Sunteți pe pagina 1din 93

Poul Anderson

Ziua rentoarcerii lor


(The Day of Their Return) Profetul Vorbi: "Chemat nu tiu de ce, am mers acolo unde oamenii nu fuseser !nc " Cu o bucat de #iatr de cret , luat din d r$m tur , mi%am !nsemnat c rarea& dar era a#roa#e ultima scli% #ire a sim'ului meu uman, #e c$nd marcam (ilometru du# (ilometru, tot mai a#roa#e de sf$ritul drumului meu" Am ) sit%* !ntr%o !nc #ere unde lumina str lucea rece, +enind de la un lucru !nalt #e a c rui sim#litate ochii mei alunecau& am #utut s + d numai c era #robabil o main rie i c cea mai mare #arte a sa era nu mate% rie ci ener)ie& !naintea ei st tea AC,A-TA #e care o #ort acum #e ca#" .i%am ae/at%o #e frunte i nu sunt nici cu+inte nici )$nduri #entru ceea ce +eni""" Du# trei no#'i i /ile am urcat& i !n mine e0ista Caruith -tr +echiul, -al+atorul #lanetei Aeneas"""" Un cuvnt s- a furiat pn la mine i urechea mea i- a prins oapta. n clipa cnd viziunile nopii frmnt gndul, cnd oamenii sunt cufundai ntr- un somn adnc, teama i fiorul au venit peste mine i toate oasele mi- au tremurat. Un duh a trecut apoi pe dinaintea mea, prul mi s- a zbrlit i sttea acolo, nu i-am putut deslui nfiarea o form era naintea ochilor mei, tcerea stpnea i am auzit un glas... !"#, !#, $%&$'.

1 23 C,A D, A TR,1A 41, el se scul i se ridic din nou !ns#re lumin " 4orii lic reau deasu#ra m rii care odinioar fusese un ocean" C tre nord, col'ii st$ncilor se distin)eau alb strii fa' de )riul metalic al ori/ontului& 5os, ele formau o f$ie, cea a cascadelor, al c ror tunet r /b tea uor, !ntr%un fri) f r ari# de +$nt" Cerul continua s fie liliachiu s#re a#us, #ur#uriu deasu#ra, alb la r s rit, unde soarele se i+ea, !n l'$ndu%se" 6uceaf rul, !ns continua s str luceasc aici, #e #laneta Primului Ales" (u sunt cel de al doilea )les, tiu 7aan: i vocea acelora care aleg. ) fi om nseamn a fi strlucire, nimb, aureol. 3 rile%i ins#irau ad$nc aerul, muchii se contractau, se rela0au, se bucurau c e0ist " 3iciodat #$n atunci nu%i d duse seama de acest fa#t" ,ra, e0ista cu ade+ rat, de la lumino/itatea fi)urii #$n la #rundiul de sub #icioare" 8 *, s#lendoare a tuturor s#lendorilor, s#use +ocea care, !n untrul s u, era Caruith" 8 Co#leete acest biet tru#, /ise 7aan" Renasc #entru !nt$ia oar " Tu nu te sim'i ca un str in !n ca#ti+itate9 8 :ase milioane de ani au fost /+$rlite !n noa#te, s#use Caruith" 2mi amintesc +alurile !ns#umate i stri) tul na+i)atorului aici, unde acum se !ntinde un #ustiu sub #icioarele noastre& !mi amintesc fala /idurilor i a coloanelor acolo unde se )r m dete mormanul de ruine, deasu#ra morm$ntului de unde noi am +enit& !mi amintesc norii #lutind !n +em$nt de curcubeu" .ai #resus de toate !ncerc s %mi amintesc 8 i nu i/butesc #entru c s$n)ele i car%

nea ce sunt acum nu #ot su#orta focul care am fost 8 !ncerc mereu s %mi a#ro#ii !n minte #lenitudinea, com#le0itatea +ie'ii" 7aan ridic m$inile c tre coroana ce%i !ncin)ea fruntea" 8 Pentru tine, /ise el, e o !ns rcinare co#leitoare" 8 3u, c$nt Caruith" 2m# rt esc ansa d ruit 'ie i s#eciei tale" Voi crete, +oi de+eni cu tine i tu cu mine i ei cu noi, #$n c$nd omenirea !ns i +a de+eni demn nu numai de a fi #rimit !n ;nicitate ci, !n #lus, +a #utea aduce acesteia ceea ce numai ei !i a#ar'ine" 1ar la sf$rit, cu+$ntul !l +a crea #e Dumne/eu" <aide acum s s#unem toate acestea oamenilor" ,l=ei urcar muntele c tre Arena" Deasu#ra lor # lea luceaf rul de diminea' "

11 >13;T;6 D, 6A ,-T de Casa V$nturilor cobora !n #ant , a#oi se ridic !ns#re Dealurile <es#eriene" Vara tim#urie le !mbl$n/ise #ustietatea cu frun/e: +erde%alb strui, +erde%)ri ici i colo, !ntunecatul +erde al ste5arului ori al cedrului, #ur#uriul rasminului, culori !m#r tiate !n #omi sin)ulari, !n tufiuri, !n dumbr +i !ntinse, amestec de oni0 cu tente roii i )albene, aco#er m$nt +iu al # m$ntului, trava 8 mantie de foc" ;n curent rece se sim'ea dins#re a#us" 1+ar ?rederi(sen se !nfior & chiar i 'ea+a #utii o sim'ea !n)he'at sub #alm " Pa5itea #e care era !ntins !nce#use s se #re) teasc #entru noa#te, transform$ndu%se !ntr%un co+or fle0ibil" .irosul de #iatr de #este /i, ca i sc$nteierile #a5itii dis# ruser " ;n co#ac delphi !l #rote5a: trunchi noduros, des#letit, #eter de cren)i i frun/i" 3enum rate buruieni ru)inii aco#ereau #a5itea, ca oa#tele !ntr%o limb netiut " Pri+irea lui cutreier de #e un #o+$rni cotro#it de arbuti i bolo+ani s#re o +ale umbroas " Pe malul r$ului se / rea drumul #ierdut !n amur), a#a era o tears sc$nteie" 1nima%i b tu tare, aco#erind a#roa#e /)omotul cur)erii R$ului - lbatic" *imeni. "are nu vor veni niciodat+ * ful)erare !l orbi i !i t ie r suflarea" ;n a+ion dins#re +est9 3u" ?run/ele, !n /buciumul lor, !l am )iser " Ceea ce se ridicase deasu#ra culmii <ornbec( era chiar Creusa" <ohotul de r$s i/bucni necontrolat, semn al !ncord rii ner+oase" Ca i cum ar fi c utat un !nso'itor, el urm luna" Pe m sur ce suia s#re est, str lucea chiar mai luminoas , m rindu%se" Peste toate, o #ereche de ari#i c # taser ra/e de la ascunsul soare i /+$rleau aur contra cerului indi)o" ,ei- Uurel- se mustr sin)ur" (ti aproape neatent, distrat, cu gndul n alt parte. .e s-ar ntmpla dac aceasta ar fi prima btlie+ *u ai nici o scuz. (ti doar cpetenia, nu- i aa+ Dei !n+ 'at cu aerul sub'ire i uscat al #lanetei Aeneas, #e care se n scuse, el !i sim'i c ile res#iratorii dureroase, limba ca o bucat de #iele t b cit " Duse la )ur bidonul um#lut de la acel curent de a# & !i sim'i )ustul de metal" "Aah", !nce#u""" :i atunci au a# rut 1m#erialii" -%au i+it aa, deodat , ca o e0#lo/ie" * #arte din el tiuse asta" Venind mai t$r/iu dec$t au fost ate#ta'i, ei fuseser a# ra'i de !ntunericul no#'ii, dar i de un cr$n) #$n c$nd #rin micarea de !naintare a de+enit o realitate de neconfundat" Dar oare cum de nici unul dintre cei care%l urmau nu%i / rise mai de+reme dei )ru#ele de )heril aco#ereau c$te trei (ilometri de fiecare #arte a defileului9 ?a#tul acesta nu era desi)ur o do+ad a calit 'ilor de care dis#uneau" :i iat %l #e 1+ar #rins !ntr%o ambuscad " 3u tia ce urla mai tare !n el: frica, m$nia, nebunia""" 3ici nu a+ea de altfel, +reme s se !ntrebe" Reali/ doar cu un lic r interior de uimire c nu sim'ea nici o bucurie eroic nici o hot r$re ne!ndu#lecat " Tru#ul !l asculta orbete #e c$nd ce+a se lamenta !n el: .um am a/uns aici+ .um ies din asta, cum m descurc+ 2ndat fu !n #icioare" D du )las stri) tului de +$n toare al lu#ului%# ian5en i au/i ecoul" 2i trase )lu)a hainei #este ca#, !i fi0 masca de noa#te #e fa' " 2nf c arma de 5os i s ri din ascun/iul frun/elor de delphi. ?iecare sim' !i era ascu'it la ma0imum: +edea orice frun/ r sucit #e unde aler)a, sesi/a orice micare de sub ci/mele sale, #rinse o ultim und de c ldur emanat de o #iatr uria , ins#ir dulcea'a !m#r tiat de cedru, se l s #eriat de frun/iul unui ste5ar, ar fi #utut num ra #etalele ce c deau din rasmin ori s m soare +ite/a cu care trava se aco#erea de brum ca o

#la#um de ful)i !nainte de instalarea fri)ului # trun/ tor" Toate acestea r m seser oarecum i/olate la #eriferia contiin'ei !n tim# ce ac'iunea 8 care !nsemna micarea muchilor, ner+ilor, s$n)elui, #l m$nilor, #ulsul 8 st #$nea !ntrea)a sa fiin' a'intit c tre dumani" ,rau umanoi/i, un #luton de infanterie marin , !n 5urul unui tun de c$m#" Acesta aluneca #erfect #e #rundi, la +reo doi metri de drum" Dei cu coifuri i !n 'inut de lu#t , neate#t$ndu%se la +reun neca/ !ntr%o #atrulare obinuit , oamenii erau dis#ersa'i, l s$nd mai cur$nd im#resia c se #limb dec$t c m r luiesc" Cei mai mul'i conectaser acti+atoarele ener)etice de #e umeri la bateriile din rani'ele +er/i" 1nfrasco#ul de #e #uca lui 1+ar !i ar t tot" *chii s i + /ur camara/i ce se ridicau din tufiuri i !naintau !n salturi, masca'i i !narma'i ca i el" ;rechile sale #erce#ur +oci tinere, r )uite, as#re chem ri de r /boi, stri) te f r !n'eles" P$r$ir !m#uc turi" Aenei/ii !i dublaser num rul +ictimelor 8 a+anta5 al sur#ri/ei" 1+ar constat c lor le li#seau armele cu ener)ie& dar iat c reuir s trimit o #loaie de )loan'e s#re #iesa de artilerie" Conduc torul acesteia fu efecti+ /+$rlit de #e locul s u" * /drean' roie, l- am zdrobit- -im'i el !nsui o rafal , a#oi !i continu atacul, 5os i !n /i)%/a)" Plutonul trebuia distrus, iar echi#amentul c rat !n #ustiu" Tunul se l sase !n 5os" 1+ar !i d du seama #rea t$r/iu" ;n soi de !ntreru# tor al +ie'ii" Artileritii marini, care%i culcaser tru#urile la # m$nt, se ridicar i c utau s se ad #osteasc " C$'i+a / ceau r ni'i sau nimici'i, ceilal'i !i ) siser un refu)iu" Arunc toarele de )loan'e uierau, focul e0#lo/iilor ardea ochii i asur/ea urechile" Aeneidul cel mai a#ro#iat de 1+ar tremura, se r sucea de #e%o #arte #e alta, se o#rea i 'i#a" >i#a" >i#a" Pe bra/da de iarb , s$n)ele s u, era re+olt tor de str lucitor, !m#r tiat #e o #or'iune cum#lit de lar) " Alt 1m#erial #relu controlul tunului" ;n ful)er /bur #este r$ul care%i ar t #aloarea alb strie, ca de metal to#it" @ubui tunetul" Pe unde trecea m nunchiul de ra/e nu mai e0istau co#aci sau tufe" 3ici lu#t tori" ?umul se !n+ l tucea deasu#ra cenuii" *rb i surd, 1+ar c /u" 2i !nfi#se m$inile ca nite )heare !n tin fiindc a+ea im#resia c #laneta !n+$rtindu%se, !ncerca s %l /+$rle !n afar " * cli# c$t o +enicie i delirul trecu" 2n ca# !i suna #arc un clo#ot, fr$nturi de lumin !i ardeau ochii& totui au/ea, +edea, a#roa#e chiar #utea )$ndi" ;n arbust ca un #umnal ascu'it !l aco#erise a#roa#e com#let" 2i sf$iase m$neca drea#t i !i crestase bra'ul, dar alte r ni nu a+ea" 6$n) el se l 'i un cada+ru" . runtaiele se !m#r tiar mai de#arte" .asca !l ascundea, nu tia care dintre #rietenii s i #utea fi" Ce nedre#t, ce obscen s e0hibi intestinele f r a ar ta fi)uraA 1+ar se strecur #rin be/n " 1namicul nu%i !ntorsese tunul c tre malul acesta" Dim#otri+ , foloseau arme mici, adec+ate, unelte de #reci/ie" Bru#urile de )heril erau, !n fa'a iscusin'ei i disci#linei inamice, ca sticla fra)il contra unui blid de metal" 0heril+ *oi, copiii+ 1i (U i- am condus. 1+ar se lu#t s nu +erse, s nu #l$n) " Trebuia s%o tear) #e furi" 3oroc idiot, numai asta !l # strase +iu i neobser+at" Dar iat c ad+ersarii luau #ri/onieri" 2i + /u aduc$nd mai mul'i #e care%i !n5urau !n surdin " Al'ii, de/arma'i, ridicaser m$inile" Vir)il alunec dedesubtul unui ori/ont ne+ /ut" 3oa#tea i/bucni" Aeneas se rotete !n dou /eci de ore, nou s#re/ece minute i c$te+a secunde" 4orii nu erau de#arte c$nd 1+ar ?rederi(sen a5unse la Casa V$ntului" Branitul cenuiu !ncon5ura ca un /id s laul str +echi al Celui Dint$i @ rbat al 1lionului" ,ra cl dit !n a#ro#ierea unui col' de #romontoriu" Platforma continental cobora domol de%a lun)ul a trei (ilometri c tre fundul . rii Antonine #rin straturi su#ra#use, #ante, 'ancuri, costie i terase abia aco#erite cu tuf ri ori chiar numai #iatr " :i r$ul ce str lucea #e l$n) castel, se ducea tot !ntr%acolo, !ntr%un clinchet de cataracte" . rea'a intrare era / +or$t , ceea ce m rturisea c tru#ele de ocu#a'ie erau considerate r uf c toare" 1+ar se #oticni, e/it s a#ese #l cu'a de identificare" 4+onul clo#otelor sun a )ol" Durerea era ca o sl biciune care se tre/ea !n m du+ i se infiltra #rin oase i carne #$n ce s$n)ele%i se conto#ea cu ea" Benunchii !i tremurau, f lcile cl n' neau" -udoarea, uscat acum, #e care o sim'ise #relin)$ndu%se i mirosind, !i r nise bu/ele" ?iindu%i fric s mear) #e drumurile obinuite, r t cise #e c i l turalnice i as#re" -e s#ri5inea de !nalt u de o'el i tr )ea cu nesa' aer !n #ie#t" ;n +$nticel !l !n+elea cu r ceala no#'ii" 3ici o dat #$n acum nu

fusese at$t de contient de frumuse'ea acestui # m$nt, iar acum 8 iat 8 era #ierdut #entru el" -oarele se !n l'ase s#re ne)rul trans#arent, b tut cu stele" Prin aerul sub'iat, acestea str luceau neclintit, !n nuan'e diamantine i Calea 6actee era un torent alb i un nor !nrudit, a#ro#iat !n ;la, era )ala0ia%sora noastr risi#it la un milion 5um tate ani%lumin " Creusa se stabili/ase& dar, !ncetior, 6a+inia !naintase !n !nalturi !n cel de%al doilea # trar" 6umina /+$rlea ar)int #este #romoroac " 6a est se !ntindeau c$m#urile, f$ne'ele, # durile, terenurile #e care dormitau o)r /ile fermelor i, cel mai de#arte, crestele" Pri+irea lui 1+ar se #ierdu !ns#re a#us" Acolo, culmile bo)ate se transformaser !n li+e/i, #lanta'ii, canale care noa#tea !n)he'au%o)lind , resturile carboni/ate ale unui 'inut de mlatin s rat , unde+a la mar)inea lumii" 1 se # ru c / rete micarea unor lumini" ,rau oamenii de5a r s#$ndi'i #este tot9 3u, nu ar #utea +edea de la o asemenea distan' l m#i""" felinare de #e na+e fantom , na+i)$nd #e un ocean dis# rut cu trei milioane de ani !n urm """ Portalul se deschise cu un balans lar)" -er)entul Astaff st tea !n s#atele lui" -fid$nd decretul 1m#erial silueta lui bondoac #urta uniforma 1lian " Renun'ase totui la )lu) i masc " 2n linia ireal , ca#ul s u nu a# rea c runt ci era tot at$t de alb #e c$t !i erau i +orbele abia adiate" "2nt$i%3 scutul 1+arA ;nde%ai fost9 Ce s%a !nt$m#lat9 .ama ta s%a temut )ro/a+ #entru tine !n aceste ultime cinci /ile"" .otenitorul casei se !m#letici c tre el" 2n s#atele #or'ii, terenul cur'ii era dun)at cu umbre de lun dins#re turnuri, cl diri mai mari ori mai mici" ;n c$ine de +$n toare din rasa a#usean , usc 'i+ i cu f lci )rele, era sin)urul semn de +ia' +i/ibil" 6abele lui /)$riau dalele les#e/ilor cu un /)omot nefiresc de mare" Astaff a# s un buton ca s !nchid ua" -e uit un tim# #e furi a#oi s#use domol: ".ai bine d %mi #uca aceea, 2nt$iule%3 scut" Cunosc locuri unde Terrienii nu%i ba) nasul"" ":i eu cunosc", sus#in 1+ar" "3%ai f cut cum+a o mul'ime de lucruri bune, ascuns, #$n c$nd ai fost )ata #entru""" indiferent ce ai !ntre#rins9" Astaff !ntinse bra'ul" "6a neca/ul !n care am intrat nu mai contea/ fa#tul c m #rind i cu arma"" 1+ar lu #uca !n m$n " "Doar c i%a face s #l teasc #entru mine"" Ce+a se a#rinse, se st$rni !n b tr$n" ,l, ca i str moii lui, !i slu5iser #e #rimii oameni ai 1lionului de%a lun)ul !ntre)ii e0isten'e" Cu toate acestea, sau mai ales din acest moti+, !n +ocea lui era m$hnirea: "De ce nu mi%ai cerut s te a5ut9" ".%ai fi sf tuit s nu m amestec" s#use 1+ar" :i ad u) : "Ai fi a+ut dre#tate"" "Ce ai !ncercat s faci9" "- atac #atrula local " Am !ncercat s #un m$na #e de#o/itul de arme" 3u tiu c$'i dintre noi au sc #at" Probabil c cei mai mul'i nu au i/butit"" Astaff !l #ri+i" 1+ar ?rederi(sen era !nalt, CDE centimetri, cu talie sub'ire, umeri lar)i i #ie#tul bombat al aenei/ilor" ,#ui/area !i sl bise s#rinteneala i !i as#rise +ocea de tenor" C$rn, cu ma0ilare # trate, #istruiat, fa'a lui !l ar ta mai t$n r dec$t era& nu se / rea +reo urm de barb crescut !n ultimele ore" P rul tuns scurt #e ceaf i la urechi, !n manier nordic , era )alben, adesea /burlit i c /$nd !ntr%o bucl #e frunte" -ub s#r$ncenele !ntunecate str luceau ochii mari, +er/i& #e sub hain , #urta o blu/ cu )uler !nalt, centur cu cartuier , teac #entru cu'it cu lam )rea, #antaloni )roi bo)a'i !n )hete cu car$mb, !mbr c minte obinuit de c$m#" ,0istau, !ntr%ade+ r, #rea #u'ine elemente care s %l desemne/e ca f c$nd #arte din casta su#erioar a #lanetei lui" Acest #u'in !ns era de a5uns" "Ce minte )oal ai a+ut", /ise !n cele din urm ser)entul" ;n ful)er de m$nie trecu #rin ochii lui 1+ar: "Trebuia s st m #recum lutul ca Terrienii s ne modele/e, ard i foloseasc #recum le%ar fi fost +oia9" ",i, mi%a fi )$ndit mai #rofund lo+itura i a fi e0ersat%o !ndelun)at +reme !nainte" re#lic Astaff" 2l lu #e 1+ar de um r: "Te%ai consumat, te%ai irosit ca un cartu", !i s#use" "Du%te la ad #ostul meu" 2'i aminteti unde, nu9 .ul'umesc lui Dumne/eu c ne+ast %mea e dus !n +i/it la familia fiicei noastre" ? un du, m n$nc , dormi" -unt !n )ard #$n la ora cinci sute" 3u #ot chema schimbul f r s isc !ntreb ri& dar nimeni nu +a sufla des#re tine""

1+ar cli#i: "Ce +rei s s#ui9 Camerele mele"""9" "Ah", h$r$i Astaff" "Du%te" Tre/ete%'i mama, surioara" Amestec %le i #e ele, im#lic %le" Vor fi anchetate, tii, de !ndat ce 1m#erialii +or desco#eri c ai #artici#at la !nc ierare" Vor fi narcoti/ate ori chiar mai r u, dac +reo urm ar conduce la ideea c ele ar #utea a+ea habar cam #e unde locuieti" Asta +rei9 Prea bineA Du%te s %'i iei r mas bun"" 1+ar f cu un #as !na#oi i ridic m$inile ru) tor" "3u, eu, eu nu m%am )$ndit niciodat c """" ",0act"" "-i)ur, +oi""" la ce te )$ndeti9", !ntreb sfios 1+ar" "Pleac odat , !nainte ca 1m#erialii s soseasc A 3oroc c tat l t u a fost tot tim#ul !n 3o+a Roma& e deci com#let ne+ino+at i are #utere s #rote5e/e familia dac Terrienii nu +or ) si +reun semn c ai fost #e%aici du# lu#t " ,i9 Vei #leca cur$nd" Poart uniforma slu5itorului, #e care 'i%o +oi #re) ti, masca #entru nas ca i cum ai suferi de aler)ie, arma sub ceas" Plimb %te ca i cum ai fi un hoinar f r 'int " Aceasta e o cl dire im#ortant , nim nui nu trebuie s %i atra)i aten'ia !n mod deosebit" Voi ) si c$'i+a de+ota'i care s aib )ri5 de tine" -am <edin, ?ran( Vance, oricare altul, cinsti'i i locuind !n afar " Du%teA"" ":i a#oi9" Astaff ridic din umeri: "Cine tie9 C$nd /ar+a se +a stin)e, +oi strecura alor t i c eti +iu i liber" .ai t$r/iu, #oate, tat l t u !'i +a dob$ndi iertarea" Dar dac Terrienii te #rind #e c$nd mor'ii lor sunt !nc #roas#e'i, +or da o #edea#s e0em#lar " Cunosc 1m#eriul" Am c l torit #rin el mai mult dec$t o sin)ur dat , demult, cu amiralul .cCormac"" Rostind acest nume, salut " Chiar un sim#lu, obinuit a)ent al 1m#eriului, dac l%ar fi + /ut f c$nd acest )est, l%ar fi arestat #e loc" 1+ar !n)hi'i i murmur : ",u""" eu nu tiu cum s %'i mul'u"""" ",ti +iitorul #rim%@ rbat al 1lionului", m$r$i ser)entul" "Probabil ultima noastr s#eran' , aceast ans a re!ntoarcerii Celor .ai V$rstnici, a -tr moilor" Acum, !nainte de%a +eni care+a, t$r$ie%'i #aii de%aici i nu uita s %'i cari i restul tru#uluiA"

111 -ARC13A A3T,R1*ARF a lui Chunderban Desai fusese de a face #arte din dele)a'ia care ne)ociase sf$ritul cri/ei 7ihannath" Aceasta n%a fost, cum s%ar fi # rut, schimbarea direc'iei, a mersului !n cariera sa" Administratorii .a5est 'ii -ale trebuie totodat s duc tratati+e, s fac un com#romis sau altul, s sesi/e/e de unde bate +$ntul, s echilibre/e conflictele #ersonale, ale or)a%ni/a'iilor, societ 'ilor, raselor, s#eciilor contiente" 1scusin'a de a !n'ele)e re#ede o situa'ie, un conte0t i de a #rofita de orice fa#t, c$t de mic, de a tra)e cu neruinare o cacialma c$nd un element ne#re+ /ut a#are brusc !ntr%o combina'ie, !ntr%un cu+$nt abilitatea 8 aceasta era cea mai im#ortant cerin' la ni+elul mediu de birocra'ie #e care%l atinsese" ;n re/ident #utea a+ea le) tur doar cu o sin)ur cultur i nu%i re+enea nimic altce+a de f cut dec$t s su#ra+e)he/e afacerile" Din contra, un )u+ernator de sector su#ra+e)hea o asemenea +astitate, !nc$t #entru el asta de+enea o abstrac'ie" Dar di+ersele ran)uri de comisari erau obli)a'i s conduc #ersonal !ntinderi dificile i de necu#rins" Desai lucrase !n re)iuni care !nfruntaser @etel)euse, de%a lun)ul unei /one%tam#on f r st #$n i r u e0#lorate, !n Roidhunate de .erseia" Astfel el de+enise o re/er+ fireasc #entru echi#a di#lomatic s#ecial " 2n felul s u domol !l !m#insese !nd r t #e conduc tor, 6ordul -f tuitor Chardon, at$t de abil, !nc$t a#oi fusese !naintat !n )rad i numit 2nalt Comisar al -istemului Vir)ilian, la ca# tul o#us al 1m#eriului" Dar fa#tul era i re/ultatul unei asocia'ii de idei c$t se #oate de obinuite" Rebeliunea !n -ectorul Al#ha Crucis fusese cu #utin' fiindc cea mai mare #arte din marina militar era str$ns !n 5urul 7ihannathului, unde un r /boi !n toat #uterea cu+$ntului # rea foarte #robabil" Du# ce Terra dobor$se, totui, cu str lucire r /+r ti'ii, .erseia a anun'at c dorin'a sa de#lin fusese s e+ite o ciocnire i c era #re) tit s ne)ocie/e" C$nd, recent, De#artamentul Poli'iei c utase oameni ca#abili s reconstruiasc -ectorul Al#ha Crucis, 6ordul Chardon !l recomandase #e Desai cu entu/iasm" Poate de aceea Desai re+enea ades la .erseieni, oric$t de !nde# rta'i # reau de el"

2ntr%un rar moment de r )a/, #e c$nd ate#ta urm torul +i/itator !n biroul s u din 3o+a Roma, !i reaminti ultima con+ersa'ie cu ;ldGyr" Ambii 5ucaser roluri asem n toare, fiecare !n numele altui su+eran i !n mod ciudat, de+eniser oarecum #rieteni" C$nd #rotocolul, du# un final e#ui/ant, luase sf$rit, cei doi au ad u)at s rb torii oficiale un dineu al lor, #ersonal" Desai !i reaminti salonul re/er+at din restaurant" Decorarea #ere'ilor era s r c cioas , dar un loc ce trebuie s satisfac )ustul unor s#ecii diferite, nu #utea #rocura i art #e !n'elesul fiec ruia" 1at de ce i meniul era o in)enioas combina'ie de feluri de m$ncare omeneti i .erseiene" ".ai ser+ete%te", !l in+it ;ldGyr i ridic un +as cu bere de%a sa, cam #i# rat " "3u, mul'umesc", /ise Desai" "Prefer ceaiul" Desertul m%a s turat #$n %n )$t"" "P$n unde9 3u%i nimic, am !n'eles ideea, chiar dac limba5ul nu%l #rind"" Dei fiecare se e0#rima corect !n limba #rinci#al a celuilalt i or)anele lor +ocale nu erau foarte diferite, era mai uor #entru Desai s +orbeasc An)lic i #entru ;ldGyr 8 ,riau" "Am halit, oricum, o )r mad de m$ncare"" "Princi#alul meu defect, m tem", /$mbi Desai" "2n #lus, mai mult alcool m%ar turti" ,u nu am ca#acitatea ta de a%l asimila"" "Ce contea/ dac te !mbe'i9 ,u chiar asta +reau s fac" Datoria noastr e !m#linit "" :i ad u) : "Pentru momentA" :ocat, Desai #ri+i #er#le0 #este mas " ;ldGyr !i /+$rli !na#oi o uit tur sarcastic " ?i)ura .erseian era a#roa#e uman , dac i)norai oasele )roase i nenum ratele detalii ale c rnii" Dar #ielea sa, striat !n sol/i +er/i, nu a+ea # r absolut deloc, !i li#seau lobii urechilor, o uoar , a#roa#e insensibil micorare cobora de la cretetul craniului !ns#re ca# tul de crocodil al co/ii, ceea ce%i echilibra cum+a cor#ul mare, !nclinat !nainte" @ra'ele i #almele erau, de asemenea, ca ale omului, !n tim# ce #icioarele i labele, cu )heare c lc$nd !n afar , ar fi #utut a#ar'ine unui dino/aur bi#ed" ,l #urta o tunic nea)r militar , dichisit cu ar)intiu, i #antaloni, !nsemne colorate ale ran)ului social i ale 'inutului Vach <allen unde se n scuse" ;n distru) tor e0#lo/ibil, !i at$rna #e old" "Ce s%a !nt$m#lat9" !ntreb " "*, nimic"" 2n ca#ul lui Desai )$ndurile aler)au: "*-a spus-o cu dumnie 8 dumnie pentru mine ca persoan. ntreaga lui civilizaie analizeaz, toac mrunt cuvintele mai ceva ca noi. 2upta mpotriva 3errei este un lucru real. 4oidhunate va arbitra certurile cnd oportunitatea o dicteaz, dar niciodat nu va aproba principiul conform cruia !mperiul s fie distrus. 5entru c noi 8 btrni, stui, dornici doar s meninem o pace care s ne lase s ne bucurm de plcerile noastre 8 stm n calea ambiiei lor pentru 6pecie. 7e team s nu se rstoarne balana puterii i blocm, i contracarm, ne opunem lor, facem tot ce se poate i ei caut s ne fac s ovim, s ne epuizm, s ostenim. 7ar nimic din toate astea nu sunt afaceri personale. (u sunt adversarul demn al lui Uld89r, deci prietenul su. ncontrndu- m, dau vieii lui un sens.: Cel lalt !i )hici )$ndurile i rosti !n cotcod citul ne#l cut .erseian: "Dac doreti s cre/i !n aceast sear c lucrurile au fost stabilite #entru totdeauna, n%ai dec$t" ,u #refer s ne !mb t m cri' i s /bier m c$ntece de r /boi"" ",u nu sunt un r /boinic", /ise Desai" Pe sub streaina !ncre'it a s#r$ncenei, #leoa#ele lui ;ldGyr ar tau ne!ncredere #e c$nd morm ia: "Vrei s s#ui #oate c nu%'i #lace +iolen'a fi/ic " 6a conferin' ai #us !n micare un ade+ rat r /boi"" -orbi cu #oft din cana de bere cu ca#ac" Desai + /u c era de5a #u'in ame'it de b utur " "Presu#un c i fa/a urm toare +a fi linitit ", continu , el" "?or'a nemascat n%a #rea dat re/ultatele str lucite !n ultima +reme" De/olant, 7ihannathul 8 nu, a +rea s c ut m ce+a mai abil i de curs lun) " Care ar trebui s urme/e 1m#eriului +ostru, Hhraich9 Ai f cut o treab bun #entru -er+iciul -ecret de 1nforma'ii al .arinei de R /boi& a ieit din comitetul comun de #e TalGin"" Desai, care tia, r mase t cut" "Poate acum e r$ndul nostru"" ;r$ndu%i meseria, Desai !ntreb cu cea mai ne# s toare +oce: ";nde9" "Cine #oate ti9" ;ldGyr f cu o micare amintind ridicatul umerilor" "3u m !ndoiesc, i nici tu, doar a+em un furnicar de s#ioni !n sectorul Al#ha Crucis, ca s lu m un e0em#lu" .ai mult, recenta rebeliune este le)at de domeniul Ithri care s%a bucurat

de rela'ii mai bune cu noi dec$t cu +oi"" .$na sa t ie aerul" "Te fac s suferi, te chinui, nu%i aa9 Chiar i cu ceea ce #oate fi doar o #resu#unere, i#ote/ de lucru" -cu/e" ?ii atent, dac nu mai +rei bere ce%ai /ice de un coniac9 2'i )arante/ o b utur de #rima calitate i""" Po'i crede c eti un om #anic, Chunderban, dar eu mai tiu c$te ce+a des#re #o#orul t u, des#re caracteristica #o#orului t u, +reau s /ic" Care e cartea aceea +eche, +eche de tot des#re care te%am au/it #omenind i din care citeai9 Ri0Gay9" "Ri)%Veda", !i r s#unse Desay" "-#uneai c are i #salmi #rosl +ind r /boiul" :tii destui #e de rost ca s %i traduci !n an)lic9 ,0ist acolo un terminal de com#uter"" Ar t c tre un col'" "Acum, c afacerea oficial s%a sf$rit, #o'i s #otri+eti traduc torul nostru #rinci#al" .i%ar #l cea s ascult o # rticic din le)enda ta de c # t$i, Chunderban" At$tea credin'e, datini 8 acum secate 8 i o +ia' scurt c$t o chioa# #entru a le )usta"""" A fost o sear de neuitat" 3elinitit, Desai se a)it !n scaun" ,ra de statur mic , cu burticic i fa'a ca luna, creol " 6a cei cinci/eci de ani%standard ai s i, c$'i a+ea, # rul !i r m sese ne)ru dar se r rise !n cretet" @u/ele #line erau de obicei uor 'u)uiate, ceea ce se armoni/a cum+a cu #ri+irea, d$ndu%i un aer melancolic, meditati+" Ca de obicei, ast /i #urta o c ma alb , ne)li5ent #otri+it !n #antaloni, iar !n #icioare a+ea #a#uci cu un num r mai mare #entru a se sim'i comod" Cu e0ce#'ia consolelor #entru comunica'ie i recu#erare de date, care ocu#au un #erete, biroul s u era, ca i st #$nul, ne#reten'ios, modest" ,ra dotat cu o s#ectaculoas holo)ram , o +edere a .untelui Bandhi de #e #laneta sa natal 8 Ramanu5an" Altminteri e0istau foto)rafiile so'iei i ale celor a#te co#ii, ale familiilor celor #atru crescu'i i stabili'i #e tot at$tea astre diferite" ;n raft con'inea manuscrise +echi ca i rulouri, unele erau lucr ri de referin' mult folosite, ai c ror autori erau de mult #ulbere" @iroul !i era mai #u'in ordonat ca #ro#ria%i fiin' " :*- ar fi trebuit s-mi iau vacan n trecut, se )$ndea" 7umnezeu tie c prezentul are nevoie de mine mai mult dect pot s dau. 6au trebuie+ .ru-m, 7oamne, de nebunia ultim, cea a credinei c sunt de nenlocuit. ;ine, cineva trebuie totui s ocupe acest post. 6e ntmpl s fiu eu acela. .t de multe se petrec din cauza mea, n ciuda prerii mele ori n afara ei+ .t de mult i ce ar trebui s se petreac, 7oamne- )m ndrznit s accept slu/ba de a conduce 8 refcnd o ntreag lume 8 pe cnd nu tiam nimic mai mult dect numele ei i asta doar pentru c era planeta lui ,ugh <c.ormac, omul care ar trebui s fie mprat. .e altceva am mai nvat dup doi ani+ 2n mod normal ar fi #utut sta linitit, dar e#isodul <es#erian fusese #rea ocant, nu at$t #rin el !nsui c$t mai ales #rin im#lica'iile sale" *ricare ar fi fost acestea" 2ns cum #utea el s #re+in , odat tirile difu/ate, am#loarea efectului lor asu#ra acestui #o#or, c$nd el, str inul, nu intuia nici m car ce efect ar fi a+ut9 Puse o 'i)ar !ntr%un 'i)aret scul#tat din os de balen " -e )$ndi c era o #l cere cum#lit , dar !i fusese d ruit cu oca/ia ani+ers rii de c tre o fiic a sa, !n +$rst de /ece ani, care murise foarte cur$nd du# aceea" Culti+at #e ,s#erance, tutunul era un autor sf ' costisitor, dar era lucrul cel mai a#ro#iat de Terra #e care i l%ar fi #utut #rocura din !m#re5urimi !n tim# ce !mbarc rile r m$neau mult #rea rare" ?umul 'i) rii nu%l liniti" - ri de #e scaun i !nce#u s colinde" 3u se ada#tase !nc #e de#lin la )ra+ita'ia sc /ut a #lanetei Aeneas, JK la sut !n medie, astfel c nu se #utea bucura #rea mult de micare" Cea mai )rea !ncercare era e0erci'iul #rin care trebuia s asude !n fiecare diminea' dac nu dorea s fie com#let transformat !n sl nin " ,ra nedre#t c Aenei/ii #uteau fi s#ecimene at$t de #erfecte fi/ic f r nici un efort" 3u, nu chiar nedre#t" Pe aceast sfer /)$rcit , #u'ini !i #ermiteau maini& chiar i a/i e0istau mai multe c l torii #e 5os ori cu animalele dec$t !n +ehicule, mai mult munc se f cea manual dec$t automat ori ciberneti/at" De asemenea, !n #erioadele !nde# rtate, de !nce#ut 8 coloni/area ini'ial , neca/urile, !nceata ridicare din haos 8 moartea !m#r tiase incom#atibilit 'ile din lan'urile lor )enetice" Desai se o#ri !n fa'a #eretelui nordic, ac'ion$ndu%i trans#aren'a i a+u #anorama asu#ra 3o+ei Roma" Casa im#erial , dei ea !ns i +eche de dou sute de ani # m$nteti, se #roiecta st$n)aci !n mi5locul unui ora construit !n urm cu a#te secole" Cele mai multe construc'ii din acest district a+eau cel #u'in 5um tate din +$rsta res#ecti+ i arhitectura se schimbase foarte #u'in

de%a lun)ul +remii" 2ntr%o clim cu #rea rare #loi i com#let f r ninsori, !n care dumanii obinui'i erau usc ciunea, fri)ul, +$nturile s lbatice, #raful adunat !n mormane i nisi#ul care !n)ro#a tot, !n care a#a #entru c r mi/i i ciment, # durile #entru construc'ii i substan'ele or)anice de sinte/ erau rare i de ne#re'uit, cine+a e0#loatase #iatra de care Aeneas nu ducea li#s i !i folosise din #lin culorile i te0turile" ,dificiul re#re/entati+ era un bloc !nalt de dou sau trei eta5e, m r)init !n #artea de sus de o #unte drea#t care se constituia #e 5um tate !ntr%o )r din 8 #anoram #este o !nc$nt toare harababur 8 cealalt 5um tate fiind colectoarele de ener)ie solar " ?erestrele !n)uste a+eau obloanele !nfrumuse'ate cu arabescuri !n bron/ sau fier& uile )rele erau !m#odobite !ntr%un mod asem n tor" De cele mai multe ori coloanele erau furniruite cu #laca5 ales cu )ri5 i minunat #otri+it: marmur , a)at, calcedonie, 5as#, 5adeit ori materiale i mai e0otice& ba mai mult, adesea e0istau chiar )ra+uri, fri/e, semne heraldice ciudate, stranii" Tim#ul atenuase, amestecase totul, i/butind o ciudat armonie !n #artea +eche a oraului" Casele mai bo)ate, ma)a/inele i birourile !ncon5urau cur'ile m n stirii, aco#erite cu sticl #entru a conser+a c ldura i ume/eala acolo unde, #rintre f$nt$ni i ba/ine cu #eti, se ridicau statui i #lante" -tr /ile erau str$mte i !ntortocheate, !ntret indu%se straniu cu alei i deschi/$ndu%se brusc !n #ia'ete mici, f r rost" Circula'ia era rar , mai mult #edestr , dei altminteri se #uteau +edea maini basculante, camioane i localnici c lare #e cai aenei/i sau +er/ile animale statha cu ase #icioare !nalte (oricum str ine dei Desai nu #utea cu nici un chi# s %i reaminteasc de unde #ro+eneau)" * ca#ital a c rei #o#ula'ie num ra a treia #arte dintr%un milion ar fi fost ine+itabil lo+it mai tare i s%ar fi ref cut mai !ncet !n urma unui r /boi dec$t interiorul ' rii" 2i ridic ochii i #ri+i !n fa' " Afl$ndu%se la sud, ;ni+ersitatea nu se +edea #rin acest #erete" Ceea ce / ri fu lar)a, str lucitoarea sinuo/itate a R$ului ?lone i +echile #oduri de #este el, #uternic boltite& dincolo i mai de#arte 8 Canalul 7ulian cu beneficiile aduse de el: #arcuri +er/i de%a lun)ul malurilor i #e luciul a#ei b rci de a)rement& iar mai de#arte !nc 8 labirintul altor multe canalete, mai noi i mai #u'in im#ortante, linia ascendent a cl dirilor !n culori 'i# toare asu#ra c rora #lutea o cea' : Lebul" *ric$t de ne!nsemnat du# criteriile # m$nteti, se )$ndi el, aceast cea mai t$n r #arte constituie s m$n'a s#eran'elor sale c ci interesele industriailor, comercian'ilor i conduc torilor, clase ridicate dintre ultimele )enera'ii rarefiate, coincideau mai #u'in cu cele ale c rturarilor i latifundiarilor dec$t cu cele ale 1m#eriului i P cii sale" "are trebuie totui s recurg la ei+ se !ntreb el" )m fcut-o, dar ct de demni de ncredere sunt oare+ "h, o singur planet este prea mare pentru mine s- o neleg. Cercet mar)inea #ustiet 'ii !n drea#ta i%n st$n)a" Via'a #unea #ete de smarald #e fiecare mal al ?lonului cur)$nd maiestuos la +ale din calota #olar de nord" Putea +edea c tune, conace, na+i)a'ie flu+ial & tia c malurile erau aco#erite de culturi i # uni" Dar du# numai c$'i+a (ilometri, /ona de centur era )oal " Altunde+a se !n l'au st$nci de%un )alben sleit, roci de ba/alt ca smoala, mici dune, tot mai !nde# rtate, sub un soare a#roa#e +iolent" ;mbrele erau mai ascu'ite, a+eau forme mai distincte dec$t #e Terra sau Ramanu5an fiindc astrul era de5a #e 5um tate de#arte, cu discul micorat, !m#u'inat" ,l tia c acum, +ara, la o latitudine mi5locie aerul era !n)he'at& remarc du# c$rceii #uternic le) na'i ai unui arbore rahab !n )r dina de #e aco#eri, c$t de #uternic sufla +$ntul" *dat a#us soarele, tem#eratura +a cobor! sub limita !n)he'ului" :i totui #laneta Vir)il era mai str lucitoare dec$t -ol, o #lanet ?M& nimeni nu ar fi #utut #ri+i !n a#ro#ierea ei f r o #uternic #rote5are a ochilor i Desai se minuna mereu c oamenii cu #ielea at$t de sensibil la lumin se stabiliser totui !n locuri unde difu/area ra/elor era at$t de nemiloas " ,i bine, #lanetele #e care oamenii ar fi #utut tr i neblinda'i nu erau, nici una, #rea comode& i a#oi e0istase farmecul, is#ita, ademenirea lui Dido" 6a !nce#ut, aceasta fusese o ba/ tiin'ific , nimic altce+a" De fa#t al doilea !nce#ut, secole du# constructorii netiu'i a ceea ce se s#ulberase !n ruine de nerecunoscut""" " lume, o istorie ca aceasta i eu mi imaginez c le pot mblnzi, domestici+ Dis#ecerul s u s#use #rin intercom: "Aycharaych", #ronun'$nd corect difton)ii ritma'i i )uturalul "ch"" ,ra #ro)ramat s imite instantaneu limbile au/ite" Acest fa#t !i !nc$nta #e +i/itatori, mai ales #e cei non%umani" "Ce9" cli#i Desai" A)enda de #e biroul s u #roiect o !nsemnare a !nt$lnirii" "*hA *h, da"" Renun' la +isarea lui" )ceea creatur a venit alaltieri pe o nav din 2l9natha8r. #rea s

i se permit s fac cercetri. :Poftete%l, te ro)"" (,0tin/$nd curtoa/ia +erbal chiar la o subunitate de com#uter, 2naltul Comisar inten'iona men'inerea unei atmosfere #l cute, #rieteneti, #oate") ,cranul #reci/a c noul +enit era b rbat sau cel #u'in aa se considera el !nsui" Planeta de ori)ine era s#ecificat 7ean%@a#tiste, orice ar !nsemna aceasta 8 f r !ndoial un nume conferit de humanoi/i #entru c autohtonii a+eau alte nume #ro#rii, mult #rea deosebite" ;a se deschise !n l turi i Aycharaych # i !n untru" Desai !'i 'inu res#ira'ia" 3u se ate#tase la cine+a at$t de im#resionant" -au #oate nu acesta era cu+$ntul9 ,ra mai #otri+it "tulbur tor9" Nenoso#hon'ii care, c$teodat , se asem nau umanoi/ilor #roduceau de cele mai multe ori un asemenea efect& i Aycharaych era mai antro#oid dec$t ;ldGyr" Putea fi !ntr%ade+ r numit frumos" 2nalt, sub'ire, !ntr%un +em$nt cenuiu, cu #ie#t lar) dar talie !n)ust , un schelet care s%ar fi #resu#us c se mic )reoi c$nd de fa#t #arc #lutea" Picioarele descul'e a+eau fiecare #atru )heare lun)i i #inteni #e )le/ne" .$inile a+eau c$te ase de)ete, conice, !n)uste s#re +$rf, un)hiile su)er$nd )heare" Ca#ul se !n l'a distins i mic, #urt$nd urechi ascu'ite, ochi mari de culoare roie%ru)inie, nasul era uor coroiat, )ura delicat , b rbia ascu'it , ma0ilarele !ntr%un un)hi foarte t ios, as#ru" Desai se )$ndi la un sf$nt bi/antin" Deasu#ra ca#ului, se ridica o creast din #ene albastre, iar s#r$ncenele erau formate din ful)i micu'i" Pielea !i era #e de%a%ntre)ul neted , !ntins #e oase, cu o str lucire aurie" Du# o cli# de e/itare, Desai s#use: "Ah""" @un +enit, onorabile" -#er c + #ot fi de folos"" 2i str$nser m$inile" Cea a lui Aycharaych era mai cald ca a lui" Palma a+ea o /on tare care nu era b t tur " )vian, )hici Desai" Urma al unui neam de psri nezburtoare. An)licana !n care cel lalt +orbea era ire#roabil & nuan'ele mu/icale ce r sunau !n +ocea lui 5oas nu stricau ci, dim#otri+ , !nfrumuse'au #ronun'ia" ".ul'umesc, Comisare" ,ti amabil c m #rimeti at$t de re#ede" 2mi dau seama c$t de ocu#at trebuie s fii"" "3u +rei s te ae/i9" -caunul din fa'a biroului nu i se #rea #otri+ea" Desai !l aran5 #e%al s u #ro#riu" "Te su# r dac fume/9 Te ser+esc i #e tine9" Aycharaych scutur din ca# la ambele !ntreb ri i /$mbi: din nou se )$ndi Desai la ima)inile antichit 'ii, scul#tura )reac " "-unt foarte interesat s te cunosc" s#use Desai" ". rturisesc c #o#orul +ostru e o noutate !n e0#erien'a mea"" "-untem #u'ini cei care c l torim afar din lumea noastr ", re#lic Aycharaych" "-oarele nostru este !n -ectorul Aldebaran"" Desai d du din ca#: ".%hm"" 2ns rcinarea lui nu se e0tinsese nici o dat !n +reo societate a acelei re)iuni" 3imic neate#tat" -fera nere)ulat #este care Terra de'inea su#erioritate a+ea un diametru de a#ro0imati+ OPP ani%lumin !n ea se #resu#unea c e0ist cel #u'in #atru milioane de stele, dintre care 5um tate +i/itate cel #u'in o dat & a#roa#e CPP PPP de #lanete a+eau rela'ii ri)uroase cu 1m#eriul, #entru cele mai multe din ele acestea reduc$ndu%se doar la recunoaterea statutului de subordonare i la #lata unor ta0e modeste sau cel mult la obli)a'ia de a #resta munc i a ceda resursele dis#onibile dac +reodat 1m#eriul ar fi cerut%o" 2n schimb a+eau Pacea& i mai a+eau dre#tul de a fi # rtae la comer'ul s#a'ial dei celor mai multe dintre #lanete le li#sea ori ca#italul ori ba/a industrial ori )radul de cultur cores#un/ tor unei astfel de acti+it 'i""" 5rea mare, prea mare. 7ac o singur planet copleete mintea, ce se ntmpl atunci cu ntreaga noastr gala=ie, alctuit din achii mrunte mprtiate departe, spre captul spiralat i pe care ne imaginm c am nceput de-acum s-o cunoatem ct de ct+ ",ti )$nditor, Comisare", remarc Aycharaych" "Ai i obser+at9" r$se Desai" "2nseamn c ai cunoscut de5a c$'i+a oameni"" "-#ecia +oastr e omni#re/ent ", r s#unse Aycharaych, #oliticos" ":i fascinant " De aceea hot r$rea mea de suflet a fost de a +eni aiciA" "Ah""" scu/ %m , n%am a+ut +reme s %'i e0amine/ documentele !ntr%un mod adec+at" :tiu doar c +rei s c l toreti #rin Aeneas !n sco#uri tiin'ifice"" "Consider %m , dac +rei, antro#olo)" Po#orul meu a a+ut #$n !n #re/ent #rea #u'ine contacte cu e0teriorul, dar a antici#at multe" -arcina mea #entru c$'i+a ani de acum !ncolo este de a hoin ri #rin 1m#eriu, studiindu%+ ramurile s#eciei +oastre, cea mai numeroas i cea mai r s#$ndit !ntre aceste hotare, astfel !nc$t s #utem trata cu +oi !ntr%un chi# !n'ele#t" Am obser+at o minunat +arietate de formule de +ia' , #recum i e0traordinare #articularit 'i ale )$ndirii, sim'irii, #erce#erii" Versatilitatea +oastr a#roa#e fri/ea/ miracolul""

".ul'umesc", /ise Desai, nu #rea la lar)ul s u" ",u #ersonal nu cred c suntem sin)ulari" -%a !nt$m#lat #ur i sim#lu s fim #rimii !n s#a'iu 8 !n dimensiunea noastr imediat 8 i moment crucial !n istorie, iar ci+ili/a'ia noastr dominant s%a !nt$m#lat s fie e0trem de e0#ansi+ " Astfel ne%am !m#r tiat !n multe lucruri, chiar i/olate i suferind difu/ ri sau fra)ment ri !n clanuri sociale"""" D du fumul #e nas i se uit st ruitor #rin el" "-#eri s desco#eri multe de unul sin)ur9" "3u sunt unicul c l tor" r s#unse Aycharaych" ":i mai a#oi, abilit 'ile tele#atice #ot fi !ntr%o oarecare m sur de folos"" ",i9" Desai se sur#rinse #e sine !nsui )$ndind !n hindi" Dar de ce%i era oare team 9 De secole e0istau sensibilitatea la emisiile neuronale, talentul !n a le inter#reta, !n'ele)erea lor e0act " ;nele neamuri erau mai dotate dec$t altele !n aceste acti+it 'i& omul se situa #rintre cele care duseser mai de#arte c$te+a ca/uri interesante, dar nici unul de #rim m rime" Totui sa+an'ii umani studiaser fenomenul aa cum f cuser cu lun)imile de unde la care ei erau insensibili""" "Vei +edea #roblema men'ionat #rintre fa#tele relatate des#re mine", /ise Aycharaych" "Personalul din -ectorul Bu+ernatorului .uratori ia m suri contra s#iona5ului" C$nd m%au testat #rima oar #entru misiunea mea, ca metod obinuit , am fost dus la un a)ent tele#atic, un Ryellian, care a #utut sesi/a c celulele s#eciali/ate ale creierului meu au asem n ri cu ale sale"" Desai a#rob din ca#" Ryellienii erau e0#er'i" Desi)ur acesta abia #utea citi )$ndul lui Aycharaych la un asemenea contact fu)iti+ sau abia reali/a #uterea lui& )radele difereau #rea mult !ntre rase, limba5e, societ 'i, indi+i/i" "Ce%ai #utea face de )enul acesta, dac mi%e #ermis s te !ntreb9" Aycharaych desemn un )est def im tor" ".ai #u'in dec$t !mi doresc" -#re e0em#lu, nu era ne+oie s %'i schimbi limba !n care +isai" Am sim'it c ai f cut%o dar numai fiindc 'i s%a accelerat #ulsul" 3u 'i%a #utea niciodat citi )$ndurile" ,ste im#osibil dac nu cunosc bine i de mult tim# #ersoana i chiar aa abia #ot traduce )$ndurile su#erficiale, dar formulate" 3u #ot #roiecta"" 4$mbi" "- s#unem c am o mic !nsuire de em#atie9" "3%o subestima" .i%a dori s%o am !n aceeai m sur !n care se #are c o #ose/i tu"" 6 untric, !n buit: *u trebuie cu nici un chip s cad sub vra/a, farmecul lui. (ste ncnttor, dar datoria mea e aceea de a rmne rece i precaut. Desai se !nclin , cu coatele #e birou" "-cu/ %m , *norabile, dac +oi fi direct, f r mena5amente", s#use" "Ai +enit #e o #lanet care cu doi ani !n urm se afla !n rebeliune armat contra .aiest 'ii -ale, s#er$nd s #un cu for'a #e tron #e unul din #ro#riii s i fii& !ntruc$t ac'iunea n%a i/butit, ea a condus la ru#erea acestui !ntre) sector de 1m#eriu" -#iritele sunt !nc r /+r tite" 2'i m rturisesc, c ci #roblema nu #oate fi t inuit la nesf$rit, c de cur$nd a fost atacat un cor# de tru#e de ocu#a'ie !n sco#ul de%a li se fura arme" 2n alte # r'i, r scoalele sunt de5a f cute #ublice" 6e)ea i ordinea sunt foarte nesi)ure aici, *norabile" -#er s #rocede/ cu t rie, dar !n mod uman la reinte)rarea -istemului Vir)ilian !n +ia'a 1m#eriului" Practic, !n #re/ent, nimic nu #oate fi mai a#roa#e de e0#lo/ie" Dac ar fi ma5or , consecin'ele ar fi de/astruoase #entru Aenei/i, rele !ns i #entru 1m#eriu" 3u suntem de#arte de )rani' , de Domeniul Ithri i, ce%i mai r u, de r /boinicii inde#enden'i, #ira'i i fanatici ne# m$nteni care au flote s#a'iale" Aeneas a !nt rit aceast e0tremitate" 3u ne #utem #ermite s%o #ierdem" ;n num r de elemente dum noase, criminale chiar, au #rofitat de cir%cumstan'e s#re a debarca" Am !ndoieli c #oli'ia mea i%a re#erat de5a #e to'i" 3u%mi #ro#un s mai detalie/" 1at de ce na+ele i sateli'ii detectori sunt #e orbit i doar anumite ambarca'iuni #ot ancora numai i numai !n acest #ort, nic ieri altunde+a 8 iar #ersoanele de #e ele trebuie s fie !nre)istrate i s r m$n !n 3o+a Roma dac nu cum+a au un #ermis s#ecial de c l torie"" 2i d du seama ce ri)id +orbete i !nce#u s se scu/e" Aycharaych trecu cu ele)an' #este !ncurc tura lui" "Te ro) nu te )$ndi c m ofense/i, Comisare" -unt !ntru totul de acord cu #o/i'ia +oastr " Pe l$n) aceasta, am #erce#ut bun +oin'a ta fa' de mine" Te temi c a #utea, !n mod necu)etat, s st$rnesc emo'ii care ar incita masele de/l n'uite sau re+olu'ionarii !nfl c ra'i"" "Trebuie s am !n +edere aceast #osibilitate, *norabile, !ntruc$t chiar !n s$nul unei sin)ure rase, )afele !ns# im$nt toare sunt mult #rea uor de !nf #tuit" De e0em#lu, #ro#rii mei str buni, #e Terra, !nainte de era /borurilor s#a'iale, s%au ridicat odat !m#otri+a re)ulilor str ine" Conflictul a costat multe mii de +ie'i" Cau/a a#ro0imati+ a fost un nou soi de cartu care a 5i)nit sensibilit 'ile reli)ioase ale tru#elor autohtone""

";n e0em#lu mai bun ar #utea fi R scoala din .anciuria"" "Ce9" "-%a #etrecut !n China, !n acelai secol cu Rebeliunea indian " * re+olt contra unei dinastii de str ini, dei una care )u+erna de mult tim#, s%a transformat !ntr%un r /boi ci+il care a durat o )enera'ie i a ucis milioane de oameni" Conduc torii au fost ins#ira'i de o form acti+ de cretinism 8 nu tocmai ceea ce dorea 1isus, nu%i aa9" Desai se holb la Aycharaych: "3e%ai studiat, nu )lum "" "Pu'in, oh, mult #rea #u'in" .ai mult !n o#erele +oastre estetice 8 ,schil, 6i Po, -ha(es#eare, Boethe, -tur)eon, .i(ailo+""" mu/ica lui @ach ori Richard -trauss, #ictura lui Rembrandt sau <iroshi)e""" Destul" .i%ar face #l cere s discut aceste chestiuni luni !ntre)i, Comisare, dar tu nu ai tim#" -#er s te fi con+ins c n%am +enit ca un necio#lit i)norant"" "De ce ai ales Aeneas9" se mir Desai" "Cu si)uran' datorit !m#re5ur rilor !n care se ) sete, Comisare" Cum #rocedea/ , cum se com#ort oamenii deosebit de m$ndri i !ncre/ tori !n #ro#riile lor for'e, atunci c$nd sunt !n+ini9 A+em ne+oie de%a ti aceasta i #e #laneta 7ean%@a#tiste, dac nu risc m s + ofens m, cercet$nd !n +iitoare /ile tulburi" .ai mult, !n'ele) c Aeneas cu#rinde di+erse culturi #e l$n) cea #redominant " Voi !n+ 'a mai mult com#ar$nd i obser+$nd interac'iuni"" ",i, bine"""" Aycharaych flutur o m$n " "Re/ultatul muncii mele nu se +a stoca" Adesea, un obser+ator din afar #erce#e lucruri #e care cei im#lica'i nu le sesi%/ea/ " *amenii ori au !ncredere !n el, ori m car sunt mai #u'in re/er+a'i !n #re/en'a lui dec$t !n cea a unuia care ar #utea fi un a)ent secret 1m#erial" 2ntr%ade+ r, Comisare, #rin chiar aceast remarcabil , i/bitoare diferen' , un str in ca mine #oate fi folositor !n str$n)erea unor date #entru tine"" Desai !nce#u: ">rishna- "are aceast fiin supranatural poate fi suspectat+ *u, cum ar putea+: Amabil, a#roa#e scu/$ndu%se, Aycharaych s#use: "Am con+ins #ersonalul Bu+ernatorului i !n cele din urm am ob'inut o con+orbire cu ,0celen'a -a" Dac +ei dori s %mi e0amine/i documentele, +ei +edea c am de5a #ermisiunea de a%mi duce cercet rile la bun sf$rit aici" Dar bine!n'eles, nu +oi !ntre#rinde nimic din ceea ce ai de/a#roba tu"" "-cu/ %m "" Desai se sim'i uluit, luat cu asalt, confu/, !n)hesuit" De ce oare9 Aycharaych fusese !ntru totul curtenitor, dornic s #lac " "Ar fi trebuit s +erific #rin a)end mai !nainte" A fi f cut%o, dar e0#erien'a nefericit a ac'iunii de )heril """ Te su# r dac ate#'i c$te+a minute #$n m documente/9 "Cel mai #u'in din lume" r s#unse cel lalt, "mai ales dac m lai s arunc o #ri+ire #rin c r'ile #e care le / resc aici"" 4$mbi mai lar) ca !nainte" Din'ii%i erau absolut neumani" "-i)ur", murmur Desai i%i trecu de)etele #este tabloul de comand care e0amina informa'iile" ,cranul se lumin " * foto)rafie de identificare fu urmat de nota'ii i cores#onden'e im#ortante" (?alsificarea ori m sluirea erau e0cluse" 2n #lus, de#o/itul fusese dus #e na+ de un curier oficial, 'inut !n seiful c #itanului i trans#ortat chiar de el !n banca de memorie a Casei 1m#eriale") Verificarea asu#ra bunei credin'e a lui Aycharaych fusese una de rutin de +reme ce o f cuser , e dre#t cu com#eten' , o#eratorii su#rasolicita'i de #e 6lynathaGr" """A a5uns !n sectorul central al #lanetei #rin liniile s#eciale #entru #asa)eri, s%a dus direct la un hotel !n CataGrayannis care oferea facilit 'i 0enoso#hon'ilor, s%a !nre)istrat cum se cu+ine la #oli'ie i nu a f cut nici un efort s sca#e de scanerele #e care autorit 'ile ocu#ante le #lantaser #este tot #rin ora" 3%a c l torit nic ieri, nu s%a !nt$lnit cu nimeni i n%a f cut nimic sus#ect" 2ntr%o modalitate #erfect i f r ocoliuri a cerut #ermisul #e care%l dorea i s%a l sat su#us oric rui inter+iu sau oric rei e0amin ri" 3imeni, totui, nu au/ise aici de #laneta 7ean%@a#tiste dar e0ista !n dosarele ataate la scrisoarea lui Aycharaych" 1nforma'ia era insuficient & dar cine ar de'ine date e0hausti+e !n bibliotecile unei #ro+incii !nde# rtate des#re o lume str +eche care niciodat n%a #rodus neca/uri9 Ru) mintea re#re/entantului ei era re/onabil , # rea #u'in #robabil s aduc ne#l ceri i #utea chiar da re/ultate folositoare" -ectorul Bu+ernatorului .uratori era interesat, + /use #ersonal fiin'a i%i d duse cale liber " Desai se !ncrunt " -u#eriorul s u era i ca#abil i contiincios: trebuia s fie astfel dac +roia ca r ul f cut de #redecesorii ra#aci i f r suflet, care #ro+ocaser r scoala lui .cCormac, s fie re#arat" Totui, cel aflat !ntr%o #o/i'ie !nalt este ra#id i/olat de fa#tele de /i

cu /i, cele care alc tuiesc cor#ul #oliticii" .uratori era #rea nou !n func'ie #entru a%i #utea a#recia limitele" 2n #lus, era un om ferm, hot r$t, care, du# # rerea lui Desai, inter#reta #rea ad literam a0ioma #otri+it c reia )u+ernul este constr$n)erea le)itimi/at " :i chiar era, deoarece din cau/a directi+elor su#erioare, du# tulbur rile din ;ni+ersitate, Comisarul de #e Vir)il ordonase !n sil , contra dorin'ei sale, d r$marea .onumentului i totala de/armare a .arilor Case ale *amenilor 6ocului 8 dou ac'iuni #e care le sim'ise aduc toare de nenorociri, #rintre ele i nebunia din <es#eria" ;ine, atunci de ce m ngri/oreaz c <uratori ncepe s se arate oarecum mai fle=ibil ca pn acum+ "Am is#r +it", s#use Desai" "3u +rei s te ae/i iar i9" Aycharaych se !ntoarse dins#re rafturi 'in$nd un +olum de Ta)ore !n an)lic" "Ai a5uns la +reo conclu/ie, Comisare9" !l !ntreb " ":tii bine c nu"" Desai se sili s /$mbeasc " "Deci/ia a fost hot r$t dinainte #entru mine" ,u sunt ne+oit s te las s %'i faci cercetarea i s %'i acord orice a5utor necesar"" ". !ndoiesc c te +oi #lictisi mult, Comisare" -unt antrenat #entru o atmosfer rarefiat i obinuit cu munca )rea" Procesele mele biochimice sunt destul de asem n toare cu ale +oastre astfel !nc$t hrana nu%i o #roblem " Dis#un de !ntinse fonduri b neti i cu si)uran' economia aenean #oate folosi i alte credite 1m#eriale"""" Aycharaych !i scutur creasta, o micare deosebit de e0#resi+ " "Dar, te ro), nu considera c doresc s te constr$n), c +reau s m im#un flutur$nd un #ermis )u+ernamental ca #e%un stea) de lu#t ", continu el" "Tu eti cel care tie mai multe i care, #e deasu#ra, trebuie s !ndre#te, s tear) urm rile oric rei )reeli #e care a face%o" 3%ar fi o ans #rea mare #entru 7ean%@a#tiste s intre !ntr%o comunitate mai lar) , nu%i aa9 1nten'ione/, deci, s m las condus de sfatul t u, de #referin'ele tale" De e0em#lu, !naintea #rimei a+enturi, 'i%a fi recunosc tor dac oamenii t i mi%ar ale)e calea i conduita"" * c ldur , o und #uternic de cordialitate !l str b tu #e Desai" "-unt !nc$ntat, *norabile" Cu si)uran' +om lucra bine !m#reun " ;ite, dac ai +rea s lu m masa !m#reun , iar a#oi s m !nso'eti la c$te+a !nt$lniri ce le +oi a+ea #rin #rea5m "" A fost o du# %amia/ de neuitat" Dar, c tre sear , c$nd r mase sin)ur, Desai se sim'i !nc i mai tulburat" Ar trebui s #lece acas , la so'ia i co#iii care%l + d mult #rea rar" Ar trebui s se o#reasc de a mai fuma ne!ncetat& cerul )urii !i era de%a dre#tul afumat" De ce s care o lume #e umerii lui tim# de dou /eci de ore lun)i aeneene #e /i9 3ici un muritor n%ar #utea%o face, !ntr%ade+ r, nici un sin)ur minut" Totui, c$nd f cuse 5ur m$ntul de%a slu5i, era un muritor cel ce !ncerca sau se considera sin)ur ca s#er5ur" Afacerea ?rederi(sen !l chinuia ca o ran #roas# t " -e a#lec brusc #este birou i a# s butonul de memorie" Aceast camer alc tuia i stoca holo)rame #entru tot ceea ce se #etrecea !n interiorul ei" ;n ecran se a#rinse, /+$rlind lumini #rin col'urile umbrite de amur)" Desai renun'ase #entru moment la iluminatul fluorescent i a#usul cobora alene #este ora" 3u m ri fi)urile lui Peter 7oGett i a sa #ersonal ci doar am#lific sonorul" Vocile bubuir " -e l s #e s#ate s asculte" 7oGett, ne)ustor i cosmo#olit, !mbr cat lu0os, #urt$nd ostentati+ o barb maronie ondulat , #ro+enea de #e Leb" Totui nu era un ti# de acal" ,l se o#usese sincer rebeliunii, chiar dac o f cuse !ntr%un mod linitit i f r /ar+ , iar acum colabora cu ocu#a'ia fiindc + /use #artea bun a re+enirii #o#orului s u !n 1m#eriu" 7oGett s#use: "-unt bucuros s %'i ofer ideile i informa'iile #e care le de'in, Comisare" *#rete%m dac !nce# s te #lictisesc cu ceea ce 'i s%a s#us #$n la a te su#rasatura"" "Cred c tii multe lucruri", !i r s#unse Desai" ",u m aflu #e Aeneas doar de doi ani, str moii t i sunt de a#te sute de ani aici"" "Da, oamenii s%au ae/at h t, !n #rimele /ile, nu%i aa9 -%au !m#r tiat, ei !nii fiind )ro/a+ de rari, s%au de/+oltat !n condi'ii e0trem de dificile" @ine, de fa#t tu +rei s te consul'i cu mine !n le) tur cu 1+ar ?rederi(sen, am )hicit9" ":i orice altce+a tii des#re ei"" Desai !i #use o nou 'i)ar !n 'i)aret" 7oGett t ie ca# tul unei 'i) ri de foi" "3u #rea am ce s %'i s#un" Amintete%'i c a#ar'in unei clase #e care *amenii

6ocului o #ri+esc !n cel mai bun ca/ cu sus#iciune i dis#re', cel mai adesea !ns o ur sc" 3%am fost niciodat un a#ro#iat al familiei lui"" ",ti membru al Parlamentului" :i !nc unul im#ortant" 1ar ?rederi(sen este #rimul @ rbat al 1lionului" Trebuie s fi a+ut de%a face cu el, mai ales din #unct de +edere social& doar este notoriu c cele mai multe contacte #olitice continu !n afara conferin'elor ori de/baterilor oficiale" :tiu c l%ai cunoscut bine #e <u)h .cCormac 8 cumnatul lui ,dGard i unchiul lui 1+ar"" 7oGett se !ncrunt la +$rful sc$nteietor al trabucului !nainte de%a r s#unde !ncetior: "6ucrurile sunt mult mai !ncurcate dec$t !'i ima)ine/i, Comisare" Pot s reca#itule/ fa#tele9 Vreau s le + d din #ers#ecti+ i tot astfel i tu"" "Te ro)"" "Du# # rerea mea, e0ist trei momente im#ortante !n le) tur cu Aeneas" Primul a !nce#ut o dat cu colonia tiin'ific !nfiin'at !n s#ecial #entru a studia #e cei n scu'i !n Dido 8 care, du# cum tii, nu e un loc #otri+it #entru co#iii fiin'elor umane" Aceasta e ori)inea uni+ersit 'ii: o comunitate de oameni de tiin' , c rturari i #ersonal au0iliar, !n 5urul c reia s%a str$ns !n acest tim# un mister" Cei mai netiutori i #roti Aenei/i #ri+eau cu +enera'ie la cei !n+ 'a'i" :i, desi)ur, sub 1m#eriu, ;ni+ersitatea a de+enit cu ade+ rat deosebit , a+$nd studen'i umani i non%umani de #este tot dim#re5ur" Aeneas e m$ndr de asta" Dincolo de acestea, ;ni+ersitatea este #e c$t de bo)at #e at$t de res#ectat i, deci, #uternic " Al doilea re#er" Pentru a # stra oamenii, se renun' la stabilimentul de cercet ri situat #e un loc s r c cios ca acesta i se im#une necesitatea unor arii !ntinse de teren, eficient amena5ate" Astfel a#ar oamenii 6ocului: latifundiari, fermieri, arendai" C$nd 6i)a s%a destr mat i au +enit 3eca/urile, Aeneas era sf$iat " A fost ne+oie de%o b t lie a#ri) uneori chiar #e # m$ntul ei #entru a su#ra+ie'ui" *amenii 6ocului au dus )reul lu#tei" Au de+enit o clas semi%feudal " Chiar ;ni+ersitatea s%a ada#tat s#iritului lor, im#un$nd antrenamentul militar ca #arte inte)rant a #ro)ramului de !n+ ' m$nt" 2'i reaminteti cum a re/istat Aeneas 8 #u'in cam s$n)eros 8 ane0 rii de c tre 1m#eriu !n #erioada ei timpurie. Dar mai t$r/iu i%a furni/at o mare #arte din ofi'erii s i" Al treilea moment" 2ntre tim# di+erii imi)ran'i erau du#licitari, c ut$nd refu)iu, un nou !nce#ut sau orice altce+a s%ar fi i+it" ,rau din #unct de +edere etnic, diferi'i" -eme'ii nordici le foloseau munca dar nu f ceau nici un efort s %i i inte)re/e" 2n aceast manier ei s%au !mbo) 'it i s%au 'inut de#arte de ci+ili/a'ia dominant " . refer la: Tinerani, *ameni ai R$ului, *rcani, 6ocuitori la .unte etc" Consider c acetia sunt mai influen'i, socialmente, dec$t ar #resu#une locuitorii oraelor sau #o#ula'ia rural "" 7oGett se o#ri i%i turn sin)ur un ceai, din care Desai ordonase s se aduc " Pri+ea !ns de #arc ar fi #referat Ghis(y" "-inte/a ta m%a interesat e0trem de mult, ilustr$nd astfel cum anali/ea/ un Aeneid inteli)ent istoria lumii sale", s#use Desai" "Dar care%i le) tura cu #roblema mea ur)ent 9" "3u%i numai una ci sunt nenum rate" Comisare, dac nu m !nel cum+a", r s#unse 7oGett" "Pentru !nce#ut, re'ine cum #ersoane im#ortante ca mine, sunt""" ei bine, dac nu e0cluse, atunci, !nde# rtate din +ia'a acestei #lanete" Desi)ur, a+em re#re/entan'ii notri !n le)islatura tricameral " 2ns noi 8 +reau s s#un, clasa im#erial nou%orientat , oamenii de afaceri i an)a5a'ii aferen'i 8 suntem o #arte ne!nsemnat a *amenilor *raului" Ceilal'i a#ar'in unor cor#ora'ii, asocia'ii +echi i altor or)ani/a'ii similare, care !n cea mai mare #arte se simt mai a#roa#e de oamenii 6ocului i de ;ni+ersitate dec$t de noi" -ubculturile, #robabil, ni s%ar #utea alia, dar nu sunt #rea numeroase& or tii doar: titlurile de #ro#rietate contra dre#tului la +ot""" :i""" anterior ocu#a'iei, Primul @ rbat al 1lionului era, automat, Purt torul de Cu+$nt al tuturor celor trei clase" De fa#t, #reedintele !n !ntre)ime" Ad5unctul s u a fost, i este, rectorul ;ni+ersit 'ii, iar abia cel de%al treilea #ersona5 este cel ales de dele)a'ii oamenilor *raului" Pentru c la +enire nu ai di/ol+at Parlamentul 8 o m sur !n'elea#t , #resu#un 8 declar$ndu%te tu !nsu'i su#rema autoritate, aceeai structur continu s func'ione/e" ",u, eu nu sunt altce+a dec$t un dele)at al *amenilor *raului, f c$nd #arte dintr%o frac'iune, sin)ular #rintre at$tea altele" 3u sunt un confident al consilierilor familiei lui ?rederi(sen i al #rietenilor lor"" Chiar i aa, m #o'i informa sau corecta acolo unde )reesc", insist Desai" "Acum s %'i re/um #rinci#alul" 1m#resia mea s%ar #utea do+edi fals "" Primul @ rbat al 1lionului e primus inter pares (cel mai #uternic) #entru c 1lionul este cea mai im#ortant re)iune, iar /ona de a#us a 1lionului (<es#eria), care este de asemenea a lor, cel mai bo)at domeniu" Ade+ rat9"

"*ri)inal, interesant" s#use 7oGett" "Produc'ia i #o#ula'ia au cunoscut muta'ii i cu toate acestea Aenei/ii sunt tradi'ionaliti, cutumiari"" "Ce )hinion, ce neans !n ce #ri+ete motenirea acelui titlu 8 #entru toat lumea", s#use Desai" :i retr )$ndu%se !n sine !i reaminti: ,ugh <c.ormac era ofier de carier n marin cnd fratele lui mai vrstnic muri fr urmai ntr-un accident, i el deveni )miral de ?lot, ceea ce l-a propulsat ca 5rim- ;rbat. )ceasta n- ar fi constituit pentru nimeni o problem cu e=cepia maiestii 6ale @nimeni n-ar fi ndrznit s spun cu voce tare de ceA care a numit pe acea creatur, 6nelund, 0uvernator al 6ectorului )lpha .rucis i e=cesele lui 6nelund l- au zgndrit n cele din urm pe <c.ormac att de puternic nct el ridic steagul rzmeriei i planet dup planet l- a aclamat ca mprat. (i, acum 6nelund e mort, <c.ormac e disprut i noi ncercm s ndreptm, s reparm relele lsate n urm. 7ar seminele zvrlite de ei produc nc ciudate vlstare. 6oia lui <c.ormac fiind sora lui (d8ard ?rederiBsen, acesta a urmat astfel la titlul de 5rim- ;rbat al !lionului n lipsa unor rude mai apropiate pe linie masculin. (d8ard este un om blnd, din soiul profesoral. ) putea s- i binecuvntez e=istena dac n- ar fi blestematele tradiii. 5ropria sa nevast e verioar cu <c.ormac. @)furisit e modul n care aceste nalte familii se nrudesc prin cstorii- )r putea continua astfel o mie de ani de-acum ncolo dar ce ne facem noi, care trebuie s rezistm, s ne descurcm ntre timp+A ?rederiBsenii nii sunt conductori vechi, aflai la temelia Universitii. 7e aceea singura aezare uman de pe 7ido este numit dup principalul lor strmo. 3oat lumea de pe aceast nemulumit planet l desconsidera pe (d8ard ?rederiBsenC dar nu ceea ce simbolizeaz el. .urnd oricine va ti ce a fcut !var ?rederiBsen. (l e prinul lor e=ilat, salvatorul lor potenial. (roul. 6iva, ai mil, ndur-te"Du# c$te !n'ele)", s#use ima)inea lui 7oGett, "b iatul a incitat un )ru# de nechib/ui'i !nfierb$nta'i, f r tirea # rin'ilor s i" Are doar uns#re/ece ani i 5um tate de fa#t 8 uh, asta !nseamn dou /eci de ani # m$nteti, nu%i aa9 Planul lor era s se refu)ie/e !n #ustiu i s !ncea# o lu#t de )heril #$n """ ce9 Terra se #reda, renun'a9 Ithri inter+enea i lua #laneta Aeneas sub ari#a sa ca #e A+alon9 .i se #are e0trem de romantic"" "C$teodat romanticii !i co#leesc #e realiti", s#use Desai" "Consecin'ele sunt totdeauna de/astruoase"" ",i, !n acest ca/ tentati+a a euat" Asocia'ii lui, desi)ur c i%au recunoscut conduc torul #rin hi#no#rob & nu te deran5a s ne)i, cu si)uran' anchetatorii t i au folosit metodele #rin hi#no/ " 1+ar a dis# rut, dar n%ar fi im#osibil s i se dea de urm " De ce sfat de%al meu ai ne+oie9 ":tiin'a, !n'ele#ciunea de%a ti unde s %l caut !nt$i", /ise Desai obosit" "*h, de acord" 3u%'i #o'i #ermite s %l faci sc #at" 2l cunosc !ntruc$t+a" Are ansa s de+in un fel de #rofet #entru oamenii care e0act asta atea#t "" ", i im#resia mea" Dar cum !l !ncol'im9 Cum !l arest m9 Ce s#ui de 5udecat i #edea#s 9 Cum s faci #ublic9 3u #utem construi un martir" Dar nici nu #utem l sa un rebel, r s#un/ tor #entru mor'ile i insultele aduse #ersonalului 1m#erial 8 i Aenei/i, amintete%'i, Aenei/i 8 nu !l #utem l sa s sca#e" Pur i sim#lu nu tiu ce s fac", a#roa#e morm i Desai" "A5ut %m , 7oGett" 3u%'i doreti #laneta sf$iat , de/binat , nu%i aa9" Desai t ie sonorul" 3u ob'inuse nimic" 3ici la rest nu +a ) si mai mare lucru, rest const$nd !n cele mult nite "ce dac " i "#robabil" !n #lus" -in)urul fa#t absolut clar era acela c 1+ar ?rederi(sen trebuia ra#id ca#turat" 6 cer indicaii asupra celor ce sunt de fcut dup ce-l prindem, de -a 2l9natha8r sau direct 3errei+ )m dreptul. 7reptul legal. )tt. .e tiu ei acolo+ -e l sase noa#tea" Camera era a#roa#e !n !ntre)ime !ntunecoas , cu e0ce#'ia mar)inilor luminoase i a unei in)enioase #ete din ra/e lunare care o /oreau #e Creusa s urce #e cerul !nc luminat" Desai se scul , !i ) si drumul i #ri+i afar " -ub stele, lune, Calea 6actee, #lanete surori, se !ntindea 3o+a Roma" Casele erau f cute din str lucire i umbr , str /ile ar tau #unctate cu !ntuneric ca o tabl de ah, r$ul i canalele lic reau ar)int +iu" De#arte, !n deert, o furtun de #raf b$ntuia ca o stafie" V$ntul b tea cu as#rime" 2n firida lui !nc l/it , Desai frison la )$ndul fri)ului t ios" Vederea lui cercet m re'ia de deasu#ra ca#ului" Prea mul'i sori, #rea mul'i"

* s trimit tirea Acas cu +iitoarea na+ curier" (Acas A ?usese #e Terra c$nd+a" C$nd i/butea s fure de la lucru c$te+a ore s#re a se "#limba" #rintre +esti)ii, acestea, !n mod curios, !l de/am )eau" @en/ile cu multe sensuri nu includeau autobu/ele a)lomerate, )hi/ii !nfumura'i, ma)a/inele turistice sau durerile de #icioare)" Astfel de ambarca'ii c l toreau a#roa#e de +ite/a de +$rf: dou s #t m$ni !ntre aici i sol" (Dar erau dou sute de ani%lumin , o ra/ , o distan' care aco#erea #atru milioane de sori)" Ar #utea include i o cerere de orientare, de directi+e" Dar 5um tate de lun de ate#tare ar #relun)i d un tor o solu'ie tocmai c$nd era #osibil o re+olt , ori, mai r u, terorismul" :i desi)ur solicitarea lui +a trebui s fie #relucrat , discutat adnotat , su#limentat , #limbat de la un comitet la altul, !ndrumat #e culoarele e0ecuti+ului de c tre birocra'i, #entru o deci/ie& i mesa5ul de r s#uns +a mai lua un tim# #$n s a5un) i #robabil e ne+oie s fie de/b tut din multe #uncte de +edere #$n s fie trimis" 3u, aceste indica'ii de circumstan' de #e 6lynathaGr erau !ndea5uns de rele ele !nsele" ,l, Chunderban Desai trebuia s ac'ione/e sin)ur" Desi)ur, era obli)at s semnale/e orice am nunt im#ortant ceea ce ne!ndoielnic, includea i afacerea ?rederi(sen" Dac nu #entru altce+a, atunci m car #entru fa#tul c Terra era banca de date, at$t de com#let #e c$t o #uteau reali/a firea omeneasc i atomitii" 2n acest ca/""" de ce n%ar introduce m car un semn de !ntrebare des#re acest Aycharaych9 (i bine, de ce+ *u tiu, nu tiu. 5are ntru totul n ordineC i a mprumutat de la mine cartea lui 3agore... *u, voi cere o informare complet, meticuloas de pe 3erra. 7ei va trebui s inventez un motiv credibil pentru aceasta, dat fiind c <uratori i-a aprobat cererea. *oi, funcionarii, nu avem voie s fim bnuitori. <ai ales cnd, de fapt, mi place )9chara9ch mai mult dect oricare alt non- uman ntlnit vreodat. <ult mai mult dect chiar prietenii mei, oamenii. "are n mod periculos mai mult+

1V PR*PR1,TAT,A <,D13 se situa la est de Casa V$ntului, suficient de a#roa#e de ca# tul 1lionului !nc$t 'inuturile de a#us s # stre/e ume/eala din canale, mlatini i lacurile s rate ale ?undului . rii Antonine" Ploaia ade+ rat c dea doar de dou sau de trei ori #e an" Dei nu trecea #rin #ro#rietate, :an'ul - lbatic contribuia la men'inerea unei mase de a# care a#ro+i/iona c$te+a ba/ine" Astfel familia #utea continua at$t munca a)ricol c$t i creterea +itelor #e o /on mai !ntins " -lu5ind )enera'ie du# )enera'ie, #ersonalul beneficia mai cur$nd de un re)im de rude dec$t de sim#li an)a5a'i: neamuri care se uitau la st #$ni #entru a fi condui, dar nu se sfiau s %i s#un #ro#riile # reri" @a, adesea, !i +edeau un co#il c s torit cu un fiu sau o fiic de%ai casei" Pe scurt rela'ia dintre st #$ni i an)a5a'i era asem n toare aceleia !n care <edinii i al'i slu5bai a#useni se ) seau fa' de Casa V$ntului" A+anta5ul era considerabil" * du/in de c su'e !ncon5ura casa #arohial " 2n s#ate, hambare, staule i ma)a/ii !ncon5urau trei # r'i din curtea #a+at " Cu e0ce#'ia m rimii, la o #rim #ri+ire cl dirile erau asem n toare, toate construite din # m$nt b t torit i + ruite, toate a+$nd soliditatea sl bit de ero/iune" Te #uteai uita astfel mai !ndea#roa#e la #iatra sau mo/aicul de sticl ce le !m#odobea" Co#acii alc tuiau un #ara+an !m#otri+a +$ntului: delphi i rahabi autohtoni, ste5ar # m$ntean i acacia, rastnin de #e 6lynathaGr, co#aci Ithrieni cu cr ci ca nite ciocane" -traturile de flori erau formate doar din s#ecii e0otice, mi) los culti+ate, la care se ad u)au roci decorati+e i #ietri" ?lor s#ontan nu a e+oluat niciodat #e Aeneas, dei unele soiuri de frun/e sau lu5eri a+eau iri/ ri minunate" 2n )eneral forfoteau #e%aici: su#ra+e)hetori, mena5ere, fierari%#otco+ari, /idari, mecanici 8 bra'e de munc +enite din c$m# sau de aiurea 8 co#ii, c$ini, cai, animale statha, oimi, maini de ferm , +ehicule aeriene de teren i r sunau tot tim#ul cioro+ ieli, 'i#ete, r$sete, stri) te de m$nie, hohote de #l$ns, c$ntece, ici un /)omot de t l#i, colo un i/ de animale sau fum" Ate#t$nd !n #odul ma)a/iei, se sim'ea !n)ro#at de +iu" Printr%o fisur din obloane el se #utea uita 5os la +$n/oleala /ilei i t$n5ea s se al ture" Prima sa noa#te coincisese cu o #etrecere de ani+ersare dat #entru cel mai !n +$rst ser+itor" 3u doar casa #rinci#al # rea incandescent din cau/a luminii ci i curtea era #re+ /ut cu reflectoare #entru dansurile +ioaie,

la care se b tea /dra+ n din #icioare, dansuri s#ecifice 1lionului, cu mu/ica r cnit de un difu/or !n +reme ce carafa colinda de la )ur la )ur " 3oa#tea urm toare fusese a ra/elor lunii i a unei #erechi de tineri !ndr )osti'i" 1+ar nu i%a urm rit du# ce a !n'eles ce erau, fusese !n+ 'at s considere intimitatea #rintre dre#turile #e care nici o fiin' decent nu le%ar !nc lca" -e strecur !n sacul lui de dormit, !nsetat de amintirile Tatianei Thane i 8 mai mult !nc , desco#eri el ruinat 8 ale altora" 2n cea de a treia noa#te, ca odinioar , renun' la #recau'ia de a !ncuia ua" -am <edin !i aduse m$ncarea i a#a c$nd nimeni altcine+a nu era trea/" -e scul " * c #tueal , o #ernu' !l #rote5a de r ceala i t ria #odelei, dar de%ndat ce%i scoase tru#ul din sacul de dormit fri)ul !l birui #rin straie" Dar lui abia de%i # sa" Cor#ul unui Aeneid a !n+ 'at nea# rat, +r$nd%ne+r$nd cum s foloseasc eficient refle0ul tremuratului" 2ntunericul !l a# sa, totui, ca i mirosul #rafului" ;n m nunchi de ra/e str lucitoare arunca #etice de lumin , desco#erind un mecanism #rea rar utili/at, cutii i rafturi !nc rcate" "<s%s%s", se strecur o oa#t " "?ii )ata de #lecare" Re#ede"" "Ce9" "Re#ede, #lec m 8 am s#us" * s %'i e0#lic #e drum"" 1+ar se ridic dre#t !n #icioare, !i scoase hainele de noa#te i le !mbr c #e cele #urtate la sosire" Acestea erau murdare, m$n5ite i # tate de s$n)e !ns aerul #$r5olitor absorbise, usc$nd, mirosul ur$t, tot, aa cum se !nt$m#lase i cu a#a din ulcior" Cel lalt strai !l !ndes !ntr%un rulou a) 'at #e s#ate, !m#reun cu #uca" <edin !i d du un #achet cu sand+iuri s %l !ndese !n sacul de la cin) toare, un bidon #lin, etan contra !n)he'ului, de a) 'at !n #artea o#us cu'itului i%l c l u/i !n 5os #e sc ri" Dei #urtarea omului era ne!mbl$n/it , ardoarea, !nfl c rarea tres ltau !n 1+ar" 1ndiferent de cauz, reclu/iunea lui se sf$rise" Afar era o linite total , nici o boare de +$nt, at$t de total , !nc$t ar fi #utut au/i sc$r'$itul #lanetei #rodus de fri)" Ambele lune erau deasu#ra, albind #iatra i nisi#ul, transform$nd +$rfurile co#acilor !n )he'ari deasu#ra #eterilor, sco'$nd sc$ntei din #romoroac " 6a+inia, mai mare dar mai !nde# rtat , !n l'$ndu%se deasu#ra crestelor !i e0#unea a#roa#e 5um tate din fa'a ei totdeauna familiar " Creusa, ful)er$nd c tre ea, # rea mai mare fiindc era a#roa#e de forma #erfect rotund i sc # r ca i cum rotirea ei /+$rlea lumin din neomo)enitatea cristalului" Calea 6actee era o cascad !n)he'at de la un ori/ont la altul" Dintre #lanetele #rietene Anchises r m$nea sus, )alben%lic ritor" Al#ha i @eta Crucis, #rintre nenum ratele stele, ardeau destul de luminos c$t s se al ture lunelor !n modelarea umbrelor" * #ereche de animale statha ate#ta #ri#onit 8 a+eau )$turi lun)i i ca#etele cu boturi #rofil$ndu%se de%a curme/iul casei" 5robabil c avem ceva drumuri de fcut, )$ndi 1+ar, dac se sacrific, la o adic, chiar cai de vitez pentru a rezista peste o lung, uscat ntindere. 7ar atunci, de ce nu o main+ 2nc lec " 2n ciuda r celii, el #erce#u mirosul animalului, asem n tor cu cel al finului #roas# t cosit, !nainte de a%i #otri+i )lu)a i masca #entru noa#te" -am <edin !l conduse #e drumul din interior, central, du# aceea s#re o c rare de /)ur care er#uia s#re sud #este # m$nt sf r$mat, unde tufiuri ri)ide, lemnoase i trava ca o lam , se r ceau" Praful se ridica din tro#%tro#ul animalelor" Cele ase #icioare d deau fiec rui statha un ritm domol" .ult !nainte ca drumul s se #iard din +edere, oamenii c l reau sin)uri sub ceruri" 2n de# rtare, o fiar urla" 1+ar !i drese +ocea: "Ah%umA" 2ncotro ne !ndre#t m, credinciosule <edin9 Aburi ieeau din res#ira'ii" "6a cea mai bun ascun/ toare #entru tine la care m #ot )$ndi re#ede, Prim 3 scutule" Poate nici una nu e !ndea5uns de bun "" Teama !m#un)ea" "Ce s%a !nt$m#lat9" "Vorbele au circulat de%a lun)ul acestei /ile din )ur !n )ur " s#use <edin" ,ra un om /dra+ n, aflat !n cea de%a doua #arte a +$rstei mi5locii" "-cotocesc #este tot !n >inutul de A#us 8 <es#eria 8 !n c utarea ta" -e ofer recom#ens & i oricine ar #utea ti c$te ce+a este imediat narcoti/at" 2n ritmul !n care lucrea/ +or a5un)e la locuin'a mea !naintea amie/ii"" T cu" "De aceea te%am 'inut ascuns deo#arte astfel !nc$t, cu e0ce#'ia mea, nimeni s nu tie c ai fost acolo" Dar nu%i cine tie ce a+anta5 !n fa'a biodetectoarelor" Am #rete0tat afaceri care s m 'in de#arte de cas +reo c$te+a /ile, sub moti+ul schimbului de cai, #lau/ibil a+$nd !n +edere li#sa de ener)ie, i m%am strecurat !na#oi du# c derea !ntunericului ca s +in s te aduc" Alt #au/ : "Au i a#arate de /bor s#eciale" Vehiculele cu motor #ot fi cu uurin' urm rite i a5unse din

urm , #rinse" De aceea folosim animalele statha i nu a+em nici elemente de c ldur #entru hainele noastre"" 1+ar ridic ochii ca i cum s%ar fi ate#tat s +ad atacul unei lacrimi de metal" ;n ula f$lf$i #e deasu#ra" .$ndria se lu#ta cu s#aima: ". +or )ro/a+ de tare, cu orice #re', nu9" ",i, doar eti Primul 3 scut al 1lionuluiA" Cinstea birui" 1+ar !i muc bu/ele" ",u""" eu nu sunt o amenin'are #rea serioas " Am ratat conducerea" ? r 2ndoial , am fost un #rost c am !ncercat"" "3u cunosc destule ca s #ot 5udeca", re#lic cu !ndre#t 'ire <edin" "Doar c acel ?eo Astaff m%a ru)at s te ascund de Terrieni fiindc tu i #rietenii t i + lu#taser 'i cu marinarii" De atunci, tu i cu mine n%am #rea a+ut oca/ia #otri+it s discut m" A #utea doar s te strecor #e tine i #ro+i/iile la noa#te, nu !ndr /nesc s mai / bo+esc" @uletinele de tiri n%au anun'at mai mult dec$t c a fost un atac nereuit asu#ra #atrulei" 3%au men'ionat numele t u i nici o dat , dei #resu#un c du# aceast cercetare o +or face"" .asca !i camufla tr s turile, nu !ns i ochii #e care%i !ntoarse c tre to+ar ul s u: "Vrei s %mi #o+esteti acum9" !ntreb el" ",i, # i eu"""" "3u%i secret, #robabil" -unt e0trem de si)ur c am aco#erit urmele i nu +oi fi b nuit, sus#ectat" :i #e urm , des#re ce%am #utea +orbi noi !m#reun 9" 1+ar se #r bui !n untrul s u descura5at: "3%am nimic deosebit de ascuns, !n afar de ne)hiobie" Da, a +rea s %'i #o+estesc, Preade+otatule"" 1storisirea continu , #entru ca <edin s afle mai multe fa' de ce tia des#re to+ar ul s u" ,dGard ?rederi(sen era de mult an)a5at !n cercetarea /oolo)iei #e Dido c$nd se c s tori cu 6isbet @or)lund" ,a #ro+enea ca i el din +echii ;ni+ersitari& s%au !nt$lnit c$nd ,dGard se !ntorsese s 'in o serie de #rele)eri" A#oi 6isbet l%a urmat !n uni+ersul +ecin" Dar chiar !n Port ?rederi(sen, c ldura i umiditatea aerului erau #rea #uternice #entru ea" -%a !ns n toit c$nd s%au re!ntors #e Aeneas i i%a n scut #e 1+ar i Berda" 6ocuiau !ntr%o cas modest , !n afara 3o+ei Roma& am$ndoi #redau i el a ) sit subiecte m car #otri+ite dac nu s#ectaculoase #entru studiul s u ori)inal" ?iul s u mer)ea adesea !n e0cursii !n aer liber" 2nclina'ia b iatului se concentrase cu #rec dere s#re #aleontolo)ie" -e #rea #oate ca interesul #entru austerul farmec al deertului, ste#ei, st$ncilor i fundul uscat de ocean s fi condus la aceasta 8 #e l$n) sau !n afar de dorin'a de a e0#lora #rintre acele stele ce sc$nteiau !n noa#te" <u)h .cCormac fiindu%le unchi #rin cea de%a doua c s torie, co#iii #etreceau de multe ori +acan'ele la Casa V$ntului" C$nd Amiralul de ?lotil era bine dis#us, #arc +i/itau un erou din +remuri de demult, unul cumsecade, s s#unem @rian .cCormac, cel ce%i )onise #e in+adatorii non%umani i a c rui statuie st tea #entru totdeauna #e #iedestalul !nalt, a#roa#e de cam#usul #rinci#al al ;ni+ersit 'ii" Aeneas !ncon5urase sistemul Vir)il de o#t ori de la naterea lui 1+ar c$nd Aaron -nelund de+eni Bu+ernatorul -ectorului Al#ha Crucis" A mai !ncon5urat de dou ori 8 trei ani i 5um tate # m$nteni 8 !nainte de eru#'ie" 6a #rima, lumile de/+oltate n%au sim'it ca !nr ut 'ire dec$t ta0ele crescute #entru care #rimeau e0#lica'ii semicredibile" (. rind 1m#eriul, minitrii trebuiau nea# rat s aib #uteri de#line") A#oi au a# rut func'ionarii coru#'i" Atunci au !nce#ut s aud ce se #etrecuse #rintre societ 'ile mai #u'in re/istente i s se #l$n) " Du# aceea au !nce#ut confisc rile i arest rile #entru "!nalt tr dare"" Poli'ia secret era #retutindeni, !n tim# ce mercenarii i oficialii comiteau din #lin atrocit 'i asu#ra oamenilor" Astfel de+eni e+ident c -nelund nu era doar obinuitul administrator coru#t, lin)$nd ce+a crem #entru el !nsui, ci un fa+orit al !m# ratului, construind funda'ii #olitice m re'e" Toate acestea +eneau !ncetul cu !ncetul, !n f r$me i oamenii se con+in)eau )reu" Pentru cei mai mul'i dintre ei +ia'a continua ca !nainte" Doar +remurile se do+edeau oarecum mai )rele i, ce s %i faci, asta era: +or su#ra+ie'ui c ci !ntre tim# trebuiau s munceasc , s men'in ae/ ri i comunit 'i, s %i urme/e interesele, s se bucure de #l ceri, s fac dra)oste, s !nde#lineasc misiuni, s %i in+ite #rieteni, s se certe cu dumanii, s concea# #lanuri, am nunte, am nunte, am nunte ca nisi#ul !ntr%o cle#sidr " 1+ar nu s%a !nscris la ;ni+ersitate, c ci aceasta !i educase urmaii ereditari !nc din co#il rie, dar !nce#u s se s#eciali/e/e !n studiile lui i s aib cole)i de clas din afara #lanetei"

,mo'ia, fr m$ntarea intelectual #ro+ocau indi)nare oficialilor" Hathryn .cCormac, sora tat lui s u, fu !nde# rtat din #alatul -nelund& b rbatul ei fu arestat, a#oi sal+at, du# care conduse rebeliunea" 1+ar se !nfl c r ca de altfel cei mai mul'i tineri Aenei/i" Antrenamentul s u militar, #$n acum !nt$m#l tor, de+eni a#roa#e totul" Dar el n%a # r sit nici o dat #laneta i e0erci'iile sale fi/ice !ncetar c$nd na+ele 1m#eriale de r /boi se ridicar c tre ceruri" 1nsurec'ia se terminase" <u)h .cCormac i familia sa duser resturile flotei !n ad$ncurile s#a'iului cunoscut" 2ntruc$t cri/a din 7ihannath era solu'ionat , .arina .ilitar #utea s # /easc !ntre)ul 1m#eriu& rebelii nu s%ar re!ntoarce dec$t dac ar dori sacrificarea lor i distru)erea #lanetei" -ectorul Al#ha Crucis !n )eneral, Aeneas !n s#ecial, urmau s fie ocu#ate i reconstruite" <aos, dis#erare, li#suri, care !n mai multe /one au adus foametea, s%au r s#$ndit !n cea de%a doua #arte a conflictului" ;ni+ersitatea era !nchis " 1+ar i sora sa Berda s%au dus s locuiasc !m#reun cu # rin'ii lor !n m re'ia atins de s r cie a Casei V$ntului, !ntruc$t ,dGard ?rederi(sen, tat l s u, era acum Primul @ rbat al 1lionului" Cea mai mare #arte din +reme b iatul i%o #etrecea !mbun t 'indu%i #rice#erea !n treburile deertului" :i astfel se identific cu *amenii 6ocului" (l +a fi +iitorul lor conduc tor" Du# ce condi'iile s%au mai ameliorat, ;ni+ersitatea redeschis 8 sub strict obser+a'ie 8 s%a re!ntors la 3o+a Roma" 1+ar a fost im#licat !ntr%o acti+itate subteran " 6a !nce#ut, aceasta nu !nsemna altce+a dec$t edin'e secrete ne#l cute" Totui, 1+ar sim'ea c nu ar fi ca/ul s %i st$n5eneasc familia sau chiar el s se com#lice st$nd !ntr%o cas suburban astfel c se mut !ntr%o camer ieftin !n #artea cea mai #u'in #l cut din Leb" ?a#tul a condus la !nc o e0#erien' formati+ " Aeneas n%a a+ut niciodat o clas criminal im#ortant , dar una m runt !nmu)urise !n tim#ul r /boiului i ca urmare a acestuia" Deodat , 1+ar !nt$lni oameni care nu considerau le)ile sacre" (C$nd .cCormac s%a r sculat, el a f cut%o !n numele dre#turilor i statutelor neres#ectate" C$nd Comisarul Desai a5unse aici #romise s refac structura distrus )" ?iind dat o le)e conciliatorie, #l$n)erile s%au transformat cur$nd !n cereri" 6ocul #referat #entru cu+$nt ri, mitin)uri i demonstra'ii era la monumentul lui @rian .cCormac" Autorit 'ile au recunoscut, au f cut concesii !n numeroase #robleme, moti+ate #rin ele !nsele 8 de e0em#lu, reluarea ser+iciului re)ulat #otal c tre i dins#re restul 1m#eriului" Aceasta a determinat ridicarea de noi cerin'e, ca nee0aminarea )u+ernamental a #otei i !nfiin'area unui comitet de cet 'eni ca s asi)ure aceasta 8 ceea ce a fost res#ins" Au i/bucnit r /meri'ele" C$te+a #ro#riet 'i s%au transformat !n scrum, c$te+a #ersoane au #ierit" *rdinele au sunat sec: nu se mai #ermit adun ri& statuia lui .cCormac s fie dat 5os& *amenii 6ocului (care de c$nd !nce#user 3eca/urile ser+iser ca #oli'ie i cadre militare) s lichide/e toate unit 'ile i s su#ra+e)he/e toate armele de foc, de la tunul +echiului echi#ament al #iratului la #istolul de tras la 'int al co#ilului d ruit de ;ltima /i a ?ondatorului" "Am hot r$t noi, ceata noastr , c e mai bine s ac'ion m #$n nu e #rea t$r/iu", s#use 1+ar" "Am scos #rin contraband ce arme s%a #utut, !naintea datei atacului i le%am folosit s ter#elim lucrurile mai )rele" A+eam tot at$tea cunotin'e des#re /ona de s#ate ca oricare altul, mai com#lete chiar dec$t cei mai mul'i& i, desi)ur, sunt Primul 3 scut" Aa c m%au ales s co% mand o#era'iunea de !nce#ut care urma s se desf oare !n acest 'inut" .i%am !nt$lnit mama i sora la Casa V$ntului #rete0t$nd c am ne+oie de un r )a/ de la studiu" Ceilal'i au !ncro#it di+erse aco#eriri ca, de e0em#lu !nchiderea unui aerobu/ care s %i duc !n A+ernus Canyon, !ntr%o tab r #entru c$te+a /ile" 3e%am !nt$lnit la C tunul @utte i am stabilit ambuscada !n func'ie de ceea ce tiam eu des#re ruta obinuit a #atrulei 1m#eriale"" "Ce%a'i fi f cut dac a'i fi fost urm ri'i9", !ntreb <edin" "3u #re+ /usem" Cunosc c$te+a oa/e !n >inutul de ?ier care ne%ar fi ascuns, co#aci, )rote, +iroa)e unde s ne ad #ostim de c utarea aerian " 3u mai e0ist chiar at$tea tru#e de ocu#a'ie care s aco#ere tot terenul"" "V%a'i fi #etrecut +ia'a ca #roscrii9 .ai cur$nd cred c a'i fi de+enit r uf c tori"" "3u, nu" Am fi continuat incursiunile, am fi recrutat mai mult #ersonal i a5utoare, am fi ob'inut #utere #e care inamicul ar fi trebuit s%o !nfr$n) " 2ntre tim# am fi c utat aderen'i oriunde !n 1m#eriu i astfel s%ar fi i+it #resiuni !n folosul nostru sau #oate fric de im#licarea Domeniului Ithri""

"Poate", s#use #rintre din'i <edin" Du# o cli# : "Am au/it /+onuri" .area fiin' cu ari#i de bron/ auriu /boar #rin aceste # r'i" A)ent Ithrian9 ,i nu a)reea/ nea# rat ceea ce facem noi, Prim 3 scutule"" ;merii lui 1+ar se l sar a de/am )ire" "3u contea/ " Am euat oricum" ,u sunt +ino+at"" <edin se !ntinse s %l bat uurel #e s#ate" "3u )$ndi astfel" 2n #rimul r$nd, comandan'ii militari #ierd, ine+itabil, oameni i trec adesea #rin de/astre" 2n al doilea r$nd, tu nici o dat n%ai fost cu ade+ rat conduc tor" Tu doar s%a !nt$m#lat s fii /+$rlit deasu#ra c r'ilor #e care Dumne/eu tocmai le amesteca"" Cu +oce 5oas : "Pentru 5ocul celui sin)ur9 3%a crede"" Tonul s u se as#ri: "Prim 3 scutule, n%ai dreptul s #orneti cu contiin'a fatalit 'ii" Tu i #rietenii t i a'i )reit )ro/a+" 6as acum asta i continu " Aeneas are mare ne+oie de tine"" "De mine9" e0clam 1+ar" Pro#ria sa m$ndrie, im#ortan'a de sine se m cinaser !ntr%at$t #e c$nd +orbea !nc$t nu #utea admite c se + /use el !nsui +reodat ca #e .accabee" "Ce naiba #ot eu9" <edin ridic o m$n , #rote5at de m nua s#ecial , ca s %l liniteasc " "<oy" ;rmea/ %m "" 2i scoaser animalele statha de #e drum i nu%l mai reluar de%a lun)ul a /ece (ilometri" Ceea ce e+itau era o turm a#ar'in$nd lui <edin: +ite descin/$nd din cele # m$nteti aduse, modificate )enetic i a#oi ada#tate tim# de secole 8 ca i cele mai multe or)anisme 8 #$n ce de+eneau un soi deosebit" ?ocuri de #a/ scli#eau !m#re5urul lor" <edin nu se !ndoia c oamenii !i erau credincioi, dar des#re ce nu + /user nu #uteau de#une m rturie" Pe drum, c l re'ii trecur #e l$n) un fra)ment de /id, 3e)ru 8 sticl f r fisuri 8 ce str lucea !n lumina lunii #este tufiuri i nisi#" A#roa#e de +$rful a ceea ce r m sese, la +reo #atru metri !n sus, ) urile alc tuiser un model ciudat, al c rui sco# ori)inar era )reu de )hicit" Acum, stelele lic reau deasu#ra" <edin !i domoli animalul, f cu o cruce i murmur !nainte de%a mer)e mai de#arte" 1+ar + /use ruina !n trecut i c l tori aduc$nd res#ectul lor" 3u s%ar fi )$ndit c !l +a #ri+i +reodat #e fermier 8 bine educat, mult c l torit, #ro#rietar cu )reutate i consilier 8 f c$nd astfel" Du# o t cere !n)he'at <edin +orbi #e 5um tate a# r$ndu%se: ";n soi de simbol din trecutul acela"" "@ine, si)ur", r s#unse 1+ar" "Cine+a a fost aici !naintea noastr , acum milioane de ani" :i nu localnici mor'i, !n orice ca/" De unde au +enit9 De ce au #lecat9 ;rme identice au fost ) site i #e alte #lanete, amintete%'i" De neima)inat s #resu#ui c au #ierit de#arte, nu9 * mul'ime de oameni se !ntreab dac nu s%au dus cum+a !nainte !n loc de acolo, de#arte"" <edin salut stelele !n cea'a str lucitoare" ;nele a#ar'ineau 1m#eriului, dar cele mai multe nu" Pentru c acelea #e care ochiul sim#lu le #utea +edea erau uriae& str lucind deasu#ra anilor%lumin care !n)hi'iser ima)inile unui Vir)il sau unui -ol" 2ntre el, 1+ar, i roia @etel)euse se !ntindea domina'ia Terrei" :i chiar mai mult" .ai de#arte sc$nteia Ri)el, iar Pleiadele se ascundeau ele !nsele !n re)iuni c rora Roidhunate de .erseia le%a dat numele #entru o lic rire de +reme" Dincolo de acestea era Polaris, odat , demult, stea c l u/itoare #entru om, i *rion 3ebula, unde noi sori i lumi luau natere chiar !n cli#a !n care le urm reai i milioane de ani +ia'a +a mer)e !nainte i +a uimi""" .asca lui <edin se%ntoarse iar c tre 1+ar" Vocea !i era 5oas dar ciudat de intens : "1at de ce a+em ne+oie de tine, Primule 3 scut" *i fi tu un b iat nesocotit, im#rudent, dar #atru sute de ani de%ai omului #e Aeneas sunt !n urma ta" Vom a+ea ne+oie de fiecare r d cin , de fiecare !ntemeietor al unei familii, c$nd Cei .ai @ tr$ni, -tr moii, se +or re!ntoarce"" -ur#rins, 1+ar s#use: "Chiar cre/i asta9 Am au/it +orbindu%se, dar tu9" ",i bine, nu tiu"" Cu+intele lui <edin se #ierdeau !n !ntuneric" "3u tiu" 2nainte de r /boi nu m%am )$ndit nici o dat " .er)eam la biseric i )ata" Dar de atunci9 *are #ot )rei at$t de mul'i oameni9 ?iindc sunt mul'i, ascult %m " Afar , !n ora, la coal 8 tu nici nu%'i !nchi#ui c$t de r s#$ndit e s#eran'a c !n cur$nd Cei .ai @ tr$ni se +or re!ntoarce, aduc$nd Cu+$ntul Domnului" 3u%i e elucubra'ie, 1+ar, crede%m " A#roa#e toat lumea consider asta o certitudine, nu o s#eran' " Dar ar fi #utut Amiralul .cCormac s le arate drumul9 :i, desi)ur, cu to'ii am au/it /+onurile des#re noul #rofet !n #ustiu""" 3u tiu" Dar cred cu t rie i%'i s#un c nu%s sin)urul""" Tot acest neca/ de%aici i toate stelele acelea nu #ot fi de)eaba" Dac Dumne/eu #re) tete urm toarea -a Re+ela'ie, atunci de ce nu #rin rasa aleas , mai !n'elea#t i bun

dec$t ne #utem acum ima)ina9 :i dac e ade+ rat, n%ar trebui s fie #rofetul cel dint$i sosit, cel care s ne #re) teasc #entru i/b +ire9" -e scutur ca i cum fri)ul i%ar fi r /b tut #rin +em$ntul ne!nc l/it" ",ti Primul nostru 3 scut", /ise" "Trebuie s fii liber" Patru sute de ani nu #ot fi considera'i un fleac, totui"" 2ntr%un stil #ro/aic, <edin continu : "Tineranii tocmai trec, se s#une c #e l$n) Arroyo" Presu#un c te #o'i ascunde #rintre ei""

V ?1,CAR, A6A1 3*.AD 8 cara+an i trib totodat 8 colinda un teritoriu uria, dar strict delimitat" Casa V$ntului a#ar'inea, din acest #unct de +edere, de Ceata ?r 'iei" 1+ar + /use uneori taberele, asistase la ritualuri, la demonstra'iile lor de mecherie cu nenum rate trucuri ) l )ioase i remarcase bi/arele !ndeletniciri !nainte ca noma/ii s #lece mai de#arte, ca a#oi, !n urma lor s aud obinuitele 5um tate%amu/ate, 5um tate%indi)nate acu/a'ii de furtia)uri m runte, !nel torii iste'e, b$rfe des#re seduceri, oa#te #ri+ind talentele lor oculte" 2ncerc$nd s %i ad$nceasc !n literatur cunoaterea, a ) sit mai mult anecdote, descrieri #itoreti, #o+estiri romantice 8 nimic #rofund" Comunitatea intelectual din Aeneas era #rea #u'in interesat de subculturile #ro#rii" 2n ciuda secolelor, Dido !nc mai num ra multe secrete care erau, toate, mai interesante i mai #rofitabile din #unctul de +edere al #racticii #ro#riu%/ise" 1+ar tia cu #reci/ie c Alaiurile difereau #rin le)i i obiceiuri" <edin l%a condus #este o frontier , li#sit de #a/nici sau orice alt #re/en' !nre)istrat la 3o+a Roma, identificat doar #rin borne de delimitare" -e ) seau !n 'inutul Drumului -f r$mat i 1+ar era !nc mai nesi)ur de ceea ce%l ate#ta dec$t dac ar fi fost acas " ?ermierul lu o camer !n sin)urul han cu care Arroyo se #utea m$ndri" "Voi sta #$n #leci #entru a e+ita +reo #roblem ", s#use el" "Dar, !n linii mari, de aici !ncolo eti !n si)uran' "" A#oi ad u) cu as#rime: "A fi +rut s fie alt fel" Drum bun, tinereA" 1+ar merse #rin sat #$n la tab r " *amenii str$n)eau #entru #lecare" Cinci/eci, sau a#roa#e at$tea, c ru'e #ictate strident i straiele 'i# toare ale #ro#rietarilor f ceau ca a)ita'ia i larma lor s b$ntuie asemenea unei furtuni multicolore #este o !ntindere altminteri mohor$t " Arroyo se !ntindea #e +ersantul estic al colinelor, unde l st riurile creteau !m#r tiate #e terenul #rea #r fuit s #oat hr ni c$te+a +ite" Terenul de+enea tot mai uscat i mai s rac cu fiecare (ilometru care cobora, #$n ce la ori/ont a# rea deertul >inutului de ?ier" ?orfotind !n ceea ce # rea )ro/a+ , total de/ordine, b rba'i, femei i co#ii deo#otri+ !i aruncau #ri+iri furie i 'i#au !n limba lor remarci #e care 1+ar le b nuia bat5ocoritoare" -e sim'i st$n)aci i #e de%a%ntre)ul sin)ur #rintre ei 8 aceast ras de talie mi5locie, /+elt , crema #ieilor roii%ar mii i cu # rul dre#t, ne)ru%alb strui" -e sim'ea str in #rintre +ehiculele lor, unele transformate din +echile camioane ale oraului, #este care se !n+$rte5au desene fabuloase, fluturau fanioane, se b l b neau talismane, la cea mai uoar boare de +$nt sunau clo#o'ei" Cele mai multe erau harabale trase de #atru #$n la o#t statha i acestea erau locuin'ele" Prin aco#eriurile lor curbate ieeau burlane i la ferestre at$rnau #erdele soioase" Dedesubtul +o#selii stindardelor i altor accesorii, t bliile erau )ra+ate cu !n)ri5ire, sa+ant: forme dr ceti cu #ri+iri r ut cioase +iclene, semne he0a)onale, animale reale i ima)inare, siluete de femei i b rba'i dans$nd, +$n$nd, muncind, 5uc$nd di+erse 5ocuri de noroc" -e a#ro#ie un b rbat c r$nd un #achet de cu'ite i s bii !nf urate !ntr%o mantie" -e coco' la ua f r sc ri a unui +a)on, d du cui+a din untru !nc rc tura ce o #urta, s ri 5os i +eni la 1+ar" "<ey%oh, uni+ersitarule", s#use el destul de #rietenos "Ce%ai dori9 -#ectacolul s%a sf$rit"" ",u""" eu caut o slu5b ", o+ i 1+ar" 2i ume/i bu/ele, #e care le sim'ea !ncleiate de #raf" ,ra o /i fierbinte, QE )rade Celsius sau cam aa ce+a" Planeta Vir)il lucea orbitor #e un cer ar/ tor, care # rea li#sit de ad$ncimea%i obinuit " "4 u9 *are ce #oate s fac un locuitor de la ora #entru a%i duce /ilele9 3oi o t iem s#re est, de%a dre#tul #este .ohor$tul" 3u #rea seam n a #ia'eta din oraul Roma" Ar mai trebui s te i adun m du# ce te f r$mi"" Cel lalt !i frec obra/ul ascu'it" "Desi)ur", ad u) el )$nditor "ai #utea #roduce o #udr destul de bun #entru nasul unor fete"" :i totui bat5ocura lui nu era ne#l cut " 1+ar se uit mai atent la el" ,ra t$n r, #robabil ce+a mai +$rstnic dec$t Primul 3 scut" Prins !ntr%un fileu cu m r)ele, # rul !i c dea #e umeri !n stilul obinuit, cerceii

de aram i+indu%se #rin el" Ca i cei mai mul'i b rba'i tinerani !i r dea ceea ce era o #l #$nd urm de barb " *asele, dar i ochii de un )ri luminos, ieeau !n e+iden' #e fa'a !n)ust " Arbora a#roa#e continuu un /$mbet /eflemitor i, indiferent de era ae/at sau nu, a+ea o mobilitate frem t toare" <ainele 8 c ma multicolor cu fran5uri, earf staco5ie, #antaloni de #iele foarte str$m'i i botine 8 erau #urtate desi)ur i la #etrecere i la lucru c ci a5unseser #$n la u/ur " ;n colan de aur !i !ncol cea )$tul, #e de)ete a+ea inele cu #ietre stridente i la m$na st$n) o #iele de ar#e !n chi# de br 'ar " C$te un cu'it #e fiecare old: unul unealt , altul arm , ambele ar t$nd delicat, com#arate cu acele l nci miniaturi/ate #e care le #urtau *amenii 6ocului" "3u sunt 8 !n sf$rit, da, sunt din 3o+a Roma, familia ;ni+ersit 'ii", admise 1+ar" "Cum de ai aflat !ns !nainte s 'i%o fi s#us9" ",i, mersul t u, !ntrea)a 'inut """ A fi ado#tat ca fermier, fiind or ean, nu%i suficient"" An)lica era ca un tir +i5elios, a#roa#e similar !n intona'ie cu limba <aisun i ar)ourile ei" Dar acesta era un dialect deosebit, str +echi, unul care, de e0em#lu, u/a e0cesi+ articolele #e c$nd silabele le #rescurta distonant, su# r tor" "Asta e o #uc de in+idiat, a ta, i te arat aa cum eti ne)li5ent, ne# s tor" ;n Valdemar de /ece milimetri transformabil, aa e9" ":i o #ot folosi", se )r bi 1+ar s r s#und " "Am #etrecut mult tim# !n aer liber" * s %'i dai seama c sunt un +$n tor ce nu%i 'intete #rea mult +$natul, dac de altce+a n%oi fi bun" Dar sunt !ndem$natic i cu a#aratele, !n s#ecial cele electrice" :i #uternic, c$nd ai ne+oie de muchi +i)uroi"" "@ine, # i, hai la Re)ele -amlo" A#ro#o, eu sunt .i((al de la Aco#eriul Rou"" Tineranul ar t cu ca#ul la c ru'a al c rei aco#eri !i 5ustifica numele" * femeie de a#ro0imati+ +$rsta sa, f r !ndoial so'ia lui, se balansa !n u " ,ra de o dr ) l enie s#ecific neamului sedentar" * rochie /i)/a)at , rou cu )alben, !ncorseta silueta%i im#resionant , dei 1+ar se )$ndi c e ruinos modul !n care s%a !m#odobit cu +echituri" Prin/$ndu%i #ri+irea, ea sur$se, !i f cu cu ochiul i%i undui oldul c tre el" @ rbatul s u r mase ne# s tor, era un mod tradi'ional de salut" ". conduci9" !i sc #ar +orbele lui 1+ar" .i((al ridic din umeri" 1nfinit mai e0#resi+ ca a unui nordic, )estica folosea !ntre)u%i tru#" 6umina soarelui iradia #este sol/ii ar#elui dim#re5urul m$inii lui st$n)i" "Desi)ur" * scu/ ca s nu lucre/"" C tre femeie: "Tu, Dulcy, du%te i adu%mi restul echi#amentului"" ,a se str$mb la el !nainte de%a se )r bi s # trund !n )loata ce forfotea" "2'i mul'umesc at$t de mult", /ise 1+ar" ",u""" eu sunt Rolf .arinarul"" -e )$ndise e0trem de mult la numele de !m#rumut i era m$ndru de el" -e #otri+ea fundalului etnic c ruia s#era s nu i se dest inuie, iar a#oi, era liber de #licticoasele do+e/i ca acelea ale #ro#riilor ini'iale" "Dac sta +rei s fii, !n re)ul ", !l /eflemisi .i((al i o lu !nainte" 4ar+a, t r boiul creteau o dat cu aducerea animalelor de la # une& stathai, cat$ri, ca#re, neomoas. ,ficien'i la datorie, c$inii care%i au/eau, ca r s#uns la chicotele i fluier turile co#iilor, acum # strau t cere" ,rau !nal'i, ca de abanos i slabi%umbre, cu e0ce#'ia uriaei cutii toracice i cocoaelor % re/er+oare de a# #e umeri" Ro'ile de Aur era cel mai mare +a)on, sin)urul #re+ /ut cu motor" Al turi era ane0at un mic +a)on !nso'itor ne)ru, numai cu c$te+a simboluri roii i ar)intii, li#sit de fereastr " Deasu#ra aco#eriului s u, un stea) #ur#uriu #urta dou semilune" .i((al sesi/ curio/itatea lui 1+ar i%i e0#lic "Acela e sanctuarul"" "*h""" da" !i aminti 1+ar ceea ce citise" Re)ele unei cete era totodat i !naltul ei #reot care, #e l$n) #re/idarea ceremoniilor reli)ioase #ublice, conducea ritualuri secrete !nde#linite de un num r de ini'ia'i" ,ra obli)atoriu s #ro+in dintr%o anume familie, dar nu era necesar s fie fiul cel mai +$rstnic" Cele mai multe ne+este ale re)elui erau alese !n +ederea #er#etu rii unor anumite tr s turi, iar cel mai asem n tor dintre b ie'i de+enea motenitor e+ident, f c$ndu%i ucenicia !n alt Alai" Astfel, hoinarii le)au alian'e !ntre )ru#urile adesea certate, mai #uternice chiar dec$t c s toriile indi+iduale, care re/ultau #eriodic din adun rile cunoscute ca 1armaroace" @ rba'ii care #ri#oneau cat$rii albi la altar nu # reau mai uimi'i dec$t .i((al" 2l salutau !ncetior" Acesta le r s#undea ce+a care%i f cea s r$d " Adolescen'i se !n+$rteau, mer)eau !n cerc a#roa#e f r noim " Dou fete chicoteau i una din ele f cu o micare, ne!ndoielnic, obscen " 2a adresa mea, pe socoteala mea, tiu 1+ar"

3u a+ea im#ortan' " 4$mbi !nd r t s#re ea, flutur m$na, !i + /u co/ile frumos !m#letite, lun)i #$n%la talie i /baterea #leoa#elor" 2a urma urmelor, pentru ei 8 dac dovedesc c nu sunt un nemaipomenit imbecil, i voi dovedi, voi dovedi 8 pentru ei, deci, voi fi un strin e=trem de interesant. Re+eni cu )$ndul la starea de semidis#erare !ncercat !n urm cu c$te+a minute i se minun , !ncrederea, o#timismul se ridicar ca un +al !n el i se amestecar cu +eselia de moment" 2ntrea)a atmosfer li#sit de )ri5i !l moli#si, aa cum i se !nt$m#la oricui # trundea !n tab r " Re)ele -amlo se !ntorcea de la su#ra+e)herea unei munci" *amenii ridicar m$inile !ntr%un salut ne)li5ent" C$nd dorea s i%o e0ercite #e de#lin, #uterea lui era sf$nt i absolut & dar !n )eneral c$rmuia #rin comun acord" ,ra diferit fi/icete de #o#orul s u: solid, cu oase #uternice, nas ac+ilin" Tr s turile ca scul#tate !n lemn de mahon erau #ar'ial aco#erite de o barb i o musta' stufoase" :chio# ta" -traiul !i era alb, mai curat dec$t s%ar )$ndi cine+a c ar #utea fi #osibil aici" 2n afar de ci/mele de #iele ornamentate, turbanul cu #ana staco5iu i colierul din monede str +echi, mai a+ea #rea #u'ine alte accesorii" Pri+irea%i s# l cit c /u asu#ra lui 1+ar i !l cercet #e c$nd se l sa s cad !ntr%un 5il' bo)at !m#odobit de l$n) +a)onul s u" ",i, str ine" s#use, "care 'i%e rostul9" 1+ar se !nclin , netiind ce s mai fac " Vorbi .i((al: "2i s#une Rolf .arinarul, #retinde c %i +$n tor i om%bun%la%toate ca i ;ni+ersitar i +rea s ne !nso'easc "" Re)ele nu /$mbi" Bra+itatea sa !l marca !nc mai #rofund dec$t # rea !n a#aren' " Totui, 1+ar nu se sim'ea !nfricoat" Dac +a)abon/i +is tori, maturi rata'i sau fu)ari de 5usti'ie doreau s intre !n Alai i do+edeau un moti+ #lau/ibil ori +$ntul le sufla !n #$n/e, cum se s#une, erau acce#ta'i" R m$neau ca str ini, desi)ur, i #robabil nici unul mai mult de un an !nainte de%a fi !nde# rtat" Ar)umentul obinuit era c acestora le li#sea ca#acitatea de a%i !nm nunchia #rice#erile #entru a +ie'ui !n modul dificil, s#inos, com#licat dar descurc re' al #o#orului din Alai" ,ra ade+ rat" 1+ar se ate#ta ca o c l torie cu aceti oameni s %l e0tenue/e la ma0imum" 3u%i f cea ilu/ii c +a fi mena5at" Cine s%ar )$ndi la aa ce+a !n acest tumult +oios9 2i /bura #rin minte: am auzit, am mai citit cte ceva despre cum aceti oaspei nu voiau s plece, n pofida oricror greuti, despre cum /induiau apoi dup acele frumoase zile trecute, despre cum cei care sttuser mai mult aici ncercau apoi s se nroleze sau s se sinucid... Dar nu se neliniti, dim#otri+ , s$n)ele #arc i%ar fi c$ntat" ";m" /ise -amlo, "de ce ceri asta9" ".%am s turat de aceste 'inuturi i n%am ) sit alt modalitate mai #otri+it de%a #leca", r s#unse 1+ar" .i((al i/bucni !n r$s: "*ricum, tie formulaA 1n+oc fetiul secret al clasei de sus ba i mai mult, c ci dac nu tim de ce de/ertea/ , nici nu #utem fi !n+inui'i !n ca/ul !n care urmele l%ar tr da afl$ndu%se #rintre noi"" "A)en'ii 1m#eriali nu sunt #oli'ia de ora sau # /itorii de curte ai micii aristocra'i", s#use re)ele" ",i au curse in)enioase" :i""" acum c$te+a /ile un )ru# de ca#ete !nfierb$ntate au !n)ro/it o #atrul marin !n Pustietate, + aminti'i9 C$'i+a au sc #at" Dac eti i tu im#licat, .arinare, #entru ce am risca neca/ul de%a te trece #este Pustiul de ?ier9" "3%am s#us c sunt amestecat, domnule", r s#unse 1+ar" "1%am s#us lui .i((al, aici de fa' , c + #ot fi folositor" Dar #resu#un$nd c sunt !n r /boi cu Terrienii, asta%i r u9 Am au/it c Tineranii a#rob #e oamenii !m# ratului <u)h c$nd acetia #leac la b t lie"" "Tineranii !ncura5ea/ #e oricine are #osibilitatea de%a cheltui bani", /ise .i((al" "Totui, !'i m rturisesc, celor mai mul'i dintre noi nu le #lace ca stelele s fie st #$nite de locuitorii oraului" Asta ne face s ne sim'im ca i c$nd uni+ersul ar fi !m#re5muit" -e !ntoarse c tre -amlo: "Re)e, de ce nu l%am #une la !ncercare #e acest indi+id, ei9" "Vrei s %i fii custode9" !ntreb cel ae/at" A#oi se roti !ns#re 1+ar: "3oi nu # r sim oamenii !n #ustiu, indiferent ce s%a !nt$m#lat" -u#ra+e)hetorul t u trebuie s te treac "" "-i)ur", /ise .i((al" "Are o #ri+ire ce o)lindete mu/ic nou i )lume clocotind !n el"" "Bardianul t u nu +a fi #rea iert tor", !l #re+eni -amlo" "Dac ai consumat #ro+i/iile i nu le%ai !nlocuit, ei bine, #oate s fie i du# ce ne%am !ntors la #a5iti i ai dis# rut, el tot te +a !ncol'i"" "3u +a a+ea oca/ia, domnule""" Re)e," #romise 1+ar" ".ai bine s te asi)uri de asta", /ise -amlo" ".i((al, )aleria de 'int este !nc montat " Du%te s +e/i c$te 'inte luminoase #oate lo+i cu arma lui" B sete ce+a echi#ament stricat

#entru el s %l re#are& /eii tiu c a+em destul" Alear) %l i dac )$f$ie tare du# 5um tate de du/in de !m#uc turi, renun' la el #entru c nu +a #utea trece niciodat +iu #este Posomor$tul"" -e ridic s#un$ndu%i lui 1+ar: "Dac i/buteti la #robe, +a trebui s %mi !ncredin'e/i mie arunc toarea asta de )loan'e" 3umai )ru#urile de +$n toare #oart arme de foc !ntr%un Alai i, chiar aa, doar un sin)ur om din )ru#" Am a+ea #rea multe #ierderi altfel" Acum trebuie s + d dac animalele sunt bine ad #ostite #entru noa#te" Pleca'i i +oi""

V1 23TR%* 6131, 3,R,B;6ATF, cu turma !nir$ndu%se la coad , cara+ana s%a urnit" ;nii c l reau !n a, al'ii erau !n sau #e c ru'e& cei mai mul'i mer)eau #e 5os" A+eau un fel s#ecific aenean de a mer)e& +a)oanele iute montate se i/beau, se hurducau, sc$r'$iau !nc rcate, #este colinele !ncre'ite unde nu e0istau drumuri" Calea era ane+oioas i nimeni nu +orbea dac nu era ne+oie" C ' ra'i !n +$rful c ru'elor, mu/ican'ii slobo/eau maruri /)omotoase, r sun toare, din c$te+a str +echi instrumente: tobe, corn, )on)uri, cim#oaie, )hitare cu multe strune" 1+ar obser+ c o #arte dintre aceti c$nt re'i erau mutila'i: schilo/i, orbi, ciun)i" Ar fi fost desi)ur ocat de at$ta nenorocire dac aceti oameni n%ar fi # rut tot at$t de +eseli ca i el" A#roa#e de a#usul soarelui, Drumul -f r$mat se desf ura !n #anorama unduitorului teren al >inutului de ?ier" -olul rou brut se / rea #rintre #$lcuri de lemn f r +ia' , desco5it sau trava t ioas , #rea uscat ca s alc tuiasc chiar i )r me/i de #raf" -amlo o#ri con+oiul l$n) un con +ulcanic de mult stins cu la+a erodat , din care i/+odea un do# crenelat" "R bo5ul celor lo+i'i de Dia+ol", /ise .i((al c tre #rote5atul s u" "Primul loc tradi'ional de #o#as !n noa#te, afar de Arroyo& se #resu#une c trebuie s asi)ure #rotec'ie !m#otri+a /eit 'ilor ostile" (u cred c #ractica, credin'a 'in de tim#urile +echi, de la 3eca/uri, c$nd bande s lbatice, oameni lihni'i sau r m i'e euate din for'ele in+adatoare, d deau t$rcoale i trebuia s ai o #o/i'ie defensi+ " Desi)ur, !n /ilele noastre baricad m c ru'ele #entru ca/ul !n care +reun +$nt #ustiitor i%ar iei din s rite sau altce+a asem n tor" Dar e tot at$t de folositor s # str m obiceiurile #re+enti+e" Rebeliunea a do+edit c 3eca/urile #ot +eni din nou i f r !ndoial aa +a fi""" de #arc ar fi fost ne+oie de +reo do+ad "" ";f, scu/ %m " s#use 1+ar, "dar +orbeti sur#rin/ tor de !ntortocheat"" .i((al chicoti: "Pentru un analfabet #e 5um tate s lbatic9 ,i, de fa#t, nu sunt aa" *ricum, nu%s analfabet" ;nii dintre noi trebuie s citeasc i s scrie, dac urmea/ s trate/e cu lumea dinafar , dac sunt obli)a'i s lucre/e sin)uri cu documente inestimabile ca <arta Comorii" 2n #lus, !mi #lace s citesc c$nd #ot ceri sau fura o carte"" "3u !n'ele) de ce +oi""" +reau s /ic de ce sunte'i !nde# rta'i de la acti+it 'i fireti ca studiul !n biblioteci, nemai+orbind de ser+iciile medicale, )enetice, tot ce ar fi necesar"""" "Cu ce #re'9" .i((al se f cu c scui# , dar nu%i irosi sali+a" "Am fi obli)a'i s facem o munc stabil #entru a c$ti)a )olo)anul, fie s de+enim clien'i #ros#eri ceea ce ar !nsemna coloni/are, fi0are !ntr%un loc, ca bl$n/i lin) i ai le)ii" -f$ritul Alaiurilor, deci al nostru, al tuturor" 3%ai tiut asta9 ;n Tineran nu #oate abandona drumurile""" V$r %l !ntr%un ora sau 'intuiete%l la o ferm , +a fi o ade+ rat binecu+$ntare c$nd moartea !i +a elibera leul !n #utre/iciune"" "Am au/it des#re asta", s#use 1+ar !ncetior" "Dar ai cre/ut c #o+estea e o e0centricitate, aa%i9 3u, e ade+ rul ade+ rat" -%a !nt$m#lat aa" Tinerani !nchii, !ntemni'a'i, #e indiferent c$t +reme, s%au !mboln +it i au murit dac nu cum+a s%au sinucis imediat" Chiar dac #entru un moti+ ca e0ilarea din Alai ei trebuie s de+in "lucr tori liberi" 8 tonul indica )hilimelele 8 nu se #ot !nmul'i i nu tr iesc mult""" De aceea noi nu a+em !ntre le)i #edea#sa cu moartea" De dou ori l%am + /ut #e re)e ordon$nd ca un ade+ rat criminal, r uf c tor, s fie i/)onit, trimi'$nd +orb i restului Alaiurilor s nu fie #rimit !n +reunul" 2n ambele d 'i, indi+i/ii cereau s fie biciui'i de o sut una ori !n loc de ceea ce%i ate#ta"" .i((al se scutur " "<ai a+em treab " 3u te%ai +$r$t !n echi# ca s ne !m#iedici de la lucru i s ne aduci acolo unde se afl i restul muritorilor" Dulcy !'i +a r s#unde la !ntreb ri" Dac tot te am ca m$n de lucru su#limentar , s#er s %mi recondi'ione/ sculele re#ede !n cursul acestei c l torii"" -e #urta ca un #an)licar i totodat turn tor de lame #entru arme i ad u)a afabil co'c ria la c r'i i arta de%a scutura /arurile"

@ rba'ii au asamblat o iesle demontabil , au um#lut%o de la o cistern , au ad u)at solu'ia +itamini/at necesar s su#limente/e iarba, nutre'ul +erde la +e)eta'ia autohton " @ ie'ii +or #etrece noa#tea +e)hind mica #ro#rietate comun 8 turma i animalele de trac'iune" Pe l$n) lu#ii%# ian5en sau un #osibil cataval, #rime5diile mai #uteau fi fisurile, demoni ai nisi#urilor, +reo furtun url$nd !nfior tor cu brusche'ea i ferocitatea s#ecific oric rui loc de #e Aeneas" Dac +remea r m$ne #l cut , fri)ul no#'ii n%ar de+eni #ericulos #$n c$nd drumul intr !n ade+ ratele #ustiuri" Aceste f #turi erau #rodusul unei !ndelun)ate selec'ii naturale: #atru#edele i he0a#odele erau # roase, marile neomoas, de asemenea, bo)at !mbl nite""" Desi)ur, nu !ntre)ul >inut de ?ier era aa )ol, sumbru 8 c ci ar fi fost de netrecut" Alaiul +a a5un)e la oa/e unde re/er+oarele +or #utea fi um#lute cu a# s lcie, uor s rat , iar l /ile 8 cu nutre'" Pe #latoul format !ntre c ru'e, femeile i fetele #re) teau cina" 2n acest loc a#roa#e li#sit de combustibil ) teau la focuri" Condensatoarele fur mai t$r/iu re!nc rcate de la o sta'ie ener)etic " Tocmai #entru a #utea face acest lucru i a #l ti dob$ndirea celor necesare traiului, mi)ra'ia trecuse de fa#t #rin /one ci+ili/ate" Planeta Vir)il sc /u" 3oa#tea a cobor$t a#roa#e imediat du# aceea" C$te+a l m#i ardeau #e #ere'ii c ru'elor dar coloana se lumina, !n cea mai mare #arte, de la stele, lune i de la scli#irile boreale" ;n suflu !n)he'at flutur #este #ustiu" Ca i cum ar fi +rut s se #rote5e/e, s se a#ere unul #e altul, oamenii se !n)hesuir !m#re5urul +aselor cu a# fiart " Vocile se ridicau, se au/eau tr nc neli, r$sete, buc 'i de c$ntece" 2n afar de fa#tul c era cum#lit de condimentat , hrana # rea sim#l , o m$ncare obinuit , o tocan )roas , !ntins #e felii de #$ine, iar ca b utur 8 un ceai cu )ust de )udron" Tineranii consumau foarte rar alcool i nici o dat nu%l #urtau cu ei #e drum" 1+ar #resu#use c asta se datora efectului s u deshidratant" *ricum, cui !i trebuia9 ,l nu fusese at$t de fericit nici !n cele mai renumite ber rii din 3o+a Roma i mai ales, mintea !i r m$nea foarte lim#ede cu tot +acarmul" 2i #rimi #rima hran i se ae/ l$n) .i((al i Dulcy" Pe dat al'ii li se al turar , mai mul'i i mai mul'i #$n ce 1+ar a5unse !ntr%un cerc de /)omot, fe'e, cor#uri nes# late dar mirosind a #roas# t" 2ntreb ri, r s#unsuri, )lume #e seama lui" ",i, tu, b iat de ora, de ce%ai #lecat s te #limbi9 Cau'i fete9 P i, s#er m c nu eti #rea obosit s le faci #ro#uneri, du# o /i de #limbare""" C$nt %ne ce+a, s#une%ne o istorie, # l +r )ete, ce # rere ai9 *h, @an5i, nu%l c l ri #rea tare, !nc nu" ?ii bine+enit, ti#ule""" Ai bitari la tine9 Ascult , +ino deo#arte i%'i +oi e0#lica cum #o'i s %'i duble/i banii""" -tai aici, nu te mica, !'i mai aduc o #or'ie"""" 1+ar r s#undea #e c$t de bine !ndr /nea, a+$nd !n +edere inco)nito%ul s u" -e +a afla ce+a tim# #rintre aceti oameni i era mai bine s fie sim#ati/at, #o#ular" Cu at$t mai mult cu c$t !i #l ceau" 2n cele din urm , Re)ele -amlo se a#lec din umbr : "Cur 'enia i stin)ereaA" 2nso'itorii lui se a#ucar s e0ecute #rima #arte a comen/ii" 1+ar #rice#u c haosul de mai de+reme, din tim#ul /ilei i de%acum, era doar a#arent" ?iecare !i tia datoria" Doar c nu se sinchiseau de ordinea militar i de ci/elare" .u/ican'ii se str$nser !m#re5urul Tronului" ". )$ndeam c ni s%a comandat s mer)em la culcare", !i sc # lui 1+ar" "3u chiar imediat" !i r s#unse Dulcy" "*ri de c$te ori #utem, !nt$i ne distr m #u'in, #rile5 de%a au/i mult mu/ic sau dans sau"""" ,a !i str$nse m$na" "B$ndete%te ce%ai #utea tu face, de e0em#lu s#une%ne nout 'i de la c minul t u" * s fii in+itat" Ast sear , dei, el +rea""" Da" ?raina a Veseliei" -ora lui .i((al""" sor +itre) , ai numit%o tu& tat l lor !i #ermite dou so'ii" , ne!ntrecut " Pri+ete"" R t citorii formaser un cerc !naintea c ru'elor" 1+ar desco#eri c nu se #utea ae/a nici #e e/ut ca ceilal'i, nici cu #icioarele !ncruciate #e # m$nt& du# l sarea !ntunericului, s#atele s u ar fi !n)he'at re#ede" 3u e0ista #osibilitatea de%a se d rui, a se acorda haine c lduroase" Aa c sta s#ri5init de c ru'a Aco#eriul Rou, ascuns !n noa#te" Centrul taberei str lucea ar)intiu #entru c 6a+inia se ridicase deasu#ra, iar Creusa se )r bea s de+in !ntrea) " * t$n r femeie # i !nainte, se !nclin !n fa'a re)elui, se !ndre#t i%i scoase mantia" Dedesubt #urta un #ie#tar, o cin) toare lat de metal sus'in$nd f$ii neclare, lon)itudinal dis#use i c$te +a bi5uterii" 1+ar o recunoscu" Acele delicate tr s turi i ochii mari cenuii !i atr seser de5a aten'ia de mai multe ori !n tim#ul /ilei" Virtual de/br cat , silueta sa # rea b ie'esc s+elt , sub'ire, dac

nu ai fi luat !n considera'ie #ie#tul" 3u, hot r! 1+ar, nu era aa 8 feminitatea ei era mai subtil i mai #ro+ocatoare dec$t !nt$lnise el +reodat la or ence" .u/ica !nce#u t$n)uitor" ?ata b tu din #icioru%i descul' o dat , de dou , de trei ori i '$ni !n dans" Ce+a ca un +$nt, ca o boare trecu #este 1+ar" .ai + /use Tinerane #roduc$ndu%se i unele erau #erfect e)ale oric rei balerine 8 dar nici una ce aceasta" 5streaz ce e mai bun numai pentru ei, )$ndi el& a#oi )$ndul i se n rui !n +$rte5ul dansului" ,a s rea, se ridica /bur$nd, se !n+$rtea !ntr%o #lutire" -e #relinse #e # m$nt, '$ni iar s#re !n l'ime, se re!ntoarse !ntr%o #iruet #e +$rfuri, o culme a rotirii continue, #e c$nd caden'a de+enea mai !ndr cit #$n c$nd fu numai o roat care deodat se transform !n s )eat i a#oi, imediat, !n cata+alul care e+it lancea i%l doboar #e +$n tor" 2i sf$ie +em$ntul, f cu ari#i din el, !l #ref cu !ntr%un iubit cu care se !n+$rti i # rul !i flutura i res#ira'ia !i adia" ?ata i/)onea fri)ul& lumina lunii lucea nes#us de frumos #este #erlele sudorii i ea f cu radia'ia s + lureasc deasu#ra" ,ra !ns i lumina lunii, +$ntul, sunetul cim#oaielor i al darabanelor i a#lau/ele ritmice ale !ntre)ului Alai i ale lui 1+ar& iar c$nd ea se a+$nt !n noa#te i mu/ica se sf$ri, oamenii urlar " 2n untru, c ru'a lui .i((al era bine amena5at , dar a+ea !nc #erea str$mt din cau/a lucrurilor care erau !n)hesuite acolo" 2n #artea dinainte e0ista o sob #$ntecoas care folosea, c$nd e0ista, combustibil" Dou #aturi su#ra#use ocu#au #eretele st$n), un dul #ior !n fundul +a)onului i o mas e0tensibil la mi5loc" Peretele dre#t a+ea rafturi, bufet, stela5e care s sus'in numeroase articole deloc reli)ioase: #ro+i/iile i echi#amentul de fiecare /i, costumele i accesoriile s#ectacolelor, un caleidosco# de ciudate su+eniruri i +echituri" De ta+an se b l n) neau un felinar cu #etrol, mai multe amulete i le) turi de alimente uscate: c$rna'i, cea# , merele dragonului, maufr9 i altele care f ceau aerul !n'e# tor" Ataat de u se afla o cuc " Animalul din untru st tea ridicat #e #icioarele dind r t c$nd intrar .i((al, Dulcy i 1+ar" Primul 3 scut se minun de ce%ar 'ine cine+a o creatur at$t de neis#ititoare, neatr ) toare" A+ea cam CE centimetri lun)ime, #atru#ed, dei labele din fa' a#roa#e sem nau cu nite m$ini sl b noa)e" * blan as#r !l aco#erea, iar dedesubt a+ea un soi de #lic de #iele care%i at$rna de la umeri i #$n la labele din s#ate, ca o manta natural " Ca#ul era ciudat alc tuit, urechile ascu'ite i curbate ca nite coarne, )ura cu col'i ascu'i'i ca acele" C nu #utea fi o creatur de #e Aeneas o do+edeau cei trei ochi mici, rou%scli#itor, tustrei )ru#a'i !ntr%un triun)hi" "Ce%i asta9", !ntreb 1+ar" ",i, # i, norocul nostru" r s#unse Dulcy" "-e numete 6ar/o"" @ ) m$na !n cuc , aceasta nu era #re+ /ut cu !ncuietoare: "hai afar i salut , 6ar/o, iubitule"" ",ste cum+a mascota +oastr 9" ".as""" cum9, r s#unse .i((al" "*h, te%am #rice#ut" 2l consideri adic un Du+: 2i smuci de)etul c tre ar tarea a)itat " "3u" , ade+ rat, #urt toarele de noroc se #resu#une c ne a5ut , dar sunt de fa#t, !n #rinci#al, animale #referate" 3%am au/it niciodat ca +reo c ru' !n +reun Alai s nu aib aa ce+a"" * amintire fu)ar din cele citite trecu #rin mintea lui 1+ar" 3ici un autor nu men'ionase dec$t su#erficial acest obicei care era considerat f r semnifica'ie deosebit " Dulcy aduse animalul !naintea lor" Pe c$nd to'i trei edeau unul l$n) altul #e #atul de 5os, ea 'inea animalul !n #oal , str$ns !mbr 'iat, fredona i%i d dea buc 'ele de br$n/ " Acesta le #rimea dar nu%i r s#undea la afec'iune" "De unde sunt, de unde #ro+in9" se mir 1+ar" .i((al ridic bra'ele: "Cine #oate ti9 +reun imi)rant a adus odat , demult, o #ereche ori dou , #resu#un, !n /ilele tare !nde# rtate" Acestea n%au re/istat sin)ure dar Tineranii au luat obiceiul s le !n)ri5easc i"""" C sc /)omotos" "<ai s soilim" -u# rarea cu diminea'a e c +ine, fi%r%ar s fie, #rea de+reme"" Dulcy duse animalul%cu%noroc !na#oi !n cuc " Pentru a face acest lucru se a#lec #este #$ntecul lui 1+ar" C$nd m$na !i fu liber !l m$n)$ie !n 5osul #$ntecului !n +reme ce cu de)etele celeilalte m$ni !l ciufulea, !i /b$rlea # rul" .i((al cli#i i a#oi /$mbi" "De ce nu9" s#use el" "Vei fi !nso'itorul nostru ce+a tim#, Rolf, i nou am$ndurora ne #laci" Putem !nce#e imediat, e chiar mai bine"" 3esi)ur, dei e0trem de contient de a# sarea femeii li#ite de el, nou%+enitul !n Alai b$lb$i: "Cuum9 3u #rea, eu nu #rea !n'ele)""""

"1a%o tu #rimul la noa#te," !l in+it .i((al" "Ce9 Dar, dar, dar"""" ">i%ai uitat motorul mer)$nd" /ise .i((al, #e c$nd Dulcy chicotea" Du# o scurt #au/ : Timid9 Voi, du# """ + !mb ta'i" 2ntre #rieteni nu%i ca/ul"" 1+ar !i sim'i obra/ul !n fl c ri" "Vai, +ai", /ise Dulcy, bietul b iat, nu e #re) tit"" :i%l s rut uurel #e bu/e" "3u%i nimic" A+em tim#" .ai t$r/iu, dac +ei dori" 3umai dac +ei dori"" "-i)ur, nu%'i fie fric de noi", ad u) .i((al" ",u nu muc, iar ea n%o face #rea dureros" Dar, dac #referi, lun)ete%te !n #atul de sus i odihnete%te"" 3e# sarea lui fu ca o binecu+$ntare" 1+ar nu i%ar fi ima)inat c +a sim'i o asemenea stin)hereal i nici modalitatea de a o de# i" "3u +reau s + 5i)nesc", s#use, "numai c sunt, ei, sunt lo)odit, #e #unctul de%a m c s tori, acas "" "Dac te r /)$ndeti, s#une%mi", murmur Dulcy" "Dar dac nu, eu nu am nici o !ndoial c eti, totui, b rbat" Triburi diferite cu diferite feluri de e0isten' , asta%i tot"" 2l s rut iar, mai a# sat" "3oa#te bun , dra)ule"" 1+ar se c ' r #e #atul de deasu#ra, se de/br c i se +$r! !n sacul de dormit #e care Dulcy !l #re) tise #entru el" .i((al stinse felinarul" Cur$nd se au/ir sunetele i se sim'i fream tul, /+$rcolirea din culcuul de dedesubtul s u 8 a#oi fur doar !ntunericul, #ace, +$ntul" Dur mult #$n s adoarm " 1n+ita'ia #e care i%o f cuser fusese #rea a'$' toare" -au era totui chiar at$t de sim#lu9 Cunoscuse trei sau #atru femei leam#ete, !n #ermisiile de la armat " 6e cunoteau i #rietenii lui" * +reme s%a f lit, c lca foarte 'an'o" A#oi a !nt$lnit%o #e curata ca o stea Tatiana i i%a fost ruine" *u sunt formalist, nu pozez n ceea ce nu sunt, ncerca s se con+in) sin)ur" - fac ei ce doresc cu +ia'a lor #e !nde# rtat%coru#ta Terra sau !ntr%o a#ro#iat i nu nea# rat coru#t c ru' tineran " ;n fiu de Prim @ rbat i c rturar are alt destin de urma" Pe Aeneas, oamenii au su#ra+ie'uit fiindc to'i conduc torii s%au su#us acestor ri)ori& b rba'i i femei disci#lina'i, consec+en'i, care erau mai e0i)en'i cu ei !nii dec$t cu cei care%i slu5eau" :i autocomanda !nce#u s lucre/e !n cel mai ad$nc un)her al sufletului" * fiin' #oate face un #as )reit i atunci se !m#leticete, desi)ur" 1+ar nu considera c a c /ut #rea r u afl$ndu%se !n aceast tab r de hoinari, !n strania atmosfer din tim#ul r /boiului" Dar o""" or)ie ar fi fost cu totul altce+a" .ai cu seam c nu a+ea nici cea mai fra)il scu/ " Atunci de ce / cea acolo, !ncerc$nd s nu se !ntoarc de #e%o #arte #e alta i re)reta att de mult c trebuia s %i r m$n credincios Taniei9 De ce c$nd !i con5ura ima)inea chi#ului s %l a5ute, a# rea !n loc fi)ura ?rainei9

V11 AC*P,R13D * C*613F !n mi5locul 3o+ei Roma, ;ni+ersitatea din Vir)il era ea !ns i un ora !n mi5locul metro#olei i !n cea mai mare #arte mai +echi dec$t acesta din urm " 4idul masi+, crenelat, care o !ncercuia, #urta !nc urmele r nilor, cicatricele dob$ndite !n +remea 3eca/urilor" <ai btrn n adevr dect !mperiul, gndi 7esai. 5rivirea i se plimb peste pietrele cioplite, sculptate n form de om, roii i cenuii, ctre o poriune cu irizaie sticloas. Un fior i trecu prin ira spinrii. )cea fraciune este mai veche dect umanitatea. Dincolo de intrarea #rinci#al # trunse !ntr%un labirint de cur'i, alei, sc ri, mici )r dini neb nuite, #l ci memoriale sau statui, amestecate #rintre cl diri" Arhitectura era mai deosebit aici dec$t oriunde altunde+a" Chiar structurile mai noi 8 ferestrele lun)i o)i+ale, #orticoidale, !n l'$ndu%se c tre turnuri 8 # strau o tradi'ie mer)$nd !nd r t #$n la #rimii stabili'i aici" "are aa s fie+ se !ntreb Desai" 7ac aceste desene vin de pe strvechea 3erra, sunt hibrizi care au suferit schimbriC arcuri gotice dar turnuri russBiene, lsnd numai la o parte faptul c la gravitaia /oas, sczut, aceste elanuri se boltesc, pe cnd acele cupole se umfl... i nc nu e nepotrivit, e chiar plin de graie ntr-un fel propriu, aparinnd de )eneas ca... (u nu. -unete de clo#ot se au/ir dins#re o clo#otni' care se ridica, #uternic reliefat , de%a curme/iul alb struiul !ntunecat i o ful)erare ru)inie fu #urtat #e sus de%un nor de #raf" ? r !ndoial melodia se au/ea adesea" Dar lui nu%i # rea scolastic ci mai cur$nd r /boinic "

Cam#usul nu%i rec$ti)ase a)lomera'ia #lin de +ioiciune #e care Desai o + /use !nainte de re+olt , !ndeosebi e0istau #u'ini non%umani i #robabil !nc mai #u'ini humanioi/i din alte colonii" Dar Desai trecu #rintre sute de Aenei/i" Cu )reu cine+a n%ar fi i/butit s fie identificat: cei cu insi)n , #urt$nd straiele colorat%semnificati+e ale cor#ului didactic, #ut$nd s aco#ere sau nu salo#eta cercet torului& haine studen'eti, #urt$nd emblemele institutelor lor i, dac erau *ameni ai 6ocului, #e cele ale Primilor @ rba'i" (Dedesubt a+eau tunici, #antaloni i ci/me scurte care la nordici erau identice #entru ambele se0e cu e0ce#'ia oca/iilor de )al , c$nd femeile re!n+iau str +echile fuste)" Desai obser+ , de asemenea, la mul'i, #eticele de #e um r, r m i' a unit 'ilor militare ori maritime acum destr mate" 6 le consider pe acelea nelegale+... 1i dac decretul meu ar fi, n general, nerespectat+ -im'i m$nia contra #ro#riei #ersoane ca o for' fi/ic " *h, aici c$'i+a r$deau de o )lum , acolo al'ii !n l'au /mee uriae, de dincolo +eneau m$n %n m$n un b iat i%o fat , al turi doi mai +$rstnici con+ersau mai sa+ant& dar /$mbetele erau mult #rea rare, /)omotul #ailor #e dale mult #rea #uternic" Vi/itase incinta i oficial, f c$nd !n #rimul r$nd efortul s%o cunoasc " Acest fa#t nu le determinase #e )a/de si de+in mai cordiale dar astfel, ast /i, era scutit s !ntrebe !ncotro s%o ia i s rite, deci, a fi recunoscut" 3u c s%ar fi temut de +iolen' & a#oi mai a+ea !ncredere i !n #uterea lui de%a tolera insulta& totui""" Drumul s u trecu #este Parcul Ad/el c tre C minul @or)lund care era locuibil" Turnul dins#re sud, s#usese ea" Desai se o#ri s +ad unde se ) sea #laneta Vir)il" Du# mai bine de un an aeneid 8 ceea ce !nsemna cam doi ani% standard 8 !nc nu%i de/+oltase #e de#lin refle0ele de orientare !n func'ie de re#erele astrale s#ecifice #lanetei Aeneas, astfel c #$n acum fusese obli)at s se oriente/e du# constela'ii str ine" 2mbtrnesc. *u mai sunt fle=ibil, adaptabil. Dar nu dob$ndise nici refle0ul (de conser+are, !n fond) s e+ite #ri+irea direct s#re micul i s lbaticul disc solar" *rbit un minut, se !ntreb des#re arsura #e retin " Probabil nu se #roducea" Aenei/ii, to'i cu ochii albatri, !i men'ineau doar +ederea, nu%i aa9 6 merg mai departe la treab. Prea multe m atea#t !nd r t !n birou i cu fiecare secund se !n)r m desc i mai multe" -cara circular din turn era !ndea5uns de !ntunecoas ca s %l fac s se #oticneasc , suficient de abru#t s %i taie res#ira'ia i s %i bat inima nere)ulat" Bra+ita'ia sc /ut nu era !ntr%ade+ r o com#ensa'ie #entru aerul rarefiat, la +$rsta lui" -e odihni #u'in #e #latforma celui de%al #atrulea eta5, !nainte de%a se a#ro#ia de o u din ste5ar i a folosi un inel de metal #entru a cioc ni" 1nel c ruia sute de ani de u/ur !i tociser forma" Tatiana Thane !l #rimi !n untru" "@un /iua", s#use ea f r intona'ie" Desai se !nclin " "@un /iua, stimat doamn " -unte'i amabil c %mi acorda'i aceast !ntre+edere"" "Am de ales9" "Desi)ur"" "3%am a+ut !ncotro c$nd -er+iciul dumnea+oastr -ecret de 1nforma'ii m%a tracasat cu !ntreb ri"" Vorbirea ei r m$nea ine0#resi+ " * not de am r ciune !ns , cel #u'in, ar fi fost sesi/abil !ntr%o rela'ie uman oarecare" "Tocmai de aceea am dorit s te + d !n #ro#riul a#artament Profesor Thane" Pentru a m ri s#ontaneitatea" 3u #entru c a crede c eti arestat , doar nu eti, nu9 *fi'erii #ur i sim#lu au considerat c +ei coo#era cu un""" cet 'ean ce res#ect le)ea"" Desai abia se st #$ni s nu rosteasc : "un su#us al .a5est 'ii -ale"" ",i bine, nu te +oi ataca, Comisare" Ai +enit aici !ntr%ade+ r f r escort , aa cum #retindeai c%o +ei face9" "-i)ur" Cine ar da aten'ie unui dolofan cu obra5ii ciocolatii !ntr%o manta deosebit de )roas 9 A#ro#os de ea, unde a #utea s%o #un9 Tatiana !i ar t un cuier la intrare" Ae/ m$ntul era incredibil de arhaic" ? r !ndoial , colonitii ori)inari nu a+useser sur#lusul economic s %i automati/e/e domiciliul i a#oi r m sese o do/ suficient de dis#re' alimentat fa' de "mecheriile inutile"" 6ocul, de asemenea, era r coros, totui t$n ra era uor i sim#lu !mbr cat " Pri+irea lui Desai !i !nre)istra atent tr s turile #entru a le studia mai t$r/iu" ,a era !nalt i sub'ire" ?a'a o+al era !n/estrat cu un nas ac+ilin, s#r$ncene arcuite #este ochi c #rui, o )ur #lin , lar) , ten ca de filde !ntre ari#i de # r !ntunecat, dre#t, lun) #$n la urm " #eche familie Universitar, !i reaminti Desai, cufundat n cunotinele ei tradiionale, destinat din vreme unei cariere crturreti, oarecum timid i studioas, dar nu e=agerat,

face plimbri lungi sau cltorete mult, i petrece un timp n pustiu nemaivorbind de /unglele de pe 7ido. 2ingvist strlucit, de/a rspunznd competent la progresele n nelegerea anumitor limbi pe aceast planet. (ntuziasmul ei pentru clasicii 3errieni a strnit, nendoielnic, interesul lui !var ?rederiBsen pentru acetia i pentru istorie... dei n cazul lui mai curnd s- ar putea spune c i-a incendiat viziunea de lupttor pentru libertatea de odinioar. (a pare a avea mai mult luciditateC o fat serioas, fr simul umorului, logodnica pe care orice brbat i- ar dori- o. Aceasta era a#ro0imati+a !ntindere a ra#ortului des#re ea" ,0istau #rea multe fa#te mai i/bitoare, remarcabile #e care Aenei/ii s le in+esti)he/e" ?rederi(sen cel t$n r n%a # rut nim nui interesant #$n nu l%a a#ucat amocul" Tatiana !l conduse #e Desai !n camera #rinci#al a micului ei a#artament" Piatra era scoas !n e+iden' , reliefat , de ta#iseriile !n culori stinse i de co+oraul ters, acolo unde #ere'ii nu erau ocu#a'i de rafturi cu c r'i, de un frumos a#arat eidofonic i alte a#arate #otri+ite #entru anali/e lo)icosemantice" .obila era !n acelai mod, u/at%confortabil , din #iele i lemn scul#tat" Pe o mas se ) seau foto)rafii 8 ale rudelor ei, #resu#use Desai 8 una re#re/ent$ndu%l #e 1+ar sfid tor, insolent, !n mi5locul lor" Deasu#ra, at$rnau dou e0celente +ederi, re#re/ent$nd una #laneta Dido + /ut din s#a'iu, alta Aeneas, !n culori maro%rocat, albastru%marmorat, +erde, #recum i calota #olar de nord at$t de alb ca i f$iile norilor de )hea' " .unca ei, c minul ei" -e au/i un tril" Tatiana se !ndre#t c tre o stin)hiu' dintr%un col' al camerei unde st tea, mititel i #ufos, un oricel autohton" "*h", /ise ea, "am uitat c %i +remea mesei #entru elA" 2i d du anim lu'ului semin'e i%l m$n)$ie" Acesta !i r s#unse #rintr%un sunet #l cut, sua+" "Cum se numete, dac mi%e #ermis s te !ntreb9" se interes Desai" ,a fu e+ident sur#rins " "De ce""" ?rumious @andersnatch"" Desai schi' o alt re+eren' " "1erta'i%m , doamn " .i s%a su)erat o im#resie )reit des#re dumnea+oastr "" "Poftim9" "3%are im#ortan' " Pe c$nd eram b ie'el, !n Ramanu5an, a+eam un animal fa+orit #e care%l numeam @roasca >estoas Pref cut " -#une'i%mi, + ro), oare un asemenea oricel ar fi #otri+it !ntr%o cas cu co#ii9" "P i, de#inde de ei" 3u trebuie s fie r ut cioi"" "3u sunt" Coada #isicii noastre a r mas !ntrea) #$n c$nd, !n cele din urm , biata f #tur a murit" 3u s%a #utut ada#ta #e aceast #lanet "" Tonul ei se !n s#ri: "Aeneas nu%i #rimitoare #entru fiecare nou%+enit, Comisare" 1a loc i s#une ce doreti de la mine"" -caunul #e care%l ) si era #rea !nalt #entru tihna lui" ,a se ae/ +i/a+i de el, cu )ri5 , fiindc %l de# ea cu c$'i+a centimetri" Desai ar fi +rut s #oat fuma dar s cear +oie ar fi fost o #rostie" "C$t des#re 1+ar ?rederi(sen" s#use Tatiana, "!'i s#un ceea ce am relatat de5a oamenilor t i: nu am fost im#licat !n #resu#usa lui ac'iune i nu tiu unde s%ar #utea afla"" "Am + /ut !nre)istrarea acelui inter+iu, Profesor Thane"" Desai !i alese cu )ri5 cu+intele" "Te cred" :i a)en'ii la fel" 3ici unul nu a recomandat narco/a, nemai+orbind de hi#no#rob "" "3ici un #oli'ist Aeneid nu are dre#tul de%a #ro#une ce+a at$t de !nsemnat"" "Dar Aeneas s%a r sculat i este sub domina'ie" r s#unse Desai cu cea mai bl$nd tonalitate #osibil " "- %i restabileasc loialitatea i i se +a reda +echea autonomie"" V /$nd resentimentul !n)he'at din ochii ei, ad u) uor: "De+otamentul des#re care +orbesc nu include altce+a dec$t c$te+a do+e/i +i/ibile, #al#abile, de res#ect #entru tron, ca simboluri esen'iale" ?idelitatea #entru 1m#eriu este deasu#ra a toate #entru Pacea sa, !ntr%o +reme c$nd na+ele s#a'iale #ot incinera toate lumile i c$nd r /+r tirea a costat, de fa#t, mii de +ie'i, asta +reau s s#un, doamn " De aceea sunt aici, nu #entru 1+ar ?rederi(sen"" Tres rind, ea !n)hi'i !nainte de%a ri#osta: "Ce%'i !nchi#ui c #ot face eu9" ". tem c a#roa#e nimic" Totui, ansa unui indiciu, a unui fir, orice lic r de lim#e/ire c$t de c$t, m%a determinat s %'i cer o con+orbire confiden'ial " -ublinie/ Rs cerS" 3u m #o'i a5uta dac nu o faci de bun +oie"" "Ce doreti9", murmur ea" "Re#et, nu fac #arte din nici un )ru# re+olu'ionar 8 niciodat n%am fost, dac nu iei !n considerare ser+iciul meu func'ion resc #e tim#ul lu#tei de

inde#enden' 8 i nu tiu o boab des#re ce se #oate #etrece"" .$ndria !i re+eni: "1ar dac a ti, mai cur$nd m%a sinucide dec$t s %l tr de/ #e el" -au cau/a lui"" "Te deran5ea/ s +orbim des#re el, totui, ,l i cau/a sa"" "Cum9" R s#unsul !i suna obosit" "-timat doamn ", s#use Desai i se !ntreb c$t de cinstite !i # reau ei ar)umentul, cererea" "-unt un str in #entru #o#orul t u" Am !nt$lnit #$n acum sute de indi+i/i eu !nsumi, !n +reme ce subordona'ii mei au !nt$lnit mii" A fost #rea #u'in folositor s#re a c$ti)a em#atie" 1storia +oastr , literatura, artele sunt ce+a mai cu#rin/ toare !n acest sco#, dar tim#ul #e care%l #ot eu re/er+a lecturii e #rea limitat, iar re/umatele, dei #re) tite de a)en'i s#ecial numi'i #entru aceast !ns rcinare, sunt a#roa#e f r +aloare" ;n obstacol de ba/ !n a + !n'ele)e este m$ndria +oastr , idealul +ostru de disci#lin autoim#us , sim'ul intimit 'ii care + !m#iedic a + de/+ lui sufletele" ,u tiu c +oi a+e'i emo'ii i sentimente umane normale, dar cum funcioneaz normal toate aceste caracteristici #e Aeneas9 Cum lucrea/ ele ca s te simi tu nsui+ -in)urele #ersoane cu care mi%am #utut ) si un oarecare limba5 comun sunt anumi'i *ameni ai *raului, antre#renori, directori, ino+atori 8 cosmo#oli'i care au a+ut mult contact cu cele mai de/+oltate # r'i ale 1m#eriului"" "@ ) cioii din Leb", rosti ea #e un ton bat5ocoritor" "Da, sunt #este tot, s cercete/e" *rice #entru c$ti)"" "Acum tu eti cea a c rei ima)ina'ie di+a)hea/ ", !i re#lic Desai" Desi)ur, ne!ndoielnic, un num r dintre ei sunt o#ortuniti demni de dis#re'" Dar #rintre *amenii 6ocului i cei din ;ni+ersitate chiar nu e0ist nici unul aidoma9 Chiar nu%'i #o'i ima)ina c un industria sau financiar crede cu fermitate i sincer !n coo#erarea cu 1m#eriul ca fiind cea mai mare s#eran' a +ie'ii lui9 Chiar nu #o'i admite i#ote/a c el ar a+ea dre#tate9" Desai oft " "Cel #u'in recunoate c !n m sura !n care noi + cunoatem mai bine, a+anta5ul +ostru crete" 2n fond, em#atia noastr #oate fi +ital " Dac """ ,i bine, ca s fiu sincer, dac a fi fost si)ur #e ceea ce b nuim +a), cu #ri+ire la semnifica'ia .onumentului .cCormac i a )os#od riilor !narmate !n cultura +oastr , #robabil a fi i/butit s con+in) sectorul )u+ernamental s %i abro)e ordinele de desfiin'are" Atunci #oate n%am fi #ro+ocat acele reac'ii care au f cut din lo)odnicul t u un #roscris"" Peste fa'a ei trecu o durere" "Poate", /ise" "Datoria mea aici", continu Desai, "este, !n #rimul r$nd, s men'in Pacea, !n ea fiind incluse desi)ur le)ea ci+il i ordinea& cu b taie mai lun) , s asi)ur c acestea +or fi res#ectate c$nd tru#ele Terriene se +or !ntoarce, !n sf$rit, acas " Dar ce trebuie f cut9 :i cum9 Ar trebui oare, de e0em#lu, s re+edem !m#reun structura de ba/ 9 - lu m #uterea de la mica nobilime de 'ar , !n s#ecial, al c rui militarism s fi fost r d cina r scoalei i s stabilim un #arlament ba/at #e sufra)iul strict b rb tesc9 Desai !i obser+ e0#resiile fe'ei& de+enise mai deschis c tre el" ",ti ocat 9 1ndi)nat 9 3e)i !n tine !ns 'i c o astfel de drastic schimbare este #ermanent #osibil 9" ,l se a#lec !nainte" "-timat doamn ", /ise, #rintre erorile cu care con+ie'uiesc este aceast cunoatere, ba/at #e !ntrea)a istorie studiat i #e toat e0#erien'a direct #e care am dob$ndit%o" , !n)ro/itor de sim#lu a terori/a, a deturna o na'iune ocu#at i !nfr$nt " 2n orice direc'ie" -%a !nt$m#lat i s%a r s!nt$m#lat" C$teodat , doi !n+in) tori cu ideolo)ii diferite !m# r'eau un asemenea # )uba !ntre ei, !n sco#ul "reform rii"" Du# aceea, !n+insul #o#or r m$nea di+i/at, se)mentele sale fiind #robabil mai fanatice dec$t chiar cuceritorii lor"" 2l n # di ame'eala" Trebui s res#ire ad$nc !nainte de%a continua: "-i)ur, o ocu#a'ie se #oate sf$ri cur$nd sau nu%i #oate !nde#lini reconstruc'ia aa cum i%a #ro#us" Atunci o +ersiune a #rimei societ 'i +a re!n+ia dei este, #robabil, o +ariant deformat " Acum m !ntreb: c$t de repede este prea repede, c$t de incomplet este insuficient+ :i #$n la care sfrit+ "-timat doamn , e0ist unii la #utere, care stri) c -ectorul Al#ha Crucis nu +a fi niciodat !n si)uran' c$t +reme Aeneas nu e #e de%a%ntre)ul transformat !ntr%o, s /icem, cel mult o imita'ie a Terrei" -imt c asta e nu numai )reit 8 a+e'i ce+a unic aici, ce+a fundamental bun 8 dar e #ericulos de moarte" 2n ciuda #reten'iilor #sihodinamitilor, nu cred c urm rile unei inter+en'ii radicale asu#ra unui #o#or m$ndru i " #uternic sunt #re+i/ibile, antici#abile" "Vreau s fac minime, nu ma0ime schimb ri" Acestea #ot echi+ala doar cu !nt rirea rela'iilor comerciale cu stelele din centrul 1m#eriului, d$ndu%+ o mai lar) #artici#are la Pace" -au orice #are necesar" 2n #re/ent, totui, nu tiu" Plutesc #rintr%o mare de ra#oarte statistice i,

cum cobor #entru a treia oar , !mi reamintesc +echea /ical : "las %m s scriu c$ntecele unei na'iuni i nu%mi #as cine%i scrie le)ile"" 3u +rei s m a5u'i s + !n'ele) c$ntecele9" -e l s t cerea cu e0ce#'ia +$ntului sus#in$nd afar , i aceasta dur , #$n ce oricelul oferi un timid arpeggio. Aceasta # ru s%o distra) #e Tatiana de la )$ndurile ei ne)re" -e scutur ea !ns 'i i s#use: "ceea ce doreti este mai mult dec$t sim#l cunoatere, Comisare" , #rietenie"" R$sul lui era ner+os: "Voi im#une desi)ur o deci/ie care +a dis#lace" @ine!n'eles n%am tim# #entru discu'ii deschise #e c$t mi%a dori i #e c$t am, realmente, ne+oie de ele" Dar dac , oh, dac +oi, tinerii Aenei/i a'i fraterni/a cu tinerii solda'i din infanteria marin , tehnicieni, na+i)atori s#a'iali, i%a'i desco#eri decen'i, amabili, a'i a+ea mil de sin)ur tatea lor i ei chiar au e0#erien'e de #o+estit din lumi des#re care +oi n%a'i au/it nici o dat """" "3u tiu dac s%ar #utea", s#use Tatiana" "Desi)ur, nu e suficient recomandarea mea" 3u c a da +reuna at$ta tim# c$t c$inii +otri !mi h ituiesc b rbatul"" "Credeam c acesta ar fi un alt lucru des#re care s discut m, r s#unse Desai" "3u unde s%ar #utea ) si sau ce #lanuri ar a+ea, nu, nu" Dar cum s %l scoatem din ca#cana !n care s%a !nchis de bun +oie" 3imic nu m%ar face mai fericit dec$t s %i acord iertarea" 2'i #o'i !nchi#ui o modalitate9"" ,a%i arunc o #ri+ire mirat !nainte de%a rosti !ncetior: "Cred !ntr%ade+ r c doreti asta"" ", !n afara oric rui dubiu c +reau" 2'i s#un de ce: 3oi, cei ce lucr m #entru 1m#eriu, a+em a)en'i i informatori, la urma urmei, nemai+orbind de ser+iciile s#eciale de s#iona5" 3u suntem com#let orbi i sur/i la e+enimente i la consecin'ele lor" ?a#tul nu #oate fi 'inut secret fa' de #o#orul #e care 1+ar ?rederi(sen, motenitorul Conducerii 1lionului, l%a condus la #rima re+olt calculat #entru schimbare" Con5ura'ii s i, care au fost ucii, r ni'i, !nchii sunt considera'i martiri" ,l, !n )eneral, se o#tete c ar fi ade+ ratul cam#ion al libert 'ii 8 ade+ ratul re)e, dac +rei 8 care se +a re!ntoarce"" 4$mbetul lui Desai ar fi #utut fi o )rimas amenin' toare dac tr s turile%i rotofeie ar fi fost ca#abile de o asemenea e0#resie" "Remarc absen'a declara'iilor #ublice f cute de rudele sale, l s$nd la o #arte adresarea #ersonal de re)rete #entru un nefericit incident" 3oi, autorit 'ile, am a+ut )ri5 s nu ne a#lec m asu#ra lor" *h, dar ce )ri5 A" Atmosfera sub'iat era ca un #ermanent amorti/or de /)omot #entru urechile lui neobinuite" Abia o au/i: "Ce ai #utea face""" 2n a5utorul lui9" "Dac el, ne)reit de bun +oie, ar anun'a c s%a r /)$ndit 8 nu s lin)ueasc 1m#eriul, nu, cel mult s admit c !n cea mai mare #arte a istoriei sale Aeneas n%a dus%o #rea r u sub conducerea acestuia i c +a fi din nou aa 8 ei, atunci cred c ar #utea fi nu numai iertat !m#reun cu com#licii s i, dar chiar cred c )u+ernul de ocu#a'ie ar #utea ne)ocia anume cereri"" Pruden'a o f cu #e Tatiana s se re#ead : "dac inten'ione/i ca #rin aceast ofert s %l is#iteti s ias din ascun/ toare"""" "3uA" r s#unse, oarecum im#acientat" "3u%i )enul de mesa5 care #oate fi transmis" Aran5amentele +or trebui f cute mai !nainte, !n secret, altfel ar # rea !ntr%ade+ r o tr dare" *ricum, re#et c nu cred, nu + d cum ai #utea s %l ) seti i nici c el nu +a fi acela care +a !ncerca s te contacte/e !ntr%un +iitor a#ro#iat"" Desai oft " "Dar #robabil""" ei bine, cum 'i%am s#us, ceea ce +reau, !n #rinci#al, s !n+ ' !n felul meu st$n)aci i o+ itor, este ce !l determin #e el" Ce + determin #e +oi to'i9 Ce #osibilit 'i de com#romis e0ist 9 Cum #ot Aeneas i 1m#eriul s ias mai bine, s lu#te !m#otri+a acestei belele #e care i%au creat%o reci#roc9" ,a%l #ri+i tim# de o a doua #erioad de linite #$n s %l !ntrebe: "3%ai +rea s iei masa9" -and+iurile i cafeaua erau bune& din firida chicinetei cu ferestre sus'inute #e s#atele dra)onilor de #iatr , a+eai #ri+eliti ne#aralele #este cur'i # trate, holuri, turnuri, cl diri, !n 5os i #este 3o+a Roma, #este r$ul ?lone i centura sa de +erdea' , #este s lb ticia de mai !ncolo" Desai mirosi mireasma din cana lui, !n loc de 'i)ara des#re care !nc nu a+usese cura5 s men'ione/e" "Atunci 1+ar e #arado0al" remarc el" "Du# relatarea ta e un sce#tic !n felul s u #ro#riu #e cale de a de+eni domnul #lin de duh, de har al unui #o#or #rofund reli)ios"" "Ce9" ,l #ierduse num rul c$tor uimiri !i st$rnise fetei !n acea /i" "*h, nu" 3oi n%am fost niciodat aa" Am !nce#ut ca ba/ tiin'ific , amintete%'i, i nu !ntr%o e#oc de e+la+ie"" Tatiana !i trecu de)etele #rin # r i s#use du# un moment: ",i, ade+ rat, au e0istat totdeauna c$'i+a credincioi, !n s#ecial #rintre *amenii 6ocului""" Presu#un c tendin'a mer)e !nd r t, !naintea administra'iei -nelund, #oate #re' de c$te+a )enera'ii""" reac'ie la decaden'a )eneral a

1m#eriului9 Dar nenorocirile, durerile noastre din ultimii c$'i+a ani au accentuat #rocesul, cu si)uran' , i #o#orul se !ntoarce din ce !n ce mai mult c tre biseric "" -e !ncrunt " "Totui, nu ) sete ceea ce caut " Aceasta e i #roblema lui 1+ar" A trecut #rin, a suferit con+ertirea de+reme, !n adolescen' , mi%a m rturisit, a#oi mai t$r/iu cre/ul i s%a # rut fra)il, friabil !n lumina tiin'ei 8 dac nu cum+a acesta e diminuat #$n la un clonc nit de /)omote, ceea ce nu constituie esen'a c ut rii lui"" "?iindc am +enit aici s m informe/, nu e treaba mea s %'i s#un ce sunte'i", /ise Desai" "Totui e o atmosfer deosebit , societatea aenean a a+ut !ntotdeauna o #uternic !ncredere ei, cum consideri aceast inter#retare9 * !ncredere !n +aloarea cunoaterii, #entru a fi0a, !n #rimul r$nd, aceast colonie& o !ncredere !n, oh, !n dre#tul absolut, total i datoria de%a su#ra+ie'ui, !n a le # stra #rin se+erul im#act cu 3eca/urile #e care le%a suferit& o !ncredere !n ordine, onoare, tradi'ie, demonstrate de fa#tul c #aternalismul 8 care este esen'ial 8 continu s fie +iabil !n +remurile mai uoare" Acum a re+enit tim#ul dificult 'ilor" C$'i+a Aenei/i ca 1+ar, reac'ionea/ #rintr%un mai com#let an)a5ament fa' de sistemul social" Al'ii caut su#ranaturalul" Dar orice ar face, Aeneidul obinuit trebuie s ser+easc ce+a care s %l de# easc "" Tatiana se !ncrunt , )$ndindu%se" "Poate" Poate aa e" Totui nu consider "su#ranatural" cu+$ntul #otri+it, l s$nd la o #arte sensul s#ecial" "Transcendental" ar fi #oate mai bine" De e0em#lu, a numi filosofie Cosmenosist !n loc de reli)ie"" 4$mbi, absent " "-%ar cu+eni s tiu, fiind eu !ns mi o Cosemenosist "" "Parc %mi reamintesc 8 nu cum+a aceasta e o micare #o#ular din ce !n ce mai s#orit #rintre cei din comunitatea ;ni+ersitar 9" "Care e lar) i ramificat , nu uita" Da, Comisare, ai dre#tate" :i nu cred s fie doar o sim#l toan , un ca#riciu"" "Care sunt #rinci#iile de ba/ , ce doctrin are9" "Cu e0actitate, nimic #recis" 3u #retinde c ofer re+ela'ia ade+ rului, e #ur i sim#lu o b$5b$ial c tre""" 2n untru o c utare a identit 'ii" 2n mod ori)inal,A munca !m#reun cu Didonienii a ins#irat acest fenomen" 2'i ima)ine/i de ce, nu9" Desai !ncu+iin' " Prin minte !i trecu tabloul #e care%l + /use i !nc multe altele: !ntr%o # dure rocat , #e #loaie, sub un cer +enic noros, st tea o fiin' care era un trium+irat" Peste umerii ca o #latform ai unui #atru#ed monoceroid se odihnea un /bur tor !nari#at i un brachiator ra#id cu bra'e bine de/+oltate" ?e'ele li se is#r +eau !n tuburi care, conectate la marele animal !i ca#tau flu0ul s$n)elui" Acesta m$nca #entru to'i trei" Totui nu erau #ermanent le)a'i" A#ar'ineau s#eciilor lor distincte, se re#roduceau !n felurile #ro#rii i #urtau inde#endent multe func'ii" Aceasta includea o m sur de )$ndire" Dar Didonianul nu era cu ade+ rat inteli)ent #$n c$nd cei trei 8 eh, aa e 8 membri nu erau uni'i" Atunci nu doar +enele comunicau ci i sistemul ner+os" Cele trei creiere !m#reun de+enea mai mult dec$t suma lor" C$te mai e0istau netiute, #oate nu definibile !n +reo limb inteli)ibil omului" 6umea urm toare orientat s#re soare dins#re Aeneas r m$nea !nf urat !n mister tot #e%at$t #e c$t o !n+ luia cea'a" Acele societ 'i Didoniene care erau #rimiti+e din #unct de +edere tehnolo)ic nu do+edeau nimic& #$n la un moment )eolo)ic insi)nifiant, e0istaser humanoi/i i Terra era un cor# ceresc mai uor, unde le)ea domnea !n natur " Du# a#te sute de ani, comunica'ia cu Didonienii era e0trem de dificil , limitat la un num r de dialecte, sc$lciate, near t$nd nimic altce+a !n afara truismului c min'ile lor erau str ine oric ror idei conce#ute de%a )ata" Ce este o minte, c$nd e #osibil crea'ia tem#orar a trei fiin'e, fiecare cu #ro#ria indi+idualitate i amintiri, fiecare ca#abil de%a a+ea orice num r de #arteneri deosebi'i9 Ce e #ersonalitatea 8 chiar sufletul 8 c$nd aceste le) turi nestatornice #er#etuea/ amintirile !ntr%un diminuendo fantomatic care durea/ de )enera'ii, chiar du# ce cor#urile e0#erimentale au murit9 C$te +aria'ii de s#ecii, culturi i #ersonalit 'i sunt #osibile de%a lun)ul secolelor !ntr%o !ntrea) infinit%orientat lume9 Ce%am #utea !n+ 'a de la ei sau ei de la noi9 ? r Dido ca ademenire, is#it , oamenii n%ar fi cucerit #robabil niciodat Aeneas" ,ra #rea de#arte de Terra, #rea s rac i as#r 8 mai locuibil #entru ei dec$t celelalte surori, dar totui nu foarte diferit " Pe +remea c$nd umanoi/ii, c rora le li#seau asemenea stimulente, um#luser #lanete mai #romi' toare, ne!ndoielnic Ithrienii +or fi ocu#at%o #e aceasta" 6i s%ar fi #otri+it mai bine dec$t lui ,omo sapiens. C$t de bine li s%a #otri+it Constructorilor, !n nesi)urele #erioade de me)a%ani din trecut #e c$nd nu e0istau Didonieni i Aeneas a+ea oceane"""9

"-cu/ %m "" Desai !i d du seama c #lecase, f r +oie, !ntr%o +isare !nde# rtat " "B$ndul !mi r t cea" Da, am meditat la""" Vecini, nu%i numi'i aa9 8 ce+a mai mult, la acele stranii momente c$nd a !nce#ut sarcina mea" Probabil Vecinii +%au influen'at enorm societatea, nu doar ca un obiecti+ de cercetare e0hausti+, dar #rin, s s#unem aa, e0em#lul lor"" "Cu deosebire !n ultimii ani c$nd consider m c am #utea atin)e ade+ rata comunicare !n c$te+a ca/uri", r s#unse Tatiana" -e sim'ea ardoare !n +ocea ei" "B$ndete%te: asemenea mod de trai la !ndem$na noastr de a%l obser+a i""" de%a ne )$ndi la el, cum s#uneai" Poate ai dre#tate, a+em nea# rat ne+oie de un trans#lant cu re)nul uman, aici, #e aceast #lanet " Da, #oate ai dre#tate comisare !n a sim'i aceast ne+oie"" 2i !ntinse bra'ul !ntr%un arc s#re cer" "Ce suntem noi9 6ic riri, ru#te dintr%un uni+ers ar/$nd, a c rui crea'ie a constituit%o un f r %de%sens accident9 -au co#iii Domnului9 -au # r'i, m ti ale Domnului9 -au s m$n'a din care Dumne/eu +a r s ri, !n cele din urm 9"" .ai linitit : "Cei mai mul'i dintre noi, Cosmenositii, )$ndim 8 da, Didonienii ne%au ins#irat strania lor unitate, at$t de #u'inul #e care l%am !n+ 'at din credin'ele lor, dedica'iile, #oe/ia, +isele 8 credeam c realitatea mer)e totdeauna c tre ce+a ce o co#leete i #rima !ndatorire a celor ce stau mai sus este de a%i a5uta s se ridice #e cei mai de 5os"""" Pri+i #rin )eam c tre fra)mentul ce fusese""" ce+a, cu ani !n urm """ i, !n aceste ultime secole, nu se #ierduse niciodat !n #eretele care%l folosise" "Ca i Constructorii", sf$ri ea" "-au .ai V$rstnicii, -tr moii, cum !i numesc *amenii 6ocului, sau""" oh, ei au multe nume" Cei care au +enit !naintea noastr "" Desai se neliniti: "3u +reau s fiu ne#oliticos", s#use el oarecum nemul'umit, "dar !n tim# ce o ci+ili/a'ie de la o stea a#arent !nde# rtat a e0istat cu ade+ rat !n trecut, l s$nd urme #e un num r de #lanete, ideea #e care am au/it%o #e Aeneas n%o #ot acce#ta i anume c aceast ci+ili/a'ie a continuat s se ridice, s se #erfec'ione/e !n alt #lan i nu s #iar "" "Ce ar distru)e%o9", mar ea" "3u%'i #o'i ima)ina c noi, o fira+ umanitate fiind de5a #rea r s#$ndi'i i )ata de stin)ere aceast #arte a cosmosului s%ar sf$ri deci dac noi, c$te+a lumi care #ierim, nu am l sa !n urm unelte, s # turi, materiale sintetice, oase fosili/ate, destule resturi ca milioane de ani de du# noi s ne identifice9 Atunci de ce nu i Constructorii9 "Prea bine", ar)ument el, "o scurt #erioad de e0#ansiune #oate doar ba/e tiin'ifice, nu ade+ ratele colonii, e+acuate din #ricina condi'iilor nefa+orabile de acas """" "-im#le #resu#uneri", s#use Tatiana" "De fa#t, fluieri un cimitir al trecutului care nu%i aici" Consider, i nu%s sin)ura nici #e de#arte, c niciodat Constructorii n%au a+ut ne+oie s fac mai mult dec$t au f cut" ,rau de5a deasu#ra )i)antismului material #e tim#ul c$nd au a5uns aici" Cred c de# iser aceste ultime +esti)ii #e care noi le +edem i le%au # r sit" :i Didonianul mul'i%!n%unul ne d cheia a ceea ce ei au de+enit& da, #robabil ei !nii au !nce#ut acea cale de e+olu'ie" :i !n /iua aleas , se +or re!ntoarce de dra)ul nostru, al tuturor"" "Am au/it +orbindu%se des#re aceste idei, Profesor Thane, dar"""" Pri+irea ei !l arse" ":i #resu#ui c %i o tr /naie" Atunci )$ndete%te la asta" Chiar #e Aeneas e0ist cel mai com#let set de ruine al Constructorilor, care se cunoate: !n re)iunea *rcan, #e .untele Cronos" 3iciodat nu le%am in+esti)at aa cum ar fi trebuit, !nt$i din #ricina altor #reocu# ri, a#oi fiindc acele ae/ ri au de+enit nelocuite" Dar acum""" doar /+onurile, nimic altce+a dec$t )enul de /+onuri care sunt rosto)olite totdeauna de +$ntul #ustiului""" totui, se o#tete des#re un #remer) tor, +estitor"""" V /u c a +orbit #oate #rea mult, se o#ri abru#t s %i reca#ete st #$nirea de sine" "Te ro), nu m eticheta dre#t fanatic ", s#use ea" "3umete%o s#eran' , ilu/ie, cum +rei" -unt de acord c nu a+eam nici o alt #rob , l s$nd deo#arte re+ela'ia di+in "" Desai nu #utu fi si)ur c$t mali'io/itate con'inea sur$sul ei" "Totui, Comisare, ce%ar fi dac !n urm cu cinci sau /ece milioane de ani ar fi trebuit s se hot rasc necesitatea reconstruc'iei 1m#eriului Terran9" Desai se !ntoarse la birou at$t de a#roa#e de sf$ritul tim#ului de lucru !nc$t hot r! s am$ne totul #$n m$ine i s #lece acas de+reme" Ar fi fost #rima oar du# un num r a#reciabil de s #t m$ni c$nd i%ar fi + /ut co#iii !nainte ca acetia s fi adormit" Dar, e+ident, telefonul !i s#use c a+ea o chemare ur)ent " ?iind o main , se relua !nre)istrarea c trebuie s lase num rul unde ar #utea fi ) sit" .esa5ul fusese de la eful -er+iciului s u -ecret" 5oate nu e e=trem de important, #orni obosit )$ndul lui Desai" ?einstein e un om bun, dar nu-i nici o dat inspirat. ? cu le) tura" C #itanul r s#unse direct" Du# saluturile i scu/ele de ri)oare:

8 """" acel Aycharaych din 7ean%@a#tiste, 'i%l aminteti9 ,i bine, domnule, a dis# rut !n !m#re5ur ri e0trem de ciudate" 8 """" nu, aa cum tu !nsu'i i ,0celen'a -a a'i decis, nu am a+ut nici un moti+ re/onabil s ne !ndoim de el" Tocmai a aran5at s c l toreasc cu o #atrul de%a noastr , #entru o #rim #ri+ire asu#ra 'inutului" 8 """" #e c$t #ot !n'ele)e din aiuritoarele ra#oarte, a ob'inut cum+a #arola" :tii ce m suri de #recau'ie am luat de la incidentul <es#erian9 Comandan'ii ) r/ilor #rinci#ale ei !nii nu tiu, contient, #arolele" Acestea le sunt im#lantate #entru recunoatere #ost%hi#notic i uitare" Pentru a #re+eni accidentele, sunt silabe f r sens sau fra/e luate din limbi obscure folosite !n col'urile !nde# rtate ale 1m#eriului" Dac Aycharaych le #oate citi din min'ile oamenilor 8 # str$ndu%i de asemenea structura creierului s u non%uman 8 atunci e mai mult dec$t un tele#at sau tie mai multe trucuri dec$t s%ar #resu#une c %i #osibil" *ricum, domnule, cu #arolele a rechi/i'ionat un /bur tor, a trecut cu el #este un #ichet aerian i s%a e+a#orat" 8 """" Da, domnule, desi)ur c l%am r s+erificat, corel$nd totul des#re acest nenorocit )hem de ' r$n " 3ici un #ont, nici o urm de moti+are" Ar #utea fi sim#l #iraterie, !mi !nchi#ui, dar ne #utem noi #ermite aa ce+a9 8 "Prietene", r s#unse Desai #e c$nd e#ui/area !i a# sa umerii, "nu #ot conce#e un sin)ur lucru din lume #e care cu ade+ rat s ni%l #utem #ermite""

V111 "<,,%A<A", !i biciui .i((al animalul statha, )alo#$nd ca +$ntul" @i+olul de st$nc o coti" Dac ar fi scobor$t #anta talu/ului, +$n torii nu l%ar mai fi #utut urm ri" Ci/me sau #icioare 8 nu erau echi#ate #entru aceste locuri, ar fi fost cio#$r'ite de mar)inile t ioase ale rocilor" :i nenum ratele +$rfuri, colorate #arc !n cinabru, #roiectate mult !n afar , de%a lun)ul canionului, ar fi de+iat !m#uc tura" Cum se afla, bestia se b l b ni #e mar)ine i tro# i de%a lun)ul coastei" Atunci, de du# o ieitur + r)at !n culori minerale, a# ru ?raina #e #ro#riul ei animal de c l rie" Taurul ar fi trebuit s%o fu) reasc i #e ea !n sus, s#re 1+ar" Dar, !n loc de asta, !i a#lec marea%i c # '$n i atac " Coarnele !n form de trident scli#eau ca o'elul" Animalul ei statha se ridic , #anicat: taurul era c$t el de mare !ns mai #uternic i mai iute" 1+ar a+ea sin)ura arm de foc, #uca lui, ceilal'i #urtau suli'e" "Ea- 2a8a-: !i comand el fu)arul s u: !n limba <aisun ar fi echi+alat cu "o#reteA"" 2i r suci #atul armei c tre obra/ i oft " 3umai #iatr )oal , #raf rou, tufiuri )ri%+er/ui r /le'e i un sin)ur co#ac rahab ce st tea neclintit !n lumina mie/ului /ilei: Vir)il" ;mbrele erau #ur#urii, dar cerul # rea a#roa#e ne)ru deasu#ra #iscurilor desco#erite" Aerul ardea, e0trem de uscat, nici un sunet nu i/bea au/ul !n afar de tro# itul co#itelor i stri) tele omeneti" :7ac nu nimeresc creatura, ?raina poate muri, i trecu #rin )$nd lui 1+ar" 7ar nu are rost s-l intesc n spinarea- i cocoat. 1i oriunde n alt loc e prime/dios s ncerc din unghiul i viteza asta, iar ea e pe linia de ochire... 7udecata se #ierdu ca #arte a !ncerc rii& nu a+ea +reme s se team " Puca uier " Blon'ul trasa o lo+itur /)omotoas " @i+olul de st$nc s ri, mu)i i se rosto)oli" "Rolf, Rolf, RolfA" ciri#i +esel ?raina" C l ri !n 5os s#re ea cu )loria um#l$ndu%i inima" C$nd au desc lecat, ?raina !i arunc bra'ele !m#re5urul lui, li#indu%i bu/ele de cele ale b rbatului" Dat fiind entu/iasmul, era o s rutare cast " Totui !l f cu s se simt ame'it de succes" P$n %i re+eni a5unsese la ei i .i((al, care e0amina #rada" "@un lo+itur , Rolf"" -ur$sul lui lucea alb #e fa'a%i delicat " "* s chefuim disear "" "3oi am c$ti)at, am dobor$t", r$se ?raina" "3u acei oameni care totdeauna trebuie s #l teasc #entru ceea ce datorea/ sau care nu re+endic ce li se cu+ine, du# aceea"" ":mecheria e s fii tu re+endicatorul", /ise .i((al" Pri+irea dulce a ?rainei se o#ri asu#ra lui 1+ar: "*ri s fii destul de iste' s # stre/i ce ai c$ti)at #rin for' ", murmur ea"

1nima lui 1+ar b tu #uternic" ,ra mai frumoas dec$t ar trebui, s%ar cu+eni s fie, acum, !n acest moment de triumf, !n+em$ntat !n #antaloni scur'i i%un strai sumar !n sus" .i((al #urta numai o hain ce%i !ncin)ea mi5locul i curele !ncruciate #este umeri care%i sus'ineau cu'itele, sacul, bidonul" Toate curel riile astea colorate ca arama alc tuiau o ade+ rat e0#o/i'ie i era o bucurie s le sim'i c ldura" 1+ar era echi#at cu tot ce se #oart !n deert: blu/ , #antaloni, burnu/ cu +i/or #entru soare" Platoul cunoscut ca .ohor$tul >inutului de ?ier era !n s#atele lor" 3u +a mai e0ista lu#ta #entru a trece #este c$m#urile de #iatr sau !n 5urul unei ' ri unde nimic nu se clintea dec$t ei !nii i +$ntul, unde nimic nu era +iu dec$t doar ei& sete st #$nit c$nd a#a trebuie #or'ionat , m$ncarea #re#arat i consumat ne) tit , ustensilele cur 'ate cu nisi#& nu +or mai fi no#'i at$t de reci !nc$t s fie necesare corturile #entru ca animalele s r m$n !n +ia' " Ca totdeauna, trecerea ascu'ise ner+ii" 1+ar a#recie !n'ele#ciunea re)elui !n a sechestra armele de foc" 2n condi'iile res#ecti+e i o b taie cu cu'itele ar fi #utut a+ea un sf$rit tra)ic" C l torilor le trebuia mai mult dec$t uurin' !n a str bate locul, le trebuia ce+a care s %i !n+eseleasc " Prima +$n toare soldat cu succes, de #e +ersantul estic al .un'ilor ?erric #robabil +a contribui stranic la bucurie" :i cu toate c 'inutul aici era ster#, ei de# iser ce era mai r u: Drumul -f r$mat" Alaiul se !ndre#ta !n 5os s#re Valea ?lone, s#re a a5un)e !n cele din urm chiar la r$u, la malurile%i +er/i, r coroase i or elele !nirate de%a lun)ul s u, la sud de 3o+a Roma" Dac acum +$n torii r$deau #rea mult i #rea +esel #e c$nd m cel reau imensul bi+ol, 1+ar se )$ndea c nu face nimic sub demnitatea unui Prim 3 scut, al tur$ndu%li%se" .ai mult, ?raina era cu el, lucrau !m#reun """ Cunotin'a lor nu era !ndelun)at " 6i#siser +remea i #uterea #entru aceasta" 2n #lus, !n ciuda dan%sului ei, fata se #urta timid #entru o Tineran " C$t des#re restul ederii lui !n tru# """ 6per c nu o voi seduce i abandona, plngnd, n urm, cnd, n sfrit, voi pleca. @ncep s pricep de ce, nu conteaz cte dificulti ar fi, cea mai ascuit durere e a prsiA. 1i 3an9a, desigur nu trebuie uitat 3an9a. )cum s m bucur, totui, de apropierea ?rainei, pe ct pot. ( att de vie. 3otul la ea e vitalitate. *-am tiut niciodat c a putea s m simt att de puternic i liber pn n- am ntlnit rtcitorii. -e for' s se concentre/e asu#ra acti+it 'ii sale )os#od reti" Cu'itul lui )reu, cu teac , t ia f r #robleme #ielea, carnea, cartila5ele i chiar oasele mai sub'iri, mult mai ra#id i mai s#ornic dec$t o f ceau lamele ascu'ite ale to+ar ilor s i" -e !ntreb de ce acetia n%au ado#tat modelul nordic sau cel #u'in s %l a5uste/e #entru setul lor de scule& a#oi, urm rind cu c$t iretenie lucrau, !i d du seama c nu s%ar fi #otri+it stilul lor" ,m, da ncep s pricep singur culturile sunt uniti e=primate adesea n modalitile subtile. *dat lucrul sf$rit, carnea fu !nc rcat #e animalele de c l rit statha, to'i trei mer)$nd s se odihneasc l$n) i/+orul care le atr sese i #rada" -e s #ase un e0trem de #l cut l ca, o scobitur r coroas !n interiorul unei st$nci, umbrit de un mal !nalt" 3rava mo' ia alb #este locorul aco#erit de muchi cromat #arc & /bur toare ca l ncile lunecau ar)intiu& curentul de a# cur)ea la +ale #este #ietre #$n %l !n)hi'ea deertul" Cei trei b ur ad$nc !nseta'i, a#oi !i lun)ir s#in rile #e st$nc , lene+ind, cu ?raina !ntre ei" "Ah%ah", oft .i((al" "3u trebuie s ne )r bim" 3u suntem #rea de#arte de Alai, s ne rela0 m !nainte de #r$n/"" "Bro/a+ idee", r s#unse 1+ar" ,l i ?raina !i /$mbir " .i((al se !ntinse: !n m$n a+ea trei foi'e r sucite con'in$nd firmituri cafenii: "fuma'i9" !i in+it " "Ce9 /ise 1+ar, "Credeam c +oi, Tineranii, e+ita'i tutunul" ;suc )ura, aa%i9" "*h, sta e mar8an:. V /$ndu%i #ri+irea uimit , .i((al !i e0#lic : "3%ai au/it nici o dat de el9 ,i, nu cred c rasa ta ar folosi aa ce+a" , o #lant " * usuci i o fume/i" Are un efect similar alcoolului" Chiar mai )ro/a+, a /ice, dei admit c )ustul ei te face s #referi 8 de de#arte 8 un Ghis(y" :*arcotic+:. 1+ar era ocat" "3u chiar aa cum#lit, Rolf" Al naibii de necesar, de fa#t, c$nd eti de#arte de Alai, cum ar fi la o +$n toare sau o rait de cercetare", se str$mb .i((al" "- lb ticiunile astea sunt #rea inumane" Cu o ceat de #rieteni !m#re5ur eti a# rat" Dar de unul sin)ur sim'i )ro/a+ c$t de +ulnerabil i muritor eti"" 3ici o dat nu%l mai au/ise 1+ar m rturisindu%i sl biciunea" De obicei .i((al era +esel" C$nd tem#eramentul s u o lua ra/na #rin .ohor$tul, ca i al altora, de altfel, nu%i folosea arma

ci un limba5 #i# rat, o limb !n'e# toare cu care fichiuia, do+edindu%se astfel a fi mai iste'i dec$t ceilal'i" Acum""" (i, recunosc c pot nelege. (ste apstor, aceast dimensiune i linitea. Un nesfrit memento mori. *u mi- a fi nchipuit nainte, n ar, dar acum, da. 7ac n- ar fi ?raina aici s m nveseleasc, a fi tentat s ncerc drogul sta. "3u, mul'umesc", refu/ 1+ar m$na !ntins " .i((al ridic din umeri" Pe drumul de !ntoarcere, m$na sa o+ i !naintea fetei" ?raina f cu un )est de refu/" ,l ridic s#r$ncenele ori sur#rins ori sardonic #$n ce ea se !ncrunt uor nemul'umit i scutur din ca#" Atunci el r s#unse #rintr%un r$n5et, !i #use 'i)ara !n )ur i o a#rinse" 1+ar abia de obser+ #antomima i, oricum, nu%i d du im#ortan' dec$t c , i !n aceast #ri+in' , fata !i # strase inocen'a" Cel mai mult sesi/a dulcea ei mireasm : carne s n toas , # r !nc l/it de soare i sudoarea !n #erle cur)$nd #e s$nii 5um tate desco#eri'i" .i((al trase fumul !n #l m$ni, !l re'inu, !l /+$rli afar foarte !ncet i%i terse #leoa#ele" "Aaah", /ise el, "i iar aah" 2nce# s #ot )$ndi" 2n s#ecial des#re modalit 'ile de%a #re#ara aceste antricoate i cotlete" ?emeile le +or ) ti !n buit !n noa#tea asta, #recis" * s insist ca restul c rnii s fie # strat !ntr%o marinat #otri+it " * s %i e0#lic i re)elui, dac trebuie" -unt si)ur c m +a asculta" * fi el ursu/, re)ele nostru, -amlo, dar to'i re)ii sunt astfel, iar el e un sensibil clon' de o'el"" "3u se #oart ca un Tineran de r$nd", s#use 1+ar" "Re)ii, nu" De aceea !i a+em" 3u ne) c suntem un soi de oameni iu'i la m$nie, ba chiar m f lesc cu asta" Cu toate astea trebuie s a+em #e cine+a care s ne sileasc la #ruden' i #recau'ie"" ",u, da, tiu des#re formarea, #re) tirea s#ecial #e care o #rimesc re)ii" Trebuie s fii cu ade+ rat disci#linat ca s re/iti toat +ia'a !n societatea +oastr "" ?raina chicoti" .i((al, care%i luase alt dro), !i lo+i c lc$iele i trase un r cnet" "Ce%am s#us9" !ntreb 1+ar" ?ata #lec #ri+irea& el cre/u c a + /ut%o roind, dei era )reu de s#us, a+$nd !n +edere culoarea tenului ei" "Te ro), .i((al nu fi li#sit de res#ect", s#use ?raina" "P i nu sunt mai mult dec$t trebuie", fu de acord fratele ei +itre)" "Totui, Rolf ar #utea s tie" 3u%i un secret, doar o chestiune des#re care nu discut m" Ca s nu de/am )im #rea de+reme tinerii, adolescen'ii et caetera"" *chii%i lucir c tre 1+ar" "Doar #o/i'ia, lo5a c reia !i a#ar'in re)ii #resu#une cunoaterea a ceea ce se #etrece !n sanctuare, !n )rotele sfinte i bar cile unde sunt 'inu'i Dre#'ii" Dar ne+estele i concubinele re)ale tiu i ele, iar fiicele lor la r$ndul%le !m#r tie mai de#arte" Tu cre/i c noi, Tineranii obinui'i, a+em #etreceri +esele" 3oi nu tim ce e !nsufle'irea, +ioiciuneaA" "Dar e reli)ia noastr ", !l asi)ur ?raina #e 1+ar" "3u /eiorii i codurile de le)i i +r 5ile de fiecare /i" Aceasta e s#re a onora #uterea +ie'ii"" .i((al chicoti: "Da%ah, oficial acestea sunt rituri ale fertilit 'ii" ,i bine, am citit ce+a antro#olo)ie, chiar m )$ndisem s%o studie/ odat , c$nd nu a fi a+ut altce+a mai bun de f cut" Cultul la noi, #resu#un eu, s%a de/+oltat !ntruc$t re)ele este adeseori ne+oit s o#reasc or)iile ce ar lua am#loare i #entru asta are ne+oie de un ascendent asu#ra celor din 5ur" 1+ar #ri+ea !nainte, 5um tate confu/, 5um tate !ncurcat )ro/a+" 3%ar fi mai folositor #entru Tinerani, ca o comunitate ce erau, dac ar a+ea mai mult autocontrol9 De ce e0ista acest e0trasen/iti+ism construit !n ei9 -au acum +orbeau doar #ro#riile #re5udec 'i9 3u de+enise el din ce !n ce mai asem n tor lor i sa+ura fiecare cli# 9 ?raina !i #use o m$n #e bra'& r suflarea%i atinse obra/ul" ".i((al face mito", /ise ea" ",u cred c e i sacru i #rofan ceea ce !nf #tuiete re)ele" -f$nt #entru c trebuie s a+em tineri 8 #rea mul'i mor de mici, at$t fiin'e umane c$t i animale 8 i #uterile +ie'ii sunt ade+ rate" Profan c ci""" 2i asum el sin)ur comiterea e0ceselor, acesta e cu+$ntul, nu9 !n interesul, !n folosul Alaiului, re)ele eliberea/ #artea noastr s lbatic , animalier , care, altfel, ar de/membra, ar destr ma comunitatea"" *u prea neleg, )$ndi 1+ar" Dar, cutremurat !n untrul s u, ea e att de neleapt, istea, serioas i n acelai timp, minunat, vesel. * form aco#eri soarele" - rir to'i trei !n #icioare" Ceea ce se l sa !n 5os de# i discul i lumina #arc incendie #inioanele de bron/ aurite ale unor ari#i rotitoare de ase metri" Aerul uier i r bufni" ?raina 'i# de fric " .i((al !i #otri+i suli'a" "3uA" stri) 1+ar" "*#rete%teA , un IthrianA" "*%o%oh, da%a%a", rosti .i((al !ncetior" 2i cobor! lancea, dei o 'inea #re) tit de atac" ?raina se li#i str$ns de bra'ul lui 1+ar i se !n)hesui !n el"

?iin'a ateri/ " 1+ar mai !nt$lnise Ithrieni !nainte, la ;ni+ersitate i !n alte # r'i" Dar uimirea lui #ri+ind aceast sosire fu at$t de mare, !nc$t c sc )ura, ca i cum ar fi + /ut #entru !nt$ia oar " -olid, noul +enit folosea acele uluitoare ari#i !ndoite !n 5os, #entru #icioare, )hearele aflate la curbur erau dis#use astfel !nc$t s ser+easc dre#t labe, oasele lun)i, !ndre#tate s#re s#ate aduc$nd un sur#lus de echilibru c$nd se odihnea" Atin)ea astfel !n l'imea de CKE centimetri, cam #$n la 5um tatea #ie#tului lui 1+ar, mult deasu#ra unui Tineran& )reutatea era cam QE (ilo)rame" Dedesubt, oase !n form de caren de corabie constituiau bra'e desc rnate, cu #iele #alid%) lbuie, ale c ror m$ini se desf urau !n )heare, fiecare #urt$nd trei de)ete ascu'ite& al turi de dou #olicare i un mic clete la !ncheietura din untru" Deasu#ra se !n l'a un )$t #uternic i un ca# m re' !ntr%o 'inut m$ndr " Craniul se boltea !na#oi, !n #rotuberant afl$ndu%se creierul 8 c ci fruntea era incredibil de mic 8 fa'a se curba !n 5os, se arcuia cum+a !ntr%un soi de bot !ncre'it, cu o )ur ale c rei bu/e sen/uale contrastau curios cu col'ii carni+ori e0isten'i de%o #arte i alta" Deasu#ra ca#ului i !m#re5urul )$tului se ridica o #odoab din #ene albe cu mar)ini ne)re, dis#use ca o coad !n form de e+antai" Altfel, !n afar de #icioare, bra'e i ochii uriai, care ardeau aurii i # reau a nu se roti sau cli#i niciodat , restul cor#ului era aco#erit cu #ena5 de un castaniu lucios" Purta un fel de or', ale c rui bu/unare, deschi/ turi i cordoane con'ineau micul echi#ament ce%i era necesar" Cu'it, bidon i #istol erau sin)urele obiecte la +edere" Putea trece #rin 'inut mai bine ca orice fiin' uman " .i((al inhal fumul, se rela0 , /$mbi, ridic i cobor! arma !n chi# de salut: "<ei, drume'ule", /ise el, "fii bine+enit #rintre noi, !n Pacea a#ei, unde nimeni nu are dumani" 3oi suntem .i((al de la Aco#eriul Rou i sora mea ?raina a @ucuriei, din Alaiul Drumului -f r$mat i to+ar ul nostru este Rolf .arinarul, ;ni+ersitar"" 6imba An)lie !n care i s%a r s#uns era destul de cur) toare !nc$t cine+a s nu%i de seama c$t din accentul e/itant i nuan'ele uier toare se datorau or)anelor +ocale ythriene i c$t, #ur i sim#lu, fa#tului c acestea era un dialect #e care un +orbitor al altei #lanete !l !n+ 'ase" ".ul'umesc, salut ri i +$nt bun +ou " . numesc ,rannath, de la Poarta ?urtunii din A+alon" - %mi #otolesc mai !nt$i setea, iar a#oi #utem sta de +orb , dac +re'i"" Pe c$t era de )ra'ios !n !n l'imi& #e at$t era de st$n)aci c$nd se afla #e 5os, iar c$nd se a#lec s bea, 1+ar / ri ramifica'iile ca nite branhii, aduc$nd un sur#lus de o0i)en !n flu0ul san)uin s#re a !nt ri for'a de ridicare a marii )reut 'i" Asta !nsemna i un consum s#orit de combustibil, !i aminti el" 3u era de mirare c ,rannath c l torea sin)ur, dac nu a+ea +ehicul" Acest teren n%ar fi fost !nc # tor #entru doi ca el !n limitele #ractice ale !ntinderii ari#ilor lor" ", fantastic", !i susur ?raina lui 1+ar" "Cum l%ai numit9" "Ithrian", r s#unse Primul 3 scut" "Vrei s s#ui c nu%i tii9" ".i se #are c am au/it, +a), dar eu sunt o r t citoare, o hoinar i)norant , Rolf" * s %mi #o+esteti mai t$r/iu9" (i, cum nu+ .i((al se ae/ !na#oi la umbr , de unde se ridicase" "A #utea s te !ntreb ce te%a adus aici, str ine9" "2m#re5ur rile", r s#unse ,rannath" 3eamul s u tindea c tre conci/ie" * mare #arte a #ro#riei lor comunica'ii consta !n nuan'ele indicate de 5ocul re)lat cu m iestrie de condeiele #enelor" .i((al r$se: "cu alte cu+inte, da, a #utea !ntreba, dar n%a #utea ob'ine un r s#uns" *ricum, n%ai +rea s flec rim c$t+a tim#9 ,u, ?raina i Rolf am fi !nc$nta'i"" -e ae/ar cu to'ii" Pri+irea lui ,rannath / bo+i #e Primul 3 scut: "3%am mai + /ut s#ecia ta, #$n acum, at$t de de#arte" 8 s#use el" ",u""" doream o schimbare", bolborosi 1+ar" "3%a #reci/at e0act de ce i nici tu nu trebuie s%o faci", declar .i((al" "Dar +e/i, Aeronautule, s#usele tale do+edesc c ai observat amnunit i cu aten'ie totul" Doar dac nu +ei fi f cut remarci nechib/uite, la !nt$m#lare, ceea ce nu cred c e !n felul t u de%a fi"" ,0#resii #e care nu #utur s le citeasc se +$nturar #este #ena5ul musafirului" "Da", /ise Ithrianul du# un moment, "m interesea/ aceast #lanet " Ca A+alonian, sunt familiari/at, natural, cu oamenii, dar cu cei de un anume fel" ?iind #e Aeneas, am oca/ia s fac cunotin' , oric$t de su#erficial, cu al'i c$'i+a"" ";%uh"" .i((al !i lun)i #icioarele !ncruciate, fum$nd, #ri+ind +is tor cerul #e c$nd +orbea t r ) nat""" Cum+a m !ndoiesc c s%a au/it des#re tine la 3o+a Roma" Autorit 'ile

ocu#ante i%au #lantat e/uturile )reoaie !n traficul s#a'ial, !n i dins#re !n untrul #lanetei" Vrei s %mi ar 'i #ermisul t u oficial de /bor9 At$t de numeroi c$t sunt acum )hi/ii destinelor noastre Terriene, ar #ermite oare unui +i/itator de #e #resu#us%ri+alul im#eriului nostru s se afle !n a#ro#ierea unei im#ortante )rani'e9 ,+ident, fanta/e/, dar !n le) tur cu euarea ta aici" Ai +enit !n +remea re+oltei, s /icem, c$nd era uor s%o faci f r a fi cunoscut i stai !n ate#tare, ad ti #$n ce condi'iile !'i +or uura #lecarea s#re cas "" De)etele lui 1+ar se str$nseser #e arm " Dar ,rannath r mase im#erturbabil" "?anta/ea/ cum i c$t doreti", s#use el sec, "dac %mi #ermi'i s%o fac la fel"" Din nou ochii s i !l cercetar #e Primul 3 scut" ",i bine, teritoriul nostru nu e #e l$n) 3o+a Roma", continu .i((al" "Te ) /duim cu #l cere dac +rei s ne !nso'eti, cum #robabil ai f cut%o cu !nc dou sau trei Alaiuri" C$ntecele i #o+estirile tale trebuie s fie neobinuit de antrenante" :i""" #oate c$nd +om a5un)e la +erdea' i +om !nce#e s#ectacolele, te +om +edea 5uc$nd !ntr%unui"" ?raina icni" 1+ar !i /$mbi" "Da", murmur el, "f r acea buruian rea inhalat de el 8 fiindc nu se afl !n tab r 8 .i((al n%ar fi a+ut !ndr /neala acestor #ro#uneri ascu'ite i demne nu%i aa9" P rul ?rainei !i m$n)$ie fa'a, m$na ei i%o str$nse #e%a sa" ".ul'umirile mele", /ise ,rannath" "-unt onorat de%a fi oas#etele +ostru #entru cel #u'in c$te+a /ile" Aa !nc$t +om #utea s ne continu m discu'ia" .erse deasu#ra lor, #lan$nd, !n l'$ndu%se a+$ntat, rotindu%se uluitor #e c$nd ei c l reau !na#oi #este 'inutul !n #ant " "Ce este el9" !ntreb ?raina" Ritmul co#itelor !i ascundeau sunetul +ocii" * boare aduse miresme de fum de # dure" Aminteau de mirosul Ithrianului de #arc , odat , str bunii lui /buraser #rea a#roa#e de s#atele lor" ";n sophont:, /ise .i((al cu naturale'e" :i continu : "mai str lucitor i mai tenace dec$t cei mai mul'i" Poate chiar dec$t noi" 3oi oamenii, suntem #robabil mai #uternici doar fiindc !i co#leim ca num r i fiindc i%am antici#at !n c l toria s#a'ial i, hm, a+em ne+oie de mai #u'in loc #entru o sin)ur #ersoan "" "* #as re9" "3u", !i r s#unse 1+ar" "-unt #urt tori de #ene, dar au s$n)e cald, bise0ua'i" Totui, ai obser+at c nu are cioc i femeile nasc fiin'e +ii" 3u al #tea/ 8 +reau s s#un, nu au la#te& bu/ele le ser+esc s su) s$n)ele #r /ii lor"" "Tu tii s coman/i un im#eriu, .i((al", s#use ea, "i !mi amintesc nite discu'ii de%odinioar " - continu m, +rei9" "6as %l #e Rolf s fac asta", su)er .i((al" ", colit" :i& !n #lus, dac trebuie s mai stea t cut mult +reme +a face e0#lo/ie"" ;rechile lui 1+ar ardeau" Ade+ rat, )$ndi el" Dar ?raina !i d dea o asemenea concentrat aten'ie !nc$t duse mai de#arte #o+estirea cu !nc$ntare" "Ithri e o #lanet cam la fel ca Aeneas, doar cu un soare mai rece", /ise el" ",ste la a#ro0imati+ o sut de ani%lumin de aici, !n direc'ia lui @eta Centauri"" "Acolo%i *chiul !n)erului", inter+eni .i((al" "are 3ineranii nu folosesc constelaiile noastre+, se mir 1+ar" (i, nici noi nu le folosim pe ale 3errei cerul nostru e diferit. :Du# ce oamenii i%au contactat, Ithrienii i%au !nsuit cu iu'eal tehnolo)ia modern ", continu el" "Totui sunt o ci+ili/a'ie diferit , desi)ur, dac o #o'i numi ci+ili/a'ie, ei nea+$nd orae" Cu toate acestea, s%au !ntins !n s#a'iu, la fel i%au de/+oltat cultura tehnic i, !n tim#, Ithrienii au !nce#ut s fac i comer' i colonii, #e scar mai redus dec$t oamenii" C$nd 6i)a s%a destr mat i au urmat 3eca/urile, au suferit i ei" *amenii au restaurat ordinea, !n cele din urm , stabilind 1m#eriul Terran, Ithrienii cre$ndu%i Domeniul" 3u%i chiar un 1m#eriu, .i((al" Alian'a lumilor s%a sf$rit" Totui s%au e0tins" 6a fel s%a #etrecut cu 1m#eriul, al Terrei, ceea ce a !nsemnat !nt$lnirea i s%au ciocnit" Acum c$te+a sute de ani s%au lu#tat" Ithri a #ierdut r /boiul i a trebuit s renun'e la mult din teritoriul de )rani' " Dar ar fi fost #rea costisitor #entru 1m#eriu s !ncerce ane0area !ntre)ului Domeniu" De atunci, rela'iile au fost", schimb toare, s s#unem" ;nele fric'iuni, dar niciodat un alt r /boi ade+ rat& anumite tratati+e i comitete comune dei cu !nc lc ri de ambele # r'i& mult comer', indi+i/i i )ru#uri #limb$ndu%se !ncoace i !ncolo" Terra nu e mul'umit de modul !n care Domeniul Ithri se de/+olt !n direc'ie contrar nou i !n for' " Dar .erseia a 'inut 1m#eriul #rea ocu#at #entru a face mai mult !n aceast direc'ie 8 e0ce#t$nd distru)erea libert 'ii la #ro#rii cet 'eni""

"3imic din aceasta care s fac o #ersoan ne# rtinitoare !n #ro#riul )u+ern", morm i .i((al #e de l turi" "2n'ele)", s#use ?raina" "Ce clar e0#lici tu""" Parc l%am au/it s#un$nd c era, m%m, de #e A+alon9" "Da", re#lic 1+ar" "Planet !n Domeniu, coloni/at !m#reun de Ithrieni i oameni" -ocietate unic " Ar fi con+enabil s fie trimis un a+alonian #entru a s#iona #laneta Aeneas" Ar a+ea mai mult le) tur cu noi, mai mult intui'ie dec$t Ithrienii obinui'i"" *chii ei se l r)ir : "e un s#ion9" "A)ent al -er+iciilor -ecrete de 1nforma'ii, dac #referi aa" 3u #$ndete s r #easc ba/ele .arinei .ilitare sau altce+a aiurit de felul sta" Aduc$nd f r$mele de informa'ii #e care le #oate ob'ine !i face o im#resie mai com#let des#re 1m#eriul Terran" Realmente, nu%mi #ot !nchi#ui ce altce+a ar #utea fi" Probabil l%au lansat aici #e c$nd controlul traficului s#a'ial era !ntreru#t din cau/a r /boiului de inde#enden' " Cum s#une .i((al, e+entual +a #leca, #resu#un, c$nd Ithrienii +or a+ea din nou consulate !n 3o+a Roma, ceea ce +a #ermite a%l e0#edia #e furi"" "3u te interesea/ Rolf9" "De ce ar trebui s m interese/e9 De fa#t"""" 1+ar !i sf$ri )$ndul !n sine" *- am avut nici un a/utor Ethrian n lupta noastr. 6unt sigur c <c.ormac a ncercat i a fost refuzat. *-ar risca ei un nou rzboi. 7ar... dac am putea obine spri/in clandestin 8 arme i echipament strecurat nou, transport interstelar oferit, reea de comunicaii accesibil 8 am putea cldi soliditatea forelor libertii pn... )m euat fiindc nu eram bine pregtii. <c.ormac a ridicat stindardul aproape impulsiv. 1i nici n- a ncercat s frmieze !mperiul, a vrut doar s-l conduc el nsui. .e-ar avea de ctigat Ethri din asta+ 5e ct vreme dac scopul nostru era s distrugem legtura 6ectorului )lpha .rucis, s-l facem independent sau chiar s- l punem sub suveranitatea comod, indolent cumva, a Ethrienilor oare asta nu i-ar interesa+ probabil ar merita un rzboi, mai ales dac ne- am bucura i de spri/inul <erseian... Pri+i !n sus la ,rannath i +is la ari#ile care atacau de%acum #entru cau/a libert 'ii" * e0clama'ie !l readuse cu totul din nori" Atinseser o culme" Pe +ersantul mai !nde# rtat, !n cea mai mare #arte !n)ro#ate de o a+alan de st$nci, erau resturi de mari #ere'i i columne at$t de sub'iate i !ntr%un echilibru #recar de #arc se aflau !n /bor" Tim#ul nu le tersese lucirea sidefie" "Ce""" Vesti)ii ale Constructorilor", s#use 1+ar" "-au !i numi'i !naintai, -tr buni9" :2a-6arzen:, i r s#unse ?raina, foarte !ncet" ".arii !naintai"" 2nf 'iarea ei i a lui .i((al do+edeau +enera'ie" "3e%am ab tut de la drumul obinuit", res#ir b rbatul" "Am uitat c aici locuiau unii dintre ei"" ,l i sora sa s rir din a, !n)enunchiar cu bra'ele ridicate i !nce#ur s #salmodie/e, s #rosl +easc " A#oi se ridicar , se !nchinar i scui#ar : !n acest 'inut scoro5it era un semn de sacrificiu" Cum continuar s c l reasc , ocolir cu )ri5 ruinele i le salutar !nainte de a le l sa !n urm " ,rannath nu cobor$se s #ri+easc " A+$nd +edere de sus nu era ne+oie" Pluti !n cercuri domoale ca un semn !n cer" Du# un (ilometru, 1+ar !ndr /ni s !ntrebe: "Acolo"""!na#oi, este""" o #arte a reli)iei +oastre9 3%a fi +rut s fiu i)norant"" .i((al a#rob din ca#" "Presu#un c ai #utea s numeti locul acela sacru" 1ndiferent ce%ar fi, .arii 2naintai sunt at$t de a#roa#e de dumne/eire !nc$t nu e nici o deosebire"" *u se prea potrivete, se )$ndi 1+ar, # str$nd t cere" 7e ce este aceasta aproape o credin universal+ "Ce+a din s#iritul lor trebuie s fi r mas !n ceea ce au f cut", s#use ?raina absorbit " "A+em ne+oie de a5utorul acestui s#irit" :i c$nd se +or re!ntoarce, +or ti c a+em !ncredere !n ei"" "Aa s fie9" nu%i #utu re'ine !ntrebarea 1+ar" "Da", /ise .i((al" 2n el, linitea sobr era de dou ori mai #uternic " "Probabil chiar !n tim#ul #ro#riei noastre +ie'i, Rolf" 3%ai au/it #o+estea, care e #este tot9 De#arte, !n sud, unde s l luiesc mor'ii, s%a ridicat un #rofet care #re) tete calea""""

,l tremur !n ciuda c ldurii" "3u tiu nici eu dac e ade+ rat", termin el #e un ton obinuit" "Dar #utem s#era, nu%i aa9 <aide'i, )r bi'i aceste animale lenee i s ne !ntoarcem la Alai""

1N P*:TA D, P, T,RRA era #re) tit " Chunderban Desai se ae/ase cu o cutie de 'i) ri, un samo+ar cu ceai i resemnarea de%a trebui s m n$nce #r$n/ul, cina i )ustarea de la mie/ul no#'ii !n biroul s u" Aceasta nu !nsemna c el sau #ersonalul sau echi#amentul lui erau ineficiente" 3%ar fi a+ut ne+oie, direct, s cercete/e dou treimi din materialul ce i se adresa" Totui el era cel care #urta res#onsabilitatea ultim #entru un astru #e care locuiau OPP milioane de fiin'e umane" 6ordul -f tuitor Petroff din Conducerea Poli'iei #ro#unea o e#urare a structurii or)ani/a'ionale #este tot !n /ona ocu#at i dorea ra#oarte i o#inii de la fiecare comisar" 6ordul -f tuitor Chardon trecea la anumite #l$n)eri !n sectorul Bu+ernatorului .uratori, !n le) tur cu ceea ce # rea o li#s de /el !n construc'ia -istemului Vir)ilian i cerea e0#lica'ii" -er+iciul -ecret de 1nforma'ii al marinei .ilitare dorea s !ncea# di+erse o#era'ii care ar #roba c$t de acti+i erau a)en'ii .erseieni !n re)iunea Al#ha Crucis" @u,c +roia un nou studiu al resurselor minerale #e #lanetele neroditoare, aride, din fiecare sistem al sectorului i cercet ri ale e0#loatabilit 'ii ca metod de !ns n toire industrial " @u-ci dorea s#orirea a5utorului de cercetare #e Dido, ad u)ind c aceasta ar aduce c$ti) #entru Aeneas" @uPsy +roia s fie e+acuat Dido, tem$ndu%se c aco#eriul de nori i !ntinsa s lb ticie ar face%o, #oten'ial, folositoare )herilelor" Tronul dorea imediat informa'ii e0hausti+e des#re re/ultatele locale asu#ra c rora ma5estatea -a ar trebui s aib * +i/iune !n ceea ce #ri+ete lumile r sculate sub5u)ate""" 3oa#tea #oleia trans#arent #eretele i o r coare !ntinsese mica Creusa #este oraul !ntunecat, c$nd #roblema #e care Desai !nsui o ceruse, aco#eri !n sf$rit, ecranul" - ri din mo' ial cu un icnet" <ai bine a reprograma selectorul- De)etele%i tremurau #rea tare s %i #otri+easc o nou 'i)ar !n 'i)aret i s inhale/e fumul #$n la ca# t" A#roa#e niciodat nu obser+ase cum limba, + lul #alatin, )$tul i #l m$nii #rotestau" "8 nici o #lanet numit , #oreclit sau tradus ca 7ean%@a#tiste, cu si)uran' nu !n +reo limb sau dialect cunoscut !n 1m#eriu, nici !n s#a'iul e0terior #entru care e0ist ra#oarte dis#onibile& -f$ntul 1on, Ca+alerii 1oani'i i continentul -f$ntului 1oan din 3oul .e0ic au fost numi'i du# un coautor al canonului de ba/ cretin, o #ersoan distinct de cel care fi)urea/ ca acti+ !n e+enimentele descrise i de aici i se s#une !n ?ransai 7ean%@a#tiste, !n An)lic 7ohn the @a#tist""" "*ri)inea indi+idului autonumit Aycharaych (+" nota K !n transcri#'ia +ocii im#rimate) a fost identificat , din m surarea du# materialul furni/at holo)rafic (ref" Q), considerat cu o mare #robabilitate dei noncuantificabil datorit li#sei de date" "C$nd nu s%a ob'inut o bun corela'ie cu ceea ce e0ista !n Re)istrul Nenolo)ic 1m#erial, s%a f cut le) tura cu -er+iciul -ecret al .arinei .ilitare" -%a f cut un e0#o/eu de c tre aceast a)en'ie c , dre#t re/ultat al unei cercet ri !ntre#rinse de o banc de date s#eciale, Aycharaych se #resu#une a fi de #e o #lanet 'in$nd de Roidhun al .erseii" -e adau) c e considerat deci un a)ent, trimis !ntr%o misiune ostil celor mai im#ortante interese ale .a5est 'ii -ale" "Din # cate, se tiu #rea #u'ine des#re #laneta !n chestiune" * relatare am nun'it e0ist , dar e mai #u'in informati+ dec$t re/umatul care urmea/ " "Potri+it unei men'iuni incidentale f cute !n #re/en'a #ersonalului 1m#erial, i !nt$m#l tor relatate de acesta, #laneta #are a fi Chereion (+" nota K)" , numit +ariat: "rece care te !nfioar ", "#itic mumificat" i "antic silen'ios", dei e0ist i c$te+a noti'e fa+orabile des#re arta i arhitectura sa" Aceste comentarii au fost f cute de merseieni (sau, !ntr%o !m#re5urare, de un non% .erseian din Roidhunate) care +i/itaser #laneta !n fu) , !n cursul +oia5elor c tre altunde+a" De aici, #robabil, s%a dedus c Chereion e terestroid , m r)init de subterane, cu o tem#eratur medie sc /ut , destul de mic i=sau a a+ut loc o substan'ial #ierdere de atmosfer i hidrosfer " Pe scurt, #oate fi considerat nu foarte diferit de Aeneas, aa cum este descris aceasta din urm " 3u s%a cercetat nimic care s fac #osibil locali/area soarelui sau

clasificarea s#ectral " Trebuie accentuat c Chereion este obscur , a#roa#e necunoscut i .erseianul obinuit n%a au/it niciodat des#re ea" "Au fost notate c$te+a indica'ii, care se datorea/ li#sei #lanetei" 1dentificarea subiectului Aycharaych ca a#ar'in$nd acestei Chereion trebuie #ri+it mai serios dec$t #roblema des#re ni+elele ridicate ale ierarhiei de #e Roidhunate i !ntr%ade+ r interesul st$rnit de acestea !n mod deschis, f 'i, se datorea/ #rimiti+ismului, s r ciei ori altor factori comuni" Dac e aa, se #resu#une c !ntrea)a #o#ula'ie a fost efecti+ silit s coo#ere/e su)er$ndu%se c ce+a comun tot #oate fi ) sit !n #siholo)ia lor" "Chereioni'ii nu sunt absolut deloc limita'i la #ro#ria #lanet " 1dentificarea subiectului Aycharaych ca a#ar'in$nd acestei rase a fost f cut du# #o/e luate cu microcamere !n dou diferite oca/ii, una la o rece#'ie la Ambasada Terran , #e .erseia, alta mai recent, !n tim#ul ne)ocierilor cu #ri+ire la 7ihannath" 2n fiecare ca/, fiind c$te un )ru# numeros i etero)en s%au a+ut !n +edere doar c$te+a #uncte de !ndoial , nesi)uran' , obinuindu%se r s#unsuri ca acelea afiate deasu#ra" Dar trebuie subliniat c dac un Chereionit a fost #re/ent la o asemenea im#ortant afacere (i #re/umabil la altele des#re care nu a+em cunotin' ), atunci trebuie s fi fost considerat folositor #entru Roidhunate" ";rm torul material anecdotic i de ultim minut e inserat aici, ca un fra)ment adi'ional& -er+iciul -ecret de 1nforma'ii al marinei .ilitare, du# rece#tarea cererii acestui birou, a fost #us !n micare s fac anchete #rintre #ro#rii oameni care se !nt$m#lau s fie cu ade+ rat accesibili, la !ndem$n " Ca r s#uns, aceast declara'ie (#arafra/at ), f cut de un anume Cmdr" Dominic ?landry: "A fost cu o !ns rcinare tem#orar #e TalGin, #$n ce a fost im#licat !ntr%un mod ori)inal !n e+enimentele conduc$nd la efortul comun Terrian%.erseian de cercetare a acestei #lanete (+" nota QM), a+$nd !n +edere cunotin'ele sale s#eciale care ar fi #utut a5uta la str$n)erea datelor militare folositoare" Pe c$nd se afla acolo, a culti+at #rietenia unui t$n r ofi'er .erseian" 1ntimitatea l%a f cut #e acesta s %l introduc la di+erse #etreceri deocheate& indiferent ce metod a folosit, l%a f cut s +orbeasc f r re/er+e, obser+$nd un membru al unei rase nou +enite !n )ru#ul .erseian, ?landry !ntreb ce soi de so#hont ar #utea fi acela" *fi'erul, destul de cherchelit atunci, s#use numele unei #lante, Chereion, a#oi continu s bomb ne des#re o ras de%o incredibil +echime, a+$nd #uteri #e care )u+ernul s u le # strea/ secrete: o s#ecie care, se #are, a ridicat odat o ci+ili/a'ie e0trem de ele+at i care, s#unea ofi'erul sus#ectat, ar #utea acum nutri ambi'ii acolo unde #ro#riul s u #o#or e numai un mi5loc c tre un sf$rit" ?landry #retinde c ofi'erul ar fi #utut s#une mai mult& dar dintr%odat ran)ul .erseian #re/ent a s#ulberat oca/ia i a #lecat cu tot #ersonalul" ?landry ar fi urm rit mai de#arte #roblema dar nu i%a mai + /ut niciodat #e informatorul s u ori #e Chereionit" ,l a men'ionat aceast #o+estire !n ra#ort, dar De#artamentul Re)ional de Date nu a considerat%o dec$t un /+on i astfel n%a !naintat%o b ncilor de !nma)a/inare central " "Cele mai sus men'ionate sunt e0#use numai !n interesul com#letitudinii, nicidecum #entru sen/a'ionalul lor" -e recomand de#unerea oric ror eforturi #entru !nchiderea fiin'ei Aycharaych, !ntruc$t orice sub+en'ie se acord mai de)rab #entru #ro)rame c rora li s%a dat o #rioritate mai mare dec$t #entru e+entuala #re/en' a unui detecti+ str in care ar ac'iona de unul sin)ur" Dac aceast o#era'iune ar fi !ncununat de succes, trebuie anun'at <T31"" Desai #ri+i !n !ntunecime" 7ar e=ist menionarea Dean- ;aptiste n dosarul de la 2l9natha8r, )$ndi el" Un lucru destul de simplu pentru un funcionar n solda <erseienilor s strecoare date false... probabil n timpul haosului din rzboiul civil... Uld89r, diavole verde, ce ai de gnd tu, sau ai ti, pentru planeta mea+ Valea ?lone e, #entru cei mai mul'i, un 'inut mai #rietenos, mai bla5in dec$t mar)inea 1lionului" 2ndre#t$ndu%se c tre marele curent #rin di+erse c i, Drumul -f r$mat nu mai necesita disci#lina din deert" ,0uberan'a ce se stinsese !n ener)iile sleite acum ren tea" 2ntr%o noa#te bl$nd , Alaiul #o#osi #e o # une a#ar'in$nd unei familii de fermieri cu care fusese f cut o !n'ele)ere !n urm cu multe )enera'ii" 3u e0ista +reo interdic'ie& lemn #entru foc era din belu)& serbarea 'inu #$n t$r/iu" Dar mai de+reme, c$nd ?raina dansase #entru ei, ea se duse unde era ae/at 1+ar i%i murmurase: "Vrei s ne #limb m9 . !ntorc !ndat ce%mi schimb straiele"

6ui 1+ar s$n)ele !i #ulsa clocotitor" C$nd #utu s aud iar, se !ntoarse la con+orbirea #e care tocmai o asculta c$nd !i +orbise ?raina& cu+intele # reau acum f r im#ortan' i sco# 8 ca b$/$itul unui stu# de albine" "Da, am mai c l torit, #entru scurt +reme, cu !nc alte dou )ru#uri nomade, tocmai rostea ,rannath, "-telele ne)re la nord de 3o+a Roma, l$n) R$ul 1ulia i *amenii Ciuda'i !n re)iunea ?ortului -mintelii" Diferen'ele de obiceiuri sunt interesante dar eu socotesc c toate +$rte5urile dintr%o balt sunt #ro+ocate de un sin)ur +$nt"" Re)ele -amlo, e/$nd #e fotoliul s u, sin)urul #us afar , se tr )ea de barb " "Ar trebui s %i +i/ite/i i #e P rin'ii .a)icieni, cei la care am ucenicit eu", s#use el" ":i .inuna'ii care #un #e femei s fie conduc toare ale c ru'elor" Dar sunt unde+a dincolo de Tiberia, de%a lun)ul . rii Antonine, aa c nu%i mai tiu nici eu"" "Poate m +oi duce s + d", r s#unse ,rannath, "dei sunt si)ur c +oi desco#eri acelai model de ba/ "" "Ciudat", s#use fermierul" "Voi, 0eno 8 nu +reau s te 5i)nesc dar am a+ut c$'i+a afurisi'i de marinari non%umani #e +as, !n tim#ul r /boiului de inde#enden' 8 + !n+$rti'i !n 5urul #lanetei noastre mai mult ca mine ori ca aceti hoinari de meserie"" Venise s se al ture #etrecerii cu fiii s i mai r s ri'i" Cei mici i femeile st teau !n s#ate" Distrac'ia amenin'a nu doar s de+in licen'ioas , dar erau de ate#tat i !nc ier ri" ?ascinat de ,rannath, fermierul se a#ro#iase de re)e, de Padro 8 Domnul drumului, de + du+a .ara%<oinara i !nc al'i c$'i+a, con+ers$nd #e mar)inea cercului" ,rau to'i oameni mai !n +$rst , mai !m#u'ina'i la tru#, cu s$n)ele mai #otolit, atmosfera !nfierb$ntat !i atin)ea #rea #u'in" .e fac eu aici+ se !ntreba 1+ar" 2ntr%o e0#lo/ie de bucurie: " atept pe ?raina, asta fac... <ai devreme, consideram c e mai prudent s nu m prea amestec. (i bine, haos, fii pregtit?ocul #$l#$ia i trosnea !n mi5loc" *ri de c$te ori o crac #$r$ia, iru#ea sc$ntei )albene i roii" 6umina se re+ rsa #este cei dim#re5ur, d$nd la i+eal ochi, din'i, cercei, br ' ri, buc 'i de strai #estri', !n+ luind iar totul i ar t$nd altce+a mai de#arte: un 5oc cu /aruri, un b iat i%o fat de5a furi$ndu%se ad$nc !n f$nea' " 2n 5urul +$l+ t ii #erechi !nce#user un dans ca o hor , tro# ind la mu/ica unui chitarist chio#, a unui toboar cocoat i a unui orb care c$ntau !ntr%o limb <aisun /)omotoas " .irosea a fum i a omenesc" -c$nteierea #o#osi i #e #ena5ul lui ,rannath& ochii de+enir aur to#it i creasta o coroan " Cu accentul s u !nde# rtat cu+$ntarea sa nu suna #reten'ios: "Cei din afar cercetea/ mai #rofund, #$n de#arte, altfel dec$t locuitorii, fermier Vasilie+, i, deci, + d mai multe" *amenii au tendin'a de%a fi su#erficiali, suficien'i"" "3%a /ice", se !m#otri+i -amlo" "#entru tine nu contea/ #u'inele lucruri care sunt im#ortante #entru noi9 Tu ai ari#i, noi nu a+em& noi a+em #icioare /dra+ene, tu nu" 6ucrul acesta nu ne #ermite s fim destul de asem n tori, !ntr%o oarecare m sur 9 Cum #o'i afirma c Alaiurile sunt toate la fel9" "3ici n%am s#us aa, Re)e", re#lic ,rannath" "Am s#us doar c am obser+at factori e0trem de comuni !n #rofun/ime" Poate sunte'i orbit de ceea ce numi'i micile diferen'e care au im#ortan' " Poate acestea contea/ , mai mult dec$t s%ar cu+eni #entru +oi"" 1+ar r$se i inter+eni: "#roblema e, dac nu +edem # durea din cau/a #omilor sau nu +edem co#acii din cau/a codrului"" A#oi ?raina se !ntoarse i 1+ar s ri !n #icioare deodat " ?ata se schimbase !ntr%o rochie lucitoare, 5er#elit de +echime dar astfel croit !nc$t era cu mult #rea #u'in mai decent dec$t costumul de dansatoare" Pe urm , de%a lun)ul unei cascade de # r ne)ru alb strui st tea un anim lu'%mascot !nf urat !n mantia ei #$n la ca#ul de a)hiu' " ".er)em9" rosti +ocea ei dulce" .%m%mai !ntrebi9" 1+ar se a#lec !n fa'a re)elui, !n manier nordic " ". +ei scu/a, domnule9" -amlo a#rob " ;n /$mbet #lumburiu !i str$mb )ura" Pe c$nd se ridica i se !ndre#ta, 1+ar a+u dintr%odat contiin'a formidabilei concentr ri a lui ,rannath" 3u trebuia s fii Ithrian #entru a deslui dum nia !n #enele ridicate b$r/oi i #ri+irea sus#icioas , b nuitoare" 2i urm ri ochii aurii i !nt$lni roia tri#let a ochilor anim lu'ului%mascot " .ica li)hioan se )hemui, se /b$rli i chi' i nelinitit" "Ce e, iubitule9" !ncerc ?raina s %i liniteasc #referatul"

1+ar !i reaminti c ,rannath refu/ase os#italitatea oric rei c ru'e i%i #etrecea tot tim#ul afar , chiar i no#'ile cele mai as#re, c$nd era silit s %i mite uor ari#ile #$n i%n somn, #entru a%i men'ine ridicat metabolismul astfel !nc$t s nu !n)he'e de moarte" 2ntr%o scli#ire de b nuial Primul 3 scut !l !ntreb : "3u%'i #lac mascotele9" "3u", s#use Ithrianul" Du# un moment" "Am dat de%aa ce+a i%n alte # r'i" 2n Planha !i numim lia9alre. A+ortoni"" ?raina se bosumfl : *hA 6%ani luat #e bietul Tais s ins#ire o )ur de aer curat" <ai, RolfA" 2i strecur bra'ul #e sub cel al lui 1+ar" Acesta uitase c nici el nu #rea a)rea animalul%mascot " ,rannath !l urm ri cu #ri+irea #$n !l #ierdu din +edere" -ub ro'ile +ehiculelor, lunca se !ntindea +ast , trava !n /ori era #rim + ratec i m t soas #entru mers, de un ar)intiu !ntunecat" Co#acii se ridicau de 5ur%!m#re5ur, !nc$lceal de #ini, masi+itate a hamerilor, cu#ole din ramuri de delphi. Ambele lune s#oiau !n alb cren)ile& dintre umbre, cele f cute de Creusa se ridicau ca un semi%disc !ndre#tat s#re est" -telele se !n)hesuiau #e catifeaua !ntunecat a cerului" Calea lactee era o cascad de )hea' " .u/ica se stin)ea tre#tat !n s#atele lor #$n ce r maser sin)uri, doar cu trilul anim lu'ului" 1+ar era f r )rai, mul'umit de miracolul c ea e0ist " ?raina s#use !n cele din urm , !ncetior, #ri+ind !n 5ur: "Rolf, aici trebuie s fie .arii 2naintai" Altfel aceast mare bucurie nu s%ar fi #utut !nt$m#la"" ".arii 2naintai9 -au Dumne/eu9 P i"""" *u se potrivete draga mea. 5entru noi e frumos pentru c anumite soiuri de maimue s-au adaptat la o anume clim, cu mult vreme n urm, pe 3erra. 7ei simim un subtil farmec al deertului, putem pretinde c e la fel de cuprinztor, de total ca acela al lui (rannath+ ... 1i asta nu nseamn oare c .reatorul a fcut diverse moduri de frumusee+ ( deprimant s crezi numai n ntmplare, accident. "D %o !ncolo de filo/ofie", /ise el" A#oi, chi#urile, ne# s tor: "A #utea #etrece mult tim# al turi de tine"" ?raina%i !ncol ci un bra' !m#re5urul taliei lui" 1+ar !l sim'i de foc" 6unt ndrgostit, tiu el #rinse tunetele inimii" .um n- am mai fost vreodat. 3ania..: ?ata sus#in " "Aye%ah" C$t +reme ne%a r mas9" "Totdeauna9" "3u" 3u #o'i r m$ne !n Alai" 3ici o dat nu s%a !nt$m#lat"" "De ce n%a #utea9" "Pentru c +oi, sedentarii 8 !mi #are r u, tu eti #rea bun #entru cu+$ntul sta, tu eti un c l tor 8 +oi, oamenii care a+e'i case #lantate, construite !n # m$nt, sunte'i 8 nu slabi 8 dar nu a+e'i )enul nostru de re/isten' , as#rime"" 5e care secole de moarte au dezvoltat-o, au sporit- o. Cum9 ,u9 .$ndria i/bucni !ntr%un +al de m$nie care, tia, unde+a ad$nc !n minte, era nebuneasc " ",i, ascult , am su#ra+ie'uit tra+ers rii .ohor$tului tot at$t de bine ca oricare, nu9 -unt mai +i)uros i mai #uternic dec$t oricine& #oate nu aa +$nos, aa uite, dar, la naiba, dac trebuie s r bd m de sete, de foame, s !nfrunt m ura)ane, orice, +oi i/butiA" ,a se str$nse mai a#roa#e" ":i mai eti i foarte dete#t, Rolf, tii multe lucruri din c r'i 8 i !n #lus )ro/a+ de !ndem$natic, dibaci, ceea ce nou ne li#sete" Totui, trebuie s #leci" Poate fiindc eti #rea bun #entru noi" Ce%am #utea s %'i d m noi, #entru restul +ie'ii tale9 5e tine, r s#unse s$n)ele s u #uls$nd" 1i, libertatea de- a fi eu nsumi. 4enun la afurisitele-i ndatoriri. !var ?rederiBsen. *- ai cerut s te nati pentru a le ndeplini. "prete- te s mai gndeti c aceste lumini de deasupra capului sunt puncte politice i las-le s fie, din nou, doar stele. ",u, eu, eu nu cred c a obosi +reodat s c l toresc dac eti al turi de mine", b$lb$i el" ":i, ei, #ot s %mi t$r$i #ro#ria )reutate, s dau astfel, cine tie, Drumului -f r$mat, ce+a cu ade+ rat, de +aloare"""" "P$n ce eti dobor$t, !n5un)hiat" Rolf, dra)ule, eti un netiutor" 2n ad$ncul t u, cre/i c oamenii, cei mai mul'i dintre ei, sunt cinsti'i i nu de+in +iolen'i f r moti+" 3u e ade+ rat" 2n orice ca/, nu !n Alaiuri" Cum !'i #o'i deci, schimba fondul, Rolf9" "Ai #utea tu s m a5u'i9" "*h, de%a #uteaA" * fr$ntur din lumina lunii f cu s str luceasc o lacrim "

Dintr%o dat ?raina !i scutur ca#ul i !n'e#eni !n loc: "@ine, dac nu altce+a, atunci m car te #ot #rote5a, t inui de #rimul i cel mai r u dintre #ericole Rolf"" "Ce +rei s s#ui9" *binuit de%acum cu frec+entele schimb ri de dis#o/i'ie, era contient de #ri+irile, atin)erea i #arfumul ei" 2nc se mai #limbau" .ascota +ie de #e um r !nf urat !n mantie era, #ractic, ascuns +ederii" "Ai o sum bunicic de sun tori cu tine, aa%i9" ,l a#rob " Acum banii erau bilete, creditele 1m#eriale la fel ca i balan'a aenea/ic , date !ntr%un )hemotoc de -er)entul Astaff, !nainte de a # r si casa V$ntului" ("!n toate economiile mele, Prim 3 scutule" 3ici o #roblem " * s mi%i dai !na#oi dac tr ieti, iar dac nu sca#i +iu atunci ce mai contea/ 9" Ce !nde# rtat i ireal # rea totulA)" Tineranii nu a+eau un conce#t s#ecial de #ro#rietate, intimitate" @)m nvat s neleg asta, nu-i aa+ !ntimitatea, secretul sunt n mintea mea. .e conteaz dac 7ulc9 scotocete negli/ent prin buzunarele mele, dac ea, <iBBal i eu ne mbrcm i ne dezbrcm fr /en n locuina lor pe roi, dac ei fac dragoste, fr s le pese, pe patul de dedesubtul meu+A Acestea erau #rinci#iile cu care Rolf .arinarul se de#rinsese" 3imeni nu fura de la altul !n Alai" Vino+atul nu s%ar fi #utut ascunde i #edea#sa era e0ilul" Du# #ractica ter#elirii, #a)ubele erau !na#oiate" ,l refu/ase s 5oace 5ocuri de noroc, c r'i, acestea fiind considerate un mod le)al, totui, de%a "cur 'a" un to+ar " "Cur$nd +om a5un)e la r$u", s#use ?raina" "Vom mer)e de%a lun)ul lui, din ora !n ora at$t c$t se !ntind # m$nturile noastre" * s fie #etreceri la fiecare o#rire" 2nfierb$ntate, tii doar cum sunt #rin taberele tinerane" Problema e c de data asta suntem #ui #e ) b5eal " 1namicii 8 oare "inamicii" este cu+$ntul #otri+it9 sunt zanzii. 3u le dorim r ul locuitorilor /an/i, dar #unem m$na #e tot ce #utem" 2n momentele astea se #oate uita c tu nu eti unul de%al nostru" Adesea ne cert m chiar i !ntre noi"" 7e ce+ !i trecu #rin ca# lui 1+ar" )dmit c aceast societate nu are aceeai idee ca mine despre proprietate sau contract. 3otui, gsindu-se printre venetici, nomazii n- ar trebui s fie mai vigileni dect de obicei, mai unii i mai armonizai+ 7ar nu, mi amintesc de la vizitele ?riei fcute n .asa #ntului, e=citarea i afecta i pe ei totdeauna, pn a/ungeau la un trboi unii ntre alii ca i cu "amenii 2ocului. 1+ar #ierdu irul )$ndurilor" -e o#riser l$n) un delphi aco#erit de ra/e ar)intii" -cli#eau stelele, str luceau lunele i ?raina !i 'inea ambele m$ini" "6as %m s %'i # stre/ eu banii, Rolf", se oferi ea" :tiu s %i t inuiesc" Du# aceea"""" "Va fi un du# aceeaA" "Trebuie s fie", #l$nse ea i se li#i str$ns de el" ,l l s totul ca s%o sus'in " Cur$nd # trunser !n #etera #ictat de lun a delphiului. .ascota +ie r mase afar , ate#t$nd" Acel care fusese 7aan Pantofarul #$n ce Caruith s%a re!ntors du# ase milioane de rotiri ale lumii !m#re5urul soarelui, #ri+i de #e o #rotuberant a turnului #este mul'imea care um#lea #ia'a" De #e l$n) .area *rcus oamenii se !n)hesuiau !ncoace #entru Radmas" Pe .untele Cronos erau mai mul'i !n acest an dec$t !i #utea aminti cine+a sau era consemnat !n +reo cronic " ,i tiau c .$ntuitorul a sosit i le +a #redica" ? cur o ne)ur , o umbr alb strie sub /idul unde el st tu: un chi#, un ca# de lance, un burnu/, un coif, alese de #rin !ntunericul care !nc se !n+ lurea #rintre case i c r ri" Vir)il de%abia se ridicase #este a#e i Arena !m#iedica +ederea astfel !nc$t o fantom sidefie !nce#u s se materiali/e/e !n marea ruin " C$te+a stele totui se mai aflau #e cer" Aerul ins#irat t ia ca lama" ,liberat, # rea c aburete" 3esf$rit, continuu, /)omotul cascadelor r /b tea de sub t cere" 8 Du%te, s#use Caruith" Cor#urile lor ridicar bra'ele" Am#lificate, +ocile se au/eau #uternic #este larm " "*ameni, + aduc +eti as#re" "Ate#ta'i sal+area mai !nt$i din )heara tiranilor, iar a#oi, de fa#t cel mai im#ortant, din cea a mor'ii 8 fiind !n !ntre)ime numai fiin'e umane" Ate#ta'i transcenden'a" ";ita'i%+ sus, atunci, la acele stele" Aminti'i%+ ce sunt: nu doar numere !ntr%un catalo), nu min)ii de )a/ ar/$nd, ci realit 'i aa cum sunte'i +oi sau cum sunt i eu" 3oi nu suntem eterni i nici ele& dar se afl mai a#roa#e de +enicie%dec$t noi" 6umina celei mai !nde# rtate

stele #e care o +edem s%a !ncruciat cu un eon #entru a a5un)e la noi" :i cu+$ntul ce%l #oart e c !nt$i str lucete deasu#ra celor care s%au dus mai !nainte" "-e +or re!ntoarce" ,u, adic cel !n care +ie'uiete mintea lui Caruith, #romit, f ) duiesc aceasta, dac +om face ca lumea noastr s fie +rednic de a%i #rimi" "Totui asta nu se +a #etrece re#ede sau cu uurin' " Drumul !naintea noastr este )reu, #r # stios, #res rat cu cioburi ascu'ite" -$n)ele +a !nsemna urmele noastre i%n s#ate +or / cea ti)+ele celor c /u'i #e drum" Ca unul care a +orbit #e .ama Terra cu mult du# Caruith, dar i mult !nainte de <aan, + aduc nu #acea ci sabia""

N @*-,V166, era unul dintre or elele ti#ice de%a lun)ul R$ului ?lone, !ntre 3o+a Roma i .un'ii Cimmerieni" ;n #$lc de case am#lasate cu acurate'e, o )r mad !n)ri5it #roiectat de cl diri masi+e, din #iatr dar colorate +esel, se !ntindeau #e malul dre#t, cam #e o distan' de doi (ilometri de%a lun)ul a#ei #$n la ultimul bac, # uni i )r me/i de cherestea" 2n s#ate, !n direc'ia +est, str b teau canale #rintre recolte" -#re deosebire de s#a'iosul dar ster#ul 'inut aflat de%a lun)ul Coastei 1liane, acesta era !n)ust, dar !n acelai tim# destul de bo)at ca mai mul'i fermieri s #oat s l lui !ntr%o comunitate" Pe l$n) a)ricultur , @ose+ille su#ra+ie'uia #e s#e/ele micii industrii i manufacturilor" Cea mai mare #arte a comer'ului s u cu lumea e0terioar era !nlesnit de Huan) -hihi 8 *amenii R$ului" * #iatr comemorati+ ae/at !n #ia'a mare amintea de a# r torii din +remea 3eca/urilor" De atunci nimic mai im#ortant nu mai tulburase ae/area, cu e0ce#'ia r /meri'ei i a for'ei de ocu#a'ie care nu #rea se f cea sim'it " Va mai dura mult !n acest fel9 Din ce !n ce, 1+ar se minuna" 2l !nso'ise #e ,rannath !n ora !n tim# ce Tineranii !i ae/au tab ra" 3eansa de a fi recunoscut era ne)li5abil 8 doar dac nu cum+a Terrienii #ublicaser +reun afi" Dar el era si)ur c n%o f cuser " 7udec$nd du# tirile #e care le urm rise c$nd Re)ele -amlo ceruse ca sin)urul emi' tor al Alaiului s fie adus i #us !n func'iune 8 un e0em#lar de calitate, dei noma/ii nu d deau #rea mult #e urm rirea #asi+ a unor e+enimente 8 afacerea din - lb ticie se domolise #$n la stin)ere" @ine!n'eles, Comisarul Desai nu dorea s dea idei i altora sau s cree/e o fi)ur de erou din Primul 3 scut al 1lionului" *ricum, oricine l%ar fi identificat era #u'in #robabil s anun'e cea mai a#ro#iat )arni/oan " ,rannath dorea s e0#lore/e cultura 3ordului" Ar fi fost folositor s aib de com#anie un membru al acestei comunit 'i, chiar dac dintr%o lume diferit " Cum era de #rea #u'in a5utor la #re) tirea s#ectacolelor, 1+ar se oferi s %l !nso'easc " Ithrianul merita a fi culti+at, era interesant i !n felul s u t cut, atr ) tor" 2n #lus, 1+ar desco#eri sur#rins c , du# /)omotoasa cara+an , era #lin de dor du# #ro#riul #o#or, nostal)ic chiar" -au aa )$ndea" Atunci, #e c$nd se #limba #e #a+a5ul de l$n) /iduri !nce#u s simt c se sufoc " C$t de rar r$deau cu ade+ rat aceti oameniA Ce leam# t se !mbr cauA :i unde erau fala, fudulia masculin , unde #atima, #asiunea feminin 9 -e !ntreba cum oare aceti locuitori a+useser +reo dorin' de%a / misli co#iii #e Care%i + /use" P i, cum, asta%i bun , trebuiau s %i +erse +eselia din cana de bere cu ca#acA 3u c berea n%ar fi fost bun " * !n)hi'i lacom" ,rannath o sorbea !ncetior" -t tea !ntr%o c$rcium aflat !n fa'a a#ei, lambrisat cu lemn, cu c #riori, )rin/ile nefinisate, !ntunecoas i afumat " ?erestrele d deau s#re doc" ;n +as, care nu%i desc rca marfa aici i acce#tase s #reia i obiecte de#use !n consi)na'ie #entru mai de#arte, !n a+al, era echi#at, #re) tit de #lecare" "3%ar +rea echi#a5ul acela s r m$n la #etrecerea noastr 9" !ntreb 1+ar" ;n b rbat solid, b rbos, #rintre cei #e care e0otica #re/en' a lui ,rannath !i atr sese la mas , #uf i din #i# !nainte de%a r s#unde !ncetior: "3u, nu !mi amintesc ca oamenii R$ului s mear) +reodat la asemenea chefuri" Parc ar, m%m%m, e+ita Tinerani" Dei #oate nu%i o idee rea"" "De ce"9 se mir 1+ar" 6unt oare non-umani, de nu le pas, nu-i mic dansul ?rainei sau arta lamelor tioase ale lui <iBBal sau... "Totdeauna la ei se isc buclucuri" Am remarcat, fiule, c ai s#us #etrecerea noastr. Ai )ri5 " Poart )hinion, aduce nenorocire s !ncerci s fii altcine+a dec$t ai fost destinat a fi""

"2mi diri5e/ sin)ur +ia'a #ersonal , nu te su# ra"" *r eanul ridic din umeri: "-cu/ %m "" "Dac noma/ii sunt o for' su# r toare", !ntreb ,rannath, "de ce le #ermite'i s treac #e teritoriul +ostru9" "Totdeauna au f cut%o", /ise cel mai b tr$n dintre cei de fa' " ":i tradi'ia d dre#turi" 1nclusi+ dre#tul de a%i c$ti)a #ar'ial e0isten'a 8 #rin #etreceri, m rfuri ieftine, slu5be stranii, i, da, !n+ 'area #ruden'ei #rin 5efuirea #rostimii"" "2n #lus", ad u) un t$n r, "ei aduc mult culoare, a)ita'ie, o tent de #rime5die din c$nd !n c$nd" 3%am tr i at$t de liniti'i dac Drumul -f r$mat nu ni i%ar aduce #este noa#te, de dou ori #e an"" ? lcile b rbosului se !ncletar #uternic #e coada lulelei !nainte ca el s bomb ne: "-untem ca#abili !n cur$nd s de# im #ericole mai mari, 7im"" 1+ar !n'e#eni, de+eni ri)id" * furnic tur !l str b tu" "Ce +rei s s#ui, dac %mi #ermi'i s !ntreb9" Cine+a din mul'ime !i r s#unse: ".ai mult sau mai #u'inA" Dar un alt client, uor ame'it de b utur , +orbi mai de#arte: "4+onuri doar" :i totui, ce+a s%a tre/it !n susul i 5osul r$ului, se +orbete des#re unul, de#arte, !n sud, care%a #romis c -tr bunii, Cei .ai V$rstnici, se +or re!ntoarce i ne +or elibera de sub 1m#eriu" Poate c este doar un +is, o ilu/ie, desi)ur" Dar, fi%r%ar s fie, seam n a ce+a ade+ rat, cum+a" Aeneas este deosebit" 3u #rea i%am dat aten'ie #lanetei Dido, !nainte& totui, !n ultima +reme am !nce#ut s m )$ndesc din ce !n ce mai mult la ceea ce filo/ofii notri au !n+ 'at de acolo" .%am ae/at sub 6uceaf r i am !ncercat s medite/ de unul sin)ur la ;nicitate i, m%a a5utat" - l s m slu5baii 1m#eriali s ne reduc iar la condi'ia de robi c$nd noi abia #utem s#une c am ieit9" @ rbosul se !ncrunt " "Asta%i tr nc neal , @ob" ,u !mi # stre/ credin'a !n Dumne/eu"" Adres$ndu%se lui 1+ar: "?ie +oia Domnului" 3iciodat n%am considerat i nici acum nu cred c 1m#eriul e ce+a foarte r u" Dar moralicete a #utre/it i, #oate, noi suntem instrumentele #e care Dumne/eu le%a ales #entru a%l #urifica" Du# o #au/ : "Dac e ade+ rat, a+em ne+oie de a5utor din afar " Probabil ,l ne #re) tete i asta"" Toate #ri+irile se concentrar asu#ra lui ,rannath" ",u sunt doar un locuitor din +ale i nu tiu nimic," is#r +i +orbitorul, "!n afar de fa#tul c nelinitea e s#orit ca i s#eran'a eliber rii"" 2n #ri# , cel mai b tr$n schimb subiectul discu'iei" 3oa#tea se rosto)olise #este ei c$nd Prim 3 scutul i Ithrianul s%au !ntors !n tab r " Du# ce au # r sit oraul, stelele d deau o c l u/ire t ioas , ascu'it ca iarna, #ailor lor" Altfel, aerul era #l cut, c ldu', #lin de miresmele di+erselor culturi" Pietriul scr$nea sub c lc tura celor le)a'i de acelai drum" Vocile a+ur tendin'a de a se !ntreru#e c$nd un +orbitor / ri creatura non%uman , dar obiceiurile nu #ermiteau alunecarea !ntr%o con+ersa'ie serioas " 6 m#ile de #e st$l#i str luceau #este c ru'ele !m#r tiate #rintre corturi" 4)omotul +iolent al mu/icii se am#lifica" "Ceea ce caut s !n'ele)", /ise ,rannath, "este acest resentiment aeneid !m#otri+a 1m#eriului" :i rasa mea ar su#orta cu mare )reutate o astfel de su/eranitate, dar din #unct de +edere uman, ea a fost, !n ansamblu #rofitabil i nu a !nsemnat doar o adi'ionare 8 ne!nsemnat 8 a ta0elor i cesionarea c tre !nafar , sau !n untru, a afacerilor" 2n schimbul acestor, s le s#unem, ser+itu'i, a'i c # tat #rotec'ie, libertatea comer'ului, nenum rate contacte e0tra#lanetare" Ade+ rat9" "Poate, c$nd+a"" r s#unse 1+ar" @erea !i /b$rn$ia !n ca#" "Dar a#oi l%au #us #e acel -nelund" :i de%atunci, #rea mul'i au murit !n r /boi, !n +reme ce func'ionarii 1m#eriali ne !n+a' cum s schimb m !n+ ' turile str bunilor notri"" "*are ultima )u+ernare a fost cu ade+ rat chiar at$t de a# s toare #entru Aeneas9 mai mult, nu #o'i inter#reta situa'ia ca #e o )reeal f cut de 1m#eriu i care a fost corectat 9 Aa%i, a costat +ie'i i a+ere s for'e/i corectarea" Dar +oi, #o#orul, a'i ar tat o asemenea trufie, m$ndrie de moarte, !nc$t autorit 'ile se intimidea/ c +%au !m#ins #rea #uternic" -im#la coo#erare +%ar fi f cut inca#abili s + # stra'i toate institu'iile sau s +i le reface'i"" "De unde tii9" ,rannath i)nor !ntrebarea" "A #utea !n'ele)e m$nia la !nce#utul ocu#a'iei", /ise el, "dar a#oi se #otolea, se domolea c$nd +ice%re)ele 1m#erial s%a do+edit a fi bl$nd" 2n loc""" # rerea mea este c , ini'ial, +oi, Aenei/ii, a'i acce#tat !nfr$n)erea cu o do/ de resemnare 8 dar de atunci +isele +oastre de re%beliune s%au intensificat: li#sind s#eran'ele reale de inde#enden' , le #roiecta'i !n ima)ina'ie" 7e ce+: :Consider c eram n uci'i i am !nce#ut s ne !ns n toim" :i

#oate c aceste s#eran'e nu sunt !n totalitate /adarnice" 1+ar se uit la fiin'a care se cl tina al turi de el at$t de st$n)aci, a#roa#e dureros" Panaul scurt al lui ,rannath se a#leca o dat cu balansul ca de c$r5e al ari#ilor& umbrele de%a lun)ul terenului estom#au lucirea ochilor i #enelor" "*ricum, ce faci, m #o+ 'uieti s de+in un bla5in su#us 1m#erial9 ,ti Ithrian 8 din s#e'a cea liber a +$n torilor, cum se numesc ei 8 din #uterea ri+al care odat ne%a #ri+at de condi'ia ade+ rat " "Ce !ncercai tu s %mi #redici9" "3imic" Aa cum 'i%am e0#licat !nainte, sunt 0enolo) s#eciali/at !n antro#olo)ie, aflat aici ca s str$n) date des#re neamurile +oastre" C l toresc neoficial, h9ai, ile)al, #entru a fi liber de orice constr$n)ere" .ai mult dec$t at$t ar fi nechib/uit s %'i s#un, mai ales c tu nu ai considerat #otri+it s %'i dest inui #ro#riile #robleme" Pun !ntreb ri doar s#re a ob'ine r s#unsuri care m%ar #utea a5uta s trase/ atitudini aenea/ice" -uficient"" C$nd un Ithrian a terminat con+orbirea cu acest cu+$nt, atunci ea e definiti+ !ncheiat " 1+ar se )$ndi: (i, cum s nu pretind c e inofensiv+ l va cuta, cci va fi deportat dac se ntmpl ca !mperialii s-l captureze... 7a, probabil, asta e. 7ar dac a reui s- l conving, s-l fac s vorbeasc alor si cum ne- am luptat noi an dup an pentru libertatea noastr, dac ne-ar da ceva a/utor... poate ar face- oV$l+ taia din el se amesteca !ntr%o mare str lucire, aceea de%a fi a#roa#e de tab r , a#roa#e, !na#oi, la ?raina" :i a#oi""" P trunser !ntr%o mul'ime !n+$rtindu%se !ntre curcubeele decolorate ale #$n/ei de cort" 6 m#ile de deasu#ra ecli#sau stelele" Peste cortul din mi5loc, un cilindru din ochiuri de sticl colorat +erde, albastr , #ur#urie 8 scli#ea ame'itor #este corturile i fe'ele dim#re5ur" ;n +$n/ tor ambulant !i #rosl +ea m rfurile, un mecher 8 5ocurile de noroc, un buc tar 8 ) lutele condimentate ale c ror miros de #r 5eal um#lea n rile tuturor" Pe o scen , trei fete dansau i, dei s#ectacolul #e care !l ofereau era )ratuit !n 5urul #icioarelor lor care s ltau scli#eau !n arcuri +ii mici mone/i" Dedesubt, mu/ican'ii infirmi c$ntau o melodie care incita +i/itatorii la dans" 3u se +edea nici alcool nici +reun alt dro)& totui sobrii locuitori ai ' rmurilor R$ului se amestecau cu Tineranii !ntr%o camaraderie ) l )ioas , fermeca'i ca nite co#ii de un ma)ician hoinar, stri)au, se a)itau i se !n)hesuiau" Coco'ate ici i colo #e +a)oane, mascotele Drumului -f r$mat urm reau ce se #etrece" T l /ui !n 1+ar: "amenii mei- ;ucuria mea:i a# ru ?raina, abia !n+em$ntat , a) 'at la )$tul unui localnic de +$rst mi5locie, a c rui +estimenta'ie + dea bun stare" Acesta ar ta ame'it de dorin' " 1+ar se o#ri" Al turi de el, #e neate#tate, ,rannath se ae/ #e m$ini s#re a%i elibera ari#ile" "Ce se #etrece9" url 1+ar #rin /ar+ " Ca un dan) t de clo#ot !n interiorul s u, !n'elese situa'ia: <ai des dect s- ar crede, oricnd au ocazia, femeile nomade fac acest lucru. 7ar nu ?raina- *e iubim,a se unduia !n mers" 6umina scotea !n e+iden' # rul ne)ru%alb strui, #ielea roiatic , ochii mari #leca'i !n 5os, din'ii #rintre bu/ele !ntredeschise" ;n miros de mosc, al feminit 'ii, se r s#$ndea dins#re ?raina" "6as %mi fataA" stri) 1+ar" Tr$nti un om !n saltul lui" Al'ii +ociferar m$nioi #e c$nd 1+ar se arunc !nainte" Cu'itul s u iei la i+eal " Condus cu #utere i m iestrie, acea lam )rea #utea rete/a o m$n din !ncheietur sau, #rintre coaste, s # trund !n inim " *r eanul + /u" ,ra un b rbat solid, obinuit s comande, se 'inea 'ea# n" 3e!narmat fiind, se )hemui !ntr%o #o/i'ie defensi+ , amintit din /ilele antrenamentului s u militar" "D %te la o #arte, minte de /)ur A" !i ordon ?raina lui 1+ar" "3u, t$r$tur A" i o /+$rli deo#arte" ,a se reechilibra re#ede i nu c /u" 2n+$rtindu%se, el reali/ !n tim# util c !ntr%ade+ r n%ar trebui s %l ucid #e acel ' r noi, c ea a fost cea care l%a is#itit""" .$na )oal a lui 1+ar se str$nse #umn" 2l lo+i la )ur " 6ocuitorul%r$ului #ar lo+itura i stri) : "A5utorA *amenii de ordineA" Acesta era cu+$ntul de alarm " .icile or ele nu a+eau #oli'ie obinuit & dar +oluntarii f ceau instruc'ie i #atrulau !m#reun , 'in$nd seama de

a#elurile reci#roce" ;n)hiile ?rainei r$c$ir s$n)e #e obra/ul lui 1+ar" "2nce#i t r boiul9" 'i# ea s lbatic i lans o chemare !n <aisun" 6ocuitorii de l$n) r$u se str duir s se )ru#e/e !n tim# ce oamenii din Alai !ncercau s %i dis#erse/e" -e ridicau stri) te i sudalme" 2nc ier rile !nce#ur " .i((al de la Aco#eriul Rou alunec #rin )loat , se !ndre#t s#re b t lie" Cin) toarea lui era #lin de #umnale" "!lBrozn9 9a+: se r sti el" ?raina ar t !ns#re 1+ar care !i !m#in)ea escorta c tre o c ru' " "#aBhabo-: i !n an)lic: "*moar %mi acest c$ineA .%a lo+it 8 #e mine, sora taA" Arma lui .i((al #orni" * lam scli#i #e l$n) urechea lui 1+ar i se !nfi#se !ntr%un #anou, unde /b$rn$i" "*#rete%te unde te afli", s#use Tineranul" "Arunc custura" -au eti mort"" 1+ar se !ntoarse de la un inamic care nu mai conta" -u# rarea, durerea !l sf$iau" "Dar !mi eti #rieten", st rui el" *r eanul !l lo+i !n )$t, i%l #ocni cu #iciorul #e c$nd era tr$ntit la # m$nt" ?raina ciri#i +esel , 'o# i s %l ia #e indi+id de cot, )$n)urind des#re cura5ul i !ndem$narea lui" .i((al arunc !n sus cu'it du# cu'it, alc tuind o roat din ele, stri)$nd #uternic ca un dan) t de clo#ot c$nd #rinse aten'ia mul'imii: PaceA PaceA 3u%l +rem #e acest str in" 2l i/)onim" 1nten'iona'i s %l !ncarcera'i9 Perfect, sunte'i liberi" 3oi, ceilal'i, haide'i s ne continu m distrac'iaA" 1+ar s ri !n #icioare" Abia sim'ea durerile unde fusese lo+it" ?raina, Drumul -f r$mat, erau #ierdute #entru el" 3u #utea !n'ele)e mai mult dec$t ar fi #rice#ut dac ar fi a+ut un atac de cord" Dar r m sese o ener)ie, o +ioiciune de hoinar, de r t citor" ,l + /u a#roa#e #icioarele !nc l'ate !n ci/me i !n'elese c sosise +remea s fie ca#turat" 2i !ncol'i !n minte c atunci im#erialii ar #utea afla uor des#re el" Arma / cea tr$ntit 5os" * a#uc i s ri 'ea# n, dre#t" ;n stri) t de r /boi !i sf$ie )$tul: "2n l turi din drumul meuA" r cni i se n #usti s#re inelul uman" Dac ar fi fost ne+oie, i%ar fi croit un drum cu for'a" Ari#ile !n micare iscar curen'i de aer, umbrir l m#ile" ,rannath era deasu#ra" :ase metri de ari#i mic toare aco#ereau mul'imea cu #ene i ) l )ie" 6umina, c$t mai r m sese, str lucea #arc ar/$nd #e acele )heare, #e acei ful)i" Dei era ne!narmat, oamenii se ferir !n l turi de )hearele cositoare, se !m#leticir !n fa'a acelor ari#i osoase aduc toare de nenorocire" "2ncoace, s#re mineA" uier ,rannath" "-#re mine, Rolf .arinarulA 4aiharo-: 1+ar '$ni #rin culoarul deschis #entru el, de#arte de corturi i +a)oane aco#erite cu demoni /u)r +i'i, !n noa#te" ?orma ac+ilin #luti deasu#ra, la 5oas !n l'ime, #at nea)r de%a curme/iul C ii 6actee" "2ndrea#t %te s#re sud" s$s$i !n !ntuneric" ">ine%te #e l$n) malul r$ului"" Ithrianul se le) na, se balansa, se re!ntorcea #entru a doua oar " "Voi /bura !n alt #arte, la +edere, #entru a distra)e aten'ia urm ritorilor, m debarase/ iute de ei i te re!n% t$lnesc"" 6a cea de%a treia cobor$re !n #ica5: ".ai a#oi +oi mer)e la barca ce a #lecat i +oi aran5a s ne duc #e #untea unui +as" V$nturi bune s te urm reasc "" -e !nclin i dis# ru" Cor#ul lui 1+ar !nainta !n salturi #este c$m#uri" 2n mintea lui st ruia doar: ?raina, 7rumul 6frmat. 5ierdui pentru totdeauna- )tunci la ce s mai triesc+ Totui aler)a, aler)a"

N1 D;PF C, o barc , tocmit de ,rannath, !l aduse la bordul +a#orului 5oarta de /ad, 1+ar fu !ndrumat s#re o cuet , unde c /u !ntr%un somn b$ntuit de comaruri" ?u a#roa#e bucuros c$nd o lo+itur de )on) !l tre/i, du# c$te+a ore" -e afla sin)ur !ntr%o cabin #entru c l tori, strimt dar #l cut " Podea din lemn masi+, ta+an +o#sit !n alb, ui batante l cuite !n rou i ne)ru 8 totul e0trem de curat" 6umina se strecura neclar #rintr%o fereastr cu rama metalic i c dea #e un dula# i un +as de s# lat" Tro# ieli i +oci diferite f ceau o +esel h rm laie, aco#erind sunetul bron/ului" 1+ar nu cunotea acea limb , ra#id , mu/ical " 5resupun c ar trebui s vd ce este, se )$ndi el, unde+a, !n nefericirea #entru ceea ce #ierduse" 2i lu a#roa#e toat #uterea s se !mbrace i s ias #e u " ,chi#a5ul era r s#$ndit #este tot, #retutindeni #rim#re5ur" ;n t$n r !l / ri, /$mbi i s#use: "-alut 'ie, bine+enitule #asa)er", !n limba An)lic, dar !n c$ntatul dialect al R$ului"

"Ce se !nt$m#l 9" !ntreb 1+ar, !n mod mecanic" "-#unem bun %diminea'a soarelui" Pri+ete, dar te ro) stai linitit acolo unde eti"" ,l se su#use" ?ri)ul #remer) tor /orilor !i tre/i o oarecare +ioiciune i obser+ !m#re5urimile cu o uoar cretere a interesului" Cerul era !nc #lin de stele, dar s#re est de+enea #ustiu" > rmurile, la c$te un (ilometru distan' de ambele laturi ale +asului, erau umbre alb strii, 5oase, #e c$nd a#a cli#ocea cu luciri de #iatr lefuit , !n afara locurilor unde se !n+$rtea cea'a" -us, deasu#ra, ari#ile unui vulch #lan$nd #rindeau #rimele lumini ale /ilei" C$nd )on)ul i echi#a5ul t cur , o mare linite se reinstal , abia tulburat de slaba #ulsa'ie a motoarelor" Vasul a+ea mai mult de EP metri !n lun)ime i QP !n l r)ime, coastele de lemn cresc$nd !n !n l'ime chiar de la mi5loc, a#oi la #rora boant ridic$ndu%se #e neate#tate !n dou caturi, trei la #u#a rotun5it " Dou +oluminoase cabine de #e #unte consolidau mi5locul na+ei, aco#eriurile lor, cu fante/ie se curbau bi/ar la ca#ete" 6a #rora i la #u#a, !n lar)ul lor, st$l#i a) 'a'i alc tuiau estacade #entru stocuri i moriti s#re a a5uta !nc rcarea cu ener)ie a acumulatoarelor ce #ro#ulsau +asul" -#re s#ate, un catar) #e care se #uteau fi0a trei +ele # trate" 1+ar !l / ri #e ,rannath coco'at #e cea mai !nalt +er)ea" Probabil #etrecuse noa#tea acolo, !n li#sa unei rame care i s%ar fi #otri+it mai bine dec$t o cuet " ;n stea) rou i auriu, de o neobinuit m rime, at$rna du# un b '" 6a #ror , ima)inea uria a P /itorului 3orocului se !ncrunta la #rime5diile ce ar sta !n calea +asului& !n m$na st$n) #urta o sabie i !n cea drea#t o floare de lotus" Acolo se aflau un b tr$n cu rob i tichie !m#odobit cu ciucure, iar al turi o femeie asem n tor !n+em$ntat , dei descul' & l$n) ei, un )ru# m$nuia )on)ul, flautele, cim#oaiele i toba" ,chi#a5ul, !n )enunchi !n afar de co#iii mici care erau 'inu'i de mamele lor, ocu#a #untea de dedesubt" Pe m sur ce lumina se !nt rea, t cerea # rea a se !nst #$ni !nc mai tare i !n)he'ul de #e lucrurile scli#itoare sc$nteia ca stelele" Atunci Vir)il se ridic de la est" 1ri/area tremur #este a# " @ tr$nul ridic bra'ele i stri) o mic #salmodie, oamenii r s#unser , mu/ica i/bucni /)omotos, "to'i se !n+eselir , acti+itatea +asului re!nce#u" 1+ar !ntinse m$inile amor'ite s#re c ldura care !nce#ea s se de)a5e dins#re cerul albastru !nchis, aburii se !m#r tiau i el + /u culturile !ntin/$ndu%se +er/i, o turm de animale cu un c l re' !n frunte sau un +ehicul #e drum 8 # r$nd toate 5uc rii datorit distan'ei" .ai a#roa#e erau feluritele ambarca'ii secundare ale +asului 5oarta de Dad. ;n remorcher butuc nos tr )ea un le# su#ra!nc rcat, dou traulere !i a/+$rleau n +oadele, iar !n c$te+a caiace, fiecare !nso'it de un osel, nite # stori 'ineau o turm de #orci de riu" Pentru aceia care nu erau de #a/ , #rimul de/iderat al /ilei era, desi)ur, a se cur 'i" ;nii se duser !n s#ate, al'ii !i smulser hainele i #lon5ar #este bord s /burde !n a# " Veselia se au/ea din ce !n ce mai #uternic" 3u era ca +oioia tineran " Asemenea )lume #e care le au/ea !n An)lic erau mai cur$nd amabile, bla5ine dec$t ustur toare, r$sul mai mult un clonc nit !n buit dec$t un hohot strident" *ricine trecea #e l$n) 1+ar se o#rea s fac o uoar #lec ciune i s %i ure/e bun +enit la bord" 6unt civilizai fr a fi rigizi, puternici dar nu cruzi, fericii fr a fi neghiobi, istei dar nu necinstii, plini de respect fa de nvtur i lege, folositori prin munca lor, i s#use #lictisit, dar nu sunt vagabonzii roii slbatici. 1i destul de artoi, firete. ,rau cu #u'in mai !nal'i dec$t Tineranii, mai scun/i dec$t nordicii, de construc'ie !ndesat , #ielea ar mie, # rul e0trem de ne)ru acolo unde +$rsta nu%l albise, a#roa#e to'i !l #urtau tuns !n breton #e frunte i rete/at chiar sub urechi" Ca#etele erau rotunde, fe'ele lar)i i #ome'ii !nal'i, ochii c #rui i uor oblici, bu/ele #line i nasurile tin/$nd s#re l 'ire" Doar b tr$nii #urtau barb " -traiul de lucru era acelai la to'i: tunic albastr i #antaloni !n form de clo#ot !n #artea de 5os" Chiar i acum, !nainte ca !n)he'ul dimine'ii s se to#easc , mul'i umblau descul'i& !not torii do+edeau o accentuat #referin' #entru tatua5ele com#licate" :tia mai mult des#re ei dec$t tiuse des#re noma/i i !nc nu era tot" ,ra #entru #rima dat !mbarcat #e un +as de%al lor, l s$nd la o #arte !nt$m#larea de demult, c$nd trecuse unul foarte la nord, #e l$n) 3o+a Roma" Altfel, e0#erien'a sa se ba/a doar #e lecturile obinuite i un #ro)ram documentar !nre)istrat cu a#roa#e un secol !n urm " Totui, Huan) -hihii erau im#lica'i #rin rela'ii di+erse !n ni+elele culturale #redominante #e #laneta Aeneas, !ntr%un mod care nu e0ista la Tinerani" Huan) -hihii erau #rinci#alii c r ui de bunuri #e ?lone: #ete, carne i 'es turi achi/i'ionate de%a lun)ul r$ului i, incidental,

meteu)ari" Cu #rofitul ob'inut cum# rau alte m rfuri i re!nc rcau ener)etic na+ele" Vasele lor erau totdeauna #referate de c l torii ce nu se )r beau" Dac #e uscat se 'ineau la distan' , aceasta nu se datora ostilit 'ii" ,rau e0trem de curtenitori !n discu'iile de afaceri, foarte curtenitori cu #asa)erii" Pur i sim#lu modul lor de +ia' !i mul'umea i a+eau #rea #u'in !n comun cu oamenii ae/a'i !ntr%un sin)ur loc" Cel mai conser+ator *m al 6ocului # stra le) turi de s$n)e mai #u'in !ntinse 8 fiecare +a#or i locuitorii s i a+eau familii e0tinse, strict e0o)ame i, f r a face un ca# de 'ar din asta, un com#ortament e0trem de moral nemai+orbind de cinste, credin' , tradi'ie, le)e, obicei, arte, !ndem$n ri, s#eran'e, s#aime, toate at$t de diferite" #isam ca 7rumul 6frmat s m absoarb i cnd colo m-a respins ca pe un corp strin. Poarta de 7ad 8 acesta parc e numele+ 8 m va trata cu siguran prietenete pn ne vom despri, dar nu- mi imaginez nici o clip c m-ar adopta. *u conteaz. ", ?raina"Domnule"""" ?ata care i se adresa cu timiditate !nl tur ima)inea dansatoarei, dureros, #rin e0trema lor deosebire" 2n afar de fa#tul c a#ar'inea altei rase, cea care%i +orbea era mai t$n r , o#t sau nou ani )hici el, sobru !mbr cat , aa !nc$t el nu #utea fi si)ur c$t din talia%i sub'ire !nce#use s se !m#lineasc " (3u c i%ar fi # satA)" Tr s turile fetei erau mai delicate dec$t ale altora& se !nclin mai ad$nc lui: "-cu/ %m , te ro), #asa)erule", rosti cu o +oce sub'ire" "Doreti micul de5un9" 2i oferi un +as cu cereale, le)ume i buc 'i de carne ) tite !m#reun , o ceac de ceai, un er+e'el i tac$muri, aa cum obinuia i el s foloseasc " 1+ar !i d du seama c oamenii echi#a5ului se aliniaser la intrare !n buc t rie" Probabil !i chemase +reun semnal #e care el nu%l / rise din cau/a !ntunecimii interioare care%l !nf ur " Cei mai mul'i au ) sit locuri #e #unte i, ae/a'i #e +ine, m$ncau !n )ru#uri, bine dis#ui" "Da, desi)ur, mul'umesc", s#use 1+ar" 3u%i era foame, dar #resu#unea c #oate s !n)hit hrana" .irosea #icant" "A+em !n s#ate o sufra)erie, cu mas i b nci, dac doreti", !i s#use fata" "3uA" 1deea de%a se ) si !nchis, f r a a+ea ne+oie, du# cerurile deertului i a#oi no#'ile #etrecute afar !n +ale, +ara cu ?raina, !l sc$rbea" "-cu/ %m , scu/ %m "" ,a se retrase cu un #as" 1+ar !n'elese c 'i#ase" "2mi #are r u", s#use el" "-unt !ntr%o dis#o/i'ie rea" 3%am +rut s +orbesc as#ru"" "Aici +a fi bine"" ,a /$mbi i !i #use sarcina 5os, #e #odea, l$n) un #ara#et, de care 1+ar se #utea re/ema s se odihneasc " "A , numele meu e 1+""" Rolf .arinarul"" ",u sunt 7ao, a #atra fiic a C #itanului Riho .ea" ,a (c #itanul fiind o femeie) m%a ru)at s %'i asi)ur confortul" Te%a #utea a5uta !n +reun fel, domnule .arinar9" Co#ila !i a#lec fruntea #este de)etele !m#letite ca un #od" ",u""" ei bine, nu tiu" ".ine m mai poate a/uta+: "Poate dac a sta al turi de tine o +reme, s %'i ar t corabia noastr , mai t$r/iu9 Ai #utea atunci s te )$ndeti la ce +rei"" Cur 'enia i/bitoare a fetei !l f cu s fie contient de ne)reala, murd ria lui, de mirosul acru al sudorii, de # rul +$l+oi i obra/ul 'e#os" "Ar trebui, , s m s# l !nainte de micul de5un"" ". n$nc , iar du# aceea te +oi conduce la baie i%'i +oi aduce orice +ei a+ea ne+oie" ,ti sin)urul nostru #asa)er !n aceast c l torie"" Pri+irea ei m tur cerul i cobor!, iar fa'a se !mbu5or : "Ah, frumosul /bur tor din stele" Cum de%am uitat9 Po'i s %l in+i'i #$n !i aduc m$ncarea9" ",l m n$nc numai carne, tii doar" -au, nu, !mi reamintesc c n%a+e'i cum ti" *ricum, #arie/ c de5a i%a ) sit buc 'i de s lb ticiuni" 3e +ede i deci +a cobor! c$nd +a dori"" "Aa cum s#ui, domnule" Pot s %mi aduc i eu +asul cu m$ncare sau #referi s nu fii deran5at9" "Cum +rei, morm i 1+ar" "Dar m tem c nu sunt o com#anie #l cut !n aceast diminea' "" "Poate ar trebui s dormi mai mult9 .ama mea, c #itanul, nu te +a /ori, dar a s#us c a/i, la un moment dat, trebuie s te +ad #e tine i #e #rietenul t u, sin)uri"" Pasa)erii a+eau carturile lor dac i c$nd o na+ o#era #este ca#acitatea sa !n aceast #ri+in' " ,chi#a5ul nu a+ea" Co#iii erau crescu'i !n comun de la natere""" fi/ic, +orbind" 6e) turile dintre ei i # rin'ii lor erau #uternice, mult mai str$nse dec$t cele dintre Tinerani,

dei ultima familie era corabia ca !ntre)" Perechile c s torite a+eau firide, nie delimitate suficient #entru dormit i c$te+a lucruri #ersonale" C$te+a cabine i/olate fonic erau destinate studiului, medita'iei sau altor sco#uri similare" 2n afar de aceasta, intimitatea fi/ic nu e0ista, cu e0ce#'ia celei a ca#elanului i a c #itanului" ;ltimul a+ea dou camere l$n) co+ert " Cea mai mare era sufra)eria, birou i orice altce+a considera ea necesar" -o'ul ei conducea +i/itatorii la u , a#oi se scu/a #oliticos" ,l era cel de%al treilea b rbat, !i s#usese 7ao lui 1+ar" 3 scut #e 5acea .elest, .ea fusese m ritat , c$nd era foarte t$n r , #rin #re%aran5amentul obinuit cu un b rbat de #e 6tindardul 5srii 4oii. Acesta se !nec o dat cu r sturnarea unei luntre& ?lonul a+ea multe ca#cane" T$n ra + du+ !i folosi motenirea !n mane+re abile, acumul$nd o a+ere a#reciabil c$nd iat , ofi'erul secund de #e 5oarta de Dad o !nt$lni la un festi+al de flot i o con+inse s se mute la el" ,ra + du+, mult mai b tr$n ca ea, era o c s torie de form " Dar aa erau cele mai multe #rintre Huan) -hihi" A lor a mers bine un num r de ani, eficient combinare de talente marin reti i financiare" Din !nt$m#lare se n scu !nc o feti' , sora mai mic a lui 7ao" 2n cele din urm o arter !n creier l%a tr dat i mai cur$nd dec$t o l$nce/eal nefolositoare a #referat @linda @ utur " 1mediat, a#oi, muri i c #itanul" *fi'erii o aleser #e Riho .ea succesor" De cur$nd, ea !l in+itase #e <ale(u ;an, de #e 7ragonul 0alben, s se c s toreasc " ,l a+ea cam +$rsta lui 1+ar" 7ao trebuie s fi citit de/)ust #e chi#ul Primului 3 scut, #entru c ad u) linitit : "-unt ferici'i !m#reun " ,l e doar dul)her, ea nu%l #oate ridica mai sus, dar nici el n%o #oate moteni dec$t !n "lung: 8 adic !n func'ie de co#iii #e care !i au !m#reun 8 i .ea a de# it +$rsta naterilor& el tie asta"" 1+ar medita !n +reme ce fata !i a# ra mama i chiar tat l +itre)" * dat cu trecerea /ilelor, el a5unse s cread c 7ao s#unea ade+ rul" *amenii R$ului a+eau #ro#riul lor conce#t de indi+idualitate" Pentru !nce#ut, ce !nsemnau bo)a'ii9 Aceia care nu se mul'umeau cu leafa ob'inut i f ceau afaceri #ersonale cu Ti -hih, *amenii > rmului, ob'ineau #rea #u'ine #rofituri #entru ei !nii& #entru Huan) -hihi 8 *amenii R$ului 8 na+a era totul i nu e0ista alt alternati+ " 2n felul acesta, ei #uteau aduce contribu'ii la comunitatea #lutitoare" Ceea ce !nsemna #remii im#ortante" Dar oricine #utea dob$ndi acelai lucru #rintr%un mod remarcabil de a munci sau, !ntr%o mai mic m sur , un neobinuit talent sau cura5" Presti)iul #utea aduce #romo+are" 2ns , autoritatea d dea #u'ine anse #entru auto%#rosl +ire, !ntr%o societate care se !n+$rtea !ntr%un acelai cerc linitit secol du# secol" De ce oare atunci, oamenii de #e uscat !i considerau #e *amenii R$ului ca !nfi) re'i i ambi'ioi dei erau recunoscu'i ca inteli)en'i, cinsti'i i maniera'i9 1+ar hot r! c acestea erau #robabil ti#urile de #ersonalitate care tratau, de obicei, cu *amenii > rmului" Ceilal'i r m$neau mult mai mult ei !nii, mai deosebi'i de cei ce%i re#re/entau, + dind, chiar de la un ins la altul, mari diferen'ieri !n modul de a se e0#rima #e sine" Aceste idei !i +enir mai t$r/iu, du# seara !n care intrase #rima oar !n cabina c #itanului Riho" Ra/ele soarelui atin)eau #odeaua colorat chihlimbariu, #rin ferestrele dins#re bord ale camerei #rinci#ale" Po#osiser #e cristalul unui raft, sc$nteiar #este un #a#irus cu #omi i !nscrisuri deasu#ra" 2nc #erea era !n aa fel mobilat , sim#lu, !nc$t s #ar s#a'ioas " 2ntr%un un)her, #e 5um tate ascuns de un #ara+an scul#tat, se afla un birou i un echi#ament #entru minimum de informa'ii i comunica'ie" 2n alt col' e0ista o bibliotec !n'esat " A#roa#e de mi5locul ro)o5inei !m#letite din trestie, care aco#erea #odeaua, erau aran5ate o banc cu s#etea/ , !n form de inel, o m su' 5oas !n centru i c$te+a fotolii detaabile s#re s#ate, #entru odihna +i/itatorilor Ti -hihi" C #itanul !naint i 1+ar !i schimb ideile #e care le a+ea des#re ea i b rbatul ei" .ea era de !n l'ime mi5locie, buc lat , rotofeie i totui e0trem de a)il !n mic ri" Anii abia !i marcaser nasul c$rn, ridurile din 5urul ochilor #e fa'a de%un i+oriu !nchis, !n afar de meele albe din # r" Bura ei tr da obinuin'a unui /$mbet mali'ios" Purta banala tunic albastr i #antaloni, sandale #e #icioarele )oale i a+ea un tatua5 #rin ardere, care se / ri c$nd bra'ul, ieind din m$nec , se !ntinse s#re m$inile oas#e'ilor" Palma%i era cald i b t torit " "-alut, bine+eni'i c l tori"" Vocea ei se a#ro#ia de r )ueal " "3%a'i +rea s m onora'i lu$nd loc i consum$nd r coritoare9" 6e indic banca i din cealalt camer aduse un ser+iciu de ceai, #r 5ituri i buc 'i crude de carne i #ete" 3a+a se !nclin din cau/a unui +$rte5 format de un bara5 nisi#os i ea fu c$t #e%aci s sca#e #o+ara" @omb ni o fra/ " Prin/$nd uit tura

intri)at a lui ,rannath, .ea traduse imediat" 1+ar fu #u'in ocat" ,l considerase c doar solda'ii tiu s !n5ure" ,a !i scoase sandalele, se ae/ +i/a+i de oas#e'i, cu #icioarele !ncruciate i deschise o cutie cu trabucuri, care st tea #e o m su' " "-er+i'i", le oferi" ,i, am$ndoi, ne)ar " "V deran5ea/ dac eu fume/9" 1+ar s#use c nu 8 .e conteaz dac ceva merit sau nu s deran/eze+ 8 iar ,rannath st tu t cut dei un fior !i trecu #este ari#i" C #itanul Riho !i #use !n )ur un cilindru ne)ru, )ros i%l a#rinse" ?umul schimb aerul" "-#er c sta'i confortabil9" s#use ea" "Domnule""" ,rannath""" dac i%ai da so'ului meu ordinele s#eciale #entru #atul #e care%l #referi"""" ".ai t$r/iu, mul'umesc", rosti scurt /bur torul" "- trecem la subiect"" "2n re)ul " Totdeauna mi s%a s#us c Ithrienii nu%i irosesc +orbele" Acum am #rima oar #l cerea s !nt$lnesc s#ecia aceasta" Dac +rei s scu/i ceea ce #are )rosol nie 8 eti mbarcat !ntr%o manier ciudat " 3u%mi #lace s %mi ba) nasul, dar trebuie s cunosc anumite lucruri, de e0em#lu, #$n unde + !ndre#ta'i, s#re ce hotar" "3u tim si)ur" C$t de de#arte mer)e'i9" "Dre#t c tre 6inn !n aceast c l torie" -olsti'iul e a#roa#e, e -e/onul Re!ntoarcerilor noastre"" "Din fericire #entru noi, dac se !nt$m#l s am bani destui la mine s#re a cum# ra aceast lun) #limbare #entru am$ndoi"" ,rannath !i atinse or'ul, #re+ /ut cu bu/unare" (u nu am nimic, )$ndi 1+ar" ?raina mi-a utit totul, tiind sigur c voi prsi )laiul... 7oar c, trebuia oare s provoace ndeprtarea mea att de curnd+ 3u d du nici o aten'ie t$r)uielii" """" bine", sf$ri ,rannath" "Putem mer)e #$n la ca# tul r$ului, dac +rem" -au #utem cobor! mai de+reme"" Riho .ea se !ncrunt !n s#atele unui ne#l cut +al de fum alb strui" "Ce%ar !nsemna aceasta9" !ntreb ea" "2n'ele)e'i, domnilor, eu am un +as de care trebuie s am )ri5 i e0ist #rea multe !m#re5ur ri stranii, nelinititoare"" "3%am e0#licat oare, !ndea5uns, noa#tea trecut , c$nd am +enit la bord9 ,u sunt un studios care + cercetea/ #laneta" -%a !nt$m#lat s m al tur unui )ru# nomad, la scurt +reme du# ce o f cuse i Rolf .arinarul 8 #entru moti+e #e care el are dre#tul s le # stre/e secrete" Ca de obicei, +iolen'a i%a f cut loc la s rb toare" Ar fi dus fie la moartea sa !n m$inile Tineranilor, fie la arestarea de c tre locuitorii oraului @osse+ile" 6%am a5utat s e+ade/e"" "Da, acestea au fost a#roa#e e0act +orbele tale"" "3u inten'ionam s te 5i)nesc, re#et$ndu%le,U C #itane Riho .ea" *amenii nu a)reea/ e0actitatea am nuntelor9 ".%ai !n'eles )reit, domnule ,rannath", /ise ea cu un ton )lacial" *u ai e0#licat destul" V%am #utut lua de ur)en' , #entru c asta +%a i sal+at, #oate, +ie'ile" Dar ast /i nu mai e o asemenea )rab " V ro) s ser+i'i c$te ce+a, am$ndoi, cum +oi face i eu, #entru a ar ta !ncredere" 3u + !n+inuiesc de nimic, dar sunte'i inteli)en'i i !n'ele)e'i c nu trans#ort m criminali" Problemele sunt foarte delicate din cau/a ocu#a'iei"" .ea stri+i trabucul !ntr%o scrumier , cron' ni o #r 5itur , sorbi o )ur de ceai" 1+ar se sili s %i urme/e e0em#lul" ,rannath #use )heara #e%o bucat de carne i%o sf$ie cu col'ii" "Perfect", s#use femeia" "Vrei s %'i s#ui #o+estea, domnule marinar9" 1+ar !i #etrecuse cea mai mare #arte a /ilei de unul sin)ur, !ntins !n cueta sa" 3u%i # sa ce se !nt$m#l cu el i mintea nu%i func'iona #rea bine" Dar dintr%un sim' al datoriei sau alt moti+, !i morfolise istoria, ca un c$ine, osul" 2nce#u cu )reutate: "3u sunt +ino+at de nimic dec$t de de/)ust, C #itane i nu cred c sta e un lucru care trebuie #ede#sit, dac nu cum+a im#erialii l%au declarat ile)al !ntre tim#" :ti'i, #e l$n) inter/icerea cu+intelor libere, ei au demolat .onumentul .cCormac din 3o+a Roma" P rin'ii mei""" ei, bine, nu c iertau 1m#eriul, dar continuau s +orbeasc des#re com#romis ca i cum, #oate, Aenei/ii nu a+eau dre#tate" P$n ce n%am mai #utut su#orta" Am fu)it !n s lb ticie s de+in eu%!nsumi 8 o #ractic obinuit #e ' rm 8 i am !nt$lnit acolo Alaiul Tineran" De ce s nu%i !nso'esc #entru o +reme9 Ar fi fost o schimbare #entru mine i cunoteam meteu)uri, a+eam !ndem$n ri ce le #uteau folosi" 3oa#tea trecut , aa cum a s#us #rietenul meu, s%a #etrecut o !nc ierare f r noim " Cred, acum, c a fost #ro+ocat de Tineranii #e care%i socoteam""" #rieteni, aa ca s %mi #oat umfla banii i #u""" articolul de +aloare #e care le l sasem !n # strare""

"De fa#t", s#use ,rannath, "#ractic, 1+ar e +ino+at de a%l fi atacat #e%un b rbat din @ose+ille" 3%a f cut nici un r u, totui" @a mai cur$nd a suferit el" . !ndoiesc c a fost de#us +reo #l$n)ere" Asemenea incidente sunt obinuite !n astfel de !m#re5ur ri i oricine o tie"" -e o#ri" ",i nu tiu de ce e aa" ,u, da"" -muls din a#atia lui, 1+ar !l #ri+i #e Ithrian a#roa#e tot at$t de t ios ca i Riho .ea" ,rannath le !ntoarse #ri+irea 8 i ei fur cei ce%i #lecar ochii 8 i l s s se scur) un tim# !nainte de a rosti f r nici o intona'ie: "Poate ar trebui s %mi # stre/ desco#erirea #entru -er+iciul -ecret de 1nforma'ii al Domeniului Roidhunate" Dar este ce+a de mic im#ortan' #entru noi, #e c$t +reme Aenei/ii o +or lua ca #e%o )hear !n s#ate"" C #itanul Riho .ea !i mestec trabucul !nainte de%a r s#unde: "Asta !nseamn c %mi +ei s#une cu condi'ia s te las #e +as"" ,rannath nu se obosi a%i r s#unde" "De unde tiu"""", se !ndre#t , se corect sin)ur : "Te ro) s m ier'i" . !ntreb doar ce do+ad ai #entru ceea ce +ei rosti"" "3ici una", admise Ithrianul" "*dat dat firul, +oi, oamenii, #ute'i confirma desf urarea"" "Continu "" ":i dac o fac, ne +ei acce#ta f r s ne mai descoi9" "Voi +edea ce #o+esteti"" ,rannath o studie" 6a urm s#use: "@ine, aud i + d m$ndria +oastr )ro/a+ "" A mai e/itat c$t o b taie a inimii" Via'a, mie/ul acesteia, la Tinerani, este acea creatur #e care ei o numesc, mascot , 'in$nd cel #u'in una !n fiecare +a)on" *oi o numim avorton, lepdtur.: :,ei:, sri !var :de unde ti...+: :Ethrienii au zrit animalele cu trei ochi pe un numr de planete:. (rannath nu-i putu ascunde dorina de a ucide pe care i-o trda vocea i penele ncepuser de/a s se ridice. :*u la noi acas. 7umnezeu nu ne-a ntins aceast oribil curs. 7ar n multe lumi ca aceasta 8 pe care, normal, le-am investigat mai profund dect o face specia voastr 8 adic pe globurile terestre mai puin importante. 3otdeauna avortonii sunt n legtur cu fragmente dintr-o civilizaie anterioar, aa cum se petrece i n )eneas. *oi presupunem c au fost mprtiai de civilizaia aceea fie n mod deliberat, fie accidental, fie prin propria lor decizie. Unii dintre noi au emis ipoteza c ei chiar produc prbuire, distrugere:. "-tai #u'in, #rotest 1+ar" "De ce noi, oamenii, n%am au/it nici o dat de ei9" "@a a'i au/it, !n lumea aceasta", re#lic ,rannath" "Probabil i%n alt #arte, dar numai din !nt$m#lare, fiindc sunte'i !n #rimul r$nd interesa'i de m rimea i ume/eala #lanetelor" C$t des#re noi, nu a+em un moti+ s#ecial s + s#unem" Am !n+ 'at ce sunt a+ortonii de+reme, !n #rimele noastre cercet ri astrale, c$nd am a+ut un contact restr$ns cu Terrienii" Am ) sit mi5loacele de a%i eradica" 6e# d turile au !ncetat de mult s fie o #roblem #entru Domeniu i, acum, desi)ur #u'ini Ithrieni, au au/it de ei" 5rea mult informaie, prea uria universul, i trecu #rin )$nd lui 1+ar" "1n #lus", continu ,rannath, "se #are c oamenii sunt mai rece#ti+i dec$t Ithrienii" Cele dou ti#uri de creier ale noastre sunt diferit or)ani/ate i creierul a+ortonilor re/onea/ mai bine cu al +ostru"" "Re/onea/ 9" #ri+i m$nioas .ea" "-istemul ner+os al a+ortonilor este un emi' tor%rece#tor e0trem de de/+oltat", s#use ,rannath" "3u de )$nduri" Realmente, nu desluim ce abilit 'i de re/onan' au sc$rboeniile" 3ici nu ne #as , !n felul !n care ar c uta oame%nii de tiin' , sa+an'ii" C$nd am !n'eles ce fac a+ortonii, dorin'a noastr co#leitoare a fost numai de a%i distru)e" "Ce fac, totui9" !ntreb 1+ar cu un nod de )rea' !n )$t" "Tulbur , siluiesc eul !n #rofun/ime" 2ntr%ade+ r, ei #rimesc emo'ii i le trimit !na#oi& lucrea/ ca am#lificatori"" ,ra im#resionant s %l +e/i #e ,rannath acolo unde se )hemuise" ?ra/ele%i seci des#icau !n continuare" "Poate acele inteli)en'e #e care +oi le numi'i Constructorii i%au culti+at ca animale de a)rement" Constructorii au a+ut #robabil s#irite mai reci dec$t a+em sau a+e'i" -au #oate au de)enerat #rin #ricina efectului i au murit" "-#un c re/onarea cu noi, Ithrienii, e slab " Dei am desco#erit e0#loratori i coloniti do+edind o #urtare ur$t " 2nce#ea cu +ise ur$te, continua cu tem#erament de uci)a, cu o o+ula'ie #e an, cu""" Destul" Am desco#erit cau/a i am distrus%o" -e #are c +oi, oamenii, sunte'i mai +ulnerabili" A+e'i noroc c a+ortonii #refer #ustiurile" Altfel, to'i Aenei/ii a'i c dea !n #lasa lor" "Da, #atima asta" ,i sin)uri nu !n'ele)& cred c # strea/ aceste animale numai fiindc aa e obiceiul, dar Tineranii sunt i aa o #o#ula'ie de # timai, orice emo'ie #e care o au le este

ca#tat , am#lificat i retrimis , iar ei, radiind%o, o #rimesc din nou ream#lificat #$n la limita #e care o #oate su#orta or)anismul" Te mir c se #oart ca nite #siho#a'i9 C nu folosesc nici un dro) !n cara+ane dar simt ne+oia c$nd sunt de#arte9 Ai obser+at c nu #ot su#ra+ie'ui mult tim# !n afar 9 "Probabil s%au ada#tat astfel& a e0istat o selec'ie natural " .ul'i #ot )$ndi +iclean, ca femeia ce 'i%a #r dat obiectele a+ute, .arinarule Rolf" .%a mira ca soiul ei s nu se fi n scut cu r utate !n s$n)e" "Ar trebui, totui, s %i mul'umeti c te%a alun)at c$t de re#ede i%a fost cu #utin' A" 1+ar !i aco#eri fa'a" "*h, nu, Dumne/euleA" "Am ne+oie de cer curat i de un animal s %l +$ne/", scr$ni ,rannath" ". re!ntorc m$ine"" Plec " 1+ar #l$nse la #ie#tul lui Riho .ea" ,a !l 'inu str$ns, !i ciufuli # rul, m$n)$indu%l i murmur : "* s %'i treac , bietul de tine, te +om face bine" R$ul cur)e, cur)e, cur)e""" Aici e linitea"" 1n cele din urm !l l s !n cueta so'ului ei, obosit de lacrimi i a#roa#e adormit" 6umina se filtra roie%aurie #rin ferestre" .ea se schimb !n rochie i se duse #e #unte s se al ture ca#elanului i echi#a5ului s#re a ura noa#te bun soarelui"

N11 6A -;D D, >13;T;6 R,C,, terenul !nce#ea s de+in r$#os i st$ncos& crestele br$ului muntos Cimmerian a# reau la ori/ont ca nite fantasme" Aici r$ul cur)ea #rea iute #entru turme" Dar !nt$i se l r)ea s um#le o +ale care, #ractic, era un lac& -cobitura Verde, unde na+ele ce mer)eau mai de#arte s#re sud !i l sau animalele !n )ri5a c$tor+a oameni din echi#a5, s le !n)rae cu #lante ac+atice i moluscoide" A#ro#iindu%e de acel loc, 1+ar !i conducea, +$slind, caiacul, cu at$ta st$n) cie c st$rnea r$sete #rieteneti tinerilor s i !nso'itori" ,i se a+$ntau nestin)heri'i #e su#rafa'a a#ei, ca s )eata sc #at din arc& sau, 'o# ind !n curent, aler)au oselii maron cu tru# lun) i #ieli' la #icioare, care erau folosi'i dre#t c$ini de #a/ ai turmei, #e c$nd 1+ar !nainta mai )reoi dec$t )raii 8 !nari#a'i cu !not toare, dar a+$nd i r$t 8 chuho, #orcii de a# , care alc tuiau turma" Dar lui nu%i # sa" 3imeni nu%i bun la absolut tot, iar el !i !mbun t 'ea +ite/a" ;ndele scli#eau sub cerul liliachiu, murmurau, murmurau, se !n+olburau, se uneau +ii cu muchii s i #e c$nd m$na caiacul !nainte" Aceast realitate !l sus'inea, nu #iscurile ri)ide i tufiurile de%un +erde%#r fuit de #e acele +$rfuri" -e sim'ea o r coare ce #otolea ari'a cerului f r boare de +$nt" .irosea a umed, a roditor, m nos" 2n fa' , Poarta de 7ad # rea un castel 'i# tor #ictat& mai de#arte se micau +asele surori& traulere i le#uri ate#t$nd la >inutul Rece" 6a !ndem$n , #orcii de a# 8 chuho 8 ru#eau din iarba ud " Din c$nd !n c$nd un osel asculta Ucomanda unui b iat sau a unei fete i )r bea re!ntoarcerea +reunui r /le'it" A # stori #e ?lone era o sarcin ideal , )$ndea 1+ar" ,fortul i +ioiciunea men'ineau o #ersoan !n form , !n acelai tim# l s$ndu%l s # trund !n acea #ace, frumuse'e, maiestate care era r$ul" De fa#t, el era numai un sim#lu s#ectator, in+itat s na+i)he/e #entru fa#tul c adolescen'ii !l a)reau" Asta era bine" 7ao !i mane+ra caiacul l$n) al s u "Te descurci9" !l !ntreb ea" "* faci bine Rolf"" ?ata se !mbu5or , !i #lec #ri+irea i ad u) 'iuind: "Cred c eu n%a reui aa de #erfect !n s lb ticia +oastr " Dar uneori mi%a dori s !ncerc"" "C$teodat """ .i%ar #l cea s te iau acolo", !i r s#unse el" 2n tim#ul lucrului, +ara, se umbla de obicei de/br cat ca s fii oric$nd )ata de baie" 1+ar a+ea #ielea #rea sensibil #entru acest mod de trai, de aceea #urta o blu/ uoar i #antaloni f cu'i de ,rannath s#ecial #entru el" 2i mut #ri+irea !n alt #arte" ?ata era mult #rea t$n r #entru )$ndurile #e care !ns era destul de coa#t s le st$rneasc , mai ales c era str in , dar nu conta asta, im#ortant era ca 7ao ar ta at$t de dulce i a+ea at$ta !ncredere !n el""" "h, fir-ar s fie, doar n- o s- mi fie ruine de gndul c e femeie, 0ndul, la asta se rezum, asta reprezint tot. 1i dac pot gndi astfel, nseamn c am naintat mult pe calea nsntoirii mele. Veselia i ceremonialurile de #e +as, micile or ele unde se o#reau ca s !ncarce i s descarce i lun)ile ' rmuri !n+er/ite dintre ele& as#ra !n'ele#ciune a lui ,rannath, cea senin a

ca#elanului 1an) Leii, cea #ra)matic a c #itanului Riho .ea, sf tuindu%l& #rietenia so'ului ei i a altor oameni de +$rsta lui i 8 de ce nu 8 modul !n care aceast deosebit fiic a lor !l urma #retutindeni& totdeauna r$ul, #uternic ca +remea, /ilele i no#'ile, sim'ind ca o durat e0tensibil , ca o antici#are a eternit 'ii: toate astea l%au t m duit #e el" ?raina nu%i mai dansa !n +ise" 2i #utea soma amintirea #entru a ins#ecta i !n'ele)e c de fa#t niciodat realitatea nu fusese at$t de minunat ca acum i #entru a%i com# timi #e r t citori, 5ur$ndu%i c %i +a a5uta c$nd +a a+ea #utin'a" Dar c$nd +a fi aceasta9 :i cum9 ,l era un #roscris" C$nd a ieit din starea dureroas !n care fusese a/+$rlit a !n'eles mai bine c$t de #asi+ fusese" ,rannath !l sal+ase i !l "!n/estrase" cu acea cabin & de ce9 Care moti+, afar de cel al #l cerii ar fi e0istat, #entru a c l tori #$n la finele r$ului9 :i dac a f cut astfel, ce urmea/ 9 2i trase r suflarea" ( vremea s trec la aciune din nou, n loc de a m lsa manevrat. 5rimul lucru de care am nevoie sunt aliaii... -tri) tul lui 7ao !l readuse #e # m$nt" ,a ar t s#re ' rmul a#ro#iat" V$sla ei /bura" 1+ar o urm " To+ar ii lor + /ur , !l l sar #e unul sin)ur cu )ri5a Turmei i !naintar s#re acelai loc" ;n obiect #lutitor / cea !n'e#enit !ntre trestii, !n stuf ri: o cutie de lemn !nchis etan, cu ca#ac arcuit, cam de doi metri lun)ime" Pe emailul ne)ru, 1+ar recunoscu simbolurile aurite ale -oarelui, 6unelor i R$ului" "Ay%ya, ay%ya", intona 7ao" Deodat , solemn, to'i !nce#ur s #salmodie/e" Dei necunosc tor al limbii str +echi a Huan) -hihilor, 1+ar recunoscu un imn" -e 'inu deo#arte" P storii eliberar cutia" 2not torii o !m#inser !n mi5locul curentului" "selii, sub as#r comand , 'inur #orcii%de%a# la distan' " *biectul se !ndre#t s#re sud" Probabil cei de #e +asul 5oarta de Dad + /user e+enimentele #entru c stea)ul era arborat !n bern " Ce%a fost asta9" !ndr /ni, !n sf$rit, s !ntrebe, 1+ar" 7ao !i terse )enele umede i r s#unse, sur#rins : 3u tiai9 ,ra un sicriuA" "Cum9 ,u""" -tai, iart %m , acum !mi reamintesc"""" "To'i mor'ii notri mer) !n 5os #e r$u, !n 5os #e Iun HoG, la urm #e 6inn c tre Tien <u, ceea ce +oi numi'i .area *rcus" , datoria noastr s relans m un sicriu #e care%l +edem euat"" Cu +enera'ie i uimire: "Am au/it des#re un +i/ionar care colind #e%aici, acum, i care%l +a aduce #e @ tr$nul -hen dintre stele" *are atunci mor'ii se +or ridica din a#e9" Tatiana Thane nu se )$ndise nici o dat c%o +a su# ra fa#tul de a fi sin)ur " A+usese !ntotdeauna o )roa/ de lucruri de !nde#linit: s citeasc , s urm reasc , s audie/e, s medite/e la ce+a" 4iua nici nu era de fa#t r u" .unca ei obinuit era, inerent solitar : studiu, )$ndire, t iat i #us ca#%la%ca#, buc 'ic i !nc%o buc 'ic din construc'ia unui model semantic a limbii +orbite #rin #rea5ma .untelui <amilcar, #e Dido, ceea ce ar #ermite oamenilor s discute cu localnicii la un alt ni+el dec$t o #ermite dialectul strict actual" Dialo)urile ei se #urtau cu un com#uter sau, oca/ional, #rin +id, cu omul cu care studiase, care acum se retr sese la +ia'a lui de #e <eraclea i era #rea b tr$n s %i #ese de #olitic " P$n s de+in cercet toare, studen'ii o trataser cu res#ect" @$ntuit de s#aima #entru 1+ar, care !i li#sea at$t de dureros, reali/ cu )reu c acel res#ect de+enise de fa#t un mod al lor de a o e+ita" 3u c ar fi fost ocolit deschis, f 'i, la #ro)ramele facult 'ii, la !ntruniri, mese comune, !nt$lniri !nt$m#l toare #e coridor sau !n # tratul cur'ii" 2n acele /ile, oamenii nu erau #rea +orb re'i, astfel dur un tim# #$n s %i dea seama c , oricum, cu ea n%o mai fac a#roa#e deloc i, cu e0ce#'ia # rin'ilor s i, toat lumea o !nde# rtase din +ia'a social " Cu !ncetul, o cu#rinse de/olarea" Prima ade+ rat ru#tur !n sih stria ei se #etrecu cam la ora CMPP a /ilei .ars" -e #re) tea s mear) la culcare, oric$t de r u i%ar fi fost somnul" Afar noa#tea era mai nea)r ca de obicei, fiindc un mare nor de #raf, a# rut de%a lun)ul tro#o#au/ei, !n+ luise stelele" 6a+inia era o semilun umbrit , # tat , deasu#ra turnurilor i cu#olelor" :uiera +$ntul" Tatiana se tol ni !n cel mai comod fotoliu i se 5uca cu ?rumious @andersnatch" :oricelul aler)a #e cor#ul ei !n sus i%n 5os, de la fluierul #icioarelor la umeri i !na#oi, sco'$nd triluri +esele" Pl cerea era micu' ca i oricelul !nsui" 1nelul de la u cioc ni" 1ni'ial, se )$ndi c i s%a # rut" A#oi #ulsul i se acceler i a#roa#e arunc oricelul !n )raba de%a deschide ua" Acesta se a) ' de 5erseul ei i uier indi)nat"

;n b rbat # trunse !n untru, !nchi/$nd imediat ua du# el" Dei aerul #e care%l adusese de%afar era rece i #uternic feru)inos, nu 5ustifica, totui, masca sa de noa#te" Dar iat c o scoase i ea + /u tr s turile frumoase, m$ndre, ale lui Babriel -teGart" ;ltima oar fusese !m#reun #e Dido" .unca lui era aceea de%a cunoate re)iunea <amilcar i fiind de +$rst mi5locie, de a conduce )ru#urile tiin'ifice a+$nd totodat )ri5 de confortul lor" "1a te uit , bun A" roti ea uluit " "Tra)e storurile", ordon el" Aa nu +oi mai fi + /ut de%afar " Tatiana f cu ochii mari" Tremura" "Ai neca/uri, eti !n !ncurc tur , Babe9" "*ficial, !nc nu"""" "3u tiam c eti !n Aeneas" De ce n%ai telefonat9" "Telefoanele #ot fi urm rite" Acum aco#er ferestrele, te ro)"" ,a ascult " -teGart !i scoase haina de deasu#ra" ". bucur s te + d iar", !ndr /ni Tatiana" "-%ar #utea s nu mai )$ndeti aa, du# ce%'i +oi s#une ceea ce am de s#us"" -e a#lec #u'in" "Dei #oate m !nel" .i te reamintesc ca iubita !ndr /nea' , cura5oas , !n felul t u !ns linitit i nu cred c Primul 3 scut al 1lionului te%a !ndr )it de)eaba"" "Ai tiri des#re 1+ar9" stri) ea" "Din # cate, nu" -#eram c tu ai" ,i, # i s st m de +orb "" -teGart refu/ +inul, dar acce#t o ceac de ceai" 2ntre tim# se ae/ , !i a#rinse #i#a, schimb$nd im#resii des#re tot ce se !nt$m#lase de c$nd i/bucnise re+olu'ia" ,l # r sise sistemul )alactic, !nrol$ndu%se !n -er+iciul secret !ncro#it !n )rab de .cCormac i admise cu am r ciune c !n aceast +reme r /boiul fusese !n buit !n #ro#riul sos" Pe c$t #utuse desco#eri du# ce se re!ntoarse !nfr$nt, c$'i+a a)en'i Terrieni reuiser nu numai s%o elibere/e de la -nelund #e so'ia Amiralului 8 un c$ti), f r !ndoial , #e de%alt #arte f r #re', inestimabil 8 dar #e c$nd era #e Dido 5efuiser o na+ %#atriot al c rei com#uter de'inea cele mai noi coduri""" ". tot )$ndesc la #osibilitatea de a%i or)ani/a #e Didonieni s ne a5ute !n continuarea lu#tei, ca re/isten' sau chiar #ersonal de .arin .ilitar " 2n cele din urm m%am /druncinat c l rind #rin Aeneas i c ut$ndu%mi #rietenul 8 m%m, nu contea/ numele: e tot #rin ;ni+ersitate, cam#usul secundar" Prin el am intrat imediat !n micarea de #arti/ani"" ",0ist una9" ,l o #ri+i se+er" "Tu !ntrebi, cea care urmea/ a fi mireasa lui 1+ar ?rederi(sen9" "3%am fost niciodat consultat , nu mi s%a s#us"" Tatiana ae/ ceainicul i cetile de #e o m su' !ntre ei, se cufund !ntr%un fotoliu din ca# tul o#us al camerei i%i #ri+i st ruitor de)etele !m#letind ce+a ima)inar !n #oal " ",l", a fost o #ornire necu)etat ce a f cut, nu%i aa9" "Poate, atunci" Dar nu acum" Desi)ur, dra)ului t u Comisar Desai i%ar #l cea ca tu s consideri aa"" Tatiana !i !ncord toate #uterile i%i !nt$lni #ri+irea" "De acord", s#use ea, "l%am + /ut #e Desai de mai multe ori" Am trecut !n re+ist , !m#reun , oamenii #e care%i tiu 8 nu i%am comentat 8 #ur i sim#lu i%am remarcat" De asta sunt ostraci/at 9 Dar ;ni+ersitatea, oamenii ei tiu, ar trebui s%o tie, c nu a+em destule date com#uteri/ate"" ".%am interesat #rin #rea5m des#re tine", !i re#lic -teGart" ",0ist un fel ciudat de tensiune" Cei dinafar , ca mine, o #ot identifica mai bine dec$t cei im#lica'i" Pe de%o #arte, eti iubita lui 1+ar ?rederi(sen" Ar #utea fi #ericuloas a#ro#ierea de tine, #entru c el se #oate re!ntoarce oric$nd" Asta !i face #e lai s te ocoleasc " A#oi, at$'ia al'ii""" ,i, bine, tu ai cu ade+ rat har" 3u ) sesc alt cu+$nt mai #otri+it" 2i dau seama c eti aleasa lui i asta%i face s nu se simt la lar)ul lor" 3u sunt obinui'i cu o asemenea situa'ie ambi)u !n laconica, tiin'ific%ordonata lor e0isten' " Aa c !i ) sesc scu/e !n a am$na reluarea rela'iilor str$nse, de alt dat , cu tine" "Pe de alt #arte" 8 el urm ri o d$r de fum 8 "eti, ca s +orbesc f r mena5amente, colabora'ionist " Tu #o'i )$ndi c schimbi cu Desai sim#le cu+inte, f r im#ortan' " Dar numai fa#tul c %l #rimeti, +orbeti ci+ili/at cu el, !nseamn cum+a c nu%'i res#ec'i obli)a'ia moral fa' de 1+ar" :i asta te face s fii e+itat de cei care%l res#ect " Pe scurt, nici nu%'i !nchi#ui c$'i sunt de5a" 6unt muli. :i de+in, #e /i ce trece, tot mai numeroi"" -e a#lec !nainte" "C$nd am #rice#ut cum stau lucrurile, am hot r$t s +in s te + d, Tatiana" @ nuiesc c Desai te%a con+ins #e 5um tate s !ncerci a%l !n+$rti #e 1+ar s se #redea dac i cnd + +e'i +edea" ,i bine, nu trebuie, n%ai +oie" 6a urma urmelor, 'ine%te de#arte de

1m#eriali"" Cu as#rime: ".icarea de eliberare a a5uns !n #unctul !n care #utem !nce#e s d m e0em#le colabora'ionitilor" ,u sunt si)ur c !n mod contient, tu nu +ei conlucra cu 1m#eriul" 3u%l l sa #e acel tic los Desai s te #rind !n curs "" "Dar", se b$lb$i ea !n uimirea care o blocase, "dar ce +re'i s face'i9 Ce s#era'i9 :i 1+ar""" el nu%i nimic dec$t un t$n r care%a fu)it, un #roscris, com#let f r #utere, dac , dac , dac este, totui, !nc !n +ia' """" ", +iu", !i s#use -teGart" "3u tiu nici unde, nici cum, nici ce face, dar e +iu" Vorba /boar #rea de#arte ca s nu fie ade+ rat "" Ridic +ocea: ":i tu ai au/it, trebuie s fi au/it" -emne, simboluri, #re+estiri""" 3u contea/ li#situl de ener)ie tat " 1+ar este ade+ ratul conduc tor al liberei Aeneas 8 c$nd Constructorii se re!ntorc" :i o +or face""" i o +or face" :i tu eti mireasa lui, care%i +ei #urta fiul #e care Constructorii !l +or face mai mult dec$t uman"" Credin'a st ruia incandescent !n ochii lui"

N111 6A -;D D, -C*@1T;RA V,RD, culmile urcau !nc i mai iu'i" Totui, #entru un r stim#, curentul continua s cur) linitit" 1+ar ar fi +rut ca i s$n)ele s u s fie astfel" 2n c utarea linitii, sui #e #unte s #ri+easc !n noa#te" -e o#ri brusc c$nd / ri i al'ii #e%acolo, !n afar de obser+atorul care se ad u)a radarului" 2ntr%o !n)hesuial de stele i un torent de )ala0ii, Creusa de# ea 6a+inia" 6umina ar)inta ' rmul, #oleind creste i #r # stii, !n)hi'it de umbre mai de#arte, 5os" Tremura i sc$nteia #e a# , f c$nd s #ar fantomatice +elele, care fuseser !ntinse s#re a #rinde un +$nt un" Aerul murmura rece #rin t cere i un fream t se au/ea la #ror " De%a lun)ul a#ei, se#arate de c$'i+a (ilometri #entru si)uran' , luceau luminile a trei +ase +ecine" 3u #u'ine erau le)ate astfel s#re a celebra Anotim#ul Re!ntoarcerilor" 1+ar !l + /u #e obser+ator !n )enunchi, sub talismanul +asului i str lucirea #enelor frumos !m#odobite ale lui ,rannath, #recum i Riho .ea i 1an) Leii !n+em$nta'i !n robele lor" -e # rea c at$t c #itanul c$t i ca#elanul oficiau un ritual" T cu'i, din c$nd !n c$nd ridicau m$inile sau coborau ca#etele marc$nd astfel !n l'area i a#oi dis#ari'ia lunelor" "Ah", i/bucni cu bucurie .ea" ,chi#a5ul se ridic " "V cer iertare", s#use ,raunath" "Dac a fi tiut c e o !ntrunire reli)ioas , n%a fi cobor$t aici" Am r mas deoarece era mai #u'in #erturbant dec$t de%a fi decolat"" "3%ai f cut nici un r u", !l asi)ur .ea "De fa#t, +ederea cobor$rii tale a dat un #lus de str lucire"" ":i%a#oi", /ise 1an) cu +ocea sa bl$nd "dei aceast ceremonie se desf oar totdeauna !n acelai moment, ea nu e strict reli)ioas "" 2i m$n)$ie fina%i barb alb " "*are a+em noi, Huan) -hihii reli)ie !n acelai sens ca cea numit cretinism ori credin'a e+reilor Ti -hih, ori chiar cea din # )$na societate tineran 9 * #roblem de defini'ie s%ar im#une nu%i aa9 3oi nu #redic m nimic des#re /ei" Dac /eii sau Dumne/eu e0ist sau nu, aceasta e nu numai o chestiune tiin'ific 8 ci i cosmolo)ic A" "Atunci +oi ce c uta'i9" !ntreb Ithrianul" "Totalitatea", r s#unse ca#elanul" ";nitatea, armonia" Prin rituri i simboluri" 3oi tim c acestea sunt doar rituri i simboluri" Dar ele #ot semnifica #entru min'ile luminate ceea ce cu+intele nu #ot face" R$ul e continuitate, soart & -oarele este +ia'a& 6una i -telele sunt !ns dincolo de om"" "Contem#l m aceste lucruri", ad u) Riho .ea" "3e str duim s ne unim, s fu/ion m cu ele, cu orice e0ist "" Pri+irea !i c /u asu#ra lui 1+ar" "-alut, domnule .arinar", /ise ea" "<ai, al tur %te nou A" 1an), care #utea fi solemn mai mult tim# dec$t .ea, continu : "Rasa noastr , sau a +oastr , e mai #u'in !n/estrat #entru !ntrea)a chFan 8 !n'ele)ere dec$t cei !nclina'i, #redis#ui, de #e 6uceaf rul de Diminea' " Totui, c$nd b tr$nul -hen se +a re!ntoarce, omenirea +a c$ti)a aceeai nemuritoare unicitate ca a lui i +a a+ea !n #lus for'ele #e care trebuie acum s le desco#erim !n noi !nine, #entru a i/buti s su#ort m a fi sin)uri !n #ro#riile noastre 'este"" ":i +oi9" s ri ,rannath" "Toat lumea de #e Aeneas atea#t #e aceti !n+ ' tori i sal+atori9" "-untem din ce !n ce mai mul'i" /ise .ea" "2n sus, c tre 7un HoG #lutete cu+$ntul""""

1+ar, care se a#ro#iase, sim'i ca i c$nd ar fi fost ful)erat" Pri+irea, +orbele .eii !i de/ +or$ser mintea" :tiu: )cetia nu sunt marinari simpli. )r fi trebuit s observ asta mai devreme. )cel sicriu precum i faptul c s-au anga/at ntr- o cltorie periculoas pentru a aduce onoruri naintailor i descendenilor lor... i cum acestea 8 nu, sunt profund religioi ca oricare fermier. Cu+$nt des#re ,liberare9" e0clam el" "Da, dei e numai !nce#utul", r s#unse .ea" 1an) a#rob din ca#, #e c$nd obser+atorul !i #i# ia teaca !n care 'inea cu'itul" @rusc, ea #ro#use: "A'i +rea s +orbim des#re""" domnule Rolf9 Pre) tesc o b utur i un trabuc, oricum, !n cabina mea"" Pulsul lui clocoti" ":i tu #oftete, bunule #rieten i !n'ele#tule", au/i el in+ita'ia f cut lui 1an)" "V doresc, atunci, noa#te bun ", /ise ,rannath" Ca#elanul se !nclin !n fa'a lui" "1art %ne confiden'ialitatea"" "Poate ar trebui s te chem m i #e tine", /ise .ea" "Ascult , tu nu eti numai un sim#lu sa+ant, cercet tor tiin'ific, cum #retin/i" ,ti un a)ent secret Ithrian, str$n)$nd informa'ii des#re secretele #lanetei umane Aeneas, nu%i aa9 C$nd el r mase t cut, ea r$se" "3%are im#ortan' " Problema e c i noi a+em acelai duman, 1m#eriul Terran" -au, !n sf$rit, cel #u'in Domeniul Ithrian nu se +a sinchisi dac 1m#eriul i%ar #ierde din teritoriu"" ":i totui, murmur 1an), "nu m #ot ab'ine s m tot !ntreb cum se +a ada#ta oare fiin'a carni+or la iluminarea #e care b tr$nul -hen o +a aduce"" 6umina lunii turn ar)int #e ari#ile lui ,rannath i mercur, #arc , !n ochii%i" "Considera'i c neamurile +oastre sunt #o#orul ales9" !ntreb el #e un ton cobor$t" 1mediat !ns trebuie s %i fi re)retat im#ulsul deoarece continu : "1ntri)ile +oastre nu m #ri+esc" 3ici nu m sinchisesc c m considera'i altce+a dec$t un obser+ator tiin'ific" Dac + !m#otri+i'i autorit 'ilor ocu#ante, atunci, desi)ur, nu m +e'i tr da lor" Vreau s fac o +$n toare de noa#te" - + !nso'esc noroculA" Ari#ile se desf urar , fr$ntur cu fr$ntur " V$ntul st$rnit de !n l'area lui ,rannath r bufni" 2ntr%o cli# se ridic sus de tot, a#oi ochii !l #ierdur #rintre stele" .ea !l conduse #e 1an) i 1+ar la a#artamentul ei" 2i !nt$m#in so'ul, care de ast dat r mase: un t$n r str lucit i d$r/, #e care%l ardea !n untru +isul libert 'ii" C$nd ua fu !nchis , c #itanul .ea rosti: "-alut, 1+ar ?rederi(sen, Primul 3 scut al 1lionului"" "De unde tii9" o#ti el" ,a /$mbi r ut cios i%i a#rinse trabucul des#re care +orbise" "C$t de e+ident trebuie s fie9 Cu si)uran' i Ithrianul a b nuit" De ce altfel i%ar fi # sat de un hoinar uman9 Pentru el oamenii sunt at$t de str ini 8 at$t de asem n tori !ntre ei 8 i, !n #lus, fiind s#ion, nu #oate !ndr /ni s foloseasc informa'iile de ser+iciu 8 trebuie s se !ntoarc !na#oi, !ncerc$nd s %i confirme b nuiala" ,u !mi reamintesc un re/umat, un ra#ort !n'esat de date" Am solicitat foto)rafii de la arhi+a #ublic din 3o+a Roma i""" Aa, nu%'i fie fric , eu !nsumi sunt ne)ustoreas , tiu s %mi de)hi/e/ inten'iile reale"" "Tu""" tu m +ei a5uta9 bolborosi el" ,i se str$nser !n 5urul lui, t$n rul so', b tr$nul ca#elan, c #itanul .ea" "Tu ne +ei a5uta #e noi:, /ise 1an)" ",ti Primul 3 scut 8 ade+ ratul nostru conduc tor #e care fiecare Aeneid !l urmea/ 8 cel ce +a alun)a #e aceti Terrieni !n buitori de suflet i ne +ei #re) ti #entru #romisa -osire" Ce #utem face #entru tine, st #$ne9" Chunderban Desai !ntreru#se le) tura i st tu o +reme #ri+ind !n )ol" -o'ia sa, care ieise din camer , se !ntoarse i !ntreb ce s%a !nt$m#lat" "Peter 7oGet e mort", !i s#use el" "*h, nu"" Cele dou familii de+eniser a#ro#iate !n i/olarea care le unea" ";cis"" "Ce9" @un tatea de #e fa'a ei f cu loc ororii" "-e#aratitii", sus#in el" "Trebuie s fie aa" 3%a l sat nici un mesa5 melodramatic" A fost ucis de un )lonte #e c$nd !i # r sea biroul" Cine altul !l ura9" ,a !i c ut m$na #arc ar fi sim'it ne+oia de s#ri5in" Desai o sus'inu" "* micare clandestin ade+ rat 9" s#use so'ia" "3%am tiut""

"3ici eu, #$n acum" *h, am ra#oarte de la a)en'i%s#ioni, de la sistemele de su#ra+e)here i de la toate mi5loacele obinuite" Ce+a fierbe, ce+a se or)ani/ea/ " Totui, nu ate#tam terorism f 'i at$t de cur$nd, oricum"" "1nutilitatea e #artea cea mai rea" Ce ans ar a+ea acetia9" Desai se ridic de #e scaun" ;nul l$n) altul merser la fereastr " D dea !n )r dina micii case #e care o !nchiriaser la #eriferie: !nmiresmate #lante str ine sub str ine stele i lune, a c ror lumin c dea #e coiful !n)he'at al unei #atrule marine" "3u tiu", /ise el" 2n ciuda )ra+ita'iei sc /ute, s#atele s u era !ndoit, #r buit" "Trebuie s se ba/e/e #e ce+a" 3u se r scoal cine e f r s#eran' , ci aceia c rora li se #are c + d ca# tul tunelului i de+in ner bd tori"" "Tu eti cel ce le%ai dat s#eran' , dra)ule"" ",i""" Am +enit aici cre/$nd c +or acce#ta !nfr$n)erea lor militar i +or coo#era cu mine ca nite oameni re/onabili, s#re a reinte)ra #laneta !n 1m#eriu" 6a urma urmelor, !n afar de e#isodul -nelund, Aeneas a a+ut numai beneficii de #e urma 1m#eriului& iar acum !ncearc s ia m suri #re+enti+e !m#otri+a altui #resu#us -nelund" Peter era de acord cu 1m#eriul astfel c l%au ucis" Cine urmea/ 9" De)etele ei se str$nser #e ale lui" "@iata *l)a" @ie'ii co#ii" -%o chem disear sau, sau ce9" ,l r mase cu #ro#riile )$nduri" "4+onuri des#re un eliberator 8 nu #ur i sim#lu unul #olitic ci un sal+ator 8 nu, o !ntrea) semin'ie de sal+atori 8 asta e ceea ce%i conduce #e Aenei/i i !i determin s se #oarte astfel", s#use Desai" ":i nu doar # tura dominant " To'i ceilal'i" Dei !n moduri diferite, to'i atea#t un a#ocali#s"" "Cine #redic asta9" A+u un /$mbet trist: "Dac l%a ti, a #utea ordona arestarea" -au, mai bine, a !ncerca s %l mituiesc, s %l coru#" -au #e ei. Dar a)en'ii mei nu aud dec$t aceste +a)i /+onuri" 3ici o dat nu #ot s uit c$t de #u'ini suntem i c$t de marca'i, ur$'i !n !ntrea)a lume""" -e #are c centrul "+etilor" #are a fi /ona *rcan" Am cercetat" :i%am mers !n )ol, cel #u'in !n ceea ce #ri+ete a#robarea unei acti+it 'i ile)ale" -ocietatea de aici i cre/urile sale au fost !ntotdeauna !ntemeiate #e ruine #reumane colosale i, e+ident, a scos la i+eal #rofe'i milenari" Po#orul nostru are alte lucruri mai im#ortante de f cut dec$t lu#ta cu limba5ul i etosul unor bie'i locuitori ai unui secat fund de mare"" Tonul i se !n s#ri" "Dei, dac a a+ea oameni suficien'i, le%a ar ta eu, a mer)e mai de#arte cu cercet rile" 3u e #rima oar c o +oce din deert !nnebunete o na'iune"" Telefonul sun " ,l murmur o !n5ur tur !nainte de a se !ntoarce s r s#und " ,ra un cod cu !n+ lm eli, ceea ce automat f cea ca alt ascult tor, ca so'ia lui, aflat la doar c$'i+a metri s nu #oat #artici#a la con+orbire" :i ecranul r m$nea )ol" Dar ea / ri lumina +ie de #e fa'a lui i%l au/i stri)$nd, du# ce con+ersa'ia se sf$ri, #e c$nd s rea de #e scaun: "Puterea lui @rahma, daA 2l +om #rinde i +om is#r +i #o+esteaA"

N1V P*ARTA D, 7AD a#roa#e a5unsese la 6inn c$nd sosir Terrienii" .un'ii Cimmerieni formea/ mar)inea dins#re sud a 1lionului" ?lone cur)e +i5elios #rintre ei s#re sud #rin defileul ad$nc i !n)ust #e care sin)ur i l%a s #at #$n la incredibila c dere de #e abru#tul mal continental" 1arna, se strecoar linitit #rintre aceti #ere'i, sub un strat de )hea' " Dar #e +ar , amestecat cu buc 'i din calota #olar , e o ade+ rat com#eti'ie s %l str ba'i i trebuie +$slai #rice#u'i care s se a+enture/e de%a lun)ul acestui torent" 6a balustrada de la babord, 1+ar i 7ao #ri+eau" A#a bolborosea, f cea s#ume, se%n+olbura !n 5urul st$ncilor, um#lea + /duhul cu o canonad continu , f c$nd na+a s se r suceasc i s tre#ide/e" Aici curentul se !n)usta la a#roa#e KPP metri !ntre bolo+ani !n)r m di'i i talu/" 2n s#ate, st$ncile se !n l'au #e o distan' bunicic " Piatra a+ea o culoare mohor$t , iar cerul era doar o f$ie !n)ust #e care Vir)il de5a se cobor$se" Cele mai str lucitoare stele luceau !n amur)" 7os, sub !ntrea)a )reutate a umbrei, era fri)" -tro#i s reau #e fe'e i haine" 2n fa' canionul se #ierdea !n cea' " Cu toate acestea, 1+ar / ri trei cor bii !n acea direc'ie i #atru !n s#ate 8 la #u#a" :i mai multe !nc erau ancorate laolalt "

Cum #untea se !nclin sub ea, fata !i #rinse bra'ul" "Ce%a fost asta9" stri) el #rin /)omot i de%abia deslui r s#unsul: "*col !n 5urul unui obstacol, cred" 3iciodat , aici nu se re#et de dou ori aceeai situa'ie"" "A'i a+ut +reodat +reun naufra)iu9" "Prea #u'ine !ntr%un secol" Cele mai multe +ie'i sunt sal+ate"" "Dumne/euleA V asuma'i asemenea riscuri, an du# an, #entru""" ritual9" "Prime5dia este o #arte a ritualului, Rolf" 3iciodat nu suntem mai uni'i cu lumea ca atunci c$nd""" Ai%ahA" Pri+irea lui o urm ri #e%a fetei la #rora i inima%i se micor c$t un #urice" 2n 5os +enea #ie/i, cu form de tor#il , un mare a+ion" Pe cor#ul blindat lucea emblema 1m#eriului" "Cine e9" stri) ea cu inocen' " "* tru# marin " Du# mine" Cine altcine+a9" 3u scr$ni r s#unsul destul de tare ca 7ao s %l aud " C$nd 1+ar se smulse i fu)i, fata r mase cu o dureroas uimire" ,l !nainta cu )reu #e scara c tre #od, unde tia c .ea st tea al turi de #ilot" ,a%i iei !n !nt$m#inare" As#rimea, !n+erunarea !i marcau e0#resia" 2i mucase trabucul de%a curme/iul" "<ai 5os", se n #usti ea i%l !m#inse" 1+ar se #oticni !naintea ei, #rintre oamenii echi#a5ului care fierbeau de emo'ie" A+ionul +ir c tre conducerea irului de la urm " ".hao 9u li: e0clam .ea" "Cel #u'in a+em ce+a noroc" 3u ne cunosc +asul"" "Poate%i tiu numele", r s#unse el" "*are cine m%a tr dat"""" "Aye" Pe%aici, uite""" -tai aaA" ,rannath ieise din cabina lui" "<ei, tuA" ,a ar t c tre urm toarea cabin " "Pe ua aceeaA" Ithrianul se ridic , !i s lt )hearele" ".ic A" /bier c #itanul" "-au te !m#ucA" Pentru moment creasta i se !n l' b t ioas " A#oi se su#use" To'i trei # trunser !ntr%un coridor strimt, +ibrant" .ea f cu o #lec ciune c tre ,rannath" "2mi #are r u, onorate #asa)er", s#use ea" ".i%a li#sit tim#ul s %'i cer a5torul !n mod curtenitor" ,ti mult mai !ndatoritor dec$t ar trebui& s%ar cu+eni s %'i #ese" Te ro) s +ii"" .ea continu s mear) re#ede i cu #ai m run'i" " 1+ar i ,rannath o urmar , Ithrianul t$r$ndu%se cu st$n) cie #e #icioarele%i ari#i, #e c$nd se interesa: "Ce s%a !nt$m#lat9" "1m#erialii", m$r$i t$n rul" "Ar trebui s%o ter)em de la +edere" Dac +reunul din noi e / rit s%a is#r +it cu 5ocul sta" 3u + d cum ar #utea dura"" *chii lui ,rannath turnar aur #este el" "Des#re ce 5oc +orbeti9" ". ascund de Terrieni"" ":i eti demn de #rotec'ia c #itanului9 A%a%a%ah"""" .ea se o#ri la un interfon, form un num r i mitralie +orbele #re' de +reun minut" C$nd se !ntoarse la !nso'itorii ei, # rea ce+a mai rela0at " "6%am alertat la +reme #e transmisionistul nostru" Probabil inamicul +a chema #rin radio, !ntreb$nd care din na+e este 5oarta de Dad. -ubordonatul meu !i aten'ionea/ #e ceilal'i !n limba noastr , #e care, #recis" To'i +or face #e #rotii, +or stri)a c nu tiu, +or deforma lucrurile ca i c$nd de%abia s%ar descurca !n An)lic"" Rictusul ei ful)er " "A face #e #rostul e un dar al #o#orului nostru"" "Dac a fi comandantul Terrian", s#use ,rannath, "la aceast reac'ie a cobor! #ersonal #e fiecare na+ , cerindu%i numele" 1ar dac a fi c #itanul +reunui +as n%a risca #edea#s #rin a min'i, #entru o cau/ care nu mi%a fost e0#licat ""% .ea i/bucni !n r$s" "De acord" Dar eu #ro#un ca 5oarta #irtuii i 7rumul *orocului s r s#und am$ndou la a fi 5oarta de Dad cum +a recunoate i aceasta" 3umele lor reale se traduc a#ro0imati+ la fel cu al nostru" Pot, cu si)uran' , s le dea f r #rime5die, aceast lo+itur , Terrienilor"" -e !ntoarse, din nou de#rimat : "Cel mai bine, totui, e s c$ti) m +reme #entru a + e0#edia #e furi, 1+ar ?rederi(sen i #e tine, ,rannath, s#ion din Ithri" 3u am cura5 s + dau +reo arm de foc" Aceasta ar do+edi rolul nostru, dac a'i fi #rini"" *mul !i sim'i cu'itul #e care%l # strase la briu de c$nd # r sise Casa V$ntului" Ithrianul nu #urta or'ul, deci nu a+ea +reo arm " .ea continu : "C$nd #ilo'ii marinei +or +eni 5os la noi, +om admite, +om recunoate c era'i c uta'i" A#roa#e e ade+ rat, #entru toat lumea, afar de noi trei& i noi ne #utem #urta destul de ne+ino+at" Vor s#une c #robabil a'i + /ut na+a s#a'ial i a'i dis# rut, nu tim unde"" 1+ar se )$ndi la com#leta de/olare care%i !ncon5ura i se !ntreb : "!ntr%ade+ r, unde9"

.ea !i conduse c tre un !nso'itor de c l torie i a#oi !n 5os" Pe c$nd se )r bea, s#use #este um r: "C$'i+a *rcani urc !ntotdeauna #e coast s fac ne)o' cu noi, du# ce termin m cermoniile" 2i +e'i !nt$lni fie acolo, fie #e drum" 1ar dac nu, #robabil +e'i a5un)e la Tien <u sin)uri i acolo +e'i cere a5utor" -unt si)ur c +i%l +or acorda" Ai lor sunt clar+ / torii des#re care ne%au +orbit"" ":i 1m#erialii nu se +or )$ndi la solu'ia asta9" #rotest 1+ar" "? r !ndoial " :i totui #arie/ c e o 'ar im#osibil de scormonit"" .ea se o#ri !ntr%un loc #e un alt coridor, #ri+i !m#re5ur i cioc ni !n u : "Da, #ute'i fi #rini" Dar vei fi prini cu si)uran' , dac r m$ne'i #e +a#or" V #ute'i, de asemenea !neca #$n la ' rm sau ru#e )$turile #e st$nc ori mii de alte alte neca/uri" ,i, bine eti #rimul 3 scut au ba9" -e n #usti s deschid o u , conduc$ndu%i !n untru" Camera era un s#a'iu de !nma)a/inare a caiacelor i a+ea i o mic ram# de lansare la a# " "<aide'i", le ordon ea" 2i s#use a#oi lui 1+ar: "Trebuie s i/buteti s a5un)i la ' rm" -tr duiete%te s nu te r storni i s nu te ciocneti de nimic i !ndrea#t %te c tre orice ' rm #o'i, unde s ) seti o /on nu #rea accidentat " *dat debarcat, trimite barca mai de#arte" Ar fi un nonsens s lai +reo urm acolo unde te%ai o#rit" 6a urma urmei, st$ncile i cea'a trebuie s te #rote5e/e de a fi + /ut de deasu#ra, dac mer)i cu )ri5 """ ,rannath, tu /boar chiar ra/ant cu su#rafa'a"" Pe 5um tate !n)ro/it i #e 5um tate !m#otri+a +oin'ei sale, 1+ar se ae/ !n ambarca'ia fra)il , !i fi0 si)uran'a !n 5urul taliei i a#uc +$sla" Riho .ea se a#lec !ns#re el" ,ra #rima oar c$nd o +edea cu ochii !n lacrimi" "Tot norocul s te c l u/easc , Prim 3 scutule", s#use ea o+ ielnic, "fiindc toate s#eran'ele noastre sunt !n tine"" @u/ele%i le atinser #e ale lui" Deschise a#oi un tambuchi i st tu la comanda ram#ei" .otorul acesteia hurui, bra'ul cobor! #e tache'ii care se micau !nainte i !na#oi i, du# ce !l ridic , !l lansar #e 1+ar !nainte" R$ul f cea un /)omot asur/itor" 6umea se transformase !ntr%o e0isten' )ri, rece, #ic turi din cascade stro#ind totul !m#re5ur" -t$ncile a# reau ca nite fantome" 1+ar i ,rannath r m seser #rintre bolo+anii c$t o cas " Cu toate c #urta #antofi, #ietrele !l r niser tare #e om" 2l dureau +$n t ile c # tate de #e unde c l torise i t ieturile f cute de crestele ascu'ite" -l biciunea !i um#lea fiecare os cu #lumb, #arc " Ithrianul, care ocolea !n /bor obstacolele, era !ntr%o form mai bun , dei drumurile #relun)ite fuseser totdeauna obositoare #entru s#ecia sa" Printr%o ciud 'enie a ecoului, !n ad #ostul lor, con+orbirea era #osibil f r a fi ne+oie s ridice +ocea" "3u !nca#e !ndoial c o c rare coboar de la Platforma continental #$n c tre fundul m rii", s#use ,rannath" "Trebuie s a+em !n +edere c Terrienii nu%s #roti" C$nd +or !n'ele)e c nu mai suntem #e nici un +as +or #resu#une c ne !ndre#t m s#re *rcus i +or c uta !n 3o+a Roma o hart cu cele mai e0acte, detaliate informa'ii )eode/ice" Vor face, atunci, un raid deasu#ra drumului" Trebuie s%o lu m #e ocolite"" "Asta #robabil +a fi #ericulos #entru mine", /ise 1+ar #lictisit" "* s te a5ut c$t #ot", !i #romise ,rannath" Poate sufletul #enelor sale ad u) : "7ac 7umnezeu #ntorul te azvrle n moarte, strig- i sfidarea pe cnd te prbueti.: "*ricum, de ce te interese/9" !ntreb 1+ar" Ithrianul scoase un sunet care aducea a chicotit" "Tu i #rietenii t i a'i c /ut de acord c a fi a)ent secret al Domeniului" <ai acum s /icem c eu nu m !ndoiesc c eti cu ade+ rat doar Rolf .arinarul i te !nso'esc ca s desco# r cine ai #utea fi, de fa#t" 1ar !n al doilea r$nd, n%am chef s fiu luat #ri/onier" Deci interesul nostru de a sc #a e comun, coincide"" "*are9 Acum e ca/ul9 Tu n%ai dec$t s /bori oriunde i eti liber"" "Dar tu eti Primul 3 scut al 1lionului" -in)ur, +ei #ieri sau +ei fi #rins" C #itanul Riho .ea nu !n'ele)e ce diferit e 'ara asta de cea cu care eti obinuit tu" @a/$ndu%te #e a5utorul meu ai, !ntr%ade+ r, o ans "" 1+ar era #rea terminat de oboseal i durere ca s se bucure" Totui, !nl untrul s u se a#rinse un foc" ,ste interesat de reuita mea" At$t de interesat c %i risc misiunea, ori ce ar fi #utut duce acas , numai s m a5ute" Poate, !ntr%ade+ r, i/butim s ob'inem a5utor de la Ithri, c$nd +om elibera sectorul Al#ha Crucis" ,ra #rematur s rosteasc astfel de )$nduri cu +oce tare" Deocamdat erau am$ndoi /drobi'i de #e urma /ilei #etrecute t$r$ndu%se #e furi" Pe o mic !ntindere, r$ul se l r)ea iar, aa !nc$t s #oat sta'iona o !ntrea) flot , ancorat /dra+ n dar cu motoarele mer)$nd, #entru a #utea #orni la sim#la alert #rintr%un uierat"

> rmul dre#t se l r)ea i el #rin c$te+a hectare ni+elate, care fuseser ini'ial cur 'ite de detritus" Aici se !n l'a un altar flancat de #a/nici de #iatr , toci'i, a#roa#e f r nici o form " .ai e0istau, de asemenea i urme de foc de tab r & dar nu a5unsese !nc nici un *rcan" Re#e/iciunea curentului se #ierdea !n mu)etul ne!ntreru#t, al r$ului 6inn care, cur)$nd la numai a#te (ilometri, f cea #arc !ntrea)a lume s tremure" .ar)inea%i nu se +edea niciodat din cau/a #erdelei de stro#i" 2n seara asta, +$ntul !i schimbase direc'ia, conduc$nd #ermanenta cea' c tre sud #$n ce o at$rn ca o #erdea albit de lumina lunii, !ntre #ere'ii masi+i" A#a scli#ea, sc$nteia" Acele +ase care a5unseser erau camuflate" Cum+a, luminilor de c l torie i felinarelor colorate at$rnate #este tot de +elatur le li#sea +oioia c$nd a+ionul de lu#t Terrian se !n+$rtise deasu#ra ne)afieldului urm rind ce se #etrece9 Aerul era r coros& )hea'a trosnea #rin hainele lui 1+ar i #ena5ul lui ,rannath" *amenii + d mai bine dec$t Ithrienii #e #erioada no#'ii" Deci 1+ar / rea cel dint$i totul" "<ssshA" 2i trase !na#oi !nso'itorul, #e c$nd o sen/a'ie de )rea' !i str$n)ea )$tle5ul" ,rannath identific a#oi i el acele lic riri i umbre din fa' " Trei solda'i din marin +e)heau !n c$m# deschis" 3u e0ista nici o #osibilitate de a%i ocoli f r a fi + /u'i& ' rmul era #ustiu i luna a/+$rlea lumin i !n craterul unui inaccesibil r u" 1+ar se retrase !n s#atele unei #ietre, )$ndindu%se, dorindu%i a#roa#e s lbatic s !noate i tiind c nu e cu #utin' " 3eau/it din cau/a /)omotului, ,rannath se ridic " -tr lucirea lunii !l #oleia" Dar +ederea #utea 5uca desi)ur feste oamenilor care st teau sus !n carlin) c ci altfel n%ar fi a+ut ne+oie s #lase/e sentinelele" 1+ar !i 'inu res#ira'ia" V /u marile ari#i cosind !n 5os, !na#oi" ;n om f cu o tumb , al doilea, al treilea !n tot at$tea b t i de inim " ,rannath #o#osi #rintre ei, acolo unde / ceau i%i f cu un semn cu ca#ul Primului 3 scut" 1+ar o lu la )oan " Curios, ceea ce !l fr m$nta i '$ni din )ura sa fu: "-unt mor'i9" "3u" Ame'i'i, n uci'i" Am de'inut al Treilea ,alon !n h9ai- lu. 6e%am a#licat tri#la lo+itur at$t cu oasele alatan c$t i""" cum s#une'i +oi "lo+itura de #umn a ie#urelui"9 ,rannath era ocu#at" ,l lua radio%emi' toarele de la !ncheieturile #umnilor, unit 'ile )ra+ita'ionale de #e torsuri i #utile de #e umerii celor c /u'i, !i d dea lui 1+ar c$te una din fiecare !n)r m dind restul !n ?lone" C$nd se +or tre/i, solda'ii +or fi inca#abili s dea +reun semnal #rin radio sau foc i +or fi ne+oi'i s ate#te schimbarea ) r/ii" Dac se +or mai tre/i" Cor#urile ar tau !ns# im$nt tor de f r +ia' , sau cel #u'in aa i se # ru lui 1+ar" Dar a+ea !ncredere !n r s#unsul c # tat mai de+reme i se !ntreba de ce%i face #robleme c$nd aceia erau dumani i, datorit unui fa#t norocos el i aliatul lui a+useser o ans , ob'inuser un mi5loc de a%i atin)e 'inta" 3u se ha/ardaser s /boare imediat" Pe #artea mai !nde# rtat a locului de !ntrunire, drumul s#re *rcan !nce#use" Dei strimt, !ntortocheat i neclar, adesea marcat numai #rin #ietre de hotar, era oricum , mai #racticabil dec$t fusese linia ' rmului" *rice ar fi fost mai bine" 1+ar chio# ta i ,rannath ont$c ia, mer)$nd ca !nl n'ui'i" C$nd # trunser !n ne)urile ocrotitoare, !ndr /nir s se ridice" :i asta fu ca o imens eliberare a s#iritului" 1+ar se !ntreb dac transcenden'a umanit 'ii #e care o #romisese #rofetul te #utea face s te sim'i at$t de miraculos" Cilindrele )emene, #e care le #urta, !l #ro#ulsar #rin fumul ud i dens #$n ce / ri !n fa'a sa coasta unui continent" A+ea o enorm !ntindere, mai #ustie i mai de/olant dec$t oriunde !n est, #atru (ilometri de #alisade, #romontorii, +iroa)e, +ersan'i abru#'i re/ulta'i #rin alunecare de teren, 5os, tot mai 5os, c tre fundul oceanului mort" ,rau acolo sub stele i lune, !n l'imi tenebroase, dar #este ele cur)ea !n cascade 6inn" A#roa#e la 5um tatea distan'ei, !ntr%un salt direct, neascuns de s#um , str lucitor ca o sabie scoas din teac " 4)omotul s u se au/ea #$n%la ceruri" Dedesubt scli#ea .area *rcan, !ncon5urat de creste marmorate, !m#estri'ate cu sem n turi" Dincolo, #e #artea cealalt , deertul lic rea alb ca moartea ce%o oferea" ,rannath /bura al turi" "Re#edeA" comand el" "6a # m$nt, !nainte ca Terrienii s +in i s ne identifice"" 1+ar d du din ca# a a#robare, !i lu +isele din stele i se !ndre#tar s#re sud%+est, acolo unde !i !n l'a #iscul ne)uros .untele Cronos" Astfel mai reduceau, mai scurtau drumul care le r m sese de f cut"

Aerul sc$r'$ia !n)he'at !m#re5urul lui" Din'ii !i cl n' neau #$n s %i str$n) , se for' i%i !nclet ma0ilarele" Aici nu era ca !n re)iunea ?undului . rii Antonine, la Casa V$ntului" Acolo noa#tea era adesea c ldur de +ar , dar /iua niciodat #rea / #ueal & aceasta se datora abunden'ei +e)etale care re)la tem#eratura" Acea aa%numit mare *rcus nu mai era dec$t un imens lac, dens i amar, cu s ruri di/ol+ate !n el" P$cle i curente de a# mai #u'in im#ortante din 6inn aduceau a# #roas# t la ba/a ad$nciturii" :i asta era tot" 3imic nu mai aler)a c tre sud" V$nturile de la ecuator, !nco+oind totul !n cale su)eau orice ume/eal i o !m#r tiau #este imensitatea de nisi#" P m$ntul r m$nea ster# fiindc aceleai +$nturi b tuser , cu mult tim# !nainte, risi#ind solul bo)at al fundului de ocean care, de altfel era motenirea l sat #lanetei Aeneas de c tre oceanele ei" Aici se%ntindea cea mai ne!ndu#lecat 'ar unde se #utea stabili un locuitor al aceste #lanete" 1+ar tia c ea modelase tribul, sufletele" .ai tia c$te ce+a" Ceea ce nici un +enit%din%afar nu cunotea" -tr ini""" -e uit #e furi la ,rannath" Ithrianul cobor! ca asu#ra unei #r /i, tot at$t de ma)nific #recum c derile iu'i de a# " )m crezut, pentru o clip, c tu trebuie s m fi trdat, )$ndi 1+ar" 7ar nu-i aa, socotesc eu acum. )tunci, cine a fcut-o+

NV 2umina zorilor tremura peste mare i desena apsat umbre pe nisip. 7in marele 3urn o trompet saluta soarele. 6unetul ei era mai ptrunztor dect aerul rece, dei nu adia nici o urm de vnt care s- l poarte. Daan prsi casa mamei sale i o lu pe o strad care se ntortochea printre grmezi compacte de case cenuii, cu oblonul tras, a/ungnd pn /os, la chei. 5uinii oameni aflai pe-acolo la acea or ncruciau braele i i se nchinau, unii cu veneraie, alii cu reinut, precaut respect. n strmtoarea ncon/urat de ziduri, amurgul nc domnea, fcnd ca straiele s par fantomatice. Cheiul era o lucrare a Anticilor, un +iolent i obositor contrast cu li#sa de str lucire a oraului i s r cia locuitorilor s i" Dalele lui, #latoul, ar tau iri/at, #uternice i reci sub tal# , #ro+enite din coasta muntelui" .ilioanele de ani mai ru#seser c$te un col', dar nu erodaser substan'a, alc tuirea" Ceea ce f cuser fusese doar a fura +alurile care odat , demult, lefuiau mar)inea de 5os& acum tufiuri r s rite #e #o+$rn at$rnau cufundate !n a# , mai 5os !ns cu un (ilometru" *raul aco#erea muntele #e o distan' a#reciabil !n sus, blocurile informe de ar)il !n)r m dindu%se !n cele din urm c tre #antele arenei care !ncorona #iscul" Aceasta, de asemenea, fusese construit de Antici i chiar !n ruin ar ta )lorioas " ,ra din acelai material str lucitor i solid ca i cheiul, eli#tic , a0a ma5or cam de un (ilometru i #ere'ii !n l'$ndu%se cu #este KP metri !naintea #antei ascendente a ceea ce fuseser a#te turnuri i r m seser doar trei" Aceti #ere'i nete/i i lucitori, de#arte de a fi com#let +erticali se di+ersificau !n st$l#i, #ilatri, terase, arcuri, )alerii, obstacole #ietroase, #oduri uoare, balcoane ca o ari# , astfel c lumina i umbra se alun)au la nesf$rit, iar construc'ia # rea un etern foc rece" Dra#ele se !n l'ar , aurii i roii, !n +$rful catar)elor de #e #ara#et" Camara/ii schimbau )arda" Pri+irea lui 7aan se !ntoarse !na#oi, !ns#re nord, unde continentul se !n l'a deasu#ra m rii *rcus" Cu #laneta Vir)il e0act deasu#ra, sin)ular , !n l'imile # reau ne)re, !n afar de 6inn" Tunetu%i ce'os re+erbera #rin aer, #este # m$nt" 3u%i + d /bur$nd, s#use el" 3u, nici n%o fac, !i r s#unse Caruith" De teama urm ririi au ateri/at l$n) Alesa i au con+ins un or ean s %i trans#orte !n camionul lui" ;ite%l c sosete" 7aan nu era si)ur dac #ro#ria minte sau cea a Anticului Caruith i%a ordonat s %i roteasc #u'in ca#ul iar ochii s i%i fi0e/e #e #r fuitul drum !ncol cindu%se !n sus, dins#re linia ' rmului" De+eniser oare cele dou f #turi de5a una sin)ur 9 Aa fusese stabilit" A fi o #arte, nu, o caracaterisitc , memoria lui Caruith""" oh, minune a minunilor"""

A#oi + /u +ehiculul !n #lin +ite/ , mai mult du# #raful ce%l st$rnea dec$t du# orice alt % #osibilitate de identificare, c ci era de#arte, mai a+ea destul #$n s a5un) !n ora" .ai multe maini de teren se micau de%a lun)ul drumului #rinci#al care !ncon5ura marea& dou tractoare lucrau !n s#ate, #e dealuri, #uncte ne)re #e maron i +erde #al, !ncerc$nd a smul)e cu for'a recolta dintr%un # m$nt /)$rcit& o na+ aluneca #e a#ele linitite c r$nd bunuri #e care oamenii nu le #uteau m$nca dar ale c ror minerale de aur, ar)int, le #uteau folosi" :i deasu#ra Arenei, se balansa !n echilibru un a+ion al Camara/ilor" Dei ne!narmat, f cea de #a/ din cau/a decretului 1m#erial" Tim#urile se ar tau nesi)ure" "2n+ ' torule"""" 7aan se !ntoarse la au/ul +ocii i !l + /u #e Robhar, cel mai t$n r dintre !n+ ' ceii s i" @ iatul, fiu de #escar, se #ierdea a#roa#e !n roba lui /dren'uit " Res#ira'ia !i aburea !n 5urul # rului ne)ru, lun) #$n la um r" 2i f cu re+eren'a mult mai ad$nc" "$n+ ' torule", !ntreb el, "#ot s %'i fiu de folos !n +reun fel9" A ate#tat tim# de ore !ntre)i #$n am a# rut i a#oi n%a !ndr /nit s ni se adrese/e !nainte de a ne o#ri noi, s#use Caruith" De+o'iunea lui e su#erb " 3u cred c restul #o#ula'iei contea/ mai #u'in, re#lic 7aan" Dei sunt mai b tr$ni, nu le li#sete r bdarea de a ate#ta f r a se odihni i !n)he'$nd #entru sim#la ans c am a+ea ne+oie de ei& a#oi !i au munca /ilnic i mai #resus, so'iile i co#iii" 8 , foarte a#roa#e tim#ul c$nd trebuie s se le#ede de aceasta i de toate celelalte, s#re a ne urma" 8 ,i tiu" -unt si)ur c +or fi de acord" Dar atunci nu ar trebui s %i sal+e/e mica bucurie de%a fi umani #e c$t #ot, c$t !nc #ot9 8 Tu !nsu'i r m$i mult #rea uman" Tu trebuie s de+ii un ful)er orbitor" 2ntre tim#, #rofetul s#use: "Da, Robhar" Aceasta e /iua destinului"" Cum ochii dinaintea lui ardeau: "Totui trebuie s lu m nite m suri #ractice, nu a+em tim# de +eselie" R m$nem !nc oameni !nl n'ui'i de lume" Doi sunt le)a'i !ns#re mine, un om i un Ithrian" Pot fi esen'iali #entru eliberare" Terrienii !i urm resc i cu si)uran' +or a5un)e ra#id s#re a #erche/i'iona" P$n atunci, cei doi trebuie ascuni cu )ri5 & i, de asemenea, #u'ini or eni s afle des#re ei #entru ca +estea s nu se r s#$ndeasc " Br bete%te" Du%te la )ra5dul breslaului ?rate @oras i cere%i s %'i !m#rumute un animal statha cu un co de samar destul de mare s#re a ascunde un Ethrian cam de !n l'imea ta, dei +a fi ne+oie i de o # tur s %i aco#erim ari#ile" 3u%i e0#lica lui @oras #entru ce%mi trebuie toate acestea" ,ste loial, dar asu#ritorii au dro)uri i, mai r u, +or sus#ecta #e oricine tie c$t de #u% 'in" 2n acelai mod, nu%i oferi +reun detaliu ?ratelui ,//ara c$nd te o#reti la casa lui s !m#rumu'i o rob , sandale i mantia lui roie cu )lu) " Recomand %i s r m$n !n cas #$n la urm toarele instruc'iuini" 1ute ca +$ntulA" Robhar b tu #almele !n semn de su#unere i o /bu)hi #este bolo+ani, c tre ora" 7aan ate#t " Camionul urma s treac , ine+itabil, #e chei" P$n atunci #robabil c nimeni nu +a a+ea treab aici, la aceast or " :i cine s%ar fi !nt$m#lat, ar fi a+ut ansa de%a +edea fi)ura sin)uratic a #rofetului /u)r +it !n s#a'iu i deci +a !n)enunchea f r a !ndr /ni s / bo+easc " 8 :oferul e destul de a#roa#e de mine ca s %i #ot citi )$ndurile, murmur Caruith" :i nu%mi #lace deloc ce desluesc" 8 Ce, !ntreb 7aan, inter/is, s#eriat" 3u ne e de+otat9 De ce ar fi acce#tat s conduc doi fu)ari9 8 ,ste de+otat, !n sensul c dorete ca Aeneas s se elibere/e de sub domina'ia 1m#eriului i *rcus s nu mai de#ind de 3o+a Roma" Dar nu a acce#tat #e de%a%ntre)ul !n+ ' tura noastr , nici n%a aderat #e de#lin la cau/a noastr " Pentru c este un om im#ulsi+ i e/itant" 1+ar ?rederi(sen i ,rannath din As+alon l%au "st$rnit" cu o #o+este cum c ar fi sa+an'i eua'i din #ricina unei catastrofe aeriene, a+$nd ur)en'a de%a a5un)e #e .untele Cronos, unde ar urma s #rimeasc a5utor" :oferul tie c #o+estea trebuie s fi fost fals , dar !n resentimentul s u fa' de Terrieni ar fi fost de acord cu orice" 1mediat ce +a sc #a de ei +a bea #e ru#te ca s %i !nece teama, iar b utura de/lea) limba" 8 *are nu e o #recau'ie de%a5uns de mare fa#tul c %i transfer m de sub )ri5a lui9 Ce altce+a am #utea, ar trebui s mai !ntre#rindem9""" 3uA 3u crim A

8 .ul'i +or #ieri #entru eliberare" Ai 5uca sacrificiul lor f cut !n /adar de dra)ul unei sin)ure +ie'i9 8 !nchisoarea, !m#reun cu Ithrianul, m%ai #re+enit""" 8 Dis#ari'ia unei #ersoane care are #rieteni i +ecini este mai dificil de e0#licat dec$t moartea sa" Vorbete cu fratele Velib" Reamintete%'i c el s%a aflat #rintre #u'inii *rcani care s%au dus s ser+easc sub .cCormac& aa c a !n+ 'at o mul'ime de lucruri" 3u%i chiar )reu de !nscenat un "accident" credibil" 8 3u, desi)ur" 7aan se lu#ta cu sine& dar mintea care%i domina creierul era #rea #uternic , #rea ra'ional " , dre#t, normal, ca un om s moar #entru #o#or" 3u erau chiar ei, 7aan i Caruith !nii #re) ti'i #entru a face aa9 6a +remea c$nd camionul a5unsese, #rofetul se calmase !ntru totul" :i tot atunci Robhar se !ntorsese cu animalul i de)hi/area" Toat lumea !l tia #e ,//ara du# mantia%i roie" Blu)a +a ascunde ca#ul nordicului& m$necile lun)i i #raful im#re)nat, !mb$csind #icioarele !nc l'ate !n sandale +or t inui #ielea alb " 6umea nu +a +edea altce+a dec$t #e #rofet, !nso'it de doi dintre disci#oli urc$nd s#re arena, # trun/$nd #rin #or'ile ei, !m#reun cu un animal a c rui #o+ar ar #utea fi, s s#unem, c r'i -tr +echi, #e care el le ) sise !n catacombe" Camionul se o#ri" 7aan #rimi salutul oferului, !ncerc$nd s se )$ndeasc la el ca la o fiin' !n +ia' " *mul deschise ua din s#ate i !n untru se ) seau Ithrianul i Primul 3 scut al 1lionului" 7aan, care nu + /use niciodat un Ithrian ade+ rat fu mai ocat de acea aro)an' a frumuse'ii (care trebuie distrus , 5eli el !n sinea%i) dec$t de obinuita tinere'e blond care de+enise at$t de iute un element de ba/ al sor'ii" -im'i c #arc ochii albatri doar #ri+eau, #e c$nd cei aurii, ai Ithrianului, scormoneau" ,i + /ur un t$n r mai scund i mai !ndesat dec$t erau de obicei *rcanii, !ntr%un +em$nt alb imaculat, !ncins cu o curea de fr$n)hie, #urt$nd sandale f cute de el !nsui" ?a'a era lar) , nasul ac+ilin, bu/ele #line, #ielea de%un maron deschis, frumos !ntr%un fel anume& #$rul lun) i barba scurt erau ca mahonul, curate i dichisite" *chii !ns constituiau tr s tura cea mai i/bitoare, lar) deschii, )ri, enormi" 2n 5urul frun'ii #urta un cerc de metal ca fa'ete com#le0e !n #artea frontal , #artea e0terioar ar t$nd c era un Antic re!ntors la +ia' du# ase milioane de ani" ,l s#use, cu obinuita lui +oce, !nceat i linitit : "@ine%ai +enit" 1+ar ?rederi(sen, eliberatorul lumii noastre"" 3oa#tea !i f cu culcu #retutindeni !n 5urul casei lui Desai" 6uminile +ecine # reau stele !nde# rtate i nu se au/ea nici cel mai mic /)omot de circula'ie" Cu uurare a#roa#e, el aco#eri ferestrele" "Te ro), ia loc, Profesor ThaneU, s#use" "Ce r coritoare !'i #ot oferi9" "3ici una", r s#unse t$n ra !nalt " Du# o cli# ad u) , !n sil i neobinuit #entru ea: ".ul'umesc"" "Asta !nseamn c nu +rei s )uti din #$inea i sarea dumanului9" 4$mbetul lui era nostal)ic, meditati+" "3u mi%a fi ima)inat c tradi'ia !'i cere s %i refu/i ceaiul"" "Dac doreti, comisare"" Tatiana se ae/ , cu tru#ul ri)id, !n modul ei direct" Desai +orbi cu so'ia lui, care aduse o ta+ cu +as aburind, dou ceti i un #latou cu #r 5ituri crocante" Puse totul 5os i se scu/ " ;a se !nchise du# ea" Pentru Desai #arc s%ar fi #r buit camera #este el" ,ra at$t de inconfortabil, at$t de""" st$n5enitor""" @iroul s u i tabloul de comunica'ii um#leau un col', al turi se ) sea un raft #entru ra#oarte i, altfel, locul era constituit numai din #ere'i, un co+or u/at, mobil nu la !n l'imea unui om de rasa i cultura lui: cu e0ce#'ia unui tablou ori dou , totul era !nchiriat, nimic din acel talme%balme care alc tuiete un c min" ?amilia noastr se mut prea mult, prea des, prea departe, ca o bobin nvrtindu- se s eas un material pe care-l sfie, apoi, cci e putred. )m fost totdeauna nvat pe 4amanu/an s facem tot posibilul s cltorim uor prin via. 7ar ce se petrecea cu copiii n aceste zboruri din loc n loc, dei totdeauna n acelai soi de izolare a slu/baului civil !mperial+ -us#in ad$nc" B$ndul !l rodea de mult" "A#recie/ +enirea ta, aa cum te%am ru)at", !nce#u Desai" "-#er c """ ai luat m suri de #recau'ie""

"Desi)ur, m%am strecurat #e alee, mi%am !nf urat mantia i mi%am fi0at masca de noa#te"" "Din acest moti+ nu te%am +i/itat eu" Ar fi im#osibil de t inuit fa#tul" :i mai mult ca si)ur, teroritii te 'in sub su#ra+e)here"" Tatiana !i re'inu un rictus" Desai continu cu )reutate: "Re)ret s %'i #roduc cel mai ne!nsemnat risc" Asasinii unei du/ini de cet 'eni im#ortan'i nu i%ar face scru#ule din #ricina ta, dac te%ar sus#ecta de""" h$m, colabora'ionism"" "3umai dac nu sunt !n +ederea lor s +in aici #entru a !n+ 'a ce a #utea face #entru ei", s#use Tatiana cu un ton metalic" Desai !ndr /ni s /$mbeasc " "Acest risc !l asum eu. 3u e #rea mare, #resu#un"" Ridic ceainicul i !ntreb din s#r$ncene" ,a acce#t moale !nclin$nd ca#ul" ,l turn #entru fiecare, a#oi sorbi" C ldura !l reconfort " "<ai s trecem la afaceri", #ro#use Taitiana" "2ntr%ade+ r" . )$ndeam c ai dori s au/i ultimele tiri des#re 1+ar ?rederi(sen"" Aici o #rinseseA 3%a s#us nimic dar a s rit ca o s )eat i #ri+irea cafenie s%a l r)it" ",, desi)ur, confiden'ial" Dintr%o surs secret " Am aflat c s%a al turat unui )ru# nomad, mai a#oi a a+ut neca/uri cu ei i s%a !mbarcat #e o na+ %de%sud a *amenilor R$ului !m#reun cu un Ithrian, care #oate l%a !nt$lnit din !nt$m#lare sau nu, dar e !n mod si)ur un a)ent al -er+icilor -ecrete ale Domeniului" ,rau a#roa#e de )ura de + rsare c$nd am #rins de +este i am trimis o #atrul marin s %l aduc " Datorit confu/iei 8 e+ident, creat de na+i)atori, dei nu inten'ione/ s iau m suri 8 el i !nso'itorul lui au sc #at"" Roul i albul aler)au #e fa'a ei" Res#ira re#ede i !ntret iat, a#uc ceaca i sorbi ad$nc" ":tii c nu +reau s fie #ede#sit, dac se #oate e+ita acest lucru", s#use Desai" "Doresc o ans s discut serios cu el"" ":tiu c asta e ceea ce #retin/i", se n #usti Tatiana" "Dac oamenii ar !n'ele)e", #led Desai" "Da, 1m#eriul +%a f cut r u" Dar noi !ncerc m acum s re#ar m, s facem bine" :i al'ii +or fi cei care + +or face uneltele lor, fiindc +or di/ol+a unitatea i si)uran'a din unitatea #e care aceast ci+ili/a'ie a l sat%o"" "Des#re cine +orbeti9 Ithrieni9 .erseieni9" Vocea ei oscila, cu+intele sunau nedesluit" Desai lu ra#id o hot r$re" ".erseieni" *h, sunt foarte de#arte" Dar dac ne +or #reocu#a iar !ntr%o #or'iune de frontier """Au euat data trecut #entru c re+olta lui .cCormac i%a luat i #e ei #rin sur#rindere" 2nc o !ncercare, dar mai atent or)ani/at i Terra ar #utea chiar #ierde !ntre)ul sector, !n +reme ce, simultan .erseia ar aca#ara frontiera o#us " Re/ultatul ar fi un 1m#eriu trunchiat, /)uduit, sl bit i un Domeniu Roidhunate !ncununat de reuit """ i 6un)a 3oa#te a adus asta mult #rea a#roa#e"" 2i s#use femeii cu +oce slab , dar ne!ndoielnic, /eflemist : "Te !ndoieti9 Consideri .erseia o sim#l )o)ori' , o s#erietoare9 Te ro) ascult " ;n a)ent s#ecial de%al lor e #ierdut #rin Aeneas" 3u%i un s#ion obinuit sau un tulbur tor de a#e" , o creatur , cu !nsuiri unice& at$t de im#ortant !nc$t, de dra)ul misiunii lui, o !ntrea) fals #lanet a fost introdus #e furi !ntre datele de la CataGrayannis, at$t de abil 8 inclu/$nd #uteri e0troardinare tele#atice 8 !nc$t sin)ur a reuit, cu uurin' a#roa#e, s ne sca#e i s dis#ar !n #ustietate" Profesore Thane, .erseia risc mai mult dec$t aceast sin)ur creatur " 3i s%a semnalat fa#tul c Roidhunate include asemenea s#ecimene, #un$ndu%ne !n )ard !m#otri+a mai multora ca el" 3ici un -er+iciu -ecret com#etent nu ar !n) dui aa ce+a" "Ve/i !n ce #las se #oate !nc$lci lo)odnicul t u9" "are am nregistrat bine+ ?aa ei e complet ine=presiv. Du# un minut, ea s#use: "Trebuie s m )$ndesc la asta, Comisare" Temerile tale #ot fi e0a)erate" <ai s #ri+im #ractic ast sear " Te !ntrebai des#re 1+ar i !nso'itorul""" ce te face s cre/i c Ithri s%ar #utea s %i ba)e )heara i el !n oal , am dre#tate9 2nainte de a%'i su)era +reun lucru, s#une%mi !nt$i ce mai tii"" Desai se blind !n conci/ie" "Probabil s%au refu)iat !n /ona *rcan", s#use el" "Tocmai am #rimit un ra#ort de la o tru# dis#ersat acolo s %i caute" Du# mai multe /ile de efort intens, inclu/$nd chestionarea am nun'it a numeroi oameni care #uteau fi sus#ecta'i de%a ti ce+a, s%au !ntors f r re/ultat" 3u%i #uteam l sa acolo cu for'a, inutil sau chiar incendiar, dat fiind ura contra noastr & i !n orice ca/ nu%i #uteam # r si c$nd r /+r tirea, sabota5ul i +iolen'a cresc, se%ntind at$t de ra#id #este !ntrea)a #lanet " A+em ne+oie de ei s #atrule/e #e str /ile, s /icem, 3o+ei Roma"" "Poate 1+ar nu s%a%dre#tat s#re *rcus", su)er Tatiana"

"Poate" Dar ar fi lo)ic astfel, nu9" ,a murmur un al treilea "#oate" i%a#oi !l sur#rinse: "Au chestionat oamenii +otri #e noul lor #rofet9" "De fa#t, da" Dar f r re/ultat" A emis c$te+a idei stranii, semi%reli)ioase des#re care tiam de5a c$te ce+a& sunt desi)ur, anti%1m#eriale, dar e de #referat s %l l s m s %i !m#r tie #rofe'iile asu#ra c$tor+a din ade#'ii lui, dec$t s %l desemn m ca #e%un martir" 3u, n%a rele+at +reo cunoatere a Primului 3 scut" :i nici acei a#ostoli care%l urmea/ !ndea#roa#e nu a+eau tiin' des#re 1+ar"" ,ra e+ident c Tatiana r m$nea calm numai #rintr%un imens efort" 2ntrea)a%i fiin' trebuie s fi fost tulburat #entru iubitul s u" ". uimete c +%a'i dus s %i #rinde'i (sau s %l #rinde'i) cu m$inile )oale" A'i fi #utut st$rni o re+olt , du# c$te am !n'eles"" "Am #rimit instruc'iuni s %i mani#ule/ #e conduc torii de cult cu microinstrumente s#eciale" Dar du# ce cercetarea a continuat o +reme, acest""" 7aan""" s%a oferit de bun %+oie, !m#reun cu oamenii lui, s intre sub narco/ , #entru a #une ca# t b nuielilor i, aa cum a declarat, #entru ca Terrienii s nu mai aib moti+e !n #lus de a r m$ne" * micare +iclean , istea' , dac ceea ce dorea el era s sca#e de ei" Du# aceast mare concesie din #artea #rofetului, ocu#an'ii nu #uteau face altce+a dec$t s se retra) "" ",i, bine", ar5 ea" ">i%a trecut #rin minte c 1+ar, #ersoana lui nu ar fi !n /on 9" "Desi)ur" Dei""" #rinci#alul tehnician al echi#ei de intero)are a ar tat c 7aan #oseda o encefalo)ram ce nu sem na cu nici una !nre)istrat mai !nainte" Dac afirma'iile lui erau ade+ rate, se #are c era 8 cum s e0#lic 8 #osedat de un anume soi de""" s#irit" *h, cor#ul !i este #erfect uman i nici nu e0ist moti+ s #resu#unem c dro)ul nu ar fi a+ut efect asu#ra min'ii lui #rin anularea ca#acit 'ii de a ascunde cum s%ar !nt$m#la altora" Dar"""" ".uta'ie, #resu#un, r s#un/ toare #entru circum+olu'iunile creierului" ,i sunt un #o#or +echi, re/ultat din select ri, !n !m#re5ur ri !n care s#eciile noastre nu s%au aflat niciodat "" "Probabil" .i%a fi dorit s #ot !m#rumuta un tele#at Ryellian din #ersonalul )u+ernatorului 8 am meditat mult la asta, dar am !n'eles c un a)ent .erseian, cu #uterile i cunoaterea #e care le #osed , ar reui s se fereasc , s ias cu bine dintr%o asemenea confruntare" Dac a a+ea un milion de in+esti)atori #rice#u'i, s studie/e fiecare as#ect al acestei #lanete i #o#orul ei at$t de deosebit, #e tim# de o sut de ani"""" Desai abandon acest +is cu ochii deschii" "3u ne)li5 m #osibilitatea ca 1+ar i Ithrianul s se afle !n acea re)iune dar s fie necunoscu'i #rofetului, s#use el" ";n )ru# se#arat i%ar fi #utut introduce #e furi" 2n'ele) c .untele Cronos este sfredelit de tunele i #eteri, construite de Rasa Celor V$rstnici i niciodat nu au fost #e de#lin e0#lorate de oameni"" "Dar n%ar a+ea nici un rost chestionarea !n direc'ia asta, nu%i aa9 re#lic Tatiana" "-i)ur" .ai ales c locul ascun/ torii #oate fi la fel de bine, unde+a de#arte, !n deert"" Desai se o#ri" "1at de ce te%am ru)at s +ii aici, Profesor Thane" 2'i cunoti lo)odnicul" :i, desi)ur, ai mai mult tiin' des#re 'inutul *rcan dec$t ar #utea cercet torii notri s culea) din c r'i, b nci de informa'ii sau sim#le obser+a'ii" Te ro), s#une%mi, cum s%ar acomoda aici 1+ar9" Tatiana r mase t cut " Desai a#uc 'i)aretul i trase c$te+a fumuri" 2n sf$rit, ea s#use !ncet: "3u cred c o coo#erare a#ro#iat ar fi #osibil " ,0ist diferen'e #rea mari" :i 1+ar ar fi sim'it asta i ar fi !n'eles, deci n%ar fi !ncercat"" Desai se re'inu de la +reun comentariu, s#un$nd doar: "Te %a in+ita s %mi descrii, dac%ai +rea, societatea aceea"" "P i ai citit, desi)ur, ra#oarte des#re ea"" ".ulte" Dar toate + /ute dinafar , dintr%un #unct de #erce#ere Terrian, chiar re/umatele f cute de oamenii mei du# scrierile nordice" 6e li#sete mie/ul" Voi, totui 8 #o#orul t u i el orcan !m# r'i'i aceast lume de secole" . car at$t, dac altce+a nu a+e'i !n comun" A dori nu o sim#l redactare socio%economic ci sensul s#iritului, tensiunile, influen'ele subtile i #rinci% #ale dintre # turile sociale"" Tatiana / bo+i #e )$nduri din nou, !ncerc$nd s se concentre/e" 2n cele din urm , s#unse: "3u #rea am multe s %'i +orbesc, Comisare" Ce%ai #ofti9 Ca#sule de istorie9 Ar fi trebuit s%o cunoti #$n acum"" "De#inde ce consideri tu im#ortant" Te ro), totui"" ",i bine""" acelea de #e .untele Cronos sunt cele mai im#ortante, mai bine conser+ate +esti)ii ale Constructorilor" Dar fuseser mult #rea #u'in studiate #$n c$nd #laneta Dido a

recomandat mai mult aten'ie" A#oi s%au ab tut 3eca/urile, raidurile, in+a/ii, #r buirea, euarea !na#oi c tre feudalism" C$'i+a nenordici i%au c utat refu)iul !n Arena, din li#sa altui ad #ostA" "Arena9" se minun Desai" "Amfiteatrul )i)antic de #e +$rful muntelui, dac !i #utem s#une astfel construc'iei"" "A, deci nu e ceea ce !nseamn de fa#t RarenaS""" 3%are im#ortan' " Am b )at de seam c , !n dialect, cu+intele se modific " Continu "" ",i tr iau !n acea construc'ie )en fort rea' , !ntr%o disci#lin #erfect " ,rau # /i'i c$nd mer)eau la lucratul # m$ntului, #escuit, # storit, de oameni !narma'i" Tre#tat totul s%a transformat !ntr%o comand militar " Camara/ii Arenei, care erau totodat ma)istra'i, tehnocra'i 8 # m$ntul se # stra !n comun 8 de+enir !n cele din urm conduc tori ai riturilor reli)ioase, reli)ia st$nd, natural, !n centrul acelor misterioase ae/ ri" C$nd domina'ia, disci#lina militar a fost retras , !nt$i camara/ii au re/istat )u+ern rii #lanetare i a#oi au fost !nfr$n'i" Aceasta i%a !ndre#tat mai mult s#re #reo'ie, dei au continuat s men'in tradi'ii ca/oane" De atunci, n%au mai dat 3o+ei Roma +reun moti+ de !n)ri5orare& dar se 'in deo#arte i consider cel mai !nalt 'el ) sirea Constructorilor: unde au fost, sunt sau +or fi acetia",, "<$m"" Desai !i ciu#i obra/ul" "Aceti oameni 8 5um tate de milion sau cam aa ce+a, care locuyiesc !n re)iune 8 consideri c sunt, !n e)al m sur , i/ola'i i de restul #lanetei Aeneas9" "3u chiar" ,i fac comer', !n s#ecial cara+anele ce trec #este ?undul . rii Antonine c tre /one mai fertile c r$nd minerale i #roduse biolo)ice !n schimbul m$nc rii, obiectelor confec'ionate i a orice altce+a" ;nii dintre tinerii lor ser+esc nordicilor, mai mul'i ani, #entru a%i c$ti)a e0isten'a& sunt e0trem de dota'i !n desco#erirea a#ei, ceea ce confirm s#usa mea de mai !nainte des#re muta'ii" 6u$nd totul !n considerare, locuitorul obinuit al continentului n%a + /ut niciodat un *rcan" :i acetia se 'in cu dinadinsul deo#arte, inter/ic c s toriile !nafar cu #edea#sa e0ilului, consider c sunt un neam ales care +a 5uca un rol deosebit !n le) tur cu Constructorii" 1storia lor e #lin de #rofe'i care au +isat numai la asta" Acest 7aan e doar ultimul dintre ei"" Desai se !ncrunt " "Totui, nu este sin)ura lui afirma'ie 8 c ar fi !ncarnarea i c rasa .ai V$rstnicilor se +a re!ntoarce !n tim#ul +ie'ii sale 8 sau orice altce+a mai #redic aceasta9" "3u tiu"" Tatiana !i trase r suflarea" ";n lucru, cu #rioritate, !ns , i oare de aceea m%ai chemat aici9 !n ciuda fa#tului c se crede el !nsui mai cur$nd obiecti+ dec$t su#ranatural, oricare *rcan se #oart ca un reli)ios" ,i bine, 1+ar e sce#tic& de fa#t e un necredincios" 3u mi%l #ot !nchi#ui !m# r'indu%i +ia'a cu un )ru# de fanatici, +i/ionari" Ar intra cur$nd !n conflict"" Acum fu r$ndul lui Desai s stea linitit #entru a cum# ni" Ginta e bine ochit. )sta nu nseamn ns c e adevrat. 1i totui ce pot s fac dect s accept... pn nu aflu de la spionul meu ce i s- a ntmplat lui !var+ @1i e ceva ce, poate, nu voi afla niciodatA. -e scutur " "Deci, dac 1+ar a #rimit sau nu a5utor de la +reun *rcan ori doi, te !ndoieti c%ar fi !n contact cu cine+a im#ortant i ar a+ea +reun moti+ s r t ceasc !ntr%o astfel de ne#l cut 8 #entru el 8 re)iune" ,ti de acord, Profesor Thane9" ,a a#rob din ca#" "Ai #utea s %mi dai +reo idee cam #e unde s%ar ) si i cum am #utea da de el9" urm Desai" Tatiana nu catadicsi s r s#und " "Cum doreti", s#use el obosit" ">ine minte, 1+ar e !n #rime5die de moarte c$t +reme e fu)ar: #ricolul de%a fi !m#ucat de%o #atrul , de e0em#lu, sau de a comite o fa#t , un act de tr dare care s nu%i #oat fi iertat"" ,a !i muc bu/ele" "3u te +oi h r'ui cu asta", !i #romise Desai" "Dar te ro)""" eti o sa+ant , ar trebui s %'i foloseti mintea !n sco#ul n scocirii de noi i#ote/e i urm ririi consecin'elor adec+ate""" te ro) s iei !n considera'ie aceasta !ntruc$t #ro#riul s u interes c$t i cel al #lanetei Aeneas const !n le) tura cu 1m#eriul"" "A dori s #lec imediat", s#use ea" .ai t$r/iu, m rturisea lui Babriel -teGart:

"1+ar trebuie s se afle #rintre *rcani" 3imic altce+a nu are sens" ,l e conduc torul nostru tem#orar, de dre#t, 7aan e cel mental" Cu+$ntul se +a !ntinde ca focul #rin uscata trava sub +$ntul zoosn9.: "Dar dac #rofetul nu tie unde este9" r s#unse sce#tic -teGart" Tatiana i/bucni !n r$s" "Profet s nu tieA 2'i !nchi#ui mintea de Constructor ne#ut$nd controla reac'iile cor#ului uman la o biat , mi/erabil , do/ de narcotic9 Cum, numai schi/ofrenia #oate determina asta"" ,l o #ri+i atent" "?eti'o, cre/i !n acele /+onuri9 C ci /+onuri sunt, #rice#i, nimic mai mult" Dis#o/iti+ul, instala'ia noastr n%are le) tur cu Arena"" ".ai bine am !ncerca s stabilim una""" @ine, admit c nu a+em nici o #rob a a#ro#iatei re!ntoarceri a Constructorilor" Dar are o semnifica'ie"" ,a )esticula !ns#re stelele #e care ferestrele camuflate le ascundeau" "Cosmenosis""" Ceea ce%i formidabil const !n li#sa unui sco#, a unei e+olu'ii !n tot ce se #etrece acolo"" Concentrat : "Desai +orbea des#re un a)ent .erseian ac'ion$nd #e Aeneas" 3u .erseian ca neam, totui" Cine+a ciudat !ndea5uns #entru a fi, chiar !nainte%mer) torul Constructorilor"" "<unA" e0clam -teGart" "Prefer s nu +orbesc mai mult des#re asta, Babe" Totui, Desai +orbea i des#re i#ote/a ada#t rii unei metode de lucru" P$n la noi tiri cred c asta trebuie s fie a noastr , c e0ist cel #u'in ceva n acele #o+eti" Trebuie s scormonim mai ad$nc, s adun m multe informa'ii" 2n cel mai r u ca/ ne ale)em doar cu ele" 2n cel mai bun, cine tie9" "Dac nu altce+a, m car +a fi o serioas #ro#a)and ", remarc el cinic" 3u se re!ntorsese !n Aeneas de destul +reme #entru a se fi contaminat de atmosfera ei de ate#tare" ";h, cum i/butim s !nde# rt m dumanul de%a ra'iona i cerceta !n acelai mod9" "3u a+em o cale si)ur ", s#use Tatiana" ".%am tot /buciumat i""" uite la ce m%am )$ndit: s #resu#unem c %l anun' #e Desai m$ine sau #oim$ine sub #rete0tul c mi%am schimbat sim' mintele i !ncerc s %l !n+$rtesc astfel, !nc$t s aflu mai multe des#re acel a)ent" Dar, mai ales, ceea ce +oi face +a fi s %i su)ere/ s controle/e #rintre locuitorii re)iunii muntoase Chalce" Probabil !'i reaminteti, ei sunt or)ani/a'i !n clanuri i sunt duri, com#let inde#enden'i, autoritari" , foarte #lau/ibil c s%au )ru#at !n 5urul lui 1+ar, dac el s%a dus la acetia, i c a f cut aa din #ro#rie ini'iati+ " ,i, e o 'ar mare i col'uroas , ar fi ne+oie de mul'i oameni i o )r mad de tim# s fie cercetat " :i%n +remea asta""""

NV1 CA.,RA D136A;3TR;6 .;3T,6;1 era s#a'ioas i alc tuirea ei din material Antic ad u)a o ilu/ie de ad$ncuri de +is" *amenii instalaser a#arate de !nc l/ire, casete de ta+an fluorescente, mobil i alte necesit 'i #rintre care se num rau c r'i i un eidofon s#re a !nela trecerea +remii" Pe de alt #arte, cum orele se lun)eau ca /ilele #e care nu le +edea, 1+ar sim'ea c se s lb ticete" ,rannath, desi)ur, suferea mai r u& s#re deosebire de oameni, to'i Ithrienii se nasc cu un )rad destul de ridicat de claustrofobie" Dar acesta !i # stra controlul cu !nd$r5ire !n )heare" Con+ersa'ia !i a5uta #e am$ndoi" ,rannath era +is tor: """" liber ca ari#a" 1n tinere'e am cutreierat !ntre)ul A+alon""" hai%ha, furtuna /orilor #este m ri i +$rfuri !n/ #e/ite""" - +$ne/i un spatodont cu l ncileA V$ntul #este c$m#ii, acel miros de soare i eternitateA .ai a#oi am !ncercat s de+in un +a)abond s#a'ial" 3u tii ce !nseamn 9 , o institu'ie Ithrian " ;n asemenea echi#a5 !i #oate # r si corabia s#re a se stabili #entru o #erioad #e o anume #lanet , cu condi'ia s se ) seasc un !nlocuitor& i de obicei se ) sete"" Pri+irea%i t$n5itoarte se #limba #este #ere'ii lucitori" "Hhrr, acesta%i uni+ers de minuni" P strea/ %l cu sfin'enie, 1+ar" Ceea ce e !n afara noastr e cu mult mai #re'ios dec$t #utem noi ad #osti !n minte"" ".ai eti hoinar s#a'ial9" !l !ntreb omul" "3u" .%am re!ntors !n cele din urm #e A+alon, cu <lirr, #e care am !nt$lnit%o i ne%am c s torit !ntr%o lume !n care inelele arunc sc$ntei de curcubeu #este oceane colorate !n ar)int #atinat" , un lucru bun i acesta, a # /i un c min i a ridica #ro)enituri" Dar ei au crescut acum, iar eu, !n c utarea unei ultime a+enturi #$n c$nd Dumne/eu +a bine+oi s se a#lice asu#ra mea, sunt aici, 8 scoase un chicot 8 "!n aceast )rot ""

"-#ione/i #entru Domeniu, nu%i aa9" "Am mai e0#licat, sunt un 0enolo) s#eciali/at !n antro#olo)ie" Acesta e domeniul !n care am fost colari/at !n to'i anii #etrecu'i #e A+alon i !n care !mi desf or i acum cercetarea"" "?orma'ia de sa+ant nu te !m#iedic s fii s#ion" ;ite ce e, n%o s#un cu #ic #e tine" 1m#eriul Terrian este dumanul meu ca i al +ostru, dac nu mai mult chiar" -untem alia'i naturali" 3%ai +rea s duci acest mesa5 !na#oi, #e Ithri9" 2ncre'ituri trecur #este #ena5ul lui ,rannath" "Automat, orice o#onent al 1m#eriului de+ine #rietenul t u9 Cum r m$ne atunci cu .erseia9" "Am au/it at$ta #ro#a)and !m#otri+a .erseienilor c urm toarea #roclamare a lor ca rasiti i a)resori teritoriali m +a face s suf r un oc" *are Terra nu i%a #ro+ocat, nu i%a amenin'at #e ei niciodat+ Pe l$n) asta, sunt e0trem de de#arte: e #roblema Terrei, nu a noastr " De ce s su#orte Aeneas ca tinerii ei s scoat castanele din foc #entru 2m# rat9 Ce%a f cut el +reodat #entru noi9 :i, Dumne/eule, ce r u, nu ne%a f cut9" ,rannath !ntreb !ncetior: "-#eri cu ade+ rat s conduci o a doua, de data asta reuit , re+olu'ie9 "3u%i +orba de condus", s#use 1+ar, rou ca racul" "-#er s #ot fi de folos"" "2n ce sco#9" "6ibertatea"" "Ce e libertatea9 A ale)e de unul sin)ur, aa cum ai f cut tu9 Atunci cum #o'i fi si)ur c o anume #arte a 1m#eriului nu%'i +a #retinde mai mult9 ,u a crede c aa +a fi"" ",i, bine, eu a dori s slu5esc at$t c$t +a dura #o#orul meu"" "C$t de dornic e #ro#riul t u #o#or de%a fi ser+it !n felul t u de%a o face9 Tu nu +e/i !n)r direa libert 'ii !n sacrificiile ce se cer #entru eliberarea #olitic a re)iunii Al#ha Crucis, mai mult dec$t +e/i aceast coerci'ie e0ercitat de le)ile !ndre#tate contra crimei ori #r d rii" Aceste im#erati+e se #otri+esc dorin'elor tale" Dar #oate c al'ii sunt !n alt mod" Ce e libertatea dec$t a a+ea o cuc #ersonal !n care s a5un)i mai de#arte dec$t unul care dorete s /boare9" 1+ar #ri+i m$nios !n ochii )albeni" "Vorbeti ciudat #entru un Ithrian, #entru unul de #e A+alon, mai ales" Precis a re/istat #laneta ta !n)lob rii la 1m#eriu9" "P i, !n)lobarea ne%ar fi adus o schimbare, ne%ar fi for5at cum+a modul de +ia' """ 2n ce fel esen'ial s%ar deosebi o Re#ublic Al#ha Crucis sau o #ro+incie a#ar'in$nd Domeniului, de -ectorul !n)lobat 1m#erilului9 Ai /burat #rea #u'in #rin realitate, 1+ar ?rederi(sen" Ce #referi de fa#t: s treci #rintre ideolo)ii sau #rintre stele9" ";h, mi%e team c nu !n'ele)" Rasa +oastr nu are aceeai idee des#re )u+ernare ca noi"" "3u%i im#ortant #entru noi" Concet 'enii mei, A+alonienii, cei umanoi/i, )$ndesc !ns !n acelai mod, la fel" . tot minune/ de ce eti at$t de sensibil la structura or)ani/ rii #olitice #recise, #$n la a face din asta o #roblem de +ia' i de moarte" De ce nu%'i concentre/i eforturile c tre alt fel de aran5amente, cum ar fi, de #ild , acelea #rin care tu i ai t i s r m$ne'i sin)uri, s fi'i l sa'i !n #ace9 ",i bine, dac moti+a'ia noastr te nedumerete, atunci transmite%o Ithrienilor"""" !i trase 1+ar r suflarea" Tim#ul continua s se scur) & la un moment dat nu mai a# ru omul #urt$nd o rob sim#l , ce aducea m$ncarea i str$n)ea resturile, ci o siluet !n uniform care intr #e u anun'$nd "2naltul ComandantA" 1yar s ri, dre#t, !n #icioare" Creasta #enat de #e ca#ul lui ,rannath st tea 'ea# n, de #arc ar fi dat onorul" Pentru cli#a aceasta r bdaser ei, o ate#taser " 1ntr un )ru# form$nd cu !n)ri5ire dublu ir" ,rau *rcani ti#ici: !nal'i i usc 'i+i, cu #iele maron, # rul ne)ru i stufos ca i barba bo)at , fa'a mai mult o+al i totui cum+a #lat , n rile dilatate i bu/ele c rnoase" Purtau coifuri de metal !ntin/$ndu%se !n 5os s cu#rind i )$tul i erau #re+ /ute cu +i/oare de sticl heliomat , acum ridicate& tunici albastre cu !nsemnul ran)u% lui i, #e #ie#tul fiec ruia, si)la 1nfinitului& #antaloni )ri !ndesa'i !n ci/me noi" Pe l$n) cu'ite i bo0uri, c rau, la centur , sfid$nd decretul 1m#erial, )renade i #uti care !n mod obinuit trebuiau ascunse s#re a nu fi confiscate" Ia(oG <arolsson, 2naltul Comandant al Camara/ilor din Arena !i urm " ,ra !n+em$ntat ca i oamenii lui, a+$nd !n #lus o )lu) roie" Dei barba !i era com#let alb i tr s turile marcate, #line de cicatrice, silueta%i se 'inea drea#t " 1+ar se )r bi s %l salute"

Ia(oG !i re!ntoarse salutul i, cu accentul na/al al re)iunii, rosti !n An)lic: "?ii bine +enit, Prim 3 scutule din 1lion"" "Au""" #lecat Terrienii""" domnule9" !ntreb 1+ar" Pulsul !i b tea nebunete" 2l asalta ame'eala, curentul rece de aer subteran !i t ia res#ira'ia" "Da" Po'i iei de%acum"" Ia(oG se !ncrunt " "De)hi/at, desi)ur, cu strai, # r i #ielea +o#site, urm$nd instruc'iuni s#eciale de com#ortare" 3u #utem fi si)uri c dumanul n%a l sat s#ioni sau, i mai #robabil, scanere ascunse #retutindeni !n ora care s urm reasc ce se #etrece 8 #oate chiar i%n centrul Arenei"" De sub autoim#usa disci#lin +$l+ taia '$ni: ":i totui +ei iei la lumin , s te #re) teti #entru ,liberare"" ,rannath se ridic " ",u n%a #rea #utea trece dre#t un *rcan", s#use cu o +oce uscat " Pri+irea lui Ia(oG se !ntunec , c$nd se !ndre#t s#re el: "3u" 3e%am !n)ri5it de tine, du# ce ne%am sf tuit"" * uoar team !i f cu #e 1+ar s e0clame: "Aminti'i%+ , domnule, el este le) tura cu Ithri, care ne%ar #utea de+eni alia'i"" "Desi)ur", rosti Ia(oG, f r nici o intona'ie" "Ar fi sim#lu s te 'inem ascuns aici, domnule ,rannath, !ns ceea ce tiu des#re rasa +oastr , nici, n%ai #utea s mai su#or'i" Aa c am ) sit altce+a si)ur" Atea#t numai !nc #u'in, c$te+a ore" Du# c derea !ntunericului +ei fi condus afar """" ;nde se +a !nla peste vrfuri pn departe, n pustiu, gndi !var, din nou fericit, unde s poat vna i hoinri n voie pentru a- i gndi concepiile aa cum vrea el, cum simte, pn cnd noi vom fi gata s- l reprimim 8 sau el s ni se alture nou 8 i apoi s-l lsm s se napoieze acas. Dintr%o #ornire afecti+ a#uc m$na drea#t a Ithrianului" Bhearele se str$nser ferm dar nedureros !n 5urul de)etelor lui" "2'i mul'umesc #entru tot, ,rannath", s#use 1+ar" "* s %mi li#seti mult""" #$n ne +om !nt$lni iar"" "Asta numai Dumne/eu o hot r te", r s#unse #rietenul lui" Arena i%a luat numele de la s#a'iul #e care%l !ncercuia" Printr%o fereastr a s#lendidului sanctuar al Comandantului, 1+ar #ri+ea eta5 du# eta5 deschi/$ndu%se !ntr%o #anoram auster , dar care oferea ochilor subtile !nc$nt ri #rin formele eli#soidale, !ndre#tate !n 5os s#re #a+imentul de ba/ " 3i+elele erau destul de lar)i s se constituie mai cur$nd !n terase dec$t !n locuri obinuite& #ere'ii dintre ele marcau deschideri !n arc ce conduceau c tre holurile i camerele din untru" Toate acestea f ceau ca su)estia unui teatru antic s fie e0trem de #uternic " ;n )ru# de Camara/i tocmai se antrena, c ci dei fuseser foarte rar lu#te !n ultimele secole, comanda r m$nea !n fa#t militar " Distan'a micora oamenii la dimensiuni de insecte" Blasurile i #aii lor se #ierdeau !n t cerea fierbinte ca i /)omotul oraului, doar 6inn r suna m cin$nd #arc , /drobind la nesfirit" .ai mult +ia' # rea s con'in cl direa !ns i cu iridescen'a sa schimb toare i ener)ia curbelor" "De ce au construit astfel !naintaii& .ai V$rstnicii9" se !ntreb 1+ar cu +oce tare" "- fie oare o ba/ tiin'ific , combin$nd locuin'e i camere de lucru9 Dar ram#ele de #e #odea se !ntortocheau at$t de straniu& #odelele !nsei a+eau ridic turi i cobor$ri abru#te, neate#tate, )reu de )hicit !n ce sco#& coridoarele boltite treceau #rintre a#artamente care nu erau unul asem n tor altuia" :i ce rost a+ea craterul din mi5loc9 Doar #entru )r din rit, #entru a #rote5a ochii obosi'i de deert, desf t$ndu%i cu un #arc9 (Dar aceste /one erau fertile acum ase milioane de ani)" 7ocuri9 Rituri9 Ce+a ce omul i oricare neam cunoscut omului nu #utea #rice#e9" "7aan s#une c #rinci#alul sco# era acela de%a a+ea un loc de adunare ade+ rat, unde min'ile se #uteau reuni i dob$ndi astfel transcenden'a", r s#unse Ia(oG" -e !ntoarse c tre escort " "Pute'i #leca", !i concedie el" Acetia salutar i se retraser , !nchi/$nd du# ei ua instalat de humanoi/i" ?usese s#ecial cio#lit s#re a se #otri+i #ortalului" 1nteriorul biroului unde se aflau cei doi doi era ca o bi5uterie cu multi#le fa'ete: culorile nu scli#eau bl$nd ca !n e0teriorul Arenei, ci sc$nteiau metalic i str luceau s lbatic ca focul ori de c$te ori le i/bea o ra/ de soare" ?a' de o asemenea #ic tur de trecut, #u'inele #iese de mobil i echi#amentul tehnic actual # reau de dou ori mai sobre: scaune scul#tate din lemn noduros, o mas aidoma, un ir de rafturi con'in$nd c r'i i un a#arat, o co#ert 'esut din #u'inele #lante i+ite #e as#rele melea)uri *rcane" "1a loc, te ro)", s#use Ia(oG i%i ae/ i el sl biciunea de schelet !ntr%un scaun"

"ricum, nu- mi ofer o ceac de ceai+ ful)er #rin mintea lui 1+ar" A#oi !i aminti din lectur : *u, n aceast tar mncarea sau butura mprite creeaz legturi de obligaie mutual. 4ecunosc c nu-i chiar pregtit pentru aa ceva nc, fa de mine. 7ar oare eu fa de el a fi gata+ 1+ar se ae/ !n fa'a fi)urii b tr$ne i col'uroase" 2n mod descum# nitor, Ia(oG ate#ta ca el s !ncea# con+ersa'ia" Du# c$te+a cli#e seci, 1+ar se !ncumet : ";n, acel 7aan des#re care +orbeai, domnule, e #rofetul +ostru, nu%i aa9 3%a +rea s + #un la !ndoial cinstea, crede%m " Dar #ot !ntreba c$te ce+a9" Ia(oG a#rob din ca#& barba alb m tur semnul infinitului de #e #ie#tu%i" "*rice doreti" Primule 3 scut" Ade+ rul iese la i+eal numai #rin cercetare"" -e o#ri" "2n #lus""" s fim oneti de la !nce#utul !nce#uturilor""" 2n multe min'i nu e0ist !nc certitudinea c 7ean este st #$nit de Anticul Caruith" Camara/ii din Arena n%au luat nici o #o/i'ie oficial fa' de mister"" 1+ar !nce#u: "Dar credeam""" +reau s s#un, reli)ia"""" Ia(oG ridic o m$n " "Ascult , f r #redic " Primule 3 scut" 3u a+em aici reli)ie"" "Cum9 Domnule, dar crede'i, crede'i de sute de ani !n 2naintaiA" "Aa cum credem !n #laneta Vir)il sau !n lune"" A+u un /$mbet fantomatic" "6a urma urmei le +edem /ilnic" 6a fel, !n acelai mod +edem relic+ele Anticilor"" De+eni mai afabil" "Pentru r bdarea ta, Prim 3 scutule, s %'i e0#lic !nt$i c$te ce+a" RReli)ieS !nseamn credin' !n su#ranatural, aa%i9 Cei mai mul'i *rcani, ca i cei mai mul'i Aenei/i de #retutindeni, au acest soi de credin' " ,i sus'in c un Dumne/eu e0ist i au di+erse ceremonii i re)uli #entru a intra !n contact cu el" Dac e0ist +reo denaturare, ei admit c nu e tiin'ific credin'a lor" 3u e treaba #racticii s confirme sau s infirme credin'a" .iracolele se #ot #etrece datorit inter+en'iei di+ine& dar un miracol, #rin defini'ie, im#lic sus#endarea unei le)i naturale, aa !nc$t nu mai #oate fi re#etat ca e0#eriment" Da, ade+ rul sau falsitatea istoric se #ot cerceta, deci, numai #e cale indirect " Dar confirmarea unui fa#t nu re#re/int nimic absolut, #$n nu e do+edit tiin'ific" De e0em#lu, dac #utem #retinde c a e0istat un 1isus care cu ade+ rat a !n+iat, s%a ridicat din morm$nt, #utem #une acest fa#t #e seama e0#lica'iei c el ar fi fost doar !n com , nu mort de%a%binelea" :i !n acelai mod, o neconfirmare nu do+edete, #ractic, nimic" ,0em#lific$nd iar, dac se #resu#une c un anume sf$nt nu a tr it niciodat , aceasta arat doar c oamenii erau na% i+i, nicidecum c credin'a de ba/ , #rinci#iul ar fi fost )reit"" 1+ar #ri+i 'int , uimit" )ceast discuie... i nainte chiar am abordat unele lucruri concrete 8 de la hierofant la locuitorii srcii, izolai, din deert2ncerc s se adune, s se concentre/e" (i, de fapt, nimeni 8 din cei care au acces la comunicaiile electronice 8 nu e complet izolat. 1i n- a fi de loc surprins dac EaBo8 ar fi studiat la Universitate. (u nsumi am ntlnit acolo civa "rcani. *umai fiindc triete separat, departe, ntr-un anumit mod, nu nseamn c persoana respectiv e netiutoare ori proast... ,m, oare 3errienii asta cred despre noi+ 2ntrebarea !i st$rni !n suflet un resentiment ascu'it" "Re#et", s#use Ia(oG, "$n !n'elesul #e care%l dau eu cuy$ntului, ceea ce !m# rt im noi aici nu este reli)ie" Ceea ce a+em e o doctrin " ",ste un fa#t do+edit, +erificabil #rin mi5loace strate)ice i metode e0trem de ri)uroase radioi/oto#ice, c o #uternic ci+ili/a'ie a de'inut un a+an#ost #e Arena, acum ase sute de mii de ani" * deduc'ie lo)ic face s se considere c aceste fiin'e n%au #ierit ci mai cur$nd s%au !ndre#tat c tre altunde+a, debaras$ndu%se de obiceiurile, lucrurile #rosteti, #e m sur ce atin)eau un nou stadiu de e+olu'ie" Desi)ur e o dorin' mai mult ima)inar de a se fi #etrecut aa, dar #are normal ca sensibilitatea cea mai !nalt a cosmosului s #oarte un interes beni)n #entru ridicarea # r'ii sale inferioare" "Aceast s#eran' , dac nu +rei s%o numeti mai mult dec$t at$t, este ceea ce ne sus'ine #e noi"" Cu+intele erau rostite f r #asiune& i dei +ocea de+enea tot mai #uternic , tonul r m$ne calm" Aa !nc$t 1+ar #ri+i la fi)ura din fa'a lui i se hot r! ca, deocamdat , s se ab'in de la +reun r s#uns" .e prob am avea privitoare la evoluia pe mai departe+ 5n acum am ntlnit nenumrate rase diferite i unele erau e=trem de deosebite nu numai prin nfiarea lor ci i prin modul de gndire i posibilitile pe care le aveau. 3otui, nc nici una n- am putea- o numai aemntoare zeilor. 1i apoi de ce- ar progresa la infinit inteligena uman+ *imic n

natur nu se petrece dup aceast regul. .u e=cepia situaiei n care tehnologia devine indispensabil supravieuirii speciilor, ce presiune a seleciei poate determina mbogirea creierelor+ 7ac-i vorba aa, noi, sofonii avem i aa prea mult, mai mult dect ne e necesar. 2i d du seama: 7esigur, aceasta e o atitudine ortodo= modern. 5oate reflect parabola cu vulpea i strugurii acri sau slbiciunea societii decadente. *u are rost s neg, ceea ce am e=plorat e doar un atom dintr- o att de ndeprtat gala=ie, un firicel de praf... Cu +oce tare, 1+ar r sufl : "Acum 7aan sus'ine c Cei V$rstnici, -tr bunii, sunt #e cale de%a se re!ntoarce9 :i mintea lor este de5a !nl untrul lui9" "Brosolan s#us", remarc Ia(oG" "6a urma%urmei, trebuie s +orbeti chiar tu cu el"" -e o#ri" ">i%am mai s#us, Camara/ii n%au acce#tat #$n %n #re/ent ceea ce #retinde el" Dar nici n%am deni)rat" Pur i sim#lu am aflat c , #este noa#te, !ntr%un mod ine0#licabil, un umil #antofar a dob$ndit anume #uteri, anume cunotin'e" Remarcabil e un cu+$nt necu#rin/ tor #entru tot ceea ce se #etrece"" "Cine e, de fa#t, el9 !ndr /ni 1+ar s !ntrebe" 3%am au/it nimic altce+a dec$t /+onuri, alu/ii, #resu#uneri"" Ia(oG +orbi acum asemeni unui conduc tor, #ra)matic" "C$nd s%a ridicat !nt$ia oar din obscuritate i din ce !n ce mai mul'i oameni au acce#tat s cread !n #redicile lui, noi, ofi'erii din Arena am !ntre+ /ut ce #oten'ial e0#lo/i+ e0ista !n asta i ne%am str duit s ascundem istoria, #$n ce am #utut, !n sf$rit, s%o e+alu m i s %i #re+edem consecin'ele" 2nsui 7aan a fost e0trem de coo#erant cu noi" Totui, n%am reuit s #re+enim !m#r tierea +etii des#re el, dincolo de /ona noastr " 2ns , deocamdat , restul #lanetei tie doar ce+a +a), des#re un nou cult !n acest col'ior"" 6-ar putea s nu se tie mai mult dect aceste frmituri, )$ndi 1+ar& totui, cu siguran, pregtirea de a crede mai mult. "ricum, am aflat cte ceva i poate am i eu anume veti pentru el, .omandante. :Aadar, cine e el cu ade+ rat9" :5rogenitura, vlstarul unei familii obinuite, dei odat nstrit, pe cnd era prosperitate n "rcus. 3atl su, 0ileb, era un meseria care poseda cteva vehicule de teren i pretindea a se trage din fondatorii .amaraderiei. <ama lui, *omi, are o genealogie nc mai nobil, pn ctre primii humanoizi pe )eneas.: :1i ce s-a petrecut+: :7ac- i reaminteti, acum vreo aisprezece ani, aceast regiune a trecut printr-o perioad de dezordine. " furtun de nisip prelungit a produs dezastrul recoltelor i pierderea caravanelor apoi, cearta pentru puinul rmas a strnit iari dihonie ntre vechile familii. 6- au amestecat pn i .amarazii. " vreme am fost pur i simplu ineficieni.: !var ddu din cap. i scormonise memoria spre a scoate la iveal noi amnunte i descoperi cum acest om, trecnd peste reguli i ordine reuise s restaureze disciplina i morala i s salveze societatea de haos. 7ar fusese o lucrare de ani ntregi. :;unurile fiindu- i prdate de dumanii care-i doreau sngele, 0ileb a fugit cu soia i micul fiu:, continu EaBo8, cu o voce monoton. )u emigrat peste inutul )ntonine, abia supravieuind, ctre o mic aezare nordic, ntr-o zon fertil. )ici au gsit refugiu de srcie. .nd muri 0ileb, *omi se rentoarse acas cu, de/a, ase copii, ntr-o regiune de- acum pacificat. Daan nv meteugul cizmritului i mama lui era 8 i mai e nc 8 o minunat estoare. )mndoi susineau material familia. *ici o dat nu rmneau ndea/uns de muli bani pentru ca Daan s se gndeasc la nsurtoare. 2n cele din urm a a+ut re+ela'ia""" a f cut desco#erirea""" sau ce era"""" ".i%ai #utea s#une9 !ntreb !ncet 1+ar" Pri+irea care%l cerceta se !n s#ri" "Des#re aa ce+a se #oate discuta mai t$r/iu", r s#unse Ia(oG" "Acum mi se #are mai #otri+it s cercet m ce rol !'i re+ine, Primule 3 scut, !n eliberarea umanit 'ii de omenirea e0cesi+ ""

NV11 C; B6;BF, rob i sandale, #ielea +o#sit maroniu i # rul ne)ru, 1+ar ar fi # c lit o cercetare la #rima +edere" Tr s turile sale, constitu'ia i ochii albatri nu erau re#re/entati+e& dar dei *rcanii erau de mult +reme endo)ami nu se stabilise un cod )enetic strict i a# reau

c$teodat abateri& !ntr%un anume )rad, #rofetul !nsui era o ilustrare a acestui fenomen" 6a 1+ar diferen'ele mai fra#ante #orneau de la dialectul An)lic #e care%l folosea !n acelai tim# cu necunoaterea limbii nati+e, im#erfecta imitare a )esturilor, mersului i, desi)ur, mai erau alte o mie de subtilit 'i" Totui, cu si)uran' , nici un Terrian #ri+ind #lictisit reluarea +reunei !nre)istr ri secrete n%ar obser+a aceste diferen'e" Ca i mul'i *rcani, de altfel, care ar renun'a ridic$nd din umeri la ce ar fi + /ut" 6a urma%urmei, e0istau +aria'ii locale i indi+iduale !n interiorul re)iunii& !n #lus, acest t$n r ar #utea foarte bine s se fi !ntors du# c$'i+a ani de ser+iciu #rintre nordici, care !l influen'aser " 1ar acei care #ri+eau !ndea#roa#e i cu aten'ie erau ultimii care s s#un o +orb des#re ce +edeau" Pentru c str inul se #limba !n com#ania #antofarului" -e #etrecuse re#ede" Cine+a !l au/ise #e 7aan #redic$nd i a#oi !i ceruse o !nt$lnire #articular " :i am$ndoi se #limbar sin)uri #e munte" .ai multe #erechi de ochi )eloi !i urm rir #e 7aan i 1+ar la ieirea din ora" Acetia +orbir !ncet #$n ce fur destul de de#arte de oameni, #e un #latou !ntins i !nalt" 1n s#ate i deasu#ra 8 doar st$nci, tufiuri, /one de #raf cenuiu #e ici%colo umbrite ad$nc de #ete albastre, !n sus !ntin/$ndu%se !ns#re locuita i !ncoronata Arena" Peste tot cerul era #ustiu, cu e0ce#'ia soarelui i a unui rotitor vulch. 7os, # m$ntul se n ruia c tre a# s toarea monotonie a m rii" De 5ur !m#re5ur erau coline #e care se ) seau c su'e risi#ite, +er/i" Circula'ia se t$ra alene #e drumurile #r foase, cu atmosfera #oluat de fum" 1lionul a# rea !ntunecat, 6inn albea orbitor s#re nord i nord%est& !n rest, ori/ontul ad #ostea o de/olant )oliciune" V$ntul c ldu' i !n'e# tor i/bea fe'ele, f$lf$ia straiele i aco#erea duruiala cascadelor" Toia)ul lui 7aan se r sucea i boc nea, acord$ndu%se cu mersu%i, #e c$nd ale)ea calea dre#t #este urmele tocite" 1+ar nu se a5uta cu nimic, se mica doar asemenea unui +$n tor" ,ra ce+a automat, !ntrea)a%i contiin' se !n+$rtea !n 5urul cu+intelor rostite domol: "Putem +orbi acum, Primule 3 scut" 2ntreab sau e0#rim %te cum doreti" 3%ai de ce s te !ns# im$n'i sau s m su#eri c ci ai sosit ca un destin +iu"" "3u sunt un mesa)er al m$ntuirii", rosti !ncet 1+ar" "-unt doar o foarte slab fiin' uman , care nici m car nu crede !n Dumne/eu"" 7aan /$mbi" "3%are im#ortan' " 3ici eu nu sunt un credincios !n sensul obinuit al cu+$ntului" 3oi utili/ m cu+$ntul RdestinR !ntr%o modalitate e0trem de deosebit " Pentru moment, s #resu#unem c ai fost condus aici sau s#ri5init s a5un)i aici #rin c i subtile" 8 ochii lui e0traordinari se a'intiser !n cei ai interlocutorului i continu s +orbeasc solemn 8 "#entru c de'ii, #oten'ialul de a de+eni salvatorul.: "3u, nu eu, nu eu"" Rela0at acum, 7aan !l b tu #rietenete #e um r i s#use: "3u m refer la sensul mistic" Reamintete%'i con+orbirea cu !naltul Comandant Ia(oG" Aeneas are ne+oie de dou lucruri: o credin' unificatoare i un conduc tor de neam, !n armonie" Primul @ rbat al 1lionului, c ci asta +ei fi cu +remea, are cea mai !ndre#t 'it , cea mai #e de#lin acce#tat #reten'ie, de a +orbi !n numele acestei #lanete" @a mai mult, amintirea lui <u)h .cCormac +a con+in)e !ntre)ul sector s se adune unit !n 5urul Primului @ rbat, !ndat ce acesta +a !n+ l'a din nou stea)ul eliber rii" Ceea ce #roclam , #ro#o+ duiete, Caruith +a !nfl c ra #e mul'i" Dar e #rea cutremur tor, #rea neate#tat din nou, s se obinuiasc a tr i /ilnic cu aceste idei" 6e%ar trebui o structur """ #olitic #e care s%o !n'elea) , s%o acce#te i care s %i !ndrume s#re schimbarea, s#re transformarea res#ecti+ " Tu eti nucleul acestei mic ri sociale, 1+ar ?rederi(sen" ",u, eu nu tiu""" nu sunt )enul de )eneral sau #olitican, de fa#t am i ratat !n)ro/itor mai !nainte i"""" "Vei fi cu m iestrie c l u/it" Dar s nu%'i !nchi#ui o cli# c te dorim doar o emblem " Amintete%'i c lu#ta +a dura ani" Cum dob$ndeti, !n +reme, e0#erien' i !n'ele#ciune, +ei #relua de la sine, natural, ade+ rata comand "" 1+ar #ri+i #e furi #rin deertul orbitor, la un +$rte5 !nde# rtat care%'i fura #ri+irea i%i alese cu )ri5 cu+intele: ":tiu mult #rea #u'in #$n acum""" 7aan""" numai ce mi%au #o+estit Ia(oG i c$'i+a ofi'eri +$rstnici" ,i continu s #retind c e0#lica'ia din #unct de +edere reli)ios, ba nu, transcendental 8 deci as#ectul transcedental al chestiunii, numai tu l%ai #utea !nf #tui""

"Atunci !nseamn c tabloul fa#tic !'i e confu/ i incom#let", s#use 7aan" 1+ar a#rob din ca#" "Ceea ce%am aflat""" hai s !ncerc s sinteti/e/, s re/um, se #oate9 - m corecte/i unde )reesc" 2ntrea)a #lanet Aeneas e iar )ata s e0#lode/e" -c$nteia e0#lo/iei ar fi s#eran'a, orice s#eran' " * dat cu c$te+a reuite de !nce#ut, tot mai mul'i oameni, #retutindeni !n -ectorul Al#ha Crucis, se +or al tura, se +or im#lica" Dar cum s !nce#em9 -untem distrui, de/arma'i, ocu#a'i" ,i bine, tu #redici c a5utorul su#ranatural este la !ndem$n " Rolul meu ar fi s asi)ur continuitatea #olitic " Aenei/ii, nordicii !n s#ecial, care nu sunt de acord cu re!ntoarcerea -tr moilor, +or fi foarte bucuroi de amestecul Primului @ rbat din 1lion !n !nde# rtarea, /+$rlirea robiei Terriene" Cei foarte credincioi, i ei +or !nt$m#ina os#italieri acel soi de !nt riri, acel contact uman: mai ales de c$nd noi, oamenii, ducem #o+ara muncii i a mor'ii, noi !nine"" 7aan fu de acord" "Da", /ise el" ",liberarea care nu e c$ti)at , trudit , nu +alorea/ #rea mult !n stabilirea libert 'ii care +a d inui, nu e +alabil !n !n l'area noastr c tre urm torul ni+el de e+olu'ie" Anticii ne +or a/uta. Aa cum !i +om a5uta a#oi i noi, la r$ndu%ne, !n milenara lor lu#t """ re#et, nu trebuie s ne ate#t m la o re/olu'ie ra#id , de moment" Pentru #re) tire +or fi necesari ani i abia a#oi +or urma al'i ani de conflicte s$n)eroase" .ult +reme de%acum !nainte, #rinci#ala ta !ndatorire +a fi doar aceea de a r m$ne !n +ia' i !n libertate, de a fi un simbol care # strea/ neatins s#eran'a, s#eran'a eliber rii"" 1+ar se ener+ i !ntreb : ":i tu, !ntre tim#, ce%ai s faci9" ",u #ort !n'ele#ciunea", /ise 7aan& tonul !i era mai cur$nd umil dec$t m$ndru" "-em n semin'ele credin'ei" -ub as#ectul mental al lui Caruith #ot s + dau 'ie, Camara/ilor i comandan'ilor #entru libertate de #retutindeni, un a5utor ne#re'uit: de e0em#lu, citind )$ndurile, !n !m#re5ur rile cele mai fa+orabile" Dar !n ultim instan' eu sunt !ncoronarea care este totodat +iitorul" "Desi)ur, !ntr%un sf$rit i eu +oi fi ne+oit s m ascund de Terrieni #rin #ustiet 'i, c$nd +or !n'ele)e ei ade+ rata mea menire" -au #oate m +or ucide" 3u contea/ " -e distru)e astfel doar tru#ul" :i #roced$nd aa +or crea martirul, ceea ce !m#linete ciclul" ?iindc el, Caruith, se +a !n l'a din nou"" V$ntul #arc um#lea cu )hea' oasele lui 1+ar: "Cine e Caruith9 .e este el9" ".intea unui Antic -tr +echi", r s#unse senin 7aan" "3imeni n%a fost #rea clar !n e0#lica'ii !n #ri+in'a asta"""" ",i tiu c numai eu !'i #ot e0#une #roblema 8 c ci e clar, nu eti un manufacturier semi%analfabet ori un sim#lu # stor" ,ti educat& res#in)i su#ranaturalul ca fenomen& #entru tine, Caruith trebuie s foloseasc o limb diferit de cea din #redicile c tre *rcanii obinui'i"" 1+ar continua s # easc , ate#t$nd urmarea" ;n obolan !i scoase coada de sub 'easta decolorat a unui animal statha. 7aan #ri+ea !nainte doar" Vorbi cu un ton ciudat, c$nt tor" "Voi !nce#e cu re!ntoarcerea mea aici, du# anii de e0il" ,ram un sim#lu #antofar 8 meteu) !n+ 'at !n #u'inul tim# liber #e care ni%l !n) duiau muncile !nt$m#l toare i care ne a5uta s su#ra+ie'uim" A+eam, !n #lus, b ncile #ublice de cunotin'e #entru a citi, studia, a afla c$te ce+a des#re acest uni+ers& ades, noa#tea, obinuiam s m #limb #e sub stele, medit$nd" "A#oi ne%am !ntors la .untele Cronos" Visam la !nrolarea !n Camaraderie, dar n%a fost cu #utin' & antrenamentele lor !nce#eau la o +$rst mult mai fra)ed ca a mea" Totui, un ser)ent dintre Camara/i, consilier i ma)istrat !n districtul nostru, a fost interesat de #ersoana mea" .%a a5utat s %mi continui studiile" :i !n cele din urm a ob'inut a#robarea s asist #entru o #erioad de tim#, i cu un mic salariu, la s # turile arheolo)ice" "2'i dai seama c !n s#atele Camaraderiei de a/i st aceast ocu#a'ie" ,i au !nce#ut ca tru# militar i au continuat ca autorit 'i ci+ile" Dac am fi dorit, 3o+a Roma ar fi #utut reor)ani/a totul" Dar )enera'iile de #rofe'i ne%au con+ins c nu se #oate ca Anticii s fi murit, #robabil !nc domnesc !n cosmos" :i%atunci ce munc mai #ro#ice ar e0ista, dec$t c utarea urmelor i a #unctelor de re#er r mase #rintre noi9 :i cine altcine+a ar fi mai #otri+it s%o desf oare dec$t Camaraderia9" 1+ar !l a#rob & acesta era #rinci#alul moti+ #entru care ;ni+ersitatea !ncetase s # turile !n aceste # r'i, s#re a e+ita a#ari'ia unor resentimente #rintre locuitori i conducerea lor" - r cia ra#orturilor de #$n atunci i de atunci !ncoace se #resu#unea c se datora li#sei unor re/ultate deosebite" :i deodat 1+ar se !ntreb c$t anume fusese # strat secret"

Vocea hi#notic se de# na mai de#arte: "Acea munc m f cu s simt, !n ad$ncurile mele, ce +astitate s#a'iu 8 tim# se arcuiete #este noi i c$t de mult a#ar'inem cu to'ii acestor dimensiuni" Am cu)etat, de asemenea, asu#ra ideii, au/ite ini'ial !n e0il, anume c Didonienii au o calitate a creierului, a fiin'ei, care e at$t de de#arte de felul nostru de%a fi, #e c$t suntem noi de instinctul #rimiti+, orb" *are i Anticii au acea caracteristic a min'ii 8 nu !n m sura tears , redus , a Vecinilor notri, ci mai #erfec'ionat 9 Am #utea i noi s%o dob$ndim c$nd+a, !ntr%o /i9 "Deci, continuam s m !ntreb i s !nainte/ tot mai de#arte de unul sin)ur #rin tunelurile muntelui, atunci c$nd nimeni nu era #rin #rea5m %mi" :i sufletul !mi ardea du# un r s#uns care nu mai +enea" "P$n c$nd"""" ",ra o noa#te cam #e la mi5locul iernii" Re+olu'ia !nc nu !nce#use, dar chiar !n #ustietatea asta tiam c$t s#orise o#rimarea i c #o#orul clocotea i haosul c$ti)a ntindere" 3oi !nine eram insuficient a#ro+i/iona'i cu anumite #roduse !ntruc$t comer'ul cu lumea !ncon5ur toare de+enise nere)ulat c ci, din #ricina ta0elor i confisc rilor, ne)ustorii e+itau aceast /on i chiar #ersonalul #ortului s#a'ial nu mai era interesat de munc , astfel c , #ractic, nu mai e0ista controlul circula'iei" Da, din c$nd !n c$nd, #ira'i de #e stele s lbatice se strecurau #e sub #a/a s#a'ial s #rade i a#oi s%o tear) " Vaietul, durerea #lanetei Aeneas m a# sau" Am #ri+it la ascu'iul Crucii Bemenilor i la !ntunericul care des#ic alba Cale 6actee !n #or'iunea unde nebuloasele ne ascund esen'a, mie/ul )ala0iei noastre& i mer)$nd de%a lun)ul coastei muntelui m%am !ntrebat dac , !n !ntrea)a acea m re'ie, +ie'ile noastre sunt sim#le accidente f r sens, durerea i moartea ne+alor$nd nimic" 2mi era )ro/a+ de fri)" Am intrat #rin )ura unui coridor nou s #at, dar !nce#ut de Antici, #entru a m ad #osti 8 sau #oate m%a chemat ce+a !ntr%acolo9 A+eam un felinar i mai mult ca un somnambul alunecam tot mai ad$nc, tot mai !n 5os" Trebuie s !n'ele)i, minunata lucrare nu se #r buise, cu e0ce#'ia intr rii, du# milioane de ani de cutremure, i alunec ri de teren" *dat ce am s #at am desco#erit un labirint !nrudit cu altele" Dar cu for'ele i echi#amentul nostru ne%ar fi luat o +ia' !ntrea) s facem o hart a !ntre)ului com#le0" "Chemat nu tiu de ce sau de cine, am mers acolo unde #icior de om !nc nu c lcase" Cu o bucat de #iatr de cret , luat din d r$m tur , mi%am !nsemnat c rarea& dar era a#roa#e ultima scli#ire a sim'ului meu uman, #e c$nd marcam (ilometru du# (ilometru tot mai a#roa#e de sf$ritul drumului" "Am ) sit%o !ntr%o !nc #ere unde lumina str lucea rece, +enind de la un lucru !nalt #e a c rui sim#litate ochii mei alunecau& am #utut numai s + d c era #robabil o main rie i c cea mai mare #arte a ei era nu materie ci ener)ie" 2naintea ei st tea aceasta #e care o #ort acum #e ca#" .i%am ae/at%o #e frunte i""" """"nu sunt nici cu+inte nici )$nduri #entru ceea ce +eni""" "Du# trei no#'i i /ile am urcat& i !n mine e0ista Caruith -tr +echiul, -al+atorul #lanetei Aeneas""""

NV111 ;3 P,R-*3A7 ca un crochiu osos, Colonelul .attu 6uu(sson re!ntoarse salutul la !nt$m#in rile #oliticoase i os#italiere ale lui Chunderban Desai, refu/ r coritoarele i se ae/ #e mar)inea fotoliului s u ca i cum n%ar fi admis ca mobila s %i ia !n st #$nire uniforma" Cu toate astea, Camaradul de #e Arena )r i destul de curtenitor c tre 2naltul Comisar al 1m#eriului Terra" "Deci/ia a fost luat ieri" A#recie/ c m%a'i #rimit du# citirea scurtei inform ri, dei sunte'i, b nuiesc, e0trem de ocu#at"" "A fi ne)li5ent !n ceea ce #ri+ete datoria mea dac nu a !nt$m#ina cum se cu+ine #e re#re/entantul unei !ntre)i na'iuni", r s#unse Desai" Trase fumul ad$nc !n #ie#t !nainte de%a ad u)a: "Pare, h$m, o destul de ra#id ac'iune, a+$nd !n +edere im#ortan'a," "*rdinul c ruia am onoarea de a%i a#ar'ine nu scu/ , nu iart e/itarea", declar .attu" "A#oi, !n'ele)e'i, domnule, misiunea mea este cu caracter de tatonare" 3ici dumnea+oastr , nici

noi nu +om lua o hot r$re, nu +om !ncheia un an)a5ament !nainte de%a cunoate situa'ia i tot ce cu#rinde ea #e de#lin"" Desai obser+ c %i lo+ea ritmic 'i)aretul de mar)inea scrumierei i se o#ri brusc" "Am fi #utut discuta acestea #rin +id", remarc el cu o fals bl$nde'e" "3u, domnule, nu foarte bine" -unt mult mai multe dec$t numai +orbe" * ima)ine electronic a dumnea+oastr i a biroului #e care%l ocu#a'i ca i un num r oarecare de subordona'i nu ne%ar s#une a#roa#e nimic des#re totalitatea mediului, des#re ambian' "" "2n'ele)" De aceea a'i adus at$'ia oameni cu dumnea+oastr 9" "Da" Vor #etrece c$te+a /ile hoin rind #rin 5urul oraului, c # t$nd e0#erien' i adun$nd im#resii s#re a ra#orta consiliului nostru, a5ut$ndu%ne astfel s estim m o#ortunitatea i a altor +i/ite"" Desai !i ridic s#r$ncenele" "V e team c ar #utea fi coru#'i9" B$ndul belu)ului !n 3o+a Roma i se # ru )ro/a+ de cara)hios, amu/ant la culme& #ufni !n r$s" .attu se !ncrunt 8 m$nios sau concentrat9 .um a izbuti s descifrez o figur att de strin+ :Ar fi mai corect s !ncerc s %'i e0#lic de la !nce#utul !nce#uturilor, Comisare", s#use el, ale)$nd cu )ri5 fiecare +orb " "A#arent, dumnea+oastr a+e'i im#resia c m ) sesc aici #entru a #rotesta contra recentei scotociri #rin comunitatea noastr i a ne)ocia o )aran'ie satisf c toare !m#otri+a altor incidente similare !n +reun +iitor" ,, de fa#t, #artea minor a #roblemei" "@iroul dumnea+oastr #are s considere c 'inutul *rcan colc ie de rebeli, !n ciuda fa#tului c a#roa#e nici un *rcan nu s%a !nrolat !n armia lui .cCormac" @ nuiala nu e ne5ustificat " 3oi locuim deo#arte& !ntre)ul nostru ethos e diferit de%al dumnea+oastr "" 7e pragmatismul accentuat al 3errei, vrei s spui, )$ndi Desai, sau de decadena !mperiului, subnelegi+ :P str tor al ordinii i le)ii dumnea+oastr !ni+ fiind", /ise el, "m !ncred !n fa#tul c sunte'i de acord cu necesitatea de%a in+esti)a orice #osibilitate, oric$t de +a) , de !nde# rtat , de #u'in #robabil "" ;n Terrian aflat !ntr%o #ostur similar cu a lui .attu ar fi r$n5it, cu si)uran' " Colonelul r mase 'ea# n, era li#sit de sim'ul umorului" ".ai mult contact ar reduce ne!ncrederea" Dar n%ar fi un moti+ suficient #entru schimbarea str +echilor obiceiuri i a liniei #olitice" "Ade+ rul este c at$t Camaraderia de #e Arena c$t i societatea c reia i se su#une nu sunt at$t de ri)ide, de 0enofobe #e c$t se crede #rin alte # r'i" 1/olarea noastr n%a fost niciodat absolut & )$ndi'i%+ la cara+anele noastre de comer' sau la acei tineri care au #etrecut at$'ia ani afar , de#arte, lucr$nd ori studiind" Realmente, doar !m#re5ur rile ne%au 'inut #e mar)ine i 8 f r !ndoial 8 o anume cantitate de iner'ie uman "" ",i bine, s%au schimbat +remurile" Dac noi, *rcanii, +rem s nu dec dem, trebuie nea# rat s ne ada#t m" Dei nu ne obsedea/ bo) 'ia i consider m c e un ade+ rat #ericol s acumule/i #rea mult, totui asta nu !nseamn c #re'uim !n schimb s r cia, Comisare& i nici nu ne e fric de idei noi" .ai corect, sim'im c #ro#riile noastre idei ca# t o for' nou i r s#$n% dite !n cur$nd #rintre al'i oameni ar #utea fi bine #rimite"" >i)ara lui Desai era com#let fumat " A/+$rli ur$t%mirositorul chitoc i #use o alta !n 'i)aret" Printr%un refle0 mental, cerul )urii !i tres ri de durere" "-unte'i interesa'i !n a l r)i sfera comer'ului i rela'iile aferente, atunci", s#use el" "Da", re#lic .attu, "A+em mai multe de oferit dec$t ceea ce d m !n #re/ent" . )$ndesc nu doar la resursele naturale c$t i la bra'e de lucru i creiere, dac tineretul nostru ar #rimi o educa'ie mai modern i adec+at "" ":i, hm, turism #rin re)iunea dumnea+oastr 9" "-i)ur", se re#e/i .attu" ,+ident !ns , )$ndul # rea ne#l cut #entru el" "Pentru a de/+olta toate acestea e ne+oie !ns de tim#, ceea ce a+em i de ca#ital, care ne li#sete" 3ordicii n%au fost nicic$nd interesa'i""" dei, trebuie s m rturisesc, Camara/ii nu le%au f cut +reo #ro#unere" 3utrim !ns , acum, s#eran'a c 1m#eriul #oate dorete s ne a5ute"" "-ubsidii9" "3%ar fi necesare nici multe, nici +reme !ndelun)at " 2n schimb, 1m#eriul c$ti) nu o sim#l #rietenie, ci influen'a noastr , c ci *rcanii c l toresc foarte adesea i la mari distan'e #rin Aeneas" A+e'i de !nfruntat o structur nordic #uternic ce +i se o#une ca !ntre) i #e care e #u'in #robabil s%o !nfr$n)e'i" *are influen'a *rcan n%ar a5uta la transformarea ei9" "Poate, dar !n ce direc'ie9" "Dificil de #re+ /ut !n acest stadiu, nu9 De aceea, !nc socotim i/olarea cea mai bun solu'ie" Re#et, misiunea mea e doar o tatonare #reliminar , #entru ambele # r'i, Comisare""

Chunderban Desai, care a+ea le)iunile 1m#eriului !n s#atele lui #ri+i !n ochii str inului& i fu Desai cel care sim'i o #uternic und de team " T$n rul locotenent de #e .untele Cronos o chem , f r s se ascund , #e Tatiana Thane, #entru a o !ntreba dac o #oate +i/ita "ca s cunoasc #ersoana cea mai a#ro#iat lui 1+ar ?rederi(sen" V ro), !n'ele)e'i, #rea res#ectabil doamn , nu%l subestim m" Totui, indirect, ne%a #rodus nenum rate neca/uri" .%am )$ndit atunci c ne #ute'i sf tui cum s con+in)em autorit 'ile c nu suntem alia'ii lui"" ". !ndoiesc c a fi !n stare", r s#unse ea, #e 5um tate amu/at de onestitatea lui st$n)ace" Cealalt 5um tate a sa se r sucea de durere retre/it i ar fi +rut s refu/e ru) mintea" 2ns fa#ta ar fi do+edit laitate" C$nd t$n rul intr !n a#artamentul ei, ferche, 'ea# n !n uniform , !i oferi Tatianei !n semn de a#reciere, o m$n scul#tat , un breloc din 'ara lui" Pentru a studia desenul, fu ne+oit s a#ro#ie obiectul de fa' : i citi !ntrebarea )ra+at suntem spionai+ 1nima%i b tu s sar din #ie#t" Du# o cli# scutur din ca#, dei tiu c )estul era #rea +iolent" Ce contaA -teGart trimisese un tehnician #rin #rea5m , care din c$nd !n c$nd +erifica dac Terrienii nu #lantaser +reun "c r bu"" Probabil aa #roceda re/isten'a, o a# ra""" 6ocotenentul e0trase un #lic din tunic i se !nclin #e c$nd i%l !nm$n " "Citi'i%l #e !ndelete", /ise el, "dar am instruc'iuni s + urm resc cum !l distru)e'i a#oi"" -e ae/ f r a mai ate#ta in+ita'ia" Pri+irea%i n%o sl bea deloc" ,a, !n #ro#riul fotoliu, cur$nd nu mai obser+ nimic, se concentr , total absent la ce%o !ncon5ura" Abia du# cea de a treia lectur a scrisorii lui 1+ar, au/i mainal #l$nsul oricelului ?rumious @andersnatch care cerea s i se acorde aten'ie" ,rau m$n)$ieri, afec'iune, !n acele r$nduri, care nu #ri+eau #e nimeni altcine+a, dar i o scurt re/umare a c l toriilor lui: "8 #rofet, dei el nea) ins#ira'ia di+in ad litteram. . !ntreb care%i diferen'a9 Po+estirea sa e cea din A#ocali#s, a ultimei /ile" "3u tiu dac #ot crede" 6initita sa certitudine are mult #utere de con+in)ere& dar eu nu #retind c am +reo #rofund cunoatere a oamenilor" -%ar #utea foarte bine s fiu tras #e sfoar " Ceea ce este nendoielnic e c !n anumite momente !mi #oate citi )$ndurile mai bine dec$t orice tele#at uman de care am au/it, mai bine dec$t cei mai !n/estra'i humanoi/i" -au chiar creaturi non%umane" Am fost !n+ 'at c tele#atia nu e un limba5 uni+ersal 8 nu e suficient s sim'i radia'iile subiectului t u& trebuie s !n+e'i ce !nsemn tate are fiecare schem #entru el i desi)ur, abloanele difer de la indi+id la indi+id, ba mai mult, de la neam la neam i, !n mod e0ce#'ional, de la s#ecie la s#ecie" :i #$n %n #re/ent, fenomenul n%a fost #rea bine !n'eles" Dar mai #otri+it e s redau #o+estirea lui 7aan, dei #u'inele, s racele mele cu+inte nu +or a+ea nimic din co#leitoarea impresie #e care el !nsui o face" "-#une c du# ce a ) sit obiectul acela a#ar'in$nd -tr moilor des#re care am men'ionat i l%a #us !n chi# de "coroan " #e ca#" Presu#un c era un )est firesc" ,ste a5ustabil i decorati+ i #oate c are dre#tate, #oate comanda func'ionea/ #rin unde" *ricum, s%a #etrecut ce+a de nedescris, #aradis i iad deo#otri+ , laolalt , ini'ial mai cur$nd iad din #ricina fricii i a ciud 'eniei ca i a de/r d cin rii !n fa#t, a !ntre)ii sale min'i, mai a#oi s%a i+it #aradisul 8 i acum, s#une 7aan, nici un cu+$nt nu e bun, nu e0ist +orbe #entru a descrie ceea ce !ncearc , ce este el" "2n termeni tiin'ifici, dac nu cum+a sunt #seudotiin'ifici (i oare unde tra)i linia c$nd te ocu#i de necunoscut9), ceea ce #retinde a se fi #etrecut st astfel" Cu mult !n urm , -tr moii sau Anticii, cum sunt numi'i #rin aceste locuri, a+eau o ba/ #e Aeneas, la fel ca #e alte multe #lanete similare" 3ici m car nu era o sta'iune de cercetare" -er+eau unui alt e0trem de im#ortant sco#, des#re care +oi +orbi !ndat " -e #resu#une c ei au #rodus de/+oltarea Didonian , #rintre alte e0#erimente, toate a+$nd ca 'int s cree/e mai mult inteli)en' , mai mult contiin' #retutindeni !n cosmos" 2n cele din urm s%au retras, dar au l sat #e cel c ruia 7aan !i s#une Caruith, dei e0#lic el, numele sunt numai #entru !n'ele)erea unor fiin'e limitate ca noi" Cel ce st nu e Caruith cel ori)inal& iar ori)inalul nu e indi+id ca tine sau ca mine, oricum, ci #arte%as#ect9 8 atribut9 8 al )lorioasei totalit 'i #e care o afiea/ e0clusi+ Didonienii" Ceea ce a f cut Caruith a fost s %i lase fiina@+A a fi e0aminat neuron cu neuron, astfel ca !ntre)ul model al #ersonalit 'iii s #oat fi !nre)istrat !ntr%un mod incredibil"

"1art %m , iubito, tocmai am hot r$t c un #ronume ca RelS sau ReaS sunt #otri+ite cel mult #entru Vecini, dar mult #rea nedemne #entru Antici" Voi folosi deci numai RelS fiindc mi se #are mai la locul s u" "C$nd 7aan i%a #us #e frunte cercul, a#aratul era acti+at i schema sursei de informa'ii a fost imediat im#us sistemului s u ner+os" "@ nuieti Rdificult 'ileS" Ce cu+$nt s r c cios, ne!nc # tor, acest Rdificult 'iSA 7aan a+ea creier uman, cor# uman& i, de fa#t, -tr moii )$ndeau mai ales !n termenii DidonieniA 7aan nu #oate face nimic !n afara #oten'ialului dat de #ro#ria structur " Caruith cel ade+ rat reuete s re/ol+e simultan o mie de ecua'ii !ntr%o frac'iune de secund , dac aa +rea& dar Caruith folosind nu creieru%i ori)inal ci #e cel al lui 7aan, unul #rimiti+ deci, nu ar i/buti aceast #erforman' " 2n'ele)i acum cum stau lucrurile9 "Totui, -tr moii #re+ /user c #oate nu Didonienii +or intra #rimii !n acea !nc #ere" Aa c au in+entat un sistem fle0ibil" @a mai mult, toate or)anismele au, dob$ndesc, #uteri care de obicei nu e0ist " - !ncerc s %'i ofer c$te+a e0em#le st$n)ace" Tu 5oci ah, #icte/i tablouri, #ilote/i na+e i anali/e/i limba5e" :tiu" Dar #resu#une c ai fi n scut !ntr%o lume unde nimeni n%a in+entat ahul, #ictura, #ilota5ul sau anali/a semantic " Ve/i9 B$ndete%te c$t de com#let trebuie s fie antrenamentul fi/ic i #sihic #entru a scoate la lumin toate calit 'ile fiec ruia, #entru a face fa' !m#re5ur rilor di+erse" "Deci, du# trei /ile de numai sim#le acorda5e menite s %l aduc #$n la culmea m iestriei, colo unde #utea )$ndi i f #tui orice, 7aan s%a re!ntors su#radotat" De atunci se tot inte)rea/ din ce !n ce mai mult !n aceast minte cu care !m#arte creierul material" ,l s#une c !n cele din urm +or de+eni unul, mai mult Caruith dec$t 7aan i se bucur antici#at" ",i bine, ce #redic 9 Cum+a ce doresc -tr moii, 2naintaii9 De ce au f #tuit ei ceea ce au f #tuit9 "Din nou, e im#osibil de re/umat !ntr%un #umn de +orbe" Voi !ncerca, dei tiu c +oi eua" Poate ima)ina'ia ta e ca#abil s um#le un )ol" Ai, cu si)uran' , o minte cu#rin/ toare iubito" "Anticii, -tr moii, Constructorii, ;nicitatea, @ tr$nul -hen, oricum i%am numi 8 i 7aan nu le d nume se#arate, s#une c ar fi mai r u s am )im, s falsific m mai mult dec$t se #etrece !n ca/ul RCaruithS 8 acetia deci s%au de/+oltat acum milioane de ani, l$n) centrul )alactic, acolo unde stelele sunt mai b tr$ne i mai a#ro#iate una de alta" 3oi ne afl m #e #artea e0terioar a s#iralei, !'i reaminteti" Pe acele +remuri nu e0istau multe )enera'ii de stele, elementele mai )rele ca heliul erau rare, #lanete cu #osibilitatea de a !ntre'ine +ia'a 8 #u'ine" -tr moii au ieit !n s#a'iu i l%au ) sit mai sin)uratic dec$t ne #utem ima)ina, noi, cei care a+em mai multe lumi nelocuite #rim#re5ur dec$t a num rat cine+a" -%au re!ntors !n uni+ersul lor interior i s%au str duit deliberat s # stre/e o minte e+oluti+ , +ia' du# +ia' , #entru c nimeni altcine+a nu era #e m sura lor" C$t a +rea s %'i transmit !nre)istrarea e0#lica'iei lui 7aan s#us de el !nsuiA "Ce+a s%a #etrecut !ns !n tim#" ,l #retinde c !nc nu e ca#abil s !n'elea) des#re ce e +orba" ?isur , +ra5b !n ras , !n decursul a milioane de ani& nu o diferen' ideolo)ic aa cum conce#em noi ideolo)ia, ci du# moduri diferite de%a #erce#e, de%a e+alua realitatea, dou sco#uri diferite s#re a fi im#use uni+ersului" 3u !ndr /nim s s#unem c o ramur e bun , alta rea& #utem doar #roclama c sunt ireconciliabile" 3umete%le Ian) i Iin, dar nu !ncerca s #reci/e/i care%i una, care%i alta" "2n cel mai direct limba5 #osibil, -tr moii notri + d ca 'int , sco# al +ie'ii, contiin'a, transcenden'a a orice substrat material, unificarea #rin minte nu doar a acestei )ala0ii ci a !ntre)ului cosmos, astfel !nc$t #r buirea final s nu fie un sf$rit ci un !nce#ut" Pe c$nd Ceilal'i cercetea/ 8 unicitate mistic dotat cu ener)ie 8 su#rema e0#erien' a Acce#t rii""" 3u, #resu#un c nu ar fi chiar corect s %i numeti orienta'i c tre moarte" "6ui 7aan !i #lace str +echiul dicton Terrian #e care eu !l itu ca descriindu%i #e -tr moi: "A n /ui, a c uta, a afla i a nu ceda" (tu !l cunoteai9)" :i echi+alentul #entru Ceilal'i care s fie9 3u "(ismet" V soart , destin c ci asta ar im#lica fatalistul "fac %se +oia Domnului", ori Ceilal'i nea) e0isten'a lui Dumne/eu" 3ici "nihilism" nu cred c e corect& el #resu#une dorin'a de haos, acesta fiind considerat #oate tot at$t de necesar ca i renaterea" Pentru ce militea/ Ceilal'i este ce+a at$t de str in, !nc$t""" *h, +oi scrie, tiind c m !nel, c ei cred c ridicarea, c derea i e0tinderea la infinit, sunt sin)urele noastre realit 'i, iar armonia !n aceast dia)ram e unica !m#linire #e care +ia'a o #oate da"

"2n contrast, 7aan s#une c +ia'a, dac urmea/ steaua -tr moilor, !n final !l +a crea #e Dumne/eu, va deveni Dumne/eu" "6a acest ca# t, -tr moii au urm rit a#ari'ia noilor rase #e #lanete noi i i%au a5utat, i%au !ndrumat, c$teodat at$t de mult, !nc$t i%au adus la condi'ia #e care o au Didonienii" -i)ur, nu se #ot uita #retutindeni& nu s%au uitat la noi" C ci Ceilal'i trudesc i ei i trebuie s e0iste un contrast" "3u e ceea ce noi !n'ele)em #rin r /boi& nu la acel ni+el" Pentru ni+elul nostru este lu#t " "Din nou o analo)ie" Tu #o'i !ncerca s a5un)i la o hot r$re +ital care%'i +a determina !ntre) +iitorul" Po'i medita, te #o'i bate cu #ro#riile emo'ii 8 totul !ns !nl untrul t u, nimeni dinafar nu +ede +reun semn" "Dar de fa#t nu%i totul n mintea ta" ;n cor# bolna+ #resu#une o )$ndire nes n toas " Aadar, 5os, la ni+elul celular, cor#usculii albi din s$n)e i anti)enii #un !n micare un necru' tor, +iolent r /boi contra in+adatorilor" :i efectul lu#tei este foarte de#endent de ceea ce se #etrece !n ca#ul t u 8 #oate chiar absolut totul e influen'at" 2n'ele)i9 "Cam aa se !nt$m#l " Ce form de +ia' inteli)ent (m refer la sofon'ii #e care%i tim& -tr moii i ceilal'i sunt su#rainteli)en'i) #rocedea/ astfel9 Chiar i o buc 'ic dintr%o )ala0ie, ca a noastr , #oate fi #laca turnat " ,fectele se multi#lic !n acest fel, tii" Aa cum ia ce+a +reme raselor din stele !nde# rtate #$n s !ncea# , mult mai multe #e acelai ciclu, ire+ersibila schimbare, tot aa se scur)e +reme i #$n ce noile rase trec !n !ntre)ime #rin noul mod de e+olu'ie" "Acel ni+el +a fi el oare al -tr moilor ori al Celorlal'i9 Vom s#ar)e oare +echile /iduri i +om atin)e, oric$t de dureros ar fi, infinitul sau +om considera mai armonios, #otri+it i nobil drumul c tre e0#erien'a uit rii9 "Ve/i tu la ce am a5uns9 Cu+inte ca R#o/iti+S i Rne)ati+S, Racti+S i R#asi+S, Re+olu'ionismS i RnihilismS, RbunS i Rr uS nu !nseamn nimic !n acest conte0t" ?iin'ele inima)inabil de# rtate de noi au dou moduri o#use de%a !n'ele)e realitatea" 3oi #e care%l ale)em9 "3u #utem sc #a de ale)ere, nu ne #utem eschi+a" Putem acce#ta autoritatea, limit rile, instruc'iunile& #utem face com#romisuri& ne #utem tr i liniti'i, !n si)uran' , +ia'a& i e o +ictorie #entru Ceilal'i #este tot s#a'iul tiut, !ntruc$t chiar acum ,omo sapiens se !nt$m#l s fie s#ecia conduc toare !n aceste # r'i" *r, noi #utem s ne asum m riscul, s lu#t m #entru libertatea noastr , iar dac dob$ndim, s c ut m, s ate#t m ca -tr bunii s se re!ntoarc i s ne ridice ca #e co#iii lor, s#re a fi mai mult dec$t am fost +reodat " "Asta e ceea ce s#une 7aan, Tanya, iubito, #ur i sim#lu nu tiu"""" ,a ridic ochii de #e #a)in " 2n ei ardea: (u tiu. 7e/a. 3omi tr ia !m#reun cu co#iii ei !ntr%o locuin' de dou camere, c tre ca# tul Aleii Cenuii" - r cia se r sucea i se n #ustea #retutindeni !m#re%5urul lor" 3u mirosea #estilen'ial #entru c i cel mai s rman dintre *rcani era curat i dac a#a de s# lat era insuficient , aerul usca ra#id orice miasm " 3ici ceretori nu e0istau& Camara/ii #reluaser #e ne+oiaii cei mai dis#era'i i le destinaser acele munci #e care le #uteau !nde#lini" Dar forme ne!n)ri5ite !n)hesuiau acest cartier /)omotos: co#ii ) l )ioi !n+$rtindu%se !n toate # r'ile, femei co#leite de ulcioare i couri, b rba'i f c$ndu%i meseria de /ilieri, conduc tori de m )ari, c r ui, m tur tori, lucr tori de obiecte, m celari, +o#sitori, #reo'i, c$nt re'i& +$n/ tori ambulan'i t$r)uindu%i c$ntat m rfurile #r # dite" Printre sf r$m turile de #ere'i cafenii, #e aleile !nc$lcite de urmele l sate #e # m$nt de un fier )reu, 1+ar se sim'ea mai i/olat dec$t fusese +reodat !n deertul .ohor$tul" .ama #rofetului l%a f cut s se simt a#roa#e !n lar)ul s u" -e cunoscur foarte ra#id, direct" 1+ar mersese s !l caute #e 7aan i s#un$ndu%i c acesta li#sete, mama sa !l in+itase s ate#te !n untru, ser+ind o ceac de ceai" 1+ar a+u un oarecare sentiment de cul#abilitate !ntruc$t tia dinainte, se asi)urase chiar de ieirea lui 7aan !n #limbarea i instruirea disci#olilor, mai #u'in !ndoctrin$ndu%i c$t folosindu%i ca #lac de re/onan' !n tim# ce el !nsui b$5b$ia drumul c tre !n'ele)erea i inte)rarea dublei sale #ersonalit 'i" 7ar trebuie s aflu mai mult nainte de- a face acel grozav anaga/ament pe care- l dorete el. 1i cine ar putea mai bine s-mi e=plice ce se petrece cu Daan dect aceast femeie+ ,ra sin)ur , co#iii fiind la lucru sau la coal " Astfel c !n ad #ost domnea linitea, odat ua dins#re strad !nchis " 6umina soarelui b tea #ie/i, #r fos #rin sticla ferestrelor !n)uste&

#u'ini erau *rcanii ce%i #ermiteau )eamuri" C m ru'a era r coroas , umbrit , !n)hesuit , dar !n #erfect cur 'enie& nu d dea im#resia ne#l cut de de/ordine" R /boiul de 'esut al lui 3omi um#lea unul dintre un)here, a+$nd !n el o #ies de !mbr c minte, #e 5um tate is#r +it , ce do+edea o subtil , #erfect combinare a culorilor" Prin #rea5m se mai ) seau i di+erse +ase #rimiti+e #entru buc t rie" Paturile #liante, #entru ea i fiul cel mare, com#letau restul de s#a'iu r mas" 2n mi5locul !nc #erii se afla o mas ne)eluit , !ncon5urat de b nci, unde !i in+it musafirul" Pe rafturi !nalte sau #e #olicioare a) 'ate !n c$rli)e, se aflau alimente: #u'in carne uscat , le)ume deshidratate i #esme'i care f ceau ca aerul s aib o anume mireasm " 2n s#ate, o u !nchis d dea !n cea de%a doua camer , ocu#at !n cea mai mare #arte de #riciuri" 3omi se mic uurel #e #odeaua de hum , turn din ceainicul #re) tit i se ae/ , c%un fonet +a) de fuste, !n #artea o#us lui 1+ar" ?usese frumoas !n tinere'e i mai # stra un anume soi de atrac'ie de ti# s lbatic, ne!mbl$n/it" -ub'irimea tr s turilor sale s#orea s#lendoarea unor ochi cenuii, #e care i 7aan !i motenise" Albastrul +em$nt as#ru, )lu)a #e care aceast societate #atriarhal o ae/a #e ca#ul + du+elor #e ea nu # reau de)radante, c ci a+ea #rea mult m$ndrie interioar s se sinchiseasc de ) unoasa +anitate" Discutaser #u'in !n tim# ce ea #re#ara am ruiul ceai *rcan" 3omi tia cine e 1+ar" 7aan s#unea c nu a+ea nici un secret fa' de ea fiindc era e0trem de discret " Acum 1+ar se scu/ : "3%am +rut s + !ntreru# munca, stimat doamn "" ,a /$mbi: "* bine+enit !ntreru#ere, Primule 3 scut"" "Dar, uh, de#inde'i de aceast munc #entru a + c$ti)a traiul" Dac nu continua'i"""" 3omi chicoti" "Te ro), nu%mi / d rnici scu/a #entru #u'in tr$nd +ie"" "*h, !n'ele)"" 6ui 1+ar nu%i #l cea s %i +$re nasul unde nu%i fierbea oala, era ce+a !m#otri+a firii i obiceiurilor sale" Dar trebuia s deschid cum+a discu'ia: ",i bine, mi se #are c nu sunte'i tocmai bo)a'i" Vreau s s#un, 7aan nu a mai f cut !nc l' ri de c$nd""" s%a !nt$m#lat lucrul acela cu el"" ", ade+ rat el a dob$ndit un sco# !nalt"" P ru amu/at de inadec+area fra/ei" "3%a #retins niciodat +reo contribu'ie, mi s%a s#us" 3u !n)reunea/ oare acest fa#t situa'ia dumnea+oastr financiar 9" ,a scutur ca#ul" ";rm torii doi dintre fra'ii s i au a5uns la +$rsta c$nd #ot munci c$te ce+a" De fa#t s%ar #utea an)a5a de%a binelea !ns nu +reau eu 8 trebuie s mai i !n+e'e" :i""" disci#olii lui 7aan ne a5ut " Pu'ini !i #ot #ermite o contribu'ie mare, dar o mic , ne!nsemnat cantitate de hran , ca ofrand f r #re' adus nou , ei da, asemenea dar ne sus'ine"" 6umino/itatea de #e fi)ura ei dis# ru" -e !ncrunt s#re cana cu ceai i continu cu oarecare )reutate" "$nt$i n%a fost uor s acce#t" Chiar ne f cusem #entru totdeauna #ro#riul nostru drum, aa cum au #rocedat i # rin'ii lui Bileb i ai mei, !nainte de c s toria noastr " 2ns ceea ce !ntre#rinde 7aan e at$t de !nsemnat !nc$t""" da, acce#tarea e un ne!nsemnat sacrificiu"" "Atunci, crede'i !n Caruith9" ,a%i ridic #ri+irea c tre cea a lui 1+ar, iar acesta i%o #lec !n tim# ce 3omi r s#undea: "- nu%mi cred #ro#riul fiu, bunul co#il al meu i al so'ului meu9" "*h, da, desi)ur, stimat doamn ", se !ncurc el" "Cer scu/e dac #ar c """ uita'i, sunt un str in" 2l cunosc numai de c$te+a /ile i""" 2n'ele)e'i9 Dumnea+oastr a+e'i o credin' care s + conduc !n hot r$rea c el nu este, ei bine, nu e +ictima unei ilu/ii" ,u nu sunt !nc !n #osesia acestei credin'e, a acestei cunoateri #rofunde"" 3omi se !nduio , se las #este mas i%l b tu uurel #este m$n " "2ntr%ade+ r, 2nt$iule 3 scut" @ine faci c !ntrebi" . bucur c !n tine a ) sit 7aan camaradul demn de care are ne+oie"" .hiar aa+ Probabil i%a citit lu#ta interioar #e fa' fiindc de# na +orbele mai de#arte, domol i #ri+indu%l 'int : "De ce m%a minuna c te miri9 :i eu am f cut la fel" C$nd a dis# rut +reme de trei /ile infior tor de lun)i i a#oi a sosit at$t de schimbat""" Da, am cre/ut c i s%a s#art +reun +as de s$n)e !n creier i am #l$ns #entru b iatul meu bun, muncitor, #rimul co#il, care a+usese #arte de at$t de #u'in de la +ia' " 2n cele din urm am !n'eles c fusese alesul aleilor, aa cum nici un om nu mai !nt$m#inase o asemenea situa'ie, !n +reme sau s#a'iu" Dar nici bucurie nu era" 2nt$iule 3 scut, aa cum conce#em noi bucuria" Bloria lui e tot at$t de m rea' i crud ca i cea a soarelui" .ai mult ca si)ur +a trebui s moar " Chiar noa#tea trecut am +isat c era din nou 7aan #antofarul,

c s torit cu o fat la care m )$ndeam eu c e #otri+it #entru el i%mi #uneau !n bra'e #rimul lor co#ila" .%am dete#tat r$/$nd"""" De)etele%i se str$nseser tare #e can " "3u se +a !nt$m#la aa niciodat , desi)ur"" 1+ar nu tia dac +a fi ca#abil s cercete/e mai de#arte" 2l sal+ Robhar, cel mai t$n r !n+ ' cel care tocmai b tu la u : ".i%am !nchi#uit c a'i #utea fi aici, domnule", rosti b iatul a#roa#e #e ner suflate" Dei maestrul !l numise #e noul sosit cu un nume fals era e+ident im#ortan'a #e care i%o acorda "Carruith +a +eni c$t de re#ede +a #utea"" 2i !nm$n un #lic" "Pentru dumnea+oastr "" "Cum9" se holb 1+ar" ".isiunea c tre 3o+a Roma s%a !na#oiat, domnule", s#use Robhar a#roa#e ar/$nd de tulburare" "-%a adus o scrisoare #entru dumnea+oastr " .esa)erul i%a dat%o lui Caruith dar el m%a ru)at s +%o aduc direct, ra#id"" .tre ,eraz ,9ronsson era adresat " 1+ar sf$ie #licul" 6a sf$ritul c$tor+a #a)ini se l f ia m$ndr semn tura 3an9a. Pro#ria lui relatare o a+erti/ase cum s redacte/e r s#unsul" "-cu/a'i%m ", b$lb$i el i se ae/ s%o !n)hit lacom, s%o citeasc dintr%o #ri+ire" C$nd sf$ri r mase o +reme foarte t cut, cu tr s turile im#asibile" A#oi se scu/ c trebuie s #lece, #romi'$nd c +a # stra le) tura cu 7aan i se )r bi afar " A+ea de rume)at nite )$nduri dificile, insistente"

N1N D*AR C2T*RVA *?1>,R1 de ran) su#erior dintre camara/i li se s#usese cine era 1+ar" ,i i se adresau numindu%l <era/ c$nd mai erau i al'ii de fa' , #entru urechile str ine" 1+ar se ar ta #e c$t de rar se #utea, m$nc$nd cu Ia(oG i suita sa, dormind !ntr%o camer a#ro#iat , care%i fusese re#arti/at , folosind holurile dosnice, ram#ele i ieirile l turalnice #entru e0cursiile lui" 2n acea +ast construc'ie, mai mult de 5um tate ne#o#ulat , #re/en'a lui trecea a#roa#e neobser+at " Cor#ul armat tia c eful lor ad #ostea #e cine+a deosebit dar era #rea disci#linat s b$rfeasc , s flec reasc des#re asta" Astfel, el i Ia(oG merser a#roa#e ne+ /u'i c tre camera folosit dre#t )ara5" 7aan era de5a #re/ent acolo, ca r s#uns al unui mesa5 trimis #rintr%un curier" Barda salut #e c$nd cei trei # trunser !ntr%un a+ion& i, f r !ndoial , multe !i trecur #rin ca# soldatului dar orice s%ar fi !nt$m#lat n%ar fi deschis )ura" ;a #rinci#al )lis " @ tr$nele m$ini ale lui Ia(oG umblar cu m iestrie #este bordul de comand " Aerona+a se ridic , iei #rin deschiderea central , !nainta +reun (ilometru #e +ertical i se !ndre#t f r )rab s#re sud" V$ntul se !n+$rte5ea #e c$nd /iua se #reschimba !n !nserare" Vuia !m#re5urul carcasei, care /b$rn$ia" .area *rcus #urta calote albe #e su#rafa'a%i o'elie i /+$rlea m$nioas +alurile !ns#re ' rm& acolo unde stro#ii fini i/beau i se e+a#orau, sarea de+enea imedait o m runt chiciur " Platforma continental str lucea rocat datorit lun)ilor ra/e filtrate #rin + lul de #raf care ascundea deertul din de# rtare& +$rful +$rte5ului se s# r)ea !n nori sub'iri iradiind o culoare ) lbuie #e cerul ne)ru%+ine'iu" Ia(oG fi0 robotul%#ilot automat, !i roti scaunul i #ri+i la #erechea de l$n) el" ",i bine, iat locul de !nt$lnire #e care l%ai dorit, Primule 3 scut", s#use el" "Acum ne s#ui de ce ai 'inut s fie aa9" 1+ar sim'i #arc numai cu'ite i ace !n'e#$ndu%l #este tot" 2i fi0 #ri+irea #e fi)ura bl$nd a lui 7aan, amintindu%i ce /ace, de fa#t, sub ea i recul a#oi s#re !n+eliul de a# #e care%l tra+ersau" 5resupun c va trebui s fac fa acestora doi, s- i nving, )$ndi el cu dis#erare" (i, altcineva nu are cine s-o fac. *imeni altul n tot acest univers. Ca s %i alun)e sen/a'ia acut de sin)ur tate, au)ment )$ndul c ei ar #utea do+edi cu ade+ rat c %i sunt al turi !n cau/a m rea' a eliber rii" ",u, eu sunt !ns# im$ntat de #osibilii s#ioni, de minusculele microfoane", rosti" "3u e0ist aa ceva n /ona mea din Arena" se n #usti Ia(oG" ":tii c$t de des i com#let control m, +erific m"" "Dar Terrienii dis#un de resursele nelimitate ale !ntre)ului 1m#eriu #entru aa ce+a" Pot, de e0em#lu, s #osede #ersonal i metode neb nuite de noi" Ca tele#atia"" 1+ar f cu un efort s se !ntoarc s#re 7aan" "3u citeti )$ndurile"" "Cu destule limite", se a# r #rofetul, doar 'i%am e0#licat""

7a. <- a crat n miezul muntelui i mi-a artat maina 8 mecanism 8 ori ce 7umnezeu pretinde el c e i conine nregistrarea lui .aruith. *u m-a lsat s ating nimic, dar nu-l pot nvinui i chiar nici nu eram dornic s pipi ceva. 1i acolo mi- a neles perfect gndurile. 2-am ncercat n toate chipurile posibile i de fiecare dat mi- a spus cu precizie ce gindesc, ba chiar i cteva idei de care nu eram perfect contient. 7a. 5robabil nu avea nevoie de telepatie ca s neleag ultragiul adus intimitii mele. ) zmbit i mi- a spusC :*u te teme. 5osed doar sistemul nervos uman i acesta nu se ncadreaz printre cele mai talentate care e=ist, destul de rar, n specia noastr. 6igur, nu pot rezona mai bine dect tine, primule *scut.: 3on tiosC :)sta e cumplit, ngrozitor pentru .aruith, e de parc ar fi surd sau orb, dar ndur, contiina dobndit astfel poate a/uta la cunoaterea realitii. 1i aici, /os...: .u mreie, gloriosC :)ici, cea dinii ntruchipare a fpturii lui trudete s amplifice, s recodifice, asemenea unui centru cerebral viu. !nluntrul actului su operaional, .aruith 8 Daan este o parte a ceea ce ar trebui de drept s fieC a ceea ce va fi din nou, cnd seminia sa se va rentoarce i va face ca trupul nostru s se tranforme.: "ricum, cred cte ceva din ceea ce susine el. )mplificarea artificial i puterea absolut telepatic sunt mai presus de tiina 3errian dar am citit despre e=perimente cu ele, n vremuri strvechi, cnd cunoterea !mperiului era mai evolutiv dect acum. " asemenea tehnologie nu e prea ndeprtat de capacitile noastre prezenteC e o chestiune mai mult de inginerie dect de cercetare pur. 7esigur, e un avans deloc nensemnat fa de ceea ce tim noi, dac inem seama de nregistrarea ntregii personaliti i impunerea schemei, a modelului asupra unui membru al unei specii complet diferite... ",i bine", s#use 1+ar, "dac tu, folosind metode ce nu au fost create #entru ti#ul t u de or)anism, scotoceti #erfect creierele #e o distan' de sute de metri sau mai mult, cum ar fi oare atunci cei mai dota'i, ce #erforman'e reali/ea/ ei9" "3u e0ist non%umani #e teritoriul *rcan", /ise Ia(oG" "Cu e0ce#'ia lui ,rannath", i%o !ntoarse 1+ar" *are barba alb are tr s turile cris#ate9 *are 7aan a tres rit9 "A, da", fu de acord Comandantul" "* e0ce#'ie tem#orar " 3u se afl 0enofo'i !n Arena sau !n ora"" "Ar #utea fi mutan'i umanoi/i, croi'i astfel )enetic, care s%au strecurat", scutur 1+ar din umeri" "-au nu e +orba deloc de tele#atie& or fi niscai+a RtrucuriS #e care detectoarele +oastre nu le%au #rins" V re#et, +oi #robabil nu + da'i seama !n m sura !n care o fac eu, c$t +arietate e0ist #e miile de #lanete ale 1m#eriului" 3imeni nu #oate 'ine o e+iden' " 1m#eriul #oate im#orta sur#ri/e #entru noi, de unde+a de foarte de#arte"" *ft " "-au, de acord, numi'i%m #aranoic" -ocoti'i aceast e0cursie inutil " Probabil a+e'i dre#tate" ?a#tul e c , totui, trebuia s hot r sc cum s #rocede/ 8 chestiunea nu m im#lic doar #e mine ci !ntrea)a societate c reia !i a#ar'in 8 i m simt mai linitit discut$nd !n afara oric rei su#ra+e)heri #osibile, ima)inabile"" )a cum ar fi vizuina din interiorul <untelui .ronos. 1i dac am dreptate n bnuielile mele, cred c aparatura respectiv nu-mi sesizeaz gndurile la distanta asta. )ltfel, suspiciunea brusc, strnit de scrisoarea 3an9ei, m- ar fi condus la arest. 7aan !ntreb cu +iclenie: "- te fi im#ulsionat, oare, re!ntoarcerea misiunii noastre din 3o+a Roma9" 1+ar a#rob f r #utere" ".esa5ul #e care l%ai #rimit de la lo)odnica ta"""" "6%am distrus", admise 1+ar, fiindc nu s%ar fi #utut sustra)e, dac i s%ar fi cerut s arate ce con'inea scrisoarea" "Din #ricina elementelor strict #ersonale"" Cei doi nu fur #rea sur#rini: cei mai mul'i nordici ar fi #rocedat la fel" "Cu toate acestea, #ute'i b nui ce e ade+ rat, c ea a discutat cu le) tura sa din micarea de eliberare" -crisoarea mea c tre Tanya i discu'iile a+ute cu emisarul trimis au con+ins%o c interesele noastre coincid cu ale +oastre !n scuturarea de sub 5u)ul 1m#eriului"" ":i%acum doreti mai multe detalii", s#use Ia(oG" 1+ar a#rob din nou" "Domnule, dumnea+oastr n%a'i face la fel9 .ai ales c , se #are, Comisarul Desai e de acord cu #lanul dumnea+oastr " Asta !nseamn c Terrienii +or +eni s discute i s duc la !nde#linire creterea economic a acestei re)iuni" Ce !nseamn asta #entru eliberarea noastr 9"

"Credeam c am e0#licat de5a", r s#unse cu r bdare, 7aan" "Planul !i a#ar'ine lui Caruith" Prin urmare, e cu b taie lun) , cum trebuie s i fie& c ci oare ce s#eran' #oate s l lui numai !n arme9 <ai s ne r scul m !nainte ca +remea s fie #rielnic , i 1m#eriul ne +a /drobi ca un de)et ce stri+ete o furnic "" 5lanul lui .aruith... 3a+a trecuse deasu#ra m rii i a culturilor a)ricole care%i m r)ineau ' rmul de sud i se !ndre#ta c tre ade+ ratul deert" Aceast 'ar f cea ca Pustiul .ohor$t al >inutului de ?ier s #ar lu0uriant" -t$nci roase urcau deasu#ra dunelor cenuii& #raful se aduna !n +$rte5uri #urtate de +$nt& 1+ar / ri fosilele unor montri oceanici, #rea #u'ine !ns c ci +$ntul erodase i ultimul semn de +ia' " -#re +est, 5os, Vir)il str lucea !ntr%o cea' , un abur care uiera" "1deea #are""" )ro/a+ , chiar e0trem%subtil """ Poate oare +reun non%uman s ne !n'elea) , s # trund s#iritul at$t de #rofund9" se neliniti el" "Amintete%'i, fiind !n mine, el e #e 5um tate uman", re#lic 7aan& "i #e l$n) asta are o e0#erien' de multe milioane de ani !n s#ate" *amenii nu sunt mai altfel construi'i, mai deosebit, dec$t oricare alt sofont" Caruith desco#er asem n ri !ntre rase, acolo unde noi nu distin)em nimic, suntem orbi"" ":i eu de+in ner bd tor", sus#in Ia(oG" T$n5esc s + d odat c suntem liberi, dar nu cred c +oi a#uca s tr iesc ceasul" Totui, Caruith are dre#tate" Trebuie s %i #re) tim #e to'i Aenei/ii, astfel !nc$t, atunci c$nd +a +eni /iua, s se ridice to'i, deodat "" ",0#ansiunea comercial e un mi5loc s#re acel sco#", !i asi)ur 7aan, "!i +om st$rni #e *rcani s c l toreasc de%a lun)ul i de%a latul #lanetei, !nt$lnind orice alt ti# de Aeneid, influen'$nd #rin credin' i !nfl c rare" *h, trimiii notri nu +or #redica& nu +or ti nimic dec$t c au !ns rcin ri #ractice de !nde#linit i aran5amente de f cut" Dar, ine+itabil, +or dialo)a i asta +a st$rni interesul, !nc$t nordicii sau *amenii R$ului sau Tineranii sau orice ar fi !i +or in+ita #rietenii s +in #entru a au/i ce s#une str inul"" "Am au/it #o+estea asta de c$te+a ori", re#lic 1+ar, "dar am !nc , totui, #robleme !n a !n'ele)e #e de#lin" ;ita'i domnilor" 3u + ate#ta'i la o con+ertire !n mas la cre/ul *rcan, nu%i aa9 V s#un c ar fi im#osibil" Bru# rile Aenei/ilor sunt e0trem de di+erse i #uternic ancorate !n reli)iile lor s#ecifice: reli)ii tradi'ionale, # )$nism, Cosmenosis, rituri ancestrale, !n )eneral orice 'ine de cult"" "Desi)ur", rosti 7aan !ncetior" "2ns nu a#recie/i c , de fa#t, ceea ce contea/ , 2nt$iule 3 scut, e cre/ul lor de neclintit, oricare ar fi el9 *rcanii +or face, #rin +orb i e0em#lu, ca fiecare Aeneid s %i intensifice ardoarea" :i nimic din mesa5ul meu nu contra/ice +reo do)m de ba/ a acelor credin'e" Dim#otri+ , re!ntoarcerea Anticilor !m#linete toate s#eran'ele, indiferent de forma !n care se manifest "" ":tiu, tiu" Re)ret, continui s fiu sce#tic" Dar nu are im#ortan' " 3u cred c se +a !nf #tui ce+a r u& i, aa cum s#ui, s%ar #utea s se men'in +iu s#iritul re/isten'ei" Aadar, cum r m$ne cu mine9 Ce trebuie s fac !n tot acest tim#9" "3u foarte de#arte de +iitor", s#use Ia(oG, "+ei ridica stindardul inde#enden'ei" Trebuie s facem !nt$i #re) tirea& nu a+eam +oie s risc m s fii ca#turat imediat de inamic" Cel mai #robabil +a trebui s #etreci ani !n afara #lanetei s#re a #une )herila !n stare de r /boi, #e Dido, de e0em#lu, sau +i/it$nd reedin'e str ine ca s ne)ocie/i s#ri5inul lor"" 1+ar !i st #$ni ner+ii i%l !ntreru#se: "Domenii ca Ithri9" ",i""" da"" Ia(oG alun) #ro#ria infinite/imal !ndoial : "Da, am #utea #rimi a5utor de la Domeniu, nu !ns c$t +reme sunte'i doar un )ru# de #roscrii, ci mai a#oi, c$nd cau/a noastr se +a contura +ast "" -e a#lec !nainte" "-incer, rolul t u ini'ial +a fi unul de di+ersiune" Vei distra)e aten'ia 1m#eriului de la a urm ri #rea atent efectele #e care le +or a+ea c l toriile *rcanilor #este tot, #rin Aeneas" 3u #o'i s#era s !nde#lineti mai multe, cel #u'in nu !n #rimii ani"" "3u tiu", s#use 1+ar cu toat !nc # '$narea #e care%o #utea str$n)e de #rin str funduri" "Am #utea ob'ine a5utor clandestin de la Ithri mai cur$nd, #oate chiar imediat" Anumite alu/ii #e care le%a f cut ,rannath"""" -e !n'e#eni mai bine !n scaun" "De ce n%am mer)e s +orbim cu el acum, #e loc9" 7aan #ri+ea !ntr%o #arte, Ia(oG s#use: ". tem c n%ar fi momentul #otri+it, Primule 3 scut"" "Cum aa9 ;nde se afl 9" Ia(oG boc ni !n #odea cu ener+are: "3u%'i face )ri5i tocmai des#re inamic" Ce nu cunoti, nu #o'i di+ul)a" -unt ne+oit s %'i solicit r bdare !n aceast #ri+in' ""

6ui 1+ar i se # ru c +$ntul t ios de afar !i f cuse culcu !ntre coastele sale" -e !ntreb c$t de bine #oate mima !ncu+iin'area i rela0area: "De acord"" "Ar fi ca/ul s ne !ntoarcem", /ise Ia(oG" "3oa#tea se a#ro#ie"" -e roti el !nsui cu scaunul i a#oi mane+r a+ionul" Amur)ul !ntuneca de5a cabina fiindc furtuna se !nte'ise" 1+ar binecu+$nt umbra ce cu#rindea i fa'a lui" Dar b taia #uternic a #ulsului ca un ciocan #neumatic se au/ea ea oare !n afar 9 Rosti destul de !ncet: ":tii, 7aan, des#re un anume as#ect n%am au/it niciodat +orbindu%se" Cum arat rasa lui Caruith9" "3u contea/ ", fu r s#unsul" "-unt mai mult s#irit dec$t tru#" 2ntr%ade+ r, unicitatea lor include numeroase s#ecii deosebite" B$ndete%te la Dido" 2n final, toate rasele +or fi incluse"" ";h%huh" Totui, nu m #ot ab'ine de a fi curios" <ai s +edem cum arat cor#ul care este su#us acum e0amin rii scanerului"""" "P i""" ei"""" "<ai, !ncearc " Poate c *rcanii sunt at$t de #u'in familiari/a'i cu tablourile, cu #ictura !nc$t nu%i interesea/ ima)inea" Te asi)ur, camarade, al'i Aenei/i sunt de # rere diferit " Vor !ntreba" :i atunci de ce s nu%mi s#ui i mie9" :>ah, hm, Bah...:, ced oarecum 7aan" P rea #u'in descum# nit, de #arc su#erim#usa contiin' nu lucra bine la o distan' mare de radia'iile !nt ritoare emise de f #tura aflat sub # m$nt" "Da" ,l""" #arte b rb teasc , da, din s#ecie bise0uat , cu s$n)e cald""" nu mamifer& descin/$nd din ornithoi/i""" ar t$nd omenete !n unele moduri, dar frumoi, mult mai rafina'i, mai ci/ela'i ca noi" Tr s turile fine t iate !n un)hiuri ascu'ite& +ocea ca o mu/ic """ 3u" 7aan se !ntreru#se" "3u + +oi s#une mai mult, #entru c n%are nici o im#ortan' "" )i spus destul, e0ult 1+ar" Con+ersa'ia se r ri, se risi#i, #e #arcursul restului c l toriei" Pe c$nd na+a se !ntorcea c tre Arena, care de+enise un morman de !ntunecime 'intuit ici%colo #rin c$te+a lumini" Primul 3 scut s#use: "V ro), a +rea s c l toresc sin)ur i s medite/" *binuiesc s umblu #rin s#a'iu, !n solitudine c$nd iau deci/ii im#ortante" Ce%ar fi s %mi !m#rumuta'i a#aratul sta /bur tor9 . +oi !ndre#ta s#re o /on linitit !n care s m #ot ae/a, s #ri+esc c tre lune i stele 8 a#oi m +oi !ntoarce !naintea /orilor i + +oi anun'a ce%am hot r$t" De acord9" A+usese )ri5 s %i com#un !n minte i s tot re#ete discursul" Ia(oG nu ridic nici o obiec'ie& 7aan !l b tu #rietenete #e um r" "-i)ur", s#use #rofetul" "Cura5ul i !n'ele#ciunea s te !nso'easc , dra)ul meu"" Du# ce%i de#use la sol #e cei doi, 1+ar se ridic ra#id t ind aerul ca un ful)er, !n )raba sa de%a se !nde# rta" Teama, frica de a nu fi urm rit !i str$n)ea inima ca o )hear " 3e!ndur tor !i /b$rn$i #rin ca#: *u sunt infailibili. !- am luat prin surprindere. Daan trebuie s-i fi pregtit o descriere 8 dar una adevrat 8 probabil care se potrivete e=act cu ceea ce mi-a relatat 3an9a din partea .omisarului 7esai, despre agentul <erseian pierdut prin )eneas. V$ntul t ios de du# amur) um#lea cu nisi# fin aerul din 5urul # r'ii mai 5oase a muntelui" 6a+inia ar ta o 5um tate !ntunecat de disc deasu#ra, ned$nd +reo lumin clar & i nici stele nu se i+iser " 3u se distin)eau satele i fermele !m#r tiate #e culmi" Vi/ibilitatea sf$rea la numai c$'i+a metri" @a/$ndu%se, #entru ateri/are, numai #e dis#o/iti+ul na+ei, 1+ar se !ntreba dac acesta era un noroc #entru el" Putea cobor! f r a fi + /ut acolo unde, altfel, ar fi trebuit s sta'ione/e ascuns du# mo+ile sau #rin +reo li+ad i a#oi s se t$rasc #e burt (ilometri !ntre)i" 2ntr%ade+ r, nu #rea a+ea de ales" ;mbl$nd #rintr%o furtun , !n deert, f r #rotec'ia unui echi#ament s#ecial i f r +reun )hid ar fi #utut uor #ierde drumul i, oricum, multe #rime5dii !l #$ndeau" Dar i a#ro#iindu%se de ora i Arena, risca s fie detectat de +reun #ost de #a/ i s se trimit o #atrul #e urmele lui" ,i bine, cel mai r u #e lume ar fi fost s se re!ntoarc bl$nd, su#us, la im#ro+i/ata%i locuin' " Desco#eri cu bucurie c teama !l # r sise, aa cum dis#ar foamea i setea fl m$ndului, !nde# rtat acum de tensiunea care se scur)ea #rin el" -e !mbr c , se echi# cu su#ercostumul s#ecial, #e care fiecare !l are cu el !n +reo c l torie, deschise ua i s ri #e sol" Vi5elia 'i#a i /um/ ia 5ur%$m#re5ur" 6%au !n+ luit !ndat fri)ul i un miros de fier" 3isi#ul cu bob mare !l i/bea, !l r nea" 2i fi0 #e fa' masca #entru noa#te i b$5b$i !nainte" Tim# de un minut se !ntreb dac s continue s mear) aa ra/na ori s %i fac un #lan" A#oi de/)hioc cu +$rful !nc l' rii o #iatr care c /use dintr%o )r mad stricat de noua e0ca+are" 1ntrarea c tre tunelul unde !l dusese era astu#at , ferecat "

1+ar nu a#rinse felinarul luat dintre instrumentele na+ei #$n nu a5unse sus, la deschi/ tur " A#oi, odat aflat acolo, a#uc str$ns lam#a, #e c$nd c uta, cu m$na liber , !ncuietoarea" 3umai #entru a o feri de +reme rea, c ci ua f cut de m$n omeneasc nu a+ea ne+oie de / +or !m#otri+a unui #o#or a c rui credin' era fondat #e +esti)ii" C$nd o !nchise !n urm %i 1+ar r mase !ntr%o com#let t cere, un fri) nemicat de +reun curent oarecare de aer i un !ntuneric a c rui densitate, consistent , era destr mat doar de ra/a #alid a l m#ii" R suflarea r suna #rea /)omotos !n au/" De)etele%i obosiser de )reutatea tecii cu'itului #e care%l a+ea de la Casa V$ntului 8 !ns era sin)ura lui arm " Altce+a, orice alt mi5loc de a# rare #e care l%ar fi #urtat mai de+reme, ar fi #ro+ocat imediat b nuieli" .e voi gsi, oare+ *imic, probabil. ) putea s m uit mai ndeaproape la maina lui .aruith, dar nu am scule s- o deschid i s-o studiez. .it despre ce s- ar putea afla n alt parte... aceste coridoare se tot rsucesc, ntortocheate, n nesfrite moduri diferite. 3otui, cea mai nou descoperire, ascuns n mod plauzibil pe cnd e=plorarea continu, aici poate e=ista 8 indiferent care ar fi aceasta. 1i... Pri+irea%i c /u #e #raful de milioane de ani, !n+$rte5it i scormonit ca i cel de #e 6un , atunci c$nd #rimii oameni au aseleni/at""" a putea gsi urme care m- ar duce mai departe, dac cineva a ptruns vreodat pe- aici naintea mea. 2nce#u s mear) " 4)omotul #ailor suna sec, a+$nd ecou !n cri#ta f r +$rst " 7e ce- o fac+ 5entru c <erseienii au oare vreun rol n evenimente+ ( ru dac au participat+ 3an9a e mulumit de ce a auzit. .rede c 4oidhunate ar putea cu adevrat s ne a/ute i sper c voi fi cumva n stare s dau de acel agent. 7ar i Ethri ne- ar fi de folos. n orice caz, de ce nu m las conductorii "rcani s- l vd pe (rannath+ 6cuzele lor nu au acoperire. 1i dac )nticii acioneaz prin <erseieni, aa cum e de imaginat, de ce l-au amgit pe Daan+ *-ar trebui ca el s tie asta+ @"are tie+ *-ar fi o informaie prin unde. !mperiul 3errian poate respinge foarte simplu preteniile lui Daan ca pe nite frme ale unui cult, cruia i-a aduce mai multe necazuri ca s-l elimin, s- l suprim, dect merit... dar niciodat dac !mperiul consider <erseia n spatele afacerii- )a nct, probabil, el cunoate ntreaga istorie- *umai c ceva e n neregul. Daan e prea sincer, prea fascinat i, da, prea tulburat ca s /oace pe dou planuri. *u-i aa+A. 3rebuie s descopr adevrul sau pierd orice drept a avea vreodat de-a fi conductorul poporului meu. 1+ar continu s # easc !n !ntunecime"

NN 6A VR,;3 H16*.,TR; ad$ncime !n interiorul muntelui, se o#ri !naintea camerei unde se ) sea tem#lul ascuns al lui 7aan" Ra/a de lumin a felinarului atinse !n treac t eni)ma metalic !nainte de%a cerceta #odeaua tunelului" Aici fuseser destule +i/ite de cur$nd, astfel c #raful era r$c$it !ntr%un ade+ rat talme%balme" 6ucrul din camer mai arunc o ultim scli#ire i se #ierdu din +edere" 1+ar nu a+ea dec$t un stro# le) n tor de lumin #entru a scobi un loc !n be/n #entru #ro#ria%i #ersoan " Acum, c a+ansa !ncetior, cu )ri5 , linitea era a#roa#e co#leitoare" ;um 8 ;um, b tea inima lui, bum-bum, bum-bum. Du# c$'i+a metri ne)ura se sfiri" 3u s%ar fi mirat deloc dac ar fi / rit urme de t l#i" 2n afar de 7aan, ofi'erii din Camaraderie, #e care #rofetul i%a adus !n #artea asta, cu si)uran' c s%au a+enturat #oate chiar mai de#arte" Ceea ce l%a o#rit #e 1+ar a fost neate#tata r$nduial " Podeaua fusese m turat %lun " 4 bo+i c$te+a cli#e, !n +reme ce )$ndurile !i !ncol'ir " C$nd !nce#u iar s mear) , cu'itul se ) sea !n #alma%i drea#t " Acum tunelul se ramifica !n trei culoare" ,ra lo)ic s se o#reasc oricine a5un)e aici" 1ntrarea !n labirint era o sarcin #otri+it unor oameni de tiin' dota'i cu echi#ament& dar nici unui sa+ant nu i%ar fi fost #ermis s r m$n !n untru mult tim#" 1+ar + /u c m tura, sau orice +a fi fost, tersese toate urmele" 5erfect gndit, plnuit, se infiltrase i se scurse ideea #rin el"

#izitatorii n- ar observa, probabil, c a fost mturat, dect dac s-ar gsi ntr- un loc unde schimbarea n stratul de praf ar fi evident. 6au dac se ateapt oarecum la acest fapt, ca mine... se ateapt ca urmele ciudate s fi fost nlturate... .erse !n fiecare bifurca'ie i + /u c munca manual se is#r +ea, la scurt distan' , !n dou dintre ele" Ce continua a#oi era o sim#l !n)r m dire, un morman #r buit de +eacuri" A treia deschi/ tur fusese m turat i mai de#arte, dei nu chiar com#let, chiar de toate urmele" Dou #erechi din aceste urme erau umane, una Ithrian & numai cele ale omului se i re!ntor% ceau" Altele era su#ra#use, aadar mai recente" A#ar'ineau unei f #turi care umbla #e )heare ca de #as re" 1+ar se o#ri iar" ?ri)ul muca cu furie din el" 6 m ntorc imediat i s fug+ Unde a putea s fug+ :i ,rannath""" Asta !l hot r!" Ce alt #rieten le mai r m$nea Aenei/ilor liberi9 3umai Ithrianul 8 dac mai era +iu" 1+ar # i ti#til" Dou ui se c scau !n drumul s u" 6e lumin , dar nu + /u dec$t nite !nc# eri )oale, de forme ciudate" A#oi #odeaua se !nclin brusc !n 5os i el se !n+$rti #e o s#iral : dintr%o bolt unde+a sus, !n #eretele dre#t, se / rea o scli#ire #al%) lbuie" 3u%i #ermisese nici o cli# s se s#erie, s se intimide/e, !i !nf c lam#a i se )hid du# #ata de lumin " ,chilibr$ndu%se #rintr%un salt, cercet atent col'ul, Alt chilie, de data asta he0a)onal i cu ta+an !nalt, !naint$nd +reo a#te metri !n st$nc " ;mbrele s#$n/urau !n ea tot at$t de a# s toare, sumbre, !n)he'ate i nemicate ca i aerul din untru" ,ra !ntreru#te de o mas masi+ de metal, #e care se aflau, sudate, un )lob luminos, un dis#o/iti+ sanitar i un lan' lun) de un metru" Tot #e mas e0istau, f r !ns a fi #rinse de ce+a, un #ahar de #lastic i un ulcior cu a# , iar #e 5os se !ntindea o saltea, sin)urul relief #e duritatea iridescent " ",rannathA" stri) 1+ar" Ithrianul se curb , #e somier " Penele sale erau terfelite i murdare, 'easta sfri5it , numai #iele i os" 6an'ul se sf$rea cu o c tu care !i !ncon5ura !ncheietura m$inii st$n)i" 1+ar intr " Ithrianul se lu#t cu fantasmele care%l b$ntuiau i !l recunoscu" Creasta i se !ndre#t , ochii )albeni de+enir foc i #ar " ",9aa- aa:, r sufl el" Primul 3 scut !n)enunche s %l !mbr 'ie/e" "Ce 'i%au f cut9" stri) omul9 "De ce9 Dumne/eule, tic loii ia"""" ,rannath se scutur sin)ur" Vocea !i era r )uit , dar !nce#ea s de+in #uternic " "3%a+em +reme de sentimentalisme" Ce te%a adus aici9 Ai fost urm rit9" "-unt sus#ectat", se trase 1+ar !na#oi #e c lc$ie i !i !mbr 'i )enunchii s %i st #$neasc tensiunea ner+oas " Pri/onierul era forte contient de ur)en' & se +edea asta din fiecare tremurare a" #ena5ului" :i cine mai bine ca el tia des#re #rime5diile ascunse !n acest morm$nt9 3iciodat ca #$n atunci nu func'ionase at$t de ra#id mintea lui 1+ar" "3u", /ise el, "nu cred c m b nuiesc !ntr%o #rea mare m sur " .%am scu/at c +reau s /bor de unul sin)ur, m%am !ntors i am ateri/at sub #rotec'ia furtunii de nisi#, n%am / rit #e nimeni c$nd am intrat" Ceea ce m%a !n)ri5orat a fost +estea #rimit a/i din scrisoarea de la iubita mea" A aflat des#re un a)ent secret .erseian, aflat oriunde !n lar)ul #lanetei Aeneas, tele#at cu o #utere a#reciabil " Du# descrierea lui 7aan este Caruith" 1mediat m%am )$ndit c se 5oac o mecherie ur$t , 7aan ar fi trebuit s aib mai #u'in res#ect fa' de sentimentele mele i s cercete/e misi+a 8 nu am ar tat r +aul nim nui i m%am 'inut de#arte de Arena #e c$t am #utut, !nainte de%a m re!ntoarce s#re a m con+in)e sin)ur des#re ce este +orba"" "Ai #rocedat bine"" ,rannath !i i/bi )hearele deasu#ra ca#ului lui 1+ar& acesta !n'elese c era un mod de a%l face atent" "@a) de seam , Aycharaych e al turi" - s#er m c doarme i +a sfor i #$n ce #leci"" "P$n plecm.: ,rannath chicoti" 6an'ul s u /orn i" 3ici nu se obosi m car s %l !ntrebe cum crede c l%ar #utea t ia" "Voi aduce scule", s#use 1+ar" "3u" Ar fi mult #rea riscant" Trebuie s m sca#i cu +orba" 2n acest fel, dac%o faci meteu)it, #robabil +oi fi eliberat f r a mi se face r u" Aycharaych nu e r /bun tor" 2l cred c$nd s#une c re)ret atunci c$nd trebuie s m torture/e""

3orturat+ *ici o urm, nici un semn... 7esigur, s-l ii nchis pe regele cerului, nlnuit, ngropat de viu, zi i noapte, departe de soare, stele, vnt. )r fi fost mai puin crud dac l-ar fi perpelit pe un foc domol. 1+ar se sufoca de m$nie" ,rannath + /u i%l #re+eni: "3ici indi)narea nu 'i%o #o'i #ermite aici" Ascult " Aycharaych mi%a +orbit deschis" @ nuiesc c trebuie s fie sin)ur, !nchis aici 5os doar cu main riile lui i nurul #rin care%l mane+rea/ oca/ional #e #rofetul%marionet " -au consider c #rin discu'ie #roduce asocia'ii !n contiin'a mea i astfel #oate citi mai mult din ceea ce tiu eu9 De aceea, #oate, am fost l sat !n +ia' " 1nten'ionea/ s m sece de informa'ii"" "Ce e el9" o#ti 1+ar" "3 scut #e o #lanet numit Chereion, unde+a #rin .erseian Roidhunate" Ci+ili/a'ia lor e +eche, +eche""" odinioar lar) r s#$ndit i #uternic 8 da, s#une c Anticii, Constructorii erau Chereioni'i" 3u mi%a e0#licat de ce s%au retras" -#une doar c acum sunt e0trem de #u'ini i #uterea #e care o e0ercit e una #e de%a%ntre)ul i/+or$t din creier"" "3u sunt, deci, uh, su#er%Didonieni""" intelecte care unific )ala0ia, aa cum crede 7aan9" "3u" :i nici nu #oart +reun r /boi, +reun conflict filo/ofic !ntre ei !nii cu #ri+ire la destinul esen'ial al crea'iei" Aceste #o+eti ser+esc numai sco#ului lui Aycharaych"" ,rannath se !ndoi #e )hearele ari#ilor sale" ca#ul i se !ntindea !nainte, c tre !ntunericul )aleriei" "Ascult ", s#use el: "3%a+em dec$t foarte #u'in tim# 8 asta !n cel mai bun ca/" 3u m !ntreru#e dec$t dac de+in ininteli)ibil, !mi #ierd irul" Ascult " :i 'ine minte"" Cu+intele%i ieeau cu )reu, uierate, ca o +i5elie de toamn : ",i # strea/ resturi de tehnolo)ie #e #laneta Chereion, #e care nu le%au !m# rt it, nu le%au ar tat maetrilor .erseieni dac !ntr%ade+ r .erseienii le sunt !n+ ' torii i nu, !n fa#t, uneltele" . tot )$ndesc la as#ectul sta" ,i, nu e ca/ul s ne o#rim #entru s#ecula'ii" Aa cum s%ar ate#ta oricine, tehnolo)ia se refer e0clusi+ la minte" ?iindc sunt e0traordinari tele#a'i, mai dota'i dec$t ne #ermite tiin'a noastr s ne ima)in m c ar fi #osibil" ",0ist o calitate esen'ial a min'ii care mer)e mai de#arte dec$t limba5ul" Dac e ne+oie, Aycharaych #oate citi )$ndurile oricrei fiin'e 8 orice limb , a oric rei s#ecii, #retinde el 8 f r a cunoate simbolismul acelei creaturi" Presu#un c a#roa#e instantaneu anali/ea/ modelul, identific elementele de lo)ic uni+ersal i na'ional , iar a#oi continu reconstruind !ntrea)a confi)ura'ie mental 8 ca i cum sistemul s u ner+os include nu numai sensibilitatea la radia'iile emise de al'ii ci i un calculator semantic or)anic, cu nimic e)alat de ceea ce a construit #$n acum Ci+ili/a'ia Tehnic " "3%are im#ortan' A Ca#acit 'ile lor i%au condus #e oamenii de tiin' Chereioni'i la concentrarea asu#ra #siholo)iei i neurolo)iei" De milioane de ani aceast tiin' a de+enit !nchistat , ca de altfel !ntrea)a lor ci+ili/a'ie, !nchistat , de#reciat , muribund """ Aycharaych sin)ur, #robabil, !ncerc s ac'ione/e !n mod realist, str duindu%se s o#reasc #ieirea neamului s u" 3u tiu" Ceea ce tiu sin)ur este c slu5ete Domeniul Roidhunate ca ofi'er al -er+iciului -ecret, cu o misiune s#ecial , f r sediu fi0" Asta im#lic #unerea la cale a neca/urilor #entru 1m#eriul Terrian, ori de c$te ori are oca/ia" "Pe tim#ul re)imului -nelund s%a !n+$rtit #rin -ectorul Al#ha Crucis" 3u era dificil, c ci #roasta )u+ernare de5a condusese la coru#'ie i confu/ie )eneral " Conflictul #entru 7ihannath a !ndre#tat totul c tre cri/ i .erseia a+ea tot interesul s #ro+oace )reut 'i la )rani'a cu Terra" "Aycharaych a ateri/at !n secret #e Aeneas i a colindat du# #rad " A desco#erit mai mult dec$t o #lanet !n fierberea r /meri'ei" A ) sit #oten'ialul a ceea ce ar #utea destr ma 1m#eriul" C ci to'i oamenii de aici, !n toat di+ersitatea lor, sunt #rofund reli)ioi" D %le un cre/ comun, o cau/ de misionar i +or de+eni fanatici"" "3u", nu se #utu ab'ine 1+ar s nu #roteste/e" "Aycharaych aa crede" A #etrecut mult tim# i a cheltuit o enorm ener)ie !n lumea +oastr , oric$t de +aloros ar fi fost, #rin darul s u, oriunde !n alt #arte"" "Dar 8 o #lanet , c$te+a milioane contra"""" "Cultul se +a r s#$ndi" Vorbete des#re reli)ii noi, militante" 2n trecutul +ostru !nde# rtat""" 1slam, acesta e numele uneia9 8 reli)ii care au adus la #utere triburi obscure i au smuls +echile domin ri, din r d cin , !ntr%o sin)ur )enera'ie" :3rebuie s m )r besc" A desco#erit c locul cel mai #robabil al #rimei sc$ntei a fost aici, unde Anticii meditau, centrul fiec rei contienti/ ri" 2n +is torul 7aan, ale c rui e0isten' i circumstan'e s%au nimerit a fi cele ale unui +eritabil arheti#%uman, Aycharaych consider a de/+olta cel mai #otri+it caracter inflamabil"

"Aycharaych nu #oate #roiecta sin)ur un )$nd !ntr%un creier care nu are structura de a%l #rimi" Dar are, !n schimb, o main care e ca#abil " 3u%i nimic fantastic: oameni, Ithrieni sau .erseieni%in)ineri, desi)ur 8 ar #utea conce#e acelai mecanism, dac ar a+ea un stimulent" 3oi n%o facem, fiindc #entru noi utilitatea ar fi una de mic im#ortan' & comunica'iile electronice se #otri+esc mai bine modulului nostru de +ia' " "Aycharaych, totui""" Tele#atia de mai multe ti#uri a#ar'inea e+olu'iei #e #laneta lui" 2'i reaminteti a+ortonii 8 animalele #e care le 'ineau Tineranii9 . tot !ntrebam ce%i cu ei i el mi%a confirmat c ori)inea acelora e #e #laneta Chereion" ? r !ndoial , efectul lor asu#ra oamenilor i%a su)erat lui Aycharaych acest #lan" "6%a atras #e 7aan aici, 5os, !n +i/uina din aceste labirinturi, l%a dro)at i""" s%a )$ndit la el""" 2ntr%un anume fel, folosind acea main 8 #$n atunci i%a im#rimat o serie de false amintiri i un anume limba5 s#ecific, con+in)$ndu%l s #orneasc de%acum cu aceast nou #ersonalitate" A#oi i%a eliberat +ictima" "-chi/ofrenie #ro+ocat " Personalitatea dublat " ;n om care era s n tos, f cut astfel se aud , R+ociS, se cutremur 1+ar" ,rannath a+ea un suflet mai tare& sau doar tr ise cu aceste fa#te cunoscute, acolo, mai mult tim#, !n !nchisoare9 ,l continu : "Aycharaych a # r sit lumea aceasta a +oastr , a+$nd misiunea de a #roduce alte neca/uri" Ceea ce f cuse #e #laneta Aeneas ar fi #utut sau nu s rodeasc & !n ca/ ne)ati+ nu #ierduse nimic altce+a dec$t tim#" "-%a re!ntors mai t$r/iu i a ) sit roade #este ate#t ri" 7aan c$ti)ase ade#'i #este tot !n 'inutul *rcan" 4+onuri ale noului mesa5 fuseser !m#r tiate de%a lun)ul )lobului de a#ostoli, totdeauna a+i/i de orice ar #utea hr ni un cre/ i dornici m car de un cu+$nt aduc tor de s#eran' " ",+enimentele trebuie conduse cu m iestrie i r bdare, desi)ur, c ci, !n ca/ contrar, micarea ar duce nu la o re+olu'ie urmat de o cruciad ci la o transformare !ntr%o alt sect " Aycharaych s%a stabilit aici 5os s#re a urm ri, a cons#ira, !m#lant$nd de atunci !n 7aan, din ce !n ce mai des, cu a5utorul main riei, re+ela'ii de%ale lui Caruith"""" Ithrianului i se retea/ +ocea" -$s$i" .$na%i liber rete/ aerul" 1+ar s ri !n #icioare i se roti #e c lc$ie" ?i)ura din #ra)ul uii, /u)r +it !n contra nesf$ritei no#'i, /$mbea" ,ra mai mult dec$t un semiumanoid, !nalt i /+elt, !ntr%o mantie cenuie& dar #icioarele%i )oale se terminau cu )heare" Pielea lucea aurie, creasta de #e ca#ul altfel chel se !n l'a albastr , ochii # reau de bron/, cal/i" ?a'a era e0trafin , su#er modelat " 2ntr%una din delicatele%i m$ini 'inea un e0#lo/ibil" "-alut", a#roa#e c$nt el" "Te%ai tre/it i ai sim'it", scr$ni ,rannath" "3u", r s#unse Aycharaych" "Visele mele totdeauna ascult " A#oi, totui, da, am ate#tat s + termina'i discu'ia"" ":i acum,9" !ntreb 1+ar din mi5locul comarului !n care se ) sea" "P i, asta de#inde de tine, Primule 3 scut", r s#unse Aycharaych cu o neschimbat #olite'e" "Pot s %'i ure/, e0trem de sincer, bun +enit9" "Tu""" lucre/i #entru .erseia"""" Puca acti+at cu ener)ie nu se clintise !n m$na lui A+charaych, iar cu+intele%i cur)eau linitit& "Ade+ rat" Ai +reo obiec'ie9 "Dorin'a +oastr ar/ toare e libertatea" Dorin'a Domeniului Roidhunate este ca +oi s%o dob$ndi'i" Aceasta e calea"" "T%t%tr dare, crim , tortur , in+a/ie i chinuire a fiin'elor"""" ",0isten'a folosete !ntotdeauna mi5loace condamnabile Primule 3 scut, nu te m$ndri #este m sur " ,ti #re) tit s lanse/i un r /boi !n care dac +ei i/buti, +or #ieri milioane, al'ii +or fi mutila'i, !nfometa'i, h itui'i, !ndurera'i" ,ti, deci, sau nu, #re) tit #entru aa ce+a9 ,u nu fac altce+a dec$t s te a5ut" Asta e oribil9 Ce fericire a #ierdut 7aan care s nu%i fi fost de mii de ori !na#oiat 9 ":i ,rannath9" "3u%l lua !n seam ", +orbi r )uit Ithrianul c tre 1+ar" "B$ndete%te de ce dorete .erseia ca 1m#eriul s colc ie de con+ulsii i s se destrame" 3u #entru libertatea Aenei/ilor" 3u, ci #entru a ne de+ora buc 'ic cu buc 'ic "" "Ce9" 1+ar se !m#letici #e locul unde st tea" ",l9 3uA" "6o)ic, cine altcine+a te%a tr dat, sus #e r$u, odat ce a aflat cine eti9"

"A continuat s m !nso'easc """" "3u a+ea nici un mi5loc de a #re+eni e+adarea ta, aa cum s%a #etrecut" Aadar, datoria sa era de a te !nso'i, cu s#eran'a de%a transmite alt mesa5 mai t$r/iu i !ntre tim# str$n)$nd informa'ii su#limentare des#re n scuta micare de re/isten' " A fost e0act acelai moti+ esen'ial care mai de+reme te%a a5utat s sca#i din ora, du# ce a ob'inut mai mult dec$t sim#la b nuial a identit 'ii tale"" "2i tiu sco#ul 8 n%am +e)etat sub # m$nt, doar, ci m%am micat !ncoace i !ncolo #rin lume 8 i i%am ordonat lui 7aan, care la r$ndu%i a transmis Comandantului Ia(oG"" "Aycharaych sus#in " A fost ne#l cut !n ceea ce%l #ri+ete #e ,rannath" Dar misiunea mea era de a e0tra)e tot ce #ot din el"" ",rannath", se ru) 1+ar, "s#une c nu%i ade+ ratA" Ithrianul ridic m$ndru ca#ul i r s#unse aro)ant: "Ade+ rul trebuie s %l ) seti !n tine !nsu'i, 1+ar ?rederi(sen" Ce inten'ione/i s faci: de+ii alt creatur #entru Aycharaych sau te /ba'i #entru +ia'a #o#orului t u9" "Ai, oare, de ales9" murmur Chereionitul" "3u%'i doresc r ul" Cu toate astea, eu !nsumi sunt !n r /boi i nu m #ot cram#ona de +ie'i indi+iduale" Te +ei al tura nou , de bun +oie i #e de%a%ntre)ul sau +ei muri"" .um i-a putea spune ce doresc+ Prin team i durere, 1+ar sim'i cum !l #ironesc ochii aurii" 2n s#atele lor se afla #robabil acel intelect deosebit, urm rind, scotocind, descifrind" #a ti ce am de gnd s fac nainte chiar ca eu s pricep ce vreau. Cu'itul !i / n) ni #e #odea" De ce nu m%a #reda9 5oate ar fi bine pentru planeta )eneas, indiferent ce spune (rannath. 1i altcumva... Totul e0#lod " Ithrianul a#uc /dra+ n cu'itul" ,chilibr$ndu%se, balans$ndu%se #e una din uriaele%i ari#i, o arunc #e cealalt asu#ra lui 1+ar, /+$rlindu%l la ad #ostul ei" Aycharaych #robabil n%a b )at de seam ce s%a #etrecut !n ca#ul +$n torului" Acum trase" ?lac ra i/bucni i #$r5oli" 1+ar + /u o alb strime orbitoare, sim'i miros de o/on i de carne #$rlit , ars " -e !nclin la o #arte din calea mor'ii" ,rannath se !nco+oie !nainte" 2n urm %i r mase bra'ul !nl n'uit" 2l smulsese #ur i sim#lu de la !ncheietur , !l cio#$r'ise" A doua lo+itur distru) toare l%a ru#t !n buc 'i" Ari#a teaf r fu coborit " 4+$rlit !nd r t la #erete, Aycharaych se #r bui buim cit" Arma !i c /use" 1+ar se n #usti s a#uce #uca" ,rannath se mic " -$n)ele )$l)$ia #rin #ena5ul !nne)rit" ;n ochi !i fusese smuls" Res#ira'ia era uier toare i cu !ntreru#eri" 1+ar !n)enunchie s#re a%i alina #rietenul" *chiul teaf r !l c ut : "Astfel, Dumne/eu""" m doboar """ Dac s%ar fi #etrecut totul !n aer, #e cer", tui ,rannath" "(9an haa 8harr, ,lirr tal9a...: 6umina din ochi se stinse" * micare atrase #ri+irea lui 1+ar" -e re#e/i la #uc " Aycharaych !i re+enise i o tersese #e u " Vreme de%o b taie de inim Primul 3 scut a+u inten'ia s urle" *#rete, suntem alia'iA Asta !i o#ri m$na destul tim# #entru ca Aycharaych s #oat dis# rea" A#oi 1+ar reali/ ceea ce Chereionitul tia de5a: c niciodat nu +a fi cu #utin' +reo alian' " 3rebuie s ies afar de aici, ori (rannath 8 toat lumea 8 a pierit degeaba. - ri !n #icioare i o lu la )oan " -$n)ele l sa d$r !n urma sa" *bser+ cu mare sur#rindere c deodat !i re) sise lam#a, aceasta cosea umbrele" *u pot nc /eli. *u m pot teme. *u pot face altceva dect s alerg i s gndesc. )9chara9ch e deasupra mea+ ) lsat urme n ambele direcii. *u, sunt sigur c nu e la suprafa. i d seama c o s urc i eu iar eu, ai crui strmoi au venit dintr-o lume mai puternic dect a sa, l-a hitui. 7eci i caut un adpost, o vizuin. )re vreo legtur cu e=teriorul+ 5robabil c nu i chiar dac ar avea, ar chema, ar face legtura+ )sta l-ar da de gol. *u, va trebui s- o ia dup mine, s foloseasc blestemata- i main spre a implanta o intuiie n mintea lui Daan... Camera re+ela'iilor a# ru" 1+ar se o#ri i #etrecu un minut #l$mb$nd 5etul de fl c ri #este lucrul din untru" 3%ar fi #utut s#une dac a i/butit s %l scoat din u/ sau nu, dar aa s#era" 2nainte" Afar #e u " 7os, #e coasta muntelui, #rin #raful )ros, de%a +alma #rin +$ntul #e care ,rannath t$n5ise s %l simt " C tre a+ion" Deasu#ra, susA ?urtuna urla i i/bea"

1+ar se ridic sus de tot, !n s#lendoarea norilor" Dedesubtul s u se roteau nori usca'i, ar)intii, umbre +ii dedesubtul 6a+iniei i #e sub )r bita Creusa" -tele nenum rate luceau" .ai de#arte, se ridicau !n l'imile 1lionului& 5os scli#ea i c dea !n cascade tun toare, 6inn" )ceast lume e a noastr. *ici un strin, un intrus, n-o va orndui dup vrerea lui. * ima)ine #e ecranul radarului !l f cu s se uite !na#oi" Alte dou na+e a# rur " Alertase Aycharaych #e cine+a #entru urm rire9 <ot r$rea se ae/ !n mintea lui 1+ar brusc, dac nu cum+a e0istase acolo tot tim#ul acesta, latent" Acti+ radioul" 1m#erialii monitori/au c$te+a lun)imi de und " Dac se identifica el !nsui i chema o escort militar , ar fi ob'inut%o, #robabil, !n c$te+a minute" 3an9a, se )$ndi, m-ntorc, iat, acas.

NN1 C6*P*T,6, din turnul ;ni+ersit 'ii sunar " A+eau +echiul sunet i totui a/i, c$ntau cum+a a #ace, a linite" -au se !nela Chunderban Desai cu bun tiin' 9 3u era #rea !ncre/ tor dac +reo fiin' ar #utea fi" Cu si)uran' t$n ra #ereche care st tea um r la um r i m$n %n m$n #ri+ea la el cu #ruden'a ce #utea !nc masca ostilitatea" Anim lu'ul femeii, ae/at !n #oal # rea a a+ea acelai aer c ci r m$nea linitit #ri+indu%l #e +i/itator" ?ereastra din s#atele lor !ncadra o clo#otni' #e un cer indi)o" ,ra deschis i bri/a ce aducea melodia intr r coroas , uscat , im#re)nat , de miresme #roas#ete" "Cer scu/e #entru c + deran5e/ at$t de re#ede du# !nt$lnirea +oastr ", s#use Desai, care sosise cu trei minute !n urm " "3u +oi sta mult" Vre'i s + relua'i +ia'a #articular dinainte, tiu" Dar consider c unele e0#lica'ii i asi)ur ri +erbale din #artea mea + +or folosi"" "3u%i un mare neca/ s #etrec o 5um tate de or !n com#ania ta, du# cele /ece /ile de !nchisoare de unul sin)ur", se re#e/i 1+ar" "Re)ret #entru deten'ia ta, Primule 3 scut" 3%a fost !ns neconfortabil , incomod , nu9 Am fost ne+oi'i s te i/ol m o +reme" ? r !ndoial , !n'ele)e'i c a trebuit s ne lu m o m sur de si)uran' !n ce te #ri+ete, c$t tim# a fost cercetat +ersiunea relatat de tine" Dar am a+ut !n +edere i necesitatea de a%'i asi)ura securitatea #ersonal du# eliberare" Asta a cerut o anume #erioad " ? r coo#erarea Profesoarei Thane ar fi durat mult mai mult dec$t at$t c$t a fost" "Protec'ia, securitatea 8 huh9" se uit 1+ar uluit de la el la Tatiana" ,a !i str$nse de)etele #e s#atele oricelului ca i cum ar fi f cut o alinare" "Da", r s#unse, abia au/it" "Teroritii mic rii de eliberare !n stil #ro#riu", re/um Desai cu o +oce mult mai animat dec$t se sim'ea el, !n forul s u interior" "Au m cel rit de5a un num r de Aenei/i care s#ri5ineau )u+ernarea im#erial " Re$ntoarcerea ta !ns#re noi, dest inuirea, di+ul)area unei cons#ira'ii, a unui #lan care !ntr%ade+ r ar fi #utut smul)e acest sector de sub st #$nirea 1m#eriului toate acestea +enind de la tine, !ncarnarea n /uin'elor lor, i%ar fi #utut !m#in)e din nou la crim "" 1+ar r mase o +reme t cut" -unetele clo#otelor se stin)eau" 3u se des#rinse de Tatiana, dar str$n)erea bra'ului s u sl bi" 2n cele din urm o !ntreb : "Ce%ai f cut9" ,a%l a#uc mai a# sat: "1%am con+ins" 3%am rostit nici o dat nume""" Comisarul Desai i ofi'erii lui nu mi%au cerut +reunul, +reodat """ Va fi o amnistie )eneral "" "Pentru fa#tele comise !n trecut", reaminti 1m#erialul" "3u #utem !n) dui altele asem n toare" -#er !n +enirea a5utoarelor #entru a le #re+eni !n +iitor"" ? cu o #au/ " "Dac urmea/ ca Aeneas s cunoasc din nou le)ea i linitea, restaurarea a tot ce s%a #ierdut, atunci tu, Primule 3 scut trebuie s iei conducerea"" "Pentru ceea ce sunt sau #entru ce am fost9" !ntreb 1+ar cu as#rime, se+er" Desai d du din ca#: ".ult mai mul'i oameni +or 'ine seama de tine +orbind de reconciliere, dec$t de oricare altul" .ai ales du# ce #o+estea ta a de+enit #ublic , cel #u'in at$ta din ea c$t e !n'ele#t s fie cunoscut"" "De ce nu !n !ntre)ime9" "-er+iciile -ecrete 3a+ale +or dori, #robabil, s # stre/e di+erse detalii !n secret, fie i mai mult i mai s#re a nu afla inamicul ce #utem i ce nu" :i, m%m%m, anumite !nalte oficialit 'i n%ar a#recia felul cum s%au r s#$ndit tirile, cum s%au infiltrat intruii, cum au fost !nela'i i dui de nas #$n la mar)inea unui 2nfior tor abis""

"Tu, de e0em#lu9" Desai /$mbi" "$ntre noi doar, la Bu+ernatorul .uratori m )$ndeam" ,u sunt mult #rea ne!nsemnat s#re a #ro+oca sen/a'ie" Acum !n 6lynathaGr nu sunt in)ra'i" . ate#t ca de a/i !nainte s mi se dea total m$n liber !n -istemul Vir)ilian" * tactic #e care inten'ione/ s%o #un !n a#licare este str$nsa consultare cu re#re/entan'ii fiec rei )ru# ri sociale de #e Aeneas ca i o fa/ de )u+ernare )radual asu#ra lor"" "<m" 1nclu/$nd *rcanii9" "Da" Comandantul Ia(oG a fost a#roa#e /drobit de aflarea ade+ rului& i el e robust, nu are +reun an)a5ament #rofund emo'ional !n ca/ul fals 8 #ur i sim#lu e interesat de bun starea #o#orului s u" , de acord c doar 1m#eriul, !i #oate sal+a !n modul cel mai adec+at de a#ro#iata a)onie"" 1+ar r mase iar i t cut" Tatiana !l #ri+ea" 6acrimile !i scli#eau !n ochi" Cunotea acel )en de durere, de suferin' " 2n cele din urm el !ntreb : "7aan9" "Profetul9" r s#unse Desai" "3u tie dec$t c , din anumite moti+e, ai fost ne+oit s fu)i 8 o defec'iune, cu si)uran' , crede el, i a#oi un alt raid 1m#erial a sosit #e .untele Cronos, scotocind mai #rofund i efii Camaraderiei nu s%au #utut o#une" Poate m sf tuieti cum s %i s#un ade+ rul, !nainte s a#ar comunicatul oficial"" -ec: "Ce%i cu Aycharaych9" "A dis# rut ca i main ria%creier" 2l c ut m, !l +$n m bine$n'eles"" Desai se str$mb : ". tem c +om eua" 2ntr%un fel sau altul, acest tic los +iclean +a # r si #laneta i +a a5un)e acas " Dar cel #u'in nu ne%a distrus #e noi"" 1+ar se !nde# rt de fat , de data asta nici ea, nici orice altce+a nemai#ut$ndu%l alina" -ub bucla blond care%i c dea #e frunte, #ri+irea%i alb strie a+ea o lucire de )hea' " "Chiar cre/i c ne%ar fi #utut nimici9" ".ilenialismul #e care%l st #$nea, #rin main rii, mecanisme, da, ne%ar fi #utut termina," r s#unde cu ton )ra+ Desai" "3u #utem fi si)uri" ?oarte #robabil c Aycharaych ne cunoate mai bine dec$t ne cunoatem noi !nine" Dar""" s%a #etrecut, iar i iar !n e0isten'a a)itat a omului: R /boiul -f$nt, care nu #oate fi o#rit i care demolea/ re)ate i im#erii chiar dac solda'ii s i sunt #u'ini i slab #re) ti'i" 3um rul lor crete, +e/i" Toat #o#ula'ia li se al tur " *mul nu i%a dorit niciodat un Dumne/eu confortabil, !n'ele#t sau bine+oitor& el a r$+nit un cre/, o cau/ care #roduce totul, dar mai ales care #retinde totul" Aa cum fluturele e atras de flac ra l m#ii""" Din ce !n ce mai mult, din e0#erien'a mea #e #laneta Aeneas, am a5uns s !n'ele) c lumea e com#us din nenum ra'i oameni diferi'i, dar to'i, f r e0ce#'ie, credincioi, to'i #uternici i ca#abili, !m# rt ind o anume ima)ine tradi'ional des#re e0traordinarii str moi i com#let ne#re) ti'i s admit c aceti str buni #oate +or fi fost la fel de limita'i i !n ultim instan' , condamna'i la fel ca noi" Aeneas a fost !n fruntea lu#tei #entru un sfirit #olitic" C$nd s%a instalat, !nfr$n)erea a f cut ca locuitorii i for'ele lor s se re!ntoarc !ns#re lucrurile transcendente" :i a#oi Aycharaych a in+entat #entru ei o transcenden' #e care cel mai de+otat reli)ios ca i cel mai se+er critic, om de tiin' o #uteau admite !n aceeai m sur " 3u cred c firul, cursul e+enimentelor din R /boiul -f$nt s%ar fi o#rit aici, !n acest col' al lui Re)ulus" -f$ritul ar fi fost cel al umanit 'ii i al #rietenilor umanit 'ii, sf$iat din dou # r'i" 3u mult mai multe de dou , c ci e0ist contradicii n credin' , care, cred eu, au fost !n mod deliberat s dite i culti+ate" De e0em#lu, Dumne/eu e Creatorul sau Creatul9 :i tot astfel induc$nd, ere/iile, #ersecu'iile, r /meri'ele, haosul, duc la schilodirea statelor, c ci ura dintre fra'i e mai atroce dec$t a unui str in"""" Desai !i trase r suflarea !nainte de%a termina"""" aa cum ar fi .erseienii" , clar ce urm rete .erseia, !nt$i s ne a'$'e unii contra altora, a#oi s ne domine"" 1+ar !i lo+i #umnii de )enunchi: "4 u9" !ntreb el" "Ade+ rul ade+ rat", s#use Desai" "*h, tiu ce eficace a fost mereu amenin'area .erseian #entru #oliticieni, industriai, comenduirea militar i birocra'ii 1m#eriului" :i de fa#t nici nu !nseamn c nu e real" :tiu c$t i%a def imat #ro#a)anda #e .erseieni, c$nd ei sunt 8 #otri+it #ro#iriilor lor +ederi i de altfel chiar multora dintr%ale noastre 8 un #o#or foarte cuminte" :i nici asta nu +rea s !nsemne c liderii lor n%ar risca #$n i lun)a 3oa#te, numai s !nha'e su#rema'ia"

"Primule 3 scut, dac doreti s fii demn de a%'i !ndruma lumea, trebuie s !nce#i #rin renun'area la ilu/iile #l cute, confortabile" Totui, nu te lua du# ce%'i s#un eu" -tudia/ " 2ntreab %te" 6ucre/i s te con+in)i sin)ur" ? %'i #ro#riile # reri" Dar urmea/ totdeauna ade+ rul, oriunde s%ar ) si el"" "Ca Ithrianul acela9" murmur Tatiana" "3u, ca !ntre)ul Domeniu Ithri," !i s#use Desai" ",rannath era a)entul meu, de acord" Dar era !n aceeai m sur i al lor" 6%au trimis #rintr%un an)a5ament f cut dinainte: #entru c #rin e0trema lui ciud 'enie, deosebirea lui i/bitoare, a#arenta detaare ar fi #utut s !n+e'e ceea ce Terrienii n%ar fi i/butit"" "De ce ar face Ithri aa ce+a9" #use 1+ar totul sub semnul !ntreb rii" "*are n%am #urtat un r /boi cu ei, nu i%am !n+ins i nu i%am #ri+at de unele teritorii #e care le de'ineau9" "Dar asta a fost odat , demult, +e/i tu" Teritoriul a fost cu mult tim# !n urm asimilat celui al nostru" 1redentismul e o #rostie" :i Terra n%a !ncercat s treac #este deci/iile Domeniului sau ale coloniilor .erseiene, #e tim#ul # cii" *ricare ar fi )reelile 1m#eriului i acestea nu%s #u'ine, el recunoate anumite limite la care trebuie, !n mod !n'ele#t, s se o#reasc "" ".erseia nu #rocedea/ aa"" "@ine%n'eles, ,rannath nu tia nimic des#re Aycharaych, c$nd a sosit aici" Dar tia c Aeneas e o #lanet %cheie !n acest sector i se ate#ta ca .erseia s fie !n ac'iune #e unde+a, #rin +reun dedesubt" Pentru c Terra i Ithri au un co#leitor interes comun #ace, stabilitate, st +ilirea a)resorului insa'iabil 8 i #entru c ambi'ia lumii +oastre i s%a # rut #otri+it , el a +enit s dea cum s%ar s#une, o m$n de a5utor oricare ar fi fost aceea"" Desai !i drese +ocea" "2mi #are r u", s#use el" "3u a+eam de )$nd s 'in o cu+$ntare aa de lun) " :i #e mine m%a sur#rins" 3u sunt un orator, doar un )lorios birocrat" Dar aici e o #roblem de care de#ind milioane de +ie'i"" "1%a'i ) sit cor#ul9" !ntreb linitit 1+ar" "Da", r s#unse Desai" "Rolul s u e o alt chestiune ce nu #oate fi f cut #ublic : e #rea re+elator, #rea #ro+ocator" De fa#t +a trebui s renun' m la rolul 5ucat de .erseia din #ricina temerilor #entru at$t de ubreda, fra)ila #ace" "*ricum, ,rannath a fost trans#ortat acas #e un cruci tor 1m#erial& i la @ord se afla )arda de onoare"" "Asta e !n re)ul ", s#use 1+ar du# un tim#" "Ai ce+a de )$nd !n ce%l #ri+ete #e bietul 7aan9" !ntreb Tatiana" "2i +om acorda un tratament #sihiatric, s#re a%l sc #a de falsa #ersonalitate", #romise Desai" ".i s%a s#us c e cu #utin' "" "Presu#une c el refu/ "" Pri+irea lui Desai se re!ntoarse c tre 1+ar" "6a fel ca tine, Primule 3 scut", /ise el" "3u +ei fi silit" 3imeni nu te +a for'a" Colaborarea cu administra'ia mea #entru restaurarea #lanetei Aeneas i reinte)rarea !n cadrul 1m#eriului te #re+in c +a fi )rea i f r +reo urm de )ratitudine" Te +a costa #rieteni i ani din +ia' , #e care i%ai #utea #etrece mult mai #l cut, i%'i +a #roduce durere atunci c$nd +a trebui s iei o deci/ie definiti+ sau s faci un com#romis #enibil" Pot doar s doresc i s s#er c +ei fi al turi de noi"" -e ridic : "Cred c deocamdat a5un)e", s#use el" "V%a'i c$ti)at dre#tul la o anumit linite, intimitate, +oi am$ndoi" V ro) s medita'i i chema'i%m oric$nd dori'i, f r 5en " Acum, bun /iua, Profesoar Thane, Primule 3 scut ?rederi(sen"" 2naltul Comisar al 1m#eriului Terrian se !nclin " "V mul'umesc"" 2ncet, se ridicar i 1+ar i Tatiana" 6%au flancat #e micu'ul om !nainte de a%i str$n)e m$na" "Probabil +om !ncerca s a5ut m", rosti 1+ar" "Aeneas e datoare s su#ra+ie'uiasc 1m#eriului"" Tatiana e0trase acul din !n'e# tur , !ncerc$nd s !ndulceasc #ilula" "Domnule, #resu#un c + dator m mai multe mul'umiri dec$t i%ar !nchi#ui oricine, indiferent de ce +e'i s#une dumnea+oastr "" Pe c$nd !nchidea ua !n urma sa, Desai au/i oricelul care !nce#use s c$nte" 7aan se #limba de#arte, sin)ur, !nainte de r s rit"

-tr /ile erau canioane de noa#te, #rin care el adesea se !m#iedica" Dar c$nd a5unse #e cheiul s# lat de mare, cerul !l !ncon5ur " 2n s#atele acestei #latforme lar)i, scli#itoare, oraul se / rea ca o !n)r m deal tranformat ma)ic de lumina lunii" -us, deasu#ra, se ridica Arena, cu !ntunecata%i #utere !n)he'at !ntr%un nimb" -ub t l#ile lui, muntele ar ta alb%)ri i umbrele #unctau c rarea s#re a# " 6a nord i est era 1lionul, des#icat de lucirea cascadelor 6inn" Cel mai bine cunotea cerul" -tele su#raa)lomerau o !ntunecime care # rea ea !ns i !n fl c ri, #$n se to#eau, se amestecau !m#reun , de%a +alma !n cataracta C ii 6actee" Cel mai im#un tor ardeau Al#ha i @eta Crucis& ele tiau mult mai multe, erau #rietenii hoin rerilor +ie'ii sale i o #arte din el le im#lora s %l )hide/e" ,le doar scli#eau i se roteau" 6a+inia era 5os i Creusa se )r bea s a#un " Cobor$t #este locuri +irane s#$n/ura Dido, luceaf rul de diminea' " Cascadele !nde# rtate +uiau surd, iar ei se mai aflau !nc aici, !m#reun i era !n)ro/itor de fri)" Aerul res#ira'iei scos afar fume)a ca al fantomelor, !nl untru durea" 8 ?ii atent la ce este real i etern, s#use Caruith" 8 6as %m %n #ace, r s#unse 7aan" ,ti un s#ectru" * minciun " 8 3u cre/i asta" *oi n%o credem" 8 Atunci de ce%i )oal !nc #erea ta acum, iar eu sin)ur !n 'east , !n craniu9 8 .eilali au c$ti)at 8 nu chiar o b t lie, dac r m$nem #e #o/i'ii ferme& o alterca'ie, o ambasad !n lu#ta +ie'ii s#re a de+eni Dumne/eu" 3u eti sin)ur" 8 Ce%ar trebui s facem9 8 - t ) duim, s ne le# d m de 5ur mintele lor false" - #roclam m ade+ rulA 8 Dar tu nu e0iti acoloA i/bucni 7aan" ,ti o #arte fabricat , introdus !n #ro#riu%mi creier, uier$nd mereu la mine s tac& i eu m #ot +indeca de tine" 8 *h, da, rosti Caruith cu un teribil dis#re'" ,i !mi #ot !nde# rta, !mi #ot ter)e com#let urmele& de asemenea te #ot i #e tine castra, dac doreti" Du%te, de+ino domestic, re!ntoarce%te la meseria ta de #antofar" -telele acestea +or continua s scli#easc " 8 Cau/a e #ierdut !n aceast )enera'ie, #e acest )lob& e sf r$mat , #led 7aan" :tim asta am$ndoi" Ce altce+a am mai #utea face dec$t s mer)em 5alnici, bat5ocori'i, insulta'i, s#re a ruina i +isurile ultimelor credincioi9 8 Putem sus'ine ade+ rul i #utem muri #entru el" 8 Ade+ rul9 Ce do+edete c eti ade+ rat, real, Caruith9 8 Bolul #e care l%a l sa !n urma mea, 7aan" :i acesta, )$ndi el +a e0ista !ntr%ade+ r acolo, !nl untrul lui 7aan, ecou sin)uratic: "f r sens, f r sens, f r sens", #$n ce a doua moarte i%ar da linitea" 8 P strea/ %m , mai !ncerc s %l con+in) Caruith, +om muri doar o sin)ur dat i +a fi, oricum, !n ser+iciul acelor sori" 7aan se !na#oie la ai s i" )/ut- m. 3u r s#unse nimeni !n afar de Caruith" Cerul se albea s#re r s rit i sosi #laneta Vir)il& /orii se i+ir brusc" Peste tot se tre/ea lumina" :oa#te, murmure #rin aer, un /)omot de ari#i, mireasm de #lante care !ntr%un fel anume se men'in i !n deert" -tea)urile se ridicar #e Arena i trom#etele sunar , indiferent ce +a fi mai t$r/iu" 7aan tiu: #iaa i are propiile ei comandamente. !ar eu voi avea suficient via ct s umple golul rmas. #oi cuta a/utorul oamenilor. 3u aflase niciodat #$n atunci, c$t de abru#t , #r # stioas fusese c rarea" 7ar te implor prin bolta cereasc 1i vntul tnr peste ierburi, 6-i iei privirea de pe fiina mea 1i s-mi eliberezi spiritul. H1P613B %%%%%%%%%%%%%%%%%%%%%%%%%%%%%%%%%%%%%%%%%%%%%%%%