Sunteți pe pagina 1din 107

Adio, frumoasa mea

(Farewell, My Lovely, 1944)


Raymond Chandler
Capitolul 1
Era unul dintre acele blocuri mixte de pe Central Avenue, blocuri care nu sunt nc
ocupate n ntregime de negri. Tocmai iesisem dintr-o frizerie de doi bani, la care
o agentie de plasare credea c lucreaz un anume Dimitrios Aleidis. Nu era o problem
prea important. Sotia lui se artase dispus s plteasc ceva bani pentru a-l vedea napoi a
cas.
Nu l-am gsit niciodat, dar nici nevast-sa nu mi-a dat vreun ban.
Zi clduroas, spre sfrsitul lui martie; stteam n fata frizeriei privind reclama lumino
as a unui local numit Florian's, aflat la etajul al doilea. Un brbat privea si el n
tr-acolo. Se uita la ferestrele prfuite cu o privire fix si extaziat, ca un emigran
t est-european care soarbe pentru prima oar din ochi Statuia Liberttii. Era un tip
masiv, nalt de vreo doi metri si solid ca un camion. Se afla la ctiva pasi de min
e. Minile i atrnau sleampete pe lng corp si o tigar uitat fumega ntre degetele lui eno
e.
Negri linistiti treceau pe strad si i aruncau priviri tioase. Arta ngrozitor. Purta o
plrie mitoas, o hain sport gri cu nasturi albi ca niste mingi de golf, cmas maro, cra
vat galben, pantaloni gri din flanel reiat si pantofi din piele de crocodil cu pet
e albe n dreptul degetelor. Din buzunarul de la piept se revrsa o batist galben-strl
ucitor, ca si cravata. Avea si niste pene colorate nfipte n panglica de la plrie, da
r ar fi fost la fel de socant si fr ele. Chiar si pe o strad mai deocheat, ca Centra
l Avenue, omul nu putea trece neobservat. E ca si cnd ai vedea un pianjen pe o fel
ie de cozonac.
Era palid si nebrbierit. Oricum, tot nebrbierit ar fi artat. Avea pr negru si cret,
sprncene stufoase care se ntlneau deasupra nasului borcnat, urechi mici si delicate
fat de statura sa si o privire melancolic, specific ochilor cenusii. Sttea nemiscat,
ca o statuie; dup mult timp, a zmbit.
A pornit agale pe trotuar ctre usile batante ce ascundeau scrile pe care se putea
ajunge la etajul al doilea. A mpins usile, a aruncat o privire rece si inexpresiv n
lungul strzii, apoi a intrat. Dac ar fi fost mai mic de statur si mai putin tiptor m
brcat as fi crezut c vrea s dea o spargere. Dar cu hainele, plria si constitutia asta
era imposibil.
Usile s-au balansat un timp si erau pe punctul de a se opri. S-au deschis ns din n
ou, n afar, brusc. Ceva a zburat de-a latul trotuarului si a aterizat n santul dint
re dou masini parcate. A aterizat n mini si n genunchi, scotnd un sunet strident, ca
un soarece ncoltit. S-a ridicat ncet, si-a recuperat plria si s-a retras pe trotuar.
Era un negru tnr, subtire, cu umeri ngusti; purta un costum, liliachiu cu o floare
la butonier. Avea prul negru si lucios. A rmas cu gura deschis si a gemut un moment
. Trectorii l-au privit nepstori. Si-a potrivit plria, s-a trt pn la perete si a nce
earg nesigur de-a lungul cldirii.
Liniste. Totul a reintrat n normal. M-am ndreptat ctre usile batante si am rmas n fat
a lor. Erau nemiscate. Nu era treaba mea, asa c le-am deschis si am privit nuntru.
O mn imens a aprut din ntuneric, m-a apucat de umr si m-a strns ngrozitor. Aceeasi mn
tras nuntru si m-a ridicat fr nici un efort pe prima treapt. O voce groas mi-a soptit:
Hmm, sunt numai tuciurii pe-aici. Ai mai vzut asa ceva, amice?
Era ntuneric si liniste. Sunete vagi trdau prezenta oamenilor sus, la etaj, dar er
am singuri pe scri. Namila m-a privit solemn si a continuat s-mi striveasc umrul.
Un negru, a zis. L-am aruncat afar. Ai vzut cum l-am azvrlit?
Mi-a eliberat umrul. Osul nu prea rupt, dar bratul era ntepenit.
Doar stii cum sunt localurile astea, am zis n timp ce mi frectionam umrul. Stii la
ce s te astepti.
Nu spune asta, amice, a mrit namila ncet, ca patru tigri dup o mas bun. Velma lucra ai
ci. Micuta Velma.
Mi-a apucat iarsi umrul. Am ncercat s m feresc, dar era rapid ca o pisic. A renceput s
i frmnte muschii cu degetele lui de fier.
Da, a zis. Micuta Velma. N-am vzut-o de opt ani. Zici c asta-i o crcium de negri?
Am confirmat, bolborosind.
M-a ridicat nc dou trepte. M-am smucit, ncercnd s m eliberez. Nu aveam arm, pentru c
e pruse inutil atunci cnd l cutam pe Dimitrios Aleidis. Oricum, nu cred c mi-ar fi fos
t de vreun folos. Probabil c namila ar fi nghitit-o.
Du-te sus si convinge-te, i-am spus, ncercnd s ascund agonia din glas.
Mi-a dat drumul din nou. M-a privit si ochii lui cenusii mprstiau tristete.
M simt bine, a zis, si vreau ca nimeni s nu m enerveze. Hai s mergem sus si s bem cev
a.
Nu te vor servi. Ti-am spus doar c e o crcium pentru negri.
N-am vzut-o pe Velma de opt ani, spuse cu vocea aceea puternic si trist. Opt ani de
zile de cnd ne-am desprtit. Nu mi-a mai scris de sase ani. Are, cu siguranta, un
motiv. Lucra aici. Era foarte drgut. Hai s mergem sus.
Bine, am strigat. Am s merg cu tine. Dar nu m mai mpinge. Las-m s merg singur. M simt
ine, sunt deja biat mare, stiu chiar s m duc singur la baie. Nu m mai mpinge.
Micuta Velma lucra aici, spuse ncet. Nu era atent la mine.
Am nceput s urcm pe scri. M-a lsat s merg singur. Umrul m durea si ceafa mi era ud.
Capitolul 2
Alte dou usi batante separau capul scrilor de local. Namila le-a deschis usor, mpin
gndu-le cu degetele, apoi a intrat n ncpere. Era o camer lung si ngust, nu prea curat
ci prea luminoas. Un grup de negri cnta si sporovia ntr-un colt, n jurul unei mese de
joc luminate. Lng peretele din dreapta se afla un bar. Restul ncperii avea numai me
se mici si rotunde. Erau ctiva clienti, brbati si femei, negri cu totii.
Lampa de deasupra mesei de joc s-a zguduit si zgomotul a ncetat brusc. S-a astern
ut o liniste apstoare. Toti ochii aceia cafenii s-au ntors ctre noi. Vedeam fete cu
nuante ntre gri si negru ai cror ochi strluceau si priveau curiosi la reprezentanti
i unei alte rase.
Un negru solid, cu gtul gros, sttea rezemat de bar. Avea dungi roz pe mnecile cmasei
; bretelele alb cu roz se ncrucisau pe spatele su lat. Se vedea de la dou poste c e
gorila localului. S-a ntors ncet si ne-a privit, n timp ce si ntindea picioarele si si
plimba peste buze limba imens. Fata plin de cicatrici, crestat, turtit si cu pielea
ngrosat ti ddea impresia c suportase toate loviturile pe care ti le poti imagina, po
ate mai putin aceea cu o cup de excavator.
Prul scurt si cret avea reflexe gri. Uneia dintre urechi i lipsea lobul.
Era mare si greoi. Avea picioarele groase si, foarte ciudat pentru un negru, crcna
te. Si-a mai miscat putin limba, apoi a zmbit si a pornit spre noi n pozitie de lu
pt. Omul meu l astepta calm.
Negrul cu dungi roz pe mneci a pus mna sa neagr si masiv pe pieptul namilei de lng min
e. Prin comparatie, mna aceea mare arta ca o gmlie de ac. Namila nici nu s-a clintit
. Btusul a zmbit putin.
Nu primim albi aici. E numai pentru negri. mi pare ru.
Cu ochii si mici si cenusii, namila a aruncat o privire rapid prin ncpere. Obrajii i
s-au mbujorat putin.
Cioar nenorocit, a spus ncet, cu amrciune. Apoi a ridicat vocea. Unde-i Velma?
Gorila se amuza. A studiat hainele albului, cmasa maro si cravata galben, haina gr
i si mingile acelea de golf pe ea. si misca delicat capul, privind din diverse un
ghiuri. Apoi si-a cobort privirea ctre pantofii din piele de crocodil. A rs ncetisor
, apoi a zis:
Velma, zici? Nu-i nici o Velma pe-aici. Nici mrfuri ilegale, nici curve. Si-acu'
car-te, albule, car-te.
Velma lucra aici, spuse namila. Vorbea ca prin vis, parc ar fi fost singur ntr-o pd
ure, culegnd trei-frati-ptati. Am scos batista si mi-am sters, din nou, ceafa.
Gorila a nceput deodat s rd.
Ptiu, zise, aruncnd prietenilor si o privire rapid, peste umr. Velma lucra aici! Da'
nu mai lucreaz. S-a retras. Ha, ha.
F bine si ia laba aia nenorocit de pe cmasa mea, l-a atentionat namila.
Gorila s-a ncruntat. Nu era obisnuit s i se vorbeasc asa. Si-a retras mna si a strns-
o ntr-un pumn de culoarea si dimensiunea unei vinete mari. Trebuia s se gndeasc la s
lujb, la reputatia sa de btus, la ce vor spune prietenii si. A cumpnit o secund, apoi
a fcut o greseal. Cu o miscare scurt din cot, a expediat un pumn n falca albului. n ncp
ere s-au auzit murmure.
A fost o lovitur bun; umrul s-a deplasat, corpul a venit dup el. Era foarte mult fort n
acest pumn si omul care l-a expediat avea mult experient. Namila ns nu si-a miscat
capul mai mult de un centimetru.
N-a ncercat s pareze lovitura. A ncasat-o, s-a scuturat putin, a scos un sunet nfun
dat si la apucat pe negru de gt. Gorila a ncercat s-l loveasc cu genunchiul ntre pici
oare. Uriasul l-a ridicat, l-a ntors, apoi si-a deprtat putin picioarele, l-a ndoit
spre spate si l-a apucat de curea, care s-a rupt ca o at. A pus mna sa imens pe sp
atele negrului si l-a azvrlit de-a lungul ncperii. Trei clienti au srit din fata gor
ilei care, nvrtindu-se, cltinndu-se si agitndu-si minile a luat din drum o mas, apoi s-
a izbit de perete, producnd un zgomot care trebuie s se fi auzit pn la Denver.
Exist indivizi care cred c pot s-o fac oricnd pe desteptii, a zis namila si s-a ntors
spre mine. Da, hai s bem ceva.
Ne-am ndreptat spre bar. Ct ai bate din palme, clientii au devenit umbre mute ce s
e deplasau n cea mai mare liniste prin camer, pentru a ajunge la usile din capul s
crilor. Nici un zgomot, ca niste umbre pe iarb. Nici usile nu au fost lsate s balans
eze. Ne-am rezemat de bar.
Whisky sec, a zis namila. Tu ce vrei?
Whisky sec, am rspuns.
Am primit whisky sec.
Uriasul alb sorbea impasibil whisky-ul aflat ntr-un pahar scund si gros. Se uita
fix la barman, un negru gras, speriat, mbrcat ntr-o hain alb si care se misca cu nceti
nitorul.
Tu stii unde e Velma?
Velma spui?, a zis barmanul pe un ton tnguitor. N-am mai vzut-o pe-aici n ultimul t
imp. Nu, dom'le, n-am mai vzut-o.
De cnd esti aici?
Pi, s vedem, a zis barmanul, apoi a lsat prosopul, s-a ncruntat si a nceput s numere p
e degete. Cam de zece luni, cred. Aproape un an. Cam asa.
Ia mai gndeste-te.
Barmanul s-a uitat speriat si mrul lui Adam a nceput s i se miste ca o gin decapitat.
De cnd a devenit localul sta o crcium pentru negri? a ntrebat uriasul cu asprime.
Poftim?
Namila a strns pumnul n jurul paharului, care a devenit aproape invizibil.
De cel putin cinci ani, i-am rspuns. Tipul sta n-are cum s fi auzit despre o fat alb
numit Velma. Nimeni de aici nu stie.
Uriasul s-a uitat la mine de parc nu m-ar fi vzut pn atunci. Whisky-ul nu l-a trezit
.
Cine dracu' te-a rugat s-ti bagi nasul unde nu-ti fierbe oala?
Am zmbit, un zmbet foarte larg si prietenos.
Eu sunt tipul care a venit aici cu tine. ti aduci aminte?
A rnjit drept rspuns.
Whisky sec, i-a spus barmanului. Misc-ti fundul mai repede! Mars!
Barmanul a sters-o, dndu-si ochii peste cap. M-am ntors cu spatele la bar pentru a
privi ncperea. Era goal, dac exceptam barmanul, namila, pe mine si gorila lipit de p
erete. Gorila se misca. Se misca ncet, cu greutate, datorit durerilor. Se tra pe lng
perete, ca o musc fr o arip. Se misca prin spatele meselor, obosit, dezamgit, neputin
cios. L-am privit chinuindu-se. Barmanul a adus nc dou whisky-uri. M-am ntors cu fat
a la bar. Uriasul de lng mine a aruncat gorilei o privire fugar, apoi nu i-a mai ac
ordat nici o atentie.
N-a mai rmas nimic din crciuma asta, s-a plns el. Era o scen micut, o orchestr si nist
e camere drglase unde un tip putea s se distreze. Velma cnta aici. Era roscat. Drglas
niste chilotei de dantel. Tocmai trebuia s ne cstorim atunci cnd mi-au pus n crc o po
ie.
Am luat cel de-al doilea whisky. ncepusem s m satur de aventuri.
Ce s-a ntmplat?
Unde ti imaginezi c am fost ia opt ani de care ti-am povestit?
Ai prins fluturi.
Si-a nfipt n piept arttorul ct banana.
La prnaie. M cheam Malloy. Toat lumea mi spune Moose Malloy, fiindc sunt asa mare. Afa
cerea Great Bend. Patruzeci de miare. Singur. E ceva, nu?
Si ai de gnd s-i cheltuiesti acum?
Mi-a aruncat o privire tioas. n spatele nostru se auzeau zgomote. Gorila era din no
u n picioare, cltinndu-se putin. A pus mna pe mnerul rotund al unei usi greu vizibile
, aflat n spatele mesei de joc. A reusit, cu greu, s o deschid. Apoi s-a auzit un zg
omot de us nchis si o ncuietoare.
Unde duce asta!, a ntrebat Malloy.
Barmanul si-a dat ochii peste cap si a cutat cu privirea usa pe care gorila a int
rat mpleticindu-se.
Pi, la e biroul lu' domnu' Montgomery. El e sefu'. Are birou' acolo, n spate.
sta ar putea s stie ceva, a zis namila si a golit paharul dintr-o nghititur. Ar fi b
ine s n-o fac pe desteptu'. nc dou pahare!
A traversat ncperea fr s se grbeasc, cu miscri sigure si degajate. Spatele su enorm e
ai lat dect usa aceea ncuiat. Scuturat putin, usa a cedat. Malloy a intrat si a trnti
t usa dup el.
Era liniste. L-am privit pe barman si el pe mine. A lustruit tejgheaua, a oftat
si a lsat mna dreapt n jos.
M-am ntins peste tejghea si l-am prins de bratul subtire si fragil, i-am zmbit, ti
nndu-i bratul n continuare.
Ce ai acolo, jos, biete?
Si-a lins buzele, s-a lsat pe mna mea si n-a scos o vorb. Fata lui neagr a devenit c
enusie.
Tipul sta e puternic, am zis. S-ar putea s fac mult mai mult dect ai vzut pn acum. Di
cauza buturii. Caut o fat pe care o cunostea. sta era un local pentru albi. Te-ai pr
ins?
Barmanul si-a lins buzele.
A lipsit mult vreme. Opt ani. Nu pare s-si dea seama ce mult nseamn asta, desi m-as
fi asteptat s i se par o vesnicie. El crede c cineva de pe-aici trebuie s stie unde
e prietena lui. Te-ai prins?
Credeam c esti cu el, a soptit barmanul.
N-am avut de ales. M-a ntrebat ceva jos si apoi m-a trt dup el. Nu l-am mai vzut pn a
m, dar n-am avut chef s zbor peste niste cldiri. Ce ai acolo, jos?
O pusc cu teava scurt.
Vai, e ilegal, am soptit. Uite ce, sunt de partea ta. Ce mai ai acolo?
Mai am un pistol. ntr-o cutie pentru tigri. D-mi drumu' la brat.
Bine, am zis. Acum, deprteaz-te un pic. Usurel. Mai ntr-o parte. Nu e momentul s te
joci cu pistolul.
Spuneai, a zis barmanul rnjind, lsndu-si ntreaga greutate pe bratul meu, spuneai...
S-a oprit. Ochii i s-au rotit si capul s-a miscat brusc.
Dinspre captul ncperii s-a auzit un pocnet surd; era dincolo de usa de lng masa de jo
c. Putea fi o us trntit, dar era destul de improbabil. Cam asa gndea si barmanul, ca
re a ntepenit de fric. Vorbea fr nici o noim. Am ascultat. Nu era nici un alt zgomot.
M-am dus repede n spatele tejghelei, dar era prea trziu.
Usa din captul slii s-a deschis cu zgomot si a aprut Moose Malloy, cu miscri calme s
i greoaie. S-a oprit si pe fat i-a aprut un zmbet larg, fortat.
n mna sa, un Colt Army 45 arta ca un pistol jucrie.
S nu ncerce careva vreo glum proast, a spus cu o voce degajat. Puneti minile pe bar.
Si eu si barmanul l-am ascultat.
Moose Malloy a privit ncperea cu atentie. Rnjea ncordat. A pornit spre noi. Chiar si
n hainele astea, arta ca un om ce ar putea jefui singur o banc.
A ajuns la bar.
Minile sus, cioar, a zis ncet. Barmanul a ridicat minile. Uriasul a trecut n spatele
meu si m-a pipit cu mna stng. Simteam n ceaf respiratia lui fierbinte. M-am deprtat put
in.
Nici domnul Montgomery n-a stiut unde e Velma, a zis. Totusi, a ncercat s-mi spun.
Cu asta. Mna puternic a lovit usor pistolul. M-am ntors si l-am privit. Da, o s m rec
unosti. N-ai s m uiti, amice. Spune-le copoilor s fie cu ochii n patru.
S-a jucat putin cu pistolul.
Salut. Trebuie s prind un tramvai.
A pornit spre scri.
N-ai pltit pentru butur, i-am atras atentia. S-a oprit si m-a privit cu atentie.
Ai ceva dreptate, dar eu n-as insista foarte tare pe chestia asta.
Si-a continuat drumul, a trecut de usile duble si pasii au nceput s se aud la dista
nt tot mai mare.
Barmanul s-a aplecat. Am srit n spatele tejghelei si l-am mpins. O pusc cu teava scu
rt se afla pe un raft, sub un servet. Lng ea o cutie pentru tigri n care se gsea un 38
automatic. Le-am luat pe amndou. Barmanul s-a rezemat de rafturile pentru pahare.
M-am ndreptat ctre usa strmt de lng masa de joc. De la us pornea un coridor n form de
aproape neluminat. Gorila era ntins pe podea, inconstient, cu un cutit n mn. M-am aple
cat, am luat cutitul si l-am aruncat pe niste scri. A inspirat greu; mna i-a rmas n
emiscat.
Am psit peste goril si am deschis o us pe care scria cu vopsea neagr, scorojit: Birou"
.
Lng fereastra partial acoperit cu scnduri era un birou mic si zgriat. Pe scaunul cu s
ptar nalt se afla un corp teapn, cu capul atrnat pe spate n asa fel nct vrful nasului
a ndreptat ctre fereastr. Ceafa fiind sprijinit de sptar, capul atrna ca o crp, ca si
ar fi fost prins n balamale.
n dreapta omului, ntr-un sertar deschis, se afla un ziar cu o pat de ulei n mijloc.
Acolo trebuie s fi fost arma. Pozitia capului domnului Montgomery dovedeste c idee
a de a folosi pistolul nu a fost prea fericit.
Pe birou se afla un telefon. Am lsat jos pusca si, nainte de a chema politia, am nc
uiat usa. M-am simtit mai n sigurant asa, iar domnul Montgomery nu prea s aib ceva mpo
triv.
Pn cnd a ajuns masina de patrulare, barmanu si gorila dispruser si eram singur n local
.
Capitolul 3
Cazul a fost ncredintat lui Nulty, un tip agitat, slbnog la fat, cu mini lungi si gal
bene pe care le-a tinut pe genunchi, ncrucisate, cea mai mare parte a timpului n c
are am stat de vorb. Era locotenent n cadrul sectiei de pe 77-th Street. Am discut
at ntr-o ncpere srccioas, cu dou birouri mici, asezate fat n fat, ntre care era lo
singur persoan. Podeaua era acoperit cu linoleum maro, murdar, iar aerul era mbcsit
cu fum de tigar. Cmasa lui Nulty era veche si ponosit, iar mnecile de la hain erau ndo
ite nuntru. Un om att de srac nu putea fi dect cinstit, dar nu prea persoana potrivit p
entru a-l nfrunta pe Moose Malloy.
A aprins un chistoc, apoi a aruncat btul de chibrit pe podea, unde se aflau multe
altele.
Ciori. nc o crim de-asta mputit. Asta e recompensa dup optsprezece ani petrecuti n de
rtament. Nici un articol, nici un anunt, nici mcar patru rnduri n rubrica de divers
e.
N-am zis nimic. A luat cartea mea de vizit, a citit-o din nou, apoi a aruncat-o.
Philip Marlowe, detectiv particular. Doamne, dar esti un tip puternic. Ce-ai fcut
tot timpul la?
Care timp?
Timpul n care Malloy i rupea gtul negrului.
Aa, dar asta s-a ntmplat n alt ncpere, iar Malloy nu m-a informat c se duce s rup g
va.
Bate-ti joc de mine, a zis Nulty suprat. Hai, bate-ti joc de mine. Toti fac la fe
l. Ce mai conteaz unul n plus. Bietul Nulty. Tot timpul se fac glume pe seama lui.
Nu vreau s-mi bat joc de nimeni. Chiar asa a fost s-a ntmplat n alt camer.
Da, sigur, rspunse Nulty, n timp ce sufla fum de tigar proast. Doar am fost acolo si
am vzut, nu-i asa? Nu erai narmat?
Pentru treaba asta, nu.
Ce treab?
Cutam un frizer care si-a prsit nevasta. Ea crede c ar putea fi convins s se ntoarc a
s.
Un negru?
Nu, un grec.
Bine, a zis Nulty si a scuipat n cosul de gunoi. Bine. Si cum l-ai ntlnit pe uriasu
l la?
Ti-am mai spus. Pur si simplu, s-a ntmplat s fiu pe-acolo. A azvrlit un negru de la
Florian's, iar eu am fcut tmpenia de a bg capul nuntru ca s vd ce se ntmpl. M-a dus
Adic, te-a amenintat?
N-avea arm la el atunci. Oricum, eu n-am vzut vreo arm. Pistolul l-a luat de la Mon
tgomery, probabil. M-a crat dup el.
P-asta n-o nghit. Tu esti cel care poate cra pe cineva cu usurint.
N-are nici un rost s ne contrazicem. Eu l-am vzut pe tip, tu nu. Poate s ne care, l
a fel de usor, ca pe un ceas de mn. Pn cnd a plecat n-aveam cum s stiu c a omort pe ci
va. Am auzit o mpusctur, dar m-am gndit c cineva s-a speriat si a tras n Malloy, dup ca
re uriasul i-a luat arma.
Si de ce, m rog, te-ai gndit tocmai la asta?, a ntrebat Nulty, suav. Doar a folosit
o arm ca s jefuiasc banca aia, nu?
Gndeste-te la hainele pe care le purta. Nu te-ai fi dus s omori pe cineva mbrcat n ha
lul la. O cuta pe Velma, cu care era prieten nainte de a fi arestat pentru treaba c
u banca. Lucra acolo, la Florian's, sau cum s-o fi chemat localul la pe vremea cnd
era pentru albi. Acolo l-au prins. O s-l gsesti.
Cum s nu, asa de mare si cu hainele alea, e o joac de copii.
De acord, s-ar putea s aib un alt costum, o masin, o ascunztoare, bani si prieteni.
Dar o s-l prinzi.
Nulty a scuipat din nou n cosul de gunoi.
O s-l prind, a zis, cam atunci cnd o s-mi creasc al treilea rnd de dinti. Cti oameni l
ucreaz la cazul sta? Unul. Stii de ce? Nici un pic de publicitate. Odat, n partea de
est a 84-th Street, s-au tiat cinci negri. Era snge pe mobil, pe pereti si pe tava
n. Cnd am ajuns acolo, am vzut n fata casei un individ care lucreaz la Chronicle, un
reporter. S-a dus pn pe teras si s-a ntors la masin. S-a uitat urt la noi, si a zis: L
a dracu, iar negri;, Si s-a crat. Nici mcar n-a intrat n cas.
Poate a fost eliberat conditionat. n cazul sta, te vei bucura de ceva cooperare. D
ar ai grij cum actionezi, altfel s-ar putea s pierzi ctiva oameni. Si atunci sigur
o s ti se fac publicitate.
Si nici n-o s mai am cazul sta, a zis Nulty batjocoritor.
Telefonul de pe birou a sunat. A rspuns, asculta si zmbea trist. A nchis, apoi si-a
notat ceva ntr-un carnet. Avea o privire neputincioas, ca un far n ceat.
L-au identificat. Amprentele, mutra, totul. E ceva, oricum. A nceput s citeasc din
carnet: doi metri, 120 de kilograme. Mam, ce tip! S-l ia dracu'. l dau n urmrire acum
. Probabil c l pun la sfrsitul listei de masini furate. Nu-mi rmne dect s astept. Si-a
aruncat tigara ntr-o scuiptoare.
ncearc s-o cauti pe fat, i-am spus. Velma. Malloy o caut si el. Asa a nceput chestia
asta. Caut-o pe Velma.
Caut-o tu, mi-a rspuns Nulty. Eu n-am mai intrat ntr-un bordel de douzeci de ani.
M-am ridicat.
O.K., am zis si m-am ndreptat ctre us.
Hei, stai putin, glumeam. Nu esti foarte ocupat, nu-i asa?
Rsuceam o tigar ntre degete si-l priveam de lng us.
Vreau s spun, c ai timp s o cauti pe fata asta. Ai avut o idee bun. S-ar putea s gsest
i ceva. n plus, lucrezi acoperit.
Si eu cu ce m aleg?
Si-a ntins minile si mi-a zmbit fermector, ca o curs de soareci.
Voi ati avut de multe ori probleme cu politia. Nu-ti stric un prieten.
Cu ce o s m ajute el?
Uite ce e, a insistat Nulty. Eu sunt un oarecare. Dar orice tip din departament t
i poate face mult bine.
Si vrei s fac asta fiindc te iubesc sau mi dai ceva bani?
Fr bani, a rspuns Nulty miscndu-si nasul galben. Am nevoie s m remarc. De la ultima re
organizare ncoace, e foarte greu. N-as uita niciodat, amice. Niciodat.
M-am uitat la ceas.
Bine, dac gsesc ceva, al tu e. Si cnd l prinzi, vin s-l identific.
Ne-am strns minile, apoi eu am strbtut coridorul murdar si am cobort pe niste scri pen
tru a ajunge n fata cldirii, la masina.
Trecuser dou ore de cnd Moose Malloy a plecat de la Florian's cu acel Army Colt n mn.
Am mncat la un bufet, am cumprat jumtate de litru de whisky si am pornit pe Central
Avenue, spre est si apoi spre nord. Despre cazul sta aveam idei foarte vagi, cam
ca valurile de aer cald care dansau deasupra trotuarului. M amestecasem n treaba
asta numai din curiozitate. Dar, cinstit vorbind, nu am fcut nimic n ultima lun. Ch
iar si o munc nepltit era o schimbare n bine.
Capitolul 4
Florian's a fost, desigur, nchis. Un politist mbrcat n civil sttea n fata localului, nt
r-o masin, citind un ziar. si pierduse timpul de poman. Nimeni de aici nu auzise de
Moose Malloy. Barmanul si gorila nu erau de gsit si niciunul dintre locatarii bl
ocului nu era dispus s vorbeasc despre ei.
Am trecut pe lng local si am parcat dup colt, de unde am vzut un hotel pentru negri,
situat de cealalt parte a intersectiei, n diagonal fat de blocul n care se afla Flor
ian's. Se numea hotel Sans Souci. Am cobort din masin, am traversat si am intrat n
hotel. Dou rnduri de scaune goale se aflau de o parte si de alta a unui covor jerp
elit. n capt, n ntuneric, sttea un brbat chel, cu ochii nchisi, cu minile negre asezat
linistit n fata sa, pe birou. Motia, sau, oricum, asa ddea impresia. Purta o cravat
Ascot care arta ca si cum n-ar mai fi fost desfcut de prin 1880. Pe acul de la crav
at avea o piatr verde, ct un mr. Capul i atrna, asa nct atingea cravata. Minile erau
te, cu manichiura fcut. Avea pete albe la marginea unghiilor. Pe insigna de pe bra
tul su se putea citi: Acest hotel se afl sub protectia International Consolidated A
gencies, Ltd. Inc.".
Cnd negrul acesta linistit a deschis un ochi si m-a privit atent, am artat spre in
sign.
Control de la H.P.D. Aveti vreun necaz?
H.P.D. nsemna Hotel Protective Departament, departament al unei organizatii care
se ocupa cu depistarea unor indivizi care semneaz cecuri fr acoperire, pleac fr s achit
e nota de plat sau las valize pline cu bombe.
Necazuri, frate, este un lucru de care fiecare dintre noi e plin, a zis cu voce
sonor. Si-a cobort tonul de cteva ori si a adugat: cum ziceai c te cheam?
Marlowe. Philip Marlowe.
Frumos nume, frate. Simplu si plcut. Arti foarte bine astzi. Apoi a zis cu voce si
mai joas; dar nu esti de la H.P.D., amice. N-am mai vzut niciodat unul d-sta pe-aici
.
A artat spre insign cu un gest lenes.
P-asta am cumprat-o la mna a doua, doar asa, pentru efect.
Ai dreptate, am zis. M-am rezemat de birou si am nceput s nvrtesc o moned de jumtate d
e dolar pe lemnul zgriat si neacoperit. Ai auzit ce s-a ntmplat la Florian's azi di
mineat?
Am uitat.
Dar ochii lui erau acum deschisi. Priveau cum strluceste moneda nvrtit.
A fost omort seful, am zis. Un tip care se numea Montgomery. Cineva ia rupt gtul.
Odihneasc-se n pace. Vocea a cobort din nou. Politist?
Particular ntr-o chestie confidential. Si stiu s recunosc un om care poate pstra un
secret.
M-a studiat, apoi a nchis ochii si a meditat, l-a deschis din nou, prudent, si si
-a fixat privirea asupra monedei care se nvrtea. N-a putut rezista tentatiei.
Cine a fcut asta?, a ntrebat ncet. Cine l-a aranjat pe Sam?
Un tip foarte puternic, tocmai iesit de la puscrie, s-a suprat c nu era o crcium pent
ru albi. Se pare c mai demult era. Poate ti amintesti?
N-a zis nimic. Moneda a czut pe o parte, a zbrnit plcut si a rmas nemiscat.
Ce preferi?, am ntrebat. Sa-ti citesc un capitol din Biblie sau s-ti ofer ceva de
but?
Amice, mie mi place s citesc Biblia acas, n familie, n intimitate. Privirea i era fix
ochii mari si strlucitori.
Probabil, ai mncat de prnz.
Prnzul, a zis, este un lucru de care un om cu constitutia si temperamentul meu nu
are nevoie.
Vocea a cobort.
Vino pe partea asta a biroului.
Am ocolit biroul, am scos din buzunar sticla plat care continea jumtate de litru d
e whisky si am pus-o pe un raft. M-am ntors la locul meu. S-a aplecat pentru a ex
amina sticla.. Prea multumit.
Amice, ce-o s-ti spun nu te cost nimic, dar mi face plcere s beau un phrel n compani
.
A deschis sticla, a pus pe birou dou pahare mici si le-a umplut pn sus. A luat unul
, l-a mirosit atent, apoi l-a vrsat pe gt, tinnd degetul mic ridicat.
L-a degustat, a meditat, a dat din cap aprobator, apoi a zis:
Asta e o butur adevrat, frate. n ce mod as putea s-ti fiu de folos? Nu exist nici un
divid prin cartierul sta pe care s nu-l stiu dup numele mic. Doamne, lichiorul sta e
o companie excelent. Si-a umplut din nou paharul.
I-am spus ce s-a ntmplat la Florian's si de ce. M-a privit solemn si a cltinat din
cap.
Sam conducea un local drgut si linistit. Nimeni n-a mai fost tiat acolo de vre-o l
un.
Cum se numea localul acum sase sau opt ani, pe cnd era o crcium de albi?
Nu e usor s folosesti memoria, frate.
Am dat din cap afirmativ.
M-am gndit c ar fi putut s se cheme la fel. Malloy ar fi zis ceva dac numele ar fi f
ost schimbat.
Dar al cui era localul?
M uimesti, amice. Numele bietului om era Florian. Mike Florian.
Si ce s-a ntmplat cu domnul Florian?
Negrul si-a ntins minile gratioase. A zis cu o voce sonor si trist:
A murit, amice. Domnul l-a ales. Era prin 1934, poate '35, nu mai stiu exact. O
viat pierdut, frate, din cauza unei boli de rinichi, asa am auzit. Un om necredinc
ios cade ca un vitel fr coarne, frate, dar sus l asteapt ntotdeauna iertarea. Vocea a
revenit la un nivel potrivit pentru afaceri: Zu dac stiu de ce.
Mai exist cineva apropiat lui? Pune-ti nc un pahar.
A nchis sticla cu fermitate si a mpins-o spre mine.
Numai dou nainte de apus, amice. Multumesc. Metodele tale rnesc demnitatea omului..
. A rmas nevast-sa. Se numeste Jessie.
Ce stii despre ea?
Orice om care vrea s stie pune ntrebri. Nu stiu nimic. Uit-te n cartea de telefon.
n cel mai ntunecat colt al holului se afla o cabin telefonic. Am intrat si am trntit
usa suficient de tare pentru a se aprinde lumina. Am cutat numele n cartea mototol
it, legat de mas. Nu era nici un Florian. M-am ntors la birou.
Nici urm, am zis.
Negrul s-a aplecat, a ridicat o carte cu adrese, a pus-o pe birou si a mpins-o sp
re mine. A nchis ochii. Se plictisise. Figura n carte o Jeesie Florian, vduv. Locuia
la 1644 West 54-th Place. M ntrebam dac vreodat n viat mi-am folosit cu adevrat creier
ul.
Am scris adresa pe o bucat de hrtie si am mpins cartea. Negrul a pus-o la loc, mi-a
strns mna, apoi si-a ncrucisat bratele pe birou, revenind n pozitia n care era atunc
i cnd am intrat. Ochii i s-au nchis ncetisor. Prea adormit.
Pentru el, episodul se ncheiase. n drum spre us i-am mai aruncat o privire. Avea oc
hii nchisi, respira usor si regulat, miscnd putin din buze dup fiecare expiratie. C
helia strlucea.
Am iesit din Hotel Sans Souci si-am traversat, ndreptndu-m ctre masin. Totul prea att d
e simplu. Prea simplu.
Capitolul 5
La 1644 West 54-th Place se gsea o cas maronie, vestejit, ce avea n fat un gazon maro
niu, vestejit. Iarba dispruse pe o portiune mare n jurul unui palmier nemilos. Pe
prisp se afla un balansoar singuratic, iar adierea de dup amiaz fcea ca ramurile de
poinsettia s loveasc ritmic n peretii de stuc, plini de crpturi. Un rnd de haine glbuie
, doar pe jumtate splate, dansau pe o srm ruginit din curtea vecin.
Am mai condus vreo cincizeci de metri, mi-am parcat masina pe trotuarul de vis-a
-vis si m-am ntors pe jos.
Casa avea o us dubl, cea exterioar fiind de fapt, o plas contra tntarilor. Soneria nu
functiona, asa c am btut n cadrul de lemn al primei usi. S-a auzit trsiitul unor pa
si nceti, usa interioar s-a deschis si am vzut n camera prost luminat o femeie firav c
are si-a suflat nasul cnd a deschis usa. Avea o fat cenusie si buhit, pr ltos, care nu
era nici saten, nici blond, era prea potolit pentru a fi rosu si prea murdar pe
ntru a fi gri.
Corpul era nfsurat ntr-un halat de baie diform, care nu mai avea de mult vreme culoa
re sau croial. Nu era dect ceva care o acoperea. I se vedeau foarte clar degetele
de la picioare prin papucii brbtesti, de piele maron, tocit.
Doamna Florian? Doamna Jessie Florian?
h, s-a auzit un sunet prsind gtul, ca un bolnav care se d jos din pat.
Sunteti doamna Florian, cea al crei sot a fost mai demult patronul unul local de
pe Central Avenue? Mike Florian?
Folosind degetul mare, si-a asezat o suvit de pr peste una din urechile ei mari. A
poi a zis cu o voce grea, nfundat:
Ce? Cum? Mike s-a dus de cinci ani. Cine ziceai c esti?
Paravanul contra tntarilor era nc nchis cu un crlig.
Sunt detectiv, am spus. As dori cteva informatii.
S-a uitat fix ia mine timp de un minut, minut lung si deprimant. Pe urm, cu efort
, a scos crligul si s-a ntors cu spatele la us.
Intr, atunci. N-am avut mult timp s fac curat, a scncit. De la politie, a?
Am psit nuntru si am pus crligul la loc. Un radio mare zumzia n stnga usii, ntr-un col
al camerei. Era singurul obiect de valoare vizibil. Prea nou-nout. n rest, numai g
unoaie: mobil murdar, asezat n dezordine, un balansoar de lemn, copie a celui de pe
prisp, o mas ptat n cealalt camer, amprente uleioase pe usa batant de la buctrie. C
padare uzate, cu abajururi care odinioar fuseser nzorzonate, dar care acum erau la
fel de vesele ca rablele care mai circul nc pe strzi.
Femeia s-a asezat n balansoar, si-a legnat papucii si m-a privit. M-am asezat la c
aptul canapelei si m-am uitat la radio. M-a vzut. O fals veselie, la fel de slab ca
ceaiul chinezesc, i s-a artat pe fat si n voce:
E singurul meu amic, a zis, apoi a chicotit. Mike a clcat strmb? Pe mine nu m prea
viziteaz politia.
Chicotul necontrolat avea substrat alcoolic. M-am lsat pe spate si am dat de ceva
tare, mi-am rsucit mna si am descoperit c era o sticl de gin goal. Femeia a chicotit
din nou.
A fost o glum, a spus, dar sper din suflet c sunt o grmad de trfe blonde acolo unde s
e afl el acum. Ct timp a fost aici nu s-a sturat niciodat de ele.
Eu m gndesc mai mult la o roscat, am zis.
Cred c si din astea i-ar prinde bine. Ochii ei nu mi se mai preau la fel de tulbur
i acum. Nu-mi amintesc. Te gndesti la o roscat anume?
Da. O cheam Velma. Nu stiu ce nume de familie folosea, dar nu era, oricum, cel ad
evrat. M-au angajat btrnii ei s o gsesc. Localul dumneavoastr din Central e acum un re
staurant de negri, si, binenteles, cei de acolo n-au auzit de ea. Asa c m-am gndit
la dumneavoastr.
Btrnii ei nu s-au prea grbit s-o caute, a spus femeia, gnditoare.
Ies si ceva bani din treaba asta. Cred c va fi nevoie s-o gsesc ca s pun mna pe ei.
Banii fac bine memoriei.
La fel ca si butura. E cam cald, nu? Da' ai spus c esti copoi.
Ochii vicleni, fata atent, neclintit. Picioarele din papucii brbtesti nu se mai misc
au.
Am ridicat sticla moart si am scuturat-o. Apoi am aruncat-o ntr-o parte si am scos
din buzunarul de la spate sticla de whisky de care eu si negrul de la hotel abi
a dac ne atinsesem. Mi-am pus-o pe genunchi. Ochii ei s-au blocat ntr-o privire nen
creztoare. Apoi o bnuial a nceput s i se furiseze n suflet ca o pisic, dar cu mai mult
zgomot.
Nu esti politai, a soptit. Nici un politai nu cumpr asa ceva. Care-i poanta, dom'l
e?
Si-a suflat din nou nasul, folosind una dintre cele mai murdare batiste pe care
mi-a fost dat s le vd vreodat. Ochii i-au rmas atintiti asupra sticlei. Bnuiala s-a l
uptat cu setea, iar setea a cstigat. Ca-ntotdeauna.
Velma era dansatoare si cntreat. Nu cumva o cunoasteti? Desi nu cred c mergeati prea
des la local.
Ochii de culoarea algelor priveau sticla. O limb ncrcat i-a umezit buzele.
Doamne, asta da butur, a oftat ea. Nu-mi pas cine esti. Dar tine-o bine, mestere. N
u e momentul s-ti cad ceva din mn.
S-a ridicat si, legnndu-se ca o rat, a iesit din camer si s-a ntors cu dou pahare groa
se, murdare.
Fr combinatii. Bem doar ce-ai adus. I-am turnat o portie care pe mine m-ar fi dat
gata.
A apucat-o privind pofticioas, a nghitit-o ca pe o aspirin si s-a uitat la sticl, i-
am mai turnat o portie si mi-am pus si mie putin. Si-a luat paharul si s-a aseza
t n balansoar. Ochii ei erau deja cu dou nuante mai nchisi la culoare.
Dom'le, chestia asta dispare repede la mine, a zis. N-apuc s fac valuri n pahar. Des
pre ce vorbeam?
Despre o roscat pe nume Velma, care lucra la localul vostru din Central Avenue.
Mda.
A biruit si a doua portie. M-am deplasat si am pus sticla la captul dinspre ea al
canapelei.
A nsfcat-o.
Mda. Cine ziceai c esti?
Am scos o carte de vizit si i-am dat-o. A citit-o cu limba-ntre dinti, a asezat-o
pe masa de alturi si a pus paharul gol peste ea.
Mda, un particular. N-ai zis asa, mestere. M-a atentionat cu degetul, un repros
glumet. Da` butura spune c esti totusi un biat bun. n cinstea crimei!
Si-a umplut paharul pentru a treia oar si l-a golit. M-am asezat, am nceput s nvrt o
tigar ntre degete si am asteptat. Sau stia ceva sau nu. Dac stia ceva, atunci putea
s-mi spun sau nu. Simplu.
Era o roscat drgut, a zis ncet, cu vocea ngrosat de alcool. Mda, mi aduc aminte de ea
Cnta si dansa. Avea picioare frumoase si nu si le ascundea. S-a crat undeva. De un
de s stiu eu ce fac trfele astea?
Pi, nu prea mi-am nchipuit c o s stiti, i-am zis. Dar era normal s vin s v ntreb, do
lorian. Mai serviti niste whisky pot s dau fuga s mai aduc dac se termin.
Tu nu prea bei, a zis brusc.
Am pus mna n jurul paharului si am nghitit continutul suficient de ncet, nct s par mai
ult dect era.
Unde sunt babacii ei?
Ce important are?
Bine, a rostit dispretuitoare. Toti copoii e la fel. Bine, frumosule. Orice tip
care-mi d de but, mi e prieten. S-a ntins dup sticl si si-a pregtit a patra tur. N-ar
ebui s m trag de sireturi cu tine. Dar cnd mi place de cineva, fac orice pentru el,
dac mi convine. S-a hlizit. Era drgut ca o cad de baie. Tine-te bine de scaun si ai g
rij s nu cazi n gropi, mi-a zis. Am o idee.
S-a ridicat din balansoar, a strnutat, ct pe-aci s-i cad halatul, l-a prins repede n
jurul burtii si m-a privit cu rceal.
Nu trage cu ochiul, a spus si a iesit din nou din camer, lovind tocul usii cu umru
l.
Am auzit pasii mpleticiti ndreptndu-se ctre partea din spate a casei.
Crengile de poinsettia loveau monoton n peretele din fat. Dintr-o parte se auzea v
ag fsitul hainelor nsirate pe srm. A trecut un vnztor de nghetat, sunnd din clopotel
t, radioul mare, nou si frumos soptea despre dans si dragoste pe un ton dulce si
dureros ca cel al unui bocet.
Apoi, din spatele casei s-au auzit diverse zgomote. Un scaun rsturnat, un sertar
tras prea mult care s-a vrsat pe jos, cotrobieli, izbituri si blesteme. Apoi, sune
tul unei chei ntoarse n broasc si scrtitul unui capac de lad ridicat. Noi cutri si buf
turi. O tav a aterizat pe jos. M-am ridicat de pe canapea, m-am strecurat n sufrag
erie si de acolo ntr-un hol scurt. Am privit de dup o us deschis.
Se afla nuntru, legnndu-se n fata lzii, ncercnd s apuce ceva din ea, apoi aruncndu-s
oas prul pe spate. Era mai beat dect credea. S-a aplecat si s-a proptit de lad, tusin
d si oftnd. Apoi s-a lsat pe genunchii nodurosi si a vrt ambele mini n lad.
Cnd le-a scos, tinea ceva n minile tremurnde. Era un pachet gros, decolorat de trece
rea vremii, legat cu band adeziv roz. ncet, cu gesturi nendemnatice, a desfcut banda.
S-a aplecat din nou pentru a ascunde un plic n partea dreapt a lzii. A lipit banda
la loc, cu miscri nesigure.
M-am furisat napoi si m-am asezat pe canapea. Respirnd zgomotos, femeia a revenit n
camer si a rmas n us, cltinndu-se, cu pachetul n mn. Mi-a rnjit triumftoare si a a
achetul, care a aterizat la picioarele mele. Legnndu-se, s-a ntors la balansoar, s-
a asezat si s-a ntins dup butur. Am ridicat pachetul de pe podea si am desfcut banda
roz.
Uit-te la ele, a zis icnind. Poze din ziare. Nu c ar fi ajuns vreuna din trfe n ziar
dac n-ar fi trecut mai nti pe la politie. Toti stia sunt de la local. Asta-i tot ce
mi-a lsat ticlosul astea si hainele lui vechi.
Am rsfoit prin teancul de poze strlucitoare ce nftisau brbati si femei prinsi n timpul
dansului. Brbatii aveau trsturi ascutite, de nevstuic, si erau mbrcati n tricouri si
ntaloni scurti sau n costume extravagante, de clovn. Artisti ocazionali, lipsiti
de talent. Putini dintre ei aveau s ajung vreodat la vest de Main Street, n cartiere
le luxoase, i-ai fi putut vedea n cartierele de mna a doua, jucnd n vodeviluri decen
te, sau n teatre ieftine, n spectacole la limita legii, depsind-o uneori, si atunci
politia i nhta, urmau procese zgomotoase, apoi ajungeau pe scen rnjind, sadic de obs
ceni si mbcsiti, mirosind ca transpiratia rnced. Femeile aveau picioare frumoase si s
i artau pulpele cam prea mult, pentru gustul lui Will Hays. Dar fetele lor erau l
a fel de lipsite de trsturi, ca haina unui functionar de stat. Blonde, brunete, cu
ochi mari, de vac, cu privire prosteasc, trneasc. Ochi mici si neastmprati, n care se
itea lcomia vagabondului din strad. Cteva erau evident vicioase. Una sau dou ar fi p
utut avea pr roscat. Nu-ti puteai da seama din poze. Le-am privit degajat, fr inter
es, si am lipit banda la foc.
N-am de unde s le stiu pe-astea, am zis. De ce s m uit la ele?
Mi-a rnjit de deasupra sticlei pe care mna ei dreapt o strngea tremurnd.
Pi n-o cauti pe Velma?
E printre ele?
O umbr de viclenie i s-a asternut pe fat, dar nu s-a simtit prea bine acolo, asa c
a fugit n alt parte.
N-ai o poz de-a ei, de la btrni?
Nu.
Asta a deranjat-o. Orice fetit are pe undeva o fotografie, fie si numai una n care
e mbrcat cu o rochit scurt si are o fund n pr. Ar fi trebuit s o am.
Iar a nceput s nu-mi mai plac de tine, a zis femeia, aproape n soapt.
M-am ridicat cu paharul n mn si l-am pus lng al ei, pe marginea mesei.
Toarn-mi si mie un gt nainte de a goli sticla.
A ntins mna dup pahar, iar eu m-am ntors, am mers repede prin sufragerie si hol pn la
dormitorul bramburit n care se aflau lada deschis si tava trntit pe jos. O voce a st
rigat ceva n urma mea. Am vrt minile n dreapta lzii, am simtit un plic si l-am scos ra
pid.
Cnd m-am ntors n camer, am vzut c se ridicase de pe scaun, dar nu fcuse dect doi-trei
si. Avea n ochi o licrire ciudat. O licrire ucigas.
Stai jos, am ltrat la ea. De data asta n-ai de-a face cu un gligan fr minte ca Moose
Malloy.
A fost o ncercare mai mult sau mai putin la nimereal si nu s-a ntmplat nimic. A clip
it de dou ori si a ncercat s-si ridice nasul cu buza de sus, ocazie cu care mi-a art
at ctiva dinti murdari ntr-un rnjet iepuresc.
Moose? Moose? Ce-i cu el?, a ngimat.
E liber, i-am zis. A iesit din puscrie. A iesit la plimbare cu un pistol de calib
rul patruzeci si patru n mn. A omort un negru pe Central n dimineata asta pentru c n-a
vrut s-i spun unde e Velma. l caut pe mizerabilul care l-a turnat acum opt ani.
O dr de fric a traversat fata femeii. A dus sticla la gur si a tras un gt. O parte di
n whisky i s-a scurs pe brbie.
Si, deci, politaii l caut pe EL, a spus si a rs. Politai. Ha!
O btrnic minunat. mi plcea s stau cu ea. mi plcea s-o mbt ca s-mi ating scopurile
ram un tip strasnic. Eram bucuros c sunt asa cum sunt. n meseria mea te lovesti de
tot soiul de porcrii, dar mie cam ncepuse s mi se fac great.
Am deschis plicul pe care l tineam n mn si am scos o fotografie lucioas. Era la fel c
a celelalte si totusi diferit, mult mai drgut. De la bru n sus, fata purta un costum
de arlechin. Sub coiful alb cu mot negru n vrf, zulufii aveau o nuant nchis care ar f
i putut fi rosie. Era fotografiat din profil, iar ochiul care se vedea prea vesel.
N-as putea spune c era o fat minunat si inocent; de altfel, nu m pricep prea bine la
asta. Dar era drgut. Oamenii se purtaser frumos cu ea, cel putin pentru mediul n ca
re se nvrtea. Totusi, avea o figur foarte comun, iar frumusetea ei era de duzin. Pute
ai vedea o grmad ca ea pe orice strad, la ora prnzului.
De la bru n jos, poza arta n principal picioare, picioare foarte frumoase, c veni vor
ba. n coltul din dreapta jos, scria:. A ta, pentru totdeauna Velma Valento".
I-am artat-o femeii, de la distant. S-a ntins dup ea, dar n-a ajuns.
De ce ai ascuns-o?, am ntrebat.
N-a emis nici un sunet, n afara respiratiei greoaie. Am pus fotografia napoi n plic
si plicul n buzunar.
De ce ai ascuns-o?, am ntrebat iar. Ce o face deosebit fat de celelalte? Unde e fat
a?
E moart. Era o fat bun, dar a murit, copoiule. Car-te.
Sprncenele ei ptate si groase s-au miscat n sus si n jos. Mna s-a deschis, sticla de
whisky a alunecat pe podea si a nceput s se verse. M-am aplecat ca s o ridic. A ncer
cat s-mi trag un sut n fat. M-am ferit.
Asta tot nu explic de ce ai ascuns-o, am zis. Cnd a murit? Cum?
Sunt o biat btrn bolnav, a mormit ea. Car-te, ticlosule.
Am rmas uitndu-m la ea, fr s zic nimic, fr s m gndesc la ce anume as putea spune. A
pas si am pus sticla, acum aproape goal, pe masa de alturi.
Ea se uita fix la covor. n colt, radioul murmura plcut. Afar a trecut o masin. O mus
c a intrat bzind pe una din ferestre. Dup un timp, femeia si-a miscat buzele si a nce
put s vorbeasc podelei, o nsiruire fr sens de cuvinte. Apoi, a rs si si-a dat capul pe
spate; din gur i curgea saliva. Mna dreapt s-a ntins dup sticla pe care a golit-o, lo
vindu-si dintii. Dup ce s-a golit de tot a ridicat-o, a scuturat-o si a aruncat-o
spre mine. Sticla s-a dus ntr-un colt, s-a rostogolit pe covor si s-a oprit lovi
nd pragul cu un zgomot nfundat.
Mi-a rnjit nc o dat, apoi ochii s-au nchis si a nceput s sforie.
Poate c se prefcea, dar nu-mi mai psa. M simteam brusc obosit, foarte obosit. Mi-am
luat plria de pe canapea, m-am dus la us, am deschis-o si am iesit. Radioul nc mai mu
rmura n coltul lui si femeia nc mai sforia n scaunul ei. M-am uitat repede la ea, pes
te umr, nainte de a nchide usa.
Avea ochii tot nchisi, dar ceva i lucea sub pleoape. Am cobort scrile si am mers pe
drumul crpat ce ducea n strad.
Una din perdelele casei vecine era tras si o fat ngust si concentrat era lipit de geam
, privind afar; era fata unei btrne cu pr alb si nas ascutit.
Btrna Spioan" si controla vecinii. Pretutindeni se afl una ca ea. I-am fcut cu mna. Pe
eaua s-a tras la loc.
M-am ntors la masin, m-am urcat n ea, am condus pn la sectia de politie de pe 77-th S
treet si am urcat la etajul doi, intrnd n mica vizuin urt mirositoare a lui Nulty.
Capitolul 6
Nulty nu prea s se fi miscat. Sttea pe scaun, afisnd aceeasi atitudine posac. Erau ns
dou chistoace n scrumier, iar podeaua gzduia ceva mai multe bete de chibrit arse.
M-am asezat la biroul liber, iar Nulty a ntors o fotografie ce sttea cu fata n jos
pe biroul su si mi-a ntins-o. Era o fotografie specific politiei, fat profil si ampr
ente. Era chiar Malloy, ntr-o lumin puternic. Ieseau n evident sprncenele imense.
sta-i tipul.
I-am dat-o napoi.
Am primit o telegram de la puscria statului Oregon, a zis Nulty. Si-a ispsit integr
al condamnarea. Dar lucrurile merg bine. Cercul se strnge n jurul lui. Bietii de la
patrul au vorbit cu un vatman la captul liniei de pe 7-th Street. Si-a adus amint
e despre un tip de mrimea lui, artnd ca el. A cobort la intersectia dintre strzile 3-
rd si Alexandria. O s intre ntr-una din casele alea mari n care nu st nirneni. Sunt
o grmad de case de-astea demodate, prea departe de oras, greu de nchiriat. O s se in
staleze pe-acolo si l-am prins. Tu ce-ai fcut?
Purta o plrie extravagant si avea mingi albe de golf pe hain?
Nulty s-a ncruntat si si-a pus minile pe genunchi.
Nu, un costum bleu. Poate maro.
Sigur, nu era un vesmnt egiptean?
Ce? A, da, foarte amuzant. Adu-mi aminte s rd cnd o s am timp.
Nu era Elanul. N-ar fi folosit un tramvai. Are bani. Gndeste-te la hainele pe car
e le poart. Nu sunt produse de serie. Trebuie s fi fost fcute la comand.
Bine, d-mi n cap, a zis Nulty suprat. Tu ce-ai fcut?
Ceea ce ar fi trebuit s faci tu. Localul sta, Florian's, avea acelasi nume si pe v
remea cnd era local de noapte pentru albi. Am vorbit cu un receptioner negru care
cunoaste cartierul. Emblema e scump, asa c cioroii au continuat s foloseasc acelasi
nume dup ce au pus mna pe local. Numele tipului era Mike Florian. A murit de ctiva
ani, dar nevast-sa trieste nc. Locuieste la 1664 West 54-th Place. Nu e trecut n cart
ea de telefon, dar o gsesti n cartea de adrese a orasului.
Si ce s fac, s m ntlnesc cu ea?, a ntrebat Nulty.
Am fcut-o si pe asta. Am luat jumtate de litru de whisky cu mine. E o femeie ncnttoar
e, de vrst mijlocie, cu fata ca o gleat de noroi. Si dac asta s-a splat pe cap de cnd a
terminat al doilea an de Colegiu, eu mi mnnc roata de rezerv.
Poti s-o treci peste poante.
Am ntrebat-o pe doamna Florian despre Velma. ti aduci aminte, domnule Nulty, rosca
ta pe care o cuta Moose Malloy. E prea complicat, domnule Nulty, te obosesc?
Hei, nu te supra asa!
N-ai s ntelegi. Doamna Florian zice c nu-si aminteste de Velma. Casa e plin de vechi
turi, n afar de un radio nou, care valoreaz cel putin 7080 de dolari.
De ce ar trebui s m ngrijoreze asta?
Doamna Florian eu, ca prieten, i spun Jessie mi-a spus c nu i-au rmas de la sotul e
i, dect hainele si cteva instantanee din spectacolele trupei care lucra din cnd n cnd
la local, l-am oferit whisky, si e genul de femeie care si bea portia chiar dac t
rebuie s te strng de gt ca s ia sticla. Dup al treilea sau al patrulea pahar s-a dus n
dormitorul ei modest, a nceput s azvrle lucruri n stnga si-n dreapta si a scos pozele
dintr-o lad veche. Am urmrit-o fr s si dea seama si am vzut cum a scos repede o fotogr
afie din pachet si a ascuns-o. Asa c, dup un timp m-am furisat n dormitor si am lua
t-o.
Am scos din buzunar poza balerinei si am pus-o pe birou. A ridicat-o, a privit-o
si a zmbit.
Drgut. Destul de drgut. Cu ctva timp n urm mi-ar fi prins bine o buctic, asa ca ast
ha. Velma Valento, nu? Ce s-a ntmplat cu ppusa asta?
Doamna Florian zicea c a murit, dar asta nu prea explic de ce a ascuns fotografia.
Nu prea, ce-i drept. De ce a ascuns-o?
N-a vrut s-mi spun. Pn la urm, dup ce i-am spus c Moose e liber, i-am devenit antipat
. Poti s crezi asa ceva?
Zi mai departe.
Asta-i tot. Ti-am spus cum a fost, ti-am dat si poza. Dac asta nu te ajut, atunci
nimic din ce as putea s-ti mai spun nu te va ajuta.
Ce-as putea s fac? E vorba, totusi, doar de un negru. nti s-l prindem pe Moose. La d
racu, sunt opt ani de cnd n-a mai vzut fata, dac nu l-a vizitat la puscrie.
Bine, am zis, dar nu uita c o caut si e un tip care nu se d btut. Apropo, l-au agtat
pentru spargerea unei bnci. Asta presupune o recompens. Cine a ncasat-o?
Nu stiu, a zis Nulty, dar as putea s aflu. De ce?
Cineva l-a turnat. Poate c stie cine. Atunci ar sacrifica ceva timp si pentru tre
aba asta. M-am ridicat. La revedere si noroc.
M lasi balt?
M-am ndreptat spre us.
Trebuie s trec pe acas, s fac o baie, s-mi parfumez gura si s-mi fac manichiura.
Esti bolnav?
Doar murdar. Foarte, foarte murdar.
Atunci, de ce te grbesti? Mai stai un pic. S-a lsat pe spate si si-a pus degetele
mari n butonierele vestei, ceea ce l fcea s arate oarecum a politist, dar nu-l fcea m
ai atrgtor.
Nici o grab, am zis. Absolut nici o grab. Doar c nu mai am ce s fac. Dac doamna Flori
an spune adevrul si nu vd de ce ar minti aceast Velma e moart. Asta e tot ce vroiam
s aflu.
Da, a zis Nulty cu suspiciunea obisnuit.
Si l aveti pe Moose Malloy n plas, asa c asta-i tot. Eu am s m duc frumos acas si am
erc s-mi cstig existenta.
S-ar putea s-l scpm pe Moose. Unii reusesc s o stearg. Chiar si dintre stia, usor de r
eperat.
Pn si privirea era suspicioas, n msura n care se putea vorbi de vreo expresie a ochilo
r.
Ct ti-a dat?, m-a ntrebat.
Ce?
Ct te-a pltit btrna ca s nu te amesteci?
S nu m amestec, n ce?
n orice ai putea s te amesteci, de acum ncolo.
Si-a scos degetele din butoniere, a mpreunat minile si le-a pus pe burt. A zmbit.
O, Doamne!, am zis si am iesit din birou, lsndu-l cu gura cscat.
Am ajuns la un metru de us, apoi m-am ntors si am privit din nou nuntru, fr s fac vreun
zgomot. Sttea n aceeasi pozitie, jucndu-se cu degetele. Dar nu mai zmbea. Prea ngrijo
rat. Era tot cu gura cscat.
Nu s-a miscat, nici n-a ridicat privirea. Nu stiu dac m-a auzit sau nu. Am nchis u
sa si am plecat.
Capitolul 7
Calendarul de anul sta prezenta un autoportret al lui Rembrandt, cam murdar dator
it slabei reproduceri a culorilor. Avea o palet mnjit, un deget murdar si o cciulit sc
otian, care nu era nici ea prea curat. Cealalt mn tinea o pensul ridicat, ca si cnd ar
i fost gata s se apuce de treab dac cineva l-ar fi pltit n avans. Fata era mbtrnit, p
e riduri, plictisit de viat si trda un consum excesiv de alcool. Dar era o fat vesel,
iar ochii strluceau ca dou picturi de rou.
Stteam la birou si priveam tabloul cnd a sunat telefonul, era patru si jumtate, si
am auzit o voce rece, sigur si arogant. Dup ce am rspuns, a zis trgnat:
Sunteti Philip Marlowe, detectiv particular?
Corect.
A, asta nseamn c sunteti. Mi-ati fost recomandat ca fiind o persoan care stie s pstrez
e un secret. As dori s veniti la mine acas, n seara asta la ora 7, pentru a discuta
ceva. M numesc Lindsay Marriott si locuiesc la 4212 Cabrillo Street, Montemar Vi
sta. Stiti pe unde vine asta?
Stiu unde se afl Montemar Vista, domnule Marriott.
Da. Ei bine, strada Cabrillo e destul de dificil de gsit. Strzile de pe aici alctui
esc un model interesant, dar complicat. V-as sugera s urcati pe scrile de lng cafene
aua cu mese pe trotuar. Dac faceti asa, Cabrillo este a treia strad la care ajunge
ti, iar casa mea este singura din zon. Deci, v astept la ora 7?
Despre ce este vorba, domnule Marriott?
As prefera s nu discutm asta la telefon.
N-ati putea, totusi, s-mi dati niste lmuriri? Montemar Vista e destul de departe.
Am s v pltesc cheltuielile, dac nu veti accepta. Doriti un anume fel de slujb?
Nu, att timp ct sunt treburi ilegale.
Vocea a devenit glacial.
Dac n-ar fi fost ceva legal, nu v-as fi sunat. Un biat educat. Modul subjonctiv bi
ne utilizat.
I-as fi tras un sut n fund, dar n-aveam bani, nici s-mi hrnesc pisica. Asa c i-am rsp
uns, cu voce mieroas:
V multumesc pentru telefon, domnule Marriott. Voi fi acolo.
A nchis si cu asta basta. Mi s-a prut c domnul Rembrandt afisa un zmbet vag. Am scos
o sticl dintr-un sertar adnc al biroului si am luat un gt. Domnul Rembrandt s-a ca
m bosumflat.
O raz de soare a trecut peste marginea biroului si a czut linistit pe covor. Afar, p
e bulevard, semafoarele si vedeau de treab, iar autobuzele vjiau; o masin de scris tcne
a monoton n biroul de avocati, dincolo de peretele desprtitor. Tocmai mi-am pregtit
pipa si am aprins-o, cnd telefonul a sunat din nou.
Era Nulty, de data asta. Abia putea s vorbeasc.
Ei bine, se pare c nu m prea pricep, a zis dup ce m-a recunoscut. Mi-a scpat ceva: M
alloy a vizitat-o pe vduva aia.
Am strns puternic receptorul n mn, gata s-l sparg. Buza de sus parc mi s-a rcit.
Zi mai departe. Credeam c sunteti pe urmele lui.
Era altul, nu era Malloy. Am primit un telefon de la o btrn care locuieste pe strad
a West 54 si care st toat ziua la fereastr. Doi tipi au fost la doamna Florian. Pri
mul a parcat pe cealalt parte a strzii si era foarte precaut. A studiat bine zona n
ainte de a intra. A stat cam o or. Un metru optzeci, pr negru, constitutie obisnui
t. A iesit linistit.
Mirosind a alcool.
Aha, tu erai! Ei bine, al doilea a fost Moose. Un tip n haine tiptoare si mare, ct
o cas. A venit tot cu masina, dar btrna n-a putut citi numrul pentru c era prea depar
te. Zice c trecuse cam o or de cnd ai plecat tu. A intrat repede si n-a stat dect ci
nci minute. nainte de a se urca n masin a scos un pistol mare si l-a ncrcat. Cred c as
a ceva a vzut btrna; de aceea a telefonat. Totusi, n-a auzit mpuscturi nuntru, n cas.
Trebuie s fi fost o mare dezamgire.
Da, alt poant. Adu-mi aminte s rd cnd o s am timp. Si s i-o spui si btrnei. Bietii
rul s-au dus acolo, nu le-a rspuns nimeni si au intrat, usa din fat fiind deschis. N
imeni mort, nimeni acas. Doamna Florian a sters-o. S-au oprit la casa alturat si i-
au spus btrnei, care fierbea de ciud c a scpat evenimentul. Au raportat, apoi si-au vz
ut de treburi. Peste o or, poate o or si jumtate, btrna a sunat din nou si a anuntat
c doamna Florian s-a ntors acas. Am ntrebat-o ce e asa de important n asta si mi-a nch
is telefonul n nas.
Nulty s-a oprit pentru a-si trage rsuflarea si pentru a asculta comentariile mele
. N-am zis nimic. Dup cteva clipe a continuat, bombnind.
Ce prere ai?
Nimic neobisnuit. Era normal ca Moose s se duc acolo. O cunostea, desigur, foarte
bine pe doamna Florian. Binenteles, nu putea s stea prea mult. Se temea c politia a
aflat despre vduv.
M gndesc, a zis Nulty calm, s m duc pn acolo, poate aflu unde a plecat.
Bun idee, dar trebuie s gsesti pe cineva care s te ridice de pe scaun.
Ce? A, nc o poant. Ce mai conteaz acum? N-o s m supr.
Bine. Acum spune-mi tot planul.
L-am identificat pe Moose. De data asta, chiar l-am gsit. Era la Girard, mergea s
pre nord cu un hrb nchiriat. A alimentat acolo si biatul de la benzinrie l-a recunos
cut dup descrierea pe care am difuzat-o cu putin timp n urm. Zicea c totul se potriv
ea, mai putin faptul, c purta un costum negru. Am cerut ajutorul unittilor din zon
si din ntregul stat. Dac o ia spre nord, l prindem la bariera Ventura, iar dac trece
pe Ridge Route, trebuie s opreasc la Castaic pentru tax. Dac nu opreste, drumul va
fi blocat. Nu vrem victime printre politisti, dac se poate. Ce zici, e bine?
Pare bine, dac la e Malloy si dac actioneaz exact asa cum te astepti tu.
Nulty si-a dres vocea cu grij.
Da. Tu o s m ajuti cu ceva? ntreb asa, din curiozitate.
Nu. De ce as mai face ceva?
Te-ai descurcat foarte bine cu doamna Florian. Poate mai stie ceva.
Pentru a afla, nu-ti trebuie dect o sticl plin.
Ai lucrat foarte bine. N-ai vrea s fii drgut si s mai petreci putin timp cu ea?
Credeam c e treaba politiei.
Sigur. Dar ideea cu fata a fost a ta.
Dac doamna Florian nu minte, asta a czut.
Cucoanele mint tot timpul din obisnuint, a zis Nulty furios. Nu esti prea ocupat,
nu?
Am o slujb. A picat de curnd. O treab pentru care sunt pltit. mi pare ru.
O lasi balt, ha.
Eu n-as lua-o chiar asa. Trebuie s lucrez ca s am din ce tri.
Bine, amice. Dac asa gndesti, asta e.
Nu e vorba de cum gndesc, am tipat. Pur si simplu, n-am timp de pierdut pentru ti
ne sau pentru vreun alt politai.
Bine, mi cer scuze, a zis Nulty si a nchis.
Am rmas cu receptorul n mn si am strigat n el:
1750 de politisti n orasul sta si vor ca eu s fac treaba lor?
Am trntit receptorul n suport si am mai tras o dusc.
Dup putin vreme am cobort n holul cldirii pentru a cumpra un ziar de sear. Moartea lui
Montgomery n-a fcut obiectul vreunui rnd. De data asta, Nulty a avut dreptate.
Am prsit biroul la o or potrivit pentru un prnz ntrziat.
Capitolul 8
Cnd am ajuns n Montemar Vista ncepuse s se ntunece, dar apa strlucea nc, iar valurile
creste lungi se sprgeau departe de trm. Un grup de pelicani zbura n formatie chiar
pe buza nspumat a unui val. Un yacht singuratic se ndrepta ctre portul de la Bay Ci
ty. Dincolo de el, imensa pustietate a Pacificului era un amestec ntre gri si pur
puriu.
Montemar Vista const din cteva zeci de case de forme si dimensiuni diferite, agtate
cu dintii si sprncenele de o coast muntoas si dnd impresia c s-ar prbusi la cea mai m
ic atingere, printre cutiile de conserve de pe trm.
Deasupra plajei, autostrada trecea pe sub o arcad din beton, de fapt, un pod piet
onal. De la baza podului porneau niste scri din beton cu o balustrad galvanizat pe
una din prti; urcau pieptis. Dincolo de arcad se vedea cafeneaua despre care mi vor
bise clientul meu, luminat si animat nuntru; terasa de pe trotuar nu avea copertin, i
ar la mesele acoperite cu ceramic si avnd picioare de metal se afla o singur persoa
n, o negres n papuci, care fuma si privea marea avnd o sticl de bere n fat.
Un foxterrier folosea unul din scaunele de metal pe post de stlp. Femeia si-a doj
enit cinele, neconvingtor, n timp ce treceam cu masina prin fata cafenelei. Am pltit
pentru a folosi locul de parcare.
M-am ntors la pod si am luat-o n sus pe scri. Era o plimbare frumoas, dac ti place s g
Am numrat 280 de trepte pn la Cabrillo Street. Erau acoperite cu nisip adus de vnt,
iar balustrada era rece si umed, ca o broasc rioas.
Pn cnd am ajuns, lumina de pe suprafata apei dispruse cu totul, iar un pescrus cu o a
rip rupt se lupta cu briza. M-am asezat pe ultima treapt, mi-am scos nisipul din pa
ntofi si am asteptat ca pulsul s scad pn la o sut si ceva. Cnd am renceput s respir ap
ape normal, mi-am dezlipit cmasa de spate si am pornit ctre o cas luminat, singura a
flat la o distant rezonabil fat de trepte.
Era o cas mic si drgut, cu scri n spiral, acoperite cu sare, care duceau la usa princip
al, cu un felinar la intrare. Garajul se afla dedesubt, pe o latur. Usa acestuia e
ra ridicat si rulat, astfel c lumina felinarului cdea oblic pe o masin neagr, mare ct u
n tanc, cu vopsea metalizat, cu o statuet pe capacul radiatorului si niste initial
e gravate, probabil, emblema. Masina avea volan pe dreapta si prea s fi costat mai
mult dect casa.
Am urcat si am cutat o sonerie, dar n-am gsit dect un ciocnel care lovea ntr-un cap d
e tigru. n ceata serii, zgomotul se auzea nfundat. N-am auzit pasi n cas. Cmasa era u
d si o simteam pe spate, ca pe o pung cu gheat. Usa s-a deschis silentios si n fata
mea a aprut un brbat nalt, blond, mbrcat ntr-un costum din flanel alb, avnd n jurul g
i o esarf din satin violet.
Purta o albstrea la reverul hainei, iar ochii lui albastri preau, prin comparatie,
palizi. Esarfa violet era suficient de larg pentru a-mi permite s constat c nu purt
a cravat si c avea un gt subtire, bronzat si destul de gingas, cam ca al unei femei
solide. Avea trsturi un pic exagerate, dar era un tip bine, cu 12 centimetri mai na
lt dect mine. Asta nsemna 1.81. Prul lui blond era aranjat de natur, n trei zone care
-mi aminteau de trepte, asa c nu mi-a plcut. Nu mi-ar fi plcut, oricum. Una peste a
lta, arta exact ca un individ care ar purta un costum din flanel alb, o esarf viol
et n jurul gtului si o albstrea la rever.
Si-a dres vocea si s-a uitat, peste umrul meu, la marea ntunecat. S-a auzit o voce
rece si arogant:
Da?
E ora sapte, am zis. Sapte fix.
A, da. Ia s vedem, v numiti...
S-a oprit si s-a ncruntat, n timp ce fcea un efort de memorie. Mi s-a prut dubios, l
a fel de dubios ca si actele unei masini rablagite. L-am lsat s se gndeasc putin, ap
oi l-am ajutat.
Philip Marlowe. La fel ca la prnz.
M-a privit ncruntat, apoi s-a retras un pas si a zis rece:
A, da. Asta e. Intr, Marlowe. Valetul meu e liber n seara asta.
A mpins usa cu vrful degetului, ca si cnd a face singur asa ceva, e un lucru foarte
neobisnuit.
Am trecut pe lng el si mirosul lui de parfum. A nchis usa. Intrarea era un balcon s
cund, cu balustrad, care nconjura din trei prti camera de zi. Pe al patrulea perete
al acesteia se aflau dou usi si un semineu. n semineu ardea focul. Balconul era p
lin cu rafturi pentru crti si piedestale pe care se aflau, protejate cu sticl, nis
te bucti de metal care vroiau s fie sculpturi.
Am cobort trei trepte pentru a ajunge n zona principal a camerei. Covorul mi mngia gle
znele.
Am vzut un pian mare, de concert, nchis. ntr-un colt al pianului, pe o bucat de cati
fea de culoarea piersicii, se afla o vaz nalt de argint, cu un trandafir galben n ea
. Mobila era fin si frumoas, iar pe podea erau foarte multe perne, unele avnd ciucu
ri aurii. Numai un ruvoitor putea s spun c nu e o camer frumoas. ntr-un colt ntunecat
afla, ca n filme, o canapea acoperit cu damasc. Era genul de camer n care proprieta
rii stau n papuci, sorb bitter cu zahr, vorbesc cu voci foarte afectate, uneori ch
iar n soapt. Era genul de camer n care puteai s faci orice, numai s lucrezi, nu.
Domnul Lindsay Marriott s-a rezemat de pian, s-a aplecat pentru a mirosi trandaf
irul, apoi a deschis o tabacher frantuzeasc emailat, din care a scos o tigar maro, l
ung, cu o dung aurie. M-am asezat pe un fotoliu roz, spernd s nu las urme pe el. Am
aprins un Camel, am scos fumul pe nri si am privit un obiect din metal strlucitor,
aflat pe un raft. Era un arc de cerc, cu o adncitur si dou protuberante. Priveam i
nsistent. Marriott si-a dat seama.
O pies interesant, a zis neglijent. Am cumprat-o chiar ieri. E Spirit of Dawn", a lu
i Asta Dial.
Credeam c e Two Warts on a Fanny" a lui Klopstein.
Domnul Lindsay Marriott arta de parc ar fi nghitit o albin. A scuipat-o cu dificulta
te.
Ai un umor cam ciudat si de prost gust.
Nu m pot abtine.
Da, a zis foarte rece. Da, desigur. Nu m ndoiesc... Ei bine, problema pentru care
am dorit s te vd este, de fapt, destul de putin important si foarte simpl. Nici nu s
tiu dac merita efortul de a veni pn aici. M ntlnesc disear cu niste tipi crora trebuie
le dau ceva bani. M-am gndit c n-ar fi ru s am pe cineva cu mine. Porti arm?
Uneori.
Am privit ridurile brbiei lui late si groase. Ar fi fost o sculptur reusit.
As vrea s nu porti arma. E pur si simplu, o tranzactie, o afacere.
Nu prea mi se ntmpl s mpusc pe cineva, am zis. E vorba de santaj?
S-a ncruntat.
n nici un caz. Nu am obiceiul de a da motive de santaj.
Se ntmpl unor oameni foarte buni. Ba, chiar, celor mai buni.
Si-a scuturat tigara. Ochii lui albastri aveau o privire mohort, dar buzele zmbeau.
Tipul de zmbet pe care l asociez cu o frnghie de mtase.
A mai suflat putin fum, apoi si-a lsat capul pe spate. Ieseau acum n evident muschi
i fini, dar puternici ai gtului. Si-a cobort ncet privirea. M studia.
M ntlnesc cu acesti oameni ntr-un loc destul de retras, probabil. nc nu stiu unde. Ast
ept un telefon pentru detalii. Trebuie s fiu imediat gata de plecare. Nu va fi pr
ea departe de aici. Asa ne-am nteles.
Cnd ati aranjat asta?
Cu trei sau patru zile n urm.
Ati amnat cam mult problema grzii de corp.
S-a gndit putin la asta, apoi si-a scuturat tigara.
Cam asa e. M-am hotrt greu. Ar fi mai bine s m duc singur, desi nimeni nu mi impune a
sta. Pe de alt parte, nu prea sunt un erou.
Ei v cunosc, desigur.
Nu sunt convins. Voi avea la mine multi bani si nu ai mei. Fac asta pentru o pri
eten. Nu mi-ar place s-i pierd, desigur.
Am stins tigara, m-am afundat n fotoliul roz si am nceput s m joc cu degetele.
Cti bani si pentru ce?
mi pare ru, dar nu pot s intru n asemenea amnunte.
Avea un zmbet mult mai simpatic acum, dar tot nu-mi plcea.
Vreti s v nsotesc pentru a v tine plria?
Mna i-a tremurat si pe mneca alb a czut scrum. L-a scuturat si a privit locul rmas mu
rdar.
Nu-mi place cum te porti, a zis cu voce tioas.
Da, am mai avut plngeri, dar nu m-am nvtat minte. Doriti un bodyguard care n-are vo
ie s poarte arm. Doriti pe cineva care s v ajute, dar care s nu stie ce are de fcut. D
oriti s-mi risc gtul fr s stiu de ce sau pentru ce sau mcar ct de mare este riscul. Ce
oferiti pentru toate astea?
N-am avut timp s m gndesc la asta. Obrajii i deveniser rosu-intens.
Si credeti c ati putea s v gnditi la asta?
S-a aplecat gratios si a zmbit.
Un pumn n nas ar fi suficient?
Am rnjit, m-am ridicat si mi-am pus plria. Am pornit ctre us, mergnd agale.
n spatele meu s-a auzit un strigt:
ti ofer o sut de dolari pentru numai cteva ore din timpul tu. Dac nu e suficient, spu
ne. Nu e nici un risc. Unei prietene i-au fost furate niste bijuterii, de ctre ni
ste hoti narmati. Eu le rscumpr. Stai jos si nu mai fi asa tfnos.
M-am ndreptat ctre fotoliul roz si m-am asezat din nou.
Bine, am zis, povesteste-mi.
Ne-am privit unul pe cellalt vreo zece secunde.
Ai auzit de jadul Fei Tsui? m-a ntrebat ncet, apoi si-a aprins o alt tigar maro.
Nu.
Este singurul jad cu adevrat pretios. Celelalte tipuri au valoare mai ales dator
it manoperei. Fei Tsui e valoros prin el nsusi. Toate depozitele cunoscute au fost
epuizate cu sute de ani n urm. O prieten a mea avea un colier format din 60 de mrge
le de 6 carate fiecare, toate sculptate. Valora ntre 80 si 90 de mii de dolari. G
uvernul chinez are si el unul, putin mai mare, evaluat la 125 de mii. Colierul p
rietenei mele a fost furat acum cteva nopti. Eram de fat dar nu am putut face nimi
c. Am fost mpreun la o petrecere, apoi la Trocadero si eram n drum spre locuinta ei
. Eu conduceam. O masin ne-a zgriat cu bara din fat stnga, apoi a oprit pentru a-si
cere scuze, am crezut noi, n loc de scuze am avut parte de un jaf rapid si bine l
ucrat. Erau trei sau patru oameni, desi eu n-am vzut dect doi, dar sunt sigur c mai
era unul la volan si cred c am vzut si o sclipire metalic n oglinda retrovizoare. P
rietena mea purta colierul. L-au luat, mpreun cu dou inele si o brtar. Cel care prea a
fi seful a studiat obiectele la lumina unei lanterne, fr s se grbeasc. Apoi, ne-a da
t napoi unul dintre inele, spunnd c asa ne vom da seama cu ce fei de oameni avem de
-a face; ne-a mai spus s asteptm un telefon nainte de a anunta politia sau compania
de asigurri. Am urmat instructiunile. Se ntmpl foarte multe chestii din astea. Ori
taci si pltesti rscumprarea, ori nu-ti mai gsesti niciodat bijuteriile. Dac sunt zdravn
asigurate, nu regreti prea tare. Cnd e vorba ns de piese rare, e mai bine s pltesti.
Am dat din cap, aprobator.
Colierul sta de jad nu e un lucru peste care s dai n fiecare zi.
Si-a plimbat un deget pe suprafata lucioas a pianului, cu o expresie vistoare, ca
si cnd i-ar face plcere s ating lucruri fine.
Chiar asa. E de nenlocuit. Ar fi trebuit s nu-l poarte deloc, dar niciodat nu se gnd
este la consecinte. Celelalte lucruri erau bune, nimic deosebit, ns...
Aha. Ct pltiti?
Opt mii de dolari. Foarte putin. Dar dac e sigur, c prietena mea nu poate gsi altul
asemntor, la fel de sigur e si faptul, c indivizii nu pot scpa de el. E o pies cunos
cut tuturor bijutierilor din tar.
Prietena dumneavoastr are un nume?
As prefera s nu vi-l spun acum.
Ce-ati aranjat zilele astea?
M-a privit cu ochii aceia palizi. Mi se prea putin speriat, dar l cunosteam de pre
a putin timp, pentru a fi sigur de asta. Poate era putin ametit. Mna care tinea t
igara maro nu-si gsea locul.
Negociem la telefon, prin mine. Totul este aranjat, mai putin ora si locul ntlniri
i. Se va ntmpla n seara asta. Astept un telefon pentru amnunte. Nu va fi prea depart
e de aici, asa au spus, si trebuie s fiu imediat gata de plecare. Asa ca s nu pot
spune nimic. Politiei, vreau s zic.
h. Banii sunt marcati? Presupun c sunt bani.
Bani gheat, desigur. Hrtii de cte douzeci de dolari. Nu, de ce s fie marcati?
Pot fi marcati n asa fel, nct sunt detectati de lumina neagr. Nici un motiv n afar d
acela c politistilor le-ar place s pun mna pe bietii stia si sunt ncntati de orice coo
rare. O parte din banii stia, ar putea fi gsiti asupra vreunui tip care are deja c
azier...
S-a ncruntat si prea gnditor.
Nu stiu ce este lumina neagr.
Razele ultra-violete fac anumite cerneluri s strluceasc n ntuneric. As fi putut s fac
treaba asta.
N-avem timp acum, a zis scurt.
E unul din lucrurile care m ngrijoreaz.
De ce?
De ce m-ati cutat abia azi dup mas? De ce tocmai pe mine? Cine v-a spus despre mine
?
A rs. Era un rs de pusti, dar nu chiar de copil mic.
Ei bine, trebuie s mrturisesc c am luat numrul din cartea de telefon, la ntmplare. Vez
i, n-am avut intentia de a lua pe cineva cu mine. Dar dup amiaz m-am gndit c n-ar st
rica.
I-am privit muschii gtului n timp ce aprindeam nc una din tigrile mele strivite.
Care-i planul?
Si-a ntins minile.
Merg unde mi se spune, predau banii si primesc colierul de jad.
Aha!
ti place foarte mult expresia asta.
Ce expresie?
Aha.
Si eu unde am s fiu? n masin, n spate?
Cam asa. E o masin mare, e mult loc n spate.
Uite ce e, am zis ncet. Vrei s mergem mpreun, n masin, ntr-un loc pe care-l vei afla
telefon n seara asta. Vei avea opt mii de dolari, bani gheat si cu stia ar trebui
s rscumperi un colier de jad, care face de zece-dousprezece ori mai mult. Ceea ce v
ei primi dac vei primi ceva va fi un pachet pe care nu vei avea voie s-l deschizi.
S-ar putea, de asemenea, ca tipii s ia banii pur si simplu, s-i numere undeva, n a
lt parte, si s-ti trimit colierul prin post, dac sunt mrinimosi. Nimic nu-i poate mpied
ica s te trag pe sfoar. Oricum, nimic din ceea ce as putea eu s fac. stia sunt hoti.
Sunt duri. Ar putea chiar s-ti trag una n cap, nu prea tare, doar ct s te tin pe loc pn
se car.
mi e putin fric de asta, a zis ncet si a clipit nervos. Cred c tocmai de-asta vreau
pe cineva cu mine.
Ti-au luminat fata la prima ntlnire?
A scuturat din cap, nu.
De fapt, nu conteaz. Aveau o grmad de ocazii s te vad, de atunci ncoace. Probabil, c
iau totul despre tine mai demult. Treburile astea sunt bine pregtfte. La fel de b
ine pregtite, ca un dinte nainte de a i se pune o plomb de aur. Iesi des cu tipa as
ta?
Nu foarte rar, a zis nbusit.
Mritat?
Uite ce e, hai s n-o mai amestecm deloc pe doamna asta, a mrit.
Bine, am zis. Dar cu ct stiu mai multe, cu att fac mai putine gafe. As vrea s nu m b
ag n treaba asta, Marriott. Chiar as vrea. Dac bietii vor s joace cinstit, n-ai nevo
ie de mine. Dac nu, oricum n-am ce s fac.
Nu vreau dect s m nsotesti, a zis repede. Am ridicat din umeri.
Bine, dar eu conduc si tin banii, iar tu te ascunzi n masina. Avem cam aceeasi nlti
me. Daca e vreo problem, le spun adevrul. N-avem nimic de pierdut.
Nu. A strns din buze.
Primesc o sut de dolari pentru nimic. Dac o ncurc cineva, eu trebuie s fiu acela.
S-a ncruntat, a dat din cap de cteva ori, dar dup destul de mult timp, fata i s-a l
uminat si a zmbit.
Bine, a zis ncet. Bnuiesc c nu are prea mare important. Vom fi mpreun. Vrei niste bran
dy?
Aha. Si ai putea s-mi aduci si suta de dolari, mi place s simt c am bani.
Mergea ca un balerin, partea de sus a corpului rmnnd nemiscat.
n timp ce iesea, a sunat telefonul, care se afla ntr-un mic intrnd ce fcea parte din
sufragerie, un spatiu furat din balcon. Nu era telefonul pe care l astepta. Vorb
ea prea afectat.
Dup putin timp a venit cu o sticl de Martell cinci stele si cu cinci hrtii noi de ct
e 20 de dolari. A fost o sear frumoas pn acum.
Capitolul 9
Era o cas foarte linistit. n deprtare se auzea un zgomot abia perceptibil, putea fi
un val, sau masinile misunnd pe autostrad, sau vntul prin brazi. Departe, jos, se a
gita marea. Am ascultat-o, gndindu-m la tot felul de lucruri.
Telefonul a sunat de patru ori n urmtoarea or si jumtate. Cel pe care l asteptam a ve
nit la zece si opt minute. Marriott a vorbit cu voce foarte joas, apoi a pus apar
atul la loc fr nici un zgomot si s-a ridicat cu miscri silentioase. Pe fat i se cite
a ngrijorarea. Avea acum haine nchise la culoare. A intrat n camer ca si cnd ar fi pr
eocupat s nu trezeasc pe cineva si si-a turnat ceva alcoolic ntr-un pahar de brandy
. A privit, paharul n lumin, cu un zmbet straniu, trist. Apoi l-a ridicat brusc, si
-a dat capul pe spate si a turnat butura pe gt.
Ei bine, totul e aranjat, Marlowe. Esti gata?
Sunt gata nc de cnd am venit. Unde mergem?
Un loc numit Purrissima Canyon.
N-am auzit de el.
Iau o hart.
A luat una, a deschis-o repede si s-a aplecat asupra ei, n timp ce razele de lumi
n se jucau prin prul lui strlucitor. A indicat ceva cu degetul. Era unul dintre can
ioanele ce se aflau de-a lungul bulevardului care leag orasul de autostrada de pe
coasta, la nord de Bay City. Aveam idee pe unde se gsea, dar att. Prea s fie la capt
ul unei strzi numite Camino de la Costa.
Nu facem mai mult de dousprezece minute pn acolo, a zis Marriott repede. Ar trebui
s ne miscm. Nu avem dect douzeci de minute.
Mi-a dat un pardesiu deschis la culoare, care fcea din mine o tint perfect. mi venea
destul de bine. Mi-am pus propria plrie. Aveam o arm sub brat, dar nu i-am spus.
n timp ce ne mbrcam, a continuat s vorbeasc cu voce nceat si nervoas, plimbndu-si mi
tot timpul pe plicul din hrtie de manila, burdusit cu cei opt mii de dolari.
Purrissima Canyon are un fel de platform orizontal, asa au zis. E desprtit de strad p
rintr-o barier, dar te poti strecura. Un drum neasfaltat coboar serpuind pn la platf
orma aceea, unde noi trebuie s-i asteptm cu luminile stinse. Nu sunt case n jur.
Noi?
Adic eu teoretic.
Aha.
Mi-a nmnat plicul si l-am deschis. Erau chiar bani, o multime de fisicuri de bancn
ote. Nu i-am numrat. Am nchis plicul si l-am ascuns sub pardesiu, n dreptul coastel
or.
Ne-am ndreptat ctre us si Marriott a stins toate luminile. A deschis precaut usa di
n fat si a privit afar cu atentie. Am iesit si am cobort pe scara plin de depuneri d
e sare, n spiral, pn la nivelul strzii si al garajului.
Era putin ceat, care e ntotdeauna, noaptea, n aceast zon. A trebuit s pornesc stergtoa
le de parbriz.
Masin mare, strin, mergea singur, dar tineam si eu mna pe volan asa, din obisnuint.
Timp de dou minute am desenat opturi pe coasta muntelui, apoi am ajuns lng cafenea.
Acum e clar de ce mi-a sugerat Marriott s folosesc scrile. As fi putut s conduc or
e ntregi pe strzile astea ntortocheate fr s m deplasez mai mult dect un peste prins n
it.
Farurile coloanelor de masini de pe autostrad formau un fel de bare luminoase, pe
ambele sensuri. Camioane mari, cu remorc, se ndreptau ctre nord, scrtind, mpopotonate
cu beculete verzi si galbene. Dup trei minute ne-am ndeprtat putin de mare si am nc
eput s serpuim la poalele colinelor. S-a fcut liniste. Era pustiu si mirosea a var
eh si a salvie slbatic. Se mai vedea cte o fereastr galben, luminat, ici si colo, ca o
ultim portocal rmas neculeas. Treceau masini ce stropeau asfaltul cu lumini albe si
reci, apoi dispreau din nou n ntuneric. Nori de ceat ascundeau stelele de pe cer.
Marriott s-a aplecat si a zis:
Luminile acelea de pe dreapta sunt de la Belvedere Beach Club. Urmtorul canion es
te Las Pulgas, iar dup el vine, Purrissima. O lum la dreapta cnd ajungi n vrful celei
de-a doua pante. Avea o voce linistit, dar ncordat.
Am mormit ceva si am continuat drumul.
Tine-ti capul la cutie, am zis peste umr. Putem fi urmriti. Masina asta sare-n och
i. S-ar putea ca bietii s nu fie ncntati vznd c suntem doi.
Am cobort ntr-o depresiune pe la captul unui canion, dup putin timp, iar jos si iar
sus. Marriott mi-a strigat n ureche:
Prima la dreapta. Vezi casa aceea cu foisor ptrat? Treci pe lng ea.
Te pomenesti c i-ai ajutat s aleag locul sta!
Deloc, a zis si a rs fortat. Dar cunosc destul de bine canioanele astea.
Am luat-o la dreapta pe lng o cas cu foisor de form ptrat, acoperit cu tigl rotund. Fa
rile au luminat pentru o clip o plcut care indica numele strzii si pe care am citit:
Camino de la Costa. Am cobort apoi pe o strad lat, brzdat de instalatii electrice ne
terminate, cu trotuare npdite de buruieni. Visul unui agent imobiliar a esuat. Se
auzea cntecul greierilor si orcitul broastelor de pe trotuar. Da, masina lui Marrio
tt era foarte silentioas.
Am vzut nti, cam o cas pe fiecare strad, apoi o cas la dou strzi, apoi casele au disp
cu totul. Chiar dac una sau dou ferestre mai erau nc luminate, oamenii de aici preau
s se culce o dat cu ginile. Strada pavat s-a transformat brusc ntr-un drum de pmnt, tar
e ca betonul atunci cnd nu ploua. Drumul a nceput s se ngusteze si a luat-o la vale
printre tufisuri. Luminile de la Belvedere Beach Club atrnau n aer pe partea dreap
t iar undeva n deprtare strlucea apa. Mirosul nteptor al salviei umplea aerul noptii.
Am zrit o barier vopsit n alb care bloca drumul de pmnt si am auzit vocea lui Marriott
lng umrul meu:
Nu cred c poti s treci de asta. Nu ai suficient loc.
Am oprit motorul acela silentios, am stins farurile si am asteptat putin, cu ure
chile ciulite. Nimic. Am nchis toate luminile si am iesit din masin. Greierii nu m
ai cntau. Cteva clipe, linistea a fost att de adnc, nct am auzit sunetul cauciucurilor
masinilor de pe autostrad, la trm, la o mil deprtare. Apoi, unul cte unul, greierii a
u nceput din nou s cnte, pn cnd sunetele lor au umplut noaptea.
Stai linistit. Cobor putin s m uit, am soptit ctre partea din spate a masinii.
Am pipit mnerul armei de sub hain si am pornit. ntre tufisuri si barier era ceva mai
mult spatiu dect ni se pruse din masin. Cineva tiase tufisurile si pe pmnt erau urme d
e masin. Probabil, pustii care si fac de cap acolo, jos, n noptile calde. Am trecut
de barier. Drumul cobora si am vzut o curb. n fat era ntuneric. Undeva, departe, se a
uzea vag marea. Mai erau farurile masinilor de pe autostrad. Am mers mai departe.
Drumul s-a terminat ntr-o poian ntunecoas, nconjurat de tufisuri. Nu era nimeni acolo
. Singura intrare prea s fie cea folosit de mine. Am stat linistit, ascultnd.
Minutele au trecut ncet, unul dup altul, dar eu am continuat s astept un sunet mai
deosebit. Nimic. Mi se prea c sunt singur n toat depresiunea aia.
Am privit spre clubul luminat. De la una din ferestrele de sus, un om cu un bino
clu bun putea probabil, s supravegheze destul de bine locul sta. Putea s vad o masin
venind sau plecnd, putea s vad cine a iesit din ea, dac e o persoan sau un grup. Dac s
tai ntr-o camer ntunecat si ai un binoclu bun poti vedea mult mai multe lucruri dect t
i nchipui c e posibil.
M-am pregtit s m ntorc. De la baza unui tufis, un greiere a scrtit suficient de tare p
entru a m face s tresar. Am luat-o iarsi pe drumul serpuitor si am trecut de barier
a alb. Tot nimic. Masina neagr strlucea abia perceptibil, nu era foarte ntunecat, dar
nici luminoas. M-am dus lng ea si am pus un picior pe bara de lng locul soferului.
Mi se pare c a fost numai o ncercare, am soptit. Doar ca s vad dac respecti ordinele.
Ceva s-a miscat vag n spate, dar n-am primit nici un rspuns. Am privit n jur, ncercnd
s vd si altceva dect tufisuri.
Nu stiu cine a fost, dar mi-a aplicat o lovitur zdravn dup ceaf. Mai trziu, m-am gndit
c am auzit, parc, suieratul unei bte. Faci tot felul de presupuneri, dup.
"Patru minute", a spus vocea. "Cinci, poate sase. Trebuie s se fi miscat repede s
i n liniste. El nici mcar n-a icnit".
Am deschis ochii si am vzut, ca prin ceat, o stea. Eram culcat pe spate si m simtea
m ru.
S-ar putea s fi fost ceva mai mult, a continuat vocea. Poate opt minute cu totul.
Probabil, c erau ascunsi n tufisuri, exact unde s-a oprit masina. Tipul era usor d
e speriat, i-au luminat putin fata, a intrat n panic si a cobort din masin. Bietul d
e el!"
Era liniste. M-am ridicat ntr-un genunchi. Simteam dureri de la ceaf pn la glezne.
Apoi unul dintre ei a intrat n masin si a asteptat s te ntorci. Ceilalti s-au ascuns
din nou. Si-au imaginat c o s-i fie team s vin singur. Sau au simtit ceva n vocea lui
la telefon si au devenit suspiciosi".
M-am asezat n patru labe, ametit, ascultnd.
Da, cam asa s-a ntmplat", a mai zis vocea.
Era chiar vocea mea. Vorbeam cu mine nsumi.
ncercam, inconstient, s-mi dau seama ce s-a ntmplat.
Taci, isteato, am zis si am ncetat s-mi mai vorbesc.
n deprtare se auzea zgomotul motoarelor, ceva mai aproape, cntau greierii si orciau t
rei broaste. Nu cred c o s-mi mai plac sunetele astea.
Mi-am ridicat o mn de pe pmnt si am ncercat s ndeprtez sucul dizgratios de salvie de p
ea, apoi m-am sters pe hain. Bun treab am fcut pentru o sut de dolari! Mna a nceput s
ble singur pe sub hain. Plicul nu mai era, binenteles. A ajuns apoi la sacou. Porto
felul era la locul lui. M-am ntrebat dac o mai fi suta de dolari. Probabil, c nu. C
eva atrna greu sub bratul meu drept. Pistolul, n centur.
Frumos din partea lor s-mi lase arma. O fapt bun ca si cnd ai nchide ochii cuiva dup c
e l omori.
Mi-am simtit ceafa. Plria era la post. Am scos-o cu greutate si capul era sub ea.
Bunul si btrnul cap, l am de atta vreme! Acum era putin cam moale, cam scoflcit si ca
m ncet. Plria mi-a folosit. Puteam nc s folosesc capul. Cel putin nc un an, de acum n
.
Am pus mna dreapt napoi pe pmnt, am ridicat-o pe stnga si am tot miscat-o, pn cnd am
it s vd ceasul. Limbile fosforescente artau 10:56, dac am vzut bine.
Telefonul a venit la 10:08. Marriott a vorbit vreo dou minute. Dup nc patru am iesit
din cas. Timpul trece foarte ncet, atunci cnd faci ntr-adevr, ceva. Vreau s spun, c fa
ci foarte multe miscri n foarte putine minute. Chiar asta vreau s spun? Cui dracu i
pas ce vreau s spun? De acord, altii sunt mai grozavi ca mine si vorbesc mai putin
. Ce vreau s spun e c am ajuns la 10:15, s zicem. Locul de ntlnire e la dousprezece mi
nute distant, 10:27. Am iesit, am cobort putin, am petrecut cel putin opt minute u
itndu-m pe acolo, apoi m-am ntors ca s-mi supun capul acestui tratament; 10:35. Mai
punem un minut pn am fost lovit si am dat cu nasul de pmnt. Stiu c am izbit pmntul cu f
ata, pentru c am brbia zgriat. Doare. Nu, nu pot s o vd. Dar nici nu trebuie. E brbia m
ea si pot s-mi dau seama dac e lovit sau nu. Poate vrei s mai scot ceva. Bine, taci
din gur si las-m s m gndesc. Dar cu ce s gndesc?...
Ceasul arta 10:56 p.m. Asta nseamn c am fost inconstient douzeci de minute.
Un somn de douzeci de minute. Exact ct trebuie. n timpul sta, am ratat o misiune si
am pierdut opt mii de dolari. De ce nu? n douzeci de minute poti scufunda un vapor
, poti dobor trei sau patru avioane si poti asista la o dubl executie. Poti s mori,
s te nsori, s iei foc, s gsesti o slujb, s-ti scoti un dinte sau s scapi de amigdale.
douzeci de minute, poti s te trezesti dimineata. Poti s bei un pahar cu ap la un clu
b oare?
Un somn de douzeci de minute. E cam mult. Mai ales ntr-o noapte rcoroas, n aer liber.
Am nceput s tremur.
Stteam tot n genunchi. Mirosul de salvie a nceput s m enerveze, ca si uleiul sta dizgr
atios din care albinele slbatice fac miere. Mierea e dulce, mult prea dulce. Stom
acul a nceput s m chinuie. Am strns din dinti cu putere, ncercnd s-i pstrez n gur. F
era plin de sudoare rece. M-am ridicat ntr-un picior, apoi n amndou si m-am ndreptat,
cltinndu-m. M simteam ca un picior amputat.
M-am ntors ncet. Masina dispruse. Drumul era pustiu pn la dealul ntunecat unde se term
ina strada pavat, Camino de la Costa. n stnga, bariera vopsit n alb sfida ntunericul. n
spatele tufisurilor se vedea, undeva pe cer, o zon ceva mai luminat; erau, probab
il, luminile din Bay City. Ceva mai la dreapta, destul de aproape, luminile de l
a Belvedere Club.
M-am dus n locul unde fusese masina, am scos din buzunar un pix-lanterna si am ndr
eptat lumina slab ctre pmnt. Solul era rosu, argilos, foarte tare pe vreme uscat, dar
acum nu era exagerat de uscat. Era putin ceat, suficient ns, pentru a nmuia suprafata
pmntului att ct s vezi unde a stationat o masin. Puteam s vd foarte clar marca acelor
uciucuri grele, cu zece rnduri de zimti: Vogue. Am luminat-o, m-am aplecat si am
ametit. Am luat-o dup urme. Bietii au mers drept nainte ctiva metri, apoi au luat-o
spre stnga. Nu au ntors. Au trecut prin stnga barierei. Acolo i-am pierdut.
M-am dus lng barier si am ndreptat lanterna ctre tufis. Crengi proaspt rupte. Au trecu
t printre barier si gardul viu si au luat-o la vale. Solul era si mai umed aici.
Iarsi marca acelor cauciucuri grele. Am continuat s merg n jos, am parcurs toat curb
a si am ajuns la intrarea n poiana nchis ntre tufisuri.
Era acolo, cu vopseaua metalizat strlucind n noapte; semnalizatoarele au trimis napo
i raza lanternei. Era acolo, linistit, fr lumini, cu toate usile nchise. M-am apropi
at ncet, strngnd din dinti la fiecare pas. Am deschis una din usile din spate si am
luminat putin nuntru. Gol. Nici n fat nu era nimeni. Motorul era oprit. Cheia era n
contact, legat cu un lntisor. Nici o hus deranjat, nici un geam spart, nici un pic d
e snge, nici un corp. Totul curat si ordonat. Am nchis usile si am nconjurat masina
, spernd s gsesc vreo urm. N-am reusit.
Un sunet m-a fcut s tresar. Mritul unui motor, dincolo de tufisuri. N-am srit dect o j
umtate de metru. Am lsat lanterna si arma mi-a srit singur n mn. Farurile au luminat ce
rul, apoi au cobort iarsi. Prea s fie o masin mic. Avea un sunet nfundat, care se potri
vea cu umezeala din aer.
Farurile au btut si mai mult n jos si au devenit mai puternice. O masin venea pe dr
umul de pmnt. A parcurs dou treimi din el, apoi s-a oprit. Un proiector s-a aprins
si s-a ndreptat ntr-o parte. Dup ctva timp s-a stins. Masina a nceput s coboare panta.
Am scos arma din buzunar si m-am ascuns dup masina lui Marriott.
O masin mic, cu dou usi, n-am putut s-i disting forma sau culoarea, a intrat n poian s
i s-a pozitionat, asa nct farurile luminau tot. M-am ghemuit instantaneu. Razele a
u trecut pe deasupra mea ca niste sbii. Vehicolul s-a oprit. Motorul a tcut. Farur
ile s-au stins. Liniste. S-a deschis o portier si un picior usor a atins pmntul. Si
mai mult liniste. Chiar si greierii au tcut. Apoi o lumin a tiat ntunericul pe jos,
paralel cu solul, la numai ctiva centimetri deasupra lui. N-am avut cum s-mi misc
picioarele att de repede. Raza a rmas ntepenit pe gleznele mele. Pe urm, s-a ridicat
mturnd din nou capota.
Apoi un rs. Un rs de fat. ncordat ca o strun de mandolin. Un sunet ciudat pentru locul
sta.
O voce nu prea tioas a spus:
Iesi de acolo cu minile sus, goale. Te-am vzut.
Nu m-am miscat.
Lumina a tremurat putin, ca si cnd ar fi tremurat mna care o tinea. A mturat nc o dat
capota. Vocea mi s-a adresat iarsi:
Ascult, strine. Am un pistol automatic cu zece gloante. Tintesc bine. Ambele tale
picioare sunt vulnerabile. Pui pariu?
Arunc-l sau ti-l zbor din mn, am mrit.
Stiti cum e atunci cnd rupi scndurile de pe un cotet de gini? Cam asa a sunat vocea
mea.
O, un tip dur. Avea un tremur n voce, foarte simpatic. A devenit mai dur: Iesi? Nu
mr pn la trei. Gndeste-te la ce-ti spun. Ai dousprezece gloante, poate saisprezece. D
ar picioarele au sa te doar foarte tare. Gleznele au nevoie de foarte multi ani p
entru a se reface, iar uneori, nici nu se refac cu adevrat...
M-am ridicat ncet si m-am uitat spre lantern.
Si eu vorbesc foarte mult atunci cnd sunt speriat, am zis.
Nu te mai misca. Cine esti?
M-am deplasat ctre partea din fat a masinii, spre ea. Cnd am ajuns la doi metri de
capul din spatele lanternei m-am oprit. Lumina era ndreptat spre mine, n continuare
.
Opreste-te acolo, a strigat fata furioas, dup ce m oprisem. Cine esti?
Arat-mi arma.
A tinut-o n dreptul luminii. Era ndreptat spre stomacul meu. Un pistol mic, de buzu
nar, artnd ca un Colt automatic.
A, asta!, am zis. Jucrie! Nici mcar nu are zece gloante. Doar sase. Ceva mic, pent
ru fluturi. Altceva nu poti s mpusti cu asta. S-ti fie rusine c m-ai mintit.
Esti nebun?
Eu? Poate putin ametit. M-a lovit un borfas.
Asta... asta e masina ta?
Nu.
Cine esti?
La ce te-ai uitat atunci cnd ai folosit proiectorul?
Adic ntrebrile le pui tu. Era un brbat. M-am uitat la un brbat.
Avea pr blond, n scri?
Poate o fi avut vreodat. Acum, nu.
Asta a avut un efect neplcut asupra mea. Nu m asteptam.
Nu l-am vzut, am spus istovit. Mergeam n jos, dup urmele de cauciucuri, cu o lanter
n. Am fcut
nc un pas spre ea. Arma s-a ndreptat imediat spre mine, lumina nu s-a miscat.
Stai cuminte, a zis ncet. Foarte cuminte. Prietenul tu e mort.
Cteva clipe n-am zis nimic.
Bine, hai s mergem s-l vedem.
Ba, o s stm chiar aici, n-o s te misti deloc si o s-mi spui ce s-a ntmplat. Vocea era
hotrt. Nici urm de team. Era convins de ceea ce spunea.
Marlowe. Philip Marlowe. Detectiv. Particular.
Asa o fi. Dovedeste.
Trebuie s-mi scot portofelul.
Las-o moart. Tine-ti minile acolo unde sunt. Trecem peste asta. Povesteste-mi.
Poate c omul sta nu e nc mort.
Ba, e mort de-a binelea! Cu capul fcut praf. Povestea, domnule. Repede.
Dup cum am mai spus, s-ar putea s nu fie mort. Mergem s ne uitm. Am miscat un picior
, n fat.
Dac misti, trag!, a strigat.
Am miscat si cellalt picior. Lanterna s-a miscat si ea. Cred c a fcut un pas n spate
.
ti asumi niste riscuri cam mari, domnule, a zis ncet. Bine, ia-o nainte si eu te ur
mez. Dac nu artai att de bolnav...
M-ai fi mpuscat. Am primit o lovitur n cap. Chestia asta mi-a produs ntotdeauna ceva
cearcne.
Un umor cam morbid, a zis tnguitor..
M-am dat la o parte si lumina a czut n fata mea, pe pmnt. Am trecut pe lng masina micu
t, obisnuit, curat si strlucitoare. Am continuat n sus, pe drumul de pmnt, pe serpentin
Pasii erau foarte aproape de mine, iar lanterna m ghida. Nu se auzea nici un fel
de sunet, exceptnd respiratia fetei. Pe a mea n-o auzeam.
Capitolul 11
Eram pe la mijlocul pantei cnd i-am vzut piciorul. Fata a ndreptat lumina n asa fel n
ct s-l vd tot. Ar fi trebuit s-l observ cnd am cobort, dar eram aplecat, bjbind cu un
x-lantern n cutarea urmelor unor cauciucuri de patru ori mai late dect raza mea de l
umin.
D-mi lanterna, am spus si m-am ntors putin. Mi-a dat-o, fr nici un comentariu. M-am
lsat ntr-un genunchi. Simteam prin haine pmntul rece si umed.
Era ntins pe spate, la baza unui tufis, ntr-o pozitie care nseamn ntotdeauna acelasi
lucru. Fata era de nerecunoscut. Prul era murdar de snge, frumoasele scri blonde er
au acum pline de snge si noroi, o clis ntrit.
Fata din spatele meu respira greu, dar nu vorbea. Am luminat fata mortului. Era
fcut praf. O mn era ntins ntr-o parte, cu degetele curbate, parc ar fi ncercat s se
ceva. Pardesiul era pe jumtate strns sub el, ca si cnd s-ar fi rotit atunci cnd a czu
t. Picioarele erau ncrucisate. La coltul gurii avea o dr neagr ca petrolul.
Lumineaz-l, dac nu ti-e scrb, i-am spus, dndu-i lanterna napoi.
A luat-o si a ndreptat-o ctre el, calm, ca un ucigas cu experient. Mi-am luat din no
u pixul-iantern si am nceput s-i umblu prin buzunare, ncercnd s nu-l misc.
N-ar trebui s faci asta, a zis ncordat. N-ar trebui s-l atingi pn vine politia.
Asa e. Iar bietii de la patrul n-au voie s-l ating pn vine criminalistica, criminalist
ica n-are voie s-l ating, pn la expertiza medico-legal, care n-are voie s fie fcut, p
e iau amprentele si e fotografiat. Stii ct dureaz asta? Cteva ore.
Bine, a zis. Presupun c esti genul de tip care are ntotdeauna dreptate. Cineva tre
buie s-l fi urt tare ca s-i zdrobeasc teasta n halul sta.
Nu cred c a fost ceva personal, am mrit. Unora le place s sparg capete.
Avnd n vedere c nu stiu despre ce e vorba, era greu s-mi dau seama, a zis sarcastic.
Am continuat s-i umblu prin buzunare. Avea bancnote si niste mruntis ntr-unul din b
uzunarele de la pantaloni, un port-chei de piele si un cutit mic n cellalt. n buzun
arul de la piept avea un portofel cu mult mai multe bancnote, polite de asigurar
e, carnetul de conducere si cteva retete. La hain cteva cutii de chibrituri, un sti
lou de aur, dou batiste din bumbac, albe, fine si curate ca zpada, tabachera email
at din care am vzut c lua tigaretele acelea maro cu band aurie. Erau sud-americane,
de la Montevideo. n buzunarul interior al hainei se afla o alt tabacher, pe care n-
o mai vzusem. Era din mtase brodat, cu cte un dragon pe fiecare parte. Conturul imit
a o carapace de broasc testoas, att de fin, nct cu greu ti puteai da seama. Am deschis
-o si am vzut nuntru, trei tigri rusesti supradimensionate, sub o band elastic. Am sco
s una. Preau vechi, uscate, uitate acolo. Aveau filtru gurit.
Le fuma pe celelalte, am zis peste umr. Astea trebuie s fi fost pentru vreo priete
n. Prea un tip care are multe prietene.
Fata se aplecase: i simteam respiratia n ceaf.
Nu-l cunosteai?
L-am ntlnit n seara asta. M-a angajat bodyguard.
Halal bodyguard!
N-am avut ce s rspund.
mi cer scuze, a soptit. Binenteles, nu cunosc mprejurrile. Crezi c astea ar putea fi
droguri? Pot s m uit?
l-am dat tabachera brodat.
Am cunoscut odat un tip care folosea asa ceva. Trei pahare cu trie, trei tigri si p
e urm se urca pe pereti.
Nu mai misca lanterna.
A fcut o pauz scurt, apoi a vorbit din nou:
mi pare ru.
Mi-a ntins tabachera si am pus-o la loc n buzunar. Asta e tot ce avea. Nu puteam s
constat dect c nu furaser tot.
M-am ridicat si mi-am scos portofelul. Cele cinci bancnote de douzeci erau la loc
ul lor.
Hoti stilati, am zis. Nu iau dect cantitti mari de bani.
Lumina s-a ndreptat ctre pmnt. Mi-am pus portofelul la loc, am bgat n buzunar pixul-la
ntern si m-am repezit ctre pistolul mic pe care-l tinea n aceeasi mn cu lanterna. Ea
a scpat lanterna, eu am luat pistolul. S-a retras rapid, n timp ce eu m aplecam dup
lantern, l-am luminat putin fata, apoi am nchis lanterna.
Nu fi nesuferit, a zis si a bgat minile n buzunarele unui pardesiu larg. Nu m-am gnd
it c tu l-ai omort.
Mi-a plcut vocea ei rece si linistit. Mi-a plcut felul ei de a fi. Stteam n ntuneric,
fat n fat, tcuti. Vedeam tufisurile si cerul nstelat.
I-am luminat fata si a clipit. Era o fat mic, fin si plin de viat, cu ochi mari. O fa
t subtire, frumos desenat, ca o vioar de Cremona. O fat foarte frumoas.
Ai prul rosu, am zis. Esti irlandez.
Si m cheam Riordan. Si ce dac? D lumina aia la o parte. Nu e rosu, e castaniu.
Am dat lumina la o parte.
Care e numele mic?
Anne. S nu-mi spui Annie.
Ce cauti pe-aici?
Uneori, noaptea, plec la plimbare. Nu pot s dorm. Locuiesc singur. Sunt orfan. Cuno
sc mprejurimile ca pe propriul buzunar. Treceam pe aici si am vzut o lumin clipind n
vale. E putin cam frig pentru ndrgostiti. Si ei nu au nevoie de lumin, nu-i asa?
Da, eu n-am avut niciodat nevoie. ti asumi riscuri cam mari, domnisoar Riordan.
Parc si eu am spus acelasi lucru despre tine. Aveam un pistol, nu mi-a fost fric.
Nimeni nu m mpiedic s vin aici.
Aha. Numai instinctul de autoaprare. n noaptea asta nu prea judec, dar s presupunem
c ai permis pentru arm. I-am dat pistolul napoi, cu mnerul spre ea. L-a luat si l-a
pus n buzunar.
Ct de ciudati sunt oamenii! Eu scriu din cnd n cnd. Articole.
Cstigi ceva?
Al naibii de putin. Ce cauti n buzunarele lui?
Nimic, n mod special. mi bag nasul peste tot. Am avut opt mii de dolari pentru a rs
cumpra niste bijuterii furate unei doamne. Ne-au tras pe sfoar. Nu stiu de ce l-au
omort. Nu prea un tip agresiv. Si n-am auzit nici un zgomot. Eram n vale cnd l-au a
ranjat. El era n masin, mai sus. Trebuia s mergem cu masina pn n poiana n care m-ai gs
, dar ni s-a prut c nu putem trece fr s o zgriem. Asa c eu am cobort pe jos si n timp
a l-au omort. Apoi unul dintre ei a intrat n masin si m-a pclit si pe mine. Am crezut
c e amicul meu.
Nu cred c trebuie s te nvinuiesti pentru asta.
nc de la nceput mi s-a prut c e ceva putred n treaba asta. Am simtit ceva. Dar aveam n
evoie de bani. Trebuie s m duc la politie si s-mi torn cenus pe cap. Vrei s m duci pn
ontemar Vista? Mi-am lsat masina acolo unde locuia el.
Sigur. Dar n-ar trebui s-l pzeasc cineva? Ai putea s iei masina mea, sau as putea s c
hem eu politia.
M-am uitat la ceas. Acele preau s arate c ne apropiem de miezul noptii.
Nu.
De ce nu?
Nu stiu de ce. Pur si simplu, asa am chef. O s m descurc singur.
N-a zis nimic. Am cobort din nou, ne-am urcat n masina ei mic, a ntors-o cu farurile
stinse, a pornit spre vrful dealului si s-a strecurat pe lng barier. O strad mai ncol
o a aprins farurile.
M durea capul. Nu ne-am spus nimic pn am ajuns lng prima cas de pe marginea strzii pava
te. Atunci a zis:
Ai nevoie s bei ceva. Hai s mergem la mine. Ai putea s suni la politie de acolo. Or
icum, trebuie s vin din vestul Los Angeles-ului, pentru c pe aici nu-i dect o unitat
e de pompieri.
Continu s mergi de-a lungul coastei. O s m descurc singur.
Dar de ce? Nu mi-e fric de ei, iar depozitia mea te-ar putea ajuta.
Nu vreau nici un fel de ajutor. Trebuie s m gndesc. Vreau s fiu singur un timp.
Eu... Bine, a zis.
A scos un sunet vag, nfundat, si a intrat pe bulevard. Am ajuns la service si am
luat-o spre nord, ctre Montemar Vista si cafeneaua de acolo. Eram ntepenit. Masina
s-a oprit, am iesit si am rmas n us.
Am scos o carte de vizit din portofel si i-am dat-o.
S-ar putea ca ntr-o zi s ai nevoie de protectie. Anunt-m. Dar nu m chema dac e ceva de
gndit.
A pus cartea de vizit pe volan si a zis ncet:
M gsesti n cartea de telefon pentru Bay City 819 Twenty-five Street. S nu te superi
c m bag unde nu-mi fierbe oala. Cred c esti nc ametit dup lovitura aia n cap.
A ntors masina rapid si a pornit napoi pe autostrad, iar eu priveam cum dispare n ntu
neric.
Am trecut pe lng pod si cafenea, am ajuns la parcare si am intrat n masin. n fata mea
se afla un bar si am avut un moment de ezitare. Mi s-a prut ns mai ntelept s m duc la
sectia de politie din vestul Los Angeles-ului, unde am si ajuns dup douzeci de mi
nute. Eram rece ca o broasc si verde ca dosul unei bancnote noi de un dolar.
Capitolul 12
O or si jumtate mai trziu cadavrul fusese ridicat, vnzoleala se terminase, iar eu mi
spusesem povestea de vreo trei sau patru ori. Am stat n biroul cpitanului de la se
ctia de politie din vestul Los Angeles-ului. Cldirea era linistit. Doar un betiv d
intr-o celul continua s bat cmpii n asteptarea condamnrii din zori.
O lumin alb si puternic, ce provenea de la un reflector, cdea pe o msut joas si lat pe
are erau ntinse lucrurile gsite n buzunarele lui Lindsay Marriot, lucruri care preau
acum la fel de moarte, ca si stpnul lor. Omul din partea cealalt a mesei se numea
Randall si era de la criminalistica din Los Angeles. Un individ slab si tcut, de
vreo cincizeci de ani, cu pr crunt, fin si lucios, ochi reci si comportament dista
nt. Purta o cravat rosu nchis cu pete negre si petele parc dansau n fata ochilor mei
. n spatele lui, dincolo de conul de lumin, doi tipi muschiulosi, bodyguards, mi ur
mreau fiecare cte o ureche.
Am rsucit o tigar, am aprins-o, dar nu mi-a plcut gustul. Am rmas privind-o cum arde
ntre degete. M simteam ca la optzeci de ani si eram tare adormit. Randall a zis c
u rceal:
Cu ct spui povestea asta mai des, cu att sun mai stupid. Omul sta, Marriott, negocia
, binenteles, de cteva zile si deodat, cu numai cteva ore nainte de ntlnire, d telefon
nui necunoscut si l angajeaz ca bodyguard.
Nu chiar ca bodyguard, am intervenit. Nici mcar nu i-am spus c am arm. Vroia doar s-
l nsotesc.
Cum a aflat despre tine?
nti a zis c de la un prieten comun. Pe urm, c a luat numele la ntmplare, din cartea d
telefon.
Randall a scotocit cu delicatete prin grmada de lucruri de pe mas, a gsit o carte d
e vizit, a ridicat-o ca pe un lucru foarte murdar si a mpins-o de-a lungul mesei.
Avea cartea ta de vizit.
M-am holbat la ea. Provenea din portofelul lui, mpreun cu alte crti de vizit pe care
nu m-am deranjat s le studiez la Purrissima Canyon. Era, ntr-adevr, cartea mea de
vizit. Destul de nengrijit, ciudat pentru un om ca Marriott. O pat rotund de grsime tr
ona ntr-un colt.
Sigur, am spus, mpart de-astea ori de cte ori am prilejul. E un lucru firesc.
Marriott te-a lsat s transporti banii, a continuat Randall. Opt mii de dolari. A a
vut ceva ncredere n tine!
Am tras din tigar si am suflat fumul spre tavan. Lumina mi chinuia ochii. M durea c
eafa.
Nu mai am cei opt mii de dolari. mi par ru.
Nu. N-ai fi aici, dac ai avea banii. Sau poate ai fi? Era o grimas dispretuitoare
pe fata lui, dar prea artificial.
As face o grmad de lucruri pentru opt mii de dolari. Dar dac as vrea s omor un om cu
o bt l-as lovi cel mult de dou ori n moalele capului.
A dat usor din cap. Unul dintre tipii din spatele lui a scuipat n cosul pentru hrt
ii.
Asta-i una din ciudteniile cazului. Pare o treab de amator, dar s-ar putea s fi fos
t special fcut n felul sta. Banii nu erau ai lui Marriott, nu-i asa?
Nu stiu. Am impresia c nu, dar e doar o impresie. N-a vrut s-mi povesteasc despre d
oamna implicat n chestia asta.
Nu stim nimic despre Marriott, nc, a zis Randall ncet. Poate c a vrut s-i fure el nsus
i.
Hmm?
Eram surprins. Probabil, artam surprins. Mutra lui Randall a rmas neschimbat.
Ai numrat banii?
Binenteles c nu. Mi-a dat un pachet. Erau bani nuntru si preau o multime. A spus c era
u opt miare. De ce ar fi vrut s-i fure de la mine, cnd i avea deja nainte s intru eu n
scen?
Randall s-a uitat spre tavan si a lsat colturile gurii n jos. A dat din umeri.
Hai s o lum iarsi mai din urm. Cineva i-a jefuit pe Marriott si nsotitoarea lui, a st
erpelit acest colier de jad si alte cteva bijuterii, mai trziu le-a propus s-l rscum
pere pentru o sum foarte mic n raport cu presupusa lui valoare. Marriott trebuia s f
ac schimbul. A vrut s se descurce singur; nu stim dac cealalt parte a impus asta sau
mcar a mentionat-o. n cazuri din astea pun, n general, conditii destul de dure. Da
r Marriott a decis c poate fi nsotit. Amndoi ati crezut c aveti de-a face cu o band o
rganizat, care nu apeleaz la duritti pentru a ncheia afacerea. Marriott era speriat.
Foarte normal. Dorea companie si te-a ales pe tine, desi erai un strin pentru el
, doar un nume pe o carte de vizit primit de la o persoan despre care ti-a spus c e
un prieten comun. Apoi, n ultimul moment, Marriott a hotrt c tu s duci banii si s disc
uti cu bietii, n timp ce el se ascunde n fundul masinii. Zici c a fost ideea ta, dar
poate c spera s propui asta. Dac nu, ar fi fcut-o el.
Nu prea a agreat ideea la nceput.
A ridicat din nou din umeri.
S-a prefcut c nu-i place, dar a cedat. n sfrsit, a primit un telefon si ati plecat s
pre locul descris. Toate astea pot fi puse ia cale de Marriott. Nu poti fi convi
ns de nimic din ceea ce ti-a povestit. Cnd ati ajuns, nu era nimeni pe-acolo. Ar
fi trebuit s conduceti pn n vale, dar vi s-a prut c nu e suficient loc pentru masina a
ceea mare. Si chiar n-a fost, pentru c e zgriat zdravn pe partea stng. Cobori din masi
n, te duci n vale, astepti cteva minute, te ntorci si cineva din masin te pocneste n c
ap. Presupunnd c Marriott vroia banii ia si mai vroia s te scoat tap ispsitor n-ar fi
actionat, exact asa?
E o teorie superb! Marriott m-a pocnit, a luat banii, apoi a avut mustrri de const
iint si si-a zburat creierii, dup ce a ngropat banii sub un tufis.
Randall s-a uitat fix la mine.
Avea un complice, binenteles. Ar fi trebuit s v aranjeze pe amndoi, ca s nu fie nevoi
t s dea o parte din bani. Dar complicele l-a nselat si l-a omort. Pe tine n-a fost
nevoie s te omoare pentru c nu-l cunosti.
L-am privit admirativ si mi-am scuturat tigara ntr-o scrumier de lemn care a avut
odat margine de sticl.
Se potriveste cu ceea ce stim pn acum, a zis Randall calm. E o teorie la fel de bu
n ca oricare alta.
Un lucru nu prea se potriveste de ce s m loveasc Marriott din masin? Oricum, dup ce a
fost omort, eu nu-l mai suspectez.
Ba, se potriveste foarte bine. Tu nu i-ai spus lui Marriott c ai arma, dar ar fi
putut s bnuiasc sau s observe c ai ceva sub brat. n acest caz, era normal s te loveasc
tunci cnd nu te astepti. Si nu te asteptai s fi lovit din masin.
Bine, am zis. Ai cstigat. E o teorie bun, dac presupunem c banii nu erau ai lui Marr
iott, ca voia s-i fure si c avea un complice. Deci, planul lui era s ne turnm amndoi
cenus n cap, banii s-au dus, ne pare ru, eu plec acas si uit tot. Vreau s zic, asa sp
era el s se termine? I-ar fi plcut?
Randall a zmbit nemultumit.
Nici mie nu prea mi place. Dar m strduiesc s gsesc ceva. Si se potriveste cu ceea ce
stim pn acum, adic foarte putin.
Nu stim destule pentru a trece la teorii. De ce s nu presupunem c spunea adevrul si
c, poate, a recunoscut vreunul dintre hoti?
Ai zis c n-ai auzit nici o lupt, nici un zgomot.
Asa e. S-ar putea, ns, s-l fi strns de gt repede, sau s fi fost prea speriat ca s mai
oat tipa. S presupunem c erau ascunsi dup tufisuri si m-au vzut plecnd. M-am deprtat ce
va. Cteva zeci de metri. S-au uitat n masin si l-au vzut pe Marriott. Cineva i pune u
n pistol n fat si i ordon s ias repede. Apoi l lovesc. Pentru c a zis ceva, sau s-a co
ortat ca si cnd ar fi recunoscut pe cineva.
n bezn?
Da! Unele voci ti rmn n minte. Poti recunoaste pe cineva, chiar si n ntuneric. Asa tre
buie s fi fost.
Randall a scuturat din cap.
Dac e o band bine organizat, de hoti de bijuterii, n-ar fi omort fr s fie provocati.
S-a oprit brusc si ochii au strlucit. A nchis gura ncet, atent. Avea o idee.
Santaj, a zis.
Am dat din cap.
Da, asta e o idee.
nc ceva. Cum ai ajuns aici?
Cu masina mea.
Unde era masina ta?
n Montemar Vista, n parcarea de lng cafenea.
M-a privit gnditor. Cei doi vljgani din spatele lui s-au uitat la mine cu suspiciu
ne. Betivul din celul a nceput s cnte, dar vocea era rgusit si asta l-a descurajat. A n
ceput s plng.
M-am ntors la autostrad si am fcut auto-stopul. O fat singur a oprit si m-a luat.
Ce fat!... a zis Randall. Era noapte trziu, pe o sosea pustie si a oprit.
Mda. Unele fac asta. N-am ncercat s o cunosc, dar prea drgut.
i priveam stiind c nu m cred si ntrebndu-m de ce nu spun adevrul.
Era o masin mic, am continuat. Un Chevy. N-am luat numrul.
Ha, n-a luat numrul, a zis unul din idioti si a scuipat din nou n cosul pentru hrti
i.
Dac ascunzi ceva n ideea c vrei s lucrezi personal la cazul sta, mai bine ai lsa-o bal
t, Marlowe. Nu-mi plac toate buctile povestii tale si am de gnd s-ti mai las o noapt
e de gndire. Mine o s ti cer o declaratie scris. Pn atunci, las-m s-ti dau un sfat.
a despre o crim, e treaba politiei si nu vrem ajutorul tu, chiar dac ne-ar fi de fo
los. Tot ce vrem de la tine e povestea. Clar?
Clar. Pot s plec acas? Nu m simt prea bine.
Poti.
Ochii lui preau de gheat.
M-am ridicat si m-am ndreptat spre us, ntr-o tcere mormntal. Dup ce am fcut patru pasi
Randall si-a dres vocea si a zis ntr-o doar:
A, nc ceva. Ai observat ce fel de tigri fuma Marriott?
M-am ntors.
Da, unele maro, sud-americane, dintr-o tabacher frantuzeasc emailat.
S-a ntins dup o cutiut mbrcat n mtase aflat n grmada de lucruri de pe mas si apus-
.
Pe-asta ai mai vzut-o?
Sigur, am vzut-o pe mas, printre lucrurile lui.
nainte de asta.
Cred c da. Zcea nu stiu pe unde.
N-ai scotocit cadavrul?
O.K. M-am uitat prin buzunarele lui. Asta era ntr-unul din ele. mi pare ru. Curiozi
tate profesional. N-am deranjat nimic. n plus, era clientul meu.
Randall a luat tabachera de mtase si a deschis-o. S-a uitat n ea. Era goal! Cele tr
ei tigri dispruser. Am strns tare din dinti si mi-am pstrat expresia obosit. Nu era de
loc usor.
L-ai vzut fumnd vreo tigar din cutia asta?
Nu.
Randall a cltinat din cap.
Este goal, precum vezi. Dar era n buzunarul lui. Are putin tutun n ea. Am de gnd s-l
examinez la microscop. Nu sunt sigur, dar bnuiesc c este marihuana.
Dac ar fi avut asa ceva, ar fi fumat n seara asta. Avea nevoie de curaj.
Randall a nchis tabachera cu atentie si a pus-o ia loc.
Asta-i tot, a spus. Si nu te bga.
Am iesit.
Ceata se risipise si stelele erau strlucitoare, parc ar fi fost din crom, lipite p
e un cer din catifea neagr. Am condus repede. Aveam mare nevoie s beau ceva si bar
urile erau nchise.
Capitolul 13
M -am trezit la ora nou, am but trei cesti cu cafea neagr, mi-am pus comprese cu gh
eata pe ceaf si am citit dou ziare de dimineat care fuseser strecurate pe sub usa ap
artamentului. Era un paragraf despre Moose Malloy, dar numele lui Nulty nu era m
entionat. Nimic despre Lindsay Marriott. Poate la rubrica monden.
M-am mbrcat, am mncat dou ou fierte, am but a patra ceasc cu cafea si m-am privit n og
nd. Mai aveam nc umbre vinetii sub ochi. Am deschis usa de ia apartament ca s plec,
dar a sunat telefonul.
Era Nulty. Prea suprat.
Marlowe?
Mda. L-ai prins?
Da, sigur... L-am prins. S-a oprit si a rs. Apoi a continuat:
Pe drumul spre Ventura, dup cum am prevzut. Mam, ce distractie! Un biat imens, ct un
baraj, n drum spre un bordel. Avea cinci sticle de rachiu pe locul din fat al unei
masini nchiriate si bea din a sasea n timp ce conducea cu 70 de mile pe or. Ca s-l
prindem, n-am avut nevoie dect de doi politisti de prin zon, cu arme si bastoane.
A fcut o pauz. Mi-au trecut prin cap cteva poante, dar nici una nu se potrivea. Nul
ty a continuat:
Tipul s-a jucat putin cu politistii si, dup ce a reusit s-i trimit la culcare, le-a
rsturnat masina, a aruncat statia radio ntr-un sant, a deschis o nou sticl de rachi
u si s-a culcat si el. Peste ctva timp, bietii si-au revenit si au nceput s-l loveas
c cu bastonul n cap. Dup vreo zece minute a simtit, dar avea deja ctuse. A fost usor
. Acum e la nchisoare, pentru conducerea masinii sub influenta alcoolului, agresa
rea unor politisti aflati n misiune, doi la numr, pagube aduse propriettii publice,
ncercare de evadare, tulburarea linistii si parcare n locuri nterzise. Amuzant, nu
-i asa?
Care-i poanta? Doar nu mi-ai povestit toate astea ca s m distrez?
Era altul, a spus Nulty furios. Idiotul sta se numeste Stoyanoffsky, locuieste n H
amet si tocmai se ntorcea de la munc. Lucreaz n subteran, n tunelul San Jack. Are nev
ast si patru copii. Nevast-sa e ndurerat. Ce-ai de gnd cu Malloy?
Nimic .M doare capul.
Oricnd ai putin timp liber...
Nu cred, am zis. Multumesc, oricum. Cnd e ancheta referitoare la negru?
De ce te intereseaz?, a mrit Nulty si a nchis.
Am mers pe bulevardul Hollywood, am parcat masina n spatele cldirii si am urcat la
biroul meu. Am deschis usa de la slita de asteptare, pe care o las ntotdeauna des
cuiat, poate vine vreun client care vrea s astepte.
Domnisoara Anne Riordan si-a ridicat privirea dintr-o revist si mi-a zmbit.
Purta un costum cafeniu si o bluz alb cu guler nalt dedesubt. n lumina zilei, prul er
a castaniu si peste el avea o plrie cu o calot ct un pahar de whisky si un bor imens
. O purta la un unghi de aproximativ 45 de grade, astfel c marginea borului i atin
gea umerii. n ciuda acestui fapt, arat interesant. Sau poate tocmai datorit acestui
fapt.
Avea cam douzeci si opt de ani. Fruntea nu era prea lung, dar era mai lat dect se co
nsidera a fi elegant. Nasul era mic si ascutit, buza de sus era putin cam lung, i
ar gura putin cam lat. Ochii erau albastru-cenusiu cu licriri aurii. Avea un zmbet
frumos. Arta ca si cum ar fi dormit bine. Era un chip drgut, un chip pe care ti fac
e plcere s-l privesti. Drgut, dar nu chiar att de drgut, nct s-l iei cu tine un box or
de cte ori o scoti la plimbare.
Nu stiam care sunt orele tale de program, asa c am asteptat. Am observat c secreta
ra nu este aici azi.
N-am secretar.
Am traversat sala si am descuiat usa biroului, apoi am conectat soneria de la us
a exterioar.
sta e locul unde mi storc creierii. Hai s intrm.
A trecut prin fata mea, lsnd n urm un miros de santal abia perceptibil; a rmas n picio
are, privind la cele cinci dulapuri pentru dosare, la covorul maro-roscat destul
de uzat, la mobila prfuit si la perdelele nu prea curate.
Cred c ai avea nevoie de cineva care s rspund la telefon. Si mcar din cnd n cnd s t
erdelele la splat.
O s m ocup eu de perdele, la Sfntu' Asteapt. Ia loc. S-ar putea s-mi scape cteva lucru
ri neimportante si nefolositoare, de amnunt. Dar economisesc bani.
nteleg, a spus cu rceal si a asezat cu atentie o geant mare din piele de cprioar pe un
colt al biroului acoperit cu sticl.
S-a ntins si a luat o tigar. Mi-am prlit degetele cu un chibrit pentru a-i oferi fo
c.
A suflat fumul si mi-a zmbit. Dinti frumosi, putin cam mari.
Probabil c nu te asteptai s m vezi att de curnd. Ce-ti mai face capul?
Nu prea bine. ntr-adevr, nu m asteptam.
Politia s-a purtat drgut cu tine?
n limita posibilittilor lor.
Nu te retin de la ceva important, nu-i asa?
Nu.
Cu toate astea, nu esti prea ncntat c m vezi.
Mi-am umplut pipa si m-am ntins dup cutia de chibrituri. A urmrit asta ncntat. Fumtorii
de pip sunt tipi puternici. Eu am s-o dezamgesc.
Am ncercat s te scot din chestia asta, i-am zis. Nu stiu exact de ce. Oricum, nu m
ai este treaba mea. Mi-am ncasat portia noaptea trecut, si n-am reusit s adorm dect
cu ajutorul unei sticle. Acum e cazul politiei si am fost avertizat s nu m bag.
Motivul pentru care n-ai vrut s m amesteci, a continuat ea calm, este acela c te-ai
gndit c politia n-o s cread c am cobort asear pn acolo, numai din curiozitate. As fi
t suspect si m-ar fi btut la cap pn m zpceau.
De unde sti c eu nu te consider suspect?
Politistii sunt si ei oameni, a zis, fr legtur cu ntrebarea mea.
Erau, atunci cnd au intrat n politie.
O, esti cinic n dimineata asta. A aruncat o privire scormonitoare de jur mprejur.
Te descurci bine aici? Financiar, vreau s zic. Cu mobila asta...
Am mrit.
Sau ar trebui s ncerc s-mi vd de treburile mele si s nu pun ntrebri impertinente?
Ar merge, dac ai ncerca?
Acum suntem chit. Spune-mi, de ce m-ai acoperit asear? A fost din cauz c am pr rosca
t si o figur drgut?
N-am zis nimic.
Am s mai ncerc. Ti-ar place s stii cui apartinea colierul de jad?
Am simtit cum mi-a ntepenit fata. M-am gndit, dar nu eram sigur. Mi-am adus brusc
aminte. Nu-i spusesem nici un cuvnt despre vreun colier de jad.
Am luat chibriturile si mi-am aprins din nou pipa.
Nu foarte mult, am zis. De ce?
Pentru c stiu.
Aha!
Ce faci tu atunci, cnd ai cu adevrat chef de vorb? Misti degetele de la picioare?
Ai venit aici ca s-mi povestesti ceva. Povesteste-mi mai repede.
Ochii ei au clipit si mi s-au prut pentru un moment, tristi. Si-a strecurat limba
printre dinti si a rmas asa cteva clipe, privind fix biroul. Apoi a dat din umeri
si mi-a zmbit candid.
Of, stiu c sunt al naibii de curioas. Dar e glasul sngelui, tata a fost politist. S
e numea Cliff Riordan si a fost seful politiei din Bay City, timp de sapte ani.
Presupun c sta e motivul.
Parc mi amintesc. Ce s-a ntmplat cu el?
A fost concediat. Asta l-a distrus. O band de pungasi condus de un anume Laird Bru
nette a reusit s instaleze un primar. L-au mutat pe tata la Biroul de nregistrri si
Identificri, care n Bay City e ct un pliculet de ceai. Tata a renuntat, a tiat frun
za la cini ctiva ani, apoi a murit. Curnd dup aceea a murit si mama. Sunt singur de d
oi ani.
mi pare ru.
A stins tigara. Nu avea urme de ruj pe filtru.
Singurul motiv pentru care te plictisesc cu asta este acela c m descurc usor cu po
litistii. Presupun c ar fi trebuit s-ti spun asear. n dimineata asta am aflat cine s
e ocup de caz si m-am dus s-l vd. La nceput a fost putin suprat pe tine.
Nu-i nimic. Chiar dac i-as fi spus adevrul, tot nu m-ar fi crezut. Ce poate s-mi fa
c? mi mnnc o ureche si cu asta basta.
Prea afectat. M-am ridicat si am deschis si cealalt fereastr. Zgomotul traficului de
pe bulevard a ptruns n valuri. M simteam ngrozitor. Am deschis sertarul de jos al b
iroului, am scos sticla si mi-am turnat un pahar.
Domnisoara Riordan m urmrea cu dezaprobare. Nu mai eram un tip puternic. Am but ce
era n pahar, am pus sticla la loc si m-am asezat.
Nu mi-ai oferit si mie, a spus cu rceal.
mi pare ru. E abia ora unsprezece sau chiar mai devreme. Nu m-am gndit c vrei.
Ochii i s-au ncretit la colturi.
E un compliment?
n cercul meu, da.
S-a gndit la asta. Nu nsemna nimic pentru ea. Nu nsemna nimic, nici pentru mine. Da
r butura m fcea s m simt ceva mai bine.
S-a aplecat si a tras ncet geanta de-a lungul biroului.
N-ai vrea s angajezi un ajutor, nu-i asa? Nici mcar dac te-ar costa numai un cuvnt a
mabil, din cnd n cnd?
Nu.
A dat din cap.
M-am gndit c n-o s vrei. Mai bine si spun ce stiu si m duc acas.
N-am zis nimic. Mi-am aprins din nou pipa. Te face s pari preocupat, chiar atunci
cnd nu te gndesti la nimic.
n primul rnd, m-am gndit c un colier de jad ca acela e o pies de muzeu, foarte bine c
unoscut.
Am tinut chibritul n sus, nc arznd si am urmrit flacra apropiindu-se de degete. Atunci
am suflat cu blndete si am aruncat btul n scrumier.
Nu ti-am spus nimic despre un colier de jad.
Tu nu, dar locotenentul Randall, da.
Ar trebui s-i coas gura.
l cunostea pe tata. I-am promis c nu spun nimnui.
Mi-ai spus mie.
Stiai deja, prostule. Si-a ridicat mna ca si cnd ar fi vrut s-si acopere gura, dar
s-a oprit la jumtatea drumului si a pus mna la loc, apoi a clipit. Bine jucat.
Stiai, nu-i asa?, a ntrebat apsat.
Eu credeam c e vorba despre diamante. O brtar, o pereche de cercei, un pandantiv, t
rei inele, dintre care unul avea si smaralde.
Nu-i prea amuzant. Chiar deloc.
Jad Fei Tsui. Foarte rar. Mrgele sculptate, de sase carate fiecare, saizeci de bu
cti. Face optzeci de mii de dolari.
Ai niste ochi cprui frumosi, si o faci pe durul.
Ei bine, cui i apartine si cum ai aflat?
Am aflat foarte usor. M-am gndit ca cel mai bun bijutier din oras ar trebui s stie
, asa c m-am dus la managerul de la Block's. I-am spus c sunt scriitoare si vreau
s scriu un articol despre pietre pretioase rare si asa mai departe stii tu.
Asa c el a crezut n prul tu roscat si n chipul tu frumos.
S-a nsorit vizibil.
Mi-ar fi spus oricum. Apartine unei doamne bogate, care locuieste n Bay City, pe
o proprietate aproape de canion. Doamna Lewin Lockridge Grayle. Sotul ei este om
de afaceri, bancher sau asa ceva, enorm de bogat, vreo douzeci de milioane. Avea
o statie de radio n Beverly Hills, statia KFDK si doamna lucra acolo. S-au cstorit
de cinci ani. Domnul Grayle este mai n vrst, cam bolnav, st acas si nghite calomel n t
imp ce doamna Grayle se distreaz n oras.
Managerul sta de la Block's e un tip tare bine informat!
Nu stiu toate astea de la el, prostule. Doar despre colier. Restul le-am aflat d
e la Giddy Gertie Arbogast.
Am scos din nou sticla.
Doar n-ai de gnd s devii unul dintre detectivii aceia beti, nu-i asa?, m-a ntrebat
nelinistit.
De ce nu? Ei si rezolva ntotdeauna cazurile, fr mcar s transpire. Continua povestea.
Giddy Gertie este editor la Chronicle. l cunosc de multi ani. Cntreste cam o sut si
are mustata gen Hitler. A cutat n arhiv ceva despre familia Grayle. Priveste.
A scotocit n geant, a scos o fotografie si a mpins-o spre mine.
Era o blond. O blond n stare s fac un clugr s sparg ferestrele cu vitralii. Era mbr
e de strad, alb cu negru si purta plrie. Prea putin cam trufas, nu prea tare. Orice s
-ar spune, era frumoas. Vreo treizeci de ani. Am luat o gur de butur si am simtit cu
m mi arde gtul.
Ia-o de aici, am spus. O s ncep s topi.
De ce, pentru tine am luat-o. O s-o ntlnesti, nu-i asa?
Am privit din nou fotografia, apoi am strecurat-o sub sugativ.
Disear la unsprezece, ar fi bine?
Ascult, nu te tine numai de bancuri, domnule Marlowe. Am vorbit cu ea la telefon.
O s te primeasc.
Asa ncepe totul.
A fcut un gest nervos, asa c am ncetat s m mai prostesc si mi-am refcut mutra ncruntat
De ce vrea s m vad?
Colierul, binenteles. Uite cum a fost. I-am dat telefon si am avut o grmad de probl
eme ncercnd s vorbesc cu ea, dar am reusit, i-am spus si ei textul pe care l spusese
m tipului de la Block's, dar n-a mers. Se purta ca si cnd ar fi fost mahmur. A spu
s ceva despre vorbit cu secretara, dar am reusit s-o tin la telefon si am ntrebat
-o dac e adevrat c are un colier de jad Fei Tsui. Dup un timp a rspuns c da. Am ntrebat
-o dac as putea s-l vd. A vrut s stie de ce. Am plasat din nou textul acela, dar iar
n-a mers. O auzeam cscnd si rstindu-se la cineva pentru c i-a fcut legtura cu mine. A
tunci i-am spus c lucrez pentru Philip Marlowe. A zis: Nu zu! Chiar asa?"
Incredibil! Doamnele din nalta societate vorbesc ca niste stricate.
Stiu eu, a zis domnisoara Riordan cu dulceat n glas, poate unele chiar sunt strica
te. Am ntrebat-o dac are un telefon direct si mi-a spus c nu e treaba mea. Dar n-a n
chis. Nostim, nu?
Era preocupat de colier si nu stia ce amestec ai tu. Sau poate o fi auzit deja de
la Randall. Domnisoara Riordan a dat din cap.
Nu, l-am sunat mai trziu si nu stia cui apartine colierul, l-am spus eu si era fo
arte surprins c am aflat.
O s se obisnuiasc cu tine, am zis. N-are ncotro. Si pe urm?
Atunci i-am zis doamnei Grayle: nc l mai vreti napoi, nu?". Chiar asa. N-am stiut cum
s spun altfel. Trebuia s zic ceva socant. A mers. Mi-a dat imediat un alt numr de
telefon. Am sunat-o acolo si i-am spus c vreau s-o vd. A prut surprins, asa c a trebu
it s-i spun povestea. Nu i-a plcut. Dar se ntreba de ce nu auzise nimic despre Marr
iott. Presupun c s-a gndit c a plecat cu banii. O s o vd la ora dou. O s i spun ct de
t si ct de discret esti si c vei fi att de amabil, nct s o ajuti s recapete colierul, d
ac mai exist vreo sans si asa mai departe. Este deja interesat.
N-am spus nimic. O priveam fix. Prea dezamgit.
Ce se ntmpl? Am gresit?
Nu ntelegi c sta este de acum cazul politiei si am fost avertizat s nu m amestec?
Doamna Grayle are tot dreptul s te angajeze, dac vrea s o fac.
S fac ce?
A deschis si a nchis geanta cu gesturi nervoase.
O, Doamne! O femeie ca asta... cu privirea asta... artnd asa de bine... S-a oprit
si si-a muscat buza. Ce fel de om era Marriott?
Nu l-am Cunoscut prea bine. Cred c era un afemeiat. Nu prea mi-a plcut.
Genul care atrage femeile?
Unele. Altele l-ar scuipa.
Se pare c pe doamna Grayle a atras-o. A iesit cu el.
Probabil c iese cu o sut de brbati. Sunt foarte putine sanse s gsim colierul acum.
De ce?
M-am ridicat, m-am dus ntr-un capt al biroului si am btut tare cu pumnul n perete. Tcn
itul masinii de scris din partea cealalt a ncetat un moment, apoi a nceput din nou.
M-am dus la fereastra deschis si m-am uitat n jos, la spatiul dintre cldirea mea s
i hotelul Mansion House. Mirosul de cafea era att de tare, nct puteai s stai pe el.
M-am ntors la birou, am pus sticla de whisky la loc n sertar, l-am nchis si m-am as
ezat. Mi-am aprins pipa pentru a opta sau a noua oar si am privit cu atentie pest
e paharul pe jumtate gol, la fata mic, serioas si cinstit a domnisoarei Riordan.
Puteai s ndrgesti chipul sta. Sunt multe blonde atrgtoare care nu valoreaz mai mult de
zece centi duzina, dar asta e o fat care ti rmne ntiprit n minte, i-am zmbit.
Ascult, Anne. Uciderea lui Marriott a fost o greseal prosteasc. Banda din spatele a
cestui jaf n-ar fi fcut niciodat asa ceva. Probabil c vreun tmpit pe care l-au angaj
at ca s tin un pistol n mn si-a pierdut capul. Marriott a fcut o miscare gresit si cret
inul l-a lovit; totul s-a ntmplat att de repede, nct nimeni n-a putut s intervin. E vor
ba de o band bine organizat, care are informatii sigure despre bijuterii si doamne
le care le poart. Cer sume moderate ca recompens si joac cinstit. n cazul sta e o cri
m grosolan care nu se potriveste deloc. Eu cred c cel care a fcut-o e mort de cteva o
re, aruncat n Pacific cu greutti legate la picioare. Iar colierul ori este n Pacifi
c, ori dac stiu valoarea lui adevrat l-au ascuns undeva si n-o s aib curajul s-l sco
ani buni, de-acum nainte. Sau, dac banda e suficient de mare, s-ar putea ca bijute
ria s apar n alt colt al lumii. Cei opt mii pe care i-au cerut par a fi foarte puti
n, dac avem n vedere valoarea real. Pe de alt parte, e un obiect greu de vndut. Oricu
m, de un lucru sunt sigur: n-au vrut s omoare pe nimeni.
Anne Riordan m asculta, cu buzele ntredeschise, cu o figur fascinat, parc l-ar fi pri
vit pe Dalai Lama.
A nchis gura ncetisor si a dat din cap.
Esti minunat, a spus cu blndete. Dar esti trsnit.
S-a ridicat si a tras geanta spre ea.
Te duci s vorbesti cu tipa sau nu?
Randall nu m poate opri, dac dorinta este a ei.
Bine. Eu m duc la un alt editor ca s vd ce mai pot s aflu. Poate despre viata ei amo
roas. Ar trebui s aib, nu?
Fata ei ncadrat de prul castaniu era melancolic.
Cine n-are, am mormit.
Eu n-am avut niciodat. Nu ceva serios.
M-am ridicat si mi-am pus mna la gur. Mi-a aruncat o privire ascutit si s-a ndreptat
ctre us.
Ai uitat ceva, am spus.
S-a oprit si s-a ntors.
Ce? S-a uitat pe toat suprafata biroului.
Stii foarte bine, ce!
S-a ntors la birou si m-a privit serioas.
De ce l-ar ucide pe tipul care l-a omort pe Marriott, dac nu vor crime?
Pentru c e genul de tip care va fi prins la un moment dat si poate vorbi, atunci
cnd e lsat fr droguri. Vreau s spun, c n-ar ucide un client.
De ce esti att de sigur c ucigasul se droga?
Nu sunt sigur. Bnuiesc. Majoritatea stora se drogheaz.
Da? S-a ridicat, a dat din cap si a zmbit. Cred c la asta te refereai. A cutat puti
n n geant si a pus pe mas un pachet mic, nvelit n hrtie.
L-am luat, am desprins cu atentie banda adeziv si am desfcut hrtia. nuntru se aflau t
rei tigri rusesti cu filtru de hrtie. Am privit-o. Tcea.
Stiu c n-ar fi trebuit s le iau, a zis abia respirnd. Dar eram sigur c sunt droguri.
Pn acum erau puse doar n hrtie, dar n ultima vreme am vzut n Bay City c le pun si n t
Am vzut de mai multe ori. M-am gndit c n-ar fi frumos ca bietul om s fie gsit mort c
u marihuana n buzunar.
Ar fi trebuit s iei si cutia, am spus linistit. Era plin de tutun si praf. Iar fap
tul c era goal a trezit suspiciuni.
N-am putut... cu tine acolo. Eu... am vrut s m ntorc si s o iau. Dar n-am avut destu
l curaj. Ai avut probleme?
Nu, de ce s am?
Am mintit.
M bucur, a spus ngndurat.
De ce nu le-ai aruncat?
S-a gndit la asta, cu geanta pe umr si plria aceea absurd nclinat att de tare, nct
ea un ochi.
Poate pentru c sunt fiic de politist. Nu poti s arunci o prob.
Avea un zmbet gingas si vinovat, iar obrajii erau mbujorati. M-am nfiorat.
Ei bine...
Cuvintele pluteau n aer ca fumul ntr-o camer nchis. Buzele i-au rmas ntredeschise, ca s
i cnd ar fi vrut s continue. Am lsat-o asa. S-a mbujorat si mai tare.
mi pare ngrozitor de ru. N-ar fi trebuit s fac asta.
Nici acum n-am zis nimic. S-a dus repede la us si a iesit.
Capitolul 14
M-am jucat un timp cu una dintre tigrile acelea lungi, rusesti, apoi le-am aranja
t pe toate ntr-un sir, una lng alta, si m-am asezat comod n scaunul care scrtia. Nu po
ti arunca o prob clar. De fapt, ce era asa de clar? C un om fuma ocazional droguri,
un om care prea atras de orice lucru exotic. Pe de alt parte, o multime de tipi f
umeaz marihuana, cntreti, pusti de liceu sau fete drgute, care au renuntat la lupta
cu viata. Hasis american. O buruian care creste oriunde. Cultivarea e ilegal. n con
cluzie, America e plin de asa ceva.
Am stat si mi-am pufit pipa, ascultnd tcnitul masinii de scris aflate dincolo de per
etele biroului meu, zgomotul traficului de pe Hollywood Boulevard si primvara vjind
prin aer, ca o pung de hrtie ce se trste de-a lungul unui trotuar de beton.
Tigrile erau mari, ca mai toate cele rusesti, iar marihuana e o iarb grosolan. Hemp
indian. Hasis american. Proba. Doamne, ce plrie purta! M durea capul. Rahat.
Mi-am luat briceagul, am scos o lam mic si ascutit, alta dect cea cu care mi curt pipa
, si am luat una dintre tigri. Ce ar face un chimist de la politie? Ar tia tigara
pe mijloc si ar examina continutul la microscop, pentru nceput. S-ar putea ntmpla s
gseasc ceva neobisnuit. Sanse mici, dar ce naiba, e pltit pentru asta.
Am despicat deci, una. Fiitrul era greu de strpuns. Nu-i nimic, eu sunt un tip du
r; l-am tiat. Nimic nu-mi st n cale.
Din filtru au aprut niste buctele rsucite de hrtie lucioas, unele tiprite. M-am ndrepta
t pe scaun si am ncercat s le ordonez, dar alunecau pe mas: am luat alt tigar si am s
tudiat filtrul. Apoi, m-am apucat din nou de lucru, dup alt metod. Am despicat tiga
ra pn la locul unde ncepea filtrul. Hrtia era subtire peste tot, puteam simti ce era
nuntru. Am detasat filtrul cu atentie, apoi, cu si mai mult atentie, l-am tiat long
itudinal, exact att ct trebuie. nuntru se afla o alt buctic de hrtie rsucit, neatins
ta asta.
Am scos-o, foarte mndru. Era o carte de vizit, subtire, sidefie. Avea gravate disc
ret cteva cuvinte, n coltul din stnga jos, un numr de telefon din Stillwood Heights.
n coltul din dreapta jos, textul: Numai cu programare". n mijloc, ceva mai mare, d
ar tot discret: Jules Amthor". Dedesubt, un pic mai mic: Psihiatru".
Am luat a treia tigar. De data asta am reusit, cu mult dificultate, s scot buctica d
e hrtie fr s tai nimic. Era la fel. Am pus-o la loc.
M-am uitat la ceas, am pus pipa n scrumier, apoi a trebuit s m uit din nou 1a ceas c
a s-mi dau seama ct e ora. Am nfsurat ntr-o bucat de hrtie de ziar cele dou tigri ti
cartea de vizit stricat, apoi, ntr-o alt bucat, tigara ntreag. Am ncuiat ambele pache
n birou.
Am rmas cu gndul la cartea de vizit. Jules Amthor, psihiatru, numai cu programare,
numr de telefon din Stillwood Heights. Trei asemenea hrtiute, n interiorul a trei t
igri cu droguri dintr-o tabacher chinezeasc sau japonez nvelit n mtase, imitnd o cara
de broasc testoas, un articol care ar costa ntre treizeci si cinci si saptezeci si
cinci de centi ntr-un magazin oriental, ceva de genul Hooey Phooey Sing sau Long
Sing Tung, unde un japonez manierat se hlizeste la tine si rde din inim atunci cnd
i spui c tmia Moon of Arabia miroase ca fetele din bordelul lui Frisco Sadie.
Si toate astea n buzunarul unui om care a murit si care mai avea n buzunar o tabac
her cu adevrat scump, continnd tigri pe care chiar le fuma.
N-avea nici o logic. Poate c uitase de ele. Poate nici nu-i apartineau. Poate le gs
ise n holul unui hotel si uitase s le predea. Uitase c le are asupra sa. Jules Amth
or, psihiatru.
A sunat telefonul si am rspuns neatent. Era vocea puternic a unui politist plin de
el. Era Randall.
Nu ltra. Era rece ca gheata.
Deci, nu stiai cine e fata din noaptea trecut. Si ea te-a luat de pe bulevard si
v-ati plimbat pn acolo. Frumoas minciun, Marlowe.
Poate ai si tu o fat si nu ti-ar place ca tot soiul de reporteri s sar din tufisuri
si s-ti bage blitul n fat.
M-ai mintit.
Mi-a fcut plcere.
A tcut un moment, ca si cnd ar fi trebuit s ia o hotrre.
S trecem peste asta, a zis. A venit si mi-a spus povestea ei. Este fata unui om p
e care, ntmpltor, l cunosc si l respect.
Ea ti-a povestit tie, tu i-ai povestit ei.
l-am spus cte ceva, a zis rece. Din anumite motive. Pentru aceleasi motive te-am
sunat si pe tine acum. Ancheta asta va fi secret. Avem sansa s prindem banda asta
de hoti de bijuterii si o vom face.
Oh, dimineat era o band de criminali. n regul.
Apropo, era praf de marihuana n tigrile din tabachera aia nostim, cu dragoni pe ea.
Sigur, nu l-ai vzut pe tip fumnd asa ceva?
Foarte sigur. n prezenta mea a fumat numai din celelalte. Dar n-a fost cu mine to
t timpul.
nteleg. Ei bine, asta-i tot. Tine minte ce ti-am spus asear. Nu ncerca s te bagi n ca
zul sta. Tot ce vrem de la tine e s stai cuminte. Altfel...
A fcut o pauz. Am cscat n microfon.
Am auzit zgomotul sta. Poate crezi c nu sunt n stare s-ti fac necazuri. Ba, sunt. O
singur miscare gresit si te arestez ca martor.
Vrei s zici c ziarele nu vor afla de cazul sta?
Vor sti despre crim, dar nu si ce e n spatele ei.
Nici tu n-o s sti.
Te-am avertizat de dou ori, a zis. A treia oar, gata.
Vorbesti prea mult, pentru un tip care stie ce s fac.
Mi-a trntit telefonul n nas pentru fraza asta. OK, d-l dracului, n-are dect s-si bat c
apul.
M-am plimbat putin n jurul biroului ca s m calmez, mi-am pus ceva de but, m-am uitat
din nou la ceas fr s-mi dau seama ct e ora si m-am asezat iarsi la birou.
Jules Amthor, psihiatru, numai cu programare. D-i timp si bani, c el vindec orice,
de la un sot impotent, pn la o musctur de lcust. Trebuie s fie un expert n aventuri am
oase, femei care dorm singure si nu le place, bieti si fete care si-au luat lumea
-n cap si nici nu mai scriu acas, probabil c rspunde si la ntrebri de genul: S-mi vnd
oprietatea acum sau s-o mai pstrez un an?", Discursul sta mi va duna n ochii publiculu
i sau m va face s par mai respectabil?". Vin s-i plng pe umr brbati puternici, care zbi
ar ca leii la birou si de fapt, sunt moi ca mmliga. Dar cel mai mult e cutat de feme
i, femei grase,care respir greu, femei slabe care se topesc, femei btrne care visea
z, femei tinere care si imagineaz c au complexele Electrei, femei de toate dimensiun
ile, formele si vrstele, dar cu un lucru n comun: banii. La domnul Jules Amthor nu
exist Joia Sracilor. nti se plteste cu bani gheat. Trfe bogate, care probabil, se trg
esc la nota de plat a laptelui, l pltesc imediat.
Un iluzionist, un circar si un tip a crui carte de vizit e introdus n niste tigri cu
droguri, gsite asupra unui mort. ncepea s devin interesant. Am luat telefonul si am
cerut operatorului s-mi dea numrul acela din Stillwood Heights.
Capitolul 15
A rspuns o voce de femeie, o voce rgusit si cu accent strin.
Aloo!
Pot s vorbesc cu domnul Amthor?
Regret, nu. mi parre foarrte rru. Amthor nu vorrbeeste niciodaat laa telefoon. Eu s
unt secretaara lui. mi lsaati un mesaj?
Care este adresa lui acolo? As vrea s-l vd.
Aa, vreti o consuitaatie. Va fi ncntaat, dar este foarte ocupat. Cnd dorriti s-l ved
eti?
Ct mai repede. Azi.
Oh, se simti un regret n voce, asta nu see poaate. Poate sptmna viitoaare. S consult
agenda.
Stii ce, las agenda. Ai un creion?
Dar, binenteles c am un creion. Eu...
Noteaz. Numele meu e Philip Marlowe. Adresa este 615 Cahuenga Building, Hollywood
. Asta e pe bulevardul Hollywood, lng Ivar. Numrul de telefon este Glenview 7537. I
-am dictat liter cu liter prtile mai dificile si am asteptat.
Da, domnul Marlowe, am notat.
Vreau s-l vad pe domnul Amthor n legtur cu un om numit Marriott. Am spus si numele st
a pe litere. Este urgent. E o chestie de viat si de moarte. Vreau s-l vd repede. R-
e-p-e-d-e. Imediat, cu alte cuvinte. E clar?
Vorrbiti foarrte ciudat, a spus vocea cu accent strin.
Deloc. Am luat telefonul si l-am zgltit. M simt bine. Asa vorbesc eu de obicei. E v
orba despre o treab bizar. Domnul Amthor va dori cu sigurant s m vad. Sunt detectiv pa
rticular. Dar nu vreau s m duc la politie, pn nu ne ntlnim.
Vocea a nghetat brusc.
Oo, sunteti de la politie, nu?
Uite, ce e. Sunt de la politie, nu. Sunt detectiv particular. Privat. Dar este l
a fel de urgent. M cauti din nou, da? Ai numrul de telefon, da?
Da, am numrul de telefon. Domnul Marriott e bolnaav?
Ei, nu e chiar n form. Deci l cunosti?
A, nu. Dar ati spus c e o chestiunee de viaat si de moarrte. Domnul Amthor vindec m
ult lume.
De data asta a dat-o n bar. Astept telefonul. Am nchis si m-am ntins dup sticla de pe
birou.
M simteam ca si cnd as fi trecut prin masina de tocat. Peste zece minute a sunat t
elefonul si vocea a spus:
Domnul Amthor v va primi la ora saase.
E-n regul. Care-i adresa?
V trimite o masin.
Am si eu masin. D-mi doar...
V trimite o masin, a spus vocea foarte rece si telefonul s-a nchis.
M-am uitat nc o dat la ceas. Aveam timp suficient pentru masa de prnz. Ultima nghitit
ur de whisky mi ardea stomacul. Nu mi era foame. Am aprins o tigar. Parc as fi gustat
din batista instalatorului. L-am salutat pe domnul Rembrandt, mi-am luat plria si
am iesit. Eram la jumtatea drumului ctre lift, cnd brusc mi-a venit ideea. Fr vreun
motiv anume, fr vreun sens, ca si cnd mi-ar fi czut o crmid n cap. M-am oprit, m-am re
mat de peretele de marmur, mi-am dat plria pe spate si am nceput s rd.
O fat care a trecut pe lng mine mergnd de la lift ctre biroul ei s-a ntors si mi-a aru
ncat o privire, care n general te face s te simti ca o gaur ntr-un ciorap. Am saluta
t-o, ridicnd mna si m-am ntors. Am telefonat unei companii care se ocupa cu afaceri
imobiliare.
Puteti gsi un act de proprietate avnd numai adresa propriettii?, am ntrebat.
Desigur, avem un index. Spuneti.
1644 West 54-th Place. As vrea s stiu cte ceva despre conditiile din titlul de pro
prietate.
Am s v caut eu. Care e telefonul? A sunat dup trei minute.
Luati ceva de scris. Este parcela 8, zona II, cuprins ntre Caraday Addition si Map
iewood Tract, numrul 4. Proprietarul, grevat de oarece datorii, este Jessie Pierc
e Florian, vduv.
Mda. Ce datorii?
Impozite, chitante de plat a mbunttirilor ce se fac din zece n zece ani si un mprumut
de 2600 $ pentru care a garantat cu casa.
Vreti s spui c o pot da afar dup o nstiintare venit cu zece minute nainte?
Nu chiar asa de repede, dar mult mai repede dect, dac ar fi fost vorba de o ipotec.
Nu e nimic neobisnuit, exceptnd suma. E mare pentru zona aceea, n afar de cazul n c
are este o cas nou.
E o cas foarte veche si n stare foarte proast. O mie si cinci sute ar fi deja prea
mult.
Atunci e chiar neobisnuit, pentru c acest contract dateaz de acum patru ani.
Cine a fcut asta? Vreo companie de investitii?
Nu. O persoan particular. Un om numit Lindsay Marriott. O.K.?
Nu mai tin minte ce i-am spus sau n ce fel i-am multumit. Probabil, c au fost cuvi
nte goale. M uitam pe pereti, gnditor.
Stomacul si-a revenit dintr-o dat. mi era foame. M-am dus la Mansion House Coffee
Snop si am luat masa de prnz, apoi am scos masina din parcarea de lng cldire.
Am luat-o spre sud, apoi spre est, ctre West 54-th Piace. De data asta, n-aveam n
ici un fel de butur la mine.
Capitolul 16
Cartierul arta exact ca si cu o zi n urm. Strada era pustie, cu exceptia unei camio
nete de nghetat, dou Ford-uri n parcare si un nor de praf ntr-un colt. Am trecut ncet
prin dreptul numrului 1644, am parcat ceva mai ncolo si am studiat casele de pe am
bele prti ale strzii. M-am ntors si m-am oprit, privind pajistea uscat si nengrijit. C
asa prea pustie, dar probabil nu era. Balansoarul singuratic de pe verand era n ace
easi pozitie ca si ieri. Pe alee era o hrtie aruncat. Am ridicat-o, i-am tras un s
ut si atunci am vzut miscndu-se perdeaua de la fereastra din fata casei alturate.
Iarsi Btrna Spioan. Am cscat de plictiseal si am salutat-o, scotnd plria. Un nas ascu
se lipise de partea interioar a geamului. Pr alb deasupra lui si ochi despre care
nu puteam s spun nimic din locul unde m aflam. Am pornit de-a lungul aleii, n timp
ce ochii m urmreau. M-am ndreptat spre cas. Am urcat treptele de lemn si am sunat.
Usa s-a deschis cu zgomot. Era o individ nalt, btrn, cu o brbie ca de iepure. Vzuti de
proape, ochii erau ascutiti, ca lumina ce se reflect n apa linistit. Mi-am scos plria
.
Sunteti cea care a sunat la politie n legtur cu doamna Florian?
M privea neprietenos si m studia. Probabil n-a scpat nici alunita de pe omoplatul d
rept.
N-am spus c sunt, tinere, si n-am spus nici c nu sunt. Cine esti dumneata?
Era o voce foarte sonor, n stare s acopere zgomotul unei petreceri.
Sunt detectiv.
Pentru Dumnezeu, de ce nu spui asa? Ce-a mai fcut? N-am mai vzut nimic, desi n-am
scpat nici un minut. Henry face toate cumprturile pentru mine. Nu s-a mai ntmplat nim
ic interesant acolo.
A lsat usa exterioar deschis si m-a poftit nuntru. Holul mirosea a lac pentru lemn. C
ontinea mult mobil nchis la culoare, care odat fusese la mod, cu lemn ncrustat .si scul
pturi n colturi. Am intrat n camera din fat, plin cu obiecte din bumbac si dantel agta
te oriunde puteai s bati un cui.
Nu te-am mai vzut pn acum?, m-a ntrebat deodat cu o not de suspiciune n glas. Sunt si
r c te cunosc. Esti cel care...
Exact. Totusi, sunt detectiv. Cine e Henry?
A, un bietel negru care mi face cumprturile. Ei bine, ce doresti, tinere?
Si-a netezit cu mna sortul curat, alb cu rosu si mi-a aruncat o privire vioaie. A
nchis si a deschis gura de cteva ori pentru a-si potrivi proteza.
Au trecut ieri pe aici ofiterii, dup ce au fost la doamna Florian?
Ce ofiteri?
Cei mbrcati n uniform, am spus rbdtor.
Da, au trecut pe aici putin. Nu stiau nimic.
Poate mi-l descrieti pe tipul acela solid cel care avea o arm si care v-a fcut s te
lefonati la politie.
L-a descris cu mult acuratete. Era chiar Malloy.
Ce tip de masin conducea?
O masin mic. Cu greu reusea s intre n ea.
Asta-i tot ce-mi puteti spune? Acest om e un criminal!
A rmas cu gura cscat, dar ochii erau ncntati.
Pentru Dumnezeu, as vrea s-ti pot spune mai multe, tinere, dar niciodat nu m-am pr
iceput la masini. Criminal? Nu poti fi n sigurant deloc n orasul sta. Cnd am venit ai
ci, acum douzeci si doi de ani, nici mcar nu ne ncuiam usile. Acum sunt gangsteri,
si politisti corupti, si politicieni care se lupt ntre ei cu mitralierele, asa am
auzit. Este scandalos ceea ce se ntmpl, tinere.
Mda. Ce stiti despre doamna Florian?
Gura ei mic s-a zbrcit.
Nu este o vecin bun. Pune radioul s cnte tare la miezul noptii. Cnt. Nu vorbeste cu ni
meni.
A fcut o pauz.
Nu sunt sigur, dar cred c bea.
Are multi musafiri?
N-are musafiri deloc.
Dumneavoastr trebuie s stiti asta, doamn...
Morrison. Pentru Dumnezeu. Ce altceva am de fcut, dect s m uit pe fereastr?
Pariez c e interesant! Doamna Florian locuieste aici de mult vreme?
De vreo zece ani, socotesc eu. A avut un sot. Mi se prea un om ru. A murit.
A fcut o pauz si s-a gndit.
Cred c a fost o moarte natural. N-am auzit alt variant.
I-a lsat ceva bani?
Ochii i s-au nchis si brbia s-a retras. A respirat adnc.
Ai but, a constatat rece.
Tocmai mi-am scos un dinte. Dentistul mi-a recomandat.
Nu prea cred.
Alcoolul nu e bun, dect ca medicament, am zis.
Eu nu-l folosesc nici mcar ca medicament.
Cred c aveti dreptate, am spus mpciuitor. I-a lsat ceva bani? Sotul ei.
De unde s stiu?
Gura avea mrimea unei prune uscate. Pierdusem.
A mai fost cineva aici de cnd au venit ofiterii?
N-am vzut.
Multumesc foarte mult, doamn Morrison. N-am s v mai necjesc. Ati fost foarte amabil s
i de mare ajutor.
M-am ndreptat spre iesire si am deschis usa. Ea m-a urmat, si-a dres vocea si a c
ltinat din nou din protez de cteva ori.
La ce numr ar trebui s sun? m-a ntrebat nmuindu-se putin.
University 4-5000. ntrebati de locotenentul Nulty. Din ce trieste? Mil?
sta nu e un cartier cu oameni milosi, a zis rece.
Pun pariu c piesa asta a fost odat mndria lui Sioux Falls, am spus, privind fix la
bufetul sculptat ce se afla n hol, pentru c nu ncpea n sufragerie. Avea muchiile arcu
ite si picioare subtiri ncrustate, iar pe partea din fat era pictat un cos cu fruc
te.
Masson City, a spus mbunat. Da, domnule, am avut o cas frumoas, eu si George. Foarte
frumoas.
Am deschis usa, am iesit si i-am multumit din nou. Acum zmbea, un zmbet la fel de
ascutit ca si privirea.
Primeste o scrisoare recomandat n prima zi a fiecrei luni, a adugat deodat.
M-am ntors si am asteptat. S-a aplecat spre mine.
Am vzut postasul sunnd la us si dndu-i ceva s semneze. n prima zi a fiecrei luni. Apo
se mbrac si pleac. Se ntoarce dup foarte mult vreme. Cnt jumtate din noapte. Cteodat
putut chema politia, att de tare cnta.
Am atins-o usor pe brat.
Sunteti una la o mie, doamn Morrison.
Mi-am pus plria, am salutat-o si am plecat. La jumtatea drumului m-am gndit la ceva
si m-am ntors. Sttea n continuare dup plasa de tntari, cu usa din spatele ei deschis.
Am urcat pe scri.
Mine e nti, am spus, nti aprilie. Ziua Pclelilor. Sunteti amabil s observati dac
e scrisoarea recomandat?
Ochii au sclipit si a nceput s rd, un rs hotrt, de femeie btrn.
Ziua Pclelilor, a mormit. Poate c n-o s-o primeasc.
Am lsat-o rznd. Parc era o gin care sughite.
Capitolul 17
Am sunat si am ciocnrt la usa vecina, dar n-a rspuns nimeni. Usa exterioar nu era nc
his. Am ncercat usa de la cas. Era descuiat. Am intrat.
Nimic nu era schimbat, nici mcar mirosul de gin. Nu erau cadavre pe podea. O stic
l murdar se afla pe o msut mic n spatele scaunului pe care doamna Florian sttuse ieri.
Radioul era nchis. M-am ndreptat ctre divan si m-am uitat n spatele pernelor. Acelas
i soldat mort, si nc unul lng el acum.
Am strigat. Nici un rspuns. Mi s-a prut c aud o respiratie lung, trist, un fel de oft
at. Am trecut pe sub arcad si am ptruns n hol. Usa de la dormitor era putin deschis
si geamtul venea din interior. Mi-am strecurat capul nuntru si am privit.
Doamna Florian era n pat. Sttea ntins pe spate, nvelit pn la brbie cu o ptur de bu
ul dintre ciucuri aproape i intrase n gur. Fata ei lung si palid era vlguit, pe jumtat
moart. Prul murdar acoperea perna. Ochii s-au deschis ncetisor si m-au privit inexp
resiv. Camera avea un miros care te mbolnvea, de butur, de haine murdare si aer nchis
. Un ceas destepttor de saizeci si nou de centi, ticia pe biroul a crui vopsea gri d
eschis era pe duc. Se pare c ticia suficient de tare pentru a drma peretii. Deasupra
lui, o oglind arta o imagine deformat a chipului femeii. Cufrul din care a luat foto
grafiile era nc deschis.
Bun ziua, doamn Florian. Nu v simtiti bine? Si-a lipit buzele ncetisor, a pus buza d
e jos peste
cea de sus, apoi a scos limba, le-a umezit si si-a miscat flcile. Vocea suna ca o
nregistrare veche si stricat. Ochii artau c m-au recunoscut. Dar asta nu i fcea plcere
.
L-ai prins?
Pe Moose?
Sigur.
Nu nc. Sper c n curnd.
A clipit de cteva ori din ochi, apoi i-a isat ntredeschisi, ca si cnd ar fi vrut s sc
ape de un cosmar.
Ar trebui s tii usa ncuiat, am zis. S-ar putea s se ntoarc.
Crezi c mi-e fric de Moose?
Asa mi s-a prut ieri, cnd am vorbit despre el. S-a gndit la asta. A gndi e o treab co
mplicat.
Ai ceva de but?
Nu, azi n-am adus nimic, doamn Florian. Nu prea am mai avut bani.
Ginu-i ieftin. Si e bun.
S-ar putea s ies ca s-ti aduc, peste ctva timp. Deci, nu ti-e team de Malloy?
De ce mi-ar fi?
O.K., deci nu ti-e team de el. Atunci ce te sperie?
O lumin a sclipit n ochii ei, s-a pstrat un moment, apoi a disprut din nou.
Las-o balt. Voi, politistii, s m pupati n fund.
N-am spus nimic. M-am rezemat de tocul usii, mi-am pus o tigar n gur si am ncercat s
o ridic suficient de sus pentru a-mi atinge nasul cu ea. Este mai greu dect pare.
Politistii, a spus ncet, nu-l vor prinde niciodat pe biatul sta. E bun, se descurc si
are prieteni. ti pierzi vremea.
E doar rutin, am zis. Un fel de autoaprare. Unde ar putea fi acum?
A chicotit si si-a bgat gura sub ptura de bumbac.
Rahat. Politist care o face pe desteptu'. Voi, bieti, chiar credeti c o s obtineti
ceva.
Mi-a plcut Moose, am spus.
n ochii ei a aprut un licr de interes.
l cunosti?
Am fost cu el ieri, cnd l-a omort pe negru.
A deschis gura larg si si-a dat capul brusc pe spate, fr s fac mai mult zgomot, dect
atunci cnd rupi o grisin. Pe fat i se scurgeau lacrimi.
Un tip mare si puternic, am zis. Un suflet bun. O dorea foarte mult pe Velma.
A cscat ochii.
Am crezut c o cutau babacii ei, a spus blnd.
Da. Dar acum e moart, tu ai spus. Nu mai e nimic de cutat. Unde a murit?
Dalhart, Texas. A avut o rceal, pe urm a cobort la plmni si s-a dus.
Erai acolo?
La dracu, nu. Am auzit doar.
Aha. Cine ti-a spus, doamn Florian?
O dansatoare. Nu mai stiu numele. Poate o butur bun ar ajuta. M simt ca Valea Moart.
Si arti ca un catr mort", am gndit, dar n-am spus-o cu voce tare.
nc ceva, am zis, si pe urm poate ies s-ti aduc niste gin. M-am uitat pe titlurile ta
le de proprietate, nu stiu ce mi-a venit.
A devenit teapn, ca o femeie de lemn mbrcat n pijama. Pleoapele s~au nchis pe jumtate
respiratia s-a oprit.
Ai un mprumut prea mare garantat cu casa, avnd n vedere valoarea cobort a propriettilo
r din zona asta. E vorba de un tip numit Lindsay Marriott.
A clipit repede. Nici o alt miscare. S-a holbat la mine.
Lucram pentru el, a spus ntr-un trziu. Eram servitoare n casa lui. M-a ajutat putin
.
Am scos tigara neaprins din gur, m-am uitat la ea fr nici un scop si am bgat-o napoi.
Ieri dup-amiaz, cteva ore dup ce te-am vzut, domnul Marriott m-a cutat la birou. Mi-a
oferit o slujb.
Ce fel de slujb?
Vocea era si mai rgusit acum. Am ridicat din umeri.
Nu-ti pot spune asta. E confidential. Am fost la el noaptea trecut.
Esti un ticlos destept, a tipat si si-a miscat o mn.
M-am uitat la ea si n-am spus nimic.
Politist destept, a bombnit.
Mi-am plimbat o mn pe tocul usii. Era lipicios. Imediat ce l-am atins am simtit ne
voia s fac o baie.
Ei, asta e tot. M ntrebam cum vine treaba. n definitiv, poate nu e nici o legtur. Doa
r o coincident. Dar poate c nseamn ceva...
Politist destept... Tu nu esti politist adevrat... Esti un rahat ieftin...
Se poate, i-am zis. Ei bine, la revedere, doamn Florian. Fiindc a venit vorba, nu
cred c veti primi scrisoarea recomandat mine dimineat.
A aruncat plapuma la o parte si a srit n picioare cu ochii strlucind. Ceva lucea n mn
a ei dreapt.
Un mic revolver, un Banker Special. Era vechi si ruginit, dar prea n stare de func
tionare.
Spune, a mrit ea. Spune repede.
M-am uitat la arm si arma s-a uitat la mine. Nu prea prietenos. Mna din spatele ei
a nceput s tremure, dar ochii strluceau nc. Saliva a nceput s i se preling pe la colt
ile gurii.
Noi doi am putea lucra mpreun, i-am zis.
Si arma si maxilarul au cobort n acelasi timp. Eram foarte aproape de us. n timp ce
arma nc cobora, m-am furisat n afara btii ei, dincolo de us.
Gndeste-te, am zis peste umr.
Nu se auzea nici un sunet, de nici un fel.
Am trecut repede prin hol si prin sufragerie si am iesit din cas. M durea spatele n
timp ce mergeam pe trotuar. Muschii mi erau ntepeniti.
Nu s-a ntmplat nimic. Am luat-o de-a lungul strzii, m-am urcat n masin si am plecat.
Ultima zi din martie si o cldur de var. Mi-am scos haina n timp ce conduceam. n fata
sectiei din 77-th Street, doi bieti de la patrul stteau rezemati de o arip a masinii
. Am trecut printre usile batante si am gsit un locotenent n uniform n spatele balus
tradei, studiind un raport. L-am ntrebat dac Nulty este sus. A spus c asa crede si
m-a ntrebat dac sunt un prieten. Eu am spus da, el a zis s urc. Asa c am urcat, am l
uat-o de-a lungul coridorului si am ciocnit la us. O voce a zbierat si am intrat.
si scobea dintii, stnd pe un scaun, cu un picior pe altul. Se uita la degetul mare
al minii stngi si la lungimea bratului. Degetul prea n regul, dar privirea lui Nulty
era ngndurat, ca si cum lucrurile n-ar merge bine.
S-a ghemuit pe scaun, a pus piciorul pe podea si a nceput s priveasc la mine n locul
degetului su mare. Purta un costum cenusiu nchis, alturi, pe mas, un trabuc mutilat
, astepta ca el s termine cu scobitul ntre dinti.
Am ndreptat husa de psl a scaunului, care nu era prins de nimic, m-am asezat si mi-a
m scos o tigar.
Tu, a spus Nulty, privindu-si scobitoarea s vad dac era mestecat ndeajuns.
Ai avut noroc?
Malloy? Nu m mai ocup de chestia asta.
Si cine se ocup?
Nimeni. De ce? Tipu-i la pmnt. Noi am anuntat prin telex, iar ei l caut. Pe naiba, e
probabil demult n Mexic.
Sigur, doar n-a fcut dect s ucid un negru, am spus. Probabil c nu este dect o chestie
minor.
nc mai esti interesat? Credeam c ai altceva de fcut. Ochii si deschisi la culoare au
alunecat peste fata mea.
Am avut o treab ast-noapte, dar n-a iesit bine. Mai ai nc fotografia aia a arlechinu
lui?
S-a uitat n jurul su si a dat peste sugativ. A ridicat-o si a scos poza. Arat nc destu
l de bine. M-am uitat la fata sa.
Asta-i chiar a mea, am zis. Dac n-ai nevoie de ea pentru dosar as vrea s-o pstrez.
Ar trebui s existe un dosar, presupun... M fac c uit de ea. O.K., pstreaz-o la plrie.
Dosarul l-am dat deja.
Am pus fotografia n buzunarul de la piept si m-am ridicat.
Ei bine, cred c asta-i tot, am zis rsuflnd usurat.
Miros ceva, a spus Nulty pe un ton ceva mai rece.
M-am uitat la obiectul de pe marginea biroului su. Ochii lui mi-au urmrit privirea
. A azvlit scobitoarea pe podea si si-a bagat trabucul deformat n gur.
Pe-asta nu ti-o dau, a zis el.
Este doar o vag bnuial. Dac se adevereste, nu te voi uita.
Viata-i grea. As avea nevoie de o pauz, amice.
Un tip care munceste att de mult o merit din plin.
Si-a aprins un chibrit cu unghia degetului mare, artnd ncntat c a reusit din prima nce
rcare si a nceput s inhaleze fumul trabucului.
Bun poant, a spus Nulty ntristat, n timp ce ieseam.
Coridorul era linistit, ntreaga cldire era linistit.
Jos, n fat, tipii de la patrul nc mai stteau lng arip. Am luat-o napoi spre Hollywoo
Suna telefonul cnd am intrat eu n birou. M-am asezat pe mas si am rspuns.
Da?
Vorbesc cu domnul Philip Marlowe?
Da, Marlowe este.
Aici este resedinta doamnei Grayle. Doamna Lewin Lockridge Grayle. Doamna Grayle
ar dori s v vad ct mai curnd posibil.
Unde?
Adresa este 862 Aster Drive, n Bay City. Pot s-i transmit c veti sosi n mai putin de
o or?
Sunteti cumva domnul Grayle?
Binenteles c nu. Sunt valetul.
M veti auzi curnd sunnd la us, am spus si am nchis.
Capitolul 18
Eram aproape de ocean, l simteam, dar apa nu se vedea din locul n care m aflam. Ast
er Drive era o curb lung si blnd, iar casele din interiorul ei erau doar niste case
drgute, pe cnd pe partea canionului erau proprietti mari si tcute, cu ziduri de 12 p
icioare nltime cu porti de fier forjat si garduri vii ornamentale, iar nuntru, dac pu
teai ajunge acolo, un colt de paradis, foarte linistit, doar pentru cei bogati.
Un brbat cu o tunic ruseasc albastru nchis, o moletier neagr lucioas si pantaloni bufa
nti, strlucitori sttea n mijlocul portii deschise. Era un negru artos, cu umeri larg
i si prul lins si lucios, iar cozorocul sepcii i umbrea usor ochii. Avea o tigar n c
oltul gurii si tinea capul putin nclinat, ca si cum ar fi vrut s tin fumul departe
de nas. ntr-o mn avea o mnus moale neagr, iar cealalt mna era goal. Avea un inel mare
al treilea deget.
Numrul casei nu era la vedere, dar ar fi trebuit s fie 862. Am oprit masina, m-am
aplecat nspre el si l-am ntrebat. I-a luat mult vreme s-mi rspund. A trebuit s m studi
e foarte atent. Nu numai pe mine, ci si masina pe care o conduceam. S-a ndreptat
neglijent spre mine si n acest timp si-a cobort mna nenmnusat pe lng coaps. Era genul
neglijent fcut special, pentru a fi observat.
S-a oprit la ctiva pasi de masin si m-a studiat din nou.
Caut resedinta familiei Grayle, i-am zis.
Asta e, dar nu e nimeni acas.
Sunt asteptat.
A cltinat usor din cap. Ochii lui luceau ca apa.
Numele?
Philip Marlowe.
Asteapt aici.
S-a ndreptat fr grab nspre porti si a descuiat o us de fier aflat ntr-unul din stlpii
ivi. Era un telefon nuntru. A vorbit scurt la el, a trntit usa si s-a ntors la mine.
Aveti vreun act de identitate?
L-am lsat s se uite la actul de proprietate ai masinii.
Asta nu dovedeste nimic. De unde stiu eu c e masina dumneavoastr?
Am scos cheile din contact, am deschis usa si am iesit. Eram cam la o jumtate de
metru distant de el. Mirosea frumos. Haig Haig, cel putin.
Ascult, am s vorbesc la telefon cu valetul; el mi cunoaste vocea. Dup asta m lasi s tr
ec sau trebuie s-mi fac loc singur?
Asta-i slujba mea, a spus mpciuitor. Dac n-o fac bine..., a lsat restul s pluteasc n
r, continund s zmbeasc.
Esti un flcu de treab, am zis si l-am btut usor pe umr. Dartmouth sau Dannemora?
Cristoase! De ce n-ai spus c esti politist?
Am rnjit amndoi. A fcut un semn cu mna si am trecut prin jumtatea de poart deschis. Dru
mul fcea o curb; garduri vii nalte, verde nchis, formau un paravan care separau casa
de strad. n spatele altei porti, am vzut un grdinar japonez lucrnd la o peluz imens. D
ucea buruienile n afara spatiului verde, zmbind n felul specific al japonezilor. Ap
oi a aprut din nou gardul viu si n-am mai vzut nimic pe o portiune de cincizeci de
metri. Drumul s-a terminat ntr-un rond foarte larg, n care erau parcate mai multe
masini.
Una din ele era un mic cupeu. Mai era o pereche de Buick-uri ultimul model, dest
ul de bune pentru a fi trimise la piat. Lng ele, o limuzin neagr cu capacele rotilor
mari si nichelate. Mai era o masin sport, lung si joas. Un drum foarte scurt, din b
eton, ducea de aici, la intrarea principal.
n stnga, alturi de spatiul de parcare era o grdin mai joas cu cte o fntn artezian
din cele patru colturi. Intrarea era barat de o poart de fier forjat, cu un Cupido
n naripat n mijloc. Mai erau busturi pe suporturi subtiri si o banc de piatr cu grif
oni sculptati la fiecare capt; un lac lunguiet cu nuferi de piatr n el si cu o broa
sc mare de piatr stnd pe una din frunzele nufrului. Mai departe, o bolt de trandafiri
conducea la un fel de altar, acoperit n ambele prti, astfel nct razele soarelui s de
seneze arabescuri pe treptele altarului, n continuare, n stnga, era o grdin slbatic, nu
prea mare, cu un cadran solar lng un perete nclinat, construit n asa fel, nct s par o
uin. Si acolo erau flori. Un milion de flori.
Casa n sine nu era cine stie ce. Ceva mai mic dect palatul Buckingham, cam cenusie
pentru California si probabil, cu mai putine ferestre dect Chrysler Building.
M-am ndreptat spre intrare, am apsat pe sonerie si undeva nuntru, o multime de mecan
isme au produs un sunet profund, asemntor clopotelor de la biseric.
Un om mbrcat cu o vest cu nasturi aurii a deschis usa, s-a nclinat, mi-a luat plria si
a disprut. n spatele lui, n umbr, un brbat n pantaloni cu dung, hain neagr, guler br
si cravat gri, si-a nclinat capul cenusiu cam cu o jumtate de centimetru si a spus
:
Domnul Marlowe? V rog s m urmati.
Am intrat n hol. Era un hol foarte linistit. Nici mcar o musc nu se auzea. Podeaua
era acoperit cu carpete orientale, iar pe pereti erau picturi. Am schimbat direct
ia si am trecut n alt hol. Printr-o us din sticl am vzut o scnteiere de ap n deprtare
mi-am amintit aproape cu un soc c eram lng Pacific si casa era pe marginea unuia d
intre canioane.
Valetul s-a ndreptat spre o us si a deschis-o, a rmas n picioare alturi si eu am intr
at. Era o camer frumoas cu divane mari si fotolii nvelite n piele bej, asezate n juru
l unui semineu n fata cruia, pe o podea lucioas, dar nu alunecoas, se afla un covora
s subtire ca mtasea si btrn ca mtusa lui Esop. Un buchet de flori strlucea ntr-un colt
, altul pe o mas joas; peretii erau din lemn pictat. Era confort, spatiu, un loc a
greabil n care noul se mbina cu vechiul; trei oameni au tcut brusc, privindu-m cum t
raversam ncperea.
Unul dintre ei era Anne Riordan, artnd exact cum o vzusem ultima oar, cu exceptia fa
ptului c tinea n mn un pahar cu un lichid de culoarea chihlimbarului. Altul era un t
ip nalt si subtire, cu o fat trist, o brbie ascutit si ochi nfundati si fr nici o culo
e pe fat, cu exceptia unui galben nesntos. Avea vreo saizeci de ani, dar arta mai n vr
st. Purta un costum nchis la culoare cu o floare rosie la butonier si prea preocupat
.
A treia persoan era blond. mbrcat de oras, ntr-un albastru-verzui sters. N-am dat prea
mult
atentie hainelor ei. Era ceea ce i recomandase designeru! si sunt convins c si ales
ese unul potrivit. Rolul lor era s-o fac s par timid, iar ochii ei s par foarte albast
rii. Prul avea culoarea aurului din picturile vechi si fusese aranjat exact ct tre
buie. Avea forme care nu trebuiau dect puse n valoare. Rochia era mai degrab simpl,
cu exceptia unei cleme din diamant la gt. Minile nu erau mici, dar aveau o form fru
moas, iar unghiile erau vopsite ntr-o culoare obisnuit, aproape roz. Mi-a aruncat u
n zmbet. Prea c zmbeste cu usurint, dar ochii ei aveau nc o privire curioas. Gura era
nzual.
Ce amabil din partea dumneavoastr s veniti, mi-a spus ea. Acesta este sotul meu. P
repar-i domnului Marlowe o butur, drag.
Domnul Grayle a dat mna cu mine. Avea o mn rece si putin umed. Ochii erau tristi. A
preparat un whisky cu ap gazoas si mi l-a dat.
Apoi s-a asezat ntr-un colt si a rmas tcut. Am but jumtate din butur si am rnjit ctre
nisoara Riordan. S-a uitat la mine cu o expresie absent, ca si cum n-ar fi avut h
abar de nimic.
Credeti c puteti face ceva pentru noi?, a ntrebat blonda ncetisor, privind n paharul
ei. Dac da, as fi ncntat. Dar prefer s suport aceast pierdere destul de mic dect
m de-a face cu gangsteri si tot soiul de indivizi dubiosi.
Nu prea stiu multe despre cazul sta.
Da` sper s ne poti ajuta. Mi-a aruncat un zmbet pe care l-am simtit n buzunarul de
la sold.
Am but si cealalt jumtate de pahar. ncepeam s m simt odihnit. Doamna Grayle a sunat di
ntr-un clopotel aflat pe bratul divanului de piele si a intrat un servitor. Ea a
schitat un gest ctre tav. El a privit n jur si a preparat dou buturi. Domnisoara Rio
rdan nc se mai juca cu paharul ei, iar domnul Grayle aparent nu buse. Servitorul a
iesit.
Eu si doamna Grayle ne-am luat paharele. S-a asezat picior peste picior, putin c
am neglijent.
Nu stiu dac pot face ceva. M ndoiesc. Ce avem pentru a putea continua?
Sunt sigur c poti. Mi-a mai zmbit o dat. Ct de departe a mers Lin Marriott cu confide
ntele lui?
S-a uitat piezis ctre domnisoara Riordan. Numai c ea nu i-a prins privirea. Contin
ua s stea jos si se uita n alt parte. Doamna Grayle s-a uitat la sotul ei.
Chiar trebuie s te plictisesti cu astea, drag? Domnul Grayle s-a ridicat n picioare
, mi-a spus c i-a fcut plcere s m cunoasc si c ne va prsi pentru scurt timp, nu se si
foarte bine si spera c o s-l scuz. Era att de politicos, nct am vrut s-l ajut s ias di
camer pentru a-mi exprima aprecierea.
A plecat. A nchis usa ncetisor, ca si cnd i-ar fi fost team s nu trezeasc pe cineva. D
oamna Grayle s-a uitat la us un moment, apoi si-a reluat zmbetul si m-a privit.
n domnisoara Riordan puteti avea toat ncrederea, desigur.
n nimeni nu pot avea toat ncrederea, doamn Grayle. Se ntmpl s stie despre caz ce e
stiut.
Da. A but o gur sau dou, apoi si-a terminat paharul dintr-o nghititur. La dracu cu to
at politetea asta, a spus deodat. Hai s discutm normal. Esti un tip care arat prea bi
ne pentru meseria asta.
Este o munc destul de urt mirositoare.
N-am vrut s spun chiar asa. Cstigi ceva bani din asta, sau este o ntrebare impertin
ent?
Nu sunt prea multi bani la mijloc. E o grmad de bucluc. Dar si mult distractie. Si n
totdeauna exist sansa unui caz mare.
Cum ajunge cineva detectiv particular? Te superi c te interoghez putin? Mut msuta a
ici, ca s pot ajunge la buturi.
M-am ridicat si am mpins uriasa tav de argint pe podeaua lucioas pn n dreptul ei. A ma
i preparat dou buturi. Eu mai aveam nc jumtate din al doilea pahar.
Cei mai multi sunt fosti politisti, am continuat. Eu am lucrat ia D.A. un timp.
Am fost concediat.
Nu pentru incompetent, sunt sigur.
Nu, pentru obrznicie. Ati mai primit telefoane?
Ei bine... S-a uitat nspre Anne Riordan. A asteptat; privirea ei spunea multe.
Anne Riordan s-a ridicat n picioare. Si-a dus paharul nc plin napoi la tav si l-a pus
jos.
Probabil aveti multe de discutat, a spus ea. V multumesc foarte mult c ati vorbit
cu mine, doamn Grayle. Nu voi folosi nimic din ce mi-ati spus. Aveti cuvntul meu p
entru asta.
Cerule, sper c nu pleci! a spus doamna Grayle cu acelasi zmbet.
Anne Riordan si-a prins buza de jos ntre dinti si a tinut-o acolo un moment, ca s
i cnd s-ar fi gndit dac s-o muste si s-o arunce afar sau s-o lase n pace.
mi pare ru, trebuie. Eu nu lucrez pentru domnul Marlowe. Sunt doar o prieten. La re
vedere, doamn Grayle.
Blonda a clipit ctre ea.
Sper c vei mai trece pe aici, curnd. Oricnd.
A apsat pe sonerie de dou ori. Asta l-a adus pe valet. Acesta a tinut usa deschis.
Domnisoara Riordan a iesit repede si usa s-a nchis. Ceva vreme dup asta, doamna Gr
ayle a rmas fixnd usa cu un zmbet obosit.
E mult mai bine asa, nu crezi? a spus ea dup un timp.
Am dat din cap n semn de aprobare.
Te ntrebi, probabil, cum stie att de multe dac este doar o prieten, am spus. Este o
fetit curioas. Dup unele informatii a fcut spturi ea nssi, ca de exemplu, cine esti tu
i al cui este colierul de jad. Altele i-au picat, pur si simplu. A venit noaptea
trecut n locul unde a fost ucis Marriott. Tocmai fcea o plimbare. S-a ntmplat s vad o
lumin si a venit acolo.
Oh, doamna Grayle a ridicat paharul repede si s-a strmbat. Groaznic! Srmanul Lin.
Era o jigodie, ca majoritatea oamenilor. Dar s mori asa, este ngrozitor. S-a cutre
murat. Ochii ei erau mari si ntunecati.
Deci, este n regul cu domnisoara Riordan. Nu va vorbi. Tatl ei a fost seful politie
i aici, mult vreme, am spus eu.
Da. Nu prea bei.
Fac ceea ce eu numesc, but.
Noi doi ar trebui s ne ntelegem. Ti-a povestit Lin domnul Marriott cum a avut loc
jaful?
Am nteles c undeva ntre zona aceasta si Trocadero. N-a spus exact. Trei sau patru o
ameni.
Si-a nclinat capul auriu strlucitor.
S stii c este ceva amuzant n jaful asta. Mi-au napoiat unul din inele, unul destul d
e drgut.
Mi-a spus asta.
Nu prea purtam colierul acela. Este o pies de muzeu, probabil nu mai sunt multe n
lume asemntoare; un tip deosebit de jad. Le-a srit n ochi imediat. Nu cred c ei stiu
ct valoreaz, ce zici?
Stiau c nu l-ati purta dac n-ar fi pretios. Cine stie ct valoreaz?
S-a gndit. Era o plcere s o privesti gndindu-se. Sttea n continuare picior peste picio
r, la fel de neglijent.
Tot felul de oameni, bnuiesc.
Dar nu stiau toti c l veti purta n noaptea aceea. Cine stia despre asta?
Umerii albastru deschis s-au miscat. Am ncercat s-mi tin ochii acolo unde le era l
ocul.
Servitoarea mea dar ea ar mai fi avut o sut de ocazii. Si am ncredere n ea.
De ce? Nu stiu. Pur si simplu, am ncredere n unii oameni. Si n tine am ncredere.
n Marriott aveai ncredere?
Fata i s-a ncruntat putin. Ochii au devenit mai atenti.
n unele lucruri, nu. n altele, da. Exist niste nuantri.
Avea un fel plcut de a vorbi, adnc, pe jumtate cinic si nu prea nflcrat. Potrivea bine
cuvintele.
Bine, n afar de servitoare. Soferul?
A scuturat din cap n semn c nu.
Lin a condus n noaptea aceea, cu propria lui masin. Cred c George nu era pe aici. N
u era ntr-o joi?
Nu eram de fat. Marriott spunea c patru sau cinci zile nainte de a-mi povesti mie.
Joi ar fi fost chiar o sptmn din seara trecut.
Era chiar joi. Mi-a luat paharul din mn si degetele ei le-au atins pe ale mele put
in, o atingere foarte catifelat. George are seara de joi liber. E ziua lui liber, o
bisnuit.
A turnat o portie zdravn de whisky n paharul meu si a adugat putin sifon. Este genul
de butur din care crezi c poti bea ntr-una si totusi, ameteste. A preparat o portie
asemntoare si pentru ea.
Lin ti-a spus numele meu?, m-a ntrebat ncetisor, cu aceeasi privire concentrat.
A avut grij s n-o fac.
Atunci, probabil, c ai pierdut timp. Hai s vedem cum stm. Deci, servitoarea si sofe
rul ies din discutie. Din punct de vedere, al complicittii, vreau s spun.
Din partea mea, nu.
Ei, cel putin ncerc si eu, a spus rznd. Deci, mai e Newton, valetul. Ar fi putut ve
dea colierul la gtul meu n seara aceea. Dar atrna destul de jos si eram mbrcat ntr-o ma
nta de sear, din vulpe argintie; nu cred c l-ar fi putut vedea.
Pariez c artai ca un vis.
Sper c nu te-ai mbtat?
Sunt recunoscut pentru sobrietate.
Si-a dat capul pe spate si a nceput s rd n hohote. Am cunoscut doar patru femei n viat
a mea, care pot s fac asta si s rmn frumoase. Ea era una din ele.
Newton e OK, am spus. Un tip de genul lui nu se amestec cu borfasii. Este doar o
presupunere. Cum e cu servitorul?
S-a gndit si si-a amintit. A cltinat din cap.
Nu m-a vzut.
Ti-a cerut cineva s porti colierul?
Instantaneu, ochii ei au devenit mai atenti. S-a ntins dup paharul meu pentru a-l
umple din nou. Am lsat-o s-l ia, desi mai avea destul n el. Am urmrit frumoasele lin
ii ale gtului ei.
Dup ce a umplut paharele si am nceput s ne jucm amndoi cu ele, am continuat.
Hai s dm crtile pe fat si dup aceea ti voi spune ceva. Povesteste-mi cum a fost seara.
Si-a privit ceasul de la ncheietura minii, fcnd pentru asta un gest foarte larg.
Ar fi trebuit s fiu...
Las-l s astepte.
Ochii i-au strlucit. mi plceau asa.
E o chestie s fii att de direct, a spus.
Asta e meseria mea. Povesteste-mi despre seara respectiv. Sau concediaz-m. Una sau
alta, frumoaso.
Mai bine ai veni si ai sta lng mine.
M gndesc la asta de mult vreme. De cnd te-ai asezat picior peste picior, ca s fiu mai
exact.
Si-a tras rochia n jos.
Lucrurile astea blestemate ti se ridic ntotdeauna pn la gt.
M-am asezat lng ea pe divanul din piele bej.
Nu lucrezi putin cam rapid? a ntrebat ncetisor.
Nu i-am rspuns.
Faci des lucruri de genul sta? a ntrebat, privindu-m piezis.
Practic, deloc. Sunt un clugr tibetan n timpul meu liber.
Numai c nu prea ai timp liber.
Hai s ne concentrm, am spus eu. Hai s strngem tot ce mai e din mintea noastr sau a me
a. Cu ct ai de gnd s m pltesti?
Oh, deci asta e problema. Credeam c ai de gnd s-mi aduci colierul napoi. Sau mcar s n
rci..
Trebuie s lucrez n felul meu. sta-i felul meu. Am luat o nghititur mare care aproape
mi s-a urcat la cap. Am tras putin aer n piept.
Si s investighez o crim, am continuat.
Dar n-are nimic de-a face cu asta. Vreau s spun, este treaba politiei, nu-i asa?
Mda, numai c srmanul biat mi-a pltit o sut de dolari ca s am grij de el si eu nu am f
asta. M face s m simt vinovat. M face s plng. Vrei s plng?
Mai bea ceva.
A mai turnat niste whisky. Nu prea s-o afecteze mai mult dect afecta apa, barajul
Boulder.
Ei bine, unde am rmas?, am ntrebat, ncercnd s-mi tin paharul n asa fel nct butura s
interiorul lui. Servitoare nu, valet nu, sofer nu, servitor nu. Cum s-a ntmplat ja
ful? Versiunea ta ar putea avea cteva detalii pe care Marriott nu mi le-a dat.
S-a aplecat n fat si si-a sprijint brbia n palm. Arta serioas, fr s par prea serioa
Am mers la o petrecere n Brentwood Heights. Apoi Lin a propus s dm o fug pn la Troc pe
ntru cteva pahare si dansuri. Asa am fcut. Erau niste lucrri pe bulevard si drumul
era foarte prfuit. Asa c, la ntoarcere, Lin a luat-o pe Santa Monica. Asta ne-a dus
pe lng un hotel destul de prginit, care se numea Hotel Indio, pe care l-am observat
din niste motive prostesti si lipsite de important. De partea cealalt a strzii era
o berrie si o masin parcat n fata ei.
O singur masin, n fata unei berrii?
Da. Una singur. Era o zon dubioas. Ei bine, masina a pornit si a nceput s ne urmreasc
i binenteles, c noi n-am bnuit nimic. Nu aveam motive. Apoi, nainte de a ajunge la i
ntersectia dintre Santa Monica si Arguello Boulevard, Lin a spus: S mergem pe cella
lt drum" si a luat-o pe o strad rezidential cu multe serpentine. Imediat, o masin a
trecut pe lng noi, ne-a atins aripa si s-a oprit. Un brbat mbrcat cu un pardesiu, cu
o esarf la gt si o plrie cobort pe ochi s-a ntors s ne cear scuze. Avea o esarf alb
afar, care mi-a srit n ochi. A fost cam tot ce am observat, cu exceptia faptului c e
ra nalt si subtire. Imediat ce s-a apropiat - si mi-am amintit mai trziu c n-a intr
at deloc n btaia farurilor...
Natural. Nimnui nu-i place s stea n btaia farurilor. Mai bea ceva. Torn eu de data a
sta.
S-a aplecat. Sprncenele ei frumoase fr a fi desenate s-au ncruntat usor. Am preparat
dou buturi. A continuat:
Imediat ce a ajuns pe partea unde sttea Lin, si-a ridicat esarfa si am vzut o arm s
trlucind. Rmneti linistiti si totul va fi n regul", a spus el. Apoi un alt tip a venit
pe partea cealalt.
Si toate astea n Beverly Hills, cartierul cel mai bine pzit din California.
A ridicat din umeri.
Da. Mi-au cerut bijuteriile si geanta. Omul cu esarfa a fcut-o. Cel din partea me
a n-a vorbit deloc, i-am dat lucrurile peste Lin si omul mi-a napoiat geanta si u
n inel. A zis s nu chemm politia si oamenii de la asigurri un timp, c ne vor propune
o afacere care s ne convin. Spunea c i se pare mai usor s muncesti pentru un procen
t corect. Se purta de parc avea tot timpul din lume. A mai zis c ar fi putut lucra
cu oamenii de la asigurri, dac ar fi fost nevoie, dar asta nsemna complicatii si a
u preferat s n-o fac. Vorbea ca un om cu oarecare educatie.
Ar fi putut fi Dressed-Up Eddie, am spus eu. Numai c a fost mpuscat la Chicago.
Iar a ridicat din umeri. Am but amndoi. A continuat:
Apoi au plecat. Noi ne-am ntors acas si i-am spus lui Lin s pstreze secretul. n ziua
urmtoare am primit un telefon. Avem dou numere de telefon, dintre care unul direct
. Telefonul l-am primit la acesta din urm. Numrul era secret, binenteles.
Am cltinat din cap.
Se poate cumpra orice numr cu ctiva dolari. Se ntmpl mereu. Unele vedete sunt nevoite
s-si schimbe numrul de telefon n fiecare lun.
Am but din nou.
I-am spus omului care a sunat s ia legtura cu Lin, care m reprezint, si, dac vor fi r
ezonabili, vom face afacerea. A spus c e-n regul si de atunci presupun, c au avut d
estul timp s ne urmreasc, n sfrsit, cum sti, am czut de acord la suma de opt mii de do
lari si restul l cunosti.
L-ai putea recunoaste pe vreunul din ei?
Binenteles c nu.
Randall stie toate astea?
Sigur. Mai trebuie s discutm despre asta? M plictiseste.
Mi-a artat din nou zmbetul ei fermector.
A fcut vreun comentariu?
S-a gndit putin.
Poate. Am uitat.
Stteam cu paharul gol n mn si m gndeam. Mi l-a luat si a nceput s-l umple din nou. Am
at paharul plin din mna ei, l-am transferat n mna mea stng, iar cu dreapta i-am prins
mna stng. Era catifelat si plcut. A strns-o pe a mea. Avea muschi puternici. Era o fem
eie foarte bine construit, nu o floare de hrtie.
Cred c avea o idee, dar n-a spus ce.
Oricine ar fi avut o idee, ascultnd toate astea. Si-a ntors capul ncetisor si s-a u
itat la mine.
Apoi, a cltinat din cap.
i prinzi, nu-i asa?
De ct timp l cunosti?
A, de multi ani. Era crainic la statia care apartine sotului meu. KFDK. Acolo l-
am ntlnit si pe sotul meu.
Stiu asta. Dar Marriott tria ca si cnd ar fi avut bani. Nu foarte multi, dar sufic
ienti.
A dat de niste bani si a renuntat la radio.
Sti sigur c a primit bani, sau asa a zis el? Mi-a strns mna.
Sau n-au fost prea multi bani si i-a cheltuit repede? i-am strns si eu mna. A mprum
utat de la tine?
Esti un tip de mod veche, nu-i asa?
S-a uitat n jos, la mna pe care i-o tineam.
nc sunt n timpul muncii. Si whisky-ul tu e att de bun, nct m tine pe jumtate treaz.
r fi trebuit s fiu beat...
Da. Si-a tras mna si a frecat-o putjn. Ai ceva fort. Lin Marriott era - un santaji
st de clas, binenteles. Tria de pe urma femeilor.
Te avea la mn?
Trebuie s-ti spun?
Probabil, n-ar fi ntelept.
A rs.
O voi face totusi. Am avut odat o ntlnire la el acas. Nu am prea des aventuri din as
tea. M-a fotografiat cu hainele ridicate pn la gt.
Porcul, am zis. N-ai cumva cteva poze din acelea la ndemn?
M-a plmuit peste ncheietura minii, apoi m-a ntrebat cu blndete:
Cum te cheam?
Phil. Pe tine?
Helen. Srut-m.
Mi-a czut n brate; i-am dat capul pe spate si am nceput s o mngi. A clipit si m-a sruta
t pe obraji. Cnd am ajuns la gur, era pe jumtate deschis si ardea, iar limba se misc
a, precum un sarpe.
Usa s-a deschis si n camer a intrat domnul Grayle. O tineam n brate si n-am avut cu
m s-i dau drumul. Am ridicat capul si m-am uitat nspre el. M simteam la fel de rece
ca piciorul lui Firmegan, n ziua n care l-au ars. Blonda nu s-a miscat, nici mcar
nu si-a apropiat buzele. Avea o expresie pe jumtate vistoare, pe jumtate sarcastic.
Domnul Grayle si-a dres vocea si a spus: mi cer scuze", apoi a iesit ncetisor din c
amer. n ochii lui se citea o imens tristete.
Am mpins-o de lng mine, m-am ridicat n picioare, am scos batista si mi-am sters fata
.
Ea a rmas asa cum am lsat-o, pe jumtate ntins de-a lungul divanului, cu pielea dezgol
it deasupra ciorapului.
Cine era?
Domnul Grayle.
D-l naibii.
Am plecat de lng ea si m-am asezat pe scaunul pe care am stat initial.
Dup un timp s-a ndreptat, apoi s-a ridicat si m-a privit serioas.
E-n regul. ntelege. La ce dracu' s-ar putea astepta?
mi dau seama c stie.
ti spun eu c nu e nici o problem. Nu ajunge? E un om bolnav. Ce dracu...
Nu tipa la mine. Nu-mi plac femeile isterice.
A deschis o geant aflat alturi, a scos o batist mic, si-a sters buzele si si-a privit
fata ntr-o oglind.
Presupun c ai dreptate, a spus. Prea mult scotch. Disear la Belvedere Club. La ora
zece.
Nu se uita la mine. Respira precipitat.
E un loc bun?
Apartine lui Laird Brunette. l cunosc foarte bine.
Bine, am spus. Eram nc nghetat. M simteam vinovat, ca si cnd as fi furat din buzunaru
l unui om srac.
A scos un ruj si a nceput s-ti aranjeze buzele, apoi s-a uitat la mine. Mi-a arunc
at oglinda. Am prins-o si mi-am privit mutra. Am mai curtat-o cu batista si m-am
ridicat ca s-i napoiez oglinda.
S-a lsat pe spate, artndu-mi tot decolteul si m-a privit languros.
Ce s-a ntmplat?
Nimic. Ora zece la Belvedere Club. S nu fi prea strlucitoare. Eu n-am dect un costu
m de sear. n bar?
A aprobat din cap, cu ochii tot langurosi.
Am traversat camera si am iesit, fr s privesc napoi. Servitorul m astepta n hol si mi-
a dat plria; arta ca un Sfinx.
Capitolul 19
Am cobort pe alee, m-am pierdut n umbra uriasului gard viu si am ajuns la poart. Un
alt tip era de gard acum, un voinic n haine civile, n mod clar, un bodyguard. M-a
lsat s ies si m-a salutat.
Am auzit un claxon. Masina domnisoarei Riordan era parcat n spatele masinii mele.
M-am apropiat si m-am uitat nuntru. Sttea cu minile subtiri si nmnusate pe volan. Zmbea
.
Am asteptat, desi nu e treaba mea. Ce prere ai despre ea?
Pariez c se dezbrac foarte usor.
Chiar trebuie s spui ntotdeauna lucruri de genul sta? S-a nrosit. Cteodat ursc brbat
Brbati tineri sau btrni, juctori de fotbal sau tenori, milionari care o fac pe deste
ptii, gigoli si chiar... detectivi particulari.
Am privit-o cu un aer trist.
Stiu c vorbesc urt. Dar se poart n ziua de azi. Cine ti-a spus c era gigolo?
Cine?
Nu fi obtuz! Marriott.
A, era usor de ghicit. mi pare ru. N-am vrut s fiu rutcioas. Presupun c e adevrat c
s o dezbraci cnd doresti. Dar de un lucru poti fi sigur nu esti primul.
Strada lat, curb, motia linistit n btaia soarelui. Un camion cu peretii frumos vopsiti
a frnat zgomotos n fata casei aflate de cealalt parte a strzii, apoi a dat putin nap
oi si un tip a luat-o pe aleea din dreptul intrrii. Pe o parte a camionului era s
cris: Bay City Infant Service".
Anne Riordan a privit spre mine. Ochii ei albastru-cenusiu erau tristi si mohorti
. Buza de sus un pic prea lung s-a ridicat putin, apoi a revenit. Respiratia ei a
produs un zgomot ascutit.
Probabil ti-ar place s-mi vd de treburile mele. Si s nu am idei pe care nu le-ai av
ut tu mai nti. Credeam c te voi ajuta si eu putin.
Nu am nevoie de nici un fel de ajutor. Nici politia nu vrea s m bag. Nu pot face n
imic pentru doamna Grayle. Mi-a spus o poveste despre o berrie de unde a pornit m
asina care i-a urmrit, dar practic cu ce m ajut asta? Era o tavern pe Santa Monica. s
tia sunt hoti de clas. Au chiar pe cineva care poate recunoaste jadul Fei Tsui.
Dac n-a fost un aranjament.
Corect, am spus si am scos o tigar din pachet. Chiar si asa, nu e nimic pentru mi
ne n povestea asta.
Nici treaba cu psihiatria?
Am rmas cu gura cscat.
Psihiatrie?
Dumnezeule, a zis ncet, credeam c esti detectiv.
Afacerea asta nu trebuie trmbitat, am zis. Va trebui s-mi controlez fiecare miscare
. Acest Grayle are o grmad de parale. Si dreptatea se cumpr n orasul sta. Uit-te ce met
ode simpatice foloseste politia. Fr reclam, fr comunicate de pres, nici o sans ca vreun
strin s le dea un fir care poate fi important. Nimic n afar de liniste si avertisme
nte s renunt. Nu-mi place deloc.
Mai ai nc urme de ruj, a spus Anne Riordan. Ti-am amintit de psihiatru. Ei, la rev
edere. Mi-a prut bine s te cunosc ntr-un fel.
A pornit, a accelerat si a disprut ntr-un nor de praf.
Am privit-o plecnd. Cnd nu s-a mai vzut, m-am uitat pe partea cealalt a strzii. Omul
cu camionul pe care scria Bay City Infant Service" a iesit pe o us lateral a casei,
mbrcat ntr-o uniform att de btoas si de strlucitoare nct m fcea s m simt curat,
-l. Transporta o cutie de carton. S-a urcat n camion si a plecat.
Presupun c a schimbat niste scutece.
M-am suit n propria mea masin si mi-am privit ceasul nainte de a porni. Era aproape
cinci.
Whisky-ul, foarte bun, de altfel, s-a fcut simtit pe drumul napoi spre Hollywood.
Am prins toate stopurile.
Este o fat drgut", mi-am spus cu voce tare, pentru un tip interesat de fete drgute". N
imeni n-a zis nimic. Dar eu nu sunt", am continuat. Nici de data asta n-a rspuns n
imeni. Ora zece, la Belvedere Club", am mormit. Ptiu", am auzit deodat.
Parc ar fi fost vocea mea.
Era sase fr un sfert, cnd am ajuns la birou. Cldirea era foarte linistit. Masina de s
cris din spatele peretelui era tcut. Mi-am aprins o pip si am asteptat.
Capitolul 20
Indianul mirosea. Mirosea toat camera de asteptare cnd s-a auzit bzitul si am deschi
s usa ca s vd cine e. Sttea chiar pe coridor, artnd ca si cnd ar fi fost turnat n bronz
. Era un tip solid de la mijloc n sus si avea un piept zdravn. Arta ca un vagabond.
Purta un costum maro a crui hain era prea mic pentru umerii lui, iar pantalonii i aj
ungeau probabil, pn sub brat. Plria era cu cel putin dou numere mai mic si fusese folo
sit din plin de cineva cruia i se potrivise mai bine. Arta ca o giruet pe o cas. Avea
un guler maro-murdar care s-ar fi potrivit si unui cal. O cravat atrna peste jach
eta nchis la nasturi, o cravat neagr prins ntr-un nod de mrimea unui bob de mazre. n
l gtului gros, pe lng gulerul murdar, mai avea si o band lat, neagr, ca femeile btrne.
Fata era mare si lat, cu un nas borcnat mare, ct prova unui vapor. Avea ochi umflat
i, pleoape mari, umeri de fierar, picioare scurte si aparent greoaie, ca de cimp
anzeu. Mai trziu, am aflat c erau doar scurte.
Dac s-ar fi curtat putin si ar fi fost mbrcat ntr-o tog alb, ar fi semnat cu un senato
roman.
Nu mirosea a praful orasului, ci a pmnt, ca un om de la tar.
Hei, a zis. Vino repede. Vino acum.
M-am ntors napoi n birou, i-am fcut semn cu degetul si m-a urmat, fcnd la fel de mult
zgomot ca o musc pe perete. M-am asezat, mi-am rotit scaunul ca un profesionist a
devrat si am artat spre locul destinat clientilor, aflat de cealalt parte a biroulu
i. Nu s-a asezat. Ochii lui mici si negri m priveau ostil.
S vin unde?
Eu, Second Planting. Eu, indian din Hollywood.
Ia loc, domnule Planting.
A rsuflat foarte zgomotos; nrile lui erau largi, ct o gaur de soarece.
Nume Second Planting. Nume, nu domnul Planting.
Ce pot face pentru dumneata?
Si-a ridicat vocea si a nceput s-mi vorbeasc ntr-o cascad de bubuituri sonore.
A spus vino repede. Mare tata alb a spus vino repede. A spus te aduc n cruta de fi
er. A spus...
Mda. Ia-m ncet. Nu sunt copil de scoal.
Rahat, a spus indianul.
Am rnjit unul la altul pe deasupra biroului ctva timp. Rnjea mai bine dect mine. Apo
i si-a scos plria cu un imens dezgust. A bgat un deget sub cptuseal, a scos o bucat de
hrtie si a pus-o pe birou. A artat ncruntat nspre ea, cu un deget avnd o unghie foar
te roas. Prul lui lucios avea urme lsate de plria prea strmt.
Am luat bucata de hrtie si am constatat c era o carte de vizit, deloc nou pentru min
e. Mai aveam trei identice, n filtrele celor trei tigri rusesti.
M-am jucat cu pipa, fixndu-l pe indian si ncercnd s-l impresionez cu privirea mea. Pr
ea la fel de impresionat ca si peretele din spatele lui.
O.K. Ce vrea?
Vrea tu vii repede. Vii acum. Vii...
Rahat, am spus.
Indianului i-a plcut asta. A nchis gura ncetisor, a clipit dintr-un ochi cu un aer
solemn, apoi aproape zmbitor.
l va costa o sut de parale avans, am adugat, ncercnd s par dur.
Hm?
Era depsit. M abtusem de la engleza de baz.
O sut de dolari, am spus. Oameni de fier. Peste. Bucti n numr de o sut. Eu nu bani, e
u nu vin. Priceput? Am nceput s numr o sut cu ambele mini.
Aha. Mare scofal, a rnjit indianul.
A nceput din nou s cotrobie sub cptuseala plriei si a scos o alt hrtie. Am luat-o si a
desfcut-o. Continea un bilet nou-nout de o sut de dolari.
Indianul si-a pus plria pe cap, fr a se mai obosi s pun cptuseala la loc. Nu arta mult
ai ru asa. Am rmas privind cu gura cscat la suta de dolari.
Psihiatrii stia sunt tari, am spus. Un tip att de destept m nspimnta.
Nu avem toat ziua, a remarcat indianul pe ton de conversatie.
Am deschis biroul si am scos un Colt 38 automatic, un tip considerat dintre cele
mai bune. Nu-l purtasem n timpul vizitei la doamna Lewin Lockridge Grayle. Mi-am
scos haina, am prins tocul de piele al armei, am pus-o nuntru, am fixat-o bine si
mi-am pus din nou haina.
Indianul era la fel de impresionat ca si cnd m-as fi scrpinat pe gt.
Eu masin, zis el. Masin mare.
Nu-mi mai plac masinile mari. Eu masin proprie.
Tu vii masina mea, a spus indianul ameninttor.
Bine, eu vin masina ta.
Am ncuiat biroul si camera, am deconectat soneria si am plecat, lsnd camera de prim
ire nencuiat, ca de obicei.
Am traversat holul si am cobort cu liftul. Indianul mirosea. Chiar si liftierul a
observat asta.
Capitolul 21
Masina era o limuzin cu sapte locuri, de culoare albastru nchis, un Packard ultimu
l model, fcut la comand, genul de masin n care se poate purta un colier de perle. Er
a parcat lng o pomp de incendiu si un sofer nchis la culoare, ce prea strin, cu o fat
cioplit n lemn, sttea n spatele volanului. Interiorul era tapitat n piele gri. India
nul m-a pus s stau n spate. Rmnnd singur acolo, m simteam ca un cadavru de lux, aranja
t de un tip cu mult gust de la pompe funebre.
Indianul s-a asezat lng sofer, masina a ntors n fata blocului si un politist aflat d
e cealalt parte a strzii a strigat: Hei", timid, ca si cnd n-ar fi vrut s fac asta, ap
oi s-a aplecat repede s-si lege sireturile de la pantofi.
Am luat-o spre vest, ne-am ndreptat spre bulevardul Sunset si am mers repede si fr
zgomot, de-a lungul lui. Indianul sttea nemiscat lng sofer. Adieri ocazionale mi adu
ceau mirosul lui n nri. Soferul arta ca si cum ar fi fost pe jumtate adormit, dar de
psea masinile decapotabile ca si cnd ar fi fost remorcate. A prins toate semafoare
le pe verde; asa sunt unii soferi.
Am cotit cu o mil sau dou nainte de Strip, am trecut pe lng magazinele de antichitti c
u nume faimoase, pe lng vitrinele pline cu dantele si vase antice pretioase, pe lng
noile si strlucitoarele baruri de noapte, cu buctari faimosi si sli de joc, la fel
de faimoase, conduse de tipi bine instruiti, absolventi ai scolii Purple Gray, p
e lng muzeul Georgian-Colonial, pe lng cldirile moderne n care impresarii din Hollywoo
d fac bani n flux continuu, am trecut de un loc unde se putea servi prnzul n masin s
i care nu se prea potrivea cu peisajul, desi fetele care serveau purtau bluze al
be de mtase si sepci ca ale membrilor fanfarei militare; nu se potriveau dect cizm
ele lungi pn la coapse. Am trecut de toate astea si am cobort n serpentine pe un dru
m lat, spre Beverly Hills; n sud erau multe lumini, de toate culorile, limpezi, p
recum cristalul, ntr-o sear fr ceat; am trecut de vilele aflate pe deal, spre nord, a
m trecut si de Beverly Hills si am luat-o pe soseaua de la baza dealului. Amurgu
l s-a lsat brusc si se simtea briza mrii.
Fusese o dup-amiaz torid, dar arsita trecuse. Am lsat n urm un grup de cldiri luminate,
aflate la oarece distant si au aprut o grmad de vile, nici ele prea aproape de sose
a. Am cobort pe lng un imens teren de polo pe iarb, nvecinat cu un cmp la fel de mare,
pentru antrenamente, apoi am luat-o din nou spre vrful dealului, am ocolit piscu
l pe un drum de beton, n serpentine, pe lng o livad de portocali, probabil mania unu
i om bogat, pentru c nu suntem ntr-o tar propice pentru asemenea cultur, si apoi, nce
tul cu ncetul, ferestrele luminoase ale caselor milionarilor au disprut, soseaua s
-a ngustat si am ajuns n Stillwood Heights.
Mirosul de salvie care venea dintr-un canion m fcea s m gndesc la un om mort si la un
cer fr lun. Case de stuc erau mprstiate pe deal, ca niste basoreliefuri. Pe urm, n-au
mai fost case, ci dealuri tcute si ntunecate, cu o stea sau dou deasupra lor, o bu
cat de sosea asfaltat si un scurt povrnis cu un amestec de stejari si manzanit, un l
oc unde cteodat poti auzi potrnichea dac te opresti si astepti. Pe cealalt parte a so
selei era o zon argiloas, deasupra creia cteva flori slbatice ncptnate erau suspendat
niste copii neasculttori, care nu vor s se duc la culcare.
Apoi soseaua s-a rsucit brusc, cauciucurile mari au scrtit si masina a nceput s urce
mai putin silentios pe o alee lung mrginit de geranium slbatici. n vrful acestuia, sla
b luminat, singuratic ca un far, se afla un cuib de vultur, o cldire cu multe col
turi, din stuc, crmid si sticl, nou si modern, ns nu urt; una peste alta, un loc foa
trivit pentru ca un psihiatru s-si atrne sigla. Nimeni n-ar fi auzit vreun tipt.
Masina a ntors n fata casei si o lumin a clipit deasupra unei usi negre, pe un pere
te solid. Indianul a srit din masin mormind si a deschis usa din spate. Soferul si-
a aprins o tigar cu o brichet electric si un miros aspru de tutun a venit nspre mine
n aerul serii. Am iesit.
Ne-am apropiat de usa neagr. S-a deschis singur, ncetisor, aproape cu menajamente. n
spatele ei, un hol ngust ducea n cas. Dinspre peretii de crmid si sticl, venea lumin.
Indianul a bombnit:
Hm. Tu intr nuntru.
Dup dumneata, domnule Planting.
S-a ncruntat putin, dar a intrat, iar usa s-a nchis dup noi la fel de tcut si mister
ios ca si atunci cnd s-a deschis. La sfrsitul holului ngust ne-am urcat ntr-un mic l
ift. Indianul a nchis usa si a apsat pe buton.
Ne-am miscat ncetisor, fr zgomot. Mirosul pe care l mprstiase indianul pn acum era o j
c fat de ceea ce simteam n momentele acelea.
Liftul s-a oprit, usa s-a deschis. Era lumin si am intrat ntr-un foisor unde ziua n
c mai ncerca s se fac simtit. Erau ferestre de jur mprejur. n deprtare strlucea marea
nericul se lsa ncet peste dealuri. Unde nu erau ferestre erau pereti pictati; carp
ete persane vechi, n culori blindate, zceau pe podea; mai era si un birou de recep
tie care arta ca si cnd ar fi fost fcut din bucti de sculpturi furate dintr-o biseri
c, veche. n spatele biroului sttea o femeie si mi zmbea, un zmbet uscat si ascutit car
e te-ar fi prefcut n pulbere imediat ce l atingeai.
Avea prul lucios rsucit n coc si fata de tip asiatic, nchis la culoare, subtire si of
ilit. Avea pietre viu colorate n urechi si inele mari pe degete, inclusiv un smara
ld montat n argint, care ar fi putut fi un smarald veritabil, dar nu stiu cum, re
usea s par la fel de dubios ca o brtar cumprat dintr-un magazin de doi bani. Minile era
u uscate si nchise la culoare, nu prea tinere si nu prea potrivite pentru a purta
inele.
A vorbit. Vocea mi era cunoscut.
Ah, domnul Marrlowe, ce drrgut din parrtea dumneavoastrr s veniiti. Amthor va fi att
de ncntaat.
Am pus pe birou biletul de o sut de dolari pe care mi-l dduse indianul.
M-am uitat n spate. Indianul coborse cu liftul.
mi pare ru. Ar fi fost frumos, dar nu pot lua asta.
Doomnul Amthor ar dorri s v angajeeze, nu-i asaa?
A zmbit din nou. Buzele erau la fel de subtiri ca o foit de pergament.
Mai nti trebuie s stiu despre ce slujb e vorba.
A nclinat din cap si s-a ridicat ncet. A aprut n fata mea ntr-o rochie strmt care i se
potrivea ca pielea unei sirene si arta c avea o siluet frumoas, dac ti plceau fetele cu
fundul mare.
S v conduc.
A apsat pe un buton de pe panou si o us s-a deschis silentios. n spatele ei era o l
umin lptoas. M-am uitat napoi la zmbetul ei, nainte s intru. Era mai btrn dect Egipt
a s-a nchis fr zgomot n spatele meu.
Nu era nimeni n camera de form octogonal, tapetat de sus pn jos n catifea neagr, cu un
avan nalt si negru, care ar fi putut fi tot din catifea. n mijlocul unui covor neg
ru, mat, de culoarea antracitului se afla o, mas alb, de form octogonal, ndeajuns de
mare pentru dou perechi de coate si pe ea un glob alb, lptos, ntr-un suport negru.
Lumina venea de aici. Cum, nu-mi puteam da seama. De fiecare parte a mesei se af
la un taburet octogonal alb, care era o copie la dimensiune redus a mesei. Lng un p
erete mai era un taburet. Nu erau ferestre. Si nu mai era nimic altceva n camer. P
e pereti nu se vedea nici mcar un suport pentru lamp. Dac mai erau si alte usi, eu
nu le-am vzut. M-am uitat napoi la cea pe care tocmai intrasem. N-am mai vzut-o nic
i pe asta.
Am stat acolo vreo cincisprezece secunde cu sentimentul ciudat c sunt urmrit. Era
probabil vreo fereastr de observatie pe undeva, dar n-am putut-o repera. Am renun
tat s mai ncerc. Mi-am ascultat respiratia. Camera era att de linistit, nct o puteam a
uzi trecnd prin nas, ncetisor, ca un fosnet de perdea.
Apoi o us invizibil din partea ndeprtat a camerei s-a deschis silentios, un brbat a in
trat nuntru si usa s-a nchis n spatele lui. Omul s-a ndreptat spre mas, cu capul pleca
t, s-a asezat pe unul din taburetele octogonale si a fcut o miscare elegant cu una
din cele mai frumoase mini pe care le-am vzut vreodat.
Te rog, ia loc. n partea opus mie. Nu fuma si nu te agita. ncearc s te relaxezi total
. Ce pot face pentru tine?
M-am asezat, am luat o tigar n gur si am plimbat-o de-a lungul buzelor fr s-o aprind.
L-am studiat. Era nalt, slab si drept ca un stlp de otel. Avea cel mai frumos pr cr
unt pe care l vzusem vreodat. Parc era trecut prin sita de mtase. Pielea era proaspt ca
o petal de trandafir. Ar fi putut avea treizeci si cinci sau saizeci si cinci de
ani. Era un om fr vrst. Prul lui era periat, dat pe spate, mai frumos dect orice prof
il pe care Barrymore l-a creat vreodat. Sprncenele erau negre, mate, ca si peretii
, tavanul si podeaua. Ochii erau ptrunztori, mult prea ptrunztori. Erau ochii imobil
i si parc drogati ai unui somnambul. Erau ca o fntn dintr-un vechi castel despre car
e citisem odat. Avea o vechime de nou sute de ani. Puteai s arunci o piatr n ea si s a
stepti. Ascultai si asteptai pn cnd te sturai de asteptat, renuntai si rdeai si tocma
i cnd te pregteai s pleci, un clipocit venea napoi spre tine din fundul fntnii, att de
mic, att de ndeprtat, nct cu greu ti venea s crezi c o fntn ca asta exist cu adev
Ochii lui erau la fel de adnci. N-aveau nici expresie, nici suflet, erau ochi car
e puteau privi un leu rupnd un om n bucti si n-ar fi clipit, ochi care puteau privi
un om tras n teap tipnd n arsita soarelui fr ca genele s-i tresare.
Purta un costum sobru, negru, la dou rnduri, croit de un artist. Privea vag spre d
egetele mele.
Te rog, nu te agita, a spus. Asta sparge undele, mi perturb concentratia.
Face ca gheata s se topeasc, untul s alerge si pisica s crie, am zis eu.
A zmbit, cel mai insensibil zmbet din lume.
N-ai venit aici ca s fii impertinent, bnuiesc.
Se pare c ai uitat de ce sunt aici. C a venit vorba, am napoiat biletul de o sut de
dolari secretarei tale. Am venit, cum poate ti reamintesti, n legtur cu niste tigri.
Tigri rusesti, umplute cu marihuana. Cu cartea ta de vizit nfsurat n interiorul filtru
lui.
Si vrei s afli de ce s-a ntmplat asa?
Mda. Eu ar fi trebuit s-ti dau o sut de dolari.
Nu este necesar. Rspunsul este simplu. Sunt lucruri pe care nu le cunosc. Acesta
este unul din ele.
Pentru o clip aproape l-am crezut. Fata lui era la fel de candid ca a unui nger nari
pat.
Atunci de ce mi-ai trimis un indian dur care pute si o masin? Chiar asa, de ce tr
ebuie s put indianul? Dac tot lucreaz pentru tine, nu l-ai putea pune s fac o baie?
Este un medium natural. Sunt foarte rari, ca diamantele, si tot ca diamantele, s
e gsesc cteodat n locuri murdare. S nteleg c esti detectiv particular?
Da.
Cred c esti o persoan foarte proast. Pari prost. Te ocupi de afaceri proaste. Si ai
venit aici cu o misiune stupid.
M-am prins, am spus. Sunt prost. Asa se ntmpl, se prosteste omul cu vrsta.
Si cred c nu mai e cazul s te retin.
Nu m retii deloc. Eu te retin pe tine. Vreau s stiu ce cutau acele crti de vizit n tig
i.
A tresrit; cea mai mic tresrire pe care ar fi putut-o avea.
Crtile mele de vizit sunt disponibile pentru toat lumea. Nu dau prietenilor mei tigr
i cu marihuan. ntrebarea ta rmne stupid.
Poate te ajut s-ti amintesti. Tigrile erau ntr-un port-tigaret chinezesc sau japone
z, o imitatie de carapace de broasc testoas. Ai vzut vreodat ceva de genul sta?
Nu. Oricum, nu-mi amintesc.
O s-ti mai dezvlui cte ceva. Port-tigaretul se afla n buzunarul unui om numit Lindsa
y Marriott. Ai auzit de el?
S-a gndit.
Da. Nu putea s suporte lumina puternic si am ncercat s-l tratez. Vroia s lucreze n cin
ematografie. Era pierdere de vreme. Cinematograful nu-l vroia.
E usor de ghicit asta. Ar fi artat ca Isadora Duncan. Mai am nc ceva grozav. De ce
mi-ai trimis o sut de dolari?
Dragul meu domn Marlowe, a spus cu rceal. Nu sunt un prost. Am o meserie extrem de
sensibil. Sunt un fel de vraci. Asta nseamn c fac lucruri pe care medicii, egoisti
si fricosi, nu pot s le fac. Sunt n pericol tot timpul din cauza unor oameni ca tin
e. Vreau s pot estima pericolul nainte de a avea de-a face cu el.
Un pericol foarte palid, cazul meu, nu?
Practic nu exist, a rspuns politicos si a fcut un gest ciudat cu mna stng, care mi-a a
tras atentia. Apoi, a pus ncetisor mna pe masa alb si a privit spre ea. Si-a nltat di
n nou privirea adnc si si-a ncrucisat bratele.
Auzul tu...
i simt mirosul, am spus.
Nu m gndeam la el. Mi-am ntors capul spre stnga. Indianul sedea pe al treilea tabure
t alb, lng catifeaua neagr.
Avea ceva n genul unui halat alb pe deasupra celorlalte haine. Sttea nemiscat, cu
ochii nchisi si cu capul aplecat putin nainte, ca si cnd ar fi adormit de o or. Fata
lui puternic si nchis la culoare era plin de umbre.
M-am uitat napoi la Amthor. Zmbea cu zmbetul lui imperceptibil.
Pun pariu c vduvelor bogate le tremur dintii falsi atunci cnd l vd. Ce face el ca s c
ge bani? St pe genunchii ti si cnt cntece frantuzesti?
A fcut un gest repezit.
Treci la subiect, te rog.
Noaptea trecut, Marriott m-a angajat s merg cu el ntr-un fel de expeditie, al crei s
cop era plata unor bani ctre niste pungasi, ntr-un loc ales de ei. Eu am fost lovi
t n cap. Cnd mi-am revenit, Marriott era mort.
Nu s-au schimbat prea multe pe fata lui Amthor. N-a tipat si nici n-a nceput s se
urce pe pereti. Dar pentru el a fost o reactie puternic. Si-a desfcut bratele si a
poi si le-a ncrucisat invers. Gura lui arta cruzime. Apoi a rmas nemiscat ca un leu
de piatr de lng Public Library.
Tigrile au fost gsite la el, am adugat.
S-a uitat la mine cu o privire de gheat.
Dar nu de ctre politie; eu le-am luat. Normal, din moment ce politia nu te-a vizi
tat nc.
Corect. Suta de dolari, a spus foarte blnd, e mai mult dect suficient.
Asta depinde de ce doresti s cumperi cu ea.
Ai tigrile acelea la tine?
Una din ele. Dar nu dovedeste nimic. Cum spuneai, oricine ar fi putut avea crtile
tale de vizit. Doar m ntrebam de ce se aflau unde se aflau. Ai vreo idee?
Ct de bine l cunosteai pe domnul Marriott? m-a ntrebat.
Nici un pic. Dar mi-am format niste preri despre el. Lucruri care sar n ochi.
Amthor btea cu degetele pe masa alb. Indianul tot mai dormea cu brbia sprijinit n pie
pt si pleoapele umflate, nchise.
C veni vorba, ai ntlnit vreodat o doamn Grayle, o lady bogat care locuieste n Bay Cit
A aprobat din cap cu un aer absent.
Da, i-am tratat centrii vorbirii. Avea un defect neimportant.
Ai fcut o treab bun cu ea. Vorbeste la fel de bine ca si mine acum.
Asta a prut s-l amuze. nc mai ciocnea cu degetele n mas. Ascultam btile. Era ceva n
nu-mi plcea. Sunau ca un fel de cod. S-a oprit, si-a ncrucisat din nou bratele si
s-a lsat pe spate.
Ce-mi place mie n afacerea asta este c toat lumea cunoaste pe toat lumea. Si doamna
Grayle l cunostea pe Marriott.
Cum ai aflat asta?, m-a ntrebat ncet.
N-am rspuns nimic.
Va trebui s spui politiei despre tigrile acelea, mi-a spus el.
Am ridicat din umeri.
Te ntrebi probabil, de ce nu te-am dat afar, a continuat Amthor. Second Planting t
i-ar putea frnge gtul ca pe o tulpin de telin. Si eu m ntreb. Se pare c ai unele teorii
. Dac e vorba de santaj, nu pltesc. Nu foloseste la nimic am multi prieteni. Dar,
binenteles, mai sunt indivizi care vor s m fac s apar ntr-o lumin proast. Psihiatrii,
ecialisti sexologi, neurologi, practicieni mrunti si nesuferiti cu ciocane de cau
ciuc si rafturi pline de literatur aberant. Si, binenteles, ei toti sunt doctori. Ct
vreme eu sunt doar un vraci. Care este teoria ta?
Am ncercat s-l fac s-si plece capul n fata privirii mele, dar nu era posibil. Mi-am
umezit buzele. A tresrit usor.
Nu te pot condamna c vrei s o pstrezi pentru tine. Este o problem la care trebuie s m
mai gndesc. Probabil, c esti mai inteligent dect mi s-a prut. Pot s fac si eu greseli
. ntre timp...
S-a aplecat nainte si a pus ambele mini pe globul alb lptos.
Cred c Marriott santaja femei, am spus. Si fcea parte dintr-o band care fura bijute
rii. Dar cine i spunea ce femei s cultive, n asa fel nct s stie tot ce fac, s devin in
m cu ele, s se culce cu ele, s le pun s se ncarce cu bijuterii si s le scoat n oras si
poi s se repead la telefon si s le spun bietilor unde s opereze?
Aceasta, a spus Amthor atent, este imaginea ta despre Marriott si despre mine? S
unt foarte dezgustat.
Mi-am apropiat fata de a lui pn cnd n-a mai rmas dect o jumtate de metru ntre noi.
Esti complice ntr-o afacere necurat. D-i ce form ti place, dar tot o s rmi bgat n
nu e vorba numai de crtile de vizit, Amthor. Dup cum spuneai, oricine poate ajunge
la ele. Nu e vorba de marihuana. Nu te-ai fi vrt ntr-o treab ieftin ca asta, ai posi
bilitti mult mai mari. Dar pe spatele fiecrei crti de vizit era un spatiu liber. Iar
n spatiile libere, se afla cteodat tot felul de lucruri scrise cu cerneal invizibil.
A zmbit sumbru, dar nu prea am avut timp s-l studiez. Minile lui se miscau pe globu
l de sticl. Lumina s-a stins. Camera era n benz total..
Capitolul 22
Mi-am mpins scaunul napoi, m-am ridicat si mi-am scos arma din tocul de sub brat.
Dar a fost inutil. Haina era nchis la nasturi si m-am miscat prea ncet. Eram prea nc
et oricum, dac era vorba s mpusc pe cineva.
Am simtit o adiere de vnt si miros de pmnt. n ntunericul desvrsit, indianul m-a lovit d
in spate si mi-a imobilizat bratele lng corp. A nceput s m ridice. Puteam nc s mai sco
arma si s trag la ntmplare, dar eram departe de prieteni si nu prea s aib vreun rost.
Am renuntat la arm si l-am apucat de ncheieturile minilor. Erau greu de tinut pentr
u c erau alunecoase. Indianul a rsuflat adnc si m-a trntit, lovindu-m cu capul de pod
ea. n loc s-l prind eu pe el, m-a prins el pe mine. Mi-a ncrucisat minile la spate s
i un genunchi ca un colt de stnc m-a lovit n spinare. M-a ndoit. Puteam fi ndoit. Nu
sunt City Hall. M-a ndoit.
Am ncercat s tip, fr s am vreun motiv. Dar sunetul mi-a rmas n gt. Indianul m-a arunca
tr-o parte si m-a imobilizat cu genunchii.
M avea mpachetat. Minile lui m-au apucat de gt. Cteodat m trezesc noaptea. i simt min
jurul gtului si i simt mirosul. mi simt respiratia gtuit si pierdut si degetele sleio
ase chinuindu-m. Atunci m trezesc, beau ceva si deschid radioul.
Eram aproape pe duc atunci cnd s-au aprins din nou luminile, de un rosu sngeriu, di
n cauza sngelui din ochii mei. O fat a plutit n jurul meu, o mn m-a atins cu delicate
te, dar celelalte mini erau n continuare nfipte n gtul meu.
O voce a spus cu blndete.
Las-l s respire... putin.
Degetele s-au nmuiat. M-am smuls din strnsoarea lor. Ceva ce strlucea m-a lovit pes
te obraz.
Vocea a spus ncet:
Pune-l pe picioare.
Indianul m-a ridicat n picioare. M-a mpins napoi lng perete, tinndu-m de ncheieturile
ilor.
Amator, s-a auzit vocea blnd si obiectul acela lucios m-a lovit din nou peste fat.
Ceva cald picura ncet. Am dat cu limba si am simtit gust de fier si de sare.
O mn mi cerceta portofelul. O alt mn scotocea prin toate buzunarele. Tigara nvelit n
a iesit la iveal si a fost despachetat. A disprut undeva n ceata din fata mea.
Erau trei tigri? a ntrebat amabil vocea si chestia aia lucioas m-a lovit din nou n m
axilar.
Trei, am zis nbusit.
Si unde spuneai c sunt celelalte?
n biroul meu.
Obiectul strlucitor m-a lovit din nou.
Probabil m minti, o s aflu.
O multime de luminite rosii, jucuse, strluceau n fata mea. Vocea a spus:
Mai sugrum-l putin.
Degetele de fier s-au nfipt din nou n gtul meu. Eram foarte aproape de el, foarte a
proape de mirosul lui si de muschii tari ai stomacului su. Am prins unul dintre d
egete si am ncercat s-l ndoi.
Vocea a spus ncet:
Uimitor. nvat ceva.
Obiectul strlucitor a vjit din nou prin aer. M-a pocnit n falc, sau n ceva ce fusese o
dat falca mea.
D-i drumul. E mblnzit.
Bratele groase si puternice s-au ndeprtat de mine. M-am aplecat, am fcut un pas si
m-am proptit pe picioare. Amthor sttea zmbind foarte linistit, aproape vistor n fata
mea. Tinea arma mea n mna lui delicat si frumoas. O tinea ndreptat spre pieptul meu.
Te-as putea nvta, a spus cu vocea lui blnd. Dar la ce ar folosi? Un om mrunt si murda
r ntr-o lume mrunt si murdar. Chiar dac te luminez putin, tot asa vei rmne. Sau nu-i as
a?
Zmbea att de frumos!
I-am zdrobit zmbetul cu toat forta pe care o mai aveam.
N-a fost chiar att de ru. S-a cltinat si sngele a nceput s curg pe ambele nri. S-a ech
ibrat, s-a ndreptat si a ridicat din nou arma.
Stai jos, copile, a spus cu blndete. Am musafiri. Sunt att de bucuros c m-ai lovit!
M ajut mult.
Am dat peste taburetul alb, m-am asezat pe el si mi-am pus capul pe masa cea alb
lng globul de un alb lptos care strlucea din nou. Priveam fix la el, stnd cu fata pe
mas. Lumina m fascina. Era o lumin frumoas, o lumin frumoas si blnd.
n spatele meu, n jurul meu, nu era dect liniste.
Cred c am adormit, pur si simplu, cu fata nsngerat lipit de mas si cu un diavol subtir
e si frumos lng mine, tinnd arma mea n mna lui, privindu-m si zmbind.
Capitolul 23
n regul, a spus un tip solid. Poti s te scoli acum.
Am deschis ochii si m-am ridicat.
Afar, n camera cealalt, amice.
Eram n picioare, nc visnd. Am plecat undeva, printr-o us. Am recunoscut locul unde er
am camera de receptie, cea cu ferestre de jur mprejur. Afar era ntuneric acum.
Femeia cu inele nepotrivite sttea la biroul ei. Un brbat sttea n picioare, n spate.
Ia loc aici, amice.
M-a mpins n jos. Era un scaun frumos, drept dar confortabil, ns n-aveam chef de asta
. Femeia din spatele biroului avea o agend deschis si citea cu voce tare din ea. U
n om n vrst si scund, cu o fat lipsit de expresie si mustti crunte o asculta.
Amthor sttea lng o fereastr, cu spatele la camer, privind afar, la linia imobil a ocean
ului, departe, n spatele luminilor de pe dig, n spatele lunii. Privea ntr-acolo ca
si cnd i-ar fi plcut. Si-a ntors capul pe jumtate, ca s m priveasc, si am observat c s
le i fusese curtat de pe fat, dar nasul nu mai era cel pe care l vzusem prima oar, se
putea sesiza o diferent de vreo dou numere. Asta m-a fcut s zmbesc, s-mi plesci buzele
si att.
Te distrezi, amice?
M-am uitat de unde venea zgomotul; era n fata mea si era cel care m ajutase s ajung
aici. Un roscovan cu fata btut de vnturi, de vreo nouzeci de kilograme, cu dinti pta
ti si o voce puternic, de circar. Era dur, rapid si se hrnea cu carne crud. Nimeni
nu-l putea mblnzi. Era genul de politist care scuip pe bastonul de cauciuc n fiecare
sear, n loc s-si fac rugciunea. Dar avea ochi veseli.
Sttea crcnat n fata mea, tinnd portofelul meu deschis n mn, zgriind pielea cu unghia
tului mare de la mna dreapt, ca si cnd i-ar fi plcut doar s distrug lucruri. Chiar si
lucruri micute, dac n-avea altceva. Dar sunt convins c ar fi zdrobit o mutr cu mult
mai mult plcere.
Cam scuturat, amice, nu? Din orasul mare si ru, nu? O mic ncercare de santaj, hm?
Plria era dat pe spate. Avea pr castaniu nchis, transpirat, lipit de frunte. Ochii lu
i amuzati strluceau de ngmfare.
mi simteam gtul ca si cnd ar fi fost strns n menghin. M-am ridicat si- i-am simtit mir
osul. Indianul. Avea degetele ca buctile de otel de scule.
Femeia s-o oprit din cititul agendei si a nchis-o. Tipul mai n vrst, scund si cu mus
tat crunt, a cltinat din cap si a venit s stea n spatele celui care vorbea cu mine.
Politisti? i-am ntrebat, frecndu-mi brbia.
Tu ce crezi, biete?
Umor de politist. Cel scund se uita chiors si prea aproape orb.
Nu din Los Angeles, am spus privindu-l. L-ar fi dat afar din cauza ochiului.
Tipul solid mi-a napoiat portofelul. M-am uitat n el. Aveam nc toti banii. Si toate
crtile de vizit. Tot ce continuse era nuntru. Eram surprins.
Spune ceva, amice, a zis cel solid. Ceva care s ne fac s ne ndrgostim de tine.
Dati-mi arma napoi!
S-a aplecat putin nainte si s-a gndit. l puteam vedea gndindu-se. Se simtea clcat pe
btturi.
Ah, ti vrei arma, amice?
S-a uitat ntrebtor la cel cu mustata crunt.
si vrea arma, i-a spus.
Apoi s-a uitat din nou la mine.
Si la ce-ti trebuie arma, amice?
Vreau s mpusc un indian.
A, vrei s mpusti un indian, amice.
Da, doar un indian.
S-a uitat din nou la cel cu mustat crunt.
Tipul sta e tare dur. Vrea s mpuste un indian.
Ascult, Hemingway, nu mai repeta tot ce zic eu.
Cred c tipul e trznit. Tocmai m-a numit Hemingway. Tu ce zici, e traznit?
Cel cu mustat a muscat o tigar si n-a zis nimic. Omul subtire si chipes de la fere
astr s-a ntors si a spus cu blndete:
Cred c e posibil s fie putin dezechilibrat.
Nu vd nici un motiv s-mi spun Hemingway! Numele meu nu e Hemingway.
Omul n vrst a adugat:
N-am vzut nici o arm.
S-au uitat amndoi la Amthor, care a spus:
Este nuntru, la mine. O s ti-o dau, domnule Blane.
Solidul si-a ndoit putin genunchii si s-a aplecat pn cnd i-am simtit respiratia.
De ce mi-ai spus Hemingway, amice?
Sunt doamne de fat!
S-a ndreptat din nou.
Pricep.
S-a uitat la tipul cu mustat. Acesta a dat din cap, s-a ntors si s-a ndreptat spre
partea opus a camerei. Usa glisant s-a deschis. Tipul a intrat si Amthor l-a urmat
.
Era liniste. Femeia cu ten nchis la culoare a privit n jos, spre suprafata biroulu
i, si s-a ncruntat. Solidul s-a uitat la sprnceana mea dreapt si a cltinat usor din
cap dintr-o parte n alta, impresionat.
Usa s-a deschis din nou si omul cu mustat s-a ntors. A cules o plrie de undeva si mi
-a nmnat-o. A scos arma mea din buzunar si mi-a dat-o si pe asta. Stiam c e descrcat,
dup greutate. Am prins-o sub brat si m-am ridicat.
S mergem, amice, a spus tipul solid. Departe de aici. Cred c putin aer te va ajuta
s te ndrepti.
O.K., Hemingway.
O face din nou, a zis tipul, suprat. Continu s-mi spun Hemingway, pentru c sunt doamn
e de fat. nseamn cumva vreo porcrie?
Grbeste-te, a intervenit tipul cu mustat.
Solidul m-a prins de brat si ne-am ndreptat cu totii spre micul lift. Am intrat n
el.
Capitolul 24
Cnd liftul a ajuns jos, am luat-o de-a lungul unui coridor ngust si am iesit pe o
us neagr. Afar era aer proaspt si rece, deasupra stratului de ceat ce venea dinspre o
cean. Am respirat adnc.
Tipul solid nc m mai tinea de brat. Era o masin acolo, o limuzin nchis la culoare, part
icular. Solidul a deschis usa din fat.
Nu e chiar confortul cu care esti obisnuit, amice. Dar putin aer o s te ajute s-ti
revii. Ai ceva mpotriv? N-am vrea s facem vreun lucru care nu ti-ar place, amice.
Unde e indianul?
Si-a miscat putin capul si m-a mpins n masin. M-a asezat n partea dreapt, n fat.
A, da, indianul. Trebuie s-l omori cu un arc si o sgeat. Asa e corect. E si el n mas
in, n spate.
M-am uitat n spate. Nu era nimeni.
La naiba, nu-i aici, a zis solidul. Probabil, c cineva l-a ajutat s scape. Nu mai
poti s lasi nimic ntr-o masin nencuiat.
Grbeste-te, a spus tipul cu mustat si s-a urcat n spate.
Hemingway a ocolit masina si si-a nghesuit burta n spatele volanului. A pornit. A n
tors si am nceput s coborm pe drumul mrginit de geranium slbatic. O briz rece venea di
nspre ocean. Stelele erau mult prea ndeprtate. Abia se vedeau.
Am ajuns la capt si am luat-o pe drumul de munte asfaltat, fr nici o grab.
Cum se face c ai venit fr masin, amice?
Amthor a trimis dup mine.
De ce ar fi fcut asta, amice?
Probabil, pentru c vroia s m vad.
Biatul sta are o imaginatie bogat.
A scuipat n afar, a luat frumos o curb si a lsat masina s alunece la vale.
Noi am auzit c tu l-ai cutat la telefon si ai ncercat s intri n legtur cu el. Deci, s
gndit c n-ar fi ru s aib o ntrevedere, ca s stie cu cine are de-a face. Asa nct si-a
mis propria masin.
Pentru c stia c are de gnd s cheme niste politisti si c nu o s am nevoie de masina mea
ca s ajung acas. O.K., Hemingway.
Mda. Iar asta. Bine. Avea un dictafon sub mas si secretara lui a notat toat conver
satia; i-a citit-o domnului Blane.
M-am ntors si l-am privit pe domnul Blane. Fuma linistit o tigar, aproape adormit.
Nu se uita la mine.
A notat pe dracu. Probabil are o colectie de conversatii special pregtite, pentru
cazuri de genul sta.
Poate ne poti spune de ce ai vrut s-l vezi pe tipul sta, a sugerat Hemingway polit
icos.
Adic, s-ti spun ct nc mai am o buctic de fat?
Oh, noi nu suntem bieti ri, a spus, cu un gest larg.
l cunosti destul de bine pe Amthor, nu-i asa, Hemingway?
Domnul Blane l cunoaste. Eu respect ordinele.
Cine naiba e domnul Blane?
Este domnul care st pe locul din spatele tu.
Si n afar de asta, cine naiba e?
Vai, dar toat lumea l cunoaste pe domnul Blane.
Bine, am spus simtindu-m dintr-o dat foarte obosit.
Era ceva mai mult liniste, mai multe curbe, mai multe portiuni asfaltate, mai mul
t ntuneric si mai mult durere.
Acum c suntem ntre prieteni, nu sunt doamne de fat si nu mai avem suficient timp ca
s aflm de ce te-ai dus acolo, n-ai putea s-mi spui ce e chestia asta cu Hemingway?
O poant, am spus. O poant foarte veche.
Si cine e acest Hemingway?
Un tip care obisnuia s spun aceleasi si aceleasi lucruri, pn cnd te convingea c are dr
eptate.
Probabil, c asta i lua al naibii de mult timp. Ai o minte tare aiurit pentru un det
ectiv particular. Mai ai nc dintii ti naturali?
Mda, cu cteva plombe n ei.
Atunci cu sigurant esti un norocos, amice. Omul din spate a intervenit.
Las asta. Ia-o pe prima strad la dreapta.
Sigur.
Hemingway a dus limuzina pe o strad ngust si murdar care cobora. Am mers pe acolo ca
m o mil. Mirosul de salvie devenise insuportabil.
Aici, a spus omul din spate.
Hemingway a oprit masina si a tras frna de mn.
S-a ntins peste mine si a deschis usa.
Ei, mi-a fcut plcere s te cunosc, amice. Dar nu te mai ntoarce. Oricum, nu cu afacer
i. Iesi.
M duc acas de aici?
Tipul din spate a intervenit iarsi:
Grbeste-te.
Mda. Te duci acas de aici, amice. O s te descurci?
Sigur, asta o s-mi dea timp s m gndesc la cteva lucruri. De exemplu, voi, bieti, nu su
nteti politisti din Los Angeles. Dar unul dintre voi e politist, poate chiar amnd
oi. As zice c sunteti din Bay City. M ntreb de ce ati iesit din zona voastr?
N-o s fie cam greu de dovedit, amice?
Noapte bun, Hemingway.
Nu mi-a rspuns. Nici unul din ei n-a mai vorbit. Am ncercat s ies din masin, am pus
picioarele pe bordur si m-am aplecat putin, ametit.
Tipul din spate a fcut o miscare brusc, pe care mai mult am simtit-o, dect am vzut-o
. O gaur ntunecat s-a deschis n fata mea, mult, mult mai adnc dect noaptea care ne nco
ura.
M-am scufundat n ea. Nu avea sfrsit.
Capitolul 25
Camera era plin de fum.
Fumul atrna n aer, n fire subtiri, urcnd si cobornd, ca o perdea din mrgele mici si tr
ansparente. Dou ferestre preau a fi deschise pe peretele din fata mea, dar fumul n
u se misca. Nu mai vzusem niciodat aceast camer. Ferestrele aveau gratii.
Eram amortit si fr putere. M simteam ca si cnd as fi zcut un an. Dar fumul m deranja.
M-am lsat pe spate si m-am gndit la asta. Dup mult vreme am respirat adnc si am simti
t o durere n plmni.
Foc! am strigat.
Asta m-a fcut s rd. Nu stiu ce era asa de amuzant, dar am nceput s rd. Stteam ntins pe
at si rdeam. Nu mi-a plcut rsul meu. Era un rs prostesc.
Un singur strigt a fost de ajuns. Un zgomot de pasi s-a auzit n afara camerei, o c
heie a fost introdus n broasc si usa s-a deschis. Un om a srit nuntru si a trntit usa d
up el. Tinea mna dreapt lng sold.
Era un om scund si slab, ntr-o hain alb. Ochii lui aveau o privire ametit, ntunecat si
fr vlag. Erau vineti.
Am pus capul pe pern si am cscat.
Nu te supra, Jack. Mi-a scpat.
Sttea ncruntat, cu mna dreapt lng soldul drept. O fat slbatic, ochi negri inexpresivi
ele alb-cenusie si un nas care semna cu o carapace.
Poate vrei si o cmas de fort, s-a rstit la mine.
Las, Jack. n regul. Am dormit putin. Unde sunt?
Unde ti-e locul.
Pare a fi un loc drgut. Oameni drguti, atmosfer drgut. Cred c voi mai trage un pui de
somn.
N-ai face ru, a bombnit.
A iesit. Usa s-a nchis. Cheia s-a rsucit si pasii s-au ndeprtat.
Nu a reusit s fac fumul mai suportabil. nc mai plutea n mijlocul camerei. Ca o perdea
. Nu se dizolva, nu pleca, nu se misca. Era aer n camer, l puteam simti pe fat. Dar
fumul nu-l simteam. Era ca o testur cenusie construit de o mie de pianjeni. M ntrebam
cum au reusit s-i pun s lucreze mpreun.
Pijama din bumbac. n genul celor pe care le are Spitalul Central. Fr dublur, fr o custu
r mai mult dect strictul necesar. Binenteles, material de proast calitate. Gulerul mi
zgria gtul, care era nc inflamat. Am nceput s-mi amintesc cte ceva. M-am ridicat si am
simtit muschii gtului. Erau nc durerosi. Doar un indian... O.K., Hemingway. Deci,
ai vrea s-te faci detectiv? S cstigi bani buni? Nou lectii usoare. Furnizm si insigne
. Pentru nc 50 de centi, trimitem si o centur.
Gtul era dureros, iar degetele simteau c nu simt nimic. Erau ca niste banane. M-am
uitat la ele. Artau ca niste degete. Nu prea frumoase. Degete obisnuite. Au fost
livrate probabil mpreun cu insigna, centura si diploma.
Era noapte. Lumea din spatele ferestrelor era ntunecat. Un glob de portelan atrna n
mijlocul tavanului, sustinut de trei fire. Era luminat. Avea o multime de lumini
te colorate pe margine, portocalii si albastre. M-am uitat la ele. M sturasem de f
um. n timp ce le priveam, au nceput s se deschid ca niste hublouri si au aprut cteva c
apete. Mici, dar vii, ca de ppusi, dar vii. Era un om cu o beret de marinar si un
nas de Johnnie Walker, avnd o sapc pe care era desenat o blond; mai era un tip slbut,
cu cravata rsucit, artnd ca un chelner dintr-o bodeg de pe falez. Si-a dezlipit buzel
e si a ntrebat:
Cum doriti friptura, domnule? n snge sau mai bine prjit?
Am nchis ochii si i-am strns tare, iar cnd i-am deschis din nou, nu mai era dect un
glob de portelan, sustinut de trei fire.
Dar fumul sttea nemiscat n aerul care se misca.
Am apucat coltul unui cearceaf jegos si mi-am sters transpiratia de pe fat, cu de
getele amortite pe care le-am primit dup absolvirea scolii, dup nou ore usoare, plti
te pe jumtate nainte. Csuta Postal Dou Milioane Patru Sute Saizeci si Opt de mii Nou S
ute si Douzeci si Patru, Cedar City, lowa. Scrntiti. Idioti.
M-am ridicat si dup un timp am ajuns cu picioarele pe podea. Erau ntepenite si pli
ne cu ace. Ace obisnuite, de cusut, n stnga, doamna. Ace mai mari n dreapta. Picioa
rele au nceput s simt podeaua. M-am ridicat. Mult prea sus. M-am ghemuit de durere,
respirnd greu n timp ce m tineam de o margine a patului, iar o voce care prea s vin d
e sub pat repeta ntr-una: Ar trebui s.... ar trebui s... ar trebui s..."
Am nceput s merg, cltinndu-m ca un om beat. Pe o msut mic, alb, lucioas, aflat ntr
tre cu gratii, se gsea o sticl cu whisky. Arta bine. Prea pe jumtate plin. Sunt multi
oameni drguti pe lume, n ciuda aparentelor. Poti fi nemultumit de ziarul de dimine
at si te poti lua la hart cu tipul care st lng tine n sala de cinema, poti s urli la po
liticieni si cu toate astea, sunt o grmad de oameni buni pe lume. De exemplu, tipu
l care a lsat aici jumtate de sticl de whisky. Avea o inim mare, ct snii lui Mae West.
M-am ndreptat spre ea, am apucat-o cu minile pe jumtate ntepenite si am dus-o la gur,
tanspirnd ca si cum as fi ridicat unul din picioarele podului Golden Gate.
Am luat o nghititur lung. Am pus din nou sticla jos, cu mult grij. Am ncercat s ling ce
-mi cursese pe brbie.
Whisky-ul avea un gust ciudat. Tocmai cnd realizam asta, am vzut o chiuvet nghesuit nt
r-un colt si am fcut-o. Da, am fcut-o. Am vomitat. Dizzy Dean n-a fcut niciodat un a
semenea efort.
Timpul trecea. Mi-era great, eram ametit, m tineam strns cu minile de marginea chiuv
etei, scotnd strigte animalice, cernd ajutor.
A trecut. M-am ntors n pat, m-am ntins pe spate si am zcut acolo, respirnd cu greutat
e si privind fumul, care nu mai era asa de clar. Nu mai era asa real. Poate era
ceva cu ochii mei. Dintr-o dat, a disprut cu totul, iar lumina globului de portela
n fixat n tavan a devenit mai puternic.
M-am ridicat din nou. Era un scaun de lemn lng peretele cu usa. Mai era nc o us, n afa
r de cea pe care intrase omul cu hain alb. De la toalet, probabil. Acolo puteau s fie
hainele mele. Podeaua era acoperit cu un linoleum n ptrate verzi si gri. Peretii e
rau zugrviti n alb. O camer curat. Patul n care zcusem era din fier, ngust, pat de spit
al, mai scund dect e normal si avea curele subtiri de piele n ambele prti, cam n loc
urile unde ar trebui s se afle ncheieturile si gleznele pacientului".
Era o camer din care ti face plcere s iesi.
mi simteam tot corpul acum, capul ametit, gtul inflamat si durerea din brate. Nu-m
i aminteam nimic despre brate. Am suflecat mnecile pijamalei si m-am uitat. ntre c
ot si umr minile erau pline de ntepturi. n jurul fiecreia se vedea o mic pat decolorat
e mrimea unui sfert de dolar.
Droguri. Am fost umplut cu droguri ca s rmn linistit. Poate chiar scopolamin, ca s m f
ac s vorbesc. Prea multe droguri deodat. Am avut noroc s ies din starea asta. Unii r
eusesc, altii nu. Depinde de constitutia fiecruia. Droguri.
Asta era cauza fumului si a capetelor micute de pe marginea globului de portelan
, a vocilor, a gndurilor nstrusnice, a gratiilor si a amortelii pe care o simteam
la degete. Whisky-ul fcea parte probabil, din medicatia necesar unei dezalcoolizri
intensive. S-au gndit s nu ratez cumva vreun tratament.
M-am ridicat, dar n-am reusit s stau n picioare si am lovit cu stomacul peretele o
pus. Asta m-a fcut s cad si s respir greu mult vreme. Eram plin de transpiratie si m
furnica tot corpul. Simteam picturile reci de sudoare formndu-se pe frunte si apoi
cobornd ncet de-a lungul nasului pn ajungeau n coltul gurii, de unde le lingeam pros
teste.
M-am ridicat nc o dat, mi-am fixat bine picioarele n podea si am reusit s stau aproap
e drept.
O.K., Marlowe, am spus printre dinti. Tu esti un tip tare. Un om de fier, nalt de
vreo 2 metri, 90 de kilograme dezbrcat si splat pe fat. Muschi puternici, maxilare
tari. Poti s te descurci. Ai fost pus la pmnt de dou ori, sugrumat si lovit n falc cu
patul armei. Ai fost umplut cu droguri si tinut sub influenta lor, pn cnd ai ajuns
la fel de nebun ca un soarece dansator. Si ce nseamn toate astea? Rutin. Acum s te
vd fcnd ceva ntr-adevr dur, de exemplu, s-ti pui pantalonii.
M-am ntins din nou pe pat.
Timpul a trecut. Nu stiu ct. Nu aveam ceas n stare de functionare. Oricum, ceasuri
le nu msoar genul sta de timp.
M-am sltat. Devenise deja monoton. M-am ridicat n picioare si am nceput s merg. Nu e
usor s mergi. Inima ti salt ca o pisic nervoas. Mai bine m ntind la loc si m culc. Ma
bine stau cuminte o vreme. Esti ntr-un mare rahat, amice, O.K. Hemingway, sunt un
tip slab. Nu pot s sparg o vaz de flori, nici s rup o unghie de la un deget.
Nu conteaz. Merg. Sunt puternic. O s ies de aici.
Si m-am ntins din nou pe pat.
A patra oar a fost ceva mai bine. Am traversat camera, nainte si napoi de dou ori. M
-am dus la chiuvet, am curtat-o putin, m-am aplecat si am but ap din palm. Am astepta
t cteva clipe si am mai but putin. Mult mai bine.
Am mers. Am mers. Am mers.
Dup jumtate de or de mers, genunchii mi tremurau, dar capul era limpede. Am mai but a
p, mult ap. Gemeam si beam ap.
M-am ntors la pat. Era un pat minunat. Era fcut din petale de trandafir. Cel mai f
rumos pat din lume. L-au luat de la Carole Lombard. Pentru ea era prea moale. Mi
-as fi dat tot restul vietii ca s m odihnesc n el dou minute. Un pat minunat, moale,
un somn minunat, ochi care se nchid si pleoape care cad, sunetul blnd al respirat
iei, ntuneric, odihn, perne moi...
Am mers.
Au construit piramidele, apoi s-au plictisit de ele, le-au drmat, piatra s-a trans
format n nisip si a fost folosit pentru asfaltul din care e fcut barajul Boulder. D
up ce l-au construit, au adus apa n sud si au folosit-o pentru irigatii.
Am mers, gndindu-m la tot felul de lucruri. Nu m puteam plictisi.
M-am oprit. Eram pregtit pentru o discutie.
Capitolul 26
Usa de la toalet era ncuiat. Scaunul greu era mult prea greu pentru mine. Chiar asa
trebuia s fie. Am luat perna si cearceafurile de pe pat si am dat salteaua la o
parte. Era o retea de arcuri dintr-un metal negru, lucios, lungi de vreo douzeci
de centimetri, prinse sus si jos cu alte arcuri, mai mici. M-am apucat s mesteres
c la unul din ele. A fost cea mai dificil treab pe care am fcut-o vreodat. Zece minu
te mai trziu, aveam dou degete nsngerate si un arc scos. L-am ntins. mi plcea cum oscil
eaz. Si avea un sunet plcut.
Cnd am terminat, m-am uitat spre sticla de whisky. Ce bine mi-ar fi prins o butur!
Am mai but niste ap. M-am odihnit putin, stnd pe arcuri. Apoi m-am dus lng us, mi-am a
propiat gura de broasc si am strigat ct am putut de tare:
Foc! Foc! Foc!
A fost o asteptare scurt si plcut. A venit alergnd greoi. Cheia n-a intrat bine n bro
asc si s-a rsucit greu. Usa a srit ntr-o parte. Eram lipit de perete, n spatele ei. A
dusese alt baston de data asta, un instrument scurt si drgut, nvelit n piele maro.
Privirea lui a poposit pe patul dezmembrat, apoi a nceput s cerceteze n jur.
Mi-am luat avnt si l-am lovit. L-am lovit la tmpl si s-a prbusit. Sttea n genunchi. L-
am mai lovit de dou ori. A scos un sunet nbusit. Am luat bastonul din bratul neputi
ncios. A gemut.
L-am lovit cu genunchiul n fat si m durea genunchiul. El nu mi-a spus dac l doare fat
a. Fiindc mai horcia nc, l-am pocnit cu bastonul.
Am luat cheia din us, de afar, am ncuiat pe dinuntru si m-am dus lng el. Mai avea nist
e chei. Una dintre ele s-a potrivit la toalet, unde atrnau hainele mele. Au scotoc
it prin buzunare. Banii nu mai erau n portofel. M-am ntors la omul cu haina alb. Av
ea prea multi bani pentru meseria pe care o practica. Am luat ceea ce mi apartine
a, apoi l-am trt pn n pat, l-am legat de mini si de picioare si i-am ndesat un metru de
cearceaf n gur. Avea nasul sfrmat. Am asteptat un timp ca s m conving c poate respira.
mi prea ru pentru el. Un om mrunt, ncercnd s-si pstreze slujba si s ncaseze cecul s
ate avea sotie si copii. Pcat. Singurul lui ajutor era bastonul. Nu era prea cins
tit. Am pus jos sticla de whisky desfcut, asa nct ar fi putut ajunge la ea, dac n-ar
fi avut minile legate.
L-am btut pe umr. mi venea s plng pentru el.
n toalet erau toate lucrurile mele, chiar si tocul de piele si arma, fr gloante n ea.
M-am mbrcat greu, datorit degetelor ntepenite.
Tipul din pat dormea. L-am lsat acolo si l-am ncuiat nuntru.
Afar era un culoar lung si linistit, cu trei usi nchise. Nici un sunet nu se auzea
din spatele lor. O carpet deschis la culoare era pus pe jos si era la fel de tcut, c
a si restul casei. La capt era alt hol, perpendicular pe primul, si nceputul unei
scri mari, vechi, cu balustrada din stejar alb. Cobora n spiral pn la un hol slab lum
inat, care avea dou usi cu vitralii, era pardosit cu mozaic si acoperit cu dou car
pete groase. O raz de lumin se strecura pe lng o us aproape nchis. Dar nici un zgomot.
O cas veche, cum se construiau pe vremuri si nu se mai construiesc acum. Aflat pro
babil pe o strad linistit, nconjurat cu tufe de trandafiri si avnd o multime de flori
n fat. Ct despre interior, important e s nu se aud tipetele.
Tocmai pusesem un picior pe scar, cnd am auzit un om tusind. Asta m-a fcut s sar napo
i si am vzut c n captul primului hol era o us pe jumtate deschis. M-am ndreptat n dir
a aceea, n vrful picioarelor. Am asteptat, lipit de usa partial deschis, fr s intru. O
raz de lumin cdea lng piciorul meu, pe carpet. Omul a tusit din nou. Era o tuse adnc,
in plmni puternici. Linistit si relaxat. Nu era treaba mea. Treaba mea era s ies de a
ici. Dar orice individ care sttea cu usa deschis n casa asta m interesa. Putea fi un
grangur sau un servitor. M-am apropiat putin. Un ziar a fosnit.
Am putut vedea o parte dintr-o camer aranjat ca o camer, nu ca o celul. Un birou neg
ru avea pe el o plrie si niste reviste. Ferestre cu perdele din dantel, un covor bu
n.
Arcurile patului au scrsnit. Un tip solid, ca si tusea lui. Am prins usa cu vrfuri
le degetelor si am mai mpins-o ctiva centimetri. Nu s-a ntmplat nimic. Capul meu s-a
strecurat nuntru. A fost cel mai lent lucru pe care l-am fcut n viata mea. Acum am
vzut bine camera, patul si omul din el; scrumiera plin cu mucuri de tigri se revrsa
pe noptier si de acolo pe covor. O multime de ziare erau mpstiate pe pat. Unul din
ele sttea ntr-o pereche de mini uriase, acoperind o fat urias. Am vzut prul, pe la marg
inea ziarului. Era negru, ondulat si foarte des, cu o fsie de piele alb sub el. Zi
arul s-a miscat putin si mi-am tinut respiratia, dar tipul nu si-a ridicat privi
rea.
Avea nevoie de un brbierit. Oricum, tot nebrbierit ar fi artat. l mai vzusem, pe Cent
ral Avenue, ntr-o tavern de negri, numit Florian's. Era mbrcat ntr-un costum tiptor, cu
mingi albe de golf pe hain si un pahar de whisky n mn. Si l mai vzusem cu un Army Col
t, artnd ca o jucrie n mna lui, trecnd cu usurint printr-o us. Vzusem cte ceva din a
ile lui. Toate bine fcute.
A tusit din nou, s-a rsucit pe spate, a cscat si s-a ntins dup un pachet mototolit d
e tigri, aflat pe noptier. La captul degetului mare a strlucit o flacr. Pe nri a iesit
fum.
Ah, a suspinat, si ziarul a ajuns din nou n fata mutrei lui.
L-am lsat acolo si am pornit-o napoi pe hol. Domnul Moose Malloy se afla pe mini bu
ne. M-am dus la scri si am cobort.
O voce murmura ceva n spatele unei usi putin deschise. Am asteptat s aud o alt voce
rspunznd. Nimic. Era o conversatie telefonic. M-am apropiat de us si am ascultat. E
ra o voce foarte joas, practic un murmur. N-am nteles nimic. Pe urm s-a auzit un cl
inchet. Liniste dup aceea.
Era timpul s-o sterg, ct mai departe. Asa c am deschis usa si am psit nuntru.
Capitolul 27
Era un birou nici prea mare, nici prea mic, cu un aspect foarte ordonat. O bibli
otec cu usi de sticl, avnd nuntru crti grele. Un dulpior de prim ajutor pe perete. Un s
terilizator din email si sticl, plin cu ace si seringi puse la copt. Un birou masi
v, lat, avnd pe el o sugativ, un cutit de bronz pentru tiat hrtie, o trus de stilouri
, o agend, mai nimic n rest, exceptnd coatele unui om ngndurat, care-si acoperea fata
cu palmele.
Printre degetele rsfirate, galbene, i-am vzut prul de culoarea nisipului ud, att de
neted, nct prea pictat pe scalp. Am mai fcut trei pasi si ochii lui trebuie s se fi u
itat dincolo de birou, pentru c mi-a vzut pantofii. Si-a ridicat capul si m-a priv
it. Ochi adnci, palizi, ntr-o fat ca pergamentul. Si-a desclestat minile, s-a lsat pe
spate si s-a uitat spre mine, inexpresiv.
Si-a ntins minile cu gesturi greoaie si nemultumite si cnd s-au oprit din nou, una
dintre ele era foarte aproape de marginea biroului.
Am fcut nc doi pasi si i-am artat bastonul. Arttorul si degetul mijlociu se tot deplas
au ctre coltul biroului.
Soneria n-o s te ajute cu nimic n seara asta, am zis. L-am trimis la culcare pe bia
tul la puternic.
Ochii lui preau adormiti.
Ati fost un om foarte bolnav, domnule. Foarte bolnav. Nu v pot recomanda s intrati
n normal, nc.
Mna dreapt, am zis si l-am amenintat cu bastonul. S-a chircit ca un sarpe ncoltit.
Am trecut pe partea cealalt a biroului rnjind fr vreun motiv anume. Avea un pistol. n
sertar, binenteles. Toti au un pistol n sertar si ntotdeauna pun mna pe el prea trzi
u, dac mai ajung s-l ating. L-am scos. Era un 38 automatic" un model standard, mai p
rost dect al meu, dar puteam s-i folosesc munitia. Nu am vzut gloante n sertar. Numa
i n ncrctorul lui.
S-a miscat abia perceptibil, privind trist.
Poate mai ai o sonerie sub covor. Poate da alarma la cartierul general. N-o folo
si. O or de-acum ncolo sunt un tip foarte dur. Cine intr pe usa asta iese cu picioa
rele nainte.
Nu e nici o sonerie sub covor, a zis ncet, cu un accent strin, greu sesizabil.
Am luat ncrctorul lui plin si ncrctorul meu gol si le-am schimbat ntre ele. Am scos glo
ntul de pe teava pistolului su si l-am lsat alturi. Am ncrcat pistolul meu si m-am du
s pe cealalt parte a biroului.
Usa avea o yal. M-am ntors, am ncuiat-o si am auzit un clinchet. Mai era si un lant
. L-am folosit.
Whisky, am zis.
A nceput s-si agite minile.
Whisky!
S-a dus la dulpiorul cu medicamente si a scos o sticl plat cu etichet verde si un pa
har.
Dou pahare, am zis. Am ncercat o dat whisky-ul vostru si era gata-gata s ajung pe in
sula Catalina.
A adus dou pahare mici, a scos dopul si a umplut paharele.
nti tu.
A zmbit putin si a ridicat unul dintre pahare.
n sntatea dumneavoastr, domnule ce-a mai rmas din ea.
A but. Am but si eu. Am luat sticla, am pus-o lng mine si am asteptat reactia inimii
. A nceput s bat tare, dar era iarsi n pieptul meu, la locul ei.
Am avut un cosmar. O idee tmpit. Se fcea c eram legat, ndopat cu droguri, ncuiat ntr-
celul. Mi-a fost foarte ru. Am dormit. N-am mncat nimic. Am fost lovit la cap si ad
us ntr-un loc unde mi s-au ntmplat toate astea. S-au obosit destul de tare. Nu sunt
chiar asa important.
N-a zis nimic. M privea. n ochii lui se citea uimirea, ca si cnd s-ar fi ntrebat ct m
ai am de trit.
M-am trezit si camera era plin de fum. Era doar o halucinatie, o iritatie a nervu
lui optic sau cum dracu numeste asta, un tip ca tine. n loc de serpi roz, vedeam
fum. Deci, m-am trezit si un dur n hain alb a venit si mi-a artat un baston. A trecu
t ceva timp, pn am fost n stare s- i iau. I-am luat cheile, mi-am luat hainele si ba
nii mei din buzunarul lui. Si iat-m aici. Vindecat. Ce prere ai?
N-am nimic de zis.
Vrei, nu vrei, tot o s zici. Abia astept s-mi spui cte ceva. Obiectul sta si am ridi
cat bastonul te va convinge. A trebuit s-l mprumut de la cineva.
V rog s mi-l dati imediat, a zis, cu un zmbet pe care puteai s-l ndrgesti. Semna cu z
tul unui clu care vine n celul s te msoare, pentru sicriu. Puteai s-l ndrgesti, dar n
mai fi trit destul pentru asta. I-am pus bastonul n palm, n palma stng.
Acum si pistolul, v rog, a zis ncet. Ati fost foarte bolnav, domnule Marlowe. Insi
st s v ntoarceti n pat.
M-am holbat la el.
Sunt doctor Sonderborg si n-as vrea s faceti vreo prostie.
A pus bastonul pe birou, n fata lui. Avea un zmbet rigid, ca un peste congelat. De
getele lui lungi se miscau ca niste fluturi muribunzi.
Arma, v rog. V sftuiesc...
Ct e ceasul, domnule temnicer?
M-a privit surprins. Aveam ceas la mn, dar se oprise.
E aproape miezul noptii. De ce?
Ce zi e?
Drag domnule, e duminic seara, binenteles. M-am rezemat de birou, am ncercat s m gnde
si am pus arma aproape de el, asa nct s fie tentat s o ia.
Au trecut mai mult de 48 de ore. Nu-i de mirare c sunt n halul sta. Cine m-a adus a
ici?
M-a privit si mna lui stng a nceput s se miste ctre arm.
Nu m face s fiu dur, am strigat. Nu m face s renunt la manierele elegante si la engl
eza literar. Spune-mi, cine m-a adus aici.
Avea curaj. A ncercat s-mi ia arma. Numai c nu mai era unde o vzuse el. M-am lsat pe
spate si am pus pistolul pe genunchi.
S-a nrosit, s-a ntins dup sticla de whisky, si-a turnat nc un pahar si l-a dat pe gt.
A respirat adnc si s-a scuturat. Nu-i plcea gustul buturii. Nici unui drogat nu-i p
lace.
Vei fi arestat imediat ce iesi de aici, a zis tios. Ne-ai fost ncredintat de ctre u
n ofiter de politie...
Politia n-avea voie s fac asa ceva.
Asta l-a tulburat putin. Fata lui glbejit a nceput s se strmbe .
Amestec bine si toarn. Cine m-a adus aici, de ce si cum? Sunt putin cam nervos n se
ara asta. Vreau s dansez n spum. Aud vocea zeului mortii. De mult n-am mai omort pe
cineva. D-i drumul, doctore Fell. Elibereaz corzile viorii, las muzica s ne nvluie.
Sunteti intoxicat cu narcotice, a spus rece. Erati aproape mort. A trebuit s v dau
digitalis de trei ori. V-ati luptat, ati tipat, a trebuit s v constrngem.
Cuvintele veneau att de repede, nct nu se mai deosebeau unul de altul.
Dac prsiti spitalul meu n starea aceasta, veti avea mari necazuri.
Ai spus c esti doctor adic medic?
Desigur, sunt doctor Sonderborg, dup cum v-am mai spus.
Nu te lupti si nu tipi atunci cnd esti sub influenta narcoticelor, doctore. Pur s
i simplu intri n com. Ia mai ncearc. Si f o selectie. Nu vreau dect lucruri importante
. Cine m-a bgat n clinica asta particular, ciudat?
Dar...
Nici un dar. Te fac praf. Te nec ntr-un butoi cu vin de Malmsey. Chiar mi-as dori
un astfel de butoi ca s m scufund eu nsumi n el. Shakespeare. Si el bea. Hai s mai lum
o doz de medicament. M-am ntins dup sticl si am turnat pentru amndoi. Ia zi, Karloff
.
Politia v-a adus aici.
Care politie?
Politia din Bay City, binenteles.
Degetele lui galbene si agitate au apucat paharul.
Suntem n Bay City.
Aha! Si politia asta, avea in nume?
Sergent Galbraith, cred. Nu era de la patrul. El si nc un ofiter v-au gsit agitndu-v p
rin fata casei, ntr-o stare jalnic, vineri seara. V-au adus aici, pentru c era mai
aproape. Am socotit c sunteti un drogat care a luat o doz prea mare. Poate m-am nse
lat.
E o poveste bun. Nu pot dovedi c e fals. Dar de ce m-ati tinut aici?
Si-a ncrucisat minile.
V-am spus de o sut de ori c v simteati foarte ru si c nu sunteti nc sntos. Ce-ati f
s fac?
Probabil c-ti datorez niste bani, atunci.
A ridicat din umeri.
Binenteles. Dou sute de dolari.
Mi-am tras scaunul putin mai n spate.
Al dracului de ieftin! ncearc s-i iei.
Dac plecati de aici, a zis tios, veti fi arestat imediat.
M-am aplecat peste birou si am rsuflat n nasul lui.
Atunci s nu fie numai pentru c am iesit de aici, Karloff. Deschide seiful acela.
S-a ridicat si a respirat adnc.
Ati mers deja prea departe.
Nu-l deschizi?
n nici un caz.
Ceea ce tin eu n mn este o arm.
A zmbit amar.
E un seif teribil de mare, am zis. Si e nou. Asta e o arm foarte bun. Nu-l deschiz
i?
Nimic nu s-a schimbat pe fata lui.
Fir-ar a dracului de treab, am exclamat. Atunci cnd ai o arm n mn, toat lumea ar treb
s te asculte. Dar nu merge ntotdeauna, nu-i asa?
A zmbit, cu o plcere sadic. M-am retras. Nu mai rezistam. M-am rezemat de birou si
el a asteptat, cu buzele ntredeschise. Am stat asa cteva clipe, privindu-l n ochi.
Am zmbit. Rnjea ca o crp unsuroas. Sudoarea i-a aprut pe frunte.
La revedere. Te las pe mini mai murdare dect ale mele.
M-am dus la us, am deschis-o si am iesit.
Usile din fat erau deschise. Am vzut o bolt si o grdin plin cu flori. Un mic chiosc si
o poart. Casa era pe un colt. Era o noapte rece si umed, fr lun.
Pe una din plcutele de pe colt scria Descanso Street. Casele de pe strad erau lumi
nate. Am asteptat s aud o alarm. Nimic. Pe cealalt plcut scria Twenty-third Street. A
m luat-o spre Twenty-Fifth Street si am ajuns la numrul 800. La 819 sttea Anhe Rio
rdan. Ce noroc!
Am mers o bun bucat de vreme fr s-mi dau seama c am arma n mn. N-am auzit nici o alar
Am continuat s merg. Aerul mi fcea bine, dar se cam terminase cu whisky-ul si m simt
eam si eu terminat. Casele erau din crmid, iar strada avea brazi pe margini. Semna m
ai degrab cu Capitol Hill din Seattle, dect cu o strad din sudul Californiei.
La numrul 819 era nc lumin. O poart nalt si ngust, lipit de un gard viu nalt, din c
. n fata casei erau tufe de trandafiri. Am mers pe o potec si am asteptat putin nai
nte de a suna. S-a auzit un clinchet si peste cteva clipe o voce la o drcie electr
ic ce ti permite s vorbesti cu musafirul fr s deschizi usa.
Da, v rog.
Marlowe.
Poate i s-a tiat respiratia, poate a fost doar sunetul aparatului nchis.
Usa s-a deschis larg si a aprut Anne Riordan, ntr-un costum subtire, verde deschis
. M-a privit speriat. Fata ei, luminat de felinarul de la intrare, a devenit foart
e palid.
Dumnezeule!, a gemut. Arti ca tatl lui Hamlet!
Capitolul 28
Camera de zi avea un covor maroniu, scaune albe si roz, un semineu din marmur nea
gr cu un grtar foarte nalt de alam, rafturi pentru crti n perete si draperii crem pe p
eretele opus celui pe care se afla o oglind venetian. Nu era nimic feminin n camer,
cu exceptia unei oglinzi nalte, cu o bucat de podea neacoperit n fata ei.
Eram prbusit pe un scaun, cu picioarele pe un taburet. Am but dou cesti cu cafea ne
agr, apoi niste whisky, am mncat dou ou fierte si o felie de pine prjit, apoi iarsi ca
a neagr, cu brandy n ea. Toate astea s-au ntmplat ntr-o alt camer, dar nu sunt capabil
s-mi aduc aminte cum arta.
Eram din nou n form, aproape treaz. Stomacul nu mai era lipit de sira spinrii.
Anne Riordan s-a asezat n fata mea, aplecat, cu brbia fin sprijinit n palma la fel de
fin, cu ochii negri sub zulufii maro-roscat. Avea un creion nfipt n pr. Prea ngrijorat.
I-am spus cte ceva, nu tot. Am evitat n special partea cu Moose Malloy.
Credeam c te-ai mbtat. Nu mi-am imaginat c ai putea s vii la mine altfel. Credeam c ai
iesit cu blonda. Credeam... nu mai stiu ce credeam.
Pariez c n-ai cumprat toate astea scriind, am spus privind n jur. Nici mcar dac esti
pltit pentru ceea ce ai crezut c ai crezut.
Iar tata nu le-a cumprat lund mita. Ca porcul sta, care e seful politiei acum.
Nu e treaba mea.
Am avut niste terenuri la Del Rey. Terenuri nisipoase. Dar s-au dovedit a fi bog
ate n petrol.
Am dat din cap si am but din paharul frumos, de cristal, pe care-l tineam n mn. Lich
idul din el avea un gust minunat.
Un tip se poate stabili aici fr dureri de cap. Se mut, pur si simplu. Totul e aranj
at pe gustul unui brbat.
Dac e genul. Si dac l doreste cineva.
N-ai valet, asta-i singura problem.
Numai tu nu te-ai muta aici, a izbucnit. Ai prefera s ti se sparg capul, s ti se in
jecteze droguri si s-ti foloseasc mutra drept panou de baschet. Si cte altele, prob
abil.
N-am zis nimic. Eram prea obosit.
Bine c ti-a trecut prin cap s te uiti n filtrele alea. Dup cum vorbeai pe Aster Driv
e, am crezut c ai pierdut firul.
Crtile alea de vizit nu nseamn nimic.
S-a holbat la mine.
Spui asta dup ce ai fost pocnit de niste politisti corupti si ti-au fcut timp de d
ou zile o cur de droguri, ca s te nvete s-ti vezi de treburile tale? Cnd lucrurile sar
n ochi!?
Trebuia s spun asta. E stilul meu. Crud. Ce sare n ochi?
C psihiatrul sta elegant e un bandit. Alege victimele, le abureste mintea, apoi le
spune bietilor s se duc s ia bijuteriile.
Chiar crezi asta?
M-a privit fix. Am terminat paharul si mi-am compus din nou o mutr rutcioas. A ignor
at-o.
Binenteles, c asa cred. Si tu gndesti la fel.
E putin mai complicat dect crezi.
A zmbit drgut, dar acru.
Te rog s m ierti. Am uitat pentru o clip c esti detectiv. Trebuie s fie complicat, nu
-i asa? Un caz simplu e ceva indecent.
Chiar este mai complicat.
n regul. Ascult.
N-am ce s-ti spun. Asa cred. mi mai dai ceva de but?
S-a ridicat.
Ar trebui s mai bei si ap din cnd n cnd, asa, ca s nu-i uiti gustul.
Mi-a luat paharul.
Asta o s fie ultimul, a zis.
A iesit din camer, s-a auzit zgomot de cuburi de gheat puse n pahar, am nchis ochii
si am ascultat. Nu stiu de ce am venit. Dac bietii stiu despre mine att de multe cte
cred eu, atunci s-ar putea s m caute aici. Ar fi o mare porcrie.
A venit cu paharul si degetele ei reci de la gheat le-au atins pe ale mele. Le-am
tinut cteva clipe, apoi le-am dat drumul ncet, asa cum te desparti de un vis, atu
nci cnd te trezesti cu soarele n fat.
S-a nrosit, s-a dus napoi la scaunul ei, s-a asezat si a fcut o multime de miscri nce
rcnd s stea ct mai comod. Si-a aprins o tigar si m-a privit.
Amthor e un tip destul de brutal, am zis. Dar nu-l vd n postura de sef al unei ban
de de hoti de bijuterii. Poate m nsel. Dac era seful si avea impresia c stiu ceva de
spre el, nu mai ieseam viu din spitalul la. Dar are si el motive s se team. Nu s-a
enervat dect atunci cnd am nceput s aberez despre scris invizibil.
M-a privit curioas.
Era asa ceva?
Am zmbit.
Dac era, nu l-am citit.
E un mod destul de ciudat de a ascunde date despre o anumit persoan,, nu crezi? Ar
fi putut s nu fie gsite. n filtrul unei tigri !
Cred c Marriott se temea si era convins c dac i se ntmpla ceva, crtile de vizit vor f
gsite. Politia l-ar fi scotocit prin toate buzunarele. Ceea ce m pune pe gnduri est
e faptul c, dac Amthor ar fi seful, atunci n-ar mai fi nimic altceva de aflat.
Adic, dac Amthor l-a omort sau a pus s fie omort? Dar ceea ce stia Marriott despre Am
thor poate s nu aib nici o legtur cu crima.
M-am lsat pe spate, m-am lipit de sptarul scaunului, am terminat butura si m-am pre
fcut c gndesc. Am dat din cap.
Dar furtul de bijuterii are legtur cu crima. Iar noi, presupunem c Amthor are legtur
cu furtul de bijuterii...
Mi-a aruncat o privire sireat.
Sunt convins c te simti groaznic. N-ai vrea s te culci?
Aici?
S-a nrosit toat. Si-a miscat brbia.
Cam asta era ideea. Nu mai sunt copil. Cui dracu i pas ce fac eu?
Am lsat paharul si m-am ridicat.
M simt cuprins de unul din rarele mele momente de delicatete. Vrei s m duci pn la o s
tatie de taxi, dac nu esti prea obosit?
Nesuferit ce esti!, a zis suprat. Ti-au fcut capul praf, te-au umplut de droguri si
ai nevoie de un somn bun, dup care te scoli devreme si esti iarsi detectiv.
Cred c o s m culc ceva mai trziu.
Ar trebui s stai ntr-un spital, nenorocitule!
Uite ce e! N-am mintea prea limpede n seara asta, dar sunt convins c nu trebuie s m
ai pierd timpul pe aici. N-am nici o prob mpotriva acestor indivizi, dar nu le sun
t prea simpatic. Tot ce as putea spune ar fi interpretat mpotriva mea, pentru c n a
cest oras totul se cumpr.
E un oras frumos, a spus tios. Nu poti s judeci...
Bine. E un oras frumos. Ca si Chicago. S-ar putea s locuiesti acolo mult vreme si
s nu vezi nici o arm. Sigur, e un oras frumos. Probabil c nu sunt mai multi banditi
dect n Los Angeles. Numai c un oras mare nu poate fi cumprat cu totul. sta, n schimb,
da. Asta-i diferenta. De-aia vreau s plec de aici.
S-a ridicat si si-a mpins brbia ctre mine.
Te duci la culcare imediat, chiar aici. Ai un dormitor separat, te duci acolo si
...
Promiti c ncui usa la camera ta?
S-a nrosit si a strns din buze.
Uneori am impresia c esti un tip grozav. Alteori c esti cel mai nesuferit om pe ca
re l-am ntlnit vreodat.
Oricum ar fi, vrei s m duci pn la o statie de taxi?
Ba, o s rmi aici, a strigat. Abia stai pe picioare. Esti bolnav.
Nu sunt att de bolnav nct s fac altceva dect vreau s fac, am spus rutcios.
A iesit repede, srind peste cele dou trepte dintre camera de zi si hol. S-a ntors c
u un pardesiu peste costumul subtire, fr plrie, cu prul roscat artnd la fel de furios,
ca si fata. A descuiat o us lateral, a mpins-o nervoas, a iesit si i-am auzit pasii
pe potec, apoi sunetul unei usi de garaj ridicate. Usa unei masini s-a deschis, a
poi s-a nchis zgomotos.
Motorul a pornit si lumina farurilor a ptruns prin usa de sticl, rmas deschis.
Mi-am luat plria de pe un scaun, am stins cteva lumini si am remarcat c usa de sticl
avea yal. Am privit putin napoi, nainte de a nchide usa. Era o camer drgut. O camer n
e e plcut s stai n papuci.
Am nchis usa, masina a venit lng mine, am ocolit-o si am intrat.
M-a dus pn acas, mut, suprat. A condus n mare vitez. Cnd am cobort n fata blocului
a spus noapte bun cu o voce nervoas, a ntors masina n mijlocul strzii si a disprut nain
te ca eu s apuc s-mi scot cheile din buzunar.
Usa de la numrul 11 era ncuiat. Am descuiat-o, am intrat n holul mereu mucegit si am
luat-o spre scri si lift. Am urcat pe jos. Lumin palid pe culoar. Sticlele cu lapte
n fata usii. Era si o gur de aerisire, care nu reusea niciodat s nving mirosul de mnca
re. Toat lumea dormea si blocul era linistit ca o pisic somnoroas. Am descuiat usa
apartamentului meu, am intrat si am tras aer n piept, apoi am stat ctva timp lng int
rare nainte de a aprinde lumina. Un miros cunoscut, de praf si de tutun, mirosul
unei lumi n care a trit si continu, s triasc un brbat singur.
M-am dezbrcat si m-am culcat. Am avut cosmaruri si m-am trezit de cteva ori transp
irat. Dar dimineata m simteam iarsi n form.
Capitolul 29
Stteam pe marginea patului; n pijama, m gndeam c e cazul s m ridic, dar nu eram foarte
hotrt. Nu m simteam foarte bine, dar era mai bine dect ar fi trebuit si mult mai bin
e, dect dac as fi avut ceva important de fcut. Capul era mare, fierbinte si m durea,
limba era uscat si ncrcat, gtul era teapn si flcile nu erau tocmai n regul. Dar am a
si zile mai neplcute.
Era o dimineat cu ceat deas, dimineata unei zile ce se anunta clduroas. M-am ridicat
din pat si mi-am pipit stomacul. M durea. Piciorul stng era ntreg. Nu simteam ace n e
l, asa c l-am pus s fac primul pas.
Eram nc ametit, cnd am auzit bti puternice n us, genul de ciocnit care te face s desc
usa cinci centimetri, s scuipi si s o nchizi la loc.
Am deschis-o ceva mai mult de cinci centimetri. Era locotenent-detectiv Randall,
ntr-un costum maro din gabardin, cu o sapc din piele de porc, calm, curat, sobru,
cu o privire rutcioas.A mpins usa ncet si eu m-am dat la o parte. A intrat, a nchis us
a si a privit n jur.
Te caut de dou zile, a zis, dar nu se uita la mine. Msura camera cu privirea.
Am fost bolnav.
A nceput s se plimbe cu un pas vioi, cu prul strlucind, sapca sub brat si minile n buz
unare. Si-a scos o mn din buzunar si a pus-o pe un teanc de ziare.
N-ai fost aici.
Am fost ntr-un spital.
Ce spital?
Un spital veterinar.
S-a strmbat de parc l-as fi plmuit. Apoi a devenit posac.
Nu-i cam devreme pentru genul sta de poante?
N-am rspuns. Mi-am aprins o tigar, am tras un fum si m-am prbusit pe pat.
Nu m pot ntelege cu indivizi ca tine. Ar trebui s te nchid.
Am fost bolnav si nu mi-am but cafeaua nc. Nu te poti astepta la poante de mai bun c
alitate.
Ti-am spus s nu mai lucrezi la cazul sta.
Numai c nu esti Dumnezeu. Nu esti nici mcar Isus.
Am mai tras un fum. M-a ntepat ceva, dar a fost mai bine dect prima dat.
Nici nu-ti dai seama cte necazuri ti pot face!
Posibil.
Stii de ce n-am fcut-o pn acum?
Mda.
De ce?
S-a aplecat putin, atent ca un terrier, cu o privire dur, specific politistilor cu
vechime.
Pentru c nu m-ai gsit.
S-a ndreptat si s-a ridicat pe clcie. Fata i s-a mai luminat putin.
Credeam c ai s spui altceva. Te-as fi pocnit.
Nu stiu dac douzeci de milioane de dolari te sperie. Dar stiu c muntele sta de bani t
i poate da ordine.
A respirat adnc, cu gura putin deschis. A scos ncet un pachet de tigri din buzunar s
i l-a desfcut. Degetele i tremurau putin. Si-a pus o tigar ntre buze si s-a uitat du
p un chibrit pe msuta pentru ziare.A aprins tigara cu grij, a pus btul de chibrit n c
osul de gunoi, nu pe covor, si a tras un fum.
Ti-am dat un sfat la telefon alaltieri. Joi.
Vineri.
Da, vineri. Nu l-ai luat n seam. nteleg de ce. Dar atunci nu stiam c ascunzi niste l
ucruri. Am sugerat o linie de actiune care prea potrivit pentru caz.
Ce zici c ascund?
M-a privit n tcere.
Nu vrei niste cafea?, am ntrebat. Poate te face mai uman.
Nu.
Eu vreau.
M-am ridicat si am plecat spre buctrie.
Stai jos, a strigat Randall. N-am terminat.
Am continuat s merg spre buctrie, am umplut un ibric si l-am pus pe foc. Am but un p
ahar cu ap rece, de la chiuvet, apoi nc unul. M-am ntors cu un al treilea pahar, m-am
oprit n us si m-am uitat la Randall. Era nconjurat de fum. Privea spre podea.
De ce s nu m duc la doamna Grayle, dac a trimis dup mine?
Nu despre asta ziceam.
Mda, dar ai fi spus-o si p-asta.
N-a trimis ea dup tine.
Si-a ridicat privirea. Obrajii erau negri de furie.
Tu te-ai bgat pe sub pielea ei, practic, ti-ai cutat o slujb.
Interesant. Dac mi amintesc bine, n-am discutat nimic despre o slujb. N-am gsit nimi
c important n povestea ei. Vreau s zic, nimic de care s m agt. Nici un capt de fir. Bnu
iesc c ti-a povestit si tie.
Da. Berria aia de pe Santa Monica e o ascunztoare pentru hoti. Dar asta nu nseamn ni
mic. N-am obtinut nimic de acolo. Hotelul de vis-a-vis e dubios si el. Dar nimen
i dintre cei pe care i cutm. Doar pungasi mrunti.
Ea ti-a spus c m-am bgat pe sub pielea ei?
Nu.
M-am ntors la buctrie, am fcut cafeaua si am lsat-o s picure. Randall m-a urmat de dat
a asta si s-a asezat n us.
Banda asta de hoti de bijuterii lucreaz n Hollywood si n mprejurimi de vreo zece ani
, din cte stiu eu, a zis. De data asta au srit peste cal. Au omort un om. Cred c sti
u de ce.
Dac e opera unei bande si rezolvi cazul, va fi primul astfel de succes de cnd locu
iesc eu n orasul sta. Si pot s numesc si s descriu cel putin, nc o duzin de treburi d-a
stea.
Drgut din partea ta, Marlowe.
Gresesc?
Nu, fir-ar a dracului. Cteva au fost clasate. Adevratii vinovati n-au fost prinsi.
Au condamnat niste vagabonzi ordinari.
Mda. Cafea?
Dac beau cafea, promiti s discutm decent, ca de la brbat la brbat, fr poante nesrate
ncerc. Dar nu-ti spun toate ideile mele.
M descurc si fr ele, a zis acru.
Ai un costum frumos.
Iarsi s-a posomort.
Costumul sta cost dou sute saptezeci si cinci, a mrit.
Doamne, ce politist!, am zis si m-am ntors la aragaz.
Miroase bine. Cum o prepari?
Am turnat.
Metoda francez. Cafea putin mcinat. Fr hrtie de filtru.
Am scos zahrul din dulap si frisca din frigider. Ne-a asezat la mas, fat n fat.
Bolnav, spital, astea erau poante?
Nu. Am avut necazuri, n Bay City. Am fost dus la spital. Nu unul normal. O clinic
privat pentru dezalcoolizare si tratament anti-drog.
Bay City? Joci tare, Marlowe.
Nu-mi place s joc tare. S-a ntmplat. N-am mai ptit asa ceva pn acum. Am fost pocnit de
dou ori, ultima dat de un tip care pretindea c e ofiter de politie si arta a ofiter
de politie. Am fost lovit cu propriul meu pistol si frmntat de un indian puternic
. Am fost aruncat n clinica aia, inconstient, m-au ncuiat, m-au drogat, m-au legat
. Si nu pot s dovedesc nimic, dect c am o ntreag colectie de vnti si mna stng plin
.
S-a uitat fix la coltul mesei.
n Bay City, a zis ncet.
Numele e melodios. Un cntec n noroi.
Ce cutai acolo?
Politistii stia m-au dus acolo. Eu eram la un tip din Stillwood Heights. Asta e n
Los Angeles.
Un tip numit Jules Amthor, a zis ncet. De ce ai ascuns tigrile alea?
M-am uitat n jos. Proast mic!
Mi s-a prut interesant c el Marriott avea tabachera asta suplimentar. Cu tigri conti
nnd marihuan. Se pare c n Bay City drogurile se pun n tigri rusesti cu filtre gurite.
A mpins ctre mine ceasca goal si i-am umplut-o din nou. Privirea lui mi mtura fata, l
inie cu linie, milimetru cu milimetru, ca Sherlock Holmes cu lupa sau Thorndyke
cu monoclul.
Ar fi trebuit s-mi spui, a zis amar. Si-a frecat buzele cu un obiect din acelea d
e pnz care se foloseste drept servetel. Dar nu le-ai tiat. Mi-a spus fata.
La dracu! Un brbat nu mai poate face nimic n tara asta! Tot timpul se bag femeile.
i place de tine, a zis Randall politicos, ca un ofiter FBI din filme, putin trist
, dar foarte sigur pe el. Tatl ei era un politist foarte bun, dar si-a pierdut sl
ujba. Ea se amestec n cazul sta pentru c te place.
E drgut. Dar nu e stilul meu...
Nu-ti plac fetele drgute?
Si-a mai aprins o tigar, apoi a ndeprtat fumul din fata lui.
mi plac fetele vesele, pctoase, trecute prin de toate.
Ca s te descarci, a zis Randall indiferent.
Binenteles. Ce altceva am fcut toat viata mea? Acum ce fac?
A zmbit pentru prima oar. Probabil si ngduie patru zmbete pe zi.
Nu scot nimic de la tine, a zis.
ti voi sugera o idee, desi te-ai gndit si tu probabil la asta, Acest Marriott sant
aja femei, doamna Grayle mi-a spus asta. Dar nu numai att. Era cel care ndruma ata
curile bandei. Un tip din nalta societate, care se ntlneste cu victimele si pregtest
e terenul. Iese cu diverse femei, ajunge s le cunoasc destul de bine. S lum jaful sta
de sptmna trecut, joi. Pute. Dac Marriott n-ar fi condus, sau n-ar fi dus-o pe doamn
a Grayle la Troc, sau n-ar fi dus-o acas pe drumul acela, nu s-ar fi ntmplat nimic.
Chiar dac ar fi condus soferul, lucrurile nu s-ar fi schimbat prea mult, a remarc
at Randall. Soferii nu si asum riscul de a fi mpuscati pentru numai nouzeci pe lun. A
m vrut doar s spun c nu puteau fi prea multe jafuri cu Marriott singur cu o tip. Al
tfel ar fi btut la ochi si ar fi transpirat ceva.
Succesul afacerii e asigurat de faptul c nu se vorbeste despre ea. Drept recompen
s pentru c marfa e napoiat la un pret de nimic.
Nu m-ai convins. Femeile vorbesc despre orice. S-ar fi aflat c acest Marriott e u
n tip cu care e periculos s iesi.
Probabil, chiar s-a aflat. De-asta l-au eliminat. Randall s-a uitat fix la mine
. Amesteca cu lingurita n ceasca goal. M-am ntins si i-am umplut-o.
Asta m intereseaz. Poti s dezvolti?
L-au folosit. Dar se terminase. ncepuse s se vorbeasc despre el, dup cum ai sugerat.
Din treburi din astea nu poti s te retragi, pur si simplu. Asa c i-au aranjat o u
ltim participare la actiune. Uite ce e, au cerut chiar foarte putin pentru colier
. Iar Marriott era intermediarul. Cu toate astea, era speriat. n ultimul moment s
-a gndit c ar fi bine s nu se duc singur. A imaginat si o mic smecherie, astfel nct pol
itia s aib un fir dac i se ntmpla ceva. Un fir care s duc la un om suficient de dur si
de inteligent, pentru a fi seful unei astfel de bande, un om aflat n neobisnuita
postur de a putea obtine informatii despre femei bogate. Pare copilresc, dar a mer
s.
Randall a scuturat din cap.
O band ar fi luat tot ce avea si ar fi aruncat cadavrul n mare.
Nu. Vroiau s arate ca o treab fcut de un amator. Vroiau s-si continue afacerile. Prob
abil, au gsit alt om.
Randall a scuturat din nou din cap:
Omul spre care conduc acele crti de vizit nu e genul. Are o afacere proprie, care
merge. M-am interesat. Tu ce crezi despre el?
Ochii lui erau negri, prea negri.
Mie mi s-a prut foarte potrivit. Niciodat nu ai prea multi bani. Iar afacerea lui
e o chestie temporar. Are faim si toat lumea vine la el, dar dup un timp, faima disp
are si afacerea se duce de rp. Asta dac nu se ocup dect de psihiatrie. Exact ca vedet
ele de cinema. Cinci ani, s zicem. Cam att ar putea lucra. Deci, dac are o modalita
te de a folosi informatiile aflate de la femeile astea, face orice ca s o pstreze.
Am s fiu mai atent n ceea ce l priveste. Dar acum m intereseaz mai mult, Marriott. Ha
i s ne ntoarcem n timp. Cum l-ai cunoscut?
El m-a cunoscut. A luat numrul din cartea de telefon. Asa a zis, cel putin.
Avea cartea ta de vizit.
Am fost mirat.
Da. Uitasem.
Te-ai ntrebat vreodat de ce te-a ales tocmai pe tine? Lsnd la o parte memoria ta scu
rt.
L-am privit pe deasupra cestii cu cafea. ncepea s-mi plac. Era chiar politist, nu n
umai o vest si o cmas.
Deci, de-asta ai venit.
A dat din cap.
Da. Restul a fost doar asa, pentru conversatie.
A zmbit politicos si a asteptat. I-am mai turnat cafea. S-a lsat pe o parte si s-a
uitat de-a lungul suprafetei crem a biroului.
Cam prfuit, a zis absent, apoi s-a ndreptat si m-a privit n ochi. Poate ar fi trebu
it s pun problema putin altfel. Spre exemplu, cred c prerea ta despre Marriott e co
rect. Am gsit douzeci si trei de miare n seiful lui pe care am avut suficient timp s-
l cutm. Am mai gsit niste chitante si o polit de mprumutat ce i d drepturi asupra unei
proprietti din West Fifty-fourth Place.
A luat o lingurit, s-a jucat cu ea n can si a zmbit.
E vorba despre 1644 West Fifty-fourth Place.
Mda, am mrit.
Erau si oarece bijuterii n seiful lui Marriott, marf destul de bun. Dar nu cred c er
au furate de el.
I-au fost date ca s le vnd, dar i-a fost fric. Asta judecnd dup ceea ce ti-a spus tie.
Am dat din cap.
Da, asa gndea.
Da. Polita aia nu prea m-a interesat initial, dar s vezi ce s-a ntmplat. Noi, la po
litie, primim toate rapoartele despre crime si decese dubioase, de la toate sect
iile. Ar trebui s le citim n aceeasi zi. E o regul, ca s ai sigurant n ceea ce faci, s
nu deranjezi pe cineva fr motiv. Dar noi trecem peste regula asta. N-avem ncotro. U
ltimele rapoarte le-am studiat abia azi dimineat. Unul dintre ele povesteste desp
re uciderea unui negru pe Central, joia trecut. De ctre un ex-puscrias, numit Moose
Malloy. Exist si un martor. Si s fiu al dracului, dac martorul nu esti tu!
A zmbit, al treilea zmbet.
ti place?
Ascult.
Dar asta s-a ntmplat azi dimineat. M-am uitat la numele tipului care a fcut raportul
si l cunosc: Nulty. Mi-am dat seama c n-o s fac nimic. Nulty este genul de om... ai
fost vreodat la Crestline?
h.
Ei bine, lng Crestline e un loc n care sunt puse o grmad de rulote uzate, transformat
e n csute. Am si eu o cas pe acolo, dar nu o rulot. Cutiile astea nu mai au roti si
au fost aduse n camioane. Nulty este genul de individ care ar sta ntr-o csut de-asta
si ar tia frunz la cini toat ziua.
Urt din partea ta! Iti este coleg.
Asa c l-am sunat pe Nulty, el a dat din colt n colt, a scuipat de cteva ori, apoi a
zis c tu ai avut o idee despre o fat pe care o cheam Velma si pe care Malloy o iub
ea tare si c te-ai dus s-o vezi pe vduva tipului care conducea localul unde s-a pe
trecut crima, local care fusese pentru albi si la care lucraser un timp Malloy si
fata. Iar adresa vduvei este 1644 West Fifty-fourth Place, proprietatea de care
se ocupa Marriott.
Asa.
Fiindc mi s-a prut c sunt deja prea multe coincidente pentru o singur dimineat, am ve
nit la tine. Iar pn acum am fost foarte calm si rbdtor.
Pare mai mult dect este. Aceast Velma e moart, dup spusele doamnei Florian. Am fotog
rafia ei.
M-am dus n sufragerie si eram n drum spre sacou, atunci cnd am nceput s-mi simt mna ci
udat de goal. Dar nu luaser nici mcar fotografiile. Le-am luat, le-am dus la buctrie
si am pus poza arlechinului n fata lui Randall. A studiat-o atent.
N-o cunosc. Si cealalt?
sta e un articol despre doamna Grayle. Anne Riordin a fcut rost de el.
S-a uitat si a dat din cap.
Pentru douzeci de milioane, m-as nsura cu ea, a zis.
Trebuie s-ti mai spun ceva. Noaptea trecut eram att de furios, nct m-am gndit s m n
colo si s ncerc s m descurc singur. Spitalul e la intersectia strzilor Twenty-third s
i Descanso, n Bay City. E condus de un individ numit Sonderborg, care zice c e doc
tor. Clinica asta e o ascunztoare pentru banditi. L-am vzut noaptea trecut acolo pe
Moose Malloy. ntr-o camer.
Randall era foarte linistit; m privea. :
Sigur?
Nu-I pot confunda. E un tip mare, enorm. Nu mai cunosc pe nimeni care s arate asa
.
M privea, nemiscat. Apoi, foarte ncet, si-a scos picioarele de sub mas si s-a ridic
at.
Hai s mergem la doamna Florian.
Si Malloy? .
S-a asezat din nou.
Povesteste-mi totul, cu amnunte.
I-am povestit. M-a ascultat fr s-si dezlipeasc privirea de pe fata mea. Cred c nici n
-a clipit. Respira cu gura usor deschis. Capul era nemiscat. Degetele bteau gingas
n mas. Dup ce am terminat, m-a ntrebat:
Cum arat acest doctor Sonderborg?
L-am descris ct am putut de bine.
S-a dus n cealalt camer si s-a asezat lng telefon. A format si a vorbit ncet, mult vrem
e. Apoi s-a ntors. ntre timp, am mai fcut niste cafea, am fiert cteva ou, am prjit dou
felii de pine si le-am uns cu unt. M-am pregtit s mnnc.
Randall s-a asezat n fata mea si si-a sprijinit brbia n palm.
Am trimis un tip de la narcotice s arunce o privire pe acolo. Poate mai gseste cev
a. Pe Malloy sigur, nu. El trebuie s fi plecat la zece minute dup tine. Pot s pun p
ariu.
De ce n-ai vorbit cu politia din Bay City?
Am pus sare pe ou.
Randall n-a zis nimic. Cnd m-am uitat la el, am observat c se nrosise si prea jenat.
Esti cel mai bine crescut politist pe care l-am ntlnit pn acum, i-am spus.
Termin mai repede de mncat. Trebuie s plecm.
Dup ce mnnc trebuie s fac un dus, s m brbieresc si s m mbrac.
N-ai putea s mergi n pijama? a ntrebat acru.
Deci, chiar att de mare e mafia n orasul la?
Este orasul lui Laird Brunette. Se spune c a reusit s pun un primar, contribuind cu
30 de miare.
E proprietarul clubului Belvedere?
Plus dou vapoare-cazino.
Dar e n zona noastr!
S-a uitat n jos, la unghiile curate si strlucitoare.
Ne oprim pe la biroul tu ca s lum celelalte dou crti de vizit. Dac mai sunt.
Si-a mpreunat degetele.
Dac mi dai cheile, fac eu asta pn te brbieresti si te mbraci.
Mergem mpreun. Poate am ceva corespondent.
A dat din cap, s-a asezat si a aprins nc o tigar. M-am brbierit, m-am mbrcat si am ple
cat cu masina lui Randall.
Aveam corespondent, dar nu merita efortul de a fi citit. Cele dou tigri din sertar e
rau neatinse. Se pare c nimeni n-a cotrobit prin birou. Randall a luat tigrile, le-
a mirosit si le-a pus n buzunar.
I-ai dat una dintre crtile de vizit. Nu era nimic pe spatele ei, asa c nu s-a mai d
eranjat s le caute si pe celelalte. Am impresia c lui Amthor nu i e prea fric; a cre
zut doar c ncerci s-l santajezi. Hai s mergem.
Capitolul 30
Btrna Spioan a scos nasul ctiva centimetri n fata usii, a adulmecat atent, ca si cnd ar
fi putut s simt parfum de violete, s-a uitat de-a lungul strzii cu o privire iscod
itoare si a dat din capul ei alb. Eu si Randall ne-am scos plriile. n cartierul sta,
un asemenea gest i face s te asemene cu Valentino. Prea s m recunoasc.
Bun dimineata, doamn Morrison. Putem s intrm un minut? Acesta este locotenentul Rand
all, de la cartierul general.
La naiba! Sunt foarte ocupat. Am mult de clcat.
Nu v retinem dect un minut.
S-a dat la o parte din fata usii, am trecut pe lng ea si am intrat n holul unde se
afla piesa aceea de la Mason City sau de unde o fi fost, apoi n sufrageria cu per
dele din dantel. A nchis usa cu mult grij, ca si cnd ar fi fost fcut din foitaj. Purta
un sort cu alb si bleu n dimineata asta. Privirea era la fel de tioas, iar brbia nu
mai crescuse. S-a protpit la jumtate de metru de mine, si-a mpins fata nainte si m-a
privit n ochi.
N-a primit-o.
Am fost multumit. Am dat din cap, m-am uitat la Randall si Randall a dat din cap
, apoi s-a dus la fereastr si a privit spre casa doamnei Florian. S-a ntors ncet, c
u sapca din piele de porc sub brat, tantos ca un conte francez dintr-o pies jucat
de studenti.
N-a primit-o, am zis.
Nu, n-a primit-o. Smbt a fost nti aprilie. Ziua Pclelilor. La dracu', la dracu'!
S-a oprit si era gata-gata s se stearg la ochi cu sortul, dar si-a amintit c e din
cauciuc. Asta a suprat-o putin. Si-a nclestat buzele.
Cnd a trecut postasul si n-a luat-o spre casa ei, a iesit si l-a strigat. Dar el
a scuturat din cap si a mers mai departe. Ea a intrat napoi n cas. A trntit usa att d
e tare, nct am crezut c o s se rup. Parc era nebun.
Btrna Spioan i s-a adresat lui Randall pe un ton tios:
Vreau s-ti vd insigna, tinere. Tnrul de lng tine mirosea a whisky data trecut. N-am p
a mult ncredere n el.
Randall a scos din buzunar o insign strlucitoare, cu auriu si bleu, si i-a artat-o.
Esti chiar de la politie, a acceptat ea. Ei bine, duminic nu s-a ntmplat nimic. A i
esit dup butur. S-a ntors cu dou sticle plate.
Gin, am zis. Ca s vezi ce fel de om este. Oamenii finuti nu beau gin.
Oamenii finuti nu beau deloc, a tinut s sublinieze btrna.
Mda. Si a venit ziua de luni, iar postasul a trecut din nou pe lng casa ei. De dat
a asta a fost chiar nervoas.
ntotdeauna vorbesti asa de mult, tinere? Nici nu lasi omul s deschid gura!
mi pare ru, doamn Morrison, e foarte important pentru noi...
O fi, dar vd c tnrul cellalt poate s-si tin gura nchis.
E nsurat, am spus. Are exercitiu.
Fata ei a devenit violet si mi-a amintit, neplcut, de droguri.
Iesi afar pn nu chem politia!
Un ofiter de politie se afl chiar lng dumneavoastr, a zis Randall scurt. Nici un per
icol.
Asa e. Violetul a nceput s dispar de pe fat. Nu mai vorbesc cu omul sta!
Nici mie nu-mi place. Deci, doamna Florian n-a primit nici astzi scrisoarea recom
andat.
Nu.
Vorbea scurt si tios. Avea o privire vinovat. A nceput s vorbeasc repede, prea repede
.
A fost cineva aici noaptea trecut. Nu l-am vzut. M-am dus la film cu niste prieten
i. Imediat ce ne-am ntors... nu, imediat ce au plecat ei, o masin a demarat de lng c
asa alturat. Repede si fr lumini. N-am vzut numrul.
Mi-a aruncat o privire tioas, lung, vinovat. M-am ntrebat de ce vinovat; m-am ndreptat
spre fereastr si am ridicat perdeaua de dantel. O uniform bleu-gri era lng cas. Tipul
care o purta, avea pe umr o geant grea de piele si pe cap o sapc cu cozoroc.
Am plecat de lng fereastr mrind.
Nu sunteti prea atent! O s fiti retrogradat!
Nu e o poant bun, a zis Randall rece.
Priveste pe fereastr, i-am spus ncet.
S-a uitat si expresia fetei i s-a schimbat. A stat linistit, privind-o pe doamna
Morrison. Astepta ceva, un sunet anume. Si sunetul a venit.
Era sunetul unui obiect introdus n cutia de scrisori de pe usa principal. Ar fi pu
tut fi ceva pentru care trebuia s semneze, dar n-a fost. S-au auzit pasi pe alee,
apoi pe strad, si Randall s-a dus din nou la fereastr. Postasul nu s-a oprit la c
asa doamnei Florian. Bleu-griul lui s-a tot ndeprtat, sub povara unei genti grele,
de piele.
Randall a ntors capul si a ntrebat cu o politete desvrsit:
De cte ori vine postasul dimineata n cartierul sta, doamna Morrison?
S-a gndit.
Numai o dat, a zis tios. O dat dimineata si o dat dup amiaz.
Ochii ei s-au miscat ntr-o parte si-n alta. Brbia ca de soarece tremura dintr-un m
otiv oarecare. Minile s-au agtat de bretelele de cauciuc ce sustineau sortul.
Livrarea de dimineat a trecut, a zis Randall vistor. Scrisorile recomandate le adu
ce tot postasul obisnuit?
Nu, curier special, a ltrat vocea btrn.
Oh! Dar duminic ea a strigat la postas, atunci cnd nu s-a oprit la casa ei. Si n-a
ti spus nimic despre curierul special.
Era frumos s vezi cum lucreaz cu altcineva.
Gura ei s-a deschis si dintii strluceau, semn c au stat toat noaptea ntr-un pahar cu
cine stie ce solutie. Apoi a scos un fel de ltrat, a aruncat sortul si a plecat
din camer.
Randall a privit usa pe care a disprut. Era dincolo de arcad. A zmbit. Un zmbet de o
m obosit.
Direct si deloc politicos. De acum ncolo, tu o s fi acela care o face pe durul. Mi
e nu-mi place s m port urt cu femeile btrne, chiar dac depun mrturii false.
A continuat zmbind:
Aceeasi poveste ntotdeauna. Am experient. Ptiu! A nceput cu fapte, ct stia, dar nu e
ra prea interesant, asa c le-a mai nflorit putin.
S-a ntors si am iesit n hol. Din fundul casei se auzeau suspine. n relatiile cu un
om foarte rbdtor, mort demult, plnsul era probabil, o arm. Pentru mine era doar un p
lns de femeie btrn, enervant.
Am iesit din cas n liniste, am nchis usa principal cu mult grij si am fost foarte aten
ti cu cea de a doua us, s nu fac vreun zgomot. Randall si-a pus sapca si a oftat. A
dat din umeri, apoi si-a deprtat de corp minile bine ntretinute. nc se mai auzeau su
spine provenind din fundul casei.Postasul era la dou case mai ncolo.
Am experient, a zis Randall ncet si si-a miscat buzele.
Am mers spre casa alturat. Doamna Florian nu luase nici acum rufele de pe srm. Atrnau
, galbene si uscate, pe o srm din curte. Am urcat scrile si am sunat. Nici un rspuns
. Am btut la us. Nici un rspuns.
Era descuiat data trecut.
A ncercat usa, cu atentie. Era ncuiat de data asta. Am revenit pe alee si ne-am dus
n spatele casei, ntr-o zon pe care n-o putea vedea Btrna Spioan. Usa din spate avea s
i ea o plas mpotriva tntarilor. Randall a ciocnit. Nu s-a ntmplat nimic. A cobort cele
dou trepte de lemn si a pornit pe un drum de masin, de mult timp nefolosit, cu bur
uieni crescute pe el; a ajuns la un garaj de lemn. Usa a scrtit. Garajul era gol.
Nu erau dect niste busteni foarte vechi, tocmai buni de pus pe foc, unelte pentru
grdinrit si multe sticle, n lzi. De o parte si de alta a usii, la colturile peretil
or, atrna cte un pianjen mare si negru. Randall a luat o bucat de lemn si i-a omort,
foarte calm. A nchis usa si a luat-o napoi pe drum pn n fata casei. A sunat, a but, da
r n-a rspuns nimeni. S-a ntors fr grab, uitndu-se peste umr la strad.
E mai usor prin spate. Gina aia btrn n-o s observe nimic. A mintit prea mult.
A urcat cele dou trepte si a ridicat crligul usii exterioare, folosind lama unui b
riceag. Asa am ajuns la a doua us. Era plin de guri si unele guri erau pline de must
e.
Dumnezeule, ce mod de a tri! a zis.
ntr-adevr, era usor de intrat prin spate. Un speraclu banal a descuiat usa. Dar ma
i era si un zvor
Asta m pune pe gnduri, am zis. Cred c a ptit ceva. Altfel, nu s-ar fi ncuiat asa. E p
rea nepstoare.
Tu stii mai bine, a zis Randall si s-a uitat la mica fereastr din us. Am s mping gea
mul nuntru. Sau terminm mai rapid?
Loveste-o zdravn. Cui i pas pe aici?
S-a fcut.
S-a dat putin napoi si a lovit usa lng yal, cu piciorul paralel cu podeaua. Ceva a p
ocnit si usa s-a miscat ctiva centimetri. Am mpins-o, am luat de pe linoleum o buc
at de metal rupt si l-am pus politicos pe o balustrad de lemn, lng nou sticle de gin,
goale.
Mustele bziau lng fereastra nchis a buctriei. Putea. Randall s-a oprit si a privit cu
entie.
A trecut de usile batante, reusind s nu le ating dect cu degetul mic. Sufrageria er
a neschimbat. Radioul tcea.
E un radio frumos, a zis Randall. Scump. Dac l-a pltit... ia uite!
S-a asezat ntr-un genunchi si s-a uitat de-a lungul covorului. Apoi, s-a dus lng ra
dio si a miscat cu piciorul un cablu. Am vzut stecherul scos din priz. S-a aplecat
si a studiat butoanele radioului.
Mda. Mari si curate. Isteat treab. Pe cablu nu rmn amprente, nu-i asa?
Bag-l n priz si vezi dac e deschis.
S-a uitat putin mprejur si a bgat stecherul n priz. Imediat s-au aprins luminitele.
Am asteptat. Obiectul a mrit ctva timp, apoi din difuzor a tsnit un sunet foarte put
ernic. Randall a srit la cablu si l-a scos din priz. Sunetul s-a ntrerupt brusc.S-a
ndreptat, cu ochii licrind.
Ne-am dus n dormitor. Doamna Jessie Pierce Florian zcea n pat, pe diagonal, ntr-o roc
hie de cas din bumbac, sifonat, cu capul atrnnd dincolo de marginea patului. Unul di
n picioarele patului era uns cu ceva ce plcea mustelor.
Era moart de mult.
Randall n-a atins-o. A privit-o mult vreme, apoi s-a uitat la mine, dezvelindu-si
dintii.
Moartea pare s fie leitmotivul acestui caz. Acum n-au folosit dect o pereche de min
i. Dumnezeule, dar ce mini! Uit-te la urmele de pe gt, la spatiul dintre urmele de
degete.
Tu trebuie s te uiti, am zis si m-am ntors. Bietul Nulty! Nu mai e vorba doar de u
n negru.
Capitolul 31
Un gndac negru, strlucitor, cu cap roz si pete roz pe spate s-a trt ncet pe suprafata
lcuit a biroului lui Randall si si-a agitat antenele ncolo si ncoace, ca si cnd ar f
i analizat cum e vntul n vederea decolrii. Se cltin un pic n timp ce mergea, de parc ar
fi fost o btrn ncrcat cu prea multe sacose. Un politist oarecare sttea la alt birou si
vorbea ncontinuu la receptorul unui telefon demodat, nct vocea sa prea o soapt ntr-un
tunel. Vorbea cu ochii ntredeschisi, cu palma mare, brzdat de cicatrici, pus pe bir
oul din fata lui, strngnd ntre ncheieturile degetului arttor si celui mijlociu un chis
toc fumegnd.
Gndacul a ajuns la marginea biroului lui Randall si a psit n gol. A czut pe spate, a
dat de cteva ori din piciorusele sale subtiri si noduroase, apoi a fcut pe mortul
. Cum nimeni nu l-a bgat n seam, si-a agitat iarsi membrele si, cu mult efort, s-a rs
ucit pe burt. S-a dus ncet, ca pe rotile, ntr-un colt unde nu avea s gseasc nimic, de
unde nu avea s ajung nicieri.
De pe perete, difuzorul politiei a anuntat o spargere pe San Pedro, n sudul lui F
orty-fourth Avenue. Sprgtorul era un brbat ntre dou vrste, purtnd un costum gri-nchis
o plrie de fetru gri. Ultima oar fusese vzut alergnd spre est pe Forty-fourth si apo
i ascunzndu-se ntre dou case. Apropiati-v cu atentie", a spus crainicul. Suspectul e na
rmat cu un revolver de calibrul 32 cu care l-a amenintat pe proprietarul unui re
staurant grecesc de pe South San Pedro, numrul 3966".
Dup un tcnit nbusit, crainicul a ncetat s mai emit, un altul i-a luat locul si a ncep
citeasc o list de masini furate, cu o voce nceat si monoton, repetnd fiecare lucru de
dou ori.
Usa s-a deschis si Randall a intrat cu un teanc de coli de format A4, btute la ma
sin. A traversat rapid camera, s-a asezat la birou n fata mea si mi-a ntins o parte
dintre hrtii.
Semneaz patru exemplare, mi-a zis.
Am semnat patru exemplare.
Gndacul roz ajunsese ntr-un colt al camerei si si-a ntins antenele, ncercnd s gseasc u
loc bun din care s-si ia zborul. Prea putin descurajat. A mers de-a lungul scnduril
or podelei, ctre un alt colt. Mi-am aprins o tigar, iar politistul de la telefon s
-a ridicat brusc si a iesit din birou.
Randall s-a lsat pe spate, artnd la fel ca ntotdeauna, la fel de rece, de degajat, l
a fel de gata s fie dur sau simpatic, dup cum cere situatia.
O s-ti spun cteva lucruri, doar ca s te scutesc de a-ti mai veni si alte idei genia
le. Doar ca s te scutesc de efortul de a trage sfori n toat tara. Doar n speranta c p
oate, pentru Dumnezeu!, o s lasi afacerea asta n pace.
Am asteptat.
Nu s-au gsit amprente n cocina aia, a zis. Stii la ce m refer. Radioul a fost nchis
prin scoaterea cablului din priz, dar persoana care l-a dat tare a fost probabil,
chiar ea. Asta e destul de evident. Betivanilor le plac radiourile care url. Dac
porti mnusi pentru c ai de gnd s omori pe cineva si dai radioul mai tare ca s acoperi
mpuscturile sau ceva de genul sta, atunci l si nchizi n acelasi fel. Dar nu s-a proce
dat asa. Iar gtul femeii e rupt. Probabil c murise deja nainte ca individul s-nceap s-
i dea palme. Deci, de ce a nceput individul s-i dea palme?
Eu doar ascult.
Randall s-a ncruntat.
Probabil c nu stia c-i rupsese gtul, a spus el. Deductie.
A zmbit acru. A suflat fum si i-am fcut vnt cu mna.
Deci, de ce era asa suprat pe ea? A existat o mare recompens atunci cnd a fost el r
idicat de la Florian's pentru spargerea bncii din Oregon. Recompensa a fost pltit u
nui turntor care e mort de mult vreme, dar e posibil ca si sotii Florian s fi pus mn
a pe o parte din ea. Malloy putea s bnuiasc asa ceva. Poate c era chiar sigur. Si po
ate c ncerca s scoat adevrul de la ea.
Am ncuviintat. Povestea prea s merite o ncuviintare. Randali a continuat:
I-a apucat gtul o singur dat si degetele nu i-au alunecat. Dac l arestm, poate c vom
tea dovedi dup amplasarea vntilor, c minile lui au fcut-o. Sau poate c nu. Doctorul cr
e c s-a ntmplat noaptea trecut, destul de devreme. Oricum, cam pe la ora serialului
din fiecare sear. Pn acum, vecinii n-au adus nici o mrturie care s-l implice pe Mallo
y. Dar pare evident, c a fost el.
Mda. E clar c a fost Malloy. Totusi, probabil c nu a intentionat s o omoare. S-a-ntm
plat doar pentru c e prea puternic.
Asta nu-l va ajuta, a spus Randal, sumbru.
Probabil c nu. Am vrut doar s atrag atentia asupra faptului c Malloy nu-mi pare un
ucigas. Omoar dac e ncoltit, dar nu din plcere sau pentru bani, si nu femei.
Faptul sta ti se pare important?
Poate c tu stii suficient de multe, ca s-ti dai seama ce e important si ce nu. Eu
nu stiu.
M-a privit ndelung, dndu-i crainicului politiei timp s mai fac un anunt n legtur cu spa
rgerea restaurantului grecesc de pe South San Pedro. Suspectul fusese arestat. M
ai trziu, avea s se descopere c era vorba de un pusti mexican, n vrst de paisprezece a
ni, narmat cu un pistol de plastic. Ceea ce arta cte parale fac martorii oculari.
Randal a asteptat pn cnd crainicul s-a oprit si apoi a reluat discutia.
Ne-am mprietenit n dimineata asta. Hai s rmnem prieteni. Du-te acas si culc-te, odihn
te-te. Pari destul de obosit. Las-ne pe mine si departamentul de politie s ne ocupm
de uciderea lui Marriott si de gsirea lui Moose Malloy si de toate celelalte.
Am fost pltit pentru cazul Marriott. Nu mi-am fcut datoria. Doamna Grayle m-a anga
jat. Ce vrei s fac s ies la pensie si s triesc din grsimea pe care am acumulat-o?
Iarsi m-a privit fix.
Stiu. Si eu sunt om. Celor ca tine li se elibereaz permise, deci se asteapt de la
voi s faceti si altceva n afar de a le atrna pe peretii birourilor voastre. Pe de al
t parte, orice cpitan de politie care are pic pe tine, te poate rupe n bucti.
Nu si dac m sprijin familia Grayle.
A studiat ideea. Nu-i convenea s admit c s-ar putea s am dreptate. Asa c s-a ncruntat
si a ciocnit n birou.
Hai s ne-ntelegem, a spus dup o pauz. Dac te amesteci n cazul sta, o s intri n ncur
ar putea s te descurci, de data asta. Nu stiu. Dar, putin cte putin, vei crea o as
emenea atmosfera de animozitate n cadrul acestui departament, nct ti va fi al naibii
de greu s mai faci vreo treab.
Orice detectiv particular se confrunt zilnic cu problema asta n afar de cazul n care
se ocup doar de divorturi.
N-ai voie s te ocupi de crime.
Ti-ai tinut cuvntarea. Te-am ascultat. Nu m astept s ies si s realizez lucruri pe ca
re nu le poate face un ntreg departament de politie. Ideile mele mrunte si persona
le chiar asa si sunt: mrunte si personale.
S-a aplecat ncet peste birou. Degetele lui subtiri si neastmprate ciocneau n birou, a
sa cum bteau crengile de poinsettia n peretele doamnei Jessie Florian. Prul su gri s
i unsuros strlucea. Ochii reci si hotrti se uitau n ai mei.
S continum, a spus. Cu ce mai e de povestit. Amthor a plecat ntr-o cltorie. Sotia lui
care i e si secretar nu stie unde, sau nu vrea s spun. Si indianul a disprut. Vrei s
depui o plngere mpotriva lor?
Nu. N-am dovezi.
A prut usurat.
Sotia spune c n-a auzit niciodat de tine. Ct despre cei doi politisti din Bay City
dac asta erau problema m depseste. N-as vrea s complic lucrurile si mai mult. Sunt d
estul de sigur de un lucru: Amthor n-a avut nimic de-a face cu moartea lui Marri
ott. Tigrile cu cartea lui de vizit nu au fost dect o pist fals.
Doctorul Sonderborg?
Si-a ntins minile.
Au abandonat toat schema. Oamenii de la biroul procurorului s-au dus acolo pe fur
is. N-au luat
legtura cu Bay City. Casa era ncuiat si goal. Au intrat, binenteles. Se fcuse curtenie,
n grab, dar existau amprente o grmad de amprente. O s ne ia o sptmn s le sortm.
n seif pe perete asupra cruia se lucreaz acum. Probabil, c a avut n el droguri si al
te chestii. Prerea mea e c vom descoperi c Sonderborg are cazier, nu n localitate, n
alt parte, pentru avorturi sau tratarea rnilor provocate de glont sau modificarea
amprentelor sau folosirea ilegal de medicamente. Dac intr sub incidenta codului fed
eral, vom obtine mult ajutor.
Spunea c e doctor, medic.
Randall a dat din umeri.
Poate c o fi fost. Poate c n-a fost niciodat, n momentul de fat exist un individ care
practic medicina lng Palm Springs si care acum cinci ani a fost acuzat de comert cu
droguri n Hollywood. Era la fel de vinovat ca diavolul, dar a avut un spate" tare
. A scpat. Te mai preocup si altceva?
Ce stii despre Brunette si-mi poti spune?
Brunette se ocup cu jocurile de noroc. Cstig mult. Duce o viat usoar.
Bine, am zis si rn-am ridicat. Pare rezonabil. Dar nu ne apropiem deloc de gsirea
bandei de hoti de bijuterii care l-a asasinat pe Marriott.
Nu-ti pot spune chiar totul, Marlowe.
Nici nu m asteptam. Apropo, Jessie Florian mi-a spus a doua oar cnd am vzut-o c a f
t servitoare la familia Marriott. De-asta i trimitea el bani. Ai gsit ceva n spriji
nul acestei afirmatii?
Da. n seiful lui, scrisori de la ea n care i multumea si zicea acelasi lucru.
Prea pe cale s-si piard cumptul.
Acum vrei s fii att de amabil si s te duci dracu acas si s-ti vezi de treaba ta?
Drgut din partea lui c a avut atta grij de scrisori, nu?
Si-a ridicat ochii pn cnd privirea lor a ajuns deasupra capului meu. Apoi si-a cobo
rt pleoapele, pn cnd i-au acoperit jumtate din iris. S-a uitat la mine zece secunde l
ungi. Apoi a zmbit. Folosise ngrijortor de multe zmbete n ziua aceea. si epuiza stocul
pe toat sptmna.
Am o teorie despre asta, a spus. E ciudat, dar tine de natura uman. Marriot era, p
rin forta lucrurilor, un om n pericol. Toti gangsterii sunt, mai mult sau mai put
in, juctori de noroc, si toti juctorii de noroc sunt superstitiosi mai mult sau mai
putin. Cred c Jessie Florian era talismanul lui Marriott. Ct timp avea grij de ea,
nu i se putea ntmpla nimic.
Am ntors capul si m-am uitat dup gndacul cu cap roz. ncercase deja dou colturi ale ca
merei si se ndrepta nefericit ctre un al treilea. M-am dus pn la el, l-am pus n batis
t si l-am dus napoi la birou.
Uite, am zis. Camera asta se afl la optsprezece etaje deasupra solului. Si gndcelul
sta s-a ctrat pn aici doar ca s-si gseasc si el un prieten. Pe mine. Talismanul meu.
Am mpturit cu grij gndcelul n batist si am strecurat batista n buzunar. Randall fcuse
ii mari. Si-a miscat buzele, dar n-a scos nici un sunet.
M ntreb, Marriott al cui talisman era?
Nu al tu, amice. Vocea era acid acid si rece.
Dar poate nici al tu.
Vocea mea era doar o voce. Am iesit din camer si am nchis usa.
Am cobort cu liftul pn la intrarea de pe Spring Street si am iesit de sub bolta pri
mriei, am cobort cteva trepte si am ajuns la rsadurile de flori. Cu mult atentie, am
asezat gndacul roz lng un tufis.
n taxiul ce m ducea acas m-am ntrebat ct timp i va lua ca s ajung iarsi la biroul de
ideri.
Mi-am scos masina din garajul din spatele casei si am mncat ceva, n chip de dejun,
n Hollywood, nainte de a porni spre Bay City. Era o dup amiaz frumoas pentru plaj, nso
rit si rcoroas. Am prsit bulevardul Arguello la intersectia cu Third Street si am con
dus spre cldirea primriei.
Capitolul 32
Era o cldire destul de urt pentru un oras att de prosper. Prea un loc biblic. Un lung
sir de gur-casc se sprijinea de gardul care desprtea peluza din fat acum mai mult b
uruieni de strad. Cldirea avea trei corpuri si un turn foarte vechi, n care atrna, nc,
un clopot. Probabil, a folosit pentru strngerea brigzii de pompieri voluntari, la
nceputurile Americii.
Aleea npdit de iarb si treptele duceau la o us dubl, deschis, unde ctiva pierde-var a
tau s se ntmple ceva care s-i scoat din starea asta. Aveau stomacul bine hrnit, ochi i
scoditori, haine frumoase si comportament de tipi duri. Mi-au lsat vreo 10 centim
etri ca s intru.
nuntru era un hol lung si ntunecos, care nu mai fusese splat din ziua n care a fost i
naugurat. O sgeat de lemn arta spre Biroul de Informatii al Departamentului de Poli
tie. Un tip n uniform motia la un birou de lemn. Un civil, fr sacou, cu picioarele crcn
ate artnd ca o gur de incendiu a ridicat un ochi din ziarul de sear, a scuipat la 5
metri de el si apoi mi-a spus c biroul sefului este sus, n capt.
La etaj era mai curat si mai lumin, dar asta nu nseamn c era curat si lumin. Pe o us d
e pe partea dinspre ocean, aproape de captul culoarului, scria John Wax,. Sef de P
olitie. Secretariat".
nuntru era un grilaj de lemn si n spatele lui un om n uniform, care btea la masin folos
ind trei degete. Mi-a luat cartea de vizit, a cscat, a spus c o s vad si a. reusit s s
e trasc pn la o us care purta inscriptia John Wax. Sef de Politie. Birou." S-a ntors si
m-a lsat s intru.
Am intrat si am nchis usa. Era o camer mare si rcoroas si avea ferestre pe trei prti.
Un birou de lemn, zgriat, era asezat departe, n captul ncperii, ca biroul lui Mussol
ini, astfel nct trebuia s mergi destul de mult pe covorul albastru ca s ajungi la el
, timp suficient ca s fi studiat din cap pn-n picioare.
M-am ndreptat spre birou. Pe o plcut aflat pe el se putea citi: John Wax. Sef de Poli
tie". M-am ntrebat dac nu cumva l cunosc. Am privit spre el.
Era foarte gras; prin prul scurt si deschis la culoare se vedea scalpul. Avea och
i mici si nfometati, neastmprati ca puricii. Purta un costum maro, cmas si cravata ca
fenii, un inel cu diamant, un ac cu diamant nfipt n rever si conventionala batist mpt
urit n trei, iesind din buzunarul de la piept ceva mai mult dect cei cinci centimet
ri obisnuiti.
Una din minile lui dolofane tinea cartea mea de vizit. A citit-o, a ntors-o si a ci
tit-o si pe spate, care era alb, a citit din nou partea din fat, a pus-o pe birou
si a acoperit-o cu un press-papiers din bronz ce nftisa o maimut, ca si cum ar fi
vrut s fie sigur c nu o pierde.
A ntins o lab roz spre mine. Cnd i-am dat drumul, a artat spre un scaun.
Ia loc, domnule Marlowe. Observ c faci aceeasi treab ca si noi, ntr-un fel. Cu ce t
e pot ajuta?
Un mic necaz, sefule. M poti ajuta, dac vrei.
Necaz..., a spus calm. Un mic necaz...
Si-a rsucit scaunul, si-a ncrucisat picioarele subtiri si a privit gnditor spre una
din ferestrele duble. Asta mi-a permis s-i vd sosetele de bumbac de culoarea fild
esului si pantofii englezesti artnd ca scosi din cutie. Lund n calcul tot ce puteam
si nu puteam s vd, exceptnd portofelul, avea pe el cam juma` de mie. Probabil, neva
st-sa e cea care are multi bani...
Necazul e o notiune cu care orselul nostru nu e obisnuit. Orasul e mic, dar e foa
rte, foarte curat. M uit pe ferestrele dinspre vest si vd Oceanul Pacific. Nimic m
ai curat dect el, nu-i asa?
N-a mentionat cele dou vapoare-cazino care se legnau pe valurile nspumate, chiar la
limita celor trei mile. Nici eu.
Asa e, Sefule.
Si-a mai umflat pieptul cu ctiva centimetri.
M uit pe ferestrele dinspre nord si vd aglomeratia continu de pe Arguello Boulevard
si minunatele dealuri ale Californiei, iar n prim plan, cea mai frumoas mic ntrepri
ndere ce poate fi condus de un om. M uit pe ferestrele dinspre sud, pe care m uit c
hiar acum, si vd cel mai drgut port din lume pentru yachturi mici. Nu am ferestre n
partea de est, dar dac as avea, as vedea o zon rezidential care ti-ar lsa gura ap. N
u, domnule, micul nostru oras nu prea stie ce este necazul.
Am adus eu cu mine, Sefule. Putin. Aveti un angajat pe nume Galbraith, un sergen
t care umbl mbrcat civil?
Cred c da, a spus rotindu-si ochii. Ce-i cu el?
Aveti vreun angajat care s semene cu sta? L-am descris pe cellalt individ, cel care
a vorbit foarte putin, scund, cu mustat, care m-a lovit cu bastonul. Umbla mpreun
cu Galbraith. Cineva i-a spus domnul Blane", dar suna fals.
Nu-i deloc fals, a spus Seful foarte btos. Este seful detectivilor, cpitanul Blane
.
Pot s-i vd pe tipii stia doi aici, n birou? A ridicat cartea mea de vizit si a citit-
o din nou.
Dac mi dai un motiv serios, a spus candid.
Desigur. Cunosti cumva un om numit Jules Amthor? Se autodenumeste psihiatru. Loc
uieste pe vrful unui deal, n Stillwood Heights.
Nu. Si Stillwood Heights nu e n zona mea. Ochii lui artau c se gndeste deja la altce
va.
Tocmai asta-i cel mai interesant. Vezi, m-am dus s-l ntlnesc pe Amthor, n legtur cu un
client de-al meu. Domnul Amthor si-a imaginat c vreau s-l santajez. Probabil c tip
ii care au afaceri ca a lui se simt tot timpul santajati. Avea ca bodyguard un i
ndian solid cruia nu i-am putut face fat. Asa c indianul m tinea, iar Amthor m lovea
peste fat cu propria mea arm. Apoi au trimis dup niste politisti. Cei care au venit
au fost chiar Galbraith si domnul Blane. Te intereseaz?
Seful si-a pus minile pe birou cu mult blndete. si tinea ochii aproape nchisi. Licrire
a rece din ochii lui se strecura printre pleoapele subtiri si se ndrept spre mine.
Sttea foarte linistit, ca si cnd ar fi ascultat. Apoi a deschis ochii si a zmbit.
Si ce s-a ntmplat pe urm?, a ntrebat politicos, ca o goril de la Stork Club.
M-au luat, m-au bgat n masina lor, m-au lsat s cobor ntr-o zon muntoas si m-au lovit
ap cu un baston.
A cltinat din cap, ca si cnd ar fi fost cel mai firesc lucru din lume.
Si asta s-a ntmplat n Stillwood Heights?
Mda.
Stii ce cred eu? S-a aplecat putin peste birou, dar nu prea mult, pentru c nu-i p
ermitea burta.
C sunt un mincinos.
Usa este acolo, a zis artnd spre ea cu degetul mic de la mna stng.
Nu m-am miscat. l priveam. Cnd a nceput s se enerveze si a vrut s apese pe sonerie, a
m spus:
Hai s nu facem greseli. ti imaginezi c sunt un amrt de detectiv particular de mna a do
ua, care ncearc s par de zece ort mai important dect este fcnd o plngere mpotriva unu
iter de politie, ofiter care va avea al naibii de mult grij ca nimic s nu poat fi do
vedit. Nici vorb. Vreau doar s m socotesc personal cu Amthor si vreau ca omul tu, Ga
lbraith, s m ajute s fac asta. Domnul Blane nu va fi deranjat. Galbraith e suficien
t. Si n-am venit fr acoperire. Am oameni influenti n spatele meu.
Ct de departe n spatele tu?, a ntrebat Seful si a rs satisfcut.
Ct de departe este 862 Aster Drive, unde locuieste domnul Merwin Lockridge Grayle
?
Chipul lui s-a schimbat complet, de parc alt om ar fi fost dincolo de birou.
Doamna Grayle este clienta mea, am continuat.
ncuie usa, mi-a zis. Esti mai tnr dect mine. Trage zvorul. Hai s ncepem treaba asta p
eteneste. Ai o fat cinstit, Marlowe.
M-am ridicat si am ncuiat usa. Pn cnd m-am ntors, Seful scosese deja o sticl frumoas si
dou pahare. A azvrlit pe sugativ o mn de seminte de nucsoar si a umplut amndou pahare
.
Am but. A sfrmat cteva seminte si le-am mestecat privindu-ne n ochi.
mi plac, a spus.
A umplut din nou paharele. Era rndul meu s sfarm seminte. A aruncat cojile de pe s
ugativ pe podea, a zmbit si s-a lsat pe spate.
Si acum, hai s discutm. Treaba pe care o faci pentru doamna Grayle are vreo legtur c
u Amthor?
Da. Dar mai bine ai verifica dac spun adevrul.
Corect, a zis si a luat telefonul, A scos din buzunarul de la vest o agend mic si a
cutat numrul. Contribuabilii campaniei, a zis si mi-a fcut cu ochiul. Primarul ins
ista s fim extrem de amabili cu ei. Da, l-am gsit. A pus agenda la loc si a format
numrul.
Aceleasi probleme cu valetul. I s-au nrosit urechile. n sfrsit, a reusit s vorbeasc c
u ea. Urechile erau tot rosii. Probabil, a fost cam ntepat.
Vrea s vorbeasc cu tine, mi-a zis si mi-a ntins telefonul peste mas.
Phil la telefon, am spus si i-am fcut Sefului cu ochiul, obraznic.
S-a auzit un rs provocator.
Ce faci acolo cu ntrul la gras?
Tocmai am but ceva.
Si trebuie s-o faci cu el?
Pentru moment, da. Afaceri. Ceva nou? ntelegi la ce m refer.
Nu. Esti constient, dragul meu biat, c m-ai lsat s astept o or n noaptea aceea? Ti se
pare c sunt genul de femeie care trece nepstoare peste astfel de lucruri?
Am avut un necaz. Disear poti?
S vd. Disear este... ce zi din sptmn este, pentru numele lui Dumnezeu?
Mai bine te sun eu, am zis. S-ar putea s fiu ocupat. Este vineri.
Mincinosule! Rsul ironic s-a auzit din nou. Este luni. Aceeasi or, acelasi loc, si
fr glume proaste.
Mai bine te sun eu.
Mai bine s fii acolo.
Nu pot s fiu sigur. Las-m s te caut eu.
nteleg. Esti foarte ocupat. Eu sunt proast c m deranjez.
S-ar putea.
Poftim?
Sunt un om srac si mi urmez propriul drum. Si nu este att de plcut cum ti imaginezi t
u.
S te ia naiba dac nu vii...
Am spus c o s te caut.
A oftat.
Toti brbatii sunt la fel.
Si femeile dup prima ntlnire.
M-a njurat si a nchis telefonul.
Ochii Sefului preau iesiti din orbite, parc ar fi fost pusi pe picioroange.
A umplut ambele pahare cu o mn tremurnd si a mpins unul spre mine.
Deci, asta e, a spus gnditor.
Sotului ei nici nu-i pas, asa ca s nu-ti faci probleme.
Prea trist. A sfrmat seminte de nucsoar, ncet si gnditor. Am mai but un pahar. Mi-a pr
ru cnd Seful a ascuns sticla si paharele si a vorbit cu aghiotantul.
Trimite-l sus pe Galbraith, dac este n cldire. Dac nu, ncearc s-l gsesti.
M-am ridicat, am descuiat usa si m-am asezat la loc. N-am asteptat mult. S-a auz
it o btaie usoar n us. Seful a rspuns si Hemingway a psit n camer.
S-a ndreptat cu pasi greoi nspre birou, s-a oprit si s-a uitat la Sef cu o expresi
e adecvat, foarte umil.
F cunostint cu domnul Philip Marlowe, zise Seful, inspirat. Este detectiv, particu
lar, n Los Angeles.
Hemingway s-a ntors att ct s m poat privi. Nimic n-a tresrit pe fata lui. Mi-a ntins m
i-am ntins mna, pe urm s-a uitat din nou la Sef.
Domnul Marlowe mi-a spus o poveste putin cam ciudat, a spus Seful, siret ca Riche
lieu. Despre un om numit Amthor care are o locuint n Stillwood Heights. Se ocupa c
u ghicitul n globuri de cristal. Se pare c domnul Marlowe i-a fcut o vizit, iar tu s
i Blane erati ntmpltor acolo si ati folosit niste argumente de un anumit fel ca s v i
mpuneti punctul de vedere. Am uitat amnuntele.
A privit afar, pe fereastr, cu expresia unui om care a uitat amnuntele.
Probabil e o greseal, a rspuns Hemingway. Nu l-am mai vzut niciodat pe omul acesta.
De fapt, chiar a fost o greseal, a spus Seful vistor. Destul de nensemnat, totusi o
greseal. Domnul Marlowe consider c e de mic important.
Hemingway s-a uitat din nou la mine. Fata lui prea de piatr.
De fapt, nici mcar nu-l intereseaz aceast greseal, a continuat Seful s viseze. Dar l i
ntereseaz s ajung la individul acesta, Amthor, care locuieste n Stillwood Heights. S
i ar vrea s aib pe cineva cu el. M-am gndit la tine. Ar vrea pe cineva care s pricea
p c i se ofer un trg cinstit. Se pare ca domnul Amthor are un indian solid pe post d
e bodyguard si domnul Marlowe se teme c n-ar putea face fat situatiei de unul sing
ur. Crezi c poti afla unde locuieste domnul Amthor?
Da, a spus Hemingway, dar Stillwood Heights este n afara zonei noastre, Sefule. E
ste o favoare pentru un prieten de-al dumneavoastr?
Cam asa, a zis Seful, privindu-si degetul mare de la mna stng. Nu vreau s faci vreun
lucru care s nu fie strict legal, binenteles.
Mda. Nu. Si-a dres glasul. Si cnd plecm?
Seful a privit binevoitor spre mine.
Acum ar fi perfect. Dac domnul Galbraith nu are ceva mpotriv.
Fac ce mi se spune, a zis Hemingway.
Seful l-a msurat cu privirea, trstur cu trstur. L-a mturat de sus pn jos.
Cum se simte cpitanul Blane astzi? a ntrebat mestecnd o smnt de nucsoar.
Form proast. Apendicele spart. Foarte grav. Seful a cltinat trist din cap. Apoi s-a
sprijinit de
bratele scaunului si s-a ridicat n picioare. A ntins o lab roz pe deasupra biroului
.
Galbraith o s aib grij de tine, Marlowe. Poti fi sigur de asta.
ti rmn ndatorat, Sefule. Nu stiu cum s-ti multumesc.
Vai!, nu e nevoie de multumiri. ntotdeauna e o bucurie s ajuti un prieten al unui
prieten, ca s zic asa. Mi-a fcut cu ochiul. Hemingway a observat, dar nu mi-a spus
ce-a nteles.
Am iesit din birou, nsotiti de murmurele politicoase ale Sefului. Usa s-a nchis si
Hemingway s-a uitat ntr-o parte, si-n alta a holului, apoi m-a privit.
Bine jucat, biete. Ai pe cineva, dar noi n-am stiut asta.
Capitolul 33
Masina aluneca silentios de-a lungul unei strzii linistite, cu locuinte frumoase.
Crengile arcuite ale arborilor de piper se ntlneau deasupra noastr pentru a forma
un tunel verde. Soarele se strecura cu greu printre ramurile de sus, printre fru
nzele nguste si deschise la culoare. O tabl indicatoare ne-a anuntat c suntem pe Ei
ghteenth Street.
Hemingway conducea si eu stteam lng el. Conducea foarte ncet, ngndurat.
Ct de mult i-ai spus? s-a hotrt s m ntrebe.
I-am spus c tu si cu Blane ati venit acolo, m-ati luat, m-ati dat jos din masin si
m-ati lovit n ceaf. Nimic altceva.
Nici despre intersectia dintre Twenty-third si Descanso?
Nu.
De ce?
M-am gndit c o s fi mai binevoitor cu mine dac n-o fac.
Asta e doar o prere. Chiar vrei s mergi n Stillwood Heights, sau a fost doar un pre
text?
Doar un pretext. Ce vreau cu adevrat de la tine este s-mi spui de ce m-ati dus n ca
sa aia dubioas si de ce am fost tinut acolo.
Hemingway s-a gndit. S-a gndit att de profund, nct au nceput s se vad muschii obrazulu
pe sub pielea cenusie.
Blane e vinovat. i place carnea crud. N-am vrut s te loveasc. Ce-i drept, nici s ajun
gi acas n-arn vrut. Am fcut-o doar pentru c suntem prieteni cu vraciul la si avem gr
ij s nu-l supere nimeni. Nici nu stii ce multi oameni vor s-l deranjeze.
Uluitor!
A ntors capul. Ochii erau ca niste bucti de gheat. A privit din nou spre parbriz si
s-a mai gndit.
Politistii btrni se mai nfurie cte o dat, a mai zis. Simt nevoia s sparg capete. Dumn
eule, ce fric mi-a fost. Ai czut ca un sac cu ciment. L-am calmat pe Blane. Apoi t
e-am dus la clinica doctorului Sonderborg, pentru c era cel mai aproape si stiam
c e un tip drgut si o s aib grij de tine.
Amthor stia unde m duceti?
Pe dracu! Nu stia, a fost ideea noastr.
Am nteles. Pentru c doctorul Sonderborg e drgut si o s aib grij de mine. Fr bani. De
nu pentru ca eu s nu pot face o plngere sustinut de un doctor? Oricum, plngerea mea,
dac ar fi existat, n-ar fi avut nici o sans n orasul sta mic si drgut.
Esti dur?
Niciodat. Si acum nu esti nici tu, probabil prima dat n viat. Pentru c s-ar putea s r
fr slujb. Ai vzut asta n ochii sefului. Nu m-am dus la el fr un spate solid.
Bine, a zis Hemingway. Nici n-am vrut s fiu dur. Am doar gura mare, din obisnuint.
Ce vrei?
Blane chiar e bolnav?
A dat din cap, dar a uitat c trebuia s aib o mutr suprat.
Sigur c este. Dureri de burt alaltieri si apendicele s-a spart nainte ca doctorii s a
puce s i-l scoat. Are sanse, dar mici.
Ar fi o mare pierdere. Un om ca el este o mndrie pentru orice unitate de politie.
Hemingway s-a gndit la asta, apoi a scuipat iarsi afar.
Da. Alt ntrebare?
Mi-ai spus de ce m-ati dus la Sonderborg. Dar nu mi-ai spus de ce m-a tinut acol
o ncuiat 48 de ore, timp n care m-a umplut de droguri. Hemingway a oprit masina nai
nte de o curb. Si-a pus minile mari n partea de jos a volanului si si-a mpreunat deg
etele mari de la mini.
Habar n-am, a zis cu voce pierdut.
Aveam asupra mea acte care artau c sunt detectiv particular. n plus, chei, bani si
fotografii. Dac nu v cunostea bine, ar fi putut s cread c lovitura la cap e doar o po
ant, ca s m bgati acolo si eu s-l supraveghez. Dar v cunoaste foarte bine. Asa c m nt
care-i treaba.
Rmi cu ntrebarea, amice. E mai prudent.
Stiu, dar nu aduce nici o satisfactie.
Te ajut politia din Los Angeles pentru cazul sta?
Ce caz?
Doctorul Sonderborg.
Nu chiar.
Asta nu nseamn nici da, nici nu.
Nu sunt chiar att de important. Politia din Los Angeles poate s vin aici, ori de cte
ori are chef. M rog, dou treimi din ea. Adic oamenii serifului si bietii de la D.A.
Am un prieten la D.A. Am lucrat acolo. l chema Bernie Ohls. E seful unei comisii
de anchet.
Lucrezi pentru el?
Nu. N-am mai vorbit de mult cu el.
Te gndesti s-i spui ce afli?
Nu, pentru c se suprapune cu un caz la care lucrez eu.
Ceva privat?
Da.
Bine, ce vrei?
Cu ce se ocup Sonderborg?
Hemingway a luat minile de pe volan si a scuipat.
Suntem pe o strad drgut, a zis. Vile frumoase, grdini frumoase, atmosfer plcut. Ai au
t o grmad de lucruri despre politisti corupti, nu-i asa?
Am auzit cte ceva.
Cti politisti locuiesc pe o strad ca asta, cu grdini si flori? Eu nu stiu dect patru
sau cinci, sefii. Cei ca mine locuiesc n case amrte, la periferia orasului. Vrei s
vezi unde stau?
La ce mi-ar folosi?
Ascult, amice, a zis serios. Slujba mea atrn de un fir care se poate rupe oricnd. Po
litistii nu iau mit. Nu ntotdeauna, de fapt, chiar foarte rar. Sunt prinsi n joc. T
rebuie s fac exact ce li se spune. Iar tipul la cu biroul pe colt, cu un costum fru
mos si cu miros de butur fin st acolo exact att timp ct tine partea cui trebuie. Cnd nu
mai face asta nu mai d ordine. ntelegi?
Ce fel de om e primarul?
Ca peste tot. Politician. Crezi c el conduce totul? Rahat. Stii care-i problema t
inutului stuia?
Prea mult capital blocat, asa am auzit.
Nu poti s rmi curat nici dac vrei. Asta-i problema. Te sap imediat. Sau intri n jocul
ta murdar, sau nu mnnci. Multi idioti cred c nouzeci de mii de agenti FBI, cu gulere
curate, ar rezolva problema. Rahat. Ar deveni exact ca noi ceilalti. Stii ce cr
ed eu? Cred c ar trebui s construim lumea de la nceput. Gndeste-te la regenerarea mo
ral. S-ar putea face ceva.
Dac Bay City este modelul ntregii lumi, atunci eu trebuie s iau o aspirin.
ncepi s o duci bine, a zis Hemingway ncet. Se poate ntmpla fr s-ti dai seama cum. Si
urm, nu te mai gndesti dect cum s o duci si mai bine. Eu sunt doar un politist prost
. Fac ce mi se ordon. Am o nevast si doi copii si fac numai ce spun ia mari. Blane
ar putea s-ti spun mai multe. Eu sunt un ignorant.
Blane chiar are apendicit? Sigur nu s-a mpuscat n stomac?
Nu te purta asa, s-a plns Hemingway si si-a plimbat minile pe volan. ncearc s gndesti
frumos despre oameni.
Despre Blane?
E om ca noi toti. E un pctos, dar e om.
Ce face Sonderborg?
A, da, despre asta vorbeam. Poate gresesc, dar cred c esti un om cruia i se poate
spune.
Am nteles, nu stii.
Hemingway a scos o batist si si-a sters fata.
Amice, trebuie s admit c asa e. Dar e clar c dac eu sau Blane stiam ce face Sonderbo
rg, atunci sau nu te duceam acolo, sau nu mai ieseai de acolo. Oricum, nu n picio
are. M refer la vreo afacere foarte murdar, nu la nimicuri, cum ar fi s ghicesti un
or babe cu un glob de cristal.
Nu cred c era prevzut s mai ies de acolo. Exist un drog care se cheam scopolamina. Te
face s vorbesti, fr s-ti dai seama. Nu e sut la sut sigur, cum nu e nici hipnotismul.
Dar uneori merge. Cred c am fost nchis acolo ca s afle ce stiu. Dar nu exist dect tr
ei posibilitti ca Sonderborg s afle c eu stiu ceva ce l-ar putea interesa. Sau i-a
spus Amthor, sau Moose Malloy l-a informat c am fost la Jessie Florian, sau a cre
zut c e un truc al politiei. Hemingway m-a privit trist.
Habar n-am despre ce vorbesti. Cine dracu e Moose Molloy?
Un tip care a omort un negru pe Central Avenue cu cteva zile n urm. Ati fost anuntat
i prin telex, dar nu cred c te-a interesat. Probabil c o s mai primiti un anunt n le
gtur cu el.
Si ce dac?
Sonderborg l ascunde. L-am vzut acolo, ntr-un pat, citind ziarul, n noaptea n care am
evadat.
Cum dracu ai evadat? Nu te-au ncuiat?
L-am pocnit pe paznic cu un arc de la pat. Am avut noroc.
Molloy te-a vzut?
Nu.
Hemingway a pornit motorul si s-a strmbat.
Hai s recapitulm, a spus. Deci, Sonderborg ascunde bieti ri. Dac au parale, binenteles
. Locul e perfect pentru asta. Si cstig bine.
A pus masina n miscare si a intrat n curb.
La naiba, eu credeam c vinde droguri, a spus dezgustat. Cu un spate asigurat. Dar
, la naiba! Asta e nimic.
Ai auzit vreodat de jocurile cu numere? O pungsie mrunt, dac privesti doar la ea.
Hemingway a mai luat o curb si a cltinat din cap.
Corect. Si ruleta, si casele de bingo, si pariurile. Dar dac pui toate astea sub
conducerea unui singur om...
Ce om?
A nlemnit din nou. A nchis gura si dintii s-au lipit unii de altii. Eram pe Descan
so Street si mergeam spre est. Era o strad linistit chiar si dup-amiaza trziu. Pe msu
r ce ne apropiam de Twenty-third, linistea disprea. Doi oameni studiau un palmier
ca si cnd s-ar fi gndit cum s-l mute din loc. O masin era parcat lng casa doctorului So
nderborg, dar nu era nimeni n ea. n mijlocul drumului, un om lucra la un canal.
La lumina zilei, clinica prea un loc vesel. O multime de begonii rosii sub ferest
rele din fat, panselute de toate culorile n jurul tulpinii unui acacia alb, nflorit
. Un trandafir agttor, rosu, tocmai si deschidea florile pe o plas de form semicircul
ar. Mai era si un covor de mazriche de iarn, din care ciugulea delicat un colibri v
erde-roscat. Prea cminul unui cuplu nu prea n vrst, cruia i plcea grdinritul. Soarel
, de dup-amiaz, avea o strlucire linistit, dar ameninttoare.
Hemingway a trecut ncet pe lng cas, cu un surs n coltul gurii. Adulmeca. A cotit la pr
ima intersectie, s-a uitat n oglinda retrovizoare si a accelerat.
Dup ce a mai trecut de trei intersectii, a tras din nou pe dreapta si s-a ntors sp
re mine, ca s-mi explice.
Politia din Los Angeles. Unul din tipii de lng palmier se numeste Donnelly. l cunos
c. Bietii pzesc casa. Deci, n-o s-i spui amicului tu din oras, hm?
Ti-am mai spus c nu.
Sefului o s-i plac, a rnjit Hemingway. Tipii stia vin aici si fac razii, dar nici mca
r nu trec s-i spun "salut".
N-am rspuns nimic.
L-au prins pe Moose Malloy sta?
Am cltinat din cap.
Din cte stiu eu, nu.
Si ct de multe stii tu, biete?, a ntrebat cu blndete.
Nu destul. Este vreo legtur ntre Amthor si Sonderborg?
Eu n-am auzit.
Cine conduce orasul sta? Liniste.
Am auzit c un juctor de noroc, pe nume Laird Brunette, a dat 30 de miare ca s fie a
les primarul care trebuie. Si c e proprietarul clubului Belvedere si a celor dou v
apoare-cazino.
Se poate, a spus Hemingway politicos.
Unde poate fi gsit Brunette?
De ce m ntrebi pe mine, biete?
Unde te-ai duce dac n-ai mai putea s stai n orasul sta?
n Mexic.
Am rs.
O.K., mi faci un serviciu?
Bucuros.
Du-m napoi n oras.
A pornit masina si a condus-o cu ndemnare pe o strad umbroas ce ducea la ocean. A aj
uns la primrie si a oprit n locul de parcare al politiei. Am cobort.
Mai vino s m vezi, a spus Hemingway. S-ar putea s ajung s curt scuiptori.
A scos mna lui imens afar, pe geam.
Fr resentimente?
Fr, am spus si i-am strns mna.
A rnjit. Cnd plecasem deja, m-a strigat. S-a uitat atent n toate prtile si si-a apro
piat gura de urechea mea.
Vapoarele-cazino ar trebui s se afle sub jurisdictia orasului si a statului. Dar
sunt sub pavilion panamez. Dac eram eu... S-a oprit brusc si ochii lui tristi prea
u ngrijorati.
M-am prins. Ideea asta am avut-o si eu. M-am deranjat atta numai pentru ca doi oa
meni s aib aceeasi idee...
A dat din cap, apoi a zmbit.
Fr resentimente, a zis.
Capitolul 34
M-am culcat pe spate ntr-un pat dintr-un hotel de la malul mrii si am asteptat s se
ntunece. Era o camer mic, cu un pat tare si o saltea cam la fel de groas ca ptura de
bumbac ce o acoperea. Sub mine, un arc desprins m ntepa n stnga spinrii. M-am ntins a
colo si l-am lsat s m ntepe.
Lumina unei lmpi de neon, rosie, acoperise o parte din tavan. Cnd avea s nroseasc ntre
aga camer, avea s fie suficient de ntuneric ca s ies. Afar se auzeau claxoanele masin
ilor ce treceau pe strada numit Speedway. Sub fereastra mea, pe trotuar, fremtau p
asi. Atmosfera era strbtut de murmurul nbusit al celor ce veneau si plecau. Aerul ce
ptrundea prin plasa ruginit a geamului mirosea a grsime rnced la frigare. Din deprtare
se auzea stignd o voce, genul de voce care se poate auzi de departe: Nu rbdati de
foame, fratilor. Nu rbdati de foame, fratilor. Am crenvursti foarte buni. Nu rbdat
i de foame, fratilor."
Se ntuneca din ce n ce. Gndeam, iar gndurile mi se miscau n minte greoi si pe furis,
de parc ar fi fost privite de ochi amari si sadici. M-am gndit la ochii morti ce p
riveau cerul fr lun, cu snge negru la colturile gurilor de sub ei. M-am gndit la feme
i btrne, viclene, cu capul spart de tbliile paturilor lor murdare. M-am gndit la un
brbat cu pr blond, strlucitor, care se temea, fr s stie exact de ce se teme, care era
suficient de sensibil ca s-si dea seama c ceva e necurat, dar prea orgolios sau pr
ea prost ca s-nteleag ce. M-am gndit la femei frumoase si bogate pe care le puteai
avea. M-am gndit la fete zvelte, drgute, curioase, care locuiau singure si pe care
le puteai avea, de asemenea, dar n alt mod. M-am gndit la politai, politai duri c
are puteau fi mituiti, fr ca asta s nsemne n vreun fel c erau pe de-a ntregul putrezi,
ca Hemingway. Politai grasi si prosperi, cu voci de membri ai Camerei de comert,
ca Wax. Politai subtiri, isteti si eficienti, ca Randall, care, n ciuda istetimi
i si eficientei lor, nu erau liberi s fac o treab cinstit, ntr-un mod cinstit. M-am gn
dit la tapi btrni si acri, ca Nulty, care renuntaser s mai ncerce. M-am gndit la indie
ni si spiritisti si doctori care vindeau droguri.
M-am gndit la o grmad de lucruri. Se ntunecase si mai mult. Lumina rosie se-ntinsese
si mai mult pe tavan. M-am nltat n capul oaselor, mi-am pus picioarele pe podea si
mi-am frecat ceafa.
M-am ridicat, m-am dus la chiuveta din colt si mi-am aruncat ap rece pe fat. Dup un
timp m-am simtit un pic mai bine, doar un pic. Aveam nevoie de ceva de but, avea
m nevoie de o mare asigurare pe viat, aveam nevoie de o vacant, aveam nevoie de o
cas la tar. Nu aveam dect o hain, o plrie si un pistol. Le-am pus pe mine si am iesit
din camer. Nu exista lift. Holurile miroseau, iar scrile aveau balustrade unsuroas
e. Am cobort, am aruncat cheia pe biroul de la receptie si am spus c mi-am ncheiat
sederea. Un receptioner ce avea un neg pe pleoapa stng a dat din cap si un portar
mexican cu uniforma uzat a aprut din cea mai prfuit plantatie de cauciuc din Califor
nia pentru a-mi cra valizele. Nu aveam nici o valiz, asa c, fiind mexican, mi-a des
chis usa si mi-a zmbit politicos n ciuda acestui fapt.
Afar, strada ngust fumega, iar pe trotuare misunau tot felul de burtosi. Vis- -vis,
o prvlie cu jocuri mecanice era n plin activitate si lng ea se aflau doi marinari cu f
etele lor, care tocmai iesiser de la fotograf, unde probabil se pozaser clrind cmile.
Vocea vnztorului de crenvursti spinteca amurgul ca un topor. Un autobuz mare, alb
astru se ndrepta claxonnd spre rondoul pe care n trecut l ncercuia tramvaiul, de parc
ar fi fost pus pe o rulet. Am mers ntr-acolo. Dup un timp, am simtit vag mirosul de
ocean. Nu prea tare, ca si cnd ar fi pstrat aceast cantitate pentru a le reaminti
oamenilor c aici fusese odinioar o plaj curat, unde veneau valurile si te stropeau,
iar vntul sufla si puteai mirosi si altceva n afar de grsime ncins si transpiratie rec
e.
Micul tramvai a sosit pe drumul asfaltat. M-am urcat n el si am mers pn la capt, und
e m-am dat jos si m-am asezat pe o banc unde era liniste si frig si unde, aproape
de picioarele mele, era o grmad mare de alge maro. n larg se aprinseser luminile va
poarelor-cazino. Am luat tramvaiul cnd a plecat napoi si m-am ntors aproape de locu
l unde iesisem din hotel. Dac m urmrea cineva, o fcea fr s se miste. Nu cred c era caz
. n orselul la curat, criminalitatea era prea mic pentru ca politaii s stie s urmreasc
ine pe cineva.
Trmul scnteia pe o portiune, nainte de a se pierde n fundalul ntunecat al noptii si a
l mrii. nc mai mirosea a grsime ncins, dar se simtea si oceanul. Omul cu crenvurstii c
ontinua s strige monoton: Nu rbdati de foame, fratilor, nu rbdati. Am crenvursti foa
rte buni. Nu rbdati de foame." L-am zrit n spatele unei tarabe albe, gdilnd crnatii cu
o furculit lung. i mergea comertul, chiar si n perioada aceea timpurie a anului. A
trebuit s astept ceva vreme, ca s-l prind singur.
Cum se numeste nava cea mai deprtat de trm? am ntrebat, artnd cu nasul.
Montecito. M-a privit calm si direct.
Te poti distra acolo cu o cantitate rezonabil de parale?
Depinde n ce fel vrei s te distrezi.
Am rs, dezvelindu-mi dintii, foarte dur.
Am crenvursti, si-a continuat el litania. Foarte buni, fratiior. A cobort vocea.
Femei?
Nt. M gndeam la o camer unde s bat o briz sntoas, unde s fie mncare bun si unde
eze nimeni. Un fel de vacant. S-a ndeprtat.
N-am auzit nimic din ce ai spus, a zis el si si-a reluat litania.
A mai vndut cte ceva. Nu stiam de ce m mai obosesc cu el. Probabil c avea o fat suspe
ct. O tnr pereche, amndoi mbrcati n pantaloni scurti, a venit, a cumprat crenvursti s
a ndeprtat ncet, biatul tinnd mna pe sutienul fetei si mncnd fiecare din crenvurstul c
uilalt.
Vnztorul s-a apropiat putin de mine.
n momentul de fat, ar trebui s fredonez o melodie, a zis el si s-a oprit. Te-ar cos
ta, a continuat apoi.
Ct?
Cincizeci. Pe putin. Asta dac nu te caut politia.
sta era un oras bun, am zis. Un oras unde te puteai linisti.
nc mai este, mi-a spus trgnat. Da` de ce m-ntrebi pe mine?
N-am idee, i-am rspuns. Am aruncat o bancnot de un dolar pe tejghea. Pune-o n contu
l copilului, am zis. Sau fredoneaz o melodie.
A ntins bancnota, a ndoit-o pe lungime, apoi pe ltime si a repetat miscarea. A pus-
o pe tejghea, a pus degetul mijlociu n spatele celui mare si a plesnit-o cu un bo
brnac. Hrtia mpturit m-a lovit usor n piept si, fr zgomot, a czut la pmnt. M-am apl
ridicat-o si m-am ntors repede. Dar n spatele meu nu era nici un politist.
M-am aplecat pe tejghea si am pus iarsi bancnota pe ea.
Oamenii nu arunc cu bani n mine, am zis. Mi-i nmneaz. Te deranjeaz?
A luat bancnota, a despturit-o, a netezit-o si a sters-o de sort. A deschis casa
de bani si a lsat-o s cad n sertar.
Am auzit c banii n-au miros, a zis. Uneori m ntreb dac e adevrat.
N-am spus nimic. Alti ctiva clienti veniser si plecaser. Afar se rcea rapid.
N-as ncerca la Royal Crown. Acolo e un loc pentru veverite cuminti, care tin la n
ucile lor. Mie-mi pare c esti detectiv, dar asta-i treaba ta. Sper c stii s noti bin
e.
L-am lsat, ntrebndu-m ce m fcuse s m duc la el. Ia-te dup intuitie. Ia-te dup intuit
frige-te. n scurt vreme te gsesti cu gura plin de intuitii. Ajungi s nu mai poti coma
nda nici o ceasc de cafea, fr s nchizi ochii si s mpungi meniul cu degetul. Ia-te dup
tuitii.
M-am plimbat si am ncercat s vd dac m urmreste cineva suspect. Apoi am cutat un restaur
ant care s nu miroas a slnin prjit si am gsit unul cu firma rosie luminoas si cu un ba
spatele unei perdele din trestie. Un efeminat cu prul uns, aplecat asupra unui p
ian mare de cas, gdila lasciv clapele si cnta Stairway to the stars" cu o voce din c
are lipseau jumtate din trepte.
Am nghitit un Martini sec si m-am grbit s m-ntorc prin perdeaua de trestii n sala de
mese.
Cina de optzeci si cinci de centi a avut un gust de sac murdar si mi-a fost serv
it de un chelner ce prea gata s m bat mr pentru douzeci si cinci de centi, s-mi taie g
, pentru saizeci si s m-ngroape pe fundul mrii, pentru un dolar jumate, plus adaosu
l comercial.
Capitolul 35
Cltoria a fost lung, considernd c a costat doar un sfert de dolar. Vaporasul, o epav r
evopsit si mprejmuit de geamuri pe trei sferturi din lungimea ei, s-a strecurat pri
ntre yahturile ancorate, ocolind mormanul de pietre ce reprezenta capul digului.
Valurile ne-au lovit pe neasteptate si vaporasul a nceput s salte ca un dop de pl
ut. Dar la aceea or, seara devreme, nu te puteai plnge c nu ai loc s versi. Nu m nsotea
u dect trei perechi si brbatul care conducea vaporasul, un individ cu aspect fioro
s, ce sedea nclinat putin spre stnga, din cauza tocului de pistol de pe soldul dre
pt. Bietii si fetele au nceput s-si morfoleasc reciproc fetele, de ndat ce am prsit ma
l.
Am privit lung napoi, spre luminile din Bay City, ncercnd s nu-mi chinui prea tare c
ina. Luminile disparate s-au strns la un loc si au devenit nestemata unei brtri ase
zate n vitrina de expozitie a noptii. Apoi strlucirea s-a estompat, lsnd n urm doar un
tciune mocnind, aprnd si disprnd la marginea mrii. Valurile erau lungi, line, fr spum
m legnau doar ct s-mi par bine c nu-mi mbibasem cina n whisky-ul de la bar. Vaporasul
luneca n sus si-n jos pe valuri, cu o sinuozitate sinistr, ca a unei cobre dansnd.
Aerul era rece, acea rceal umed pe care marinarii nu si-o pot alunga niciodat din oa
se. Luminile neoanelor, ca niste creioane rosii ce conturau Royal Crown au rmas n
stnga si s-au pierdut ntre fantomele cenusii ale mrii, apoi au reaprut, strlucind ca
bilele de sticl noi.
I-am dat un ocol mare. Prea frumos de la distant. Ecourile vagi ale muzicii plutea
u deasupra apei, iar muzica deasupra apei nu putea fi dect minunat. Royal Crown pre
a la fel de neclintit ca o platform asezat pe stlpi de sustinere solizi. Puntea sa
era luminat ca scena unui teatru. Toate astea s-au pierdut n deprtare si, iesind di
n noapte, un alt vas, mai mic, mai vechi, a nceput s se furiseze spre noi. Nu prea
avea cu ce s-ti bucure ochiul. Provenea din transformarea unei fregate marine si
avea tblria murdar si ruginit: suprastructura fusese adus la nivelul puntii, deasupr
a rmnnd dou catarge butucnoase, cam la fel de nalte ca o anten radio. Montecito era si
el luminat si emitea muzica peste marea ntunecat. Bietii si-au desprins dintii din
gturile fetelor, apoi s-au uitat cu totii la vas si-au nceput s chicoteasc.
Vaporasul a virat, s-a nclinat ct s le dea emotii pasagerilor, si a tras n dreptul f
rnghiilor ntinse de-a lungul puntii. Motorul vaporasului a ncetinit ritmul si a dat
cteva rateuri n ceat. Lumina unui reflector a ncercuit lenes vaporul, la vreo cinci
zeci de metri de el.
Pilotul vaporasului s-a prins de punte si un flcu cu ochii oblici, purtnd o hain de
chelner, cu nasturi strlucitori, avnd un zmbet strlucitor, a ajutat fetele s treac pe
Montecito. Eu eram ultimul. Modul degajat si precis n care m-a cercetat cu privir
ea mi-a spus cte ceva despre el. Modul degajat si precis n care mi-a atins cataram
a de pe umr a tocului de pistol mi-a spus si mai multe.
Nt, a soptit el. Nu.
Avea o voce groas si egal, de tip dur care umbl cu mnusi de mtase. A fcut un semn cu br
bia ctre pilotul vaporasului. Acesta a legat vaporasul de vas, a ntors putin timon
a si s-a urcat pe punte.
Fr pocnitori la bord, biete. mi cer scuze si asa mai departe, a tors haina de chelne
r.
As putea s o las la garderob. O port doar ca pe o vest. Nu vreau dect s-l vd pe Brunet
te, ntr-o problem de afaceri.
A prut putin amuzat.
N-am auzit niciodat de el, a zmbit. Vezi-ti de drum, amice.
Pilotul m-a prins de bratul drept.
Vreau s-l vd pe Brunette, am zis.
Vocea mea era slab si fragil ca a unei btrnele.
Hai s nu ne certm, a spus flcul cu ochi oblici. Nu ne aflm n Bay City, nici mcar n C
ornia, ba, conform unor preri avizate, nici mcar n SUA. Car-te.
napoi n barc, a mrit pilotul n spatele meu. ti datorez un sfert de dolar. S mergem.
M-am dus napoi la barc. Haina de chelner m-a privit cu zmbetul su studiat si tcut. M-
am uitat la el pn cnd n-am mai vzut nici un zmbet, nici o fat, nimic n afara unei silue
te stnd ntre luminile de pe punte. M-am uitat si am rbdat. Drumul a prut mai lung la
ntoarcere. Nu i-am vorbit pilotului si nici el nu mi-a vorbit. Cnd am cobort pe ch
ei, mi-a ntins douzeci si cinci de centi.
Rmne pe alt dat, mi-a zis el obosit, cnd o s avem mai mult spatiu s te aruncm peste
.
Vreo zece clienti care asteptau s urce pe vaporas s-au uitat lung la mine, cnd l-a
u auzit. Am trecut de ei, de usa micii sli de asteptare de pe chei, ndreptndu-m ctre
treptele dinspre mal.
Un malac roscat, murdar pe fat, purtnd niste tenisi soiosi, pantaloni jegosi si ce
mai rmsese dintr-un pulover albastru marinresc, sprijinit de balustrada scrilor, si
-a ndreptat spatele si m-a ciocnit ca din ntmplare. M-am oprit. Prea prea mare. Era c
u zece centimetri mai nalt ca mine si cu vreo cincisprezece kilograme mai greu. D
ar sosise ceasul s-mi vr pumnul n dintii cuiva, chiar dac asta nu-mi aducea dect un b
rat de lemn.
Lumina era putin si venea n principal, din spatele lui.
Ce-i, amice?, rosti el trgnat. Nu te-ai descurcat pe corabia dracului?
Du-te si crpeste-ti puloverul! Ti se vede burta.
Ar putea fi si mai ru, a spus. Dac e s-o lum asa, si tie ti se vede pocnitoarea pri
n costumul sta subtire.
Ce te face s-ti bagi nasul?
Isuse, nimic. Doar curiozitatea. N-am vrut s te jignesc, amice.
Atunci car-te dracu din drumul meu!
Sigur. Nu fceam dect s m odihnesc aici. A zmbit ncet, obosit. Avea o voce moale,visto
e, surprinztor de delicat pentru un brbat att de masiv. M fcea s m gndesc la un alt u
cu voce moale, de care, n mod ciudat, mi plcuse.
N-ai nceput bine, a spus el trist. Spune-mi Red.
D-te la o parte, Red. Si cei mai buni oameni fac greseli. Simt una urcndu-mi-se la
cap.
S-a uitat gnditor ncolo si ncoace. M nghesuise ntr-un colt. Pream s fim destul de sing
i.
Vrei s ajungi pe Monty? Se poate face. Dac ai un motiv.
Ctiva oameni veseli, cu haine vesele, au trecut pe lng noi si s-au urcat n vaporas.
I-am asteptat s treac.
Un motiv n valoare de ct?
Cincizeci de dolari. Plus nc zece dac mi sngerezi n barc.
Am nceput s-l ocolesc.
Douzeci si cinci, a zis ncet. Cincisprezece, dac te ntorci cu prieteni.
N-am nici un prieten, am zis, si-am plecat.
N-a ncercat s m opreasc. Am fcut dreapta pe drumul asfaltat pe care veneau si plecau
mici tramvaie, ca niste crucioare de copii, claxonnd ncet, ca s nu sperie femeile gr
avide. La poalele primului chei se afla un local strlucitor, pentru jocuri mecani
ce, care era deja plin de oameni. Am intrat si m-am sprijinit de peretele din sp
atele juctorilor, unde mai stteau si multi altii, asteptnd un loc liber.
Am privit cteva numere aprnd pe un panou electronic, i-am ascultat pe cei de la mes
e cum le strigau, am ncercat s-i depistez pe juctorii casei, dar nu am reusit si m-
am ntors ca s plec.
O form mare, albastr si mirosind a smoal a aprut lng mine.
N-ai bani sau esti doar zgrcit?, mi-a soptit la ureche o voce blnd.
L-am privit din nou. Avea ochi ca-n povesti. Ochi violeti. Aproape purpurii. Och
i de fat, de fat frumoas. Pielea i era ca mtasea. Usor nrosit, dar nu avea s fie nicio
t bronzat. Era prea delicat. Era mai masiv dect Hemingway si cu multi ani mai tnr. Nu
era la fel de mare ca Moose Malloy, dar prea foarte rapid. Prul su avea acea nuant d
e rosu ce bate nspre auriu. Dar, cu exceptia ochilor, avea o fat simpl, trneasc, fr ni
un fel de frumusete de actor.
n ce brans esti?, m-a ntrebat. Detectiv particular?
De ce ti-as spune? m-am rstit.
M-am gndit eu c asa este, a spus el. Douzeci si cinci e prea mult? Nu-ti decontezi
cheltuielile?
Nu.
A oftat.
Oricum era o idee proast, a zis el. Te-ar fi fcut bucti ia acolo.
Nu m-ar mira. Tu n ce brans esti?
Un dolar de ici, unul de colo. Odinioar eram politist. M-au terminat.
Si ce-mi spui mie?
M-a privit surprins.
E adevrat.
Probabil c erai prea cinstit.
A zmbit vag.
l cunosti pe un tip numit Brunette?
Zmbelui vag i-a rmas pe fat. Cineva a cstigat de trei ori la rnd la jocuri mecanice.
Se lucra repede acolo. Un individ nalt, cu nasul ca un cioc, cu obrajii glbui si s
coflciti, s-a apropiat de noi si s-a sprijinit de perete fr s ne priveasc. Red s-a ap
lecat usor spre el si l-a ntrebat:
Ce-ai vrea s-ti povestim, amice?
Omul cu cioc de pasre a rnjit si a plecat. Red a zmbit si a zguduit localul cnd s-a
rezemat la loc.
Am cunoscut pe cineva care te-ar putea dovedi.
As vrea s fie mai multi, a spus el grav. Un tip mare cost bani. Lucrurile nu sunt
fcute la scara lui. Cost s-l hrnesti, s-l mbraci si picioarele nu-i ncap n pat. Uite c
st treaba. Poate crezi c nu e un loc potrivit pentru a vorbi, dar este. i cunosc p
e toti informatorii, iar restul nu au ochi dect pentru jocurile alea. Am o barc cu
motor silentios. Adic, pot s mprumut una. n josul drumului exist un chei neluminat.
Stiu un hublou pe Monty pe care pot s-l deschid. Mai transport ceva acolo, cteodat.
Nu sunt prea multi indivizi sub punte.
Au reflector si paznici, am zis.
O s ne descurcm.
Mi-am scos portofelul si am extras pe ascuns o bancnot de douzeci si una de cinoi,
pe care le-am mpturit bine. Ochii purpurii m priveau fr s lase impresia c o fac.
Numai dus?
Cincisprezece ne-a fost vorba.
ntre timp a mai crescut rata inflatiei.
O mn murdar a nghitit bancnotele. S-a ndeprtat fr zgomot. S-a pierdut n ntunericul f
te din afara usilor. Omul cu cioc de pasre s-a materializat n stnga mea si a zis nce
t:
Cred c l cunosc pe biatul la mbrcat n marinar. E un prieten de-al tu? Cred c l-am m
.
Mi-am ndreptat spatele si am plecat de lng el, am iesit pe us, apoi am fcut stnga cu o
chii pe un cap roscat, nalt, trecnd de la un felinar la altul, cam vreo treizeci d
e metri de mine. Dup cteva minute am intrat n spatiul dintre dou magazii. Omul cu na
sul ca un cioc a aprut, plimbndu-se cu ochii n pmnt. Am iesit n dreptul lui.
Bun seara, am zis. mi dati douzeci si cinci de centi, dac v ghicesc greutatea?
M-am lsat pe el. Avea un pistol sub haina mototolit. Ochii lui m-au privit fr emotie
.
Vrei s te bag la rcoare, fiule? Sunt pus aici pentru a mentine legea si ordinea.
Si cine o tulbur n momentul de fat?
Prietenul tu mi s-a prut cunoscut.
Asa si trebuie. E politist.
Uf, la naiba!, a spus rbdtor omul cu nasul ncovoiat. De acolo l stiu. Noapte bun!
S-a ntors, plimbndu-se pe drumul pe care venise. Nu mai vedeam capul roscat. Nu m ng
rijora. Nimic nu avea s m ngrijoreze vreodat n privinta acestui biat.
Am mers ncet, mai departe.
Capitolul 36
M aflam dincolo de felinare, dincolo de duduitul si claxonatul masinilor, dincolo
de mirosul de grsime ncins si de floricele, de tipetele stridente ale copiilor si
ale celor ce fceau reclama la filme porno, dincolo de toate n afar de mirosul ocean
ului, de trmul devenit brusc pustiu si de crestele valurilor ce se prbuseau n nisip
ul nspumat. Acum mergeam aproape singur. Zgomotele se stingeau n urma mea, lumina
intens si ciudat se transforma ntr-o sclipire sovitoare. Apoi am vzut cheiul ntunecat,
semnnd cu un deget ntins spre mare. M-am ndreptat spre el. Red coborse pe mal si mi-
a vorbit de jos:
n regul. Cobora treptele spre debarcader. Eu m duc s iau barca si s nclzesc motorul.
M-a urmrit unul de la politia litoralului. Tipul de la jocuri mecanice. A trebuit
s m opresc si s vorbesc cu el.
Olson. De la brigada antifurt. E bun. Doar c, din cnd n cnd, mai sterpeleste cte un p
ortofel si l pune n buzunarul altcuiva ca s-si fac planul la arestri. Asta nseamn c e
iar prea bun. Sau poate m nsel.
Pentru Bay City, cred c e exact asa cum trebuie. Hai s-i dm drumul. mi tin respirati
a de fric s nu risipesc ceata. Nu e cine stie ce ceat, dar ne-ar putea ajuta.
O s tin destul ct s pclim reflectorul, a spus Red. Au si mitraliere pe puntea vasului.
Du-te pe debarcader. Vin repede.
S-a pierdut n ntuneric, iar eu am trecut de platforma de lemn, alunecnd pe scndurile
unsuroase din cauza pestilor. n cellalt capt era o balustrad joas si murdar. ntr-un co
lt era ghemuit o pereche. Au plecat, brbatul njurnd.
Timp de zece minute am ascultat clipocitul valurilor. O pasre de noapte a despica
t ntunericul, griul estompat al unei aripi intrnd brusc n cmpul meu vizual si apoi d
isprnd. Mult deasupra mea zumzia un avion. Apoi, din deprtare, am auzit ltratul si hu
ruitul unui motor care a continuat s huruie ca o duzin de camioane. Dup o vreme, zg
omotul s-a potolit si apoi, brusc, nu s-a mai auzit nimic.
Au mai trecut cteva minute. M-am ntors la trepte si le-am cobort, atent ca o pisic p
e gheat. O umbr s-a detasat din noapte si s-a auzit o bufnitur. O voce a zis:
Gata. Vino.
Am intrat n barc si m-am asezat lng el, sub acoperis. Barca aluneca deasupra apei. M
otorul nu mai scotea nici un sunet acum. Nu se vedea dect apa bolborosind de ambe
le prti ale brcii. nc o dat luminile din Bay City s-au transformat ntr-o licrire distan
t, dincolo de suisurile si coborsurile valurilor. nc o dat, luminile stridente de pe
Royal Crown au rmas n urma mea, vaporul prnd c-si etaleaz frumusetea, ca un manechin a
flat pe o scen rotitoare.
Mi-e fric, am spus brusc. Mor de fric.
Red a oprit motorul si a lsat barca s pluteasc cu valurile, de parc apa ar fi trecut
pe sub noi, iar barca ar fi rmas pe loc. Si-a ntors fata spre mine si m-a privit.
Mi-e fric de moarte si de tristete, am spus. De ape ntunecate si de fete de necati,
de cranii cu orbitele goale. Mi-e team c sunt un nimeni, c voi muri, c nu voi gsi pe
nimeni, numit Brunette.
A chicotit.
O vreme chiar m-ai pclit. Ai o metod foarte interesant de a-ti face curaj. Brunette
poate fi oriunde. Pe oricare din vapoarele astea, la clubul lui, n est, la Reno,
acas, cu papucii n picioare. Numai pe el l cauti?
l caut pe unul Malloy, o brut urias care a iesit acum ctva timp din nchisoarea statul
ui Oregon, dup ce executase o sentint de opt ani, pentru jefuirea unei bnci. Se asc
undea n Bay City.
I-am povestit. I-am povestit mult mai multe, dect am avut de gnd. Probabil, c din c
auza ochilor lui.
La nceput s-a gndit si apoi a vorbit ncet, iar vorbele sale se agtau de firele de ce
at, ca picturile de ap, pe o mustat. Poate c asta le-a fcut s par mai ntelepte dect
sau poate c nu.
O parte din ce mi-ai spus e de nteles, a zis. O parte, nu. Despre unele nu am de
unde s stiu, despre altele, am. Dac Sonderborg sta dirija o ascunztoare pentru crimi
nali, fcea contraband cu droguri si si trimitea bietii s nhate bijuteriile damelor bog
ate si speriate, atunci e normal s fi avut omul lui n conducerea orasului, dar ast
a nu nseamn c toat lumea era la curent. Poate c Blane stia, iar Hemingway, cum i spui
tu, nu stia. Blane e cel ru. Cellalt e doar un politist dur, nici prea ru, nici pre
a bun, nici stricat, nici cinstit, plin de curaj si suficient de prost nct s cread,
ca si mine, c a fi politist e o meserie ca oricare alta.
Spiritistul nu are nici un amestec. El si-a cumprat protectia din cel mai bun loc
posibil: Bay City si a folosit-o cnd a simtit nevoia. Cu indivizii de teapa lui
e greu s-ti dai seama ce au de gnd s fac, ce au pe constiinta sau de ce se tem. Poat
e, om e si el, s-a mai ndrgostit de vreo client, din cnd n cnd. Damele alea nu-s prea
greu de agtat. Blane stia c Sonderborg se va speria cnd va afla cine esti probabil,
c lui Sonderborg chiar i-au spus c te-au gsit ametit, mergnd aiurea iar Sonderborg
nu a stiut ce s fac cu tine si i-a fost fric, att s te lase s pleci, ct si s-ti dea un
cap. Dup o vreme, Blane i-ar fi fcut o vizit si ar fi ridicat pretul. Asta-i tot c
e-a fost. S-a ntmplat c te-au putut folosi si au fcut-o. Poate c Blane stie ceva si d
espre Malloy. Nu m-ar mira.
Am ascultat, privind miscarea lenes a reflectorului, venirile si plecrile vaporasu
lui.
Stiu cum gndesc bietii stia, a zis Red. Problema cu politaii nu e c sunt prosii sau
ri sau necinstiti, ci c ei cred c a fi politai le d ceva n plus, ceva ce le lipsea nai
nte. Poate c asa era odinioar, dar acum nu mai e. Acum, se ntrec cu prea multe mint
i luminate. Asta ne duce la Brunette. El nu conduce orasul. N-are timp. A dat o
grmad de bani ca s fie ales un primar care s-i lase vapoarele n pace. Dac vrea ceva, o
btine. De pild, cu ceva timp n urm, unul dintre prietenii si, un avocat, a fost prin
s conducnd beat. Brunette a reusit s schimbe acuzatia n depsirea vitezei legate". Ca
s fac asta, a schimbat procesul verbal, ceea ce e ilegal. ntelegi cum merge treaba?
El se ocupa cu jocurile de noroc, dar n ziua de azi, toate se leag. Asa c ar putea
avea de-a face si cu contrabanda de droguri, poate c ia si un procentaj de la ce
i pentru care a creat attea locuri de munc. Poate c l stie pe Sonderborg, poate c nu.
Dar cu furtul de bijuterii nu are nimic de-a face. Gndeste-te ct au muncit bietii i
a pentru opt miare. mi vine s rd numai cnd m gndesc c Brunette ar putea fi implicat.
Mda, am zis. A mai fost si o crim, tii minte?
Nici pe-asta n-a comis-o el, si nici n-a pus pe un altul s o fac. Altfel, nu s-ar
fi gsit nici un cadavru. Niciodat nu stii ce se ascunde n cptusala omului. De ce s ri
sti? Uite ce fac eu pentru douzeci si cinci de parale. Gndeste-te ce ar face altii
pentru banii pe care i poate da Brunette.
Crezi c ar aranja s fie omort cineva?
Red s-a gndit o clip.
Poate. Probabil c a si fcut-o. Dar nu e un dur. Gangsterii stia sunt croiti pe alt
calapot. i credeam recidivisti sau pusti plini de cocain. Comisarii de politie str
igau n gura mare la radio, cum c sunt lasi, c omoar femei si copii si cer ndurare cnd
vd o uniform de politist. Dar publicul nu nghite chestii de-astea. Exist si politai
lasi, si borfasi lasi, dar nu prea multi, nici dintr-unii, nici dintr-altii. Iar
cei de la conducere, cum e Brunette, n-au ajuns n vrf, omornd oameni. Au ajuns pri
n curaj si inteligent, dar nici nu au sentimentul de hait, pe care l au politistii.
Dar, mai presus de toate, ei sunt oameni de afaceri. Ce fac, fac pentru bani. C
a toti oamenii de afaceri. Cteodat, un individ le bag prea multe bete n roate. O.K.
Afar. Dar nti se gndesc bine de tot. De ce naiba te tot dsclesc eu?
Brunette nu l-ar ascunde pe Malloy dup ce a omort doi oameni, am spus.
Nu. Doar dac e vorba de bani. Vrei s ne ntoarcem?
Nu.
Red si-a pus minile pe volan.. Barca a cptat vitez.
S nu crezi c mie-mi plac ticlosii stia, a zis. i ursc din inim.
Capitolul 37
Descriind un arc de cerc, reflectorul semna cu un deget ptat de ceat, care mngia valu
rile la vreo treizeci de metri de vapor. Era mai mult o chestiune de spectacol,
dect ceva util, ndeosebi la acea or trzie. Cei care ar fi dorit s dea lovitura, furnd n
casrile, ar fi venit n numr mare pe la patru dimineata, cnd mai rmn doar ctiva juctori
ti, iar membrii echipajului sunt frnti de oboseal. Chiar si asa, riscurile ar fi f
ost prea mari. Mai ncercaser si altii si dduser gres.
Vaporasul a sosit, a descrcat clientii, si apoi s-a ndreptat spre trm. Red tinea ba
rca chiar n afara zonei luminate de reflector. Dac le-ar fi venit ideea s-l ridice
ctiva metri... Dar nu le-a venit. Au continuat s-l roteasc ncet, fcnd apele ntunecate s
strluceasc. Barca a tsnit n urma lui ctre vapor, trecnd pe sub firul ancorei. Ne-am ap
ropiat timid de carena murdar, ca un detectiv de hotel, care se pregteste s expedie
ze o prostituat.
Deasupra noastr se gseau hublouri de otel, prea sus ca s ajungem la ele si prea gre
u de deschis, chiar dac le-am fi atins. Purtat de valuri, barca a lovit peretii ve
chi ai lui Montecito. Lng mine, o siluet urias s-a ridicat din ntuneric. O frnghie a f
ost aruncat, s-a nltat, a lovit, s-a prins si captul liber a czut in ap. Red l-a pescu
it cu un crlig, a tras de el si l-a legat de carcasa motorului brcii. Ceata, ct era,
fcea ca totul s par ireal. Aerul umed era rece ca o iubire stins.
Red s-a aplecat spre mine si rsuflarea lui mi-a gdilat urechea.
Se misca prea tare. Dac vine un val mai mare, o rstoarn. Oricum, trebuie s urcm.
Abia astept, i-am rspuns tremurnd.
A rsucit volanul, , mi-a pus minile pe el, a ambreiat si mi-a zis s-o tin tot asa.
Am vzut o scar de fier sudat pe caren, mulat pe ea. Treptele erau probabil, foarte a
lunecoase. Urcusul prea la fel de atrgtor, ca si escaladarea unui bloc. Red s-a agta
t de scar, dup ce si-a frecat zdravn minile de pantaloni. S-a ridicat fr zgomot, fr ef
t, iar picioarele au ajuns pe trepte.
Arcul de cerc al reflectorului era acum mult n urma noastr. Mi se prea c lumina refl
ectat de ap mi face capul ca o tort, dar nu s-a ntmplat nimic. Am auzit deasupra sunet
ul nfundat al unor balamele grele. Un firicel de lumin glbuie s-a scurs n ceat si s-a
pierdut. Se vedea jumtate din conturul unui hublou folosit la ncrcarea mrfurilor. N
u era nchis din interior. M-am ntrebat de ce.
Am auzit soapta lui Red, fr s nteleg ce spune. Am lsat volanul si am nceput s urc. A fo
st unul dintre cele mai neplcute drumuri pe care le-am fcut vreodat. Am aterizat gfin
d, ntr-o cal plin de cutii de carton, butoaie, colace de frnghie si bucti de lant rug
init. Sobolanii tipau, ascunsi prin colturi. Lumina glbuie venea din spatele unei
usi nguste, din captul opus. Red si-a apropiat buzele de urechea mea:
De aici mergem direct la camera motoarelor. Unul dintre motoare e permanent tinu
t sub presiune, pentru c nu au diesel-uri pe sandramaua asta. Asa c probabil, o s dm
peste cineva acolo. Cea mai mare parte a echipajului lucreaz deasupra, n slile de
joc, ca supraveghetori, chelneri etc; desi toti s-au angajat c marinari. n camera
motoarelor ti voi arta hornul unei guri de ventilatie fr grilaj. Gura d pe punte, und
e nu te mai pot nsoti. Puntea va fi teritoriul tu ct timp triesti.
Probabil c ai rude la bord, i-am spus.
S-au vzut lucruri si mai ciudate. Te ntorci repede?
O s fac o grmad de stropi cnd o s aterizez de pe punte, i-am rspuns si mi-am scos port
ofelul. Cred c meriti mai mult pentru treaba asta. Poftim. Consider c e al tu.
Nu mi mai datorezi nimic, prietene.
ti pltesc pentru drumul de ntoarcere chiar dac n-o s-mi fie de folos, ia banii naint
s dau n plns si s-ti ud cmasa.
Ai nevoie de ajutor?
Nu trebuie dect s am vorba dulce. Dar parc as avea o coad de soprl n gur.
Tine-ti banii, a zis Red. Mi-ai pltit deja drumul de ntoarcere. Cred c ti-e fric.
M-a apucat de mn. Mna lui era puternic, tare, cald si putin lipicioas.
Stiu c ti-e fric, mi-a soptit.
O s-mi treac, ntr-un fel sau altul.
S-a ntors cu o expresie ciudat, pe care nu am reusit s o descifrez n lumina slab. L-a
m urmat printre cutii si butoaie, dincolo de pragul de fier al usii, ntr-un corid
or ngust, ntunecat, cu mirosul caracteristic vapoarelor. Din coridor am ajuns pe o
platform de fier, uleioas, de pe care am cobort pe o scar de otel de care abia ne t
ineam. Suieratul lmpilor de ulei acoperea orice alt sunet. Ne-am ndreptat ctre suie
rat, sub privirea tcut a muntilor de fier.
Dup colt am zrit un tip mbrcat ntr-o cmas purpurie, care sedea ntr-un scaun descleiat,
ub un bec ce atrna din tavan, citind ziarul de sear cu ajutorul unui deget murdar
si a unei perechi de ochelari cu ram metalic, care ar fi putut s-i apartin bunicului
su.
Red a ajuns fr zgomot n spatele lui. A zis:
Salut, piticule. Ce-ti mai face bambina?
Italianul a cscat gura si si-a repezit mna la cmas. Red l-a lovit n brbie si l-a prins
nainte s cad. L-a pus usor pe podea si a nceput s rup fsii din cmas purpurie.
Asta o s-l doar mai ru dect vntaia de pe brbie, a soptit Red. Dar treaba e c ar fi a
zgomotul pe care l faci urcnd hornul. Cei de deasupra nu vor auzi nimic.
L-a legat pe italian si i-a pus un clus n gur. A ridicat ochelarii si i-a pus ntr-un
loc sigur. Ne-am dus la hornul gurii de ventilatie care nu avea grilaj. M-am ui
tat n sus si nu am vzut dect ntuneric.
La revedere, i-am zis.
Poate ai nevoie de ceva ajutor.
Mi-am scuturat capul ca un cine ud.
As avea nevoie de o companie de puscasi marini. Dar treaba asta o fac sau singur
sau deloc. Pe curnd.
Ct stai? m-a ntrebat cu o voce care nc prea ngrijorat.
Cel mult o or.
M-a privit fix si si-a muscat buzele. Apoi a ncuviintat.
Omul trebuie s fac ce trebuie, a zis. Vino pe la jocuri mecanice, dac ai timp.
S-a ndeprtat fr zgomot. Dup ce a fcut patru pasi s-a ntors.
S-ar putea ca hubloul la deschis s fie o moned folositoare, mi-a zis si a plecat re
pede.
Capitolul 38
Un curent de aer rece strbtea hornul. Mi s-a prut un drum lung, pn la vrf. Dup trei min
ute care au trecut ca o or, am scos prudent capul din deschiztura n form de trombon.
Vedeam umbrele cenusii ale unor brci acoperite cu prelate, n ntuneric se auzeau vo
ci nbusite. Reflectorul desena ncet cercuri. Se afla mai sus de punte, probabil pe
o platform asezat pe unul dintre catargele ciuntite. M asteptam s gsesc o santineal cu
o mitralier, si, poate, un Browning de calibru mic. si pierdea vremea stnd n frig,
att timp ct cineva lsase cu amabilitate hubloul deschis.
Muzica zvcnea din deprtare ca dintr-un radio de doi bani. O lumin de punte si cteva
stele vizibile prin ceat, m priveau de sus cu rceal. Am iesit din horn, mi-am scos p
istolul de calibrul 38 din centur si l-am tinut lng piept, acoperit cu vesta. Am fcu
t trei pasi si am ciulit urechile. Nimic. Conversatia soptit se oprise, dar nu di
n cauza mea. Reusisem s vd de unde vine: dintre dou brci de salvare. Si, asa cum se n
tmpl, din noapte si din ceat s-a nscut n mod misterios, o raz de lumin suficient de put
ernic pentru a lumina contururile ameninttoare ale unei mitraliere montate pe un t
repied si plasat lng balustrad. Lng ea stteau doi brbati, nemiscati, fr s fumeze: a
din nou s vorbeasc n soapte care nu se nchegau n cuvinte.
Am ascultat mult prea mult timp. O alt voce se auzi n spatele meu.
mi pare ru, accesul oaspetilor pe punte este interzis.
M-am ntors, nu prea repede, si m-am uitat la minile lui. Nu se vedeau prea clar, d
ar erau goale. Am fcut un mic pas lateral, ncuviintnd, si captul unei brci de salvare
ne-a ascuns de privirile celorlalti. Brbatul a venit ncet dup mine, fr ca pantofii si
s fac vreun zgomot pe puntea umed.
Se pare c m-am rtcit, am zis.
Asa se pare. Avea o voce tinereasc, nu era vocea unui bloc de piatr. Dar n capul scr
ilor aveam o us nchis cu yala. E o yal bun. Pe vremuri, usa era deschis si pusesem un
lant si o tblit, dar am descoperit c cei mai vioi treceau peste lant.
Vorbea mult, fie din politete, fie pentru c astepta ceva. Nu-mi ddeam seama exact.
Probabil, c cineva a lsat usa deschis, am spus.
Umbra a dat din cap. Era mai scund dect mine.
Dar vezi c asta ne creeaz o problem. Dac cineva a lsat usa deschis, sefu` n-o s fie d
oc ncntat. Dac nu, am vrea s stim cum ai ajuns aici. Sunt sigur c ntelegi.
Nu pare o problem prea complicat. Hai s coborm si s vorbim cu el.
Ai venit cu cineva?
Cu o persoan foarte drgut.
Ar fi trebuit s rmi cu ea.
Stii cum e: cum ai ntors capul, cum a agtat-o altcineva.
A chicotit. Apoi brbia i s-a miscat ncet, n sus si-n jos. M-am lsat n jos si am srit nt
r-o parte. Suieratul bastonului a fost ca un oftat n atmosfera calm. Mi se prea c to
ate bastoanele din jur erau ndreptate ctre mine. Brbatul nalt a njurat.
Hai, faceti pe eroii! am zis.
Am deblocat zgomotos siguranta de la pistol.
Uneori chiar si o scen proast are priza la public. Cel nalt a nghetat si am vzut bast
onul ce i se legna n mn. Cel cu care vorbisem s-a gndit fr grab.
Asta nu o s-ti ajute la nimic, a spus el pe un ton grav. N-o s pleci niciodat de ai
ci.
M-am gndit la asta. Dar apoi m-am gndit c pentru tine n-ar mai conta.
Continua s fie o scen de doi bani.
Ce vrei?, m-a ntrebat linistit.
Am un pistol zgomotos, am zis, dar nu tin neaprat s-l folosesc. Vreau s vorbesc cu
Brunette.
E plecat la San Diego, cu afaceri.
Atunci cu nlocuitorul lui.
Esti un tip grozav, a spus cel cumsecade. Vom cobor. ti pui pistolul la loc nainte
s trecem de us.
O s-l pun cnd o s fiu sigur c trec de us. A chicotit.
Du-te napoi la postul tu, Slim. M ocup eu de sta..
A trecut lenes prin fata mea, iar naltul s-a topit n ntuneric.
Atunci, urmeaz-m.
Am traversat puntea n sir indian. Am cobort treptele alunecoase, acoperite cu alam.
n capul scrilor era o us groas. A deschis-o si a studiat yaia. A zmbit, a ncuviintat
si mi-a tinut usa. Am trecut de ea si am vrt pistolul n buzunar.
n urma noastr, usa s-a nchis cu un tcnit.
A fost o sear interesant, pn acum, a zis.
n fata noastr era un coridor boltit, dincolo de care se vedea o sal de jocuri nu pr
ea aglomerat. Arta la fel ca oricare alt sal de jocuri. n captul opus era un mic bar d
e sticl si cteva taburete. n mijloc o scar ce cobora pn ntr-un loc de unde se auzea m
ica ce se risipea n sal. Auzeam rotile ruletelor. Un crupier mprtea crti unui singur
client. Nu erau mai mult de saizeci de oameni acolo. Pe masa de joc era un morma
n de fise, cu care ai fi putut s deschizi o banc. Juctorul era un btrn cu prul alb, ca
re-l privea pe crupier, doar ct s fie politicos, nimic mai mult.
Doi indivizi impasibili, mbrcati n haine de sear, s-au apropiat de noi prin coridoru
l boltit. Era normal. Veneau cu pasi degajati, iar nsotitorul meu scund si zvelt i
astepta. Cu mult nainte de a ajunge lng noi, si duseser minile la buzunare. Pentru a-
si cuta tigrile, fr ndoial.
De acum ncolo vom pune putin ordine n mersul lucrurilor, a spus brbatul cel scund. S
per, c nu te va deranja.
Tu esti Brunette, am spus eu brusc.
Desigur, a rspuns el ridicnd din umeri.
Nu pari un tip dur.
Asta sper si eu.
Cei doi brbati n smocking m-au nghesuit usurel.
Intr aici, a spus Brunette. Vom putea vorbi nestingheriti.
A deschis usa si m-au dus nuntru.
ncperea era si nu era, ca o cabin. Dou lmpi de alam, agtate de plafon, atrnau deasupra
nui birou ntunecat, care nu era de lemn, poate din plastic. n capt se aflau dou patu
ri din lemn. Cel de jos era aranjat, iar pe cel de sus erau sase teancuri de plci
de gramofon. O combin mare, cu radio si gramofon, se afla n colt. Mai era o canap
ea rosie de piele, un covor rosu, scrumiere, un taburet pe care se aflau tigri, o
can si niste pahare si un brulet asezat oblic fat de paturile de lemn.
Ia loc, a spus Brunette si s-a asezat la biroul pe care se aflau o multime de hrt
ii cu coloane de cifre. Sttea pe un scaun cu sptar nalt, pe care l-a nclinat putin,
apoi m-a privit. S-a ridicat din nou n picioare, si-a scos paltonul si esarfa, si
le-a aruncat ntr-o parte. S-a asezat din nou, a luat de pe birou un stilou si si
-a gdilat cu el lobul unei urechi. Avea zmbetul unei pisici, dar mie mi plac pisici
le.
Nu era nici tnr, nici btrn, nici gras, nici slab. Cum petrecuse mult vreme pe mare sa
u n apropiere, cptase o min sntoas. Prul lui avea culoarea castanei. Era ondulat si se
ndula si mai mult pe mare. Avea o frunte lat, de om destept, iar n ochii de culoar
e glbuie se putea citi o amenintare blnd. Avea mini frumoase, bine ntretinute, fr a fi
feminine. mbrcmintea sa de sear era nchis la culoare, albastru-petrol, dup cte puteam
s-mi dau seama. Mi se prea c perla era cam strident, dar poate eram gelos.
M-a privit un timp destul de ndelungat, nainte de a spune:
Are o arm.
Una din gorilele lui stilate a nfipt n mijlocul spatelui meu ceva care probabil, n
u era un bt de undit. Minile m-au cercetat si au nlturat arma, cutnd altele.
Altceva?, ntreb o voce.
Brunette a cltinat din cap.
Deocamdat, nu.
Una din gorile a aruncat pistolul meu automat de-a lungul biroului. Brunette a p
us stiloul jos, a luat un cutit pentru desfcut scrisori si a mpins arma ctre sugati
v.
Ei? a spus el calm, uitndu-mi-se peste umr. Mai e cazul s v explic ce vreau?
Unul din ei a iesit rapid si a nchis usa. Cellalt a rmas att de nemiscat, de parc nic
i nu era acolo. A urmat un moment de destindere, ntrerupt de un zumzit de voci, nde
prtat, si de o muzic n tonuri grave, iar undeva mai jos, huruit surd, aproape imper
ceptibil.
Ceva de but?
Multumesc.
Gorila a preparat buturile. Nu a ncercat s ascund paharele n timp ce o fcea. A pus unu
l la fiecare margine a biroului, pe cartonase negre.
O tigar?
Multumesc.
Ai ceva mpotriva celor egiptene?
Deloc.
Ne-am aprins tigrile. Am but ceva cu gust de scotch, bun. Gorila n-a but.
Ceea ce vreau..., am nceput eu.
Iart-m, dar asta n-are mare important, nu?, a zis cu zmbetul lui blnd de pisic, si och
ii glbui nchisi, lenes, pe jumtate.
Usa s-a deschis si cellalt a revenit mpreun cu haina de chelner, cu gura lui de gan
gster si tot tacmul. Mi-a aruncat o privire si fata i s-a fcut alb ca o scoic.
N-a trecut de mine, a zis iute, muscndu-si buza.
Avea o arm, a spus Brunette mpingnd-o cu press-papier-ul. Asta. A si nfipt-o n spatel
e meu pe punte.
N-a trecut de mine, sefule, a rspuns haina de chelner, tot att de prompt.
Brunette a ridicat ncet ochii glbui si mi-a zmbit.
Ei?
Curt-l, am spus.
Poate s dovedeasc conductorul vaporasului, a mrit haina de chelner.
Ai lipsit de la 5:30?
Nici un minut, sefule.
sta nu e un rspuns. Un imperiu se poate prbusi ntr-un minut.
Nici o secund, sefule.
Dar poate fi pclit, am spus si am rs.
Haina de chelner a luat o atitudine de boxer si pumnul lui a pleznit ca un bici.
Aproape mi-a atins tmpla. S-a auzit un zgomot surd. Pumnul lui a prut s se topeasc n
aer. S-a rsturnat pe o parte, s-a prins de un colt al biroului si apoi a czut pe
spate. Era frumos s vezi si pe altcineva ncasnd-o.
Brunette a continuat s-mi zmbeasc.
Sper c nu-l nedrepttesti, a spus el. Mai rmne problema usii dinspre punte.
S-a ntmplat s fie deschis.
Mai e si alt solutie?
Nu cu attia oameni n jur.
O s-ti vorbesc singur, a spus Brunette privind doar la mine.
Gorila l-a sltat pe hain de chelner de subsuori, l-a trt de-a lungul cabinei si cole
gul lui i-a deschis usa. Au iesit. Usa s-a nchis.
Bun, spuse Brunette. Cine esti si ce doresti?
Sunt detectiv particular si vreau s vorbesc cu un tip numit Moose Malloy.
Dovedeste-mi c esti detectiv particular.
I-am artat. Mi-a aruncat legitimatia napoi peste birou. Buzele sale arse de soare
si vnt au continuat s zmbeasc, dar zmbetul ncepea s par fortat.
Anchetez o crim, am spus. Uciderea unui brbat numit Marriott, pe falez, lng clubul tu,
Belvedere, joia trecut, noaptea. Se ntmpl c acest asasinat se leag de un altul, asupr
a unei femei, svrsit de Malloy, fost detinut, sprgtor de bnci si genul clasic de dur.
A dat din cap.
nc nu te ntreb ce are asta de a face cu mine. Presupun c o s ajungi si acolo. Ce-ar f
i s-mi spui cum ai ajuns pe vas?
Ti-am spus.
Nu e adevrat, a spus el calm. Cum spuneai c te cheam? Marlowe? Nu-i adevrat, Marlowe
. Stii si tu asta. Biatul la nu minte. Eu mi aleg oamenii cu atentie.
Stpnesti o parte din Bay City. Nu stiu ct de mare, dar suficient pentru ce-ti dores
ti. Un individ numit Sonderborg a dirijat acolo o ascunztoare pentru cei cutati de
politie. A mai fcut si trafic de droguri si a fost implicat si n ceva tlhrii. Evide
nt, nu putea face toate astea fr relatii. Nu cred c le putea face fr tine. Malloy a s
tat la el. Dar a plecat. Malloy are cam doi metri nltime si e greu de ascuns. Cred
c se poate ascunde tocmai bine pe un vapor-cazino.
Ai un rationament simplut, a spus Brunette ncet. Dac vroiam s-l ascund, de ce as fi
riscat aducndu-l aici? Si-a sorbit butura. La urma urmei, am alte treburi. E si a
sa destul de dificil s ntretii vapoare ca ale mele, fr prea multe complicatii. Lumea
e plin de locuri unde un escroc se poate ascunde. Dac are bani. Ai alt idee?
Poate, dar d-o dracului.
Nu pot face nimic pentru tine. Deci, cum ai ajuns pe vapor?
N-am chef s-ti spun.
M tem c va trebui s te fac s spui, Marlowe. Lumina lmpilor de alam fcea s-i strluce
tii. n fond, n-ar fi prea greu.
Dac ti spun, i trimiti un mesaj lui Malloy?
Ce mesaj?
M-am ntins dup portofelul de pe birou si am scos de acolo o carte de vizit pe care
am ntors-o pe dos. Am pus portofelul la o parte si am luat un creion. Pe dosul crt
ii am scris cteva cuvinte, dup care am mpins-o pe birou. Brunette a luat-o si a cit
it ce scrisesem pe ea.
Mie nu-mi spune nimic, a zis el.
Lui i va spune.
S-a lsat pe spate si m-a privit fix.
Nu te nteleg. ti risti pielea ca s vii aici si s-mi ntinzi o carte de vizit, ca eu s-o
dau unui golan pe care nici nu-l cunosc. N-are nici un sens.
N-are, dac nu-l cunosti.
De ce nu ti-ai lsat arma la mal, ca s urci pe vapor ca toat lumea?
Prima oar am uitat. Apoi mi-am dat seama c durul mbrcat n hain de chelner nu m va ls
ciodat s urc, dup care am dat de un tip care stia o alt cale.
Ochii si glbui s-au aprins din nou. A zmbit, dar n-a spus nimic.
Tipul la nu e un escroc. Doar c a stat pe plaj si a fost numai urechi. Pe vaporul tu
exist un hublou deschis din interior si o gur de ventilatie care nu are grilaj. T
rebuie s elimini un singur om ca s ajungi pe puntea vaporului. Ai face bine s-ti ve
rifici lista echipajului, Brunette.
Si-a miscat buzele usor, una peste alta. A privit din nou cartea de vizit.
Nimeni cu numele de Malloy nu se afl la bordul acestui vas, a spus. Dar dac spui a
devrul despre hublou, o s vd ce se poate face.
Du-te si convinge-te.
nc mai privea n jos.
Dac exist vreo cale de a lua legtura cu Malloy, o voi face. Nu stiu de ce m deranjez
.
Arunc o privire la hublou.
A stat o clip nemiscat, apoi s-a aplecat si mi-a mpins arma peste biroul.
Ce de treburi mai am, a meditat el de parc ar fi fost singur. Conduc orase, aleg
primari, corup politia, fac comert cu droguri, ascund pungasi, atac femei btrne, s
ufocate de prea multe perle. Ce de timp liber am! A rs scurt. Ce de timp!
M-am ntins dup arm si mi-am vrt-o napoi sub hain.
Brunette s-a ridicat.
Nu promit nimic, a spus el privindu-m fix. Dar te cred.
Binenteles, c nu promiti.
Ai riscat foarte mult ca s auzi att de putin.
Da.
Atunci..., a fcut un gest fr sens si apoi si-a ntins mna peste birou.
D mna cu un fraier, a spus el blnd.
Am dat mna cu el. Mna lui era mic, ferm si putin cam cald.
Nu vrei s-mi spui cum ai aflat despre hubloul la?
Nu pot. Dar cel care mi-a spus nu este un bandit.
Te-as putea face s vorbesti, a zis el, si imediat a cltinat din cap. Nu. Te-am cre
zut o dat. Te cred si acum. Stai pe loc si mai serveste-te cu o butur.
A apsat pe un buton. Usa din spate s-a deschis si a intrat unul din bietii lui dur
i.
Stai aici. Ofer-i de but dac vrea. Fr grosolnii.
Gorila s-a asezat si mi-a zmbit calm. Brunette a iesit rapid din birou. Am fumat.
Mi-am terminat butura. Gorila mi-a pregtit alta. Am terminat-o si pe-asta, plus nc
o tigar.
Brunette s-a ntors si si-a splat minile n chiuveta din colt. Apoi s-a asezat din nou
la biroul lui. A fcut semn cu capul ctre goril. Aceasta a iesit silentios. Ochii gl
bui m studiau.
Ai dreptate, Marlowe. Iar eu am 164 de oameni n echipaj. Ei..., a dat el din umer
i. Te poti ntoarce cu vaporasul. Nimeni nu-ti va sta n cale. Ct despre mesajul tu, a
m cteva legturi pe care le voi folosi. Noapte bun. Probabil, ar trebui s-ti multumes
c pentru demonstratie.
Noapte bun, am spus, m-am ridicat si am iesit.
Altcineva era acum rspunztor de ntmpinarea vaporasului. Alt vaporas m-a dus la mal.
M-am ndreptat ctre salonul de jocuri mecanice si m-am sprijinit de perete, nconjura
t de multime.
n cteva minute a venit si Red si s-a sprijinit de perete lng mine.
Usor, nu? a spus Red ncet, pe fundalul creat de vocile groase si clare ale juctori
lor.
Datorit tie. A nghitit-o. E ngrijorat.
Red s-a uitat n dreapta si n stnga si s-a apropiat mai mult de urechea mea.
Ti-ai gsit omul?
Nu. Dar sper c Brunette va gsi o cale de a-i transmite un mesaj.
Red s-a ntors si s-a uitat din nou la mese. A cscat, s-a ndreptat de mijloc si s-a n
deprtat de perete. Omul cu nasul ca un cioc si-a fcut din nou aparitia. Red s-a du
s la el.
Bun, Olson, i-a zis si aproape s-a dezechilibrat cnd a trecut pe lng el.
Olson s-a uitat dup el acru si si-a ndreptat plria. Enervat, a scuipat pe jos.
ndat ce a plecat, am prsit si eu localul, mergnd nspre parcarea unde mi lsasem masina.
-am ntors n Hollywood, am garat masina si am urcat n apartamentul meu.
M-am descltat si am mers prin camer doar n ciorapi, pipind podeaua cu degetele de la
picioare, nc mai erau ntepenite. Apoi m-am asezat pe marginea patului rabatabil si
am ncercat s ghicesc ct e ceasul. N-o puteam face. Puteau trece ore sau zile pn l gsea
m pe Malloy. Poate c nu aveam s-l gsesc nainte s-l prind politia. Dar nici politia nu
prea avea sanse s-l prind vreodat. Nu viu.
Capitolul 39
Pe la ora zece am telefonat familiei Grayle din Bay City. Am crezut c e probabil
trziu ca s o gsesc, dar m-am nselat. A trebuit s trec de o camerist si un majordom, nai
nte s-i aud vocea. Avea un aer nonsalant.
Ti-am promis c te sun. E putin cam trziu, dar am avut o grmad de lucruri pe cap.
Alt neprezentare? m-a ntrebat rece.
Poate c nu. Soferul tu mai lucreaz la ora asta?
Lucreaz pn la ce or i spun.
Ce-ar fi s treci s m iei? O s m vr n costumul meu de gal.
Drgut din partea ta, mi-a rspuns pe un ton trgnat. Crezi c merit s fac efortul?
Amthor i vindecase complet centrii vorbirii dac fusese vreodat ceva de vindecat la
ei.
Ti-as arta tabloul meu, i-am zis.
N-ai dect un singur tablou?
Am un apartament mic.
Am auzit si eu c exist asa ceva, a zis tot trgnat, apoi si-a schimbat tonul. Nu mai f
ace attea mofturi. Esti foarte bine cldit, dom'le, s stii de la mine. Mai d-mi o dat
adresa!
I-am dat-o.
Usa de la bloc este nchis, am zis, dar o s cobor si o s-o deschid.
Minunat, a spus. Nu mai trebuie s-mi iau speraclul.
A nchis, lsndu-m cu sentimentul ciudat c vorbisem cu cineva care nu exist.
Am cobort n holul blocului si am deschis usa, apoi am fcut un dus, mi-arn pus pijam
aua si m-am ntins pe pat. As fi putut dormi si o sptmn. M-am smuls din pat si am pus
zvorul la usa, lucru pe care uitasem s-l fac, m-am dus ca prin ceata n buctrie si am
scos paharele si o sticl de lichior fin pe care l pstrasem pentru cnd aveam s seduc o
dam cu adevrat stilat.
M-am ntins la loc.
Roag-te, am zis cu voce tare. Nu ti-a mai rmas dect s te rogi.
Mi-am nchis ochii. Camera se cltina ca o barc, iar aerul nchis prea s fie mbibat cu cea
ta si cu fosnetul brizei marine. Simteam mirosul acru si putred al unei case prsit
e. Mirosea a ulei de motor si am vzut un pitic n cmas purpurie care citea la lumina
unui bec cu ochelarii bunicului su. Am urcat si am tot urcat prin corpul unei tro
mbe de aerisire. Am urcat pe Himalaya si am iesit pe vrf si n jurui meu erau tot f
elul de tipi cu mitraliere. Am stat de vorb cu un brbat cu ochi glbui, scund si ciu
dat de omenos care era un gangster sau chiar mai ru. M-am gndit la un urias cu pr r
oscat si ochi violeti care era probabil, cel mai cumsecade om pe care l-am cunos
cut vreodat. Am ncetat s m mai gndesc. n spatele pleoapelor mele dansau lumini. Eram p
ierdut n spatiu. Eram un prost care se ntorcea dintr-o aventur inutil. Eram un pache
t urias de dinamit care exploda cu un fsit. Eram un gndac cu capul roz urcnd pe cldire
a primriei.
Dormeam. M-am trezit ncet, fr s vreau, iar ochii mei priveau fix tavanul luminat de
lamp. Am auzit un zgomot ncet.
Cineva se furisa greoi prin camer. Am ciulit urechile. Apoi, am ntors capul usor s
i m-am uitat la Moose Malloy. Se misca printre umbre la fel de silentios ca ntotd
eauna. n mn avea un pistol care lucea ameninttor. si dduse plria pe spate peste prul
u, crliontat. Adulmeca, precum un cine de vntoare. M-a vzut cnd am deschis ochii. A ve
nit usor pn la marginea patului si s-a uitat la mine.
Am primit mesajul tu, a zis. Blocul pare curat. N-am vzut copoi pe-afar. Dac ncerci s
m tragi pe sfoar, o s iesim amndoi cu picioarele nainte.
M-am rsucit putin pe pat si el a controlat repede sub pern. Avea aceeasi fat lat si
palid si ochii si pstrau aceeasi expresie blnd. n seara asta purta un pardesiu. Nu pre
a i se potrivea. Era descusut la un umr si abia se tinea s nu cad. Probabil fusese
cea mai mare msur pe care o gsise, dar nu era suficient pentru Moose Malloy.
Speram c o s treci, i-am zis. Nu stie nici un politist despre asta. Vroiam doar s t
e vd.
Mai departe, a zis el.
S-a ndreptat ctre o mas, si-a pus pistolul pe ea, si-a scos cu greu pardesiul si s-
a asezat n cel mai bun scaun pe care l aveam. A scrtit, dar a rezistat. S-a lsat usor
pe spate si si-a tras pistolul lng el. A scos un pachet de tigri din buzunar, l-a
scuturat si a luat o tigar fr s o ating cu degetele. A aprins un chibrit pe unghie. M
irosul nteptor al fumului s-a rspndit n camer.
Nu cumva esti bolnav, a zis el.
Nu, doar m odihneam. Am avut o zi grea.
Usa era deschis. Astepti pe cineva?
O dam.
M-a privit gnditor.
Poate n-o s vin, i-am zis. Dac vine, o s-o tin la us.
Ce dam?
O oarecare. Dac vine, scap eu de ea. Prefer s vorbesc cu tine.
A zmbit att de sters, nct colturile gurii abia s-au miscat. A tras un fum din tigar,
cu stngcie, de parc ar fi fost prea mic pentru a o tine ntre degete.
Ce te-a fcut s crezi c sunt pe Monty?, m-a ntrebat
Un politai din Bay City. E o poveste lung si plin de guri.
Politia din Bay City e pe urmele mele?
Te-ar deranja?
A zmbit din nou, la fel de sters. A scuturat usor din cap.
Ai omort o femeie, am zis. Jessie Florian. Asta a fost o greseal.
S-a gndit. Apoi a ncuviintat.
S srim peste asta, a zis calm.
Dar asta a pus capac la toate, am zis. Nu mi-e fric de tine. Nu esti un ucigas. N
-ai vrut s-o omori. De treaba de pe Central ai fi putut s scapi, dar nu si de fap
tul c ai crpat capul unei btrne.
Ai ceva tupeu, amice, a zis ncet.
Dup cum am fost tratat, nici nu mai stiu cum s m port. N-ai vrut s-o omori, nu-i as
a?
Ochii lui nu aveau astmpr. Sttea cu capul aplecat, de parc ar fi pndit un zgomot neob
isnuit.
Ar cam fi timpul s-ti cunosti forta, i-am spus.
E prea trziu.
Vroiai s-ti spun ceva. Ai apucat-o de gt si ai scuturat-o. Murise nainte s o dai cu c
apul de tblia patului.
M privea fix.
Stiu ce vroiai s-ti spun, am zis.
Zi mai departe.
Era un politai cu mine cnd am gsit-o. A trebuit s-i povestesc.
Ct de mult?
Destul de mult, dar nu si despre ast-sear.
O.K. De unde ai stiut c sunt pe Monty?
M mai ntrebase asta. Prea s fi uitat.
N-am stiut. Dar cel mai usor mod de a fugi era pe ap. Cu aranjamentele din Bay Ci
ty, puteai s te refugiezi pe unul dintre vapoarele-cazino. De acolo puteai usor s
fugi, dac te ajuta cine trebuie.
Laird Brunette e biat bun, a spus inexpresiv. Cel putin asa am auzit. Eu n-am vor
bit niciodat cu el.
A reusit s-ti transmit mesajul.
Amice, omul are o multime de legturi, ce naiba! Cnd facem ce-ai scris pe bilet? M-
am gndit c te-ai hotrt s fii cinstit. Altfel nu mi-as fi asumat riscul s vin aici. Cnd
plecm?
Si-a stins tigara si m-a privit. Umbra lui urias plutea ameninttor pe perete. Era
att de mare, nct prea ireal.
Ce te-a fcut s crezi c eu am omort-o pe Jessie Florian?, m-a ntrebat brusc.
Distanta dintre urmele de degete de pe gtul ei. Faptul c trebuia s scoti ceva de la
ea si c esti suficient de puternic pentru a omor oameni, fr s vrei?
Copoii s-au prins?
Nu stiu.
Si ce crezi c vroiam de la ea?
Credeai c stie unde-i Velma.
A ncuviintat fr s vorbeasc si a continuat s se uite fix la mine.
Dar nu stia, am zis. Velma a fost prea viclean pentru ea.
Cineva a btut ncet la us. Malloy s-a aplecat putin, a zmbit si si-a ridicat pistolul
. Clanta s-a miscat. S-a ridicat ncet, gata de btaie si a ascultat. Apoi si-a ntors
privirea de la us, ctre mine. Mi-am pus picioarele pe podea si m-am ridicat. Mall
oy m privea n liniste, fr s se miste. M-am dus la us.
Cine e?
Deschide, prostule, e ducesa de Windsor.
Era vocea ei.
Numai putin.
M-am uitat n spate, la Malloy. Era ncruntat. M-am apropiat de el si i-am spus n soa
pt:
Exist o singur solutie: te duci n camera cealalt si astepti. O s o trimit la plimbare
.
M-a ascultat si s-a gndit. Fata lui era inexpresiv. Nu mai avea mare lucru de pier
dut. Nu i era fric niciodat. Acest sentiment nu fusese implantat n sufletul lui. A nc
uviintat, n sfrsit, si-a luat pardesiul si plria si a trecut ncet, pe lng pat, n camer
cealalt. A nchis usa, dar nu de tot.
M-am uitat n jur ca s vd dac a mai rmas vreo urm a prezentei lui. Nimic altceva, dect u
n chistoc de tigar, pe care l-ar fi putut lsa oricine. M-am dus la usa de la intra
re si am deschis-o. Malloy pusese zvorul la loc dup ce intrase.
Era zmbitoare, mbrcat n pelerina cu guler nalt, de vulpe argintie, despre care mi poves
tise. Cerceii de smarald erau aproape ngropati n blana alb si moale. n mn strngea usor
geanta mic de sear.
Zmbetul i s-a sters de pe fat cnd m-a vzut. M-a msurat cu o privire rece.
Deci asa, s-a strmbat. Pijama si halat. Uite cum vrea el s-mi arate minunatul lui
tablou. Ce proast sunt!
M-am dat la o parte si i-am tinut usa.
N-o lua chiar asa. Tocmai m mbrcam atunci cnd a venit un politai. Abia a plecat.
Randall?
Am ncuviintat. E mai usor s minti dnd din cap, dect vorbind. A ezitat o clip, apoi a
trecut pe lng mine ca un vrtej de blan parfumat.
Am nchis usa. A traversat camera ncet, a privit inexpresiv spre perete si s-a ntors
repede.
S ne ntelegem, a zis. Nu sunt chiar o trf. Nu-mi place s fiu trntit direct n pat. Am
t parte prea des de asta, n trecut. Lucrurile trebuie s decurg ceva mai elegant.
Vrei s bei ceva nainte s pleci?
M sprijineam nc de us, n partea opus a camerei.
Plec?
Mi-ai dat impresia c nu prea ti place aici.
Am vrut s-ti atrag atentia. A trebuit s fiu putin vulgar ca s reusesc. Nu sunt o pro
stituat. Cedez, dar nu att de usor. Da, am s beau ceva.
M-am dus la buctrie si am umplut dou pahare, cu mini destul de nesigure. Le-am dus na
poi si i-am ntins unul dintre ele. Din camera cealalt nu se auzea nici o suflare.
A luat paharul, a gustat, apoi s-a uitat prin el la peretele opus.
Nu-mi place ca brbatii s m ntmpine n pijama, a zis. E ciudat. Mi-a plcut de tine. Mul
Dar s-ar putea s-mi treac. Mi s-a-ntmplat adesea.
Am ncuviintat si am but.
Majoritatea brbatilor sunt doar niste animale, a zis. De fapt, cam toti oamenii s
unt animale, dup prerea mea.
Probabil c banii te fac s suporti mai usor.
Asa crezi atunci cnd n-ai avut niciodat bani. De fapt, nu fac dect s-ti creeze alte
probleme. A zmbit ciudat. Si uiti ct de grele erau vechile probleme.
A scos din poset o tabacher aurit, m-am dus lng ea si i-am oferit un foc. A suflat un
norisor de fum si l-a privit cu ochii ntredeschisi.
Aseaz-te lng mine, a zis brusc.
Hai s vorbim putin, nti.
Despre ce? A, colierul meu?
Despre crim.
Nimic nu s-a clintit pe fata ei. A mai suflat un norisor de fum, de data asta ma
i ncet.
E un subiect neplcut. Chiar trebuie s-l abordm?
Am ridicat din umeri.
Lin Marriott nu era un sfnt, a zis. Dar tot nu-mi face nici o plcere s vorbesc desp
re asta.
M-a privit rece timp de o clip, apoi a bgat mna n geant, cutnd o batist.
Eu unul nu cred c lucra mpreun cu hotii de bijuterii, am zis. Politistii pretind c e
i asa cred. Dar ei pretind multe lucruri. Eu cred c nu era nici mcar un santajist,
n sensul adevrat al cuvntului. Interesat, nu?
Oare?
Tonul ei era acum foarte, foarte rece.
M rog, nu chiar, am ncuviintat si am golit restul paharului. A fost extrem de amab
il din partea dumneavoastr c ati venit, doamn Grayle. Dar se pare c suntem ntr-o star
e de spirit nepotrivit. Eu, de exemplu, nu cred nici mcar c Marriott a fost omort de
niste hoti de bijuterii. Nu cred c s-a dus n canionul acela ca s rscumpere un colie
r de jad. Eu nu cred nici mcar, c un colier de jad a fost vreodat furat. Tot cred c
s-a dus n acel canion ca s fie omort .Desi el credea c se duce ca s ajute pe cineva s
comit o crim. Dar Marriott nu era deloc un bun criminal.
S-a aplecat un pic n fat, iar zmbetul ei a devenit sticlos. Brusc, fr ca ceva s se sch
imbe cu adevrat, nu mai era frumoas. Arta doar ca o femeie care ar fi fost periculo
as acum o sut de ani, tentant acum douzeci, dar care astzi era ceva de mna a doua.
Nu a zis nimic, dar btea darabana cu mna dreapt pe ncuietoarea de la poset.
Nu era deloc un bun criminal, am zis. La fel ca Al Doilea Criminal din Richard a
l lll-lea. Cel care avea rmsite de constiint, dar vroia si s pun mna pe bani si care,
pn la urm, n-a mai fcut treaba pentru c s-a tot gndit si rzgndit. Astfel de criminali
nt foarte periculosi. Ei trebuie nlturati uneori cu ajutorul bastonului.
A zmbit.
Si pe cine crezi tu c ar fi trebuit el s omoare?
Pe mine.
Asta-i foarte greu de crezut, c cineva te ura chiar ntr-att. Si ai mai spus si c nim
eni nu mi-a furat colierul. Ai vreo dovad?
N-am zis c am. Am zis doar c asa cred.
Atunci de ce faci prostia s vorbesti despre asta?
Dovada, am zis, este o chestiune foarte relativ. Reprezint nclinarea balantei proba
bilittilor. Si asta, este o chestiune subiectiv. Mobilul omorrii mele este destul d
e slab: doar c ncercam s dau de o fost cntreat de pe Central Avenue odat cu iesirea di
chisoare a unui anume Moose Malloy, care ncepuse si el s o caute. Poate c ncercam s-l
ajut s-o gseasc. n mod clar, ea putea fi gsit, altfel lui Marriott nu i s-ar mai fi
putut explica c eu trebuie s fiu omort repede. El n-ar fi crezut asta, dac nu ar fi
fost asa. Dar exist un mobil mult mai puternic pentru a-l omor pe Marriott, mobil
pe care el, din nfumurare, sau din dragoste, sau din lcomie, sau din toate trei, n
u l-a luat n considerare. Se temea, dar nu pentru sine nsusi. Se temea de actele d
e violent la care lua parte si pentru care ar fi putut fi condamnat. Dar, pe de a
lt parte, lupta s-si asigure ziua de mine. Asa c a riscat.
Am tcut. Ea a ncuviintat si a zis:
Foarte interesant. Pentru cineva care stie despre ce vorbesti.
Iar tu stii, i-am zis. ...
Ne-am uitat unul la cellalt. si bgase iarsi mna dreapt n poset. Mi-era destul de clar
se afla nuntru, dar ea nu se grbea. Toate la timpul lor.
Hai, terminm cu gluma, am zis. Suntem singuri aici. Nu ne putem convinge unul pe
altul. Ne neutralizm reciproc. O fat care tria n mizerie a devenit nevasta unui mult
imilionar. n drumul ei spre nalta societate, o btrn prpdit a recunoscut-o; probabil, c
auzit-o cntnd la radio i-a recunoscut vocea si s-a dus s vad iar btrna asta trebuia
t s tac. Dar era ieftin, deci nu stia prea multe. ns brbatul care s-a ocupat de ea si c
are i pltea lunar, care avea o polit asupra casei si o putea arunca n sant, dac fcea p
e nebuna brbatul acela stia totul. El era scump. Dar nici asta n-avea important, a
tt timp ct nu mai stia si altcineva. Dar, ntr-o zi, un tip dur numit Moose Malloy,
avea s ias din nchisoare si s nceap s descopere cte ceva despre fosta lui iubit. Pent
srmanul fraier o iubea si nc o mai iubeste. Asta face ca lucrurile s fie comice. Tra
gi-comice. Si, cam tot pe-atunci, un detectiv particular ncepe s-si bage si el nas
ul. Asa c veriga slab a lantului, Marriott, nceteaz s mai fie un lux. El devine o ame
nintare. Vor ajunge la el si l vor stoarce de informatii. Asa e el. Se topeste la
cldur. Asa c a fost omort nainte de a apuca s se topeasc. Cu un baston. De ctre tine.
N-a fcut dect s-si scoat mna din poseta, cu un pistol n ea. L-a ndreptat ctre mine si
zmbit. Eu n-am fcut nimic.
Dar asta n-a fost tot. Moose Malloy a iesit din camera cealalt tinnd un Colt 45 ce
continua s arate ca o jucrie n minile lui uriase.
Nu mi-a aruncat nici mcar o privire. S-a uitat numai la doamna Lewin Lockridge Gr
ayle. S-a aplecat nainte, i-a zmbit si i-a spus ncet:
M-am gndit eu c recunosc vocea. Am ascultat vocea asta timp de opt ani, ct mi mai ad
uceam aminte. Totusi, mi plcea mai mult cnd aveai prul rosu. Bun, frumoaso. Nu ne-am
vzut de mult.
Ea a ntors pistolul.
Nu te apropia de mine, ticlosule, a zis ea.
S-a oprit si a lsat pistolul n jos. Era la ctiva pasi de ea. Respira greu.
Nu m-am gndit niciodat. Abia acum mi-a venit, asa, din senin. Tu m-ai turnat. Tu.
Micuta Velma.
Am aruncat o pern, dar am fost prea ncet. L-a mpuscat de cinci ori n stomac. Gloante
le n-au fcut mai mult zgomot, dect degetele introduse ntr-o mnus.
Apoi si-a ndreptat pistolul spre mine si a tras, dar era gol. A srit dup pistolul l
ui Malloy. N-am mai ratat cu a doua pern. Am ocolit patul si am dat-o la o parte,
nainte s apuce s-si ia perna de pe fat. Am ridicat Colt-ul si, cu el n mn, am ocolit i
arsi patul. Malloy era nc n picioare, dar se cltina. Avea gura deschis si si pipia cor
l cu minile. I s-au nmuiat genunchii si a czut n lateral, pe pat, cu fata n jos. Resp
iratia lui greoaie rsuna n camer. Ridicasem telefonul nainte ca ea s apuce s fac vreo m
iscare. Ochii ei erau de un cenusiu mat. Ca un lac pe jumtate nghetat. A tsnit ctre
us, iar eu nu am ncercat s o opresc. A lsat usa larg deschis, asa c dup ce am vorbit la
telefon, am traversat camera si am nchis-o. I-am rsucit putin capul pe pat, ca s n
u se sufoce. nc mai era n viat, dar dup cinci gloante n stomac, nici chiar Moose Mallo
y, nu mai poate tri mult vreme.
M-am ntors la telefon si l-am sunat pe Randall acas.
Malloy, am zis. n apartamentul meu. mpuscat de cinci ori n burt de doamna Grayle. Am
sunat la urgent. Ea a fugit.
Trebuia s faci tu pe desteptul, au fost singurele sale cuvinte, apoi a nchis reped
e.
M-am ntors la pat. Malloy ngenunchease lng pat, si ncerca s se ridice, strngnd cearsaf
ile. Transpira abundent. A clipit ncet, iar lobii urechilor s-au ntunecat. Era nc n g
enunchi si nc ncerca s se ridice cnd a venit ambulanta. Au fost necesari patru oameni
ca s-l pun pe targ.
Are o sans mic, dac gloantele sunt de calibrul 25, a spus doctorul nainte de a iesi.
Depinde ce-au atins nuntru. Dar are o sans.
Nu i-ar place s scape.
N-a scpat. A murit n cursul noptii.
Capitolul 40
Ar fi trebuit s dai o serat, a spus Anne Riordan, din cellalt capt al camerei. Paha
re de cristal si tacmuri de argint, fete de mas apretate asta dac se mai folosesc f
ete de mas n locurile unde se dau serate lumnri, femei purtnd cele mai bune bijuterii
si brbati purtnd cravate albe. Chelnerii trecnd discret printre mese cu sticle de
sampanie nvelite, copoi artnd cam stnjeniti n hainele de sear nchiriate cine n-ar fi?
uspecti cu zmbete rigide si mini neastmprate si tu n capul mesei, explicnd totul, puti
n cte putin, cu ncnttorul tu zmbet obosit si accentul tu pseudo-englezesc.
Mda, am zis. Ce-ar fi s-mi dai ceva s tin n mn, ct timp faci tu pe desteapt?
S-a dus n buctrie, a zdrngnit gheata, s-a ntors cu dou pahare nalte si s-a asezat la l
.
Prietenele tale trebuie c dau o grmad de bani pe butur, a spus lund o nghititur.
Si brusc majordomul a lesinat, am spus. Numai c nu majordomul era criminalul. A l
esinat doar asa, ca s fie amabil. Am golit o parte din pahar. Nu e genul sta de po
veste, strlucitoare si isteat, am continuat. Este ntunecat si plin de snge.
Ea a reusit s scape?
Pn acum, da. Nu s-a ntors acas. Probabil, c a avut o ascunztoare unde si-a schimbat ha
inele si aspectul. La urma urmei, ducea o viat periculoas, ca si marinarii. Era si
ngur cnd a venit s m vad. Fr sofer. A venit cu o masin mic, pe care a lsat-o la cte
distant.
Or s o prind, dac vor asta.
Nu fi rea. Wilde, procurorul, e un tip cinstit. Am lucrat pentru el, mai demult.
Si dac o prind, ce dac? Vor trebui s se lupte cu douzeci de milioane de dolari, un
chip de nger si, sau cu Lee Farrel sau cu Rennenkamp. Le va fi al dracului de gre
u s dovedeasc c ea l-a ucis pe Marriott. Nu au dect un mobil al crimei si trecutul e
i, dac l pot descoperi. Probabil ca ea nu are cazier: n caz contrar, s-ar fi purtat
altfel.
Si Malloy? Dac mi-ai fi spus despre el mai nainte, as fi stiut imediat cine era ea
. Apropo, tu cum ti-ai dat seama? Fotografiile alea dou nu erau ale aceleiasi fem
ei.
Nu erau. M ntreb dac doamna Florian stia c cineva schimbase fotografiile. A prut dest
ul de surprins cnd i-am artat fotografia Velmei, cea pe care scria Velma Valento. D
ar poate c stia. Poate c mi-a ascuns-o tocmai ca s mi-o bage pe gt. Stiind c nu poate
face nici un ru, c e doar o fotografie a altei fete, adus de Marriott.
E doar o presupunere.
Asa trebuie s fi fost. Iar faptul c Marriott m-a sunat trebuie s se fi datorat vizi
tei mele la doamna Florian. Moartea lui Marriott s-a datorat faptului c era verig
a slab a lantului. Doamna Florian nici nu stia c Velma devenise doamna Lewin Lockr
idge Grayle. N-avea cum. Au cumprat-o prea ieftin. Grayle spune c s-au cstorit n Euro
pa, iar ea si-a folosit numele adevrat. Nu va spune nici unde, nici cnd. Nu va spu
ne nici care era numele ei adevrat. Nu va spune unde se ascunde ea. Eu nu cred c s
tie. Dar copoii sunt de alt prere.
De ce nu vrea s le spun?
Anne Riordan si-a sprijinit brbia n palm si m-a privit cu ochi ntunecati.
E att de nnebunit dup ea, nct nu-i pas cine o stnge n brate.
Sper c ea s-a simtit bine n bratele tale, a spus Anne Riordan acid.
Se juca cu mine. Se temea putin de mine. Nu vroia s m omoare pentru c nu e bine s om
ori pe cineva care e un fel de politist. Probabil c n cele din urm ar fi ncercat, as
a cum ar fi omort-o si pe Jessie Florian, dac Malloy nu i-ar fi luat-o nainte.
Probabil c e distractiv s fi jucria unei blonde frumoase. Chiar dac exist si un mic r
isc, ca ntotdeauna.
Am tcut.
Presupun c n-o pot pedepsi pentru c l-a omort pe Malloy, fiindc el avea un pistol.
Nu. Cu relatiile ei...
Ochii ei cu reflexe aurii m-au studiat atent.
Crezi c a vrut s-l omoare pe Malloy?
Se temea de el, am zis. l turnase cu opt ani nainte. El prea s stie asta, dar nu i-a
r fi fcut nici un ru. nc o iubea. Da, cred c ar fi omort pe oricine trebuia. Avea pent
ru ce s lupte. Dar nu poti s continui asa la nesfrsit. A ncercat s m mpuste la mine aca
s, dar pistolul nu mai avea gloante. Ar fi trebuit s m ucid odat cu Marriott.
O iubea, a zis Anne ncet. M refer la Malloy. Pentru el nu avea important c ea nu-i s
crisese de sase ani sau c nu-i fcuse nici o vizit la nchisoare. N-avea important c-l t
urnase ca s pun mna pe recompens. Si-a cumprat niste haine si a nceput s o caute imedia
t ce a iesit. Asa c ea a nfipt cinci gloante n el n loc de bun ziua. Si el omorse doi
oameni, dar o iubea. Ce lume!
Mi-am terminat butura si mi-am compus o expresie nsetat. Nu m-a bgat n seam. A zis:
Ea a trebuit s-i spun lui Grayle de unde vine si lui nu i-a psat. A luat-o de nevas
t sub un alt nume, si-a vndut postul de radio ca s rup orice legtur cu cei care ar fi
putut s o recunoasc si i-a druit toate bogtiile din lume. Ea ce i-a oferit?
Greu de spus.
Am zornit gheata n pahar, dar nici asta n-a fost de folos.
Presupun c i-a dat satisfactia c el, desi btrn, poate avea o sotie tnr, frumoas si s
itoare. O iubea. De ce naiba discutm noi despre asta? Se ntmpl mereu. Nu avea nici o
important ce fcuse, cu cine se ncurcase sau ce fusese ea alt dat. O iubea.
Ca si Moose Malloy, a zis Anne nbusit.
Hai s mergem pe plaj.
Nu mi-ai spus despre Brunette, nici despre crtile de vizit ascunse n acele tigri, ni
ci despre Amthor sau doctor Sonderborg, nici despre acel mic indiciu care te-a p
us pe drumul cel bun.
I-am dat doamnei Florian una din crtile mele de vizit. A pus un pahar ud deasupra
ei. O asemenea carte de vizit am gsit n buzunarul lui Marriott cu urma de pahar. Ma
rriott nu era dezordonat. Asta a fost un fel de indiciu. Odat ce ncepi s bnuiesti, e
ste usor s gsesti legturile, cum ar fi c Marriott avea o polit asupra casei doamnei F
lorian, ca s-o tin la respect. Ct despre Amthor, e un mr putred. L-au ridicat dintr
-un hotel din New York si au zis c e sub urmrire international. Att Scotland Yard, ct
si Parisul au amprentele lui. Cum dracu au aflat astea ntr-una sau dou zile, haba
r n-am. Bietii stia lucreaz repede cnd au chef. Cred c Randall stia toate astea de ma
i mult vreme si i era fric s nu-mi bag si eu nasul. Dar Amthor n-are legtur cu omorul.
Si nici cu Sonderborg. Pe-sta nc nu l-au gsit. Se pare c si el are cazier, dar nu po
t fi siguri pn nu pun mna pe el. Ct despre Brunette nu-i poti face nimic unuia ca el
. O s-l duc n fata Curtii Supreme si el o s refuze s spun ceva, conform drepturilor sa
le constitutionale. Nu trebuie s-si fac probleme pentru reputatia sa. Dar se ntmpl ni
ste mici cutremure aici, n Bay City. Seful politiei a fost dat afar si jumtate dint
re detectivi au fost trecuti la patrule. Un tip foarte simpatic, Red Norgaard, c
are m-a ajutat s urc pe Montecito, si-a reprimit slujba. Primarul nvrte toate astea
, si o s fac pe el din or n or pn se termin criza.
Chiar trebuie s spui lucruri din astea?
Si Shakespeare spunea. Hai la plimbare. Dup ce mai bem ceva.
Poti s iei paharul meu, a spus Anne Riordan, care s-a ridicat si mi-a adus butura
ei neatins. S-a asezat n, fata mea. Ochii erau mari si putin speriati.
Esti minunat! a zis ea. Asa de curajos, asa de hotrt, si lucrezi pentru asa de put
ini bani. Toti te pocnesc n cap, te strng de gt si ti mut flcile, te umplu cu morfin, d
ar tu continui s te zbati ntre ciocan si nicoval pn cnd i epuizezi. Ce te face att de
nunat?
Bravo, am mrit. Continu.
Anne Riordan a zis gnditoare:
Mi-ar place s m sruti, lua-te-ar naiba.
Capitolul 41
Au trecut mai mult de trei luni pn s o gseasc pe Velma. N-au vrut s cread c Grayle nu
ajutase s se ascund. Asa c toti politaii si ziaristii din tar au cutat-o n toate ascun
ztorile pe care le putea alege un om cu bani. Dar ea nu era acolo, iar modul n car
e s-a ascuns a prut foarte evident dup ce a fost descoperit. ntr-o noapte, un detec
tiv din Baltimore, un tip cu memorie fotografic, a intrat ntr-un bar de noapte, a
ascultat orchestra si s-a uitat la solista frumoas, brunet, care cnta cu suflet. Trst
urile ei i-au atras atentia. S-a ntors la sediu, a scos dosarul cu persoanele cuta
te de politie si a nceput s le studieze fis cu fis. Cnd a ajuns la cea pe care o cuta,
a privit-o ndelung. Apoi, si-a ndreptat plria de paie, s-a ntors la barul de noapte
si a vorbit cu administratorul. mpreun s-au dus la vestiarele din culise si admini
stratorul a btut la una dintre usi. Nu era ncuiat. Detectivul l-a dat pe administra
tor la o parte, a intrat si a nchis usa n spatele su. Trebuie s fi simtit marihuana,
pentru c ea fuma, dar n-a dat nici o important atunci. Sedea n fata unei oglinzi,
studiind rdcinile prului si sprncenelor ei. Erau chiar sprncenele ei. Zmbind, detectiv
ul a traversat camera si i-a ntins fisa.
Probabil c s-a uitat la poza de pe fis tot att ca si detectivul. Avea la ce s se gnde
asc n timp ce o studia. Detectivul s-a asezat picior peste picior si si-a aprins o
tigar. Avea ochi buni, dar devenise prea specializat. Nu se pricepea la femei. n
cele din urm, ea a rs un pic i-a zis:
Esti un biat istet, copoiule. Odinioar credeam c am o voce usor de retinut. Un prie
ten m-a recunoscut doar ascultndu-m la radio. Dar cnt cu orchestra asta de o lun de
dou ori pe sptmn la radio si nimeni nu si-a dat seama.
Eu nu-ti mai auzisem vocea, a spus detectivul si a continuat s zmbeasc.
Presupun c nu ne putem ntelege. Ai avea de cstigat, dac te porti cum trebuie.
Nu se poate, mi pare ru.
Atunci hai s mergem, a zis ea, s-a ridicat si si-a luat poseta si haina dintr-un
cuier.
S-a apropiat de el ntinzndu-i haina, pentru ca el s-o ajute s se mbrace. El s-a ridi
cat si i-a tinut-o ca un gentleman. Ea s-a rsucit, a scos pistolul din geant si l-
a mpuscat de trei ori prin haina pe care el o tinea. Cnd au spart usa, nu mai avea
dect dou gloante n pistol. Ajunseser la jumtatea camerei nainte ca ea s le foloseasc.
e-a tras pe amndou, dar al doilea a fost doar un reflex. Au prins-o nainte de a cdea
, dar capul ei atrna deja ca o crp.
Detectivul a mai trit o zi, mi-a povestit Randall. A vorbit cnd a putut. Asa am af
lat asta. Nu pot s nteleg cum de a fost att de neatent, afar de cazul n care chiar se
gndea s fac un aranjament cu ea. Asta i-ar fi ntunecat mintea. Dar, binenteles, nu-m
i place s cred c asa au stat lucrurile.
Am spus c s-ar putea s aib dreptate.
S-a mpuscat drept n inim, de dou ori, a zis Randall. Si cnd te gndesti c unii experti
epun mrturie c asa ceva e imposibil. Si mai stii ceva?
Ce?
A fost proast c l-a mpuscat pe detectivul la. N-am fi condamnat-o niciodat. La modul
cum arta si banii pe care i are si povestile pe care le-ar fi rspndit n jurul ei... Sr
mana fetit munceste si ajunge nevasta unui om bogat si vulturii care o cunosteau
nu vor s o lase n pace. Chestii de genul sta. Ce dracu, Rennenkamp ar fi adus zece
babe la tribunal ca s boceasc si s depun mrturie c o santajau de ani de zile, n asa fel
nct s nu poti s le acuzi pe ele, dar s convingi juriul. A fcut bine c a fugit singur
nu l-a amestecat si pe Grayle, dar ar fi fcut si mai bine s se duc acas, atunci cnd
a fost prins.
A, deci acum crezi c nu l-a amestecat pe Grayle, am zis.
A ncuviintat.
Crezi c a avut vreun motiv anume pentru asta?, l-am ntrebat.
M-a privit lung.
Nu, dar sunt curios.
Era o ucigas, dar tot asa era si Malloy. Si el nu era deloc o jigodie. Poate c det
ectivul la din Baltimore nu era chiar att de cinstit cum scrie n rapoarte. Poate c e
a si-a dat seama c are o sans nu s fug se plictisise de asta ci s-l ajute pe singur
om care o ajutase.
Randall m-a privit cu gura cscat, nencreztor.
La naiba, pentru asta nu era nevoie s mpuste un politist.
Nu spun c era o sfnt, nu era nici mcar cumsecade. Nu s-ar fi omort dac nu ar fi fost
oltit. Dar tot ce a fcut, a fcut ca s nu ajung la tribunal. Gndeste-te la asta. n cine
ar fi lovit cel mai tare un proces? Indiferent c ar fi pierdut sau ar fi cstigat p
rocesul, cine ar fi pltit cel mai mare pret? Un btrn care iubise nu prea ntelept, da
r prea intens.
Sunt doar sentimentalisme, a spus Randall tios.
Mda. Si mie mi s-a prut la fel. Probabil e, oricum, o greseal. Adio! Ai mai vzut gndc
elul meu roz pe aici?
Habar n-avea despre ce vorbeam.
Am mers cu liftul pn la parter si am cobort treptele primriei. Era o zi rece si foar
te senin. Se putea vedea pn departe dar nu chiar pn acolo unde ajunsese Velma...
-------------