Sunteți pe pagina 1din 331

UN VRJITOR DIN EARTHSEE

Ursula K. Le Guin
Traducere de Raluca Pucu i Diana Groza Doar n tcere cuvntul, Doar din ntuneric lumina, Doar prin moarte viaa, Un fulger pe cerul pustiu, zborul oimului. Naterea lui Ea

CUPRINS CAPITOLUL I RZBOINICII DIN CEA CAPITOLUL II UMBRA CAPITOLUL III COALA DE VRJITORI CAPITOLUL IV ELIBERAREA UMBREI CAPITOLUL V DRAGONUL DIN PENDOR CAPITOLUL VI S FII VNAT CAPITOLUL VII ZBORUL OIMULUI CAPITOLUL VIII LA VNTOARE CAPITOLUL IX IFFISH CAPITOLUL X MAREA LARG

CAPITOLUL I RZBOINICII DIN CEA

INSULA Gont, un MUNTE SOLITAR al crui vrf se nal pre de o mil peste Marea Nordestic, mereu prdat de vijelii, este un trm faimos din pricina Vrjitorilor ce -l locuiesc. Erau muli cei din Gont care plecau din oraele lor, nirate de-a lungul vilor nalte i din porturile golfurilor ntunecate i nguste, nspre oraele Lorzilor Arhipelagului, unde le slujeau acestora drept vrjitori sau magi. Alii, nsetai de aventur, pribegeau fcndu-i vrjitoriile de pe o insul pe alta, pe tot cuprinsul inutului Earthsee. Cel mai de seam dintre toi acetia, spun unii, i negreit cel mai nsemnat cltor, a fost cel ce se cheam oimanul, care n acele vremuri deveni i Lord al Dragonilor i Arhimag. Faptele-i sunt ludate n Vitejiile lui Ged, precum i n multe alte cntece, dar povestirea noastr ne duce n vremurile dinaintea faimei sale, cu mult nainte de-ai fi cntate isprvile. Se nscu ntr-un sat singuratic ce se chema Zece Arini, sus pe munte, la captul Vii Nordice. Mai jos de sat, punile i arturile Vii se prvlesc strat dup strat pn dau n mare. De-a lungul malurilor Rului Ar, se ntind i alte orae, dar de la sat

n sus mai urc doar pdurea, plc dup plc, pn la stncile i piscurile nzpezite. Numele de copil, Duny, i fusese dat de mama sa. Doar viaa i numele mai apuc s i le dea, cci se stinse nainte ca mititelul s fi mplinit un an. Tatl su, fierarul satului, era un om nnegurat i scump la vorb i ntruct cei ase frai ai lui Duny, cu muli ani mai mari dect el, prsiser pe rnd casa printeasc s lucreze pmntul i s strbat mrile sau s fie fierarii altor orae din Valea Nordic, nu mai rmsese nimeni care s l creasc cu dragostea cuvenit. Crescu slbatic i ndrzne ca iedera, un biat nalt, iute, glgios, mndru i grozav de neastmprat. Alturi de ceilali civa copii din sat, pzea capre pe pajitile abrupte de deasupra izbucurilor, iar cnd fu destul de puternic s poat mnui cletii n foc, tatl su l puse s lucreze ca ucenic, cu preul greu al loviturilor i al biciului. Dar Duny nu se prea omora cu munca. Hoinrea mai tot timpul. Cerceta adncurile pdurii, nota n vile Rului Ar, cu apele-i repezi i reci, asemenea tuturor rurilor din Gont, ori se cra din stnc n stnc pn pe vrfurile de deasupra pdurii, de unde putea zri

marea, ntinsul ocean nordic unde, mai ncolo de Perregal, nu se mai gsea nici o insul. n sat tria i o sor a mamei sale. Fcuse pentru el ce-i fusese de trebuin ct era copil, dar avea i ea treburile ei i dendat ce prinse a se descurca mcar niel de unul singur, mtua nu-l mai sprijini. Dar ntr-o zi, pe cnd biatul avea apte ani, nc netiutor n artele i puterile care sunt n lume, o auzi pe mtu strignd nite cuvinte la o capr care srise pe acoperiul unei colibe i nu mai voia s se dea jos. Sri ns de acolo ca ars cnd aceasta-i strig un anumit cntec. Ziua urmtoare, pe cnd pzea ca de obicei caprele loase pe pajitile din jurul Cascadei Mari, Duny le strig cuvintele auzite n ajun, dei habar n-avea de rostul i nelesul acestora: Nof hierf malc man Hiolc han mert han! Dendat ce strig versurile caprele venir la el. Venir iute iute, cu toatele, fr s scoat un sunet, privindu-l din adncul pupilei negre a ochilor glbui. Duny rse i strig din nou cuvintele care struneau caprele. Caprele venir mai

aproape, mbulzindu-se n jurul lui. Deodat, ncepu s i se fac fric de coarnele lor lungi i coluroase, de ochii lor stranii i de linitea lor neobinuit. ncerc s scape de ele i s fug. Caprele fugeau cu el n rnd, ncercuindu-l, i astfel se npustir n sat, toate ngrmdite una n alta de parc o frnghie nevzut le-ar fi inut strnse laolalt, cu biatul, prins n mijlocul lor, plngnd i mpiedicndu-se mereu. Stenii ieir n grab din case, ocrnd caprele i rznd de biat. Printre ei veni i mtua lui, creia ns nu-i prea ardea a rde. Rosti un cuvnt ctre capre, iar animalele ncepur s o ia care ncotro, ca dezlegate de vraj. Vino cu mine i spuse lui Duny. l lu la ea n colib, unde tria singur. De obicei nu lsa nici un copil s intre acolo, iar copiii se temeau de acel loc. Coliba era joas i ntunecat, fr ferestre, mbibat de mirosul ierburilor care atrnau de grinda acoperiului, puse la uscat; izm, usturoi i cimbru, spunari, dumbravnic i verbin, snziene, trifoi, calapr i dafin. Stnd lng foc, picior peste picior, mtu-sa l privea piezi printre uviele nclcite de pr negru. l ntreb ce le spusese caprelor i dac tia ce nsemnau acele cuvinte. Cnd i ddu

seama c nici vorb ca biatul s le cunoasc nelesul i totui vrjise caprele i le fcuse s vin la el, btrna nelese c era nzestrat cu darul de a stpni puterile. Ca fiu al surorii sale nu nsemnase mare lucru pentru ea, dar acum l privea cu ali ochi. l lud i-i spuse c l-ar putea nva cuvinte care i-ar plcea i mai mult, cum ar fi cuvntul care face melcul s ias din cochilie, sau numele cu care cheam oimul din nalturi. Vai, da! nva-m acel nume! spuse el, revenindu-i din sperietura cu caprele i ncurajat de laudele mtuii. Vrjitoarea i spuse: Promite-mi ns c nu vei spune niciodat acel cuvnt altor copii. Promit. Zmbi, vznd ct de netiutor era biatul. Bine, bine. Dar am s mi te leg cu promisiunea asta. Limba ta va rmne ferecat pn i-oi dezlega-o eu, i chiar i atunci, dei vei putea vorbi, nu vei putea rosti cuvntul acela n prezena altora. Trebuie s pstrm cu strnicie secretele miestriei noastre. Bine spuse biatul, cci nici nu gndea s le dezvluie secretul tovarilor lui

de joac. i plcea s tie i s fac ceea ce acetia nu tiau ori nu puteau face. Rmase pironit locului, n timp ce mtua i leg la spate prul nepieptnat i-i nnod cordonul rochiei, aezndu-se picior peste picior i aruncnd pumni de frunze n foc pn ce fumul se rspndi i umplu ntunecimea colibei. Btrna ncepu s cnte. Glasul i se schimba din cnd n cnd de la gros la subire, de parc un alt glas cnta prin ea, iar cntecul continu astfel, pn ce biatul nu mai tiu dac era treaz sau dormea. n tot acest rstimp, cinele cel negru i btrn al vrjitoarei, care nu ltra niciodat, cu ochii nroii de fum, nu se dezlipi o clip de el. Apoi vrjitoarea i vorbi lui Duny ntr-o limb neneleas i l puse s repete dup ea anumite versuri i cuvinte, pn cnd incantaia puse stpnire pe el i l intui locului. Vorbete! spuse ea, pentru a ncerca puterea vrjii. Biatul nu putea vorbi, dar reuea n schimb s rd. Atunci mtua se temu puin de puterea lui, cci aceasta era printre cele mai puternice vrji pe care tia s le urzeasc. Nu ncercase s-i controleze numai glasul i tcerea, ci

totodat s i-l lege ca slujitor n ale vrjitoriei. i, mcar c vraja l lega, el reuise totui s rd. Mtua nu mai zise nimic. Arunc ap curat pe foc pn ce fumul se risipi i i ddu biatului s bea, iar cnd aerul se cur i el putu vorbi din nou, l nv adevratul nume al oimului, la care pasrea trebuia s vin negreit. Pentru Duny acesta fu primul pas pe calea ce avea s-o urmeze toat viaa, calea magiei, cea care, n cele din urm avea s-l mne pe urmele unei umbre, peste mri i ri, pn la malul cufundat n ntuneric al regatului morii. Dar, judecnd dup aceti primi pai, calea aleas prea lin i luminoas. Descoperi c atunci cnd i chema pe numele lor adevrat, oimii slbatici se opreau din zbor i-i coborau n cale, poposind pe ncheietura minii sale cu bti de aripi fulgernde, aidoma psrilor de vntoare ale unui prin. Ardea de nerbdare s cunoasc mai multe asemenea nume i veni la mtua lui, implornd-o s-l nvee numele uliului, al egretei i al vulturului. Pentru acele cuvinte ale puterii, fcea tot ceea ce i cerea vrjitoarea i nva de la ea tot ceea ce i destinuia, dei nu toate erau uor de priceput sau de nfptuit. n Gont era o vorb

care spunea Slab ca magia fcut de o femeie i o alta care zicea Viclean ca magia fcut de o femeie. ns vrjitoarea din Zece Arini nu era o vrjitoare de magie neagr i nici nu se ncumeta s se joace cu Marile Arte sau s foloseasc Vechile Puteri. Dar pentru c era o femeie netiutoare ntre oameni netiutori, i folosea adesea puterile n scopuri nu tocmai nelepte i chiar ndoielnice. Nu tia nimic despre Echilibrul i Modelele pe care adevratul vrjitor trebuie negreit s le stpneasc i s le slujeasc i care nu-i ngduie s-i foloseasc vrjile dect dac sunt cu adevrat cerute. Cunotea cte o vraj pentru fiece situaie i purta mereu talismane. Mare parte din nvtura ei era mai degrab nesbuin i prostie i nu era n stare s deosebeasc vrjile adevrate de cele false. tia multe blesteme i era mai degrab priceput la aducerea bolii, dect la vindecarea ei. Ca orice vrjitoare a satului, putea s fiarb poiuni de dragoste, dar mai fcea i alte fierturi rele menite s slujeasc geloziei i urii brbailor. inu totui astfel de practici tinuite i pe ct i sttu n putin, l nv pe tnrul ucenic numai vrjile bune. La nceput, copil fiind, din secretele magiei, cel mai mult i plcur cunoaterea i puterea

pe care o dobndi asupra psrilor i fiarelor. i, ntr-adevr, aceast plcere avea s-l nsoeasc toat viaa. Vzndu-l adesea pe punile nalte cu cte o pasre de prad rotindu-i-se n jur, ceilali copii l numir oimanul, i acesta i rmase numele ce avea s-l foloseasc mai trziu ca vrjitor, atunci cnd numele lui adevrat nu putea fi tiut. Pentru c vrjitoarea nu mai contenea s-i vorbeasc despre gloria, bogiile i marile puteri pe care un vrjitor le putea dobndi asupra oamenilor, se apuc s ptrund tainele unei nvturi mai trebuincioase. Se dovedi a fi foarte iscusit n acestea. Vrjitoarea l luda, ns copiii satului ncepur s se team de el. El nsui ncepuse s cread c n curnd va ajunge cineva de seam printre oameni. Continu aadar s adune cuvnt de cuvnt i vraj de vraj, alturi de vrjitoare, iar, pn la vrsta de doisprezece ani nvase deja mare parte din tot ce tia btrna. Nu era mult, dar ndeajuns pentru ct ar fi putut ti vrjitoarea unui mic sat i mai mult dect ndeajuns pentru un biat de doisprezece ani. l nv toate cunotinele ei despre ierburi i vindecare i tot ceea ce tia despre vrjile de gsire, legare, dezlegare, eliberare i

descoperire. Mai mult, i dezvlui tot ce tia din povetile cntreilor i din marile istorii de Vitejie, pe care i le mai cntase i alt dat, mpreun cu toate cuvintele Glsuirii Adevrate, nvate la rndul su de la maestrul ei vrjitor. Iar de la cei ce stpnesc vremea i de la jonglerii rtcitori care cltoresc din ora n ora de -a lungul Vii Nordice nspre Pdurea Estic, deprinse diverse trucuri i giumbulucuri, vrji ale Iluziei. Cu una dintre aceste vrji uoare fcu pentru prima oar dovada marii puteri ce-i fusese dat. n acele timpuri, imperiul KARGA era unul puternic. Mree erau cele patru inuturi care se ntindeau de la Captul Nordic pn la cel Estic: Karego-At, Atuan, Hur-at-Hur, Atnini. Limba vorbit acolo nu se asemna cu nici una din Arhipelag sau din celelalte inuturi. Locuitorii acestor meleaguri, cu pielea alb, cu prul galben, erau un neam barbar foarte temut, ce se bucura la vederea sngelui i de mirosul oraelor n flcri. Cu un an n urm atacaser nvalnic inuturile Torikle i puternica insul Torheven, venind n flote de corbii cu pnzele roii. Se auzi de toate acestea i n

Gont, dar Stpnii Gontului erau mult prea ocupai cu prdrile i cuceririle lor ca s mai plece urechea la nenorocirile altor inuturi. Apoi Spevy czu n mna kargilor i fu prdat i abandonat, oamenii fur luai ca sclavi, aa nct a rmas pn azi o insul n ruin. nsetai de cuceriri, kargii navigar pn aproape de Gont ntr-un iure de treizeci de corbii lungi, ctre Portul de Est. Se luptar pentru acel ora, l cucerir, l arser pn n temelii. Corbiile le rmaser la gura rului Ar, bine pzite de unii, n timp ce restul avansau pe Vale, distrugnd i prdnd, mcelrind animale i oameni. Pe msur ce naintau, se mprir n bande, fiecare dintre acestea jefuind dup bunul su plac. Cei ce reuir s scape le ddur de veste locuitorilor din satele de mai sus. n curnd locuitorii din Zece Arini vzur cum fumul ntuneca cerul dinspre Est, iar n acea noapte, celor ce se urcar pe Cascada Mare li se aternu dinaintea privirilor Valea, fumegnd i brzdat de dre roii de foc. Cmpurile pregtite de recolt fuseser incendiate, livezile arse, iar fructele frigeau pe ramurile arznde, pe cnd cldirile i fermele mocneau n ruin.

Civa dintre steni scpar prin vlcele i se ascunser n pdure. Unii se pregtir s se lupte pentru vieile lor, iar alii nu fcur nici una nici alta, stnd cu minile n sn, vicrindu-se. Vrjitoarea fu una dintre cei care fugir. Se ascunse de una singur ntr-o peter n vrful Rpei Kapperding i pecetlui gura peterii cu vrji. Tatl lui Duny, fierarul, fu unul dintre cei care rmaser, cci nu voi s i abandoneze topitorul i fierria n care lucrase timp de cincizeci de ani. Toat noaptea aceea roboti, turnnd tot metalul pe care l avea la ndemn n vrfuri de sulie, lucrnd cot la cot cu ceilali care le legau mai apoi de mnere de sape i greble, cci nu era timp ndeajuns timp s le fureasc tijele i s le mbine cum trebuia. Pn atunci nu fuseser alte arme n sat, n afar de arcuri de vntoare i cuite cu lama scurt, pentru c muntenii din Gont nu erau rzboinici din fire. Nu li se dusese faima datorit rzboinicilor lor, ci din pricina hoilor de capre, a pirailor apelor i a vrjitorilor. O dat cu rsritul soarelui pe culmile insulei se aternu o cea alb i deas, ca n multe alte diminei de toamn. Printre colibele i casele de pe ulia erpuitoare din Zece Arini, stenii ateptau n deplin tcere

cu arcurile de vntoare i suliele nou furite pregtite, netiind dac kargii erau departe sau aproape. Cu toii scrutau ceaa care ascundea de ochii lor forme, distane i pericole. Alturi de ei era i Duny. Lucrase toat noaptea la foalele fierriei, suflecnd i trgnd cele dou mnere lungi din piele de capr care hrneau focul cu aer. Acum braele l dureau i i tremurau att de tare din pricina trudei din ajun nct nici nu putea ine n mini sulia pe care i-o alesese. Nu se simea n stare s lupte i nu vedea cum ar fi putut acum s le mai fie de vreun folos stenilor, sau mcar lui nsui. l durea inima la gndul c ar putea s moar, strpuns de vreo lance a kargilor, cci nu era dect un copil i c va trebui s peasc n trmul ntunecat fr s-i fi tiut vreodat propriul nume, numele lui adevrat de brbat. i privi braele slabe, umezite de ceaa rece i se nverun din cauza slbiciunii sale, cci i cunotea adevrata puterea. Puterea era n el, numai de-ar ti s-o foloseasc! Cut printre toate vrjile pe care le cunotea, ceva care le ar fi putut da vreun avantaj lui i celor ce -l nsoeau, sau cel puin o ans. Doar c, numai simpla nevoie nu era ndeajuns ca s

poat elibera puterea. Trebuia s existe i cunoaterea. Ceaa se subia acum sub cldura soarelui care strlucea nestingherit pe coast, luminnd cerul. Pe msur ce ceaa se mica i se desprindea n buci mari i n mnunchiuri de fum, stenii zrir o band de rzboinici urcnd muntele. Erau armai cu coifuri de bronz, jambiere, platoe din piele groas i scuturi din lemn i bronz. Aveau sbii i lnci lungi, cum purtau kargii. Unduindu-se de-a lungul malului abrupt al Arului, veneau mpnai ntr-un singur ir, zgomotos i rzle, ndeajuns de aproape nct s li se disting feele albe i s li se deslueasc cuvintele pe care i le strigau unii altora, n limba lor ciudat. Aceast band din hoarda de invadatori numra n jur de o sut de brbai, ceea ce nu nsemna prea mult. n schimb, n sat nu rmseser dect optsprezece brbai i biei. Acum sosi timpul ca Nevoia s cheme Cunoaterea. i iat c Duny, vznd ceaa risipit i subiat de vnt din drumul kargilor, gsi o vraj care i-ar fi putut servi. Un btrn stpnitor al vremii din Vale, ce cutase s-l fac ucenicul su, l nvase mai multe vrji. Unul dintre aceste trucuri se

chema esutul ceei, o vraj de legare, care adun aburii laolalt n acelai loc, pentru un timp scurt. Cu ajutorul acesteia, cel priceput ntr-ale Iluziei i poate da ceii forme aidoma fantomelor, care dureaz puin i apoi dispar. Biatul nu avea nc aceast deprindere, dar nu se ddu btut cu una cu dou. Avea puterea de a ntoarce vraja cum i-ar fi fost mai de folos. Cu voce tare, nir iute numele locurilor i hotarelor satului, dup care rosti incantaia care ese ceaa, strecurnd printre cuvintele acesteia i cuvintele unei vrji de ascundere. Strig apoi cuvntul care nnoda vraja. Chiar atunci, tatl su, venind din spatele biatului, l lovi cu putere n moalele capului, punndu-l la pmnt ntr-o clipit. Linite, nebunule! Tac-i gura aia mare i ascunde-te dac nu eti n stare s lupi! Duny se ridic n picioare. i putea auzi acum pe kargi la marginea satului. Ajunseser deja la marea tis de lng curtea tbcarului. Vocile, zngnitul hamurilor i al braelor li se deslueau clar, dar rmneau nevzui. Ceaa se adunase i se ngroase n tot satul, fcnd lumina cenuie, mpnzind mprejurimile, nct de-abia i mai puteau deslui propriile mini.

Ne-am ascuns spuse cu greu Duny, cci l durea capul de la lovitura tatlui su, iar alturarea dublei incantaii l storsese de puteri. Voi menine ceaa asta ct pot de mult! Adun-i i pe ceilali i du-i la Cascada Mare. ncremenit de mirare, fierarul i privi fiul care prea un duh n acea cea jilav i nefireasc. i lu o clip bun s neleag ce vroia s spun Duny, dar cnd nelese, fugi ndat, fr zgomot, avnd n minte fiecare gard i col al satului, pentru a-i gsi pe ceilali i a le zice ce au de fcut. Acum, prin ceaa cenuie se ii o dr roie, cci kargii dduser foc acoperiului de paie al unei case. Totui, nu urcaser nc pn-n sat, ci ateptau la hotarul de jos s se ridice ceaa i s le dezvluie ce aveau de jefuit i de prdat. Tbcarul, a crui cas era cea care ardea, trimise doi biei s fug chiar pe sub nasul kargilor, s-i ae i s-i batjocoreasc. Disprur mai apoi ca fumul risipit de vnt. ntre timp, brbaii mai n vrst, furinduse pe dup garduri i fugind din cas n cas, se apropiar din cealalt parte i trimiser o ploaie de sgei i sulie nspre rzboinicii ce stteau ngrmdii toi laolalt. Un karg czu zvrcolindu-se, strpuns de o suli cald

nc de sub focul fierarului. i alii fur sfrtecai de sgei. Turbau toi de mnie. Atunci nvlir nainte pentru a-i dobor i pedepsi atacatorii, dar nu gsir dect cea n jurul lor, o cea plin de voci. Se luar dup voci, njunghiind ceaa cu lncile mari, decorate cu pene i ptate de snge. Veneau urlnd de-a lungul uliei, fr s-i dea seama c traversaser tot satul, cci colibele i casele goale se iveau i dispreau din nou n vltoarea acelei cei cenuii. Stenii fugir mprtiindu-se care ncotro, cei mai muli ndeprtndu-se deja bine, cci i cunoteau bine pmnturile, dar alii, bieandri sau btrni, erau mai ncei de picior. Kargii se mpiedicar de ei, mpungnd ceaa cu lncile sau tind-o cu sbiile, i fcnd totodat s rsune aerul cu strigtul lor de rzboi, acele nume al Frailor Zei Albi din Atuan: Wuluah! Atwah! O parte din band se opri cnd simi pmntul de sub picioare devenind tare. Alii se grbir nainte, n cutarea satului fantom, urmrind forme plpitoare care abia se deslueau i care li se risipeau printre degete cnd ncercau s le apuce. Toat ceaa prinsese via cu aceste forme fugare care se piteau, tremurnd i stingndu-se din toate

prile. Un grup de kargi urmrir duhurile de cea pn la Cascada Mare, de la marginea stncii prvlite peste izvoarele rului Ar. Formele pe care le urmreau se mprtiar n aer i disprur odat cu subierea ceii, n timp ce urmritorii lor czur o sut de picioare n jos, pn-n bazinele deloc adnci dintre stnci, urlnd din cea, n lumina soarelui care apru dintr-o dat. Cei ce nu czur, rmaser la marginea stncii, ascultnd ngrozii. Acum inimile kargilor fur cuprinse de team i ncepur s se caute unul pe altul n ceaa nefireasc, lsndu-i pe steni deoparte. Se adunar pe deal, dar printre ei mai pluteau spectre i forme ca nite fantome. Alte forme care alergau i njunghiau pe la spate, cu cuite sau sulie, i atacau acum pentru ca apoi s dispar din nou, aa cum apruser. Kargii se puser pe fug cu toii, la vale, mpleticindu-se, tcui, pn cnd ieir din ceaa gri i orbitoare i vzur rul i vlcelele de sub sat, toate dezgolite i strlucitoare n lumina dimineii nsorite. Apoi se oprir, se regrupar i privir n urm. Un zid de negur nvluitoare, asemenea unor duhuri, se ntindea dup forma drumului, ascunznd tot ceea ce se

aternea n urm. Din ea rzbtur doi sau trei rtcii, npustindu-se i mpiedicnduse, cu lncile lungi blngnindu-li-se pe umeri. Nici mcar unul dintre kargi nu mai ndrzni s priveasc napoi. Toi coborr n grab, departe de acel loc vrjit. Mai jos de valea nordica, acei rzboinici avur parte din plin de lupta ce o cutaser. Oraele din Pdurea Estic, de la Ovark nspre coast, i adunaser oamenii i i trimiser mpotriva invadatorilor din Gont. Ceat dup ceat, coborr dealurile, i n ziua aceea i n cea care urm, kargii fur izgonii spre plajele ntinse de deasupra Portul de Est, unde i gsir corbiile arse. Aa c luptar cu spatele la mare, pn la ultimul, iar nisipurile de la gurile Arului se ntunecar de snge pn ce mareea le spl. Dar n acea diminea, n satul Zece Arini i sus pe Cascada Mare, ceaa cenuie i umed mai zbovi o vreme, pluti i apoi se risipi dintr-o dat. n strlucirea dimineii, un brbat sttea n btaia vntului i privea n jur ngndurat. Aici zcea un karg mort cu prul despletit, lung i blond, mbibat de

snge, mai ncolo zcea tbcarul satului, ucis n btlie ca un rege. Jos n sat, casa creia i se dduse foc mai ardea nc. Acum c victoria fusese de partea lor, fugir s sting focul. n strad, lng tisa ars, l gsir pe Duny, fiul fierarului, stnd de unul singur, fr nici o ran, dar fr grai, ca i prostit. tiau cu toii ce fcuse i l duser n casa tatlui su. Merser a dup vrjitoare s coboare din petera ei i s-l vindece pe biatul care le salvase vieile i avuiile. Doar patru dintre steni fuseser ucii de kargi i doar o cas fusese ars. Biatul nu fusese rnit de vreo arm, dar nu vroia s vorbeasc, nici s se hrneasc, nici s doarm. Prea c nici nu aude ce i se spune i nici nu-i vede pe cei care veneau la el. Prin prile acelea nu era nici un vrjitor dealul de iscusit nct s-l vindece de ceea cel mistuia. Mtua sa zise: i-a irosit puterea! dar nu avu vreo vraj care s-i ajute. n timp ce zcea aa, pierdut i prostit, povestea biatului care esuse ceaa i speriase rzboinicii kargi cu o pnz de umbre, se rspndi n jos spre Valea Nordic, n Pdurea de Est, sus la munte i chiar n Marele Port din Gont. i aa se ntmpl c n

a cincea zi de dup mcelul de la Gura Arului, un strin sosi n satul Zece Arini. Era un brbat nici tnr nici btrn, cu capul dezgolit, purta mantie i cra cu uurin un toiag de stejar mai nalt dect el. Nu veni urmnd cursul Arului ca majoritatea oamenilor, ci de sus, din pdurile i inutul muntos. Femeile din sat i ddur seama uor c era vrjitor, i, cnd acesta le spuse c era un Atotvindector, l duser drept la casa fierarului. Trimindu-i din cas pe toi, n afar de tatl biatului i de mtu, strinul se aplec deasupra culcuului unde zcea Duny, cu privirea aintit n ntuneric i nu fcu dect s-i atearn mna pe frunte i s-i ating o singur dat buzele. Duny se ridic ncet, privind n jur. Dup ceva vreme putu vorbi, iar forele i foamea ncepur s i revin. i ddur s bea i s mnnce puin, i se ntinse din nou, fr si ia ochii negri i ntrebtori de la strin. Fierarul i spuse strinului: Nu eti un om obinuit! Nici acest biat nu va fi un om obinuit i rspunse cellalt. Povestea isprvii lui cu ceaa a ajuns la Re Albi, care este cminul meu. Am venit aici s i dau un nume, dac,

aa cum se spune, nu a trecut nc n rndul brbailor. Vrjitoarea i opti fierarului: Frate, acesta trebuie c e Magul din Re Albi, Ogion Tcutul, cel care a mblnzit cutremurul. Domnule spuse fierarul care nu se lsa impresionat de un nume mare fiul meu va mplini treisprezece ani luna care vine, dar ne-am gndit s-i inem Trecerea la srbtoarea Soarelui Nou. Dai-i un nume ct de repede posibil! spuse magul cci are nevoie de numele lui. Eu am alte treburi acum, dar m voi ntoarce n ziua pe care o alegei. Dac-i dai voie, l voi lua cu mine cnd m voi ntoarce. Iar dac se va dovedi n stare, l voi ine ca ucenic, sau m voi ngriji s fie nvat potrivit darurilor cu care este nzestrat. S ii ncuiat mintea unui mag nnscut este un lucru periculos. Ogion vorbi blnd, dar cu siguran n glas, astfel c pn i fierarul ncpnat se nduplec la tot ce zise acesta. n ziua cnd biatul mplini treisprezece ani, o zi scldat n splendoarea toamnei timpurii, cnd frunzele strlucitoare mai mpodobeau nc crengile copacilor, Ogion se ntoarse n sat din peregrinrile sale de pe

Muntele Gont. Atunci i se inu ceremonia Trecerii. Vrjitoarea i lu numele de Duny, numele pe care mama sa i-l dduse de copil. Fr nume i dezgolit de haine, pi n izvoarele reci ale rului Ar, acolo unde nete dintre pietre, nconjurat de stnci nalte. Pe cnd intr n ap, norii trecur prin faa soarelui i umbre mari alunecar i se amestecar peste apele din jurul su. Se ndrept spre malul ndeprtat, tremurnd de frig, dar mergea lent i drept, prin apa aceea vie i ngheat, aa cum se cuvenea. Cnd ajunse la mal, Ogion l atepta. i ntinse mna, i apucndu-l de bra, i opti numele adevrat: Ged. Astfel i fu dat numele de ctre unul dintre cei mai nelepi n ale Puterii. Srbtoarea numai ce ncepuse, iar stenii se veseleau cu mncare i bere din belug, iar un cntre din Vale cnta Vitejiile Lorzilor Dragoni. Atunci magul i vorbi lui Ged cu glasul su domol: Vino, biete. Ia-i rmas bun de la ai ti i las-i s se nfrupte n continuare. Ged aduse ceea ce avea de luat cu sine, adic cuitul bun de bronz pe care i-l furise tatl su, o hain de piele pe care i-o croise pe msur vduva tbcarului i un b de

arin pe care mtua i-l vrjise. Asta era tot ce avea pe lume, pe lng cmaa i pantalonii de pe el. i lu rmas bun de la ai si, singurii oamenii pe care-i cunotea pe lume, i mai arunc o privire nspre satul rzle, pitit acolo sub stnci, peste izvoarele rurilor. Apoi porni cu noul su maestru prin pdurile muntelui de pe insul, cu rpi abrupte, printre frunzele i umbrele toamnei lucitoare.

CAPITOLUL II UMBRA

Ged crezuse c, fiind ucenicul unui mag de seam, va ptrunde de ndat n lumea misterelor i a stpnirii puterii. Credea c va putea nelege numaidect limba fiarelor i cea a frunzelor pdurii, c va putea legna adierea vntului cu cuvntul su i c se va putea preschimba n orice form i dorea. Poate c el i stpnul su ar fi putut fugi mpreun sub chip de cerbi, sau ar fi putut zbura ctre Re Albi peste munte, pe aripile vulturilor. Dar nu se dovedi s fie astfel. Hoinrir, mai nti n jos spre Vale i apoi, treptat, ctre sud i nspre vest, n jurul muntelui, unde gsir gzduire prin ctune sau i petrecur noaptea afar, sub cerul liber, asemenea vracilor hoinari i sraci, spoitorilor sau ceretorilor. Nu ptrundeau n nici un teritoriu misterios. Nu se ntmpla nimic. Toiagul de stejar al magului, pe care la nceput Ged l privise pe ascuns cu fric i nelinite, nu era dect un toiag eapn care l ajuta la mers. Trecur trei zile, apoi patru i Ogion nu spuse mcar o vraj pe care Ged s o poat auzi, nu l nvase nici un nume ori run. Dei era un om foarte tcut, era att de domol i calm nct Ged i mai nvinse din

team i, dup o zi sau dou, i adun destul curaj s-i ntrebe maestrul: Cnd mi va ncepe ucenicia, Domnule? A nceput deja spuse Ogion. Urm un moment de tcere, ca i cnd Ged s-ar fi abinut s spun ce avea de zis. Apoi spuse ce l frmnta: Dar nu am nvat nc nimic! Asta pentru c nu ai aflat nc ce este ceea ce te nv eu i rspunse magul, continundu-i paii mari i siguri pe drumul lor, care era trectoarea nalt dintre Ovark i Wiss. Era smead, ca mai toi cei din Gont, cu pielea de un maroniu nchis ca i cuprul, cu prul crunt, slab, dar neobosit i agil ca un ogar. Vorbea arareori, mnca puin i dormea i mai puin. Vzul i auzul i erau foarte ascuite i adesea avea o expresie a feei de parc presimea vreun pericol. Ged nu-i rspunse. Nu-i ntotdeauna uor s-i rspunzi unui mag. Vrei s faci vrji spuse Ogion serios, fr s slbeasc pasul. i-ai ostoit mult prea des setea de la fntna aceea. Ateapt! Brbia nseamn rbdare. Miestria este de nou ori rbdare. Ce plant este aceea de pe drum? Floare de pai.

i aceea? Nu tiu. I se spune Patrufoi. Ogion se opri, cu captul toiagului nvelit n cupru chiar lng micua buruian, iar Ged o privi atent i smulse o smn uscat din ea. i, pentru c Ogion nu mai spuse nimic, l ntreb ntrun sfrit: Care-i este folosul, Maestre? Nici unul pe care s-l cunosc. Ged mai inu smna n mn o scurt bucat de drum, apoi o arunc. Atunci cnd vei cunoate Patrufoiul n toate anotimpurile, cu rdcina, frunza i floarea sa, dup cum arat, dup cum miroase i dup smna sa, atunci i se va permite s-i tii numele adevrat, s-i cunoti fiina, ceea ce este mult mai mult dect folosul su. Dar care este, pn la urm, folosul tu, sau al meu? Este Muntele Gont de vreun folos? Sau Marea Larg? Ogion continu drumul cam pre de o jumtate de mil i, ntr-un sfrit, zise: Pentru a putea auzi, trebuie s pstrezi tcerea. Biatul se ncrunt. Nu-i plcea s fie luat de prost. i inu pentru sine ciuda i nerbdarea i ncerc s fie asculttor, ca

Ogion s se nduplece i, la urm, s-l nvee ceva. Ardea s nvee, s ctige putere. Dar ncepu s i se par c-ar fi putut nva mai multe dac ar fi umblat cu vreun culegtor de ierburi sau vrjitor al satului i, n timp ce nconjurau muntele ctre vest, adncindu-se n pdurile singuratice de dup Wiss, se ntreba din ce n ce mai mult unde era mreia i magia acestui mare Mag Ogion. Cci atunci cnd ploua, Ogion nu rostea nici mcar vraja pe care o tie oricare dintre cei care stpnesc vremea, cea care alung furtuna. ntr-un inut ca Gont sau Enlad, unde vrjitorii sunt muli la numr, se poate vedea adesea cte un nor de ploaie plutind ncet dintr-o parte n alta, purtat de o vraj sau alta, pn ntr-un sfrit cnd e zvrlit deasupra mrii, acolo unde poate s-i descarce povara nestingherit. Dar Ogion lsa ploaia s cad dup bunul ei plac. Gsi un brad stufos i se-ntinse sub el. Ged se ghemui printre tufiurile din care picura ploaia, ud i suprat i se ntreba la ce bun s mai ai puterea, dac eti prea nelept ca so foloseti. i dori s fi mers ucenic la acel btrn stpnitor al vremii din Vale, unde mcar ar fi dormit uscat. Nu spunea nici un

gnd cu voce tare. Nu scotea o vorb. Stpnul su zmbea i adormea n ploaie. Ctre Soarele Nou, cnd ncepur s cad primele zpezi grele pe culmile muntelui Gont, ajunser la Re Albi, cminul lui Ogion. Era un ora aezat la marginea stncilor mari din Overfell, iar numele su nsemna Cuib de oim. Din ora se putea vedea pn dincolo de golful adnc i de turnurile Portului Gont. Se vedeau corbiile care intrau i prseau poarta golfului dintre Stncile mbriate, pn la vest, peste mare, unde se distingeau dealurile albastre din Oranea, cel mai estic punct al Insulelor Ferecate. Casa magului, dei ncptoare i construit din lemn solid, cu o vatr i un emineu, mai degrab dect cuptor, arta ca i colibele din satul Zece Arini: totul ntr-o singur ncpere i un staul pentru capre, pe o latur. n peretele de vest al ncperii era un fel de alcov, unde dormea Ged. Peste culcuul lui, o fereastr ddea spre mare, dar obloanele trebuiau nchise mai mereu din cauza vnturilor puternice care bteau toat iarna de la vest la nord. Ged petrecu iarna n cldura ntunecat a acelei case, auzind tumultul ploii i vntul de afar sau linitea cderii zpezii, nvnd s scrie i s citeasc

cele ase Sute de Rune n hardic. Era foarte bucuros s afle aceste nvturi, cci fr acestea, doar nvnd vrjile pe dinafar, nu se putea dobndi adevrata miestrie. Limba hardic din Arhipelag, dei nu era nzestrat cu mai mult magie dect vreo alt limb a oamenilor, avea rdcinile n Limba Veche, acea limb n care lucrurile sunt numite cu numele lor adevrate, iar ca s o nelegi trebuie mai nti s cunoti Runele, care au fost scrise cnd insulele lumii s-au ridicat din mare ntia oar. i totui nu se ntmpl nici un miracol ori vraj. Iarna nu aduse nimic, n afar de paginile grele din cartea Runelor, ploaie i zpezi. Iar Ogion venea nuntru dup hoinreala din pdurile ngheate sau dup ngrijirea caprelor, btnd zpada de pe cizme, apoi se aeza tcut lng foc. Lunga linite n care magul asculta atent umplea camera, i, o dat cu ea, mintea lui Ged, pn cnd biatul prea s fi uitat chiar i cum sun cuvintele. Cnd, n sfrit, Ogion rostea ceva, era de parc ar fi inventat acolo i atunci, pentru ntia i ntia oar, vorbitul, iar cuvintele pe care le rostea nu erau lucruri importante, ci lucruri simple ca pinea i apa, vremea sau somnul.

Cum veni primvara, iute i strlucitoare, Ogion l trimitea adesea pe Ged s culeag ierburi pe pajitile de deasupra de Re Albi, spunndu-i s stea ct dorete, dndu-i libertatea de a petrece toat ziua hoinrind sub soare, pe lng izvoare umflate de ploaie, prin codri i peste cmpuri nverzite i umede. Ged mergea de fiecare dat cu ncntare i rmnea pe afar pn la lsarea ntunericului, dar nu uita de tot de ierburi. Se uita mereu dup ele n timp ce urca, hoinrea, cerceta i explora, aducnd ntotdeauna cteva acas. Descoperi o pajite ntre dou izvoare unde floarea alb numit iarba-sfinilor cretea n voie, iar cum aceste flori sunt rare i preuite de vindectori, se ntoarse i a doua zi. Mai venise cineva naintea lui, o fat, pe care o tia din vedere a fi fiica btrnului Lord din Re Albi. El n-ar fi intrat n vorb, dar ea veni la el i-l salut vesel: Eu te tiu pe tine. Tu eti oimanul, ucenicul magului nostru. Ct mi-a dori smi povesteti despre vrjitorie! Privi n jos la florile albe care se atingeau uor de fusta ei tot alb i, la nceput, fu timid, ncurcat i abia de-i rspunse. Dar ea

continu s vorbeasc nestingherit, fr s se ngrijeasc de ce spune i, ncetul cu ncetul, biatul ncepu a se simi n largul su. Era o fat nalt, cam de vrsta lui, slcie, cu pielea aproape alb. Mama sa, se spunea n sat, era din Osskil sau vreun alt trm strin. Pru-i cdea pe umeri, lung i drept ca o revrsare neagr de ap. Lui Ged i se pru foarte urt, dar cu ct vorbeau mai mult, cu att i venea mai tare s-i fac pe plac, s-i ctige admiraia. l fcu s-i spun toat povestea cu ceaa care-i nvinsese pe rzboinicii Kargi, iar ea asculta de parc s-ar fi minunat i-l admira, dar nu-i spuse nici un cuvnt de laud. i iute trecu la altceva: Poi s chemi psrile i fiarele la tine? ntreb ea. Pot spuse Ged. tia c sus pe stnci, deasupra pajitii era un cuib de oim, i chem pasrea pe numele ei. Pasrea veni, dar nu vru s i se aeze pe ncheietur, fr ndoial deranjat de prezena fetei. ip i lovi aerul cu bti mari de aripi i se nl o dat cu vntul. Cum se cheam o astfel de vraj, care a fcut oimul s vin? O vraj de Chemare.

Poi s chemi i spiritele morilor s vin la tine? Biatul gndi c i bate joc de el cu ntrebarea aceasta, din pricina oimului ce nu-i mplinise pn la capt prunca. Nu o va lsa s-l ia n rs. A putea daca a vrea spuse el cu o voce calm. Dar nu este foarte dificil i foarte periculos s chemi un spirit? Dificil, da. Periculos... Ridic din umeri. De data aceasta fu aproape sigur c ntrezri o urm de admiraie n ochii ei. Poi s faci vrji de dragoste? Asta nu-i nici o miestrie. Adevrat spuse ea orice vrjitoare a satului o poate face. Poi s faci vrji de Preschimbare? i poi preschimba propria form, aa cum se spune c fac vrjitorii? Din nou nu fu sigur dac ea nu-l ntreab cumva n btaie de joc, aa c-i rspunse: A putea dac a vrea. ncepu s-l roage s se preschimbe n orice dorea un vultur, un taur, un foc, un arbore. O amgi cu cuvinte ocolite de felul celor folosite de maestrul su, dar nu tia cum s -i refuze lauda, i n plus, nici chiar el nu tia dac s-o cread sau nu. O ls, spunnd c

maestrul su, magul, l ateapt acas, i nu se mai ntoarse pe pajite a doua zi. Dar a treia zi veni din nou, zicndu-i c ar trebui s mai adune flori ct mai erau nflorite. Ea era acolo i mpreun se plimbar n picioarele goale prin iarba deas, culegnd florile albe. Soarele primverii strlucea, iar ea-i vorbea la fel de vesel ca orice pstori de capre din satul lui. l ntreb din nou despre vrjitorie, i ascult cu ochii mari de uimire tot ce-i spunea el, astfel nct czu din nou prad laudei. Apoi ea-l rug s fac o vraj de Preschimbare, iar cnd el o refuz din nou, l privi, dndu-i pe spate prul negru i spuse: Te temi s o faci? Nu, nu m tem. Ea zmbi puin dispreuitor i-i mai spuse: Poate c eti nc prea tnr. Nu putea s ndure aa ceva. Nu spuse multe, dar i promise s-i arate de ce e n stare i se ntoarse acas n timp ce stpnul lui era nc plecat. Merse a la rafturi i lu cele dou Cri ale Miestriei pe care Ogion nu le deschisese nc niciodat n prezena lui. Cut o vraj de preschimbare, dar pentru c nc citea cu greutate runele i nelegea puin din ceea ce citea, nu putu gsi ceea ce -i

trebuia. Aceste cri erau foarte vechi, Ogion avndu-le de la propriul lui maestru, Heleth Farseer, iar Heleth, la rndul su, de la maestrul su, Magul din Perregal, i tot aa de la nceputul timpurilor. Scrisul era mic i straniu, cu multe adugiri i subliniat de multe mini de care acum se alesese rna. Totui, ici i colo, Ged nelegea ceva din ceea ce ncerca s citeasc i cu ntrebrile i batjocura fetei n gnd, se opri la o pagin care descria o vraj de chemare a spiritelor morilor. n timp ce o citea, descifrnd runele i simbolurile unul cte unul, l cuprinse groaza. Ochii i erau aintii, i nu i-i putu dezlipi pn ce nu termin de citit vraja pn la capt. Apoi i ridic privirea i vzu c ntunericul cuprinsese casa. Citise fr lumin, n ntuneric. Nu mai putea distinge acum runele privind din nou cartea. Groaza cretea n el, prnd a-l lipi de scaun. i era frig. Privind peste umr vzu ceva ce sttea ghemuit lng ua nchis, o umbr diform, mai ntunecat dect ntunericul. Prea c se apropie de el i c-i optete ceva, dar nu nelese cuvintele.

Ua se deschise, izbindu-se de perete. Intr un om nconjurat de o lumin alb, o figur mare i strlucitoare care vorbea tare, tios i rspicat. ntunericul i oaptele ncetar i se risipir. Groaza l prsi pe Ged, dar nc i mai era o fric de moarte, cci cel care sttea n prag era Ogion Magul, cu o strlucire care l nconjura din toate prile, iar toiagul de stejar i ardea n mn cu o lumin alb. Fr nici un cuvnt, magul trecu pe lng Ged i aprinse lampa, apoi puse crile napoi pe raft. Se ntoarse spre biat i spuse: Nu vei mai folosi vraja asta vreodat, dect n pericol de moarte sau de pierdere a puterilor. Pentru aceast vraj ai deschis crile? Nu, Stpne murmur biatul i-i spuse ruinat lui Ogion ce cutase i de ce. Nu-i aminteti ce i-am spus, c mama acelei fete, soia Lordului, face farmece? ntr-adevr Ogion i spusese asta nainte, dar Ged nu-i dduse prea mult atenie, dei tia deja c Ogion nu-i spunea niciodat ceva pentru care s nu fi avut un motiv serios. Fata nsi este deja pe jumtate vrjitoare. Poate fi chiar maic-sa cea care a trimis-o s-i vorbeasc. Se poate s-i fi

deschis chiar ea cartea la pagina pe care ai citit-o. Puterile pe care le slujete ea nu sunt aceleai puteri pe care le slujesc eu. Nu-i cunosc dorina, dar tiu c nu-mi vrea binele. Ged, ascult-m cu grij acum. Te-ai gndit vreodat cum pericolul trebuie c nconjoar puterea, aa cum umbra mpresoar lumina? Aceste vrji nu sunt un joc pe care -l jucm pentru plcere sau laud. Gndete -te c fiecare vorb, fiecare fapt a Artei noastre este rostit sau fcut fie pentru bine, fie pentru ru. nainte de a vorbi sau de a face, trebuie s tii preul care trebuie pltit pentru acestea! Copleit de ruine, Ged izbucni: Cum s tiu eu toate acestea, cnd tu nu m nvei nimic? De cnd stau la tine nu am fcut nimic, nu am vzut nimic. Acum ai vzut ceva spuse magul lng u, n ntuneric, cnd am intrat eu. Ged tcu. Ogion ngenunche i fcu focul, cci casa era rece. Apoi, ngenuncheat nc, spuse cu vocea sa linitit: Ged, tnrul meu oim, nu eti legat de mine sau n slujba mea. Nu tu ai venit la mine, ci eu la tine. Tu eti mult prea tnr ca s urmezi calea aceasta, dar eu nu pot s o

parcurg n locul tu. Dac doreti, te voi trimite la Insula Roke, unde se nva toate Marile Arte. Orice art pe care i vei propune s-o nvei, vei reui s i-o nsueti, pentru c puterea ta este nsemnat. Este chiar mai mare dect mndria ta, sper. Te-a ine aici lng mine, cci ceea ce am eu i lipsete, dar nu te voi ine mpotriva voinei tale. Acum va trebui s alegi ntre Re Albi i Roke. Ged rmase uimit, cu inima ndoit. ncepuse s-l ndrgeasc pe acest Ogion care l vindecase cu o singur atingere i cruia mnia-i era strin. l iubea fr s-i fi dat seama pn acum. Privi la toiagul de stejar sprijinit n colul emineului, amintindu-i de lumina lui care arsese rul din ntuneric, i dori s rmn cu Ogion, s cutreiere pdurile cu el n lung i-n lat, nvnd s-i nsueasc tcerea. i totui, alte dorine slluiau n el, doruri pe care nu le putea ostoi, dorul de glorie i de fapte mree. Calea pe care i-o arta Ogion prea o cale lung spre miestrie, un drum lent, pe cnd, de la Roke, ar fi putut s mearg direct la int, navignd pe vnturile mrii pn la Marea Tinuit, la Insula nelepilor, unde n aer plutea magia i unde Arhimagul umbla nconjurat de minuni.

Maestre spuse el voi merge la Roke. Aadar, cteva zile mai trziu, ntr-o diminea nsorit de primvar, Ogion grbea pasul alturi de Ged, pe drumul abrupt din Overfell, la cincisprezece mile distan de Marele Port din Gont. Acolo, la poarta de pe uscat, printre dragoni sculptai, gardienii Oraului Gont, ngenunchear cu sbiile scoase la vederea magului i-i urar bun-venit. l tiau i-l cinsteau din prunca Prinului i din voin proprie, cci cu zece ani n urm Ogion salvase oraul de un cutremur care ar fi distrus turnurile celor bogai din temelii i nchisese canalul dintre Stncile mbriate, strnind o avalan. Vorbise cu Muntele Gont, l calmase i linitise ameninrile cutremurtoare din Overfell, la fel cum ai liniti o fiar speriat. Ged auzise ceva poveti despre acestea i acum i revenir n minte, vznd c gardienii ngenuncheau dinaintea maestrului su tcut. l privi aproape cu team pe acest om care oprise cndva un cutremur, ns chipul lui Ogion era la fel de tcut ca ntotdeauna. Coborr la chei, unde Stpnul Portului veni n grab s-l primeasc pe Ogion i s-l ntrebe cu ce poate s-i fie de folos. Magul i spuse i imediat acesta i art o corabie care

se pregtea s porneasc spre Marea Tinuit, la bordul creia Ged ar fi putut s se mbarce. Poate fi luat drept cel care aduce vntul spuse el dac are aceast pricepere. Nu au nici un stpnitor al vremii la bord. Are ceva pricepere cu aburii i ceaa, dar nici unul cu vnturile mrii spuse magul, atingnd uor umrul lui Ged. Nu te ncumeta s ncerci trucuri cu marea i vnturile mrii, oimanule. Tu eti nc un om al uscatului. Stpne al Portului, care este numele corbiei? Umbra, din Andrade merge ctre Oraul Hort ncrcat cu blnuri i filde. O corabie stranic, Maestre Ogion. Faa magului se ntunec la auzirea numelui corbiei, dar spuse: Aa s fie. D acest mesaj Gardianului colii din Roke, oimanule. Du-te cu vntul bun! Rmas bun! Acestea fur toate cuvintele sale de desprire. Se ntoarse i porni pe drum n sus, ndeprtndu-se de chei. Ged privi ndelung n urma sa. Vino, biete spuse Stpnul Portului, i-l duse jos, pe chei, unde Umbra se pregtea s porneasc pe mare.

Pare ciudat c pe o insul lat de cincizeci de mile, ntr-un sat sub stncile care privesc necontenit marea, un copil se poate face brbat fr s fi pus mcar o dat piciorul pe puntea unei corbii sau s-i fi nmuiat mcar o dat degetele n apa srat, dar acesta era adevrul. Fermier, cioban la capre sau vite, vntor sau artizan, omul uscatului privete oceanul ca pe un trm de sare nesigur i cu care nu are nimic de -a face. Pn i satul de la dou zile de mers deprtare i este o ar strin, iar o insul la doar o zi de mers pe ap este abia un zvon, cci dealurile nceoate care se ntrezresc de pe malul cellalt nu aduc deloc cu pmntul solid pe care l simte sub picioare. Aadar, i pentru Ged, care nu mai fusese mai jos de culmile munilor, Marele Port din Gont era un loc uimitor i ncnttor, cu case mari i turnuri tiate n piatr pe maluri cu chei i pontoane, bazine i ziduri, portul unde cincizeci de corbii i baleniere se legnau lng chei sau zceau remorcate i ntoarse pentru reparaii, ancorate la mal cu pnzele strnse i vslele adunate, cu marinarii strignd n dialecte stranii i hamalii fugind de ici colo, mpovrai de cutii, butoaie, role de frnghii i teancuri de vsle, negustorii

brboi, n robe mblnite, vorbind optit n timp ce-i fceau drum printre stncile mloase deasupra apei, pescarii descrcndui captura de pete, btile dogarilor i comenzile cpitanilor i, peste toate, golful tcut, lucitor. Cu ochii, urechile i mintea tulburate l urm pe Cpitanul Portului la debarcaderul unde era legat Umbra, iar acesta l aduse n faa cpitanului corbiei. Fr prea multe vorbe, cpitanul consimi s-l ia pe Ged ca pasager pn la Roke, de vreme ce un mag l rugase s-l ia, iar Stpnul Portului l ls pe biat n seama lui. Cpitanul Umbrei era mare i gras, mbrcat ntr-o pelerin roie cu blan de pellawi, cum poart negustorii andradeni. Nici mcar nu-l privi pe Ged, dar l ntreb cu o voce puternic: Poi s controlezi vremea, biete? Pot. Poi s aduci vntul? Trebui s rspund c nu putea i, la auzul acestora, cpitanul i spuse s gseasc un loc unde s nu-i stea n cale i s nu se mite de acolo. Vslaii urcau acum la bord, cci corabia trebuia s-i potriveasc cursul naintea cderii ntunericului i s porneasc la drum

odat cu refluxul, n preajma zorilor. Nu era nici un loc prea bun unde s stea deoparte, dar Ged se coco ct putu de bine pe ncrctura strns, legat i acoperit de pupa navei i, atrnat acolo, urmrea tot ce se ntmpla. Vslaii srir la bord. Erau oameni bine legai, cu brae puternice, n timp ce muncitorii de la rm rostogoleau ntr-un huruit asurzitor butoaiele de pe debarcader i le stivuiau sub bncile vslailor. Corabia solid se nclin totui sub povar, dar se redres, dansnd puin pe valurile care splau malul, pregtit de plecare. Apoi crmaciul i lu locul n dreapta pupei, privindu-l pe cpitan, care sttea pe o scndur la jonciunea velei cu prora, sculptat n chipul arpelui Btrn din Andrad. Cpitanul i url puternic poruncile i Umbra fu dezlegat i tras de la mal de ctre dou brci ncordate, ce o eliberar de debarcader. Apoi cpitanul strig: Deschidei portul! i vslele imense prinser a se nvrti, cincisprezece de fiecare parte. Vslaii i ndoir spinrile puternice n timp ce, lng cpitan, un biat btea ritmul la o tob. Corabia nainta acum vslind din aripi ca un pescru, iar zgomotul i furnicarul Oraului rmaser deodat n

urm. Ieir n linitea apelor golfului, iar deasupra lor se art culmea Muntelui, care parc atrna peste mare. Aruncar ancora peste bord ntr-un pru puin adnc, adpostit de una dintre Stncile mbriate dinspre sud i acolo rmaser n acea noapte. Dintre cei aptezeci de membrii ai echipajului unii erau foarte tineri, ca i Ged, dei toi trecuser la brbie. Bieii l chemar s mpart cu ei mncarea i butura i, dei mai necioplii, erau prietenoi i plini de glume i nzbtii. i spuneau Cprarul, bineneles,pentru c era din Gont, dar nu se ncumetau la mai mult de att. Era la fel de nalt i puternic ca acei biei de cincisprezece ani i nu se sfia s le rspund cu o vorb bun ori cu un zmbet. Astfel, chiar din prima noapte, ncepu s triasc asemeni lor i s le nvee munca. Fcnd astfel, Ged le plcu ofierilor corbiei, cci nu era loc la bord pentru pasagerii lenei. Nu era loc destul pentru echipaj i nici vorb de confort ntr-o nav descoperit n care se nghesuiau oamenii, echipamentul i ncrctura, cu toii la un loc. Dar ct era de nsemnat confortul, pn la urm, pentru Ged? n noaptea aceea se ntinse printre blnuri din insulele nordice legate n suluri i

urmri stelele primverii deasupra apelor portului i luminiele galbene ale Oraului. Adormi i se trezi a doua zi plin de ncntare. nainte de zorii zilei, se ntoarse mareea. Ridicar ancora i vslir ncet printre Stncile mbriate. Rsritul nroea Muntele Gont n spatele lor. Ridicar pnza nalt i se avntar ctre sud-vest, n largul Mrii Gontice. ntre Barnisk i Torheven navigar cu un vnt uor, iar a doua zi li se ivi dinainte Marea Insul Havnor, inima i vatra Arhipelagului. Timp de trei zile vzur dealurile verzi din Havnor naintnd de-a lungul coastei sale estice, dar nu traser la mal. Ged nu va fi pus piciorul pe aceste pmnturi i nu va fi vzut turnurile albe ale Marelui Port Havnor, centrul lumii, dect muli ani mai ncolo. Traser o noapte la Kembermouth, portul nordic al Insulei Way i urmtoarea ntr-un orel de la intrarea Golfului Felkway, iar ziua urmtoare trecur de capul nordic al insulei O i intrar n Strmtorile Ebavnor. Acolo adunar pnza i vslir, mereu cu pmntul pe ambele pri i mereu la distan mic de alte nave, mari i mici, comerciani i negustori, unii care se ntorceau din Largul

Mrii cu ncrcturi ciudate dup cltorii lungi de ani de zile, alii opind ca vrbiile de la o insul la alta a Mrii Tinuite. ntorcnd la sud afar din Strmtorile aglomerate prsir Havnor i navigar ntre cele dou insule minunate Ark i Ilien, terasate cu turnuri i orae,apoi btui de ploaie i vnt nteit, i croir drum peste Marea Tinuit pn la Insula Roke. Peste noapte puterea vntului slbi, coborr catargul i pnza i a doua zi o petrecur vslind. Lunga corabie naviga stabil pe valuri, dar de la postul su de la pror, crmaciul nu vedea dect ploaia care curgea n mare. O luar spre sud-vest, dup cum arta acul busolei, tiind cum mergeau, dar nu i prin ce ape. Ged i auzi pe unii vorbind despre apele primejdioase la nord de Roke i de Stncile Borile din est. Alii se certau, spunnd c ar putea fi deja departe de cursul bun, n apele pustii de la sud de Kamery. Totui vntul se ntei, rupnd marginile talazurilor n zdrene zburtoare de spum, i vslir spre sud-vest, cu vntul n spate. Schimburile vslailor se scurtar, cci truda era prea istovitoare. Bieii mai tineri erau pui cte doi la o vsl, iar Ged i lu i el rndul, aa cum fcuse de la plecarea din

Gont. Cnd nu vsleau scoteau apa din nav, cci apele o izbeau cu putere. Astfel trudeau printre valurile care alergau nalte ca nite muni, fumegnzi parc sub btaia vntului, n timp ce ploaia rece i dur le biciuia spatele, iar toba rzbtea prin urletul furtunii ca btile inimii. Un brbat veni s l nlocuiasc pe Ged, trimindu-l la cpitan, la prora. Stropi de ploaie picurau din gluga pelerinei cpitanului, dar el sttea drept ca un arbore pe partea lui de punte i, aplecndu-i privirea spre Ged, l ntreb: Poi s abai vntul acesta, biete? Nu, domnule. tii s vrjeti fierul? Vroia de fapt s tie dac Ged putea s fac acele busolei s le arate drumul spre Roke, fcnd magnetul s arate, n loc de nord, direcia care le trebuia lor. Aceast pricepere este un secret al celor ce stpnesc mrile i, din nou Ged, trebui s spun c nu poate. Pi atunci url cpitanul prin vnt i ploaie va trebui s gseti vreo nav care s te duc napoi la Roke din Oraul Hort. Trebuie c suntem la vest de Roke acum i

doar magia ne-ar putea duce ntr-acolo prin aceast mare. Trebuie s o inem spre sud. Lui Ged nu-i fur deloc pe plac cuvintele cpitanului, cci auzise marinari vorbind despre Hort, un loc unde legea era strin, unde se fceau schimburi periculoase, iar oamenii erau adesea prini i vndui ca sclavi n sud. ntors la munca sa de la vsl ncepu s trag alturi de nsoitorul su, un biat andradean stranic. Auzi toba btnd ritmul i apoi vzu lampadarul agat de pup plpind n voia btii vntului, o pat de lumin firav n asfinitul biciuit de ploaie. Nava se ridic pe o umfltur nalt i, pentru o clip, vzu peste apa tuciurie o lumin ntre nori, de parc ar fi fost ultima dr de soare, dar aceasta era o lumin clar. Nu era roiatic ca cea a soarelui. Partenerul lui de vsl nu o vzuse, dar el o sesiz. Crmaciul se uit dup ea la fiecare ridicare a valurilor i o vzu, cum o vedea din nou i Ged, dar strig napoi c nu era dect soarele la asfinit. Dar Ged l strig pe unul dintre bieii care arunca apa peste bord s-i in locul un minut i se strecur din nou pe coridorul nghesuit dintre bnci, inndu-se bine de prova sculptat pentru a nu fi zvrlit peste bord i strig la cpitan:

Domnule! Lumina aceea spre vest este Insula Roke! Nu am vzut nici o lumin tun cpitanul, dar chiar cnd vorbea, Ged art cu braul spre lumina care strlucea acum clar la vest, peste rafalele de vnt i tumultul mrii. Nu de dragul pasagerului, ci pentru a-i salva nava de la pericolul furtunii, cpitanul strig ndat la crmaci s ndrepte nava spre vest, ctre acea lumin. Dar i spuse lui Ged: Biete, tu vorbeti ca unul ce stpne te mrile, dar i spun de pe acum c, dac ne ndrepi greit n aceast vreme, te voi arunca n mare s noi pn la Roke! Acum, n loc s fug din calea furtunii, trebuir s vsleasc n calea vntului i era foarte greu. Valurile care izbeau direct nava o mpingeau mereu la sud de noul curs ales i o nvrteau, umplnd-o cu ap mereu, aa nct cei care scoteau apa trebuiau s munceasc necontenit, iar vslaii trebuiau s aib grij s nu li se ridice vslele cnd nava se rotea i le legar de bnci. Era aproape ntuneric sub norii de furtun, dar, din cnd n cnd, ntrezreau lumina dinspre vest, destul ct s menin cursul ntr-acolo, i se opintir. n sfrit vntul se mai potoli,

iar lumina prinse suflet dinaintea lor. Continuar s vsleasc i trecur ca printr-o perdea care se ddea ncet la o parte cu fiecare vslire, lsnd n urm furtuna i intrnd ntr-o zon curat, unde lumina asfinitului se ngna ntre cer i mare. Peste crestele valurilor nspumate vzur n apropiere un deal rotund i nalt, iar sub el se ivea un orel construit pe un golf mic, unde cteva corbii se odihneau ancorate, toate n pace. Crmaciul, sprijinindu-se de crma sa, i ntoarse roata i strig: Domnule! Este acesta pmnt adevrat sau doar o vraj? Menine-i cursul, cap-de-lemn! Vslii, fii de sclavi neruinai! Acela este Golful Thwil i Dealul Roke, dup cum i-ar da seama orice dobitoc! Vslii! Vslir n golf istovii, dup btaia tobei. Acolo era linite, aa c putur s aud vocile oamenilor din ora i un clopot btnd i, doar la mare deprtare, uieratul i urletele furtunii. Norii ntunecai atrnau cale de o mil deprtare la nord, la est i la sud n jurul insulei. Dar deasupra insulei Roke stelele se iveau, una cte una, pe un cer curat i linitit.

CAPITOLUL III COALA DE VRJITORI

Ged petrecu noaptea aceea la bordul Umbrei, iar dis de diminea se despri de primii lui tovari de cltorie pe mare, care -l petrecur cu strigte vesele de bine, pn cnd urc pontoanele. Oraul Thwil nu era mare, casele sale nalte nghesuindu-se una n alta peste cteva ulie nguste. Pentru Ged, ns, arta a ora i, netiind ncotro s-o apuce, l ntreb pe primul locuitor din Thwil care i se ivi n cale unde l putea gsi pe Marele Dascl al colii din Roke. Omul l privi puin piezi i spuse: nelepii nu au nevoie s ntrebe, protii ntreab doar ca s se afle n treab i-i continu drumul. Ged urc dealul pn iei ntr-o pia mrginit din trei pri de case cu acoperiuri ascuite, iar din a patra, de zidul unei cldiri ale crei ferestre mici erau mai nalte dect hornurile caselor. Prea o fortrea sau un castel, construit din blocuri imense de piatr, cenuii. n piaa de sub cldire erau cteva tarabe pe care le cercetau trectorii curioi. Ged o ntreb acelai lucru pe o btrn care vindea scoici i ea-i rspunse cam la fel: Nu-l poi gsi pe Marele Dascl ntotdeauna unde este, dar uneori l gseti unde nu este i continu s-i strige marfa.

n acea cldire mare, ntr-un col, era o u srccioas de lemn. Ged merse la ea i ciocni tare. i spuse btrnului care deschise ua: Am o scrisoare de la Magul Ogion din Gont pentru Marele Dascl al colii de pe aceast insul. Vreau s l gsesc pe Marele Dascl i nu mai vreau s aud de ghicitori i vorbe cu tlc. Aceasta este coala rspunse blnd btrnul. Eu sunt gardianul porii. Intr, dac poi. Ged pi nainte. I se pru c trecuse pragul uii i totui, era nc afar, pe caldarm, unde sttuse cu o clip mai nainte. Mai pi o dat nainte i, din nou, rmase n afara uii. Dinuntru, gardianul porii l privea cu ochi blnzi. Ged era pe ct de uimit, pe att de mniat, cci, aceasta i se pru din nou o btaie de joc. Cu mna i glasul, fcu vraja de Deschidere pe care mtua lui l nvase mai demult. Era cea mai bun din mnunchiul ei de vrji i el o stpnea pe deplin acum. Dar nu era dect un farmec slab de vrjitoare, iar puterea care inea aceast u nu putu fi dovedit.

Cnd farmecul ddu gre, Ged rmase mult timp acolo, pe caldarm. ntr-un sfrit l privi pe btrnul care atepta nuntru: Nu pot s intru spuse el posomort dect dac m ajui. Gardianul i rspunse: Spune-i numele. Din nou Ged rmase locului o clip, cci un brbat nu i spune niciodat numele cu voce tare, dect dac viaa i este n pericol. Eu sunt Ged spuse el tare. Pind nainte, intr de data asta pe ua deschis. Totui, i se pru c, dei lumina i btea din spate, o umbr l urmrea ndeaproape i intr o dat cu el. Cnd se ntoarse vzu i c ua pe care tocmai intrase nu era din lemn obinuit, aa cum crezuse, ci din filde, dintr-o singur bucat, fr cadran. Era tiat, dup cum urma s afle, dintr-un dinte al Marelui Dragon. Ua pe care btrnul o nchise n urma sa era din corn lefuit, prin care lumina zilei abia trecea, iar pe dinuntru era sculptat Arborele cu O Mie de Frunze. Fii binevenit n aceast cas, biete spuse gardianul porii i, fr s mai adauge nimic, l conduse printr-o mulime de holuri i coridoare, pn la o curte bine ascuns n interiorul cldirii. Curtea era n parte pavat

cu piatr, dar nu avea acoperi, iar pe un petic de pmnt cu iarb, sub copaci tineri, apa unei fntni se juca n lumina soarelui. Ged atept acolo ceva vreme. Rmase nemicat i inima i btea s-i sparg pieptul, cci i se prea a simi prezene i puteri nevzute uneltind n jurul su i tiu c acest loc nu era fcut doar din piatr, ci i din magie, mult mai puternic dect piatra. Sttea n cea mai adnc dintre camerele din Casa Celor nelepi, iar aceasta era deschis la cer. Apoi, deodat, simi c prin apa cztoare a fntnii, l urmrete din priviri un brbat nvemntat n alb. n clipa n care privirile lor se ntlnir, o pasre cnt tare din crengile unui copac. n momentul acela, Ged deslui cntecul psrii i susurul apei care cdea n bazinul fntnii i forma norilor, apoi de unde ncepe i unde se sfrete vntul care rsfira frunzele. I se pru c el nsui era un cuvnt rostit de lumina soarelui. Acea clip trecu mai apoi, iar el i lumea fur din nou ca mai nainte, sau aproape la fel ca nainte. naint i ngenunche dinaintea Arhimagului, ntinzndu-i scrisoarea trimis de Ogion.

Arhimagul Nemmerle, Marele Dascl din Roke, era un om btrn, mai btrn, spuneau unii, dect orice om care tria pe atunci. Cnd vorbi, vocea i tremura ca glasul unei psri i i ur ngduitor lui Ged bun-venit. Prul, barba i roba i erau albe, de parc scurgerea lent a anilor l secase de toat ntunericimea i greutatea, lsndu-l alb i uzat, ca un lemn plutitor care fusese purtat de ape timp de un secol. Ochii-mi sunt btrni, nu pot s citesc ceea ce mi scrie Maestrul tu spuse el cu vocea aceea tremurnd. Citete-mi tu scrisoarea, biete. Ged descifr i citi cu voce tare scrisul, care era n rune hardice, i nu spunea dect: Lord Nemmerle! i-l trimit pe cel care va fi cel mai mare vrjitor din Gont, dac vntul nu m minte. Scrisoarea nu era semnat cu numele adevrat al lui Ogion, pe care Ged nc nu l aflase, ci cu runa care l reprezenta pe Ogion, Gura Ferecat. Te-a trimis cel care ine cutremurul legat n les, de aceea fi de dou ori bine venit. Tnrul Ogion mi fu tare drag cnd veni aici din Gont. Povestete-mi dar despre mrile ce te purtar aici i prevenirile cltoriei tale, biete!

O trecere uoar, Lordul meu, mai puin furtuna de ieri. Ce nav te-a adus aici? Umbra, cu marfa din Andrade. Cine te-a trimis la noi? Am venit din dorina mea. Arhimagul l privi pe Ged i apoi n lturi. ncepu s vorbeasc ntr-o limb pe care Ged nu o pricepea, murmurnd cuvintele ca un btrn ale crui gnduri hoinresc printre ani i insule. Totui, dintre acestea nelegea cuvintele pe care le cntase pasrea i pe care le rostise apa n timp ce cdea. Nu fcea vreo vraj, dar n vocea sa era o putere care i mic lui Ged mintea att de puternic nct rmase uimit i, pentru o clip, i se pru c se afl singur, ntr-un deert ntins i straniu, nconjurat de umbre. i totui, nu prsise pentru nici un moment curtea scldat de soare i auzea mereu cderea apei din fntn. O pasrea mare i neagr, un corb din Osskil, opi pe terasa de piatr i prin iarb. Ajunse pn la tivul robei Arhimagului i rmase acolo, negru, cu ciocul ca un pumnal i ochii nite pietricele, privindu-l piezi pe Ged. Ciuguli de trei ori toiagul alb de care se

sprijinea Nemmerle, apoi btrnul vrjitor i conteni murmurul i zmbi. Fugi la joac, biete i spuse ntr-un sfrit, ca unui copila. Ged ngenunche dinainte-i din nou, lsndu-se pe un picior. Cnd se ridic, Arhimagul dispruse. Doar corbul l mai privea, cu ciocul ntins, de parc ar fi vrut s mai ating toiagul ce dispruse. i vorbi, n ceea ce Ged crezu c era limba din Osskil. Terrenon ussbuk spuse croncnind. Terrenon ussbuk orrek i opi deprtnduse aa cum venise. Sub bolta cldirii l ntmpin un biat nalt, care l salut foarte manierat, nclinndu-se. Numele meu este Jasper, fiul lui Enwit din Domeniul Eolg, de pe insula Havnor. V stau azi la dispoziie s v art Marea Cas i s v rspund la ntrebri, pe ct mi este posibil. Cum v numii, Domnule? Lui Ged, un muntean care nu mai fusese printre fii de nobili i comerciani bogai, i se pru c biatul acesta-l batjocorea cu statul lui la dispoziie, Domnitul i plecciunile sale. i rspunse scurt: Mi se spune oimanul.

Cellalt se opri un moment, ca i cnd ar fi ateptat un rspuns mai ceremonios, i, fiindc nu primi nici unul, i ndrept spatele i se ntoarse puin ntr-o parte. Era cu vreo doi sau trei ani mai mare dect Ged, foarte nalt, micndu-se i meninnd o postur graioas i eapn, poznd (i se prea lui Ged), ca un dansator. Purta o mantie cenuie cu glug pe spate. Primul loc n care -l duse pe Ged fu garderobul, de unde Ged, ca i student al colii, trebuia s i aleag i el o astfel de mantie care s-i vin bine i orice alte haine de care ar fi avut nevoie. i puse o mantie de un cenuiu nchis, iar Jasper i spuse: Acum eti unul dintre noi. Jasper schia un zmbet cnd vorbea, ceea ce-l fcea pe Ged s caute sarcasmul ascuns dup cuvintele sale prea politicoase. Hainele-l fac oare pe Mag? rspunse el posac. Nu spuse biatul mai mare. Dei am auzit spunndu-se c manierele l fac pe om. ncotro acum? Unde doreti. Eu nu cunosc casa. Jasper l conduse de-a lungul coridoarelor Marii Case, artndu-i curile deschise i slile acoperite. Camera Rafturilor, unde erau

pstrate crile legilor vrjitoriei i volumele de rune, marea Sal a emineului, unde toat coala se aduna n zilele de srbtoare i la etaj, n turnuri i pe sub streini, micile odi unde dormeau studenii i Maetrii. Odaia lui Ged era n Turnul Sudic, cu o fereastr care ddea spre acoperiurile abrupte ale oraului Thwil, pn la mare. Ca i celelalte odi de dormit, nu era mobilat i nu avea dect o saltea de paie ntr-un col. Trim foarte simplu aici spuse Jasper. Dar cred c nu o s te deranjeze. Sunt obinuit. ncercnd s fie i el la fel de politicos ca i tnrul zeflemitor, adug Cred c tu nu erai, cnd ai venit aici la nceput. Jasper l privi, iar privirea lui spuse fr cuvinte, Ce ai putea ti tu despre mine, fiul Lordului din Domeniul Eolg, de pe Insula Havnor, cu ce sunt eu obinuit sau nu?ns, cu voce tare Jasper, spuse doar: Hai pe aici. Un gong btu ct erau sus i coborr si ia prnzul la Masa cea Lung din refectoriu, alturi de o sut i ceva de biei i tineri. Se serveau singuri, glumind cu buctarii prin deschizturile buctriei care ddeau n sala de mese, umplndu-i farfuria

din boluri imense de mncare aburinde de pe pervazul acestora, stnd unde le era pe plac la Masa cea Lung. Se spune zise Jasper ctre Ged c orict de muli am sta la aceast mas, mai rmne ntotdeauna loc destul. Cu siguran mai era loc i pentru multe grupuri glgioase de biei care mncau i vorbeau de zor, dar i pentru cei mai n vrst, cu mantiile ncheiate n fir de argint la gt i care stteau mai linitii, cte doi sau singuri, cu feele ngndurate, de parc ar fi avut multe pe cap. Jasper l duse pe Ged lng un biat bine legat, pe nume Vetch, care nu zicea multe, dar care i nfuleca nevoie mare mncarea. Vorbea cu accentul celor din Captul Estic i avea pielea de culoare foarte nchis, nu roie-maronie ca Ged i Jasper i majoritatea locuitorilor din Arhipelag, ci neagr-maronie. Era un biat simplu, iar manierele sale erau necizelate. Bombni despre mncare cnd termin de cinat, dar i spuse mai apoi lui Ged: Mcar asta nu e doar o iluzie, ca attea lucruri pe aici. i rmne n stomac. Ged nu tia ce vroia s zic, dar biatul i plcu i se bucur cnd rmase alturi de el, dup mas.

Coborr n ora, ca Ged s se deprind cu mprejurimile. Strzile din Thwil erau puine i scurte. Coteau i se ncruciau ciudat printre casele cu acoperiuri nalte i era lesne s-i rtceti drumul. Era un ora straniu, ca i locuitorii si, pescari, muncitori i artizani, ca oricare alii, dar att de obinuii cu vrjitoriile care se petrec mereu pe Insula nelepilor, nct ei nii preau a fi pe jumtate vrjitori. Vorbeau (dup cum auzise Ged) n ghicitori, i nici c mai clipeau cnd vedeau cte un biat preschimbndu-se n pete sau o cas care i lua zborul, tiind dinainte c era vreo otie de -a bieilor de la coal i-i vedeau n continuare linitii de crpcirea pantofilor i tierea oilor. Trecnd pe lng Ua din Spate i nconjurnd grdinile Marii Case, cei trei biei trecur podul de lemn de peste apele repezi i cristaline ale rului Thwilburn i-i continuar drumul spre nord, prin codri i puni. Crarea urca unduitoare. Trecur prin stejriuri, unde umbrele erau groase, n ciuda strlucirii soarelui. Nu mult la stnga era o pdurice pe care Ged nu o putea zri prea bine. Crarea nu ajungea deloc la ea, dei prea c se apropie mult ntr-acolo. Nici mcar nu putea s-i dea seama ce fel de

copaci erau. Vetch, vznd c privea ntracolo, spuse ncet: Aceea este Dumbrava Statornic. Nu putem merge acolo, nc... Flori galbene nfloreau pe punile nclzite de cldura soarelui. Iarba-scnteii spuse Jasper. Crete acolo unde vntul a aruncat cenua lui Ilien, cnd Erreth-Akbe apr Insulele Ferecate de Lordul Focului. Sufl peste o floare vetejit, iar smna ei se desprinse i pluti pe vnt, ca scnteile focului n soare. Crarea i conduse n sus i mprejurul marelui deal nverzit, rotund i fr copaci, dealul pe care Ged l vzuse de pe corabie, atunci cnd ptrunser n apele fermecate ale Insulei Roke. Jasper se opri pe marginea dealului. Acas la Havnor am auzit multe despre vrjitoria din Gont i mereu cu cuvinte de laud, aa c am vrut demult s-i vd felul. Iat c avem acum, aici, un locuitor din Gont i stm pe pantele Dealului Roke, ale crui rdcini se afl n centrul Pmntului. Toate vrjile sunt puternice aici. Arat-ne un truc, oimanule. S vedem de ce eti n stare. Ged, surprins i confuz, nu spuse nimic.

Mai trziu spuse Vetch, n felul simplu n care vorbea el. Mai las-l n pace o vreme. Trebuie c are tiin ori putere, altfel gardianul porii nu l-ar fi lsat s intre. De ce s nu i-o arate i acum i mai trziu? Nu, oimanule? Am i putere i tiin spuse Ged. Arat-mi despre ce vorbeti. Despre iluzii, bineneles trucuri, jocuri de nlucire. Uite aa! Artnd cu degetul, Jasper rosti cteva cuvinte stranii, i acolo unde arta cu degetul, pe deal, prin iarba verde, luci un fir subire de ap, care se ngro mai apoi iar acum, n jos pe deal, nvli apa unui izvor. Ged i bg mna n pru i mna i se ud. Bu din el, iar apa-i era rece. Dar cu toate acestea, nu-i potolea setea, fiind doar o iluzie. Jasper opri apa cu un alt cuvnt i ierburile se uscar n lumina soarelui. Acum e rndul tu, Vetch spuse el zmbind rece. Vetch se scrpin n cretet i se ncrunt, dar lu n mn puin pmnt i ncepu s cnte disonant deasupra lui, frmntndu-l i dndu-i form cu degetele-i nchise, presndu-l i bttorindu-l. n curnd deveni o mic creatur, ca un bondar sau o musc

proas, care zbur zumzind peste Dealul Roke i dispru. Ged rmase nmrmurit, descumpnit. Ce tia el, n afar de biete vrjitorii din sat, vrji care cheam caprele, vindec negii sau lipesc oalele? Eu nu fac trucuri ca acestea spuse el. Cuvintele lui l mulumir pe Vetch, care vru s mearg mai departe, dar Jasper spuse: De ce nu faci? Vrjitoria nu este un joc. Noi, cei din inutul Gont, nu ne jucm cu vrjile pentru plcere sau laud rspunse Ged cu semeie. i atunci pentru ce o facei ntreb Jasper pentru bani? Nu! Dar nu mai gsi ce s-i rspund ca s-i ascund nepriceperea i s-i salveze mndria. Jasper rse, bine dispus, i continu, conducndu-i n jurul Dealului Roke. Ged l urm ncruntat i cu inima grea, tiind c se purtase proste te i nvinuindu-l pe Jasper pentru toate simmintele sale. n noaptea aceea, n celula lui de piatr neluminat, stnd pe saltea nfurat n mantie, n tcerea deplin a Marii Case din Roke, ciudenia locului i gndul la toate vrjile i urzelile care fuseser fcute acolo

ncepur s-l nvluie greoi. l nconjura ntunericul, l umplea teama. i dorea s fie oriunde altundeva, n afar de Roke. Dar Vetch veni la u, cu o mingiu fermecat de lumin albstruie plpindu-i deasupra capului, pentru a-i lumina calea i ntreb dac poate intra s povesteasc puin. l ntreb pe Ged despre Gont i vorbi apoi cu drag despre propria lui cas din insulele Captului Estic, povestindu-i cum fumul cminelor din sat se ntinde pe nserat peste marea tcut, ntre insuliele cu nume amuzante: Korp, Kopp, Holp, Venway i Vemish, Iffish, Koppish i Sneg. Cnd schi cu degetul formele acelor insule pe pietrele de pe jos, ca s-i arate lui Ged cum erau aezate, liniile pe care le trasase licrir puin, ca schiate de un condei de argint, apoi se terser. Vetch era la coal de trei ani i avea s fie fcut n curnd Vrjitor. I se prea normal s fac vrji, aa cum i este dat unei psri s zboare. Avea ns un talent i mai de pre, care nu se nva, arta de a fi om bun. n noaptea aceea, i mereu de atunci ncolo, i oferi i-i ddu lui Ged prietenie, o prietenie sigur i deschis, pe care Ged nu putea s nu i-o ntoarc la rndul su.

Totui Vetch era prietenos i cu Jasper, care-l fcuse pe Ged s arate ca un prost n prima zi pe Dealul Roke. Ged nu putea uita asta, i se prea c nici Jasper, care -i vorbea ntotdeauna cu o voce politicoas i-i zmbea batjocoritor. Ged nu-i putea lsa deoparte mndria. i jur s-i demonstreze o dat lui Jasper i tuturor celor crora Jasper le era ca un fel de conductor, ct de mare i era puterea. Cci nici unul dintre acetia, orict de iscusite le-ar fi fost trucurile, nu salvaser un sat ntreg prin vrjitorie. Ogion nu scrisese despre nici unul dintre ei c va fi cel mai de seam vrjitor din Gont. mbrbtndu-se cu gndurile acelea, i puse toat puterea n munca pe care i-o ddur, n leciile, vrjile, povetile i talentele predate de Maetrii din Roke, nfurai mereu n mantiile lor cenuii, crora li se spune Cei Nou. O bun parte din fiecare zi o petrecea studiind alturi de Maestrul Incantaiilor, nvnd Cntecele de Vitejie ale eroilor i Baladele nelepte, ncepnd cu cel mai vechi cntec, Naterea lui Ea. Apoi, mpreun cu ali doisprezece biei, exersa alturi de Maestrul Cheii-Vntului artele vntului i ale vremii. Petrecur zile nsorite de primvar i

var timpurie n Golful Roke n brci uoare, exersnd navigaia, pruncind apelor s se ridice i s se liniteasc deopotriv, vorbindu-le vnturilor lumii sau ridicnd vntul fermecat. Acestea sunt talente foarte complicate i se gsea mereu vreun lemn care l pocnea n cap pe Ged, n timp ce barca se zglia sub adierea vntului care sufla dintro dat din spate sau barca lui se lovea de alta, dei aveau la dispoziie tot golful, sau toi cei trei biei din barca lui sreau n ap cnd era inundat, pe neateptate, de un val imens. n alte zile, mai erau i expediii mai linitite pe mal, cu Maestrul Ierburilor care i nva cile i proprietile a tot ceea ce crete. Iar Maestrul Mnuitor i nva ndemnarea i jongleria, precum i artele mrunte ale Preschimbrii. Ged era foarte priceput la acestea i, ntr-o lun, i ntrecu pe ali biei care veniser la Roke cu un an naintea lui. Mai ales trucurile iluziei i se preau att de uoare de parc sar fi nscut tiindu-le i nu trebuia dect s i le reaminteasc. Maestrul Mnuitor era un om blnd i inimos, care nu se mai stura de ingeniozitatea i frumuseea artelor pe care le preda, iar n curnd Ged nu se mai sfii i ncepu s-l ntrebe despre o vraj sau alta, iar

Maestrul i zmbea de fiecare dat i-i arta ce dorea. Dar ntr-o zi, n Curtea Mirajelor, cu gndul de a-l pune n sfrit la locul su pe Jasper, Ged i spuse Maestrului Mnuitor: Domnule, toate aceste farmece sunt aproape la fel; dac-l tii pe unul, le tii pe toate. i, de ndat ce pnza vrjii se risipete, iluzia dispare. Iat, dac transform o pietricic n diamant i fcu ntocmai cu un cuvnt i o zvcnire din ncheietura minii ce trebuie s fac s rmn diamantul diamant? Cum se blocheaz vraja, cum s-o fac s dureze? Maestrul Mnuitor privi piatra preioas care sclipea n palma lui Ged ca i cnd ar fi fost trofeul cel mai de pre din comoara unui dragon. Btrnul Maestru murmur un cuvnt, Tolk i piatra preioas se fcu din nou o bucic cenuie i dur de piatr. Maestrul o lu i o inu n palm. Aceasta este o piatr. Tolk n Glsuirea Adevrat spuse el, msurndu-l ngduitor din priviri pe Ged. O prticic din piatra din care s-a ridicat Insula Roke, o bucic din inutul uscat pe care slluiesc oamenii. Este ea nsi. Face parte din lume. Prin Iluzia de Preschimbare, poi s i dai chip de diamant, de floare sau musc, de ochi sau

flacr. Piatra licri dintr-o form n cealalt, dup cum le niruia i se fcu mai apoi din nou piatr. Dar aceasta este doar o simpl prefacere. Iluzia neal simurile privitorului. l face s vad, s aud i s simt c acel lucru s-a schimbat. Dar nu-l schimb cu adevrat. Ca s poi schimba aceast biat piatr ntr-una preioas, trebuie s-i schimbi numele adevrat. i ca s poi face asta, fiule, chiar i pentru o frm din lume, trebuie s schimbi lumea o dat cu ea. Se poate face. ntr-adevr se poate face. Aceasta este arta Maestrului Preschimbtor i o vei nva, atunci cnd vei fi pregtit s o faci. Dar nu trebuie s schimbi nici mcar un lucru, o pietricic, un fir de nisip, pn nu tii ct bine i ct ru va urma faptei tale. Lumea se contrabalanseaz, este n Echilibru. Puterile de Preschimbare i Chemare ale unui vrjitor pot pune n pericol echilibrul din lume. Aceast putere este de temut. Este foarte periculoas. Trebuie s urmeze firul nelepciunii i s slujeasc nevoia. A aprinde o lumnare nseamn a arunca o umbr... Privi din nou n jos la pietricic. Chiar i o piatr este un lucru bun i de folos, s tii spuse el, cu mai puin

seriozitate n glas. Dac toate insulele din Earthsee ar fi fcute din diamant, am duce o via grea aici. Bucur-te de iluzii, biete i las pietrele s fie pietre. Zmbi, dar Ged plec nemulumit. Bate -l la cap pe un mag s-i dezvluie din secretele sale i-i va vorbi ntotdeauna, ca i Ogion, doar despre echilibru, pericol i ntuneric. Dar, cu siguran, un vrjitor care ar fi trecut mai departe de aceste trucuri copilreti ale iluziei, tiind artele Chemrii i ale Preschimbrii, era destul de puternic s fac ce-i dorea, s echilibreze lumea cum i se prea mai bine i s alunge ntunericul cu propria lui lumin. Pe hol l ntlni pe Jasper, care, de cnd realizrile lui Ged ncepur s fie ludate prin coal, i vorbea mai prietenos, dar era i mai ironic. Ari posomort, oimanule spuse el acum i-au ieit prost trucurile i jongleriile? ncercnd ca ntotdeauna s se pun pe aceeai treapt cu Jasper, Ged i rspunse la ntrebare, ignorndu-i tonul zeflemitor. M-am sturat de jonglerii i spuse sunt stul de trucurile astea de iluzie, bune doar s amuze lorzii plictisii prin castelele i

Domeniile lor. Singura magie adevrat pe care am nvat-o de la Maetrii din Roke este s fac lumin fermecat i cteva feluri de a stpni vremea. Restul e doar o joac. Chiar i joaca este periculoas spuse Jasper cnd cade n minile unui nepriceput. La spusele acestea Ged se ntoarse de parc i-ar fi tras o palm i fcu un pas spre Jasper. Dar biatul mai mare i zmbi, de parc n-ar fi vrut s-l jigneasc, ddu din cap n stilul su eapn i graios i plec mai departe. Rmas acolo, cu mnie n suflet, privind n urma lui Jasper, Ged i jur s-i depeasc rivalul i nu n vreo simpl ntrecere de iluzie, ci ntr-un test al puterii. i va dovedi puterile i-l va umili pe Jasper. Nu-l va mai lsa s-l priveasc de sus, graios, dispreuitor, batjocoritor. Ged nu se opri mcar o clip s se ntrebe de ce l-ar putea ur Jasper. tia doar de ce l ura el pe Jasper. Ceilali ucenici aflar de ndat c-i puteau msura rareori priceperea, n joac sau n serios, cu a lui Ged, i spuneau despre el, unii cu laud, alii cu ciud c:

Este un vrjitor nnscut, nu te va lsa niciodat s-l ntreci. Doar Jasper nici nu-l luda, nici nu-l evita, ci pur i simplu l privea de sus, schind un zmbet sarcastic. i de-aceea Jasper era singurul care-i rmnea rival i trebuia fcut de ruine. Nu vedea, sau nu vroia s vad, c n rivalitatea aceasta de care se aga i pe care o nutrea ca parte din mndria lui, se ascundea ceva din pericolul, din ntunericul despre care l prevenise subtil Maestrul Mnuitor. Cnd nu se lsa stpnit de mnie, tia prea bine c nu era nc la nlimea lui Jasper, sau a oricruia dintre bieii mai mari, i-i vedea de lucru ca de obicei. La sfritul verii, ceea ce aveau de nvat se mai mpuin cumva, rmnnd aadar mai mult timp pentru sporturi: curse cu brcile vrjite n golf, ntreceri n ale iluziei n curile Marii Case, iar n serile lungi, n dumbrvi, jocuri slbatice de-a v-ai ascunselea n care cei care se ascundeau i cei care-i cutau erau toi invizibili i doar vocile le miunau rznd i strignd printre copaci, urmrii i ferinduse de lumini fermecate iui i abia vzute. Apoi, cnd veni din nou toamna, se ntoarser

la sarcinile obinuite, exersnd magii noi. Astfel, primele luni la Roke trecur repede pentru Ged, pline de simminte noi i minunii. Iarna aduse schimbri. Fu trimis alturi de ali apte biei, peste Insula Roke, pn la cel mai ndeprtat cap nordic, unde se nal Turnul Izolat. Acolo tria, singur cuc, Maestrul Numelor, care era numit cu un nume fr neles n nici o limb, Kurremkarmerruk. Nici o ferm sau loca nu era mai aproape de cteva mile bune de Turn. Sttea ntunecat deasupra stncilor nordice la fel de cenuiu ca i norii peste mrile iernii. Nesfrite preau liftele i clasificrile de nume pe care trebuiau s le nvee cei opt elevi ai Maestrului. Printre acetia, Kurremkarmerruk edea pe un jil nalt n camera de sus a Turnului, scriind lifte de nume care trebuiau nvate pn la miezul nopii, cnd cerneala se risipea, lsnd pergamentul din nou gol. Locul acela era rece, aproape complet necat n ntuneric i nvluit n tcere. Mai rzbea doar zgriatul penelului Maestrului i poate oftatul unui elev nevoit s nvee pn la miezul nopii numele fiecrui cap, punct, golf, strmtoare, intrnd, canal,

port, mlatin, recif sau stnc de pe malurile micuei insule Lossow a Mrii Pelnish. Dac ndrznea s se plng, Maestrul poate nu spunea nimic, dar i lungea lifta. Sau chiar spunea: Cel care dorete s devin Stpn al Mrii trebuie s tie numele adevrat al fiecrei picturi de ap a mrii. Ged ofta cteodat, dar nu se plngea. Vedea c n materia aceasta prfuit i de neneles a nvrii numelui adevrat al fiecrui loc, lucru i fiin, puterea pe care o cuta zcea ca o piatr preioas pe fundul unei fntni secate, cci n aceasta st magia, n numirea adevrat a unui lucru. Astfel le vorbi Kurremkarmerruk o dat, n prima lor noapte petrecut n Turn. Nu mai repet niciodat acele vorbe, dar Ged nu le uit. Exist muli magi nzestrai cu putere mare le spuse el atunci care-i irosesc o via ntreag ncercnd s afle mcar numele unui singur lucru un singur nume rtcit sau ascuns. Liftele ns, tot nu se sfresc. i nici nu se vor termina, pn la sfritul lumii. Luai aminte i vei vedea singuri de ce. n lumea de sub soare, ct i n cea care nu vede nicicnd soarele, exist multe lucruri care nu au legtur cu oamenii i limbajul lor i mai

exist alte puteri dincolo de puterile tiute. Dar magia, adevrata magie, este doar n puterea acelor fiine care vorbesc limba Hardic din Earthsee, sau Vechea Glsuire din care aceasta se nscu. Aceasta este limba pe care o vorbesc dragonii i limba pe care o vorbea Segoy, cel care furi insulele lumii, limba facerilor, vrjilor, farmecelor i a invocaiilor noastre. Cuvintele sale zac ferecate i amestecate printre cuvintele noastre n Hardic. Noi numim spuma valurilor sukien. Acest cuvnt este fcut din dou cuvinte ale Vechii Glsuiri: suk, pan, i inien, mare. Pana mrii este aadar spuma. Dar nu poi vrji spuma valurilor numind-o sukien. Trebuie s i foloseti propriul nume adevrat din Vechea Glsuire, iar acesta este essa. Orice vrjitoare mai tie cteva dintre aceste cuvinte n Vechea Glsuire, iar un mag cunoate multe. Dar exist mult mai multe, iar unele au fost pierdute n negura secolelor, altele au fost ascunse, unele sunt tiute doar de dragoni i de Vechile Puteri ale Pmntului, iar altele rmn netiute oricrei creaturi vii i nu se pot nva de nici un om. Cci aceast limb este fr de sfrit. Iat de ce. Numele mrii este inien, simplu i clar. Dar ceea ce noi numim Marea Tinuit are

propriul su nume n Vechea Glsuire. De vreme ce nimic nu poate avea dou nume adevrate, inien poate nsemna doar toat marea, mai puin Marea Tinuit". Dar bineneles, nu nseamn nici mcar asta, pentru c exist nenumrate mri, golfuri i strmtori care au toate propriul lor nume. Aa c, dac un Mag Stpn al Mrii ar fi destul de nebun s ncerce s urzeasc o vraj aductoare de furtun sau s calmeze oceanul ntreg, ar trebui s rosteasc n vraja sa nu doar cuvntul inien, ci i numele oricrei ntinderi de ap i prticic din mare, din tot Arhipelagul i din toate Capetele Mrginae i mai departe, pn unde se termin numele. Astfel, ceea ce ne d darul de a stpni magia, ne-o i limiteaz. Un mag poate controla doar ceea ce-i este aproape, ceea ce poate numi cu precizie i n ntregime. Acesta este un lucru bun. Dac n-ar fi aa, rutatea celor cu puteri sau nebunia celor nelepi ar fi ncercat cu mult n urm s schimbe ceea ce nu poate fi schimbat i Echilibrul s-ar nrui. Marea dezechilibrat ar coplei insulele unde noi locuim temtori, iar n vechea tcere toate vocile i numele s-ar pierde pentru totdeauna.

Ged chibzui mult pe seama acestor vorbe i-i intrar adnc n minte. Totui, mreia acelei sarcini nu putu s nlesneasc truda acelui lung an din Turn. La sfritul su, Kurremkarmerruk i spuse: Ai nceput bine. Dar nimic mai mult. Vrjitorii griesc adevrul i, cu adevrat, toat silina cu care Ged ncerc de -a lungul acelui an s ptrund miestria Numelor era doar nceputul a ceea ce trebuia s continue s nvee ntreaga lui via. I se ddu drumul din Turnul Izolat mai devreme dect celor cu care venise, cci el nvase mai iute. Dar asta fu toat lauda de care avu parte. Merse singur spre sud, de-a lungul insulei, n iarna timpurie, pe crri goale care nu treceau prin nici un ora. Cnd veni noaptea nu rosti nici un farmec s arunce ploaia care l uda pn la piele, cci vremea din Roke era n minile Maestrului Cheii Vntului i nu trebuia s se amestece. Se adposti sub un larice i, stnd acolo nvelit n mantie, gndul i zbur la btrnul lui Maestru Ogion, care poate mai era nc prins n hoinritul su tomnatic peste culmile din Gont, dormind afar, cu ramurile dezgolite drept acoperi i ploaia n loc de pereii casei. Imaginea aceea l fcu pe Ged s zmbeasc, cci gndul la

Ogion era mereu o alinare. Adormi cu pacea n inim, acolo, n negura rece, nesat de oaptele apelor. La rsrit se trezi i i ridic capul. Ploaia sttuse. Observ un animlu ce dormea ncovrigat, adpostit n pliurile mantiei sale unde se strecurase n cutare de cldur. Rmase uimit cnd l vzu, cci era o fiar stranie i rar ntlnit, un otak. Aceste creaturi se gsesc n doar patru insule sudice ale Arhipelagului: Roke, Ensmer, Pody i Wathort. Sunt mici i netede, cu faa lat, cu blana maro nchis sau vrgat, cu ochii mari i lucitori. Dinii le sunt tioi i sunt iui la mnie, astfel c nu sunt fcui s fie animale de cas. Nu scot nici un fel de sunet ori ipt i nu au nici glas. Ged l mngie i otakul se trezi, cscnd, scond la vedere o limbu maro i dinii albi, dar nu se sperie. Otak i spuse i apoi, amintindu-i de cele o mie de nume ale fiarelor pe care le nvase n Turn, i spuse pe numele lui adevrat n Vechea Glsuire hoeg! Vrei s vii cu mine? Otakul se aez n palma ntins a lui Ged i ncepu s-i spele blana cu limba. l puse pe umr, n pliurile glugii i-l lu cu el. Cteodat, pe parcursul zilei, otakul srea

jos i o zbughea n adncul pdurii, dar se ntorcea mereu la Ged, o dat cu un oricel pe care-l prinsese. Biatul rse i-i zise s-l mnnce linitit, pentru c el postea, noaptea aceea fiind Srbtoarea Soarelui Nou. Ajunse dar n asfinitul umed la Dealul Roke i vzu puzderie de lumini fermecate jucndu-se prin ploaie, peste acoperiurile Marii Case. i trecu pragul i fu ntmpinat, n sala luminat de jocul focului din cmin, de Maetrii i colegii si. Pentru Ged era ca i cnd s-ar fi ntors acas, dei el nu avea un loc pe care s-l pat numi astfel. Era bucuros s vad attea fee cunoscute i cel mai bucuros s-l revad pe Vetch, care-l ntmpin cu un zmbet larg, ce-i aprinse faa smead. Prietenul drag i lipsise n acel an mai mult dect i dduse seama. Vetch fusese fcut vrjitor n toamna aceea i nu mai era ucenic, dar asta nu punea nici o oprelite ntre ei. Se puser ndat pe povestit i lui Ged i se pru c, n acea prim or de la rentlnirea lor, i spuse lui Vetch mai multe dect spusese de-a lungul ntregului an petrecut n Turnul Izolat. Otakul nc l mai nsoea, stndu-i pe umr, cuibrindu-se n pliul glugii n timp ce stteau la cin, la lungile mese pregtite

pentru srbtoare n Sala emineului. Vetch se minun de mica creatur i o dat ncerc chiar s o mngie, dar otakul i repezi colii ascuii la el. Vetch rse. oimanule, se spune c un om plcut de o fiar slbatic este un om cruia Vechile Puteri ale stncii i rului i vor vorbi cu voce omeneasc. Se mai spune ns i c vrjitorii din Gont in adesea aproape cte o creatur spuse Jasper, care sttea fa n fa cu Vetch. Lordul nostru Nemmerle i are corbul su, iar cntecele spun c Magul Rou din Ark ducea dup sine un vier slbatic, legat de un lan aurit. Dar nu am mai auzit de nici un vrjitor care s in un obolan n gluga sa! i rser toi, chiar i Ged. Fu o noapte vesel i era fericit s fie acolo, la cldur i bun dispoziie, srbtorind alturi de colegii si. Dar, ca tot ceea ce-i spunea Jasper, gluma l fcu s strng din dini. n acea noapte, Lordul din O era oaspetele colii, el nsui un vrjitor renumit. Fusese un elev de-al Arhimagului i revenea uneori la Roke pentru Festivalul Iernii i Dansul cel Lung al verii. Alturi de el era doamna sa, subiric i tnr, strlucitoare ca arama

nou, cu prul negru ncoronat cu opale. Prezena unei femei n slile Marii Case era rar, iar unii Maetri o priveau piezi, dezaprobator. Dar tinerii ucenici nu i dezlipeau o clipit privirile de la ea. Pentru una ca aceasta i spuse Vetch lui Ged a face mari vrji... Oft, apoi rse. Nu e dect o femeie rspunse Ged. i Prinesa Elfarran nu era dect o femeie zise Vetch i de dragul ei tot inutul Enlad fu prdat i Magul Erou din Havnor i pierdu viaa, iar insula Solea fu scufundat n mare. Poveti spuse Ged. Dar mai apoi prinse i el la rndul su a se uita la Doamna din O, ntrebndu-se dac ntr-adevr exista o asemenea frumusee aductoare de moarte, cum povesteau vechile istorii. Maestrul Incantaiilor cnt Vitejiile Tnrului Rege i cntar cu toii Colinda de Iarn. Acum, n scurtul rstimp dinainte de a se ridica cu toii de la mese, Jasper se nl n picioare i merse la masa cea mai apropiat de cmin, unde erau aezai Arhimagul, Maetrii i oaspeii i i vorbi Doamnei din O. Jasper nu mai era de-acum un bieandru, ci un tnr nalt i bine legat, cu mantia prins la gt n fir de argint, cci i

el fusese fcut vrjitor anul acela, iar ncuietoarea de argint era dovada trecerii sale. Doamna zmbi la vorbele sale i opalele i lucir, radiind n prul negru. Apoi, dup ce Maestrul ncuviin nclinnd din cap, Jasper urzi pentru ea un farmec de iluzie. Un copac alb se ivi din podeaua de piatr. Ramurile sale atingeau grinzile acoperiurilor nalte ale slii i pe fiecare rmuric a fiecrei crengi strlucea un mr de aur, fiecare un soare, cci acesta era Copacul Anului. Dintr-o dat, o pasre zbur printre crengi, n ntregime alb, cu coada aidoma unei cderi de zpad, iar merele aurite i pierdur strlucirea i se fcur semine, fiecare o pictur de cristal. Czur din copac ca un ropot de ploaie i deodat se rspndi n jur o arom dulceag, n timp ce copacul, legnndu-se, ddea frunze de foc rozaliu i flori albe ca stelele. Apoi iluzia se risipi. Doamna din O exclam cu plcere i-i nclin capul strlucitor dinaintea tnrului vrjitor, ludndu-i miestria. Vino s locuieti alturi de noi n OTokne. Nu-i aa c poate s vin, Lordul meu? l ntreb ea, ca un copil, pe soul nenduplecat. Dar Jasper spuse doar:

Cnd voi fi nvat talente demne de Maetrii mei i de lauda Mriilor Voastre, doar atunci a veni cu bucurie i cel mai bucuros a fi s v servesc. Astfel i mulumi pe toi cei de fa, n afar de Ged. Se altur i el cuvintelor de laud ale celorlali, dar nu le spuse din inim. A fi putut s m descurc mai bine i spuse nciudat amarnic, iar dup gndul acesta, toat veselia acelei seri se ntunec pentru Ged.

CAPITOLUL IV ELIBERAREA UMBREI

PRIMVARA aceea Ged l vzu puin pe Vetch i pe Jasper, cci ei erau de -acum vrjitori i studiau alturi de Maestrul Modelator n taina Dumbrvii Statornice, acolo unde nu le era ngduit s peasc ucenicilor. Ged rmase n Marea Cas, lucrnd cu Maetrii la toate ndeletnicirile demne de vrjitori, cei care urzesc magie, dar nu poart toiag. nv aducerea vntului, stpnirea vremii, gsirea i legarea, artele furarilor de vrji i a celor care le cnt, povestitorii, secretele maetrilor incantaiilor, atotvindectorilor i cunosctorilor de ierburi. n puterea nopii, singur n celula lui de dormit, cu o mingiu de lumin fermecat arznd deasupra crii, n loc de lamp sau lumnare, studia Runele Avansate i Runele lui Ea, care sunt invocate n Marile Vrji. ncepea s stpneasc toate Aceste miestrii cu uurin i se zvonea printre studeni c Maetrii l credeau pe biatul din Gont cel mai rapid student dintre ci fuseser la Roke. Se povestea i despre otakul su, ce se credea a fi un spirit deghizat care-i optea la ureche lucruri nelepte i se mai spunea chiar c, la sosirea sa la coal, corbul Arhimagului l-ar fi numit pe Ged Cel ce va fi Arhimag. Dac credeau sau nu aceste

istorisiri, ori dac l plceau sau nu pe Ged, majoritatea colegilor si l admirau i abia ateptau s-l nsoeasc cnd era cuprins de o poft rar i nestvilit de a le conduce jocurile, n serile trzii de primvar. Dar, n cea mai mare parte, era reinut, mndru i silitor i se inea deoparte de la jocuri. Dintre toi acetia, ns, n absena lui Vetch, nu avea prieteni i nici nu dorea vreunul. Avea cincisprezece ani, prea tnr ca s poat nva vreuna dintre Marile Arte ale vrjitorului sau magului, celui cruia-i este dat s parte toiagul. El nv ns att de repede artele iluziei, nct Maestrul Preschimbtor, i el fiind tnr, ncepu n curnd s-i predea separat de ceilali i s-i spun despre adevratele Vrji de Luare a Formei. i explic cum, dac un lucru este ntr-adevr preschimbat n alt lucru, numele su trebuie schimbat pe tot timpul ct dureaz vraja i cum aceasta afecteaz numele i natura lucrurilor care -l nconjoar. i vorbi despre primejdiile lurii altei forme, mai ales atunci cnd vrjitorul este cel ce-i transform propria lui form, cci poate cdea prad propriei sale vrji. ncetul cu ncetul, convins c biatul l nelege, tnrul Maestru ncepu s fac mai mult dect doar

s-i povesteasc despre aceste mistere. l nv, una dup cealalt, Marile Vrji de Preschimbare i i ddu s studieze Cartea Preschimbrii. Fcu acestea fr a-i da de veste Arhimagului i, dei nu avea intenii rele, nu era un lucru tocmai nelept. Ged lucra acum i cu Maestrul Chemrilor, dar acesta era un om nenduplecat, mbtrnit i ndrjit de vrjitoria adnc i sumbr pe care o preda. Nu se ocupa cu iluziile, ci numai cu magia adevrat, chemarea acelor energii ca lumina, cldura, fora care atrage magnetul i acele fore pe care oamenii le percep drept greutate, form, culoare, sunet adevratele puteri, izvorte din energiile nemrginite ale universului, pe care nici o vraj legat de om nu ar putea s le sece sau s le dezechilibreze. Studenii lui tiau deja de la ceilali Maetri cum s stpneasc vremea sau mrile, dar acest Maestru fu cel care le art de ce un vrjitor adevrat folosete astfel de vrji doar la mare nevoie, cci chemarea unor astfel de fore pmnteti duce la schimbarea pmntului din care ele fac parte. Ploaia de deasupra insulei Roke poate aduce secet n Osskil spuse el i atmosfera calm n Captul Estic poate fi

furtun i devastare n Vest, dac habar n-ai ce faci. Ct despre chemarea lucrurilor adevrate, a oamenilor n via i a trezirii spiritelor morilor, a invocrii Celor Nevzute, acele vrji care-i sunt cele mai de pre unui Chemtor i unui mag, de acestea nu le vorbea aproape niciodat. O dat sau de vreo dou ori Ged ncercase s-l fac s-i dezvluie puin din aceste mistere, dar Maestrul era nenduplecat, privindu-l lung i ntunecat, pn cnd Ged nu mai ndrzni s ncerce. Cteodat nu-i venea uor nici s fac vrji mult mai mrunte dect cele pe care le nvase de la Maestrul Chemrilor. Anumite rune, din anumite pagini ale Crii Miestriei, i se preau cunoscute, dei nu-i amintea unde le mai vzuse. Pre de o clip, l duser cu gndul la umbrele dintr-o camer ntunecat, la o u nchis i la umbre care se npusteau asupra-i din colul de lng acea u. Puse n grab deoparte astfel de gnduri i amintiri i continu. i spuse c aceste momente de fric i ntunericime, nu puteau fi dect umbrele propriei sale ignorane. Cu ct nva mai mult, cu att avea mai puine de temut, pn cnd, la urm, odat cu dobndirea puterii sale

depline de Vrjitor, nu va mai trebui s se team de nimic n lume, de absolut nimic. n a doua lun a acelei veri, toat coala se adun din nou n Marea Cas, ca s srbtoreasc Noaptea Lunii i Dansul cel Lung, care n acel an se potrivir ca un singur festival, de dou nopi. Asemenea potrivire nu se ntmpla dect o dat la cincizeci de ani. Toat noaptea cea dinti, cea mai scurt noapte cu lun plin din acel an, pe cmpuri cntar flauturi, iar strzile nguste din Thwil se umplur de tobe i tore, iar cntecele se ntinser departe, pn peste apele Golfului Roke, scldate de lumina lunii. Dimineaa urmtoare, n timp ce soarele rsrea, Cntreii din Roke ncepur s cnte lunga Vitejie a lui Erreth-Akbe, care povestete cum au fost cldite turnurile albe din Havnor i descrie cltoriile lui Erreth-Akbe din Insula cea Veche, Ea, prin tot Arhipelagul i Capetele sale, pn la cel mai ndeprtat Capt Vestic, la marginea Mrii Largi unde l ntlni pe dragonul Orm. Oasele sale n armura strpuns mai zac nc printre oasele dragonului, pe malul singuraticului Selidor, ns sabia sa nc mai arde roiatic la asfinit, nfipt pe cel mai nalt turn din Havnor, ce vegheaz Marea Tinuit. Cnd

terminar cntecul, ncepu Dansul cel Lung. Orenii, Maetrii, studenii i fermierii toi mpreun, brbai i femei deopotriv, dansau n praful nclzit i n amurgul care se lsa peste toate strzile din Roke pn la plajele mrii, n ritmul tobelor i tonul trgnat al flautelor i cimpoaielor. Dansar pn n apa mrii, sub clar de lun, pn trecu noaptea i muzica se topi. Pe cnd estul se lumina, se adunar din nou, napoi la plaje i pe strzi. Tobele tceau acum, lsnd flautele s cnte domol, dar ptrunztor. La fel se ntmpl pe fiecare dintre insulele Arhipelagului n acea noapte: toate insulele desprite de mare se unir ntr-un singur dans i o singur muzic. Cnd Dansul cel Lung lu sfrit, mai toi oamenii dormir toat ziua i se adunar din nou, pe nserat, s mnnce i s bea. Un grup de tineri, ucenici i vrjitori, i aduseser cu ei cina, afar din sala de mese, ca s stea doar ntre ei ntr-o curte a Marii Case. Vetch, Jasper i Ged erau cu toii acolo, mpreun cu ase sau apte ali biei i civa bieandri, eliberai pentru scurt timp din Turnul Izolat, cci acest festival l scosese chiar i pe Kurremkarmerruk din Turnul su. Cu toii se osptau, rdeau i fceau magii

doar de dragul de a-i arta iscusina, ca i cnd ar fi inut s uimeasc curtenii vreunui rege. Unul dintre biei luminase curtea cu o sut de stele de lumin fermecat, colorate ca nite bijuterii ce se legnau ntr-un alai lent, nesate printre stelele adevrate. Alii doi jucau popice cu mingi de flacr verzuie. Popicele sreau i se fereau cnd se apropiau mingile. n tot acest rstimp, Vetch sttea, picior peste picior, mncnd pui fript, n mijlocul vzduhului. Unul dintre bieii mai tineri ncerc s-l aduc pe pmnt, dar Vetch pluti puin mai sus, unde acesta nu-l mai putu ajunge i rmase prin aer, zmbind. Din cnd n cnd mai arunca cte un oscior de pui, care se transforma ntr-o bufni i zbura ipnd prin pnza de stelue. Ged trgea dup bufnie cu sgei din firmituri de pine i le dobora, iar cnd atingeau pmntul rmneau din ele doar oase i firmituri i iluzia se topea. ncerc i Ged s i se alture lui Vetch n aer, dar pentru c nu deinea cheia vrjii, trebui s fluture din brae ca s se menin n vzduh i toi rdeau nevoie mare de ridicrile, braele agitate i cderile sale. Nu se ls pguba, pe ntru a-i mai face pe ceilali s rd, amuzndu-se i el deopotriv, cci dup aceste dou nopi lungi

de dans sub clar de lun, muzic i magie, era ntr-o stare de spirit tulbure i slbatic, pregtit s nfrunte orice i s-ar fi ivit n cale. ntr-un final, pluti n jos, n picioare, chiar lng Jasper, iar acesta, care nu rdea niciodat tare, plec de-acolo zicnd: Iat un oiman care nu poate zbura... Dar ce, este cumva Jaspul o piatr preioas? i rspunse Ged, rnjind. O, tu, bijuterie printre vrjitori! O, tu nestemat din Havnor, sclipete pentru noi! Bieandrul care aprinsese luminile jucue trimise una s danseze i s sclipeasc chiar deasupra capului lui Jasper. Nu chiar att de calm ca de obicei i ncruntat, Jasper ndeprt cu mna luminia i o stinse cu un gest scurt. M-am sturat de copii mici, de zgomot i de prostii spuse el. Eti pe cale s devii un adult adevrat, tinere remarc Vetch de la nlime. Dac-i arde de tcere i mohoreal adug unul dintre bieii mai tineri poi oricnd s ncerci Turnul. Ged i zise: Dar ce doreti tu de fapt, Jasper? mi doresc s stau n compania celor egali mie spuse Jasper. Vino, Vetch. S-i

lsm pe ucenici s se joace n continuare cu jucriile lor. Ged se ntoarse s l priveasc pe Jasper. Dar ce au vrjitorii n plus fa de ucenici? ntreb el. Vocea i era linitit, dar, dintr-o dat, toi ceilali biei tcur, cci, att n tonul su ct i n cel al lui Jasper, se simea acum simpl i clar pizma, ca atunci cnd tragi oelul afar din teac. Puterea spuse Jasper. i ntrec puterea pas cu pas. M provoci? Da, te provoc. Vetch se arunc pe pmnt i se puse ntre ei, ntunecat la fa. Ne sunt interzise duelurile de vrjitorii i o tii bine i voi. ncetai dar! Ged i Jasper tcur, cci tiau prea bine legile din Roke i vedeau c Vetch era ndemnat de iubire, n timp ce pe ei i mpingea ura. i totui, mnia lor se ntei, n loc s se liniteasc. Acum, dndu-se puin n lturi ca s-l aud doar Vetch, Jasper i spuse zmbind rece: Cred c mai bine i-ai aminti prietenului tu cprar despre legea care-l protejeaz. Are o mutr jalnic. M mir c a crezut c a putea accepta vreodat s m ntrec cu el,

unul care miroase a capr, un ucenic care nu tie nici mcar Prima Schimbare? Jasper spuse Ged ce tii tu de ce sunt eu n stare? Pentru o clip, fr s se rosteasc vreun cuvnt, Ged dispru de sub privirile lor, iar n locul lui se ivi un vultur seme, ipnd din ciocul deschis, apoi Ged reapru n lumina plpitoare a lanternei, cu privirea-i ntunecat aintit spre Jasper. Jasper fcu un pas n spate, mirat, dar ridic apoi din umeri i nu spuse dect: O simpl iluzie. Ceilali vociferar. Vetch spuse: Aceasta nu a fost doar o iluzie. A fost o preschimbare adevrat. i destul acum, Jasper, ascult-m... A fost ndeajuns s ne dm seama c a furiat o privire n Cartea Preschimbrii cnd nu-l vedea Maestrul, i atunci ce? Continu, Cprarule. mi place capcana asta pe care i-o aterni singur. Cu ct ncerci s-mi fii egal, cu att ari de fapt ce eti. La auzul acestora, Vetch se ntoarse dinspre Jasper i-i spuse foarte ncet lui Ged: oimanule, n-ai vrea s fii tu un brbat adevrat i s lai asta deoparte acum. Vin o cu mine.

Ged i privi prietenul i-i zmbi, dar nu spuse dect: ine-mi-l puin pe Hoeg, te rog! Puse micuul otak, care-i sttea pe umeri ca de obicei, n minile lui Vetch. Pn atunci nu lsase pe nimeni s-l ating, dar veni acum la Vetch i i se urc pe bra, cuibrindu-i-se pe umr, cu ochii mari i sclipitori mereu la stpnul su. Acum i spuse Ged ncet ca i mai nainte ce o s faci ca s ari c eti mai presus de mine, Jasper? Nu trebuie s mic un deget, Cprarule. i totui o voi face. i voi acorda o ans o ocazie. Invidia te mnnc ca un vierme ntrun mr. S scoatem dar viermele. O dat, pe Dealul Roke te-ai ludat c vrjitorii din Gont nu se joac cu magia. Vino acum la Dealul Roke i arat-ne ce fac ei de fapt. i abia dup aceea i voi arta, poate, puin vrjitorie. Da, a fi foarte interesat s vd asta rspunse Ged. Bieii mai tineri, obinuii sl vad rbufnind la cea mai mic urm de provocare sau insult, se mirau acum de calmul su. Vetch ns nu-l privea mirat, ci cu o team crescnd. ncerc s intervin din nou, dar Jasper spuse:

Hai, nu te bga n asta, Vetch. Ce vei face cu ansa pe care i-o dau, Cprarule? Ne vei arta vreo iluzie, niscaiva farmece cu care se vindec caprele de rie? i ce anume ai vrea s fac, Jasper? Biatul mai mare ridic din umeri: Din partea mea, n-ai dect s chemi i un spirit dintre mori! O voi face. Vezi s nu. Jasper privi int la el, furia arzndu-i deodat mai aprig dect dispreul. Nu o vei face. Nu eti n stare. Te tot lauzi i... Pe numele meu, o voi face! Pentru o clip, rmaser cu toii complet nemicai. Deprtndu-se de Vetch, care l-ar fi oprit chiar i cu fora, Ged ni afar din curte, fr s priveasc napoi. Luminiele jucue de deasupra lor pierir, stingndu-se ncet. Jasper ezit o secund, apoi l urm pe Ged. Restul venir dup ei, stingherii, n tcere, curioi i nfricoai. Pantele Dealului Roke urcau ntunecate pierzndu-se apoi n ntunericimea nopii de var, nainte de rsritul lunii. Prezena acelui deal, acolo unde se nfptuiser multe minuni, era grea, de piatr, n aerul de

deasupra lor. Cnd ajunser la palele dealului, se gndir la ct de adnci i erau rdcinile, mai adnci chiar dect marea, pn la strvechile focuri oarbe i tainice din inima pmntului. Se oprir la panta estic. Stelele atrnau deasupra ierbii negre, peste creasta dealului. Nu btea nici o pal de vnt. Ged urc civa pai mai sus de unde erau ceilali, se ntoarse i spuse rspicat: Jasper! Pe al cui spirit s-l chem? Cheam pe cine doreti. Oricum nu te va asculta nici unul. Vocea lui Jasper tremur puin, poate de mnie. Ged i rspunse ncet, n batjocur: i-e fric? Nici nu mai atept rspunsul lui Jasper, dac-i mai ddu vreunul. Nici c-i mai psa de Jasper. Acum, c ajunseser pe Dealul Roke, ura i furia se dispersar, nlocuite de o pur siguran de sine. Nu trebuia s mai invidieze pe nimeni. tia c puterea sa, n acea noapte, pe acel pmnt fermecat, era mai mare dect fusese vreodat, umplndu-l pn la a-l face s tremure de simmntul c avea o putere greu de inut sub control. tia acum c Jasper i era cu mult inferior i fusese probabil trimis doar pentru a-l aduce pe el acolo n noaptea aceea i nu-i era nici

mcar rival, ci un simplu servitor al destinului lui Ged. Simea rdcinile dealului cufundndu-se n jos i tot mai jos n ntuneric, iar deasupra capului vzu focurile uscate i ndeprtate ale Stelelor. ntre dealul de sub picioare i Stelele de deasupra, toate lucrurile erau la comanda sa, n puterea sa. Sttea n centrul ntregii lumi. Nu te teme spuse el, zmbind. Voi chema spiritul unei femei. Nu trebuie s te temi de o femeie. O voi chema pe Elfarran, Doamna Vitejiilor din Enlad. A murit acum o mie de ani, oasele ei zac departe, sub Marea lui Ea i poate nici n-a existat vreodat cu adevrat o astfel de femeie. Oare conteaz pentru mori anii i distanele? S mint Cntecele? spuse Ged cu aceeai batjocur uoar i spunnd apoi: Privete aerul dintre minile mele se ntoarse cu spatele la ceilali i rmase nemicat. Cu un gest lent i ntinse braele, gestul de bun-venit care deschide o invocare. ncepu s vorbeasc. Citise runele acestei Vrji de Chemare n cartea lui Ogion, acum mai bine de doi ani i nu le mai vzuse niciodat de atunci. Atunci

le citise n ntuneric. Acum i n acest ntuneric, parc le citea din nou de pe pagina deschis dinainte-i, n noapte. Dar acum nelegea ceea ce citea, rostind cuvintele cu voce tare, unul dup cellalt, vznd semnele care artau cum trebuie esut vraja, cu ce fel de voce, ce micare a corpului i a minii. Ceilali biei l priveau, tcui, nemicai, mai tremurnd cteodat. Marea vraj ncepea s se nchege. Vocea lui Ged era nc domoal, dar se schimb ntr-un cntec gros, iar cuvintele pe care le rostea nu le erau cunoscute. Tcu. Deodat, vntul se ridic, urlnd prin iarb. Ged czu n genunchi i strig o chemare. Apoi czu nainte, de parc ar fi mbriat pmntul ntreg cu braele-i deschise, iar cnd se ridic, inea ceva ntunecat n minile i braele tensionate. inea ceva att de greu nct tremura de efort, iar picioarele abia l ineau. Vntul fierbinte se unduia, smulgnd ierburile negre de pe deal, iar dac mai sclipea vreo stea, nimeni nu ar mai fi putut s-o vad. Cuvintele fermecate ssir i se blbir pe buzele lui Ged, apoi strig, tare i rspicat: Elfarran! Strig din nou numele: Elfarran!

Masa diform de ntuneric pe care -o ridicase se rupse n buci. Se separ i o suli de lumin luci ntre braele sale deschise, un oval fad ntinzndu-se de jos i pn la nlimea braelor sale ridicate. n ovalul de lumin se mic o form pentru o clip, o form uman: o femeie nalt ce -i privea peste umr. Faa-i era frumoas, cuprins de durere i nfricoare. Spiritul strluci acolo pre de o clipit. Apoi, ovalul slciu dintre braele lui Ged prinse a strluci. Se lrgi i se ntinse, o crptur n ntunericul pmntului i al nopii, o sfiere a pnzei din care este fcut lumea. Prin ea ardea o strlucire ngrozitoare. Iar prin acea deschiztur deformat se furi ceva, ca un cheag de umbr neagr, iute i hidoas, ce se azvrli int la faa lui Ged. mpleticindu-se sub greutatea acelei creaturi, Ged scoase un urlet gros i scurt. Micuul otak, privind de pe umrul lui Vetch, animalul fr de glas, ip i el tare i sri ca i cnd ar fi vrut s atace. Ged czu, luptndu-se i zvrcolindu-se, n timp ce ruptura de lumin din ntunericul lumii se lrgi i i se ntinse deasupra. Bieii care priveau o luar la fug, iar Jasper se plec la pmnt, ferindu-i ochii de lumina

orbitoare. Doar Vetch sri s-i ajute prietenul. Astfel, doar el fu cel care vzu umfltura de umbr care se agase de Ged, s-i rup carnea. Era ca o fiar neagr, de mrimea unui copil, dei prea cnd s se umfle, cnd s se micoreze. Nu avea cap sau chip, doar patru labe cu gheare, cu care se aga i cu care sfia. Vetch suspina de fric i totui i ntinse minile spre Ged, ncercnd s-l scape de creatur. nainte s o poat mcar atinge, se simi legat, nemaiputnd s mite. Strlucirea insuportabil pli, iar marginile rupte ale lumii se nchiser. n apropiere, o voce vorbea att de ncet, ca un copac ce optete, ca susurul unei fntni. Lumina stelelor sclipi din nou, iar ierburile de pe deal se albir de lumina lunii care tocmai rsrea. Noaptea se vindec. Echilibrul dintre lumin i ntuneric era acum stabil i reaezat la locul su. Umbra cu chip de fiar dispru. Ged zcea drmat pe spate, cu braele aruncate n lturi, de parc mai fceau gestul de bine -venire i invocare. Faa-i era nnegrit de snge i pe cma avea pete mari i negre. Micuul otak i se cuibri pe umr, tremurnd, iar deasupra sa sttea un btrn a crui mantie lucea pal

n lumina rsritului de lun. Era Arhimagul Nemmerle. Captul toiagului lui Nemmerle se rotea argintiu peste pieptul lui Ged. l atinse o dat ncet pe inim, o dat pe buze, n timp ce Nemmerle optea, Ged tresri i buzele i se desprir, cutnd s respire. Arhimagul ridic apoi toiagul i-l nfipse n pmnt, se sprijini cu toat greutatea pe el i-i aplec fruntea, de parc abia mai avea putere s stea n picioare. Vetch reui s se mite. Privind n jur, vzu c deja veniser i alii, Maestrul Chemrilor i cel Preschimbtor. O vraj mare nu poate fi fcut fr ca acetia s prind de veste i cunoteau ci pe care s vin n grab la nevoie, dei nici unul nu-l ntrecu pe Arhimag. Trimiser acum dup ajutoare i unii dintre cei care venir merser cu Arhimagul, n timp ce alii, printre care i Vetch, l duser pe brae pe Ged, la odile Maestrului Ierburilor. Maestrul Chemrilor rmase de gard pe Dealul Roke toat noaptea. Nu se mai clintea nimic pe deal, acolo unde estura lumii fusese rupt. Nici o umbr nu se mai tr la lumina lunii n cutarea deschizturii prin care ar fi putut s se rentoarc pe trmul

su. Fusese alungat de Nemmerle i de zidurile stranice de vraj care nconjoar i protejeaz insula Roke, dar era liber prin lume acum. Se ascundea, undeva, n lumea larg. Dac Ged ar fi murit n noaptea aceea, poate ar fi ncercat s gseasc intrarea pe care o deschisese i s-l urmreasc pe trmul morii, ori s alunece napoi, n acel loc de unde venise. De aceea Maestrul Chemrilor atepta pe Dealul Roke. Dar Ged tria. l ntinser pe pat, n camera de vindecare, iar Maestrul Ierburilor i ngriji rnile de pe fa, de pe gt i umr. Erau rni adnci, aspre i rele. Sngele negru ce curgea din ele nu se oprea, nind chiar i de sub frunzele de pelin cu care-i erau nfurate, ca ntr-o pnz de pianjen. Ged zcea orbit i neputincios, febril ca un lemn mocnind n foc i nu era vraj s-i ostoiasc arsurile. Nu prea departe, n curtea descoperit unde jucau apele fntnii, Arhimagul zcea i el nemicat, dar rece, foarte rece. Doar ochii i erau vii, urmrind cderea apei i freamtul frunzelor sub clar de lun. Cei care -i stteau alturi nu rostir nici o vraj i nu ncercar s-l vindece. Din cnd n cnd mai vorbeau

ncet ntre ei i se ntorceau apoi iar s-i priveasc Lordul. Zcea nemicat, cu nasu-i acvilin, fruntea nalt i prul alb, strveziu ca i culoarea oaselor, n lumina lunii. Ca s stabilizeze vraja incontrolabil i s alunge umbra ce se npustise asupra lui Ged, Nemmerle i irosise toat puterea i o dat cu aceasta l prsise i puterea trupului. Zcea pe moarte. Dar moartea unui mare mag, care a pit de multe ori pe potecile abrupte ale dealurilor din regatul morii, este un lucru straniu. Cel ce st s moar prsete lumea pind cu siguran, nu bjbind, cci drumul nu-i e strin. Cnd Nemmerle privi printre frunzele copacului, cei care erau de fa nu tiur dac urmrea stelele de var, plind la lumina zilei, sau celelalte stele, care nu asfinesc niciodat, peste dealuri care nu cunosc rsritul. Corbul din Osskil, care-l nsoise timp de treizeci de ani, dispruse. Nimeni nu vzuse unde. i zboar dinainte spuse Maestrul Modelator, n timp ce-l pzeau. Veni ziua, cald i curat. Marea Cas i strzile din Thwil erau cufundate n tcere. Nu se ridic nici un glas, pn spre prnz

cnd clopotele de fier rsunar n Turnul Maestrului Incantaiilor, trgnd tare. n ziua ce urm, Cei Nou Maetri din Roke se adunar ntr-un loc ferit, undeva sub copacii ntunecai ai Dumbrvii Statornice. Chiar i acolo ridicar nou ziduri de tcere n jurul lor, ca nimeni s nu le pat vorbi sau s-i pat auzi n timp ce alegeau, dintre toi magii din Earthsee, pe cel ce urma s fie Arhimag. Fu ales Gensher din Way. Trimiser degrab o corabie pe Marea Tinuit ca s-l aduc la Roke. Maestrul Cheii-Vntului sttu la pupa i ridic vntul fermecat n pnze, iar corabia porni iute i dus fu. Ged nu tia nimic din toate acestea. Timp de patru sptmni din vara aceea fierbinte zcu orb, surd i mut, dei din cnd n cnd gemea i ipa ca un animal. ntr-un sfrit, pe cnd vrjile vindectoare ale Maestrului Ierburilor i fceau efectul, rnile ncepur s i se nchid i febra i sczu. Treptat, prea s aud din nou, dar nu vorbea. ntr-o zi limpede de toamn, Maestrul Ierburilor deschise obloanele camerei lui Ged. De la ntunericul acelei nopi de pe Dealul Roke, nu mai vzuse dect ntuneric. Vedea acum

lumina zilei i soarele strlucind. i ascunse n palme chipul brzdat de cicatrice i plnse. Veni i iarna, dar Ged abia putea s ngaime cuvintele, iar Maestrul Ierburilor l inu n continuare n camerele de vindecare, ncercnd s-i readuc n putere corpul i mintea. Primvara era la nceput cnd Maestrul l eliber, trimindu-l mai nti si ofere credina Arhimagului Gensher. Cci nu putuse s li se alture celorlali de la coal cnd Gensher venise prima oar la Roke. Nici unuia dintre colegii si nu li se ngduise s-l viziteze n lunile cnd fusese la pat, iar acum, cnd trecea pe lng ei, se ntrebau unii pe alii Cine e? Fusese sprinten, vioi i puternic. Acum, dobort de durere, mergea ezitnd i nu i ridica chipul, ferind partea stng, care era albit de cicatrice. i evita pe cei care-l cunoteau i pe cei pe care nu-l cunoteau croindu-i drum prin curte, pn la Fntn. Acolo, unde odinioar l ateptase Nemmerle, acum l atepta Gensher. Ca i btrnul Arhimag, cel nou era n mantie alb, dar, ca toi cei din Way i din

Coasta Estic, Gensher era smead, privind sumbru de pe sub sprncenele groase. Ged ngenunche i-i oferi credina i ascultarea. Gensher rmase o vreme tcut. tiu ce ai fcut spuse el ntr-un sfrit dar nu tiu ce eti. Nu-i pot accepta credina. Ged se ridic i-i puse palma pe trunchiul copcelului de lng fntn, ca s se sprijine. nc i gsea cu greu cuvintele. Trebuie s prsesc Roke-ul, Maestre? Vrei s-l prseti? Nu. Dar ce doreti atunci? Doresc s rmn. S nv. S desfac... rul... Nici chiar Nemmerle nsui nu a putut s fac asta. Nu, nu te-a trimite de pe Roke. Nimic nu te mai poate proteja n afar de puterea Maetrilor de aici i de cele ce apr aceast insul i o feresc de creaturile rului. Dac ai pleca acum, creatura pe care ai eliberat-o te-ar gsi ntr-o clipit, ar intra n tine i te-ar poseda. Nu ai mai fi om, ci un gebbeth, o marionet care se supune voinei acelei umbre demonice pe care ai ridicat-o din tenebre pn la lumina soarelui. Trebuie s rmi aici pn cnd vei putea aduna destul

for i nelepciune, dac vei reui vreodat, nct s te apere de aceasta. Chiar i acum te ateapt. Cu siguran te pndete. Ai mai vzut-o din noaptea aceea? Doar n vise, Maestre. Dup o vreme Ged continu, vorbind ndurerat i ruinat: Lord Gensher, nu tiu ce a fost. Nu tiu ce a fost acel lucru care a ieit din vraj i s-a lipit de mine. Nici eu nu tiu. Nu are nume. Tu ai o mare putere nnscut, dar te-ai folosit de ea n mod greit, fcnd o vraj asupra creia nu ai avut control, fr s tii cum afecteaz acea vraj echilibrul dintre lumin i ntuneric, dintre via i moarte, dintre bine i ru. i ai fost mpins s o faci de mndrie i de ur. Te mai miri c rezultatul a fost dezastruos? Ai chemat un spirit dintre cei mori, ns, alturi de el, a venit una dintre Puterile nevieii. A venit nechemat, dintr-un loc unde nu exist nume. Rul caut s fac ru prin tine. Puterea pe care tu ai avut-o ca s-l poi chema, i d putere asupra ta. Eti legat de ea. Aceasta este umbra aroganei tale, umbra ignoranei tale. i poate s aib o umbr un nume? Ged rmase acolo rnit, cltinndu-se. ntr-un final spuse:

Mai bine a fi murit. Dar cine eti tu ca s poi decide asta, tu, cel pentru care Nemmerle i-a dat viaa? Tu eti n siguran aici. Vei tri aici i i vei continua pregtirea. Se spune s erai iste . Du-te i continu-i lucrul. F-o bine. Este tot ce mai poi s faci. Astfel ncheie Gensher i dispru dintr-o dat, aa cum obinuiesc magii. Apa fntnii srea n lumina soarelui, iar Ged o privi un timp i-i ascult glasul, gndindu-se la Nemmerle. Odinioar, n curtea aceea, simise c el nsui era un cuvnt rostit de lumina soarelui. Acum, ns, i ntunericul vorbise. Spusese un cuvnt care nu mai putea fi luat ndrt. Prsi curtea i merse la vechea lui camer din Turnul Sudic, cci o inuser liber pentru el. Sttea singur. Cnd gongul btu s anune cina merse i el, dar abia putea vorbi cu ceilali biei de la Masa cea Lung, sau abia putea s le arate chipul, dei acetia l salutau mereu cu blndee. Aadar, dup o zi sau dou, l lsar n pace. i dorea s fie singur, temndu-se de rul pe care l-ar putea face sau spune, fr vrerea sa. Nu erau acolo nici Vetch, nici Jasper i nu ntreb de ei. Bieii pe care nainte i

ntrecuse n toate erau acum cu toii naintea sa, din cauza lunilor pe care le pierduse, iar primvara i vara aceea studie cu biei mai tineri dect el. Nu se mai deosebi printre ei, cci cuvintele oricrei vrji, chiar i cele necesare pentru cel mai simplu farmec de iluzie, i se agau de limb, iar minile i tremurau. N TOAMN TREBUI S MEARG din nou la Turnul Izolat, s studieze alturi de Maestrul Numelor. Aceast sarcin, de care altdat i fusese groaz, l mulumea acum, cci tcerea era ceea ce cuta i-i dorea, mai degrab s studieze ndelung, acolo unde nu se urzeau vrji, iar puterea pe care o simea nc nuntrul su s nu mai fie chemat s ias vreodat afar. Noaptea, dinaintea plecrii sale spre Turn, veni la el n camer un vizitator, purtnd o mantie de cltorie maronie i un toiag de stejar placat cu fier. Ged se ridic la vederea toiagului de vrjitor. oimanule... La auzul acestui glas, Ged i ridic privirile. Cel care i sttea dinainte era Vetch, ferm i neabtut ca ntotdeauna, cu faa sa dur mai matur, dar cu zmbetul

neschimbat. Un mic animlu vrgat i cu ochii sclipitori se pitea pe umrul su. A rmas cu mine ct timp ai fost bolnav, iar acum mi vine greu s m despart de el. i mai greu mi vine ns s m despart de tine, oimane. Dar merg acas. Hai, hoeg! Du-te la stpnul tu adevrat! Vetch mngie otakul i-l puse jos pe podea. Se aez pe culcuul lui Ged i ncepu s-i spele blana cu limba uscat i maronie ca o frunz mic. Vetch rse, dar Ged nu putea zmbi. Se aplec, ascunzndu-i faa i mngie otakul. Am crezut c n-o s mai vii la mine, Vetch spuse el. Nu vroia s-i reproeze nimic, dar Vetch rspunse: Nu am putut s vin la tine. Maestrul Ierburilor mi-a interzis sa vin, iar n timpul iernii am fost cu Maestrul n Dumbrav, reinut i eu la rndul meu. Nu am fost eliberat pn nu mi-am ctigat toiagul. Ascult! Atunci cnd vei fi i tu liber, vino la Captul Estic. Te voi atepta. Oamenii din orelele de acolo sunt voioi, iar vrjitorii sunt bine primii. Liber... murmur Ged i ridic puin din umeri, schind un zmbet.

Vetch l privi, nu chiar aa cum obinuia so fac, nici cu mai puin dragoste, ci poate cu mai mult vrjitorie. Spuse blnd: Nu o s rmi legat de Roke pentru totdeauna. Pi... m-am gndit c poate merg s lucrez cu Maestrul n Turn, s fiu unul dintre cei ce caut prin cri i stele numele pierdute i astfel... astfel s nu mai fac ru, mcar dac nu pot face prea mult bine... Poate spuse Vetch. Nu sunt un clarvztor, dar nu vd dinaintea ta camere pline de cri, ci mri ndeprtate, dragoni de foc, turnurile oraelor i asemenea lucruri pe care un oim le vede cnd zboar sus n ceruri. Iar n spatele meu, ce vezi n urma mea? ntreb Ged i se ridic n timp ce vorbea, aa nct lumina fermecat dintre ei, care le ardea deasupra capului i arunc umbra n zid i pe podea. Apoi i ntoarse faa ntr-o parte i spuse, blbindu-se Dar spune-mi unde vei merge, ce vei face? Voi merge acas, s-mi vd fraii i sora despre care i-am povestit. Era copil mic atunci cnd am plecat i n curnd i va primi Numirea. E ciudat, dac stau s m gndesc! mi voi cuta aadar, o slujb ca

vrjitor, undeva printre insulie. Ah, a mai sta s vorbim, dar nu pot, corabia mea pleac n seara asta i mareea s-a ntors deja. oimanule, dac vreodat drumul tu te duce spre Est, vino de m caut. Iar de ai vreodat nevoie de mine, trimite-mi de veste i spunemi pe nume: Estarriol. La spusele acestea Ged i ridic faa plin de cicatrice, ntlnind ochii prietenului su. Estarriol zise el numele meu este Ged. Apoi i luar rmas bun n linite i Vetch se ntoarse i plec pe coridorul de piatr, prsind insula Roke. Ged rmase nemicat o clip, ca cineva care a primit o veste nsemnat i trebuie si lrgeasc spiritul pentru a o primi cum se cuvine. Vetch i fcuse un dar nepreuit, cunoaterea numelui su adevrat. Nimeni nu cunoate numele adevrat al cuiva, dect el nsui i cel care l-a numit. Poate pe parcurs s i-l spun fratelui su sau soiei sale, ori prietenului su. Chiar i aceti civa nu-l vor folosi niciodat dac o a treia persoan l-ar putea auzi. De fa cu ali oameni, ca i toi oamenii, i se va spune pe numele tiut, porecla sa nume ca oimanul sau Vetch sau Ogion, care nseamn con de

brad. Iar dac chiar i oamenii de rnd i ascund de toi numele adevrat, n afar de cei pe care i iubesc i n care se ncred cu totul, cu att mai mult trebuie s-o fac cei cu darul magiei, cci dezvluirea numelui lor adevrat este i mai periculoas, punndu-i i pe ei nii n mare primejdie. Cel ce cunoate numele unui om, i ine viaa-n mini. Astfel, Vetch i dduse lui Ged, care-i pierduse ncrederea n sine, un dar pe care doar un prieten i-l putea da, dovada unei ncrederi datornice, de netgduit. Ged se aez pe salteaua de paie i ls globul de lumin s se sting, elibernd, pe msur ce disprea, o pal slab de gaz. Mngie otakul, ce se ntinse confortabil i-i adormi pe genunchi, de parc nu mai dormise niciodat altundeva dect acolo. Marea Cas era cufundat n tcere. Lui Ged i veni n minte faptul c acesta era ajunul propriei sale treceri, ziua n care Ogion i dduse numele. Patru ani trecuser de atunci. i aminti de rcoarea izvorului de munte prin care pise, cnd l trecuse dezgolit i nenumit. I se perindar prin gnd i alte ape lucitoare ale Rului Ar, unde obinuia s se scalde. Vzu satul celor Zece Arini de sub pdurile abrupte ale muntelui i umbra dimineii acoperind

uliele colbuite ale satului, focul srind sub suflul foalelor din cuptorul fierarului ntr-o dup-amiaz de iarn, coliba plin de arome puternice a vrjitoarei, unde aerul era ncrcat de fum i urzeal de vrji. Nu se mai gndise demult la aceste lucruri. Acum i reveneau n gnd, n noaptea cnd mplinea aptesprezece ani. Toii anii i locurile scurtei sale viei, ntrerupte, i venir n btaia minii i l rentregir. n sfrit tiu din nou, dup acest lung timp, att de zadarnic i amar, cine era de fapt i unde se afla. Dar nu putea s deslueasc ncotro avea s-o apuce n anii ce urmau s vin. Se temea s-i ntrezreasc calea. Dimineaa urmtoare merse pe insul, cu otakul pe umr, cum obinuia nainte. De data aceasta i lu trei zile i nu dou, s ajung pn la Turnul Izolat i-l dureau oasele cnd zri Turnul deasupra mrilor capului nordic ce scuipau i uierau. nuntru era ntuneric, aa cum i amintea, i Kurremkarmerruk sttea pe jilul su nalt, scriind liste de nume. l privi pe Ged i-i spuse, fr s-i ureze bun-venit, ca i cnd nici c-ar fi plecat vreodat:

Du-te la culcare. Oboseala te proste te. Mine vei putea deschide Cartea de Fapte a Creatorilor i vei nva numele din ea. LA SFRITUL IERNII SE NTOARSE n Marea Cas. Fusese fcut vrjitor atunci, iar Arhimagul Gensher i accept de data asta credina. De atunci nainte studie marile arte i farmece, trecnd de la artele iluziei la nfptuirea adevratelor magii, nvnd ce i era necesar pentru a dobndi toiagul vrjitorului. Greutatea cu care rostea nainte vrjile l prsi n cteva luni i priceperea i se ntoarse n mini. Totui, nu mai nva cu aceeai rapiditate, cci nvase lecia grea a fricii. Nu avu parte nici de pieze rele sau ntlniri riscante, nici chiar cnd ncerc Vrji Mari de Facere i Preschimbare, care sunt cele mai primejdioase. Se ntreba cteodat dac puterea umbrei pe care -o eliberase nu slbise cumva, ori nu fugise cumva afar din lumea aceasta, cci nu-l mai urmrea n vise. Dar, n adncul inimii sale, tia c era doar o nesbuin. nv de la Maetrii i din vechile cri ale miestriei att ct se putea despre creaturile asemenea celei pe care o eliberase. Nu se

puteau afla prea multe. Nu se vorbea direct de o asemenea creatur. n cel mai bun caz, ici i acolo mai existau indicii despre lucruri care ar fi putut fi de felul fiarei de umbr. Nu era spectrul unei fiine omeneti i nici o creatur a Vechilor Puteri ale Pmntului i totui, prea s aib ceva legturi cu acestea. n Chestiuni despre Dragoni, pe care Ged o citea cu mare atenie, era o poveste despre un strvechi Lord al Dragonilor care fusese dobort de una dintre Vechile Puteri, o piatr glsuitoare care se gsea ntr-un inut nordic ndeprtat. La porunca pietrei, spunea cartea, acesta glsui pentru a ridica un spirit din trmul morilor, dar puterea sa era strmbat de voina Pietrei, aa nct, o data cu spiritul chemat veni de asemenea un lucru nechemat, care-l devor pe dinuntru i umbla n forma lui, distrugnd oameni. Dar cartea nu spunea ce fel de lucru era i nici nu povestea sfritul ntmplrii. Nici Maetrii nu tiau de unde ar fi putut s vin o astfel de umbr. S fi venit din nefiin, cum i spusese Arhimagul? Sau din partea greit a lumii cum spuse Maestrul Preschimbtor? Maestrul Chemrilor spuse: Nu tiu.

Chemtorul venise adesea s stea cu Ged ct timp fusese bol-nav. Era la fel de serios i ntunecat, dar Ged i cunoscu acum partea miloas i-l ndrgea. Nu tiu. Tot ce tiu despre acest lucru este c numai o mare putere ar fi putut s cheme o astfel de creatur i, poate c aceast putere este numai una. Doar o singur voce vocea ta. Dar n schimb, ce nseamn asta, nu tiu. Vei afla. Trebuie s afli, sau s mori, sau mai ru dect att... Vorbea ncet, iar ochii i erau sumbri cnd l priveau pe Ged. Cum erai doar un biat, ai crezut c un mag poate face orice. Aa credeam i eu cndva. i astfel am crezut cu toii. i adevrul este c adevrata putere a unui om crete i cunoaterea sa se adncete pe ct i se strmteaz calea, pn cnd ntr-un final nu mai poate alege singur, ci face numai i numai ceea ce i este dat s fac... CND MPLINI OPTSPREZECE ANI, ARHIMAGUL l trimise pe Ged s lucreze cu Maestrul Modelator. Ceea ce se nva n Dumbrava Statornic nu i prsete teritoriul. Se spune c acolo nu se poate face nici o vraj i totui locul n sine este

fermecat. Cteodat, copacii acelei Dumbrvi se pot vedea, iar alteori nu i nu rmn mereu n acelai loc n care ar trebui s fie pe insula Roke. Se spune c arborii din Dumbrav sunt ei nii nelepi. Se spune c Maestrul Modelator i nva miestria suprem n mijlocul Dumbrvii i c, de ar fi vreodat s moar copacii si, ar muri deopotriv i nelepciunea sa, iar n acele zile apele s-ar ridica i ar neca insulele din Earthsee, pe care Segoy le-a ridicat din adncuri, n timpuri de dinaintea miturilor, acolo unde slluiau oameni i dragoni. Dar toate acestea sunt zvonuri. Vrjitorii nu doresc s vorbeasc despre aceste lucruri. LUNILE TRECUR I N SFRIT, ntr-o zi de primvar, Ged se ntoarse n Marea Cas, netiind ce i se va cere s fac mai departe. La ua care d nspre crarea ce strbate cmpurile pn la Dealul Roke ntlni un btrn, care l atepta pe prag. La nceput Ged nu-l recunoscu, dar apoi i aminti c era cel care l lsase s intre n coal n ziua sosirii sale, cu cinci ani n urm. Btrnul i zmbi, salutndu-l pe nume i-l ntreb: tii cine sunt eu?

Lui Ged i veni n minte cum se vorbea mereu despre Cei Nou Maetri de la Roke, dei nu cunotea dect opt: Maestrul Cheii Vntului, Mnuitorul, Maestrul Incantaiilor, al Ierburilor, Preschimbtorul, Chemtorul, Maestrul Numelor i Modelatorul. Se pare c oamenii vorbeau despre Arhimag ca fiind al noulea. Totui, atunci cnd fusese ales noul Arhimag, se ntrunir nou Maetri ca s-l aleag. Cred c tu eti Maestrul Gardian spuse Ged. Aa e. Ged, tu i-ai dobndit intrarea la Roke prin faptul c i-ai dezvluit numele. Acum i vei putea ctiga libertatea doar dac l vei rosti pe al meu. Astfel gri btrnul zmbind i atept. Ged rmase pe loc, ncurcat. tia o mie de moduri i vrji pentru a afla numele lucrurilor i, bineneles, i al oamenilor. Aceast miestrie fcea parte din ceea ce nvase la Roke, cci fr aceast deprindere nu se prea putea face mult magie de folos. Dar, ca s afli numele Magilor i al Maetrilor, trebuia s tii mult mai multe. Numele unui mag este ascuns mai bine ca un hering n nesfritele ape ale mrii, pzit mai bine dect brlogul unui dragon. Farmecul

iscoditor va fi contrat de unul mult mai puternic, mecanismele subtile vor eua, ntrebrile tlcuite vor fi abil deturnate, iar fora ntrebtoare i va ntlni perechea. Nu prea lai mult loc de intrare, Maestre spuse Ged n sfrit. Cred c trebuie s stau aici pe cmp i s poftesc pn voi slbi ndeajuns nct sa m pot strecura pe u afar. Ia-i ct timp doreti spuse Gardianul, zmbind. Aadar Ged se ndeprt puin i se aez sub un arin pe malul rului Thwilburn, dndu-i drumul otakului s se joace n ru i s vneze crabi pe malurile mloase. Soarele asfini, trziu i strluci-tor, cci primvara ncepuse deja demult. Luminile lanternelor i al globurilor fermecate ce se zreau prin ferestrele Marii Case umpleau ntunericul pn la strzile oraului Thwil. Bufniele ipau peste acoperiuri iar liliecii zburau prin aerul amurgului pe deasupra rului, dar Ged tot mai sttea pe gnduri la cum ar putea, prin for, iscusin sau vrjitorie s afle numele Gardianului. Cu ct cugeta mai mult, cu att vedea mai puin, iar dintre toate vrjile pe care le nvase n aceti cinci ani la Roke, nu gsea nici una care s pat descuia

un secret att de bine ferecat precum numele unui mag. Sttea ntins pe cmp i adormi sub stele, cu otakul cuibrit n buzunar. Dup ce soarele se ridic, nc postind, veni la ua Casei i btu. Gardianul deschise. Maestre spuse Ged nu-i pot lua numele cu de-a sila, cci nu sunt ndeajuns de puternic s-o fac i nici nu te pot pcli s mi-l spui, cci nu sunt nici ndeajuns de nelept. M mulumesc dar s rmn aici, s nv i s servesc la ce mi vei cere, ns doar dac mi-ai putea rspunde la o singur ntrebare. ntreab-m. Care este numele tu? Gardianul zmbi i i spuse numele, iar Ged, repetndu-l, pi, pentru ultima dat, n acea Cas. Cnd o prsi din nou, purta o mantie albstrie i grea, primit n dar de la dregtoria oraului Torningul de Jos, de care fusese angajat, cci acolo era nevoie de un vrjitor. Mai purta i un toiag, de aceeai nlime cu el, din lemn de tis i suflat cu bronz. Gardianul i lu rmas bun, deschizndu-i ua din spate a Marii Case, ua din corn i filde, iar Ged porni n jos, pe

strzile din Thwil, pn la o corabie ce-l atepta pe apa mngiat de lumina dimineii.

CAPITOLUL V DRAGONUL DIN PENDOR

La vest de Roke, ngrmdite ntre cele dou mari inuturi Hosk i Ensmer, se niruie cele Nouzeci de Insule. Cea mai apropiat de Roke este Serd, iar cea mai ndeprtat este Seppish, care aproape c atinge Marea Pelnish. Nu se tie cu certitudine dac ntr-adevr sunt nouzeci de insule, cci dac numeri doar insulele cu izvoare de ap dulce, ar fi cam aptezeci, dar dac numeri fiecare stnc n parte ar iei cam o sut i tot nu le -ai termina de numrat pe toate. i apoi s-ar schimba mareea. Canalele dintre insulie sunt nguste, iar mareele domoale ale Mrii Tinuite se sparg i se ncurc, ridicndu-se att de sus i cobornd att de mult, nct la flux ar putea fi i trei insule ntr-un singur loc, iar refluxul ar putea lsa n urm doar dou. i totui, cu tot pericolul mareei schimbtoare, orice copil nva i s vsleasc atunci cnd nva s mearg i toi au cte o brcu. Femeile vslesc i ele de-a lungul canalului, ca s bea o can de ceai de trestie dulce cu vecinele. Negutorii i strig marfa n ritmul cu care i ntorc vslele. Acolo toate drumurile sunt de ap srat, blocate doar de nvoade legate de la o cas la alta printre strmtori, ca s prind petiorii numii turbii, ai cror ulei

este avuia Celor Nouzeci de Insule. Exist puine poduri ntre ele, iar oraele sunt mici. Fiecare insuli este mpnzit de ferme i cherhanale de pescari, i toate sunt adunate n comune de cte zece sau douzeci de insule. Una dintre acestea este Torningul de Jos, cea mai vestic insul, orientat spre oceanul larg i nu spre Marea Tinuit, acel col solitar al Arhipelagului unde nu mai este dect Pendor, insula unde s-au aciuiat dragonii, iar mai departe de ea se-ntind apele Captului Vestic, complet prsit. PREGTISER DEJA ACOLO O CAS pentru noul vrjitor al oraului. Era aezat pe un deal, printre cmpuri verzi de orz, ferit de vntul de vest de o dumbrav de larici care acum erau grei de flori roii. Din pragul uii se vedeau acoperiuri de stuf, livezi i grdini i alte insule cu acoperiurile, cmpurile i dealurile lor, iar printre ele o puzderie de canale ale mrii, erpuind lucitoare. Era o cas srccioas i lipsit de ferestre, cu pmnt bttorit pe jos, i totui, o cas mai bun dect cea n care se nscuse Ged. Insularii din Torningul de Jos, minunndu-se la vederea vrjitorului din Roke, i cerur iertare pentru simplitatea ei.

Nu avem piatr pentru construcii spuse unul. Nici unul dintre noi nu este bogat, dei nici nu murim de foame spuse altul. Iar un al treilea: Cel puin va fi uscat, cci m-am ocupat chiar eu nsumi de stufri, Domnule. Pentru Ged era la fel de bun ca un palat. Le mulumi sincer conductorilor comunei, apoi toi cei optsprezece localnici plecar la casele lor, fiecare n barca lui i ctre insula lui, s le dea de veste pescarilor i femeilor c noul vrjitor era un tnr straniu i ntunecat, care nu spunea prea multe, dar vorbea fi, fr mndrie. Poate c nu avea mult temei de mndrie n aceast prim nsrcinare de vrjitor a lui Ged. Vrjitorii instruii la Roke mergeau adesea la orae sau castele, s-i serveasc pe marii lorzi, iar acetia i primeau cu mult cinste. n mod obinuit, aceti pescari din Torningul de Jos ar fi avut printre ei doar o simpl vrjitoare sau magician, care s le apere nvoadele, s le descnte brcile sau s le vindece animalele i oamenii de boli. Dar n ultimii ani, btrnul Dragon din Pendor fcuse pui: se spunea c nou dragoni i aveau acum brlogul n turnurile mncate de

ruin ale Lorzilor Mrii din Pendor, trndui burile solzoase n sus i-n jos pe scrile de marmur i prin prile distruse ale castelului. Cum nu gseau hran pe acea insul moart, de vreun an ncepuser s zboare n jurul insulei, mnai de foame. Fuseser deja vzui de cteva ori deasupra malurilor sud-vestice ale insulei Hosk, fr s se lase la pmnt, dar pndind din vzduh turmele de oi, hambarele i satele. Foamea unui dragon este greu de trezit, dar tot att greu de ostoit. Astfel, Insularii din Torningul de Jos trimiser de veste la Roke, implornd Maetrii s le trimit un vrjitor, care s le protejeze semenii de acea ameninare de la orizontul vestic, iar Arhimagul le gsise frica ndreptit. Nu este un loc prea primitor i spuse Arhimagul lui Ged n ziua cnd l fcu vrjitor nu vei gsi acolo nici faim, nici anse de mbogire, dar poate nici vreo primejdie. Accepi s mergi? Da, voi merge i rspunse Ged, nu doar din supunere. Din noaptea aceea de pe Dealul Roke, dorinele lui de faim i de dovedire a priceperii l lsau acum att de rece pe ct nainte l aprindeau, sufocndu-l. Acum era mereu nesigur de puterea sa i se

temea s i-o mai pun la ncercare. i totui, povetile despre dragoni l atraser cu mare curiozitate. n Gont nu fuseser dragoni pentru multe sute de ani. De asemenea, nici un dragon nu s-ar fi ncumetat s se apropie att nct s poat simi, vedea ori arunca vreo vraj asupra insulei Roke, astfel nct nu sunt amintii dect n istorisiri i cntece, dar nu apar nicicnd n carne i oase. Ged nv tot ce putu la coal despre dragoni, ns una era s citeasc despre ei i alta s-i ntlneasc. ansa aceasta i se aternea dinainte i rspunse din toat inima: Voi merge. Arhimagul Gensher ddu aprobator din cap, dar privirea i era sumbr. Spune-mi spuse ntr-un sfrit te temi s prseti insula Roke? Sau eti nerbdtor s pleci? i una i alta, lordul meu. Gensher ddu din nou din cap. Nu tiu dac fac bine s te trimit departe de sigurana n care te afli aici spuse el cu o voce slab. Nu-i pot zri drumul. Este ascuns cu totul n ntuneric. Iar la Nord exist o putere, ceva care te -ar distruge, ns ceea ce este i unde se afl exact, dac i-e nscris n trecut sau te

ateapt pe drum, nu pot s spun, cci nu vd dect umbr. Cnd oamenii din Torningul de Jos au venit aici, m-am gndit imediat la tine, cci mi s-a prut un loc sigur i ferit unde ai putea s ai destul timp s-i aduni puterile. Nu tiu, ns, dac exist vreau loc sigur pentru tine, sau unde te va duce drumul pe care-l ai de urmat. Nu vreau s te trimit afar n ntuneric... LA NCEPUT, LUI GED i se pru un loc destul de luminos, cu casa aceea sub pomii nflorii. Locui acolo, privind adesea cerul la vest i-i inea auzul de vrjitor strunit la sunetul de aripi solzoase. Dar nu veni nici un dragon. Ged pescuia de pe pontonul su i-i ngrijea peticul de grdin. Petrecea zile ntregi cntrind n gnd o pagin sau un rnd din Crile Miestriei pe care le adusese de la Roke, stnd afar n aerul verii, sub larici, n timp ce otakul i dormea alturi sau pleca la vntoare de oareci n pdure, printre ierburi i margarete. i servea pe oamenii din Torningul de Jos ca atotvindector i stpnitor al vremii, oricnd acetia i-o cereau. Nici c se gndea c astfel de ndatoriri ar fi fost cu mult mai prejos de un vrjitor adevrat, cci fusese un copil

vrjit printre oameni mult mai sraci dect acetia. Oricum, nu-i cereau s fac prea multe, ferindu-se de el, n parte pentru c era un vrjitor din Insula nelepilor, n parte din cauza felului su tcut i a chipului brzdat de cicatrice. Aceste lucruri i fceau pe oameni s nu se simt n largul lor n preajma sa, dei era doar un tnr. Totui, gsi un prieten, un constructor de brci care locuia pe insula vecin, spre est. Numele su era Pechvarry. Se ntlniser prima oar pe ponton, de unde Ged l urmrea cum fixa catargul unei brcue. l privi pe vrjitor rnjind i-i spuse: Aproape c-am terminat la ce-am trudit o lun ntreag. Cred c dumneata ai fi fcut-o ntr-un minut, cu un sigur cuvnt, nu-i aa, Domnule? A fi putut spuse Ged dar probabil sar fi scufundat n minutul urmtor dac nu ia fi meninut vraja. Dar dac doreti... Se opri. Da, Domnule? Pi, asta e o brcu de toat frumuseea. Nu-i lipsete nimic. Dar dac doreti, a putea s-i fac o vraj de legare, s o in nevtmat, sau o vraj de cutare, s o poat aduce acas de pe mare.

Vorbi cu ezitare n glas, nevrnd s-l jigneasc pe barcagiu, dar chipul lui Pechvarry se lumin. Brcua este pentru fiul meu, Domnule, iar dac ai aterne asupra-i astfel de farmece, ar fi foarte binevoitor din partea dumitale i un gest de prietenie. Urc apoi din nou pe ponton i-i lu mna lui Ged, ca s-i mulumeasc. Dup aceea, lucrar mpreun mai des, Ged ntreesndu-i farmecele cu lucrul lui Pechvarry la brcile pe care le construia sau le repara i, n schimb, Ged nv de la Pechvarry cum se construiete i cum se navigheaz o barc fr ajutorul magiei, cci aceast simpl deprindere fusese oarecum neglijat pe Roke. Deseori, Ged, Pechvarry i micul su fiu, Ioeth, ieeau pe mare, prin canale i lagune, navignd ori vslind o barc sau alta, pn cnd Ged deveni un marinar priceput, iar prietenia lui cu Pechvarry fu pecetluit. Dar, trziu n toamn, fiul constructorului se mbolnvi. Mama trimise dup vrjitoarea din Insula Tesk, care se pricepea la vindecat i totul pru s mearg bine, pentru o zi sau dou. Dar apoi, n mijlocul unei nopi furtunoase, Pechvarry btu cu putere la ua

lui Ged, implorndu-l s vin s-i salveze copilul. Ged fugi cu el la barc i vslir n cea mai mare grab acas la barcagiu. Vrjitorul l gsi pe copil pe salteaua lui de paie, cu mama sa ngenuncheat alturi, n tcere, n timp ce vrjitoarea fcea fum din rdcin de suntoare i cnta Cntecul Nagian, acela fiind cel mai bun leac ce-l tia. Dar i opti apoi lui Ged: Lordule Vrjitor, cred c aceast febr este febra roie, iar copilul va pieri din cauza ei n noaptea aceasta. Cnd Ged ngenunche i-i puse minile pe copil, crezu i el acelai lucru i se trase ndrt o clip. n ultima lun a propriei sale boli, Maestrul Ierburilor l nvase multe din miestria vindectorului, iar prima lecie i totodat ultima din acea miestrie era s vindece rana i s alunge boala, dar s lase spiritul pe moarte s plece. Mama biatului i vzu micarea i-i deslui nelesul. Scoase un ipt de durere. Pechvarry se ls jos, lng ea, spunndu-i: Nevast, Lordul oiman l va salva. Nu trebuie s plngi. Este el aici acum. Poate s-l salveze. Auzind vaietul mamei i, vznd ncrederea pe care i-o arta Pechvarry, Ged nu tia cum

s fac s nu-i dezamgeasc. i ls deoparte propria judecat i se gndi c, dac i-ar fi putut scade febra, copilul poate ar fi putut fi salvat. Spuse: Voi face tot ce-mi st n putin, Pechvarry. Se apuc s-l spele pe bieel cu ap rece de ploaie i aduser ap abia czut de -afar. ncepu s robeasc una dintre vrjile de stabilizare a febrei. Dar vraja nu inu i nu avu nici un efect i simi deodat cum copilaul i moare n brae. Adunndu-i repede toat puterea, fr s se gndeasc la el nsui, i trimise propriul spirit dup cel al copilului, s-l aduc napoi acas. Strig numele copilului: Ioeth! creznd c distinge un rspuns slab n auzul interior, l urmri, strigndu-l din nou. Apoi l zri pe bieel fugind rapid i departe, naintea sa, n jos, pe o pant ntunecat, pe versantul unui deal mare. Nu se auzea nici un sunet. Stelele de peste deal nu erau stele pe care ochii si s le mai fi vzut vreodat. Dar tia constelaiile dup nume: Mnunchiul, Ua, Cel ce se ntoarce, Arborele. Erau acele stele care nu apun niciodat i care nu plesc la sosirea nici unei

diminei. l urmase mult prea departe pe biatul care murea. tiind asta, se trezi singur pe dealul ntunecat. Era greu s se ntoarc ndrt, foarte greu. Se ntoarse ncet. Puse un picior nainte, ncet, pentru a urca din nou dealul, apoi i -l puse i pe cellalt. Urc pas cu pas, mai ndrjit cu fiecare pas. i fiecare pas era mai greu dect ultimul. Stelele nu se clinteau. Nicio pal de vnt nu btea peste pmntul uscat i abrupt. Pe ntregul trm vast al ntunericului, doar el se mica, ncet, urcnd. Ajunse n vrful dealului i vzu un zid jos de pietre. Dar peste zid, cu faa spre el, era o umbr. Umbra nu avea forma vreunui om sau fiar. Era diform, aproape insesizabil, dar i optea ceva, dei nu erau cuvinte printre oaptele sale. Se arunc la el. Umbra sttea de partea celor vii, iar el de cea a morilor. Ori trebuia s coboare dealul spre inuturile dearte i oraele lipsite de lumin ale morilor, ori trebuia s peasc peste zid, napoi la via, acolo unde-l atepta creatura fr form. Avea n mn toiagul-spirit. l ridic. Cu acea micare, i simi puterea. Pe cnd se

pregtea s sar peste zidul jos de pietre, direct spre umbr, toiagul ncepu s ard cu o lumin alb, o lumin orbitoare n acel loc stins. Sri, simi cum cade i nu mai vzu nimic. Ceea ce vedeau acum Pechvarry, nevasta sa i vrjitoarea era cum tnrul vrjitor se opri n mijlocul vrjii sale i-l inu o vreme pe biat n brae, fr s se mai mite. Apoi l puse pe micul Ioeth jos, pe saltea, se ridic i rmase n tcere, cu toiagul n mn. Dintr-o dat ridic toiagul i acesta strluci, scond un foc alb de parc ar fi inut ncletat n mn un fulger i toate lucrurile din colib lucir straniu, parc nsufleite de acel moment de foc. Cnd ochii lor i revenir dup lumina orbitoare, l vzur pe tnr zcnd ngrmdit pe jos, lng salteaua pe care copilul zcea mort. Lui Pechvarry i se pru c i vrjitorul murise. Nevasta sa plngea, ns el era pur i simplu zpcit. Vrjitoarea mai tia din auzite una alta despre magie i cile pe care le alege un vrjitor adevrat i avu grij ca Ged, rece i lipsit de via cum prea, s nu fie tratat ca un om mort, ci ca unul bolnav sau n trans. Fu dus acas i lsar o btrn s-l

pzeasc, s vad dac dormea ori se trezea, sau avea s doarm pentru totdeauna. Micul otak se ascunsese prin cotloanele casei, aa cum fcea cnd veneau strini. Rmase n ascunzi n timp ce ploaia btea n ziduri i focul se stingea, iar noaptea ce se scurgea lent o ls pe btrn aipind lng vatr. Apoi otakul se furi afar i veni lng Ged, acolo unde biatul zcea ntins pe pat, eapn i muit. ncepu s-i ling minile i ncheieturile cu limba sa uscat i maronie ca o frunz, ndelung i rbdtor. Ghemuindu-se lng capul lui Ged, l lingea pe tmple, pe obrajii cu cicatrice, apoi, ncet, pe ochii-i nchii. i ncet ncet, sub acea atingere blnd, Ged tresri. Se trezi, netiind unde fusese sau unde se afla acum i ce era lumina aceea alb i gri din aerul ce-l nconjura. Era lumina zorilor care soseau n lume. Apoi otakul i se ncolci lng umr ca de obicei i adormi. Mai trziu, cnd Ged se gndi la noaptea aceea, tiu c dac nu l-ar fi atins nimeni atunci, cnd zcea acolo, cu spiritul pierdut, dac nu l-ar fi chemat nimeni cumva napoi, s-ar fi putut pierde pentru totdeauna. Nu fusese dect nelepciunea brut i instinctiv a animalului care-i linge tovarul rnit

pentru a-l liniti i totui, n acea nelepciune, Ged vzu ceva asemntor cu propria lui putere, ceva ce era la fel de adnc precum vrjitoria. De atunci ncolo, fu convins c omul nelept este acela care nu se deprteaz niciodat de lucrurile vii, fie c sunt nzestrate cu glas sau nu, iar n anii urmtori se strdui mult s nvee ceea ce putea fi nvat, n tcere, doar din ochii animalelor, din zborul psrilor i din gesturile largi i lente ale copacilor. Reuise atunci, pentru prima oar, s treac dincolo i s se ntoarc nevtmat. Numai un vrjitor adevrat o poate face cu ochii deschii i nici cei mai nsemnai magi n-o pot face fr primejdii. Dar el se ntoarse la o durere i la o fric. Durerea era pentru prietenul su Pechvarry, iar frica era pentru el nsui. nelese acum de ce se temuse Arhimagul s-l trimit de la Roke i ce era acel lucru care ntunecase i nnourase chiar i vederea magului cnd ncercase s-i afle viitorul. Cci era ntunericul nsui cel ce -l atepta, lucrul nenumit, creatura care nu aparinea de lumea aceasta, umbra pe care o eliberase sau pe care o crease. Ca spirit, l ateptase toi aceti lungi ani la zidul ce desprea moartea de via. Acum i luase

urma, ncercnd s i se apropie, s-i ia puterea, s-i sece suflul vieii, s-i mbrace carnea. n curnd, vis creatura n chip de urs, fr cap sau chip. Credea c umbra pipie pereii casei, cutnd ua. Nu mai avusese un astfel de vis de cnd i se vindecaser rnile pe care i le fcuse lucrul acela. Cnd se trezi era slbit i rece, iar cicatricele de pe fa i umr l strngeau i-l dureau. ncepu o perioad rea. Cnd visa umbra sau se gndea mcar la ea, l ncerca mereu aceeai groaz rece: simmintele i puterea l prseau, lsndu-l ncurcat i rtcit. Se mnie de laitatea sa, dar asta nu-l ajut deloc. Cut ceva care s-l protejeze, dar nu gsi nimic. Acel lucru nu era din carne, nu era viu, nu era spirit, nu avea nume, neavnd dect fiina pe care el nsui i-o dduse o putere teribil n afara legilor lumii nsorite. Tot ce tia despre ea era c era atras de el i va ncerca s-i impun voina prin el, fiind creatura sa. Dar nu tia n ce form ar fi putut s vin, neavnd nc o form proprie, nici cnd i cum va veni. Cldi cum tiu bariere de vrjitorie n jurul casei sale i al insulei pe care tria. Astfel de ziduri de magie trebuie rennoite mereu i

curnd i ddu seama c-i irosea toat puterea pe aceast aprare i nu le mai era de nici un folos celor de pe insul. Ce era de fcut, ntre doi dumani, dac un dragon ar fi venit din Pendor? Vis din nou, dar de data aceasta umbra era nuntrul casei sale, lng u, ntinzndu-se s-l apuce prin ntuneric i optindu-i cuvinte pe care nu le nelegea. Se trezi cuprins de fric i trimise o lumin fermecat arznd n aer, luminnd fiecare cotlon al csuei, pn nu mai vzu nici o umbr. Apoi puse lemn pe crbunii din vatr i rmase n lumina flcrilor ascultnd vntul tomnatic btnd cu degete nevzute n acoperiul de stuf i vitndu-se printre copacii mari i goi de deasupra. Chibzui ndelung. O mnie veche i se trezise n inim. Nu putea suporta aceast ateptare neputincioas, ncarcerat pe o mic insul i bolborosind vrji inutile de ferecare i straj. Nu putea s scape aa de uor din capcan. Dac ar fi fcut-o, le-ar fi trdat ncrederea celor de pe insul i i-ar fi lsat prad dragonilor, lipsii de orice aprare. Nu-i rmnea dect o singur cale. Dimineaa urmtoare cobor printre pescari, acolo unde ancoreaz toate brcile

din Torningul de Jos i gsindu-l pe Mai Marele Insulei, i spuse: Trebuie s prsesc acest loc. M aflu n mare primejdie i o arunc i asupra voastr. Trebuie s plec. De aceea i cer permisiunea de a pleca s nfrunt dragonii din Pendor, astfel nct s se ncheie ndatorirea mea fa de voi i s pot fi liber s plec. Iar de voi fi nfrnt acum, a fi i de-ar veni ei aici i e mai bine s aflm dinainte, dect prea trziu. Cpetenia Insulei se holba la el cu gura cscat. Lordule oiman spuse el dar acolo sunt nou dragoni! Se spune c opt dintre ei sunt nc pui. Da, dar cel n vrst... i spun cinstit, trebuie s prsesc acest loc. i cer voie s plec, s v scap de primejdia dragonilor mai nti, dac voi putea. Cum doreti, Domnule spuse omul nnegurat. Toi cei de fa gndir c aceasta era o nesbuin sau o pornire de curaj nebun a tnrului lor vrjitor i-l petrecur cu priviri triste, ateptnd-se s fie ultima dat cnd l mai vedeau. Unii suspectau c nar fi vrut dect s scape de sarcin, s plece pe la Hosk n largul Mrii Tinuite. Alii,

printre care i Pechvarry, l socotir nebun i c-i cuta singur moartea. TIMP DE PATRU GENERAII, TOAE navele ocoliser malurile Insulei Pendor. Nici un mag nu venise s se-ntreac cu dragonul ce se aezase acolo, cci insula nu era pe nici o rut de mare, iar lorzii si fuseser pirai, negustori de sclavi, rzboinici, uri amarnic de toi cei care slluiau n prile sudvestice din Earthsee. Din aceast cauz nimeni nu ncercase s-l rzbune pe Lordul din Pendor, dup ce dragonul venise din senin dinspre vest i se npustise asupra lui i a oamenilor si, n timp ce se osptau n turn, i-i necase cu flcrile gurii sale i-i aruncase pe toi n mare, urlnd. Nerzbunat, Pendor fusese lsat la cheremul dragonului, cu toate oasele i turnurile sale, cu bijuteriile prdate de la prinii de pe coastele insule lor Paln i Hosk, ce se stinseser deja demult. Ged tia prea bine acestea, i chiar mai multe, cci nc de cnd pusese piciorul pe Torningul de Jos, avusese n minte i se gndea la tot ceea ce nvase despre dragoni. n timp ce-i ndrepta brcua nspre vest, fr s mai vsleasc sau s foloseasc priceperea marinarilor, cum l nvase

Pechvarry, ci navignd fermecat, cu vntul magic suflndu-i n pnze i cu o vraj la pupa i la prora ca s le in n fru. Atept s vad cnd insula moart se va ridica din mare, dinainte-i. Vroia vitez i de-aceea folosea vntul fermecat, cci se temea mai mult de ceea ce-l urmrea, dect de ceea ce-l atepta nainte. Dar, o dat cu scurgerea zilei, nerbdarea lui se transform din fric ntr-un soi de cutezan mbucurtoare. Cel puin cuta primejdia din propria sa dorin. Iar cu ct se apropia de pericol, cu att mai sigur era, cel puin de data aceasta, poate n ultima or dinaintea morii sale, c era liber. Umbra n-ar fi ndrznit s-l urmreasc n ghearele dragonului. Valurile alergau tivite n alb pe marea gri i nori gri pluteau deasupra-i, mnai de vntul nordic. O lu spre vest, cu vntul magic suflndu-i n pnze, pn zri stncile din Pendor, strzile prsite ale oraului i turnurile retezate, n ruine. La intrarea n port, un golf de mic adncime, potoli vntul magic i-i liniti barca, lsnd-o s pluteasc n voia valurilor. Apoi l strig pe dragon: Uzurpator al Pendorului, vino s-i aperi comoara!

Vocea i se tie n sunetul valurilor ce se sprgeau de malurile nmormntate n cenu. Dragonii ns au auzul ascuit. Acum unul dintre ei i lu zborul de pe vreo ruin fr acoperi a oraului ca un liliac negru imens, cu aripile subiri i spatele spinos, rotindu-se n vntul nordic i se ndrept spre Ged. I se umfl inima cnd vzu creatura aceea, care pentru ai lui nu era dect un mit i rse ipndu-i: Du-te i spune-i Celui Btrn s vin, vierme de vnt ce eti! Acesta era unul dintre dragonii cei tineri, ieit cu trei ani n urm dintr-un ou clocit de o femel-dragon din Captul Vestic, care-i depusese imensele ou acoperite cu piele, cum se spune c fac femelele-dragon, n vreo camer distrus i nsorit din turn, dup care i luase din nou zborul, lsndu-l pe Btrnul Dragon din Pendor s vegheze asupra puilor cnd se trr afar din cojile de ou, ca nite oprlele otrvitoare. Tnrul dragon nu rspunse nimic. Nu era mare pentru un dragon, poate lung ct o corabie cu patruzeci de vsle, slab ca un vierme pe tot cuprinsul aripilor negre i membranoase. Nu crescuse nc de tot, nu avea nc nici glas i nici viclenia dragonilor.

Se azvrli direct la Ged aflat n mica lui barc plutitoare, cscndu-i flcile lungi n timp ce se ainti ca o sgeat din vzduh. Ged nu trebui dect s-i lege aripile i membrele cu o vraj stranic, trimindu-l ca pe un bolovan n apele mrii. Marea plumburie se nchise, nghiindu-l. Ali doi dragoni, asemenea primului, se ridicar de la baza celui mai nalt turn. Tot ca i cellalt, se npustir asupra lui Ged i chiar de erau doi, i leg i pe acetia i-i nec. Nici nu-i ridicase nc toiagul de vrjitor. Nu dup mult timp, de pe insul mai venir trei, int nspre el. Unul dintre acetia era cu mult mai mare i focul i se prelingea din flci. Doi zburar spre el, btnd puternic din aripi, dar cel mare veni rotindu-se din spate, foarte iute, s-l ard cu tot cu barc, cu rsuflarea sa de foc. Nicio vraj de legare n-ar putut s-i in pe toi trei, pentru c doi veneau dinspre nord i cellalt dinspre sud. n clipa n care-i vzu, Ged urzi o vraj de Preschimbare i, ntre o pal de foc i alta, i lu zborul din barc sub chip de dragon. ntinznd aripi largi i scondu-i ghearele, i nfrunt pe cei doi direct din fa, acoperindu-i cu foc, apoi se ntoarse ctre al

treilea, care era mai mare dect el i putea scoate foc. Se ciocnir, se izbir, lovir cu ghearele i se nvrtir rapid, pn ce fumul se ncolci n jurul lor, nroit de strlucirea orbitoare ce le ieea din gurile nfricotoare. Ged zbur dintr-o dat n sus, iar cellalt l urmri, sub el. n mijlocul zborului, dragonul Ged i deschise aripile, se opri i se ainti asemenea oimului, cu ghearele ntinse ca pentru a apuca, i-l nh de gt i dintr-o parte, lovindu-l i doborndu-l pe cellalt la pmnt. Aripile negre se zbtur i sngele negru de dragon picur cu stropi mari n mare. Dragonul din Pendor reui s se desprind i zbur greoi n jos ctre insul, unde se ascunse, trnd-se n vreo fntn sau peter a oraului n ruine. Ged i relu dendat forma, cci era foarte primejdios s-i pstreze chipul de dragon mai mult dect era necesar. Minile-i erau nnegrite de snge fierbinte i era ars la cap de foc, dar nu lu seama la acestea acum. i trase suflarea i strig apoi: Am vzut ase, din care am ucis cinci i tiu de nou. Ieii afar, viermilor! Pentru o vreme lung nici o creatur nu mic i nu se auzi nici un glas pe insul, doar zgomotul valurile care se mai izbeau de

mal. Apoi Ged vzu c turnul cel mai nalt i schimb forma, umflndu-se ntr-o parte de parc-i cretea un bra. Se temea de magia dragonilor, cci dragonii btrni sunt foarte puternici i iscusii la vrjitorie i magia lor se deosebete de cea a oamenilor. Dar dup o clip, i ddu seama c nu era un truc al dragonului, ci un renghi jucat de proprii si ochi. Ceea ce crezuse a fi o parte din turn se dovedi a fi umrul Dragonului din Pendor, care-i ndrepta corpul i se ridica ncet. Cnd se ridic de tot n picioare capul su solzos, epos i limba despicat n trei i se ridic mai sus dect nlimea turnului, iar labele din fa i se sprijinir n praful oraului de sub el. Avea solzii negri-cenuii ce atrgeau lumina soarelui ca i stnca sfrmat. Era suplu ca un ogar i ct un munte de mare. Ged se holba la el nmrmurit. Nu era vreun cntec sau poveste care s-l fi putut pregti pentru ce-i vedeau ochii. Aproape c se uit n ochii dragonului i fu ct pe ce s fie prins, cci nimeni nu poate privi dragonii n ochi. i feri privirile din cuttura verde i uleioas, care -l fixa ii ridic nspre el toiagul care acum arta ca o achie, ca o rmuric.

Am avut opt fii, micule vrjitor spuse vocea uscat i ptrunztoare a dragonului. Cinci au murit, iar unul e pe moarte. Destul. Nu-mi vei ctiga comorile ucigndu-mi-i. Nu-i vreau comoara. Fumul galben uier din nrile dragonului. Acela era rsul lui. N-ai vrea s vii la mal s-o vezi, micule vrjitor? Merit s-o priveti. Nu, dragonule. Dragonii sunt nrudii cu vntul i focul i nu se rzboiesc de bunvoie peste mare. Acesta fusese avantajul lui Ged pn acum i i-l meninu. Dar fia de ap srat dintre el i ghearele cenuii imense nu mai prea prea un mare avantaj. i era greu s nu se uite n ochii verzi care-l fixau. Tu eti un vrjitor foarte tnr spuse dragonul. Nu tiam c oamenii i pot dobndi puterea att de tineri. Vorbea, ca i Ged, n Vechea Glsuire, cci asta era nc limba dragonilor. Dei folosirea ei l leag pe om de adevr, dragonii l pot evita. Aceasta este propria lor limb, pot mini n ea, ntorcnd cuvintele adevrate n scopuri false, prinznd asculttorul netiutor ntr-un labirint de cuvinte, ca nite oglinzi n care fiecare reflect doar adevrul, dar nici

unul nu duce nicieri. Ged fusese adesea prevenit de acestea, iar cnd dragonul vorbea l asculta cu urechi nencreztoare, cu toate ndoielile pregtite. Dar cuvintele preau simple i clare: Ai venit aici ca s-mi ceri ajutorul, micule vrjitor? Nu, dragonule. i totui, te-a putea ajuta. Vei avea n curnd nevoie de ajutor mpotriva acelui lucru care te pndete din ntuneric. Ged rmase nmrmurit. Ce este ceea ce te urmrete? Numete mi acel lucru. Dac a putea s-l numesc... Ged se opri la timp. Fum galben se ncolci peste capul lung al dragonului, ieind din nrile care-i erau ca dou cuptoare de foc. Dac l-ai putea numi, l-ai putea stpnii poate, micule vrjitor. Poate a putea s-i spun numele lui dac l-a vedea de-aproape. i se va apropia, dac vei atepta n preajma insulei mele. Va veni oriunde vei merge. Dac nu vrei s se apropie de tine, trebuie s fugi i s fugi i s nu te opreti din fug. i totui te va urmri. Ai vrei s-i tii numele?

Ged tcu din nou. Cum tia dragonul de umbra pe care o eliberase nu putea ghici i nici cum ar putea s afle numele umbrei. Ar himagul i spusese c umbra nu avea nume. Totui, dragonii aveau propria lor nelepciune, cci erau o specie mai strveche dect oamenii. Puin oameni pot ghici ceea ce tie un dragon i de unde o tie, iar aceia sunt Lorzii Dragonilor. Ged era sigur de un singur lucru. Dei dragonul ar fi putut s-i spun adevrul i ar fi putut ntr-adevr s-i spun lui Ged felul i numele creaturii-umbr i s-i dea putere asupra ei, chiar i de gria adevrul, o fcea doar pentru a-i atinge propriile scopuri. Se ntmpl foarte rar spuse tnrul ntr-un sfrit ca dragonii s le cear oamenilor favoruri. Dar este foarte obinuit i rspunse dragonul ca pisicile s se joace cu oarecii, nainte de a-i omor. Dar eu nu am venit aici s m joc i nici s se joace alii cu mine. Am venit s facem un legmnt. Ascuit ca o sabie, dar de cinci ori mai lung dect orice sabie era vrful cozii dragonului care se arcui ca i coada unui scorpion peste

spatele su smolit, deasupra turnului. Vorbi sec: Eu nu nchei legminte. Ce ai avea tu s-mi oferi ce n-a putea s iau singur de la tine, dac a dori? Siguran. Sigurana ta. Jur-mi c nu vei zbura niciodat la est de Pendor, iar eu i jur c te voi lsa nevtmat. Un sunet ca o zgrietur iei din gtlejul dragonului, ca o avalan ndeprtat, cu cderi de pietre, printre muni. De -a lungul limbii sale trifurcate juca focul. Se nl mai tare, acoperind ruinele. mi oferi siguran! M amenini! Cu ce? Cu numele tu, Yevaud. Vocea lui Ged se cutremur cnd i rosti numele, i totui l rostea clar i tare. La auzul lui, dragonul rmase nemicat, neclintit ntru totul. Trecu un minut, apoi nc unul i apoi Ged, stnd n barca lui plutitoare ct o coaj, zmbi. i primejduise viaa punnd rmag pe o bnuial tras din vechile poveti despre dragoni nvate la Roke, o bnuial c acest Dragon din Pendor era acelai care distrusese vestul Osskilului n zilele lui Elfarran i Morred i fusese alungat din Osskil de vrjitorul Elt, priceput la nume. Bnuiala i se adeveri.

Suntem egali, Yevaud. Tu ai puterea, iar eu i am numele. Te tocmeti? Dragonul tot nu rspunse. Se trse nestingherit muli ani pe insula unde printre praf, crmizi i oase zceau rsfirate armuri aurite i smaralde. i privise puii negri cu cozi de oprle jucndu-se printre casele drpnate i ncercndu-i aripile de pe stnci. Dormise ndelung la soare, fr s fie trezit de vreo voce sau corabie. mbtrnise. i venea greu s se mai agite acum, s-l nfrunte pe acest biat-mag, acest duman fragil. La vederea toiagului su, Yevaud tresri. Poi s alegi nou pietre din comoara mea spuse el ntr-un sfrit, cu vocea uierndu-i i erpuind n flcile lungi. Cele mai de seam. Alege-le. Apoi pleac! Nu-i vreau nestematele, Yevaud. Ce s-a ales de lcomia omului? n timpurile strvechi ale Nordului, oamenii preuiau pietrele strlucitoare... tiu ce vrei, vrjitorule. i eu la rndul meu i pot oferi siguran, cci eu tiu ce te poate salva. tiu singurul lucru care te-ar putea salva. Te urmrete o oroare. i voi spune numele ei. Inima lui Ged sri n piept i strnse n pumn toiagul, stnd la fel de nemicat cum

sttuse i dragonul mai nainte. Pentru un moment se czni n sinea lui cu sperana subit, nsufleit. Nu se tocmea pentru propria lui via. Nu putea s-l in pe dragon n puterea sa dect cu un singur lucru. Ls sperana deart deoparte i fcu ceea ce trebuia s fac. Nu asta este ceea ce-i cer, Yevaud. Cnd rostea numele dragonului era ca i cnd ar fi inut creatura imens ntr-o les care i se strngea la gt. Putea simi n ochii cu care l intuia dragonul rutatea strveche i experiena cu oamenii pe care o avea acesta. i privea ghearele de oel lungi ct braul unui om, pielea ca de piatr i focul care-l ptea n gtlejul dragonului. i totui, lesa se strngea tot mai tare i mai tare. i vorbi din nou: Yevaud! Jur pe numele tu c tu i fii ti nu vei veni niciodat nspre Arhipelag. Din gtlejul dragonului izbucnir deodat flcri orbitoare i zgomotoase i spuse: Jur pe numele meu! Apoi linitea se aternu peste insul i Yevaud i cobor capul imens. Cnd i-l ridic, iari, vrjitorul plecase, iar pnza brcii era doar o pat pe valuri, spre est, ndreptndu-se spre insulele care

mpodobeau marea ca nestematele. Cuprins de furie, btrnul Dragon din Pendor se ridic rupnd turnul cu zbaterea corpului su i btu din aripile care cuprinser tot oraul n ruine. Dar acel jurmnt l lega i nu-i lu zborul spre Arhipelag, nici atunci i niciodat.

CAPITOLUL VI S FII VNAT

De cum ls n urm insula Pendor ce se scufunda n tivitura mrii, Ged privi ctre est i simi din nou cum frica de umbr i cuprindea inima. i era greu s se ntoarc acum de la un pericol vdit, ca i cel al dragonilor, la acea oroare fr de form ori speran. Ls vntul magic s scad i continu s navigheze cu vntul lumii, cci acum nu simea defel nevoia s se grbeasc. Nu putea nici s-i schieze n minte un plan clar. Ar fi trebuit oare s fug, aa cum i spusese dragonul? Dar atunci, unde? La Roke, se gndi, cci mcar acolo era protejat i se putea sftui cu nelepii. Totui, trebuia mai nti s se ntoarc la Torningul de Jos i s-i povesteasc paniile celor de pe insul. Cnd se rspndi vestea c se ntorsese, la numai cinci zile de la plecare, acetia, mpreun cu jumtate din locuitorii cetii venir n mare grab, vslind sau fugind, l nconjurar, fixndu-l cu privirile i ascultndu-l cu atenie. i spuse povestea, iar cineva ntreb: Dar cine a vzu cu adevrat aceast minunie cu dragoni rpui i dragoni nfruntai? Nu cumva... Tac-i gura! spuse tios Mai Marele Insulei, cci tia, aa cum tiau mai toi, c

un mag poate tii ci subtile de a spune adevrul i poate ine adevrul doar pentru sine, dar dac spune un lucru, acesta este negreit cum l spune el. Cci n asta i st miestria. Cntrir apoi spusele magului i ncepur s simt cum povara fricii li se ridic de pe umeri i prinser a se bucura. Se nghesuir n jurul tnrului lor mag i-i cerur s le mai spun o dat povestea. Mai venir i ali insulari, care la rndul lor, voiau s-o asculte din nou. Pn la lsarea serii, nu mai trebui s le-o spun el nsui. O puteau face ei n locul lui, mai bine chiar. Cntreii satului o potriviser deja cu un vechi cnt i cntau acum Cntecul oimanului. Focuri de tabr ardeau chiar i mai departe de insulele Torningului de Jos, n cetile de la sud i est. Pescarii strigau vetile de la barc la barc, rspndindu-le de la o insul la alta: Rul fusese nlturat, dragonii nu vor veni vreodat din Pendor s-i atace! Noaptea aceea, i doar aceea, i aduse bucurie lui Ged. Nici o umbr n-ar fi putut s-i dea trcoale de printre strlucirea acelor focuri de mulumire ce ardeau pe fiecare deal ori plaj, nici de printre horele de dansatori ce-l ncercuiau rznd, ludndu-l n cntece i rsucindu-i torele din care se nlau

scntei scurte, dense i luminoase n btaia vntului, n noaptea vijelioas de toamn. A doua zi l ntlni pe Pechvarry, care-i spuse: Nu te tiam att de puternic, Lordul meu. O spuse cu spaim, cci ndrznise s-l fac pe Ged prietenul su, dar n glasul su se strecura o umbr de repro. Dei ucisese dragoni, Ged nu fusese n stare s-i salveze copilaul. Dup aceasta, Ged simi din nou nelinitea i nerbdarea care-l mnaser pn la Pendor i care-l izgoneau acum din Torningul de Jos. Dei cei de pe insul l-ar fi inut la ei bucuroi tot restul vieii sale, ludndu-l i preamrindu-l, Ged prsi casa de pe deal chiar n ziua urmtoare, fr alt bagaj dect crile sale, toiagul i otakul de pe umr. Plec ntr-o barc, alturi de doi tineri pescari din Torningul de Jos, care doriser s aib onoarea de a-i vsli barca. naintnd printre vasele ngrmdite n canalele estice ale celor Nouzeci de Insule, pe sub ferestrele i balcoanele ce se apleac deasupra apei, pe lng debarcaderele din Nesh, pajitile ploioase din Dromgan, puurile de petrol urt mirositoare din Geath, descoperi c faima

vitejiei sale i-o luase nainte. Fluierau Cntecul oimanului cnd trecea pe acolo, l rugau s rmn peste noapte i s-i spun povestea cu dragoni. Cnd n sfrit ajunse la Serd, stpnul navei cruia i ceruse s-l duc la Roke i rspunse, nclinndu-se: Este un privilegiu pentru mine, Lordule Vrjitor, i o onoare pentru nava mea! Astfel, Ged ls n urm cele Nouzeci de Insule, dar cnd nava se ntoarse din Portul Interior al insulei Serd i-i ridic pnzele, fu izbit un vnt puternic de la est. Era un vnt straniu, cci cerul iernatic era curat i vremea pruse blnd n acea diminea. De la Serd la Roke nu erau dect treizeci de mile i-i continuar drumul. Vntul se ntei, dar ei tot nu se oprir. Micua corabie, aa cum au mai toi negustorii din Marea Tinuit, avea pnze lungi care puteau fi rotite de la pup la pror pentru a prinde vntul mai puternic, iar cel ce o crmuia era un corbier dibaci, mndru de priceperea sa. Alunecnd cnd spre sud, cnd spre nord, potrivir cursul spre est. Vntul aduse nori i ploaie, care se nvolburar i se zbtur cu atta slbticie nct corabia fu n mare primejdie de a se rsturna.

Lordule oiman i spuse stpnul corbiei tnrului de lng el, aflat n locul de onoare de la pup, dar care, sub vntul i ploaia care-i uda pe toi pn la piele, lipindu-le de corp mantiile greoaie, mbibndu-le de ap, nu-i era tocmai uor de cinstit. Lordule oiman, nu ar fi poate bine s-i rosteti vreun cuvnt vntului acesta? Ct de aproape ne aflm de Roke? Am parcurs mai mult de jumtatea drumului. Dar aproape c nu am naintat deloc n decursul ultimei ore, Domnule. Ged i vorbi vntului. i slbi puterea i pentru o bucat de vreme, reuir s pstreze un curs destul de linitit. Apoi, dintr-o dat, pale de vnt turbate uierar dinspre sud i cnd i izbir, i aruncar iar spre vest. Norii se sprgeau i fierbeau pe cer, iar corbierul url ct putu de tare: Vijelia asta nesbuit bate din toate prile deodat! Doar un vnt magic ar mai putea s ne scoat din vremea asta, Lordul meu. La spusele acelea, Ged se nnegur, dar cum corabia i oamenii si erau n pericol din pricina lui, ridic n pnze vntul magic. Nava ncepu dendat s despice valurile ctre est,

iar corbierul se nveseli din nou. Dar ncetul cu ncetul, dei Ged susinea vraja, vntul magic slbi, mereu mai firav, pn cnd, pentru cteva clipe bune, corabia prea s fi ncremenit pe valuri, cu pnzele slbite, mpresurat de vltoarea ploii i a vijeliei. Apoi, un zgomot asurzitor, nsoit de o crptur fulgernd se prvli asupra corbiei ce fu zglit din toate prile, i o mpinse spre nord, ca pe o pisic speriat. Ged i ncolci braele de un stlp, cci corabia se nclina ntr-o parte i strig: ntoarce ctre Serd, cpitane! Corbierul blestem i url c n-o va face: S m ntorc, cnd am un vrjitor la bord, iar eu sunt cel mai bun corbier din Meteug i am cea mai uor de crmuit nav pe care am avut-o vreodat? Apoi, cnd nava se ndrept, de parc un vrtej i prinsese carena, se prinse la rndul lui strns de stlpul pupei, ca s nu fie zvrlit peste bord, iar Ged i spuse: Las-m la Serd i ndreapt-te ncotro doreti. Acest vnt nu bate mpotriva ta, ci m urmrete pe mine. Bate mpotriva ta, un vrjitor din Roke? Nu ai auzit niciodat de vntul din Roke, stpne?

Ba da. Acel vnt ine puterile rele departe de Insula nelepilor, dar ce are a face cu tine, un mblnzitor de Dragoni? Asta rmne ntre mine i umbra mea rspunse scurt Ged, aa cum rspunde un mag. i nu mai adug nimic. naintau acum lin, cu un vnt contant i sub un cer care se cura treptat, napoi spre Serd. n timp ce urca debarcaderele insulei Serd, inima-i era grea i nspimntat. Venirea iernii scurta zilele tot mai mult i n curnd se aternu amurgul. O dat cu el, nelinitea lui Ged cretea i fiecare cotitur a strzilor i se prea o ameninare i trebui s se sileasc s nu se tot uite ndrt, la ceea ce ar fi putut s-i pndeasc paii. Merse la Hanul Mrii din Serd, unde cltorii i negustorii puteau mnca la un pre bun, stabilit de primrie i unde puteau nnopta, n sala susinut de grinzi. Locuitorii acestor insule bogate din Marea Tinuit erau cunoscui pentru ospitalitatea lor. Opri puin carne din mncarea lui i mai trziu, lng foc, l ademeni pe otak s ias din pliul glugii, unde se cuibrise ntreaga zi i ncerc s-l conving s mnnce, mngindu-l i optindu-i Hoeg, hoeg, micuule, tcutule... Dar otakul nu vroi s

mnnce i i se piti n buzunar. Judecnd dup aceasta, dup propria-i nesiguran ptrunztoare, dup cum arta nsui ntunericul din acea mare ncpere, tiu c umbra nu putea fi prea departe de el. n acest loc nu l cunotea nimeni. Erau toi cltori, din alte insule, care nu auziser Cntecul oimanului. Nici unul nu-i vorbea. ntr-un sfrit i alese un culcu i se ntinse, dar nu nchise un ochi toat noaptea, acolo, n ncperea aceea cu multe grinzi, printre somnul acelor strini. ncerc s-i aleag drumul toat noaptea, s plnuiasc ncotro s-o apuce, ce s fac. Dar fiecare alegere, fiecare plan, i erau blocate de o prevenire a pierzaniei. Umbra era acolo, ateptndu-l, pe orice drum ar fi luat-o. Doar de Roke nu se putea apropia umbra. Dar la Roke nu putea merge, oprit de vechile Vrji nalte nesate n jurul insulei, care o protejau. Vntul de la Roke ce i se ridicase mpotriv era semn c lucrul acela ce -l vna i era acum din ce n ce mai aproape. Lucrul acela nu avea form, orb la lumina soarelui, era o creatur dintr-un trm lipsit de lumin, de negsit n spaiu sau timp. Trebuie c i se trie pe urme, de -a lungul zilelor i peste mrile lumii nsorite i nu se

poate ntrupa dect n vise i ntuneric. Pn acum nu prinsese nici o form sau fiin pe care s o pat atinge lumina soarelui. Astfel se povestete n cntecul Vitejiilor lui Hade: Zorile au fcut tot pmntul i marea, din umbr se zmislete forma ce izgonete visele n trmul ntunecat. Dac umbra l-ar fi putut ajunge din urm pe Ged, l-ar fi putut seca de puteri i i-ar fi putut lua greutatea, cldura i viaa din trup, voina ce-l punea n micare. Aceasta era pierzania ce i se arta la captul oricrui drum. tia c ar fi putut fi ademenit nspre acea pierzanie, cci umbra, care devenea tot mai puternic pe msur ce se apropia de vrjitor, ar fi putut avea chiar i acum destul putere ca s se foloseasc de cele rele sau de oameni ri, ndrumndu-l pe ci false sau vorbindu-i cu vocea vreunui strin. Din cte putea el s tie, lucrul acela ntunecat ar fi putut s se ascund ntr-unul dintre acei oameni care dormeau n acelai col cu el sau n alt parte a ncperii cu grinzi a Hanului Mrii, gsind ntr-un suflet ntunecat ceva de care s se agae, ateptndu-l i urmrindu-l pe Ged i hrnindu-se, chiar i n acest moment, din slbiciunea, din nesigurana i teama sa.

Era peste puterile lui. Trebuia s se lase n voia ntmplrii i s fug oriunde aceasta iar fi ndreptat paii. La primul semn rece al venirii zorilor, se ridic i merse n grab pn la debarcaderele din Serd, pe sub stelele ce se stingeau, hotrt s se urce n prima corabie care l-ar fi dus ct mai departe. Acolo tocmai ncrcau cu turb o galer ce trebuia s porneasc la rsritul soarelui, spre Marele Port Havnor. Ged i ceru cpitanului s-l ia la bord. Toiagul unui vrjitor poate servi drept permisiune de trecere i plat pentru majoritatea navelor. l luar cu ei, binevoitori i, n mai puin de o or, nava plec. Fruntea lui Ged se descrei cu prima ridicare a celor patruzeci de vsle lungi, iar ritmul tobei care nsoea rotirea lor i se pru un sunet minunat. i totui nu tia ce ar fi fcut n Havnor, sau ncotro ar fi putut s-o apuce de acolo. Nordul i se prea la fel de potrivit ca orice alt direcie. El nsui era un Nordic. Poate gsea vreo nav care s-l duc de la Havnor mai departe, spre Gont, unde l-ar putea vedea din nou pe Ogion. Sau poate ar fi gsit vreo corabie care s mearg pn departe, la Capete, att de departe, nct umbra l-ar mai slbi i ar abandona vntoarea. n afara

acestor idei vagi, nu avea nici un plan n minte i nu ntrezrea nici o cale de stul de sigur de urmat. tia doar c trebuia s fug... Pn la apusul celei de-a doua zile de la plecarea din Serd, cele patruzeci de vsle purtar nava pre de mai bine de o sut cincizeci de mile de mare iernatic. Aruncar ancora la Orrimy, pe malul de est al marelui inut Hosk, cci aceste galere ale negustorilor din Marea Tinuit se in aproape de coastele insulelor i nnopteaz n porturi ori de cte ori li se arat prilejul. Ged cobor pe uscat, cci era nc zi, i rtci pe strzile abrupte ale oraului-port, fr o int anume i adncit n gnduri. Orrimy este un ora vechi, greoi, construit din piatr i crmid, cu ziduri de aprare mpotriva lorzilor nelegiuii din interiorul Insulei Hosk. Hangarele de pe docuri sunt ca forturile, iar casele negustorilor au turnuri i fortificaii. i totui, rtcind pe strzi, acele cldiri nesfrite i se preau lui Ged a fi vluri, n spatele crora se ntindea ntunericul gol. Oamenii care treceau pe lng el, prini cu treburile lor, nu i se preau oameni adevrai, ci nite umbre fr voci. La apusul soarelui, cobor din nou la

debarcadere i chiar i acolo, n plin lumin roiatic i-n adierea zilei ce tocmai trecea, att marea ct i uscatul i se prur ntunecate i tcute. ncotro te ndrepi, Lordule Vrjitor? i strig dintr-o dat cineva din urm. ntorcndu-se vzu un brbat n cenuiu care purta un toiag din lemn greu, dar nu unul de vrjitor. Gluga-i ferea faa de lumina roiatic, dar Ged simi cum ochii ascuni i ntlnir pe ai si. Dndu-se napoi, ridic ntre el i strin toiagul de tis. Brbatul ntreb blnd: De ce te temi? De ceea ce m urmrete. i? Dar eu nu sunt umbra ta. Ged tcu. tia c, ntr-adevr, acest om, orice ar fi fost, nu era acel lucru de care se temea. Nu era nici umbr, nici stafie sau creatur gebbeth. Totui, din tcerea uscat i umbrirea care se abtuse asupra lumii, vocea cu care-i vorbise era oarecum nchegat. i ddu la o parte gluga. Avea capul straniu, lipsit de pr, faa ridat. Dei din voce nu i se citea trecerea anilor, prea s fie un om btrn. Nu te cunosc spuse omul n cenuiu dei cred c ntlnirea noastr nu este

ntmpltoare. O dat am auzit povestea unui tnr, un om cu cicatrice, care a ajuns, nvingnd ntunericul, la mari stpniri, chiar la mprie. Nu tiu dac asta-i povestea ta. Dar pot s-i spun att: du-te la Curtea Terrenonului, dac i trebuie o sabie cu care s lupi mpotriva umbrelor. Un simplu toiag de tis nu-i va servi prea mult. n timp ce asculta, n mintea lui Ged se nfruntau sperana i nencrederea. Un om cu darul vrjitoriei afl repede c, ntr-adevr, puine dintre ntlnirile sale sunt ntmpltoare, fie ele bune sau rele. n ce inut se afl Curtea Terrenonului? n Osskil. La auzul acelui nume Ged vzu pentru o clip, ntr-o strfulgerare a memoriei, un corb negru n iarba verde, care-l privea piezi cu un ochi de piatr netezit, i-i gria. Dar cuvintele rostite fuseser uitate. Acel trm are un nume cam ntunecat spuse Ged, privindu-l pe brbatul n cenuiu, ncercnd s-i dea seama ce fel de om era. Avea ceva care-l fcea s par magician, chiar vrjitor i dei, i vorbea lui Ged cu ndrzneal, avea un aer straniu i abtut, aproape ca un om bolnav, un prizonier sau un sclav.

Eti din Roke rspunse el. Vrjitorii din Roke le dau nume ntunecate altor vrjitorii dect ale lor. Ce fel de om eti? Sunt un cltor. Un negustor din Osskil. Sunt aici pentru afaceri spuse brbatul n cenuiu. Cum Ged nu-l mai ntreb nimic, i lu tcut rmas bun de la tnr i porni n sus, pe strada ngust i abrupt de deasupra cheilor. Ged se ntoarse, nehotrt dac s ia aminte la acest semn sau nu i privi spre nord. Lumina roiatic se stingea rapid de pe dealuri i de pe marea nvolburat. Veni amurgul sur i, pe clciele sale, aduse noaptea. Ged se hotr brusc i ntinse pasul de -a lungul cheilor, pn la un pescar care-i mpturea nvoadele i-i ddu binee: tii vreo nav care s plece din acest port ctre nord, la Semel sau la Enlad? Corabia aceea lung purcede spre Osskil. Poate oprete i pe la Enlad. Cu aceeai grab, Ged se ndrept spre nava cea mare pe care i-o artase pescarul, o nav lung cu aizeci de vsle, alunecoas ca un arpe, cu prora nalt sculptat i ncrustat cu discuri de scoici, cu aperturile

vopsite n rou prin care ieeau vslele, fiecare cu runa Sifl schiat cu negru. Prea o corabie iute i sumbr, pregtit de plecare, cu tot echipajul la bord. Ged l cut pe cpitan i-i ceru s-l duc pn la Osskil. Poi s plteti? Am ceva pricepere cu vnturile. Eu nsumi tiu s stpnesc vremea. Nu ai altceva s-mi dai? Bani, poate? Locuitorii din Torningul de Jos l pltiser pe Ged cum putuser mai bine, cu bucile de filde care sunt folosite de negustorii din Arhipelag. Nu luase dect zece, dei ei voiser s-i dea mai mult. I le oferi acum osskilianului, dar acesta ddu din cap. Noi nu folosim fildeul. Dac nu ai cu ce s plteti, nu am loc pentru tine la bord. Nu ai nevoie de fora braelor? Am mai vslit la o galer. Da, ne lipsesc doi oameni. Gsete-i dar o banc spuse cpitanul i nu-l mai bg n seam. Aadar, i puse toiagul i traista cu cri sub banca vslailor i, pentru urmtoarele zece zile amare de iarn, deveni unul dintre vslaii acelei corbii Nordice. Cnd se crp de ziu, prsir Orrimy i n ziua aceea Ged crezu c n-o s reueasc niciodat s fac

fa acelei trude. Braul stng i era nc slbit de rnile vechi de pe umr i tot vslitul din canalele din jurul Torningului de Jos nu ar fi putut s-l pregteasc pentru aceast sarcin, cci era nevoit s trag, s trag i s trag necontenit de lunga vsl a galerei, n ritmul tobei. Fiecare schimb de tur era de dou sau trei ore, apoi al doilea schimb de vslai ocupa bncile, dar rstimpul de odihn era ndeajuns doar att ct muchii lui Ged s se mpietreasc dureros, c apoi trebuia s se ntoarc din nou la vslit. A doua zi fu i mai ru. Dar dup aceea, se obinui cu truda i reui s o duc la bun sfrit. ntre cei din echipaj nu se legase aceeai camaraderie ca ntre cei de pe Umbr, cnd mersese pentru prima oar la Roke. Oamenii din echipajele navelor andradene i Gontice sunt parteneri de nego, lucrnd mpreun pentru un profit comun, pe cnd negustorii din Osskil folosesc sclavi i robi sau angajeaz oameni care s vsleasc, pltindui cu monezi mici de aur. Aurul este un lucru de mare pre n Osskil. Dar nu-i i o surs de bun camaraderie acolo. Nici printre dragoni, care de asemenea l preuiesc mult. De vreme ce jumtate dintre ei erau robi, forai s

lucreze, supraveghetorii navei erau stpni de sclavi, dintre aceia nenduplecai. Nu-i pocneau niciodat bicele pe spinarea vreunui vsla care lucra pentru bani sau pentru a putea cltori la bord. Aadar, nu se prea puteau lega prietenii ntr-un echipaj n care unii erau biciuii i alii nu. nsoitorii lui Ged nu-i spuneau prea multe, iar cu el vorbeau cu att mai puin. Cei mai muli erau din Osskil i nu vorbeau limba hardic din Arhipelag, ci un dialect al lor. Erau oameni aspri, cu pielea palid, cu musti negre i lungi i prul neted. Kelub, cel rou, era numele lui Ged printre ei. Dei tiau c era vrjitor, nu-i artau nici un respect, ci mai degrab un soi de team dispreuitoare. Nici el nu era dispus s-i fac prieteni. Chiar i de-acolo, de pe banca sa, prins n ritmul vrtos al vslelor, unul ntre aizeci de truditori, ntr-o corabie ce gonea peste mri cenuii i goale, se simea expus, lipsit de aprare. Cnd ajungeau n porturi stranii la lsarea serii i se nfur n mantie s doarm, ostenit cum era, visa, se trezea i apoi visa din nou. Erau vise rele, pe care nu i le putea aminti cnd se trezea, dei preau s struie deasupra navei i a oamenilor din

ea, i nu se putea ncrede n nici unul dintre acetia. Toi osskilienii liberi purtau un cuit lung la bru, iar ntr-o zi, n timp ce i luau prnzul, pn s-i intre n schimb, unul dintre aceti oameni l ntreb pe Ged: Eti sclav ori ai rupt legmntul robiei, Kelub? Nici una, nici alta. Atunci de ce nu pori cuit? Ti-e fric de lupt? rnji cel ce se numea Skiorh. Nu. Lupt celuul sta n locul tu? Otakul spuse altul care ascultase ce vorbeau. Nu-i cine, e un otak i adug ceva n osskilian care-l fcu pe Skiorh s se ncrunte i s-i ntoarc spatele. Cnd se ntoarse din nou ctre el, Ged vzu o schimbare pe faa lui, o schimonosire a trsturilor, de parc, pentru o clip, ceva l schimbase, l folosise, privind piezi la Ged prin ochii lui. n minutul ce urm, Ged l privi direct n fa i arta ca de obicei, aa c Ged i spuse c ceea ce vzuse nu era altceva dect propria-i fric, spaima lui reflectat n ochii celuilalt. Dar n noaptea aceea, cnd nnoptar n portul Esen, vis, iar Skiorth i se

art n vis. Dup aceea, l evit ct putu i se prea c i Skiorth se ferea de el i nu mai schimbar nici un cuvnt. Munii ncoronai de zpad din Havnor se scufundar la sud n urma lor, iar contururile li se pierdur n ceurile iernii timpurii. Vslir mai departe, dup Marea din Ea, unde, cu mult timp n urm, fusese necat Elfarran i trecur de Enlade. Poposir dou zile n portul Berilei, Oraul de Filde, care se nla alb deasupra golfului su la vestul Enladei, trmul mpnzit de mituri. n toate porturile n care ajungeau membrii echipajului erau inui la bordul navei i nu puneau piciorul pe uscat. Apoi, de cum se ridic un soare rou, vslir n largul Mrii Osskil, n calea vnturilor nord estice care bat nestingherite, cci trmul vast din Captul Nordic este lipsit de insule. i aduseser cu bine ncrctura prin acea mare amar i ieir a doua zi din Berila n port la Neshum, oraul de negustori din Osskilul de Est. Ged vzu o coast joas, biciuit de un vnt ploios, un ora gri ghemuit n spatele stvilarelor din pietre lungi din care -i era fcut portul i mai ncolo se ntindeau dealurile golae ale oraului, sub un cer

ntunecat de zpad. Erau departe acum de lumina soarelui care mngia Marea Tinuit. Docherii de la Casa Breslei Mrii din Neshum urcar la bord s descarce ncrctura: aur, argint, bijuterii, mtsuri fine i tapiserii din Sud, o marfa att de preioas nct lorzii din Osskil se nghesuir s vad, aa nct oamenii liberi din echipaj fur lsai s plece. Ged l opri pe unul dintre ei s-l ntrebe ncotro s-o ia. Pn atunci nencrederea pe care o simea pentru oricare dintre ei l mpiedicase s spun unde se ndrepta, dar acum, pe jos i singur ntr-un inut strin, trebuia s cear cluzire. Omul i continu drumul grbit, spunnd c nu tia, dar Skiorh, ascultnd ce spuneau, zise: La Curtea Terrenonului? n Mlatinile Keksemt. Merg eu pe acel drum. Ged nu ar fi ales compania lui Skiorh, dar, cum nu tia nici limba nici drumul, nu prea avea de ales. Nici nu prea conta, se gndi el. Nu alesese s ajung aici. Fusese mpins aici i acum trebuia s-i continue drumul. i trase gluga pe cap, i lu toiagul i traista i-l urm pe osskilian pe strzile oraului, apoi n sus, pe dealurile nzpezite. Micul otak nu vroia s-i mai stea pe umr, ci se ascundea n buzunarul tunicii lui din piele de oaie, sub

mantie, dup cum obinuia s fac atunci cnd era frig. Dealurile se ntindeau pn la mlatinile ce se aterneau pustii ct vedea cu ochii. Mergeau n linite i linitea iernii se aternea peste ntregul inut. Ct mai e de mers? ntreb Ged dup ce mai merser cteva mile, fr s le ias n cale vreun sat sau vreo ferm i, gndindu-se c nu aveau cu ei nici un fel de hran. Skiorh i ntoarse o clip capul, trgndui i el gluga i zise: Nu prea departe. Faa-i era urt, palid, aspr i nenduplecat, dar Ged nu se temea de nici un om, ci mai degrab de locul unde un astfel de om ar fi putut s-l cluzeasc. ncuviin din cap i merser mai departe. Drumul lor nu era dect o cicatrice printre resturile de zpad subire i tufiurile desfrunzite. Din cnd n cnd alte urme l strbteau sau se ramificau din el. Acum c fumul din cminele din Neshum era ascuns dup dealuri, n dup-amiaza ce se nnegura, nu era nici un semn care s le arate ncotro ar trebui s mearg, nici unde ajunseser. Doar vntul mai btea, mereu de la est. Dup cteva ore de mers, lui Ged i se pru c vede, n deprtare, peste dealurile din nord-vest ctre care se ndrepta drumul lor, o mic zgrietur

pe cer, ca un dinte, alb. ns lumina zilei scurte se stingea, i de-abia la urmtorul sui al drumului, deslui vag acel lucru, turn sau arbore sau ce era, la fel de neclar ca mai nainte. ntr-acolo mergem? ntreb el, artnd cu degetul. Skiorh nu-i rspunse, ci merse mai departe, greoi, nfofolit n mantia aspr, cu gluga uguiat i mblnit, aa cum poart osskilienii. Ged inea pasul cu el. Ajunseser departe i era vlguit de ritmul alert cu care merseser i de oboseala crunt a zilelor i nopilor grele de pe nav. ncepea s i se par c mersese o via ntreag alturi de aceast fiin tcut, ntr-un trm ntunecat i fr sunete. Prudena i voina i erau adormite. Mergea fr int, ca ntr-un vis lung, lung. Otakul i se agit n buzunar i o mic team vag se trezi i i se agit i lui n minte. Se for s vorbeasc. Se las ntunericul i ninge. Ct mai avem, Skiorh? Dup un rstimp, cellalt rspunse, fr s se ntoarc: Nu mult. Dar vocea lui nu suna ca o voce uman, ci prea aceea a unei fiare care ncearc s vorbeasc, rguit i de neneles.

Ged se opri. n jur se ntindeau numai dealuri golae, n lumina amurgului trziu. Zpada rzlea se nvltorea, cznd ici i colo. Skiorh! spuse vrjitorul, iar cellalt se opri i se ntoarse ctre el. Sub gluga uguiat nu se mai vedea nici o fa. nainte s poat rosti vreo vraj sau s cheme vreo putere, gebbeth-ul rosti, cu vocea aceea rguit: Ged! Astfel tnrul nu putu face nici o preschimbare, ncletat n propria-i fiin i nevoit s-l nfrunte pe gebbeth astfel, lipsit de aprare. Nu putea nici s strige dup ajutor n acest inut strin, unde nu tia nimic i pe nimeni care ar fi putut s-i sar n ajutor. Era singur, iar singurul lucru care-l mai desprea de duman era toiagul de tis din mna dreapt. Creatura care-i devorase mintea lui Skiorh i-i poseda carnea mpinse corpul s fac un pas ctre Ged, iar braele i se ntinser, gata s-l nface. O teroare imens l cuprinse pe Ged i-i nl i cobor toiagul uiernd, lovind n gluga ce ascundea faa cea de umbr. Gluga i mantia aproape czur la pmnt sub puterea acelei lovituri, de parc nu ar fi fost n ele dect vnt, apoi, zvr-

colindu-se i zbtndu-se, se ridicar din nou. Corpul unui gebbeth este scurs de substana real i e un fel de cochilie sau abur n forma unui om, o carne ireal n care se mbrac umbra real. Astfel, contorsionndu-se i smucindu-se, ca btut de vnt, umbra i ntinse braele i se npusti asupra lui Ged, ncercnd s-l nhae, aa cum l prinsese mai demult pe Dealul Roke. Dac ar fi reuit, ar fi nlturat carcasa lui Skiorh i ar fi intrat n Ged, devorndu-l de dinuntru, posedndu-l, aceasta fiindu-i singura dorin. Ged o lovi din nou cu toiagul greu i fumegnd, alungnd-o, dar umbra se ntoarse i el o lovi iar, apoi zvrli n lturi toiagul care ardea mocnit, frigndu-i mna. Se trase napoi, se ntoarse rapid i o lu la fug. Fugea, iar gebbeth-ul l urmrea, doar un pas n urma lui, fr s-l poat ntrece, dar fr s-l slbeasc. Ged nici nu se ntorcea so vad. Fugea, fugea, prin inutul ntins i neguros, fr nici un loc unde s se pat ascunde. Dei auzi din nou vocea rguit i uiertoare agebbeth-ului strigndu-l pe numele su adevrat, lundu-i astfel puterea de vrjitor, nu putea s-l lipseasc de puterea

sa omeneasc i nu-l putea face s se opreasc. Fugea. Noaptea se ngroa n jurul vntorului i a celui vnat, iar zpada se cernea n firioare subiri de-a lungul crrii pe care Ged nu o mai putea vedea acum. Pulsul i se zbtea nvalnic n pupil, suflul i ardea n gtlej, nici nu mai fugea cu adevrat, ci se mpiedica i se cltina nainte. Totui, urmritorul su neobosit nu reuea s-l prind, rmnnd mereu cu un pas n urma sa. ncepuse s opteasc i s murmure, s-l cheme i tia c acele oapte i fuseser n urechi toat viaa, chiar sub pragul auzului, dar acum le auzea aievea, i trebuia s cedeze, s se dea btut, s se opreasc. Trudea, ns, mai departe, cznindu-se s urce o pant abrupt i ntunecat. I se pru c vede o lumin, undeva n fa i c aude o voce naintea sa, venind de undeva, de sus, chemndu-l: Vino! Vino! ncerc s rspund, dar nu avea voce. Lumina palid ncepu s prind contur, sclipind printr-o poart, direct n faa sa. Nu putea deslui zidurile, dar vedea poarta. La vederea acesteia se opri, iar gebbeth-ul ncerc s-l nface de mantie, prinzndu-i marginile, ncercnd s-l nhae din spate. Cu

ultima frm de vlag pe care-o mai avea, Ged se arunc prin ua care-i plpia n faa ochilor. ncerc s se ntoarc, s-o nchid dup el, n faa gebbeth-ului dar picioarele nu-l mai susineau. Se cltin, cutnd sprijin. Lumini scnteietoare i inundar ochii. Simi cum cade i, n acelai timp, simi cum este prins. Dar mintea sa, sleit cu desvrire, alunec n ntuneric.

CAPITOLUL VII ZBORUL OIMULUI

Ged se detept i, vreme ndelungat, zcu aa, ntins, bucurndu-se din plin de plcerea de a se trezi, cci nu se ateptase s se mai trezeasc vreodat, i de a-i mai fi dat s vad simpla lumin a zilei mpresurndu-l. Se simea ca i cum ar fi plutit pe strlucirea acelei lumini sau de parc ar fi alunecat lin, purtat de-o barc, pe ape netulburate. n cele din urm-i ddu seama c sttea ntins ntrun fel de pat. Nu aducea cu nici un alt pat n care mai dormise vreodat. Era ncadrat de patru stlpi nali, sculptai, iar saltelele din puf, mbrcate n mtase, i ddeau impresia c plutea. Un baldachin stacojiu atrna chiar deasupra, ferindu-l de curent. Draperia era prins pe margini, iar Ged se pomeni ntr-o camer cu perei i podea de piatr. Prin cele trei ferestre nalte deslui, n btaia blnd a soarelui iernatic inutul mltinos, pustiu i prjolit, cu petice de zpad ici i colo. Camera trebuie c era mult deasupra pmntului, cci de acolo se vedea ht departe peste inut. nvelitoarea de satin lucios alunec uor cnd Ged se ridic n capul oaselor, dezvelindu-i corpul mbrcat ntr-o tunic de mtase i ntr-o hain brodat cu fire de argint, asemenea unui lord. Pe marginea unui

scaun de lng pat l ateptau pregtite o pereche de cizme fine ca pielea de mnu i o mantie tivit cu blan de pellawi. Rmase aa o vreme, tcut i uluit, precum lovit de o vraj. Apoi se ridic, ntinzndu-se dup toiag. Dar acesta dispruse. Dei mna dreapt i fusese oblojit i bandajat, palma i degetele i erau arse. Acum ncepu s simt durerea din mn i suferina din fiecare prticic a corpului su. Pentru o vreme rmase din nou nemicat. Apoi opti, fr prea mare speran Hoeg... hoeg... Cci micua creatur, fioroas i att de loial, acel suflet micu i tcut care odinioar l cluzise napoi la via, departe de trmul morii, dispruse i ea. Oare mai fusese cu el noaptea trecut, pe cnd fugea? Dar oare se-ntmplase noaptea trecut sau cu mai multe nopi n urm? Habar n-avea. Totul era ntunecat i confuz n mintea lui, gebbeth-ul, toiagul arznd, fuga, oaptele, poarta. Nu-i amintea nimic cu claritate. Nici mcar acum lucrurile nu-i erau mai limpezi. Mai opti o dat numele ani-mluului, fr a se atepta de fapt la vreun rspuns, iar lacrimile i mpnzir ochii. Undeva, departe suna un clopoel. Un al doilea clopoel rsun ntr-un clinchet domol,

foarte aproape de ncperea n care se afla el. O u se deschise chiar n spatele su, de -a latul camerei, i o femeie pi nuntru. Fii binevenit, oimanule i spuse ea zmbind. Era tnr i nalt, mbrcat din cap pn-n picioare-n alb i argintiu, cu o plas de argint ncoronndu-i prul ce i se revrsa, drept, ca o cascad neagr de ap. Ged se nclin eapn. Bnuiesc c nu-i mai aminteti de mine. S-mi amintesc, Doamn? O singur dat n viaa lui mai vzuse o femeie frumoas nvemntat cu straie alese pe msura frumuseii sale. Era Doamna din O, ce-i nsoise Lordul la Srbtoarea Soarelui Nou de la Roke, luminoas i fragil ca plpirea unei lumnri. Femeia din faa sa ns era de strlucirea lunii noi, alb. M gndeam eu c nu-i aminteti zise ea surznd. Oricum, aici eti binevenit ca un vechi prieten, orict de slab i-ar fi memoria. Ce loc e acesta? ntreb greoi Ged, nc nepenit. i venea greu s-i vorbeasc, dar i s-i ntoarc privirile de la ea. Se simea stingher nvemntat n acele haine

mprteti, pietrele pe care clca i erau necunoscute, chiar i aerul pe care -l respira i prea strin. Nu era el nsui, nu mai era cel ce fusese. Acest inut se numete Curtea Terrenonului. Lordul meu, pe nume Benderesk, este stpn peste acest meleag, care se ntinde de la marginea Mlatinilor Keksemt nspre nord, pn la Munii din O, i totodat paznic al preioasei pietre cunoscut ca Terrenon. Eu, n schimb, sunt cunoscut aici, n Osskil, ca Serret, adic Argint n limba lor. Despre tine tiu c i se mai spune i oimanul i c ai fost fcut vrjitor n Insula nelepilor. Ged i cobor privirea spre mna sa ars i spuse de-ndat: Nu tiu nici eu ce sunt. Odat aveam putere. Acum am pierdut-o, cred. Nu! N-ai pierdut-o, dect poate pentru a o recpta nzecit. Aici eti la adpost de ceea ce te-a mnat ncoace, prietene. Ziduri semee nconjoar acest turn i nu sunt cldite toate doar din piatr. Aici te poi odihni, i poi reface forele. Aici ai putea chiar s descoperi un alt fel de for, i un toiag ce nu i se va preface n cenu, n mini. Pn la urm un

drum ru poate duce la un scop bun. Acum vino cu mine, o s-i art domeniul nostru. Glasu-i era att de dulce c Ged de-abia-i auzi cuvintele, purtat de simpla promisiune a vocii ei. O urm, dar. ntr-adevr, camera-i era tocmai sus, n vrful turnului ce rsrea din culmea dealului, ca un dinte coluros. O urm pe Serret n jos, pe scrile erpuitoare de marmur, strbtnd camere i holuri somptuoase. Trecur mai apoi prin faa unor ferestre nalte ce ddeau spre nord, vest, sud i est, peste dealurile joase i maronii ce se ntindeau n zare, fr case, fr copaci i fr clintire, clar conturate, scldate n lumina soarelui de iarn. Doar ht departe, spre nord, se ntrezreau nite piscuri mici, albe, ce strpungeau cerul albastru, iar ncolo, spre sud, se ghicea mai degrab, strlucirea mrii. Servitorii le deschideau uile i se trgeau n lturi, fcndu-le loc. Erau cu toii osskilieni, cu figuri aspre i palide. Ea avea pielea deschis, dar, spre deosebire de ei, vorbea bine hardica, dei lui Ged i se prea c desluete accentul celor din Gont. Ceva mai ncolo l duse la soul ei, Benderesk, Lordul Terrenonului, care avea de trei ori vrsta ei.

Albicios ca osul, i tot ca osul de slab, privea cu ochi nnegurai. Lordul Benderesk l ntmpin pe Ged fioros, dar ceremonios, poftindu-l s le rmn oaspete att ct poftea. Altceva nu mai prea spuse, nici nu-l ntreb pe Ged despre cltoriile sale sau despre dumanul care-l vnase pn aici. De fapt, nici Doamna Serret nu-l ntrebase nimic despre acestea. Dei-i prea ciudat, aceasta era de fapt doar o parte din ciudenia acelui loc i a prezenei sale acolo. Ged nu reuea s-i limpezeasc prea bine mintea. Nu reuea nicicum s deslueasc bine lucrurile. Ajunsese n acest inut din ntmplare, i totui ntmplarea fusese pe de -a-ntregul plnuit. Sau, poate, venise ca urmare a unui plan, i totui ntregul plan de-abia c sentmplase. Pornise spre nord. n Orrimy un strin l sftuise s caute ajutor aici. O corabie osskilian l atepta. Skiorh l cluzise pn aici. Ct din toate astea fusese urzeala umbrei care-l vna? Sau s nu fi fost aa? Se putea oare ca att el, ct i vntorul su, s fi fost ademenii ncoace de vreo alt putere, el urmnd acea ispit, iar umbra urmndu-l pe el i fcnd din Skiorh arma sa, stpnindu-l la momentul prielnic? Aa

trebuie c se-ntmplase, cu siguran c umbra nu putea ptrunde n Curtea Terrenonului, ntocmai cum i spusese Serret. De cnd se trezise acolo n turn nu mai simise nici un semn sau pericol al prezenei sale tinuite. Dar atunci, ce-l adusese aici? Cci nu prea un loc n care cineva ar ajunge la voia ntmplrii. Cu toate gndurile -i neclare ncepuse s-i dea seama de acest lucru. Nici un alt strin nu mai btuse la aceste pori. Castelul se nla ndeprtat i solitar, cu spatele la drumul ce ducea spre Neshum, cel mai apropiat ora. Nimeni nu venea n acest inut. i nimeni nu-l prsea. Prin ferestrele castelului se vedea doar pustiul. Zi de zi, Ged scruta zarea de la aceste ferestre, izolat n camera sa din turnul cel nalt, posomort i nfrigurat, cu inima grea. Cu toate covoarele i tapieriile atrnate, cu toate hainele mblnite din belug i cu emineele masive de marmur, n turn era mereu ngheat. Era un frig care -i intra n oase, pn-n mduv i care nu-l mai prsea, ntocmai ca i ruinea rece, care i se cuibrise-n suflet i care nu-l mai prsea, cci i revenea mereu n minte cum i nfruntase dumanul, cum fusese nfrnt i

cum fugise mai apoi de acesta. n mintea sa se-nvlmeau feele tuturor Maetrilor de la Roke i printre ei cea a Arhimagului Gensher, ncruntndu-se. Cu ei mai era i Nemmerle, chiar i Ogion, i pn i vrjitoarea care-l nvase prima sa vraj. Cu toii l priveau lung i el tiu c-i dezamgise amarnic. S-ar fi putut apra zicnd: Dac n-a fi fugit umbra m-ar fi posedat. Pusese deja stpnire pe toat puterea lui Skiorh i pe o parte din a mea i n-am putut s-i in piept. mi tia numele. Trebuia s frag. Un vrjitor-gebbeth poate fi o putere groaznic n slujba rului i a ruinii. Trebuia s fug. Dar nu primi nici un rspuns de la cei ce i se perindau prin minte. i continua s priveasc zpada ce cdea rar, dar nencetat, aternndu-se pe terenurile goale de sub ferestre. Simea cum frigul neostoit l npdea tot mai puternic, pn-l lsar toate simurile, n afar de un sentiment de sfreal. i astfel se nchise n sine zile ntregi, prad unei suferine desvrite. Cnd cobora n cele din urm din camera sa era tcut i nepenit. Frumuseea Doamnei Terrenonului i tulbura mintea, iar la aceast Curte

somptuoas, ncnttoare, bine-ornduit i stranie se simea cu adevrat un simplu pstor de capre. l lsau singur cnd vroia s fie singur, iar atunci cnd nu-i mai ndura propriile-i gnduri i nu mai suporta s vad zpada cznd la nesfrit, se ntlnea adesea s mai schimbe o vorb cu Serret ntr-unul dintre holurile boltite, tapiate i luminate de tore, undeva, mai jos, n turn. Doamna Terrenonului nu prea s se-nveseleasc vreodat. Nu rdea niciodat, dei surdea adesea. Cu toate astea, reuea s alunge stinghereala lui Ged numai cu un zmbet. Alturi de ea ncepu s-i uite rceala i ruinea. n curnd, ncepur s se ntlneasc zi de zi i s poarte alene discuii ndelungi i linitite. Se retrgeau n camerele nalte din turn, lng vreun emineu sau fereastr, inndu-se puin mai departe de servitoarele care o nsoeau mereu pe Serret. Btrnul lord rmnea cel mai adesea n camerele sale, artndu-se doar dimineile, cnd se plimba n sus i-n jos prin zpada din curtea interioar a castelului, asemenea unui btrn vrjitor care fiersese vrji toat noaptea. Chiar i atunci cnd li se altura lui Ged i Serret la cin rmnea tcut,

aruncndu-i uneori tinerei sale soii cte o privire grea, pizma. n acele momente lui Ged i era mil de ea. O vedea ca pe o cprioar alb nchis ntr-o cuc, ca pe o pasre alb cu aripile retezate sau ca pe un inel de argint pe degetul unui btrn. Era doar un obiect din comoara lui Benderesk. Dup ce lordul inutului se retrgea, Ged i inea companie, strduindu-se s-i nveseleasc singurtatea, aa cum fcuse i ea cu el. Ce nestemat e aceea care d numele meleagului vostru? o ntreb pe cnd stteau ei aa, povestind, cu farfuriile i pocalele de aur goale n fa, n sala de mese slab luminat, ce prea o peter. N-ai auzit de ea? Este faimoas. Nu. tiu doar c lorzii din Osskil sunt cunoscui pentru avuiile lor. Oh, dar aceast nestemat e mai presus de toate. Vino, vrei s-o vezi? i zmbi, aruncndu-i o privire batjocoritoare i provocatoare, parc puin speriat de ceea ce spusese. l conduse pe tnr afar din hol, prin ngustele coridoare de la baza turnului i n jos pe scri, sub pmnt, spre o u ferecat, pe care nu o mai vzuse nainte. Descuie ua cu o cheie de

argint, privind n sus spre Ged cu acelai zmbet de mai devreme, ca i cum l-ar fi sfidat s o urmeze nuntru. n spatele uii se ascundea un scurt pasaj i o a doua u, pe care o deschise cu o cheie de aur, iar dincolo de ea se afla o a treia, pe care o desferec cu unul din Marile Cuvinte de dezlegare. n spatele acestei ultime ui lumnarea din mna ei le nfi o ncpere mic, ca o celul: podeaua, pereii, tavanul, toate din piatr brut, neprelucrat. O vezi? l ntreb Serret. Ged i roti privirea prin camer, iar ochiul su de vrjitor se opri asupra uneia dintre pietrele ncrustate n podea. Era la fel de aspr i umed ca i celelalte, o piatr grea, necioplit. i totui el i simea puterea, ca i cnd piatra i-ar fi vorbit cu voce tare. Aerul i se opri n gtlej i, pentru o clip, un val de slbiciune-l coplei. Aceasta era piatra de temelie a turnului i acesta-i era miezul. Era rece, amarnic de rece i nimic n-ar fi putut nclzi vreodat mica ncpere. Era un lucru din vremuri strvechi: un spirit btrn i ngrozitor nctuat n acea lespede. Nu-i rspunse nici da nici nu lui Serret, ci rmase nemicat. Brusc, aruncnd o privire rapid i

curioas spre el, ea art cu degetul spre piatr. Acesta este Terrenon. Te ntrebi cumva de ce pstrm o asemenea comoar ferecat n cea mai ascuns temni? Ged tot nu-i rspunse, ci rmase aa, amuit i ngrijorat. Prea c-l ncearc. Dar se gndi c nu avea habar de natura pietrei aceleia, cci altfel nu ar fi vorbit de ea cu atta uurin. Nu tia destule despre piatr pentru a se teme. Povestete-mi despre puterile ei spuse el ntr-un sfrit. A fost furit nainte ca Segoy s fi nlat insulele lumii din Marea Larg. A fost fcut o dat cu facerea lumii, i va dinui aa pn la sfritul lumii. Timpul nu nseamn nimic pentru ea. Dac ntinzi mna deasupra ei i i pui o ntrebare i va rspunde, pe msura puterii ce slluiete-n tine. Are vocea ei, dac tii cum s-o asculi. i va vorbi de lucruri ce au fost, sunt i vor fi. A vorbit despre venirea ta cu mult nainte ca tu s fi ajuns aici. Nu vrei s-i pui o ntrebare? Nu. i va rspunde. Nu am nici o ntrebare pe care s i-o pun.

i-ar putea spune rosti Serret cu vocea-i blnd cum i-ai putea nfrnge dumanul. Ged rmase mut n continuare. Te temi cumva de piatr? l ntreb ea, parc fr a-i veni a crede, iar el i rspunse: Da. n frigul i linitea de moarte din acea camer ncercuit de zid dup zid de vraj i de piatr, Serret l privi din nou cu ochii scprtori, luminai doar de lumnarea pe care o inea. oimanule spuse ea ie nu-i e team. Nu-i voi vorbi acestui spirit replic Ged i, privind-o direct n fa, vorbi cu ndrzneal fi: Doamna mea, acel spirit e pecetluit ntr-o piatr, iar piatra e ferecat cu vrji de legare i de orbire i cu farmece de siguran i de paz, protejat cu trei rnduri de ziduri de cetate, dar nu pentru c este preioas, ci pentru c poate face un ru imens. Nu tiu ce i-au spus despre ea cnd ai venit, dar tu, tnr i bun la suflet cum eti, n-ar trebui s atingi vreodat acest lucru, nici mcar s priveti nspre el. Nu va fi spre binele tu.

Dar am atins-o. I-am vorbit i am auzito rspunzndu-mi. Nu-mi face nici un ru. Se ntoarse i pornir napoi, prin ui i pasaje, pn ce, ajuni, la baza scrilor largi, luminate de tore, ce duceau la turn, sufl-n lumnare, stingnd-o. Se desprir cu puine cuvinte. n noaptea aceea Ged dormi foarte puin. Nu gndul la umbr era cel care -l inea treaz. Dimpotriv, acesta fusese aproape n ntregime alungat de imaginea Pietrei pe care fusese cldit castelul, ce-i aprea nencetat n minte, alturi de chipul fetei, ntors spre el, cnd luminat, cnd umbrit de vpaia lumnrii. i simea ochii aintii asupra lui, mereu i mereu i ncerca s se hotrasc ce fel de privire i aruncaser acei ochi n momentul n care refuzase s ating Piatra, dac fusese dispre sau suferin. Cnd n cele din urm se ntinse s doarm, aternuturile de mtase ale patului erau reci ca gheaa i el se trezi din nou n ntuneric, gndindu-se la Piatr i la ochii lui Serret. A doua zi o gsi n holul boltit din marmur gri, nclzit acum de soarele ce apunea, n care-i petrecea ea adesea dupamiezile cu jocuri sau esnd alturi de servitoarele sale. i spuse:

Doamn Serret, te-am jignit. Regret tare mult. Nu spuse ea gndindu-se, i apoi din nou Nu... i alung cu un gest servitoarele, iar cnd rmaser singuri se ntoarse spre Ged. Bunul meu oaspete, prietenul meu zise ea ai ntr-adevr darul de a vedea, dar poate nu vezi tot ceea ce este de vzut. n Gont, n Roke se nva mari vrjitorii. Dar nu se nva toate vrjitoriile. Aici suntem n Osskil, inutul Corbului, nu suntem pe pmnt hardic. Aici nu magii sunt stpni, cci nici nu cunosc inutul ndeajuns. Pe aici se ntmpl lucruri crora nici Maetrii nvai din Sud n-ar putea s le fac fa, ce nici mcar nu sunt nsemnate pe lista Maestrului Numelor. Se tie c omul se teme de ceea ce nu cunoate. Dar tu nu ai nimic de temut aici, la Curtea Terrenonului. Un om mai slab ar avea de ce s se team, ntradevr. Dar nu tu. Tu eti unul nscut cu puterea de a ine-n fru acel lucru pecetluit acolo-n ncpere. tiu asta. De aceea te afli acum, aici. Nu-neleg.

Asta din cauz c lordul meu Benderesk nu a fost ntru-totul sincer cu tine. Dar eu voi fi. Vino, aeaz-te lng mine. Se aez alturi de ea, pe pervazul jos, plin de perne, al ferestrei. Lumina pieritoare a soarelui trecea prin fereastr, revrsndu-se asupra lor ntr-un nimb rece. Pe suprafeele mltinoase de dedesubt ce se scufundau deja n cea, se ntindea, nc netopit, zpada nopii trecute, ca un giulgiu alb, sumbru, peste pmnt. ncepu s-i vorbeasc foarte ncet. Benderesk este Lord i Motenitor al Terrenonului, dar nu se poate folosi de acel lucru, nu-l poate face s-l serveasc ntru totul. Nici eu nu pot, nici singur, nici mpreun cu el. Nici unul dintre noi nu are miestria i puterea de-a o face. Tu ns, le ai pe amndou. Cum de tii asta? De la Piatr nsi! i-am spus c a vorbit de venirea ta. i cunoate stpnul. Te-a ateptat s vii. Te atepta nc dinainte s te fi nscut, pe tine, cel care -o putea stpni. i astfel, cel ce-l poate face pe Terrenon s-i rspund la ntrebri i s mplineasc ceea ce voiete el, va avea putere asupra propriului destin. Va fi druit cu

puterea de a-i zdrobi orice duman, fie el muritor sau din cealalt lume, cu darul previziunii, cu tiin, cu avuii i-mprire, i mai presus de toate, va avea la prunca sa o asemenea magie nct Arhimagul nsui s-ar simi copleit! Ct de mult sau ct de puin din toate acestea, tu alegi, cci i stau la dispoziie, numai s le ceri. i ridic din nou ochii-i stranii i luminoi ctre el, iar privirea ei l strpunse att de adnc, c tremur ca i cuprins de friguri. i totui,i pe faa ei se citea teama, ca i cum ar i-ar fi cutat ajutorul, dar era prea mndr s i-l cear. Ged era tulburat. n timp ce -i vorbea i aezase mna peste a lui. Atingerea-i era uoar, iar mna-i prea micu i strvezie peste mna lui mare i negricioas. El i spuse, struitor: Serret! Nu am puterea pe care tu crezi co am. Ce am avut odinioar, am irosit zadarnic. Nu te pot ajuta, nu-i sunt de nici un folos. Dar un lucru tiu, c Vechile Puteri ale pmntului nu sunt menite a fi folosite de oameni. Nu ne-au fost puse niciodat la-ndemn, cci n minile noastre nu provoac dect prpd. Ci rele, sfrit ru. Eu n-am fost adus, ci mnat ncoace, iar fora care m-a mnat mi pregtete pieirea. Nu te pot ajuta.

Cel care-i irosete zadarnic puterea este uneori nzestrat cu o putere mult mai mare zise ea, surzndu-i, de parc temerile i ndoielile-i erau copilreti. Poate tiu eu mai mult dect tine despre ceea ce te-a adus ncoace. Nu i-a vorbit oare un brbat pe strzile din Orrimy? Era un mesager, un servitor al Terrenonului. El nsui a fost cndva vrjitor, dar i-a lepdat toiagul pentru a servi o putere mai mare dect a oricrui mag. Iar tu ai venit la Osskil i pe mlatini ai ncercat s te lupi cu o umbr, doar cu toiagul tu de lemn. Aproape c n-am reuit s te salvm, cci acel lucru ce te urmrea e mai viclean dect ne-am fi ateptat, i-i luase deja mare parte din putere... Doar umbra poate lupta cu umbra. Doar ntunericul poate nvinge ntunericul. Ascult, oimanule! de ce ai nevoie dar s nvingi acea umbr, ce te-ateapt dup aceste ziduri? Am nevoie de ceea ce nu pot ti. De numele su. Terrenonul, care tie toate cele vii i toate cele moarte, fiinele de dinainte i de dup moarte, cele nenscute i cele nemuritoare, att trmul luminat ct i pe cel ntunecat, el i va spune acel nume.

Dar cu ce pre? Fr nici un pre. i-am zis doar c i se va supune, c te va servi ca un sclav. Nu rspunse, zguduit i chinuit. i inea acum mna n amndou palmele, privindu-l n fa. Soarele se pierduse deja prin aburii ceii ce-ntunecau orizontul, iar aerul devenea din ce n ce mai sttut. Doar faa ei se lumina tot mai tare, de mndrie i triumf, pe msur ce-l privea i-i vedea voina cltinndu-se tot mai tare. opti blnd: Vei fi mai puternic dect toi ceilali oameni, un rege printre oameni. Tu vei domni, iar eu voi domni alturi de tine. Ged se ridic dintr-odat i fcu un pas nainte, ct s-l vad, tocmai dup curbura peretelui lung, lng u, pe Lordul Terrenonului care sttea ascultnd i zmbind ters. Ochii lui Ged se limpezir, ntocmai ca i mintea. Privi n jos spre Serret. Lumina este cea care nvinge ntunericul spuse el cltinndu-se lumina. Pe msur ce vorbea, vzu, clar ca lumina zilei, ca i cum cuvintele nsei erau lumina ce-l cluzea, cum fusese ntr-adevr atras, ademenit ncoace, cum se folosiser de frica lui pentru a-l ghida i cum l-ar fi pstrat n ghearele lor, odat prins. l salvaser, da, cci

nu le-ar fi fost de nici un folos posedat de umbr, nu pn ce n-ar fi devenit un sclav al Pietrei. De-ndat ce voina i-ar fi fost subjugat de puterea Pietrei, i-ar fi dat drumul umbrei ntre zidurile castelului, cci un gebbeth era cu siguran un sclav i mai bun dect un om. Dac ar fi atins, fie i doar o dat Piatra, sau dac i-ar fi vorbit, ar fi fost complet pierdut. Totui, aa cum umbra nu reuise ntru-totul s-l ajung din urm i sl nhae, nici Piatra nu fusese n stare s-l foloseasc, nu chiar. Aproape c se predase, dar nu tocmai. Nu se-nvoise. Este foarte greu ca rul s pun stpnire pe un suflet ce nu se-nvoiete. Sttu aa, ntre cei doi, care se predaser, care se-nvoiser, uitndu-se de la unul la altul, n timp ce Benderesk nainta spre ei. Te-am avertizat i se adres Lordul Terrenonului soiei sale cu o voce uscat ci va scpa printre degete, Serret. Sunt nite nesbuii istei, vrjitorii tia-i ti din Cont. i tu eti o nesbuit, femeie din Gont, creznd c ne poi prosti, i pe el i pe mine deopotriv, c ne poi nrobi pe amndoi cu frumuseea ta i c vei putea folosi Terrenonul pentru propriile-i scopuri. Dar eu sunt Lordul Pietrei, eu, i iat ce-i fac soiei

necredincioase: Ekavroe ai oelwantar. Era o vraj de Schimbare, iar Benderesk i nl minile lungi s preschimbe femeia ghemuit de fric, n ceva hidos, cum ar fi un porc, sau un cine, sau vreo bab smintit. Ged naint i-i cobor braele cu ale sale, rostind totodat un singur cuvnt scurt. i, dei nu avea toiag i se afla pe pmnt strin i ru, ntr-un inut al puterii ntunecate, voina lui triumfa. Benderesk rmase nemicat, cu ochii nnegurai, aintii, plini de ur, asupra lui Serret. Vino zise ea cu voce tremurnd oimanule, vino repede, nainte s apuce s cheme Servitorii Pietrei. Ca ntr-un ecou, o oapt fremt prin ntregul turn, prin pietrele din podea i din perei, un murmur uscat i tremurat, de parc pmntul nsui ar fi glsuit. Apucndu-l pe Ged de mn, Serret l trase, fugind de-a lungul holurilor i a coridoarelor, n jos, pe scrile lungi i strmbe. Ieir n curte, unde o ultim raz argintie de lumin mai poposea peste zpada murdar i bttorit. Trei servitori de la castel li se puser n cale, aspri i-ntrebtori, de parc i-ar fi suspendat c puneau la cale ceva mpotriva stpnului lor.

Se las noaptea, Doamn spuse unul dintre ei, iar un altul adug Nu poi iei acum. La o parte din calea mea, scrnvie! strig Serret n limba uiertoare a celor din Osskil. Omul se trase din calea ei i se ghemui la pmnt, zvrcolindu-se, iar un altul ncepu s urle din toate puterile. Trebuie s ieim pe poart, nu exist nici o alt cale. O poi vedea? O poi gsi, oimanule? l trase de mn, dar el ezit. Ce fel de vraj ai aruncat asupra lor? Am fcut s le curg plumb topit prin mduva oaselor. i va ucide. Repede, i spun c o s-i dezlnuiasc pe Servitorii Pietrei. Iar eu nu pot gsi poarta, cci asupra ei a fost aruncat o vraj tare puternic. Repede! Ged nu-nelegea ce vroia ea s spun, doar poarta cea fermecat i aprea la fel de clar ca i bolta de piatr din curte prin care se ntrezrea. O conduse pe Serret ntr-acolo, prin zpada neclcat a curii din fa i apoi, rostind un cuvnt de Deschidere, o ghid prin poarta peretelui de vrji. De cum pir dincolo de poart, lsnd n urm lumina argintie a Curii Terrenonului, ea ncepu s se schimbe. Nu c ar fi fost mai

puin frumoas n lumina mohort, rspndit de mlatini, doar c frumuseea-i luase un aer teribil, de vrjitoare. Iar Ged o recunoscu n sfrit. Era fiica Lordului din Re Albi, fiica vrjitoarei din Osskil, cea care -l luase n rs acolo, pe pajitile verzi de deasupra casei lui Ogion, cu tare mult timp n urm, i care-l trimisese s citeasc vraja care eliberase umbra. Dar nu strui asupra acestor gnduri, cci cerceta mprejurimile cu fiecare sim ncordat, cutndu-i dumanul, umbra, care-l atepta pe acolo pe undeva, n afara zidurilor fermecate. Poate c avea tot forma gebbeth-ului nvemntat n moartea lui Skiorh, sau poate era ascuns undeva n ntunericul mpresurtor, ateptnd s-l nhae i s-i contopeasc neforma cu trupul viu a lui Ged. i simea apropierea, i totui nu o vedea. Dar, privind mai bine, distinse ceva mic i ntunecat, pe jumtate ngropat n zpad, la civa pai distan de poart. Se aplec i-l ridic ncet, cu grij, n cuul palmelor. Era otakul, cu blana lui moale i scurt acum mbibat de snge i cu corpuorul uor, rece i nepenit n minile lui Ged. Preschimb-te! Preschimb-te, uite-i c vin! ip Serret ascuit, nfcndu-l de

mn i artnd spre turnul ce strpungea amurgul, asemenea unui dinte alb i nalt. Prin crpturile ferestrelor de la baza turnului se trau afar nite creaturi ntunecate ce -i flfiau aripile lungi, btnd rar aerul i nvrtindu-se n jurul zidurilor, ndreptnduse spre Ged i Serret, ce stteau pe cuma dealului, lipsii de aprare. oapta huruit pe care-o auziser n turn devenise mai puternic, un tremur i un geamt n pmntul de sub picioarele lor. Mnia ni n sufletul lui Ged, un val fierbinte de furie mpotriva tuturor acelor lucruri crude i ucigae care-l pcliser, l nctuaser i-l vnaser. Preschimb-te! i strig Serret i, rostind pe nersuflate o vraj rapid, se preschimb ntr-un pescru cenuiu, lundu-i zborul. Dar Ged se opri i smulse un fir de iarb slbatic, uscat i fragil, de jos din zpada n care zcuse mort otakul. Ridic firul de iarb care ncepu s se lungeasc i s devin tot mai gros, pe msur ce Ged i vorbea rspicat n Glsuirea Adevrat, iar cnd nnod vraja inea n mn un toiag mare, de vrjitor. Toiagul nu arde a cuprins de vpi nimicitoare roiatice, ci mprtia doar de jur mprejur lumina alb a focului magic,

care nu arde, dar mprtie ntunericul. Creaturile Curii Terrenonului, negre i flfitoare, se npustir asupra lui Ged, care le izbi aripile cu acesta. Creaturile-i reluar atacul, nite bestii zdrenuite, din timpuri pierdute, cu mult naintea psrilor, dragonilor sau oamenilor, demult uitate de lumina zilei, dar trezite i rechemate de puterea strveche, malefic i atottiutoare a Pietrei. Nvlir spre Ged, tbrnd pe el. Le simi ghearele secernd aerul din jurul su i un val de grea l cuprinse din cauza duhorii lor putrezite. Se apr nenfricat de loviturile lor i atac la rndul su, inndu-le la distan cu toiagul nvpiat, fcut din furie i dintr-un fir de iarb slbatic. i deodat se nlar cu toatele, ca nite corbi nspimntai de un strv i, n flfieli silenioase, se ntoarser brusc, ndreptndu-se n direcia spre care zburase Serret preschimbat n pescru. Aripile lor enorme preau ncete, dar zburau repede, cci fiecare btaie le purta ht departe prin aer. Nici un pescru n-ar fi putut ntrece pentru mult timp grozava lor iueala. ntr-o clipit, ntocmai ca la Roke, Ged se preschimb ntr-un oim mare, nu n

oimanul pe care-l tiau ei, ci n oimul Cltor ce zboar iute ca sgeata, ca gndul i lu zborul cu aripi fonitoare, ascuite i puternice, urmrindu-i urmritorii. Aerul sentunecase, iar printre nori strluceau puternic stelele. Vzu mai n fa hoarda cea neagr i zdrenuit lsndu-se n jos, spre un punct ce plutea n aer. Mai ncolo de nvolburarea aceea neagr se ntindea marea, palid sub ultima licrire cenuie a zilei. oimul Ged se ndrept glon spre creaturile Pietrei, iar acestea se mprtiar de cum i fcu loc printre ele, ca picturile de ap mprtiate de o piatr zvrlit. Dar i nfcaser prada. Sngele mnjea ciocul uneia i penele albe se lipiser de labele alteia, i nici un pescru nu mai plutea pe sub ei, deasupra mrii palide. Se ntorseser deja iar spre Ged, micndu-se rapid, diforme, cu ciocuri de fier ntinse i cscate. Iar el, rotindu-se nc o dat pe deasupra lor, scoase iptul de furie dezlnuit a oimului i ni de -a lungul plajelor joase din Osskil, departe, peste talazurile mrii. Creaturile Pietrei se nvrtir o vreme croncnind, i apoi, una cte una, se retraser greoi ctre mlatini. Vechile Puteri

nu pot strbate marea, ntruct fiecare e legat de cte o insul, un loc anume, fie acea peter, stnc sau izvor. Negrele scursori fcur cale-ntoars ctre turn, unde Benderesk, Lordul Terrenonului, va lcrima poate la ntoarcerea lor, sau poate va rde. Dar Ged i continu drumul, un oim naripat i nnebunit, ca o sgeat ce nu mai cade, ca un gnd ce nu se uit, pe deasupra Mrii Osskil, spre rsrit, n noapte, n btaia vntului de iarn. OGION TCUTUL SE NTORSESE TRZIU din pribegiile sale tomnatice acas, la Re Albi. Pe msur ce trecuser anii devenise mai tcut i mai singuratic dect fusese vreodat. Noul Lord din Gont, de jos din ora, nu reuise s smulg nici o vorb de la el, dei se crase pn sus, la Cuibul oimului, cutnd ajutorul magului, cci plnuia s prade Andradele. Ogion, care le vorbea pianjenilor de pe pnze i fusese vzut salutnd curtenitor copacii, nu-i adres nici mcar un cuvnt Lordului Insulei, care fcu cale ntoars, nemulumit. O anumit nemulumire sau nelinite prea s fi pus stpnire pe mintea lui Ogion, cci petrecuse ntreaga var i toamn de unul singur sus,

n muni, i abia acum, n apropierea Soarelui Nou se-ntorsese la vatr. n cea de-a doua zi de cnd se ntorsese, se trezi trziu i, poftind la o can de ceai de trestie alb, se duse dup ap la izvorul care erpuia pe coasta dealului, mai jos de casa lui. Marginile iazului mic i sprinten erau ngheate, iar muchii vetejii de printre stnci erau brzdai de flori de ghea. Era plin zi, dar soarele nu avea s dezgoleasc umrul imens al muntelui pentru cel puin vreo or. ntreaga parte de vest a Contului, de la rmurile scldate de mare i pn la vrfurile-i muntoase, era limpede, lipsit de soare i cufundat n tcere n acea diminea de iarn. Pe cnd vrjitorul sttea aa lng izvor, plimbndu-i privirea peste pmnturile ce se prvleau, spre port i peste acele distane cenuii ce duceau la mare, auzi un flfit de aripi deasupra sa. i nl privirea, ridicnd puin un bra. Un oim mre cobora cu bti puternice de aripi i ateriz lin pe ncheietura minii sale. Se prinsese bine, precum o pasre de vntoare bine dresat, doar c nu se vedea nici urm de curelu, sfoar sau clopoel. Ghearele i se ncletar adnc n mna lui Ogion, iar aripile

strnse i tremurau. Ochii si rotunzi i aurii erau sumbri i slbatici. Eti dar un mesager sau un mesaj? l ntreb Ogion blnd pe oim. Vino cu mine. oimul l privea n timp ce vorbea. Ogion tcu un minut. mi pare c eu am fost cel ce te -a numit cndva spuse el, ndreptndu-se mai apoi cu pai mari ctre cas. Intr nuntru innd n continuare pasrea pe ncheietura minii. Aez oimul pe vatr, la cldura focului, i-i ddu puin ap. oimul nu vru s bea. Apoi, fr grab, Ogion ncepu s arunce o vraj, esndu-i plasa de magie cu minile, mai degrab dect cu cuvintele. Cnd vraja fu pe de-a-ntregul esut opti ncet: Ged fr a se uita ns la oimul de pe vatr. Atept o vreme, apoi se ntoarse i se ridic, ndreptndu-se spre tnrul brbat ce edea tremurnd, cu ochii stini, n faa focului. Ged era nvemntat cu straie bogate i strine din mtase i argint, dar hainele-i erau sfiate i mbibate de ap srat. edea aa, sfrijit i ncovoiat, cu prul lins revrsndu-i-se pe faa nsemnat.

Ogion i trase de pe umeri mantia mnjit, mprteasc, i-l conduse n alcovul n care mai dormise cndva, ca ucenic, punndu-l s se-ntind pe salteaua de paie. Murmur o vraj de adormire i-l ls acolo. Nu-i spusese nici un cuvnt, tiind c n acel moment Ged nu avea vorbirea omeneasc. Pe cnd era copil, Ogion credea, ca orice copil, c era un joc foarte plcut s se preschimbe, prin arta magiei, n orice voia, om sau animal, copac sau nor, i astfel s se joace de-a o mie de fiine. Dar, ca vrjitor, nvase preul acestui joc, mai exact pericolul de a te pierde pe tine nsui, jucndu-te cu adevrul. Cu ct cineva rmnea mai mult sub o form ce nu-i aparinea, cu att pericolul cretea. Fiecare ucenic vrjitor nva povestea vrjitorului Bordger din Way cruia-i plcea grozav de tare s ia forma ursului i ajunsese s se preschimbe din ce n ce mai des, pn ce ursul crescu ntr-nsul i omul din el se stinse, i deveni un urs, i-i ucisese propriul copila n pdure, iar n cele din urm fu hituit i rpus. i nimeni nu tie cu siguran ci dintre delfinii care sltau n apele Mrii Tinuite, fuseser cndva oameni; oameni nelepi, care-i uitaser

nelepciunea i numele, prini de voioia mrii nestvilite. Ged luase forma oimului, cuprins de o durere i de o mnie aprig, iar pe cnd zbura din Osskil, n mintea lui nu exista dect un singur gnd, acela de a lsa n urm att Piatra ct i umbra, de a scpa de inuturile acelea reci i amgitoare, de a ajunge acas. Mnia i slbticia oimului erau ca i ale sale, i deveniser ale sale, iar voina lui de a zbura devenise i voina oimului. Aa zburase peste Enlade, repezindu-se n jos doar ct s se adape dintr-un iaz izolat, n inima pdurii i ridicndu-se n zbor ntr-o clipit, mnat de frica umbrei ce-i pea pe urme. Astfel strbtuse n zbor marele fir de mare cunoscut ca flcile din Enlad, naintnd mereu, de la est ndreptndu-se spre sud, cu dealurile din Oranea disprnd la dreapta sa, n timp ce dealurile din Andrade dispruser deja n zare, spre stnga, pn ce n fa nu i se mai ntindea dect marea. Pn cnd, n cele din urm, zrise n deprtare, nlnduse din toate valurile unul singur, mereu neschimbat, la fel de nalt i seme ca ntotdeauna, creasta alb din Gont. n tot acel zbor de lumin i ntuneric purtase aripi de oim i privise prin ochi de oim i, uitndu-

i propriile gnduri, cunoscu n cele din urm ceea ce cunoate un oim: foamea, vntul, cile vzduhului. Zburase spre adpostul potrivit. Puini erau cei din Roke i doar unul din Gont care l-ar mai fi putut preschimba napoi ntr-un om. Era slbticit i amuit cnd se trezi. Ogion nu-i adres vreodat vreun cuvnt, ci-i ddu numai carne i ap i-l ls s ad chircit lng foc, nemblnzit, asemenea unui oim mre, mohort i sleit de oboseal. Cnd noaptea se aternu, el se puse s doarm. n cea de-a treia zi se apropie de focul din cmin, alturi de vrjitorul ce privea ndelung flcrile i spuse: Maestre... Fii binevenit, biete zise Ogion. M-am ntors la tine aa cum am plecat: un netiutor spuse tnrul cu o voce hrit i ngroat. Magul zmbi stins i-i fcu semn lui Ged s se aeze n faa sa, lng vatr, i se apuc s fiarb un ceai. Zpada ncepuse s cad, prima din acea iarn care se aternea pe vile joase ale Contului. Ferestrele de la casa lui Ogion se astupar curnd, dar puteau auzi fulgii umezi aternndu-se moale pe acoperi i

nemicarea adnc a zpezii ce mpresura fiecare col al casei. Sttur aa, la gura focului, vreme ndelungat, iar Ged i nir maestrului su povestea anilor ce trecuser de cnd ridicase pnzele din Gont la bordul corbiei numit Umbra. Ogion nu-i puse nici o ntrebare, chiar i dup ce Ged i termin istorisirea, ls tcerea s pluteasc peste ei mult vreme, calm, cumpnind. Apoi se ridic, puse pine, brnz i vin pe mas i se aezar s mnnce. Abia dup ce terminar de mncat i rnduiser toate cele, Ogion ncepu s vorbeasc. Amare-s cicatricile pe care le pori, biete i spuse el. Nu am nici o putere n faa acelui lucru rspunse Ged. Ogion cltin din cap, dar nu mai zise nimic o vreme. ntr-un sfrit zise: Ciudat. Ai avut destul putere s ntreci miestria unui vrjitor pe propriu-i trm, acolo n Osskil. Ai avut destul putere s reziti ademenirilor i s te aperi de atacurile slujitorilor unei Vechi Puteri a Pmntului. i la Pendor ai avut destul putere s nfruni un dragon. Am avut noroc la Osskil, nu putere replic Ged i-l trecur iar fiorii, gndindu-se

la frigul de moarte, de vis, de la Curtea Terrenonului. Iar dragonului i tiam numele. Pe cnd lucrul sta ru, umbra care m urmrete, nu are nume. Toate lucrurile au un nume spuse Ogion, cu atta siguran c Ged nu ndrzni s-i repete ceea ce-i spusese Arhimagul Gensher, c asemenea fore rele precum cele pe care le slobozise el nu aveau nume. Dragonul din Pendor se oferise ntr-adevr s-i dezvluie numele umbrei, dar nu se ncrezuse n sinceritatea acelei propuneri, tot aa cum nu crezuse nici promisiunea lui Serret c Piatra i-ar fi putut spune ceea ce dorea el s tie. Dac umbra are vreun nume zise n cele din urm nu cred c se va opri s mi-l spun mie... Nu spuse Ogion tot aa cum nici nu te-ai oprit s-i spui numele tu. i totui, l tie. La mlatinile din Osskil te-a chemat pe nume, pe numele pe care i l-am dat eu. E ciudat, ciudat... Se simi iar npdit de gnduri negre. n cele din urm Ged spuse: Am venit aici pentru sfaturi, nu pentru a gsi adpost. Maestre. Nu voi pune umbra pe urmele tale i va ajunge ncoace n curnd,

dac rmn. Cndva ai alungat-o tocmai din aceast ncpere. Nu. Aceea era doar forma ei cea dinti, umbra unei umbre. Acum n-a mai putea-o alunga. Numai tu ai putea face asta. Dar sunt neputincios n faa ei. S fie oare vreun loc... Vocea-i pieri ns, nainte de a pune ntrebarea. Nu exist nici un loc sigur i rspunse Ogion cu blndee. Nu te mai preschimba, Ged. Umbra caut s distrug adevrata ta fiin. Aproape c a reuit, mpingndu-te s mbraci fiina oimului. Nu, nu am habar unde ai putea merge. Am ns o idee despre ce-ai putea face. Mi-e greu s-i spun asta tocmai ie. Tcerea lui Ged cerea adevrul, iar Ogion spune n cele din urm: Trebuie s te ntorci napoi. S m ntorc napoi? Dac mergi nainte, dac continui s fugi, oriunde ai fugi vei da peste pericol i ru, cci acesta te mn pe tine, el i alege drumul pe care te ndrepi. Tu trebuie s fi cel care alege. Tu trebuie s caui acel ceva care te caut. Tu trebuie s vnezi vntorul. Ged nu spuse nimic.

Te-am numit la gura rului Ar spuse magul un izvor ce curge din muni i pn-n mare. Un om i poate cunoate scopul spre care se ndreapt, dar nu-l poate ti dac nu se ntoarce din drum, nu se rentoarce la nceputul su i dac nu pstreaz acel nceput n adncul fiinei sale. Dac nu poate fi un butean plutitor i-nvolburat n acel izvor, atunci trebuie s fie izvorul nsui, n ntregimea sa, de unde izvorte i pn unde se revars n mare. Aadar, ntorcndu-te la Gont, te ntorci la mine, Ged. Acum ntoarcete cu totul i caut sursa nsi i ceea ce se gsete la gura sursei. Acolo zace sperana ta de putere. Acolo, Maestre? spuse Ged cu groaz n voce. Unde? Ogion nu-i rspunse. De-o fi s m ntorc zise Ged dup ce trecu o vreme dup cum spui, i voi vna vntorul, nu cred c vntoarea va fi una lung. Nu-i dorete altceva dect s mntlneasc fa-n fa. i a fcut-o de dou ori, i m-a nvins tot de dou ori. A treia oar-i cu noroc spuse Ogion. Ged btu ncperea n sus i-n jos, de la gura focului la u i de la u la gura focului.

i de m va-nvinge de tot spuse el, vorbind poate cu Ogion sau poate cu el nsui mi va lua tiina i puterea i se va folosi de ele. Deocamdat m amenin numai pe mine. Dar dac intr n fiina mea i m va poseda, va svri mult ru prin mine. Asta aa-i. Dac te-nfrnge. i totui, dac fug iar, cu siguran c m va gsi iar... i ntreaga putere mi va fi irosit pe fug. Ged ntei din nou pasul, iar apoi se ntoarse brusc i ngenunchind naintea magului spuse: Am stat alturi de mari vrjitori i am trit pe Insula nelepilor, dar tu eti adevratul meu Maestru, Ogion. Vorbea cu dragoste i cu o bucurie sumbr. Bine spuse Ogion. Acum tii. Mai bine acum dect niciodat. Dar, n cele din urm tu vei fi Maestrul meu. Se ridic i a bine focul, atrnnd ceainicul deasupra s fiarb. Apoi, scondui de pe umeri haina din piele de capr spuse: Trebuie s merg s-mi vd de capre. Uit-te tu de ceainic, biete. Cnd se ntoarse, nins tot i tropind zpada din cizmele din piele de capr, cra o legtur lung i nclcit de tis. Tot restul

dup-amiezii i iar, dup cin, el sttu acolo, la lumina lmpii, muncind aplecat, cu cuitul, frecnd-o cu o piatr i vrjind-o. i trecu de mai multe ori minile peste lemn, cutnd parc urma vreunui defect. Din cnd n cnd ncepea s cnte uor n timp ce lucra. Ged, nc slbit, l asculta. Pe msur ce somnul l toropea ncepea s se revad, copil fiind, n coliba vrjitoarei din satul Zece Arini, ntr-o noapte de iarn, n ntunericul luminat de foc, n aerul greu de miresme de ierburi i fum, cu mintea rtcit n visare, n timp ce asculta lungile cntece despre vrji i fapte ale eroilor care luptaser mpotriva puterilor ntunecate, nvingndu-le sau fiind nvinse de acestea, pe insule ndeprtate, cu mult, mult timp n urm. ine! spuse Ogion i-i nmn toiagul pe care-l terminase pentru el. Arhimagul ia dat unul de tis, o alegere bun, iar eu nu m-am abtut de la ea. Vroiam s-i fac mnerul lung i arcuit, dar aa-i mai bine. Noapte bun, fiule. Cum Ged, care nu-i gsea cuvinte de mulumire, se ndrepta spre alcovul su, Ogion se uit dup el i spuse, prea ncet ca Ged s l aud: O, tnrul meu oim, zboar cu bine!

Pe cnd se trezi Ogion, la revrsatul zorilor reci, Ged nu mai era. i lsase doar, dup felul vrjitoresc, un mesaj de rune argintate, scrijelite pe piatra de vatr, ce se tergeau pe msur ce Ogion le citea: Maestre, am plecat la vntoare.

CAPITOLUL VIII LA VNTOARE

Ged o lu n jos, pe drumul din Re Albi, n ntunericul iernatic de dinaintea zorilor i pn-n amiaz, ajunse pn la Portul din Gont. Ogion i dduse cizme pe picior, cma i vest de piele i pnz gontice, s-i nlocuiasc lucrurile fine din Osskil, dintre care nu-i inu dect mantia maiestuoas tivit cu blan de pellawi, s-l fereasc de frigul cltoriei. nvemntat astfel, fr altceva la el dect toiagul de culoare nchis, ct el de nalt, ajunse la Poarta inutului, iar soldaii ce se sprijineau de dragonii sculptai, nu trebuir s-l priveasc de dou ori ca s-i dea seama c era vrjitor. i ddur la o parte lncile i-l lsar s intre, fr s-l mai ntrebe nimic, urmrindu-l din priviri pn la captul strzii. ntreb pe la chei i la Casa Breslei Mrii de vreo nav care s-ar fi putut ndrepta spre nord sau vest pn la Enlad, Andrad, Oranea. Toi i rspunser c nici o nav nu avea s plece din Marele Port din Gont acum, att de aproape de Soarele Nou, iar cei din Casa Breslei Mrii i spuser c nici chiar brcile de pescuit nu mai ndrzneau s treac printre Stncile mbriate, pe acea vreme cu neputin de prevzut.

i oferir cina la cantina Breslei, cci un vrjitor este arareori nevoit s i-o cear singur. Sttu puin alturi de acei oameni ai rmului, constructori de nave i stpnitori ai vremii, bucurndu-se de conversaia lor lent i srac n cuvinte, de graiul lor gontic mormit, l cuprinse o mare dorin s rmn acolo, n Gont i s lase deoparte orice vrjitorie i aventur, s uite de orice putere i de oroare,s-i triasc zilele n pace, ca orice om obinuit, pe pmntul bine cunoscut i drag de acas. Aceasta-i era dorina, dar voina-i era alta. Dup ce afl c nu pleca nici o nav din port, nu mai rmase mult la Breasla Mrii, nici n ora. O porni la pas pe rmul golfului, pn ajunse la primele ctune ce se-ntind la nord de Oraul Gont i acolo ntreb printre pescari, pn gsi unul care avea o barc de vnzare. Pescarul era un btrn nenduplecat. Barca sa, lung de doisprezece picioare i peticit, era att de strmb i arcuit, nct abia ar fi plutit i totui, cerea un pre mare pentru ea: o vraj de trecere pe mare urzit pentru barc, pentru el i fiul su, care s-i fereasc de orice primejdie vreme de un an. Cci pescarii gontici nu se tem de nimic, nici mcar de vrjitori, doar de mare.

Acea vraj, ce inea departe primejdiile mrii, att de preuit n Arhipelagul Nordic, nu salva niciodat vreun om din ghearele vntului sau valurilor furtunoase, ns urzit de cel ce cunotea mrile din acele mprejurimi, cile brcilor i priceperea marinarilor, i poate da pescarului o anumit siguran n fiecare zi. Ged urzi vraja strns i cinstit, lucrnd la ea toat noaptea aceea i ziua urmtoare, fr a lsa s-i scape vreun detaliu, sigur de sine i rbdtor, dei minteai era mereu ncordat de fric i gndurile -i pribegeau pe crri ntunecate, ncercnd si nchipuie cum, ct de repede i unde i-ar fi putut aprea umbra data urmtoare. Cnd vraja fu ncheiat i o arunc peste barc, era foarte ostenit. Petrecu acea noapte n baraca pescarului, ntr-un hamac mpletit din mae de balen i se trezi dimineaa, duhnind a hering uscat. Cobor apoi la micul golf, sub culmea nordic a Stncii Retezate, acolo unde-l atepta barca. O mpinse n apele linitite de la rm i dendat apa ncepu s se strecoare lin n ea. Ged pi n barc uor ca o pisic i nce pu s-i ndrepte scndurile strmbate i icurile putrezite, lucrnd deopotriv cu unelte i incantaii, aa cum obinuia s fac

mpreun cu Pechvarry, n Torningul de Jos. Stenii se adunar n linite, nu prea aproape, s-i priveasc minile iui i s-i asculte glasul domol. Duse la capt i aceast sarcin, cu pricepere i cu rbdare, iar barca fu pecetluit i era acum solid. Apoi nfipse n ea n loc de catarg toiagul pe care i-l dduse Ogion, l nepeni cu vrji i btu peste el o bucat de lemn solid. Peste acest lemn esu o pnz de vrji btut de vnt, un ptrat de pnz alb ca i zpezile de pe vrful muntelui Gont, ce se-nla deasupra sa. Vzndu-l, femeile oftar cu invidie. Apoi, stnd lng catarg, Ged ridic uor vntul magic. Barca o porni n larg, ndreptndu-se ctre Stncile mbriate, peste golful ntins. Cnd pescarii ce priviser pn atunci n tcere vzur acea barc spart alunecnd pe ape la fel de lin ca zborul unui pescru, slobozir un chiot, rnjind i btnd din picioare n vntul rece de pe plaj. Ged se ntoarse o clip i vzu cum l ncurajau, de sub masivul crestat al Stncii Retezate, peste care se nlau cmpurile nzpezite ale Muntelui, atingnd norii. Strbtu golful, i trecu printre Stncile mbriate n largul Mrii Gontice, fixndu-i acolo cursul spre nord, ctre Oranea, pe

acelai drum pe care venise. Nu avea un plan anume sau o strategie, dorind doar s-i refac parcursul. Era greu de zis dac umbra ar fi rtcit pe urmele zborului su de oim de la Osskil, peste zile i vnturi, ori ar fi venit a spre el. ns, de nu se retrsese cu totul napoi de unde venise, n regatul viselor, i va iei negreit n cale, acum c Ged ieise n largul mrii. Dar de-ar fi fost s-o ntlneasc, vroia s-o nfrunte pe mare. Nu tia de ce, dar l cuprindea oroarea la gndul c ar fi putut ntlni din nou lucrul acela pe uscat. Din mare se pot ridica furtuni i montri, ns nu i puterile rului, cci rul este al pmntului. n trmul ntunecat unde Ged pise o dat, nu erau nici mri, nici ruri sau izvoare. Moartea este locul cel uscat. Dei marea n sine era primejdioas n vremea tioas a anotimpului rece, primejdiile, apele schimbtoare i instabilitatea mrii i se preau un scut, o ans. i cnd o fi s-i ias n cale, la captul acestei nebunii, se gndi c mcar ar fi putut s-o apuce aa cum o apucase el, s-o trasc cu greutatea propriului su corp i a propriei sale mori pn-n ntunericul adncurilor mrii, din care, n strnsoarea sa, n-ar mai fi reuit s

se mai ridice la suprafa. Astfel, moartea sa ar curma viaa acelui ru pe care -l eliberase pe cnd tria. Naviga pe o mare aspr i tioas, peste care norii atrnau i pluteau n vluri de doliu. Nu mai ridic acum vntul magic , mergnd dup vntul lumii, care btea susinut dinspre nord-vest. Ct timp meninea esena pnzei sale nesate n vraj, adesea cu cte un cuvnt optit, pnza se ndrepta i se rsucea ca s prind vntul de la sine. Dac n-ar fi folosit vrjile, i-ar fi fost mult prea greu s menin barca aceea pricjit pe un astfel de vnt, pe valurile mrii spumegnde. i inea cursul, fiind cu bgare de seam la tot ce se ntmpla n jur. Nevasta pescarului i dduse dou pini i o plosc cu ap, i dup cteva ore, cnd zri Stnca Kameber, singura insul dintre Gont i Oranea, mnc i bu, mulumindu-i n gnd femeii gontice care-i druise merindele. Navig mai departe de pmntul ce abia se mai zrea la orizont, innd-o acum mai mult spre vest, btut de o ploaie rece i mocnit, ce pe uscat ar fi fost un soi de zpad subire. Nu se auzea nici un sunet n jur, n afar de micile scrituri ale brcii i valurile ce-i plesneau uor prora. Nu trecea nici o barc i

nici o pasre. Nu se mai mica nimic dect apa venic nelinitit i norii plutitori, asemeni norilor pe care i-i amintea vag, curgndu-i n jur, n timp ce el, n chip de oim, zbura la est pe acelai curs, pe care -l urma acum spre vest. Privi acum n nalturi, la vzduhul plumburiu, aa cum privise atunci n jos, ctre marea cenuie. Nu vzu nimic n zare. Se ridic, nfrigurat, ostenit s tot priveasc n ntunecimea goal, n ateptare. Hai odat! murmur haide, ce mai atepi, Umbr? Nu primi nici un rspuns, nu deslui nici o micare din ceaa i valurile ntunecate. i totui tia din ce n ce mai sigur c lucrul acela nu putea fi departe, cutndu-i orbete urma rece. Dintr-o dat prinse a striga: Aici sunt, eu, Ged oimanul, i-mi chem umbra! Barca pri, valurile fremtar, vntul uier puin n pnza alb a brcii. Trecu o bun bucat de vreme. Ged nc mai atepta, cu o mn sprijinit pe catargul din toiagul de tis, cu privirile aintite la burnia ngheat ce se apropia n linii zdrenuite dinspre nord, peste mare. Trecur clipe-n ir.

Apoi, departe, peste ap, prin ploaie, zri umbra venind. Se lepdase de nveliul vslaului osskilian Skiorh i nu-l mai urmrea peste mri i vnturi n chip de gebbeth. Nu luase nici forma fiarei, aa cum o vzuse pe Dealul Roke i-n vise. i totui acum avea o form, chiar n lumina zilei. Cnd l urmrise pe Ged i se luptase cu el n mlatini, i luase putere din vrjitor, sugnd-o n ea. Se putea ca prin chemarea ei, cu voce tare n plin lumin a zilei, s-i fi dat sau s-i fi imprimat ceva din forma i asemnarea sa. Cu siguran aducea acum oarecum a om, dar rmnea nc o umbr ce nu arunca nici o umbr pe valuri. Venea astfel peste mare, din flcile Enladei nspre Gont, un lucru ntunecat i strmb, cltinndu-se pe valuri, cercetnd vntul pe msur ce se apropia. Ploaia rece btea prin ea. Dat fiind c era pe jumtate orbit de lumina zilei i ntruct Ged fusese cel care -o chemase, vrjitorul o vzu nainte de a fi vzut. Recunotea umbra, aa cum i ea l recunotea pe el, dintre toate fiinele, dintre toate umbrele. n groaznica singurtate a mrii de iarn, Ged rmase nemicat, privind la lucrul de

care se temea. Vntul prea s-o bat mai departe de barc, iar valurile fugeau de sub ea, nelndu-i ochii, netiind ct de aproapei era. Nu-i putea da seama dac se mica sau nu. De-acum, umbra sigur l vzuse. Dei n minte nu avea dect oroarea i frica de atingerea umbrei i durerea neagr i rece care-i seca suflul vieii, rmase neclintit, n ateptare. Apoi, dintr-o dat, chem cu voce tare vntul magic, i-i sufl puternic i aprig n pnza alb, iar barca slt peste valurile cenuii, int spre creatura ce se lsase n jos, atrnnd pe vnt. ntr-o tcere desvrit, umbra ovi o clip, apoi se ntoarse i fugi. n puterea vntului, o lu spre nord. n puterea vntului barca lui Ged o urm, iueala umbrei la ntrecere cu viteza brcii magului, amndoi biciuii de vijelia ploioas. Tnrul i strig brcii sale, pnzei, vntului i valurilor din fa, aa cum un vntor i strig tovarii atunci cnd lupul le sare n fa i aduse n pnza esut cu vraj un vnt care-ar fi sfiat orice pnz obinuit, ce-i mpinse barca peste mare ca un mnunchi de nori mprtiai n clbuci de spum, tot mai aproape acum de lucrul ce fugea.

Umbra se ntoarse, trasnd n aer un semicerc, prnd mai mprtiat i pierzndu-i din contururi, aducnd mai puin a om i mai mult a fum btut de vnt, se ddu napoi i fugi n direcia vntului, odat cu vijelia, de parc s-ar fi ndreptat spre Gont. Ged i ntoarse barca cu braele i vraja deopotriv i aceasta nclec valurile ca un delfin, rotindu-se n acea ntoarcere rapid. O urmrea mai iute ca nainte, dar umbra devenea tot mai neclar. Ploaia, amestecat cu zloat i zpad, i nepa cu sute de ace spatele i obrazul stng, de nu putea s vad nimic naintea ochilor. Peste scurt timp, pe msur ce furtuna se nteea, nu mai putu s zreasc nicidecum umbra. Totui, Ged i simea urma, de parc ar fi luat urma unei fiare n zpad i nu a unei fantome peste ape. Dei acum vntul btea n direcia lui, inu ntins vntul magic ce-i uiera n pnz i fulgi de spum mprocar din prora brcii, plesnind valurile n timp ce-i croia calea printre ele. Vnatul i vntorul i inur o vreme straniul parcurs, iar ziua se ntuneca tot mai tare. Ged tia c, la ritmul rapid cu care mersese aceste ultime ore, ar fi trebuit s se

afle undeva la sud de Gont, depindu-l, ctre Spevy sau Torheven, sau chiar mai departe de aceste insule, pn la unul dintre Capete. Nu putea s-i dea seama sigur. Nici nu-i psa. Vna, urmrea, iar frica-i fugea nainte. Dintr-o dat, vzu pentru o clip umbra, nu foarte departe de el. Vntului lumii slbise, iar zloata aduse dup ea o cea rece, aspr, ce se-ngroa mereu. Prin ceaa aceea, zri umbra, fugind cumva la dreapta sa. Le vorbi vntului i pnzei i-ntoarse crma pe urmele umbrei, dei era din nou o urmrire oarb. Ceaa se-ngro repede, fierbnd i spumegnd acolo unde se ntlnea cu vntul magic, mpresurnd n rotocoale barca, o paloare deformat ce ndolia lumina i zarea. Nici nu rosti bine primul cuvnt al unei vrji de limpezire, c i vzu din nou umbra, nc n dreapta cursului su, dar foarte aproape, ncetinind. Ceaa se risipi prin golul lipsit de fa al capului i totui, avea form de om, doar c se deforma i se schimba, ca i umbra unui om. Ged ntoarse din nou barca, gndind c-i bgase dumanul n pmnt. Dar n acea clip, umbra dispru, iar barca sa fu cea care eu, izbindu-se de o grmad de pietre pe care ceaa plutitoare i le

ascunsese vederii. Aproape c-l nimicir, dar se prinse strns de toiagul-catarg, nainte s-l loveasc urmtorul val. Fu un val puternic, ce arunc brcua afar din ap i o sui pe o piatr, aa cum un om ar ridica i ar zdrobi cochilia unui melc. Toiagul ce i-l furise Ogion se dovedi a fi zdravn i vrjit. Nu se rupse, ci pluti nestingherit ca un lemn uscat. inndu-se nc strns de el, Ged se simi tras napoi, o dat cu valurile ce splar pietrele, pn-l aduser n larg, ferit de urmtorul val, ce l-ar fi putut spulbera, izbindu-l de pietre. Orbit de sare i necndu-se, ncerc s-i in capul la suprafa i s se lupte cu fora enorm cu care-l trgea marea. Reui s ntrevad, ridicndu-se de vreo dou ori, n timp ce ncerca s noate departe de nlarea urmtorului val, c n apropierea pietrelor era o plaj. Se lupt s se-ndrepte ntr-acolo, cu toate puterile sale i cu ajutorul puterii toiagului. Dar nu reui s se apropie. naintarea i retragerea valurilor l aruncar ct colo, ca pe o zdrean, iar ngheul mrii adnci i mistuia rapid cldura corpului, slbindu-l att de mult nct nu-i mai putu mica braele. Nu mai vedea acum nici pietrele, nici plaja i nu tia ncotro se -

ndrepta. n jurul lui, sub el i peste el nu era dect un tumult de ap, orbindu-l, sugrumndu-l, necndu-l. Fu mturat i rsucit de colo colo de un val ce se umfl de sub zdrenele de cea i-l zvrli n aer, ca pe o bucat de lemn plutitor, pn czu pe nisip. Zcu acolo. nc mai inea strns n mini toiagul de tis. Valuri mai mici ncercau acum s-l trasc napoi de pe nisip n goana lor continu, iar ceaa se despic i se -nchise iar deasupra lui, iar apoi l btu lapovia. Dup o bucat lung de timp, se mic. Se ridic n mini i n genunchi i ncepu s se trasc anevoie n sus, pe plaj, departe de marginea apei. Noaptea i lsase mantia neagr acum, dar Ged opti un cuvnt toiagului i deasupra lui se prinse o lumini fermecat. Se opinti nainte spre dune, ncetul cu ncetul, cluzit de lumin. Era att de ostenit, secat de puteri i nfrigurat, iar aceast trre prin nisipul jilav, n bezna uiertoare a tunetelor mrii fu cel mai greu lucru pe care trebui s-l fac vreodat. O dat sau de dou ori i se pru c marele freamt al mrii i al vntului se stinser cu totul, iar nisipul umed se prefcu n praf n minile sale i se simi urmrit din urm de privirea

neclintit a stelelor stranii. Dar nu-i ntoarse capul, ci se tr mai departe, i, dup o vreme, i auzi propria-i rsuflare gfind i simi amrciunea vntului aducndu-i ploaia pe fa. Efortul i readuse n sfrit puin cldur n corp i dup ce reui s se trasc pn sus pe dune, unde palele de vnt ploios loveau mai ncet, reui s se ridice n picioare. Cu un cuvnt, a strlucirea luminii, cci lumea era neagr cu desvrire i naint, sprijinindu-se n toiag, mpleticindu-se i poticnindu-se, cam o jumtate de mil ctre inima insulei. Apoi, de pe culmea unei dune, auzi marea, apoi i mai tare, nu din spate, ci din fa. Dunele coborau din nou spre un alt rm. Aceasta nu era o insul, ci un simplu recif, o bucic de nisip n mijlocul oceanului. Era mult prea sfrit ca s se lase prad disperrii, ns scoase un fel de oftat, pironit locului pentru mult vreme, sprijinit de toiagul su, tulburat. Apoi, struitor, se ntoarse spre stnga, aa nct vntul s-l bat cel puin din spate i cobor anevoie duna nalt, cutnd vreo scobitur printre grmezile de alge pline de chiciur, n care sar fi putut adposti. innd n sus toiagul ca

s lumineze ce i se aternea n fa, zri o licrire fad n cel mai ndeprtat arc al cercului de lumin fermecat. Era un zid de lemn mbibat de ploaie. Era o colib sau un adpost, mic i ubred, de parc l-ar fi fcut un copil. Ged btu cu toiagul n ua joas. Rmase nchis. Ged o mpinse i intr, aplecndu-se ct putu, ca s poat trece. Nu putea s stea drept nuntrul colibei. n vatr ardeau crbuni nroii i la lumina lor difuz Ged vzu un om cu prul alb i lung, care se ghemui nfricoat, sprijinit de zidul cel mai ndeprtat de la intrare, iar altul, brbat sau femeie, nu putea s-i dea seama, privind cu groaz de pe jos, de pe o grmad de zdrene i piei. Nu v fac nimic opti Ged. Nu spuser nimic. Se uit cnd la unul, cnd la cellalt. Ochii le erau ncremenii de groaz. Cnd i ls jos toiagul, cel de sub movila de zdrene se ascunse scncind. Ged i nltur mantia grea de ap i ghea, se dezbrc pn la piele i se cuibri lng foc. Dai-mi ceva cu care s m acopr spuse el. Era rguit i abia putea vorbi din cauza dinilor ce-i clnneau tare i a tremurturii

care-i cuprinsese tot corpul. i de-l auziser, nici unul dintre btrni nu-i rspunse. ntinse mna i lu o crp din grmada de pe pat ceea ce prea a fi fost cndva o piele de capr, dar care acum era numai guri i unsoare neagr. Cel de sub grmada de pe pat se vita de fric, dar Ged nu-l lu n seam. Se terse i opti: Nu avei lemne pentru foc? Mai a puin focul, btrne. Am venit la voi mpins de nevoie, nu v vreau rul. Btrnul nu se mic, urmrindu-l stupefiat. M nelegi? Nu vorbeti hardica? Ged se opri, apoi ntreb: nici kargada? La acel cuvnt, btrnul ncuviin dendat, dnd din cap o singur dat, ca o marionet veche. Dar, pentru c acesta era singurul cuvnt pe care Ged l tia n limba kargilor, conversaia lor se ncheie acolo. Gsi lemn tiat lng un perete, fcu singur focul, apoi ceru, prin semne, ap, cci apa de mare pe care-o nghiise i fcuse ru i acum se topea de sete. Asculttor, btrnul art cu degetul spre o scoic mare n care ineau ap i mpinse ctre foc o alt scoic, n care erau fii de pete afumat.

Aezat aproape de foc, picior peste picior, Ged bu i mnc puin i ncepnd s-i mai recapete din puteri i simiri, se ntreb unde era. Chiar i mnat de vntul magic nu ar fi putut s treac de inuturile Kargad. Aceast mic insul trebuie c era n larg, ctre Capt, la est de Gont, dar totui la vest de Karego-At. I se pru straniu c, ntr-un loc att de nensemnat i uitat de lume, pe o biat fie de nisip, locuiau oameni. Poate erau naufragiai. Dar era mult prea ostenit atunci ca s-i chinuie mintea cu astfel de ntrebri. Continu s-i ntoarc mantia pe toate prile ctre foc. Blana argintie de pellawi se usc numaidect, i de cum lna din afar fu mcar nclzit, dac nu uscat, se nfur n ea i se ntinse lng vatr. Mergei la culcare, srmanilor le spuse el gazdelor sale tcute i-i puse capul pe duumeaua de nisip i adormi. Petrecu trei nopi pe aceast insul fr nume, cci n prima diminea, cnd se trezi, l dureau toi muchii i se simi bolnav i cuprins de febr. Zcu, asemeni unui butean plutitor, n colib, lng foc, toat ziua i toat noaptea. n dimineaa ce urm se trezi, nc nepenit i cuprins de durere, dar i

mai revenise. i mbrc din nou hainele ncrustate cu sare, cci nu era destul ap ca s le spele. Iei afar n dimineaa sur i vnturoas, privind n jur la locul unde -l mnase umbra. Era o felie de nisip, lat de cel mult o mil i puin mai lung de att, nconjurat din toate prile de stnci i pietre. Nu creteau pe ea copaci sau tufiuri, nici o plant n afar de grmezile de alge. Coliba se afla ntro scobitur dintre dune, iar btrnul i btrna triau singuri acolo, n izolarea deplin a mrii goale. Adpostul era cldit, sau mai degrab ngrmdit, din lemne plutitoare, scnduri i crengi, une le peste altele. i luau apa de la o mic fntn murdar, de lng colib i se hrneau cu alge cafenii, cu pete i cu alte vieuitoare din mare, proaspete sau uscate. Pieile zdrenuite, cteva ace din os i cteva crlige de pescuit, ceva tendoane pentru undie i pentru foc pe care le aveau nu erau de la capre, aa cum crezuse la nceput Ged, ci de la focile ptate. Acesta era, ntr-adevr, unul din locurile unde focile ar fi tras s-i creasc puii pe timpul verii. Dar nimeni altcineva nu mai venea ntr-un astfel de loc. Btrnii nu se speriaser de Ged pentru c l-ar fi crezut

vreun spirit, nici pentru c era vrjitor, ci doar pentru simplul fapt c era om. Uitaser c mai existau i ali oameni pe lume. Spaima apstoare nu-l slbi o clip pe btrn. Cnd credea c Ged era destul de aproape ca s-l poat atinge, se ndeprta chioptnd, uitndu-se peste umr, ncruntat, prin nclciturile prului alb i murdar. La nceput, btrna se vitase i se pitise sub grmada de zdrene la orice micare a lui Ged, dar ct timp zcuse rpus de febr n coliba ntunecat, o ntrezrise ghemuit lng el, cum l privea cu ochi ce tnjeau, cu o privire ciudat i sumbr. Apoi, dup o vreme, i adusese ap s bea. Cnd se ridic s-i ia din mn scoica, btrna se sperie i-o scp, vrsnd toat apa, apoi se puse pe plns, tergndu-i lacrimile cu pru-i lung i alburiu. l privea acum, n timp ce lucra pe plaj, punnd laolalt lemnele plutitoare i scndurile de la barca ce-i fusese mturat de valuri pe rm, ntr-una nou, folosind tesla rudimentar a btrnului i o vraj de legare. Nu prea semnau a reparaii i nici nu prea s poat construi o barc nou, cci nu avea destul lemn potrivit i trebuia s se foloseasc n cea mai mare parte doar de magie. Btrna

nu se uita la munca sa minunat, ci mai degrab l privea pe el, cu aceeai privire care tnjea dup ceva. Dup ceva vreme se ndeprt i se ntoarse cu un dar: un pumn de molute pe care le adunase de pe stnci. Ged le mnc aa cum i le ddu, crude i udate de apa mrii, mulumindu-i. Prnd c-i mai adunase niel curaj, merse n colib i veni iari cu ceva n mn, o legtur mpachetat ntr-o zdrean. Timid, fr s-i ia o clip privirile de pe chipul su, dezleg boccelua i i-o ntinse, s vad ce era nuntru. Era o rochi de copil din brocart mtsos, plin de perle, ptat de sare i nglbenit de ani. Pe micul corsaj, perlele erau cusute ntro form pe care Ged o cunotea: sgeata dubl a Zeilor Frai ai Imperiului Kargad, cu o coroan de rege deasupra. Btrna, ridat i murdar, mbrcat ntrun sac din piele de foc prost cusut, art nspre rochia mtsoas i apoi nspre ea i-i zmbi cu un zmbet dulce, nevinovat, ca de copil. Dintr-un loc ascuns, cusut n rochie, scoase un obiect mic i i-l ntinse lui Ged. Era o bucic de metal nchis la culoare, poate o bucat dintr-o bijuterie, un semicerc dintrun inel rupt. Ged arunc o privire, dar ea i

fcu semn s-l ia i nu se ls pn nu i-l lu. Apoi ddu din cap i zmbi din nou. i fcuse un dar. Dar rochia o nveli napoi, cu grij, n zdrenele unsuroase i merse greoi napoi la colib, s ascund bine lucruorul acela minunat. Ged puse inelul rupt n buzunarul tunicii, cu aproape aceeai grij, cci inima-i era plin de mil. Se gndi acum c cei doi ar fi putut fi copiii vreunei vie de rege din Imperiul Kargad. Vreun tiran sau uzurpator, care s-o fi temut s verse snge de rege i-o fi trimis s li se piard urma, vii sau mori, pe vreo insuli nemarcat pe hart, departe de Karego-At. Unul dintre copii fusese poate un biat de opt sau nou aniori, iar cellalt o mic prines zdravn, ntr-o rochi din mtase i perle. Cei doi trir, i trir astfel mai departe, pentru patruzeci, cincizeci de ani, pe o stnc din ocean, prinul i prinesa Singurtii. Dar bnuiala nu avea s i se adevereasc dect muli ani mai trziu, atunci cnd cutarea Inelului lui Erreth-Akbe avea s-l parte ctre inuturile Kargad i Mormintele din Atuan. A treia sa noapte pe insul se lumin ntrun rsrit palid, dar calm. Era ziua Soarelui

Nou, cea mai scurt zi din an. Brcua lui din lemn i vraj, din resturi i vraj, era bine legat. ncerc s le spun celor doi btrni c i-ar fi dus ctre orice inut, ctre Gont, Spevy sau Torikle. I-ar fi lsat chiar i pe vreun rm singuratic din Karego-At, dac iar fi cerut-o, dei apele kargice nu erau un loc sigur pentru cineva din Arhipelag. Dar nu vrur s prseasc insula lor pustie. Btrna prea s nu neleag ce vroia s spun cu gesturile i cuvintele sale tcute. Btrnul, n schimb, nelegea, dar refuz. Tot ceea ce-i amintea, poate, despre alte pmnturi i ali oameni era comarul unui copil, cu vrsri de snge i uriai ce url. Ged i putea citi acestea pe chip cnd ddu din cap refuznd i ddu la rndu-i din cap. Aadar, n acea diminea, Ged umplu un burduf din piele de foc cu apa de la fntn i, pentru c nu avea nici un dar pe care i-ar fi plcut s i-l dea btrnei, fcu ce-i sttu n putin i urzi o vraj pe acel izvor srat i nestatornic. Apa ni din nisip, la fel de dulce i de curat ca apa oricrui izvor de munte din nlimile Gontului, i nu mai sec niciodat. Din pricina acestuia, acel loc plin de dune i stnci este acum marcat pe hart i poart un nume. Marinarii i spun Insula

Izvorului. Dar coliba a disprut, iar furtunile multor ierni au ters cu desvrire orice urm a faptului c cei doi i triser acolo vieile i muriser singuri. Cnd Ged i mpinse barca din nisipurile captului sudic al insulei, rmaser ascuni n colib, de parc s-ar fi temut s priveasc. Ls vntul lumii ce btea constant de la nord s-i umple pnza vrjit, i porni cu vitez peste mare. Aceast aventur pe mare a lui Ged era acum un lucru straniu, cci, dup cum bine tia, era un vntor ce nu avea habar ce lucru era cel pe care-l vna sau unde ar fi putut s fie, n ntreaga Earthsee. Ca i arme nu avea dect bnuiala, intuiia, norocul, n timp ce umbra-l vna i ea la rndul su. Erau amndoi orbii de fiina celuilalt, Ged ncurcat de umbre de neatins, aa cum i umbra era ncurcat de lumina zilei i de lucrurile tangibile. Ged avea o singur certitudine: el era acum vntorul i nu cel vnat. Cci umbra, ademenindu-l la stnci, lar fi avut la cheremul su n tot timpul ce zcuse pe jumtate mort i bjbise prin dunele roase de furtun. Dar nu ateptase s i se arate aceast ans. l nelase i apoi fugise degrab, nendrznind acum s-l

nfrunte. Vzu acum c Ogion avusese dreptate. Umbra nu se putea hrni din puterea sa, atta timp ct o nfrunta. Trebuia aadar s i se opun, s-o urmreasc, dei urma rece i se pierdea peste largul mrii i nu avea nimic dup care s se ghideze, n afar de vntul lumii, care din fericire, btea nspre sud, iar n mintea sa se strecurase o bnuial slab, un gnd care-i spunea c drumul cel bun era spre sud sau est. nainte de lsarea nopii, vzu n zare, la stnga sa, linia lung i obscur a rmului unui inut ntins, care trebuie c era KaregoAt. Se afla chiar n mijlocul drumurilor maritime ale acelui neam barbar. Scruta atent orizontul, s nu-l vad vreo galer sau barc lung a Kargilor. i aminti, plutind prin seara roiatic, dimineaa aceea din copilria sa n satul Zece Arini i rzboinicii mpnai, focul, ceaa. i, gndindu-se la ziua aceea, vzu numaidect, cu o strngere de inim ascuit, cum umbra l pclise cu propriul su truc, aducnd acea cea ce -l nconjurase pe mare, de parc o retrsese din propriul su trecut, orbindu-l n faa pericolului i mnndu-l netiutor n capcana morii.

i inu cursul ctre sud-est, iar pmntul se scufund n deprtare, n timp ce noaptea acoperi marginea de est a lumii. Scobiturile valurilor erau umplute de bezn, iar crestele valurilor nc strluceau ntr-o lumin armie, ctre vest. Ged cnt cu voce tare Colinda Iernii i alte cntece ca Vitejia Tnrului Rege, cci i amintea c aceste cntece se cnt la Srbtoarea Soarelui Nou. Vocea-i era clar, dar nu se izbea de nimic n imensa tcere a mrii. ntunericul sosi repede, aducnd cu el stelele iernii. Toat noaptea aceea, cea mai lung noapte a anului, rmase treaz, privind stelele rsrind n stnga sa, plutindu-i deasupra capului i cufundndu-se n apele reci i ndeprtate din dreapta sa, mpins mereu la sud, de vntul lung al iernii, peste marea nevzut. Mai aipea din cnd n cnd, tresrind mereu cnd se trezea. Barca pe care plutea nu era de fapt o barc adevrat, ci un lucru mai mult de jumtate fcut din farmec i vrjitorie, iar restul din simple scnduri i lemn plutitor, iar dac ar fi lsat s slbeasc vrjile de luare a formei i de legare cu care o nvluise, s-ar fi desprins i mprtiat degrab, ca frunzele ce plutesc pe ap. Nici pnza, esut din aer i magie, nu ar fi rmas

prea mult n btaia vntului dac ar fi adormit, ci s-ar fi risipit i ea n vzduh. Vrjile lui Ged erau solide i viguroase, dar atunci cnd materia pe care astfel de vrji sunt esute este puin, puterea ce le ine n fru trebuie rennoit din timp n timp. Astfel c nu dormi deloc n acea noapte. Ar fi putut strbate mai iute i mai uor apele mrii n chip de oim sau delfin, ns Ogion l sftuise s nu-i schimbe forma. Cunotea prea bine valoarea sfaturilor lui Ogion. Brcua lunec astfel spre sud, sub stelele ce se-ndreptau mereu spre vest, iar lunga noapte se scurse ncet, pn cnd prima zi a noului an lumin marea ntreag. La puin timp dup rsritul soarelui, vzu uscatul dinainte, dar i era greu s se ndrepte ntr-acolo, cci vntul lumii slbise odat cu sosirea zorilor. Ridic un vnt magic uor n pnz, s-l mping nspre acel inut. La vederea acestuia, frica puse din nou stpnire pe el, acea teroare nrdcinat care-l ndemna s se ntoarc, s fug. Urmri acea fric aa cum un vntor citete semnele, urmele labelor late, grele, cu gheare ascuite ale ursului ce-ar fi putut s se npusteasc asupra lui din tufiuri n orice

moment. Cci acum era tot mai aproape. O tia. Pe msur ce se apropia, acel inut i se prea tot mai straniu i mohort. Ceea ce de la deprtare i se pruse a fi un zid muntos drept, era de fapt despicat n mai multe culmi lungi i abrupte, insule separate poate, printre care marea se revrsa n strmtori sau canale nguste. Ged cercetase multe hri la Roke, n Turnul Maestrului Numelor, dar acelea fur mai ales hri ale Arhipelagului i ale mrilor luntrice. Se afla acum n Captul Estic, netiind ce insul ar fi putut fi aceea. Nu se gndi prea mult la asta. naintea lui se aternea frica, care i se ascundea din cale, pndindu-l sau ateptndu-l printre rpele i pdurile de pe insul, iar el i ntoarse crma int spre ea. Acum stncile neguroase, ncoronate de codri, se aplecau amenintoare, nalte ca i turnurile, deasupra brcii sale, i stropii mruni ai valurilor ce se sprgeau de uscatul stncos, mprocar pnza n timp ce vntul magic l conduse printre dou capete, ntr-o strmtoare, un fir de mare ce-i alerga dinainte pn-n inima insulei, nu mai late dect dou galere. Marea, prizonier ntre cele dou culmi, era agitat i se zbtea la malurile

abrupte. Nu erau plaje, cci stncile se aruncau direct n apa ntunecat de reflexia rece a nlimilor lor. Aerul nu se clintea, iar insula era adncit n tcere. Umbra-l ademenise n mlatinile din Osskil, i-l pclise cu ceaa pn la stnci, i mai pregtea acum o a treia neltorie? Mnase lucrul acela pn aici, sau era umbra cea care-l atrsese pe el aici, ntr-o capcan? Nu tia. i erau tiute doar zvrcolirea terorii i sigurana c trebuie s duc la bun sfrit ceea ce ncepuse: s vneze pn la capt rul, s-i urmreasc oroarea pn la surs. Crmuia foarte atent, uitndu-se mereu napoi, nainte, la stnci de sus n jos. Lsase n urm, n largul mrii, ziua ce abia ncepea, scldat de lumina soarelui. Totul era ntunecat aici. Deschiztura dintre insule era ca o ndeprtat poart sclipitoare, cnd arunc o privire n urm. Stncile se iveau mereu, tot mai nalte peste cretetul su, pe msur ce se apropia de palele muntelui de unde rsreau, iar firul mrii se ngusta. Privi nainte n despictura ntunecat, la dreapta i la stnga rpelor mari i nvlmite, presrate cu peteri, unde se nghesuiau copaci cu jumtate din rdcini n aer. Nimic nu se clintea. Ajungea acum la captul

insulei, o aduntur nalt de stnci pustii i ridate, de care se loveau slab ultimele valuri ale mrii, nguste ca nite priae. Bolovanii czui, trunchiurile de copaci putrezite i cioturile nu lsau dect o cale ngust pe care Ged putea s navigheze. O capcan: o capcan ntunecat sub rdcinile muntelui tcut, iar el czuse n ea. Nimic nu se mica deasupra sau naintea lui. Totul era mort. Nu mai putea nainta. ntoarse barca, mnnd-o grijuliu cu vraj i vsle fermecate, altfel s-ar fi izbit de stncile din adncuri sau s-ar fi ncurcat n rdcinile i crengile ieite n afar, pn ce fu din nou cu faa ctre ieire. Era pe cale s ridice vntul magic, s-l ntoarc pe unde venise, cnd dintr-o dat, cuvintele vrjii i nghear pe buze i inima-i mpietri n piept. Se uit peste umr. Umbra era n barc, n spatele su. Dac s-ar fi pierdut cu firea, mcar i pentru o clip, ar fi fost pierdut, dar el era pregtit i se npusti s apuce creatura ce plpia i tremura la doar un pas de el. Nu-i mai era de folos acum nici o vrjitorie, i nu se putea bizui dect pe propriul corp, pe viaa sa mpotriva umbrei lipsite de via. Fr nici o vorb atac umbra, iar barca se cutremur

i slt din cauza smuciturii i sriturii sale. O durere i fulger braele i pieptul, tindu-i rsuflarea i l umplu un fior de ghea. Fu orbit. Totui, n minile ncletate n jurul umbrei nu rmase nimic dect ntunericime, aer. Se mpletici nainte, prinzndu-se de catarg s nu cad, iar lumina i orbi ochii. Vzu cum umbra se feri, apoi se micor, apoi, pentru o clipit, se-ntinse mult peste el, peste pnz. Apoi, asemeni unui fum negru, se ncolci n vzduh i fugi, fr form, peste ape, pn la poarta luminoas dintre stnci. Ged czu n genunchi. Brcua peticit de vrji i regsi echilibrul, legnndu-se, plutind pe valurile agitate. Se ghemui n ea, amorit, golit de gnduri, cznindu-se s-i recapete rsuflarea, pn cnd, ntr-un sfrit, apa rece care-i ni sub plmi l preveni c trebuia s vad de barc, cci vrjile cu care fusese legat slbeau. Se ridic, sprijinindu-se de toiagul ce inea de catarg i reesu vraja de legare cum putu mai bine. i era frig i era ostenit. l dureau minile i braele i era secat de puteri. i dori s se poat ntinde n acel loc ntunecat unde marea ntlnea muntele i s doarm, s doarm pe apa ce se legna neobosit.

Nu-i putea da seama dac acea sfreal era o vraj pe care umbra o aruncase asupri cnd fugise sau venea din nfrigurarea amar a atingerii sale sau era din pricina foamei, a lipsei de odihn i a puterii risipite, dar lupt mpotriva ei, forndu-se s ridice uor vntul magic n pnz i s-o apuce pe calea ntunecat pe care fugise umbra. l prsise orice fric, orice bucurie. Nu mai era o urmrire. Nu mai era nici vntor, nici cel vnat acum. Cci era a treia oar cnd se ntlniser i se atinseser. Se npustise din propria-i voin asupra umbrei, ncercnd s-o prind cu minile goale. Nu reuise s-o prind, dar furise o legtur ntre ei, un lan ce nu se putea rupe. Nu mai trebuia s vneze creatura, s-i ia urma i nici nu mai putea s-i scape prin fug. Nici unul nu putea scpa de nlnuirea celuilalt. Cnd va fi s ajung la clipa i la locul ntlnirii lor, se vor ntlni. Dar pn n acea clip i oriunde altundeva dect n acel loc, Ged nu-i va mai gsi linitea i pacea, fie zi ori noapte, pe mare sau pe uscat. Acum tia, i-i era greu, cci sarcina sa nu fusese niciodat s desfac ceea ce fcuse, ci s termine ceea ce ncepuse.

Iei dintre stncile tenebroase, iar n largul mrii l atepta dimineaa nsorit, cu un vnt ce btea linitit dinspre nord. Bu apa care-i mai rmsese n burduful din piele de foc i-i ntoarse crma spre cel mai vestic cap, pn ajunse ntr-o strmtoare larg dintre acesta i o alt insul ce se ntindea la vest. Amintindu-i hrile mrilor din Captul Estic, tiu unde se afla. Acestea erau Palmele, o pereche de insule singuratice care-i ntind degetele muntoase spre nord, ctre inuturile Kargad. Trecu printre ele i, cum nori de furtun dinspre nord ntunecau dup-amiaza, trase la mal, pe coasta sudic a insulei vestice. Vzu c acolo era un stuc, mai sus de plaj, de unde un izvor se scurgea de-a valma n mare i nici nu-i ps dac avea s fie binevenit sau nu, atta timp ct ar fi putut s bea ap proaspt, s se nclzeasc la gura focului i s doarm. Stenii erau oameni aspri i timizi, nfricoai de toiagul vrjitorului, temndu-se de chipul straniu al lui Ged, dar ospitalieri cu cineva care venea nensoit, de pe mare, naintea dezlnuirii unei furtuni. i ddur s mnnce carne i s bea din plin, i oferir tihna luminii focului i a vocilor de om vorbind n propria lui limb, hardica, i n

cele din urm i cel mai de seam, i ddur ap fierbinte, s se spele de frigul i sarea mrii i un pat unde s poat dormi.

CAPITOLUL IX IFFISH

Ged petrecu trei zile n acel sat din Palma Stng, ntremndu-se i ornduind o barc nou, construit nu doar din vrji i resturi aduse de apa mrii, ci din lemn solid, bine mbinat i stemuit, cu catarg zdravn i pnz doar ale ei, pe care-ar fi putut s o crmuiasc cu uurin i s doarm linitit cnd avea nevoie. Ca i majoritatea brcilor din Nord i din Capete, era stins cu zgur, cu scndurile suprapuse i ncletate una peste alta, pentru a putea rzbi printre valurile nalte. Fiecare bucic era robust i bine legat. Ged i ntri lemnul cu farmece ntreesute adnc, cci socotea c va merge departe cu barca aceea. Era fcut s poat duce doi sau trei oameni, iar btrnul de la care o avea i spuse c el i fraii si plutiser cu ea peste valuri nalte i vreme urt i c le strbtuse vitejete pe toate. Spre deosebire de pescarul viclean din Gont, btrnul acesta, nspimntat i uimit de vrjitoria sa, i-ar fi dat barca lui Ged pentru nimic. Dar Ged i plti n obiceiul vrjitorilor, vindecndu-i ochii de cataracta ce ncepuse s-l orbeasc. Apoi, btrnul, bucurndu-se, i spuse: Noi am numit barca Fiica Nisipului, dar de tu o vei numi Orizont i-i vei picta cte un

ochi de fiecare parte a prorei, mulumirea mea te va feri de buteni plutitori, stnci i recife. Cci uitasem ct lumin exist n lume, pn cnd nu mi-ai redat-o tu. Ged mai fcu i alte fapte bune n satul de sub pdurile abrupte din Palm, cci i redobndise puterea. Oamenii de acolo erau srmani, ca cei pe care-i cunoscuse ca biat n Valea Nordic a Gontului, chiar mai sraci. Alturi de ei se simea ca acas, aa cum nu s-ar fi simit niciodat la curile celor bogai i le tia nevoile amare fr s trebuiasc s-i ntrebe. Aternu aadar farmece de vindecare i veghe asupra copiilor slabi i bolnvicioi i vrji de mbelugare asupra turmelor srace de capre i oi. Puse runa Simn pe osii i tije, pe vslele brcii i pe uneltele de bronz i piatr pe care i le aduser, ca s-i ndeplineasc bine lucrul. Scrise runa Pirr pe acoperiurile de paie ale colibelor, s le protejeze cminele i semenii de foc, vnt i nebunie. Cnd barca sa Orizont fu pregtit de drum i bine aprovizionat cu ap i pete uscat, mai rmase nc o zi n sat, s-l nvee pe tnrul cntre al satului Vitejiile lui Morred i Legenda Havnorului. Navele din Arhipelag ajungeau foarte rar la Plmi, iar pentru acei

steni, cntecele de acum o sut de ani erau veti proaspete, i rvneau s aud de eroi. Dac ar fi fost liber de npasta ce -i struia deasupra, ar fi rmas bucuros acolo o sptmn sau o lun, s le cnte ceea ce tia, iar cntecele s-ar fi rspndit pe o insul nou. Nu era liber ns, iar dimineaa urmtoare porni la drum, ndreptndu-se direct spre sud peste mrile ntinse ale Captului. Cci umbra se ndreptase spre sud. Nu trebui s fac farmece de gsire ca s-i dea seama de asta. Era sigur de sine, ca i cnd o arter nevzut i-ar fi legat unul de altul, oricte mile i mri distan i -ar fi desprit. Merse astfel, ncredinat c alesese drumul cel bun, fr grab i fr speran, iar vntul iernatic l mn spre sud. Pluti o zi i o noapte peste marea singuratic, iar a doua zi ajunse la o mic insul, care se numea Vemish. Oamenii din micul port l privir strmb i n curnd vrjitorul lor veni acolo, cu mare grab. l privi atent pe Ged, apoi se nclin i-i spuse cu o voce pompoas i linguitoare: Lordule Vrjitor! Iart-mi nechibzuina i f-ne onoare acceptnd toate cele trebuincioase pentru cltorie merinde, ap, pnz, sfoar, fiica mea aduce acum o

pereche de gini fripte. Cred totui c ar fi mai prudent s-i continui drumul de aici, cnd te hotrti. Oamenii sunt nspimntai. Cci nu demult, alaltieri, a fost vzut cineva care a traversat umila noastr insul de la nord la sud, dei nici o corabie nu pare s-l fi lsat aici i prea s nu aib umbr. Cei care l-au vzut mi spun c se asemna cu tine. La auzul acestora, Ged cltin i el din cap, se ntoarse i se duse la docurile din Vemish i iei n larg, fr s se mai uite napoi. Nu avea rost s-i sperie pe insulari sau s i-l fac duman pe vrjitorul lor. Mai degrab ar fi dormit din nou pe mare, s se poat gndi la ceea ce-i spusese vrjitorul, cci l lsase fr grai. Ziua se sfri, noaptea se scurse cu ploaia rece optind peste mare, de-a lungul orelor de ntuneric, pn n zorile sure. Totui, vntul nordic, blnd, o purt mai departe pe Orizont. Dup prnz, ploaia i ceaa se mprtiar i soarele iei cnd i cnd. Trziu, Ged vzu de-a curmeziul cursului su dealurile albstrii i joase ale marii insule, luminate de soarele trector al iernii. Fumul cminelor zbovi albastru peste acoperiurile de ardezie

ale micilor orae dintre dealuri, o vedere plcut n imensitatea pustie a mrii. Ged se lu dup o flot de pescuit pn n port i, urmnd strzile oraului n seara aurie de iarn, gsi hanul numit Harrekki, unde lumina focului, aroma fripturii de miel i a berii i nclzir sufletul i corpul deopotriv. La mesele hanului mai erau i ali doi cltori, negustori din Captul Estic, dar cei mai muli erau oreni care veneau acolo pentru o bere bun, veti i conversaie. Nu erau oameni aspri i timizi ca i pescarii din Plmi, ci oreni adevrai, vioi i linitii. Desigur c-i ddur seama c Ged era vrjitor, dar nu aduser deloc vorba despre asta, doar hangiul pomeni ntr-o doar (cci era un om vorbre), c acel ora, Ismay, era norocos s mpart cu alte orae de pe insul, comoara nepreuit care le fusese dat de la coala din Roke: un vrjitor mplinit, nvat pe Insula nelepilor cruia Arhimagul nsui i dduse toiagul de vrjitor i de aceea nu aveau nevoie de un alt practicant al Marilor Arte. Dup cum se spune, dou toiaguri n acelai ora sigur ajung s se loveasc, nu-i aa, Domnule? spuse hangiul, zmbitor i plin de voie bun. Aa c, Ged, vzu c drept

cltor-vrjitor, unul care cuta s-i ctige traiul din vrjitorie, nu ar fi fost binevenit acolo. Astfel, primi o respingere vdit de la Vemish i una insinuat de la Ismay i se gndi c faima de oameni cumsecade a celor din Captul Estic era ndoielnic. Insula aceasta era Iffish, acolo unde se nscuse prietenul su, Vetch. Nu prea un loc att de primitor cum i-l descrisese Vetch. i totui citi destul buntate pe feele orenilor. Doar c simeau ceea ce i el tia c era adevrat: era deosebit de ei, desprit de ei de o pierzanie i pentru c urmrea un lucru ntunecat. Era asemeni unui vnt rece btnd prin ncperea luminat de foc, ca o pasre neagr purtat de vijelie din trmuri strine. Cu ct pleca mai repede, lund cu el acel destin ntunecat, cu att mai bine pentru acei oameni. Sunt ntr-o cutare i spuse el hangiului. Nu voi rmne aici dect o noapte sau dou. Tonul vocii sale era negru. Hangiul, cu ochii la toiagul de tis din col, tcu de data aceea, dar i umplu lui Ged paharul cu bere armie, pn cnd spuma ddu pe dinafar. Ged tiu c n-ar fi trebuit s petreac mai mult de o noapte n Ismay. Nu era binevenit

acolo sau oriunde altundeva. Trebuia s mearg acolo unde-l ducea drumul su. Dar se sturase de marea rece, pustie i tcut, unde nu-i vorbea nici un glas. i spuse c avea s petreac o zi n Ismay i s plece a doua zi. Aa c dormi pn trziu. Cnd se trezi, cdea o ninsoare uoar i rtci alene pe strzile i ocoliurile oraului, privind oamenii ocupai cu treburile lor zilnice. Vzu copilai nfofolii n mantii de blan, jucnduse cu castele i oameni de zpad. Auzi sporovielile celor din case ce ddeau pn-n strad, prin uile larg deschise, i-l privi pe fierar la lucru, alturi de un nc cu faa roie ce asuda din greu la foalele cuptorului. Prin ferestre luminate de un auriu roiatic palid, pe cnd se scurgea ziua scurt, vzu femeile la sarcinile lor, ntorcndu-se cte puin s-i vorbeasc sau s-i zmbeasc copilului sau soului, acolo, n cldura caselor lor. Ged vedea toate acestea din afar, dat la o parte, singur, iar inima i se ngreunase, dei nu vroia s-i recunoasc tristeea. Cderea nopii l gsi nc pribegind pe strzi, ovind la gndul de a se ntoarce la han. Auzi un brbat i o fat vorbind voioi n timp ce coborau spre el, ndreptndu-se spre piaa

oraului, i deodat se-ntoarse, cci cunotea vocea acelui om. i urm i-i ajunse din urm, venind lng ei n apusul trziu, luminat de licrirea palid a farurilor. Fata se ddu napoi, dar omul l privi fix i ridic toiagul pe care-l purta, inndu-l ntre ei, ca o barier menit s abat ameninarea sau rul. Era cumva mai mult dect putu Ged s ndure. Vocea-i tremur puin cnd spuse: Am crezut c m vei fi recunoscut, Vetch. Chiar i atunci Vetch ezit un moment. Dar te cunosc spuse i-i cobor toiagul, lundu-i mna lui Ged i prinzndu-l pe dup umeri. Dar te cunosc! Bine ai venit, prietene, bine ai venit! Ce primire jalnic iam mai fcut, de parc ai fi fost vreo fantom venind prin spate, i eu care te ateptam de atta timp, te cutam... Tu eti dar vrjitorul cu care se mndresc n Ismay? M miram eu... A, da, sunt vrjitorul lor, dar auzi, lasm s-i spun de ce nu te-am recunoscut. Poate c te-am cutat prea mult. Acum trei zile, unde erai acum trei zile, pe Iffish? Am sosit ieri.

Acum trei zile, pe strzile din Quor, satul dintre dealurile de-acolo, te-am zrit. Adic, am vzut o prere a ta, sau o imitaie a ta, sau poate doar un om care arat ca i tine. Era naintea mea, ieind din ora i sentoarse ntr-o curb a drumului chiar cnd l zrisem. Am strigat dup el, dar nu mi-a rspuns, l-am urmat i nu am gsit pe nimeni, nici urme mcar, dar pmntul era ngheat. A fost un lucru ciudat, i-acum, vzndu-te venind dintre umbre, am crezut c sunt din nou amgit. mi pare ru, Ged. Rosti numele adevrat al lui Ged n oapt, s nu-l aud fata ce-i atepta puin mai n urm. i Ged vorbi ncet, ca s pat rosti i el numele adevrat al prietenului su: Nici o grij, Estarriol. Acesta sunt eu nsumi i m bucur s te vd... Vetch auzi poate mai mult dect o simpl bucurie n vocea lui Ged. Nu-l ls nc de dup umeri i spuse acum, n Glsuirea Adevrat: Ged, vii din ntuneric i primejdie, i totui, sosirea ta m bucur. Continu apoi n accentul su hardic din Capt: Haide, vino cu noi, mergem acas, e timpul s ieim din ntuneric! Ea este sora mea, mezina familiei, mai frumoas dect mine, precum

vezi, dar nu tot aa de istea. Numele ei este Yarrow. Yarrow, el este oimanul, cel mai bun dintre noi i prietenul meu. Lordule Vrjitor l salut fata i-i nclin curtenitor capul, ascunzndu-i ochii n semn de respect, aa cum fac femeile din Captul Estic. Atunci cnd nu i-i ascundea, ochii-i erau luminoi, timizi i curioi. Avea cam paisprezece ani, era smead ca i fratele su, dar foarte zvelt i subire. De mnec i atrna un dragon, naripat i cu gheare, nu cu mult mai lung dect mna sa. O pornir n jos mpreun, pe strada nvluit n lumina amurgului, iar Ged remarc n timp ce naintau: Se spune n Gont c femeile Gontice sunt curajoase, dar nu am mai vzut pn acum o fecioar care s parte un dragon n loc de brar. Yarrow rse, i-i rspunse dendat: Nu e dect un harrekki, nu avei harrekki n Gont? Apoi se ruin pentru o clip i-i feri ochii. Nu, i nici dragoni nu avem. Creatura aceea nu este cumva un dragon? E un dragon mic, ce triete prin stejari, se hrnete cu viespi, viermi i ou de vrabie, nu crete mai mult de att. O, Domnule,

fratele meu mi-a povestit adesea despre micul animal pe care-l aveai, slbticiunea aceea, otakul. l mai avei? Nu. Nu-l mai am. Vetch se ntoarse spre el ntrebtor, dar se abinu i nu-l ntreb de otak dect mult mai trziu, cnd rmaser doar ei doi, la vatra de piatr a casei lui Vetch. Dei era cel mai mare vrjitor din ntreaga insul Iffish, Vetch i stabili cminul la Ismay, orelul unde se nscuse, alturi de sora i fratele su. Tatl su fusese un negustor al mrii destul de nstrit, iar casa era spaioas i bine cldit, cu multe obiecte de pre. Avea multe oale din ceramic, esturi fine i vase de bronz i alam, aezate pe rafturi i lzi. O harp mare taonian sttea ntr-un col al ncperii principale, iar n altul rzboiul de esut al fetei, cu rama-i nalt ncastrat n filde. Vetch, dei tcut de felul lui, era acolo un vrjitor puternic i stpn n casa sa deopotriv. Pe lng cminul su triau i doi servitori btrni i fratele su, un biat voios i Yarrow, iute i tcut ca un mic pete. Le servi cina celor doi prieteni, mnc alturi de ei, ascultndu-le povetile i apoi se furi n odaia sa. Toate lucrurile erau bine ornduite,

linitite i sigure. Ged spuse, privind n jur la ncperea luminat de foc: Aa se cuvine s triasc un om i oft. Pi, este unul dintre felurile n care ar trebui s triasc spuse Vetch. Dar mai sunt i altele. Acum, biete, spune -mi, dac poi, ce lucruri au venit i au trecut peste tine de cnd am vorbit ultima oar, acum doi ani. i spune-mi n ce cltorie eti, cci vd bine c nu vei rmne alturi de noi prea mult de ast dat. Ged i povesti, i cnd termin, Vetch rmase pe gnduri un rstimp lung. Apoi spuse: Merg cu tine, Ged. Nu. Ba, eu cred c da. Nu, Estarriol. Aceasta nu este sarcina sau npasta ta. Am nceput acest drum ru singur, l voi termina singur, nu vreau ca alii s sufere din cauza lui, cu att mai puin tu, care ai ncercat s m opreti s nu fac acest ru chiar de la bun nceput, Estarriol. Mintea-i era mereu stpnit de mndrie i spuse zmbind prietenul su, de parc nu ar fi vorbit de vreun lucru prea grav.

Acum gndete-te: este ntr-adevr cutarea ta, dar de ar fi s dai gre, n-ar trebui s mai fie cineva acolo care s-i previn pe cei din Arhipelag? Cci umbra va fi devenit o putere de temut n acel moment. i de-ar fi s nfrngi acel lucru, n-ar trebui s mai fie cineva care s duc vestea n Arhipelag astfel nct Vitejia s fie cunoscut i cntat? tiu bine c nu-i pot fi de folos, i totui, cred c ar trebui s merg cu tine. Ged nu putu refuza ruga struitoare a prietenului su, dar spuse: Nu ar fi trebuit s rmn aici astzi. Am tiut-o, dar am rmas. Vrjitorii nu se ntlnesc ntmpltor, biete spuse Vetch. i, pn la urm, aa cum ai spus i tu, am fost cu tine de la nceputul cltoriei tale. Se cuvine s te urmez i la sfritul ei. Puse un alt lemn pe foc i rmaser un timp privind flcrile. Este cineva de care n-am mai auzit nimic din noaptea aceea, de pe Dealul Roke, i nu m-am ncumetat s ntreb pe nimeni de la coal despre el: la Jasper m refer. Nu i-a ctigat niciodat toiagul A prsit Roke-ul n acea var i s-a dus pe

Insula O, s fie vrjitor la casa Lordului din O-Tokne. Mai mult de att nu tiu de el. Rmaser din nou n tcere, privind focul i bucurndu-se (cci era o noapte amar) de cldura ce le nclzea picioarele i feele, n timp ce stteau pe lespedea cminului, cu picioarele aproape de crbuni. ntr-un sfrit Ged spuse n oapt. M tem de un lucru, Estarriol. M tem i mai mult dac vei fi cu mine cnd voi pleca. Acolo, ntre Plmi, la captul nfundat al insulei, m-am npustit spre umbr, cci era aproape de mine, i am prins-o cu minile, am ncercat s-o in. Dar nu puteam s in nimic. Nu am putut s-o nving. A fugit, eu am urmat-o. Dar asta s-ar putea ntmpla iar i iar. Nu am nici o putere asupra acelui lucru. Nici victoria nici moartea nu vor reui poate s pun capt acestei cutri. S-ar putea s nu fie nimic de povestit n Vitejii. Nici un sfrit. Poate c sunt sortit s-mi petrec viaa fugind din mare-n mare i din inut n inut ntr-o aventur fr rost i fr sfrit, n cutarea umbrei. Nu cobi! spuse Vetch, ntorcndu-i mna stng ntr-un gest menit a nltura ghinionul chemat prin cuvinte. Dei era prins doar de gnduri sumbre, gestul lui Vetch l

fcu s zmbeasc puin, cci era mai mult un farmec de copil dect unul de vrjitor. Vetch avea mereu acea inocen de la sat. Totui, era tenace, ager i ptrundea miezul lucrurilor. Spuse acum: Acesta este un gnd nnegurat i cred c e greit. Cred c voi vedea dus la bun sfrit ceea ce am vzut ncepnd. i vei nva tu cumva felul, fiina, ceea ce este i astfel o vei apuca, o vei lega i o vei nvinge. Dei aceea este o ntrebare grea: ce este... Este un lucru care m ngrijoreaz, cci nu-l neleg. Se pare c umbra umbl acum n forma ta sau cel puin ntr-o asemnare a ta, aa cum au vzut-o cei din Vemish i cum am vzut-o eu aici, n Iffish. Cum se poate aa ceva i de ce, oare de ce nu i n Arhipelag? Se spune c regulile se schimb la Capete. Da, o vorb adevrat, te asigur. Sunt vrji bune pe care le-am nvat la Roke ce nau putere aici sau o iau razna. i de asemenea, sunt vrji aici pe care nu le-am nvat niciodat la Roke. Fiecare inut are propriile sale puteri, i cu ct mergi mai departe de inuturile Interioare, cu att mai puin poi s ghiceti aceste puteri i cum se

pot stpni. Dar nu cred c doar acestea provoac schimbrile umbrei. Nici eu. Cred c atunci cnd am ncetat s mai fug de ea i m-am ntors mpotriv-i, acea ntoarcere a voinei mele i-a dat form, dei acelai lucru a oprit-o s-mi fure puterea. Toate faptele mele au un ecou n ea. Este creatura mea. n Osskil i-a spus pe nume i a oprit Astfel orice vrjitorie pe care ai fi putut s-o ntorci mpotriva ei. De ce nu a fcut la fel ntre Plmi? Nu tiu. Poate c doar din slbiciunea mea i poate trage puterea de a vorbi. Vorbete aproape cu glasul meu. Cci de unde mi-a tiut numele? Cum de mi-a tiut numele? Mi-am chinuit mintea pe toate mrile, de cnd am prsit Gontul i tot n-am gsit un rspuns. Poate c nu poate s vorbeasc deloc n propria-i form sau n diformitatea sa, ci doar cu o voce mprumutat, asemeni unui gebbeth. Nu tiu. Atunci trebuie s ai grij, dac o vei mai ntlni ca gebbeth a doua oar. Cred rspunse Ged, ntinzndu-i minile spre crbunii roii de parc-l cuprinsese un tremur interior cred c nu. Este legat de mine aa cum i eu sunt legat

de ea. Nu poate merge liber att de departe de mine nct s apuce alt om i s-l sece de voin i fiin, aa cum a fcut cu Skiorh. M poate poseda. Dac puterile mi mai slbesc vreodat i mai ncerc s scap de ea, s rup legtura, m va poseda. i totui, cnd am inut-o cu toat puterea mea, s-a fcut abur i mi-a scpat. i-o va face din nou, dei nu poate scpa ntru totul, cci o voi gsi mereu. Sunt legat de lucrul acela crud i spurcat i legat voi fi mereu, atta timp ct nu voi putea afla cuvntul ce o stpne te: numele su. Fierbnd, prietenul su ntreb: Exist nume pe trmurile ntunecate? Arhimagul Gensher spunea c nu sunt. Maestrul meu Ogion, nu era ns de acord. Explicaiile magilor sunt nesfrite cit Vetch, cu un zmbet oarecum ntunecat. Cea care servea Vechea Putere n Osskil a jurat c Piatra mi va spune numele umbrei, dar eu nu m prea ncred. Totui, mai este dragonul, ce mi-a propus s-mi spun numele umbrei n schimbul numelui su, ca s se scape de mine. i m-am gndit c, atunci cnd magii nu se pun de acord, dragonii pot fi nelepi.

nelepi, dar ru voitori. Dar ce dragon este acela? Nu mi-ai spus c ai stat de vorb cu dragoni de cnd nu ne-am mai vzut. Vorbir pn trziu n noaptea aceea i, dei reveneau mereu la problema amar ce se aternea naintea lui Ged, plcerea de a fi mpreun le depea pe toate. Cci dragostea dintre ei era puternic i strns legat, neclintit de timp i soart. Dimineaa, Ged se trezi sub acoperiul prietenului su i ct mai era adormit, se simi att de bine, de parc se afla ntr-un loc aprat de ru i primejdie. Pe tot parcursul zilei, puin din acea pace de vis i rmase agat de gnduri i o lu, nu drept un semn bun, ci ca pe un dar. I se prea c dac ar fi prsit acea cas, ar fi prsit ultimul adpost ce -i mai fusese dat s cunoasc i astfel, atta timp ct visul acela scurt mai dura, era fericit s se piard n el. Vetch avea treburi de rezolvat nainte de a prsi Iffish i merse spre celelalte sate ale insulei, nsoit de biatul ce-l servea ca ucenic-vrjitor. Ged rmase cu Yarrow i fratele ei, pe nume Murre, care era ntre vrsta ei i a lui Vetch. Nu prea a fi altceva dect un biat simplu, cci nu avea darul sau blestemul puterii magului n el i nu mai

fusese nicieri n afar de Iffish, Tok i Holp, iar viaa-i era uoar i lipsit de griji. Ged l privea cu mirare i puin invidie, iar el l privea exact la fel pe Ged. Fiecruia dintre ei i se prea foarte straniu c cellalt era att de diferit, dei aveau aceeai vrst, nousprezece ani. Ged fu uimit cum cineva care trise nousprezece ani putea s fie att de lipsit de griji. Admirnd chipul vesel i linitit al lui Murre, se simi sec i nsprit, fr s ghiceasc o clip c Murre l invidia pentru cicatricile ce-i brzdau faa i le credea urmele ghearelor de dragon i chiar runa sau semnul unui erou. Astfel, cei doi tineri erau oarecum timizi unul fa de cellalt, dar Yarrow i pierdu repede jena fa de Ged, fiind la ea acas i stpna acesteia. Era foarte blnd cu ea, iar ea-i puse multe ntrebri, cci Vetch, zicea ea, nu-i spunea niciodat nimic. Dou zile ntregi le fcu plcinte uscate din gru, s le ia n cltorie, pregti pete uscat, carne i alte merinde pentru drum, pn cnd Ged i spuse s se opreasc, pentru c nu plnuia s mearg ntins pn la Selidor, fr nici o oprire. Unde este Selidor?

Foarte departe. La Captul Vestic, unde dragonii sunt la fel de des ntlnii ca oarecii. Mai bine rmi la Est atunci, dragonii notri sunt mici ca oarecii. Uite aici carnea. Eti sigur c ajunge? Ascult. Nu neleg: tu i fratele meu suntei amndoi mari vrjitori, dai din mn, bolborosii un cuvnt i lucrul este fcut. Atunci, de ce vi se mai face foame? Cnd vine vremea cinei pe mare, de ce nu spunei plcint cu carne!, plcinta apare i voi o mncai? Pi, am putea s facem aa. Dar nu prea dorim s ne mncm cuvintele, cum se spune. Plcint cu carne! Este doar un cuvnt, pn la urm! l putem umple de savoare i arom, poate fi chiar sios,dar rmne un cuvnt. Amgete stomacul i nu-i d putere celui nfometat. Atunci, vrjitorii nu sunt buctari buni spuse Murre, care sttea lng cuptorul buctriei, fa n fa cu Ged, sculptnd capacul unei cutii de lemn fin. Era tmplar de meserie, dar nu se prea omora cu lucrul. i nici buctarii nu sunt vrjitori, din fericire spuse Yarrow, ngenunchind s vad dac ultimele plcinte din cuptor prinseser culoare armie. Dar eu tot nu neleg, oimanule. L-am vzut pe fratele meu, i

chiar i pe ucenicul su, fcnd lumin ntrun loc ntunecat doar printr-un cuvnt, iar lumina strlucete, este aprins, nu un cuvnt, ci o lumin ce-i poate arta drumul! Da! rspunse Ged. Lumina este o putere. O putere mare, prin care existm, dar care, n sine, trece de nevoile noastre. Lumina soarelui i a stelelor sunt timp, iar timpul este lumin. La lumina soarelui, n zile i ani, se petrece viaa. ntr-un loc ntunecat, viaa poate chema lumina, numind-o. Dar de obicei, cnd vezi un vrjitor numind sau chemnd un lucru, s apar un obiect nu este acelai lucru, cci nu cheam o putere mai mare dect a sa i ceea ce apare e doar o iluzie. S chemi un lucru ce nu este deloc acolo, chemndu-l prin rostirea numelui su adevrat, aceasta este marea miestrie, ce nu poate fi folosit uor. Nu doar pentru a ostoi simpla foame. Yarrow, micul tu dragon a furat o plcint. Yarrow ascultase att de atent, privindu-l lung pe Ged n timp ce vorbea, nct nu-l vzu pe harrekki furindu-se din culcuul su cald, pe crligul oalei de pe foc i nhnd o plcint mai mare dect el. Puse mica creatur solzoas pe genunchi i-i ddu

s mnnce firmituri i bucele mici, n timp ce se gndea la ceea ce-i spusese Ged. Atunci, nu ai chema o plcint cu carne adevrat dect dac deranjezi ceea ce spune mereu fratele meu... Am uitat cum i spune... Echilibrul rspunse Ged sobru, cci i ea era foarte serioas. Da. Dar cnd ai fost naufragiat, ai plecat din acel loc ntr-o barc esut mai ales din vrji i nu a luat ap. Era i aceea o iluzie? Pi, n mare parte era iluzie, pentru c a fi fost cam nelinitit s privesc marea prin gurile brcii, aa c am peticit-o ca s arate bine. Dar puterea brcii nu era iluzie, nici chemare, ci fcut cu un alt fel de art, o vraj de legare. Lemnul era legat ca un ntreg, un singur lucru, o barc. Ce poate fi o barc, dac nu un lucru ce nu ia ap? Mie mi s-a ntmplat s scot apa din cteva spuse Murre. Pi i a mea lua ap, dac nu m ngrijeam mereu de vraj. Se aplec din scaun i lu o plcint de pe crmizi, nvrtind-o n mini. i eu am furat o plcint. Atunci nseamn c ai degetele fripte. i cnd vei muri de foame prin apa pustie dintre insule ndeprtate, te vei gndi la plcint i-

i vei spune: Ah! Dac n-a fi furat acea plcint, a fi putut-o mnca acum. Voi mnca acum i eu una dintre cele ale fratelui meu, s moar i el de foame cu tine. Astfel se menine Echilibrul remarc Ged, n timp ce lu i ncepu s ronie o prjitur fierbinte i pe jumtate ars, iar asta o fcu s rd i s se nece. Dar acum, spuse din nou pe un ton serios: Mi-a dori s te neleg cu adevrat. Sunt prea proast. Surioar spuse Ged eu sunt cel care nu tie s explice bine. Dac am mai avea ceva timp... Vom mai avea timp spuse Yarrow. Cnd se va ntoarce fratele meu, vei veni cu el, mcar pentru o vreme, nu? Dac mai vin rspunse el domol. Urm o scurt pauz. Iar Yarrow ntreb, privind cum harrekkiul se cra napoi la culcuul su: Spune-mi doar att, dac nu este un secret: ce alte puteri mai exist n afar de lumin? Nu este un secret. Toat puterea este una singur n surs i sfrit, cred. Anii i distanele, stelele i lumnrile, apa, vntul i vrjitoria, miestria minilor omului i

nelepciunea rdcinii unui copac, toate se nal mpreun. Numele meu, i al tu, i numele adevrat al soarelui, sau al izvorului, al unui copil nenscut, toate sunt silabe dintr-un cuvnt mare care este rostit nespus de ncet de strlucirea stelelor. Nu mai este alt putere. Nici un alt nume. Oprindu-se din sculptat, Murre ntreb: Dar moartea? Fata ascult, cu capul negru i strlucitor aplecat. Pentru ca un cuvnt s fie rostit rspunse ncet Ged trebuie s fie tcere. nainte i dup. Apoi se ridic deodat spunnd: N-am nici un drept s vorbesc de aceste lucruri. Cuvntul pe care ar fi trebuit s-l spun eu, l-am spus greit. Mai bine tac. Nu voi mai vorbi din nou. Poate c nu exist o alt putere adevrat dect ntunericul. i plec de lng foc i din buctria cald, punndu-i mantia i iei singur pe strzi n ploaia rece de iarn. l urmrete un blestem spuse Murre, privind cu oarecare team dup el. Cred c aceast cltorie l va duce la moarte spuse fata iar el se teme de ea, i totui o continu.

i ridic capul i parc urmrea, prin flacra roiatic a focului, cursul unei brci ce venea singur pe mri de iarn i mergea mai departe pe mri pustii. Apoi ochii i se umplur de lacrimi pentru o clip, dar nu spuse nimic. Vetch se ntoarse acas a doua zi, i-i anun plecarea la mai marii din Ismay, ce se mpotrivir s-l lase s plece pe mare n miezul iernii, ntr-o urmrire mortal, ce nici mcar nu era a lui. Dar, dei i reproar acestea, nu putur face nimic s-l opreasc. Stul de btrnii ce-l bteau la cap, spuse: Sunt al vostru, prin obicei i obrie, prin datorie legat de voi. Sunt vrjitorul vostru. Dar ar fi timpul s v amintii c, dei sunt un servitor, nu sunt servitorul vostru. Cnd voi fi liber s m ntorc, o s o fac. Pn atunci, rmnei cu bine. n zori, pe cnd lumina cenuie neca estul mrii, cei doi tineri pornir pe Orizont din portul Ismay, ridicnd o pnz maronie puternic n vntul nordic. Yarrow edea pe ponton, urmrindu-i cum se ndeprteaz, asemenea nevestelor i surorilor de marinari ce rmn pe toate rmurile din Earthsee, privindu-i brbaii plecnd pe mare, fr a face cu mna sau a striga, ci rmnnd

nemicate n mantiile lor cenuii sau maronii cu glug, acolo, pe malul ce, privit din barc pare a se legna, din ce n ce mai mic, n timp ce apa se ntinde tot mai mult ntre ei.

CAPITOLUL X MAREA LARG

Portul se pierduse n zare i ochii pictai ai lui Orizont, scldai n valuri, priveau nainte, peste mri din ce n ce mai ntinse i mai pustii. n dou zile i dou nopi, tovarii de drum trecur din Iffish n insula Soders, o sut de mile de vreme rea i vnturi potrivnice. Sttur n port pentru scurt timp, doar ct s-i reumple un burduf cu ap i s cumpere o pnz smolit, s-i apere de apa mrii i de ploaie mcar cteva dintre lucrurile pe care le aveau pe barca descoperit. Nu se ngrijiser de acestea mai repede, cci de obicei un vrjitor rezolv astfel de mici inconveniene prin vrji, cele mai nensemnate i simple vrji i, ntr-adevr, e nevoie doar de puin mai mult magie s desrezi apa de mare i s scapi astfel de grija de a avea mereu ap proaspt. Dar Ged prea foarte hotrt s nu-i foloseasc miestria, sau s-l lase pe Vetch s-o foloseasc pe a lui. Spuse doar: Mai bine nu iar prietenul su nu-l ntreb mai mult i nici nu se mpotrivi. Cci, de cum prima suflare de vnt le umfl pnza, amndoi avur o presimire grea i rece ca vntul iernii. Adpost, port, pace, siguran, toate acestea rmseser n urm. Se ndeprtaser. Mergeau acum pe un drum

presrat cu primejdii i nici o fapt nu era lipsit de neles. Pe cursul pe care se mbarcaser, rostirea celei mai simple vrji lear fi schimbat soarta i ar fi micat echilibrul puterii i al pieirii. Se ndreptau acum spre centrul acelei balane, spre locul unde se ntlnesc lumina i ntunericul. Cei ce cltoresc astfel nu spun nici un cuvnt la ntmplare. Ieind din nou n larg i navignd de-a lungul coastei insulei Soders, unde cmpurile albe de zpad se pierdeau n dealuri nceoate, Ged ntoarse barca din nou la sud i acum intrar n apele unde marii negustori ai Arhipelagului nu vin niciodat, cele mai ndeprtate hotare ale Captului. Vetch nu ntreb nimic despre cursul lor, tiind c Ged nu-l alegea, ci c mergea unde trebuia s ajung. Pe cnd insula Soders le rmnea mic i palid n urm i valurile uierau i se izbeau de pror, iar cmpia imens i cenuie de ap i nconjura ntinzndu-se pn la marginea cerului, Ged ntreb: Ce inuturi se-ntind nainte? La sud de Soders nu mai este nici o insul. La sud-est e un drum lung, dar nu gseti prea multe: Pelimer, Komay, Gosk i

Aftowell, care se mai cheam i Ultimul inut. Dup el, se-ntinde Marea Larg. Dar la sud-vest? Rolameny, una dintre insulele noastre din Captul Estic i cteva insulie n jur. Apoi nimic pn intri n Captul Sudic: Raxl, Tcom i Insula Urechii, acolo unde oamenii nu pesc. Noi s-ar putea s-o facem spuse Ged cu ndoial. Sper s nu spuse Vetch se spune c aceea este o parte neplcut a lumii, plin de oase i semne rele. Marinarii spun c, de pe apele de la rmul Insulei Urechii i a ndeprtatului Sorr, se pot vedea stele care nu se mai vd de niciunde altundeva i care nu au fost nicicnd numite. Vai, da! Pe corabia care m-a dus la Roke era un marinar care vorbea despre asta. i mai spunea poveti despre Oamenii Plutai din ndeprtatul Capt Sudic, ce nu vin pe uscat dect o dat pe an, s-i taie butenii mari pentru plute, iar restul anului, n toate zilele i lunile, plutesc pe curenii oceanului, departe de orice inut. Mi-ar plcea s vd aceste sate plutitoare.

Mie nu spuse Vetch rnjind. Eu prefer pmntul i oamenii uscatului. Marea s doarm n patul ei, iar eu n al meu... Mi-ar fi plcut s vd toate oraele din Arhipelag spuse Ged innd n mn o frnghie, privind pustiurile cenuii ce li se aterneau nainte. Havnor ce st n inima lumii i Ea, de unde s-au nscut toate miturile, Shelleth din Fntnile de pe Way: toate oraele i marile inuturi. i apoi i toate inuturile mici, pmnturile stranii din Capetele Mrginae. S navighez direct pe Calea Dragonilor, departe spre vest. Sau spre nord, pn la ghearii din inutul Hogen. Unii spun c acela este un pmnt mai ntins dect ntregul Arhipelag, iar alii spun c nu e fcut dect din strmtori i stnci cu ghea printre ele. Nimeni nu tie cu siguran. Mi-ar plcea s vd balenele din mrile nordice... Dar nu pot. Trebuie s merg acolo unde sunt silit s merg i s-mi iau gndul de la rmurile luminoase. M-am grbit prea tare i acum nu-mi mai rmne prea mult timp. Am dat toat lumina soarelui i toate oraele i inuturile ndeprtate pe un cu de putere, pe o umbr, pe ntuneric. Apoi, dup obiceiul magilor nnscui, Ged i puse frica i regretul ntr-un cntec, un

plnset scurt, cntat pe jumtate, ce nu era doar pentru sine. Prietenul su i rspunse cu cuvintele eroului din Vitejia lui Erreth-Akbe: O, fie-mi dat s mai vd o dat vatra luminat a pmntului, turnurile albe din Havnor... Plutir astfel pe cursul lor ngust, pe apele acelea pustii. Singurul lucru ce li se art n acea zi fii un banc de delfini argintii, notnd spre sud, dar nici unul nu sri afar din ap i nici zborul vreunui pescru, btlan ori rndunic nu brzda vzduhul cenuiu. n timp ce estul se ntuneca i vestul se nroea, Vetch scoase mncarea i o mpri ntre ei, spunnd: Iat aici ultimul strop de bere. S bem n cinstea celei ce ne-a pus berea cu noi, s potoleasc setea unor brbai n vremea rece: pentru sora mea Yarrow. La spusele acestea Ged ls deoparte gndurile sumbre i privitul n gol peste mare i-o salut pe Yarrow, poate mai sincer dect Vetch. Gndul la ea i aduse n minte dulceaa i isteimea ei de copil. Nu mai ntlnise pe nimeni ca ea. (Dar pn la urm, cte tinere fete mai ntlnise pn atunci? Nu se mai gndise vreodat la asta.)

E ca un petior, o plevuc, ce noat ntr-un izvor curat spuse el lipsit de aprare i totui, nu poi s-o prinzi. La asta Vetch l privi direct n fa, zmbind larg. Chiar c eti un mag nnscut spuse el. Numele ei adevrat este Kest. n Glsuirea Adevrat, kest nseamn plevuc, dup cum prea bine tia Ged, iar asta-i mngie inima. Dar dup o vreme, spuse cu o voce sczut. Poate c nu trebuia s-mi spui numele ei. Dar Vetch, care nu ar fi fcut-o cu uurin, spuse: Numele ei este la fel de sigur cu tine cum este i al meu. i n plus, l-ai tiut deja fr s i-l spun eu... Roul se fcu cenu la vest, iar griulcenu se nnegri. Toat marea i tot cerul erau necate n ntuneric. Ged se-ntinse pe fundul brcii s doarm, nvelit n mantia de ln i blan. Vetch, innd frnghia pnzei, cnt ncet Vitejiile lui Enlad, n care se vorbete despre cum magul Morred cel Alb prsi Havnorul n corabia sa lung fr vsle i, ajungnd la insula Solea, o zri pe Elfarran n livezile alintate de primvar. Ged

adormi nainte s ajung cntecul la sfritul tragic al iubirii lor, moartea lui Morred, nruirea Enladei, valurile imense i amare ce copleir livezile din Solea. Spre miezul nopii se trezi i-l privi pe Vetch dormind. Corbioara alerga tios peste mri schimbtoare, scpnd din ghearele vntului puternic ce se sprijinea de pnza ei, orbecind prin noapte. Dar norii ce acopereau cerul se sparser i, nainte de zori, razele palide ale lunii luminar marea printre marginile maronii ale norilor. Luna descrete murmur Vetch, cnd se detept n zori, iar vntul sczu pentru o clip. Ged privi n sus, la semicercul alburiu ce plea deasupra apelor estice, dar nu rupse tcerea. Luna ntunecat ce vine imediat dup Soarele Nou se numete Luna de Aram i este polul opus al Lunii Pline i al Dansului cel Lung din timpul verii. Este un timp nefast pentru cltori i pentru cei bolnavi. Copiilor nu le sunt date numele adevrate n timpul Lunii de Aram i nu se cnt nici o Vitejie, nu se ascute nici o sabie sau unealt, nu se leag jurminte. Aceast vreme este axa neagr a anului, cnd lucrurile ce sunt ncepute atunci nu pot fi duse la capt cu bine.

Ajunser la trei zile deprtare de Soders, urmrind psrile mrii i resturile de la rmuri, pn la Pelimer, o mic insul ridicat peste mrile nalte i sure. Locuitorii ei vorbeau hardica, dar n propriul lor grai, straniu chiar i pentru urechile lui Vetch. Tinerii traser la mal acolo, pentru ap proaspt i un rgaz de la mare i la nceput fur bine primii, cu mirare i agitaie. n oraul cel mai mare al insulei era un vrjitor, dar i pierduse minile. Nu vorbea dect de marele arpe care rodea nencetat fundaiile Pelimerului, aa nct n curnd insula va pica n deriv ca o barc tiat din dana ei de ancorare, i va aluneca peste marginea lumii. La nceput i salut pe tinerii vrjitor curtenitor, dar n timp ce vorbea despre arpe, ncepu s-l priveasc strmb pe Ged, apoi ncepu s strige la ei acolo, n plin strad, numindu-i spioni i servitori ai arpelui Mrii. Dup aceea, pelimerienii i privir i ei aspru, cu toate c vrjitorul lor era nebun. Aa c Ged i Vetch nu-i mai prelungir popasul, ci o luar iar la drum, nainte de cderea nopii, mergnd mereu spre sud i est. n aceste zile i nopi de navigare, Ged nu vorbi nici o dat de umbr i nici n mod

direct despre cutarea sa. Iar Vetch nu ntreb dect (n timp ce mergeau pe acelai curs mai departe i tot mai departe de inuturile cunoscute din Earthsee) Eti sigur? Iar Ged nu rspunse dect tie oare fierul cu siguran unde se afl magnetul? Vetch ddu din cap i continuar, fr s mai spun nimic. Dar din cnd n cnd vorbeau despre vrjile i cile pe care magii timpurilor apuse le foloseau pentru a afla numele ascunse ale puterilor i fiinelor blestemate: cum Nereger din Paln aflase numele Magului Negru trgnd cu urechea la discuiile dragonilor, cum Morred vzuse numele dumanului su scris de picturile de ploaie ce cdeau n praful de pe cmpurile de btlie din Cmpiile Enladei. Vorbir despre vrji de gsire i invocri i despre acele ntrebri cu Rspuns pe care le punea Maestrul Modelator de la Roke. Dar adesea Ged murmura cuvintele pe care Ogion i le spusese pe coasta Muntelui Gont, pe timp de toamn, cu mult n urm: Ca s poi auzi, trebuie s taci... i cdea n tcere, gnditor, or de or, privind mereu marea dinaintea brcii. Lui Vetch i se prea cteodat c prietenul su vedea, peste valurile, deprtrile i zilele cenuii ce urmau

s vin, lucrul pe care-l urmreau i sfritul ntunecat al cltoriei lor. Trecur printre Komay i Gosk pe vreme urt, fr s vad nici una dintre cele dou insule prin cea i ploaie i tiur c au trecut de ele doar a doua zi, cnd vzur dinaintea lor o insul cu stnci ascuite peste care pescruii se roteau n crduri imense i a cror scncete tioase rzbteau pn departe peste mare. Vetch spuse: Acela trebuie s fie Aftowell, dup cum vd eu. Ultimul inut. La est i la sud de el, hrile sunt goale. i totui, cei ce slluiesc acolo poate tiu de alte insule, mai ndeprtate rspunse Ged. De ce spui asta? ntreb Vetch, cci Ged vorbise tulburat. Iar rspunsul fu din nou reinut i straniu: nu acolo spuse, privind nainte ctre Aftowell i mai departe, sau prin el nu acolo. Nu pe mare. Nu pe mare, ci pe uscat: ce inut? nainte de izvoarele Mrii Largi, mai ncolo de surse, n spatele porilor luminii zilei. Apoi czu n tcere i cnd vorbi din nou glasul-i era cel obinuit, de parc fusese eliberat de vreo vraj sau viziune i nu-i mai amintea de ea cu claritate.

Portul din Aftowell, o gur de pru printre nlimi muntoase, se afla pe rmul dinspre nord al insulei. Toate colibele din orel ddeau spre nord i spre vest, de parc ntreaga insul cuta mereu s i ntoarc faa, chiar i de la o asemenea deprtare, spre Earthsee, spre omenire. Freamtul i groaza i ntmpinar pe strinii ce se ncumetau s rzbat apele din jurul Aftowellului n anotimpul n care nu naviga nici o barc. Toate femeile rmaser n colibele lor de nuiele, privind prin crpturile uilor, ascunzndu-i copiii pe dup fuste, retrgndu-se temtoare n ntunericul colibelor cnd venir dinspre plaj strinii. Brbaii lor, oameni slabi i prost mbrcai pentru frigul de afar, se adunaser ntr-un cerc solemn n jurul lui Vetch i Ged, fiecare cu un topor de piatr, un cuit sau o scoic ascuit n mn. Dar odat ce le trecu frica, i fcur pe strini s se simt binevenii i nu mai conteneau cu ntrebrile. Corbiile veneau foarte rar spre prile lor, chiar i din Soders sau Rolameny, cci nu aveau alte bunuri de schimb n afar de aram i oale, nu aveau nici mcar lemn. Brcile lor erau luntrii esute din trestie, iar cei ce se aventurau pn la Gosk sau Komay n astfel

de brci trebuie c erau marinari foarte curajoi. Slluiau singuri aici, la marginea tuturor hrilor. Nu aveau vrjitor sau mag i preau s nu recunoasc toiagurile de vrjitor, admirndu-le doar pentru materialul preios din care erau fcute, lemnul. Cpetenia sau Mai Marele Insulei lor era foarte btrn, i doar el, dintre toi insularii, mai vzuse pn atunci un om nscut n Arhipelag. De aceea, Ged era o minune pentru ei. Brbaii i aduser fiii s-l vad pe omul din Arhipelag, ca s-i aminteasc de el cnd vor fi btrni. Nu mai auziser niciodat de Gont, doar de Havnor i de Ea i-l luar drept un Lord al Havnorului. Le rspunse pe ct putu de bine cnd l ntrebar despre oraul alb pe care nu-l vzuse niciodat. Dar, pe msur ce se scurgea seara, nu-i mai gsea locul i ntr-un sfrit i ntreb pe steni, n timp ce stteau ngrmdii n jurul focului din zpueala colibei duhnind a balig de capr i a ngrminte, ce le era tot combustibilul: Ce se afl la est de inutul vostru? Rmaser toi n tcere, unii rnjind, alii mohori. Cpetenia rspunse: Marea.

Nu mai este nici un pmnt mai departe? Acesta este Ultimul inut. Nu mai este nici un pmnt mai departe. Nu mai este dect ap pn la marginea lumii. Tat, acetia sunt oameni nelepi spuse un brbat mai tnr navigatori, cltori: poate c cunosc vreun pmnt de care noi nu tim. La est de acest inut nu mai este nici o fie de uscat spuse btrnul i se uit lung la Ged i nu-i mai spuse nimic. Cei doi tovari de drum dormir noaptea aceea n cldura plin de fum a colibei. nainte de lumina zilei, Ged i trezi prietenul, optindu-i: Trezete-te, Estarriol. Nu putem s rmnem, trebuie s mergem. De ce att de repede? rspunse Vetch, adormit. Nu repede, e deja trziu. Am inut urma prea ncet. A gsit o cale de a-mi scpa i vrea s m dea astfel pierzaniei. Nu trebuie s-mi scape, trebuie s-o urmez orict de departe ar merge. Dac o pierd, sunt i eu pierdut. Pe unde o urmrim? Ctre est. Haide. Am umplut burdufurile.

Prsir aadar coliba nainte ca vreunul dintre steni s se trezeasc, n afar de un copila care plnse puin n ntunericul vreunui sla pentru ca apoi s tac din nou. Gsir drumul pn jos, la gura izvorului, la lumina palid a stelelor i-o dezlegar pe Orizont de stnca de care fusese priponit i-o mpinser n largul apei negre. O pornir astfel ctre est, de la Aftowell n Marea Larg, n prima zi a Lunii Armii, nainte de rsrit. n ziua aceea se bucurar de un cer curat. Vntul lumii era rece i venea n rafale de la nord-est, dar Ged ridic vntul magic: primul act de magie pe care-l fcuse de cnd prsir Insulele Plmilor. Plutir foarte iute spre est. Barca fu zguduit de valurile mari, cnd fumurii, cnd nsorite, ce o loveau n timp ce alerga, dar ea nainta graios, aa cum le promisese cel ce o construise, rspunznd vntului magic la fel de bine ca orice corabie esut cu magie din Roke. Ged nu spuse o vorb toat dimineaa, dect pentru a rennoi puterea vntului magic sau pentru a menine o for fermecat n pnz, iar Vetch i termin somnul, dei anevoie, n pupa brcii. La prnz mncar. Ged scoase merindele simple, cu parcimonie, i amndoi i mestecar rar bucelele de

pete srat i plcintele de gru, fr s spun nimic. i croir drum spre est toat dup-amiaza, fr s ntoarc barca sau s slbeasc pasul. Ged rupse o dat tcerea spunnd: Te alturi celor care spun c lumea este numai o mare lipsit de uscat mai ncolo de Capetele Mrginae sau celor care-i nchipuie c mai exist alte Arhipelaguri sau vaste pmnturi nedescoperite nc pe faa lumii? n acest moment spuse Vetch m altur celor care cred c lumea nu are dect o singur fa, iar cel care navigheaz prea departe va cdea de pe marginea ei. Ged nu zmbi. Nu mai avea n el nici o urm de voioie. Cine tie ce poate ntlni un om acolo? Noi, cei care rmnem mereu aproape de coastele i malurile noastre, nu avem de unde s tim. Unii au ncercat s afle i nu s-au mai ntors. i nici o corabie nu a venit la noi din inuturi pe care nu le cunoatem. Ged nu rspunse. TOAT ZIUA I TOAT NOAPTEA aceea merser condui de vntul puternic al magiei

peste umflturile mari ale oceanului, spre est. Ged rmase de veghe, de dimineaa pn seara, cci pe ntuneric fora ce -l atrgea sau l mna cretea mai mult. Privea mereu nainte, dei nu desluea n noaptea lipsit de lun dect ochii pictai pe laturile brcii oarbe. Pn-n zori, chipul i era cenuiu de oboseal i era att de nepenit de frig, nct abia se mai putea ntinde puin s se odihneasc. Spuse optit: ine vntul magic de la vest, Estarriol apoi adormi. Soarele nu rsri i acum ploaia ncepu s bat dinspre nord-est. Nu era furtun, ci doar vnturile i ploile lungi i reci ale iernii. n curnd toate lucrurile din barca deschis fur complet udate, n ciuda pnzei pe care-o cumpraser ca s le acopere. Vetch se simi i el de parc ar fi fost udat pn la os, iar Ged tremur n somn. De mila prietenului su, i poate i pentru el nsui, Vetch ncerc s ntoarc barca puin din calea acelui vnt nencetat i neostoit ce aducea ploaia. Dar dei putea s in vntul magic puternic, aa cum i ceruse Ged, puterea sa asupra vremii era foarte slab aici, att de departe de uscat, iar vntul Mrii Largi nu-i asculta glasul.

Vznd acestea, Vetch se nfrico, gndindu-se ct putere magic le-ar mai rmne dac se mai ndeprtau mult de pmnturile unde oamenii erau menii s slluiasc. Ged rmase de veghe din nou n noaptea aceea i inu toat noaptea barca spre est. Cnd veni ziua, vntul lumii mai slbi puin i soarele strluci cu toat puterea. Dar umflturile mrii se ridicar att de mult, nct Orizont trebui s se ncline i s le urce de parc ar fi fost dealuri i s rmn pe crestele lor, apoi s plonjeze dintr-o dat, apoi s urce din nou, pe urmtorul val i apoi pe urmtorul, fr ncetare. n amurgul acelei zile Vetch vorbi dup lunga lor tcere. Prietene spuse el mai nainte ai vorbit de parc ai fi fost sigur c pn la urm vom ajunge la uscat. Nu m ndoiesc de vederea ta, dar poate c e un truc, o neltorie fcut de ceea ce urmreti, ce vrea s te atrag n oceanul larg, mai departe dect poate merge vreun om. Cci puterea noastr ar putea s se schimbe i s slbeasc pe mri strine. i o umbr nu obosete, nici nu cunoate foamea i nici nu se neac.

Stteau unul lng cellalt pe punte, dar Ged l privea de parc era la distan, de cealalt parte a unei prpdii cscate larg. Ochii-i erau tulburi i rspundea cu greu. ntr-un sfrit spuse: Estarriol, ne apropiem. Auzindu-i cuvintele, prietenul su tiu c erau adevrate. Atunci i se fcu fric. Dar i puse minile pe umerii lui Ged i spuse doar: Bine, atunci, asta-i bine. Ged veghe din nou noaptea aceea, cci nu putea s doarm n ntuneric. i nu dormi nici cnd sosi cea de-a treia zi. Alergau peste mare, mereu cu acea teribil iueal neostoit i uoar, iar Vetch se mir de puterea lui Ged care putu s in or dup or un vnt magic att de puternic, aici n Marea Larg, unde el i simea puterea slbit i ndeprtat. Continuar aa, pn cnd lui Vetch i se pru c ceea ce spusese Ged se va adeveri i se ndreptau undeva mai departe de sursa mrii i spre est mai departe de porile luminii zilei. Ged rmase n partea din fa a brcii, privind ca de obicei n fa. Dar acum nu mai privea oceanul, sau cel puin nu oceanul pe care-l vedea Vetch, un pustiu de ap nesfrit ce atingea marginea cerului. n ochii lui Ged era o viziune neagr ce se

suprapunea peste vlurile mrii sure i peste cerul cenuiu, iar ntunericul crescu i vlul se-ngro. Vetch nu vedea nimic din toate acestea, dect cnd privea chipul prietenului su. Atunci reuea s vad ntunericul pentru o clip. Mergeau mai departe, i mai departe. i, prea c, dei acelai vnt i mna pe amndoi n aceeai barc, Vetch o lua spre est, peste marea lumii, n timp ce Ged mergea, de unul singur, ntr-un trm ce nu avea est sau vest, nici rsrit sau apus al soarelui ori al stelelor. Ged se ridic dintr-o dat la pror i vorbi cu voce tare. Vntul magic sczu. Orizont i pierdu avntul i se ridic i czu pe crestele mari ca o achie de lemn. Dei vntul lumii btea la fel de tare dinspre nord acum, pnza maronie atrna drept, neclintit. Barca atrna astfel pe valuri, legnat de micarea lor rar, fr nici o direcie. Ged spuse: Coboar pnza! iar Vetch fcu ce-i ceru rapid, n timp ce Ged dezleg vslele i le aez n gurile lor i-i ndoi spinarea s vsleasc. Vznd doar valurile care alergau cnd n sus cnd n jos, pn ce se pierdeau din vedere, Vetch nu putu s neleag de ce

trebuia acum s mearg doar cu ajutorul vslelor. Dar atept i acum i ddu seama c vntul lumii slbise i umflturile valurilor sczuser. Urcuul i plonjrile brcii se rrir pn cnd, n sfrit, preau s nainteze mnai de vslirile puternice ale lui Ged, peste ape aproape neclintite, ca ntr-un golf. i, dei Vetch nu putea vedea ceea ce vedea Ged, cnd privea mereu peste umr, ntre vslirile lui Ged, la ceea ce era n calea brcii, dei nu vedea rpele negre de sub stelele nemicate, ncepu s vad cu ochiul vrjitorului o ntunecime ce izvora n gurile valurilor n jurul brcii, i vzu talazurile scznd i micndu-se, mereu mai lent, de parc erau necate de nisip. Dac acesta ar fi fost vreun farmec sau vreo iluzie, era mai puternic dect orice nchipuire: Marea Larg prea s se fi transformat n pmnt. ncercnd s-i adune isteimea i curajul, Vetch rosti o vraj de Revelaie, urmrind atent, printre fiecare cuvnt spus lent, s vad dac nu tremura sau nu se schimba ceva n acea moarte stranie i pierdere din adncime a abisului oceanului. Dar nu vzu nimic. Poate c vraja, dei ar fi trebuit s-i afecteze doar vederea i nu i magia ce se fcea n jurul lor, nu avea

nici o putere acolo. Sau poate nu era nici o iluzie i ajunseser la captul lumii. Cu bgare de seam, Ged vslea tot mai rar, privind peste umr, alegnd o cale printre canalele, apa joas i puin adnc, pe care doar el le putea vedea. Barca tresri n timp ce-i trgea chila. Sub ea zceau ntinsele adncuri ale mrii, i totui erau pe uscat. Ged trase vslele n nchiztoarele lor, iar acel zgomot fu teribil, cci nu mai era alt sunet. Toate sunetele apei, ale vntului, lemnului, pnzei, dispruser, pierdute ntr-o tcere imens i adnc ce poate ar fi rmas nentrerupt pentru eternitate. Barca zcea inert. Nici o suflare de vnt nu se mic. Marea se fcuse nisip, umbrit, netulburat. Nimic nu se mic pe acel cer ntunecat sau pe acel pmnt ireal ce se ntindea mai mult i mai mult pn aduna ntunericul n jurul brcii ct vedeai cu ochii. Ged se ridic i-i lu toiagul i pi uor peste marginea brcii. Vetch crezu c-l vede cznd i scufundndu-se n mare, marea ce era cu siguran n spatele acestui vl uscat i obscur ce ascundea apa, cerul i lumina. Marea ns, nu mai era. Ged se ndeprt de barc. Nisipul negru captura urmele pailor si i-i optea uor sub picioare.

Toiagul ncepu s-i strluceasc, nu cu lumina fermecat, ci cu o strlucire clar i alb ce n curnd deveni att de puternic nct i nroi degetele acolo unde inea lemnul radiant. Fcu pai mari nainte, departe de barc, dar fr direcie. Nu erau direcii acolo, nici nord sau sud sau est sau vest, doar ctre i departe. Privind-o, lumina ce o purta i se pru lui Vetch o stea mare i nceat, ce se mica prin ntuneric. Iar ntunericul din jurul ei se ngroa, se nnegrea, o mpresura. i Ged vzu acestea, privind mereu nainte prin lumin. Dup un rstimp vzu la cea mai din afar margine a luminii, o umbr ce venea spre el peste nisip. La nceput nu avea nici o form, dar pe ct se apropia lua forma unui om. Prea un om btrn, sumbru i sur, venind spre Ged. Dar pe cnd Ged l vedea pe tatl su, fierarul, n acea figur, vzu c nu era un btrn, ci un tnr. Era Jasper: faa insolent, tnr i chipe a lui Jasper, mantia cenuie prins-n argint i mersul su eapn. Ainti asupra lui Ged priviri pline de ur, prin aerul nnegurat ce-i desprea. Ged nu se opri, ci-i ncetini pasul i, pe msur ce nainta, i ridic

toiagul puin mai sus. Se lumin, i n lumina sa, chipul lui Jasper czu din silueta ce se apropia i deveni Pechvarry. ns faa lui Pechvarry era toat umflat i palid, ca faa unui om necat i-i ridicase mna de parc iar fi fcut un semn. Ged tot nu se opri, ci naint, dei ntre ei nu mai erau dect civa metri acum. Apoi lucrul ce-i sttea n fa se preschimb de tot, ntinzndu-se n toate prile, de parc i-ar fi deschis aripi subiri i enorme i se zvrcoli, se umfl i se micor din nou. Ged vzu pentru o clipit faa alb a lui Skiorh, apoi doi ochi nnourai i holbai, apoi dintr-o dat o fa nfricotoare pe care n-o cunotea, om ori monstru, cu buzele crispate i ochii ca dou gropi ce cdeau n deertciune neagr. Atunci Ged i nl toiagul, iar iradierea sa se ntei de nesuportat, arznd cu o lumin att de alb i puternic nct ptrunse i sfie chiar i acea ntunecime secular. n acea lumin, orice form uman prsi creatura ce se apropia de Ged. Se retrase i se micora, nnegrindu-se, trndu-se pe patru picioare scurte cu gheare pe nisip. Dar tot se apropia, ridicnd spre el un bot orb i neformat, fr buze sau urechi sau ochi. Cnd se puser toate la locul lor, deveni

complet negru n lumina magic radiant ce -i ardea n jur i se slt n dou picioare. n tcere, omul i umbra se ntlnir fa n fa i se oprir locului. Cu voce tare i clar, rupnd acea tcere nvechit, Ged rosti numele umbrei n acelai moment n care umbra vorbi, fr buze sau limb, spunnd acelai nume: Ged. i cele dou voci se fcur una singur. Ged i ntinse minile, aruncnd toiagul i-i apuc umbra, eul negru ce se ntindea spre el. Lumina i ntunericul se ntlnir, se contopir i se fcur una. Dar lui Vetch, care privea cu groaz prin crepusculul obscur, de departe, de peste nisipuri, i se prea c Ged fusese copleit, cci vzu lumina clar prbuindu-se i slbind. Mnia i disperarea l cuprinser i sri afar pe nisip, ncercnd s-i ajute prietenul sau s moar o dat cu el i fugi spre slaba sclipire de lumin n amurgul pustiu al inutului uscat. Dar n timp ce fugea, nisipul se scufunda sub picioarele sale i se zbtu n el ca ntr-un nisip mictor, ca ntr-o scurgere grea de ap, pn cnd, cu un ropot de zgomot i glorie ale luminii zilei i frigul amar al iernii, gustul amar de sare,

lumea ntreag-i fu redat i se zvrcoli n marea abrupt, vie i adevrat. n apropiere, barca se legna pe valurile goale i cenuii. Vetch nu mai vedea altceva pe ap. Culmile valurilor i izbeau ochii, orbindu-l. Nu era un nottor puternic i se czni mult s ajung la barc i se urc n ea. Tuind i ncercnd s-i tearg apa ce-i iroia din pr, privi n jur disperat, netiind acum n ce parte s priveasc. n final deslui ceva ntunecat printre valuri, cu mult mai departe de unde nainte fusese nisipul i acum era apa slbatic. Apoi sri la vsle i vsli cu putere spre prietenul su i, prinzndu-l pe Ged de brae, l trase n barc. Ged era nucit i ochii-i erau aintii de parc nu vedeau nimic, dar nu prea s fie rnit. Toiagul, din lemn negru de tis, cu strlucirea stins, i era ncletat n mna dreapt i nu-i mai ddea drumul. Nu spuse nici o vorb. Obosit, mbibat de ap i tremurnd, se ngrmdi sprijinit de catarg, fr s-l priveasc pe Vetch care ridic pnza i ntoarse barca, s prind vntul de nordest. Nu mai vzu nimic din lume pn cnd, direct naintea cursului lor, pe cerul ce se ntunec acolo unde apusese soarele i rsri luna nou, printre nori lungi, ntr-un golf de

lumin albastr, limpede: un inel de filde, o margine de corn, lumina soarelui reflectat sclipind peste oceanul ntunericului. Ged i ridic faa i privi la semiluna aprins n deprtare, la vest. O privi pentru mult timp, apoi se ridic n capul oaselor, inndu-i toiagul cu amndou minile, aa cum un rzboinic i ine sabia lung. Se uit la cer, la mare, la pnza maronie umflat de deasupra sa, la chipul prietenului su. Estarriol spuse el privete, s-a terminat. Lucrul a fost mplinit. Rse. Rana s-a vindecat spuse sunt rentregit, sunt liber. Apoi se aplec i-i ascunse faa cu braele, plngnd ca un copil. Pn n acel moment Vetch l urmrise cu o team ncordat, cci nu era sigur de ceea ce se ntmplase acolo, pe trmul ntunericului. Nu tia dac cel din barc era Ged i mna-i fusese pe ancor de ore ntregi, gata s sparg lemnria brcii i s-o scufunde n mijlocul mrii, mai degrab dect s aduc napoi spre porturile din Earthsee acel lucru ru de care se temea c ar fi luat nfiarea i forma lui Ged. Acum, cnd i vzu prietenul i-l auzi vorbind, ndoiala-i dispru.

i ncepu s vad adevrul, c Ged nici nu ctigase, nici nu pierduse, ci, numind umbra morii sale cu propriul su nume, se rentregise: un om, care, tiindu-i sinele adevrat, nu poate fi folosit sau posedat de nici o alt putere n afar de puterea sa i a crui via este trit de dragul vieii i niciodat n slujba ruinei sau a durerii, a urii sau a ntunericului. n Naterea lui Ea, cntecul cel mai strvechi, se spune Doar n tcere, cuvntul doar n ntuneric lumina, doar prin moarte, viaa: un fulger pe cerul pustiu, zborul oimului. Vetch cnt acel cntec cu voce tare n timp ce inu cursul brcii spre vest, mergnd naintea vntului rece al nopii de iarn ce le btea din spate din imensitatea Mrii Largi. NAVIGAR OPT ZILE I ALTE opt, pn vzur la orizont uscatul. Trebuir s-i reumple burduful cu ap din mare ndulcit prin vrji. Pescuiau, dar chiar i strignd farmece de pescuit nu reuir s prind aproape nimic, cci petii din Marea Larg nu-i tiu propriul nume i nu in seama de magie. Cnd nu le mai rmase nimic de mncare dect cteva firimituri de carne afumat, Ged i aminti ce-i spusese Yarrow

cnd furase plcinta de pe vatr, i c avea s regrete acest furt cnd va flmnzi pe mare. Dar, dei era nfometat, amintirea ei l mulumi. Cci mai spusese i c el, alturi de fratele su, vor veni din nou acas. Vntul magic i purtase doar trei zile la est i totui, trecuser aisprezece zile de cnd porniser nspre vest, ctre cas. Nici un om nu se mai ntorsese de att de departe din Mare Larg ca i tinerii vrjitori Estarriol i Ged n zilele Lunii de Aram ale iernii, n barca lor de pescuit deschis. Nu mai ntlnir nici o Furtun mare i crmir pe un curs stabil, dup compas i dup steaua Tolbegren, cumva la nord de drumul pe care veniser. Astfel, nu mai trecuser pe la Aftowell, ci pe lng Tolyul ndeprtat i Sneg, fr s le zreasc, primul pmnt ridicat la cel mai sudic cap al insulei Koppish. Peste valuri vzur stnci nlate ca o mare fortrea. Psrile mrii ipau peste talazuri i fumul cminelor din ctune plutea albstriu, purtat de vnt. De acolo, drumul spre Iffish nu mai era lung. Ajunser la portul Ismay ntr-o sear ntunecat i linitit. Zpada sttea s cad. O legar pe Orizont, barca ce-i purtase pn la coastele trmului morii i napoi i-o

luar n sus, pe strzile nguste, pn la casa vrjitorului. Inimile le erau foarte uoare cnd intrar la lumina focului i la cldura de sub acel acoperi. Iar Yarrow fugi s-i ntmpine, plngnd de bucurie.

Dac Estarriol din Iffish i-a inut ntradevr promisiunea i a creat un cntec despre acea prim vitejie a lui Ged, atunci aceasta s-a pierdut. Prin Captul Estic circula o poveste ce istorisete despre o barc ce a atins uscatul, la zile distan de orice rm, peste abisul oceanului. n Iffish se spune c barca era crmuita de Estarriol, pe cnd n Tok se pomenete de doi pescari prlii de o furtun ht departe, n Marea Larg. n schimb, n Holp se vorbete de un pescar din acele pri, care nu i-a mai putut mica barca din nisipurile nevzute n care se mpotmolise i, care, nc rtcete pe acolo. Astfel, din cntecul Umbrei s-au mai pstrat doar nite frnturi de legend, purtate de la o insula la alta, asemenea unui lemn plutitor, de-a lungul anilor. Dar n Vitejiile lui Ged nu se pomenete de aceast cltorie sau de ntlnirea lui cu umbra, de fapt, de nimic de dinainte ca el s fi strbtut Calea Dragonilor, viu i nevtmat, sau s fi adus napoi la Havnor Inelul lui Erreth-Akbe de la Mormintele din Atuan, sau s se fi ntors din nou la Roke, n chip de Arhimag al tuturor insulelor din lume.