Sunteți pe pagina 1din 104

Agatha Christie

4.50 din Paddington


Capitolul I Doamna McGillicuddy gfia n urma hamalului care i ducea geamantanul. Era mic de statur i cam corpolent, hamalul nalt i mergea cu pai mari. n afar de asta, doamna McGillicuddy era ncrcat cu numeroase pachete ! re"ultatul cumprturilor din "iua aceea pentru Crciun. De aceea formau o pereche care nu pea n acelai ritm i, cnd omul ddu col#ul la nceputul peronului, doamna McGillicuddy rmsese n spate rsuflnd din greu. $eronul numrul % nu era n clipa aceasta prea aglomerat, deoarece tocmai plecase un tren, dar n #ara nimnui din fa#a peroanelor se mica o mas glgioas, n acelai timp, n diferite direc#ii, ncoace i ncolo. Doamna McGillicuddy a&unse, n cele din urm, la intrarea pe peronul numrul '. ( )renul de pe linia trei, anun# o *oce, pleac la +,-. n direc#ia /rac0hampton, Milchester, 1a*erton, Car*il 2unction, 3o4eter i Chadmouth. Compartimentele pentru cltorii spre /rac0hampton i Milchester se afl n ultimele *agoane. Cltorii spre 5ane6uay sunt ruga#i s co7oare la 3o4eter. 5ocea se ntrerupse 7rusc. Doamna McGillicuddy i gsi 7iletul de cltorie n geant i l art. 8unc#ionarul murmur, 9a dreapta, ultimul *agon. Doamna McGillicuddy str7tu peronul i:l descoperi pe gr7itul ei hamal uitndu:se n gol, n fa#a uii unui *agon de clasa a treia. ( ;ici, doamn. ( Merg cu clasa nti, l corect doamna McGillicuddy. ( ;a tre7uia s:mi spune#i, mormi hamalul. $ri*i dispre#uitor rochia ei modest, cenuie, scoase geamantanul din *agon i l duse la *agonul corespun"tor, unde doamna McGillicuddy se instal ntr:un compartiment gol de clasa nti. )renul de +,-. nu era cutat de cltorii de clasa nti. Ei preferau e4presul de diminea# mai rapid de <,+. care a*ea i *agon:restaurant. Doamna McGillicuddy i ddu un 7aci hamalului, care l lu cu o e4presie uimit, deoarece, dup prerea lui, era o cltoare mai degra7 de clasa a treia dect de:a nti. Doamna McGillicuddy se afund pe perna de plu, oft uurat i ncepu s rsfoiasc o re*ist. Cinci minute mai tr"iu, se au"i un fluierat prelung i trenul se puse n micare. 3e*ista i alunec din mn, capul i c"u ntr:o parte i, peste alte trei minute, adormi. Dup trei"eci i cinci de minute se tre"i n*iorat. =e apropie de fereastr i se uit afar. >n alt tren trecu uruind n direc#ia opus, uier puternic nct se nfior speriat. ;cum trenul ei ncetini printr:o gar. ;poi, ncepu deodat s goneasc din nou, *ite&ete i trase un #ignal. >n alt tren, ca i cel de mai nainte, se ndrepta tot spre 9ondra, lunec mai domol prin fa#a

ferestrei. $ropriul ei tren i continu cursa nainte. n timpul acesta un altul, plecat fr ndoial din 9ondra i a&unsese din urm i prea mai gr7it. ? *reme, cele dou trenuri merser alturi, cnd unul o lua nainte, cnd cellalt. Doamna McGillicuddy pri*i de la locul su, prin fereastr, spre *agonul paralel. n ma&oritatea compartimentelor, rulourile erau trase &os, totui se puteau "ri cltori. Cellalt tren nu prea foarte aglomerat. Multe compartimente se perindau goale. $re# de o clip, a*u impresia c cele dou trenuri stteau pe loc, timp n care un rulou se ridic 7rusc. Doamna McGillicuddy i a#inti pri*irea n compartimentul luminat de clasa nti, care se afla cam la o distan# de un metru de al su. ;tunci fcu ochii mari i ddu s se ridice. 9a fereastra celuilalt compartiment, ntors cu spatele la ea, sttea n picioare un 7r7at. i nclet minile n &urul gtului femeii din fa#a sa, strngnd:o ncet, fr mil. ?chii i ieir din or7ite, fa#a i se umplu de snge. n timp ce doamna McGillicuddy o7ser*a ncremenit ce se petrecea n cellalt tren, inter*eni de"nodmntul, corpul se nmuie i se pr7ui su7 minile 7r7atului. ;tunci, trenul doamnei McGillicuddy i ncetini *ite"a, n timp ce cellalt lu a*ans. n clipa urmtoare, compartimentul cel luminat dispruse din cmpul ei *i"ual. ;proape automat, doamna McGillicuddy i ridic mna s trag de semnalul de alarm. Dar rmase nehotrt. n fond, ce rost a*ea s trag semnalul de alarm din trenul n care sttea ea@ 8apta ngro"itoare pe care o *"use de la o distan# att de mic i mpre&urrile neo7inuite o #intuir locului. )re7uia s fac imediat ce*a. Dar ce@ >a compartimentului se deschise i un conductor apru, ( /iletul, * rogA Doamna McGillicuddy i se adres *iolent. ( ? femeie a fost strangulat. n trenul care tocmai ne:a luat:o nainte. ;m *"ut eu. Conductorul o pri*i de parc nu au"ise 7ine. ( $oftim@ Ce spune#i@ ( >n 7r7at a strangulat o femeieA ntr:un trenA ;m *"ut cnd m uitam pe fereastr. Conductorul repet nencre"tor, ( =trangulat@ ntre7 el, mirat. ( Da, a strangulat:oA 5 spun c am *"ut:o cu ochii mei. )re7uie s face#i imediat ce*aA Conductorul tui ca s schim7e *or7a. ( Bu crede#i cum*a, stimat doamn, c a#i a#ipit pu#in iC =e opri plin de tact. ( ;m tras un pui de somn pn adineaori, dar dac crede#i c a fost un *is, atunci * nela#i amarnic. ;m *"ut, n#elege#i@ ;m *"utA M:am uitat la fereastra trenului de lng al nostru, unde un 7r7at strangula o femeie. 5 ntre7, Ce a*e#i de gnd s face#i n aceast situa#ie@ ( EuC ptiuC ( Dar, totui, ce*a *e#i face, nu@ Conductorul se ncrunt i se uit la ceasul su. ( n circa apte minute a&ungem la /rac0hampton. ;m s comunic ceea ce mi:a#i po*estit. n ce direc#ie se deplasa trenul de care *or7i#i@ ( Bormal, n aceeai direc#ie ca i noi. Deci nu prea crede#i c a fi putut *edea totul, dac trenul ar fi mers n direc#ia opus@ Conductorul fcu o grimas, ca i cum o credea n stare pe doamna McGillicuddy s asiste la orice era cu putin# i i trecea prin minte, dar se comport politicos. ( 9sa#i totul n seama mea, stimat doamn, o liniti el. ? s comunic ceea ce m:a#i informat. $oate a#i putea s:mi da#i numele i adresa dumnea*oastr pentru ca"ul n careC

Doamna McGillicuddy i ddu adresa prietenei la care urma s locuiasc n urmtoarele "ile i pe cea sta7il din =co#ia. 9e not pe amndou i dispru cu mina unui om care i fcuse datoria. Doamna McGillicuddy se ncrunt. Bu era pe deplin mul#umit. ?are conductorul *a transmite cu ade*rat ceea ce ea i mprtise sau dorise doar s:o liniteasc@ )renul mergea acum ncet i n fa#a ferestrei luceau luminile unui ora mai mare. Doamna McGillicuddy i deschise geanta, lu ! cci nu gsi altce*a mai 7un ! un 7on de plat, scrise repede cu pi4ul cte*a cu*inte pe partea cealalt a hrtiei, o 7g ntr:un plic pe care: l a*ea din ntmplare la ea, l nchise i mai adug ce*a deasupra. )renul trase ncet lng un peron plin de oameni. Doamna McGillicuddy i arunc ner*oas pri*irea pe peron. ;tt de mul#i cltori i att de pu#ini hamaliA >ite acolo era unul. l chem pe dat. ( DamalA )e rog, du scrisoarea asta imediat la conducerea griiA i ntinse plicul i un iling. Cu un oftat se ae" la loc. Ceea ce ar fi putut face, fcuse. $entru o clip se gndi cu regret trector la iling. ? &umtate ar fi fost, desigur, suficientC Gndurile i se rentoarser la scena la care asistase, ngro"itorA )eri7il de cumplitA =e nfior. Ce lucru rar, ce fantasticA Ei tre7uia s i se ntmple tocmai ei, Elspeth McGillicuddyA Dac ruloul compartimentului n:ar fi fost, din ntmplare, repede ridicatC Dar asta fusese, desigur, o msur de precau#ie. =e au"eau cltori i cei care i conduseser strigndu:i di*erse lucruri, apoi fluieratul ascu#it i uile se trntir. )renul prsea alene, la -,'F, gara /rac0hampton. ? or i cinci minute mai tr"iu se opri la Milchester. Doamna McGillicuddy i apuc pachetele i co7or. =e uit de:a lungul peronului pn cnd, n cele din urm, ddu cu ochii de un hamal. n fa#a grii, se apropie un ofer de ta4i, care:i urmrea pe cei ce ieeau. ( Doamna McGillicuddy@ ntre7 el. =unte#i ateptat n =t. Mary Mead@ Doamna McGillicuddy ncu*iin#. Ct dur drumul de cinci 0ilometri, doamna McGillicuddy sttu #eapn, ner7dtoare s mprteasc cui*a prin ce trecuse. n sfrit, ta4iul opri n fa#a casei n care era ateptat. Co7or i o lu pe drumul pietruit spre ua pe care o femeie mai n *rst i:o deschise. Doamna McGillicuddy str7tu holul unde ga"da sa, o doamn n etate, cu o nf#iare cam fragil, o ntmpin n ua sufrageriei. =e srutar i fr introducere sau alte amnunte, doamna McGillicuddy i:o trnti 7rusc, ( ?, 2aneA nchipuiete:#iA ;m asistat la o crimA Credincioas po*e#elor pe care mama i 7unica ei i le dduser, potri*it crora o ade*rat doamn nu tre7uie s fie nici indignat, nici surprins, Miss Marple se cutremur la au"ul celor spuse, i ridic sprncenele i scutur din cap, ( Ce ngro"itor pentru tine, Elspeth i, 7inen#eles, ct se poate de neo7inuitA Cred c cel mai 7ine ar fi s:mi po*esteti imediat, cum s:a petrecut totul. Era e4act precum i dorise doamna McGillicuddy. =e ls condus de ga"da sa spre emineu, se ae" i ncepu nflcrat s po*esteasc. Miss Marple o asculta cu mare aten#ie. Cnd doamna McGillicuddy fcu, n cele din urm, o pau" cci i se ntretiase respira#ia, Miss Marple "ise cu hotrre, ( Draga mea, cred c tre7uie s te duci acum sus, s:#i sco#i plria i s te speli. ;poi ne ae"m la cin. Ct timp mncm, nu mai *or7im deloc despre ntmplare. Dup aceea am putea discuta pro7lema su7 toate aspectele.

Doamna McGillicuddy fu de acord cu aceast propunere. Cele dou doamne au luat cina i au trecut n re*ist nout#ile din =t. Mary Mead. Miss Marple i e4prim prerea cu pri*ire la nemul#umirea general fa# de noii organiti, o puse n tem despre recentul scandal, n care rolul principal l de#inea so#ia farmacistului, a men#ionat nen#elegerea dintre directoarea colii i oamenii din sat. =e ntoarser n fa#a emineului i Miss Marple scoase dintr:un dulap o sticl i dou pahare *echi, 1aterford. ( Bici un fel de cafea n seara asta, ElspethA "ise ea. Eti de&a din cale afar de surescitat. #i recomand un pahar de *in de ciu7o#ica:cucului i poate, mai tr"iu, o ceac de ceai de mue#el. Doamna McGillicuddy nu a*ea nimic mpotri*. Miss Marple turn aadar *inul n pahare. ( 2ane, "ise doamna McGillicuddy, n timp ce lu o sor7itur i ddu din cap apreciati*, 2ane spune:mi sincer, m cre"i c mi:a fi imaginat, pur i simplu, ntreaga ntmplare@ ( Ctui de pu#inA i rspunse Miss Marple cu energie. Doamna McGillicuddy oft uurat. ( Conductorul aa credea. ; fost foarte politicos, darC ( Elspeth, mi se pare c, n acele circumstan#e, era ct se poate de natural. =una ca o po*este din cale afar de incredi7il. ;a tre7uie s fi fost. Ei apoi tu i erai o persoan complet strin. Bu, n:am nici cea mai mic ndoial c tu ai *"ut, cu ade*rat, ceea ce sus#ii c ai *"ut. Gici c 7r7atul se ntorsese cu spatele la tine@ ;tunci nu i:ai "rit fa#a@ ( Bu. ( Ei femeia@ $o#i s:o descrii@ )nr@ /trn@ ( )nrA Cred c a*ea ntre trei"eci i trei"eci i cinci de ani. Dar e4act n:a putea spune. ( ;rta 7ine@ ( Bici asta n:a putea spune. Etii, fa#a i era complet distrus iC Miss Marple o ntrerupse repede, ( Da, da, n#eleg prea 7ine. Cum era m7rcat@ ( $urta o hain de 7lan de culoare deschis. 8r plrie. $rul i era 7lond. ( Ei la 7r7at n:ai remarcat nimic@ Bu:#i po#i aminti nimic deose7it@ Doamna McGillicuddy ls s se scurg ce*a timp. n cele din urm, rspunse, ( Era destul de naltC i cred c a*ea prul negru. $urta un palton gros, aa c nu mi:am putut face o imagine clar. ncheie pe un ton co7ort, Din astea nu:i prea mult de priceputA ( Este totui ce*a aici, fu de prere Miss Marple. Medit o clip, nainte de a continua, Eti, aadar, pe deplin con*ins c femeia a fost ucis@ ( Ea a murit. =unt a7solut sigur. 9im7a i atrna afar iC mai 7ine n:a mai *or7i despre astaA ( Desigur, o liniti repede Miss Marple. mi nchipui c mine diminea# *om afla mai multe. ( Cum adic, mine diminea#@ ( M refeream la faptul c *a apare ce*a n "iarul de diminea#. Dup ce 7r7atul i:a ucis *ictima, i:a pus ntre7area ce ar putea face cu moarta. $ro7a7il, a co7ort repede din tren la prima gar. ;propo, #i aminteti, cum*a, dac era un *agon cu coridor@ ( Bu, nu era. ( ;sta indic un tren care nu mergea departe. $esemne s:a oprit n /rac0hampton. = presupunem deci, c ucigaul a prsit trenul la /rac0hampton. $oate c a ae"at moarta ntr:un

col# i i:a acoperit fa#a cu 7lana ca s mpiedice gsirea ei imediat. Da, sunt ct se poate de sigur c el aa a procedat. Dar, normal, o asemenea crim se descoper ntr:un timp relati* scurt i de aceea, dup toate pro7a7ilit#ile, se *a putea citi ce*a despre ea n "iarele de diminea#. ? s *edemA Capitolul II Dar nu se afla nimic despre crim n "iarele de diminea#. Dup ce Miss Marple i doamna McGillicuddy s:au con*ins de asta, i:au terminat, n tcere, micul de&un. ;mndou se gndeau, fiecare n sinea ei. ( Cred, ncepu Miss Marple, c tre7uie s ne ducem la poli#ie i s *or7im cu sergentul Cornish. E inteligent i r7dtor, l cunosc foarte 7ine i el m cunoate. n mod sigur, *a asculta i *a transmite ceea ce o s:i po*estim acolo unde se cu*ine. 8ran0 Cornish, un 7r7at serios ntre trei"eci i patru"eci de ani, o primi pe Miss Marple cu ama7ilitate i respect. ( Ce pot face pentru dumnea*oastr, Miss Marple@ ( 5:a ruga s asculta#i po*estea pe care o *a relata prietena mea, doamna McGillicuddy. Ei sergentul Cornish o ascult cu aten#ie. Cnd termin, rmase pu#in pe gnduri. ;poi o7ser*, ( Este o po*este cu totul ieit din comun. ?chii si o scrutaser, n secret, pe doamna McGillicuddy, ct timp aceasta po*esti. i fcuse, n general, o impresie fa*ora7il. ? femeie re"ona7il care i po*estise clar ntmplarea. ? femeie, care, dup cte i putea da seama, nu era nici isteric, nici o nchipuit. n afar de aceasta, Miss Marple prea s cread n *eridicitatea po*etii prietenei sale i el o cunotea foarte 7ine pe Miss Marple. )oat lumea din =t. Mary Mead o cunotea pe Miss Marple. 9sa impresia unei persoane modeste i insignifiante, n realitate, a*ea mintea ascu#it i o e4perien# de *ia# de in*idiat. El se adun i "ise, ( Desigur, s:ar fi putut s * fi nelatC se n#elege, nu spun c *:a#i nelatC dar s:ar fi putut s * fi nelat. =:ar fi fcut mare "ar*. $ro7a7il nu s:a produs ce*a chiar att de serios, nici att de periculos, dup cum *i s:a prut. ( Etiu ceea ce am *"ut, rspunse linitit doamna McGillicuddy. ( ;#i transmis ceea ce a#i o7ser*at personalului de la cile ferate i acum a#i *enit s m informa#i pe mine. ;#i procedat ct se poate de corect i pute#i fi ncredin#at c *oi dispune nceperea unor cercetri. Cornish fcu o pau". Miss Marple ddu din cap mul#umit. Doamna McGillicuddy nu era ctui de pu#in satisfcut, dar nu se e4prim cu glas tare. =ergentul Cornish se adres domnioarei Marple, nu att c ar fi *rut s tie ce gndea ea despre afacere, ci deoarece l interesa s aud rspunsul la ntre7area pe care dorea s i:o pun. ( = presupunem c aa stau lucrurile dup cum mi le:a#i mprtit. Dup prerea dumnea*oastr, ce s:a ntmplat cu cada*rul@ ( =e pare c e4ist doar dou posi7ilit#i, rspunse Miss Marple fr s se supere. Cel mai pro7a7il este, firete, ca el s fi rmas n tren, dar aceasta ar fi nsemnat ca, la un moment dat, noaptea, s fi fost gsit de un alt cltor sau de cine*a din personalul cilor ferate. 8ran0 Cornish ddu din cap afirmati*. ( Cealalt posi7ilitate este ca ucigaul s fi aruncat moarta unde*a, afar din tren, pe fereastr. Dup cte mi se pare, ea tre7uie s mai "ac nc pe:unde*a pe lng linia ferat i s

nu fi fost descoperit. Din cte mi dau seama, nu e4ist nici o alt posi7ilitate, ucigaul ori a lsat:o n tren, ori a aruncat:o afar. ( Dar am citit despre cada*re ascunse n cufere, inter*eni doamna McGillicuddy. Dar cine mai cltorete ast"i cu geamantane mari@ 8iecare are unul de mn i n aa ce*a nu po#i 7ga un mort. ( Da, spuse sergentul. =unt de acord cu dumnea*oastr amndou. Cada*rul Hdac e4ist *reunulI ar fi tre7uit s fie descoperit pn acum, sau *a fi n curnd. ? s * #in la curent cu orice descoperire n legtur cu acest ca", de ndat ce aflu. Dar cred c *e#i citi i n "iare. Desigur, mai e4ist posi7ilitatea ca femeia s fi fost *iolat, dar nu ucis. De asemenea, ar fi putut co7or pe propriile:i picioare din tren. ( Greu, fr *reun a&utor, ripost Miss Marple. Ei dac cine*a ar fi a&utat:o, s:ar fi o7ser*at. >n 7r7at, ce spri&in o femeie, care este 7olna* cum pretinde el, 7ate la ochi. ( Da, ar fi atras aten#ia, spuse Cornish. ns, dac a fost gsit n tren o femeie leinat sau 7olna*, tre7uie s fi fost dus ntr:un spital i chiar acest lucru ar fi aprut n "iare. $oate nu e nc prea tr"iu. n orice ca", fi#i sigure c, n scurt timp, se *a au"i ce*a. Dar "iua aceea trecu ca i urmtoarea. ;7ia seara, Miss Marple primi o not de la sergentul Cornish. J n legtur cu ntmplarea pe care mi:a#i adus:o la cunotin#, a dori s * ntiin#e" c au fost ntreprinse cercetri, dar ele nu au condus la nici un re"ultat. B:a fost gsit cada*rul nici unei femei. n nici un spital nu s:a internat *reo femeie aa cum a#i descris:o dumnea*oastr. )otodat n:a fost o7ser*at nici o femeie, care s fi suferit *reun oc, sau care s fie 7olna*, sau spri&init de un 7r7at s fi prsit gara. )re7uie s fi#i con*inse c cercetrile au fost fcute cu toat serio"itatea. =unt de prere c prietena dumnea*oastr a o7ser*at scena descris, care a fost, sigur, mai pu#in serioas dect i s:a prut.K Capitolul III ( Mai pu#in serioas@ Ce prostieA e4clam doamna McGillicuddy. =:a comis o crimA ? pri*i pe Miss Marple hotrt i aceasta i ddu seama. ( D:i drumul, 2ane, spuse doamna McGillicuddy. Gii linitit c totul a fost o ilu"ieA =pune c mi:am nchipuit toat po*esteaA ;sta cre"i tu acum@ ( ?ricine se poate nela, o alin Miss Marple. ?ricine, ElspethC chiar i tu. Cred c nu tre7uie s uitm acest lucru. Dar te ncredin#e" c am a*ut ntotdeauna con*ingerea c este foarte pu#in pro7a7il ca tu s te fi nelatC ;i ne*oie de ochelari pentru citit, dar *e"i foarte 7ine la deprtare i ceea ce ai o7ser*at #i:a lsat o impresie deose7it de puternic. Cnd ai *enit, artai, fr ndoial, ca dup un oc se*er. ( B:am s uit niciodat, mrturisi doamna McGillicuddy ngro"it. $artea proast e c nu tiu ce pot face. ( Cred, rosti Miss Marple gnditoare, c tu po#i face i mai mult dect te:ai strduit pn acum. HCnd doamna McGillicuddy au"i tonul pe care prietena ei *or7ea, i atrase, se pare, aten#ia faptul c fusese uor accentuat cu*ntul JtuKI. ;i informat ceea ce ai o7ser*at, ai adus ca"ul la cunotin# cilor ferate i poli#iei. E ade*rat, deocamdat, nu mai po#i face nimic mai departe. ( Din acest punct de *edere asta e o consolare, rspunse doamna McGillicuddy. Mai ales c, dup Crciun, am s plec, dup cum tii, la 3oderic0 n Ceylon i nu doresc a7solut deloc s: mi contramande" *i"ita. M gndesc de atta timp cu 7ucurie la eaA Dar sigur c a amna cltoria, dac ar fi s:mi fac datoria, su7linie ea, n mod contiincios. ( De asta nu m ndoiesc, Elspeth. Dar, precum #i:am spus, dup prerea mea, ai fcut tot ceea ce a depins de tine.

( E sarcina poli#iei, adug doamna McGillicuddy. Ei cum poli#ia este cam proastC Miss Marple cltin hotrt din cap. ( ?, nu, poli#ia nu e proast. Ei tocmai din cau"a asta ca"ul e interesant, nu:i aa@ Doamna McGillicuddy o pri*i prnd c nu n#elegea. Miss Marple se con*inse nc o dat, c prietena ei era o femeie cu principii admira7ile, dar lipsit de imagina#ie. ( )are a dori s tiu, continu aceasta, ce s:a petrecut n realitate. ( ;sta ar tre7ui s ne spun poli#ia. ( Da, dar a *rea s aflu cine a omort:o i de ce, i ce s:a ntmplat cu cada*rul. 8aptul c poli#ia nu a putut nc s elucide"e acest punct do*edete c ucigaul este a7ilC foarte *iclean. )re7uie s recunosc c nu mi:e uor s deduc ce a fcut cu moarta. >ci"i o femeie ntr:un acces de furieC cci tre7uie s fie *or7a despre o crim fr premeditare, altfel nimeni cu mintea ntreag nu omoar o femeie doar cu cte*a minute nainte de intrarea trenului ntr:o gar mare. ( Bu, mai nainte tre7uie s se fi certat, poate din gelo"ie sau cam aa ce*a. ;stfel tre7uie s se fi petrecut ! s fi strangulat femeia i apoi, n clipa n care trenul se apropia de gar, s se tre"easc, cum se spune, cu un mort atrnat de gt. Ce se poate face ntr:o asemenea mpre&urare@ Duce moarta, dup cum am mai spus, ntr:un col#, i acoper figura ca s lase impresia c ar dormi i, apoi, prsete trenul ct poate de repede. Bu *d nici o alt posi7ilitateC i totui tre7uie s mai e4iste unaC Miss Marple se adnci n gnduri. ( Cum stau lucrurile cu trenurile spre 9ondra@ se interes doamna McGillicuddy. Li:ar con*eni dac a pleca dup:amia"@ M duc la Margaret i nu m atepta pn la ora ceaiului. ( ;i putea lua trenul de %M,-. i atunci ser*im prn"ul mai de*reme. ( Desigur iC Doamna McGillicuddy i pri*i ntre7toare prietena. ( Ce *rei s "ici c nu *ii la ceai, ci n &urul orei apte@ Ce ai de gnd, 2ane@ ( Elspeth, #i propun s te nso#esc la 9ondra i s ne ntoarcem mpreun cu trenul cu care ai *enit tu spre /rac0hampton. ;poi *ei lua trenul de la /rac0hampton spre 9ondra, iar eu *oi suporta costul 7iletelor, su7linie apsat Miss Marple. ( Dar ce Dumne"eu urmreti tu, 2ane@ ntre7 uimit doamna McGillicuddy. = ai7 loc o alt crim@ ( =igur c nuA rspunse ngro"it Miss Marple. Dar recunosc c a *rea ! su7 ndrumarea ta ! s *d cu ochii mei locul crimei, cum s:ar putea numi. Drept urmare, n "iua urmtoare, cele dou prietene edeau una n fa#a celeilalte n col#urile unui compartiment de clasa nti al trenului care prsea gara londone", $addington, la +,-.. Gara era i mai aglomerat dect fusese n *inerea trecut ! deoarece rmseser doar dou "ile pn la Crciun ! dar trenul de +,-. era, n general, mai gol, n orice ca", n ceea ce pri*ea ultimele *agoane. De data aceasta, nici un tren nu a circulat paralel cu al lor, nici al lor cu un altul. Din cnd n cnd, treceau ca fulgerul, trenuri spre 9ondra. De dou ori, trenuri cu *ite" mai mare le:au depit pe:al lor, ndreptndu:se n aceeai direc#ie. Doamna McGillicuddy se uita tot mai des la ceasul ei. ( E greu de spus precis cnd trecem printr:o garC c a cunoateC )receau des prin gri. ( $este cinci minute *om fi la /rac0hampton, o anun# Miss Marple. >n conductor apru pe culoar. Miss Marple se uit ntre7toare la prietena sa. Doamna McGillicuddy cltin din cap. Bu era acelai conductor. El control 7iletele i plec mai departe, 7alansndu:se uor, ntruct trenul intrase ntr:o cur7 lung. Imediat i ncetini *ite"a.

( Cred c a&ungem acum la /rac0hampton, spuse doamna McGillicuddy. ( Mi se pare c ne aflm n su7ur7ii, confirm Miss Marple. ;far licreau lumini peste tot, aprur cldiri i, oca"ional, se putea arunca o pri*ire fugar pe str"ile cu tram*aie. 5ite"a se reduse i mai mult. ;cum treceau peste maca". ( ntr:un minut a&ungem, e4plic doamna McGillicuddy. Bu:mi dau seama, "u, dac aceast cltorie a a*ut *reun rost. ;i spus ce*a, 2ane@ ( ;, nu, rspunse Miss Marple. ( ? cheltuial inutil, aprecie doamna McGillicuddy i nu att de ieftin nct s:o plteti tu pe toat. Dar Miss Marple hotrse s suporte costul fr nici o discu#ie. ( )otui, o7ser* Miss Marple, #i doreti s *e"i cu proprii ochi cum arta locul unde s: a petrecut aa ce*a. )renul nostru are cte*a minute ntr"iere. Cum s:a ntmplat cu al tu, cel de *ineri@ ( E posi7il s fi a*ut ntr"iere. B:am fost atent la asta. )renul intr ncet n gara /rac0hampton. 9a megafon se au"ea o *oce rguit, ui se deschideau i se nchideau, lumea urca i co7ora, pe peron mul#imea se mica ncoace i ncolo. Domneau o anima#ie i o agita#ie de nedescris de:a lungul peronului. JE uor pentru un uciga, se gndi Miss Marple, s se amestece n mul#ime i s prseasc gara, sau s se urce ntr:un alt *agon. E uor s fii un singur cltor printre at#ia. ns e mai greu s faci s dispar un cada*ru. ;cesta tre7uie s fie unde*a, dar unde@K Doamna McGillicuddy co7orse. 5or7ea acum de pe peron, prin fereastra deschis, cu Miss Marple. ( Bu mai *reau s ne mai gndim la po*estea asta, 2ane. ;m fcut ce:am putut. Miss Marple apro7 dnd din cap. ;poi, cele dou prietene se despr#ir. Doamna McGillicuddy se ntoarse s plece, se au"i un fluierat i trenul se puse n micare. Miss Marple se uit dup silueta tot mai mic a prietenei sale. Elspeth putea pleca cu contiin#a mpcat spre Ceylon. n timp ce trenul i continua cursa, Miss Marple nu se re"em la loc pe pern. Eedea dreapt i medita profund. ;*ea o pro7lem de re"ol*at ! pro7lema pe care tre7uia s:o preia ea acum ! i, la fel ca doamna McGillicuddy, considera c e de datoria sa s se ocupe de afacere. $rietena ei i spusese c amndou fcuser ceea ce au putut. 8r ndoial, asta era *ala7il pentru doamna McGillicuddyN dar pentru ea nsi@, de asta nu era chiar aa de sigur. Ce putea face n fond@ 8r nici un entu"iasm, Miss Marple cntrea moti*ele pro i contra care ar fi determinat: o s se ocupe n continuare de acest ca". n fa*oarea sa pledau urmtoarele puncte, 9unga ei e4perien# de *ia# i cunoaterea naturii umane. =ir Denry Clithering i finul su Hacum la =cotland OardI, care o a&utaser att de prietenete ntr:o mpre&urare recent, din 9ittle $addoc0. ;l doilea 7iat, Da*id, nepotul surorii sale, care de#inea un post important la cile ferate 7ritanice. 8iul Griseldei, 9eonard, care se pricepea aa de 7ine la hr#i. Miss Marple se gndi din nou la aceste posturi acti*e i le re#inu ca importante. )oate erau necesare ca s depeasc sl7iciunea punctelor pasi*eC mai ales propria ei incapacitate fi"ic. Bu se poate, socotea Miss Marple, ca eu s m mic cu uurin#, s m deplase" ncoace i ncolo, s conduc cercetri i descoperirea unor lucruri. Da, acesta era principalul incon*enient, propria ei *rst, ca i fragilitatea sa. Cci, dei, a*nd n *edere etatea, ar fi tre7uit s se declare mul#umit de sntatea de care se 7ucura, era totui 7trn. Ei dac doctorul Daydoc0 i inter"isese strict s se mai ndeletniceasc cu ce*a

serios n grdina ei, acum nu prea ar accepta ca ea s se apuce s depiste"e un uciga. Era e4act cum se ateptase. ;ceste sl7iciuni i de"*oltaser un alt mod de ac#iune. Cci pn acum o crim i fusese impus, ca s spunem aaN ns, n acest ca", tre7uia ea nsi s decid dac a*ea s se ocupe n mod acti* de ea. Clar c nu a*ea prea mult nclina#ie pentru astaC Era 7trn i o7osit. J=unt prea n *rst pentru noi a*enturiK i spuse Miss Marple. $ri*i pe fereastr i o7ser* c, ntr:o cur7, calea ferat parcurgea o pantN un po*rniC ? cur7C Ce*a neclar i re*eni n memorieC Cnd conductorul i napoiase 7iletulC ;sta o puse pe gnduri, doar *ag pe gnduri. =e nroi uor. Deodat nu mai sim#i nici o urm de o7osealA JMine diminea# am s:i scriu lui Da*idK, i spuse n sinea sa. Ei, n acelai timp, i aminti de o alt persoan acti* pre#ioas, JDa, sigurA Credincioasa mea 8lorenceAK Miss Marple i fcu un plan de lupt. 9u n considerare i situa#ia c era Crciunul i din pricina asta ar fi putut ntmpina tergi*ersri. i scrise nepotului surorii sale, Da*id 1est i pe lng urrile de Crciun, i adres rugmintea urgent de a:i furni"a o informa#ie. Din fericire, a fost in*itat, ca i n anii anteriori, la masa de Crciun de la parohie. ;ceasta i oferi prile&ul s discute despre hr#i cu tnrul 9eonard, care *enise acas, n "ilele de sr7toare. Dr#ile de orice tip constituiau cu deose7ire pasiunea lui 9eonard. Dei 7trna doamn se interesa de un anumit loc de pe o hart de mari dimensiuni, aceasta nu:i tre"i curio"itatea. El se referi mai departe la hr#i n general, dar i suger ce i s:ar potri*i mai 7ine scopului ei. Da, n cele din urm, declar c s:ar gsi o asemenea hart n colec#ia lui i i:o mprumut, dup ce Miss Marple i promise c o *a folosi cu mult gri& i i:o *a returna n cel mai scurt timp. Miss Marple primi o scrisoare de la nepotul surorii ei, Da*id 1est. Era foarte tandr i suna astfel, JDrag mtu 2aneA Cu ce te mai ocupi acum@ ;m putut o7#ine informa#ia pe care mi:ai cerut:o. $ot fi luate n considera#ie numai dou trenuri, cel de +,'' i cel de ora -. $rimul e un tren local care circul cu *ite" micN se oprete la Daling /roadPay /arPell Death, /rac0hampton i n toate grile urmtoare pn la Mar0et /asing. )renul de ora - este un rapid spre Lara Galilor. )rece prin Cardiff, BePport i =Pansea. $rimul ar fi putut fi a&uns din urm, pe parcurs, de trenul de +,-., dei ar tre7ui s a&ung la /rac0hampton cu cinci minute mai de*remeN rapidul ntrece trenul de +,-., cu pu#in timp nainte de /rac0hampton. De ce m:ai ntre7at@ ;dulmec un scandal n sat. 9a ntoarcerea de la cumprturi ai luat trenul de +,-. i ntr:altul, care l:a depit pe:al tu, ai *"ut:o pe so#ia primarului n 7ra#ele inspectorului sanitar@ Dar ce importan# are ce tren era@ )e gndeti la o escapad pn la $orthcaPl@ Multe mul#umiri mai ales pentru pulo*erA Este e4act pe gustul meu. Ei ce:#i mai face grdina@ n anotimpul sta presupun c nu sunt prea multe de ngri&it. Din toat inima, al tu, Da*idK Miss Marple rse cnd citi scrisoarea. ;poi reflect ce conclu"ie se putea desprinde din aceast informa#ie. Doamna McGillicuddy insistase energic c *agonul ntlnit n:ar fi a*ut nici un coridor. De unde, rapidul spre =Pansea nu intra n discu#ie. )re7uie s fi fost *or7a de trenul de +,''. Din pcate nu putea s e*ite s se duc din nou la gar. ?ft i:i fcu nite planuri. =e urc n trenul de %M,%- spre 9ondra. De data aceasta, nu se mai ntoarse cu cel de +,-., ci l lu pe cel de +,'' pn la /rac0hampton. Cltoria se desfur fr e*enimente, dar Miss

Marple i fi4ase nite scopuri precise. )renul nu era aglomerat. >n singur cltor mergea cu clasa nti, un domn foarte n *rst care citea "iarul JBeP =tatesmanK. Miss Marple intr ntr:un compartiment gol i, de am7ele d#i, cnd trenul se opri n Daling /roadPay i /arPell Death ! se aplec pe fereastr i se uit la cltori, la cei care se urcau sau co7orau. C#i*a pasageri de clasa treia se urcar n Daling /roadPay. 9a /arPell Death co7orr mai mul#i din clasa a treia. ;ici co7or i domnul de la clasa nti cu JBeP =tatesmanK. Cnd trenul se apropie de /rac0hampton i intr pe cur7, Miss Marple se ridic, se ndrept spre fereastr i se ntoarse cu spatele la ea, dup ce co7or ruloul. =e #inu 7ine pe picioare cci efectul ! re"ultatul reducerii 7rute a *ite"ei i plasarea pe cur7 ! era suficient s:#i pier"i echili7rul i s te re"emi de fereastr. Ca urmare, se putea cu uurin# ca ruloul s "*cneasc n sus. =e uit n ntunericul de afar. Era mai pu#in ntunecat dect n "iua n care cltorise doamna McGillicuddy, dar totui, destul de ntuneric. $entru a putea face nite o7ser*a#ii mai e4acte, tre7uia s repete traseul la lumina "ilei. n "iua urmtoare, se urc n trenul de diminea#, cumpr ce*a, ceea ce acum gsea numai la 9ondra i se napoie cu trenul care prsea gara $addington la %M,%-. Din nou, se tre"i singur ntr:un *agon de clasa nti. JDa, impo"itele asteaA se gndi Miss Marple. n asta consta e4plica#ia. Bimeni nu:i permitea s cltoreasc cu clasa nti, n afar de oamenii de afaceri n orele de ma4im aglomera#ie. Eu mi permit, i nchipuie ei, deoarece tre7uie s:o pun pe cheltuiala altcui*aAK Cu un sfert de or nainte de sosirea, potri*it mersului trenurilor, n /rac0hampton, Miss Marple scoase harta pe care i:o mprumutase 9eonard i ncepu s pri*easc peisa&ul. =tudiase de&a harta, cu mult gri&. Dup ce i fi4ase numele grilor prin care tocmai trecuser, i rmase s gseasc pe hart locul unde se afla trenul, cnd i ncetinea *ite"a ca s se nscrie n cur7. Era o cur7 considera7il de lung. Miss. Marple i apropie fa#a de fereastr i studie terenul de dedesu7t cu cea mai mare aten#ie. )renul trecu peste un terasament de cale ferat destul de nalt. i di*i" aten#ia ntre peisa&ul de afar i harta ei, pn cnd trenul intr, n sfrit, n /rac0hampton. n aceeai sear, i trimise o scrisoare domnioarei 8lorence Dill din Madison 3oad nr. +, /rac0hamptonC n diminea#a urmtoare, se duse la 7i7lioteca local i studie acolo o carte cu adrese din ora, un atlas geografic i o monografie local. $n acum nu putuse descoperi nimic care s:i confirme ideea *ag pe care i:o schi#ase. i "icea c ceea ce i nchipuia s:ar fi ade*erit, fr ndoial, pn la sfrit. >rmtorul pas presupunea, cu necesitate, ac#iune, foarte mult acti*itate de un anumit soi, de care ea, fi"icete, nu se sim#ea n stare. Ca teoria ei s se do*edeasc greit sau corect a*ea ne*oie de a&utorul unei a treia persoane. ntre7area era pe cine putea s atrag n aceast ntreprindere. 9s s:i defile"e prin minte diferite nume i posi7ilit#i, dar le nltur unele dup altele. Era tot mai nec&it i de"amgit, continund s se frmnte. Deodat se lumin la fa#, Dar normalA e4clam ea, 9ucy Eyeles7arroPA Capitolul I5 Bumele de 9ucy Eyeles7arroP era 7ine cunoscut n anumite cercuri. ;*ea trei"eci i doi de ani, studiase cu succes matematica la ?4ford, poseda, cum fusese, n general, recunoscut o inteligen# ieit din comun i, e*ident, to#i se ateptau ca ea s fac o carier uni*ersitar strlucit. 9ucy Eyeles7arroP mai poseda ns, pe lng cunotin#ele de specialitate o n#elegere ptrun"toare a naturii umane. Bu:i psa c o carier uni*ersitar era prost pltit. Bu a*ea nici cea mai mic preten#ie, doar aceea de a preda i de a ndruma oameni mai pu#in inteligen#i dect

ea. $e scurt, o interesau oamenii, tot soiul de oameniC nu ntotdeauna aceiai. ;poi, aa cum recunotea deschis, i plceau 7anii. Ei, ca s ctigi 7ani, tre7uia s te faci util n situa#ii de urgen#. 9ucy Eyeles7arroP a descoperit foarte repede o deficien# serioas deose7it ! lipsa de for#e capa7ile pentru ntre#inerea gospodriei. =pre uimirea prietenilor i colegilor ei uni*ersitari, 9ucy Eyeles7arroP se dedicase gospodriei. =uccesul ei a fost direct i sigur. ;cum, dup trecerea unui an, numele ei era cunoscut pretutindeni n ;nglia. Bu mai era ce*a neo7inuit ca o femeie s:i spun mul#umit so#ului, J5a fi admira7il. $ot pleca cu tine n =tatele >nite. 5ine la noi 9ucy Eyeles7arroPAK Esen#ial la 9ucy Eyeles7arroP era urmtorul lucru, cnd intra la cine*a n cas, dispreau toate neca"urile, gri&ile i muncile grele. 9ucy Eyeles7arroP fcea totul, se ngri&ea de toate, punea totul n ordine. Era incredi7il de capa7il. ngri&ea persoanele mai n *rst, prelua supra*egherea copiilor mici, sttea la cptiul celor 7olna*i, gtea minunat, se n#elegea cu 7trnii ser*itori cu rdcini adnci n cas, oric#i erau Hi de o7icei erau uniiI, se purta cu tact fa# de oamenii imposi7ili, i potolea pe 7e#i*i, se mprietenea cu cinii. ;spectul cel mai 7un era c ndeplinea orice fel de munc. 8reca duumeaua n 7uctrie, spa n grdin, strngea murdria lsat de cini i cra cr7uniA >na dintre regulile sale era c, niciodat, nu ndeplinea aceste sarcini, mult timp, n acelai loc. Dou sptmni repre"enta termenul o7inuit i, numai n ca"uri e4cep#ionale, rmnea o lun. Dar pentru cele dou sptmni cerea s i se plteasc o leaf foarte mareA ;ltfel ar fi co7ort raiul pe $mntA )e puteai odihni n *oie, cltori n strintate sau rmne acas, ntr:un cu*nt, fceai ce doreai, cci, n mod sigur, n minile capa7ile ale 9ucyei Eyeles7arroP, totul era n regul n gospodrie. n mod firesc, cererile pentru ser*iciile ei erau numeroase. Dac ar fi *rut, i:ar fi fost mai uor s fac un contract ferm pentru trei ani. I se oferiser n acest sens sume uriae pentru a o putea con*inge s rmn un timp mai ndelungat. Dar 9ucy nu a*ea inten#ia s procede"e astfel. Ei, n general, nu se ndeletnicea cu lucrurile astea mai mult de ase luni. Ei, n acelai timp, a*ea gri&, fr s prind de tire clientela ei, ntruct dispunea ntotdeauna i de timp li7er, s:i permit s fac o scurt cltorie costisitoare Hcci nu cheltuia nimic i era e4celent pltitI, sau cteodat i asuma cte o misiune, care nu i se potri*ea caracterului su, numai deoarece Ji plcea de oameniK. i putea alege patronul dup chef i dispo"i#ie. Linea foarte mult la modul ei de *ia# i gsea n el o surs de distrac#ie. 9ucy Eyeles7arroP citi pentru a treia sau a patra oar scrisoarea pe care o primise de la Miss Marple. Cu doi ani n urm, cnd cunoscutul scriitor 3aymond 1est o anga&ase s ai7 gri& de 7trna sa mtu n con*alescen# dup o pneumonie, ea fcuse cunotin# cu Miss Marple. 9ucy primise sarcina, sosise n =t. Mary Mead i i plcuse e4traordinar de mult de Miss Marple. ;cum, Miss Marple i scria domnioarei Eyeles7arroP i o ntre7a dac putea primi un anga&ament de un fel cu totul neo7inuit. 9ucy Eyeles7arroP sttu pe gnduri. Era realmente foarte ocupat, dar cu*ntul Jneo7inuitK i amintirea impresiei personale pe care i:o lsase Miss Marple n*inser re"er*ele pe care le manifestase. i telefon imediat domnioarei Marple i i e4plic c nu putea *eni la =t. Mary Mead, deoarece, momentan, a*ea o slu&7N dar, n dup:amia"a "ilei urmtoare, era li7er ntre orele dou i patru i ar putea s:o ntlneasc pe Miss Marple oriunde n 9ondra. i propuse clu7ul ei. Miss Marple fu de acord cu propunerea ei i a doua "i, se ntlnir. 9ucy Eyeles7arroP i conduse musafira ntr:o camer cam sum7r i:i spuse, ( M tem c, deocamdat, sunt foarte ocupat, dar poate mi po*esti#i ce tre7uie s fac.

( )rea7a este foarte simpl, o asigur Miss Marple. Beo7inuit, dar simpl. ; *rea s gsi#i un cada*ru. n prima clip, 9ucy cre"u c Miss Marple i pierduse min#ile, dar alung, de ndat, acest gnd. 8r nici o ndoial, Miss Marple era n deplintatea facult#ilor sale mintale i *or7ea foarte serios. ( Ce cada*ru@ ntre7 9ucy Eyeles7arroP cu acelai cura& demn de admira#ie. ( Cada*rul unei femei, rspunse Miss Marple. Cada*rul unei femei care a fost omort ntr:un trenC mai e4act spus, strangulat. 9ucy i ridic uor sprncenele. ( )re7uie s recunosc c asta este, ntr:ade*r, ce*a neo7inuit. $o*esti#i:miA Miss Marple i po*esti. 9ucy Eyeles7arroP o ascult cu aten#ie, fr s:o ntrerup. Cnd Miss Marple termin, mai adug, ( Elspeth McGillicuddy nu e o femeie care s:i nchipuie cu uurin# ce*a. De aceea nu m ndoiesc de ceea ce mi:a relatat. ( n#eleg, spuse 9ucy gnditoare. = presupunem c totul s:a petrecut precum sus#ine ea. Ce am eu de fcut@ ( Mi:a#i lsat o impresie foarte puternic, su7linie Miss Marple. Ei pentru sta7ilirea ade*rului, nu mai dispun acum de for#a fi"ic necesar s alerg n toate pr#ile i s fac totul singur. ( ;adar, a#i dori s o7#in informa#ii@ )re7uie s ntreprind cercetri@ 9a asta * gndi#i@ Dar n:a fcut:o poli#ia de&a@ =au crede#i c a lucrat superficial@ ( ?, nu, o contra"ise Miss Marple. Ctui de pu#in. Bu a lucrat negli&ent. Bumai c eu mi:am format o teorie n pri*in#a resturilor pmnteti ale femeii ucise. Cada*rul tre7uie s se afle unde*a. Dac el nu a fost gsit n tren, atunci tre7uie s fi fost mpins sau aruncat din tren. )otui, n:a fost gsit nicieri pe linie. De aceea m:am urcat n tren i am cutat un loc unde cada*rul ar fi putut fi aruncat, fr a fi descoperit pe linieC i am locali"at, realmente, o asemenea regiune. Calea ferat descrie, cu pu#in nainte de /rac0hampton, o cur7 mare i chiar pe marginea unui terasament nalt. Dac a fost a"*rlit din tren acolo, unde terenul, chiar n punctul acesta este cam nclinat, atunci consider, ct se poate de pro7a7il, c trupul se afl su7 digul terasamentului. ( Dar, n mod sigur, s:ar putea afla acolo@ ( /inen#eles. De aceea tre7uie ndeprtatC De aceea m gr7esc. Qsta e locul. >ita#i:* pe hartA 9ucy se aplec i pri*i punctul pe care i:l indica Miss Marple. ( 9ocul se afl acum n mpre&urimile de la /rac0hampton, continu Miss Marple. Dar, ini#ial, acolo se ntindea un domeniu cu un parc mare, cmpuri i lucruri de:astea. Ei acum mai e aa, dar este ncon&urat de terenuri de construc#ii i mahalale. 3utherford Dall ! aa se numete domeniul ! a fost ridicat n %FF+ de un fa7ricant foarte 7ogat numit Crac0enthorpe. 8iul acestui Crac0enthorpe, un 7r7at mai n *rst, locuiete acolo, mpreun cu fiica sa, dup cte tiu. Calea ferat ncon&oar &umtate din domeniu. ( Ei ce tre7uie s fac eu@ Ce atepta#i de la mine@ ( ; *rea, i rspunse imediat Miss Marple, s * lua#i o slu&7 acolo. )o#i au ne*oie, n "ilele noastre, de un a&utor de nde&de n gospodrie. Bu pot s cred c * *a fi dificil s gsi#i de lucru la 3utherford Dall. ( Bu prea ar fi greu.

( Dup cte am au"it, domnul Crac0enthorpe este, n general, cunoscut drept un om "grcit. Dac se n*oiete doar cu un salariu mic, l *oi completa eu, n aa fel nct s o7#ine#i un *enit mai 7un dect de o7icei. ( Datorit greut#ii misiunii@ ( Mai pu#in din cau"a greut#ii ct mai mult din cau"a pericolului. Bu pot s:#i ascund faptul c preluarea acestui post presupune un anume pericol. E corect din partea mea s:#i atrag aten#ia asupra acestui risc. ( Bu cred, "ise 9ucy gnditoare, c ideea pericolului m:ar putea ngro"i. ( Bici eu nu m:a fi ateptat, rse Miss Marple, nu lsa#i impresiaC ( Chiar a#i cre"ut mai nainte c ideea prime&diei ar putea a*ea pentru mine ce*a ispititor@ n *ia#a mea, foarte rar, a tre7uit s m confrunt cu pericolul. Dar chiar crede#i c afacerea ar fi riscant@ ( Cine*a, i rspunse Miss Marple gra*, a comis, cu mult a7ilitate, o crim. B:a strnit nici o suspiciune, nu a tre"it nici o 7nuial. Dou doamne mai n *rst au relatat o po*este cam incredi7il, poli#ia a ntreprins cercetri i n:a gsit nimic incriminatoriu. )otul este, aadar, calm i linitit. Bu cred ca necunoscutul, oricine ar putea fi el, s se gndeasc c ntreprinde#i cercetriC mai ales dac sunte#i pre*"toare. ( Ei spre ce ar tre7ui s:mi ndrept aten#ia@ ( =pre anumite urme din &urul terasamentului de cale ferat, poate o 7uc#ic de m7rcminte, crengi ndoiteC lucruri de:astea. 9ucy ddu din cap c n#elesese, ( Ei apoi@ ( 5oi fi n apropiere, o asigur Miss Marple. ? fost ser*itoare, credincioasa mea 8lorence, locuiete la /rac0hampton. Mul#i ani i:a ngri&it prin#ii ei 7trni. ;cum ei nu mai triesc i 8lorence nchiria" casa la oameni foarte respecta7ili. ;m aran&at s locuiesc la ea. =e *a ngri&i de mine i mie mi:ar plcea s stau n apropiere. De aceea * propun s men#iona#i la 3utherford Dall c o mtu mai n *rst locuiete n *ecintate i de aceea a#i dori s gsi#i de lucru ntr:un loc care s * permit s:o *i"ita#i mai des. ;stfel * asigura#i, de la nceput, condi#ii pentru a 7eneficia de mai mult timp li7er. 9ucy ddu iari apro7ator din cap. ( ;*eam inten#ia s plec la )aormina poimine, dar pot s:mi amn *acan#a. Mai mult de trei sptmni nu pot s * stau la dispo"i#ie ntruct sunt ocupat dup aceea. ( )rei sptmni sunt mai mult dect suficiente, o asigur Miss Marple. Dac nu descoperim nimic n trei sptmni, putem renun#a linitite la ca" ca fiind lipsit de perspecti*e, un produs al fante"iei. Miss Marple i lu la re*edere i 9ucy se gndi doar o clip. Dup aceea, telefon la un 7irou de plasare a for#ei de munc din /rac0hampton, pe a crui proprietar o cunotea foarte 7ine. i spuse c dorea o slu&7 prin mpre&urimi ca s fie mai aproape de JmtuaK sa. 3efu", cu anumit greutate i cu foarte mult a7ilitate, mai multe propuneri atrgtoare pn cnd, n cele din urm, i fu men#ionat 3utherford Dall. ( ;sta este e4act ceea ce caut, spuse 9ucy hotrt. $roprietara agen#iei o sun pe domnioara Crac0enthorpe i aceasta pe 9ucy. Dou "ile mai tr"iu, 9ucy prsi 9ondra i se ndrept spre 3utherford Dall. 9ucy Eyeles7arroP i conduse mainu#a prin poarta impo"ant. 9a dreapta se afla o csu#, unde, ini#ial, locuise un portar, dar care acum arta complet prsit. >n drum lung, cu multe cur7e, conducea la cas. 9ucy rmase surprins cnd aceasta i apru, deodat, n fa#. Era, pstrnd propor#iile, o cldire n miniatur a la 1indsor Castle. )reptele de piatr ale uii de la

intrare artau nengri&ite i drumul aternut cu pietri se n*er"ise n ntregime de 7uruienile care creteau la ntmplare. /tu cu un ciocnel din fier for&at i, de ndat, i deschise o femeie cam leampt care i tergea minile de or# i i se adres prost dispus, ( 5re#i s atepta#i@ =unte#i cine*a cu /arroP@ ( E4act, rspunse 9ucy. Interiorul casei dega&a o rceal sensi7il. 9ucy urm femeia, prin holul lung i ntunecos, pn n camera de "i care, cu rafturile de cr#i i mo7ila tapisat, lsa o impresie plcut. ( ;m s:o anun#, mormi femeia, aruncndu:i o pri*ire de"apro7atoare, prsind camera i trntind ua dup ea. Dup cte*a minute, intr domnioara Emma Crac0enthorpe. Era o femeie de *rst mi&locie care i plcu, din prima clip, 9ucyei. Bu a*ea trsturi ieite din comun, nu arta nici deose7it de 7ine, nici tears. $urta o fust din tPeed i un pulo*er de ln, a*ea prul negru, ochi cprui i o *oce foarte plcut. ( Domnioara Eyeles7arroP@ o ntre7 pe un ton prietenos i i ntinse mna. Bu tiu e4act, spuse mai ncet, dac acest post * *a con*eni cu ade*rat. Bu am ne*oie de o mena&er, ci de cine*a care s munceasc n gospodrie. 9ucy i spuse c e4act de asta se ocupase la unele familii. ( Multe i nchipuie c e *or7a doar, pur i simplu, de ters pu#in praful i chestii de: astea, dar de ters praful pot s m ocup i singur, o asigur Emma Crac0enthorpe. ( n#eleg, "ise 9ucy. ;*e#i ne*oie de cine*a care s gteasc i s spele, s re"ol*e pro7lemele gospodreti i s #in ceainicul fier7inte. E n regul. Bu m dau n lturi de la nici o trea7. ( Din pcate, este o cas mare i necesit mult munc. )atl meu i cu mine locuim doar ntr:o parte a ei. El e 7olna*, aa nct ducem o *ia# linitit. ;m mai mul#i fra#i, dar *in rareori pe aici. Dou femei sunt ser*itoare, doamna Ridder n fiecare diminea# i doamna Dart de trei ori pe sptmn ca s cure#e lucrurile de alam i altele. ;*e#i main proprie@ ( Da, dar poate sta i afar, dac n:am unde s:o 7ag, e o7inuit cu asta. ( ?, sunt destule gra&duri *echi la ndemn. Bu e nici o dificultate parcarea automo7ilelor. Domnioara Crac0enthorpe tcu o *reme apoi continu, Eyeles7arroP este un nume neo7inuit. $rieteni de:ai mei, Rennedy, mi:au *or7it de o 9ucy Eyeles7arroP. ( Da, eu am fost la ei n Borth De*on, cnd doamna Rennedy atepta un copil. Emma Crac0enthorpe rse. ( 5:a ludat c a#i fi minunat. C *:a#i fi ngri&it de toate n cas. Dar mi se pare c cere#i foarte mult. =uma pe care a men#ionat:oC ( E n ordine, o ntrerupse 9ucy. n primul rnd, m interesea" s fiu n apropiere de /rac0hampton. ;colo triete o 7trn mtu a crei sntate s:a nrut#it i a *rea s pot a&unge mai uor la ea. De aceea leafa &oac un rol secundar. Bu:mi pot permite s pierd timpul nefcnd nimic, dar e important pentru mine s am, "ilnic, cte*a ore li7ere la dispo"i#ie. ( /inen#eles. 5 pute#i lua li7er, n fiecare dup:amia", pn la ora ase, dac asta * este suficient. ( =plendidA mi con*ine de minuneA Domnioara Crac0enthorpe se frmnt pu#in nainte de a:i mrturisi, ( )atl meu este destul de n *rst i uneori camC dificil. 8ace mult economie i, cteodat, spune lucruri care se sparg n capul oamenilor. B:a *reaC 9ucy inter*eni iute, ( =unt o7inuit cu 7trni de toate felurile. ;&ung s m n#eleg 7ine cu ei.

Emma Crac0enthorpe rsufl uurat. 9ucy primi un dormitor mare, destul de posomort. ;poi, domnioara Crac0enthorpe i pre"ent casa, care lsa impresia de a nu fi prea locuit. Cnd trecur pe lng o u de pe hol, cine*a strig dinuntru, ( )u eti, Emma@ Cu noua fat@ ;du:o ncoaceA 5reau s mi:o pre"in#i. Emma se nroi i o pri*i pe 9ucy rugnd:o s n#eleag situa#ia. Cele dou femei intrar n odaie. $rin fereastra ngust ptrundea pu#in lumin i camera era suprancrcat cu mo7il de mahon n stil *ictorian. /trnul domn Crac0enthorpe edea ntr:un scaun rulant, ntr:o parte cu un 7aston cu mner de argint. Era un 7r7at nalt, sla7, cu fa# de 7uldog i ochi din care clipea 7nuitor. ( Ia *ino s te *edem, domnioarA 9ucy naint i l pri*i "m7ind. ( )re7uie s ti#i, de la 7un nceput, c dac locuim ntr:o cas mare asta nu nseamn c suntem i 7oga#i. Bu suntem 7oga#i. )rim simplu. ;u"i#i@ ModestA Bu * face#i ilu"ii dearte. /atogul e un pete la fel de 7un ca i calcanul. = nu uita#i astaA >rsc orice risip. 9ocuiesc aici, deoarece tatl meu a construit casa i mie mi place. Dup ce mor eu, pot s:o *nd cnd doresc. =unt sigur c aa *or face. Bu au nici un sim# al familiei. Casa este solid fcut, 7ine cldit i a*em pmntul nostru propriu de &ur mpre&ur. Bumai pentru noi. Domeniul ar aduce mul#i 7ani, dac ar fi *ndut ca parcele pentru construc#ii. Dar nuC att timp ct triesc eu. B:or s m scoat de aici dect cuC picioarele nainte. ? pri*i pe 9ucy. ( Casa este cetatea dumnea*oastr, remarc aceasta. ( 5 distra#i pe socoteala mea@ ( Ctui de pu#in. Mi se pare foarte ener*ant s de#ii un domeniu n mi&locul unui ora. ( ;a e. Corect. De aici nu se "rete nici o cas, nu:i aa@ Doar cmpuri cu *aciC i asta chiar n mi&locul /rac0hampton:ului. =e aude pu#in circula#ia, doar cnd nu 7ate *ntulC altfel e linitit ca la #ar. 8r s fac *reo pau" sau s:i schim7e tonul, continu, adresndu:se fiicei sale, ( )elefonea":i afurisitului la de ne7un, doctorului. =pune:i c ultima doctorie nu e 7un de nimic. 9ucy i Emma se pri*ir. Ei s nu o mai lai pe 7lestemata aia de femeie, care se n*rte tot mereu pe aici, s mai tearg praful, strig dup ele, n timp ce acestea se retrgeau. Mi:a ncurcat toate cr#ileA ( Domnul Crac0enthorpe este de mult timp 7olna*@ ntre7 9ucy. Emma rspunse ce*a mai sla7, ( =unt ce*a aniC ;ici este 7uctria. ;ceasta era o ncpere uria i destul de de"ordonat. 9ucy ntre7 cnd se ser*ete masa i arunc o pri*ire n cmar. ;poi i spuse "m7ind Emmei Crac0enthorpe, ( ;cum m:am lmurit. 8i#i fr gri&A 9sa#i totul n seama meaA Emma Crac0enthorpe oft uurat, cnd se duse la culcare, n seara aceea. 8amilia Rennedy a*usese dreptate cnd i:o recomandase. Era mul#umit. 9ucy se scul, n diminea#a urmtoare, la ora ase. Inspect casa, pregti legumele, gti i ser*i micul de&un, mpreun cu doamna Ridder fcu paturile, iar la ora %% se ae"ar amndou n 7uctrie s 7ea un ceai tare. =atisfcut de faptul c 9ucy Jnu:i ddea aereK i su7 influen#a ceaiului tare i dulce, doamna Ridder se lans n flecreal.

( >n 7trn "grcit, asta eA Ce mai are sraca de tras cu elA Dar nu se las nfrnt. Cnd e necesar, pune piciorul n prag. Mai ales cnd *in domnii pe aici, are ea gri& s se ser*easc la mas ce*a mai ca lumea. ( Domnii@ ( Da. E o familie mare. Cel mai mare, domnul Edmund a murit n r"7oi. Domnul Cedric locuiete unde*a, n strintate. Este necstorit. $ictea" n alte #ri. Domnul Darold locuiete la 9ondraN s:a cstorit cu fata unui conte. ;poi, mai e domnul ;lfred, un om foarte simpatic, dar socotit oarecum oaia neagr a familiei. ; fcut mereu prostii. $rintre mem7rii clanului e i so#ul doamnei Edith, domnul /ryan. Ea a murit acum *reo doi ani, dar el e socotit ca de:al casei. n sfrit, domniorul ;le4ander, 7iatul doamnei Edith. =t la o coal cu internat, dar i petrece ntotdeauna, o parte din *acan# aici, unde:i place. Domnioara Emma #ine foarte mult la el. 9ucy nregistr tot ce:i po*estise doamna Ridder i a*u gri& ca aceasta s mai ser*easc o ceac de ceai. n cele din urm, doamna Ridder se ridic fr nici un chef. ( ;sta e cam tot ce se face diminea#a, mormi ea. = * a&ut la cur#at cartofii@ ( I:am cur#at de&a. ( 5:a#i apucat serios de trea7A o7ser* doamna Ridder *i"i7il mul#umit. ;tunci nu mai e nimic altce*a de fcut i pot pleca@ 8r s mai atepte *reun rspuns, doamna Ridder i lu tlpi#a i 9ucy se apuc imediat s frece masa de la 7uctrie, ceea ce ar fi fcut de mult timp, ns doar o tersese, ntruct aceasta fiind de datoria doamnei Ridder, nu *oia s:o supere. ;poi lustrui argintria pn cnd strlucea de cur#enie. Gti masa de prn", strnse totul, spl *esela i la dou &umtate era gata s:i poat ncepe cercetrile. Mai nti, ddu o rait prin grdini. Cea de la 7uctrie arta &alnic. Bumai legume ieftine fuseser plantate. =erele dec"user i drumurile peste tot fuseser in*adate de 7uruieni. Bumai o por#iune din apropierea casei era cur#at i n stare 7un. Grdinarul tare 7trn i cam surd fcea ce i mai sttea n putere. 9ucy rmase de *or7 cu plcere cu el. 9ocuia ntr:o csu# de lng gra&dul cel mare. Din curtea cu construc#iile adiacente, o osea ngrdit tra*ersa parcul i ddea, dup ce trecea pe su7 un pasa& de cale ferat, ntr:un drum ngust. Cte*a minute un tren hurui pe deasupra pasa&ului. 9ucy l o7ser* cum ncetinete, de ndat ce s:a nscris n cur7a care ncon&ura domeniul domnului Crac0enthorpe. Ea trecu pe su7 pasa& i apuc pe drumul care prea s fie pu#in folosit. De o parte, se gsea terasamentul de cale ferat, de partea cealalt un "id nalt ce apar#inea unei fa7rici. 9ucy merse de:a lungul lui pn la nceputul unei str"i cu csu#e. n deprtare se au"ea "gomotul traficului de pe un 7ule*ard. =e uit la ceas. ? femeie iei dintr:o cas i 9ucy o ntre7, ( =cu"a#i:m, de unde a putea telefona de prin apropiere@ ( $ota se afl la col#ul str"ii urmtoare. 9ucy i mul#umi i merse mai departe pn gsi pota care, pe &umtate era i maga"in. ;*ea o ca7in telefonic de unde o sun pe Miss Marple. 5ocea feminin care rspunse suna cam nepoliticoas, ( =e odihnete. Bici nu m gndesc s:o deran&e". ;re ne*oie de linite ! este o doamn n *rst. Cine sunte#i@ De cine s:o anun# c a fost sunat@ ( 9ucy Eyeles7arroP. Bu tre7uie s:o deran&a#i. =pune:#i:i numai c am sosit, totul merge dup dorin#a ei i am s:o #in la curent, dac inter*ine ce*a nou. 9ucy puse receptorul n furc i se ntoarse la 3utherford Dall. Capitolul 5

( =per c nu a*e#i nimic mpotri* dac &oc pu#in golf n parc, ca s nu:mi ies din mn@ ntre7 9ucy. ( =igur c nu. 5 place s &uca#i golf@ ( Bu sunt prea gro"a*, dar a *rea s:mi men#in forma e4ersnd. Este o modalitate agrea7il de a face micare, cnd eti o7ligat s te re"umi e4clusi* la plim7ri. ( Doar pe domeniul meu se poate plim7a omul, mri domnul Crac0enthorpe. Bumai trotuare, asfalt i case srccioase su7 form de cutii de chi7rituri. )are ar *rea s pun mna pe pmntul meu i s mai construiasc lucruri de:astea. Dar n:o s:l capete ct timp triesc eu. Ei nici nu m gndesc s mor ca s:i fac cui*a *reo plcere, n#elege#i@ Bu mor ca s nu:i fac pe plac cui*aA ( Dar tatA spuse 7lnd Emma Crac0enthorpe. ( Etiu la ce * gndi#iC i ce atepta#i. )o#i deopotri*. Cedric i *ulpoiul acela *iclean de Darold cu mina lui mul#umit de el nsui. )are m ntre7 ce urmrete ;lfred c nu a ncercat nc s:mi fac de petrecanie. Bu sunt, de altfel, sigur c nu a ncercat pn acum. De Crciun, de pild. ;m a*ut atunci accesul acela foarte ciudat. /trnul la mecher de Suimper era foarte uimit. Mi:a pus tot soiul de ntre7ri curioase. ( ?ricine are, din cnd n cnd, dureri intestinale, tat. ( Da, 7ine, 7ineA =pune doar c mncasem prea multA 9a asta te referi@ Ei de ce, m rog, am mncat prea mult@ $entru c se gsea prea mult mncare pe mas, e4agerat de mult. 3isip i mn spartA Bumai pentru a a"*rli cu 7anii. Mi se pare, domnioar, c a#i adus, la prn", cinci cartofi iC deose7it de mari. Doi cartofi de persoan sunt de a&uns. = nu mai *eni#i dect cu patru la mas. Cartoful rmas de a"i s:a irosit degea7a. ( B:a fost irosit, domnule Crac0enthorpe. M:am gndit s:l folosesc, n seara asta, la o omlet spaniol. Cnd prsea camera cu ta*a pentru cetile de cafea, 9ucy l au"i pe domnul Crac0enthorpe "icnd, ( Eireat femeie. ;re un rspuns la orice. Dar gtete foarte 7ineC i arat ngri&it. 9ucy i lu o cros uoar Hdin sim# de pre*edere i adusese cu ea un set de crose de golfI i se duse n parc. ncepu s &oace o serie de mingi. Dup *reo cinci minute, lo*i una, n mod inten#ionat, greit, n direc#ia terasamentului de cale ferat. 9ucy se urc pe terasament i ncepu s:o caute. Din cnd n cnd se uita spre cas. Era destul de departe i nimeni nu se interesa ctui de pu#in de ceea ce fcea ea. ;a i continu cercetrile. Cteodat arunca o minge, dou de pe panta terasamentului n iar7, n decursul dup:amie"ii a cercetat cam o treime din terasamentul de cale ferat. Bu a descoperit nimic frapant, i continu &ocul, ndreptnd mingea spre cas. Dar a doua "i gsi ce*a. >n tufi de spini, care cretea pe la &umtatea nl#imii terasamentului de cale ferat, fusese clcat n picioare. Bite crengi "ceau prin &ur. 9ucy cercet tufiul. ;g#at de un spin se gsea o 7uc#ic de 7lan. ;*ea aproape aceeai culoare ca cea a lemnului, maro deschis. 9ucy o pri*i o clip, apoi scoase o foarfec din geant i o tie cu aten#ie pe &umtate. ? introduse n plicul pe care l a*ea la ea. ;poi co7or ncet panta destul de a7rupt i i continu in*estiga#iile. I se pru c, n iar7a deas, *ede un fel de urm, ca i cum cine*a um7lase pe acolo. Dar urma era aa de sla7, att de ndoielnic precum urmele lsate chiar de ea nsi. )re7uia s fie destul de *eche i 9ucy nu era sigur dac imagina#ia nu:i &uca *reo fest. $lin de r*n, ncepu s caute metodic n iar7a de la poalele terasamentului, printre tufiurile de ciulini. n cele din urm, dup *reo or, truda i fu rspltit. Gsi o pudrier i un

lucru mic i ieftin din email. 9e lu cu 7atista i le introduse n geant. Mai scormoni, dar nu mai ddu de nimic. n dup:amia"a urmtoare se urc n main i se duse la mtua sa 7olna*. Emma Crac0enthorpe i spuse 7ine*oitoare, ( ;*e#i timp 7erechetA E suficient s * ntoarce#i doar cu pu#in nainte de mas. ( 5 mul#umesc foarte mult, dar *in cel mai tr"iu la ora ase. Csu#a de pe Madison 3oad, nr. + era cam sum7r i strada ngust. 9a ferestre atrnau perdele curate, pragul era al7 ca neaua i clan#a de alam strlucea. ? femeie nalt, cu o nf#iare mnioas, m7rcat ntr:o rochie neagr i deschise i o pri*i prost dispus pe 9ucy, cnd i ddu drumul s intre. Miss Marple ocupa dormitorul care se afla n spate, curat:lun, plin de er*e#ele i mileuri. Miss Marple sttea ntr:un fotoliu mare lng emineu i mpletea preocupat. 9ucy nchise ua dup ea, apoi se ae" pe un scaun n fa#a lui Miss Marple. ( =e pare c a#i a*ut dreptate, ncepu ea. =coase din geant ceea ce gsise i:i po*esti tot ce fcuse. Miss Marple se nroi uor triumftoare. ( $oate c nu e prea potri*it, "ise ea, dar te sim#i ciudat de mul#umit cnd de#ii do*ada c teoria ta nu a dat gre. Cercet 7uc#ica de 7lan. ( Elspeth spunea c femeia purta o hain de 7lan de culoare deschis. Cred c pudriera a fost n 7u"unarul mantoului, a c"ut unde*a &os i s:a rostogolit pe talu"ul terasamentului. Din asta nu po#i trage multe conclu"ii, dar tot e ce*a. Bu a#i luat ntreaga 7ucat de 7lan@ ( Bu, &umtate am lsat:o n spinii tufiului. Miss Marple ncu*iin#. ( $erfect. =unte#i foarte inteligent, draga mea. $oli#ia *a dori s do*edi#i ceea ce sus#ine#i. ( 5re#i s * duce#i la poli#ie cu cele gsite@ ( nc nuC Miss Marple c"use pe gnduri, Cred c ar fi 7ine s gsim mai nti cada*rul. Bu sunte#i de aceeai prere@ ( Desigur, dar nu e prea tr"iu@ ;dic, logic, presupunerea dumnea*oastr este corect. >cigaul a aruncat corpul din tren, dup care a co7ort, pro7a7il, la /rac0hampton i cnd*a ! pesemne n aceeai noapte ! s:a rentors i a ndeprtat cada*rul. Dar ce s:a ntmplat atunci@ )re7uie s:l fi dus unde*a. ( Bu unde*a, o contra"ise Miss Marple. Mi se pare c n:a#i a7ordat pro7lema n mod logic, drag domnioar Eyeles7arroP. ( =pune#i:mi, simplu, 9ucy. De ce Jnu unde*aK@ ( Deoarece, n ca"ul n care ar fi omort fata, ntr:un anumit loc, i i:ar fi luat cada*rul cu maina, atunci ar fi fost mult mai uor. Bu *:a#i gndit la astaC 9ucy o ntrerupse, ( 5re#i s spune#iC *re#i s spune#i c ar fi fost o crim premeditat@ ( 9a nceput nu am fost de aceast prere, rspunse Miss Marple. Bu mi:a trecut prin gnd. )otul prea c s:ar fi produs dintr:o ceart, c 7r7atul i pierduse stpnirea de sine, a strangulat fata i apoi s:a *"ut confruntat cu pro7lema ce:ar putea face cu *ictima sa ! e pro7lema pe care tre7uia s:o re"ol*e n cte*a minute. Dar ar fi fost mai mult dect un incident, dac el a omort fata ntr:o i"7ucnire de mnie, apoi a pri*it pe fereastr i a descoperit c, n clipa aceea, trenul lua o cur7, ceea ce i ddea posi7ilitatea s se de7arase"e, n locul acela, de moart i n ca"ul n care el nu numai c o arunc din tren, dar se i ntoarce, mai tr"iu, s:o

gseasc pentru a o putea ndeprtaA Dac ar fi aruncat e4act acolo cada*rul din ntmplare i nu ar fi ntreprins apoi nimic, atunci ea ar fi fost de mult gsit. )cu. 9ucy o pri*ea. Dup o scurt pau", Miss Marple continu gnditoare, ( )re7uie s recunosc c a fost o crim e4traordinar de a7il plnuit. )re7uie s fi fost pus la punct cu foarte mare gri&. >n tren repre"int ce*a anonim. Dac ar fi ucis femeia acolo unde locuia sau se afla, l:ar fi putut *edea cine*a *enind sau plecnd. Dac ar fi dus:o cu maina unde*a n pro*incie, cine*a ar fi putut re#ine numrul sau marca autoturismului. Dar un tren plin de strini care urc sau co7oar. ntr:un *agon fr culoar, unde el se afla singur cu ea, afacerea era foarte simplC mai ales, cnd te gndeti c el plnuise precis totul mai departe. El cunotea 3utherford Dall. )re7uie s:i fi cunoscut, cel pu#in po"i#ia geografic, s fi tiut c e situat deose7it de i"olat, ntr:o oarecare msur ca o insul ntr:un ora, ncon&urat de liniile de cale ferat. ( E4act aa i este, spuse 9ucy. 3utherford Dall este un anacronism, o reminiscen# a trecutului. 5ia#a trepidant a oraului se desfoar n &urul su, dar nu:l deran&ea". 8urni"orii i aduc, n "orii "ilei, marfa i asta:i tot. ( = presupunem, aadar, c ucigaul a *enit, n aceeai noapte, la 3utherford Dall. Era de&a ntuneric, cnd moarta a c"ut din tren, i nu a*ea de ce s se team c ar fi fost gsit pn a doua "i. ( Bu, desigur c nu, fu de acord 9ucy. ( ;cum, n ce fel s:ar fi ntors ucigaul la locul crimei@ Cu maina@ Ce drum putea s foloseasc@ 9ucy se gndi, ( De:a lungul "idului unei fa7rici e un drum cu gard *iu, iar de partea cealalt a lui se afl terasamentul de cale ferat. $rintr:un pasa& su7teran se a&unge la o osea care ncepe de la domeniul 3utherford Dall. El putea s mearg de:a lungul terasamentului, s ia cada*rul i s:l trasc pn la main. ( Ei apoi, continu Miss Marple, a dus:o ntr:un loc pe care l alesese dinainte. )otul a fost minu#ios plnuit, n#elegi@ Ei nu cred c a ndeprtat moarta prea mult de 3utherford Dall, sau, n nici un ca", nu a dus:o prea departe. E posi7il ca, mai apoi, s:o fi ngropat pe:acolo@ =e uit ntre7toare la 9ucy. ( Da, rspunse 9ucy pe gnduri. Dar nu a fost chiar aa uor, cum sun. Miss Marple ncu*iin# dnd din cap. ( B:o putea ngropa n parc. ;r fi fost prea mult de munc i s:ar fi o7ser*at uor. $oate unde*a, unde pmntul era de&a rscolit@ ( $ro7a7il, n grdina de la 7uctrie, dar asta e aproape de csu#a grdinarului. E 7trn i cam surdC dar ar fi riscant. ( E *reun cine pe:acolo@ ntre7 Miss Marple. ( Bu. ( ;tunci, poate lum n considera#ie un opron sau o cldire adiacent@ ( ;sta ar fi mai uor i ar merge mai repedeC E4ist o mul#ime de cldiri *echi, care nu sunt folosite, cmri pentru *esel, ateliere, unde nu mai intr nimeni, cocini stricate pentru porci, hangare i chestii de:astea. Miss Marple ddu din cap afirmati*, ( Da, cred c este mult mai pro7a7il. 8lorence 7tu la u i apru cu o ta*. ( M gndesc, conchise Miss Marple, s nu mai *or7im despre crim ct timp ser*im ceaiul. Este o tem groa"nic.

Dup ceai se ridicar. ( ncepe s se ntunece, remarc 9ucy. Dup cte mi:am dat seama pn n pre"ent, nimeni de la 3utherford Dall n:ar putea fi criminalul pe care l cutm. ;colo locuiesc doar un 7trn, o femeie ntre dou *rste i un grdinar aproape surd. ( B:am "is c ar locui actualmente acolo, o corect Miss Marple. M:am referit numai la faptul c tre7uie s fie cine*a care cunoate foarte 7ine 3utherford Dall. Dar despre asta am putea *or7i dup ce *e#i descoperi cada*rul. ( $re#i pe deplin con*ins c l *oi gsi, "ise 9ucy. Eu nu sunt nici pe departe att de optimist. ( =igur l *e#i gsi, draga mea 9ucy. =unte#i o fat att de capa7il i energic. ( $oate n unele pri*in#e, dar, n gsirea unui cada*ru, n:am nici o e4perien#. ( Bu e ne*oie de altce*a dect de o 7un cunoatere a naturii umane, ncerc Miss Marple s:o ncura&e"e. 9ucy o pri*i i ncepu s rd. Miss Marple i "m7i. n dup:amia"a urmtoare, 9ucy se apuc sistematic de trea7. ; scotocit prin toate cldirile alturate i oproanele, a scormonit mrciniurile care in*adaser *echile cocini pentru porci i se uit n camera ca"anelor de su7 cas. Cnd au"i o tuse uscat, se ndrept din ale. /trnul grdinar Dillman o pri*ea de"apro7ator. ( ;*e#i gri&, domnioar, s nu p#i#i ce*a, o a*erti" el. =cara nu e prea sigur. ;#i fost i deasupra *esti7ulului i nici acolo pardoseala nu e prea solid. 9ucy se feri s se arate fstcit. ( M considera#i, n mod sigur, foarte curioas, i "ise r"nd. M gndeam dac n acest spa#iu nu s:ar putea face ce*aC de pild, s se culti*e ciuperci sau altce*a de genul sta. )otul las o impresie de negli&en#. ( ;sta depinde de stpn. Bu *rea s dea nici un 7an. ( Dar dac s:ar in*esti nite 7ani n repara#ii, ar fi recupera#i foarte repede. ( )oate au dec"ut prea mult. ;r tre7ui in*estit o sum mare i stpnul n:ar consim#i niciodat. =e gndete numai la economii. De altfel, tiu destul de precis ce se *a petrece, cnd el nu *a mai fi, tinerii domni *or *inde domeniul ct mai repede cu putin#. ;teapt doar ca s:i dea duhul. ;m au"it spunndu:se c *or pune mna pe o frumoas grmad de 7ani, dup ce el *a muri. ( E chiar foarte 7ogat@ ntre7 9ucy. ( Galanteriile Crac0enthorpeK@ ;a se numete firma. /trnul domn, tatl domnului Crac0enthorpe a nfiin#at:o. El tia ce *roia. ; fcut a*ere i a construit casa asta. ; 7gat mul#i 7ani aici, dar nu era "grcit. Bu a*ea nici o nclina#ie de a fi un "grie:7rn". Cum se spune, a fost de"amgit de am7ii 7ie#i. 9e:a dat o educa#ie 7un, i:a trimis la studiiC la ?4ford i alteleN a *rut s scoat din ei ade*ra#i gentlemeni. Dar ei se #ineau mndri i nu au dorit s intre n 7reasl. Cel mai mic s:a cstorit cu o actri# i a a*ut un accident de main pentru c o conducea 7eat. Cel mare, actualul proprietar, nu s:a n#eles cu tatl su. ; trit mult n strintate, a cumprat o grmad de statui pgne i le:a trimis pe rnd acas. Bu era aa de "grcit n tinere#eC asta l:a apucat mai tr"iu. Bu, nu a*e#i cum s:i n#elege#i pe el i pe tatl su. 9ucy l asculta cu deose7it interes. /trnul se re"emase conforta7il de perete i manifesta mult chef s continue s:i relate"e po*estea familiei. Era clar c prefera s stea de *or7 dect s munceasc. ( /trnul domn a murit nainte de r"7oi. ;*ea o fire de speriat. Bu suporta s fie contra"is. ( Ei cnd a murit, actualul domn Crac0enthorpe a *enit s locuiasc aici@

( Da. El cu familia sa. Copiii erau de&a mari. ( DarC asta nu nseamn nainte de primul r"7oi mondial@ ( Bu, nu m:am referit la acela. El a murit n %TMF. 9ucy i ddu seama c %TMF nsemna tot Jnainte de r"7oiK. ( Bu mai *reau s * mai re#in din trea7, spuse 9ucy. Bici eu nu mai am timp. ( $rea multe nu mai pot face, ncerc grdinarul s:o re#in. 9umina e prea proast, "ise Dillman cu pu#in entu"iasm. Dar 9ucy nu se ls i se ntoarse n cas. ? gsi pe Emma Crac0enthorpe n hol citind o scrisoare. )ocmai sosise cu pota de dup:amia". ( Mine *ine nepotul meu, o anun# ea. i aduce un prieten de coal. Camera lui ;le4ander e deasupra *esti7ulului. n cea de:alturi *a locui 2ames =toddart:1est. 8olosesc 7aia de *i"a*i. ( /ine, domnioar Crac0enthorpe. 5oi a*ea gri& s fie pregtite camerele. ( 5or sosi nainte de prn", adug Emma o*itoare. Cred c *or fi tare flmn"i. ( ;a cred i eu, i ddu 9ucy dreptate. Ce "ice#i de o friptur de *ac i tort de mere trampat cu sirop@ ( 9ui ;le4ander i place mult tortul nsiropat. /ie#ii *enir n diminea#a urmtoare. ;mndoi a*eau prul ngri&it pieptnat, figuri angelice 7nuitoare i maniere minunate. ;le4ander Eastley era 7lond, cu ochi al7atri, =toddart: 1est era 7runet i purta ochelari. n timpul prn"ului au discutat, n mod serios, despre diferite e*enimente din lumea sportului, de parc *or7eau de science fiction. 9sau impresia unor profesori respecta7ili care tratau aspecte ale culturilor preistorice. n compara#ie cu ei, 9ucy se sim#ea tnr. Dup ce strnse masa i spl *asele, 9ucy iei la aer. i au"i pe 7ie#i "7urdnd pe pelu". ? lu i ea din loc. ;poi se a7tu de la drum s caute pe su7 nite tufe dese de rododendroni. Ddu frun"ele ntr:o parte i se uit su7 ele. ;a merse de la un plc la altul. $e cnd cerceta din nou pe su7 unul, a&utndu:se cu 7astonul ei de golf, se tre"i deodat cu amndoi. ( Cuta#i ce*a, domnioar Eyeles7arroP@ ntre7 politicos ;le4ander Eastley. ( ? minge de golf, rspunse imediat 9ucy. Mai 7ine "is, mai multe mingii de golf. ;m e4ersat pu#in dup:amie"ile i am pierdut o mul#ime. M:am gndit c ast"i ar tre7ui, n sfrit, s m apuc s le caut. ( Dorim s * a&utm, spuse ;le4ander ama7il. ( 8oarte drgu# din partea *oastr, dar m gndeam c &uca#i fot7al. ( Bu po#i &uca fot7al tot timpul, fu de prere =toddart:1est. )e ncingi prea tare. 5 place golful@ ( mi place sportul acesta foarte mult, dar am pu#ine oca"ii s e4erse". ( $ot s:mi nchipui. Desigur, a*e#i mult trea7. Mai i gti#i, nu:i aa@ ( Da. ( Dumnea*oastr a#i pregtit masa de prn"@ ( Da. 5:a plcut ceea ce a#i mncat@ ( Deose7it de mult, i mrturisi cu con*ingere ;le4ander. ( ;r tre7ui s:mi spune#i ce prefera#i mai mult s mnca#i@ ( ;m putea ser*i o dat mere cu 7e"ele@ mi plac cel mai mult. ( Desigur. ;le4ander oft mul#umit. ( =u7 scar e4ist un set de golf, "ise el. ;m putea sta7ili trasee pe pelu". Ce prere ai, =toddart@

( =plendidA rspunse =toddart:1est. ncura&a#i de 9ucy, se duser s ia setul de golf. Cnd se ntoarse mai tr"iu spre cas, 9ucy i gsi ocupndu:se cu tot "elul s sta7ileasc traseele de &oc, dei nu erau de acord cu plasarea numerelor. ( 5rem s facem guri mari i mai mici, spuse =toddart:1est. )are pcat c numerele sunt aa de ruginite. ;7ia se pot *edea. ( ;*e#i ne*oie de nite *opsea al7, propuse 9ucy. $oate le *opsi#i mine. ( /un ideeA ;le4ander se lumin la fa#. Cred c n JEopronul cel lungK se afl *reo cutie cu *opsele, pe care "ugra*ii au lsat:o acolo, n *acan#a trecut. 5re#i s *edem@ ( Care este JEopronul cel lungK@ ntre7 9ucy. ;le4ander indic o cldire de piatr &oas, ntins, aflat n apropierea drumului din spate, nu prea departe de cas. ( E foarte *echi. De fapt nu e nici un fel de opron, i e4plic ;le4ander. Dar, poate a fost *reodat unul i s:a pstrat numele de JEopronul cel lungK. /unicul "ice c datea" din era elisa7etan, din secolul al %<:lea, dar sta e doar un 7asm. ; apar#inut fostei case de pe moie, care se afla ini#ial aici, pn cnd str7unicul meu a drmat:o i n locul acesteia a construit casa asta nou ngro"itoare. Dup o scurt pau" continu, ( n JEopronul cel lungK sunt adpostite multe din lucrurile pe care 7unicul le:a colec#ionat n strintate i le:a trimis acas, cnd era nc tnr. Ma&oritatea arat ntr:ade*r nfiortor. Dar *eni#i, s * uita#i mcar o datA 9ucy era 7ucuroas s:i nso#easc pe 7ie#i. Cldirea a*ea o u grea, de ste&ar. ;le4ander ntinse n sus mna i lu cheia, care atrna de un cui, ascuns de ieder. ? 7g n 7roasc, mpinse ua i intrar to#i trei. Cnd pri*i n &ur, prima impresie pe care 9ucy i:o fcu a fost c se afla ntr:un mu"eu uimitor de urt. Dou 7usturi din marmor ale unor mpra#i romani se hol7au cu ochi de piatr. 9ng un perete se gsea un sarcofag din perioada de declin greco:roman. 9ng el, o 5enus goal pe un soclu i strngea faldurile *emntului. n afara acestor opere de art, se *edeau depo"itate scaune i mese, tot felul de lucruri ca o main de cusut de mn ruginit, dou gle#i *echi, o pereche de perne de automo7il mncate de molii, o 7anc din fier, *opsit n *erde pentru grdin, care i pierduse un picior. ( Mi se pare c acolo, n col#, *"usem *opseaua, "ise ;le4ander nesigur. Ddu la o parte o perdea "dren#uit. ntr:ade*r gsir dou cutii de *opsele, pensule uscate i n#epenite. ( $entru ca pensulele s poat fi iar folosite e ne*oie de tere7entin, spuse 9ucy. Bu gsir tere7entin, dar 7ie#ii se hotrr ce s ia i 9ucy i ncura&. $oate se *or ndeletnici o *reme cu *opsirea numerelor de golf. ( ;ici ar tre7ui odat fcut ordine n mod temeinic, murmur ea. ( Bu:mi fac gri&i pentru asta, "ise ;le4ander. Este nc prea de*reme ca opronul s tre7uiasc a fi folosit la ce*a. ( = atrn cheia din nou, afar de cui@ ;colo st ntotdeauna@ ( Da. ;ici nu:i nimic de furat. $e cine l:ar interesa o7iectele alea groa"nice de marmor@ Ei apoi, cntresc sigur o ton. 9ucy i ddu dreptate. Bu putea s nu se minune"e de gusturile imposi7ile ale domnului Crac0enthorpe. $rea s se fi lsat condus de un instinct infaili7il n alegerea celor mai proaste Jopere de artK din diferite perioade.

Cnd 7ie#ii plecar s:i ia 7icicletele, 9ucy pri*i gnditoare n &ur i ochii i se oprir asupra sarcofagului. ;adar un sarcofagC Deodat i se pru ct de sttut mirosea n acest Jmu"euK. E*ident, aici nu se aerisise de mult timp. Cercet sarcofagul mai de aproape. Era nchis cu un capac greu. 9ucy sttea i se gndea. n cele din urm, lu o hotrre. =e duse la 7uctrie, apuc un drug de fier i se ntoarse la opron. Bu a fost o trea7 uoar, dar 9ucy s:a strduit cu ndr&ire s ridice pu#in capacul, ceea ce pn la urm a reuit. Cnd deschi"tura a fost suficient de mare, 9ucy s:a uitat n interior i a *"ut ceea ce con#ineaC Capitolul 5I Cte*a minute mai tr"iu, foarte palid, 9ucy prsi JEopronul cel lungK, nchise ua i atrn cheia la loc de cui. =e gr7i spre hangar, i lu maina, conduse pn la pot, parc, intr n ca7in i form un numr de telefon. ( ; putea *or7i cu Miss Marple@ ( =e odihnete de&a. =unte#i domnioara Eyeles7arroP@ ( Da. ( Bu pot s:o deran&e", domnioar. E4clusA /trna doamn are ne*oie de odihn. ( )re7uie s:o tre"i#i. E ce*a urgent. ( Bu credC ( 5 rog, face#i imediat aa cum * spun. Cnd *roia, 9ucy putea *or7i pe un ton o#elit. 8lorence se supuse *ocii ei autoritare. Deodat se au"i *ocea lui Miss Marple, ( Da, 9ucy@ ( ;#i a*ut dreptate, i spuse 9ucy, dup o scurt o*ial. ;m gsit:o. ( Cada*rul unei femei@ ( Da. Cada*rul unei femei ntr:o hain de 7lan. Gace ntr:un sarcofag de piatr ntr:un opron care folosete com7inat ca depo"it i mu"eu de art. Chiar n apropierea casei. Ce tre7uie s fac acum@ = anun# poli#ia@ ( Da. )re7uie s anun#a#i poli#ia. ImediatA ( Dar ce s le spun@ $rimul lucru pe care o s m ntre7e *a fi cum de mi:a *enit ideea s ridic capacul unui sarcofag din piatr de *reo cte*a "eci de 0ilograme. )re7uie s gsesc *reun moti*@ ( Bu, cel mai 7ineC sau mult mai 7ine ar fi s le spune#i ntregul ade*r, rspunse Miss Marple. ( Ei despre dumnea*oastr@ ( 8irete. Despre toate. mpotri*a *oin#ei sale, lui 9ucy i *enea s rd, ( $entru mine asta e foarte simplu, "ise ea, dar cei de la poli#ie nu or s cread aa uor. $use receptorul la loc, atept o clip, dup care sun la postul de poli#ie. ( )ocmai am descoperit la 3utherford Dall un cada*rul. =e afl ntr:un sarcofag n aa: numitul JEopron lungK. ( $oftim@ Ce spune#i acolo@

9ucy repet cele spuse i, aa cum se atepta s sune urmtoarea ntre7are, i declar numele. ;poi se ntoarse la 3utherford, i parc maina n hangar i intr n cas. n hol rmase o clip pe loc i se gndi. ;poi ddu din cap hotrt i se ndrept spre 7i7liotec, unde domnioara Crac0enthorpe tocmai i a&uta tatl s de"lege cu*inte ncruciate din J)imesK. ( $ot s * *or7esc o secund, domnioar Crac0enthorpe@ Emma clipi. ;*ea o e4presie speriat. Dei pro7a7il se temea, 9ucy *roia s:i spun considernd ca fiind de datoria ei. ( Cu mine *or7eti, fatA e4clam iritat 7trnul domn Crac0enthorpe. 9ucy i se adres Emmei, ( ; dori s * *or7esc numai dumnea*oastr, singur. ( Ce s:a ntmplat@ 5or7i#i s aud i euA Emma se ridic i se ndrept spre u. ( ? clip, tatA ( Ce o7r"nicieA e4plod domnul Crac0enthorpe. Emma iei n hol, 9ucy o urm i nchise ua dup ea. ( Despre ce e *or7a@ ntre7 Emma. Dac a*e#i prea mult de lucru, acum c 7ie#ii sunt aici, a putea s * a&ut iC ( Bu e *or7a de asta. B:am *rut s *or7esc n pre"en#a tatlui dumnea*oastr, deoarece tiu c este 7olna*. Eocul ar putea a*ea urmri gra*e pentru el. )ocmai am gsit cada*rul unei femei ucise n sarcofagul din JEopronul cel lungK. Emma Crac0enthorpe se hol7 la ea, ne*enindu:i s cread. ( n sarcofag@ ? femeie ucis@ Dar este a7solut imposi7ilA ( M tem c sta e ade*rul. ;m anun#at la poli#ie. Cei de:acolo ar tre7ui s soseasc n orice moment. Emma se nroi uor. ( ;r fi tre7uit s:mi spune#i mie mai ntiC i apoi s telefona#i la poli#ie. ( =cu"a#i:mA ( B:am au"it cnd a#i telefonatC $ri*irea Emmei se ndrept spre telefonul care se afla pe masa din hol. ( ;m sunat de la pot. ( Ce ciudatA De ce nu de:aici@ 9ucy se gndi repede la un rspuns, ( M:am temut c 7ie#ii ar putea fi prin apropiere i m:ar au"i. De aceea nu am *rut s telefone" din hol. ( DaC desigurC n#elegC *in@ 5reau s "ic cei de la poli#ie@ ( ;u i sosit, anun# 9ucy, cci tocmai atunci se oprise, n fa#a uii de la intrare, o main scrnind din frn, cu sirena #iuind n toat casa. ( =cu"a#i:mC regret nespus c a tre7uit s * cer aa ce*a, spuse comisarul de poli#ie /acon. ? spri&ini de 7ra# pe Emma Crac0enthorpe, cnd prsir mpreun JEopronul cel lungK. Era al7 la fa#, arta 7olna*, dar mergea #inndu:se dreapt. ( =unt sigur c n:am mai *"ut:o niciodat pe femeia aceea. ( 5 suntem foarte recunosctori, domnioar Crac0enthorpe. ;sta e tot ceea ce doream s tiu. $oate ar fi 7ine s * culca#iA

( )re7uie s m duc la tata. I:am telefonat doctorului Suimper, de ndat ce am au"it de pro7lema asta. Medicul e acum la el. Doctorul Suimper ieea din 7i7liotec tocmai cnd ei treceau prin hol. Era un 7r7at nalt, cu o nf#iare foarte ro7ust, cu o fire deschis, dega&at, natural, pe care pacien#ii si o pre#uiau foarte mult. El i comisarul se salutar cu o nclinare a capului. ( Domnioara Crac0enthorpe a a*ut de ndeplinit o datorie dur, neplcut, "ise /acon. ( Cura&os din partea dumnea*oastr, domnioar Emma, o lud medicul, 7tnd:o uor cu mna pe umr. $ute#i suporta multe, asta am tiut ntotdeauna. Emma i "m7i recunosctoare i intr n 7i7liotec. ( 8emeia asta este o comoar, o7ser* doctorul, uitndu:se n urma ei. $cat c nu s:a cstoritA Ispete faptul c are singura fire de femeie ntr:o familie format numai din 7r7a#i. Cealalt sor s:a eli7erat i s:a cstorit cnd a*ea ! dac nu greesc ! aptespre"ece ani. Domnioara Emma ar fi fost o so#ie i o mam e4celent. ( Line prea mult la tatl ei 7olna*, spuse comisarul /acon. ( Bu #ine peste msur la el, dar are instinctul anumitor femei care se strduiesc s:i fac ferici#i pe 7r7a#ii din familie. Etie c tatlui i place s pretind c e 7olna*, aa c l las s:i &oace rolul i se poart cu el de parc ar fi suferind. Ei pe fra#ii ei tie cum s:i ia. ;cetia pun mare pre# pe &udecata ei. ?, da, este o femeie foarte n#eleapt. Dar, spune#i:mi, domnule comisar, a*e#i ne*oie de mine@ ;#i dori s *d i eu cada*rul, dup ce 2ohnstone a terminat cu el@ H2ohnstone era medicul legistI. $oate c a fost pacienta meaA ( Da, chiar *:a ruga s *ede#i moarta, domnule doctor. Dorim, n mod firesc, s ncercm s:o identificm. Este a7solut e4clus s:l deran&m pe 7trnul domn Crac0enthorpe@ ;r fi pentru el o lo*itur prea puternic@ ( 9o*itur@ Dimpotri*A B:o s mi:o ierte niciodat, nici dumnea*oastr, nici mie, dac nu:l lsm s arunce o pri*ire n sarcofag. Este foarte ner7dtor. Este cea mai sen"a#ional po*este care i s:a ntmplat n ultimii cincispre"ece ani sau mai multC i nu:l cost nimic. ( Chiar nu este serios 7olna*@ ( ;re apte"eci i doi de ani, rspunse doctorul. ;sta e realmente de ceea ce sufer. 8ace, uneori, cri"e de reumatism. Dar cine nu le are@ 9e numete inflama#ii ale ncheieturilor, artrit. Dup ce mnnc simte, cteodat, palpita#ii ! ceea ce, n fond, nu e de mirare ! i de aceea afirm c e 7olna* de inim. Dar, haide#iA = *edem cada*rul. M ateapt o pri*elite de"olant@ ( 2ohnstone aprecia" c femeia tre7uie s fie moart de&a de dou:trei sptmni. ( ;adar, foarte de"olant. Doctorul se apropie de sarcofag i pri*i nuntru cu o curio"itate profesional. Ceea ce numise Jpri*elite de"olantK nu pru s:l tul7ure ntr:att. ( B:am mai *"ut:o niciodat. Bu a fost pacienta mea. Bici nu:mi amintesc s:o fi ntlnit *reodat n /rac0hampton. ?dat tre7uie s fi artat foarte 7ine. Ieir din nou la aer curat. Doctorul Suimper se uit la JEopronul cel lungK. ( ;adar, aici a#i gsit:o. ntr:un sarcofagA 8antastic ideeA Cine a descoperit:o@ ( Domnioara 9ucy Eyeles7arroP. ( Boua ser*itoare@ Dar cum de i:a *enit s cotro7ie n sarcofag@ ( )ocmai asta m gndesc s:o ntre7, rspunse comisarul /acon furios. Dar s re*enim la domnul Crac0enthorpe, dori#iC@ ( ;m s:l aduc. Domnul Crac0enthorpe, nfurat cu un al, sosi cu pai destul de iu#i, nso#it de doctor.

( =candalosA mria el tare. $ur i simplu, scandalosA ;m adus sarcofagul de la 8loren#a. )re7uie s fi fost prin %T.F sau %T.T. ( ;duna#i:* puterileA l a*erti" doctorul. Ceea ce se afl n fa#a dumnea*oastr nu este plcut. ( ?rict de 7olna* a fi, tre7uie, totui, s:mi fac datoria, nu:i aa@ ? foarte scurt *i"it la JEopronul cel lungK i fu suficient. Cu o gra7 *i"i7il prsi locul neprimitor. ( B:am *"ut:o niciodat n *ia#a meaA spuse. De:a dreptul scandalosA =e ntoarser cu to#ii spre cas. Dup ce 9ucy conduse poli#ia n JEopronul cel lungK i i ntiin#a pe scurt despre descoperirea sa, se retrase discret n fundal. Bu:i fcea nici o ilu"ie c pentru ea pro7lema se ncheiase. =e n#elegea de la sine c poli#ia nu terminase, n nici un ca", cu ea. )ocmai sfrise pregtirile de pus cartofii la fiert, cnd fu anun#at c inspectorul /acon ar dori s:i *or7easc. $use deoparte castronul mare cu ap srat n care se aflau feliile de cartofi i:l urm pe poli#istul care o conduse la comisar. 9a in*ita#ia acestuia, lu loc i rspunse linitit la ntre7ri. i spuse numele, adresa din 9ondra i adug de la ea, ( 5 *oi da nite nume i adrese unde am lucrat ca s * pute#i informa despre mine, dac dori#i s ti#i mai multe. /acon a fost impresionat de aceste nume, printre ele erau un amiral, un rector al Colegiului ?4ford i o doamn de la curtea regal. ( ;adar, domnioar Eyeles7arroP, *:a#i dus n aa:numitul JEopron lungK dup nite *opsea. E ade*rat@ Ei dup ce a#i luat *opseaua, a#i intrat n 7uctrie, a#i gsit o rang de fier, a#i ridicat capacul sarcofagului i a#i descoperit cada*rul. Ce a#i cutat, de fapt, n sarcofag@ ( >n cada*ru, rspunse 9ucy. ( ;#i cutat un cada*ru iC l:a#i gsitA Bu este, oare, asta o po*este uimitoare@ ( ?, da, este o po*este uimitoare. $oate ar tre7ui s * e4plic toate pro7lemele. ( Chiar * rogA 9ucy i po*esti e4act toate ntmplrile care o conduseser la e4traordinara ei descoperire. Comisarul re"um relatarea ei i spuse din cale afar de indignat, ( Deci a#i fost anga&at de o doamn mai n *rst i *:a#i asumat misiunea s * lua#i o slu&7 n casa aceasta ca s cuta#i un cada*ru@ E corect@ ( Da. ( Cine este aceast doamn n *rst@ ( Miss 2ane Marple. In pre"ent locuiete la /rac0hampton, Madison 3oad nr.+. Comisarul i not datele. ( Ei * atepta#i ca eu s cred 7a"aconia asta@ 9ucy rosti 7lnd, ( De fapt, nu, pn cnd nu *or7i#i cu Miss Marple i nu o7#ine#i de la ea confirmarea faptelor. ( Desigur c *oi sta de *or7 cu ea. )re7uie s fie cu ade*rat #icnit. 9ucy i:a propus s fie atent ce face, deoarece, n fond, nu era *or7a de *reun semn de sl7iciune spiritual, din moment ce se do*edise c a*usese dreptate. n loc de asta spuse, ( Ce *:a#i gndit s:i spune#i domnioarei Crac0enthorpe@ Despre mine, *reau s "ic@ ( De ce m ntre7a#i@ ( n ceea ce o pri*ete pe Miss Marple, i:am ndeplinit nsrcinarea, cci am gsit cada*rul pe care:l cutam la dorin#a ei. Dar sunt nc n slu&7a domnioarei Crac0enthorpe, sunt

doi 7ie#i nfometa#i n cas i, pro7a7il, curnd, *or aprea i al#i mem7ri ai familiei, dup ceea ce s:a petrecut aici. ;re ne*oie de a&utor n gospodrie. Dac i po*esti#i acum c mi:am luat slu&7a deoarece *roiam s caut un cada*ru, atunci e foarte posi7il s m concedie"e. Bu:i spune#i, ca s:mi fac mai departe datoria i s:i fiu util. Comisarul o pri*i strpungnd:o cu pri*irea. ( Deocamdat nu am s men#ione" nc nimic nimnui despre afacerea asta. 5 promit s nu ncep cercetrile. Desigur, tre7uie s #in seama c dumnea*oastr a#i descoperit totul. 9ucy se ridic. ( 5 mul#umesc. ;tunci m ntorc la 7uctrie i mi *d mai departe de trea7, ca i cum nu s:ar fi ntmplat nimic. Capitolul 5II ( Cel mai 7ine ar fi s chemm =cotland Oardul aici. Ce prere a*e#i, /acon@ Eeful poli#iei se uit ntre7tor la comisarul /acon. ( 8emeia nu pro*ine din regiunea noastr, sir, rspunse el. ;*em un temei s credem ! len&eria ei st martor ! c e, pro7a7il, strin. Bormal, adug el repede, deocamdat, n:am s fac cunoscut nimic. ? pstrm pentru noi pn dup autopsie. Comandantul ncu*iin#. ( =ta7ilirea cau"ei decesului din partea modicului legist *a fi doar o formalitate@ ( Da. ;m *or7it cu medicul legist. ( $entru cnd este programat@ ( $entru mine. Dup cte aud, *or apare i ceilal#i mem7ri ai familiei Crac0enthorpe la constatarea cau"ei decesului. =:ar putea ca *reunul dintre ei s identifice moarta. ;a c *or fi cu to#ii aici. =e uit pe o list ne care o a*ea n mn. ( Darold Crac0enthorpe, care &oac un anume rol de 7usinessman la 9ondra. ;lfred ! nu tiu e4act cu ce se ndeletnicete de fapt. Cedric ! singurul din familie care triete n strintate. E pictorA Comisarul rosti cu*ntul acesta pe un ton care e4prima de"apro7area fa# de asemenea persoane. Comandantul rse ncet, pe su7 musta#. ( Bu e4ist deci nici un moti* s se presupun c familia Crac0enthorpe ar putea a*ea ce*a de:a face cu omorul, nu:i aa@ ntre7 el. ( Bu, cu e4cep#ia faptului c moarta a fost gsit pe pmntul i domeniul lor, rspunse comisarul /acon. Desigur, e4ist posi7ilitatea ca JartistulK familiei s identifice moarta. Dar ce se poate spune despre relatarea aceasta smintit referitoare la cele *"ute a se fi petrecut n compartimentul din tren. ( Da, ade*rat. ;#i stat de *or7 cu 7trna doamnC cum se numete@ ;runc o pri*ire pe o list ce se afla n fa#a sa. Miss Marple@ ( Da. Line cu insisten# la po*estea ei. Dac este ntr:o ureche sau nu, asta nu tiu, dar sus#ine, cu serio"itate, c prietena sa a *"ut totul cu ade*rat. =unt totui de prere c nu ar fi aiureli pe care le in*entea", cu plcere, doamnele mai n *rst, ca de e4emplu, c ar fi *"ut n grdin farfurii "7urtoare sau spioni rui n 7i7lioteca de unde mprumut cr#i. Dar un lucru este ct se poate de clar, a anga&at:o, ntr:ade*r, pe tnra, care e ser*itoare aici, cu misiunea de a cuta cada*rul. Ei domnioara i:a dus sarcina la 7un sfrit. ( Ei ea a gsit, cu ade*rat, un cada*ru, su7linie comandantul. $e cu*nt, este o po*este cu totul neo7inuit. Marple, Miss 2ane Marple ! numele mi:e cunoscut de unde*aC n orice ca", *oi lua legtura cu =cotland Oardul. Cred c a*e#i dreptate cnd sus#ine#i c nu e *or7a de un ca" care s ai7 de:a face numai cu localniciiC dar n:am *rea ca asta s fie nc de pe acum cunoscut. Deocamdat s spunem presei ct mai pu#in cu putin#.

=ta7ilirea cau"ei decesului de ctre medicul legist a fost o pur formalitate. Bu a gsit pe nimeni care ar fi putut identifica moarta. 9ucy a tre7uit s relate"e cum gsise cada*rul i e4perti"a medical a fost, moarte prin strangulare. Dup aceea procedurile s:au terminat. Era o "i rece, *ntoas. 8amilia Crac0enthorpe a prsit sala, n care a*usese loc sta7ilirea cau"ei decesului. Cu to#ii erau cinci, Emma, Cedric, Darold, ;lfred i /ryan Eastley, so#ul fiicei moarte, Edith. =e mai aflau domnul 1im7orne, eful firmei de a*oca#i, care se ocupa de pro7lemele &uridice ale familiei Crac0enthorpe. i dduse osteneala s *in de la 9ondra numai ca s fie de fa# la e4perti"a medical. Micul grup rmase o clip nghe#at, pe trotuar. =e adunase o grmad de oameni, care nu puteau fi ignora#iN fuseser atrai de tirile picante despre JCada*rul din sarcofagK, puse n circula#ie att de presa londone" ct i de cea local. >n murmur trecu prin mul#ime, >ite:iC Emma spuse ner7dtoare, ( ;m *rea s plecm de:aiciA Maina mare nchiriat ! un Daimler ! apru. Emma se urc i i fcu semn i 9ucyei. >rmar domnii 1im7orne, Cedric i Darold. /ryan Eastley spuse, l iau pe ;lfred n maina mea. Eoferul nchise portiera i Daimlerul era pe punctul de a porni cnd Emma strig, ( ?preteA >ite:i i pe 7ie#iA /ie#ii nu luaser n seam protestele ei energice de a rmne la 3utherford Dall i acum se i*iser, 7rusc, rn&ind cu gura pn la urechi. ( ;m *enit cu 7icicletele, le e4plic =toddart:1est. $oli#istul a fost foarte cumsecade. Be:a lsat s intrm n sal, unde a tre7uit s rmnem mai n spate. =per s nu * supra#i, domnioar Crac0enthorpe, adug el politicos. ( Bu se supr deloc, rspunse Cedric n locul surorii sale. ? dat eti tnr. ;#i fost pentru prima oar la o astfel de e4perti"@ ( ; fost destul de de"amgitor, "ise ;le4ander. )otul s:a desfurat att de rapid. ( Bu putem sta i pl*rgi aici, se supr Darold. =:a adunat o mul#ime de oameni. $oftim, i fotografiA =puse cte*a cu*inte oferului i maina porni. /ie#ii fcur semn cu mna. ( )otul a mers prea repedeA remarc Cedric. ;sta cred ei, copii fr minteA ;7ia acum ncepe totul. ( E foarte neplcut. Ct se poate de neplcut, o7ser* Darold. M temC l pri*ea pe domnul 1im7orne, care:i strngea 7u"ele su7#iri i cltina de"gustat din cap. ( =per, spuse el cumpnindu:i cu*intele, c ntreaga afacere i *a gsi curnd o e4plica#ie mul#umitoare. $oli#ia i cunoate meseria. Cu toate acestea tre7uie s * mrturisesc c Darold are dreptate ! este o ntmplare ct se poate de nefericit. n timp ce *or7ea, se uita la 9ucy i n pri*irea sa se putea citi, n mod clar, nencrederea, JDac aceast tnr n:ar fi scotocit pe:acolo, pe unde nu a*ea ce cuta, nu s:ar fi ntmplat toate asteaK prea el s spun. 9ui Darold Crac0enthorpe i se transmise acest sentiment, sau o impresie foarte asemntoare, ( ;propoC domnioarC hmC domnioar Eyeles7arroP, ce *:a determinat, n fond, s * uita#i n sarcofag@ 9ucy se minunase, de&a, n tcere, cum de nici un mem7ru al familiei nu a*usese nc ideea s:o descoas despre asta. =e ateptase s fie prima ntre7are pe care a*eau s i:o pun cei de la poli#ie. Cedric, Emma, Darold i domnul 1im7orne i ndreptar ochii spre ea. Bormal, i a*ea de mult timp pregtit rspunsul.

( De fapt, spuse ea pu#in cam trgnat, nici eu nsmi nu prea tiuC ;m sim#it ne*oia ca mu"eul, sau cum tre7uie s:l numesc, s fie odat ornduit i cur#at temeinic. Ei mi:a *enit deodat ! fcu o scurt pau" ! am depistat un miros ciudat i ct de poate de neplcutC Ea calculase 7ine. )o#i au fost de acord, cnd i:au au"it mrturisirea, c mirosul i tre"ise pe 7un dreptate nchipuiri neplcuteC ( Da, da, normal, murmur domnul 1im7orne, trei sptmni, a spus medicul legistC Cred c am face cu to#ii mai 7ine s nu ne mai gndim la amnunte. ? pri*i pe Emma, care de*enise foarte palid, ncercnd s:o m7r7te"e. Bu uita#i, continu el, c acea tnr nefericit nu a a*ut nimic de:a face cu niciunul dintre *oi. ( Cum pute#i fi aa sigur de asta@ ntre7 Cedric. 9ucy Eyeles7arroP l studie interesat. Deose7irea puternic dintre cei trei fra#i era i"7itoare. Cedric ! un 7r7at nalt, a*ea o fa# pmntie, 7r"dat de *reme i pr negru nengri&it. 5enise neras de la aeroport i, chiar dup ce se rsese pentru a merge la constatarea cau"ei decesului, purta aceleai haine n care sosise i care preau a fi singurele pe care le poseda, pantaloni *echi din flanel gri i un sacou crpit, destul de u"at. ;rta ca un artist 7oem co7ort de pe scen. 8ratele su, Darold, era, spre deose7ire de el, ntruchiparea perfect a unui gentleman din City i a directorului unei importante firme comerciale. Era nalt, cu o purtare foarte corect. $rul su negru ncepuse s al7easc pe la tmple i a*ea musta#. $urta un costum nchis, ce:i sttea impeca7il i la care i asortase o cra*at gri, de nuan#a perlei. ;rta ceea ce repre"enta, un om de afaceri inteligent, de succes. ;cum tocmai o7ser*a pe un ton rece, ( Gu, Cedric, mi se pare o remarc foarte nepotri*it. ( Bu n#eleg de ce@ )otui, moarta a fost gsit n opronul nostru. Cum de a a&uns acolo@ Domnul 1im7orne tuiC ( $ro7a7il a *enitC hmC la o ntlnire, opin el. Dup cte aud, era n general cunoscut faptul c cheia atrna de un cui deasupra uii. n tonul lui se distingea clar c nici el nu credea ntr:o asemenea ntmplare. =una aa de e*ident nct Emma, scu"ndu:se, spuse, ( Deoarece n JEopronul cel lungK nu se afl nimic care ar putea fi furat, lsm cheia n cui. Bi se pare mai comod i n:am *"ut de ce ar fi tre7uit s schim7m acest o7iceiC 5or7ise mecanic, ca i cum gndurile i cltoreau n alt parte. Cedric o ntre7 uimit, ( Ce s:a ntmplat, surioar@ )e supr ce*a@ Darold se ncrunt i remarc iritat, ( Cum po#i s ntre7i aa ce*a, CedricA ( E firesc. ? tnr, necunoscut nou, a fost ucis n JEopronul cel lungK Hceea ce sun a melodram *ictorianI i, 7inen#eles, c Emma a a*ut un oc cnd a au"it. Dar ea a fost ntotdeauna o fat n#elegtoareC de aceea nu prea n#eleg de ce se frmnt din cau"a asta. $n la urm te o7inuieti cu toate. ( $i tocmai, la unii oameni durea" mai mult pn cnd se o7inuiesc cu o crim, ceea ce nu pare s fie ca"ul cu tine, rspunse acru Darold. M tem c o crim e la ordinea "ilei n Mallorca iC ( I7i"a, nu Mallorca. ( E acelai lucru. ( Bu prea. E cu totul o alt insul. Darold continu netul7urat,

( Dup cum reiese, pentru tine, care trieti prin #rile sudice cu sngele nfier7ntat, asta pare a fi ce*a o7inuit, n timp ce noi, aici n ;nglia, lum lucrurile acestea n mod serios. De altfel, ceea ce mai *oiam s "ic, CedricC s apari la o e4perti" medical pu7lic m7rcat astfelC ( Ce are m7rcmintea mea@ Este comod. ( Bu este potri*it. ( Ei asta:iA ?ricum sunt singurele haine pe care le:am adus cu mine. Bu mi:am fcut, mai nti, 7aga&ul, ci m:am gr7it s *in ncoace s fiu de a&utor familiei mele la clarificarea acestei ntmplri cam dureroase. =unt pictor i pictorilor le plac hainele comode. ( Mai continui nc s picte"i@ ( ;scult, Darold, dac "ici c ncerc s mai picte"C Domnul 1im7orne i drese glasul, tuind puternic, ( E o discu#ie inutil, i ntrerupse pe cei doi fra#i, pe un ton de repro. =pune:mi, drag Emma, a mai putea fi, cum*a, de folos, nainte de a m ntoarce la 9ondra@ Emma Crac0enthorpe rspunse iute, ( ;#i fost deose7it de ama7il c *:a#i deplasat pn aici. ( Ctui de pu#in. Mi s:a prut recomanda7il ca s fie de fa# cine*a la e4perti"a medical i care s *eghe"e la desfurarea acesteia n interesul familiei. ;m discutat n cas cu comisarul. Bu m ndoiesc c aceast pro7lem suprtoare se *a clarifica foarte curnd. Mi se pare destul de e*ident cum s:au petrecut lucrurile. Cheia de la JEopronul cel lungK atrna afar lng u. ;sta tre7uie s fi tiut mult lume. Este ct se poate de plau"i7il ca acest spa#iu s fi fost ales, cteodat, n lunile de iarn, drept loc de ntlnire de ctre perechile de ndrgosti#i. =:a a&uns la o ceart i *reun tnr i:a pierdut cumptul. ; fost ngro"it cnd a *"ut ceea ce fcuse i atunci, cnd i:a c"ut pri*irea pe sarcofag, i:a *enit 7rusc ideea c acesta ar fi minunat pentru ngroparea cada*rului. 9ucy se gndi n sinea ei, JDa, asta sun foarte con*ingtor. Ideea se apropie de ade*rK. Cedric continu, ( Dac perechea de ndrgosti#i a fost din apropiere, atunci pare totui ciudat c nimeni dintre oamenii pre"en#i la constatarea cau"ei decesului n:a putut s:o identifice pe fat. ( Be aflm a7ia la nceputul anchetei. n mod sigur, nu *a mai dura mult pn cnd moarta *a fi identificat. Desigur, este posi7il ca fptaul s triasc n partea locului, iar fata s pro*in din alt parte. ( Dac a fi o fat care a *rea s m ntlnesc cu un tnr, nu prea a fi dispus s *in ntr:un opron al nai7ii de friguros i ae"at destul de i"olat, se amestec Cedric. ; alege ca loc de ntlnire plcut un cinematograf. B:a#i prefera acelai lucru i dumnea*oastr, domnioar Eyeles7arroP@ ( Chiar tre7uie s discutm toate detaliile astea@ ntre7 Darold, pe un ton plngre#. Maina opri n fa#a intrrii principale de la 3utherford Dall i to#i co7orr. Capitolul 5III Cnd domnul 1im7orne intr n 7i7liotec rmase oarecum uimit. n afar de comisarul /acon, pe care:l cunotea de:acum, se mai afla nc un strin, artos i 7lond. Comisarul /acon fcu pre"entrile. ( ;cesta este inspectorul criminalist Craddoc0 de la BeP =cotland Oard, spuse el. ( BeP =cotland Oard@ DmA =prncenele domnului 1im7orne se arcuir a uimire. Dermot Craddoc0, un 7r7at cu maniere elegante, lu cu*ntul, ( =:a considerat oportun s fim chema#i aici, domnule 1im7orne. Deoarece repre"enta#i familia Crac0enthorpe, mi se pare de cu*iin# s * ncredin#m anumite informa#ii.

Bimeni nu se pricepea mai 7ine ca inspectorul Craddoc0 s ofere o frm de ade*r i s lase, totui, impresia c ar fi de"*luit ntregul ade*r. ( Cred c nu a*e#i nimic mpotri*, comisare /acon@ continu, aruncndu:i o pri*ire colegului su. Comisarul /acon se declar de acord i nimeni nu o7ser* c cei doi se n#eleseser dinainte. ( =itua#ia se pre"int astfel, ncepu Craddoc0. ;*em moti*e s credem c moarta nu a*ea domiciliul aici, n regiune, c a *enit, n mai multe rnduri, de la 9ondra ncoace i, cu ct*a timp n urm, a sosit din strintate. Dar de aceasta nu suntem chiar siguri ! din 8ran#a. ( ;a este, e4plic /acon, comandantul a considerat c ar fi mai 7ine ca =cotland Oardul s se ocupe de cercetri. ( Bu pot dect s sper c pro7lema *a fi curnd clarificat, spuse domnul 1im7orne. 8r ndoial, * da#i seama c toate aceste lucruri produc mare suprare familiei. Dac pro7lema nu:i pri*ete personal n nici un fel, atunciC El se opri, dar inspectorul Craddoc0 termin fra"a, ( ;tunci nu este a7solut deloc plcut s consta#i c o femeie ucis a fost descoperit pe terenul i domeniul propriu. =unt de acord cu dumnea*oastr. ; dori acum s schim7 cte*a cu*inte cu diferi#ii mem7ri ai familieiC ( Dar, serios, nu *dC ( Ce mi:ar putea ei spune@ $ro7a7il nimic interesantC dar nu se tie niciodat. n mod sigur, pot afla totul de la ei, domnule 1im7orne. Dumnea*oastr ne:a#i putea po*esti cte ce*a despre casa i familia aceasta. ( Dar ce are asta de:a face cu faptul c o tnr din strintate *ine aici i se las omort@ ( )ocmai asta e, rspunse Craddoc0. De ce a *enit ncoace@ ; a*ut ea, *reodat, mai nainte, anumite legturi cu aceast cas@ De e4emplu, s:a aflat ea cnd*a n ser*iciul familiei@ =au a *enit deoarece a *rut s se ntlneasc cu cine*a care a locuit odat la 3utherford Dall@ Domnul 1im7orne su7linie rece c 3utherford Dall era din anul %FF+, de cnd 2osiah Crac0enthorpe l construise i intrase n posesia familiei Crac0enthorpe. ( Ei actualul proprietar, domnul 9uther Crac0enthorpe, nu s:a gndit niciodat s *nd 3utherford Dall@ ( Bu are posi7ilitatea s:o fac, rspunse sec a*ocatul. $re*ederile testamentare i:o inter"ic. ( $oate mi po*esti#i ce*a despre testamentul tatlui su@ ( Dar de ce@ Inspectorul Craddoc0 rse, ( Ca s m scuti#i de osteneala de a arunca o pri*ire pe cale profesional. $lin de "el i "m7ind posomort, domnul 1im7orne i ndeplini dorin#a. ( Doream numai s su7linie" c pre"entarea condi#iilor testamentare mi se pare inutil. Dar cum *re#iA )estamentul, pe care tatl actualului proprietar de la 3utherford Dall, 2osiah Crac0enthorpe, l:a lsat nu este secret. ;*erea sa foarte important este administrat de o societate tutelar. Do7n"ile le primete fiul, 9uther, pe tot timpul *ie#ii. Dup moartea sa, capitalul *a fi mpr#it, n mod egal, copiilor lui 9uther, Edmund, Cedric, Darold, ;lfred, Emma i Edith. Edmund a c"ut n r"7oi i Edith a murit acum doi ani, aa nct, dup decesul lui 9uther Crac0enthorpe, 7anii *or fi mpr#i#i ntre Cedric, Darold, ;lfred, Emma i fiul Edithei, ;le4ander Eastley. ( Ei casa@

( 3e*ine fiului cel mai mare, dac mai e n *ia#, sau motenitorilor si. ( Edmund Crac0enthorpe a fost nsurat@ ( Bu. ( ;tunci 3utherford Dall *a re*eniC@ ( >rmtorului fiu nscut ! Cedric. ( Ei domnul 9uther Crac0enthorpe personal nu dispune de ea@ ( Bu. ( Bu este cam neo7inuit@ ntre7 inspectorul Craddoc0. ;m impresia c tatl su nu:l prea pre#uia. ( ;ici a*e#i dreptate, rspunse domnul 1im7orne. /trnul 2osiah a fost de"amgit de fiul su mai mare, deoarece nu a manifestat nici un fel de interes pentru familie sau pentru *reun soi de afaceri. 9uther i:a petrecut timpul cltorind n strintate i colec#ionnd o7iecte de art. /trnul 2osiah nu l:a n#eles. De aceea i:a lsat a*erea genera#iei urmtoare. ( Deocamdat, mem7rii *iitoarei genera#ii nu au nici un *enit, adic i ctig e4isten#a singuri sau tatl i ntre#ine. $e de alt parte, tatl lor are un *enit considera7il, dar nu poate dispune de capital. Este corect ce spun@ ( ;7solut corect. Dar ce are asta de:a face cu uciderea tinerei necunoscute din strintate rmne un mister pentru mine. ( Bu are nimic de:a face, conchise inspectorul Craddoc0. ;m *rut s m informe" despre situa#ie. Domnul 1im7orne l pri*i aspru. 5dit eli7erat, se ridic, ( )are a *rea s m ntorc acum la 9ondra. =au mai dori#i s ti#i ce*a@ Inspectorul Craddoc0 cltin din cap. ( Bu, mul#umesc, domnule 1im7orne. ;sta ar fi totul. Dnd din cap, i cu pai msura#i, a*ocatul prsi 7i7lioteca. Dup ntoarcerea de la e4perti"a medical, 9ucy se duse degra7 n 7uctrie s pregteasc de&unul. Deodat apru /ryan Eastley. ( $ot s * a&ut cu ce*a@ se interes el. 9ucy l pri*i gnditoare. 5enise cu propria:i mainu# la constatarea decesului i nc nu a*usese suficient timp s:i fac o prere despre el. i plcu cu ade*rat. $utea s ai7 n &ur de trei"eci de ani, a*ea pr castaniu, ochi cam triti i o musta# #eapn. ( E drgu# aici, "ise i oft. Cum 9ucy, n clipa aceea, nu mai a*ea nimic urgent de fcut, l o7ser* cu mai mult aten#ie. ( Ce e drgu#@ ;ici n 7uctrie@ ( Da. mi amintete de 7uctria noastr de:acasC de cnd eram copil. 9ui 9ucy i se pruse c /ryan Eastley are un aer delstor, sceptic. Cnd l pri*ea, acum, mai de aproape, i ddu seama c era mai n *rst dect se gndise la nceput. )re7uia s mearg pe patru"eci de ani. Era greu s:l *e"i n postura de tat al lui ;le4ander. i aducea aminte de numeroi pilo#i tineri, pe care:i cunoscuse n timpul r"7oiului, cnd la *rsta de paispre"ece ani totul te impresionea" att de puternic. =e de"*oltase i crescuse n atmosfera de dup r"7oi. ;*ea sentimentul c /ryan nu se de"*oltase mai departe, c rmsese neatins de scurgerea anilor. >rmtoarele sale cu*inte i confirmar aceast impresie. =e ae"ase pe col#ul mesei de la 7uctrie. ( E o lume dificil, "ise el. Bu *i se pare@ ;dic e greu s:#i gseti un loc n ea. Mai ales cnd n:ai fost crescut pentru ea.

9ucy i aduse aminte de ceea ce aflase de la Emma. ( ;#i fost pilot pe 7om7ardier, nu:i aa@ Ei a#i primit o nalt distinc#ie@ l ntre7. ( )ocmai asta eA $rimeti o medalie i de aceea oamenii se strduiesc s:#i ofere ce*a comod, s:#i dea un post i tot aa mereu. 8oarte drgu# din partea lor. Dar toate sunt slu&7e de stat n 7irou i nu eti pregtit. Dac a a*ea doar ce*a capitalC =e opri i c"u pe gnduri. Cum 9ucy nu spunea nimic, continu, ( B:a#i cunoscut:o chiar deloc pe Edie, so#ia mea@ Bu, sigur c nu. Ea era cu totul altfel dect restul familiei, dect fra#ii ei. n primul rnd era mai tnr. =punea ntotdeauna c 7trnul e un "grie:7rn". Ei aa este cu ade*rat. nne7unit dup 7ani. Ei doar nu poate s ia nimic cu el cnd o s moar. )otul *a fi mpr#it ntre copiii lui. $artea lui Edie i re*ine, normal, lui ;le4ander. Dar el tre7uie s atepte pn *a mplini M% de ani. Mai nainte nu primete 7anii. n clipa aceasta intrar "gomotoi, roii la fa# i a7ia trgndu:i sufletul ;le4ander i =toddart:1est. ( Dello, $apsA strig ;le4ander prietenete. Deci aici te ascun"i. $une:te pe trea7, atunciA 8ace#i pudding Oor0shire, domnioar Eyeles7arroP@ ( DaA ( 8einA =toddart:1est strlucea de fericire. ( Gtete de minune, se fli ;le4ander. 9ucy a*u pentru o clip impresia c cei doi i schim7aser rolurile. ;le4ander i *or7ea ca un tat prietenos fiului su. ( $utem s * a&utm, domnioar Eyeles7arroP@ ntre7 politicos =toddart:1est. ( Da, a#i putea s m a&uta#i. 2ames *rei s suni gongul@ Ei tu, ;le4ander, eti 7un s duci ta*a asta n sufragerie@ =unte#i ama7il s lua#i fripturile, domnule Eastley@ Eu *in cu cartofii i puddingul de Oor0shire. Domnul 1im7orne se afla n hol punndu:i mnuile cnd Emma a co7ort repede treptele. ( Chiar nu dori#i s rmne#i la prn", domnule 1im7orne@ )ocmai ne ae"m la mas. ( Bu, mul#umesc. ;m o ntlnire important la 9ondra i trenul are *agon:restaurant. ( ;#i fost foarte ama7il c a#i *enit, i spuse Emma gnditoare. Cei doi ofi#eri ieeau din 7i7liotec. Domnul 1im7orne i lu mna Emmei. ( Bu tre7uie s * face#i gri&i, domnioar Crac0enthorpe, i spuse el. ;cesta este inspectorul criminalistic Craddoc0 de la BeP =cotland Oard, care *a prelua ca"ul. =e ntoarce la M,%- i ar dori atunci s * adrese"e nite ntre7ri. $oate are ne*oie de cte*a puncte de reper pentru ancheta sa. Dar cum * spuneam, nu tre7uie s * face#i gri&i. l pri*i pe Craddoc0 ntre7tor, =:i repet domnioarei Crac0enthorpe ceea ce mi:a#i relatat@ ( /inen#eles. ( Domnul inspector Craddoc0 "icea c e *or7a, mai mult ca sigur, de o crim care depete perimetrul poli#iei locale. 8emeia omort tre7uie s fi *enit de la 9ondra i era, dup toate aparen#ele, strin. Emma Crac0enthorpe ntre7 repede, ( =trin@ 8ran#u"oaic@ Domnul 1im7orne fcuse preci"area numai ca s:o liniteasc pe Emma. Dar reac#ia ei l surprinse. Craddoc0 i arunc o pri*ire fulgertoare Emmei. =e ntre7 cum de putuse a&unge att de 7rusc la conclu"ia c moarta fusese fran#u"oaic i de ce gndul acesta o nelinitea. Capitolul IU

=ingurii care au tiut s aprecie"e cu ade*rat i s nfulece "dra*n mncarea gustoas pregtit de 9ucy au fost cei doi 7ie#i i Cedric Crac0enthorpe, pe care mpre&urrile ce reclamaser ntoarcerea sa n ;nglia preau s nu:l fi tul7urat deloc. 9sa impresia c nu prea lua n serios ntreaga afacere. ;cest comportament era, e*ident, contrar ateptrilor fratelui su, Darold. ;cestuia din urm i se prea crima un fel de insult personal adus la adresa familiei Crac0enthorpe i arta att de indignat din aceast pricin nct a7ia gust ce*a. Ei Emma mnc foarte pu#in. =e *edea c e ngri&orat i nefericit. ;lfred se cufundase n gnduri i nu prea *or7ea. ;rta destul de 7ine cu fa#a lunguia#, ntunecat i ochii apropia#i. Dup prn", cei de la poli#ie se ntoarser i ntre7ar politicos dac ar putea schim7a cte*a cu*inte cu domnul Cedric Crac0enthorpe. Inspectorul Craddoc0 l in*it s ia loc. ( Dup cte aud, domnule Crac0enthorpe, tocmai *:a#i napoiat din /aleare@ ncepu el. 9ocui#i acolo, nu:i aa@ ( Da. De ase ani. $e I7i"a. mi place mai mult dect #ara aceasta melancolic. ( 8r ndoial, acolo a*e#i mult mai mult soare dect noi, aici, remarc inspectorul Craddoc0. Dup cte cunosc, a#i mai fost o dat, recent, n patrie, mai e4act, de Crciun. De ce a#i considerat necesar ca, dup un inter*al att de scurt, s ntreprinde#i iar o cltorie att de lung@ ( ;m primit o telegram de la sora mea, Emma, rspunse Cedric. B:am a*ut niciodat aici o crim. B:am *rut s pierd oca"ia. De aceea am *enit. ( 5 interesea" criminologia@ ( De ce un termen att de sofisticat@ M interesea" pur i simplu omorurile care pun pro7lema JCine l:a comis@K i, n general, ce scop s:a urmrit. Cnd am au"it acum, c aa ce*a s:a petrecut, hai s:i spunem, la ua familiei mele, mi:am "is c o asemenea ans nu o s mai mi se i*easc, pro7a7il, niciodat, n toat *ia#a mea. M:am mai gndit c 7iata Emma poate are ne*oie de ce*a a&utor, cci acum tre7uie s ai7 gri& nu numai de 7trn ci s fac fa# i poli#iei, ca, de altfel, la toate. ( 5 n#eleg. ;#i adulmecat prin apropiere satisfacerea setei de sen"a#ional i *:a#i sim#it, n acelai timp, responsa7il din ra#iuni familiale. Desigur, sora * *a fi foarte recunosctoare, dei i ceilal#i doi fra#i ai dumnea*oastr au *enit lng ea. ( ;r putea:o prea pu#in nsenina i ncura&a, su7linie Cedric. Darold este cu totul 7uimcit. = tre7uiasc el s ai7 de:a face cu uciderea unei muieri du7ioase ! asta nu:i o trea7 pentru un gentleman care &oac un rol n CityA Craddoc0 i ridic uor sprncenele, ( Era o muiere du7ioas@ ( Ei acum, dumnea*oastr * pute#i da mai 7ine seama. Linnd cont de mpre&urri aa mi s:a prut pro7a7il. ( M gndesc c poate a#i a*ea *reo idee cine ar fi moarta@ ( ;sculta#i, inspectoreA Doar ti#i sau colegul * *a spune c n:am fost n stare s:o identific. ( ;m "is doar dac a*e#i *reo 7nuial, domnule Crac0enthorpe. Chiar dac n:ai *"ut niciodat mai nainte femeia, po#i cteodat presupune cine a fostC sau cine ar fi putut fi@ Cedric cltin din cap. ( /ate#i degea7a apropouri. B:am nici cea mai *ag idee. 5re#i s insinua#i, presupun, c ea ar fi *enit la JEopronul cel lungK deoarece sta7ilise o ntlnire cu *reunul dintre noi@ Dar nu uita#i c niciunul dintre noi nu locuiete aici. =ingurele persoane din cas au fost o femeie i un 7trn. Doar nu crede#i, n mod serios, c ea ar fi *enit aici ntruct a*ea o ntlnire cu mult stimatul meu domn i tat@

( Be imaginm ! comisarul /acon este de aceeai prere cu mine ! c femeia a a*ut odat, n *reun fel, legtur cu casa. ;sta, cu un anumit numr de ani n urm. Mai gndi#i:* nc o dat, domnule Crac0enthorpe, dac n:ar putea fi aa@ Cedric medit pu#in i apoi scutur din cap. ( 8irete, am anga&at, cnd i cnd, strini, ca aproape toat lumea. Dar nu:mi trece prin cap nimeni. Mai 7ine i:a#i ntre7a pe ceilal#i. Ei tiu mai 7ine ca mine. ( Desigur c i *om ntre7a. Craddoc0 se ls pe sptarul scaunului i continu, Dup cum a#i au"it la e4perti"a medical, cercetrile nu permit sta7ilirea, cu e4actitate, a datei la care femeia a fost ucis. )re7uie s fie mai mult de dou sptmni i mai pu#in de patru. ;adar, considerm c femeia a fost omort n &urul Crciunului. Mi:a#i spus c a#i *enit de Crciun acas. Cnd a#i sosit n ;nglia i cnd a#i plecat@ Cedric cuget i "ise, ( 9sa#i:m s m gndesc. ;m luat a*ionul. ;m sositC sm7t, nainte de CrciunC aadar, pe M%. ( ;#i *enit cu a*ionul direct din Mallorca@ ( Da. ;m decolat la ora - i am a&uns la prn". ( Ei cnd a#i prsit din nou ;nglia@ ( n *inerea urmtoare, adic pe MV. ( 5 mul#umesc. Cedric rn&i, ( ;adar, din pcate, fac parte dintre suspec#i. Dar, pe cinstea mea, domnule inspector, strangularea tinerelor nu este un mod de a m distra de Crciun pe care s:l prefer. ( = sperm c nu, domnule Crac0enthorpe. 5 mul#umesc oricum. ;sta ar fi tot. Dup ce Cedric nchise ua, Craddoc0 i se adres lui /acon, ( Ce prere a*e#i despre el@ ( =e poate confirma totul. Mie, personal, nu:mi place tipul. ? 7and pestri#, artitii tiaA Ei permanent nclina#i s se ocupe de muieri du7ioase. Craddoc0 rse. ( Bu:mi place nici cum se m7rac, continu /acon. Bici o scu" pentru felul n care se pre"int. Cum po#i s te duci aa la constatarea cau"ei unui decesA Cei mai terfeli#i pantaloni, cum de mult timp n:am mai *"ut. Ei i:a#i o7ser*at cra*ata@ ;rta ca un nur *opsit. Dac m ntre7a#i, n:a fi sigur c n:ar fi n stare s strangule"e o femeie ca i cum nu s:ar ntmpla nimic. ( M rog, dar, oricum, n:a strangulat:o pe femeia asta cci, dup cum re"ult nu a prsit Mallorca nainte de M%. Dar se poate uor *erifica. /acon l pri*ea cercettor, ( ?7ser* c nu a*e#i nici un du7iu n pri*in#a datei e4acte a crimei. ( Bu, dorim ca, deocamdat, s lsm data n cea#, mi place ntotdeauna ca, n fa"a de nceput a anchetei, s pstre" ce*a pentru mine. /acon ddu apro7ator din cap. ( ;a e cel mai 7ine ! l sco#i la momentul oportun. ( Ei acum, "ise Craddoc0, dorim s *edem ce ne poate spune despre chestiune corectul gentleman din City. Darold Crac0enthorpe a a*ut foarte pu#in de spus. Era, contrar ateptrilor, un ca" ct se poate de re*olttor. =e temea de "iareC Din cte au"ise, reporterii ceruser de&a inter*iuriC Bumai tam: tamC ct se poate de regreta7ilC

Darold nu ducea fra"ele pn la capt. =ttea spri&init de spetea"a scaunului cu e4presia unui om care se afl ntr:o atmosfer foarte o7inuit. ncercarea inspectorului de a scoate ce*a de la el fu un eec. Bu, nu a*ea nici o idee cine ar fi sau ar fi putut fi femeia. Da, fusese de Crciun la 3utherford Dall. ;&unsese a7ia n a&un, dar rmsese n Pee0end. ( ;sta ar fi tot, spuse inspectorul Craddoc0, fr s:i mai pun i alte ntre7ri. i de*enise repede foarte clar c nu a*ea la ce s se atepte de la Darold Crac0enthorpe. ;cum l in*itase pe ;lfred, care intr n 7i7liotec cu o oarecare nonalan# e4agerat. Cnd l pri*i, Craddoc0 a*u uorul sentiment c:l mai *"use de&a o dat. Dar pe unde@ 8usese doar o fotografie ntr:un "iar@ ?ricum nu cu o oca"ie plcut. )re7uie s fi fost n legtur cu ce*a dureros. l ntre7 pe ;lfred ce ocupa#ii a*ea. 3spunsul *eni cu totul neateptat. ( Momentan, lucre" n domeniul asigurrilor. $entru scurt timp, m:a interesat lansarea unui nou tip de main de *or7it. ? descoperire care pro*oac schim7ri radicale. ;m ctigat foarte 7ine dup urma ei. Inspectorul Craddoc0 l ascult plin de interes, n orice ca" aa lsa impresia. Bimeni nu i:ar fi nchipuit c el studia cu aten#ie costumul aparent elegant al lui ;lfred i aprecia cu destul e4actitate ct de pu#in l costase. m7rcmintea lui Cedric se u"ase "dra*n, dar a*usese ini#ial o croial 7un i stofa fusese e4celent. ;ici se *edea numai o elegan# ieftin care se recomanda singur. Craddoc0 trecu n re*ist ntre7rile de rutin. ;lfred se art interesat, poate, mai degra7, amu"at. ( Este ntr:ade*r posi7il ca femeia s fi fost anga&at odat aici ! nu pe post de camerist, deoarece m ndoiesc ca sora mea s fi a*ut *reodat aa ce*a. $oate c, n general, ast"i, nu se mai folosesc. Dar, 7inen#eles, c e o mul#ime de tre7uri casnice care necesit a&utor din afar. Dar Emma n:a recunoscut femeia i atunci aceast supo"i#ie nu mai intr n discu#ie, domnule inspector, cci Emma are o foarte 7un memorie a figurilor. Dac femeia asta *enea de la 9ondraC pentru ce 7nui#i c s:a ntmplat ca"ul@ $use ntre7area ntr:o doar, dar ochii si trdau un interes deose7it pentru rspuns. Inspectorul Craddoc0 cltin din cap "m7ind. ;lfred l pri*i scruttor. ( De fapt nu *re#i s spune#i@ $oate a#i gsit 7iletul de ntoarcere n geanta ei. ;a e@ ( =:ar putea, domnule Crac0enthorpe. ( ;cum, s presupunem c ea *enea de la 9ondra, c, pro7a7il, 7r7atul, cu care a *rut s se ntlneasc, s:a gndit s foloseasc JEopronul cel lungK ca cel mai potri*it pentru o crim, cci, 7inen#eles, putea nela orice aparen#. E*ident, cunoate 7ine domeniul. Eu, n locul dumnea*oastr, domnule inspector, m:a opri la nf#iarea lui. ( ;sta i fac, rspunse inspectorul Craddoc0 linitit, i mul#umi lui ;lfred i i ddu drumul. ( Eti#i, i spuse el lui /acon, l:am mai *"ut unde*a pe omul staC Comisarul /acon i e4prim prerea, ( >n tip durC att de dur nct, uneori, taie i n carne *ieC carnea lui. ( Bu credeam c a#i dori s m *ede#i, spuse /ryan Eastley, scu"ndu:se, n timp ce sttea nehotrt n pragul uii de la 7i7liotecC cci eu #in mai mult de fundal dect de familieC ( =unte#i, dac nu greesc, domnul /ryan Eastley, so#ul Edithei Crac0enthorpe, decedat. ( E4act. ( 8oarte ama7il din partea dumnea*oastr c a#i *enit din proprie ini#iati*. $resupun c ti#i ce*a i a#i putea s ne a&uta#i ntr:un anumit mod.

( Din pcate, nu. ; *rea s * a&ut. ntreaga po*este este a dracului de curioas, nu *i se pare@ 8emeia *ine ncoace i se ntlnete, n toiul iernii, cu un anume indi*id, n opronul gen *agon. B:ar fi pe gustul meuA ( Da, este ntr:ade*r curios, consim#i inspectorul Craddoc0. ( Este ade*rat c era strin@ ;a se aude. ( 5 conduce acest lucru la o anumit 7nuial@ Inspectorul l studie cu aten#ie. Dar /ryan doar ridic "m7ind ama7il din umeri. ( Bu, rspunse el. B:a putea "ice. ( $oate era fran#u"oaic, o7ser* comisarul /acon, pe un ton posomort, cnd i trecu asta n special prin cap. /ryan pru interesat. ( ;de*rat@ Din $aris@ Cltin din cap. De fapt, atunci totul de*ine i mai incredi7il. Bu *i se pare@ M refer la ntlnirea pe care tre7uia s:o ai7 n opron. ;#i mai a*ut *reodat un ca" asemntor, n care ucigaul s:i ascund *ictima ntr:un sarcofag@ ? fi *reun om care a dus o *ia# normal. $oate sufer de un comple4, se crede Caligula sau altcine*a@ Inspectorul Craddoc0 nu acord aten#ie acestei ntre7ri. n schim7, continu, aparent, n treact, ( Chiar nimeni din familie nu are rela#ii n 8ran#a@ =au nu triesc acolo rude pe care s le cunoate#i@ ( Bu pe care s le cunosc eu, spuse /ryan. Darold e cstorit cu fiica unui pair srcit. ;lfred nu prea pre#uiete femeile. Bu face altce*a dect s se ndeletniceasc cu afaceri necurate, care, de o7icei, par cam incorect. Ei Cedric@ mi imagine" c are n I7i"a *reo dou seWoritas pe care le n*rte pe degete cum *rea el. Cel mai adesea, femeile sunt nne7unite dup Cedric. Ei de aceea nu se rade ntotdeauna i arat de parc nu s:ar fi splat niciodat. Bu tiu ce le atrage pe femei la el, dar sta este ade*rul. Ceea ce * po*estesc nu:i aa c nu * a&ut prea mult@ Cred c ;le4ander ar putea s * fie de mai mult a&utor dect mine. El i cu =toddart:1est um7l, n stil mare, dup urme i amprente. ; &ura c *or gsi ce*a. Inspectorul Craddoc0 i spuse c asta i:ar 7ucura. ;poi, i mul#umi lui /ryan Eastley i l rug dac ar putea s:o trimit pe Emma Crac0enthorpe. Inspectorul Craddoc0 o pri*i pe Emma Crac0enthorpe cu mai mult aten#ie dect fcuse pn atunci. nc se mai gndea la e4presia pe care o descoperise pe fa#a ei nainte de prn". ? femeie linitit, nici proast, nici strlucitoare. >na dintre acele fiin#e feminine plcute care se pricep cum s transforme o cas ntr:un cmin, n care s domneasc o atmosfer de armonie calm, fr s gseasc din partea 7r7a#ilor *reo recunoatere de *reun fel. 8emeile ca ea sunt adesea su7apreciate. =u7 aparen#a lor linitit se ascunde o trie de caracter de care tre7uie s #ii seama. $oate, se gndi Craddoc0, cheia secretului femeii moarte din sarcofag se gsea unde*a, ntr:un col# al creierului Emmei. n timp ce:i treceau ideile astea prin cap, i puse cte*a ntre7ri mai pu#in importante. ( Bu cred c ar mai fi ce*a pe care nu i l:a#i spus de&a comisarului /acon, o7ser* el. Bu e ne*oie s * deran&e" cu ntre7ri inutile. ( 5 rog s m ntre7a#i tot ce dori#i. ( ;a cum *:a spus domnul 1im7orne, am a&uns la conclu"ia c femeia cea moart nu pro*ine din acest #inut. ;sta ar putea s * console"e, dar identificarea ei, care ar fi tre7uit s ne fie de folos, a ngreunat i mai mult lucrurile. ( B:a*ea nimic la ea@ Bici o geant@ Bici un act@ Craddoc0 cltin din cap. ( Bici o geant, nimic n 7u"unarele hainelor.

( Ei nu a*e#i nici o idee de unde pro*enea@ Cum se numea@ Craddoc0 se gndi n sinea sa, JEa ar putea tiC prea #ine cu tot dinadinsul s afle cine era femeia. De ce ar interesa:o att de mult@ =unt con*ins c /acon are, n mod sigur, aceeai impresie, i el este un o7ser*ator foarte atentCK ( Bu tim nimic despre ea, rspunse. De aceea, sperm ca cine*a dintre dumnea*oastr s ne a&ute. =unte#i sigur c nu ne:a#i putea a&uta@ Chiar dac nu a#i recunoscut:o, ar fi posi7il ca, gndindu:* mai 7ine, s ti#i cine era. I se pru c, o clip, ntr"ie, nainte de a rspunde, ( B:am nici cea mai *ag 7nuial. Impercepti7il, inspectorul Craddoc0 i schim7 atitudinea. Bumai tonul su mai aspru o do*edea. ( Cnd domnul 1im7orne *:a spus c femeia este strin, de ce a#i presupus c ar fi fran#u"oaic@ Emma nu se ls ncol#it. i ridic doar uor sprncenele. ( ;m presupus eu asta@ Da, aa e. 3ealmente nu tiu de ce am fcut:o, dar eti mai ntotdeauna nclinat s cre"i c strinii tre7uie s fie france"i, atta *reme ct nu cunoti ade*rata lor na#ionalitate. Ma&oritatea strinilor de aici, din #ar, sunt france"i, nu:i aa@ ( B:a putea afirma asta, domnioar Crac0enthorpe. n orice ca", n "ilele noastre, nu mai e aa. ;*em strini de attea na#ionalit#i, italieni, germani, austrieci i, apoi, to#i scandina*iiC ( Da. ;*e#i perfect dreptate. ( B:a#i a*ut un moti* mai ntemeiat s crede#i c femeia era pro7a7il fran#u"oaic@ Bu se gr7i s repete afirma#ia. =e gndi pu#in i scutur hotrt din cap. ( Bu, rspunse ea. Bu cred a7solut deloc c am a*ut un moti* anume. $ri*irea ei linitit, fr s clipeasc, o ntlni pe a inspectorului. Craddoc0 se ntoarse ctre inspectorul /acon care se aplec i puse o pudrier emailat pe mas. ( Cunoate#i pudriera asta, domnioar Crac0enthorpe@ ? lu n mn i o studie. ( Bu. n mod sigur nu este a mea. ( Ei nu a*e#i idee cui i:a apar#inut@ ( Bu. ( ;tunci, deocamdat, nu mai e ne*oie s * mai deran&m. Gm7i uor, se ridic i prsi 7i7lioteca. Din nou, Craddoc0 a*u impresia ! poate, de data asta, era simpl nchipuire ! c ea se cam gr7ise, rsuflase uurat, ca i cum cuta s se pun ct mai repede cu putin# la adpost i s e*ite, astfel, alte ntre7ri. ( Crede#i c tie ce*a@ ntre7 /acon. Inspectorul Craddoc0 ddu din umeri. ( ntr:un anumit stadiu al anchetei, eti nclinat s cre"i c to#i tiu mai mult dect *or s po*esteasc. ( Ei, de o7icei, tiu mai mult, su7linie /acon, pe 7a"a propriei mele e4perien#e. Bumai c, rareori, are ce*a de:a face cu ca"ul propriu:"is. De cele mai multe ori e *or7a de mici nereguli din cadrul familiei sau de anumite lucruri pe care oamenii s:au strduit s le ngroape i pe care nu le doresc s le scoat la lumina "ilei. ( Da, tiu. ;cum, oricumC Ceea ce inspectorul Craddoc0 ar mai fi *rut s spun, nu a mai a*ut oca"ia, cci ua se ntredeschise i un domn Crac0enthorpe ct se poate de &ignit pi n 7i7liotec,

( 8rumoas situa#iei mri el. =cotland Oardul sosete aici i nu consider deloc de cu*iin# s se adrese"e, n primul i n primul rnd, capului familieiA Cine e aici stpnul casei@ 5re#i s:mi spune#i@ Cine e stpn aici@ ( 8irete c dumnea*oastr, domnule Crac0enthorpe, ncerc domnul Craddoc0 s:l liniteasc, n timp ce se ridica. Dar am au"it c i:a#i fi po*estit de&a comisarului /acon aproape tot ceea ce ti#i i, apoi, sntatea dumnea*oastr fiind foarte u7red, n:am *rut s * deran&m prea mult. Doctorul Suimper a spusC ( DesigurC desigurC sntatea mea nu e prea 7un. Dar n ceea ce l pri*ete pe doctorul Suimper, aa se poart o ade*rat 7a7C e un medic e4celent care n#elege ca"ul meuC dar i:ar plcea s m #in n *at. ;re o idee fi4 n pri*in#a mncrii. Cte nu mai m:a ntre7at de Crciun, cnd m:am sim#it cam ru. 5roia s tie ce mncasem, cine gtise i cine m ser*ise. Bumai prostiiA Chiar dac nu sunt un om pe deplin sntos, m simt destul de acti* ca s * a&ut att ct mi st n putere. ? crim n propria mea casA =au, oricum, pe pmntul i domeniul meuA JEopronul cel lungK este, de altfel, o cldire interesant. n stil elisa7etan. ;rhitectul din partea locului contest asta, dar nu tie ce *or7ete. ; fost construit cel mai tr"iu n %-F.. Dar s nu mai discutm despre asta. Ce:a#i dori s afla#i de la mine@ Ce teorie *:a#i format@ ( Este nc prea de*reme s de"*oltm teorii, domnule Crac0enthorpe. nc ne strduim s aflm cine era femeia. ( ? strin, 7nui#i@ ( Da, aa credem. ( ? spioan de temut@ ( $u#in pro7a7il, a "ice. ( ;#i "iceA $rostiiA ?ameni de:tia sunt peste tot. =e infiltrea". Bu n#eleg de ce gu*ernul i las s ptrund n #ar. $ro7a7il s:a ocupat cu spiona&ul industrial. Cu siguran#A ( 9a /rac0hampton@ ( 8a7rici e4ist peste tot. Chiar i n apropierea domiciliului meu, n spatele terasamentului de cale ferat. Craddoc0 i arunc lui /acon o pri*ire ntre7toare. ;cesta rspunse, ( Cutii de tinichea. ( De unde a#i putea ti ce fac n realitate@ Bu tre7uie cre"ut cu uurin# ceea ce:#i po*estesc oamenii. Dar, 7ineA Dac nu era spioan, ce era atunci@ Crede#i, cum*a, c ea a a*ut *reo legtur cu *reunul dintre stima#ii mei fii@ n discu#ie ar intra, n primul rnd, ;lfred. Darold, nu. El este prea pre*"tor. Ei Cedric nu se o7osete s triasc n #ara asta. n regul, poate c fusta a *enit dup ;lfred. ; fost urmrit de *reun om *iolent, care credea c ea are o ntlnire cu ;lfred, i a omort:o. Ce prere a*e#i de asta@ Inspectorul Craddoc0 rspunse, cu diploma#ie, c ar fi, ntr:ade*r, o teorie care ar tre7ui luat n considerare. Dar su7linie faptul c domnul ;lfred Crac0enthorpe n:o recunoscuse. ( $tiuA 8ricaA Bimic altce*aA ;lfred a fost ntotdeauna un om la. Minte, minte de stinge apele. Biciunul dintre 7ie#ii mei nu e 7un de ce*aN doar nite *ulturi care ateapt s mor. ;cesta este singurul lor scop n *ia#. Chicoti. Dar n:au dect s atepte. B:am de gnd s mor s le fac pe plac. ;sta e tot ce * pot spuneC ;m o7osit. )re7uie s m ntind. Iei din 7i7liotec. ( ? rela#ie a lui ;lfred@ spuse /acon, cltinnd din cap. Dup prerea mea, 7trnul a intuit 7ine. Eu personal consider e4clus. ;lfred este, poate, n multe pri*in#e un client n care nu po#i a*ea ncredere, dar nu e omul pe care l cutm. M gndesc mai mult la cel din a*ia#ie. ( /ryan Eastley@

( Da. ;m a*ut, din cnd n cnd, oca"ia s:l ntlnesc pe tip. ?amenii acetia sunt, cum s:ar "ice, fr patrie n lume, au a*ut, prea de*reme n *ia#a lor, de:a face cu moartea i ener*area. ;cum, *ia#a li se pare prea 7lnd i nemul#umitoare. Ei noi suntem *ino*a#i c nu ne: am purtat cu ei aa cum ar fi tre7uit s:o facem. )otui, nu prea tiu unde am greit. ;cum, iat:i, numai trecut i fr *iitor. Ei sunt oameni care pot risca oricnd. Indi*idul o7inuit caut din instinct siguran#aC mai pu#in din im7olduri morale ct din n#elepciune. Dar oamenii de care * *or7eam nainte nu au team. Cu*ntul siguran# nu face parte din *oca7ularul lor. Dac Eastley a a*ut o legtur cu o femeie i a *rut s scape de eaC =e opri i ddu nea&utorat din umeri. Dar de ce s fi a*ut el dorin#a s:o omoare ca s scape de ea@ Ei, apoi, dac omori o femeie, n:o ae"i tocmai n sarcofagul socruluiA Bu, dac m:a#i ntre7a, niciunul dintre ei nu are nimic de:a face cu crima. Dac ar fi fost implica#i n asta, nu i:ar fi dat osteneala s ascund cada*rul ! cum s:ar "ice ! dup ua casei. Mai a*e#i altce*a de fcut aici@ Craddoc0 neg, dup care /acon i propuse s:l conduc la /rac0hampton s ser*easc la el o ceac de ceai. Inspectorul Craddoc0 refu" in*ita#ia su7 prete4tul c ar dori s *i"ite"e o *eche cunotin#. Capitolul U Miss Marple l pri*i pe inspectorul Dermot Craddoc0 "m7ind mul#umit. ( ;tt de mult m 7ucur, "ise ea, c *:au predat dumnea*oastr ca"ul acesta. ;m sperat asta. ( Cnd am primit scrisoarea dumnea*oastr, m:am dus imediat la ef. ?ricum au"ise de&a c cei din /rac0hampton doreau s:i a&utm, deoarece erau e*ident de prere c omuciderea nu se limita numai la localnici. Eeful a ascultat cu interes ceea ce i:am po*estit de la dumnea*oastr. Dac n#eleg 7ine, aflase, de la naul meu, multe despre dumnea*oastr. ( $rea 7unul sir DenryA murmur Miss Marple cu delicate#e. ( Mi:a spus c e *or7a de o po*este cam #icnit, care ar fi fost descoperit de dou doamne mai n *rst, care, contrar tuturor ndoielilor, se do*edise ade*rat i deoarece, n plus, o cunoteam pe una dintre aceste doamne, *roia s:mi ncredin#e"e ca"ul. Ei aa am a&uns aici. ;cum, drag Miss Marple, dup cum *ede#i, nu mi:am adus nici un om cu mine. 5e#i considera, pe 7un dreptate, c nu e *or7a de *reo *i"it oficial. ; dori doar s stm de *or7, n mod plcut. Miss Marple rse. ( Ce *i s:a po*estit de fapt@ ( Cred c tot. Cunosc relatarea ini#ial a prietenei dumnea*oastr, doamna McGillicuddy, fcut poli#iei din =t. Mary Mead. Etiu de ntiin#area conductorului i de epistola trimis de prieten func#ionarului cilor ferate din /rac0hampton. =:au ntreprins toate cercetrile necesare att de cei de la cile ferate ct i de ctre poli#ie. Dar nu e4ist nici o ndoial c dumnea*oastr, cu o ndemnare fantastic, i:a#i 7tut cu un atu mai mare. ( Bu cu un atu, l corect cu modestie Miss Marple. De altfel, a*eam un a*anta& foarte mare. Bimeni, n afar de mine, n:o cunotea pe Elspeth McGillicuddy. Bu e4ista nici un martor care s fi putut atesta po*estea ei. Ei apoi, cnd nu se reclam dispari#ia nici unei femei, 7inen#eles c s:a presupus c e *or7a de o po*este fante"ist in*entat de o 7trn doamn. Dar eu o cunosc pe doamna McGillicuddyA ( =per c o *oi cunoate i eu de asemenea, rspunse inspectorul. ; fi *rut s nu fi plecat n Ceylon. ?ricum, am aran&at s se *or7easc cu ea acolo. ( 3a#ionamentul meu nu e defel original, relu discu#ia Miss Marple. )otul se gsete la Mar0 )PainN doar ti#i po*estea 7iatului care a gsit calulA Ei:a "is c tre7uie s se duc acolo unde calul s:ar fi dus de unul singur. ;a a procedat i a gsit calul.

( 5:a#i ntre7at, aadar, ce a#i fi fcut, dup ce a#i fi comis o crim groa"nic, cu snge rece@ Craddoc0 pri*i gnditor fa#a uor roie a 7trnei doamne cam stn&enite. Desigur, n sinea dumnea*oastrC ( =eamn cu o chiu*et, cum i place nepotului meu 3aymond s "ic, l complet Miss Marple, dnd din cap animat. Dar i rspund, de fiecare dat, s nu conteste faptul c o chiu*et de 7uctrie repre"int un lucru casnic comod care ar tre7ui s fie foarte igienic. ( ;#i putea merge ce*a mai departe@ $une#i:* n postura ucigaului i spune#i:mi unde este acum. Miss Marple oft. ( ; *rea s:o pot face. Dar n:am nici o ideeC a7solut nici o idee. Dar tre7uie s fie cine*a care a locuit la 3utherford Dall sau l cunoate foarte 7ine. ( ;*e#i dreptate. Dar asta deschide o foarte larg perspecti*. >n ntreg ir de femei, care se duceau acolo "iua ca s munceasc. De asemenea, mult lume a *enit i a plecat. )o#i cunoteau JEopronul cel lungK i nu era un secret c cheia atrna deasupra uii. Desigur, mul#i mai tiau c nuntru se afla un fel de mu"eu i un sarcofagA ?ricine ar fi au"it de el, s:ar fi putut gndi c e un loc 7un de ales pentru ascunderea unui cada*ru. ( 8r ndoial. 5d cte greut#i ntmpina#i. ( B:o s ne atingem niciodat #elul, "ise Craddoc0, atta timp ct nu a&ungem s sta7ilim identitatea decedatei. ( Ei asta ar putea fi dificil. ( Dar *om reui, dei *a mai dura o *reme. 5erificm toate informa#iile care corespund dispari#iei unei femei cam de *rsta ei. $n acum nu a*em nimic care s se potri*easc descrierii. Daina ei de 7lan era foarte ieftin i fusese cumprat dintr:un maga"in din 9ondra. =ute de mantouri de genul acesta au fost *ndute n ultimele trei luni. Bici o *n"toare nu a putut recunoate moarta dup fotografie i nu e de mirare cci a fost achi"i#ionat cu pu#in timp nainte de Crciun. Celelalte o7iecte de m7rcminte pro*in din strintate. Cu precdere din $aris. ;m luat legtura cu $arisul i au nceput i acolo cercetrile. Mai de*reme sau mai tr"iu, cine*a *a sesi"a sau *a da un anun# c o rud sau o chiria a disprut. )re7uie doar s ateptm. ( $udriera n:a folosit deci la nimic@ ( Din pcate, nu. Este un articol care se *inde cu sutele n 3ue de 3i*oli. E foarte ieftin. ;propo, ar fi tre7uit s:o fi predat imediat poli#ieiC sau, mai 7ine "is, domnioara Eyeles7arroP nu tre7uia s:o fi re#inut. Miss Marple cltin din cap. ( Bici o clip n:a fost *or7a despre comiterea *reunei nereguli, remarc ea. Cnd o tnr, n *reme ce e4ersea" &ucnd golf, gsete o pudrier *eche, de mic *aloare, nu e ne*oie s alerge imediat cu ea la poli#ie, nu:i aa@ Miss Marple fcu o scurt pau", dup care continu pe un ton hotrt, Eu am considerat c e mult mai n#elept s gseasc mai nti moarta. Inspectorul Craddoc0 era cam consternatC teri7il de impresionat. ( $re#i c nu *:a#i ndoit niciodat, ctui de pu#in, c ar fi putut fi descoperit cada*rulA ( ;m fost sigur c 9ucy Eyeles7arroP l *a gsi. Este deose7it de destoinic i foarte inteligent. ( Da, ntr:ade*r, aa eA $ersonal mi:a fost team de ea, face ra*agii pe ct de acti* e. Bici un 7r7at nu se *a a*entura *reodat s:o ia n cstorie. ( Eti#i, n:a *rea s fac alte afirma#ii. El ar tre7ui, 7inen#eles, s fie un 7r7at cu totul deose7it. Miss Marple i urmri, pentr:o clip, firul gndurilor. Cum a#i ncheiat:o cu oamenii de la 3utherford Dall@ ntre7 ea.

( Dup cte *d, to#i depind de dumnea*oastr. 5 ciugulesc din palmC aa s:ar "ice *or7ind la propriu. ;propo, ei nu tiu nimic despre faptul c domnioara Eyeles7arroP e n legtur cu dumnea*oastr. ;m pstrat asta pentru noi. ( ;cum ea nu se mai afl n legtur cu mine. Ei:a ndeplinit misiunea pe care i:am ncredin#at:o. ( Deci ea i:ar putea re"ilia contractul ca s plece oricnd dorete@ ( Da. ( Dar rmne. De ce@ ( Bu mi:a mrturisit moti*ele ei. Este o fat foarte inteligent. $resupun c rmne din interes. ( n legtur cu pro7lema, sau cu familia@ ( $oate, remarc Miss Marple gnditoare, e greu de despr#it una de alta. Craddoc0 o pri*i ptrun"tor. ( 5 gndi#i la ce*a anume@ ( ?, nuC nu m gndesc la nimic anume. ( Cred c mai *re#i s:mi spune#i ce*a deose7it legat de asta. Miss Marple cltin din cap. Dermot Craddoc0 oft, ( Deci n:am altce*a de fcut dect s urmresc ca"ul mai departe, cum se o7inuiete s se "ic pe la noi. 5ia#a de poli#ist este e4trem de monotonA ( =unt sigur c *e#i a*ea succes. ( Ce*a indicii pentru mine@ ;lte idei inspirate@ ( M:am gndit la ce*a de genul oamenilor care cltoresc, rspunse *ag Miss Marple. M refer la pictori, actori i al#ii de felul lor, care um7l din loc n loc i nu au legturi strnse cu #ara. Dispari#ia unei asemenea femei ar trece uor neo7ser*at. ( n#eleg. ;r putea fi ce*a. ? s anali"m, nc o dat, pro7lema din punctul acesta de *edere. ;poi o ntre7, De ce "m7i#i@ ( )ocmai m gndeam ce figur o s fac Elspeth McGillicuddy cnd o s aud c a fost gsit cada*rul. ( ;de*rat@ e4clam doamna McGillicuddy. ;de*rat@ Bu:i gsea cu*intele. ;mu#ise, uitndu:se la tnrul drgu#, care *enise la ea cu o legitima#ie de ser*iciu, i la fotografiile pe care le adusese cu el. ( ntr:ade*r, ea eA Da, ea eA =rmanaA 3ecunosc c m 7ucur c i:au gsit cada*rul. Bimeni nu a cre"ut un cu*nt din ceea ce le:am spusN nici poli#ia, nici cei de la cile ferate, de altfel, nimeni. )e supr faptul c nu eti cre"ut. n orice ca", nimeni nu poate pretinde c n:am fcut tot ce mi:a stat n putin#. )nrul ddu din cap apro7ator. ( >nde spunea#i c a fost descoperit cada*rul@ a dorit s afle doamna McGillicuddy. ( ntr:un opron, n afara /rac0hampton:ului, pe domeniul ce apar#ine de 3utherford Dall. ( B:am au"it niciodat de el. Cum a a&uns acolo@ )nrul nu rspunse. ( =unt sigur c 2ane Marple l:a gsit. $e 2ane po#i s te 7a"e"i. ( Cada*rul, o corect tnrul care se uit prin noti#ele sale, a fost locali"at de o anume 9ucy Eyeles7arroP. ( Bici de ea n:am au"it niciodat. Dar sunt con*ins c 2ane Marple tre7uie s ai7 ce*a de:a face cu po*estea.

( n orice ca", doamn McGillicuddy, o recunoate#i, cu toat siguran#a, pe femeia din fotografia asta@ =unte#i con*ins c este aceeai femeie pe care a#i *"ut:o n trenul acela@ ( 8emeia strangulat de un 7r7at, da. ( 9:a#i putea descrie pe acest 7r7at@ ( Era nalt, rspunse doamna McGillicuddy. ( Da@ Ei mai departe@ ( ;*ea prul negru. ( Da. Ei@ ( ;sta e tot ceea ce * pot spune. =e ntorsese cu spatele la mine. Bu i:am "rit chipul. ( 9:a#i recunoate, dac l:a#i *edea@ ( Ctui de pu#in. Doar *:am spus c era cu spatele la mine. Bu l:am *"ut la fa#. ( B:a*e#i *reo idee de *rsta lui@ Doamna McGillicuddy rmase dus pe gnduri. ( Bu. De faptC ;dic nu tiuC dar sunt destul de sigur c nu era foarte tnr. >merii artauC foarte puternici, dac n#elege#i ce *reau s spun. )nrul ddu din cap. )rei"eci de ani sau mai mult. ;ltce*a n:am ce aduga. Bu m uitam la el. ? pri*eam pe eaC minile acelea care i:au cuprins gtulC fa#a eiC era aproape *nt. Eti#i, mai *ise" cteodatC ( )re7uie s fi fost o pri*elite ngro"itoare, spuse tnrul, plin de n#elegere. i nchise 7locnotesul i o ntre7, ( Cnd * ntoarce#i n ;nglia@ ( Bu nainte de trei sptmniC dac nu este necesar altfel. ? liniti repede. ( ?, nu. Bu este necesar. n pre"ent, n:a#i putea face nimic. Dar, desigur, cnd *om aresta pe cine*aC 3idic din umeri. $ota i aduse o scrisoare de la Miss Marple. i trimitea o relatare amnun#it i doamna McGillicuddy sa*ur fiecare cu*nt, plin de mul#umire. Capitolul UI ( Bu mi se pare n#elept din partea dumnea*oastr, afirm Cedric Crac0enthorpe, cercetnd:o cu aten#ie pe 9ucy Eyeles7arroP. ( n ce sens nu *i se par n#eleapt@ ( Bu n#eleg ce face#i aici@ ( mi ctig e4isten#a. ( Ca ser*itoare@ ntre7 el dispre#uitor. ( =unte#i demodatA i rspunse 9ucy. Bu se mai gsesc ast"i ser*itoare. De meserie sunt mena&er. ( Dar munca pe care sunte#i o7ligat s:o ndeplini#i este imposi7il s * fac plcere. ( $oate nu chiar toate aspectele muncii, dar gtitul mi satisface curio"itatea creatoare i am n mine pornirea de a face ordine, ceea ce mi procur o ade*rat 7ucurie. ( 9a mine domnete o de"ordine permanent i asta mi procur plcere, declar Cedric. ( Da, asta se o7ser* la dumnea*oastr. ( n csu#a mea de pe I7i"a totul e simplu, trei farfurii, dou ceti cu farfurioare, un pat, o mas i dou scaune. $retutindeni e praf i peste tot sunt pete de *opsea i 7uc#i de piatr ! sculpte" cu aceeai plcere cu care picte" i nimeni nu are *oie s se ating de ce*a. Bu *reau nici o femeie n cas. ( n nici o postur@ ( Ce *re#i s spune#i@

( $resupun c un 7r7at cu un asemenea gust artistic ar duce, pro7a7il, un anumit fel de *ia# intim. ( 5ia#a mea intim, aa cum o numi#i, m pri*ete personal, rspunse Cedric, cu demnitate. Ceea ce nu *reau s am este o femeie de tipul dumnea*oastr, tiranic, ordonat, care s:i 7age nasul peste tot. ( ;h, cu ct plcere *:a rostui o dat csu#a, spuse 9ucy "m7ind. ;r fi ntr:ade*r o schim7are. ( Bu o s a*e#i niciodat prile&ul acesta. ( $ro7a7il c nu. De ce a#i lsat s decad totul aa@ Bu numai r"7oiul tre7uie s fi fost de *inA ( 5:ar face chiar atta plcere s orndui#i aici@ Ct de ntreprin"toare sunte#iA ;7ia acum n#eleg cum de tocmai dumnea*oastr a tre7uit s descoperi#i un cada*ru. Bu putea#i lsa n pace un sarcofag greco:roman. Dup o scurt pau", continu, Bu, nu numai din cau"a r"7oiului. E din pricina tatei. De altfel, ce prere a*e#i despre el@ ( B:am a*ut prea mult timp s m gndesc la asta. ( Bu * feri#iA E un om ruC nu, mai degra7 un dia*olC i, dup prerea mea, cam #icnit. Bormal, ne urte pe to#iC poate cu e4cep#ia EmmeiC i asta din cau"a testamentului 7unicului. 9ucy l pri*i ntre7tor. ( /unicul meu a fost un ade*rat om de afaceri. ntr:o "i, tata a descoperit c e prea 7un pentru aa ce*a. ; cltorit n Italia i /alcani i a nceput s:o fac pe crpaciul prin art. ;tunci 7unicul a priceput pe dat. ; constatat c fiul su nu e om de afaceri i, din pcate, nu n#elege prea mult arta Hn amndou ca"urile a a*ut dreptateI i, ca urmare, i:a lsat toat a*erea nepo#ilor. I:a ncredin#at:o unei societ#i tutelare. )ata tre7uia s primeasc do7n"ile n tot cursul *ie#ii, dar nu se putea atinge de capital. Eti#i ce a fcut atunci@ ; ncetat s mai cheltuie 7ani. =:a mutat aici i a nceput s economiseasc. Dup prerea mea, el tre7uie s fi acumulat o a*ere aproape la fel de mare ca cea lsat de 7unicul. ntre timp, noi ! Darold, eu nsumi, ;lfred i Emma ! n:am primit nici un penny din 7anii 7unicului. Eu sunt un pictor srac, Darold a de*enit om de afaceri i, acum, &oac un rol n City. El este singurul care are talent pentru fcut 7aniN totui am au"it *or7indu:se, recent, c n:ar mai sta aa de 7ine n a. n sfrit, ;lfredC este oaia neagr a familieiC ( Cum aa@ ( B:a fost niciodat n nchisoare, dar, de cte*a ori, era pe aproape. n timpul r"7oiului, a lucrat la ministerul pentru apro*i"ionarea trupelor, dar a fost ndeprtat, pe neateptate, n nite mpre&urri cam du7ioase. ;poi a fcut nite afaceri cu conser*e de fructe i a mai e4istat un scandal din pricina unei po*eti cu ou. ( Bu este oare cam nen#elept de po*estit toate astea strinilor@ ( De ce@ =unte#i spioana poli#iei@ ( ; putea fi. ( Bu cred. Era#i de&a anga&at s tre7lui#i pe aici, pe cnd poli#ia nu se interesa deloc de noi. CredC =e ntrerupse, cnd o *"u *enind pe sora lui, Emma. ( Dello, EmA #i faci gri&i@ ( Da. ; *rea s *or7esc cu tine, Cedric. ( )re7uie s m ntorc n cas acum, spuse cu tact, 9ucy. ( 3mne#iA "ise Cedric. $rin po*estea cu crima a#i de*enit o mem7r a familiei. ( ;m o mul#ime de fcut, se scu" 9ucy.

=e ntoarse repede. Cedric o urmri cu pri*irea. ( ;rat 7ine, remarc el. Cine e ea, de fapt@ ( ?, e foarte cunoscut, rspunse Emma. Ei:a fcut din acest fel de ocupa#ie o specialitate. Dar s:o lsm pe 9ucy Eyeles7arroPA mi trec prin minte lucruri care m nelinitesc foarte mult, Cedric. $oli#ia 7nuiete c femeia cea ucis ar fi o strin, pro7a7il o fran#u"oaic. Cedric, cre"i c e posi7ilC s fi fost Mar#ine@ Cedric o pri*i cte*a secunde, ca i cum n:ar fi au"it:o. ( Mar#ine@ Cine anumeC ah, *rei s "ici Mar#ine@ ( Da, cre"iC ( De ce, Dumne"eule, s fie Mar#ine@ ( )elegrama pe care a trimis:o a fost ciudat, dac stai i te gndeti la ea. )re7uie s fi sosit apro4imati* n perioada aceeaC Cre"i c a *enit ncoace iC ( $rostiiA De ce s fi *enit aici Mar#ine@ Ei ce s fi cutat n JEopronul cel lungK@ Ideea mi se pare cu totul incredi7il. ( Bu cre"i c ar tre7ui s:i spun comisarului /acon sau celuilalt@ ( Ce s spui@ ( n legtur cu Mar#ine. n legtur cu scrisoarea. ( Bu mai ncurca i tu, surioar, lucrurile i nu mai po*esti poli#iei orice detaliu fr importan#, care n:are nimic de:a face cu ca"ul. De altfel, nu m:am gndit niciodat serios la scrisoarea Mar#inei. ( Dar euC ( Dintotdeauna ai fost nclinat s cre"i lucruri imposi7ile. =fatul meu e s:#i #ii gura. E trea7a poli#iei s identifice cada*rul. $arie" c Darold ar spune la fel, dac l:ai ntre7a. ( 8irete c:i *oi spune acelai lucru lui Darold. Ei lui ;lfred. Dar m simt nelinitit, Cedric, mi fac, "u, tot felul de gnduri i nu tiu cum ar tre7ui s procede". ( Bu f nimic, rspunse prompt Cedric. Emma Crac0enthorpe oft. =e ntoarse ncet spre cas. =e *edea c ce*a o frmnt. Cnd a&unsese aproape de cas, doctorul Suimper deschise portiera mainii sale destul de demodate. De ndat ce o "ri, ls automo7ilul i:i iei n ntmpinare. ( =tarea tatlui dumnea*oastr este uimitor de 7un, domnioar Emma, i spuse el. ? crim nseamn ce*a pentru elA Manifest un interes sporit pentru *ia#. )re7uie s recomand doctoria asta i altora dintre pacien#ii mei. Emma "m7i mecanic. Doctorul Suimper i ddu seama imediat c era ce*a n neregul cu ea. ( 5 frmnt ce*a@ ntre7 el. Emma l pri*i. =e o7inuise de&a s simt prietenia i simpatia lui pline de consolare. De*enise un prieten pe care se putea 7a"a, nu numai un sftuitor n ale medicinii. Bu se lsa dus n eroare de grosolnia sa. Ea tia c, su7 aparen#a sa aspr, se ascundea o inim cald. ( Da, m frmnt ce*a, recunoscu ea. ( Bu dori#i s:mi po*esti#i@ 8irete, dac nu *re#i, lsa#i:o 7altA ( )are a *rea s * po*estesc. ? parte o ti#i, ntre7area e doar ce tre7uie s fac. ( Mi se pare c &udecata dumnea*oastr a fost mai totdeauna corect. n ce const dificultatea@ ( 5 aminti#iC sau poate nu * aminti#iC c *:am po*estit odat, despre un frateC despre un frate care a murit n r"7oi. ( 5re#i s spune#i c se cstorise, sau c dorise s se cstoreasc. Bu era *or7a de o fran#u"oaic@

( Da. Chiar imediat dup ce am primit scrisoarea de la el, a c"ut n r"7oi. Biciodat n: am au"it ce*a de la fat sau despre ea. )ot ceea ce tiam despre ea era prenumele. Be:am ateptat mereu ca s scrie sau s *in aici. Dar n:a fcut:o. B:am aflat nici cel mai mrunt lucru de la eaC pn acum *reo lun, n a&unul Crciunului. ( mi aduc aminte. ;#i primit atunci o scrisoare, nu:i ade*rat@ ( Da. n ea spunea c se afl n ;nglia i c i:ar face plcere s ne *i"ite"e. Be:am pregtit pentru asta, dar, n ultima clip, a trimis o telegram prin care ne anun#a c tre7uia, n mod cu totul neateptat, s se ntoarc n 8ran#a. ( Ei@ ( $oli#ia crede c femeia ucis e france". ( Chiar@ ;a cred@ Mai nainte, am a*ut impresia c tre7uie s fi fost engle"oaic, dar poate c m:am nelat. Ceea ce * nelinitete este posi7ilitatea ca femeia ucis s fi putut fi logodnica fratelui dumnea*oastr@ ( Da. ( Mi se pare a7solut imposi7il, rspunse doctorul Suimper. ;poi adug, )otui, * n#eleg ndoielile. ( M ntre7 dac nu tre7uie s po*estesc totul poli#iei. Cedric i ceilal#i consider c e inutil. Ce prere a*e#i@ ( DmA Doctorul Suimper i strnse 7u"ele. )cu o *reme i c"u pe gnduri. n cele din urm, spuse trgnat, Este, desigur, mult mai simplu, dac nu po*esti#i nimic. i n#eleg pe fra#ii dumnea*oastr. Cu toate asteaC ( Da@ Suimper o pri*i plin de 7un*oin#. ( 8ace#i:mi hatrul i po*esti#i:le, "ise el. B:o face#i dac asta * *a aduce nelinite. 5 cunosc. Emma se nroi uor. ( $oate m:am prostit. ( 8ace#i ceea ce considera#i c e mai 7ine, draga mea, i nu * mai ngri&ora#i de ceea ce ar spune ceilal#i mem7ri ai familiei. 5 pre#uiesc mai mult puterea dumnea*oastr de &udecat dect pe cea a oricruia din ntreaga cas. Capitolul UII ( DeiA 5eni#i odat ncoace@ 9ucy i ntoarse surprins capul, /trnul domn Crac0enthorpe pri*ea prin ua ntredeschis i:i fcea ner7dtor semn cu mna. ( Dori#i ce*a, domnule Crac0enthorpe@ ( Bu mai *or7i#i attaA 5eni#i ncoaceA 9ucy se supuse. /trnul domn Crac0enthorpe o lu de 7ra#, o trase n camer i nchise ua dup ea. ( ; *rea s * art ce*a, i spuse el. 9ucy se uit n &ur. =e afla ntr:o camer mic care, e*ident, tre7uia s foloseasc drept 7irou, dar tot att de e*ident, de foarte mult timp, nu folosise acestui scop. $e 7irou stteau mari grme"i de hrtii prfuite, pe cnd pn"e de pian&eni atrnau n ghirlande de pe ta*an i n col#uri. ;erul mirosea a sttut. ( Dori#i s fac cur#enie n camera asta@ ntre7 ea. /trnul domn Crac0enthorpe cltin din cap. ( Bu, n nici un ca"A Lin nchis camera asta. Emmei i:ar plcea s:i fac trea7 pe aici, dar eu nu:i permit. E camera mea. 5ede#i pietrele acestea@ =unt pro7e de pietre geologice.

9ucy se uit la o colec#ie de douspre"ece sau paispre"ece 7uc#i de stnc, ntr:o parte cu suprafa#a neted, n cealalt parte, aspre. ( Drgu#e, "ise ea prietenoas. 8oarte interesantA ( ;*e#i perfect dreptate. =unt interesante. >ite o fat deteaptA Bu art pietrele acestea oricui. Dar am s * mai art i altce*a. ( =unte#i foarte ama7il, dar acum tre7uie neaprat s m ntorc la trea7. =unt ase oameni n casC ( Ei m duc n sap de lemn prin pofta lor de mncare. )ot timpul *or s mnnceA ;ltce*a nu fac cnd *in aici. Bici nu se gndesc s plteasc pentru mas. ;de*rate ploni#eA ;7ia ateapt cu to#ii s morC dar sunt mai re"istent dect tie chiar EmmaA ( n mod sigur sunte#i. ( Bici nu sunt chiar att de 7trn. Emma face n aa fel de parc a fi mai 7trn i m tratea" corespun"tor. Ei dumnea*oastr *i se pare c sunt 7trn@ ( /inen#eles c nu, spuse 9ucy. ( Ce fat n#elegtoareA Ia, uita#i:* aiciA Indic un fel de hart mare, decolorat, care atrna pe perete. >itndu:se mai de aproape, 9ucy i ddu seama c nu repre"enta o hart ci un ar7ore genealogic. >nele nume erau att de fin scrise nct numai cu a&utorul unei lupe ar fi putut fi citite. ns, strmoii ndeprta#i fuseser nota#i cu litere mari i, deasupra numelor lor, erau ae"ate coroane. ( Be tragem din regi, spuse domnul Crac0enthorpe. Este ar7orele genealogic al mamei mele, nu al tatlui meu. El a fost un ple7eu, un 7trn o7inuitA Bu:i plcea de mine pentru c i: am fost ntotdeauna superior. ;m a*ut un sim# nnscut pentru art i sculpturi clasice, pe cnd el ! al nai7ii 7trn "grcit ! nu n#elegea nimic. Bu:mi aduc aminte de mama. ; murit cnd a*eam doi ani i era ultima din familia ei. Domeniul su a fost ipotecat i s:a cstorit cu tata. Dar uite aici, EdPard cel 5estitC Ethelred BeconfesorulC i mul#i al#ii de pe *remea dinainte de *enirea norman"ilor. Dinainte de norman"iC asta e ce*a, nu:i aa@ ( Da, e ce*aA ( ;cum o s * art altce*a. ? conduse prin camer i 9ucy sim#i, cu neplcere, ct de puternice erau degetele care o #ineau de 7ra#. ntr:ade*r, la 7trnul domn Crac0enthorpe nu se o7ser*a nici o sl7iciune. =e opri n fa#a unei mo7ile *echi, negre, de ste&ar. ? *ede#i@ $ro*ine din 9ushington, domeniul familiei mamei mele. ;#i *rea s *ede#i ce e nuntru@ ( ;rta#i:mi dumnea*oastr, dac dori#i, spuse 9ucy. ( Curioas@ )oate femeile sunt curioase. 9u o cheie din 7u"unar i deschise ua de &os. =coase la i*eal o caset surprin"tor de nou. ? deschise. ( Ia, uita#i:* la asta. 3idic o rol mic, n*elit n hrtie i o desfcu la un capt. Bite mone"i de aur i se rostogolir n cuul minii. ( Ia, uita#i:* la ele, domnioarA 5ede#i mone"ile@ 9ua#i:le n mn. 9e sim#i#i@ Eti#i ce sunt@ ; paria c nu. =unte#i prea tnr. Mone"i de aurC Erau utili"ate ca mi&loc de plat, nainte de a *eni la mod 7ancnotele astea dreptunghiulare. 5alorea" mult mai mult dect hrtiile astea caraghioase. 9e:au adunat de mult *reme. n caseta asta am o mul#ime de alte lucruri. Emma nu tie de ele. Bimeni nu tie. Este secretul nostru. M n#elege#i, domnioar@ Eti#i de ce * po*estesc despre astea i * art totul@ ( Bu, de ce@ ( Deoarece nu tre7uie s crede#i c sunt un 7trn 7olna*, la captul puterilor. =o#ia mea era o fiin# candid, netalentat. Dumneata ai ns talent. =unte#i o tnr drgu#. 5 dau un sfat,

nu * arunca#i n 7ra#ele unui tnrA /r7a#ii tineri sunt "grci#i. =e gndesc la *iitorul lor. ;tepta#iC Degetele i ncletar 7ra#ul 9ucyei. i apropie gura de urechea ei, Mai mult nu * spun. ;tepta#iA $rotii cred c *oi muri n curnd, dar se neal. Bu m:a mira, dac le:a supra*ie#ui tuturor. ;tunci *om *edeaA Darold n:are copii. Cedric i ;lfred nu sunt cstori#i. EmmaC nu se *a mrita. =e omoar dup Suimper, dar Suimper nu se *a gndi niciodat s se nsoare cu Emma. ;poi mai e ;le4ander. Da, ;le4anderC dar, ti#i, mi place de ;le4ander. E comic, dar mi place s:l chinui. )cu o clip i:i frec 7r7ia. n cele din urm spuse, ( Ei, fato, cum stm@ Cum *i se pare@ ( Domnioar Eyeles7arroPC 5ocea Emmei rsun n7uit prin ua nchis. 9ucy se folosi recunosctoare de oca"ie. ( M strig domnioara Crac0enthorpe. )re7uie s plec. 5 mul#umesc foarte mult c mi:a#i artat toate asteaC ( Bu uita#iC secretul nostruC ( B:am s:l uit, rspunse 9ucy. Iei n gra7 din camer i se ntre7 dac nu primise tocmai o cerere n cstorieC Dermot Craddoc0 sttea n camera sa de lucru, la 7irou. =e aplecase ntr:o parte i *or7ea la telefon, n timp ce se re"ema cu coatele de mas. 5or7ea n france" ! o lim7 pe care o stpnea 7ine. ( ; fost numai aa, o idee, * rog s n#elege#i corect. ( Desigur, o idee, sun rspunsul din $aris. ;m nceput cercetrile n cercurile celor care se ntlnesc. Dup cte aud nu se desfoar fr re"ultate. ;dic, femei de felul acesta dispar foarte uor, dac n:au familie sau *reun iu7it. $leac ntr:un turneu sau i gsesc un nou iu7it i nimeni nu ntreprinde cercetri, dac dispar 7rusc. $cat c, dup fotografia pe care mi:a#i trimis: o, femeia poate cu greu fi recunoscut. /inen#eles, c strangularea schim7 mult nf#iarea. Dar asta nu modific situa#ia. ;m s studie" ultimele rapoarte ale oamenilor mei. $oate dm peste ce*a. ;u re*oir, mon cher. n timp ce Craddoc0 se despr#ea politicos de colegul su de la $aris, i se puse o hrtie pe 7irou. Citi, JDomnioara Emma Crac0enthorpe ar dori s:i *or7easc domnului inspector Craddoc0 n pro7lema de la 3utherford Dair.K i spuse func#ionarului, ( Conduce#i:o aici pe domnioara Crac0enthorpe. Era clar, deci, c nu se nelase. Emma Crac0enthorpe tia ce*a. $oate nu prea mult, dar totui ce*a i se hotrse s:i *or7easc. Cnd ea intr, el se ridic, i ntinse mna i o in*it s ia loc. ( ;#i *enit s:mi po*esti#i ce*a, domnioar Crac0enthorpe, ade*rat@ =unte#i nelinitit. ;m dreptate@ $oate e doar un fleac i * gndi#i c, pro7a7il, nu are nimic de a face cu pro7lema, dar sunte#i de prere c ar fi mai 7ine s:mi *or7i#i despre el De aceea a#i *enit. ;m sau nu dreptate@ $resupun c are legtur cu identitatea femeii. Crede#i c ti#i cine a fost. ;a e@ ( Bu, nu, nu tocmai. Mi se pare ct se poate de imposi7il, darC ( Dar e4ist o posi7ilitate i asta * nelinitete. Cel mai 7ine ar fi s:mi po*esti#i, poate *:ar reda linitea. Emma e"it o *reme, apoi spuse, ( I:a#i *"ut pe trei dintre fra#ii mei. ;m mai a*ut un al patrulea frate, Edmund, care a murit n r"7oi. Cu pu#in timp nainte de a cdea pe front, mi:a scris din 8ran#a. i deschise poeta i scoase o scrisoare ngl7enit i mototolit. ? citi, J=per s nu te sperii, Emmie, dar tre7uie s:#i spun c m *oi cstori. Cu o france". )otul s:a ntmplat pe neateptate, dar tiu c #ie #i *a place de Mar#ine i o *ei lua la tine, dac mie mi se *a ntmpla

ce*a. n scrisoarea mea *iitoare #i *oi da mai multe amnunte. ;tunci *oi fi nsurat. ;nun#:l cu gri& pe 7trn, da@ $ro7a7il se *a nfuria ngro"itorK. Inspectorul Craddoc0 ntinse mna. Emma i:o ddu o*ind. Continu repede, ( Dou "ile dup primirea acestei scrisori, a sosit o telegram, n care se spunea c Edmund e dat disprut, pro7a7il c"ut n r"7oi. ;poi s:a constatat definiti* c e mort. Era aproape de Dun0er6ue, aadar ntr:o *reme n care domnea o mare "pceal. Dup cte am aflat nu se gsea n nici un act militar sau *reo indica#ie din care s reias c el se cstorise. Dar aa cum *:am mai "is, era o perioad foarte ncurcat. B:am au"it niciodat nimic despre fat. Dup ncheierea r"7oiului, am ncercat s fac cercetri, dar, ntruct i cunoteam numai prenumele i, pe:atunci, partea respecti* a 8ran#ei fusese ocupat de germani, am ntmpinat mari greut#i s descopr ce*a. n cele din urm, mi:am nchipuit c nunta n:a a*ut loc niciodat, c fata, pesemne, s:a mritat, nainte de terminarea r"7oiului, cu altcine*a, sau a murit i ea. Inspectorul Craddoc0 apro7 din cap. Emma continu, ( Imagina#i:* surpri"a mea cnd, acum o lun, am primit o scrisoare, semnat de o oarecare Mar#ine Crac0enthorpe. ( ;*e#i scrisoarea aceasta@ Emma scoase scrisoarea din geant i i:o ntinse inspectorului, care o citi cu interes. =crisul de mn e*iden#ia clar o femeie educat. ChXre mademoiselleA =per s nu * speria#i cnd *e#i citi scrisoarea aceasta. nc nu tiu dac fratele dumnea*oastr, Edmund, *:a ntiin#at c ne:am cstorit. ; spus c *rea s:o fac. Bumai dup cte*a "ile de la cstoria noastr, el a murit i, n acelai timp, germanii au ocupat satul nostru. 9a sfritul r"7oiului, am hotrt s nu * scriu sau s *in la dumnea*oastr, dei Edmund m:a sftuit s fac aa. Dar ntre timp ncepusem e nou *ia# i nu a*eam ne*oie de a&utorul dumnea*oastr. ;cum, ns, lucrurile s:au schim7at. 5 scriu aceast scrisoare la dorin#a fiului meu. El este i fiul fratelui dumnea*oastr i nu mai pot s:l pri*e" de a*anta&ele la care are dreptul. 9a nceputul sptmnii *iitoare sosesc n ;nglia. Dori#i s:mi confirma#i dac pot s * *i"ite"@ ;dresa mea pentru scrisori e, %M< El*ers Crescent, nr. %.. $rimi#i asigurarea stimei mele cele mai mari, Mar#ine Crac0enthorpe Craddoc0 tcu o *reme. 3eciti scrisoarea cu mare aten#ie, nainte de a i:o napoia. ( Ce a#i fcut, dup ce a#i primit scrisoarea aceasta, domnioar Crac0enthorpe@ ( Cumnatul meu, /ryan Eastley, era, pe:atunci, din ntmplare, la mine. ;m discutat cu el despre scrisoare. ;poi, i:am telefonat fratelui meu, Darold, la 9ondra i i:am cerut prerea. Darold a fost foarte sceptic i m:a sftuit s fiu ct se poate de prudent. Ei:a e4primat prerea c ar tre7ui s *erificm e4act dac e4peditoarea scrisorii se cstorise ntr:ade*r cu fratele nostru. Emma fcu o scurt pau" i apoi continu, ( ;sta prea, natural, a7solut ra#ional i am fost de acord cu el. Dac fata ! sau mai 7ine "is femeia ! era, cu ade*rat, Mar#ine, despre care mi scrisese Edmund, atunci tre7uia s:o primim cu prietenie. ;a c i:am trimis rspunsul la adresa dat i am in*itat:o s *in la 3utherford Dall. 5reo dou "ile mai tr"iu, a sosit o telegram din 9ondra, JDin pcate, ocupat, pe neateptate, m ntorc n 8ran#a. Mar#ine.K ;poi, nici o scrisoare, i n:am mai au"it nimic altce*a despre ea. ( Ei cnd s:au ntmplat toate astea@ ( Cu pu#in timp nainte de Crciun. Etiu asta, ntruct *oisem s:i propun s petreac sr7torile la noi. Cum tata nici nu a *rut s aud, i:am propus s *in n Pee0:end:ul de dup Crciun, cci familia era nc adunat.

( Ei crede#i c femeia al crui cada*ru a fost gsit n sarcofag ar putea fi aceast Mar#ine@ ( Cnd a#i spus c e pro7a7il o strin, atunci am de*enit cam nelinitit. Cnd, la sfritC 5ocea i se nec. Craddoc0 inter*eni repede, ( ;#i procedat 7ine c a#i *enit la mine i mi:a#i po*estit. 5om face cercetri. =unt con*ins c femeia care *:a scris s:a napoiat cu ade*rat n 8ran#a, este n *ia# i totul e n ordine. $e de alt parte, datele l fac pe oricine s o*ie, cum i dumnea*oastr ni* de&a a#i recunoscut. Cum a#i au"it la sta7ilirea cau"ei decesului, dup prerea medicului legist, moartea femeii gsite n sarcofag tre7uie s fi sur*enit cu trei:patru sptmni n urm. Dar nu * mai face#i gri&i, domnioar Crac0enthorpe. 9sa#i trea7a n seama noastr. ;dug n treact, 5:a#i sftuit cu domnul Darold Crac0enthorpe@ Bu@ Bici cu tatl i cu ceilal#i fra#i@ ( Bormal c a tre7uit s:i po*estesc tatei. =:a nfuriat ngro"itor. Gm7i uor. Era con*ins c este *or7a de o escrocherie pus la cale, prin care se *oia s fim stori de 7ani. )ata se ener*ea" ntotdeauna cnd se pune pro7lema 7anilor. Crede, sau pretinde, c ar fi un ora srac. n realitate, are un *enit foarte mare i a7ia cheltuie un sfert din el. /inen#eles, c i:a pus deoparte economii considera7ile. Medit o clip i apoi continu, 9e:am po*estit i celorlal#i doi fra#i ai mei. 9ui ;lfred i s:a prut c ar fi o glum, dar s:a gndit c ar fi la fel de 7ine i o mane*r de a ne nela. $e Cedric nu l:a interesat, de fapt nu:l interesea" dect propria:i persoan. ;m hotrt c familia tre7uie s:o primeasc pe Mar#ine i c a*ocatul nostru, domnul 1im7orne, s fie in*itat s participe la ntlnire. ( Ce a cre"ut domnul 1im7orne despre ca"@ ( )ocmai *roiam s *or7im cu el cnd ne:a par*enit telegrama Mar#inei. ( Ei nu a#i mai ntreprins alte demersuri@ ( )otui, am scris la adresa din 9ondra i am men#ionat pe plic, J3og trimite#i la noua adresAK Dar nu am primit nici un fel de rspuns. ( Ciudat afacereC ? pri*i scruttor, ( $ersonal ce crede#i@ ( Bu tiu ce ar tre7ui s fac. ( Ei cum a#i considerat ca"ul atunci@ ;#i cre"ut c scrisoarea e original sau a#i fost de aceeai prere cu tatl i fra#ii dumnea*oastr@ Cum s:a manifestat cumnatul@ El ce prere a a*ut@ ( /ryan a socotit c scrisoarea e original. ( Ei dumnea*oastr ni*@ ( Bu eram sigur c e trea7a mea. ( Dar ce a#i sim#it@ $resupunnd acum c aceast femeie era ntr:ade*r *du*a fratelui dumnea*oastr, Edmund@ )rsturile fe#ei Emmei se rela4ar. ( ;m #inut mult la Edmund. Era fratele meu preferat. Mi se prea c o fat ca Mar#ine ar putea, desigur, scrie, n anumite condi#ii, scrisoarea. )otul suna foarte natural. ;m presupus c, pn la sfritul r"7oiului, ea ori s:a recstorit, ori triete cu un 7r7at care a a*ut gri& de ea i de copil. $oate c, pe urm, omul acesta a murit sau a prsit:o. Mi s:a prut firesc ca ea s se adrese"e familiei lui EdmundC aa cum el nsui dorise. ;m considerat scrisoarea original i normal, dar Darold ne:a atras aten#ia c scrisoarea ar fi putut fi ntocmit de o femeie care o

cunoscuse 7ine pe Mar#ine i, ca urmare, era n msur s conceap o epistol care s sune *eridic. ; tre7uit s:i dau dreptateC dar, cu toate asteaC )cu. ( ;#i fi dorit s fie ade*rat, nu:i aa@ ntre7 Craddoc0 prietenos. l pri*i recunosctoare. ( Da, doream s fie ade*rat. M:a fi 7ucurat att de mult dac Edmund ar fi lsat un fiu n urma lui. Craddoc0 ddu n#elegtor din cap. ( Dup cum spune#i, la prima *edere, scrisoarea las impresia c e *eridic. =urprin"tor este ns ceea ce a urmat, napoierea 7rusc a Mar#inei la $aris i faptul c, de atunci, n:a#i mai a*ut nici o *este de la ea. i rspunsese#i cu prietenie i era#i pregtit s:o ntmpina#i cu cldur. ;tunci, de ce, dup ce a tre7uit s se ntoarc n 8ran#a, nu a mai scris ea@ ;sta e surprin"tor, atta *reme ct admitem afirma#iile dumnea*oastr c Edmund s:a cstorit cu ea. Dac, dimpotri*, era o mincinoas, atunci, natural, comportamentul ei e mai uor de e4plicat. M gndeam c poate i ceruse#i sfatul domnului 1im7orne, el a ntreprins cercetri i femeia s:a speriat. Dar spune#i c nu e aa. Dar este, totui, posi7il, ca unul dintre fra#ii dumnea*oastr s fi fcut aa ce*a. $oate c aceast Mar#ine a*ea ce*a necurat n *ia#a dus mai nainte i care, la cercetri, ar fi ieit la lumin. Ea tre7uie s fi presupus c are de a face numai cu sora plin de 7un*oin# a lui Edmund, nu cu oameni de afaceri ncp#na#i, duri. ; sperat, pesemne, s primeasc de la dumnea*oastr 7ani pentru copil, fr s i se pun multe ntre7ri. n loc de aceasta, a descoperit c a*ea s se confrunte cu alte greut#i. /inen#eles, ar fi suferit urmri legale foarte gra*e. Dac Edmund Crac0enthorpe ar a*ea un fiu legitim, acesta ar fi unul din motenitorii a*erii 7unicului su. Emma ncu*iin#. ( n afar de aceasta, dac sunt corect informat, el ar moteni, de asemenea, i 3utherford Dall, precum i domeniul, terenul care repre"int o mare *aloare ca loc pentru construc#ii. Emma pru uor speriat. ( Da. 9a asta nu m:am gndit deloc. ( ;cum n:a mai *rea s:mi fac alte gnduri, spuse inspectorul Craddoc0. E 7ine c a#i *enit la mine. 5oi ntreprinde cercetri, dar consider ct se poate de impro7a7il ca ntre femeia care a scris scrisoarea ! posi7il, o inten#ie de nelciune ! i femeia a crui cada*ru a fost gsit n sarcofag s e4iste *reo legtur. Emma se ridic cu un oftat de uurare. ( M 7ucur c *:am po*estit toate astea. Craddoc0 o conduse pn la u. ;poi, l chem la el pe poli#istul criminalist 1etherall. ( /o7, am de lucru pentru tine. Du:te la %M.< El*ers Crescent nr. %.. Ia cu tine fotografii ale femeii descoperite n sarcofag. 5e"i ce ai putea afla despre o femeie care s:a pre"entat drept doamna Mar#ine Crac0enthorpe i care, ori a locuit ori, n perioada cuprins ntre %- decem7rie i sfritul lunii, i:a luat scrisorile de acolo. ( Da, domnule. Craddoc0 s:a ntors la alte documente care se adunaser pe 7iroul su. n dup:amia"a aceea i:a *i"itat un prieten care a*ea o agen#ie teatral. Cercetrile sale rmaser fr nici un re"ultat. Cnd se ntoarse la 7irou, gsi o telegram de la $aris, JDescrierea dumnea*oastr i s:ar potri*i ;nnei =traPins0a din /aletul Marits0i. 5 propunem s *eni#i aici Dessin. $rYfecture.K

Craddoc0 rsufl adnc i fruntea i se descre#i. =e hotr s plece cu trenul de noapte spre $aris. Capitolul UIII ( 8oarte ama7il din partea dumnea*oastr c m:a#i in*itat la ceai, i spuse Miss Marple Emmei Crac0enthorpe. Miss Marple era o 7trn doamn ncnttoare, ntreaga fa# i strlucea, n timp ce se uita n &urul su. l pri*i "m7ind pe Darold Crac0enthorpe n costumul lui nchis la culoare, ireproa7il, ddu din cap cu un "m7et fermector spre ;lfred, cnd acesta o in*it s ser*easc din pine i, n treact, l contempl pe Cedric, care sttea cu o min ntunecat, n sacoul su srccios, lng emineu. ( Be 7ucurm foarte mult c a#i putut *eni, spuse politicoas Emma. Bimic nu amintea de scena, care a*usese loc dup prn", cnd Emma declarase deodat, J;h, dragilorA >itasem cu totul. I:am permis domnioarei Eyeles7arroP s:i aduc mtua cea n *rst ast"i, la ceai.K ( ;mn:oA spuse Darold grosolan. ;*em nc o mul#ime de discutat. B:a*em ne*oie aici de strini. ( 9as:o s *inA inter*eni Cedric. ;m putea scoate ce*a de la ea despre minunea aia de fat, 9ucy. Ca s fiu sincer, a dori s cunosc ce*a mai multe despre Eyeles7arroP. Bu prea am ncredere n ea. E mult prea *iclean. ( ;re rela#ii foarte 7une, relu Darold. ;m cerut informa#ii despre ea. )re7uie, totui, s tim ce e cu ea, cum de a cotro7it pe:aici i a gsit cada*rul. ntreaga afacere a fost stranie. ( Bumai de:am ti cine a fost 7lestemata aia de femeie, "ise ;lfred. ( )re7uie s:#i spun, Emma, c nu #i:ai dat seama, ce faci, cnd te:ai dus la poli#ie i le: ai po*estit c rposata ar putea fi prietena france" a lui Edmund. ;cum, pro7a7il, sunt con*ini c unul dintre noi a omort:o. ( Darold are mult dreptate, declar ;lfred. Chiar nu tiu ce te:a apucat. De atunci am sentimentul c sunt supra*egheat peste tot de detecti*i. ( I:am spus c nu tre7uie s se duc la poli#ie, l asigur Cedric. Dar Suimper a ndemnat:o. ( ;sta nu:i trea7a lui, strig Darold mnios. = stea printre pastilele i prafurile luiA ( Ia, nu * certa#iA spuse suprat Emma. M 7ucur, ntr:ade*r, c 7trna domnioar Bu:Etiu:Cum *ine la ceai. Be face la to#i 7ine s a*em o strin pe lng noi ca s nu mai de"7atem mereu acelai lucru. ;cum tre7uie s m duc s m aran&e" pu#in. $rsi ncperea. ( ;ceast 9ucy Eyeles7arroP, ncepu Darold i se ntrerupse, dar continu imediat, este aa cum spune Cedric, ntr:ade*r, ciudat. ?are ce o fi determinat:o s scotoceasc prin opron i s deschid un sarcofag@ De altfel, o munc care ar fi fost pe msura unui Dercule. $oate tre7uie s ntreprindem in*estiga#ii. Mi s:a prut atitudinea ei la prn" destul de dumnoasC ( 9sa#i:o pe seama mea, l ntrerupse ;lfred. 5oi afla curnd ce:i cu ea. ( $oate c nu este n realitate 9ucy Eyeles7arroP, cea cu rela#ii 7une, remarc Cedric. ( Dar ce scop ar putea urmri@ Darold prea cu totul 7uimcit. ;furisita nai7iiA =e uitar unii la al#ii cu figuri nec&ite. ( Ei acum mai sosete i 7trna asta la ceaiA )ocmai cnd a*em att de multe de discutatA ( Be *om sftui n seara aceasta, propuse ;lfred, ntre timp o *om descoase pe 7trna mtu despre 9ucy.

Conform n#elegerii, Miss Marple fusese, aadar, adus de 9ucy, edea acum lng emineu i:i "m7ea plin de 7un*oin# lui ;lfred care:i ntinsese sand*iciurile. ( ?, multe, multe mul#umiriA mi permite#iC@ ?, ou i sardeleA M tem c m re"um ntotdeauna la pu#in cnd e ora ceaiului. Eti#i, cnd m7trnetiC Dar, firete, seara, o mas foarte frugalC =e adres din nou ga"dei, Ce cas frumoas a*e#iA Ei attea lucruri deose7ite n eaA /ron"urile acestea, de e4emplu. mi amintesc de 7ron"urile pe care le:a cumprat tatl meu de la E4po"i#ia uni*ersal de la $arisC Ei ce drgu# c:i a*e#i pe fra#ii dumnea*oastr n prea&mA $rea adesea, mem7rii aceleiai familii sunt mprtia#i departe. ( Doi fra#i locuiesc la 9ondra. ( Ce frumos pentru eiA ( 8ratele meu, Cedric, e pictor. )riete pe I7i"a. ( $ictorilor le plac insulele, coment Miss Marple. Bu:i aa@ De e4emplu, GauguinC ( $o*esti#i:ne ce*a despre 9ucy cnd era copil, Miss Marple, o ntrerupse Cedric. =e uit cu ochi strlucitori la el. ( 9ucy a fost ntotdeauna aa de deteapt, spuse ea. Da, aa ai fost, draga meaC nu m ntrerupeA Deose7it de dotat pentru aritmetic. $utea s socoteasc splendid. nc mi mai amintesc cnd mcelarul m ncrcase la plata crniiC Miss Marple se afund n amintiri despre copilria 9ucyei i trecu apoi n re*ist descoperirile pe care le fcuse n *ia#a satului. Eirul po*estirii ei fu ntrerupt cnd intr /ryan. Cu el *enir i cei doi 7ie#i, care, dup *ntoarea lor de indicii, artau destul de u"i i murdari. Imediat apru i doctorul Suimper, care, ntruct o cunotea pe 7trna doamn, pru cam uimit. ( =per c tatl dumnea*oastr nu sufer de pe urma *remii, domnioar Emma@ ( ?, nuC adic, s:a sim#it, n dup:amia"a aceasta, cam o7ositC ( /nuiesc c nu:l ncnt musafirii, fu de prere Miss Marple. ( =er*ete ceaiul ntotdeauna n 7irou, cnd *in iu7i#ii si fii, i e4plic Cedric. Din punct de *edere psihologic, asta nu e de mirare. Bu:i aa, doctore Suimper@ Doctorul Suimper, care, cu mina unui om cruia i rmne, de o7icei, pu#in timp pentru mncare, se ser*ea din plin, replic, ( $sihologia este n regul cnd e lsat n seama psihologilor. $artea proast e c, n pre"ent, fiecare face pe psihologul amator. $acien#ii mei mi relatea" destul de e4act de ce comple4e i ne*ro"e sufer i mi rpesc orice posi7ilitate s le:o spun. 5 mul#umesc, domnioar Emma, mai ser*esc cu plcere o ceac. ;"i n:am a*ut deloc timp s mnnc. ( ntotdeauna m gndesc c *ia#a unui medic e att de no7il i plin de a7nega#ie, su7linie Miss Marple. ( ;tunci nu prea cunoate#i mul#i medici, rspunse doctorul Suimper. =unt numi#i *ampiri i adesea asta i sunt. ;cum, n "ilele noastre, ne primim cel pu#in onorariul. De aceasta se ngri&ete statul. Bu mai tre7uie s facem nici o datorie despre care tim c nu *a fi achitat niciodat. $artea proast e c to#i pacien#ii par decii s JstoarcK ct mai mult posi7il gu*ernul i consecin#a e c, pentru orice tuse nensemnat sau orice uor deran&ament stomacal, scot medicul de su7 plapum n toiul nop#ii. Dar nu e nimic de fcutC Minunat pr&itur, domnioar Emma. 5 pricepe#i s:o prepara#i. ( Domnioara Eyeles7arroP a pregtit:o, nu eu. ( Dar i dumnea*oastr * pricepe#i la fel de 7ine, rspunse Suimper politicos. ( 5re#i s mergem la tata s:l *edem@ Ea se ridic i doctorul o urm. Miss Marple i urmri cu pri*irea pn prsir mpreun camera.

( Domnioara Crac0enthorpe este o fiic foarte iu7itoare, dup cum *d, remarc ea. ( Ei eu m mir c re"ist pe lng 7trn, rspunse Cedric. ( Ea are aici un cmin plcut i tata #ine mult la ea, se amestec repede Darold. ( Emmei i se potri*ete, continu Cedric, e nscut s rmn fat 7trn. Miss Marple clipi uor, n timp ce spuse, ( Chiar@ Crede#i asta@ Bu sunt con*ins c domnioara Crac0enthorpe *a rmne fat 7trn. Ea face parte dintre acele femei care se cstoresc tr"iu i de*in so#ii 7une. ( ;cest lucru nu este foarte pro7a7il, att timp ct triete aici la 3utherford Dall, fu de prere tot Cedric. Bu *ede pe nimeni cu care s:ar putea cstori. Miss Marple clipi i mai clar dect nainte. ( $este tot e4ist preo#i iC medici. ?chii ei aa de ndr"ne#i se plim7ar de la unul la altul. Era clar c e4primase un gnd care nu le trecuse niciodat prin cap i care nu le prea plcea. Miss Marple se ridic, ( ; fost foarte drgu# c m:a#i in*itat. ;cum mi:am fcut o imagine a casei dumnea*oastr i a mediului n care 9ucy triete. ( ? cas plcutC i un mort ca supliment, spuse Cedric. ( CedricA strig mnios Darold. Miss Marple i "m7i lui Cedric, ( Eti#i de cine mi aminti#i@ De tnrul )homas Eade, fiul directorului 7ncii noastre. 8olosete orice prile& s:i oche"e pe oameni i a n#eles cel mai 7ine s cheltuie 7ani n loc s:i ctige. 9ucy o conduse pe Miss Marple acas. $e drumul de ntoarcere, a aprut, deodat, o siluet din ntuneric i s:a profilat n lumina farurilor, tocmai cnd era pe punctul de a o lua pe drumul cu gard *iu. 9ucy l:a recunoscut pe ;lfred Crac0enthorpe, care ridic mna ca ea s opreasc. ( =plendidA e4clam el, urcndu:se. /rrA E frigA ;m *rut, de fapt, s fac o mic plim7are s m limpe"esc, dar nu pot. /trna doamn a a&uns cu 7ine acas@ ( Da. =:a sim#it 7ine aici. ( ;m o7ser*at asta la ea. E comic c 7trnelor doamne le place societatea, nu par s se plictiseascC Cu ade*ratC ce*a mai plicticos dect 3utherford Dall nu poate e4ista. Mai mult de dou "ile nu pot s rmn. Cum de mai re"ista#i aici, domnioar 9ucy@ Bu:mi lua#i n nume de ru dac * spun 9ucy@ ( Ctui de pu#in. Bu m plictisesc la 3utherford Dall. /inen#eles c e altce*a cu mine, deoarece nu locuiesc aici de mult timp. ( 5:am urmrit, domnioar 9ucy. =unte#i o fat harnic. $rea capa7il ca s tre7uiasc s * irosi#i for#ele cu gtitul i fcutul cur#eniei. ( 5 mul#umesc, dar gtitul i cur#enia mi plac mai mult dect s stau ntr:un 7irou. ( Ei mie. Dar mai e4ist i alte posi7ilit#i. ;#i putea ncerca o acti*itate pe cont propriu. ( ;sta i fac. ( Bu m refer la domeniul acesta. ;#i putea lucra pentru dumnea*oastr ni*, s * folosi#i &udecata mpotri*aC ( mpotri*a a ce@ ( mpotri*a for#elor conductoare, a tuturor acestor regulamente i dispo"i#ii care ne ngrdesc pretutindeni. Din fericire, se gsete ntotdeauna un mi&loc de a le ocoli, dac eti destul de a7il s:l descoperi i dumnea*oastr sunte#i a7il.

( E posi7il. 9ucy opri maina n curte. ( Bu *re#i s * hotr#i@ ( Mai nti a *rea s aud mai multe. ( 5or7ind deschis, draga mea domnioar 9ucy, a putea s * folosesc la ce*a. ;*e#i un fel de a fi care inspir ncredere. ( 5re#i s * a&ut s *inde#i lingouri de aur@ ( Bimic aa de riscant. >n mic a&utor n ocolirea legii. ;sta:i tot. i mngie 7ra#ul. =unte#i o fat afurisit de atrgtoare, 9ucy. Mi:ar plcea s * am ca asociat. ( M simt mgulit. ( ;sta nseamn s nu faci nimic@ nchipui#i:*, gndi#i:* ce plcere, ce ncntare *:ar produce s:i surclasa#i pe to#i mediocrii. $artea proast e c tre7uie capital. ( M tem c n:am. ( ?, nu m:am gndit aaA 5oi pune mna pe 7ani nu peste prea mult timp. =timatul meu domn $apa nu *a tri o *enicie, &erpelitul sta de 7trnelA Cnd *a plesni, *oi primi o sum destul de frumuic de 7ani. Ei, ce prere a*e#i, 9ucy@ ( Ei condi#iile@ ( Cstoria, cnd dori#i. 8emeile par s pun mare pre# pe asta, cnd ar putea fi att de n#elepte s rmn independente. ;sta pre"int ns a*anta&ul c so#iile nu sunt o7ligate s fac *reo depo"i#ie mpotri*a so#ilor lor. ( Bu prea mgulitorA ( B:o lua aa, 9ucyA Bu n#elegi c m:am ndrgostit de dumneata@ Ea rse i se eli7er de 7ra#ul cu care i cuprinsese umerii. Intrar n cas i 9ucy se gr7i s a&ung la 7uctrie. =pre surprinderea ei, a fost deran&at, la pregtirea mncrii, de ctre Darold Crac0enthorpe. ( Domnioar Eyeles7arroP a putea s *or7esc ce*a cu dumneata@ ( Bu se poate mai tr"iu, domnule Crac0enthorpe@ ;m rmas n urm cu trea7a. ( Desigur. ;tunci dup cin@ ( Da, aa merge. Cina a fost ser*it i a ntrunit aprecierea general. Dup ce 9ucy termin cu splatul *aselor i iei n hol, l gsi pe Darold Crac0enthorpe ateptnd:o. ( Da, domnule Crac0enthorpe@ ( 5re#i s *eni#i ncoace@ Deschise ua camerei de "i i intr. Ea nchise ua. ( Mine diminea# *oi prsi 3utherford Dall, ncepu el. Mai nainte a dori s * spun ce impresie deose7it mi:a#i lsat prin destoinicia dumnea*oastr. ( 5 mul#umesc, rosti 9ucy cam surprins. ( ;m sentimentul c * irosi#i aici talentulC pur i simplu, irosit. ( ;a *i se pare@ Mie nu. J n orice ca", nu poate s m cear n cstorie, se gndi 9ucy. ;re de&a o so#ieK. ( 5 propun, dup ce ne:a#i a&utat s tra*ersm aceast cri" regreta7il, s m cuta#i la 9ondra. Cel mai 7ine ar fi s m suna#i la telefon ca s putem aran&a o ntlnire. i *oi da instruc#iuni secretarei. ;de*rul este c am a*ea ne*oie la firm de cine*a de capacitatea dumnea*oastr. ;m putea discuta n ce domeniu s * folosi#i cel mai 7ine talentul. 5 ofer, domnioar Eyeles7arroP, un salariu foarte 7un i perspecti*e splendide. Cred c *e#i fi plcut impresionat. Gm7i mrinimos. 9ucy i rspunse serioas,

( 5 mul#umesc, domnule Crac0enthorpe. 5oi medita la asta. ( Bu pregeta#i prea mult. ? tnr care *rea s a&ung ce*a n lume, nu tre7uie s renun#e la o asemenea oca"ie. Deci, noapte 7un, domnioar Eyeles7arroP. =omn uorA J ntr:ade*r, totul e ct se poate de interesantK, i spuse 9ucy n sinea ei. n drum spre camer, se ntlni cu Cedric pe scar. ( ;sculta#i, domnioar 9ucy, a putea s * ntre7 ce*a@ ( 5re#i s * nsura#i cu mine@ = *in la I7i"a i s am gri& de dumnea*oastr@ Cedric fcu o min stupefiat. ( 9a aa ce*a nu m:am gndit niciodat. ( =cu"a#i:m. ;tunci m:am scrntit. ( ;m *rut s * ntre7 numai dac a*e#i mersul trenurilor@ ( ;sta:i tot@ E unul pe mas, n hol. ( Eti#i ce, i atrase aten#ia Cedric pe un ton de repro, nu ar tre7ui s crede#i c to#i *or s se cstoreasc cu dumneata. ;rta#i 7ine, dar nu e4traordinar de 7ine. Cnd cine*a i nchipuie aa ce*a, totul i iese prost. ;de*rul e c sunte#i ultima fat din lume cu care a dori s m nsor. >ltimaA ( ;de*rat@ spuse 9ucy. Deci nu a*e#i ne*oie de mine s * ngri&esc. ;tunci, poate m prefera#i ca mam *itregA ( $oftim@ Cedric o pri*i cu nite ochi mari, ului#i. ( Cum a#i au"itA i rspunse 9ucy, intrnd n camer i nchi"nd ua. Capitolul UI5 ( Este numai aa, o idee, spuse Dessin. ;m aici o fotografie a corpului de 7alet. Ea e a patra din stnga. ? recunoti@ ? tnr strangulat nu e uor de recunoscut i, n fotografie, toate fetele apreau puternic machiate i purtau cte o coroan uria din pene. ( ;r putea fi, rspunse Craddoc0. Mai mult, chiar nu pot "ice. Cine a fost@ Ce tii despre ea@ ( ;proape nimic, spuse colegul su france". B:a &ucat nici un rol mare i 7aletul Marits0i nu e prea important. Dansa n teatre din orae mici i pleca n turnee, n:are stele, nici o dansatoare *estit. Dar am s:#i fac cunotin# cu doamna 2oliet. Doamna 2oliet era o fran#u"oaic afacerist, cu ochi ageri, o 7r7ie mic i multe straturi de grsime. ( Ce e cu ;nna =traPins0a@ ntre7 doamna precaut. ( E rusoaic@ ntre7 inspectorul Craddoc0. ( Bu. Crede#i asta din cau"a numelui ei@ 8etele i iau tot soiul de nume. =traPins0a nu era important, nu dansa 7ine i nici nu era deose7it de frumoas. Elle Ytait asse" 7ien, cZest tout. n corpul de 7alet dansa destul de 7ine, dar nu ca solist. ( Era france"@ ( $esemne. ;*ea un paaport france". Dar mi:a po*estit odat c are un so# engle". ( 5:a po*estit c are un so# engle"@ >nul care tria sau murise@ Doamna 2oliet ridic din umeri. ( ?ri murise, ori o prsise. De unde s tiu@ 8etele asteaC au ntotdeauna neca"uri cu 7r7a#iiC ( Cnd a#i *"ut:o ultima dat@ ( M:am dus cu trupa mea ase sptmni la 9ondra. ;m dansat la )or6uay, /ournemouth, East7ourne i, n cele din urm, la Dammersmith. ;poi ne:am ntors n 8ran#a, dar

;nna n:a *enit. Be:a trimis o ntiin#are c prsete trupa, c *a tri la familia so#ului ei sau cam aa ce*a. B:am cre"ut:o, ci am considerat c, pro7a7il, cunoscuse un 7r7at. M n#elege#i@ Inspectorul Craddoc0 ddu din cap. ( $entru mine n:a fost nici o pierdere. $uteam anga&a fete la fel de 7une sau chiar mai 7une. ( Cnd s:a ntmplat asta@ ( Cnd m:am napoiat n 8ran#a@ EraC daC n duminica dinainte de Crciun. Ei ;nna ne prsise cu *reo dou sau trei "ile mai de*reme. Bu:mi mai amintesc e4actC Dar, la sfritul sptmnii, la Dammersmith, am dansat fr ea. Doamna 2oliet fcu o scurt pau" i ntre7, apoi deodat, cu un plus de interes, ( De ce o cuta#i@ =:a m7og#it@ ( Dimpotri*, rspunse politicos inspectorul Craddoc0. Credem c a fost omort. Doamna 2oliet i pierdu imediat, din nou, interesul. ( [a se peutA =e ntmpl. $cat, era o 7un catolic. Duminicile se ducea la mes i, n mod sigur, se spo*edea. ( 5:a men#ionat *reodat, doamn, de un fiu@ ( De un fiu@ 5re#i s spune#i c a a*ut un copil@ ;sta mi se pare ct se poate de incredi7il. )oate fetele asteaC dar chiar toateC cunosc o anumit adres, unde, n astfel de ca"uri, s:ar putea duce. Domnul Dessin o cunoate la fel de 7ine ca i mine. ( $oate c a a*ut un copil, nainte de a se urca pe scen, opin Craddoc0. De e4emplu, n timpul r"7oiului. ( ;hA $endant la guerre. ;sta e ntotdeauna posi7il. Dar, n orice ca", nu tiu nimic. ( Care dintre celelalte fete era mai strns prieten cu ea@ ( 5 pot indica dou:trei nume, dar cu ade*rat intim nu era cu niciuna. =e *edea clar c nu se mai putea o7#ine ce*a mai mult de la doamna 2oliet. Cnd i:a fost artat pudriera, a recunoscut c ;nna a*ea una asemntoare, dar ma&oritatea celorlalte fete dispuneau de pudriere la fel. n ce pri*ete haina de 7lan, nu era e4clus ca ;nna s:i fi cumprat una la 9ondra. ( Eu am gri& numai de pro7e, de iluminarea scenei, de toate pro7lemele referitoare la afacerea mea. Bu am timp s m uit ce poart artistele mele. Dup doamna 2oliet, Craddoc0 i Dessin le:au audiat pe fetele ale cror nume le fuseser date de conductoarea trupei de 7alet. ? cunoteau pe ;nna foarte 7ine, dar toate au spus c despre ea nsi colega nu le *or7ise prea mult i cnd o fcuse ! adug una dintre fete ! n cea mai mare parte fuseser minciuni. ( i plcea s po*esteasc istorii potri*it crora fusese metresa marelui duce sau a unui important om de finan#e engle", sau po*estea c, n timpul r"7oiului luptase n micarea de re"isten#. ? dat, s:a ludat c a fost stea de cinema la DollyPood. ? alt fat spuse, ( Cred c ducea, n realitate, o *ia# 7urghe" foarte modest. i plcea 7aletul pentru c i se prea romantic, dar nu era o dansatoare 7un. ( Ei la 9ondra, re*eni prima fat, fcea referiri la un 7r7at foarte 7ogat, care *oia s:o ia ntr:o cltorie de plcere n &urul lumii, deoarece ea i reamintea de fiica sa care murise ntr:un accident de automo7il. Suelle 7lagueA ( Mie mi:a spus c un lord 7ogat din =co#ia o in*itase, i reaminti cea de:a doua fat. )oate astea nu le:a indicat prea mult criminalitilor. =ingurul lucru care a reieit din relatrile am7elor colege a fost c ;nna =traPins0a era o mincinoas, cu o fante"ie e4u7erant. Desigur c era impro7a7il ca ea s efectue"e o cltorie prin lume, la 7ordul nsorit al unui *as de

lu4. Bu s:a oferit nici un moti* plau"i7il presupunerii ca trupul ei nensufle#it s fie gsit ntr:un sarcofag la 3utherford Dall. Identificarea cu a&utorul fetelor i a doamnei 2oliet a fost e4trem de nesigur. ? anumit asemnare cu ;nna ! asta au sus#inut toate ! a*ea moarta din fotografie. Dar arta att de umflat c ar fi putut fi la fel de 7ine oricine altcine*a. Cert rmnea faptul c ;nna =traPins0a se hotrse la %T decem7rie s nu se ntoarc n 8ran#a i c la M. decem7rie, o femeie, care a*ea o anumit asemnare cu ea, plecase cu trenul de %<,'' spre /rac0hampton i fusese strangulat. Dac femeia din sarcofag nu era ;nna =traPins0a, atunci unde era aceasta acum@ 9a ntre7are, doamna 2oliet ddu un rspuns simplu i ine*ita7il, J9a un 7r7atAK ;cesta era, firete, rspunsul corect, se gndi Craddoc0. Dar o alt posi7ilitate tre7uia s fie luat n considera#ie. ;nna afirmase odat, oca"ional, c are un so# engle". 8usese acest so# Edmund Crac0enthorpe@ ;sta prea impro7a7il dup pre"entarea pe care i:o fcuser martorele oculare. Mai pro7a7il era ca ;nna s:o fi cunoscut 7ine pe Mar#ine pentru a ti detaliile necesare. ;stfel, ;nna putea s:i fi scris Emmei Crac0enthorpe. n acest ca", era a7solut de n#eles c i se fcuse 7rusc team de *erificri. $oate chiar din pruden# ntrerupsese legtura cu 7aletul Marits0i. Dar ntre7area rmnea fr rspuns, unde era ea acum@ Ei, iari, rspunsul doamnei 2oliet prea ine*ita7il i putea fi cel corect, 9a un 7r7atC nainte de a prsi $arisul, Craddoc0 *or7i cu Dessin despre femeia numit Mar#ine. Dessin era la fel ca i colegul engle", de prere c nu e4ista nici o legtur ntre ea i cea gsit n sarcofag. ?riict, "ise el, tre7uia s continue cercetrile. Dessin l asigur pe Craddoc0 c =\retY *a ntreprinde tot ce *a putea pentru a clarifica dac, ntr:ade*r, cstoria locotenentului Edmund Crac0enthorpe din regimentul + =outhshire cu o france" ce se chema Mar#ine Hnumele de familie necunoscutI fusese nregistrat unde*a n acte. i atrase aten#ia lui Craddoc0 c, n aceast pri*in#, succesul cercetrilor *a fi foarte ndoielnic. 3egiunea care intra n discu#ie fusese ocupat, e4act n *remea aceea, de germani i, n perioada ulterioar, suferise distrugeri grele. Multe cldiri i documente dispruser. 9a ntoarcerea lui Craddoc0, inspectorul 1etherall l inform despre re"ultatul cercetrilor sale, ;flase c n casa %M< El*ers Crescent se gsea o pensiune cu un 7un renume. ( ;i mai constatat i altce*a@ ntre7 Craddoc0. ( Bimeni nu a recunoscut n moarta din fotografie *reo femeie care ridicase scrisorile. Dar nu e de mirare, cci a trecut o lun i pensiunea e folosit de foarte mult lume ca adres pentru scrisori. ( $oate a locuit la pensiune su7 un alt nume. ( ;sta este posi7il. Dar, oricum, n:am gsit pe nimeni care s:o poat recunoate pe femeia din fotografie. ;m ntre7at la toate hotelurile i pensiunile. Bicieri nu s:a aflat o Mar#ine Crac0enthorpe printre clien#ii nregistra#i. Dup ce am primit telefonul dumnea*oastr de la $aris, am cutat:o pe ;nna =traPins0a. Ea a locuit cu alte mem7re ale trupei ntr:un hotel ieftin, n apropiere de /roo0 Green. ;colo trag mul#i artiti i oameni de teatru. ; disprut &oi, %T decem7rie, dup repre"enta#ia de sear. Mai departe nu s:a mai sta7ilit nimic. Inspectorul Craddoc0 a telefonat la firma a*oca#ilor 1im7orne, Denderson i Carstairs i a sta7ilit o ntlnire cu domnul 1im7orne. Domnul 1im7orne i pri*i *i"itatorul cu o re#inere politicoas, care este caracteristic pentru o familie de a*oca#i, cnd are de:a face cu poli#ia. ( Ce pot face pentru dumnea*oastr, domnule inspector@

( ;ceast scrisoareC Craddoc0 puse scrisoarea Mar#inei pe 7irou. Domnul 1im7orne l impresion prin e*identa sa ncrncenare de a nu o ridica. =e nroi i mai tare i:i strnse 7u"ele. ( E4act, spuse el. ;m primit ieri diminea# o scrisoare de la domnioara Emma Crac0enthorpe n care m informa, n toate amnuntele, despre *i"ita sa la =cotland Oard. )re7uie s mrturisesc c nu n#eleg a7solut deloc de ce n:am fost imediat atunci consultat, cnd a primit aceast scrisoare. ;r fi tre7uit s fiu de ndat anun#at. B:am a*ut nici o idee c a fost *reodat *or7a ca Edmund Crac0enthorpe s se nsoare. Inspectorul Craddoc0 men#ion c era r"7oi. ( Da, atunci era r"7oi, confirm domnul 1im7orne. Cnd a i"7ucnit, eram n 9incolnZs Inn 8ields i am primit aproape o lo*itur n plin. Multe din documentele noastre au fost distruse, dar nu cele cu ade*rat importante, cci pe acelea le ascunsesem n pro*incie. )otui, s:au iscat tot felul de ncurcturi. $e atunci, tatl meu repre"enta interesele familiei Crac0enthorpe. ; murit acum ase ani. E posi7il s fi aflat despre aa:"isa cstorie a lui Edmund, dar eu am impresia c ncheierea acestei cstorii nu a a*ut loc niciodat i de aceea tatl meu nu a considerat necesar s:mi *or7easc despre ea. ntreaga po*este e cam du7ioas. Mi se pare ciudat ca, dup to#i aceti ani, aa:numita *du* s se pre"inte 7rusc i s pretind c are un fiu legitim de la Edmund. )are mi:ar plcea s tiu cum *a do*edi asta. ( Corect, i mprti prerea Craddoc0. Cum s:ar pre"enta situa#ia, dac ea ar putea aduce do*ada c s:a cstorit ntr:ade*r cu Edmund i c are un fiu legitim al lui@ Ce drept legal ar a*ea ea i fiul, dac ar fi n stare s do*edeasc temeinicia re*endicrilor sale@ ( ;cum, deocamdat, rspunse domnul 1im7orne, n:ar putea cere nimic. Dar dac fiul ar fi cu ade*rat, urmaul legitim al lui Edmund, atunci el ar a*ea dreptul la o parte din a*erea lui 9uther Crac0enthorpe, la moartea acestuia. n plus, ar moteni 3utherford Dall, ntruct, n acest ca", ar fi fiul fiului cel mai mare. ( ;r dori *reunul din ceilal#i copii ai lui 9uther Crac0enthorpe s moteneasc reedin#a@ ( Ca s locuiasc acolo@ Cu siguran# c nu. Dar domeniul i terenul au o *aloare considera7il. 3epre"int un loc pre#ios pentru proiecte industriale i pentru cldirea de 7locuri. ;cum se afl chiar n inima /rac0hampton:ului. ( Dac nu m nel, a#i spus c, dup moartea lui 9uther Crac0enthorpe, Cedric le:ar moteni@ ( E4act, deoarece este fiul cel mai mare n *ia#. ( Dup cte aud, pe Cedric Crac0enthorpe nu:l interesea" 7anii. Domnul 1im7orne l pri*i cu rceal pe Craddoc0. ( ;de*rat@ Eu nsumi sunt nclinat s iau drept *or7e goale afirma#ii de genul acesta. E4ist, fr ndoial, anumi#i oameni care sunt indiferen#i la 7ani. Dar eu n:am ntlnit nc pe *reunul. ( Dup cte mi se pare, continu inspectorul Craddoc0, dup o scurt pau", Darold i ;lfred Crac0enthorpe s:au ener*at foarte tare cnd a sosit scrisoarea despre care discutam. ( $entru asta a*eau i moti*, replic domnul 1im7orne. ( $ropriile lor ateptri ar fi fost, n mod considera7il, micorate, nu:i aa@ ( Desigur. 8iul lui Edmund Crac0enthorpe ! pornind de la premisa c, potri*it do*e"ilor, este copilul su legitim ! ar a*ea dreptul la o cincime din 7anii n numerar. ( ;dic, dup cte se pare, nu este o pierdere foarte important@ Domnul 1im7orne l pri*i pe inspector drept n ochi.

( Bu este a7solut deloc un moti* care s merite comiterea unei crime, dac asta insinua#i. ( Dar am7ii fra#i se afl, 7nuiesc, la o oarecare strmtoare, murmur Craddoc0. ( ;adar, poli#ia a ntreprins cercetri@ Da, aa este. ;lfred are ne*oie urgent de 7ani lichi"i. ?ca"ional, i par*ine o sum mai mare, dar nu:i a&unge mult timp. $e de alt parte, Darold, dup a#i fost informat, este, actualmente, ntr:o situa#ie ce*a mai grea. ( n pofida 7unstrii sale aparent nfloritoare@ ( ;ceast 7unstare este doar o fa#ad. Ma&oritatea acestor concerne din City nu sunt toate, dup cifra lor de afaceri *i"i7il, profita7ile. /ilan#urile ar prea mari celor din afarN dar cnd posturile acti*e pltite nu sunt n realitate posturi acti*eC atunci@ ( n acest ca", Darold Crac0enthorpe are, de asemenea, mare ne*oie de 7ani. ( ;a este, rspunse domnul 1im7orne. Dar n:ar primi nimic, dac ar strangula:o pe *du*a fratelui su mort. Ei nimeni nu l:a ucis pe 9uther Crac0enthorpe, dei numai moartea acestuia le:ar aduce a*eri mem7rilor familiei. De aceea nu *d deloc, domnule inspector, unde dori#i, de fapt, s a&unge#i@ Din nefericire, nici chiar inspectorul nu tia e4act ncotro s:i ndrepte gndurile. Capitolul U5 Inspectorul Craddoc0 i 1etherall sta7iliser cu Darold s stea de *or7 n 7iroul acestuia. ? tnr i conduse pe inspector i pe nso#itor n 7iroul particular al efului ei. Darold sttea la masa de scris i arta att de ireproa7il i sigur pe sine ca niciodat. Dac era, aa cum 7nuia inspectorul, la strmtoare financiar, atunci e4presia fe#ei nu i:o trda deloc. ( /un diminea#a, domnule inspector, spuse el ama7il. =per c *i"ita dumnea*oastr nseamn c ne aduce#i o *este 7un. $o*estea asta fatal s:a clarificat odat pentru totdeauna@ ( M tem c nu, domnule Crac0enthorpe. Momentan, a dori s * adrese" nc *reo cte*a ntre7ri. ( ;lte ntre7ri@ Cre"usem c am spus tot ce era de "is. ( n#eleg c aceasta este prerea dumnea*oastr, dar o7inuita rutin a muncii reclam acum, din nou, s * pun anumite ntre7ri. ( Despre ce este *or7a de data aceasta@ ( M:a 7ucura dac mi:a#i putea spune e4act ceea ce a#i fcut n dup:amia"a i seara "ilei de M. decem7rie, cam ntre ora %- i mie"ul nop#ii. Darold Crac0enthorpe se nroi de mnie. ( Consider c e o ntre7are neo7inuit de lipsit de 7un:cu*iin#. ; putea ti ce urmri#i cu ea@ Craddoc0 "m7i prietenos. ( ntre7area mea nu nseamn nimic altce*a dect c mi:ar face plcere s aflu unde a#i fost ntre orele %- i mie"ul nop#ii, *ineri, M. decem7rie. ( De ce@ ( ;r restrnge cercul cutrilor noastre. ( 9:ar restrnge@ ;#i descoperit aadar ce*a precis@ ( =perm c ne apropiem treptat de de"legarea misterului. ( Bu sunt sigur, dac tre7uie s * rspund la ntre7areC m gndesc dac n:ar fi ca"ul s:l chem aici pe a*ocatul meu. ( ;sta rmne, firete, la latitudinea dumnea*oastr, spuse Craddoc0. Bu sunte#i o7ligat s rspunde#i la orice ntre7ri i a*e#i tot dreptul s aduce#i aici un a*ocat, nainte de a rspunde.

( Deci nu dori#iC a *rea, n orice ca", s * ntre7C nu dori#i cum*a s m a*erti"a#i@ ( Bicidecum, domnule. Inspectorul Craddoc0 i lu o e4presie speriat. Bu m gndesc ctui de pu#in la aa ce*a. ntre7rile pe care *i le *oi pune, le *oi adresa la fel de 7ine mai multor persoane. Bu este nimic personal n asta, e doar o pro7lem de rutin pentru ca, aa cum spuneam, s restrngem planul nostru de ac#iune. ( /inen#eles c sunt a7solut pregtit s * a&ut, att ct mi st n putin#. ;tunci s *edemA Bu e uor s rspun"i, ct ai clipi, la o asemenea ntre7are, dar noi lucrm aici sistematic. Domnioara Ellis ne *a putea a&uta. 5or7i scurt la unul din telefoanele de pe 7irou. ;proape imediat intr o tnr sla7 ntr:o rochie nchis, care:i sttea 7ine, n mn cu un 7locnotes. ( =ecretara mea ! inspectorul Craddoc0. ;u"i#i, domnioar Ellis, inspectorul ar dori s tie ce am fcut n dup:amia"a i seara de M. decem7rie. $resupun c a*e#i notat@ ( ?, da. Domnioara Ellis prsi ncperea i se ntoarse cu un calendar pe care ncepu s:l rsfoiasc. 9a M. decem7rie, a#i fost dup:amia" la 7irou i *:a#i ntre#inut cu directorul Goldie asupra fu"ionrii cu JCromartic and CoK. ;#i luat masa cu lordul 8orth*ille la /er0eleyC ( ;ha, da, asta a fost n M.C ( 5:a#i napoiat pe la ora %- la 7irou i a#i dictat *reo &umtate de du"in de scrisori. ;poi, *:a#i dus la casa de licita#ii J=othe7yK, deoarece * interesau nite manuscrise rare, pe care le scoteau la *n"are n "iua aceea. Bu *:a#i mai rentors la 7irou, dar mi:am notat, cci doream s * amintesc c tre7uia s cina#i seara la JCatering Clu7K. $ri*i ntre7toare. ( 5 mul#umesc, domnioar Ellis. Domnioara Ellis se strecur fr "gomot din camer. ( mi amintesc de toate foarte 7ine, ncepu Darold s *or7easc. M:am dus n dup: amia"a aceea, ntr:ade*r, la J=othe7yK, dar manuscrisele care m interesau erau mult prea scumpe. ;m ser*it ceaiul pe strada 2ermynC mi se pare c J3ussellK se numete ceainria. 5reo &umtate de or am petrecut:o ntr:un cinematograf de actualit#i i apoi m:am dus acas. 9ocuiesc la Cardigan Gardens nr. +'. JCatering Clu7K se adun pentru cin la %T,'.. Dup cin am re*enit acas i m:am culcat. )re7uia s:mi dau seama c *a fi epui"ant de rspuns la ntre7area asta. ( )otul este foarte clar, domnule Crac0enthorpe. Cnd *:a#i dus acas ca s * schim7a#i@ ( De asta nu pot s:mi amintesc e4act. )re7uie s fi fost pu#in dup ora %F. ( Ei dup cin@ ( Era, cred, M','. cnd m:am dus acas. ( 5:a deschis ser*itorul@ =au poate so#ia@ ( =o#ia mea se afl, de la nceputul lui decem7rie, n sudul 8ran#ei. Mi:am deschis singur cu cheile de la locuin#. ( ;adar, nimeni nu poate s * sus#in afirma#ia c *:a#i ntors acas la ora pe care a#i indicat:o@ Darold l pri*i ntunecat pe inspector. ( $resupun c anga&a#ii casei m:au au"it sosind. Dar, "u, domnule inspectorC ( =cu"a#i, domnule Crac0enthorpe, tiu c asemenea ntre7ri sunt e4trem de neplcute, dar m apropii de sfrit. ;*e#i o main personal@ ( Da, un Dum7er DaP0. ( l conduce#i singur@ ( Da. Bu prea conduc des. De fapt, numai n Pee0end. Ca s stai la *olan, n 9ondra, n "ilele noastre, nu e ctui de pu#in o plcere.

( $resupun c * folosi#i maina, cnd * duce#i la /rac0hampton s * *i"ita#i rudele@ ( Bumai cnd am inten#ia s rmn ce*a timp acolo. Cnd e *or7a doar de o singur noapte, de e4emplu, pu#in ca pentru e4perti"a medical, atunci iau, cel mai adesea, trenul. E mult mai rapid. ( >nde *:a#i parcat maina@ ( ntr:un gara&, n apropiere de Cardigan Gardens. ;lte ntre7ri@ ( Cred c, deocamdat, asta:i tot, ncheie inspectorul "m7ind. =cu"a#i c a tre7uit s * deran&e". Dup ce cei doi ofi#eri plecar, 1etherall, mai 7nuitor, o7ser*, ( Bu i:a plcut ntre7area, nu i:a plcut deloc, deloc. ; ieit cu 7ine din ncurctura asta. ( Cnd n:ai comis nici o crim, te supr, fr ndoial, c eti suspectat, rspunse inspectorul Craddoc0. Desigur c un om ca Darold Crac0enthorpe, care pune atta pre# pe nf#iarea sa e4terioar, tre7uie s fie deose7it de indignat. Dar re*olta sa nu are nici o importan#. )re7uie acum s cutm s sta7ilim dac cine*a ca Darold Crac0enthorpe a fost *"ut, n dup:amia"a aceea, la licita#ie i ceainrie. ;r fi a*ut destul timp s ia trenul de %<,'', s arunce femeia din el, s se napoie"e la 9ondra i s apar punctual la cin. De asemenea ar fi putut la fel de 7ine s se duc cu maina, noaptea, la /rac0hampton ca s ascund cada*rul n sarcofag i s *in iar la 9ondra. ncepe cercetrileA ( Da, domnule. l considera#i, cu ade*rat, ucigaul@ ( Cine poate ti@ rspunse inspectorul Craddoc0. E nalt, are prul negru, ar fi putut folosi trenul i are legturi cu 3utherford Dall. Desigur, e pe lista suspec#ilor. Ei acum s mergem la fratele su ;lfred. ;lfred Crac0enthorpe locuia n 1est Dampstead, ntr:o cldire nou, modern. ;partamentul su era ct se poate de neo7inuit decorat i con#inea doar o mas, o sofa, dou scaune i alte cte*a nimicuri. i ntmpin oaspetele cu un "m7et prietenos, dar arta ner*os. ( $ot s * ofer ce*a de 7ut, domnule inspector@ ( Bu, * mul#umesc, domnule Crac0enthorpe. = ne apucm de trea7A propuse Craddoc0 i:i puse aceeai ntre7are. ( Ce am fcut n dup:amia"a i seara de M. decem7rie, repet ;lfred Crac0enthorpe cam mirat. De unde s mai tiu@ ;u trecut de&a peste trei sptmni. ( 8ratele dumnea*oastr, Darold, ne:a putut spune e4act unde a fost n tot timpul acesta. ( Darold, poateC dar nu ;lfred. Cam in*idios, adug cu rutate, Darold este mem7rul familiei care a reuit cel mai 7ine n *ia#, el e acti*, folositor, foarte ocupat i are timp pentru toate. Dac el nsui ar putea s comit ! s "icem ! o crim, aceast fapt ar decurge, n mod sigur, conform planului. ( ;*e#i *reun moti* anume pentru a alege tocmai acest e4emplu@ ( ?, nu. Mi:a trecut aa prin cap ca o culme a #icnelii. ( Ei acum, cum stm cu dumnea*oastr ni*@ ;lfred ridic din umeri. ( B:am nici o idee despre timp i loc. Dac m:a#i fi ntre7at dup Crciun, atunci a fi putut s * rspund deoarece sr7torile repre"int un anumit reper. Etiu unde am fost n "iua de Crciun. ;m petrecut:o cu tata la /rac0hampton. De ce e4act, nu tiu. ntotdeauna, #ip ca din gaur de arpe din cau"a cheltuielilor pe care le face cnd l *i"itm. Dar ar striga tot aa de tare dac nu ne:am duce niciodat. n realitate, o facem la dorin#a surorii noastre. ( Ei anul acesta *:a#i dus la 3utherford Dall@ ( Da.

( Din nefericire, tatl dumnea*oastr s:a m7oln*it, dac sunt 7ine informat@ Craddoc0 urma cu 7un tiin# o linie secundar, ascultnd de un fel de instinct, care l diri&ase adesea. ( Da, s:a m7oln*it uor. Cum mnnc, de o7icei, ca o *ra7ie ca s fac economie de 7ani, nu puteau s rmn fr urmri mncrurile i 7uturile neo7inuit de *ariate. ( ;sta a fost tot@ ( Desigur, ce altce*a ar fi putut fi@ ( ;m au"it c doctorul a fost ngri&orat. ( Suimper e un prost 7trnA e4clam ;lfred, cu dispre#. Bu merit s:i da#i ascultare, domnule inspector. E un pesimist de cea mai proast spe#. ( =erios@ Mie mi:a lsat o impresie de om re"ona7il. ( E un prost de:a 7inelea. )ata nu e deloc 7olna*, dar l duce pe Suimper de nas. ;cum, cnd a fost ntr:ade*r 7olna*, a fcut o glgie infernal, l:a a##at pe Suimper, a pus o mie de ntre7ri i a discutat, n amnunt, ce mncase i 7use. Era pur i simplu caraghiosA ;lfred *or7ise cu o *ehemen# neo7inuit. Craddoc0 tcu inten#ionat o *reme. ?7#inuse ceea ce dorise. ;lfred de*enise ner*os. ( De fapt, despre ce e *or7a@ ntre7 el suprat. De ce dori#i s ti#i unde am fost ntr:o anumit *ineri, acum trei sau patru sptmni@ ( Deci * aminti#i c era o *ineri@ ( Mi se pare c dumnea*oastr a#i spus:o. ( $oate c eu am spus:o, "ise inspectorul Craddoc0. ?ricum, * ntre7 de *ineri, M. decem7rie. ( De ce@ ( Este o ntre7are de rutin. ( E o a7era#ie. ;#i mai aflat ce*a despre femeia aia@ Eti#i de unde *enea@ ( nc nu tim totul. ;lfred l pri*i cercettor. ( =per c nu * lsa#i dui n eroare de ideea #icnit a surorii mele, Emma i s crede#i c ea poate fi *du*a fratelui meu, Edmund. ;sta e o ade*rat prostieA ( ;ceastC Mar#ine nu *i s:a adresat niciodat dumnea*oastr@ ( Mie@ Ce ntre7are caraghioasA ( 5re#i s spune#i c ar fi fost mult mai *erosimil ca ea s se fi adresat fratelui dumnea*oastr Darold@ ( Da, ar fi fost, realmente, mult mai pro7a7il. Bumele lui apare frec*ent n "iare. El e nstrit. Dac ea ar fi ncercat s o7#in ce*a de la el, asta nu m:ar uimi. Bu c ar fi primit ce*aA Darold e la fel de "grcit ca i 7trnul. Dimpotri*, Emma are cea mai 7un inim din familie i Edmund a fost fratele su preferat. Dar Emma nu este o credul. Ei:a dat seama imediat de posi7ilitatea ca aceast femeie s fie o mincinoas. De aceea se ngri&ise ca ntreaga familie s fie pre"ent cnd ea *a *eni i, n plus, un a*ocat uns cu toate alifiile. ( 8oarte n#elept din partea ei, spuse Craddoc0. ; fost sta7ilit o anumit "i pentru aceast ntrunire@ ( )re7uia s fie imediat dup Crciun, n Pee0end, pe MVC =e ntrerupse. ( Deci, dup cte *d, a*e#i memorie pentru anumite date, o7ser* Craddoc0 "m7ind. ( 5:am spus doar c nu a fost sta7ilit o "i anume. ( Dar *or7ea#i despre ea. Cnd@ ( Chiar nu:mi pot reaminti de ea. ( Ei nu:mi pute#i spune ce a#i fcut *ineri, M. decem7rie@

( mi pare ru, dar memoria mea refu" s func#ione"e. ( Bu a*e#i chiar nici un calendar@ ( >rsc lucrurile astea. ( ;r fi n stare *reunul dintre prietenii dumnea*oastr s * a&ute s * mprospta#i memoria@ ( E posi7il. ;m s:i ntre7 i am s fac ce pot. ;cum, ;lfred prea s se simt mai sigur. ( Cu ade*rat nu sunt n stare s * relate" ce am fcut n "iua aceea, "ise el. Dar * pot spune ce n:am fcut. n "iua aceea n:am omort pe nimeni n JEopronul cel lungK. ( De ce spune#i asta, domnule Crac0enthorpe@ ( ;sculta#i, domnule inspector, dumnea*oastr ancheta#i acest ca" de omucidere, e ade*rat@ Ei cnd ncepe#i s ntre7a#i, J>nde a#i fost n "iua asta sau aia, la ora cutare i cutare@K, atunci ngusta#i aria in*estiga#iilor. )are a *rea s tiu de ce *:a#i oprit tocmai la *ineri, M. decem7rie@ 9a prn" i la mie"ul nop#ii@ Bu mai e *or7a ca la 7a" s stea e4perti"a medical. ; *"ut cine*a cum s:a strecurat *reun om n opron, n dup:amia"a aceea@ $oate *ictima@ ; *"ut:o intrnd, dar n:a mai "rit:o ieind@ ?chii si negri o7ser*au ndeaproape reac#ia inspectorului, dar acesta era prea e4perimentat ca s lase s:l trde"e e4presia la ce se gndea. ( M tem c nu * *om putea oferi o e4plica#ie, "ise el prietenos. ( $oli#ia face totul n cel mai mare secret. ( Bu numai poli#ia. M gndesc, domnule Crac0enthorpe, c a#i putea, dac a#i *rea, s * reaminti#i prea 7ine ceea ce a#i fcut n *inerea aceea. ;*e#i, pesemne, moti*ele dumnea*oastr pentru care nu dori#i s * reaminti#iC ( n acest ca", nu pot, domnule inspector. Este, natural, foarte suspect c nu:mi amintesc. Dar aa stau lucrurile. ;tepta#i un minut, m:am dus, n sptmna aceea, la 9eeds, am tras la un hotel din apropierea primrieiC numele nu:l #in minte, dar l gsi#i cu uurin#. $oate era *ineri. ( 5om *erifica, l anun# inspectorul linitit. =e ridic, ( 3egret c nu ne pute#i a&uta mai mult, domnule Crac0enthorpe. ( $entru mine este foarte regreta7il. Cedric are minunatul su ali7i din I7i"a, Darold a putut s * dea, fr ndoial, informa#ii e4acte despre fiecare or, notate de mna secretarei sale i numai eu stau aici i n:am a7solut nici un ali7i. Dup cum *:am spus, nu m ocup cu omorrea oamenilor i de ce tre7uia s ucid o femeie necunoscut@ n ce scop@ Chiar dac moarta era *du*a lui Edmund@ De ce ar fi tre7uit *reunul dintre noi s nutreasc dorin#a de a o nltura@ Be 7ucurasem cu to#ii, l con*insesem i pe tata s:i asigure un *enit *du*ei i 7iatul s fie trimis la o coal respecta7il. /trnul, firete, s:a nfuriat, dar nu s:ar fi putut opune s se fac ce*a mai cumsecade. Bu mi permite#i s * ofer ce*a de 7ut, nainte de plecare@ Chiar nu@ mi pare ru c nu *:am fost de mai mult folos. ( Ce e, 1etherall@ Inspectorul Craddoc0 se uita la a&utorul su in*itat. ( Etiu acum cine este, domnule. )ot timpul am ncercat s deduc i, deodat, mi:am dat seama. ; fost amestecat n po*estea du7ioas cu conser*ele. 5 aminti#i de ca"ul cu Dic0y 3ogers. Bu s:a putut do*edi niciodat ce*a mpotri*a lui, era prea prudent. =:a ascuns cu o 7and din =oho dup un para*an. Era *or7a de ceasuri i de po*estea cu mone"i de aur italiene. Dar fireteA Craddoc0 i amintea acum de ce figura lui ;lfred i se pruse cunoscut de la 7un nceput. ntotdeauna fuseser numai fleacuri i nu i se putuse niciodat imputa ce*a. ;lfred

se #inuse mereu departe de centrul afacerilor de contra7and i putea oferi un moti* ne*ino*at plau"i7il, care tre7uia clarificat, mai ales cum de a&unsese n po*este. Dar poli#ia era ncredin#at c, permanent, i par*enea un mic profit. ( ;sta aduce ce*a lumin n ca", spuse Craddoc0. ( Crede#i c el a fost@ ( B:a "ice c e tipul care s comit o crim. Dar asta lmurete alte lucruriC de e4emplu, de ce nu poate pre"enta nici un ali7i. ( Da, st cam prost. ( De fapt, nu, l contra"ise Craddoc0. E un comportament *iclean, dac rmne neclintit pe po"i#ie c nu:i poate reaminti. Benumra#i oameni nu sunt capa7ili s:i aduc aminte ce au fcut i unde au fost, chiar dac e *or7a de o "i cu o sptmn n urm. ;cesta este un comportament n special util, cnd nu po#i spune, n ca" c eti anchetat, ce ai fcut n timpul tu li7er. ( ;adar, crede#i c nu intr n discu#ie@ ( Deocamdat, n:a putea afirma c nimeni nu intr n discu#ie, rspunse inspectorul Craddoc0. )re7uie s *ede#i ce pute#i descoperi, 1etherall. Craddoc0 medit cu o min posomort la felul n care se pre"enta pro7lema. Bu se nainta, atta timp ct nu se cunotea moti*ul. )oate moti*ele care, pn acum, fuseser luate n discu#ie preau ori false pentru a mara pe ele, ori greite. Dac ar fi fost *or7a de uciderea 7trnului domn Crac0enthorpeC nu s:ar fi dus lips de moti*eC i aduse, deodat, aminte de ce*aC i fcu repede cte*a noti#e pe foaia sa de hrtie, De ntre7at doctorul Suimper despre 7oala de Crciun. ;li7iul lui Cedric. De ntre7at Miss Marple ce i se po*estete. Capitolul U5I Cnd Craddoc0 a&unse la Madison 3oad nr.+, o gsi pe 9ucy Eyeles7arroP la Miss Marple. >it o clip de planul lui de 7tlie i trase conclu"ia c 9ucy Eyeles7arroP s:ar putea do*edi o aliat pre#ioas. Dup schim7ul de saluturi, i scoase *esel portofelul, lu trei lire, mai adug trei ilingi i ntinse 7anii pe mas spre Miss Marple. ( Ce e asta, inspectore@ ( ?norariul pentru o consulta#ie. 5 consultC ntr:un ca" de omucidere. $uls, temperatur, reac#iile de la fa#a locului, posi7ile moti*e adnc ascunse ale crimei respecti*e. Miss Marple clipi iute din ochi, el rn&i, 9ucy Eyeles7arroP "m7ea ncntat. ( ;sculta#i, domnule inspector Craddoc0C Dintr:tia mi sunte#i@ ( n dup:amia"a asta sunt, n sfrit, n afara ser*iciului. ( Dup cum *:am spus, ne:am cunoscut de&a, i spuse Miss Marple 9ucyei. =ir Denry Clithering, naul su, mi este *echi prieten. ( ;#i *rea s ti#i, domnioar Eyeles7arroP, ce a spus naul meu despre ea, cnd ne:am ntlnit prima oar@ C este cea mai ireat detecti*, pe care a creat:o Dumne"eu *reodat, un geniu nnscut, care s:a de"*oltat pe un sol fa*ora7il. M:a sftuit s nu dispre#uiesc niciodat doamnele mai n *rst. Li:ar putea spune adesea, ce s:ar fi putut ntmpla, ce ar fi tre7uit s se ntmple i chiar ce s:a petrecut n realitate. Ei ele ar fi capa7ile s e4plice i de ce. Dup care el a mai adugat c n special aceast doamn mai n *rst, despre care este *or7a, apar#ine clasei de *rf.

( Bu *or7i#iA se minun 9ucy. ;cesta este un certificat care poate fi *alorificatA Miss Marple se nroise i se sim#ea foarte ncurcat. ( Dragul sir Denry, murmur ea. ; fost ntotdeauna aa de 7ine*oitor. ;de*rul e c nu sunt prea inteligent, dei posed, pesemne, pu#ine cunotin#e despre natura umanN astea le:am cptat din *ia#a ntr:un satA Dup o scurt pau" continu, ( Desigur c sunt cam n de"a*anta&, deoarece nu m aflu la locul ac#iunii. Dar a&ut mult cnd cunoti oameni care #i amintesc de al#ii. ;dic, tipurile sunt peste tot asemenea i, astfel, de#ii indicii pre#ioase. 9ucy prea c nu prea pricepe ce *oia s "ic, dar Craddoc0 o n#elegea pe Miss Marple. Ddu apro7ator din cap, ( ;adar a#i fost acolo la ceai, nu:i aa@ o ntre7 el. ( Da, i a fost foarte interesant. ;m fost numai cam de"amgit c nu am reuit s:l *d pe 7trnul domn Crac0enthorpe. Dar nu po#i o7#ine chiar totul. ( ;*e#i sentimentul c, atunci cnd a#i *"ut oamenii, l:a#i 7nui pe cel care a comis crima@ ntre7 9ucy. ( E prea mult spus, draga mea. Eti ntotdeauna nclinat s dai sfaturi i, ntr:o pro7lem att de serioas, cum este o crim, ar fi greit i periculos, dac cine*a ar *rea s nceap s dea po*e#e. )ot ceea ce se poate face este s:i o7ser*i pe oamenii ntlni#i, adic pe cei care ar intra n discu#ie i apoi s te ntre7i dac ei #i amintesc de altcine*a. 9ucy "ise cam nelinitit, ( Bu crede#i c n:ar fi tre7uit s spune#i ce crede#i despre ansele de cstorie a Emmei. ; prut s:i neliniteasc pu#in fra#ii. Miss Marple ncu*iin#. ( Da, aa sunt 7r7a#ii. Bu *d ce se petrece su7 ochii lor. Dar cred c nici ei n:au o7ser*at. ( Bu, confirm 9ucy. Bu mi:ar fi *enit niciodat o asemenea idee. ;mndoi mi se preauC ( De&a prea n *rst@ complet Miss Marple sur"nd. Dar doctorul Suimper nu a trecut mult peste patru"eci, cred, dei tmplele au nceput s:i ncrun#easc i e uor de o7ser*at c poart nostalgia unei *ie#i casnice. $e de alt parte, Emma Crac0enthorpe e su7 patru"eci de ani, aadar nu prea n *rst ca s se mrite i s ai7 o familie. Dup cte am au"it, so#ia doctorului a murit foarte tnr, dup ce a dat natere unui copil. ( Da, cred c aa e. Emma a pomenit, ntr:o "i, de aa ce*a. ( El tre7uie s fie singur, se gndi Miss Marple. >n medic "dra*n, care are mult de lucru, are ne*oie de o so#ie care s:l n#eleag i s nu fie prea tnr. ( Dar, spune#i:mi, Miss Marple, o ntrerupse 9ucy, ncercm, de fapt, s clarificm o crim sau *rem s pecetluim o cstorie@ Miss Marple clipi din ochi. ( M tem c am de*enit cam romantic. $esemne asta se datorea" faptului c eu sunt o fat 7trn. = tii, drag 9ucy, c, n ce m pri*ete, *:a#i ndeplinit misiunea. Dac *re#i s * lua#i cu ade*rat *acan#, nainte de urmtoarea sarcin, a#i a*ea acum timp destul pentru o mic cltorie. ( = prsesc 3utherford Dall@ BiciodatA M:am implicat ntr:o *erita7il *ntoare i sunt la fel de "eloas ca i 7ie#ii. i petrec tot timpul cutnd urme i indicii. Ieri au um7lat n toate l"ile de gunoi. ? trea7 cam gre#oasA Ei nu a*eau nici o idee ce cutau de fapt. Dac *or *eni, ntr:o "i, triumftori la dumnea*oastr, domnule inspector, s * aduc o foaie de hrtie

mototolit, pe care scrie, JMar#ine, dac #ii la *ia#a ta, atunci stai departe de Eopronul lungAK, atunci s ti#i c mi s:a fcut prea mil de ei i am ascuns:o n cocina de porci. ( De ce n cocina de porci@ ntre7 interesat Miss Marple. Cresc porci la 3utherford Dall@ ( n "ilele noastre nu. M duc numai cteodat pe:acolo. ( Cine se mai afl acum la 3utherford Dall@ ntre7 Craddoc0. ( Cedric e acolo i /ryan *ine la sfrit de sptmn. Darold i ;lfred sosesc mine. ;u sunat a"i de*reme. ;m, nu tiu de ce, impresia c le:a#i 7gat o idee n cap, inspectare Craddoc0. ;cesta se amu". ( I:am cam tul7urat pu#in. 9e:am cerut informa#ii referitoare la locurile unde au fost *ineri, M. decem7rie. ( ;u putut s * dea informa#ii complete@ ( Darold, da, ;lfred, nu. ?ri n:a putut, ori n:a dorit. Inspectorul Craddoc0 se uit la ceas. ( M *oi duce peste pu#in timp la 3utherford Dall pentru a *or7i cu Cedric. Mai nainte, a dori s:l ntre7 ce*a pe doctorul Suimper. ( 5eni#i e4act la timpul potri*it. n mod o7inuit, termin ora sa de consulta#ie la ase i &umtate. Dar eu tre7uie s plec acum s m ocup de cin. ( ; *rea s * cunosc prerea ntr:o pro7lem, domnioar Eyeles7arroP. Ce crede familia, cnd e singur, despre Mar#ine@ 9ucy rspunse fr e"itare, ( )o#i sunt furioi pe Emma deoarece a fost la dumnea*oastr, domnule inspector. =unt tur7a#i i pe doctorul Suimper, cci, se pare, c el a ncura&at:o pe Emma s:o fac. Darold i ;lfred sunt con*ini c e4peditoarea scrisorii ar fi cutat s smulg 7ani de la ei. Bu cred c e *or7a, cu ade*rat, de *du*a lui Edmund. Bici Emma nu pare prea con*ins. De asemenea, nici Cedric nu crede c cea care a trimis scrisoarea ar fi Mar#ine, dar nu ia pro7lema n mod att de serios ca ceilal#i doi. $e de alt parte, /ryan e con*ins c nu e la mi&loc nici o escrocherie. ( De ce@ ( ;a e /ryan. Ia lucrurile cum se pre"int. Consider c dac e so#ia sau mai 7ine:"is *du*a lui Edmund i ea a tre7uit s se napoie"e 7rusc n 8ran#a, *or mai au"i odat i odat, de ea. 8aptul c nu s:a mai primit, de atunci, nici o *este de la ea l gsete a7solut normal, cci nici lui nsui nu:i place s scrie scrisori. /ryan e un indi*id drgu#. E asemenea unui cine cu care #i face plcere s iei la plim7are. ( Ei o7inui#i s * plim7a#i cu el, domnioar 9ucy, nu:i aa@ o ntre7 Miss Marple. 9ucy nu rspunse imediat i se uit ntr:o parte. ( 5in i pleac at#ia 7r7a#i, "ise gnditoare Miss Marple. Ei sunte#i o fat drgla. 5i se acord mult aten#ie@ 9ucy se nroi uor. ;numite imagini i amintiri i rmseser n suflet, Cedric re"emat de peretele de la cocina de porciN /ryan care edea a7tut pe masa de la 7uctrieN ;lfred care i atinsese degetele, cnd o a&utase s ae"e cetile de cafea pe ta*. ( /r7a#ii, spuse Miss Marple pe un ton, ca i cum *or7ea despre o specie strin i prime&dioas, sunt, ntr:un anumit fel, cu to#ii foarte asemntori, chiar dac naintea" n *rstC ( =cumpa meaA strig 9ucy. ;cum *reo sut de ani, te:ar fi ars, n mod sigur, ca *r&itoareA

Ei le:a po*estit cum 7trnul domn Crac0enthorpe i fcuse o cerere n cstorie condi#ionat. ( 3ealitatea este c to#i, ntr:un fel sau altul, mi:au fcut aa:"ise oferte. Darold a fost foarte corect. Mi:a propus un post a*anta&os n City. Bu cred c aten#ia sa este ndreptat spre nf#iarea mea fa*ora7il. )re7uie s cread c tiu ce*a. 3se. Dar inspectorul Craddoc0 nu rse defel. ( $"i#i:*A =:ar putea s * omoare, n loc s * fac oferte. ( ?ricum ar fi mai simplu, remarc 9ucy. ? trecu un fior uor. ( =e uit prea repede ct de serioas e situa#ia, spuse ea. /ie#ii s:au distrat aa de mult, nct au cre"ut aproape c e doar o &oac. Dar nu e o &oac. ( Bu, spuse Miss Marple. Crima nu e un &oc. ;poi adug, /ie#ii nu se ntorc curnd la coal@ ( /a da, sptmna *iitoare. Mine pleac la prin#ii lui =toddart:1est s:i petreac acolo ultimele "ile de *acan#. ( M 7ucur s aud asta, "ise pe un ton serios Miss Marple. B:a *rea s se ntmple ce*a ct timp se afl ei la 3utherford Dall. ( 5 gndi#i la 7trnul domn Crac0enthorpe@ Crede#i c el *a fi urmtorul ucis@ ( ?, nu, rspunse Miss Marple. M gndeam la 7ie#i. ( 9a 7ie#i@ ( De fapt la ;le4ander. ( DarC ( 8ac un &oc periculos cu *ntoarea lor de urme i indicii. ;r putea a*ea un de"nodmnt trist. Craddoc0 o pri*i dus pe gnduri. ( ;adar, Miss Marple, nu crede#i c, n acest ca", este *or7a de uciderea unei femei necunoscute de ctre un 7r7at necunoscut@ 5:a#i con*ins definiti* c omuciderea are legtur cu 3utherford Dall@ ( ;ceasta este deplina mea con*ingere. Da. ( )ot ceea ce tim despre uciga este c e un om nalt cu prul negru. $rietena dumnea*oastr a spus asta, dar nimic mai mult. 9a 3utherford Dall se afl trei 7r7a#i 7rune#i. n "iua e4perti"ei medicale i:am *"ut pe cei trei fra#i stnd n dreptul mainii, care oprise n fa#a casei pentru a:i lua. =:au ntors cu spatele la mine. >imitor cum semnau unul cu altulC trei 7rune#iC i, cu toate acestea, repre"int trei tipuri complet diferite. ?ft. ;sta face ca"ul dificil. ( Chiar m:am ntre7at, murmur Miss Marple, dac nu e, poate, mult mai simplu dect ne nchipuim. Crimele sunt, foarte adesea, destul de simple, au un moti* murdarC ( Miss Marple, crede#i n misterioasa Mar#ine@ ( =unt a7solut nclinat s cred c Edmund Crac0enthorpe a inten#ionat s se nsoare cu o fat pe nume Mar#ine, ori s:a cstorit de&a. Emma Crac0enthorpe *:a artat scrisoarea lui, dup cum mi:a#i spus, i apoi, dup ce am *"ut:o i din ce mi:a po*estit 9ucy, a putea afirma c Emma Crac0enthorpe nu este deloc n stare s in*ente"e o asemenea po*este. Ei de ce ar face:o@ ( = ne nchipuim deci c aceast Mar#ine e4ist sau a e4istat, ncepu Craddoc0 gnditor. ;poi, a*em la ndemn un anumit moti*. 3eapari#ia Mar#inei cu un fiu ar micora considera7il motenirea Crac0enthorpe, dac nu chiar, ntr:o asemenea msur, care tre7uie s dea de gndit c unul dintre ceilal#i motenitori s:ar ncumeta la o crim. De fapt to#i se afl n situa#ii proasteC

( Chiar i Darold@ ntre7 9ucy ne*enindu:i a crede. ( n aparen#, att de nstritul Darold Crac0enthorpe nu este 7ancherul lucid i conser*ator, cum l consider lumea. =:a lsat adnc implicat ntr:o a*entur riscant. Dac ar cpta curnd o sum mai mare de 7ani, ar putea astfel s mpiedice un faliment. ( Dac aa stau lucrurileC ncepu 9ucy i se opri. ( Da, domnioar Eyeles7arroP@ ( Etiu, draga mea, inter*eni Miss Marple. 5 gndi#i c ar fi crima fals. ( Da. Moartea Mar#inei nu le:ar fi folosit nici lui Darold, nici *reunuia dintre ceilal#i. n nici un ca", nu, att timp ctC ( Ct timp 9uther Crac0enthorpe nc triete. 8oarte corect, asta mi:a trecut prin cap i domnul Crac0enthorpe senior este sntos, dup cte tiu de la doctorul su, mult mai "dra*n dect ar crede cine*a din afar. ( 5a tri nc mul#i ani, spuse 9ucy. ;poi se ncrunt. ( Da@ o ncura& Craddoc0. ( I:a fost destul de ru n &urul Crciunului, continu 9ucy. mi amintesc, c o dat a dat de n#eles c s:ar fi cre"ut c a fost otr*it, aa i:a dat seama doctorul dup indispo"i#ia sa. l pri*i ntre7toare pe Craddoc0. ( Da, spuse inspectorul. E4act despre asta l *oi ntre7a pe doctorul Suimper. ( Dar acum chiar tre7uie s plecA e4clam 9ucy. Doamne =finteA =:a fcut tr"iu. Miss Marple i puse lucrul de mn deoparte i lu "iarul J)imesK, n care se gsea *reo &umtate de du"in de cu*inte ncruciate. ( ; *rea s am un dic#ionar aici, murmur ea. )ontine i )o0ai ! care din ele este un *in unguresc@ ( )o0aiul, rspunse 9ucy cu mna pe clan#a uii. Ce:i cu el@ ( ;h, n:are nimic de:a face cu cu*intele ncruciate, rspunse nesigur Miss Marple. Doar mi:a trecut aa prin cap. Inspectorul Craddoc0 o pri*i ptrun"tor. ;poi i lu la re*edere i plec. Capitolul U5II Craddoc0 tre7ui s atepte cte*a minute, n timp ce Suimper se ocupa de ultimii pacien#i programa#i. n cele din urm, iei din ca7inet. ;rta o7osit i drmat. l ser*i pe Craddoc0 cu un pahar i apoi i turn i pentru el. ( De ce m cuta#i@ l ntre7 pe inspector. ( n primul rnd, a *rea s * mul#umesc pentru c, dac sunt 7ine informat, a#i sftuit:o pe domnioara Crac0enthorpe s *in la mine i s:mi arate scrisoarea care, s:ar "ice c pro*enea de la *du*a fratelui ei. ( $ute#i ncepe cu aa ce*a@ De altfel, nu am sftuit:o n mod direct s *in la dumnea*oastr. Ea a *rut:o, cci era tare nelinitit. Dragii ei fra#i au ncercat, firete, cu to#ii, s:o mpiedice. ( De ce oare@ Medicul ridic din umeri. ( $ro7a7il se temeau c 7nuiala s:ar putea do*edi ade*rat. ( Crede#i c scrisoarea era original@ ( B:am idee. De fapt, n:am *"ut:o niciodat. ; putea crede c cine*a, care cunotea e4act faptele, a ncercat s transforme n 7ani lucrurile tiute. E*ident, a sperat s:o impresione"e pe Emma. ;ici a greit fundamental. Emma nu este necugetat. Ea n:ar strnge niciodat n 7ra#e o cumnat necunoscut, fr ca, mai nti, s:i pun cte*a ntre7ri temeinice. Continu curios,

( Dar de ce m ntre7a#i pe mine, ce am eu de:a face cu asta@ B:am nici o trea7 cu afacerea asta. ( n realitate, am *enit s * ntre7 cu totul altce*a, dar nu prea tiu cum s m e4prim@ Doctorul Suimper pru interesat. ( Dup cte aud, nu cu mult timp n urm ! cred c n &urul Crciunului ! domnul Crac0enthorpe a a*ut un acces destul de ru. De ndat, Suimper se schim7 la fa#. )rsturile de*enir mai aspre. ( Da@ ( Dac nu greesc a fost un deran&ament stomacal@ ( Da. ( E o ntre7are ce*a mai dificil pe care a dori s *:o adrese". Domnul Crac0enthorpe s: a ludat cu sntatea sa i a spus c e sigur c *a supra*ie#ui ma&orit#ii mem7rilor familiei sale. ; *or7it i despre dumnea*oastrC scu"a#i:m, doctoreC ( ?A Bu lua#i de 7un tot ce "iceA Eu nu pun la inim ce spun pacien#ii mei despre mine. ( 5:a numit prost 7trn. Suimper se amu". ( ; spus c l:a#i ntre7at tot ce era posi7il, c a#i fi *rut s ti#i nu numai ce mncase, dar i cine gtise i cine i:o dusese. Doctorul nu mai "m7ea acum. ;*ea o e4presie gra*. ( Continua#iA ( ; folosit o e4presie de soiul sta, ;m fcut ntocmai cum crede el, c cine*a m:a otr*it. =e ls tcerea. ( ;#i a*ut, *or7i din nou inspectorul, a#i a*ut *reo 7nuial de genul acesta@ Suimper nu rspunse imediat. =e ridic i se plim7a ncoace i ncolo. n cele din urm, se ntoarse spre Craddoc0. ( Ce atepta#i de la mine@ Ce s * spun@ Crede#i c un doctor poate formula acu"a#ia c unul sau altul a pus otra* n mncare, fr s fie capa7il i s:o demonstre"e@ ( ; doriC cu totul neoficialA C s tiu dac *:a#i gndit la asta@ Doctorul Suimper ced, ( /trnul Crac0enthorpe triete din cale afar de modest. Cnd se adun familia, Emma se ngri&ete ca mncarea s fie mai din 7elug i mai gras. >rmarea e o gastrit acut tare urt. =imptomele s:au potri*it perfect acestui diagnostic. Craddoc0 era insistent. ( n#eleg. ;#i fost cu totul mul#umit@ Bu *:a surprinsC s "icem, n nici un fel@ ( Ei 7ine, ei 7ine, am fost surprins. =unte#i mul#umit@ ( M interesea", rspunse Craddoc0. E4act ce 7nuia#i sauC de ce * temea#i@ ( Ca"urile gastro:intestinale nu sunt ntotdeauna ntru totul asemntoare, dar s:au manifestat anumite simptome care, s "icem, s:ar fi potri*it mai 7ine otr*irii cu arsenic dect unei gastrite acute. = m n#elege#i corect. ;m7ele maladii au foarte mari asemnri ntre ele. ?ameni mai pricepu#i dect mine nu ar fi recunoscut otr*irea cu arsenic i ar fi semnat, a7solut cu 7un:credin#, certificatul. ( Ei ce re"ultat au a*ut cercetrile dumnea*oastr@ ( =:a prut c 7nuiala mea nu putea, n nici un chip, s fie fondat. Domnul Crac0enthorpe m:a asigurat c mai a*usese asemenea accese ntr:o *reme, cnd nu m ocupam de el i, cum "icea, din aceleai moti*e. l apucaser ntotdeauna cnd mncrurile erau prea copioase.

( Ei asta s:a ntmplat cnd mem7rii familiei erau de fa#@ ( Da. Ei prea cu totul de cre"ut. Dar, sincer *or7ind, inspectore, nu am fost destul de mul#umit. ;m mers pn ntr:acolo nct i:am scris 7trnului doctor Morris. El a fost partenerul meu mai n *rst i apoi, s:a retras imediat n *ia#a particular. Crac0enthorpe a fost pacientul su. 9:am ntre7at despre accesele anterioare pe care le a*usese 7trnul. ( Ei ce *:a rspuns doctorul Morris@ Suimper rn&i, ( ; rs de mineC cic tre7uie s fiu al dracului de prost. ;cum ! ridic din umeri ! 7nuiesc c am fostC Jprostul draculuiK, n realitate. ( =erios@ Craddoc0 de*enise foarte meditati*. ;poi se hotr s *or7easc deschis. ( = lsm discre#ia la o parte, doctoreA =unt oameni care se ateapt s primeasc o parte considera7il cnd 9uther Crac0enthorpe *a muri. Doctorul apro7 din cap. El e 7trn i relati* sntos. ;r putea atinge T. de ani, nu:i aa@ ( Cu uurin#. Bu face altce*a dect se ngri&ete de sntatea sa i constitu#ia sa este minunat. ( 8iii i fiica sa simt cu to#ii presiunea@ ( =coate#i:o pe Emma din &ocA Ea nu otr*ete pe nimeniA ;ceste accese se manifest, n special, numai cnd i ceilal#i sunt acolo, nu cnd ea rmne singur cu el. J;r fi doar o msur de pre*edere elementar ! n ca"ul n care ea e *ino*atK, se gndi inspectorul n sinea sa, dar se feri s:o spun cu glas tare. ( Deci se poate afirma ! sunt un no*ice n acest domeniu ! c e de acceptat ideea c i s:a administrat, ntr:ade*r, arsenic, i c Crac0enthorpe a a*ut noroc de mai triete nc@ ( 5ede#i, rspunse medicul, aici mi aminti#i de un lucru ciudat. mi *ine s cred c, totui, am fost, aa cum a "is 7trnul Morris, al dracului de prost. ;dic, e*ident, nu este aa c i s:au dat, regulat, mici do"e de arsenicC ca, aa cum s:ar putea spune n metoda clasic, de a fi aprat de otr*irea cu arsenic. Crac0enthorpe nu a a*ut niciodat 7oli gastrice cronice. Dar aceasta face suspecte, n oarecare msur, atacurile 7rute, *iolente. = presupunem, totodat, c nu se pot e4plica din cau"e naturale, atunci tre7uie ca, de data asta, cel care a pus otra*a s fi lucrat prostC ceea ce e greu de n#eles. ( 5re#i s spune#i c nu i:a dat o do" suficient@ ( Da. $e de alt parte, Crac0enthorpe are o constitu#ie puternic i ceea ce altuia i:ar fi fcut de petrecanie n:a lipsit prea mult s:l do7oare i pe el. Dar tre7uie s ne gndim c ucigaul *a tatona mereu, mereuC deci, el e neo7inuit de temtorC s mreasc do"a. De ce n:a fcut:o@ ;sta nseamn, adug dup o scurt pau", c un om care otr*ete s:a pus trea7, ceea ce, pro7a7il, nu e ca"ul. $esemne, pur i simplu, fante"ia mea a luat:o ra"na. ( E o pro7lem ciudat, declar inspectorul. Cutm n "adar un sens, un n#eles. ( Inspectore Craddoc0A opti cine*a surescitat. Inspectorul se opri. )ocmai *oia s sune la ua locuin#ei. ;le4ander i prietenul su, =toddart:1est, ieir din um7r, pri*ind pre*"tori n toate pr#ile. ( 5:am au"it maina. )re7uie s *or7im cu dumnea*oastr. ( /ineA ;tunci intra#iA Craddoc0 ntinse iari mna spre sonerie, dar ;le4ander se ag#, cu agilitatea unui c#elu care *rea s se &oace, de haina sa. ( ;m gsit un indiciu, rosti cu *ocea ntretiat. ( Da, am gsit unulA repet ca un ecou =toddart:1est. J8ata asta a draculuiAK, se gndi Craddoc0.

( =plendidA "ise fr prea mare interes. = intrm n cas i s:l *edemA ( Bu, insist ;le4ander. n mod sigur, acolo ne *a deran&a cine*a. 5eni#i n cmara pentru *eselA 5 artm drumul. Cam fr chef, se ls condus n &urul casei i i urm pe 7ie#i spre gra&duri. =toddart: 1est mpinse o u grea, di7ui cu mna i aprinse un 7ec foarte sla7. ncperea pentru *esel, odinioar o mndre#e a 3utherford Dall:ului, era acum un loc trist n care se pstra tot ceea ce nu mai folosea la nimic. =caune de grdin rupte, unelte *echi, ruginite, o uria main de cosit care nu se mai ntre7uin#a, saltele cu arcuri acoperite de rugin, hamacuri i plase de tenis gurite. ( 5enim destul de des aici, spuse ;le4ander. Bu ne deran&ea" nimeni. ( E un indiciu ade*rat, sir, spuse =toddart:1est cu ochi sclipitori. 9:am gsit a"i dup: amia". ( n ultimele "ile am cutat numai urme. n tufiuriC ( Ei n pomii golaiC ( ;m controlat i n l"ile de gunoiC ( ;poi, ne:am dus n casa ca"anului cu a7uriC ( /trnul Dillman a instalat acolo un hrdu mare n care arunc hrtiile de peste tot, de pe unde le gseteC ( Ei nuntru l:am gsitC ( Ce a#i gsit@ ntrerupse Craddoc0 competi#ia *ocilor. ( Indiciul. ;ten#ie, =toddartA $une#i nti mnuileA n cea mai 7un tradi#ie a romanelor poli#iste, =toddart:1est i trase, cu cea mai serioas min, o pereche de mnui destul de murdare, nainte de a aduce la lumin, cu mult aten#ie, o geant de la un Roda0. Din ea scoase solemn un plic murdar i mototolit pe care i:l ntinse, cu o e4presie gra*, inspectorului. ;mndoi 7ie#ii ateptau strangula#i de emo#ie. Craddoc0 lu JindiciulK cu solemnitatea cu*enit. i plcea de 7ie#i i nu *roia s le strice &ocul. $licul fusese trimis prin pot, dar era gol. Doar o adres, Mar#ine Crac0enthorpe, %M< El*ers Crescent nr. %.. ( 5ede#i, ntre7, cu suflarea ntretiat, ;le4ander. ;sta do*edete c a fost aici cu ade*rat ! adic so#ia fran#u"oaic a unchiului meu Edmund ! n &urul creia se face atta "ar*. Ea tre7uie s fi fost ntr:ade*r aici i s fi pierdut pe unde*a plicul. ;a se pare, nu:i aa@ =toddart:1est i lu cu*ntul din gur, ( =e pare c a fost femeia cea ucisC nu crede#i, sir, c ar fi tre7uit s se afle n sarcofag@ ;teptau ncorda#i. Craddoc0 continu &ocul, $osi7il, foarte posi7il, spuse el. ( Descoperirea noastr este deci important, nu:i aa@ 5or fi cercetate amprentele de pe plic, sir@ ( 8irete, rspunse Craddoc0 i se uit la plic. J8oarte *iclean, 9ucy Eyeles7arroPAK se gndi el. JCum de a reuit s falsifice tim7rele@K =e uit din nou la el, dar lumina era prea sla7. Bormal, afacerea le:a fcut mare plcere 7ie#ilor, dar pentru el era mai pu#in *esel. 9a asta 9ucy nu se gndise. Dac plicul acesta era originalC ( 5eni#iA = mergem n cas, propuse el. Be:a#i fcut un mare ser*iciu. Capitolul U5III

/ie#ii l conduser pe Craddoc0, prin intrarea din spate, n cas. ;cesta prea s fie drumul pe care l foloseau de o7icei. /uctria era luminoas i plcut. 9ucy, ntr:un or# mare, al7, frmnta aluatul. /ryan Eastley sttea re"emat de dulap i o pri*ea ca un cine credincios. ( DeiA i salut ;le4ander tatl. Iar aici, n 7uctrie@ ( mi place aici, rspunse acesta. Domnioara Eyeles7arroP nu are nimic mpotri*. ( Bu, n:am nimic mpotri*, afirm 9ucy. /un seara, domnule inspector Craddoc0. ( Dori#i s ntreprinde#i cercetri n 7uctrie@ ntre7 /ryan interesat. ( Bu tocmai. Domnul Cedric Crac0enthorpe e aici@ ( ?, da. Cedric e aici. Dori#i s *or7i#i cu el@ ( Da, mi:ar face plcere. ( ;tunci m duc s *d dac e n camera lui, se oferi /ryan. ( 5 mul#umesc, spuse 9ucy. ;m minile pline de fin, altfel m:a fi dus eu nsmi. ( Bu e nc *remea mesei@ a *rut s tie ;le4ander. ( Bu. ( $cat. Mi:e o foame groa"nic. ( n cmar mai e o 7ucat de tort de ghim7er. /ie#ii o luar la ntrecere i se ciocnir de u. ( =unte#i ca lcustele, rse 9ucy. ( 5 felicit, "ise Craddoc0. ( M felicita#i@ $entru ce@ ( $entru di7cia dumnea*oastr. ;#i fcut:o e4celentA Craddoc0 i art geanta aparatului de fotografiat. /un trea7A o lud el. ( Despre ce tot *or7i#i@ ( Despre asta, draga mea. =coase plicul pe &umtate. Ea l pri*ea fr s n#eleag. ( Bu a#i falsificat acest indiciu i nu l:a#i ascuns n locul unde e ca"anul cu a7uri pentru ca 7ie#ii s:l gseasc@ 3epedeA 3spunde#iA ( Bu tiu despre ce *or7i#i, spuse 9ucy. Crede#iC@ Craddoc0 strecur iute plicul n 7u"unar, deoarece, n clipa aceea se ntorcea /ryan. ( Cedric e n 7i7liotec, l inform el. i relu locul de lng dulapul de 7uctrie. Inspectorul Craddoc0 se duse spre 7i7liotec. Cedric Crac0enthorpe l pri*i ama7il pe inspector. ( ;dulmeca#i pe aici din nou@ ntre7 el. ;#i mai progresat@ ( Cred c pot spune c am a*ansat ce*a, domnule Crac0enthorpe. ( ;#i aflat cine era moarta@ ( Bu a*em nc o identificare definiti*, dar ne aflm pe drumul cel 7un. ( /ra*o dumnea*oastrA ( $e 7a"a celor mai noi informa#ii ale noastre, am putea face nite preci"ri. ncep cu dumnea*oastr, domnule Cedric, deoarece sunte#i tocmai aici. ( )rage#iA ( ; *rea s:mi relata#i e4act unde a#i fost *ineri, M. decem7rie i ce a#i fcut. Cedric i arunc iute o pri*ire, apoi se re"em de sptarul scaunului, csc, se strdui s par ct mai de"interesat i ncerc s caute prin memorie. ( Dup cum *:am mai po*estit, ncepu el n sfrit, am fost pe I7i"a. n mod fatal, acolo, o "i seamn cu cealalt. Diminea#a se pictea", dup:amia", de la trei la cinci, se face siesta. Cnd lumina este fa*ora7il se mai poate schi#a apoi nc ce*a. Dup aceea, #i iei un aperiti*,

uneori cu primarul, alteori cu doctorul. n sfrit, mnnci pu#in. =eara mi:o petrec, n principal, cu nite prieteni dintre localnici la J=cottyZs /arK. E suficient@ ( Mai degra7 a dori s aud ade*rul, domnule Crac0enthorpe. Cedric sri n sus. ( ;sta e o remarc foarte &ignitoare, domnule inspector. ( ;a *i se pare@ Mi:a#i spus, domnule Crac0enthorpe, c a#i fi prsit I7i"a la M% decem7rie i a#i fi a&uns n aceeai "i n ;nglia. ( ;a e. EmA Dei, EmA Emma Crac0enthorpe ieea, n aceast clip, din camera alturat. =e uita ntre7toare de la Cedric, la inspector i napoi la Cedric. ( Ia ascult, EmA ;m *enit deci sm7t, nainte de Crciun, nu:i aa@ #i aduci aminte@ ;m sosit direct de la aeroport@ ( Da, rspunse Emma cam mirat. ;i a&uns aici cam n &urul prn"ului. ( ;u"i#i@ i se adres Cedric inspectorului. ( )re7uie s ne considera#i foarte proti, domnule Crac0enthorpe, "ise Craddoc0 pe un ton sftos, ama7il. ?are nu ti#i c putem *erifica asemenea afirma#ii@ Cred c dac *re#i s:mi arta#i paaportulC 8cu o pau" ateptnd. ( Bu pot gsi lucrul pe care l dori#i, rspunse Cedric. )ocmai n diminea#a asta l:am cutat. ;m *rut s:l trimit la 7iroul de turism. ( Mul#umesc. ;r tre7ui s:l gsi#i, domnule Crac0enthorpe, dar nu este necesar. 3egistrul arat c, n realitate, a#i intrat n #ar n seara de %T decem7rie. $oate, acum, *e#i a*ea 7un*oin#a s:mi e4plica#i ce:a#i fcut din aceast clip i pn la prn"ul de pe M% decem7rie, cnd a#i sosit la 3utherford Dall. Cedric arta foarte mnios. ( ntr:ade*r, e al dracului de greu s trieti n "ilele noastre, n&ur el. )ot acest 7irocratism i completarea de formulareA Bu te mai po#i duce unde *rei i s faci ce:#i place. Mereu #i pune cine*a cte o ntre7are. De fapt, de ce atta preocupare pentru M.@ Ce s:a ntmplat, n mod special, n aceast "i@ ( Este, din ntmplare, "iua n care credem c s:a comis crima. $ute#i, firete, s refu"a#i s rspunde#i, darC ( Cine spune c refu" s rspund@ Da#i:mi doar timpA De fapt, la e4perti"a medical, a#i prut foarte nesigur n pri*in#a momentului pro7a7il al crimei. Ce altce*a nou a ieit la i*eal de atunci@ Craddoc0 nu:i rspunse. Cedric ntre7 uitndu:se n lturi, ctre Emma. ( Ce:ar fi s mergem n camera de alturi@ Emma inter*eni repede, Eu de:acum plec. 9a u rmase pe loc i se ntoarse, ( E foarte serios, Cedric. Bu uita astaA Dac M. e, cu ade*rat, "iua n care femeia a fost ucis, atunci tu tre7uie s:i relate"i ct mai e4act domnului inspector ce ai fcut. $lec n camera n*ecinat i nchise ua dup ea. ( /trna Emma cea 7unA e4clam Cedric. ;adarA Da, am plecat din I7i"a, ntr:ade*r, pe %T. ;m *rut s:mi ntrerup cltoria la $aris i *reo dou "ile s m ntlnesc cu nite *echi prieteni. Dar s:a ntmplat ca n a*ion s fie o tnr foarte atrgtoare. Era, "u, delicioas. Deci, pe scurt, am rmas *reo dou "ile mpreun. Ea *roia s plece spre =tatele >nite, dar s stea cte*a nop#i la 9ondra ca s re"ol*e nite chestiuni legate de afaceri. 9a %T am sosit la 9ondra. ;m tras la JRingsPay $alaceKC pentru ca"ul n care agentul dumnea*oastr special de poli#ie *a

tre7ui s ne di7uiasc. Mi:am luat numele de 2ohn /roPnC n asemenea mpre&urri e mai 7ine s nu foloseti numele ade*rat. ( Ei pe M.@ Cedric se strm7. ( Diminea#a, n:an putut face prea multe, deoarece a*eam o durere de cap ori7il dup noaptea petrecut. ( Ei dup:amia"@ De la ora trei@ ( =ta#i s m gndesc. Da, am fcut nite cumprturi primpre&ur, m:am dus la JBational GalleryK, i am *"ut un film, un Pestern, J3oPenna de la fermK. ;poi am intrat ntr:un 7ar i am 7ut *reo dou pahare, dup care am dormit ce*a n camer. Cam pe la %. seara m:am ntlnit cu prietena mea i am trecut prin di*erse localuri ! nu:mi amintesc ma&oritatea denumirilor ! dar, dac nu m nel, unul se numea J9a 7roasca sltrea#K. Ea cunotea toate chestiile, astea. )rsesem cam mult la msea i recunosc c a"i a7ia dac mi reamintesc ce*a pn cnd m:am tre"it n diminea#a urmtoare. Durerea mea de cap era i mai groa"nic dect cu o "i n urm. $rietena mea tre7uia s:o tearg c pierdea a*ionul, aa nct mi:am turnat ap rece pe cap. ;m intrat ntr:o farmacie i am cerut pastile pentru migren. n fine, sosise *remea s plec spre 3utherford Dall, ceea ce am i fcut ca i cum *eneam direct de la aeroport. ( Informa#iile dumnea*oastr se pot *erifica, domnule Crac0enthorpe@ = spunem pentru perioada cuprins ntre orele trei i apte dup:amia"a@ ( Bici *or7 de aa ce*a, cred, rspunse Cedric 7at&ocoritor. 9a JBational GalleryK s urmreti printre *i"itatori pe unul cu ochii *otri ine4presi*i@ =au ntr:un cinematograf supraaglomerat@ Bu, nu este posi7il. Emma se ntoarse. Linea n mn un mic 7locnotes. ( ;#i dori s ti#i ce a fcut fiecare la M. decem7rie, corect, domnule inspector@ ( Da, domnioar Crac0enthorpe. ( M:am uitat prin 7locnotesul meu. $e M., m:am dus la o ntrunire n /rac0hampton cu oca"ia ncheierii lucrrilor de restaurare n 7iseric. 3euniunea s:a terminat n &ur de %M,+-. ;m luat masa cu lady ;dington i domnioara /artlett la JCadena CafYK. Dup prn" am fcut cte*a cumprturi pentru Crciun. 9a %<,+- am ser*it ceaiul la ceainria J=hamroc0K i m:am ndreptat apoi spre gar s:l iau pe /ryan care *enea cu trenul. $e la ora ase m:am ntors acas i l:am gsit pe tata ntr:o dispo"i#ie foarte proast. Eu i pregtisem mncarea pentru el, dar doamna Dart, care tre7uia s fi *enit dup:amia"a, nu:i fcuse apari#ia. Era aa de furios, nct s:a nchis la el n camer i nu m:a lsat s intru, nici n:a *rut s stea de *or7 cu mine. Bu:i place s plec dup:masa. Din cnd n cnd, mi impun *oin#a. ( n pri*in#a asta, proceda#i foarte 7ine, domnioar Crac0enthorpe. Dac nu m nel, ceilal#i doi fra#i au *enit mai tr"iu@ ( ;lfred a sosit sm7t seara. Mi:a spus c ncercase, dup:amia"a, s m gseasc la telefon. Dar eu eram plecat i tata nu rspunde la telefon cnd este suprat. 8ratele meu Darold a *enit a7ia n seara de Crciun. ( 5 mul#umesc, domnioar Crac0enthorpe. ( ; dori s * ntre7, continu ea nesigur, dac s:a aflat ce*a nou care s necesite aceste audieri@ Craddoc0 scoase geanta pentru aparatul de fotografiat i din ea plicul. ( 5 rog, nu:l atinge#i, dar l recunoate#i@ ( DarC Emma l pri*ea complet "pcit. Dar e scrisul meu de mnA E scrisoarea pe care i:am trimis:o Mar#inei. ( ;a m:am gndit i eu.

( Dar cum de a a&uns la dumnea*oastr@ ;#i gsit:o dumnea*oastr@ ( ;r fi posi7ilC s:o fi gsit. n orice ca", plicul acesta gol a fost descoperit aici. ( n cas@ ( Bu chiar, dar n apropiere. ( n apropiere@ Dar atunci a *enit ea, totui, ncoace@ EaC 5re#i s spune#i c moarta din sarcofag era Mar#ine@ ( Cam aa se pare, domnioar Crac0enthorpe, spuse Craddoc0. /nuiala c moarta din sarcofag era Mar#ine pru s se confirme. Cnd Craddoc0 intr n 7iroul su, gsi o informa#ie de la ;rmand Dessin. J>na dintre colegele ei a primit o *edere de la ;nna =traPins0a. Dup cte se pare, po*estea unei cltorii n &urul lumii s:a ade*erit. ; a&uns n 2amaica i se simte, cum "ice, minunatK. ( )re7uie s recunosc, spuse ;le4ander, stnd culcat n patul su, gnditor i mucnd din 7atonul de ciocolat, c aceasta a fost cea mai palpitant "i din *ia#a mea. Cnd te gndetiA ;m gsit un indiciu *erita7ilA 5ocea i se neca, att de ncntat era. Bu cred c *oi retri *reodat aa ce*a. ( =per c nu, spuse 9ucy, care sttea n genunchi n camer i:i pregtea geamantanul. ( 5roiam s putem rmne aici, oft ;le4ander. ( $oate se mai gsete nc un nou cada*ru. ( =per c nu. ;r fi groa"nicA ( Dar, n cr#i, aa se ntmpl cel mai adesea. ?ricine a *"ut sau a au"it ce*a e ucis din cau"a asta. $oate * omoar pe dumnea*oastr. ( #i mul#umescA ( B:a *rea, desigur, ca tocmai dumnea*oastr s fi#i, o asigur ;le4ander. Mi:ar pare tare ru. Ei lui =toddart, =untem de prere c o asemenea 7uctreas nu se mai gsete. Mncrurile au fost clasa nti. Ei sunte#i aa de n#elegtoare. >ltima era clar e4presia celei mai nalte pre#uiri. 9ucy a interpretat:o aa i a spus, ( Drgu# din partea *oastr. Dar n:am inten#ia ca, pentru a * oferi *ou un ca", s m las ucis. ( ;tunci * sftuiesc s fi#i foarte pre*"toareA spuse ;le4ander cu serio"itate. )cu o clip i continu, ca n treact, ( Cnd $aps *a *eni din cnd n cnd aici, *e#i fi atent cu el@ ( ;tent@ ntre7 9ucy cam surprins. ( $artea proast cu $aps e, i e4plic ;le4ander, c *ia#a la 9ondra nu:i priete. ;colo cunoate doar tipuri cu totul nepotri*ite de femei. Cltin amrt din cap. l iu7esc foarte mult, continu el, dar are ne*oie de cine*a care s se ngri&easc de el. Doinrete peste tot i intr n contact cu oameni care nu sunt de soi. E aa de &alnic c mama a murit att de tnrN /ryan are ne*oie de un cmin ade*rat. Dup o scurt pau" adug. ( Eti#i c /ryan sufer din cau"a dumnea*oastr@ ( ;sta e foarte drgu# din partea lui. ( ntr:o anumit pri*in# este ngro"itor de stngaci, su7linie fiul lui /ryan. Dar a fost un pilot minunat de 7om7ardier. Este cura&os i deose7it de 7lnd. Din nou tcu pentru scurt timp, apoi ridic ochii n ta*an i rosti destul de con*ins,

( M gndesc serios c ar fi 7ine pentru el dac s:ar recstoriC cu *reo fat drgu#C eu personal n:a a*ea nimic mpotri* s am o mam *itregC nuC dar, natural, tre7uie s fie i ea de acordC Cu o uoar spaim, 9ucy n#elegea c remarcile lui ;le4ander urmreau un scop precis. ( M:am gndit c tre7uie s * spun odat, rencepu ;le4ander. /ryan * iu7ete foarte mult. El nsui mi:a spusC J ntr:ade*rAK se gndi 9ucy n sinea ei. JE4ist aici prea mul#i agen#i matrimoniali. nti Miss Marple i acum ;le4anderAK Ea se ridic. ( Boapte 7un, ;le4ander. Mine diminea# tre7uie s:#i mai pui numai pi&amaua i o7iectele de toalet n geamantan. Boapte 7unA ( Boapte 7un, spuse ;le4ander. =e strecur su7 plapum, i puse capul pe pern, nchise ochii i adormi imediat. ;rta ca un nger ne*ino*at. Capitolul UIU ( Bu neaprat con*ingtor, o7ser* 1etherall cu un glas mai posomort. Craddoc0 citi protocolul despre ali7iul lui Darold Crac0enthorpe pentru M. decem7rie. 8usese *"ut la J=othe7yK n &urul orei trei, dar se credea c trecuse pentru scurt timp. n ceainria J3ussellK, fotografia sa nu o recunoscu nimeni, deoarece, la ora ceaiului, domnea un permanent du:te:*ino i el, nefiind un client statornic, nu era surprin"tor c nu i se re#inuse figura. =er*itorul su confirm c a fost acas s se schim7e pentru a lua cina n ora ! asta la <,+-, destul de tr"iu, ntruct cina ncepea la V,'.. Moti* pentru care domnul Crac0enthorpe era cam ner*os i iritat. =er*itorul nu i amintea s:l fi au"it ntorcndu:se acas, dar a trecut ce*a timp de atunci, nu mai #inea minte e4act i, n afar de asta, adesea, nu au"ea cnd se ntorcea acas domnul Crac0enthorpe. 9ui i so#iei i plceau s se culce de*reme, atunci cnd puteau. Gara&ul, n care Darold i parcase maina, era pentru un singur automo7il i apar#inea unei case, iar cheia o #inea la el. Bimeni nu o7ser*a cnd *enea i pleca i de aceea nu se putea ti ce se petrecuse ntr:o sear anume. ( )otul negati*, su7linie Craddoc0 oftnd. ( ; luat parte, ntr:ade*r, la cina respecti*, dar a plecat destul de de*reme. ( Ei ce a#i putut afla de la gri@ ( ;tt la /rac0hampton, ct i n gara $addington, s:a cutat s se afle ce*a. $ro7lema e de acum patru sptmni i e ct se poate de pu#in pro7a7il ca cine*a s:i aminteasc dac l:a *"ut pe Darold. Craddoc0 oft. ;puc informa#iile despre Cedric. Ei acestea erau negati*e, dei un ta4imetrist i amintea *ag c ar fi dus, n "iua aceea, la $addington un client asemntor omului acesta. $antaloni murdari i o coam de pr. =e plngea i n&ura creterea tarifelorK. ( Ei aici este protocolul despre *erificarea datelor pri*itoare la ;lfred, spuse 1etherall. ? anumit nuan# n *ocea sa l determin pe Craddoc0 s ridice pri*irea i s se uite aspru la el. 1etherall a*ea nf#iarea mul#umit a unui om care pusese deoparte, pentru sfrit, o delicates. n primul rnd, re"ultatul anchetei era nemul#umitor. ;lfred locuia singur, *enea i pleca la ore neregulate. 5ecinii si nu erau curioi i apoi erau salaria#i, lipsind aproape toat "iua de acas. 1etherall i puse degetul cel mare pe por#iunea final a protocolului. =ergentul 9ea0ie, care era nsrcinat cu descoperirea furturilor de camioane, se oprise la o crcium ! halt a camioanelor pe drumul 1addington:/rac00ampton i o7ser*ase pe anumi#i oferi. 9a o mas, n apropierea sa, l a*ea pe Chic0 E*ans care ! de re#inut ! apar#inea 7andei lui Dic0y 3ogers. 9ng el se ae"ase ;lfred Crac0enthorpe, pe care l cunotea din *edere, ntruct el tre7uise s apar ca martor n ca"ul Dic0y 3ogers. =ergentul se ntre7ase ce puteau pune la

cale cei doi. ?ra ! M%,'., *ineri, M. decem7rie. Cte*a minute mai tr"iu, ;lfred Crac0enthorpe se urcase ntr:un auto7u" i dispruse n direc#ia /rac0hampton. 1illiam /a0er, func#ionarul de la 7ariera de control al 7iletelor de cltorie din gara /rac0hampton, perforase tichetul unui domn, care, dup nf#iare, putea semna cu unul din fra#ii Crac0enthorpe. Era cam n &urul plecrii trenului de M',-- spre $addington. i amintea data, deoarece, n aceeai "i, o doamn n *rst pretinsese c ar fi *"ut pe cine*a ucis ntr:un tren de dup:amia". ( ;lfred@ spuse Craddoc0, n timp ce punea &os protocolul. ;lfred@ CiudatA ( )otul se potri*ete, accentu 1etherall. Craddoc0 l apro7. Da, ;lfred circulase cu trenul de %<,'' spre /rac0hampton i omorse pe cine*a. ;poi se putuse ntoarce cu auto7u"ul. Dac se urcase la M%,'. ntr:un auto7u" spre /rac0hampton, putuse nltura cada*rul de lng terasamentul de cale ferat, l 7gase n sarcofag i, din /rac0hampton, cu trenul de M',-- se ntorsese la 9ondra. ( ;lfred@ repet Craddoc0 gnditor. 8amilia Crac0enthorpe se adunase la 3utherford Dall. Darold i ;lfred *eniser din 9ondra. Domnea un "um"et de glasuri i tonul era ct se poate de iritat. 8r s i se fi cerut, 9ucy pregtise un cocteil ntr:o caraf i se ndrepta spre 7i7liotec. 5ocile se au"eau clar din hol. 9ucy pricepu c cele mai mari reprouri i se aduceau Emmei. ( Este numai i numai greeala ta, Emma, striga Darold mnios. Bu n#eleg cum de ai putut fi att de mioap i necugetat. Dac n:ai fi predat scrisoarea =cotland Oardului toate aceste neplceri nu s:ar fi a7tut asupra noastrC ;lfred, care a*ea o *oce mai su7#ire, "ise, ( $esemne n:ai fost n toate min#ileA ( Bu sri#i aa la eaA inter*eni Cedric. Ce s:a ntmplat, s:a ntmplat. =itua#ia ar fi mult mai proast, dac poli#ia o identific pe rposata din sarcofag drept Mar#ine i noi am fi tcut c primisem *eti de la ea. ( ;i *or7it cum tre7uie, Cedric, l nfrunt Darold suprat. )u nu ai fost n #ar pe M. decem7rie. Dar pentru ;lfred i mine nsumi este e4trem de neplcut. Din fericire, mi pot, cel pu#in, reaminti unde am fost n dup:amia"a aceea i ce am fcut. ( Bici nu m mir c po#i, remarc ;lfred. Dac te pregtisei pentru o crim, Darold, atunci #i:ai fi asigurat, cu toat gri&a, 7inen#eles, un ali7i. ( =unt con*ins c nu eti n aceast situa#ie fericit, rspunse rece Darold. ( Dai s:i punem punctA strig Emma. /inen#eles c niciunul dintre *oi nu a omort femeiaA ( Ei cu asta s tii, pe M. nu am fost n strintate, declar Cedric. Ei la poli#ie se cunoate. ;adar, suspiciunea planea" asupra tuturor. ( Dac Emma n:ar fi fostC ( B:o mai lua#i iar de la nceputA #ip Emma. n clipa aceasta, doctorul Suimper iei n hol din ca7inet n care i #inuse de urt 7trnului domn Crac0enthorpe. $ri*irea i se opri asupra carafei din mna 9ucyei. ( Ce este asta@ Cocteil pentru ser7area de a"i@ ( Mai degra7, petrol pe tala"urile furtunoase, agitate. =e nfrunt furioi dnd *ina unul pe altul. ( i arunc n cap unul altuia *ina@ ( n principal, Emma e n*inuit. Doctorul Suimper i ridic sprncenele. ( Emma@ repet el. i lu din mn carafa lui 9ucy, deschise ua de la 7i7liotec i intr. ( /un searaA

( ;h, doctorul SuimperA ;m o *or7 cu dumneata, strig Darold tare, suprat. ; *rea s tiu la ce *:a#i gndit cnd *:a#i amestecat ntr:o chestiune particular a familiei i a#i sftuit:o pe sora mea s informe"e =cotland Oardul despre scrisoare@ Doctorul Suimper rosti calm, ( Domnioara Crac0enthorpe mi:a cerut sfatul i eu i l:am dat. Dup opinia mea, a procedat a7solut corect. 9ucy oft i nchise ua, cnd o *oce din spate o strig, ( 8atA Era, fr ndoial, formula de adresare a 7trnului domn Crac0enthorpe. El pri*ea prin ua ca7inetului pe unde*a, prin spatele 9ucyei. 9ucy se ntoarse cam fr tragere de inim. ( Da, domnule Crac0enthorpe@ ( Ce a*em n seara asta la cin@ ; dori curry. Eti#i s face#i un curry 7un. De mult n:am mai ser*it curry. ( DarC ( 5reau un curry frumos, fier7inte, a#i n#eles@ ( Desigur, domnule Crac0enthorpe. ? s:l primi#i. ( 8oarte 7ine. =unte#i o fat 7un, 9ucy. ;*e#i gri& de mineC i eu *oi a*ea gri& de dumneata. 9ucy se ntoarse la 7uctrie. 5oise s pregteasc fricasYe de pasre, dar ntrerupse opera#ia i adun cele necesare pentru un curry. ;u"i ua casei trntindu:se. $e fereastr, l "ri pe doctorul Suimper ieind mnios, urcndu:se n main i plecnd. 9ucy oft. =im#ea lipsa 7ie#ilor. Ei ntr:un fel, i lipsea i /ryan. Deci aa. =e concentr i ncepu s pr&easc ciupercile. n orice ca", familia tre7uia s ai7 o cin e4celent. Dran pentru animalele de pradA Era cu pu#in nainte de ora trei diminea#a, cnd doctorul Suimper i 7g maina n gara&. ;rta foarte o7osit. Doamna 2osh =imp0ins druise familiei sale, compuse de&a din opt mem7ri, o pereche de gemeni sntoi, n legtur cu sosirea crora tatl nu manifestase nici un entu"iasm. Doctorul Suimper urc scara spre dormitorul su i tocmai ncepuse s se de"7race cnd sun telefonul. /lestem i ridic receptorul. ( ;ici e 9ucy Eyeles7arroP de la 3utherford Dall. Cred c ar fi 7ine s *eni#i imediat. Cine*a pare s se fi m7oln*it. ( m7oln*it@ Cum@ Ce simptome pre"int@ 9ucy le nir. ( =osesc imediat. ntre timpC i ddu instruc#iuni, i apuc din nou hainele. ;e" unele i altele n trusa sa medical i co7or n gra7 spre main. )rei ore mai tr"iu, doctorul i 9ucy ! amndoi destul de marca#i ! stteau la masa din 7uctrie i 7eau cafea tare. ( ;hA Doctorul Suimper i goli ceaca i o ae" cu un clinchet pe farfurioar. =im#eam ne*oia de aa ce*a. ;cum, domnioar Eyeles7arroP, s re*enim la pro7lemA 9ucy l pri*i. ?7oseala i se citea clar pe figur. ;cum prea mai n *rst de ++ de ani, tmplele erau ncrun#ite i su7 ochi i o7ser* cearcne negre. ( Dup cte mi dau seama, spuse doctorul, sunte#i acum n afar de orice pericol. Dar cum s:a ntmplat@ ;sta a *rea s tiu. Cine a gtit@ ( Eu, spuse 9ucy.

( Ei din ce era compus cina@ ( =up de ciuperci, pui i ore" pentru curry, pudding. Ei, n final, ficat de pasre n aspic JCanapYs DianeK. ( 8oarte 7ine. = ncepem cu supa de ciuperci. /nuiesc c era dintr:o conser*. ( Bici *or7. Eu am fcut:o. ( ;#i fcut:o@ Din ce@ ( +-. grame de ciuperci, sup de pasre, lapte, rnta i "eam de lmie. ( Dup astea, s:ar putea spune c tre7uie s fi fost ciupercile. ( B:au fost ciupercile. Ei eu nsmi am mncat sup i m simt 7ine. ( Da, * sim#i#i 7ine. Bu am uitat. 9ucy se nroi. ( Dac, cum*a, crede#iC ( Bu cred. =unte#i o fat neo7inuit de inteligent. Dac credeam ce *:a#i gndit c tre7uia s cred, atunci a#i fi stat, de asemenea, acum, gemnd n pat. Dar sunt foarte e4act informat despre dumnea*oastr. Mi:am dat osteneala s o7#in date. ( De ce a#i fcut asta@ /u"ele doctorului Suimper desenar o linie ngust. ( Deoarece consider necesar s fiu informat despre oamenii care *in aici i se anga&ea". =unte#i o tnr cu un 7un renume i *:a#i luat slu&7a asta, ntruct tre7uie s * ctiga#i e4isten#a. Ei se pare c n:a#i mai a*ut niciodat *reo legtur cu familia Crac0enthorpe. )otodat, nu sunte#i nici prietena lui Cedric, nici a lui Darold, nici a lui ;lfred, care s a&ute la comiterea unei afaceri murdare. ( Chiar crede#iC ( Cred o mul#ime, spuse doctorul Suimper. Dar tre7uie s fiu pre*"tor. ;sta este partea cea mai proast n profesia unui medic. Dar s continum, pui cu ore" i curry. Din astea a#i mncat@ ( Bu. Cnd gteti curry, tre7uie gustat destul de mult din el, nu@ ;a c, natural, am gustat din el. De altfel am mncat sup i ce*a pudding. ( Cum a#i ser*it puddingul@ ( n por#ii. ( Cte *ase s:au splat de&a@ ( )oate *asele sunt splate i puse la locul lor. Doctorul Suimper gemu. ( $ute#i fi e4trem de "eloas, "ise el. ( Da, dup cum e*oluea" lucrurile, *d i eu, dar m tem c, acum, nu mai este nimic de schim7at. ( 5:a mai rmas *reun rest din ce*a@ ( ntr:un castron, care se afl n cmar, mai e ce*a curry. ;m *rut s folosesc restul pentru o sup de curry n seara aceasta. Mai e i ce*a sup de ciuperci, dar nici un alt fel de mncare. ( 5oi lua cu mine curry i supa. Cum stm cu J=hutneyK@ ( Condimentele se afl ntr:unul din *asele de lut. ( Ei pe acesta a *rea s:l iau. =e ridic. ( M duc acum sus s *d cum se mai simt. ;r putea s nu mnnce nimic pn mine@ Ei s:i *ede#i, din cnd n cnd, pe to#i@ 9a ora opt, trimit o sor medical, care *a primi instruc#iuni precise de la mine.

( 5 rog, spune#i:mi deschis, crede#i c este *or7a de o into4ica#ie alimentar sauC chiar de o otr*ire@ ( 9a asta *:am rspuns de&a. Medicii nu tre7uie s cread, ci s fie siguri. Dac anali"a resturilor de mncare ofer un re"ultat po"iti*, atunci pot ntreprinde msuri corespun"toare. ;ltfelC ( ;ltfel@ repet 9ucy. Doctorul Suimper i puse mna pe umr. ( ;*e#i gri& mai ales de doi 7olna*i, o rug el, de EmmaC Bu *reau s i se ntmple ce*aC 5ocea lui *i7ra de tul7urare pe care nu o ascunse. ( Ea nici nu a nceput nc s:i triasc, cu ade*rat, *ia#a, "ise el. Ei oameni ca Emma Crac0enthorpe sunt sarea pmntului. EmmaC nseamn mult pentru mine. ns nu i:am spus:o, dar am s i:o spun. ;*e#i gri& de EmmaA ( $ute#i fi linititA rspunse 9ucy. ( Ei mai a*e#i gri& de 7trnA B:a putea afirma c:l pre#uiesc, n mod deose7it, ca om, dar el este acum pacientul meu i nu *reau s ngdui s i se fac *nt de pe lumea asta, pentru ca unul sau altul dintre amr#ii si fii ! chiar dac nu to#i trei sunt n aceeai oal ! s:i moteneasc a*erea. i arunc o pri*ire amu"at. ( ?, DoamneA e4clam el. M:a luat gura pe dinainte. Dar deschide#i 7ine ochii i mai ales, #ine#i:* guraA =unte#i o fat n#elegtoare i a#i priceput. Inspectorul /acon fcu o min consternat. ( ;rsenic@ repet el. ;rsenic@ ( Da. ; fost n curry. ;ici este restul de curry. $une#i:i i pe oamenii dumnea*oastr s:l anali"e"e. Eu am cercetat, doar rapid, o mic pro7, dar re"ultatul este nendoielnic. ( ;adar un uciga s:a pus pe otr*it@ ( ;a se pare, rspunse sec doctorul Suimper. ( Ei sunt cu to#i 7olna*i, spune#iC cu singura e4cep#ie a domnioarei Eyeles7arroP@ ( Cu unica e4cep#ie a domnioarei Eyeles7arroP. ( ;sta pare n defa*oarea eiC ( Ce moti* ar putea a*ea@ ( $oate un fel de dereglare mintal, se gndi /acon. ( Domnioara Eyeles7arroP nu este de"echili7rat. Din punct de *edere medical, e la fel de sntoas ca mine sau dumneata. Dac a pus arsenic n curry, atunci tre7uie s ai7 un moti*. De altfel, fiind o tnr e4trem de inteligent, s:ar fi ferit foarte mult s rmn singura persoan care s nu pre"inte simptomele de otr*ire. ;r fi fcut ca un uciga inteligent, ar fi gustat pu#in din curry:ul cel otr*it i apoi ar fi e4agerat simptomele. ( ;tunci n:a#i fi fost n stare s le constata#i@ ( C ea ar fi ngurgitat mai pu#in otra* dect ceilal#i@ $ro7a7il c nu. ?amenii nu reac#ionea" la otr*uri cu to#ii la fel. ;ceeai cantitate poate, dup mpre&urri, s:i afecte"e pe unii mai mult dect pe al#ii. 8irete, continu doctorul Suimper, amu"ndu:se, cnd pacientul e de&a mort, se poate destul de e4act sta7ili ct otra* a nghi#it. ( Deci aa ar putea fiC ncepu inspectorul /acon i fcu o pau", ca i cum *roia s:i adune gndurile. Deci aa ar putea fiC ca un mem7ru al familiei s pretind c e mai 7olna* dect n realitate. Cine*a, care afirm c e la fel de 7olna* ca ceilal#i ca s nu tre"easc nici o suspiciune@ Cum e n acest ca"@

( Gndul sta mi:a *enit i mie. De aceea *:am informat despre situa#ie. Mai departe ea se afl, acum, n minile dumnea*oastr. ;m instalat acolo o sor medical n care am ncredere, dar, normal, nu se poate afla, n acelai timp peste tot. Dup prerea mea, nimeni nu a nghi#it att de mult otra* ca s fie n pericol de a muri. ( ;dic, ucigaul a fcut o greeal@ ( Bu. Mi se pare mai pro7a7il ca el s fi pus atta arsenic n curry ct s lase aparen#a unei into4ica#ii alimentare, care putea fi atri7uit uor ciupercilor. ntotdeauna, oamenii au ideea fi4 c ar suferi dup urma otr*irii cu ciuperci. ;poi, sunt posi7ile nrut#irea strii unei persoane i decesul acesteia. ( Deoarece el i:a dat persoanei respecti*e o a doua do"@ Medicul ncu*iin#. ( De aceea *:am adus imediat la cunotin# i am trimis o sor acolo. ( Etie despre arsenic@ ( =igur c tie. De asemenea, domnioara Eyeles7arroP. Ele tre7uie s tie cel mai 7ine ce au de fcut, dar, dac a fi n locul dumnea*oastr, le:a declara:o foarte clar tuturor c sufer de pe urma otr*irii cu arsenic. ;sta i:ar produce, fr doar i poate, ucigaului o spaim groa"nic. ;ltfel, el nu se *a lsa pn nu:i *a duce la 7un sfrit planul su. El se 7a"ea", pesemne, pe teoria into4ica#iei alimentare. =un telefonul de pe 7iroul inspectorului. 9u receptorul. ( Da, da#i:mi legturaA i spuse lui Suimper, =ora dumnea*oastr medical e la aparat. DaC ;lo@ ;ici inspectorul /aconC Ce spune#i@ ? recidi* mai gra*@ C DaC Doctorul Suimper este lng mineC Dac dori#i s *or7i#i cu elC i ntinse receptorul doctorului. ( ;ici SuimperC ;haC DaC CorectC Da, continua#i. =osim imediat. ;e" receptorul n furc i se ntoarse spre /acon. ( Cine e@ ( ;lfred, rspunse doctorul Suimper. Ei a murit. Capitolul UU 5ocea lui Craddoc0 la telefon suna nencre"toare, ( ;lfred@ spuse el. ;lfred@ /acon rspunse, ( Bu *:a#i ateptat la asta@ ( Bu, a7solut deloc. n realitate, tocmai *roiam s:l areste" su7 pre"um#ia de omucidere. ( ;m au"it c ar fi fost recunoscut de func#ionarul care perfora 7iletele n /rac0hampton. 9ucrurile stteau prost cu el. =e prea, ntr:ade*r, c:l depistasem pe fpta. ( Da, spuse Craddoc0 fr *lag. Ei ne:am nelat. ;mndoi tcur o clip. ;poi Craddoc0 ntre7, ( Era, totui, o sor medical n cas. Cum de s:a putut ntmpla@ ( Bu i se poate reproa nimic. Domnioara Eyeles7arroP era complet epui"at i a tre7uit s se ntind o clip. =ora a*ea acum cinci pacien#i de ngri&it. $e 7trn, Emma, Cedric, Darold i ;lfred. Bu putea fi peste tot n acelai timp. =e pare c 7trnul domn Crac0enthorpe fcea mare glgie. Gicea c moare. =:a dus la el, l:a linitit, s:a ntors n 7uctrie i i:a dus lui ;lfred nite ceai cu "ahr. El l:a 7ut i apoi s:a ntmplat. ( Din nou arsenic@ ( ;a se pare. Desigur ar fi putut fi o recidi*, dar Suimper nu crede i 2ohnstone l sus#ine. ( Dar ;lfred a tre7uit s fie, cu ade*rat, *ictima@ "ise Craddoc0 necon*ingtor.

( 5re#i s spune#i c, n timp ce moartea lui ;lfred nu:i aduce nimnui nimic, decesul 7trnului le:ar fi adus foloase tuturor@ $oate a fost o eroareC poate c cine*a a cre"ut c ceaiul e destinat moneagului. ( E sigur c otra*a i:a fost administrat n felul acesta@ ( Bu, nu e sigur. =ora le:a splat pe toate, aa cum e o7inuit, farfurii, linguri, cni de ceai i aa mai departe. Dar asta pare s fi fost singura posi7ilitate de a i se da otra* *ictimei. ( ;sta nseamn, spuse Craddoc0 gnditor, c, n mod clar, unul dintre pacien#i nu era aa de 7olna* ca ceilal#i, c s:a folosit de prile& i a introdus otra*a n ceac. ( Gluma asta o s:o de"legm acum, spuse inspectorul /acon furios. ;m trimis dou sore medicale acolo, pe lng domnioara Eyeles7arroP i am deplasat i doi oameni de:ai mei la 3utherford Dall. 5eni#i@ ( Ct pot de repede. 9ucy Eyeles7arroP *eni prin hol s:l ntmpine pe inspectorul Craddoc0. ;rta palid i afectat. ( ;#i trecut prin clipe grele, spuse Craddoc0. ( Mi se pare un comar care nu mai ia sfrit, rspunse 9ucy. Boaptea trecut chiar am cre"ut c *or muri cu to#ii. ( n ce pri*ete acest curryC ( n el a fost otra*a@ ( Da, a fost amestecat cu arsenic. ( Dac aa stau lucrurile, atunci tre7uie s fie unul din familie. ( Bu e4ist nici o alt posi7ilitate@ ( Bu. ;m pregtit acest nefericit curry, n primul rnd, foarte tr"iu ! dup ora ase ! deoarece domnul Crac0enthorpe l ceruse insistent. Ei a tre7uit s deschid o nou cutie cu praf de curry. ;adar nu se putea ntmpla nimic. /nuiescC curry a ascuns gustul. ( ;rsenicul nu are gust, rspunse Craddoc0 cam distrat. Ei cum stm acum cu prile&ul@ Cine dintre ei ar fi a*ut posi7ilitatea s a&ung la curry, nainte ca acesta s fie ser*it@ 9ucy rmase pe gnduri. ( =itua#ia se pre"int astfel, oricine s:ar fi putut strecura n 7uctrie, n timp ce eu puneam masa n sufragerie. ( n#eleg. Cine era, aadar, n cas@ /trnul domn Crac0enthorpe, Emma, CedricC ( Darold i ;lfred. 5eniser dup:amia"a de la 9ondra. Da, i /ryanC /ryan Eastley, dar el a plecat cu pu#in nainte de cin. )re7uia s se ntlneasc cu cine*a la /rac0hampton. Craddoc0 spuse gnditor, ( ;ceasta seamn cu m7oln*irea 7trnului de Crciun. Suimper a 7nuit atunci c ar fi fost otr*ire cu arsenic. Boaptea trecut, to#i preau la fel de 7olna*i@ 9ucy sttu s reflecte"e. ( Mi se pare c 7trnului domn Crac0enthorpe i:a fost cel mai ru. Doctorul Suimper i:a dat ngro"itor de mult osteneal cu el. Cedric a fcut mare ca" de asta. =e tie c ntotdeauna se comport aa oamenii puternici, sntoi. ( Ei Emma@ ( I:a fost destul de ru. ( Bu n#eleg, spuse Craddoc0. De ce ;lfred@ ( Dac ;lfred tre7uia s fie acela@ repet 9ucy gnditoare. ( Ei eu m:am ntre7at. ( Bu pare s ai7 sens.

( Dac a putea gsi doar moti*ul pentru toate aceste e*enimente, spuse Craddoc0. Ce*a pare s nu se potri*easc. 8emeia strangulat din sarcofag era *du*a lui Edmund Crac0enthorpe. )re7uie, oricum, s acceptm asta cci s:a do*edit destul de sigur. )re7uie s e4iste o legtur ntre moartea ei i otr*irea lui ;lfred. =olu#ionarea e necesar s:o cutm n interiorul familiei. Chiar dac se presupune c unul dintre ei e 7olna* mintal, asta nu ne a&ut prea mult. ( Bu, i ntri spusele 9ucy. ( 8i#i atentA o pre*eni Craddoc0. Bu uita#i c aici, n cas, ac#ionea" un uciga. >nul dintre pacien#ii dumnea*oastr e pro7a7il mai pu#in 7olna* dect las impresia. Dup ce Craddoc0 a plecat, 9ucy urc ncet la eta&. Cnd trecu pe lng camera 7trnului domn Crac0enthorpe, o *oce rugtoare i, n acelai timp, sl7it de 7oal strig, ( 8atC fatA Dumneata eti@ Intra#iA 9ucy intr n camer. Domnul Crac0enthorpe sttea n pat, re"emat de o grmad de perne. $entru un 7olna*, dup prerea lui 9ucy, arta curios de 7ine dispus. ( ntreaga cas e plin de afurisite sore medicale, ncepu domnul Crac0enthorpe. =e n*rt pe aici, i dau aere, mi iau temperatura, nu:mi dau s mnnc ce mi:ar plcea i ntreaga po*este *a costa o grmad serioas de 7ani. =pune#i:i lui Emma s le e4pedie"e de aici. )re7uie s a*e#i gri& de mine, asta:i de a&uns. ( )o#i sunt 7olna*i, domnule Crac0enthorpe, rspunse 9ucy. E imposi7il s am gri& de fiecare. ( Ciuperci, spuse domnul Crac0enthorpe. 9ucruri 7lestemat de periculoase. =upa a fost, cea din seara trecut. Dumneata ai fcut:o, adug plin de repro. ( Ciupercile au fost n ordine, domnule Crac0enthorpe. ( Bu * do&enesc, 9ucy, nu, nu * do&enesc. ;a ce*a s:a mai ntmplat. ? ciuperc mi"era7il se amestec printre celelalte i uite ce se ntmpl. Bimeni nu tie de la ceC =unte#i o fat cura&oas. B:a#i face:o niciodat cu inten#ie. Ce:i cu Emma@ ( =e simte mai 7ine n dup:amia"a asta. ( Ei Darold@ ( Ei el e mai 7ine. ( Dar cum@ ;lfred a dat ortul popii@ ( Bimeni nu tre7uia s * po*esteasc asta, domnule Crac0enthorpe. ;cesta rse. Era un rs ca un neche"at, ct se poate de amu"at. ( ;ud totul, spuse el. Ei nu:i pot ascunde 7trnului nimic, dar ncearc. ;adar, ;lfred a murit@ Cel pu#in, acum, el nu m mai poate stoarce de 7ani i nu mai primete nimic din capital. )o#i ateapt ca s mor. n special, ;lfred sttea la pnd. ;cum e mort. Mi se pare o glum 7un. ( Bu s:ar cu*eni s *or7i#i aa, domnule Crac0enthorpe, "ise 9ucy serioas. Bu este frumos din partea dumnea*oastr. Domnul Crac0enthorpe rse din nou. ( 9e *oi supra*ie#ui tuturor, cri el. 5e#i *edea, 9ucy, *e#i *edeaA 9ucy se duse n camera ei, lu dic#ionarul i citi ce scria n dreptul cu*ntului J)ontineK. Gnditoare, nchise cartea i rmase uitndu:se fi4 n fa#. ( Bu n#eleg de ce dori#i s *or7i#i cu mine, spuse suprat doctorul Morris. ( Cunoate#i de mult timp familia Crac0enthorpe, i se adres inspectorul Craddoc0. ( Da. I:am cunoscut pe to#i. mi aduc nc 7ine aminte de 7trnul 2osiah. Era un mare "grie:7rn", dar un om a7il. ; fcut o mul#ime de 7ani. l pri*i cercettor, pe su7 sprncenele stufoase, pe inspectorul Craddoc0. 9:a#i cre"ut, deci, pe prostul sta de Suimper. Doctorii tia

tineri, "eloiA Ce idei mai au cu to#iiA 9ui Suimper i:a intrat n cap c cine*a ar fi ncercat s:l otr*easc pe 9uther Crac0enthorpe. $rostiiA =igur, a*ea deran&amente stomacale. I le:am tratat. ;ccesele nu erau frec*ente i nu a*eau nimic deose7it. ( Doctorul Suimper prea s fie de alt prere. ( De alt prere@ repet doctorul Morris suprat. ;r tre7ui s recunosc o otr*ire cu arsenic, totui, dac a *edea:o. ( Mul#i medici foarte 7ine cota#i n:au recunoscut:o, accentu Craddoc0. n repetate rnduri, conform ordinelor, oameni au fost de"gropa#i, fr ca medicilor care i ngri&iser s le treac *reo clip prin cap ideea c acetia ar fi putut fi otr*i#i. Ei erau cu to#ii doctori cu prestigiu. ( /ine, admise doctorul Morris. Gice#i aadar c a fi putut s m nel. ;cum, nu cred c m:am nelat. )cu o clip i apoi continu, Cine ar fi fcut:o, dup prerea lui SuimperC dac a fost, ntr:ade*r, *or7a despre o otr*ire cu arsenic@ ( ;sta nu tie, rspunse Craddoc0. Dar i:a fcut nite con*ingeri. n fine, e4ist, totui, foarte mul#i 7ani la mi&loc. ( Da, tiu. Ei i *or primi a7ia la moartea lui 9uther Crac0enthorpe. )o#i au, de asemenea, mare ne*oie de ei. E ade*rat, dar asta nu nseamn c *or s:l omoare pe 7trn ca s pun mna pe 7ani. ( Bu, neaprat, fu de acord inspectorul Craddoc0. ( n orice ca", spuse doctorul Morris, principiul meu este s nu manifest nici o suspiciune fr un moti* ntemeiat. 3ecunosc c ceea ce tocmai mi:a#i po*estit m:a "guduit. ;parent arsenic n cantitate mare. Dar tot nu pricep de ce a#i *enit la mine. )ot ceea ce * pot spune e c eu nu am a*ut aceast 7nuial. $oate c ar fi tre7uit s fiu 7nuitor. $oate c ar fi tre7uit s iau mai n serios dereglrile digesti*e ale lui 9uther Crac0enthorpe. Dar a trecut mult timp de atunci. ( Desigur, l apro7 Craddoc0. Ceea ce a dori e s:mi po*esti#i ce*a mai multe despre familia Crac0enthorpe. =e gsesc pe unde*a, prin nsemnrile dumnea*oastr, afec#iuni mintale, oarecare ciud#enii@ ( Bu m mir c:mi pune#i aceast ntre7are, rspunse doctorul Morris. ;cum, 7trnul 2osiah era pe deplin sntos din punct de *edere mintal. =o#ia lui era ne*ropat, nclinat spre deprimare. ; murit curnd dup naterea celui de:al doilea fiu. ; putea spune c 9uther a motenit de la ea o anumit nestatornicie. Ca tnr a fost ca to#i, dar se certa permanent cu tatl su. ;cesta s:a sim#it decep#ionat i cred c 9uther a suferit din cau"a asta i a ncercat s ptrund cu gndul Jde ceK pn ce i:a de*enit o o7sesie. 9ucru care s:a repercutat i asupra propriei sale csnicii. ;#i o7ser*at de&a c simte o puternic a*ersiune fa# de fiii si. Ei:a iu7it fetele, pe Emma, ca i pe Edie, care a murit. ( De ce i detest fiii aa de tare@ ( Despre asta ar tre7ui s ntre7a#i pe unul dintre aceti psihiatrii care au a&uns a"i la mod. Eu 7nuiesc c 9uther sufer de anumite comple4e de inferioritate, determinate de situa#ia sa financiar. El primete un *enit, dar nu se poate, n nici un fel, atinge de capital. Dac ar a*ea puterea s le mpart motenirea fiilor si, pro7a7il nu i:ar ur att. Contiin#a c nu de#ine nici o putere n aceast pri*in# i:a produs un anume sim#mnt de umilin#. ( De aceea se 7ucur aa de mult la gndul c le:ar supra*ie#ui tuturor, rosti inspectorul Craddoc0. ( E posi7il. ;r putea fi i rdcina "grceniei sale. Cred c, din *enitul su considera7il, a pus deoparte o sum uria. Inspectorului Craddoc0 i:a *enit o nou idee,

( $ro7a7il i:a lsat cui*a prin testament economiile sale. n orice ca", asta are dreptul s:o fac. ( Da, poate, dar Dumne"eu poate ti cui i:a lsat el 7anii. $oate Emmei. Dar m ndoiesc. Ea *a primi partea sa din capitalul 7unicului. $ro7a7il i:a lsat economiile nepotului, ;le4ander. ( Line foarte mult la el@ ntre7 Craddoc0. ( ;a am a*ut impresia. El este i copilul fetei lui, nu al unui fiu. ;sta poate repre"enta o diferen#. ;*ea, de asemenea, o anumit simpatie pentru /ryan Eastley, so#ul lui Edie. 8irete, nu:l cunosc 7ine pe /ryan, cci, de ani de "ile, nu am mai *"ut pe nimeni din familie. Dar mi se pare c, dup r"7oi, mult timp a fost omer. El posed calit#ile necesare n timp de r"7oi, cura&, elan i nclina#ia de a lsa *iitorul s:#i hotrasc soarta. Bu cred c e statornic. ;sta n:o s: l duc la nimic 7un i o s se lase pe tn&eal. ( Dup cte ti#i, e4ist la genera#ia mai tnr *reun semn de anomalie mintal@ ( Cedric e un tip e4centric. >nul din acei oameni care, prin natur, sunt re7eli. B:a putea afirma c e complet normal, dar, n fond, cine e cu ade*rat@ Darold nu are un caracter foarte plcut, rece, se gndete doar la partea lui. Dar anormal@ Bici *or7. ;lfred are ce*a care:l face s nu mearg pe drumul drept. ntotdeauna s:a purtat aa. ?dat l:am *"ut lund 7ani din cutia milei unui misionar. De aa ce*a era capa7il. Dar 7ietul mecher e mort acum. B:ar tre7ui s:l *or7esc de ru. ( Ei cum eC"ise trgnat Craddoc0C cu Emma Crac0enthorpe@ ( ? fat drgu#, linitit, dar nu se tie niciodat ce gndete. ;re propriile ei preri i le pstrea" pentru ea. ;re mai mult caracter dect s:ar crede dup purtarea i nf#iarea ei n general. ( 9:a#i cunoscut i pe Edmund, fiul care a murit n 8ran#a@ ( Da. Era cel mai 7un dintre to#i. >n tnr drgu#. ( ;#i au"it ce*a despre faptul c *roia s se cstoreasc sau chiar s:a cstorit cu o fran#u"oaic, cu pu#in timp nainte de a muri@ Doctorul Morris i ncre#i fruntea, ( $arc au"isem ce*a. Dar a trecut mult timp. ( Era la nceputul r"7oiului, nu:i aa@ ( Da. Dar sunt sigur c ar fi regretat, dac ar fi fcut:o. ( E posi7ilC dup cele pe care le tim acum, "ise Craddoc0. i po*esti foarte pe scurt despre ceea ce se ntmplase la 3utherford Dall. ( mi amintesc c am citit n "iare despre o femeie moart, care fusese ascuns ntr:un sarcofag. Dar n:am tiut c asta s:a petrecut la 3utherford Dall. ( E4ist moti*e pentru presupunerea c decedata a fost *du*a lui Edmund Crac0enthorpe. ( ;sta este e4traordinarA =un mai mult ca dintr:un roman dect ca n *ia#a ade*rat. Cine putea a*ea *reun interes s:o ucid pe srman@ ;dic, ce legtur are asta cu otr*irea cu arsenic a familiei Crac0enthorpe@ ( $oate, cine*a *rea s:i nsueasc ntreaga a*ere pe care 2osiah Crac0enthorpe a lsat: o motenire. ( ;tunci tre7uie s fie unul al dracului de prost, spuse doctorul Morris. 5a a*ea de pltit ta4e a7surd de mariA Capitolul UUI ( Ce:i asta@ ntre7 domnul Crac0enthorpe pe un ton de"apro7ator. ( =up de carne i crem de ou, smntn i fin, rspunse 9ucy.

( Ia:le de aiciA porunci domnul Crac0enthorpe. Bu m ating de ele. I:am spus sorei c *reau 7iftec. ( Doctorul Suimper e de prere c, deocamdat, nu a*e#i *oie 7iftec, i replic 9ucy. Domnul Crac0enthorpe sufl din greu, ( n general mi:am re*enit i sunt iar pe deplin sntos. Mine m dau &os din pat. Ce fac ceilal#i@ ( Domnului Darold i merge mult mai 7ine. =e ntoarce mine la 9ondra. ( /ine c scpm de el, se e4prim mul#umit domnul Crac0enthorpe. Ei Cedric@ E4ist speran#a ca el s se napoie"e, mine, pe insula lui@ ( Bu *a putea lua a*ionul aa curnd. ( $cat. Ce face Emma@ De ce nu *ine la mine@ ( Gace nc n pat. ( 8emeile se alint ntotdeauna, spuse domnul Crac0enthorpe. Dar dumneata eti o fat sntoas, puternic, adug el, ludnd:o. ;lerga#i "iua ntreag, aa:i@ ( 8ac mult micare, spuse 9ucy. /trnul domn Crac0enthorpe ddu din cap, ( =unte#i acti*. = nu crede#i c am uitat ce *:am spus recent. ntr:o "i, o s *ede#i ceea ce *e#i a*ea de *"ut. Bu merge ntotdeauna dup capul Emmei i nu le da#i cre"are celorlal#i cnd * po*estesc c sunt un 7r7at "grcit. =unt econom cu 7anii mei. ;m pus deoparte o sum frumuic i tiu cui am s i:o dau cnd *a *eni *remea. 9ucy prsi n gra7 camera i se fcu c nu *ede mna care ncerca s:o #in pe loc. )a*a urmtoare o primi Emma. ( ?, mul#umesc mult, 9ucy. M simt din nou n puteri. Ei mi:e o foameA ;cesta este, sigur un semn 7un. n timp ce 9ucy i ae"a ta*a pe genunchii ei, Emma continu, mi fac gri&i din pricina mtuii. B:a#i mai a*ut deloc timp s merge#i s:o *ede#i@ ( Bu, nc nu. Bu * face#i gri&i, domnioar Crac0enthorpe. Ea tie c ne este foarte greu acum. ( I:a#i telefonat@ ( Bu. n ultima *reme, nu. ( ;tunci, * rog s:i telefona#i. n fiecare "i. $entru oamenii n *rst contea" s afle nout#i. ( =unte#i foarte 7un, spuse 9ucy. Contiin#a o cam chinuia, cnd co7or s aduc urmtoarea ta*. Gri&a pentru numeroii 7olna*i din cas o re#inuse complet i nu mai a*usese timp s se mai gndeasc i la altce*a. ;cum hotr s:i telefone"e lui Miss Marple, dup ce i *a duce ta*a lui Cedric. Era o singur sor medical i 9ucy o ntlni pe scar. Cedric, care arta neo7inuit de aran&at i curat, sttea n pat i scria cu r*n. ( Cu ce * ocupa#i acolo@ se interes 9ucy. ( 8ac planuri, rspunse Cedric. M gndesc ce *oi ncepe s fac cu casa i celelalte, cnd 7trnul *a crpa. E un domeniu frumuel, s ti#i. nc nu m pot hotr dac s fac singur ce*a din ele sau s *nd totul, odat, su7 form de parcele. =unt foarte pre#ioase pentru scopuri industriale. Casa se potri*ete pentru o clinic sau o coal. M ntre7 dac n:ar tre7ui mai degra7 s *nd &umtate din domeniu i teren ca apoi 7anii s:i in*estesc ntr:o ntreprindere ndr"nea# pe cealalt &umtate de proprietate. Ce prere a*e#i@ ( nc nu le:a#i motenit, rspunse 9ucy sec.

( Dar *oi a*ea proprietatea, spuse Cedric. Ea nu *a fi mpr#it ca restulN eu primesc totul. Dac o *nd la un pre# decent, o7#in capital n mn. Bu este aadar *enit i nu sunt ne*oit s pltesc nici un fel de impo"it ridicat. /ani pein, o mul#imeA Gndi#i:* la astaA ( ;m cre"ut ntotdeauna c dispre#ui#i 7anii, remarc 9ucy. ( 8irete c dispre#uiesc 7anii cnd nu:i am deloc, ced Cedric. ;cesta e singurul lucru pe care:l po#i face ca s:#i pstre"i demnitatea. Dar ce fat dulce sunte#i, 9ucyA =au aa mi se pare fiindc, de:o 7ucat de timp, nu am mai *"ut femei frumoase@ ( $ro7a7il, rspunse 9ucy. ( )ot mai face#i cur#enie i strnge#i lucrurile de peste tot@ ( Cine*a se pare c *:a adunat pe dumnea*oastr, spuse 9ucy pri*indu:l. ( Da, afurisita de sor, "ise Cedric. ; a*ut loc constatarea cau"ei decesului lui ;lfred@ Ce a reieit@ ( ; fost amnat, spuse 9ucy. ( $oli#ia este pre*"toare. ?tr*irea asta te calc pe ner*i. Bu crede#i@ $"i#i:* s nu *i se ntmple nimic, draga mea. ( M p"esc. ( ;le4ander s:o fi ntors la coal@ ( Cred c se mai afl nc la familia =toddart:1est. Dup cte tiu, coala ncepe a7ia poimine. nainte s:i ia prn"ul, se duse la telefon i o sun pe Miss Marple. ( mi pare ngro"itor de ru c n:am putut *eni la dumnea*oastr. Dar am a*ut, cu ade*rat, prea multe de fcut. ( /inen#eles, draga mea, 7inen#eles. n afar de aceasta, momentan, nu mai ntreprindem nimic. )re7uie s ateptm. ( Da. Dar ce ateptm@ ( Elspeth McGillicuddy ar tre7ui s se ntoarc ct de curnd, rspunse Miss Marple. I: am scris, ea ar putea imediat s ia a*ionul i s *in, cci este de datoria sa. ;a c nu:#i f gri&i, draga mea,. 5ocea i suna 7lnd i linititoare. ( Deci nu crede#iC ncepu 9ucy, dar se opri. ( C nu *or mai fi decese@ = sperm c nu, draga mea, dar nu se tie niciodat. ;dic, atunci cnd cine*a este cu ade*rat ruC n spatele a tot ceea ce se ntmpl, tre7uie s se ascund mult rutate. ( =au ne7unie. ( Etiu c, mai nou, lucrul aa e definit. Dar eu nu sunt de aceast prere. 9ucy puse receptorul la loc i se duse n 7uctrie s mnnce de prn". Doamna Ridder, a&utoarea sa, era pe punctul de a pleca. ( 5 *e#i descurca singur, domnioar@ ntre7 aceasta, aparent ngri&orat. ( =igur c m *oi descurca, rspunse scurt 9ucy. =e duse cu ta*a ei de mncare n mica odaie de lucru. Era tocmai gata s termine de mncat, cnd ua se deschise i /ryan Eastley intr. ( /unA "ise 9ucy. Bu m:am ateptat la dumnea*oastr. ( )re7uia s:mi nchipui, rspunse /ryan. Cum le merge 7olna*ilor. ( ?, mult mai 7ine. Darold se ntoarce mine la 9ondra. ( Ce ti#i, n fond, despre afacere@ ; fost chiar arsenic@ ( Da, a fost arsenic, rspunse 9ucy. ( n "iare nu s:a afirmat nimic despre asta. ( Bu, cred c poli#ia *rea, mai nti de toate, s:o foloseasc pentru ea.

( Cine putea s fi pus otra*a n mncare@ ( Cel mai pro7a7il eu am fost aceea, spuse 9ucy. /ryan o pri*i temtor. ( Dar n:a#i fost dumnea*oastr, nu:i aa@ ntre7 el. $rea cam speriat. ( Bu, n:am fost eu, "ise 9ucy. Bimeni nu a*usese prile&ul s se ocupe s fac curry. Ea l pregtise, ea fusese singur n 7uctrie i personal l ser*ise la mas. Bumai unul din cei cinci oameni, care se ae"aser s mnnce, putuse pune arsenic n curry. ( De ce ar tre7ui i dumnea*oastrC continu /ryan. Bu a*e#i nimic de:a face cu asta. De altfel, sper s nu a*e#i nimic mpotri* c m:am ntors 7rusc. ( Bu, firete c nu. Dori#i s rmne#i@ ( )are a *rea s rmn pu#in, dac nu * sunt o po*ar. ( ?, nu, sunt multe de fcut. ( Eti#i, deocamdat, n:am nici o ocupa#ie iC am a&uns, treptat, s m satur. =igur nu contea" pentru dumnea*oastr@ ( Ei chiar dac ar conta ce*a pentru mine, nu tre7uie s sta7ilesc eu. Este trea7a domnioarei Emma. ( ?, Emma n:are, sigur, nimic mpotri*, rspunse /ryan. Ea e ntotdeauna foarte drgu# cu mine. Bu arat cu plcere ce se petrece n sufletul ei. 5ia#a de aici i ngri&irile pentru 7trn nu le:ar suporta ma&oritatea oamenilor. $cat c nu s:a cstorit. ;cum pare s fie prea tr"iu. ( Bu cred, rspunse 9ucy. =e ridic i apuc ta*a. ( 9sa#i:m pe mine s:o duc, se oferi /ryan, lund:o. =e duser mpreun n 7uctrie. = * a&ut la splat@ )are mi place 7uctria asta, continu el. Etiu prea 7ine c ma&oritatea 7r7a#ilor n:ar putea n#elege. Dar mi place toat casa. ;m un gust groa"nic, nu:i aa@ ;r putea ateri"a un a*ion n parc, continu el entu"iasmat. 9u un er*et de ters *asele i se apuc de linguri i furculi#e. ( E &alnic c Cedric o *a moteni, remarc el. ? *a *inde imediat i se *a ntoarce urgent n strintate. Bu tiu de ce ;nglia nu:i destul de 7un pentru el. Bici Darold nu *rea casa, iar pentru Emma este mult prea mare. Dac i:ar re*eni lui ;le4ander, am putea tri ferici#i mpreun aici. Dar sigur c ar fi drgu# s e4iste i o femeie n cas. ? pri*i gnditor pe 9ucy. Dar ce scop am gsit pentru fcut specula#iiA Ca ;le4ander s moteneasc domeniul i casa ar tre7ui, mai nti, s moar to#i, ceea ce este pu#in pro7a7il, nu:i aa@ De altfel ca s:i ener*e"e pe to#i, 7trnul ar putea a&unge, cu uurin#, la o sut de ani. Bu a fost suprat prea tare din cau"a mor#ii lui ;lfred, nu:i aa@ ( Bu, rspunse scurt 9ucy. ( ? ade*rat scr7 7trn, conchise /ryan Eastley. Capitolul UUII ( Bu:#i *ine s cre"i ce "*onuri mai rspndesc oamenii, o anun# indignat doamna Ridder. Desigur, nu le dau ascultare, adug dup o scurt pau", e*ident decep#ionat c domnioara 9ucy nu *oia s stea la discu#ii. =un la u. ( 5ine doctorul, "ise 9ucy i se duse s:i deschid personal. Dar nu era medicul. 9a u sttea o doamn de o mare elegan# ntr:o 7lan de nurc. n fa#a casei oprise un automo7il uria de lu4 cu ofer. ( ; putea *or7i cu domnioara Emma Crac0enthorpe@

;*ea o *oce simpatic. Chiar i doamna nsi arta a fi simpatic. Era n &ur de '- de ani, cu pr negru, 7ine ngri&it. ( 3egret, spuse 9ucy. Domnioara Crac0enthorpe este 7olna*. Gace n pat i nu primete pe nimeni. ( Este foarte important s *or7esc cu ea. ( M temC ncepu 9ucy. Doamna necunoscut o ntrerupse, ( Dac nu greesc, dumnea*oastr sunte#i domnioara Eyeles7arroP@ "m7i ea. 8iul meu mi:a *or7it despre dumnea*oastr. =unt doamna =toddart:1est. ;le4ander este acum la noi. ( ;aA e4clam 9ucy. ( Ei este, cu ade*rat, foarte important ca domnioara Crac0enthorpe s m primeasc, insist doamna. ;m aflat de 7oala ei i * asigur c nu este *or7a de o simpl *i"it. /ie#ii mi:au po*estit anumite lucruri i de aceea cred c pro7lema nu sufer amnare. ; dori tare mult s stau de *or7 cu domnioara Crac0enthorpe. Bu *re#i s ntre7a#i dac m primete@ ( 5 rog, intra#i. 9ucy o conduse pe *i"itatoare n camera de "i. ? *oi ntre7a pe domnioara Crac0enthorpe. /tu la ua Emmei i intr. ( 9ady =toddart:1est e aici i dorete neaprat s * *or7easc. ( 9ady =toddart:1est@ Emma rmase surprins. Doar nu s:a ntmplat nimic cu 7ie#iiC cu ;le4ander@ ntre7 ea speriat. ( ?, nu, ncerc 9ucy s:o liniteasc. =unt sigur c totul e n ordine cu 7ie#ii. =e pare c e *or7a de ce*a despre care dorete s * po*esteasc. ( Ei, acumC e"it Emma. 5a tre7ui s:o primesc. ;rt ca lumea, 9ucy@ ( ;rta#i foarte 7ine, o asigur aceasta. Emma se ridic n capul oaselor n pat. i puse un al ro" pe umeri. $rul ei negru era curat, periat i pieptnat. 9ucy ae"ase pe masa de toalet un *as cu frun"e de toamn. Camera nu lsa impresia unei ncperi de 7olna*. ( De fapt, m simt destul de 7ine ca s m scol n picioare, spuse Emma. Doctorul Suimper a fost de prere c de mine a putea s m dau &os din pat. ( Da, arta#i, ntr:ade*r, din nou sntoas, confirm 9ucy. =:o conduc aici sus pe doamna =toddart:1est@ ( Da, te rog. 9ucy co7or din nou, 5re#i s m urma#i@ ? conduse pe *i"itatoare sus, i deschise ua i o nchise dup ea. 9ady =toddart:1est intr cu 7ra#ele ntinse spre pat. ( Domnioara Crac0enthorpe@ 5 cer mii de scu"e c am sosit fr s * fi anun#at. Cred c *:am *"ut o dat, la ser7area colii. ( Da, spuse Emma. mi aduc 7ine aminte de dumnea*oastr. 5 rog, lua#i locA 9ady =toddart:1est ntoarse scaunul spre pat i se ae". ;poi spuse ncet, ( )re7uie s *i se par neo7inuit c am *enit, aa deodat, la dumnea*oastr. Dar am un moti*, un moti* important, dup cum cred. ;dic, 7ie#ii mi:au po*estit *rute i ne*rute. Erau foarte e4cita#i c aici a a*ut loc o crim. )re7uie s remarc c nu mi:a plcut. ;m fost ner*oas. De cum am au"it, am *rut s:l iau imediat pe 2ames acas. Dar so#ul meu a rs. ; "is c omuciderea nu are, n mod *dit, nimic de:a face cu familia i casa i cnd se gndete la propria sa tinere#e, poate n#elege prea 7ine c 7ie#ilor le face o plcere monstruoas s se &oace de:a detecti*ii. ;r fi cumplit s le rpim aceast distrac#ie i s:i lum de aici. ;m cedat pn la urm

i m:am declarat de acord s rmn pn cnd, conform n#elegerii, amndoi urmau s *in la noi ca s:i petreac restul *acan#ei. Emma o ntrerupse, ( =unte#i de prere c ar fi tre7uit s:l trimitem mai de*reme pe fiul dumnea*oastr@ ( Bu, nuA Bu am *rut s spun asta. mi este foarte greu s * *or7esc despre anumite lucruri, dar ceea ce am s * spun tre7uie s fie spus. /ie#ii au descoperit o mul#ime. Multe am i dedus. Mi:au po*estit c poli#ia e de prere c femeia ucis ar fi fost o fran#u"oaic, care:l cunoscuse, n 8ran#a, pe fratele dumnea*oastr cel mai mare, care a c"ut n r"7oi. E ade*rat@ ( E4ist posi7ilitatea, rspunse Emma. )re7uie s acceptm aceast posi7ilitate. $oate aa e. ( ;*e#i *reun anumit moti* s crede#i c rmi#ele pmnteti gsite n sarcofag ar fi ale acestei Mar#ine@ ( Cum * spuneam, e4ist posi7ilitatea. ( Dar de ce crede poli#ia c ar fi ea@ Moarta a*ea scrisori sau documente la ea@ ( Bu. Bimic de genul acesta. Dar tre7uie s ti#i c eu am primit o scrisoare de la aceast Mar#ine. ( ;#i primit o scrisoareC de la Mar#ine@ ( Da. =cria c e acum n ;nglia i *rea s:mi fac o *i"it. ;a c am in*itat:o s *in ncoace. Dar, apoi, a trimis o telegram, n care "icea c tre7uie s se ntoarc n 8ran#a. $oate s:a napoiat, cu ade*rat, n 8ran#aC dar nu tim asta. Mai tr"iu s:a gsit un plic cu adresa ei. ;sta pare s confirme c ea ar fi trecut chiar pe aici. )otui nu n#eleg delocC =e opri. 9ady =toddart:1est spuse repede, ( Bu n#elege#i ce legtur are cu mine@ ;*e#i dreptate. n locul dumnea*oastr nici eu nu a n#elege. Dar cnd am au"it de astea, atunci, poate ce*a m:a rscolit sau "pcit, nct tre7uia s capt certitudinea dac, totul s:a ntmplat aie*eaC ( Da@ spuse Emma. ( Ei acum s * mprtesc ce*a ce nu *oisem s * spun niciodat. = ti#i c eu sunt Mar#ine Du7ois. Emma o pri*i ncremenit pe *i"itatoare, ca i cum, pur i simplu, nu n#elegea, ceea ce au"ise. ( Dumnea*oastr sunte#i Mar#ine@ o ntre7. Cealalt ddu din cap afirmati*, plin de *ioiciune. ( Da. ;sta * surprinde, desigur, dar e ade*rat. 9:am cunoscut pe fratele dumnea*oastr, Edmund, n primele "ile ale r"7oiului. 8usese ncartiruit n casa noastr. ;cum, restul l cunoate#i. Be:am ndrgostit unul de altul i inten#ionam s ne cstorim. ;poi a urmat retragerea de la Dun0er6ue i Edmund a fost dat disprut. Mai tr"iu a *enit tirea c a murit. Bu *reau s *or7esc cu dumnea*oastr despre timpurile de:atunci. ;u trecut mul#i ani i am n*ins greut#ile. ; *rea, totui, s * asigur c l:am iu7it foarte mult pe fratele dumnea*oastrC ;u urmat timpuri grele. Germanii au ocupat 8ran#a. ;m luptat n re"isten#. 8ceam parte dintre cei care a*eau sarcina s:i ghide"e pe engle"i prin 8ran#a pentru a se putea napoia n ;nglia. n felul acesta, l:am cunoscut pe actualul meu so#. Era ofi#er n ;ir 8orce i fusese parautat pentru a ndeplini anumite misiuni. Cnd s:a terminat r"7oiul, ne:am cstorit. M:am tot gndit dac s * scriu sau s * *i"ite". Dar m:am decis s nu fac nimic. Mi:am "is c n:are nici un sens s rscolesc *echi amintiri. ncepusem o *ia# nou i nu *roiam s:mi aduc aminte de cea de dinainte. )cu o clip i continu,

( ; *rea doar s * mrturisesc c am sim#it o stranie 7ucurie, cnd am descoperit c cel mai 7un prieten al fiului meu, 2ames, era un 7iat n care l:am recunoscut pe nepotul lui Edmund. ;le4ander seamn foarte 7ine cu Edmund, cum i dumnea*oastr ni* *:a#i dat seama. Mi s:a prut a fi o apropiere fericit prietenia dintre 2ames i ;le4ander. =e aplec i:i puse mna pe 7ra#ul Emmei, ( n#elege#i, drag Emma, c atunci cnd am au"it po*estea despre moart i am aflat c se crede c decedata ar fi Mar#ine, cea care l cunoscuse pe Edmund, tre7uia s *in aici i s * spun ade*rul@ >na dintre noi dou, dumnea*oastr sau eu, e o7ligat s informe"e poli#ia. Cine ar putea fi femeia ucisC Ea nu e Mar#ine. ( ;7ia pot n#elege c dumnea*oastr sunte#i Mar#ine despre care mi:a scris dragul de Edmund. ?ft, cltinndu:i capul. Deodat i *eni o idee. i ncre#i, uimit, fruntea. ( Dar un lucru nu n#eleg. ;tunci, dumnea*oastr mi:a#i trimis scrisoarea@ 9ady =toddart:1est neg, dnd din cap. ( Bu, e*ident c nu. Bu *:am scris. ( ;tunci tre7uie aadarC Emma se ntrerupse. ( ;tunci, cine*a tre7uie s fi pretins c e Mar#ine, deoarece *oia, n felul acesta, s * stoarc de 7ani. Da, aa tre7uie s fi fost. Dar cine a scris scrisoarea@ Emma spuse rar, ( /nuiesc c e4ist oameni de pe *remea aceea care tiu totul. 9ady =toddart:1est ridic din umeri. ( Da, pro7a7il. Dar n:am a*ut pe nimeni apropiat, cu nimeni nu am fost n rela#ii intime i, de cnd sunt n ;nglia, nu am *or7it niciodat despre asta. ns de ce a ateptat e4peditorul att de mult timp@ CiudatA E4trem de ciudatA ( Bu n#eleg, spuse Emma. )re7uie s atepta#i s *edem ce spune despre asta inspectorul Craddoc0. Deodat, schim7 *or7a i o pri*i cu tandre#e, M 7ucur att de mult c *: am cunoscut, n cele din urm, draga mea. ( Ei eu m 7ucur c * cunosc acum. Edmund *or7ea, adesea, despre dumnea*oastr. 5 iu7ea mult. =unt fericit n noua mea *ia#, dar cu toate asteaC nu l:am uitat cu des*rire. Emma se re"em de perne i oft adnc, ( Este o mare consolare. ;tta *reme ct ne:am temut c moarta ar putea fi Mar#ineC se prea c familia are, cum*a, *reo legtur cu crima. ;cum mi s:a luat o greutate de pe inim. Bu tiu cine a fost 7iata femeie, dar ea nu poate a*ea nimic de:a face cu noi. Capitolul UUIII ( ;rta#i nc suferind, se pronun# secretara cnd i aduse lui Darold Crac0enthorpe o7inuitul ceai de dup:amia". ( M simt din nou 7ine, o asigur cu fermitate Crac0enthorpe. =tarea lui fusese chiar ngri&ortoare, dar acum, ceea ce se do*edise a fi mai gra* trecuse. Ciudat, se gndea el, c pe ;lfred l:a rpus, ns 7trnul a supra*ie#uit, dei e 7olna* de ani de "ile. Dac te:ai fi ateptat la *reunul care s nu fi re"istat, atunci acesta era 7trnul. Dar nuA 9:a do7ort pe ;lfred care, dup cte tia Darold, era sntos tun. $e el nu:l duruse niciodat nimic. =e re"em oftnd de spetea". 8irma lui se afla n cri". Curnd prea s se ndrepte totul, curnd *a a*ea o re*enire. $ri*i n &urul su. /iroul acesta 7ogat n"estrat, lemnul lucios, scaunele scumpe, totul emana 7unstare. $n acum, soliditatea sa financiar fusese nendoielnic. Dar foarte mult timp nu mai putea mpiedica falimentul. Bumai dac ar fi crpat tatl lui n loc de

;lfred, cum ar fi tre7uit s se pre"inte de fapt ca"ulA Dar 7trnului prea s:i priasc arsenicul de minuneC i lu plria i haina i prsi 7iroul. Ce 7ine ar fi s se mena&e"e *reo "i ! dou. DarPin, ser*itorul su, i deschise ua cnd a&unse acas. ( =timata doamn tocmai a sosit, sir, l inform el. ? clip l pri*i ncremenit. ;liceA Doamne =finte, ;lice dorise s *in ast"i acas@ >itase de asta completA /ine c DarPin l fcuse imediat atent n aceast pri*in#. B:ar fi lsat o impresie 7un, dac ar fi urcat i, la *ederea ei, ar fi prut uimit. =e gndi c firete, asta n:ar mai fi a*ut prea mult ce strica. Bici el, nici ;lice nu:i fceau ilu"ii despre schim7area sentimentelor lor. $entru el, ;lice a fost cu totul o mare decep#ie. Clar c nu fusese niciodat ndrgostit de ea, dar familia i rela#iile ei se do*ediser, fr doar i poate, folositoare. Bu att de utile cum ar fi putut fi, cci, atunci cnd s:a nsurat, se gndise la niscai*a copii. /ie#ii lui ar fi a*ut rude plcute. Dar n:au *enit pe lume nici 7ie#i, nici fete i, astfel, el i ;lice au m7trnit, fr ca s ai7 ce:i spune prea multe unul altuia i s le fac prea mult 7ucurie *ia#a n comun. >rc, intr n camera de "i i o salut formal, ( ;adar, te:ai ntors, draga mea. =cu":m c n:am *enit s te iau, dar am fost re#inut n City. ;lice era o femeie sla7, cu prul de culoarea nisipului, un nas aristocratic i ochi cprui. ( )elegrama Emmei m:a nelinitit foarte mult, spuse ;lice. ;m au"it c a#i fost cu to#ii 7olna*i@ ( Da, rspunse Darold. ( ;m citit recent ntr:un "iar, spuse ;lice, c ntr:un hotel, patru"eci de oameni s:au m7oln*it, deodat, foarte gra*. 8rigiderele astea sunt un lucru periculos. 9umea pstrea" alimentele prea mult timp. ( E posi7il, rspunse Darold. =:i spun sau s nu:i spun despre arsenic@ i arunc o pri*ire i:i "ise c n:a*ea nici un rost. n lumea ei nu era loc pentru otr*ire cu arsenic. Despre asta se citea numai n "iare, dar ei nsi sau ntregii familii nu i se putea ntmpla nimic. Ei, totui, i se ntmplase familiei Crac0enthorpe. =e duse n camera lui i se lungi pu#in, nainte de a se schim7a pentru cin. 9a mas, el i so#ia *or7ir doar despre cunotin#ele i prietenii din =aint:3aphael. ( $e masa din hol se afl un pache#el pentru tine, "ise ;lice. ( n hol@ B:am *"ut nimic. ( De altfel, asta mi e*oc faptul c cine*a mi:a po*estit c s:a gsit o femeie ucis ntr: un opron sau cam aa ce*a. = se fi ntmplat la 3utherford Dall@ E *or7a de *reun alt loc cu acelai nume. ( Bu, rspunse Darold, e *or7a de opronul nostru, din pcate. ( E posi7il@ ? femeie ucis n unul dintre oproanele noastre@ 3utherford DallA Ei nu mi:ai po*estit nimic despre asta@ ( Bici n:am a*ut prea mult timp pentru aa ce*a, o7ser* Darold. Ei apoi a fost ct se poate de neplcut. Desigur, chestiunea nu are nimic de:a face cu noi. $resa a scris din a7unden# i poli#ia a *enit la fa#a locului, n cas, n fine, numai neca"uri. ( 8oarte neplcut, spuse ;lice. ;u descoperit cine a comis:o@ ntre7 ea fr *reun interes anume. ( nc nu, rspunse Darold. ( Ce fel de femeie era@ ( Bu tie nimeni. =e pare o fran#u"oaic.

( 8oarte suprtor pentru *oi to#i, o7ser* ea n#eleapt. $lecar din sufragerie n mica odaie de lucru n care stteau de o7icei cnd erau singuri. Darold se sim#ea acum foarte epui"at. J? s m culc de*remeK se gndi el. 9u pache#elul de pe masa din hol, de care *or7ise ;lice. Era foarte mic i curat mpachetat. Darold l deschise, n timp ce se ae"a n fotoliul su o7inuit de lng emineu. n pache#el se gsea o cutiu# cu ta7lete cu o etichet pe care se indica, JDou ta7lete searaK. ;lturat era un 7ile#el cu antetul firmei unui farmacist din /rac0hampton. $e el scria, JE4pediat la comanda doctorului SuimperK. Darold Crac0enthorpe se ncrunt. Deschise cutia i se uit la ta7lete. $reau s fie asemntoare cu cele pe care le luase n timpul 7olii. Dar doctorul Suimper oare nu:i spusese c nu mai e ne*oie s ia altele@ J;cum nu *e#i mai a*ea ne*oie de alteleK ! fuseser cu*intele sale. ( Ce e, drag@ ntre7 ;lice. $ari aa de uimitA ( ; tre7uit s iau asemenea ta7lete seara, dar mi se pare c doctorul a spus c nu mai e ne*oie s iau altele. ( $oate #i:a spus, JBu uita s iei ta7leteleK, fu de prere ;lice. ( E posi7il, rspunse Darold, dar nu prea cu totul con*ins. ?chii cercettori, n necunotin# de cau" ai so#iei l neliniteau ntr:o oarecare msur. ( Cred c m *oi culca, spuse el. Este prima "i cnd am fost din nou n City. ( Da, i eu cred, l ncura&a ;lice. Doctorul a spus, n mod sigur, c ar tre7ui s te mena&e"i n primele "ile. ( ;sta recomand medicii ntotdeauna. ( Ei nu uita s:#i iei ta7letele, i reaminti ;lice. i ntinse pachetul. =puse noapte 7un i se duse sus. Da, a*ea ne*oie de ta7lete. ;r fi greit s ncete" s le iau prea curnd. nghi#i dou i 7u un pahar de ap. Capitolul UUI5 ( Bimeni nu ar fi putut rata mai 7ine dect mine, spuse Dermot Craddoc0 posomort. Eedea foarte o7osit i deprimat n camera de "i cam ncrcat a credincioasei 8lorence. Miss Marple ridic mna n semn c respingea afirma#ia. ( ?, nu, nu e ade*rat. Bimeni nu poate pretinde c poli#ia a lucrat prost. ( Cum@ ;sta numi#i dumnea*oastr 7ine lucrat@ )re7uia s asist, fr s fac nimic, cum a fost otr*it ntreaga familie@ ;lfred Crac0enthorpe a murit i acum i Darold. Ce dracu se petrece n realitate la 3utherford Dall@ Dac a ti mcarA ( )a7lete cu otra*, spuse Miss Marple gnditoare. ( Da. )otul a fost uneltit al dracului de *iclean. )a7letele semnau e4act cu cele pe care le luase ntotdeauna. ;lturat era o re#et pe care sttea scris, J)rimise la comanda doctorului SuimperK. Ei Suimper nu le comandase deloc. Era o etichet a farmacistului. Ei acesta nu tie nimic de ele. $achetul a *enit de la 3utherford Dall. ( Eti#i cu e4actitate c au sosit de la 3utherford Dall@ ( Da. ;m cercetat temeinic. E cutia n care se aflaser calmantele Emmei. ( >it:te i la astaA $entru EmmaC ( Da. =unt amprentele ei pe cutie. Ei cele ale celor dou sore medicale. Dar amprentele farmacistului ! firete, pe niciuna. Cel care le:a trimis a fost pre*"tor. ( ;adar calmantele au fost scoase i nlocuite cu altele@ ( Da. Qsta:i lucrul 7lestemat cu ta7letele. >nele seamn e4act cu celelalte. ( ;icea a*e#i dreptate, su7linie Miss Marple. mi aduc aminte, din tinere#e, de mi4tura neagr i cea maronie, i de mi4tura al7 i de mi4tura ro" a doctorului Cutare. $e atunci,

oamenii nu le ncurcau aa uor. n satul meu, =t. Mary Mead, se mai pstrea" tipul sta de medicamente. ?amenii *or sticlu#e, nu pastile. De altfel, ce era drept ta7lete@ ( ;0onit. ;ceste ta7lete se pstrea", de o7icei, ntr:o sticl cu otra* i se folosesc n propor#ie de unu la sut, pentru u" e4tern. ( Ei Darold a nghi#it ta7letele i a murit, "ise Miss Marple gnditoare. Dermot Craddoc0 gemu. ( 5 rog s m scu"a#i c m plng dumnea*oastr. 3ealitatea rmne c am ratat complet totul. i permite#i unui om de la =cotland Oard s *in dup a&utor i el ce face@ =e n*ino*#ete fr ncetareA ( Dar nici chiar aaA protest Miss Marple. ( $ute#i spune ce dori#i, dar aa e. Bu tiu cine l:a otr*it pe ;lfred, nu tiu cine l:a otr*it pe Darold i culmea e c n:am nici o idee cine a fost, de fapt, femeia ucis. $resupunerea c ar fi Mar#ine prea 7ine ntemeiat. )otul se potri*ea i ce se ntmpl@ ;de*rata Mar#ine iese la i*eal i, orict de incredi7il sun, nu e nimeni altcine*a dect so#ia lui sir 3o7ert =toddart: 1est. ;tunci cine este femeia descoperit n sarcofag@ Dumne"eu tieA 9a nceput, am cre"ut c ar fi ;nna =traPins0a i apoi se do*edete c nu poate fi eaC Miss Marple l ntrerupse, tuind semnificati*, ( Chiar nu e@ murmur ea. Craddoc0 se hol7 la ea, ( Dar *ederea din 2amaica@ ( Desigur, "ise Miss Marple. Dar este ea un indiciu ade*rat@ ;dic, oricine poate trimite o ilustrat de aproape oriunde. )re7uie s m gndesc la doamna /rierly. ;*usese o depresiune ner*oas. n cele din urm, a fost ne*oie s fie supra*egheat ntr:o clinic de 7oli ner*oase. i era team c *or afla copiii i de aceea a scris n &ur de paispre"ece cr#i potale i a a*ut gri& ca ele s fie e4pediate din diferite locuri din strintate. Copiilor le po*estise, mai nainte, c *a face o cltorie pentru a se resta7ili dup 7oal. =e uit la Dermot Craddoc0 i ncheie, n#elege#i ce *reau s spun. ( Da, natural. /inen#eles c am cercetat pro*enien#a ilustratei, cnd po*estea nu prea s fie, n fine, ceea ce credeam noi despre Mar#ine. ( Da, s:a procedat foarte di7aci, "ise Miss Marple. ( =e potri*ea aa de minunat, continu Craddoc0. Dar acum a mai rmas doar scrisoarea pe care a primit:o Emma i care poart semntura JMar#ine Crac0enthorpeK. 9ady =toddart:1est n:a e4pediat:o. )re7uie s:o fi trimis altcine*a, care *roia s se dea drept Mar#ine i s fac 7ani din ceea ce tia. ;sta nu pute#i tgdui. ( Bu, sigur c nu. ( Ei apoi mai e plicul scrisorii pe care i:a trimis:o Emma la 9ondra. =:a gsit la 3utherford Dall, ceea ce indic c ea a fost acolo. ( Dar femeia ucis nu a fost pe:acoloA scoase deodat n e*iden# Miss Marple. Bu n sensul n care *or7i#i. ; a&uns la 3utherford Dall cnd era de&a moart. ; fost aruncat dintr:un tren. ( Da, aa este. ( Ceea ce do*edete n realitate plicul este cu totul altce*a, ucigaul a fost la 3utherford Dall. $ro7a7il el i:a luat plicul, mpreun cu actele ei i alte lucruri, i l:a pierdut din greealC sauC dac a fost o scpare inten#ionat@ Inspectorul /acon i oamenii si au ntreprins cercetri amnun#ite i, cu toate acestea, n:au gsit plicul. ;7ia, mai tr"iu, dup ce cercetrile s:au terminat, i:a fcut apari#ia n sala ca"anului.

( ;sta e uor de n#eles, "ise Craddoc0. /trnul grdinar adun hrtii *echi de pe unde le gsete i le duce acolo ca s le ard. ( Ei de aceea a fost foarte uor pentru 7ie#i s descopere plicul, spuse Miss Marple pe gnduri. ( Crede#i c a fost inten#ionat pus acolo ca s:l putem gsi@ ( Consider c este a7solut posi7il =e putea uor presupune unde 7ie#ii a*eau s caute n continuare, aa c a fost pus chiar la ndemn. Da, aa mi nchipui. Descoperirea *:a determinat s nu * ocupa#i, mai departe, de gsirea ;nnei =traPins0a, nu:i aa@ ( Da. Crede#i c ;nna =traPins0a ar fi, cu ade*rat, moarta din sarcofag@ ( Cred numai c cine*a s:a temut, cnd a#i nceput s cuta#i locul unde se afl. Cred c acest Cine*a nu dorea s fie cutat. ( = ne oprim la elementul fundamental c cine*a a*usese inten#ia s treac drept Mar#ine i c apoi, dintr:un oarecare moti*, i:a luat "7orul. Dar din ce cau"@ ( ;ceasta este o ntre7are foarte interesant, aprecie Miss Marple. ( Cine*a a trimis o telegram, n care se arta c Mar#ine se ntoarce n 8ran#a i a cltorit apoi cu fata spre /rac0hampton ca pe drum s:o ucid. =unte#i de acord pn aici@ ( Bu n ntregime, rspunse Miss Marple. Mi se pare c nu interpreta#i situa#ia suficient de simplu. ( Bu suficient de simplu@ strig Craddoc0. M face#i s m simt confu". Miss Marple spuse mhnit c nu a*usese nici o inten#ie n acest sens. ( Gata cu *or7aA e4clam Craddoc0. Crede#i sau nu crede#i c ti#i cine era femeia ucis@ Miss Marple oft, ( E aa de greu s te e4primi direct. ;dic, nu tiu JcineK era. Dar, n acelai timp, cred c tiu destul de sigur cine JeraKC dac n#elege#i ce *reau s spun. Craddoc0 cltin din cap. ( ;r tre7ui s n#eleg ce *re#i s spune#i@ B:am nici cea mai mic idee. =e uit pe fereastr. 5ine 9ucy Eyeles7arroP a dumnea*oastr s * *i"ite"e, spuse el. Eu m duc. ?rgoliul meu este, n dup:amia"a aceasta, foarte sensi7il i s *d o tnr ale crei eficacitate i succes se o7ser* de la distan# este mai mult dect pot s suport. Capitolul UU5 ( ;m citit n dic#ionar ce scria la J)ontineK, spuse 9ucy. =e plim7a prin camer, aparent fr *reun rost, stnd cnd ici, cnd colo, ca s ndrepte un er*et ndoit, sau s pri*easc un 7i7elou. ( M gndisem la asta, e4plic Miss Marple. 9ucy cit, J9oren"o )onti, 7ancher italian a descoperit, n anul %<-', o form de rent, prin care partea destinatarului s fie adugat, dup moartea sa, pr#ilor supra*ie#uitorilorK. 8cu o pau". Deci aa e@ =e potri*ete de minune i *:a#i gndit de&a la asta, naintea ultimelor dou decese. ncepu din nou s se plim7e nelinitit. Miss Marple o o7ser*a. Era o cu totul alt 9ucy Eyeles7arroP dect cea pe care o cunoscuse pn atunci. ( )re7uia, ntr:ade*r, s se ntmple aa, continu 9ucy. >n testament prin care, n final, totul i:ar re*eni unicului supra*ie#uitor. Ei totuiC este *or7a de o sum considera7il de 7ani. )re7uia s se tie c ar fi fost mai mult dect suficient, dac s:ar mpr#i la mai mul#iC )cu din nou. ( $artea proast e, spuse Miss Marple, c oamenii sunt lacomi. n orice ca", mul#i oameni. ;a se ncepe adesea. Bu ncepi s uci"i deoarece ai *rut s uci"i. Bu te gndeti niciodat la asta. ncepe cnd de*ii lacom i doreti s ai mai mult dect primeti. i puse lucrul

de mn n poal i pri*ea n gol. Cu o asemenea oca"ie l:am cunoscut pe inspectorul Craddoc0. =:a nceput n acest fel. Cine*a, cu un caracter a7solut plcut, aspira la o mare sum de 7ani la care nu a*ea nici un drept, dar pe care, dup cum se prea, era uor s:o o7#in. 3especti*ul nu s:a gndit la crim ctui de pu#in. Ca s pun mna pe 7ani prea foarte simplu i att de uor nct nu i:a manifestat, de fapt, niciodat, incorect, n"uin#a. Ei ca"ul acesta s:a ncheiat cu trei crime. ( E4act este i aici, spuse 9ucy. ;*em de&a trei mor#i, nti a fost ucis femeia, care se ddea drept Mar#ine, apoi ;lfred i, n fine, Darold. ;cum mai rmn doar doi. ( 5 referi#i la Cedric i Emma@ ( Bu la Emma. Ea nu e un 7r7at cu prul negru. Bu, la Cedric i /ryan Eastley. Bu m: am gndit niciodat la /ryan deoarece este 7lond. Dar, de curndC ;mu#i. ( De curnd@ repet Miss Marple. 5or7i#iA Ce*a *:a tul7urat, nu:i aa@ ( =:a ntmplat cnd a plecat lady =toddart:1est. i luase rmas 7un i, deodat, s:a ntors spre mine, nainte de a se urca n main. M:a ntre7at, JCine era 7r7atul nalt, 7runet, care se afla pe teras, cnd am sosit@K 9a nceput, n:am putut s n#eleg deloc la cine se referea, deoarece Cedric "cea nc n pat. De aceea i:am rspuns cam mirat. JDoar nu *or7i#i de /ryan Eastley@K ;tunci ea a spus, J;, fireteA El era, Comandantul de escadr Eastley. l ascunsesem n camerele noastre su7terane i noi, oamenii din re"isten#, l:am scos apoi din 8ran#aK. Dup care adug, J9:a fi re*"ut cu plcere, dar nu l:am putut gsiK. Miss Marple nu spunea nimic, doar atepta. ( Ei, mai tr"iu, rencepu 9ucy, m:am uitat mai 7ine la el. =ttea cu spatele la mine i atunci am *"ut ceea ce nu o7ser*asem mai nainte. $rul lui /ryan nu este de fapt 7lond, ci castaniu deschis i poate prea nchis la culoare. De aceea ar fi foarte posi7il ca /ryan s fie 7r7atul pe care l:a "rit prietena dumnea*oastr n tren. ( Da, spuse Miss Marple, m:am gndit de&a la asta. ( Mi se pare c * gndi#i la toate, spuse 9ucy cu amrciune. ( Dar tre7uie, drag. ( Bu *d ce ar o7#ine /ryan din asta. /anii i:ar primi ;le4ander, nu el. ( Dac i se ntmpl ce*a lui ;le4ander, nainte de a mplini M% de ani, atunci 7anii i:ar primi /ryan ca printe i ruda cea mai apropiat, preci" Miss Marple. 9ucy o pri*i ngro"it. ( ;sta n:ar face:o niciodat. Bici un tat de pe lumea asta n:ar face:o, chiar dac ar fi s primeasc att de mul#i 7ani. Miss Marple oft, ( Din pcate, sunt oameni care o fac, orict de nspimnttor este. Cunosc o femeie care i:a otr*it cei trei copii pentru a primi ce*a 7ani de la societatea de asigurare. Dar nu mai fi aa de tul7urat, drag 9ucy. Bu:#i mai face gnduri negre. De:acum, n orice "i, poate sosi Elspeth McGillicuddy. ( Bu n#eleg ce are asta de:a face cuC ( Bu, sigur c nu. Doar eu nsmi consider c e foarte important. ( B:am cum s nu:mi fac gri&i, cci m mai preocup de familie. ( Da, tiu, draga mea. Ei * este foarte greu, pentru c * sim#i#i atras de amndoi 7r7a#ii, dei n moduri diferite. ( Ce *re#i s spune#i@ ntre7 9ucy consternat. ( 5or7esc de cei doi fii din cas, mai 7ine "is de fiu i de ginere, rspunse Miss Marple. Cei doi mem7ri ai familiei, pu#in simpatici, au murit i cei doi mai agrea7ili au rmas. mi dau

seama c Cedric Crac0enthorpe este foarte atrgtor. =e preface c e mai ru dect n realitate. Ei are un fel fermector de a fi. ( Cteodat m nne7unete de:a 7inelea, "ise 9ucy. ( Desigur, o apro7 Miss Marple. Dar #i face plcere, nu:i aa@ =unte#i o fat de spirit i nu * displace chiar de tot, cnd, cteodat, * pute#i msura for#ele cu altcine*a. n#eleg ce:l face aa de atrgtor pe Cedric. $e de alt parte, domnul Eastley este tipul cam cocoloit, care amintete de un 7ie#el nefericit. Ei acesta, firete, poate fi foarte atracti*. ( Ei unul dintre ei este uciga, "ise 9ucy cu amrciune. De altfel, Cedric nu ntrea7 nici cel pu#in de moartea fra#ilor lui. $are chiar a fi ct se poate de ncntat i:i face de&a planuri cu ce *a ncepe la 3utherford Dall cnd o s:i apar#in. Etiu c este pe deplin demn de ncredere, c grosolnia lui e e4agerat, darC ( /iat 9ucy, opti Miss Marple. ( Ei apoi /ryan, continu 9ucy. E greu de n#eles, dar pare s:i doreasc cu ade*rat s se sta7ileasc la 3utherford Dall. =e gndete c ar fi minunat pentru el i ;le4ander i i face ilu"ii n pri*in#a asta. ( Construiete castele pe nisip, cum se spune. ( Cam aa ce*a. Line la 3utherford Dall i pentru c i reamintete de casa n care a crescut. ( n#eleg, spuse Miss Marple gnditoare. ;poi i arunc o pri*ire iute lui 9ucy, Dar nu a#i po*estit nc totul. Mai e ce*a care * nelinitete n mod special. $o*esti#i:miA ( Da, mai e ce*a. ;7ia acum cte*a "ile mi:am dat seama. /ryan putea s se fi aflat n trenul cu pricina. ( n trenul de +,'' din $addington@ ( Da. Emma a sus#inut c ar putea nira tot ceea ce a fcut pe M. decem7rie. Ei aa a men#ionat c s:a dus la gar s:l ntlneasc pe /ryan acolo. Ei era *or7a de trenul de +,-. din $addington. Dar el ar fi putut cltori cu rapidul i s fac n aa fel nct s par c a *enit cu unul de mai tr"iu. Cu o oca"ie mi:a po*estit c maina lui a a*ut o pan i de aceea a luat trenul. 5or7ea foarte natural. ; mrturisit c nu:i place deloc s mearg cu trenulC =:ar putea s nu fie nimic, dar a fi *rut s nu fi sosit cu trenul. 8irete, asta nu do*edete nimic. Groa"nic e numai 7nuiala permanent cnd nu tii nimic precis. $oate c nu *om afla niciodat nimic. ( /a *om afla n curnd, drag, spuse n*iorat Miss Marple. ;dic, nu *a nceta totul deodat. Dup cte cunosc eu despre ucigai, ei nu se pot opriC n orice ca", nu dup ce au comis i o a doua crim. Bu:#i mai face gri&i inutile, 9ucy. $oli#ia ntreprinde tot ce poate i cel mai 7ine ar fi dac Elspeth McGillicuddy *a sosi mai repede. Capitolul UU5I ( Ei, Elspeth, ai n#eles e4act ceea ce te rog s faci@ ( Da, am priceput, rspunse doamna McGillicuddy. Dar tre7uie s fac o impresie ciudat, 2ane. ( Cum aa@ Bu mi se pare, o contra"ise Miss Marple. ( Dar eu@ = intru ntr:o cas strin i, chiar din prima clip, s ntre7 dac pot urca sus@ ( E foarte frig afar, i e4plic Miss Marple, i, n fond, ai fi putut mnca ce*a care nu #i: a priit, aa c tre7uie s dispari. =e mai ntmpl. ( Bumai dac ai *rea s:mi spui ce urmreti n realitate, 2ane, se rug doamna McGillicuddy. ( )ocmai asta nu pot, rspunse Miss Marple.

( Cteodat, "u, mi *ine s m supr pe tine, 2ane. Mai nti mi ceri s m ntorc mai curnd n ;nglia dect *oiam i tre7uia de faptC ( mi pare sincer ru, o asigur Miss Marple. Dar nu puteam proceda altfel. Ei anume, e posi7il ca, n orice clip, cine*a s fie ucis. Etiu c to#i sunt cu ochii n patru i poli#ia ia toate msurile de pre*edere, pe care numai ea le poate lua, dar, oriict, e4ist posi7ilitatea ca ucigaul s fie prea inteligent pentru ea. De aceea, Elspeth, datoria ta a fost s te ntorci. Bu n#elegi@ ;m fost doar crescute s ne o7inuim s ne facem datoria, nu:i aa@ ( Desigur c aa se cu*ine, o asigur doamna McGillicuddy. $e *remea noastr nu e4ista corupere a mora*urilor. ( ;tunci, totul e n ordine, spuse Miss Marple. Ei iat i ta4iul, adug ea, cnd acesta se opri n fa#a casei. Doamna McGillicuddy i m7rc paltonul greu, pe cnd Miss Marple se nfofolea ntr:o mul#ime de aluri i 7ro7oade. ;poi, cele dou doamne se urcar n ta4i i plecar spre 3utherford DallC ( 5ine un ta4i. Cine poate fi@ ntre7 Emma, uitndu:se pe fereastr. Cred c 7trna mtu a lui 9ucy. ( Ce inoportunA spuse Cedric. =ttea ntins pe un e"long i se uita ntr:o re*ist JCountry 9ifeK. ( Gii c nu eti acasA ( Cum de te gndeti la aa ce*a@ = m duc la u i s:i spun chestia asta personal@ =au mi ceri s:i spun lui 9ucy s:i transmit asta mtuii ei@ ( 9a asta nu m:am gndit, rspunse Cedric. M refeream n schim7 la *remurile de odinioar, cnd era anga&at un ma&ordom, n msura n care am a*ut unul. Bu e niciuna, aici, dintre 7trnele care *in s fac ordine@ Dar, n clipa aceasta, doamna Dart, care, n "iua respecti*, a*ea de cur#at alama, deschise ua i Miss Marple ptrunse n cas, fr s mai "7o*easc. ? nso#ea o doamn n *rst pe care nu o cunotea nimeni. ( =per din toat inima, ncepu Miss Marple, apucndu:i mna Emmei, c nu am *enit n mod inoportun. Eti#i, poimine, m ntorc acas i n:am *rut, n ruptul capului, s plec fr s:mi iau la re*edere de la dumnea*oastr i s * mul#umesc, nc o dat, pentru 7untatea cu care o trata#i pe 9ucy. Dar, scu"a#i:m, am uitat complet s o pre"int pe prietena mea, doamna McGillicuddy, care a trecut n *i"it pe la mine. Doamna McGillicuddy i ntinse mna Emmei, o pri*i cu aten#ie i:i ntoarse pri*irea spre Cedric care, ntre timp, se ridicase. n clipa asta, 9ucy intr n camer. ( Mtu 2ane@ B:am a*ut idee cC ( )re7uia neaprat s:mi iau rmas 7un de la domnioara Crac0enthorpe, o ntrerupse iute Miss Marple. ; fost aa de ama7il cu tine. ( Boi a*em toate moti*ele s:i fim recunosctori domnioarei 9ucy, spuse Emma. ( Da, aa este, confirm Cedric. ; tras ca un scla* la galere. ; tre7uit s ngri&easc 7olna*i, s urce i s co7oare scrileC Miss Marple l ntrerupse, ( =pre marea mea ngri&orare am au"it de m7oln*irea dumnea*oastr. =per c *:a#i n"dr*enit pe deplin, domnioar Crac0enthorpe. ( ?, da, suntem iar sntoi, rspunse Emma. ( 9ucy mi:a po*estit c a#i fi fost cu to#ii foarte 7olna*i. Ce periculoas este into4ica#ia asta alimentarA Ciupercile, am au"it. ( Ceea ce a fost n realitate rmne o enigm, spuse Emma. ( Bu crede#iC o ntrerupse Cedric. Cu siguran# a#i au"it ce se *or7ete, MissC

( Marple. ( Deci cum spuneam. ;#i au"it sigur "*onurile. )o#i *or7esc despre asta. Bimic nu se potri*ete mai 7ine pentru o tem de discu#ie n *ecintate dect o otr*ire cu arsenic. ( CedricA "ise Emma, plin de repro. ; *rea s nu *or7eti despre asta. Doar tii, inspectorul Craddoc0 sus#ineC ( Ei i ceA inter*eni Cedric. )oat lumea tie. Chiar i dumnea*oastr a#i au"it ce*a despre asta, nu:i aa@ se adres el domnioarei Marple i doamnei McGillicuddy. ( n ceea ce m pri*ete, rspunse doamna McGillicuddy, a7ia m:am ntors, alaltieri, din strintate. ( ;adar nu sunte#i nc la curent cu scandalul local, continu Cedric. n curry a fost arsenic. ;cesta a fost moti*ul. ; putea paria c mtua lui 9ucy le tie pe toate. ( Da, "ise Miss Marple, am au"it aa ce*aC cel pu#in e o interpretareC dar n:am *rut s * pun ntr:o situa#ie &enant, domnioar Crac0enthorpe. ( Bu tre7uie s:i da#i ascultare fratelui meu. ;a e el cteodat. >a se deschise i intr domnul Crac0enthorpe. /tu suprat cu 7astonul n podea. ( >nde e ceaiul@ ntre7 el. De ce nu e ceaiul gata@ 8at, se ntoarse spre 9ucy. De ce nu mi:a#i adus ceaiul@ ( E de&a gata, domnule Crac0enthorpe. 5i:l aduc de ndat. 9ucy prsi ncperea i domnul Crac0enthorpe fu pre"entat celor dou doamne. ( mi place s iau mesele punctual, e4plic domnul Crac0enthorpe. $unctualitate i economie. ;cestea sunt de*i"ele mele. ( 8oarte ra#ional i necesar, apro7 dnd din cap Miss Marple. Mai ales n *remurile astea cu impo"ite ridicate. Domnul Crac0enthorpe sufl din greu, ( Impo"iteleA = nu *or7im de 7anda de ho#iA =unt srac. 8oarte srac. Ei e din ce n ce mai ru, n loc s fie mai 7ine. ? s *e"i, 7iete, i se adres lui Cedric, c atunci cnd #i *a re*eni casa, parie" "ece la unu c socialitii #i:o *or lua i o *or dedica asisten#ei sociale. 9ucy reapru cu ta*a de ceai. /ryan Eastley o urma cu o ta* pe care se aflau sand*iciuri i pr&ituri. ( Ce este asta@ Ce e asta@ Domnul Crac0enthorpe pri*i ncruntat ta*a. )ort de nghe#at@ ;*em a"i musafiri@ Bimeni nu mi:a spus un cu*nt despre asta. Emma se mpurpur la fa#. ( Doctorul Suimper *ine la ceai, tat. E "iua lui de natereC ( Gi de natere@ 7om7ni 7trnul. De ce are ne*oie de o "i de natere@ Bumai pentru copii sunt "ilele de natereA Eu nu:mi #in niciodat "iua de natere. Cred c nici ceilal#i nu i:o ser7ea". ( Economiseti o mul#ime de 7ani, remarc Cedric caustic. Bumai de la multele lumnriC ( 8ii ama7il i #ine:#i guraA i:o rete" domnul Crac0enthorpe. Miss Marple ddea mna cu /ryan Eastley. ( 8irete c am au"it de dumnea*oastr, spuse ea. De la 9ucy. Eti#i c:mi aminti#i de cine*a, pe care l:am cunoscut n =t. Mary Mead@ De 3onnie 1ells, fiul a*ocatului. Bu sunte#i nrudi#i@ ;semnarea e chiar i"7itoare. ( Bu rspunse /ryan. Bu cred c am rude cu numele de 1ells. ( Ce pri*elite frumoasA schim7 Miss Marple su7iectul, n timp ce se ndrept spre fereastr i se uit afar. Emma i se altur.

( Ce teren mare pentru parcA Ct de pitoresc se i*esc *acile printre copaciA Bu #i:ai putea imagina niciodat c se gsete n mi&locul unui ora. ( Da, suntem un fel de anacronism, spuse Emma. Dac ferestrele ar fi deschise s:ar au"i n deprtare "gomotul traficului. ( /inen#eles, spuse Miss Marple, peste tot e "gomot, nu:i aa@ Chiar i n =t. Mary Mead. )rim n apropierea unui aeroport. Este de:a dreptul ngro"itor cnd a*ioanele cu reac#ie *uiesc pe deasupra. )resari de fiecare dat. 3ecent s:au spart dou geamuri de la mica mea ser. ;*ioanele ntrec pragurile acustice, cum mi s:a spus. Dar ce nseamn de fapt asta, n:am idee. ( $ro7lema e foarte simpl, inter*eni /ryan ama7il, n timp ce pea spre ele. 5ede#i, este astfelC Miss Marple i ls geanta s cadN /ryan se aplec i o ridic. n acelai moment se apropie doamna McGillicuddy de Emma i:i opti ce*a cu o fa# marcat de durere. Ceea ce sim#ea i se citea perfect n e4presia ei. Cci doamna McGillicuddy se achita, din toat inima, de sarcina ce:i fusese ncredin#at. ( =:ar putea s merg sus@ ntre7 ea ncet. ( Desigur, rspunse Emma. ( 5 art drumul, se oferi 9ucy. 9ucy i doamna McGillicuddy prsir mpreun camera. ( n ceea ce pri*ete pragul acustic, spuse /ryan, pro7lema st n felul urmtorC DeiA 5ine doctorul SuimperA Doctorul *enea cu maina sa. $u#in dup aceea intr. ;rta foarte nfrigurat i:i frec minile. ( 5a ninge, anun# el. $ot s parie". /un, domnioar EmmaA Ce mai face#i@ Doamne =finteA Ce:i cu asta@ ( ;m pregtit pentru "iua dumnea*oastr de natere un tort, rspunse Emma. Doar ti#i c mi:a#i spus c ast"i * e "iua de natere. ( Dar nu m:am ateptat, se 7ucur Suimper. Eti#i c sunt aniC da, cel pu#in aispre"ece de cnd nu s:a mai gndit nimeni la "iua mea de natere@ Era *i"i7il emo#ionat, dar nu se sim#ea n largul su. ( ? cunoate#i pe Miss Marple@ l pre"ent Emma. ( ?, da, spuse Miss Marple. Be:am ntlnit de&a aici, i cnd am a*ut, recent, o rceal nesuferit, doctorul Suimper a fost att de ama7il s *in s m *ad. ( =per c *:a#i nsntoit, nu@ ntre7 doctorul. Miss Marple l asigur c se simte din nou 7ine. ( n ultimul timp, pe mine nu m:a#i ngri&it, Suimper, o7ser* nemul#umit domnul Crac0enthorpe. ; fi putut muri linitit, aa de pu#in *:a#i ocupat de mine. ( 5a mai trece nc mult timp pn cnd o s * *d pe patul de moarte, rspunse doctorul Suimper. ( nc n:am inten#ia s mor, spuse domnul Crac0enthorpe. Daide#iA 5rem s ser*im ceaiul. Ce mai ateptm@ ( ?, * rog, spuse Miss Marple repede. B:o atepta#i pe prietena meaA =:ar ener*a ngro"itor dac a#i face asta. =e ae"ar i ser*ir. $e Miss Marple prea s:o interese"e un anumit sand*ici. ( Qsta eC ntre7 o*ind. ( Da, e cu pete, spuse /ryan. ;m a&utat la aran&area sand*iciurilor. Domnul Crac0enthorpe rse 7at&ocoritor. ( E past de pete otr*it, "ise el. 5 pre*in. Dac mnca#i, * pate pericolul.

( Da, te rog, tatA ( n casa asta tre7uie s fi#i foarte pre*"toare cnd mnca#i ce*a, i spuse domnul Crac0enthorpe lui Miss Marple. Doi fii de:ai mei au fost otr*i#i i au murit ca mutele. De:a ti numai cine se ascunde n spatele afaceriiA ( Bu * lsa#i speriatA i ntrerupse Cedric, ntin"ndu:i din nou platoul ca s ser*easc. Cum se spune, pu#in arsenic face 7ine la ten. Bu poate fi prea mult. ( ;tunci mnnc tu nsu#i din elA l ndemn 7trnul domn Crac0enthorpe. ( = achit i costul oficial@ ntre7 Cedric. mpotri*a *oin#ei meleC 9u un sand*ici cu pete i:l 7g n gur. Miss Marple "m7i ncntat i ser*i i ea unul. Muc din el i spuse, ( Mi se pare foarte cura&os din partea dumnea*oastr s face#i glumele astea. Deodat nghi#i din greu i ncepu s se nece, ca i cum ce*a i rmsese n gt. ( >n os de peteA gfia ea. n gtle&ul meuA Suimper se ridic repede. =e duse spre ea, i ddu capul pe spate i spuse, deschide#i gura mare. =coase o trus din 7u"unar i alese un clete mic. Cu ndemnare profesional, se uit n gtul 7trnei doamne. n clipa aceasta, ua se deschise i doamna McGillicuddy intr n urma lui 9ucy. Doamna McGillicuddy scoase un strigt de surpri" cnd ochii i se oprir asupra pri*elitii de la fereastr, Miss Marple, cu capul aplecat pe spate i doctorul care, cu o mn o #inea de gt i cu cealalt i ddea capul mai pe spate. ( El eA strig ea. Qsta:i 7r7atul din trenC Cu o iu#eal de necre"ut, Miss Marple fugi din strnsoarea doctorului i se repe"i la prietena ei. ( ;m fost pe deplin ncredin#at c o s:l recunoti, ElspethA "ise ea. Bu. Bu mai spune nimicA =e ntoarse triumftoare spre doctorul Suimper. B:a#i tiut, doctore@ Cnd a#i strangulat femeia n tren, cine*a *:a *"ut. $rietena mea de:aici, doamna McGillicuddy. n#elege#i@ ; *"ut cu proprii ei ochiA =e afla n alt tren care trecea paralel cu al dumnea*oastr. ( Ce dracuA Doctorul Suimper fcu o micare rapid n direc#ia doamnei McGillicuddy, dar, la fel de repede, se interpuse Miss Marple ntre cei doi. ( Da, spuse Miss Marple. 5:a *"ut, *:a recunoscut i *a &ura la proces. Desigur, nu se ntmpl des, continu Miss Marple pe un ton mai 7lnd, ca cine*a s *ad, n realitate, cum se produce o crim. De o7icei, se pot trage conclu"ii numai pe 7a"a indiciilor, dar, n acest ca", mpre&urrile au fost cu totul neo7inuite. ; e4istat o martor la crim. ( 5r&itoare 7trnA strig doctorul Suimper. ; *rut s se repead la Miss Marple, dar, de data asta, i 7ar drumul Cedric. l lu de umr. ( ;adar, dumnea*oastr sunte#i dia*olul care intr i iese ca un uciga, spuse el, n*erunat, n timp ce:l ncol#ise. Biciodat nu mi:a#i plcut i niciodat n:am a*ut ncredere n dumnea*oastr, dar, pe to#i sfin#ii, nu *:am suspectat nici o clip. /ryan Eastley i *eni rapid n a&utor lui Cedric i, la ua din spate, aprur inspectorii Craddoc0 i /acon. ( Doctore Suimper, ncepu /acon, * aduc la cunotin# cC ( Du:te la dracuA strig doctorul Suimper. 5 gndi#i, cum*a, c cine*a *a crede ce ndrug dou 7a7e #icnite@ Cine a au"it *reodat de prostia asta din tren@ Miss Marple rspunse, ( Elspeth McGillicuddy a anun#at imediat poli#ia despre crim, la M. decem7rie, i l:a descris pe uciga. Doctorul Suimper ridic din umeri. ( De ce a fi ucis o femeie care mi era cu totul strin@

( Bu era o femeie strin, rspunse inspectorul Craddoc0. Era so#ia dumnea*oastr. Capitolul UU5II ( 5ede#i aadar, conclu"ion Miss Marple, c, ntr:ade*r, cum 7nuisem a fost e4trem de simplu. Mul#i 7r7a#i i omoar so#iile. Doamna McGillicuddy se uita cnd la Miss Marple, cnd la inspectorul Craddoc0. ( 5:a fi recunosctoare dac mi:a#i e4plica despre ce e *or7a. ( El a *"ut posi7ilitatea de a se cstori cu o femeie 7ogat, Emma Crac0enthorpe, ncepu Miss Marple. Bumai c nu se putea nsura cu ea, deoarece a*ea o ne*ast. )riau despr#i#i de mul#i ani, dar ea se opunea di*or#ului. =e potri*ea foarte 7ine cu ceea ce mi spusese inspectorul Craddoc0 despre o fat, pe nume ;nna =traPins0a. Ea a*ea un so# engle", cum le po*estise unor prietene i se tia c e o catolic foarte credincioas. Doctorul Suimper nu putea risca s se nsoare cu Emma i s triasc n 7igamie. De aceea s:a decis, ca un ticlos cu snge rece ce era, s se de7arase"e de so#ia sa. ; fost o idee inteligent s:o ucid n tren i, apoi, s:i 7age cada*rul n sarcofag. 5roia s implice familia Crac0enthorpe n crim. Mai nainte, scrisese o epistol Emmei, care prea s *in de la Mar#ine, fata cu care dorise s se nsoare Edmund Crac0enthorpe. Emma i po*estise totul despre fratele ei. Cnd a sosit momentul potri*it, a ndemnat:o s se duc la poli#ie i s de"*luie po*estea. 5roia ca moarta s fie identificat drept Mar#ine. ; aflat c poli#ia france" ntreprindea cercetri n pri*in#a ;nnei =traPins0a. De aceea a a*ut gri& s par*in fetelor din trupa de 7alet o ilustrat din 2amaica, pe care, aparent, ar fi scris:o ea. El a aran&at o ntlnire, la 9ondra, cu so#ia lui. )re7uie s:i fi spus c *rea s se mpace cu ea i apoi a in*itat:o s mearg la /rac0hampton. Ce s:a ntmplat mai departe nu *reau s mai relate" cci este prea ori7il. Era un om foarte lacom. Cnd se gndea la impo"itele ridicate care:i forfecau "dra*n *enitul, i:a "is c ar fi drgu#, dac ar a*ea pe mn un capital mai mare. De aceea a nceput s rspndeasc "*onuri c cine*a ar dori s:l otr*easc pe domnul Crac0enthorpe. Dup ce pregtise aa terenul, a pus arsenic. =:a ferit ca do"a s fie prea mare, deoarece nu *roia s moar 7trnul domn Crac0enthorpe. ( Dar nu n#eleg cum a procedat, inter*eni Craddoc0, cci doar nu se afla n cas cnd a fost pregtit curry. ( ;tunci nc nu era arsenic n curry, e4plic Miss Marple. 9:a introdus mai tr"iu n curry pe care l luase cu sine pentru anali"e. E posi7il s fi pus arsenic i n cocteil. ;cum, 7inen#eles, c, n rolul su de consultant medical, i era foarte uor s:l otr*easc pe ;lfred Crac0enthorpe i lui Darold s:i trimit ta7lete otr*ite, dup ce, n preala7il, fusese aa de pre*"tor nct s:i spun c nu *a mai a*ea ne*oie s ia altele. M:am tot gndit cum l:a putea demasca. $rietena mea l "rise numai din spate, dar tiam c orice om se recunoate, dac este *"ut n e4act aceeai postur. Mi:am "is c, dac Elspeth l: ar *edea pe doctorul Suimper e4act n aceeai po"i#ie n care:l surprinsese pe 7r7atul din tren ! adic ntors cu spatele la ea i aplecat asupra femeii, pe care o #inea strns de gt ! atunci mai mult ca sigur l *a recunoate sau, cel pu#in, i *a e4prima, cum*a, surprinderea. ;stfel, cu a&utorul nepre#uit al lui 9ucy, am pus n aplicare un mic plan. ( )re7uie s recunosc c am fost cumplit de consternat, "ise doamna McGillicuddy. Bici nu m:am putut mpiedica s nu rostesc cu*intele, JEl eAK Bu:i *"usem figura, ade*rat, darC ( Mi:a fost groa"nic de team c ai s spui asta, Elspeth, replic Miss Marple. ( Ct pe:aici s:o "ic. 5roiam s adaug c, firete, nu:i "risem chipul, confirm doamna McGillicuddy.

( ;sta ar fi a*ut urmri complet nefaste. ;dic am cre"ut, draga mea, c l:ai recunoate totui. El nu putea ti c nu:l *"usei la figur. ( ;tunci e 7ine c mi:am #inut gura, spuse doamna McGillicuddy. ( Bu mi:am permis s:#i spun nici un cu*nt, i e4plic solemn Miss Marple. Craddoc0 i"7ucni n rs, ( 5oi douA =unte#i o pereche minunat. Ei ce urmea" acum, Miss Marple@ Cum *ede#i happy:endul@ De e4emplu, ce se *a ntmpla cu 7iata Emma Crac0enthorpe@ ( Cred c atunci cnd tatl ei *a muri, rspunse Miss Marple, i nu cred c sntatea lui e aa de 7un, ca nainte, aadar, dup ce *a muri, *a pleca ntr:o croa"ier cu un *apor de lu4 i *a rmne n strintate. $oate *a gsi un 7r7at mai 7un dect doctorul Suimper. ;sta i doresc. ( Ei 9ucy Eyeles7arroP@ ;u"i#i i pentru ea 7tnd clopotele de nunt@ ( $oate, rspunse Miss Marple. Bu m:ar surprinde. ( ;tunci pe care dintre ei l *a alege@ ntre7 Dermot Craddoc0. ( Bu ti#i@ se mir Miss Marple. ( Bu, nu tiu, dumnea*oastr ti#i@ ( ?, da, aa cred, "ise Miss Marple. Ei:i fcu cu ochiul.

=8]3EI)