Sunteți pe pagina 1din 136

PROLOG Felicitri! Faptul c citeti aceste rnduri nseamn c ai fcut un pas uria spre supravieuirea pn la urmtoarea ta zi de natere. a! tu!

de colo! care rsfoieti aceste pa"ini. #u pune cartea $os. %or&esc ct se poate de serios... viaa ta ar putea depinde de ea. 'sta(i povestea mea! povestea familiei mele! ns ar putea fi! la fel de &ine! i povestea ta. )untem cu toii &"ai n c*estia asta! crede(m pe cuvnt. #(am mai fcut niciodat ceva asemntor! aa c am de "nd s(i dau drumul! iar tu ai s ncerci s ii ritmul. O+. ,u sunt -a.. 'm paisprezece ani. Locuiesc mpreun cu familia mea! alctuit din cinci copii! nu suntem nrudii! dar sunt ntru totul familia mea. )untem... ei &ine! suntem puin cam ciudai. 'cum nu c m dau mare! dar nu ne comparm cu nimic din ce(ai vzut tu pn acum. Practic! suntem destul de cool! simpatici! istei... /ns deloc o&inuii! din nidun punct de vedere. #oi ase 0 eu! Fan"! 1""2! #ud"e! t*e Gasman i 'n"el 0 am fost creai cu un scop anume! de ctre cei mai demeni! mai ori&ili 3savani4 pe care i i(ai putea ima"ina. #e(au creat ca un e.periment. 5n e.periment n urma cruia am a$uns s fim oameni doar ntr(o proporie de 678. 9elelalte dou procente au avut un impact covritor! crede(m. 'm fost crescui ntr(un la&orator(nc*isoare! numit :coala! n cuti! ca o&olanii de la&orator. ,ste destul de ocant c putem "ndi sau c*iar vor&i de aa ceva. ar putem! &a c*iar mai mult dect att. ' mai e.istat nc un e.periment la :coal! care a trecut de faza copilriei. O parte om! o parte lup! animale de prad n totalitate; li se spune ,liminatori. )unt duri! detepi! i "reu de controlat. 'rat ca oamenii! ns atunci cnd doresc! se pot transforma n oameni(lupi! cu &lan cu tot! coli i "*eare. :coala i folosete ca paznici! poliiti... i cli. Pentru ei! noi nu suntem dect ase inte mictoare! prad suficient de descurcrea ca s fie distractiv de vnat. Practic! vor s ne sfie "tle$ul. :i s se asi"ure c lumea nu afl de e.istena noastr. ar nc nu m dau la fund. /i spun ie! da< 'ceast poveste ar putea fi despre tine... sau despre copiii ti. ac nu astzi! atunci ct de curnd. 'a c! te ro"! ia asta ct se poate de n serios. Risc tot ceea ce conteaz povestindu(i... dar tre&uie s tii. 9ontinu s citeti! nu lsa pe nimeni s te opreasc. 0 -a.. :i familia mea; Fan"! 1""2! #ud"e! Gasman i 'n"el. =un venit n comarul nostru.

P'R>,' ? )P'1-' )>OL5L51 ?


Lucrul cel mai ciudat! atunci cnd te confruni cu moartea iminent! este c asta(i pune! &rusc! toate lucrurile ntr(o anumit perspectiv. ) lum situaia actual! de e.emplu. Fu"i! @aide! fu"i! :tii c poi. 'm tras! adnc! cteva "uri de aer. 9reierul meu era turat la ma.imA "oneam pentru a(mi scpa pielea. )in"urul meu scop era s scap. #u mai conta nimic altceva. 9(mi erau z"riate &raele fii( fii de mrciniul n care intrasem< -are &rnz. 9 tlpile mele "oale loveau fiecare piatr tioas! rdcin dur! sau ru ascuit< #icio pro&lem.

9 m dureau plmnii din lips de aer< - puteam descurca. 'sta! att timp ct mai puteam aeza ntre mine i ,liminatori o ct mai mare distan posi&il. -da! ,liminatorii. -utani; pe $umtate oameni! $umtate lupi! de o&icei narmai! ntotdeauna nsetai de sn"e. 'cum m fu"reau pe mine. %ezi< 'sta c*iar pune totul ntr(o anumit perspectiv. Fu"i. ,ti mai rapid dect ei. Poi lsa n urm pe oricine. #u mai fusesem niciodat att de departe de :coal. -(am rtcit cu totul. >otui! &raele nc( mi mai zvcneau dorind s se ridice! "oneam printre tufiuri! privirile(mi nelinitite cercetau ce era naintea mea. /i puteam depi n vitez. Puteam "si o poian cu destul spaiu pentru mine s... O*! nu. O*! nu. intre copaci iz&ucnir urletele nepmnteti ale cinilor de vntoare! pui pe adulmecat! i mi s(a fcut ru. Puteam fu"i mai repede dect oamenii! toi dintre noi puteau asta! c*iar i 'n"el! iar ea are numai ase ani. /ns niciunul dintre noi nu putea aler"a mai repede dect un cine masiv. 9ini! cini! fu"ii la miazzi! lsai(m s mai triesc o zi. ,rau tot mai aproape. O lumin sla& se strecura printre copacii din faa mea... o poian< >e ro"! te ro"... o poian ar putea fi salvarea mea. 'm nit printre copaci! cu pieptul sltndu(mi! iar un strat su&ire de transpiraie rece mi se ntindea pe piele. a! #u... o*! nu! -(am oprit n derapa$! dnd din mini! iar picioarele mi(au patinat napoi pe pmntul pietros. #u era o poian. /naintea mea se afla o pant! un versant a&rupt din piatr! terminat ntr(un platou nevzut! aflat la cteva sute de metri mai $os. n urma mea era pdurea! plin de copoi &loi i ,liminatori demeni! narmai. #iciuna din opiuni nu mirosea &ine. 9inii sc*eunau ntrtai! i localizaser prada; moi. -(am uitat peste povrniul mortal. #u aveam de ales! ntr(adevr. ac ai fi fost n locul meu! ai fi fcut e.act acelai lucru. 'm nc*is oc*ii! am ntins &raele... i m(am lsat s cad peste mar"inea versantului. ,liminatorii au urlat furioi! iar cinii s(au apucat s latre isteric! dar apoi tot ce(am mai putut auzi n(a mai fost dect uieratul aerului! trecnd pe ln" mine. Pentru o clipit! totul a rmas al nai&ii de panic. 'm zm&it. 'poi! inspirnd adnc! mi(am desfurat aripile ct puteam de repede. 9u o lun"ime de aproape patru metri! de un ar( miu(desc*is! cu dun"i al&e i nite puncte maro! ca nite pistrui! aripile au prins aerul! iar eu am fost sltat &rusc n sus! violent! ca i cum tocmai s( ar fi desc*is o paraut. 5au! #ot pentru mine; #iciodat nu mai desc*izi &rusc aripile. 9*ircindu(m! m(am lansat n pica$ cu toat fora! apoi mi(am desfcut aripile! nind n sus din nou. O*! oamne! z&uram... e.act aa cum mi dorisem ntotdeauna. =aza stncii! nvluit n um&r! se estompa su& mine. 'm rs i m(am avntat n vzdu*! simindu(mi muc*ii ncordai! iar aerul fluiera prin pena$ul meu secundar! i curentul mi usca transpiraia de pe fa. 'm urcat dincolo de mar"inea stncii! dincolo de dulii uluii i ,liminatorii furioi. 5nul dintre ei! cu o fa proas! cu colii iroind de saliv! i(a ridicat arma. 5n punct rou apru pe cmaa mea de noapte zdrenuit. #u astzi! nemernicule! mi(am spus! cotind strns spre vest! n aa fel nct soarele s(i cad n oc*ii plini de ur. #(am de "nd s mor astzi.

B
'm srit n capul oaselor n pat! cu mna n dreptul inimii. #u m(am putut a&ine s nu(mi verific cmaa de noapte. #iciun punct rou fcut de vreo raz laser. #ici "uri de "loane. -(am pr&uit napoi pe pat! uurat. oamne! ct mai uram visul sta. ,ra mereu la fel; fu"a de la :coal! cu ,liminatorii i cinii pe urmele mele! cderea mea de pe stnc! apoi v$$$! aripile! z&orul! evadarea! ntotdeauna m trezeam cu sentimentul c m aflasem cu o secund naintea morii. #ot pentru mine; (i su&contientului un discurs de m&r&tare pentru vise mai &une. ,ra rcoare! ns m(am sforat s co&or din patul cldu. -i(am pus len$erie curatA surprinztor! #ud"e pusese deoparte rufele splate. >oat lumea dormea ncA nc mai puteam profita de cteva minute de pace i linite! s m pre"tesc pentru aceast zi. /n drum spre &uctrie! am aruncat o privire pe ferestrele de pe *ol. /mi plcea privelitea; lumina soarelui de diminea rz&tnd peste crestele munilor! cerul senin! um&rele adnci! faptul c nu vedeam nici ipenie de om. - aflam sus! pe un munte! n si"uran! doar eu i familia mea. 9asa noastr avea forma literei ,! ntoars invers. =raele ,(ului erau ca nite policioare! spri$inite pe piloni! deasupra unui canion a&rupt! astfel c! atunci cnd m uitam pe fereastr! m simeam de parc a fi plutit. Pe o scar 3cool4 de la unu la zece! aceast cldire a$un"ea! fr pro&leme! la cincisprezece. 'ici! familia mea i cu mine puteam fi noi nine. 'ici puteam tri li&eri. %reau s spun literalmente li&eri! pentru c nu eram n cuti. 'sta(i o poveste lun". espre ea! mai trziu. :i! &ineneles! acum venea i partea cea mai tare; nu erau aduli. 9nd ne(am mutat prima oar aici! Ce& =at( c*elder a avut "ri$ de noi! ca un tat. #e(a salvat. #iciu( nul dintre noi nu avea prini! ns Ce& ne(a devenit pe ct de apropiat era posi&il. 'cum doi ani! el a disprut. :tiam c murise! toi tiam! dar nu discutam despre asta. 'cum eram pe cont propriu. -da! nu se "sea nimeni care s ne spun ce s facem! ce s mncm! cnd s mer"em la culcare. ,i! cu e.cepia mea. ,u sunt cea mai mare! aa c ncerc s fac lucrurile s mear" pe ct pot eu de &ine. ,ste o sarcin dificil! pentru care nu i se aduc mulumiri! ns cineva tot tre&uie s(o fac. #u mer"em nici la coal! aa c slav omnului pentru 1nternet! pentru c altfel n(am ti nimic. ar fr coli! fr doctori! nu apreau nici cei de la serviciile sociale care s ne &at la u. ,ra simplu; dac nu tie nimeni de noi! rmnem n via. 9utam prin &uctrie ceva de mncare! cnd am auzit n spatele meu un trit de pai adormii. 0 D#eaa! -a..

E
D#eaa! Gazz2! am zis! n timp ce adormitul n vrst de opt ani se nruia peste mas. L(am frecat pe spate i l(am srutat pe cretet. Fusese poreclit Gasman nc de cnd era &e&elu. 9e(a putea spune< )istemul di"estiv al acestui copil produce un anumit damf. 5n sfat nelept; stai n &taia vntului. Gasman a clipit spre mine din oc*ii lui al&atri! fa&uloi! rotunzi i ncreztori. 0 9e(avem la micul de$un< m(a ntre&at! ndrep( tndu(i spatele. Prul lui fin i &lond i sttea ridicat pe cap! amin( tindu(mi de pena$ul pufos al unui pui de pasre. 0 @m! este o surpriz! i(am rspuns! din moment ce *a&ar n(aveam. 0 'm s tom nite suc! s(a oferit Gasman! i m(am nduioat.
0

,ra un copil dulce! dulce! i la fel i surioara lui. ,l i sora lui de ase ani! 'n"el! erau sin"urii nrudii dintre noi! ns! oricum! constituiam cu toii o familie. 9urnd! 1""2! nalt i palid! a aprut i el n &uctrie. 9u oc*ii nc*ii! s(a lsat pe canapeaua noastr uzat cu o precizie perfect. )in"ura dat cnd are pro&leme pentru c este or&! e atunci cnd unul dintre noi mut mo&ila din loc! sau alte din astea. 0 @ei! 1"! dezmeticete(te! i(am zis. 0 -ai las(m! a &ol&orosit el adormit. 0 Foarte &ine! am fcut eu. Pierzi micul de$un. - uitam prin fri"ider! avnd sperana naiv c! poate! veniser znele &une ale mncrii! cnd am simit o furnictur pe ceaf. -(am ridicat repede i m(am ntors. 0 %rei s termini cu asta< am zis. Fan" aprea ntotdeauna aa! n tcere! de nicieri! ca o um&r ntunecat care revenea la via. - privea calm! "ata ec*ipat i atent! cu prul su lun"! ne"ru! pieptnat pe spate. ,ra cu patru luni mai mic dect mine! dar de$a cu zece centimetri mai nalt. 0 ) termin ce< a ntre&at el tacticos. 9u respiratul< -i(am dat oc*ii peste cap. 0 :tii tu cu ce. 1""2 a scos un mrit i s(a ridicat le"nndu(se. 0 'm s pre"tesc nite ou! a anunat el. 9red c dac a fi fost mai mult o fem&ot! m(ar fi deran$at c un tip or&! cu ase luni mai mic! poate "ti mai &ine dect mine. ar nu sunt! aa c nu m(a deran$at. )uprave"*eam &uctria. -icul de$un decur"ea cum tre&uie. 0 Fan"< >u pui masa. ,u m duc s le aduc pe #ud"e i 'n"el. 9ele dou fete mpreau ultimul dormitor mic. 'm desc*is ua pentru a o "si pe cea de unsprezece ani! #ud"e! adormit! "*emuit ntre cuverturile ei. e(a&ia dac o puteai recunoate cu "ura nc*is! mi(am zis eu mucalit. 9nd era treaz! i ziceam Radio(G*iont; numai mpunsturi! tot timpul. 0 @ei! scumpo! scularea! am zis! scuturnd(o uor de umr. -icul de$un peste zece minute. #ud"e a clipit. Oc*ii ei cprui se strduiau s se focalizeze asupra mea. 0 9e< a &ol&orosit ea. 0 O nou zi! am zis. )coal(te i nfrunt(o. Gemnd! #ud"e s(a ridicat cu c*iu! cu vai! "*e&oat! ns te*nic vor&ind acum era n picioare. %izavi! o perdea su&ire ascundea un col al camerei. Lui 'n"el i plceau numai locurile mici i conforta&ile. Patul ei! n"*esuit dup perdea! era ca un cui& pentru animale de plu! cri! ma$oritatea *ainelor ei. 'm zm&it i(am tras perdeaua. 0 @ei! te(ai m&rcat de$a! am zis! aplecndu(m s(o m&riez. 0 )alut! -a.! a zis 'n"el! scondu(i &uclele &londe de su& "uler. Poi s(mi nc*ei nasturii< 0 a. 'm ntors(o i(am nceput s(i nc*ei nasturii. #(am spus niciodat asta celorlali! dar o iu&eam! pur i simplu! o iu&eam pe 'n"el. Poate pentru c aveam "ri$ de ea practic de cnd era &e&elu. Poate i pentru c era att de incredi&il de dulce i de iu&itoare i ea. 0 Poate pentru c sunt ca i fetia ta! a spus 'n"el n( torcndu(se spre mine. ar nu te teme! -a.. #(am s spun nimnui. 1n afar de asta! i eu te iu&esc pe tine cel mai tare. :i(a pus minile sl&noa"e n $urul "tului meu i mi(a plasat un pupic lipicios drept pe o&raz. 'm strns(o i eu n &rae! tare. O*! da! asta(i nc ceva deose&it la 'n"el. Poate citi "ndurile.

F
0 %reau s mer" azi la cules de fra"i! a spus 'n"el *otrt! ridicnd o furculi plin cu omlet. )unt coapte acum. 0 =ine! 'n"el! am s mer" cu tine! a acceptat Gasman. >ocmai atunci ns a slo&ozit unul dintre vnturile sale nefericite i a c*icotit. 0 O*! oamne! Gazz2! am fcut eu pe un ton dezapro&ator. 0 -asca de... "aze! a e.clamat tuind 1""2! inndu(se de "t i prefcndu(se c se asfi.iaz. 0 -(am sturat! a zis Fan"! ridicndu(se repede i du( cndu(se cu farfuria la c*iuvet. 0 mi pare ru! a rostit Gasman din refle.! ns a continuat s nfulece. 0 -da! 'n"el! a zis #ud"e. 9red c aerul proaspt ne va prinde &ine tuturor. %in i eu. 0 %enim cu toii! am spus. ,ra frumos afar! cer senin! fr urm de nor! cu prima cldur adevrat de mai. 'm luat "lei i couri! iar 'n"el ne(a condus spre o zon ntins plin cu fra"i. - inea de mn. 0 ac faci pr$itur! eu am s fac tarte cu fra"i! a zis ea ncntat. 0 -da! asta s fie ziua n care -a. face o pr$itur! l(am auzit pe 1""2 comentnd. O fac eu! 'n"el. -(am ntors ful"ertor. 0 O*! mulumesc! am e.clamat. =ine! n(oi fi eu vreo &uctreas e.traordinar! dar tot pot s te iau! s nu uii asta! 1""2 rdea! ridicndu(i minile sus n semn de ne"are. #ud"e ncerca s nu rd! c*iar i Fan" rn$ea! iar Gasman prea... pus pe otii. 0 >u ai fost< l(am ntre&at pe Gazz2. Rn$ea! dnd din umeri! ncercnd s nu arate prea ncntat de sine. Gasman avea cam trei ani cnd mi(am dat seama c putea imita orice sunet sau voce. 'm pierdut socoteala de cte ori 1""2 i Fan" erau ct pe ce s se ia la &taie din cauza celor spuse de Gazz2 cu vocile lor. ,ra un talent ascuns! iar el l e.ploata cu mare &ucurie. ,ra doar nc una dintre a&ilitile ciudate pe care le aveau ma$oritatea dintre noi. 1ndiferent despre ce era vor&a! cu si"uran c fceau viaa mult mai interesant. 'flat ln" mine! 'n"el a ncremenit i a scos un ipt. )urprins! m(am uitat n $os spre ea i! n secunda urmtoare! am vzut civa &r&ai cu &ot ca de lup! cu nite canini uriai i oc*i roiatici! sticloi! cznd din cer ca nite pian$eni. ,liminatorii! :i nu era un vis.

G
#u mai era timp de stat pe "nduri. Ce& ne antrenase nu s "ndim! ci s acionm. -(am aruncat asupra unui ,liminator! rsucindu(m i dndu(i o lovitur din lateral n coul pieptului. Respiraia i s(a ntrerupt cu un uuf! iar du*oarea emanat a fost pur i simplu n"rozitoare! ca zoa( iele dintr(o canalizare! lsate su& soarele fier&inte. up aceea! totul s(a derulat ca ntr(un film! un "rupa$ de ima"ini suprapuse care de(a&ia dac preau reale. 'm mai dat o lovitur! apoi un ,liminator m(a pocnit att de tare! nct mi(a zvcnit capul i(am simit un val de sn"e n "ur. 9u coada oc*iului l(am vzut pe Fan" rezistnd unui ,liminator! pn cnd ali doi s(au &ulucit n $urul su i s(a pr&uit su& ploaia de lovituri date cu "*earele. 1""2 era nc n picioare! ns avea un oc*i de$a umflat! aproape nc*is. >recnd peste starea de oc! am srit n picioare! apoi l(am vzut pe Gasman nemicat! zcnd cu faa n $os! la pmnt. 'm fcut un salt spre el! doar pentru a fi nfcat iar. oi ,liminatori mi(au rsucit minile la

spate. 5n altul s(a aplecat! cu oc*ii licrind de satisfacie! cu falca alun"it! transformat ntr(un rt. :i(a tras mna napoi! strn( "ndu(i pumnul. 'poi a lovit cu sete! iz&indu(m n stomac. /n interiorul meu a e.plodat o durere incredi&il care m(a fcut s m ncovoi! dup care m(am pr&uit ca un &olovan. 9a prin cea! am auzit(o pe 'n"el stri"nd i pe #ud"e pln"nd. Ridic(te! mi(am spus! ncercnd s tra" aer n piept. Ridic(te! Fiind nite copii mutani! ciudai! suntem cu mult mai puternici dect adulii normali. /ns ,liminatorii nu sunt oameni aduli! o&inuii! i ne mai i depesc numeric. ,ram *ran pentru cini. -(am c*inuit stnd n patru la&e! ncercnd s nu vomit. -(am ridicat! cltinndu(m! n picioare! nsetat de sn"e! "ata s ucid. oi ,liminatori o ineau pe #ud"e de mini i de picioare. O le"nau dintr(o parte n alta! dup care i(au dat drumul. 'ceasta a z&urat prin aer! apoi s(a lovit cu capul de un copac. 'm auzit un ipt scurt! de durere! rmnnd apoi pr&uit printre acele de pin. )cond un urlet r"uit! n&uit de sn"e! m(am repezit nainte i l(am lovit pe unul dintre ,liminatori peste urec*ile proase! cu palmele fcute cu. ' ipat cnd i(au pocnit timpanele! cznd n "enunc*i. 0 -a.! a stri"at 'n"el cu un "las strident i n"rozit! iar eu m(am rsucit pe clcie. 5n ,liminator o inea de mini i m(am repezit nainte! srind peste 1""2! care zcea la pmnt fr cunotin. oi ,liminatori s(au npustit asupra mea! aruncndu(m la pmnt! unul punndu( i "enunc*iul "reu pe pieptul meu. @orciam i m z&team! iar unul dintre ei m(a plmuit att de tare! nct "*earele lui coluroase mi(au lsat crestturi adnci pe o&raz. =uimcit! am czut din nou! cei doi ,liminatori in( tuindu(m la pmnt i! simind o "roaz de nedescris! i(am vzut pe ceilali trei ,liminatori n"*esuind(o pe 'n"el! copila mea! ntr(un sac aspru. Pln"ea i ipa! i unul dintre ei a lovit(o. H&tndu(m furioas! am ncercat s stri"! ns n(am putut s scot dect un urlet r"uit i "tuit. 0 (te $os de pe mine! artare stupid...! am reuit s scuip! ns am fost pocnit din nou. 5n ,liminator s(a aplecat asupra mea! zm&ind ori&il. 0 -a.! a spus el! iar stomacul mi s(a strns. #e cunoteam de undeva< 0 9e &ine(mi pare c te vd din nou! a continuat el pe un ton de"a$at. 'ri ca nai&a. /ntotdeauna ai acionat mult mai &ine dect toat lumea! aa c asta m &ucur. 0 9ine eti< am icnit! simind cum n"*easem pn(n adncul fiinei mele. ,liminatorul a rn$it! artndu(i dinii ascuii! care de(a&ia dac aveau loc toi pe falc. 0 #u m recunoti< 9red c am mai crescut niel. 'm cscat oc*ii! n"rozit &rusc! pentru c l(am recunoscut. 0 'ri! am optit! iar el a iz&ucnit n rs ca un dement. 'poi s(a ridicat. 1(am vzut cizma uria! nea"r! venind spre capul meu! mi l(am simit zvcnind ntr(o parte i totul s(a fcut ne"ru. 5ltimul meu "nd a fost c nu(mi venea s cred; 'ri era fiul lui Ce&. /l transformaser ntr(un ,liminator. 'vea apte ani.

I
-a.< Glasul lui Gasman era foarte su&ire i foarte speriat. 'm auzit un "eamt ori&il! r"uit! apoi mi( am dat seama c provenea de la mine. Gasman i Fan" stteau aplecai asupra mea! cu nite e.presii n"ri$orate pe feele lor z"riate i nsn"erate. 0 )unt &ine! am *rit! fr s tiu dac aa era sau nu. 'mintirile mi(au revenit nvalnic! i( am ncercat s m ridic. 0 5nde(i 'n"el<
0

'veam "lasul ncordat. Oc*ii ntunecai ai lui Fan" m priveau fi.. 0 #u mai e. 'u luat(o. 'm crezut c lein din nou. /mi amintesc cum! pe la nou ani! m(am uitat prin sticla armat de la fereastra la&oratorului! privindu(i pe ,liminatori prin semintuneric. )avanii! *alatele al&e! dduser drumul unor cimpanzei n curtea :colii i(i lsaser pe ,liminatorii noi s se ocupe de ei. 9a s(i nvee cum s vneze. Jipetele de "roaz i de durere ale cimpanzeilor nc(mi mai rsunau n minte. 1ar tia au pus acum mna pe 'n"el. -(a copleit furia. e ce nu m(au putut lua pe mine n locul ei< e ce s ia o copil firav< Poate c eu a fi avut o ans... poate. -(am ridicat! tremurnd! n picioare. -i se nvrtea capul i a tre&uit s m spri$in de Fan"! urndu(m pentru sl&iciune. 0 >re&uie s(o salvm! am spus nfri"urat! ncercnd s stau n picioare. >re&uie s(o recuperm nainte ca ei s... 1ma"ini pline de "roaz mi(au ful"erat prin minte; 'n"el fu"rit! rnit! ucis. 'm n"*iit n sec! tr"nd o&lonul peste ele. 0 Gata! &iei! suntei pre"tii pentru aciune< 1(am cercetat pe toi patru. 'rtau de parc fuseser &"ai ntr(un &lender pus pe comanda 3mrunit4. 0 a! a spus #ud"e cu "las su"rumat de lacrimi. 0 )unt "ata! a rostit 1""2! iar &uza crpat i fcea vocea mai "roas. Gasman mi(a fcut! solemn! un semn cu capul. )pre "roaza mea! lacrimi fier&ini mi(au nceoat vederea. Le(am ters imediat cu dosul palmei i m(am ru"at ca furia s nu nceteze. >ocmai atunci! 1""2 i(a ridicat uor capul. ,ra un semn pentru mine! s ncep s ascult cu atenie. 'poi am auzit i eu; un z"omot ndeprtat! de motor. 0 'colo! a artat 1""2. >oi am luat(o la "oan! epeni i "reoi! spre sursa z"omotului. up vreo sut de metri prin pdure! am a$uns pe un povrni a&rupt! de apro.imativ cincizeci de metri! deasupra unui vec*i drum forestier! nefolosit. :i(atunci l(am vzut; un @umvee ne"ru! plin de praf i noroi! *urducindu(se violent pe drumul din pmnt. 1nima(mi &tea ne&unete. :tiam! pur i simplu tiam! c micua mea! 'n"el a mea! se afla nuntru i era n drum spre un loc unde moartea venea ca o &inecuvntare. 'sta nu avea s se ntmple! nu att timp ct nc mai respiram. 0 @aidei s(o lum de(acolo! am stri"at! apoi m(am tras napoi vreo trei metri. 9eilali s(au "r&it s se retra" din calea mea n timp ce aler"am spre mar"inea povrniului de unde! pur i simplu! am srit n "ol. 'm nceput s m pr&uesc spre drum. 'poi mi(am desc*is aripile repede! prinznd curentul de aer. :i(am nceput s z&or.

K
%ezi tu! acel comar pe care l(am avut! de fapt! este dificil de separat de viaa mea real. Prietenii mei i eu c*iar am trit ntr(o cloac mpuit! colcind de ru! numit :coala. 'm fost creai de *alatele al&e! care au "refat ' #(ul aviar pe "enele noastre umane. Ce& a fost un *alat al&! ns i(a prut ru de noi i ne(a luat de acolo. ,ram copiii(psri! un stol de ase. 1ar ,liminatorii voiau s ne ucid. 'cum au pus mna pe 'n"el! care are ase ani. -(am avntat puternic n pica$! apoi m(am ridicat! simind cum se puneau n micare muc*ii

umerilor pentru a desfura aripile mele de patru metri lun"ime. 'm virat a&rupt! lundu(m dup @umvee. O privire rapid n spate mi(a artat c #ud"e srise dup mine! apoi 1""2! Gasman i Fan". #e(am a&tut n formaie strns spre main. Fan" a rupt dintr(un copac o crean" uscat. ' intrat apoi n pica$ i(a lovit cu ea par&rizul @umvee(ului. %e*iculul a derapat! un "eam s(a lsat n $os. )(a iit eava unei arme. /n $urul meu! copacii au nceput s trosneasc! lovii de "loane. 1n aer s(a rspndit mirosul de metal ncins i praf de puc. 'm manevrat napoi spre irul de copaci! tot cu oc*ii la main. Fan" i(a lovit din nou par&rizul. Gloanele au nit de la mai multe "eamuri. Fan" s(a retras a&il. 0 'n"el! am stri"at. )untem aici! %enim dup tine! 0 rept nainte! a stri"at Fan"! i(am vzut o poian aflat la vreo dou sute de metri n fa. Printre copaci! se putea distin"e! va"! conturul verzui al unui elicopter. @umvee(ul slta "reoi pe drumea"ul &rzdat de urme de roi. -i(am ncruciat privirile cu Fan"! iar el a dat din cap. :ansa ni s(a ivit n momentul cnd au dus(o pe 'n"el de la main spre elicopter. >otui! lucrurile s(au petrecut att de repede. @umvee(ul a frnat anevoie! derapnd n noroi. 5a s(a desc*is &rusc! iar un ,liminator a nit afar. Fan" a srit asupra lui! apoi s(a dat napoi ipnd! cu sn"ele iroindu(i pe &ra. ,liminatorul a luat(o la "oan spre elicopter! arun( cndu(se prin trapa desc*is. 5n al doilea ,liminator! *lizi ndu(i caninii "al&eni! uriai i ascuii! a srit din main i( a azvrlit ceva n aer. )tri"nd! #ud"e l(a prins pe 1""2 de mn i s(au dat napoi n vitez! n vreme ce o "renad a e.plodat naintea lor! mprtiind peste tot sc*i$e metalice i &uci de scoar de copac. ,licea elicopterului se nvrtea tot mai repede! iar eu .im nvlit din spatele copacilor. #u vor pleca cu copila mea. #(o vor duce napoi n acel loc. -(am repezit spre elicopter! frica i o furie amestecat cu disperare fcndu(mi sn"ele s clocoteasc. 'ri a arun( ait sacul n care se afla 'n"el prin ua desc*is. ' srit i el imediat! ca un atlet incredi&il ce era. )cond un urlet furios! am fcut un salt i m(am prins de &ec*ia elicopterului c*iar cnd acesta decola. -etalul era ncins de la soare i prea lat pentru a putea fi cuprins. -(am a"at cu un &ra de &ec*ie! ncercnd s m spri$in. 9urentul de aer descendent! puternic! provocat de elice! aproape c mi(a rupt aripile la $umtate. Le(am strns! iar ,liminatorii au rs! artnd spre mine cnd au nc*is trapa de sticl. 'ri era c*iar acolo. ' luat o puc i(a ndreptat(o spre mine. 0 (mi voie s(i spun un secret! vec*ea mea camarad! vec*e prieten! a stri"at 'ri spre mine. 'i neles total pe dos. #oi suntem &ieii de trea&! 0 'n"el! am optit! "ata("ata s pln". G*eara lui 'ri s(a strns pe tr"aci. O s(o fac. 1ar moart nu voi mai fi de folos nimnui. 9u inima frnt! m(am desprins i am czut rapid! tocmai cnd am vzut un cpor &lond! ciufulit! ieind afar din sac. 9opila mea! z&urnd spre moarte. :i! crede(m pe cuvnt! spre lucruri mult mai rele dect moartea.

7
9u toii avem o vedere "rozav! una de pasre de prad. 'a c am avut parte de durerea insuporta&il de a privi rum se ndeprteaz elicopterul cu 'n"el! pentru mult mai mult timp dect un om o&inuit. -i s(a pus un nod n "t. 'n"el! pe care am n"ri$it(o de cnd era &e&elu! cu aripioare moi! ca de pui de "in. - simeam ca i cum ini(ar fi retezat propria mea arip dreapt! lsnd n loc o ran sfrtecat. 0 -i(au luat surioara! a urlat Gasman! aruncndu(se n pica$. /ntotdeauna ncerca din "reu s(o fac pe tipul dur! ns avea numai opt ani i tocmai i vzuse sora rpit de du( ?.? ii din iad. ' nceput s loveasc pmntul cu pumnii! iar Fan" a n"enunc*eat ln" el! cuprinzndu(i umrul cu &lndee.

-a.! ce(o s facem< Oc*ii lui #ud"e erau plini de lacrimi. ,ra z"riat i n( m"erat! i i nc*idea i(i desfcea! nelinitit! pumnii. 0 'u luat(o pe 'n"el. eodat! mi(am dat seama c voi face implozie. Fr niciun cuvnt! m(am sltat de la pmnt cu aripile desfcute! lundu(mi z&orul ct puteam de repede. 'm z&urat dincolo de cmpul vizual al celorlali! dincolo de auzul lor. /naintea mea am vzut un pin ou"las uria! iar eu am aterizat fr "raie pe una dintre cren"ile lui de sus! la peste cincizeci de metri deasupra solului! str( duindu(m s m a" de ceva! pentru c era ct pe ce s(o ratez. Gfind! m(am a"at de crean". =ine! -a.! "ndete. Gndete! Rezolv pro&lema! Gsete ceva. 9reierul mi era inundat de prea multe "nduri! emoii! confuzie! furie i durere. >re&uia s(mi revin. ar nu(mi puteam reveni. ,ra ca i cum tocmai o pierdusem pe surioara mea. :i ca i cum a fi pierdut(o pe fetia mea. 0 O*! oamne! 'n"el! 'n"el! 'n"e5 5rlnd ct puteam eu de tare! am strns din pumni i(am lovit scoara noduroas a pinului! iar i iar! pn cnd efectiv durerea a ptruns n simurile mele sectuite. -i(am privit nc*eieturile de"etelor! am vzut sn"ele! pielea $upuit! ac*iile de lemn. urerea fizic era mult mai redus dect cea sufleteasc. 'n"el a mea! copila mea! a fost rpit. 'cum era n compania oamenilor(lupi! mutani nsetai de sn"e! doritori de sn"ele ei! care o vor da pe mna dez"usttorilor savani din la&orator! care voiau s(o dezmem&reze. Literalmente. 1ar apoi m(a apucat plnsul i m(am inut de copac de parc ar fi fost o &arc de salvare de pe >itanic! i(am tot &ocit! i(am &ocit! pn am crezut c m m&olnvesc. >reptat! su"*iurile de plns s(au transformat ntr(un tremur i mi(am ters faa de cma! lsnd pe ea dre de sn"e. 'm rmas n copac pn cnd respiraia mi(a revenit la normal! iar mintea(mi funciona iar la ntrea"a capacitate. -inile m nne&uneau! totui. #ot pentru mine; nu mai lovi o&iecte lipsite de via. O+. )osise vremea s co&or i s fiu puternic! s(i adun pe toi! s aplic Planul =. :i nc ceva; ultimele cuvinte ale lui 'ri nc(mi mai urlau n minte; #oi suntem &ieii de trea&.
0

6
#u(mi amintesc nici mcar cum am z&urat spre cas. - simeam devastat i amorit i! cnd am intrat toi n &uctrie! primul lucru pe care l(am vzut a fost farfuria lui 'n"el cu micul ei de$un! rmas pe mas. 1""2 a iz&ucnit n plns i a mturat cu mna &latul &ufetului din &uctrie! azvrlind prin aer o can. L(a lovit pe Fan" drept n tmpl. 0 'i "ri$! idiotule! i(a stri"at furios lui 1""2. 'poi i(a dat seama ce spusese! a strns din dini! dndu(i oc*ii peste cap nspre mine! n semn de frustrare. Lacrimile mi cur"eau pe o&ra$i! iar faptul c erau srate mi provoca usturime acolo unde ,liminatorul m z"riase cu "*earele. -icndu(m ca un automat! am scos trusa de prim a$utor i( am nceput s cur rnile i tieturile lui Gasman. 'm privit n $ur. O&razul lui #ud"e sn"eraA o arsese vreo sc*i$ care trecuse pe ln" ea. -omentan! nu mai spunea nimic! zcea "*emuit pe canapea i pln"ea. Gasman s(a uitat spre mine. 9um ai lsat s se ntmple astea! -a.<

:i eu m ntre&am acelai lucru. ,ra adevrat. ,u sunt liderul! -a. 1nvinci&ila! dar sunt doar o copil de paisprezece ani. :i! din cnd n cnd! atunci cnd realizez! iar i iar! c Ce& s(a dus pentru totdeauna! c suntem pe cont propriu! c toi ceilali depind de mine i c nu(i pot lsa &alt! ei &ine! atunci m potopesc toate. intr(odat! sunt iari doar o copil! do( rindu(i ca Ce& s vin napoi! sau c*iar! *ei! asta(i tare! s fi fost normall Ori s fi avut i eu prini. -da! c*iar aa. 0 >u s ai "ri$! i(a stri"at 1""2 lui Fan". 9e s(a ntmplat< 'dic! voi! tipilor! voi vedei! nu< e ce n(ai putut s(o luai pe 'n"el< 0 'veau un elicopter! a e.plodat Gasman! scpnd din raza mea de aciune. :i arme! #u suntem &lindaii 0 @ei! @ei! am ipat. >oi suntem nec$ii. ar nu noi suntem dumanii! ,i sunt. 1(am lipit lui Gasman i ultimul plasture i(am nceput s mer" de colo(colo. 0 >cei doar un minut! s m pot "ndi! am adu"at mai calm. #u era vina lor c misiunea noastr de salvare a fost un dezastru total. #u era vina lor c 'n"el dispruse. ar era vina lor c &uctria arta de parc ar fi aparinut unei familii de acali! certai cu curenia! dar m voi ocupa de asta mai trziu. 'tunci cnd "enul acesta de pro&leme va deveni! din nou! important. ac va deveni. 1""2 s(a ndreptat spre canapea i aproape c s(a trn( lit peste #ud"e. ,a s(a tras ntr(o parte! iar dup ce &iatul s(a aezat alturi! i(a lsat capul pe umrul lui. 1""2 a nceput s(i mn"ie prul. 0 Respir adnc! m(a povuit Gasman! artndu(se n"ri$orat. 'proape c am iz&ucnit! din nou! n lacrimi. O lsasem pe sora lui s fie rpit! n(am reuit s(o salvez! iar el era n"ri$orat pentru mine. Fan" era tcut i sum&ru. Oc*ii lui m urmreau n vreme ce desc*idea o cutie de ravioli! apucnd o furculi i folosindu(se de o mn &ine &anda$at. 0 :tii! dac ar fi vrut doar s(o ucid! sau s ne omoare pe toi! ar fi putut s(o fac! a rostit #ud"e cu "las tremurtor. 'veau arme. O voiau pe 'n"el n via pentru un anumit motiv. :i nu le psa dac noi trim! sau nu. %reau s spun! nu s(au a&tut din drum ca s se asi"ure c suntem mori! asta vreau s zic. 'sta m face s cred c nc mai avem timp s mer"em! din nou! dup 'n"el. 0 ar aveau un elicopter! a zis Gasman. 'u disprut de mult. 'r putea fi oriunde acum. =uza de $os i tremura i(i nclet ma.ilarul. 0 'r putea fi i n 9*ina! sau oriunde altundeva. -(am dus la el i i(am ciufulit prul &lond! care oricum era de$a z&urlit. 0 #u prea cred c au dus(o n 9*ina! Gazz2. 0 :tim unde(au dus(o. %or&ele calme ale lui Fan" au czut ca nite pietroaie. ,l scri$elea cu furculia pe fundul cutiei de conserve. 0 :i unde(i asta< a ntre&at 1""2! ridicndu(i capul cu oc*ii lui or&i! nroii de lacrimi neplnse. 0 La :coal! am rspuns! n acelai timp! Fan" i cu mine. ,i! cum i poi ima"ina! dup acest rspuns! parc peste noi s(ar fi prvlit un munte de crmizi.

?L
#ud"e a icnit! punndu(i palma peste "ur! cu oc*ii cscai. Gasman prea speriat! apoi ncerc s(i tear" spaima de pe fa. 1""2 i(a ndreptat spinarea! cu c*ipul ca de "*ea. 9t timp era la :coal! au tot ncercat pe cale c*irur"ical s(i m&unteasc vederea pe timp de noapte. 'cum era or& pentru totdeauna. '*!

'u dus(o pe 'n"el napoi la :coal< a ntre&at Gasman! nedumerit. 9red c da! am rspuns! ncercnd s par stpn pe mine i pe situaie! ca i cnd n(ar fi urlat spaima n mine. 0 e ce< a optit #ud"e. up patru ani! am crezut c! poate! au uitat... 0 #e vor napoi! a zis Fan". #(am vor&it niciodat! serios! despre asta. ,ra o c*estiune pe care dac n(o vedeam! nici nu ne venea n minte. 1Me fapt! cel mai pro&a&il! am ncercat cu toii s uitm cum era la c*eremul acoliilor sadici ai )atanei! ntr(un loc ca un iad n"rozitor! care ar tre&ui &om&ardat. a! mai de"ra& asta. 0 #u ne vor uita niciodat. #u era prevzut ca Ce& s ne ia de acolo! i(am reamintit lui Gasman. 0 Ce& tia c vor face orice s ne recupereze. ac se descoper vreodat ce ne(au fcut! sta va fi sfritul :colii! i(a lmurit Fan". 0 'tunci de ce nu(i denunm c*iar noi< a ntre&at #ud"e. 'm putea mer"e la un post de televiziune i s spunem tuturor! 3*ei! uitai! ne(au fcut s ne creasc aripi i noi suntem doar nite copilai! i.. 0 O+! asta i(ar aran$a! a ntrerupt(o 1""2. ar noi am sfri ntr(o "rdin zoolo"ic. 0 ,i! i(atunci ce(o s facem< Gasman ncepea s dea semne de panic. Fan" s(a ridicat i a prsit ncperea! iar apoi a revenit innd n mini un teanc de pa"ini n"l&enite! decolorate. -ar"inile lor preau roase i a scuturat dintre foi civa r( *ei de oarece. 0 Pfui! a fcut #ud"e! ter"ndu(se cu mneca la nas. Pfui. 'sta a fost... 0 Poftim! a zis Fan"! ntinzndu(mi *rtiile. ,rau vec*ile dosare printate ale lui Ce&. up dispariia lui! i fcusem curat n &irou i pusesem totul n fundul unei de&arale! ca s nu mai dm! tot timpul! peste lucrurile lui. 'm mprtiat documentele pe masa din &uctrie. oar privindu(le! i(am simit cum mi se ridic prul de pe ceaf. Fr a mai pomeni de puternica 3mireasm4 de oarece. ' fi preferat s fac orice altceva. Fan" a nceput s caute prin *rtii. ' dat peste un plic mare! maro! si"ilat cu un &o de cear. up ce mi(a aruncat o privire! vzndu(m c apro& dnd din cap! a desprins ceara cu de"etul mare. 0 9e(i acolo< a ntre&at Gasman. 0 O *art! a rspuns Fan"! scond afar o sc*i topo"rafic decolorat. 0 O *art cu ce< #ud"e s(a apropiat! uitndu(se peste umrul lui Fan". 0 )c*ia unei zone secrete! am rostit! simind cum mi se strn"e stomacul. )perasem s n(o mai vd niciodat! s nu mai tre&uiasc s rup vreun si"iliu de cear. 0 , n 9alifornia. :coala.
0 0

??
Pooooftim< a sc*eunat Gasman. 1""2 a devenit i mai palid dect de o&icei! dac aa ceva mai era posi&il. 0 'colo au dus(o pe 'n"el! am zis. :i de acolo tre&uie noi s(o recuperm. 0 O*! a oftat #ud"e! cu mintea lucrnd la turaie ma.im. -da. >re&uie s(o aducem pe 'n"el napoi. #(o putem lsa acolo... cu ei. )unt nite... montri. 'u s(i fac tot felul de porcrii. :i(au s( o &a"e ntr(o cuc. 'u s(o rneasc. ar nu suntem dect noi cinci. 'a c ceilali dintre noi tre&uie s... *mmm... 1(am pus mna la "ur. -i(a desprins de"etele unul cte unul. 0 N... ct de departe(i< 0 9am nou sute i ceva de Oilometri! a zis Fan". 9el puin apte ore de z&or! fr opriri.
0

Putem discuta de aa ceva< a ntre&at 1""2! fr a(i ntoarce capul. )untem total depii numeric. 0 #u. 'm cercetat *arta! "ndindu(m de$a la traseu! opriri pentru odi*n! planuri de rezerv. 0 #(am putea vota< 'veau arme. :i un elicopter. /n "lasul lui 1""2 s(a simit o ezitare. 0 1""2! aici nu suntem ntr(o democraie! am spus n( ele"ndu(i teama! dar fr s pot face ceva n aceast privin. ,ste o -a.ocraie. :tii c va tre&ui s mer"em dup 'n"el. oar nu(i trece prin cap c am putea s(i lsm s(o ia. #oi ase avem "ri$ unul de cellalt! indiferent de condiii. #iciunul dintre noi nu va mai tri ntr(o cuc! ct sunt eu pe lume. 'm tras adnc aer n piept. 0 ar! de fapt! #ud"e! Fan" i cu mine mer"em dup 'n"el. >u i cu Gasman... voi tre&uie s rmnei aici. ) pzii fortul. ,.ist o ans va" ca 'n"el s evadeze i s a$un" acas. )(a lsat un moment de tcere lu"u&r. 0 ,ti att de si"ur de asta! a zis 1""2! ntorcndu(se spre mine. #u sta(i motivul pentru care vrei s rmnem aici. e ce nu ne spui adevrul< >ensiunea mi(a declanat dureri de stomac. #(aveam timp de aa ceva. #u... 'n"el n(avea timp de aa ceva. 0 O+! am spus! ncercnd un ton mpciuitor. 'a este. #u vreau s venii. e fapt! eti or&! i cu toate c eti un z&urtor e.celent pe aici! pe unde cunoti terenul! nu doresc s(mi fac pro&leme din caza ta n cazul unui sc*im& de focuri cu ,liminatorii. Faa lui 1""2 s(a sc*imonosit de furie. ' desc*is "ura s rspund! dar a fost ntrerupt. 0 1ar cu mine ce(i< a scncit Gasman. #u(mi pas deloc dac au arme! un elicopter i ,liminatori. ,ste sora mea. 0 'a e. 1ar dac o vor att de mult! s(ar putea s te vrea i pe tine la fel de mult! am conc*is. /n plus! eti un &un z&urtor! dar ai numai opt ani! iar noi o s z&urm ntins ore n ir. 0 Ce& nu ne(ar fi lsat niciodat n urm! a iz&ucnit 1""2 nervos. #iciodat! cu niciun c*ip. 'm strns din &uze. Fceam tot ce(mi sttea n putere. 0 Poate c nu! am ncuviinat. #(o s tim niciodat. Ce& e mort. 'cum! toat lumea! adunai( v lucrurile.
0

P'R>,' ' B(' @O>,L 9'L1FOR#1'! )'5 ':' 9,%' ?B


0 )untem nelei cu Planul =< am ntre&at! ridicnd "lasul pentru ca #ud"e i Fan" s m poat auzi peste mu"etul vntului. #e(am ndreptat n direcia soarelui! spre sud(sud(vest! lsnd n urm munii )an"re de 9risto! str&tnd cerul cu o vitez constant de o sut patruzeci i patru de Oilometri pe or. ac am nimeri un curent de aer potrivit! am mai putea cti"a cam treizeci i doi de Oilometri pe or la vitez. -inunea z&orului. Fan" a dat din cap. oamne! ntotdeauna(i "enul puternic i tcut. 0 /*...! a zis #ud"e. ac ne desprim! cumva! dei nu vd cum! doar dac vreunul dintre noi intr ntr(un nor i se pierde! sau aa ceva! crezi c s(ar putea ntmpla asta< #(am intrat niciodat ntr(un nor. Pariez c(i napa. Poi vedea ceva n interiorul unui nor... 1(am aruncat o privire su"estiv. ' tcut! apoi a terminat dintr(o suflare; 0 #e ntlnim la punctul cel mai de nord al lacului -ead. 'm dat din cap. 0 :i unde(i :coala<

/n %alea -orii! la doipe Oilometri de depresiunea =adPater.

' desc*is "ura ca s mai spun ceva! dar mi(am arcuit sprncenele spre ea. O iu&esc pe #ud"e! este un copil "rozav! dar "ura aia a ei! ca o moar stricat! ar fi putut s(o transforme i pe -aica >ereza ntr(o criminal. 0 >e(ai prins! am zis. =un trea&. 'i neles adresa< 'r putea :coala s fie localizat ntr(alt loc mai &un< %alea -orii. incolo de depresiunea =adPater. 9a i cum! odat a$uni acolo! am vedea un drum pavat cu intenii &une i(ar tre&ui s trecem rul )t2. pentru a intra. #ici nu m(ar surprinde. %ntul mi despletea coada de cal! iar uvie de pr lun" mi &iciuiau! enervant! faa. #ot pentru mine; >unde(te. Gasman i 1""2 nu s(au artat a fi prea entuziasmai cnd am plecat! dar cred c am luat decizia corect. ' e.istat o pro&lem le"at de aspectul conducerii. #(am venit cu un manual de instruciuni. Jinnd cont de lucrurile cu care se confrunta 'n"el! nemulumirile lor erau ultima mea preocupare. 1(am aruncat o privire lui Fan" i(am vzut c faa lui prea senin! sau pe(aproape! adic nu c*iar fericit. Fan" nu(i niciodat fericit! mai de"ra& calm. -(am strecurat pe ln" el. 0 Partea &un este c z&oru(i c*iar foarte! foarte plcut! i(am zis! iar el m(a privit cu un zm&et va"! nele"tor. 'ripile lui ntunecate &teau cu putere! licrind uor spre violet n lumina soarelui. %ntul ne fluiera pe la urec*iA puteam vedea totul la Oilometri deprtare. ,ra ca i cum ai fi fost umnezeu. 'a(mi nc*ipui. O*! da. 0 Partea rea este c suntem nite ciudenii de mutani! care nu vor duce niciodat o via normal. Fan" a dat din umeri. 0 #u poi s le ai pe toate. ,ram prea suprat ca s rd! ns am sc*iat un zm&et strm& i m(am uitat spre #ud"e. ,ra cu trei ani mai mic dect noi! dar se descurca &ine. La fel ca noi toi! era nalt pentru vrsta ei i sl&noa"! pro&a&il c nici nu cntrea mai mult de douzeci i apte de Oilo"rame! datorit oaselor ei puternice i uoare! de pasre. O sut patruzeci i patru de Oilometri pe or nu nsemna suficient de repede. 3)avanii4 de la :coal puteau provoca foarte mult ru n apte ore. 9*iar i aa! tiam c tot va tre&ui s facem o oprire nainte de a a$un"e acolo. ac aveam de "nd s atacm :coala! tre&uia s fim odi*nii! nu *mesii. -(am uitat la ceas 0 z&uram de dou ore pline. e$a m simeam sectuit! uor sl&it. H&orul consuma ener"ie ca nimic altceva! iar dup cte unul lun" m simeam de parc a fi putut mnca i o vac. >acmurile fiind facultative. 9u toate c tre&uia s(o recuperm pe 'n"el! nu puteam ne"li$a necesitatea &anal de a mnca. 0 -a.< Oc*ii mari ai lui #ud"e! de acelai rou(cafeniu ca i aripile ei! m priveau. 0 - "ndeam... 1ar ncepe. 0 %reau s spun! c*iar nainte de a pleca. >ocmai m(am uitat peste vec*ile dosare ale lui Ce&! tii< 1ar unele dintre ele erau despre noi. )au despre mine. -i(am vzut numele pe o pa"in! numele meu adevrat! -oniQue! iar apoi i alte nume... >ipisco! 'rizona. >ipisco este c*iar la frontiera dintre 'rizona i 9alifornia... am descoperit asta pe *art. 5n orel c*iar micu! aa prea. Oricum! m "ndeam c niciunul dintre noi nu i(a cunoscut prinii adevrai! i tii! ntotdeauna ne(am ntre&at! sau cel puin eu m(am ntre&at! dac m(au dat de &unvoie sau... 0 #ud"e. :tiu cum te simi! ns acele nume s(ar putea s nu ai& nimic de(a face cu tine. #u tim dac am fost doar copii rezultai din inseminare artificial sau altfel. >e ro". ) ne concentrm asupra salvrii lui 'n"el. #iciun rspuns.

#ud"e< a! O+. oar m "ndeam. :tiam c asta se va ntoarce mpotriva mea i m va muca de dos.
0 0

?E
Gura(i era att de uscat. O durea capul! o dureau toate. 'n"el clipi de cteva ori! ncercnd s se trezeasc. easupra ei era un capac din plastic maro(nc*is. O cuc. O cuc pentru cini. O lad +anine +amper de mrime medie. Gnduri nceoate i se nvrteau prin minte! n timp ce se c*inuia s stea n ezut. :tia unde se afl! ar fi putut recunoate oriunde mirosul acela c*imic! de dezinfectant. ,ra la :coal. #oi! noi i noi aripi i noi aripi fat nou =rusc! 'n"el se ntoarse n direcia "ndurilor. ntr(o cutie din apropierea ei se aflau ali doi copii! mai mici dect ea. Oc*ii lor! prea mari pentru feioarele lor flmnde! erau fi.ai ntr(ai ei. 0 =un! a optit 'n"el. #u simea ca prin $ur s fie vreun *alat al&! ci doar "n( t 1u rile amestecate! incoerente! ale acestor copii. Gura fetei z"omot aripi noi noi 9opiii se *ol&au fr s rspund. /ncercnd s zm&easc! 'n"el i e.amin mai cu atenie. 'vea impresia c amndoi erau &iei. 5nul avea o piele aspr! solzoas! practic avea solzi! ca un pete! dar pe suprafee mici! nu peste tot. #u aveau un aspect prea plcut. 9ellalt arta ca... o eroare. 'vea de"ete n plus! la mini i la picioare! i aproape c(i lipsea "tul. Oc*ii(i erau imeni i &ul&ucai! iar prul de pe cap destul de rar. Pe 'n"el o durea sufletul numai privindu(?. 0 ,u sunt 'n"el! a optit ea din nou. %oi avei nume< H"omot z"omot ru fat aripi z"omot ru 9ei doi &iei preau s se team i s(au ferit de ea! re( fu"iindu(se n spatele cutii lor. 'n"el n"*ii n sec i tcu. 9e se ntmplase cu -a. i ceilali< ,rau i ei n cuti< 'tunci s(a desc*is o u i pe podeaua acoperit cu linoleum s(au auzit pai. 'n"el i simea pe &ieii din cuc tremurnd de fric! nne&unii! cu "nduri nfricoate n( vrte$indu(li(se prin minte. )e n"*esuiau unul n altul! la captul cutii lor. /ns cei doi cercettori s(au oprit n faa cutii lui 'n"el. 0 O*! oamne! @arrison avea dreptate! a spus unul dintre ei! "*emuindu(se ca s se *ol&eze la ea printre "ratii. 'u prins(o! :tii de ct timp mi doream s pun mna pe asta< )(a ntors a"itat spre cellalt *alat al&. 0 'i citit vreodat raportul directorului privind acest "rup recom&inant< 0 a! dar n(am prea tiut dac s cred sau nu! a rspuns cellalt *alat al&! o femeie. %rei s spui c ea(i )u&iectul 5nsprezece< Fetia asta< Primul cercettor i(a frecat palmele de satisfacie. 0 9*iar la el te uii acum. )(a aplecat n fa! ca s desc*id ua cutii. 0 @ai! micuo. ,ti ateptat n la&oratorul apte. O*! da! -i! cnd o s(i secionez creierul... 'n"el se cutremur! apoi minile aspre o traser afar. =ieii fur str&tui de o uurare $alnic! dup ce vzur c ea fusese cea scoas afar i nu ei. 'n"el nu(i nvinovea deloc.

?F
-a.< -i(e foame. >imp de o $umtate de or! mi(am i"norat c*ioriturile feroce ale maelor. #u se punea pro&lema s cedez primaA ca s(i dau satisfacie lui Fan"< #u prea credeam. /ns aveam o&li"aia! ca lider de "rup! s am "ri$ de #ud"e. 9u toate c detestam s m opresc i s pierd vremea! asta era realitatea. 0 O+! O+. 'vem nevoie de mncare. 9um i se pare asta ca mod dur de a conduce< 0 Fan"! >re&uie s ne facem plinul. 9eva idei< Fan" czu pe "nduri. - uimea ntotdeauna ct de calm reuea s par n cele mai rele momente. 5neori! ddea impresia c era un android sau o dron. Fan" de #ou. Fan" B( B. )u& noi defilau munii! vrfurile )an Francisco! potrivit *rii noastre. Privirile ni s(au ntlnit! era ciudat cum de tiam fiecare! n acelai moment! la ce se "ndea cellalt. 0 Prtii de sc*i! am spus! iar el a dat din cap. 0 , var. 9ase de vacan "oale. 0 'u i mncare< a ntre&at #ud"e. 0 @aidei s aflm! am zis. 'm planat ntr(un cerc lar"! dnd ocol crestei munilor. Orelele care reveneau la via n timpul iernii! punctau coastele dealurilor. 'm condus "rupul departe de ele! spre locul unde se nlau printre copaci! ca nite mac*ete pentru seturile de trenulee! cteva case. 5na dintre ele era situat mai departe de celelalte. /n faa ei nu erau parcate maini! nu ieea fum pe co. #imeni acas< -(am nclinat ntr(o parte i(am ncetinit! strn"ndu(mi un pic aripile! i(am nceput s co&or. 'm aterizat cu toii la vreo sut de metri distan. 9a de o&icei! dup un z&or de cteva ore! mi simeam picioarele ca de cauciuc. -i le(am scuturat! apoi mi(am pliat! strns! ln" corp! aripile calde. #ud"e i Fan" au fcut la fel. #e(am strecurat fr z"omot prin pdure. #iciun semn de via. %eranda era acoperit cu ace de pin! crarea din fa nu fusese folosit de mult! ve"etaia era crescut n neornduial. 1(am fcut lui #ud"e un semn cu de"etul mare ridicat! iar ea a zm&it! cu toate c! uluitor! nu spusese nimic. Fii &inecuvntat! fetio. O cercetare rapid a dezvluit c nu e.ista niciun sistem de alarm pe care s(l pot vedea. #icio lumini roie clipind n interiorul vreunui detector de micare. Oricum! nu era o cas mare i lu.oas care s merite sisteme de .? larm. ,ra doar o csu modest de vacan. Folosind &ricea"ul! am tiat plasa unei ferestre i(am desfcut zvorul. Plasa s(a ridicat fr pro&leme! i(am rezemat(o cu "ri$ de(o latur a casei. 5n spr"tor prudent! aa eram eu. 'poi! Fan" i cu mine am scuturat vec*ea ram de lemn a ferestrei pn cnd ncuietoarea de sus a cedat. Fan" s(a strecurat primul! apoi am mpins(o pe #ud"e nuntru i am urcat i eu! nc*iznd fereastra. Peste tot era praf. Fri"iderul era scos din priz! ua desc*is. 'm nceput s tra" sertarele &ufetului din &uctrie. 0 =in"o! am spus! ridicnd o cutie prfuit! cu sup. 0 O*! da! ce noroc pe noi! u*aaaa! 9utiile cu fasole! fructe! lapte condensat! orice(o fi fost! nu artau prea &ine. ,.istau i nelipsiii ravioli. 0 #e(am scos! Fan" a "sit nite sticle prfuite cu ap car&o"azoas! cu arom de portocale! i(am desc*is toate nenorocirile acelea. ar d(mi voie s(i spun! e.ist un anumit motiv pentru care oamenii le servesc reci. O $umtate de or mai trziu! ne(am pr&uit pe canapelele prfuite! cu oc*ii pe $umtate nc*ii! cu &urile mult prea pline.
0

5****! a "emut #ud"e. - simt de parc a fi... a fi din &eton. 'tunci! *aidei s ne odi*nim puin! a spus Fan"! nc*iznd oc*ii. )(a ntins pe canapea! ncrucindu(i picioarele lun"i. 0 up o scurt siest! o s ne simim cu toii mai &ine. 0 )unt de acord! am mormit! nc*iznd i eu oc*ii. %enim! 'n"el. /ntr(o clip.
0 0

?G
@ai s le aruncm toate &ulendrele afar! spuse 1""2 furios! lovind canatul uii. Faptul c fusese nevoit s asculte cum pleca restul stolului! n vreme ce el sttea de"ea&a! fiind or&! nsemnase mai mult dect putea el suporta. 0 9red c pn i paturile ar ncpea pe fereastra de pe *ol. Gasman se ncrunt. 0 #u(mi vine s cred c eu tre&uie s rmn acas! n vreme ce ei decoleaz ca s(mi salveze propria sor. Lovi masa din mi$locul &uctriei cu un papuc rou! uR.at. 9asa prea pustie i cam prea tcut. )e trezi tr"nd cu urec*ea dup vocea lui 'n"el! ateptnd s(o aud cntnd ncet! sau vor&ind cu animalele ei de plu. /n"*ii cu noduri. ,ra sora lui. ,ra rspunztor pentru ea. Pe t&lia mesei zcea o pun" desc*is de ful"i de cereale! i scoase un pumn plin i ncepu s mnnce. eodat! ridic pun"a de cereale i(o azvrli de perete. Pun"a se sparse! iar &ucile de Frootios se mprtiar peste tot. 0 , nasoli stri" Gasman. 0 O*! de(a&ia acum i(ai dat seama< replic 1""2 sarcastic. =nuiesc c nu(? poi prosti pe Gasman. )(ar putea s nu arate el ca una dintre cele mai sclipitoare mini! ns... 0 >aci! zise Gasman! iar 1""2 i arcui sprncenele! surprins. 5ite ce(i! e ct se poate de nasol. -a. ne(a lsat aici pentru c a considerat c n(am putea face fa. >rsturile lui 1""2 se crispar. 0 ar s(a "ndit la ce s(ar putea ntmpla dac ,liminatorii se ntorc aici< ntre& Gasman. 9nd au pus mna pe 'n"el! nu departe de noi! ne(au vzut pe toi ceilali. 'a c ei tiu acum c suntem pe undeva! prin apropiere. e ce n(ar veni dup noi< 0 @m! fcu 1""2 "nditor. e fapt! locul sta(i "reu de "sit i c*iar i mai "reu de a$uns aici. 0 #u i dac au un elicopter! i atrase Gasman atenia. :i au. 0 /*m! zise 1""2! iar Gasman se simi mndru c se "ndise la toate astea naintea lui! c*iar dac 1""2 era mai mare! la fel de mare ca -a. i Fan". 'proape &trn. 0 'sta nseamn c tre&uie s rmnem aici i s(o ncasm< ntre& Gasman! &tnd cu pumnul n t&lia mesei. #u! #u tre&uie s ateptm ca ,liminatorii s vin i s ne n*ae! Putem face tot felul de c*estii! Putem face planuri. %reau s spun! nu suntem nite *andicapai! indiferent ce crede -a.. 0 9orect! zise 1""2 dnd din cap. %eni la mas! s se aeze ln" Gasman! iar ful"ii de cereale i trosnir su& tlpi. 0 -da! mi dau seama ce vrei s spui. 9a s zicem aa. 0 'dic! suntem istei! )untem duri ca stnca! )(ar putea ca -a. s nu se fi "ndit s asi"ure ta&ra! ns noi da! i o putem face. 0 a! acum mai vii de(acas. '... dar cum< 0 'm putea face capcane! )a&ota$e! =om&e! Gasman i frec palmele. 1""2 rn$i. 0 =om&ele sunt &une. /mi plac &om&ele. /i aminteti de aia din toamna trecut< 'proape c am declanat o avalan. 0 'sta ca s facem un drumea" prin pdure. O+! a e.istat un motiv. -a. a apro&at.
0

Gasman scotoci printr(un munte de ziare vec*i! mormane de "unoi! ciorapii vec*i ai cuiva! un castron a&andonat demult! care coninuse vreun fel de mncare( *opa! ( pn cnd "si un &locnotes uor ptat cu ulei. 0 :tiam eu c(i pe aici! mormi el! rupnd foile folosite. O cutare similar scoase la iveal un rest de creion. 0 'a. 'vem nevoie de un plan mre. 9are ne sunt o&iectivele< 1""2 "emu. 0 O*! nu... anii de influen e.ercitai de -a. i spun cuvntul. 'i vor&it e.act ca ea. ,ti ca o -a.cot. 5n -a.( c*etar. 5n... un... Gasman se ncrunt spre 1""2 i ncepu s scrie. 3#umrul unu; &om&e incendiare! doar pentru protecia noastr. #umrul doi; de aruncat n aer ,liminatorii demonici! cnd se ntorc.4 Ridic *rtia i(o reciti! apoi zm&i. 0 O*! da. 'cum avem un plan. 'sta(i pentru tine! 'n"el!

?I
'n"el tia c nu mai putea continua aa mult vreme. Plmnii ncepuser s(o ard ru de tot! cu o or n urmA nu(i mai putea simi muc*ii picioarelor de mai mult de(o or. ar! de fiecare dat cnd se oprea din aler"at! un *alat al& sadic! Reill2! o curenta cu un fel de &. O scutura cu descrcarea electric! fcnd(o s scnceasc i s sar. 'vea de$a patru urme de arsur provocate de el! iar astea c*iar dureau. 9eea ce era i mai ru! i putea simi ner&darea cu care anticipa ce va urmaA voia s(i fac ru. ,i &ine! n(avea dect s(o curenteze de o mie de milioane de ori dac dorea. 'sta era! nu mai putea continua. ,ra o uurare s renune. 'n"el vedea cum ntrea"a lume se n"usta pn la dimensiunile unui mic tunel ceos! aezat naintea ei! i apoi i acesta se fcea cenuiu. )e simea! cumva! ca i cum era n cdere! i simea picioarele n( curcndu(se n &anda transportoare. :ocul electric se produse o dat! de dou ori! de trei ori! ns l simi din deprtare! mai mult ca pe o neptur neplcut dect durere adevrat. 'poi! 'n"el se pierdu cu totul! se pierdu ntr(un vis! iar -a. era acolo. -a. i mn"ia prul transpirat i pln"ea. 'n"el tia c era un vis pentru c -a. nu pln"ea niciodat. -a. era cea mai puternic persoan pe care o cunotea. #u c ar fi cunoscut ea cine tie ct lume. H"omote de sfiere i o nou durere! arztoare! pe piele o aduser pe 'n"el napoi. 9lipi n luminile al&e. Lumini de spital! de nc*isoare. )imi acel miros nfiortor i .proape c vomit. -ai multe mini i scoteau toi electrozii lipii de piele. 0 O*! oamne! trei ore i $umtate! murmur Reill2. 1ar pulsul specimenului a crescut cu numai aptesprezece la sut. 1ar apoi! la sfrit! c*iar la sfrit! cam douzeci de minute! punctul ma.im al consumului de o.i"en a e.plodat. )pecimen! se "ndi 'n"el i(i veni s urle. #u sunt un specimen! 0 #u(mi vine s cred c am avut ansa de a studia )u&iectul 5nsprezece. 'm tot vrut! de ani de zile! s disec acest recom&inant! coment o alt voce. #iveluri interesante de inteli"en! de(a&ia atept s primesc un eantion din creier. 'n"el le simea admiraia! plcerea dez"usttoare. /i ncntau toate nepotrivirile din ea! tot ce nu era normal. :i toate acele cuvinte lun"i i prosteti conduceau la o sin"ur concluzie; 'n"el era un e.periment. Pentru savani! ea nu reprezenta dect o pies de ec*ipament tiinific! ca o epru&et. ,ra un specimen. 9ineva i &" un pai n "ur. 'p. /ncepu s n"*it repede! i era att de sete! de parc ar fi mncat nisip. 'poi! un alt *alat al& o ridic de $os. ,ra prea o&osit s opun rezisten. >re&uie s m "ndesc cum s scap de aici! i reaminti ea! ns i era ct se poate de "reu s(i adune "ndurile acum.

9ineva desc*ise ua cutii de cini i o arunc nuntru. 'n"el rmase acolo unde czuse... cel puin! acum sttea ntins. 'vea nevoie s doarm o vreme. 'poi va ncerca s scape. 1stovit! clipi i(l vzu pe &iatul(pete *ol&ndu(se la ea. 9ellalt dispruse. =ietul &iat fusese luat n aceast diminea i nu se ntorsese nc. )(ar putea s nici nu se mai ntoarc vreodat. #u i eu! i spuse 'n"el. 'm s lupt. 9*iar... dup. ..ce... m odi*nesc.

?K
5****... 'cest pat era ori&il! 9e se ntmpla cu patul meu< 1ritat! am ncercat s(mi aran$ez perna ntr(o poziie mai &un! apoi am nceput s strnut demenial cnd norii ile praf s(au ridicat pn la nasul meu. 0 @apciu! -(am apucat de nas ntr(o ncercare de a(mi pstra n l.irtcu cte ceva din creier! ns micarea &rusc m(a tcut s(mi pierd ec*ili&rul i! fr s(mi dau seama! m(am trezit pe podea. =uf! 0 'u! Fir(ar s... -(am "r&it s m ridic. 'm atins cu minile o tapierie aspr i mar"inea mesei. O+! acum eram pierdut. esc*izndu(mi! curioas! oc*ii mpien$enii! m(am uitat prin $ur. 0 9e nai&a... 5nde m aflam< 'm privit furioas de $ur mpre$ur. ,ram ntr(o... ca&an. O ca&an! O***. O ca&an. a! da. ,ra ntuneric! nu se iviser nc zorii. 'm srit n picioare! am cercetat ncperea cu privirea i n(am vzut nimic de care s fiu alarmat. 9u e.cepia faptului evident c #ud"e! Fan" i cu mine am pierdut ore preioase cu dormitul. O*! oamne! -(am repezit la #ud"e! care era ntins de(a latul peste un fotoliu ra&ata&il. 0 #ud"e! #ud"e! >rezete(te! O*! fir(ar... -(am ntors dup Fan"! i l(am "sit cu picioarele atrnnd peste mar"inea unei canapele. )trnut i scutur din cap. 0 9t e ceasul< a ntre&at el calm. 0 , aproape diminea! i(am rspuns! foarte nec$it. imineaa zilei urmtoare! Pornise de$a spre &ufetul din &uctrie. /ntr(o de&ara "sise un rucsac strvec*i! murdar! iar acum ncepu s(l umple! metodic! cu cutii de ton! pac*ete nencepute cu c*ipsuri! pun"i nc*ise cu fermoar! cu amestecuri de &atoane ener"etice. 0 9e se Dntmpl< a ntre&at #ud"e! clipind &uimcit. 0 'm adormit cu toii! i(am spus! apucnd(o de mini i ridicnd(o n capul oaselor. @aide! >re&uie s plecm! )tnd n patru la&e! mi(am scos pantofii de su& canapea i(am suflat stratul de praf de pe ei. 0 Fan"! nu poi s duci attea! i(am atras atenia. Or s te tra" n $os. 9utiile de conserve sunt foarte "rele. Fan" ddu din umeri i(i puse rucsacul. 5n tip ncpnat. >ravers ncperea fr niciun z"omot! strecu( rndu(se afar! pe fereastr! ca o um&r. 'cum i puneam lui #ud"e pantofii n picioare! frecnd(o pe spate! ncercnd s(o trezesc. #ud"e era ntotdeauna foaaaarte lent n micri. e o&icei! apreciam a&sena torentului de vor&e! care ncepea imediat ce(i venea n fire! dar acum tre&uia s ne urnim! s ne urnim! s ne urnim! Practic! am aruncat(o pe #ud"e pe "eam! m(am stre( curat afar i eu! apoi am potrivit plasa la locul ei pe ct ile &ine am putut. O aler"are scurt! pe un drumea" de ar! i(am deco( lat dnd din "reu din aripi ca s ne nlm. /mi pare ru! 'n"el. /mi pare ru! mi pare ru! scumpa mea.
(

?7
O+. /n pofida zorilor imineni! m(am simit mai &ine odat ce ne(am luat z&orul pe deasupra copacilor. >otui! 9e prostie mare fcusem! 9t de incontient putusem s fiu de i(am lsat pe toi s doarm n miezul unei afurisite de operaiuni de salvarel -(am "ndit la 'n"el! cum ne atepta! i( am simit o strn"ere de inim. 'vnd un sentiment team! am virat i am sta&ilit un curs la zece! dousprezece "rade sud(vest. #elinitea mi punea aripile n micare! i(a tre&uit s m "ndesc ca s(mi amintesc de curenii &uni de aer! s(mi potrivesc aripile ntr(un anumit un"*i! i s "lisez atunci cnd puteam. 0 ' tre&uit s ne odi*nim! a spus Fan"! venind aproape de mine. 1(am aruncat o privire suprat. 0 ar zece ore< 0 'stzi avem alte patru ore pe drum! poate ceva mai mult! a continuat el. #(am fi putut s(o facem ntr(o sin"ur etap. ,ra trziu cnd am plecat. O s fie nevoie s ne oprim din nou! oricum! c*iar nainte de a a$un"e acolo! i s mncm ceva. #u e.ist nimic mai enervant dect lo"ica necrutoare i raiunea! atunci cnd eti pe cale s faci o criz de nervi. Fan" avea! desi"ur! dreptate i &ineneles c va tre&ui s ne oprim din nou. #ici mcar nu a$unseserm nc la frontiera 9aliforniei. ,ram departe de asta. 0 O s atacm locul! sau cum procedm< a ntre&at Fan" o or mai trziu. 0 a! -a.! c*iar m "ndeam care(i planul tu! a zis i #ud"e! aliniindu(se ln" noi. 'dic! noi suntem doar trei! iar ei o "ac ntrea". :i ,liminatorii au arme. 'm putea! s zicem! s intrm cu un camion pe poart< )au c*iar s(l &"m drept ntr(o cldire< )au poate o s ateptm venirea nopii! ne strecurm nuntru! i apoi ieim! cu 'n"el! nainte s(i dea seama cineva. 'ceast idee crea a nveselit(o. 'm rmas tcut! adic nu m(a lsat inima s(i spun c aveam la fel de multe anse cu asta pe ct aveam s z&urm pn la Lun. ar! n cel mai ru caz! aveam un plan secret! Planul 9. ac lunciona! scpa toat lumea i erau cu toii li&eri. 9u e.cepia mea. /ns era O+.

?6
/n pofida nelinitii mele crescnde! aici n aer era fa&ulos. #u prea multe psri z&urau att de sus! doar unii oimi! ulii! alte psri de prad. in cnd n cnd! unele dintre ele se apropiau s ne cerceteze! "ndindu(se! pro&a&il! mam! daD ce z&urtoare pocite mai sunt i astea. La aceast nlime! pmntul de su& noi avea aspectul unei ta&le de a*! cu carouri verzi i maro. -ainile artau ca nite furnici *arnice! a"itndu(se preocupate pe crrile lor. in cnd n cnd! zream ceva mic acolo! $os! i m concentram asupra o&iectului. ,ra fascinant cum cte(o c*estie mic! precum o piscin! un tractor! orice se contura la focalizarea privirii. 9el puin! maniacii aceia de la :coal nu au avut timp s(mi 3m&unteasc4 vederea! aa cum i(au fcut lui 1""2. 0 oamne! - ntre& ce fac acum 1""2 i cu Gasman< a &ol&orosit #ud"e. Poate c au reparat iari televizorul. )per c nu se simt prea aiurea. 'r fi fost... vreau s spun! cred c(i mai &ine pentru ei s fie acas. ar pariez c nu fac curenie i nu aduc lemne! nici nu(i fac tre&urile lor zilnice. ,u pariez c(mi &lestem numele din zori i pn(n sear. -car aa! ei sunt n si"uran. us pe "nduri! am zrit o form care licrea $os i mi(am concentrat privirea asupra ei! vznd cum o mic a"lomerare se transform ntr(o mulime de oameni care do&ndesc trsturi! au *aine i individualitate. ,ra un "rup de copii! poate de vrsta mea! poate mai mari. #u puteau fi mai altfel dect mine. ,i! i ce(i cu asta< mi(am zis. ,rau doar nite copii plictisitori! care aveau un cmin! care(i

fceau temele. 9u pro"ram de somn i un milion de aduli n $urul lor care le spuneau ce s fac! cum s fac totul! tot timpul. 9easuri detepttoare i coal i tre&urile de la amiaz. =ieii ton( tli. /n vreme ce noi eram li&eri! li&eri! li&eri. /nlndu(ne prin aer ca nite rac*ete. ,ram le"nai de vnt. Fceam ce voiam! cnd voiam. estul de &ine! nu< 'proape c m convinsesem i pe mine. -(am uitat n $os! din nou! i mi(am rea$ustat vederea. 'poi m(am ncruntat. 9eea ce(a prut! la prima privire! un $Arup de copii pmnteni! trndu(se spre coal mpreun! acum! la o e.aminare mai atent! s(au dovedit a fi mai muli copii mari! care l ncon$uraser pe unul mult mai mic. =ine! poate c sunt paranoic vznd pericole peste tot! m s puteam s &a" mna(n foc c &ieii mai mari artau cu adevrat amenintori. 9opiii cei mari erau toi &iei. 9el mic! din mi$loc! era o feti. 9oinciden< #u cred. ) nu ncepi s m &zi cu povestea cu cromozomul % >riesc mpreun cu trei tipi! i aminteti< )unt trei dintre cei &uni i tot sunt ori&ili pn la e.trem. 'm luat atunci una din deciziile mele su&ite! cele de "enul de care(i amintesc toi dup aceea! fie pentru c a fost lucrul cel mai idiot vzut de ei vreodat! fie pentru c! n mod miraculos! a salvat situaia. -i se pare c aud mai mult comentarii despre primul fel de decizii. 9am asta ar fi recunotina! ca s tii. -(am ntors spre Fan" i a&ia dac mi(am desc*is "ura. 0 #u! a zis el. -i(am mi$it oc*ii. 'm desc*is "ura din nou. 0 #u. 0 #e ntlnim la punctul cel mai de nord al lacului -ead! i(am spus. 0 Poftim< espre ce tot vor&eti< a ntre&at #ud"e. #e oprim< -i(e foame iari. 0 -a. vrea s fie )uper"irl! aprtoarea celor sla&i! a rostit Fan"! prnd iritat. 0 O*. #ud"e se uit n $os! ncruntndu(se spre pmnt! ca i cum totul urma s se clarifice ct de curnd. 'm nceput s descriu un cerc lar"! care s m duc spre fetia de $os. -(am tot "ndit; :i dac fetia are pro&leme! la fel ca 'n"el! i nu se oprete nimeni s(o a$ute< 0 O*! -a.! i aminteti cnd i(ai suflat vulpii iepuraul acela i l(ai inut ntr(o cutie de carton din &uctrie! iar cnd s(a fcut &ine i(ai dat drumul< 'sta a fost cool. #ud"e a continuat dup o scurt ezitare. 0 'i vzut un alt iepure< 0 9am aa ceva! i(am rspuns! simind cum ncep s(mi pierd r&darea. #u dureaz dect dou secunde. Lui Fan" i(am spus; % a$un" din urm nainte s str&atei voi aizeci de Oilometri. oar meninei cursul i! dac se ntmpl ceva neateptat! ne ntlnim la lacul -ead. Fan" a luat(o nainte! vntul &iciuindu(i prul. :tiam c detesta asta. ,i &ine! nu poi s le faci pe plac la toi! tot timpul. O+! am zis la repezeal. #e vedem imediat.

BL
,i &ine! ciudenia cu 1""2 era c! uneori! putea pune cap la cap lucrurile ca un savant autentic. ,ra superdetept! nspimnttor de detept. 'vem ceva clor< l ntre& Gasman pe 1""2 )e pare c devine un soi de e.ploziv cnd este amestecat cu alte c*estii. 1""2 se ncrunt. 9um ar fi ciorapii ti< #u! nu avem clor. #ici piscin. 9e culoare are firul sta<

Gasman se aplec nainte i e.amin "*emotocul nclcit de mruntaie ale instalaiei stereo! rspndit pe masa din &uctrie. 'rat ca i cum a venit un ro&ot pe(aici i(a &ort! coment el. Firul este "al&en. =ine. 5rmrete srma "al&en. , foarte important. #u o confunda cu cea roie. Gasman consult sc*emele descrcate de el de pe 1nternet. /n aceast diminea! 1""2 reparase ventilatorul procesorului! astfel c acum calculatorul funciona fr s se mai opreasc tam(nisam la fiecare zece minute. >ocmai reparase computerul! presto. OOe2 doOe2! mormi Gasman! rsfoind pa"inile. Pentru pasul urmtor avem nevoie de un dispozitiv de temporizare. 1""2 reflect o clip. 'poi zm&i. 9*iar i oc*ii(i preau s zm&easc. ,i! sta(i un rn$et malefic! fcu Gasman tul&urat. u(te i adu(mi detepttorul lui -a.. 9el n form de -icOe2 -ouse.

B?
'm aterizat cam dur i(a tre&uit s aler" destul de repede ca s nu a$un" s dau cu nasul de pmnt. ,ram pe undeva prin 'rizona! i "oneam prin tufriul din spatele unui depozit a&andonat. -i(am nc*is aripile! simindu(le pliate! ncinse din cauza efortului! n falduri strnse! de am&ele pri ale irei spinrii. -i(am le"at pelerina la "t. 1at. 5n aspect perfect normal. 9nd am trecut dincolo de colul depozitului! am vzut c acolo erau trei tipi! cam de cincisprezece! aisprezece ani. Fata era mai mic! avea cam doisprezece ani! aa prea. Ji(am spus s nu zici nimnui despre mica mea pro&lem cu Ortiz! a z&ierat la ea unul dintre &iei. #u era trea&a ta. ' tre&uit s(i dau o lecie. Fata i(a mucat &uza! prnd furioas i speriat. 9otono"indu(?< 'rat de parc l(a lovit o main. :i nu i(a fcut nimic! a spus ea! iar eu am "ndit; u(te! fat. i um&la "ura. ,.ist. /mi respir aerul! a spus tipul! iar lepdturile lui de prieteni au rs amenintori. oamne! ce mai ticloi. >icloi narmai. 5nul dintre ei inea o puc! spri$init alene de ndoitura &raului. 'merica! dreptul de a deine arme! &la! &la! &la. 9e vrst aveau neisprviii tia< Prinii lor tiau c au arme< evine a"asant de$a acest stil al celor puternici de a profita de cei sla&i. ,ra povestea vieii mele! literalmente! i prea s fie i a unei &une pri a lumii lar"i. ,ram stul de ea! stul de indivizi ca aceste &rute cretine. 'm ieit la iveal dintr(o parte a cldirii. Fata m(a vzut! i oc*ii i s(au cscat de surprindere. ' fost suficient. =ieii s(au ntors s m priveasc. oar nc o fat proast! s(au "ndit uurai. Privirile lor au z&ovit! o clip! pe faa mea z"riat! oc*iul vnt! dar n(au continuat s m suprave"*eze. Greeala numrul unu. 'adar! ,lla! ce(ai de spus n aprarea ta< a luat(o peste picior eful "tii. ,.ist vreun motiv pentru care s nu(i dau i ie o lecie< >rei tipi mpotriva unei fete. 'sta pare c*iar corect! am zis! mrind pasul. ,ra "reu s(mi ascund furia. /mi clocotea sn"ele. >aci! "a"ico! s(a rstit unul dintre ei. -ai &ine te(ai cra de(aici! dac tii ce(i mai &ine pentru tine. #u pot! am rostit! naintnd pn ln" fata numit ,lla. -(a privit alarmat. e fapt! cred c ar fi &ine dac v(a tra"e nite uturi in fundurile voastre de idioi. 'u rs. Greeala numrul doi. La fel ca restul stolului! sunt mult mai puternic dect un om adultA in"ineria "enetic la lucru. 1ar Ce& ne(a nvat pe toi te*nici de autoaprare. - pricepeam. Pn mai ieri! n(am avut niciodat nevoie s le folosesc. ac a putea s(o scot pe ,lla de aici...

Punei mna pe Gur -are! a ordonat eful! iar ceilali doi au dat s se apropie de mine. 1ar asta a fost "reeala numrul trei. =an"! v(am ras! -(am micat rapid! rapid! rapid. Fr niciun avertisment! i(am tras o lovitur de picior n piept ticlosului ef. O lovitur care lui Fan" i(ar fi tiat doar respiraia! prea s(i fi rupt o coast &iatului stuia. 'm auzit pocnitura! iar tipul s(a sufocat! ocat! i(a czut pe spate. 9eilali doi s(au repezit spre mine. -(am rsucit i i(am smuls puca din mini unuia dintre ei. Jinnd(o de eav! am rsucit(o ntr(un cerc lar" i l(am lovit n tmpl. Poc! 'meit! s(a cltinat civa pai ntr(o parte! n timp ce un uvoi de sn"e! de un rou(desc*is! a nceput s i se scur" din scalp. 'm aruncat o privire i(am vzut(o pe ,lla stnd tot acolo! cu o e.presie temtoare. )peram c nu din cauza mea. Fu"i! i(am stri"at. ispari de(aici! up un moment de ezitare! s(a ntors i luat(o la "oan! strnind n urm un mic nor de praf roiatic. 9el de(al treilea m(a nfcat de &ra! dar mi l(am tras! eli&erndu(?! apoi l(am rsucit i l(am lovit! intind &r&ia! dar nimerind n nas. -(am cutremurat 0 *ait! 0 simind cum i s(a spart nasul! iar nainte de a(? podidi sn"ele a e.istat o pauz de aproape o clip! micare cu ncetinitorul. oaaamne... oamenii erau fra"ili ca nite co$i de ou. =rutele erau varz. ar tot se mai cltinau pe picioare! furia i umilina deformndu(le c*ipurile *idoase. 5nul dintre ei i(a scos pistolul i l(a armat! ferindu(i mna dreapt. O s(i par ru! a promis el! scuipnd sn"e din "ur i ndreptndu(se spre mine. Pariez c nu! am rostit. 'poi! m(am rsucit pe clcie i am z&u"*it(o spre pdure ct am putut de repede.

BB
esi"ur! a fi putut s(mi iau z&orul! a fi devenit un mic punct pe cer pn acum. ar nu(i puteam lsa pe nerozii tia s(mi vad aripile i! n cteva clipe! am intrat oricum n pdure. 'm fu"it prin tufri! dnd la o parte cren"ile din calea mea! &ucuroas c purtam pantofi. #( aveam nicio idee despre direcia n care m ndreptam. /n urma mea! am auzit cum urlau doi dintre ntri! n$urnd! ameninnd. ' fi vrut s rd! dar nu(mi permiteam s irosesc vremea. -ream! constant! distana dintre noi. 'poi am auzit un poc puternic! se trsese cu puca! i scoara unui copac mi(a e.plodat n $urul capului. 'rma aia idioat. >e "ndeti la ce cred eu c te "ndeti< >e ntre&i dac am o&servat asemnrile dintre aceast situaie stupid i visul meu< Pi! mda! c nu sunt fraier. 9t despre ce nsemnau toate astea! m voi ocupa mai trziu. /n secunda urmtoare! s(a auzit un alt &u&uit i! aproape simultan! am simit o durere su&it! arztoare! n umrul stn". 'm icnit i(am aruncat o privire ca s vd sn"ele nflorindu(mi pe mnec. 1m&ecilul c*iar m(a nimerit! 'poi! un "*inion cumplit m(a fcut s m mpiedic de rdcina unui copac! s cad pe umrul rnit i s alunec ne&unete pe o pant a&rupt! printre ar&uti! tufe! lu$ere i pietre. 'm ncercat s m a" de ceva! dar &raul stn" nu mi se mica prea &ine! iar cu dreapta am z"riat n zadar. /n cele din urm! m(am rosto"olit pn pe fundul unei viroa"e npdite de ve"etaie. Privind n sus! am vzut numai verde; eram acoperit de lu$ere i tufe. 'm rmas nemicat! ncercnd s(mi recapt rsuflarea! ncercnd s "ndesc. eparte! undeva deasupra mea! i(am auzit pe der&edei stri"nd i tr"nd din nou cu arma. Preau nite elefani care "oneau prin pdure! i i am auzit ct se poate de clar cnd au trecut pe ln" locul unde czusem. - simeam ca i cum un cpcun m(ar fi zvntat n &( laie cu o &t. e(a&ia dac mai puteam

s(mi mic &raul stn"! simeam durerea ca o arsur. 'm ncercat s(mi n( tind aripa! doar ca s mi se taie respiraia cnd mi(am dat seama c i ea fusese lovit. #(am putut s(o vd &ine din( iDo1o de umr! ns indiciul cel mai important era durerea nucitoare. ,ram z"riat peste tot! mi pierdusem pelerina i! dac nu m nelam! stteam pe un strat de ieder otrvitoare. /ncet! m(am ridicat n&uindu(mi icnetele de durere. >re&uia s ies de acolo. 'm cutat soarele i(am pornit spre nord. -i(am n"*iit un "eamt! dndu(mi seama c #ud"e i Fan" se ntre&au! fr ndoial! pe unde nai&a um&lam. O sfeclisem a(ntia. 'n"el m atepta i ea! dac mai era n via. 1i lsasem &alt pe toi. -ai presus de toate! eram i rnit destul de ru i aveam nite maniaci narmai pe urmele mele. 9e porcrie! -(am ncruntat. 'sta e firea mea! s lupt pentru cei sla&i. Ce& mi spunea ntotdeauna c sta e defectul meu fatal. Ce& a avut dreptate.

BE
Fan"< :tii! mie c*iar mi(e foame. >recuse aproape o or de cnd plecase -a.. #ud"e nc nu nele"ea e.act ce se petrecuse! unde se dusese -a.. Fan" o apro& cu un "est scurt! apoi i fcu semn cu capul. #ud"e vir uor i(l urm. H&urau pe deasupra unor stnci! plate la vrf i alctuite din roc striat. Fan" coti spre o sco&itur nvluit n um&r! iar #ud"e ncepu s &at din aripi ca s ncetineasc n vederea aterizrii. %zut de aproape! adncitura s(a dovedit a fi o cavern lar"! nu prea adnc! iar #ud"e se aplec puin ca s peasc nuntru. Fan" ateriz ln" ea aproape fr niciun z"omot. Petera continua vreo cinci metri n interior! i avea aproape apte metri lime! n"ustndu(se la am&ele capete. )olul era nisipos i uscat! iar #ud"e se aez pe $os ncntat. Fan" i scoase rucsacul i se pre"ti s(i dea ceva de mncare. O*! da! da! apro& #ud"e! desc*iznd o pun" cu fructe uscate. Fan" a"it pe dinaintea ei un &aton de ciocolat! iar ea c*icoti &ucuroas. O*! Fan"! unde le(ai "sit pe astea toate< >re&uie s le fi ascuns tu pe undeva... n(ai spus nimic i n tot acest timp ai avut ciocolat i! o*! oamne! ct e de &un... Fan" i oferi un zm&et va" i se aez. -uc din &ucata lui de ciocolat i(i nc*ise cteva clipe oc*ii ntunecai! mestecnd ncet. eci! unde(i -a.< ntre& #ud"e peste cteva minute. e ce s(a dus acolo< #(ar fi tre&uit s se ntoarc pn acum< #u tre&uie s mer"em toi la lacul -ead< 9e ne facem dac nu se ntoarce ct mai repede... )e opri cnd Fan" ridic mna. -a. a vzut pe cineva care dduse de necaz! acolo! $os! i s(a dus s dea o mn de a$utor! spuse el cu "lasul lui sczut i domol. O s(o ateptm aiciA lacul -ead e c*iar su& noi. #ud"e era n"ri$orat. Fiecare secund conta! aa c de ce stteau &locai aici< 9e fcea -a. era mai important dect 'n"el< i termin i ultima piersic uscat i privi n $ur. O+! acum c i Fan" pomenise de asta! putea vedea mar"inea al&astr a lacului -ead $os! la stn"a ei. #ud"e se ridicA capul de(a&ia dac(i atin"ea tavanul. Petera lor avea cte o &ordur destul de lat pe am&ele pri i se duse pe cea din stn"a! s priveasc mai &ine spre lac. /ncremeni. O*! Fan"<

BF
Fan" veni imediat ln" #ud"e! apoi rmase nlemnit. =ordura se cur&a n sus! spre vrful stncii. Plante su&iri! pipernicite! punctau zona! iar &olovanii ieeau afar din lutul tare i stnc. Printre roci i plante se aflau cui&uri mari! fiecare cu un diametru de peste o $umtate de metru. /n ma$oritatea cui&urilor erau pui mari de pasre! pufoi! iar cei mai muli .iveau prini de dimensiuni i mai mari! cu pena$ul ru"iniu! i aproape toi se *ol&au nervoi la #ud"e i Fan"! cu oc*ii lor "al&eni! de psri de prad. 9e sunt astea< opti #ud"e din colul "urii. :oimi ru"inii! rspunse Fan" ncet. 9el mai mare rpitor din )tate. 'az(te! foarte ncet. ) nu faci nicio micare &rusc! altfel devenim amndoi *rana lor. =iiiine! i zise #ud"e! lsndu(se! ncet! n "enunc*i. 'r li vrut s se ntoarc i s o ia la fu"! dar &nuia c! dac i n ea asta! ar fi fost atacat. 9ele cteva "*eare pe care le putea vedea artau nspimnttor. Fr a mai pomeni de i locurile ascuite! foarte cur&ate i cu aspect amenintor. 9rezi c..ncepu ea optit! dar Fan" i fcu semn s rmn tcut! foarte tcut. )e ls n $os ln" ea! cu oc*ii aintii spre psri. 5nul dintre oimi inea n cioc un popndu dezmem&rat parial. Puii lui c*iriau z"omotoi i pofticioi. up cteva minute! #ud"e simi c(i venea s urle. 5ra s stea nemicat! avea un milion de ntre&ri de pus! nu tia ct de mult mai dura aceast inactivitate. Privirea(i fu atras de o micare scurt. Fan" i ntinse! foarte ncet! una dintre aripi. >oate capetele de oim se rotir la unison! cu oc*ii aintii asupra aripii ca nite lasere. /i las s m adulmece. =uzele lui Fan" de(a&ia dac s(au micat. up un rstimp! care pru ct un an! oimii ddur impresia c deveniser ceva mai rela.ai. ,rau uriai! cu o anver"ur a aripilor de aproape un metru i $umtate! i artau ostili i puternici. La vrful aripilor penele erau mai mult maro! cu dun"i rocate! iar pe dedesu&t se o&servau striaii al&e. #u artau altfel dect aripile lui #ud"e! cu deose&irea c erau mult mai mari! de dou ori mai mari dect ale ei. 5nii dintre oimi i reluar *rnirea odraslelor z"omotoase! alii plecar n cutarea *ranei! iar alii revenir la ospul lor. 5au! nu se putu a&ine #ud"e s e.clame! optit! cnd unul dintre oimi se ntoarse innd n cioc un arpe care nc se z&tea. Puii erau ncntai s(l vad i! practic! se crau unul peste altul ca s nface prima m&uctur. e dou ori uau! Fan" i ntoarse ncet capul i(i rn$i. #ud"e fu att de surprins! nct i rspunse cu un zm&et. 'sta era destul de cool. 'rdea de ner&dare s plece! i dorea ca -a. s apar ct mai curnd! i(i mai dorea s fi avut mai mult mncare! dar! cu toate acestea! era totui "rozav s stea aici! la soare! ncon$urat de psri frumoase! cu propriile ei aripi ntinse i rela.ate. =nuia c nu(i strica s mai fac asta ctva timp.

BG
ar nu c*iar att de mult. 'n"el ne ateapt! zise #ud"e dup o vreme. %reau s spun! mi(e ca o sor mai mic! adic(i surioara tuturor. i scutur puin praf de stnc de pe picioarele &ronzate! de$a prfuite! i se ncrunt! nlturnd o crust de pe "enunc*i. #oaptea! cnd ar tre&ui s dormim! eu i 'n"el discutm i spunem "lume i tot felul de c*estii. Oc*ii ei mari! cprui! ntlnir privirea lui Fan". 'dic! dup ce a$un"em acas! va tre&ui s dorm sin"ur n camera aia< -a. nu s(a ntors.

#(ar lsa(o &alt pe 'n"el! nu< #u! zise Fan". #(ar lsa(o pe 'n"el &alt. 5ite! vezi cum face oimul acela mare! cel cu o dun" nea"r pe spate! cum pare s(i mite o arip mai repede atunci cnd vireaz< 'sta(i face vira$ul foarte strns i lin. 'r tre&ui s ncercm i noi. #ud"e se uit la el. Pro&a&il era cel mai lun" discurs pe care(? auzise vreodat de la Fan". )e ntoarse s priveasc oimul artat de el. -da! nele" ce vrei s spui. ar de(a&ia sfri de vor&it c el se ridic! aler" uor spre mar"inea stncii! i(i lu z&orul. 'ripile sale mari! puternice i ntunecate prinser curenii de aer i(l nlar. Fan" z&ura aproape de locul unde ceilali oimi descriau cercuri! ca ntr(un fel de &alet al lor. #ud"e oft. /i dorea foarte! foarte mult ca -a. s fie aici. ,ra rnit< Oare n(ar tre&ui s se ntoarc i ei< O s(l ntre&e pe Fan"! cnd acesta o s revin. 9*iar atunci trecu de ea i co&or la nivelul peterii lor. @aide! stri" el. /ncearc i tu! 'i s z&ori mai &ine. #ud"e oft iar i(i scutur cteva firimituri de ciocolat de pe cma. #u era deloc n"ri$orat de 'n"el< ac era! pro&a&il c n(o arta! i ddu ea cu prerea. ar tia despre Fan" c o ndr"ea pe 'n"el! i citise din cri nainte ca ea s nvee alfa&etul! i c*iar i acum o alinta cnd era suprat dintr(un motiv sau altul. ,i &ine! a putea s m antrenez i eu. -ai &ine aa! dect s S1au pe(aicifr s fac nimic. )e arunc de pe stnc! incapa&il s mpiedice valul de &ucurie amar s(i cuprind pieptul. ,ra att de minunat s pluteasc n vzdu*! s(i mite ener"ic aripile i s simt cum plana li&er prin spaiu. )e aez ln" Fan"! iar el i art micarea. ,a(? urmri! iinitndu(?. Funciona "rozav. H&ur n cercuri lar"i! repetnd micarea! i z&urnd mai aproape de oimii care preau s(o accepte. 9t vreme iui se "ndea la -a. sau 'n"el! totul era &ine. n acea sear! #ud"e se culc pe &urt! cu aripile strnse n $urul ei! i privi cum oimii aduli se ocupau de puii lor. ,rau att de &lnzi! de ateni. 'ceste psri apri"e i puternice netezeau! cu "ri$! pena$ul al&(pestri al odraslelor lor! *rnindu(le! a$utndu(le s(i dea drumul din cui& ca s nvee s z&oare. 1 se puse un nod n "t. Oft. Poftim< zise Fan". Psrile astea! fcu #ud"e ter"ndu(i oc*ii i sim( indu(se ca o proast. 9red c oimii tia retardai au parte de mai mult dra"oste printeasc dect am avut eu vreodat. Prinii i n"ri$esc pe cei mici. Pe mine nimeni nu m(a n"ri$it aa vreodat. ,i! n afar de -a.. ar ea nu(i mam. -da. 'm priceput. Fan" n(o privi. Glasu(i rsunase aproape trist. )oarele apuse! iar oimii se aezar pe la cui&urile lor. 1n cele din urm! puii cei "l"ioi se linitir. La o or dup lsarea ntunericului! Fan" se trase mai aproape de #ud"e! i(i ridic mna stn" innd pumnul strns. #ud"e l privi! apoi i aez pumnul stn" peste al lui. ,ra ceva ce stolul fcea ntotdeauna nainte de culcare. oar att c asta nu se mai ntmplase i cnd adormiser n ca&an! noaptea trecut. 1ar acum nu mai erau dect ei doi. #ud"e i lovi n pumn cu palma dreapt! iar el &tu ntr(a ei. #oapte &un! opti ea! simindu(se ca i cum tot ce conta pentru ea i fusese smuls. >cut! se cui&rir ln" peretele cavernei. #oapte &un! #ud"e! opti Fan".

BI
O*! oamne. 'sta n(a fost c*iar cea mai &un zi trit de mine. 5mrul nc mi mai sn"era puin! c*iar dac(? ineam apsat de ore n ir. e fiecare dat cnd l micm! printre de"ete mi se scur"ea sn"ele cald. #(am mai dat de &dranii ia narmai! dar i(am mai .uizit din cnd n cnd. -i(am urmat drumul spre nord fcnd un ocol mare! ncercnd s las o urm neltoare pentru oricine s(ar fi luat dup mine. e fiecare dat cnd i(am auzit! am rmas ncremenit minute nesfrite! ncercnd s m contopesc cu ve"etaia. 'poi! atent i cu trupul ri"id! o luam contiincioas de la nceput. 1n caz c aduceau cini! am intrat de cel puin patru ori prin praie i! d(mi voie s(i spun! cnd ncerci s(i menii ec*ili&rul pe pietre acoperite de muc*i! prin apa rece! nu(i a&solut nicio distracie. -i(am pipit umrul i aripa i! din cte(mi puteam da seama! mpuctura mi lsase o urm pe piele i arip! dar nu ptrunsese adnc. Oricum! simeam &raul i aripa scoase din uz i m dureau n"rozitor. )e fcea trziu. 'n"el se afla undeva! la cteva ore distan! supus numai umnezeu tie cror orori! ntre( &ndu(se pe unde eram. 'm strns din &uze! ncercnd s nu iz&ucnesc n plns. #u puteam z&ura! nu(i puteam a$un"e din urm pe Fan" i #ud"e! amndoi! pro&a&il! furioi de$a. #u se punea pro&lema s(i sun pe mo&il sau aa ceva. 'ceast situaie era cu totul in"rat i era sut la sut "reeala mea idioat! ceea ce nrutea c*iar i mai mult lucrurile. 'poi! &ineneles! a nceput s plou torenial. 'a c acum naintam cu "reu prin pdurea umed! ve"etaia ud! noroiul cleios i roiatic! ter"ndu(mi apa de pe oc*i! fiindu(mi i mai fri" i simindu(m mai mizera&il! mai nfometat i mult mai demenial de furioas pe mine nsmi. #u i(am mai auzit pe tipi de o &un &ucat de vreme! pro&a&il c plecaser s scape de ploaie. 5n minut mai trziu! am clipit i m(am ters la oc*i. 'm privit cu oc*ii mi$ii. /naintea mea se vedeau lumini. ac era vreo du"*ean sau o &arac! a fi putut s atept pn pleca toat lumea i apoi s m strecor nuntru ca s m adpostesc. Foarte repede! am a$uns la numai zece pai distan! "*emuindu(m prin &ezn! cercetnd cu privirea printre copacii uzi. ,ra o cas. O siluet a trecut prin dreptul unei ferestre! iar eu am ridicat din sprncene. ,ra fata aceea! ,lla. /nseamn c era casa ei. -i(am mucat &uza. Pro&a&il c tria aici! mpreun cu prinii ei iu&itori i friorii ei. 9e dr"u pentru ea. Oricum! eram &ucuroas c a$unsese n si"uran acas. /n pofida celor ntmplate! dac i(a fi lsat pe indivizii ia ori&ili s(o &at! nu mi(a fi iertat niciodat una ca asta. >remuram din "reu! simind cum ploaia n"*eat mi se scur"ea pe spinare. ,ram pe cale s m dau iari peste cap. 9e s fac! s pun la cale un plan... /nc mai ateptam momentul de inspiraie "enial! cnd s(a desc*is ua dintr(o latur a casei. ,lla iei innd o um&rel mare. La picioarele ei se mica o um&r. ,ra un cine! unul cu picioarele scurte! "ras. @aide! -a"nolia! a stri"at ,lla. F(o repede. #u cred c vrei s te uzi prea tare. 9inele a nceput s adulmece pe la mar"inea curii lor! prin ier&uri! indiferent la ploaie. ,lla s(a ntors! plim( &ndu(se n sus i(n $os! nvrtindu(i um&rela! privindu(i curtea. )ttea cu spatele spre mine. -omentele disperate cer msuri disperate. #u tiu cine(a spus(o primul! dar a meritat toi &anii. 'm inspirat .idnc! apoi! foarte! foarte ncet! am nceput s m apropii tie fat.

BK
O+! nc dou eantioane de sn"e i terminm evaluarea "licemiei. 'poi putem trece la ,,G( uri. e ce nu s(a sfrit cu asta< 5nde eti! -a.< se ntre& 'n"el ntristat! la apropierea *alatului al&. Partea din fa a cutii de cine a lui 'n"el se desc*ise i un individ n"e( nunc*e i o cercet cu privirile. ,a se lipi de spatele cutii ct putu de tare. /i &" &raul nuntru! s(o nface de mn! unde era fi.at untul! i(i vzu faa. )e ntoarse spre cole"ii si! cercettorii. 9e i s(a ntmplat< L(a mucat pe Reill2 ceva mai devreme! zise cineva. ' lovit creatura. 'n"el ncerc s se fac o min"e ct mai mic. /ntrea"a parte stn" a feei ei i ardea. ar era &ucuroas c(? mucase. /l ura. /i ura pe toi. Prostnacul de Reill2. 'r tre&ui ca tipul s lucreze ntr(o spltorie auto. ac rnete specimenul sta! l omor. #u(i d seama ct de deose&it este acest material de studiu< spuse! nervos! cercettorul. %reau s spun! acest )pecimen 5nsprezece. :tie ct l(am tot cutat noi< )pune(i lui Reill2 s nu mai pericliteze marfa. /ntinse &raul i ncerc din nou s nface mna lui 'n"el. 'n"el nu tia ce s fac. :untul de plastic de pe partea interioar a minii o durea! i i(o inea lipit de piept. #u primise nimic de mncare sau de &ut toat ziua! apoi o fcuser s n"*it acea mizerie portocalie! n"rozitor de dulce. /i luaser sn"e din &ra! dar se luptase cu ei i l mucase pe unul dintre tipi. 'a c i fi.aser un unt pe interiorul minii! ca s(i ia sn"e mai uor. /i luaser de trei ori de$a. 'n"el simi lacrimile! dar i nclet ma.ilarul. /ncet! se rela. puin cte puin i se apropie de desc*iztur. /ntinse mna spre cercettor. 'sta(i! fcu el linititor! i scoase un ac i o epru&et. esc*ise capacul untului i nfipse acul. #(o s doar. Pe &une. 'n"el se ntoarse! inndu(se cu spatele spre el! cu mna ntins departe de ea. #u dur mult i nici n(o duru. Poate c era un cerce( ?.? lor &un! la fel ca Ce&. :i poate c luna era fcut din cacaval. B7 =ine! fcu 1""2( 'vem foarte mare "ri$. @ello< Gazz2< 'vem foarte mare "ri$< Gata! zise Gasman ciocnind pac*etul cu e.plozivi numit de ei =i" =o2. 9uie< Gasman scutur &orcanul. =ifat. Prelat< 5lei de "tit< =ifat! &ifat. Gasman ddu din cap. )untem nite "enii. ,liminatorii ia nici n(au s tie ce i(a lovit. #umai dac am avea timp s spm o "roap. a! i s punem epue otrvite pe fund! adu" 1""2. ar cred c e &un i ce avem. 'cum tre&uie s z&urm de aici! s ne ascundem i s verificm cile de acces i dac nu cumva ,liminatorii i(au fcut vreo ta&r pe undeva. O+. 'poi putem presra cuie pe drumuri i s pre"tim prelata i uleiul. Gasman rn$i. >re&uie doar s ne asi"urm c nu vom fi prini.

a! asta ar fi nasol! spuse 1""2 cu o fi"ur serioas. ,i! s(a fcut de$a noapte< 'proape. Ji(am "sit nite *aine de culoare nc*is. Gasman mpinse n minile lui 1""2 o cma i nite pantaloni. 'm i eu. 'a c eti "ata de aciune< )pera c 1""2 nu(i putea da seama ct era de emoionat. ,ra un plan mreA tre&uiau s reueasc! pentru c un eec ar fi fost dezastruos. Pro&a&il c*iar mortal. a. /l aduc pe =i" =o2 n caz c se ivete vreo ocazie. 1""2 i sc*im& *ainele! apoi puse &om&a lor artizanal ntr(un rucsac i(l atrn pe umeri. #u(i fie team! zise el! ca i cum ar fi putut citi e.presia de pe faa lui Gasman. #u poate e.ploda pn nu(i potrivesc detonatorul. , ca o &om& cu si"uran. Gasman ncerc s zm&easc. esc*ise fereastra pe ct de lar" putea i se aplec peste pervaz. /i transpirau palmele! iar stomacul i se ntoarse pe dos. ar nu avea de ales! asta era pentru 'n"el. ,ra ca s le arate unora ce se ntmpla dac se puneau cu ai lui. n"*ii cu noduri i se lans n vzdu*ul nopii. ,ra uluitor c putea s(i desc*id aripile i s z&oare. ,ra mre. 1n timp ce simea pe o&ra$i vntul nocturn! moralul lui Gasman crescu. )e simea puternic! nprasnic i periculos. #ici pe departe ca un &iat de opt ani! o ciudenie mutant.

B6
@m... ,lla< Fata a nlemnit! apoi s(a tras napoi. 'm fcut civa pai nainte! ieind dintre tufe! ca s(mi poat vedea faa. ,u sunt! am rostit! simindu(m c*iar i mai netoat. Fata de la amiaz. )e ntuneca i nc ploua! iar eu speram c o s m recunoasc. 9inele a venit fu"a(fu"ua! m(a vzut! i mi(a transmis un *mit de avertizare! cam fr tra"ere de inim. O*! mda. @ei! mulam... c m(ai a$utat! a zis ,lla! pri( vindu(m prin ploaie. ,ti &ine< 9e faci< Prea precaut i privea n $ur! de parc de cnd m vzuse ultima oar poate c trecusem de partea rului. )unt &ine! am rspuns $alnic. ,i! de fapt! cred c a cam avea nevoie de a$utor. =uzele mele nu mai rostiser niciodat aceste cuvinte. )lav omnului c Ce& nu era pe aici! s m vad fcnd ceva att de incredi&il de nes&uit i de $alnic. O*! a spus ,lla. oamne. O+. >ipii ia... 5nul dintre ei a reuit s m atin" cu un "lon! dac poi s crezi aa ceva! am spus tr"ndu(m mai aproape. ,lla a icnit i i(a dus mna la "ur. O*! nu! e ce nu mi(ai spus< ,ti rnit< e ce nu te(ai dus la un spital< O*! oamne! vino nuntru! )(a dat napoi! ca s(mi fac loc! i(a stri"at(o pe -a"nolia! care se ntinsese i ncepuse s(mi adulmece! cu interes! *ainele ude! inndu(se departe de mine. :i ia "*id. 'm ezitat. 'tunci a venit clipa decisiv. Pn nu intram n casa aceea! nc mai puteam s m ntorc i s fu"! s scap. Odat intrat n cas! va fi mult mai "reu. )o( cotete(? un mic capriciu al personalitii mele! dar tind s m sperii dac m simt prins n capcan pe undeva. 9u toii facem aa! adic noi! stolul. 9nd trieti ntr(o cuc n primii ti ani de via! i se poate ntmpla i asta. 1ns sunt destul de cinstit cu mine nsmi ca s tiu c nu puteam continua aa! adic ud! n"*eat! flmnd i puin cam vl"uit din cauza pierderii de sn"e. >re&uia s n"*it *apul i s accept a$utorul. e la nite strini. 'm ntre&at; Prinii ti sunt acas< #u(i dect mama! a rspuns ,lla. >ata nu. @aide! s 1f ducem nuntru. -ama te poate a$uta.

-a"nolia! aici! vino fetio. ,lla s(a ntors i a pornit spre cas. ' &ocnit pe treptele Tli( lemn! apoi s(a ntors i s(a uitat dup mine. Poi s mer"i sin"ur< 1*m... /ncet! am luat(o spre csua ,llei! care strlucea cu cl( ilur i lumin. -(am simit ameit i panicat. 'ceasta ar fi putut fi ultima mare "reeal dintr(un ir lun" de erori uriae pe care le comisesem de$a astzi. -i(am spri$init mna rnit cu cea zdravn. O*! oamne... sn"e< fcu ,lla! *ol&ndu(se la &luza mea de un al&astru(desc*is. O*! nu! *aide! tre&uie s mer"em repede nuntru! ' desc*is ua mpin"nd(o cu umrul! aproape mpie( dicndu(se de -a"nolia! care s(a ndeprtat repe$or. -am! -am! Fata asta are nevoie de a$utor! 'm simit c ncremenesc. )tai sau fu"i. )tai sau fu"i. )tai<

EL
9rezi c srma asta o s in< opti Gasman. 1""2 ddu din cap! ncruntndu(se n vreme ce rsucea cu cletele captul celor dou ca&luri! unindu(le. )e spri$ini ile un pin! pentru mai mult for! iar cnd firul se strnse! il prinse cu o clem i(o nc*ise. 'sta o s in ct de ct! opti el ca rspuns. Pn c.nd un anumit @ummer l lovete cu vitez ma.im. Gasman cltin trist din cap. 9e mai noapte. Fcuser .? ta tea! nici c*iar -a. n(ar fi putut reui mai &ine. )pera c -a. o salvase de$a pe 'n"el. )pera c nu se ntmplase nimic ru. ac cercettorii puseser mna pe 'n"el... O vzu pentru o clip! palid i fr via! ntins pe o mas din oel rece! n vreme ce *alatele al&e comentau structura ei osoas neo&inuit. /n"*ii un nod i alun" ima"inea ns.pimnttoare. Privi n $ur din nou! tr"nd cu urec*ea. #e ntoarcem< opti 1""2. a. Ridicndu(se n picioare! Gasman se nl de la sol! rsrind aproape de copaci. )e lu dup um&ra ntunecat 1m 1""2! n vreme ce acesta reduse viteza i vir napoi spre vest! ctre cas. e acolo! de sus! Gasman nu putea distin"e nimic din isprava lor! ceea ce era un lucru &un. #u voiau ca ,liminatorii s poat vedea prelata din elicopterul lor! sau firul declanator dect dup ce era prea trziu. 'm acoperit cile de intrare i de ieire! i zise lui 1""2 odat ce a$unser la altitudinea de croazier. Pata de ulei! cuiele de pe drum! firul de declanare. 'r tre&ui s fie suficient. 1""2 ddu din cap. mi pare ru c nu l(am putut folosi pe =i" =o2! spuse el. ar nu vreau s(l irosim. e fapt! noi tre&uie s(i vedem primii. %reau s spun! tu s(i vezi. Poate mine! spuse Gasman pe un ton ncura$ator. 1eim i(o s vedem ce prpd am produs. Provocat! fcu 1""2. 9um zici tu! rosti Gasman inspirnd adnc aerul rece al nopii. LasD s vad i -a. ct au fost ei de cool.

E?
O femeie cu prul ne"ru i priviri n"ri$orate a desc*is ua mai lar". 9e(i! ,lla< 9e s(a ntmplat< -mico! ea este... ,lla s(a oprit cu mna n aer. -a.! am zis. e ce n(am folosit un nume fals< Pentru c nici nu m(am "ndit la asta. Prietena mea! -a.. ,a(i fata de care i(am povestit! cea care m(a salvat de Cose i de Pa2ne i ceilali. -(a salvat. ar au mpucat(o. O*! nu! a e.clamat mama ,llei. >e ro"! -a.! vino nuntru. %rei s(i sun pe prinii ti< )tteam pe covoraul de la intrare! nedorind s las ploaia i sn"ele s li se scur" pe podea. @mmm... 'poi! mama ,llei a dat cu oc*ii de &luza mea ptat de sn"e! i privirile i s(au oprit pe faa mea. O&razul mi era lulit! un oc*i nvineit. /ntrea"a situaie s(a sc*im&at &rusc m acea clip. )tai s(mi iau trusa! a zis ea cu &lndee. (i $os pantofii i du(te cu ,lla la &aie. 'm lipit prin *ol n ciorapii mei uzi. 9e trus vrea s aduc< am optit. ,lla a aprins lumina i m(a condus ntr(o &aie de mod vec*e! cu "resie verde i(un inel de ru"in pe fundul c*iuvetei. >rusa ei medical! mi(a optit fata. , veterinar! aa c se pricepe la rni. 9*iar i la oameni. 5n veterinar! 'm nceput s rd ncet i a tre&uit s m las pe mar"inea czii. 5n veterinar. )tai s vezi cnd o s descopere ct de &ine s(a nimerit. -ama ,llei a intrat cu o cutie de plastic care coninea trusa de prim a$utor. ,lla! ai putea s(i aduci lui -a. ceva suc sau altceva. Pro&a&il c are nevoie de ceva dulce i lic*ide. )ucul ar fi "rozav! am spus cu toat convin"erea. ,lla a dat din cap i a pornit "r&it pe *ol. Presupun c nu vrei s(i sun pe prinii ti< a spus ncet mama ,llei! ncepnd s taie "ulerul &luzei mele. @m! nu. =un! la&oratorul< ' putea vor&i cu epru&eta! v ro"< :i nici poliia! nu< #u(i nevoie s(i implicm! am fost de acord! apoi mi(am inut rsuflarea cnd de"etele ei &lnde "sir rana de pe &raul meu. 9red c "lonul doar m(a z"riat. a! cred c ai dreptate! ns rana(i destul de adnc i murdar. 1ar aici... )tteam ncremenit! *ol&ndu(m drept nainte! cu toate simurile ncordate. /mi asumam un mare risc acum. #ici n(ai idee ct de mare. #u mai lsasem niciodat pe nimeni din afara stolului s(mi vad aripile. /ns aceasta era o situaie pe care n(o puteam rezolva sin"ur. 5ram asta. -ama ,llei s(a ncruntat uor. ' tiat "ulerul i apoi a tras de &luz n $os! lsndu(m doar n tricou. )tteam acolo ca o statuie i simeam o rceal de "*ea pe dinuntru! care n(avea nicio le"tur cu faptul c eram ud. 5ite. ,lla mi(a dat un pa*ar mare cu suc de portocale. Practic! m(am necat ncercnd s(l dau peste cap ct mai repede posi&il. O*! oamne! era att de &un. 9e(i cu...! a nceput mama ,llei! pipind cu de"etele pe mar"inea aripii mele! acolo unde se plia i se strn"ea n adncitura de ln" spinarea mea! ntre umr i old. )(a aplecat s vad mai &ine. -(am *ol&at la ciorapii mei uzi! la de"etele strnse. -(a rsucit uor! iar eu am lsat(o. -a.. Oc*ii ei de un cprui(nc*is artau n"ri$orai! o&osii i nervoi! toate odat.

-a.! ce(i asta< a ntre&at ea ncet! atin"nd penele care de(a&ia dac se vedeau. 'm n"*iit din "reu! tiind c tocmai mi pierdusem orice speran pentru o relaie normal cu ,lla i mama ei. 'm revizuit n minte planul casei; la dreapta! pe *ol! imediat la stn"a! apoi ua din fa. Pro&a&il c mi(ar lua doar cteva secunde. ' reui s(o fac. Pro&a&il c mi(a putea nfca i "*etele din mers. ,ste o... arip! am optit. in colul oc*ilor am vzut(o pe ,lla ncruntndu(se. ,ste... *m... aripa mea. >cere. -i(au rnit(o. 'm inspirat adnc! simindu(m de parc mi venea s &o( rsc! apoi! ncet i cu "ri$! mi(am ntins puin aripa! ca mama ,llei s poat vedea unde(am fost mpucat. Oc*ii li s(au cscat ct cepele. :i s(au tot cscat i s(au tot cscat. Pn la urm! m(am ateptat s(i vd cum le sar afar i cad pe podea. 9e...! a nceput ,lla ntre&toare. -ama ei s(a aplecat s(o e.amineze mai ndeaproape. ,ra uimitor c ncerca s se poarte normal! ca i cum! o*! &ine! ai o arip. -are &rnz. Practic! m(am *iperventilat! simindu(m ameit i cu un soi de viziune n"ustat! de tunel. a! i aripa i(a fost lovit! a murmurat mama ,llei! ntinznd(o att de "ri$ulie. 9red c "lonul a rupt puin din os. )(a dat napoi i m(a privit. -(am *ol&at la podea! simind "reutatea privirii ei. #u(mi venea s cred c a$unsesem n aceast situaie. Fan" o s m omoare. :i dup ce(o s fiu moart! o s m mai omoare nc o dat. :i(a merita(o. -ama ,llei a tras adnc aer n piept! dup care l(a e.pirat imediat. =ine! -a.! a spus ea cu o voce calm! controlat. 1n primul rnd! va tre&ui s curm rnile i s oprim sn"erarea. 9nd i(ai fcut ultima oar vaccin antitetanos< -(am uitat fi. n oc*ii lor. -ama ,llei prea stpn pe situaie i... incredi&il de atent. 9u mine. evenisem o mare pln"rea n ultimele dou zile! aa c n(am fost deloc surprins s simt cum lacrimile(mi nceoau vederea. @m! niciodat. O+! m pot ocupa i de asta.

EB
@ai! *aide! pufni Gasman. )e inea att de strns de o crean" de pin! nct de(a&ia dac(i mai putea simi de"etele. 9e se ntmpl< ntre& 1""2 ner&dtor. Povestete(mi tot. ,ra dimineaa devreme! iar ei doi erau cocoai n apropiere de vrful unui pin &trn! care se nla deasupra unuia dintre drumurile forestiere a&andonate. )tudiaser ituaia! iar Gasman avusese dreptate; cel puin doi dintre eliminatori! poate mai muli! i aezaser ta&ra improvizat nu departe de locul unde aterizase elicopterul. Prea destul de clar c(i cutau pe ceilali din stol. #u conta dac voiau s(i omoare sau s(i rpeasc; capturarea era de ne( lonceput. Gasman nc mai avea comaruri n care se pomenea napoi! la :coal. %isa c *alatele al&e i luau sn"e! i in$ectau tot felul de su&stane! pentru a vedea cum reaciona! l fceau s aler"e i s sar! apoi i ddeau s n"*it o su&stan radioactiv! pentru a(i putea studia sistemul circulator. Hile i sptmni fr de sfrit i ani de suferine! de rni i vomitat! de istovire! inut ntr(o cuc. -ai de"ra&! Gasman ar fi murit dect s se mai ntoarc acolo. :i 'n"el ar fi preferat s moar! dar n(avusese de ales. %ine @ummerul! zise Gasman n oapt. Pe drumul din dreapta! nu<

/*. :i vine cu vitez prea mare. Gasman zm&i uor! n"ri$orat. #u prea conduc prudent. #. 9e pcat. O+! vin! murmur Gasman. /nc vreo patru sute de metri. Poi vedea prelata< #u. Gasman privi ncordat cum @umvee(ul acoperit de noroi "onea pe drumul forestier din pmnt. 'cu! acu! i opti lui 1""2! care! practic! vi&ra de ner&dare. )per c i(au pus centurile de si"uran. #u! )e ntmpl c*iar atunci. ,ra ca i cum ai fi privit un film. 'cum ve*iculul p( tros! ne"ru! "onea pe drum! pentru ca n clipa urmtoare s vireze violent spre stn"a! scrnind sonor din frne. /ncepu o serie de derapa$e lente! "reoaie! smucite! pe drum n $os! apoi fcu un salt neateptat spre copacii de pe o mar"ine. /i lovi nclinat pe o parte! dup care z&ur prin aer rsturnat cam cincisprezece metri! nainte de a se pr&ui la pmnt cu un z"omot "reu. 5au! fcu Gasman ncet. ' fost incredi&il. 'i dou secunde ca s(mi descrii totul! spuse 1""2 nervos. ' atins uleiul ca lumea. )(a rsucit! a intrat n copaci i s(a rsturnat! i povesti Gasman. 'cum e pe spate! ca un "ndac mare! urt! mort. a! 1""2 lovi aerul cu pumnul! provocnd le"narea cren"ii lor. 9eva semne de via< '... o*! da. a! unul dintre ei tocmai a spart un "eam. 'cum se car afar. 'rat destul de ucrii. Pot mer"e! deci nu sunt c*iar aa de lovii. Gasman i(ar fi vrut pe ,liminatori cu totul scoi din $oc! ca s nu(i mai fac pro&leme din cauza lor. /n acelai timp! nu era si"ur cum s(ar simi dac ar fi murit de(a &inelea. 'poi i aminti c o luaser pe 'n"el. ecise c era! pro&a&il! O+ s sufere un accident care s le fi periclitat viaa. -ai spune(mi. 1""2 prea dezam"it. 're vreun rost s(l lansm pe =i" =o2 peste ei acum< Gasman cltin din cap! i aminti c 1""2 nu(? putea vedea i zise; #u cred. %or&esc n staiile lor de radio. 'cum se ndreapt direct spre pdure. Pro&a&il c am declana un incenidiu de pdure uria! ceva de "enul acesta. @mm. 1""2 se ncrunt. O+. >re&uie s ne re"rupm! lansm Faza oi. 9e(ar fi s mai z&ovim prin vec*ea ca&an vreun minut< 9ool! fcu Gasman. @ai s mer"em. 'm fcut destule pentru o sin"ur zi.

EE
9u optzeci de ani n urm! tietorii de lemne folosiser o ca&an improvizat din apropiere drept &az! n timpul sezonului tierilor de copaci. '&andonat n ultimii treizeci de ani! era! practic! o ruin. 1ar asta o transforma ntr(un adpost deose&it de &un pentru stol. 'adar! Faza 5nu s(a terminat! zise 1""2! aezndu(se pe un ezlon" rupt! din plastic. 'dulmec prin aer. #(am mai dat pe aici de secole. /*! fcu Gasman! privind de $ur mpre$ur. /n caz c ai vreun du&iu! este tot un morman de "unoi.

ntotdeauna a fost un "unoi! spuse 1""2. e asta ne i place. Omule! nu(mi iese din cap i "ata... prelata plin de ulei care a mtrit total @ummerul! coment Gasman. ' fost cam nspimnttor. )(o faci de(adevratelea. 1""2 desc*ise rucsacul i(l scoase pe =i" =o2! plim( &ndu(i de"etele sensi&ile pe ceasul fi.at cu &and adeziv de pac*etul e.ploziv. >re&uie s(i terminm pe ,liminatori! murmur el. 9a s nu se mai poat atin"e de noi. 9a s n(o mai ia niciodat pe 'n"el! spuse Gasman! mi$indu(i oc*ii. ,u zic s lovim elicopterul. 1""2 ddu din cap i se ridic. a. 'scult! *ai s plecm de(aici! ne ntoarcem acas! mai pre"tim nite planuri. /n clipa urmtoare! o vi&raie uoar a podelei l fcu pe 1""2 s ncremeneasc. Gasman l privi n "ra&! vzndu(i oc*ii or&i micndu(se a"itai. 'i auzit< opti Gasman! iar 1""2 ddu din cap! ridi( cndu(i mna. Poate c un raton... #u n timpul zilei! rspunse 1""2 de(a&ia auzit. 5n scrnet uor pe u i n"*e lui Gasman sn"ele n vene. esi"ur! era doar un animal! vreo veveri! altce... Purceluilor! purceluilor! lsai(m s intru. Glasul optit! senin i an"elic prea c plutete printre crpturile uii ca un fum otrvitor. ,ra o voce de ,liminator! o voce care dac(i cerea s te arunci de pe o stnc! o fceai. 9u inima &tndu(i ne&unete! Gasman scotoci repede ncperea cu o privire cercettoare. 5a. ou ferestre! una n ncperea principal i alta micu n &aie. )e ndoia c ar putea strecura prin cea de la &aie! iar 1""2 cu att mai puin. ,liminatorul z"rie din nou ua! iar lui Gasman i se ridic prul de pe ceaf. O+! fereastra de( aici atunci. /ncepu i se tra" spre ea! tiind c 1""2 va putea s se ia dup z"omotul aproape impercepti&il. Pac! 5a se trnti de perete! ac*iile de lemn z&urnd prin aer ca nite s"ei. 9tre ora opt! opti Gasman! indicndu(i astfel lui 1""2 unde se afla fereastra! n vreme ce mintea lui nre"istra apariia mt*loas a unui ,liminator care umplea cadrul uii. -uc*ii i se ncordar pentru saltul pe fereastr! ns lumina provenit de la ea fu &locat! dintr(odat! de un cap uria! rn$itor. @ei! purceluilor! purceluilor! purceluilor! i zefle( misi un al doilea ,liminator prin "eamul acoperit de murdrie. 'nii de antrenament o&li"atoriu! impus de -a.! acionar ca un declic! n vreme ce adrenalina se rspndi n or"anismul lui Gasman. 5a &locat. Fereastra &locat. ,rau ncon$urai! fr nicio cale de scpare clar la dispoziie. %a avea loc o confruntare! i ddu el seama! pre"tindu(se de$a. -ai mult ca si"ur! o lupt pe via i pe moarte.

EF
#ud"e se trezise de patru ori nainte ca! ntr(un trziu! s se rsuceasc n culcu i s(i ntredesc*id oc*ii. ,ra aproape de zorii zilei. Fan" plecase. Prima s(a dus 'n"el! apoi -a.! iar acum... Fan". ui! #ud"e privi n $ur! trndu(se pn la desc*iztura peterii n mini i(n "enunc*i. #imic nu te trezete mai repede ca panica! i pune toate simurile n micare. #ud"e se simea foarte alarmat! nspimntat! cu prea multe "nduri &ntuindu(i prin minte. Privirea(i fu atras de o micare! iar capul i se ntoarse dup o formaie rsfirat de oimi care str&teau cerul n"*eat! al&(al&astru. ,rau att de frumoi! de puternici! "raioi! devenii una cu cerul i pmntul i stncile dure. 5nul dintre ei era Fan". #ud"e se ridic "r&it! aproape lovindu(se cu capul de tavanul scund al peterii. Fr nicio

ezitare! se avnt de pe mar"inea stncii spre cer. /i desfcu aripile i prinse curenii de aer precum vntul n pnze i! dintr(odat! deveni o &rcu maro! avntat pe marea nesfrit i al&astr. )e apropie de oimi i! dup cteva oc*eade aspre i ascuite! aruncate spre ea! se deplasar n aa fel nct s li se poat altura. Fan" o privea! iar #ud"e fu surprins de fi"ura lui! ct de viu prea acum! ct de... rela.at. Fan" se arta ntotdeauna foarte n"ri$it! cumva ncordat! ca o strun pe arc. 'cum arta rela.at i eli&erat! viu. D#eaa! zise el. -i(e foame! rspunse #ud"e. ,l ddu din cap. Oraul e la vreo trei minute distan. 1a(te dup mine. /i nclin trupul ntr(un fel nou! care(? proiect n sus! departe! fr a(i mica aripile. ,ra "rozav! ca un avion. #ud"e ncerc i ea! ns nu(i reui la fel de &ine. %a tre&ui s mai e.erseze. )u& ei se ntindea o autostrad n"ust! cu dou &enzi! mr"init de ultimele ma"azine i firme nainte ca drumul s coteasc spre deert. Fan" i co&or privirile; un fast(food! cu un container imens n spate. 9*iar i de la aceast nlime! #ud"e putea vedea cum un lucrtor arunca nite cutii de carton pline cu de toate! pre"tindu(se pentru o nou zi. dur ocol de dou ori! pn cnd se asi"urar c lucrtorul nu va mai iei! apoi co&orr rapid! ca nite &om&e! strn"ndu(i aripile astfel c numai vrful penelor le "*ida pica$ul. La zece metri deasupra containerului! i desfcur aripile din nou! frnnd &rusc! apoi aterizar aproape n tcere! pe mar"inea metalic a containerului. , #irvana! fcu Fan"! cutnd prin mncarea nc &un! dar nevanda&il. 5n *am&ur"er< #ud"e c*i&zui! apoi ddu din cap. #u tiu... dup ce i(am vzut pe oimi cum sfie animale mici... o*! dar uite dou salate. :i nite plcinte cu mere! =onus! )trnser n talie nururile pelerinelor. 'poi! n vitez! ncepur s &a"e mncarea n interiorul *ainelor! orice putea fi transportat. La trei minute dup ce aterizaser! erau din nou sus! ncrcai cu provizii de *ran i zm&itori. ,ra uluitor cum se simea #ud"e dup ce mncase. Oft i se aez la intrarea n peter cu picioarele ncruciate! privindu(i pe oimi cum z&urau. Fan" termin cea de(a cincea c*ifl cu *am&ur"er i(i terse de"etele de &lu"i. :tii! cred c felul n care z&oar i toate astea sunt un 1d de mesa$e ctre ali oimi! zise el. 9a i cum le(ar spune unde(i vnatul! sau unde se duc i aa mai departe. /nc iui mi(am dat seama. ar o s vd eu. O*. #ud"e se ls pe clcie i(i ntinse aripile! &ucu( i induse de soarele care(i nclzea penele. /ncerc s pstreze tcerea! ca s nu(? deran$eze pe Fan"! dar dup cinci minute era aproape de e.plozie. Fan"< >re&uie s mer"em s(o "sim pe -a.! spuse ea. )au n(ar tre&ui s ne lum z&orul i s ncercm s(o "sim pe 'n"el< Fan" i mut cu "reu atenia de la oimi. O s ne ntoarcem s cercetm zona dup -a.! zise. >re&uie s fi... pit ea ceva. #ud"e ddu solemn din cap! incapa&il s defineasc ce(ar fi putut fi acel ceva care(o desprise pe -a. de ei. #ici nu voia s se "ndeasc la asta. Fan" se ridic! nalt i ntunecat pe fundalul pietrei lustruite de vnt! de culoare nisipie! a stncii. Privi n $os spre ea! cu o e.presie calm i r&dtoare! iar oc*ii nu(i reflectau deloc lumina. ,ti "ata< #ud"e sri n picioare! scuturndu(i nisipul de pe fund. '&solut. @m! unde crezi c ar tre&ui s... ar Fan" i luase z&orul de$a! purtat de vnt! ridicat n sus! prin vzdu*! de curenii de aer nlai din canionul de dedesu&t. #ud"e i lu un mic avnt srind de pe stnc pe urmele &iatului.

>arzan! stri" ea. 1ndiferent ce(o mai fi nsemnat i asta.

EG
-(am trezit nclzit! uscat! &anda$at i n si"uran. - simeam ca nai&a. 9a ntotdeauna! imediat dup trezire! m(am speriat n primul moment! netiind unde m aflam. 9reierul meu a nre"istrat! nelinitit! detaliul tapetului floral. 5n pat moale i cald! care mirosea a &alsam de rufe. -(am uitat n $os. Purtam o &luz imens! cu un persona$ de desene animate pe ea! unul necunoscut mie. ,ram n casa ,llei. :i se presupunea c o salvam pe 'n"el! dac mcar mai era n via. Fan" i #ud"e nfi"eau! pro&a&il! ace ntr(o ppu -a.. #ici nu(i condamnam. 'cum c m trezisem! durerea din umr i arip m(a lovit din nou! o durere ascuit! mprtiat ca o e.plozie stel ar. 5f. -i(am amintit cum mi dislocasem cndva umrul! antrenndu(m cu Fan". -(a durut att de tare! nct m cltinam pe picioare inndu(m de umr! ncercnd s nu pln". Ce& m(a linitit! vor&indu(mi! a&tndu(mi "ndurile de la umr! i tocmai cnd m ateptam mai puin! l(a mpins la loc. 1nstantaneu! ntrea"a durere s(a dus. -i(a zm&it i mi(a dat prul transpirat la o parte de pe frunte! aducndu(mi nite limonad. 1ar eu m(am "ndit; asta(i ceea ce(ar face un tat. , mai "rozav dect ce(ar face un printe. nc mi era att de dor de Ce&! nct mi s(a pus un nod n "t. eodat! am ncremenit pentru c ua camerei s(a desc*is foarte! foarte ncet i fr niciun z"omot. Fu"i! urla mintea mea! n vreme ce de"etele mi s(au strns ca nite "*eare pe aternut. H&ori! Oc*ii cprui ai ,llei! curioi i scotocitori! m priveau de dup u. ' rostit ncet! peste umr; 9red c s(a trezit. -ama ,llei i(a fcut apariia. D#eaa! -a.. Ji(e foame< i plac cltitele< 9mciori de micul de$un< adu" ,lla. Fructe i de toate< 'm sperat c doar mi s(a prut c(mi cur" &alele pe cmaa de noapte. 'm dat din cap. 'u zm&it i(au plecat! iar dup aceea am vzut *ainele de pe patul meu. =lu"ii i ciorapii! *ainele mele! fuseser splate! iar ln" ele era o &luz mov(desc*is! cu "uri mari! recent tiate! la spate. -ama ,llei avea "ri$ de mine! aa cum fcuse i Ce&. #u tiam cum s m port! ce s spun. O fat se putea o&inui cu astea.

EI
1ndiferent ct de repede(i ucideau ,liminatorii! Gasman ora si"ur c se va simi ca i cum ar fi durat o venicie. )us i valea! icni 1""2! apropiindu(se uor de el. )us i valea< Gasman se ncrunt. 1""2 pro&a&il c "lumea. rept n sus< Poc! Gasman sri cnd fereastra din spatele lui se spul&er ntr(o e.plozie de sticl spart i lemn rupt. 5n ,liminator intr prin desc*iztura zdrenuit rn$ind tcut. 9a s vezi! e.clam primul ,liminator cu un zm&et ncnttor. L(am prins pe cel mic! n(au nevoie de voi doi n via. Rser! iar rsul lor rsun ca un dan"t de clopot alnc i feele lor ncepur s se sc*im&e. Gasman nu se lDiitu a&ine s nu se strm&e n timp ce acetia se transformau! devenind tot mai vizi&il lupi! cu &oturile alun( e!mdu(se! cu dinii ieind n afar! pn cnd &oturile 1 mi ur pline de lame de cuit. =iei! mi &iei! fcu unul dintre ei! parc torcnd. #?? v(a spus nimeni niciodat< Putei

fu"i! dar nu v putei incunde. Prul su strlucitor! ne"ru! devenea mai &o"at! i ncepuse s(i apar "rotesc pe &rae i palme. /i linse &uzele! literalmente! i(i frec palmele imense! proase! ca i cum ar fi imitat nite persona$e ne"ative din desenele animate. Gata< Glasul lui 1""2 era att de stins! &uzele(i erau att de ncordate! nct Gasman nu era si"ur dac auzise cu adevrat ceva. Fiecare clip prea c se prelun"ete nefiresc de mult. /i strnse pumnii! inndu(i ndeprtai de corp. ,ra "ata. )i"ur. -utantul sta(i or&! zise unul dintre ,liminatori! artnd spre 1""2. #u(i face pro&leme! &iete. )e va termina curnd i nu va mai tre&ui s te c*inui cu asta! cu or&irea. , pcat c nu i(au pus oc*i noi! aa ca ai mei. Gasman privi spre el! i n "t i urc o senzaie de vom cnd vzu ce voia ,liminatorul s spun. O &il din oel ino.ida&il era aezat adnc ntr(una din or&ite. 5n licr roiatic! ca de laser! o fcea s par ca i cum ar fi fost plin de sn"e. ,liminatorul rn$i i(i ntoarse oc*iul spre Gasman. 5n punct rou apru pe cmaa &iatului i! pe cnd privea! ncepu s ard ncet! fcndu(i o "aur n pnz. ,liminatorii rser. 'i plecat nainte s apuce s v doteze cu ultima te*nolo"ie! zise unul. Pa"u&a voastr. a! aa(i! se "ndi Gasman cu dez"ust. 9e(ai zice voi de asta! purceluilor< ntre& primul ,liminator. #(ai vrea s ncercai s fu"ii< 9ine tie! poate c avei noroc. Pentru ceva vreme. Rn$ind de ner&dare! ,liminatorii se apropiar. La trei. in nou! Gasman nu era si"ur dac(? auzise pe 1""2! sau doar i ima"inase. 5nu. e"etele de la picioarele lui Gasman se ncordar n tenii. oi. 9nd 1""2 stri" 3>rei!4! Gasman sri direct n sus! des( c*izndu(i aripile cu un uierat puternic. )cond un urlet de furie! unul dintre ,liminatori l prinse pe Gasman de un picior i trase. easupra lui! 1""2 ni prin acoperiul putred al ca&anei urcnd n vzdu*. Gasman i eli&er piciorul din strnsoarea ,liminatorului. 'poi ni i el prin acoperiul spart! strn"ndu(i &ine .iripile ca s poat ncpea prin "aur. 'far! pierdu altitudine mult prea repede i ateriz stn"aci pe o "rind de pe acoperi. 'lunec ntr( o parte! a"ndu(se de i"lele care se desprindeau n minile lui. 1""2 ip de la ase metri deasupra lui; Gazz! (i drumul! >ocmai cnd aluneca peste mar"inea acoperiului! Gasman i desfcu aripile. )e lans n pica$ cu toat fora lui! .ipoi i ridic aripile i le ls din nou n $os. 9nd urca! pentru a(? ntlni pe 1""2! acesta arunc un pac*et n ca&an. (i drumul! mic(te! mic(te! stri" 1""2! flfind din aripi ca ne&unul. /n cteva secunde! a$unser la sute de metri distan. =uuum! oar att c a fost! mai de"ra&! un &a(&a(&u( iiuuuum! 9ei doi &iei "onir din calea e.ploziei! rosto"olin( ???? se pe spate! prin aer! din cauza undei de oc. Gasman .e redres! cu oc*ii cscai! n vreme ce o min"e de foc cu un diametru de zece metri se ridica pe locul unde fusese ca&ana. Rmase fr "rai. up ce min"ea de foc produs de =i" =o2 se dezinte"ra! ca&ana arse cu veselie! lemnul su vec*i i putred fiind consumat la fel de repede ca vreascurile. Flcrile se nlau spre cer atin"nd copacii verzi de pe mar"ine! erpuind pe pmnt cnd acele uscate de pin luar foc. oamne! ce frumos era! ,i! spuse 1""2 dup o vreme ndelun"at! asta o s le a$un". Gasman ddu din cap! simindu(se n"rozitor. 5n trup ntunecat fusese propulsat n aer din cauza

e.ploziei! cznd napoi pe pmnt ca un tciune aprins. 9ellalt ,liminator se tr la civa metri deprtare de ca&an! o siluet arznd! care dispru cu contururile nceoate de flcri. oar dac nu cumva au scpat! adu" 1""2. esi"ur! 1""2 nu vzuse nimic. Gasman i drese "lasul. #u! spuse el. )unt mori. )e simi uor dez"ustat! vinovat i murdar. 'poi i aminti de 'n"el! cum mprise ea ultima n"*eat cu el! cu trei seri nainte. ,ra att de mic i numai umnezeu tia ce lucruri ori&ile fceau cu ea. /i nclet ma.ilarul. Luai asta! mormi el. 'sta a fost pentru sora mea! pentru 'n"el! "unoaie mnctoare de ra*at. 'poi ddu cu oc*ii de @ummerul ne"ru! cu caroseria ndoit! "onind spre ca&ana n flcri. 5n ,liminator era aplecat peste "eamul din dreptul locului pasa"erului i privea prin &inoclu. @aide! 1""2! zise Gasman. @ai s plecm de(aici.

EK
=taia clopotului se auzi strident! i minile aspre o mpinser pe 'n"el nainte. )e mpiedic! redresndu(se n ultima clip nainte de a cdea peste nite &o&ine de srm lamelat. 'n"el ar fi vrut s pln". Fcuse asta toat dimineaa i acum era pe la sfritul amiezii. ,ra flmnd i ameit! i(o dureau toi muc*ii! iar ei tot o mai o&li"au s aler"e. ,ra un la&irint! 'n"el tia asta. /l pre"tiser ntr(o sal uria! ca o sal de sport! n cldirea principal a :colii. )unau dintr(un clopot i o mpin"eau nainte! iar ea tre&uia s aler"e ct de repede putea pentru a "si ieirea. e fiecare dat! la&irintul era altfel! cu ieirea ntr(un alt loc. ac ncetinea! primea un oc electric att de puternic! nct i zdruncina i creierii! ori o arde! iu firele nclzite la rou! de su& tlpile ei. 'a c 'n"el ! aler"a or&ete nainte! cu oc*ii nceoai de lacrimi! cotind meoace i(ncolo pn cnd! n cele din urm! ieea afar mpleticindu(se. 'poi primea o "ur de ap i era lsat s se odi*neasc cinci minute! pn cnd refceau la&irintul. 'n"el trase aer adnc n piept! ncercnd s pstreze tcerea. 5ra asta. ac ar ti dinainte... dac ar fi tiut! ar putea aler"a repede prin interior i n(ar mai curenta(o sau arde. 'n"el se ridic! simind fiori de ner&dare str&tn( du(i ira spinrii. /i nc*ise oc*ii i ncerc s asculte la ce se "ndeau *alatele al&e. 5nul dintre cercettori voia s lase un ,liminator s ptrund n la&irint! s o atace! ca s vad ct era de puternic. 'ltul se "ndea c ar tre&ui s mreasc suprafaa firelor incandescente! ca s fie ntotdeauna nevoit s fu" peste ele! fie c ncetinea sau nu. 'poi! el ar fi putut studia efectele stresului asupra nivelului ei de adrenalin. 'n"el le dorea s ard pe vecie n iad. 5nul dintre ei pre"tea urmtorul la&irint! scr&osul. 'n"el se concentr! ncercnd s par c se odi*nea. 9ineva(i aduse nc o "ur de ap i o sor&i imediat. Putea vedea sc*ia la&irintului! )e afla n mintea ei pentru c *alatul al& se "ndise la el. 'n"el rsufla din "reu! intenionat! prnd epuizat! ns simi fiorii unor noi posi&iliti. 'sta(i! :tia cum va arta urmtorul la&irint. 9lipind istovit! 'n"el se ridic! meninndu(i privirile rvite. Revizuia n minte planul la&irintului; repede la dreapta! apoi iar la dreapta! dup aceea la stn"a! trecea de urmtoarele trei desc*ideri spre dreapta! pn la a patra... i(aa mai departe pn vedea ieirea. Putea vedea toate capcanele! coridoarele nfundate! cile care nu duceau nicieri. e(a&ia atepta s(i uimeasc. %a fi distractiv! 5n *alat al& puse mna pe ea! o fcu s se aeze naintea intrrii n noul la&irint. Rsun clopotul. 9ineva o mpinse.

'n"el o rupse la fu". 'ler"nd ct putea de repede! n caz c toate firele erau ncinse! fcu un vira$ scurt la dreapta! un altul tot la dreapta! apoi stn"a i tot aa. 'ler" prin la&irint cu o vitez record! fr nicio ezitare. #u o curentar deloc i nu simi nici firele ncinse su& tlpi. Jni prin ieirea din la&irint! apoi se pr&ui pe podeaua rece! de lemn. )ecundele treceau. Prin minte(i pluteau cuvinte; 5luitor. '&iliti co"nitive. '&iliti de evaluare. 9apacitate creativ de rezolvare a pro&lemelor. /i disecm creierul. 9onservarea or"anelor. ,.tra"em ' #(ul. 5n "las rosti; #u! nu(i putem diseca nc mintea. %or&itorul rse! ca i cum ar fi fost ceva *azliu. %ocea(i suna... ca i cum ar mai fi auzit(o ntr(un &asm sau aa ceva! poate noaptea! sau acas! ori cu -a.... 'n"el clipi! i(i recpt concentrarea. Fcu "reeala ile a se uita n sus. %zu un &r&at mai n vrst. Purta oc*elari cu ram de srm i(i zm&ea. #u recepiona niciun fel de "nduri din partea lui. Prea... =un! 'n"el! spuse Ce& =atc*elder cu &lndee. #u te(am mai vzut de mult vreme. -i(a fost dor de tine! 1ctio.

E7
#ud"e nu tia e.act ce se atepta Fan" s vad. -a.! z&urnd ctre ei< -a.! stnd pe pmntul de su& ei! f( cndu(le semn cu mna ca s le atra" atenia< >rupul lui -a.! c*ircit... #ud"e i scoase din minte acest "nd. %a atepta. Fan" era mai mare dect ea i cu adevrat isteA -a. avea ncredere n el. :i #ud"e se ncredea n el. 9t de departe! n urm! fusese -a. cnd s(a desprit de ei< #ud"e nu(i putea aminti. ,a i Fan" z&uraser n cercuri tot mai lar"i ore n ir. e unde tiau ei c -a. nu(i depise cumva i(i atepta acum napoi! ln" lacul -ead< Fan"< i aminteti unde(am lsat(o pe -a.< a. O s mer"em acolo< Pauz. #u! c*iar dac putem. ar de ce< Poate c -a. e rnit i are nevoie de a$utor. Poate c tre&uie s(o salvm pe ea nainte de a mer"e s(o salvm pe 'n"el. ,ra "reu s separi acum aceste misiuni. /nti 'n"el! acum -a.! apoi din nou 'n"el. Fan" vir spre stn"a! n"ustnd un"*iul! aa cum vzuser c fac oimii. #ud"e se lu dup el. )u& ei! pmntul prea pr$olit! din cnd n cnd mai aprea cte(un drumea"! cactui! tufri. #u cred c -a. s(ar fi putut rni prostete! zise Fan" ncet. #u(i "enul care s se iz&easc de un copac! sau s se pr&ueasc. 'a c! dac ntrzie pentru c(i rnit! asta pro&a&il nseamn c cineva! o persoan! a rnit(o. 9eea ce nseamn c cineva a aflat ce(i cu ea. #u vrem s tie cineva i de noi! ceea ce s(ar ntmpla dac ne(am duce acolo unde(i -a.. #ud"e rmase cu "ura cscat. 1ar dac -a. ntrzie pentru c(i ocupat! atunci sosirea noastr nu va ur"enta lucrurile... va veni atunci cnd i pic ei &ine i(i pre"tit. 'a c! deocamdat! nu vom face dect o recunoatere "eneral. ar nu ne ntoarcem pe unde(am venit. #ud"e auzi n minte "lasul lui -a.; "ndete nainte s vor&eti. 'a c(i inu "ura i czu pe "nduri. #u avea nii io idee cum de putea Fan" s nu se duc dup -a.! c*iar dac asta nsemna c puteau fi capturai sau rnii. 9u toii puteau s fie capturai sau rnii ncercnd s(o salveze pe 'n"el! nu< e ce era -a. mai altfel dect 'n"el< -.i. era mai important dect 'n"el! i zise #ud"e cu un sentiment de vinovie. -a. avusese "ri$ de ei! i a$utase s(i or"anizeze ntrea"a via. /i arunc lui Fan" o privire. Fan" era &un! dac nu cald i mnos. ,ra puternic i artos i

capa&il. ar va rmne cu el! s se n"ri$easc de toat lumea! dac -a. nu mai era< )au i va lua z&orul i se va duce undeva unde s triasc sin"ur! fr s se mai complice cu ei< #ud"e nu tia la ce se "ndea Fan" cu adevrat. eodat! #ud"e se trezi ter"ndu(i lacrimile! n"*iind cu noduri! simind cum i se nfunda nasul. O*! oamne. #u putea ndura aa ceva fr -a.. 9lipind! ncerc s(i limpezeasc vederea i se strduia s se "ndeasc la altceva. %zu $os un camion al& i se concentr asupra lui! forndu(se s(i dea cu presupusul despre ce transporta! de unde venea. e parc ar fi contat. 1nspir adnc! inndu(i respiraia! refuznd s pln" naintea lui Fan". )(ar putea ca! foarte curnd! s tre&uiasc s se in foarte tare. 'r putea ncepe s se pre"teasc nc de pe acum. 9amionul se ndrepta spre o intersecie cu indicatoare care marcau o rscruce de drum. #ud"e clipi i privi spre literele devenite tot mai clare! pn cnd le putu citi. Pe unul scria 9entrul de primiri 9alifornia! B7 Oilometri. 'ltul spunea! Las %e"as! #ort*! ?GK Oilometri. 5n altul! >ipisco! F Oilometri. >ipisco! >ipisco! 'rizona! e unde era #ud"e! 'colo fuseser prinii ei! O*! oamne! Oare i( ar mai putea "si prinii< 'r mai vrea(o napoi< Le(a fost foarte dor de ea n toi aceti ani< Fan"! stri" ea! de$a ncepnd s co&oare. , >ipisco! $os! - duc acolo! #ici vor&! #ud"e! zise Fan" apropiindu(se de ea. #u te lsa distras tocmai acum. Rmi cu mine. #u! fcu #ud"e! simindu(se ndrznea i disperat! cura$oas. /i strnse umerii i(i ls capul $os! simind cum pierdea altitudine. >re&uie s mer" i s(mi "sesc prinii! ac -a. nu mai este! voi avea nevoie de cineva. Oc*ii ntunecai ai lui Fan" se cscar de uimire. Poftim< #ud"e! eti dus. @ai s discutm despre asta. @ai s "sim un loc i s facem o pauz. #u! spuse #ud"e! cu oc*ii plini din nou de lacrimi. - duc $os... i nu m poi opri!

E6
)untem destul de n si"uran! dac ,liminatorii nu se apuc s ne adulmece! i opti Gasman lui 1""2 ,rau amndoi n"*esuii ntr(o crevas n"ust pe o latur a unei stnci! sus. >ufe crescute la ntmplare acopereau desc*iztura. ,liminatorii ar tre&ui s se caere pe stnc pentru a a$un"e la ei! sau s foloseasc elicopterul. 1""2 se ls pe spate i(i puse palmele pe "enunc*i. Pi! asta(i ct se poate de nasol! spuse el fnos. - "ndeam c! dup ce ,liminatorii ia au mucat pmntul! vom fi lsai n pace i linite! mcar pentru o vreme. Pro&a&il c au cerut ntriri c*iar nainte de atacarea ca&anei. Gasman frmnta praful de pe $os ntre &uricele de"etelor. 9el puin! am do&ort doi dintre ei. )e ntre&a dac 1""2 se simea la fel de ciudat i de prost pe ct se simea el. #(ar fi putut s(i dea seama. a! dar acum< )untem pre"tii! dar n(avem niciun loc unde s mer"em! spuse 1""2. #(avem nicio ans s mer"em acas! pro&a&il c(s acum peste tot. 9e(ar tre&ui s facem< :i ce se ntmpl dac -a. i ceilali se ntorc acum i aterizeaz n plin am&uscad< #u tiu! spuse Gasman frustrat. #u m(am "ndit mai departe de a(i arunca nai&ii n aer. Poate c ar tre&ui tu s pui la punct un plan. =ieii stteau n semintunericul crevasei! respirnd aerul sttut. Lui Gasman i c*ioriau maele. 1a zi! d(i drumul! rosti 1""2! lsndu(i capul pe "enunc*i. O+! O+! fcu Gasman deodat. 'm o idee. , riscant! iar -a. o s ne omoare cnd o afla. 1""2 i nl capul. /mi pare "enul meu de idei.

FL
#iciodat! n acei mrei paisprezece ani ai mei! nu m(am simit normal niciun picu! cu e.cepia zilei petrecute de mine mpreun cu ,lla i mama ei! doctoria -artinez. n primul rnd! am mncat mpreun un mic de$un adevrat! la masa din &uctrie. Pe farfurii! cu furculie i cuite alturi! i erveele. 'sta n loc de un *ot do" nfipt ntr(o fri"are! prplit deasupra focului desc*is! mncat direct de acolo. )au de ful"i de cereale fr lapte! ori unt de ara*ide de pe vrful unui cuit. Fasole din cutie. 'poi! ,lla a tre&uit s plece la coal. ,ram n"ri$orat din cauza neisprviilor de acolo! dar mi( a spus c profesorul ei era capa&il s(i in din scurt pe copii! i tot aa era i oferul auto&uzului. 5n auto&uz colar adevrat! 'a cum se vd la televizor. 'a c eu am rmas cu doctoria -artinez. :i(aa! -a.! a spus ea "olind maina de splat vase. -(am crispat. %rei s vor&im despre... ceva< -(am uitat la ea. 'vea un c*ip &ronzat i &lnd! oc*ii ei erau calzi i nele"tori. /ns am tiut c dac ncepeam s vor&esc! nu m(a mai fi putut opri. ' fi cedat nervos! a fi nceput s pln". -(a fi speriat. 'poi n(a mai fi fost -a.! n(a mai fi putut s funcionez! s am "ri$ de ceilali! s fiu fata alfa. )(o salvez pe 'n"el. ac nu cumva era de$a prea trziu. #u prea! am zis. ' dat din cap i(a nceput s pun farfuriile curate una peste alta. -i(am ima"inat cum ar fi s fiu prieten cu ,lla i mama ei! la mult vreme dup ce a fi plecat de aici i m(a fi dus acas. ' putea reveni i s le vizitez! uneori... a! i(am putea mer"e la picnic! s ne trimitem felicitri de 9rciun... ,ram att de convins. Pierdusem cu totul contactul cu realitatea. >re&uia s plec de aici. octoria -artinez a pus deoparte farfuriile curate i a aezat altele murdare n maina de splat. 'i un nume de familie< 'm czut pe "nduri. in moment ce nu aveam o iden( litate 3oficial4! nu avea ce face cu informaia. -i(am frecat tmplele! o mi"ren se fcea simit tot mai mult de la micul de$un ncoace. a! am zis n cele din urm. 'm dat din umeri. ,u mi l(am pus. 9nd am mplinit unsprezece ani Ua fost o zi aleas tot de mineM! l(am ntre&at pe Ce& de un nume de familie. 9red c sperasem s(l aud cum spune; 3Pe tine te c*eam =atc*elder! ca i pe mine.4 ar n(a fcut(o. -i(a zis; 3'r tre&ui s(i ale"i tu unul.4 'a c m(am "ndit la asta! m(am "ndit cum puteam z&ura i cine eram. 0 #umele meu de familie este Ride! i(am spus mamei ,llei. La fel ca )all2 Ride! femeia astronaut. -a.imum Ride. du din cap. 0 , un nume &un. -ai sunt i alii ca tine< a ntre&at ea. 'm strns din &uze i m(am uitat n alt parte. /mi &u&uia capul. %oiam s(i spun! asta era partea cea mai n"rozitoare! ceva dinluntrul meu voia s dau totul n vilea". ar nu puteam. #u i dup atia ani! ct Ce& mi spusese c nu m puteam ncrede n nimeni. 0 'i nevoie de a$utor< Oc*ii mi s(au oprit din nou asupra feei ei. 0 -a.! cu aripile tale poi! de fapt! s z&ori< 0 Pi! mda! m(am pomenit spunnd. 'sta(s eu; "ura(nc*is(ca(o(capcan(de(oel(-a.imum. -da! tre&uie s(i foloseti toate trucurile ca s m faci s vor&esc. 5au! 'sta mi se ntmpl pentru c am dormit ntr(un pat moale i(am mncat ca acas. 0 9*iar aa< Poi cu adevrat s z&ori< Prea fascinat! alarmat! puin invidioas.

'm dat din cap. 0 Oasele mele sunt... su&iri! am nceput! urndu(m pentru asta. Jine(i "ura! -a.! 0 )u&iri i uoare. 'm muc*i suplimentari. Plmnii(mi sunt mai dezvoltai. 1ar inima mai rezistent. ar tre&uie s mnnc foarte mult. , "reu. 'm tcut &rusc! o roea de furie nvpindu(mi o&ra$ii. Oameni &uni! cu asta am spus mai mult dect am spus vreodat cuiva din afara stolului. ar i cnd mi dau drumul! nu m $oc. -ai &ine a fi nc*iriat un avion de pu&licitate aerian! s scriu pe cer! cu litere uriae; 3)unt o scr& de mutant!4 0 9um s(a ntmplat< a ntre&at n oapt mama ,llei. Oc*ii mi s(au nc*is fr s vreau. ac a fi fost sin"ur! mi(a fi acoperit urec*ile cu minile i m(a fi rosto"olit $os! fcut colac. 1ma"ini disparate! amintiri! fric! durere! mi(au nvlit toate prin minte. 9rezi c dac eti un adolescent o&inuit! afectat de dureri crescnde! e un c*in< ncearc s(o faci cu un ' # care nu(i al tu! nici mcar de la un mamifer. 0 #u(mi amintesc! i(am zis. ,ra o minciun.

F?
octoria -artinez prea sincer afectat. -a.! eti si"ur c nu te pot a$uta n vreun fel sau altul< 'm cltinat din cap! nervoas pe mine nsmi! pe ea pentru c adusese toate astea n discuie. 0 #ee. Oricum! s(a terminat. , "ata. ar... tre&uie s plec de aici. - ateapt nite prieteni. , foarte important 0 9um a$un"i la ei< Pot s te duc cu maina< 0 #u! am rspuns! ncruntndu(m i frecndu(m la umrul rnit. >re&uie s... *mm... s z&or pn acolo. ar nu cred c pot s z&or nc. octoria -artinez i ncrei fruntea! czut pe "nduri. 0 %a fi periculos pentru tine! dac(i z"ndri rana nainte s fie vindecat. #u(mi pot da seama ct e de "rav! dar a putea s(i spun mai mult dac facem o radio"rafie. -(am uitat la ea cu un aer serios. 0 'i oc*i cu raze V< Rse! luat prin surprindere! i nici eu nu m(am putut stpni s nu rn$esc. oamne! ,lla a avut parte de ea tot timpul. O mam adevrat. 0 #u. #u toi dintre noi avem puteri supraomeneti! a spus ea tac*inndu(m. /ns unii dintre noi avem acces la aparate cu raze V. octoria -artinez mprea ca&inetul veterinar cu un alt doctor. 'stzi era ziua ei li&er! dar era si"ur c nimeni n(ar fi vzut ceva ciudat n faptul c ne artm pe acolo. -i(a dat s m&rac o pelerin! dar nc(mi era destul de team s vd ali oameni att de aproape. 0 =un! &iei! a zis doctoria -artinez n timp ce intra n ca&inet. ,a este o prieten de(a ,llei. )crie un referat despre activitatea de veterinar i i(am spus c(i fac o scurt prezentare. 9ei trei oameni din spatele recepiei zm&ir i ddur ilin cap! ca i cum ar fi crezut tot. Poate c aa i era. e unde s tiu< La dou secunde dup ce(am intrat! am ncremenit n pra"! simind cum mi fu"e tot sn"ele din o&ra$i i cum m npdete un val de teroare. 'colo era un &r&at. /ntr(un *alat al&. octoria -artinez a aruncat o privire napoi. 0 -a.< -(am *ol&at la ea fr un cuvnt. -(a luat de &ra cu -.indee i m(a condus de acolo ntr(o
0

camer de consultaii. 0 a! aici este locul unde(i consultm pe pacieni! a e.plicat ea voioas! n vreme ce nc*idea ua dup noi. 'poi s(a ntors spre mine i a rostit n oapt; -a.! ce s(a ntmplat< 9are(i pro&lema< -(am sforat s inspir adnc i ncet! de cteva ori! s(mi descletez pumnii de pe coapse. 0 , mirosul! am optit stn$enit. -irosul c*imic! de la&orator. >ipul cu *alat al&. >re&uie s ies imediat de aici! &ine< #(am putea pleca acum! adic foarte repede< -(am uitat spre o ieire! un "eam. ,a m freca uor cu mna pe spate. 0 Pot s(i promit c eti n si"uran aici. ,ti n stare s stai doar att ct s(i fac o radio"rafie rapid i apoi plecm< 'm ncercat s n"*it! dar aveam "ura uscat. 1nima(mi &tea att de tare! nct mi uierau urec*ile. 0 >e ro"! -a.. 'm ncercat s dau din cap. octoria -artinez a verificat dac nu purtam &i$uterii 0 de parc a fi avut vreodat aa ceva 0 apoi m(a aezat cu "ri$ pe o mas. O mainrie a trecut pe deasupra mea. - simeam ca i cum nervii erau pe cale s(mi cedeze. ' iei din ncpere! am auzit un &zit uor i s(a terminat. ou minute mai trziu! mi(a artat o ima"ine mare! ntunecat! cu oasele mele de la umr! &ra i o parte a aripii! dezvluit ntr(un al& de diferite intensiti. ' aplicat(o pe o cutie de sticl de pe perete i a aprins lumina. 1ma"inea a iei strlucitoare n eviden. 0 5ite! mi(a e.plicat ea! urmrind cu de"etul conturul omoplatului meu. 'cest os n(are nimic. oar muc*ii sunt afectai! poi vedea esuturile rupte! aici i aici. 'm dat din cap. 0 1ar oasele aripii tale! a rostit ea co&orndu(i "lasul fr s(i dea seama! toate par s fie n re"ul. 9eea ce(i &ine. in nefericire! leziunile musculare au! de o&icei! nevoie de mai mult timp pentru a se vindeca dect oasele. 9u toate astea! tre&uie s spun c ai o vitez de re"enerare ciudat de rapid. )(a ncruntat spre radio"rafie! ciocnind cu de"etul. 0 Oasele tale sunt att de fine i de uoare! a murmurat ea! ca i cum ar fi vor&it de una sin"ur. )unt minunate. :i apoi... *mm. 9e(i asta< 'rta spre un ptrat al& strlucitor! cu o lime de vreun centimetru douzeci! care se afla e.act n mi$locul ante&raului meu. 0 'sta nu(i &i$uterie! nu< -i(a aruncat o privire scurt. 0 , fermoarul pelerinei< 0 #u! mi(am dat(o $os. octoria -artinez s(a aplecat mai aproape de ima"ine! cu oc*ii mi$ii. 0 ,ste un... arat ca un... %ocea i s(a stins. 0 Poftim< am zis! speriat de e.presia de pe faa ei. 0 ,ste un microcip! a spus ea cu ezitri. #oi le punem ceva asemntor animalelor! pentru a le identifica n cazul c se pierd. 'l tu arat ca... ca unul dintre cele pe care le lolosim pentru animalele de companie scumpe! cinii de spectacol! aa ceva. 'u un sistem de urmrire! pentru cazul cnd sunt furai. Pot fi urmrii! oriunde s(ar afla.

FB
1ma"inea "roazei! ntiprit pe faa mea! dup ce realizasem ce nsemna asta! a alarmat(o pe doctoria -artinez. 0 #u spun c asta i este! a adu"at ea repede! aa pare doar. 0 )coate(?! am zis cu "las r"uit. -i(am ridicat &raul i mi(am suflecat mneca. 0 >e ro"! scoate(mi(? c*iar acum. )(a uitat din nou spre radio"rafie! studiind(o cteva minute! n vreme ce ncercam s(mi in nervii su& control. 0 mi pare ru! -a.! a rostit ea n cele din urm. #u cred c poate fi ndeprtat pe cale c*irur"ical. Pare s fi fost implantat cu mult vreme n urm! cnd &raul i(era mult mai mic. 'cum! muc*ii i nervii! vasele de sn"e au crescut n $urul lui! astfel nct dac a ncerca s(l scot! s(ar putea s nu(i mai poi folosi mna. 'i putea crede c m(am o&inuit de$a cu comarul n plin desfurare care era viaa mea! ns am fost $alnic de surprins c demonii aceia de la :coal puteau continua s fac prpd n viaa mea! de la asemenea distan! dup atta vreme. ar de ce eram surprins< m(am ntre&at cu amrciune. 'u fcut(o i acum dou zile! cnd au rpit(o pe 'n"el. 1ma"inea ei mi(a venit &rusc n minte! feioara ei dulce zm&ind spre mine! radiind de dra"oste. 'm n"*iit cu noduri i(am inspirat adnc. 9*iar atunci! am auzit nite voci n camera de ateptare! voci &r&teti! catifelate i ncnttoare! punnd ntre&ri. 'm ncremenit din nou! oferind o imitaie a posturii de cprioar prins n lumina farurilor. octoria -artinez m(a privit i a ascultat vocile. 0 )unt si"ur c nu(i nimic! -a.! a spus ea calm. ar ce(ar fi s intri aici un minut< Pe *ol e.ista o u mic! ce ddea n ma"azia lor de medicamente. -ai multe *alate al&e! lun"i! atrnau nuntru! iar eu m(am strecurat n spatele lor! lipindu(m de perete. :i da! am priceput ironia! mulumesc. octoria -artinez a stins lumina i a nc*is ua. up nici douzeci de secunde! am auzit vocile n ca&inetul de coinsultaii! de unde tocmai plecasem. 0 9e se ntmpl aici< a spus doctoria -artinez cu o voce aspr! prnd scandalizat. 'cesta(i un ca&inet medical! 0 )cuze! doamn! a rostit un "las! prnd numai lapte i miere. 1nima a nceput s mi se z&at n piept. oamn doctor! s(a rstit ea. )cuze! doamn doctor! s(a auzit o alt voce. lira mieroas! calm! mpciuitoare. 1ertai(ne c v ntrerupem. #u tre&uie s v facei in. iun fel de pro&leme. 9ooperm cu poliia local. 0 #e intereseaz orice aspect neo&inuit! a rostit prima voce. , doar o precauiune. - tem c nu v pot spune mai mult de(att. 'sta su"era c erau c*estiuni ultrasecrete de(ale "uvernului. Poate c*iar eram. >cere. Oare se lsa doctoria -artinez cucerit de aceste "lasuri< #(ar fi pentru prima dat. O*! oamne... =rusc! mi(am amintit de radio"rafia mea! rmas pe sticla luminat i mi(am dus mna la "ur. -i s(a strns stomacul. /n minutul urmtor s(ar putea s lupt pentru viaa mea. ,ra prea ntuneric ca s caut ceva ce putea servi ca arm. Gndete! "ndete... 0 9um adic neo&inuit< a ntre&at doctoria -artinez nepat. 5n curcu&eu du&lu< =enzin mai ieftin de un dolar $umtate< Rcoritoare fr za*r! cu "ust &un< #u mi(am putut reprima un rn$et. ,ra "rozav. :i prea imun la ,liminatori! ceea ce era cu adevrat ciudat. 0 #u! a rspuns cea de(a doua voce! dup o clip. Oameni neo&inuii! de e.emplu. )trini

aprui prin apropiere. 9opii sau adolesceni pe care nu(i cunoatei! sau care arat ciudat. )au c*iar animale neo&inuite. 0 ,u sunt c*irur" veterinar! a zis doctoria -artinez cu un "las de "*ea. 9a s v spun drept! de o&icei nu m uit prea mult la stpnii pacienilor mei. #(am vzut niciun strin pe aici. 9t despre animale neo&inuite! sptmna trecut am tratat o vac al crei uter era &ifurcat. 'vea cte( un viel sntos de fiecare parte. % a$ut asta< >cere. #u mi(ar plcea deloc s fiu vreodat inta furiei ei. 0 @m...! a fcut prima voce. 0 omnilor! acum v ro" s m iertai! dar am tre&uri de fcut. in vor&ele ei se desprindeau parc sloiuri de "*ea. 0 1eirea(i pe ua aceea. 0 ac vedei sau auzii s se fi ntmplat ceva neo&inuit! iat un numr de telefon la care putei suna. % mulumesc pentru timpul pe care ni l(ai acordat. #e pare ru c v(am deran$at. H"omotul "reu de pai se stinse treptat. 5n minut mai trziu! am simit cum s(a trntit ua. 0 ac(i mai vezi pe tia doi tipi aici! s c*emi poliia! i(a spus doctoria -artinez asistentei. ' venit i m(a scos din de&ara! privindu(m cu seriozitate. 0 >ipii tia au fost vestea rea! a zis ea! aa(i< 'm dat din cap. 0 -ai &ine plec c*iar acum. ' cltinat din cap. 0 -ine(diminea este destul de &ine. /nc o noapte de odi*n. /mi promii< 'm desc*is "ura ca s protestez! dar ceea ce mi(a ieit a fost; 0 O+! promit.

FE
0 #ud"e! pentru ultima dat! renun la asta. , o idee proast! zise Fan". O idee n"rozitoare. /n sinea ei! #ud"e era surprins c(? mai avea ln" ea pe Fan". O ameninase de mai multe ori

c pleac! dar cnd ea nu ddea semne c cedeaz! se retr"ea ntr(o tcere mnioas. 'cum erau la mar"inea cartierului de rulote. #ud"e i amintise o adres! iar >ipisco era att de mic! nct nu era nicio pro&lem s se plim&e prin mpre$urimi i s dea de ea. #u tia la ce se ateptase! dar nu la asta. 9artierul de rulote era or"anizat n iruri erpuitoare! ma$oritatea marcate cu pancarte u&rede din lemn! cu nume precum Roadrunner Lane sau )e"uro )treet. 0 @aide! zise Fan" cu &lndee. %d 9*aparral 9ourt. )e strecurar printre tufele de mlin al&! ienuperi ncovoiai! electrocasnice a&andonate i carcasele de maini care ncon$urau cartierul. #u vedeai niciunde "arduri de lemn! vopsite n al&. Privirile a"ile ale lui #ud"e depistar un numr! FIBG! pe ultima rulot din ir. /n"*ii cu noduri. Prinii ei ar putea fi c*iar acolo. du la o parte din drum nite cutii de spra2uri cu vopsea i ea i Fan" se "*emuir ln" o main a&andonat! acoperit de "raffiti. 0 :i dac s(au mutat< ntre& Fan" pentru a nu tiu cta oar. ac ai neles "reit ce(ai citit acolo i oamenii tia n(au nicio le"tur de rudenie cu tine< 'poi! cu &lndee! spuse; 0 #ud"e! c*iar dac nu eti un copil creat prin inse( minare artificial ( ceea ce pro&a&il c aa este ( ce(ar fi dac a e.istat un motiv pentru care te(au dat< )(ar putea s nu te vrea napoi. 0 9rezi c nu m(am "ndit i eu la asta< opti ea cu o furie neo&inuit. :tiu asta! ar tre&uie s ncerc. %reau s spun! dac ar e.ista cea mai mic ans! tu n(ai ncerca< 0 #u tiu! rspunse Fan" dup o pauz. 0 'sta(i pentru c tu n(ai nevoie de nimeni i de nimic! rosti #ud"e ntorcndu(se s se uite la rulot. ar eu nu sunt aa. 'm nevoie de oameni. Fan" rmase tcut.

,rau destul de &ine ascuni! ntre main i nite ar&uti de pinon. #ud"e era att de ncordat! nct tremura din loat nc*eieturile. Fan" nepeni ln" ea! apoi #ud"e auzi o u desc*izndu(se. /i inu rsuflarea cnd o femeie iei din rulot. #ud"e arunc o oc*ead rapid spre propria(i mn! s vad dac nuana pielii se potrivea. Oarecum. ,ra "reu de spus. Femeia co&or pn n curtea din fa! acoperit de ace uscate de pin! i se aez pe un ezlon" ieftin! la um&r. 'vea prul ud i &uclat! iar pe umeri inea un prosop. )e ls pe spate! i aprinse o i"ar i trase inelul unei cutii de &utur rcoritoare. 0 9ola. #u mai e doar n loc de micul de$un! opti Fan"! iar #ud"e i trase un "*iont. @mm. #ud"e se ls pe clcie. ,ra ciudat. O parte din ea spera c nu era mama ei. 'r fi fost mai &ine dac ar fi vzut(o aeznd o tav cu pr$ituri pe pervazul ferestrei! ca s se rceasc! ori dac ar fi tre&luit prin "rdin! sau orice altceva. 9eva mmos. 1ar o alt parte din ea nc mai spera c era mama ei! pentru c! cinstit vor&ind! cineva! oricine! era o variant mai &un dect nicio mam. #ud"e ar fi vrut doar s se ridice! s se duc pn acolo i s spun; 3N! n(ai pierdut o fat pe nume -oniQue! acum vreo zece! unsprezece ani<4 -da! asta era tot ce avea de spus. 1ar apoi femeia ar zice... 0 9utai ceva! mutanilor< Pi! cred c ai "sit. #u era nicio ndoial n *o*otul de rs plcut! melodios! de ,liminator! din spatele lor.

FF
#ud"e sri n picioare. ,rau trei i ncepeau de$a s se transforme. La nceput! artau toi ca nite modele masculine! dar apoi &oturile lor n"rozitoare se alun"ir! din "in"iile nsn"erate se ivir colii! din vrful de"etelor le crescur "*eare. 0 'ri! spuse Fan" sec. #ud"e se ncrunt i privi spre lider. Oc*ii i se fcur mari. 0 'ri! zise ea. ,rai doar un pric*indel. 'ri zm&i! fle.ndu(i minile cu "*eare. 0 1ar acum sunt ,liminator matur i mare! spuse el. /i nclet dinii n $oac! scond scrnete. 0 1ar tu eti o purcic maronie. 1am(iam. 0 9e i(au fcut< ntre& #ud"e n oapt. /mi pare ru! 'ri. ,l se ncrunt. 0 Pstreaz(i milostenia pentru tine. )unt e.act cine vreau s fiu. :i am nite veti pentru voi. /i suflec mnecile ca s(i arate &raele foarte vnoase! musculoase! proase. 0 'scunztoarea voastr din muni s(a fcut praf. 'micii ti au tot felul de accidente nefericite. %oi suntei ultimii doi rmai n via... i(acum v(am prins. 'sta(i distr pe ,liminatori la culme i c*icotir! scutu( rndu(i umerii! n vreme ce mintea lui #ud"e duduia. 5ltimii doi n via< 9eilali erau mori< Le(a ars casa pn(n temelii< /ncepu s pln" i ncerc s se opreasc! dar nu putea. 'poi *o*oti ca un copil. Privi nelinitit spre Fan"! ns el se uita la 'ri! cu ma.ilarele ncordate! cu pumnii strni. 0 -oric! mormi el din colul "urii. 'ri se ncrunt! ntre&ndu(se! evident! ce mai nsemna i moric! mi$indu(i frumoii lui oc*i mari. 0 /nti c*olla! murmur #ud"e. #u(i venea s cread c era att de cura$oas! aproape ca i Fan". Restul stolului e mort< #u se poate! Pur i simplu! nu! 0 #umr pn la trei! spuse Fan" calm. 9eea ce nsemna numr doar pn la unu. 'ri se aplec! acionnd rapid! i(l prinse pe Fan" de umr.

>ac(i "ura! 5nu! zise Fan"! recti"ndu(i ec*ili&rul! iar #ud"e se arunc nainte ntr(o clipit! lovindu( ? pe cel de(al doilea ,liminator n piept! ct putu ea de tare. Luat prin surprindere! se cltin mer"nd cu spatele direct n acele ascuite ale cactusului c*olla. /n$urnd! ,liminatorul ddu din mini! dar ateriz direct n vrful acelor de peste apte centimetri! urlnd de parc se petrecuse un accident de tren. 5n minunat i muzical accident de tren. /n clipa urmtoare! #ud"e se lans n aer! ntr(o parte! ru"ndu(se s fie prins de Fan". O prinse! apucnd(o de &rae i rotind(o! folosindu(i avntul. 1z&i cu picioarele! l lovi pe 'ri ntr(o parte a "tului! aproape do&orndu(?! lsndu(? cu respiraia tiat i "ata s se sufoce. 'poi! Fan" o ntoarse pe #ud"e ct putu el de tare! le( "nnd(o prin aer n timp ce ea(i desfcu aripile i &tu ott de repede din ele! nct rmase n aer. 0 O s mori! mutantule! mri 'ri! srind la Fan" tocmai cnd el se desprindea de la sol. /l prinse pe Fan" de un picior i se pr&uir amndoi. 'poi 'ri se urc pe pieptul lui Fan"! lovindu(?. #ud"e icni! punndu(i mna la "ur cnd vzu sn"ele nind din nasul lui. 9el de(al doilea ,liminator l lovea pe Fan" n piept! dur! iar i iar! tumpf tumpf. #ud"e se panic 0 era un dezastru. Oamenii din cartierul de rulote o vor o&serva plutind n faa copacilor. Fan" primi nc o lovitur! iar capul i zvcni ntr(o parte! apoi scuip un uvoi de saliv i sn"e direct n faa lui 'ri. 'cesta scoase un urlet i(i nfipse am&ele mini n pieptul lui Fan"! cu destul for ct s(i rup coastele. #ud"e auzi cum lui Fan" i se taie respiraia cu un uierat. 9e s fac< ac ar fi co&ort pe sol! era terminat! la fel i Fan". #umai dac ar putea s... 'tunci i aminti de tu&urile de spra2 cu vopsea! aflate pe $os. Poate c erau "oale. )au poate nu... )e ls $os ntr(o clipit! nfc cel mai apropiat tu& i se avnt din nou n vzdu*! la adpost. )cutur ve*ement lu&ul! apoi se ls n $os civa metri i(l ainti direct spre lu.i lui 'ri. up un *rit n"rozitor! vopseaua verde ni &oltindu(se prin aer. 'ri url i sri n picioare! ter"ndu(se la oc*i cu de"etele lui cu "*eare. Fan" se nl dintr(un salt! i(i lu z&orul mai repede dect l vzuse ea micndu(se vreodat. #ud"e iz&uti s(l prind n plin fa i pe cellalt ,liminator! apoi vopseaua se termin. #ud"e azvrli tu&ul cu toat fora spre capul lui 'ri! de unde rico din coama lui &o"at! deas! de pr verde. 'poi! ea i Fan" se ridicar n aer! mult deasupra ,liminatorilor. 'ri sttea nc n picioare! dar amicul su era la pmnt! n$urnd i ncercnd s(i tear" vopseaua de pe oc*i. 9el care se desprinsese! n cele din urm! de cactus! era plin de z"rieturi. 9u sn"ele rou i vopseaua verde! artau ca nite podoa&e de 9rciun. 0 )untei mori! mutanilor! mri 'ri! cu oc*ii iroind de lacrimi! dinii lui lun"i i "al&eni prnd prea mari pentru "ura lui. 0 O*! de parc n(ai fi c*iar tu un mutant! fcu #ud"e rutcioas. /ncearc s te uii ntr(o o"lind! celandrule! 'ri se scotoci prin $ac*et! apoi scoase un pistol. #ud"e i Fan" o luar din loc! ct de repede puteau. 5n "lon i uier lui #ud"e pe la urec*e. Fusese att de aproape s a$un" surd sau... moart. 9nd a$unser la o distan si"ur! #ud"e spuse "find; 0 mi pare ru! Fan". 'i fost rnit din vina mea. Fan" scuip iari sn"e i privi cum se ndrepta spre sol! ntr(o cdere prelun"it. 0 #(a fost vina ta! spuse el. ,ti doar un copil. 0 @ai acas! zise ea. 0 Hiceau c a ars toat! rspunse Fan"! ter"ndu(i sn"ele de pe &uze. 0 #u! vreau s spun acas! printre oimi! spuse #ud"e.
0 0

FG
'n"el se *ol&a! iar i iar! la Ce& =atc*elder. :tia cine era. #(avea dect patru ani cnd l vzuse ultima dat! dar nc(i mai amintea de faa lui i zm&etul lui. :i(l amintea pe Ce& le"ndu(i ireturile de la pantofi! $ucndu(se de(a &a&a(oar&a cu ea! pre"tind pop(com. /i amintea cum se lovea! iar Ce& o ridica! innd(o strns. -a. i povestea ct de &un fusese Ce&! cum i salvase el pe toi de oamenii ri de la :coal. 9um dispruse i ei toi credeau c era mort. ar tria! :i era aici! )e ntorsese ca s(o salveze din nou. )perana o nvlui ca o lumin cald. 'n"el aproape c sri n se arunce n &rae. 'teapt. Gndete(te. 9eva nu se potrivea n acest cadru. #u putea asculta nici mcar un sin"ur "nd din mintea 1m! era cu totul opac. 'sta nu se mai ntmplase nainte. e asemenea! purta un *alat al&. -irosea tot a antiseptice. Faptul c se afla aici. 9reierul ei se simea! simultan! e.altat i inert! i clipi de cteva ori ncercnd s(i dea seama ce se ntmpla de fapt. Ce& n"enunc*e pe duumeaua de lemn! n faa ei. @alatele al&e care se ocupaser de la&irint se topir n peisa$. Ce& cut ceva cu mna la spate! apoi i ntinse ceva. 'n"el privi indiferent ntr(acolo. ,ra o tav cu mncare! o "rmad de mncare cu aspect delicios! cald i a&urind. -irosea att de &ine! nct 'n"el simi cum scncete pofta care(i urca n "tle$. )e *ol& spre tav! mintea duduindu(i de efortul de a procesa informaia! i o potopir mai multe "nduri dintr(odat. 5nu! Ce& prea acum s fie de partea lor. 5n duman al stolului! la fel ca toate *alatele al&e din :coal. oi! stai s vezi cnd o afla -a. de asta. -a. va fi... ei! &ine! va fi att de furioas i afectat! nct 'n"el nici nu(i putu ima"ina asta. #u voia s(i ima"ineze. #u voia ca -a. s se simt vreodat n acest fel. 0 'n"el! nu i(e foame< #(ai primit prea mult mncare! nu< Ce& prea n"ri$orat. 0 9nd mi(au spus ce i(au dat s mnnci! mi(am dat seama c au neles "reit! dra"a mea. @a&ar n(au ce poft de mncare ai. Rse puin! cltinnd din cap. 0 mi amintesc cum odat am avut noi crenvurti la micul de$un. Fiecare i(a luat cte doi! dar tu ai mncat patru! tu sin"ur. Rse din nou! privind(o de parc s(ar fi "ndit c era uluitoare. 0 'veai trei ani. Patru crenvurti! )e ntinse nainte! mpin"nd! ncet! tava cu mncare mai aproape de ea! ct s a$un" su& nasul fetei. 0 9*estia este! 'n"el! cu meta&olismul tu i la vrsta ta! ar tre&ui s primeti n $ur de trei mii de calorii zilnic. Pariez c n(ai primit nici mcar o mie. 9ltin din nou din cap. 0 'sta se va sc*im&a acum! c sunt aici. - voi asi"ura c te trateaz &ine! O+< 'n"el i mi$i oc*ii. ,ra o capcan. ,ra e.act "enul de lucruri asupra crora i avertizase -a. pe toi. #umai c -a. n(ar fi putut "*ici niciodat c ameninarea va veni de la Ce&. Fr s spun niciun cuvnt! 'n"el se ridic! ncru( cindu(i minile la piept! i se *ol& la el aa cum l privea -a. pe Fan" cnd se certau! iar ea urma s ias nvin"toare. 'n"el se strdui s nu se uite la mncare! nici mcar n(o mirosi. ,ra att de speriat vzndu(? pe Ce& .tcolo! nct stomacul i se strnsese oricum. Faptul c nu putea intercepta niciun "nd de(al lui l fcea s par ciudat i mort pentru ea. Ce& zm&i m*nit i(o &tu cu palma pe "enunc*i. 0 ,(n ordine! 'n"el. Pune(te i mnnc. 'i nevoie. %reau s te simi mai &ine. ,a ncerc s nici nu clipeasc! s nu arate ct era de tul( &urat. Oftnd! Ce& desfur ervetul

din *rtie al&! scoase o furculi i o nfipse direct n mncarea de pe tav. lot ce(ar fi tre&uit ea s fac era s se ntind... i era terminat< 0 :tiu c totul e derutant! 'n"el! zise Ce& cu &lndee. #u pot s(i e.plic totul acum. 1n curnd! toate se vor cla( nlica! astfel c ai s nele"i. 0 )iiiiii"ur. 'n"el pusese n acel sin"ur cuvnt ntrea"a ei durere iscat de trdarea lui. 0 Pro&lema este! 'n"el! continu Ce& desc*is! c viaa nsi e un test. >otul este un test. 5neori! tre&uie doar s treci de el! apoi totul capt un neles! mai trziu. 'i s vezi. 'cum! d(i drumul i mnnc. /i "arantez c este O+. /i "arantez. e parc ar mai fi crezut vreo promisiune de(a lui. 0 >e ursc! zise ea. Ce& nu prea deloc surprins. Poate doar un pic trist. 0 ,(n re"ul i asta! dra"a mea. ,ste perfect n re"ul.

FI
,u. )unt. /n. Paradis! am rostit! inspirnd adnc. octoria -artinez a rs. 0 Pr$iturile la care te uii nu se coc niciodat! m(a tac*inat ea. :i pentru ca vacana mea s fie total! toate trei ne(am apucat s facem pr$ituri cu ful"i de ciocolat 0 de la zero ( dup cin. 'm mncat destul aluat de pr$ituri ct s mi se fac ru! apoi m(a ameit mirosul de pr$ituri coapte. Puteam vedea prin "eamul cuptorului cum se topea ciocolata. #ot pentru mine; arat(i lui #ud"e i lui 'n"el cum s fac pr$ituri cu ful"i de ciocolat. ac o s(o mai vd pe 'n"el vreodat. -ama ,llei a scos prima tav de pr$ituri din cuptor i a introdus(o pe cea de(a doua. e(a&ia ateptam s se rceasc i! lund una! am mucat! aproape arzndu(mi lim&a. e pe &uze mi s(au desprins "emete incoerente de plcere! n timp ce mestecam ncet! savurnd fiecare frm. ,lla i mama ei m priveau! iar zm&etele lor identice le luminau feele. 0 )(ar putea crede c n(ai mai "ustat pn acum pr$ituri fcute n cas! a zis ,lla. 0 #ici n(am "ustat! am &i"uit printre n"*iituri. ,ra cel mai &un lucru "ustat de mine n ntrea"a via. 'vea un "ust ca de acas. 0 ,i! mai servete! m(a ndemnat doctoria -artinez. 0 >re&uie s(o ter" mine! i(am spus ,llei n acea noapte! pe cnd ne pre"team s mer"em la culcare. 0 #u! a fcut ea tul&urat. -i(e dra" s te avem aici. /mi eti ca o verioar. )au sora mea. 9e ciudat! cum aa ceva te face s te simi i mai ru. 0 )unt oameni care depind de mine! este cu adevrat important. 0 O s te ntorci n vizit< a ntre&at ea. 9ndva< 1(am aruncat o privire nea$utorat. ,ra pentru prima dat cnd m ataasem de o alt fiin uman din afara stolului! n afar de Ce&. ' fost foarte cool. 9el mai cool. /n plus! mama ei era att de "rozav. ,ra sever n le"tur cu unele lucruri 0 nu(i lsa ciorapii peste tot 0 dar nu c*iar aa de strict cu altele! cum ar fi s c*eme poliia pentru o ran de "lon. )pre deose&ire de oricare alt printe despre care am auzit! n(a insistat s afle detalii! nu mi(a fcut moral! i(a crezut ce i(am spus. e fapt! m acceptase. >ot aa cum o acceptase i pe ,lla aa cum era. ,ra destul s(mi provoace o cdere psi*ic! dac m complceam n asta. 0 Pro&a&il c nu! i(am spus! detestnd e.presia rnit de pe faa ,llei. Pur i simplu... nu cred
0

c am s fiu n stare s vin. ac a putea vreodat! a face(o! dar... -(am ntors cu spatele i(am nceput s m spl pe dini. Ce& spunea ntotdeauna c tre&uie s "ndeti cu mintea! nu cu sentimentele tale. ' avut dreptate! ca de o&icei. 'a c mi(am pus toate acele sentimente ntr(o cutie! i(am zvort(o.

FK
#ud"e tot nu putea accepta ideea c -a. i ceilali erau mori. ,ra imposi&il 0 n(ar fi putut suporta asta 0 aa c ncerc s se "ndeasc la altceva. #ud"e credea c era cam trist faptul c acum! aceast mic peter! din mi$locul unei stnci din deert! o fcea s se simt &ine i conforta&il. )ttea pe spate! cu picioarele spri$inite de perete! inndu(i ntinse picioarele $ulite! e.aminnd straturile de culori 0 crem! cafeniu! roz! ca piersica 0 a rocii masive de deasupra capului. )oarele de afar era do"oritor! ns aici era rcoare i plcut. 'sta(i demonstreaz ceva! i zise ea. 9rezi c ai nevoie de toate lucrurile tale! de ceaca ta preferat! cea mai &un ptur a ta! spun! prinii ti! i apoi i dai seama c tot ce ai nevoie este s fii ntr(un loc unde nu te pot prinde ,liminatorii. #u putea s(l uite pe 'ri. 5ltima oar cnd l vzuse! era doar un puti. /i amintea cum prea s(o calce pe -a. pe nervi! urmnd(o peste tot unde se ducea aceasta. 'cum era un ,liminator masiv! cel mai ru dintre toi. 9um s(a putut ntmpla aa ceva n doar patru ani< 9u o $umtate de or n urm! ea i Fan" auziser z"omotul ndeprtat al unui elicopter. )(au retras n cavern ct au putut de adnc! lipindu(se de peretele rece din spate. up douzeci de minute de tcere! Fan" a decis c erau n si"uran i(a plecat s caute de mncare. )pera s se ntoarc repede. 9asa lor era ars pn(n temelii. >oi prietenii ei! cu e.cepia lui Fan"! muriser. ,a i Fan" erau! cu adevrat! pe cont propriu! poate pentru totdeauna. Fan" &tu din aripi pe(o parte a stncii! ateriznd aproape fr z"omot pe &ordura ei. #ud"e simi un val cald de uurare. 0 >e(a putea tenta cu o &ucat de o&olan proaspt de deert< ntre& el! &tnd cu palma peste &uzunarul pelerinei. 0 O*! nu! rspunse #ud"e oripilat. ,l i ddu $os pelerina i(i scutur cteva fire de praf de pe tricoul ne"ru. /i &" ceva n "ur! mestec i n"*ii z"omotos. 0 -ai proaspt nu se poate! zise el ademenitor. 0 Pfui! #ud"e se nfior i plec de ln" el. :o&olan! ) z&oare ca oimii era un lucruA s mnnce ca ei nu avea s se n( 1ample niciodat. 0 =ine! atunci! spuse Fan". 9e(ai zice de nite c*e&ap< >u aduci verdeurile. /ntorcndu(se! #ud"e l vzu pe Fan" desfcnd folia un ui pac*et. 1nstantaneu! mirosul de carne de vit pr$it ni afumat i de le"ume i a$unse la nas. 0 9*e&ap! fcu ea! "r&indu(se s se aeze ln" Fan". e unde l(ai luat< #(ai avut cnd s te duci pn n ora. O*! oamne! )unt nc fier&ini. 0 @ai doar s spunem c nite e.cursioniti vor fi puin surprini! spuse Fan" pe un ton sec! adunnd carnea ntr(o sin"ur "rmad! cepele i ardeii "rai n cealalt. #ud"e muc din ardeiul fript. ,ra cald! afumat! fra"ed... o adevrat minunie. 0 -da! asta da mncare! zise ea nc*izndu(i oc*ii. 0 'adar! cred c va tre&ui s *otrm dac mai continum s(o cutm pe -a.! ori ncercm s(o salvm pe 'n"el! spuse Fan"! osptndu(se cu &uci de came de vit. 0 ar ,liminatorii spuneau c toi ceilali sunt mori. 'sta nseamn c i -a. i 'n"el! nu< ntre& #ud"e! simind cum o nvluie din nou tristeea. 0 #(a putea s spun! zise Fan". Pro&lema este; dac -a. nu(i aici! asta se ntmpl pentru c(

i moart< 9um au "sit(o< 'n"el... )e opri. 0 ,i! tim c au pus mna pe 'n"el. Pro&a&il c s(a terminat totul de$a. #ud"e i ls capul n palme. 0 #u pot s m "ndesc la aa ceva. 0 :tiu. ar care(i sunt... )e opri! uitndu(se atent! privind undeva n deprtare. Punndu(i palma streain la oc*i! #ud"e se uit i ea. e(a&ia putea vedea! departe de tot! dou pete ntunecate. ,i! i ce(i< oar ali oimi. )e ls pe spate i mnc ncet ultima ei &ucat de ceap! apoi linse folia n care fusese nvelit mncarea. Fan" tre&uia s vin cu un plan! asta era tot ce aveau nevoie acum. 1ns Fan" continua s se uite spre cer. #ud"e se ncrunt. 9ele dou pete ntunecate erau mai mari acum! mai aproape. Pro&a&il c erau nite oimi foarte mari. Poate c erau vulturi! eodat! Fan" se ridic i se scotoci prin &uzunar dup o"lin$oara lui metalic. /ntinzndu(i mna! prinse n o"lind ultimele sclipiri ale apusului de soare! trimind refle.ia lor nainte. Lumina! acoperea! lumina! apoi iar acoperea. :oimii devenir tot mai mari! erau tot mai aproape. 'cum era limpede c se ndreptau n spiral! n $os! spre ei. oamne! d s nu fie ,liminatori z&urtori! i zise #ud"e! panicat &rusc. /i dduse seama c erau prea mari! prea nendemnatici! ca s fie psrile de prad. 'poi rmase cu "ura cscat. O $umtate de minut mai trziu! 1""2 i Gasman aterizar "reoi pe &ordur! mprtiind pietre i praf peste tot. #ud"e rmase cu oc*ii pironii la ei. 0 #(ai murit! zise ea. 0 #u. #ici voi! rosti 1""2 enervat. 9e(ar fi s ne spunei un 3&un!4< 0 =un! prieteni! zise Gasman! scuturndu(i praful din pr. #(am putut sta pe(acas... ,liminatorii sunt peste tot la munte. 're careva vreo pro&lem din cauza asta<

F7
/n dimineaa urmtoare! mi(am tras &luza pe mine. -i(am ncercat aripa. Funciona! cu toate c era incredi&il de ri"id i dureroas. 'm fost &ucuroas c plec! c m ntorc n vzdu*. :tiam c #ud"e i Fan" m vor omor. :tiam c o dezam"isem pe 'n"el. ar n(aveam cum s nu fac ceea ce fcusem. #(a fi fost eu! -a.. 9a s(i spun adevrul! s nu fiu -a.! are uneori avanta$ele sale. octoria -artinez mi(a oferit un rucsac mic. 0 , unul vec*i! eu nu(? folosesc! a precizat ea repede! tiind c m pre"team s refuz orice alt a$utor n plus. >e ro" s(l iei. 0 ,i! &ine! din moment ce ai spus 3te ro"4! am murmurat! iar ea a rs. ,lla sttea cu privirea(n pmnt! cu umerii "r&ovii. 'm ncercat s nu m uit nici eu la ea. 0 ac ai nevoie de ceva! vreodat! orice! te ro" s ne suni! a spus mama ,llei. 'm pus numerele de telefon n rucsac. 'm dat din cap! dei tiam c nu le voi folosi niciodat. #u tiam ce s spun. ar tre&uia s ncerc. 0 Oameni &uni! m(ai a$utat! am rostit eu sec! dei nici mcar nu m cunoteai. 'r fi fost foarte ru pentru mine dac n(ai fi fcut(o. 9um i place elocvena mea! ei< 'm vor&it ca un >arzan aiurea. 0 >u m(ai a$utat pe mine! a amintit ,lla. :i nici nu m eunoteai mcar. 'i fost rnit din cauza mea. 'm dat din umeri n acel fel adora&il de mai nainte.

Oricum... mulumesc pentru tot. 'preciez foarte mult "estul. 9u plcere! a zis mama ,llei! zm&ind cu cldur. 'm fcut(o &ucuroase. :i mult noroc... indiferent ce se ntmpl. 'm dat din cap i apoi 0 nc*ipuie(i 0 amndou m(au m&riat n acelai timp! ca pe un sandvici -a.. 1 lin nou! am simit oroarea lacrimilor adunndu(se n oc*ii mei! i am clipit mprtiindu(le repede. ar le(am lsat s m m&rieze. #(am s te mint! m(am simit foarte &ine. :i foarte ru! n acelai timp. Pentru c ce poate fi mai ru dect s tii c vrei ceva i c n(ai s o&ii niciodat acel lucru< -(am desprins! ncet! din m&riare i am desc*is ua. 'far era o zi nsorit i clduroas. 'm fcut un mic semn cu mna! spernd c era ele"ant! apoi am pit n curte. - am decis s le ofer un fel de cadou. 'm simit c(? meritau. Oare nu le(am aprut ca o proast< 9um artam noi! cei din stol! pentru nite outsideri< #(aveam nici cea mai mic 1dee! i nici n(aveam timp s nceap s(mi pese. -i(am aran$at &luza i rucsacul. -(am ntors spre ele. ,lla i mama ei m priveau cu oc*ii mari! plini de curiozitate. 'm aler"at civa pai i(am srit n vzdu*! desfu( rndu(mi aripile! simindu(le cum se umpleau de aer! &a( lansndu(m uor cnd muc*ii mei afectai s(au ntins i s(au ncordat. /ntinse total! aripile mele aveau o anver"ur de aproape patru metri! maro trcat i mpestriate cu al&. O &taie puternic n $os! au!! apoi sus! au!! iar $os. Ritmul familiar. ,lla avea pe fa o e.presie uluit i ncntat! i(i inea palmele mpreunate. octoria -artinez i ter"ea oc*ii! iar zm&etu(i era nesi"ur. 5n minut mai trziu! eram sus! privind spre csua ,llei! la cele dou siluete mici care(mi fceau semn cu mna. Le(am rspuns! apoi am virat! simind &ucuria familiar a z&orului! li&ertatea! viteza. -(am nlat spre orizont! ndreptndu(m spre nord(vest! pe cale s m ntlnesc cu #ud"e i Fan"! pe care speram c! n mod miraculos! i(a mai putea "si acolo unde le(am spus s se duc. -ersi! ,lla! m(am "ndit! refuznd s m ntristez. % mulumesc amndurora! pentru tot. 'n"el! vin spre tine! n sfrit.
0 0

P'R>,' ' E(' :9O'L'... )'5 9,('R P5>,' F1 -'1 /#GROH1>OR ,9W> ,'<

F6
up vreo $umtate de or! m(am simit de parc scpaseom de toi crceii din muc*i. :tiam c mine m va durea ori&il tot! ns c*iar acum m simeam &ine! i prezentul era sin"urul lucru care conta. 'm z&urat ener"ic i cu toat viteza! folosindu(m de curenii de aer ori de cte ori puteam. e data asta! nu m(am mai uitat n $os. O or mai trziu! m(am apropiat de locul ntlnirii! "ndindu(m s fiu ateptat de #ud"e i Fan". /ntrziasem dou zile! i nu i(a fi nvinovit dac ar fi i enunat la mine! ns nu credeam n posi&ilitatea de a fi *otrt s(o salveze pe 'n"el de capul lor. 9nd m(am apropiat mai mult de locul de ntlnire! am mi vput s(i dau ocoluri lar"i! reducnd lent din altitudine! in limp ce e.aminam solul! stncile! um&rele. #imic. 'm z&urat pe ntrea"a lun"ime a canionului! cutnd semne! dar am fost din nou dezam"it. Panica m sufoca. 'm fost att de proast. O*! oamne! i dac nici n(au a$uns pn aici< ac... O um&r s(a lsat atunci peste mine i m(am uitat n sus! zicndu(mi; elicopter! ns nu era asta! ci doar un stol rtcit de oimi! deasupra mea! str&tnd cerul. -(am ncruntat i m(am orientat spre nlimi. 9iva dintre oimi erau ciudat de mari i de diformi. 1ns z&urau alturi de ceilali i preau s fac parte din stolul lor -i(am mi$it oc*ii i mi( am focalizat privirea! n tot acest timp cti"nd altitudine.

-i s(a oprit inima n "tA patru dintre oimi erau mult prea mari. /n plus! oimii nu poart tenii. n ordine! m(au ateptat i erau n si"uran. 5urarea i &ucuria mi(au inundat trupul i sufletul. 'cum ne vom duce s(o "sim pe 'n"el! iar apoi stolul va fi din nou ntre". :i da! am spus suflet.

GL
-(au vzut! i zm&etele lor desc*ise! poznae! luminar faa lui Gasman i a lui #ud"e. 1""2! desi"ur! nu m(a vzut! iar Fan" nu era el prea zm&re. -i(a surprins privirea i mi(a artat cu capul spre o stnc. #u trecuser dect dou zile de cnd l vzusem ultima dat! ns prea c z&oar cu o nou "raie i putere! aripile lui de peste patru metri licrind ntunecate n lumina soarelui. Pe cnd ne apropiam tot mai mult! #ud"e c*iia fericit! atin"ndu(i aripile de ale mele. 0 -a.! -a.! #u(mi vine s cred! Pot s cred oare< Fan" a aterizat primul! aproape disprnd n neant. e(a&ia cnd am a$uns la aproape ase metri de stnc! am vzut c se strecurase ntr(o sco&itur mic! spat pe ver( antul stncos. ,ra un loc de ateptare e.celent. 'm z&urat unul dup altul i(am aterizat! "onind spre raptul cavernei pentru ca i ceilali s poat veni dup noi. ,ram mpreun. #oi! cinci! eram n sfrit la adpost. 0 -a.! a stri"at #ud"e! repezindu(se s m m&rieze. =raele ei su&iri m(au cuprins strns! iar eu am m&riat(o la rndul meu! scrpinndu(i aripile acolo unde se m&inau cu umerii! aa cum i plcea ei. 0 'm fost aa de n"ri$orai... n(am tiut ce s(a ntmplat cu tine i nici n(am tiut ce s mai facem! iar Fan" a zis c o s mncm o&olani i... 0 O+! O+. >otul e &ine! i(am spus. Peste umrul ei am interceptat privirile lui Fan" i(am rostit! n tcere! o&olani< Peste &uze i(a trecut licrul unui rn$et! apoi s(a risipit. -(am uitat n oc*ii mari! cprui ai lui #ud"e. 0 )unt att de &ucuroas s v vd n si"uran! i(am spus. -(am ntors spre Gasman i 1""2. 0 9e facei voi doi aici< e ce n(ai rmas acas< 0 #(am putut! a nceput Gasman sincer. Peste tot! prin muni! erau ,liminatori. #e vnau pe noi. 'cum am fi mncare pentru cini. 0 9nd au nceput s v vneze< am ntre&at! uluit. 9*iar dup ce(am plecat noi< 0 #u! a rspuns Gasman cu "las optit. 1(a aruncat o privire lui 1""2! care sttea impasi&il! n( lturndu(i firele de praf! invizi&ile pentru el! de pe pantalonii ne"ri. 0 Poftim< am zis! trezindu(mi(se anumite suspiciuni. 9nd au nceput s v caute< 0 ' fost... a fost dup ce @ummerul s(a accidentat din cauza petei de ulei< l(a ntre&at! ezitant! Gasman pe 1""2. 'm cscat oc*ii. 'ccident din cauza petei de ulei< 1""2 i(a frecat &r&ia! c*i&zuind. 0 )au poate c s(a complicat totul dup &om&! a spus Gasman cu "las sla&! privind n pmnt. 0 9red c &om&a a fost! a acceptat 1""2. 'sta pare s(i fi pus clar n micare. 0 =om&< am ntre&at nevenindu(mi s cred. =om&< 'i declanat o &om&! mi &iei< #u credei c asta le(a spus ,liminatorilor e.act unde v aflai< 'r fi tre&uit s stai ascuni! 0 e$a tiau unde suntem! a e.plicat Gasman. #e(au vzut pe toi... tiau c ne aflm prin zon. 0 ,ra doar o c*estiune de timp! a ncuviinat 1""2. #u tiam ce s mai spun. 9a s(o zic pe(a dreapt! nici nu luasem n considerare faptul c ,liminatorii ne(ar fi putut "si casa. 'm desc*is "ura i(am nc*is(o la loc! fr s pot rosti ceva. Poate c peste vreo douzeci de ani a reui s m descurc cu &ieii. )au poate c nu.

,i! sunt &ucuroas c ai scpat cu &ine! am zis $alnic! i l(am auzit pe Fan" cum ncerca s( i stpneasc rsul. L(am i"norat. 0 'i procedat corect venind aici. Gndit detept. ,.celent. L(am m&riat pe Gasman! apoi pe 1""2! care era cu .iproape doisprezece centimetri mai nalt dect mine! dup mm mi(am dat seama. 'm strns(o! din nou! n &rae pe #ud"e! iar ea s(a a"at de mine n timp ce(i mn"iam prul. 0 ,(n ordine! scumpo! am zis ncet. /n sfrit! mi(a dat drumul i m(am ntins s(l m&riez pe Fan"! care nu(i cea mai dr"la persoan din lume! transformat acum ntr(o statuie neclintit! i atunci i te*uie s te descurci cum poi. 9eea ce(am i fcut. 'poi mi(am ntins mna stn"! cu pumnul strns! iar ceilali patru i(au aezat! instantaneu! pumnul stn" peste al meu. 'm lovit fiecare de dou ori n pumnul celuilalt! apoi ne(am azvrlit &raele n sus. 0 Pentru 'n"el! am stri"at i "lasurile lor au repetat ca un ecou. 0 Pentru 'n"el! Pentru 'n"el! 'poi! unul cte unul! ne(am dat drumul de pe versantul stncos! ne(am desc*is aripile i ne(am ndreptat spre &lestemata! n"rozitoarea :coal.
0

G?
O+! am zis odat ce(am a$uns la mare altitudine! z&urnd ntr(un ritm sta&il. 9e(ar fi s(mi spunei repede ce(ai mai fcut< 0 'm ncercat s(o "sesc pe mama! a spus #ud"e! fr niciun preaviz. 0 Poooftim< 'm cscat oc*ii ct am putut de mult. 0 -ama ta< #ud"e ddu din umeri. 0 L(am fcut pe Fan" s aterizeze la >ipisco! n vreme ce te ateptam pe tine. 'm "sit adresa corect. 'm vzut o femeie i era de culoarea mea! dar n(am fost si"ur. 'poi au venit ,liminatorii! ntre care i $e"ul la de 'ri! aa c le(am tras nite uturi i ne(am crat. -i(au tre&uit minute n ir ca s di"er povestea asta. 0 eci! n(ai vor&it cu ea< 9u... *mmm... mama ta< 0 #u. #ud"e i e.amina cu "ri$ un"*iile! pstrnd un ritm constant al &tilor de arip. 0 ,ra dr"u< -uream de curiozitate. Prinii erau ceva ce ne o&seda pe toi! discutam despre ei constant! i! ca s fim cinstii! pln"eam din cauza asta. 0 'm s(i povestesc mai trziu! a spus #ud"e dintr(odat! aa c mi(am dat seama c ieise prost. -i(am mi$it oc*ii spre Gazz2 i 1""2. 0 :tim ce(ai pus voi la cale! am rostit. Gazz2 mi oferi zm&etul su dulce! $enat. 9e copil. %enise vremea s le spun i eu noutile. 0 9red c am un cip de urmrire! implantat n mine! am rostit sec! simind un contracurent drept n fa. -i(am nclinat aripile i(am planat. 0 #u sunt si"ur! ns a ieit la iveal la o radio"rafie i asta prea s fie. Le(a czut falca. >oi se *ol&au n"rozii la mine. 0 Ji(ai fcut o radio"rafie< Fan" nu prea convins.

'm dat din cap. 0 etaliile mai trziu. ac am cipul! atunci avem e.plicaia pentru toi ,liminatorii venii "rmad! dar nu i de ce le(a tre&uit patru ani ca s dea de urma noastr. :i nu tiu dac vreunul dintre voi are i el aa ceva! am adu"at! citind ntre&area pe faa lui 1""2. 'u tcut cu toii! z&urnd cu "ndurile i temerile lor. 'poi; 0 -a.< 9rezi c ar mai fi o ans< Gasman ncerca s fie puternic. /nc un motiv pentru care(mi plcea de copilul sta. 0 #u tiu. )per i eu! i(am rspuns sincer. )inceritatea este ntotdeauna &un! cu e.cepia momentului cnd e mai &ine s mini. 9a atunci cnd vrei s(i prote$ezi. 0 :tiu c am ntrziat pe toat lumea cu dou zile. /mi pare foarte ru de asta. 'm fcut ceea ce(am simit eu c 1 re&uia fcut. ar dac am a$uns att de departe! nu mai e cale de ntoarcere. -er"em dup 'n"el! indiferent ce se ntmpl. 'u urmat cteva clipe de tcere! ca i cum i fceau cu toii cura$ din nou. ,u tiu c(mi fceam! ncercnd s(mi concentrez fora ca ntr(o &il dens i dur! capa&il s m in tot restul zilei! n timp ce ne ndreptam spre cel mai cumplit comar al nostru. 9el mai cumplit comar al oricui! crede(m.

GB
#u cred c am mai pomenit de asta! dar noi toi! din stol! avem un sim nnscut al orientrii. #u tiu cum funcioneaz. :tim ntotdeauna unde ne aflm. 'a c am z&urat ca vntul i ca "ndul pe un curs vest(nord(vest cam dou ore &une. -uli dintre oimii a cror stnc a fost mprit cu Fan" i #ud"e ne(au nsoit! z&urnd ntr(o formaie solitar. #oii notri prieteni "rozavi. 0 'm nvat unele c*estii de la oimi! a zis Fan"! o&servnd c le urmream z&orul. 9teva metode de a vira! cum comunic! lucruri din astea. 0 )unt c*iar foarte cool! a adu"at i #ud"e! z&urnd mai aproape de mine. Le place s(i foloseasc vrful penelor ca s se a$ute la orientare. 'm ncercat i noi i a fost nemaipomenit. 5n mic amnunt care nseamn o diferen att de mare. Practic! nici n(am tiut c pot s(mi mic penele acelea. 0 #e putei nva i pe noi ce(ai aflat< am ntre&at. 0 a! si"ur c da! a rspuns Fan". 'm mncat ultimele noastre &atoane de ciocolata n timpul z&orului. 'm survolat deertul! munii! ruri! cmpii mrcinoase. - uitam n $os numai cnd nu aveam ncotro! ncercnd s nu m "ndesc la ,lla sau la mama ei! de care(mi era la fel de dor ca de o mam adevrat. 'm privit oimii! imitndu(le micrile! virnd! urmri ndu(i! urcnd! intrnd n pica$! tot ce fceau ei! n afar de vntoarea de o&olani. 'm fost ncntat s fiu acceptat printre aceste psri nenfricate! uluitoare. 9nd s(au desprit de noi! la mar"inea teritoriului lor! mi(a prut ru s(i vd plecnd. >ocmai cnd ncepusem s m simt sl&it din cauza lipsei de za*r! ne(au aprut n fa reperele. )emnalnd celorlali! am intrat n pica$! i m(am ndreptat spre o pdurice din partea din spate a dealului de la poalele muntelui. ,ra o zon destul de puin populat! i n(am putut vedea cine tie ce activitate! cu e.cepia unui mail aflat la vreun Oilometru i ceva mai ncolo. 'm aterizat cu toii i(am privit de $ur mpre$ur. -i(am frecat umrul dureros. 0 O+! avem nevoie de mncare. 1ar o *art a strzii n cir fi cea mai rea idee din lume. 0 :coala nu(i vizi&il pe nicio *art! a zis Fan". 0 :tiu. ar cam tim destul de &ine pe unde se afl... pe *art va fi un spaiu al&! dar tot ne(ar a$uta s "sim t tlile de a a$un"e acolo! am comentat. 9incisprezece minute de um&lat ne(au adus napoi la in.ill. ,ra un loc de dimensiuni decente! cu

un ma"azin cu produse la un dolar &ucata! staie de &enzin! un '>- sin"uratic! curtorie c*imic i un salon de coafur. #imic de mncare! n afar de ma"azinul staiei de &enzin. 0 %rei s(i faci prul< a ntre&at Fan" i i(am tras un "*iont. 9a i cum mi(a mai fi fcut! vreodat! permanent n viaa mea. e cele mai multe ori! mi tiam prul scurt! cu foarfecele! atunci cnd mi cretea prea suprtor de lun". 0 ,i! i acum ce facem< a ntre&at Gasman. #(ar tre&ui s continum< 0 Las(m s m "ndesc! am spus n oapt! cercetnd mall(ul cu privirile! de $os i pn sus. -ersul cu autostopul ieea din discuie! am fi sfrit omori! aruncai ntr(un an! sau cam aa ceva. Pn la :coal mai erau cel puin aisprezece Oilometri. Puteam z&ura pn acolo! dar nu voiam s ne apropiem n z&or. 'a c va tre&ui s mer"em pe $os! dar va mai dura! iar nou de$a ne era foame. 0 O+! am zis n cele din urm. )e pare c va tre&ui s... -(a ntrerupt scrnetul unei maini care tr"ea pe dreapta. Fr niciun cuvnt! ne(am ascuns n nite tufe pipernicite! de ln" mar"inea cldirii. O main cenuie! lu.oas! cu un ornament ar"intiu pe capot! opri z"omotos n apropierea '>-(ului. )(a desc*is "eamul! iar dinuntru a nvlit muzica dat tare. 5n tip artos s(a aplecat spre &ancomat! innd un celular la urec*e. 0 >aci! idioato! a e.plodat el. ac nu i(ai fi pierdut crdul! nu mi(ar tre&ui acum cas*! =r&atul a ntins mna i a introdus crdul n '>-. ' tastat P1#(ul n "ra&! apoi a ateptat. 0 'sta mi se ntmpl pentru c m las pe mna ta s faci ceva! s(a rstit el la telefon. #u eti n stare nici s te m&raci dimineaa! 0 Ce"ul! mi(a optit #ud"e. 'm dat din cap. 9a printr(o scamatorie! mainria arunc printr(o fant nite &ancnote verzi! iar &r&atul le nfc i se apuc s le numere. /n clipa urmtoare! o camionet nea"r! imens! intr n parcare scrnind din cauciucuri! foarte aproape de maina ele"ant. Roile din spate derapar! mprtiind pietri! i(am putut auzi nite &ufnituri cnd a lovit limuzina. #e(am afundat i mai mult n pdure. -i s(a fcut pielea de "in! iar inima mi(a a$uns la "t. ,liminatorii< t ipul pe care(? aveam. #(ar tre&ui s(o iau acum la fu"! atr"ndu(i pe ,liminatori pe urmele mele i s lase stolul n pace< 0 /i sare andra acum! a prezis Fan" cu "las sczut. 9u venele "ata s(i e.plodeze! $e"ul se aplec peste "eam i lans un potop de n$urturi! inclusiv una nou! pe care am pus(o la pstrare ntr(un un"*er al minii! pentru folosirea sa viitoare! dac va fi necesar. Geamul ntunecat al camionetei a co&ort! iar eu am tras aer n piept fr niciun sunet. 0 9e(ai spus! do&itocule< a ntre&at 'ri cu un zm&et pariv.

GE
'm n"*iit cu noduri! cu muc*ii ncordai. -i(am pus mna pe umrul lui Gasman. 0 :t( :t. Oc*ii nemernicului din maina cenuie s(au &ul&ucat ca la melc! iar n clipa urmtoare a apsat pedala de acceleraie pn la podea. -aina a nit nainte. 'ri rdea ca un dement! iar camioneta nea"r a luat(o i ea din loc! risipind pietriul. 9inci secunde mai trziu! de(a&ia dac mai auzeam mu"etul celor dou motoare! am&alate pe osea. 0 )e descurc! a zis Fan" ncet. 0 'ri avea prul verde< am ntre&at! prostit. 0 -da! a rspuns #ud"e! neo&inuit de concis. #e(am uitat toi cinci unul la cellalt 0 n sfrit! mai puin 1""2 0 apoi la '>-. Jiuia ncetior. 'm aruncat o privire prin $ur. Prin ma"azine erau oameni! ns mainria nu era orientat spre ei. Fr s spunem un cuvnt! ne(am lsat n $os i(am tra versat parcarea.

#iciunul dintre noi nu mai folosise astfel de lucruri. intr(un motiv neo&inuit! savanii ne&uni de la :coal ne"li$aser s ne desc*id conturi n &anc i conturi de economii. in fericire! mainria era proiectat s poat fi folosit i de idioi. -'1 OR1J1 /#9N O >R'#H'9J1,< ntre&a cu litere portocalii. 0 1a nite &ani! m(a sftuit Fan" n mod inutil. 0 9rezi c ine< i(am rspuns mec*erete. 0 Gr&ete(te! a zis Gasman. 'm apsat pe tasta pentru retra"eri de numerar. %N R5GN- 1# 19'J1 )5-' OR1>N. 'm ezitat. 0 :aizeci de dolari< 9u tia ne(am putea cumpra o "rmad de mncare! nu< 0 ' fost un $e" nemernic! a zis Fan". 1a(i tot ce are. 'm rn$it. 0 9*iar eti malefic. /mi place asta. 'm accesat soldul i ne(am *ol&at toi! fluiernd. 0 O*! da! o*! da! a n"nat #ud"e! opind de &ucurie. )untem &oooo"ai! o s ne cumprm o main! o*! da. )(ar putea s nu tii asta! ns '>-(urile au o limit fi. !i sumei pe care sunt dispuse s i(o dea dintr(o retra"ere. 'a c planurile noastre de a ne cumpra propria noastr X.ir s(au spul&erat. Oricum! mainria era "ata s ne dea t .teva sute de verziori. 'm tastat ndat codul nostru de acces! din motive de i"uran. 0 O*! nu! am "emut. 'i vzut asta< 0 'm auzit! a zis 1""2 ncet. 0 9red c dac introducem un cod "reit de mai mult de dou ori! mainria oprete tot i n"*ite crdul! a rostit Fan". 0 Poi s(o faci tu< l(am ntre&at pe 1""2 0 @m... am s ncerc... ,zitnd! 1""2 a atins tastatura. e"etele lui sensi&ile s(au orientat pe taste. 0 ,(n ordine! 1"! a fcut Fan". oar d tot ce poi mai &un din tine. 5neori! Fan" e incredi&il de sritor! dar nu i cu mine. 1""2 a tastat cinci cifre i ne(am inut cu toii respiraia. '99,)5L R,)P1#). %N R5GN- %,R1F19'J1 P1#(5L :1 -'1 /#9,R9'J1. 0 ncearc nc o dat! am zis ncordat. 'i cele mai formida&ile urec*i de pe ntrea"a planet. -na palid a lui 1""2 a plutit! din nou! deasupra tastaturii. )(a concentrat i a introdus cinci cifre. #imic. 1nima mi(a czut direct n stomac. 'poi mainria a nceput s *uruie i imediat a nit din ea un teanc de *rtii de douzeci de dolari. 0 a! a zis Fan"! &tnd aerul cu pumnii. -utanii conduc. 0 1a(i i tuleo! am spus! n timp ce #ud"e a nceput s scoat &ancnotele i s i le ndese prin &uzunare. #e(am ntors s(o ter"em! cnd mainria a iuit din nou. -5LJ5-1- P,#>R5 >R'#H'9>1,. %N R5GN- Y Y L5'J1 9WR 5L. 0 O+! noi mulumim! am zis! n*nd crdul. 'poi am aler"at din nou n pdure. 'dic am aler"at i(am z&urat.

GF
intr(un anumit motiv! nu m(am simit din cale(afar de ru pentru c luasem &anii acelui tip. Poate pentru c prea un nemernic. Parc noi eram Oarma lui i ne rz&unam pe el. #u tiu. :tiu ns c n(a fi furat nici mcar un &orcan de unt de ara*ide de la ,lla i mama ei. #iciodat. #imic. 0 9e pcat c n(am putut lua mai mult! a spus Fan"! numrnd &anii. 0 @aidei s ne ntoarcem la staia de &enzin i s ne cumprm ceva de mncare! ne(a ndemnat #ud"e. 'm cltinat din cap. 0 Oamenii de(acolo s(ar putea s ne fi vzut de$a. >re&uie s plecm de(aici. 9t timp am stat ascuni prin pdure! o du& roie a li.s n spatele unuia din ma"azine. 5n tip tnr a descr( i .il ceva din ea! apoi s(a dus nuntru. /nainte ca ua s se nc*id! l(am vzut cum tasteaz o cartel de ponta$. eci era la lucru pentru cel puin dou ore! pn la prima lui pauz. 1ar du&a lui! zcea! pur i simplu! acolo. Fan" i cu mine ne(am uitat unul la altul. 0 =anii de la un $e" sunt o c*estie! am zis! iar o main luat de la un tip oarecare este cu totul altceva. 0 #(am face dect s(o mprumutm pentru cteva ore! a spus Fan". 1(am putea lsa nite &ani! ca ta. pentru nc*iriere. 0 Furm o main< a ntre&at Gasman. Pi! *aidei. -(am ncruntat. 0 #u. #e "ndeam! doar! s o mprumutm. Pe de(o parte! nu prea voiam s devin o adolescent delincvent. Pe de alta! fiecare minut care trecea reprezenta apropierea de momentul cnd 'n"el va deveni lecia de disecie de prim mn pentru o &and de "eneticieni descreierai. 0 'sta(i ca n Grand >*eft 'uto! a e.plicat Gasman ndatoritor. L(am vzut la televizor. , foarte cunoscut de copii. 0 'r fi mai &ine s(o 3mprumutm4 ct mai rapid! a su"erat 1""2 'ud un elicopter. 'm luat o decizie. :i da! tiu! Oarma mea se va ntoarce i m va lovi i pe mine. Prin filme! oamenii ntotdeauna 3mprumut4 mainile tr"nd nite fire pe su& ta&loul de &ord i conectndu(le. /ns funcioneaz cu adevrat cu a$utorul unei uru&elnie i a starterului aflat su& capot. ,tica mea personal m mpiedic s(i dau mai multe informaii despre aa ceva. 'sta ar fi e.act ceea ce(mi tre&uie; un ir de furturi de maini comise de cititorii fideli. ar nu cred. Oricum! am fcut ce tre&uia la motor! n vreme ce 1""2 sttea pe locul oferului! apsnd am&reia$ul. -otorul s(a trezit! *orcind! la via! am trntit capota i(am srit n du&. 1nima mi pulsa cu vreo dou sute de &ti pe minut. 'poi! m(am *ol&at doar la volan. 0 O*! oamne! a remarcat Fan". #iciunul dintre noi n(a condus niciodat. #u(i sttea n caracter s rateze un detaliu att de important. 0 'm vzut la televizor cum conduceau unii! am spus! ncercnd s par ncreztoare. 9t ar putea fi de "reu< :tiam despre manevre! parcare! condus! aa c am &"at n vitez. 0 O+! tipilor! le(am zis. #u mer"e.

GG
)(ar putea s nu tii asta! dar mainile au i o frn de mn separat! nu doar pedala de frn. #u este att de vizi&il! la o privire superficial. /ncercarea de a porni o main nainte de a de&loca frna de mn e similar cu tentativa de a &"a un )aint(=emard ntr(o cad. ar a$un"e cu asta. 0 O+! O+! suntem &ine! am zis! douzeci de minute mai trziu! dup ce "sisem i eli&erasem frna de mn. -(am simit de parc ineam friele unui elefant uria! nendemnatic! scpat de undeva. >ranspiram i ct pe ce s mor de fric n timp ce conduceam! dar am ncercat s art ct mai si"ur pe mine i calm. 0 %reau s spun! nu(i att de &ine ca n z&or! dar mersul cu maina este dat nai&ii pe ln" mersul pe $os. 'm zm&it cura$oas spre Fan"! doar pentru a(i vedea c*ipul ncordat. 0 9e(i< 0 #(ai putea s(o lai mai moale cu vira$ele la limit< a zis el. 0 - perfecionez! i(am rspuns. ' tre&uit s fac ceva practic. 0 #(am tiut c o du& poate mer"e aa! pe dou roi! att de mult! a comentat #ud"e. 0 #u vreau s &orsc ntr(o main mprumutat! a spus Gasman. -i(am strns &uzele i m(am concentrat asupra drumului. 1n"raii. 0 >re&uie s virm spre est peste vreo cinci sute de metri! am murmurat! *ol&ndu(m pe "eamul du&ei. Peste vreo ase sute de metri! am tras pe dreapta i mi(am lsat capul pe volan. 0 5nde nai&a(i drumul< am iz&ucnit frustrat. #u(i niciun fel de afurisit de drum pe aici! 0 >e iei dup propriul tu sim de orientare! a su&liniat Fan". 0 :i nu pot fi drumuri peste tot unde simi tu c ar tre&ui s fie! a adu"at 1""2 mpciuitor. ' fi vrut s(i pocnesc pe amndoi. Oftnd! am luat(o pe drumul fr prea multe intersecii i(am fcut o ntoarcere n 5. 0 %a tre&ui s o iau pe o rut mai ocolitoare! am zis. 5ram aceast senzaie de timp care z&oar! fr a ti dac 'n"el mai era sau nu n via. :i c*iar mai ru! detestam s tiu c ne apropiam tot mai mult de :coal! locul unde ni se ntmplaser toate lucrurile rele. - simeam ca i mm conduceam spre o moarte si"ur i era "reu s(mi itd un forele. 0 Fir(ar! up nc un vira$ care ne(a ndeprtat de locul unde ar ti tre&uit s mer"em! am tras pe dreapta din nou i(am lovit cu pumnul n volan de mai multe ori. >oi muc*ii mi erau ncordai din cauza condusului i n"ri$orrii. 'veam o mi"ren urt. 1n ultima vreme! am tot avut mi"rene pctoase. oamne!! - ntre& de ce< 0 ,(n ordine! -a.! a spus Gasman nelinitit. 0 Lovete n volan< s(a interesat 1""2. 0 5ite! a zis Fan"! artnd spre o ta&l indicatoare. , un ora n fa. @aidei s mer"em acolo! cumprm ceva de mncare i cutm o *art recent. Fiindc &ram&u( reala asta nu duce niciunde. =ennett era un ora mic! aproape simpatic. -(am nlat pe locul oferului i m(am ncruntat! ncercnd s par mai n vrst. ,.istau mai multe locuri unde puteam mnca. 'm virat ntr(o parcare! ncet! apoi am condus du&a! cu o nespus "ri$! n captul parcrii! departe de celelalte maini. 'm oprit motorul! iar #ud"e i Gazz2 s(au repezit la u. 0 )untem n via! a ipat Gasman. 0 )tai! le(am spus. 5itai! suntem foarte aproape de :coal. )(ar putea s v credei la dracu(n praznic! ns ,liminatorii c*iar pot fi oriunde i dndu(se drept oricine. :tii asta. 'a c tre&uie s fim prudeni. 0 >re&uie s mncm! a zis #ud"e! ncercnd s nu se vicreasc.

Pentru ea era "reu! prea s ard caloriile mai repede dect oricine! poate doar cu e.cepia lui Gasman. 0 :tiu! #ud"e! am zis cu &lndee. O s mncm. ,u n(am spus dect c tre&uie s fim foarte prudeni. ) fim cu "arda ridicat! "ata s(o ter"em! &ine< Oricine ne iese n cale! ar putea fi un ,liminator. 'u dat din cap. 'm tras parasolarul! ca s m pot uita n o"lind! i ceva mic i "reu mi(a aterizat n poal. 'm ncremenit! cu respiraia tiat n "tle$. 9e... < 'm privit n $os! cu "ri$. #u era o "renad. ,ra o le"tur de c*ei. 5na dintre ele era pentru aceast du&. -(am uitat la ea ca vielul la poarta nou. 0 ,i! asta simplific lucrurile! a zis Fan".

GI
' vrea s(mi miroas camera aa. 1""2 inspir adnc! iar aromele de *am&ur"eri i de cartofi pr$ii fier&ini pluteau pe ln" noi. 0 'r fi o m&untire! am czut de acord citind meniul afiat. 'veam o senzaie ca i cum stomacul meu ncerca s se di"ere sin"ur. >remuram de tensiune i adrenalin! sim( indu(m de parc urma s m desfac pe la nc*eieturi. Restaurantul fast(food era a"lomerat i trepida de "l"ie. 9u toii eram tensionai cnd ne aflam n prea$ma oamenilor o&inuii. #e(am aezat la rnd! ncercnd s nu ieim n eviden. in cte( mi ddeam seama! nimeni de aici nu era vreun ,liminator. esi"ur! ,liminatorii artau i ei normal! dar numai pn ncepeau s se transforme i ncercau s(i ia capul cu totul. 0 ,u nu mai mnnc came! a anunat #ud"e. La privirea mea ntre&toare! m(a lmurit; 0 #u i dup ce(am vzut oimii mncnd iepuri! erpi i alte psri. ,! pur i simplu! dez"usttor. Fan" pi nainte i comand trei c*eese&ur"eri du&li! un s*aOe de ciocolat! o &utur cu cafein i za*r! trei porii de cartofi! trei plcinte cu mere. 0 @rneti "loata< a ntre&at femeia de la te$"*ea. 0 a! doamn! a rspuns Fan" cu toat dr"lenia. -da! pe el i toate personalitile lui multiple! m(am "ndit. -(am ntors spre #ud"e. 0 O+! am zis! cutnd adnc prin puul r&drii mele de lider. ar tot ai nevoie de o mulime de proteine. 1""2 a comandat acelai lucru ca i Fan"! am pltit eu pentru el. Fan" l(a ateptat s(i ia mncarea! i l(a condus discret n cel mai izolat dintre separeuri. 0 @m! ia s vedem! am spus! naintnd. % ro" s(mi dai dou sandviciuri cu pui! doi c*eese&ur"eri! patru porii de cartofi pr$ii! ase plcinte cu mere! dou s*aOe de vanilie! unul de cpuni i apoi doi c*eese&ur"eri tripli! ilar fr *am&ur"eri. 0 'dic! doar &rnza i c*ifla< Fr carne< 0 a. 'sta ar fi "rozav. -(am uitat spre #ud"e! iar ea a dat din cap. ,ram ct pe ce s lein de foame! iar mirosul de mncare m ucidea. )tnd ln" mine! Gasman i muta "reutatea de pe un picior pe altul! cu un aer ner&dtor. -i s(a prut c a trecut o via de om pn cnd ne(am luat cele trei tvi ncrcate! am pltit i ne(am alturat lui Fan" i l$A"2 n spate. O alt privire prin $ur mi(a dezvluit familii fericite! copii care suflau de colo(colo *rtiile n care erau am&alat o paiele pentru &uturi! femei care discutau una cu alta! adolesceni care ardeau "azul. -(am aezat cu "ri$! iar #ud"e a venit ln" mine. Gasman s(a n"*esuit ln" ea.
0

)unt dur< Puternic< )unt ferm< '&solut. 'm scncit! oare! cu o $alnic ncntare! cnd mi(am nfipt dinii n sandviciul meu cald cu came de pui< 'fl c da. #ud"e s(a npustit asupra c*iflei ei cu &rnz! Fan" era la cel de(al doilea &ur"er! 1""2 de(a&ia dac mai putea respira cu toat mncarea ndesat n "ur! iar Gasman devora cartofi pr$ii cu pumnul. 'rtam! pro&a&il! ca nite orfani nemncai. @ei! ar c*iar eram nite orfani nemncai. >imp de cteva minute! tot ce puteai auzi nu erau dect z"omotele dez"usttoare ale masticrii. -i( am amintit! dintr(odat! mesele plcute i civilizate servite alturi de ,lla i mama ei! cnd foloseam ervete i maniere ele"ante! vor&ind despre lucruri normale. Grozav. 'cum m necam i aveam dificulti cu n"*iitul. #u sunt si"ur cnd s(a ntmplat! dar! ncet! mi(am dat seama c muc*ii "tului mi se ncordaser. 1(am aruncat o privire lui Fan"! care s(a uitat la mine piezi! n vreme ce(i consuma cartofii pr$ii. 9unoteam acea privire. 'cionnd tres nonalant! am mai aruncat o privire prin $ur. 9ele dou familii care stteau aproape de noi! dispruser. 'cum prea c un "mp de manec*ine masculine se lsaser copleite de pofta de a roni ceva. #e ncon$uraser! erau mese ntre"i ocupate de ei. 9u toii artoi! tipi cu pr des! oc*i mari i frumoi i "lasuri n"ereti. O*! oamne! -i(a czut inima(n clcie! ca o roa& ncrcat cu plum&.

GK
1(am fcut lui Fan" un semn discret cu capul! aproape impercepti&il! i m(am uitat napoi spre ieirea de incendiu din spatele lui. ' clipit n semn c da! s(mi arate c a neles. 'poi l(a &tut pe 1""2 pe mn. 0 #ud"e! am rostit n oapt. Gazz2. #u te uita acolo. Peste trei secunde sari peste Fan" i dispari pe ua de incendiu. Fr s(mi dea vreun semn c m(au auzit! #ud"e i 1""2 i continuar mestecatul. #ud"e sor&i! calm! o n"*iitur din s*aOe(ul ei. 'poi! ntr(o secund! sri n sus! pe masa noastr! i! practic! se arunc prin ua de incendiu. Gasman era! de fapt! ca lipit de spatele ei. ,ram aa de mndr de ei. 'larma ncepu s sune! dar eram c*iar n urma lor! iar Fan" i 1""2 dup mine. 'm a$uns la du& nainte ca ,liminatorii s fi ieit pe u. /nuntru! am nfipt c*eia n contact i(am pornit motoul ,liminatorii au nvlit n parcare! ncepnd s se transit u me n lupi. 'm apsat pe acceleraie i(am &"at! rapid! n mara( rier! ipnd cnd am simit &ufnitura unui ,liminator lovit. 'poi am &"at n vitez i(am depit! mu"ind! cur&a! c*iar printre tufele care mr"ineau parcarea. 9auciucurile scrneau n timp ce m(am nscris n trafic! atr"ndu(mi un cor de cla.oane furioase dinspre celelalte maini. 'm trecut c*iar prin staia de &enzin din col! evitnd! la limit! mai multe maini. '$uni pe partea cealalt! am intrat! din nou! *uruind n trafic. 0 -a.i mi(a stri"at #ud"e! ns vzusem i eu semiremorca! am auzit scritul metalului cnd camionul a z"riat un automo&il. 'poi am tot intrat i ieit de pe carosa&il! dorindu(mi s fi tiut s conduc mai &ine! dorindu(mi s fi furat i altceva n afara du&ei. 0 , aa de masiv! am stri"at frustrat! n vreme ce ne le"nam! din nou! pe dou roi! ntr(un alt vira$. O+! coteam repede. ar si"ur. 0 , o du&! a zis Fan"! ca i cum m(ar fi nvinovit pe mine c nu furasem un automo&il de curse. 'm ieit din ora n "oan! a tre&uit s scap din tot traficul a"lomerat. 'drenalina pulsa n mine! &raele mi le simeam ca pe ca&lurile ntinse ale volanului. >re&uie s scpm de du&a asta.

'm s opresc! am ipat peste z"omotul motorului. )rii afar i luai(v z&orul ct de repede putei! 0 O+! mi(a rspuns stolul n cor. O oc*ead n o"linda retrovizoare mi(a artat trei maini ne"re! care ne urmreau! "ata s ne a$un" din urm. >re&uia s cti" timp. )crnind din dini! am ieit &rusc de pe drum direct intr(un lan de porum&. #e(am avntat prin tuleiele uscate! tresrind cnd se iz&eau de par&riz. 'm ncercat s mer" ni zi"za" ct de &ine m(am priceput! apoi ceea ce vedeam n fa m(a fcut s sper c n curnd a$un"eam la o osea. #(am mai vzut nimic n o"linda retrovizoare! iar z"omotul produs de tulpinile de porum& strivite rsuna prea l.ire pentru mine ca s mai pot auzi i alte motoare. )c( 1iisem de ei< :i da! iat un drum! ,.celent! u&a a nit "reoaie pe drum! scuturndu(ne pn la oase. 1mediat ce cauciucurile au dat de asfalt! am am&alat iar motorul. 9*iar atunci un sedan ne(a srit n fa. L(am lovit! frontal! cu nouzeci i ase de Oilometri la or.
0

G7
#ot pentru mine; =loc*eaz air&a"urile viitoarei maini pe care o furi. Pro&lema cu air&a"urile este c! atunci cnd loveti ceva cu optzeci(nouzeci de Oilometri pe or! se umfl cu o for suficient de mare ca s te arunce pe speteaza scaunului! ca pe o ppu dezarticulat! fiind posi&il s(i poceasc faa. 9eea ce mi s(a ntmplat mie cu asta! am constatat! ncercnd s stvilesc valul de sn"e din nas. Hicei! am spus sfrit. ,u sunt O+! a zis Fan" ln" mine. 'vea "tul rnit de centura de si"uran! care aproape c(? decapitase. O+ i aici! a rostit #ud"e! de pe locul din spate! prnd mic i nfricoat. -(am nlat s(o vd. ,ra al& la fa! cu e.cepia frunii $ulite n urma impactului cu scaunul lui Fan". Oc*ii i s(au cscat! din cauza ocului! cnd a vzut sn"ele de pe faa mea. , doar nasul! am asi"urat(o repede. Rnile de la cap sn"ereaz ntotdeauna din &elu". 5ite! aproape c nu mai cur"e. O minciun. - simt ca... o &udinc! a "emut 1""2. O &udinc dotat cu terminaii nervoase. O &udinc aflat n dureri "roaznice. -i(e ru! a fcut Gasman! al& la fa! cu &uzele livide i lipsite de sn"e. >rosc! Peste tot n $ur! "eamurile s(au spart i am srit i ne(am pus minile pe fa. 'm vzut un pistol iz&ind sticla! apoi mini proase! cu "*eare ori&ile! traser de ui desc*i( zndu(le. #(am avut vreme nici mcar s pocnim i noi zdravn pe cinevaA Fan" i cu mine am fost trai din du& i aruncai la pmnt. Fu"i! am z&ierat! apoi am scos un "eamt! dup ce n.isul meu primise nc o lovitur nucitoare. 'm privit n sus c*iar la timp ca s vd uile din spate .ile du&ei desc*izndu(se i 1""2 i Gasman nind n vzdu*. 5n val de &ucurie fr seamn m(a fcut s radiez! .ipoi m(am necat dup ce un nou val de sn"e mi(a a$uns in "ur. L(am scuipat! n vreme ce ,liminatorii urlau de furie! i .iu nceput s tra" n &iei. ar 1""2 i Gazz2 continuau s cti"e altitudine. a! da! da! #ud"e! care lovea i ipa! fu smuls din spatele du&ei i azvrlit ln" mine. 'vea lacrimi n oc*i i m(am ntins s(o iau n &rae. 5n ,liminator m(a lovit tare cu cizma lui italieneasc! lucrat manual. 'u!

-arcat. ,ti pe inventar! a *o*otit 'ri! iar ceilali au iz&ucnit n rs! aproape dansnd cu un avnt i o &ucurie monstruoase. -ai c(i vine s crezi c nu vrei s v ntoarcei la :coal! a continuat el dezvelindu(i dinii "al&eni! ascuii ca lama! picurnd peste mine &alele lui de ,liminator. ,rau cinci ,liminatori i noi trei. Pentru statura mea sunt ciudat! incredi&il de puternic! ns 'ri m depea n "reutate cu vreo KB de Oilo"rame i(i inea cizma apsat tare pe fruntea mea. ' fi vrut s(l mpuc! doar un "lon mortal care s(i mprtie creierii. 1(am vzut oc*ii lui Fan"! care erau ntunecai i lipsii de e.presie! apoi ai lui #ud"e. 'm ncercat s(i ofer un zm&et ncura$ator! dar din moment ce faa mea era doar un mare spectacol al sn"elui! asta n(avu deloc efectul m&ucurtor sperat de mine. 'poi am auzit acel n"rozitor vup! vup! al elicopterulu care se ndrepta spre noi! iar ,liminatorii au nceput s stri"e i s(i a"ite &raele. 9e scen emoionant! mi(a stri"at 'ri. -er"em cu toii acas. 9a pe vremuri.

G6
'n"el tria. 'tt timp ct tria! puteam s fac fa aproape la orice. :tiam c era n via pentru c o puteam vedea n cuca ci $alnic! alturi de a mea. ac ne ntindeam de"etele printre "ratii ct puteam noi de mult! ne mai despreau doar vreo civa centimetri pn s ne atin"em. 9el puin! ie i(au dat o cutie mare! a spus ea cu o voce su&ire i scrnit. )unt un medium. -i s(a pus un nod n "t. Faptul c nc ncerca s fie cura$oas mi(a z"uduit lumea interioar. -(am simit ruinat pentru c mi(a tre&uit att de mult timp ca s a$un" aici! ruinat pentru c(i lsasem pe ,liminatori s ne prind! ruinat pentru c eram o ratat! c*iar i ca mutant. #u(i vina ta! a mai zis ea! citindu(mi "ndurile. 'rta n"rozitor. Oc*ii(i erau dui n fundul capului i in $urul lor avea pete ntunecate uriae! vineii. O parte a 1cei ei era o vntaie imens! pe alocuri "al&en! i verde pe la mar"ini. 'n"el arta sla& i uscat! ca o frunz! cu oasele la fel de delicate ca nite lu$ere. Penele(i erau flasce i murdare. %izavi! de partea cealalt a culoarului! #ud"e i Fan" erau n cutiile lor. #ud"e arta z"uduit ru! ncercnd s(i in frica su& control! dar pierdea lupta. Fan" sttea cu minile strnse pe "enunc*i! nemicat. 1(a zm&it lui 'n"el cnd a vzut(o prima dat! dar n ma$oritatea timpului era rece! retras! distant. )e retr"ea n el nsui! sin"urul loc care(i mai rmsese la dispoziie. /mi pare ru! -a.! a optit 'n"el! cu oc*ii tul&urai. ,ste numai "reeala mea. #u spune prostii! i(am zis! cu o voce care amintea de ,lmer Fudd din cauza nasului meu nfundat i spart. 1 s(ar fi putut ntmpla oricruia dintre noi. :i este "reeala mea c #ud"e! Fan" i cu mine am fost capturai. Peste tot n $urul meu! mirosurile de metal rece i antiseptic mi trezeau nite amintiri ori&ile! n"ropate de mine adnc! cu mult timp n urm. Jndri de lumin! durere i fric mi apreau n minte! fcndu(m s m simt un pic aiurea. )n"erarea din nas se oprise! n sfrit! dar m durea. -i"rena mi revenise n for i vedeam strful"erri de ima"ini din cele mai ciudate. 9e nsemnau toate acestea< -a.! e ceva ce tre&uie s(i spun! a nceput 'n"el s(mi zic! pln"nd. :! am optit cu &lndee. -ai poate atepta. >u doar odi*nete(te. /ncearc s reziti. #u! -a.! c*iar e foarte important... )e desc*ise o u i pe linoleum rsunar pai z"omotoi. Pe faa ei mic i nvineit! oc*ii lui 'n"el artau acum nspimntai. /n mine s(a aprins mnia c cineva! oricine! ar fi putut s(o n"rozeasc aa pe fetia asta. -i(am ncordat muc*ii! mi$indu(mi oc*ii! i artnd e.presia mea cea mai sl&atic. Le va prea ru c aleseser s se pun cu 'n"el. %or re"reta c*iar i c s(au nscut. 'm strns din pumni. -(am "*emuit n cuca mea! "ata s sar la oricine(ar desc*ide(o ca s le

pot sfia plmnii. ' ncepe cu 'ri! $e"ul $e"urilor. 'n"el sttea "r&ovit acum! pln"nd pe tcute! iar n sinea mea am nceput s m n"rozesc! ntre&ndu(m ce umnezeu i(au fcut< - simeam total dependent de adrenalin! cu totul dement. Picioarele s(au oprit drept n faa cutii mele. Puteam vedea mar"inea unui *alat al&! de la&orator! atin"nd "enunc*ii. )(a aplecat i s(a uitat n cuca mea cu o e.presie &lnd! milostiv. 1nima aproape c mi s(a oprit i am czut pe spate. -a.imum Ride! a zis Ce& =atc*elder. O*! mi(a fost att de dor de tine.

IL
'm *alucinaii! mi(am zis! &uimcit. 'm o e.perien e.tra( corporal. Orice altceva dispru din cmpul meu vizual. #u(? puteam vedea dect pe Ce&! zm&indu(mi printre "ratiile cutii mele de cine. Ce& a fost sin"ura persoan de care am avut vreodat parte care s(a comportat printete cu mine. #e(a rpit pe toi ase! acum patru ani! din acest circ "rotesc i ne(a ascuns n casa de la munte. #e(a a$utat s nvm s z&urm 0 niciunuia dintre noi nu i se n"duise suficient spaiu ca s ncerce asta. #e(a *rnit! ne(a m&rcat i ne(a nvat te*nici de supravieuire! cum s luptm! ne(a nvat s citim. #e(a spus "lume i ne(a citit poveti i ne(a lsat s $ucm $ocuri video. #e pre"tea cina i ne vra n culcu la venirea nopii. Ori de cte ori mi se fcea fric! mi aminteam c Ce& era acolo i c ne va apra! iar dup asta! ntotdeauna m simeam mai &ine. ispruse acum doi ani. #oi ntotdeauna am tiut c fusese ucis. :tiam c mai de"ra& ar fi murit dect s dezvluie locul unde ne aflam. 9 murise ncercnd s ne prote$eze. Lucruri din astea. /n ultimii doi ani! tuturor ne fusese dor de Ce& att de mult! nct simeam asta ca o durere ori&il! persistent! tn"uitoare! care nu mai nceta. :tii cum! ca atunci cnd Ui(ar muri tata i mama. ' fost att de n"rozitor la nceput! cnd n(a mai venit acas! iar apoi am fost nevoii s acceptm c nici nu se va mai ntoarce. -ort sau viu! a fost eroul meu. Hi de zi. 1n ultimii patru ani. 'cum! oc*ii(mi spuneau c era unul dintre ei. 9 fusese unul dintre ei tot timpul. 9 tot ce(am tiut .ui simit n le"tur cu el a fost o minciun putred i infect. 'cum! cuvintele lui 'n"el! teama ei! lacrimile ei! do&ndeau un neles ori&il. :tiuse. -uream de dorina s m uit la ea! la Fan" sau la #ud"e! s le vd reaciile. /ns nu i(am oferit aceast satisfacie. Precum o u trntit n fa! tot ceea ce n mine l iu&ise i se ncrezuse n Ce& s(a zvort n sine. /n locul lor! au prins contur sentimente noi! att de puternice i pline de ura! nct m(au speriat. 9eea ce spunea ceva. :tiu c eti surprins! a continuat el cu un zm&et. @ai. >re&uie s vor&esc cu tine. ' scos zvorul de la ua cutii mele de cine i a desc*is(o. /ntr(o clipit mi(am i conturat un plan de aciune; s nu fac nimic. oar s ascult i s privesc. ) a&sor& orice i s nu dau nimic din mine. O+! ca plan! nu era proiectul pentru Zestminster '&&e2! ns era un nceput. ncet! am ieit din cuc. -uc*ii au "emut cnd m(am ridicat. #u m(am uitat spre nimeni din stol! dar mi(am dus mna dreapt la spate! cu dou de"ete lipite. ,ra semnul nostru pentru 3ateptai4. Ce& ne nvase asta.

I?
Ce& i cu mine am trecut de un ir de computere! ieind din raza vizual a celorlali. O u! aflat pe peretele de la captul cellalt! ducea ntr(o ncpere mai mic! care nu prea mai prea a fi la&orator! mo&ilat cu canapele! o mas i scaune! o c*iuvet i un cuptor cu microunde. 'az(te -a.! te ro"! a spus el! artnd spre un scaun. 'm s aduc nite ciocolat cald. ' rostit asta calm! tiind c era preferata mea! ca i cum am fi fost n &uctrie! acas. -a.! tre&uie s(i spun... c sunt att de mndru de voi! a continuat! punnd nite cni n cuptor. #ici nu(mi vine s cred ct de &ine v(ai descurcat. #u! pot s cred... l iam c putei s(o facei. ar vzndu(te att de sntoas! ile puternic! un lider att de &un! ei! &ine! asta m face s lai mndru. 9uptorul cu microunde a iuit! iar el a aezat o can a&urind naintea mea! pe mas. #e aflam ntr(o locaie ul( trasecret din mi$locul %ii -orii! numit oficial 3aiurea! la dracu(n praznic4 pe orice *art! i totui a reuit s fac rost de &ezele! punnd dou n cana mea. /l nfruntam cu o&id! i"nornd ciocolata fier&inte! cu toate c(mi fcea maele s c*iorie. )(a oprit! ca i cum mi(ar fi dat r"az s rspund! apoi s(a aezat la mas vizavi de mine. ,ra Ce&! creierul meu acceptase! n cele din urm! adevrul inevita&il. 1(am recunoscut cicatricea fin! roz! de pe linia &r&iei! uoara ncovoiere a nasului! pistruiul mic de pe urec*ea dreapt. 'cesta nu era fratele lui "eamn i ru. ,ra c*iar el. ,ra malefic. >re&uie s ai multe ntre&ri de pus! a zis el. #ici nu tiu de unde s ncep. ,u doar... /mi pare nespus de ru pentru asta. ' vrea s pot e.plica tot... a vrea s(i fi putut e.plica! nc de acum doi ani! dac altcuiva nu. ' vrea s pot e.plica ce(a da ca s te vd zm&ind din nou. 9e(ai zice de capul tu! nfipt ntr(un par< ar cu timpul! -a.! totul va iei la iveal i ai s nele"i ce se ntmpl. 'sta i(am spus lui 'n"el. 1(am spus c totul este un test! c*iar i cnd nu tii asta. 9 uneori tre&uie s faci doar ce i se spune s faci! i tii c se va limpezi totul mai trziu. >ot ce s(a ntmplat a fost un test. ' dat din mn cu un "est va"! ca i cum ar fi cuprins ntrea"a mea e.perien. )tteam acolo! contient c &luza mea era ptat de sn"ele uscat! c m durea faa! c mi(era foame 0 Quelle surprise 0 i c n(am simit niciodat! att de mult! dorina de a ucide pe cineva! nici mcar vara trecut! cnd 1""2 mi(a sfiat sin"ura mea perec*e 0 favorit 0 de pantaloni GoodPill ca s fac un fitil destul de lun" ca s detoneze ceva aflat la vreo cincisprezece metri distan. #(am spus nimic! pe c*ipul meu nu se citea nicio e.presie. -(a privit! apoi a nc*is ua. -a.! a zis! cu un ton nou! insistent! n "las. -a.! curnd! vor veni nite indivizi aici! s discute cu tine. ar mai nti tre&uie s(i spun ceva. 9 eti ntruc*iparea diavolului< 9eva ce nu i(am putut spune mai nainte! ceva pentru care am crezut c te voi putea pre"ti mai trziu. ' aruncat o privire prin $ur! ca i cum ar fi vrut s se asi"ure c nu(? auzea nimeni. 9red c uitase de toate leciile noastre de fila$! despre microfoanele ascunse i senzorii de temperatur! de ec*ipamentul de ascultare de la mare distan! care putea nre"istra un pr de o&olan i de la un Oilometru distan. Pro&lema este! -a.! a spus el! cu o ton de emoii sfietoare n priviri! c tu eti mult mai deose&it dect i(am tot spus eu. %ezi tu! ai fost creat cu un motiv. Jinut m via cu un scop! cu un scop special. %rei s spui c n afar de verificarea modului cum savanii ilnneni pot transplanta ' # aviar pe un ovul uman< ' inspirat! privind adnc n oc*ii mei. -i(am decuplat! urc! orice amintire frumoas despre el! fiecare *o*ot de rs mpreun! fiecare moment fericit! orice "nd despre cum mi era el ca un tat. -a.! motivul! scopul! ar fi acesta; se crede c tu vei milva omenirea.

IB
O+! n(am putut rezista. -i(a czut falca. -i(am nc*is "ura! din nou! repede. ,i &ine! asta va da! cu si"uran! "reutate ncercrilor mele constante de a avea prima acces la &aie dimineaa. #u(i pot spune mai mult de(att acum! a zis Ce&! ui tndu(se din nou peste umr. ar a tre&uit s(i fac o ima"ine a dimensiunii pro&lemei cu care ne confruntm! enormitatea ei! importana ei. ,ti mai mult dect deose&it! -a.. ,ti predestinat. 'i un destin pe care nu i 1 poi ima"ina. Poate c reuesc s o fac pentru c nu sunt cu totul scrntit. -a.! tot ce(ai fcut! tot ceea ce eti tu! tot ce ai putea fi! este nsemnat n destinul tu. %iaa ta valoreaz ct mii de alte viei. Faptul c eti n via este cel mai important lucru realizat de cineva! vreodat. ac se atepta la un rspuns de&ordant! va tre&ui s atepte mult i &ine. ' oftat din "reu! fr s(i ia oc*ii de la mine! dezam"it de lipsa mea de entuziasm fa de faptul c aflasem c eu eram -esia. ,(n ordine! a continuat el! trist i nele"tor. 'proape c nici nu(mi pot ima"ina cum tre&uie s te simi sau ce "ndeti. ,ste O+. oar am vrut s(i spun c*iar eu. -ai lrziu! vor veni alii s discute cu tine. up asta! vei avea posi&ilitatea de a te "ndi la tot! de a(i da seama ce ar putea nsemna pentru tine i pentru ceilali. ar! deocamdat! nu spune nimic celorlali din "rup. , secretul nostru! -a.imum. 9urnd! l va ti ntrea"a lume. ar nu nc. - pricepeam tot mai &ine la a nu spune nimic. )(a ridicat i m(a a$utat s m scol de pe scaun! o mn prevenitoare plasat su& cotul meu! care mi(a fcut pielea tie "in. 'm mers n tcere pn la irul de cuti i a desc*is(o pe a mea! ateptnd! r&dtor! s m trsc nuntru. 9e mai "entleman. Hvornd ua n spatele meu! s(a aplecat pentru a(mi tl.lrui una dintre privirile lui pline de miez. ) nu uii! a optit el. 'i ncredere n mine. , tot ce(i cor. oar s ai ncredere n mine. 'scult(i instinctul. ,i! de cte ori l(am auzit spunndu(mi asta< m(am ntre&at! plin de dispre! n vreme ce se ndeprta. 9*iar acum! instinctu(mi spunea c voiam s(i smul" plmnii ilar din piept cu nite cleti. ,ti &ine< m(a ntre&at 'n"el nelinitit! cu faa lipit de o latur a cutii ei. 'm dat din cap i am ntlnit privirile lui Fan" i ale lui #ud"e! vizavi. )unt O+. >oat lumea s se in &ine! da< #ud"e i 'n"el ddur din cap! iar Fan" se *ol&a la mine. #(aveam nicio idee la ce se "ndea. )e ntre&a! oare! dac nu devenisem trdtoare< )e ntre&a dac nu cumva Ce& reuise s m prelucreze! ori dac nu cumva fusesem n aceeai li" cu el de la &un nceput< %a afla destul de curnd.

IE
'u trecut orele. /n dicionar! alturi de cuvntul stres! e.ist o ima"ine cu o creatur mutant de mrime mi$locie! n"*esuit ntr(o cuc de cine! ntre&ndu(se dac destinul ei este s fie ucis! sau s salveze lumea. O+! nu prea cred. ar aa ar tre&ui. ac te poi "ndi la altceva mai enervant! mai si"ur c(i va &iciui fiecare fi&r a trupului pn te termin! s(mi spui i mie. #u le puteam povesti nimic celorlali! nici mcar n oapt. ac pe Ce& l distra s pretind c uile nc*ise i vor&itul n oapt erau o &un metod de a pcli orice ascultare! n(avea dect. ar eu tiam altceva. Puteau fi camere de luat vederi i microfoane ascunse oriunde! inte"rate n cutile noastre. 'a c n(am putut s aplic ni( i iun plan! s linitesc lumea! nici mcar s dau oc*ii peste

cap i s zic; 3O*! oamne! Ce& triete!4 9nd 'n"el a optit 35nde(s Gazz2 i 1""2<4! am dat ilu.ir din umeri. 1(a czut faa i i(am aruncat o privire Dtur. 'u fu"it. )unt n si"uran. -i(a citit "ndurile! a dat uor din cap! apoi s(a lsat ncet pe(o parte a cutii ei! istovit. up aceea! tot ce(am mai putut face a fost s trimit priviri amenintoare. Ore n ir. -i"rena mi(a revenit! iar cnd am nc*is oc*ii! toate acele ima"ini dansau n spatele pleoapelor. La un moment dat! a intrat un *alat al& i a aruncat nc un 3e.periment4 n cuca de ln" mine. -(am uitat ntr(acolo! curioas! apoi mi(am ntors repede privirea! cu durere(n suflet. )emna suficient de mult cu un copil ca s m fac s(mi vin ru! dar i mai mult cu un fel de ciuperc ori&il. ,.crescene uriae! "ranuloase! i acopereau mare parte din corp. 'vea numai cteva de"ete i doar un sin"ur de"et la picior! nfipt la captul unui mem&ru ca o pstaie. Oc*i al&atri! mori! priveau spre mine clipind. La un moment dat! n urmtoarea $umtate de or! mi(am dat seama c 3e.perimentul4 nu mai respira. -urise! c*iar ln" mine. 9opleit de oroare! m(am uitat spre 'n"el. Pln"ea. )tia. /n cele din urm! mult mai trziu! ua la&oratorului s(a desc*is. 'u intrat mai multe persoane! i( am auzit "lasuri omeneti i croncnit ca de ,liminatori i rsete. 'u mpins n zona noastr un cru mare! cu platform. #u vd dect patru! a spus un &r&at! cu "lasul afectat i n"ri$orat. oi au ncasat(o! a zis 'ri! prnd victorios. 1n 9olorado. 'tia au mai rmas. ' lovit cu piciorul n cuca mea! fcnd s se z"uduie "ratiile. )alut! -a.! Ji(a fost dor de mine< irectorul e si"ur de asta< a ntre&at o femeie. , pcat! mai avem att de multe de aflat despre ei. a! a confirmat un al treilea *alat al&. , prea riscant. Jinnd cont de ct de necooperant a fost asta mic. 'm interceptat privirile lui 'n"el i i(am fcut un semn cu de"etul mare n sus! mndr de rezistena ei. -i(a rspuns cu un zm&et istovit. 'poi! cuca ei a fost nfcat &rutal i azvrlit pe crucior ca o valiz. ' tresrit cnd s(a lovit cu o&razul $ulit de latura cutii! iar n mine s(a aprins din nou furia. 1n secunda urmtoare! 'ri a apucat i cuca mea i a aruncat(o n cru! alturi de a ei! lsndu( m s cad cu o z"uduitur n urma creia mi(am mucat &uza adnc. e parc mi(ar fi tre&uit nc o ran. -i(a rn$it printre "ratii! lsndu(m s(i vd colii lun"i! "al&eni. Puternic! ca un taur! s(a mpunat el. >aic(tu tre&uie s fie att de mndru! am zis sarcastic! iar el s(a nfuriat instantaneu! lovind cuca att de tare! nct aproape c a rsturnat(o. 5or! a murmurat un *alat al&! ale"ndu(se cu un m.irit uci"tor din partea lui 'ri. 'poi! ali doi ,liminatori i(au ncarcerat pe Fan" i #ud"e c*iar ln" noi. 9u 'ri innd trena n spate! p( i.ind furios! ne(au mpins prin uile du&le! late. )ala de(afar era dureros de strlucitoare! m&i&at de mirosul de deter"ent pentru splat podele i ncrcat cu diverse ec*ipamente de &irou. '"at de "ratiile cutii mele! am aruncat o oc*ead pe(afar! ncercnd s recunosc vreun coridor! un &irou! ortice mi(ar putea indica n ce parte a :colii ne aflam. ,liminatorii i &"au de"etele printre "ratii! ncercnd s ne z"rie! &at$ocoritori! zn"nind! literalmente! cutile. - ntre&am ct de mult for i(ar tre&ui ca s apuci de"etul unui ,liminator i s(l rupi. 'm cotit! &rusc! dup un col! i(am fost mpini prin alte ui du&le! &atante! iar apoi am a$uns afar. 'm inspirat cu nesa! dar c*iar i n afara :colii aerul era alterat i m&csit. 'plecndu(m! m(am mutat dintr(o parte n alta a cutii! cutnd repere. 1n spatele nostru se afla cldirea la&oratorului. /n faa noastr! la poate o sut de metri distan! era o cldire scund! din crmid roie. #e aflam n curtea din spatele :colii. 9urtea la care o&inuiam s m uit! n miez de noapte! de la fereastra la&oratorului nostru.

,ra curtea unde se antrenau ,liminatorii s(i do&oare intele i s le dezmem&reze. Pro&a&il c de aceea rdeau.

IF
9iudenia confruntrii cu moartea iminent este c te face s pui totul n &alan. 9a acum. 'lternativele mele erau ori s cedez i s(i las s ne ucid pe toi! ori s lupt cu tot ce aveam. 'm ales a doua variant! pentru c aa sunt amuzant. /n secunda n care a tre&uit s decid ce form va lua lupta mea pn la moarte4! o um&r a acoperit soarele. Ji(ai pus teniii! purcico< a ntre&at 'ri! &"ndu(i de"etele proase printre "ratiile cutii mele i zn"ni ndu(le. 'i c*ef de puin micare< %rei s aler"i< %rei s te &ai cu mncare< >u eti *aleala! 'm rn$it sinistru. 'poi m(am aplecat i l(am mucat zdravn de de"ete. ' tras adnc aer n piept! apoi a urlat din cauza durerii "roaznice. -i(am adunat forele i l(am mucat i mai tare! pn cnd mi(am simit dinii sf( *lindu(i pielea! "ustndu(i sn"ele ori&il. ar tii ce< #u mi .? psat. )(l vd pe 'ri rnit! a meritat tot. up accidentul de main! dac mucam ceva m durea n"rozitor! ns mi(am reprimat durerea! punnd fiecare mili"ram din furia mea n ma.ilarele afectate. 'ri tot scutura cuca! iz&ind( o cu cealalt mn! iar capul mi era aruncat de colo(colo ca o min"e de pin"(pon". ar am rezistat! avnd "nduri de pit&ull. @alatele al&e urlau acum la mine. /nc rcnind! 'ri a nceput s iz&easc sl&atic n cuca mea. eodat! mi(am descletat dinii i i(am dat drumul. 5rmtoarea lui lovitur a czut ntr(o parte a cutii! fcnd(o s se rosto"oleasc de vreo dou ori. 'm aterizat cu susul n $os! c*iar ln" ua cutii lui 'n"el. Fiind mai istea dect media urilor! mi(au tre&uit doar cteva secunde ca s(i scot zvorul. Fu"i! i(am poruncit. u(te! #u comenta! ' dat ua la o parte i a nit afar tocmai cnd 'ri srea pe partea de sus a cutii mele animat de o furie uci"toare. -(am inut ct am putut de &ine! ns el demola cuca! mu"ind de durere. 9utia s(a rosto"olit ntr(o parte! pe iar&! i! pentru o fraciune de secund! am zrit cerul. ,ra traversat de nori ntunecai! de furtun! care se deplasau rapid. 'poi am fost rosto"olit din nou! ceea ce m(a fcut s m simt ca o ruf ntr(o main de splat. 'ri urla furios! fcndu(m n toate felurile i scutu( rndu(i de"etele nsn"erate! astfel c picturile de *e( mo"lo&in m(au mn$it printre "ratii. ar acum zm&eam. Primul meu zm&et sntos din ultimele zile. :tiam ce erau acei nori de furtun. ,rau oimii! condui de 1""2 i Gasman! cine altcineva< :i atacau :coala ca s ne salveze.

IG
#(ai dect s crezi c(s ne&un! dar e.ist ceva m&ucurtor la vederea unor psri de prad uriae! care sfie carnea unui ,liminator. >ot aa cum 'ri! uitnd de zvor! n furia lui criminal! a reuit s spar" cuca! a fost i el atacat n pica$ de un oim cu "*earele ascuite ca &riciul! cu o ur imens fa de lupi. 1indu(m din cuc! l(am vzut cum ncerca s(l pocneasc! "ro*ind ca un porc mare cnd pasrea(i $upui pielea de pe ceaf. 'n"el! Fu"i de(aici! am stri"at! aler"nd la ea. O fu"reau dou *alate al&e! ns am a$uns eu prima. L(am m&rncit din drum pe unul! am apucat(o pe 'n"el de nc*eietura minii! i(am aruncat(o n vzdu*.

'poi am reuit s desc*id cuca lui Fan". @alatele al&e s(au aruncat asupra mea! ns un adult o&inuit care se pune cu -a. cnd e furioas nu are nicio ans. 1(am tras unuia un dos de palm peste falc! simind cum i z&oar dinii. Pe cellalt l(am pocnit drept su& &r&ia du&l. 9apul i(a zvcnit n spate! apoi individul a czut ca un sac cu ciment. Fan" a z&u"*it(o din cuc! apoi l(a nfcat pe unul dintre *alatele al&e i l(a iz&it de crucior. :i(a ridicat pumnul i(a lovit! artnd detaat i *otrt. )avantul i(a dat oc*ii peste cap! dup care s(a pr&uit. #u mi(a tre&uit mult ca s a$un" la #ud"e. )(a rosto"olit din cuca ei tocmai cnd 1""2 i cu Gasman i conduceau roiul de oimi pentru runda a doua. Prin apropiere! o femeie n *alat al& se c*inuia s se ridice n picioare. 'm nit spre ea! apoi am srit n sus! cu piciorul drept de$a le"nndu(se pentru o lovitur cumplit din lateral. 'm lovit(o n piept! &am! ' czut n "enunc*i! incapa&il s mai respire! cu o e.presie nucit pe fa. 9onsider asta un accident de munc! vr$itoareo! am mrit! apoi m(am rsucit pe clcie ca s vd ce fac i ceilali din stol. Fan" i e.prima ostilitatea fa de 'ri! "*emuit nea$utorat la pmnt! cu minile inndu(se de cap. Fan" l(a lovit cu piciorul din lateral! apoi l(a iz&it cu pumnul ntr(o tmpl. 9a msur de si"uran! Fan" a ridicat o cuc! pe care a spart(o lovind(o de nemernicul ,liminator. 'cum prea c 'ri fusese prins ntr(o cuc. 'm nit n vzdu*! simindu(m entuziasmat cnd apri"ii oimi au trecut pe ln" mine. 'm numrat patru *alate al&e! 'ri! i ali trei ,liminatori aflai pe sol! doi dintre ei nc n picioare. 5nul a scos un pistol! ns muc*ii si de la nc*eietur i(au fost imediat sfiai de un clon neierttor. Ooo*! 9t o mai fi durut asta. Fan"! am stri"at. 1""2! Gazz2! ) mer"em! Plecai! plecai! plecai! )(au ridicat n aer aproape n sil! 1""2 se deplasa printre oimi. Prin vor&e nerostite le(a spus c &tlia noastr s(a terminat. 'ceste psri minunate au virat atunci cu ele"an i s(au nlat n vitez! fcndu(mi urec*ile s iuie cu ipetele lor de lupt. 5nu! doi! trei! patru! cinci! am numrat! adunndu(mi propriul meu stol i ndemnndu(i s urce. Fan"! 1a(o pe 'n"el! 'n"el reuise s se menin n aer n tot acest timp! ns se cltina i pierdea altitudine. 1mediat! Gasman s(a dus de(o parte a ei! iar Fan" de alta! innd(o amndoi n timp ce se nlau. in cldire ieeau pu*oi i mai multe *alate al&e i ,lini inatori! ns eram prea sus i ne deplasam cu vitez prea mare pentru ei ca s ne mai poat rni. 'dio! cretinilor! mi(am zis. :coala s(a terminat! pentru totdeauna. -a.! %ocea mi atrase privirea n $os. ,ra Ce&. Pro&a&il fusese prins n atacul oimilor pentru c avea *alatul sfiat! iar pe umr se vedeau pete de sn"e. -a.imum! a stri"at el din nou. ,.presia de pe c*ipul su nu era una furioas... era i ova ce n(am putut descifra. -a.! >e ro"! 'cesta a fost un test! #u te(ai prins< 'ici TSrai n si"uran[ #(a fost dect un test. >re&uie s m i rozi... sunt sin"urul n care poi avea ncredere! >e ro"! n( loarce(te... d(mi voie s(i e.plic! -(am uitat la el! omul care mi(a salvat viaa cu patru .mi n urm! m(a nvat! practic! tot ce tiam! m consola i(.ind pln"eam! m nveselea cnd luptam! mi inea prul dat pe spate cnd prindeam din z&or ful"ii de "ru! mi(a fost cel mai aproape de ideea de tat. #u prea cred! am zis o&osit. 'poi m(am lansat n z&or i mi(am lsat aripile s m poarte departe! sus! acolo unde m atepta familia mea.

II
ou ore mai trziu! lacul -ead se nfia vederii mpreun cu vrful de stnc ocupat de oimii uriai! care ne salvaser. >oi ase! din nou laolalt! am aterizat cu "raie pe &ordur. 'n"el s(a pr&uit pe podeaua rcoroas! acoperit de praf! a peterii. -(am lsat $os ln" ea! mn"indu(i prul. 'm crezut c n(am s te mai vd niciodat! a spus ea! i o lacrim stin"*er i s(a prelins pe fa. -i(au fcut lot felul de lucruri! -a.. /n"rozitoare. /n"rozitoare. /n"rozitoare. #(a fi renunat niciodat la "ndul de a te recupera! i(am spus! simind c mi se rupe sufletul. )u& nicio form nu i(a fi putut lsa s te in acolo. 'r tre&ui s m omoare pe mine prima dat. 'proape c au i reuit! a rostit ea cu vocea tremurtoare. 'm tras(o ln" mine i(am inut(o aa mult vreme. 'a ar tre&ui s rmn pentru totdeauna! a spus 1""2. ) fim toi mpreun. -(am uitat spre locul unde sttea Fan"! spri$init de pe rete! cu faa ntoars spre canion. -i(a simit privirea i s(a ntors. -i(am ntins pumnul stn". 'proape zm&ind! a venit ln" mine i i(a pus pumnul stn" peste al meu. 5nul cte unul! s(au alturat i ceilali! iar eu mi(am retras mna dreapt din prul lui 'n"el i i(am atins pe fiecare pe spate. )unt... pur i simplu! recunosctoare! am zis. #ud"e s(a uitat la mine uor surprins. O+! nu sunt eu cea mai siropoas persoan din lume. %reau s spun! mi iu&esc familia i ncerc s fiu dr"u cu ei! dar nu m tot nvrt n $urul lor! spunndu(le! tot timpul! ct de mult i iu&esc. Poate c ar tre&ui s ndrept cumva c*estia asta. %reau s spun! am rostit! simindu(m cu adevrat responsa&il! c asta m(a fcut s(mi dau seama ct de mult avem cu toii nevoie unul de altul. 'm nevoie de voi toi. % iu&esc pe toi! dar cinci dintre noi! sau trei dintre noi! sau numai doi! nu suntem noi. )untem noi numai toi ase. Fan" i e.amina teniii cu mare interes! 1""2 i lovea uor piciorul cu de"etele sale lun"i i al&e. ar mititeii mei au priceput ce voiam s spun. #ud"e i(a aruncat &raele n $urul "tului meu. :i eu te iu&esc! -a.! :i toi ceilali. -da! i eu! a zis Gasman. #u(mi pas dac avem sau nu o cas a noastr! sau doar o "rot ntr(o stnc! ori o cutie din carton. 9asa este acolo unde suntem cu toii mpreun. L(am m&riat! iar el s(a cui&rit ln" mine! prnd fericit. -ai trziu! am adormit cu toii i ne(am trezit noaptea ntr(o ploaie torenial! un miracol n deert. 'm srit pe mar"inea &ordurii i(am lsat ploaia s ne ude! splnd sn"ele! mizeria i amintirile. 9*iar i picturile care m loveau la nas m dureau! ns mi(am inut &raele desc*ise spre cer i m(am simit curat i rcit i nfri"urat. >remuram! iar Fan" s(a apucat! din senin! s(mi frece umerii. -(am uitat la el! la oc*ii lui la fel de ntunecai precum cerul deertului. Ce& tie de casa noastr! am zis foarte ncet. Fan" a dat din cap. #u mai putem niciodat s ne ntoarcem. 9red c tivem nevoie de una nou. a! am zis! dus pe "nduri. 'm nc*is oc*ii i am desc*is! uor! "ura! inspirnd .ierul rcoros! limpezit de ploaie. 'm desc*is iar oc*ii. ,st! am rostit! simind $usteea cuvntului. %om pleca spre est.

P'R>,' ' F(' #,Z \'Z+! #,Z \'Z+ IK


9er al&astru! al&astru deasupra norilor. 'erul este mai rece! dar soarele este mai cald la aceast altitudine. 'erul este rarefiat i uor! ca ampania. 'r tre&ui s(l ncerci la un moment dat. - simeam fericit. #oi! toi ase! eram fr adpost! fr nicio direcie! pe fu"! poate pentru tot restul vieii noastre! ct de lun" sau scurt va fi ea. a... 1eri am scpat de cinii iadului! de la :coal! dup toate cele. 'm avut plcerea de a(i vedea pe prietenii notri! oimii! spintecndu(i i c*inuindu(i puin pe cei n *alatele lor al&e i pe ,liminatori. O recuperasem pe 'n"el. 1(am aruncat o privire; era tot ca vai de ea. /i va tre&ui O &ucat de vreme pn cnd se va vindeca! dup toate cele cte i(au fcut. e fiecare dat cnd m "ndesc la asta! m cuprinde furia! strn"ndu(se n $urul meu pn cnd simt c nu mai pot respira. )imind c m uitam la ea! se ntoarse i(mi zm&i. 'vea un o&raz colorat n verde i "al&en! o vntaie pe cale s se vindece. oamne! a e.clamat atunci #ud"e! accelernd puin! ca s m a$un" din urm. , att de... de... tii< )e ls ntr(un pica$ "raios! apoi se ridic iar i a$unse ln" mine. a! tiu! am zis zm&ind spre ea. %reau sDspun! aerul! i c suntem att de sus nct nimeni nu se ia dup noi i suntem toi mpreun i(am mers la un 1@OP pentru micul de$un. )e uit la mine! cu oc*ii ei cprui strlucind! senini. 'dic! oamne! suntem aici! sus! i este att de cool! n vreme ce $os! copiii sunt inui n coli sau s(i fac ordine prin camer. 5ram s(mi cur camera. Pe vremea cnd avea o camer a ei. 'm oftat. #u te mai "ndi la asta. 'poi! n clipa urmtoare! am tuit. 9red c am scos un sunet ciudat! apoi o durere or&itoare! nucitoare! a e.plodat dinaintea oc*ilor mei. -a.< a stri"at #ud"e. #u mai puteam "ndi! vor&i! nu mai puteam face nimic. 'ripile mi s(au pliat ca nite foi de *rtie! i(am nceput s m pr&uesc spre pmnt ca o &ucat de "rindin. 9eva era n"rozitor de n nere"ul. e$a.

I7
in oc*i mi cur"eau lacrimi! i mi(am cuprins capul cu minile pentru a mpiedica durerea s( mi crape easta cu lotul. )in"urul "nd aproape coerent pe care l aveam era; 1r ro"! las(m s m mprtii ct mai repede! s se termine cu durerea asta demenial! stop! stop! )>OP. 'poi &raele lui Fan"! vnoase i tari! m(au ridicat! i am simit cum m nlm din nou. 'ripile( mi erau pliate ntre noi! dar nu mai conta nimic n afara faptului c lot creierul mi fusese nlocuit cu o supernov e.ploziv! din suferin &rut. -ai eram doar att de contient ct s 1m deran$at c m auzeam "emnd $alnic. -oartea ar fi fost atunci att de "rozav. #u tiu ct m(a crat Fan" dup el. /ncet! ncet! durerea s(a linitit. 'proape c(mi puteam ntredesc*ide oc*ii. Puteam n"*ii. Prudent! nfiorndu(m! mi(am eli&erat capul din mini! aproape ateptndu(m s vd c(mi rmseser n palme &uci mari de craniu. 'm clipit ctre Fan"! oc*ii lui ntunecai m cercetau. 1m mai z&ura i m cra i pe mine.

-am! dar cntreti o ton afurisit! mi(a zis. 9e(ai mncat! pietre< e ce! i lipsesc ceva pietre de prin cap< am ntre&at *rit. Fu ct pe ce s sc*ieze un zm&et! i atunci mi(am dat seama ct era de tul&urat. -a.! eti O+< Faa lui #ud"e i trda n"ri$orarea! fcnd(o s par cu adevrat copil. 5*.. .*mm! am iz&utit s n"aim. >ocmai am avut un atac cere&ral sau aa ceva. Gsete un loc s aterizm! i(am zis lui Fan". >e ro"

I6
9red c mi(am revenit! dup vreo or i ceva! ns din ce< #e(am aezat ta&ra pentru noapte. @ei! avei "ri$! am spus. 9ur mai mult dect tufele alea. #u vrem s dm foc ntre"ii pduri. 9red c i(ai revenit la starea ta o&inuit! a mormit Fan"! dnd cu piciorul n nite cren"i uscate! ndeprtndu(le de locul unde fcea 1""2 focul. 1(am aruncat o privire! apoi le(am a$utat pe #ud"e i 'n"el s ncon$oare mormanul de lemne de foc cu pietre mari. >e ntre&i cum de se $uca cu c*i&riturile un tip or&< Pentru c se pricepe. Orice ine de foc! aprinderea lucrurilor! aruncarea lor n aer! mec*erii cu amors! fitiluri! catalizatori.. . 1""2 se pricepea la toate. ,ra unul dintre acele lucruri i &une i rele. ouzeci de minute mai trziu! e.ploram posi&ilitile de a pr$i ceva pe epue! la focul de ta&r. #ici nu(i aa de ru! a comentat Gasman! mncnd o &ucat de cmat! nfipt n &ul su. #u(s nne&unit dup asta! a anunat #ud"e ursuz! aruncnd n tufe un fel de terci a&urind. -ai vreau! am n"imat! n"rmdind o felie de "ra*am peste un sandvici cu ciocolat i &ezea! pe care(? inusem n ec*ili&ru pe "enunc*i. 'm mucat i n "ur mi s(a revrsat plcerea pur. , dr"u aa! a zis Gasman ncntat. , ca ntr(o ta&r de var. a! >a&ra @oinarilor! a replicat Fan". Pentru mutanii re&eli. 1(am tras un "*iont n picior. , mai &ine dect acolo. 'sta(i ceva cool. Fan" mi(a aruncat o privire care nsemna ceva de "enul 3dac spui tu4! i i(a ntors unca s se mai pr$easc. -(am ntins! cu capul spri$init pe &luza mea fcut "*em. ,ra vremea odi*nei. #u aveam nicio idee ce(a fost durerea aceea! ns acum mi era &ine! aa c nu aveam de "nd s(mi fac "ri$i. 9e minciun. Genunc*ii(mi erau! practic! ndoii unul spre cellalt. 'devrul este c 3savanii4 de la :coal s(au $ucat cu c*estii riscante! com&innd ' #(ul uman i cel neuman. e fapt! "enele secvenionate au nceput s se deire! dup o vreme! iar or"anismele respective s(au apucat s... ei &ine! s se autodistru". )tolul i cu mine am vzut asta ntmplndu(se de un milion de ori; com&inaia ie( pure(cine a fost att de nefericit. La fel i trsnaia oaie(macac. ,.perimentul oarece(pisic a produs un oarece uria! ostil! cu mari a&iliti de ec*ili&ristic! ns incapa&il s di"ere nici "ru! nici came. 'a c a murit de foame. 9*iar i ,liminatorii! pe ct erau ei de reuii! aveau un mare dezavanta$; durata de via. '$un"eau de la em&rion la &e&elu n cinci sptmni! iar de la &e&elu la tnr aduluit cam n patru ani. )e deteriorau i mureau la circa ase ani! mai mult sau mai puin. ar erau m&untii constant. 9t despre noi< 9t vom dura noi< Pi! din cte tiam eu! eram cele mai vrstnice creaturi recom&inante pe care le produsese :coala vreodat. :i puteam involua i muri n orice clip. :i poate c asta a nceput s mi se ntmple mie! astzi.

-a.! trezete(te! a zis 'n"el atin"ndu(mi "enunc*iul. )unt treaz. -(am ridicat! iar 'n"el s(a trt ln" mine i mi s(a cui&rit n poal. 'm luat(o n &rae i i(am ndeprtat de pe fa &uclele &londe i rvite. 9e(i! 'n"el< Oc*ii ei mari i al&atri privir solemn ntr(ai mei. 'm aflat un secret. 9nd am fost la :coal. , despre noi. 9um am aprut noi.

KL
9e vrei s spui! scumpo< am ntre&at(o &lnd. 9efei de iad nou mai e i acesta< 'n"el i rsuci ntre de"ete tivul cmii! fr s se uite la mine. -i(am calmat "ndurile! ca 'n"el s nu(mi poat sesiza n"ri$orarea. 'm auzit lucruri! a continuat ea aproape n oapt. 'm tras(o mai aproape. 9nd au capturat(o ,liminatorii! m(am simit ca o persoan creia i s(a tiat un &ra. Recuperarea ei m(a fcut s fiu iari ntrea". Lucruri pe care le(au zis oamenii! sau pe care le(au "ndit< Lucruri pe care le(au "ndit! a rspuns ea. 'm remarcat ct de o&osit arta. Poate c asta putea atepta i pn mine. #u! vreau s(i spun acum! a insistat ea! citindu(mi! evident! "ndurile. %reau s spun! lucruri pe care doar le(am auzit. #(am neles tot... unele pri lipseau. :i au venit de la doi oameni diferii. e la Ce&< am ntre&at cu voce su"rumat. Oc*ii lui 'n"el i ntlnir pe ai mei. #u. e la el n(am prins nimic. '&solut nimic. Parc Tir fi fost mort. 'n"el continu; 'u tot fcut teste! tii! i se "ndeau toi la mine! la stol! tot ntre&ndu(se cam pe unde v aflai i dac nu cumva ai ncerca s venii dup mine. 9eea ce(am i fcut! am zis imediat. a! a admis ea. Oricum! am descoperit c mai e.ist un loc unde se afl informaii despre noi... cum ar fi de unde venim noi. -intea mi s(a nviorat instantaneu. Poooftim< am zis. 1nformaii cum ar fi durata vieii noastre< )au cum au do&ndit ei ' #(ul nostru< 9*iar voiam s aflu media noastr de via< #u eram si"ur. 'n"el ddu din cap. Pi! d(i drumul! a ndemnat(o 1""2! care pro&a&il c fusese tot timpul treaz i ne ascultase! n felul lui delicat. l(am aruncat o privire! perfect inutil! desi"ur. 1ar acum toat lumea se trezise. 'u dosare despre noi! a spus 'n"el. 9um ar fi ar*ivele. )unt la #eP \orO. /ntr(un loc numit 1nstitutul. 1nstitutul< am ntre&at. /n #eP \orO 9it2! sau n statu? #eP \orO< #u tiu! a zis 'n"el. 9red c i ziceau 1nstitutul. 1n( +titutul %ieii sau aa ceva. Fan" se uita la mine! nemicat i concentrat. :tiam c! n i ele din urm! se decisese s se duc i s verifice! i i(am fcut un semn scurt din cap. -ai e ceva! a adu"at 'n"el. Glsciorul ei tremura i(i lipi faa de umrul meu. :tii cum vor&im ntotdeauna despre prinii notri! dar c nu tim! cu adevrat! dac nu cumva am fost concepui n epru&et! nu< a zis 'n"el. 'm dat din cap.

-i(am vzut numele n dosarele vec*i ale lui Ce&! a intervenit #ud"e. 9*iar mi l(am vzut. :tiu! #ud"e! am rspuns. 'scult(o! o clip! pe 'n"el. #ud"e are dreptate! a confirmat 'n"el. 'm avut prini... prini adevrai. #(am fost concepui n epru&et. #e(am nscut! ca nite copii adevrai. #e(am nscut din femei.

K?
9 red c dac o rmuric s(ar fi rupt! c*iar n acea clip! am fi srit cu toii n sus vreo trei metri. :i(ai inut asta n "u nc de ieri< 1""2 prea scandalizat. 9e(i cu tine< oar pentru c eti cea mai mic! nu nseamn c tre&uie s fii i cea mai proast. 5ite ce(i! am intervenit tr"nd aer adnc n piept! li.iidei s ne calmm i s(o lsm pe 'n"el s vor&easc. 1(am dat la o parte &uclele de pe fa. Poi s ne spui tot ce(ai auzit< #(am aflat dect c*estii disparate! pe &uci! a zis ea stn$enit. /mi pare ru! "ac. -(am simit destul de nasol.... i totul m i ntristeaz foarte mult. #u vreau s m pun din nou pe plns. O*! iar pln". ,(n ordine! 'n"el! a spus Fan" cu "lasul lui calm i optit. >e nele"em. 'cum eti n si"uran! eti aici! cu noi. #ud"e arta de parc era "ata s e.plodeze i i(am aruncat o privire cu mesa$ul; O+! doar a&ine( te. Gasman a m iiit mai aproape de mine i i(a pus mna pe cureaua mea! ca s se simt &ine. L(am cuprins cu o mn! innd(o pe 'n"el cu cealalt. Prea ca i cum! a nceput 'n"el ncet! am venit din locuri diferite! din spitale diferite. ar ne(au luat dup ce ne(am nscut. #u am fost concepui n epru&et. e ce ne(au luat< a ntre&at Fan"! :i cum ne(au &"at "enele de psri< #(am prea neles! a rspuns 'n"el. )una ca i cum... ca i cum ne(au introdus "enele nainte de a ne fi nscut! aa ceva. :i(a ters fruntea. 9u un test< O amino... ameno... 'mniocentez< am ntre&at! simind o furie mocnit co&orndu(mi pe ira spinrii. a! a rostit 'n"el. 'sta(i. :i cumva! ne(au introdus acolo "enele de pasre. ,ste n ordine! tu doar continu! am zis. Le puteam e.plica mai trziu. 'a ne(am nscut! iar doctorii ne(au predat :colii. 'n"el continu; 'm auzit... am auzit c i(au zis mamei i tatlui lui #ud"e c a murit. ar de fapt! nu(i aa. #ud"e scoase un sunet n&uit! iar oc*ii ei cprui! mari! erau plini de lacrimi. 'm avut o mam i un tat! a optit ea. 'm avutl 1ar mama lui 1""2... L(am vzut ncordndu(se! cu auzul lui e.traordinar concentrat asupra "lsciorului lui 'n"el. ' murit! a spus 'n"el! i a inspirat sacadat. ' murit la naterea lui. 'spectul ndurerat! ocat al feei lui e.presive era "reu de privit. #u tiam ce s fac! ce s spun. ' fi vrut s ter" durerea tuturor. :i despre noi< a ntre&at Gasman. 9um de(au pus mna pe noi! la doi ani diferen< 'n"el i(a ters oc*ii. Prinii notri ne(au dat c*iar ei :colii! a spus! i a nceput s pln" din nou! scuturndu(i umerii mici. Gasman rmase cu "ura cscat! iar oc*ii i se fcur ct cepele. Poftim<

%oiau s a$ute :coala! a zis 'n"el! rostind cuvintele printre scncete. 1(au lsat s ne introduc "ene de pasre! i ne(au dat pentru &ani. -i se rupea inima. Gasman ncerca att de mult s fie cura$os! dar nu era dect un copila. )(a lsat pe mine! n"ropndu(i faa n cmaa mea! i a iz&ucnit n lacrimi. 'i auzit ceva despre mine< )au -a.< Fan" deco$ea un &. >onul i era nepstor! ns ume( m i erau ncordai! c*ipul ri"id. -ama ta credea c ai murit! la fel ca a lui #ud"e! a zis 'n"el. ,ra adolescent. #u se tie cine(i tatl tu. ar i(au spus mamei tale c ai murit. =ul din minile lui Fan" se rupse n dou! iar nc*eieturile pumnilor i erau al&e n ntuneric. 'm vzut durerea din oc*ii lui ntunecai. urerea i tristeea! i refle.ia locului nostru de ta&r. -i(am dres "lasul. :i despre mine< 'm visat ntotdeauna c am avut o mam. 9*iar spernd 0 iar asta(i att de uimitor de $enant! nct n(am s(o recunosc niciodat 0 c! ntr(o &un zi! s(ar putea arta i c ar fi frumoas i s(ar mrita cu Ce&. :i c ar avea "ri$ de noi. :tiu. Calnic! nu(i aa< 'n"el a clipit spre mine. #(am auzit nimic de tine! -a.. #imic. /mi pare cu adevrat ru.

KB
#u(mi vine s cred! a rostit Gasman pentru a treisprezecea oar. #e(au dat de &unvoie. /nseamn c nu(s normali. #ite $e"uri &olnave. - &ucur c nu(i cunosc. /mi pare ru! Gazz2! i(am zis tot pentru a treisprezecea oar! spnd adnc de tot pentru ultima mea &ucic ile r&dare. ,ram cu totul! cu totul de partea lui! ns a$unsesem la limit de vreo treisprezece ori. Oricum! i(am ciufulit prul fin! desc*is la culoare! i 1 .im m&riat. 'vea faa murdar i str&tut de lacrimi. ' fi vrut s mer"em napoi la casa noastr de la munte. 1 li minatorii tiau unde se afla! i o invadaser cu totul. #u ne mai puteam ntoarce niciodat acolo. /ns c*iar acum! a fi vrut att de mult s(l in pe Gazz2 su& un du fier&inte! apoi s(l duc n pat. Hilele acelea s(au dus! &a&2. 'n"el< , trziu! scumpo. e ce nu ncerci s dormi puin< e fapt! cu toii ne(am putea culca mai devreme. :i eu m culc! a spus #ud"e! cu "lasul nc r"uit de plns. #u vreau dect ca ziua asta s se termine odat. 'm clipit. 'ceasta a fost cea mai scurt propoziie pe care am auzit(o de la ea! vreodat. #e(am strns toi mpreun. -i(am ridicat pumnul stn"! iar Fan" l(a pus pe al su peste el! i toi ceilali au fcut la fel. 9nd am format "rmada! am &tut cu palma dreapt pe dosul pumnului celuilalt. /ntotdeauna facem asta. O&inuina. 'n"el s(a "*emuit la locul ei i(am acoperit(o cu &luza mea. Gasman s(a ntins ln" ea! iar apoi s(a aezat i #ud"e. 'm n"enunc*eat ln" ea i i(am aran$at "ulerul cmii. 'proape ntotdeauna m culc ultima! ca s m asi"ur c toi ceilali s(au dus la culcare. -(am apucat s stin" focul! iar Fan" a venit s m a$ute. >otui! poate c ai fost crescut n incu&ator! a zis el. #e tot tac*inam unul pe altul spunnd c aprusem pe lume dintr(un ou. 'm scos un *o*ot sec. -da. Poate c da. Poate c m(au "sit ntr(un rsad cu varz. /ntr(un fel! eti norocoas! a spus el ncet. , mai &ine s nu tii. etest felul n care(mi descifreaz "ndurile! din moment ce el nu le poate citi ca alii. 'sta las desc*ise toate posi&ilitile! a continuat el. Povestea ta ar putea fi i mai pctoas! dar la fel ar putea s fie mult! mult mai &un.

)(a lsat pe vine! privind focul! apoi i(a ntins aripile ca s le nclzeasc puin. O adolescent! fir(ar! a spus dez"ustat. Pro&a&il c era dependent de cracO sau de altceva. #(ar fi spus niciodat aa ceva dac ceilali ar fi fost tre$i. ,.istau unele lucruri pe care ni le mprteam ntre noi pentru c le nele"eam. )au poate c nu! am rspuns! acoperind focul cu cenu. Poate c a fost o fat dr"u! care a fcut o "reeal. 9el puin! a vrut s atepte nou luni pn te nati tu. Poate c a vrut s te pstreze! sau s permit unei familii simpatice s te adopte. Fan" a pufnit dispreuitor. Pe de(o parte! avem o familie mitic i simpatic! dorind s m adopte. Pe de alt parte! avem o &and de savani demeni! nne&unii dup e.perimente "enetice cu copii nevinovai. 1a "*ici pe ce mn mer"< O&osit! s(a lsat $os! ln" Gazz2! nc*izndu(i oc*ii! i punndu(i un &ra pe frunte. mi pare ru! Fan"! am zis n sinea mea. -(am culcat i eu! ntinzndu(mi piciorul ca s(o atin" pe #ud"e! cuprinznd(o pe 'n"el cu &raul. ,ram prea n"ri$orat ca s m ntre& cum vom "si noi 1nstitutul din #eP \orO. Prea istovit ca s(mi mai pese de salvarea omenirii.

KE
'tenie! am zis cu "las tare. )cularea! toat lumea! 'i fi uurat s(i dai seama c scurta mea a&andonare n cea mai crunt nepsare s(a terminat cnd soarele a nceput s(mi ard pleoapele! n dimineaa urmtoare. -(am ridicat! am aprins din nou focul 0 pentru c sunt o minunie de lider altruist 0 apoi m( am dus s(i trezesc! afectuoas! pe ceilali din stol. 'u nceput o mulime de "emete i mormieli! i"norate de mine! prefernd s plim&! cu "ri$! o ti"aie cu pop(com Ciff2 Pop peste o lim& de foc. Pop(com la micul de$un. e ce nu< )unt &oa&e. )unt la fel ca i *aleala! dar cu mare consideraie pentru sine. /n afar de asta! nimeni nu poate dormi n pocniturile ca de mitralier scoase de floricele de porum& care se coc. 9urnd! restul "tii s(a adunat! mo*ori cu toii! n $urul focului! frecndu(se la oc*i de somn. #e ndreptm spre =i" 'pple! tipilor. Oraul care nu doarme niciodat. 9red c suntem la ase! poate apte ore de z&or de el. Peste alte douzeci de minute decolam! unul cte unul. ,u am rmas ultima! dup 'n"el! aler"nd cam ase metri! dup care am srit n vzdu*! &tnd cu for din aripi. ,ram la circa trei metri de sol! cnd mi s(a ntmplat iar; o for nevzut mi(a nfipt n cap o in de cale ferat. 'm urlat! am czut! apoi m(am iz&it de pmnt suficient de tare ct s mi se taie respiraia. -(am ncovri"at de durere! cu minile la cap! simind cum lacrimile(mi cur"eau pe o&ra$i! ncercnd s nu ip. -a.< e"etele "ri$ulii ale lui Fan" m(au atins pe umr. La fel ca nainte< #(am putut nici mcar s dau din cap. >ot ce eram n stare s fac a fost s(mi in palmele la cap ca s nu mi se mprtie creierii peste toi prietenii mei. 5n sunet ascuit! sfredelitor! mi(a a$uns la urec*i. ,ram eu. /n spatele oc*ilor! e.plozii de rou i portocaliu mi(au inundat creierul! ca i cum n interiorul meu ar fi nflorit ar tificii. 'poi a fost ca i cum cineva mi(ar fi conectat un ocran de cinema direct pe retine; m(au str&tut strful"erri de ima"ini rapide! cu o asemenea vitez nct mi(a venit ru. e(a&ia am reuit s le descifrez ct de ct; cl( iliri nceoate! peisa$e neclare! c*ipuri de oameni! de nerecunos( i ut! titluri de ziare! c*estii vec*i! al&(ne"ru! c*estii psi*edelice! forme caleidoscopice...

#u tiu ct a durat asta... ani< ncetul cu ncetul! mi(am dat seama c m puteam mica i imediat ce(am putut s(o lac! m(am trt spre nite tufiuri i am vomitat din toi i.lrunc*ii. 'poi m(am ntins "find! simindu(m ca moart. ' trecut o vreme pn s pot desc*ide oc*ii i s vd cerul al&astru! norii al&i! pufoi i cinci c*ipuri n"ri$orate. -a.! ce se petrece cu tine< a zis 'n"el! cumplit de speriat. 9rezi c ar tre&ui s mer"i la doctor< a ntre&at Fan" cu &lndee! ns oc*ii si erau sfredelitori. O*! da! asta(i o idee "rozav! am comentat cu "las sla&. 9*iar tre&uie s facem ca i mai muli oameni din rndul autoritilor s afle de noi. 5ite ce(i! a nceput Fan"! dar l(am ntrerupt. 'cum sunt O+! am zis! minind printre dini. Poate c este vreo infecie la stomac sau ceva asemntor. a! acel "en de infecie care(i d cancer la creier. 'cel "en de infecii cu care te ale"i cnd o ntrea" com&inaie "enetic este pe cale s se destrame. 1nfecia pe care o primeti nainte de a muri. @aidei s mer"em la #eP \orO! am spus.

KF
up ce m(a msurat cu o privire lun"! direct! Fan" a ridicat din umeri i i(a fcut un semn lui Gasman s(i ia z&orul. ' fcut(o fr nicio tra"ere de inim! iar ceilali i(au urmat e.emplul. up tine! a spus Fan"! artnd spre cer cu de"etul mare. )crnind din dini! m(am ridicat n picioare i(am aler"at nesi"ur! desc*izndu(mi aripile i sltnd din nou prin aer! pre"tit! pentru orice eventualitate! pentru o alt e.plozie de durere. ar a fost &ine. /nc simeam c m(a putea avnta spre cer i m(am "ndit la ct de "roaznic ar fi asta n plin z&or. ,ti n re"ul< a ntre&at #ud"e odat ce ne(am luat z&orul. 'm dat din cap. -(am tot "ndit la mama i tatl meu! a spus ea. 'ripile ei maro(rocat &teau la unison cu ale mele! aa c eram doar puin n urma celorlali la &tile descendente. Pariez c dac au crezut c am murit acum unsprezece ani! ar fi destul de fericii s m vad din nou! nu< %reau s spun! dac n tot acest timp i(au dorit s fi fost acas cu ei! s cresc! acum ar fi fericii s m vad! nu(i aa< #(am spus nimic. oar dac... )(a ncruntat. %reau s spun... cred c nu prea sunt ceea ce(ar dori ei! nu< #u(i vina mea sau aa ceva! dar c*estia este c am aripi. -da! mi(am zis. )(ar putea s nu m vrea dac am aripi i sunt att de ciudat i aa mai departe! a continuat #ud"e! cu "lasul tot mai stins. Poate c nu vor dect o fiic normal! iar dac sunt ciudat! nici nu m(ar mai vrea napoi. 9e crezi! -a.< #u tiu! #ud"e! am rostit. )e pare c dac sunt prinii ti! ar tre&ui s te iu&easc oricum! c*iar dac eti altfel. - "ndeam cum m acceptase ,lla! aa cum eram eu! cu aripi! ciudat! i toate cele. 1ar doctoria -artinez va rmne! mereu! pentru mine! ca o ima"ine a mamei perfecte. :i m acceptase. 'cum n"*ieam cu noduri! ncercnd s nu pln". 9a i cum nu a fi avut parte de destule emoii n aceast diminea. 'm mormit o n$urtur ca pentru mine. up ce o auzisem pe 'n"el n$urnd ca un marinar! dup ce(i zdrelise unul din de"etele de la picioare! noua mea am&iie era s(mi suprave"*ez lim&a$ul. >ot ce(mi mai tre&uia era o mutant de ase ani cu "ura spurcat.

-(am "ndit la ,lla i la mama ei! cum au fcut pr$ituri cu ful"i de ciocolat. e la zero. 'u nceput cu o pun" ile fin i ou adevrate. #u le(au cumprat din ma"azin! nici mcar semipreparate. 9t de in(cre(di(&il era milosul n timp ce se coceau. -irosea ca... acas. 'a cum ar mirosi ntr(un cmin adevrat. 'u fost cele mai &une afurisite de pr$ituri mncate de mine vreodat.

KG
O*! oamne! am murmurat! *ol&ndu(m la luminile de su& noi. -are parte a #eP \orOului zace pe fundul unei insule lun"i! su&iri! insula -an*attan! de fapt. Puteai s(i dai seama e.act de unde ncepea i unde se termina! pentru c! deodat! peisa$ul ntunecat se lumina. :uvoaiele ca irurile de perle ale farurilor se deplasau lent prin arterele oraului. )e prea c la toate ferestrele tuturor cldirilor era cte(o lumin aprins. 'sta nseamn o mulime de oameni! a e.clamat Fan"! venind ln" mine. :tiam la ce se "ndea; noi tindeam s fim uor claus( trofo&i! puin paranoici cnd n $urul nostru se aflau muli oameni. #u numai c Ce& ne avertizase constant asupra interaciunii cu alii! indiferent de motiv! dar e.ista ntotdeauna posi&ilitatea ca unul dintre acei strini s se transforme! &rusc! ntr(un ,liminator. O*! oamne! o*! oamne umnezeule! a rostit #ud"e entuziasmat. %reau s mer" acolo! %reau s m plim& pe Fift* 'venue! %reau s mer" la muzee! )(a ntors spre mine! iar faa ei era nvpiat de ner&dare. -ai avem ceva &ani< 'm putea s lum ceva de mncare< 'm putea s mer"em... cum ar fi! la cumprturi< 'vem nite &ani! i(am spus. 'm putea lua ceva de mncare! dar ine minte c am venit aici ca s "sim 1nstitutul. #ud"e a dat din cap! ns puteam s(mi dau seama c $umtate din vor&ele mele i(au intrat pe o urec*e i i(au ieit pe cealalt. 9e se aude< a ntre&at 1""2! concentrndu(se. , muzic. )e aude muzic su& noi< 9um de(o putem auzi de nici< 9entral ParO era un dreptun"*i imens! relativ ntune( cat! aflat su& noi. La un capt! pe o pa$ite! puteam vedea o mulime imens. Proiectoare uriae i luminau pe oameni. 9red c tre&uie s fie un concert! i(am zis lui 1""2. /n parc. 5n concert n aer li&er. O*! ce mito! a e.clamat #ud"e. -er"em< >e ro"! -a.! da< 5n concert adevrat! ac(i posi&il s sari n sus i(n $os de entuziasm n timpul z&orului! atunci #ud"e fcea c*iar asta. Parcul era destul de ntunecat. 'colo! $os! se aflau c( leva sute de mii de oameni. 9*iar i ,liminatorii ar avea de 1urc pn s ne "seasc n mulime. 'm luat o decizie. a. /ncercai s co&ori n spatele proiectoarelor! ca s nu putem fi vzui. 'm aterizat fr niciun z"omot! ntr(un plc de ste$ari cu trunc*iuri "roase. 'm mai rmas! un moment! s ne dezmorim picioarele! apoi ne(am strns aripile i le(am acoperit cu pelerine. up o numrtoare rapid! i(am condus spre mulime! ncercnd s par calm! ceva de "enul; H&or<,u< #ici pomeneal. -uzica era incredi&il de z"omotoas; &o.e mai nalte dect 1""2 erau puse una peste alta! cte trei. ,u simeam ca i cum pmntul era cel care vi&ra. 9e concert este sta< a ntre&at 1""2! ipndu(mi n urec*e. -(am uitat peste zecile de mii de capete ca s vd scena nlat. 5n &anner anuna #atalie i >rent >a2lor. )unt Gemenii >a2lor! am raportat! i aproape toi cei din "ac ipar i c*iuir. Le plceau Gemenii >a2lor. 'n"el a rmas aproape de mine! cu mna ei mic ntr(a mea! n timp ce stteam n mulime.

,ram destul de la mar"ine ca s evitm n"*esuiala! ca de sardele! a celor din apropierea scenei. 9red c ne(am fi speriat toi dac am fi fost la "rmad! incapa&ili s ne micm. 1""2 l(a luat pe Gasman pe umerii si i i(a dat &ric*eta s(o aprind! aa cum fceau alte cteva mii de persoane. Gasman se le"na n ritmul muzicii! innd &ric*eta sus. Odat a privit n $os! spre mine! iar c*ipul i era att de plin de fericire! nct aproape c am nceput s pln". 9t de des l mai vzusem aa< e vreo dou ori< n opt ani< 1(am ascultat cu toii pe #atalie i >rent pn la terminarea concertului. 1mediat ce pu*oaiele de oameni ncepur s se scur" pe ln" noi! ne(am topit n um&ra copacilor. 9ren"ile de deasupra noastr erau "roase i primitoare. 'm z&urat pn la ele! aezndu(ne conforta&il. ' fost nemaipomenit! a zis #ud"e fericit. #u(mi vine s cred ci oameni sunt pe aici! toi adunai ntr(un sin"ur loc. %reau s spun! ascultai... nu(i niciodat linite. Pot s aud oameni i mainile i sirenele i cini care latr. 'dic! era aa de linite acas. Prea mult linite! a spus Gasman. ,i! mie nu(mi place! a comentat 1""2 9nd e linite! pot s spun pe unde nai&a sunt toate! oamenii! de unde ricoeaz ecourile. 'ici! sunt ncon$urat de un zid "ros! sufocant! de "l"ie. %reau s plec de(aici. O*! 1""2! nu! a protestat #ud"e. Locul sta(i aa de cool. 'i s te o&inuieti. 'm venit aici ca s aflm ce putem despre 1nstitut! le(am reamintit amndurora. /mi pare ru! 1""2! dar poate c te vei o&inui puin cu asta n curnd. 1ar tu! #ud"e! tii c nu(i vor&a de o cltorie de plcere. )copul nostru este s "sim 1nstitutul. :i cum o s facem asta< a ntre&at 'n"el. 'm un plan! am zis *otrt. oamne! c*iar tre&uie s(mi controlez minciunile astea.

KI
Practic! dac ridici un "ard n $urul #eP \orOului te(ai ales cu cel mai mare circ din lume. 9nd ne(am trezit n zori! n dimineaa urmtoare! prin $ur de$a erau amatori de $o""in"! &icicliti! c*iar i clrei str&tnd Oilometri de crri din 9entral ParO. #e(am lsat $os din copaci i am luat(o! calmi! pe alei. ntr(o or! pe ln" noi "oneau patinatorii cu role! saltim&ancii stradali i pre"teau decorurile! iar aleile erau aproape pline de cei care(i plim&au cinii i mmici mpin"nd arcuri pe roi. Femeia aceea are ase pudeli al&i! a uierat #ud"e cu palma la "ur. 9ui i tre&uie ase pudeli al&i< Poate c(i vinde! i(am su"erat! copiilor cu oc*ii mari. 9eva miroase apetisant! a zis 1""2! ntorcndu(i capul pentru a detecta sursa. 9e(i aia< , c*iar acolo. 'rta spre stn"a mea. , un tip care vinde de mncare! i(am rspuns. %inde ara*ide trase n miere. 'colo m duc! a spus 1""2. /mi poi da nite &ani< 1""2! 'n"el i cu mine ne(am dus s cumprm ase pun"ue cu ara*ide trase n miere Uc*iar miroseau dumnezeieteM! iar Fan"! #ud"e i Gasman au plecat s(o vad pe fata(clovn! vnztoare de &aloane. -er"eam la pas s ne alturm lor! cnd ceva n le"tur cu clovnul mi(a atras atenia. )e uita dup un tip &runet! su&ire! care se plim&a pe o alee. Privirile li s(au ntlnit. -(au trecut fiorii pe ira spinrii. intr(odat! pentru mine distracia s(a spul&erat. 'm fost n"*iit de spaim! lurie i un refle. intens de autoconservare. 1""2! fii pe faz! am optit. 'dun(i pe ceilali. Ln" mine! 'n"el se ncord! iar mna ei se nclet mtr(a mea. 'm luat(o repede spre ceilali. Fan"! fcnd o verificare automat a zonei! mi(a remarcat e.presia preocupat. /n clipa urmtoare! o apucase pe #ud"e de mn i pe Gasman de

umeri! tr"ndu(i pentru a se ndeprta repede. #e(am ntlnit pe alee i(am mrit pasul. O sin"ur oc*ead aruncat n urma mea mi(a confirmat c tipul &runet ne urmrea. Lui i se alturase o femeie care arta la fel de puternic i *otrt ca el. 5n uvoi de n$urturi reprimate eroic mi nvlir prin minte. 'm cercetat peisa$ul n cutarea unor rute de scpare! un loc de unde s putem decola! un loc unde s ne ascundem i s disprem. #e a$un" din urm. Fu"ii! am zis. #oi ase putem aler"a mai repede dect ma$oritatea .uluiilor! ns ,liminatorii au fost i ei modificai "enetic. /nc nu puteam "si nicio cale de ieire! eram terminai. 'cum erau trei! li se alturase nc unul de tip fotomo( del masculin. )e lansaser ntr(o urmrire la pas aler"tor i acum reduceau distana dintre noi. 'leile se contopeau cu altele! uneori n"ustndu(se! alteori lindu(se. in cnd n cnd! aproape c ne iz&eam de &iciclitii sau patinatorii care rulau prea repede ca s mai poat vira. 0 )unt patru! a anunat Fan". ="ai mare! tipilor! 'm accelerat. ,rau! poate! la vreo douzeci de metri n urma noastr. Rn$etele flmnde le sc*imonoseau feele artoase. 0 :ase acum! am zis. 0 )unt prea rapizi! m(a informat Fan" inutil. Poate c ar tre&ui s ne lum z&orul. -i(am mucat &uza! ncletndu(mi mna pe a lui 'n"el. 9e(i de fcut! ce(i de fcut< )unt tot mai aproape! foarte aproape... 0 )unt opt! a rostit Fan".

KK
La stn"a! a spus 1""2! i fr nicio ntre&are ne(am aruncat ntr(acolo. 9um de a tiut c era acolo! n(aveam nicio idee. 'leea noastr s(a terminat! &rusc! ntr(un spaiu mult mai vast! ncon$urat de vnztori care ofereau tot felul de lucruri. /n partea stn" erau nite cldiri din crmid! i.ir o mulime imens de copii trecea printr(o poart metalic. 'm dat cu oc*ii de firm; 9entral ParO Hoo. 0 'mestecai(v! am optit! i ca la un semn! ne(am topit n "rmada de elevi. Fan"! 1""2! #ud"e i cu mine ne(am aplecat s fim mai scunzi! i ne(am croit drum spre mi$locul "rupului! n aa lei nct s fim ncon$urai de ali copii. #imeni nu prea s cread c prezena noastr acolo era nelalocul ei! pro&a&il c erau mai mult de dou sute de copii! mnai prin pori. -i(am nfrnat o tentaie de a urla i a m *ol&a peste umerii unei fete. ,liminatorii se mprtiaser i ne cutau! prnd frustrai. 5nul dintre scr&oii tia mari a ncercat s treac de poliistul de la poarta "rdinii zoolo"ice! ns poliaiul i(a tiat calea. 0 , ziua numai pentru elevi! l(am auzit spunnd. #iciun adult neautorizat. O*! eti nsoitor< a< 'rat(mi permisul. )cond un mrit surd! ,liminatorul s(a retras i s(a alturat semenilor si. 'm rn$it; oprit din drum de un poliai din #eP \orO. =ravo! &iei n al&astru! 'm a$uns la poarta de intrare; momentul adevrului. #i s(a fcut semn s intrm! 0 >recei! trecei! trecei! mormia persoana de la intrare! fcndu(ne semn s intrm fr mcar s ne priveasc. /n interiorul "rdinii zoolo"ice! ne(am retras ntr(o parte! apoi am stat locului o clip i am &tut palma. 0 a! a e.clamat Gasman. Hiua colarilor! a! mi place aici!
0

Grdina zoolo"ic! a spus #ud"e! tremurnd practic de ncntare. 'm vrut din totdeauna s vd "rdina zoolo"ic! 'm citit despre ea... am vzut(o la televizor. ,ste att de "rozav! -ersi! -a.! #(aveam niciun merit n asta! dar am zm&it i am dat din cap; ma"nifica -a.. 0 @aidei! s mer"em mai departe! a zis 1""2 pe un ton nervos. ) punem ceva distan ntre noi i ei. 5au! 'sta a fost un leu< )punei(mi c(i dup "ratii. 0 ,ste o "rdin zoolo"ic! 1""2! a accentuat #ud"e! lundu(? de &ra i conducndu(?. >otul se afl dup "ratii. >ot aa cum fusesem i noi.
0

K7
O*! frailor! ia uitai(v la ursul polar! Gasman i lipi faa de "eamul despritor! privind cum uriaul urs polar nota "raios n &azinul su imens. 5rsul avea un &utoia "ol de &ere! ca s se $oace cu el! pe care(? trntea prin ap. 'm s(i spun drept; noi n(am vzut pn acum aceste animale! nu n realitate. #(am crescut mer"nd n e.cursii cu coala! cu ieiri duminicale! la iar& verde! cu prinii. 'ceasta era o lume total diferit! strin! n care copiii roiau n voia lor prin "rdina zoolo"ic! animalele se aflau n *a&itatele lor i nu sufereau niciun fel de transplanturi "enetice! ne plim&am de colo(colo! fr a fi conectai la en( cefalo"rafe i aparate pentru luarea tensiunii. ,ram n sl&ticie. 9a acest urs. e fapt! erau doi uri. 5nul mare! vedeta! i altul mai mic! nsoitor. 'veau un *a&itat destul de spaios! cu stnci uriae! un &azin de not enorm! $ucrii cu care s se distreze. 0 Frate! fcu Gazz2 cu un aer meditativ. -i(ar plcea s am un &azin. )au! *ei! 9e(ai zice de o cas< )i"uran< -ncare din &elu"< >oate acestea erau la fel de imposi&ile ca i &azinul de not. 'm ntins mna i l(am mn"iat pe Gazz2 pe umr. 0 'sta ar fi c*iar mito! am czut de acord. >oate aceste animale! c*iar dac erau nc*ise n incinte speciale! pro&a&il plictisite de moarte! posi&il suferind de sin"urtate! tot o duceau mai &ine dect am dus(o noi! la :coal. - simeam iritat i suprat! nervoas! nc su& efectul dozei de adrenalin! dup ce fusesem urmrii de ,liminatori. nd cu oc*ii de toate aceste animale! m(a fcut s(mi amintesc prea multe despre vremea cnd eram mic! cnd triam ntr(o cuc att de strmt nct nici nu m puteam ridica. 1ar asta mi(a reamintit c eram aici ca s "sim 1nstitutul! indiferent ce(ar fi fost. Peste puin timp! am putea afla cine eram! de unde proveneam! cum s(a ntmplat s venim pe lume. -(am frecat cu mna la "ur! ncepnd s m simt a"itat i cu un nceput de mi"ren. ar #ud"e! Gasman! 'n"el i 1""2 se distrau de minune. #ud"e i descria totul lui 1""2 i rdeau i aler"au prin $ur. ,.act ca toi copiii normali. %reau s spun! cu e.cepia aripilor retracta&ile i celelalte. 0 Locul sta mi provoac fiori! a zis Fan". 0 :i ie< ,u nne&unesc aici! am recunoscut. ,ste un ora al flas*&acO(urilor. 1ar eu am... %oiam s zic 3o mi"ren4! dar apoi n(am mai vrut s m vicresc! s(l aud pe Fan" spunnd! iar! c tre&uia s mer" la un doctor. 0 .. .o poft irezisti&il de a vedea toate aceste animale li&ere! am continuat. 0 Li&ere ca s fac ce< a ntre&at Fan" sarcastic. 0 oar ca s fie afar! s scape! am rspuns. 0 'far! n mi$locul -an*attanului< a su&liniat Fan". Li&ere! fr niciun fel de protecie! fr s le mai aduc nimeni de mncare! fr s ai& nicio idee cum s(i poarte sin"ure de "ri$< Le este mult mai &ine aici. oar dac nu cumva vrei s z&ori pn n Groenlanda! crnd n spate un urs polar. Lo"ica este att de incredi&il de a"asant! uneori. 1(am .iruncat o privire lui Fan"! dup care m( am dus s(i adun pe ceilali.
0

Putem pleca< i(am ntre&at! ncercnd s nu "em. 'r fi fost foarte nelalocul su pentru un lider. 0 %reau doar s... plecm de aici. 0 >e(ai cam nverzit! a o&servat Gasman. /ncepeam s am o senzaie de "rea. 0 a. Putem pleca nainte s m rstesc la &ocanci su& privirile tuturor acestor copii sensi&ili< 0 %enii aici! a spus Fan"! artnd spre o crevas mare! spat ntre dou stnci uriae! artificiale. ucea spre o alee care pro&a&il c era folosit de n"ri$itorii de la zoo! era pustie i mpre$muit. 'm reuit s plec de acolo fr s cad! s urlu! sau s vomit. 9e sc*im&are minunat.
0

K6
0 :tii ce(mi place mie la #eP \orO< a rostit Gasman! tare! mestecndu(i *otdo"ul lui cuer. , plin de neP2orOezi mai ciudai dect noi. 0 'adar! ne potrivim cu mediul< a ntre&at 1""2. -(am uitat la el. Lin"ea un con de n"*eat care arta ca versiunea lui n miniatur; nalt! su&ire! i vanilat. ,l avea de$a peste un metru optzeci nlime 0 deloc ru pentru un &iat de paisprezece ani. 9u nlimea lui! pielea al& i prul &lond(rocat! am considerat c era cel mai vizi&il dintre noi. /ns aici! pe acest &ulevard lar"! eram ncon$urai de supermodele senzaionale! rocOeri punOiti! adepi ai stilului "ot* n *aine de piele! studeni! oameni venii din toate rile lumii i! da! &ineneles! ase copii cu pelerine de vnt voluminoase! *aine prpdite i o i"ien personal deficitar nu ieeau deloc n eviden. 0 -ai mult sau mai puin! am rspuns. esi"ur! asta nu ne(ar a$uta cu ,liminatorii. 1nstinctiv! am mturat cu privirea mpre$urimile! o verificare la EIL de "rade! n vederea depistrii oricrui semn de necaz. 0 :i dac tot am adus vor&a! a spus Fan"! se pare c ne confruntm cu versiunea I.L. 0 :i eu m(am "ndit la fel! am zis. Recolta de anul .icesta pare mult mai umanoid. :i sunt i femele. 9eea ce(i nasol. 9*iar n timp ce rosteam aceste cuvinte! e.aminam fiecare c*ip care trecea pe strad! cutnd orice urm de form ciudat! animalic! vreo sclipire de cruzime n oc*i! o tietur aspr a liniei "urii. 0 -da. :tim cu toii ct sunt de sn"eroase femeile. Lupte n noroi i aa mai departe! a o&servat Fan". -i(am dat oc*ii peste cap. 9e ca&otin. 0 ' putea primi un &urrito< a ntre&at #ud"e pe cnd ne apropiam de un alt vnztor am&ulant. )(a ntors cu faa spre mine! mer"nd cnd nainte! cnd napoi pe trotuar. 0 9e(i un nis*< Pot s(mi iau un &urrito! da< 0 )e spune Otiis*! am corectat(o. , ca o porie de piure de cartofi! pr$it. 9ercetam cu privirile toate cldirile! dar pentru ce! *a&ar n(aveam. %reo firm mare cu inscripia 1nstitutul< 0 9e(i aia sauerOraut< a ntre&at 'n"el. 0 #u vrei aa ceva! i(am rspuns. 9rede(m. #e(am luat fiecare cte un &urrito! dar nu n folie. 0 /mi place s(mi pot cumpra de mncare n timp ce ne plim&m! a spus #ud"e ncntat. ac mer"i vreo dou cvartale! ntotdeauna "seti pe cte cineva care vinde mncare. :i delicatesele. -or dup ele! )unt peste tot! Oriunde te duci! "seti tot ce(i tre&uie; mncare! delicatese! &nci! staii de metrou! auto&uze! ma"azine mito! standuri cu fructe! c*iar pe strad. Nsta(i locul cel mai &un! v spun eu. Poate c ar tre&ui s trim numai aici. 0 9u si"uran! ar fi foarte convena&il pentru ,liminatori! am zis. #(ar mai tre&ui s ne caute

prin toate coclaurile. #ud"e se &osumfl! iar 'n"el m lu de mn. 0 ar ai dreptate! #ud"e! am adu"at! prndu(mi ru c(i stricasem &ucuria. :tiu ce vrei s spui. /ns asta costa &ani i ai notri erau cam pe duc. :i aveam o misiune. -(am oprit &rusc! ca trsnit. Fan" se uita la mine. 0 urerea< a ntre&at el ncet! privind n $ur de parc s(ar fi "ndit unde s m duc dac m pr&ueam cu totul. 'm scuturat din cap i(am inspirat adnc. 0 Pr$iturile! - privea nedumerit. -(am rsucit pe clcie s vd de unde venea aroma. #ormal! 9*iar n faa noastr era un mic ma"azin. -r. Fields. -irosul pr$iturilor proaspt scoase din cuptor plutea pn n strad. -irosea ca la ,lla acas! evocndu(mi si"uran! un cmin. 0 >re&uie s cumpr pr$ituri! am anunat! i(am intrat n ma"azin! cu 'n"el pind pe ln" mine. ,rau formida&ile. /ns nu att de &une ca pr$iturile fcute acas.

7L
eci! care(i mreul tu plan pentru "sirea 1nstitutului< a ntre&at 1""2. 'm o&osit de atta um&lat! a "emut #ud"e. #(am putea s ne aezm i noi un minut< Fr s mai atepte niciun rspuns! s(a trntit pe nite 1 repte late din piatr! de la intrarea unei cldiri. :i(a lsat capul n mini i a nc*is oc*ii. 0 N... oar mer"em aiurea pn dm de el! nu prea s fie un rspuns strlucit. /ns 1""2 atinsese coarda sensi&il; nu tiam cum s dm de 1nstitut. #u tiam nici cum arta! sau nici mcar dac era n #eP \orO 9it2! de fapt. Gasman i 'n"el s(au aezat ln" #ud"e. 'm fost! din nou! frapat de ce copii incredi&il de istei erau 0 pentru nite mutani. 0 9e(ar fi s cutm ntr(o carte de telefon< a su"erat Fan". >ot timpul vd cte una. 0 -da! asta ar fi o posi&ilitate! am zis! frustrat c nu putea veni cu altceva mai &un. 'veam nevoie de un sistem de informaii! poate un computer n care s putem ptrunde. 5n leu mare! din marmur! mi atrase privireaA aceast cldire avea doi n fa. Foarte mec*er c*estia. 'm clipit i(am vzut patru lei! ca nite ima"ini suprapuse una peste alta. >remurau pe dinaintea oc*ilor mei i(am scuturat puin din cap. 'm clipit din nou i totul a revenit la normal. Pe piept simeam o "reutate masiv 0 creierul meu o luase iar razna. 0 :i(atunci ce facem< a ntre&at 1""2. a! efuD! condu. >r"eam de timp! n"ri$orat c mi(ar putea e.ploda capul n orice clip. -(am uitat la cldirea din faa noastr. 'vea o denumire; se c*ema =i&lioteca Pu&lic pentru :tiine )ociale i 5maniste din #eP \orO. @ello! O &i&liotec. 'm artat cu o micare a capului spre cldire. 0 O s ncepem de aici! am zis repezit! i(am &tut de dou ori din palme ca s(i ridic n picioare pe cei mai mici. 9red c au computere! &aze de date... 'm lsat "lasul s mi se stin" i(am pornit! *otrt! n sus pe trepte. #ud"e! Gazz2 i 'n"el m urmar. 0 9um i reuete< l(am auzit pe Fan" ntre&ndu(? pe 1""2.
0 0

7?
/n interior! &i&lioteca era uimitoare. #iciunul dintre noi nu mai fusese vreodat ntr(una! i ne *ol&am prin $ur ca nite rnoi ce eram. 0 Pot s v a$ut cu ceva< 5n tip tnr sttea n spatele unui "*ieu din lemn 1nstruit. Prea uor nemulumit! dar nu ca i cum ar fi vrut s ne smul" plmnii din piept! aa c mi(am ima"inat c nu era vreun ,liminator. 0 a. 'm pit nainte! artnd pe ct de serioas i e.pert putea fi o mutant de paisprezece ani! care nu mai clcase niciodat ntr(o &i&liotec. 0 )peram s "sesc aici informaii despre un anume institut despre care cred c se afl n #eP \orO. 1(am zm&it! cu mult cldur! iar el a clipit. 0 in pcate! nu cunosc numele ntre" al institutului! !iu unde se afl n #eP \orO. ,ste vreun computer pe care 1( putea folosi ca s caut< )au vreo &az de date< #e(a cercetat pe toi cu privirea. 'n"el a ieit n fa ln" mine i m(a luat de mn. 1(a zm&it dulce tipului! artnd! ei &ine! an"elic. 0 ,ta$ul al patrulea! a zis el dup un moment de tcere. )unt computere ntr(o ncpere adiacent! ln" sala principal de lectur. 'ccesul este "ratuit! ns tre&uie s semnezi la intrare. 0 % mulumesc foarte mult! am zis! zm&ind din nou. 'poi ne(am n"*esuit ntr(un lift. Gasman a apsat &utonul cu numrul patru. 0 ,i! i mai spui c nu eti fermectoare< a mormit Fan"! dar fr s m priveasc. 0 Poftim< am ntre&at! uluit! dar n(a mai spus nimic. 'm urcat! detestnd s fim ntr(un loc att de strmt i nc*is. >ranspiraia mi iroia pe frunte n clipa cnd uile s(au dat la o parte! la eta$ul patru! i(am nit din lift de parc ar fi fost presurizat. 'm "sit imediat irul de computere! cu instruciuni cum s navi"*ezi pe 1nternet. >ot ce(a tre&uit s facem a fost s semnez la recepie. 'm semnat cu numele 3,lla -artinez4! cu nflorituri! iar an"a$atul mi(a zm&it. 'cesta a fost ultimul lucru ncnttor care mi s(a n( tmplat n urmtoarea or i $umtate. Fan" i cu mine am cutat n toate felurile la care ne puteam "ndi! i(am "sit un milion de institute de toate felurile! n -an*attan i pe tot cuprinsul statului #eP \orO! ns niciunul nu prea promitor. Favoritul meu< 1nstitutul pentru Realizarea Potenialului 1nterior al 'nimalului de 9ompanie. ac( mi poate e.plica cineva ce nseamn asta! s(mi scrie. 'n"el zcea su& pupitru! la picioarele noastre! murmurnd ncet! pentru ea. #ud"e i Gasman $ucau spnzurtoarea pe o &ucat de *rtie. in cnd n cnd! iz&ucneau violene! din moment ce niciunul dintre ei nu sttea "rozav la capitolul voca&ular. 1""2 sttea nemicat ntr(un scaun! i tiam c asculta 1 iecare oapt! fiecare scrnet de scaun! fiecare fonet din ncpere! crend o *art invizi&il a ceea ce se petrecea n $urul su. 'm tastat nc o comand de cutare! apoi am privit uluit cum ecranul monitorului se nceoeaz i se ntunec. 5n ir de cuvinte portocalii eec! eec! eec! se plim& pe ecran nainte ca acesta s devin ne"ru i s se stin". Oricum! e aproape de ora nc*iderii! a spus Fan". Putem dormi aici< a ntre&at 1""2 ncet. ,ste att de linite. /mi place aici. N! nu prea cred! am zis! privind n $ur. #u(mi ddusem seama c ma$oritatea oamenilor plecaser! eram sin"urii rmai n ncpere. 9u e.cepia femeii n uniform! care sttea de paz i tocmai ne depistase. Femeia a luat(o spre noi i ceva din comportamentul ci! mersul ei foarte *otrt! mi(a declanat toate alarmele. )(o ter"em! am murmurat! ridicndu(? pe 1""2 de pe scaun. #e(am strecurat afar! am "sit scrile! i(am co&ort in fu" ct de repede puteam. - ateptam

ca n orice clip s apar ,liminatorii! ns am nit afar su& lumina &lnd a amiezii trzii i(am co&ort treptele de piatr fr s ne fi urmrit nimeni.

7B
Putem mer"e cu metroul napoi n parc< a ntre&at #ud"e o&osit. ,ra trziu. ecisesem s dormim din nou n 9entral ParO. ,ra imens! ntunecat! plin de ar&ori. 0 #u(i de mers mai mult de optsprezece cvartale pn acolo! am spus. ar 'n"el ncepea i ea s fie istovit! nu(i revenise complet. 0 ) vedem ct cost. up cinci trepte co&orte la intrarea spre staia de metrou! eram de$a ncordat. #ud"e! 'n"el i Gasman erau prea o&osii ca s(i mai deran$eze ideea de a se afla ntr(un spaiu nc*is! dar Fan"! 1""2 i cu mine aveam de$a spasme. =iletul costa doi dolari de persoan! cu e.cepia copii lor mai mici de un metru douzeci! care cltoreau "ratis. -(am uitat la 'n"el. 9*iar dac avea numai ase ani! msura de$a peste un metru douzeci nlime. 'a c asta fcea doisprezece dolari. 'tta doar c "*ereta de &ilete era nc*is. 'a c ar fi tre&uit s folosim automatul de &ilete! dac nu ne deran$a un mic amnunt! cum ar fi sritul peste &ariera de la intrare! cnd nu se uita nimeni. Odat ce(am intrat! au trecut zece minute fr s vin nicio "arnitur de metrou. Hece minute luuuuuuun"i! 1 imp n care am crezut c sunt pe cale s ncep s urlu i s m car pe perei. ac am fost urmrii! dac veneau ,liminatorii.. . L(am vzut pe 1""2 ntorcndu(i capul! ascultnd ceva dinspre interiorul tunelului ntunecat. 0 9e(i< am ntre&at. 0 Oameni! a rspuns. 'colo. 0 Lucrtori< 0 #u cred. 'm scrutat &ezna. 'cum! c m concentrasem! am putut auzi i eu vocile. :i n $os! pe linie! am vzut ceea ce prea licrul unui foc! lucirea lui reflectat pe cur&ura tunelului. 'm luat o decizie &rusc! fapt care ntotdeauna fcea "aca s se simt &ine i n si"uran. 0 ) mer"em! am zis! i(am srit de pe peron pe inele care duceau n ntuneric.
0

7E
0 9e nseamn asta< a ntre&at Gasman! artnd spre mica plac de metal care anuna; #u atin"ei cea de(a treia in! 0 /nseamn c prin cea de(a treia in circul apte sute de voli de curent electric! a e.plicat Fan". 'tin"e(o i te faci un fel de floricele de porum&. 0 O+! am spus. =un sfat. >oat lumea s stea departe de a treia in. 'poi i(am aruncat lui Fan" o privire cu mesa$ul; 3-ulumesc pentru acea ima"ine adora&il.4 'proape c mi(a rn$it. 1""2 a simit primul trenul. 0 >oat lumea afar de pe ine! a cerut el! stnd neclintit pn cnd l(am apucat de &ra. #e(am retras cu toii pn ln" un perete "roaznic! dez"usttor! i ne(am lipit de el ct de &ine am putut. Peste treizeci de secunde! o "arnitur de metrou a trecui pe ln" noi att de repede! nct curentul de aer din spatele lui ne(a fcut s ne le"nm spre el. -i(am inut "enunc*ii &"ai su& ai lui 'n"el! astfel nct s nu fie smuls de pe loc. 0 ,i! asta a fost destul de palpitant! am zis n timp ce ne dezlipeam cu "ri$ de perete. 0 9ine(i acolo<

Glasul era a"resiv i aspru! ca i cum proprietarul lui i(ar fi petrecut ultimii cincizeci de ani fumnd. Poate c asta i fcuse. 'm pit nainte! "r&ii! cu aripile pre"tite s ni le desfacem n caz c tre&uia s ne ridicm &rusc. 0 #imeni! am stri"at convin"toare! n vreme ce treceam de cur&a tunelului. 0 5au! a fcut Gasman dintr(o suflare. /naintea noastr se afla un ora. 5n ora mic! prpdit! n su&solurile -an*attanului. Grupuri de oameni se n"*esuiau ntr(o peter imens din &eton. >avanul se afla deasupra noastr la o nlime ec*ivalent cu trei eta$e! i de pe el se scur"eau stalactite din vopsea i condens. -ai multe fee nesplate priveau spre noi! iar cineva a spus; 0 #u(s poliai. 9opii. )(au ntors la ale lor! neinteresai de noi! cu e.cepia unei femei care prea s fie m&rcat cu cinci rnduri de *aine. 0 'vei de mncare< a ltrat ea. Fr niciun cuvnt! #ud"e a scos din &uzunar un Onis* nvelit n erveel i i l(a ntins. Femeia l( a mirosit! l(a privii! apoi s(a ntors cu spatele la noi i a nceput s mnnce. 1ci(colo! caverna era punctat de &utoaie de petrol de i ile cincizeci de "aloane n care oamenii fcuser focul. ,ra o noapte cald de primvar! dar focurile ofereau sin"ura surs de lumin i risipea rcoarea umed care(mi cuprindea picioarele. ,ra cu totul o alt lume! format din oameni fr adpost! oameni care nu se potriveau nicieri! dezertori... 'm vzut i un crd de copii care artau cam de vrsta noastr. -i(am dat seama c m durea capul. urerea s(a accentuat n decursul ntre"ii seri! iar acum nu voiam dect s dorm. 0 'colo! a rostit femeia cu Onis*(ul! artnd ntr(o anumit direcie. #e(am uitat i(am vzut un ieind n"ust! construit pe un perete. 'vea o lun"ime de cteva sute de metri! iar oamenii dormeau pe el! marcndu(i teritoriul cu pturi vec*i sau cutii din carton. Femeia artase spre o poriune de vreo zece metri! care prea neocupat. -(am uitat spre Fan"! iar el a dat din umeri. #u era la fel de frumos ca n parc! dar era cald! uscat! i prea cumva un loc si"ur. 'm urcat pe mar"ine! ridicnd(o pe 'n"el. /ntori cu spatele spre restul lumii! ne(am pus pumnii unul peste altul i i(am ciocnit de dou ori. 'proape instantaneu! #ud"e s(a i ntins! punndu(i minile su& cap. Fan" i cu mine ne(am aezat cu spatele rezemat de perete. -i(am luat capul n mini i(am nceput s(mi frec tmplele. 0 ,ti &ine< a ntre&at Fan". 0 -da! am murmurat. O s(mi fie mai &ine mine. 0 9ulc(te! mi(a spus el. Preiau eu prima "ard. 1(am oferit un zm&et recunosctor i foarte curnd am fost dus! dus! dus... fr s am vreo idee cum vom ti c s(a fcut diminea.

7F
,.plozia din creier mi(a revenit n timp ce dormeam. O clip eram pierdut ntr(un vis n care m plim&am! .i"ale! printr(un cmp de flori "al&ene! ca ntr(o reclam proast pentru ampon! pentru ca n clipa urmtoare s m trezesc n capul oaselor! inndu(m de cap i simindu(m ca i cum -oartea venise! n sfrit! i dup mine! i nu accepta niciun refuz. Respiraia mea era o serie de uierturi sacadate. )"ei de durere mi strpun"eau craniul i m( am auzit scncind. >e ro"! fa s se termine repede! L(am ru"at pe umnezeu. >e ro"! pune(i capt! pune(i capt! pune(i capt acum. >e ro"! le ro"! te ro". 0 -a.< Glasul sczut al lui Fan"! c*iar ln" urec*e! ptrunse printre valurile de durere. #(am putut s(i

rspund. Faa(mi era scldat n lacrimi. ac a fi stat pe o stnc! nimic nu m(ar fi putut opri s m arunc de(acolo. 9u aripile strnse nuntru. /n interiorul creierului meu ima"inile ful"erau fr sens! m&olnvindu(m! atacndu(mi simurile cu ima"ini! cuvinte! sunete. O voce vor&ea lucruri de neneles. Poate c era a mea. 9a de la mare distan! am simit mna lui Fan" pe umrul meu! dar era ca i cum a fi privit un film; prea cu totul fr nicio le"tur cu ce mi se ntmpla mie. inii mi erau att de ncletai! nct m durea ma.ilarul! iar apoi am simit "ust de sn"e 0 mi mucasem &uza. 9nd voi vedea prover&ialul tunel de lumin al& de care auzisem att< 9u oameni care s m atepte la captul cellalt! zm&ind i ridicndu(i minile< 9opiii naripai nu se duc n ceruri< 'poi! o voce furioas s(a strecurat prin durere; 0 9ine i(a &"at la&ele n -ac(ul meu <

7G
:i la fel ca nainte! durerea a cedat ncet i aproape c am plns din cauza frustrrii; dac eram pe moarte! nu murisem. ac nu eram moart! mi se putea ntmpla din nou. 1ma"inile se derulaser n dosul oc*ilor mei! dar erau neclare i indescifra&ile. ac a fi fost sin"ur! a fi nceput s urlu. /n loc de asta! tre&uia! cu disperare! s ncerc s m a&in! s nu(i trezesc pe cei mai mici Udac nu o fcusem de$aM i s ncerc s nu trdez poziia noastr. 0 9ine suntei< a rsunat din nou "lasul. 9e facei aici< -i(ai &locat tot sistemul! cretin nenorocit! /n mod normal! a fi fost de$a n picioare! mpin"ndu(i pe 'n"el i pe ceilali la spatele meu! cu o privire crncen n oc*i. Oricum! n noaptea asta zceam fcut colac! umilit! "*emuit i scncind! inndu(m de cap! cu oc*ii strni! ncercnd s nu &ocesc ca o fraier peni&il. 0 espre ce tot vor&eti acolo< a ntre&at Fan"! cu o in( t le.iune de oel n "las. 0 )istemul meu s(a &locat. 'm depistat interferena i vine dinspre tine. 'a c(i spun doar s( o lai &alt! altfel o ncurci! 'm inspirat adnc! tremurtor! cu totul umilit c un strin m vedea n *alul sta. 0 :i ce(i cu ea< )(a dro"at< 0 , &ine! s(a rstit Fan". #u tim nimic despre computerul tu. ac nu eti n moarte cere&ral! car(te de(aici. #imeni nu are o voce mai rece i mai amenintoare dect Fan"! atunci cnd vrea. 9ellalt a spus sec; 0 #u m duc niciunde dect dac ncetai s v mai &"ai n -ac(ul meu. e ce n(o duci pe prietena ta la un spital< Prieten< O*! oamne! o s m ocup i de asta! dar mai trziu. ' fost destul ns ca s m ridic ntr(un cot! apoi s m scol n capul oaselor. 0 9ine nai&a eti tu< am mrit! efectul fiind total compromis de tonul sla&! pln"cios! al vocii mele. 9lipind rapid! "sind dureroas c*iar i lumina firav din tunel! m(am strduit s m concentrez asupra intrusului. 'veam impresia nceoat c era cineva cam de vrsta meaA un putan zdrenros! m&rcat n efecte militare vec*i. 'vea un PoPer=ooO ponosit! ataat de curelele de pe umerii si! ca un fel de .ilofon sau aa ceva. 0 #u(i trea&a ta! a rspuns el. oar las(mi placa de &az n pace. ,ram nc transpirat i mi era "rea! nc mai aveam mi"rena nprasnic i m simeam tremurnd! dar credeam c reuesc s ncropesc o propoziie ntrea"; 0 espre ce vor&eti< 0 e asta!

=iatul i(a ntors -ac(ul spre noi! iar cnd am vzut ecranul! am rmas cu "ura cscat. ,ra un talme(&alme de ima"ini sclipitoare! desene! *ri! iruri de coduri! secvene video cu filme mute! cu oameni care vor&eau. ,rau e.act c*estiile care(mi inundaser creierul n momentul atacului.

P'R>,' ' G(' %O9,' ( FN ')>' %O9,' -,' 7I


Oc*ii mi(au fu"it spre faa murdar a &iatului. 0 9ine eti tu< am ntre&at din nou! cu un "las nc tremurtor. 0 ,u sunt tipul care o s(i tra" uturi n fund dac iui ncetezi s intri n sistemul meu! a rspuns putiul furios. n clipa urmtoare! ecranul computerului su se "oli n totalitate! acoperit acum de acelai verde mo*ort ca i *ainele sale. 'poi litere mari! roii! se plim&ar n $os! pe ecran; @ello! -a.. Fan" i(a rsucit capul s se poat *ol&a la mine! iar eu mi(am concentrat! nea$utorat! privirile n oc*ii lui mari! ntunecai. 'poi! ca i cum ar fi fost conectate! capetele ni au ntors spre computer. Pe ecran scria; =un venit la #eP \orO. /n interiorul minii mele s(a auzit un "las; 'm tiut c ai s vii. 'm planuri mari pentru tine. 0 'i auzit asta< am optit. 'i auzit< 0 9e s aud< a ntre&at Fan". 0 %ocea! am zis. - durea capul! ns durerea era mai suporta&il! i se prea c s(ar putea s scap i de vomitat. -i(am frecat tmplele din nou! cu privirea fi.at pe -ac(ul &iatului. 0 9are(i trea&a< a ntre&at el! sunnd mult mai puin &tios! dar mult mai tul&urat. 9ine(i -a.< 9um faci asta< 0 #oi nu facem nimic! a zis Fan". 5n nou val de durere mi se sparse n creieri! i! din nou! pe ecranul computerului ncepur s ful"ere ima"ini disparate! aiureli! planuri! desene! toate *aotice i amestecate 5itndu(m pe ecran! tremurnd i nc frecndu(mi tmplele! am descoperit cinci cuvinte; 1nstitutul pentru m&untirea 9alitii %ieii. -(am uitat spre Fan"! iar el a dat din cap ct mai discret posi&il; le vzuse i el. 'poi ecranul se ntunec din nou.

7K
@iatul ncepu s tasteze repede nite comenzi! mormind; 0 'm s urmresc c*estia asta... Fan" i cu mine l(am privit! dar dup vreo dou minute .liuritul s(a oprit! nc*izndu(i! frustrat! computerul. )(a uitat la noi cu oc*ii mi$ii! cercetnd totul cu privirile; sn"ele uscat de pe o&razul meu! pe ceilali copii care dormeau ln" noi. 0 #u tiu cum faci asta! a spus el! prnd resemnat i u itat. 5nde(i ec*ipamentul tu< 0 #(avem niciun fel de ec*ipament! a rspuns Fan". 9iudat! nu< 0 )untei fu"ii de undeva< 'vei pro&leme< Ce& ne instruise s nu ne ncredem niciodat n nimeni. U'cum tiam c aici era inclus i el.M 'iuritul sta ncepea s m enerveze foarte tare. 0 e ce(ai crede aa ceva< a ntre&at Fan" linitit. =iatul i(a dat oc*ii peste cap. 0 1a s vedem. Poate pentru c suntei o "ac de copii i .ire dorm ntr(un tunel de metrou.

9am astea sunt indiciile! nu< O+! avea dreptate. 0 ar cu tine ce(i< am ntre&at. ,ti un copil care doarme ntr(un tunel de metrou. #u mer"i la coal< =iatul a tuit. 0 -1> m(a dat afar. -1> era o universitate pentru "enii! auzisem de ea. =iatul sta nu avea vrsta necesar. 0 '*a. 'm avut "ri$ s par incredi&il de plictisit. 0 #u! pe &une! a spus el! cu un aer aproape mec*eresc. 'm fost admis devreme. 'veam de "nd s a&solv secia 1>. ar mi(am fcut de cap i mi(au zis s m car de(acolo. 0 9um adic i(ai fcut de cap< a ntre&at Fan". ' dat din umeri. 0 #u(mi luam >*orazina. )puneau c fr >*orazin z&or din coal. O+! am fost destul timp prin prea$ma savanilor cu proiecte trsnet ca s pricep cte ceva. 9um ar fi faptul c >*orazina era ceva ce li se ddea sc*izofrenicilor. 0 eci nu(i plcea >*orazina! am comentat. 0 #u. Faa i s(a nsprit. 0 #ici @aldolul! sau -ellerilul! ori H2pre.a. >oate(s nasoale. Oamenii vor doar s fiu linitit! s fac ceea ce mi se spune! s nu provoc necazuri. ,ra ciudatA mi amintea! un pic! de noi; alesese s duc o via dur! mizera&il! n locul uneia lipsite de "ri$i! unde ar fi fost inut ca un prizonier. esi"ur! noi nu eram sc*izo. Pe de alt parte! eu auzeam n minte o voce care(mi vor&ea. 'a c mai &ine s nu a$un" la niciun fel de concluzii pripite. 0 'tunci ce s(a ntmplat cu computerul tu! frate< a ntre&at Fan". =iatul a ridicat din nou din umeri. 0 ,ste lumina oc*ilor mei. Pot s *acOeresc orice. 5neori! oamenii m pltesc. Fac din astea cnd am nevoie de &ani. intr(odat! i(a pus lact la "ur. 0 e ce< 9ine vrea s tie asta< 0 9almeaz(te! tipule! a zis Fan" ncruntndu(se. oar discutam. 1ns &iatul a nceput s se tra" napoi! prnd nervos. 0 9ine v(a trimis< a ntre&at pe un ton tot mai ridicat. 9ine suntei< Lsai(m n pace! )tai departe de mine! Fan" i(a ridicat mna ntr(un "est de calmare! dar &iatul s(a ntors i a luat(o la fu". 1n circa cincisprezece secunde nu(i mai puteam auzi teniii pe sol. 0 ntotdeauna este reconfortant s te ntlneti cu cineva mai icnit dect noi! am spus. up aa ceva! noi prem normali. 0 #oi< a zis Fan". 0 9e se ntmpl< a ntre&at i 1""2 adormit! ridicndu(se n picioare. 'm oftat! ns m(am strduit s(i povestesc lui 1""2 despre computerul putiului! despre %ocea din capul meu! despre ima"inile care ful"eraser prin mine n timpul unuia dintre atacurile mele. 'm ncercat s par nonalant! i .? s nu(i dea seama c tremuram n &ocanci. 0 Poate c o iau razna! am zis detaat! ns asta m va duce la fapte mree. 9a pe 1oana dD'rc. 0 ar s controlezi computerele altora< a spus 1""2 sceptic. 0 #u vd cum! am rspuns. ar din moment ce nu avem niciun indiciu despre cine sau ce(ar putea cauza asta! cred c nu putem e.clude nimic. 0 @mmm. Putem crede c asta are le"tur cu :coala sau cu 1nstitutul< a ntre&at Fan". 0 Pi! ori asta! ori nseamn c aa m(am nscut! am comentat sarcastic. ,.ist ansa s nu fi fost nscut aa! aa c *aidei s ncercm! pe &une! s "sim 1nstitutul mine. 9el puin! acum tim

ce denumire tre&uie s cu( tm. 1nstitutul pentru m&untirea 9alitii %ieii. 1nteresant! nu<

77
>e(ai trezit vreodat de o sut de ori mai o&osit dect .itunci cnd te(ai culcat< /n dimineaa urmtoare 0 cel puin! aa am presupus! c era dimineaa! din moment ce ne trezisem cu toii 0 m(am simit ca una dintre cele dousprezece prinese dansatoare! care au dansat toat noaptea! pn li s(au "urit condurii! iar apoi au fost nevoite s doarm toat ziua ca s.l(i revin. #umai c! o*! da; aM nu sunt prinesA &M dormitul ntr(un tunel de metrou i nc un atac cere&ral nu prea se compar cu dansatul noaptea ntrea"A i cM &ocancii mei militari erau nc n stare &un. 'ltfel! sentimentul era e.act la fel. 0 , diminea< a ntre&at 'n"el cscnd. 0 -i(e foame! au fost primele cuvinte! previzi&ile! ale lui #ud"e. 0 O+! o s(i dm ceva de mncare! am zis o&osit. 'poi mer"em s cutm 1nstitutul. Fan"! 1""2 i cu mine czusem de acord c nu le spunem nimic lor mici de *acOer! sau despre ultimul meu atac cere&ral. e ce s(i fac "ri$i< #e(au tre&uit vreo dou minute s ne "sim drumul prin tunelurile de metrou napoi la lumin i aer curat. /i dai seama imediat c ai respirat altceva dect aer curat! cnd o strad din #eP \orO i pare c are un miros c*iar proaspt i parfumat. 0 , atta lumin! a zis Gasman acoperindu(i oc*ii. 'poi; 0 -iroase a alune pr$ite n miere< ,ra imposi&il s reziti aromei lor incredi&ile. Putea fi i un ,liminator care s le vnd pe strad! pro&a&il tot ne(am fi dus. -i(am concentrat privirea asupra vnztorului. #u. #u era un ,liminator. 'm cumprat nite alune! apoi ne(am dus pe Fourteent* )treet! ronind! n vreme ce ncercam s(mi pun la punct o metod rezona&il de cutare prin ora. Primul lucru! o carte de telefon. 'm vzut o ca&in telefonic mai n fa! ns nu mai e.ista dect lanul de care atrnase cartea de telefon. #e(ar lsa vreun ma"azin s(o consultm pe a lor< @ei! 1nformaii! -(am scotocit prin &uzunare dup ceva mruni i(am ridicat receptorul. 'm format F??. 0 La #eP \orO! 1nstitutul pentru m&untirea 9alitii %ieii! am zis cnd operatorul a intrat automat pe fir. 0 #e pare ru. #u e.ist niciun numr de telefon su& acest nume. % ru"m verificai datele i revenii. Frustrarea era nsoitoarea mea constant. ' fi vrut s urlu. 0 :i(acum ce nai&a mai facem< l(am ntre&at pe Fan". )(a uitat la mine i puteam vedea c se concentra asupra pro&lemei. ' ridicat o pun"u de *rtie cerat. 0 'lune< 'm continuat s mer"em i s mncm. >ot ce(ai fi vrut s cumperi pe lumea asta se "sea de vnzare pe Fourteent* )treet din #eP \orO. esi"ur! noi nu ne permiteam nimic. >otui! era copleitor. 0 Hm&ii! suntei la 9andid 9amera! ne(a zis Fan"! artnd spre o vitrin. /ntr(un ma"azin de electronice! o camer de luat vederi cu circuit nc*is afia ima"inile trectorilor pe cteva ecrane de televizor. 'utomat ne(am lsat capul n $os i ne(am ntors cu spatele! devenind! instinctiv! paranoici n ceea ce privea captarea ima"inii noastre. eodat! am tresrit cnd un sin"ur impuls dureros! as( cuit! mi(a iz&it tmpla. /n acelai timp! cuvintele derulate pe ecranele >% mi(au atras privirea. -(am *ol&at nencreztoare cnd =un

dimineaa! -a. a aprut pe toate ecranele. 0 oamne! a r&ufnit Fan"! oprindu(se pe loc. 1""2 s(a ciocnit de el spunnd; 0 9e(i< 9e s(a ntmplat< 0 >u eti< m(a ntre&at Gasman. 9um de te cunosc tia< Coaca nseamn nvare! -a.! zicea %ocea din capul meu. ,ra aceeai ca noaptea trecut i mi(am dat seama c n(a fi putut spune dac era de adult! sau de copil! de femeie! de prieten sau duman. Grozav. Cocurile(i testeaz a&ilitile. istracia este crucial n dezvoltarea omului. u(te i te distreaz! -a.. -(am oprit! indiferent la "rmada de oameni care se scur"ea n $urul nostru pe strad. 0 #u vreau nicio distracie! %reau nite rspunsuri! am r&ufnit! fr s fi vrut asta... fata icnit care(i rspundea micii sale %oci. 5rc n auto&uzul pentru -adison 'venue! a zis atunci %ocea. 9o&ori cnd pare distractiv.

76
#u tiu cum v simii voi! ceilali care auzii "lscioare! dar ceva dintr(al meu m face s(l ascult cu toat atenia. 'm clipit i(am descoperit c stolul m privea solemn! uitndu(se cum m scufundam mai departe n demen total! c*iar su& oc*ii lor. 0 -a.! eti &ine< m(a ntre&at #ud"e. 'm dat din cap. 0 9red c ar tre&ui s urcm n auto&uzul pentru -adison 'venue! am rostit! cutnd vreun indicator stradal. Fan" m e.amin "nditor. 0 e ce< -(am ntors puin! ca s nu m poat vedea ceilali! i(am murmurat; 0 %ocea. du din cap. 0 ar -a.! a optit el! a&ia auzit! i dac(i o capcan< 0 #u tiu! am zis. ar poate c ar tre&ui s facem ce spune! pentru o vreme... s vedem. 0 ) facem ce spune< a ntre&at Gasman. O luasem spre colul strzii. L(am auzit pe Fan" spunnd; 0 -a. tot aude o voce n interiorul ei. #u tim ce(i. :i s te mai n"ri$orezi pentru ceilali. 0 9um ar fi contiina ei< a ntre&at #ud"e. >elevizoarele au vreo vin n asta< 0 #u tim! a rspuns Fan". 'cum vocea vrea s lum auto&uzul pentru -adison 'venue! din cte se pare. )taia de auto&uz se afla la paisprezece cvartale mai ncolo. 'm urcat i(am &"at &anii pentru &ilete n automat. :oferul ne(a fcut semn s mer"em mai departe! spunnd 3>recei! trecei! trecei4! cu un "las plictisit. )peram c %ocea nu voia s m fac s tot c*eltui din &ani! mai aveam periculos de puini. Pentru persoanele care nu se simt &ine n spaii mici! nc*ise! sau ncon$urate de ali oameni! o cltorie cu auto&uzul este aproape e"al cu a tri un comar. 'uto&uzul era att de a"lomerat! nct a tre&uit s stm pe interval! cu ali oameni lipii de noi. -i(am nc*ipuit c oricnd am fi putut spar"e un "eam i sri afar! ns ntrea"a poveste mi(a topit i ultimele mele rezerve de calm. 9apul mi se a"ita continuu! cutnd pasa"eri care s(ar fi transformat n ,liminatori. ,i! %oce< m(am "ndit. 9e mai urmeaz< )imt si"ur c asta te va surprinde! dar %ocea n(a rspuns. Ln" mine! 'n"el m inea de mn ncreztoare! privind cum se perinda oraul prin faa

"eamurilor. epin( iiea de mine. >re&uia s am "ri$ de toi. >re&uia s "sesc 1nstitutul. ac atacurile mele cere&rale m ucideau! Fan" prelua comanda. ar pn atunci! eram #umero 5no. #u puteam lsa stolul de iz&elite. 'i auzit asta! %oce< ac ai de "nd s m faci s(i las &alt pe toi! o s(i par ru c ai... intrat vreodat n mintea mea. O*! oamne! eram ne&un ru. 0 O+! oameni &uni! a anunat oferul auto&uzului prin difuzoare. Fift2(ei"*t* )treet! 'id ncepe distracia! 5luit! m(am uitat spre Fan"! apoi am nceput s mpin" pe toat lumea spre ua din spate a auto&uzului. 'm pit n lumina soarelui. 'uto&uzul s(a ndeprtat z"omotos! lsndu(ne s tuim n fumul "azelor de eapament. #e aflam la captul minunatului 9entral ParO. 0 9e...! am nceput! apoi oc*ii mi s(au fcut ct cepele cnd am vzut o cldire mare! cu vitrin din sticl! c*iar vizavi! peste drum. /n spatele vitrinei se vedeau un urs de plu uria! un imens soldat din lemn i o &alerin de aproape cinci metri! nlat pe vrful unui de"et. Firma indica 'FO )c*midt. 9el mai uimitor ma"azin de $ucrii din lume. Pi! &ine atunci.

6L
#oi! copiii sraci! $alnicii copii(psret! n(am mai fost niciodat ntr(un ma"azin de $ucrii. 1ar 'FO )c*midt este locul unde copiii cred c au murit i au a$uns n paradis. 9*iar pe interiorul uii de la intrare se afla un ceas imens! de dou eta$e! cu fi"urine n micare. 9ntecul 1tDs a )mall Zorld se auzea tare! dar cred c asta avea ca scop s acopere zarva. #u aveam nicio idee de ce ne aflam aici. Prea prea mult dac speram ca aceast mic z&en"uial s ne aduc mai aproape de "sirea 1nstitutului! ns am luat decizia de a vedea unde a$unsesem. O "iraf de plu! n mrime natural! ncon$urat de alte animale tot de plu! desc*idea calea spre o zon unde e.istau numai astfel de $ucrii! spaiu care! practic! era la fel de mare ca i fosta noastr cas. -(am uitat n $os spre Gazz2 i 'n"el! i i(am vzut cum se *ol&au cu "ura cscat la mult prea multe $ucrii nemaivzute! prea multe ca s mai poat fi nelese. 0 1""2! a spus Gasman! e.ist o sal ntrea" numai cu 1 e"o i =ionicle. 0 u(te cu ei! i(am spus lui Fan". :i s nu ne pierdem din vedere unul pe altul! da< ' dat din cap i i(a urmat pe &iei n sala Le"o! n vreme ce eu m(am dus dup 'n"el i #ud"e! care ridicau n &rae animalele de plu unul dup altul. 0 O*! oamne! mi(a spus #ud"e! innd un mic ti"ru de plu! o*! -a.! nu(i sta lucrul cel mai dr"u< O*! numele lui e )amson. /n"duitoare! am czut de acord c era! ntr(adevr! cel mai dr"u lucru i(am continuat s m uit prin $ur fie dup vreun ,liminator! fie dup un indiciu spre care m(ar fi putut diri$a %ocea. 0 -a.< 'n"el m tr"ea de mnec. -(am ntors spre ea i a ridicat un ursule de plu. ,ra m&rcat ca un n"er! cu un vemnt al& i aripioare la spate. 5n mic nim& din srm aurit i plutea deasupra capului. Oc*ii lui 'n"el m priveau ru"tori. 'm verificat ct costa. Plcerea de a avea acest mic ursule de plu putea fi a ei contra sumei de patruzeci i nou de dolari. 0 /mi pare aa de ru! 'n"el! am zis! aplecndu(m la nivelul ei. ar acest ursule cost patruzeci i nou de dolari. 'proape c am rmas fr &ani... n(am n niciun caz! nici pe(aproape! asemenea sum. 9*iar mi pare ru. ' vrea s i(? pot cumpra. :tiu c este un n"er! ca tine. 'm mn"iat(o pe pr i i(am dat ursul napoi. 0 ar l vreau! s(a rstit 'n"el! ceea ce nu(i sttea deloc n caracter. 0 'm spus nu. 'sta(i! fetio.

-(am ndeprtat civa pai! dar am rmas destul de aproape de fete! pentru a m uita la un aran$ament 3mistic4. 'colo se aflau -in"iue -a"ic 7! iar cnd le scuturai! pe suprafaa micului lor ecran aprea un rspuns. 'm scuturat una. 3Foarte posi&il4! a aprut predicia. in pcate! uitasem s(i pun o ntre&are. -ai era i un $oc numit 9a(&ala*!! un altul de "*icit n stil i"nesc! apoi vec*ea noastr preferat; o t&li Oui$a. 'm respirat adnc! cu minile n &uzunare! i m(am uitat prin ma"azin. Poate c reueam s dormim aici la noapte. 'm detectat cu coada oc*iului o micare uoar! iar privirea mea de vultur s(a concentrat n acea direcie. ,ra piesa t&liei Oui$a! piesa despre care se presupune c o micau 3spiritele4 pe suprafaa ta&lei! oprindu(se asupra anumitor litere! ns toat lumea tie c trucul l fac copiii. 'sta ns se mica fr s(o atin" nimeni. 'm privit n $ur. #u era nimeni prin apropiere. 'n"el se afla la vreo ase metri distan! nu se uita la ea! i inea nc n mn ursuleul(n"er. -i(am plim&at mna pe deasupra mec*eriei 0 nu e.istau fire. 'tinsese litera ) i apoi '. 'm ridicat t&lia i(am inut(o sus! n caz c era manevrat cu a$utorul unui ma"net. 1ndicatorul atinse apoi litera % i se ndrepta spre ,. )ave. 'm pus t&lia napoi de parc ar fi fost nroit n foc. -icuul triun"*i ne"ru se opri pe litera >. 'poi se mut pe @. 'poi pe ,. >*e. 'lunec foarte ncet spre Z! i m(am ncruntat. )e mic n partea de sus! pe litera O! i mi(am ncletat flcile. /n momentul cnd a a$uns la R! eram "ata s arunc t&lia prin ma"azin. Plin de furie! am privit cum termina. L(ul! (ul. 'poi literele -! ' i V. )ave t*e Porld! -a..

6?
Fan"! )(a ntors spre mine! mi(a vzut faa i! instantaneu! i(a luat de mn pe 1""2 i Gasman. #i s(au alturat! mie i lui #ud"e! su& orolo"iul uria. 0 @aidei s plecm de aici! am murmurat. O t&li Oui$a tocmai mi(a spus s salvez lumea. 0 oamne! parc ai fi o persoan cele&r! a zis Gasman! i era clar c nu simea ameninarea de ru au"ur ca i mine. 0 5nde(i 'n"el< a ntre&at Fan". 'm ntins mna i(am rmas cu ea n aer. -i(am rotit privirea n $ur i m(am repezit napoi la raionul cu animale de plu. e$a! panica m copleise cu totulA nu trecuse nicio sptmn de cnd fusese rpit... -(am oprit derapnd ln" un cimpanzeu n mrime natural! atrnat de un suport. /n faa mea! 'n"el vor&ea cu o femeie mai n vrst. #u vzusem niciodat un ,liminator att de &trn! aa c pulsul mi s(a mai calmat puin. 'n"el prea trist i inea ursuleul(n"er n &rae ar( tndu(? femeii. 0 9e se ntmpl...! a nceput Fan". Femeia a ezitat! apoi a spus ceva ce n(am putut nele"e! iar c*ipul lui 'n"el s(a luminat i fetia a nceput s dea ner&dtoare din cap. 0 9ineva(i cumpr ceva lui 'n"el! a spus 1""2 optit. 'n"el tia c o priveam! ns refuza s(i ntoarc privirile spre noi. Le(am urmat toi cinci pn la cas i(am privit nencreztoare cum femeia! prnd un pic nucit! i(a scos portofelul i(a pltit ursuleul lui 'n"el. Practic! 'n"el srea n sus de &ucurie. Jopia vesel! strn"nd ursuleul la piept! i(am auzit(o spunnd 3mulumesc4 de aproape o mie de ori. 'poi! avnt nc un aer uor confuz! femeia a zm&it! a il at din cap! i a prsit ma"azinul. 'm dat nval n $urul celei mai mici mem&re a familiei noastre. 0 9e(a fost asta< am ntre&at. e ce i(a cumprat femeia ursul< Cucria asta cost patruzeci i
0

nou de dolarii 0 9e i(ai spus< s(a interesat 1""2. #ou nu ne cumpr nimeni nimic. 0 #imic! a rspuns 'n"el! inndu(i strns ursuleul. ,u doar am ntre&at(o pe doamn dac n(ar vrea s(mi cumpere acest ursule! c(? voiam foarte! foarte mult i nu .iveam destui &ani. 'm nceput s(i mpin" pe toi spre ua principal! nainte ca 'n"el s mai roa"e pe cineva s(i cumpere o "iraf n mrime natural. 'far! soarele strlucea pe cer i venise vremea prnzului. ,ra timpul s revenim la tre&urile noastre. 0 'adar! pur i simplu! ai ru"at o necunoscut s(i cumpere o $ucrie scump! iar ea s(a conformat< am ntre( &at(o pe 'n"el. ' dat din cap! netezind &lana ursuleului ei pe ln" urec*i. 0 a. oar am ru"at(o s mi(? cumpere. :tii! cu mintea mea.

6B
Fan" i cu mine am sc*im&at o privire. 'sta era puin cam nspimnttor. e fapt! c*iar nspimnttor de(a &inelea. 0 @m... mai e.act! ce vrei s spui< am ntre&at(o pe 'n"el. O+! poate s nelea" "ndurile i sentimentele ma$oritii oamenilor! dar asta a fost pentru prima dat cnd .im auzit(o spunnd c trimisese un "nd. 0 oar am ru"at(o! n mintea mea! a rspuns 'n"el a&sent! ndreptnd aripioarele al&e ale ursuleului. 1ar ea a zis c &ine. :i mi l(a cumprat. 'm s(i spun 9eleste. 0 'n"el! vrei s spui c ai influenat acea femeie n aa 1ci nct s(i cumpere ursul< am ntre&at cu pruden. 0 9eleste! zise 'n"el. 9e nseamn s influenezi< 0 ) ai un efect asupra a ceva sau cuiva! am spus. Pare c! ntr(un fel! ai fcut(o pe femeia aceea s(i cumpere ursul... 0 9eleste. 0 9eleste! fie c voia sau nu. 1i dai seama ce spun< 'n"el s(a ncruntat i a ridicat din umeri! prnd stn$enit. 'poi! fruntea i s(a descreit. 0 Pi! c*iar o voiam pe 9eleste. -ai mult dect orice altceva pe lume. e parc asta ar fi $ustificat tot. 'm desc*is "ura s(i e.plic lecia de via care urla s fie predat aici! dar Fan" mi(a prins privirea. ,.presia lui mi spunea; 3nu acum4! aa c am tcut i(am dat din cap! ateptnd s(mi spun mai trziu la ce se "ndise. 1ar acum! napoi la misiunea noastr. #umai dac a avea vreun indiciu ct de mic le"at de "sirea 1nstitutului. #e(am oprit i(am cumprat falafel pentru prnz! cu oc*ii n patru dup orice prime$die n timp ce mneam din mers. 'n"el i(a &"at ursuleul 0 9eleste 0 n talia pantalonilor! ca s poat avea am&ele mini li&ere. 'n"el are doar ase ani i numai umnezeu tie c nu a avut parte de ceea ce se c*eam o educaie normal. >otui! m "ndeam c era destul de mare ca s tie diferena dintre &ine i ru. 9redeam c tia c influenarea acelei femei s i(o cumpere pe 9eleste a ei era ceva "reit. ar o fcuse! oricum. Lucru pe care(? "seam foarte tul&urtor. -(am cutremurat i m(am apucat de tmple! n vreme ce %ocea tmpit mi(a spus; , doar o $ucrie! -a.. 9opiii merit $ucrii. #u crezi c i tu ai merita una < 0 )unt prea mare pentru $ucrii! am mormit furioas! iar Fan" s(a uitat surprins la mine. 0 %oiai o $ucrie< a ntre&at Gasman nedumerit.

'm scuturat din cap. #u m luai n seam! frailor. %or&eam doar cu Glsciorul meu din cap. ar cel puin! de data asta! nu m(a mai durut att de tare. mi pare ru c te doare uneori! -a.. #u vreau s te rnesc. %reau s te a$ut. 'm strns din &uze! ca nu cumva s rspund. 9nd voiam o informaie! tceaA cnd nu voiam s aud nimic! %ocea devenea vor&rea. ,ra aproape la fel de enervant ca i Fan".

6E
'm nceput s m sperii de(a &inelea. Oriunde mer"eam! ceva din 9ealalt Parte a$un"ea la mine. ac nu era o voce din capul meu! era un ecran de televizor ntr(o vitrin. ,ra un putan *acOer ntr(un tunel de metrou! coninutul minii mele fiind afiat pe computerul lui. :oferul de auto&uz care ne spune unde(i distracia. ,liminatorii. 9um se spune... c nu eti paranoic dac cineva c*iar te urmrete< 0 )untem ncon$urai! am murmurat! *ol&ndu(m la vrfurile "*etelor mele! n timp ce mer"eam ntins. L(am simit pe Fan" fcnd o ntoarcere la EIL de "rade c*iar ln" mine. 0 #e pierdem vremea! am zis! n cele din urm! frustrat. >re&uie s "sim 1nstitutul. ) descoperim istorii destine. #u tre&uie s mer"em la ma"azine de $ucrii. >re&uie s o lum ct se poate de n serios. >oate la vremea lor! -a.. Fan" era pe cale s(mi rspund! dar am ridicat un de"et; o clip. >re&uie s nvei cum s te rela.ezi. Rela.area faciliteaz nvarea i comunicarea. )tudiile au demonstrat asta. ar tu nu te rela.ezi. 0 =ineneles c nu m rela.ez! am uierat n oapt. >re&uie s "sim 1nstitutul! Rmnem fr &ani! )untem n permanen n pericol! 9eilali se opriser i m priveau alarmai. Fan" era! pro&a&il! "ata s m duc la un spital de ne&uni. mi pierdeam minile cu totul! da< 9eva mi afectase creierul 0 am avut o comoie cere&ral sau aa ceva! iar acum auzeam voci. 'sta m deose&ea de restul stolului. ,ram mult prea diferit. - simeam sin"ur. , doar o sin"ur voce! -a.. #u voci. Linitete(te. 0 9e(i cu tine! -a.< m(a ntre&at Gasman. 'm inspirat adnc i(am ncercat s m adun. 0 - simt de parc a fi pe cale s e.plodez! am recunoscut cu toat sinceritatea. 'cum trei zile! 'n"el spunea c a auzit c ar fi mai multe informaii despre noi ntr(un loc numit 1nstitutul! din #eP \orO. -ai multe informaii. 'sta ar putea fi ceea ce(am vrut ntotdeauna s tim. 0 9 am putea afla mai multe despre prinii notri< a ntre&at 1""2. 0 a! am rspuns. /ns acum suntem aici! i se ntmpl tot felul de lucruri cu adevrat ciudate! i nu sunt si"ur.. . Fr niciun avertisment! mi s(a ridicat prul pe ceaf. 0 )alutare! copii! oi ,liminatori srir direct n faa noastr! din *olul unei cldiri. 'n"el a ipat! iar eu am prins(o instinctiv de mn! tr"nd(o cu putere napoi. /ntr(o fraciune de secund! m(am rsucit pe clcie i "oneam acum cu toii pe trotuar! cu vitez ma.im. Fan" i 1""2 erau n spatele nostru! #ud"e i cu Gasman de(o parte i de alta. >rotuarele erau pline de oameni i parc str&team un traseu cu o&stacole. 0 >raversai! am stri"at i m(am npustit n strad. >oi ase ne(am strecurat printre dou ta.iuri care treceau! ai cror oferi cla.onar furioi. /n urma noastr am auzit un &uuf! puternic i un ipt de surpriz! pe $umtate n&uit. 0 5n curier pe &iciclet l(a cosit pe unul dintre ,liminatori! a stri"at Fan".

Poi s c*icoteti n timp ce fu"i pentru a(i scpa pielea i prote$ezi un copil de ase ani< ,u pot. ar dou secunde mai trziu! o mn "rea! dotat cu "*eare! m(a nfcat de pr! tr"ndu(m n spate. -na lui 'n"el mi(a fost smuls dintr(a mea! i fetia url ceva de o crim sn"eroas. 9rezi c nele"i ceva din aceste cuvinte! crim sn"eroas< 9rede(m; nu pricepi.

6F
Fr s se opreasc! puternicul ,liminator m(a azvrlit peste umrul lui. :i s mai vor&eti de moarte. 1(am simit mirosul aspru! de animal! i(am vzut oc*ii in$ectai. Rdea! fericit c m prinsese! iar colii lui lun"i i "al&eni artau! de fapt! mult prea mari pentru &otul lui. 'n"el continua s urle. 9rim sn"eroas! 'm dat din picioare i am lovit i pocnit i z"riat! ns -iminatorul doar rdea i apoi se apuc s distru" trotuarul! n vreme ce lumea se uita curioas. 0 , vreun film< am auzit pe cineva ntre&nd. #a... e prea ori"inal pentru @oll2Pood. Fac continuri. Ridicndu(mi capul! l(am vzut pe Fan"! ntunecat i *otrt! ndreptndu(se spre noi. Jinea pasul! dar nu ne .i$un"ea din urm. ac atepta s treac vreo main! eram terminat. -(am z&tut ct am putut de tare! mucndu(? pe ,liminator! ?ovindu(? i z"riindu(?! ns toate acestea aveau asupra &estiei un efect enervant de sla&. 'u tost crescui fr receptori de durere< 0 Fan"! am rcnit! vzndu(? tot mai ndeprtat. istana dintre noi tot cretea. %a"! nc mai puteam auzi ipetele ascuite ale lui 'n"el. in "ur mi neau toate cuvintele spurcate pe care le tiam! punctate cu lovituri! mucturi i cotono"eli. ,liminatorul nici mcar nu ncetinea. 5rmtorul lucru de care mi amintesc este c am picat! &rusc! fr nicio avertizare! ca i cum cineva i(ar fi retezat ,liminatorului picioarele de su& el. ' czut la pmnt cu o &ufnitur "reoas! iar eu m(am lovit cu capul de trotuar! aa c am vzut stele verzi. Picioarele(mi erau imo&ilizate! i( am nceput s dau din ele disperat! c*inuindu(m s mi le scot de su& el. #u se mica. ) fi leinat< 9um< 9u "reu am reuit s(mi eli&erez picioarele i s stau n patru la&e! dup care m(am *ol&at la ,liminator. )ttea complet nemicat! cu oc*ii desc*ii i sticloi. 5n firior de sn"e(i ieea din "ura care era pe cale s se transforme ntr(un &ot de lup. 9iva curioi se opriser s ne priveasc! dar ma$oritatea oamenilor i vedeau de drum! vor&ind la celulare. %iaa continua! nea&tut! n #eP \orO 9it2. Fan" a scos un rcnet i m(a a$utat s m ridic n picioare fr mena$amente! ncepnd s m tra" dup el. 0 )tai! i(am zis. Fan"... cred c(i mort. Fan" i(a mutat privirea de la mine la ,liminator! apoi i(a nfipt "*eata n trupul nemicat. 'cesta nu s(a clintit! nu a clipit. /nc inndu(m de mn! Fan" a n"enunc*eat i i(a pus de"etele pe nc*eietura ,liminatorului! precaut i atent la orice micare. 0 'i dreptate! a zis el! ridicndu(se. , mort. 9e i(ed fcutD. 0 #imic. - z&team pe spatele lui! dar n(am fcut nicio scofal. :i dintr(odat! s(a pr&uit ca un morman de crmizi. -ulimea devenise tot mai numeroas i se apropiase mai mult! n vreme ce restul stolului "onea spre noi. 'n"el mi(a srit n &rae i a iz&ucnit n lacrimi. 'm inut(o strns i(am ncercat s(o linitesc! spunndu(i c era n ordine! eram n si"uran. Fan" a tras n $os de "ulerul ,liminatorului! doar o secund. 'm vzut amndoi tatua$ul de pe ceafa lui;

??(LL(LK. 9*iar atunci! i fcu apariia o main de poliie! cu "i( rofarurile aprinse i sirena pornit. 'm nceput s ne pierdem n peisa$! amestecndu(ne prin mulime. 0 5n icnit de dro"at! a rostit atunci Fan" cu "las tare. 'poi ne(am micat repede! tulind(o dup primul col ieit n cale. 'm lsat(o pe 'n"el $os i ea a nceput s aler"e pe ln" mine! innd pasul i smiorcindu(se. 'm inut(o strns de mn i i(am zm&it linititor! cu toate c! de fapt! tremuram toat pe dinuntru. 'sta fusese de(a dreptul nspimnttor. >re&uia s "sim 1nstitutul i s plecm nai&ii de aici! napoi n deert. 5ndeva unde nu ne(ar mai "si niciodat. >otui! se fcuse trziu. ,ram n apropierea parcului unde plnuisem s dormim. /n strad! pe ln" noi! treceau maini i ta.iuri! fr ca nimeni s tie de drama care tocmai avusese loc. 0 eci avea cinci ani! a spus Fan" ncet. 'm dat din cap. 0 9reat n noiem&rie! anul BLLL! numrul apte dintr(o serie. #u dureaz prea mult! nu< 9t de mult vom tri noi< #oi toi< Oricare dintre noi< 'm inspirat adnc i m(am uitat prin $ur. Privirea mi(a lost atras de unul dintre ta.iurile care purtau diverse reclame luminoase! pentru CoeDs Famous Pizza! sau pentru vreo companie de curenie sau vreun restaurant. Pe capota acestuia se vedeau cuvintele; 3Orice cltorie ncepe cu un pas.4 Parc era un ta.i(rva. Orice cltorie! un pas. 5n pas. 'm clipit. -(am oprit i m(am uitat n $os! acolo unde picioarele mele fceau un pas dup altul n aceast cltorie lun"! &izar. 'poi am o&servat un copac pipernicit i ndoit! ntr(o "aur din asfalt. 5n "rila$ de metal mpiedica lumea s(i calce rdcinile n picioare. e(a&ia vizi&il printre &arele "rila$ului! un card din plastic. L(am ridicat! spernd s nu vd vreun fitil aprins lipit de el. ,ra un card &ancar! de "enul celor folosite la &anco( mate. 'vea numele meu trecut pe el; -a.imum Ride. L(am tras pe Fan" de mnec! artndu(i crdul n tcere. ' cscat puin oc*ii! aa c mi(am dat seama c era uluit. :i voil! vec*ea mea prieten! %ocea! s(a manifestat c*iar n clipa aceea; /l poi folosi dac "*iceti parola. -i(am ridicat privirea! ns ta.iul meu mistic dispruse. 0 Pot s(l folosesc dac "*icesc parola! i(am zis lui Fan". ' dat din cap. 0 O+. /n"*iind n sec! am pitit crdul ntr(un &uzunar. 0 -ai s mer"em n parc! am rostit. /n dr"uul i si"urul 9entral ParO.

6G
9um poate %ocea s tie unde m aflu i ce vd< i(am optit lui Fan". #e cui&riserm toi ase pe cren"ile puternice! primitoare! ale unui ste$ar uria din 9entral ParO. 'flai la aproape treisprezece metri deasupra solului! puteam vor&i le$er! fr s ne aud nimeni. #umai dac nu cumva copacul a fost modificat. 9rede(m! mi(am pierdut orice capacitate de a fi surprins de ceva. 0 ,ste nuntrul tu! mi(a rspuns Fan"! rezemndu(se de trunc*iul copacului. ,ste ceea ce eti tu. , ncastrat n toate simurile tale! tie unde eti i ce faci. O*! nu! mi(am zis! cu moralul la pmnt. #u m "ndisem la aa ceva. 'sta nsemna c nu mai aveam intimitate n nimic din ceea ce fceam< 0 #ici c*iar n &aie< Oc*ii lui Gasman se cscar de uimire i amuzament. #ud"e i reprim un rn$et! n vreme ce(i
0

aruncam lui Ulazz2 o oc*ead cu oc*ii mi$ii. 'n"el netezea vemntul lui 9eleste i(i cura &lana. 'm scos crdul i l(am e.aminat. /nc(? mai aveam pe cel furat de la nemernicul din 9alifornia! i le(am comparat. 9el nou prea la fel de le"al ca i cel vec*i. L(am nfipt pe cel vec*i ntr(o crptur adnc din scoara copacului! oricum nu(? mai puteam folosi. 0 eci tre&uie s descoperim P1#(ul! am murmurat! ntorcnd crdul nou pe toate feele. Grozav. 'sta n(o s ne ia dect vreo mie de ani! aa ceva. ,ram mai mult dect o&osit. e asemenea! mai aveam i un cucui impresionant la cap! de la contactul &rutal cu asfaltul. 'sta pentru c! tii tu! nu aveam de$a destule pro&leme pe cap. Fr niciun cuvnt! mi(am ridicat pumnul stn". Fan" i l(a pus pe al su peste el! apoi 1""2! #ud"e! Gazz2 s(a aplecat de pe crean"a lui i a reuit s ne atin"! ct de ct. 'n"el s(a aplecat i ea i i(a pus pumnul pe al lui Gazz2! apoi la&a lui 9eleste pe pumnul ei. L(am auzit pe Gazz2 oftnd. )au ceva pe(aproape. #e(am atins minile i apoi ne(am aezat conforta&il pe cren"ile late. 'n"el se afla c*iar deasupra mea i piciorul ei mic atrna i(mi atin"ea "enunc*iul. 'm vzut(o cum i(a spri$init ursuleul de copac. O dulcea. 'erul serii adia asupra mea. 5ltimul meu "nd a fost c eram recunosctoare pentru c suntem mpreun i la adpost cel puin pentru nc o noapte.

6I
0 ,ste interzis s v crai n copaci n 9entral ParO! a rsunat un "las su&ire! ns foarte puternic. 'm fcut oc*i i! instantaneu! m(am iz&it de privirea ntunecat a lui Fan". #e(am uitat n $os. O main de poliie era parcat dedesu&t! cu luminile aprinse. e parc la #eP \orO n(ar mai fi avut niciun delict mai important de rezolvat dect nite copii care dormeau ntr(un copac. 0 9um de tiu c suntem aici< a mormit Gasman. 9ine se uit prin copaci< O poliist n uniform ni se adresa prin sistemul de amplificare; 0 ,ste interzis s v urcai n copaci n 9entral ParO! a repetat ea. % ro" s co&ori imediat. 'm "emut. 'cum tre&uia s ne micm "reoi pn $os! in loc s srim i s aterizm ca nite super(mutani teri&ili ce eram. 0 O+! frailor! am spus. 9o&oriA ncercai s prei normali. 9nd a$un"em $os! o rupem la fu". ac ne desprim! ne rentlnim la colul dintre Fift2(fourt* )treet i Fift* 'venue. 9omprende< 'u dat din cap. Fan" a co&ort primul! iar 1""2 l(a urmat cu "ri$! pipindu(i drumul. Frate! pentru nite adolesceni mari ca ei! se descurcau minunat! erau ca nite veverie. 'n"el a co&ort dup ei! apoi #ud"e! Gazz2 i eu ultima. 0 ,.ist afie indicatoare peste tot! care arat clar c urcatul n copaci este interzis! a nceput cellalt poliist s e.plice! pe un ton infatuat. #oi ncercam s ne retra"em ncet! fr s atra"em atenia. 0 )untei fu"ii de(acas< s(a interesat poliista. % ducem noi. Putei suna acas! s vor&ii cu ai votri. O*! doamn poliist! ar fi o mic pro&lem cu asta... O alt main de patrulare trase pe dreapta i aprur nc doi poliiti. 'poi se auzi *ritul unui PalOie(talOie i primul poliist i(l scoase ca s rspund. 0 'cum! am optit! i toi ase ne(am mprtiat! fu"ind de acolo ct de repede puteam. 0 9eleste! am auzit(o pe 'n"el ipnd i m(am ntors vznd(o cum aler"a napoi ca s(i recupereze ursuleul. oi poliiti "oneau spre el. 0 #u! am stri"at! nfcnd(o de mn i tr"nd(o dup mine. 'proape c se lupt cu mine! proptindu(i piciorul n pmnt i ncercnd s(mi desprind de"etele de pe nc*eietura ei. 'm tras(o n &rae i am rupt(o la fu"! aruncnd(o lui Fan" cnd l(am a$uns din urm.

up o privire rapid n urm! am vzut c poliista ridicase ursuleul i se *ol&a dup noi. /n spatele ei! ceilali sreau n mainile lor de patrulare. >ocmai cnd am trecut de un col! n cea mai mare vitez! am vzut un poliist nalt urcnd n main. 'm clipit la "reu! de dou ori! iar inima parc mi(a n"*eat. ,ra Ce&. )au mi s(a prut< 'm scuturat din cap i(am luat(o la "oan! a$un"ndu(i din urm pe ceilali. 0 9eleste! ipa 'n"el! ntinzndu(se peste umrul lui Fan". 9eleste! Prea c avea inima frnt! i m m&olnvea "ndul c tre&uia s(o o&li" s(i lase $ucrioara n urm! dar dac aveam de ales ntre 'n"el i 9eleste! o preferam pe 'n"el la orice or. 9*iar dac m ura pentru asta. 0 'm s(i cumpr altul! i(am promis n "ra&! n vreme ce picioarele(mi "oneau ca s in pasul cu Fan". 0 #u vreau altul! a scncit ea! cuprinznd "tul lui Fan" cu am&ele &rae i ncepnd s pln". 0 'm scpat< a ntre&at Gasman privindu(m peste umr. -(am uitat n urm. ou maini de poliie! cu "irofa( ruri i sirene! "oneau prin traficul intens ndreptndu(se spre noi. 0 #u! -i(am lsat capul $os i(am accelerat. 5neori! mi se prea c nu vom fi niciodat li&eri! n si"uran. #iciodat! nicicnd! ct triam noi. Oricum! s(ar putea ca nici asta s nu dureze cine tie ct.

6K
'm luat(o spre sud i apoi spre est! afar din parc! spernd s ne pierdem prin mulimea de oameni! venic prezent! care umplea strzile. Fan" o ls $os pe 'n"el i ea o lu supus la "oan! cu feioara ei al& i scldat n lacrimi. -( am simit foarte! foarte ru pentru 9eleste. 1""2 aler"a alturi de mine! cu mna ntins! atin"ndu( m uor. ,ra att de &un n meninerea ritmului! prin felul n care se inea de "rup! nct aproape uitai c este or&. 'm trecut de Fift2(fourt* )treet! cu poliia nc pe urmele noastre. 0 1ntrm n ma"azin< a ntre&at Fan"! venind ln" mine. 'poi o tulim pe ieirea din spate< - "ndeam. #umai dac am putea s decolm! s ne ridicm n aer! desprinzndu(ne de sol! departe de toat *rmlaia! departe de mulimea de oameni i de poliaii care ne urmreau! s fim sus! pe cerul al&astru! al&astru! li&eri... - mncau aripile de dorina de a le desc*ide &rusc! ntinzndu(le n toat lun"imea lor! prinznd n ele lumina soarelui i vntul. 0 -da! poate c da! am rspuns. @aidei s cotim spre ost! pe Fift2(first. 'a am fcut. 'm intrat n ma"azin i am ieit prin spate. Rapid. 'proape c am iz&ucnit n rs cnd mi(am dat seama c era o strad cu sens unic! nu pe direcia care le tre&uia lor. -ainile de patrulare vor tre&ui s fac un ocol. #umai dac am putea "si un refu"iu! nainte s ne a$un" din urm... 0 9e(i aia< a stri"at #ud"e! artnd cu mna. -(am oprit printr(un derapa$! aa cum vezi doar n desenele animate. /n faa noastr era o cldire enorm! cenuie. )e nla spre cer! ascuit i dantelat spre vrf! nu ca un z"rie(nori. -ai de"ra&! ca i cum cristalele cenuii! de stnc! ar crete spre cer! ntinzndu(se i su&iindu(se lot mai mult! pe msur ce nainteaz. )e vedeau i trei ui &oltite! cea din mi$loc fiind i cea mai mare. 0 , vreun muzeu< a ntre&at Gazz2. -(am uitat dup o inscripie. 0 #u! am rspuns. ,ste 9atedrala )aint PatricO. , o &iseric. 0 O &iseric! a e.clamat #ud"e entuziasmat. #(am lost niciodat ntr(o &iseric. Putem s intrm< ,ram pe cale s(i amintesc c fu"eam s ne salvm pielea! c nu o fceam pe turitii! dar Fan" a rostit ncet; 0 'dpost.

:i(atunci mi(am amintit cum! pe vremuri! &isericile o&inuiau s fie locuri de refu"iu pentru oameni! poliailor nu le era permis s intre. La fel ca acum cteva sute de ani. Pro&a&il! nu mai era cazul acum! dar era imens i plin de turiti! i mai era i un loc potrivit unde s te pierzi! ca oricare altul.

67
5n uvoi constant de oameni se scur"ea prin ua mare din mi$loc. #e(am amestecat printre ei! i( am ncercat s ne pierdem prin mulime. 9nd am trecut de u! aerul a devenit! &rusc! mai rcoros i nmiresmat de ceva care mirosea a strvec*i i &isericesc... cumva reli"ios. /nuntru! oamenii s(au rsfirat. 5n "rup se aduna pentru un tur cu "*id! alii se plim&au! pur i simplu! prin $ur! citind plcuele! lund pliante. ,ra incredi&il de mult linite! innd cont de mrimea cldirii! ct un stadion de fot&al! plin cu sute de oameni. )pre partea din fa! oameni se aezau n strane! sau n "enunc*eau! cu capetele plecate. 0 @aidei! am rostit ncet. Pe acolo. >oi ase am pit n linite pe podeaua rcoroas din marmur! spre altarul uria! al&. #ud"e avea "ura lar" cs cat! capul dat pe spate! n timp ce se *ol&a la razele de soare filtrate prin toate ferestrele cu vitralii. easupra noastr! tavanul se ridica la trei eta$e nlime! &oltit i sculptat ca un palat. 0 ,ste un loc uimitor! a optit Gasman! iar eu am dat din cap. - simeam &ine aici! n si"uran! c*iar dac ,liminatorii sau poliaii puteau s intre pe u la fel ca oricine altcineva. ei interiorul &isericii era enorm i a"lomerat! totui! e.ista o &un vizi&ilitate. #u era deloc un loc ru. 5n loc &un. 0 9e fac oamenii acolo< a optit 'n"el. 0 9red c se roa"! i(am rspuns. 0 @ai s ne ru"m i noi! a spus apoi 'n"el. 0 /*m... ar ea pornise de$a spre o stran "oal. /naint pn n mi$locul ei! apoi se ls $os i trase mica pern pentru ru"ciune. 'm vzut(o cercetndu(i pe alii! s vad cum s procedeze corect! apoi n"enunc*e i(i ls capul n $os! peste minile mpreunate pentru ru". Pariez c se ru"a pentru 9eleste. 'm intrat i noi n stran dup ea! n"enunc*ind nendemnatici i nu cu totul convini. 1""2 a atins mna lui Uiazz2! uor ca pana! apoi s(a aezat i el n aceeai poziie. 0 Pentru ce ne ru"m< a ntre&at el ncet. 0 @m... pentru orice vrei tu< mi(am dat cu presupusul. 0 #e ru"m lui umnezeu! nu< s(a interesat #ud"e! ca s fie si"ur. 0 9red c asta(i i ideea! am zis! fr s am vreun indiciu real. :i totui! am avut o senzaie ciudat! ca i cum! dac doreai s ceri ceva! acesta era locul cel mai potrivit s(o faci. 9u tavanul nalt! uluitor! cu toat marmura i strlucirea! reli"ia i credina care ne ncon$urau! se simea c acesta era locul unde ase copii fr un cmin ar putea fi auzii. 0 ra" umnezeule! a rostit #ud"e optit! vreau prini adevrai. ar vreau ca i ei s m doreasc. %reau s m iu&easc. ,u de$a i iu&esc. >e ro" s vezi ce poi face. -ulumesc foarte mult. 9u dra"oste! #ud"e. O+! n(a zice c eram e.peri n asta sau n orice altceva. 0 >e ro"! adu(mi(o pe 9eleste napoi! a opti 'n"el! cu oc*ii strns nc*ii. :i a$ut(m s cresc mare! s fiu ca -a.. :i ai "ri$ de toi. :i f(le ceva celor ri. 'r tre&ui s nu mai poat s se atin" de noi. 'min! m(am "ndit. )urprins! am remarcat c Fan" i inea oc*ii nc*ii! ns nu(i mica &uzele! i n(am putut s

aud nimic. Poate c doar se odi*nea. 0 %reau s pot s vd n $ur! a rostit i 1""2. 'a cum fceam cnd eram mic. :i mai vreau s pot s(i tra" uturi n fund lui Ce&. -ulumesc. 0 oamne! vreau s fiu mare i puternic! a optit Gasman! iar eu am simit cum mi se punea un nod n "t! pri( vindu(i prul &lond! vlvoi! oc*ii nc*ii de atta concentrare. #u avea dect opt ani! dar cine tia cnd avea s(i vin sfritul< 0 9a s(o pot a$uta pe -a. i pe ceilali! a nc*eiat el. 'm n"*iit cu noduri! clipind des! ca s(mi stvilesc lacrimile. 'm inspirat i e.pirat adnc de cteva ori! apoi am fcut o verificare! pe furi! de $ur mpre$ur. /ntrea"a catedral era linitit! panic! fr ,liminatori. Ce& pe care(? vzusem se dusese oare cu poliaii< Poli itii erau adevrai! sau erau &tuii de la :coal ori de la 1nstitut< Pcat c 'n"el a scpat(o pe 9eleste. Fir(ar! Fetia reuete! n sfrit! s o&in ceva ce( i dorete! i apoi soarta i(? smul"e din mini. 0 >e ro"! a$ut(o pe 'n"el cu 9eleste! m(am trezit murmurnd! i mi(am dat seama c(mi nc*isesem oc*ii. #u aveam nicio idee cu cine vor&eam... #iciodat nu m(am ntre&at dac credeam n umnezeu. 'r fi permis umnezeu *alatelor al&e de la :coal s ne fac ceea ce au fcut< 9um funciona asta! mai precis< ar acum eram luat de val! aa c m(am lsat dus. 0 :i te ro"! a$ut(m s fiu un conductor mai &un! un om mai &un! am zis! micndu(mi &uzele fr s scot niciun sunet. F(m mai cura$oas! mai puternic! mai deteapt. '$ut(m s am "ri$ de stol. '$ut(m s "sesc nite rspunsuri. :i... mulumesc. -i(am dres vocea. #u tiu ct am rmas acolo! pn la urm mi(au amorit "enunc*ii. ,ra ca i cum o pace n"ereasc s(ar fi po"ort asupra noastr! ca atunci cnd o adiere &lnd ne mn"ia penele. #e(a plcut aceast cas. #u voiam s plecm.

66
-(am "ndit serios s rmnem n catedral! s ne ascundem! s dormim aici. )us era locul corului! iar cldirea era imens. Poate c am reui s(o facem. -(am ntors spre Fan". 0 #(ar tre&ui s... -(am cutremurat i o durere ascuit mi(a e.plodat n cap. #u era att de rea ca nainte! dar am nc*is oc*ii i n(am putut scoate niciun cuvnt pre de un minut. 1ma"inile i(au fcut apariia! derulndu(se n mintea mea ca un film. ,rau sc*ie de ar*itectur! planuri! care preau s fie linii de metrou. )piralele du&le ale ' #(ului! rsucite i ntinse de(a latul ecranului meu! acoperite apoi de tieturi din ziare! decolorate i indescifra&ile! de fra"mente de sunete sacadate! vederi colorate din #eP \orO. O ima"ine a unei cldiri a z&ovit cteva secunde; o construcie nalt! verzuie. 1(am vzut adresa; >*irt2(first )treet. 'poi un uvoi de cifre a trecut peste mine. Frate! o*! frate! o*! frate.... ce nsemnau astea< 'm inspirat adnc de vreo dou ori! simind cum durerea se risipea. Oc*ii mi s(au desc*is n lumina sla& din catedral. 9inci fee foarte n"ri$orate m priveau. 0 Poi s mer"i< m(a ntre&at Fan". 'm dat din cap. 'm ieit printre uile nalte! n spatele unui "rup de turiti $aponezi. 'far era mult prea mult lumin i mi(am dus mna streain la oc*i! simind o uoar mi"ren i senzaia de vom. e ndat ce ne(am ndeprtat de mulime! m(am oprit. 0 'm vzut >*irt2(first )treet n mintea mea! am spus. :i nite cifre. 0 9eea ce nsemn c...! a intervenit 1""2. 0 #u tiu! am recunoscut. Poate c 1nstitutul se afl pe >*irt2(first )treet<

'sta ar fi "rozav! a rostit Fan". )pre est sau vest< #u tiu. 'i mai vzut i altceva< a ntre&at el r&dtor. Pi! nite cifre! am repetat. :i o cldire nalt! verzuie. 'r tre&ui s str&atem ntrea"a >*irt2(first )treet! a propus #ud"e. >oat strada! s cutm cldirea. a< 'dic! dac ai vzut cldirea! poate c asta s(a ntmplat cu un motiv ntemeiat. )au ai vzut mai multe cldiri! sau n( 1 re"ul ora! sau ce< 0 #umai cldirea respectiv! am rspuns. Oc*ii cprui ai lui #ud"e se cscar. 'n"el arta solemn. #e simeam cu toii la fel; tremurnd de ner&dare nervoas i! de asemenea! copleii de spaim. Pe de(o parte! 1nstitutul ar putea fi c*eia tuturor pro&lemelor 0 rspunsul la orice ntre&are pe care ne(am pus(o vreodat! despre trecutul nostru! prinii notri. 'm putea c*iar s aflm despre misteriosul director pomenit de *alatele al&e. Pe de alt parte! ne simeam ca i cum ne(am fi dus de &unvoie la :coal i(am fi sunat la intrare. 9a i cum intram sin"uri n "ura lupului. 1ar aceste dou senzaii ne sfiau n dou. #(ai s tii niciodat dect cnd ai s tii! rosti atunci %ocea mea.
0 0 0 0 0

?LL
'adar! avem &ani< Pot spera< a ntre&at Gasman n limp ce treceam de un vnztor am&ulant care oferea cren( vurti polonezi. 0 Poate! am rspuns! scond crdul &ancar. 9e crezi< 1 am ntre&at pe Fan"! n(ar tre&ui ncercat< 0 Pi! e clar c avem nevoie de &ani! a zis el. ar s(ar X ni tea s fie o capcan! o metod prin care s ne depisteze pe unde suntem i ce facem. 0 -da. -(am ncruntat. ,ste n ordine! -a.. Poi s(l foloseti! a spus atunci %ocea mea. Odat ce "*iceti parola. -ulumesc! %oce! am "ndit sarcastic. )unt ceva sperane s(mi spui nenorocita de parol< =ineneles c nu. oamne pzete s ne vin ceva att de uor. >re&uia s o&inem &anii. 'm putea s ncercm cu ceritul! ns pro&a&il c ne(am pomeni imediat c este c*emat poliia. Fu"ii de(acas i toate cele. ) "sim de lucru ieea din discuie. Furt< ,ra ultima cale. /nc nu a$unasem acolo. 'cest card &ancar era vala&il pentru orice &anc. >r"nd adnc aer n piept! m(am ntors spre un '>-. 'm introdus crdul i(am tastat un 3ma.ride4. #icio ans. 'poi am ncercat vrstele noastre; ?F!??! 7! I. ,roare. 'm ncercat cu 3parol4. ,roare. -ainria s(a nc*is i mi(a comunicat s contactez serviciul de relaii cu clienii. #e(am continuat drumul. /ntr(un fel! era ca i cum ne(am fi ncetinit deli&erat ritmul! pentru a cti"a timp s ne pre"tim pentru 1nstitut. )au! cel puin! aceasta era convin"erea propriei mele r. Laura luntrice. 0 9e(ar fi s folosim ceva de "enul primele iniiale ale numelor noastre< a su"erat Gasman. 0 Poate c(i ceva ca 3dncoace&aniimei4! a propus #ud"e. 1(am zm&it. 0 >re&uie s fie ceva mai scurt. Ln" mine! 'n"el mer"ea cu capul n $os! trindu(i picioruele. ac a avea &anii! a putea s(i cumpr o alt 9eleste. n cvartalul urmtor! la un alt &ancomat! am ncercat primele litere ale numelor noastre; 3-F1#G'.4 #imic.
0

'm ncercat 3:coala4 i 3-a.imum4. -i(a zis s sun la serviciul de relaii cu clienii. -ai departe! am ncercat cu 3Fan"4! 31""24 i 3Gasman4. La urmtorul cvartal am tastat 3#ud"e4 i 3'n"el4! apoi! la plezneal! am introdus data zilei. 9*iar voiau s sun la serviciul de relaii cu clienii. :tiu la ce te "ndeti; am ncercat cu zilele noastre de natere sau numerele 'si"urrilor )ociale< #u. #iciunul dintre noi nu tia data de natere real! cu toate c ne(am ales ce zi ne(a plcut nou. 1ar cretinii de la :coal au ne"li$at s ne nre"istreze pe vreunul dintre noi la 'dministraia 'si"urrilor )ociale. #iciunul dintre noi nu prea putea iei curnd la pensie. -(am oprit n faa urmtorului '>-! dar am cltinat din cap frustrat. 0 #u tiu ce s fac! am recunoscut! i a fost poate pentru a doua oar cnd am rostit aceste cuvinte. 'n"el a privit o&osit n sus! cu oc*ii ei al&atri i triti. 0 e ce nu ncerci cu 3mama4< a ntre&at ea! i a nceput s urmreasc cu vrful tenisului ei o crptur n asfaltul trotuarului. 0 e ce crezi asta< am ntre&at(o! surprins. ' dat din umeri! micndu(i mna ca i cum ar fi vrut s o strn" pe 9eleste mai tare ln" ea! dar apoi i(a lsat(o n $os! pe ln" trup. Fan" i cu mine am sc*im&at cteva priviri! apoi am introdus crdul n fant i(am tastat cuvntul 3mama4. 9,L F,L , >R'#H'9>1, OR1J1 )N F'9,J1< a aprut pe ecran. Rmas fr "rai! am retras dou sute de dolari i i(am &"at n &uzunarul interior. 0 e unde ai tiut de asta< a ntre&at(o Fan" pe 'n"el. >onul i era indiferent! ns i puteai sesiza tensiunea. 'n"el a dat din nou din umerii ei mici. 9*iar i &uclele i preau fr via i triste. 0 'a mi(a venit! a rspuns. 0 Ji(a transmis asta o voce< am ntre&at! zicndu(mi c %ocea mea opia prin $ur. ' dat din cap c nu. 0 9uvntul era n capul meu. #u tiu de ce. in nou! Fan" i cu mine am sc*im&at o privire! dar n(am spus nimic. #u tiam la ce se "ndea! ns eu m ntre&am ce se ntmplase cu 'n"el la :coal! n acele cteva zile nainte s(o salvm de( acolo. 9ine tia ce se petrecuse acolo< 9e fel de e.perimente ticloase i dez"usttoare< Poate c(i puseser i ei un cip< )au mai ru.

?L?
Peste alte cteva cvartale am luat(o la stn"a! mer"nd spre ,ast River. /n interiorul meu! ncordarea cretea. Respiram pufnind scurt. Fiecare pas fcut ne aducea mai aproape de ceea ce putea fi 1nstitutul; locul unde secretele vieii noastre ar putea fi dezvluite! rspunsul tuturor ntre&rilor noastre. :i nc un lucru; nici mcar nu eram si"ur c voiam acele rspunsuri. 9e(ar fi fost dac mama mea m(ar fi dat de &unvoie pentru asta! la fel ca a lui Gasman i 'n"el< 9e(ar fi dac prinii mei erau nite oameni ori&ili< )au dac erau nite oameni minunai! cele&ri! care ns nu(i doreau un mutant &izar drept fiic! cu aripi lun"i de patru metri< 'dic! aproape c prea mai simplu s nu tim nimic. /ns ne(am continuat mersul! cercetnd fiecare cldire. in cnd n cnd! ceilali priveau spre mine! numai pentru .? m vedea cum ddeam din cap c nu. 'm parcurs! pe $os! mai multe cvartale luuuuun"i! i cu fiecare pas eram din ce n ce mai crispat! la fel i ceilali. 0 - ntre& cum o fi 1nstitutul! a zis #ud"e ncordat. 9red c(i la fel ca :coala. %a tre&ui s intrm pe furi< 9um i ascund pe ,liminatori de oamenii normali< 9e fel de dosare credei c au despre noi<

Pentru numele lui umnezeu! #ud"e! dar m dor urec*ile! a replicat 1""2 cu tactul lui o&inuit. Faa ei dulce s(a ntristat! i(am cuprins(o uor cu mna pe dup umeri. 0 :tiu c eti n"ri$orat! am spus ncet. :i eu la fel. -i(a zm&it! i atunci am zrit(o; FEE ,ast >*irt2(first )treet. ,ra cldirea din sc*ia pe care o vzusem n minte. :i dac crezi c asta(i o propoziie ciudat! poate c ar tre&ui s(o reciteti. 9ldirea era nalt! cred c avea cam patruzeci i cinci de eta$e! i o faad verzuie! cu un aspect cam demodat. 0 'sta(i< a ntre&at 1""2. 0 -da! am rspuns. )untei "ata< 0 Gata! cpitane! a rspuns 1""2 *otrt i i(a dus mna la frunte n c*ip de salut. ' vrea s m fi putut vedea dndu(mi oc*ii peste cap. 'm urcat pe trepte i am intrat prin uile pivotante. /nuntru! *olul era numai lemn lustruit! alam i plante e.otice! mari. Podeaua era din dale netede din "ranit. 0 'colo! a spus Fan" optit! artnd spre un avizier mare! aflat n dosul unei vitrine. ,rau trecute toate &irourile i companiile din cldire! cu eta$ul i numrul camerei. #u aprea niciun fel de 1nstitut pentru m&untirea 9alitii %ieii. #u era niciun fel de institut. Pentru c asta ar fi fost prea uor! nu< -i(am frecat fruntea! a&inndu(m de la cuvinte Timare de dezam"ire. /nuntrul meu! mi venea s pln"! s urlu i s dau din picioare! apoi s fac un du fier&inte i s mai pln" o dat. n loc de asta! am inspirat adnc i(am ncercat s(mi pun mintea la contri&uie. -(am uitat prin $ur. #icio alt list cu &irourile! nicieri. La recepie! o femeie sttea n spatele unui laptop. 5n a"ent de paz se afla la un alt pupitru vizavi pe *ol. 0 1ertai(m! am zis ama&il. -ai sunt i alte companii n aceast cldire! care nu sunt trecute pe avizier< 0 #u. Funcionara ne arunc o privire! apoi i vzu mai departe de tastat ceva incredi&il de ur"ent! cum ar fi 9%(ul ei pentru un alt loc de munc. #e(am ndeprtat tocmai cnd ea a scos un sunet de surpriz. 5itndu(m napoi! am vzut c ecranul laptopului ei se "olise. Pe mine a nceput s m doar n strfundurile stomacului. )u& fiecare curcu&eu se afl o oal cu "al&eni! defil pe ecranul laptopului! scris cu litere roii! mari. -esa$ul se frnse n litere mai mici! apoi se plim&ar pe ecran! iar i iar! aco( perindu(? cu totul. Oal cu "al&eni su& fiecare curcu&eu... O+! spiriduii lucrau cumva pe aici< O s(i dea drumul Cud2 Garland vreunui cntec pe(aici< e ce nu puteam primi o informaie direct< Pentru c totul era un puzzle! un test. 'm scrnit! literalmente! din dini. )u& fiecare... @mmm. 0 'ceast cldire are su&sol< am ntre&at. Funcionara se ncrunt la mine i ne privi din nou! mai dur. 0 9ine suntei< a ntre&at ea. 9e dorii< /i ridic &r&ia i sc*im& o privire cu a"entul de paz. ,rau ,liminatori< n mod si"ur! puteau fi ,liminatori! ntrea"a cldire ar putea fi plin cu dez"usttorii oa( meni(lupi. 0 #u conteaz! am mormit! mpin"ndu(i pe ceilali spre ua pivotant. '"entul de paz era de$a pe urmele noastre i! imediat ce(am trecut cu toii! am nfipt un pi. n anul uii. '"entul rmsese &locat ntr(una din desprituri i ncepu s mpin" "eamul cu fora. '$uni pe strad! am luat(o imediat la "oan.
0

?LB
Plmnii mi ardeau. 9unoti senzaia< 9am dup ase c vartale am ncetinit la ritmul unei plim&ri. #u prea s ne urmreasc nimeni! nicio main de poliie n(a ieit din trafic! niciun semn de ,liminatori. /mi &u&uia capul i m durea ca nai&a. )imeam c aveam nevoie de o pauz de la via. Fr niciun avertisment! Gasman s(a ntors i a lovit cu pumnul ntr(o cutie potal. 0 9e porcrie! a ipat el. #imic nu mer"e cum tre&uie! )untem *ruii peste tot! 9apul lui -a. e varz! 'n"el a pierdut(o pe 9eleste! suntem cu toii flmnzi... ursc asta! 5 rsc totul! 5luit! mi(am nc*is "ura rmas cscat i m(am dus ln" el. 9nd i(am pus mna pe umr! mi(a mpins(o la o parte. 9eilali s(au adunat n $urul nostru. ,ra att de neo&inuit ca Gazz2 s fac asemenea scene. ,l era ntotdeauna micul meu &ufon. La nai&a. Gaca m privea! ateptnd s(i spun lui Gasman s(i icvin i s se adune. Pind nainte! l(am luat pe Gazz2 n &rae. -i(am spri$init capul de al lui! inndu(? strns. 1(am netezit cu de"etele prul &lond i i(am simit spatele n"ust tremurnd. 0 mi pare ru! Gazz2! am murmurat. 'i dreptate. >oat povestea e o porcrie. :tiu c(i "reu uneori. 'scult! ce te(ar face s te simi mai &ine acum< Cur c dac mi(ar fi spus s ne cazm la Ritz! asta a fi fcut. :i(a tras nasul i s(a mai ndreptat de spate! ter( "ndu(i faa cu mneca soioas. -(am decis s cumpr *aine noi pentru toi! ct de curnd. 0 Fiindc eu sunt 3domnioara card &ancar4. 0 9*iar aa< a zis! cu o voce mic i nevinovat. 0 9*iar aa. 0 Pi! nu vreau dect... nu vreau dect ceva! cum ar fi s stm undeva i s mncm o "rmad de *aleal. #u s mncm n timp ce ne plim&m. %reau s stm $os i s ne odi*nim i s mncm. -(am uitat solemn n oc*ii lui. 0 9red c se poate aran$a asta.

?LE
'm a$uns napoi! ln" 9entral ParO! cutnd un loc unde s mncm. 5n local de pe Fift2( sevent* )treet arta &ine! ns se atepta vreo $umtate de or. 'poi! nu pe strad! ci ntr(un parc! am vzut cu toii un restaurant. -ilioane de luminie al&astre acopereau ste$arii care(? ncon$urau. 5n indicator anuna; parcarea pentru Garden >avern! n aceast direcie. 'scuns printre copaci! o cldire imens! cu o mulime de ferestre din sticl turnat! dnd nspre parc. 0 'sta arat "rozavi a e.clamat Gazz2 ncntat peste msur. e asemenea! era i ultimul loc de pe pmnt unde a fi vrut s mer"em. Prea mare! prea strlucitor! prea scump! i! fr nicio ndoial! plin de aduli la patru ace. #u ne poli iveam acolo. #u vom putea trece neo&servai. :i totui! Gasman acolo voia s mnnce. 1ar eu i promisesem orice i(ar fi dorit. 0 @m! O+! am zis! de$a simind teama i nelinitea nindu(mi prin toi porii. Fan" a desc*is ua din sticl masiv i am intrat. 0 5au! a fcut #ud"e! cu oc*ii ct cepele. in locul recepiei! puteam vedea trei sli de mese diferite. 5na era )ala Prismei! plin de cristaluri; candela&re! sfenice! vitralii. 5a a doua ddea n )ala Grdinii! care era amena$at ca o $un"l lu.uriant! ns cu mese! scaune! c*elneri. 1ar cea de(a treia era )ala 9astelului! pentru acei dintre noi care doream s ne simim re"ete n timp ce nfulecam. >oate aveau tavane nalte! cu "rinzi. )ala 9astelului avea i un emineu desc*is! suficient de mare ct s pr$eti un $uncan. 'm constatat ncntat c nu eram sin"urii copii! cu toate c eram sin"urii nensoii de vreun adult.

Pot s v a$ut< O femeie nalt! &lond! ca un fotomodel! se uita la noi. 'poi a cutat cu privirea pe cei cu care venisem. 0 % ateptai prinii< 0 #u! am rspuns. #u suntem dect noi. 'm zm&it. 0 #e putei da o mas de ase persoane! v ro"< Fac cinste tuturor cu &anii de ziua mea. O nou minciun! un alt zm&et. 0 @mm! O+! a spus c*elneria. #e(a condus la o mas din )ala 9astelului! departe! ln" &uctrie. in moment ce &uctria ar fi o cale potrivit de scpare! dac ar fi necesar! nici n(am comentat. #e(a oferi liste de meniu mari! foarte ele"ante! n timp ce ne aezam pe locurile noastre. 0 Cason va fi cel care v servete astzi. 'poi ne(a prsit! aruncndu(ne o ultim privire nesi"ur. 0 -a.! este nemaipomenit! a spus #ud"e entuziasmat! innd meniul ei enorm. , locul cel mai dr"u n care am mncat vreodat. in moment ce scormonisem prin tom&eroane dup mncare! de nenumrate ori! era de la sine neles. Fan"! 1""2 i cu mine ne simeam mizera&il! n vreme ce #ud"e! Gazz2 i 'n"el erau ncntai. e fapt! )ala 9astelului ar fi fost dr"u dac n(a fi detestat mulimile! &"reii! adulii! sentimentul de paranoia i c*eltuirea &anilor. espre meniu. 'm fost uurat s constat c aveau i seciunea pentru copii. 0 % ateptai prinii< 5n c*elner scund! solid! cu prul rocat! pieptnat pe spate 0 Cason 0 sttea ln" 1""2. 0 #u! suntem doar noi! am zis. )(a ncruntat va" i ne(a msurat cu privirea. 0 '*! suntei "ata s comandai< 0 >oat lumea tie ce vrea< am ntre&at. Gasman i(a ridicat privirea. 0 9te fileuri de pui intr ntr(o porie< Cason pru aproape ndurerat. 0 9red c patru. 0 'tunci! mai &ine a comanda dou porii! a *otrt 9 asman. :i un cocOtail de fructe. :i dou pa*are de lapte. 0 ou porii pentru tine< s(a interesat Cason. Gasman a dat din cap. 0 9u cartofi pr$ii. Pentru nceput. 0 ,u vreau n"*eat de vanilie cu ciocolat fier&inte! a zis 'n"el. 0 nti mncarea propriu(zis! am spus. 'i nevoie de *ran. 0 O+! s(a nvoit 'n"el! apoi a clipit i a privit spre Cason. #u suntem odrasle de &o"tani. #e este doar foame. Cason a vrut s spun ceva! apoi s(a nroit la fa i i(a lsat "reutatea pe alt picior. 0 ,u vreau c*estia asta cu costie! a comandat 'n"el! privind pa"ina de meniu pentru aduli. :i toat "arnitura pentru ea. :i ap mineral! limonad. 0 9ostiele sunt patru sute cincizeci de "rame! a e.plicat c*elnerul nostru. 'dic $umtate de Oilo"ram de carne. 0 @mmm! a fcut 'n"el! ntre&ndu(se ce tot voia s spun. 0 , n re"ul! am intervenit. , o mare mnccioas. #ud"e< >u ce vrei< 0 Lasa"na primavera! s(a decis ea. )(ar putea s(mi tre&uiasc dou. 're i salat! nu< :i pine< 9eva lapte. =ine< )(a uitat la mine i am dat din cap. Cason rmsese neclintit! credea c ne &atem $oc de el.
0

ou lasa"na< Poate c ar tre&ui s ncepei s scriei toate astea! am su"erat. 'm ateptat pn i(a notat comenzile lor! apoi am zis; 0 ,u am s ncep cu un cocOtail de crevei! apoi un cotlet de porc cu "lazur de arar! cu varz i cartofi i de toate. )alata casei cu "arnitur de &rnz al&astr. :i o limonad i un ceai la "*ea. Cason not totul cu aerul c ndurase lovituri la oc*i o or ntrea". 0 9rem de *omari! a spus Fan". 'poi nite costie. O sticl mare de ap. 0 )pa"*ete i c*iftele! a zis 1""2. 0 'sta(i n meniul nostru pentru copii! a o&servat c*elnerul nostru! prnd ncordat. Pentru clienii notri de pn n doisprezece ani. 1""2 prea tot mai iritat. 0 9e(ai zice de nite coaste de miel< am zis repede. 'u "arnitur de cartofi i spanac i sos de vin cu rozmarin. 0 =ine! e(n ordine! a acceptat 1""2 nervos. Plus dou pa*are de lapte i nite pine. Cason i ls n $os carneelul i ne privi. 0 ,ste o cantitate mare de mncare pentru numai ase persoane! a constatat el. Poate c ai e.a"erat. 0 % nele" n"ri$orarea! am rostit! ncordarea mea a$utndu(m s m e.prim ct puteam de civilizat. ar este O+. oar aducei comanda! v ro". 0 %a tre&ui s plteti pentru tot! c*iar dac mncai sau nu. 0 a! de o&icei! aa se ntmpl n restaurante! am rostit ncet! cu o r&dare e.a"erat. 0 >oate astea or s coste! a insistat el! imprudent. 0 'm priceput! am spus! ncercnd! fr succes! s(mi pstrez calmul. 'm priceput ideea. -ncarea cost &ani. -ult mncare! cost o "rmad de &ani. 'du(ne! te ro"! ceea ce am comandat. Cason mi arunc o privire fnoas i porni spre &uctrie. 0 -or dup locul sta! a spus Fan" cu o e.presie serioas. 0 'm comandat prea mult< a ntre&at 'n"el. 0 #u! am zis. ,ste n ordine. 9red c nu sunt o&inuii cu mncii serioi. O picoli ne aduse dou couri cu pine i puse pe mas i nite vase mici cu ulei de msline. 9*iar i ea prea sceptic. e"etele mi s(au cur&at ca nite "*eare pe faa de mas al&. :i totul s(a cam dus nai&ii din acel moment.
0 0

?LF
=un ziua. 5n &r&at n costum i cu cravat i fcu apariia ln" mine. /l nsoea Cason. 0 =un! am spus prudent. 0 ,u sunt mana"erul localului. ,.ist vreo pro&lem n care s v pot a$uta< a ntre&at el. ,ra vreo ntre&are(capcan< 0 Pi! nu prea cred! am zis. oar dac la &uctrie nu pot pre"ti ceva din ce(am comandat noi. 0 '*! da! a spus mana"erul. )e pare c ai comandat o cantitate neo&inuit de mncare. #(am vrea s facem risip! ori s v prezentm o not de plat ocant! pentru c oc*ii votri au fost mai mari dect stomacul. )coase un mic *o*ot de rs forat. 0 ,i! e foarte dr"u din partea dumneavoastr! am zis! a$uns aproape pe punctul de a ceda nervos. ar suntem destul de flmnzi. 'r tre&ui s comandm i s primim ce(am comandat! nu< 'sta n(a mers c*iar att de &ine pe ct ai crede. -ana"erul ar&or o e.presie de r&dare a$uns la limit.
0

Poate c v(ai simi mai &ine n alt restaurant! a spus el. =roadPa2(ul este pe(aproape. #u(mi venea s cred aa ceva. 0 =a &ine c nu! am e.plodat! pierzndu(mi! pn la urm! calmul. ar suntem aici! i ne este foame. 1at! am &ani! ne(am adus i pofta de mncare cu noiA ne dai sau nu ce(am comandat< -ana"erul arta de parc tocmai ar fi n"*iit o lmie. 0 9red c nu! a spus el! fcnd un semn unui tip solid! care tndlea pe ln" ui. Grozav! pur i simplu "rozav. -i(am ters fruntea. 0 ,ste o prostie! a zis 1""2 furios. @aidei s plecm. Gasser! plecm ntr(alt loc! care s nu fie condus de naziti! O+< 0 O+! a acceptat Gasman ne*otrt. 'n"el a privit spre mana"er. 0 Cason crede c eti un flecar i c miroi ca un ftlu! a zis ea. :i ce(i un *im&o]< Cason i n&ui un *orcit i se nroi tot. -ana"erul se ntoarse i(l msur cu privirea. 0 =ine! am zis! ridicndu(m i aruncndu(mi ervetul. Plecm. Pro&a&il c mncarea(i $alnic pe aici! oricum. :i(atunci au aprut poliitii. 9ine(a c*emat poliia< ,rau poliiti adevrai< #(aveam de "nd s mai z&ovim pe(aici i s(i ntre&.
0

?LG
/i aminteti cum &uctria urma s fie calea noastr de salvare< 'sta ar fi mers "rozav dac poliitii nu s(ar fi desprit! doi venind prin fa! iar ali doi 0 ai "*icit 0 prin &uctrie. Peste tot n $urul nostru! la mese! oamenii se uitau la noi cu "ura cscat. Pro&a&il c sta era lucrul cel mai interesant care li se ntmplase de o sptmn ntrea". 0 )us i roiul! a zis Fan"! iar eu am dat din cap fr tra"ere de inim. #ud"e i 1""2 preau surprini! Gazz2 rn$ea! iar 'n"el avea pe fa acea e.presie *otrt. 0 ,(n ordine! copii! a spus o poliist! croindu(i drum printre mese. >re&uie s venii cu noi. O s(i c*emm pe prinii votri la secie. Cason mi(a aruncat un zm&et superior i! dintr(odat! m(am nfuriat. 9t de "reu i(ar fi fost cuiva s ne dea pace mcar o dat< Fr s mai stau pe "nduri! am nfcat un castron cu ulei de msline i i l(am rsturnat n cap. Gura i s(a desc*is ntr(un O mare! n vreme ce uleiul de un verde splcit i se scur"ea pe fa. ac asta l(a luat prin surprindere! ceea ce s(a ntmplat n clipa urmtoare i(a z"uduit din temelii ntre"ul univers. -icndu(m cu repeziciune! cum reuete numai un copil(pasre mutant! am srit pe un scaun! am pit pe masa noastr i m(am aruncat n sus! desc*izndu(mi aripile i intrnd puternic n pica$. 'm a$uns alarmant de $os fa de sol 0 nu aler"asem pentru decolare! aa cum era ntotdeauna cel mai &ine 0 dar am nit n sus din nou cu urmtoarea &taie din aripi i m(am ridicat spre tavanul cu "rinzi. 'n"el mi s(a alturat! apoi 1""2! Gasman! #ud"e i Fan". Privind n $os! n(am putut s nu iz&ucnesc n rs la vederea feelor tuturor. 35luii4 nu ar fi suficient pentru a descrie e.presia. ,rau nucii! prostii! nspimntai cu totul. 0 Ci"odie! a stri"at Gasman! i a nceput s(l &om&ardeze pe mana"er cu &uci de pine. Fan" ncon$ura tavanul! cutnd o cale de ieire. 'm vzut c poliitii ncepuser s(i revin i se dispersau. #(am s te mint 0 era o faz ridicol. a! aveam necazuri! da! era un dezastru! i aa mai departe! dar tre&uie s spun c! vznd toate acele fee ndreptate spre noi! privirile oamenilor! era cel mai "rozav lucru care ni se ntmplase de cnd venisem la #eP \orO. 0 'ici! sus! a stri"at Fan"! i a artat spre una din ferestrele &asculante cu vitralii.

@aidei! frailor! am ipat! tocmai cnd mi(am dat seama c ncepuser s erup &liurile aparatelor de foto"rafiat 0 adic veti ct se poate de proaste. 0 ) plecm! Fan" i feri capul! i(l acoperi cu &raele! i z&ur direct prin fereastr. 1z&ucni ntr(o e.plozie n culorile curcu&eului! iar &ucile de sticl se mprtiar pe $os. 1""2 era c*iar n spatele lui #ud"e! de"etele lui atin( "ndu(i "lezna! i z&urar mpreun! strn"ndu(i aripile n ultima secund! ca s(i ia avnt. 0 'n"el! du(te! i(am cerut! iar ea s(a avntat prin desc*iztur! cu aripile ei mici artnd ca ale lui 9eleste. Gas( ser! (i drumul! L(am vzut a&tndu(se n $os pentru ultima dat! pentru a nfca desertul a&andonat al cuiva. 1ndesndu(i n "ur un ecler ntre"! ddu din cap i se ainti spre fereastr. 'm plecat ultima! iar apoi am a$uns n aer li&er! ntin( zndu(mi aripile! umplndu(mi plmnii. 'm tiut c tocmai fcusem o "reeal crucial! devastatoare! i c va tre&ui s pltim pentru asta. ar tii ceva< 'proape c a meritat. ,.presiile de pe toate feele acelea...
0

?LI
)pre copaci! i(am spus lui Fan"! iar el a dat din cap! fcnd un cerc lar" ca s se poat ndrepta spre nord. ,ra o zi ceoas! dar nu eram la suficient nlime nct s nu mai fim vizi&ili. )peram c nimeni nu se uita spre cer. -da! corect. 'm co&ort ntr(un arar nalt! "find din "reu. 0 'sta a mers &ine! a zis Fan"! ter"ndu(i pul&erea de sticl de pe umeri. 0 ' fost "reeala mea! a spus Gasman. 'vea ciocolat pe fa. 0 ,u simt cel care(a vrut s mer"em acolo. 0 Greeala a fost a lor! Gazz2! am comentat. Pariez c nici mcar nu erau poliai adevrai. e"a$au un aer de :coal. 0 #u te(ai "ndit deloc nainte s arunci uleiul de msline pe c*elner! nu< a ntre&at Fan". -(am ncruntat spre el. 0 ,u sunt nc...! a nceput #ud"e! dar vocea i s(a stins. 9red c voia s spun 3flmnd4! ns i dduse seama c nu era un moment prea potrivit. ar nc ne mai era foame. >re&uia s mncm. 1mediat ce adrenalina din mine se va mai potoli! am s caut o &cnie! ceva. 0 Oamenii fceau foto"rafii! a spus 1""2. 0 -da! am rspuns n"ri$orat. /n comparaie cu un dezastru de pomin! asta(i ceva la fel de ru. 0 :i devine tot mai ru! a rostit o voce dulce. 'm srit n sus $umtate de metru prin aer! apoi m(am apucat de o crean" i(am privit n $os. 9opacul nostru era ncon$urat de ,liminatori. Fr s fi intenionat! i(am aruncat lui 1""2 o privire mnioas. e o&icei! el era sistemul nostru de avertizare. ac nu(i auzise pe aceti tipi venind! nseamn c se materializaser din neant. 5nul dintre ,liminatori a pit nainte! iar eu mi(am inut respiraia. ,ra 'ri. 0 mi tot iei n cale! ca &anul ru! am zis. 0 ,ram pe cale s spun acelai lucru! a rspuns el cu un zm&et sl&atic. 0 mi amintesc de vremea cnd aveai trei ani! am continuat de"a$at. ,rai att de dr"la! nainte s creti att de mare i de... lupesc. 0 e parc mi(ai fi dat vreodat atenie! a spus el! i(am fost surprins s sesizez o amrciune sincer n "lasul lui. :i eu am fost captiv n acel loc! ns tu m(ai respins. 'm rmas cu "ura cscat.
0

ar erai normal! mi(a scpat. :i fiul lui Ce&. -da! fiul lui Ce&! a mrit el. e parc c*iar ar ti c triesc. 9e crezi c s(a ntmplat cu mine n timp ce tu plecasei i te $ucai de(a cminul ca tatl meu < 9rezi c am disprut< 0 O+! avem nite ie ncurcate aici! a mormit Fan" cu voce $oas. 0 'ri! aveam zece ani! am zis ncet. in cauza acestei poveti ne tot urmreti acum< e ce ncerci s ne ucizi< 0 =ineneles c nu. 'ri scuip pe $os. 0 % urmresc pentru c asta(i sarcina mea. Povestea din trecut m a$ut s(mi plac trea&a. Hm&i afectat. 1(am artat de"etul din mi$loc. U>e(ai prins< 1(am artat... las! nu conteaz.M )e transforma! iar cnd zm&ea! &otul prea c i se desparte n dou! ca la cini. )coase de la spate ceva mic! cu &lan maro i dou... 0 9eleste! a ipat 'n"el i a nceput s co&oare. 0 'n"el! nu! am stri"at. :i Fan" a urlat; 0 Rmi pe loc! /ns copila mea sri! ateriznd uor pe pmnt! la doar civa pai de 'ri. 9eilali ,liminatori se repezir nainte! dar 'ri i ntinse &rusc mna! ca s(i potoleasc. )e oprir! puternic ca&rai! cu oc*ii lor reci! de lupi! fi.ai asupra lui 'n"el. 'ri o scutur pe 9eleste n $oac! iar 'n"el pi nainte. 'm srit la pmnt! cu adrenalina clocotind prin vene in nou ec*ipa de ,liminatori ddu s se repead! i din nou 'ri i opri. 0 'tin"ei(v de ea i v omor! le(am promis! cu pumnii strni. 'ri zm&i aro"ant! prul su ne"ru! &uclat! nvpiat de ultimele sclipiri ale soarelui amiezii. O scutur din nou pe 9eleste! iar 'n"el tresri ln" mine. 0 (mi ursuleul! a cerut 'n"el! ncet dar intens. 'ri rdea. 'n"el a fcut o $umtate de pas nainte! ns am apucat(o de "uler. 0 )(mi. ai. 5rsul. 'n"el prea ciudat! parc nu era ea nsi! uitndu(se cu intensitate n oc*ii lui 'ri. 'cestuia i pieri zm&etul de pe fa i n locul lui apru o mare nedumerire. -i(am amintit atunci cum o influenase 'n"el pe femeie s i(o cumpere pe 9eleste. 0 ,ti...! a nceput 'ri! apoi a prut c se neac puin! a tuit! ducndu(i mna la "t. ,ti... 0 'runc ursul acum! a rostit 'n"el cu o duritate fr seamn. )e pare c mpotriva voinei lui! mna puternic a lui 'ri! cu "*eare! se desclet! iar 9eleste czu la pmnt. 'proape mai repede dect puteam eu urmri cu privirea! 'n"el o nfc pe 9eleste i sri napoi n copac. 'm clipit i m(am ntre&at dac artam la fel de surprins ca i 'ri. 9eilali ,liminatori intrar n aciune! de parc le(ar fi tre&uit cteva secunde ca s(i dea seama c 'n"el o tersese. =raul lui 'ri se ridic i un ,liminator se iz&i de el. 0 %(ai primit ordinele! a ltrat el ctre ec*ip. ) nu le comentai niciodat! )e ntoarse s m priveasc "nditor. 0 #u poi s le conteti! a zis el pe un ton normal! adre( sndu(mi(se. 9*iar dac i se par prosteti. 9*iar dac mai de"ra& i(ai spul&era stolul. 5n ,liminator scoase un sunet ner&dtor! flmnd! i tot ce puteam face era s nu tremur. 'ri se aplec spre mine! ca i cum m(ar fi adulmecat! ca pe o prad. 0 )e apropie i ziua ta! fat(pasre! a optit el. :i(am s te termin c*iar eu! personal. 0 ) nu(i ascui colii! nc! &iete(cine. esc*ise "ura s mai spun ceva! dar apoi i nl capul i(i duse un de"et la urec*e! ca i cum ar fi ascultat ceva.
0 0

irectorul vrea s ne vad! a ltrat apoi ctre ec*ip. 'cum! up ce(mi arunc o ultim privire struitoare! se rsuci i se duse dup ceilali ,liminatori. )e topir n um&rele amur"ului ca un fum.
0

?LK
)us! n copac! 'n"el o inea strns pe 9eleste murmurnd ncet ctre ea. 0 1(am auzit pomenind de un director al :colii! a spus #ud"e. 9ine(i< 'm nlat din umeri. 0 %reun tip mare i ru. 5nul dintre cei muli care ne caut. - ntre&am dac n(o fi Ce&! falsul nostru tat. )alvatorul nostru! i(apoi vnztorul nostru. 0 ,ti &ine< a ntre&at 1""2. 1(am vzut pumnul care strn"ea crean"a cu toat fora .il&indu(se la nc*eieturi! i l(am atins ncet cu &ocancul. 0 '(ntia! am rspuns. ar vreau s plec de aici c*iar acum. /n cele din urm! ne(am aezat la ultimul eta$ al unui &loc de nouzeci de eta$e aflat n construcie pe 5pper ,ast )ide. Primele aptezeci i ceva de eta$e aveau ferestrele montate! ns aici! sus! era doar o structur "oal! cu mormane de ri"ips i izolaii. Guri imense ne ofereau o privelite nemaipomenit spre ,ast River i 9entral ParO. ,u i #ud"e am dat o fu" la un ma"azin din mpre$urimi! apoi ne(am ntors la ceilali cu trei plase "rele! pline cu cumprturi. ,ra destul de rcoare n cui&ul nostru de la nlime! ns intim i si"ur. - durea capul! dar nu foarte tare. 0 )unt o&osit! a spus 'n"el. %reau s mer" la culcare. 0 -da! *aidei s dormim ct de ct! am zis. ' fost o zi lun" i destul de nasoal. -i(am ridicat pumnul stn" i ne(am adunat cu toii. 9iocnirea pumnilor prea un "est att de familiar! att de reconfortant i ne unea. Gasman i cu mine am curat resturile de moloz! iar 1""2 i Fan" au mutat cteva plci de ri"ips ca s fac nite paravnturi. /n cele din urm! ne(am asi"urat un loc comod! iar stolul a adormit n zece minute. 9u e.cepia mea. 9um ne depistau ,liminatorii att de uor< -(am uitat ndelun" la nc*eietura minii stn"i! de parc *ol&n( du(m a fi putut face cipul s ias la suprafaa pielii. ,u nsmi puteam fi o &aliz radio fr ca mcar s tiu! fr a fi capa&il s fac nimic n privina asta! cu e.cepia prsirii stolului i plecarea de una sin"ur. ,liminatorii ne urmreau! ns nu ne ucideau. e ce(i oprise 'ri astzi< :i ce umnezeu se petrecea cu 'n"el< Puterile ei telepatice preau s se amplifice. 'm "emut n sinea mea! ima"inndu(mi o 'n"el foarte motivat! cernd cadourD de ziua eiA $unO(food nainte de cinA *aine la mod! ct se poate de stupide. #u(i aduna sin"ur necazurile! -a.! a rostit %ocea mea. #u te(am mai auzit de ceva vreme! m(am "ndit. /n"ri$orrile sunt neproductive. #u poi controla ceea ce se petrece cu 'n"el. Poi salva lumea! ns sin"urul lucru pe care(l poi controla eti tu. 9ulc(te! -a.. , timpul s nvei. ) nv ce< - pre"team s ntre&! dar apoi! ca i cum cineva ar fi apsat un comutator! m(am scufundat n incontien.

?L7
9nd am fcut oc*i! n dimineaa urmtoare! am fost ntmpinat cu ziare i micul de$un la pat. 0 9e(i asta< am n"imat. 0 'm luat micul de$un! a e.plicat Fan"! mucnd dintr(o &rio. >u ai rmas pe dinafar.

/n timp ce mucam i eu dintr(o &rio! mi(am dat seama de tensiunea palpa&il din $urul meu. 0 'ltceva< Fan" art spre ziare. 0 9redeam c le(ai luat pentru &enzile desenate! am zis! tr"nd teancul mai aproape. Pn acum! principala noastr strate"ie de supravieuire a fost s nu ieim n eviden! s ne ascundem ct mai mult posi&il. 9red c avnd foto"rafiile noastre e.puse pe prima pa"in a ziarului #eP \orO Post! su& un titlu cu litere de(o c*ioap; 3-iracol sau iluzie< )upraoameni! ori monstruoziti "enetice<4 s(a cam spul&erat aceast strate"ie. Fan" adusese patru ziare diferite! iar ima"inile noastre neclare! z&urnd cu veselie prin Garden >avern! se lfiau pe prima pa"in n toate. 0 Le(am vzut cnd am ieit! m(a lmuri Fan"! sor( &indu(i sucul. 9red c ar fi mai &ine s ne dm la fund o vreme. 0 a! mulumesc! >onto! am comentat iritat. 'dic! ar pi ceva dac s(ar e.prima n propoziii complete< 'm verificat e.emplarul din #eP \orO >imes. )u& o foto"rafie nceoat! scria; 3#imeni nu i(a asumat nc ceea ce(ar putea fi cea mai neo&inuit cascadorie a anului...4 /n cele din urm! am oftat i mi(am luat &rioa din nou. 0 @aidei s fim mai discrei. 'a c! se pare c va tre&ui s(o lsm &alt cu 1nstitutul! cel puin pentru o vreme. - simeam att de frustrat! c(mi venea s urlu. 0 Poate c ar fi &ine s ne de"*izm! a su"erat Gasman. 0 a! cu oc*elari i nasuri cara"*ioase! a czut 'n"el de acord. Le(am zm&it. 0 9redei<

?L6
/n dup(amiaza aceea! a tre&uit s ieim din nou afar! dup mncare. 9um nu apruser ase perec*i de oc*elari i nasurile cara"*ioase! am plecat aa cum eram. La cel mai apropiat ma"azin de delicatese ne(am fcut rezerve de sandviciuri! rcoritoare! c*ipsuri! tot ce se putea cra i mnca n acelai timp. 0 ,u m "ndesc s plecm din ora imediat ce se ntunec! i(am zis lui Fan". ' dat din cap. 0 5nde mer"em< 0 #u prea departe! i(am rspuns. /nc sunt *otrt s mer"em pn(n strfundurile 1nstitutului! ca s spun aa. Poate mai n interiorul statului< )au pe undeva! pe coast< 0 >u! 'm tresrit i(am scpat apa mineral cnd un tip tnr! cu o frez de mo*ican! ne(a srit n fa. #ud"e s(a iz&it de spatele meu! iar Fan" a rmas neclintit. 0 >ipilor! voi suntei perfeci! a zis el a"itat. 9e dr"u c se "sea cineva care s cread asta. ar cine era ticnitul< 0 Perfeci pentru ce< l(a ntre&at Fan" cu un calm de "*ea. =iatul a"it un &ra sl&no" i tatuat spre faada unui ma"azin. Firma lui proclama; 3)alDtare; )tilul de mine! c*iar azi.4 0 'vem un festival de frumusee! a nceput s e.plice &iatul! dnd impresia c tocmai ne anunase c am cti"at un milion de dolari. Frailor! voi primii tratament de frumusee pe "ratis 0 att timp ct stilistul vostru face ceea ce(i dorete. 0 9um ar fi< a ntre&at #ud"e cu interes. 0 -ac*ia$! coafur! orice! a promis &iatul entuziasmat. 9u e.cepia tatua$elor. 'vem nevoie de un acord scris al prinilor votri. 0 :i asta pic! am rostit n &ar&.

,u vreau! a zis #ud"e. )un att de distractiv! Putem s mer"em! -a.< %reau un tratament de frumusee! 0 N... 'm vzut dou fete! adolescente! ieind de la )alDtare. 'rtau demenial. Pariez c nici c*iar propriii lor prieteni nu le(ar mai fi recunoscut. @ello. 0 )unt de acord! am declarat &rusc! n timp ce oc*ii lui Fan" s(au mrit cu vreo doi milimetri. 1(am aruncat o privire ar"oas. 0 O s ne plac la ne&unie s fim nfrumuseai. ) artm complet altfel.
0

P'R>,' ' I(' 91#,(1 -'-' >'! 91#,(1 >N>195L >N5< ??L
, aa de mito! a spus #ud"e pe un ton apro&ator! cnd m(am ntors s(i art spatele noii mele $ac*ete de &lu"i. esi"ur! a tre&uit s tai nite fante uriae pentru a(mi putea scoate aripile! dar n afar de asta! era "rozav. -(am uitat la ea i(am rn$it. 'rta att de altfel de #ud"e! eram uluit de fiecare dat cnd o vedeam. Prul ei castaniu(nc*is! tot numai &ucle! fusese ntins! tuns n trepte i uscat cu fd*nul. /i fcuser i uvie &londe! pentru contrast. iferena era incredi&il; se transformase dintr(o adolescent leampt! ntr(un manec*in de mod! puin cam scund! n mai puin de(o or. #(am &"at niciodat de seam c avea un potenial s devin senzaional cnd va crete mai mare. ac va crete. 0 1a vedei aici! Gasman se m&rcase n camufla$! din cap pn(n picioare. 0 -ie(mi place! i(am zis ridicnd de"etul mare. ,ram pe cale s ne completm transformarea fizic total n acest ma"azin cu *aine la mna a doua. O parte din prul &lond(desc*is al lui Gazz2 fusese al&it. /l dduser cu "el i i coloraser vrfurile epoase ale firelor ntr(un al&astru(desc*is. Prul de pe pri era foarte scurt tuns. 0 >otui! mi pare ru c nu i(am lsat s(mi rad prul la ceaf ca s scrie 3=ite -e]n! s(a plns el. 0 #u! i(am rspuns! ndreptndu(i "ulerul. 0 1""2 i(a fcut un piercin" n urec*e. 0 #ein! am zis. 0 ar toi o fac! a spus! imitndu(? perfect pe stilistul lui. 0 #ici vor&. )coase un sunet de e.asperare i trecu pe ln" Fan"! al crui pr fusese! de asemenea! tuns scurt! cu e.cepia unei uvie lun"i! care i cdea peste oc*i. Prul lui avea acum mai multe nuane pestrie! &lond(rocate! iar acum arta e.act ca pena$ul oimilor. ^uelle Ooinsidentz. 1n ma"azin! i sc*im&ase *ainele lui ne"re! de &az! pentru alt rnd de *aine ne"re! uor mai altfel. 0 /mi place asta! a spus 'n"el! innd n mn ceva foarte vaporos. e$a i cumprasem o perec*e nou de pantaloni car"o cu &uzunare i o &luz! iar ea alesese o $ac*et mioas! al&astr! din ln. 0 @m! am fcut eu! privind o&iectul. 0 , aa de dr"u! -a.! a ncercat ea s m convin". >e ro". -(am ntre&at dac mi(a putea da seama dac ncearc s(mi influeneze "ndurile. Oc*ii(i erau
0

lar" desc*ii i preau plini de nevinovie. 0 9*iar i lui 9eleste i place! a adu"at 'n"el. 0 Pro&lema este! 'n"el! am rostit! c nu sunt si"ur ct de practic este o $up de &alerin! innd cont de faptul c petrecem mult timp pe drum i altele. )(a uitat la $up i s(a ncruntat. 0 9red c aa(i. 0 )untem "ata< a ntre&at 1""2 pe un ton uor ner&dtor. #u c nu mi(ar plcea s mer" la cumprturi. 0 'ri de parc i(ai nfipt de"etul ntr(o priz! a constatat Gasman. Prul lui 1""2! &lond(trandafiriu! era la fel de epos ca i al lui Gazz2! vopsit cu ne"ru la capete. 0 9*iar aa< a fcut 1zz2. 9ool! /i fcuse un piercin" la urec*e nainte s pot prinde eu de veste; ineluul lui su&ire! din aur! era sin"urul lucru pentru care(a tre&uit s pltesc. 'm ieit afar! n sfritul de amiaz. - simeam li&er i fericit! c*iar dac 1nstitutul era o idee momentan suspendat. Pariez c nici Ce& nu m(ar fi recunoscut. )tilista mea mi apucase coada lun" i! pur i simplu! mi(o retezase. 'cum prul mi plutea n valuri diafane. #u(mi mai intra n oc*i! cnd z&uram. #u(mi mai suflam smocurile de pr din "ur taman n mi$locul fu"ii. #u numai asta! dar mi fcuse i uvie de un roz iptor i! n pofida protestelor mele! am ieit n ora fardat. 'a c acum artam nu numai total altfel! dar i de vreo douzeci de ani. 'vnd un metru aptezeci i doi nlime! mi(a fost de folos. 0 , un prcule acolo! a spus Fan" artnd cu mna. 'm dat din cap. ,ra mai ntuneric dect pe strad! i aveam destul spaiu ca s decolm. 9inci minute mai trziu! ne nlm deasupra oraului! lsnd luminile i z"omotul i ener"ia n urma noastr. ,ra fa&ulos s simt cum mi ntindeam aripile! &tnd cu putere! plutind rapid i delicat! n aerul rcoros. :i doar ca distracie! am z&urat fcnd vira$e mari! arcuite! &ucurndu(m de senzaia dat de prul meu! acum proaspt i uor. )tilista i spusese 3z&urlit de vnt.4 ac ar fi tiut...

???
e la aceast nlime! puteam vedea foarte clar conturul -an*attanului. 9*iar peste ,ast River se afla Lon" 1sland! care era mult! mult mai mare dect #eP \orO 9it2. 'm z&urat pe deasupra coastei sale! n timp ce soarele apunea! de(a&ia putnd s vedem micrile tumultuoase ale valurilor! cu crestele lor al&e! spr"ndu(se de(a lun"ul rmului. up o or i $umtate! am zrit ntinderea alun"it a unei pla$e ntunecate! cu numai cteva lumini! ceea ce nsemna puini oameni. Fan" a dat din cap spre mine! i ne(am ndreptat spre sol! savurnd viteza m&ttoare a pierderii de altitudine. #iciun Roller 9oaster nu se compara cu noi. 0 'rat &ine! a spus Fan" msurnd pla$a cu privirea! dup ce(am aterizat n nisipul moale. #u era amena$at! nu e.istau parcri prin apropiere. )tnci uriae acopereau am&ele capete ale pla$ei! aa c prea i mai si"ur. /n plus! alte stnci mari formau o &arier natural! care oferea o oarecare protecie pentru vreo Ureized de metri pe rm. 0 9as! dulce cas! am comentat sarcastic! dndu(mi $os noul meu rucsac. 'm scotocit prin el dup mncare! am mprit ce aveam! i m(am aezat pe o &ucat mare de lemn rtcit pe pla$. Peste douzeci de minute! ne(am suprapus pumnii! i(am ciocnit! i apoi ne( am cui&rit n nisip! su& &ariera stncilor. 'm tresrit uor cnd %ocea mi s(a strecurat n minte. >imp s nvei! a zis. 'poi am czut n incontien! ca i cum a fi fost atras su& un val. 'm auzit! va"! pasa$e n lim&i strine nenelese de mine! iar %ocea a zis; 'sta mer"e pe &aza a ceea ce tre&uie s tii! -a..

>re&uie s tii.

??B
Oceanul. O alt nou i incredi&il e.perien. 'm crescut n la&orator! n cuti! pn acum patru ani! cnd ne(a furat Ce&. 'poi! ne(am tot ascuns! evitnd! cu orice pre! orice nou e.perien. 1ar acum! fceam cu totul altceva n fiecare zi. ,ra ca o e.cursie. 0 5n cra&! a stri"at Gasman! artnd spre valul de ln" picioarele sale. 'n"el aler" s(l vad! innd(o pe 9eleste n aa fel nct la&ele ei din spate de(a&ia dac atin"eau apa. 0 Pr$ituri< a ntre&at 1""2! ntinznd o pun". 0 #u mi(ar strica una! am zis. /n aceast diminea mi(am mai m&lnzit puin aspectul! apoi #ud"e i cu mine ne(am dus pn n cea mai apropiat localitate. 'm fcut aprovizionarea cu mncare la o &cnie de familie! care vindea propriile sale pr$ituri proaspete! de cas. -isiunea mea! iar eu am *otrt s(o accept! a fost s "sesc pr$ituri cu ful"i de ciocolat la fel de &une ca i cele fcute de mine mpreun cu ,lla i mama ei. 'a c am cumprat dou duzini. 'm mucat dintr(o pr$itur i(am mestecat. 0 @mm! am fcut! ncercnd s nu mprtii firimituri pe $os. Gust clar de vanilie! ful"i de ciocolat prea dulci! arom distinct de za*r &run. O pr$itur decent! nimic spectaculos. >otui! rmne o pr$itur cumsecade! fr pretenii. -(am ntors spre Fan". 0 9e ai de spus< 0 , &un. 5nora le lipsete! pur i simplu! ceea ce i(ar putea a$uta s aprecieze o pr$itur. 0 Le dau o not de apte din zece! am continuat prudent. 9u toate c sunt calde! din cuptor! nu au acel $e ne sais Quoi. -isiunea mea va continua. 1""2 a rs i a scotocit n pun" dup un mr. #ud"e a luat(o la "oan! cu *ainele ude pn peste "enunc*i. 0 Locul sta(i aa de cool! a zis. 9e(mi place oceanul! 9nd o s fiu mare! vreau s m fac savant care cerceteaz oceanul. 'm s plec pe mare i(am s fac scufundri! o s "sesc lucruri noi! iar #ational Geo"rap*ic o s m an"a$eze. )i"ur! #ud"e. Pro&a&il! cam tot atunci cnd o s fiu i eu preedinte. #ud"e a aler"at din nou la ap! iar 1""2 s(a ridicat i a pornit a"ale dup ea. 0 )unt fericii aici! a zis Fan"! uitndu(se dup ei. 'm dat din cap. 0 9e poate s nu(i plac< 'er curat! linite i pace! oceanul. , pcat c nu putem rmne aici. Fan" a rmas o clip tcut. 0 9e(ar fi fost dac eram n si"uran aici< a ntre&at. ac am ti c nu vine nimeni s ne *ruiasc pe aici. 'i vrea s stai< 'sta m(a surprins. 0 >re&uie s "sim 1nstitutul! am zis. 1ar dac aflm ceva! ceilali vor vrea s(i descopere prinii. 1ar apoi! nu(? "sim pe Ce& s(l nfruntm< :i cine(i directorul< e ce ne(au fcut aa ceva< e ce mi se tot spune c ar tre&ui s salvez lumea< Fan" i(a ridicat mna! iar eu mi(am dat seama c vor&eam din ce n ce mai tare. 0 9e(ar fi! a zis el ncet! fr s se uite la mine! dac am uita de toate astea< -i(a czut falca. 9nd trieti alturi de cineva ntrea"a ta via! a$un"i s crezi c(? cunoti! iar apoi te pomeneti c arunc o astfel de &om&. 0 9e crezi c...! am nceput s spun! dar apoi Gasman a dat nval cu un pa"ur viu! pe care mi l(a aruncat n poal! iar pe urm 'n"el a vrut s mnnce de prnz. #(am mai avut cnd s(l mai apuc pe Fan" de un umr i s(i urlu;

9ine eti i ce(ai fcut cu Fan" cel adevrat< Poate alt dat.
0

??E
/n dimineaa urmtoare! Fan" s(a ntors din ora i mi(a lsat la picioare! cu o mic plecciune! un e.emplar din #eP \orO Post. 'm frunzrit ziarul. La pa"ina ase! am vzut titlul 3-isterioii copii(psri nu mai sunt de "sit4. 0 ,i! &ravo nou! am comentat. 'u trecut dou zile fr s provocm o a"itaie de nedescris n pu&lic i fr s ne pomenim cu foto"rafiile noastre prin toate &uletinele de tiri. 0 #e ducem s notm! a anunat #ud"e! atin"nd de dou ori mna lui 1""2. ,l s(a ridicat i a pornit dup ea! la fel 'n"el i Gazz2! ndreptndu(se cu toii spre ap. )oarele strlucea! i cu toate c oceanul era destul de rece! lor nu le psa. ,ram &ucuroas c aveau parte de aceast mic vacan! cnd se puteau distra! mnca i nota fr s se mai preocupe de nimic. ,u ns! nc m mai stresam! &ineneles. Ln" mine! Fan" citea ziarul! servindu(se! a&sent! dintr(o cutie cu alune. -(am uitat la copii cum se $ucau n ap. 1""2 ncepuse s ridice un castel de nisip! construit prin simul tactil! doar puin mai ncolo de valuri. 9um se fcea c ,liminatorii nu ne "siser nc< 5neori! ne depistau att de uor! iar alteori! ca acum! pream cu adevrat &ine ascuni. Lansam sau nu un semnal de "*ida$ prin cipul pe care(? aveam eu implantat< ac da! de ce nu erau ,liminatorii de$a pe aici< Preau c se $ucau cu noi! inndu(ne ca pe "*impi... 9a ntr(un $oc. 9a ntr(un afurisit de $oc. 'a cum spusese Ce&! pe cnd eram la :coal. >ot aa cum mi tot spunea %ocea! c totul era un $oc! pe care(? n( vai $ucndu(?! c totul! pn la cel mai mic amnunt! era un test. - simeam ca i cum c*iar n faa mea ar fi fost aprins un panou indicator din neon. Pentru prima dat! am neles! n sfrit! finalmente! c toate astea ar putea fi doar un $oc masiv! pervers! &olnav i important. 1ar eu fusesem aleas ca $uctor de &az. 'm cernut nisipul aspru printre de"ete! "ndindu(m intens. O+. ac era un $oc! e.istau numai dou ta&ere< ,.istau i a"eni du&li< 'm desc*is "ura s(mi mprtesc "ndurile cu Fan"! ns m(am oprit. -(a privit cu oc*ii lui curioi! ntunecai! i(am simit &rusc o team rece. -i(am lsat privirea n $os! simind cum mi luau foc o&ra$ii. :i dac nu eram cu toii n aceeai ta&r< O parte din mine s(a ruinat numai la acest "nd! iar o alt parte i(a amintit de cte ori adora&ila mea paranoia ne(a salvat pielea. 'm aruncat o privire spre ap! unde 'n"el l mproca pe Gasman i rdea. )e afund su& ap! iar Gazz2 pomi s(o urmreasc. ' fost 'n"el mai altfel de cnd am recuperat(o de la :coal< 'm "emut i mi(am lsat capul n mini. ,ra mult prea mult. ac nu m mai puteam ncrede n aceti cinci oameni! atunci viaa mea nici nu merita trit. 0 >e doare capul< m(a ntre&at Fan" cu o n"ri$orare discret. Oftnd! am cltinat din cap c nu! apoi m(am uitat din nou spre ocean. epindeam de Fan". 'veam nevoie de el. >re&uia s pot s am ncredere n el. 9*iar< Gazz2 studia atent suprafaa oceanului! ntorcndu(se ntr(o parte i(n alta! cu un aer confuz. 'poi a privit direct spre mine! cu panica o"lindit pe fa. 'n"el nu mai apruse la suprafa. ,ra nc su& ap. 'm luat(o la fu".

??F
'n"el! am stri"at! srind n ap. 'm a$uns la Gazz2 i l(am apucat de umr. 0 5nde s(a scufundat< 0 9*iar aici! a spus el. )(a scufundat acolo! 'm vzut(o cum s(a dus pe su& ap. Fan" sri i el n urma mea! iar #ud"e i 1""2 sosir i ei. #e(am uitat toi cinci n apa rece! al&astr(cenuie! dar nu puteam vedea dect la cteva palme n adncime. 5n val s(a spart asupra noastr. 0 'cum ar fi momentul cel mai potrivit s ne dezvoltm vederea n raze V! am murmurat! n vreme ce o "*ear rece mi strn"ea inima. 'm simit presiunea puternic a unui curent su&marin mpin"ndu(mi picioarele! am vzut cum vntul ncreea apa spre lar". 0 'n"el! a ipat #ud"e! ducndu(i minile plnie la "ur. 0 'n"el! am stri"at i eu! naintnd! "reoi! prin ap! cu pai mari! ru"ndu(m s m lovesc de ea. Fan" ddea din mini prin ap! cu faa aproape de suprafaa ei. #e(am rspndit n evantai! mi$indu(ne oc*ii su& lumina soarelui! scufundndu(ne n valuri pe rnd. -i s(a pus un nod n "t i(am simit c m sufoc. %ocea(mi devenise ciudat de r"uitA oc*ii m usturau din cauza luminii i a srii. 'coperisem un arc de cerc lar"! de aproape treizeci de metri desc*idere! i tot nu se vedea nici urm de ea. 'n"el a mea. 'm privit napoi spre rm! de parc m(a fi ateptat s(o vd pind pe nisip! spre 9eleste! care o atepta ln" o &ucat de lemn plutitor. >recur minute fr de sfrit. Puteam simi curentul su&marin tr"ndu(mi ntre"ul corp. #u m puteam a&ine s nu(mi ima"inez trupul lui 'n"el mpins spre lar"! iar ea cu oc*ii mrii de "roaz. '$unsesem pn aici doar ca s(o pierdem< 0 %ezi ceva< i(am stri"at lui Fan". )cutur din cap! cu oc*ii int la ap! dnd cu &raele nainte i napoi. in nou am mturat ntrea"a zon! e.aminnd orice detaliu al apei! pla$a! oceanul ntins. 'poi din nou. )i din nou. 'm vzut ceva i(am clipit! apoi am privit mai intens. 9e era... asta era... o*! oamne! La cteva sute de metri mai departe! un cpor mic! ud i cu prul mpletit! se ii din ap. - *ol&am pur i simplu. 'n"el se ridic n ap pn la old i ne fcu semn cu mna. 'proape c mi s(au tiat picioarele. ' tre&uit s m redresez sin"ur nainte de a plon$a cu faa n $os n ap. 'm aler"at una spre alta! ceilali venind din urm. 0 'n"el! de(a&ia am reuit s &i"ui! nevenindu(mi s cred cnd! n sfrit! m(am apropiat suficient. 'n"el! unde(ai fost< 0 1a "*ici< a zis ea ncntat. Pot s respir su& ap.
0

??G
'm luat(o pe 'n"el n &rae! strn"ndu(i la piept trupul ud i rece. 0 'n"el! am murmurat! ncercnd s nu iz&ucnesc n plns! am crezut c te(ai necat! 9e(ai fcut< 'm pornit spre rm! una ln" alta. #e(am pr&uit pe nisipul umed i l(am vzut pe Gasman ncercnd s(i stpneasc i el lacrimile.

ar n(am vrut s m "seasc Gazz2 #e $ucam de(a v(ai ascunselea! ne e.plica ea. )u& ap. 'a c am rmas su& ap! i apoi mi(am dat seama c puteam s n"*it ap i s rmn scufundat fr s m nec. 0 9um adic s n"*ii ap< am ntre&at. 0 oar n"*it ap i apoi fac aa. 'n"el a suflat aerul pe nas! i aproape c am iz&ucnit n rs cnd am vzut ce fa avea atunci. 0 /i iese pe nas< a ntre&at Fan". 0 #u! a rspuns 'n"el. #u tiu pe unde mer"e apa. ar pe nas mi iese aer. -(am uitat spre Fan". 0 ,.tra"e o.i"enul din ap. 0 Poi s ne ari i nou< a zis Fan". 'n"el s(a ridicat i a pornit sprinten spre rm. )(a aruncat n valuri cnd apa(i a$un"ea la old. ,ram la civa centimetri distan de ea! *otrt s n(o mai las s se piard iari! nici mcar pentru o secund. ' n"enunc*eat! a luat o "ur mare de ap i apoi s(a ridicat. Prea c n"*ite! apoi sufla aerul pe nas. Oc*ii mi s(au *ol&at pn cnd am crezut c(mi ieiser din or&ite; iroaiele de ap de mare erau pompate prin porii invizi&ili de pe am&ele pri ale "tului lui 'n"el. 0 )finte )isoe! a optit Gasman. #ud"e i e.plica lui 1""2 ce se ntmpla! iar el! impresionat! scoase un fluierat. 0 :i pot s stau su& ap i s tot not! a spus 'n"el. :i(a micat umerii! desc*izndu(i aripile! ca s se poat usca n lumina strlucitoare a soarelui. 0 Pariez c i eu pot! a fcut Gasman. oar suntem frai. )e arunc n ap i sor&i din "reu. 'poi o n"*ii! ncercnd s scoat aer pe nas. )e n&ui! apoi se nec i ncepu s tueasc violent. 'pa de mare i se scurse din nas i se sufoc din nou i aproape c vomit. 0 ,ti &ine< l(am ntre&at cnd! n cele din urm! se scutur i se opri. du din cap! ud! $alnic i n"reoat. 0 1""2! am rostit! atin"e "tul lui 'n"el i verific dac poi simi ceva! acei pori prin care se scur"e apa. 5or ca pana! 1""2 atinse n treact! cu vrful de"etelor! pielea ei al&! peste tot n $urul "tului. 0 #u simt nimic! a zis el! spre surprinderea mea. 'a c a tre&uit s ncercm cu toii! s vedem ce se ntmpl. #imeni! n afar de 'n"el! nu mai putea face asta. >e scutesc de detalii dez"usttoare! dar d(mi voie s spun c felia aceea de ocean nu m va mai vedea notnd pe(acolo! cel puin pentru o vreme. 'a c 'n"el putea respira su& ap. '&ilitile noastre continuau s ias la iveal! ca i cum anumite lucruri ar fi fost pro"ramate s fie descoperite n momente diferite! cum ar fi atin"erea unei anumite vrste. 1ntr(un fel! era ca i cum ai fi fost promovat re"e pe ta&la de a*; dintr(odat! aveai mai mult for! mai mult putere dect nainte. 9e ciudat. #u ciudat! -a.! interveni &rusc %ocea mea. ivin. :i "enial. %oi! ase! suntei nite lucrri de art. =ucurafi(v. Pi! m(a &ucura! mi(am zis cu amrciune! dac nu a fi att de ocupat s fu" s(mi salvez pielea! tot timpul. oamne! Lucrri de art sau ciudai< Pa*arul pe $umtate plin! pa*arul pe $umtate "ol. 9a i cum n(a renuna imediat la aripi! ca s duc o via o&inuit! cu prini i prieteni o&inuii. /n capul meu rsun un *o*ot su&irel. @aida(de! -a.! spuse %ocea. 'mndou tim c nu(i adevrat. O familie o&inuit i o via o&inuit te(ar plictisi de moarte. 0 Pe tine cine te(a ntre&at< am zis iritat. 0 9e s m ntre&e< a zis #ud"e! ridicnd capul surprins. 0 #imic! am mormit. :i asta(i. 5nii oameni se trezesc cu a&iliti cum ar fi cititul "ndurilor i respiraia prin ap! iar alii se pomenesc cu voci scitoare! captive n mintea lor.
0

/notam doar! a zis 'n"el! cnd am n"*iit nite ap i(am nceput s m n&u.

9e &ftoas sunt. 9e(ai vrea s poi face! -a.< ntre& %ocea. ac ai putea face orice< @mm. #u m "ndisem la asta. 'dic! de$a puteam z&ura. Poate c mi(ar plcea s citesc "ndurile! ca 'n"el. ar a ti tot ce "ndesc alii! a vedea cnd unora nu le place de mine! dar se poart ca i cum le(ar plcea. ar dac a putea face orice< Poate c ai vrea s poi salva lumea! spuse %ocea. >e(ai "ndit vreodat la asta< #u. -(am ncruntat. Las asta pe seama adulilor. ar adulii sunt cei care distru" lumea! zise %ocea. ) te "ndeti la asta.

??I
1a te uit cine vine la pla$. Glasul optit! dulcea" i ncrcat de ameninri! m(a trezit din somn n acea noapte. >rupul mi s(a ncordat ca un arc i(am ncercat s sar n picioare! numai pentru a fi priponit la pmnt de un &ocanc imens! pus pe "tul meu. 'ri. 9a de o&icei! 'ri. /n secunda urmtoare! s(au trezit Fan" i 1""2 i am ntins mna li&er s(o scol pe #ud"e. 'drenalina mi s(a vrsat n vene! contractndu(mi muc*ii. 'n"el s(a trezit i ea i a prut c se ridic n vzdu* direct! fr s mai aler"e pentru start. Jinea strns trupul lui 9eleste! plutind la vreo ase metri nlime deasupra noastr. 'm vzut(o privind n $ur! i(am vzut faa! cu e.presia unui dezastru ntiprit pe ea. -(am uitat i eu n $ur. ,ram ncon$urai de ,liminatori! de mai muli ,liminatori dect vzusem eu vreodat. Practic! erau cu sutele. 9reteau c*estiile astea n cantiti mai mari dect mi(a fi putut ima"ina. 'ri s(a aplecat i mi(a optit; 0 ,ti aa de frumoas cnd dormi! iar "ura i(e nc*is. ar ce pcat c i(ai tiat prul. 0 9nd o s(mi tre&uiasc prerea ta! am s i(o cer! am ripostat! z&tndu(m su& &ocancul lui. ' rs! apoi s(a aplecat s(mi mn"ie faa cu o sin"ur "*ear. 0 mi place cnd eti ar"oas. 0 Las(o n pace! Fan" se arunc asupra lui 'ri! lundu(? prin surprindere. 'ri l depea le$er pe Fan" n "reutate cu zeci de Oilo"rame! ns Fan" era animat de o furie rece i nsetat de sn"e. ,ra nspimnttor aa. 1""2 i cu mine am srit s(l a$utm i(am fost nfcai imediat de ,liminatori. 0 #ud"e i Gazz2! ) i %! am ipat. 'cum! )upunndu(se fr nicio mpotrivire! cei doi srir n vzdu* i &tur tare din aripi pentru a(i lua valea! ridi( cnd(se pentru a pluti ln" 'n"el. ,liminatorii se repezir la picioarele lor! dar copiii fuseser rapizi i se aflau acum n afara razei lor de aciune. ,ram att de mndr de ei! n special cnd #ud"e mri amenintoare spre ei. -(am z&tut! dar trei ,liminatori m ineau ntr(o m&riare strns! dumnoas. 0 Fan"! am stri"at! ns nu m putea auzi! prins ntr(o confruntare cu 'ri! care(i "re&la faa cu "*earele! lsndu(i linii roiatice! paralele. #oi ase avem o for supraomeneasc! dar nu dispunem de masa muscular &rut a unui ,liminator matur. Fan" era depit cu totul! ns reui s(l pocneasc pe 'ri n clavicul. 'ri sc*eun i(i dezveli dinii! apoi se ddu napoi i(l lovi puternic pe Fan" la cap. 1(am vzut capul zvcnind ntr(o parte i oc*ii nc*izndu(i(se! apoi &iatul czu pe nisip ca mort. 'ri l prinse de cap i(l iz&i tare de(o piatr. :i apoi nc o dat. 0 Las(? n pacel Oprete(te! >e ro"! nceteaz! am ipat! iar oc*ii mi s(au nceoat de furie. -(am z&tut ntre ,liminatorii care m ineau! i(am reuit s(l calc pe unul pe picior. )c*elli o n$urtur i(mi rsuci mna pn cnd lacrimile ncepur s(mi cur" pe o&ra$i.
0

Fan" i desc*ise oc*ii ncet. %zndu(? pe 'ri deasupra lui! apuc nite nisip i i(? azvrli n fa. Fan" sri n picioare i lans o lovitur din lateral care(? atinse pe 'ri drept n coul pieptului. 'ri se cltin dnd napoi! *orcind! apoi i reveni rapid i(l trsni pe Fan" cu o lovitur de cot. in "ura lui Fan" pomi sn"ele i czu iar. Pln"eam de$a! dar nu mai puteam vor&i; la&a proas i aspr a unui ,liminator era ncletat pe "ura mea. 'poi 'ri se aplec asupra trupului lui Fan"! cu &otul desc*is! cu caninii ascuii i "ata s(i sfie "tul. 0 >e(ai sturat! a mrit el sinistru! de via< O*! oamne! o*! oamne! nu Fan"! nu Fan"! nu Fan"... 0 'ri! Oc*ii stteau "ata s(mi ias din or&ite. 9unoteam prea &ine acel "las. Ce&. >atl meu adoptiv. 'cum! dumanul meu cel mai mare.

??K
'm privit cu oc*ii mari! cu cea mai feroce mnie i cea mai ndreptit ur! cum Ce& =atc*elder se deplasa cu uurin prin mulimea de ,liminatori! desprindu(i n dou! de parc ar fi fost -oise! iar ei -area Roie. >otui! era &izar s(l vd acum! dup ce(am fost o&inuit s(l $elesc! nu s(l detest. 'ri s(a oprit cu &otul lui mpuit i fatal desc*is deasupra "tului lui Fan". 'cesta din urm era incontient! dar nc mai respira. 0 'ri! a stri"at Ce& din nou. 'i primit nite ordine. Ce& se ndrepta mine! inndu(i privirile pe 'ri. up cteva secunde! care preau o venicie! 'ri s(a retras ncet! ncet! de ln" Fan"! lsndu(i trupul pr&uit nefiresc pe nisip. Ce& s(a oprit n faa mea. /mi salvase viaa de mai multe ori. #e salvase tuturor viaa. - nvase s citesc! s fac omlet! cum s pornesc mainile cu firele de contact. 9ndva! am depins de el i pentru fiecare "ur de aer tras n plmni; era sin"ura mea constant! sin"ura mea certitudine. 0 'cum ai neles! -a.< a ntre&at el &lnd. /nele"i frumuseea incredi&il a $ocului< #iciun copil! niciun adult! nimeni altcineva n(a mai trit ceva asemntor cu ceea ce simi tu. /nele"i de ce toate astea sunt necesare< ,liminatorul care m inea i(a retras de"etele de pe "ura mea! ca s pot vor&i. /n aceeai secund! am scuipat din "reu! curindu(mi "ura i "tul de lacrimi. 'm nimerit pantoful lui Ce&. 0 #u! am rspuns! pstrnd un ton normal! cu toate c fiecare prticic din mine urla! fiind disperat s aler" la Fan". #u pricep. #(am s pricep niciodat. %reau s ies din c*estia asta. Fi"ura lui nduiotor de familiar prea ncordat! ca i cum ncepea s(i piard r&darea cu mine. ur. 0 Ji(am spus c ai s salvezi lumea! a zis. 'cesta(i scopul propriei tale e.istene. 9rezi c un copil o&inuit! de paisprezece ani! neantrenat! ar putea face asta< #u. >re&uie s fii cel mai &un! cel mai puternic! cel mai detept. >re&uie s fii e.trem. -a.imum. 'm cscat i mi(am dat oc*ii peste cap! tiind c ura s fac asta! iar ma.ilarul lui Ce& s(a ncletat de furie. 0 ) nu dai "re! a continuat! cu o not dur n "las. >e(ai descurcat &ine la #eP \orO! ns ai fcut "reeli mari! mai de"ra& stupide. Greelile te cost. 1a decizii mai &une. 0 #u mai eti tticul meu! Ce&! am rspuns! punnd n tonul meu ct mai mult dispre posi&il. #u eti responsa&il pentru mine. Fac ce vreau eu. -(am numit sin"ur... -a.imum Ride. 0 /ntotdeauna voi rspunde de tine! s(a rstit el. ac tu crezi c(i conduci sin"ur viaa! atunci poate c nu eti att de "rozav pe ct credeam. 0 @otrte(te! m(am rstit i eu la el. Ori sunt cea mai "rozav! ori nu. 'le"e. ' fcut un semn cu mna! iar ,liminatorii mi(au dat drumul! mie i lui 1""2. 'ri s(a ntors i mi(a

zm&it superior! apoi mi(a trimis o &ezea. 'm scuipat spre el. 0 >ticuD m(a iu&it ntotdeauna cel mai mult! am uierat! iar c*ipul i s(a ntunecat. ' fcut civa pai repezi spre mine! cu la&ele strnse pumni! ns a fost dat deoparte de valul dur i pros al celorlali ,liminatori. L(au luat pe sus i l(au dus dincolo de o stnc mare de la captul pla$ei. Ce& era cu ei. #u! era unul dintre ei.

??7
/mpleticindu(m ru de tot! simindu(mi umrul de parc ar fi luat foc! am naintat pe pla$. /nainte de a(? muta din loc pe Fan"! i(am cercetat "tul! s vd dac nu(i era rupt. 'poi! cu "ri$! l( am ntors. in "ur i scur"ea sn"e. 0 Fan"! tre&uie s(i revii! am optit. 9eilali venir n "oana mare. 0 'rat foarte ru! a zis Gazz2. 'r tre&ui dus la un doctor. #u prea s ai& nimic rupt ( poate doar nasul ( dar nc era leinat. 1(am aezat capul n poala mea i mi(am folosit &luza ca s(i ter" drele de sn"e de pe fa. 0 L(am putea cra noi! tu i eu! a propus 1""2! n vreme ce minile lui lun"i i al&e pluteau pe deasupra lui Fan"! inventariindu(i rnile! cucuiele! sn"ele. 0 5nde< am ntre&at! simindu(mi propria mea amrciune. #u putem s(l ducem la spital. 0 #iciun spiDal! a murmurat Fan"! cu oc*ii nc nc*ii. 'm simit cum m inund un val de uurare. 0 Fan"! i(am zis. 9t e de ru< 0 esDul de ru! a rostit nesi"ur! apoi! "emnd! a ncercat s se ntoarc pe partea cealalt. 0 #u mica! i(am spus! ns el i(a ntors capul i a scuipat sn"e pe nisip. ' ridicat apoi palma i a scuipat ceva n ea! apoi i(a desc*is oc*ii nucit. 0 inte! a zis el dez"ustat. - simt ca nai&a! a adu"at Fan"! pipindu(i umflturile de pe ceaf. 'm ncercat s zm&esc. 0 'ri ca o pisicu. -(am strm&at ca i cum a fi avut musti! artndu(i unde(i lsase 'ri drele. -(a privit ndurerat. 0 Fan"! am zis cu "lasul "tuit. ) trieti! da< >riete i s fii O+. :i fr niciun preaviz! m(am aplecat i l(am srutat pe "ur! uite(aa. 0 'u! a zis! atin"ndu(i &uza rupt! apoi ne(am uitat unul la altul ocai. Pasiunea n&uit mi ardea faa. -i(am ridicat privirile i i(am vzut pe #ud"e i Gasman cum se *ol&au la mine. in fericire! 1""2 era or&! iar 'n"el aducea ap pentru Fan". Gazz2 a privit de la mine la Fan"! apoi la 1""2! fiind evident c(i spunea c putea fi si"ur acum c pierdusem orice le"tur cu realitatea. ncet! Fan" s(a ridicat n ezut! cu falca ncletat! transpirat tot la fa. 0 Frate! a spus! dup care a nceput s tueasc. , destul de ru. 'sta era ma.imumul admis de el! n ceea ce privea durerea. )(a ridicat nesi"ur i a luat apa de la 'n"el. Lund o n"*iitur! i(a cltit "ura i a scuipat n nisip. 0 'm s(l omor pe 'ri! a zis apoi.

??6
Fan" i noi toi ceilali ne(am ntors n -an*attan fr s picm din cer din cauza rnilor sau a o&oselii. 0 9e mac*o eti! am spus cnd am aterizat! n cele din urm! n &ezna din 9entral ParO. 'rta istovit! transpirat! palid! dar z&urase tot drumul fr s se pln" deloc.

'a(s eu! a zis! privindu(m lun"! de parc n(ar fi uitat ce fcusem! adic )rutul. -(am nroit violent! $enat dincolo de orice nc*ipuire. #(o s mai mi treac asta niciodat. 0 ,ti c*iar n ordine! Fan"< a ntre&at #ud"e! cu cea mai emoionant n"ri$orare n "las. #ud"e l iu&ea la ne&unie pe Fan". ,l arta de parc picase de pe o stnc! cu rni uriae! vineii! care(i deformau c*ipul! cu z"rieturile cumplite lsate de 'ri pe o&ra$i! avnd un mers ri"id i c*inuit. 0 )unt n ordine! a spus. H&orul m(a a$utat s m mena$ez cumva. 0 5itai! *aidei s "sim un loc unde s ne aezm! s(i tra"em un somn! iar apoi s ne ncercm din nou norocul cu 1nstitutul! am zis. >re&uie s(l descoperim! nu ne putem opri acum. a! frailor< 0 a! aa(i! a fcut #ud"e. @aidei s(i dm drumul! s terminm cu asta. %reau s aflu despre mama. :i celelalte c*estii. %reau s tiu ntrea"a poveste! &un sau rea. 0 :i eu! a spus Gazz2. %reau s(mi "sesc prinii! ca s le spun ce $e"uri totale sunt. =un! mam i tat! suntei nite $i"odii! 'm decis c ar fi mai &ine dac am rmne n su&teran! pentru mai mult si"uran. La staia de metrou am srit de pe peron i am mers repede de(a lun"ul inelor. ,ra un peisa$ familiar i destul de repede! dup cteva minute de mers! am a$uns n faa unei peteri luminate de focuri! populat de oameni fr adpost i inadaptai. 9as! dulce cas! mai ales dac te nimereti s fii vreun o&olan de canalizare. 0 -am! ce primitor arat! a zis Fan"! frecndu(i minile. -(am strm&at la el! n vreme ce ne cram pe &ordura de &eton. /n sinea mea! eram &ucuroas c avea atta ener"ie s fie sarcastic. 'poi! istovit i sectuit emoional! mi(am ntins pumnul stn" pentru salutul nostru nainte de culcare. #e(am e.ecutat ritualul! apoi 'n"el s(a cui&rit ln" mine. 'm verificat ca toi ceilali! n special Fan"! s fie n ordine! apoi m(am ntins! lsnd disperarea s m acopere ca o ptur. ,ram n miezul unei alte e.plozii cere&rale aduse de somn! cnd am simit c m apropiam de starea contient fr a(mi desc*ide oc*ii. Fr s analizez impulsul! mna mi(a nit afar i(am apucat nc*eietura minii cuiva. -icndu(m repede! tot instinctual! m(am ridicat n ezut i(am rsucit la spate mna intrusului! iar simurile mele au revenit la via. 0 9almeaz(te! fraiero! a optit furios proprietarul &raului. 'm tras n sus! ameninnd s(i disloc &raul din umr. /n mod si"ur! a fi putut face asta. Fan" s(a foit ln" mine! cu oc*ii desc*ii! dar cu corpul micndu(se cu "reu. 0 1ar te pui cu -ac(ul meu! a zis *acOerul! iar eu am sl&it strnsoarea. oamne! ce s(a ntmplat cu tine< 'sta i era adresat lui Fan". 0 -(am tiat la &r&ierit! a rspuns Fan". @acOerul s(a ncruntat i i(a frecat umrul! acolo unde(? forasem. 0 e ce v(ai ntors aici< a ntre&at el nervos. /mi distru"i *ardul cu totul. 0 1a arat(mi! am zis! iar el i(a desc*is fnos lapto( pul. ,cranul reproducea interiorul minii mele; ima"ini! cuvinte! foto"rafii! *ri! ecuaii matematice. @acOerul s(a ncruntat! prnd mai mult uluit dect furios. 0 , ciudat! a spus. %oi! tipilor! n(avei vreun computer cu voi< 0 #u! a zis Fan". #ici mcar un celular. 0 ar vreun Palm Pilot< a ntre&at *acOerul. 0 #ici vor&! am zis. #oi suntem mult mai loP(tec* dect att. 9a i cum o cutie de erveele ar fi un pas uria pentru noi. 0 %reun cip< a insistat el. 'm ncremenit. 'proape mpotriva voinei mele! mi(am ndreptat privirea spre Fan". 0 9e fel de cip< am ntre&at! strduindu(m s par ct mai natural. 0 e oricare! a spus *acOerul. Orice care ar cuprinde informaii capa&ile s se interfereze cu
0

*ardul meu. 0 ac am avea un cip! am continuat eu prudent! l(ai putea accesa< 0 ac a ti despre ce(i vor&a! a zis el! poate. 9e avei< 0 , mic i ptrat! i(am spus! fr s m uit la el. 0 9a sta< @acOerul a artat cu de"etele un spaiu de circa apte centimetri. 0 'i un cip att de mare< 'm dat din cap. 0 'rat(mi(?. 5nde(i< 'm inspirat adnc. 0 ,ste n mine. , implantat n mine. L(am vzut ntr(o radio"rafie. )(a *ol&at la mine cu toat oroarea o"lindit n privire. :i(a nc*is laptopul. 0 'i un cip att de mare implantat n tine! a repetat el. 'm dat din cap! &nuind c asta era mai ru c*iar i dect a avea pduc*i. )(a tras civa pai ndrt. 0 5n cip ca sta este o veste proast! a spus tr"nat! ca i cum a fi fost cretin. )(ar putea s fie vor&a de #)'. ,u nu mi(a &"a nasul n asta. 5ite ce(i! stai departe de mine! 'ltfel! urmtorul sunt eu. )(a retras n ntuneric! cu minile ridicate! ca i cum ar fi vrut s iz"oneasc rul. 0 i ursc! i ursc! 'poi a disprut undeva n mruntaiele su&teranelor. 0 #e mai vedem! am optit. #(a vrea s fiu n locul tu. Fan" m(a privit iritat. 0 #u te pot lua nicieri. -i(a fi dorit s nu fie att de a"itat! ca s(l pot pocni eu.

?BL
'm ncercat s dormim puinA numai umnezeu tia ct ne tre&uia asta. 'm aipit ntructva. 'poi! n(am mai fost adormit! mi(am dat seama de asta. ar nu eram nici treaz. ,ra ca i cum fusesem a&sor&it ntr(o alt dimensiune! unde(mi puteam simi trupul! ceva asemntor! tiam unde m aflam! i totui! eram n imposi&ilitate de a m mica sau spune ceva. ,ram ntr(un film i m *ol&am la mine! privind cum se desfura n $urul meu. )tr&team un tunel ntunecat! sau un tunel trecea pe ln" mine! iar eu stteam neclintit. -etrourile treceau pe ln" mine n am&ele sensuri! aa c era un tunel de metrou. - "ndeam! O+! tunel de metrou. a! i< 'poi am vzut staia; >*irt2(t*ird )treet. 9ldirea 1nstitutului se afla pe >*irt2(t*ird )treet. /n &ezna tunelului de metrou din visul contient! am vzut un "rila$ ru"init! de la suprafa. -(am vzut cum ridicam "rila$ul. O ap maronie! fetid! "l"ia dedesu&t. Pua*... erau conductele de canalizare! de su& ora. @ello. Pe su& un curcu&eu... =in"o! -a.! spuse %ocea mea. Oc*ii mi s(au desc*is instantaneu. Fan" m privea cu n"ri$orare. 0 'cum ce mai e< 0 :tiu ce avem de fcut! am zis. >rezete(i pe toi.

?B?
Pe aici! am zis! mer"nd prin &ezna tunelurilor. ,ra ca i cum pe retinele mele ar fi fost imprimat o *art detaliat! ca s(o pot vedea suprapus peste realitate! urmnd direcia pe care tre&uia s(o urmm. ac acest efect de *art devenea de acum parte din viaa mea pentru totdeauna! urma s(o iau razna! dar! momentan! era al nai&ii de util. nc un lucru pe care cred c ar tre&ui s(l menionez; acum mi era foarte! foarte fric! mai fric dect mi fusese nainte! i nici mcar nu tiam de ce. Poate c nu voiam s tiu adevrul. e asemenea! m durea capul i asta m nne&unea puin. - apropiam de data e.pirrii mele< %oi muri< - voi pr&ui! pur i simplu! disprnd de pe lume i dintre prieteni< 0 %ocea i(a spus despre toate astea! -a.< m(a ntre&at #ud"e dndu(mi un "*iont uor. 0 9am aa ceva! i(am rspuns. 0 Grozav! l(am auzit pe 1""2 mormind! dar nu l(am luat n seam. Fiecare pas ne aducea tot mai aproape de 1nstitut! puteam simi asta. /n cele din urm! eram pe cale s aflm rspunsurile la ntre&rile noastre! i pro&a&il c vom da cea mai cumplit &tlie din viaa noastr. /ns curiozitatea noastr era att de nesioas; 9ine eram< 9um ne(au luat de la prinii notri< 9ine ne(a "refat ' #(ul aviar< -intea mea se ferea de dilema cu prinii. 9*iar nu tiam dac puteam suporta s aflu. /ns n mine ardeam toat s descopr celelalte 3de ce4(uri i 3unde4. %oiam nume. %oiam s tiu cine era de vin. %oiam s tiu unde locuiau. 0 O+! acum tunelul se &ifurc! am zis! iar noi mer"em pe cel fr ine. -na lui 'n"el era ntr(a mea! mic i ncreztoare. Gasman era nc c*ior de somn! mpiedicndu(se! din cnd n cnd. 1""2 i inea un de"et ntr(o "aic de la cureaua lui Fan". 9utam "rila$ul ru"init! plasat undeva $os. 1n visul meu! l vzusem la rscrucea dintre dou tuneluri! aa c acolo tre&uia s fie. ar nu(? vedeam. -(am oprit! iar ceilali au fcut acelai lucru n spatele meu. 0 'ici tre&uie s fie! am zis optit! scrutnd &ezna. #u te "ndi la ce ar tre&ui s fie! -a.. Gndete(te la ce este. -i(am ncletat ma.ilarele. #u poi s(mi spui lucrurile direct< m(am "ndit. e ce totul tre&uia s fie ceva de "enul 39um este sunetul unei palme care &ate sin"ur<4 i alte din astea< ar! fie. 'tunci era pe aici< 'm nc*is oc*ii i am simit unde era! lsnd! contient! s m ptrund orice impresie. - simeam ca o tocilar. 'tunci! doar am pit nainte! cu oc*ii nc*ii! ncercnd s simt pe unde ar tre&ui s m duc. 1nstinctiv! am avut senzaia c tre&uie s m opresc. 'a c m(am oprit. -(am uitat n $os. 'colo! la picioarele mele! se vedea conturul va" al unui "rila$ mare! ru"init. ,i! nu eti tu deose&it< mi(am zis. 0 'ici e! am anunat. Grila$ul s(a desprins cu uurin! uru&urile sale dezin( te"rndu(se ntr(o pul&ere ru"inie cnd Fan"! 1""2 i cu mine l(am tras. )(a desprins i l(am dat la o parte. edesu&t! era o "alerie de acces! cu mnere n form de 5 fi.ate pe o parte. 'm trecut peste mar"ine i am nceput s co&or n sistemul de canalizare al #eP \orOului. 9e destin. /n cele din urm! a tre&uit s(i pun %ocii o ntre&are. ' >R,=51> )N /#>R,=. O s mor< 'sta(i tot< )(a lsat o tcere! una lun"! cu adevrat c*inuitoare! cea mai rea. 'poi %ocea s(a *otrt s rspund. a! -a.! ai s mori. La fel ca toat lumea. -ulumesc! 9onfucius.
0

?BB
'sta s(ar putea s te surprind! dar sistemul de canalizare al unui ora cu opt milioane de locuitori este c*iar mai puin ncnttor dect i(ai putea nc*ipui. 'm co&ort unul cte unul prin "aleria de acces! i(am sfrit stnd pe o mar"ine acoperit cu faian $e"oas! de vreo aizeci de centimetri lime. easupra noastr! tunelul de cur&a! avnd cam patru metri lime! iar su& ieindul nostru se scur"ea un uvoi rapid de ap rezidual murdar. 0 Pua*! a fcut #ud"e. , att de nfiortor. 9nd ieim de(aici! vreau s m dea cineva cu un dezinfectant. 'n"el o &" pe 9eleste su& cma. 0 -a.< a zis Gasman. 'ia sunt! *m... o&olani< -inunat. 0 a! par s fie ori o&olani! ori oareci trecui pe ste( roizi! am zis &rusc! ncercnd s nu ip i s m car pe perei! ca o feti rz"iat. 0 oamne! a fcut 1""2 cu dez"ust. 'i fi tentat s crezi c i(ar dori s triasc ntr(un parc sau aa ceva. /naintea noastr se afla o rscruce de patru tuneluri! ca o mare intersecie. 'm ezitat! apoi am luat(o la stn"a. 9teva minute mai trziu! m(am oprit! fr s am niciun fel de indiciu. @ello! %oce< m(am "ndit. (mi puin a$utor pe(aici! te ro". #u tr"eam nicio speran c %ocea(mi va rspunde! dar dac ar face(o! pro&a&il c ar fi ceva de "enul; 3 ac un copac se pr&uete ntr(o pdure! asta mai nseamn...4 'm privit n $os! apoi am tras aer n piept att de repede! nct aproape c m(am necat. )tteam pe o platform translucid! suspendat la mare nlime deasupra sistemului de canalizare. 'm vrut s ip! simindu(m dezec*ili&rat i speriat. )u& mine puteam vedea o alt -a.! artnd ca o cprioar prins n lumina farurilor! iar restul "tii se *ol&a la mine. Fan" s(a ntins i a apucat &raul celeilalte -a.! iar eu l(am simit! ns nu era nimeni cu mine. 9nd ai de "nd s ai ncredere n mine! -a.< a zis %ocea. 9nd ai de "nd s te ncrezi n tine< 0 Poate atunci cnd n(am s m mai simt complet dus cu sorcova! am mrit. 'm n"*iit un nod i(am ncercat s(mi revin. #esi"ur! m(am uitat din nou n $os! la suprafaa translucid. /n timp ce priveam! dre su&iri de lumin trasau calea n urma noastr! pe unde trecusem de$a. 'poi! drele fine continuar prin tuneluri! ca un indicator 3Pe aici4! scris cu neon. Repede! am privit n sus! ns n(am vzut dect &olta *idoas! acoperit cu faian "al&en i muce"ai! niciun tavan de sticl. Fan" nc m mai inea de &ra! privin( du(m concentrat. 1(am aruncat un zm&et stn$enit. 0 9red c te(ai sturat s m tot priveti cu atta n"ri$orare. 0 evine plictisitor! a zis. 9e s(a ntmplat< 'dic de data asta. 0 #ici mcar nu doresc s e.plic! am spus! ter( "ndu(mi de pe frunte transpiraia lipicioas. -(ai duce la &alamuc. 'm pit cu "ri$ pe ln" el i i(am condus pe ceilali nainte. 5nele seciuni ale tunelului erau luminate sla& dinspre "rila$ele "urilor de aerisire de deasupra noastr! alte pri erau ntunecate i deprimante. ar nu m(am pierdut nicio clip! n(am ezitat a&solut deloc! iar dup ce(am crezut c str&tusem civa Oilometri! m(am oprit iar! pentru c am simit c era timpul. 0 PenD c! dup fen" s*ui! aa tre&uie! tii asta< @m. /n timp ce stteam i ne *ol&am n $urul nostru prin &ezn! evitndu(i pe micii notri prieteni c*iitori! o&olanii! mi(am dat seama de ce ne aflam acolo. Plasat pe un perete $e"os i dez"usttor din tunelul canalizrii! era o u "ri! metalic! aproape ascuns vederii. 0 'm a$uns! "ac. 'm reuit.

?BE
#u te entuziasma prea mult. 5a era ncuiat! desi"ur. 0 O+! frailor! am zis moale. Poate vreunul dintre voi s desc*id ncuietorile doar cu mintea< )punei acum. #u putea nimeni. 0 'tunci tu! 1""2. -(am dat la o parte din drum i l(am mpins! uor! spre u. e"etele lui sensi&ile s(au ntins i au mn"iat ua! simindu(i mar"inile aproape insesiza&ile! z&ovind deasupra "urii c*eii. 9a i cum cineva urma s apar aici cu o c*eie. 0 O+! a murmurat 1""2. :i(a scos apoi din &uzunar mica lui trus de desc*is ncuietori! aa cum tiam c va face. 9*iar dac i(o confisca( sem pentru totdeauna cu dou luni n urm! dup ce desc*isese ncuietoarea dulapului meu de acas. 'cas. #ici mcar s nu te mai "ndeti la asta. #u mai ai cas. ,ti un va"a&ond. 1""2 i(a ales cu "ri$ un instrument! s(a rz"ndit! a luat un altul. 'n"el se &ia de pe un picior pe altul! uitndu(se nervoas spre o&olanii care deveneau tot mai neplcut interesai de noi. 0 'u s ne mute! a optit ea! strn"ndu(m de mn! mn"ind(o pe 9eleste prin cmaa ei murdar. Pot s citesc i "ndurile lor. 0 #u! scumpo! am zis ncet. oar se tem de noi. #(au mai vzut niciodat astfel de creaturi uriae! pocite... i vor s verifice ce(i cu noi. 'm fost rspltit cu un zm&et mic. 0 Pentru ei suntem pocii! da. Lui 1""2 i tre&uir trei minute! ceea ce era un record personal pentru el! do&orndu(? pe cel vec*i! de patru minute i $umtate pentru desc*iderea celor trei ncuietori de la dulapul meu. 1""2! Fan" i cu mine am apucat mar"inea uii cu un"*iile i(am trasA nu e.ista nicio clan. /ncet! ncet! ua masiv i "rea se crp. ezvluind naintea noastr o scar lun"! ntunecoas! nesfrit. 9are ducea n $os! &ineneles. 0 -da! asta(i e.act ce ne tre&uia! a mormit Fan". O scar care duce spre Palatul ntunericului. 1""2 pufni! mult mai puin entuziasmat. 0 >u eti prima! -a.. 'm pus piciorul pe prima treapt. 'cum eti pe cont propriu! -a.! a spus %ocea mea. #e vedem mai trziu.

?BF
-i"rena mi(a revenit! mai rea ca nainte. 0 @aidei s(o lum din loc! am zis peste umr. )pre deose&ire de canalizare! aici nici mcar nu e.ista vreo lumin ndeprtat pe scri! aa c era ntuneric &ezn. in fericire! cu toii puteam vedea destul de &ine n ntuneric. /n special 1""2. >reptele preau c nu se mai termin! iar pe deasupra nu e.ista nici &alustrad. 9red c cine construise aceast scar nu(i &tuse prea tare capul cu pro&lema si"uranei. 0 ,ti si"ur c tii ce faci< a ntre&at n oapt Fan". 0 #e apropiem de destinaia noastr! am rspuns! co&ornd n &ezn. #e apropiem de rspunsurile la care am tot visat ntrea"a via. 0 Facem ceea ce %ocea ta i(a spus s faci! a zis el. ,ram stul. 0 a< Pn acum %ocea a fost O+! da< 'm a$uns! n sfrit! la capt. 0 1at(ne! am spus! cu inima &tndu(mi cu putere. 0 /n faa ta este un perete! a zis 1""2.

-i(am ntins mna prin ntuneric! iar la civa pai distan! de"etele mele ntinse au atins peretele! apoi o u! apoi o clan. 0 5! am zis. )(ar putea s fie nevoie de tine! 1""2. 'm rsucit clana! doar ca s verific! i iat! ua ncepu s se desc*id. 'm tcut cu toii. 5a s(a desc*is lar"! fr niciun z"omot! i o adiere &lnd! de aer rcoros i proaspt! a plutit peste noi. up du*oarea fetid i sttut a canalizrii! era ceva uluitor. )imindu(m precum 'lice n Jara -inunilor pe cnd cdea n "aura iepurelui! am pit nainte! iar pantofii mei murdari s(au afundat ntr(un covor "ros. a! covor. Lumini firave mi dezvluiau o alt u! i! aproape ipnd de ncordare! am desc*is(o. >oate astea au prut s mear" ori&il de lesne! suspect de uor! nspimnttor de uor. 'm intrat pe aceast a doua u! apoi ne(am oprit i am rmas cu oc*ii *ol&ai. '$unsesem ntr(un la&orator! ca acela de la :coal! la mii i mii de Oilometri deprtare! n 9alifornia. 0 #e aflm n 1nstitut! am zis. 0 @mm! asta o fi &ine< a ntre&at Gazz2.

?BG
) fiu... _insereaz aici ce n$urtur preferi tu`! a zis Fan" uluit. #u(i de "lum! am rostit. 'ici erau iruri de computere mai nalte dect mine. 1ar pe mese! ec*ipament de la&orator de prim mn. >a&le din plastic acoperite de dia"rame! pe multe dintre ele le vzusem n timpul unora dintre atacurile mele cere&rale. >oate erau n stare de 3*i&ernare4! *uruind n linite! dar fr a funciona. #e(am fcut drum printre mese! ncercnd s nele"em ct mai mult! n vreme ce drdiam n "*etele noastre. :tiam c n aceast cldire se aflau ,liminatori! i puteam simi. 'poi! am vzut un computer nc pornit! cu ecranul luminat! cu date procesate su& privirile noastre. 'cesta ar fi putut fi ansa noastr de a afla despre trecutul nostru! prinii notri! despre ntrea"a poveste uluitoare. 0 O+! frailor! am spus cu "las sczut. Fan"! tu stai de paz! mi aperi spatele. Pe &une! 'm s ncerc s intru n sistem. -(am aezat pe un scaun de la&orator din faa mesei i(am nfcat mausul computerului. Parola< 'm pocnit din de"ete! fcndu(? pe Fan" s se cutremure. Pi! nu putea fi dect unul dintre cele o sut de milioane de cuvinte diferite! m(am "ndit. 9t de "reu s fie< 'm nceput s tastez. #(am s te plictisesc cu ntrea"a list de parole respinse. ,ram mulumit c sistemul nu m(a scos din $oc dup trei ncercri nereuite. ar 3:coal4! 3=atc*elder4! 3-am4! 3,liminator4! 3)tol4 i multe altele nu au mers. 0 ,ste inutil! am zis! cu nervii la pmnt. 0 9e s(a ntmplat! -a.< a ntre&at #ud"e ncet! venind s stea ln" mine. 0 Pe cine ncerc s fentez< am zis. #(am nicio ans s spar" parola de acces. 'm &tut atta drum de poman. )unt o ratat! #u mai suport! #ud"e s(a tras mai aproape i a atins monitorul cu un de"et! rsucindu(? astfel nct s vad mai &ine. ' citit de pe ecran! cu &uzele micndu(i(se n tcere. ' fi vrut s(o mpin" de(acolo! dar nu avea niciun rost s fiu rea. 'poi i(a nc*is oc*ii. 0 #ud"e< am ntre&at(o. -na ei se plim&a pe monitor! ca i cum s(ar fi apropiat cutnd cldur. 0 'lo< am zis. 9e faci<
0 0

@m! ncearc cu un . mare! $ mic! n mic! p mare! cifra apte! o mare! * mare! $ mic! i numrul patru! a spus ea optit. -(am *ol&at la ea. Fan" se uita la noi din captul cellalt al ncperii! iar privirile ni s(au ncruciat. Repede! nainte s uit! am tastat ce(mi spusese ea! vznd cum literele apreau su& forma unor stelue n cmpul pentru parol. 'm apsat ,nter i computerul s(a trezit la via! iar un ir de picto"rame a aprut n partea stn" a ecranului. 1ntrasem n sistem.
0

?BI
-(am *ol&at la #ud"e! iar ea i(a desc*is ncet oc*ii. 5n zm&et strlucitor i(a traversat c*ipul. 0 ' mers< 0 a! a mers! am spus! nucit. 9um ai fcut asta< 0 9omputerul! a spus ea! prnd ncntat. -i(a plcut! cnd l(am atins. )(a ntins i l(a atins din nou. 0 Pot vedea persoana care lucreaz aici. ,ste o femeie cu pr rocat! cre. =ea mult prea mult cafea. ' tastat parola i eu o pot simi. 0 5au! am fcut. -ai atin"e ceva. #ud"e s(a dus la scaunul din apropiere i a pus mna pe el. ' nc*is oc*ii i! peste cteva clipe! a zm&it. 0 'ici st un tip. 5n c*elos. /i muc un"*iile. 1eri a plecat acas devreme. esc*izndu(i oc*ii! m(a privit ncntat. 0 'm un talent nou! ' spus. Pot s fac ceva nou! 9e cool e! 0 =ravo ie! #ud"e! am zis. #e(ai salvat pielea acum. /ncercnd s m concentrez! n pofida acestei evoluii uluitoare! am trecut peste picto"rame i am fcut clic(dreapta pentru ,.plore. 'm cutat cuvintele 3aviar4! 3:coala4! 3"enetic4... 'poi! o*! oamne.... fiierele de document umplur ecranul. e"etele(mi z&urau pe deasupra tastaturii! cutnd nume! date! orice la care m puteam "ndi pentru a face o le"tur. Ori"ini. Prea promitor! aa c am fcut un clic pe document. Oc*ii mi(au aler"at peste rndurile de te.t! iar n "t mi s(a pus un nod. 'proape c am fcut un oc acolo! pe loc. 'm vzut numele noastre! nume de spitale! de orae! &a c*iar i ceea ce preau s fie numele unor prini. 'poi am vzut foto"rafii de aduli care preau s fie asociate cu numele. ,rau prinii notri< 'a tre&uia s fie. O*! oamne! o*! oamne. 'sta era! 'sta era e.act ceea ce ne tre&uia. 'm dat Print i pa"inile ncepur s ias dintr(o imprimant. 0 9e faci< a ntre&at Fan"! venind spre mine. 0 9red c este posi&il s fi "sit ceva! am zis dintr(o rsuflare. :tiam c n(ar fi tre&uit s ne oprim i s ne uitm aici peste acele pa"ini uimitoare. 0 'm de "nd s(l printez! apoi o s plecm nai&ii de aici. /ncepe s(i aduni pe ceilali. 'm nfcat pa"inile pe msur ce ieeau! le(am mpturit i le(am n"*esuit prin toate &uzunarele mele. #u tiam nici mcar ct de multe erau! dar! n cele din urm! imprimanta se opri. 'rdeam de ner&dare s le spun celorlali totul! dar n(am fcut(o. -i(am mucat &uzele pn cnd a nceput s m doar. /nele"i acum de ce sunt lider< 0 @aidei! am spus "r&it. ) disprem! ai(i drumul! 0 @m! o secund! -a.! a zis Gasman! sunnd foarte! foarte ciudat.

?BK
Gasman sttea ln" un perete acoperit cu un material te.til i! cu o curiozitate tipic pentru el! trsese pnza la o parte. /ncet! ne(am deplasat spre el! ase perec*i de oc*i cscai lar"! ct farfuriile. 9nd am a$uns la vreo aizeci de centimetri distan! inima mi s(a oprit! parc! n piept. -i(am pus mna la "ur ca s nu ip. 'n"el a ipat! pn cnd Fan" i(a pus mna la "ur. /n spatele draperiei era un perete de sticl. O+! nu era mare scofal. ar n dosul "eamului e.ista o alt ncpere de la&orator! cu staii de lucru de la&orator! computere i... cuti. 9uti n care se zreau nite forme adormite. Forme de mrimea unor copii. ,rau cteva zeci. -utani. ,.act ca i noi.

?B7
#u puteam vor&i. Privirea(mi cerceta peretele de sticl! i(am vzut un mic ta&lou de comand la nivelul oc*ilor. -(am dus la el i l(am apsat n maniera mea deteapt de 3nu(i(&ate(capul(cu(el4 pe care o adoptasem. Peretele de sticl s(a desc*is i ne(am strecurat tiptil nuntru! cu nervii ntini ca nite fii de elastic. /n mod cert! aceia erau copii(mutani! care dormeau n cuti sau n couri mari! pentru cini. 1ma"inea mi(a readus acel v$it "roaznic din copilrie! i am a$uns n pra"ul unui atac de panic. 5itasem de mi"rena mea! poate pentru moment! dar acum mi revenise! pulsnd ca i cum creierul mi era pe cale s e.plodeze. 'n"el se uita ntristat ntr(una din cuti! i m(am dus la ea. intre sute de e.periene "enetice! numai noi i ,liminatorii eram via&ili! din cte tiam eu. 9ele dou mici creaturi! adormite pe podeaua cutii lor! erau n mod clar nite eecuri ori&ile! i pro&a&il c nici nu puteau rezista mult vreme. #u cu unele dintre or"anele vitale afar din trup i aa mai departe. Rinic*i! mae! o inim. O*! &ieiD copilai. 0 , $alnic! a optit Fan"! i m(am ntors pentru a(? vedea cum se uita la o pisic mare! ca un serval sau un mar"a2. #(am mai vzut niciodat un animal real prin la&oratoare. >ocmai cnd m ntre&am care era c*estia cu el! s(a trezit! a clipit adormit i apoi s(a ntors pe cealalt parte i a adormit la loc. 'm n"*iit cu mare! foarte mare "reutate. 'vea oc*i omeneti. 1ar cnd i(am e.aminat la&ele mai ndeaproape! am vzut de"ete omeneti su& "*earele retractile. )finte )isoe! 'plecndu(m! am vzut c 'n"el citea de pe un carton a"at de o alt cuc mic. Ocupantul ei! o fiin ca un cine! aler"a n somn. 0 )alut! cuule! a optit 'n"el. )alut! celuule. 'ri ca >oto! din %r$itorul din Oz. -(am dus ln" #ud"e! i am rmas ncremenit ln" o cuc. -(am uitat nuntru. 9reatura de aici avea aripi. 1(am surprins privirea lui Fan"! i acesta a venit ln" noi. 9nd a dat cu oc*ii de copilul(pasre! a oftat i a cltinat din cap. e fapt! am vzut tristee i tandree n oc*ii lui. 'sta m(a fcut s vreau s(l m&riez pe Fan". /ns n(am fcut(o! &ineneles. 0 :tii c nu(i putem salva pe toi! mi(a spuse ncet. 0 ,u tre&uie s salvez ntrea"a lume! i aminteti< i(am optit la rndu(mi. ,i &ine! am s ncep cu tipii tia. 'a i tre&uie! -a.! a spus %ocea. 'sta(i diferena dintre tine i Fan". ) nu ndrzneti s spui ceva ru de Fan"! m(am "ndit. e o&icei! are dreptate. Pro&a&il c are dreptate i acum. ,ste important s ai dreptate! sau e mai important s faci ceea ce(i &ine< 'sta(i una dintre leciile

care se nva cel mai "reu. O+! cum zici tu. 'cum sunt foarte ocupat. 0 ncepei s ridicai zvoarele! i(am optit lui 1""2! care i(a optit lui Gasman i aa mai departe. 'm desc*is o cuc i am scuturat uor creatura din interior! trezind(o. 0 Fii "ata s fu"i! i(am optit. >e scoatem de aici. =ietul copila se uita la mine fr s nelea". -ai multe creaturi erau treze i se mpin"eau n z&relele cutilor! scond z"omote ciudate! cum nu mai auzisem vreodat. #e micm ct puteam de repede! desc*iznd ui. /n cele din urm! ma$oritatea captivilor erau li&eri! stnd prin $ur! privind spre intrarea n la&orator cu nedumerire sau fric. /ntr(o cuc se afla un copil uria! cu minile ncletate pe "ratii. >rsturile fine artau c era! pro&a&il! o fat. 'vea aripi ( i le puteam vedea strnse pe laturi. ,ra mai n vrst dect cellalt copil naripat pe care(? vzusem. 'm desc*is repede ua cutii ei. 'm srit napoi cnd am auzit un "las; 0 9ine suntei< e ce facei asta< a optit ea. 0 9opiii n(au ce cuta n cuti! i(am spus. 'poi am rostit cu voce tare; 0 O+! toat lumea. @aidei s facem praf andramaua asta.

?B6
Pe aici! a spus #ud"e! ncercnd s mne mutanii afar din la&orator. #u v fie fric. 'ud voci! a zis 1""2. ) v fie foarte fric. ) plecm! am ordonat. 1nima mi &tea cu putereA ce fceam oare< 'veam de "nd s m n"ri$esc de toi aceti copii< e(a&ia puteam s m ocup de cei pe care(i aveam de$a. - voi "ndi la asta mine. 0 #ud"e! Fan"! 'n"el! am stri"at. 1eii! ieii! ieii! Jnir pe ln" mine! "r&indu(i i pe ceilali! apoi am fu"it prin prima u i peste covorul "ros! spre cea de(a doua u. 0 )us pe scri! #u aveam auzul lui 1""2! ns am simit! am sesizat! c mica noastr e.pediie de eli&erare era pe cale s fie descoperit. 1ar asta va fi ct se poate de ru. Planific din timp! -a.. Gndete tot. Gndete din mers. a! %oce. O+! am trecut de trepte! apoi avem canalizarea. Practic! i mpin"eam pe ceilali n sus! pe scrile ntunecate! unu! doi! trei... 5nul dintre copiii mutani se sperie i se "*emui cu totul! scncind. L(am ridicat ntr(o mn i(am continuat s urc! cte dou trepte deodat. 'veam n minte traseul pe care tre&uia s(l urmm. /n fa! Fan" a desc*is lar" ultima dintre ui! cea care ddea n tunel! i ne(am scurs cu toii dup el! trecnd de la un aer rcoros i proaspt! la o umezeal fier&inte i fetid! care(mi muta nasul din loc. 0 5nde suntem< a ntre&at fata(pasre eli&erat de noi. Prea s ai& circa zece ani i era una dintre puinele fiine care putea vor&i. 0 /n sistemul de canalizare de su& un ora mare! am spus pe scurt. /n drum spre aer curat i lumina zilei. 0 ar nu nc! a uierat 'ri din spate. -ai nti! tre&uie s discutm! -a.imum. >u i cu mine. e dra"ul vremurilor &une! de altdat.
0 0 0

?EL
'm ncremenit i(am vzut oc*ii fetei(pasre mrindu(se de "roaz. /l cunotea pe 'ri< ncet! i l(am pasat pe micul mutant pln"cios din &raele mele! apoi m(am ntors. 0 1ari tu< 9e faci aici< am ntre&at. 'm crezut c tati te ine &ine n les. 1(am vzut pumnii strni i "*earele. >re&uia s cti" timp. Pe la spatele meu! le(am fcut cu una din mini semne pentru 3fu"ii!4 0 'adar! ce s(a ntmplat! 'ri< am zis! atr"ndu(i atenia asupra mea. 9ine a avut "ri$ de tine cnd Ce& a plecat cu noi< :i(a mi$it oc*ii i i(am vzut caninii crescnd. 0 @alatele al&e. #u(i face tu pro&leme cu astaA am fost pe mini &une. 9ele mai &une. 9ineva s(a ocupat de mine. -(am ncruntat! ntre&ndu(m... 0 'ri! le(a dat Ce& permisiunea s te transforme ntr(un ,liminator! sau a fcut(o! pur i simplu! cineva n timp ce el era plecat< >rupul ncrcat de muc*i al lui 'ri s(a cutremurat de furie. 0 9e(i pas ie< ,ti aa de perfect! una dintre re( com&inantele reuite. ,u sunt un nimeni! ai uitat< ,u sunt &iatul lsat n urm. n pofida tuturor lucrurilor! n pofida faptului c i(a fi &"at! &ucuroas! dinii pe "t pentru ce i( a fcut lui Fan"! am simit o tresrire de mil pentru 'ri. ,ra adevrat! odat ce(am ieit din :coal! nici nu m(am mai "ndit la el. #u m(am ntre&at de ce(? a&andonase Ce& i nici ce se ntmplase cu el. 0 9ineva i(a fcut nite lucruri n"rozitoare pentru c Ce& nu era acolo ca s te prote$eze! am zis ncet. 0 Jine(i "ura! a mrit. #u tii nimic[ ,ti proast ca noaptea! 0 Poate c nu. 9ineva a vrut s vad dac ,liminatorii ar rezista mai mult dac nu ncep transformarea din copilrie! am continuat. 'ri tremura acum! ncletndu(i i descletndu(i convulsiv pumnii. 0 'veai trei ani! iar ei i(au "refat ' # i te(au transformat ntr(un super(,liminator. 'a(i< =rusc! 'ri se ntinse i lovi cu una din la&ele lui fcute pumn. 9*iar i cu refle.ele mele mai mult dect rapide! tot a reuit s(mi iz&easc o&razul suficient de tare nct s m trimit nvrtindu( m n peretele tunelului. 9eva asemntor cu puroiul mi s(a lipit de fa. 'm inspirat! acceptnd c urma s primesc o mam de &taie. =trnuD Ce&! cu toate c era o unealt a satanei! ne(a nvat arta folositoare a &tii pe strad. #u lupta niciodat cinstit! nu aa se nvin"e. Folosete orice truc murdar pe care(? tii. 'teapt(te la durere. 'teapt(te s fii rnit. ac durerea te ia prin surprindere! atunci tocmai ai pierdut. -(am ntors ncet spre 'ri. 0 'far! n lumea adevrat! ai fi n clasa a doua! am zis! simind n "ur "ustul srat al sn"elui. ac Ce& te(ar fi prote$at. 0 'far! n lumea adevrat! ai fi fost omort pentru c eti un mutant dez"usttor. 'cum mnuile fuseser aruncate. 0 1ar tu eti... ce< am ntre&at cu o fals nedumerire politicoas. Recunoate! 'ri. #u eti doar un &iat masiv! pros! de apte ani. ,ti ntr(un mod mult mai evident un mutant mai ciudat dect sunt eu! iar propriul tu tat a lsat s se ntmple asta. 0 Gura! a urlat 'ri furios. #u m(am putut a&ine! mi(a prut ru de el! o secund. ar numai o secund. 0 %ezi tu! 'ri! am continuat pe un ton firesc! apoi m(am aruncat asupra lui cu o lovitur din lateral! care ar fi zdro&it pieptul unui om o&inuit. 'ri de(a&ia dac s(a cltinat. )(a dat napoi o $umtate de pas. #ici mcar unul ntre".

-(a pocnit din nou! i atunci am vzut cercuri i stele. -(a lovit n stomac. oamne! era la fel de puternic ca o perec*e de &oi. 'sta ar fi destul de mult for! nu< 0 ,ti moart! a *rit 'ri. %reau s spun! n sensul real al cuvntului. 'poi s(a aruncat asupra mea! cu "*earele scoase! i a alunecat. G*eata i(a alunecat pe mar"inea soioas a tunelului i a czut pe spate. 'tt de dur! nct am putut auzi valul de aer dislocat de el! un suflu mre. 0 1a(i de aici! i(am stri"at lui Fan"! a&ia ntorcndu(mi capul! apoi aruncndu(m cu toat "reutatea pe pieptul lui 'ri. /mi puteam auzi &tile inimii i simeam adrenalina ptrunznd n mine! transformndu(m ntr( o )uper"irl. -i(am amintit c 'ri l rnise ru de tot pe Fan"! pe pla$! i c(i plcuse s(o fac. 'ri se c*inui s se ridice! *orcind ca un animal lovit de pneumonie! ncercnd s m do&oare. 1( am apucat capul cu am&ele mini! iar faa mi s(a sc*imonosit de furie. /ns mi(a scpat. ,ra att de rapid! mai rapid dect mine. 'ri m(a lovit din nou! i cred c am auzit o coast trosnind. - dezmem&ra! &ucat cu &ucat. Oare de ce m ura att de mult< e ce ne urau toi ,liminatorii< 0 a! -a.imum! mi place asta. %reau s dureze mult! mult timp. 'cum eu eram sacul lui de &o. i nu puteam face nimic n aceast privin. #ici nu(i poi nc*ipui rnile i durerea! sau fora lui! ori furia revrsat asupra mea. )in"urul lucru care m salva de la distru"ere era podeaua alunecoas a tunelului! mz"a de su& picioarele lui. :i c*iar atunci! 'ri i(a pierdut din nou ec*ili&rul i am sesizat un mic prile$. O ans! mcar. L(am mai lovit o dat! acum n "t. O lovitur solid! de nde$de. 'ri s(a sufocat i a nceput s se lase n $os. -(am aruncat asupra lui! apucndu(? de cap! i am czut amndoi! printr(o micare lent. ,ra uria! "reu! i ne(am pr&uit ca o "reutate de plum&. =um! os! spate! cap... -(am inut &ine! n timp ce "tul lui 'ri se iz&ea de partea dur a tunelului. 'm auzit un pocnet ori&il! de i se ntorcea stomacul! care mi(a vi&rat pn sus! pe &rae. 'ri i cu mine ne(am *ol&at unul la altul ocai. 0 -(ai rnit de(adevratelea! a icnit el uiertor! cu o uimire teri&il n "las. ,u nu te(a rni. #u aa. 'poi capul i(a czut i 'ri a rmas total inert. Oc*ii i s(au dat peste cap i nu se mai vedea dect al&ul lor. 0 -a.< 1""2 ncerca s par calm. 0 9e(a fost asta< 0 'm... am... 'm n"*iit cu noduri! stnd pe pieptul dez"olit al lui 'ri! nc inndu(? de cap. 0 9red c i(am rupt "tul. 'm n"*iit din nou! simindu(m ca i cum mi venea s vomit. 0 9red c(i mort.

?E?
'm auzit voci furioase i z"omot "reu! &u&uitor! de pai pe treptele de deasupra noastr. #u aveam timp de "ndire! s ncercm s pricepem ceva din cele tocmai petrecute. 'm srit de pe trupul nensufleit al lui 'ri i am nfcat mna lui 'n"el. ,a l(a apucat pe 1""2 i(am nceput s fu"im cu #ud"e i Gasman imediat n urma noastr. - durea peste tot! ns am aler"at. 'm aler"at ca toi dracii! ce(o mai fi nsemnnd i asta. #(am vzut nicio urm de Fan" sau de ceilali mutani! de$a plecaser. 0 H&oar! am urlat! lsnd mna lui 'n"el! iar ea a srit instantaneu peste apa de canalizare! desc*izndu(i! &rusc! aripile i &tnd din "reu.

>eniii i s(au scufundat n ap! dar apoi s(a ridicat din nou i a z&urat n $osul tunelului! aripile ei al&e fiind ca o raz n ntuneric. Gasman era urmtorul! prnd speriat i palid! iar 1""2 a decolat dup el. 'm auzit un "las &u&uitor; 0 ,ra fiul meu! )tri"tul furios al lui Ce& rsun ori&il n urma mea! ricond din pereii de piatr! nvlind asupra mea din toate prile. 'm simit c nu mai am aer. 9*iar l ucisesem pe 'ri< L(am fcut s moar< >otul prea att de ireal... tunelul canalizrii! dosarele! mutanii! 'ri... #u cumva visam< #u. ,ram dureros de treaz! eu nsmi suferind! dureros de aici i acum. -(am ntors i m(am uitat n urm! la Ce&! omul care fusese eroul meu! cndva! demult. 0 e ce faci astea< am stri"at cu toat puterea mea. e ce acest $oc< 'cest test< 5ite ce(ai fcut! Ce& se *ol&a la mine! i mi(am amintit clar cum era cnd mi era ca un tat! sin"urul n care m ncredeam. 9ine fusese cu adevrat< 9ine era acum< intr(odat! sc*im& complet macazul. #u mai urla. 0 -a.! vrei rspunsuri pentru secretele vieii! dar nu aa funcioneaz lucrurile. #u pentru toat lumea! nici mcar pentru tine. )unt prietenul tu. #u uita niciodat asta. 0 e$a am uitat! am stri"at! apoi m(am ntors! l( sndu(? pe Ce& n urma mea. 0 1a(o la dreapta! am ipat spre 'n"el! iar ea e.ecut! virnd cu "raie ntr(un tunel mai lar". 9*iar cnd am virat dup ea! aproape iz&indu(m de perete! pentru c m(am nclinat prea trziu! am auzit un ultim urlet c*inuitor. Ce& i sc*im&ase iar atitudinea! urla la mine! i mi(am ima"inat faa lui roie! roie ca un semafor; 0 Ji(ai omort propriul tu frate!

?EB
9uvintele ori&ile ale lui Ce& mi rsunau n minte! iar i iar! sensul i consecinele preau tot mai rele de fiecare dat. Ji(ai omort propriul tu frate. 'r putea fi adevrat< 9um< )au i asta era tot teatru< Parte din testul meu< 9umva! am a$uns pn n strad! unde ne atepta Fan". - simeam sfrit! ca i cum a fi fost lovit de un camion! ns m(am forat s continui s mer". -i(am amintit de *rtiile pe care le ndesasem prin &uzunare. #ume! adrese! foto"rafii... ale prinilor notri< 0 5nde sunt ceilali copii< -utanii< l(am ntre&at pe Fan". )e petreceau attea acum. ,ra "reu s le rezolvi pe toate! dar tre&uia fcut i asta! aa c am fcut(o. 0 Fata cu aripi i(a luat. du din umeri. 0 #(a vrut s stea cu noi. #u accepta un 3nu4 drept rspuns. /i sun cunoscut< 1(am fcut semn s plece. #u voiam s discut acum despre asta! nu voiam s discut despre nimic. /nc mai vedeam oc*ii lui 'ri! dndu(se peste cap! i puteam auzi "tul frn"ndu(se. 0 %oi mer"ei. 9ontinuai s mer"ei! am zis! i(am nceput s c*ioptez nainte. #u v oprii. 'proape dou minute mai trziu! mi(am dat seama c 'n"el mai cra ceva n &rae! n afar de 9eleste. 0 'n"el< -(am oprit n mi$locul trotuarului. 0 9e(i asta< 9eva mic! ne"ru i mios se foia pe su& &raul ei. 0 , celul meu! a rspuns 'n"el! iar &r&ia i s(a ncletat! aa cum se ntmpla ntotdeauna cnd se pre"tea s fie ncpnat. 0 'l tu ce< a zis Fan"! cercetnd o&iectul n cauz. #e(am adunat toi n $urul lui 'n"el! dar apoi mi(am dat seama c "rupul nostru &tea la oc*i.

@aidei s plecm! am mormit. /ns discuia asta nu s(a terminat! 'n"el. /n =atter2 ParO! mai $os de captul -an*attanului! o copertin a&andonat de pe o scen n aer li&er zcea aproape acoperit de rododendronii crescui n neornduial i de cteva tufe. #e(am n"*esuit la adpostul ei! n vreme ce ploaia spla praful din ora. ,ram stoars. - simeam ca i cum nu(mi mai rmsese nimic. 0 O+! am zis! aezndu(m mai drept! ncercnd s pun ceva vla" n "las. 'n"el! e.plic(ne ce(i cu cinele. 0 , cinele meu! a rostit ea *otrt! fr s se uite la mine. e la 1nstitut. Fan" mi arunc o privire care spunea; 3 ac o lai s pstreze cinele! te omor.4 0 'n"el! nu putem ine un cine cu noi! am zis sec. 9inele se strecur de su& &raele ei pentru a se aeza ln" ea. 'rta destul de normal! din cte( mi puteam da seama. Oc*ii lui luminoi! ne"ri! cineti! luceau spre mine! i rn$ea prietenete. 9oada lui scurt! un ciot! se le"na. #asul i adulmeca prin aer fericit! entuziasmat de toate noile izuri de pe lume. 'n"el trase cinele spre ea. Gasman veni mai aproape s(l priveasc. 0 :i n afar de asta! o mai ai pe 9eleste! i(am amintit. 0 O iu&esc pe 9eleste! a spus 'n"el plin de loialitate! dar nu(? puteam lsa pe >otal n urm. 0 >otal< a ntre&at 1""2. 0 'a scria pe fia lui! a e.plicat 'n"el. 0 9inele sta mutant total se poate ntoarce mpotriva noastr i s ne ucid n timp ce dormim! a spus Fan". 9inele i nl capul ntr(o parte! iar rn$etul i se terse pe moment. 'poi ncepu din nou s dea din coad! i"nornd insulta. Fan" se uit spre mine; tre&uia s fiu poliaiul cel ru i s aplic le"ea. 0 'n"el! am nceput pe un ton &lnd. #u ne putem *rni nici pe noi ntotdeauna. )untem fu"ari. 'ici e periculos. >ot ce putem face e s avem "ri$ de noi. 'n"el i strnse ma.ilarele i(i privi teniii. 0 ,ste cel mai minunat cine din ntrea"a lume! a zis ea. e peste tot. -(am uitat nea$utorat la Fan". 0 'n"el! a zis el pe un ton aspru. ,a i(a ridicat privirile spre el! cu oc*ii ei mari! al&atri! cu faa murdar! *ainele $e"oase! cu codiele ciufulite. 0 9u prima ocazie cnd nu ai "ri$ de el! v$$$! z&oar! a zis atunci Fan". 'i neles< Faa lui 'n"el s(a nseninat imediat! i fetia s(a aruncat n &raele lui Fan"! n vreme ce eu am rmas cu "ura cscat. ' m&riat(o i el! apoi mi(a surprins e.presia. ' dat din umeri i(a lsat(o pe 'n"el $os. 0 -(a terminat cu oc*ii ei de =am&i! a optit el. :tii c nu pot rezista cnd face fi"ura asta. 0 >otal! a e.clamat 'n"el. Poi s rmi! /m&ri micul trup ne"ru! care ddea vesel din coad! apoi se trase napoi! radiind spre el. >otal scoase un sc*eu( nat fericit! apoi fcu un salt entuziasmat. 1ar noi am rmas cu "ura cscat. #e *ol&am cu toii fr s ne vin s credem. >otal aproape c lovi tavanul copertinei! aproape cinci metri deasupra noastr. 0 O*! a fcut 'n"el! iar >otal a aterizat aproape n fund! apoi a srit iar i i(a lins faa. 0 -da! o*! am rostit.
0

?EE
/n seara aceea am fcut un mic foc de ta&r i am stat ln" ap ntr(o zon a #eP \orOului numit )taten 1sland. #e lin"eam rnile. 1n special eu. - durea peste tot. ar eram i incredi&il de a"itat "ndindu(m la ceea ce "sisem la 1nstitut. 0 O+! suntem cu toii n si"uran! suntem toi aici. 'm inspirat adnc i(apoi am e.pirat lent. 0 'm "sit 1nstitutul i poate c am "sit e.act ceea ce cutam noi acolo. Frailor! am descoperit numele! adresele i c*iar foto"rafiile persoanelor care ar putea fi prinii notri. Puteam vedea surprinderea! ocul! a"itaia incredi&il de pe feele lor! dar de asemenea i urme de team i emoii. /i poi ima"ina cum este s(i ntlneti prinii cnd ai undeva ntre ase i paisprezece ani< )unt si"ur c nu. 0 9e mai atepi< a ntre&at 1""2. Plicul! te ro". esc*ide(?. 'poi s(mi spun i mie cineva ce scrie. 'veam o senzaie de e.altare i tremur cnd am nceput s scot foile luate de la 1nstitut. 'colo erau rspunsurile misterelor vieii noastre! da< 9eilali se adunar n $urul meu! lsndu(se pe umerii mei! a$utndu(m s netezesc pa"inile. 0 -a.! ce(a vrut Ce& s spun c i(ai ucis fratele< a ntre&at! din senin! #ud"e. /ntre&area era ceva att de tipic pentru ea. 0 oar nu voia s spun c 'ri i era frate! nu< %oi nu erai... adic nasol de tot... 'm ridicat mna! ncercnd s nu urlu din cauza emoiilor reprimate. 0 #u tiu! #ud"e! am zis! fcnd eforturi s par calm. #u m pot "ndi acum la asta. @aidei s citim aceste pa"ini. 9nd cineva vede ceva interesant! s ipe. Le(am dat teancurile mototolite. 0 9ine(i tticul tu< &om&nea Gasman. 9ine(i mmica ta< ?EF 'n"el ncepu s citeasc ncet! dnd "las cuvintelor. 0 'sta nu are niciun neles pentru mine! a spus ea dup vreo zece secunde. 'poi Gasman anun; 0 'ici sunt! stri" el. 'ici sunt! 0 Las(m s vd! Gazz2. Gasman mi(a ntins teancul lui i m(am uitat peste el. 1(am "sit numele destul de repede; 3FB7BFIeff UGasmanM.4 'proape c mi(a stat inima(n piept. 0 5ite o adres! am zis! urmrind cu de"etul n $osul pa"inii. ,ste n %ir"inia! 0 :i eu am "sit o adres! i ceva nume! a zis Fan". :i numele meu. :i... o*! frate! sunt i poze. 0 ) vedem! s vedem i noi! >oat lumea s(a strns n $urul lui Fan"! i c*iar dac el era de o&icei omnul 9alm! 9ool i )tpn pe sine! acum tremura. 9u toii fceam la fel. ,u nsmi tremuram de parc temperatura sczuse cu vreo cincizeci de "rade. #ud"e art spre o fotocopie din mna lui Fan". /nfia un &r&at i o femeie de circa treizeci de ani. 0 ,l arat e.act ca tine! Fan". La fel i ea. >re&uie s fie prinii! #icio ndoial. %ocea i se n&ui! i dintr(odat am nceput cu toii s pln"em! cu e.cepia lui Fan"! desi"ur! care doar &om&ni; 0 Poate da! poate nu. 'poi toat lumea se uit peste pa"ini! cutndu(i prinii. #imeni nu scotea niciun sunet. Pn cnd... 0 1at(i! -ama i tatl meu! a stri"at Gazz2. ?IK 9ortland Lane n 'le.andria! %ir"inia! 'n"el! uite! ,i sunt. ,ste a&solut uluitor. ,ste un miracol. )eamn cu mine! :i cu tine! 'n"el! 'n"el se *ol& la foto"rafie fr s spun nimic! momentan! apoi faa i se strm& i ncepu s scnceasc. -(am ntins imediat i i(am tras trupuorul mai aproape! mn"indu(i prul. e o&icei! 'n"el nu(i deloc sentimental! i cnd am simit(o cutremurndu(se de scncete! m(a durut pieptul

de suferina ei. :i s mai vor&eti de momentul tu +odaO. )au Fu$i. Orice altceva. 0 )unt o "rmad de cifre i alte prostii peste tot prin pa"inile astea! a zis Fan"! readucndu( m cu picioarele pe pmnt. 'm vzut acelai lucru. 0 e ce s codifice doar o parte din informaii< #u are sens. 0 9ui i pas< a stri"at Gazz2 fericit. -i(am "sit mmica i tticul! 1''@555! #u mai vreau s fiu suprat pe ei! Fan"! Gazz2 i 'n"el trseser lozurile cti"toare! dar pn acum! 1""2 i cu mine nu reuisem. :i nici #ud"e nu era si"ur dac prinii ei erau acolo sau nu. 0 1""2! 1""2! -mica ta! O*! auu...! zice c tatl tu e decedat! a raportat Gasman. /mi pare ru de tatl tu. ar mmica ta arat &ine. )e apuc s i(o descrie cu "las tare. 'a c! pn la urm! rmsese un sin"ur outsider! unul dintre noi care nu(i "sise mama i tatl prin dosarele de la 1nstitut. 'i "*icit; moi. ,u nc eram fr nimeni i nimic. mi place s spun c sunt o persoan att de &un! un lider de ec*ip! c nu m simeam cu totul e.clus! ndurerat! doar fcut &uci i distrus! dar nu fac dect s ncerc s in minciuna su& control. )imeam toate acele lucruri n"rozitoare i nc i mai mult de(att. /ns am ar&orat o e.presie cura$oas! am zm&it! am fcut i eu o* i a* i(am recitit dosarele! fericit pentru fraii mei! care! ca s spunem adevrul! n(au avut parte de prea mult fericire n viaa lor dur! scurt i ciudat. /ns mintea cu(nervi(de(oel nu putea lsa s treac un amnunt. 0 eci! de ce s codifice attea informaii< am ntre&at n cele din urm. oar ca s mai spun ceva! s m aez n alt parte dect pe acest tron al durerii. 0 Poate c este vor&a de informaii despre care *alatele al&e cred c nu tre&uie cunoscute de oricine! a zis Fan" cu o voce cavernoas! ca n Hona 9repuscular! folosit de el uneori! cnd lucrurile deveneau neo&inuit de ciudate! dincolo de ciudenia lor o&inuit. 0 9um ar fi... finanarea! am spus. )au date despre spitalele care le(au furnizat copiii. Ori despre savanii demeni care(i a$ut. 9um ar fi c*eile ntre"ului 1mperiu al Rului. 0 )finte )isoe! a spus 1""2! ridicndu(se a"itat. ac avem materialul sta! i(am putea termina cu totul! L(am putea trimite vreunui ziar. 1ndividul la "ras ar putea face un film despre asta! ceva de "enul 9ntec pentru un masacru sau aa ceva. 1nima(mi palpita numai "ndindu(m la asta. 0 -ie nu(mi pas de c*estiile astea! a zis #ud"e. ,u nu vreau dect s(o "sesc pe mama i pe tata i asta(i tot. )tai! stai aa! 'sta(s eu! Jinndu(i rsuflarea! e.amin informaiile din $urul cazului #77LEF"n* U-oniQueM. 0 :tii ceva< #ud"e privea! n vitez! o pa"in dup alta. 0 >oate aceste adrese sunt din %ir"inia! -ar2land i Zas*in"ton! 9. /nseamn c sunt cam apropiate! nu< n plus! 9 este locul unde se afl "uvernul! nu< 0 'cesta(i lucrul cel mai cool de aici! a spus 1""2! cu o e.presie preocupat pe c*ip. /nti ne ntlnim prinii. Re"sirea cu &ucurie! m&riri! srutri. 'poi mer"em i distru"em :coala! 1nstitutul i pe toi ticloii... vreau s spun! pe toi nemernicii care ne(au fcut asta. 'r fi mre. 9a i ansa de a(i rade pe toi ,liminatorii! a&solut pe toi! dintr(un foc. estul de cool! 0 'tunci ce facem< a ntre&at Gasman! devenit! dintr(odat! foarte serios. Pe &une< 0 ,u vreau orice vrea i -a.! a zis 'n"el. La fel i 9eleste i >otal. 'uzindu(i numele! >otal ddu din coad i(i linse mna lui 'n"el. 1ndiferent ce i(au fcut la 1nstitut! nu prea s mai ai& niciun fel de antipatii. 'cum o linse i pe 9eleste. =ietul ursule avea nevoie de o &aie serioas. 9u toii aveam. -(am uitat la "ac. eocamdat! aici eram n si"uran. ,ram mpreun. - cuprinse parc un val de recunotin. 0 >re&uie s mer"em n 9! am zis n cele din urm. :i s facem cte(o &aie. :i s ncepem s ne cutm prinii. 'vem toate adresele lor! da< 0 @u*uuuu! a stri"at Gasman! lovindu(? cu palma pe umr pe 1""2! lundu(? pe acesta prin

surprindere. Le(am zm&it. /i iu&eam att de mult i voiam s fie fericii. Puteam face asta pentru ei. /ns n interior! m simeam ca i cum nite "uri ne"re mi strpun"eau pieptul. 'm ucis pe cineva astzi. Poate c*iar pe propriul meu frate. 'cum vom ncepe s aflm despre trecutul prinilor notri! poate despre sensul vieii noastre! iar eu nu tiam dac voiam asta. :i numai pentru c! parial! nu aveam nicio idee cine erau prinii mei. ar nici nu contau astea! nu< 'ceti copii reprezentau familia mea. Le datoram ncercarea de a face ca visurile lor s devin realitate. 9*iar dac asta m(ar fi ucis. Foarte trziu n acea noapte! sau poate c era dimineaa devreme! am ncercat s discut cu %ocea. Poate! doar poate! va &inevoi s(mi rspund. 'm dou ntre&ri pentru tine! &ine< oar dou ntre&ri. #u! *ai s fie trei ntre&ri. O+. 5nde sunt mama i tatl meu< 9um se face c sunt sin"ura fr niciun dosar< e ce am mi"renele astea n"rozitoare< :i cine eti tu< ,ti dumanul dinuntrul meu< )au eti prietenul meu< %ocea rspunse imediat; 'stea(s mai mult de trei ntre&ri! -a.. :i uneori! dac cineva i este prieten sau duman depinde numai de cum priveti lucrurile. ar dac vrei s tii! eu m consider prietenul tu! un prieten &un! care te iu&ete foarte mult. #imeni nu te iu&ete mai mult dect mine! -a.imum. 'cum ascult. ,u pun ntre&rile! nu tu. ,ti aici! mi spuse %ocea c*icotind! pentru o mare cltorie. Pentru incredi&ila i indescripti&ila -a.imum Ride.

,pilo"
#u e.ist nimic pe lumea asta care s se poat compara cu z&orul de dimineaa devreme! s spunem pe la ora ase. La altitudinea de patru mii cinci sute de metri! nc mai puteam distin"e culorile mainilor care circulau de(a lun"ul autostrzii cu ta. din #eP Cerse2! su& noi. - simeam nemaipomenit s str&at din nou vzdu*ul! ntin( zndu(mi aripile cu totul! ndeprtnd tristeea. H&uram ntr(o formaie le$er! naintnd fiecare prin sia$ul aerian al celuilalt! zm&ind din nimic. ,ram fericii s fim mpreun pe cer! mult deasupra lumii care deinea misterele i durerea noastr. Lui >otal prea s(i plac vntul care(i fluiera prin &lan! iar altitudinea nu prea s(i $eneze respiraia! nc. :tiam c ceilali erau entuziasmai de "sirea prinilor lor! i mai tiam c aveam s mer" pe acel drum mpreun cu ei! pn la captul liniei. Fan" mi(a aruncat o oc*ead! cu fi"ura lui calm i impasi&il! cu toate c parc puteam simi ner&darea scur( "ndu(i(se din pene. 1(am zm&it! iar oc*ii lui ntunecai s(au luminat. Fan". >re&uia s m "ndesc la unele lucruri despre el. ,u. >re&uia s m "ndesc i la mine. 9nd vom a$un"e la Zas*in"ton .9.! ori va fi ceva incredi&il de "rozav! ori un dezastru sfietor. 1""2 credea c ntlnindu(i prinii va avea calea li&er spre si"uran! li&ertate i fericire. ,u nu eram c*iar att de naiv. 9unoaterea este o povar n"rozitoare! continu %ocea. >e poate a$uta! dar te poate &"a n pericole mai mari dect orice pn acum. -(am prins. ar tre&uia s(o fac! oricum. -a.... ai o misiune mult mai important dect "sirea prinilor stolului. 9oncentreaz(te s a$ui ntrea"a lume! nu doar pe prietenii ti. -i(am inut aripile n ec*ili&ru! plutind foarte! foarte mult timp pe un curent cald! ascendent. ,ra ca i cum a fi plutit pe un nor! cea mai "rozav senzaie pe care i(o poi ima"ina. ' vrea s poi ncerca asta mpreun cu mine. Poate! data viitoare. :tii! %oce! m(am "ndit n cele din urm! prietenii mei sunt lumea mea. ? )pecie de conifere! de mici dimensiuni! care crete n 'merica de #ord ? ,c*ivalentul masculin al lui &im&o! femeie de moravuri uoare! n ar"oul ur&an american. ? ,.presie idiomatic din en"leza american nsemnnd! apro.imativ! 3Pupai(m n dos4.