-i !ai r"!nea dect ideea unei c"l"torii, dorina de a pleca n "ri ndep"rtate, de a p"r"si totul dac" ea se nc"p"na s" spun" nu$ 9rc" din nou, )i continu" inspecia, vorbind )i agitndu-se )i !ai !ult, #"r" a putea s"-)i

schi!be gndurile$ La etajul al doilea, vizit" serviciul de e:pediii, c"utnd ceart", e:asperat de rit!icitatea per#ect" a !a)inii pe care o reglase el nsu)i$ 4cest serviciu era dintre acelea ce c"p"tau din zi n zi o i!portan" tot !ai !are8 necesita acu! dou" sute de angajai, dintre care unii deschideau, citeau, clasau scrisorile venite din provincie )i din str"in"tate, n ti!p ce alii adunau pe ra#turi !"r#urile cerute de se!natari$ 3u!"rul scrisorilor cre)tea att de !ult, nct nu le !ai nu!"rau, ci le cnt"reau, ajungnd la o sut" de livre pe zi$ ?ebril, *ouret str"b"tu cele trei s"li, punndu-i ntreb"ri lui Levasseur, )e#ul serviciului, cu privire la greutatea corespondenei8 optzeci de livre, uneori nou"zeci, iar lunea, o sut"$ Ci#ra urca !ereu )i ar #i trebuit s" #ie ncntat, dar el r"!nea n#iorat n !ijlocul lar!ei pe care echipa vecin" de la serviciul de a!balare o #"cea b"tnd l"zile n cuie$ %n zadar str"b"tea !agazinul8 ideea lui #i:" r"!nea ncruntat" ntre ochi, )i pe !"sur" ce puterea lui se des#")ura, pe !"sur" ce angrenajul serviciilor )i ar!ata personalului de#ilau prin #aa lui, si!ea )i !ai pro#und insulta neputinei sale$ 1ra o a#luen" de co!enzi din toat" 1uropa, era nevoie de o tr"sur" special" de po)t" pentru aducerea corespondenei2 )i ea spunea nu, !ereu nu$ Cobor apoi, vizit" casieria central", unde patru casieri p"zeau cele dou" uria)e case bani, pe unde trecuser" cu un an nainte optzeci )i opt de !ilioane$ 4runc" o privire )i la biroul de veri#icare a #acturilor, unde lucrau dou"zeci )i cinci de angajai, ale)i dintre cei !ai serio)i$ Intr" n biroul de de#alcare, un serviciu de treizeci )i cinci de tineri, debutani ntr-ale contabilit"ii, ns"rcinai s" controleze notele de debit )i s" calculeze co!isioanele vnz"torilor$ Se ntoarse la casieria central", se enerv" v"znd casele de bani, calc" peste aceste !ilioane a c"ror inutilitate l scotea din !ini$ 0i ea spunea nu, !ereu nu/ 4cela)i nu ce r"suna n toate raioanele, prin galeriile de vnzare, prin s"li, prin ntregul !agazin/ Se pli!ba de la !"t"suri la sto#e, de la albituri la dantele2 urca la etaje, se oprea pe punile !obile, )i prelungea inspecia cu o !inuiozitate obsesiv" )i dureroas"$ *agazinul luase proporii ini!aginabile, crease un raion )i apoi nc" unul, guvernnd tot acest nou do!eniu$ %)i e:tindea i!periul )i asupra acestei industrii, ulti!a cucerit"2 )i ea spunea n continuare nu$ 4st"zi, personalul lui ar #i putut popula un !ic ora)8 erau o !ie cinci sute de vnz"tori, o !ie de ali angajai de toate #elurile, dintre care patruzeci de inspectori )i )aptezeci de casieri2 doar la buc"t"rie erau treizeci )i doi de oa!eni, n ti!p ce la publicitate erau zece #uncionari, trei sute cincizeci de b"iei de !agazin !br"cai n livrele )i dou"zeci )i patru de po!pieri$ %n grajdurile regale, situate pe strada *onsignD, n #aa !agazinului, se a#lau o sut" patruzeci )i cinci de cai, un ntreg atelaj de lu: deja celebru$ Cele patru tr"suri care tulburaser" odinioar" co!erul de cartier, pe vre!ea cnd Paradisul femeilor ocupa doar colul &ieei Gaillon, ajunseser" acu! la )aizeci )i dou"8 tr"suri !ici trase cu braele, tr"suri cu un singur cal, c"rue i!ense cu cte doi cai$ 4cestea br"zdau continuu str"zile &arisului, conduse corect de vizitii !br"cai n negru, ce pli!bau prin ora) #ir!a de aur )i purpur" a Paradisului femeilor. 9neori chiar dep")eau #orti#icaiile )i ajungeau la peri#erii2 le vedeai pe dru!urile pline de gropi din ,icYtre, de-a lungul !alurilor *arnei, chiar )i sub u!brele p"durii Saint-Ger!ain2 cteodat", din #undul unei alei nsorite, n !ijlocul pustiului )i al lini)tii, era z"rit" cte una trecnd la trap cu acei cai superbi, aruncnd n !ijlocul cal!ului !isterios al naturii recla!a violent" a panourilor l"cuite$ 6isa s" le !pr")tie )i !ai departe, n departa!entele vecine, ar #i dorit s" le vad" str"b"tnd toate str"zile din &aris, de la un cap"t la cel"lalt$ Dar acu! nici nu !ai cobora s"-)i viziteze caii pe care-i adora$ La ce-i #olosea aceast" cucerire a lu!ii, dac" ea spunea nu, !ereu nu; Seara, cnd ajungea n #aa casieriei lui Lho!!e, cerceta din pur" obi)nuin" ci#ra ncas"rilor, nscris" pe un carton pe care b"trnul casier o n#igea ntr-un cui de #ier, lng" el2 rareori ci#ra sc"dea sub o sut" de !ii de #ranci, urca uneori la opt sau nou" sute de !ii de #ranci,

n zilele de noi puneri n vnzare2 aceast" ci#r" nu-i !ai r"suna n urechi ca un sunet de tro!pet", regreta c" o privise, c"ci i aducea o nou" a!"r"ciune n su#let8 ura )i dispreul #a" de bani$ Chinurile lui *ouret aveau s" !ai creasc"$ Devenise gelos$ %ntr-o di!inea", n biroul s"u, nainte de consiliu, ,ourdoncle ndr"zni s"-i spun" c" #eti)cana asta de la con#ecii )i b"tea joc de el$ - Cu! adic";, ntreb" el #oarte palid$ - H"u/ 4re a!ani chiar )i n !agazin$ *ouret avu #ora s" z!beasc"$ - 3u !" !ai gndesc la ea, dragul !eu$ &utei vorbi n voie7 Cine sunt, a)adar, a!anii ei; - >utin, se spune, )i nc" un vnz"tor de la dantele, Deloche, b"iatul acela nalt )i prost"nac7 3u a#ir! ni!ic pentru c" nu i-a! v"zut$ Dar pare c" se vede n ochii lor$ 9r!" un !o!ent de t"cere$ *ouret se pre#"cu c"-)i aranjeaz" hrtiile pe birou, pentru a-)i ascunde tre!urul !inilor$ %n cele din ur!", i spuse #"r" s"-)i ridice privirile8 - 4ve! nevoie de dovezi, ncearc" s"-!i aduci dovezi7 ., din partea !ea, poate s" #ac" ce vrea, nu !" !ai intereseaz"2 chiar !" plictise)te$ Dar nu pute! tolera un ase!enea co!porta!ent la noi n !agazin$ ,ourdoncle i r"spunse si!plu$ - ?ii lini)tit, ntr-una din zilele astea vei avea )i dovezile$ 4! eu grij" de asta$ Din acel !o!ent, *ouret )i pierdu cu totul lini)tea$ 3u !ai avu curajul s" revin" asupra acestei discuii )i tr"ia n a)teptarea unei catastro#e care avea s"-i zdrobeasc" de#initiv ini!a$ 4cest chin l #"cu n#ior"tor, tot !agazinul tre!ura de tea!a lui$ 3u se !ai ascundea n spatele lui ,ourdoncle, se ocupa chiar el de e:ecuii, dintr-o nevoie nebun" de r"zbunare2 se cal!a abuznd de puterea lui, de aceast" putere care nu-i !ai #olosea la ni!ic, care nu putea s"-i satis#ac" singura dorin"$ ?iecare inspecie era un adev"rat !asacru, nu-l !ai vedeai ap"rnd #"r" ca un #ior de panic" s" treac" de la o tejghea la alta$ Sezonul !ort de iarn" se apropia cu pa)i repezi, ast#el c" *ouret ncepu s" !"ture raioanele, crescnd nu!"rul victi!elor )i aruncnd totul n strad"$ &ri!ul s"u i!puls #usese s"-i goneasc" pe >utin )i pe Deloche2 apoi se gndi ns" c", dac" nu-i va p"stra, nu va a#la niciodat" ni!ic/ Ceilali pl"tir" pentru cei doi, tot personalul se cl"tina$ Seara, cnd se a#la singur, lacri!ile i inundau ochii$ %ntr-una din zile, teroarea pusese st"pnire pe !agazin$ 9n inspector avusese i!presia c" !"nu)arul *ignot #ura$ ?ete cu n#"i)"ri ciudate d"deau !ereu trcoale tejghelei sale2 una dintre ele toc!ai #usese prins" cu )oldurile )i pieptul garnisite cu )aizeci de perechi de !"nu)i$ Din acel !o!ent, #u organizat" o supraveghere !ai atent", inspectorul l prinse pe *ignot n #lagrant delict, ajutnd-o la #urat pe o #at" blond", o #ost" vnz"toare de la Louvre ce #"cea trotuarul2 !anevra era si!pl", el se pre#"cea c"-i arat" ni)te !"nu)i pe care aceast" #at" le ncerca, a)tepta apoi ca ea s" ascund" cteva, dup" care o conducea la casierie unde ea pl"tea doar o pereche$ *ouret se a#la acolo$ De obicei, pre#era s" nu se a!estece n acest gen de proble!e, care erau destul de #recvente2 n ciuda bunei #uncion"ri a !a)inii reglate, do!nea o !are dezordine n anu!ite raioane ale Paradisului femeilor, ast#el c" nu trecea o s"pt"!n" #"r" ca un angajat s" nu #ie concediat pentru #urt$ Direciunea pre#era s" p"streze cea !ai !are discreie n jurul acestor #apte, considernd inutil a!estecul poliiei, ceea ce ar #i scos la iveal" una dintre r"nile #atale ale !arilor bazaruri$ Doar c" n acea zi, *ouret si!i nevoia s" se certe )i-l trat" cu violen" pe #ru!osul *ignot, care tre!ura de tea!", cu chipul alb )i desco!pus$ - 4r trebui s" che! un sergent de pe strad", strig" el n !ijlocul celorlali vnz"tori$ Dar r"spunde odat"/ Care este #e!eia;7 6" jur c" tri!it s" che!e co!isarul dac" nu-!i spunei

adev"rul$ ?u adus" #e!eia, pe care dou" vnz"toare o dezbr"car"$ *ignot bigui8 - Do!nule, n-o cunosc7 1a a venit aici7 - 3u !inii/, l ntrerupse *ouret, tot !ai violent$ 0i nu-i ni!eni aici care s" ne avertizeze/ 6" nelegei cu toii, pe legea !ea/ Sunte! ca n p"durea ,ondD, #urai, pr"dai, je#uii/ 4r trebui s" nu !ai ias" ni!eni din !agazin #"r" s" #ie controlat prin buzunare/ Se auzir" !ur!ure$ Cele trei sau patru cliente care cu!p"rau !"nu)i r"!aser" !pietrite de tea!"$ - Lini)te/, strig" el #urios$ Sau !"tur cu voi tot !agazinul/ ,ourdoncle veni n grab", ngrijorat de ideea unui scandal$ %i )opti lui *ouret cteva cuvinte la ureche, nt!plarea c"p"t" o gravitate ie)it" din co!un2 se hot"r ca *ignot s" #ie condus n biroul inspectorilor, o nc"pere a#lat" la parter, lng" poarta Gaillon$ ?e!eia era acolo, )i punea lini)tit" corsetul$ Toc!ai d"duse nu!ele lui 4lbert Lho!!e$ Interogat din nou, *ignot )i pierdu capul )i izbucni n plns2 nu el era vinovatul, ci 4lbert, care i tri!itea !etresele lui$ La nceput, se !ulu!ise s" le ajute s" pro#ite de anu!ite ocazii )i reduceri de preuri2 apoi, cnd #e!eile ncepuser" s" #ure, era deja prea co!pro!is pentru a !ai anuna direciunea$ Cu prilejul acesta se a#l" despre o serie de #urturi e:traordinare8 !"r#uri luate de aceste #e!ei, care le ascundeau sub jupoane, n cabinele lu:oase instalate lng" bu#et sau printre plantele orna!entale2 cu!p"r"turi pe care cte un vnz"tor o!itea s" le strige la cas", n ti!p ce conducea o client", )i ale c"ror bene#icii le !p"rea cu casierul2 restituiri #alse, articole anunate ca napoiate la !agazin, pentru a b"ga n buzunar banii ra!bursai n !od #ictiv2 #"r" a !ai socoti #urtul clasic, pachetele scoase seara pe sub redingot" sau n#")urate n jurul taliei, cteodat" chiar ag"ate de-a lungul coapselor$ De !ai bine de paisprezece luni, cu ajutorul lui *ignot )i al altor vnz"tori, #"r" ndoial", pe care re#uzaser" s"-i nu!easc", se #"ceau la casa lui 4lbert a#aceri suspecte, o adev"rat" risip", pe ni)te su!e a c"ror ci#r" e:act" nu s-a a#lat niciodat"$ 6estea se r"spndise n toate raioanele$ Con)tiinele nelini)tite tre!urau, dar )i cele !ai curate )i !ai cinstite se te!eau de o cur"enie general"$ %l v"zuser" pe 4lbert disp"rnd n biroul inspectorilor$ &e ur!" trecuse Lho!!e, aproape su#ocat, cu tot sngele n obraji, sugru!at ca n pragul apople:iei$ 4poi #usese che!at" chiar )i doa!na 4urelie, care intr" n birou cu #runtea sus, n ciuda ru)inii, dar cu chipul u!#lat )i lucios ca o !asc" de cear"$ 1:plicaia dur" !ult" vre!e, ni!eni nu a#l" niciodat" a!"nuntele8 se povestea c" )e#a de la con#ecii )i p"l!uise #iul de-i ntorsese capul, c" b"trnul )i cinstitul lui tat" plngea, n ti!p ce patronul, n ciuda obiceiurilor sale iert"toare, njura ca un c"rua), innd neap"rat s"-i duc" pe vinovai n #aa tribunalelor$ Totu)i, scandalul #u !u)a!alizat$ Doar *ignot #u concediat pe loc$ 4lbert nu disp"ruse dect dup" dou" zile2 #"r" ndoial" c" !a!a lui obinuse, pentru a nu dezonora #a!ilia, s" nu #ie e:ecutat pe loc$ Dar panica a continuat s" e:iste cteva zile, pentru c" dup" aceast" scen", *ouret se pli!ba de la un cap"t la altul al !agazinului, cu priviri teribile, secernd pe aceia care ndr"zneau doar s"-)i ridice ochii$ - Ce #acei acolo, do!nule, c"utai !u)te pe perei;7 Trecei pe la cas"/ %n s#r)it, ntr-o zi, nenorocirea se ab"tu chiar asupra lui >utin$ ?avier, nu!it adjunct, l s"pa de ceva vre!e pe )e# pentru a-i lua locul$ ?olosise tactica obi)nuit" a rapoartelor viclene c"tre direciune, pro#itnd de orice ocazie pentru a-l pune pe )e#ul de raion ntr-o lu!in" ct !ai proast"$ 4)adar, ntr-o di!inea", pe cnd *ouret traversa raionul de !"t"suri, se opri, surprins s"-l vad" pe ?avier !odi#icnd etichetele unui sold ntreg de !"tase neagr"$ - De ce sc"dei preurile;, ntreb" el$ Cine v-a dat acest ordin; Secundul, care #"cea !are t"!b"l"u n jurul acestei !anevre, ca )i cu! ar #i vrut s"-l agate

pe patronul a#lat n trecere, prev"znd scena, r"spunse cu un aer inocent$ - &"i, >utin, do!nule$ - Do!nul >utin7 9nde e do!nul >utin; Cnd acesta se ntoarse de la serviciul de recepie, unde un vnz"tor !ersese s"-l caute, avu loc o discuie aprins"$ Cu!/ *ai nou cobora preurile cu de la sine putere; Dar acesta p"ru ui!it, la rndul s"u, discutase despre aceast" sc"dere de preuri cu ?avier, #"r" a-i da ns" vreun ordin precis$ 4tunci, acesta lu" n#"i)area trist" a unui angajat ce se vede pus n situaia de a-)i contrazice superiorul$ Totu)i, accept" s" ia vina asupra lui de dragul lui >utin$ %ns" lucrurile se precipitar"$ - 4scultai bine ce v" spun, do!nule >utin/, strig" *ouret$ 3u a! tolerat niciodat" ase!enea tentative de independen"7 Doar eu voi decide asupra preului/ %)i continu" pledoaria cu o voce aspr", nc"rcat" de intenii jignitoare, care i surprinse pe vnz"tori, c"ci acest gen de discuii aveau loc separat, iar acest caz putea #oarte bine s" #ie luat drept o ne nelegere$ Se si!ea n atitudinea lui nevoia de a-)i satis#ace un dispre ascuns$ %n cele din ur!", l lu" n vizor pe acest a)a-zis a!ant al Denisei$ &utea s"-)i potoleasc" puin su#erina ar"tndu-i cine e st"pnul2 )i e:agera lucrurile, ncheind cu insinuarea c" sc"derea preurilor ascunde intenii dubioase$ - Do!nule, zise >utin, voia! s" v" prezint aceast" sc"dere de preuri7 1 necesar", )tii )i du!neavoastr", cati#elele acestea nu prea au avut succes$ *ouret i-o t"ie scurt8 - ,ine, do!nule, vo! e:a!ina proble!a7 Dar s" nu se !ai repete, dac" inei la casa asta$ Se ntoarse cu spatele$ 3"uc )i #urios, neg"sindu-l pe ?avier pentru a-)i v"rsa #ocul, >utin jurase c"-i va arunca acestei brute de!isia n #a"$ 4poi, #"r" a !ai vorbi despre plecare, se agit" n #aa acuzaiilor abo!inabile care se auzeau printre vnz"tori !potriva )e#ilor$ ?avier, cu ochii blnzi, se ap"ra cu de!onstraii de si!patie$ 4 #ost nevoit s" r"spund", nu-i a)a; 0i apoi, cine se putea a)tepta la un ase!enea scandal pentru ni)te prostii; Ce tot avea patronul de la o vre!e de era att de pornit !potriva lor; - ., )ti! bine cu toii ce are, continu" >utin$ 1 vina !ea c" nenorocita de la con#ecii l joac" pe degete;7 6ezi tu, prietene, lovitura vine de acolo$ 0tie c" !-a! culcat cu ea )i asta nu-i prea convine2 sau poate c" ea e cea care vrea s" #iu aruncat n strad", pentru c" prezena !ea o stinghere)te7 6" jur c" o s" aud" de !ine/ Dac" !i pic" vreodat" n #a"7 Dou" zile !ai trziu, pe cnd >utin urcase la atelierul de con#ecii, sus, sub acoperi), pentru a reco!anda o lucr"toare, tres"ri u)or cnd i v"zu la cap"tul coridorului pe Denise )i Deloche, sprijinii pe pervazul unei #erestre deschise, att de cu#undai ntr-o discuie inti!", nct nici nu-)i ntoarser" capetele$ Ideea de a-i da n vileag i veni i!ediat n !inte, cnd ns" l v"zu pe Deloche c" plnge$ Se retrase, atunci, #"r" a #ace vreun zgo!ot2 odat" ajuns pe scar" se ntlni cu ,ourdoncle )i cu (ouve, c"rora le povesti c" unul dintre e:tinctoarele de sus nu !ai #unciona2 ast#el, ace)tia vor urca )i vor da peste cei doi$ ,ourdoncle i descoperi pri!ul$ Se opri brusc )i-i spuse lui (ouve s" !earg" s"-l che!e pe director, n ti!p ce el va r"!ne acolo$ Inspectorul #u nevoit s" se supun", ne!ulu!it c" se co!pro!ite pentru o ase!enea chestiune$ 1ra un col pierdut al vastei lu!i unde se agita poporul din Paradisul femeilor. Se ajungea acolo pe ni)te sc"ri )i culoare co!plicate$ 4telierele ocupau podurile, un )ir de s"li joase )i !ansardate, lu!inate de ochiuri !ari de #erestre t"iate n acoperi), !obilate doar de !ese lungi )i de sobe !asive de #ont"2 lucrau acolo lenjerese, dantel"rese, tapieri, croitorese care tr"iau att vara, ct )i iarna ntr-o c"ldur" n"bu)itoare, !bibat" de !irosul caracteristic !eseriei2 )i trebuia s" !ergi de-a lungul ntregii aripi a cl"dirii, s" o iei la stnga, pe la croitorese, s" urci cinci trepte

pentru a ajunge la acest cap"t retras al coridorului$ 5arele cliente pe care le aducea vreun vnz"tor aici, pentru o co!and", se opreau s" r"su#le, obosite, speriate, cu senzaia acut" c" se nvrt n cerc de cteva ore )i c" se a#l" la sute de leghe de trotuar$ De nenu!"rate ori, Denise l ntlnise acolo pe Deloche, care o a)tepta$ %n calitate de adjunct", avea sarcina de a !enine relaiile dintre raion )i atelier, unde nu se #"ceau, de alt#el, dect anu!ite !odele )i retu)uri$ Din ti!p n ti!p, urca acolo pentru a da unele ordine$ Deloche o pndea, inventa un prete:t )i se lua dup" ea2 apoi, se pre#"cea surprins cnd o ntlnea la u)a croitoreselor$ 1a rdea, acceptnd aceste a)a-zise ntrevederi nt!pl"toare$ Coridorul se a#la de-a lungul rezervorului, un cub enor! de tabl" ce coninea )aizeci de !ii de litri de ap"2 pe acoperi) se !ai a#la nc" unul de aceea)i !"ri!e, la care se ajungea pe o scar" de #ier$ . clip", Deloche st"tea de vorb", sprijinit cu un u!"r de rezervor, n nevoia per!anent" de a-)i ndoi corpul din pricina oboselii$ 4pa din rezervor susura aco!paniat" de tabla ce !eninea vibraia !uzical"$ %n ciuda lini)tii pro#unde, Denise se tot ntorcea ngrijorat", creznd c" vede o u!br" conturndu-se pe pereii goi, vopsii n galben deschis$ Dar #ereastra deschis" i atr"gea, se sprijineau de pervaz )i se pierdeau n discuii vesele, n a!intirile #"r" de s#r)it ale copil"riei lor$ Deasupra lor se ntindea i!ensul vitraliu al galeriei centrale, un lac de sticl" str"juit de acoperi)uri ndep"rtate, ca ni)te creste stncoase$ Dincolo de el nu se vedea dect cerul, care re#lecta n apa ador!it" a gea!urilor zborul norilor )i albastrul li!pede al azurului$ %n ziua aceea, Deloche chiar vorbea despre 6alognes$ - 4vea! )ase ani cnd !a!a !" ducea cu o c"ru" n piaa or")elului$ 0tii c" sunt treisprezece Pilo!etri, trebuia s" plec"! de la ,riUuebec la ora cinci7 1 #oarte #ru!os la noi acolo$ 0tii unde e; - Da, da, r"spundea Denise cu privirile n dep"rtare$ 4! #ost acolo odat", dar era! #oarte !ic"7 4leile erau !"rginite de iarb" n dreapta )i stnga, nu-i a)a; T"cu, apoi continu" cu un z!bet vag8 - 3oi ave! dru!uri drepte, lungi de cteva leghe, ntre copaci care #ac u!br"7 p")uni nconjurate de garduri vii !ai nalte dect !ine, unde pasc n voie caii )i vacile7 4ve! )i un rule cu apa #oarte rece, printre tu#i)uri, ntr-un loc pe care-l )tiu bine$ - Ca la noi/ 1:act ca la noi/, strig" Deloche ncntat$ 3u este dect iarb", #iecare )i ngr"de)te buc"ica de p"!nt cu ul!i )i cu !"ce)i, te si!i la tine acas", )i totul este verde/ 9n verde care nu e:ist" la &aris7 Doa!ne/ Ct !" !ai juca! pe dru!ul acela din stnga, ce cobora de la !oar"/ 0i vocile le tre!urau, r"!neau cu ochii pierdui n zare, #i:ai pe lacul nsorit al gea!urilor$ Din aceast" ap" orbitoare se ridica un adev"rat !iraj, vedeau p")uni ntinse, un Cotentin nv"luit de su#larea oceanului, sc"ldat de o boare lu!inoas", care topea orizontul ntr-un cenu)iu delicat de acuarel"$ (os, sub colosala )arpant" de #ier, n holul !"t"surilor, se auzeau trepidaiile !a)in"riei n plin" vnzare2 ntregul !agazin vibra de trop"itul !uli!ii, de graba vnz"torilor, de viaa celor treizeci de !ii de persoane ce se ngr"!"deau n"untru2 iar ei, pierdui n visarea lor, auzind aceast" surd" )i adnc" lar!" ce cutre!ura acoperi)ul, aveau senzaia c" si!t briza din largul !"rii lovind u)or vr#ul ierbii )i !ngind coroanele copacilor$ - Du!nezeule, do!ni)oar" Denise, spuse Deloche7 De ce nu suntei !ai dr"gu" cu !ine; 1u v" iubesc atta/ Lacri!ile i inundau ochii )i cu! ea voi s"-l ntrerup", Deloche continu" )i !ai energic8 - 3u, las"-!" s"-i !ai spun nc" o dat" lucrurile astea7 3e nelege! att de bine/ 4ve! !ereu ceva de discutat, !ai ales c" veni! din acela)i loc$ Se su#oc", iar ea reu)i s"-l ntrerup"$

- Dar nu e)ti deloc rezonabil, !i-ai pro!is c" nu vo! !ai vorbi niciodat" despre asta7 1 i!posibil$ @in !ult la tine pentru c" e)ti un b"iat cu!secade2 dar vreau s" #iu liber"$ - Da, da, )tiu, spuse el cu un glas #rnt, nu !" iube)ti$ ., poi s" o spui cu voce tare, neleg, nu a! ni!ic pentru care s" !" iube)ti7 3-a! avut dect un singur !o!ent !inunat n toat" viaa !ea, )i anu!e cnd te-a! ntlnit seara la (oinville$ Ii a!inte)ti; &entru o clip", acolo, sub copaci, unde era #oarte ntuneric, a! crezut c" tre!uri, )i a! #ost destul de prost s"-!i nchipui c"7 Dar ea i t"ie din nou avntul$ 9rechea ei #in" auzise pa)ii lui ,ourdoncle )i (ouve la cap"tul coridorului$ - 4scult", vine cineva$ - 3u, spuse el, !piedicnd-o s" plece de lng" el$ 1 doar rezervorul, scoate !ereu sunete ciudate, de parc" ar #i cineva n"untru$ 0i-)i continu" la!ent"rile ti!ide )i !ngietoare$ 1a nu-l !ai asculta, cuprins" de visare n acest leag"n de dragoste, pli!bndu-)i privirile pe acoperi)ul Paradisului femeilor. De o parte )i de alta a galeriei vitrate, alte galerii )i alte holuri str"luceau n soare, sub !ansardele g"urite de #erestrele aliniate si!etric$ 0arpantele !etalice se ridicau pretutindeni, schelele )i punile decupau cu dantela lor albastrul cerului, n ti!p ce din co)ul buc"t"riei ie)ea un #u! gros ca de #abric", iar !arele rezervor p"trat, susinut de ni)te piloni de #ont", avea un pro#il straniu de construcie barbar", n"lat" acolo din orgoliul unui o!$ %n dep"rtare, &arisul vuia$ Cnd Denise se ntoarse din acele spaii, din des#")urarea Paradisului, la gndurile ei ce pluteau ntr-un lac de singur"tate, v"zu c" Deloche i luase !na$ 4vea chipul att de tulburat, nct ea nu )i-o retrase$ - Iart"-!", !ur!ur" el$ S-a ter!inat, a) #i #oarte ne#ericit dac" !-ai pedepsi lipsindu-!" de prietenia du!itale7 %i jur c" a! vrut s"-i spun altceva$ Da, a! pro!is c" voi nelege situaia )i c" !" voi purta n consecin"$ Lacri!ile i curgeau n )iroaie, ncerc" s"-)i st"pneasc" vocea$ - %!i cunosc soarta7 0tiu c" n-a! s" a! noroc acu!$ ,"tut acolo, b"tut la &aris, b"tut pretutindeni$ Sunt de patru ani aici )i a! r"!as ulti!ul din raion7 4! vrut s"-i spun s" nu #ii !hnit" din pricina !ea$ 3-a! s" te !ai deranjez, ncearc" s" #ii #ericit" )i s" iube)ti un altul2 da, asta !i-ar #ace pl"cere$ Dac" du!neata e)ti #ericit", atunci sunt )i eu7 4sta va #i bucuria !ea$ 3u !ai reu)i s" continue$ &entru a-)i pecetlui pro!isiunea, i s"rut" !na, u!il, ca un sclav$ ?oarte e!oionat", Denise i spuse pe un ton de duio)ie #r"easc"8 - ,ietul de tine/ Dar tres"rir" a!ndoi )i se ntoarser"$ *ouret se a#la n #aa lor$ De !ai bine de zece !inute, (ouve l c"uta pe director n tot !agazinul$ 4cesta se a#la la )antierul noii #aade, pe strada EL Dece!brie$ %n #iecare zi petrecea acolo ore ntregi, ncercnd s" se intereseze de aceste lucr"ri la care visase atta vre!e$ 1ra re#ugiul s"u n #aa chinurilor, n !ijlocul zidarilor ce construiau stlpii de piatr" )i al l"c"tu)ilor care a)ezau punile !etalice pentru schele$ ?aada, deja r"s"rit" din p"!nt, contura !area intrare, golurile pri!ului etaj, dezvoltarea unui palat a#lat nc" n stare de proiect$ Se urca pe schele, discuta cu arhitectul despre orna!entele ce trebuiau s" #ie cu totul speciale, trecea peste !etale )i c"r"!izi, cobora pn" n adncul beciurilor2 huruitul !a)inii cu abur, tic"itul !acaralelor, loviturile ciocanelor, lar!a poporului de !uncitori, ce se auzeau din aceast" cu)c" i!ens" !prej!uit" cu scnduri, reu)eau s"-l a!eeasc" o clip"$ Ie)ea de acolo alb de var, negru de pilitur", cu picioarele udate de apa robinetelor, dar att de puin vindecat n su#erina sa, nct tulburarea l cuprindea din nou )i ini!a i b"tea att de tare, pe !"sur" ce vacar!ul )antierului se stingea n spatele lui$ Chiar n

acea zi, )i !ai rec"p"tase buna dispoziie, privind ntr-un albu! cu desene de !ozaicuri )i cera!ic" e!ailat" care aveau s" !podobeasc" #rizele, cnd (ouve venise s"-l caute cu su#letul la gur" )i ngrozit c"-)i !urd"rise redingota printre aceste !ateriale$ *ai nti, i spuse c" poate s" !ai a)tepte2 dar un cuvnt )optit al inspectorului, l #"cu s"-l ur!eze, tre!urnd, cople)it de nelini)te$ 3i!ic nu !ai e:ista2 #aada se pr"bu)ea nainte s" #ie ridicat"8 la ce bun acest triu!#al orgoliului s"u, dac" nu!ai nu!ele unei #e!ei, )optit la ureche, l tortura n ase!enea hal/ Sus, ,ourdoncle )i (ouve socotir" c" era !ai prudent s" dispar"$ Deloche #ugise$ Doar Denise r"!ase n #aa lui *ouret, !ai palid" dect de obicei, dar cu privirea sincer", ridicat" spre el$ - ?ii bun" )i ur!ai-!", do!ni)oar", i spuse el cu o voce dur"$ Denise l ur!"$ Coborr" dou" etaje )i traversar" raioanele de !obil" )i de covoare, #"r" s"-)i spun" un cuvnt$ Cnd ajunser" n #aa biroului s"u, *ouret deschise u)a$ - Intrai, do!ni)oar"$ %nchise u)a )i !erse spre !asa lui de lucru$ 3oul birou al directorului era !ai lu:os dect cel vechi2 era tapetat cu o #ru!oas" cati#ea verde )i un ntreg perete era ocupat de o bibliotec" ncrustat" n #ilde)2 portretul doa!nei >'douin era !ereu la loc de cinste, aceast" #e!eie tn"r", cu chipul blnd, ce z!bea din ra!a ei de aur$ - Do!ni)oar", spuse el n cele din ur!", ncercnd s"-)i p"streze tonul sever, e:ist" lucruri pe care nu le pute! tolera n acest !agazin7 Conduita decent" este o rigoare7 Se opri, c"utndu-)i cuvintele care s" ascund" #uria ce punea st"pnire pe tot trupul s"u$ 4)a deci/ II iubea pe acest b"iat, pe acest vnz"tor nenorocit, batjocura raionului s"u/ II pre#erase pe cel !ai u!il )i pe cel !ai stngaci dintre toi, n locul lui, al st"pnului/ Ii v"zuse cu ochii lui, ea )i l"sase !na, iar el i-o acoperise cu s"rut"ri/ - 4! #ost #oarte bun cu du!neata, do!ni)oar", continu" el, #"cnd un ulti! e#ort$ 3u !" a)tepta! s" #iu r"spl"tit ast#el$ De cnd intrase pe u)", Denise )i #i:ase privirile pe portretul doa!nei >edouin2 n ciuda e!oiei sale, r"!ase pierdut" n gnduri$ De #iecare dat" cnd intra la direciune, ochii ei se ncruci)au cu cei ai doa!nei pictate$ Si!ea puin" tea!", dar o )tia bun" la su#let$ De aceast" dat", o vedea acolo ca pe o protectoare$ - %ntr-adev"r, do!nule, r"spunse ea ncet, a! gre)it pentru c" !-a! oprit s" stau de vorb" )i v" cer iertare pentru asta7 4cest tn"r este din acela)i inut cu !ine$ - 4! s"-l dau a#ar"/, strig" *ouret, rev"rsndu-)i toat" su#erina n acest strig"t$ Tulburat, l"snd deoparte rolul s"u de director care apostro#eaz" o vnz"toare vinovat" de nc"lcarea regula!entului, se porni s" verse cuvinte dure$ 3u-i era oare ru)ine; . tn"r" ca ea s" se dea unei creaturi ca Deloche/ %i aduse apoi nvinuiri )i !ai grave, vorbindu-i de >utin )i de !uli alii, cu o ase!enea avalan)" de cuvinte, nct Denise nici nu se putea ap"ra$ 1ra gata s" curee !agazinul )i s"-i dea a#ar" pe toi$ 9r!ndu-l pe (ouve, *ouret )i pro!isese s" aib" cu Denise o discuie serioas" care ns" se trans#or!ase ntr-o scen" de gelozie$ - Da, a!anii du!itale/7 *i s-a atras atenia, dar a! #ost att de prost nct s" !" ndoiesc7 Doar eu credea! n tine/ Doar eu/ Su#ocat" )i a!eit", Denise asculta aceste repro)uri n#ior"toare$ La nceput nu nelesese ni!ic$ Du!nezeule, o credea o #e!eie dec"zut"; La un cuvnt !ai dur, se ndrept" spre u)", n t"cere$ *ouret #"cu un gest s" o opreasc"$ - L"sai-!", do!nule, plec de bun" voie7 Dac" du!neavoastr" credei tot ceea ce spunei despre !ine, atunci nu pot s" !ai r"!n nicio clip" n casa asta$ *ouret se n"pusti spre u)"$

- Cel puin ap"r"-te/7 Spune ceva/ Denise r"!ase dreapt", nchis" ntr-o t"cere de ghea"$ 1l o chestiona cuprins de o tea!" crescnd"2 de!nitatea t"cut" a acestei #ecioare p"rea nc" o dat" calculul nelept al unei #e!ei cu e:perien" n tactica pasiunii$ 3-ar #i putut juca o scen" n care s"-l arunce la picioarele ei, chinuit de ndoial", dornic s" #ie convins$ - 4)adar, e din inutul du!itale7 &oate c" v-ai ntlnit deja acolo7 (ur"-!i c" nu s-a petrecut ni!ic ntre voi$ Cu! Denise se nc"p"na s" tac" )i ncerca !ereu s" deschid" u)a )i s" plece, *ouret )i pierdu capul, e:plodnd de durere$ - Du!nezeule/ Te iubesc/ Te iubesc/7 De ce-i place s" !" chinuie)ti; 6ezi c" ni!ic nu !ai e:ist" pentru !ine, c" oa!enii despre care i vorbesc nu !" intereseaz" dect prin du!neata, c" nu!ai du!neata contezi pentru !ine n lu!ea asta/ 4! crezut c" su#eri de gelozie )i a! renunat la toate pl"cerile !ele$ @i s-a spus c" a! !etrese2 ei bine, nu !ai a!, abia dac" !ai ies seara$ 3u te-a! pre#erat pe du!neata acelei doa!ne; 3u a! sacri#icat totul pentru du!neata; 4)tept nc" un cuvnt de recuno)tin", puin" !ulu!ire7 Dac" te gnde)ti c" a! s" !" ntorc la dnsa, poi #i lini)tit"8 se r"zbun" deja pe !ine, ajutndu-l pe unul dintre #o)tii !ei #uncionari s" construiasc" un !agazin rival7 Trebuie s"-i cad n genunchi ca s"-i tulbur puin ini!a; 4ici ajunsese$ 1l, care nu tolera nici cea !ai !ic" gre)eal" din partea vnz"toarelor, care le arunca n strad" pentru cel !ai ne nse!nat capriciu, se a#la n situaia de a o i!plora pe una dintre ele s" nu plece, s" nu-l lase prad" chinului s"u$ St"tea n #aa u)ii, !piedicnd-o s" ias", era gata s" o ierte, s" se lase orbit, dac" ar #i binevoit !"car s"-l !int"$ Spunea adev"rul, era dezgustat de #e!eile adunate de prin culisele !icilor teatre sau din localurile de noapte2 nu se !ai ntlnea cu Clara, nu !ai pusese piciorul n casa doa!nei Des#orges, unde do!nea acu! ,outhe!ont, a)teptnd deschiderea noului !agazin, La patru anotimpuri, care u!plea deja ziarele cu recla!a sa$ - Spune, trebuie s" ngenunchez, repet" el, sugru!at de lacri!ile pe care )i le st"pnea$ 1a l opri cu un gest al !inii, neputnd s"-)i ascund" tulburarea, !i)cat" pro#und de pasiunea lui chinuitoare$ - ?acei r"u c" v" chinuii att, do!nule, r"spunse ea n cele din ur!"$ 6" jur c" toate pove)tile urte pe care le-ai auzit despre !ine sunt ni)te !inciuni$ 4cest b"iat pe care l-ai v"zut adineauri este la #el nevinovat ca )i !ine$ 1ra atta sinceritate n privirile ei, nct *ouret ced"$ - ,ine, v" cred, !ur!ur" el, n-a! s" dau a#ar" pe niciunul dintre ca!arazii du!itale, din !o!ent ce-i protejezi pe toi7 De ce !" respingi dac" nu iube)ti pe ni!eni; . stinghereal" brusc", o pudoare ngrijorat" o cuprinse pe tn"ra #at"$ - Iubii pe cineva, nu-i a)a;, continu" el cu o voce tre!ur"toare$ ., putei s"-!i spunei, n-a! niciun drept asupra senti!entelor du!itale7 Iubii pe cineva$ Denise ro)i, su#letul i era pe buze, si!ea c" nu-l poate !ini, cu toat" e!oia care o tr"da, cu dezgustul ei #a" de !inciun" care l"sa s" i se vad" adev"rul n priviri$ - Da, !"rturisi ea ncet$ 6" rog, do!nule, l"sai-!", !" chinuii$ Su#erea )i ea la rndul ei$ 3u era oare de-ajuns c" trebuia s" se apere !potriva lui; Trebuia acu! s" se apere )i de ea ns")i, s" lupte cu valurile de duio)ie ce-i o!orau curajul; Cnd i vorbea ast#el, cnd l vedea att de e!oionat, att de tulburat, nici ea nu !ai )tia de ce-l re#uz"2 nu g"sea un r"spuns dect !ai trziu, n adncul #irii ei de #at" bine educat", n !ndria )i raiunea care o ineau n picioare n nc"p"narea ei de #ecioar"$ Se a!biiona dintr-un instinct al

#ricii, pentru a-)i satis#ace nevoia de a tr"i lini)tit", )i nu pentru a asculta de glasul virtuii$ 4r #i c"zut n braele acestui b"rbat, cu trupul n#rnt, cu ini!a sedus", dac" n-ar #i si!it o revolt", aproape o repulsie pentru d"ruirea trupului ei, azvrlit apoi n necunoscutul zilei de !ine$ Ideea de a!ant o #"cea s" se tea!", tea!a nebun" ce #ace #e!eia s" p"leasc" la apropierea unui b"rbat$ *ouret avu un gest de trist" descurajare$ 3u nelegea ni!ic$ Se ntoarse la biroul lui unde r"s#oi ni)te hrtii pe care le a)ez" la loc i!ediat )i-i spuse8 - 3u v" !ai rein, do!ni)oar", nu v" pot reine !potriva voinei du!neavoastr"$ - Dar eu nu vreau s" plec, r"spunse ea z!bind$ Dac" !" credei cinstit", r"!n7 ntotdeauna trebuie crezute #e!eile cinstite, do!nule$ *ulte sunt a)a, v" asigur$ ?"r" s" vrea, Denise privi spre portretul doa!nei >'douin, aceast" #e!eie att de #ru!oas" )i de neleapt", al c"rei snge purta noroc ntregii case$ *ouret ur!"ri privirea tinerei )i tres"ri, c"ci avu i!presia c" soia lui !oart" pronunase #raza, o #raz" a ei, pe care o recuno)tea$ ?u pentru el ca o nviere, c"ci reg"sise la Denise bunul si!, echilibrul celei pe care o pierduse, pn" )i glasul ei blnd, lipsit de cuvinte inutile$ 5"!ase ncre!enit, parc" )i !ai trist$ - 0tii c" v" aparin, !ur!ur" el pentru a ncheia$ ?acei din !ine ce dorii$ Denise )i recap"t" buna dispoziie$ - ,ine, do!nule$ S#atul unei #e!ei, orict de u!il" ar #i, e bine de ascultat, !ai ales cnd are )i un pic de nelepciune7 3-a! s" #ac din du!neavoastr" dect un o! cu!secade, dac" v" vei pune soarta n !inile !ele$ Glu!ea, cu n#"i)area ei si!pl" care avea atta #ar!ec$ H!bi )i el n#rnt )i o conduse la u)", ca pe o doa!n"$ 4 doua zi, Denise #u nu!it" )e#"$ Direciunea !p"rise raionul de rochii )i costu!e, crend special pentru ea un departa!ent de costu!e pentru copii, care #u instalat lng" con#ecii$ De la concedierea #iului ei, doa!na 4urelie tre!ura, c"ci si!ea c" e privit" cu r"ceal" de )e#i )i vedea pe zi ce trece cu! cre)te puterea acestei #ete$ 3u o vor sacri#ica oare pentru dnsa, invocnd un prete:t oarecare; *asca ei de !p"rat, buh"it" de gr"si!e, p"rea sl"bit" de ru)inea care p"tase nu!ele dinastiei Lho!!e$ %ncerca acu! s" plece n #iecare sear" la braul soului ei, !ai apropiai prin nenorocirea care-i lovise, nelegnd c" tot r"ul se datora debandadei c"!inului lor2 bietul b"trn, !ai a#ectat dect ea, ap"sat de tea!a obsesiv" de a nu #i b"nuit el nsu)i de #urt, nu!"ra de dou" ori ncas"rile, cu voce tare, #"cnd !inuni cu braul lui ciunt$ Cnd o v"zu pe Denise devenit" )e#" la raionul de costu!e pentru copii, #u att de #ericit", nct o nconjur" pe aceasta cu cele !ai calde senti!ente$ 1ra #ru!os din partea ei c" nu-i luase locul$ . cople)ea cu prietenia ei, o trata ca pe o egal", !ergea adesea la ea n raion, ca o regin"-!a!" n vizit" de politee la o regin" tn"r"$ De alt#el, Denise ajunsese acu! n vr#ul ierarhiei$ 3u!irea ca )e#" doborse n jurul ei )i ulti!ele rezistene$ 0i dac" se !ai br#ea pe sea!a ei, cu acea !nc"ri!e de li!b" ce distruge orice grup de b"rbai )i #e!ei, toi se plecau n #aa ei pn" la p"!nt$ *arguerite, devenit" adjunct" la con#ecii, nu !ai nceta cu laudele$ Chiar )i Clara se nclina cu respect n #aa acestei !prejur"ri norocoase, la care ea nu izbutise s" ajung"$ Dar victoria Denisei era cu att !ai covr)itoare #a" de do!nii din !agazin, #a" de (ouve, care nu-i !ai vorbea dect nclinndu-se n #aa ei, #a" de >utin, cuprins de ngrijorare, si!indu-)i situaia periclitat", n s#r)it, #a" de ,ourdoncle, redus la neputin"$ Cnd acesta din ur!" o v"zu ie)ind surz"toare din biroul direciunii, cu n#"i)area ei lini)tit" )i cnd, a doua zi, *ouret ceruse consiliului n#iinarea unui nou raion, se plec" nvins de s#nta teroare a #e!eii$ Cedase ntotdeauna n #aa #ar!ecului lui *ouret, l recuno)tea ca pe st"pnul s"u, n ciuda sc"p"rilor lui de geniu )i ale iubirilor sale nes"buite$ De data aceasta, #e!eia era cea !ai puternic" )i a)tepta s" #ie trt )i el n acest

dezastru$ Totu)i, triu!#ul Denisei era lini)tit )i #er!ec"tor$ 1ra !i)cat" de aceste dovezi de consideraie n care voia s" vad" doar si!patie pentru su#erina nceputului )i succes pentru curajul ei$ 4)a nct pri!ea cu o bucurie z!bitoare cele !ai !ici dovezi de prietenie, ceea ce o #"cea, ntr-adev"r, iubit" de unii2 era blnd" )i ndatoritoare, gata !ereu s"-)i d"ruiasc" ini!a$ 3u ar"ta un dezgust pro#und dect #a" de Clara, #iindc" auzise c" aceast" tn"r" se a!uzase, a)a cu! spusese chiar ea cnd )i anunase !icul plan, s"-l pri!easc" ntr-o sear" pe Colo!ban2 acu!, vnz"torul, cople)it de pati!a lui satis#"cut", nu dor!ea nopile acas", n ti!p ce trista Genevi+ve era n agonie$ La Paradisul femeilor se #"cea !are haz de povestea lor$ Dar durerea aceasta, singura pe care o avea, nu-i strica Denisei dispoziia$ Trebuia s" o vezi la raionul ei n !ijlocul poporului de copii de toate vrstele$ 4dora copiii )i nu i s-ar #i putut g"si un loc !ai potrivit$ Cteodat" ntlneai acolo vreo cincizeci de #etie )i tot atia b"ieei, un ntreg pension zgo!otos, n#iorai de pri!ele se!ne de cochet"rie$ *a!ele )i pierdeau capul$ Denise, !p"ciuitoare, z!bea, n)irnd aceast" !ic" lu!e pe scaunele din raion, )i cnd, prin gr"!ad", ndr"gea vreo #eti" !bujorat", cu boticul dulce, inea s-o serveasc" ea ns")i, i aducea rochia, o ncerca pe u!erii gr"sui, cu o grij" dr"g"stoas" de sor" !ai !are$ 5"sunau !ereu rsete cristaline, strig"te de ui!ire se ridicau printre glasurile cert"ree ale !a!elor$ 9neori, o #eti" de nou" sau zece ani, cu un paltona) de sto#" pe u!eri, se studia n #aa oglinzii, se nvrtea, preocupat", cu ochii str"lucitori de dorina de a pl"cea$ 0i tejghelele se u!pleau pn" la re#uz cu rochie din pnze de 4sia, tranda#irii sau albastre, pentru copii de la un an pn" la cinci ani, cu costu!e de !arinar din ze#ir, #ustie plisate )i bluze !podobite cu aplicaii de percalE, cu costu!e Ludovic al =6-lea, !antouri, jachete, un a!estec de ve)!inte str!te, epene n elegana lor copil"reasc", ceva ase!"n"tor vestiarului unui grup de p"pu)i !ari, ie)ite din dulapuri )i puse pe #urat$ Denise avea ntotdeauna n #undul buzunarelor cteva dulciuri pentru a potoli lacri!ile vreunui copila) disperat c" nu i se cu!p"raser" ni)te pantalona)i ro)ii2 tr"ia acolo, printre cei !ici, ca n snul propriei #a!ilii, ntinerit" de aceast" nevinov"ie )i de aceast" prospei!e !ereu re nnoit" n jurul ei$ *ai nou, i se nt!pla s" aib" lungi conversaii a!icale cu *ouret$ .ri de cte ori trebuia s" !earg" la direciune pentru a pri!i ordine sau a da in#or!aii, el o reinea pentru a sta de vorb", c"ci i pl"cea s-o asculte$ 4ccepta s" #ac" din el ceea ce ea nu!ea Bo! cu!secadeC$ %n !intea ei neleapt" de nor!and", se n")teau tot #elul de planuri )i idei despre noul co!er, pe care ndr"znise s" le intuiasc" de cnd era la 5obineau )i pe care i le !p"rt")ise lui *ouret n acea #ru!oas" sear" din Tuileries$ 1a nu se putea ocupa de ceva nou, de o !unc" nou", pn" nu era totul pus la punct, ast#el ca ntregul !ecanis! s" #uncioneze per#ect$ De la revenirea ei la Paradisul femeilor se gndea !ereu la situaia precar" a vnz"torilor2 concedierile spontane o revoltau, le considera nepotrivite )i nedrepte, d"un"toare att !agazinului, ct )i personalului$ Su#erinele nceputului ei o !ai r"neau nc", un senti!ent de !il" i s#)ia ini!a de #iecare dat" cnd vedea prin raioane cte o nou-venit" cu picioarele chinuite, cu ochii u!#lai de lacri!i, ascunzndu-)i s"r"cia sub rochia neagr" de !"tase, n !iezul persecuiilor aspre ale celor !ai vechi$ 4ceast" via" de cine b"tut le nr"ia pn" )i pe cele !ai pure2 tristul dru! prin via" al acestor #e!ei ncepea8 zdrobite toate de greutatea !eseriei nainte de patruzeci de ani, disp"rnd n necunoscut, !ajoritatea !urea de #tizie sau de ane!ie, de oboseal" sau de aerul !bcsit, unele ajungeau s" #ac" trotuarul, altele, !ai norocoase, ajungeau s" se !"rite )i s" se ngroape n #undul unui butic de provincie$ 1ra oare u!an, era drept, acest consu! de oa!eni pe care l #"ceau an de an !arile !agazine; Denise pleda n #avoarea rotielor acestor !a)ini, )i nu din !otive senti!entale, ci cu argu!ente !enite s" serveasc" interesele patronilor$ Dac" vrei s" ai o

!a)in"rie solid", #olose)ti un #ier de calitate2 dac" #ierul se rupe sau l rupi, !unca se opre)te, ur!eaz" cheltuieli repetate pentru re nceperea lucrului, deci o ntreag" pierdere de #ore$ Cteodat" se nsu#leea visnd la i!ensul bazar ideal, acel #alanster al negoului, unde #iecare va avea partea sa e:act" de bene#icii, n #uncie de !erite, cu sigurana zilei de !ine, asigurat n baza unui contract$ *ouret se nveselea n acele !o!ente, n ciuda tristeii sale$ . acuza de socialis!, punnd-o n ncurc"tur" n #aa unor di#icult"i de e:ecuie2 dar ea vorbea prin pris!a su#letului ei si!plu, cu o !are ncredere n viitor$ Totu)i, el r"!nea n!"r!urit, sedus de acest glas tn"r, ce se n#iora nc" din pricina greut"ilor tr"ite, ns" att de conving"tor, nct indica unele re#or!e pentru bunul !ers al !agazinului2 *ouret o asculta glu!ind2 soarta vnz"torilor se a!eliorase ncetul cu ncetul, prin nlocuirea concedierilor n !as" cu un siste! de concedii acordate n perioadele !oarte )i prin crearea unei case de ajutor reciproc care-i punea pe angajai la ad"post de )o!ajul #orat )i le asigura chiar )i o pensie$ 4ceasta ur!a s" #ie piatra de te!elie a vastelor societ"i !uncitore)ti din veacul al ==-lea$ De alt#el, Denise nu se !"rginea doar la alinarea r"nilor vii din pricina c"rora sngerase )i ea, ci i insu#la lui *ouret cteva idei delicate, #e!inine, care ncntau clientela$ %l #"cuse #ericit chiar )i pe Lho!!e, sprijinind un proiect la care acesta nutrea de #oarte !ult ti!p, acela de a crea un grup de !uzicani cu e:ecutani ale)i din rndul personalului$ Trei luni !ai trziu, Lho!!e avea o sut" dou"zeci de !uzicieni n subordinea sa, ast#el c" visul vieii sale se realizase$ 0i ntr-o zi #u organizat" o !are petrecere n cadrul !agazinului, un concert )i un bal, pentru a prezenta !uzica Paradisului clientelei )i lu!ii ntregi$ Hiarele se ocupar" de eveni!ent, chiar )i ,ourdoncle, i!presionat de aceste inovaii, #u nevoit s" se ncline n #aa recla!ei enor!e$ 4poi, #u a!enajat" o sal" de jocuri pentru vnz"tori, de biliard, !ese de table )i de )ah$ Seara se ineau cursuri de englez" )i ger!an", cursuri de gra!atic", de arit!etic" )i de geogra#ie2 se ajunsese chiar la lecii de c"l"rie )i de scri!"$ ?u n#iinat" )i o bibliotec", zece !ii de volu!e #iind puse la dispoziia angajailor$ 9r!" apoi un !edic per!anent, care d"dea consultaii gratuite2 apoi, b"i, bu#ete )i chiar un salon de coa#ur"$ Toat" viaa se des#")ura acolo2 totul era la dispoziia tuturor, #"r" a !ai #i nevoie s" ie)i din !agazin8 studiu, hran", pat )i !br"c"!inte$ Paradisul femeilor ndeplinea totul, )i nevoile, )i pl"cerile, n !ijlocul !arelui &aris, preocupat de clocotul acestei cet"i a !uncii, care cre)tea att de puternic n gunoiul vechilor str"zi sc"ldate, n s#r)it, n razele soarelui$ %n acest ti!p, un nou curent de p"reri se crea n jurul Denisei$ Cu! ,ourdoncle, n#rnt, repeta cu disperare prietenilor s"i c" ar #i dat orice ca s" o poat" culca el nsu)i n patul lui *ouret, toat" lu!ea nelese c" #ata nu cedase )i c" puterea ei rezulta toc!ai din acest re#uz$ Din acest !o!ent, Denise deveni popular"$ Toat" lu!ea era de acord c" a!elior"rile din siste! i se datorau ei, ad!irnd-o pentru voina de care d"dea dovad"$ Iat" cel puin una care pusese piciorul n prag n #aa patronului, care-i r"zbuna pe toi )i care )tia s" scoat" de la el !ai !ult dect ni)te si!ple pro!isiuni$ 1a era cea care #"cuse s" #ie respectai )i bieii oa!eni/ Cnd str"b"tea raioanele, cu chipul ei delicat )i nc"p"nat, cu aerul ei blnd )i s"lbatic, vnz"torii i z!beau, erau !ndri de ea, ar #i vrut parc" s" se laude cu ea n #aa !uli!ii$ ?ericit", Denise se l"sa n voia acestei si!patii crescnde$ Du!nezeule, era oare cu putin"; &arc" se )i vedea sosind, odinioar", cu rochia ei veche, speriat" )i pierdut" n !ijlocul angrenajelor acestei teribile !a)in"rii2 ti!p ndelungat avusese senzaia c" era un ni!eni, un gr"unte printre pietrele de !oar" ce strivesc o lu!e ntreag"2 )i ast"zi, ea era su#letul acelei lu!i, doar ea conta, cu un singur cuvnt putea s" gr"beasc" sau s" ncetineasc" acest colos, pr"bu)it la picioarele ei$ Totu)i, Denise nu-)i dorise aceste lucruri, se prezentase si!plu, #"r" niciun calcul, cu unicul #ar!ec al blndeii ei$ 4ceast" suveranitate i trezea uneori un senti!ent de !irare ngrijorat"8 ce aveau

oare de o ascultau cu toii; 3u era deloc #ru!oas" )i nu #"cea niciun r"u$ 4poi, z!bea, cu ini!a !p"cat", c"ci nu avea altceva dect bun"tate )i nelepciune, o dragoste pentru adev"r )i pentru dreptate$ 9na dintre !arile bucurii ale Denisei #usese aceea de a o ajuta pe &auline$ 4ceasta era ns"rcinat" )i tre!ura de tea!a de a nu #i concediat", c"ci, n ulti!ele dou" s"pt"!ni, alte dou" vnz"toare #useser" silite s" plece, #iind n luna a )aptea de sarcin"$ Direciunea nu tolera un ast#el de eveni!ent, !aternitatea era interzis", #iind considerat" inco!od" )i indecent"$ 5egula!entul ng"duia c"s"toria, dar copiii erau interzi)i$ ?"r" ndoial", &auline avea un so care lucra, dar se te!ea totu)i2 pentru a evita o posibil" concediere, )i strngea !ijlocul pentru a ascunde sarcina ct !ai !ult ti!p cu putin"$ 9na dintre cele dou" vnz"toare concediate n"scuse un copil !ort din pricin" c"-)i strnsese prea !ult !ijlocul2 )i viaa ei era n pericol$ %n tot acest ti!p, ,ourdoncle o ur!"rea pe &auline )i-i vedea tenul p"tat, g"sindu-i !ersul ca! greoi$ %ntr-o di!inea", era lng" ea, la trusouri, cnd un b"iat de pr"v"lie, care toc!ai ridicase un pachet, o lovise att de tare, nct ea )i pusese i!ediat !inile pe pntece )i scosese un strig"t$ I!ediat, o lu" cu el )i o #"cu s" !"rturiseasc" adev"rul, dup" care supuse proble!a concedierii n consiliu, sub prete:tul c" &auline avea nevoie de aerul curat de la ar"8 povestea loviturii s-ar putea r"spndi prin !agazin, e#ectul ar #i dezastruos pentru public dac" ar pierde sarcina, a)a cu! se nt!plase anul trecut cu o vnz"toare de la raionul de lenjerie pentru copii$ *ouret, care nu participa