Sunteți pe pagina 1din 149

Michel Zvaco

Doamna in alb, doamna in negru

Capitolul I

La Montcapet

Bogia prinului de Montcapet a strnit cupiditatea a dou femei misterioase, dou surori care semnau pn ntr!att nct nu puteau fi deosebite una de alta" #ocel$ne de %autfort, soia ducelui de &orrient's, puternic senior spaniol (i sora sa, Dalila de %autfort, cunoscut (i sub numele de %ermosa, doamna n alb (i doamna n negru) *na dintre ele + dar care, -imeni nu (tia + a pus la cale asasinarea prinului de Montcapet de ctre contele .ichard de /ompignan!.agastens (i rpirea .olandei de Montcapet, copil delicios de opt ani (i unic mo(tenitoare a Montcapeilor, de ctre un aventurier, 0aspard /inacle, vinovat de1a de moartea domnului 2aurent din 3rchelles, la care era secretar (i cruia i!a furat testamentul prinului) 4amilia &orrient's mo(tene(te imensa avere a Montcapeilor (i .olande, care se credea c este moart, salvat din minile lui /inacle de ctre %ubert de .agastens, cade n minile iganilor) 3u trecut ani) .olande este o tnr ncnttoare ea se nume(te acum .a$on d56r) 7ntmplarea o conduce la /aris8 (i iat!o absorbit n intrigi tenebroase) Ducele de 0uise, rvne(te la tronul 4ranei, el vrea s!l fac s dispar pe %enri al III!lea) Ducele de &orrient's, prieten apropiat, ambasadorul &paniei la curtea 4ranei, pregte(te comploturi sumbre) 9l a rpit!o pe .olande (i a trimis!o sub pa: bun la Montcapet) /uin cte puin, memoria .olandei se pare c se tre:e(te) 9a recunoa(te locul unde, foarte tnr, a trit, acolo unde, copil fiind, l! a cunoscut pe %ubert de .agastens, salvatorul ei) 9a este sigur c %ubert o va elibera nc o dat) Ct despre %ubert de .agastens, scpat providenial din curs ntins de &orrient's, el se gndea, mergnd" ;7n fond, nu am de ce regreta orele mai curnd neplcute pe care acest cumsecade duce de &orrient's m!a fcut s le petrec n nchisoarea sa) 3cum vd limpede n toat aceast afacere (i dein mrturia a doi vinovai) Mai mult, (tiu c una dintre cele dou surori nu este deloc complice))) deoarece ea mi!a salvat viaa))) 7n ceea ce o prive(te pe .olande, ei sunt prea abili pentru a comite gre(eala de a o lovi) &unt deci aproape sigur c ea este n via) /e de alt parte, m!am purtat ca un prost mergnd s!o caut n brlogul lor) -u la palatul &orrient's trebuie s!o fi ascuns ei) Dar unde,; 0ndindu!se la asta, a1unse n strada <ruanderie (i se opri n faa tavernei 0rand!Duc, ntrebndu!se dac s treac prin intrarea din strada Montedour pentru a a1unge direct la mansarda sa sau s intre n tavern) 9l (i :ise" ;/e Dumne:eu= Dup lungul post ce mi!a fost impus de ctre acest infam mscrici care poart numele de &orrient's, o mas copioas, stropit cu un vin

bun, este tocmai ce!mi trebuie) Dar eu trebuie s fiu mort pentru toat lumea=))) 9i bine= 4rumoasa Mauviette, vrednica mea proprietreas, mi va aduce ea ns(i totul n camera mea (i sunt sigur c ea nu m va trda); >i el intr hotrt n sala de mese) 7ntr!un col, 0$l!le!2oup, temutul tlhar, era a(e:at la mas cu cei trei acolii ai si" /utois!l53ltesse, Maclou!la!4oudre (i .ibaud!l53rdeur) 9l nu atrase atenia lor) Dimpotriv, ei, care triau n lupt deschis cu societatea, bnuitori de nevoie, se strduir s nu!l priveasc cu insisten) De altfel, cum el nu fcu dect s traverse:e sala (i dispru imediat n buctrie, ei nu se ocupar de el) 7n buctrie, el (opti cteva cuvinte la urechea Mauviettei 0ueule d56r, frumoasa (i enigmatica stpn a casei care deveni imediat atent) >i, prin u(a din spate, el urc n mansarda sa) Milord 0endarme (i Maras?uin nu erau acolo" .agastens plecase spre palatul &orrient's fr s le spun nimic) 9i l a(teptaser) @:nd c nu se ntoarce, neavnd o par n bu:unar, conform obiceiului lor, plecaser la vntoare" trebuia s!(i procure hrana :ilnic) Ct despre a presupune c domnului cavaler i se putea ntmpla o nenorocire, la asta nu s!au gndit) .agastens i cuno(tea prea bine pentru a se nelini(ti de soarta lor) Dup cteva minute, Mauviette 0ueule d56r apru) /urta un co( enorm pe care, n pofida aparenei sale plpnde (i delicate, prea s!l duc fr efort) 9a vorbi prima, etalnd provi:iile pe mas, cu nfi(area sa serioas care impunea att de puternic turbulentei sale clientele" A &untei foarte palid) /arie: c, a(a acoperit de rni cum suntei, ai fcut nebunia s v batei nc o dat) 7n ciuda aerului su do1enitor, se simea c nu este att de indiferent pe ct voia s apar) 9l se apr r:nd cu rsul su limpede" -u, nu, frumoasa mea ga:d) & m bat, eu= -u, dar voi vei spune imediat c sunt un pgubos cuttor de glceav= A Dar nu v ferii deloc, n orice ca:) A -u este acela(i lucru) 9u nu caut pe nimeni) Dar cine m caut, m gse(te) A 3i fost cutat deci nc o dat, cci v vd ntr!o stare 1alnic, A -u) Dar mi s!a 1ucat o fest, de care!mi voi aminti) >i privitor la asta trebuie s v spun" este probabil c m cred mort) /rin urmare, dac vin s se interese:e de mine, v rog s spunei c nu m!ai v:ut de mult timp (i c nu (tii ce am devenit) 9l avea aerul c glume(te, potrivit obiceiului su (i nu ddea nici o eBplicaie) 9a nu puse ntrebri (i nu pru s se mire) 9a nelese bine c era vorba totu(i de ceva serios) >i, privindu!l cu oehii ei alba(tri, grav, l asigur" A Contai pe mine) Mauviette 0ueule d56r n!a trdat niciodat pe nimeni) 9a nu va ncepe cu dumneavoastr) 7n timp ce vei rmne aici, eu voi face n a(a fel nct nimeni s nu bnuiasc pre:ena voastr) 9l mulumi" A 9ste mai mult dect ndr:neam s v cer, v mulumesc foarte mult) &untei perla proprietarilor, a(a cum suntei cea mai frumoas (i cea mai serioas dintre cabaretierele /arisului) 9a nu surse) &!ar fi putut spune c n!au:ise complimentul) 9a salut din cap (i, cu aerul su serios, spuse"

A Dumne:eu s v p:easc, domnule) >i dispru) .agastens era probabil obi(nuit cu felul ei de a fi, cci nu!i acord mare atenie) 9l se a(e: imediat la mas (i acord toate onorurile bucatelor pregtite de Mauviette 0ueule d56r pe care le stropi copios) 7(i acord apoi dou ore de odihn) Dup care, se nf(ur n manta (i ie(i) -u (tim s spunem ncotro mergea) /robabil pentru a da trcoale n 1urul palatului &orrient's) Ceea ce este sigur, este c dimineaa, la el acas, (i spunea" ;Montcapet=)) /e Dumne:eu= 3colo o in pri:onier= >i eu nu sunt dect un neghiob pentru c nu m!am gndit mai devreme=; >i el hotr imediat" A @oi merge deci la Montcapet= >i asta chiar ast:i) De!abia atunci chib:ui" A @oi merge, voi merge))) & vedem starea pungii noastre) 9l verific) 3vu o strmbtur de neca:" poseda n total :ece cuC) 3sta i mai rmsese din bogia sa efemer, din timpurile cnd fcea parte din casa ducelui de 0uise) 7ncepu s mearg agitat prin mansarda sa) Zece cu, era cam puin) >i lui i trebuia un cal pentru a se duce la Montcapet) 3vusese doi pe care!i primise de la 0uise) Dar ei rmseser n gra1durile ducelui) >i :u, nu se putea duce s!i cear) -u se mai gndi la asta) Dup un sfert de or de du!te!vino n camera sa, se lini(ti) <rebuie c gsise o soluie, cci sursul i revenise pe bu:e) 9l se nf(ur n manta (i ie(i) 6 or mai tr:iu era din nou acas) 2a un negustor pe care!l cuno(tea (i care se ocupa cu de toate, gsise un cal de nchiriat) -umai c acest cal nu i!l putea pune la dispo:iie dect a doua :i) 4r s se preocupe de Milord 0endarme (i de Maras?uin, care nu reveniser, a doua :i plec la drum la prima or) 3contul vrsat pentru chiria calului, cheltuielile sale reglate cu Mauviette 0ueule d56r, au fcut s!i rmn doar doi cu, drept ntreaga sa avere) 3(adar, .a$on d56r l v:u nvrtindu!se n 1urul :idului care mpre1muia castelul) 9a l a(tepta) Dar nu numai ea l a(tepta) 0aspard /inacle se ascunsese ntr!un turn unde (i amena1ase un observator) 9l nu se gndea deloc la .agastens, pe care!l credea ngropat n temnia palatului &orrient's) Dar /inacle era un om prev:tor) 9l (i pregtise acest post ridicat de observaie de unde putea cuprinde o mare ntindere din mpre1urimi) >i cum el se plictisea n imensa singurtate a castelului, cum nu inea s se afle fr ntrerupere n pre:ena pri:onierei sale, (i petrecea cteva ore n acest post unde se simea bine ascuns (i unde avea cel puin slaba distracie de a vedea ce se petrece n 1urul castelului) .agastens uitase oare c hotrse s fac n a(a fel nct s fie cre:ut mort de ctre &orrient's (i ai si, &e lsa constrns la precauii care nu erau n firea sa, se gndea c dac dorea s fie recunoscut de .olande, nu trebuia s se ascund, chiar dac ar fi recunoscut de alii, 6ricum, el era cu faa neacoperit (i /inacle l recunoscu imediat) 7n primul rnd, acesta fusese stupefiat) 9l nu putea s!(i cread ochilor) Dar a trebuit s cede:e n faa evidenei" era chiar cavalerul de .egastens n carne (i
1

Veche moned de aur sau argint. (N.T.)

oase, pe care!l vedea dnd trcoale :idurilor castelului) /inacle (tia c micul cavaler %ubert fusese acela care!i descrcase n plin figur pistolul ncrcat numai cu pulbere (i care fcuse din el un monstru) @enise s!i vorbeasc despre asta cavalerului) &e prea c nu pretinde nimic" se putea dori rul unui copil care acionase fr discernmnt, -u, prea s spun) Cu toate acestea, de cum l recunoscu pe .agastens, el se redresa) >i figura sa pru (i mai hidoas, crispat cum era de o ur nspimnttoare) >i el mri" A 3h= 9l n!a murit=))) Din infern, &atana mi!l trimite=))) 7n fine, voi putea s!l fac s plteasc focul de pistol care a fcut din mine o fiin de care oricine se ndeprtea: cu groa:= >i se rostogolise pe scar, cte patru trepte o dat, ca un nebun) &e npustise n acea drpntur pe care am v:ut!o la intrarea castelului (i unde tria un pa:nic solitar) 7n acest timp, .agastens continua s fac turul :idurilor castelului) 9l credea c eBist numeroase sprturi pe unde i!ar fi fost u(or s intre) Dar toate aceste sprturi fuseser astupate de curnd) &orrient's, dac ne amintim, venise el nsu(i s supra!veghe:e aceste reparaii, precum (i montarea de bare de fier cu care erau prev:ute acum toate ferestrele de la parter) -ec1it (i furios, el reveni spre intrare) 9l se gndea la acel pa:nic, care, n schimbul ctorva mone:i de aur, n!ar fi e:itat s!i ncredine:e cheile castelului, lsndu!l s vi:ite:e totul n voie) 9l revine deci n apropierea intrrii) 7(i aminte(te atunci c nu mai are bani) &e decise, fr s e:ite, ca, nc a doua :i, s vnd tot ce va gsi bun de vn:are n sraca sa locuin) @a scoate astfel o sum suficient pentru a!l tenta pe pa:nic !(i a!i cumpra complicitatea) Dar a(teptnd, el nu prsi locurile) Conta pe o ntmplare care s!i permit s intre chiar a:i) 3poi (i spuse c pa:nicul va ie(i mai devreme sau mai tr:iu, pentru a face cumprturi (i el vroi s fie acolo s intre n vorb cu el, s!l ncerce (i, cine (tie, &!l decid printr!o simpl promisiune) >i el rmase) /odul mobil nu mai funciona de mult timp) >anul fusese acoperit) /oarta cea mare, armat n fier, era nchis de ani de :ile) 3lturi de aceast mare poart eBista una mai mic) 9l merse s!o studie:e de aproape) -imic de fcut, era prea solid) &e plictisi s rmn n faa acestui :id care!l mpiedica s vad ce se petrece nuntru) &e car ntr!un copac, se instala ct mai bine clare pe o ramur groas) De acolo vedea foarte bine) .mase lini(tit timp de cteva ore) Castelul prea pustiu) &e gndea c trebuie totu(i s fie locuit" .olande se gsea acolo, deci (i careva care o p:ea) <otu(i, nimeni nu ie(ea) .eflectnd, (i spuse c aici locuia foarte puin lume) /oate nu mai mult de o persoan sau dou) 9l se felicit" A Cu att mai bine) <reaba va fi mult mai u(or de ndeplinit) 31unsese s cread c va fi prea u(or) /uin pericol nu i!ar fi displcut) Dimpotriv" pericolul l stimula) 9l se convingea c cel mai dificil va fi s intre n castel) .estul devenea o 1oac pentru el) 7ncepea s cad noaptea atunci cnd v:u n fine o u( de serviciu deschi:ndu!se (i un brbat apru pe prag, unde rmase un moment) 7l recunoscu imediat" era pa:nicul pe care!l pndea cu rbdare de attea ore) 9l a(tept pentru a vedea ce va face) /a:nicul se decise s prseasc pragul u(i

(i, nepstor, se ndrept spre intrare) Cu tot ntunericul care cre(tea tot mai mult, .agastens observ c nu nchisese u(a" se mulumise s!o trag n urma lui) De la nlimea unde se afla, el rse lini(tit, spunndu!(i" ;Dac deschide poarta eBterioar, eu intru cu orice pre, deoarece a avut gri1 s!mi lase u(a casei deschis) Dar s vedem, vine la poart sau merge la el acas,; 9l stabili repede" pa:nicul se ndrepta spre poart (i, mergnd, se 1uca cu cheia, nvrtind!o n 1urul degetului) .agastens se ls repede s alunece din pom (i se ghemui n spatele unui tufi(, n apropierea porii care nu ntr:ie s se deschid) /a:nicul apru pe prag unde se opri um moment, a(a cum fcuse pe pragul casei) /rea c ie(ise s ia aer, atta tot) .agastens simea o poft nebun s sar asupra lui, s!l doboare cu o lovitur de pumn (i s intre) Dar lui i displcea s foloseasc violena mpotriva unui prlit)

Capitolul II

Roata infernal

Din cteva salturi suple (i u(oare, .agastens a1unsese la cas) Intr) >i ncepu s rd u(or spunndu!(i" ;&!ar putea crede c poarta a fost lsat deschis special pentru mine;) C:use noaptea) 7n interiorul casei, ntunericul (i lini(tea erau stpne) /e dibuite, el se ndrept spre acea parte a castelului unde o v:use pe .a$on d56r) 9ra din ce n ce mai convins c n cas nu era dect o persoan sau dou) De!abia se ndeprtase, cnd o umbr alunec spre u(, o ncuie fr :gomot de dou ori, fcu s dispar cheia (i se furi( n spatele lui) 3ceast umbr era /inacle care, cu ochii scnteind de ur, ascuns dup o lad, l v:use intrnd (i care acum l urmrea pas cu pas) .agastens fcu gre(eala de a continua s nainte:e n ntuneric) Dup cteva momente el (i pierduse complet orientarea) 9l (tia bine, totu(i n ce direcie trebuie s nainte:e) Cu tot ntunericul, el (i!ar fi atins cu u(urin scopul) Dar el avu marea ne(ans, + (i nu acord atenie acestui fapt + de a gsi frecvent u(i nchise n calea sa) -eputnd s le deschid, el continu totu(i s nainte:e, fr s se gndeasc la faptul c n felul acesta se ndeprta probabil de scopul su n loc s se apropie) >i n felul acesta, fr a!(i da seama, el trecu pe acolo pe unde voia /inacle s!l conduc) 9l credea c merge la ntmplare" el mergea ns acolo unde /inacle voia s!l aduc) <otu(i, la un moment dat, el avu vag sen:aia pericolului spre care se ndrepta) 9l nelese c era pierdut n aceast nclceal de sli, culoare, scri de urcat (i de cobort) @ru s se ntoarc) Chiar n acest moment, n fundul culoarului observ o lumin, dar nu putu distinge cine purta aceast lumin)

3(adar el urcase (i coborse attea scri nct n!ar fi putut spune dac se afla la eta1ul al doilea sau la parter) Dorea neaprat s (tie unde se gsea) De altfel, nelegea c nu putea s se retrag) Brbatul care purta lumina + cci acum putea deslu(i c este un brbat + l :rise fr ndoial) >i el nu voia s lase impresia c fuge) Continu deci s nainte:e) 31unse pn la acel brbat) 9ra /inacle care fcuse n a(a fel nct s apar n faa lui .agastens n momentul dorit) Cum l vedea deci singur, el se opri la doi pa(i de cavaler) .idic lumina (i cu o voce foarte calm, de(i puin aspr, ntreb" A Cine suntei,))) Ce facei aici, Ce dorii, .agastens observ atunci c brbatul care i vorbea pe acest ton de stpn purta o masc ro(ie) A Cine sunt, Cavalerul %ubert de .agastens) A 9ste adevrat) @ recunosc) >i cu o ironie abia ascuns" A 9i bine= Domnule cavaler %ubert de .agastens, ce facei n aceast cas care nu este a voastr (i unde, dup prerea mea, ai intrat ca un ho, A Domnule, eu v!am spus numele meu (i m!am pre:entat fr gnduri ascunse) @reau s (tiu cine suntei) &unt curios s (tiu dac sub aceast masc se afl figura unui om cinstit) 2ucru de care m ndoiesc) #os masca, domnule) >i cu o mi(care mai iute ca trsnetul, el smulse masca) A Ia te uit=))) De(i nu se poate spune c este o fa uman, v recunosc) Da, ntr!adevr) 7naintnd doi pa(i, cu degetul, spre pieptul su, el ncheie" A &untei 0aspard /inacle) Cu o rceal de ghea, /inacle recunoscu" A 9u sunt) A Brbatul, relu .agastens cu o voce care deveni tioas, pe care l!am surprins aruncnd n ap corpul .olandei de Montcapet pe care credea c o sufocase (i pe care eu l!am dobort pe puntea peste 6ise, cu un foc de pistol ncrcat numai cu pulbere) A 9u sunt, repet /inacle) >i el adug, artnd rana hidoas care era figura sa" A Iat ce a fcut din mine focul vostru de pistol) A Brbatul care (i!a asasinat binefctorul, maestrul 2aurent din 3rchelles, n scopul de a lua cuno(tin de testamentul prinului de Montcapet) A 9u sunt) A Brbatul care a devenit aici temnicerul (i clul .olandei (i care sper s termine sinistra treab pe care n!a putut s!o duc la bun sfr(it acum doispre:ece ani) A 9u sunt) A Dumne:eule= 3cest ticlos neru(inat pare s se mndreasc de crimele sale=))) 3h= <u e(ti aici pentru a o asasina din nou pe .olande= >i tu ndr:ne(ti s mi!o spui n fa=))) 9i bine= <u nu vei mai asasina niciodat pe nimeni, cci te voi sugruma) &punnd aceste cuvinte, .agastens ntinse minile pentru a!l apuca pe /inacle de gt) /inacle l urmrea foarte atent) Brusc, el sufl n lumnare (i sri ntr!o parte)

7n ntunericul de neptruns, minile lui .agastens nu ntlnir nimic) 7n acela(i timp, el au:i vocea lui /inacle care!l ironi:a" A <u nu vei sugruma pe nimeni) 7n schimb eu te voi face s plte(ti focul tu ;de pistol de odinioar) @ocea prea s vin dintr!o alt camer prin u(a ntredeschis de unde se :rea un firicel de lumin (i prin care venise /inacle) .agastens se ntoarse ca o furtun spre aceast u( (i ptrunse dintr!o sritur n aceast camer) 6r, /inacle nu era acolo) .agastens au:i :gomotul u(ii care se nchidea n spatele su) 9l nelese c a c:ut ntr!o curs) 9l se ntoarse (i sri asupra u(ii" prea tr:iu) A &unt prins= >i imediat se cert" A -u am dect ceea ce merit) -u e(ti neghiob, prostnac pn ntr!att= 3cum iat!m nchis) /catele mele, ce mi se va nt mpla, /robabil c m va lsa s mor de foame (i de sete) 3(a!mi trebuie (i la dracu= Dac voi mi(ca un deget s ies de aici= 9l era foarte sincer certndu!se (i 1ignindu!se n felul acesta) Dar imediat (i reaminti de .olande (i!(i puse problema" A & vedem mai nti unde m aflu) 7n acest moment lumina se stinse) /e dibuite, el ncerc s!(i dea seama) Constat c se gsea ntr!o ncpere ptrat, destul de mare, n care nu eBista nici o mobil) 9l nu gsi vreo fereastr (i nici u(a pe unde intrase) /archetul (i pereii pe care le cercet scoteau un sunet metalic) /lictisit de a se nvrti (i a se re ntoarce, se a(e: pe vine ntr!un col (i a(tept) 3ceast a(teptare se prelungi numeroase ore care i se prur interminabile) 2a un moment dat, camera se lumin brusc) 2umina, alb, cdea din plafon (i din cele patru coluri ale camerei) &ri imediat n picioare) 9l v:u c nu se n(elase" se afla ntr!un fel de mare cutie de fier) -umai c, el v:u de asemenea ceea ce nu v:use n ntuneric, ceea te poate c nu eBista puin mai nainte" el v:u o scar de fier) &au, mai bine spus, o succesiune de trepte de fier care porneau de la parchet pentru a a1unge la tavan) 3tta doar c acest fel de scar avea o form ciudat) 9a nu urca vertical) 9a mergea n arc) 7n a(a fel nct treptele din mi1loc dep(eau camera, n timp ce treptele de sus (i cele de 1os preau c se nfig n perei) 9l nelese de prima dat cu ce se asemna aceasta, cci murmur" ;Ce ma(in diabolic este asta, &!ar spune c este o poriune de roat;) 9l vru s vad de aproape) Dup ce fcuse doi pa(i, au:i n spatele su ceva ca :gomotul unui declic) <oat partea de parchet pe care se gsise puin nainte se prbu(ise pe balamale invi:ibile) 3vea n faa lui o groap neagr care prea de o adncime insondabil) 7nelese nc o dat, cci el ironi:a" A &e pare c pe aceast poriune de roat vor s m fac s merg) 9i bine= & nu ne mi(cm, iat totul) 9ra foarte simplu, ntr!adevr) -umai c, n acela(i moment, el simi podeaua de fier cltinndu!se sub picioarele sale) 3bia avu timpul s fac un salt nainte, fr care putea fi nghiit de cine (tie ce abis) 7nc o dat, el vru s re:iste) 7nc o dat podeaua de sub el

ced) 9l a1unse astfel pn la trepte Din tot plan(eul nu mai rmsese dect o f(ie ngust, lat de numai un picior, pe care se inea) 3tunci, abisul care se gsea sub picioarele sale se lumin) I se :brli prul la vederea unei mulimi de lame ascuite (i tioase dispuse n toate direciile) Mai avu fora s glumeasc" A Drace= Ce tocan a( deveni, dac a( cdea acolo= 7n acest moment, deasupra capului su el au:i o voce nbu(it care cerea a1utor pronunnd numele su) >i aceast voce era vocea .olandei) 9l rcni" A Iat!m=))) >i fr s se gndeasc, apuc prima treapt pentru a urca pn la plafon) 9l urc rapid dou sau trei trepte) >i deodat simi c ma(ina de care se agase ncepea s se nvrteasc) >i el era acela care, urcnd treapt dup treapt o fcea s se nvrteasc) 7(i folosea forele n acest nspimnttor efort fr s avanse:e deloc) 9l nelese prompt) @ru s!(i dea drumul, s pun din) -ou piciorul pe ngusta f(ie de plan(eu care rmsese) Din fericire pentru el, avu pre:ena de spirit s priveasc nainte de a face mi(carea) /odeaua dispruse complet) 7n locul su nu mai rmsese dect acea enorm groap care era n continuare luminat pentru ca el s poat vedea ce!l a(teapt dac se las s cad) 3tunci el (i spuse c, deoarece el era acela care aciona roata, n!avea dect s se menin agat de trepte, fr s se mi(te) Cel puin nu!(i va mai irosi forele inutil) Dar roata infernal, pus n mi(care, continua s se nvrteasc singur) &e simi aruncat spre perete) 9l nelese c, prins ntre acest perete (i enorma mas de fier ce se nvrtea, corpul su va fi turtit, strivit, :drobit) <rebuia, cu orice pre, s urce din treapt n treapt) >i el continu s se roteasc pe loc, fr s avanse:e, suspendat deasupra unui abis presrat cu lame ascuite, spunndu!(i c, atunci cnd va fi la captul puterilor, nu!i va mai rmne dect s aleag" s se lase cioprit n fundul gropii sau s fie :drobit ntre perete (i masa de fier)

Capitolul III

Sala armurilor

@:nd c .agastens o regsise n sfr(it, .a$on d56r ncercase o bucurie att de mare nct (i pierduse puin capul) 9a se repe:i, fr s se gndeasc, spre una din porile eBterioare, nchipuindu!(i c!(i recpta libertatea fr ntr:iere) 3poi (i spuse c n timp ce ea a(tepta ntr!o parte, .agastens putea foarte bine s intre prin alt) 9a alergase deci la o alt poart) 3poi, revenindu!i sngele rece, se gndi c .agastens va intra cum va putea (i se va ndrepta spre acea parte a castelului unde el o observase) Cel mai bun lucru pe care!l avea deci de fcut era s!l a(tepte acolo ncercnd s!(i stpneasc nervii) >i porni spre camera sa hotrt s nu se mi(te de acolo) /entru a a1unge la camera sa, cel mai scurt drum era prin sala armurilor) 3ceasta era o sal mai mult lung dect lat) 9a avea dou u(i la fiecare

eBtremitate, n total deci patru u(i plasate fa n fat) .a$on d56r intr n aceast sal puin nainte de cderea nopii, adic n momentul n care .agastens, clare pe creanga copacului, pndea pa:nicul care nu va ntr:ia s apar) 9a travers aceast sal, n toat lungimea ei, aruncnd o privire distrat asupra armurilor (i strmo(ilor si care preau un (ir de persoane la trecerea ei) >i se ndrept direct spre u(a din faa celei prin care intrase) 0si u(a nchis cu cheia) 9a merse repede la celelalte u(i) <oate erau nchise cu cheia, chiar (i aceea prin care intrase) 7nchis singur, la cderea nopii, n aceast sal vast, populat cu statui de fier care, n semiobscuritate cptau aspecte fantomatice, ea nu se putu mpiedica s se gndeasc la acea voce misterioas care o speriase pn la pierderea cuno(tinei) >i (i spuse c o va mai au:i n mod sigur (i c, de aceast dat, i se vor ntmpla lucruri teribile) .nd pe rnd, numeroase lumini se aprinser pe tavan) @asta sal era acum suficient luminat pentru ca ea s poat observa (i cele mai ndeprate coluri) 3cesta lumin trebuia s!o lini(teasc) 9a nu fcu dect s!i sporeasc groa:a) De ce, /entru c aceast lumin nu era obi(nuit" ea avea nuane ver:ui care ddeau obiectelor un aspect straniu, nelini(titor) >i ncepu o scen halucinant) &e au:ir mai nti plnsete, gemete, hohote de plns sf(ietoare care preau s ias, cel puin a(a credea, cnd dintr!o armur, cnd din alta) 3poi rsete ngro:itoare alternau cu plnsete) >i deodat o armur chem" A .olande=))) .olande=))) @ocea era nbu(it, ndeprtat, cu vibraii ciudate, dar totu(i foarte distinct) 9a v:u foarte bine din ce armur se au:ea) Cu toat groa:a, ca mpins de o for ire:istibil, ea se apropie de aceast armur privind!o cu ochii mrii de spaim) Cu toate acestea ea se :btea) -u dorea s se apropie de aceast armur care o chema) >i totu(i mergea) 3rmura, cu o voce lugubr, nspimnttoare, repet" A .olande, vino, fiica mea= 0roa:a fcu ceea ce foamea (i setea fcuser de1a o dat" ea declan(a memoria) .olande, nnebunit, (i aminti brusc (i strig numele armurii care o chema" A Monseniore %uges, voi suntei deci cel care m chemai, >i se sperie v:nd c numele (nise spontan de pe bu:ele sale crispate) 3tunci, o a doua armur rn1i" A @ino la mine, .olande) A Monsenior .obert= horci .a$on d56r, numind fr s se n(ele a doua armur) A @ino cu noi= @ino= 2ocul tu nu este ntre cei vii= &cr(nir mai multe armuri unele dup altele) Iar altele repetar sinistra fra:" 2ocul tu nu este ntre cei vii= .a$on d56r era n acest moment n culmea groa:ei) 4r s (tie ce face, se ntorcea (i se re ntorcea mereu pentru a face fa armurilor care i vorbeau) Creierul su eBaltat atinsese acel moment de tensiune acut unde un nimic a1unge s o prbu(easc n nebunie) 9a se repe:i asupra uneia dintre armuri (i ridic vi:iera coifului)

>i se gsi n pre:ena unei figuri hidoase, care nu mai avea nimic omenesc (i care, cu ochi strlucitori, ochi vii, o privea cu un rn1et teribil) 9a nu (tia, nu putea s (tie c aceasta era nfi(area lui /inacle, care (i ridicase masca, barba (i mustaa false (i care, profitnd de ntuneric, se strecurase ntr!una din aceste armuri (i de acolo, cu un talent de imitaie remarcabil, o scotea din mini cu chemrile sale pe care ea le credea venite din alt lume) 9a nu v:u dect acest lucru monstruos (i un lung ipt de groa: (ni de pe bu:ele sale) /e 1umtate nnebunit, fr a (ti ce face, ea ridic o alt vi:ier (i se gsi n faa unui cap de mort) Din instinct, fr s (tie, ea url" A 31utor, .agastens= 31utor= >i cavalerul, care se gsea dedesubt, au:ise aceast chemare, se precipit asupra treptelor de fier, acionnd astfel roata infernal pe care era condamnat s! o fac s se nvrteasc pn ntr!att nct, la captul forelor, el s!ar fi lsat s cad (i s fie cioprit de lamele ascuite care garniseau groapa cscat sub roat) Din momentul n care ea se gsi fa!n fa cu acest cap de mort, .a$on d56r nu mai avu cuno(tin de nimic) 9a ncepu s alerge ca o nebun, lovindu!se de armuri (i fr s ncete:e s scoat lungi urlete) /inacle, care continua s!o ngro:easc prin imitaiile sale sinistre, prsi; armura, se strecur spre u( (i ie(i) 7(i puse la loc barba, mustaa (i masca) 9l aciona un resort (i imediat lumina din sal (i relu culoarea alb obi(nuit) 2ucrurile (i pierdur acea nfi(are fantastic pe care o avuseser pn acum) 4u un moment de rga: pentru .a$on d56r de ncetare a groa:ei nebune care o agita) 7n momentul n care era pe punctul de a se prbu(i n nebunie sau de a cdea fulgerat de team, ea respir (i avu o sclipire de luciditate) 9a se gsea n acest moment aproape de armura care coninea un cap de mort) 6chii si c:ur asupra acestui cap de mort) 9l nu!i mai fcu aceea(i impresie c atunci cnd era luminat de lumina ver:uie) 9a avu cura1ul de a ntinde mna (i de a apuca acest cap de mort) 9ra o bucat ordinar de carton pe care fusese vopsit destul de grosolan un craniu) Merse repede la armura urmtoare, ridic vi:iera coifului (i gsi o bucat de carton asemntoare) 9a cut din ochi cumplitul cap pe care!l v:use ntr!un alt coif) Coiful era gol) >i /inacle nu se gndise s coboare vi:iera) 3sta fu sfr(itul) 9a nelese c a fost n(elat) ;3u vrut s m nnebuneasc;, (i spuse ea) Dar (ocul fusese prea puternic) 9a tremur nc din toate ncheieturile atunci cnt /inacle apru, cu un sfe(nic n mn) 9l cre:u c ea era nc nnebunit de spaim) 9l nainta ncet spre ea, fiBnd!o cu ochii si reci (i spuse, cu o voce de ghea" A Ce nseamn aceste ipete ngro:itoare,))) Ce dracu facei aici,))) 2ocul vostru nu este aici, o (tii bine) .a$on d56r nu se mai temea) 9a ironi:a" A *nde este deci, locul meu, A 7n mormnt, rspunse /inacle cu o voce sinistr) >i el mri" A 7ntoarcei!v deci n mormntul vostru, voi nu avei ce cuta ntre oamenii

vii))) Cci voi suntei moart, moart de doispre:ece ani))) >tii bine c suntei moart) A @oi vrei s m nnebunii prin teroare) 9ra ct pe ce s reu(ii) 3cum este prea tr:iu) A 4ie, recunoscu /inacle cu acel cinism deconcertant pe care!l artase de1a vi:avi de .agastens, vom cuta altceva) @ei fi totu(i :drobit) A @ n(elai) @oi fi salvat, fr voia voastr) @oi fi smuls din ghearele voastre) A >tiu, contai pe vitea:ul vostru, cavalerul de .agastens) 9i bine= /rivii unde l!am pus pe cavalerul vostru) 9l aps cu piciorul pe o poriune a parchetului) 6 trap se deschise lng o armur) <rapa descoperi o deschi:tur eBact att de larg ct pentru a permite unui om s treac, cu condiia s nu fie prea gras) 9l se aplec asupra acestei deschi:turi (i, cu o voce aspr porunci" A /rivii (i spunei!mi dac acela este cel care va putea s v smulg din ghearele mele, a(a cum spunei) 6 apucase de ncheietura minii (i o trgea spre deschi:tura pe care i!o arta cu degetul) Cu o smucitur, ea se eliber) &e aplec la rndul ei (i privi) Cu(ca de fier era luminat) /rin faa deschi:turii se vedeau trecnd treptele de fier una dup alta) 9le treceau destul de repede (i recdeau cu un u(or scrit) 2a oarecare distan se vedea capul lui .agastens) 9l era n continuare ncle(tat de trepte (i continu, fr voia lui, toate mi(crile unei ascensiuni) -umai c el rmnea pe loc, fr s nainte:e) 9norma risip de fore se efectua n gol, fr a da nici un re:ultat) .agastens au:ise) 9l slt capul) 0fia) 3vea faa congestionat, lac de transpiraie) .a$on d56r, rv(it, (i simi inima :vcnind) 7ntr!un suspin sf(ietor, ea strig" A .agastens= 6h= .agastens))) /entru mine=))) Cura1os pn la capt, el ncerc s!o asigure" A Cura1=))) 2a dracu, voi ie(i din aceast groap infernal= .a$on d56r nu putu s priveasc mult timp pe alesul inimii sale :btndu!se disperat n aceast po:iie ngro:itoare n care a1unsese pentru ea) 2ivid, gfind, scuturat de hohote convulsive pe care nu (i le putea nbu(i, ea se trase napoi) >i ar fi c:ut dac minile ei n!ar fi ntlnit armura de lng trap) 9a se ag ma(inal de aceast armur) >i tresri) 4u ca o lumin orbitoare care!i strbtu creierul) /rivi obiectul de care minile sale se agase din ntmplare) >i ea v:u c acest obiect era o ghioag de fier agat de centura armurii) 4r ca .a$on d56r s!(i fi dat seama, ghioaga de fier se gsea desprins, inut solid de coad de minile sale) /inacle nu se ocupa de ea) 9l ncerca nevoia ire:istibil de a!(i savura cumplita r:bunare, btndu!(i 1oc de nenorocirea nvinsului) Cu o bucurie slbatic, el scr(ni" A 9i bine= Ce spui de mica mea ma(in, 9u sunt cel care a inventat!o, n onoarea ta) 9u sunt cel care, n secret, am instalat aceast roat pentru tine) 3m a(teptat doispre:ece ani) Dar ura este rbdtoare) >tiam c va veni o :i cnd vei

fi n puterea mea))) 9l nu putu s spun mai mult) &imi n ceaf un (oc nspimnttor, ca (i cum grinda principal a tavanului se abtuse deodat asupra lui) >i el c:u de!a curme:i(ul deschi:turii, unde rmase fr s mi(te, le(inat, poate mort) .a$on d56r, simind minerul ghioagei n minile sale, fr s e:ite, cu un gest ma(inal, ridicase minile (i o abtuse asupra capului mi:erabilului) .agastens v:u corpul lui /inacle c:nd) 9l nelese pe loc ce se ntmplase) 9l scoase un rcnet de bucurie) Din nenorocire, roata infernal continua s se nvrteasc implacabil) Iar .agastens, ale crui fore se epui:au, horcia) 3tunci, ea (i pierdu capul" A 3ceast ma(in= 3ceast nspimnttoare ma(in cum s!o opresc, .agastens fu acela care!i suger manevra posibil v:nd c ea se spri1inea de ghioag) A 0hioaga= spuse el) Introdu ghioaga ntre trap (i trepte= 9a se supuse imediat) 0hioaga plasat de!a curme:i(ul deschi:turii opri prima treapt care o lovi) Ma(ina nu voia s!(i lase prada" ea re:ista, fora, gemea) Dar ghioaga inu bine) &e au:i un puternic declic, ca :gomotul unui mare resort care se destinde (i sare) Ma(ina (ovi, avu cteva tresriri (i, n sfr(it, se opri) 6 secund mai tr:iu, .agastens sri din nspimnttoarea cu(c de fier, de unde cre:use c nu va mai ie(i viu niciodat) 4r s se gndeasc, ntr!un gest spontan, de o inocen adorabil, .a$on d56r se arunc emoionat la pieptul lui (i i ntinse bu:ele murmurnd" A Dac mureai, %ubert, a( fi murit, de asemenea (i eu) >i astfel, n faa celor dou rnduri de armuri, care repre:entau ntreaga descenden ilustr a Montcapeilor, (i acordar primul lor srut" srutul de logodn)

Capitolul I@

Clipe de fericire

.a$on d56r se desprinse nceti(or) 9i rmseser un moment fa n fa, inndu!se drgstos de mini, ea ro(ie toat, el foarte palid, la fel de emoionai (i unul (i altul) 9l reveni primul la realitate) .edresndu!se, cu o privire maliioas (i un :mbet ironic pe bu:e, remarc" A #alnic cavaler avei n persoana mea) @in s v salve: (i voi suntei cea care m salvai) A /entru mine ai a1uns n aceast situaie ngro:itoare) -u sunt eu cea care v!a salvat) A 3(=))) -u este deci aceast mic mn n care eu am v:ut acea ghioag grea, A Da, rspunse ea cu aceea(i gravitate, dar cine a pus!o n mna mea,

9a se ntoarse spre armur" A 9ste monseniorul Bertrand) /entru c voi nu (tii) 9u i recunosc pe toi cei din familia Montcapet a cror urma( sunt) >i acesta, care mi!a pus ghioaga n mini (i care mi!a poruncit s lovesc, fr team (i fr mil, acesta este Bertrand, al cincilea Montcapet, strbunicul meu) A 3h= strig .agastens vesel, deci acum v amintii, Memoria v!a revenit, n fine, A Da, rspunse ea (i pot, fr teama de a m n(ela, s v spun" cavalere de .agastens, fii bine venit n casa prinilor mei, n ;casa; mea) 4r s!(i dea seama, ea adoptase o inut plin de noblee) *na din acele inute care o ndreptea s fie considerat prines de cei n faa crora se afla) >i era imposibil s!i nchipui o prines mai frumoas, mai graioas) >i fr s!(i dea seama, el adopt o atitudine deferent, cum se cuvenea unui simplu cavaler n faa unei nalte, puternice (i foarte bogate prinese) 9a nu ddu atenie acestei atitudini (i vru s!l pun n mi(care spunnd" A @enii, cavalere, s nu mai rmnem aici) A *n moment, doamn, v rog, spune el) <rebuie s m conving de un lucru care m!a intrigat))) <rebuie s vd dac nu m!am n(elat) >i n primul rnd, s lum aceste chei pe care le vd agate de aceast centur) @orbind, el mersese la /inacle care nu ddea semne de via) 7i lu o legtur de chei pe care o purta la centur) 9l le puse n bu:unar, apoi, cu o mi(care, rapid, i ridic masca) Dup aceea, duse mna la barba acestuia (i trase puternic) Barba (i mustaa rmaser n mna sa) Cu un frison de groa:, .a$on d56r recunoscu masca hidoas care, sub coiful unuia dintre strmo(ii si, i apruse cteva momente (i o nspimntase) .agastens ncepu s rd privind barba fals (i spuse" A 9ste chiar a(a cum mi se pruse) 9l se ridic (i spuse, artnd corpul ntins la picioarele sale" A Iat corpul omului care v!a rpit odinioar (i v!a aruncat cu snge rece n 6ise, de unde mi!a fost att de greu s v scot) >i, cuprins subit de mnie la amintirea acestui 1osnic asasinat, el se aplec din nou, prinse corpul n brae (i!i ddu drumul n groap, spunnd" A 3h= <u ai construit aceast oribil ma(in special pentru mine= 9i bine= Mi se pare drept s te fac s!o ncerci la rndul tu) De altfel8 i!am spus c nu vei mai asasina pe nimeni) Du!te s ve:i cum arat fundul gropii tale) 3poi nchise violent trapa peste el) Iar pentru .a$on d56r, el eBplic" A 3cest mi:erabil probabil nu murise) 7ntr!o :i sau alta, ai fi putut fi victima sa) Iat!v scpat pentru totdeauna) 9i prsir sala armurilor) .agastens dorea s!o conduc pe .a$on d56r la locuina sa, fr s mai ntr:ie) 9a refu:) 3cum, cnd se dovedise c ea era prinesa de Montcapet, fabulos de bogat, .agastens ncerca fr voia lui o anumit timiditate n faa ei) Iar atitudinile de mare prestan pe care ea le lua n mod natural, fr s se gndeasc, nu erau de natur s!l a1ute s!(i nving aceast timiditate) 9l nu ndr:ni s insiste) 7ns, deoarece ea dorea s ncheie aceast noapte n ;cas; ei, cum spunea cu un naiv orgoliu, el (i regsi ntreaga siguran pentru a declara c trebuie s se asigure c n!o mai amenin nici un pericol)

7mpreun, .a$on d56r purtnd sfe(nicul pentru a!i lsa lui libertatea mi(crilor n ca: de pericol, ei vi:itar castelul) 7i a(tepta o surpri: plcut" gsir o mare cantitate de mncare de toate felurile (i nenumrate sticle acoperite de un strat respectabil de praf) 4oamea fiind potolit, se abandonar cu plcere flecrelii) 9a povesti cum fusese rpit din capela ducelui de 0uise, ceea ce el aflase dup aceea (i cum memoria i!a revenit puin cte puin) 9l povesti despre ie(irea din castelul 0uise (i diferitele sale aventuri pn n momentul cnd ea l descoperise agat de treptele de fier) -umai c, n aceast povestire fcut cu acea verv ironic ce!i era proprie, el avu gri1 s treac repede peste pericolele prin care trecuse) Dup ce au schimbat multe confidene, ei fcur planuri de viitor) Cu alte cuvinte, ehschi un plan vag al campaniei pe care inteniona s!o ntreprind ct mai repede pentru a o face s!(i recapete numele (i averea) 9i vedeau viitorul n ro: (i nu se ndoiau deloc de succesul aciunii) .a$on d56r observ prima c soarele se ridicase de1a) /e nea(teptate, ea puse aceast ntrebare" A /entru a duce bine aceast campanie, va fi nevoie de bani, de muli bani) 7i avei, .agastens se tre:i aruncat brutal din nlimile diafane ale visului pe trmul aspru al realitii) <ulburat, el mormi" A Bani=))) 2a dracu= *itasem de asta=))) 9ste adevrat c va fi nevoie de bani) A 7i avei, repet .a$on d56r cu o u(oar ncpnare) A -u, recunoscu .agastens, n!am o para) 9l se ridic (i ncepu s mearg agitat) >i mergnd, i:bucni" A Bani=))) ce lucru nenorocit este eBistena=))) /e cuvntul meu, n aceast lume mi:erabil, nu poi s spui nimic (i nu poi s faci nimic fr s te i:be(ti de acest cuvnt" bani=))) s!l sugrume ciuma pe cel care a gsit acest cuvnt= &!l macine frigurile pe cel care a inventat acest lucru searbd (i de nimic cruia i se spune bani=))) Bani= 2a dracu, nu, nu!i am=))) Dar unde va fi meritul dac voi porni campania cu bu:unarele pline de bani, Bani=))) @om avea cu duiumul cnd voi duce cu bine la capt aceast misiune, cci o voi duce cu bine, chiar fr bani, nu v ndoii de asta) 9a nu se ndoia) Butada (i mai ales tonul cu care fusese spus, o fcur s rd din toat inima) Ca un (trengar fericit, ncepu (i el s rd mpreun cu ea (i mai tare dect ea) 9l credea c ndeprtase problem creia i nelegea foarte bine importana (i care!l preocupa mai mult dect lsa s se vad) 9l nc nu scpase) 9a!(i relu aerul serios (i ridic o nou obiecie, de altfel foarte raional" A <otu(i, va trebui s trim de acum ncolo) A 9ste adevrat, pe coarnele diavolului, nu m!am gndit la asta, recunoscu el cu ciud) >i cu aerul su cel mai naiv" A 9i bine= @om tri))) &punei!mi de ce nu vom putea tri, A Cum, dac nu avem bani, 9l v:u c nu putea evita incomoda problem" ea nu ced) 3tunci el mormi" A Din nou acest cuvnt mi:erabil) >i cum nu (tia la ce sfnt s se nchine, n mintea lui (ni o bun inspiraie)

9Bista locuina lui .agastens) 3ceast locuin aparinea de drept lui /ompignan, care era mai mare) Dar /ompignan, ntr!o perioad n care era sigur c va face avere, cedase drepturile sale lui .agastens, asupra crora primise actele n ordine care fceau din el unicul proprietar a tot ce mai rmsese din bogia din trecut a familiei) 9l putea deci s dispun de ea dup bunul su plac) Dac nu se folosise niciodat de dreptul su, era pentru c hotrse s nu accepte acest dar fresc (i s nu permit vn:area locului unde murise tatl su) >i deodat .agastens (i amintise de aceast biat cas de care el hotrse s nu se despart niciodat) De1a, (i spunea" ;6ricum, vn:area acestei case v aduce trei sau patru mii de livre) /ot s fac acest sacrificiu pentru ea) Cci ea are de o sut de ori dreptate" fr bani nu voi reu(i nimic); 2und aceast hotrre, care repre:enta pentru el un sacrificiu dureros, el o asigur pe tnra" A 4ii lini(tit) @oi cuta banii necesari))) (i i voi gsi) A -u cutai, este inutil) I!am gsit eu) @enii) 9l o urm uluit, ntrebndu!se unde putuse ea descoperi ace(ti bani indispensabili) >i urmnd!o, el o admira" ;9ste o adevrat prines) Cea mai frumoas, cea mai fermectoare (i cea mai distins din cte se poate visa) Iar aceasta nu repre:int nimic uimitor, deoarece ea este .olande de Montcapet); 9a l conduse ntr!o ncpere care, n timpul vieii sale, fusese cabinetul prinului de Montcapet) &e opri naintea acelor lambriuri de lemn pe care am v:ut!o admirndu!le mult timp (i de aproape) 9a aps pe o floare) 6 parte din lambriuri se ddur la o parte dnd la iveal un mic dulap de fier ncastrat n :id) Dulapul coninea (ase saci pnteco(i aliniai unul lng altul (i o caset de argint ci:elat, o adevrat capodoper, semnat Benvenuto Cellini) A Iat banii, spuse vesel .a$on d56r artnd sacii) .agastens lu unul (i!l cntri n mn) Cu un fluierat de admiraie, el aprecie" A Conine pe puin :ece mii de livre= >i sunt cu totul (ase le fel) 3sta nseamn n total (ai:eci de mii de livre= 9ste o sum enorm= A @a fi suficient, A 9u n!a( fi putut gsi mai mult de dou sau trei mii de livre A >i ai fi reu(it cu o sum att de mic, A 4r ndoial) A /entru moment, luai ace(ti doi saci) A Ce dorii s fac cu ei, #umtate dintr!unul din ace(ti saci va a1unge cu prisosin) A -u, luai!i pe amndoi))) 9u nu mai sunt .a$on d56r) 9u sunt prinesa .olande de Montcapet) >i prinesa de Montcapet nu se poate mulumi cu ceea ce!i a1ungea lui .a$on d56r) <rebuie s duc o via convenabil, pn mi voi recpta rangul la care am dreptul prin na(tere (i avere) Cu acela(i aer grav, ea adug" A @oi n(iv va trebui s putei s v inei rangul potrivit viitorului so al prinesei de Montcapet) >i, pronunnd aceste cuvinte care lui i se preau foarte fire(ti, ea ro(i (i rmase 1enat n faa lui)

9l se aplec deasupra minii ei depunnd un srut timid n care!(i puse tot sufletul iubitor (i sincer) 7ndreptndu!se, cu o ridicare a umerilor, gndindu!se la acest titlu de viitor so pe care ea i!l dduse, (i spuse" ;De ce nu,))) & facem ce este de fcut, ct despre rest))) vom tri (i vom vedea); >i (i relu obi(nuitul su aer nepstor) .a$on d56r deschise caseta)) Deasupra se aflau cteva documente) 9a le ridic) >i atunci aprur uimitoare pietre preioase fiBate n monturi minunate de aur (i argint) Diademe, coliere, brri, inele, agrafe, erau acolo de toate) >i ele repre:entau o avere cel puin egal cu cea pe care o conineau sacii) Cu o voce pe care emoia o fcea s tremure, ea destinui" A 3cestea sunt bi1uteriile mamei mele) @orbind despre aceast mam pe care ea nu!(i 3mintea s!o fi cunoscut, lacrimi ume:eau frumo(ii ei ochi, att de alba(tri nct puteai crede c ve:i un col de cer) Dorind s!i schimbe gndurile, el ntreb" A Cum ai reu(it s descoperii aceast comoar, 9a i povesti cum tatlui su, foarte bun (i foarte indulgent cu ea, i plcea s! o vad 1ucndu!se n aceast camer care era cabinetul lui, n timp ce el, a(e:at la mas sa de lucru citea sau scria) Copiii sunt curio(i (i buni observatori) 9a l v:use adeseori folosindu!se de acest dulap secret pentru a lua sau a depune mari sume (i n!a trecut mult timp pn a observat cum se procedea: pentru a!l deschide) 3cesta, ca (i restul se (tersese din memoria ei amorit) 3poi, cnd memoria ncepuse s!i revin, (i amintise vag c eBista acolo ceva care o interesa odinioar) >i ea ncepuse s caute) A 6h= 3 trebuit s b1bi mult timp, spunea ea terminnd) -u reu(eam s regsesc floarea n care se ascundea resortul care permite deschiderea acestui dulap) Cu toate acestea, pn la urm am reu(it s!o descopr) 0ndii!v la ncntarea mea v:nd c dulapul secret nu fusese atins (i c n el se mai gsea o mic avere) <rebuia s ve:i cu ce aer deta(at pronuna aceste cuvinte" o mic avere) A Drace= fcu .agastens r:nd, se vede bine c ai redevenit n ntregime prines de Montcapet= >tii c aceast mic avere, cum i spunei, mie mi pare, bietul de mine, ca o avere enorm, >i nu vorbesc dect despre coninutul acestor saci rotofei care cnta un cntec att de plcut de ascultat) &punnd aceste cuvinte, el lovi n sac (i acesta scoase sunetul clar al aurului ciocnit= 9i i:bucnir n rs" erau tot att de copii (i unul (i cellalt, la fel de fericii c sunt a via (i c sunt mpreun)

Capitolul @

Ragastens organizeaz casa prin esei

.a$on d56r i art lui .agastens mecanismul care permitea deschiderea dulapului secret" era stabilit c dac el va reveni, s poat lua bani dac va fi

nevoie) 9l se mpovra cu cei doi preio(i saci, ea lu caseta nc mai preioas (i plecar, ndreptndu!se spre locuina lui .agastens) 3ici rmaser puin" timpul necesar pentru a procura un cal pentru .a$on d56r) 3poi reluar drumul spre /aris, flecrind vesel sub soarele strlucitor care le :mbea) .agastens se opri ntr!un cartier periferic al capitalei, descoperi (i nchirie o cas mobilat, ascuns n verdea, care!(i ridica pereii acoperii cu ghirlande de ieder ntre o grdin vesel (i nmiresmat de o abunden de flori de diverse culori (i o livad unde se vedeau numero(i pomi ncrcai de fructe) <otul era mpre1muit de un :id de piatr nalt (i solid) 9ra acolo tot ce trebuia" gra1d, staul de vite, curte de psri) <oate populate cum se cuvine cu 6 mic lume cu pene (i pr) Ceea ce o fcu pe .a$on d56r s spun" A 3h= Ce fericii ar fi aici bunul meu /olo (i bietul meu 4ringo) >i suspin) .agastens nu lu seama la acest suspin) 9l chib:uia" ranca robust nsrcinat cu servirea stpnilor (i ngri1irea animalelor i fcuse impresia unei femei de treab) Din acest motiv o anga1ase) Dar, n definitiv, el nu o cuno(tea (i nu dorea s!o lase pe prines la discreia ei) A & vedem, spuse el deodat, v!ar displcea s fie aici, cu voi, cele trei frumoase fete pe care le!ai cunoscut n strada <ruanderie, A Bergamote, &aphir (i Muscade= strig bucuroas .a$on d56r) Cele care au fost att de bune cu mine) Cele care s!au ngri1it de voi (i de nsoitorii vo(tri) 3h= %ubert, cum poi s m ntrebi dac mi!ar displace s le am lng mine, .epede, %ubert, du!te (i le caut) .agastens plec) 9l se ndrept spre strada <ruanderie) <recu mai nti pe la locuina sa, la Mauviette 0ueule d56r) &e gndea la Milord 0endarme (i Maras?uin) I se prea cea mai sigur gard pe care o putea gsi pentru a veghea asupra .olandei) Mauviette 0ueule d56r nu!i :rise nici mcar o singur dat n tavern) .agastens nu se mir (i nu se nelini(ti) 9l (tia c pn la urm, ntr!o :i, vor reveni) Dac ntr:iau prea mult, va trebui s porneasc n cutarea lor (i (tia c!i va gsi) 9l se ocup de cele trei frumoase fete) <recu s arunce o privire casei ;/atroanei;) Dar, v:nd 1alu:elele dormitorului lor lsate, el nelese c era nc prea devreme" cele trei curte:ane, care uneori nu se ntorceau dect la revrsatul :orilor, frnte de oboseal, nu se sculau din pat nainte de prn:) .agastens, neavnd altceva mai bun de fcut, duse napoi calul pe care!l nchinase (i plti restul chiriei) Dup care el reveni la locuina ;/atroanei;) De aceast dat el fu mai norocos) 7n mai puin de un sfert de or el era instalat la o mas ntr!un separeu din taverna 0rand Duc cu Muscade, &aphir (i Bergamote) /rimul cuvnt pe care .agastens li!l adres fu acesta" A /rinesa va fi fericit s v vad) Dup ce le lini(tise n ceea ce o prive(te pe mica lor prieten, le spuse despre ea destul pentru a le de:lnui bucuria (i admiraia) 9le strigar n cor" A 9ste deci, ntr!adevr, prines, A 9ste prinesa .olande de Montcapet, repet .agastens) 9a are snge regal n vine) A &nge regal= repet grav dulcea Muscade dnd din cap)

A >i ea a fost camarada noastr= strig &aphir cu mndrie) A Iar eu am tutuit!o, am vrut s!o fac cu ou (i cu oet, se plnse cu amrciune Bergamote) A >i ea (i mai aminte(te de noi, ntreb cu naivitate Muscade) A 9a a binevoit s uite rutatea mea, se nelini(ti Bergamote) A 9a vrea s ne vad, se minun &aphir) A 3scultai, eu v!am v:ut la treab pe toate trei) &unt convins c nu suntei fcute pentru viaa mi:erabil pe care o ducei) 9u cred c suntei trei femei de treab pe care mi:eria, sfaturile proaste constrngerea poate))) A &punei constrngerea cu siguran, ntrerupse Bergamote cu o nfi(are crncen) Constrngerea este cea care ne!a obligat s a1ungem la aceast trist meserie) &aphir (i Muscade, pe care .agastens prea s le ntrebe cu privirea, confirmar aceste cuvinte cu o mi(care a capului) >i Muscade eBplic" A 0hinionul, domnule) 3mge(ti o fat cinstit) >i cnd ea se tre:e(te, este de:onorat) A 3(adar, ce s faci, murmur vistoare &aphir) <e rostogole(ti n (an))) (i acolo rmi) A 3(a ar fi a1uns (i doamna prines, destinui deodat Bergamote, dac noi nu eram acolo) .agastens se cutremur la aceast destinuire nea(teptat) .ecuno(tina sa crescu fa de bietele fete crora le era ndatorat pentru acest serviciu de nepreuit) A Cu toate acestea, spuse el, cu puin voin, mi pare c ai fi putut))) A Ce gre(eal= l ntrerupse din nou Bergamote) >i, ridicnd din umeri" A Credei c ;/atroana; nu (i!a luat msuri de precauie, Din prima :i, domnule, noi am fost debitoarele ei) 6ricnd vrea, ea poate s ne arunce n nchisoare, pentru datorii) A >i nchisoarea, suspin Muscade, va fi permanent pentru bietele fete incapabile s plteasc) A 7i datorai deci o sum mare, se inform .agastens) A 6 mare, o foarte mare sum pentru noi, spune Bergamote) /entru partea mea, i sunt datoare o sut cinci:eci de livre) A 9u cam tot att, spune &aphir) A >i eu la fel, spune Muscade) >i adug" A Cum credei c ne vom putea vreodat achita, cnd ea ne cur pn la ultimul bnu ceea ce primim, A /rinesa va plti ceea ce i datorai, le asigur .agastens) 9le se privir tulburate) 3poi i:bucnir n rs) Brusc, ele se mbri(ar (i ncepur s plng n hohote) Bucuria le rv(ea, le ducea n pragul nebuniei) A @enii, spuse blnd .agastens, prinesa v a(teapt) >i el adug" A -!o vei mai prsi) @ei locui mpreun cu ea) -u v!a promis c va veni s v caute, 9a (i ine promisiunea) 3sta declan(a noi manifestri de bucurie :gomotoas) Bietele fete credeau c triesc un vis minunat)

Cu toate acestea, deodat, Bergamote se posomor ) >i, scuturnd din cap" A &untem nebune, spune ea cu tristee) A De ce, se speriar celelalte dou) A 0ndii!v, mormi Bergamote" s mergem la doamna prines pentru a!i pre:enta complimentele noastre, asta o pot admite) Dar s mergem s locuim lng acest nger neprihnit, noi care arn fost ceea ce (tii, este asta posibil, .agastens le cercet un moment cu ochii si strlucind de bucurie) Cu o mare blndee, el spuse cu simplitate" A @enii, totu(i) 9le se speriar" A -!ai neles, deci domnule, A Desigur, surse .agastens cu aceea(i blndee) @ previn c prinesa are du(mani puternici, nver(unai) 9i nu!i vor doar averea, ci (i viaa (i poate onoarea) @a trebui s vegheai asupra ei :i (i noapte, cu un devotament neobosit) @a trebui s fii tot timpul n alarm, cci se vor ntinde tot felul de curse pe care va trebui s le descoperii) 3ceasta nu va fi fr oarecare pericol pentru voi n(iv) Dac el vrusese s le ncerce cura1ul, se lmuri) &e petrecu o tripl i:bucnire" A @om veghea :iua (i noaptea= A -e vom da viaa pentru ea, dac va trebui= A @om fi umilele sale servitoare= .agastens surdea satisfcut) &e felicita n sinea sa pentru c se gndise la aceste fete cura1oase, a cror bucurie naiv i fcea plcere (i pe al cror devotament (tia c poate conta) A & mergem, fcu el vesel) 2a ;/atroan;, Bergamote fu aceea care ncepu tratativele) >i ea o fcu fr ocoli(uri, mergnd drept la int, cu bruscheea ce!i era obi(nuit) A -e!ai 1efuit, furat, chinuit destul) &!a sfr(it) @ prsim) Iat un gentilom generos care binevoie(te s plteasc datoriile noastre, pentru care ne vei da chitan n regul) A Dac acest frumos galant este att de generos pentru a plti datoriile voastre, eu nici nu cer altceva) ;4rumosul galant; era .agastens) 9l (i scoase pung (i numr patru sute cinci:eci de livre) 9l puse banii pe marginea mesei, la ndemna ei (i spuse cu rceal" A Iat cele patru sute cinci:eci de livre care vi se datorea:) A 9ste un mic acont binevenit, surse btrna ntin:nd gheara) Mai rapid dect ea, .agastens puse mna pe teancul de aur (i cu acela(i ton glacial" A -u este un acont) 9ste o lichidare definitiv pentru care trebuie mai nti s!mi eliberai chitan) A 4rumosule galant, :u, ce credei c ai gsit aici, Dar este un crpnos cum n!am mai v:ut= Crede ntr!adevr c pentru patru sute cinci:eci de livre eu v voi lsa s plecai, Bergamote vru s intervin, .agastens o opri cu un gest) >i distant" A .efu:ai, A 3contul, nu) 2ichidarea definitiv, la acest pre, da) A Bine, fcu .agastens foarte calm) *rmai!m, domni(oarelor) Mergem la (eful poliiei)

A @oi dovedi n ce fel ele mi datorea: mai mult= url btrn care ncepea s se nfurie) A De acord, ironi:a .agastens fr a fi impresionat) >eful poliiei v va cere s v 1ustificai creditul) A Ce!mi va cere, se nelini(ti ;/atroana;) A Ce (tiu eu,))) /oate s!i eBplicai puin ce fel de comer facei n aceast prvlie))) 3h= 3h= 3sta v d de gndit))) >i n!avei idee ct de indiscret devine (eful poliiei cnd se hotr(te s!(i bage nasul n anumite afaceri necurate) A &unt o femeie cinstit= protest ;/atroana;) A %e= fcu lini(tit .agastens, am cunoscut cteva femei cinstite n genul vostru pe care (eful poliiei a pus s fie biciuite n piaa public) Dup care au fost sugrumate de ctre maestrul <ornebise, clul oficial) &per sincer s nu avei aceea(i soart dac!l vei lsa pe (eful poliiei s!(i bage nasul n afacerile voastre) ;/atroana; se cutremur) 9a (tia bine ce!ar pi dac ar cdea n ghearele (efului poliiei) 9a se v:u de1a n minile de temut ale clului) Cobor capul, nvins (i se resemn) .agastens nu ls banii dect cu chitan n regul) .mas singur, ;/atroana; i:bucni" A 4ie c blestemul s cad pe tine, gentilom prefcut, suspect, desfrnat=))) toi demonii infernului s te in pe foc=))) .uinat, el m!a ruinat, pu(lamaua= .uinat, 1efuit, asasinat) Biata de mine, ce s m fac, @a trebui s merg s ntind mna n pridvorul bisericilor, 7n acest timp, .agastens spunea" A Dac vrei, vom intra n prima prvlie pe care o vom gsi n drumul nostru (i vei alege ve(minte potrivite cu situaia pe care o vei avea de acum nainte) Cochete toate trei, ele btur din palme, ncntate) 3sta se petrecea la doi pa(i de %ale, unde se gsea o mare prvlie) &e ndreptar ntr!acolo) >i l ntlnir pe #ehan 0henne, poetul!gropar, rivalul lui .onsard, care a1unsese s!i fac curte logodnicei sale Muscade) Imediat ele l puser la curent cu norocul ce dduse peste ele) A Iat!v nlate la rangul de suit a unei prinese) 9ste o mare onoare care nu m surprinde))) deoarece eu v cred demne de toate onorurile) >i el suspin" A De!a( putea (i eu intra n serviciul acestei ilustre prinese= .agastens au:ise) A -ici o piedic, onorabilul meu poet, prinesa are n mod singur nevoie de un bun grdinar) Deoarece suntei gropar, (tii s lucrai cu pmntul, deci vei deveni un grdinar eBcelent) 2a care, #ehan 0henne rspunse foarte serios" A /e sfnta /ol$mnie, doamna prines va avea n mine un grdinar cum nu s!a mai v:ut) 2a prvlie, cele trei tinere femei aleser costume simple pe care le mbrcar pe loc) Cu feele splate de toate fardurile cu care erau ncrcate fr a le nfrumusea, trsturile lor fine (i delicate aprur proaspete (i frumoase, avnd n ntregime aspectul unei suite ntr!o mare cas) Ct despre #ehan 0henne, el (i alese un costum de meseria( asemntor cu

cel pe care!l purta (i cruia se strduia s!i dea o not aparte) Cum era normal, .agastens plti (i pornir spre locuina prinesei, unde sosir spre sfr(itul dup!amie:ii) /rinesa veni n ntmpinarea lor ca o persoan obi(nuit, cu :mbetul pe bu:e (i, amabil, le srut pe toate trei) Iar cu vocea sa armonioas, att de plcut, le spuse cu simplitate" A @oi nu m vei mai prsi) 9u nu am familie) @oi vei fi familia mea) <oate trei ncepur s rd) Dar ele aveau ochii plini de lacrimi) ;/rinesa; v:u lacrimile din ochii lor) 9a le lu cu ea r:nd (i spunnd" A @enii s vedei casa noastr) @enii s vedei camerele voastre) 3cesta fu sfr(itul" ele (i regsir sigurana) /rinesa rmnea definitiv pentru ele .a$on d56r) 9le vi:itar casa din pivni pn!n pod) >i peste tot se au:eau strigte de uimire, rsete, eBclamaii fr sfr(it) 7ndeosebi camerele lor li se prur admirabile) 7n acest timp #ehan 0henne (i lu n primire domeniul" grdina) Dup ce vi:itaser casa, ele trecur n grdin) >i bietele fete se eBta:iar n faa vegetaiei, florilor, fructelor) <recuse att de mult timp de cnd nu v:user lucruri att de frumoase) Imediat, conduse de acela(i gnd, cu stngcie, ele alctuir fiecare cte un mic buchet pe care i!l oferir lui .a$on d56r, u(or emoionat de aceast mi(ctoare atenie) .agastens le urm pas cu pas) @:nd!o pe .olande att de mulumit, el se simea brbatul cel mai fericit de pe pmnt) Dup grdin, .a$on d56r le duse s vi:ite:e (i celelalte locuri) Da, era mulumit, biata copil .a$on d56r) <otu(i ea dorea nc ceva, cci vi:itnd gra1dul, ea suspin" A 4ericirea mea va fi ntreag dac a( avea aici pe bunul meu /olo (i pe bunul meu 4ringo= 3ceast dorin urma s se mplineasc + n parte cel puin + a doua :i diminea) 7n aceast diminea, de la un timp, se fcb au:it un ltrat prelungit de cealalt parte a porii masive fiBat n :idul mpre1muitor) 2a nceput, .a$on d56r nu acord atenie) 3poi, aceste ltrturi sfr(ir prin a!i provoca uimirea) A 3h= fcu ea emoionat, s!ar spune c este ltratul lui /olo= >i, fr s se mai gndeasc, ea alerg la poart (i o deschise) 9ra ntr!adevr cinele, /olo, care se rostogoli la picioarele ei, cu mici chellituri prin care!(i manifesta bucuria)

Capitolul @I

!olo "i #ringo

-e place s credem c cititorul nu a uitat c, atunci cnd ducesa de 0uise venise s!o ia de la ;/atroan;, .a$on d56r pusese ca singur condiie ca /olo, cinele su, 4ringo s o urme:e la palatul 0uise) 7ntr!adevr, /olo (i 4ringo fuseser instalai la palat" 4ringo ntr!un mic gra1d

amena1at special pentru el, /olo pe lng .a$on d56r pe care n!o prsea) Dintre ei doi, /olo era cel mai fericit" el tria lng stpna sa, se culc n camera sa, pe pragul u(ii) 9l o urm cteodat la duces, cci inteligentul animal gsise mi1locul s fie plcut tuturor) /olo se simea fericit ndeosebi pentru c era liber) 9Bistena se arta mai puin agreabil pentru 4ringo) >i asta deoarece bietul animal era forat s rmn n gra1dul su) 4ringo era mort de plictiseal dac prietenul su /olo nu venea s!l distre:e de dou:eci de ori pe :i) /robabil c se consolau amndoi spunndu!(i c aceast via ciudat nu se va prelungi ve(nic (i c va veni o :i n care!(i vor relua eBistena de altdat) Din nenorocire, aceast :i nu venea repede) /olo fcuse cuno(tin cu .agastens) >i s nu fie de mirare dac spunem c deveniser imediat prieteni) 4ringo fcuse de asemenea cuno(tin cu cavalerul) Dar, nchis n gra1dul su, el nu putuse s se mprieteneasc strns cu el, a(a cum o fcuse /olo) Iar :ilele trecuser, fr farmec, dar n definitiv suportabile, deoarece erau cu stpna lor pe care o vedeau (i o au:eau :ilnic) 7ntr!o :i, trist :i, lucrurile luaser o ntorstur proast) Biata lor fericire (i a(a att de redus, dispruse cu totul) 7n :iua aceea, /olo se v:use nchis ntr!un mic cabinet) De ce, /entru ce, 9l nu (tia nimic) Intrase acolo fr nici o bnuial, chemat de stpna sa care l mbri(ase plngnd (i l ndemnase" A 3(teapt!m aici) & fii cuminte) Dup care ea ie(ise (i nchisese u(a) /rin urmare el se culcase (i adormise) Ct dormise, -u (tia) <re:it, mai nti el a(tept rbdtor, cuminte, a(a cum i recomandase ea) 9l a(teptase mult timp, foarte mult timp) 3ceasta el o (tia foarte bine, deoarece simea, dup mormiturile stomacului, c ora mesei trecuse de mult) Deodat, el ncepu s mrie, apoi s lanse:e apeluri furioase) Cum ea totu(i nu venea, el (i ntei strigtele) 4cu o asemenea glgie nct u(a se deschise pn la urm) /olo (ni ca o sgeat spre camera stpnei) 9a nu era acolo) 9l o cut peste tot unde (tia c s!ar putea gsi) Dar n!o gsi) Din acest moment putea fi v:ut rtcind, ca o fiin n suferin, peste tot n imensa locuin) 3sta dur mai multe :ile) 3poi, cum nu era prost, cum era sigur c scotocise peste tot, el (i :ise" ;Dac n!o gsesc, nseamn c a plecat, ea nu mai este n cas) <rebuie deci s!o caut n alt parte); /olo ie(i a(adar din palatul 0uise) 7n strad, el se gndi) Cu alte cuvinte, n mintea sa, trecea n revist locurile unde avea (anse s!o ntlneasc pe cea pe care o cuta) 9l nelese (i n acela(i timp ghici c trebuia s nceap de la punctul de plecare, adic de la palatul 0uise) /orni din nou c o sgeat, reveni n palat (i scotoci iar(i peste tot) 2ungile (i perseverentele sale cercetri sfr(ir prin a!l duce n acea galerie de unde .agastens o rpise pe .a$on d56r) Din galerie, el trecu n capel) 3ici el pierdu urma n faa u(ii secrete pe unde ie(ise stpna sa) 9l simi c ea trecuse

pe 3colo, cu tot acest obstacol care!l oprea) 7(i ddea seama c trebuie s ocoleasc acest obstacol de netrecut) 3 durat mult, foarte mult) Dar reu(i s regseasc urm ntr!o curte, n faa capelei de la parter) 3ceast urm l conduse la poart mare) 3ici el e:it o secund, apoi ie(i din palat) &e nvrti, coti, adulmec n faa porii, apoi se ndeprt cu nasul n pmnt) >i sfr(i prin a a1unge la palatul &orrient's) & ptrund nuntru nu prea deloc o treab u(oar, cci poarta era bine p:it) Cu toate acestea el reu(i s se furi(e:e) &ervitorii l descoperir) 2!au urmrit, l!au stlcit n btaie, l!au cople(it cu toate proiectilele pe care le!au putut gsi) 9l ie(i de acolo gfind, rupt, nsngerat, (chioptnd) 9l (i linse rnile, bu o du(c la o fntn (i ncepu din nou s caute, cu mai mult ndr1ire) 4cu ocolul palatului) 7ntr!o parte a :idurilor se gsea o poart dosnic) 3ici rmase nemi(cat) &e nvrti un moment adulmecnd (i porni din nou) Cu nasul pe urm, el merse cu o siguran deplin pn n suburbia &aint! Denis) &e opri n faa lepro:eriei &aint!2a:are) 9l nu nceta s adulmece solul, gemnd ncet) /rea groa:nic de ncurcat, deoarece gsise dou urme" una care mergea spre &aint!Denis, alta care mergea spre suburbia <emple) Care era cea bun, .elu, n fine, prima cale) /e aceast nou urm el nu prea foarte sigur) 3ceasta se observ din aceea c avansa ncet, cu nasul tot timpul pe sol, cutnd, adulrnec nd, oprindu!se adeseori pentru a sorbi aer) 9l a1unse pn la urm n suburbia <emple, ntr!un loc delicios cmpenesc, numit Courtille) 6r, tocmai la Courtille .agastens nchinase o cas mobilat pentru .a$on d56r) 3ici, n a1un, el adusese pe #ehan 0henne, Muscade, Bergamote (i &aphir) 3tunci cnd, recunoscndu!i vocea, stpna sa venise ea ns(i s!i deschid, bietul /olo era ntr!o stare 1alnic) &lab s!i plngi de mil, murdar de nu!l putea lua dect cu cle(tele de crbuni, o ureche sf(iat, cu o ran sngernda la un picior pe care!l tra penibil) Cnd (i v:u stpna, nu avu puterea s sar (i s se nvrteasc n 1urul ei, ltrnd vesel, cum i plcea s fac) 9l se tr pn la ea, se prbu(i la picioarele sale, gemnd) >i la captul puterilor, acum c!(i atinsese scopul, dobort poate de bucurie, rmase respirnd greu, ntins ntr!o rn, pe 1umtate le(inat) A Bergamonte, Muscade, &aphir, pentru Dumne:eu, venii repede= Bietul meu /olo moare) Duser bietul animal, i ddur toate ngri1irile pe care le cereau starea sa 1alnic) 9l se supuse la tot Dce i!au fcut, nelegnd c era spre binele su) >i (i manifesta recuno(tina lingnd u(or minile care!l ngri1eau) Bravul /olo nu dorea nicidecum s moar) 9l se fcu bine n a(a fel nct se arunc asupra eBcelentului pateu pe care buctreasa se grbise s i!l prepare (i din care nu ls nici o frm) 3poi, toat dimineaa, el nu prsi perna pe care, ghiftuit, se culcase (i dormise dus) 2a amia:, ca (i cum vreo trompet invi:ibil sunase de(teptarea, el fu n picioare) 9l csc (i se ntinse) /rea c dore(te s se asigure dac forele i!au revenit) 9l gndea c da)

Merse la .a$on d56r pe care o cople(i cu atenii) Dar regsirea lui /olo, i atta acesteia dorina ar:toare de a!l regsi (i pe 4ringo) A @ai= spunea ea, din nenorocire eu nu pot s merg la palatul 0uise= M!ar opri acolo) 3( fi pierdut pentru voi toi) &rmanul 4ringo= Ce!i de fcut, A Doamn, interveni hotrt Bergamote, dac dorii, voi merge eu s!l caut pe 4ringo al vostru) A Dar te vor lsa s!l iei, A @om vedea, replic Bergamote, foarte decis) .a$on d56r i ddu toate indicaiile necesare, i fcu recomandri) Bergamote plec fr s mai ntr:ie, lundu!l cu ea pe /olo, al crui a1utor i putea fi preios) 6fierul de pa: de la poarta palatului, cruia i se adres, pru foarte nedumerit) Bergamote i adres cel mai fermector surs al ei, i arunc o ochead ameitoare) 6fierul (i bomb pieptul, (i mngie mustaa, i adres unul dintre cele mai galante complimente) 9a surse eBtrem de mbietor, insinuant) 6fierul prea s se decid) 9Bact n acest moment apru /ompignan, nsoit de inseparabilul su rival" Maulistrac) 6fierul consider c este o bun oca:ie s scape de rspundere) 9l i abord pe cei doi gentilomi (i le transmise cererea Bergamotei) /ompignan rspunse cu un aer distrat" A Dac mgru(ul aparine acestei femei, nu eBist nici un motiv s nu!i fie restituit) Bergamote au:ise) 0ndindu!se la bucuria prinesei, frumoasa ei fa se nsenin) 9a fcu cea mai graioas reveren a sa, spunnd" A @ mulumesc mult, domnule ofier) 9ste un adevrat noroc pentru mine de a ntlni un asemenea galant cavaler) A Ce nu se face pentru o asemenea frumoas fat ca voi, protest curtenitor ofierul, care adug" A @enii, frumoasa mea copil, nu vreau s las altuia gri1 de a v conduce la gra1duri) 7n drum, el i fcu o curte asidu, Bergamote ferindu!se s!l descura1e:e) -umai c, atunci cnd el vru s!i fure un srut, ea (tiu foarte bine s!l evite, fr s par prea speriat) 3ceast re:isten neprev:ut l nflcra mai mult pe ofier) 9l ceru struitor o ntlnire) 9a se ls) .ugat puin (i consimi n fine s!o acorde) Dar, (ireat, ea i ddu un nume fals (i o adres gre(it) 7n acest timp, /olo nu avea nevoie de ncuviinarea nimnui pentru a se strecura n curte (i de a alerga ca o sgeat la gra1dul prietenului su) 9l i sri literalmente de gt) *rmar opieli nebune, srituri de:ordonate, ltrturi vesele, la care 4ringo rspunse ntr!un mod rsuntor) 7n felul acesta i gsir Bergamote (i ofierul) Dou ore mai tr:iu, Bergamote l aducea triumftoare pe bunul 4ringo) 3(adar, fericirea lui .a$on d56r era complet" deoarece i avea n 1urul ei pe toi cei pe care i iubea) 3ceast fericire va dura mult timp, 6 vom afla n curnd)

Capitolul @II

$nde apar doi !inacle

/inacle fusese pe 1umtate omort de ctre .a$on d56r) /inacle, fr cuno(tin, fusese aruncat de .agastens n fundul cu(tii de fier unde cavalerul credea c va fi cioprit de lamele ascuite (i tioase ce se gseau acolo) Dar ticlosul nu era mort) .oata infernal oprindu!se, declan(ase automat vreun resort invi:ibil care adusese podeaua la loc) /inacle c:use pe aceast podea) 9l rmase mult timp fr cuno(tin) 3poi ncepu s se mi(te u(or, gemnd) <recu nc destul de mult timp pn s!(i revin) &e v:u ntins la ba:a roii (i se cutremur :icndu!(i" ;3m scpat u(or=; 3l doilea gnd al su fu acesta" ;<rebuia s ies ct mai repede de aici))) altfel voi crpa aici ca un cine); Dar prima mi(care pe care o ncerc i smulse gemete de durere) .mase nemi(cat acolo unde se gsea) 7l prinse o febr puternic (i ncepu s delire:e8 rmase mult timp n aceast situaie critic, ntre via (i moarte, fr cuno(tin) Dup un timp, febr (i delirul sc:ur) Deveni din nou con(tient) /inacle era un om nvat) Deci el (i ddu seama eBact de starea sa (i!(i :ise" ;3cum sunt salvat))) cu condiia s ies de aici); 9l se tr spre un col al carcerei sale, pe dibuite + cci lumina se stinsese + cut (i gsi un resort ascuns abil pe care aps) *(a de fier pe unde intrase .agastens (i pe care el n!o mai regsise, se deschise de la sine) /inacle ie(i din acest gen de cavou care era ct pe ce s devin al su) 9l se tr cu greu pn n acea parte a castelului unde!(i re:ervase un apartament) 3colo, din cufrul su de voia1, el lu anumite medicamente de care nu se desprea) Dup dou :ile, datorit unor stimulente puternice (i unor alifii preparate de el nsu(i, se simi destul de refcut pentru a se re ntoarce la /aris) 9l sosi la poarta &aint!Denis, a doua :i dup ce .a$on d56r i regsise pe 4ringo (i /olo) <recnd prin faa bisericii &aint!&epulcre, el l ntlni pe .agastens care ie(ea din strada 3ubra$!le!Boucher) Dar el nu!l v:u) 7n schimb cavalerul l :ri imediat (i tresri uimit) Dar el glumi n sinea sa" ;Ia te uit= &e pare c baionetele sale erau fcute eBclusiv pentru mine, deoarece pe el l!au cruat, dar Doamne= Iat nu scelerat care se poate luda c are o via grea=; 9l porni pe urmele lui /inacle care ptrunsese pe strada 4our care se ntindea de!a lungul Cimitirului Inocenilor fr s bnuiasc nici un pericol) .egastens se gndea" ;-u, mai bine s!l las s triasc) Cine (tie, 3cest netrebnic mi!ar putea fi util) -umai c va trebui s!l supraveghe: de aproape) >i mai nti s vedem unde merge;) 9l continu s!l urmreasc pe /inacle) -!a fost o treab dificil, cci brbatul cu masc ro(ie nu cuta deloc s se ascund) .agastens l v:u intrnd n palatul &orrient's) ;Bun, (i :ise el cu un surs ironic, el (i va anuna stpnul (i stpna c eu sunt n via (i c .olande nu mai este n puterea lor) 7n curnd, toi ace(ti cini

turbai vor fi pe urmele mele); >i el se ndeprt ridicnd din umeri) /inacle intr n cabinetul lui &orrient's) 9l l gsi pe duce ntre patru ochi cu una dintre doamnele n gri) -e(tiind n pre:ena cui se afla, /inacle se pstr ntr!o re:erv prudent) Doamna n gri i spuse" A @orbe(te fr team) A Doamn, monseniore, :ise /inacle nclinndu!se, sunt un mesager de ve(ti proaste) Doamna n gri bombni" A 3i lsat s!i scape Domni(oara d56rberives, A Da, recunoscu /inacle) 7n plus, trebuie s recunosc cu toat umilina c m! am n(elat" .olande de Montcapet este n via) .olande de Montcapet este domni(oara d56rberives pe care o aveam n puterea noastr (i care acum ne!a scpat) A @edei, draga mea, spune &orrient's, c v!ai n(elat atunci cnd nu m!ai ascultat) .mnnd calm, doamna admise" A 7nelegeam c aveai dreptate (i v!am spus!o) 3m avut un moment de slbiciune) 9ste o lecie ce nu va fi pierdut) Dar s!l ascultm pe /inacle care, desigur, a lsat la urm vestea cea mai proast, cea mai important) A 7ntr!adevr, doamn, spune /inacle) >i privindu!l pe duce cu insisten" A Cavalerul .agastens este n via) Cu toat eBtraordinara sa stpnire de sine, &orrient's tresri" A Imposibil= A Cavalerul de .agastens este n via, repet energic /inacle) 2a Montcapet l!am v:ut deodat aprnd n faa mea))) -u poate fi nici un dubiu, monseniore, i!am vorbit))) 9l s!a ridicat contra mea (i mi!a rpit prinesa))) dup ce m!a dobort) 9l (i nclin capul (i art ran pe care lovitura de mciuc pe care .a$on d56r i!o fcuse la ceaf (i pe care el o ascundea abil sub pr) A Drace= fcu &orrient's, este o minune c n!ai murit) 3vei un cap solid, domnule /inacle) Doamna n gri interveni la rndul su" A >tirea este grav, spuse ea) A Cu att mai grav, sublinie &orrient's, deoarece ne dovede(te c avem aici un trdtor pe care trebuie s!l descoperim cu orice pre) A 9l este descoperit, duce) Din pcate nu putem face nimic mpotriva lui) A Credei c este ea, A Dar cine credei c ar putea fi, eBclam doamna n gri ridicnd u(or din umeri) 3cum, cnd (tie c .olande este n via, (i!a pus n minte c noi s!i restituim averea) 9ste sora mea, ea m ador" deci ea nu ne va denuna, nu va cuta, & ne fac nici cel mai mic ru) 3tta doar c ea este cinstea personificat) >i aceast cinste ne va duce la ruin))) dac o lsm s acione:e) A Bine, bine, spune &orrient's) 6 vom supraveghea de aproape) /inacle privea (i ascult cu o uimire de neles) 3cest amestec de afeciune cu gre(eala grav nu!i spunea nimic care s valore:e ceva) Dac l!ar fi ascultat pe el, ar fi suprimat pur (i simplu persoana suprtoare) Cu otrvurile pe care el le prepara, era cum nu se poate mai u(or)

Din fericire pentru cealalt doamn n gri, nu i s!a cerut prerea) Iar respectul su pentru cei doi ciudai complici care erau stpnii si era att de mare nct el nu ndr:ni s vorbeasc) Doamna n gri porunci" A &punei!ne ce vi s!a ntmplat (i cum s!au petrecut lucrurile) /ovestirea lui nu avea nimic conform cu realitatea, sau att de puin nct nu merit s vorbim) Dac nu era eBact, aceast povestire nu era mai puin verosimil) &ofrientes (i doamna n gri n!aveau nici un motiv de ndoial) 9i luar drept adevrat ceea ce le povesti el) .agastens relua lupta mai nver(unat ca niciodat) >i cavalerul era cu att mai de temut acum cnd obinuse mrturisirile a trei vinovai) 3tunci cnd /inacle terminase, ncepu un fel de consiliu de r:boi ntre cei trei) 7n curnd vom vedea puse n aplicare hotrrile luate aici) -e vom mulumi deocamdat s spunem c ntrevederea se ncheie prin aceste cuvinte pronunate de doamna n gri" A 3(a rmne) 9u m voi ocupa de .olande))) >i de aceast dat n!o voi crua, v!o 1ur) A Iar eu, declar &orrient's, m voi ocupa de acest mic aventurier .agastens) 7n ce m prive(te, voi face n a(a fel nct s nu!l scap) A Ct despre voi, relu doamna n gri adresndu!se lui /inacle, ocupai!v de treburile pe care le avei de re:olvat n palat, dup care putei s v reluai serviciul pe lng rege) >i, cu un gest autoritar, l concedie spunnd" A Mergei))) >i fii pregtit s acionai la primul semn) /inacle salut (i ie(i) Dup aproBimativ dou ore el ie(i din palat (i se ndrept pe 1os spre 2uvru unde intr) 6r, lucru eBtraordinar, ntr!adevr tulburtor, chiar n momentul n care /inacle se ndrepta spre cabinetul regelui, n acest cabinet %enri al III!lea discuta apropiat cu cine, Cu /inacle nsu(i) &au cel puin cu cineva care i semna uluitor) Cineva care purta acela(i costum de catifea neagr, aceea(i masc ro(ie, care avea aceea(i barb nu prea stufoas, tiat n form ascuit, n fine, cineva care avea acelea(i gesturi (i acelea(i intonaii ale vocii) >i acest /inacle misterios, necunoscut pentru noi, pe un ton de familiaritate respectuoas, avea cu regele aceast conversaie cel puin ciudat" A 3stfel, sire, ne!am neles" alimente, medicamente, tonic, chiar un simplu pahar cu ap, nu vei lua nimic, absolut nimic din ceea ce eu v voi aduce sau din ce eu v voi recomanda s luai) Iar regele rspundea cu o anumit vioiciune" A 2a dracu, voi avea gri1) 4ii lini(tit, domnule /inacle, nu numai c nu voi lua nimic din ceea ce voi mi vei prescrie, dar voi face astfel nct s pstre: (i s v restitui medicamentele pe care voi mi le vei aduce) 3(a cum am fcut numaidect) >i el art din ochi un flacon ro: pe o msu) A -umai o parte, rectific interlocutorul regelui) >i adug, foarte serios" A Deoarece m cunosc, sire) &unt capabil s v cer s!mi artai flacoanele

pentru a fi sigur c m ascultai) 0ndii!v c, dac nu!mi vei putea pre:enta aceste flacoane, nu va trebui mai mult pentru a!mi tre:i bnuielile) -!avei idee, sire, ct de suspicios sunt) A 4ii lini(tit, asigur %enri, nu v voi restitui dect o parte din coninut) >i voi pstra restul pentru a vi-l arta dac voi mi-l vei cere) A 9ste de la sine neles, mai recomand /inacle, c dac vei fi ntrebat))) A 9u voi susine c v!am ascultat cu sfinenie, ntrerupse regele) 3ceasta este de la sine neles) Dup aceast asigurare categoric, /inacle se nclin n faa regelui (i ie(i printr!o u( care se gsea la stnga) >i cum se nchise aceast u( n urma lui, o alt u(, situat n faa acesteia, se deschise (i apru un alt /inacle, cel care venea de la palatul &orrient's) 6 secund mai mult (i cei doi brbai mascai s!ar fi gsit fa!n fa) Dar, v:nd apariia acestui nou /inacle, regele nu pru deloc surprins) .spun:nd reverenei sale, el i adres un surs foarte graios) >i el se interes cu mult bunvoin" A 9i bine= Domnule /inacle, v!a i re:olvat treburile a(a cum ai dorit, A 3proape, sire, rspunse /inacle destul de eva:iv) A @!ai ntors de mult timp, A 3bia am avut timp s!mi schimb costumul (i am venit s m pun la dispo:iia Maiestii @oastre) A @ sunt recunosctor pentru acest :el, spuse regele) Cu att mai recunosctor cu ct v!am simit lipsa, domnule) A .egele m cople(e(te) /inacle ntreb, la rndul su) 9l avea dreptul" era medicul care vorbea" A Cum se simte regele, A 3dmirabil, fcu regele bine dispus) A Da, constat /inacle cu satisfacie, regele arat bine) & vedem pulsul E9l i lu mna (i pipiF) Destul de regulat))) & vedem limba) E.egele scoase limbaF) /uin cam ncrcat))) Cum stm cu insomniile, A &!a sfr(it cu insomniile, domnule /inacle= strig vesel regele) Dorm ca un simplu muritor) Datorit acelui tonic pe care l!ai pregtit pentru mine) A .egele a luat cu regularitate acest medicament, A Drace= 3m avut gri1 s nu uit= A & vedem flaconul) /inacle merse s!l ia, l destup, l duse la nas) Dup ce!l mirosi, l astup la loc) 9l msur cantitatea din ochi) 9l cltin din cap) 3poi spuse" A .ecomand regelui s nu dep(easc do:a pe care i!am prescris!o) Mi se pare c regele a dep(it puin aceast do:) <rebuie s v previn, sire, c acest preparat conine otrav) 3ceast otrav, salvatoare luat n do:a potrivit, poate deveni mortal dac se dep(e(te do:a) -u uitai asta, sire) A Drace= >i spunei c am dep(it aceast do:, A /uin, sire) Dar, lini(tii!v" rul nu este mare))) cu condiia s nu se repete) A -u, voi fi atent s nu se mai ntmple) A @ sftuiesc insistent, sire) /inacle (i fcu reverena (i ie(i) 9l nu fcuse :ece pa(i pe culoar cnd cellalt /inacle, care ie(ise atunci cnd intrase el, pru s!l urmreasc tiptil) /inacle intr n apartamentul su (i nchise u(a)

Cellalt /inacle scoase o cheie din bu:unar, deschise aceast u( (i intr ca la el acas) /inacle ptrunse n laboratorul su (i ncepu s lucre:e) 3scuns ntr!un col, cellalt /inacle l urmrea ce face)

Capitolul @III

Milord %endarme "i Maras&uin

Dup ce le instalase pe Bergamote, &aphir, Muscade (i pe logodnicul acesteia din urm, #ehan 0henne, n apropierea lui .a$on d56r, .agastens gsea c nu era suficient) >i el se gndea mereu la Milord 0endarme (i Maras?uin, care fceau ct :ece brbai dintre cei mai soli:i) Din pcate, Milord 0endarme (i Maras?uin nu reapruser la locuina din strada Mondtour pe unde .agastens trecea din cnd n cnd pentru a ntreba de ei) <ocmai atunci el l ntlnise pe 0aspard /inacle pe care!l credea mort) 9l nelesese imediat c &orrient's nu va ntr:ia s ncerce vreo lovitur mi(eleasc contra .olandei) @enise deci momentul s!i caute pe cele dou pu(lamale deoarece ei nu mai ddeau nici un semn de via) 9l vi:it unul dup altul toate locurile ru famate pe care ei aveau obiceiul s le frecvente:e) Dar nu!i gsi nicieri) & spunem fr ntr:iere c el nu risca s!i ntlneasc pentru simplul motiv c n acest moment ei erau nchi(i ntr!una din celulele de la Conciergerie) 3tunci cnd .agastens i prsise pentru a se duce la palatul &orrient's, ei a(teptar lini(tii ntoarcerea sa) Dar n lips de bani, au fost nevoii s!(i caute hrana :ilnic) 7n prima :i ei reu(iser s obin un credit pentru o cin destul de prpdit la 2onarde Bancale) /rin:nd gustul dup acest prim succes, ei vruseser s recidive:e) Dar orict de bun fat era ga:da de la <ruie!4id'le, ea oprise creditul (i i trimisese s ncerce n alt parte8 dac doreau, la concurena sa Mauviette 0ueule d56r) 9i plecaser la ntmplare, ncre:ndu!se n ea) 7ntmplarea refu:ase s!i a1ute) 7n :iua aceea, dup ce negli1aser s serveasc dineul (i pentru motive temeinice, au fost nevoii s se mulumeasc la cin cu strngerea centurii) .egimul nu era tocmai hrnitor) 9i l suportar destul de filo:ofic" aveau obi(nuina) /uteau reveni acas s se culce) /referaser s mearg sub stlpii unui mic pod) A -e va fi mai bine aici, eBplic Maras?uin) 7n primul rnd ne va fi mai puin cald dect n cocioab noastr) 3poi vom gsi aici o societate numeroas) Iar eu am oroare de singurtate) 7n fine, s!ar putea s ntlnim un bun coleg care ne va semnala vreo operaie plcut ce va fi poate fructuoas) Ce spui, cumetre, Milord 0endarme era obi(nuit s se lase condus de el n acest gen de asociere care i unea) 9l se mulumi s aprobe printr!un mormit) &ub stlpii podului, nimeni nu le semnal ceea ce Maras?uin numea ;6 operaie plcut;) 7n schimb, ei se luar la ceart cu cteva haimanale) 31unser repede la btaie) %aimanalele aveau numero(i tovar(i pe care i chemar n a1utor) Cople(ii de numrul lor, n ciuda forei (i a ndemnrii lor, Maras?uin (i

Milord 0endarme fur stlcii n btaie) -u asta speraser s gseasc sub pod) 9i plecar la revrsatul :orilor (i traversar *niversitatea pentru a a1unge la ar) Cteva fructe pe care reu(ir s le fure din dreapta (i din stnga constituir hrana lor pentru toat :iua) 6 considerar mai curnd ne ndestultoare) 9i se ndeprtaser puin prea mult de ora() &osir prea tr:iu pentru a se putea ntoarce n ora(" porile erau nchise) &e culcar n (an) Dar a(= &e aflau n plin anotimp frumos) 3 doua :i, ei se ntoarser la locuina lor cu sperana vag de a!l gsi pe domnul cavaler, ceea ce ar fi pus capt mi:eriilor) .u(inai (i plouai, ei se strecurar n alee fr a face :gomot) Mauviette 0uele d56r nu!i v:u trecnd) @ai= Domnul cavaler nu se ntorsese) 9i a(teptar) Dar foamea se fcea imperios simit) 9i plecar din nou, mpin(i de nu (tiu ce speran himeric) .tcir toat :iua pe str:i, la ntmplare, ca sufletele n suferin) Dup patru :ile nu avuseser alt hran dect acea mas prpdit pe care o datorau 2eonardei Bancale (i cele cteva fructe pe care le (terpeliser) A Dup acest 1oc, vom fi transformai n schelete rtcitoare, constat Maras?uin, furios (i mhnit de acest ghinion persistent) >i el adug hotrt" A <rebuie s isprvim) *n cavaler ddu colul str:ii (i se ciocni de ei) 9i i barar drumul cu pumnalul n mn) 7n mod sigur, nu aveau noroc) 9i c:user peste /ompignan pe care nu!l recunoscur de prima dat) >i /ompignan, care se ntorcea din vreo eBpediie n care!l trimisese ducele de 0uise, era urmat de o trup de soldai care l readuceau la palat) Chiar dac ar fi fost singur, /ompignan nu era brbatul s se lase 1efuit la drumul mare fr s se ia la har) /rompt ca trsnetul, el sri napoi (i n acela(i timp avu spada n mn) Cu o voce poruncitoare, el strig" A >tergei!o cer(etorilor= Milord 0endarme (i Maras?uin scoaser sbiile cu aceea(i mi(care teribil) Maras?uin, foarte politicos, l comptimi" A 3h= Domnule, am fi preferat s re:olvm treaba fr :arv) @oi nu ai vrut a(a, deci nu dai vin dect pe voi n(iv dac vei fi lichidat) 4r a fi de talia fratelui su .agastens, /ompignan nu era un scrimer mai puin de temut) 9l accept ciocnirea fr (ovire) >i o suport victorios timpul necesar ca oamenii si s vin n fuga mare) 3ce(tia c:ur pe nea(teptate peste cei doi :pcii (i nu le lsar timpul s! (i caute scparea ntr!o fug precipitat) 7ncon1urai de trei:eci de soldai narmai cu sulie (i halebarde, Milord 0endarme (i Maras?uin nici nu avur timp s se apere) >i ct ai clipi din ochi, se v:ur stlcii n btaie, de:armai, adu(i 1alnic (i de:umflai n faa celui pe care steaua lor rea i fcuse s!l asalte:e) 3tunci, ei l recunoscur) 9i (i plecar capul ru(inai (i ngro:ii la gndul a ceea ce va spune domnul cavaler dac va afla vreodat c au avut obr:nicia s!l atace pe propriul su frate) /ompignan, de asemenea, i recunoscu) 9l i privi cu atenie cu acel aer sumbru (i de:amgit care nu!l mai prsea) @:nd c el tcea, Maras?uin se narma cu cura1) Mai nti, el se scu:" A Ce vrei, domnule, foamea scoate lupul din pdure))) De trei :ile n!am

mncat nimic))) 9ram turbai) /ompignan fcu o mi(care) Maras?uin nelese c dorea s pun o ntrebare) 9l tcu, a(tept cu team) /ompignan scutur din cap c cineva care se r:gnde(te (i rmase mut, mereu vistor) Maras?uin rug timid" A &per c monseniorul va nelege, c ne va ierta))) c nu are de gnd s ne predea))) 3ceste cuvinte l smulser pe /ompignan din visul su) 9l strig" A Ducei!v la dracu= >i porunci" A Dai!le armele (i lsai!i s plece) &oldaii se supuser pasiv) Cei doi nenorocii (i ncinser sbiile (i pumnalele cu o bucurie profund, fericii c au scpat att de u(or) 7n acest timp, /ompignan scormonea n punga sa) 9l lu o pies de aur pe care le!o arunc morocnos" A Ginei))) deoarece v e foame) >i comand oamenilor si" A 2a drum= Ca (i cum nimic nu se ntmplase, el (i relu drumul, lsndu!i pe cei doi biei amri :pcii (i uluii de genero:itatea s) A 9ste fratele demn al domnului cavaler, spuse grav Maras?uin) Dup mai puin de o 1umtate de or erau a(e:ai la mas fa!n fa ntr!un col al sufrageriei de la <ruie!4id'le) 2eonardei Bancale care veni la masa lor i artar frumoasa lor pies de aur) -u era nevoie de mai mult" mncare (i sticle aprur imediat n faa lor) Mult timp nu avur alt preocupare dect de a goli farfuriile (i paharele) <erminar totu(i prin a se simi, nu chiar stui, dar mai la largul lor) 3tunci, ncepur s observe ce se petrecea n 1urul lor) 3tenia lor se ndrept spre dou persona1e care ocupau centrul slii, fceau mare trboi (i!(i permiteau o cheltuial ce arta c cei doi, ameii de butur, aveau pung plin) 7mbrcai cu haine noi din cap pn!n picioare, costumele lor de o bogie (i de o elegan iptoare strneau invidia (i admiraia ma1oritii consumatorilor) 9rau n centrul ateniei pe care o suportau cu de:involtur puin dispreuitoare a oamenilor ce au con(tiina propriei lor importane) Milord 0endarme (i Maras?uin cercetea: cu mai mult atenie cele dou importante persona1e) 9i se privir cu o profund surprindere) 3poi, Milord 0endarme care totu(i nu vorbea mult, mormi pe un ton amenintor" A %ei= &unt cei doi tipi ri care au vrut s ne omoare cnd eram rnii= >i Maras?uin, cu un surs ascuit, preci:a" A <rombafior (i &partimosca= A 6h= Deci s!au mbogit,))) /e cine dracul au putut ei prda,))) 9rau, ntr!adevr, <rombafior (i &partimosca ce (i ddeau aere de mari seniori (i risipeau nebune(te cele dou:eci de mii de livre pe care le storseser de la doamna n gri) Cele dou:eci de mii de livre, <rombafior, cu o cinste care merit a fi semnalat, le mprise cu &partimosca) Mai nti ei fcuser proiecte eBtraordinare) 9i vorbir despre cumprarea de terenuri, case, pentru a se cptui8 proiectau multiple forme de comer crora vor putea s se consacre) Dup ce trecuser n revist toate plasamentele avanta1oase pe care le puteau face, ei sfr(ir prin a cumpra, fiecare))) o solid

centur de piele) 7n bu:unarele centurii lor ei nchiser strlucitoarele piese de aur (i!(i ncinser aceast centur n 1urul mi1locului, sub cma(, chiar pe piele) 9i hotrr s!(i poarte averea cu ei (i s scoat de acolo treptat) >i ei ncepur un chef nestp nit) Cu naivitate, ei (i nchipuiau c averea lor va dura ct vor tri, pn cnd vor a1unge la vrsta naintat a lui Matusalem de biblic amintire) >i ar fi fost uimii (i scandali:ai dac li s!ar fi spus c, a(a cum cheltuiau, nu vor trece nici (ase luni (i vor fi total ruinai) 9i erau deci acolo, dndu!(i ifose, cheltuind fr msur c mari seniori ce credeau c deveniser) 9ste de la sine neles c aveau cu ei o band de fete frumoase ctu(i de puin sperioase (i de pu(lamale care chefuiau pe cheltuiala lor, cum se cuvine (i care, prin lingu(iri iscusite, i determinau s fac o cheltuial ruintoare) /rima intenie a lui Milord 0endarme fusese s se ridice, s mearg la cele dou strlucite persona1e (i s le doboare, fr alte eBplicaii) Maras?uin l intuise pe scaun spunnd" A Imbecilule= -u ve:i c au bu:unarele pline cu aur, 9ste bine s!i facem s plteasc pentru ce au vrut s ne fac) Dar este mai bine s le furm aurul) Milord 0endarme a neles asta foarte bine) 9i se nfundar mai adnc n colul lor, ascun:ndu!se ct mai bine) >i a(teptar oca:ia) 9a se pre:ent la revrsatul :orilor, atunci cnd <rombafior (i &partimosca ie(ir) 9i se strecurar fr :gomot n urma lor) Cu un dos de mn formidabil, Milord 0endarme l trimise pe &partimosca s se ntind n (an) 7n acest timp, Maras?uin (i lua elan, (i proiecta capul n stomacul lui <rombafior (i!l trimitea s! (i ntlneasc tovar(ul n (an) 9i se npustir asupra pr:ii) Cu o rapiditate fantastic (terpelir pungile de bani care le smulse o strmbtur de:amgit deoarece, atingndu!le, apreciar c ele nu conineau ceea ce speraser s gseasc) 3poi, avur un moment de uluial" scotocindu!le pe cele dou lichele le(inate, ei simir centurile de piele) 2e smulser ct ai clipi din ochi) >i rmaser pe 1umtate nebuni de fericire n faa acestui uluitor chilipir) @ai= &e putea spune c ghinionul negru i urmrea pn la capt) Civa dintre nsoitorii lui <rombafior (i ai lui &partimosca ie(ir eBact la timp pentru a!i vedea splnd putina) 6bservnd cele dou corpuri ntinse fr cuno(tin n mi1locul drumului, unii se grbir s!i a1ute))) sau pentru a termina 1aful) 3lii se lansar n urmrirea celor doi fugari urlnd" A %oii= >i, culmea ghinionului, Milord 0endarme (i Maras?uin nimerir orbe(te n mi1locul unei patrule conduse de cavalerul comandant al pa:ei de noapte) 9i fur primii cu braele deschise, du(i cu delicatee la Conciergerie (i aruncai ntr!o celul neagr (i infect) 7n fine (i aceast ultim lovitur i dobor , ei constatar c, n fuga lor precipitat, ei pierduser proste(te pungile de bani (i centurile cucerite prin lupt grea) &e gseau din nou la fel de nenorocii ca nainte de isprava lor) Cel puin, se consolau spunndu!(i c aveau pine (i ap))) atta timp ct rmneau pri:onieri) Dup cteva :ile, au fost sco(i din celula lor) Cu minile legate la spate, ei se v:ur plasai ntre patru sergeni care aveau misiunea de a!i transfera la

Chtelet) 7n momentul acela .agastens, care!i cuta fr ntrerupere, i ntlni) 9l rmase un moment buimcit) 3poi, fr s se gndeasc, fr s e:ite, el scoase spada (i se repe:i cu toat fora asupra celor patru sergeni) Ca ni(te fire de paie prinse de furtun, cei patru nefericii sergeni, :pcii (i ncurcai, se tre:ir nvin(i, mpr(tiai, aruncai departe) Cnd (i revenir, ei constatar c pri:onierii lor dispruser) -i se pare inutil s spunem ct de bucuro(i erau cei doi cumetri) .agastens i echip cu haine noi, i narma (i!i conduse la casa de la Courtille) 3colo, el le spuse" A .mnei lini(tii aici, fr v s mi(cai) @ei fi bine tratai (i nu vei duce lips de nimic) 9i strmbar din nas) -u le plcea s rmn nchi(i) /referau mi:eria lor (i :drenele lor, n libertate, dect acest bel(ug care li se oferea cu condiia s nu ias) .agastens le!o art pe .a$on d56r care chiar atunci se plimba n grdin, mpreun cu Bergamote, Muscade (i &aphir) >i le eBplic blnd" A 3m nevoie de voi pentru a veghea asupra ei) Maras?uin ghici ceea ce el nu spunea) A 3m neles, domnule, spuse el simplu) -u ne vom mi(ca) @om fi o pa: bun) -e vom lsa tiai pe loc dac trebuie))) Dar nimerii nu se va atinge de iubita voastr) .agastens mulumi cu un surs) >i, lini(tit de acum nainte, el se ndeprt spunnd" ;3cum, ntre noi, domnule de &orrient's;)

Capitolul IH

La Courtille

.agastens nu putea rmne sub acela(i acoperi( cu logodnica sa) Dincolo de faptul c se opuneau convenienele, el era hotrt s nceap fr ntr:iere lupta mpotriva lui &orrient's, avea nevoie de toat libertatea de aciune) Iat pentru ce i adusese pe Milord 0endarme (i Marasa?uin la Courtille, pentru a face ei ceea ce nu putea face el nsu(i) 9l se mulumise s le spun s veghe:e asupra logodnicei sale, fr s le dea instruciuni amnunite) &imea c poate conta pe spiritul subtil al lui Maras?uin) 9l (tia c priceputul persona1 va (ti singur s organi:e:e admirabil aprarea) >i n aceast privin nu se n(ela) 2ini(tit asupra acestui punct esenial, el (i lu rmas bun de la .a$on d56r, spunndu!i" A 9u plec) 7ndat ce voi putea, ct de des voi putea, chiar de!ar fi pentru cteva minute, voi veni s v vd) Din nenorocire, nu pot s spun cnd) 7nelegei c din acest moment eu nu!mi mai aparin) A 7neleg, spune ea cu un aer serios) @ voi a(tepta n fiecare or din :i (i din noapte) Mergei deci, frumosul meu cavaler (i fie ca Dumne:eu s v a1ute) >i ro(ind, ea i ntinse fruntea ntr!un gest de cast abandon) 4remtnd, el (i

puse delicat bu:ele pe prul fin de aur (i plecase) .evenise la locuina sa din Mondtour, fiind hotrt s rmn locatarul frumoasei Mauviette 0ueule d56r) .agastens plecat, Maras?uin se organi:ase imediat" o camer de la parter deveni un fel de corp de gard unde el (i Milord 0endarme urma s serveasc masa (i s stea n permanen) 6 a doua camer le servea de dormitor) 3 treia fu destinat lui #ehan 0henne) Cu toate c Maras?uin nu conta deloc pe groparul! poet devenit grdinar) Chiar dac erau de form mpreun, cei trei brbai, unii umr lng umr n cas, puteau da o mn de a1utor cnd era ca:ul) Cele trei camere erau dispuse n a(a fel nct trebuia neaprat s treci prin corpul de gard pentru a ptrunde n celelalte camere sau pentru a urca la eta1) <oate lucrurile fiind astfel ornduite de ctre Maras?uin, ridicat la demnitatea de guvernator al locului, .a$on d56r era p:it admirabil) Buna dispo:iie pe care cei doi cura1o(i o artaser cnd au aflat c trebuie s!(i sacrifice libertatea pentru a rmne nchi(i n aceast cas, aceast bun dispo:iie o pierduser ndat ce recunoscuser pe &aphir (i Bergamote care, dac ne amintim, i ngri1iser, n urma ciocnirii de la palatul 0uise, cu atta devotament (i delicatee) 7ndrgostii n toat regul, ei n!avuseser timp s!(i nceap curtea, plecaser att de repede) De atunci, ei avuseser alte gri1i pe cap, ei le cam uitaser pe frumoasele lor) 6r, iat c le regseau ridicate la rangul de suit a unei prinese) >i att de frumoase, att de proaspete, att de elegante cu podoabele lor cochete, nct focul care mocnea se aprinse din nou (i!i topi mai mult ca oricnd (i de data asta serios) Cele trei nsoitoare n!o prseau pe prines) Dac ea rmnea n camer, ele stteau cu ea) Dac ea cobora n grdin, ele o nsoeau) 3tunci cnd prinesa rmnea n cas, Milord 0endarme (i Maras?uin nu puteau s le vad pe iubitele lor, avnd n vedere c erau obligai s rmn la corpul de gard) 3tunci ei erau tri(ti, morocno(i) /entru a!(i risipi tristeea, goleau numeroase sticle de vin vechi) /entru distracie, ncepeau interminabile partide de cri" eBcelent preteBt de a!(i descrca proasta dispo:iie n certuri formidabile, nsoite de insulte violente) Dac prinesa cobora n grdin, era bucurie, era soarele) .adios, Maras?uin (i ncingea centura (i comand" A .epede, cumetre, s!o escortm pe doamna prines (i s veghem) Iar Milord 0endarme, strlucitor, repet cu vocea sa de bas" A & veghem, fulgere (i tunete= & veghem bine) >i ei le urmau, umflndu!(i pieptul, mngindu!(i mustile enorme, rotindu! (i ochii, scond suspine ne ntrerupte la adresa frumoaselor lor care preau c nu vd manevra lor) 3sta era toat curtea pe care (i!o permiteau) Dar ei (i vedeau idolii, le au:eau, le admirau) >i asta le a1ungea" erau fericii)

Capitolul H

%uise "i Sorrient's

7n acest timp, du(manii lui .agastens nu stteau inactivi) 0uise, n primul rnd, se ocupa de el n asemenea msur nct uitase deocamdat de &aint!Mgrin (i de ducesa de 0uise) 9l organi:ase la /aris o adevrat goan care, de altfel, nu ddea nici un re:ultat) &orrient's, posomort (i ngri1orat, i spune fr mena1amente" A Monseniore, v!am spus c .agastens era mort) A 9i bine= ntreb prompt 0uise, ntmpltor v!ai n(elat, A Da, monseniore, .agastens este n via) De aceast dat, &orrient's nu cre:u de cuviin s mai ascund mult timp fa de duce modul n care ncercase s se debarase:e de .agastens) 9l povesti deci cum l aruncase el nsu(i pe aventurier ntr!o temni a palatului su) A >i diabolicul .agastens a ie(it de acolo, A <rebuie s!o credem) A /entru c ai fost trdat, declar 0uise dup un moment de gndire) A /oate))) 9ste primul lucru la care m!am gndit (i eu) <otu(i, inei seama de asta" .agastens, la plecarea de la mine, s!a dus la Montcapet) /inacle era singur acolo) 3u:ii, monseniore, singur= >i /inacle este un om abil) 7n plus, el nu poate fi bnuit) /inacle a reu(it s pun mna pe .agastens) 9l l!a nchis ntr!un soi de cavou unde, ca s spunem a(a, se gsea nmormntat de viu) A 9i bine, ntreb avid 0uise) A 9i bine= 3furisitul .agastens a ie(it din acest cavou) 9l aproape c l!a omort pe /inacle (i l!a nchis n locul su))) >i iat!l acum la /aris, pe urmele noastre) A Dar este diavolul n persoan acest nemernic cer(etor= strig 0uise, ntr!un du!te!vino agitat) A -u (tiu dac este diavolul n persoan dar este n mod sigur un om foarte hotrt (i de un cura1 eBtraordinar) 2a dracu, este u(or de neles ce urmre(te" s fie recunoscut acest soi de iganc ce este domni(oara d56rberives drept prinesa Montcapet s!o ia de soie (i))) s pun mna pe titlurile (i milioanele defunctului prin de Montcapet) 9ste un vis destul de frumos) A Dar nu este dect un vis, susinu 0uise ridicnd din umeri) @oi suntei posesorul legitim al acestei averi (i nu suntei dispus s renunai la avutul vostru) A 4r ndoial, rspunse &orrient's cu aceea(i nepsare rece, mi voi apra avutul din toate puterile, putei s m credei) >i m simt n stare s!l pstre: n ciuda tuturor))) 9Bceptnd, totu(i pe maiestatea sa, regele 4ranei))) >i nu v ascund c m tem tocmai de o intervenie a regelui n aceast problem) A Ce v face s presupunei c regele va interveni mpotriva voastr, se nelini(ti 0uise) -u v bucurai de favorurile maiestii sale, A Da, dar am de asemenea marea onoare de a fi prieten cu monseniorul %enri de 2orraine, duce de 0uise) A @ neleg, domnule ambasador, rspunse 0uise mai ntunecat dar, dincolo de faptul c regele n!are influen asupra mea, nu vd acum acest aventurier de .agastens va putea a1unge pn la el (i s!l ntoarc pn ntr!att contra mea))) nct prietenii mei s fie atin(i) A 3vei memoria scurt, monseniore) .agastens va merge la rege (i!i va de:vlui numele5celui care a vrut s!l omoare atunci cnd, deghi:at n biet gentilom, nsoit numai de contele de 2oigne, regele se dusese s spun vorbe dulci (i s suspine sub fereastra iubitei sale)

A -u este suficient s spun un nume, mormi 0uise care pli, mai trebuie s (i dovedeasc) A >i cine v spune c .agastens nu are dove:i, 9ste un lupttor de temut acest .agastens (i, de asemenea, un vulpoi rafinat) Credei!m, duce, trebuie s ne debarasm de el cu orice pre) 7n ca: contrar s!ar putea s ne pierdem n aceast afacere voi, capul, iar eu averea) A /e sngele Domnului= i:bucni eBasperat 0uise, nimeni nu se va atinge de capul unui prin de 2orrena=))) -u!i nimic, avei dreptate, acest .agastens trebuie s dispar))) i voi veni de hac) Din aceast conversaie ntre cei doi duci au re:ultat dou lucruri" Chiar la ntoarcerea sa n bogatul su palat, &orrient's se duse drept spre locul retras unde stteau de preferin cele dou surori) &orrient's rmase un moment cu ele vorbind despre diverse lucruri) 3poi el se ridic (i ie(i) Dup cteva minute, una dintre cele dou surori l regsi) A &!a fcut, spune el, ducele se ocup de .agastens) A /oate va fi mai norocos dect noi) A &per) 7n orice ca:, el va produce vlv) 7n a(a fel nct, dac acestui blestemat .agastens i se va ntmpla o nenorocire, toat lumea va (ti c 0uise a fost cel care l!a lovit) A >i nimeni nu va putea spune c l!am suprimat noi pentru a scpa de un acu:ator suprtor) 3sta este important) A 3vei (tiri despre .olande, A Da, .agastens a ascuns!o ntr!o cas pe care a nchiriat!o la Courtille) A 2a Courtille=))) *nde vine asta, 9a eBplic" A 2a Courtille este la porile /arisului, n suburbia <emple) .olande este p:it acolo de cei doi nsoitori ai lui .agastens" Milord 0endarme (i Maras?uin) @ asigur c este bine p:it de acest soi de cer(etori care repre:int puterea, ndemnarea, inteligena (i devotamentul absolut) 6amenii lui /inacle supraveghea: de aproape aceast cas (i m in la curent cu ceea ce se ntmpla) A 4oarte bine, aprob &orrient's) .olande, prin ea ns(i, nu este de temut) @om (ti unde s!o gsim dac va fi nevoie) /utem deci s!o lsm s triasc lini(tit n casa sa de la Courtille) A 9ste (i prerea mea, spune ea) Cu condiia ca .agastens s dispar) A Bine neles) Dar cred c 0uise nu!l va scpa) 4ii sigur c el (i va arunca toat haita asupra lui (i nu!l va mai slbi pn cnd nu!l va dobor ) 9a se gndi un moment (i, cu un surs enigmatic" A M voi strdui s adaug la aceast hait un copoi care, probabil va face el singur treaba) 9i se desprir la aceste cuvinte) -ici el, nici ea nu v:ur o umbr care se desprinse din cutele, unei ample draperii (i alunec ntr!un coridor) 3ceast umbr era cealalt sor, cealalt doamn n gri) Cea care cutase s! o lini(teasc pe .olande, cea care l smulsese pe .agastens din moartea lent prin foame care!l a(tepta n temnia n care &orrient's l aruncase) 3ceea pe care &orrient's o supraveghea cu strictee, dup cum spusese) <otu(i, n pofida acestei supravegheri ea reu(ise s!i urme:e (i s asculte toat conversaia lor)

Capitolul HI

(aita lui de %uise

3l doilea lucru care re:ultase din acea convorbire dintre cei doi duci a fost acela c, la puin timp dup plecarea lui &orrient's, 0uise, n cabinetul su, adunase n 1urul lui pe civa dintre apropiaii si cei mai intimi" cei care!i erau cei mai ata(ai, pe a cror fidelitate (i devotament (tia c poate conta pn la moarte) /rintre ei, n primul rnd se gseau contele de /ompignan (i baronul de Maulistrac) <oi ascultau n lini(te, puin ngri1orai cci, dup atitudinea stpnului, ei nelegeau c va fi vorba de probleme de cea mai mare gravitate) A <rebuie s (tii, domnilor, c viaa mea atrna ntr!un fir) 9i se privir cu o spaim de nespus) 0uise continu cu voce aspr" A 31unge un cuvnt, un singur cuvnt pronunat de un om cruia am fcut imprudena s m destinui (i va fi moartea mea) Moartea stpnului vostru, au:ii, De aceast dat nu mai fu uimire, ci o eBplo:ie slbatic" A /e sngele lui Cristos= A Moarte diavolului= A 3cest om trebuie s moar= A -oi suntem aici, viaa noastr pentru a voastr= A -umele acestui om= A -umele su, monseniore, numele su= -umai /ompignan nu spunea nimic) 9l presimea c este vorba despre fratele su .agastens) 6 lupt confu:, dar de o trie eBtraordinar se ducea n cugetul su ntre ambiia s (i ceea ce mai rmsese din dragostea fratern) 0uise i lini(ti cu un gest (i aruncnd pe furi( o privire spre /ompignan a crui reinere o remarcase foarte bine" A 7l cunoa(tei cu toii, spuse el, este cel pe care l cutm n :adar de atunci cnd a avut insolena de a v insulta chiar n casa noastr) >i ntorcndu!se spre /ompignan care se ncorda, cu sudoarea spaimei la rdcina prului, el ncheie" A 9ste fratele vostru, /ompignan, este .agastens) <rebuie s sfr(im o dat pentru totdeauna) &au suntei alturi de mine (i atunci suntei mpotriva fratelui vostru) &au suntei cu fratele vostru (i atunci suntei contra mea) <rebuie s alegi, /ompignan, s alegi imediat) /ompignan avu o ultim e:itare) >i ridicnd capul, privindu!l n fa pe 0uise, care nu nceta s!l fiBe:e cu o privire de foc" A 9u nu mai am frate, monseniore, spune el n sfr(it) <oat familia mea suntei voi,

Monseniore) &unt al vostru mpotriva oricui vei dori s m desemnai) A 3ccept fr scrupule sacrificiul ce mi!l faci, fidelul meu nsoitor pentru c, ve:i tu, .agastens este pe o cale gre(it) A @ai= Monseniore, asta mi!am spus (i eu) A /oi s!l renegi fr mustrri de con(tiin, n locul tu a( proceda ca tine) A 3h= Monseniore, mi u(urai con(tiina de o grea povar) A -u contea:, fcu 0uise cu bunvoin, nu voi uita dovada de devotament ce!mi dai, /ompignan) 3i spus c eu sunt toat familia ta) @oi face n a(a fel nct s n!ai de ce te plnge de familia ta) >i pentru c pier:i un frate ru, vei gsi n mine unul bun care te va a1uta s a1ungi att de sus nct vei fi uluit) A M cople(ii, monseniore, murmur /ompignan aplecndu!se asupra minii pe care ducele i!o ntindea) 0uise se ntoarse spre grupul care a(tepta fremtnd de nerbdare (i care nu vedea fr o surd invidie evidenta favoare a unui rival, (i, cu o voce tioas, comand" A 2a vntoare, vite1ii mei copoi= @!am artat bestia) <rebuie s!mi aducei capul su) %aide= /lecai, (o pe el= A 3supra lui .agastens= Moarte lui .agastens= url haita care se avnt afar)

Capitolul HII

Copoiul doamnei )n gri

/ompignan nu strig) Dar el ie(i ca (i ceilali cu pas hotrt) 3far, acea siguran pe care o artase n faa stpnului su, pieri brusc) 7n timp ce nsoitorii si porneau n cutarea celui cruia li se ceruse capul, el, mai posomort c niciodat, cu capul c:ut n piept, ncepu s rtceasc la ntmplare pe str:i, cufundat ntr!o reverie ngro:itoare) ;Cum, (i spunea el, voi face eu asta, voi comite aceast fapt mr(ava,))) M voi mpovra eu omornd cu propriile mele mini pe acest frate pe care!l iubeam att de mult,))) & mergem deci= @a fi curat nebunie= Datoria mea mi!a fost artat limpede" s!l smulg pe .agastens de pe drumul su gre(it (i s!l aduc pe calea cea bun) >i dac darul convingerii (i dragostea fratern n!au nici o influen asupra lui + deoarece el nu respect nimic (i orice sentiment de onoare pare nbu(it la el + trebuie s!l readuc la bine cu fora); @edea c nu era departe de a!(i schimba hotrrea) 3vu o alt inspiraie care i se pru admirabil) 9l re:olv cu hotrre de aceast dat" ;9ste lucru stabilit" rmn cu ducele (i m voi lupta cu propriul meu frate) >i nu va fi ucis atta timp ct voi fi alturi de cei care vor s!l prind))) >i cine (tie dac nu!l voi reconcilia cu monseniorul,))) De ce nu,))) & mergem, cred c de data aceasta am gsit soluia cea bun); 6rice ar fi, aceast hotrre luat, el se simi u(urat) 3cest mar( lung l dusese la *niversitate fr s!(i dea seama) 9l travers podurile (i porni pe strada &aint!Martin) /e aceast strad el avea o mic locuin ntr!o cas i:olat) 9l nu ocup aceast locuin, prefernd!o pe aceea mai

spaioas (i mai confortabil de care dispunea la palatul 0uise) Dar el se ntorcea aici n fiecare :i) @om vedea curnd pentru ce) 9l se ndrept deci spre aceast locuin) Cu ct se apropia, cu att grbea pasul cu o nelini(te nervoas pe care nu reu(ea s!o stpneasc) Cu toate acestea, el se mustr" A De ce dracu m grbesc a(a, >i cu furie" ;@a fi (i a:i c (i ieri, ca (i mine, ca ntotdeauna probabil" nu voi gsi acolo nimic, nimic))) >i este normal s fie a(a8 ea nu are nevoie de mine))) Infern= Deci nu voi reu(i s!mi smulg din inim aceast pasiune fatal=; *rc treptele scrii cte patru deodat) Inima i srea n piept) >i, n graba lui stngace, nu reu(ea s introduc cheia n broasc) &fr(i totu(i prin a deschide) 9l intr repede, iar ochii si scormoneau ca (i cum el cuta ceva) Descoperi n fine ceea ce cuta) Chipul i se lumin) 3vu un strigt de bucurie care semna cu un hohot de plns) Din acest moment se putea crede c asupra lui se abtuse nebunia) &e repe:i ca un nebun spre o msu n faa creia c:u n genunchi) /e aceast msu se gsea o mic va: de faian cu gtul lung, unde nflorea un trandafir) *n singur trandafir splendid, de un ro(u sngeriu, al crui parfum plcut nmiresma ntreaga camer) Cu mi(cri mngietoare (i delicate, el scoase trandafirul ro(u din va:, l duse la bu:e (i!l srut cu un soi de frene:ie) >i, cu bu:ele lipite de trandafir, el blbi" ;9a nu m!a uitat=))) 9a are nevoie de mine=))) 9a m a(teapt, n aceast sear=))) 9a m iube(te, e sigur))) 9a n!a ncetat niciodat s m iubeasc;) Depuse un ultim srut pe trandafirul ro(u (i l puse cu delicatee la loc n va:a sa) &e repe:i cu ardoare la un cufr (i!l deschise spunnd" A <rebuie s te faci frumos, /ompignan) 7n aceast sear i vei vedea doamna) <rebuie s fii fermector pentru a!i plcea) -u se mai gndea la 0uise, nici la fratele su) 9l nu se gndea la nimic, dect c ea l a(tepta chiar n aceast sear (i c ea tot l mai iube(te) Cnd fu gata mbrcat, (i controla inuta ntr!o oglind (i se asigur c totul era n regul, c era ntr!adevr frumos, impuntor la vedere, (i ncinse lunga (i puternica spad (i bunul su pumnal) 9l lu o mant lung, de culoare neutr, pe care o arunc pe umeri (i ie(i spunnd" A 3cum s prindem fore) 6 mas fin (i delicioas nu va fi prea mult) & mergem la hanul 2$s, la frumoasa Colinette) 3m timp, de altfel, deoarece este de! abia ora cinci (i ea nu m va primi dect la ora :ece, dup cderea nopii) /e strad, el mergea cu capul sus, cu un mers hotrt, fcnd cu mndrie s sune pintenii de aur dela ci:mele sale nalte din piele de cprioar de culoare gri, rsucindu!(i mustaa (i :mbind larg tuturor femeilor, tinere sau btrne, urte sau frumoase) >i el avea ntr!adevr o nfi(are impuntoare) 7ntmplarea fcu s!l ntlneasc pe &aint!Mgrin, mereu de!o elegan rafinat pn la eBces (i care prea la fel de sprinten, la fel de fericit ca /ompignan) 7ndat ce!l observ, el veni la el cu braele deschise (i!l mbri(a, strignd pe tonul cel mai afectuos" A 9i= Drag conte, ct de fericit sunt s v ntlnesc=

&aint!Mgrin napoie mbri(area din toat inima, a(a cum fusese dat (i oferi compliment pentru compliment pe acela(i ton afectuos" A 4r indiscreie, drag conte, pot s v ntreb unde mergei cu acest pas u(or, A Dar, rspunse &aint!Mgrin, merg ca de obicei s iau masa de sear) >i v mrturisesc chiar, dragul meu conte, c simt un apetit teribil) A &lav Domnului= Iat c se potrive(te de minune) >i eu merg s supe:) >i eu am o foame de lup) Conte, facei!mi marea plcere (i marea onoare de a accepta supeul pe care vi!l ofer aici aproape, la nobilul han 2$s) A 3ccept din toat inima, la fel cum voi oferii) >i v rog s credei c toat plcerea (i toat onoarea vor fi pentru mine) 9i se luar de bra (i intrar n hanul 2$s) Doamna Collinette, graioas (i frumoas, se grbi (i le servi masa cea mai fin, cea mai delicat ce (i!ar fi putut! o dori orice gurmand) 2a desert, /ompignan (i &aint!Mgrin deveniser realmente buni prieteni) 9i se desprir la ora stingerii, n faa hanului, dndu!(i ntlnire ntr!o :i apropiat" &atnt!Megrin dorea s!l trate:e la rndul su pe noul su prieten) Clopotele de la &aint!<homas!du!2ouvre, din apropiere, sunau ora nou atunci cnd /ompignan a1unse la acea poart scund a palatului &orrient's plasat n :idul de aprare (i pe unde ie(ise .agastens) >tia c era n avans cu o or) Dar nerbdarea l devora) 9l se ascunse n spatele unui pom (i a(tept cu rbdare) De!abia se au:i ultimul sunet al orei :ece n lini(tea nopii atunci cnd au:i o u(oar alunecare de cealalt parte a :idului nalt care ncon1ura palatul) 9l se apropie repede de poart) 9a se ntredeschise puin, fr :gomot) 9l se strecur n grdin) 6 mna mic, u(oar, catifelat apuc mna sa fierbinte de emoie (i!l trase u(or) &e ls condus, fr s spun nimic) 4emeia care venise s!i deschid l conduse la o bolt de verdea prev:ut cu o banc rustic) 9a (i ddu la o parte pelerina (i se a(e: pe banc) 9ra mbrcat n gri din cap pn!n picioare) 9ra #ocel$ne, era %ermosa, 9a i fcu semn cu mna s se a(e:e lng ea) 2a un deget al acestei mini scnteia un faimos rubin enorm, tiat n form de romb) 9l nu se supuse invitaiei mute, dar se ls s cad n genunchi, apuc aceast mna (i o acoperi de srutri ptima(e) 9l ncepu s vorbeasc pe un ton sc:ut, aprins" a A 7n sfr(it v vd, suntei aici))) Mi se pare c vise:))) 9ste atta timp, att de mult timp de cnd a(tept clipa asta) 2uni lungi ct eternitatea))) 2uni n care n toate :ilele lsate de Dumne:eu m!am dus la locuina mea din strada &aint!Martin n sperana de a gsi semnul convenit care trebuia s!mi arate c putei s m primii))) >i nimic, mereu nimic) 31unsesem s m ntreb dac nu m!ai uitat) 9a protest" A & v uit, eu=))) @edei bine c nu) 9l se a(e: aproape de ea, i trecu un bra n 1urul taliei, pe cellalt peste piept (i!i murmur la ureche" A 3h= Dac ai vrea=))) &punei un cuvnt, facei un semn (i v iau, v duc))) (i nenorocire celui care va vrea s ne despart= -enorocire celui care se va pune n calea fericirii noastre=))) &punei, vrei s fii a mea cu totul, pentru totdeauna, >i i acoperi faa cu srutri ptima(e) Deodat ea se desprinse u(or, i nltur minile de pe umerii si, inndu!l sub farmecul ochilor si negri, mari,

ncrcai de efluvii magnetice" A 3scultai, spune ea, v!am chemat))) >i totu(i, vedei, nu pot nici mcar s v primesc n cas))) (i nu pot s v acord dect cteva biete minute))) &e opri un moment ca (i cum dorea s vad efectul produs de aceste cuvinte care rsturnau toate speranele bietului tnr) 9a continu, fascinndu!l mereu cu privirea" A @!am chemat pentru a v spune" se apropie momentul cnd, dac voi o dorii, voi fi a voastr, cu totul (i pentru totdeauna) A /uteri ale cerului, va fi posibil=))) cnd,))) A -u depinde dect de voi s fie a(a, chiar de mine) 9l se ridic brusc) Cu un gest aspru el (i fiB centura (i, livid, buimcit, cu mna crispat pe mnerul pumnalului, cu o voce rgu(it" A Ce trebuie s fac, A & nlturai ultimul obstacol care se opune fericirii noastre) *ltimul, au:ii, Cu un gest brutal, el scoase pumnalul din teac (i!l flutur n aer ntr!o po:iie furioas) 9l gfi" A Cine,))) cine,))) spunei pe cine trebuie s lovesc, &igur de ea, de puterea sa diabolic, ea trnti" A Cavalerul %ubert de .agastens) /ompignan se a(tepta la acest nume) <otu(i, el rsun n mintea sa ca un trsnet) I se prea c cerul se prbu(ea deodat peste el) >i el se cltin, ddu napoi, ngro:it, scr(nind din dini) 9a simi pericolul care o amenina) 0hici c raiunea nvingea (i c probabil el i va scpa) &e prbu(i la pieptul lui, l mbri(a cu pasiune, i ntinse bu:ele ro(ii))) de un ro(u sngeriu) /rintr!un srut violent ca o mu(ctur (i dulce, eBtrem de dulce, ea reu(i s!i re nvie beia mortal care fusese pe punctul de a se mpr(tia) >i cnd ea v:u c el redevenise un nebun furios, (i retrase bu:ele (i, agat de gtul lui, mngindu!l cu rsuflarea ei cald, cu o voce sfr(it, pe 1umtate le(inat" A <u nu (tii c te iubesc,))) C nu te!am iubit niciodat dect pe tine,))) -u ve:i c vreau s fiu a ta, mereu, mereu, 2a rndul su, el o transe spre el, i acoperi bu:ele) >i, ntr!un entu:iasm nemaipomenit" A 9i bine, s fim blestemai mpreun=))) Infernul mi se va prea dulce dac va trebui s cobori (i tu acolo cu mine, dac m vei amei mereu cu srutrile tale mai ar:toare dect focurile sale eterne= @e:i c sunt gata s!mi lovesc fratele,))) /entru a te avea, mi voi lovi tat, mi voi lovi mama, voi lovi pe oricine=))) @ei fi a mea))) .agastens va muri= 9a deschise poarta, l :pci cu un ultim srut, l mpinse afar spunnd" A 2ove(te=))) >i voi fi a ta pentru totdeauna) 7n noaptea ntunecoas, el fugi a(a cum rebuie s fi fugit Cain dup ce!l lovise pe fratele su 3bel)

Capitolul HIII
!ompignan

* doua )nt+lnire dintre Ragastens "i

Minunea la care nu ndr:nise s spere &aint!Mgrin (i frumoasa sa amant, ducesa de 0uise, se ndeplinise" dispariia domni(oarei d56rberives schimb acest maria1 care i se prea insuportabil lui &aint!Mgrin (i care strnea gelo:ia ducesei) Bucuria lor, trebuind s!o ascund cu gri1, nu era mai puin ar:toare) &aint!Mgrin (i ducesa de 0uise se vedeau n cuibul lor de dragoste aproape :ilnic) Dup ctva timp asta nu le mai prea suficient) 9ra, probabil, farmecul pericolului care le lipsea) 6rice ar fi fost, &aint!Mgrin pe care ea nu!l mai vedea la palatul 0uise dup cstoria lui ratat cu domni(oara d56rberives, (i) .elu vi:itele n :ilele cnd (tia c ducesa nu putea veni la ntlnire) 9l nu putea comite o impruden mai mare) 2a dou :ile dup ce /ompignan se mprietenise cu &aint!Mgrin, acesta veni la palat pentru a!i face o vi:it ducesei) 9l nimeri prost) 0uise primise (tiri despre blestematul .agastens) Doi dintre oamenii si l ntlniser pe cavaler pe strad) 9i (ar1aser mpreun, cu sabia ridicat, fr eBplicaie, fr provocare) 4useser adu(i la palat, amndoi tare rnii) 3ceast (tire proast l adusese pe duce ntr!o dispo:iie morocnoas) /e deasupra, i se anun c domnul conte de &aint!Mgrin venea s se pre:inte doamnei ducese) 3sta sfr(i prin a!l eBaspera) 9l porni furios spre apartamentele soiei sale) 9l intr brusc, n momentul cnd era cel mai puin a(teptat) &aint!Mgrin era acolo, ntr!adevr, mbrcat cu o elegan eBtrem, conform obiceiului su) Dar erau pre:eni civa seniori (i femei din antura1ul ducesei) 7n aceste condiii, un scandal ar fi prut ridicol) 0uise nu inteniona asta) 9l se reinu, srut galant mna soiei sale) &aint!Mgrin veni s!(i pre:inte reverena) A Ia te uit, &aint!Mgrin, se mir 0uise care simul c abia atunci l v:use) Ce dracu facei aici, A @edei doar, monseniore, rspunse insolent &aint!Mgrin, i fac curte doamnei ducese) A Bine neles c vd, replic 0uise cu aceea(i gravitate) Dar m mir ntr! adevr s v vd aici) 3cesta nu este locul vostru) 6 lini(te brusc plan asupra nobilei adunri) <oate privirile se aintir asupra celor doi brbai care stteau fa!n fa) &aint!Mgrin nu era prea rbdtor) 9l se redresa) A 3sta nseamn c m alungai din casa voastr, domnule, ntreb el pe un ton de o suprem impertinen) A -u, protest cu vioiciune ducele, nu se alung o persoan cum este contele de &aint!Mgrin) >i, cu un surs ascuit" A M mir s v vd aici, am spus c acesta nu este locul vostru deoarece mi se pare c un brbat att de profund ndrgostit cum pretindei c suntei de domni(oara d56rberives nu era dator s nu aib lini(te pn n!o regsea pe aceea care l!a fermecat))) sau cel puin pedepsit rpitorul) Iat ce am vrut s spun) &aint!Mgrin (i mu(c bu:ele pn la snge) >i, lund un aer trist" A 9ste foarte drept ceea ce spunei, monseniore) Dar am cutreierat n :adar /arisul fr a putea s!o gsesc pe cea pe care o iubesc) >i am venit aici mai

curnd pentru a!mi uita durerea) A 7neleg asta, ironi:a 0uise) Dar rpitorul, &aint!Mgrin, rpitorul, pe acesta l!ai cutat, 9u, n locul vostru, nu aveam lini(te dect dac!l gseam (i!l pedepseam cum se cuvine) De aceast dat, &aint!Mgrin nelese unde voia s a1ung ducele) 9l era prins) A 0ndii!v, fcu el la noroc, c l!am cutat (i eu pe acest cavaler de .agastens) A >i nu l!ai gsit, rn1i 0uise) 9l totu(i nu se ascunde deloc) -u este v:ut) Dect acest fanfaron pe str:ile ora(ului) >i avei gri1, vreau s v vin n a1utor", strada &aint!Denis, n mpre1urimile str:ii <ruanderie, tocmai n 1urul acestei ore, avei (ansa de a v ntlni omul (i a v r:buna pe el) >i cu un surs cumplit" A -umai c, p:ii!v bine, &aint!Mgrin" doi dintre devotaii mei au avut o eBplicaie cam aprins cu acest .agastens8 mi i!au adus serios rnii) 3h= 3ceast lichea este un spadasin de temut) /robabil, de fapt, va fi mai valabil pentru voi))) &aint!Mgrin nu!l ls s termine) A Monseniore, vd imediat, pe fa, ceea ce vrei s m determinai s fac) *n surs palid trecu pe bu:ele lui 0uise) &aint!Mgrin, sur:tor (i de o curtuoa:ie rafinat ca (i elegana sa, srut mna ducesei, (i fcu reverena n faa doamnelor (i ie(i cu un pas nepstor) 0uise l urmri cu o privire care n1unghia) 7n sinea lui (i spunea" ;Dac el l omoar pe .agastens sau dac .agastens l omoar, am oricum avanta1ul de a scpa de un du(man) Mcar dac ei ar putea s!(i dea o lovitur dubl (i s moar amndoi=))); 2a poarta palatului, &aint!Mgrin l ntlni pe /ompignan) 9l ie(ea tocmai pentru a porni n cutarea lui .agastens) Cci, lucru ngro:itor, /ompignan nu mai protesta) 9l reu(ise s nbu(e complet vocea con(tiinei) /ompignan era foarte hotrt s!(i ucid fratele, deoarece ea i!o poruncise, deoarece ea va fi dup aceea a lui) >i iat c, dup manifestrile de prietenie, &aint!Mgrin, fr a avea intenii rele, i spune cu un surs sceptic" A 9u merg s dau trcoale mpre1urimilor str:ii <ruanderie) &e pare c am (anse s ntlnesc acolo pe rpitorul domni(oarei d56rberives, pentru care mor de dragoste) A Merg cu voi) &aint!Mgrin (tia c .agastens era fratele lui /ompignan) Cum el nu putea s bnuiasc ngro:itoarea realitate, (i spuse n mod firesc c noul su prieten era fr ndoial nelini(tit pentru fratele su) 7n drum, el se grbi s!l asigure" A 9u nu pretind nimic de la domnul de .agastens) 4ii fr team, drag prietene, nu am nicidecum intenia s!l ucid) /ompignan cobor capul, 1enat) 9i sosir la intrarea n strada <ruanderie) 7ncepur s se plimbe ncoace (i ncolo, flecrind despre un lucru sau altul) 7ntmplarea i a1ut) Dup o 1umtate de or, ei l observar pe .agastens care ie(ea de la el (i care, a(a cum spusese 0uise, nu se ascundea deloc) /ompignan se inu deoparte) &aint!Mgrin l abord pe cavaler) >i cu plria n mn, cu acea politee

distins care!i era proprie" A Domnule cavaler, spune el, ai vrea s m conducei la domni(oara d56rberives care este logodnica mea, .agastens l v:use pe /ompignan) Dar, cum acesta lsa impresia c nu!l cunoa(te, fcu la fel (i nu se ocup dect de &aint!Mgrin) >i, cu aceea(i politee, rspunse" A Domnule conte vrei s!mi spunei de ce mi cerei s v conduc la cea despre care vorbii, care este logodnica mea, A /entru c o ador))) /entru c viaa mi pare insuportabil fr ea) A 9Bact ca (i mie) A 3sta nseamn c refu:ai, A 3bsolut) A 7n acest ca:, ndr:nesc s cred, domnule, c!mi vei face onoarea s luptai cu mine) A 6noarea va fi de partea mea, domnule) >i deodat, serios" A <otu(i, lsai!m s v spun c avei un fel aparte de a fi recunosctor pentru serviciul pe care vi l!am fcut opunndu!m cstoriei voastre cu cea pe care o numii domni(oara d56rberives) A Ce nelegei prin asta, eBclam prompt &aint!Mgrin) A C aceast cstorie nu v convenea deloc) C felul n care vorbii despre ea mi era suficient pentru a m lmuri asupra sentimentelor voastre fa de domni(oara d56rberives))) dac n!a( (ti pe de alt parte c inima voastr este dat n ntregime alteia) A >tii asta, A <rebuie s!o numesc, A Inutil= fcu vioi &aint!Mgrin) >i, cu dinii strn(i, agitndu!(i n aer sabia" A &unt foarte nec1it, domnule) -u am nici un sentiment de du(mnie mpotriva voastr) -u v doream moartea) Dup cele ce mi!a i spus, este altceva) Ginei!v bine, domnule, cci sunt obligat s v omor) A 4acei!o))) dac putei, ironi:a .agastens) 9i ncruci(ar spadele) 7n acest moment, /ompignan scoase sabia la rndul su (i se arunc ntre cei doi adversari" A *n moment, v rog) .agastens (i privi fratele cu ochi strlucitori) A <rebuie s terminm, mormi /ompignan cu o voce surd) %ubert, te implor s m urme:i) A *nde, .ichard, ntreb rece .agastens) A 2a palatul 0uise, spuse /ompignan) >i, cu ardoare" A Ducele va face pace cu voi) 7mi dau cuvntul de onoare pentru asta) A Dar eu refu: mpcarea cu el= A .efu:i s treci pe drumul drept, A Ia te uit, fcu .agastens, voi numii asta drumul drept= 9u l numesc loc periculos) *n loc periculos n care nu voi fi att de prost s v urme:) 3scultai a(adar" eu cunosc inteniile ducelui fa de mine" nu mai tr:iu dect ieri doi

dintre cinii si au vrut s m asasine:e))) 3st:i este domnul (i voi, fratele meu, care v ridicai n faa mea, trimi(i (i unul (i altul de 0uise))) A @ repet c ducele va face pace cu voi= A 9u nu vreau s fac pace cu el= A .ecunosc, i:bucni /ompignan furios, nefericitule, c nu vrei s abandone:i aceast via de:ordonat pe care o duci) A -oi nu nelegem onoarea n acela(i fel, replic .agastens cu blndee) /ompignan venise pentru a!l ucide pe .agastens) 7n ultimul moment avusese o ultim e:itare) >i el ncercase s!l salve:e) Consider c fcuse destul" A &untei un criminal nveterat))) ru(inea numelui nostru))) 3parinei clului care de1a unge funia pentru voi))) Dar pe infern, nu se va putea spune c un .agastens (i va sfr(i cariera cu funia de gt ca un rufctor 1osnic))) @ voi omor cu minile mele= A &punei mai degrab c vrei s m ucide i pentru a v supune amantei voastre, spune .agastens cu o blndee eBtrem de trist) 9i bine= Cum dorii, omori!m= >i el (i ncruci(a braele la piept, (i privi fratele drept n fa) &!ar putea spune c se resemnase s se lase ucis fr s se apere, /robabil) &au voise pur (i simplu s vad dac /ompignan va avea mr(ava ndr:neal de a se cobor pn la asasinat) &e lmuri repede) Dup o ultim e:itare, /ompignan se ntunec de furie (i url" A 3(adar mori=))) >i lans o lovitur furioas de spad) Ceea ce s!ar fi ntmplat dac instinctul de conservare nu l!ar fi fcut pe .agastens s sar ntr!o parte) 3ceast sritur l aduse n faa lui &aint!Mgrin, care a(tepta cu nerbdare (i care era hotrt acum s!l omoare pe omul care!i cuno(tea secretul) &aint!Mgrin l primi n vrful spadei) -umai c el fcu ceea ce fratele nu fcuse" l averti: n mod loial nainte de a lovi" A 7n gard, domnule, v ucid= 9l nu ddu lovitura dect dup aceea" dar atunci el ntlni spada lui .agastens care, iute ca fulgerul, veni s pare:e) 3tunci, acest fapt monstruos, hidos, se produse" /ompignan, pe 1umtate nebun, fr s (tie probabil ce face) /ompignan ndr:ni aceast aciune mr(ava" s!l atace pe fratele su alturi de &aint!Mgrin) &chimbul de lovituri care urm a fost de o rapiditate ce inea de miracol) .agastens nu se ocupa de /ompignan) Cu o lovitur formidabil, el ndeprt simultan cele dou spade) 2ovitura fusese att de violent, att de neprev:ut, nct /ompignan (i &aint!Mgrin se cltinar) 3ceasta a durat probabil un sfert de secund) 3 fost de!a1uns pentru .agastens" cu o mi(care fulgertoare, el ntinse deodat ambele brae) @rful spadei sale intr n braul lui &aint!Mgrin) &aint!Mgrin ls s!i cad spada scond un strigt de durere) Mna stng a lui .agastens se abtu asupra braului drept al lui /ompignan (i!l parali:a) &cpat de &aint!Mgrin, el l trase pe fratele su spre el cu o for ire:istibil, (i!l strnse pn la sufocare) 7n acela(i timp el strngea (i rsucea ncheietura minii lui /ompignan) /ompignan, ca (i &aint!Mgrin, trebui s deschid mna, fcnd s se aud un geamt surd) &abia i c:u la picioare) >i el era de:armat, n teribila strnsoare a me:inului) 3ceasta,

repetm, n!a durat dect un sfert de secund) .agastens i ddu drumul fratelui) 2ivid, :brlit, cu privirea strlucitoare, cu spada n mn, el sttu n faa lui un moment nedefinit) >i era att de teribil, att de nfrico(tor, nct /ompignan se nfiora spunndu!(i" ;Mi!a sunat ceasul=))); .agastens nu!l lovi) 9l scoase un sunet rgu(it (i, cu o mi(care lent, de un dispre strivitor, (i puse sabia n teac) >i cu o voce fr infleBiuni, de nerecunoscut" A 9ste a doua oar cnd spada voastr se ncruci(ea: cu a mea))) -u (tiu dac, a treia oar, voi putea s m stpnesc destul pentru a!mi aminti c suntei fratele meu) >i se ndeprt, cu capul plecat) /ompignan era att de :drobit, att de cople(it, nct rmase intuit locului fr s se gndeasc s!(i ridice sabia pe care o privea cu un aer :pcit) &aint!Mgrin (i nf(ur rana cu o batist) >i ntors n direcia n care se ndeprtase .agastens, fr a i:bucni, fr vehemen, dar cu o rceal ndr1it, el ls s!i scape aceast ameninare" A -e vom re ntlni=)))

Capitolul HI@

Sorrient's inter,ine

&orrient's urmrea cu un interes pasionat diversele etape ale luptei inegale susinute de .agastens mpotriva haitei de cini turbai lansat contra lui de ctre 0uise) 4ie prin 0uise, nsu(i, fie prin iscoadele sale, el era inut la curent cu cele mai mici detalii, n fiecare :i (i aproape n fiecare or) 9l era chiar mai bine informat dect 0uise deoarece sistemul su de spiona1 era organi:at) >i .agastens nu primise nici cea mai mic :grietur) <otu(i, copoii se asociau mai muli pentru a!l cople(i) >i, cel mai adesea, cdeau asupra lui pe nea(teptate, prin perfidie) Dar se putea crede c el avea ochi de 3rgus (i c un talisman l fcea invulnerabil) 3tt de bine c acum, dac nu erau 1dec t trei sau patru, acoliii lui 0uise nu mai ndr:neau s!l atace (i trimiteau dup ntriri) Din nenorocire, cnd aceste ntriri soseau, se ntmpla ntotdeauna c blestematul .agastens disprea, le alunecase printre degete cu o abilitate diabolic) 3ceste dispariii nea(teptate l nelini(teau profund pe &orrient's) 9le i se preau att de eBtraordinare nct a1unsese s cread c in de supranatural) >i nu era singurul) 0uise, oamenii si (i /inacle gndeau la fel) >i deoarece a venit vorba de /inacle, s spunem c el organi:ase o supraveghere strns n 1urul lui .agastens (i care depunea, n aceast treab, un :el att de aprins, nct era evident c la mi1loc se gsea un interes pur personal) Care era acest interes, 6 vom spune la timpul (i locul potrivit) 6rice ar fi fost, n ciuda acestei supravegheri riguroase, .agastens le aluneca printre degete n momentul cnd credeau c l!au prins) Mai mult dect att" .agastens, urmrit pas cu pas, care nu era pierdut din ochi un minut, .agastens

disprea subit timp de cteva ore, cteodat pentru o :i ntreag, fr a se putea (ti ce s!a ntmplat cu el n acest timp) >i deodat el reaprea, a(a cum dispruse, fr a putea spune cum (i pe unde) >i tocmai aceste dispariii (i apariii ineBplicabile nspimntau mai presus de orice pe &orrient's, /inacle (i 0uise) .agastens, de unul singur, inea a(adar n fru pe &orrient's (i /inacle cu droaia lor de spioni pus pe urmele sale (i 0uise cu armata sa de asasini) -u mai punem la socoteal pe /ompignan, mai hotrt ca niciodat la fratricid (i pe &aint! Mgrin care, cu braul n e(arf, redus deocamdat la neputin, nu era unul dintre cei mai puin pornii mpotriva lui .agastens de cnd (tia c acesta i cuno(tea secretul iubirilor sale) <rebuie s adugm c toi" doamna cu rubinul, &orrient's, /inacle, 0uise, /ompignan, &aint!Mgrin, toi fr eBcepie, acum, apreciau la 1usta lui valoare pe formidabilul lupttor care inea piept cu succes forelor lor reunite) <eama lor superstiioas reunindu!se, ei nu mai pronunau numele lui .agastens dect cu o groa: nbu(it) >i, totu(i, ei nu se gndeau, nu vorbeau, nu se ocupau dect de el) 9l devenise co(marul lor) <oi simeau c dac ei nu!l omoar, el va fi acela care!i va omor , i va ruina sau le va distruge fericirea, pre:ent sau viitoare) &!a putut vedea c &orrient's era un om eBpeditiv) 7n timp ce 0uise se ncpna ntr!un gen de aciuni care nu!i aduseser dect decepii, el (i :ise" ;3m fcut ru s m ncred n duce) 9l nu va reu(i niciodat) 7n ;timp ce eu rmn inactiv, contnd pe glI .agastens acionea:))) Dispariiile sale misterioase mai ales m ngro:esc) Ce face el n acest timp,))) n mod sigur pune la cale vreo lovitur nefast care se va sparge deasupra capului meu c o lovitur de trsnet=))) %ai, a sosit timpul s!mi re:olv eu nsumi treburile=))); ;Dar asta este o treab 1osnic pe care nu mi!o voi asuma eu nsumi) <rebuie deci s gsesc un cura1os care consimte s fac asta, n schimbul unei sume acceptabile, cum se cuvine))) Ceea ce trebuie, este un brbat destul de suplu, ndemnatic, abil, pentru a merge pe urmele lui .agastens, pn cnd se va ivi o oca:ie potrivit, n plus, trebuie s aib o for eBcepional))) Destul de puternic pentru a nu fi nevoie s loveasc dect o singur dat) 9ste evident c un asemenea om este greu de gsit) Dar nu este imposibil de a!l gsi (i stabili preul))) & cutm); >i el ntr!adevr ncepea s caute, noaptea, singur, ceea ce demonstra" o bravur real, el se resemn s scotoceasc locurile ru famate unde mi(unau cer(etorii (i desfrnatele de cea mai 1oas spe) 9ste de la sine neles c se deghi:ase dup mpre1urri" plrie decolorat (i deformat de care atrna un rest de pan de coco(, vest scurt de postav, roas, ascuns de o 1achet de piele ro(cat, fr mneci, ci:me obosite care urcau sus, peste pantaloni, pinteni uria(i, n fine, spn:urata de centura destrmat de piele, o spad nemsurat) &ub vest purta o cma( fin de :ale) -umai c, acest costum, care lui i se prea ab1ect, oribil, era prea nou, prea curat) >i el l purta cu o elegan care!l trda pe marele senior travestit) Din aceast cau: el atrgea atenia peste tot, atunci cnd credea c trece neobservat) 7n momentul n care l regsim, &orrient's intra ntr!o tavern infect, un loc periculos din strada Mauvais!0arcons (i se instal la o mas) &orrient's cuprinse decorul (i indivi:ii ntr!o privire atent (i ptrun:toare,

se a(e: lini(tit (i!i comand birta(ului o msur de hidromel) >i imediat deveni inta ateniei) 7ntotdeauna se ntmpla astfel) 9l ncepea s se obi(nuiasc (i nu mai acorda atenie" 7ntr!un col al slii, unde se gseau trei indivi:i cu mutre bune de spn:urtoare n compania unei desfrnate, avu loc, pe (optite, o discuie rapid) Desfrnata se ridic (i cu un pas indolent se ndrept spre &orrient's) Ireverenioas, ea se a(e: n faa lui nainte de fi invitat (i cu o voce dogit, cu aerul cel mai ademenitor" A Dac suntei n cutarea unei fete frumoase, spune ea, nu mai cutai mult vreme, frumosule senior) Din strada <iron pn la Champ!0aillard, nu vei gsi una mai amabil ca mine) &orrient's (i scoase punga) 9ra o grav impruden, cci toi aveau ochii aintii asupra lui) &orrient's nu pru s observe efectul puternic, deosebit de eBpresiv, provocat de vederea pungii sale) Cu un gest negli1ent, el deschise aceast pung n care desfrnata arunc o privire scruttoare care prea s numere, s pipie, s cntreasc monedele de un galben mat) 9l lu una din aceste monede spunnd cu un ton de trufa( curtoa:ie care fu suficient, el singur, s!l denune pe marele senior ce era" A -u, frumoasa mea copil, nu sunt n cutarea unei fete frumoase))) 3ltfel v!a( fi preferat tuturor duceselor din lume) >i, ntin:ndu!i piesa de aur, adug cu un surs" A -u se va spune, totu(i, c v!am fcut s v pierdei ntregul folos al ofertei voastre att de graioase) 2uai aceasta (i mergei s bei cu prietenii vo(tri) Desfrnata rmase ncremenit la aceast genero:itate) 9a se npusti asupra piesei de aur (i mulumi" A 7ntr!adevr= &untei un cavaler galant))) (i cel mai generos pe care l!am ntlnit vreodat=))) @ mulumesc mult) 9a reveni la prietenii ei) &orrient's nu!i mai acord atenie) Cnd ea se a(e: la mas cu indivi:ii dubio(i, desfrnata le art piesa de aur) >i n (oapt" A /utei s mergei acolo) /ung, plin s se reverse, nu conine dect monede asemntoare) 9ste un adevrat noroc) Cer(etorii tremurar de lcomie) Cu un gest iute, hotrt, toi trei (i fiBar centurile (i se ridicar n acela(i timp) Cltinndu!(i umerii, ei se ndreptar spre &orrient's, lini(tit n faa paharului su de hidromel, de care nu se atinsese (i pe care nu prea s!i vad) Cei trei se oprir n faa mesei lui &orrient's care, fr s fac o mi(care, i msur cu o privire rece) Cel care era la mi1loc, o brut ndesat, puternic, dotat cu o for herculean, se legn (i, cu un rs bestial, cu o voce de beiv, pronun" A Domnul nu se plictise(te singur, A -u, fcu &orrient's glacial) A Domnul nu dore(te ca noi s!i inem companie, A -u) A Domnul nu este vorbre) A -u) A Domnul nu este politicos) A -u)

Cer(etorul relu ntr!un mrit furios" A &untei nou venit n aceast tavern) -e datorai bun venit) <rebuie s pltii) A >i dac refu:, A -u se va ine seama de permisiunea voastr) 3bia terminase (i!(i ntinse ghearele spre bu:unarul unde &orrient's nfundase punga rvnita) 7n acela(i timp, cei doi nsoitori (i abtur labele enorme pe braele ducelui pentru a!l imobili:a n timp ce cellalt va face (terpeleal) 2abe (i gheare nu avur timp s apuce))) &orrient's se ridic repede) Cei doi pumni ai si se ntinser, ca dou resorturi puternice, unul la dreapta, altul la stnga (i lovir n plin fa pe cei doi cer(etori care vroiau s!l nhae) 9i se cltinar urlnd (i se prbu(ir pe o mas care se rostogoli la pmnt, cu vase, pahare)) (i cu ei))) Cu o alt mi(care, la fel de rapid, &orrient's (i apuc paharul plin (i!i a:vrli coninutul n faa celui din faa sa, spunndu!i cu o voce caustic" A Iat pltit bun venitul meu) Brbatul se scutur mrind in1urii (i ameninri teribile) *n mormit de uimire se rostogolea printre cer(etori) 9i se ridicar toi fcnd :arv) <oi, mai puin un grup dintr!un col ntunecat, care nu se mi(c) *rm o pau: care dur probabil o secund) &orrient's a(tept foarte calm, foarte nepstor, foarte sigur pe el) 7n acest timp, doi cer(etori naintar aplecai n spatele lui &orrient's care, fr a avea aerul, i urmrea cu coada ochiului (i!i lsa s se apropie) Cnd i v:u predispu(i s atace, fr s se ntoarc, cu o dubl lovitur cu o preci:ie fulgertoare (i o for eBtraordinar, el i trimise s ntlneasc, la podea, pe primii doi dup care rmaser ntin(i, fr s mai mi(te) Bruta, care se (tersese n acest timp, rcni" A 3h= 4als cer(etor, spre nenorocirea ta, vii s ne insuli (i s ne love(ti la noi acas))) 4ere(te!i pielea= 9l avea pumnalul n mn) .idic mna (i o repe:i ca fulgerul) &orrient's, cu o simpl mi(care a bustului, evit lovitura) >i din nou pumnul su se ntinse cu o for nestpnit) Brut se rostogoli la civa pa(i scond o n1urtur) 3tunci, din acel grup ce rmnea spectator lini(tit n colul su, o voce aprob" A Bravo=))) /e toi dracii, iat un brbat=))) <ot atunci, pumnale, cuite, spade scoaser luciri sinistre) Bruta, ridicat dintr!o sritur, vocifera" A 2a mine, cer(etorime= Moarte falsului cer(etor= A Moarte falsului cer(etor= url banda ntr!un glas) /n acum, &orrient's dispreuise s trag spada din teac) @:nd lucind cuitele, el scoase rapid spad) 9l se pregti de lupt) Cer(etorii traser mesele (i scaunele la perei) Desfrnatele se ngrmdir ntr!un col scond ipete ascuite) Ct Ji clipi se fcu un spaiu liber) &orrient's se retrase cu snge rece n spatele mesei sale (i averti: cu o voce ironic"

A @ place acest 1oc,))) 6 s v ardei) Cer(etorii, cu pumnalele n mini, naintar spre el, cu bruta n frunte) &ituaia devenea critic) &orrient's nelese asta) 9l nu!(i pierdu sngele! rece) 7i ls s vin) >i, una dup alta, cu o rapiditate ce inea de miracol, loviturile nepau n grmad) Civa cer(etori c:ur, sngele (ni, gemete (i horcituri erau acoperite de urletele (i vociferrile bandei) &orrient's se v:u pierdut) Banda era asupra lui) 9l mai ndeprt civa dar ei cdeau peste el, gata s!l cople(easc) &e ncorda ntr!un efort disperat) 7n acest moment, o voce aspr lans pe un ton de o deosebit autoritate" A Destul=))) 2sai cuitele=))) <recei, la locurile voastre=))) >i, lucru ciudat, care!l uimi pe &orrient's, cer(etorii rmaser intuii locului, se supuser ordinului, ascunser cuitele (i ru(inai c (colarii prin(i asupra faptului, plecnd capetele, se ndeprtar n grab murmurnd cu o team ascuns" A 0$l!le!2oup=))) 3tenie, este 0$l!le!2oup, cu el nu este de glumit) 9ra ntr!adevr 0$l!le!2oup care, din colul su ntunecat unde sttea cu nsoitorii si, /utois!l53ltesse, Maclou!la!4oudre (i .ibaud!l53rdeur, asistase la toat ncierarea (i entu:iasmat de viguroasa aprarea a lui &orrient's, intervenise la timp pentru a!l salva) >i acum el sttea singur n mi1locul slii, cu cuitul su lat agat de centur, cu atitudinea mbln:itorului n mi1locul fiarelor slbatice) Iar ceilali se grbeau s adune rniii, s pun mesele (i scaunele la locul lor, se a(e:au fr :gomot, fr s ndr:neasc s ridice vocea) 9l porni lini(tit s!(i reia locul) &orrient's, care (i!l reluase, l opri invitndu!l" A &per, vitea:ule, c nu m vei refu:a s golii cu mine) 6 sticl, A Dac v face plcere, rspunse simplu 0$l!le!2oup care se a(e: pe scaunul pe care &orrient's i!l arta n faa lui) 7nainte de a se a(e:a, &orrient's scotoci negli1ent n pung, cau:a principal a ncierrii care i:bucnise) 9l lu patru sau cinci monede pe care le arunc pe mas, spunndu!i birta(ului care nmulea temenelile n faa acestor doi clieni de va:, destul de tare pentru a fi au:it de toi" A 7mi face plcere, acum, s!i cinstesc pe ace(ti voinici) 2uai acest aur (i servii!i cu tot ce vor comanda) /rintre ace(ti brbai care, puin nainte, urlau" ;2a moarte=;, trecu un freamt de laude (i de mulumiri) &orrient's surse) 0$l!le!2oup aproba cu gravitate" A Bine facei, dup ce i!ai btut mr, i cinstii) >i pe un ton puin dispreuitor" A -u trebuie s v pese de ei) &unt ni(te mi(ei prlii pe care o momeal de cteva nenorocite monede de aur a1unge s!i orbeasc (i care (i risc pielea pentru a pune mna pe ele) Biei indivi:i care nu (tiu s priveasc mai departe de lungul nasului) 7n timp ce el vorbea, &orrient's se a(e:ase n faa lui (i!l studia mulumit" ;Cred c am gsit omul pe care!l cutam;) >i cu o voce tare, ca rspuns la cuvintele lui 0$l!le!2oup" A &puneai c tu (tii s ve:i mai departe dect lungul nasului) Ce ai v:ut deci, n ceea ce m prive(te, A 3m v:ut c era aici ceva mai bun de fcut dect s v fure cteva

monede de aur, rspunse 0$l!le!2oup) >i cu hotrre, aplecat peste mas pentru a se apropia de interlocutorul su, n (oapt" A @oi cutai un om, monseniore) 7l avei n faa voastr) &orrient's ncepea s se conving) Cu toate acestea, el (i porni interogatoriul" A <u nu e(ti mi(el, A 9u, protest 0$l!le!2oup, eu, ho= @rei s rdei) -u, nu sunt att de prost= Mulumesc lui Dumne:eu, meseria mea este mai rodnic) A >i care este aceast meserie, 0$l!le!2oup, cu un gest sinistru, mngie mnerul cuitului su lat (i cu un calm nspimnttor" A M bat cu acesta))) n contul celor care consimt s fiBe:e un pre pentru asta))) 2a ordinele voastre, monseniore) Iar pe tonul cuiva care!(i vinde marfa" A Cu mine, putei fi lini(tit, treaba se re:olv curat (i prompt) 6mul de care vrei s scpai poate fi considerat mort din momentul n care mi!a fost indicat) 9u nu lovesc dect o singur dat) Dar este lovitura cea bun) -imeni n!a scpat) A 2ucre:i singur, A &ingur sau cu oamenii mei de care rspund ca de mine nsumi) Cum se cuvine, este mai scump dac particip (i ei) Iat!i acolo, n acel col) 9l i indic din ochi pe /utois!l53ltesse, Maclou!la!4oudre (i .ibaud!l53rdeur, care nu se mi(caser de la locul lor (i care a(teptau ntoarcerea (efului golind de :or paharele) &orrient's arunc o privire spre ei, avu un gest de satisfacie (i, aplecndu!se la rndul su peste mas" A & stm de vorb, spuse el brusc) A -ici s nu v gndii la asta= protest 0$l!le!2oup) /rea muli ochi (i prea multe urechi sunt aici la pnd pentru a trata o afacere) A *nde locuie(ti, A &trada Montorgueil, aproape de :idurile ora(ului, lng 4illes!Dieu) Casa lui 0$l!le!2oup este cunoscut) 6ricine poate s v!o arate) A Mine diminea, la ora :ece, voi fi la tine) A Mine diminea, la ora :ece, v voi a(tepta)

Capitolul H@

*cas la %-l.le.Loup

3 doua :i diminea, la ora fiBat, &orrient's se oprea n faa casei care!i fusese artat ca fiind cea a lui 0$l!le!2oup) De aceast dat nu considerase necesar s mbrace costumul su de cer(etor) -umai c el se nf(urase ntr!o mant larg ale crei revere i ascundeau chipul) 9l nu era singur) /inacle insistase s!l nsoeasc (i ducele consimise) Dar /inacle nu!l nsoi pe duce pn la capt) 9l se opri (i a(tept, nu n faa casei, ci

la intrarea n strada &aint!&auveur) Doar c aceast cas, indicat de 0$l!le!2oup ca fiind situat pe strada Montorgueil era, n realitate, chiar n Curtea MiracolelorK) De fapt, era vorba de o magherni hidoas) 7n realitate, ea era foarte solid, cci pereii si eBteriori din pmnt btut, mascau o :idrie bun (i groas care susinea cu u(urin cele patru eta1e ale sale) &ub acoperi(ul de paie se ascundea un adevrat (i solid acoperi( bine fcut) 3ceast cas trucat pentru a da o impresie de srcie (i ruin n!avea dect un parter acoperit de un acoperi( destul de nclinat) #os, se afla o u( (i o fereastr) *(a prea roas de carii, ru prins n balamale ruginite, care prea c poate fi smuls cu cea mai mare u(urin) 9ste de la sine neles c ea era trucat (i la fel de solid ca (i restul) &orrient's btu la aceast u() 6 femeie btrn, mbrcat ntr!un costum de ranc, dar de o curenie irepro(abil, deschise imediat) 9ra mama lui 0$l!le! 2oup) 3cesta l a(tepta) 9l se nclin n faa lui ntr!o atitudine nelipsit de o anumit demnitate) &orrient's merse drept la int (i, cu o rceal teribil" A 9(ti gata s!l love(ti pe brbatul pe care i!l voi desemna, A 4r ndoial, pentru c este meseria mea) >i el se corect avnd n glas acea asprime a comerciantului care vrea s evite tocmeala" A Dac totu(i vei accepta preul) >i v previn c nu las niciodat un solL) A <e previn c vei avea o afacere profitabil))) 4oarte profitabil) A 3ceasta va face cinci:eci cu de aur))) -ici un souM mai puin) A @a trebui s fii a1utat de oamenii ti) >i nc nu (tiu dac voi patru))) A 3tunci va face opt:eci cu))) Cred c :ece cu) de fiecare om nu este prea mult) A 7n plus, va trebui s facei anumite pregtiri pe care le voi indica) A 7n acest ca:, va face o sut cu))) /ltii nainte) &cu:ai!m, monseniore, dar este o condiie esenial la care nu renun niciodat pentru nimeni) &orrient's scoase o pung (i o puse n mna lui 0$l!le!2oup spunnd" A 3i nuntru dublul sumei pe care o ceri) 0$l!le!2oup, pe care &orrient's se gndea probabil s!l cople(easc, nu manifest nici surpri:, nici bucurie) 9l puse pung n bu:unar) &orrient's adug" A 6 dat treab fcut, vei primi o pung identic) De aceast dat, 0$l!le!2oup salut) 3stfel (i arta ntreaga mulumire) A Indicai!mi omul) A Gi!l voi indica atunci cnd va fi momentul) *ciga(ul nu insist) 9l nu se interes de numele brbatului pe care trebuia s! l loveasc) 4usese pltit" restul nu!l privea) >i el a(tept ordinele clientului, ncremenit n ngro:itoarea lui indiferen) A 7i repet, insist &orrient's, c brbatul este dotat cu o abilitate diabolic (i c este de o for ie(it din comun) Dac nu!l dobori din prima lovitur, el nu te va ierta) A Bun) @!am spus ieri c nu lovesc dect o dat, aceasta fiind ntotdeauna Cartier al vagabon:ilor cer(etori n vechiul /aris) E-)<)F @echi monede mrunte, para, mruni() E-)<)F 4 @echi monede mrunte, para, mruni() E-)<)F
2 3

lovitura cea bun) >i &orrient's art cum se a(tepta s se desf(oare eBpediia) 0$l!le!2oup l ascult cu o atenie ncordat, aprobnd, pe ici, pe colo, cu un semn din cap) 3ceste eBplicaii nu durar mai mult de :ece minute) Cnd &orrient's termin, 0$l!le!2oup nu ceru numele brbatului, nu puse nici cea mai mic ntrebare) &orrient's avu un surs de satisfacie) 9l se nf(ur n manta (i, cu mna pe clan" A -e!am neles, nu te mai mi(ti de aici (i a(tepi ordinele mele, A 4ii fr gri1))) /entru preul pe care l!ai pltit, vei fi servit spre deplina voastr satisfacie) &orrient's ie(i) 2a intrarea n strada &aint!&auveur, el l regsi pe 0aspard /inacle care!l a(tepta cu o nerbdare febril (i care se inform cu promptitudine" A 9i bine= Monseniore, A 9i bine= rspunse &orrient's, de aceast dat pot s spun cu toat sigurana" lui .agastens i!a sunat ceasul) 3ceste cuvinte erau pronunate pe un ton de o siguran care arta o ncredere absolut) Cu toate acestea, /inacle cltin din cap cu un aer ne ncre:tor) 9l nu prea foarte convins) 7n drum, &orrient's, pe (optite, l puse la curent cu precauiile pe care cre:use de cuviin s le ia) /inacle l ascult cu atenie, fr a se putea (ti dac l aprob sau l de:aprob) 9i se desprir, n faa palatului &orrient's) 7n palat, &orrient's gsi pe una dintre cele dou doamne n gri) 9l i eBpuse demersurile pe care le fcuse (i tot ceea ce convenise cu 0$l!le!2oup) 9i, ca (i lui /inacle, i spuse, ncheind" A 2ui .agastens i!a sunat ceasul) >i, nc o dat, atunci cnd se despreau, o umbr se strecur afar din camera unde ei veniser s stea de vorb cu certitudinea c nici o ureche indiscret nu putea s!i asculte) >i aceast umbr era cealalt doamn n gri) 2a 2uvru, n laboratorul su, /inacle (i relu lucrrile sale de chimist) Dar, evident, era cu gndurile aiurea) >i deodat, pe negndite, el strig cu voce tare" A 9i bine= -u, nu cred) >i de aceast dat, diabolicul .agastens va scpa=))) -umai eu singur voi putea s reu(esc prin otrav))) Da, dar unde, cum s!l fac s ia aceast otrav, deoarece nu (tiu unde locuie(te, unde s!l gsesc, 7n spatele u(ii pe care o ascundea o draperie groas, i se pru c aude un rs nbu(it= Imediat fu n picioare, cu pumnalul n mn) >i brusc, cu pumnalul n mn, se repe:i ca un nebun spre u( pe care o deschise mpingnd!o violent) 7n spatele acestei u(i, care ddea ntr!o mic anticamer, nu era nimeni) 7n fa se gsea u(a de ie(ire) I se pru c aceast u( tocmai se nchisese n momentul n care el o deschidea pe cealalt) Dintr!o sritur, el o deschise larg) 9l nu v:u pe nimeni n culoarul pe care!l cercet cu o privire bnuitoare) 0nditor, el reveni n anticamer, cercet, scotoci apartamentul n toate colurile (i cotloanele, cu cea mai meticuloas atenie) &e convinse c era singur) &e ntoarse n laborator, puse pumnalul n teac, (i trecu ma(inal o mn peste fruntea 1ilav (i murmur, ca pentru a se lini(ti" A Devin de o nervo:itate eBcesiv= Dac nu reu(esc s m stpnesc, voi sfr(i prin a!mi 1uca singur o fars=))) 9ste clar c am v:ut ru, am au:it ru) -u este nimeni aici) 3(adar nimeni n!a putut rde n spatele acestei u(i, nimeni n!a

putut nchide u(a eBterioar n momentul n care eu o deschideam pe aceasta))) Iar am visat=))) Dar /inacle v:use (i au:ise bine) 7n momentul cnd el gndea cu voce tare n laboratorul su, era cineva care!l pndea (i care ncepuse s rd u(or au:ind cugetarea sa) >i acest cineva era un al doilea /inacle, att de asemntor cu primul nct acesta, dac ar fi reu(it s!l surprind, ar fi putut crede c era propria sa imagine reflectat n vreo oglind) >i /inacle ar fi surprins n mod sigur aceast umbr misterioas care!i semna att de uimitor, dac n!ar fi rmas imobili:at de team cteva secunde) De aceste cteva secunde profitase acel /inacle ce sttuse la pnd care, cu o suplee (i o u(urin remarcabile, srise asupra u(ii (i se strecurase n culoarul unde dispruse) 7n cursul dup!amie:ii, 0$l!le!2oup v:u intrnd n sala n care se) 0sea o femeie nf(urat din cap pn!n picioare ntr!o pelerin cafeniu! nchis) 9l se ridic, salut cu gravitatea posac ce!i era proprie (i a(tept ca ea s vorbeasc) A <u te nume(ti 0$l!le!2oup, A 2a ordinele voastre, rspunse el nclinndu!se) A 3sear, n strada Mauvais!0arcons, ai salvat un senior pe care ni(te cer(etori voiau s!l 1efuiasc))) A >i, ntreb 0$l!le!2oup circumspect) A 3cest senior a venit aici, n aceast diminea, s te vad))) A >i, A 9l i!a dat o pung coninnd dou sute cu de aur pentru a!l scpa de un brbat pe care i!l va indica la timpul potrivit) Dup care vei primi ali dou sute cu de aur) A >i, repet 0$l!le!2oup pentru a treia oar) 3tunci, ea scoase de sub pelerin o mn alb (i fin) 3ceast mn inea o pung pe care ea i!o art spunnd" A &unt aici cinci:eci cu de aur) Gine) 0$l!le!2oup privi punga) <otodat, el privi mica mna care inea aceast pung) >i el v:u, pe un deget al acestei mini, un rubin enorm, de un ro(u sngeriu, cum nu v:use niciodat unul asemntor, tiat n form de romb) 9l ntreb re:ervat" A /entru ce, A 9u nu vreau s!l salve: pe brbatul pe care trebuie s!l love(ti))) Dimpotriv) @reau s fiu sigur c el este mort) >i pentru asta vreau s vd eu nsmi) 7nelegi, A -u, fcu laconic 0$l!le!2oup) .bdtoare (i tenace, ea relu" A /entru a vedea, trebuie s fiu anunat din timp n ce moment va avea loc aciunea) <u singur poi s!o faci))) Iar eu pltesc nainte) Ceea ce!i cer este u(or de fcut) 0$l!le!2oup se gndi o secund (i" A 7ntr!adevr, spune el, treaba nu mi se pare imposibil (i))) cinci:eci cu de aur este o sum bun de pstrat))) Dar, drace= Cum vrei s procede: pentru a v anuna, A 9ste u(or" la malul rului, deasupra portului &aint!-icolas!du!2ouvre, sunt civa plopi) A 7i vd de aici)

A 6 batist, o crp alb oarecare agat ntr!unui din ace(ti pomi va arta c ch ar n :iua aceea tu i vei face treaba) De aceast dat, 0$l!le!2oup nha punga spunnd" A &e va face) Dar, cum la dou ore dup plecarea femeii necunoscute, o alt femeie, de asemenea nf(urat ntr!o pelerin cafeniu! nchis, se pre:ent n faa lui 0$l!le! 2oup (i i cerea acela(i lucru n termeni identici) Ca (i prima, aceasta afirm c vrea s se asigure ea ns(i c brbatul era n mod sigur mort) Ca (i prima, ea i ddea o pung la fel de convenabil garnisit) >i, ca (i prima, aceast necunoscut avea pe un deget un rubin enorm, tiat n form de romb, asemntor celui pe care!l v:use mai devreme cu dou ore la cealalt femeie) 0$l!le!2oup fu surprins) 7n orice ca:, el nu ls nimic s se vad) 7nha a doua pung a(a cum fcuse (i cu prima, (i re nnoi promisiunea (i se feri s spun c aceea(i crp alb agat n acela(i pom va servi ca semnal pentru dou persoane care nu preau s (tie una de alta) <otu(i, aceste dou demersuri (i sumele importante ce i!au fost date, l fcur s!(i pun ntrebarea pe care nu (i!o pusese pn acum" ;3h= Cine dracu este acest brbat pe care atia oameni vor s!l omoare,; 9l se gndi la asta cteva secunde (i ridicnd din umeri cu nepsare" ;De ce s m amestec,))) M!au pltit din bel(ug) -!am dect s!mi c(tig banii ndeplinindu!mi cinstit treaba) .estul nu m prive(te); >i nu se mai gndi la asta)

Capitolul H@I

Capcana

<recur dou :ile n care 0$l!le!2oup rmase fr (tiri de la cel pe care!l numea ;monsenior;, fr a!i cunoa(te numele) /entru el, &orrient's era ;clientul;) >i cum acest client pltise cum el nu fusese pltit niciodat, nu se mai ntreb despre asta (i se sinchisi prea puin de rest) 7n a treia :i, apru &orrient's) A 9ste pentru seara asta, spune el fr introducere) A Cu att mai bine= 7ncepusem s m plictisesc) 2a dracu, nu sunt obi(nuit s rmn nchis n felul acesta= A 3i urmat ntocmai instruciunile mele, se nelini(ti &orrient's) A 7ntocmai" barca este legat n portul 2uvrului (i conine cteva pietre de pava1 respectabile8 sacul este pregtit (i nu!l mai a(tept dect pe omul nostru) A -u uita c nainte de a!l arunca n ap, vreau s vd dac este ntr!adevr mort= A 7l vei vedea) 3(a cum ne!am neles)

A Bine) & te gse(ti, mpreun cu oamenii ti, sub arcada Bourbon spre ora trei a dup!amie:ii) @oi fi acolo) Brbatul trebuie s treac pe strada /oulies la cderea nopii) 9u i!l voi arta) -e!am neles, 4r voia lui, &orrient's manifest o anume nervo:itate) 0$l!le!2oup rmnea calm, constant n cumplita sa indiferen) 9l l potoli" A 4ii lini(tit, totul va merge bine, v spun) &orrient's plec) 0$l!le!2oup se duse s!(i averti:e:e oamenii c venise momentul s acione:e) 9i primir (tirea cu o eBplo:ie de bucurie) >i ei ncepuser s se plictiseasc) 3ceast lenevie prelungit i enerva (i!i apsa) 0$l!le!2oup se duse apoi n portul numit cu indiferen portul 2uvrului sau portul &aint!-icolas) Cu o agilitate remarcabil, el se car ntr!unui din plopii care!i fusese desemnat (i ag semnalul convenit) >i gndindu!se la &orrient's care se arta att de generos" ;Despre un client faimos nu se poate spune dect c este un client faimos=))) nc un alt chilipir asemntor (i iat!m bogat pentru totdeauna))) -u mai am dect s m retrag (i s duc o via lini(tit, ca un burghe: cinstit=; 2a mai puin de dou ore dup ce 0$l!le!2oup pusese semnalul, o litier se oprea n faa porii casei de la Courtille unde prinesa .olande de Montcapet locuia, p:it de Milord 0endarme (i de Maras?uin) *na dintre cele dou surori cobor ) 9ra #ocel$n, 9ra %emosa, Mister) <ot ce putem spune este c era mbrcat n gri (i avea pe deget acel rubin tiat n form de romb care aparinea %ermosei) Doamna n gri btu n poart ntr!un anume fel) 9ra semnalul cuvenit pentru a arta c cel care btea era de!al casei) <rebuie s credem c doamna n gri era bine informat) /oarta se ntredeschise cu precauie, destul totu(i pentru a!i permite c ntre n grdin) .a$on d56r care n mod sigur se gsea acolo, rmase uluit recunoscnd!o pe vi:itatoare care se nf(urase n pelerin sa (i nu coborse gluga) Doamna n gri fu aceea care vorbi imediat (i cu volubilitate" A .epede, averti:ai!l pe domnul de .agastens s se pun n gard) I s!a ntins o capcan) *n cer(etor teribil, un uciga( numit 0$l!le!2oup, urmea: s!l loveasc a:i) -u pierdei o secund) .a$on d56r simi c le(in) A Cine mi spune, doamn, :ise ea cu vocea sa armonioas, c tocmai avertismentul vostru nu ascunde capcana) Doamna n gri o privi cu mil) >i, cltinnd capul" A Biet copil= suspin ea, v neleg crunta nelini(te) @ 1ur, pe Dumne:eu cel viu, c am salvat de1a viaa domnului de .agastens (i c demersul meu actual n! are alt scop dect de a i!o salva nc o dat) Cu pas rapid, doamna n gri se ndrept spre litier) 9a mai adug cu o profund comptimire" A Credei!m, nu pierdei timpul) 9u, vai= -u pot face mai mult) 9a urc (i porunci" A 2a palat) 0reul vehicul porni) .a$on d56r rmase pe pragul porii, cumplit de nelini(tit (i tulburat) 6 clip ea urmri litiera cu privirea, gndindu!se la ce urma s fac) >i ea se ntoarse)

3tunci, pe drumul ngust, din partea opus, se v:u venind o alt litier) & spunem c aceast litier sttuse ascuns la distan de cas) 7nuntru era cealalt sor + %ermosa sau #ocel$ne, + mbrcat n gri, cu pelerina cafeniu! nchis pe umeri, cu rubinul n) 4orm de romb pe deget) >i ea supraveghea intrarea casei cu o privire ar:toare, cu un surs ascuit pe bu:e) 6 v:u intrnd pe sora sa (i nu se mi(c) 9a o v:u ie(ind, v:u litiera ndeprtndu!se) >i ddu ordin s avanse:e) 3tunci, .a$on d56r observ" aceast a doua litier) Dar .a$on d56r nu se ndoi c aceast litier ie(ea din spatele unui boschet de arbori unde se ascunsese) 3ceast litier se opri n faa lui .a$on d56r) 3 doua doamn n gri nu cobor ) Dar ea scoase capul din vehicul) >i cu o voce ngri1orat" A &ora mea a ie(it de aici,))) Da, o vd))) Dac inei la viaa voastr, dac inei la viaa celui pe care!l iubii, ferii!v s facei ce v!a spus ea))) @or s se foloseasc de voi pentru a!l atrage pe domnul de .agastens ntr!o capcan) 9a nu adug nici un cuvnt n plus) &e rea(e: n interiorul litierei care plec imediat) .a$on d56r rmase intuit locului, mai tulburat ca niciodat) Cci a doua doamn n gri vorbise cu aceea(i sinceritate c (i cealalt) .a$on d56r se ntreba deci cu spaim ce s fac) 9a fu tre:it din gnduri de ctre Maras?uin) >i el intervenea n primul rnd pentru a ruga, respectuos, pe doamna prines s intre nuntru, unde va gndi tot att de bine dect n mi1locul drumului, unde era n pericol) .a$on d56r consider c sfatul era 1udicos) 9a intr nuntru) Maras?uin ncuie poarta de dou ori, puse cheia n bu:unar (i, pe un ton care nu admitea replic, decise" A De acum nainte, voi merge eu s deschid))) Chiar (i atunci cnd se va da semnalul convenit) /rim msur a lui .a$on d56r fu s cear" A & plecm) &!l avertism pe domnul de .agastens) Cu rceal, Maras?uin protest" A 9u n!o voi lsa pe doamna prines s comit o asemenea impruden) >i el eBplic" A Cine ne spune c nu vor s dea cu o piatr dou lovituri (i s v loveasc n acela(i timp cu domnul cavaler, >i Milord 0endarme, care nu vorbea prea mult (i a crui putere de nelegere era mai curnd nceat, aprob" A 3i dreptate, Maras?uin) A 3tunci, mergei voi doi, fr mine, spune .a$on d56r care nelegea c ei aveau dreptate) A Cine ne spune c nu vor profita de absena noastr pentru a v lovi,))) A 9ste adevrat= strig .a$on d56r care nu mai (tia unde!i este capul) Ce!i de fcut, Dumne:eule, ce!i de fcut, A @a merge groparul, re:olv Maras?uin) @a merge, dar, atenie" el nu va da nici un sfat) 9l va repeta doar ceea ce au spus cele dou doamne, dracu s le sugrume pe amndou) Domnul cavaler va hotr ce trebuie s fac) &fatul era bun) .a$on d56r nu e:it s!l urme:e) 7narmat cu toate indicaiile necesare, #ehan 0henne plec imediat) 9l reveni la cderea nopii) 9l nu reu(ise s!l ntlneasc pe .agastens)

2a ora stabilit, 0$l!le!2oup sosi la ntlnire, mpreun cu oamenii si) &orrient's a(tepta de1a sub arcad) 0$l!le!2oup (i plas imediat oamenii) A <u /utois!/3ltesse, fcu el pe tonul su scurt (i autoritar, aici, n spatele acestui pom gros))) <u .ibaud!l5 3rdeur, n aceast ntritur))) (i tu, Maclou!la! 4oudre, n aceast groap))) & stm cu ochii deschi(i))) Cine are sacul,) A Iat!l, spune Maclou!la!4oudre) *n sac bun, ntr!adevr) 6mul va intra bine n el pentru a!(i dormi ultimul somn) A Bine, bine= 7ndat ce voi lovi, voi vei alerga toi trei (i vei strecura corpul n sac) 3poi, la drum spre barc) 3i neles, >i ei disprur cu o rapiditate (i o agilitate care!l uluir pe &orrient's, rmas sub arcad cu 0$l!le!2oup) A & a(teptm, spune el, s se narmm cu rbdare, cci a(teptarea va fi lung) A &untei sigur c omul va veni pe aici, ntreb uciga(ul) >i el indic strada /oulies care se desf(ura n faa lor (i care ducea la aceast arcad Bourbon) A &igur, fcu &orrient's) -u) Dar sper))) De cteva :ile, omul trece pe aici n fiecare sear, la cderea nopii8)) De altfel, este supravegheat de foarte aproape8 ndat ce se va anga1a n aceast direcie, un om al meu va veni s ne averti:e:e) A & a(teptm, spune filo:ofic 0$l!le!2oup) 7n timp ce aceste fiare slbatice stteau la pnd, topii n umbra protectoare a arcadei Bourbon, gata s sar, pe la spate, asupra pr:ii, acolo sus, destul de departe, la o fereast de la marginea re(edinei regale, un om sttea la pnd" 0aspard /inacle) >i /inacle se apleca peste marginea ferestrei, de parc ar fi vrut s se arunce) 9l privea cu ncpnare nspre arcada Bourbon) 6chii si, ochi de nebun, nu puteau s se desprind de acolo) >i scr(nea din dini, n prada unei spaime nebune care n!avea motiv s fie aparent" A 7l vor scpa= 7n mod sigur=))) Diabolicul .agastens le va scpa nc o dat=))) 9u singur, a( putea))) Da, dar, pe infern, cum, cum s!l fac s ia otrava,))) /uin mai departe, la palatul &orrient's, #ocel$ne (i %ermosa a(teptau de asemenea) >i una dintre ele surdea cu un aer ironic, cu o licrire de triumf n ochi) Cealalt, dimpotriv, avea rspndit pe figur o eBpresie de nelini(te (i mi(ca ncet bu:ele ca cineva care se roag) Care era cea care se bucura de1a, sigur de moartea lui .agastens (i care era cea care se nduio(a (i se ruga, De!a lungul str:ilor ora(ului, sub soarele strlucitor, doi cini urmreau acela(i vinat" .agastens) >i ace(ti doi cini erau /ompignan (i &aint!Mgrin, refcut puin dup rnirea sa) Dar, fatalitatea care vrusese ca #ehan 0henne s nu!l poat gsi pe cel pe care!l cuta n locurile unde era aproape sigur c!l ntlne(te, fatalitatea vru ca /omppignan (i &aint!Mgrin s!l ntlneasc) 9i pornir pe urmele lui, pndind oca:ia potrivit, hotri s loveasc pe la spate dac trebuia) >i, n pofida eleganei manierelor, a somptuo:itii costumelor, aveau amndoi fee palide de asasini care i fceau asemntori brutelor feroce de genul lui 0$l!le!2oup) >i iat c, n mpre1urimile lui &aint!0ermain l53uBerrois, fr s (tie cum se fcu, ei i pierdur urma) <urbai de furie, blestemndu!se n sinea lor, ncepur s cutreiere cartierul)

9i a1unser n mpre1urimile arcadei Bourbon cnd ncepea s se nsere:e) &e oprir" descoperiser capcana) Cum, Cine ar fi putut (ti, /oate o mi(care a lui &orrient's sau a lui 0$l!le!2oup care v:ndu!i pe cei doi inoportuni i trimiser, n forul lor interior, la toi dracii) 9i simir deci capcana) >i e:itar" s rmn unde se gseau, Chiar n acest moment, un brbat ie(i din strada /oulies (i trecu prin faa arcadei fr s se opreasc) -umai c, n trecere, el lans acest avertisment" A 3tenie, vine, el m urmea:) /ompignan (i &aint!Mgrin au:ir) Din instinct, ei se ntoarser spre strada /oulies) 7n deprtare, un brbat avansa repede) Dup mers, /ompignan l recunoscu fr e:itare) >i, apucndu!l pe &aint!Mgrin de bra, i (opti la ureche" A 9l este=))) .agastens))) &!i lsm pe ace(tia s!o fac, pentru c ei pe el l a(teapt) Dintr!o sritur, ei se ascunser amndoi (i privir) .agasfens se apropia fr s bnuiasc pericolul) <otu(i, se putea crede c are ochii (i urechile la capcan) &orrient's, cu degetul, l art lui 0$l!le!2oup, (optindu!i" A Iat omul) 0$l!le!2oup l recunoscu sau nu pe .agastens, cel care!(i riscase viaa pentru a!i salva mama, &au, dac l recunoscu, trebuie s credem c recuno(tina nu!l sufoca) 6rice s!ar spune, el rmase nepstor (i scoase fr s e:ite cuitul su lat strngndu!l n uria(a sa mn) .agastens a1unse la chei) Cu o privire prompt (i sigur, el cercet locul (i, nev:nd nimic suspect, trecu) 0$l!le!2oup l ls s nainte:e civa pa(i) 3poi, el ie(i din ascun:toarea sa (i se furi( dup el) Cu aceea(i mi(care, n acela(i timp, &orrient's, /ompignan (i &aint!Mgrin ntinser gtul (i, avi:i, reinndu!(i respiraia, privir cu o curio:itate att de ar:toare, nct se prea c toat viaa li se concentrase n privire) 0$l!le!2oup, cu cuitul n mn, l urm pe .agastens) >i pasul su era att de suplu, att de u(or, att de tcut, nct nici .agastens nici cei care priveau nu percepur nici cel mai u(or :gomot Deodat, el fcu o sritur nainte, ridic mna (i o abtu cu un gest fulgertor, subliniat de sclipirea alburie lsat de lama cuitului) .agastens c:u grmad, cu faa nainte, fr s scoat un ipt) Cei trei spectatori invi:ibili ai acestui asasinat efectuat cu o siguran (i o rapiditate uimitoare, rmaser un moment intuii 2ocului, ne ndr:nind s cread c de1a se fcuse) Cei trei acolii ai lui 0$l!le!2oup nu pierdur o secund) 9i srir (i c:ur mpreun asupra corpului imobil, ntins n praf, cu braele n cruce) A .epede, sacul= comand 0$l!le!2oup cu o voce rgu(it, ciudat de schimbat) Cu o preci:ie (i rapiditate a mi(crilor care arta c aveau eBperiena acestei trebi oribile, cei trei cer(etori l nhar pe .agastens (i!l strecurar n sac) 9i l ntoarser pe sub capul cadavrului (i!l legar solid) Cu un gest autoritar, 0$l!le! 2oup i opri) Ct de puternic se dovedi nfrico(torul uciga(, o dat treab fcut, nu putea scpa emoiei care se abtuse asupra lui) 9ra probabil remu(carea de a!l fi asasinat pe omul care!i salvase mama (i

care acum l sugrum) Capul lui .agastens se vedea ie(ind din sac) 3cum &orrient's, /ompignan (i &aint!Mgrin se grbeau cu aceea(i agitaie impulsiv) <oi trei, mpreun, a1unser lng sinistrul grup) 0$l!le!2oup ie(ise de1a de sub emoia s trectoare) Cu o mn, el art capul livid al lui .agastens8 cu cealalt, el (i puse cu un gest brutal cuitul ro(u de snge sub ochii lui &orrient's (i, cu un calm nspimnttor, cu un soi de orgoliu incon(tient" A Iat=))) @!am spus!o" eu nu lovesc dect o dat, dar aceasta este ntotdeauna lovitura cea bun= &orrient's, /ompignan (i &aint!Mgrin privir cu ochi de nebuni) 9i nu se mirar s se vad reunii n faa acestui cadavru) /reau s considere asta foarte natural) Cu o voce ineBpresiv, nspimnttoare, &orrient's pronun" A /e onoarea mea, este adevrat= 9l este mort= >i toi trei scoaser acela(i suspin de u(urare) 0$l!le!2oup a(tepta nepstor) >i, cu o lini(te ngro:itoare, (i (terse cuitul ro(u de snge nainte de a!l pune la loc n teaca lui) &orrient's (i reveni primul din emoie) 9l fcu un gest care voia s spun" ;4acei s dispar=; (i comand glacial" A <ermin!i treaba) 2a rndul su, 0$l!le!2oup fcu un semn oamenilor si) Cte doi, ei ridicar sacul pe umerii lor :draveni) >i grupul funebru se puse n mi(care spre portul 2uvrului) /ompignan (i &aint!Mgrin rmaser la locul lor, buimaci) Dar curnd se nviorar) Condu(i de acela(i sentiment de curio:itate morbid, ei se strecurar ca ni(te punga(i n spatele grupului) @oiau s vad pn la capt) 0$l!le!2oup (i oamenii si se urcar ntr!o barc pe fundul creia fu ntins cadavrul) /utois!l53ltesse desfcu barca, n timp ce .ibaud!l53rdeur (i Maclou!la!4oudre apucar ramele) &orrient's puse o pung n mna lui 0$l!le!2oup) A 3ceast pung nu conine dou sute cu de aur, ci trei sute) 0$l!le!2oup avu o scurt e:itare) /robabil c era uimit) 3poi se repe:i asupra pungii (i o fcu s dispar n bu:unar cu o ndemnare uluitoare, n acest timp, &orrient's lu un pumn de aur (i l ls s cad n barc, spunnd celor trei cer(etori mirai" A 3sta este pentru voi) Barca se ndeprt ncet) &orrient's se re:em de un pom (i privi) 9l nu privea singur" aproape de el, ghemuii la dreapta (i la stnga, erau /ompignan (i &aint!Mgrin, acolo sus, la fereastra 2uvrului, era /inacle8 mai departe, la fereastra palatului &orrient's, erau cele dou doamne n gri" #ocel$ne (i %ermosa) >i toi (i toate, privir aceast barc ce se oprea spre mi1locul rului) 7n barc, doi oameni se ridicar n picioare) *n moment ei balansar sacul de care legaser dou pietre de pava1 enorme (i!i aruncar n ap) &e au:i :gomotul cderii urmat de (nirea apei) 3sta a fost tot) Mai mult de cinci minute, barca rmase acolo, nvrtindu!se pe loc) Cnd se confirm c rul (i pstra prada, barca se ndeprt definitiv, urmnd curentul n direcia pieei 0r've) &orrient's rmase pe loc nc :ece minute, eBplornd rul cu privirea sa ascuit) Dup aceea, plec spunnd"

;De aceast dat sunt sigur c .agastens este mort;) Dup el, /ompignan (i &aint!Mgrin se ndeprtar la rndul lor spunnd" A 9l este mort) >i mai departe, una dintre cele dou doamne n gri plngea ncet, n timp ce cealalt, cu un ineBprimabil accent de triumf, (i spunea" ;De aceast dat, iat!ne lini(tii=;

Capitolul H@II

Ragastens este mort/

De la nlimea ferestrei unde sttea la pnd, /inacle asistase la sfr(itul asasinrii lui .agastens) Cu alte cuvinte el v:use aducerea (i depunerea n barc a corpului cavalerului nchis ntr!un sac) Dup care v:use cum acest sac a fost aruncat n mi1locul rului) 7ntr!un acces de bucurie nebun, el scr(nise din dini ntr!un rn1et slbatic" A De aceast dat, el este ntr!adevr mort=))) n sfr(it, pot s respir=))) 9l scosese, efectiv, un suspin de u(urare) &e simea mai u(or) I se prea eliberat c, .agastens fiind mort, co(marul su luase sfr(it) 9ra n culmea satisfaciei) /orni spre apartamentul su, pe ntuneric) Mai nti, el nu lu seama la asta (i mergea cu siguran) 3poi, puin cte puin, pasul i se ncetini, scrut umbr cu ochi nelini(tii) Brusc, se opri n mi1locul unui culoar ntunecos (i mormi" A .agastens este mort=))) pe infern, este prea curnd=))) Cine!mi dovede(te c nu s!au n(elat,))) C era chiar el n acel sac,))) >i dac era el, cine!mi dovede(te c era ntr!adevr mort,))) Cine!mi spune c el n!a ie(it din acel sac,))) 9l se gndi o secund la acest fapt care!l nelini(tea) >i spaima l cuprinse din nou) Continu" A 9ste))) este ceva care!mi spune c diabolicul .agastens n!a murit=))) 6 simt, sunt sigur=))) 3stfel c nu voi ntr:ia s!l vd reaprnd, mai lare ca niciodat, cu eternul su surs de diavol pe bu:e))) turbat de furie contra mea=))) >i de aceast dat nu voi mai scpa viu= >i cine (tie,))) cine (tie dac nu!mi d de1a trcoale, dac nu este aici, ascuns n umbr, gata s cad asupra mea, 3ceast team absurd a1unse s!l nnebuneasc) 9l se prvli n tromb pe scrile ntunecate) /rintr!o adevrat minune nu!(i rupse picioarele) <ravers culoarele (i saloanele i:bindu!se de mobile) >i a1unse la el fr s (tie cum condus de instinct, cci 1udecata l lsase) 2a el, n anticamer, dup ce a ncuiat u(a de dou ori, rmase mult timp lipit de ea) &e cltina pe picioare, gfia, cu prul :brlit, cu privirea rtcit) 7i fu imposibil s mai fac doi pa(i) 3cest acces de nebunie sc:u puin cte puin) 9l se calm, i reveni 1udecata) Dar nu se lini(ti cu totul) 9l aprinse toate luminrile pe care le gsi) Cu spada n mn, cercet minuios apartamentul, scotocind cuferele (i l:ile, scrutnd colurile, privind sub pat) Dobndi certitudinea c era singur, c nimic nu!l amenina) 3bia atunci se lini(ti n ntregime) 9l se simea :drobit, la captul puterilor) @ru s se culce) &imea c are

absolut nevoie de odihn) <otu(i nu ndr:nea) 3tunci, tr o lad n faa u(ii camerei sale, baricadnd!o) Mai lini(tit, se arunc n pat) Dar nu se de:brc (i!(i puse sabia lng el) 7n felul acesta (i petrecu /inacle prima noapte care urm dup moartea lui .agastens) 3 doua :i, n mi1locul animaiei care domnea n re(edina regal, el se simi mai n largul su, aproape redeveni stpn pe sine) 6ricum, nfi(area sa nu mai era aceea(i) 3stfel nct, atunci cnd se pre:ent la ceremonia sculrii regelui, pentru consultaia medical, %enri al III!lea, care i arta ntotdeauna o bunvoin pronunat, l ntreb cu o preocupare vdit" A Ce avei, domnule /inacle, De ctva timp prei nelini(tit, agitat) &untei bolnav, A M simt puin obosit, sire) A <rebuie s v mena1ai, domnule /inacle) -u vreau s aud c cei mai buni slu1itori ai mei (i distrug sntatea n serviciul meu) Mergei, domnule (i odihnii! v, v!o ordon) /inacle (i fcu reverena (i se retrase) Ziua aceea (i cea care urm, /inacle le petrecu cnd spunndu!(i cu trie c .agastens era mort, cnd susinnd cu acea (i trie contrariul) 3r fi vrut s!l vad pe stpnul su, &orrient's, pentru a!l ntreba pe aceast tem) Dar, pentru asta, trebuia s ias din 2uvru (i s se ha:arde:e pe str:i) 9l nu ndr:ni s!o fac (i prefer s a(tepte pn a doua :i cnd la 2uvru urma s aib loc o srbtoare) &rbtoare de la care ambasadorul Maiestrii &ale regele &paniei nu va lipsi) 6 srbtoare la 2uvru era un eveniment mai degrab rar) De aceea, toi cei pe care %enri al III!lea i onorase cu o invitaie, toi cei care aveau intrarea liber la curte, mari sau mici, se grbeau s participe la aceast srbtoare care avea loc a treia :i dup moartea lui .agastens) .egele nu sttea n fotoliul su) Contrar obi(nuinei sale, era n bun dispo:iie) 7n primul rnd, cu vocea sa na:al, el declarase" A 3ici, vreau ca toi s se distre:e) >i el mersese s!o prind de mna pe doamna ambasadoare a &paniei" frumoasa (i vesela #ocel$ne care, pentru aceast oca:ie, mbrcase o toalet alb, nstelat cu diamante enorme, de o frumusee eBtraordinar) >i el deschisese balul cu ea) -u era nevoie de mai mult) Conversaiile particulare re ncepuser) /erechile se formaser) 0rupuri ncepur s danse:e) &e revrs o veselie eBcesiv) 6 animaie eBtraordinar domnea n vasta sal) 7n mi1locul acestei mulimi strlucitoare de seniori (i de splendide nobile doamne, /inacle l cuta pe ducele &orrient's) /n la urm l gsi pe cel pe care!l cut) 9l merse s!l aborde:e) 9Bact n acest moment apru ducele de 0uise, urmat de civa dintre gentilomii si, printre care /ompignan) >i cum cei doi duci se ndreptar cu vioiciune unul spre altul, el se ddu la o parte, hotrt s a(tepte ca ei s!(i termine conversaia) 7n acela(i moment apru &aint!Mgrin care!l cuta pe /ompignan" deveniser inseparabili (i nu mai puteau s se lipseasc unul de altul) Cei doi tineri se abordar eBact cum se ntlniser &orrient's (i 0uise) /inacle se afla la distan egal de cele dou grupuri) -!avea dect s!(i aplece urechea la dreapta (i la stnga pentru a afla ce!(i spun cei doi duci, pe de!

o parte, cei doi coni pe de alt parte) 9l ascult atent ce spunea 0uise) -u fu surprins s aud c era vorb nc (i mereu despre .agastens) >i 0uise spunea, cu aerul omului care caut s se conving" A 9ste sigur c a murit,))) -u v!ai n(elat,))) 0ndii!v c de dou ori ai cre:ut c l!ai omort, erai sigur))) >i de dou ori el a reaprut))) A -u este acela(i lucru, monseniore, spune el energic) 3ici, am v:ut cu proprii mei ochi" am v:ut capul livid, cu ochii nchi(i, ie(ind din sacul unde era bgat) 7mi spunei c putea s nu fie nc mort) 4ie) Dar acest sac, l!am v:ut depus n fundul brcii))) >i acolo nu mai era altul, dect acesta))) 3poi, am v:ut cum l!au aruncat n ru) >i am a(teptat mult timp, cel puin un sfert de or) >i sunt sigur, cu totul sigur c rul a pstrat cu fidelitate coletul ce i!a fost ncredinat) Din locul n care sacul a fost aruncat, nici o fiin vie n!a revenit la suprafaa apei) 9u am v:ut, v!am spus, 3cum, dac voi credei c am fost neatent, c am v:ut prost, ntrebai pe domnul de /ompignan, ntrebai pe domnul de &aint!Mgrin) 9i au v:ut totul, ca (i mine) A /ompignan, chem imediat 0uise) /ompignan (i &aint!Mgrin au:iser ultimele cuvinte ale lui &orrient's (i se apropiau amndoi) A & vedem, spune 0uise, repet!mi ce ai v:ut) /ompignan nu ceru eBplicaii) 9l nelese foarte bine despre ce era vorba) A Monseniore, spuse el pe tonul scurt al unui ofier care!(i face raportul, l!am v:ut pe uciga( srind din ascun:toarea sa (i lansndu!se pe urmele brbatului) *ciga(ul a lovit) Brbatul a c:ut) -oi alergasem) 7n acest timp, vedeam pe acoliii uciga(ului bgnd corpul ntr!un sac) Cnd noi am sosit n apropierea lor, numai capul mai era afar din sac) A >i era ntr!adevr capul lui .agastens, A 9ra capul lui) 4r nici un dubiu, monseniore) Mai ales pentru mine) A Continu) A &acul a fost depus pe fundul brcii (i aruncat n mi1locul rului) -imeni n!a revenit la suprafa) &unt sigur))) M!am uitat bine))) -u eBist nici o ndoial) A Ce avei de spus, monseniore, triumf &orrient's) 0uise aprob cu un semn din cap) Dar, tenace, se ntoarse spre &aint!Mgrin) A >i voi, &aint!Mgrin, ai v:ut la fel, 2ucrurile s!au petrecut n felul acesta, 2!ai recunoscut bine pe .agastens, >i &aint!Mgrin confirm" A 2!am recunoscut perfect, monseniore) 2!am recunoscut viu (i l!am recunoscut mort) 2ucrurile s!au petrecut eBact a(a cum a spus /ompignan) <otu(i, este un amnunt pe care el l!a omis, probabil pentru c nu l!a remarcat) Iat!l" cnd uciga(ul s!a lansat, am v:ut lama cuitului su) 3ceast lam era alb, neatins) Dup ce a lovit, el a pus aceast lam sub ochii domnului duce) >i aceast lam era mn1it de snge) A 9ste adevrat, susinu &orrient's, mi amintesc de acest amnunt pe care am negli1at s vi!l semnale:) A Zu, conclu:iona 0uise, n fine convins, dubiul nu este posibil" .agfastens este ntr!adevr mort) A 9l este mort, repetar ceilali trei cu convingere) /inacle nu pierduse un singur cuvnt din aceast discuie macabr) >i cum

0uise (i &orrient's se ndeprtau mpreun, el consider inutil s cear detalii mai ample) >i se ndeprt la rndul su, repetndu!(i cuvintele lui 0uise" ;Dubiul nu este posibil" .agastens este ntr!adevr mort); >i el adug" ;& nu m mai gndesc la asta); Dar er u(or de spus" ;& nu m mai gndesc;, el totu(i la asta se gndea) >i mereu, ca un refren obsedant, revenea n mintea sa aceast fra:, ntotdeauna aceea(i" ;.agastens este mort;) 9a reveni att de des nct sfr(i prin a fi convins) >i el mormi" A 3h= De ce credeam, n fond, c n!a fost spus totul,))) De ce mi vrsem n cap s m ndoiesc, ca un idiot,))) -u, pe infern, simt bine de aceast dat, simt dup bucuria care m incita, da, simt c el este mort, ntr!adevr mort) >i furios pe el nsu(i, el prsi sala (i se ndrept spre acea parte a 2uvrului, acum pustie, unde se gsea apartamentul su) 9l mergea cu pas sigur) -u ntoarse capul nici mcar o, dat) >i nu se mai gndi la asta) &fr(ise deci prin a se convinge) Dar, chiar de cnd prsise sala Cariatidelor, un brbat se strecur n spatele lui (i ncepu s!l urme:e pas cu pas) >i acest brbat, era propria sa imagine vie, acea imagine care i apruse pe culoarele pustii ale 2uvrului (i pe strad) 9ra, ntr! un cuvnt, cellalt /inacle) Ctva timp, primul /inacle merse lini(tit) 3poi, averti:at de nu (tiu care instinct misterios, el avu, o dat n plus, sen:aia nelini(titoare c este urmrit) <otu(i, el nu se ntoarse) 9l se gndi" la ce bun s se ntoarc, De ce se putea teme, Deoarece simea c .agastens este mort) >i, cu a1utorul repetrii c simea asta, simi deodat c nu credea, c nu cre:use niciodat) &imi asta att de bine nct strig cu voce tare" A 9i bine= -u= 9i toi se n(eal=))) .agastens nu este mort=))) .agastens este un diavol ie(it din infern))) Diavolul l alungi, nu!l omori=))) @a trebui s m gndesc mai curnd la asta) Cellalt /inacle, care!l urma de aproape, au:i) 9l fu scuturat de un rs ciudat) /robabil nu!(i luase precauia s!(i nbu(e complet rsul (i /inacle percepu acest rn1et napoia lui) 4usese probabil doar un re:ultat al ntmplrii) 6ricum, /inacle, n momentul cnd s deschid o u(, se opri, pru s e:ite un moment (i se ntoarse dintr!N dat) /inacle se v:u n cellalt capt al slii) >i rmase intuit locului, cu ochii mrii de groa:) Cellalt /inacle luase aceea(i po:iie ca a lui) /inacle ntoarse capul la dreapta) Cellalt /inacle fcu la fel) /inacle ridic ncet mna) Cellalt fcu acela(i lucru) 3tunci /inacle ncepu s rd) 9l gsise o eBplicaie, cea mai simpl, cea mai fireasc) >i el strig cu voce tare" A Desigur, este propria mea imagine pe care o vd ntr!o oglind pe care nc n!am observat!o=))) /e cuvntul meu, nnebunesc) 9i fcu o 1umtate de ntoarcere (i puse mna pe clana u(ii ridicnd din umeri ca pentru a!(i bate 1oc de el nsu(i) Iute ca fulgerul, cellalt /inacle alunec n spatele unei draperii (i rmase acolo, privind (i ascultnd) Iar ochii si, n umbr sclipeau maliios, n timp ce un surs ironic i rtcea pe bu:e) <otu(i, dup ce deschisese u(a, /inacle se ntoarse) @oia, probabil, nainte de a trece pragul, s se asigure c nu s!a n(elat, c eBist ntr!adevr n fundul slii

o oglind care!i reflectase imaginea) /oate c era doar un gest incon(tient) 6ricum, el se ntoarce (i privi nspre locul presupusei oglin:i) 9l n!o mai gsi) /entru motive serioase) .mase complet buimcit) 6chii si, cu o eBpresie rtcit, ncepur s scormoneasc peste tot) >i el biguia" A <otu(i, aici))) adineauri))) .eveni de unde plecase) >i cum nu putea s admit c nnebunise, prefera s cread n intervenia demonului) 9l nu mai cut) Merse napoi, ncet, cu ochii fiBai cu ndrtnicie asupra acelui perete unde nu era nimic (i unde teama, groa:nica team, l fcuse s descopere lucruri misterioase, nspimnttoare) Cnd a1unse la u(, se ntoarse brusc (i o lu la sntoasa, ca un nebun, scond un urlet lung, nfiortor) 3tunci, al doilea /inacle ie(i din spatele draperiei) 9l rdea din rsputeri, inndu!se cu minile de burt) .dea att de tare, nct, nemaiputnd, se ls s cad pe o canapea unde continu s rd dnd din picioare (i lovindu!se cu palma peste coapse)

Capitolul H@III

!ompignan se supr

<recur cteva :ile) .agastens nu mai reapru) &e confirm c, de aceast dat, era ntr!adevr mort) 3ceasta se dovedi o adevrat u(urare, o eliberare pentru toi) /entru toi, n afar de /inacle, despre care am vorbit (i n afar de /ompignan, de care ne vom ocupa) Cel mai vesel dintre toi fu ducele de 0uise, bine neles) 0uise petrecuse sptmni cumplite cu teama permanent de a fi denunat de .agastens) &orrient's, dac ne amintim, fcuse tot ce putuse pentru a ntreine (i de:volta n el aceast team) 9liberat de aceast ameninare ngro:itoare, 0uise simea nevoia imperioas de a reaciona, de a se distra puin) >i cum cea mai mare plcere a sa era s mearg la palatul &orrient's pentru a face curte #ocel$nei (i %ermosei, el veni n fiecare :i) Cci el era mereu la fel de profund ndrgostit de cele dou surori) >i el nu putea s se hotrasc s aleag, cci chiar din momentul cnd prea c se decide pentru una, observa imediat c nu se putea lipsi de cealalt) /otrivit obiceiului, el mergea la palatul &orrient's cu acea escort impo:ant, magnific (i formidabil care nu!l prsea niciodat) Bine neles c /ompignan se numra printre privilegiaii care fceau parte din cercul apropiailor pre:idat de #ocel$ne (i %ermosa) De altfel, el nu strlucea n conversaie cci el nu vorbea dect atunci cnd era ntrebat direct (i!i era imposibil s evite un rspuns, iar aceste rspunsuri erau att de scurte ct i permitea buna!cuviin) 7n restul timpului sttea dinadins retras, palid (i taciturn) >i asta deoarece treburile sale amoroase erau departe de a merge n sensul dorinelor sale) @r1itoarea, care reu(ise s!i narme:e braul mpotriva propriului su frate, nu ddea semn de via) 9a nu!(i inuse promisiunea de a fi a lui pentru totdeauna (i nu prea s se sinchiseasc de a (i!o ine)

Chiar a doua :i dup moartea lui .agastens, /ompignan se grbise spre locuina sa din strada &aint!Martin) 7n nerbdarea sa de ndrgostit, el (i nchipuia cu naivitate c va gsi acolo semnalul care s!l cheme la ea) 9l se vedea de1a la ntlnire) 9l o au:ea de1a spunndu!i cu vocea sa seductoare" A Ia!m de aici))) Du!m cu tine))) 4 cu mine ce dore(ti))) &unt a ta acum (i pentru totdeauna))) -u a(a se neleseser, Inima i tresalt n timp ce urca treptele scrii, cte patru o dat) 7l a(tepta o crud decepie" semnalul convenit nu era acolo) 2ovitura a fost dur) 7(i reveni totu(i destul de repede, :icndu!(i" A 7n fond, nimic nu este nc pierdut) .agastens nu este mort dect de ieri))) >i supravegheat strict cum este ea, nu poate face ceea ce vrea) va fi sigur mine) /ronunase cu o rece indiferen cuvintele" ;.agastens nu este mort dect de ieri;) Cel care l!ar fi v:ut n acest moment n!ar fi bnuit niciodat c, cel care vorbea att de dega1at, era fratele lui) *n frate care!l iubise cu tandree, cruia n! avea nimic de repro(at, pe are n!avea nici un motiv s!l urasc) 7n schimb, pronun cu un fior de pasiune ar:toare" A @a fi sigur mine) -!a fost altfel nici a doua :i, nici n :ilele urmtoare) De mai multe ori pe :i el se grbea spre locuina lui) >i nu gsea niciodat acolo semnalul sperat) 3tunci el (i spune cu o sumbr amrciune) ;/e infern, neleg= -u eu l!am omort pe .agastens8 deci ea consider c nu! mi datorea: nimic, c este eliberat de promisiune=))) >i ea are dreptate, la urma urmei=))) -!am nimic de reclamat))) deoarece nu mi!am fcut treaba= 4iindc fatalitatea pentru mine a fcut s nu m gndesc la asta mai devreme=))) >i, scr(nind furios din dini, cu o eBpresie de ineBprimabil regret" ;Dac a( fi (tiut=))) 9ra att de u(or s!l omor pe .agastens n portul 2uvrului=))); 3cest gnd, care!i venea att de tr:iu, l dobor ) Dar, dup ce admisese c ea era n dreptul ei (i c el n!avea nimic de repro(at se revolt) >i, strbtnd cu pa(i mari (i furio(i camera, rsucindu!(i mustaa cu un gest nervos, el strig" A 9i bine= -u, ar fi o trdare=))) /romisiune fcut, promisiune inut) 7n definitiv n!a fost niciodat vorba ca .agastens s fie lovit n mod eBpres de mna mea= 9ste vina mea dac s!a gsit altul s!o fac, 9senialul era ca .agastens s dispar) 9l este mort, este fapt mplinit, deci ea trebuie s plteasc=))) >i se sili s fie calm, strduindu!se s se amgeasc pe el nsu(i, ndr1indu! se s!(i readuc pe ochi legtura care!l orbea" A 9a va plti))) 9a (i va ine promisiunea) Mai nti pentru c este sincer, apoi pentru c m iube(te))) Da, ea m iube(te, o simt, sunt sigur de asta=))) 3(teptnd, i fcea ru) &!l nsoeasc pe 0uise, cci purtarea celor dou cochete cu ducele i ascuea gelo:ia pn la delir) >tia bine c!i face ru) 6 repet cu str(nicie) 2ua hotrrea eroic s nu mai vin) Dar era peste puterile lui" ndat ce 0uise poruncea escorta, el era gata primul) >i el sttea n colul cel mai ntunecat al slii de recepie, palid, cu ochii rtcii, silindu!se s rmn, n aparen, indiferent) >i tot timpul ct dura ngro:itorul supliciu, el strig n sinea sa, n delir" ;Cu toate acestea, am drepturi=))) Da, una dintre aceste dou femei mi!a dat

drepturi asupra ei=))) dar care din ele,))) Infern (i blestem, creia am dreptul s!i fac repro(uri,))); Iat motivul pentru care tcea) <otu(i, ntmplarea i oferi oca:ia s!(i de:lnuie furia ntr!un acces care nu! (i gsea scu:e dect n intensitatea pasiunii sale" /e un culoar &orrient's, #ocel$ne (i %ermosa l conduceau pe 0uise) &orrient's l antrena nainte pe 0uise, cu care dorea s se ntrein n particular) %ermosa (i #ocel$ne ncetinir din discreie pasul (i a1unser curnd n coada cortegiului) /ompignan se a(e: n faa lor, le bar trecerea (i se nclin adnc) 7n aparen, atitudinea sa era respectuoas, cele dou surori se oprir puin surprinse, deloc nelini(tite) & reamintim c, pentru a!l primi pe 0uise, ele (i reluaser, %ermosa obi(nuitul ei costum negru, #ocel$ne costumul ei alb) 9le se oprir (i a(teptar, curioase) /ompignan fremta, tmplele i :brniau, un nor ro(u trecea prin faa ochilor si) 0elo:ia l eBcita, l fcea s tremure din cap pn!n picioare) 9l deschise gura, el vorbi) >i iat ce spuse, cu o voce care drdia" A *na dintre voi mi!a fcut o promisiune pe care este timpul s (i!o in) &e adresase n special %ermosei) De ce mai degrab ei dect #ocel$nei, /robabil c n!ar fi putut spune) /robabil pentru c ea avea pe deget rubinul n form de romb) 9l (tia totu(i c acest rubin nu!i permitea s!o identifice pe aceea care l purta, deoarece l v:use pe degetul doamnei n alb, care era #ocel$ne, ducesa de &orrient's) 3stfel c %ermosa fu aceea care rspunse" A Ce este de spus, A .epet c este timpul s se in promisiunea ce mi!a fost fcut, deoarece .agastens este mort) C aceea care mi!a fcut!o, aceast promisiune, m prive(te (i vede dac sunt eu brbatul cu care s se 1oace) 3(a c s ia seama) &unt la captul rbdrii=))) @a trebui s!(i in cuvntul))) sau altfel nu mai rspund de mine= >i fr s a(tepte rspunsul pe care!l ghicea usturtor, se ntoarse (i porni ca turbat fcnd un gest de ameninare nestpnit) Cele dou surori se privir un moment cu o enorm uimire) 9ra clar c nu nelegeau nimic din aceast ie(ire nedemn) %ermosa, cu aerul su sever, protest" A 3cest domn de /ompignan se comport ca un mitocan 1osnic= Iat c acum el ndr:ne(te s amenine femei) Iar vesela #ocel$ne, cu o ridicare dispreuitoare a umerilor" A 3(= & fim ngduitoare, bietul biat nu!mi pare s fie n toate minile) /robabil c moartea fratelui su, care!l iubea cu tandree, se pare, l!a scos din mini) 9le nu mai adugar nici un cuvnt (i!i a1unser pe musafiri)

Capitolul HIH

Cain/...

3 doua :i, /ompignan se ndrept spre locuina sa din strada &aint!Martin, ndat ce!(i terminase serviciul la palatul 0uise) 9l regret ie(irea neghioab din a1un) 9l nelegea, acum cnd era stpn pe sine, c nu avusese dreptul s se nfurie) >i, dat fiind caracterul mndru al celei pe care o ameninase, nu era deloc lini(tit asupra urmrilor pe care le putea avea aceast chestiune) 9ra att de absorbit n gndurile sale nct nu observase c un grup l urma pas cu pas de la ie(irea sa din palatul 0uise) 3cest grup se compunea din 0$l!le! 2oup (i cei trei acolii ai si" /utois l53ltesse, Maclou!la!4oudre (i .ibaud!l53rdeur) /ompignan sosi la locuina sa unde intr) /e strada &aint!Martin, aceast locuin era situat ntr!o cas aflat pe col cu strada Baudroierie) 0$l!le!2oup se post n fa (i cu acel ton scurt, aspru, care!i era propriu, comand" A Du!te) 6rdinul se adresa lui Maclou!la!4oudre, care avea sub bra un pachet) Cer(etorul plec n direcia :idurilor de aprare ale ora(ului) De altfel, el nu merse departe) 7n faa tindei bisericii &aint #ulien!des!Menetriers, un brbat sttea cu nasul n vnt, n contemplarea sfntului de piatr care, la dreapta portalului, scria din vioar cu un aer bla1in) 3cest brbat era 0aspard /inacle) 9l l v:u venind pe Maclou!la!4oudre cu pachetul su) 9l i adres un semn u(or la care cellalt i rspunse printr!o mi(care imperceptibil a capului care voia s spun" ;Da;) /inacle intr n biseric fr s se mai ocupe de cer(etor) Maclou!le!4oudre intr dup el, cu pachetul sub bra) 7n acest timp, /ompignan, a1uns la el acas, constat c semnalul pe care spera s!l gseasc nu era acolo) @r1itoarea care!l inea n ghearele sale, care!l plmdea dup placul ei (i l fcea s se mi(te dup capriciul ei, nu fusese impresionat de ameninrile sale din a1un) 7ntruct picioarele l lsar, c:u pe un scaun unde rmase distrus, n timp ce un hohot dureros de plns i sf(ia pieptul 3 fost o slbiciune trectoare) 9l se ridic) /rea foarte calm, foarte nepstor (i se prea c luase o hotrre energic) 3runc o ultim privire n 1urul lui, (i fiB ma(inal centura (i ie(i) Cobornd scara, cu aceea(i impasibilitate hotrt, el se gndea" ;/e infern, nu mai am dect s!mi nfig acest fier n piept sau s m las omort cu prima oca:ie); & notm c ar fi putut spune" ;6 voi omor ); 9l se gndise imediat s termine cu viaa) >i asta dovede(te c pasiunea care!l mpinsese pn la crim era ntr!adevr profund, sincer, eliberat de orice sentiment egoist) 2und aceast hotrre, /ompignan, fcu pentru prima dat aceast reflecie, cu un aer ciudat de gnditor" A Moartea fratelui meu nu mi!a adus noroc=))) De fapt, eu l!am omort))) deoarece am v:ut cum era asasinat mi(ele(te, pe la spate, iar eu am rmas nepstor, insensibil, nefcnd nimic pentru a!l salva=))) 3cum, o simt, pn cnd voi sfr(i printr!o bun lovitur de pumnal, n fiecare :i, n fiecare moment, voi vedea spectrul fratelui meu aprnd n faa mea (i aruncndu!mi n fa acel nume blestemat" ;Cain= Cain=)));

9l traversase aleea din faa casei, deschisese poarta (i trecnd pragul, n strad, sub imperiul unei puternice emoii, lans cu voce tare acest nume de Cain) >i dup ce!l lansase, rmase intuit locului, livid, speriat, cu prul :brlit, cu picioarele tremurnd) Cci acolo, n strad, n faa casei sale, el v:u ridicndu!se n faa lui spectrul fratelui su chiar n momentul cnd l evoca) 9ra, ntr!adevr, fratele su viu, care se afla n faa sa) >i .agastens, care au:ise cuvntul strigat de /ompignan, cu o blndee menit s!l lini(teasc, spuse" A 9i bine= .ichard, nu m recuno(ti,))) @ocea fratelui su l nnebuni pe /ompignan) 9l se blbi schind vag semnul crucii" A &pectrul=))) spectrul=))) A *n spectru= protest .agastens cu un surs ironic (i comptimitor n acela(i timp, nici vorb) %ubert, fratele tu, n carne (i oase, viu pe sngele lui Dumne:eu=))) A @iu= hohoti /ompignan care n!au:ise dect acest cuvnt, viu=))) <u e(ti viu,))) Ciim,))) cum,))) A @rei s (tii cum am scpat din capcana lui &orrient's, A Da, da, vreau s (tiu))) 3ltfel simt cum capul mi va eBploda, c voi cdea fulgerat) 0$l!le2oup era postat tot n faa casei) -umai c el se apropiase (i se afla n apropierea celor doi frai8 n consecin, el putea s aud ce!(i spuneau) Dar el nu se ocupa de ei) 7mpreun cu cei trei nsoitori + Maclou!le!4oudre revenise, avnd mereu pachetul sub bra + el formase un cerc n 1urul celor doi frai (i prea c!(i luase sarcina de a ndeprta trectorii ce ar fi vrut s se apropie prea mult) .agastens se ntoarse spre el, i fcu semn s se apropie, (i!i spuse scurt" A /oveste(te cum mi!ai salvat viaa) A *ciga(ul= tresri /ompignan care!l recunoscu imediat) Dar el este cel care a lovit=))) A /oveste(te, repet .agastens sur:nd) >i 0$l!le!2oup, cu vocea sa aspr, cu o simplitate fireasc, povesti" A Cineva a venit s!mi cear s!l scap de un brbat care!l deran1ea:) 9ste meseria mea, s!a fiBat preul, am acceptat fr s!mi fac gri1i s (tiu cine era brbatul pe care trebuia s!l lovesc) Clientul a impus o grmad de precauii) 9ra dreptul su deoarece pltea n consecin) 7n ultimul moment mi art pe cel pe care trebuia s!l lichide:) >i pe cine recunosc,))) pe brbatul care, fr s m cunoasc, doar pentru c m!a v:ut plngnd (i pentru c i!am spus c ea este nevinovat, (i!a riscat viaa pentru a!mi salva mama pe care o duceau s!o ard n piaa 0r've) /ompignan asculta cu o atenie avid) 9ra de!a dreptul agat de bu:ele uciga(ului) A 7nelegei, relu 0$l!le!2oup, c nu puteam lovi pe brbatul pentru care mi! a( fi dat sngele pictur cu pictur) Cci eu nu m consider achitat ct de ct fa de el) Mai degrab l!a( fi lovit cu pumnalul n piept pe cel care pltise) 3veam chiar poft s!o fac, n!a atrnat dect de!un fir de pr) Dar m!am gndit) &unt mai muli cei care vor s!l omoare) /n la mari doamne care, de asemenea, au intervenit) Dac!l scot din ghearele acestuia, el va cdea n ghearele altuia, el nu va scpa) -u, cel mai bine este s la) C impresia c m supun) Cnd va fi

considerat mort, va fi lsat n pace) 3ceasta, nelegei, mi!a trecut prin minte ca un fulger) >i n!am e:itat, nu m!am trdat c!l cunosc pe brbatul pe care trebuia s!l omor) M!am strecurat n spatele lui (i am lovit))) 6h= -umai cu pumnul) Dar o lovitur de pumn care era bine aplicat, v asigur, deoarece domnul cavaler, care este solid totu(i, a c:ut grmad) Iat) A Dar, rcni /ompignan, am v:ut lucind lama cuitului=))) 3m v:ut aceast lam ro(ie de snge=))) <u ai artat!o celui pe care!l nume(ti clientul= A &ngele, fcu 0$l!le!2oup, r:nd :gomotos, iat de unde l!am scos) 9l (i suflec mna stng pn la cot, (i art braul :griat oribil (i, cu aceea(i simplitate" A >tiam c acest client era suspicios) Mi!am luat msurile mele) Cu acest snge, al meu, am nro(it lama cuitului) A Dar sacul=))) &acul n care era corpul, care a fost aruncat n ru (i care n!a reaprut, A &acul a rmas pe fundul rului) Ct despre corp, asta este altceva, deoarece iat!l aici) /utois!/3ltesse este cel care a luat locul domnului cavaler n sac) /e el l!am aruncat n ru) Dar /utois noat ca un pe(te))) (i el s!a ales numai cu o baie) Dup aceste eBplicaii, /ompignan admise n sfr(it c!l avea n faa sa pe fratele su, viu (i nu un spectru, a(a cum cre:use) 9l respir adnc) >i el deveni pe loc distant, nchis, cu ochii aintii n schii fratelui su) .agastens a(tept un moment, spernd un cuvnt, un gest care s!i arate c (i!a regsit n fine pe acel frate pe care l!a iubit att altdat (i pe care nc!l mai ndrgea din tot sufletul su sensibil (i sincer) /ompignan nu pronun acest cuvnt, nu schi acest gest) .agastens suspin) A 4rate, spune el, vreau s!i spun cteva cuvinte) -u cre:i c ne vom simi mai bine la tine acas, A -e simim foarte bine aici, rspunse el) @orbe(te) .agastens ncrunt imperceptibil sprncenele) 7ncepea s!l irite aceast nepsare) <otu(i, el se stpni) Dar n vocea cu care vorbi apru un nceput de asprime) 9l merse drept la int" A 9(ti n serviciul unei bande de ticlo(i, profitori turbai, care nu se dau napoi de la nici o crim pentru a!(i satisface poftele lor nemsurate) -u nelegi c locul unui .agastens nu este printre hoi cu titluri de noblee pe care clul i a(tept cu nerbdare,))) Dac ar fi numai asta))) Dar ace(ti oameni se ndr1esc n dorina lor de a m omor , pe mine, fratele tu) <u (tii (i, lucru ngro:itor, care m cople(e(te de durere, nu numai pentru c rmi cu ei, dar mai ales pentru c i spri1ini din toate puterile (i te gsesc ntotdeauna n primul rnd al celor mai furio(i s m asasine:e) %ai, .ichard, vino!i n fire=))) @ino cu fratele tu care n!a ncetat s te iubeasc pentru c el (tie bine c nu mai e(ti stpn pe 1udecata ta) .evino la fratele tu care, nu uita, n fond, n!a prsit niciodat drumul drept, drumul onoarei) -u este posibil s!i fi pierdut orice sentiment cinstit) -u este posibil c legtura freasc ce ne unea s fie rupt pentru totdeauna, s persi(ti n aceast cumplit lupt fratricid pentru bunul plac al unei femei care va trece prin viaa ta ca un geniu ru))) %ai, .ichard, puin voin, pe sngele lui Dumne:eu= /rse(te aceast femeie care nu (tie dect s te mping la ru) /ompignan rspunse pe un ton sec, tios" A -u vreau s!o prsesc)

A -u ve:i deci c ea (i rde de tine, c nu te iube(te, c nu te!a iubit niciodat, A Mini=))) M iube(te= strig /ompignan) A 3ceast femeie, relu .agastens cu putere, i!a ordonat s m omori, promind c va fi apoi a ta) /uteam s!i spun c pactul mr(av pe care i!l propunea trebuia s te lmureasc asupra valorii sentimentelor sale) Dar tu nu nelegi asta, nu mai ai mintea limpede) -u!i voi spune dect att (i vei nelege" sunt opt :ile de cnd aceast femeie m crede mort) >i!a inut promisiunea, -u) <u vii aici n fiecare :i s caui un cuvnt de la ea) >i n fiecare :i pleci disperat, cci n!ai gsit nimic) @e:i bine c ea nu te iube(te) A Mini= repet /ompignan cu aceea(i furie ndr1it) 9a m iube(te=))) 9a n!a scris nc, este adevrat= Dar va scrie=))) &unt sigur= .agastens l privi lung) 4r ndoial c nu se ls n(elat de comedia pe care o 1uca fratele su, cci cltin din cap (i rmase un moment gnditor) 3poi, fiBndu!l pe /ompignan cu o privire ncrcat de mil freasc, cu o voce grav, el spune" A Dac este a(a, dac e(ti convins ntr!adevr c norocul (i fericirea ta depind de moartea mea, eu consimt s mor) >i apropiindu!se de el, (i desfcu haina, i art pieptul (i, foarte calm, cu o ciudat blndee n glas, ncheie" A 2ove(te, .ichard, love(te fr team (i fr remu(cri) 7mi dau viaa de bunvoie pentru tine (i poi fi sigur c niciodat spectrul meu nu va veni s te vi:ite:e nopile (i s te insulte cu acel nume pe care!l strigai adineaori cu groa:" Cain) %ai, love(te))) >i ntindea pieptul gol) /ompignan simi cum se scufund ntr!o centur de ghea care!l ncon1ura) .v(it, se trase doi pa(i napoi schind un gest de groa:) A @e:i bine, spune .agastens, c nu cre:i n dragostea, ei))) Deoarece nu ndr:ne(ti s accepi sacrificiul pe care i!l fac n mod sincer (i din toat inima) >i ncet, ca (i cum dorea s!i mai lase timp s se r:gndeasc, el (i ncheie haina) /ompignan nu se r:gndi) 9ra nvins de atta genero:itate eroic) 9l (i ls capul n piept, ru(inat (i o lacrim fierbinte (ni din ochii si, i se prelinse ncet pe obra:, fr ca el s caute s!o ascund) Brusc, el (i arunc braele n 1urul gtului fratelui su (i, n (oapt, cu o voce fr vlag" A <u e(ti o inim nobil, %ubert))) iar eu, eu sunt un mi:erabil) Dac unul dintre noi trebuie s moar, fiu e(ti tu acela))) 3cela sunt eu, care sunt blestemat) 3dio= >i nainte ca .agastens s poat face un gest, el fugi ca un nebun) A .ichard= strig .agastens rv(it) /ompignan au:i) 9l ntoarse capul, schi un gest (i lans n mi1locul larmei str:ii" A 3dio= >i dispru) .agastens rmase un lung moment gnditor) 9l fu scos din gndurile sale de vocea lui 0$l!le!2oup) A Domnule, este timpul s plecm) /utei fi recunoscut) .agastens (i nbu(i un suspin dureros) >i reveni la realitate) 7(i arunc ochii

n 1urul lui) @:u c /ompignan lsase poarta casei deschis) 4cu un semn omului cu pachetul, Maclou!la!4oudre (i intr pe alee) Maclou!la!4oudre l urm) Cteva minute mai tr:iu, acesta din urm ie(i singur) 9l avea mereu pachetul sub bra) 3tunci, 0$l!le!2oup se ndeprt, mpreun cu cei trei nsoitori ai si) Mai trecur cteva minute) /oarta se deschise din nou) Ie(i un brbat) 9ra /inacle, care, cu masca sa ro(ie ascuns n parte de gulerul mantalei, se ndeprt cu un pas lini(tit) &!l lsm s mearg (i s!l urmm un moment pe 0$l!le!2oup) 31uns la captul str:ii &aint!Martin, el (i prsi nsoitorii (i ie(i din ora() 9l merse pn la lepro:eria de la &aint!2a:are) 3ici, se ntoarse la dreapta, trecu de Montfaucon (i se opri la Courtille, n faa casei .olandei) 9l btu n poart ntr!un fel anume) Dup un timp, vi:eta fiBat n poart se deschise (i ochiul suspicios al lui Maras?uin l cercet) 7n clipa cnd recunoscu vi:itatorul, el deschise n grab) Maras?uin strig din toate puterile" A Doamn=))) doamn))) >tiri= /rudent (i circumspect ca ntotdeauna, el nu spunea dect strictul necesar pentru a o lmuri pe prines) Dar ea nelese foarte bine, cci alerg nsoit de Muscade, &aphir (i Bergamote) Iar Milord 0endarme ncheia alaiul (i scotea imense suspine privind!o cu dragoste pe &aphir) A Doamn, spune 0$l!le!2oup ndulcindu!(i glasul (i nclinndu!se cu respect, domnul cavaler m trimite s v spun c este sntos (i c totul merge conform dorinei sale)

Capitolul HH

0 misiune delicat

9ra chiar n aceea(i :i cnd .agastens avea cu fratele su /ompignan acea ultim convorbire pe care am relatat!o n capitolul precedent) Cu aproBimativ o or nainte de a(teptata vi:it a lui 0uise, n acel mic salon unde am avut de1a oca:ia s!i vedem mpreun, l regsim pe &orrient's ntre patru ochi cu una dintre cele dou doamne n gri) Deci, doamna n gri vorbea) >i, cu acel aer grav, pe acel ton autoritar care, trebuie s fim de acord te ducea cu gndul la %ermosa mai curnd dect la #ocel$ne, ea spunea" A Iat!ne deci scpai, n fine, de acel adversar de temut care era cavalerul de .agastens) A Dar .olande rmne, fcu &orrient's) A 9ste adevrat, dar lipsit de a1utorul lui .agastens8 ea nu este deloc de temut) A -u v ncredei n ea prea mult) .olande are un caracter foarte hotrt) A Dar nici nu m ncred n ea, m ncred chiar att de puin nct am de gnd s m ocup de ea imediat))) 3m de gnd s m ocup eu nsumi, cu a1utorul lui /inacle)

3ceste cuvinte, n aparen banale, pe care ea le pronunase cu un aer indiferent, nsemna n realitate condamnarea la moarte a .olandei) &orrient's nelese asta foarte bine) Mai era cineva care, ca (i el, nelese acela(i lucru) >i aceasta era cealalt doamn n gri care, asista, nev:ut ca ntotdeauna, la convorbirea lor secret, fr ca ei s!o bnuiasc) A 3propo de /inacle, spuse &orrient's, dup o scurt tcere, nu gsii doamn, c, de ctva timp, are purtri ciudate, A 2ui /inacle i este team de .agastens) >i teama sa este att de ciudat nct este pe cale s!l nnebuneasc) A Dar .agastens este mort= eBclam &orrient's) A 9l nu crede n aceast moarte) >i asta demonstrea: c el a nnebunit) >i, cu o rceal nfiortoare, ea adug" A Cnd el (i va ndeplini treaba la 2uvru, va fi prudent s ne debarasm de el, dac nu vrem s ne trde:e) A /oate c avei dreptate) M voi gndi la asta) 2a rndul su, ceea ce pronuna el, era o condamnare la moarte) 9a fcu un gest care nsemna c ea conta pe el) >i ea relu" A /n atunci, nu vi se pare c a sosit momentul s terminm cu %enri al III! lea, ct mai curnd posibil, A 9ram ct pe!aci s v!o spun) A Deoarece este (i prerea voastr, i voi da ordin lui /inacle s vin chiar mine pentru a primi ultimele instruciuni n aceast problem) &orrient's aprob cu un u(or semn din cap) A 3r fi timpul s sfr(im de asemenea cu ducele de 0uise, spune ea cu rceal) A Cum avei de gnd asta, doamn, A Ducele este un cavaler ncnttor) Curtea care ne!o face, surorii mele (i mie, este un divertisment foarte plcut) Dar plcerea pe care el o gse(te aici, l face s uite c, n acest timp, soia s l n(eal cu frumosul &aint!Mgrin) A Ce putem face noi, A -u suntei prietenul su, /revenii!l) &punei!i c la curte lumea se amu: pe seama paniei sale con1ugale) .nii!i orgoliul))) deoarece doar aici este vulnerabil) >i vei vedea c va aciona) A @rei s fiu eu acela care))) replic &orrient's tresrind) A Ce vedei eBtraordinar n asta,))) A M nsrcinai cu o misiune eBtrem de riscant) Ducele nu este omul care s lase s i se spun n fa asemenea lucruri fr a reaciona dup cum i convine) &!ar putea ca el s se ridice contra mea (i nu a lui &aint!Mgrin) Desigur, o chestiune cu 0uise nu m sperie) >tii bine asta) Dar mi nchipui c nu asta urmrii) A -u, fr ndoial=))) Dar nu se pune problema s i se spun fr mena1amente c soia l n(eal) A >i c trebuie s!o omoare, insinu &orrient's) A 3sta l prive(te pe duce, spune ea) <otu(i, dac l facei s neleag c este brfit, c se rde de el, pe la spate))) 9ste posibil c efectiv s fac s curg torente de snge pentru a nghea rsul pe bu:ele insolenilor) 9a spunea acestea cu un calm ngro:itor) Cu acela(i calm, ea se ridic, i

ntinde mna) A Ducele trebuie s vin, spune ea) 3m tocmai timpul s m schimb pentru a!l primi) 9l se nclin galant, i srut mna, promind" A 3(a rmne) 7i voi vorbi ducelui) 9a mulumi cu un surs (i ie(i) 9l o urmri cu o privire tulbure (i, cnd u(a se nchisese n urma ei, mormi cu un gest amenintor" A Da, i voi vorbi ducelui))) pentru c este o chestiune de via (i de moarte pentru mine) Dar 1ur pe Dumne:eu c pentru tine va fi mai mult dect lovitura pe care i!o vei da ducesei de 0uise=))) >i ie(i cu un pas apsat (i hotrt) Dup el, cealalt doamn n gri ie(i din colul n care se ascunsese (i, alunecnd ca o fantom, dispru) /uin mai tr:iu, sosi 0uise, ptrunse n marele salon, urmat ca de obicei de vreo :ece dintre apropiaii si) /ompignan lipsea) 3flat nc sub influena ultimei convorbiri pe care o avusese cu .agastens cu puin timp nainte, el avusese cura1ul s se abin preteBtnd o subit indispo:iie) &e form cercul, pre:idat de #ocel$ne (i %ermosa care erau singurele femei pre:ente la aceast reuniune) &e produse schimbul obi(nuit de cochetrii din partea celor dou surori, de complimente subtile din partea lui 0uise) Dar, de aceast dat, &orrient's ca urmare a ntrevederii pe care o avusese cu doamna n gri, ntrerupse petrecerea) Cu prima oca:ie el l antrena deoparte pe 0uise (i acolo, cu o gravitate simulat" A Monseniore, spune el, m vedei ntr!o groa:nic ncurctur) /entru Dumne:eu, dai!mi un sfat) A Despre ce este vorba, ntreb 0uise, care!l ascult distrat, ocupat cum era s arunce ocheade celor dou tinere femei, la care ele rspundeau cu vrf (i ndesat) A 9ste vorba de un prieten al meu la care in mult, monseniore) 3cest prieten are la curte o slu1b care, fr a fi de prim importan, l situea: totu(i n atenia tuturor) 3cest prieten este cstorit) &oia sa este tnr, foarte frumoas, cochet, destul de :pcit, u(uratic, pentru a spune totul) 3dugai la asta c ea nu ncearc nici un sentiment de afeciune pentru soul ei) /ortretul era destul de asemntor pentru ca 0uise s!l recunoasc imediat) 9l renun dintr!o dat la manevrele sale galante (i ncepu s asculte cu atenie) &orrient's continu" A 3(adar, comportarea doamnei este la fel de u(uratic precum i este (i firea) >i cum ea nu este deloc discret n intrigile sale amoroase, toat curtea este la curent cu pania bietului meu prieten) 3cest brbat politicos este luat stra(nic n :eflemea, pe ascuns, se amu: toi de situaia lui) 0uise nelesese) 9l continu s surd) Dar sursul su deveni mai ascuit cnd l au:i pe &orrient's spunnd c se amu:au toi de situaia lui) A 9i bine= :ise el, ce putei face, A M ntreb, monseniore, dac nu este datoria mea s!l averti:e: pe prietenul meu, cu singurul scop de a!(i r:buna onoarea 1ignit) Iat sfatul pe are!l

a(tept de la bunvoina voastr" <rebuie s vorbesc, <rebuie s tac, 0uise simul un moment c se gnde(te (i" A /ermitei s m abin, spune el) <otu(i, s facem o presupunere" s admitem c eu sunt acel prieten drag de care vorbii (i c venii s!mi de:vluii nenorocirea mea) >tii ce a( face n primul rnd, A 3(tept s!mi facei onoarea de a mi!o spune) 0uise cu un gest dur, (i lovi minerul spadei" A 3( nfige acest fier n gtul imprudentului))) chiar de!ar fi prietenul cel mai drag (i cel mai bine intenionat din lume) A Ceea ce nseamn c tcerea este de aur) @ mulumesc mult, monseniore, m!ai u(urat de o grea povar) /reau ncntai c nu s!a lsat n(elat nici unul, nici altul) Ca (i cum nu se ntmplase nimic, 0uise (i relu locul ntre %ermosa (i #ocel$ne) >i figura sa era att de impenetrabil nct acea doamn n gri care a neles foarte bine ce!i spune &orrient's, care!l observ cu atenie, nu putea spune ce efect produseser asupra lui cuvintele acestuia) Cu toate acestea, ea se lmuri totu(i8 0uise, de data asta, (i scurt considerabil vi:ita) >i n timp ce!(i lua rmas bun, ea gndea sur:nd" ;De aceast dat, ducesa nu va scpa loviturii de pumnal a soului n(elat))) n mai puin de o lun eu voi fi ducesa de 0uise=))) 7ntr!o lun, 0uise va fi regele 4ranei=)));

Capitolul HHI

*cas la !inacle

3 doua :i, l regsim la 2uvru, la el acas, pe /inacle care habar n!avea c a fost condamnat la moarte, chiar n a1un, de ctre redutabila stpna creia i se dedicase (i de ctre &orrient's, un alt stpn ne ndurtor) /inacle mergea n sus (i n 1os prin laborator) /rea mai puin nelini(tit, mai puin agitat, ncepea s spere c ie(ise n sfr(it din ngro:itorul co(mar care!l chinuia de la ntoarcerea sa de la Montcapet) Chiar n acest moment, cellalt /inacle, cu ochiul lipit de vi:et l privea cum merge prin laborator) 3(a cum am avut oca:ia s!l vedem n dese rnduri, i se aduse lui /inacle un bilet pliat ntr!un mod ciudat) Ca (i n situaiile precedente, el nu pru s se mire, dup ce!l desfcuse, constatnd c hrtia era alb) Dar, de aceast dat, el negli1a sau uit s!o ard a(a cum fcuse n situaiile anterioare) 9l l ls pe mas) &pre sfr(itul dup!amie:ii el ie(i pentru a se supune ordinului ascuns ce!l constituia biletul) 31unse la palatul &orrient's) 7ntr!o camer unde domnea semiobscuritatea, el fu primit de aceea pe care o numea doamna) A .egele, ntreb ea pe (optite, a but acea licoare pe care ai preparat!o special pentru el, A Da, doamn, regele a but otrava pe care am pregtit!o special pentru el) A 9(ti sigur, A 4oarte sigur, doamn) .egele nu mnnc (i nu bea dect alimentele (i

lichidele care au trecut prin minile mele) Mi!a fost deci foarte u(or s amestec otrava n vinul su) A <otu(i, regele se simte minunat) -u s!a semnalat nici o tulburare, nici o indispo:iie a Maiestii &ale) A 9Bact din acest motiv otrava mea este o capodoper, spune /inacle cu un anumit orgoliu) @!am eBplicat la timpul su" atunci cnd otrava (i va produce efectul, regele se va mbolnvi, avnd toate aparenele unor friguri) 3ceste friguri vor dura cteva :ile, opt sau poate :ece))) (i se va sfr(i) A >i cnd se va face simit efectul, A -u nainte de trei luni) A 9ste prea mult, replic ea pe un ton tios) A 6h= surse /inacle cu acela(i orgoliu nesbuit, mi!am perfecionat mult otrava) 9ste o problem de do:a1) Dac ordonai, regele poate muri mine, la o or dup ce va lu butura pe care o voi prepara) A -u, nu, spune ea repede, aceast moarte fulgertoare va prea suspect) @a trebui ca regele s nceap s resimt efectele licorii tale de acum n dou:eci de :ile, n a(a fel nct totul s se termine ntr!o lun) A 9ste posibil, doamn) A 9i bine= 4!o, spune ea cu rceal) >i l concedie spunnd" A Du!te, se apropie ora cnd i vei vedea reali:ate ambiiile) /inacle se nclin (i ie(i) & revenim acum la 2uvru) 7n timp ce /inacle ie(i din apartamentul su, cellalt /inacle, care!l pndea mereu cu o rbdare de vntor, aps pe un resort ascuns) 6 u( mic (i ngust se deschise de la sine) 9l intr hotrt) *n mic dulap de fier era fiBat n :id) 9l merse la acest dulap, scoase o cheie din bu:unar (i o introduse n broasc) 2u o ldi de fier, scoase o alt cheie din bu:unar (i o deschise) 9a coninea o 1umtate de du:in de flacoane de cristal) <rebuie s credem c el cuno(tea de minune coninutul ldiei, cci strig" A 3h= 3h= Iat un nou flacon= 9ra o mic fiol plin cu un lichid incolor, transparent ca apa) 7l privi lung, l ntoarse (i l re ntoarse, l destup, l miro(i (i murmur cu un aer ngri1orat" A Cui i este destinat aceast nou otrav,))) .egelui, domnului cavaler de .agastens,))) -u (tiu de ce mi nchipui c este pentru rege))) (i c nu se va ntr:ia utili:area ei))) n orice ca:, s facem acesteia ceea ce am fcut celorlalte) Cu flaconul n mn, el reveni n camera unde sttuse la pnd) 9l merse la un dulap (i!l deschise) 9rau acolo mai multe costume agate (i ordonate cu preci:ie) #os, pe o mic mas, un lighean de aram, un ibric mare plin cu ap (i diverse accesorii de toalet) 3lturi de mas, o gleat mare) &us, pe o plan(, un numr mare de fiole (i de cutii de toate formele (i culorile) 9l cut printre aceste fiole (i lu una) 6 compar cu micul flacon pe care!l inea n mn) 9rau absolut identice) 6 umplu cu ap din ibric) 6 destup (i o (terse con(tiincios) 3poi merse s!o pun n cutiua de fier, n locul flaconului pe care!l luase (i pe care!l nfund n bu:unar) 7ncuie apoi cutiua, o puse la locul ei, dup care nchise micul dulap de fier) 3tunci ie(i (i urm un culoar destul de ntunecos)

Dup circa un sfert de or, al doilea /inacle reveni) 3vea cu el un nsoitor) 9l aps cu mna pe perete) *(a invi:ibil se deschise singur) Intrar amndoi) *(a se nchise n urma lor, fr :gomot, a(a cum se deschisese) /inacle, n acest timp, prsea palatul &orrient's (i se ntorcea la 2uvru) -u!l ncercau nici remu(cri, nici team) &e (tia la adpost de orice bnuial (i, ntr!adevr, a(a cum remarcase el nsu(i, treaba sinistr era att de u(or de ndeplinit nct devenise un 1oc) 9ra att de mulumit nct uitase un moment de .agastens (i de spaimele sale) 9l intr n apartament) -!avea :vor la u(a eBterioar) 7n lipsa acestuia, nu uit s ncuie de dou ori) 3proape lini(tit de partea aceasta, ptrunse n laborator) 7ncepu s lucre:e fr ntr:iere) /e o mas, erau multe sticle de vin destinate regelui) -oi (tim c treaba s consta s se asigure c n acest vin n!a fost amestecat vreo otrav) 9l (tia mai bine ca oricine c acest vin, eBcelent (i foarte vechi, nu coninea nimic duntor) 2u una dintre sticle (i o puse de!o parte) Merse s deschid dulapul de fier (i lu de acolo cutiua de fier pe care de asemenea o deschise) 9l aciona temeinic, cu cel mai mare calm, n toat lini(tea) Dup ce deschisese cutiua, o studie un moment cu un aer gnditor) >i cuprins de o subit nelini(te, n pragul unei tulburri nelmurite, plimb n 1urul lui o lung privire bnuitoare) .mase cu ochii asupra ldiei, o studie mai atent nc (i murmur" A Ciudat, puteam s 1ur c am pipit toate astea=))) De cealalt parte a u(ii secrete, doi brbai erau acum aplecai asupra micului vi:or, obra: lng obra:, privind (i ascultnd) 9i aveau pe fa o masc ro(ie la ba:a creia se ivea o barb scurt, rar, care amintea barba regelui) Cei doi erau reproducerea vie (i i:bitoare a lui /inacle) 3stfel nct acum erau acolo trei /inacle) 7n laborator, potrivit unei deprinderi specifice tuturor solitarilor, /inacle (i mormia nedeslu(it gndurile cu 1umtate de voce) Ceilali doi /inacle aveau urechea fin) 9i au:ir) *nul dintre cei doi se aplec la urechea vecinului su (i!i (opti" A <rebuie s terminm cu acest om de nimic=))) <otu(i, el nu bnuie(te c eu am nlocuit toate otrvurile mortale cu ap chioar, inofensiv) 3l treilea /inacle rse tcut (i fcu un gest care nsemna" ;& privim, s ascultm); /inacle se gndea n faa cutiei sale deschise) >i el se lini(tea puin cte puin, sfr(ind prin a ridica din umeri) Din cutie el lu eBact acea fiol pe care al doilea /inacle o nlocuise cu cea pe care o artase nsoitorului su) 9l puse aceast fiol pe mas, alturi de sticl de vin) 4r s se grbeasc, el puse cutia la locul ei, nchise cu gri1 dulapul (i ascunse cheia n bu:unar) &e a(e: apoi n faa mesei) 9ra a(e:at n a(a fel nct se gsea n faa u(ii invi:ibile, din spatele creia cei doi /inacle l urmreau, puin nainte, cci acum hu mai era acolo dect unul) Cellalt se strecurase pe culoar) Cel care rmsese la locul su vedea deci foarte bine pe adevratul /inacle n spatele cruia se deschidea u(a ce ddea n anticamer) 3ceast u( era mascat de o draperie grea) 3(e:at n faa mesei, /inacle rmase destul de mult timp fr s se mi(te) 9l

calcul n minte do:a de otrav pe care trebuia s!o verse n vin) 9l lu fiola, se ridic (i merse s goleasc o parte din ea n ma(ina de gtit) Msur din ochi ceea ce rmsese (i, satisfcut, reveni s se a(e:e) 2u sticla de vin cu o mn ferm, o destup (i goli nuntru tot ce rmsese n fiol) 3runc fiola (i agit sticla pentru a grbi amestecul) Cnd aprecie c amestecul era complet, el astup sticla (i o puse alturi de celelalte, puin mai la o parte) >i pronun cu un rn1et cumplit" A Iat=))) 7ntr!o lun, @alois va fi mort))) Iar eu voi fi ministru=))) 9l spuse asta (i, n acela(i moment, groa:a se abtu asupra lui) Cci, o voce care rsun n urechile sale ca un trsnet, se au:i pe nea(teptate" A 6trvitor=))) .egicid=))) 9l se ridic dintr!o sritur (i se ntoarse, cci vocea venea din spatele lui) >i rmase intuit locului, palid, :brlit, tremurnd" u(a era larg deschis (i n cadrul ei se vedea pe el nsu(i, nemi(cat, cu braele ncruci(ate la piept) *n lung frison l scutur din cap pn!n picioare) Drdind, mpleticindu!se, cu privirea fiBat la nspimnttoarea apariie de la care nu!(i putea lua ochii, el se trgea ncet napoi, lovindu!se de mobile) >i deodat tresri violent) Din nou n spatele lui, o alt voce strigase" A .egicid=))) -elegiuire=))) &e ntoarse brusc, pe 1umtate nebun) >i se v:u din nou pe el nsu(i, da, pe el nsu(i, re:emat de perete, cu o mn n (old, iar cealalt pe garda spadei) 9l nchise ochii pentru a scpa de infernala vi:iune) 7i redeschise imediat (i din instinct privi spre u( unde se v:u nemi(cat, cu braele ncruci(ate) &e ntoarse prompt spre partea opus) >i se v:u re:emat de ;perete, cu mna n (old) -!avea de ce s se ndoiasc" de aceast dat, diabolica apariie era dubl) .mase pe loc, buimac, cu creierul golit de orice gnd, incapabil s fac o mi(care, s schie:e un gest) /rea s nu mai aib vii dect ochii) >i ntr!adevr, el privea cu o groa: de nespus cele dou fantome care ncepuser s nainte:e ncet spre el))) Cel care avea braele ncruci(ate la piept desfcu braele (i ntinse unul din ele spre el, l atinse cu vrful degetului) 3 fost lovitura de graie) 3ceast simpl atingere produse asupra lui /inacle, aflat la captul puterilor, efectul unei arsuri cumplite, intolerabile) 7(i regsi vocea) >i asta pentru a scoate un urlet nfiortor, un urlet de animal n1unghiat) >i el c:u pe spate, fulgerat de spaim) Cele dou fantome se oprir imediat (i i:bucnir n rs) Continund s rd, unul dintre ei + s!l numim al doilea /inacle + nchise u(a pe unde apruse (i, cu o privire rapid, se asigur c n!au lsat nici o urm a trecerii lor) Cellalt, pe care!l vom numi al treilea /inacle, eBclam" A %ei= 3cest mi:erabil a murit, -u mai d semn de via= A Drace= Iat ceva care ar face s nu progrese:e lucrurile= A 3r fi neplcut, ntr!adevr=))) 3vem nevoie de acest ticlos pentru demascarea complicilor si care sunt instigatorii acestor atentate mr(ave) 3l doilea /inacle se aplecase de1a peste adevratul /inacle) Dup un eBamen rapid, el se ridic" A 9ste doar le(inat) 7(i va reveni) A /entru a fi predat clului, cruia i aparine)

3cest al treilea /inacle vorbea cu o autoritate aparte) Cellalt i arta un respect evident) <otu(i, el nu e:it s sugere:e" A /oate=))) /oate, dac vrem s reu(im, ar fi bine s!l lsm n via) A 3i condus aceast chestiune cu atta iscusin nct cel mai bun lucru pe care!l pot face este s v las s procedai cum credei de cuviin) Deci, dac socotii necesar s!l lsm n via, hotrrea voastr va fi respectat) 3vei cuvntul meu) 3l doilea /inacle se nclin) 3l treilea relu" A Dar pentru ce dracu i!ai provocat o groa: att de eBtraordinar nct era ct pe ce s moar, A Deoarece, eBplic al doilea /inacle sur:nd, el va ie(i de aici cu mintea mai slbit, mai bolnav) /entru reu(ita planului pe care l!am conceput, am nevoie ca inteligena s!i fie suficient de confu:, voina destul de slbit, pentru ca acest om s nu mai fie dect un instrument docil, incon(tient, n minile mele) A 3sta va dura mult timp, A 6h= 3sta nu depinde numai de el, din pcate, rspunse al doilea /inacle cu c subit gravitate) Dar cred))) da, cred c ora dreptii va suna curnd) Cu aceste cuvinte, el deschise mica u( secret, se nclin respectuos n faa nsoitorului su (i disprur amndoi, fr s se mai ocupe de /inacle, rmas ntins fr cuno(tin pe parchet)

Capitolul HHII

1ou ,echi cuno"tin e

Cu toat superba indiferen cu care primiser avertismentul deghi:at pe care i!l dduse &orrient's, ducele de 0uise fusese totu(i destul de uimit pentru a! (i scurta considerabil vi:ita) 3tt ct mai rmase la palatul &orrient's, el (i pstr masca de siguran trufa() Dar, de cum trecu podul mobil, furia lui i:bucni) 9l sosi acas) >i numai dup felul cum mergea, dup cum urc treptele peronului monumental, n srituri furioase, cei din 1urul lui neleser c monseniorul era n prada unuia din acele accese de mnie teribil rare nsemna ntotdeauna vreo pedeaps rapid) >i fiecare tremura pentru pielea sa) 0uise se nchise n cabinetul su aruncnd ordinul c nimeni s nu!l deran1e:e) &fr(i prin a se calma suficient pentru a putea raiona) >i ncepu s se gndeasc) &e gndi mult timp) >i este de cre:ut c gsi o soluie, cci i reveni nfi(area sur:toare) 3bia atunci i chem pe civa dintre apropiaii si care se grbir s alerge) /rintre ei era (i Maulistrac) 0uise le ddu instruciuni care se puteau re:uma la aceasta" s gseasc, cu orice pre, ct mai repede posibil, locul tainic (i de negsit pn acum unde ducesa se ntlnea cu &aint!Mgrin) Dup ce a dat instruciunile, el comunic escort (i anun c va pleca a doua :i, la prima or, la mo(ia sa de la -anteuil" eternul (i ca s spunem a(a clasicul (iretlic folosit de toi soii n(elai, dornici s!(i surprind soia, inspirndu! i ncredere n sine) 7ntr!adevr, a doua :i diminea, el plec la drum nsoit de escorta sa)

-u mai este nevoie s spunem c, dac 0uise avea spionii si, ducesa i avea pe ai ei) 9a fu deci anunat c monseniorul plecase (i c luase drumul spre Compiegne) Din nefericire, ceea ce ace(ti spioni nu (tiau (i, n consecin, nu i!au putut spune, este c ducele, dup ce a clrit o bun bucat de drum spre Compiegne, reintrase n /aris prin poarta Montmartre (i se stabilise la palatul &aint!Denis, la fratele su, cardinalul de 0uise) Duces, care se (tia supravegheat de aproape, l anun pe &aint!Mgrin c se va gsi a doua :i, vineri, n mica lor cas) 9a sosi la timp la ntlnire) Cum fcuse s!(i piard urma, -u contea:) Ceea ce este sigur, ea reu(i s se descotoroseasc de supraveghetorii ei) /rimul ei cuvnt, desprindu!se de bu:ele amantului a fost" A Ce ai spune, frumosul meu iubit, dac v!a( spune c, timp de opt :ile, voi putea fi a voastr, toat, A 7n fiecare :i, A 7n fiecare :i) A &lav Domnului= strig &aint!Mgrin, ncntat peste msur, voi spune, frumoasa mea duces, c voi fi brbatul cel mai fericit de pe pmnt= A 9i bine= 4ii fericit, spune ea r:nd, cci a(a va fi) >i ea eBplic pe un ton indiferent" A Ducele a plecat, ieri diminea, la mo(ia sa de la -anteuil) 6rele trecur, pentru cei doi amani, ca un vis) Dar veni momentul despririi) & fi fost un presentiment, 6ricum, n momentul ultimului srut, duces, cuprins de o team nelmurit, spuse" A 3r fi poate mai bine s nu ne vedem ctva timp) A &untei crud= strig &aint!Mgrin pasionat, vrei moartea mea, A <cei, /aul= :ise ea nfiorndu!se) 3sta pentru c mi!e team pentru viaa voastr, de aceea am spus c ar fi mai prudent s ne abinem) A 3(= strig &aint!Mgrin, mi!ar place mai mult s mor dintr!o dat, de prea mult fericire, dect s m sting ncet de dorine ne mplinite) 9a nu!(i dorea altceva dect s se lase convins) /romise s revin a doua :i (i :ilele urmtoare, atta timp ct ducele va lipsi) .eveni, ntr!adevr) >i reu(i (i de aceast dat, s treac prin ochiurile plasei ntinse n 1urul ei) /robabil c ar fi putut s evite mult timp pericolul, cci era abil (i dragostea o fcea ingenioas) Destinul lor va hotr altfel) &aint!Mgrin (i conduse amantaa pn n strad) &chimbar ultima mbri(are, (i spuser" pe mine (i se desprir) -enorocirea a fost c, chiar n acest moment, doi biei nenorocii, crora ei nu le acordar atenie, treceau prin faa casei) Cei doi erau <rombafior (i nedespritul su &partimosca) Dup civa pa(i, <rombafior se opri brusc (i strig" A Dar))) dar))) aceast doamn=))) oh= 3i v:ut!o pe aceast doamn, &partimosca, /e aceast doamn eu am recunoscut!o= 9ste ducesa de 0uise=))) A 9i bine, ntreb &partimosca, ne nelegnd) A -u nelegi, imbecilule, url <rombafior eBasperat de aceast opacitate) 6 ntlne(ti pe ducesa de 0uise pe o strad ndeprtat) 6 ve:i mbri(nd un brbat care nu este ducele, nobilul ei so= 6 au:i gngurind cu o voce pierdut" ;/e mine=; @e:i c acest ndrgostit nu este altul dect contele de &aint!Mgrin,

un senior dintre cei mai bogai (i mai genero(i) @e:i (i au:i toate astea))) (i nu nelegi c a dat norocul peste noi,))) & alergm, mgarule, ticlosule, minte! ngust, s alergm=))) A Binecuvntat fie madona care ne!a ndrumat pa(ii pe aceast strad= :ise &partimosca pe un ton convins) & alergm, <rombafior, s alergm=))) >i pornir) *n cavaler se opri naintea lor spunnd" A *n moment, v rog, vite1ii mei) @ocea era aspr, tonul autoritar) Dar vocea era susinut de un gest" o mn ntins inea o pung prin ochiurile creia se vedea lucind aurul) >i acest gest avea o for ire:istibil pentru ei care nu mai (tiau de mult timp cum arat o moned de aur))) 9i rmaser pe loc) /ung dispru cu o rapiditate fantastic) >i amndoi nclinai, maturnd solul cu penele plriei, sur:nd larg" A 2a ordinele voastre, domnule) 0entilomul era Maulistrac, pe care fatalitatea l 3dusese n momentul cnd, n euforia bucuriei lor, (i fceau confidene cu voce,) <are, uitnd c erau pe strad, c puteau fi au:ii) Maulistrac merse drept la int) >i, cu acela(i ton autoritar" A *rmai!m, spune el) @ conduc la monseniorul duce de 0uise) 9i tresir) <rombafior se sperie" A /entru ce, Maulistrac ridic din umeri (i spuse cu rceal" A & mergem, nu facei pe catrii) -u v vreau rul) Dimpotriv) &unt bani de c(tigat, muli bani) 9i bine= @ spun" ;@enii cu mine) @ promit c monseniorul v va da de :ece ori mai mult dect domnul de &aint!Mgrin); Cred c este de a1uns) -u ncercai s m facei s cred c suntei voi oameni, s v lsai cople(ii de scrupule) A 2a urma urmei, spune <rombafior, c banii vin de la so sau de la amant, puin ne interesea:) A -umai s intre n bu:unarul nostru, fu de prere &partimosca, r:nd grosolan, un rs pe care el l credea spiritual) >i <rombafior relu hotrt" A @ urmm, domnule)

Capitolul HHIII

%uise pregte"te capcana

Cnd Maulistrac se pre:ent n faa lui, 0uise era ntr!o stare de furie care a1ungea la delir) 7n 1urul lui toi tremurau, cci l simeau la captul rbdrii (i nelegeau c atunci cnd furia lui va i:bucni, va lovi fr mil (i la ntmplare) Maulistrac (tia asta mai bine ca oricine) De aceea, el binecuvnta ntmplarea care!l fcuse s!i ntlneasc pe <rombafior (i &partimosca) 9ste de la sine neles c el dorea s!(i atribuie ntregul merit al descoperirii) >i, pe drum, el se nelesese cu cei doi derbedei care, n) &chimbul unei alte pungi garnisit copios pe care el le!o ddu, consimir la planul lui)

A Monseniore, strig el triumftor, intrnd, s!a fcut, vi:uina a fost descoperit=))) A /e bunul Dumne:eu, Maulistrac, era timpul) 7ncepeam s m ntreb dac e(ti bun de ceva=))) Maulistrac, cu fals modestie, povesti c a luat n serviciul su doi punga(i pe care!i pusese s urmreasc, nu pe duces, ci pe &aint!Mgrin, lucru la care nimeni nu se gndise) >i c ace(ti doi (napani, de altfel foarte obi(nuii n acest gen de treburi, reu(iser n sfr(it s descopere ceea ce nimeni nu putuse gsi pn acum) 9l i adusese numai ca ducele s!i poat interoga (i s le dea recompensa pe care ei contau) A & intre, porunci scurt 0uise) 7n mai puin de un minut, condu(i de Maulistrac, <rombafior (i &partimosca se frngeau n dou ntr!unui dintre cele mai adnci saluturi) 0uise, n faa acestor mutre bune de spn:urtoare care reflectau 1osnicie, nu!(i putu ascunde de:gustul) 9l deschise un sipet de abanos, lu un scule cu bani, l ls s cad (i, mpingndu!l cu piciorul spre ei, cu o voce care plesni la fel ca (i gestul" A /rindei= spune el) &culeul coninea o mic avere) 9i nu v:ur dect asta) &e npustir asupra lui) >i, orbii, plon1ar din nou ntr!unui din saluturile lor ie(ite din comun) A @orbii, ordon 0uise) 9i istorisir adevrul) -umai c n loc s spun c ntmplarea fcuse totul, ei pretinser c au acionat dup instruciunile baronului de Maulistrac) Cnd terminar, 0uise se nf(ur n manta (i cu aceea(i voce seac" A Conducei!m) >i lui Maulistrac" A @ino cu mine) 9i sosir) Cu nasul ascuns n gulerul mantalei, 0uise studie locul) 9l avu o scurt convorbire pe (optite cu cei doi ticlo(i) 9l le mpri aur cu larghee (i!i nsrcina s racole:e :ece indivi:i gata la orice frdelege ca (i ei, pe care urmau s!i aduc luni dimineaa, la ora :ece, ntr!un loc pe care l desemn) 9i plecar pentru a ndeplini aceast misiune de ncredere) 9Bultau de bucurie) Credeau c a dat norocul peste ei))) Dar, ndat ce ntoarser spatele, 0uise, strngnd braul lui Maulistrac, pronun" A 7n ncierare, trebuie ca aceste dou pu(lamale s rmn mori pe loc) A 7neleg, fcu Maulistrac cu un :mbet crud) @oi face eu asta) 3 doua :i, care era duminic, 0uise reveni la faa locului nsoit numai de Maulistrac) >i el putu s se asigure cu proprii si ochi c cei pe care!i condamnase la moarte pentru c surprinseser acest secret redutabil, nu miniser, nu se n(elaser) 9l plec, nsoit n continuare de Maulistrac) Dorea s urme:e itinerariul probabil al lui &aint!Mgrin, ntorcndu!se la 2uvru de la mica sa cas) 7n drum, ei l ntlnir pe /ompignan) 0uise i atinse braul (i se ls recunoscut, recomandnd discreie) 0uise, de(i preocupat, dedicndu!se n ntregime planurilor sale de r:bunare, fusese frapat de faa pustiit a favoritului su) A Dar tu e(ti ntr!adevr bolnav, i spune el n (oapt) A 7ntr!adevr, monseniore, rspunse /ompignan pe acela(i ton, trebuie c

sunt serios bolnav pentru a!mi fi ntrerupt serviciul pe lng voi) A Iat c este inoportun, fcu 0uise) Contam pe tine pentru))) o eBpediie pe care o pregtesc) A Dac este vorba de o eBpediie, spune el, monseniorul a fcut bine s conte:e pe mine=))) 3r fi trebuit s fiu n agonie pentru a nu fi pre:ent atunci cnd sunt lovituri de dat (i de primit n serviciul vostru) 0uise schi un surs de satisfacie (i porunci" A *rmea:!m) /ompignan se supuse (i se plas n tcere alturi de duce care se gsi n felul acesta ncadrat de cei doi favorii ai si) 4ire(te, v:nd precauiile luate de duce pentru a nu fi recunoscut, fcu (i el ca ei (i!(i ridic gulerul mantalei peste fa, cu toate c nu era la curent cu ceea ce se pregtea) 0uise merse n felul acesta pn la 2uvru) 9l nu intr acolo) <recu lungind pasul (i mrindu!(i precauiile) 31unse la ru) 3colo se opri o secund (i!i (opti cteva cuvinte lui Maulistrac, pe care!l avea la dreapta sa) Maulistrac rspunse printr!o simpl mi(care a capului care nsemna c a neles (i se va supune) Ducele se ntoarse) <recu din nou) /rin faa 2uvrului) /e strada &aint!%onor, el se opri din nou (i, cu o privire circular inspecta mpre1urimile care, totu(i, i erau cunoscute) >i lovind pmntul cu piciorul, adresndu!se n continuare lui Maulistrac, (opti" A 2a ie(irea de la 2uvru, el va veni direct aici) 9ste drumul pe care merge ntotdeauna) /lecnd de aici, el poate face mii de ocoluri n cursul crora ne!ar putea scpa) @a trebui deci s!l a(teptm aici) 9u m voi posta n acest loc) <u, n colul cheiului) 7ndat ce!l vei vedea ie(ind, l vei urma, cu oamenii ti) @a fi prins ntre dou trupe) -umai dac nu!(i pune aripi n aceast noapte, altfel va fi imposibil s scape) >i cum /ompignan, care au:ise vag, avea o privire ntrebtoare" A Maulistrac i va eBplica, spune ducele) 3ici nu este nici timpul nici locul potrivit) >i continu s!i dea instruciuni pe care Maulistrac le ascult cu o atenie susinut) /ompignan vedea c va fi o eBpediie de mare importan, deoarece ducele o pregtea el nsu(i) 4r s se preocupe pentru a afla ce putea fi aceast eBpediie, el (i spunea c va (ti s se aran1e:e n a(a fel nct s!(i lase pielea acolo) Ceea ce va fi totu(i mai bine dect s recurg la sinucidere)

Capitolul HHI@

Concedierea

2undu!(i toate msurile, sigur c &aint!Mgrin nu va scpa r:bunrii sale, 0uise nu (tia ce s fac pentru a scpa de nerbdarea care!l devora, (i aminti atunci de prietenul su &orrient's) 9l nu!l rev:use de cnd sttea ascuns pentru a lsa tuturor s se cread c era plecat din /aris) >i lu drumul palatului acestuia, probabil cu intenia de a i se destinui (i de a!i demonstra c ducele de 0uise nu era omul s tolere:e ca cineva s!(i bat 1oc de el)

De aceast dat, /ompignan nu putu s se sustrag de a!l acompania) /robabil, de fapt, c era ncntat de oca:ia ce i se oferea) 9l pru s se nviore:e) Deschise ochii la ceea ce se petrecea n 1urul lui) /entru prima dat se ntreb ce eBpediie pregtea 0uise n secret) 7n fine, indiferena sa posomort dispru ndat ce puse piciorul n aceast locuin luBoas unde tria femeia adorat) <otodat, se tre:i n el gelo:ia la gndul c trebuia s fie martor, nc o dat, la acele manevre curtenitoare care!l fceau s sufere ngro:itor) 0uise inea s!(i pstre:e anonimatul) /ompignan fu acela care!l anun stpnului casei) Ca toat lumea, &orrient's l credea pe ducele de 0uise plecat la mo(iile sale) &au cel puin, se prefcea c o crede) 9l se grbi s!l primeasc pe vi:itator (i pe nsoitorii si) Cnd se v:u n cabinetul lui &orrient's, la adpost de orice indiscreie, 0uise ndeprt mantaua (i se ls recunoscut) &orrient's se prefcu surprins) 7n sinea s (i spunea" ;Desigur, gndeam eu bine c acest voia1 nu era dect o curs=))) -u voi da o para pe viaa ducesei (i a lui &aint!Mgrin=; Ca (i doamna n gri, &orrient's era convins c 0uise va lovi fr cruare soia adulter (i pe amantul ei) Dar, acest gnd, trebuie s!o credem, i era neplcut, cci el ncrunta sprncenele) Cu toate acestea, el se grbi s stea aproape de ilustrul su vi:itator) >i mai nti el se scu: de a!l primi singur" ducesa de &orrient's (i sora sa %ermosa, printr!o ntmplare neplcut, erau absente) 2a un semn al lui 0uise, /ompignan (i Maulistrac se retraser, lsndu!i pe cei doi duci ntre patru ochi) *n lacheu i conduse ntr!un mic salon destul de ndeprtat de cabinetul lui &orrient's (i!i ls singuri) Maulistrac, care nu era un om prea vesel, care se bucur n sinea sa de tristeea lui /ompignan, tristee pe care el o atribuia mniei de a fi fost nlocuit n favorurile stpnului, nu se grbea s!l pun pe nsoitorul su la curent cu ceea ce se ur:ea) 9i nu rmaser mpreun nici mcar un minut) 3proape imediat, acela(i lacheu l preveni pe Maulistrac c monseniorul voia s!l vad) 9l l urm pe lacheu, mndru de importana sa, lsndu!l pe /ompignan cufundat n sumbrele sale reverii, pe care el l credea dobort de aceast ultim lovitur (i creia, n realitate, nu!i acordase nici o atenie)) Dar &orrient's minise spunnd c #ocel$ne (i %ermosa nu erau la palat) >i nu fusese 0uise, nici &orrient's care trimisese s!l caute pe Maulistrac) Doamna n gri era aceea care dorise s!l ndeprte:e un moment) 7ndat ce Maulistrac se ndeprtase, se deschise o u() 3pru o femeie) 9ra mbrcat n gri din cap pn!n picioare) 3vea pe deget acel rubin tiat n form de romb, pe care!l cunoa(tem) 9a intr cu un pas u(or, maiestuos) 4igura sa avea o eBpresie de hotrre foarte rece, ne ndurtoare) /ompignan (i simi inima srind de:ordonat n piept) 9l nu v:u c ea avea o nfi(are de ghea) 9l se repe:i ntin:nd minile rugtoare, gata s ngenunche:e (i cu o voce pasionat, care implora" A 7n fine, iat!v=))) @!ai hotrt=))) Credeam))) -u putu spune mai mult) /e un ton sec, cu o voce care biciuia, ea ntrerupse" A 2ini(te, domnule=) 3scultai ce am venit s v spun" repro(nd unei femei

c ai avut onoarea favorurilor sale, ai comis o aciune odioas, 1osnic, rutcioas, care ar face s ro(easc pe cel mai ab1ect bdran))) 0raie vou, iat!m de:onorat n ochii familiei mele))) >i ndr:nii s v pre:entai aici dup aceast frumoas isprav= -u v voi permite s agravai rul pe care l!ai fcut de1a) >tii c nu mai poate fi nimic comun ntre noi) /lecai, domnule (i evitai de acum nainte s mai aprei n aceast cas) 7n faa acestor cuvinte de o violen calculat cu rceal, /ompignan rmase prostit, sufocat) >i cum ea i ntorcea spatele, fr a!i face mcar onoarea unui semn din cap, fr s prea (tie ce spune, el bigui" A 9ste concedierea mea ceea ce!mi anunai= 9a ntoarse ncet capul (i arunc pe deasupra umrului" A Cred c m!am eBprimat limpede) 3runc asupra lui o privire ncrcat cu o bat1ocur cumplit, ridic din umeri cu un dispre strivitor, avu un mic rs dispreuitor, deschise u(a fr s se grbeasc (i dispru) /ompignan nu!(i ddu seama c ea plecase) 9fortul pe care!l fcuse pentru a re:ista tentaiei de a o sugruma fusese att de formidabil nct tremura ca o frun: :glita de furtun) 3tunci cnd deschise ochii, se tre:i singur) &uspin rgu(it, asemenea unui horcit) A 9a m alung a(a cum nu se face unui 1efuitor mr(av=))) .agastens a avut dreptate=))) .mase un moment gnditor (i certndu!se" A De aceast dat, totul este sfr(it= -u am dect ceea ce merit=))) Dar, mulumesc lui Dumne:eu, .agastens n!a murit))) >i .agastens o va pedepsi pe ticloas dup cum merit=))) 7ntoarcerea lui Maulistrac l scoase din gndurile sale) A 3(adar, i spune el, mi vei face (i mie cunoscut, n sfr(it, ce va fi aceast eBpediie creia monseniorul i acord o importan att de mare nct (i d osteneala s o pregteasc el nsu(i, A Cum, se mir Maulistrac, n!ai neles, A &punei mai degrab c n!am au:it nimic) 9ste mai eBact) A 9ste vorba de a!i aplica lui &aint!Mgrin pedeapsa pe care o merit obr:nicia sa) A 3ltfel spus, n limba1 vulgar, &aint!Mgrin va fi asasinat, spune cu rceal /ompignan) A 3vei un mod ciudat de eBprimare, remarc Maulistrac pe un ton nepat) A 9u spun lucrurilor pe nume, replic /ompignan cu aceea(i rceal) De fapt cuvintele contea: puin) /edeaps sau asasinat, eu sunt de partea asta) 9ste esenialul pentru mine) ;Da, gndea el, voi fi de partea asta))) >i sper c &aint!Mgrin nu va uita promisiunea pe care ne!am fcut!o pentru situaia c vom fi forai s ne ncierm din ordin (i va lovi drept n inim);

Capitolul HH@

2i ducesa de %uise3

7n timp ce doamna n gri, cu un cinism (i o brutalitate voite, l concedia pe /ompignan, 0uise l puse la curent pe &orrient's cu msurile pe care le luase pentru a se debarasa de &aint!Mgrin) &orrient's l ascult cu atenie) Cnd termin, el spune foarte convins" A @ aprob) >i cum remarcase c vi:itatorul su nu sufl o vorb despre inteniile sale n privina ducesei, el abord acest subiect, adugind cu o anumit e:itare" A Dar))) duces, Ce considerai c vei face,))) 0uise e:it (i el nainte de a rspunde) >i %otrndu!se deodat, el lovi cu putere mnerul pumnalului) A 3sta este mai grav, spune el) -u m mai aprobai, ntreb 0uise) A -u) A De ce, A Dac o lovii pe duces, se va spune c era vinovat) A /e sngele lui Cristos, mri 0uise, n!ai au:it cnd v!am spus c este vinovat, A 3m au:it bine, monseniore) /entru voi, pentru foarte puini apropiai ce v sunt devotai, ducesa poate fi vinovat) Dar, n ochii publicului, virtutea s mi poate, nu trebuie s fie pus la ndoial) A -u!mi pas de public= bubui 0uise eBasperat) &orrient's nu insist deocamdat) >i, schimbnd brusc subiectul" A 7n timp ce voi v ocupai cu r:bunarea onoarei voastre ultragiate, eu n! am stat degeaba) 0uise deveni imediat atent) &orrient's continu" A 9u pregteam evenimentele) *nul dintre aceste evenimente + dintre cele mai nsemnate (i care trebuie s aib re:ultate considerabile + este pe cale s se produc))) /este puin timp regele se va mbolnvi))) 3tt de grav nct, chiar de pe acum, pot s pre:ic c va muri ntr!o lun) A &untei sigur, A 6trvurile lui /inacle nu iart))) >i regele a but una dintre aceste otrvuri) /rea att de sigur pe el nct 0uise l admir cu o spaim confu:) A /este o lun=))) *n tron de nhat=))) >i ce tron= Cel mai frumos din toat cre(tintatea=))) A -u depinde dect de voi s!l avei, monseniore) De altfel, acest tron nu v revine de drept,))) Ct despre mine, eu am luat msuri (i pot s v rspund c, dinspre partea aceasta, nu va avea loc nici un incident suprtor) Dar, monseniore, ar fi timpul s luai msurile necesare dac nu vrei s v prseasc norocul) A 3(a voi face, spune cu ardoare 0uise care uitase deocamdat de soia sa (i de amantul ei) 7n cteva :ile, voi convoca familia (i pe cei mai hotri parti:ani ai mei pentru a discuta acest subiect important) @ voi anuna ! locul (i :iua cnd va avea loc aceast reuniune care nu va a1unge la nici un re:ultat dac nu vei asista (i voi, marele nostru prieten) A Ct mai devreme, cu att mai bine) Iertai!m dac insist, monseniore, dar timpul presea:) A 4ii lini(tit, nu voi lsa s!mi scape oca:ia) 9l se nf(ur n manta (i se pregti s ias)

Dar dac el uitase pentru moment de soia sa, &orrient's avea motivele sale s n!o uite) 9l relu deci conversaia eBact acolo de unde o fcuse s devie:e" A @ spuneam deci, monseniore, c ntr!o lun vei fi regele 4ranei) Mai mult dect orice, va fi necesar s contai pe aceast opinie public ce trebuie s v fie favorabil) A 9i bine= fcu 0uise frapat de aceast insisten) A 9i bine= Monseniore8 vrei deci c cei ru intenionai s strige n gura mare c noul rege a fost un so att de ultragiat nct a trebuit s!(i n1unghie cu propria sa mn soia infidel, A /oate c avei dreptate, fcu 0uise) Dar n ceea ce!l prive(te pe &aint! Mgrin, a(a rmne) >i v asigur c nici o putere omeneasc nu!l va putea scpa de r:bunarea mea= &orrient's se nclin reprimindu!(i un surs) 9l l cuno(tea bine pe duce, cci gndea n sinea lui" ;Bun) 92 n!o va lovi pe duces) 9ste tot ce doream); 0uise, innd mai mult ca niciodat la anonimatul su, &orrient's se mulumi s!l conduc pn la peron, fr onorurile obi(nuite) Cnd reveni n cabinetul su, o gsi acolo pe doamna n gri care!l a(tepta) A 9i bine, ntreb ea cu un interes ce dovedea importana pe care o acorda acestei chestiuni, ce spune monseniorul, A &pune c &aint!Mgrin va fi mort mine) A Ce!mi pas mie de &aint!Mgrin= 9u de duces v ntreb) >tii bine asta) A Ducesa va avea soarta amantului ei) 9l minea cu atta siguran nct ea nu bnui nimic) &e retrase gndind" ;7ntr!o lun, voi fi soia lui 0uise))) (i regina 4ranei=; 9l, cu un surs ironic, (i spunea" ;-u chiar mine te vei cstori cu 0uise=;

Capitolul HH@I

45 iulie

9scortat tot timpul de /ompignan (i de Maulistrac, 0uise lu bacul de la 2uvru care!l trecu pe cellalt mal) >i merse n strada &aint!3ndre!des!3rts, la palatul &aint!Denis unde locuia fratele su, cardinalul de 0uise) 3colo (i petrecu noaptea) 3 doua :i, n cursul dup!amie:ii, el sosea la or pe care o fiBase, n strada &aint!%onor, chiar n locul pe care!l stabilise) 7n 1urul lui, n mici grupuri de doi sau trei, inndu!se de bra, asasinii, vreo dou:eci la numr, mergeau ntr!o parte (i!n alta, vorbind tare, r:nd n hohote) 9rau aici ca la o partid de plcere) /ompignan era (i el acolo) &olicitase onoarea de a conduce banda) 3vea pentru asta motivele sale) 2a captul str:ii l53ustruce, masai n spatele turnului Coin, care!i ascundea, era o du:in de brbai cu mutre ngro:itoare de fiare n libertate, parc anume pentru a te nghea de spaim)

3ce(tia erau tlharii racolai de <rombafior (i &partimosca) 3devratul (ef era Maulistrac care supraveghea totul (i n mod deosebit pe <rombafior (i &partimosca) Ca (i /ompignan la cellalt capt al str:ii, sttea singur la intrarea n aceat strad) 9l supraveghea poarta 2uvrului, care era aproape) /oarta pe unde trebuia s ias &aint!Mgrin) &aint!Mgrin apru) Maulistrac l observase) Cu voce 1oas, el comand" A 3tenie= 7ndat ce v:u c &aint!Mgrin se ntorcea la stnga, el comand pe acela(i ton" A 2a drum= Band se puse n mi(care) -u n grup compact, ci unul cte unul, n lini(te, avnd aerul unor oameni care se plimb (i care nu se cunosc unii cu alii) 9i cuno(teau manevr care const n a prinde vnatul ntre dou focuri) De cealalt parte a str:ii &aint! %onore, /ompignan l recunoscuse pe &aint! Mgrin care nainta fr s se grbeasc) Ca (i Maulistrac, el averti:" A 3tenie, domnilor, iat!l= 7n felul acesta, &aint!Mgrin se gsea prins din toate prile" dac se ntorcea la stnga, ddea peste primul grup8 dac se ntorcea la dreapta, se gsea n faa lui /ompignan (i a celui de!al doilea grup care opera sub ochiul lui 0uise, mereu nemi(cat n locul pe care!l alesese) Dac ar fi vrut s se ntoarc pe unde venise, s!ar fi ciocnit de Maulistrac (i de tlharii lui) &aint!Mgrin sosi n strada &aint!%onor) 9l se gsi n faa lui /ompignan) 7i ntinse mna sur:nd) /ompignan scoase sabia din teac fr s se grbeasc (i, foarte calm, averti:" A Conte, trebuie s ne ucidem din ordin) 9ste momentul s v amintii promisiunea pe care ne!am fcut!o de a inti drept n inim) >i el trecu n gard cu att a u(urin de parc s!ar fi aflat pe plan(ele slii de arme) 7n timp ce!i vorbea, &aint!Mgrin privea n 1urul lui) 9l nu v:u dect ceea ce avea naintea lui, dar asta i a1unse pentru a nelege, cu att mai bine cu ct l ghici fr dificultate pe 0uise n acea statuie ntunecat, drapat n cutele rigide ale mantalei) 7n acela(i timp, el avu pumnalul (i spada n mn) 7ntre /ompignan (i &aint!Mgrin ciocnirea armelor a fost de o rapiditate eBtraordinar, ndat ce armele se anga1ar, /ompignan strig" A Drept n inim, &aint!Mgrin= A Drept n inim, /ompignan= rspunse &aint!Mgrin) >i el fanda cu o lovitur fulgertoare) /ompignan v:u lovitura venind) /entru un scrimer de fora s n!ar fi fost dect un 1oc s!o pare:e) Dar el nu numai c nu cut s pare:e, dar (i ndeprt spada (i ntinse pieptul) 3tins n inim, /ompignan c:u grmad) <otul nu durase mai mult de cteva secunde) Dou sau trei secunde de e:itare urmar dup aceast moarte tragic) &aint!Mgrin profit de asta pentru a!(i provoca du(manul, strignd cu voce tuntoare" A 0uise, ie(i la lumin, la(ule, fricosule, mi(elule=))) @ino s te msori cu mine, dac ai cura1=))) Dar tu nu ndr:ne(ti) <u nu (tii s mnuie(ti dect cuitul, arma asasinilor=)))

*rlete slbatice, rcnete de moarte, ameninri ngro:itoare, insulte colosale, n1urturi intraductibile i:bucnir ntr!un cor nspimnttor (i!i acoperir vocea) >i cele dou bande" cea pe care &aint!Mgrin o avea n faa lui (i cea pe care o avea n spate, se npustir n acela(i timp) 7n acest timp, banda lui <rombafior se apropia de strada &aint!%onor) 3ceste pu(lamale au:iser strigtele scoase de confraii lor) 9i neleseser c vnatul se lupta cu haita) <rebuie s se grbeasc dac voiau s participe la aceast strlucit isprav) 9i (i scoaser cuitele (i pornir n fug, unindu!(i urletele cu acele ale celor dou bande, care, reunite ntr!una singur, se luptau de1a) -efericitul &partimosca era departe de a bnui c moartea, sub nfi(area lui Maulistrac, mergea n urma sa) Maulistrac, ntr!adevr, se strecurase n spatele celor doi borfa(i) 3vea pumnalul n mn (i!i mnca din ochi cu un surs sinistru) 9l ridic braul (i!l repe:i cu un gest fulgertor) 3tins ntre umeri, &partimosca se prbu(i cu faa la pmnt) Maulistrac ridic braul a doua oar (i mplnta pumnalul ro(u de snge, pn la mner, ntre umerii lui <rombafior) -umai c <rombafior avu o tresrire teribil (i se ntoarse urlnd" A 3h= <rdtorule, m!ai) 6mort=))) >i n acela(i timp, la rndul su, cu o mi(care fulgertoare, repe:i pumnalul n gtul lui Maulistrac care cu siguran nu prev:use aceast ripost mortal) Dup ce lovi, <rombafior c:u pe spate) 7n acela(i timp, Maulistrac se prbu(i peste el) 9l nu se va mai ridica) &aint!Mgrin, n ciuda nfi(rii sale efeminate, era vitea:) Cu o sritur uluitoare, el se re:em de o cas pentru a se feri cel puin s fie atacat pe la spate) >i el lans aceast ameninare la adresa lui 0uise, mereu eapn, nemi(cat n colul unde se afla, cu ochii scnteietori, prnd o statuie a r:bunrii" A 0uise, vei cdea, ca (i mine, sub cuitele asasinilor=))) Dup aceste cuvinte profetice, el nu mai scoase o vorb >i fcea fa cu dinii strn(i, lovind mai adesea dect se ferea) >i surdea cu un surs teribil de fiecare dat cnd vedea c:nd cte unul din asasinii si) 9l nu ntr:ie s cad, la rndul lui) Dar vigoarea re:istenei sale eBasperase furia agresorilor si care continuar s loveasc fr mil) Chiar (i atunci cnd el nu mai ddu semn de via) -efericitul &aint!Mgrin fu ciuruit cu lovituri de pumnal) Cronicarii timpului spun c primise peste trei:eci de lovituri, dar el nu muri dect a doua :i) 0uise l cre:u mort pe loc) Cnd se plictisi v:nd lovindu!se n cel pe care!l credea un cadavru, el plec furios, ca (i cum mai era nc nsetat de snge) 7n acest timp, ducesa (i a(tepta amantul n acel luBos cuib de dragoste pe care el l amena1ase pentru ea) -elini(tea o cople(ea, o nelini(te foarte vie care se prefcu repede n spaim) Cnd a1unsese la disperare, au:i poarta i:bindu!se) 9a scoase un strigt de bucurie" A 9l este= Cu mna sa alb, ea deschidea amantului) Dar cel care intr fu soul) Mai nti ea nu!l recunoscu) >i cu o voce care tremura, ea pronun" A Iat!v, n fine= Muream de nelini(te=))) 9a nu putu spune mai mult" 0uise, cu un gest

@iolent, ndeprt mantaua (i ea l recunoscu) Cuvintele i nghear pe bu:e (i rmase intuit locului, incapabil s schie:e un gest, nici mcar pentru a!(i salva viaa) 9l se nclin n faa ei cu o sumbr ironie (i cu o voce de ghea" A -u v mai a(teptai amantul, doamn, spuse el) 9l nu va veni))) 9l nu va mai veni niciodat))) 2!am omort) .idic gulerul mantalei peste fa, i ntoarse spatele (i ie(i fr s!i mai acorde vreo atenie) Ducesa scoase un geamt nbu(it (i c:u fr cuno(tin pe podea) <rebuie s adugm, nainte de a ncheia acest capitol, c, atunci cnd oamenii lui 0uise (i adunar rniii, nu gsir dect trei cadavre" cele ale lui /ompignan, Maulistrac (i &partimosca) Ct despre <rombafior se constat c dispruse) Dar cum el nu fcea parte d1n casa ducelui, cum nu era cunoscut, nimeni nu remarc aceast misterioas dispariie)

Capitolul HH@II

1up asasinat

Ducesa de 0uise se tre:i din le(in) /e 1umtate nebun de disperare, ea fugi, se tr cu greutate pn la litier (i se ntoarse la palat) /n acum nu se gndise dect la iubitul asasinat mi(ele(te) 31uns acas ncepu s tremure pentru soarta ei) >i (i puse aceast ntrebare plin de ameninri sub nelese" ;Ce va face cu mine, monseniorul, soul meu,; 9a se nchise n camera ei, preteBtnd c este bolnav + (i n realitate chiar era, att de dur fusese ncercarea prin care trecuse + (i inter:ise oricui s intre la ea) Chiar monseniorului, dac ar fi venit) 0uise nu veni dect a doua :i diminea) >i ea trebui s!l primeasc) 0uise se art bine dispus, curtenitor, galant, n ntregime ncnttor) 9a l cuno(tea bine, simi c lucrurile nu vor merge mai departe, c n!avea de ce s se team) @a scpa cel mult cu un scurt eBil la una dintre mo(ii) >i respir u(urat) A Doamn, spune el foarte politicos, a trebuit s pedepsesc dup cum se cuvenea insolena lui &aint!Mgrin care!(i permitea s v compromit) Cred c nu este nevoie s v spun c nu m!am ndoit niciodat de virtutea voastr) 9a deschise ochii mari de uimire, ntrebndu!se dac ironi:a sau nu) /rea foarte serios) Cu aceea(i serio:itate calm, el continu" A @ rog s nu rmnei nchis))) s primii))) s v artai n ora())) cu acea nfi(are nepstoare (i vesel care v este cunoscut (i care v face att de seductoare))) /entru ca s demonstrai (i celor mai ru intenionai c nu ncercai nici o tristee privind sfr(itul nefericit al lui &aint!Mgrin))) care n!a avut dect ce a meritat) Biata duces nchise ochii, fcu un efort supraomenesc s!(i nbu(e lacrimile gata s (neasc) A Bine, voi eBecuta ordinele voastre, monseniore) A &untei fermectoare) M a(teptam la asta) &igur c!i va urma ordinele ntocmai, 0uise se retrase) 7ndreptndu!se spre apartamentele sale, cu un surs rutcios pe bu:e, el (i spunea" ;&orrient's avea dreptate" cel mai bun mi1loc de a nchide gura ruvoitorilor,

este de a le arta c suntem mai unii ca niciodat, ducesa (i eu))) Dovad c ea este irepro(abil))) Mai tr:iu))) cnd voi fi rege))) ne vom regla conturile=; Moartea lui &aint!Mgrin fcu mare vlv) 2a curte, ca (i n ora(, a doua :i, nu se discuta dect despre acest eveniment) <oi erau unanimi n a!l desemna pe 0uise drept autor) &e a(tepta cu curio:itate ce va face regele) .egele (i plnse prietenul (i!i fcu funeralii magnifice) 3sta a fost tot) 3 doua :i, la palatul &orrient's, doamna n gri afl evenimentul) /rima dat se interes despre duces) -!au putut s!o informe:e asupra acestui punct capital pentru ea) 9a construi planuri, se gndi, calcul, combin, ndelung, minuios) >i cnd puse totul la punct n mintea ei, se v:u att de sigur de succesul ma(inaiilor sale ascunse nct, redresat ntr!o atitudine de putere (i orgoliu, strig" A 7ntr!o lun, voi fi regina 4ranei=))) 9Bact n acest moment se anun ducesa de 0uise) 3 fost pentru ea ca o lovitur de mciuc) I se prea c totul se prbu(ea n 1urul ei) 2ovitura era att de dur, att de neprev:ut, nct (i nchipui c n!a au:it bine, c nu putea fi duces) <otu(i, era chiar ea) Intr vioaie, graioas, r:nd larg, 1ucnd cu o art desvr(ita dureroasa comedie care!i fusese impus de ctre temutul ei so) Comedian la fel de desvr(it, doamna n gri, care!(i revenise pe loc, o primi cu manifestri de cea mai mare prietenie) De altfel, vi:ita fu scurt, ducesa de 0uise, respectnd cu strictee ordinele ducelui, se retrase dup cteva minute pentru a merge ntr!o alt vi:it) Doamna n gri (i redresa capul pe care!l inuse aplecat, o licrire cumplit se aprinse n admirabilii si ochi negri (i cu un gest rece, de hotrre implacabil" ;9i bine= 4ie, voi lua totul de la capt pn cnd voi reu(i=;))) 6 dat luat aceast hotrre, ea adug n sinea ei" ;& ne ocupm deocamdat de ceea ce este mai urgent) 3 sosit timpul s se termine cu .olande);

Capitolul HH@III

0tra,a lui !inacle

Cteva ore mai tr:iu, la 2uvru, /inacle primea unul din acele bilete misterioase care nu puteau compromite nici pe cel care le trimitea nici pe cel care le primea ntruct ele nu conineau nici un cuvnt) Din modul n care acest bilet era mpturit, el nelese semnificaia ordinului care i se adresa) 9l scotoci n dulapul su de fier (i, din acea cutiu, lu un flacon minuscul pe care!l puse n bu:unar) Cu flaconul n bu:unar, /inacle se ndrept spre palatul &orrient's unde fu primit de doamna n gri) A Iat!l, spune /inacle, nmnndu!i flaconul) A Care sunt efectele acestei otrvi, A Depinde, doamn) Depinde de do: (i de constituia celei care o ia) 3m ncercat aceast otrav pe un cine (i pe o gin) 7n do:e egale, cinele a murit

dup o or) 0ina n!a re:istat mai mult de un sfert de or) Dai unui om un sfert din acest flacon" el va muri dup o sptmn 1umtate" nu va dura dect trei sau patru :ile) 4acei s!l ia pe tot" el va cdea fulgerat dup dou ore) >i asta fr s resimt nici o indispo:iie) A 7n acest ca:, spune ea, .olande va trebui s ia tot coninutul flaconului) 9l se nclin indiferent) A Casa este pregtit, ntreb ea dup o scurt tcere) A Dac dorii, putei merge acolo chiar de a:i doamn) 9a ncheie pe un ton hotrt" A @oi merge acolo imediat) >i ea l concedie cu un surs de trufa( bunvoin" A Ducei!v, /inacle (i fii pregtit, cci ne vom atinge scopul) 9l se nclin adnc (i ie(i) Dup mai puin de o or, o litier fr emblem, escortat de doi lachei fr livrea, strbtea poarta <emple, trecea prin faa bastionului (i, prin suburbie, se ndrepta spre micul ctun Courtille situat la ba:a dealului Belleville) 7n aceast litier, ntins indolent pe pernele de catifea, nf(urat n pelerin sa cafeniu! nchis, doamna n gri cugeta 1ucndu!se cu rubinul n form de romb pe care!l avea pe deget) 2a o sut de stn1eni n urm, fr alt escort dect rnda(ul care conducea catrcile, o alt litier o urm pe prima, inndu!se cu pruden n afara ra:ei vi:uale) 7n interior se gsea cealalt doamn n gri) Ca (i sora sa, era nf(urat ntr!o pelerin cafeniu! nchis (i purta pe deget un rubin tiat n form de romb) 7n dimineaa acestei :ile n care am v:ut litierele celor dou doamne n gri, una urmnd!o pe cealalt (i prnd s!o supraveghe:e, lund drumul spre Courtille, mama #ac?ueline, buctreasa anga1at de .agastens n serviciul .olandei, ranc, femeie energic atingnd cinci:eci de ani, ie(i dup provi:ii) /rin 0rand .ue ea se ndrept spre satul Belleville) 2a intrarea grdiniei care preceda o cas de modest condiie, doamna n gri prea s respire aerul dimineii, prefcndu!se c ngri1e(te florile, n realitate, ea o pndea pe mama #ac?ueline care, ea o (tia, trebuia s treac prin faa casei sale) Buctreasa apru) Doamna n gri ie(i n strad) 3tunci cnd buctreasa a1unse n faa ei, pe acel ton de autoritate ire:istibil pe care (tia att de bine s!l foloseasc" A *rmai!m, femeie de treab, spune doamna n gri) A &cu:ai!m, doamn, spune ea fcnd o reveren, dar nu am timp) Doamna n gri o apuc de bra (i cu aceea(i ire:istibil autoritate" A *rmai!m, v spun) -u vei regreta) >i nu v voi reine mult timp) De aceast dat mama #ac?ueline nu mai ndr:ni s refu:e (i o urm pe cea care i vorbea pe acel ton poruncitor) Cnd se gsir singure ntr!o camer sumar mobilat, doamna n gri ntreb brusc" A &punei!mi, mam #ac?ueline, ct v!ar trebui pentru a avea o cas mic, ca aceasta, cu o grdin n fa, ca aceasta, o livad frumoas (i un teren n spate, cteva gini, o vac bun (i un mgar pentru a v duce legumele (i oule la pia, A Cinci mii de livre, poate= ls timid s!i scape mama #ac?ueline)

Doamna n gri deschise un cufr, lu de acolo un scule pe care!l puse pe mas, n faa buctresei, spunnd" A Iat aici dublu) /utei verifica, sunt aici :ece mii de livre, n aur bun, suntor (i cu greutatea cuvenit) 2uai!i, sunt ai vo(tri) A Zece mii de livre=))) mie))) vise:= &au mai degrab, v batei 1oc de mine=))) >i asta nu e bine, doamn, de))) A -u!mi bat 1oc de voi, ntrerupse grav doamna n gri) @ druiesc aceste :ece mii de livre) Dovada este c, vedei, pun acest scule n co(ul vostru) A Ce a(teptai, deci, de la mine, A @ voi spune, fcu ncet doamna n gri innd!o sub focul privirii sale) 9a scoase din sin micul flacon pe care i!l dduse /inacle n a1un (i i!l art spunnd" A 0olii coninutul acestui flacon n paharul cu lapte pe care l servii stpnei voastre, n fiecare diminea, cnd vei reveni de la pia) A >i mi dai pentru asta :ece mii de livre= eBclam mama #ac?ueline, privind lung flaconul cu un ochi bnuitor) A /entru asta, da) Cu un suspin dureros de regret, mama #ac?ueline lu sculeul, l puse pe mas (i, fr s se supere, fr s se revolte, nici s se tulbure, cu simplitate" A 3dresai!v altcuiva, doamn) Mama #ac?ueline nu este o otrvitoare) &punnd asta, ea apuc cele dou co(uri, (i fcu reverena (i se ndrept spre u() Doamna n gri o opri (i, cu un mrit furios" A /rostnac ticloas= Cine i!a permis s presupui c este vorba de otrav, Drept cine m iei, -u este vorba de otrav) 9ste un somnifer, nelegi, -u) -u (tii ce este un somnifer,))) 9i bine= 9ste pentru a o adormi pe stpna ta) /entru a o adormi, au:i, nu pentru a o omor = A Dac a( fi sigur= murmur mama #ac?ueline tulburat) A -u te mai opune, insist doamna n gri care redeveni poruncitoare) Ia!l, i spun) A Dac a( putea fi sigur=))) #urai!mi pe partea voastr de paradis c nu este otrav) A Gi!o 1ur, pe partea mea de paradis) Mama #ac?ueline avu o ultim e:itare (i definitiv nvins" A 9i bine=))) dai!mi flaconul= Doamna n gri i ddu flaconul, instruciuni (i sfaturi asupra modului cel mai sigur de a le pune n aplicare) Mama #ac?ueline ascult cu atenie, promise s urme:e sfaturile (i vru s fug) 9a o opri din nou (i, cu un surs subtil" A Dac nu te vei supune imediat, la ntoarcerea acas, eu voi afla))) 3tunci, poi s!i ncredine:i sufletul lui Dumne:eu, cci i va suna ceasul) 3cestea fuseser spuse pe un astfel de ton nct buctreasa nelese c cea care vorbea astfel nu fcea ameninri n :adar) >i, cutremurndu!se din cre(tet pn!n tlpi" A 4ii lini(tit spune ea, voi face cinstit ceea ce ne!am neles, deoarece sunt pltit nainte) >i se retrase ca o hoa) &ingur, doamna n gri, cu un surs triumftor, pronun" A De aceast dat, .olande nu m va mai deran1a)

7n aceast diminea, mama #ac?ueline (i re:olv cursele cu o iueal uimitoare (i se grbi s se ntoarc acas) 7n acest timp, cealalt doamn n gri, nf(urat din cap pn!n picioare n pelerin sa, sosi la micul de1un) 9a lovi puternic n poart) Btu din nou, insistent) 7n acela(i timp, striga din toate puterile" A 7n numele cerului, deschidei, dac vrei s evitai o nenorocire ireparabil=))) Deschidei, deschidei, este vorba de viaa .olandei, avei mil=))) .olande recunoscu vocea) 9a nu e:it" A Deschide, Maras?uin, spune ea cu o voce melodioas, dar ferm) A Doamn= 7ncerc s proteste:e Maras?uin) A Deschide, repet .olande cu acela(i calm care nu admitea replic) Maras?uin se supuse mormind) Doamna n gri se repe:i n tromb spre .olande) Masa era a(e:at sub o bolt nflorit) /e faa de mas alb erau patru boluri fine din faian decorat, pline cu lapte gras, o frumoas turti de unt, mici pini aurii) &pre aceast mas se repe:i doamna n gri) Dintr!o privire ea v:u c holurile erau nc pline) 9a gfi" A Mulumesc lui Dumne:eu, sosesc la timp= >i, ntorcndu!se spre .olande, mai mult Mirat dect speriat" A -u bei, .olande, este otrav=))) 0onii, gonii imediat buctreasa) 9ste o ticloas=))) 9a este aceea care a vrsat otrava n laptele vostru) .olande nu se mi(case) 6 privea pe doamna n gri cu o eBpresie de ne ncredere) A @oi nu m credei, .olande, Chemai buctreasa, chemai!o aici (i vei vedea) A Mam #ac?ueline, chem .olande) 4r grab, foarte palid (i foarte tulburat, buctreasa veni) 9a o recunoscu pe doamna n gri (i deschise ochii mari de uimire (i groa:) 4oarte calm, doamna n gri o ntreb" A <e!ai supus, ai vrsat licoarea pe care i!am dat!o, Da, 7n care bol, A 7n acesta, art buctreasa bolul .olandei) A @edei, ntreb Doamna n gri adresndu!se .olandei) A Cum, fcu .olande, ai vrut s m otrvii, mam #ac?ueline,))) Ce s fac cu voi, Buctreasa sri (i repro(a violent" A 9ra deci otrav,))) Mi!a i 1urat pe partea voastr de paradis c nu era dect un (i))) un so))) n fine ceva, o licoare care adoarme= A 6 licoare care adoarme pentru totdeauna, vai= murmur trist doamna n gri) Cu toate acestea, .olande rmnea ne ncre:toare) Doamna n gri o v:u) 9a cltin ndurerat din cap) Cut un mi1loc s!o conving) 0ini ciuguleau n libertate, obi(nuite (i deloc speriate cum se ntmpla ntotdeauna cnd animalele sunt tratate cu blndee) Doamna n gri le v:u, se aplec (i apuc una din aceste gini care se culc pentru a se lsa prins) 9a i turn n cioc puin din laptele aflat n bolul .olandei (i o a(e: pe pmnt spunnd" A 7ntr!un sfert de or, acesta biat pasre va muri) 3tunci v vei convinge)

Dumne:eu s v p:easc, veri(oar) 9a fcu un semn lui Maras?uin care se grbi s!i deschid (i dispru, lsndu!le pe tinerele femei ncremenite n 1urul mesei) 7n timp ce .olande rmnea nemi(cat, adncit n gnduri, Bergamote merse s mulg vaca, aduse alte ce(ti n care puse laptele cald nc (i o atinse respectuos cu vrful degetelor pe .olande, care reveni la realitate" A & de1unm doamn, spune ea) -oi eram suita voastr) @om fi servantele voastre, iar eu m voi ocupa de buctrie) >i vei vedea c m pricep destul de bine) Dar trebuie s nu mai fie nici o persoan suspect n 1urul vostru) Maras?uin aprob :gomotos) >i ntorcndu!se spre mama #ac?ueline, distrus, el strig" A 3far, cea, afar de aici=))) 4!i baga1ele (i (terge!o) 3ltfel nu rspund de pielea ta) Buctreasa nu a(tept s i se spun de dou ori (i fcu repede baga1ul) <nainte de a se ndeprta8 umil (i pocit" A /entru mntuirea mea ve(nic, doamn, v 1ur c n!am (tiut c era otrav=))) 9vident, ea era sincer) A @ cred, spune .olande cu blndee) Mergei n pace, biat femeie) -u cer nimic de la voi) 0ina fugise cotcodcind (i scuturndu!se) 9ra supravegheat cu atenie) <recu un sfert de or) 3poi o or, apoi dou))) 0ina se ducea (i venea, ciugulind, scormonind, rcind mpreun cu suratele ei) -u numai c nu murise, dar nici mcar nu prea s aib intenia s rpose:e att de devreme) ;Ciudat, (i spunea gnditoare .olande) -u era otrav n lapte) 3tunci, ce nseamn aceast comedie,))) Ce ameninare necunoscut se ascunde sub aceast intervenie,))); >i Maras?uin, ngri1orat, i spunea lui Milord 0endarme" A & deschidem ochii, cumetre) 9 ceva necurat la mi1loc))) & deschidem ochii) >i Milord 0endarme, fr s neleag, dar foarte convins, rostogolind ngro:itor ochii, repeta" A & deschidem ochii=

Capitolul HHIH

0 a,entur a lui !olo

9ste evident c gina nu putea fi otrvit, deoarece al doilea /inacle se strduise s nlocuiasc otrvurile adevratului /inacle cu ap limpede sau u(or colorat n aceea(i nuan cu a lichidului nlocuit) Dar /inacle (i cele dou doamne n gri nu cuno(teau acest amnunt esenial) /rima doamn n gri cre:u deci c, dac .olande nu murise, era pentru c sora sa intervenise la timp ca s!o mpiedice s bea) Deci ei i atribuia acest e(ec, mpotriva ei se de:lnui furia sa) ;9a ne va distruge= (i spuse ea cu mnie) 3h= Dac nu era sora mea, dac n! a( iubi!o a(a cum o iubesc, m debarasam repede de ea=;

*n moment ea se pierdu n gnduri de omor) <rebuie c afeciunea pentru sora sa era profund, cci ea le respinse spunnd" A &!o lovesc pe ea, sora mea=))) -u, n!a( putea) Cu toate acestea, nu vreau ca ea s ne aduc la ruin, s ne piard pe toi) -u trebuie s!i fac ru) Dar pot (i vreau s!o fac incapabil s ne fac ru) 2und aceast hotrre, ea (i cut sora, fr ndoial cu intenia de a o p:i ncuind!o n palatul &orrient's n timp ce ea aciona) Cci ea nu renunase s!o loveasc pe .olande) Dar cealat doamn n gri se dovedi un adversar redutabil, demn de a se msura cu ea" ea scp tuturor cutrilor, ea rmase de negsit) Doamna n gri nu persevera s!o caute) 9ra sigur c!o poate nvinge pe sora sa) -umai c planurile sale erau n ntregime rv(ite) 9a nu se tulbur peste msur) &e narma cu un mic pumnal pe care!l ascunse la sn, spunnd cu o hotrre rece" A Deoarece nu este alt cale, o voi lovi pe .olande eu nsumi, cu propria mea mn= >i fr s piard o secund, ncepu s gndeasc) &!o loveasc pe .olande, era bine) Dar cum, .olande nu ie(ea niciodat) Ct despre a ptrunde n cas, nici nu putea fi vorba) De altfel, ea (tia c ar fi fost degeaba" .olande era bine p:it) <rebuia deci determinat mai nti s ias (i apoi s fie ndeprtai oamenii si) 7n asta consta dificultatea) <rebuie s credem c totu(i ea sfr(i prin a gsi o cale, cci un surs triumftor trecu pe bu:ele sale) 2a dou :ile dup tentativa de otrvire, Bergamote porni cu 4ringo (i /olo care opia (i!i srea pn la bot) Bergamote urma &trad Mare care, mai bine spus, era mai degrab un drum mrginit de case destul de rare, toate ncon1urate de grdini) 9a trebuia neaprat s a1ung la casa pe care doamna n gri i!o druise mamei #ac?ueline) 6r, n aceast :i, trecnd prin faa acestei case, /olo rmase nmrmurit n faa porii din grila1 de (ipci desprit la mi1loc de un gard de pducel (i de (oc) 9l mirosi aerul agitnd ciotul su de coad cu frene:ie" el simise c n cas era o celu() Instinctele sale de aventurier se declan(ar imediat) Din moment ce acolo era o celu( era de la sine neles c trebuia s ptrund n aceast cas pentru a!(i pre:enta omagiile cui se cuvine) 9l mpinse poarta cu laba) 9a re:ist) 9l nu se ncpna, (tia foarte bine c n interior trebuia s fie o mic bar de metal care mpiedica s!o deschid din eBterior) 3tunci el reveni n faa porii, latr (i ntinse urechea) -u a(tept mult timp) 6 femeie apru n grdin) 9ra doamna n gri) Celu(a veni la ea (i!i fcu tot felul de atenii) Doamna se aplec (i o mngie) 9a se ndrept spre poart (i o deschise) >i, n aceast sear, pentru prima dat, /olo nu se ntoarse acas la ora cinei) 3sta o contrarie pe .olande, dar n!o nelini(ti" (tia c este n stare s se apere (i se gndi c el va reveni a doua :i) Dar a doua :i, /olo nu apru) @eni seara, nelini(tea .olandei crescnd" n mod sigur, cinele ei pise ceva) >i deodat ea au:i un urlet prelung de animal n1unghiat (i recunoscu timbrul lui /olo) &coas din mini, ea strig" A Maras?uin, Bergamote, venii repede, toi, l omoar pe srmanul meu /olo=))) >i fr s a(tepte, uitnd c mii de pericole necunoscute o ameninau pe ea

ns(i, ea se repe:i nspre partea de unde venise urletul :burnd n a1utorul cinelui su) 2a chemarea ei, toat lumea alergase, n frunte cu Maras?uin (i Milord 0endarme) 3m spus c se lsase noaptea) 9i :rir o umbr care alerga pe drum, la dreapta) Cre:ur c era stpna lor) &e lansar cu toii n direcia aceea) 6r, .olande se ntorsese la stnga, chemnd" ;/olo=)) /olo=; cci acela(i urlet dureros de animal biciuit se au:ise de mai multe ori) 9a alerg astfel destul de mult (i deodat se i:bi de o mic umbr aprut nu (tia de unde) 9a o recunoscu imediat pe doamna n gri) 7nelese c a fost atras ntr!o curs) @ru s se ntoarc (i s intre n cas) /rea tr:iu, doamna n gri o prinsese de ncheietura minii) A /entru ultima oar, vrei s dispari, @rei s renuni la preteniile tale, .olande nelese c aceast femeie venise cu intenia s!o omoare) >i, cu hotrrea neclintit din care nici moartea n!o putea clinti" A -u voi renuna niciodat la vreunul din drepturile mele) <eribil, doamna n gri renun" A Mori, deci, deoarece tu o vrei=))) 9a ridic braul narmat cu un mic pumnal) Ct de vitea: era, .olande nchise instinctiv ochii) Dar braul nu lovi) /e la spate, dou mini se abtuser asupra pumnalului ridicat (i!l mpiedicaser s loveasc) Doamna n gri se ntoarse ca o tigroaic atunci cnd i se rpesc puii) >i se gsi fa!n fa cu cealalt doamn n gri, cu sora sa) >i ea strig" A <u=))) 9(ti tu=))) Cu o voce grav, de nesfr(it tristee, cealalt spuse" A 9u sunt= A Biat nebun= <u ne ruine:i=))) <u ne distrugi= 2as!m))) A -u te voi lsa s comii aceast ultim crim) Ct voi fi eu n via, nu te vei atinge de .olande) >i .olandei care, cu ochii mrii de groa:, privind fr s se mi(te aceast scen de un puternic tragism" A Chemai!v oamenii, .olande) A @rei deci s te ucid (i pe tine, A <u nu m vei ucide, spune cealalt doamn cu un calm impuntor) <u nu m vei omor atta timp ct aceast copil va avea nevoie s fie aprat) >i cum Maras?uin, Milord 0endarme, #ehan 0henne (i cele trei nsoitoare veneau alergnd, recunoscndu!(i gre(eala (i ncon1urnd!o imediat pe prines, ea adug" A 3cum poi s m omori, dac vrei) Doamna n gri, ciufulit, prad furiei, ridic pumnalul asupra surorii sale care nu se mi(c) &e putu crede, un moment, c ea va lovi) 2a un semn al .olandei, Maras?uin se pregtea s sar pentru a o de:arma) Brusc, cu un gest violent, ea arunc pumnalul ntr!un tufi( (i, ridicnd mna ntr!un gest de anatem" A Belestemat=))) 4ii blestemat=))) >i plec mpleticindu!se, lovindu!se de pomi, pronunnd cuvinte furioase) Cealalt doamn n gri se ntoarse atunci spre .olande (i, cu aceea(i blndee trist" A 7ntr!un desi(, pe aici, v vei gsi cinele legat de un pom) Bietul animal a fost frnt de lovituri pentru a!l obliga s urle))) trebuia s v atrag afar, nu!i

a(a,))) Dar, n fond, nu este prea ru))) /:ii!v bine, .olande, cci nc nu s!a terminat totul) 9a (i cobor gluga peste fa (i dispru nainte ca .olande s!i poat adresa un cuvnt de recuno(tin)

Capitolul HHH

6nlocuitorul lui %-l.le.Loup

7n timp ce doamna n gri se ciocnea de sora sa care, pentru dou oar n mai puin de trei :ile, fcuse s e(ue:e combinaiile sale aductoare de moarte pe care le pregtise ndelung (i cu migal, &orrient's nu uita c are de pregtit eBecuia unei alte condamnri la moarte" cea a lui /inacle) Dar, nainte de asta, &orrient's considerase indispensabil s se asigure asupra anumitor treburi care!l interesau n mod deosebit) >i el pusese s fie chemat /inacle) 7i vom regsi deci pe amndoi, ntre patru ochi, n cabinetul lui &orrient's) Mai nti, &orrient's ntreb" A 2a ce dat se va mbolnvi regele, 4r s e:ite, ca omul care fcuse de1a toate calculele, /inacle preci:a" A 7ntre nti (i trei ale lunii viitoare) A Cte :ile va dura aceast boal, A 7ntre opt (i :ece :ile) .egele va muri ntre I (i CC august) /robabil pe data de CO) A -u se spune c regele (i propune s organi:e:e o mare srbtoare la 2uvru, chiar la CO august, A &e vorbe(te despre asta la 2uvru) Dar nu este nc nimic hotrt, oficial cel puin) A 7n acest ca:, este probabil c aceast srbtoare s nu aib loc) 3dmind c regele nu va muri pn atunci, el va fi prea bolnav pentru a putea asista) 2a rndul su, /inacle se gndi puin (i adug" A .egele nu va fi att de bolnav nct s rmn la pat) .egele va avea accese intermitente de febr, mai mult sau mai puin lungi) 3ccesul odat trecut, el se va putea crede (i probabil se va crede vindecat) <otul va depinde deci de ct de mult va dori s asiste la aceast srbtoare) 9ste sigur c, dac ine s apar, el v put s!o fac" pn n ultimul minut el va gndi c are puterea s!o fac) A 7n a(a fel nct s!ar putea ca regele s moar n cursul desf(urrii acestei srbtori, A 9ste foarte posibil, ntr!adevr, monseniore) *rm o scurt tcere n timpul creia ducele pru s calcule:e, s plnuiasc mental) 3poi, ridicnd capul, fiBndu!(i interlocutorul cu o privire ptrun:toare"

A & vorbim de doamn, spune el) 3m motive s cred c se apropie momentul cnd va dori s scape de mine) -u va trece mult timp (i ea v va cere o otrav ce!mi va fi destinat) 9l fcu o pau: (i, fiBndu!l mult mai insistent, adug" A Dac asta nu s!a fcut de1a) /inacle susinu aceast privire de foc cu sigurana omului care nu are nimic s!(i repro(e:e) >i, cu o sinceritate de care era imposibil s te n(eli" A /n ast:i spune el, doamna nu mi!a cerut dect o otrav destinat prinesei .olande de Montcapet) 9ra evident c nu minea) &orrient's nu e:it s!l cread) <otu(i, probabil c avea o idee pe care o urmrea cu tenacitate, cci rspunse" A >tiu) Dar va veni rndul meu (i, v repet, nu peste mult timp) /inacle l simi ntr!adevr nelini(tit) 9l se mir" A Monseniorul nu ia cu regularitate acel antidot pe care l!am preparat special pentru el (i pe care i!l l!am dat la scurt timp dup ce mi!a fcut marea onoare de a m nsrcina s veghe: asupra sa, A -!am uitat nici mcar o :i, asigur &orrient's) Dar m ntreb dac ntr! adevr sunt acum n situaia s scap de efectele unei otrvi oricare ar fi ea) A -u v ndoii, monseniore) -ici o otrav nu mai poate avea putere asupra voastr) Dnd aceast asigurare lui &orrient's, /inacle, fr s bnuiasc, (i pronuna propria condamnare) 7ntr!adevr, &orrient's, care nu purtase aceast convorbire dect pentru a lmuri acest lucru esenial pentru el, &orrient's (i spuse imediat" ;Din moment ce nu mai am de ce s m tem de otrav, nu mai am nevoie de tine=; >i cu voce tare, concediindu!l" A -e atingem scopul) &e apropie ora cnd vei putea veni s!mi cerei acea hrtie care va face din voi un prim!ministru) /inacle se nclin adnc (i ie(i radios) 7n acest timp, &orrient's reflecta asupra modului n care s se debarase:e de /inacle, devenit nefolositor) ;Cel mai simplu, cel mai eBpeditiv, (i spune el, este un pumnal ntre umeri, pe o strad pustie) .mne de v:ut pe cine voi nsrcina cu aceast treab) -u oamenii mei" el i cunoa(te pe toi))) 3tunci cine,))) Desigur, acel 0$l!le!2oup, care m!a scpat de .agastens, nu va cere mai mult pentru a re:olva aceast nou treab;) 9l se nf(ur n manta (i se ndrept imediat direct spre Curtea Miracolelor (i btu la u(a lui 0$l!le!2oup) A Me(tere, i spune el pe (leau, am nevoie din nou de serviciile tale) A Imposibil, monseniore, nu!mi mai practic meseria) 0$l!le!2oup declar asta cu vocea sa aspr, cu o rceal care ar fi descura1at pe oricare altul dect &orrient's care, totu(i, se mir" A <u nu mai lucre:i, A -u, monseniore) A 3i devenit fricos, se inform &orrient's cu un surs ironic) A -u, monseniore, m retrag) 7neleg s triesc ca un burghe:) &unt destul de bogat, eBplic 0$l!le!2oup cu o anumit gravitate) A /uin mi pas, spune repede &orrient's, asta va fi ultima afacere))) 6 afacere bun, deoarece pltesc dou mii de livre))) iat!le) 6 dat treaba

re:olvat, voi aduga un supliment de cinci sute de livre) 0$l!le!2oup se gndi o secund, (i, foarte hotrt" A 3tunci cnd m!ai cutat pentru acel gentilom al crui corp noi l!am aruncat n ru, am fcut 1urmntul c aceast afacere va fi ultima) &cu:ai!m deci dac o refu: pe aceasta) De(i dou mii cinci sute de livre=))) Dar, nu) &imt c mi se va ntmpla o nenorocire dac!mi voi clca 1urmntul) &orrient's nu!(i putu reine un gest de nemulumire) A <otu(i, nu vreau s v las n ncurctur) 9u refu: n contul meu, dar pot s v indic un om care se va nsrcina cu aceast treab) A /referm s re:olvi tu asta) 3m ncredere n tine))) A .spund de cel pe care vi!l propun ca de mine nsumi, ntrerupse 0$l!le! 2oup) %otri!v, monseniore, pot s trimit s!l caute pe omul care va fi aici n dou minute) &orrient's se gndi o secund (i, hotrndu!se" A 7n definitiv, spune el ce contea: cine se va nsrcina cu treab, cu condiia ca ea s fie fcut) <rimite s!i caute omul) <rebuie s credem c 0$l!le!2oup avea motivele sale personale s in ca aceast misiune s fie ncredinat unui om ales de el cci, v:nd c &orrient's se decidea, o licrire de satisfacie lumin o clip fi:ionomia sa ntunecat) 9l merse la fereastr, o deschise (i lans o fluiertur ascuit) 3proape imediat unul dintre oamenii si apru n strad, sub fereastr) /e acel ton scurt ce!i era propriu, el i ddu un ordin cu voce sc:ut (i ntorcndu!se spre &orrient's" A 6mul va fi aici ntr!un minut, spune el nchi:nd lini(tit fereastra, de(i era cald) &orrient's rspunse cu un semn din cap (i a(tept, nf(urat n mant) Dup mai puin de dou minute, omul apru (i se nclin naintea lui &orrient's) 3cest om era <rombafior)

Capitolul HHHI

%-l.le.Loup

7n timpurile sale bune, <rombafior, care inea n mod deosebit la preioasa sa persoan, (i cumprase o cma( fin de :ale la care nu mai renunase) 7(i datora viaa acestei precauii) /umnalill lui Maulistrac (i atenuase efectul datorit :alelor prea strnse (i foarte solide) <rombafior se alesese doar cu o contu:ie n spate) &imind c este lovit pe la spate, prima sa mi(care, instinctiv a fost s se ntoarc (i s dea lovitur pentru lovitur) Maulistrac pltise cu viaa sa aceast ripost) 3poi, acest atac viclean fusese o revelaie pentru <rombafior) 7ntr!o strfulgerare, el nelese c ducele de 0uise nu putea suporta ca secretul nefericirii sale con1ugale s fie cunoscut de o haimana de teapa lui) 9l nelese asta (i imediat s!a lsat s cad pe spate, fcnd pe mortul) 7ndat ce spadasinii ducelui plecaser, lsnd pe cmpul de lupt mori (i rnii, <rombafior se ridic dintr!o sritur (i o (terse ct putu de repede) 9l hotr s mearg pentru a se ascunde la Curtea Miracolelor, unde oamenii

ducelui, bine neles, nu clcau) Ceea ce fcu chiar n aceea(i sear, dup cderea nopii) >i, pentru a n(ela mai bine, se prefcu a fi n cutarea unei munci oarecare oferindu!(i serviciile unor anumii cer(etori care erau (efi de band) 4iresc, el se adresase n primul rnd lui 0$l!le!2oup) 7ndat ce <rombafior se gsi n pre:ena lui &orrient's, 0$l!le!2oup i ls ntre patru ochi (i se retrase discret ntr!o alt camer) Dar, de cum intr n aceast camer, merse prompt la perete, deschise o mic vi:et ascuns care!i permitea s vad (i s aud ceea ce se fcea (i se spunea n camera pe care o prsise) >i el privi (i ascult) <rombafior era hotrt s refu:e aceast misiune, a(a cum fcuse 0$l!le! 2oup) Dar cnd v:u cum clientul eBpune pe mas o mie de livre n frumoase piese de aur cu efigia regelui, el se grbi s accepte) 0$l!le!2oup, pe care &orrient's l chem, consimi s!i comunice lui <rombafior :iua cnd va trebui s acione:e (i, o dat treab fcut, s!i remit cealalt 1umtate a sumei promise, pe care &orrient's o numr pe loc) nainte de a ie(i, el se ntoarse (i, fr s ridice vocea, cu un surs" A @ previn c, dac nu v vei ndeplini treaba sau dac vei scpa omul, eu voi afla) 0$l!le!2oup (i <rombafior rmaser singuri) <rombafior se ncurc n mulumiri eBagerate pe care 0$l!le!2oup le opri printr!o ridicare din umeri care nsemna c treaba nu valora mai nimic) A Cum ai de gnd s procede:i, <rombafior nu se ls rugat s eBplice cum se a(tepta el s re:olve treaba) 0$l!le!2oup l ascult cu gravitate, aprob, adug cteva sfaturi ascultate cu respectul ce!i era datorat (i!l concedie spunnd" A @ei trece pe aici n fiecare :i pentru a putea s!i comunic momentul cnd va trebui s acione:i) A -!am intenia s lipsesc) 2a dracu= 3facerea aduce un venit destul de bun pentru ca s nu!mi cru osteneala) <rombafior plec, 0$l!le!2oup ie(i la rndul su) 9l merse n strada <ruanderie, la tavern 0rand!Duc) Din colul ntunecos unde se a(e:, el ridic vocea pentru a comanda o sticl de vin) 0a:da ns(i, frumoasa (i enigmatica Mauviette 0ueule d56r, fu aceea care!i aduse sticla de vin (i un pahar) 7n timp ce ea se apleca peste mas pentru a!i umple paharul, 0$l!le!2oup i strecur n (oapt" A <rebuie s!l vd pe domnul cavaler) Mauviette nu se clinti, ea continu s toarne vin n pahar (i, dintr!o rsuflare" A <reci pe alee, urc la el (i a(teapt) Merg s!l caut) 9a se napoie la buctrie fr grab, aruncnd n dreapta (i n stnga privirea stpnului (i cu aerul su serios, cu vocea sa blnda, dar foarte autoritar, ca un general pe cmpul de lupt, dnd n trecere ordine" A Catho, (terge aceast mas8 Marion, la ce te gnde(ti, fiica mea, -u!i ve:i pe acei domni care se ostenesc s!i fac semn, 2oison, adun aceste cni (i pahare goale))) 9a nu fcu dect s traverse:e buctria (i ie(i) 7n strad, cu pa(i iui (i u(ori, se ndrept spre %ale) 0$l!le!2oup goli 1umtate din sticl fr s se grbeasc, plti (i ie(i) 9l ddu colul str:ii (i intr, prin strada Mondtour, n aleea casei) 2ini(tit, ca omul care

cuno(tea foarte bine locurile, el urc (i intr ca la el acas n locuina lui .agastens care nu era nchis cu cheia) 9l se a(e: (i a(tept cu rbdare aproape o or) Dup trecerea acestui timp, apru Mauviette 0ueule d56r) A Domnul cavaler va veni, spune ea) 9l mai a(tept nc un sfert de or la captul cruia u(a se deschise (i .agastens apru, n fine) .agastens era mbrcat n negru de sus pn #os) 9l purta doliu dup fratele su /ompignan) /rea foarte afectat de aceast moarte despre care (tia c este o sinucidere disimulat) 0$l!le!2oup, v:ndu!l aprnd, se ridic (i!l salut cu acel aer de demnitate slbatic ce!i era propriu (i care nu era lipit de o anume semeie) A Domnule cavaler, spune el, acela(i client care m!a pltit pentru a v omor a venit s!mi cear s!l ucid pe brbatul cu masc ro(ie) A <u ai acceptat, ntreb .agastens fr s manifeste nici surpri:, nici emoie) 0$l!le!2oup e:it un moment) >i hotrndu!se brusc" A 9i bine= -u, spune el) 3devrul este c, de cnd sunt n serviciul vostru, nu (tiu din ce cau:, am nceput s m gndesc la lucruri la care nainte n!am meditat niciodat) >i ascultndu!v sfaturile, am neles ndeosebi c meseria mea, care mi prea foarte fireasc, de care eram mndru, este o meserie ngro:itoare) >i cu un aer ncurcat, cople(it parc de ru(ine" A Iat, domnule, probabil c vei 1udeca acum c nu mai sunt un brbat, c am devenit o femeie plin de scrupule (i sensibiliti) A <e n(eli, spune .agastens foarte serios) >i dovada c este a(a, const n aceea c!i spun" Iat mna mea, 0$l!le!2oup, bate palma) A Cum= se sufoc 0$l!le!2oup, voi binevoii=))) mie=))) aceast onoare=))) A Bate palma, i spun, repet .agastens ntin:ndu!i mna larg deschis) >i cu sursul su sincer, puin ironic" A -umai dac nu te consideri un prea mare senior pentru a strnge mna unui biet amrt a(a ca mine) Dintr!o dat, 0$l!le!2oup nu se mai ls rugat) 9l prinse mna fin (i nervoas ce!i era ntins n uria(a sa mn aspr (i o strnse s!o :drobeasc) A Deci, relu .agastens, i s!a cerut s!l omori pe brbatul cu masca ro(ie (i tu ai refu:at, A Da, domnule) Dar m!am gndit c aceast afacere trebuie s v interese:e n mod deosebit (i am fcut n a(a fel nct aceast misiune s fie ncredinat unui om pe care!l am n mna mea, cu toate c el nu bnuie(te asta (i care nu va face dect ceea ce i voi impune eu s fac, fie c vrea, fie c nu) >i el povesti ceea ce convenise cu &orrient's (i tot ce!i spusese <rombafior) Cnd terminase, el ntreb" A 3cum, cnd suntei la curent, ce trebuie s fac, A Ceea ce s!a stabilit ntre clientul tu, <rombafior (i tine, respinse categoric .agastens) A Cum, voi vrei,))) se mir 0$l!le!2oup) A De ce nu, surse .agastens) -umai c, atunci cnd va trebui s comunici :iua cnd <rombafior va trebui s acione:e, m vei anuna pe mine, naintea lui)

.estul m prive(te) A Bine, domnule, rspunse 0$l!le!2oup care nu fcu alte observaii) Mai discutar ctva timp, .agastens, fr ndoial, l nsrcina cu vreun comision (i i ddu instruciuni) Dup care se desprir)

Capitolul HHHII
din nou

Cele dou doamne )n gri se confrunt

Cele dou tentative de omor contra .olandei dnd gre( din vina surorii sale, doamna n gri prsise Courtille (i revenise la palatul &orrient's) 7ntre cele dou surori avusese loc o eBplicaie agitat) 3ceea care o salvase pe .olande, la tot ceea ce sora sa putuse s!i spun, rspunsese cu ncpnare" A -u vreau s te atingi de .olande) A Deoarece acionai ca un du(man, nu m vei condamna dac v voi trata ca atare) De acum nainte vei fi supravegheat cu strictee (i vei rmne aici) A /ri:onier, A -u, spune cu rceal funesta doamn n gri, dar nu vei fi slbit din ochi) >i nu vei mai ie(i singur) 9ra prima dat n viaa lor c cele dou surori, care se iubeau cu tandree, se vedeau desprite de un diferend att de grav) Doamna n gri l puse la curent pe &orrient's cu cele dou e(ecuri pe care le ndurase la Courtille) 9a ncheie spunnd c trebuise s dea dispo:iii pentru ca sora sa s fie supravheat cu strictee (i s nu poat ie(i fr asentimentul lor) &orrient's ascult aceste (tiri neplcute cu acela(i calm suveran, cu aceea(i eBpresie de neptruns) >i, fr s!i pronune numele, fr s spun o vorb de natur s de:vluie dac cea despre care vorbea era soia sa sau sor ei, aprobnd precauiile luate, el a1unse s se nelini(teasc" A -u trebuia totu(i s se recurg la prea mult asprime n privina ei) 9ste sora voastr, la urma urmei (i (tii ct de mult v iube(te (i v admir) A 4ii lini(tit, spune ea cu cea mai mare serio:itate, nici eu nu vreau s fie nefericit) A 4acei deci cum este mai bine, fcu el u(urat) 2a rndul su el o puse la curent cu msurile pe care le luase pentru a se debarasa de /inacle) 9a aprob cu acel aer maiestuos de suveran ascultnd un ministru (i ntreb cu rceal" A Cnd socotii c vei termina cu /inacle, A Ct mai repede posibil) Mine, poimine sau mai tr:iu) 9a se gndi o secund (i" A /inacle afirm c primele simptome ale otrvirii regelui se vor manifesta ntre C (i L, adic n cinci sau (ase :ile) Mi se pare c trebuie s l lsm n via pe /inacle pn cnd se vor manifesta primele simptome) >i ea (i eBplic gndul"

A 7n ca:ul c /inacle s!a n(elat, n ca:ul c regele nu va fi bolnav la data fiBat, va trebui luat totul de la capt))) >i cine se va ocupa dac nu!l vom mai avea pe /inacle, A 3vei de o sut de ori dreptate, fcu el cu o vioiciune care dovedea ct de mult argumentul furni:at de ea i se prea demn de a fi luat n consideraie) @oi a(tepta pentru a aciona pn cnd se va declara boala regelui) Datorit acestei intervenii a doamnei n gri care, cu o pre:en de spirit admirabil se gndea la toate, /inacle scp deocamdat de pumnalul lui <rombafior) A >i acum ce avei de gnd s facei cu .olande, relu &orrient's) A Caut, spune ea (i nu gsesc) >i lund o hotrre, ea tran(" A & a(teptm cteva :ile) C august se apropie) Conform celor ce se vor petrece la 2uvru n acea :i, vom aciona n consecin) Mai discutar despre marele eveniment a(teptat cu nerbdare" boala regelui care trebuia s se declare n cteva :ile (i se desprir) Ca ntotdeauna, n asemenea mpre1urri, aceea dintre cele dou surori care asistase invi:ibil la aceast convorbire, ie(i din ascun:toarea sa (i se strecur pe culoar) Cele dou surori (i petrecur restul :ilei mpreun fr s se despart un minut) &pre ora cinci a serii merse fiecare n apartamentul su) 4unesta doamn (i conduse sora pn la u() 3ici ea spuse cu blndee, dar pe un ton foarte hotrt) A @oi fi obligat s v nchid, sora mea) A 7nchidei!m, sora mea) A 3(a voi face, replic funesta doamn n gri, fr s insiste mai mult (i este vina voastr) &uspinnd amndou, ele se mbri(ar cu dragoste) Cea bun intr la ea) 4unesta mpinse un :vor puternic care, la ordinul ei, fusese pus la eBteriorul u(ii) 7n a(a fel nct cea care se gsea nuntru era realmente pri:onier) Dup ce pusese :vorul, doamna n gri se ndeprt spunnd" ;@oi reveni mine diminea s!o elibere:) De acum ncolo o desfid s mai ias din apartamentul su) Cu att mai mult din palat;) 9a era lini(tit, sigur de ea, sigur c, neavnd aripi, pri:oniera nu va ie(i) Dar, dup mai puin de o or, una dintre cele dou doamne n gri era n strad) &ingur, pe 1os, cu toat lungimea traseului, ea merse spre Courtille (i btnd n poarta .olandei la cderea nopii) @:nd!o aprnd, .olande, puin palid ntreb cu vocea sa armonioas pe care nici o emoie n!o altera" A @enii pentru a m salva sau pentru a ncerca s m lovii, A /entru a v salva, spune ea cu gravitate) .olande nu tremura, nu se temea de nimic /entru ea) Dar, sub calmul su aparent era tulburat n mod ciudat) 9ra ntotdeauna astfel atunci cnd se gsea n pre:ena unei doamne n gri) >i asta este de neles" ea nu (tia niciodat dac o avea n faa ei pe cea bun, cea care!i promisese s veghe:e asupra ei (i care!(i inuse cinstit cuvntul sau pe cea funest, cea care o urmrea cu o ur ne ndurtoare) 9a ntreb cu candoare"

A -u!mi spunei cui trebuie s adrese: recuno(tina mea, care este profund, sincer (i pe care nimic n!o va putea schimba, #ocel$nei, %ermosei, A 7neleg crunta voastr ncurctur, suspin vi:itatoarea, dar reinei asta" pe patul de moarte, am fcut doamnei de %autfort, mama mea care, vai= 0hicise instinctele rele ale surorii mele, 1urmntul de a veghea asupra ei, de a o conduce, de a o prote1a, de a repara n msura puterilor mele rul pe care ar putea s!l fac (i de a n!o trda niciodat) <ocmai pentru a nu m abate de la acest 1urmnt sfnt veghe: asupra voastr) /entru a nu!l nclca trdndu!mi sora, nu v voi spune dac eu sunt #ocel$ne sau %ermosa) .olande simi c ea avea dreptate (i nu insist) 3tunci doamna n gri vorbi) 9a povesti conversaia pe care o surprinsese n aceea(i :i ntre &orrient's (i funesta doamn n gri) 9a ddu amnuntele cele mai precise asupra atentatului cruia trebuia s!i cad victim %enri al III!lea (i ncheie spunnd" A @ ntrebai probabil n ce msur moartea regelui poate s v interese:e, /entru c, regele mort, sora mea va fi atotputernic) 3totputernic, au:ii, 3dic i va fi u(or s obin contra voastr o 1udecat care s v resping revendicrile (i s v condamne la o reclu:iune ve(nic ntr!o mnstire unde vei fi ngropat de vie) @ ntrebai, de asemenea, fr ndoial, ce putei face pentru a mpiedica acest oribil atentat contra regelui) 9ste foarte simplu" trebuie s!l anunai pe domnul de .agastens care va aciona cum va considera mai bine) A @ai= Doamn, suspin .olande, domnul de .agastens este mort) @oi (tii bine asta) /rofernd aceast minciun, ea nu se putu mpiedica s ro(easc (i s ntoarc ochii) Doamna n gri i v:u stn1eneal (i surse" A -u (tii s minii) >i foarte amabil" A <rebuie s fii atent la asta) >i eu l credeam pe domnul de .agastens mort) >i (tii cine m!a informat c nu era, @oi) A 9u, Dumne:eule= protest .olande) A @oi, repet doamna n gri cu mai mult convingere) >i ea eBplic" A @ cunosc suficient pentru a (ti c suntei dintre acelea care, atunci cnd (i!au dat inima, nu (i!o iau niciodat napoi) 6r, privii!v, .olande" credei c dac brbatul pe care l!ai ales era ntr!adevr mort, ai avea o eBpresie att de calm, att de indiferent, -u, nu!i a(a,))) <rebuie s fii atent la asta, v spun eu) Dac va vedea sora mea, ea ar fi fcut aceea(i observaie ca (i mine) 9a s!ar fi lmurit c (i mine) >i ea ar fi acionat n consecin) 4ie ce!o fi, eu nu v cer s mrturisii c domnul de .agastens este n via) Dar susinei!o ntr!un mod care s!l fac pe oricine s v cread) 3cum suntei averti:at, am fcut ceea ce am putut) .estul v prive(te) >i, fr s a(tepte un cuvnt de mulumire, ea se ndrept spre poart, nsoit de .olande (i toi ai ei) Maras?uin deschide, ea d un ultim (i dublu avertisment" A -u ie(ii))) &punei domnului de .agastens c avei aceste informaii de la aceea(i femeie care, a1utndu!l s evade:e din palatul &orrient's, i!a spus dou cuvinte privind misterioas (i ngro:itoarea treab pe care o ndepline(te /inacle la 2uvru) 9l, care (tie c n!am minit atunci, va nelege c nu mint nici ast:i) 9a se avnta pe drum (i dispru)

3 doua :i diminea, atunci cnd funesta doamn n gri veni s!o elibere:e pe sora sa, ea gsi :vorul mpins pn la capt, a(a cum l pusese ea ns(i n a1un) Iar sora sa, cu un surs enigmatic pe bu:e, a(tepta cu rbdare s fie eliberat, brodind) Dup aceast vi:it a doamnei n gri, a urmat plecarea lui #ehan 0henne la Curtea Miracolelor unde avu o convorbirte cu 0$l!le!2oup) Dup care, groparul! poet se ntoarse la Courtille (i 0$l!le!2oup merse la tavern 0rand!Duc, la Mauviette 0ueule d56r, unde l!am v:ut de1a o dat) Ceea ce a fcut ca .agastens s cunoasc hotrrile lui &orrient's la dou:eci (i patru de ore dup ce fuseser luate, a(a cum aflase de intenia sa de a!l omor pe /inacle prin <rombafior)

Capitolul HHHIII

!regtiri du7ioase

/e durata :ilelor urmtoare, a &orrient's desf(ur o activitate eBtraordinar) 7n fiecare :i, fie la el acas, fie la palatul 0uise, el avu lungi (i secrete convorbiri cu ducele care, de partea sa, nu sttea inactiv) 6 dat terminate convorbirile cu 0uise, &orrient's, mbrcat foarte simplu, cu nasul nfundat n gulerul mantalei, seara, ncepu s fac vi:ite misterioase la un numr considerabil de persoane aparinnd tuturor mediilor sociale, dar mai cu seam clerului (i burghe:iei) Dar asta nu este totul, el merse s!i vad pe conductorii diverselor corporaii" marinarii, mcelarii, negustorii (i alii) 7n fine, el discut cu numero(i clerici" 0uillaume .ose (i Maurice /oncet, predicatori care se fceau remarcai prin violena atacurilor lor, de la amvon, contra regelui, cu #ean /revost, paroh de &aint!&verin8 #ean Boucher, paroh de &aint!Benoist8 #ean /elletier, paroh de &aint! #ae?ues!la!Bouehefie8 #ean 0uincestre, paroh de &aint!0ervais, mergnd de la Cetate la *niversitate, de la *niversitate n ora() 7n acest timp, 0uise avea lungi conferine cu membrii familiei sale, cu cpitanii si, cu o mulime de predicatori, de preoi, de clugri, de membri ai /arlamentului, de oameni din marea burghe:ie) <oate aceste demersuri, orict de bine erau ascunse, nu puteau trece complet neobservate) Cei care participaser la aceste misterioase convorbiri nu pstrau ntreaga discreie dorit) 3 re:ultat c se plvrgea stra(nic n rndul populaiei, unde se manifest o agitaie care cre(tea fr ncetare) Circulau :vonuri dintre cele mai ciudate, fr s se indice nimic precis (i fr s se poat spune de unde plecau pentru a face ncon1urul ora(ului cu o rapiditate surprin:toare) 6 dat, CO august, revenea fr ncetare pe toate bu:ele) -imeni n!ar fi putut spune cu eBactitate ce urma s se ntmple la acest CO august apropiat) Dar nu era un pari:ian care s nu 1ure c n acea :i se vor produce evenimente formidabile) >i cum tot ora(ul (tia acum c, chiar n :iua aceea, regele va organi:a o mare srbtoare la 2uvru, se fcea o apropiere ntre ceremonie (i evenimentele scontate)

7ntre timp, acest nti august, a(teptat cu atta nerbdare, sosise n sfr(it) Dis!de!diminea, &orrient's l chemase pe /inacle (i se nchisese cu el n cabinetul su) 3ici, el se inform cu ardoare" A 9i bine= .egele, &igur de el, cu o indiferen sinistr, /inacle afirm" A Boala se va declara nainte de sfr(itul :ilei) A @oi merge ast:i la 2uvru, declar &orrient's) @reau s fiu acolo) @reau s vd cu proprii mei ochi) A @ei vedea, monseniore (i v vei convinge) @a trebui probabil s v narmai cu rbdare (i s v prelungii vi:ita la 2uvru) 9u nu pot, nelegei, s preci:e: la ce or se vor manifesta primele simptome) A -u contea:, spune &orrient's, voi merge totu(i) @oi merge cu ducele de 0uise care, de asemenea, vrea s fie acolo) A Cu privire la monseniorul duce de 0uise, monseniorul mi permite s!i comunic o observaie pe care am fcut!o, A @orbe(te, consimi &orrient's cu bunvoin) A 9i bine= Monseniore, parcurgnd str:ile, am au:it c toat lumea vorbe(te despre un eveniment nsemnat care urmea: s se produc pe CO viitor) A 9i bine, fcu &orrient's cu o naivitate admirabil 1ucat) A 9i bine= Monseniore, continu /inacle, noi (tim c acest eveniment nsemnat despre care vorbe(te poporul, este moartea regelui care, dup toate probabilitile, se va produce n :iua aceea) A De acord, fcu &orrient's cu un surs enigmatic, dar tot n :iua aceea, monseniorul de 0uise se va proclama rege) 3cesta este, mi se pare, un eveniment (i mai nsemnat dect moartea regelui) A 7n mod sigur, relu /inacle care se posomor (i mai mult) -u vi se pare c acest brav popor va face repede legtura ntre aceste dou importante evenimente" moartea regelui (i nlarea pe tron a ducelui de 0uise, &e va trage n mod obligatoriu conclu:ia c ducele cuno(tea dinainte data eBact a morii regelui) De aici pn la a!i atribui aceast moarte, nu va fi dect un pas care va fi repede fcut) Dar, eu i cunosc bine pe pari:ieni, monseniore" chiar din momentul cndP vor face aceast remarc, acela pe care!l numesc marele %enri va deveni pentru ei asasinul regelui) >i ei nu vor permite niciodat ca acest asasin s urce pe tronul celui asasinat) &orrient's l lsase s vorbeasc, cu sursul su enigmatic pe bu:e) Cnd v:u c a terminat, el se ndrept (i fiBnd asupra lui strlucirea ochilor si de foc, cu o voce tioas, el ls s cad ca o lovitur de secure" A Dar eu sper s se ntmple astfel) 2a nevoie, oameni ai mei vor aa aceast furie (i aceast revolt) 0uise va fi (i va rmne asasinul regelui) >i cnd se va pre:enta pentru a culege coroana regal din sngele victimei sale, mulimea indignat se va ridica naintea lui, care fu idolul ei, cum ai spus!o att de bine (i!l va sf(ia cu dinii) >i cum acestei ri i trebuie un stpn, cum nu mai poate fi vorba de @alois, neam epui:at, cum nu mai poate fi vorba de Bourboni, care sunt eretici, aceast coroan mi va reveni mie, care nu sunt amestecat cu nimic n asasinarea regelui) -ici mcar nu va fi nevoie s m aplec pentru ca s!o ridic) @oi fi rugat n genunchi s!o primesc) 3meit de succesul iminent (i pe care!l credea asigurat, el se lsase transportat pn la a!i de:vlui lui /inacle, uluit de admiraie, gndurile sale cele

mai secrete) 7(i revenea de1a n fire (i regret c vorbise) *n cuvnt al lui /inacle, acum, putea s duc la prbu(irea acestui e(afoda1 att de ncet (i de laborios elaborat n umbr) 9l nelese asta prea tr:iu, el dori s repare, cel puin n parte, rul pe care!l fcuse asigurndu!(i complicitatea celui care devenise confidentul su cel mai apropiat) >i, cu o bunvoin semea, el l concedie spunnd" A Mergei, domnule /inacle (i nu uitai c n ceea ce v prive(te, nu s!a schimbat nimic) 6rice s!ar ntmpla, vei fi ministru) 7ndat ce ie(ise, &orrient's (i spuse" ;3m avut limba prea lung) 3cum, dac regele trie(te sau moare, trebuie ca acest om s dispar) >tie prea multe;) 9l se gndi o secund (i hotr " ;Chiar n aceast sear, l voi n(tiina pe 0$l!le!2oup c omul su poate aciona mine;)

Capitolul HHHI@

Trom7afior ac ioneaz

&orrient's urc pe cal (i, cu mica sa escort obi(nuit, se ndrept spre palatul 0uise) 3colo, de asemenea, se tria n a(teptarea febril a faimosului eveniment despre care vorbea poporul) -umai c, aici, civa apropiai, al cror devotament re:ista la orice, cuno(teau adevrul) Ceilali nu (tiau nimic, dar ghiceau despre ce este vorba) >i unii (i alii (i p:eau cu pruden limba (i, dac n!ar fi fost dect dup ei, desigur poporul n!ar fi avut de ce s se agite a(a cum o fcea) 2a palatul 0uise, se discuta pe ascuns despre o ntrunire care trebuia s se in chiar a doua :i) &e vorbea pe ocolite despre hotrri de cea mai mare importan ce vor fi luate la aceast ntrunire la care nu trebuia s asiste dect familia ducelui, civa dintre cpitanii si (i cei mai deci(i dintre parti:anii si) 2ucru straniu, care nu atrase atenia nimnui, aceast ntrunire, care interesa nainte de toate pe lorreni (i unde trebuia s fie luate astfel de hotrri care n ca: de insucces puteau s!i duc pe toi la e(afod, aceast ntrunire urma s se in seara la palatul &orrient's (i nu la palatul 0uise sau n una din nenumratele mnstiri devotate cardinalului de 0uise, care era abate de Clun$, cea mai important dintre abaiile regatului) C &orrient's avea interes ca aceast ntrunire s se in la el acas, asta mi se pare sigur) Dac el reu(ise s!l conving pe 0uise c trebuia s fie astfel, nu vom e:ita s spunem c asta era eBtraordinar) 4ie ce!o fi, ncrederea pe care 0uise, familia (i parti:anii si o aveau n el era att de mare, nct gseau foarte normal ca lucrurile s se petreac n felul acesta) 0uise (i &orrient's plecar la 2uvru) 9scorta lui 0uise era mai numeroas dect de obicei (i mai fastuoas, mai remarcabil ca niciodat) 0uise (i &orrient's mergeau n frunte, unul lng altul) 9i trebuir s!i in caii) la pas) 7ndat ce 0uise apru n strad, el fu salutat prin manifestri delirante" A <riasc 0uise=))) <riasc marele %enri=))) <riasc susintorul bisericii=))) 3ceste aclamaii fur imediat urmate de completarea lor obligatorie"

A Moarte ereticilor=))) Moarte calvini(tilor=))) >i poporul care scotea aceste aclamaii frenetice de triasc, urmate de strigte de moarte, se mbrncea la trecerea lor pentru a vedea mai de aproape, pentru a!l atinge (i a!l aclama din nou pe cel care era idolul su) 0uise strlucea, radios, sur:nd femeilor, (i ridica plria ctre brbai pe care!i numea" ;/rietenii mei))) Bunii mei prieteni=))); >i lui &orrient's care, alturi de el, surdea enigmatic, lui &orrient's care, probabil, organi:ase aceast manifestaie, plin de bucurie (i de trufie, i strecur n (oapt" A Ce se ntmpla cu ei, -u am v:ut niciodat o i:bucnire asemntoare= 3h= 7i bucur sufletul s te simi iubit astfel de un att de brav popor= 0uise fu astfel nsoit pn la 2uvru de aclamaiile unei mulimi n delir care mergea pe urmele sale) De altfel, %enri al III!lea nu vorbea dect despre srbtoarea pe care avea de gnd s!o dea la CO august) 9l promitea minuni despre care vorbi mult timp) 7n fond, nu numai c era bine dispus, dar (i prea c se simte nc admirabil) 0uise, puin descumpnit, privea pe furi( la &orrient's) Iar &orrient's, vag ngri1orat, l ntreba din ochi pe /inacle, pre:ent (i el, care cu un semn din cap l lini(ti prnd a spune" ;3(teptai, avei rbdare;) >i ei a(teptar) .egele, cu o elocven inepui:abil, enumera distraciile pe care avea de gnd s le ofere invitailor si, binevoind s consulte pe ;bunul su vr; (i pe ;marele su prieten, domnul ambasador;) >i deodat, n mi1locul enumerrii programului srbtorii sale, el se opri) 2!au v:ut tremurnd, scuturat de un frison puternic) Cu dinii clnnind, el pronun cu greutate, ducnd minile la gt (i la piept" A %ei= Ce!i asta)) Mi se pare c))) 9l nu reu(i s!(i termine fra:a (i ar fi c:ut pe spate dac 0uise nu l!ar fi prins de bra (i nu l!ar fi susinut) 4u o nebunie de nedescris care nu dur dect cteva secunde) 3poi fiecare se precipit gemnd" A .egelui i este ru= Indispo:iia regelui fu scurt) 9l (i reveni rapid) >i el nsu(i i lini(ti cu o voce 1alnic" A -u!i nimic, domnilor))) Dar am simit c mor) Dar Miron l eBamin pe bolnavul regal (i!i punea ntrebri) >i dup ce reflect ndelung, el pronun cu gravitate" A 9ste o febr mare ca urmare a unei rceli" regele, care a fost la not, a comis imprudena s ia o butur rece) /oate s fie grav) <rebuie, domnilor, s!l lsai pe rege s se odihneasc n lini(te) A Dar nu, protest %enri al III!lea, mi!am revenit) @ asigur c nu am nimic) Dar Miron, susinut de altfel de /inacle, (i meninu hotrrea) Iar regele i concedie el nsu(i pe cei de fa spunnd cu vocea sa na:al" A %aidei, doctorul trebuie ascultat) Mergei, domnilor, v mulumesc pentru gri1a voastr))) Domnule ambasador (i voi, bunul meu vr, nu uitai c!mi va face plcere s v vd la mica mea srbtoare) A -u avem intenia s lipsim, promise 0uise) <oi cei de fa ie(ir, lsndu!l pe rege pe Minile celor doi medici) &orrient's (i 0uise nu schimbar dect cteva scurte cuvinte asupra sntii regelui) 9i o fcur cu fi:ionomii de circumstan)

Dar fr voia lor, bucuria, o bucurie triumftoare (i cumplit, strlucea n ochii lor) 9i se desprir la poarta 2uvrului, dndu!(i ntlnire pentru a doua :i seara, la palatul &orrient's) 7l vom lsa pe 0uise pentru a!l urma pe &orrient's) 3cas, unde a1unse curnd, el o gsi pe doamna n gri care a(tepta nerbdtoare (i care ntreb cu promptitudine" A 9i bine, A 9i bine= rspunse &orrient's, totul s!a petrecut a(a cum prev:use /inacle) &orrient's o cercet un moment cu un surs ironic (i se retrase lsnd!o cu visele sale) 9l nu pierdu un minut) 7(i schimb costumul (i plec la 0$l!le!2oup) A Mine sear, i spune el, spre orele (ase, brbatul cu masca ro(ie va ie(i de la 2uvru pentru a se ndrepta spre palatul &orrient's) &punei asta omului vostru, pentru ca el s acione:e, astfel ncil totul s se termine mine) 6 or mai tr:iu, .agastens era informat despre aceast hotrre) 3 doua :i, K august, <rombafior, nf(urat n mantaua sa, sttea la pnd n faa intrrii principale a 2uvrului, care era situat pe strada l53ustruce) 2a orele (ase, eBact ora indicat de &orrient's, /inacle puse piciorul n strad) 9l se ntoarse la stnga (i, fr s se grbeasc, se ndrept spre strada &aint! %onor) 7n spatele su, <rombafior se strecur pe nesimite (i!l urm la civa pa(i distan) 7n spatele lui <rombafior, .agastens, mbrcat n negru din cap pn!n picioare, urmrea, observa toate mi(crile (i era gata s intervin) 4r s bnuiasc faptul c era urmrit pas cu pas, /inacle sosi la poarta &aint!%onor (i se ntoarse la stnga) 2ocul era pustiu dup dorin) <rombafior l alesese n perfect cuno(tin de cau:) 9l l ls pe /inacle s se ndeprte:e de poarta &aint!%onor8 cnd l v:u a1uns unde dorea el, se ncorda (i sri cu pumnalul n mn) .agastens sri n acela(i timp cu el) >i, avntndu!se, el lans lui /inacle acest avertisment" A 3tenie, domnule, v atac din spate) /inacle era cura1os + cnd nu era vorba de .agastens) 9l fcu un salt ntr!o parte, scoase pe loc sabia (i fcu fa agresorului) 9l n!avu nevoie s se!ncaiere) .agastens c:use asupra lui <rombafior nainte ca acesta s!l loveasc pe /inacle" n momentul n care tlharul ridica braul pentru a lovi, el primi o lovitur formidabil n ceafa care!l fcu s se clatine (i!l trimise s se ntind n mi1locul str:ii) 7nainte de a!(i reveni din surpri:, .agastens sri asupra lui, i lu pumnalul (i!l arunc n (an) <rombafior se ridic imediat (i, spumegnd de furie, fcu fa acestui agresor care c:use, asupra lui pe nea(teptate) Cu vocea sa ironic, .agastens l sftui" A /leac, este cel mai bun lucru pe care!l ai de fcut) 3tunci, /inacle l recunoscu) >i el rmase intuit locului, cu prul :brlit, cu ochii rtcii, ngro:it, cu creierul gol) <rombafior l recunoscu de asemenea (i scr(ni din dini" A Cavalerul blestemat=))) De aceast dat, te voi dobor =))) 9l ncerc s scoat sabia) .agastens nu!i ls timp) 9l (i proiect pumnii unul dup altul cu o rapiditate fantastic) >i o grindin de lovituri se abtu asupra capului lui <rombafior) .agastens ncet s loveasc) 7l apuc de gt (i!l :gli cu

putere, aruncndu!i n fa, ntr!un hohot de rs" A /leac= Dar pleac o dat= @e:i bine, c te iert) 9l l ntoarse dintr!o mi(care (i cu o for ire:istibil l proiect nainte, aproape :burnd) >i <rombafior, cu sngele (nind pe nas (i pe gur, fugi ct l ineau picioarele, la ntmplare, fr s (tie ncotro) 7n faa bisericii &aint!%onor, aproape n faa str:ii Champ!4leuri, se afla stlpul infamiei) 9l c:u la ba:a acestui stlp, dobort de furie (i de ru(ine mai degrab dect de loviturile primite (i rmase ntins fr cuno(tin) 7ndat ce se v:u singur cu /inacle, .agastens se ntoarse spre el (i cu un surs ironic" A 9i bine= Maestre, cred c!mi datorai mult recuno(tin) A @oi, bigui /inacle cu mintea tulburat, voi= 7n via= A 9u nsumi, surse .agastens, viu (i destul de sntos, dup cum vedei) A @oi, repet /inacle fr s prea (tie ceea ce spunea, voi care mi salvai viaa= A! Cred c da, ironi:a .agastens) A Dar pentru ce, url /inacle, nnebunit de!a binelea, pentru ce m!ai salvat, .agastens se apropie de el) /inacle, fr s!(i dea seama, innd nc sabia n mn, i v:u eBpresia att de teribil nct se ddu napoi pn cnd, ntlnind peretele, se opri clnnind din dini) 3tunci .agastens l atinse cu vrful degetului (i, cu o voce de ghea, eBplic" A /entru c!mi aparii) /entru c trebuie s mori de mna mea) A 6moar!m numaidect, hohoti /inacle, nebun de groa:) A -u, protest .agastens cu aceea(i infleBiune de ghea, te voi omor cnd voi crede eu de cuviin) 4ii sigur, asta va fi curnd) 3sta se va ntmpla la CO august, la 2uvru, unde i!am dat ntlnire stpnului tu &orrient's) /n atunci, fugi) Cu degetul, la ntmplare, i indic strada &aint!%onor) Iar /inacle se supuse, se ndeprt mpleticindu!se, fr s!(i dea seama c ntorcea spatele palatului &orrient's, unde se ndrepta cnd aceast eBtraordinar aventur dduse peste el)

Capitolul HHH@

6nt+lnire neplcut

Cnd /inacle se pierduse n deprtare, .agastens porni cu mersul su suplu (i dega1at ce!i era 5caracteristic) Curnd se opri n faa intrrii palatului &orrient's) 9l cut un intrnd unde se ghemui (i se aran1a ct putu mai bine, ca omul care (tie c va rmne mult timp la pnd (i care, fr s caute s stea comod, ine totu(i s!i fie ct mai puin incomod posibil) 7l vom lsa n a(teptarea sa plictisitoare (i vom reveni un moment la

<rombafior pe care l lsasem le(inat lng acest stlp al infamiei care se ridica n faa bisericii &aint!%onor) C:use noaptea atunci cnd u(a sinistrului monument se deschise) <rei brbai ie(ir dintre care unul inea n mn un felinar aprins) 3cest brbat era clul" me(terul <ornebise) Ceilali doi erau cele dou a1utoare ale sale) *ria(ul Mdard &ang!de!Boeuf (i vicleanul usciv &imon Bec!de!2i'vre) Me(terul <ornebise, n negru, i:bi cu piciorul corpul lui <rombafior, care nu ddea nc semn de via (i bombni" A &!l ia dracu pe beivul care vine s doarm aici) 9l p(i peste corp (i ncepu s se ndeprte:e) *n gnd subit l fcu s se ntoarc) /roiect lumina felinarului su as1apra figurii celui pe care!l luase drept beiv) 7l apuc un tremurat violent nct felinarul, la captul braului su enorm, ncepu s danse:e ca o frun: agitat de furtun) 7l recunoscuse pe <rombafior) <rombafior cu care trebuie c avea o socoteal teribil de reglat, 1udecnd dup emoia cumplit care!l tulbur) 9l ridic sabia lui <rombafior (i o ntinse unuia dintre a1utoarele sale) 2a centur, el avea mai multe frnghii solide, noi) 3lese una) Cu gesturi msurate, fr grab, el msur din ochi lungimea frnghiei, trase de ea pentru a se asigura de re:istena ei) &atisfcut, reveni la <rombafior) 7l ntoarse pe burt, i duse minile la spate (i!i leg solid ncheieturile, lsnd s atrne cele dou capete ale frnghiei) Dup asta, el l ntoarse pe <rombafior, l a(e: cu spatele spri1init de stlp) 3(e:at pe vine, el slt capul spre cele dou a1utoare ale sale care!l urmreau ce face cu un interes evident, fr a manifesta nici uimire, nici nelini(te (i, cu acela(i rs sinistru, nfiortor" A 9l este, (tii=))) l am, n sfr(it, n minile mele= >i nc viu=))) viu=))) -u le spuse mai mult (i ncepu s!i dea ngri1iri lui <rombafior pentru a!(i reveni n fire) <rombafior suspin (i ncepu s se mi(te ncet) Me(tferul <ornebise se ddu la o parte (i fcu semn a1utoarelor sale s fac la fel) 9l (tia bine c simpla sa pre:en era n stare s!i provoace tlharului un nou le(in din care ar fi durat plictisitor de mult s!l scoat) <rombafior reveni n ntregime la realitate) 9l se v:u n ntuneric) 7(i simi minile legate la spate) >i primul su gnd fu acesta" ;/e toi dracii= 3m fost ridicat de pa:a de noapte, legat (i nchis n vreo temni) -enorocire mie= Iat!m bine n:estrat=))) n plus, este de ne nchipuit ce nseamn s te simi ru n drum din cau:a ctorva nenorocite lovituri de pumn=; Cum fcea aceast cugetare, el ridic ochii) <ocmai atunci luna ie(ea din spatele unui nor care o ascunsese pn acum) >i el (i spuse" ;-u sunt la nchisoare) &unt afar, n strad) Dar atunci, cine mi!a legat minile (i de ce,))); 9Bact n acest moment clul se post naintea lui, cu felinarul n mn) Iar <rombafior scoase un geamt nbu(it) A @d c m recuno(ti, spune me(terul <ornebise cu un rn1et nfrico(tor) <rombafior l privi buimac, n ochii si citindu!se o groa: ineBprimabil, iar dinii i clnneau cu o rapiditate aidoma unui duruit de tob) Cu o blndee mai alarmant dect i:bucnirea unei furii :gomotoase, clul l anun ce hotrse"

A 3scult, 3spune el, nelegi bine c trebuie s ne eBplicm) 7n primul rnd, sunt lucruri pe care vreau s le (tiu (i pe care numai tu poi s mi le spui) <rebuie s te ridici (i s m urme:i la mine acas, n Cetate) 3colo vom putea sta de vorb n a voie) 7n momentul acesta, <rombafior nu mai era un om) Din momentul cnd l recunoscuse pe clu, mintea i se scufundase ntr!un vrte1 de spaim) 9l se supuse pasiv ordinului me(terului <ornebise) >i nu gsi s spun un cuvnt n aprarea sa) De altfel, gtul su contractat nu lsa s se aud alt sunet dect un fel de horcit ce ie(ea de pe bu:ele sale) 2a un semn al clului, cele dou a1utoare ale sale l apucar pe <rombafior) &imon Bec!de!2i'vre lu felinarul cu o mn (i!(i trecu braul drept pe sub braul stng al tlharului) Mdard &ang!de!Boeuf fcu la fel n partea cealalt) >i ei se puser n mi(care ghidnd (i susinnd pri:onierul) Me(terul <ornebise prinse n minile sale puternice cele dou capete ale frnghiei (i urm grupul care dispru n noapte)

Capitolul HHH@I

Casa clului

7n Cetate, pe malul rului, n apropierea podului &aint!Michel, n consecin nu departe de /alat, singur, ca un loc ciumat de care nimeni nu se apropie, se ridica o cas cu nfi(are modest, dar care prea foarte solid) 7n faa acestei case se oprir &imon Bec!de!2i'vre (i Mdard &ang!de!Boeuf, susinndu!l pe <rombafior) Me(terul <ornebise scoase o cheie din bu:unar, deschise u(a (i, relundu!(i felinarul, (i concedie cu un gest a1utoarele care se ndeprtar glumind) 9l se ntoarse spre <rombafior) A Intr, spune el cu o voce care prea foarte calm) >i <rombafior se supuse nc o dat, pasiv, fr s spun un cuvnt) /rea lipsit de orice gnd (i de orice voin) -ici un sentiment de revolt, nici mcar acel instinct de conservare care face ca necatul s se agae de cel mai mic pi, nu se meninea n el) 9ra descura1area complet) /robabil, n cele din urm, aceast descura1are (i aceast nucire proveneau din convingerea absolut c era n mod implacabil pierdut (i c nici o putere omeneasc nu!l putea smulge destinului su care era hotrt) Ceea ce este sigur, este c dac me(terul <ornebise i!ar fi ordonat s sar n ru sau s se arunce pe crbuni aprin(i, s!ar fi supus cu aceea(i pasivitate incon(tient) <rombafior intr deci cu pas eapn de automat) 7n spatele lui, me(terul <ornebise ncuie u(a, nfund cheia n bu:unar (i puse felinarul pe o mas) Me(terul <ornebise i:bucni ntr!un rs ngro:itor spunnd" A Ba bine c nu= 3i vrea s te lovesc, ai,))) <e gnde(ti c vei scpa cu o nenorocit lovitur de pumn=))) -u, m voi p:i s te omor dintr!o singur lovitur) <u vei muri de o moarte care va veni cu o ncetineal nemaipomenit) &upliciul tu va dura :ile (i :ile, poate sptmni) /oi s m cre:i pe cuvnt) 9u m pricep, am calculat treaba n a(a fel nct s dure:e ct mai mult timp posibil)

9ra nspimnttor s ve:i (i s au:i) 3cea ra: de luciditate care aprinsese n <rombafior sperana de a sfr(i dintr!o lovitur, se stinse brusc) 9l ncepu din nou s tremure, s!i clnne dinii) C:u din nou n incon(tiena sa nuc, nc o scuturtur ca aceasta (i ar fi c:ut fulgerat) Me(terul <ornebise l eBamin cu o bucurie slbatic) 9l l lu de bra (i l mpinse spre a doua camer, poruncindu!i cu o blndee sinistr" A Intr aici) <otul este pregtit pentru a te primi cum se cuvine))) >i de mult timp) Iar <rombafior intr, mai mult mpins de me(terul <ornebise dect dup propria lui voin) A @e:i, nu te!am minit, totul este pregtit pentru primire))) @ino (i te a(ea: pe acest scaun, aici))) /entru tine l!am fcut cu propriile mele mini (i l!am fiBat unde este) &unt ani de cnd te a(teapt))) >tiam bine c ntr!o :i vei veni s te a(e:i pe el) 3 durat mult timp dar tu ai venit, totu(i))) 3(ea:!te, dac!i spun) <rombafior c:u distrus pe scaunul fatal) Cu gesturi iui, precise, fr grab, dar cu o ndemnare eBtraordinar, me(terul <ornebise i de:leg minile, manevr numeroasele curele care!l ncon1urau (i, ct ai clipi din ochi, <rombafior se gsi bine aran1at, cu spatele spri1init de un stlp, att de strns legat nct i era imposibil s schie:e cea mai mic mi(care) <rombafior l privea pe clu cu ochi imen(i, ochi nfrico(ai de spaim, ochi de nebun) Dup un moment de tcere, me(terul <ornebise relu cu o voce domoal, fr vlag, ndeprtat" A -!o aveam dect pe ea))) aceea pe care tu mi!ai luat!o) 9ra bucuria cminului meu, soarele eBistenei mele ntunecate) 9a te!a v:ut pe tine, tnr, frumos, ferche( (i s!a ndrgostit, nefericit=))) /e mine nu m luase dect pentru c era cochet (i c m (tia bogat) Ignorm asta atunci))) <u ai v:ut!o mpodobit cu bi1uterii preioase) <u nu o iubeai) Dar tu ai cre:ut!o bogat (i i!ai spus c banii pe care presupuneai c!i are sunt buni de pus mna pe ei) <u i!ai fcut semn) >i ea te!a urmat lund, la sfaturile tale, toate bi1uteriile pe care i le druisem (i toi banii pe care i!a gsit n cas) 9l se opri (i rsufl greu, cu ochii pierdui n gol, absorbit de amintirea celei pe care o mai iubea nc, n pofida trdrii ei) 3poi relu cu vocea sa domoal, monoton" A 3tta timp ct a avut bani (i bi1uterii de vndut, ea a cre:ut c o iubeai, a(a cum eu cre:usem c m iube(te) @eni o :i cnd ultima moned scoas din vn:area ultimei bi1uterii se risipi) 3tunci tu ai condus!o la @al d53mour, printre prostituate) >i i!ai spus" ;4 ca ele (i adu!mi bani); 3tunci, asta a fost infernul) 6 snopeai n btaie dac nu aducea suma stabilit de tine) 6 snopeai din nou n btaie, mai tare nc, cnd refu: s!i eBecute ordinele (i s eBercite ru(inoasa meserie pe care tu i!ai impus!o) 7ntr!o :i ai lovit!o att de tare (i att de mult timp, nct ea a murit) 9l se opri nc o dat (i rmase un moment gnditor) Brusc, se ridic (i, cu vocea schimbat, ntr!un mormit, furios" A Dac ai fi iubit!o, eu nu spuneam nimic, nu te cutam pentru a te omor ) Dar tu n!ai iubit!o niciodat, tu ai :drobit!o, ai furat!o (i n cele din urm ai asasinat!o cu snge rece, cu rutate, ca o brut feroce ce e(ti) /entru asta vei

plti prin torturi pe care niciodat un condamnat nu a ndurat ceva asemntor n camera de supliciu) 9l i ntoarse brusc spatele, ca (i cum se temea c nu poate re:ista tentaiei de a!l sugruma) Merse la perete (i, lini(tit, temeinic, alese dintre nenumratele instrumente de tortur care erau agate acolo) Dac l!ar fi observat pe <rombafior, nu (i!ar mai fi dat atta osteneal) 7ngro:itoarele pregtiri ale clului sfr(iser prin a!i tulbura mintea att de puternic :druncinat) 9l n!a c:ut fulgerat) Dar devenise subit nebun) -ebun de team) 3cum el fredona legnndu!(i capul) Deodat, el i:bucni ntr!un rs strident) A %ei= se mir me(terul <ornebise, ce l!a apucat, 9l se ntoarse) <rombafior l privea cu ochi goi r:nd mereu cu rsul su timp) -elini(tit, me(terul <ornebise se apropie repede de el (i!l cercet cu atenie) A 6h= fcu el cu un accent de regret ineBprimabil, va scpa el oare de r:bunarea mea, 9l l inu pe <rombafior sub observaie) 7i puse ntrebri, i ntinse capcane, cci se ndoia) Merse pn acolo nct l de:leg (i!l ls liber) <rombafior merse (i se a(e: pe vine n faa re(oului (i!(i ntinse minile deasupra crbunilor aprin(i cu strmbturi ale feei (i mormieli de satisfacie) Dar nu ncerc s plece) >i dup ce (i ncl:ise minile, ncepu s se 1oace chiar cu acele instrumente de tortur care!l nnebuniser) Me(terul <ornebise l privi pn la revrsatul :orilor) A %ai, Dumne:eu a vorbit, Dumne:eu a lovit, spune el) -!am dect s m nclin n faa sfintei sale voine) 9l merse la perete, lu o frnghie, prima care!i c:u n mn) 7i fcu un la (i o trecu printr!un scripete agat de tavan) &ub la plas un scaun, l lu pe <rombafior de mn (i!l conduse la acest scaun) >i, fr asprime, cu aceea(i voce stins" A *rc, spune el) <emndu!se c nebunul nu nelege ordinul pe care i!l dduse, l prinse de sub brae (i!l ridic) -ebunul consimi cu bunvoin la ceea ce consider ca pe un 1oc (i urc pe scaun) /rompt, me(terul <ornebise i trecu laul n 1urul gtului, nf(ur frnghia n 1urul ncheieturii minii (i ddu o lovitur de picior scaunului care se rostogoli la civa pa(i distan) 3parent fr efort, corpul fu ridicat pn la tavan, nf(ur frnghia n 1urul unui piron gros fiBat n perete (i ie(i, lsndu!l pe <rombafior spn:urat de tavan, cu limba scoas, scuturat nc de ultimele tresriri ale agoniei)

Capitolul HHH@II

Conspira ia lui %uise

<rebuie s revenim cteva ore n urm, n aceea(i sear de K august) @om ptrunde n palatul &orrient's ctre momentul cnd cavalerul de .agastens se

a(e:ase la pnd n faa porii) @:ut de afar, palatul prea adormit) -ici o fereastr nu era luminat) <otul era ntunecat, lini(tit) Cu toate acestea, n marele cabinet al lui &orrient's se nghesuia o destul de numeroas societate) 3cest cabinet era luminat de o du:in de luminri, dar cum obloanele erau nchise, grelele perdele trase, nici cea mai mic ra: de lumin nu se strecura n afar) Cum cabinetul era foarte mare, cele cteva luminri aprinse erau insuficiente pentru a lumina convenabil, domnea acolo o semiobscuritate care ddea acestei ntruniri un aer de mister destul de tulburtor) -u erau aici dect aprigi (i deci(i parti:ani ai lui 0uise) &au cel puin oameni care erau considerai ca atare) 4amilia era complet" cei doi frai, Ma$enne (i cardinalul de 0uise, verii" d53umale (i d59lboeuf, chiar (i socrul, ducele de -emours) -ici o femeie) Cel puin, nici un costum de femeie) 0uise era a(e:at pe un fel de tron) 7l avea n dreapta sa pe ducele de &orrient's) 2a stnga pe cei doi frai ai si, Ma$enne (i cardinalul) .estul conspiratorilor erau a(e:ai la ntmplare, fr nici o gri1 de prioriti) <oat lumea asculta cu un respect religios pe ducele de 0uise care, cu o voce puin emoionat, spunea" A <oi, aici de fa, suntei, domnilor, cei mai fideli, cei n care mi!am pus toat ncrederea) Ca urmare (tii cu toii c ne aflm n faa unei situaii unice) /utern deci s vorbim cu claritate, cu inim deschis) 7n cteva :ile, tronul 4ranei va fi liber) -u este vorba de a (ti cui trebuie s!i revin acest tron) -u va fi vorba de ducele d53n1ou" este un @alois) Membrii acestui neam blestemat sunt n descompunere) Cu att mai puin nu va fi vorba de regele -avarrei" aceast nobil ar, 4rana, nu va cdea sub dominaia unuia dintre ace(ti eretici pe care noi am 1urat s!i eBterminm pn la ultimul) <oi suntem de acord asupra acestui punct" regatul 4ranei trebuie s revin casei de 2orrena, al crei (ef sunt eu) Dac v!am convocat aici, n aceast cas prieten, n!am fcut!o pentru a discuta asupra acestui punct care este hotrt definitiv) 9ste pentru a ne gndi mpreun la msurile care ar trebui luate pentru a face s treac fr probleme coroana regal pe capul meu) 9l fcu o pau: (i cu o voce nbu(it, cu o ncetineal calculat, pentru a permite auditoriului su s priceap ntreaga importan a cuvintelor sale, el relu" A 3 pune mna pe coroan, n condiiile actuale, este u(or, domnilor) Dar asta nu este totul" trebuie, dup aceea, pstrat) /entru c aici ne i:bim de dificulti pe care nu e:it s le declar insurmontabile) @d decepia voastr, domnilor) <rebuie totu(i luate n considerare toate dificultile unei aciuni att de formidabile) Dac n!ar fi vorba dect de regatul 4ranei, a( spune" o 1umtate a regatului este de partea noastr, deci prile sunt egale) >i eu nu a( e:ita" orict de groa:nic ar fi r:boiul civil, eu a( intra n campanie (i a( reu(i curnd s cuceresc prin lupt aprig pe cei care n!au vrut s treac de partea mea de bunvoie) Dar 4rana nu este totul) <rebuie inut cont, de asemenea, de lumea cre(tin din care ea nu este dect o parte) .egele 4ranei, ntr!o msur nsemnat, trebuie el nsu(i s se bi:uie pe ceilali regi cre(tini, fraii si) >i, mai presus de toi, pe pap) 3ceste cuvinte produser o impresie adnc) Con1uraii schimbau priviri consternate (i se ntrebau cu nelini(te unde voia s a1ung (i dac acest preambul

nu conducea la o retragere) Cardinalul de 0uise mai ales, care era o minte solid, creierul familiei, n timp ce %enri de 0uise nu era dect braul eficace, se agita mult n fotoliul su) &ingur ducele de Ma$enne care, de(i nu avea nc dou:eci (i cinci de ani, ncepuse s se ngra(e eBcesiv, ceea ce urma s devin legendar, rmnea foarte calm, aproape indiferent (i, cu minile ncruci(ate pe burta revrsat, asculta cu o ureche distrat, digernd lini(tit) Ducele de 0uise continu" A Dac papa (i ceilali regi ai cre(tintii refu: s!l recunoasc, nevoind s vad n el dect un u:urpator sau (i mai ru, un aventurier, situaia sa devine insuportabil) 6r, sunt n pericol s m aflu n aceast situaie (i iat de ce m!ai v:ut e:itnd att de mult timp) 7ntr!adevr, domnilor, papa, pe care l!am tatonat, mi!a rspuns c el (i va subordona hotrrea celei a regelui &paniei) Dar regele &paniei nu (i!a fcut!o cunoscut nc pe a sa) @edei de)ci bine c totul depinde acum de el) Dup cum va fi pentru sau contra mea, este triumful asigurat al cau:ei noastre sau e(ecul complet, definitiv, iremediabil, n momentul cnd s ne lansm ntr!o aventur nemaipomenit, care poate duce la un de:astru sngeros, mi s!a prut drept (i necesar s v aduc la cuno(tin eBact la ce ne eBpunem) Mai este nc timp" acela dintre voi care consider c partida este prea riscant, poate s se retrag) &unt sigur dinainte c nici unul dintre ace(tia nu ne va trda) 9l fcu o nou pau: (i!(i purt privirea ascuit n 1urul lui) -u v:u dect figuri ntunecate) Dar, n toi ochii strlucitori aintii asupra lui, el citi hotrrea ne nduplecat de a merge pn la capt) >i, de fapt, nimeni nu!(i prsi locul, nimeni nu se clinti) 0uise surse satisfcut (i ncheie" A 3cum, c suntei la curent, se cuvine s adaug c nc nu este ca:ul s disperm n privina lui 4ilip, regele &paniei) Marele nostru prieten, domnul ambasador duce de &orrient's, cruia i preuim :elul neobosit (i devotamentul neclintit pentru cau:a noastr, a binevoit s ne spri1ine cu toate puterile sale pe lng suveranul su) 3(teptm un curier din &pania care nu va ntr:ia s se pre:inte) /robabil acest curier ne va aduce fericit (tire c prietenul nostru a reu(it n fine s!l hotrasc pe regele su s se declare de partea noastr) De!abia terminase c u(a se deschise (i apru un cavaler acoperit de praf) 9ra curierul a(teptat) 9l se nclin n faa lui &orrient's cruia i pre:ent un plic lat sigilat cu armele &paniei) 0uise, cu o promptitudine care trda nelini(tea ascuns care!l sugruma, ngdui" A /rimii, domnule ambasador (i citii) &orrient's lu plicul din minile cavalerului) >i cum acest cavaler era un nobil de rang nalt, el i mulumi (i l concedie cu cteva cuvinte amabile) >i, cu plicul n mn, el a(tept s ias curierul nainte de a rupe sigiliul) -u prea grbit de altfel (i surdea cu acela(i surs enigmatic care nu ncetase s!l aib pe bu:e n timp ce 0uise vorbea) Dup eBpo:eul pe care!l fcuse ducele, nu mai este nevoie s spunem cu ct nerbdare ngri1orat a(tepta ntreaga asisten hotrrea regelui &paniei) %otrre care le putea nimici speranele tuturor sau care putea s le asigure victoria) 0uise, sub indiferena impus, (i simea inima srind de:ordonat n piept (i sngele i :vcnea dureros n tmple) 7n sfr(it, curierul ie(i din cabinet, iar u(a se nchise cu gri1 n urma lui) &orrient's rupse sigiliul (i citi) 9l nu ls s se vad nimic din sentimentele sale

luntrice) 9l continu s surd) 3ceast lectur dur doar cteva secunde) 9l citi chiar att de repede, nct un observator atent s!ar fi putut ntreba, pe bun dreptate, dac nu cuno(tea dinainte coninutul misivei regale) 7n timpul acestor cteva secunde, o lini(te profund apsa aceast adunare nelini(tit, n timpul creia se puteau au:i loviturile nfundate ale inimilor care sreau de speran n toate piepturile acestor brbai) Imediat, &orrient's, care prea c se grbe(te s termine, anun" A @e(ti fericite, monseniore= 4oarte fericite ve(ti, domnilor) *n suspin enorm (ni n acela(i timp din toate aceste piepturi chircite) >i toate figurile se luminar de sursuri vesele) &orrient's ntinse plicul deschis ducelui de 0uise care se ncorda pentru a ascunde puternica bucurie care!l rscolea, a(a cum ascunsese ngro:itoarea nelini(te care!l sugrumase (i care, acum eBclam n sinea sa" ;7n sfr(it, sunt rege=; Cu acela(i surs enigmatic, &orrient's spuse simplu" A Ginei, monseniore, vedei voi n(iv) 0uise apuc scrisoarea cu o mn fremttoare (i o devor rapid cu privirea) >i, ntre tare (i ncet, destul de tare totu(i pentru a fi au:it de toate urechile avide ntinse spre el, citi pasa1ul esenial" " Avnd ntotdeauna de ludat bunele voastre oficii i excelentele informaii cu care ne-ai inut la curent despre toate treburile, noi am hotrt s lum n consideraie struitoarele voastre insistene cu privire la Altea Sa monseniorul duce de uise! "n consecin, noi v cerem i v ordonm s-l ntiinai pe seniorul duce c nu vom ridica nici o obiecie a-l recunoate ca le#itim re#e al $ranei chiar din momentul cnd poporul %arisului l va accepta ca atare i el va fi ncoronat solemn de ctre prinii bisericii!!!" 0uise, aproape sufocat, suspend un moment lectura) >i respirnd adnc, lsnd n fine s i se reverse bucuria" A /e Dumne:eu cel viu, este scris fr ocoli(uri= strig el radios) Chiar de la primele cuvinte ale lecturii sale, toat asistena se ridicase ntr!o mi(care spontan) *n lung freamt voios agit aceast mulime unde se gseau, ntr!un talme(!balme(, mari seniori, cpitani, preoi, magistrai, burghe:i (i chiar civa oameni din popor) &ur:nd mereu, ca omul care are con(tiina forei (i valorii sale, ca omul care (tie c n!are n faa lui dect marionete ale cror fire invi:ibile sunt n minile sale (i pe care le face s se mi(te dup placul su, cu toate aparenele celui mai profund respect, &orrient's, cu vocea sa grav (i sonor, n acela(i timp blnd (i poruncitoare, ndemn8 A Continuai, monseniore) Citii urmarea) 9a nu este lipsit de interes, dup cum ai v:ut) >i 0uise, orgoliosul (i trufa(ul duce de 0uise, nu se gndi s refu:e, se supuse docil, (i relu lectura cu o voce mai puternic, mai sigur" "!!! &oi vom aduce, nc de acum, aceast hotrre la cunotina Sfntului %rinte papa, al crui consimmnt poate fi socotit c si#ur, dat fiind c el ne-a asi#urat c-i va potrivi hotrrea dup a noastr! "n ceea ce privete a'utorul

material, fie n trape, fie n numerar, cum se va stabili, eventual de a acorda Alteei Sale, nimeni nu ni se pare mai calificat dect voi, care suntei la faa locului, chiar la sursa informaiilor, pentru a hotr! $iind ncredinai de si#urana 'udecii voastre i de priceperea voastr recunoscut, noi vom aproba i confirm dinainte toate an#a'amentele pe care credei c trebuie s le luai n aceast problem!" 3ceast lectur terminat, i:bucni o eBplo:ie de bucurie delirant) 9ntu:iasmul se revrs (i se traduse printr!un strigt unanim care (ni n acela(i timp de pe toate bu:ele" A <riasc regele 4ilip al &paniei= Iar &orrient's, mereu sigur de el, mereu sur:nd cu sursul su att de tulburtor, n calitate de repre:entant al regelui &paniei, saluta adnc adunarea n semn de mulumire (i, ntorcndu!se spre ducele de 0uise, napoie politeea strignd" A <riasc %enri al I@!lea, rege al 4ranei (i al 2orrenei= /oate, anali:nd bine, s!ar fi putut considera c acest strigt era puin lipsit de convingere (i c:use din vrful bu:elor, puin cam dispreuitoare) Dar nimeni nu lu seama) >i cu aceea(i voce unanim, cu mai mult entu:iasm dect toate, se lans aceast ovaie" A <riasc %enri al I@!lea, rege al 4ranei (i al 2orrenei= 0uise, ncntat eBtrem de plcut n orgoliul su, palid de emoie, nu nceta s repete n sinea sa" ;.ege= &unt regele celui mai frumos regat al cre(tintii=))); >i lund acea atitudine de mreie suveran, natural la el, cu acel farmec binevoitor pe care (tia att de bine s!l afi(e:e cnd voia s fascine:e, el surse, salut (i mulumi cu mna) >i deodat, purtat de splendoarea visului su n fine reali:at, recuno(tina sa i:bucni) 9l se ridic (i, apucnd minile lui &orrient's, care!l ls cu un fel de bunvoin trufa(, le strnse s i le frng (i ntr!un elan de sinceritate, spuse" A 3h= &cump (i mare prieten, cum s v mulumesc, vou care, asemenea unui binefctor (i atotputernic magician, cu o mi(care a baghetei voastre fermecate, ai nete:it n faa mea drumul spre tron, presrat cu obstacole insurmontabile))) <rebuie recunoscut sus (i tare deoarece este chiar adevrul) 3ceast coroan pe care m simeam n stare s!o apuc (i s!o pun pe capul meu, singur, prin propriile mele fore, m!am simit neputincios s!o pstre:) 3ceast coroan, pe care trebuia s!o apr cu armele n mn, ca un punga( contra tuturor forelor din eBterior (i din interior ridicate contra mea, aceast coroan n!ar fi ntr:iat s se rostogoleasc n snge (i n noroi, antrennd cu ea capul meu (i pe acelea alor mei) Datorit vou, datorit a1utorului vostru puternic (i generos, pericolul r:boiului civil, acest prpd teribil, a fost ndeprtat) Datorit vou, voi putea urca pe tron ca un adevrat rege care!(i ocup locul su legitim) Datorit vou, aceast coroan care se cltina pe capul meu este solid fiBat (i v 1ur c ea va strluci orbitor) 3ceast coroan, cu adevrat, voi suntei cel care mi!o d) 9ste acesta unul dintre acele servicii de nepreuit care nu se poate uita) Credei! m c regele 4ranei nu va uita niciodat ceea ce v datorea: ducele de 0uise) 3ceste cuvinte, pe care le pronunase stnd n picioare, cu o voce vibrant, n mi1locul tcerii impresionante a ntregii adunri, de asemenea n picioare, aceste

cuvinte erau nsoite de murmure aprobatoare) &orrient's, care primea acest strlucit omagiu cu o de:involtur neasemuit, &orrient's era de1a un persona1 nsemnat pe care cei mai sus!pu(i considerau prudent s!l mena1e:e) 9l apru mai nlat, formidabil, tulburtor ca o legend vie) >i toate privirile, toate sursurile, toate saluturile se ndreapt spre el care are mereu pe bu:e acel surs marcat de o not aproape neobservat de dispre) Cardinalul de 0uise, gsea poate c fratele su mai mare (i manifestase recuno(tina n termeni lipsii de mreie regal, deoarece, foarte clduros, salut adnc pe &orrient's (i, cu un accent care prea sincer, pronun cu simplitate" A Casa de 2orrena v datorea: mult, domnule ambasador) 4ii sigur c ea nu va uita) A Iar eu, lans o voce proaspt (i vesel, eu pltesc pe loc= <rebuie s v mbri(e:, domnule= Cu aceste cuvinte, un foarte tnr senior, mbrcat admirabil, se apropie de &orrient's, (i arunc braele n 1urul gtului (i pe cei doi obra1i, aplic dou sruturi sonore) 7n aceast mi(care i c:u plria (i un pr blond, bogat, i se rspndi pe umeri (i recunoscur mutri(oara acestei pari:iene de:gheate care era ducesa de Montpensier, sora lui 0uise) @:ndu!se recunoscut de toi, ea ncepu s rd, fr s manifeste nici cea mai mic 1en (i, cu o figur adorabil" A Cu att mai ru pentru doamna ambasadoare, dac este geloas, spuse ea) A 7ntr!adevr, spune la rndul su grasul Ma$enne, pentru c suntem la efu:iuni, nu vreau s rmn la urm) >i ntin:nd mna sa lat" A Bate palma, duce) De acum nainte, ntre noi, la bine (i la ru) Iar n el nsu(i" ;3( vrea s se termine))) &imt o foame infernal (i o mas bine garnisit mi va cdea mai bine dect toate aceste cuvinte care, deoarece fr ndoial sunt gunoase, fac un gol teribil n stomac; Cu politeea sa rafinat, dar fr s manifeste nici cea mai mic emoie, &orrient's mulumi" A Domnilor, m vedei adnc mi(cat de dove:ile de bunvoin pe care mi le adresai) -u merit deloc attea laude (i mulumiri) 3ni acionat ca un prieten fidel (i devotat) 3sta este tot) 3cestea fiind spuse, permitei!mi s v amintesc c pierdem un timp preios ocupndu!ne de modesta mea persoan) & revenim deci, dac vrei, la adevratul scop al acestei ntruniri) Dup cum se vede, &orrient's prelua cu autoritate conducerea de:baterilor) Dar el o fcea ntr!un mod mascat de un respect att de profund nct susceptibilitatea bnuitoare a ducelui nu putu fi tulburat) 4r s a(tepte permisiunea, el continu" A 7mi rmne s v fac cunoscute anga1amentele care cred c pot fi luate n numele suveranului meu) 3nga1amente confirmate dinainte, dup cum (tii) 7nainte de toate" la CO august :iua morii lui %enri de @alois, :iua proclamrii voastre, dup ncoronarea care va avea loc imediat, o sum de cinci milioane, destinat s fac fa nevoilor presante, va fi pus la dispo:iia vistieriei Maiestii &ale) 7naintea anunrii acestei cifre, enorm n acea epoc, atenia deveni avid,

fiecare calculnd n sine ce putea scoate din aceast sum pentru el personal) 4r a prea s remarce puternica impresie pe care o produceau cuvintele sale, &orrient's continu cu un aer indiferent" A .egele nu va trebui s se team s risipeasc aurul fr s!l numere) Cele cinci milioane epui:ate, vor veni alte milioane la dispo:iia sa) Comorile Indiilor sunt inepui:abile) >i aceste comori vor fi la dispo:iia regelui) 7n al doilea rnd" o mic armat de douspre:ece mii de oameni va porni foarte curnd din 4landra (1 se va apropia de /aris n mar( forat, astfel nct, la CO august, regele s!o aib la ndemn, pentru orice eventualitate) 6 a doua armat spaniol, mai mare, va fi pregtit s invade:e -avarra) Dac regele -avarrei ar manifesta intenia s v dispute coroana eu v asigur, monseniore, c i vom da de lucru att de mult (i de sever la el acas, nct nu va avea timp s se gndeasc la altceva dect s!(i apere statele ct de bine va putea) >i nc va trebui s se considere fericit dac!i vom lsa un regat redus la minim) Iat ce v ofer, monseniore) Dac asta vi se pare insuficient, spunei!o) /rietenul sigur pe care!l avei n mine va considera dorinele voastre drept ordine pe care se va grbi s le eBecute) 0uise + ca (i cei care!l ncon1urau de altfel + era uluit) I se prea c trie(te un vis fabulos) 9l se considera foarte fericit de a fi recunoscut de!a dreptul de ctre regele &paniei) 7n plus, i se ofereau milioane (i arme) -u ndr:nise niciodat s spere la un a1utor att de complet, att de puternic) Cu o clip nainte, el l proclamase a(a cum gndea (i mulumise cu cldur) Dar el ncepea de1a s se adapte:e noii sale situaii, att de uimitoare cum era) 9l se strduia de1a s interprete:e sincer rolul su de rege) 9l se inu n re:erv (i se mulumi s spun" A 3sta mi se pare foarte re:onabil) Cred c va fi suficient) &orrient's se nclin ntr!un salut n care se afla fr ndoial mai mult ironie dect respect real) >i ndreptndu!se" A .olul meu s!a terminat deci pentru moment) 0uise lu la rndul su conducerea de:baterilor (i!(i ddu ordinele pe un ton tios" A Imediat ce %enri de @alois va fi mort, eu m proclam rege (i merg la -otre! Dame pentru ceremonia de ncoronare care va avea loc n aceea(i :i) 3sta v prive(te, cardinale) 3ceste cuvinte se adresau fratelui su, cardinalul de 0uise, care se ridic (i rspunse" A 2a CO august m voi afla la -otre!Dame unde!l voi a(tepta pe rege) Cardinali, episcopi, parohi (i decani ai tuturor consiliilor de canonici din /aris m vor ncon1ura) <otul va fi pregtit pentru ceremonie) A Bine) 9u m voi gsi la 2uvru cu o escort de dou sute de gentilomi) <oi n ve(minte de curte (i spada de parad) 7neleg c este bine stabilit c m aflu la o srbtoare (i c nu sunt animat de intenii rele) Deci, fr soldai, fr arme la vedere) Ceea ce nu nseamn c vreau s m predau cu minile (i picioarele legate la voia ntmplrii) @orbe(te, de Cosse) Contele de Cosse!Brissac, care trebuia s 1oace mai tr:iu rol, important, spune" A 2!am v:ut pe cpitanul pe care!l (tii, monseniore) -oi suntem de acord) 0r:ile regelui sunt de partea noastr) 2a CO august Crillon, -ance$, 2archand, 2ansac, Dampierre vor fi arestai de) /roprii lor oameni) -e vor fi predate cele patru pori ale 2uvrului)

A Bine) 6 sut de oameni la fiecare din aceste pori) Cosse, vei prelua comanda general a acestor patru sute de oameni (i vei sta la poarta principal) Bois!Dauphin va sta la poarta de la malul apei) Maineville va fi la a treia (i Chamois la a patra poart) 9 rndul vostru, domnule .apin) A 9u, spune .apin, locotenent al (efului 1andarmeriei, eu rspund de arca(i, sergeni (i ofieri ai 1andarmeriei) 9i vor forma un (ir de!a lungul cortegiului, ncepnd de la 2uvru pn la -otre!Dame (i nu vor fi cei mai puin nflcrai n a striga" ;<riasc regele=; A @orbii, domnule <estu) A Celulele sunt pregtite, spune 2aurent!<estu, guvernator al Bastiliei, pentru a!mi trimite pe aceia care trebuie s le ocupe (i garante: c ei nu vor mai ie(i) Mai ales dac printre ei se gse(te 3ltea &a regal, ducele d53n1ou) A .ndul vostru, Ma$enne) A 9u dispun, spune masivul Ma$enne, de dou mii osta(i pe care!i voi e(alona de!a lungul parcursului) A -u, spune repede %enri de 0uise, nu vreau soldai n strad n :iua aceea) /oporul, numai bunul popor al /arisului ne va servi5de escort) 7i datore: asta, adug el cu un surs nedefinit) 6amenii vo(tri, Ma$enne, vor rmne cantonai la palatul 0uise, la <emple, la Chtelet) <otu(i, vei trimite cinci sute de oameni la 2uvru unde se vor uni cu trupele lui Cosse) Ct despre voi, se nelege de la sine c locul vostru este alturi de noi) A 9u, spune cu impetuo:itate ducesa de Montpensier, fr a fi invitat, voi avea cinci sute de oameni din popor masai n 1urul 2uvrului) >i v asigur c ei vor striga" ;<riasc regele=; ca ni(te turbai) A 7mi place mai mult asta, surse 0uise) .ndul vostru, domnule episcop) Cine era acest episcop, 0uise nu!i spusese numele) 3cesta pronun" A 7ncepnd de mine, toi predicatorii ora(ului vor pregti poporul pentru marele eveniment, care va fi lsat cu gri1 nedeslu(it) 9ntu:iasmul popular va fi ncl:it n orb) /recis, CO august este ntr!o duminic) @or fi muli gur!casc pe str:i) Cnd emisarii no(tri vor striga" ;2a -otre!Dame=;, toi ace(ti gur!casc vor striga la fel (i mai tare dect ei) 0uise rmase un moment gnditor, cutnd s anali:e:e dac a prev:ut bine totul, dac a evitat totul) <rebuie c a1unsese la conclu:ia c nu uitase nimic, cci spuse" A -u!mi mai rmne, domnilor, dect s v spun" toate promisiunile care v! au fost fcute vor fi inute cu scrupulo:itate, dac toate condiiile vor fi ndeplinite) -imic, nici o persoan nu va fi uitat) 9u sunt n primul rnd (i nainte de toate regele vostru, pentru voi) 7n opt :ile, sper s v dovedesc c nu uit asta) Cci, domnilor, dac!mi este inter:is s ntresc ceea ce am convenit ntre noi, nimic nu se opune la ceea ce regele druie(te fiecruia dintre voi, n afar de ceea ce ducele de 0uise n!a promis) >i tocmai aceast este intenia mea nestrmutat) 3ceast promisiune, este de la sine neles, fu ntmpinat printr!un murmur de mare bucurie) Cu un gest ntr!adevr regal, 0uise i concedie spunnd" A 3cum, fiecare se ntoarce acas (i!(i reia preocuprile) @ei primi la timp ultimele instruciuni)

Capitolul HHH@III

Conspira ia lui Sorrient's

<oi conspiratorii, unii dup alii, venir s se ncline naintea ducelui de 0uise (i ie(ir) 7n marele cabinet, nu mai rmaser cu &orrient's dect 0uise, fraii si, sora sa (i o 1umtate de du:in de apropiai care trebuia s!i escorte:e pn la locuina lor) Ducele (i luase rmas bun de la ga:da sa) 9l se ndrepta de1a spre u( pentru a se retrage la rndul su mpreun cu ai si) 7n acest moment, u(a se deschise violent (i /inacle, uitnd complet de etichet, strig cu o voce care gfia" A 3larm, monseniore, alarm= .agastens nu este mort=))) am dovada sigur, indubitabil" l!am v:ut))) A 3i v:ut prost, fcu &orrient's ridicnd din umeri) A I!am vorbit) I!am recunoscut vocea) A 3i cre:ut c!l recunoa(tei) A 9l mi!a salvat viaa) A Dovada c nu este el" .agastens nu v!ar fi salvat) Dimpotriv) A 3vea motivele lui s acione:e astfel, se nfiora /inacle) Motive ntemeiate, pe care mi le!a adus la cuno(tin, de altfel) A @!a eBplicat pentru ce v!a salvat viaa, A Da, monseniore) 0uise (i &orrient's ncepur s ntrevad c /inacle nu era poate att de nebun pe ct credeau) 9i se consultar din priviri) 0uise fcu o mi(care din cap care nsemna" ;Interogai!l;) Iar &orrient's, cu acea ngduin puin maliioas pe care o manife(ti fa de copiii ndrtnici sau de bolnavi" A @orbii, spune el, eBplicai!v) >i /inacle se eBplic) 3dic el povesti cum fusese smuls pumnalului lui <rombafior, pe care nu!l numi pentru simplul motiv c nu!i (tia numele) Dar, n faa amnuntelor pe care le furni:a, trebuia s se recunoasc faptul c nu se n(elase) <oate persoanele pre:ente l cuno(teau pe .agastens) &au cel puin (tiau c era n posesia unui secret care, dac un capriciu l!ar fi mpins s mearg s!l divulge regelui, putea duce la cderea capului lui 0uise sub securea clului) <oi (tiau deci ce) Interes avusese ducele s se debarase:e de un om care!i inea viaa n minile sale) <oi urmriser deci povestea lui /inacle cu un viu interes) <oi fur consternai s vad c el nu se n(elase afirmnd c acest du(man scpase de la moarte prin nu se (tie ce minune) 0uise, foarte palid, nucit de aceast lovitur neprev:ut, (i rsucea nervos mustaa) >i, ntr!o eBplo:ie de mnie" A Dar acest om este diavolul n persoan= /e sngele Domnului, cu ct este omort, cu att este v:ut aprnd din nou, viu (i mai nrit ca oricnd) Cum dracu a putut scpa loviturii de pumnal al omului vostru, &orrient's, la fel de palid ca 0uise, nu spunea nimic, se gndea de1a, chib:uia) 9l rspunse cu o rceal nspimnttoare"

A Ceea ce contea:, duce, nu este de a afla cum a scpat acest om, ci de a lua msurile necesare, imediate, pentru a!l reduce la neputin) Cci el se va npusti asupra noastr))) >i nu este acum momentul de a lupta contra unui adversar de asemenea for= A Desigur= eBclam 0uise care nelese lecia (i o accept cu bunvoin, avei dreptate= Cu att mai mult, susinu /inacle, care cu toat starea lamentabil n care!l adusese frica, nu uita ceea ce lui i se prea esenial, cu att mai mult cu ct el v d ntlnire, monseniore Eel se adresa lui &orrient'sF (i (tii unde, 2a 2uvru) A 2a 2uvru= strigar toi ntr!un glas) A 2a 2uvru, da, domnilor, repet /inacle cu putere) >i (tii cnd, 2a CO august, au:ii, 2a srbtoarea dat de rege) 3ceast de:vluire nea(teptat i dobor pe toi) /rimul lor gnd a fost c .agastens era la curent cu conspiraia lor (i c el trebuie c punea la cale vreo surpri: ngro:itoare care se va sparge n capul lor n :iua aceea) 9i rmaser :drobii) &orrient's (i reveni primul) .sucindu!(i mustaa mtsoas cu un gest ma(inal, el ncepu din nou s gndeasc) 0uise fu al doilea care redeveni stpn pe sine) 9l nu se gndi) 9l vorbi" A -u trebuie ca el s intre la 2uvru) >i el nu va intra) &orrient's ie(i din visare) A &punei, monseniore, c nu trebuie ca .agastens s poat intra la 2uvru pe CO august, Dimpotriv, el trebuie s intre acolo) -umai c, dup ce va fi intrat, nu mai trebuie s ias) A 7neleg, eBclam 0uise cu vioiciune, pentru c noi vom fi n :iua aceea stpnii 2uvrului) Dumne:eu s m ierte, cred c teama de acest aventurier ticlos ne!a fcut pe toi s ne pierdem capul= A & nu!l dispreuim deloc, monseniore, remarc &orrient's cu gravitate, acest aventurier ticlos, cum i spunei, este un rival de temut) 4ie ce!o fi, cred c acum putei s revenii la 1udecata calm) 3cum redeveniser cu toii lini(tii) >i calmul suveran pe care!l afi(a &orrient's era bun la ceva) A Dar de acum pn la CO august, relu 0uise, vreau s pun s!l caute peste tot (i dac pot pune mna pe el, v garante: c nu va intra la 2uvru) -u v ascund c nu voi fi cu totul lini(tit dect atunci cnd l voi vedea cu proprii mei ochi, ntins, intuit ntre patru scnduri) A 3sta ar fi mai bine, evident, replic &orrient's) /ot s v asigur c, n ce m prive(te, nu voi rmne inactiv) Dar dac vrei prerea mea sincer, nici voi, nici eu, nu!l vom mpiedica s asiste la srbtoarea regelui) 7l vom prinde chiar la 2uvru) >i s recunoa(tem, monseniore, c ntr!adevr va nsemna s nu avem noroc dac, fiind stpni pe situaie, l vom lsa s scape) A 7n orice ca:, spune 0uise, voi da ordinele cele mai precise (i mai severe n aceast privin) ;Iar eu, gndi &orrient's conducndu!l, de partea mea, le voi da pe ale mele (i sunt sigur c vor fi bine eBecutate); Ducele (i suita s plecai, /inacle retras n micul apartament pe care!l ocupa la palat, &orrient's reveni n cabinetul su) 9l trebuia s plece pentru a da ordine, cci totul era ntunecat (i pustiu n camerele (i culoarele pe care le traversa,

innd n mn un sfe(nic cu trei luminri) Din pivni pn!n pod, totul prea adormit, realmente de data aceasta) 7n cabinetul su, &orrient's stinse toate luminrile (i nu ls aprins dect sfe(nicul pe care!l pusese pe masa de lucru) 9l lu o mant aruncat pe un fotoliu (i se nf(ur n ea din cap pn!n picioare) Ie(i fr :gomot) 7n ntuneric, el se ndrept fr s e:ite spre camera sa) 9l lu de acolo un felinar cu geamuri opace pe care l aprinse) Cu felinarul n mn, el cobor n grdin (i merse drept la) 3cea poart dosnic pe unde /ompignan se strecurase la ultima ntlnire pe care o avusese cu doamna n gri) 7ntredeschise fr :gomot aceast poart) 6 form vag, cu figura acoperit n ntregime de manta se ridic n faa lui) /e (optite, abia au:it, &orrient's puse aceast ntrebare" A Cnd va fi momentul potrivit, A Cnd 4rana (i &pania vor fi unite rspunse forma vag, ntin:nd o mn avnd n cu(ul palmei un semn de aur care strlucea) &orrient's ndrept lumina felinarului spre figura omului care ndeprt o secund mantaua) A Intrai, spune el) 6mul intr n grdin) 7n mai puin de un minut, :ece persoane fur introduse cu acela(i ceremonial) Dou minute mai tr:iu erau adunai cu toii n cabinetul lui &orrient's care el singur, la lumina slab a celor trei luminri aprinse, avea figura descoperit) 9l se a(e: n faa mesei (i cu o voce tioas" A 3i asistat cu toii la ntrunirea care a precedat!o pe aceasta, suntei deci la curent cu situaia) Destul cu trsnile, acum s vorbim serios) Credei c %enri de 0uise poate fi regele vostru, Cei :ece con1urai, pronunar ntr!un glas (i n acela(i timp" A -u vom accepta niciodat ca rege un asasin) A @oi hotri deci condamnarea lui 0uise, ntreb &orrient's cu o voce de o rceal nspimnttoare) A 7n numele parlamentului pe care l repre:int aici, spune o voce, declar" %enri de 2orrena, duce de 0uise, va fi condamnat la moarte ca uneltitor de tulburri (i de rscoal, ca ator la ura cetenilor unii contra altora (i ca uciga() #udecata va avea loc la CO august) A /oporul, spune o a doua voce, nu va a(tepta aceast 1udecat) 2a ie(irea sa de la 2uvru, %enri de 0uise va fi luat (i fcut buci) &!a hotrt astfel n mnia s legitim) A Corporaiile ora(ului pe care le repre:int, spune a treia voce, accept n unanimitate propunerile care le!au fost fcute (i care dep(esc n genero:itate concesiunile smulse cu greutate vechilor no(tri regi, care, de altfel, n!au fost niciodat respectate) Chiar de pe acum, corporaiile ora(ului au ntreprins demersuri active pe lng cele mai importante municipaliti ale regatului pentru a le determina s recunoasc (i s confirme acordul intervenit ntre noi) A Clerul pe care l repre:int, spune o a patra voce, se va gsi la CO august, n mare pomp, n biserica metropolitan -otre!Dame, pentru a primi acolo 1urmntul de credin al 3lteei &ale ducele de &orrient's, vicerege al 4ranei) Dup care clerul, corpurile legiuitoare (i corporaiile de me(te(ugari, la rndul lor, vor depune 1urmntul lor viceregelui, repre:entantul recunoscut al Maiestii &ale 4ilip al II!lea, rege al 4ranei (i &paniei) Cele :ece persona1e necunoscute, rnd pe rnd, luar cuvntul (i, n final, cu

un entu:iasm nestvilit, aclamar ntr!un glas" A <riasc regele 4ranei (i &paniei=))) <riasc viceregele nostru= A Domnilor, relu &orrient's fr a se despri de calmul su, s lsm aclamaiile pentru CO august, :iua cnd vom depune 1urmntul de credin) >i i concedie cu o mreie suveran" A Mergei, domnilor (i de acum pn la CO august, continuai!v treaba ascuns, dar att de generoas, spunndu!v c, dac am fost n suferin, se apropie ora cnd noi toi vom fi n culmea gloriei) 9i ascultar n lini(te) Dar n trecere, toi, unul dup altul, srutar mna lui &orrient's) Iar &orrient's accept acest omagiu regal) &ingur, din nou, n marele su cabinet, cu un surs de triumf pe bu:e, el murmur" A 7ntr!un an, dup ce!i voi n(ela, rnd pe rnd, pe %enri de @alois, %enri de 0uise (i 4ilip al &paniei, voi fi rege=))) .egele 4ranei=)))

Capitolul HHHIH

*8unul lui 59 august

/e durata :ilelor care urmar, 0uise, pe de!o parte (i &orrient's, pe de alt parte, ntreprinser cercetri active, dar ele rmaser infructuoase) -ici unul nu ddu de urma lui .agastens) -imeni nu!l v:use) 31unser s cread c /inacle visase) Dar acesta, pe care &orrient's, care pentru moment nu se mai gndea s se debarase:e de el, l interog din nou fa de 0uise, (i meninu energic declaraiile) >i el fu acela care ddu eBplicaia cea mai plau:ibil" A -oi nu (tim, spune el, ce plnuie(te .agastens) Dar el (tie bine c, dac!l vom descoperi, s!a :is cu el) 9l se va p:i s se arate) 3 spus c l vom vedea la 2uvru la CO august) 4ii siguri c!(i va ine cuvntul) 7l vei gsi la 2uvru) >i l vei gsi la CO august (i nu nainte) 9l prea (i era ntr!adevr att de convins nct sfr(i prin a le transmite convingerea sa) >i, continundu!(i cercetrile la ntmplare, ei (i luar toate msurile nct .agastens s nu le poat scpa atunci cnd vor fi stpni pe situaie) Dac nu puteau scpa de o vag nelini(te gndindu!se la acest .agastens pe care nu puteau, pune mna, ei erau mai lini(tii h privina regelui) /inacle i asigur c!l fcuse pe rege s ia o nou porie de otrav (i c el se va stinge la data fiBat) 3supra acestui punct, &orrient's avea n el o ncredere absolut) 7n plus, rapoartele spionilor pe care!i ntreinea la 2uvru erau unanime n a semnala boala regelui care se agrava pe :i ce trece) &e punea chiar ntrebarea dac, avnd n vedere starea de, sntate a regelui, aceast faimoas srbtoare de la CO august nu va fi amnat pentru mai tr:iu) <otul mergea deci bine) Cel puin a(a gndeau ei)

7ntr!adevr, /inacle nu minise asigurndu!i c pusese din nou otrav n vinul destinat regelui) 7nc de a doua :i dup acea dubl ntrunire care se inuse la palatul ambasadorului &paniei, /inacle eBecutase con(tiincios ordinul lui &orrient's) >i de atunci, n fiecare :i, el constata cu proprii si ochi progresele rapide ale bolii) Iar el avea satisfacia intim de a constata n acela(i timp c ceea ce prev:use se reali:a" Miron, medicul obi(nuit al regelui, nu bnuise nici un moment otrava (i n boal regalului su client nu vedea dect o boal banal pe care!(i fcea ilu:ii s!o vindece) Dac 0uise (i &orrient's, sub calmul lor aparent, nu!(i puteau reprima un fior de groa: de fiecare dat cnd se gndeau la .agastens (i se ntrebau nelini(tii la ceea ce putea unelti n umbr, /inacle rec:use n chinurile spaimei) /inacle tria sub apsarea unei spaime ngro:itoare care nu!i lsa o clip de rga: (i care cre(tea pe msur ce se apropia :iua fatal) 9ra v:ut rtcind ca o fantom pe culoarele 2uvrului pe care le cercet cu ochii mrii de groa:) 3vea tresriri teribile la cel mai mic :gomot suspect) >i toate :gomotele lui i se preau suspecte) 6 adiere, un nimic, o u( trntit, o perdea mi(cat de vnt i ddeau palpitaii cumplite, aducndu!i pe frunte o sudoare rece) 9l nu se simea n siguran nicieri) 7n afara apartamentului su, el tremura (i se grbea ca un nebun s se ncuie cu cheia) Iar cnd era la el acas, aceea(i groa: nebun l apuc de gt, l sufoca (i!l fcea s fug afar, la ntmplare) Din nou frica, o fric puternic, deprimant, nnebunitoare se abtuse asupra lui (i nu!l mai prsea) >i dac aceast via de co(mar cum devenise viaa s se mai prelungea ctva timp, era sigur c, a(a cum pise <rombafior, l va duce la nebunie, acelea(i cau:e conducnd n mod fatal la acelea(i efecte) &osise I august, a1unul acelei faimoase srbtori despre care curtea (i ora(ul nu ncetau s vorbeasc (i cnd attea evenimente nsemnate urmau s se produc) 6 dat mai mult, gonit de teama cumplit, /inacle ncepu s fug prin slile unde o mulime de lucrtori se strduiau febril s fac ultimele pregtiri, fiBnd draperii aici, ridicnd estrade acolo, agnd ghirlande de flori (i de verdea) 6 dat mai mult el se refugie n apartamentul su unde, totu(i, un instinct sigur l averti: c era mai ameninat c oriunde) Intrnd la el acas, /inacle nchise u(a cu cheia (i puse cheia n bu:unar) 7n mica anticamer, el arunc o privire bnuitoare n 1urul lui, scormonind toate colurile ntunecate, ncet, (ovind cu regret parc, el se ndrept spre u(a laboratorului su (i puse mna pe clan) Dar nu deschise) .mase acolo, nemi(cat, ntrebndu!se dac s deschid sau s se ntoarc) Brusc, se ntoarse pe 1umtate, cuprins de o spaim de nespus pe care nimic nu prea s!o 1ustifice) *n moment, fu pe punctul s se npusteasc asupra u(ii de ie(ire (i s fug) 9l se supuse raiunii) 4cu apel la ntregul su snge!rece, (i trecu ma(inal mna peste fruntea ngheat, ca (i cum voia s alunge gndurile negre care!l cople(eau) .eu(i s treac peste acest acces de fric iraional) Cci, trebuie s recunoa(tem, el lupta din toate puterile, cu disperare, uneori cu un cura1 admirabil, mpotriva lui nsu(i (i mpotriva acestei spaime cumplite care!i mcina creierul)

Deschise) Deschise ncet, fr :gomot, cu pruden, ca (i cum avea de gnd s surprind pe cineva) 9l deschise, dar nu intr) .mase un moment pe prag, scormonind camera cu o privire nelini(tit) 9l nu v:u acolo pe nimeni, nu descoperi nimic suspect) <oate lucrurile sale se gseau la locul lor, acolo unde le lsase) -imic nu fusese deran1at) -imeni nu intrase acolo, asta era evident) &e simi puin mai lini(tit (i suspin u(urat) Intr) 4cu doi pa(i) -u mai mult8 nc nu era complet lini(tit (i nu voia s se ndeprte:e prea mult de u(a pe unde putea s fug) 4cu deci doi pa(i (i se opri, gata s sar napoi n ca: de pericol) >i din nou rscoli ncperea cu privirea, cu aceea(i atenie nelini(tit) &e convinse c era singur acolo, c nimic nu!l amenina) 9l se $ lini(ti cu totul (i se ntoarse pentru a nchide u(a n urma lui) &e ntoarse (i rmase ncremenit, livid, cu ochii rtcii, cu prul :brlit) 3colo, n cadrul acestei u(i pe care se pregtea s!o nchid, brbatul att de temut, .agastens, pentru a!i spune pe nume, sttea nemi(cat, fiBa asupra lui o privire licrind de maliio:itate (i sur:nd bat1ocoritor) >i lucru cel mai ru era, a(a cum era plasat, inter:icea orice fug) /inacle, care nu cuno(tea alt ie(ire dect pe aceea, ntruct era singura vi:ibil, se afla prins n laboratorul su ca un (obolan n curs) >i el (tia bine asta) 9l nu!(i revenise nc din uluirea care i!o provocase aceast apariie ineBplicabil (i nspimnttoare, cnd .agastens spunea de1a cu vocea sa tioas (i :eflemitoare" A /e Dumne:eul meu, domnule /inacle, cte precauii pentru a intra la voi acas= Ce om prudent suntei= 2a naiba, nu e un lucru u(or s v surprind cineva la voi acas= -u vorbesc despre mine, bine neles) 9u sunt un demon ie(it din infern) >tii asta) >i mai (tii, de asemenea, c demonii se bucur de avanta1ul de a trece prin cele mai groase :iduri) >i, n derdere, intr, nchise u(a rsucind cheia de dou ori, punnd!o apoi n bu:unar) /inacle l privea buimcit) 7n acest moment era complet incapabil s spun o vorb, s schie:e cel mai mic gest de aprare) Dac ar fi vrut, .agastens l putea apuca de gt pentru a!l sugruma) 9l n!ar fi putut opune nici o re:isten, ca o oaie la abator) Iar .agastens l vedea bine, cci sursul su bat1ocoritor se accentua) >i cu o de:involtur care!l duse pe /inacle la ultimele limite ale spaimei, l invit cu amabilitate" A Intrai, intrai, domnule /inacle (i a(e:ai!v) Cci, Dumne:eu s m ierte, v cltinai pe picioare ca (i cum ai fi beat) &punea adevrul" /inacle se cltina att de ru nct prea c este gata s se prbu(easc) >i ar fi c:ut, ntr!adevr, dac .agastens nu i!ar fi venit n a1utor, cu mna de fier, nu l!ar fi susinut (i condus la un scaun pe care c:u grmad (i rmase apatic, (tergndu!(i ma(inal transpiraia rece care!i inundase fruntea) 7ntre timp .agastens, a(e:ndu!se lini(tit, spunea cu aerul su de bat1ocur ne ndurtoare" A @d de unde v vine emoia" v!am spus c m vei vedea pe CO august (i sunt n avans cu o :i) @reau s v spun" mine am o treab cu stpnul vostru) >tii bine c acest ilustru duce de &orrient's, devenit vicerege al 4ranei, trebuie s fac din voi un prim!ministru) 3ceste cuvinte, care dovedeau c (tie tot, sfr(ir prin nruirea puinei

luciditi care nc mai rmsese n mintea lui /inacle) 7n acest moment, el nu mai avea dect un gnd" ;6h= Demonul infernului=))) Ce va face cu mine,))); 3ceast unic ntrebare se nvrtea n mintea lui (i!l distrugea) 9l era cura1os, totu(i, era narmat) /utea deci s se apere) Dar era att de sigur de inutilitatea unei re:istene, nct nu!i venea aceast idee) Iar .agastens) Continu fr cruare" A 9ste necesar o ordine n toate (i fiecrei :ile i a1unge osteneala ei) Mine, voi termina cu stpnul) 3st:i termin cu valetul) 4iecare la rndul lui) >tiu c nu este obiceiul s la(i s treac valetul naintea stpnului, dar pentru mine este necesar s fie a(a) >i, ncetnd s ironi:e:e, se ridic brusc (i, inndu!l sub focul privirii, cu o voce nfrico(toare prin rceala ei" A @!am spus c v voi omor cnd voi crede de cuviin (i cum voi considera eu) Momentul a venit" vei muri) 9l avea o nfi(are att de nspimnttoare nct /inacle, n culmea groa:ei, horeai nbu(it) A &untei narmat, continu .agastens cu vocea sa de ghea, ca (i mine, avei pumnalul vostru (i spada voastr" putei deci s v aprai) Dar s nu credei c v voi face onoarea s ncruci(e: spada cu voi) Cu un ticlos de talia voastr pumnii a1ung) /umnii (i o funie bun) >i scotocindu!se, scoase o sforicic lung, subire dar foarte re:istent) >i artndu!i!o, adug" A Dac vrei s v rugai, spunei!v rugciunea cci nu mai avei de trit dect un minut) @ voi sugruma cu asta) Dac /inacle ar fi putut citi n mintea sa, s!ar fi simit n deplin siguran) 7ntr!adevr, sub aparena sa glacial, cu nfi(area sa care prea nspimnttoare, .agastens l urmrea pe /inacle cu atenie ngri1orat (i se ntreba, cu inima strns de o nelini(te de nespus" ;@a fi destul de ngro:it pentru a consimi la ceea ce vreau, 3sta este ntrebarea;) Dar /inacle este incapabil s citeasc n mintea lui .agastens) 9l nu vedea dect aparenele) Iar aceste aparene erau att de ngro:itoare nct simi c le(in) Din tot ceea ce!i spusese .agastens, el nu au:ise dect un cuvnt" moarte) & moar= 9l se gndea cu disperare c urma s moar))) Iar el nu voia s moar))) 9ra nc tnr))) viaa era frumoas))) >i el dorea cu ardoare s triasc))) Chiar dac!ar fi dect o :i) 9l vru s vorbeasc, s cear ndurare) Bu:ele sale ncle(tate de groa: nu lsar s treac dect un geamt surd) De partea lui, .agastens, pe care o mare bucurie l nbu(ea, gndi" ;7i este team=))) 7l am la mn=))) 9l va face ce voi vrea eu=))); Iar cu o voce tare, cu aceea(i nfi(are nspimnttoare, cu aceea(i voce glacial, el biciui" A 3prai!v, drcia dracului=))) @oi nu suntei deci brbat, /inacle fcu un efort disperat (i i:buti s blbie" A -u pot= A -u poi= :eflemisi .agastens) 9(ti deci sigur c vei muri, A Da=))) &imt=))) >tiu))) de mult timp (tiu c voi m vei omor = horci /inacle)

.agastens l privi o secund cu o mil dispreuitoare) >i ncet, apsnd pe fiecare cuvnt, el renun" A >i dac te iert (i te las n via, 3ceste cuvinte l nsufleir pe /inacle) /e loc 9l fu n picioare) >i imediat c:u n genunchi, (i ridic fruntea (iroind de o transpiraie rece (i fiBnd asupra celui care vorbea astfel ochii necai n lacrimi, el mormi cu voce rgu(it" A Iertare=))) Da, lsai!m n via=))) 2sai!m s triesc= A Gii att de mult la via, A -u vreau s mor))) &unt nc tnr)) & triesc, las!m s triesc, chiar dac va trebui ca restul :ilelor mele s!mi cer(esc pinea pe drumuri) A 9i bine=))) <e iert, dar cu o condiie) Cu o eBclamaie de bucurie delirant, /inacle promise" A <ot ce dorii=))) @orbii= 6rdonai=))) >i infernul s m nghit dac nu m supun orbe(te=))) A Bine, ridic!te) /inacle se ridic dintr!o sritur (i a(tept, gfind (i fiBndu!l cu ochi aprin(i) 2a rndul su, .agastens promise cu o voce grav" A @ei tri))) dac ndepline(ti cu devotament ordinele pe care i le voi da) A &unt gata))) oricare ar fi aceste ordine, m voi supune) A Chiar dac i cer s trde:i, A Zece trdri dac vrei, numai s triesc= spuse asta cu o hotrre slbatic) .agastens 7nelese c era sincer (i c pentru a!(i salva viaa el va comite orice 1osnicie, orice mr(vie, nu va da napoi din faa nici unei crime, nici unei infamii) >i el se simi la fel de u(urat ca (i /inacle) A 3(e:ai!v, spune el cu o voce lini(tit, s stm de vorb) /inacle se supuse n tcere (i deveni atent) .agastens se a(e: n faa lui (i!l cercet un moment nainte de a vorbi) >i l v:u la fel de hotrt) 4iind sigur c se va supune fr discuie, el (i eBplic temeinic inteniile) A Mine, n faa ntregii curi ntrunite n marea sal de festiviti, n faa regelui care, de(i bolnav, a binevoit s!mi acorde aceast audien public, l voi acu:a pe ducele de &orrient's de a!(i fi nsu(it imensa avere a prinilor de Montcapet prin furt (i prin asasinat) /e msur ce vorbea, o schimbare radical se producea n atitudinea lui /inacle) /inacle, care puin nainte drdia de groa:, nu mai tremura) /inacle, care era prbu(it, :drobit, se redresa ncet) /inacle, a crui privire stins nu ndr:nea s se ridice spre .agastens dect pentru a implora iertare (i mil, /inacle l privea acum n fa, ca (i cum voia s!l scormoneasc pn n fundul sufletului pe cel care!i vorbea (i de care se prea c nu se mai teme) Iar n aceast privire, care!(i regsise ca prin minune toat agerimea sa natural (i acea eBpresie remarcabil de inteligen strlucit care!i era obi(nuit, n aceast privire se aprindea (i cre(tea o licrire ciudat, alarmant) .agastens, care nu!l slbea din ochi, nu putea s nu fie frapat de aceast transformare ntr!adevr eBtraordinar) <otu(i, el nu se nelini(ti) Cre:u c /inacle (i ncorda toat fora inteligenei pentru a nelege ce a(tepta de la el) /inacle voia s neleag bine pentru a eBecuta ntocmai ordinele pe care i le va da,

deoarece de bun ndeplinire a acestor ordine depindea salvarea lui) 9ra normal, n definitiv) >i continu" A 9u nu am dovada crimelor de care!l acu: pe ambasadorul &paniei) Dar eBist un) Martor care a fost complicele su de la nceput) 3cest martor suntei voi) 3ceast dovad pe care eu n!am putut!o descoperi, este, poate, n minile voastre, A -u) Moseniorul (i doamn sunt prea abili pentru a comite o asemenea impruden) 9u nu am nici cea mai mic dovad) .spunsul era net, categoric) Iar el avea un fel de orgoliu slbatic (i o incon(tien nemaipomenit n modul cum vorbea despre abilitatea stpnilor si care (tiuser s se descurce n a(a fel nct s nu rmn nici o dovad a crimelor lor) .agastens nelese c el nu minea) 9l nu insist) A 4ie, spune el, dar n lipsa dove:ilor, voi (tii, deoarece ai fost complice, iar eu voi invoca mrturia voastr) 7n faa regelui (i a curii sale vei vorbi, vei spune ceea ce (tii (i ceea ce ai fcut) Cu aceast condiie v las viaa) A M vei omor totu(i, spune /inacle cu rceal) -umai c, n loc s m omori cu mna voastr, m vei arunca n minile clului) A -u, m anga1e: pe onoarea mea s obin de la rege iertarea voastr) A >i dac regele moare,))) @oi, care (tii attea lucruri, nu se poate s nu (tii c mine regele va tri ultima sa :i) .agastens ncrunt sprncenele) &e a(tepta la o supunere pasiv) Iar /inacle discuta cu o luciditate (i un snge!rece care deveneau alarmante) Dar el (i spuse c n cele din urm temerile sale erau de neles) -u se enerv) 9l vru s se lini(teasc) A 6rice s!ar ntmpla, spune el energic, dac regele trie(te sau moare, vei fi iertat din plin (i n ntregime, au:ii, Cu alte cuvinte, dup ce vei depune mrturie n faa 1ustiiei regelui, v vei putea retrage liber, fr a fi hruit de nimeni) /e onoarea lui .agastens, v dau cuvntul meu c a(a va fi) >i voi (tii c! mi in ntotdeauna ceea ce promit, deoarece nu promit niciodat ceea ce nu potv s fac) A @ cred, domnule, rspunde /inacle fr s e:ite, ca omul care are ncredere deplin) A 3tunci, s!a fcut, strig .agastens fr s!(i ascund bucuria, vei vorbi n faa regelui (i a curii, /inacle ridic spre el ochii n care strlucea o bucurie diabolic (i, cu un surs vinat" A Iar cnd voi vorbi, monseniorul de &orrient's va trebui s restituie mo(tenitoarei legale titlurile (i imensa avere a prinului de Moncapet, ntreb el) A >i nu este drept, deoarece aceast mo(tenitoare eBist, replic .agastens cu o voce grav) A Desigur, mrturisi /inacle fr e:itare, recunosc asta cu plcere) Merg chiar mai departe" nu e:it s recunosc c tnra cunoscut sub numele de .a$on d56r mai nti, apoi sub numele de domni(oara d56rberives nu este alta dect prinesa .olande, mo(tenitoarea natural (i unic a prinului, tatl su) A 3stfel nct, fcu .agastens care ncepea s se ntrebe unde voia s a1ung, vorbind, vei repara n parte rul pe care l!ai fcut odinioar) Ca (i cum n!au:ise, /inacle, care avea ideea lui, continu" A Iar cnd prinesa .olande va intra n posesia averii tatlui ei, voi))) voi v

vei cstori cu ea, @ocea sa avea vibraii att de ciudate, nct .agastens tresri (i simi o vag nelini(te) <rebui s fac un efort pentru a se fora s rmn calm) A /rinesa .olande este logodnica mea, spune el, deci m voi cstori ntr! adevr cu ea) /inacle i:bucni ntr!un rs strident, cumplit) >i printre hohotele acestui rs demonic" A 7ntr!un cuvnt, trgul pe care mi!l propunei se re:um la asta" voi m iertai (i m lsai n via) 7n schimb, eu v dau titlurile (i averea prinului de Moncapet))) Cci, atunci cnd v vei cstori cu prinesa, voi vei pune mna pe toate acestea= Drace, (tii s le aran1ai= A Caraghiosule, strig .agastens care simea cum clocote(te de furie) /inacle se ridic ntr!o atitudine sfidtoare, cu o voce aprig, tioas" A 9i bine= 3ceast avere nu v va reveni=))) 6mori!m, dac vrei, dar eu nu voi vorbi= A Ce spui, .epet= rcni .agastens Cu o voce seac, tioas ca o lovitur de secure, cu aceea(i atitudine sfidtoare (i cu ochii strlucind de o bucurie slbatic, /inacle repet" A -u voi vorbi= .agastens l cercet o secund, descumpnit de aceast lovitur neprev:ut) /inacle nu mai era acela(i om) /inacle nu se mai temea (i!l nfrunta pe fa) /inacle, n sfr(it, prea hotrt s nu cede:e) .agastens v:u toate acestea dintr!o privire (i o disperare groa:nic se abtu asupra lui (i n mintea sa tulburat, strig" ;Blestem= De unde vine aceast ineBplicabil schimbare, /e ce temei se ba:ea: acest ticlos pe care teama l dobora adineaori,; -!a fost dect o slbiciune trectoare) 9l v:u c /inacle prea s!l sfide:e, bucurndu!se de tulburarea sa (i de ncurctura sa) .edeveni stpn pe sine) Instantaneu, trsturile sale (i reluar acea eBpresie glacial, teribil, care avea darul de a!l ngro:i pe /inacle) Cu pumnalul n mn el merse ncet spre el" A .efu:i s vorbe(ti, *n u(or fior l strbtu pe /inacle, care pli) Dar el rspunse hotrt" A Da) A 7n acest ca:, vei muri, declar .agastens cu rceal) Din palid, /inacle deveni livid) 3cela(i fior l scutur din cre(tet pn!n tlpi) 9vident, i era team) Dar el nu se mi(c (i cu aceea(i hotrre, de(i cu o voce mai nbu(it, spune" A 6moar!m= 7ncet, .agastens ridic braul, propti vrful pumnalului n gtul lui /inacle care se ncorda, tremur, nchise ochii, dar nu fcu o mi(care, nu spuse un cuvnt pentru a scpa de moarte) G(nir cteva picturi de snge) /inacle gemu nbu(it) Dar nu se mi(c) 9l nu ceru ndurare) .agastens nelese c se va lsa n1unghiat ca o oaie dar nu va reveni asupra hotrrii sale) 6 furie teribil puse stpnire pe el) 9l arunc pumnalul, cci n!avusese niciodat intenia de a lovi, l apuc de gt (i scuturndu!l violent" A 3h= <iclosule (i totu(i i!e team s mori= Cel puin spune!mi pentru ce nu vrei s vorbe(ti= >i cu un brnci puternic l trimise s cad n fotoliul care se gsea n spatele

lui) /inacle se cltin, (i (terse sngele care curgea din neptura pe care .agastens i!o fcuse la gt (i, ndreptndu!se, cu o voce care tremura, nu de team, ci de ur, o ur ar:toare, slbatic, ne nduplecat, ntr!un rn1et hidos" A @ voi spune" da, mi!e team de moarte (i adineaori v!am cerut iertare) Dar v ursc))) v ursc pentru c ai fcut din mine un monstru de:gusttor de care oricine se ndeprtea: cu de:gust, pentru c, datorit vou, am fost condamnat la aceast i:olare ngro:itoare care!mi otrve(te viaa))) @ ursc cu o ur att de turbat nct mi voi da cu bucurie viaa, eu care m tem de moarte, mi voi da cu bucurie sufletul satanei chiar dac trebuie s mor blestemat, numai s am certitudinea c v va a1unge r:bunarea mea) A Cum, se mir sincer .agastens, cum te vei r:buna pe mine refu:nd s a1ui s i se fac dreptatea care i se datorea: unei orfane, A -u nelegei, @ voi eBplica)) 9u nu m gndisem la asta) @oi suntei acela care mi!ai dat ideea) -u m plng de asta, ideea este gro:av, iar eu voi fi r:bunat, v asigur) Iat care este aceast r:bunare" prinesa .olande nu va reu(i s i se recunoasc drepturile, deoarece n!are dove:i) 9a va rmne srac, att de lipsit de toate, nct nu va avea nici mcar un nume al ei) 3cesta, cnd v vei cstori, dac v vei cstori, va fi iganca .a$on d56r) 3sta este tot) A 9i bine= Dar))) eu nu vd n asta r:bunarea=))) 6ri c este prinesa .olande de Montcapet, foarte bogat, ori c este sraca iganc .a$on d56r, cre:i c asta m va mpiedica s m cstoresc cu ea (i s fiu fericit, A @ vei cstori, fie= triumf /inacle, dar ca s fii fericit, asta este o alt chestiune= @iaa voastr va fi otrvit a(a cum este a mea) Mai nti, oricN ai spune, vei regreta nespus s!o vedei nenorocit pe femeia iubit care ar fi putut fi fabulos de bogat) 3sta nu e totul) Cine va fi soia legitim a distinsului nobil de .agastens, conte de /ompignan, 6 doamn srac, adevrat, dar de rang nobil, -u) 6 fat fr nume, o rtcitoare de drumul mare, o fost tovar( a acelei 1osnice femei numit ;/atroana;) 3h= Desigur= @ei vedea primirea care vi se va face cnd o vei pre:enta pe aceast nobil doamn de .agastens) &e vor ndeprta de voi cu de:gust, a(a cum se ndeprtea: de mine) Ca (i mine, vei fi condamnat s trii n singurtate) &ingurtate n doi, este adevrat) Iar cnd iube(ti, caui singurtatea) 3(teptai) 2sai timpul s lucre:e (i vei vedea ce eBisten cumplit vei duce) 3h= 3h= 7ncepei s nelegei=))) @ spunei fr ndoial c cel mai simplu va fi s nu v cstorii cu .a$on d56r) 3tunci, r:bunarea mea se va mplini, oricum) Cci voi o adorai pe aceast tnr (i fr ea vei lnce:i ntr!o eBisten de o mie de ori mai nenorocit dect a fost a mea) 6ricum, r:bunarea mea este asigurat) /utei s m omori, eu nu voi vorbi) 9l se nflcrase (i, n ura turbat care i:bucnea din fiecare din cuvintele sale nveninate, prea hidos, nspimnttor) A 3h= <iclosule= strig .agastens la captul rbdrii, aceasta este mr(ava socoteal pe care ai fcut!o) 3(teapt puin) &e repe:i la el, l rsturn, l imobili:a proptindu!i genunchii n piept) De altfel, /inacle nu opunea re:isten) Ct ai bate din palme, .agastens l leg, l ridic pe umr, deschise u(a secret care ddea n acel mic cabinet unde l!am v:ut n mai multe rnduri pe al doilea /inacle la pnd (i l ls s cad pe patul ngust care se gsea acolo) Dup ce fcu asta, fr s!i mai dea vreo atenie, ncepu s mearg ntr!un

du!te!vino agitat, gndind" ;Cum, am lucrat n umbr sptmni (i sptmni pentru a a1unge la asta=))) Ceea ce se poate spune, este c n pofida fricii care l sugrum, el nu va vorbi, ticlosul=))) 3cum, ce!i de fcut, Ce!i de fcut,; Merse astfel mult timp, cutnd, chib:uind) >i, deodat, ideea cea bun trebuie c (ni n mintea sa suprasolicitat, cci trsturile sale contractate se destinser, (i reluar eBpresia obi(nuit de nepsare (i sursul su ironic i reapru pe bu:e n timp ce!(i spunea" ;/e Dumne:eu= Devin (i eu turbat= Cum de aceast idee att de simpl, care descurc totul, nu mi!a venit mai devreme,; >i apropiindu!se de /inacle care l privea cu ochii ncrcai de o ur mortal, ca (i cum nimic nu se ntmplase, cu vocea sa glacial (i tioas" A Mine, voi veni s te caut (i, n faa regelui (i a curii sale, tu vei vorbi) A -u voi vorbi, repet /inacle cu aceea(i ncpnare neclintit) A Iar eu, surse .agastens, foarte sigur pe el, i spun c vei vorbi) >i tu vei vorbi, chiar dac vrei sau nu) >i ie(i, lsndu!l pe /inacle stupefiat (i ntr!o oarecare msur nelini(tit de aceast siguran eBtraordinar)

Capitolul H2

59 august

@eni n sfr(it aceast faimoas :i de CO august) 0uise dduse ultimele dispo:iii, de comun acord cu prietenul su &orrient's, de a1utorul cruia nu se putea lipsi) 3vea convingerea c va triumfa) 6 singur umbr ntuneca marea lor bucurie" dispariia nelini(titoare a lui .agastens, ceea ce fcea inevitabil o ntlnire cu el) Cci ei nu se ndoiau c!l vor vedea aprnd la 2uvru) Dar aceast ntlnire nu!i nelini(tea peste msur" (i luaser pn ntr!att precauiile lor, de comun acord, nct erau foarte siguri pe ei) 3ceast srbtoare la care regele inea n mod deosebit, deoarece n ciuda strii sale de sntate foarte grav, se spunea, nu numai c nu voise s!o anule:e, dar se ncpnase dorind s asiste la ea, aceast srbtoare ce se desf(ura :iua) 0uise plec de la palatul su spre amia:) 3proape trei sute de gentilomi, mbrcai n ve(minte luBoase de curte, urcai pe cai splendi:i, acoperii cu valtrapuri minunate, i serveau de escort) 3cest alai strlucitor fu ntmpinat cu aclamaii frenetice de ctre popor care, n haine de srbtoare, invadase str:ile) &orrient's sosi la 2uvru aproape n acela(i timp cu 0uise) 9l avea de asemenea o numeroas suit care dep(ea poate n frumusee (i mreie suita ducelui) 7ntr!o litier splendid" #ocel$ne acoperit de pietre preioase care, sub ra:ele ar:toare ale unui soare strlucitor, sclipeau n mii de focuri, mbrcat n alb din cap pn!n picioare (i sora sa %ermosa care, potrivit obiceiului su, purta o bogat dar foarte simpl toalet neagr (i nu avea alt bi1uterie dect acel rubin enorm, de un ro(u sngeriu, tiat n form de romb, care!i mpodobea degetul) 9ra n aceea(i sal a Cariatidelor n care am ntre:rit o dat cum se mi(ca

aceea(i mulime strlucitoare) 9rau acelea(i costume luBoase (i sclipitoare, n culori vii) 9ra acela(i decor seductor, cu acelea(i gr:i n costume de o bogie autentic, cu sulia n mn, epeni ca ni(te statui, comandai de acela(i 2archant, cu sabia n mn, n picioare la ba:a unei estrade) 9ra acela(i decor, mai puin splendidele draperii de tapiserii care mascau toate ferestrele iar sala, de(i afar era :iu, era luminat cu strlucire de o mare cantitate de lustre, candelabre, aplice, sfe(nice de toate felurile ncrcate de o abunden de luminri ro(ii parfumate) Mai puin de asemenea c estrada era nlat cu mai multe trepte, acoperit cu un tapet bogat din catifea bleu de 4rana, presrat cu flori de crin de argint brodat, dominat de o bolt din aceea(i stof (i culoare, sub cerul creia era brodat bla:onul regelui) Iar pe aceast estrad, un fotoliu larg, nalt (i adnc din lemn aurit" tronul) 7n acest fotoliu, regele) Costum negru de o simplitate cutat, la gt cu colierele ordinelor, la centur cu (iragul de mtnii) Dar n ce stare= 7ncovoiat, chircit, pierdut n vastul su fotoliu, drdind, 1ilav de febr, abtut, se ghicea livid sub fardurile cu care!i era ncrcat faa) -u mai era un rege, nu mai era un om" era o umbr, o fantom) >i totu(i, el dorise s fie aici) 4usese adus acolo pe sus) >i cu o voce sfr(it, el ordonase" A @reau ca toat lumea s se distre:e))) @ei vedea numaidect surpri:a pe care v!am re:ervat!o))) 6 surpri: de care v vei minuna cu toii))) >i a(teptnd surpri:a mea, srii, dansai, distrai!v) >i se distrau) &au cel puin preau s!o fac) Cci sub bucuria de comand, fiecare se simea parali:at, cuprins de o nelini(te nelmurit) >i fiecare, n orice clip, ntorcea privirile spre acest muribund cu team sau speran + dup cum era prieten sau du(man + s!l vad murind n minile medicului su Marc Miron, care nu!l prsea, care se dedica ngri1irii lui (i care se strduia s!l conving s se napoie:e n pat) 7n :adar de altfel, cci la tot ce!i spunea, %enri al III!lea rspundea cu un nu foarte sec) 0uise (i &orrient's veniser s!(i pre:inte omagiile respectuoase regelui) %enri al III!lea le fcuse cea mai bun primire) Dar cum ei consideraser potrivit s!(i ia o mn de circumstan, el se suprase" A Ce figur ne facei aici, &untem la srbtoare (i nu la o nmormntare) 3ici, vd c se distrea:, se rde) >i (i reluase refrenul" A 4rumosule vr (i voi, prietenul nostru, vei vedea imediat surpri:a mea) @ vei minuna) 0uise (i &orrient's (i luaser imediat o figur radioas) >i nu le fusese greu cci bucuria i rscolea) >i, la un semn discret al lui Miron care implora ndurare pentru regalul su bolnav, ei se ndeprtaser, pierdui n mulimea strlucitoare care (i ddea osteneala ct mai bine pentru a lsa impresia c se distrea:) A -u mai este dect umbra lui, murmur 0uise la urechea lui &orrient's) Ct mai poate dura, /oate o or) A M mir c nu!l vd pe /inacle, rspunse &orrient's) 9l ne!ar fi lmurit) Ce dracu poate s fac, & ne narmm cu rbdare, monseniore (i s a(teptm) A 6h= surse 0uise, fii lini(tit, nu voi pleca de aici nainte ca totul s fie terminat) Doresc numai s nu ne fac s a(teptm prea mult)

>i cu un rs rsuntor, cci certitudinea succesului i ddea o siguran deplin" A @ei vedea c ludrosul nostru nu va ndr:ni s vin) @a fi n profitul nostru) A & dea Domnul= rspunse &orrient's care poate nu avea aceea(i ncredere) 7n acest moment, un crainic strig cu o voce puternic" A 3ltea &a, doamna prines de Montcapet= 2oc 3lteei &ale= Iar acest anun :gomotos c:u asupra lui &orrient's ca o lovitur de mciuc ce!l amei) 3runcat astfel, brusc, acest nume ilustru de Montcapet, pe care ma1oritatea l credea stins, atrase atenia) Conversaiile se ntrerupser, voiau s vad cine era aceast prines de Montcapet pe care nimeni nu o cuno(tea (i toate privirile se ndreptar spre ea) .olande era condus de un tnr gentilom cu o eBpresie strlucitoare, care avea ntr!adevr o nfi(are mndr (i falnic n costumul su negru, din catifeaua cea mai fin, cel mai bogat care se putea vedea, fr ornamente sau broderii, nfrumuseat de sclipitoarea albea a unor dantele scumpe) Cea mai mare parte dintre cei de fa nu!l cuno(teau pe acest brbat tnr (i nu!i (tiau numele) Dar 0uise (i &orrient's, ca (i cei din antura1ul lor, l recunoscur pe cavalerul de .agastens pe care!l cutaser n :adar timp de opt :ile) >i i scutur un fior) &e simir plind) Cci eBpresia strlucitoare a lui .agastens, mersul su suplu, dega1at, atitudinea sa mndr, hotrt, privirea sa ascuit, ncrcat cu o ironie maliioas pe care o arunc spre ei, totul anuna btlia) >i, cu toate forele covr(itoare de care dispuneau, cu toate precauiile luate, pentru prima dat n aceast :i care se anuna triumftoare pentru ei, avur groa:nicul presentiment al unei nfrngeri ireparabile) .o(ie sub focul miilor de priviri curioase aintite asupra ei, foarte dreapt n toaleta ei simpl din satin alb, .olande, mn n mn cu .agastens, nainta cu acel mers de o noblee fireasc la ea (i totu(i u(or (i eBtrem de graios) >i avea atta puritate n a:urul limpede al ochilor ei bln:i, un farmec att de puternic n sursul care!i nflorea pe bu:e, nct brbaii, fascinai, cucerii, formar din instinct un culoar viu) >i prin mi1locul acestui culoar perechea strlucitoare, att de minunat potrivit, nainta, eBpresie vie a tinereii, a frumuseii (i a dragostei, se ndrept spre tron, salutat n momentul trecerii printr!un lung murmur de admiraie) &orrient's (i 0uise, amndoi pali:i (i agitai, cu mintea asaltat din ce n ce mai mult de presentimente sumbre, nelegnd din instinct necesitatea de a se spri1ini unul pe altul, se apropiar mpreun, dorind s vad (i s aud, dorind mai cu seam s!(i reuneasc forele pentru a face fa pericolului iminent) Cele dou surori, %ermosa (i #ocel$ne, doamna n negru (i doamna n alb, cele dou surori care se iubeau cu tandree, dar care erau totu(i nvr1bite (i se luptau ca du(manii tocmai din cau:a acestei perechi care strnea o emoie att de mgulitoare n rndul acestei nobile (i strlucitoare asistene, att de greu de emoionat, cele dou surori se apropiaser una de alta) >i ele se prinser de bra, ca pentru a se apra (i prote1a reciproc) -oi (tim c una dintre ele (tia c .agastens trie(te deoarece, prin intermediul .olandei, avea o informaie preioas) 3ceea nu fusese surprins

v:ndu!l aprnd n mi1locul acestei ciudate (i fantastice srbtori care se desf(ura n 1urul acestui muribund care prea s fie %enri al III!lea) Dar cealalt + pe care &orrient's, ocupat n ntregime cu intrigile sale numeroase (i tenebroase, o lsase dinadins n necuno(tin de cau: + care poate chiar nu se mai gndea la .agastens, fiind att de sigur de moartea sa, cealalt trebuie c primise o lovitur ngro:itoare v:ndu!l aprnd brusc) >i totu(i, att de mare era stpnirea de sine a celor dou enigmatice femei, nct era imposibil de spus care dintre cele dou trebuia s profere:e blesteme (i ocri n mintea sa descumpnit, ntr!att artau o fa calm, de neptruns, grav cu un surs melancolic la una, vesel (i po:na( la cealalt, cum erau de obicei) 7ntre timp, .agastens (i .olande a1unser s se opreasc la piciorul tronului) Iar mulimea compact de curteni se ntorsese spre aceast parte, curioas de ce va ie(i din aceast sen:aional audien public) Cci, cu acel instinct sigur al oamenilor obi(nuii s se mi(te n voie n mi1locul intrigilor de tot felul, toi presimiser imediat scandalul) *n scandal uria(, fantastic, cum rar se v:use unul asemntor) .olande ngenunche pe prima treapt a tronului (i rmase n aceast postur umil, a(teptnd o vorb din partea regelui) .agastens, dup ce se nclinase adnc n faa regelui, se ridicase (i fiBase asupra lui o privire limpede, radiind de sinceritate cavalereasc) %enri al III!lea ncercase s!(i ndrepte bustul pentru a!i primi) Dar aceast mi(care simpl i smulsese o strmbtur de durere (i se ghemuise din nou n vastul su fotoliu, drdind de febr) Cu toate acestea, aceast pereche necunoscut de nimeni la 2uvru, trebuia s se bucure de o favoare deosebit pe lng el, cci era vi:ibil c, n pofida durerii care!i crispa figura, el se strduia s le :mbeasc binevoitor) 2a un gest al regelui, .agastens vorbi) Iar vocea sa puternic se fcu au:it de la un capt la altul al imensei sli) A &ire, spuse el, o vedei la picioarele voastre pe doamna prines de Montcapet, logodnica mea, care implor dreptatea voastr) %enri al III!lea fcu un efort (i cu o voce slab invit cu o bunvoin accentuat" A .idicai!v, veri(oara mea))) Cci Montcapeii, care descind n linie direct din strmo(ul nostru comun, %ugues Capet cel Mare, sunt verii no(tri) @eri buni care s!au gsit ntotdeauna alturi de noi, loiali (i fideli pn la moarte) .olande se supuse (i se ridic n picioare la ba:a tronului, alturi de .agastens care se declarase public logodnicul su) .egele gfi, lu o nghiitur dintr!o poiune calmant pe care i!o ddu Miron (i relu cu aceea(i bunvoin" A @orbii, frumoasa mea veri(oara) >i dac nu depinde dect de noi, vi se va face pe deplin dreptate) A &ire, spune .olande cu vocea sa armonioas, cer restituirea titlurilor (i bunurilor tatlui meu, Bertrand al @I!lea, prin de Montcapet, a crui mo(tenitoare legitim (i unic sunt eu) A Cum, se mir %enri al III!lea, nu suntei n posesia mo(tenirii paterne, A -u, sire) >i dac Maiestatea @oastr permite, voi lsa domnului cavaler de .agastens, viitorul meu so, sarcina de a!mi susine drepturile) A 4ie, consimi cu amabilitate %enri) @orbii deci, domnule de .agastens)

6 tcere deplin se ls asupra acestei strlucitoare asistene) 7(i aminteau c aceast avere fabuloas a Montcapeilor, pe care aceast frumoas tnr o reclam ca fiind a ei, era deinut de ambasadorul duce de &orrient's) &candalul presimit prea inevitabil, lund proporii formidabile, care dep(eau tot ce se putea imagina) Iar atenia deveni ascuit) >i ncepeau de1a s se priveasc pie:i(, cu priviri ncrcate de bnuial (i suspiciune, cci parti:anii lui &orrient's erau numero(i, iar numrul lor sporea cu parti:anii lui 0uise care se solidari:au cu ei (i cu stpnul lor) >i toi, prieteni sau du(mani, simeau c ambasadorul va fi acu:at) Invitat s vorbeasc, .agastens atac direct) >i artndu!l pe &orrient's cu un gest dispreuitor, cu o voce tioas" A &ire, l acu: pe acest brbat c n complicitate cu una din aceste dou femei, (i!a nsu(it mo(tenirea Montcapeilor prin uneltiri criminale) A Ce spunei de asta, domnule ambasador, ntreb %enri adresndu!se lui &orrient's) A &pun, sire, rspunse &orrient's cu amrciune, c se pare c acceptai cu u(urin o acu:aie de:onorant mpotriva unui om pe care l!ai onorat cu prietenia voastr) A @oi suntei prietenul nostru, replic regele, dar Montcapeii sunt prinii no(tri) A Montcapeii, fie) Dar aceast femeie nu este o Moncapet) 3ceast femeie (i acest brbat sunt impostori, aventurieri din cel mai ru soi, pe care i desfid s poat aduce cea mai mic dovad n spri1inul obra:nicelor minciuni pe care au avut insolena s le susin n faa Maiestii @oastre) 7n acest moment, regele fu scuturat de un acces att de violent nct &orrient's cre:u c de:baterea se va ncheia prin moartea sa) 9l schimb cu 0uise o privire triumftoare) Dar nu fusese dect o alarm) /rin ngri1irile energice ale lui Miron, %enri al III!lea (i reveni) /ru chiar c!(i regsise puin mai mult putere) Chiar prin aceasta ei sfr(ir prin a se lini(ti) /entru ei, ca (i pentru toi cei care (tiau, era clar c regele (i trie(te ultimele minute) Din clipa aceea, &orrient's nu mai acord dect o importan minor acu:aiilor lui .agastens) &igur de reu(it, fcu aceast uria( gre(eal de a!l dispreui pe formidabilul adversar pe care!l avea naintea lui) 0re(eal cu att mai de neiertat la el, care fusese primul n a!i recunoa(te valoarea) .egele fiind restabilit, se ntoarse spre .agastens ca pentru a!l invita s rspund) 3cesta relu imediat, cu aceea(i voce tioas" A 7l acu: pe acest brbat de a fi ncercat, mereu n complicitate cu una dintre cele dou femei, n trei rnduri distincte, s!o asasine:e pe prinesa .olande, aici de fa, pentru a!(i asigura stpnirea unei averi furate) A -u mai spune= rn1i &orrient's cu un dispre suprem, pe cine vei face s cread c ducele &orrient's, repre:entantul Maiestii &ale regele &paniei, este un punga( 1osnic dublat de un asasin ticlos, Dac inei neaprat s m acu:ai de crime imaginare, cutai cel puin crime mai nobile, mai distinse, a(adar verosimile) Dar aceast prosteasc, aceast ridicol nscocire, mai bine mi smulg limba dect s m n1osesc s!o contest) A @rei crime mai nobile, mai distinse, 4ie, replic .agastens cu vocea sa rece (i tioas) @ acu: de complot mpotriva siguranei statului) >i cine (tie, /oate de atentat contra persoanei sacre a regelui) Cci boala s poate s par pe

bun dreptate suspect) A Bravo, :eflemisi &orrient's, iat cel puin o descoperire ingenioas) %aidei, facei!ne de:vluiri sen:aionale) Ct despre mine, nu m voi supra s aflu de ce sunt capabil cnd m implic s conspir contra regelui 4ranei cruia i sunt oaspete) Cei care erau implicai n complot i admirau ndr:neala) 0uise n primul rnd) 3ce(tia i primir cuvintele cu sursuri complice) .agastens nu surdea) 9l pstra acea atitudine glacial, dispreuitoare, pe care o adoptase de la nceputul acestui gen de duel) >i el rspunse cu aceea(i rceal" A 9u, nu voi vorbi) Dar, dac regele binevoie(te s permit, voi aduce un martor care va reu(i s v interese:e, avnd n vedere c el (tie multe) A Cum, se minun &orrient's, l avei n mna pe omul care a fost martor la atentatele mele criminale, omul care a fost, poate, complicele meu, A @oi ai spus!o, domnule) Iar acest complice este numitul /inacle= A /inacle= rse n hohote &orrient's, ah= /entru Dumne:eu, iat ce este foarte nostim) 3cest domn /inacle care trebuie s m striveasc, m amestec n revelaiile sale= &ire voi vedei n mine un criminal nveterat (i ndr:ne) @ rog, v implor s aprobai s se nfi(e:e naintea voastr domnul /inacle))) >i dac acesta m acu:))) ntr!adevr, voi consimi s m recunosc vinovat) De aceast dat, &orrient's nu glumea) 9l vorbea serios (i cu toat francheea, deoarece (i luase att de bune precauii, el era sigur c nu are nimic a se teme de /inacle) Chiar dac ar fi vrut, /inacle nu!l putea trda) &igurana sa venea de la aceast certitudine absolut) /oate c ar fi fost mai puin lini(tit dac l!ar fi cunoscut mai bine pe .agastens (i dac ar fi luat seam la licrul maliios care!i trecu prin privire ca un fulger) A & vin domnul /inacle, comand %enri al III!lea) A /inacle este pri:onierul meu spune .agastens foarte simplu) Dac regele vrea s m autori:e:e, m duc s!l caut) >i pentru c domnul s nu poat spune c am influenat martorul, prin pre:ena mea, m ofer s stau n afara acestei sli tot timpul ct va dura interogatoriul) A <ocmai voiam s!o cer, fcu repede &orrient's) A Mergei, domnule, consimi %enri al III!lea) Dar grbii!v, cci m simt slbit) A 7n dou minute, /inacle va fi n faa Maiestii @oastre, promise .agastens, care se ndrept imediat spre u()

Capitolul H2I

!inacle ,or7e"te

Cteva secunde mai tr:iu, .agastens ptrundea n acel cabinet secret unde, n a1un, l nchisese pe /inacle, care, strns legat, era ntins pe pat) .agastens se aplec asupra lui (i, vesel, cu o siguran ciudat" A 3m venit s te caut, spune el) 3 sosit momentul cnd trebuie s vorbe(ti) A 9u nu voi vorbi, repet /inacle cu aceea(i ncpnare)

.agastens ridic din umeri, ca omul sigur de el) -!am putea spune ce argumente a folosit pentru a!(i aduce pri:onierul la supunere oarb, dar ceea ce este sigur, este c, dou minute mai tr:iu, /inacle se pre:enta singur, liber, naintea regelui (i se nclina adnc) Dar, n timpul scurtului moment care se scursese, pe estrad, unde regele se lupta cu moartea, se petrecuse o scen eBtrem de scurt pe care trebuie s!o relatm aici" ntre rege (i medicul su Miron se anga1ase o discuie destul de vie) -u se au:ea ce spuneau deoarece vorbeau ncet, dar dup mimica lor eBpresiv se nelegea c Miron insista ca regele s se lase transportat n patul su) Iar regele, care prea c este la captul puterilor, rspundea nu, din cap, cu ndrtnicie) >i la rndul sit cerea nu se (tia ce, iar medicul se ncpna s!l refu:e) 3tt de bine nct regele, pier:ndu!(i rbdarea, uit de sine o secund (i pronun aceste cuvinte, destul de tare, nct persoanele care ncon1urau tronul le au:ir" A 9i= Domnule, credei c eu nu simt c mi!a sunat ceasul, Credei c pentru aceast tnr (i pentru acel cavaler de .agastens consimt s!mi scurte: cele cteva momente care!mi rmn de trit, &!a vorbit de complot mpotriva siguranei statului, de atentat contra persoanei mele))) <rebuie s aflu nainte de a muri) %aide, dai!mi eliBirul vostru, v!o ordon) A &ire, implor Miron, gndii!v c dup ce vei bea, nu v vor mai rmne de trit dect cteva minute) A Ce!are a face, numai s aflu) Dai!mi) Miron se resemn suspinnd (i!i ddu regelui cteva picturi dintr!un ntritor care trebuia s fie un puternic stimulator, cci i revenir o parte din puteri) &orrient's (i 0uise au:iser) 9i schimbar un surs subtil (i ridicar din umeri) /uin i interesa acum c erau acu:ai) 7n cteva minute ei vor fi stpnii) >i ei luar o atitudine dispreuitoare (i!(i ciulir urechile spre sal care preceda marea galerie (i unde se au:eau acele :gomote specifice ale unei trupe de soldai care se instalea:) >i de aceast dat ei se lini(tir cu totul, se privir cu un aer triumftor) Cci aceast trup care se grupa la civa pa(i de tron era a lor) >i dac ea se instala acolo, asta nsemna c erau stpni pe 2uvru) Da, 2uvrul le aparinea8 n!aveau dect s fac un semn, ace(ti soldai vor intra, vor (ar1a, vor ucide sau vor nha pe toi cei care i vor desemna ei) Inclusiv regele) Dar la ce bun, Cele cteva minute pe care le mai avea de trit, puteau s i le lase fr team s le triasc lini(tit) 7ntre timp regele, adresndu!se lui /inacle, i cerea cu o voce destul de viguroas, artnd!o pe .olande care se afla n picioare la ba:a tronului" A Domnule, o cunoa(tei pe aceast tnr, 4r s e:ite, pe un ton indiferent, ca un lucru Care n!avea nici o importan pentru el, /inacle rspunse" A 9ste prinesa .olande de Montcapet) &orrient's fu n asemenea msur uluit s vad C /inacle prea dispus s!l trde:e, nct (i ie(i din fire o secund (i strig" A Cum, ndr:nii s pretindei c aceast aventurier este prinesa .olande, /inacle ridic din umeri (i cu un calm surprin:tor" A De ce nu, 9ste prinesa .olande) >i voi o (tii foarte bine, monseniore) Dovada const n aceea c voi sau doamn, v!ai strduit s!o suprimai n trei

rnduri distincte) <oat sala asculta) 7n mi1locul acestei mulimi de curteni, parti:anii lui &orrient's (i ai lui 0uise, att de numero(i citi erau, se gseau pierdui n masa parti:anilor regelui care prea c au fost ale(i dintre cei mai fideli (i mai hotri) 2a acu:aia lui /inacle, ace(tia nu se 1enar s murmure reprobator la adresa ambasadorului) &orrient's (i ie(i din nou din fire (i scr(ni din dini" A <iclosule, vei plti scump=))) A In1urii, ameninri, se mir /inacle, pentru ce,= >i apropiindu!se repede de &orrient's, pe (optite, n a(a fel nct s nu fie au:it dect de el" A 9i= Cum, monseniore, voi v n1osii s discutai ca un procuror= @oi certai, contra:icei, negai chiar e@idena= @oi uitai deci cine suntei, *itai c 2uvrul v aparine, c gr:ile voastre v a(teapt ordinele n ncperea alturat, *itai c suntei stpnul (i plecai capul ca un vinovat, -u v mai recunosc, monseniore= 9u, care nu sunt dect umilul vostru servitor, mna voastr dreapt, ;Complicele; vostru cum spuneau ntrii care ne ncon1oar, vreau s v dau eBemplul) @reau s v art, deoarece voi e:itai c, stpni fiind, trebuie s vorbim c stpnii, dac vrem s fim temui (i bine slu1ii) 3sta nu este trdare, monseniore, este o satisfacie pe care vreau s mi!o ofer) 9u nu am aici nici un merit deoarece (tiu c suntem cei mai puternici (i c la un semn al nostru toi ace(ti vite1i la stima crora avei marea vin c inei, se vor tr n patru labe n faa noastr) A %ei= ntrerupse %enri al III!lea, vorbii tare, maestre /inacle, nct s v aud toat lumea) A &ire, suspin /inacle, l spovedeam pe monseniorul ambasador) 3cum, confesiunea fiind ncheiat, voi vorbi destul de tare pentru a fi au:it de toi) >i a(e:ndu!se n faa tronului ntr!o atitudine de sfidare arogant care provoc murmure indignate, pe care el nu pru s le ia n seam, pe un ton provocator" A -!am e:itat s recunosc c aceast tnr este ntr!adevr prinesa .olande de Montcapet (i c monseniorul, ca (i doamna + doamna, sire, este una dintre cele dou doamne de %autfort care ne ascult, dar la dracu dac (tiu care + au cutat de trei ori s!o omoare, ceea ce era cel mai sigur mi1loc de a scpa de revendicri ce puteau fi stn1enitoare) Din nenorocire noi n!am reu(it) &pun noi, cci este de la sine neles c i!am a1utat din toate puterile pe monseniorul duce (i pe doamna) .ecunosc de asemenea c noi am fcut tot ce!am putut pentru a ne debarasa de monseniorul de .agastens care devenise cavalerul prinesei) Devotament care nu era tocmai de:interesat, de altfel, cci, cstorindu!se cu ea, spera s pun mna pe aceast avere pe care!(i fcea ilu:ii c i!o va restitui) A Mini, lacheule= arunc .olande, lund o atitudine de indignare orgolioas) /inacle se nclin n faa ei ntr!un salut de o ironie eBagerat (i relu" A Dragostea este oarb, spuse el) >i, ca (i cum nimic nu se petrecuse, el continu cu vocea sa tioas, fr s se intimide:e de murmurele provocate de atitudinea sa insolent (i de cinismul cuvintelor sale" A Din nefericire, ne!a urmrit ghinionul (i l!am ratat pe turturelul interesat, a(a cum o ratasem pe turtureaua oarb) A 3h= remarc %enri al III!lea (tii c dai impresia c v mndrii cu crimele

voastre, /inacle adopt o atitudine de trufie nemsurat) >i, cu o violen nemaipomenit" A 9u m mndresc cu ceea ce noi am fcut, da, spune el) >i dac este ceva care m uime(te, este de a vedea c monseniorul se ncpnea: s pstre:e tcerea, n timp ce eu, care nu sunt nimic pe lng el, eu vorbesc) De fapt, poate c socote(te c aceast mare onoare mi este acordat ca recompens pentru bunele (i credincioasele mele servicii) Dac este a(a, mulumirile mele din toat inima, monseniore) Deci, eu m mndresc cu ceea ce am fcut noi) @orbii de crime, sire) 3sta se poate interpreta) Ce numii voi crim, @oi, viitor rege, pentru a obine coroana /oloniei, ai renunat de bunvoie la coroana 4ranei) Cu toate acestea, la moartea regelui Charles al IH!lea, ai alergat n mod deschis la scar) 2!ai nlturat pe fratele vostru, devenit mo(tenitor legitim prin renunarea voastr) I!ai luat tronul, coroana, regatul, ntr!un cuvnt toate bunurile) @oi numii asta crim, -u, pe Dumne:eu= @oi spunei" ;3ciune politic;) >i asta eBplic totul, 1ustific totul, reabilitea: totul) 2a aceste cuvinte de o cute:an insolent, de neconceput, un mrit amenintor se fcu au:it printre parti:anii regelui) 0uise, care eBulta, (opti la urechea lui &orrient's" A >tii c acest /inacle este un brbat= A Deci l aprobai, A 7ntru totul, pe sngele lui Dumne:eu= A <iclosule= strig %enri al III!lea care ncerca n :adar s se ridice, cred c ncerci s!i insuli regele= 3ceast replic a regelui fu susinut de protestele parti:anilor si dintre care unii strigar" A 2a moarte, neru(inatul= /inacle nu pru s se tulbure nici de mnia regelui, nici de furtuna care vuia n 1urul lui) Cu un snge!rece ciudat, el fcu fa vi1eliei pe care o provocase) 7ntr!o atitudine mndr, cu braele ncruci(ate la piept, glacial" A /ardon, ripost el, n numele vostru, domnul de .agastens mi!a pus pumnalul n gt, m!a ameninat cu cele mai vtmtoare chinuri dac refu:am s vorbesc) 9u vorbesc, iar voi v suprai (i ace(tia url" ;2a moarte=; Dac voi ordonai, eu pot s tac))) Dar atunci n!o s aflai nimic din ceea ce v interesea: cel mai mult) A @orbe(te= ordon cu promptitudine regele) >i adresndu!se curtenilor si" A 2ini(te, domnilor))) @om ncheia imediat conturile) A 9l va fi mort numaidect, rn1i 0uise la LLK urechea lui &orrient's care aprob cu un surs) /inacle relu cu aceea(i ndr:neal nepstoare" A -oi eram sraci, noi nu eram nimic) Dar noi aveam pofte uria(e, ambiii uria(e (i, de ce s n!o spunem, 6 mare inteligen, strlucitoare, capabil s domine peste ceea ce se cheam pre1udeci) 6 avere fabuloas se afla la ndemna noastr) -oi am pus mna pe ea) Cum, &uprimnd mo(tenitoarea legitim (i lundu!i locul) Dup asta, doamna a lansat asupra posesorului acestei averi pe un tnr gentilom pe care!l scosese din mini cu dragostea ei, care l!a provocat (i l!a omort pe loc) -oi am mo(tenit) Ce am fcut noi mai mult dect ai fcut voi, 3ceast avere noi n!am considerat!o dect mi1locul necesar pentru a

atinge culmile care fr ea ne rmneau inter:ise) >i ntorcndu!se spre &orrient's, cu un surs insinuant" A <rebuie s merg mai departe, monseniore, @!ai re:ervat onoarea de a spune voi n(iv marile probleme pe care le!ai re:olvat cu aceast avere, Iar &orrient's, contaminat fr voia lui de eBemplul contagios al lui /inacle, &orrient's, uitnd de orice pruden, strig" A Da, pe Dumne:eu= Ceea ce rmne de spus, vreau s!o spun eu nsumi) A *n moment, interveni %enri al III!lea) 7nainte de a merge mai departe, este de neles c voi recunoa(tei c tot ceea ce a spus acest om este eBact) A Zu= brav &orrient's) A @oi recunoa(tei, preci:a %enri, c aceast tnr este prinesa de Montcapet, c averea pe care o deinei i aparine (i c va trebui s i!o restituii, A .ecunosc, fcu &orrient's ntr!un puternic hohot de rs, c este ntr!adevr .olande de Montcapet) .ecunosc c averea pe care o dein i aparine) Ct despre a i!o restitui, asta este o alt problem=

Capitolul H2II

!r7u"irea

7n acest moment, un alt hohot de rs, limpede, sonor, rspunse hohotului de rs strident al lui &orrient's) 3cesta, uimit, vag nelini(tit, poate regretnd de1a bravada sa ndr:nea, se ntoarse spre /inacle care de asemenea rdea) Iar /inacle cu un gest iute, smulgnd masca, peruc (i barba fals, descoperi figura fin a lui .agastens care, cu o privire 1ucu(, r:nd din toat inima, spunea cu aerul su bat1ocoritor" A /e Dumne:eu= <rebuie s recunoa(tem c nu este u(or s v smulg cineva o mrturisire= Dar n sfr(it, voi ai fcuto totu(i) 9ste esenialul) A .agastens= url &orrient's, care se v:u pierdut) A (iabolicul .agastens n persoan= :eflemisi din nou .agastens, &orrient's arunc priviri cumplite n 1urul lui) &e gndea poate la vreo aciune disperat) 7n acest moment 0uise l mpinse cu cotul (i, din ochi, i!l art pe rege care horcia) 3sta i!a fost de a1uns s!(i recapete acel snge!rece care rareori l prsea) >i, bat1ocoritor la rndul su, el compliment" A Bine 1ucat, domnule) .agastens surse, i ntoarse spatele (i pru c nu se mai interesea: dect de rege) Miron se grbi, se strdui ct putu mai bine8 trebuie c!(i pierduse puin capul, cci pronun cu voce tare, fr mena1amente" A 3m spus!o eu bine= 3cum totul s!a sfr(it) <rebuie s v pregtim, sire, pentru a v nfi(a naintea #udectorului &uprem) 3ceste cuvinte aruncar consternare printre parti:anii regelui care ncepur s se lamente:e (i s geam) /arti:anii lui &orrient's (i ai lui 0uise, dimpotriv, (i lsar bucuria s i:bucneasc) >i ei efectuar o manevr care, apropiindu!i de stpnii lor, i separar de du(mani) 7n a(a fel nct asistena se gsi mprit n dou tabere distincte" de o parte parti:anii regelui, dintre care unii plngeau (i se

lamentau, de cealalt parti:anii lui 0uise (i ai lui &orrient's, amestecai, care rn1eau) <otu(i, regele gemu cu o voce sfr(ita" A &tpne Dumne:eul meu, ai mil de mine, biet pctos= 9l fcu un efort eBtraordinar pentru a se ridica, dar nu reu(i) Miron l a1ut) >i el pronun cu greutate, destul de tare totu(i pentru a fi au:it" A Domnilor, regele moare))) regele este mort))) 9ste momentul de a striga))) A 4rana (i &pania, la noi= 2ans &orrient's cu o voce tuntoare) 9ra semnalul convenit pentru a chema trupele care se gseau n sala alturat) 2a acest semnal, draperiile se ndeprtar, toate u(ile se deschiser) Din toate prile gr:ile regelui nvlir, cu archebu:ele n mn, cu fitilele aprinse, gata s ia foc) Mai nti, 0uise (i &orrient's, eBultnd, rv(ii de o bucurie nebun, se cre:ur stpni pe situaie) &e pregteau de1a s arunce ordine) Dar, n locul lui Cosse care trebuia s preia comanda general a trupelor, ei l v:ur aprnd pe Crillon8 n locul cpitanilor pe care i desemnaser pentru a!i nlocui pe cpitanii regelui care trebuiau arestai, ei i v:ur pe ei n(i(i, nicidecum arestai (i care, defilnd, le aruncau sursuri de o ironie amenintoare) 9i ddur napoi, livi:i, nesiguri, nelegnd prea tr:iu c uneltirile lor, complotul lor e(uase, c fuseser tra(i pe sfoar de o mn de maestru, neleser asta cu att mai bine cu ct aceste trupe se aran1au astfel nct s le ncercuiasc parti:anii care avuseser nefasta idee de a se grupa de o parte) Iar soldaii narmai cu archebu:e stteau gata s trag) 7n acest moment regele, pe tronul su, regele muribund, se ridic vioi, singur, ca omul care se simte de minune (i n!are deloc poft s moar) >i, ntr!un hohot de rs, el spunea" A 9i bine= Domnilor, ce spunei de surpri:a mea, Cred c este destul de reu(it) >i, oprindu!se din rs, lund o atitudine maiestuoas, (i relu fra:a" A 9ste momentul s se strige" <riasc regele= >i ntr!o i:bucnire de furie" A %aidei domnule de 0uise, strigai" <riasc regele= &trigai tare pentru ca s v au:im) 0uise se v:u pierdut) Dar el se gndi c, n toat aceast problem pus la cale de .agastens, el o pricepea bine, numele su nu fusese pronunat nici mcar o dat) 9l trase conclu:ia c .agastens, n mod cavaleresc ca ntotdeauna, nu vrusese s!l denune (i!(i destinase loviturile pentru &orrient's) 9l nu e:it (i aruncnd o privire poruncitoare parti:anilor si masai n 1urul lui" A Din toat inima, sire spune el) >i strig cu voce plin" A <riasc regele= Iar parti:anii si, ascultnd de ordinul lui mut, strigar ca (i el, dup el) /arti:anii regelui nu rmaser ultimii s aclame (i, timp de cteva secunde, fu un strigt formidabil care :gudui pn (i puternicele cariatideQ ale lui #ean 0ou1on) A 9ste bine, spuse regele cnd entu:iasmul, sincer de o parte, simulat de cealalt, se potolise) >i el adug pe un ton glacial"
5

Cariatide : statuie reprezent+nd o femeie; )nlocuind o coloan : arhit. (N.T.)

A Cred, domnule, c pre:ena voastr este necesar pe domeniile voastre) 3ceasta se adresa lui 0uise care, n prbu(irea tuturor visurilor sale ambiioase, se consider foarte fericit s scape att de u(or) >i, temndu!se ca regele s nu se r:gndeasc, nu a(tept s i se repete ordinul) 9l se nclin n tcere (i, urmat de toi ai si, se retrase cu grab, nct regele nu se putu mpiedica s spun sur:nd" A 4rico(ii prsesc scena) >i, artndu!l pe &orrient's, abtut, cople(it" A 3cest om s fie arestat) Cpitanul 2archand, care era de serviciu (i care asistase impasibil la toate aceste scene, se apropie de &orrient's (i, cu o voce aspr" A &abia voastr, domnule) &orrient's nu vru nc s se recunoasc nvins) 9l lu o atitudine mndr (i ntr!un mrit amenintor" A 2uai seama, spune el cu trufie) 9u repre:int aici pe Maiestatea &a regele &paniei) 6rice violen eBercitat asupra persoanei mele aduce atingere regelui, stpnul meu) 9ste r:boiul cu &pania) A -u!i posibil, domnule, fcu %enri cu un dispre strivitor, regele stpnul vostru ne va mulumi de a!l fi scpat de un rufctor 1osnic a(a cum suntei voi=))) 2uai!l= Iar &orrient's, clocotind de mnie, se v:u nevoit s!(i predea spada (i s urme:e garda care!l ncadra cu sulia n mn) <rupele, devenite inutile, se retraser) 7n marea sal, n 1urul regelui, nu mai rmseser dect persoane a cror fidelitate era verificat de mult vreme) <oate feele strluceau de o bucurie sincer, cci foarte puini oameni erau la curent cu comedia care se desf(ura la 2uvru de cteva :ile (i ale crei scene ce o precedaser nu fuseser dect de:nodmntul) >i cum ace(tia (tiuser s pstre:e secretul, re:ulta c ceilali cre:user ntr!adevr c regele se sfr(ea) %enri al III!lea cobor atunci de pe tronul su, mulumi fidelilor si (i adresndu!se lui .agastens, desemnndu!i!le pe #ocel$ne (i %ermosa care stteau nlnuite (i epene ca ni(te statui, el spuse" A <rebuie s isprvim cu aceste dou femei (i s aflm care dintre ele este criminal) >i adresndu!se direct lor" A %aidei, care este aceea s recunoasc) Cele dou surori se strnser n brae mai strns (i rmaser epene, ngheate, fr un cuvnt, fr un gest) .egele ncrunt sprncenele) .olande nainta (i cu vocea sa blnda, spuse" A 6 iert din toat inima pe aceea dintre voi care a vrut s m omoare) Dar cealalt, att de bun, att de generoas, creia i sunt datoare pentru viaa mea, pe care o iubesc ca pe o sor mai mare, pe care a( vrea s!o console:, cci o ghicesc groa:nic de nefericit, aceasta nu va recunoa(te, Cele dou surori rmaser mute, indiferente) A & ncheiem, spune regele cu nerbdare) 7l vom aduce pe me(terul <ornebise, clul oficial) 9l va (ti s le fac s vorbeasc) A Cum sire, protest .agastens, vrei s le LMO supunei Ia ca:ne pe cele dou nefericite, 3(adar voi uitai c noi suntem datori pentru viaa noastr uneia dintre ele,

A -u uit nimic, domnule, spune %enri cu blndee, dar nu vd alt mi1loc de re:olvare) <rebuie s credem c n :iua aceea clul se gsea la 2uvru, cci el apru imediat dup ce regele trimisese s!l cheme) 7n spatele lui, cele dou a1utoare ale sale, unul rn1ind (i strmbndu!se conform obiceiului su, cellalt grav, sever) 2a un semn al regelui, ei naintar spre cele dou surori) Me(terul <ornebise ridica de1a formidabilul su pumn pentru a!l prvli asupra lor) Iar asta a1unse pentru a frnge pasiva lor re:isten) *na dintre cele dou surori se repe:i, se ls s cad n genunchi naintea regelui (i, ascun:ndu!(i faa n mini, i:bucni n hohote de plns" A 9u sunt vinovat= 3ceasta era %ermosa, doamna n negru, doamna care nu se desprea niciodat de acel rubin enorm, tiat n form de romb) 3 fost o u(urare pentru toi de a cunoa(te n sfr(it pe aceast vinovat) Dar atunci se petrecu ceva neprev:ut" #ocel$ne, doamna n alb, vesela (i glumea #ocel$ne, se repe:i la rndul su, cu trsturile nsprite, cu bu:ele crispate, cu privirea dur, rea) 9a se aplec asupra surorii ei, o apuc pe sub brae, o slt cu o putere de care nu putea fi vreodat bnuit (i cu o voce rsuntoare" A .idicai!v, sora mea= <u te!ai sacrificat ntotdeauna pentru mine, dar nu voi accepta acest ultim sacrificiu) >i n faa regelui, ridicndu!(i cu mndrie capul, cu o privire ptrun:toare, ea brav" A @inovat, cum spunei voi, sunt eu) Iat capul meu, luai!l) Iat corpul meu, chinuii!l, :drobii!l prin clul vostru) Dar nu vei reu(i ca eu s m umilesc, s!mi plec capul, s cer iertare= A 7ntr!adevr, spune regele, dac mai aveam o urm de ndoial, un asemenea mod de eBprimare era suficient pentru a o risipi) .olande c:u n genunchi naintea regelui (i implor" A &ire, druii!i viaa acestei nefericite) .egele se nl cu buntate spunnd" A 4rumoasa mea veri(oara, nu pot fi mai sever dect voi) 3ceast criminal (i va sfr(i :ilele ntr!o mnstire) 3tunci, %ermosa ngenunche din nou naintea regelui (i implor favoarea de a!(i urma sora n mnstire) .egele e:it" A 9i cum= @ nchidei ntr!un mormnt, tnra (i frumoas cum suntei, A &ire, hohoti %ermosa, am 1urat mamei mele pe patul de moarte s veghe: asupra ei) A 4ie, consimi regele cu un regret vi:ibil) @oi ne!ai salvat viaa, noi nu putem s v refu:m prima favoare pe care o solicitai) %ermosa se ridic, merse la .olande (i, cu o voce trist" A 4ii fericit alturi de cel pe care!l iubii, spune ea, ai fost demn de el) 7n apartamentul meu vei gsi partea care mi!a revenit din averea voastr, neatins) -!am consimit niciodat s m ating de acest aur obinut prin crim) 9ra partea voastr pe care am p:it!o cu mare gri1, cci aveam presentimentul c nu suntei moart (i c v voi revedea ntr!o :i) .olande o prinse n brae cu dragoste, o mbri(a cu efu:iune (i!i (opti" A .mnei cu noi) @ei fi sora noastr preaiubit) %ermosa o desemn din ochi pe #ocel$ne, ncremenit n semeia ei"

A 3m 1urat s n!o prsesc niciodat) A 4ie, spune .olande cu tristee, dar amintii!v c avei n mine o sor (i c locuina noastr va fi ntotdeauna (i a voastr) %ermosa mulumi cu un semn din cap (i merse la #ocel$ne pe care o cuprinse de talie) 9rau ncon1urate de gr:i) /ornir) %ermosa cu capul aplecat (i hohotind nebune(te) #ocel$ne mergea cu un pas sigur, cu capul sus, cu bu:ele crispate ntr! un rictus dispreuitor, cu o privire insolent) /rea ntr!adevr c ea conducea (i comanda gr:ile, n timp ce sora sa avea aerul unei criminale) 7n momentul ie(irii, ea se opri (i ntoarse spre grupul unde se gsea .agastens (i .olande mpreun cu regele, ea lans ca pe un blestem" A @ ursc (i v dispreuiesc= -u am dect un regret, acela de a nu fi putut s v :drobesc pe toi= A Domnilor, spuse regele cnd ea ie(i, vi!l pre:int pe domnul de .agastens! /ompignan care n curnd va fi prin de Montcapet) Iubii!l cu ncredere) -u pentru c va fi de :ece ori mai bogat dect mine, iubii!l din dragoste pentru mine, cci dac mai sunt nc n via, lui i!o datore:) 2ui care, sub deghi:area acelui scelerat de /inacle, timp de sptmni, :iua (i noaptea, a vegheat asupra mea cu un devotament care nu s!a de:minit niciodat, nici mcar o secund)

9pilog
Cstoria lui .agastens, devenit printr!un brevet al regelui prin de Montcapet, cu .olande de Montcapet, a fost celebrat la puin timp dup aceea, n biserica &aint!0ermain!l53uBerrois, cu un fast strlucit, regele %enri al III!lea innd s asiste cu toat curtea sa) 3 doua a, ntr!o ceremonie mai modest avu loc o tripl cstorie" #ehan 0henne, poetul!gropar, se cstori cu frumoasa Muscade, Milord 0endarme cu graioasa &aphir, iar Maras?uin cu planturoasa Bergamote) <rebuie s credem c ei avuseser cura1ul s!(i declare dragostea) 9ste de la sine neles c n!au prsit serviciul la ;domnul prin (i doamna prines;, cum i numeau ei) 2ui &orrient's, printr!o favoare special, i se tie capul n piaa 0r've, de ctre me(terul <ornebise) 0uise se retrsese pe domeniile sale, fiind nerbdtor s revin) /inacle scp de clu, rmnnd s!(i petreac restul vieii n nchisoare) 7n mai puin de cincispre:ece :ile dup cstoria lor, .agastens (i .olande o v:ur aprnd pe %ermosa n mare doliu) A -efericit mea sor, spune ea, s!a pedepsit ea ns(i nghiind o otrav fulgertoare) &ingur pe lume, fr familie, cu viaa distrus, vin s m stabilesc n cminul vostru) A @ a(teptam, sora mea, spune .agastens, (tiam bine c sora voastr nu va supravieui prbu(irii visurilor sale ambiioase) >i cu aerul su ironic, adug" A Dar nu vorbii de via distrus, pe sngele lui Dumne:eu= &untei tnr, frumoas, bogat, viaa voastr abia ncepe) Iau asupra mea sarcin de a v gsi

un gentilom vitea: (i demn care, cstorindu!se cu voi, v va dovedi c spun adevrul)

&fr(it

RRR

RRR 9!booS reali:at dup" Michel Zvaco T Doamna n alb, doamna n negru 9ditura ;3) /); Bucure(ti, CIIK <raducere de" Ioan Drghici 9diie original" Michel Zvaco T 2a dame en blanc, la dame en noir <allandier, /aris, CIQN Meniune" Cartea ;Doamna n alb, doamna n negru; face parte dintr!un ciclu de Q cri)

Ciclul 2es aventures des .agastens Ep're, fils et petit!filsF" C) Borgia= K) <riboulet EprobabilF L) 2a Cour des miracles M) 2a 0rande 3venture romn Q) 2a Dame en blanc, 2a Dame en noir n negru C) Crimele familiei Borgia K) .egele cer(etorilor L) Curtea miracolelor M) neidentificat cartea n lb) Q) Doamna n alb, doamna

RRR