Sunteți pe pagina 1din 213

1

James Bond
007


Triete i las-i pe ceilali s moar
Live and Let Die, 1954
IAN FLEMING





Capitolul 1
COVORUL ROU

Exist momente n viaa unui agent secret cnd
acesta se bucur de un lux ieit din comun. Exist
misiuni n care este chemat s joace rolul unui om foarte
bogat; cu anumite prilejuri, el se refugiaz n viaa
mbelugat pentru a terge amintirea morii i a
primejdiilor care l-au pndit; n sfrit, exist cazuri,
precum cel de fa, cnd agentul e oaspete pe teritoriul
unui serviciu secret aliat.
Din clipa n care avionul BOAC Stratocruiser ateriz
pe pista Aeroportului Internaional Idlewild, James
Bond se bucur de tratamentul rezervat, de obicei,
oaspeilor de rang regal.
Prsind avionul, alturi de ceilali pasageri, se
resemnase deja la gndul celebrului purgatoriu al
mainriei Serviciilor Vamale, de Sntate Public i
Imigraie ale Statelor Unite. l atepta, gndea el, cel
puin o or de formaliti n ncperile supranclzite
zugrvite ntr-un verde mohort, n care nu se mai
aerisise de cel puin un an de zile, acolo unde mirosul de
sudoare sttut se mbina cu cele ale spaimei i
vinoviilor nelmurite care domnesc mereu n preajma
frontierelor. Teama aceea e strnit de uile nchise
purtnd inscripia ACCESUL INTERZIS, dincolo de care
se afl o mulime de oameni vigileni i mormane de
2

dosare, precum i teleimprimatoarele aflate n legtur
permanent cu Washingtonul, mai exact cu cei de la
Biroul Narcotice, cei de la Contraspionaj, cei de la
Tezaur i de la FBI.
Pind pe asfaltul pistei, biciuit de vntul aspru de
ianuarie, i nchipui propriul su nume trecnd prin
urzeala reelei: BOND, JAMES, PAAPORT DIPLOMATIC
BRITANIC 0094567; dup o scurt ateptare,
rspunsurile aveau s soseasc, ivindu-se n cnitul
teleimprimatoarelor: NEGATIV, NEGATIV, NEGATIV.
Apoi, de la FBI: VERIFICARE POZITIV; ATEPTAI.
Urma s se desfoare, n circuit nchis, schimb grbit
de mesaje ntre FBI i CIA, FBI-ul avea s transmit
celor de la Idlewild: BOND OKAY OKAY, dup care
ofierul blazat de la intrare i va ntinde paaportul,
spunnd: "V doresc o edere plcut, domnule Bond".
Cuprins de un fior, Bond i ndrept paii, alturi de
restul cltorilor, printre ghidajele de srm, spre
intrarea n sala de ateptare a Serviciului Sntii
Publice.
Desigur, n ceea ce l privea, toate acestea nu
nsemnau dect o plicticoas rutin; i displcea ns
ideea c dosarul su se afla n posesia unei puteri
strine, oricare ar fi fost aceasta. Anonimatul era cheia
de bolt a profesiei sale. Fiecare dezvluire a identitii
sale nregistrat n vreun dosar i scdea valoarea i, n
cele din urm, putea s reprezinte chiar o ameninare la
propria-i via. Aici, n America, unde se tia totul
despre el, se simea precum negrul din poveste cruia o
vrjitoare i furase umbra, de parc unul dintre organele
sale vitale s-ar fi aflat n minile celorlali. Ceilali, care
n acest caz i erau prieteni, dar totui...
Domnul Bond?
Un individ cu o nfiare plcut, dar tears,
purtnd haine banale, se ivise din umbra cldirii
Serviciului Sntii Publice.
Numele meu este Halloran. M bucur s v
ntlnesc!
i strnser minile.
Sper c ai cltorit bine. V rog s m urmai.
Se ntoarse apoi ctre ofierul poliiei Aeroportului
3

care se afla de paz la intrarea n cldirea Serviciului
Sntii Publice.
E-n regul, sergent!
Bine, domnule Halloran. S ne vedem cu bine!
Ceilali pasageri intraser deja. Halloran o lu spre
stnga, ndeprtndu-se de cldire. Un alt poliist le
deschise o u n gardul nalt de fier forjat.
La revedere, domnule Halloran.
La revedere i mulumesc!
Afar i atepta un Buick negru, cu motorul pornit,
torcnd uor, ca un motan. Urcar n main. Cele dou
valize uoare ale lui Bond se aflau n fa, lng ofer.
Bond nu reuea s-i imagineze cum de reuiser s le
gseasc att de repede, n noianul de bagaje al
pasagerilor, pe care l vzuse transportat ceva mai
devreme, ctre punctul vamal.
E-n regul, Grady, putem porni.
Bond se relax i se aez confortabil, n vreme ce
limuzina nea nainte.
Se ntoarse ctre Halloran.
Ei bine, e cea mai fastuoas primire de care m-am
bucurat vreodat. N-a lipsit dect covorul rou! M
ateptam s pierd cel puin o or, trecnd pe la Serviciul
Imigraiei. Cine-a pus la cale toate astea? Nu sunt
obinuit s fiu tratat ca un oaspete de vaz. Oricum, in
s v mulumesc pentru ceea ce ai fcut.
Cu cea mai mare plcere, domnule Bond! zmbi
Halloran i i oferi o igar din pachetul de Luckies
proaspt desfcut. Dorim s v oferim un sejur ct mai
plcut. Orice v-ai dori, e de-ajuns s cerei, i vei
cpta. Avei prieteni buni la Washington. n ceea ce m
privete, nu tiu de ce v aflai aici, dar autoritile au
hotrt s v trateze ca pe un oaspete privilegiat al
guvernului. Misiunea mea este s v duc ct mai repede,
n condiii ct mai confortabile, la hotel, unde vei trece
n grija altcuiva. Am s v rog s-mi dai o clip
paaportul dumneavoastr.
Bond i-l ntinse. Halloran deschise servieta aflat
lng el, pe banchet, i scoase o tampil grea, de
metal. ntoarse paginile paaportului pn cnd ddu
peste viza american, o tampil i i depuse
4

semntura deasupra cercului albastru nchis al
emblemei Departamentului Justiiei, dup care i-l
napoie. Apoi, din portofelu-i burduit, scoase un plic
gros i i-l oferi lui Bond.
Vei gsi nuntru o mie de dolari, domnule Bond.
Vznd c interlocutorul su se pregtea s-i refuze,
surprins, l opri i continu:
Sunt banii comunitilor, confiscai n decursul
recentei capturi Schmidt-Kinaski. i folosim mpotriva
lor, iar dumneavoastr v cerem s-i folosii aa cum
vei dori, n decursul acestei misiuni. Am fost nsrcinat
s v spun c nefolosirea lor ar fi considerat o
respingere a prieteniei noastre. V rog mult, s nu mai
vorbim despre asta, adug el; apoi, vznd c Bond
continua s priveasc nencreztor plicul, mai spuse:
Trebuie s v spun, de asemenea, c nmnarea acestei
sume s-a fcut cu tirea i ncuviinarea superiorilor
dumneavoastr.
Bond l privi piezi, apoi rnji i puse plicul n
propriu-i portofel.
Fie, zise el. V mulumesc. Voi ncerca s-i cheltui
n aa fel nct s fac mult ru dumanilor notri. M
bucur s aflu c dispun de un capital considerabil, cu
att mai mult cu ct el ne-a fost furnizat chiar de ctre
inamic.
Foarte bine, spuse Halloran. Iar acum, am s v
rog s m scuzai, trebuie s-mi notez cte ceva n
vederea raportului pe care va trebui s-l predau. Va
trebui s-mi amintesc s trimit scrisori de mulumire
celor de la Imigraie i Vam pentru amabila lor
cooperare. Chestiuni de rutin.
V rog, ncuviin Bond.
Fu mulumit c avea la dispoziie cteva minute de
linite i privi afar, pe geam: era pentru ntia oar n
America, de la rzboi ncoace. I se prea util s se
familiarizeze cu universul american: reclamele, noile
modele de maini, preurile afiate la intrrile n
parcrile de maini la mna a doua, sonoritatea exotic
a semnelor de circulaie: DRUM CU DENIVELRI
CURBE PERICULOASE DRUM ALUNECOS; figurile
oferilor, numrul mare de femei aflate la volan, avnd
5

alturi, drept pasageri, brbai docili; mbrcmintea
trectorilor; coafurile femeilor; anunurile Aprrii
Civile: N CAZ DE ATAC INAMIC, NAINTAI, PRSII
PODUL; mulimea antenelor TV de pe acoperiuri i a
ecranelor de televiziune din vitrinele magazinelor; un
elicopter survolnd oraul; inscripiile "MARUL
BNUILOR", fcnd apel la caritatea publicului, pentru
strngerea de fonduri n interesul vindecrii cancerului
sau a poliomielitei... Toate aceste imagini fugare i erau
ns tot att de inutile n meseria sa, precum s zicem, o
nuia n mna unui vntor aflat n jungl.
oferul coti spre podul Triborough i, curnd, avur
parte de privelitea copleitoare a Manhattan-ului.
Superbele bulevarde ale New York-ului i se dezvluiau
acum ca o jungl de beton, zgomotoas i mirosind a
petrol.
Bond se adres nsoitorului su.
mi pare ru c trebuie s o spun, dar asta e, cred,
cea mai vizibil int pentru un bombardament atomic,
din cte exist pe glob.
Da, n-ar fi deloc greu s o nimereti, fu de acord
Halloran. Cteodat, n nopile cnd n-am somn, m
gndesc i eu la asta.
Oprir n faa celui mai bun hotel din New York, St.
Regis, aflat la intersecia dintre Strada 55 i Fifth
Avenue. Un brbat ntre dou vrste, ncrunit,
purtnd un pardesiu albastru nchis i o plrie neagr,
le iei n ntmpinare, urmat de un membru al
personalului hotelului. Cei doi coborr din main i,
odat ajuni pe trotuar, Halloran fcu prezentrile.
Domnule Bond, facei cunotin cu cpitanul
Dexter! Apoi, cu deferen, ctre acesta din urm:
Cpitane, pot s vi-l dau n grij pe domnul Bond?
Desigur, desigur. Am s te rog doar s veghezi ca
bagajele domniei sale s ajung la camera 2100, de la
ultimul etaj. Pn atunci, eu i domnul Bond o vom lua
nainte, s vedem dac totul este pe placul domniei sale.
Bond se ntoarse pentru a-i lua la revedere de la
Halloran i pentru a-i mulumi. Halloran i ntorsese,
pentru moment, spatele i i explica comisionarului
unde anume s duc bagajele. Bond privi dincolo de el,
6

ctre Strada 55, i se ncrunt. O limuzin neagr, un
Chevrolet, se strecur pe neateptate n mijlocul trafi-
cului aglomerat, chiar n faa unui taxi Checker, al crui
ofer izbi cu pumnul n claxon i continu s-l apese,
nfuriat. Limuzina i continu drumul, prinse ultimele
secunde ale luminii verzi a semaforului i dispru spre
nord, pe Fifth Avenue.
Manevra fusese ingenioas, hotrt, dar ceea ce l
uimi pe Bond fu faptul c la volan se afla o negres, o
negres artoas, purtnd o uniform neagr de ofer.
Prin geamul din spate, apuc s zreasc pentru o clip
figura unicului pasager o mutr masiv, cenuie, care
se ntorsese ncet i privise direct ctre el, era sigur de
asta; apoi maina accelerase, i chipul dispruse din
unghiul su vizual.
Bond i strnse mna lui Halloran. Apoi Dexter l
btu pe umr, nerbdtor.
Vom traversa holul ctre ascensoarele din
dreapta. Am s v rog s nu v scoatei plria, domnule
Bond.
Urcnd treptele care duceau n holul hotelului, n
urma lui Dexter, Bond i spuse c toate aceste precauii
erau, probabil, tardive. Oriunde n lume, o negres la
volan e o privelite rar. Dac aceasta mai poart i o
uniform de ofer, faptul e cu att mai extraordinar,
dac nu de-a dreptul neverosimil, chiar i n Harlem,
acolo de unde, cu siguran, provenea limuzina n
cauz.
i cine era uriaul de pe bancheta din spate? Chipul
acela cenuiu? Era oare chiar Mr. Big?
Hmm, fcu Bond, mai mult pentru sine, urmrind
silueta usciv a cpitanului Dexter, ctre ascensor.
Liftul ncetini i se opri la etajul douzeci i unu.
V-am pregtit o surpriz, domnule Bond, spuse
cpitanul Dexter, fr prea mult entuziasm n voce.
Parcurser coridorul lung, ctre camera de la colul
cldirii.
Se auzea vntul suspinnd dincolo de fereastra de la
captul coridorului i Bond avu parte de privelitea
grandioas a acoperiurilor zgrie-norilor nvecinai,
dincolo de care se zreau sgeile cu vrfuri tremurnde
7

ale coroanelor plopilor din Central Park. Se simea
ciudat, privind de la nlimea asta, i un fior straniu, de
pustietate i singurtate, i ncoli inima, pentru o clip.
Dexter deschise ua camerei ce purta numrul
2100. Intrar, iar cpitanul nchise ua. Se aflau ntr-un
hol mic, bine luminat. i lsar pardesiele i plriile pe
un scaun, iar Dexter deschise ua aflat n faa lor i-l
invit pe Bond nuntru.
Acesta ptrunse ntr-o ncpere plcut aranjat,
mobilat n stilul "Empire" la mod pe Third Avenue:
fotolii confortabile i o canapea larg mbrcate n
mtase galben, o imitaie bun a unui covor Aubusson,
un bufet n stil franuzesc garnisit cu pahare i diferite
buturi. Griul palid al pereilor era pus n eviden de
lumina strlucitoare a soarelui de iarn care ptrundea
prin fereastra larg. nclzirea central crea o atmosfer
plcut.
Ua care ddea spre dormitor se deschise.
i aranjam florile la cptiul patului. E o
component major a faimoasei devize a CIA: "V slujim
cu zmbetul pe buze!".
Cuvintele fuseser rostite de un tnr nalt i
subire, ce se ndrepta, cu braele deschise i cu un
zmbet larg, ctre Bond, care rmsese cu gura cscat.
Felix Leiter! Ce naiba caui aici? rse Bond,
apucnd mna viguroas a tnrului i scuturnd-o
ncntat. Chiar aa, ce caui n dormitorul meu?
Doamne, ct m bucur s te vd! Cum de nu eti la
Paris? S nu-mi spui c i-au ncredinat tocmai ie
aceast afacere?!
Leiter l studie pe englez, cu o privire plin de
afeciune.
Ai zis-o! Ei bine, chiar aa s-a ntmplat! E un
prilej bine venit de relaxare. Cel puin, mie aa mi se
pare... Cei de la CIA au fost de prere c ne-am
descurcat bine mpreun n afacerea Cazinoului, aa c
m-au rechemat de la postul meu de la Serviciile Secrete
Reunite din Paris. Am petrecut un timp la Washington
i... iat-m aici! Voi fi un fel de om de legtur ntre
Agenia Central de Spionaj i amicii notri de la FBI.
Fcu un semn ctre cpitanul Dexter, care le
8

urmrea manifestrile de o exuberan total lipsit de
profesionalism cu o vdit plictiseal.
E cazul lor, desigur, cel puin n ceea ce privete
latura american, ns, aa cum bine tii, anumite
genuri de afaceri din strintate sunt de competena
CIA, astfel nct suntem nevoii s cooperm. n ceea ce
te privete, eti aici n calitate de trimis al Marii Britanii,
pentru a te ocupa de latura jamaican a problemei, aa
c echipa e acum complet. Ce prere ai? Ia loc i hai s
bem ceva! Am comandat prnzul de cum am aflat c ai
sosit n holul hotelului, i mncarea se afl, probabil, pe
drum.
Se ndrept spre bufet i se apuc s prepare un
cocktail pe baz de Martini.
S fiu al naibii! spuse Bond. Bineneles, btrnul
diavol de M nu mi-a spus nimic despre toate astea. El nu
face dect s expun faptele, dar n-ar da nici n ruptul
capului o veste bun cuiva. Bnuiesc c e de prere c
asemenea anunuri ar influena obiectivitatea n
acceptarea sau respingerea unui caz. Un lucru e sigur: e
grozav!
Bond deveni contient de tcerea cpitanului Dexter
i i se adres, plin de tact:
mi va face plcere s m supun ordinelor
dumneavoastr, ct vreme m aflu aici. Din cte am
neles, avem de-a face cu dou aspecte separate ale
afacerii. Primul dintre acestea se refer exclusiv la
teritoriul american, aflat, desigur, sub jurisdicia dum-
neavoastr. Apoi vom fi nevoii, se pare, s urmm firul
afacerii n Caraibe. Mai exact, n Jamaica. Din cte
neleg, voi prelua conducerea din momentul n care vom
prsi apele teritoriale ale Statelor Unite. Felix va face
legtura ntre cele dou aspecte, n msura n care
acestea intereseaz guvernul dumneavoastr. Ct timp
m aflu aici, mi voi trimite rapoartele la Londra prin
mijlocirea CIA, iar cnd ne vom muta n Caraibe, voi
raporta direct la Londra, urmnd ca ei s in CIA la
curent. Avem aceeai viziune?
Dexter zmbi subire.
Exact, domnule Bond. Domnul Hoover m-a
nsrcinat s v transmit c se bucur foarte mult s v
9

aib drept oaspete. Bineneles, latura britanic a
afacerii nu ne privete, aa c suntem ntru totul de
acord s lsm n seama celor de la CIA aranjamentele
cu superiorii dumneavoastr de la Londra. Nu vd de ce
n-ar merge totul ca pe roate. S bem pentru asta!
Sorbir din buturile reci i tari. Leiter arbora o fals
expresie misterioas pe chipu-i acvilin.
Se auzi o btaie n u. Leiter deschise, i
comisionarul intr, aducnd bagajele lui Bond. Era
urmat de doi chelneri care mpingeau msue pe rotile,
fiecare dintre ele fiind ncrcat cu farfurii, tacmuri,
erveele de in de un alb imaculat, pe care se apucar s
le aranjeze pe masa pliant.
Homari n sos tartar, hamburgeri de vit prjii pe
crbune, cartofi prjii, garnitur de conopid, salat
asortat condimentat cu mirodenii din insule,
ngheat cu unt topit i cel mai bun lapte de pasre din
America! E-n regul?
Sun grozav, aprecie Bond, strmbndu-se n
gnd la ideea untului topit.
Se aezar la mas i savurar delicioasele bucate
tradiionale americane, gtite cu miestrie.
n timpul mesei, nu schimbar prea multe cuvinte.
De-abia mai trziu, cnd masa fu strns i li se aduse
cafeaua, cpitanul Dexter i scoase dintre buze
trabucul ieftin i i drese glasul, n mod semnificativ.
Domnule Bond, ncepu el, poate c ar fi timpul s
ne spunei ct anume tii despre cazul cu care ne
confruntm.
Bond i deschise pachetul de Chesterfield i i
scoase o igar. Aezndu-se comod, n fotoliul
confortabil din ncperea luxoas i bine nclzit, i
ls gndurile s se ntoarc n urm cu dou
sptmni, n ziua aceea cu ger aspru de ianuarie, cnd
i prsise apartamentul din Chelsea, dnd piept cu
penumbra umed a ceei londoneze.



Capitolul II
CONVORBIRE CU M
10


Puternicul Bentley decapotabil gri, model 1933,
fusese scos din garaj cu cteva minute mai devreme, i
motorul pornise imediat ce apsase pe butonul
demarorului automat Cuplase farurile de cea i
conducea cu pruden pe King's Road, apoi ptrunse n
Hyde Park pe Sloane Street.
eful de cabinet al lui M i telefonase lui Bond la
miezul nopii, anunndu-l c M voia s l ntlneasc a
doua zi dimineaa, la ora nou.
tiu c e cam devreme, se scuzase acesta, dar se
pare c a pus ceva la cale, pentru mine. Se perpelete
de cteva sptmni. Cred c, n sfrit, a reuit s ia o
hotrre.
mi poi da mcar o idee, la telefon?
A de la anghinare i C de la Charlie, i rspunse
eful de cabinet, nainte de a nchide.
Cele dou iniiale aveau o semnificaie precis; ele
nsemnau c, n acest caz, era vorba de staiile A i C,
seciunile Serviciului Secret care se ocupau de Statele
Unite i de Caraibe. Bond lucrase o vreme sub ordinele
staiei A, n timpul rzboiului, dar nu tia mare lucru
despre staia C i preocuprile ei.
naintnd de-a lungul aleilor din Hyde Park, nsoit
doar de duduitul surd al motorului, se gndea cu
nerbdare la ntlnirea cu M, remarcabilul conductor
al Serviciului Secret. Nu-i mai ntlnise privirea rece i
viclean de la sfritul verii trecute. Atunci, M nu ezitase
s-i arate mulumirea.
Ia-i o vacan, i spusese el. O vacan ct mai
lung. Iar mai trziu, ar trebui s-i faci o gref de piele
pe mn. "Q" i va programa o ntlnire cu cel mai bun
specialist n domeniu, la momentul potrivit. Nu cred c e
bine s te plimbi peste tot cu blestematul acela de
stigmat rusesc. Am s ncerc s-i gsesc ceva de fcut,
dup ce vei scpa de el. Noroc!
Cu destul suferin i un tratament ndelungat,
mna i fusese readus la normal. Cicatricele subiri
care conturau litera "", iniiala cuvntului rusesc
pentru "spion", fuseser ndeprtate. Gndindu-se la cel
ce mnuise stiletul care le produsese, Bond i nclet
11

minile pe volan.
Ce devenise extraordinara organizaie al crei agent
fusese mnuitorul cuitului? Cu ce se mai ocupa oare
unealta rzbunrii Sovietelor, gruparea SMER
prescurtarea sintagmei Smerii pionam Moarte
Spionilor? i pstrase oare puterea i eficiena? Cine o
conducea, acum, dup moartea lui Beria? Dup
afacerea cazinoului din Royale-les-Eaux, Bond jurase c
avea s se rzbune. I-o spusese i lui M, n decursul
ultimei lor ntrevederi. Oare noua ntlnire la care l
convocase acesta avea s l ajute s i mplineasc
rzbunarea?
Bond miji ochii, privind nainte, n semintunericul
din Regent's Park, i chipul su cpt o expresie crud,
nendurtoare.
i duse maina n unul dintre garajele situate n
spatele cldirii nalte i o ls n grija unuia dintre oferii
de serviciu care purtau uniforme. Iei i ocoli cldirea,
ndreptndu-se spre intrarea principal. Fu condus n
ascensorul care ducea la ultimul etaj, iar apoi, de-a
lungul coridorului cu covor gros pe care l cunotea att
de bine, pn n dreptul biroului vecin cu cel al lui M.
eful de cabinet l atepta i se grbi s-i anune
dendat superiorul prin interfon.
A sosit "007".
Poftete-l nuntru.
Apetisanta Miss Moneypenny, atotputernica
secretar personal a lui M, i zmbi ncurajator n
vreme ce ptrundea prin ua dubl. O lumin verde se
aprinse sus, pe peretele ncperii pe care Bond tocmai o
prsise. Atta timp ct ea avea s rmn aprins, M
nu trebuia s fie deranjat, sub nici un motiv.
Lumina alb a lmpii desena un cerc deschis la
culoare pe suprafaa mbrcat n piele roie a biroului
larg. Restul ncperii era cufundat n penumbra
datorat ceei de afar.
Bun dimineaa, 007. Hai s-i vd mna. Au
lucrat binior. De unde anume i-au prelevat grefa?
Din partea superioar a antebraului, domnule.
Hmmm... Prul i va crete cam des, i mult prea
cre, n regiunea respectiv. Dar n-are importan,
12

n-avem ce-i face! Deocamdat ns, arat bine. Ia loc, te
rog.
Bond se aez n unicul fotoliu, plasat n faa
biroului lui M. Privirea ptrunztoare a ochilor cenuii
se ainti asupr-i, cutnd parc a-l strpunge.
Te-ai odihnit cum se cuvine?
Da, v mulumesc, domnule.
Ai vzut vreodat aa ceva?
M scotoci, cu gesturi repezi, n buzunarul de la piept.
Pescui un obiect mrunt i-l arunc spre Bond. Obiectul
czu cu un clinchet slab, se rostogoli i se opri la
marginea biroului. Era o moned de aur, strlucitoare,
cu diametrul de doi centimetri i jumtate.
Bond o lu n mn, o ntoarse, privindu-i ambele
fee, i o cntri n palm.
Nu, domnule. Valoreaz aproximativ cinci lire, din
cte-mi dau eu seama.
Un colecionar ar plti chiar cincisprezece; e o
Rose Noble btut n vremea lui Edward al IV-lea.
M i duse din nou mna la buzunarul de la piept i
azvrli un pumn de monede de aur, la fel de
strlucitoare, n faa lui Bond. Se aplec i le identific,
pe rnd.
Double Excellente, Spania, Ferdinand i Isabella,
1510; Ecu au Soleil, Frana, Carol al IX-lea, 1574;
Double Ecu d'Or, Frana, Henric al IV-lea, 1600; Double
Ducat, Spania, Filip al II-lea, 1560; Ryder, Olanda, Carol
de Egmond, 1538; Quadruple, Genova, 1617; Double
louis la mche courte, Frana, Ludovic al XIV-lea,
1644. Topite laolalt, ar valora o grmad de bani.
Pentru colecionari, chiar mai mult, ntre zece i
douzeci de lire fiecare. Observi ceva comun la ele?
Bond se gndi o clip.
Nu, domnule.
Toate au fost btute nainte de 1650. Morgan cel
Sngeros, piratul, a fost guvernatorul i comandantul
Jamaici ntre 1675 i 1688. Moneda englez e cheia
misterului. A fost trimis, probabil, pentru a sluji la
pltirea soldailor din garnizoana jamaican. Avnd n
vedere datele emiterii lor, celelalte monede ar fi putut
face parte din comoara oricrui mare pirat al epocii:
13

l'Ollonais, Pierre le Grand, Sharp, Sawkins sau Bar-
b-Neagr. Lund ns n considerare moneda englez,
att Spinks ct i cei de la British Museum sunt aproape
convini c avem de-a face cu o parte din comoara lui
Morgan cel Sngeros.
M fcu o pauz pentru a-i umple i aprinde pipa.
Nu-l invit pe Bond s fumeze, iar Bond nici nu se gndi
s o fac, fr a fi fost invitat.
Trebuie s fie o comoar a naibii de mare. Pn
acum, aproape o mie de astfel de monede i-au fcut
apariia n Statele Unite, n ultimele luni. Iar dac
Serviciul Special al Tezaurului i FBI-ul au descoperit o
mie, ne putem ntreba cte au fost topite ori s-au fcut
nevzute n diverse colecii particulare? Monedele
continu s se iveasc pe pia, n bnci, magazine de
bijuterii sau de curioziti i, cel mai adesea, la case de
amanet. FBI-ul e n ncurctur. Cei de-acolo tiu c,
dac ar trece aceste monede pe lista obiectelor furate,
ele ar nceta s mai apar pe pia. Ar fi topite n lingouri
i schimbate direct pe piaa neagr a metalelor
preioase. Valoarea de raritate a monedelor ar disprea,
iar vnztorilor li s-ar pierde urma. n prezent, situaia e
urmtoarea: cineva i folosete pe negri hamali, oferi
de taxi sau de camioane pentru a mprtia monedele
n tot teritoriul Statelor Unite. Intermediarii sunt nite
indivizi total nevinovai. Am s-i dau un exemplu tipic.
M deschise un dosar maroniu, purtnd steaua roie
care nsemna "strict secret", i scoase din el o singur
foaie de hrtie. Prin transparena ei, Bond reui s
descifreze antetul tiprit: "Departamentul Justiiei,
Biroul Federal de Investigaii". M ncepu s citeasc:
"Zachary Smith, 35 de ani, negru, membru al
sindicatului oferilor, adresa: 90b, West, Strada 126,
New York... (Asta-i n Harlem! preciz M, ridicnd
privirea.) Subiectul a fost identificat de ctre Arthur
Fein, de la Fein Jewels Inc., 870 Lenox Avenue, drept cel
ce i-a oferit spre vnzare, n 21 noiembrie anul trecut,
patru monede de aur din secolele aisprezece i apte-
sprezece (vezi anexa). Fein i-a oferit, pentru toate patru,
suma de o sut de dolari, pre acceptat de ctre subiect.
Interogat ulterior, Smith a mrturisit c monedele i
14

fuseser vndute ntr-un bine cunoscut bar din Harlem,
numit Seventh Heaven Bar-B-Q, la preul de douzeci de
dolari bucata, de ctre un negru pe care nu-l mai
ntlnise, i pe care nu l-a mai vzut de atunci.
Vnztorul i-a spus c monedele valorau cte cincizeci
de dolari fiecare, dar c el, vnztorul, voia plata n bani
ghea i nu avea timp s atepte pn cnd cei de la
Tiffany's aveau s i le plaseze. Smith a cumprat o
moned cu douzeci de dolari i, aflnd c un cmtar
din cartier era dispus s i ofere douzeci i cinci de
dolari pe bucat, s-a ntors la bar i a cumprat i
celelalte trei monede, la preul de aizeci de dolari. A
doua zi diminea, le-a vndut lui Fein. Subiectul nu are
cazier".
M puse foaia de hrtie napoi n dosar.
E un caz tipic, spuse el. Cei de la FBI au reuit, n
destule rnduri, s i descopere pe intermediari, care
cumpraser monedele ceva mai ieftin. n unele cazuri,
acetia au cumprat cantiti mari ntr-un caz, o sut
de monede de la ali indivizi care, la rndul lor,
afirmaser a le fi cumprat mai ieftin. Toate tranzaciile
de mai mare amploare au avut loc n Harlem sau
Florida. De fiecare dat, veriga precedent n lanul
cumprtorilor era cte un negru necunoscut, n mod
evident un om cu stare, bine mbrcat, prosper i
educat, care emitea presupunerea c monedele ar fi
fcut parte dintr-o comoar gsit, probabil cea a lui
Barb-Neagr.
Povestea cu Barb-Neagr pare a se verifica, urm
M, deoarece exist dovezi c o parte a comorii sale ar fi
fost scoas la iveal n jurul Crciunului, n 1928,
ntr-un loc numit Plum Point. E o mic peninsul n
comitatul Beaufort din Carolina de Nord, situat la
vrsarea unui ru numit Bath Creek n fluviul Pamlico.
S nu crezi c a fi expert n asemenea chestiuni, zmbi
M, n-am fcut dect s citesc cu atenie dosarul.
Teoretic, ar fi posibil ca norocoii gsitori ai comorii s-i
fi ascuns prada n ateptarea momentului cnd ntreaga
afacere avea s fie dat uitrii, iar acum se grbesc s o
valorifice. De asemenea, s-ar putea ca ei s o fi vndut n
bloc, atunci sau mai trziu, iar cel care a cumprat-o s
15

se fi hotrt s o vnd abia acum. Pe scurt, povestea ar
fi valabil, cu dou excepii.
M fcu o pauz, pentru a-i reaprinde pipa.
n primul rnd, Barb-Neagr a acionat ntre
1690 i 1710 i e greu de crezut c nu a avut i monede
contemporane n comoara sa. Pe de alt parte, monedele
Rose Noble din vremea lui Edward al IV-lea nu aveau
cum s ajung n vistieria lui Barb-Neagr, deoarece
izvoarele documentare nu menioneaz capturarea
vreunei nave engleze care s fi transportat un tezaur,
nspre Jamaica, n perioada respectiva. Fria Coastei
nu se ostenea s le atace. Erau nsoite de escorte prea
puternice, iar prada uoar era mai la ndemn.
n al doilea rnd, cred c tiu unde anume se afl
comoara. Sunt aproape sigur. Nu e n America, ci n
Jamaica, i e cea a lui Morgan cel Sngeros, probabil
una din cele mai valoroase comori gsite de-a lungul
istoriei.
Dumnezeule! exclam Bond. Dar... de ce ne-ar
interesa pe noi aceast comoar?
M i fcu semn s aib rbdare.
Vei gsi toate detaliile aici, spuse el, artndu-i
dosarul maroniu. Pe scurt, staia C a manifestat interes
pentru un iaht numit Secatur, care a efectuat o curs
pornind de pe o mic insul de pe coasta de nord a
Jamaici, prin Strmtoarea Florida, ctre Golful Mexic,
unde a acostat ntr-un mic port de agrement, St
Petersburg, lng Tampa, pe coasta de vest a Floridei.
Cu ajutorul FBI-ului, ai notri au reuit s descopere c
att iahtul ct i mica insuli sunt proprietatea unui
individ poreclit Mr. Big, un gangster de culoare din
Harlem. Ai auzit vreodat de el?
Nu, rspunse Bond.
Ce este ciudat n toat afacerea, urm M cu o voce
mblnzit, aproape optit, e c una dintre bancnotele
ncasate de unul dintre negrii de care pomeneam
adineauri, o bancnot al crei numr a fost nscris la
loteria Peaka Peow, a fost pltit de ctre unul din
oamenii lui Mr. Big unui agent dublu al FBI-ului,
membru al partidului comunist, pentru informaiile pe
care acesta le-a furnizat.
16

Bond fluier uor.
Aadar, urm M, bnuim c aceast comoar
jamaican e folosit pentru a finana sistemul sovietic
de spionaj din America, sau mcar o parte a lui.
Bnuiala noastr se transform n certitudine, dac
avem n vedere cine este acest Mr. Big.
Bond atept, cu privirea aintit asupra lui M.
Mr. Big, ncepu M, cntrindu-i cuvintele, este
probabil cel mai puternic criminal de culoare din
ntreaga lume. El este cpetenia cultului voodoo al
Vduvei Negre, iar membrii acestui cult l cred a fi nsui
Baron Samedi. (Vei afla amnunte n aceast privin
citind hrtiile cuprinse aici, preciza M artndu-i din
nou dosarul maroniu, i i garantez c te vor trece fiori!).
De asemenea, Mr. Big este agentul sovieticilor. n sfrit,
i cred c asta te va interesa foarte mult, Bond, Mr. Big
este un membru cunoscut al gruprii SMER.
Mda, ncep s neleg, ncuviin Bond.
Un caz pe cinste, spuse M, privindu-l
mecherete. Iar Mr. Big e un om pe cinste.
Nu-mi amintesc s fi auzit vreodat de un mare
criminal negru, zise Bond. Am auzit de chinezii care
controlau traficul cu opiu. Au fost civa japonezi
implicai n afacerile cu perle i cu droguri. Da, au fost
destui negri vri n comerul cu diamante i aur, n
Africa, dar nici unul dintre ei nu s-a afirmat pe scar
larg. Se pare c negrii nu sunt amatori de mari
mrvii. A zice chiar c sunt oameni cu frica legii, n
afar de cazurile cnd beau prea mult.
Omul nostru e excepia care confirm regula,
interveni M. De fapt, nici mcar nu e negru pe
de-a-ntregul. S-a nscut n Haiti i are o doz serioas
de snge franuzesc n vine. Dup cum vei citi n dosar, a
fost antrenat la Moscova. Rasa neagr a nceput s
furnizeze omenirii genii, n toate domeniile: oameni de
tiin, doctori, scriitori. Era i timpul s dea la iveal i
un mare criminal. n fond, sunt dou sute cincizeci de
milioane de negri pe glob, aproape o treime din ct
numr rasa alb. Sunt detepi, ageri i au curaj cu
carul. Iar acum, cei de la Moscova l-au antrenat pe unul
dintre ei.
17

Mi-ar face plcere s-l ntlnesc, spuse Bond, pe
un ton blnd. Apoi adug: Mi-ar face plcere s
ntlnesc pe oricare membru al SMER-ului.
E-n regul, Bond. Poi prelua cazul.
i ntinse dosarul gros, maroniu.
Discut detaliile cu Plender i Damon.
Pregtete-te s pleci peste o sptmn. Vei lucra n
colaborare cu cei de la CIA i FBI. Dar, pentru numele
lui Dumnezeu, ai grij s nu-i calci pe btturi pe cei de
la FBI, cci au o mulime! Succes!
Bond se ntlni imediat cu comandorul Damon, eful
staiei A, un canadian plin de via, care controla
legturile cu serviciul secret al Statelor Unite, Agenia
Central de Spionaj.
Damon ridic privirea din vraful de dosare care i
umplea biroul.
Vd c ai fost de acord s preiei cazul, i spuse,
artnd spre dosarul maroniu. Bnuiam c aa va fi. Ia
loc, te rog!
i indic fotoliul de lng radiatorul electric.
Dup ce vei rsfoi dosarul, eu am s ncerc s-i
limpezesc nelmuririle.



Capitolul III
O CARTE DE VIZIT

Trecuser de atunci zece zile. Discuia cu Dexter i
Leiter nu reuise s adauge prea multe date peisajului,
i spuse Bond, cscnd lene, la trezirea n luxosul
dormitor al hotelului St. Regis, a doua zi dup sosirea sa
la New York.
Dexter i oferise o sumedenie de detalii despre Mr.
Big, dar nici unul dintre acestea nu adusese o gean de
lumin nou n cazul de fa. Mr. Big avea patruzeci i
cinci de ani, se nscuse n Haiti i era pe jumtate
negru, pe jumtate francez. Din cauza iniialelor
preteniosului su nume, Buonaparte Ignacio Gallia,
dar i datorit staturii sale impozante, fusese poreclit,
nc din tineree, "Big Boy" sau, pur i simplu, "Big". Mai
18

trziu, porecla se transformase n "The Big Man" sau
"Mr. Big", iar numele sale adevrate nu mai figurau
dect n dosarul prfuit al strii civile din Haiti i n baza
de date a FBI-ului. Nu i se cunoteau nici un fel de vicii,
cu excepia femeilor, de ale cror farmece se bucura din
belug. Nu bea, nu fuma, i singurul su clci al lui
Ahile prea a fi boala cronic de inim care, n ultimii
ani, adugase tenului su o nuan nesntoas,
cenuie.
"Big Boy" fusese iniiat n voodoo nc din copilrie.
i ctigase traiul ca ofer de camioane n
Port-au-Prince, apoi emigrase n America i se alturase
bandei de contrabanditi a lui Legs Diamond. O dat cu
sfritul Prohibiiei, se mutase n Harlem, unde
cumprase o parte a unui mic bar de noapte i angajase
o trup de prostituate de culoare. Atunci cnd, n 1938,
partenerul su fu gsit n Harlem River cu picioarele
imobilizate ntr-un butoi cu ciment, Mr. Big devenise
automat unicul proprietar al afacerii. Fusese recrutat n
1943 i, datorit excelentei stpniri a limbii franceze,
ajunsese n slujba Biroului de Servicii Strategice,
serviciul secret al Statelor Unite din vremea rzboiului,
care l antrenase i l trimisese la Marsilia, ca agent
mpotriva colaboraionitilor lui Ptain. Se amestecase
printre docherii negri de origine african i se
descurcase bine, furniznd informaii de bun calitate,
din domeniul spionajului naval. n tot acest timp,
operase n strns legtur cu un spion sovietic, ce
ndeplinea o misiune similar n beneficiul ruilor. La
sfritul rzboiului, fusese demobilizat n Frana,
decorat de americani i de francezi, dup care dispruse
vreme de cinci ani, probabil la Moscova. Se ntorsese n
Harlem n 1950 i, foarte curnd, intrase n atenia
FBI-ului, ca un posibil agent sovietic. Nu se implicase
ns n nici o afacere compromitoare, susceptibil s
aduc dovezi, i nu czuse n nici una din capcanele
ntinse de FBI. Cumprase trei cluburi de noapte i o
serie de bordeluri prospere n Harlem. Prea a dispune
de fonduri nelimitate i i pltea oamenii de ncredere
cu douzeci de mii de dolari pe an. Din acest motiv, i
fiindc i ucidea fr mil adversarii, era slujit prompt
19

i cu credin. Se tia c nfiinase un templu voodoo n
Harlem, stabilind legturi strnse cu ramura principal
a cultului, n Haiti. Se rspndise zvonul c ar fi fost un
zombi, cadavrul viu al lui Baron Samedi nsui, temutul
Prin al ntunericului, iar el ncurajase aceste poveti,
astfel nct fuseser unanim acceptate de ptura
inferioar a lumii negrilor. Ca atare, toi se temeau de el,
din motive ntemeiate, cci oricine i nclca ordinele ori
cuteza s l nfrunte murea rapid, adesea n condiii
misterioase.
Bond i descususe n cele mai mici amnunte pe
Dexter i pe Leiter, n legtur cu dovezile privind
legturile uriaului negru cu gruparea SMER. Acestea
erau cum nu se poate mai limpezi.
n 1951, ademenit cu promisiunea unui milion de
dolari n aur i a unui refugiu sigur, dup ase luni de
munc, FBI-ul reuise s conving un bine cunoscut
agent sovietic s devin agent dublu. Totul mersese ca
pe roate vreme de o lun, iar rezultatele depiser cele
mai optimiste ateptri. Spionul rus ocupa un post de
expert economic n delegaia sovietic la Naiunile Unite.
ntr-o smbt, individul coborse n staia de metrou
Pennsylvania, ndreptndu-se spre casa de odihn a
sovieticilor de la Glen-Cove, fostul domeniu Morgan din
Long Island.
Un negru solid, identificat prin confruntarea cu
fotografii recente drept "The Big Man", se apropiase de
agentul dublu pe la spate, n momentul n care
garnitura de metrou intra n staie. Apoi, fusese vzut
ndreptndu-se spre ieire, nainte chiar ca locomotiva
s reueasc a se opri, n vreme ce tra sub roi resturile
nsngerate ale rusului. Big Man nu fusese vzut
mpingndu-l, dar nu i-ar fi fost greu s o fac, avnd n
vedere aglomeraia din staie. Spectatorii afirmau c nu
putuse fi vorba de o sinucidere. Victima rcnise cumplit
n cdere i detaliu melancolic purta pe umr un sac
cu crose de golf. Desigur, Big Man avusese un alibi tot
att solid precum seifurile din Fort Knox. Fusese reinut
i interogat, ns, foarte curnd, cel mai priceput avocat
din Harlem l-a scos basma curat.
Aceste dovezi erau ns suficiente pentru Bond. Mr.
20

Big era omul bine antrenat al SMER-ului, o arm
eficient, de temut. i ct de strlucit era acoperirea
acestuia pentru a controla reeaua de informaii a lumii
negrilor! Spaima cauzat de magia voodoo i
manifestrile ei supranaturale era adnc ancorat n
subcontientul colectiv al negrilor. Ideea genial
permitea supravegherea ntregului sistem al
transporturilor din America, de la trenuri, la companiile
de transport, la oferii de camioane i de taxiuri. Astfel,
sovieticii aveau la dispoziie o mulime de indivizi-cheie,
care habar nu aveau c ntrebrile la care rspundeau
erau transmise din Rusia. Cel mult, i puteau nchipui
c informaiile despre orarele curselor i mrfurile
transportate erau vndute vreunei companii rivale.
Nu pentru ntia oar, Bond simi un fior n ira
spinrii, la gndul strlucitei eficiene a mainriei
sovietice, la gndul spaimei i torturilor care i asigurau
funcionarea, mulumit, n primul rnd, angrenajului
numit SMER... SMER rsuflarea morii nsi!
Aflat n dormitorul apartamentului su de la St.
Regis, Bond i alung aceste gnduri sumbre i sri
nerbdtor din pat. n sfrit, va pune mna pe unul
dintre ei. Pe cel de la Royale l zrise doar. De data
aceasta, ns, vor fi fa-n fa. Tipul e mare? Atunci s-o
fac-n stil mare!
Se ndrept spre fereastr i trase draperiile. Camera
sa ddea spre nord, spre Harlem. Bond contempl o
vreme orizontul, n direcia n care altcineva se afla n
propriu-i dormitor, adormit, ori poate treaz,
gndindu-se la Bond, pe care l zrise cu o zi mai
devreme, mpreun cu Dexter, la intrarea n hotel. Bond
admir privelitea senin i zmbi. Dar nimnui, nici
mcar lui Mr. Big, nu i-ar fi plcut expresia ce i se
zugrvise pe chip n acele clipe.
Ridic din umeri i se ndrept spre telefon.
Recepia hotelului St. Regis, bun dimineaa! se
auzi o voce n receptor.
A vrea s comand micul dejun, rosti. Bond. Suc
de portocale, o omlet cu unc, din trei ou, nu foarte
prjite, o cafea dubl, cu fric, pine prjit i
marmelad. Ai notat?
21

Vocea de la captul firului i repeta spusele. Bond
iei n hol i se ntoarse cu vraful de ziare ce-i fuseser
strecurate, discret, ceva mai devreme, de ctre un picolo
atent. Ignor ns pachetele de pe msua din hol.
n dup-amiaza precedent, FBI-ul l obligase s se
supun unui proces de americanizare parial. Un
croitor i luase msurile pentru dou costume sport la
un rnd, din mtase albastru-nchis (cci Bond refuzase
categoric o croial mai iptoare), iar un altul i adusese
o jumtate de duzin de cmi cu guler larg. Fusese
obligat s accepte ase cravate late cu imprimeuri
fanteziste, o grmad de perechi de osete negre, cteva
batiste de "faad", pentru buzunarul de la piept al
sacoului, cmi de corp i izmene scurte (pe care
localnicii le numeau "tricouri" i "orturi"), un pardesiu
confortabil din pr de cmil cu umerii exagerat ridicai
i dou perechi de pantofi negri, foarte comozi, de tip
mocasini.
I se mai oferise un ac de cravat "Swank" n form de
bici, un portofel Mark Cross din piele de aligator, o
brichet plat marca Zippo, o geant de voiaj din plastic
coninnd ustensile de ras, o periu de dini i un
pieptene, o pereche de ochelari cu ram de os i lentile
plate de sticl, o sumedenie de alte mici accesorii i, n
sfrit, o valijoar uoar Hartmann "Skymate", n care
ncpeau toate cele enumerate mai sus.
I se permisese s-i pstreze revolverul Beretta
calibru 25, cu mnerul demontabil i teaca din piele de
antilop, dar toate celelalte bunuri pe care le poseda i
fuseser luate i urmau a fi trimise n Jamaica, unde
aveau s-i atepte sosirea.
Fusese tuns scurt, militrete, i i se explicase c, n
noua sa identitate, era originar din Noua Anglie, mai
exact din Boston, i se ntorsese de la postul pe care l
ocupa la filiala londonez a unui fond de investiii,
pentru o scurt vacan. I se reamintise ca, atunci cnd
se afla n restaurante, s cear "plata", iar nu "nota de
plat", s cheme o "main" i nu un "taxi" i s evite
cuvintele cu mai mult de dou silabe. ("Poi trece cu brio
testul unei conversaii americane, spunnd doar Da, Nu
i Desigur", l dsclise Leiter). Apoi, Leiter i nirase o
22

list ntreag de cuvinte ce se cereau a fi evitate cu orice
pre, i Bond i promisese c avea s i le alunge din
vocabular.
Bond se strmb, dnd cu ochii de pachetele ce
conineau elementele noii sale identiti. i dezbrc
pijamaua, pentru ultima oar ("n America, obinuim s
dormim goi, domnule Bond".) i fcu un du rece ca
gheaa. Brbierindu-se, i examin faa n oglind.
Moul negru de la captul sprncenei drepte i pierduse
captul, iar tmplele i fuseser tunse aproape la zero. n
privina cicatricei subiri care i brzda obrazul drept, cei
de la FBI nu reuiser s fac nimic, dei ncercaser s
o atenueze cu "Cover-Mark". Nu reuiser nici s-i
sting furia rece din privirile albastru-cenuii. Dar
chipul su cu pomeii nali avea ceva din amestecul de
rase al Americii i Bond i spuse c, la urma urmei,
putea trece drept american. Nu era ns convins c ar fi
reuit s pcleasc i o femeie.
Gol, Bond ptrunse n hol i desfcu cteva dintre
pachete. Ceva mai trziu, purtnd o cma alb i nite
pantaloni albastru-nchis, se ntoarse n camera de zi.
Se aez n scaunul confortabil al mesei de scris de
lng fereastr i deschise "Copacul cltorului", cartea
lui Patrick Leigh Fermor, o extraordinar lucrare
recomandat de ctre M.
"Tipul care a scris-o tie despre ce vorbete, i
spusese acesta. S nu uii, cele despre care scrie el s-au
ntmplat n Haiti, n 1950. Nu e vorba de magia neagr
medieval, ci despre nite practici curente, din zilele
noastre".
Bond ajunsese la jumtatea capitolului despre Haiti.
Citi mai departe:

Urmtorul pas este evocarea zeilor rului din
panteonul Voodoo precum Don Pedro, Kitta,
Mondongue, Bakalou i Zandor n scopul de a aduce
nenorocire, prin transformarea oamenilor n cadavre vii,
zombi (o practic de origine congolez), pentru a-i
transforma n sclavi, ori cu intenia de a lega blesteme
menite s distrug dumanii. Efectele vrjilor, a cror
ntruchipare exterioar poate fi o imagine a victimei, un
23

sicriu miniatural sau o broasc rioas, sunt adesea
combinate cu folosirea otrvurilor. Printele Cosme mi-a
vorbit pe larg despre superstiiile care afirm existena
unor puteri ce le permit acelora care le posed s se
preschimbe n erpi, despre acei "Loups-Garous" ce
zboar noaptea, preschimbai n lilieci-vampiri ce sug
sngele copiilor, despre oamenii ce se pot micora la
dimensiuni infinitezimale, pentru a zbura peste cmpii
purtai de vnt. Mult mai sinistre ns mi s-au prut a fi
relatrile despre numeroasele societi secrete
mistico-criminale, avnd denumiri de comar:
"Mackanda", purtnd numele eroului haitian ce i-a fcut
loc n istoria local datorit numeroaselor otrviri pe care
le-a ordonat; "Zobop", care se ndeletnicesc cu rpirile;
,Mazanxa", "Caporelata" sau "Vlinbindingue". Aceste
grupri, mi-a spus el, se nchin unor zei care n loc de
cocoi, porumbei, capre, cini, ori porci, cum este cazul n
majoritatea ritualurilor voodoo cer sacrificarea unui
"cabrit sans comes", adic a unor capre fr coarne care,
desigur, nu pot fi dect oameni...

Bond ntorcea fascinat paginile crii, iar pasajele
citite i conturau n minte extraordinara nfiare a
acestei religii ntunecate i a ritualurilor acesteia.

...ncet, din vnzoleal, din fum i din larma
asurzitoare a tobelor care alungau din minte orice gnd,
detaliile ncepur a se detaa, limpezi...
..nainte i napoi, cu micri lente, dansatorii
prinser a se ondula, iar la fiecare pas, brbiile lor
mpungeau aerul, fesele neau n afar i umerii le
tremurau. Ochii le erau pe jumtate nchii i din guri le
izvorau ntruna aceleai cuvinte nedesluite, acelai vers
al unei incantaii fiind repetat dup fiecare declamaie, cu
cte o jumtate de octav mai jos. De fiecare dat cnd
tobele i schimbau ritmul, dansatorii i ndreptau
spinrile i, aruncndu-i braele n sus, ddeau ochii
peste cap i se nvrteau
...Dincolo de mulime, am dat de o colib scund, doar
cu puin mai larg dect o cuc de cine: "Le caye
Zombi". La lumina torei, am descoperit nuntru o cruce
24

neagr, zdrene, lanuri i cnuturi: accesoriile folosite n
ceremoniile Ghd, pe care etnologii haitieni le-au asociat
cu ritualurile de ntinerire ale lui Osiris, descrise n Cartea
Morilor. Un foc ardea n vatr, iar n mijlocul jarului erau
nfipte o sabie i doi cleti cu coli lungi, ale cror pri
inferioare se nroiser, incandescente: "le Feu
Marinette", nchinat unei zeie care constituie opusul
ntunecat al iubitoarei i senzualei Matresse Erzulie
Frda Dahomin, Zeia Iubirii.
Dincolo, fixat ntr-un piedestal de piatr, se afla o
cruce mare, din lemn nnegrit. Un cap de mort alb era
pictat la baz, iar braele crucii erau mbrcate n
mnecile unui impermeabil vechi. i aici, vrful crucii
strpungea un joben cu fundul spart, aezat n chip de
coroan. Acest totem, care mpodobete fiecare altar, nu e
o parodie a simbolurilor cretine, ci l reprezint pe Zeul
Cimitirelor i Cpetenia Legiunii Morilor, Baron Samedi.
Baronul e stpnitorul a tot ce se afl dincolo de
mormnt. El este, n acelai timp, Cerber i Charon,
Aeacus, Rhadamantus i Pluto...
...Ritmul tobelor i schimb msura i Hougenikon-ul
naint, dansnd, innd n mini un vas ce coninea un
lichid care ardea cu flcri galbene i albastre. Ddu ocol
stlpului i vrs de trei ori din lichidul aprins, iar paii
ncepur a i se mpletici. Apoi, privind n urm, cu ochii
prad aceluiai delir precum cel al predecesorului su,
vrs tot coninutul vasului n rn. Ciracii si l
susinur atunci cnd fu gata s se prbueasc, i
scoaser sandalele i i suflecar pantalonii; capul i
rmase descoperit, o east ras, lucind de sudoare.
Ceilali ngenunchear i-i cufundar minile n noroiul
fierbinte, cu care i frecar apoi chipurile i minile, pn
la coate. Se auzi o btaie de clopot, i tnrul preot fu
lsat singur: se ciocni de stlp, ncerc s se agae i se
prbui, zvrcolindu-se, n mijlocul tobelor. Ochii i erau
nchii, capul i atrna ntr-o parte, iar brbia i czuse,
deschizndu-i gura, de parc ar fi murit. Apoi, ca i cum
un pumn uria l-ar fi izbit, rmase lat, lungindu-i gtul
pn cnd tendoanele umerilor i se ntinser, ca o reea
de rdcini. O mn i ncleta cotul celeilalte, de parc ar
fi ncercat s o frng, iar trupul su, de pe care
25

sudoarea se scurgea n priae, ncepu s tremure ca
un cine n somn. Doar albul ochilor rmsese vizibil cci,
dei pleoapele i erau cscate, pupilele se dduser peste
cap. n colul gurii i se prelingea un firicel de spum...
...Atunci, preotul, dansnd ntr-un ritm lent, i prsi
locul de lng foc, jucndu-se cu un cuit lung, pe care-l
tot arunca n aer, prinzndu-l apoi de mner. Dup
cteva minute de astfel de dans, preotul prinse cuitul de
vrful bont. Dansnd, Houngenikon-ul se apropie i
ntinse mna, apucnd mnerul armei. Preotul se retrase,
iar tnrul ncepu a da ocol arenei, n salturi mari,
gesticulnd. Inelul spectatorilor se retrgea cu cte un
pas, atunci cnd el se prvlea nainte cu lama ridicat
deasupra capului. Strungreaa pronunat ddea
chipului su de maimu un aspect nfricotor. Pentru
cteva clipe, arena se cufund n smrcul terorii
nestpnite. Cntecul se preschimbase ntr-un urlet
generalizat, iar tobele, izbite continuu de mini repezi, nu
se mai auzir de atta larm.
Aruncndu-i capul pe spate, novicele i nfipse
vrful bont n stomac. Genunchii i se nmuiar, iar capul i
czu n fa...

Se auzi o btaie n u, i chelnerul intr, aducnd
micul dejun. Bond abandon cu plcere lectura
nfiortoarei istorisiri, revenind n lumea normal. Avu
nevoie ns de cteva minute bune pentru a uita
atmosfera grea de spaim i magie, n care l
cufundaser cele citite.
O dat cu micul dejun, i fusese adus nc un pachet
dichisit, ce prea a conine lucruri costisitoare. Bond i
fcu semn chelnerului s l aeze pe noptier. Leiter i-a
mai adus aminte de ceva, i spuse Bond. i savura
micul dejun, privind afar, pe fereastr, i gndindu-se
la ceea ce citise.
De-abia dup ce-i termin cafeaua i i aprinse o
igar, deveni contient de zgomotul discret ce se auzea
n ncpere, undeva napoia sa.
Era un ticit blnd, metalic, deloc grbit. Venea din
direcia noptierei.
"Tic-tac... Tic-tac... Tic-tac..."
26

Fr s ezite, fr s se gndeasc mcar o clip c
fcea un lucru prostesc, se ghemui n spatele fotoliului
i atept, cu simurile ncordate i privirea aintit
asupra misteriosului pachet. "Calmeaz-te, i spuse.
Nu fi idiot. E doar un ceas detepttor". Dar de ce i
trimiseser un ceas detepttor? Cine i-l trimisese?
"Tic-tac... Tic-tac... Tic-tac..."
n tcerea ncperii, ticitul prea s se fi amplificat,
innd isonul btilor inimii lui Bond. "Eti ridicol.
Cartea lui Leigh Fermor i-a slbit nervii. Chestia cu
tobele..."
"Tic-tac... Tic-tac... Tic..."
i, pe neateptate ceasul ncepu s sune, ca o
somaie melodioas, grav.
"Tongtongtongtongtongtong..."
Bond rsufl uurat, relaxndu-i muchii
ncordai. igara aprins gurise covorul. O ridic i i-o
puse n gur. Bombele cu ceas explodeaz n clipa n
care ceasul ncepe s sune. Limba clopoelului lovete
un ac nfipt n detonator, care d foc explozibilului i
BUUM...
Bond i nl capul de dup fotoliu i privi
pachetul.
"Tongtongtongtongtong..."
Dangtul nfundat continu s se aud la fel de tare,
vreme de o jumtate de minut, apoi i ncetini ritmul.
"Tong... tong... tong... tong... tong..."
"CRRRAC..."
Zgomotul nu fusese cu mult mai puternic dect cel al
exploziei unui cartu de calibrul doisprezece ns, n
spaiul nchis al ncperii, detuntura fu destul de
nspimnttoare.
Pachetul, ferfeni, czuse pe podea. Paharele i
sticlele de pe noptier se sprseser i pe zugrveala gri
de dincolo de acestea se zrea o pat de negru de fum.
Cioburile se mprtiaser pe covor, iar n camer plutea
un miros puternic de praf de puc.
Bond se ridic n picioare. Se ndrept spre fereastr
i o deschise. Apoi form numrul lui Dexter. Vorbi, pe
un ton msurat.
Un ananas... Nu, unul mic... Doar cteva
27

pahare... E-n regul, mulumesc... Sigur c nu... Salut!
Ocoli cioburile, travers holul, deschise ua i
atrn de clan plcua cu inscripia NU DERANJAI!.
ncuie ua i se ndrept spre dormitor.
De-abia apuc s se mbrace, c dinspre u se i
auzi o btaie discret.
Cine-i? ntreb.
E-n ordine, sunt eu, Dexter.
Dexter intr grbit, urmat de un tnr firav, ce inea
sub bra o cutie neagr.
El e Trippe, de la Sabotaje.
i strnser minile, apoi tnrul ngenunche,
lng resturile zdrenuite ale pachetului.
Deschise cutia, i puse o pereche de mnui de
cauciuc i scoase o serie de pensete i cleti de metal.
Folosindu-i uneltele, se apuc s extrag fragmente
mrunte de sticl i metal din ceea ce mai rmsese din
pachetul cu bucluc. n vreme ce lucra, l rug pe Bond
s-i povesteasc ce se ntmplase.
Ceasul a sunat vreme de aproximativ o jumtate
de minut? Aha! Ia te uit, ce-o mai fi i asta?!
Culese dintre sfrmturi o cutie mic de aluminiu,
precum cele folosite la ambalarea filmelor fotografice. O
puse deoparte. Dup cteva minute, se ridic.
A fost o capsul de acid, anun el. Prima izbitur
a limbii clopoelului a spart-o, acidul a ros un fir de
srm de cupru, care s-a rupt treizeci de secunde mai
trziu, declannd chestia asta. Scoase la iveal
resturile unui cartu.
Muniie pentru elefani, praf de puc negru i un
cartu orb, care nu era destinat s ucid. Noroc c n-a
fost o grenad, ar fi ncput cu uurin n pachet.
Atunci ai fi fost rnit, cu siguran. Acum ns, s
aruncm o privire i aici...
Apuc micul cilindru de aluminiu, i deurub
capacul i, cu o penset, extrase dinuntru un sul mic
de hrtie, pe care l desfur. l ntinse pe covor, cu
mare grij, fixndu-i colurile cu patru dintre ustensilele
scoase din cutia neagr. Hrtia coninea trei propoziii
btute la main. Bond i Dexter se aplecar asupra ei.
INIMA ACESTUI CEAS A NCETAT S MAI BAT,
28

scria acolo. BTILE INIMII TALE SUNT I ELE
NUMRATE. LE CUNOSC NUMRUL I-AM NCEPUT
S SOCOTESC.
Mesajul era semnat: "1234567...?"
Se ridicar cu toii.
Hmmm..., fcu Bond. Ar vrea s m sperie.
Dar de unde naiba au tiut unde s te gseasc?
ntreb Dexter.
Bond i povesti despre limuzina neagr de pe Strada
55.
Ar fi mai bine s aflm de unde a tiut de ce
anume m aflu aici! spuse Bond. Asta dovedete c i
are oamenii si, bine plasai, la Washington. Exist
undeva o scurgere de informaii ct Marele Canion.
De ce neaprat la Washington? ntreb Dexter,
iritat; apoi i recpt stpnirea de sine i rse, forat:
M rog, la naiba cu toate astea! Va trebui s fac un
raport ctre Cartierul General. La revedere, domnule
Bond. M bucur c n-ai pit nimic.
Mulumesc, i rspunse Bond. A fost doar un fel
de carte de vizit. Va trebui s rspund eu nsumi
acestui gest de politee...



Capitolul IV
CENTRALA

Dup plecarea lui Dexter i a colegului su, care
luaser cu ei i rmiele bombei, Bond lu un prosop
umed i terse urma de fum de pe perete. Apoi chem
chelnerul i, fr s-i dea vreo explicaie, i porunci s
curee i s-i treac n cont paharele sparte. i lu
plria i impermeabilul i iei.
i petrecu dimineaa hoinrind fr int pe Fifth
Avenue i pe Broadway, privind vitrinele i mulimea
trectorilor. ncet-ncet, asimil inuta, accentul i
manierele unui turist din afara oraului i constat cu
satisfacie c acest camuflaj i reuise: intrnd n cteva
magazine, nimeni nu se obosi s priveasc n urma lui.
Lu un prnz tipic american, ntr-un restaurant
29

numit "Gloryfried Ham-N-Eggs" ("Oule pe care le vom
servi mine sunt nc n cuibare"), pe Lexington Avenue,
apoi lu un taxi pn la comandamentul poliiei unde, la
dou i jumtate, avea ntlnire cu Leiter i Dexter.
Locotenentul Binswanger de la departamentul
Omucideri, un ofier ursuz i suspicios, trecut cu mult
de patruzeci de ani, i anun c naltul comisar
Monahan i ordonase s le ofere colaborarea
necondiionat a poliiei. Voia s tie ce anume putea s
fac pentru ei. Examinar dosarul pe care poliia l
ntocmise despre Mr. Big, n care gsir cam acelai
lucru ca i n setul de informaii furnizat de Dexter, i le
fur artate dosarele i fotografiile principalilor
colaboratori ai acestuia. Trecur n revist rapoartele
Pazei de Coast americane, privitoare la activitatea
iahtului Secatur, i citir comentariile celor de la
Serviciul Vamal, care inuser sub strict supraveghere
nava, de cte ori aceasta ancorase la St. Petersburg.
Primir astfel confirmarea faptului c n ultimele
ase luni, iahtul acostase de mai multe ori, la intervale
neregulate, n portul St. Petersburg, de fiecare dat la
cheiul companiei "Viermele Ouroboros. Furnizori de
momeal", o ntreprindere n aparen inocent, care
vindea momeal vie cluburilor de pescuit din Florida i
Golful Mexic. Compania i rotunjea frumuel veniturile
vnznd scoici i corali pentru decoraiuni interioare, i
furniznd peti tropicali din specii rare, otrvitoare,
departamentelor de cercetare ale unor fundaii cu
preocupri n domeniul chimiei sau al medicinei.
Potrivit declaraiilor proprietarului acestei companii,
un pescar grec originar din localitatea nvecinat Tarpon
Springs, cei de pe Secatur fceau afaceri grase cu firma
sa, aducndu-i ncrcturi masive de scoici din Jamaica
i diverse specii bine cotate de peti tropicali. Toate
acestea erau cumprate de firma "Ouroboros", stocate n
depozit i vndute en-gros unor comerciani specializai
de pe coast. Grecul se numea Papagos i nu avea
cazier.
FBI-ul, cu sprijinul Spionajului Naval, ncercase s
asculte comunicaiile radio ale iahtului Secatur. Nu
recepionaser dect scurte mesaje emise nainte de
30

plecarea din Cuba i Jamaica, ntr-un limbaj
necunoscut, complet indescifrabil. Ultima not din
dosar specifica faptul c operatorul de pe Secatur
vorbise n "language", limba voodoo folosit doar de
ctre iniiai; se fceau eforturi pentru aducerea unui
expert din Haiti, naintea urmtoarei debarcri.
n ultima vreme, o mulime de aur a aprut pe
pia, i anun locotenentul Binswanger, n timp ce se
ntorceau la sediul poliiei, de la Biroul de Identificare
aflat peste drum. Numai n New York i Harlem, au
aprut n jur de o sut de monede, n ultima sptmn.
Nu credei c ar fi cazul s acionm? Dac acetia sunt
banii comunitilor, nseamn c ei i vd de treab
nestingherii, n vreme ce noi stm cu minile-n sn.
Deocamdat, ni s-a recomandat s mai ateptm,
i rspunse Dexter. Se pare c, foarte curnd, vom intra
i noi n aciune.
M rog, cazul v aparine, spuse Binswanger,
morocnos. Un lucru e sigur: comisarului nu-i convine
ca ticloii s-i fac de cap chiar la ua noastr, n timp
ce la Washington, domnul Hoover face pe niznaiul. De ce
nu-l agm pe Mr. Big pentru evaziune fiscal, pentru
parcare neregulamentar, folosire ilegal a serviciilor
potale sau mai tiu eu ce?! L-am bga la mititica i l-am
stoarce de tot ce tie! Dac FBI-ul nu vrea s se
murdreasc, noi, poliia, o vom face cu plcere.
Vrei s ne trezim cu o revolt rasial? obiect
Dexter dendat. Nu-l avem la nun cu nimic, iar noi
tim asta, cu toii. Dac l-am aresta, n jumtate de or
tobele voodoo ar ncepe s bat de-aici i pn n Sud.
tim cu toii ce se-ntmpl cnd se-nfurie negrii. Mai
inei minte ce s-a-ntmplat n '35 i-n '43? Ai fi nevoii
s chemai Garda Naional. Nu noi am cerut s ni se
dea acest caz. Preedintele ni l-a dat, iar noi trebuie s-i
dezlegm iele.
Ajunseser napoi n biroul lui Binswanger. i luar
hainele i plriile.
Oricum, v mulumim pentru sprijinul acordat,
locotenente, spuse Dexter cu o politee vdit forat, n
timp ce i luau rmas bun. Ne-ai fost de mare folos.
Cu plcere, i rspunse sec Binswanger. Liftul e
31

dup col, la dreapta! mai spuse, i trnti ua n urma
lor.
Leiter i fcu cu ochiul lui Bond, fr ca Dexter s i
observe. Coborr n tcere spre ieirea principal care
ddea spre Centre Street. Pe trotuar, Dexter se ntoarse
cu faa ctre ei.
Azi diminea am primit instruciuni de la
Washington, i anun el, calm. Se pare c eu va trebui
s m ocup de ceea ce se petrece n Harlem, iar voi doi
vei pleca, chiar mine, la St. Petersburg. Leiter va trebui
s afle ct mai multe acolo, urmnd ca apoi s v
nsoeasc n Jamaica, domnule Bond. Asta, desigur,
dac vei consimi s-l luai cu dumneavoastr. Acolo,
suntei pe teren propriu.
Bineneles, spuse Bond. Oricum, aveam de gnd
s-l rog s m nsoeasc, dac acest lucru ar fi fost
posibil.
E-n regul, atunci, ncuviin Dexter. i voi
anuna pe cei de la Washington c totul a fost stabilit.
Mai pot s v fiu cumva de folos? Desigur, n afar de
legtura cu Washingtonul, care se va face prin
intermediul FBI-ului... Leiter cunoate numele
oamenilor notri din Florida, tie care este rutina ce
trebuie urmat n cazul nevoii de contact i toate
celelalte.
Dac Leiter e de acord i pe dumneavoastr nu v
deranjeaz, a vrea foarte mult s dau o rait prin
Harlem, desear, ca s-mi fac o idee despre cum arat
ograda lui Mr. Big.
Dexter se gndi cteva clipe.
Okay, spuse el ntr-un trziu. Nu cred c o
asemenea scurt vizit ar putea constitui o problem.
Dar nu ncercai s v facei remarcai i avei grij,
adug el. Acolo nu v poate ajuta nimeni. i, inei
minte! Nu intrai n bucluc; cazul sta nu e copt nc i,
cel puin deocamdat, politica noastr n ceea ce-l
privete pe Mr. Big este "triete i las-i i pe ceilali s
triasc".
Bond se strmb ctre cpitanul Dexter.
n meseria mea, atunci cnd am de-a face cu un
astfel de individ, m conduc dup o deviz uor diferit:
32

"Triete i las-i pe ceilali s moar!".
Dexter ridic din umeri.
Aa o fi, domnule Bond, spuse el. Deocamdat
ns, v aflai sub comanda mea, i v-a fi recunosctor
dac mi-ai accepta autoritatea.
Desigur, i rspunse Bond. V mulumesc pentru
ajutor i sper s avei noroc n ceea ce privete partea
dumneavoastr din aceast afacere.
Dexter fcu semn unui taxi s se opreasc. i
strnser minile.
La revedere, prieteni, i avei grij! le ur Dexter,
nainte ca taxiul s demareze i s se piard n traficul
intens.
Bond i Leiter schimbar un zmbet.
Un tip de treab, a zice, fu de prere Bond.
Aa sunt toi cei ca el, coment Leiter. Niel cam
rigizi, totui... Sunt foarte sensibili, cnd vine vorba de
drepturile lor. Mereu ne scie, ori pe noi, ori pe cei de la
poliie. Bnuiesc ns c nici n Anglia nu-i altfel.
Bineneles c nu, l aprob Bond. i aburim pe cei
de la MI5, iar ei nu pierd nici un prilej s-i calce pe
btturi pe cei din Secia Special a Scotland Yard-ului.
Ce-ai zice de-o rait n Harlem, desear?
De acord, spuse Leiter. Te las la St. Regis i-am s
vin s te iau pe la ase i jumtate. Ne vom ntlni n
barul King Cole, de la parter. Vrei s dai ochii cu Mr. Big,
nu-i aa? rnji el. La fel i eu, dar n-avea nici un rost s-i
spunem asta i lui Dexter.
Leiter fcu semn unui taxi al companiei Yellow Cab.
Hotelul St. Regis, Fifth Avenue col cu Strada 55.
Urcar n maina supranclzit ce duhnea a igri
stinse cu o sptmn n urm.
Leiter cobor geamul lateral.
Ce naiba facei? Vrei s fac dracu' vreo
pneumonie? se rsti oferul, peste umr.
Chiar aa, dac asta ne va salva de la moarte n
camera asta de gazare! i replic Leiter.
Deteptule! pufni oferul.
i scoase de dup ureche mucul ndelung molfit al
trabucului i l art, jignit, clienilor si.
Astea-s scumpe, nu glum! Dau doi dolari pe un
33

sfert de duzin!
Cam scump, spuse Leiter, cu lehamite n glas.
Restul cltoriei decurse n tcere.
Odat oprii n faa hotelului, Bond i lu rmas
bun de la Leiter i urc n camera sa. Era ora patru.
Ceru operatorului de la recepie s l trezeasc la ase.
Ramase apoi o vreme la fereastr. n stnga sa, soarele
cobora spre apus, ntr-o isterie coloristic. Luminile din
zgrie-nori ncepuser s se aprind, transformnd
oraul ntr-un uria fagure de aur. n deprtare, strzile
i etalau erpuirile de neon roz, albastru i verde.
Vntul suspina trist n amurgul de catifea, accentund
senzaia de confort i cldur a ncperii. Trase
draperiile i aprinse veioza de pe noptier. Apoi se
dezbrc i se tolni n aternuturile de mtase fin. i
venir n minte vremea posomort de la Londra,
cldura neccioas i fsitul gazului n soba din biroul
su de la Cartierul General, meniul srccios de la
crciuma n care i luase prnzul n ultima zi petrecut
la Londra. Se ntinse, relaxndu-se, i adormi aproape
imediat.
n inima Harlemului, la centrala telefonic, "oapt"
aproape aipise cu capul pe consol. Toate liniile erau
tcute. Deodat, pe consol clipi o lumini. O lumini
important.
Da, efule, rosti el cu glas sczut n microfonul
ctilor.
N-ar fi putut vorbi mai tare nici s fi vrut. Se nscuse
n "cvartalul plmnilor", delimitat de Seventh Avenue i
Strada 42, unde tuberculoza ucide de dou ori mai muli
oameni dect n oricare alt zon a New York-ului.
"oapt" nu mai avea dect o jumtate de plmn
sntos.
Anun-i pe toi "ochitorii" s stea cu ochii-n
patru! se auzi n cti o voce groas i lent. Sunt trei
brbai.
Urm o descriere sumar a lui Leiter, Dexter i
Bond.
S-ar putea s apar desear sau mine. S fie
supravegheate n mod deosebit bulevardele, de la First i
pn la Eight Avenue. S nu scape din ochi nici barurile
34

de noapte, n cazul n care ar reui s treac neobservai
pn acolo. Nu vreau s fie molestai. Cnd au fost
reperai cu certitudine, vreau s fiu anunat. Ai pri-
ceput?
Desigur, domnule, se grbi "oapt" s rspund,
gfind.
Glasul de la captul firului tcu. Operatorul se puse
pe treab i, foarte curnd, centrala se anim,
umplndu-se de luminie sclipitoare. Pe optite, vocea
tuberculosului transmise ordinele.


La ora ase, Bond fu trezit de ritul telefonului.
Fcu un du rece i se mbrc. i puse o cravat cu
dungi subiri i o batist asortat n buzunarul de la
piept. i aez teaca din piele de antilop n aa fel nct
s atrne la opt centimetri de subioar. Verific
mecanismul revolverului Beretta, asigurndu-se c
toate cele opt gloane se aflau la locul lor. Apoi fix
sigurana i strecur arma n teac.
Alese o pereche de mocasini uori i-i cntri n
mn. Se aplec i culese de sub pat o pereche de
pantofi pe care o sustrsese cu grij din valiza cu
lucrurile sale personale, pe care FBI-ul i-o luase n acea
diminea. i ncl i se simi mai bine pregtit pentru
a nfrunta ieirea din acea sear.
Sub nveliul de piele, bombeurile erau dublate cu o
armtur de oel.
La ase i douzeci i cinci, cobor la barul King Cole
i alese o mas lng intrare, cu spatele la perete. Dup
cteva minute, i fcu apariia i Felix Leiter. Bond l
recunoscu destul de greu. Prul su blond era acum
negru ca tciunele; mbrcase un costum uluitor,
albastru, o cma de un alb-imaculat i o cravat
neagr cu buline albe.
Leiter se aez alturi, zmbindu-i larg.
M-am hotrt s-i iau n serios pe oamenii
acetia, explic el. Sper din tot sufletul c vopseaua asta
va iei la splat.
Leiter comand dou cocktailuri Martini demi-seci,
cu lmie. Ceru n mod expres gin House of Lords i
35

Martini Rossi. Ginul american, mai tare dect cel
englezesc, i arse gtlejul lui Bond. Acesta hotr, n
sinea sa, s fie mai atent la ceea ce avea s i se dea de
but n seara aceea.
Va trebui s fim cu bgare de seam, n seara
asta, spuse Leiter, de parc i-ar fi citit gndurile. Harlem
a devenit o adevrat jungl. Lumea nu mai ndrznete
s mearg acolo, ca pe vremuri. nainte de rzboi, serile
se ncheiau ntotdeauna cu o tur n Harlem, aa cum la
Paris, ele se ncheie n Montmartre. Cei din Harlem se
bucurau de o clientel select. Se mergea la Savoy
pentru dans. Puteai chiar s agi femei, dac
ndrzneai s-i asumi riscul de a plti o grmad pe
doctorii, mai trziu. Acum, totul s-a schimbat. Celor din
Harlem nu le mai place s-i bagi nasul pe la ei pe-acas.
Cele mai multe localuri au fost nchise, iar n celelalte e
mai bine s nu intri dect dac e neaprat nevoie. Nu o
dat, s-a ntmplat ca unii s o ia pe coaj, numai
fiindc erau albi. Nici mcar poliia nu se ncumet s se
amestece.
Leiter extrase felia de lmie din pahar i se apuc
s o mestece, gnditor. Barul ncepea s se umple. Era
cald i plcut cu totul altfel dect avea s fie n
climatul dumnos, ncrcat de tensiune, din locurile de
pierzanie ale negrilor pe care aveau s le viziteze n seara
aceea.
Din fericire, urm Leiter, mi plac negrii, iar ei tiu
asta, ntr-o oarecare msur. Am fost, odinioar, un
obinuit al Harlemului. Am scris cteva articole despre
jazz i dixieland n Amsterdam News, unul din ziarele
locale. Am publicat o cronic a spectacolului cu Macbeth
pe care Orson Welles l-a pus n scen la Lafayette, cu o
distribuie integral de culoare. Aa se face c, n general,
tiu cum merg lucrurile pe-acolo. Sincer s fiu, mi place
cum se descurc negrii n lumea de azi, dei Dumnezeu
tie cum se vor sfri toate astea.
i terminar buturile, iar Leiter ceru nota de plat.
Sigur, mai sunt i unii ai dracului printre ei,
spuse acesta. Adevrai diavoli! Harlemul e capitala
lumii negre. ntr-o jumtate de milion de indivizi
aparinnd oricrei rase vei gsi, cu siguran, destui
36

ticloi. Problema cu prietenul nostru, Mr. Big, e c
posed o tehnic de mna nti, mulumit antrena-
mentului primit att de la OSS ct i de la Moscova. Cu
siguran, s-a organizat aa cum se cuvine, acolo.
Leiter achit nota i ridic din umeri.
S mergem, propuse el. Ne vom distra puin i
vom ncerca s ne ntoarcem acas teferi. La urma
urmei, pentru asta suntem pltii. Vom lua un autobuz
pe Fifth Avenue. Nu prea gseti oferi de taxi dornici s
intre n Harlem, la ora asta.
Ieir din hotelul nclzit i pornir pe jos spre staia
de autobuz de pe Fifth Avenue. Ploua. Bond i ridic
gulerul mantalei i privi de-a lungul bulevardului, ctre
Central Park, n direcia citadelei ntunecate care-l
adpostea pe Mr. Big.
Nrile i fremtar. Abia atepta s pun mna pe el.
Se simea puternic i ncreztor n propriile-i fore. Seara
l atepta, ca o carte deschis, gata de-a fi citit, pagin
cu pagin, cuvnt cu cuvnt.
n faa ochilor si, ploaia curgea n iroaie prelungi
asemeni unui titlu scris cu litere cursive pe coperta
necunoscutelor ore care se aflau acum naintea lor.



Capitolul V
PARADISUL NEGRILOR

n staia de autobuz situat la intersecia dintre Fifth
Avenue i Cathedral Parkway, trei negri ateptau n
tcere sub un felinar. Preau uzi i plictisii i chiar aa
i erau. Supravegheau traficul de pe Fifth Avenue din
momentul n care ordinul fusese transmis, la patru i
jumtate.
E rndul tu, Fatso, spuse unul dintre ei, n
momentul n care autobuzul se ivi din negura averselor
de ploaie i opri n staie, scrnind din frne.
s a dracu' de obosit! protest grsanul mbrcat
n impermeabil.
Cu toate acestea, i trase plria pe ochi i urc n
autobuz. Plti cteva monede oferului, apoi o lu
37

nainte pe culoarul dintre scaune, scrutnd chipurile
cltorilor. Vzndu-i pe cei doi albi, clipi des, apoi se
aez chiar n spatele lor.
Le examina cefele, profilul i gulerele hainelor. Bond
era aezat lng fereastr, iar negrul i zri cicatricea
reflectat n geamul autobuzului. Se ridic i se ndrept
spre ua din faa. La urmtoarea oprire, cobor i se
ndrept spre cel mai apropiat magazin. Se nchise n
cabina telefonic i form numrul centralei. "oapt" l
interog rapid, apoi ntrerupse convorbirea. Fcu
legtura cu un alt numr.
Da? rsun vocea groas, la cellalt capt al
firului.
efule, unul dintre ei tocmai i-a fcut apariia pe
Fifth Avenue. Glbejitul cu cicatrice. Nu e singur, dar
semnalmentele amicului su nu se potrivesc. "oapt"
transmise o descriere sumar, dar limpede, a lui Leiter.
Vin dinspre nord, complet el, apoi anun
numrul autobuzului i orarul aproximativ al deplasrii
acestuia.
E-n regul, rosti vocea groas. Anun-i pe
"ochitorii" de pe celelalte bulevarde. Anun-i pe cei din
baruri de sosirea omului nostru, iar apoi transmite ceea
ce-i voi spune lui Tee-Hee Johnson, McThing, Foley
Blbitul, Sam Miami i Flanel...
Glasul profund i continu tirada vreme de vreo
cinci minute.
Ai priceput? Repet!
Da, domnule, rspunse "oapt".
i ainti privirea n agenda din faa sa i repet, n
oapt, ordinele ce-i fuseser transmise.
E-n regul.
Cel de la captul firului nchise telefonul.
Cu ochi strlucitori, "oapt" se apuc s transmit
ordinele.


Din clipa n care Bond i Leiter se adpostir sub
copertina barului Sugar Ray aflat la intersecia dintre
Seventh Avenue i Strada 123, pe urmele lor se afla o
echip ntreag de brbai i femei, care i urmreau sau
38

ateptau s-i urmreasc. Acetia conversau n surdin
cu "oapt", cel de la centrala telefonic Riverside, care
le coordona micrile. ntr-o lume n care se aflau n
mod firesc n centrul ateniei, Bond i Leiter nu aveau
cum s perceap uriaul mecanism care se pusese n
micare o dat cu sosirea lor.
n faimosul local, scaunele aezate de-a lungul
tejghelei erau toate ocupate. Una din boxele de lng
perete era ns liber, iar Bond i Leiter se grbir s se
aeze pe scaunele aezate lng masa ngust.
Comandar whisky Haig cu sifon. Bond scrut
mulimea din bar. Majoritatea covritoare a muteriilor
erau brbai. Erau printre ei i vreo doi-trei albi,
pasionai ai boxului sau reporteri din presa sportiv,
presupuse Bond. Atmosfera era cald, iar zarva era mai
mare dect fusese n barul hotelului. Zidurile erau
acoperite cu poze din meciuri de box, scene din
meciurile celebre ale lui Sugar Ray Robinson. Era un
local cu vad bun i clientel vesel.
Sugar Ray a fost biat detept, spuse Leiter. Mi-ar
plcea s tiu i eu s m opresc la timpul potrivit. El a
pus deoparte tot ce-a ctigat i a investit n baruri i
music-hall-uri. Deine cred o grmad din aciunile
acestui local i e proprietarul unei mulimi de cldiri din
vecintate. Muncete din greu i acuma, dar nu era
genul care s-i orbeasc adversarii ori s-i termine cu
vreo hemoragie cerebral. S-a retras ct nc mai era
teafr.
n cele din urm, i va investi averea ntr-un
spectacol de pe Broadway i va pierde totul, coment
Bond. Dac m-a lsa acum de meserie i m-a apuca de
pomicultur n Kent, a avea parte, cu siguran, de cea
mai urt vreme posibil, i-a da faliment n mai puin
de-un an. Niciodat nu poi prevedea chiar totul.
Dar poi ncerca! fu de prere Leiter. mi dau
seama ns la ce anume te referi: n-are nici un rost s
dai vrabia din mn pe cioara de pe gard. n fond, viaa
noastr nu-i chiar aa de grea, mai ales acum, cnd
stm aici, la clduric, i savurm un whisky pe cinste.
Ce prere ai de acest col de jungl? Se aplec peste
mas: Ascult-i pe cei doi din spatele tu! Din cte
39

mi-am dat seama, au descins aici direct din "Paradisul
negrilor".
Bond arunc o privire ferit peste umr.
n boxa de alturi sttea un tnr negru chipe,
mbrcat ntr-un costum scump, cu umerii umflai.
Sttea sprijinit de perete, cu piciorul proptit pe bancheta
de vizavi. i cura unghiile cu un briceag de argint,
aruncnd uneori priviri plictisite mulimii din bar. Capul
i se odihnea pe marginea boxei, chiar n spatele lui
Bond, iar acesta simi un damf de fixativ scump
izbindu-i nrile. Bond observ crarea meteugit croit
n coama de pr aproape lins. Cravata de mtase neagr
i cmaa alb erau asortate cu gust.
Vizavi de acesta, cu o oarecare ngrijorare ntiprit
pe chipul drgla, sttea o negres mrunic i sexy,
ntre ai crei strmoi se nimeriser, cu siguran, i
nite albi. Prul negru i cre i ncadra faa oval cu ochi
oblici i sprncene fin pensate. Buzele groase, senzuale,
de un rou aprins, contrastau puternic cu bronzul pielii.
Bond reui s disting, din hainele ei, doar partea de sus
a unei rochii de sear din mtase neagr, care i mula
snii mici i tari, deosebit de atrgtori. Purta la gt un
lan de aur, iar la ncheieturi dou brri identice, late,
din acelai metal preios.
ncerca s-i conving prietenul ntr-o anumit
problem i ochii ei ptimai nu remarcar privirea
scurt, dar insistent, pe care i-o aruncase Bond.
Ascult-i! Sunt curios dac vei reui s-i nelegi,
spuse Leiter. Vorbesc un soi de dialect uzual n Harlem,
amestecat cu o mulime de expresii argotice
new-yorkeze.
Bond lu n mn meniul i se ls pe spate,
rezemndu-se de box, prefcndu-se foarte interesat
de "puiul prjit specialitatea casei", la preul de trei
dolari i aptezeci i cinci de ceni.
Hai, iubitule! se pisicea fata. Ce te-a apucat de eti
aa de sictirit n seara asta?
Cre' c m-am sturat s te tot aud, rspunse
brbatul, cu lehamite-n glas. De ce dracu' nu taci-odat
i nu m lai s-mi mai trag oleac sufletul?
Vrei s plec, iubitule?
40

N-ai dect s faci ce vrei, ppu.
Ei, haide, iubitule, insist fata. Nu te ucri pe
mine, iubitule. M gndeam s-i fac o surpriz-n seara
asta. Voiam s te duc la "Micul Paradis", s dansm i s
ascultm orchestra. Birdie Johnson, tabul crmei,
mi-a promis o mas lng ringul de dans, ori de cte ori
i voi clca pragul.
Glasul brbatului deveni deodat mai aspru.
Da' ce i-ai fcut tu lu' Birdie Johnson, ha? ntreb
el bnuitor. Mai egzact, ce-i ntre tine i trtura aia de
cioroi bort? Te-ai cordit cu el, te pomeneti?! Cre' c-ar
trebui s-arunc eu o privire mai de-aproape la relaia
dintre tine i Birdie Johnson. Poate-ar treb'i s-mi
gsesc i eu o fat mai de treab. Nu-mi plac gagicile de
o iau razna or' de cte ori se-ntmpl ca eu s nu fiu pe
zon. Da, dom'le! Tre' s-arunc o privire..., repet el,
amenintor. Zu aa!
Ei, haide, iubitule, ncerc fata s-l mbuneze.
N-are rost s te sictireti pe mine. N-am clcat pe bec de
s trebuiasc s te ucreti n halu' sta! Am crezut
doar c i-ar place s mergem la "Paradis" n loc s stm
aici ca s ne-aflm n treab. Doar tii, iubitule c nu
m-a ncurca eu c-un tlmb ca Birdie Johnson. Nu,
dom'le! Nu-nseamn nimic pen' mine. Nu dau pe el o
ceap degerat! i dac tot mi-a promis lea mai bune
locuri, m-am gndit c ce-ar fi s mergem s tragem o
bere i-o distracie? Hai iubitule, hai s-o-ntindem d-aci!
Ari aa de gigea c-a vrea s m dau mare la toi
prietenii mei cu iubitul meu!
i tu eti mito de tot, dulcea! spuse brbatul,
nduplecat de complimentul fcut de fat la adresa
eleganei sale. Pe cinstea mea c-aa-i! Da tre' s-mi
promii c n-ai s stai cu ochii dup gunoiul la! i jur
adug el, amenintor c dac te prind c-i faci ochi
dulci ccnarului luia, te zvntur n btaie!
Sigur c da, iubitule! i opti fata, excitat.
Bond i auzi scritul pantofilor pe pardoseal.
Hai s ne lum valea, fetio! Chelner!
Bond puse deoparte meniul.
Am prins esena a ceea ce-au discutat, spuse el.
Se pare c nu-i intereseaz nimic altceva dect ceea ce i
41

pasioneaz pe toi tinerii din ziua de azi: sex, distracie i
s fie-n pas cu moda. Noroc c n-au pretenii de la cei
din jur!
Unii dintre ei au, s tii! remarc Leiter. Harlemul
e doldora de diferene sociale, ca orice ora, de altfel, dar
aici se mai adaug i prejudecile rasiale. Dar ce-ar fi s
lsm toate astea i s mergem s mncm ceva, n alt
parte? propuse el.
i terminar buturile i Bond ceru nota de plat.
Ast-sear eu fac cinste, anun el. Am o grmad
de bani de cheltuit, aa c am luat cu mine trei sute de
dolari.
N-am nimic mpotriv, spuse Leiter, care tia
despre mia de dolari pe care o primise Bond.
n vreme ce chelnerul se cuta prin buzunare dup
rest, Leiter i se adres, pe nepregtite:
tii cumva unde-l putem gsi pe Mr. Big n seara
asta?
Chelnerul holb ochii de uimire. Se aplec i se
apuc s tearg masa cu ervetul aflat la ndemn.
Am nevast i copii, efule, murmur el, din colul
gurii.
Culese paharele pe tav i se grbi spre bar.
Mr. Big se bucur de cea mai bun modalitate de
protecie, remarc Leiter. Spaima!
Ieir n strad, pe Seventh Avenue. Ploaia se oprise,
ns un vnt rece se pornise s bat, acel vnt dinspre
nord aductor de ger, numit de negri "Hawkins". Dei
frigul i alungase pe oameni n case, cuplul insolit format
de cei doi albi atrgea privirile ironice sau de-a dreptul
ostile ale puinilor trectori. Unul sau doi chiar scuipar
n lturi, atunci cnd Bond i Leiter i depir.
Bond deveni brusc contient de justeea spuselor lui
Leiter. Intraser ntr-un teritoriu care nu le aparinea,
unde nimeni nu le dorea prezena. Se simea strin, o
senzaie pe care o mai ncercase i n timpul rzboiului,
cnd se aflase dincolo de liniile inamice. Ridic din
umeri, ncercnd s alunge gndurile sumbre.
Vom merge la "Ma Frazier", mai sus, pe bulevard,
propuse Leiter. Acolo se gtete cel mai bine din tot
Harlemul, sau cel puin, aa era pe vremuri.
42

Din mers, Bond i arunc privirea prin vitrinele
magazinelor.
Fu surprins de numrul mare al frizeriilor i
saloanelor de frumusee. Pretutindeni, vitrinele erau
pline de reclame la tot soiul de lacuri de pr "Apex
Glossatina se folosete cu drotul", "Silky Strate nu
arde prul, nu las urme" i loiuni pentru nlbirea
pielii. Urmtoarele, ca frecven, erau magazinele de
nclminte i mbrcminte, n ale cror galantare
puteai gsi de toate: pantofi fantastici din piele de arpe,
cmi cu imprimeuri, pantaloni cu bretele late de zece
centimetri, costume pestrie. n vitrinele librriilor erau
expuse o mulime de manuale practice, ghiduri i cri
de benzi desenate. Trecur pe lng mai multe prvlii
dedicate tiinelor oculte. Aici, marfa era compus din
cri de vrjitorie, cu titluri precum apte chei ale puterii
cea mai stranie carte scris vreodat. ntre subtitluri, se
puteau citi urmtoarele: "Dac eti blestemat, afl cum
poi ndeprta vraja, ntorcnd-o mpotriva celui ce i-a
fcut-o", "Cnt-i dorinele n Limb Tcerii", "Cum poi
face farmece, oriunde i oricnd", "Cum s-i faci pe toi
cei din jur s te iubeasc". Erau i o mulime de poiuni
cu puteri magice: "High John, rdcina cuceritorului",
"Ulei pentru fcut bani", "Prafuri de descntec", "Tmie
pentru ndeprtarea ghinionului" i, se pare, cea mai
folositoare dintre toate, "Tinctura lui Whamie Norocosul,
apr de ru i te ferete de dumani".
Nu er de mirare c Mr. Big alesese calea cultului
voodoo pentru a-i subjuga supuii, ntr-o lume n care
penele de gin sau crucile din bee aezate n mijlocul
drumului trezeau superstiii adnci. i toate astea se
ntmplau n inima strlucitorului ora ce se mndrea
cu titlul de capital a lumii occidentale!
M bucur c-am venit ncoace, spuse Bond. ncep
s neleg mai multe despre Mr. Big. E greu s-i
nchipui toate astea, atunci cnd vii dintr-o ar cum e
Anglia. Avem i noi superstiiile noastre, mai ales cele
legate de celi. Dar aici nu lipsete dect btaia tobelor,
pentru a te simi ca-n jungl!
Eu m-a bucura s m tiu acas, n pat! mri
Leiter. Trebuie ns s tim cte ceva despre omul
43

nostru, nainte de a hotr cum vom putea s punem
mna pe el.
"Ma Frazier" oferea un contrast plcut cu mizeria de
afar. Comandar un pui Maryland la rotisor, cu
garnitur de unc i porumb dulce.
E specialitatea casei, sublinie Leiter. Nici nu m
gndesc s comandm altceva.
Restaurantul era asemeni oricrui restaurant din
lumea civilizat. Chelnerul pru ncntat s-i serveasc,
i se lud cu celebritile care frecventau localul. ns,
dendat ce Leiter strecur o ntrebare despre Mr. Big, se
fcu a nu auzi i se inu departe de masa lor, pn n
momentul n care cerur s li se fac nota de plat.
Leiter i repet ntrebarea.
mi pare ru, domnule. N-am auzit de cnd m
tiu de numele sta.
Se fcuse zece i jumtate atunci cnd prsir
restaurantul. Bulevardul era aproape pustiu. Luar un
taxi pn la "Savoy". Comandar whisky cu sifon i se
delectar admirndu-i pe dansatori.
Cea mai mare parte a dansurilor la mod s-au
nscut aici, spuse Leiter. E un local ce va intra n istorie.
"Lindy Hop", "Truckin"', "Susie Q", "The Shag". Toate
s-au inventat aici, pe ringul sta de dans. Fiecare solist
ori formaie american de care ai auzit se mndrete cu
faptul c odinioar a cntat i aici: Duke Ellington,
Louis Armstrong, Cab Calloway, Noble Sissle, Fletcher
Henderson. Aici e Mecca jazz-ului.
Stteau la o mas aezat chiar lng balustrada
care delimita uriaul ring de dans. Bond era mai mult
dect ncntat. Cea mai mare parte a fetelor care dansau
i se prur a fi din cale-afar de frumoase, iar ritmul l
subjuga, fcndu-l s uite unde se afla.
Te prinde, nu-i aa? rse Leiter, ntr-un trziu. A
putea sta aici o noapte-ntreag. Dar, tocmai de-aia, eu
zic c-ar fi timpul s-o luam din loc. Nu ne vom mai opri la
"Small's Paradise". E asemntor cu "Savoy"-ul, dar nu
are aceeai clas. Cred c-am s te duc la "Yeah Man", pe
Seventh Avenue. Apoi ne vom muta, n sfrit, la unul
din localurile lui Mr. Big. Singura chichi e c astea nu
se deschid dect dup miezul nopii. Am s m duc pn
44

la toalet, pn cnd tu vei achita nota. Am s-ncerc s
aflu unde l-am putea gsi pe omul nostru n seara asta.
N-are rost s colindm prin toate localurile lui, pn ce-i
vom da de urm.
Bond plti i l ntlni pe Leiter, cteva minute mai
trziu, n ngusta cas a scrilor de la intrare. Ieir n
strad i pornir n cutarea unui taxi.
M-a costat douzeci de dolari, dar am reuit s
aflu c umbl zvonul c-n seara asta Mr. Big va trece pe
la "Boneyard". E un local micu, pe Lenox Avenue, n
apropierea cartierului su general. E locul unde se
desfoar cel mai grozav spectacol de striptease din
ora. Protagonista e o fat numit G-G Sumatra. Vom
trece pe la "Yeah Man", s mai bem ceva i s ascultm
puin muzic, dup care, pe la dousprezece i
jumtate, ne vom ndrepta spre "Boneyard".


In centrala telefonic, aflat la numai cteva cvartale
distan, agitaia se mai potolise. Cei doi poposiser, pe
rnd, la "Sugar Ray", "Ma Frazier" i la "Savoy". La
miezul nopii, intraser la "Yeah Man". La dousprezece
i jumtate, telefonul sun din nou.
Mr. Big l sun mai nti pe eful de sal de la
"Boneyard".
Peste vreo cinci minute VOT sosi doi brbai albi.
D-le masa Z.
Da, domnule, ncuviin eful de sal.
Travers grbit ringul de dans ctre o mas aflat n
colul din dreapta, pe care o coloan de susinere o izola
de restul slii. Se afla lng intrarea de serviciu, dar
oferea o perspectiv bun asupra ringului de dans i a
formaiei aezate dincolo de acesta. Masa era acum
ocupat de doi brbai i dou femei.
mi pare ru, oameni buni, li se adres eful de
sal. S-a fcut o greeal. Masa aceasta era rezervat
pentru doi ziariti din centru, care trebuie s soseasc
din clip-n clip.
Unul dintre brbai protest, dar eful de sal i-o
retez scurt:
Mic-te, Bud! Lofty, condu-i pe domnii acetia la
45

masa F. n seara asta, le facem noi cinste. Sam, cur
masa, i se adres el apoi unui alt chelner. Pune dou
tacmuri.
Cei patru se ridicar docili, nmuiai de perspectiva
buturilor gratuite. eful de sal aez pe masa Z un
cartona cu inscripia "Rezervat", se asigur c totul era
n ordine, apoi se ntoarse la locul su obinuit, dincolo
de tejgheaua aflat alturi de draperia care masca
intrarea n local.
Intre timp, Mr. Big mai ddu dou telefoane. Unul
dintre ele i fu adresat maestrului de ceremonii, care
avea s prezinte spectacolul.
La sfritul numrului lui G-G, stingi luminile!
Da, domnule, se grbi prezentatorul s rspund,
slugarnic.
Cellalt apel fu adresat celor patru brbai care
jucau zaruri
n pivnia localului. Convorbirea dur mult i fu
foarte detaliat.



Capitolul VI MASA Z

La unu fr un sfert, Bond i Leiter achitar costul
deplasrii lor cu taxiul i intrar n cldirea pe care
strlucea, cu litere de neon violet i verde, firma
restaurantului "Boneyard".
Ritmurile ndrcite i mirosul de sudoare sttut i
izbir de cum ptrunser dincolo de draperia care
masca ua pivotant a localului. Fata de la garderob i
ntmpin cu un zmbet larg i ochi strlucitori.
Ai rezervat vreo mas, domnilor? i ntreb
chelnerul-ef.
Nu, dar nu ne deranjeaz s stm la bar,
rspunse Leiter.
Chelnerul-ef i consult lista de rezervri. Apoi
pru a se hotr. ncercui cu stiloul un spaiu liber de la
coada listei.
Un grup care-a rezervat n avans n-a venit. Nu pot
s in masa rezervat toat noaptea. Urmai-m, v rog.
46

i conduse prin sala aglomerat, ocolind micul ring
de dans. i invit s se aeze la o mas i culese semnul
"Rezervat". Apoi chem un chelner.
Sam, ocup-te de aceti domni! i porunci
acestuia, apoi plec.
Comandar whisky cu sifon i sandviuri cu pui.
Bond adulmec, bnuitor.
Marihuana, constat el.
Asta prefer cei de pe-aici. Nu peste tot, ns, li se
permite s fumeze aa ceva, explic Leiter.
Bond privi n jur. Muzica ncetase. Mica orchestr
format din clarinet, bas, chitar electric i tobe se
ridic de lng instrumente i se retrase la o mas
izolat. Duzina de cupluri de dansatori care se
legnaser pn atunci n ringul de dans se ndeprt,
ndreptndu-se spre mese. Lumina purpurie care lumi-
nase ringul de dans de sub pardoseala de sticl se
stinse. n locul ei, fur aprinse tuburi de neon subiri, de
dimensiunea unor creioane, mascate sub nite globuri
mari, colorate, cu diametrul mai mare dect cel al unei
mingi de fotbal, care atrnau din loc n loc pe perei.
Globurile strluceau asemeni unor sori micui, n
nuane diferite: auriu, albastru, verde, violet, rou.
Zidurile zugrvite ntr-un negru lucios i picturile de
sudoare de pe chipurile de abanos reflectau razele lor
colorate. Cte un muteriu, aezat la egal distan de
dou globuri, prea a avea obraji de culori diferite, unul
rou iar altul verzui. Aceast iluminare fcea imposibil
distingerea trsturilor celor aflai mai departe de civa
metri. Unele raze de lumin preschimbau roul buzelor
fetelor ntr-un negru macabru, n vreme ce altele le
confereau paloarea fluorescent unor necai.
ntreaga scen prea desprins dintr-un tablou
fcut de El Greco la lumina lunii, ntr-un cimitir n curs
de dezafectare dintr-un ora n flcri.
ncperea nu era prea mare, avea latura de cel mult
douzeci de metri. Erau acolo vreo cincizeci de mese, n
jurul crora muteriii stteau nghesuii, ca mslinele-n
borcan. Era cald, iar aerul ncins mirosea a fum i
sudoare, mirosul a dou sute de trupuri negre n
clduri. Zarva era cumplit: negrii se distrau fr
47

opreliti, izbucnind n hohote zgomotoase i ipnd unii
la alii, dintr-un capt n cellalt al slii.
Isuse, ia te uit cine-i aici...
Unde te-ai pitit pn-acu', fetio...
Pe legea mea, chiar aa e! E Pinkus... Noroc,
Pinkus...
Vino-ncoa'!
D-mi pace... D-mi pace, i spun!... (Plesnetul
unei palme date cu sete.)
Unde-i G-G? S vin G-G! Jos textila!...
Din cnd n cnd, cte un brbat sau cte o femeie
se repezea pe ringul de dans i ncepea s danseze n
ritmul btilor din palme ale prietenilor si. Sala se
umplea de fluierturi i ndemnuri. Dac era vorba de o
fat, se auzeau aproape imediat strigte precum:
"Dezbrcarea!", "Nu i-e cald, fetio?" sau "D-i-nainte!".
Prezentatorul spectacolului intervenea atunci, elibernd
ringul, n fluierturile i njurturile asistenei.
Sudoarea ncepu s formeze broboane grele pe
fruntea lui Bond. Leiter se aplec peste mas i-i sufl:
Exist trei ieiri: cea din fa, cea de serviciu, din
spatele nostru, i nc una, dincolo de podiumul
orchestrei.
Bond ncuviin. n aceste momente ns, nu-i prea
psa de aceste ieiri. Nimic din ce se ntmpla aici nu
reprezenta ceva nou pentru Leiter, pentru Bond ns,
era o ocazie nesperat de a veni n contact cu materialul
uman cu care lucra Mr. Big. Oamenii acetia erau lutul
pe care acesta l modela cum i trecea prin minte. Cele
vzute n seara aceasta completau, treptat, peisajul
unidimensional al dosarelor citite la Londra sau aici la
New York, dndu-i consisten. Chiar dac acum s-ar fi
hotrt s plece, fr a mai fi ateptat s-l vad pe Mr.
Big, seara aceasta tot ar fi nsemnat un ctig enorm,
cci Bond reuise s-i fac o idee complet despre
mediul n care avea s lucreze la acest caz. Sorbi o
nghiitur zdravn de whisky.
Pe neateptate, asistena izbucni ntr-un ropot de
aplauze. Prezentatorul i fcuse apariia pe ringul de
dans; era un negru nalt, mbrcat ntr-un frac
alb-imaculat, cu o garoaf roie la butonier. Rmase
48

locului, ateptnd s se fac linite. Sala se cufund n
ntuneric, i un reflector i ainti spotul de lumin
asupra maestrului de ceremonii. Tcerea se nstpni.
Oameni buni, a sosit timpul!..., anun
prezentatorul, cu un zmbet larg ce-i dezveli iragul de
dini albi, care alternau cu alii de aur.
Se auzir aplauze rzlee, excitate.
Prezentatorul fcu un semn spre stnga ringului de
dans, exact vizavi de Bond i Leiter. Un alt reflector i
ndrept fasciculul de lumin n acea direcie.
Mister Jungles Japhet i tobele sale!
Un ropot de aplauze, nsoit de fluierturi i istuieli.
Patru negri mbrcai n cmi viu colorate i
pantaloni largi, albi, se ivir rnjind. Fiecare dintre ei
purta n brae cte o tob cu membrana din piele. Erau
cu toii uscivi i nali. Unul dintre ei se ntoarse cu
faa spre spectatori i flutur mna n semn de prietenie.
Toboari voodoo din Haiti, opti Leiter.
Linitea se nstpni iar. Din vrfurile degetelor, cei
patru toboari ncepur s bat ritmul lent, sincopat, al
unei rumbe.
Iar acum, prieteni..., ncepu prezentatorul, cu faa
ntoars nc spre cei patru toboari, v-o prezint pe
G-G... Sumatra!
Ultimul cuvnt fu rostit cu intensitatea unui urlet.
Prezentatorul ncepu s aplaude. n sal, vacarmul
deveni de nedescris. Ua din spatele toboarilor se
deschise i pe ringul de dans nvlir doi negri solizi,
avnd drept unic vemnt cte un cache-sexe auriu.
Purtau pe umeri o negres scund, nvemntat n
pene negre de stru, ai crei ochi erau ascuni de o
masc neagr.
ngenunchear i o aezar n mijlocul ringului de
dans transformat acum n scen. i nclinar capetele
pn cnd frunile lor atinser pardoseala. Ea fcu doi
pai nainte, iar lumina reflectorului o urmri. Vljganii
se retraser discret, fcndu-se nevzui prin ua pe
care intraser.
Prezentatorul dispruse i el. Se auzea doar btaia
ritmic a tobelor.
Fata i duse mna la gt i pelerina din pene de
49

stru se desfcu, preschimbndu-se ntr-un evantai cu
raza de un metru i jumtate. Dintr-o rsucire,
evantaiul se deschise, asemeni unei cozi de pun. Fata
era goal, cu excepia unui slip minuscul de dantel
neagr, i a unor stelue din strasuri ce-i ascundeau
sfrcurile. Dei mrunic, era bine fcut, iar trupul ei
de bronz, bine proporionat, uns cu ulei, sclipea n
lumina reflectorului.
Pntecele fetei prinse a oscila n ritmul tobelor.
Smuci coada de pun, dezvelindu-i oldurile care
ncepur s se unduiasc. Partea superioar a corpului
i rmsese ns perfect imobil. Penele negre fur din
nou smucite, i umerii i picioarele intrar n ritm.
Tobele bubuir mai tare. Fiecare parte a corpului ei n
micare urma acum un alt ritm. Buzele i se deprtar,
dezvelindu-i dantura perfect. Nrile ncepur s-i
freamte. Ochii sclipir, de dincolo de masca neagr
tivit cu diamante. Avea un chip sexy, pe care se
ntiprise o expresie pervers cea, acesta era
cuvntul care, n opinia lui Bond, i rezuma nfiarea.
Btile tobelor se nteir, alctuind o structur
complex de ritmuri ntreesute. Fata azvrli evantaiul
de pene i-l mtur cu piciorul, ndeprtndu-l din
conul de lumin. i ridic braele deasupra capului, i
ntregul ei trup ncepu s tremure. Pntecele i ntei
oscilaiile, nainte i-napoi. Tlpile-i lovir pardoseala
ntr-o caden nebuneasc, iar oldurile descriau
cercuri din ce n ce mai mari. Deodat, i smulse stelua
care-i ascundea un sfrc i o arunc n direcia
spectatorilor. Dinspre acetia rsun un geamt surd,
apoi tcerea redeveni stpn . i smulse i cea de-a
doua stea, dezvelindu-i i cel de-al doilea sfrc. Din nou
geamtul surd, din nou linitea. Btile tobelor se
preschimbar n bubuituri de tunet. Sudoarea curgea n
valuri pe feele toboarilor. Minile le fluturau frenetic
deasupra membranelor cenuii. Ochii le erau holbai,
priveau n gol. i ineau capetele uor nclinate ntr-o
parte, de parc-ar fi plecat urechea la vreo oapt.
De-abia dac se osteneau s arunce fetei cte o privire,
cnd i cnd. Publicul se bia n ritmul muzicii
slbatice, cu ochii scurgndu-se dup fata despuiat de
50

pe scen. Trupul acesteia lucea acum de sudoare, care i
se prelingea, n broboane grele, pe sni i pe pntece.
Tremurul i se transform n zvcniri ample, sacadate.
Deschise gura i ls s-i scape un ipt. Minile-i
erpuir de-a lungul trupului i smucir slipul de dan-
tel, care se rupse. l arunc spre public. Rmsese
acum doar cu un triunghi minuscul de pnz neagr,
susinut de fire subiri. Uraganul tobelor cpt o
nuan ncrcat de senzualitate. Fata ip din nou i,
contrabalansndu-i greutatea corpului cu braele
ntinse n fa, ncepu s se lase pe spate, de parc-ar fi
vrut s ating podeaua cu umerii. Bond auzea tot mai
pregnant larma mulimii, amestec de gfituri i
grohituri, asemntoare vnzolelii unei turme de porci
btndu-se s ajung la troac. Minile i se ncletar
pe faa de mas. Orict ar fi ncercat s-i menin
detaarea, nu reuea. i simi gtlejul uscat.
Publicul ncepu s urle la ea:
Hai, G-G! Scoate-l, ppu! Hai! Dezbrac-te!
Dezbrac-te!
Fata czu n genunchi. Ritmul se stinse ncet, iar
zvcnetele ei se atenuar la rndul lor, ntr-o serie de
spasme, acompaniate de un mieunat de pisic n
clduri.
Tobele rsunau acum ncet, ntr-un ritm surd,
constant, monoton. Minile flmnde ale brbailor din
sal se ntindeau, cutnd s-o apuce pe fat. Din toate
colurile ncperii rsunau ndemnuri obscene i
comentarii fr perdea.
Prezentatorul i fcu din nou apariia pe ringul de
dans, i un reflector l prinse n conul de lumin.
E-n regul, oameni buni, fie cum vrei voi! rosti el,
ridicnd braele n semn de capitulare. Picturi de
transpiraie i se prelingeau din vrful brbiei. G-G a
consimit s v fac pe plac!
Un chiot de satisfacie agit mulimea, la auzul vetii
c fata avea s li se nfieze n toat splendoarea
goliciunii ei.
Hai, G-G, scoate-i! Arat-ne ce ai, fetio! Hai, hai,
jos textila!
Tobele continuau s bat, n surdin.
51

...Dar, prieteni, G-G a pus i o condiie, urm
prezentatorul. Se va dezbrca... dar numai cu luminile
stinse!
Sala rspunse cu un grohit plin de dezamgire.
ntreag ncpere se cufund n ntuneric.
O fi vreo poant cu care obinuiii localului s-au
familiarizat de mult, i spuse Bond.
Pe neateptate ns, toate simurile i intrar n
alert.
Chiotele mulimii se estompar rapid. n acelai
timp, simi un curent de aer rece mngindu-i faa. Avea
senzaia c se scufunda.
Hei! ip Leiter. Glasul lui venea de undeva de
aproape, dar suna ciudat, de parc ar fi vorbit dintr-un
butoi.
Isuse! exclam Bond n sinea sa.
Deasupra capului se auzi zgomotul unui chepeng
nchis. Bond ntinse mna i, la vreo treizeci de
centimetri distan, ntlni un perete care se mica.
Lumin! porunci o voce calm.
n aceeai clip, cineva i imobiliza braele,
mpiedicndu-l s se ridice de pe scaun.
n faa sa, de cealalt parte a mesei, Leiter er i el
imobilizat de ctre un negru solid. Se aflau ntr-o celul
strmt, ptrat. La dreapta i la stnga se aflau ali doi
negri, ambii narmai.
Cu un uierat specific mecanismelor hidraulice,
platforma pe care se aflau se opri. Bond ridic privirea.
Undeva, la civa metri deasupra capului, distinse
balamalele unei trape largi. De dincolo de ea, din sal,
nici un sunet nu rzbtea pn aici.
Unul dintre negri rnji.
Cum ai cltorit?
Leiter ls s-i scape o njurtur. Bond i relax
muchii, ateptnd.
Care dintre ei e englezul? ntreb negrul care
vorbise mai devreme.
Acesta prea a fi eful. Pistolul pe care l aintise
ctre inima lui Bond era finisat cu grij. Butoiaul
octogonal al ncrctorului era lustruit, iar printre
degetele negre ncletate pe patul armei se puteau
52

deslui incrustaiile din filde.
Cred c sta e, i ddu cu prerea negrul care-l
imobilizase pe Bond. Are i cicatricea.
i strngea braul att de tare, nct Bond avea
senzaia c fusese prins ntr-o menghin. Minile
ncepuser deja s i amoreasc.
Individul cu pistolul mpodobit fantezist ocoli masa
i nfipse eava n stomacul lui Bond. Piedica era tras.
Nu cred c riti s dai gre, de la aa de mic
distan, coment Bond.
Gura! fcu negrul.
Cu mna stng, l percheziion pe Bond, cu gesturi
de expert. i descoperi revolverul i l ntinse celuilalt
tovar narmat.
D-i sta efului, Tee-Hee. l iei pe englez i-l duci
sus. stalalt rmne aici, cu mine.
Da, dom'le, rspunse negrul pe nume Tee-Hee, un
tip solid mbrcat ntr-o cma pestri i pantaloni de
culoarea lavandei.
Bond fu obligat s se ridice n picioare. Vrful
piciorului drept i rmase agat de rama mesei. l smuci
cu putere, provocnd un vacarm cumplit de argintrie
ciocnit cu porelanuri. n acelai timp, Leiter izbi scurt
cu clciul n fluierul piciorului paznicului su. Bond
ncerc i el s fac acelai lucru, dar i grei inta.
Urmar cteva clipe de haos, dar cei doi paznici nu-i
slbir deloc strnsoarea. Leiter fu ridicat de parc ar fi
fost doar o ppu de crp. Paznicul su l ntoarse cu
faa spre perete i-l izbi cu putere de acesta, strivindu-i
nasul. Apoi l ntoarse din nou cu faa spre ceilali. Un
uvoi de snge i se prelingea din nri, pn pe buze.
Cele dou arme rmaser aintite asupra lor,
neslbindu-i nici o clip. Eforturile celor doi prizonieri
fuseser zadarnice, dar, recptndu-i stpnirea de
sine pentru cteva momente, i ajutaser s depeasc
ocul capturrii lor.
Uurel, frailor, dac nu vrei s-o pii! fcu
negrul care dduse ordinele adineauri. Ducei-l de-aici
pe englez, i se adres apoi paznicului lui Bond. Mr. Big
ateapt. Se ntoarse apoi ctre Leiter.
Ia-i adio de la prietenul tu. Nu cred c vei avea
53

ocazia s v mai ntlnii.
Bond i zmbi lui Leiter.
Noroc c ne-am neles cu cei de la poliie s vin
s ne ia de-aici, n jur de ora dou. Ne vedem mai trziu.
Leiter i rspunse cu un rnjet, care-i dezvlui dinii
ptai cu snge.
Comisarul Monaghan va fi ncntat de ceea ce are
s gseasc aici. S ne vedem cu bine!
Rahat! spuse negrul, deloc convins de mica
discuie a celor doi. Dai-i drumul.
Paznicul lui Bond l smuci, ntorcndu-l cu faa spre
zid. mpinse, i zidul pivot, deschiznd calea spre un
coridor ngust. Tipul pe nume Tee-Hee o lu nainte.
Trecur cu toii i ua se nchise cu zgomot napoia
lor.



Capitolul VII
MISTER BIG

Paii lor trezeau ecouri stranii pe coridorul ngust
pardosit cu piatr. La captul acestuia, ddur de o u.
Dincolo de ea se afla un alt culoar lung, luminat din loc
n loc de cte un bec chior. Trecur de nc o u i
ajunser ntr-un depozit spaios, plin de lzi i cutii de
carton, aezate cu grij unele peste altele. Pardoseala
era strbtut de inele unor troliuri. Etichetele lipite pe
cutii indicau faptul c se aflau n magazia unui magazin
de buturi alcoolice. Pornir pe o alee, printre lzi, i
ajunser n faa unei ui mari de fier. Individul numit
Tee-Hee aps pe butonul soneriei. Linitea nu era
tulburat de nici un zgomot, i Bond deduse c
strbtuser, n subteran, o distan de cel puin un
cvartal, de la clubul de noapte i pn aici.
Se auzi clinchetul unui zvor, iar ua se deschise. n
prag se afla un negru mbrcat n haine elegante, care
inea n mn un pistol. Le fcu semn s intre, i grupul
lor ptrunse ntr-un coridor larg, cu pardoseala
acoperit de o mochet groas.
Putei intra, Tee-Hee, rosti negrul mbrcat n
54

inut de sear.
Tee-Hee ciocni scurt n ua de alturi, o deschise i
intr, lund-o nainte.
ntr-un jil cu sptarul nalt, dincolo de un birou
somptuos, edea Mr. Big, privindu-i linitit.
Bun dimineaa, domnule James Bond. V rog,
luai loc.
Vocea i era profund i blnd.
Paznicul lui Bond l conduse ctre birou, pe covorul
gros i moale, ctre un scaun scund, din bare de inox i
piele. i eliber braele, iar Bond se aez i-l privi pe Mr.
Big n fa, pentru ntia oar.
Bond resimi eliberarea braelor din strnsoarea ca
de menghin ca pe o binecuvntare. i ls minile s
atrne, i rsufl uurat, atunci cnd sngele i relu
circulaia, provocndu-i o durere surd, pe msur ce
muchii i se trezeau din amoreal.
Mr. Big l privea tcut, odihnindu-i capul uria pe
sptarul nalt al jilului.
Bond deveni contient de faptul c nici o fotografie
din cte vzuse nu reuise s redea cu adevrat
nfiarea acestui om, puterea i inteligena care radiau
din chipul cu trsturi supradimensionate.
Capul su era aproximativ de dou ori mai mare
dect unul obinuit, i, paradoxal, era aproape sferic.
Tenul i era negru-cenuiu, lucios i neted, precum cel al
unui necat pescuit din ru dup o sptmn. Era
spn, cu excepia unor smocuri zbrlite de pr negru,
deasupra urechilor. Nu avea gene ori sprncene, iar
ochii i erau extraordinar de deprtai. Privirea i era fix
i ptrunztoare. Atunci cnd i aintea ochii asupra
unui obiect, prea c vrea s l devoreze, s l nghit cu
totul. Globii oculari i erau uor bulbucai, iar irisul i
era auriu, cu pupilele de un negru-intens, acum larg
deschise. Erau ochi de animal, nu de om, i preau a
arunca flcri.
Nasul i era mare, fr ns a avea, cu pregnan,
caracteristicile rasiale negroide. Nrile nu-i erau
cscate, iar buzele, dei groase i nchise la culoare, nu
erau rsfrnte. Deschidea gura numai pentru a vorbi,
iar atunci i dezvelea dinii albi i gingiile rozalii. Faa
55

nu i era aproape deloc ridat; numai la baza nasului,
atunci cnd se ncrunta, apreau dou brazde adnci.
Fruntea era uor bombat, iar easta i era neted ca un
bec.
Paradoxal ns, capul su monstruos de mare nu
prea deloc disproporionat. Gtul i era scurt i gros, iar
umerii erau cei ai unui gigant. Din lectura dosarelor,
Bond aflase c Mr. Big avea aproape doi metri nlime i
aproape o sut douzeci de kilograme; era ns
musculos, iar statura sa enorm inspira team. nc din
copilrie, gigantul i dedicase ntreaga energie luptei
mpotriva destinului i lumii care l ura, fiindc se temea
de el.
Mr. Big purta un sacou de gal, iar nasturii cmii
sale albe i butonii de la manete erau mbrcai,
ostentativ, n diamante. i inea minile enorme
mpreunate pe tblia biroului. Nu se vedea nici o urm
de scrum de igar, nici vreo scrumier, iar mirosul
neutru din ncpere demonstra c stpnul ei nu fuma.
Pe birou nu se afla dect un interfon cu vreo douzeci de
butoane, iar lng acesta, o crava cu mnerul din
filde.
Mr. Big l privea n tcere pe Bond, aezat de cealalt
parte a biroului lat. Se studiar reciproc o vreme, apoi
Bond arunc o privire n jurul su.
ncperea era spaioas i plin de cri; prea a fi
biblioteca unui milionar. Cu excepia unei ferestre
nalte, n spatele lui Mr. Big, pereii erau tapetai cu
rafturi. Nu se vedea nici o u, dar oricare dintre
rafturile cu cri putea fi, n realitate, o u mascat. Cei
doi negri care l aduseser aici stteau n spatele su,
oarecum stingheri, cu ochi holbai nu la Mr. Big, ci la o
curioas efigie aezat pe o mas n dreapta acestuia.
n ciuda cunotinelor sale precare n ceea ce privea
cultul voodoo, Bond o recunoscu dendat, din
descrierea lui Leigh Fermor.
Pe mas se afla o cruce alb nalt de un metru i
jumtate, nfipt ntr-un piedestal de aceeai culoare.
Braele crucii erau mbrcate n mnecile unui frac
negru, prfuit, a crui coad atrna mai jos de tblia
mesei. Partea superioar a crucii era ascuns de un
56

joben cu fundul spart, iar vrful alb se iea deasupra
acestuia. La intersecia scndurilor din care era
alctuit crucea atrna un guler de preot.
Lng piedestal, pe msu, fusese aezat o
pereche de mnui de culoarea lmiei, iar de un bra al
crucii se sprijinea un baston cu vrful de aur. Alturi, pe
mas, se mai afla nc un joben desfundat.
Ciudata sperietoare de ciori domina ntreaga
ncpere. Bond o recunoscu: era ntruchiparea Zeului
Cimitirelor i ef al Legiunii Morilor, Baron Samedi.
Dei nu credea n superstiiile legate de acesta, chiar i
lui Bond, efigia i strnea fiori neplcui.
i ainti din nou privirea asupra imensului chip
negru-cenuiu.
Mr. Big vorbi.
Tee-Hee, tu rmi aici. Tu, Miami, poi pleca.
Da, domnule! rspunser cei doi negri, ntr-un
glas.
Tcerea se aternu din nou. La nceput, Mr. Big i
aintise privirea ptrunztoare asupra lui Bond,
studiindu-l n amnunime. Acum, dei continua s-l
priveasc, Bond avu senzaia c ncetase s l mai vad.
Ochii i erau opaci, de parc mintea care le coordona
micrile ar fi fost preocupat de cu totul altceva.
Bond era hotrt s nu se lase intimidat. Amoreala
din mini i trecuse, astfel nct i duse mna spre
buzunarul de la piept, cu gnd s-i scoat igrile i
bricheta.
Putei fuma, domnule Bond, spuse Mr. Big. ns,
n cazul n care inteniile dumneavoastr sunt cumva de
alt natur, v sftuiesc ca, nainte s vi le punei n
aplicare, s v aplecai i s studiai broasca sertarului
din faa dumneavoastr. Credei-m, voi fi oricnd gata
s rspund aciunii dumneavoastr!
Bond se aplec n fa. Sertarul avea o gaur a cheii
foarte larg. De fapt, estim Bond, avea un diametru de
exact 45 de milimetri, corespunztor calibrului unei
arme, care, presupuse el, putea fi declanat printr-o
apsare pe o pedal, de ctre cel aflat dincolo de birou.
Omul acesta era un izvor nesecat de mecherii puerile.
Puerile? Poate, dar nicidecum de ignorat. mecheriile de
57

pn acum bomba artizanal, masa care se scu-
fundase funcionaser cu un maximum de eficien.
Nu fuseser doar simple artificii menite s impresioneze.
Iar ideea armei ascunse n sertar nu avea nimic absurd.
Era fantezist, dar impecabil realizat din punct de
vedere tehnic.
i aprinse o igar i trase cu satisfacie n piept
fumul. Nu era prea ngrijorat de situaia n care se afla
acum. Nu-i venea s cread c oamenii lui Mr. Big ar fi
ndrznit s-i fac vreun ru. Era destul de greu s-i fie
nscenat dispariia, la numai dou zile de la sosirea sa
din Anglia; poate doar printr-un accident ireproabil pus
la cale, ceea ce era destul de improbabil. Totodat, dac
l ucideau, aveau s fie nevoii s-l lichideze i pe Leiter.
Dou crime ar fi nsemnat mult prea mult, i ar fi pus pe
urmele lui Mr. Big ambele servicii secrete, iar uriaul din
fata sa tia asta. Totui, ngrijorarea lui Bond avea
oarecare temeiuri, tiindu-l pe Felix Leiter n minile
acestor maimuoi negri.
Uriaul i umezi buzele.
Au trecut muli ani de cnd n-am mai vzut vreun
membru al Serviciului Secret. De fapt, asta s-a
ntmplat n timpul rzboiului. Oamenii dumneavoastr
s-au descurcat bine n acele vremuri. Avei ageni de
valoare. Prietenii mei m-au informat c deinei un rang
nalt n cadrul Serviciului. Purtai indicativul "Dublu
Zero" 007, dac nu m nel. Mi s-a spus c sem-
nificaia acestui indicativ se refer la faptul c, n
decursul unei misiuni, ai fost obligat s ucidei un om.
Nu cred c exist multe indicative "Dublu-Zero" n
cadrul unei organizaii pentru care asasinatul nu
constituie o modalitate predilect de aciune. Pe cine
trebuie s ucidei de ast dat, domnule Bond? Nu
cumva pe mine?
Glasul i era blnd i intonaia egal, lipsit de
patim. Bond percepu un amestec de accente, american
i francez, dar engleza lui Mr. Big era perfect, lipsit de
poluarea argotic.
Bond nu rspunse. Bnuia c Moscova i furnizase
lui Mr. Big toate aceste detalii.
Va trebui s-mi rspundei, domnule Bond.
58

Soarta dumneavoastr i cea a amicului dumneavoastr
depinde de rspunsul acesta. Sursele mele de informare
sunt demne de ncredere. tiu mult mai mult dect am
spus mai devreme, i voi fi n stare s deosebesc
adevrul de minciun.
Bond era contient de acest lucru. Alese o poveste
ndeajuns de plauzibil, care nu avea s-i dezvluie
nimic nou adversarului su.
n America au fost puse n circulaie o serie de
monede de aur englezeti, Rose Nobles, din vremea lui
Edward al IV-lea, rosti el. Unele dintre acestea au fost
vndute aici, n Harlem. Trezoreria american ne-a cerut
ajutorul pentru a le descoperi sursa, care nu poate fi
dect englez. Am venit n Harlem pentru a face
cercetri, nsoit de un reprezentant l Trezoreriei
Americane care, sper din tot sufletul, a ajuns cu bine
napoi la hotel.
Domnul Leiter este reprezentantul Ageniei
Centrale de Informaii, iar nu al Trezoreriei, obiect Mr.
Big, fr pic de tulburare n glas. Situaia sa este, n
acest moment, extrem de delicat.
Tcu, prnd cu gndurile aiurea. Privea dincolo de
Bond.
Tee-Hee.
Da, domnule.
Leag-l pe domnul Bond de scaun.
Bond fu gata s sar n picioare.
Nu v micai, domnule Bond, urm Mr. Big, pe
acelai ton linitit. Dac rmnei pe loc, avei oarecare
anse de a supravieui.
Bond privi adnc n ochii aurii ai adversarului su.
Se ls s cad napoi pe scaun. Imediat, o coard
groas i fu trecut peste mijloc, imobilizndu-l strns.
Alte dou corzi, ceva mai subiri, i fixar ncheieturile
minilor de braele scaunului, apoi veni rndul gleznelor
s-i fie legate de picioarele scaunului. De-acum, era
ntru totul neputincios; putea, cel mult, s se trnteasc
la podea, cu tot cu scaun.
Mr. Big aps pe unul din butoanele interfonului.
Trimitei-o nuntru pe Miss Solitaire, porunci el.
Urm o scurt tcere, apoi unul dintre rafturile de
59

bibliotec din dreapta biroului se ddu la o parte.
Una dintre cele mai frumoase femei pe care Bond o
vzuse vreodat i fcu apariia, i nchise ua. Se opri
n mijlocul ncperii i-l studie pe Bond din cap pn-n
picioare, centimetru cu centimetru. Sfrindu-i
inspecia, se ntoarse ctre Mr. Big i-l ntreb:
M-ai chemat?
Mr. Big nu catadicsise s ntoarc privirea spre ea. I
se adres lui Bond, cu aceeai voce linitit.
Femeia aceasta e extraordinar, domnule Bond.
Am de gnd s m cstoresc cu ea, deoarece posed un
talent unic. Am, descoperit-o ntr-un cabaret din Haiti,
insula ei natal; prezenta un numr telepatic, a crui
mecherie n-am reuit s o neleg. Am observat-o cu
atenie, dar tot n-am neles. De fapt, nu era nimic de
neles. Era telepatie, pur i simplu. Fcu o pauz, apoi
relu:
V-am spus toate acestea pentru a v avertiza. Ea
mi va sluji drept inchizitor. Tortura e o metod murdar
i deloc concludent. Cei anchetai sfresc prin a
mrturisi orice, numai pentru a scpa de dureri. Avn-
d-o ns la dispoziie pe aceast fat, metodele murdare
devin caduce. Ea poate ghici dac oamenii mi spun sau
nu adevrul. Iat de ce vreau ca ea s devin soia mea.
E mult prea valoroas pentru a fi lsat liber. De altfel,
ar fi interesant de vzut ce fel de progenituri am putea
aduce pe lume, noi doi, rnji el, cinic.
Mr. Big se ntoarse spre ea i o msur din priviri.
Deocamdat, e cam ndrtnic. Nu vrea s aib
de-a face cu brbaii. Iat de ce, n Haiti, au numit-o
"Solitaire". Ia-i un scaun, i porunci el fetei. Spune-mi
dac omul acesta minte. Ai ns grij, nu te aeza n
btaia armei, adug el.
Fata nu scoase nici un cuvnt, ns lu de lng
perete un scaun asemntor cu cel de care fusese legat
Bond, i se aez. Genunchii ei aproape c-i atingeau
genunchiul lui drept. l privi int, n ochi.
Chipul i era palid, de acea paloare a albilor ce-au
trit o via ntreag la tropice. i lipsea ns splceala
pe care climatul tropical le imprim pielii i prului.
Ochii i erau de un albastru-adnc, provocatori parc.
60

Privindu-i, Bond realiz c privirile ei ncercau s-i
transmit un mesaj. ncerc s-i rspund la rndul
su, tot din priviri, dar lucirea din ochii ei dispru
aproape imediat. Prul i era de un negru-intens i i
cdea pn pe umeri. Avea pomeii nali i o gur mare,
senzual, cu o umbr de cruzime. Lini maxilarelor i
era fin i delicat. Nasul drept i ascuit ddea impresia
unei voine de fier. O mare parte din frumuseea
chipului ei se datora faptului c prea o fiin nscut
pentru a porunci. Era faa unei fiice de stpn de sclavi,
de origine francez.
Purta o rochie lung din mtase alb, mat, cu o
croial aparent clasic, n afar de decolteul ce i
dezvluia partea superioar a snilor. n urechi avea
cercei cu diamante, i o brar asortat, la ncheietura
minii stngi. Unghiile i erau scurt tiate i nelcuite, i
nu purt nici un inel.
Continund s-l priveasc n ochi, i mpreun
minile n poal, iar linia dintre sni i se adnci.
Mesajul pe care atitudinea fetei i-l transmitea era
lipsit de echivoc. Fr s vrea, Bond i rspunse cu
aceeai cldur. Modificarea expresiei de pe chipul pn
atunci rece i imperturbabil al prizonierului nu-i scp
lui Mr. Big, care apuc mnerul de filde al cravaei.
Unealta fichiui aerul n direcia lui Solitaire,
plesnindu-i cu un sunet insuportabil umerii.
Bond tresri, mai abitir chiar dect fata. Privirea ei
arunc o flacr scurt, apoi deveni opac.
Ridic-te, i porunci Mr. Big, cu blndee. Ai uitat
unde te afli.
Ea i ndrept spinarea. Avea n mini un pachet de
cri. ncepu s le amestece. Apoi, poate din dorina de
a-i sfida stpnul, i trimise lui Bond nc un mesaj
tcut: complicitatea, sau poate chiar mai mult.
ntoarse cu faa, n poal, valetul de cup. Apoi
dama de pic. Aez cele dou jumti ale pachetului
de cri fa n fa. Le mpinse una-ntr-alta, i crile se
amestecar din nou.
De-a lungul acestei demonstraii mute, nu ridic
privirea spre Bond, nici mcar o singur dat. Bond ns
simi un fior de excitare i pulsul i se iui. Avea un
61

prieten n tabra inamic.
Eti gata, Solitaire? ntreb uriaul.
Da, crile sunt pregtite, i rspunse fata, cu
rceal n glas.
Domnule Bond, am s v rog s o privii pe
Solitaire n ochi i s repetai ceea ce mi-ai spus mai
devreme, n legtur cu motivul prezenei
dumneavoastr aici.
Bond o privi, dar ochii fetei nu-i transmiser, de ast
dat, nici un mesaj. Privirea ei era focalizat n alt
parte. Privea n gol, undeva dincolo de el.
Repet ceea ce spusese mai devreme.
Vreme de o clip, fiorul nelinitii l strbtu. Putea
cu adevrat fata s citeasc gndurile? Iar dac da, avea
s vorbeasc oare mpotriva sa?
Timp de cteva momente, tcerea fu stpn n
ncpere. Bond ncerca s par indiferent. Privi nspre
tavan, apoi din nou spre ea.
Ochii ei revenir la via. Se ntoarse spre Mr. Big.
Spune adevrul, rosti ea, sec.



Capitolul VIII
LIPS DE UMOR

Mr. Big czu pe gnduri. Apoi, dup cteva minute
de reflecie, se hotr. Aps unul dintre butoanele
interfonului.
Blabbermouth?
Da, efule.
Americanul la, Leiter, e n minile tale, nu-i aa?
Da, domnule.
Lovete-l pn cade jos. Du-l la Spitalul Bellevue
i arunc-l n faa intrrii, dar ai grij s nu te vad
nimeni. Ai priceput?
Da, domnule.
Mr. Big nchise interfonul.
Blestemat s fii! izbucni Bond. CIA nu te va lsa
s scapi cu una cu dou!
Ai uitat, domnule Bond, c CIA nu are dreptul s
62

acioneze pe teritoriul Statelor Unite. Serviciul Secret
American e cu totul neputincios n America. Jurisdicia
sa se extinde numai n afara granielor. Iar cei de la FBI
nu sunt tocmai prieteni cu cei de la CIA. Tee-Hee,
vino-ncoace!
Da, domnule, spuse Tee-Hee, apropiindu-se de
birou.
Mr. Big ridic privirea spre Bond.
Care deget de la mn l folosii cel mai puin?
Bond fu uimit de aceast ntrebare. Mintea i lucra
cu repeziciune.
Dup ce v vei gndi, mi vei spune, cu
siguran, c degetul mic de la mna stng v este de
cel mai puin folos, urm vocea calm a lui Mr. Big.
Tee-Hee, rupe-i domnului Bond degetul mic de la mna
stng.
Faa negrului art, pentru ntia oar, motivul care
l fcuse s-i merite ciudata porecl.
Hi-hi, chicoti acesta, cu un glas dogit. Hi-hi!
Se ndrept, nerbdtor, ctre Bond. Bond i
nclet minile pe braele scaunului. Fruntea i se
umplu de broboane de sudoare. ncerca s-i imagineze
durerea, pregtindu-se astfel pentru a o nfrunta.
Negrul desprinse ncet degetul mic al minii stngi a
lui Bond, care, imobilizat n scaun, nu putu face nimic
pentru a-l mpiedica. i prinse vrful ntre degetul su
mare i arttor i se apuc s-l mping ncet napoi,
chicotind ncntat.
Bond se zvrcoli din rsputeri, ncercnd s
rstoarne scaunul, dar Tee-Hee, cu mna rmas liber,
apuc sptarul, prevenindu-i astfel rsturnarea.
Sudoarea se prelingea pe chipul lui Bond, iar dinii i se
dezgolir, ntr-un rictus involuntar. Durerea cretea,
aducndu-i lacrimi n ochi. Ca prin cea, o vzu pe fat
privindu-l cu ochii mrii de groaz i cu gura uor ntre-
deschis.
Degetul i era acum perpendicular pe suprafaa
dosului palmei. ncet-ncet, se deplasa ctre
ncheietur. Deodat, osul ced, cu un prit sinistru.
Destul, porunci Mr. Big.
Tee-Hee ddu drumul degetului dislocat, vdit
63

dezamgit c distracia se ncheiase.
Bond ls s-i scape un geamt animalic, apoi
lein.
Gagiul sta-i complet lipsit de simu' umorului,
coment Tee-Hee.
Solitaire se prbui napoi pe scaun, nchiznd ochii.
Era narmat? ntreb Mr. Big.
Da, domnule, rspunse Tee-Hee.
Scoase din buzunar revolverul Beretta al lui Bond
i-l aez pe birou. Mr. Big l lu n mn i-l examina cu
ochi de expert. l cntri n mn, verific eficacitatea
patului rabatabil. Apoi scoase gloanele i le nir pe
mas, scond i glontele aflat pe eav. n fine, mpinse
pistolul deoparte, n direcia lui Bond.
Trezete-l, ordon el, uitndu-se la ceas. Se
fcuse ora trei. Tee-Hee se deplas n spatele scaunului
de care fusese legat Bond i i nfipse unghiile n lobii
urechilor lui Bond.
Acesta gemu i i nl capul.
Privirea i se ndrept spre Mr. Big, i un val de
njurturi i scp printre buze.
Fii mulumit c n-ai murit, spuse Mr. Big, lipsit
de emoie. Durerea, orict de mare, e preferabil morii.
Iat revolverul dumneavoastr. Gloanele vor rmne la
mine. Tee-Hee, napoiaz-i domnului Bond revolverul.
Tee-Hee lu arma de pe mas i o strecur napoi n
teaca de la subsuoara lui Bond.
Am s v explic, pe scurt, care sunt motivele ce
m-au determinat s v las n via, urm Mr. Big. V-am
ngduit s v bucurai de senzaia durerii, n loc s v
las s sporii poluarea rului Harlem, nclndu-v cu o
pereche de galoi de ciment.
Tcu o vreme, apoi continu:
Domnule Bond, eu sufr de plictiseal. Am czut
prad strii pe care cretinii antici o numeau "accidie", o
letargie mortal care i cuprinde pe cei stui, cei care nu
mai simt nici o dorin. Sunt perfect realizat n meseria
pe care am ales-o, cei care mi folosesc talentele, cu
diferite prilejuri, sunt mulumii de mine, iar cei pe care
i folosesc eu nsumi m ascult i se tem de mine.
Practic, pe orbita pe care am ales-o, nu mi-a mai rmas
64

nimic de cucerit. Din pcate, e prea trziu s-mi schimb
vocaia, la aceast vrst. De altfel, puterea fiind scopul
final al oricrei strduine, nu cred c vreun alt domeniu
mi-ar permite s acced la o putere mai mare dect posed
acum.
Bond asculta distrat. ntre timp, n minte ncepu s-i
ncoleasc un plan. Simea prezena lui Solitaire, dar
evita s o priveasc n ochi. i aintise privirea n ochii
aurii ai omului cu chip cenuiu de dincolo de mas.
Acesta vorbea mai departe, cu aceeai intonaie
blnd:
Domnule Bond, ceea ce-mi face mie plcere ine,
de-acum, de art, ce se manifest n fineea i
acurateea pe care ncerc s le confer operaiunilor pe
care le duc la bun sfrit. Pentru mine, a devenit
aproape o manie s execut cu elegan i exactitate
fiecare sarcin pe care trebuie s o ndeplinesc. Zi de zi
ncerc s-mi fixez noi standarde, mereu mai nalte, de
subtilitate i perfeciune tehnic, astfel nct fiecare
aciune a mea s devin o oper de art, care s poat fi
identificat ca aparinndu-mi, aa cum semntura
identific operele unui artist precum, de pild,
Benvenuto Cellini. Deocamdat, m mulumesc doar cu
propria mea judecat, ns sunt convins, domnule
Bond, c perfeciunea cu care mi finalizez operaiunile
va fi, n cele din urm, recunoscut de ctre istoricii
vremurilor viitoare.
Mr. Big tcu din nou. Bond i vzu ochii aurii
deschii larg, de parc omul ar fi avut viziuni. E un
megaloman de prima mn, i spuse Bond. i, poate
tocmai de asta, e cu att mai periculos. Cei mai muli
criminali ddeau gre deoarece singurul lor mobil era
lcomia. O minte care privea crima ca pe o art nsemna
ns cu totul altceva. Omul acesta nu era un gangster
oarecare. Era o adevrat ameninare. Dei ngrozit,
Bond se simea fascinat de ticloia fr margini a celui
din faa sa.
Accept condiia anonimatului din dou motive,
continu Mr. Big: deoarece natura aciunilor mele
necesit discreie i, de asemenea, fiindc admir
sacrificiul de sine al artitilor anonimi. Dac-mi este
65

permis o asemenea comparaie, m vd pe mine
nsumi asemeni pictorilor marilor fresce egiptene, ce
i-au dedicat ntreaga via producerii unor capodopere
nchise pe vecie n mormintele faraonilor, dei tiau c
nici un ochi de muritor n-avea s le admire vreodat.
Ochii lui mari rmaser nchii, pentru cteva clipe.
S revenim, ns, la cazul nostru. Motivul pentru
care nu v-am ucis n aceast diminea, domnule Bond,
e faptul c nu mi-ar face nici o plcere, din punct de
vedere estetic, s v trag un glonte n burt. Mainria
aceasta Mr. Big fcu un gest larg, artnd spre
sertarul n care se afla arma aintit spre Bond, prin
gaura cheii a fcut destule guri, n destule buri,
astfel nct am cptat convingerea c aceast mic
jucrie este perfect funcional, din punct de vedere
tehnic. Pe de alt parte, aa cum, cu siguran, v-ai dat
seama, nu mi-ar conveni deloc ca o leaht de curioi
s-i bage nasul n afacerile mele, punnd tot soiul de
ntrebri legate de dispariia dumneavoastr i a pri-
etenului dumneavoastr, domnul Leiter. Ar fi incomod,
nimic mai mult, nimic mai puin. Dar, din diverse
motive, nu in neaprat s fiu incomodat, n aceste
momente.
Mr. Big se uit la ceas.
Aadar, m-am hotrt s v las cte o amintire,
dndu-v totodat un avertisment solemn. Vei prsi
chiar astzi ara, iar domnul Leiter i va cere transferul.
Am destule pe pap, chiar i fr o droaie de ageni
europeni care s se adauge numeroilor curioi locali cu
care sunt nevoit s m confrunt. Asta-i tot, ncheie el.
Dac vom avea ocazia s ne rentlnim, v asigur c vei
avea parte de cea mai original moarte pe care am s o
pot nscoci n ziua respectiv. Tee-Hee, condu-l pe
domnul Bond n garaj. Trimite doi oameni mpreun cu
dumnealui n Central Park, i cere-le s-l arunce ntr-o
artezian. Dac se opune, poate fi lovit, dar nu ucis. S-a
neles?
Da, domnule, rspunse Tee-Hee, adugnd apoi
unul din chicotele sale n falset.
i dezleg lui Bond gleznele, apoi ncheieturile
minilor. Apuc mna stng a lui Bond i i-o rsuci la
66

spate. Apoi, cu mna liber, desfcu frnghia care-i
imobiliza pieptul. l smuci pe Bond, obligndu-l s se
ridice n picioare.
Sus! porunci Tee-Hee.
Bond ridic, nc o dat, privirea spre uriaul chip
cenuiu.
Cei ce merit s moar, mor de moartea pe care
i-o merit, spuse acesta. Notai-v aceast maxim! mi
aparine.
Apoi, Bond se uit la Solitaire. Fata i plecase
privirea i nu ndrzni s i-o mai ridice.
D-i drumul! spuse Tee-Hee.
l ntoarse pe Bond cu faa spre perete i-l mpinse
nainte, rsucindu-i ncheietura minii, aproape
dizlocndu-i-o. Bond ls s-i scape un geamt ct mai
realist cu putin i se prefcu a se mpletici. Voia ca
Tee-Hee s-l cread vlguit i docil. Voia ca acesta s
slbeasc puin strnsoarea de menghin pe care o
exercita asupra braului su stng. Orice micare
brusc pe care ar fi ndrznit s o fac, n aceste condiii,
i-ar fi sfrmat ncheietura. Tee-Hee ntinse mna peste
umrul lui Bond i aps pe o carte anume dintr-unul
din rafturi. O seciune larg a bibliotecii pivot. Bond fu
mpins pe culoarul ce se deschisese, iar negrul mpinse
la loc seciunea deschis. Se auzi un clinchet, atunci
cnd ua se nchise i, judecnd dup grosimea ei, Bond
fu convins c nici un sunet nu avea puterea de a rzbate
dincolo de ea. Se aflau pe un coridor ngust, cu
pardoseala acoperit de o mochet. La captul acestuia,
o serie de trepte coborau spre nivelul inferior. Bond
gemu din nou.
Ai grij, s-ar putea s-mi rupi braul, i-am s
lein dracului de durere! scrni el.
Se mpletici iar, ncercnd s determine exact poziia
negrului n spatele su. i aminti sfatul lui Leiter:
"Flci, pntece, stomac sau gt: lovete-i oriunde
altundeva, i vei reui doar s-i rupi mna".
ine-i gura! spuse negrul, ns i slbi
strnsoarea, permindu-i lui Bond s-i lase mna mai
jos cu civa centimetri. Att i era de-ajuns.
Parcurseser jumtate din lungimea coridorului, iar
67

de trepte i despreau numai civa pai. Bond se
prefcu din nou c se mpiedic, iar negrul se lovi de el.
l blestem i l mpinse, dar Bond tia acum n ce
direcie trebuia s loveasc.
Se aplec puin i, cu mna dreapt ntins ca o
scndur, lovi sec, napoia sa. Impactul provoc o
bufnitur surd. Negrul ip ascuit, ca un iepure rnit,
i eliber mna stng a lui Bond. Acesta se ntoarse i,
cu dreapta, i scoase revolverul din tocul de la
subioar. Negrul scncea stins, ncovoiat, cu minile
ncletate ntre picioare, unde fusese lovit. Bond izbi din
toate puterile n easta ca de lemn a negrului. Se auzi un
pocnet sec, de parc ar fi izbit o u. Negrul czu n
genunchi, gemnd, sprijinindu-se cu minile de podea.
Bond l ocoli i, cu vrful ntrit al pantofului, izbi cu
sete ezutul negrului. Individul ip, rostogolindu-se cei
civa metri care l despreau de scri. Capul lui izbi
balustrada de fier, apoi, rostogolindu-se n continuare
corpul inert dispru dincolo de muchia primei trepte.
Bond auzi un trosnet, de parc, n cdere, negrul s-ar fi
lovit de un obstacol, iar dup o clip, o bufnitur surd
rsun, atunci cnd atinse solul. Apoi se aternu
linitea.
Bond i terse sudoarea care-i picura n ochi i
rmase locului, ascultnd. i bg mna rnit n
buzunarul hainei. Se umflase ngrozitor i l durea
cumplit. innd n mna dreapt pistolul, pi n vrful
picioarelor ctre trepte.
Trupul inert zcea pe ciment, un etaj mi jos. Bond
cobor treptele i, ajungnd jos, se opri din nou,
ascultnd. Undeva pe-aproape, de dincolo de una dintre
uile ncuiate care se deschideau imediat lng trepte,
rsuna bzitul acut al unei centrale telefonice. Acolo se
afla, cu siguran, centrul de comunicaii al lui Mr. Big.
I-ar fi plcut s dea o rait pe-acolo.
ncrctorul armei i fusese ns golit, iar Bond nu
avea de unde s tie ci oameni se aflau dincolo de u.
Purtau cti, probabil, i de aceea nu auziser zgomotul
cderii lui Tee-Hee.
Se apropie de corpul inert. Tee-Hee era fie mort, fie
pe moarte. Zcea pe spate, cu minile i picioarele
68

rchirate. Cravata n dungi i acoperea figura, ca un
stindard sfiat. Bond nu simea nici o umbr de
remucare. Cotrobi n haina lui Tee-Hee, iar la
cingtoarea pantalonilor de culoarea lavandei descoperi
un Colt calibrul 38 cu eava tiat. Era ncrcat.
Strecur inutilul Beretta n teac, apoi cntri n mn
arma cea grea pe care o gsise i rnji.
Se gsea n faa unei ui scunde, zvorte. Bond i
lipi urechea de lemnul scorojit. Auzi duduitul nfundat
al unui motor. Aceasta era, n mod sigur, ua ce ddea
n garaj. De ce se auzea ns acel motor pornit, la o or
att de matinal? Bond scrni din dini, dumirindu-se.
Mr. Big i avertizase prin interfon ciracii, despre sosirea
sa i a lui Tee-Hee. Cei de dincolo de u se ntrebau
probabil de ce ntrziau, i ateptau ca negrul i
prizonierul s-i fac apariia din clip-n clip.
Bond sttu o clip pe gnduri. Avea de partea sa
avantajul surprizei, cu singura condiie ca zvoarele s
fie bine unse.
Mna sting nu-i era de nici un folos. innd Coltul
n dreapta, mpinse ncet primul zvor, cu muchia
palmei rnite. Zvorul alunec n linite. Cel de-al
doilea, aiderea. Mai rmnea doar s apese pe clan.
O aps ncet i trase ua ctre sine, civa centimetri.
Pe msur ce crptura uii groase se lrgi,
zgomotul motorului crescu n intensitate. Maina se
afla, se pare, chiar n dreptul uii. Smuci ua,
deschiznd-o, i se lipi de perete, astfel nct s ofere o
int ct mai dificil, apoi trase piedica revolverului.
La numai civa pai distan se afla o limuzin
neagr, cu motorul pornit. Poarta dubl a garajului era
larg deschis. Farurile cu btaie lung sfiau
ntunericul, fcnd s strluceasc caroseriile curate ale
altor cteva maini. La volanul limuzinei sttea aezat
un negru solid, iar un altul era rezemat de portiera
deschis. Nimeni altcineva nu se zrea prin preajm.
La vederea lui Bond, cei doi negri rmaser cu gura
cscat de uimire; cel din main scp dintre buze o
igar aprins. Apoi, dezmeticindu-se, cei doi ncepur
s-i scotoceasc buzunarele n cutarea pistoalelor.
Instinctiv, Bond trase mai nti n cel aflat lng
69

main, realiznd c acesta avea cele mai multe anse
de a trage primul.
mpuctura strni ecouri puternice n vasta
ncpere subteran.
Negrul i nclet ambele mini pe burt, se
mpletici doi pai n direcia lui Bond, apoi se prbui cu
faa n jos. Arma lui lovi betonul cu un pocnet sec.
Cel de la volan slobozi un urlet, vznd cum mna
lui Bond zvcnea nspre el. Incomodat de volan, nu
reuise nc s i scoat arma din buzunarul de la
piept.
Bond trase direct n gura deschis care urla, iar
reculul izbi capul individului de geamul portierei.
Bond ocoli maina i deschise portiera. Negrul
sngera abundent, iar creierii i erau mprtiai peste
tot n interiorul mainii. Bond i arunc revolverul pe
scaunul de alturi i se opinti, scond cadavrul din
main. ncerc s evite a se murdri de snge. Se aez
la volan i binecuvnt motorul pornit i faptul c
schimbtorul de viteze se afla lng volan. Trnti
portiera, i aez mna rnit pe volan i aps pe
acceleraie. Frna de mn fusese tras. Se aplec i, cu
mna dreapt, trase cu putere de levier.
Acest rgaz se dovedi periculos. Exact cnd limuzina
depea poarta deschis, rsun o mpuctur i un
glonte se nfipse n caroserie. Rsuci volanul spre
dreapta, iar urmtoarea mpuctur i rat inta. O
fereastr se fcu ndri, de cealalt parte a strzii.
mpuctura venise de undeva de jos, iar Bond
deduse c, ntr-un fel sau altul, primul negru reuise s
i gseasc, n cele din urm, arma.
Parcurgnd n grab treptele de vitez, arunc o
privire n oglinda retrovizoare, dar nu vzu dect pata de
lumin aruncat din garaj pe caldarmul ntunecat al
strzii pustii.
Bond nu avea idee unde se afla, i nici ncotro se
ndrepta. Era o strad larg, lipsit de repere distinctive.
Descoperi c, din obinuin, o apucase pe banda din
stnga, i nvrti de volan, nscriindu-se corect, pe cea
din dreapta. Mna stng l durea cumplit, dar nu avea
ce face; cu degetul mare i cu arttorul, reuea s
70

menin volanul n echilibru. i aduse aminte de
portiera stropit cu snge i i retrase oldul, ncercnd
s evite picturile de snge ce se prelingeau. Strada ce
prea nesfrit era pustie, cu excepia fuioarelor de
aburi ce se ridicau, fantomatice, din reeaua de
canalizare. Botul masiv al mainii le spulbera, unul
dup altul, dar cteva clipe dup aceea, Bond le zrea n
oglinda retrovizoare, nlndu-se iar.
Conducea cu o vitez constant, situat n jurul a
optzeci de kilometri pe or. Trecu pe rou, n cteva
intersecii pustii. Travers o serie de cvartale cufundate
n bezn, apoi ajunse la o intersecie circulat i opri la
stop, ateptnd s se fac verde. Coti la stnga i avu
norocul de a prinde unda verde. Cu fiecare semafor, se
ndeprta tot mai mult de brlogul inamicului. La o
intersecie, ncetini i citi indicatoarele. Se afla la
intersecia dintre Park Avenue i Strada 116. La
urmtorul col ncetini din nou. Strada intersectat de
bulevardul larg purta numrul 115. Rsufl uurat. Se
ndrepta spre centru, mereu mai departe de Harlem. i
vzu de drum. La intersecia cu Strada 60 coti la dreapta
i opri maina n dreptul unui hidrant. De jur mprejur
nu se vedea ipenie de om. Lu pistolul de pe scaunul de
alturi, i-l ndes la cingtoare, apoi nchise portiera i
iei din nou pe bulevard.
Cteva minute mai trziu, reui s opreasc un taxi
i, foarte curnd, urca treptele hotelului St. Regis.
Avei un mesaj, domnule Bond, l anun portarul
de noapte.
Bond deschise cu mna dreapta plicul care coninea
mesajul, ferindu-i flancul stng de eventuala privire
curioas a portarului. Mesajul fusese transmis de Felix
Leiter, la ora patru. Era lapidar: "Sun-m imediat".
Bond se ndrept spre ascensor i aps butonul
care comanda nchiderea uilor. Urc la etajul 21 i se
ndrept spre camera sa. Ptrunse n camera de zi i
aprinse luminile.
Aadar, reuiser amndoi s scape cu via. Se ls
s cad ntr-un fotoliu, lng telefon.
Isuse! rsufl el, uurat. Ce noapte!

71



Capitolul IX
ADEVRAT SAU FALS?

Bond contempl o vreme telefonul, apoi se ridic i
se apropie de scrinul din col. Turn trei degete de Haig
& Haig ntr-un pahar, adug un pumn de cuburi de
ghea, apoi cltin paharul, pentru ca amestecul s se
rceasc. Sorbi jumtate din coninut, dintr-o
nghiitur, dup care aez paharul pe o msu i i
dezbrc haina. Mna stng i era att de umflat,
nct abia reui s i-o scoat prin mnec. Degetul mic
i era dislocat, iar durerea l strfulger din cap pn-n
picioare, atunci cnd umfltura se frec de estur.
Degetul era vnt, aproape negru. i dezleg cravata i
i descheie primul nasture de la cma. Mai sorbi o
dat din pahar i se ntoarse lng telefon.
Leiter i rspunse imediat.
Mulumesc lui Dumnezeu! rsufl acesta uurat.
Eti teafr?
Un deget rupt, rspunse Bond. Dar tu?
Am luat civa pumni, dar nimic serios, n cele din
urm. Amicii notri au nceput prin a analiza la ce cazne
s m supun. Mi nti, au vrut s m cupleze la
pompa de aer comprimat din garaj. Se gndeau s
nceap prin a-mi pompa aerul n urechi, iar apoi s
continue i-n alte pri ale corpului. Vznd c Mr. Big
nu le transmite nici un ordin n ceea ce m privea, s-au
plictisit. ntr-un trziu, am ajuns s m contrazic cu
Blabbermouth, tipul cu pistolul acela ciudat, pe teme de
jazz. Discutnd despre Duke Ellington, am czut de
acord c ne plac mai mult formaiile de percuioniti, iar
nu cele de sufltori. Amndoi am fost de prere c
pianul sau bateria duc greul unei trupe, mai mult dect
oricare alt instrument. I-am spus poanta despre clarinet
"o eav de lemn n care nici dracu' nu se pricepe s
sufle ca lumea" i-a rs de s-a prpdit. i, uite-aa,
ne-am mprietenit. Celalalt cel zis "Flanel" era cam
adormit, iar Blabbermouth l-a trimis la culcare,
spunnd c avea s aib el grij de mine. Apoi a tele-
72

fonat Mr. Big.
Eram de fa, i nu mi s-a prut o conversaie
prea vesel, spuse Bond.
Blabbermouth era al naibii de ngrijorat. Se tot
plimba prin ncpere, bombnind. Pe neateptate, m-a
pocnit cu un box de oel, i mi-am pierdut cunotina.
M-am trezit lng spitalul Bellevue, pe la trei i
jumtate. Blabbermouth i-a cerut scuze, spunnd c
n-a putut s evite a m lovi. L-am crezut. M-a rugat s
am grij s nu se afle c m cruase. Mi-a spus c avea
s raporteze c m lsase n faa spitalului, pe jumtate
mort. Bineneles, i-am promis c voi avea grij ca la
urechile efului su s ajung o serie de detalii macabre,
n ceea ce privete soarta mea. Ne-am desprit n
termeni cum nu se poate mai cordiali. M-am dus la
Urgen i i-am rugat s m consulte i s-mi dea un
tratament pentru durerea de cap i m-am ntors acas.
Am fost al naibii de ngrijorat pentru tine, pn cnd a
sunat telefonul. Erau cei de la Poliie i de la FBI. Se
pare c Mr. Big a depus o plngere mpotriva unui englez
nebun ce i-a ieit din fire la "Boneyard", la primele ore
ale dimineii, i i-a mpucat trei angajai doi oferi i
un chelner, nici mai mult, nici mai puin , a furat o
main i dus a fost, lsndu-i plria i pardesiul la
garderob. Mr. Big a fcut, se pare, mare trboi, cernd
intervenia imediat a forelor de ordine. Bineneles,
i-am avertizat pe curcani s-i vad de ale lor, dar sunt
turbai de furie, aa c va trebui s prsim ct mai
repede oraul. Povestea nu va mai apuca s ajung n
ziarele de diminea, ns ediiile de dup-amiaz i
jurnalele de la televiziune i radio vor face din ntreaga
afacere capul de afi al zilei. Pe de alt parte, Mr. Big i ai
lui se vor repezi pe urmele tale, ca un cuib de viespi
strnit. M-am gndit deja la un plan. Dar spune-mi i tu
ce i s-a ntmplat! Doamne, de-ai ti ce fericit sunt c-i
aud glasul!
Bond i relat n detaliu tot ce se petrecuse, fr s
omit nimic. Cnd sfri de povestit, Leiter uier
admirativ:
Dar tiu c i-ai dat de furc Uriaului! Ai avut
parte de un noroc chior. Tipa aceea pe nume Solitaire
73

i-a salvat pielea. Crezi c ne-ar putea fi de vreun folos?
Ar putea, dac am reui s ajungem n preajma ei.
Din cte mi-am putut da seama, se pare c Mr. Big o
cam ine din scurt.
Ne vom gndi mai trziu la asta, l ntrerupse
Leiter. Acum, ar fi cazul s intrm n aciune. Voi
nchide telefonul i-am s te sun din nou peste cteva
minute. Am s trimit medicul poliiei s te consulte. Va
sosi ntr-un sfert de or. Apoi voi sta de vorb cu
comisarul-ef i voi ncerca s aranjez lucrurile n ceea
ce privete poliia, n msura n care va fi posibil. Vom
ncerca s tragem de timp, cerndu-le s anune c
maina furat fost gsit. Cei de la FBI vor trebui s se
descurce cu presa, ca s nu rsufle nimic din povestea
cu "asasinul englez", iar numele tu s nu fie dat
publicitii. Altfel, ambasadorul Marii Britanii va fi
somat s dea explicaii i ne vom trezi cu mitinguri de
protest ale Asociaiei Naionale pentru Progresul
Populaiei de Culoare i cine mai tie cte. Ar fi de
preferat s discui cu efii ti de la Londra, suger Leiter,
cobornd tonul. Acolo e trecut de zece, aa c poi s-l
suni chiar acum. Nu i-ar strica o vorb bun pus la
grangurii de-aici. De cei de la CIA m pot ngriji eu, dar
cei de la FBI s-au cam trezit cu faa la cearaf, aa c vor
fi pui pe fapte mari, i noi tocmai de aa ceva nu avem
nevoie. Vei avea nevoie de nite haine noi, dar de asta
am s m-ngrijesc eu. Nu pierde timpul cu somnul, vom
avea timp berechet s dormim, n mormnt. Te sun mai
trziu, mai spuse Leiter, i nchise telefonul.
Bond zmbi n sinea sa. La auzul vocii pline de voie
bun a prietenului su i aflnd c acesta avusese grij
de toate detaliile, simi cum oboseala i gndurile
sumbre i se topesc ca prin farmec. Ridic telefonul i
ceru o convorbire peste ocean. Centralista l anun c
avea s primeasc legtura peste zece minute.
Bond intr n dormitor i, cu chiu, cu vai, reui s se
dezbrace. Fcu un du fierbinte, apoi unul rece ca
gheaa. Se brbieri i, cu mare greutate, mbrc o
cma i o pereche de pantaloni curai. mpachet
Coltul n cmaa murdar i-l puse n valiz, apoi
introduse un ncrctor nou n Beretta. i mpachetase
74

o bun parte din lucruri cnd se auzi ritul
telefonului.
Ridic receptorul i, o vreme, ascult priturile i
zgomotul de fond, ecourile unor conversaii animate i
frnturi de transmisii Morse. i nchipui cldirea
masiv din Regent's Park, centrala telefonic de la
subsol, consola operatoarei i o ceac de cafea aezat
alturi, glasul operatoarei rspunznd: "Da, aici
Universal Export", adresa pe care o solicitase Bond, una
din numeroasele adrese de acoperire pe care le utilizau
agenii n cazul unor convorbiri urgente de peste hotare.
Operatoarea avea s-l anune pe responsabil, iar acesta
urma s-i dea acordul pentru preluarea convorbirii.
Avei legtura, l anun centralista. Vorbii, v
rog! Londra, suntei chemai de New York.
Bond auzi vocea calm, cu accent englezesc:
Universal Export. Cu cine vorbesc?
Doresc s vorbesc cu domnul director general,
spuse Bond. Sunt nepotul su, James, sun de la New
York.
O clip, v rog.
Bond deduse c, n acest moment, operatoarea i
ddea legtura domnioarei Moneypenny. Secretara
avea s apese pe un buton al interfonului, anunnd:
"Un apel de la New York, domnule. Cred c e 007".
"F-mi legtura!" avea s rspund M.
Da? rosti glasul plin de rceal pe care Bond l
cunotea att de bine.
Sunt James, domnule, spuse Bond. S-ar putea s
am nevoie de puin ajutor. S-au ivit unele probleme.
Spune-mi despre ce este vorba.
Azi-noapte am fcut o vizit clientului nostru
principal, ncepu Bond. Trei dintre angajaii si s-au
mbolnvit, ct timp am stat acolo.
Ct de grav e boala? ntreb vocea de la captul
firului.
Cum nu se poate mai grav, domnule, rspunse
Bond. Bntuie o grip pctoas, pe-aici.
Sper c nu te-ai molipsit...
Am avut i eu parte de un uor guturai, domnule,
dar nu e cazul s v facei griji. Am s v scriu, pentru a
75

v relata amnuntele. Problema este c, avnd n vedere
cazurile de grip semnalate, Federaia e de prere c ar
trebui s plec din ora. (Bond zmbi, nchipuindu-i
zmbetul ce i se zugrvise, cu siguran, pe chipul lui M,
la auzul spuselor sale). Voi pleca numaidect, mpreun
cu Felicia.
Cu cine?
Cu Felicia, noua mea secretar de la Washington.
Aha!
M gndeam s vizitez uzina pe care mi-ai
recomandat-o, la San Pedro.
Bun idee!
M tem ns c Federaia va fi de alt prere, i
m-am gndit s v cer sprijinul.
neleg. Cum merg afacerile?
Perspectivele sunt promitoare, dar nu e deloc
uor. Felicia va dactilografia astzi un raport complet,
pentru dumneavoastr.
Foarte bine, spuse M. Altceva?
Asta-i tot, domnule. V mulumesc pentru
sprijinul acordat.
Nu-i face griji. Vezi ce faci! La revedere.
S ne vedem cu bine, domnule.
Bond aez receptorul n furc, rnjind. M avea s l
contacteze pe eful personalului. i nchipui cam n ce
fel avea s decurg discuia: "007 a reuit s se ia n
coame cu cei de la FBI. Nebunul s-a dus n Harlem
noaptea trecut i-a dobort trei dintre oamenii lui Mr.
Big. Se pare c s-a ifonat i el niel, dar nu e ceva grav.
E nevoit s plece din ora, mpreun cu Leiter, tipul de la
CIA. Se vor ndrepta spre St. Petersburg. Cred c e cazul
s anuni seciile A i C. Se pare c vom avea de discutat
cu cei de la Washington. Transmitei-le c sunt alturi
de ei, ns 007 se bucur de ncrederea mea deplin, i
sunt convins c el a acionat n legitim aprare. Nu se
va mai repeta, i aa mai departe... Ai priceput?"
Bond rnji din nou, nchipuindu-i disperarea lui
Damon, care va trebui s aplaneze nc un scandal cu
cei de la Washington, pe lng numeroase alte diferende
anglo-americane.
Telefonul sun din nou. Era Leiter.
76

Ascult-m cu atenie, spuse acesta. Se pare c,
ncet-ncet, se limpezesc apele. Cei trei pe care i-ai
curat erau nite ticloi de ultima spe, cutai
pentru tot soiul de delicte: Tee-Hee Johnson, Sam Miami
i un al treilea, pe nume McThing. FBI-ul a fost de acord
s muamalizeze totul. N-au fost ncntai, iar Poliia a
fcut un scandal monstruos. tabii de la FBI l-au trezit
cu noaptea-n cap pe eful meu, i i-au cerut s te
expedieze acas. Am reuit s-i linitim, pn la urm,
cu condiia ca amndoi s prsim imediat oraul.
Detaliile legate de plecare au fost deja puse la punct. Nu
putem pleca mpreun: eu voi lua avionul, iar tu vei veni
cu trenul. Noteaz!
Bond i sprijini receptorul telefonului de umr i
ntinse mna dup hrtie i creion.
Gara Pennsylvania, linia 14, la zece i jumtate, n
aceast diminea. Vei lua expresul "Silver Phantom"
ctre St. Petersburg, via Washington, Jacksonville i
Tampa. i-am rezervat un compartiment de lux.
Vagonul 245, compartimentul H. Vei gsi biletul n tren,
la conductor; rezervarea s-a fcut pe numele de Bryce.
Nu pierzi timpul prin gar: te duci direct la linia 14, la
vagonul tu, i iei biletul i te nchizi n compartiment,
pn la plecarea trenului. Eu voi pleca peste o or. Am
s iau un avion al companiei Eastern. Din acest
moment, rmi singur. Dac ai vreo problem, sun-l pe
Dexter. S nu te miri ns dac el are s vin cu o falc-n
cer i cu una-n pmnt. Trenul tu va ajunge la
destinaie mine, n jurul amiezii. Vei lua un taxi i-i vei
cere s te duc la Everglades, bulevardul Golfului, pe
plaja Sunset. Toate hotelurile de pe plaj se afl ntr-un
cartier numit Treasure Island. De acolo, o alee duce la
St. Petersburg. Taximetristul i va arta drumul. Eu te
voi atepta acolo. i-ai notat? Pentru numele Iui
Dumnezeu, ai grij de tine! Vorbesc foarte serios. Mr. Big
va face tot posibilul pentru a pune mna pe tine. O
escort a poliiei n-ar face dect s atrag atenia asupra
ta. Ia un taxi de la hotel pn la gar i ncearc s fii ct
mai discret cu putin. Am s-i trimit un impermeabil i
o plrie nou. Nota a fost deja achitat la St. Regis. Ai
vreo ntrebare?
77

Totul mi pare a fi n regul, rspunse Bond. Am
vorbit cu M, iar el va aranja lucrurile cu cei de la
Washington, n cazul n care apar complicaii. S fii cu
bgare de seam! mai adug el. Eti urmtorul pe lista
lor neagr. Ne vedem mine. Cu bine!
Am s m descurc, l liniti Leiter. Noroc!
Se fcuse ase i jumtate. Bond trase draperiile i
admir rsritul soarelui deasupra oraului. Dei
strzile erau nc cufundate n ntuneric, vrfurile
uriaelor stalagmite de beton cptaser nuane rozalii.
Unul dup altul, etajele se luminau, reflectnd razele
soarelui, de parc o armat ntreag de ngrijitori ar fi
cobort, etaj cu etaj, aprinznd luminile.
Medicul poliiei i fcu n curnd apariia.
Urmtorul sfert de or nu fu deloc plcut pentru Bond.
Fractur curat, declar acesta. Va dura cteva
zile pn cnd se va vindeca. Cum s-a ntmplat?
L-am prins din greeal la u, mini Bond.
Pe viitor, inei-v departe de ui, coment
medicul, cu subneles. Uile astea pot fi ale naibii de
primejdioase. Ar trebui s fie interzise prin lege. Noroc
c nu v-ai prins gtul ntr-o astfel de u...
Dup plecarea doctorului, Bond sfri de
mpachetat. Se ntreb cam n ct timp i-ar fi putut
aduce cei de la room service micul dejun, cnd soneria
telefonului ri din nou.
Bond se atepta s aud glasul furios al unui poliist
sau al vreunui om de-al FBI-ului. Cnd colo, o voce de
fat, vorbind repede i pe un ton sczut, ceru s
vorbeasc cu domnul Bond.
Cine-i acolo? ntreb Bond, ncercnd s ctige
timp, dei tia prea bine rspunsul.
tiu c tu eti, rosti glasul, iar Bond realiz c fata
vorbea cu buzele lipite de microfon. Sunt Solitaire.
Numele fu rostit n oapt.
Bond nu rspunse, ncercnd s-i imagineze scena
ce se petrecea la cellalt capt al firului. Era singur,
oare? Vorbea, fr s se gndeasc, la un telefon din
cas, cu extensii multiple, la care ascultau spionii lui
Mr. Big, ncntai? Ori se afla n aceeai ncpere cu Mr.
Big, care-i dicta tot ceea ce avea de spus, cuvnt cu
78

cuvnt?
Ascult-m, spuse fata. Trebuie s m grbesc.
Trebuie s ai ncredere n mine! M aflu ntr-o prvlie
din cartier, dar va trebui s m ntorc numaidect n
camera mea. Te rog, crede-m!
Bond i scoase batista i astup cu ea microfonul,
nainte de a vorbi.
Ce trebuie s-i transmit domnului Bond, n cazul
n care l voi ntlni?
Oh, la naiba! izbucni fata, cuprins de un acces de
isterie deloc simulat. i jur pe viaa mamei mele, pe
vieile copiilor mei nenscui! Trebuie s plec, i nici tu
nu mai poi rmne aici! Trebuie s m iei cu tine. Te voi
ajuta, cunosc o mulime dintre secretele sale. Dar te
implor, grbete-te! mi risc viaa, vorbind cu tine!
suspin ea, exasperat, prad panicii. Pentru numele lui
Dumnezeu, ai ncredere n mine! Trebuie s m crezi!
Trebuie!
Bond continu s tac. Mintea sa lucra ns, cu
repeziciune.
Ascult-m! relu ea, de ast dat cu disperare n
glas. Dac nu vrei s m iei cu tine, m voi sinucide.
Acum m crezi? Sau vrei s m vezi moart?!
Dac fata juca teatru, atunci era o actri de geniu.
Dei tia c risc enorm, Bond se hotr. Rosti n
microfon, cu voce sczut:
Dac ncerci s m tragi pe sfoar, te voi ucide,
Solitaire, chiar de-ar fi acesta ultimul lucru pe care-l voi
face. Ai la ndemn ceva de scris?
Ateapt o clip, spuse fata. Da, spune...
Dac totul nu era dect o cacialma, fata ar fi rspuns
fr nici o ezitare, gndi Bond.
Ne ntlnim n gara Pennsylvania, la zece i
douzeci de minute fix. Expresul "Silver Phantom", n
direcia... Washington, adug el, dup o scurt
ovial. Vagonul 245, compartimentul H. Prezint-te
drept doamna Bryce. In cazul n care eu n-am ajuns
nc, biletul se afl la conductor. Intri n compartiment
i m atepi. Ai neles?
Da, rspunse fata. i mulumesc din suflet...
Ai grij, nu e cazul s fii recunoscut. Poart o
79

plrie cu voalet, sau ceva n genul sta...
TRIETE l LAS-I PE CEIIALTI SA MOARA 95
Sigur c da, spuse fata. i promit c aa voi face.
Acum trebuie s plec.
nchise telefonul. Bond contempl o vreme
receptorul mut, apoi l aez n furc.
Ei bine, am fcut-o i p-asta! rosti el, cu glas tare.
Se ridic i se ntinse. Se apropie de fereastr i privi
afar, n gol. Gndurile l npdir. ntr-un trziu, ridic
din umeri i se ntoarse lng telefon. Se uit la ceas.
Era apte i jumtate.
Room service, bun dimineaa! rosti o voce plin
de amabilitate.
A dori micul dejun, spuse Bond. Un suc de
ananas, porie dubl. Fulgi de porumb i fric. O
omlet mare, cu unc. Pine prjit i marmelad. O
cafea neagr.
Desigur, domnule, spuse fata de la cellalt capt
al firului, apoi repet comanda. Vei fi servit imediat.
V mulumesc.
Cu plcere.
Bond rnji n sinea sa. "Ultimul dejun al
condamnatului a fost copios," i spuse el. Se aez la
fereastr i privi cerul senin, cu gndul la viitor.
Departe, n Harlem, centrala telefonic redeveni
centrul unei activiti intense. "oapt" vorbea din nou
cu oamenii rspndii prin ora, transmind nc o
dat semnalmentele lui Bond, ctre toi "ochitorii":
Cercetai grile i aeroporturile. Nu scpai din
ochi hotelul San Regis, la intersecia Strzii 55 cu Fifth
Avenue. Mr. Big spune c nu trebuie s v scape, chiar
de va ncerca s fug pe autostrad. Transmitei mai
departe! Cercetai grile i aeroporturile...



Capitolul X
FANTOMA DE ARGINT

Bond i ridic gulerul noului su impermeabil i iei
n pragul magazinului St. Regis, care ddea n Strada
80

55. Trecuse n prvlie direct din hotel.
Atept n prag pn cnd zri un taxi. Se repezi n
strad, deschise portiera cu degetul mare al minii sale
rnite i i arunc nuntru valiza uoar. Apoi urc i
el. Taxiul abia dac ncetini o clip. Negrul care, pe
partea cealalt a drumului, inea n mn o cutie de
colect purtnd inscripia "Pentru veteranii de culoare ai
rzboiului din Coreea", precum i tovarul acestuia,
aezat la volanul unui automobil decapotabil oprit
alturi, nu l bgar n seam. Ramaser acolo nc vreo
cteva ceasuri, supraveghind intrarea n hotel, pn
cnd, mult mai trziu, dou sunete scurte i unul lung
slobozite din claxonul unui camion care trecu pe strad,
le ddur semnalul ncetrii supravegherii.
Dar Bond fu imediat depistat, atunci cnd cobor pe
trotuarul din faa grii Pennsylvania. Un negru care se
fia de colo-colo prin faa grii, innd n mn un co
de rchit, se grbi s intre ntr-o cabin telefonic. Er
or zece i un sfert.
Dei mi erau numai cincisprezece minute pn la
plecarea trenului, unul dintre chelnerii de la
vagonul-restaurant anun c nu se simea bine i fu
imediat nlocuit de un individ care, cu cteva minute n
urm, primise instruciuni foarte precise prin telefon.
eful restaurantului protest, dar cteva cuvinte optite
la ureche de ctre noul venit fur de ajuns pentru a-l
reduce la tcere i a-l face s-i pipie ngrijorat
talismanul norocos pe care l purta la gt.
Bond parcurse grbit pasarela acoperit i se
ndrept spre peronul liniei 14.
Trenul, lung de aproape o jumtate de kilometru, se
ntindea n zare, n semintunericul staiei subterane.
Generatoarele de patru mii de cai putere ale locomotivei
Diesel duduiau. n lumina alb a becurilor, dungile de
purpur i aur i emblema companiei feroviare
strluceau pe caroseria locomotivei. Mecanicul i
fochistul, ce aveau s conduc uriaul vehicul pe
parcursul primei etape de trei sute douzeci de kilometri
ctre sud, i vedeau de treab n cabina de aluminiu
aflat la trei metri deasupra solului, pregtindu-se
pentru plecare.
81

n linitea care domnea n imensa cavern de beton
ngropat sub ora, fiecare zgomot strnea ecouri
nebnuite.
Pasagerii nu erau foarte numeroi. Cei mai muli
aveau s urce mai trziu, la Newark, Philadelphia,
Baltimore i Washington. Bond strbtu aproape o sut
de metri de-a lungul peronului, cu paii rsunndu-i
asemeni unor mpucturi, nainte de a ajunge n
dreptul vagonului 245, situat spre coada trenului.
nsoitorul de vagon atepta pe peron, cu plictiseala
zugrvit limpede pe chipul negru, prietenos. Purta
ochelari. Dedesubtul ferestrelor vagonului, o inscripie
cu litere mari, cafeniu-aurii, informa "Richmond,
Fredericksburg and Potomac", iar sub aceste cuvinte, un
nume, "Bellesylvania", numele purtat de acest vagon. Un
fuior subire de aburi se nla din orificiile de aerisire
ale sistemului de nclzire.
Compartimentul H, spuse Bond.
Domnul Bryce, nu-i aa? Poftii, v rog! Doamna
Bryce a sosit adineauri. Compartimentul
dumneavoastr se afl la captul culoarului.
Bond urc n tren i ptrunse n coridorul zugrvit n
verde-msliniu. Covorul era gros, iar n aer plutea
mirosul sttut de fum de igar, caracteristic trenurilor
americane. O plcu i anuna pe cltori: "Dac dorii
o pern n plus sau alte comoditi suplimentare, sunai
i nsoitorul de bord v va servi imediat. Numele su
este...". Dedesubt, o carte de vizit anexat completa
plcua: "Samuel D. Baldwin".
Compartimentul H se afla n cea de-a doua jumtate
a vagonului. Cu excepia compartimentului E, ocupat de
un cuplu de americani respectabili, restul vagonului era
pustiu. Ua compartimentului H era nchis. Bond
aps pe clan. Ua fusese ncuiat pe dinuntru.
Cine-i acolo? ntreb un glas ngrijorat de femeie.
Eu sunt, rspunse Bond.
Ua se deschise. Bond intr, i aez bagajul la
locul su i nchise ua.
Solitaire era mbrcat ntr-un taior negru. Purta o
plrie de pai cu voaleta, de aceeai culoare. Dincolo de
vlul ntunecat, Bond i zri chipul palid i ochii mari,
82

plini de spaim. Arta ca o franuzoaic get-beget i era
din cale-afar de frumoas.
Mulumesc lui Dumnezeu, ai ajuns cu bine, rosti
ea, uurat.
Bond arunc o privire mprejur, apoi deschise ua
toaletei i se uit nuntru. Micua ncpere era goal.
Pe peron, o voce anun: "V rugam, poftii n
vagoane!". Se auzi un zgomot metalic, atunci cnd
nsoitorul ridic scria i nchise ua. Apoi trenul se
urni lin. Trecur de un semnal luminos, care emise un
dangt monoton, ce se pierdu undeva n urm. Roile
clnnir sec, trecnd de un macaz, apoi trenul ncepu
s accelereze. n sfrit, porniser.
Unde preferi s te aezi? ntreb Bond.
Mi-e totuna, rspunse ea, cu aceeai intonaie
plin de nelinite. Alege tu!
Bond ridic din umeri i se aez cu spatele la
locomotiv. Prefera s priveasc napoi. Ea se aez n
faa lui, prad unei nervoziti cu greu stpnite. Trenul
parcurgea nc lungul tunel care ducea spre ieirea din
ora.
Fata i scoase plria i o aez alturi, pe
banchet. i desprinse cteva agrafe care i menineau
prul strns n coc, i i scutur capul. Pletele negre i
czur, grele, pe umeri. Avea cearcne, i Bond deduse
c nici ea nu apucase s nchid ochii n noaptea
trecut.
ntre ei se afla o msu. Deodat, ea ntinse mna,
aplecndu-se peste mas, i-i cuprinse mna dreapt.
I-o inu strns, cu ambele mini, i o srut. Bond se
ncrunt i ncerc s-i retrag mna, dar ea refuz
s-i slbeasc strnsoarea. i ridic privirea i ochii ei
mari i albatri se adncir ntr-ai lui.
Mulumesc, spuse ea. i mulumesc c ai avut
ncredere n mine. tiu c nu i-a fost uor.
i eliber mna i se ls pe spate.
M bucur c am avut ncredere n tine, spuse
Bond, stnjenit, ncercnd din rsputeri s ptrund
taina acestei femei.
Cut n buzunar i scoase un pachet de
Chesterfield i o brichet.
83

Ea ntinse mna i-i lu pachetul. l deschise, scoase
o igar, o aprinse i i-o oferi. Bond o lu i trase fumul
n piept, zmbindu-i. Simi pe buze gustul rujului ei.
Fumez cam trei pachete pe zi. Dac ai de gnd
s-mi aprinzi fiecare igar, vei fi ocupat, nu glum.
Te voi ajuta numai atunci cnd vei ncepe cte un
pachet nou, spuse ea. Nu te teme, n-am de gnd s te
bat la cap tot drumul, pn la St. Petersburg.
Bond o privi piezi, i zmbetul i pieri.
Doar nu i-ai nchipuit c-am s te cred c ai de
gnd s mergi doar pn la Washington? spuse ea. Nu
te-ai grbit s-mi rspunzi, azi-diminea. De altfel, Mr.
Big este convins c te vei ndrepta spre Florida. L-am
auzit vorbind cu oamenii si de-acolo. I-a telefonat unui
tip poreclit "Houl", pe linia interurban. I-a cerut s
in sub observaie aeroportul din Tampa i grile. Poate
c-ar trebui s coborm mai devreme, la Tarpon Springs,
ori ntr-una din staiile mrunte de pe coast. Crezi c-ai
fost vzut urcnd n tren?
Nu cred, rspunse Bond, iar zmbetul i lumin
din nou faa. Dar tu? i-a fost greu s scapi?
Aveam programat o lecie de canto. Mr. Big vrea
s devin cntrea, s fac pe solista la "Boneyard".
Unul dintre oamenii lui m-a dus cu maina la profesorul
meu, i urma s vin s m ia, pe la amiaz. N-a fost
deloc mirat, auzind c mi-am programat lecia att de
devreme. Iau adesea micul dejun mpreun cu
profesorul meu de canto; am astfel ocazia s mai scap de
Mr. Big, care insist s lum toate mesele mpreun.
Fata se uit la ceas, iar Bond observ c purta un
ceas foarte costisitor, din platin i diamante.
Nu-mi vor simi lipsa dect peste vreo or. Am
ateptat pn cnd oferul a plecat, apoi am ieit i
m-am grbit s te sun, dintr-o prvlie. Am luat apoi un
taxi, pn n centra. Mi-am cumprat o periu de dini
i alte cteva mruniuri. In rest, n-am la mine dect
bijuteriile mele i banii pe care am reuit s-i pun
deoparte, fr tirea lui. Sunt vreo cinci mii de dolari.
Precum vezi, n-am s-i fiu o povar, din punct de vedere
financiar, zmbi ea. De mult mi doream s ncerc s
scap, adug apoi, fcnd un gest ctre fereastr. Mi-ai
84

druit o via nou. Am stat nchis mpreun cu el i
gangsterii lui negri vreme de aproape un an. Pentru
mine, acesta e paradisul.
Trenul strbtea acum esurile nedeselenite i
mlatinile care despart New York-ul de Trenton. Peisajul
nu era deloc atrgtor. Dac n-ar fi fost uriaele panouri
de reclam ce ludau virtuile teatrelor de pe Broadway
i cimitirele de maini ce se zreau din loc n loc, Bond
ar fi putut s jure c se afla n Trans-Siberian, nainte de
rzboi.
Sper c-ai s gseti ceva mai bun, drept paradis,
spuse el, zmbind. Dar nu trebuie s-mi mulumeti.
Acum suntem chit. Noaptea trecut, tu ai fost cea care
mi-a salvat viaa. Asta, dac ntr-adevr ai puterea de a
citi gndurile, adug el.
Da, am aceast putere, spuse ea. Sau, oricum,
una asemntoare. Adesea, pot s prevd ce anume
urmeaz s li se ntmple celorlali. Desigur, cnd
locuiam n Haiti, nu-mi era greu s brodez pe seama
viziunilor mele, aa nct reprezentaiile mele de cabaret
aveau un succes nebun. Localnicii cred n voodoo i n
tot soiul de superstiii, ceea ce i-a determinat s m
cread vrjitoare. i jur ns c, nc din clipa n care
te-am vzut, am tiut c m vei salva. Am vzut... tot
soiul de lucruri, adug fata, mbujorndu-se.
Ce fel de lucruri?
M rog... tot felul de lucruri, spuse ea evaziv,
clipind des. Vom vedea. Nu ne va fi deloc uor, s tii, va
fi periculos pentru amndoi, urm ea, pe un ton serios.
mi promii c vei avea grij i de mine?
M voi strdui din rsputeri, promise Bond. n
primul rnd, cred c amndurora ne-ar prinde bine un
pui de somn. Ce-ar fi s bem ceva i s mncm nite
sandviuri cu pui? Apoi l vom chema pe nsoitorul de
bord, s ne aranjeze paturile. Nu trebuie s te simi
stnjenit, se grbi el s adauge, vznd expresia de pe
chipul fetei. Vrem, nu vrem, de-acum nainte suntem
mpreun. Va trebui s petrecem douzeci i patru de
ore n acelai compartiment, i n-are nici un rost s ne
formalizm. n fond, de-acum eti doamna Bryce, rnji
el. Trebuie s te compori ca atare, cel puin pn la un
85

anumit punct.
Ea izbucni n rs. Ochii i strluceau. Aps pe
butonul de lng fereastra.
Conductorul sosi o dat cu nsoitorul de bord. Bond
comand cte un whisky, sandviuri cu pui i cafea
decofeinizat, astfel nct s poat adormi linitii.
Va trebui s-mi pltii nc un bilet, domnule
Bryce, spuse conductorul.
Desigur, rspunse Bond.
Sesiznd faptul c Solitaire ntinsese mna spre a-i
lua poeta, se grbi s adauge:
Iubito, sper c n-ai uitat c mi-ai dat mie banii ti,
nainte de a pleca de acas?
Doamna va avea nevoie de o grmad de bani,
pentru a-i completa garderoba de var, spuse
conductorul. Magazinele din St. Pete sunt destul de
costisitoare, iar clima e ndeajuns de fierbinte, pe-acolo.
Ai mai fost n Florida?
Mergem acolo n fiecare an, n acest anotimp,
rspunse Bond.
V doresc o cltorie plcut, le ur conductorul.
Cnd ua se nchise n urma lui, Solitaire izbucni n
rs, ncntat.
Nu vei reui s m faci s m simt stnjenit,
spuse ea. Am s m gndesc i-am s te prind i eu la
strmtoare, ai s vezi! Pentru nceput ns, cred c-am s
intru acolo, s m aranjez puin, continu ea, artnd
spre ua din spatele lui Bond. Cred c art nfiortor!
Du-te, iubito, du-te! rse Bond, iar ea dispru
dincolo de u.
Bond i ntoarse privirea spre fereastr i admir
csuele cochete de la intrarea n Trenton. i plcea s
cltoreasc cu trenul, i se atepta ca restul cltoriei
s fie o adevrat ncntare.
Trenul i ncetini fuga. Trecur pe lng iruri lungi
de vagoane de marf goale, purtnd numele pitoreti ale
staiilor de origine: Lackawanna, Chesapeake, Ohio,
Lehigh Valley, Acheson, Topeka i Santa Fe, nume ce l
duceau cu gndul la vremurile romantice ale construirii
cilor ferate americane.
Bond oft i i ndrept din nou gndurile spre
86

prezent.
De voie, de nevoie, se hotrse s o accepte pe
Solitaire i s profite la maximum de prezena ei. Avea
de pus multe ntrebri, dar fiecare avea s fie pus la
timpul potrivit. Mai important i se prea faptul c i mai
administrase nc o lovitur lui Mr. Big, acolo unde avea
s-l doar mai tare: n amorul su propriu.
Ct despre tnra sa nsoitoare, avea s stea de
vorb cu ea pe parcursul cltoriei. Se bucura c
trecuser hotarul ctre prietenie, i c ntre ei se
instalase chiar un soi de intimitate.
S fi fost oare adevrat ce spusese Mr. Big, c fata nu
voia s aib de-a face cu brbaii? Se ndoia. Solitaire
prea deschis spre dragoste i dorin. Cel puin, aa
se purtase, pn n prezent, fa de el. Abia atepta ca ea
s se ntoarc i s se aeze iar n faa lui, iar el s o
poat admira i descoperi, pas cu pas. Solitaire... Avea
un nume atrgtor. Nu era de mirare c aceia care o
ntlniser n barurile sordide din Port au Prince o
botezaser astfel. Chiar i lui, dei i fusese dat s
cunoasc latura amical a fetei, personalitatea ei i
prea misterioas, ascuns. Bnuia, n trecutul ei, o
copilrie singuratic, petrecut pe o plantaie n
decdere, ntr-un conac plin de ecouri, ce se cufunda
treptat n ruin, n aria umed a tropicelor. Prinii i
muriser, iar proprietatea fusese vndut. Fata fusese
crescut, probabil, de vreun servitor credincios, ntr-o
cas cu chirie din capital. Frumuseea i fusese singura
avere, i avusese de nfruntat propunerile dubioase de a
deveni "guvernant", "secretar" sau vreo alt denumire
voalat echivalnd cu prostituia respectabil. Pe cine
tie ce ci ndoielnice, fata ajunsese apoi n lumea
spectacolului. Reprezentaiile sale misterioase n vreun
club de noapte i ndeprtaser pe muli dintre cei care o
rvniser, n acea lume dominat de magie, fcnd-o de
temut. i apoi, ntr-o sear, la una dintre mese se
aezase uriaul cu chip cenuiu, care i promisese c
avea s o fac faimoas, iar spectacolul ei avea s
ajung pe Broadway. ansa unei viei noi, posibilitatea
unei evadri din ari i noroi o determinaser s
accepte propunerea necunoscutului.
87

Bond i ntoarse privirea de la fereastr. Poate ca
povestea pe care o imaginase suferea puin de
romantism, dar nici nu putea fi prea departe de adevr.
Auzi ua deschizndu-se. Fata i relu locul n faa
sa. Prea vesel i plin de prospeime. l scrut cu
atenie.
i-ai pus tot felul de ntrebri despre mine, spuse
ea. Am simit asta. Dar nu-i face griji. Nu am nimic ru
de ascuns. Poate c, ntr-o bun zi, cnd vom avea timp
destul, am s-i povestesc totul. Acum ns, vreau s uit
tot ce ine de trecut. i voi spune doar adevratul meu
nume. M cheam Simone Latrelle, dar poi s-mi spui
cum i vine la ndemn. Am douzeci i cinci de ani i,
n aceste clipe, sunt fericit. ncperea asta micu mi
place la nebunie. Dar mi-e foame i mi-e somn. Care pat
l alegi?
Auzind ntrebarea, Bond zmbi. Se gndi o clip, iar
apoi i rspunse:
Nu e foarte elegant din partea mea, dar cred c ar
fi mai bine s dorm eu n patul de jos. Prefer s m tiu
ct mai aproape de podea, n cazul n care... Nu cred c
avem vreun motiv s ne facem griji, se grbi el s
completeze, vznd privirea ncruntat a fetei. Mr. Big
pare ns a avea un bra foarte lung, mai ales n rndul
negrilor. Iar asta se refer i la angajaii cilor ferate. Te
deranjeaz alegerea mea?
Bineneles c nu, spuse fata. Chiar voiam s-i
propun i eu acelai lucru. Oricum, cu mna ta rnit,
n-ai fi putut urca prea uor.
Le fu adus prnzul, de ctre un chelner de culoare.
Prea foarte nerbdtor s fie pltit i s se ntoarc la
ale lui.
Sfrir de mncat, i Bond aps butonul soneriei,
chemndu-l pe nsoitorul de bord. i acesta pru
distrat i evit s-l priveasc n ochi pe Bond. Se
momondi fr rost, fr a se grbi deloc s monteze
paturile celor doi. Consum o gestic enorm, ncercnd
s dea ostentativ de neles c nu avea destul loc n
compartiment spre a-i desfura n linite activitatea.
ntr-un trziu, prinse curaj i deschise gura.
Poate c doamna Bryce va avea amabilitatea de a
88

atepta n compartimentul de alturi, pn cnd voi
pregti paturile, spuse el, privind dincolo de umrul lui
Bond. Cueta aia va rmne liber pn-n St. Pete.
Scoase din buzunar o cheie i deschise ua care lega
cele dou compartimente, fr a mai atepta replica lui
Bond.
Bond i fcu un semn de ncuviinare lui Solitaire.
Aceasta nelese aluzia i intr n compartimentul
alturat. O auzi zvornd ua care ddea pe culoar.
Negrul nchise ua de legtur.
Bond atept cteva clipe. i aminti apoi de numele
nsoitorului de bord.
Te frmnt ceva, Baldwin? l ntreb.
Uurat, acesta ndrzni n sfrit s-l priveasc n
ochi.
Sigur c da, dom'le Bryce, rosti el, i odat pornit,
torentul cuvintelor nu mai putu fi zgzuit. N-ar trebui
s v spun asta, dom'le Bryce, dar se pare c voiajul sta
n-are s fie prea linitit. Avei un duman n trenu' sta,
dom'le Bryce. Am auzit o seam de chestii care nu mi-au
plcut deloc. Nu pot spune mai mult, c-a intra ntr-o
grmad mare de rahat. Da' v-a recomanda s fii cu
bgare de seam. Da, dom'le! Cineva v-a artat cu
degetul, iar omul la nu glumete. Ar fi bine s luai
astea, adug el, i scoase din buzunar dou icuri de
lemn, folosite de obicei pentru blocarea ferestrelor.
Punei-le sub u! recomand el. Mai mult de-att, nu
v pot ajuta, c m-aleg cu gtu' tiat. Da' nu-mi place ca
vreunu' s le pun gnd ru cltorilor din vagonu' meu.
Nu, dom'le!
Bond lu icurile i vru s spun ceva:
Dar..., ncepu el.
Mai mult nu pot face, dom'le Bryce, spuse negrul,
pe un ton fatalist, rezemndu-se de u. Dac vei suna
dup mine desear, am s v-aduc cina. Da' s nu lsai
pe nime' altcineva s v intre-n cuet.
Lu bancnota de douzeci de dolari pe care i-o
ntinsese Bond, o mototoli i o bg n buzunar.
Voi face tot ce mi-a sta-n putin, dom'le Bryce,
fcu el, ndatoritor. Da' dac nu bag de seam, au s m
dibuie i-au s-mi ia gtu', zu aa!
89

Fr alte comentarii, iei i nchise ua n urma sa.
Bond rmase cteva clipe pe gnduri, apoi deschise
ua care ddea n compartimentul vecin. Solitaire citea.
n sfrit, a reuit s ne desfac paturile, i spuse
el. A durat atta fiindc se apucase s-mi spun
povestea vieii lui, i nu se mai stura de povestit. Am s
atept aici, pn cnd tu te vei fi pregtit de culcare.
Cheam-m, cnd vei fi gata.
Se aez pe locul pe care fata tocmai l prsise i
privi afar. Suburbiile posomorte ale Philadelphiei i
exhibau mizeria, asemeni unor ceretori. N-avea nici un
rost s o nspimnte pe fat mai devreme dect era
cazul. Noua ameninare se ivise ns mai devreme dect
s-ar fi ateptat. Iar, n cazul n care iscoada din tren avea
s descopere identitatea fetei, primejdia ce avea s
planeze asupra ei avea s fie la fel de mare precum cea
care-l pndea pe Bond.
Ea l chem din compartimentul vecin.
Mica ncpere era cufundat n ntuneric, cu
excepia luminii de veghe de la patul lui, pe care ea o
lsase aprins.
Somn uor, i ur ea.
Bond i dezbrc sacoul i, pe tcute, strecur
icurile sub ambele ui. Apoi se ntinse n patul
confortabil i, fr s se gndeasc deloc la viitor, czu
ntr-un somn adnc, legnat de hurducturile trenului.
La cteva vagoane distan, un chelner negru reciti
ceea ce i notase n grab pe un formular pentru
telegrame i atept urmtoarea oprire, la Philadelphia,
ce-avea s dureze zece minute.



Capitolul XI
ISPITA

Trenul strbtea mugind cmpia, n dup-amiaza
nsorit, mereu spre sud. Lsaser n urm
Pennsylvania i Maryland. Poposiser ndelung la
Washington, unde Bond auzise, ca prin vis, dangtul
clopotelor de avertizare ale locomotivelor ce fceau
90

manevre i anunurile cu voce blnd, nazalizat,
transmise la staia de amplificare. Acum strbteau
Virginia. Aici, clima era deja mai blnd, iar amurgul, la
doar cinci ore distan de gerul New York-ului, purta
parc n sine mireasma primverii.
Departe, pe cmp, ntorcndu-se de la munc, cte
un grup de negri ntorcea capul, auzind uruitul
ndeprtat i scritul inelor argintii. "E Fantoma, s-a
fcut ora ase!", spunea cte unul. "Chiar aa, uite c
nu mi s-a oprit ceasul", rspundea altul, privind
luminile vagoanelor colorate din urma locomotivei Diesel
ce gonea spre Carolina de Nord.
Se trezir aproape de ora apte, smuli din
amoreal de clinchetul strident al semnalului de
avertizare de la o barier aflat n suburbiile oraului
Raleigh. Bond debloca uile, nainte de a aprinde
lumina, i aps pe butonul soneriei care l chema pe
nsoitorul de bord.
Comand dou sticlue de Martini. Fur servii
foarte repede, dar stewardul le aduse dou sticlue att
de mici, nsoite de pahare i ghea, nct Bond tiu
imediat c nu avea s fie de ajuns, i mai comand nc
patru astfel de sticlue.
Conversar ndelung, n contradictoriu, studiind
meniul. Petele era descris ca fiind gtit din "fileuri
dezosate", iar puiul era, se pare "rumen-auriu, servit
fr oase"; cel puin aa specifica meniul.
Vor s ne ia ochii! decret Bond i, n cele din
urm, comand omlet cu unc i crnai, o salat i
cte o porie din minunatul Camembert de cas care
constituie surpriza cea mai plcut a meniurilor ameri-
cane.
Pe la ora nou, Baldwin se ntoarse, pentru a strnge
masa. i ntre-b dac mai doreau ceva anume.
Bond apucase s reflecteze.
La ce or ajunge trenul la Jacksonville? ntreb el.
In jurul orei cinci, mine diminea, domnule.
Pe peron exist vreun pasaj subteran?
Da, domnule. Vagonul acesta oprete chiar n
dreptul rampei.
Ai putea s deschizi ua i s pregteti scara
91

ndeajuns de repede?
Negrul zmbi.
Da, dom'le! Putei fi linitit, se va face!
Bond i strecur n buzunar o bancnot de zece
dolari.
N-a vrea s uit de asta, cnd vom ajunge la St.
Petersburg, explic el.
Negrul rnji.
Apreciez buntatea dumneavoastr, domnule.
Noapte bun, domnule. Noapte bun, doamn.
Iei, nchiznd ua.
Bond se ridic imediat i aez icurile sub u,
blocnd-o din nou.
Aha! fcu Solitaire. Deci, aa stau lucrurile...
Mda, mi-e team c da, ncuviin Bond, apoi i
povesti despre avertismentul lui Baldwin.
Nu m surprinde deloc, spuse fata, dup ce el
sfri de povestit. Probabil te-au reperat la intrarea n
gar. Mr. Big are o echip ntreag de spioni, numii
"ochitori". Cnd se pun pe urmele cuiva, e aproape
imposibil s le scapi. Sunt curioas care dintre ei se afl
n tren. Poi s fii sigur c e vorba de un negru; fie e
vreun nsoitor de bord, fie vreunul dintre angajaii de la
vagonul-restaurant. Are puterea de a-i determina pe
aceti oameni s fac tot ce-i place lui.
Aa se pare, constat Bond. Dar cum reuete
una ca asta? De ce-i sunt toi att de credincioi?
Ea privi afar, pe geam, n bezna prin care trenul i
croia drum cu o vitez ameitoare. Apoi i ntoarse din
nou capul, privind adnc n ochii mari, albastru-cenuii
ai agentului englez. Cum i-ar fi putut explica aa ceva
lui, care se nscuse i trise n ncperi nclzite i
luminate, i nu purtase n viaa lui dect haine
elegante? Cum s-i explice aceste lucruri cuiva care nu
trise niciodat n inima tropicelor, n voia urii,
otrvurilor i ameninrilor acestora; cuiva care nu
auzise niciodat bubuitul misterios al tobelor n jungl,
cuiva care nu vzuse magia neagr n aciune i nu
cunoscuse spaimele ucigae pe care aceasta le
provoac? Ce tia el despre catalepsie, despre citirea
gndurilor i despre cel de-al aselea sim al petilor,
92

psrilor i negrilor; despre semnificaia mortal a unei
pene albe, a unor bee ncruciate n mijlocul drumului,
a sculeilor de piele plini cu oase i ierburi? Despre
umbre, despre moartea prin nec, despre fatalele
rtciri?
O trecu un fior, i un roi de amintiri ntunecate o
npdi. i amintea, mai bine ca oricnd, de coliba
tainic n care, n copilrie, fusese dus de doica sa
negres. "Nu te teme, coni! Astea-s vrji puternice i-o
s te apere ct i tri!". Btrnul acela dezgusttor i
butura oribil pe care acesta i-o dduse... Doica o
obligase s-i in gura deschis i i-o turnase pe gt,
pn la ultima pictur. Vreme de o sptmn, se
trezise n fiecare noapte, ipnd. Doica se ngrijorase,
pn cnd, ntr-o noapte, dormi adnc, fr s mai aib
comaruri. Cteva sptmni mai trziu, lsndu-i
capul pe pern, simise ceva tare nuntrul acesteia.
Bgase mna i scosese la iveal un ghemotoc murdar
de blegar uscat. I aruncase pe fereastr, dar cnd, a
doua zi dimineaa, l cutase, nu mai era acolo. Somnul
i rmsese pe mai departe lin, i tiu c doica gsise
ghemotocul i-l ascunsese undeva n camer, sub
scndurile podelei.
Civa ani mai trziu, aflase ce coninea butura
dat de btrnul vraci voodoo: era un amestec de rom,
praf de puc, pmnt luat dintr-un mormnt i snge
omenesc. Chiar i acum, amintindu-i gustul acela
nfiortor, l simea parc din nou pe buze i-i venea s
vomite.
Omul din faa ei habar n-avea de nimic din toate
astea, i nu tia c, n oarecare msur, i ea mai credea
n aceste superstiii. Ridic ochii i ntlni privirea
ntrebtoare a lui Bond.
Crezi c eu nu pot s neleg asemenea lucruri,
spuse el. Pn la un punct, ai dreptate. tiu ns ct
spaim pot trezi ele n sufletul oamenilor, i tiu c
spaima are multe chipuri. Am citit multe cri despre
voodoo i tiu ct de eficient poate fi magia sa. M
ndoiesc ns c ea ar putea avea putere asupr-mi, cci
am ncetat s m mai tem de ntuneric de cnd eram
copil; n-am fost niciodat un subiect potrivit n edinele
93

de sugestie i hipnotism. Cunosc ns jargonul acestui
cult, i nu trebuie s-i fie team c voi rde de tine.
Oamenii de tiin care au scris acele cri i-au luat
foarte n serios obiectul cercetrii.
Solitaire zmbi.
Fie, ncuviin ea. Atunci e de-ajuns s-i spun c
oamenii si cred c Mr. Big e zombi-ul lui Baron Samedi.
Zombii sunt ndeajuns de ri ei nii. Sunt cadavre vii,
trezite din morminte, care ascult ordinele celui care i-a
invocat. Baron Samedi e cel mai temut dintre spiritele
cultului voodoo. E ntruchiparea ntunericului i a
morii. Posibilitatea ca el s-i controleze pro-priul
zombi e, aadar, nspimnttoare. tii, de acum, cum
arat Mr. Big. E un uria cenuiu, ce dispune de enorme
puteri psihice. Pentru un negru, nu-i deloc greu s i-l
nchipuie zombi, i nc unul foarte ru. De aici, i pn
la a-l crede ntruchiparea lui Baron Samedi nu e dect
un pas. Mr. Big ncurajeaz, aceast credin, pstrnd
la dreapta sa fetiul lui Baron Samedi. L-ai vzut i tu,
n ncperea aceea.
ovi o clip, apoi urm, cu rsuflarea tiat:
Poi s m crezi pe cuvnt, stratagema lui
funcioneaz de minune. Nu cred c vreunul dintre
negrii care l-au vzut i tiu zvonurile care circul
despre el nu le-a dat crezare. Se tem cu toii de el, iar
prezena lui le provoac o groaz fr margini. i au
dreptate s se team, adug ea. i tu te-ai teme, de-ai
ti ce li se ntmpl celor care nu-l ascult fr crcnire,
cum sunt acetia torturai i ucii...
i ce caut Moscova n toate astea? ntreb Bond.
E adevrat c e un agent al SMER-ului?
Nu tiu ce nseamn SMER, spuse fata. tiu ns
c lucreaz pentru rui. L-am auzit vorbind rusete cu
unii dintre cei care veneau s-l viziteze. Preau a spune
adevrul, dei nu le nelegeam spusele. S nu uii ns
c eu nu-l cunosc dect de un an, iar el e teribil de
secretos, Dac Moscova a reuit s l racoleze, a pus
mna pe unul dintre cei mai puternici oameni din
America. Poate s afle aproape orice i pune n gnd, iar
dac nu reuete s obin ceea ce i dorete, cineva
sfrete prin a plti cu viaa.
94

De ce nu-l ucide nimeni?
Nu poate fi ucis, rspunse ea. E deja mort, e un
zombi.
neleg, rosti Bond, ncet. E un aranjament foarte
convenabil. Tu ai ndrzni s ncerci s l ucizi?
Ea ntoarse privirea spre geam, apoi din nou spre el.
Dac n-a avea de ales, da, admise ea, ovitoare.
Dar nu uita, vin din Haiti. Dei mintea mi spune c l-a
putea ucide, instinctul mi optete c n-a reui...,
adug ea, cu un gest de neputin. i zmbi, vinovat.
Probabil m crezi o proast iremediabil, spuse ea.
Bond czu pe gnduri.
Nu, dup ce-am citit toate acele cri, recunoscu
el, ntr-un trziu. Lu mna fetei ntr-a sa. Cnd va veni
vremea, voi scrijeli pe glonul meu o cruce, spuse el,
zmbind. Era un mijloc de protecie ndeajuns de
eficace, n vremurile de demult.
Ea ridic ochii, mpovrat de gnduri:
Cred c, dac cineva l poate ucide, acela eti tu,
rosti ea, serioas. L-ai lovit destul de tare, noaptea
trecut, n schimbul a ceea ce i-a fcut. Acum ns,
spune-mi ce trebuie s fac, i schimb ea tonul, apu-
cndu-i minile.
La culcare! spuse Bond.
i privi ceasul. Se fcuse zece.
Ar fi bine s tragem un pui de somn, ct mai avem
timp. Vom cobor pe furi din tren la Jacksonville i va
trebui s ne strduim s trecem neobservai. Vom
ncerca s ajungem pe coast pe o alt cale.
Se ridicar n picioare. Rmaser locului, fa n
fa, cltinndu-se o dat cu legnrile trenului.
Deodat, Bond ntinse mna dreapt i o cuprinse.
Braele ei i nconjurar gtul, iar buzele li se unir
ntr-un srut ptima. El o inui de perete, iar ea i
cuprinse obrajii n palme. O strlucire fierbinte se
aprinse n ochii fetei. Buzele li se ntlnir din nou, de
ast dat ea fiind cea care iniiase lasciva atingere, ca i
cum ea ar fi fost brbatul, iar el, femeia.
Bond i blestem mna rnit, care l mpiedica s-i
exploreze i s-i posede trupul. i eliber mna dreapt
i i atinse snii tari, mngindu-i sfrcurile ce purtau
95

stigmatul dorinei. Apoi mna i alunec de-a lungul
irei spinrii, oprindu-se deasupra feselor. O trase ctre
sine, strngnd-o la piept, pn cnd lungul srut se
sfri.
Ea i desprinse braele din jurul gtului lui i-l
mpinse deoparte.
Am sperat dintotdeauna ca, ntr-o bun zi, s pot
sruta astfel un brbat, spuse ea. i, de cum te-am
vzut, am tiut c tu vei fi acela.
i cobor minile pe lng trup, rmnnd
nemicat, druindu-se, gata s-l primeasc.
Eti foarte frumoas, spuse el. Srui mai bine
dect oricare dintre femeile pe care le-am cunoscut
vreodat. La naiba cu braul sta! blestem el,
privindu-i bandajul incomod de pe mna stng. Din
pricina lui, nu te pot cuprinde n brae i nici nu pot face
dragoste cu tine. M doare prea tare. Iat nc un motiv
pentru care Mr. Big va trebui s plteasc.
Ea izbucni n rs.
Scoase din poet o batist i i terse rujul de pe
buze. Apoi i ddu la o parte prul de pe frunte i l
srut iar, tandru i mai calm, fr patim.
E bine i aa, spuse ea. Avem i aa destul btaie
de cap... O zglire a trenului o expedie din nou n
braele lui. El i
cuprinse n palm snul stng i i srut gtul alb,
apoi, din nou, buzele. Simi cum inima i ncetinea
ritmul nebunesc. O lu de mn i o conduse n centrul
micuei ncperi. Zmbi:
Poate c ai dreptate. Cnd va veni vremea, vreau
s fim doar noi doi, avnd la dispoziie tot timpul din
lume. ns, n noaptea asta, tim sigur c vom fi
deranjai cel puin de un om. De altfel, va trebui s ne
trezim la patru dimineaa. Se pare c, pur i simplu, nu
e acum momentul pentru a face dragoste. Pregtete-te
de culcare. Apoi, voi urca la tine pentru a te sruta i a-i
spune noapte bun.
Se mai srutar o dat, ndelung, apoi el se retrase
din mbriare.
Cred c ar fi cazul s vedem dac nu cumva avem
vreun tovar de cltorie alturi.
96

Pe tcute, scoase icul de sub ua care ddea n
compartimentul vecin i trase zvorul. i scoase
revolverul Beretta din teac i debloc sigurana, apoi i
fcu semn fetei s deschid ua, astfel nct s rmn
la adpostul acesteia. La un semn, fata smuci clana,
deschiznd ua cu o micare iute. Compartimentul
alturat era gol.
Bond i zmbi fetei i ridic din umeri.
Cheam-m cnd eti gata, i spuse, i intr n
compartimentul vecin.
Ua care ddea spre culoar era zvort. ncperea
era identic cu a lor. Bond o inspect atent, cutnd
punctele vulnerabile. Singura deschiztur din plafon
era cea a instalaiei de aer condiionat i, dup o scurt
reflecie, Bond elimin posibilitatea folosirii de gaze
asfixiante pentru a-i lichida. O atare modalitate de
aciune i-ar fi ucis pe toi ocupanii vagonului. Mai
rmneau doar evile de evacuare din micul cabinet de
toalet. Acestea ar fi putut, desigur, s fie folosite pentru
introducerea n cabin a unui gaz mortal, dar pentru un
astfel de atac, asasinul ar fi trebuit s fie un acrobat din
cale-afar de ndrzne i de experimentat, pentru a se
cra pe sub vagon, ntre roile trenului aflat n mers.
Pereii care ddeau spre culoar nu permiteau nici o
abordare de acest gen.
Bond ridic din umeri. Dac vor fi atacai, agresorul
nu avea dect o singur cale de acces: uile. Singura
msur de siguran necesar n aceste condiii era s
rmn treaz.
Solitaire l chem. Compartimentul mirosea a "Vent
Vert" de Balmain. Fata sttea ntins n patul de
deasupra, rezemat ntr-un cot, i l privea.
Cearaful i era drapat n jurul umerilor, iar Bond
ghici c, pe dedesubt, era goal. Prul i cdea pe umeri
ntr-o cascad neagr. n lumina slab a veiozei aflat n
spatele ei, chipul i rmnea ascuns n umbr. Bond
urc scria de aluminiu i se aplec asupr-i. Ea
ntinse minile spre el, iar micarea brusc fcu s-i
cad cearaful de pe umr.
La naiba, i scp lui Bond. Eti...
Ea i acoperi buzele cu palma.
97

Ispititoare e cuvntul potrivit, de ast dat, surse
ea. E grozav de plcut s poi aa un brbat puternic i
tcut. Simt n tine o ardoare furioas, dar acesta e
singurul joc pe care-l putem juca acum i, crede-m,
n-a fi n stare s-i in piept prea mult vreme. Cte zile
vor trece pn cnd mna i va fi vindecat?
Bond muc mna care i acoperea buzele, iar ea
ip, surprins.
Nu multe, i rspunse Bond. ntr-o zi, n vreme
ce-i vei juca micul tu joc nevinovat, te vei trezi nepat
precum un fluture ntr-un insectar.
Ea l mbri i se srutar, ndelung i ptima.
ntr-un trziu, i ls capul s cad napoi pe pern.
Grbete-te s te vindeci, i spuse ea. Am nceput
s m plictisesc deja de acest joc...
Bond cobor scara i trase draperia.
ncearc s adormi ct mai repede, o sftui. Mine
ne ateapt o zi grea.
Ea murmur ceva, n semn de rspuns, apoi se
ntoarse pe cealalt parte i stinse lumina.
Bond se asigur c icurile erau bine fixate sub ui.
Apoi i scoase haina i se ntinse, mbrcat, pe patul de
jos. Stinse lampa de veghe i i ls gndurile n voia
lor, dar ele reveneau mereu n acelai punct: Solitaire.
Ascult galopul monoton al roilor i trosnetul rzle al
lambriurilor de lemn ale vagonului, acele zgomote
familiare care aduc att de repede somnul, ntr-un tren
de noapte.
Era ora unsprezece, iar trenul parcurgea acum
lunga distan ce desprea Columbia de Savannah, n
Georgia. Mai erau vreo ase ore pn cnd avea s
ajung la Jacksonville, ase ore de ntuneric, timp n
care omul de ncredere al lui Mr. Big fusese, cu
siguran, instruit s acioneze, ct vreme toi
pasagerii dormeau i avea s se poat mica n voie pe
coridoare, fr s fie vzut.
Trenul erpuia acum prin bezn, nghiind kilometru
dup kilometru, peste cmpiile pustii ale Georgiei,
"Statul Piersicii". Din cnd n cnd, vaierul furios al
fluierului se pierdea n imensitatea savanei, iar farul pu-
ternic al locomotivei sfia o potec de lumin n
98

labirintul nopii.
Bond i aprinse din nou lampa de veghe i ncerc
s citeasc. Gndurile nu voiau ns s-i dea pace, aa
nct se ls pguba foarte curnd i stinse iar lumina.
Se gndi la Solitaire i la viitor, apoi mintea sa abord
perspectiva mai apropiat a sosirii la Jacksonville, a
drumului spre St. Petersburg i a apropiatei rentlniri
cu Leiter.
Mult mai trziu, ctre ora unu, aipise i n-ar fi lipsit
mult pn s se cufunde ntr-un somn adnc, cnd un
uor zgomot metalic l fcu s tresar i s se ridice n
capul oaselor, cu arma n mn.
Cineva ncerca s deschid ua dinspre culoar.
Bond sri din pat descul i scoase icul de sub ua ce
ddea n compartimentul vecin. Trase apoi zvorul i
deschise ua. Trecu alturi i, strduindu-se s nu fac
zgomot, trase ncet zvorul.
Un clinchet asurzitor se fcu auzit atunci cnd
zvorul ced i ua se deschise. Bond nvli pe culoar,
dar apuc s mai vad doar o siluet disprnd la
captul vagonului.
Dac s-ar fi putut folosi de ambele mini, ar fi reuit,
probabil, s-l mpute pe individ. n condiiile date ns,
fusese nevoit s-i pun revolverul la cingtoare pentru
a trage zvorul. Bond tia c o urmrire ar fi fost lipsit
de sens. De-a lungul trenului, erau destule
compartimente libere n care omul lui Mr. Big s-ar fi
putut ascunde. Se gndise dinainte la aceast
posibilitate, i ajunsese la concluzia c singura sa ans
era aceea de a-l lua pe agresor prin surprindere, fie
mpucndu-l, fie obligndu-l s se predea.
Parcurse napoi cei civa pai care-l despreau de
compartimentul H. Colul unei bucele de hrtie se iea
de sub u.
Se ntoarse napoi n compartiment, nchiznd i
zvorind uile n urma sa. i aprinse veioza. Solitaire
dormea linitit. Bucata de hrtie ce fusese strecurat
pe sub u zcea pe mochet. O culese de jos i se aez
pe marginea patului.
Era o foaie cu linii, rupt dintr-un carneel ieftin,
acoperit de un scris dezordonat, cu litere mari de tipar,
99

trasate cu cerneal roie. Bond o mnui cu grij, fr s
spere ns prea mult c o examinare atent avea s
scoat la iveal niscaiva amprente. Oamenii acetia nu
obinuiau s lase urme. Iat ce citi:

Oh, Mare Vrjitoare, cru-m,
Nu m ucide. Al lui fie cadavrul.

Divinul toboar jurat-a
C o dat cu venirea zorilor
Va face s rsune tobele sale pentru TINE,
n zori, devreme, devreme, devreme, devreme.
Oh, Mare Vrjitoare, care ucizi copiii oamenilor
nainte ca ei s fi crescut
Oh, Mare Vrjitoare, care ucizi copiii oamenilor
nainte ca ei s fi crescut
Divinul toboar jurat-a
C o dat cu venirea zorilor
Va face s rsune tobele sale pentru TINE.
IE ne rugm
Iar TU vei nelege.

Bond se ntinse, reflectnd la ceea ce citise.
Apoi mpturi bucata de hrtie i o strecur ntre
paginile agendei sale.
Privi n gol, ntins pe spate, ateptnd s se crape de
ziu.



Capitolul XII
INUTURILE MLTINOASE

Era n jur de ora cinci dimineaa atunci cnd
coborr pe furi din tren.
Era nc ntuneric, iar peroanele pustii ale celui mai
mare nod de cale ferat din Florida erau luminate doar
ici i colo. Intrarea n pasajul subteran se gsea la
numai civa metri de vagonul 245, iar n trenul adormit
nu se zrea nici un semn de via atunci cnd coborr
treptele. Bond i ceruse nsoitorului de bord s ncuie
100

ua compartimentului i s lase draperiile trase la geam,
dup plecarea lor, aa nct nimeni nu avea s le simt,
probabil, lipsa pn la St. Petersburg.
Din pasaj, urcar n sala principal a grii. Bond se
convinse c urmtorul tren ctre St. Petersburg era
"Silver Meteor", perechea lui "Phantom", care avea s
plece n jurul orei nou. Rezerv dou locuri la clasa
nti, apoi o lu de bra pe Solitaire i, mpreun, ieir
din cldirea grii n aerul cldu al strzii ntunecate.
Aveau la dispoziie dou sau trei localuri deschise
peste noapte. l aleser pe cel a crui firm strlucitoare
de neon anuna "Mncruri bune". Era ns obinuitul
bufet jegos ce poate fi ntlnit n preajma grilor: dou
chelnerie obosite, n spatele unei tejghele acoperit cu
tabl zincat, plin de igri, bomboane, reviste de benzi
desenate i cri ieftine. Dincolo de tejghea se aflau un
aragaz cu multe ochiuri i un automat uria de cafea. O
u purtnd inscripia "Toalet" i ascundea oribilele
secrete alturi de o alta pe care scria "Accesul
persoanelor strine interzis" probabil, ieirea de
serviciu. Civa brbai mbrcai n salopete, ce ocupau
una dintre cele dousprezece mese uzate i pline de
pete, ridicar privirile, i cercetar cteva clipe, apoi i
vzur pe mai departe de conversaia lor dus pe un ton
sczut. Mecanici de locomotiv ce se pregteau s intre
n schimb, presupuse Bond.
La dreapta intrrii se aflau patru separeuri nguste,
iar Bond i Solitaire se strecurar ntr-unul dintre ele.
Fr prea mari sperane, cercetar meniul plin de pete
de grsime.
Dup un timp, una din chelnerie catadicsi s se
apropie. Se opri n dreptul separeului lor, cercetnd cu
priviri blazate mbrcmintea lui Solitaire.
De dou ori suc de portocale, cafea i omlet,
enun Bond, sumar.
S-a notat, rspunse fata, i se ndeprt,
trindu-i picioarele nclate n pantofi cu tocuri
sclciate pe podeaua nu tocmai curat.
n omlet vor pune lapte, dar oule fierte fcute n
America nu pot fi mncate, spuse Bond. Sunt de-a
dreptul dezgusttoare, fiind servite fr coaj,
101

amestecate ntr-o can. Dumnezeu tie de unde-au
nvat s le serveasc aa! Probabil de la nemi. Ct
despre cafeaua american de proast calitate, e mai
groaznic chiar i dect cafeaua englezeasc de acelai
fel. Cu sucurile de portocale ns, sper s avem noroc. In
fond, suntem n Florida, de-acum.
l cuprinse deprimarea, la gndul c mai aveau de
stat nc patru ore n atmosfera aceasta mpuit.
n America de azi nu-i greu s ctigi bani de pe
urma muteriilor, coment Solitaire. Cu toii nu vor
dect s ctige civa dolari de pe urma clientului, ca
apoi s-l azvrle n strad.
Dar stai s vezi cnd vom ajunge pe coast! n
aceasta perioad a anului, Florida nu e dect o imens
capcan pentru fraieri. Pe Coasta de Est, milionarii sunt
cei vnai de toat lumea. Acolo unde mergem ns, toi
se nghesuie s jupoaie omul de rnd. Pornesc de la
ideea c, oricum, respectivul om de rnd s-a dus acolo
ca s moar i, deci, nu-i va lua averea n mormnt.
Pentru numele lui Dumnezeu, ncotro ne
ndreptm? exclam Bond, ngrozit.
La St. Petersburg, mai toi sunt cu un picior n
groap, i explic Solitaire. Acolo se afl Marele Cimitir al
Americii. Atunci cnd funcionarul de banc, lucrtorul
de la oficiul potal ori mecanicul de locomotiv atinge
vrsta de aizeci de ani, i ncaseaz pensia cuvenit
pentru anii lucrai i se retrage la St. Petersburg, ca s
mai apuce civa ani de via n btaia soarelui, nainte
de a muri. Oraului i se mai spune i "Oraul Razelor de
Soare". Vremea e mereu att de frumoas, nct cei de la
ziarul local, The Independent, scot cte o ediie gratuit
n fiecare zi n care soarele nu s-a artat pe cer pn la
ora ieirii de sub tipar. Asta se ntmpl doar de trei sau
patru ori pe an, i constituie o ocazie excelent pentru
reclam. Acolo, toat lumea merge la culcare pe la ora
nou. Peste zi, btrnii joac table sau bridge. Exist
dou echipe de baseball, "Kids" i "Kubs", ambele for-
mate din juctori de peste aptezeci i cinci de ani. Se
mai joac i popice ns, n majoritatea timpului,
btrnii stau la taclale sau moie pe bncile aliniate
de-a lungul trotuarelor i n parcuri. E o privelite
102

cumplit, toi acei oameni n vrst, blindai cu aparate
auditive, dini fali i ochelari ct fundurile de pahar...
Sun dezolant, ntr-adevr, recunoscu Bond. De
ce naiba i-a ales Mr. Big tocmai un asemenea teren
pentru operaiunile sale?
Locul e perfect pentru ceea ce face el, rspunse
Solitaire, cu seriozitate. Singurul delict ntlnit acolo e,
practic, msluirea crilor la bridge sau canast. n
consecin, efectivele poliiei sunt extrem de reduse.
Desigur, exist o unitate mare a Pazei de Coast, dar ea
se ocup numai cu urmrirea contrabanditilor ce fac
naveta ntre Tampa i Cuba, i a pescuitorilor de burei
care se avnt n larg n afara sezonului, la Tarpon
Springs. Nu tiu exact ce fel de afaceri nvrte Mr. Big
acolo. tiu doar c omul lui e un tip poreclit "Houl",
adug ea, cznd pe gnduri. Probabil are de-a face cu
comunitii i Cuba. Cubanezii se infiltreaz n Harlem i
dirijeaz reelele rspndite n toat Marea Caraibilor.
Cert este c St. Petersburg este, probabil, oraul cel mai
nevinovat din America, urm ea. Totul e "popular" i
"drgu". E drept, exist i un sanatoriu pentru alcoolici.
Bnuiesc ns c acetia sunt att de btrni nct au
trecut de vrsta la care ar putea face vreun ru cuiva,
rse ea. Are s-i plac, sunt convins, adug apoi,
ridicndu-i privirea maliioas spre Bond. Probabil c
vei ajunge i tu s i doreti s te stabileti acolo pentru
restul vieii, devenind, la rndul tu, un "babalc". sta
e cuvntul cel mai des utilizat prin partea locului:
"babalc"...
Fereasc Dumnezeu! izbucni Bond, cu
convingere. Din cte mi spui, oraul sta e un soi de
Bornemouth sau Torquay, ns e de-un milion de ori mai
groaznic. Sper s nu fie cazul s punem la cale vreun
schimb de mpucturi cu "Houl", cci tare mi-e team
c, n felul acesta, am trimite vreo sut de "babalci" la
cimitir, pe scurttur, rpui de cte un atac de cord.
Dar chiar nu-i nici un tnr pe-aici?
Ba da, sunt destui, rse Solitaire. Toi localnicii,
de pild, care triesc de pe urma "babalcilor". Cei ce
administreaz motelurile i parcrile de rulote. Ai putea
ctiga o grmad de bani aici, deschizndu-i o sal de
103

bingo. Iar eu i voi fi "ltrtoare", fata care st la u i
atrage fraierii. Ce zici, domnule Bond, vrei s ne stabilim
la St. Petersburg i s mbtrnim mpreun, frumos?
Bond o privi chior.
Prefer o via plin de destrblare, alturi de
tine, rnji el. Probabil c la aa ceva m pricep mai bine.
ns mi convine de minune faptul c toat lumea se
culc la ora nou.
Ochii ei i surser. l lu de mn. ntre timp, le fu
adus micul dejun comandat.
Da. Sunt de acord! Tu te vei duce la culcare la ora
nou, iar eu m voi furia pe ua din dos i m voi duce
s-mi fac de cap cu "bieii" care joac baseball...
Micul dejun era aa cum profeise Bond: groaznic.
Pltir i se ndreptar spre sala de ateptare a grii.
Soarele rsrise i se strecura prin crpturile
ferestrei prfuite n ncperea vast i pustie. Se aezar
ntr-un col i, pn la sosirea lui "Silver Meteor", Bond o
descusu despre Mr. Big, ncercnd s afle tot ce tia fata
despre aciunile acestuia.
Solitaire i amintea cte un nume sau o dat
concret, ns prea puin fa de ceea ce Bond tia deja.
n anul care trecuse, locuise ntr-un apartament situat
n acelai bloc cu cartierul general al lui Mr. Big, fiind,
practic, prizoniera acestuia. Dou negrese solide i
inuser companie, i nu-i fusese niciodat ngduit s
ias nensoit. Din cnd n cnd, Mr. Big o convoca n
ncperea n care l ntlnise pentru ntia oar pe Bond.
I se cerea s ghiceasc dac brbatul sau femeia din faa
ei, care erau, de cele mai multe ori, legai de scaun,
spuneau adevrul sau nu. i adapta rspunsurile n
funcie de ceea ce simea, dac prizonierii erau buni sau
ri. tia c verdictul ei constituia adesea o condamnare
la moarte, dar soarta celor pe care i simea a fi ri o lsa
indiferent. Puini prizonieri erau albi.
Bond i not date i detalii despre toate ntlnirile
de care fata reui s-i aminteasc. Tot ceea ce-i spunea
ea ntregea portretul unui om foarte puternic i activ,
nemilos i crud, care controla o reea imens de
operaiuni.
n legtur cu monedele de aur, fata nu-i putu spune
104

dect c, n repetate rnduri, i se ceruse s deduc dac
oamenii lui Mr. Big spuneau adevrul despre cantitatea
de aur vndut i preurile obinute. Cel mai adesea,
acetia mineau n ambele privine.
Bond se feri s-i divulge fetei orict de puin din ceea
ce aflase sau dedusese el nsui. Sentimentele pe care le
nutrea fa de fat sau dorina crescnd pe care i-o
inspira trupul ei nu aveau nimic n comun cu latura
profesional a vieii sale.
"Silver Meteor" sosi la timp; amndoi rsuflar
uurai, bucuroi c prseau lumea sordid a marelui
nod de cale ferat.
Trenul gonea acum prin inima statului Florida,
strbtnd mlatini i crnguri npdite de muchi
spaniol. Ici i colo, cte o pdurice de lmi mai nviora
oarecum peisajul.
Centrul statului, unde muchiul era vegetaia
dominant, cpta aspectul straniu al unui inut prad
morii. Chiar i trguoarele rzlee prin care treceau
purtau amprenta spectral, casele de lemn avnd
zugrveala scorojit, de sub care se iea scndura
uscat. Doar crngurile verzi de lmi ce ddeau n prg
preau vii. n rest, totul prea copt de aria venic.
Privind pdurile pustii, Bond i spuse c, n mod
sigur, n acestea nu triau dect lilieci i scorpioni,
broate cu corn i pianjeni din specia vduvei-negre.
Se aflau n vagonul-restaurant, lundu-i prnzul,
cnd peisajul suferi o modificare radical. naintau
acum de-a lungul Golfului Mexic, prin mlatini de
mangrove i plantaii de palmieri, iruri nesfrite de
moteluri i parcri pentru rulote. Bond avu impresia c
simte, n sfrit, aroma celeilalte Floride, cea din
reclame, cea a concursurilor de tip "Miss Floare de Por-
tocal 1954".
Coborr din tren la Clearwater, cu o staie nainte
de St. Petersburg. Bond chem un taxi i i ddu adresa
Insulei Comorilor, aflat la o distan de o jumtate de
or de mers cu maina.
Era ora dou, iar soarele strlucea alb, pe cerul fr
pat. Solitaire insist s-i scoat plria cu voalet.
Voalul mi se lipete de fa, argument ea.
105

i-apoi, cine m-ar putea recunoate aici?

Un negru solid, cu faa ciupit de vrsat, pierdea
vremea la volanul taxiului su, n momentul n care
maina n care se aflau cei doi trecu de intersecia dintre
Park Street i Bulevardul Central, ce se continua cu
aleea Insulei Comorilor, mrginit de apele limpezi ale
golfului Boca Ciega.
Vznd din profil chipul lui Solitaire, negrul rmase
cu gura cscat. Sri din main i se repezi ntr-o
prvlie, n cutarea unui telefon. Form un numr din
St. Petersburg.
Mi-s Poxy, se prezent el, rsuflnd greu n
receptor. D-mi-l pe Ho, da' repede! Tu eti, Houle?
Ascult, omule, Mr. Big trebe c-i n ora. Cum adic
tocmai ce-ai vorbit cu el la New York? Numa' ce-i zrii
gagica ntr-un taxi al companiei Stassen din Clearwater.
A luat-o pe alee. S-mi sar ochii dac te mint! Nu-i uor
s uii o mutrioar ca aia. Era cu-n tip mbrcat n oale
albastre, cu plrie gri. Parc-avea -o cicatrice pe fa...
Cum adic, s-i urmresc? Nu po' s cred ce-mi spui, c
Mr. Big nu-i aci, dac ea e aci. Trebuia s te sun, s m
lmureti. E-n regul, am neles. Gsesc eu maina, ori
cnd s-o-ntoarce, ori n Clearwater. E-n regul, nu te
ambala, n-am fcut nc nici o boacn!
Cinci minute mai trziu, brbatul poreclit Houl lua
legtura cu New York-ul. Fusese avertizat n legtur cu
sosirea lui Bond, dar nu reuea s priceap ce cuta
Solitaire n toat afacerea. Nici cnd sfri de vorbit cu
Mr. Big nu tia mai multe, dar instruciunile fuseser
cum nu se poate mai limpezi.
nchise telefonul i czu pe gnduri, btnd
darabana pe tblia mesei. Zece miare pentru ceea ce i se
ceruse s fac. i trebuiau nc dou ajutoare. n felul
acesta, aveau s-i rmn opt miare, numai pentru el.
i linse buzele, ncntat, apoi form numrul unui
salon de biliard din centrul oraului Tampa.


Bond plti cursa i coborr din main la
Everglades, un grup de csue de lemn zugrvite n
106

galben i alb i aezate n careu pe trei laturi n jurul
unui petic de iarb verde, mrginit pe cea de-a patra
latur de o plaj alb ce sfrea n mare. Golful Mexic se
ntindea ct vedeai cu ochii, de un calm plat, unindu-se
la orizontul tremurat de ari cu cerul fr nori.
Dup Londra, New York i sordidul Jacksonville,
schimbarea de peisaj era bine venit.
Bond intr pe ua pe care scria "Birou", urmat
ndeaproape de Solitaire. Aps pe butonul soneriei sub
care scria Administrator, D-na Stuyvesant", i o achie
de femeie cu prul alb proaspt coafat i fcu apariia,
etalnd un zmbet subire.
Poftii?
Domnul Leiter?
Ahaa, suntei domnul Bryce. Cabana Numrul
Unu, chiar lng plaj. Domnul Leiter v ateapt de la
prnz. Dar doamna...? ncepu btrna, fcnd semn cu
pince-nez-ul ctre Solitaire.
Doamna Bryce, rspunse Bond.
Da, desigur, rspunse doamna Stuyvesant, cam
nencreztoare. Am s v rog s semnai n registru,
sunt sigur c i doamna Bryce i dumneavoastr abia
ateptai s v refacei dup oboseala cltoriei. Trecei,
v rog, adresa complet. V mulumesc.
i conduse afar, de-a lungul potecii de beton care
ducea la ultima caban de pe latura stng. Btu la u,
iar Leiter i fcu apariia. Bond se ateptase la o primire
clduroas dar, vzndu-l, Leiter pru uimit. Rmase,
literalmente, cu gura cscat. Prul su de culoarea
paiului, care mai purta nc urme ntunecate la
rdcin, era zburlit, precum o claie de fn.
Nu cred c ai avut ocazia s-mi cunoti soia,
spuse Bond.
Nu, nu, adic ba da, cum s nu?! Ce mai facei?
Era, n chip evident, depit de evenimente. Uitnd
de Solitaire, l apuc pe Bond de mnec i-l trase
nuntru. n ultima clip, i aminti de fat i o lu i pe
ea de mn, trnd-o nuntru. Apoi mpinse ua cu
clciul, reteznd urarea de "edere plcut" a doamnei
Stuyvesant.
Odat rmai singuri, Leiter tot nu reui s-i
107

recapete cumptul. ncremenise locului i-i plimba
ochii holbai de la unul la altul.
Bond ls s-i cad din mn valiza pe pardoseala
micului hol de la intrare. De aici, se deschideau dou
ui. Bond deschise una dintre acestea i o invit pe
Solitaire s intre. Era o camer de zi spaioas, ce ocupa
ntreaga lime a cabanei. Mobilierul din lemn de
bambus era cochet, iar n centrul fiecrui perete
zugrvit n culoarea oului de ra se zrea cte o
mpletitur de flori tropicale prins ntr-un cadru de
bambus. n centrul ncperii se afla o mas lat, din
acelai lemn de bambus, pe a crei tblie de sticl se afla
un telefon alb i o vaz cu flori. Ferestrele largi i o u
de sticl ddeau spre plaj, iar jaluzelele de plastic alb
erau lsate pn la jumtate, pentru a mai atenua
strlucirea alb a nisipului.
Bond i Solitaire se aezar n fotolii. Bond i
aprinse o igar i arunc pachetul i bricheta pe mas.
Zbrnitul telefonului i fcu s tresar. Leiter se
dezmetici, se apropie de mas i ridic receptorul.
La telefon, rosti el. D-mi-l pe locotenent. Domnul
locotenent? A sosit. Tocmai a intrat. Nu, e teafr.
Ascult cteva clipe, apoi se ntoarse spre Bond.
Unde-ai cobort din tren? l ntreb, iar Bond i
rspunse.
La Jacksonville, rosti Leiter n receptor. Da, aa
zic i eu. Desigur. Voi afla detaliile i-am s v sun ca s
v pun la curent. Suntei amabil s-i anunai pe cei de
la Omucideri? V-a fi recunosctor... i New York-ul,
desigur. V rmn ndatorat, domnule locotenent.
Orlando 9000. E-n regul. Mulumesc, nc o dat. La
revedere!
Aez receptorul n furc. i terse sudoarea de pe
frunte i se aez n faa lui Bond.
Deodat, i ntoarse privirea spre Solitaire i i
zmbi, cerndu-i scuze.
Presupun c tu eti Solitaire, spuse el. mi cer
scuze pentru primirea deloc protocolar. Am avut ns o
zi grea. Pentru a doua oar, n mai puin de douzeci i
patru de ore, nu m mai ateptam s-l vd vreodat pe
omul sta.
108

Se ntoarse spre Bond.
Putem continua?
Da, i rspunse Bond. Solitaire e de-acum de
partea noastr.
Asta-i o veste bun, zmbi Leiter. Presupun c
n-ai ascultat tirile la radio i nici n-ai avut ocazia s
citii ziarele, aa c am s v fac un scurt rezumat al
celor ntmplate. "Fantoma" a fost oprit la scurt timp
dup plecarea din Jacksonville, ntre Waldo i Ocala.
Compartimentul vostru a fost atacat cu rafale de
mitralier i apoi aruncat n aer. N-a mai rmas nimic
din el. nsoitorul de tren, aflat pe culoar la momentul
respectiv, a fost i el ucis. N-au fost alte victime, dar
pasagerii au tras o sperietur pe cinste. Cine-a fcut-o?
Cine erau domnul i doamna Bryce? Unde se aflau
acetia n momentul exploziei? Bineneles, ne-am
gndit c fuseseri rpii. Poliia din Orlando a preluat
cazul. Au cercetat rezervrile de la New York i au aflat
c FBI-ul fusese cel care reinuse locurile. Toate s-au
prvlit asupra mea. i, ntr-un trziu, apari tu, la bra
cu o tnr frumoas, fericit ca un coco!
Leiter izbucni n rs.
Doamne! Ar fi trebuit s-i auzi pe cei de la
Washington, adineauri... Urlau la mine, de parc eu a fi
fost cel ce-a aruncat n aer trenul la blestemat!
i lu o igar din pachetul lui Bond i i-o aprinse.
Ei bine, cam sta-i rezumatul. i voi povesti totul
n amnunt, dup ce-mi vei fi dezvluit sfritul. D-i
drumul!
Bond i istorisi n detaliu tot ce se petrecuse de la
ultima lor convorbire telefonic, la hotelul St. Regis.
Cnd ajunse la partea petrecut n tren, scoase din
agend bucica de hrtie gsit sub u i i-o ntinse
lui Leiter. Acesta fluier uimit.
Voodoo, declar el. Biletul acesta a fost menit s
fie gsit asupra unui cadavru. n felul acesta, moartea ta
ar fi fost cauzat de un asasinat ritual, pus la cale de
prietenii celor pe care i-ai ucis n Harlem, pentru a le
rzbuna moartea. Orice bnuial care ar fi putut duce la
Mr. Big ar fi fost astfel, nlturat. Oamenii tia se
gndesc la toate! Vom ncerca s punem mna pe omul
109

lor care a acionat n tren. Cel care a ncercat s-i
deschid compartimentul a fost, probabil, unul din
ajutoarele de la buctrie. Sfrete de povestit, iar apoi
i voi spune cum anume a acionat.
Vreau s vd i eu, spuse Solitaire, i ntinse
mna dup bilet.
l citi i ncuviin ncet din cap, apoi spuse, cu glas
optit.
Da... E o ouanga, un descntec voodoo, o invocaie
a Vrjitoarei Tobelor. E folosit de triburile Ashanti din
Africa, atunci cnd doresc moartea cuiva. Ceva
asemntor se folosete i n Haiti.
i napoie hrtia lui Bond. Noroc c nu mi-ai artat-o
atunci, rosti ea, foarte serios. Cred c isteria ce m-ar fi
cuprins nu mi-ar fi trecut nc.
n ceea ce m privete, nu i-am dat prea mare
atenie, spuse Bond. Am bnuit ns c nu ascundea
nimic bun. Ce noroc c am cobort la Jacksonville!
Bietul Baldwin, i datorm viaa...
Sfri de povestit restul cltoriei.
V-a vzut cineva cobornd din tren? ntreb
Leiter.
N-a crede, i rspunse Bond. Ar fi ns de preferat
s-o inem pe Solitaire la adpost, pn cnd vom reui
s o scoatem din ar. M gndeam c mine am putea
s-o trimitem n Jamaica, cu un avion. A putea gsi pe
cineva acolo care s-i poarte de grij pn la sosirea
noastr.
Desigur, ncuviin Leiter. i vom rezerva un loc la
o curs charter, n Tampa. Mine la prnz vom merge la
Miami, i ea va putea s plece cu unul din zborurile de
dup amiaz, fie cu KLM, fie cu PanAm. La ora cinei va fi
n siguran, n Jamaica. E prea trziu s mai rezolvm
toate acestea n dup-masa asta.
Eti de acord, Solitaire? ntreb Bond.
Fata privea pe fereastr. n ochii ei se putea citi
aceeai expresie pierdut, pe care Bond mai avusese
prilejul s o vad.
Auzindu-i ntrebarea, tresri. i ntoarse privirea
spre Bond, ntinse mna i-i mngie braul.
Da, rosti ea, cu glas ovitor. Da, cred c da...
110




Capitolul XIII
MOARTEA UNUI PELICAN

Solitaire se ridic.
Am s m duc s m schimb, spuse ea. Cred c
avei o mulime de lucruri de discutat.
Sigur c da, i rspunse Leiter, srind n picioare.
Necioplitul de mine! Cred c eti frnt de oboseal.
Bnuiesc c ai putea lua tu camera lui James, iar noi doi
ne vom nghesui ntr-a mea.
Solitaire l urm de-a lungul micului hol, iar Bond l
auzi pe Leiter explicndu-i aranjamentul camerelor.
Cteva clipe mai trziu, Leiter se ntoarse, aducnd cu
sine o sticl de whisky i o caraf plin cu cuburi de
ghea.
Am uitat ce-nseamn bunele maniere, se scuz el.
Amndurora ne-ar prinde bine o duc de trie. Lng
baie avem un brule pe care am avut grij s-l umplu
cu tot ce ne-ar putea trece prin minte.
Turn n pahare, deschise i o sticl de ap mineral
i amndoi sorbir ndelung din licoarea de foc.
Haide s lmurim detaliile, propuse Bond,
aezndu-se n fotoliu ntr-o poziie relaxat. Se pare c
aciunea inamicului a fost foarte bine organizat.
Chiar aa, fu de acord Leiter. Numai rezultatele
n-au fost pe msur.
i ridic picioarele pe mas i-i aprinse o igar.
"Fantoma" a plecat din Jacksonville pe la cinci,
ncepu el. A sosit la Waldo cu puin nainte de ase.
Imediat dup plecarea din Waldo, cel puin aa
presupun c s-a ntmplat, omul lui Mr. Big s-a dus n
vagonul vostru, a intrat n compartimentul de lng cel
rezervat de voi i a agat un prosop ntre draperii i
sticla geamului, ceea ce nsemna, se pare, c "geamul de
la dreapta acestuia este cel al compartimentului cu
pricina. Bnuiesc c aa fusese instruit la telefon de
ctre superiorii si, crora le telefonase pe parcurs. ntre
Waldo i Ocala, linia ferat nainteaz lin, fr nici un
111

ocol, traversnd pduri i inuturi mltinoase, urm
Leiter. n paralel cu aceasta se afl i oseaua. La vreo
douzeci de minute dup plecarea din Waldo, bang!,
mecanicul locomotivei aude un semnal de avertizare de
parcurs. ncetinete naintarea locomotivei pn la
aizeci i cinci de kilometri pe or. Bang! i iari, bang!
Trei semnale consecutive! Codul de urgen! Oprire
imediat! Omul oprete trenul, ntrebndu-se ce naiba
s-a ntmplat. Drumul era drept, ultimul semafor i
artase cale liber. Nu vede nimic deosebit nainte. E
cam ase i un sfert, iar afar a nceput s se lumineze.
n dreptul vagonului din mijlocul trenului, pe
autostrad ateapt, cu motorul mergnd i farurile
stinse, o limuzin gri credem c a fost vorba de un
Buick. Marf mprumutat. (Bond ridic ntrebtor din
sprncene, iar Leiter se grbi s-i explice: mprumutat,
adic furat.) Trei indivizi coboar din main. Negri.
nainteaz de-a lungul liniei ferate, pe spaiul acoperit
cu iarb care o separ de asfaltul oselei. Doi dintre ei
au n mini "ltrtoare", adic mitraliere. Cel din mijloc
are i el ceva n mn. Cu toii parcurg vreo douzeci de
metri i se opresc n dreptul vagonului 245. Indivizii
narmai slobozesc o rafal scurt asupra geamului
vostru. "Ananasul" are astfel cale liber. Cel de-al treilea
arunc "ananasul" nuntru, apoi o iau cu toii la fug
spre main. Trec dou secunde. De-abia au ajuns cei
trei la main, cnd BUUUM! Compartimentul H e fcut
praf i, o dat cu el, se pare, i domnul i doamna Bryce.
De fapt, singurul care a fost fcut praf a fost Baldwin al
vostru, care a nvlit pe culoar dendat ce a vzut c
oamenii din main se ndreptau spre vagonul pe care-l
pstorea. N-au fost alte victime. Doar o sperietur
cumplit i numeroase cazuri de isterie i ocuri
nervoase printre pasageri. Maina se ndeprteaz ctre
naiba-n praznic, unde se afl i acum i unde, mai mult
ca sigur, va rmne. O clip de linite, apoi ipete i
tropituri pe culoare. Oamenii alearg care ncotro, fr
noim. Trenul se trte anevoie pn n Ocala, unde
vagonul 245 este desprins de restul garniturii, creia,
trei ore mai trziu, i se permite s plece mai departe.
Scena a doua. Leiter st singur n cabana lui, spernd c
112

prietenul su James nu a plecat dintre cei vii suprat pe
el, i ntrebndu-se cum anume l va gti domnul Hoover
pentru cina din acea sear. Asta-i tot, amice! Bond
izbucni n rs.
Dumnezeule, ce sincronizare perfect! exclam el.
Sunt convins c alibiurile i acoperirile tuturor
oamenilor lui Mr. Big sunt perfect valabile. Ce om,
Doamne, ce om! Pare a avea ntreaga ar la degetul mic.
Asta dovedete c democraia i drepturile omului pot fi
interpretate n mai multe feluri. M bucur c nu-l avem
pe Mr. Big n Anglia. Cu rigiditatea caracteristic alor
notri, ar pune stpnire pe tot ce mic, ct ai zice
pete! Iat ns c, spre norocul meu, am reuit s-i
scap i a treia oar. Ritmul sta ncepe s m cam
oboseasc.
Ai dreptate, l aprob Leiter, gnditor. Pe de alt
parte, pn la sosirea ta, Mr. Big n-a comis mai mult de
o greeal. Acum ns, a ratat de trei ori, consecutiv. Nu
cred c-i place prea mult chestia asta. Va trebui s-l
pocnim acum, ct mai e nc ameit, iar apoi s-o tergem
fr s privim napoi. S-i spun ce mi-a trecut prin
minte... Nu avem nici o ndoial n privina faptului c
aurul intr n State pe aici. Am urmrit n repetate
rnduri iahtul Secatur, i de fiecare dat a venit din
Jamaica direct la St. Petersburg, acostnd n docurile
firmei aceleia care se ocup de livrarea momelilor
Rubberus, sau cum naiba s-o fi numind...
Ourobouros, l corect Bond. Marele Vierme al
mitologiei. E un nume potrivit pentru o ntreprindere ce
se ocup cu momeala pentru pescuit.
Deodat, o idee nucitoare i veni n minte. Izbi n
tblia de sticl a mesei.
Felix! Sigur c da! Ourobouros Houl ("The
Robber")... Te-ai prins? Omul lui Mr. Big de la faa
locului... El trebuie s fie!
Leiter se lumin la chip.
Doamne, Sfinte! exclam el. Sigur c el e acela!
Grecoteiul care e proprietarul firmei, tipul din Tarpon
Springs ce figura n rapoartele pe care ni le-a artat
poliaiul din New York, Binswanger e doar omul de
faad. Probabil c nici mcar nu tie c e ceva putred la
113

mijloc. Noi va trebui s punem mna pe patronul su, pe
cel ce-i zice "Houl". Sigur c el e acela!
Leiter sri n picioare.
Hai, s-i dm bice! Vom merge direct la faa
locului, s aruncm o privire. Oricum aveam de gnd s
o facem, de cnd am aflat c nava Secatur acosteaz de
fiecare dat acolo. Apropo, iahtul e n Cuba acum,
adug el. Mai exact, la Havana. A plecat de-aici acum o
sptmn. Cei de la Paza de Coast l-au scotocit
amnunit, att la sosire, ct i la plecare. Bineneles,
n-au gsit nimic. Le-a trecut prin minte chiar c ar
putea avea o chil dubl. Au fost la un pas de a desface
nava n bucele. A trebuit s stea o sptmn la
reparat, nainte de plecare. Nimic, ns. Nici urm de
monede de aur! Oricum, vom merge acolo i vom
adulmeca i noi prin preajm. S vedem, poate reuim
s dm de urma prietenului nostru, Houl. Mai nainte
ns, va trebui s telefonez la Washington i Orlando, s
le spun tot ce tim. Vor trebui s pun mna pe omul
din tren al lui Mr. Big, dac nu cumva e deja prea trziu.
Pn atunci, du-te i vezi cum se descurc Solitaire.
Spune-i s nu ias din cas pn cnd ne-ntoarcem. O
vom nchide nuntru. Spune-i c desear e invitata
noastr la cel mai bun restaurant de pe coast. E un
local cubanez din Tampa, numit "Los Novedades". Ne
vom opri n drum i-i vom rezerva un loc la zborul de
mine dup-mas.
Leiter ntinse mna spre telefon i ceru s i se fac
legtura pentru o convorbire interurban. Bond l ls
s-i vad de treburi.
Zece minute mai trziu, erau pe drum.
Solitaire refuzase s rmn singur. Se agase de
Bond.
Vreau s plec de-aici, l implorase ea, cu ochii
plini de lacrimi. Am o presimire ciudat...
Nu-i sfri propoziia. Bond o srutase i ncercase
s o liniteasc:
Nu-i face griji. Ne ntoarcem n cel mult un ceas.
Aici nu i se poate ntmpla nimic. Iar dup aceea, nu ne
vom despri, pn n clipa n care vei urca n avion.
Dac vrei, putem rmne n Tampa peste noapte,
114

urmnd s-i rezervm bilete la primul zbor, mine n
zori.
Da, te rog, spusese Solitaire, ngrijorat. Ar fi mai
bine aa. Aici, mi-e team. Simt c sunt n pericol.
l mbri strns.
Nu vreau s m crezi isteric, i opti,
srutndu-l. Du-te! Abia atept s te ntorci...
Leiter l chemase, iar Bond ieise, ncuind ua n
urma sa. l urm pe Leiter pn n parcare, chinuit de o
nelinite nedefinit. Nu-i putea nchipui c fetei i s-ar fi
putut ntmpla ceva ru, n locul acesta fermector. Mr.
Big nu avea cum s le fi dat de urm att de repede, aici,
la Everglades, care nu era dect unul din sutele de
hoteluri de acest fel de pe Insula Comorilor. nvase
ns s respecte formidabilele intuiii ale fetei, iar micua
ei criz de nervi l pusese pe gnduri.
La vederea mainii lui Leiter, ddu uitrii toate
grijile. Bond adora mainile iui, i le conducea cu
plcere. Majoritatea mainilor fabricate de americani i
displceau. Le lipsea personalitatea i patina
individualitii, att de vizibile la mainile europene.
Automobilele americane erau doar nite vehicule
oarecare, asemntoare ca form, culori, ba chiar i n
tonalitile claxoanelor lor. Erau proiectate pentru a fi
folosite un an de zile, iar apoi schimbate, la jumtate din
pre, pentru modelul cel mai recent. Tot farmecul
conducerii lor se risipise, o dat cu introducerea
schimbtoarelor de viteze automate, a servodireciei i
suspensiilor de tip nou. Orice urm de efort din partea
oferului era tears, i astfel dispruse i contactul
nemijlocit cu maina i drumul, care, mpreun cu
ndemnarea, ofer atta ncntare oferului european.
Pentru Bond, toate mainile americane erau la fel: nite
gndaci uriai, construii pentru a fi condui cu o mn
pe volan, cu radioul dat la maximum i cu geamurile
ridicate pentru a-l feri pe ofer de curent.
Leiter avea ns un Cord, una din puinele maini
americane care posedau o personalitate proprie. Bond fu
n culmea extazului atunci cnd, urcnd n monstrul de
metal, auzi duduitul motorului i tonalitatea viril a
eapamentului larg. Dei avea cincisprezece ani, maina
115

aceasta continua s arate asemeni celor mai moderne
modele existente pe pia, i spuse Bond.
nir pe osea, de-a lungul ntinderii nesfrite de
ap. Parcurser cei treizeci i doi de kilometri, lungimea
insulei, i traversar podul care o unea cu peninsula
ngust la al crei capt se aflau St. Petersburg i
suburbiile sale.
Odat intrai n ora, de-abia cotir, ptrunznd pe
Bulevardul Central i ndreptndu-se spre portul de
agrement i zona marilor hoteluri, cnd lui Bond i fu dat
s guste din atmosfera acestui uria "Azil de btrni al
Americii". Toi cei ce umpleau trotuarele aveau prul
alb, zburlit ori proaspt coafat. Faimoasele bnci despre
care i vorbise Solitaire erau la fel de pline de btrni
precum Trafalgar Square de porumbei.
Bond sesiz gurile smochinite ale femeilor i
strlucirea soarelui ce se reflecta n pince-nez-urile
acestora. Brbaii i etalau la soare braele scheletice i
piepturile scoflcite, fiind mai toi mbrcai n cmi
scurte deschise pn la bru. Podoaba capilar firav,
dar coafat, a btrnelor doamne scotea la iveal lucirea
rozalie a scalpului. Pretutindeni, estele pleuve se
ofereau vederii, aproape indecente. Un aer general de
familiaritate, un zvon perpetuu de brfe i plvrgeli,
sute de partide de table ori bridge, mii de scrisori de la
copii i nepoi, date din mn-n mn, citite i rscitite,
nesfrite comentarii privind preurile din prvlii ori de
la moteluri, toate acestea ntregeau dezolantul peisaj.
Nu era nevoie s fii n mijlocul lor, pentru a auzi
toate acestea. Era de-ajuns s-i vezi dnd din capetele
lipsite de pr i gesticulnd cu minile lor tremurnde.
i vine s te bagi singur n mormnt i s tragi
capacul sicriului ct mai repede, coment Leiter, auzind
exclamaiile ngrozite ale lui Bond. Ateapt ns pn
cnd vom cobor n mijlocul lor. Umbra ta va fi de-ajuns
pentru a-i face s sar repede n lturi, de parc-ai fi
casierul de la banc ce-ar vrea s le priveasc peste
umr n vreme ce-i completeaz cecurile. E de-a dreptul
greos. Asta-mi aduce aminte de acel conopist de la
banc, ce s-a dus acas la amiaz, pe neateptate, i i-a
gsit nevasta n pat cu preedintele bncii. S-a ntors la
116

ghieul lui i le-a povestit totul colegilor si, spunnd:
"Doamne, era ct pe ce s m prind!".
Bond izbucni ntr-un rs sntos.
Mi se pare c le-aud ceasurile de aur ticindu-le
din buzunare, urm Leiter. Pe-aici roiesc escrocii i
negustorii de mruniuri. Le bag pe gt de toate
bieilor btrni: ceasuri de aur, inele masonice i peruci.
Numai gndindu-m, m trec fiori.
Dar asta-i floare la ureche! Ateapt pn cnd vom
ajunge la localul Mtuii Milly, i-ai s-i vezi, ciorchini n
jurul meselor, ndopndu-se cu cheeseburgeri i chiftele
i spernd c vor apuca s triasc pn la nouzeci de
ani. i vine s-i iei cmpii! Dar nu-s chiar toi btrni,
pe-aici. Ia uit-te la panoul la!
i art un panou publicitar nlat pe un teren viran
de pe marginea dramului. Fcea reclam unui magazin
cu haine pentru copii. "STUTZHEIMER & BLOCK. NOU!
NOU! NOU! PENTRU NOU-NSCUI I COPIII MAI
MRICEI, HAINE PENTRU TOATE GUSTURILE".
Bond gemu a lehamite.
Hai s-i dm drumul mai departe. Nu sunt pltit
pentru a m holba la toate minunile astea.
Ajunser pe rm, iar apoi cotir la dreapta. Se aflau
pe chei, n dreptul cazrmii Pazei de Coast. Pe strzi nu
se mai zrea nici un btrn. "Azilul de btrni" se
preschimbase ntr-un port ca oricare altul: docuri,
depozite, brci ntoarse cu chila-n sus, plase de pescuit
ntinse la uscat, iptul pescruilor i mirosul fetid al
algelor putrede, adus din larg de briza uoar. O firm
ars de soare amintea de o alt lume, vesel i plin de
via: "La irlandezul zmbre. Pat Grady Maini
uzate".
Ar fi de preferat s-o lum pe jos, propuse Leiter.
Haznaua Hoului se afl la numai un cvartal de-aici.
Parcar maina pe o strad lturalnic. Trecur de
un depozit de cherestea i de o serie de cisterne de
petrol. Apoi o cotir din nou la stnga, cu faa ctre larg.
Strdua se sfrea pe chei, iar n prelungirea ei se
afla un debarcader din scnduri albite de intemperii, ce
nainta vreo douzeci de metri n apele linitite ale
golfului. Alturi, n dreapta, se afla un hangar uria cu
117

perei din tabl ondulat. Deasupra uilor mari atrna o
inscripie, scris cu negru pe fondul alb: "Ouroboros Inc.
Momeal vie, corali, scoici i peti exotici. Numai vnzri
en-gros". Una din uriaele ui culisante avea i o porti
mai mic, zvort cu o broasc strlucitoare, de yale.
Portia avea i ea o inscripie, cu litere de tipar:
"Proprietate privat. Accesul persoanelor strine
interzis".
Aezat pe un scaun de buctrie, cu spatele rezemat
de ua de metal, sttea un brbat. i cura puca, un
Remington 30, din cte-i putu da seama Bond. inea o
scobitoare n colul gurii, iar pe cap avea o caschet de
baseball murdar. Purta un maiou alb murdar, ce lsa
s i se vad tufele de pr negru de la subiori, o pereche
de pantaloni ifonai din doc, iar n picioare, tenii de
cauciuc. Prea s aib vreo patruzeci de ani, dar chipul
i era noduros i ars de soare, asemeni butucilor de
amaraj ce jalonau cheiul. Avea o fa ngust, iar buzele
subiri i erau congestionate. Tenul i era de culoarea
prafului de tutun, un fel de cafeniu glbui. Impresia
general era aceea a unui individ crud i cinic, n genul
rilor din filmele cu partide de pocher i mine de aur.
Bond i Leiter trecur pe lng el i naintar pe
debarcader. Tipul i vzu mai departe de puca lui, dar
Bond i simi privirile urmrindu-i.
Dac sta nu-i Houl, e cu siguran vreo rud
apropiat de-a lui, ngn Leiter.
Un pelican cenuiu cu cretetul de un galben palid,
moia la soare, crat pe unul din butucii de amaraj
de la captul debarcaderului. i ls s se apropie
ndeajuns de mult, apoi, cu o flfire din aripile-i
greoaie, decol, plannd razant deasupra apei. Pe
neateptate, plonja. Iei aproape imediat la suprafa,
innd n cioc un petior, pe care se grbi s-l nghit.
Apoi, uriaa zburtoare i vzu mai departe de pescuit,
zburnd cel mai adesea nspre soare, astfel nct umbra
lui masiv s nu alunge prada. Leiter i Bond se
ntoarser i pornir spre chei, iar pelicanul renun la
ndeletnicirea aductoare de hran i se ntoarse n locul
de unde pornise, vzndu-i mai departe de moial.
Individul de pe chei se ocupa n continuare de puc,
118

frecndu-i mecanismul cu o crp mbibat n ulei.
Bun, i se adres Leiter. Dumneavoastr suntei
proprietarul?
h, mri brbatul, fr s ridice privirea.
M ntrebam dac ne-ai lsa s ne amarm barca
la pontonul dumneavoastr. Portul e cam aglomerat.
Nu.
Leiter i scoase portofelul.
Un pol ajunge?
Nu.
Tipul i drese glasul, emind un horcit
dezgusttor, apoi scuip gros, ntre Leiter i Bond.
Hei, ai grij cum te pori! l avertiz Leiter.
Tipul sttu pe gnduri o clip, apoi ridic privirea.
Avea ochii mici i apropiai, n care se putea citi
sadismul unui dentist.
Cum i zice brcii voastre?
Sybil, rspunse Leiter.
Nu-i nici o barc-n port cu numele sta, zise
individul.
nchise cu un clinchet rsuntor chiulasa armei.
eava putii era ndreptat, neglijent, spre captul
ndeprtat al cldirii din spatele su.
Mata eti chior, dom'le? fcu Leiter. St n port
de-o sptmn ncheiat. E un iaht de optsprezece
metri, vopsit n alb cu o dung verde i echipat pentru
pescuit.
Puca prinse a se mica ncet, descriind un arc de
cerc. Mna stng a brbatului se odihnea n dreptul
trgaciului, n vreme ce dreapta imprima micarea de
rotaie lent a armei.
Rmaser cu toii nemicai, pstrnd tcerea. Tipul
privea cu lehamite nspre ncrctor, cu scaunul
rezemat n continuare de ua depozitului.
eava putii trecu ncet prin dreptul stomacului lui
Leiter, apoi prin dreptul lui Bond. Cei doi ncremeniser,
ca dou statui, nendrznind s-i mite nici mcar
minile. Micarea armei ncet. eava era acum
ndreptat spre captul debarcaderului. Houl ridic o
clip privirea, miji ochii i aps pe trgaci. Pelicanul
ip scurt, i cei doi i auzir trupul masiv
119

prbuindu-se, cu un plescit sonor, n apa linitit.
Ecoul mpucturii bubui ndelung pe deasupra
portului.
De ce dracu' ai fcut una ca asta? izbucni Bond,
furios.
Antrenament, enun cellalt, mpingnd nc un
glonte pe eav.
Bnuiesc c exist o filial a Asociaiei de
Protecie a Animalelor i aici n ora. Ce-ar fi s mergem
i s-l reclamm pe omul sta? suger Leiter.
Vrei s fii arestai pentru nclcarea unei
proprieti private? ntreb Houl, ridicndu-se alene n
picioare, cu arma la subioar. Asta-i o proprietate
particular! i-acu', crai-v dracu' de-aici! rcni el,
scuipnd cuvintele.
Se ntoarse i azvrli scaunul deoparte din faa uii,
apoi scoase din buzunar o cheie i o descuie. Cu un
picior n prag, se ntoarse spre cei doi.
Avei arme, amndoi, rosti el. Le-am mirosit. Dac
ndrznii s mai clcai vreodat pe-aici, v fac sit
i-apoi spun c-am fcut-o n legitim aprare. M-am
sturat de puulicii de teapa voastr care n-au alt
treab dect s-mi sufle mie-n ceaf! Sybil... Ccat!
Trecu pragul cu pai hotri i trnti ua n urma
sa, att de tare nct pereii de tabl vibrar.
Cei doi schimbar priviri amuzate. Leiter ridic din
umeri, rnji i decret:
Runda-nti s-a ncheiat cu victoria Hoului.
Pornir napoi, pe cheiul prfuit. Soarele apunea,
umplnd apele mrii de snge. Ajungnd la strada mare,
Bond se opri i privi n urm. Deasupra intrrii n
depozit se aprinsese un bec ce ddea o lumin
puternic, alungnd umbra din mprejurimi.
N-ar avea nici un rost s ncercm o ptrundere
frontal, fu de prere Bond. Pe de alt parte, n-am mai
vzut pn acum nici un depozit care s aib doar o
singur intrare...
Aa m-am gndit i eu, l aprob Leiter. Vom
hotr pe moment ce avem de fcut, la urmtoarea vizit.
Urcar n main i pornir spre cas, naintnd
fr grab de-a lungul Bulevardului Central.
120

Pe drum, Leiter l interog pe Bond n privina lui
Solitaire. ntr-un trziu, adug, ntr-o doar:
Apropo, sper c eti de acord cu repartiia
camerelor.
E cum nu se poate mai bine! admise Bond, vesel.
M bucur, spuse Leiter. Mi-a trecut prin minte c,
poate, voi doi ai fi preferat s stai mpreun...
Citeti prea multe romane de duzin, coment
Bond.
De fapt, am acionat delicat, n propriul meu
interes, explic Leiter. Nu uita, pereii sunt subiri n
cabanele astea, iar eu mi folosesc urechile pentru auzit,
iar nu pentru a colecta rujul domnioarelor.
Bond se apuc s-i scotoceasc buzunarele n
cutarea unei batiste.
Ticlosule! scrni el.
Leiter l urmri cu coada ochiului cum i freca de
zor urechile, apoi se mir, cu fals inocen:
Ce faci? N-am vrut nici o clip s insinuez c roul
urechilor tale n-ar fi natural. M rog ns, tu tii mai
bine...
Ultimele sale cuvinte se voiau ncrcate de
semnificaii.
Dac la noapte te vei trezi cumva mort, vei ti
cine-a fcut-o! rse Bond.
Continuar s se tachineze, pn cnd ajunser la
Everglades, i nc mai rdeau, atunci cnd ursuza
doamn Stuyvesant le iei n ntmpinare, pe gazonul
din faa recepiei.
Scuzai-m, domnule Leiter, ncepu ea. M tem
ns c nu putem ngdui oaspeilor notri s asculte
muzic la volum ridicat. N-am vrea s avem plngeri din
partea colocatarilor.
O privir amndoi, uimii.
Iertai-m, doamn Stuyvesant, dar mi-e team c
nu neleg..., spuse Leiter.
M refer la combina muzical pe care ai
comandat-o i care v-a fost livrat adineauri, l lmuri
doamna Stuyvesant. Cruii abia au reuit s scoat
ambalajele pe u, la plecare.

121



Capitolul XIV
"S-A LUAT LA HAR CU CEVA CARE L-A MNCAT"

Fata nu apucase s opun rezisten.
Cnd Leiter i Bond, lsnd-o pe administratoare cu
gura cscat n mijlocul peluzei, nvlir n cabana de la
margine, gsir camera neatins, iar aternutul de pe
patul fetei doar uor ifonat.
Broasca de la ua camerei sale fusese forat cu un
obiect ascuit, apoi doi brbai narmai se artaser n
prag.
"D-i drumul, cucoan! mbrac-te, dar nu ncerca
s faci vreo mecherie, c-i gurim burtica!"
Apoi, fie c o loviser, fcnd-o s-i piard
cunotina, fie i puseser un clu n gur i o legaser.
n spatele cabanei, se zreau urmele pneurilor unui
camion. Ocupnd o bun parte din holul de intrare,
combina muzical era un model antic. Cumprat cu
siguran la mna a doua, costase cel mult cincizeci de
dolari.
Bond i nchipui expresia de teroare oarb ce se
zugrvise pe chipul fetei, n clipa rpirii. Blestem
amarnic momentul n care consimise s o lase singur.
Habar nu avea c urma le fusese luat att de repede.
Era nc un exemplu al eficacitii uriaului mecanism
controlat de Mr. Big.
Leiter vorbea la telefon cu sediul FBI-ului din
Tampa.
Blocai aeroporturile, grile i oselele, spunea
acesta. Vei primi ordine n acest sens de la cei din
Washington, dendat ce voi reui s dau de ei. V pot
garanta c ntreaga operaiune se va bucura de cel mai
nalt nivel de prioritate. Mulumesc mult. V rmn
dator. tii unde m gsii, nu-i aa? E-n regul.
Puse receptorul n furc.
Slav Domnului, au fost de acord s coopereze, i
spuse el lui Bond, care rmsese cu privirea aintit n
gol, spre larg. Au trimis ncoace doi oameni i vor ntinde
plasa, poate reuesc s prind ceva. Ct timp i voi pune
122

la curent pe cei din New York i Washington, ncearc s
afli tot ce poi de la bbtie: momentul exact al plecrii
rpitorilor, o descriere exact etc. E de preferat s
prezini totul ca pe un jaf organizat i s pretinzi c
Solitaire era complicea hoilor. Baba va nelege mult
mai uor aa ceva i, n felul acesta, ntreaga afacere va
rmne la nivelul obinuitelor infraciuni ce se petrec
prin hoteluri. Spune-i c poliia se afl pe drum, dar c
tu nu ai de gnd s aduci nici un fel de acuzaii
administraiei hotelului. Baba va face orice ca s evite
un scandal. Spune-i c i noi suntem dispui s facem
acelai lucru.
Bond ncuviin.
Solitaire, complice?...
Nimic nu era imposibil; ns, n sinea lui, Bond nu
putea s cread una ca asta. Se ntoarse n camera lui
Solitaire i o cercet amnunit. Mirosul ei mai plutea
nc n ncpere, aroma aceea de "Vent Vert" care i
amintea de cltoria fcut mpreun. Plria cu voalet
a fetei era aezat frumos pe noptier, iar cele cteva
articole de toalet erau rnduite pe polia din baie.
Curnd i gsi i poeta i tiu c avusese dreptate,
acordndu-i prezumia de nevinovie. Geanta fusese
mpins sub pat. Fusese, probabil, o opiune contient
a fetei, n momentul n care rpitorii nvliser n
ncpere. Goli poeta pe pat i-i pipi cptueala. Scoase
din buzunar un briceag i fcu o fant n estura fin.
Lu dinuntru cei cinci mii de dolari i i-i strecur n
buzunar, unde aveau s fie n siguran. Dac Mr. Big o
va ucide pe fat, avea s i cheltuiasc pn la ultimul
bnu pentru a o rzbuna. Acoperi cptueala sfiat
cum putu mai bine, umplu la loc geanta i i fcu vnt
napoi sub pat. Apoi se ndrept spre biroul
administratoarei.
Se fcuse ora opt atunci cnd terminar cu toate
operaiunile de rutin. Bur mpreun un pahar de
trie, apoi se prezentar n sala de mese, unde restul
oaspeilor hotelului tocmai sfreau de luat cina. Cu
toii i privir curioi, cu un amestec de team i respect.
Ce cutau aici aceti doi tineri cu o nfiare att de
fioroas? i unde era femeia care i nsoise la sosire? A
123

cui soie fusese aceasta? Ce nsemnaser oare toate cte
se ntmplaser n cursul dup-amiezii? Srmana
doamn Stuyvesant alergase ntruna de colo-colo, vdit
preocupat de ceva. Iar oamenii tia nu tiau c masa
se servea la ora apte? Personalul de la buctrie se
pregtea s plece acas. Cum s-i serveasc aa cum se
cuvenea, cnd mncarea se rcise deja? Tinerii tia ar
fi trebuit s se gndeasc i la cei din jur. Doamna
Stuyvesant i mprtise bnuiala c tinerii ar fi fost,
de fapt, oamenii guvernului de la Washington. Care era
rostul prezenei lor aici?
Ceilali oaspei ajunser la o opinie unanim: cei doi
nu prevesteau nimic bun, iar venirea lor era o ofens
adus clientelei selecte de la Everglades!
Bond i Leiter fur condui la cea mai proast mas,
lng intrarea de serviciu. Meniul anunat cuprindea un
amestec de denumiri pompoase n englez i ntr-o
francez de balt. Cnd fur servii, constatar c era
vorba, de fapt, de un suc de roii, pete fiert cu sos alb, o
felie de curcan afumat i o budinc de lmie cu un mo
de fric. Mestecar ursuzi cina frugal, n vreme ce sala
de mese se golea de babalci, iar lmpile de pe mese
erau stinse una dup alta. n final, meniul le fu
ncununat de dou boluri cu ap pentru cltitul
degetelor, n care plutea cte o singur petal de
hibiscus.
Bond nu scoase nici un cuvnt n tot acest timp.
Cnd terminar de mncat, Leiter fcu un efort vizibil
pentru a-l nveseli:
Hai s ne facem cri, propuse el. E sfritul cel
mai potrivit pentru o zi dezastruoas ca aceasta. Ori
poate preferi s joci o partid de bingo cu babalcii? Am
neles c n seara asta organizeaz un turneu de bingo
n club...
Bond ridic din umeri. Se ntoarser n camera de zi
a cabanei lor i, o vreme, bur cu ndrjire, tcui,
privind abseni nisipul alb n lumina lunii i ntinderea
nesfrit de ntuneric a mrii.
Cnd Bond se convinse c buse ndeajuns de mult
pentru a-i neca amarul, se ridic, i ur noapte bun
prietenului su i intr n dormitorul lui Solitaire, pe
124

care l luase n stpnire, acum, cnd ea nu mai era aici.
Se strecur sub cearaful n care se tvlise i trupul ei
cald i, nainte de a cdea prad somnului, se hotr. De
cum avea s se lumineze, i va face o vizit Hoului i l
va constrnge s spun adevrul. Mintea i fusese prea
ocupat, n ceasurile din urm, i nu mai apucase s
stea de vorb cu Leiter despre acest subiect. Era ns
convins c Houl era amestecat n rpirea lui Solitaire. i
venir n minte ochii mici i cruzi, buzele subiri ale
acestuia, i grumazul osos ce se nla din maioul soios
precum cel al unei broate estoase. Muchii i se
ncordar, reliefndu-se sub cearaf, ca nite frnghii.
Apoi, somnul l npdi, iar muchii i se relaxar n
vreme ce adormea.
Dormi pn la opt dimineaa. Vznd ct de mult
dormise, njur zdravn. Se vr sub du, inndu-i
ochii deschii n btaia jetului de ap rece, pn cnd
nu-i mai simi pleoapele grele de somn. Apoi,
nfurndu-i un prosop n jurul taliei, intr n camera
lui Leiter. Jaluzelele erau coborte, dar n ncpere
ptrundea suficient lumin, nct observ imediat c
nimeni nu dormise n pat, n acea noapte.
Zmbi, gndindu-se c Leiter dduse gata sticla de
whisky pe care o ncepuser mpreun i adormise pe
canapeaua din camera de zi. Trecu dincolo, dar i
aceast ncpere era pustie. Sticla de whisky, nc pe
jumtate plin, era acolo unde o lsase, n mijlocul
mesei, lng scrumiera plin ochi cu mucuri de igar.
Se ndrept spre fereastr, trase jaluzelele i o
deschise. Arunc o privire spre cerul limpede ce
prevestea o diminea superb i se ntoarse n camer.
Atunci vzu plicul. Se afla pe un scaun, lng u. l lu
i l deschise. Coninea un bileel scris de mn, cu
stiloul.

M-am tot gndit, i n-am reuit s adorm. E ora cinci
dimineaa. Dau o fug pn la depozitul de momeal vie.
Am rmas aceeai pasre de noapte. Mi se pare ciudat c
mecherul la sttea acolo, de parc ne-ar fi ateptat, n
vreme ce S. era rpit. Prea c tie c-l vom cuta i era
gata s se dea la noi, n cazul n care lovitura nu ar fi
125

reuit aa cum plnuise. Dac nu m ntorc pn la zece,
cheam ajutoare, la numrul de telefon Tampa 88.
FELIX

Bond nu atept nici o clip. n vreme ce se mbrca
i se rdea, ceru s-i fie adus o cafea i un corn i
chem un taxi. Zece minute mai trziu, taxiul sosi. Bond
apucase s mnnce i s se ntremeze bndu-i
cafeaua. Tocmai prsea cabana, cnd auzi telefonul
zbrnind n camera de zi. Se ntoarse n fug.
Domnul Bryce? Sunt doctorul Roberts, de la
camera de gard a spitalului Mound Park. Se afl
internat la noi un anume domn Leiter, care ar vrea s v
vorbeasc. Putei veni pn aici?
Isuse! exclam Bond, nspimntat. Ce-a pit? E
grav?
Nu cred c e cazul s v ngrijorai, i rspunse
vocea de la cellalt capt al firului. A fost un accident
rutier. oferul vinovat a fugit de la locul accidentului.
Domnul Leiter a suferit doar o uoar comoie i s-a ales
cu cteva vnti. Putei veni ncoace? Domnul Leiter
ine neaprat s v vorbeasc.
Sigur c da, ncuviin Bond, uurat. Sosesc
ndat.
Ce naiba s-a petrecut, de ast dat? se ntreb n
sinea sa, n vreme ce traversa grbit peluza. Probabil c
fusese btut i lsat s zac n mijlocul drumului. Bine
c nu era ceva i mai ru!
n vreme ce taxiul cotea pe aleea Insulei Comorilor,
trecu pe lng ei o ambulan cu sirena urlnd.
Necazuri, iar necazuri! gndi Bond. Se pare c
ghinionul se inea scai de ei.
Traversar St. Petersburg-ul pe Bulevardul Central
i o apucar la dreapta, exact pe strada pe care, n seara
precedent, trecuse mpreun cu Leiter. Bnuielile lui
Bond prur a se confirma, atunci cnd acesta
descoperi c spitalul se afla la numai cteva cvartale
distan de "Ourobouros Inc."
Bond i plti taximetristului cursa i urc n fug
treptele masivei cldiri. n holul spaios de la intrare se
afla un birou de recepie. O asistent drgu sttea pe
126

un scaun dincolo de aceasta i citea anunurile
publicitare din St. Petersburg Times.
A vrea s vorbesc cu doctorul Roberts, ceru
Bond.
Care doctor? se mir fata, privindu-l uimit.
Doctorul Roberts, medicul de la camera de gard,
repet Bond, nerbdtor. Avei un pacient pe nume
Leiter, Felix Leiter. A fost internat azi-diminea.
Aici nu lucreaz nici un doctor Roberts, i
rspunse fata, n vreme ce urmrea cu degetul pe o list
cu numele doctorilor. Nu avem nici un pacient pe nume
Leiter. Dac ateptai o clip, pot telefona la camera de
gard de la Urgene. Cum spuneai c v numii?
Bryce, rspunse Bond. John Bryce.
Dei n holul imens era rcoare, transpiraia i se
adunase pe frunte n broboane grele. i terse minile
umede de pantaloni, ncercnd s nu se lase cuprins de
panic. Fata de la recepie vorbea aiurea. Nu-i cunotea
meseria. Era prea drgu pentru meseria de infirmier.
Aici, la recepie, ar fi fost nevoie de cineva mai priceput.
Scrni din dini, n vreme ce fata turuia plin de voie
bun la telefon. ntr-un trziu, puse receptorul n furc.
mi pare ru, domnule Bryce, i spuse ea. Probabil
e vorba de o confuzie. Peste noapte nu s-au fcut
internri, iar cei de la camera de gard n-au auzit
niciodat nici de doctorul Roberts, nici de domnul Leiter.
Suntei sigur c e vorba despre spitalul nostru?
Bond i ntoarse spatele, fr s se mai osteneasc
s-i rspund. tergndu-i sudoarea de pe frunte, se
ndrept spre ieire.
Fata se strmb, intrigat, apoi i relu lectura
ntrerupt.
Din fericire, un taxi tocmai oprea n faa spitalului,
aducnd nite vizitatori. Bond urc n main i-i ceru
oferului s-l duc, ct mai repede, napoi la Everglades.
Acum era sigur c Leiter czuse n minile adversarului,
care voia s-l ndeprteze pe Bond de caban. Nu reuea
s-i dea seama care fusese scopul acestei diversiuni,
dar devenise contient de faptul c, dintr-o dat, toate
mergeau cum nu se poate mai prost pentru ei i c
iniiativa i aparinea din nou lui Mr. Big i oamenilor
127

acestuia.
Doamna Stuyvesant se grbi s-i ias n
ntmpinare, dendat ce-l vzu cobornd din main.
Srmanul dumneavoastr prieten, spuse ea, plin
de comptimire. Ar fi trebuit s fie mai atent...
Desigur, doamn Stuyvesant. Ce s-a ntmplat? o
ntreb Bond, nerbdtor s se ntoarc n caban.
Ambulana a sosit imediat dup plecarea
dumneavoastr, i spuse btrna, cu ochii nlcrimai.
Se pare c domnul Leiter a avut un accident de main.
A fost dus la cabana domniei sale, purtat pe o targ.
Brancardierul, un negru foarte drgu, mi-a spus c
domnul Leiter i va reveni, dar acum nu trebuie s fie
deranjat de nimeni. Bietul de el! Avea faa acoperit de
bandaje. Brancardierul mi-a spus c l vor aeza
confortabil n pat, iar mai trziu va veni un doctor, s-l
consulte. Dac pot s v ajut cu ceva...
Bond nu mai atept s aud ultimele cuvinte
amabile ale btrnei. Travers n fug peluza n direcia
cabanei i nvli n hol, iar de acolo n camera lui Leiter.
Pe pat era ntins o siluet cu form omeneasc. Un
cearaf o acoperea. n dreptul feei, cearaful nu prea a
se mica.
Scrnind din dini, Bond se aplec deasupra
patului. I se pruse oare, sau chiar vzuse o uoar
tresrire a cearafului n dreptul gurii? Smuci deoparte
giulgiul, descoperind un soi de cuib de viespi alb, un
ghemotoc nfurat n bandaje murdare.
Trase ncet cearaful de pe restul corpului. Din nou
bandaje, i mai grosolan nfurate i mbibate cu
snge. Partea de jos a trupului era acoperit cu un sac.
Totul era scldat n snge.
Dintr-o deschiztur lsat n dreptul gurii se iea o
bucat de hrtie. Bond o scoase de acolo i se aplec.
Simi pe obraz boarea abia perceptibil a rsuflrii lui
Leiter. Se repezi la telefon, dar avu nevoie de cteva
minute pentru a se face neles de ctre cei din Tampa.
ntr-un trziu, reui s i conving c era vorba de o
urgen. Aveau s soseasc n cel mult douzeci de
minute.
Aez receptorul n furc i arunc o privire asupra
128

biletului. Era o bucat de hrtie alb de mpachetat,
mototolit. Cu un stilou, cineva mzglise urmtoarele
cuvinte, cu litere mari de tipar:

S-A LUAT LA HAR CU CEVA CARE L-A MNCAT.

Dedesubt, autorul mai adugase:

(PS.: MAI TIM O GRMAD DE GLUME LA FEL DE
HAIOASE CA I ASTA).

Cu gesturile unui somnambul, Bond aez bucata
de hrtie pe noptier. Apoi se ntoarse la cptiul
trupului nensufleit ntins pe pat. Nu ndrznea s-l
ating, de team ca nu cumva rsuflarea abia simit s
nceteze. Dar nu putea sta cu minile-n sn. Degetele
sale desfcur, cu delicatee bandajele din jurul capului.
Reui s scoat la iveal cteva uvie de pr. Prul era
umed. i duse degetele la buze i simi gustul srat al
apei de mare. Smulse cteva fire de pr i le privi cu
atenie. Nu ncpea nici o urm de ndoial.
Revzu n gnd uvia rebel de culoarea paiului ce
atrna mereu deasupra ochiului drept, chipul acvilin,
mereu surztor, al texanului alturi de care i fusese
dat s triasc attea aventuri. l revzu limpede, aa
cum fusese. Apoi, netezind uvia de pr, se aez pe
marginea patului i veghe la cptiul prietenului su,
ntrebndu-se dac i n ce msur acesta avea s mai
poat fi salvat.
La sosirea celor doi detectivi nsoii de medicul
poliiei, le povesti totul pe ndelete, cu un glas lipsit de
orice intonaie aparte. Bizuindu-se pe ceea ce Bond
apucase s le spun la telefon, trimiseser deja un
echipaj la firma Hoului. Ateptar mpreun veti de la
acesta, n vreme ce medicul i fcea meseria n
ncperea de alturi.
Medicul i termin treaba nainte ca raportul s fi
sosit. Intr n camera de zi, cu chipul marcat de
ngrijorare. Bond sri n picioare. Medicul se ls s
cad ntr-un fotoliu i privi n sus, ctre Bond.
Cred c va supravieui, spuse el. Are o ans din
129

dou s scape. Dar tiu c l-au lucrat cum se cuvine!
Bietul de el! Va rmne fr o mn i fr jumtate din
piciorul stng. Faa i e harcea-parcea, dar rnile sunt
superficiale. Al naibii s fiu dac-mi dau seama cine i
cum i-a fcut una ca asta! Rnile par a fi fost fcute de
un animal sau de un pete uria. A fost efectiv sfiat!
Voi putea s m pronun mai exact cnd vom ajunge la
spital i-am s cercetez eventualele urme de dini.
Ambulana trebuie s soseasc din clip-n clip.
Ateptar n tcere. Telefonul sun de cteva ori.
New York-ul, Washington-ul... Departamentul Poliiei
din St. Petersburg vru s afle ce naiba se petrecea la
debarcader, dar li se spuse s-i vad de treab. Era
treaba celor de la FBI. ntr-un trziu, de la un telefon
public, fur sunai de locotenentul care conducea
echipajul ce fusese trimis pe chei.
Cercetaser depozitul Hoului centimetru cu
centimetru. Nu gsiser dect uriaele rezervoare cu
peti i momeal vie i lzi pline de corali i scoici. Houl
i cei doi angajai ai acestuia ce se ocupau cu
meninerea temperaturii apei din rezervoare i cu
ntreinerea pompelor fuseser reinui i interogai
vreme de o or. Alibiurile lor se dovediser a fi tari ca
betonul. Houl ceruse insistent s-i fie chemat avocatul,
iar la sosirea acestuia, cei trei fuseser eliberai. Nu
existau probe mpotriva lor pentru a-i pune sub acuzare.
Nu se descoperise nici o pist demn de urmat. Maina
lui Leiter fusese gsit de cealalt parte a portului de
agrement, la un kilometru i jumtate distan de
debarcaderul Hoului. Fuseser prelevate o mulime de
amprente, dar nici una nu se potrivise cu cele ale
suspecilor. Exista vreo propunere privind procedura de
urmat n continuare?
Fii cu ochii pe ei, ordon cel mai vrstnic dintre
detectivi, cel care se recomandase a fi cpitanul Franks.
Nu-i slbii nici o clip. Washingtonul ne-a ordonat s-i
ncolim, chiar de-ar fi ultimul lucru pe care-l vom face.
Doi ageni de elit vor sosi la noapte, cu avionul. E
timpul s cerem sprijinul poliiei locale. Le voi sugera
s-i pun informatorii la treab. Afacerea asta nu e o
simpl rfuial local. Hai noroc!
130

Se fcuse ora trei. Ambulana politiei sosi i plec
aproape imediat, lundu-l la bord pe medic i trupul
celui ce se zbtea ntre via i moarte. Cei doi detectivi
plecar i ei. Promiser c aveau s l in pe Bond la
curent. Voiau s tie ce anume avea de gnd acesta.
Bond le rspunse evaziv. Trebuia s cear instruciuni i
informaii suplimentare de la Washington. Putea s
pstreze maina lui Leiter? Desigur, avea s-i fie adus
dendat ce poliitii de la registratur aveau s
sfreasc de prelevat amprentele.
Dup plecarea detectivilor, Bond i ngdui un rgaz
de gndire. Cei doi i pregtiser cteva sandviuri,
folosindu-se de proviziile aflate n frigider. Bond mnc
i bu un pahar de trie.
Telefonul zbrni din nou. Era o convorbire
interurban. Bond se trezi vorbind cu eful seciei de la
CIA n a crui subordine se afla Leiter. Culmea, acesta i
spuse c, n momentul de fa, cel mai bine ar fi fost ca
Bond s plece imediat spre Jamaica. Era o rugminte
politicoas, dar nu mai puin imperativ. Vorbiser deja
cu Londra, care i dduse acordul. Cei de la Londra
doreau s afle cnd anume avea Bond s soseasc n
Jamaica.
Bond tia c a doua zi exista o curs a companiei
Transcarib prin Nassau. i spuse omului de la CIA c
avea s plece cu acea curs. Existau i alte nouti? Da,
desigur, i spuse omul de la CIA. Domnul din Harlem i
prietena sa plecaser noaptea trecut cu avionul n
Cuba, la Havana. nchiriaser un avion ntr-o staiune
de pe Coasta de Est, numit Vero Beach. Toate docu-
mentele lor fuseser n ordine, iar compania care
efectuase zborul era att de mic, nct FBI-ul nu se mai
obosise s o treac pe lista celor aflate sub
supraveghere. Sosirea celor doi n Cuba fusese raportat
de rezidentul CIA de la faa locului. Da, era pcat. Da,
iahtul Secatur se afla nc acolo. Nu, nu i anunase
nc data plecrii. Srmanul Leiter! Era un om valoros,
sperau c avea s-i revin. Aadar, Bond avea s
ajung n Jamaica mine? n regul. Regretau enorm
ntorstura pe care o luaser lucrurile. La revedere!
Bond se gndi puin, apoi ridic din nou telefonul.
131

Form numrul Acvariului Eastern Garden i ceru
lmuriri unuia dintre angajai: dorea s cumpere un
rechin viu, pentru o lagun ornamental. Cine anume i
putea furniza aa ceva?
Singurul loc unde vei gsi aa ceva, domnule
Bryce, se afl la doi pai de dumneavoastr, i spuse
interlocutorul su, foarte ndatoritor. E o firm numit
"Ourobouros. Viermi i momeal vie". Ei au rechini.
Chiar i din cei mari de tot. Fac afaceri cu tot soiul de
grdini zoologice. Au rechini albi, rechini-tigru i chiar
rechini-ciocan. Vor fi ncntai s v ajute. S tii ns
c nu-i deloc ieftin s hrneti un rechin! Mi-a fcut
plcere s v ajut. Oricnd, v stm la dispoziie. La
revedere!
Bond i scoase pistolul i l cur pe ndelete,
ateptnd venirea nopii.



Capitolul XV
MIEZ DE NOAPTE PRINTRE VIERMI

n jurul orei ase, Bond i fcu bagajele i achit
nota de plat. Doamna Stuyvesant se simi uurat
aflnd c l vedea pentru ultima oar. Hotelul Everglades
nu cunoscuse o asemenea agitaie de la ultimul uragan
ncoace.
Maina lui Leiter era parcat la ieirea pe bulevard.
Urc i conduse spre centrul oraului. Opri la un
magazin de scule i cumpr tot ceea ce consider
necesar. Apoi poposi ntr-un local ntunecos i foarte
plcut, numit "Pete's", i comand cel mai mare grtar
pe care-l mncase vreodat, cu o porie dubl de cartofi
prjii. Bu un pahar de whisky i dou cafele tari, fr
zahr. n cele din urm, toate acestea reuir s-l fac
s se simt ntremat.
Zbovi n restaurant, savurndu-i cina pe ndelete,
pn la ora nou. Apoi cercet atent o hart a oraului.
Urc n main i, fcnd un ocol larg, parc la un
cvartal distan spre sud de depozitul Hoului.
Luna strlucea puternic pe cerul nopii, dnd o
132

nuan indigo umbrelor uriae ale halelor. Zona prea
pustie. Nu se auzea dect clipocitul valurilor mici ce se
loveau de pilonii debarcaderelor goale. Coama digului
scund avea o lime de aproape un metru. Era
cufundat n umbr, de-a lungul celor o sut de metri
care l despreau de silueta ntunecat a depozitului
"Ourobouros".
Bond porni nainte, cu bgare de seam, strbtnd
distana care l desprea de cldire. Pe msur ce se
apropia, un iuit strident se auzea din ce n ce mai tare.
Cnd ajunse n parcarea betonat din spatele
depozitului, iuitul se preschimbase ntr-un ipt
nbuit. Bond se ateptase s aud ceva de soiul
acesta. Zgomotul provenea de la pompele i sistemele de
nclzire menite s menin temperatura i calitatea
apei din rezervoare, de-a lungul nopilor rcoroase.
Contase i pe faptul c acoperiul unui astfel de depozit
nu putea fi dect din sticl, pentru a permite accesul
razelor soarelui, peste zi. Era convins, de asemenea, c
depozitul era bine aerisit.
Odat ajuns la faa locului, nu fu dezamgit. Toat
partea dinspre sud a depozitului, ncepnd cu un nivel
situat la nlimea capului su, era ntr-adevr din sticl
i, prin transparena acestui perete, constat c lumina
lunii ptrundea prin acoperi, cale de vreo sut de metri.
Sus de tot, aproape de acoperi, dou ferestre largi erau
deschise, permind o bun circulaie a aerului. Aa
cum presupuseser cu o zi mai devreme, mpreun cu
Leiter, descoperi i o u scund. Aceasta era ns
nchis cu un lact greu. n dreptul balamalelor,
descoperi firele de contact ale unui sistem antifurt.
Dar ua nu l interesa deloc pe Bond. Bizuindu-se pe
justeea intuiiei sale, venise echipat pentru a ptrunde
printr-un perete de sticl. Cut din priviri ceva ce l-ar fi
putut ajuta s se ridice la vreo jumtate de metru
deasupra solului. In aceast ar, unde gunoiul i
ambalajele aruncate la ntmplare constituiau o parte a
peisajului, gsi repede ceea ce cuta. Era o anvelop
uzat de tractor. O rostogoli pn lng perete i o
rezem de acesta, blocnd-o cu nite crmizi, ca nu
cumva s-i fug de sub picioare. Apoi se descl.
133

Se cr pe anvelop. Vaierul continuu al pompelor
avea s acopere zarva pe care avea s o fac,
vnzndu-i de ale sale. Se apuc pe dat de treab,
folosind un diamant pentru tiat sticl, pe care,
mpreun cu o ventuz, l cumprase de la magazinul de
scule, n drum spre localul unde cinase. Dup ce tie
cele dou laturi verticale ale panoului de sticl cu latura
de aproape un metru, plas ventuza n centrul acestuia
i aps pe un buton, care o fix numaidect pe
suprafaa neted. Continu apoi s taie sticla, de ast
dat pe laturile orizontale.
n vreme ce trudea, arunc o privire n interiorul
uriaului depozit, luminat de razele lunii. iruri
nesfrite de rezervoare se odihneau pe supori de lemn,
desprite fiind doar de culoare nguste. Culoarul
central era mai larg. Sub rezervoarele ridicate pe piloni
se zrea o alt niruire; de ast dat, era vorba de
bazine ngropate pe jumtate n pmnt. Chiar sub el se
nlau rafturi lungi, ticsite cu scoici. Cele mai multe
bazine i rezervoare erau cufundate n ntuneric; cteva
erau iluminate spectral, lumina becurilor
reflectndu-se, jucu, n gheizerele de bule ce se
nlau de pe fundul bazinelor, din dispozitivele de
aerisire camuflate de nisip i alge. Deasupra fiecrui
rezervor, din tavan atrna o pasarel ngust. Bond
deduse c fiecare rezervor putea fi ridicat i transferat
spre ieire, pentru livrare sau pentru izolarea petilor
bolnavi. Era o privelite stranie a unui nego la fel de
straniu. Miile de viermi, ipari i peti ce se zvrcoleau n
ntuneric, nenumraii crabi, ce-i fluturau antenele,
transmind fel de fel de semnale spre centrii nervoi,
toate acestea erau de natur a-i trezi fiori.
Dup un sfert de or de trud meticuloas, se auzi
un prit, iar panoul de sticl se desprinse, rmnnd
ataat de ventuza aflat n mna sa.
Cobor cu grij de pe anvelop i aez geamul
desprins ntr-un loc ferit. Apoi, Bond i vr pantofii n
sn. Avnd doar o mn valid, acetia s-ar fi putut
dovedi mai trziu o arm util. Ascult cu atenie, dar
nu auzi dect vaierul constant al pompelor. Ridic
privirea, spernd c avea s descopere vreun plc de
134

nori gata s asalteze luna. Cerul era ns perfect senin,
plin de roiuri de stele. Se cr din nou pe anvelop i,
dintr-o micare, i trecu jumtatea superioar a
corpului n interior.
Se ntoarse i se prinse cu minile de rama metalic
a geamului. ncordndu-i muchii, se ridic prin fora
braelor i i ls picioarele s atrne la civa
centimetri de poliele pline de scoici. Se ls puin n jos,
pn cnd vrfurile picioarelor atinser cochiliile. Cu
degetele de la picioare, le mpinse deoparte, crend un
spaiu ndeajuns de mare pentru a-i permite coborrea.
Se ls i mai jos, apsnd cu toat greutatea corpului
asupra poliei de lemn. Aceasta rezist i, o clip mai
trziu, Bond se afla la loc sigur, pe pardoseal, pndind
cu toate simurile vreun zgomot neobinuit, n afara
vuietului acut al mainriilor. Nu auzi nimic i naint
ncet, cu o lantern-creion n mn.
Se afla n sectorul rezervat petilor exotici.
Examinnd etichetele, zri sclipiri colorate zbtndu-se
n rezervoarele adnci, cu perei de sticl groas. Cnd i
cnd, cte o bijuterie vie se materializa la suprafa,
holbndu-se la el, nainte de a disprea n adncuri.
Erau de toate felurile: Coad-de-Rndunic, Guppy,
Terra, peti-neon, ciclizi, peti-labirint i peti-paradis,
precum i toate soiurile cunoscute de petiori aurii
exotici. Dedesubtul acestor rezervoare, n cutii acoperite
cu plas subire de srm, se aflau tvi late, pline de
viermi folosii drept momeal: viermi albi, micro-viermi,
dafnii, viermi necrofori i alii, groi, de blegar. Din
bazinele de sub tvi, pduri de ochi ai petiorilor
minusculi se ridicau din bezna apei, la apariia razelor
de lumin ale lanternei sale.
Puea cumplit a putregai, ca ntr-o mlatin de
mangrove. Era cald i, foarte curnd, ncepnd s asude
din abunden, Bond tnji dup aerul rcoros al nopii.
naintase mult pe aleea central, nainte de a gsi
rezervoarele cu peti otrvitori, care constituiau unul
din obiectivele sale prestabilite. Atunci cnd citise
despre ei, n dosarul ntocmit de cei de la poliia din New
York, i propusese s afle mai multe despre aceast
latur a ciudatului obiect de activitate al firmei
135

"Ourobouros Inc.".
n acest sector, rezervoarele de sticl erau mai mici i
conineau, n general, doar cte un singur exemplar din
speciile respective. Aici, privirile curioase ndreptate de
peti spre vizitatorul nepoftit erau mai reci, pline de
cruzime, iar lumina lanternei dezvluia cnd i cnd fie
o spinare epoas, fie un col ascuit.
Fiecare acvariu purta nsemne cu un cap de mort i
dou oase ncruciate i etichete care avertizau:
PERICOL DE MOARTE i NU ATINGEI!
Se aflau aici cel puin o sut de acvarii de diferite
dimensiuni, de la cele uriae, rezervate petilor-torpil
sau sinitrilor peti-chitar, la cele mai mici, coninnd
ipari ucigai, peti-de-ml din Pacific sau monstruoii
peti-scorpion din vestul Oceanului Indian, ale cror
epue otrvitoare erau alimentate de sculei de venin
la fel de puternic precum cel al arpelui cu clopoei.
Bond constat cu uimire c, n majoritatea acvariilor
periculoase, nisipul sau mlul de pe fund acoperea
aproape jumtate din volumul acvariului.
Se opri n dreptul unui acvariu n care nota un
pete-scorpion lung de un cot. Cunotea cte ceva
despre obiceiurile acestor specii ucigae. tia c nu
ucideau prin muctur, ci un simplu contact putea fi
fatal.
Muchia rezervorului se afla la nivelul pieptului su.
Scoase din buzunar briceagul multifuncional cumprat
mai devreme i desfcu lama cea mai lung. Apoi se
aplec deasupra rezervorului de sticl i, suflecndu-i
mneca, nep oglinda apei, cu vrful lamei aintit spre
capul bombat al petelui, ntr-un punct situat ntre ochii
bulbucai. n clipa n care mna sa strpungea
suprafaa apei, coama de epi albi de pe spinarea
petelui se nvrto, amenintoare, iar trupul dungat
i schimb culoarea ntr-un maroniu uniform.
Bond i mic lent mna, corectndu-i poziia n
funcie de unghiul de refracie. intui capul bombat,
nfignd cuitul ntre ochi. n momentul mpunsturii,
petele ncepu s se zbat cu slbticie, izbind cu coada
n dreapta i n stnga. l trase ncet, cu bgare de
seam, spre sine, i cu o micare rapid, l azvrli peste
136

buza acvariului i sri ntr-o parte. Petele, dei avea
easta sfrmat, se zbtu ndelung nainte de a-i da
duhul.
Bond se aplec peste acvariu i scotoci adnc n
amestecul de ml i nisip.
Da, erau acolo. Bnuiala sa n privina petilor
otrvitori se adeverise. Degetele sale pipiau fiicurile de
monezi aezate ntr-o cutie compartimentat ngropat
sub un strat gros de ml. Scoase o moned i o clti n
apa ceva mai limpede de la suprafa. i ndrept
lumina lanternei asupra ei. Avea diametrul unei monede
de cinci ilingi, dar era mai groas i era din aur. Purta
stema Spaniei pe o parte i efigia lui Filip al II-lea pe
revers.
Msur din priviri acvariul. nuntru se aflau cel
puin o mie de monede, pe care nici un ofier vamal n-ar
fi avut curajul s le descopere. Valorau ntre zece i
douzeci de mii de dolari i erau pzite de un Cerber cu
coli otrvii. Aceasta era, se pare, ncrctura adus de
iahtul Secatur la ultima sa escal, n urm cu o
sptmn. O sut de acvarii. ntre o sut i o sut
cincizeci de mii de dolari n aur, ntr-un singur
transport. Curnd, rezervoarele aveau s fie ncrcate n
camioane i duse ntr-un loc ferit. Oameni narmai cu
mnui groase de cauciuc vor scoate petii ucigai i-i
vor azvrli n ocean sau i vor ucide. Dup ndeprtarea
apei i a mlului, monedele splate vor fi puse n saci
care urmau s fie distribuii agenilor, iar monedele
aveau s se scurg discret pe pia, ctigul fiind
ncasat de organizaia bine pus la punct a lui Mr. Big.
Era un plan eficient, potrivit cu filozofia lui Mr. Big i
aproape fr cusur.
Plin de admiraie, Bond se aplec i nfipse din nou
lama cuitului n burta petelui-scorpion. l ridic i-l
azvrli napoi n rezervor. N-avea nici un rost s divulge
inamicului faptul c reuise s-i descopere secretul.
Tocmai ntorsese spatele acvariului, cnd, deodat,
toate luminile din depozit se aprinser i un glas tios
rosti pe un ton autoritar:
Rmi unde eti i ridic minile!
n timp ce se rostogolea sub acvariu, Bond l vzu pe
137

Ho care, cu puca n mn, i fcuse apariia la
intrarea principal, aflat la mai puin de douzeci de
metri distan. Aruncndu-se lateral, Bond se ruga n
sinea sa ca Houl s-i greeasc inta, dar i ca bazinul
de dedesubt s fie unul dintre cele acoperite. Aa i era.
Ceva se zbtu n bazinul acoperit cu plas de srm,
stropind din abunden n jur, atunci cnd Bond se
prvli pe deasupra. n aceeai clip, Houl trase, i
acvariul petelui-scorpion se sparse, revrsnd torente
de ap mloas.
Bond o lu la fug pe aleea paralel, n direcia
singurei ci de retragere posibil. De-abia apuc s
treac de colul primului acvariu, cnd acesta explod
asemeni unei bombe.
Se afla acum la captul depozitului, n vreme ce
Houl rmsese lng intrare. i despreau mai puin
de cincizeci de metri. Nu avea nici o ans s poat trece
prin geamul aflat de cealalt parte a aleii centrale. Se
opri cteva clipe, pentru a-i trage rsuflarea i a se
gndi. Realiz c, stnd la captul unui ir de
rezervoare, era protejat doar de la genunchi n sus. Pe
culoarele nguste, ar fi oferit o int perfect. Nu putea
ns s rmn pe loc. Houl inu s-i reaminteasc
acest lucru: trase din nou, printre picioarele lui Bond,
iar glontele se nfipse ntr-o grmad de scoici. Schijele
ca de porelan i vjir pe la urechi. Alerg spre dreapta
i o nou mpuctur se fcu auzit, inta fiind din nou
picioarele sale. Glontele despic un sac, din care se
revrs o maree de stridii. Bond o lu la fug n sens
opus, n salturi largi. Apucase s-i scoat revolverul
Beretta i, traversnd aleea central, slobozi dou focuri
n direcia inamicului. Houl se arunc ntr-o parte, n
vreme ce, deasupra capului su, un acvariu era fcut
ndri.
Bond rnji, auzindu-i iptul, repede acoperit de
zarva apei ce se revrsa i de contactul cioburilor cu
pardoseala.
Se ls n genunchi i trase dou focuri, intind
picioarele Hoului, dar cincizeci de metri era, totui, prea
mult pentru calibrul mic al revolverului su. Auzi un alt
acvariu sfrmndu-se, dar cel de-al doilea glonte se izbi
138

departe, n uile de metal de la cellalt capt al cldirii.
Apoi Houl trase din nou, iar lui Bond nu-i rmase
dect s se adposteasc ncoace i-ncolo printre lzi,
ateptndu-se n orice clip ca o lovitur bine intit s-i
sfrme genunchii. Din cnd n cnd, mai trgea i el,
pentru a-l determina pe Ho s pstreze distana, dar i
ddea seama c btlia era pierdut. Adversarul su
prea c dispune de rezerve nelimitate de muniie. n
ceea ce-l privea, mai avea doar dou gloane n
ncrctor, i doar un ncrctor plin n buzunar.
Alergnd la ntmplare, aluneca pe trupurile petilor
ce se zbteau slbatic pe pardoseala de beton. La un
moment dat, se opri i ncepu s arunce cu cochilii
uriae n direcia adversarului su. n cteva rnduri,
nimeri acvariile din jurul Hoului, sporind i mai mult
zgomotul infernal, mult amplificat de pereii de tabl
ondulat ai depozitului. Dar aceste aruncri nu erau
cine tie ce, la capitolul eficien. La un moment dat, i
trecu prin minte s trag n becurile ce luminau hala.
Erau ns cel puin douzeci, dispuse pe dou rnduri.
n cele din urm, Bond se hotr s abandoneze
lupta. Mai avea un atu netiut n mnec, iar o
schimbare de tactic prea mult mai profitabil dect
ideea de a-i epuiza forele ntr-o confruntare fr sori
de izbnd.
Trecnd prin dreptul unui rnd de acvarii, din care
cel mai apropiat fusese spart, se opri i, opintindu-se, l
mpinse deoparte, rsturnndu-l pe pardoseal. n
acvariu mai rmseser destui dintre costisitorii
peti-lupttori siamezi care l ocupaser pn nu
demult, iar Bond resimi o satisfacie pervers vzndu-i
cum se zvrcoleau, n agonie, printre cioburi. Suportul
de lemn eliberat prin nlturarea acvariului era asemeni
unei mese. i lu avnt i urc pe aceasta.
Houl nemaiavnd nici o int disponibil, tcerea
nvlui pentru cteva clipe depozitul. Se auzeau doar
iuitul pompelor, sarabanda picturilor ce se scurgeau
din acvariile sparte i plesciturile umede ale petilor
aflai n agonie. Profitnd de acest rgaz, Bond i ncl
pantofii i i leg strns ireturile.
Hei, englezule! l strig Houl, pe un ton rbdtor.
139

Iei, sau am s m vd nevoit s-mi folosesc "ananaii".
M ateptam la vizita ta, i mi-am pregtit din timp, aa
cum se cuvine, muniia.
Cred c-am s fiu nevoit s m predau, i rspunse
Bond, innd minile plnie la gur. Dar n-o fac dect
fiindc ai reuit s-mi faci praf glezna.
Nu voi trage, promise Houl. Arunc-i arma i iei
pe culoarul central, cu minile sus. Vreau s stm de
vorb n linite.
Bnuiesc c n-am de ales, spuse Bond,
strecurnd o nuan disperat n glas. i arunc
revolverul Beretta pe pardoseala de ciment. Scoase din
buzunar moneda de aur i o strnse n mna stng,
protejat de bandaj.
Atingnd solul cu piciorul stng, Bond gemu adnc.
i tr piciorul stng, chioptnd greoi de-a lungul aleii
centrale, cu minile ridicate. Se opri cnd ajunse la
jumtatea culoarului.
Houl naint ncet spre el, adus de spate, cu eava
armei ndreptat spre stomacul lui Bond. Acesta
observ cu mulumire c dumanul era ud ciuciulete i
avea arcada stng spart.
Houl naint, pe partea stng a culoarului.
Ajungnd la vreo nou metri de Bond, se opri,
odihnindu-i piciorul pe o proeminen a pardoselii de
beton. Fcu un semn, cu eava armei.
Minile sus, am spus! ltr el, aspru.
Bond gemu din nou i-i ridic minile civa
centimetri, de parc ar fi vrut s-i apere faa.
Printre degete, l vzu pe Ho izbind violent cu vrful
piciorului n proeminena ce se ivea din pardoseal. Se
auzi un zgomot metalic, de zvor tras. Bond clipi des
i-i nclet flcile. tia acum ce i se ntmplase lui
Leiter.
Houl naint, mascnd cu silueta sa solid locul n
care poposise mai devreme.
Isuse, gemu Bond. Trebuie s m aez, piciorul
meu nu mai rezist.
Houl se oprise la un metru de el.
Va rezista ndeajuns ct s-mi rspunzi la cteva
ntrebri, englezule, rnji el, dezvelindu-i dantura
140

nglbenit de tutun. Curnd, vei sta ntins pentru
vecie.
Houl l msur din cap pn-n picioare. Bond se
prefcu a fi gata s cad. n spatele chipului ce mima
nfrngerea, mintea i lucra cu repeziciune, msurnd
distane.
Ticlos obraznic..., ncepu Houl.
n clipa aceea, Bond arunc moneda ascuns n
pumnul stng. Bnuul izbi betonul cu un clinchet i
porni de-a dura.
n fraciunea de secund n care Houl i plec
privirea, surprins, piciorul nclat n pantoful cu vrful
ntrit al lui Bond zvcni i aproape c-i zbur arma din
mn adversarului su. n aceeai clip, Houl aps pe
trgaci, dar glonul se pierdu, inofensiv, undeva sus, n
acoperiul de sticl. Bond se arunc nainte, intind cu
capul burta celuilalt.
Minile lui izbir ceva moale, provocnd un urlet
agonic. Durerea din mna stng a lui Bond deveni
insuportabil, iar acesteia i se adug izbitura dat cu
patul armei pe care o ncas n ira spinrii. Icni, dar
ignor durerea i lovi din nou, cu pumnii strni i cu
capul plecat, dezechilibrndu-l pe Ho i determinndu-l
s dea napoi. Simindu-i dezechilibrul, Bond se
ndrept i lovi iar cu redutabilul vrf al pantofului, n
genunchiul Hoului. Acesta url i scp din mn
puca, ncercnd s se ntoarc i s o ia la fug.
Pumnul lui Bond l prinse din zbor, aruncndu-l nc un
metru mai ncolo.
Houl se prbui n centrul culoarului, chiar lng
zvorul pe care l deschisese ceva mai devreme. Cnd
atinse pmntul, o seciune a podelei pivot, fcnd loc
unei trape largi.
Simind c solul cedeaz sub greutatea sa, Houl
scoase un ipt ascuit, dnd din mini i ncercnd s
se agae de ceva. Reui s se prind de muchia trapei,
dar trupul i dispru dincolo de aceasta. Panoul de beton
dislocat, avnd latura de doi metri, se roti i rmase
suspendat n pivotul central, dezvluind de ambele
pri, cte un abis dreptunghiular ntunecat.
Gfind, Bond se apropie de muchia din dreapta a
141

hului i privi n jos.
Spnzurat n mini, cu chipul schimonosit de
groaz, cu ochii holbai i gura cscat ntr-un urlet,
Houl l privea.
Dedesubt, Bond nu reui s disting nimic n bezna
adnc, dar auzi clipocitul apei ce sclda fundaiile
cldirii i zri o urm vag de luminiscen n partea
dinspre mare. Deduse c acolo se afla o poart de
comunicare cu marea, nchis cu gratii ori cu plas de
srm.
Urletul Hoului se preschimb ntr-un scncet abia
audibil. Trezit de lumin, un monstru marin prinse a se
agita sub el. Judecnd dup reaciile rapide ale
acestuia, Bond deduse c era vorba de un rechin-ciocan
sau un rechin-tigru.
Scoate-m de-aici, amice. Te implor, trage-m! Nu
tiu ct am s mai rezist. i spun tot ce vrei s tii.
Glasul Hoului nu mai era dect o oapt rguit.
Ce s-a ntmplat cu Solitaire? ntreb Bond,
privind int n ochii nnebunii de spaim.
eful cel mare mi-a ordonat s organizez rpirea
ei. Mi-a cerut s contactez doi indivizi, Mcelarul i
Vieaul, ntr-un bar aflat n spatele complexului
"Oasis". N-a pit nimic, crede-m! Te rog, scoate-m
de-aici!
Dar Leiter, americanul?
Chipul schimonosit se strmb i mai urt,
implorndu-l.
A fost vina lui. M-a sunat azi-diminea, devreme.
Mi-a spus c depozitul a luat foc. Trecuse cu maina i
vzuse incendiul. M-a luat ca din oal i m-a adus aici.
Voia s cerceteze locurile. A czut prin trapa deschis. A
fost un accident. i jur, a fost numai vina lui. Am reuit
s-l scoatem nainte de-a fi ucis. Are s-i revin, ai s
vezi...
Bond privi n jos, la degetele ale cror burice se
albiser, agndu-se cu disperare de muchia ascuit
de beton. tia c Houl minea, c el fusese cel care
trsese zvorul trapei i-l mpinsese pe Leiter nuntru. I
se pru c aude rsul triumftor al ticlosului rsunnd
n vasta ncpere cu perei de metal, atunci cnd trapa
142

se deschisese. Vzu cu ochii minii rnjetul ce se
zugrvise pe chipul Hoului, n vreme ce scria biletul i-l
ndesa n gura prietenului su, printre bandaje, dup ce
i pescuiser trupul sfiat din gura rechinului.
Un acces de furie oarb l npdi pe Bond. Izbi cu
sete, de dou ori.
Din adnc rsun un ipt scurt. Se auzi un plescit,
apoi apele de dedesubt ncepur s fiarb.
Bond fcu un pas lateral i aps pe marginea
panoului de beton. Acesta pivot uor, n lcaurile bine
unse. Chiar nainte ca muchia trapei s se nchid
asupra beznei din adnc, Bond auzi un muget surd,
scos parc de un porc uria ce scormonete n noroi. Era
sunetul ce-l vestea c rechinul uria i deschisese
flcile, pufnind pe nrile ieite la suprafaa apei,
nchizndu-le apoi asupra cadavrului care plutea. Se
nfiora i izbi cu piciorul n zvor, nchizndu-l.
Bond se aplec i culese de pe podea moneda de aur
i revolverul. Se ndrept apoi spre intrarea principal.
Ajuns n prag, se ntoarse, studiind sfrmturile ce
acopereau cmpul de btlie.
Ajunse la concluzia c nimic nu putea s dea de
neles c secretul comorii fusese descoperit. Acvariul
petelui-scorpion ucis de Bond fusese fcut ndri de o
mpuctur. Atunci cnd, n zori, acoliii Hoului
urmau s descopere dezastrul, nu aveau s se mire
gsind petele mort din acvariu. Vor culege rmiele
Hoului din bazinul rechinului i i vor raporta lui Mr.
Big c eful lor fusese ucis, dup un schimb de focuri
care pricinuise pagube n valoare de attea i attea mii
de dolari. Stricciunile vor fi reparate nainte de sosirea
iahtului Secatur cu un nou transport. Aveau s
descopere gloanele trase de Bond i, nu peste mult timp
vor deduce identitatea celui care provocase dezastrul.
Bond i alung gndurile negre provocate de
oroarea de sub pardoseala depozitului. Stinse luminile
i prsi cldirea, pe ua din fa.
Pltise o parte din ceea ce datora, n numele lui
Solitaire i al lui Leiter.


143


Capitolul XVI
VERSIUNEA JAMAICA

Era ora dou noaptea. Bond demar din locul ferit de
pe chei unde i parcase maina i naint spre centrul
oraului pe Strada 4, cea care ducea spre Tampa.
Hoinri de-a lungul oselei de beton cu patru benzi,
prin labirintul nesfrit de moteluri, parcri pentru
rulote i magazine ce ofereau mobilier pentru plaj,
scoici sau pitici de ipsos.
Opri n dreptul unui bar numit "Vnturile Golfului"
i comand un whisky dublu cu ghea. Pn s fie
servit, se duse la toalet ca s se spele. Bandajul de pe
mna stng i era murdar de noroi, iar durerea acut
pulsa chinuitoare, trimindu-i sgei de foc pn n
creier. Atela se frnsese atunci cnd l lovise pe Ho n
stomac. Nu era ns nimic de fcut, n aceast privin.
Se privi n oglind. Ochii i erau injectai, din cauza
tensiunii nervoase i a nesomnului. Se ntoarse la bar,
sorbi whisky-ul i mai comand nc unul. Barmanul
prea a fi un student care alesese s-i petreac vacana
ctignd nite bani. Avea chef de vorb, dar Bond nu se
simea n stare s susin o conversaie. Zbovi
ndelung, contemplndu-i paharul, cu gndul la Leiter
i la Ho, avnd impresia c auzea mereu mugetul
nfiortor al rechinului flmnd i plescitul flcilor
nchizndu-se asupra przii.
Plti i iei. Travers podul Gandy, iar briza
rcoroas a Golfului i biciui faa. La captul podului,
coti la stnga, spre aeroport i parc n dreptul celui
dinti motel la a crui recepie vzu lumin.
Proprietarii, un cuplu ntre dou vrste, ascultau
muzic la un post de radio cubanez, delectndu-se cu o
sticl de secric. Bond nscoci o poveste despre o
explozie a unui pneu, pe drumul dintre Sarasota i
Silver Springs. Cei doi nu preau ns interesai de
explicaiile lui. Se bucurau, pur i simplu, s-l uureze
de zece dolari. Proprietarul l conduse n dreptul cabanei
cu numrul 5, i deschise ua i aprinse lumina. Camera
coninea un pat dublu, dou scaune i un scrin, precum
144

i o cabin de du. Culorile dominante erau albul i
albastrul. Prea a fi curenie, aa nct Bond i aez
bagajul pe podea, mulumi proprietarului i-i ur
noapte bun. Dup plecarea acestuia, se dezbrc,
aruncndu-i hainele pe un scaun. Fcu un du, se
spl pe dini i i clti gura cu o soluie dezinfectant.
Urc n pat i czu pe dat ntr-un somn adnc, fr
vise. Era pentru ntia oar, de la sosirea sa n America,
cnd nu-i fcea griji n privina a ceea ce urma s se
ntmple a doua zi.
Se trezi pe la amiaz, se mbrc i travers oseaua
spre cafeneaua de vizavi, unde un buctar priceput i
pregti un sandvi triplu i o cafea tare. Se ntoarse apoi
n camera sa i aternu pe hrtie un raport detaliat ctre
agenia FBI din Tampa. Omise ns orice referire la aurul
din acvariile cu peti otrvitori, de team ca nu cumva
Mr. Big s prind de veste i s-i sisteze operaiunile
din Jamaica. Natura acestora se cerea a fi descoperit.
Bond era contient c stricciunile pe care reuise s le
provoace n mecanismul bine pus la punct al laturii
americane a activitii lui Mr. Big nu uura cu nimic
povara misiunii sale: descoperirea sursei de aur,
confiscarea acestuia i, dac era posibil, distrugerea lui
Mr. Big.
Conduse spre aeroport i sosi aici cu numai cteva
minute nainte de decolarea uriaei psri de argint cu
patru motoare. Ls maina lui Leiter n parcare, aa
cum, n scrisoarea adresat FBI-ului, anunase c avea
de gnd s fac. Realiz c n-ar fi fost nevoie s
menioneze acest amnunt, zrind un individ mbrcat
ntr-un impermeabil inutil ce se nvrtea n jurul
magazinului de suveniruri, fr s cumpere nimic.
Impermeabilele purtate pe orice vreme preau a fi
nsemnul distinctiv al agenilor FBI. Doreau s se
conving c Bond avea s plece ntr-adevr cu acel
avion. Cu siguran, se simeau teribil de uurai
vzndu-l la aeroport. Pretutindeni pe unde trecuse n
America, n urma lui rmseser cadavre. nainte de a
urca n avion, telefon la spitalul din St. Petersburg. Mai
bine n-ar fi fcut-o: Leiter nu i recptase cunotina
i nu se tia dac avea s-i mai revin vreodat. Cei de
145

la spital i promiser c-l anun n momentul n care
aveau s tie ceva concret.
Era cinci dup-amiaza, atunci cnd avionul
parcurse o bucl larg pe deasupra oraului Tampa i
purcese spre Est. Soarele cobora spre linia orizontului.
Un avion cu reacie venind dinspre Pensacola cobora
spre aeroport, lsnd n urm patru dre de vapori ce
rmaser atrnate n atmosfera calm. Curnd, din el
aveau s coboare turmele de monegi purtnd cmi
cu mneci scurte. Bond se simi reconfortat la gndul c
las n urm cumplitul trm Eldollarado,
ndreptndu-se spre plajele npdite de verdea ale
Jamaici.
Avionul trecu n zbor peste mlatinile i junglele
Floridei, lipsite de orice semn al activitii umane.
Luminile verzi i roii ale avionului clipeau des, n
ntunericul ce cobora cu repeziciune. Curnd, ajunser
deasupra oraului Miami. Contempl uriaele dane ale
companiei Eastern Seaboard i arterele scldate n
lumina de neon. Autostrada Numrul 1 se zarea ca o
panglic de lumin aurie, avnd de-o parte i de cealalt
nenumrate moteluri, benzinrii i prvlii cu
mruniuri, prelungindu-se, cale de vreo cinci sute de
kilometri, spre Palm Beach, Daytona i Jacksonville.
Bond i aminti de micul dejun luat n Jacksnoviile, cu
mai puin de trei zile n urm, i de toate cte se
ntmplaser de atunci. Curnd, dup o scurt escal la
Nassau, aveau s survoleze Cuba, trecnd poate i pe
deasupra ascunztorii n care Mr. Big o trse pe
Solitaire. Poate c ea va auzi zgomotul motoarelor
avionului, iar instinctele ei extraordinare o vor face s
ridice privirea, simindu-l, pentru cteva clipe, mai
aproape.
Bond se ntreb dac aveau s se mai ntlneasc
vreodat, pentru a duce la bun sfrit ceea ce
ncepuser. Orice s-ar fi ntmplat, ntlnirea lor avea s
fie ns mai trziu, dup ndeplinirea misiunii, ca o
rsplat la captul periculoasei cltorii ce ncepuse n
urm cu trei sptmni, n ceurile Londrei.
Dup ce bu un cocktail i cin, aterizar la Nassau
i petrecur o jumtate de or pe cea mai bogat insul
146

din lume, acel petic de pmnt nisipos unde o mie de
milioane de lire sterline sunt puse n joc n partidele de
canast, iar bungalow-urile nconjurate de crngulee
de pini i casoari i schimb proprietarii contra a cte
cincizeci de mii de lire.
Lsar n urm insula de platin i, curnd, trecur
pe deasupra clipirilor de lumin perlat ale Havanei, a
cror modestie pastelat contrasteaz att de mult cu
strlucirea strident i pestri a oraelor americane,
noaptea.
Abia prsiser coastele Cubei cnd, n vreme ce
zburau la cinci mii de metri nlime, ntlnir una
dintre acele furtuni tropicale violente ce preschimb o
cltorie confortabil ntr-un comar petrecut pe un
montagne-russe. Aeronava se cutremur i se cufund
ca ntr-un abis ntr-un gol de aer. Carcasa de aluminiu
era azvrlit de colo-colo, scrnind din nituri,
prbuindu-se n vid sau strpungnd ziduri de aer ce
preau a cpta consistena granitului. Dinspre oficiu
se auzi zornit de vesel i stropi grei de ploaie izbir
hublourile.
Bond i ncleta minile pe braele fotoliului,
strngnd att de tare, nct reui s trezeasc din nou
durerea din braul stng. njur n gnd.
Arunc o privire spre standul cu reviste oferite spre
lectur pasagerilor i gndi: acestea nu-mi vor fi de nici
un folos atunci cnd avionul se va desface n buci, la
cinci mii de metri nlime, aa cum nici lama de
brbierit gratuit, apa de colonie de la toalet sau
poriile dichisite servite de stewardesele drgue nu vor
izbuti s m ajute. Cu att mai puin centura de
siguran, vestele de salvare, ignalul de semnalizare
sau lanternele roii...
Nu, atunci cnd tensiunile la care este supus
metalul sunt prea mari, atunci cnd mecanicul de la sol
nsrcinat cu ntreinerea echipamentelor, fie el din
Londra, Idlewild, Gander ori Montreal, e cu gndurile
aiurea cci l nal nevasta, atunci cnd se ntmpl un
asemenea lucru, aparent banal, ncperea elegant
dotat cu elice se preschimb ntr-un sicriu ce se
prvale din ceruri, n mare ori peste stnci, mai greu
147

dect aerul, supus greelii, prad deertciunii. Iar cei
patruzeci de pasageri, ei nii cu puin mai grei dect
aerul, supui greelii, asemeni avionului, prad
deertciunii, cad o dat cu pasrea de metal,
cufundndu-se n mare, plescind, ori strivindu-se de
stnci, cu o bufnitur sinistr. Dar moartea i pndete
oricum, n orice clip, aa c, la ce bun s-i faci attea
griji? Destinul i este pecetluit de degetele neatente ale
mecanicului de la sol din Nassau, aa cum,
conducndu-i linitit maina spre cas, eti legat ntru
destin de omuleul neghiob ce confund roul
semaforului cu verdele i se repede n tine, spre a te
ntlni pentru prima i ultima oar. Nu e vina ta i nu te
poi mpotrivi. ncepi s mori nc din clipa n care te
nati. Viaa i este druit o dat cu certitudinea morii.
Aadar, nu-i pierde cumptul! Aprinde-i o igar i,
trgnd cu sete fumul n plmni, fii recunosctor c
nc mai eti n via. Stelele destinului tu i-au
ngduit deja s parcurgi o cale ndeajuns de lung, din
momentul n care, prsind cldura pntecelui mamei
tale, ai tras pentru ntia oar n piept aerul rece al lumii
acesteia. Poate c se vor ndura de tine i-i vor permite
s ajungi cu bine n Jamaica, n seara asta. Nu auzi
glasurile pline de voie bun din turnul de control, ce-au
repetat toat ziua ndemnuri precum: "Aterizare
permis, BOAC!", "Culoar liber, PanAm!", "Liber la
aterizare, KLM!"? Nu auzi cum te cheam i pe tine la
sol: "Aterizare permis, Transcarib! Aterizare permis,
Transcarib!"? Nu-i pierde ncrederea n stelele sorii
tale! Amintete-i de clipele fierbini ale nopii trecute,
cnd ai nfruntat moartea scuipat de eava putii
Hoului! Eti viu i-acum, nu-i aa? Ei vezi, am i ajuns!
Amintete-i mereu c dac tii s mnuieti o puc nu
nseamn neaprat c eti cu adevrat puternic. i nu
uita! Aceast aterizare reuit pe Aeroportul Pallisadoes
i-a fost druit de stelele tale norocoase. Lor s le
mulumeti!
Bond i desprinse centura de siguran i-i terse
sudoarea de pe frunte.
La naiba cu toate astea! gndi el, cobornd scara
avionului.
148

Strangways, agentul-ef al Serviciului Secret
responsabil cu activitile din zona Caraibilor, l atepta
la intrarea n cldirea aeroportului i i facilit trecerea
de controalele serviciilor vamale, al Imigraiei i de
controlul financiar obligatoriu.
Era aproape unsprezece seara, o sear linitit i
fierbinte. Din crngurile de cactui cu siluete falice de pe
ambele pri ale oselei rsuna ritul greierilor. Bond
se ls invadat de sunetul i aromele tropicelor, n
vreme ce jeep-ul militar strbtea Kingston-ul, lund-o
la deal, printre colinele luminate de lun ce preced
pantele mai abrupte ale Munilor Albatri.
Abia dac schimbar vreo cteva cuvinte, pn n
momentul n care ajunser la vila elegant i alb a lui
Strangways, situat pe Junction Road, dincolo de colina
Stony Hill.
Se instalar pe verand, iar gazda i oferi lui Bond un
whisky cu ghea, n vreme ce l punea n tem n
privina detaliilor laturii jamaicane a cazului.
Strangways era un brbat nalt i slab, la vreo
treizeci i cinci de ani, plin de umor, fost
locotenent-comandor n Secia Special a Marinei
Regale. Un ochi i era acoperit de o banderol neagr, iar
chipul acvilin i expresia voluntar te duceau cu gndul
la prova unui distrugtor. Era bronzat i trsturile i
erau puternic conturate, iar Bond simi din gesturile
sale i din felul su de-a vorbi c era din soiul celor iui
la mnie. Era, n mod cert, eficient n aciunile sale,
poseda un sim al umorului deosebit de fin i nu prea
deloc deranjat de faptul c un om trimis de la centru i
invada teritoriul. n mod sigur, conlucrarea cu el avea s
fie fructuoas.
Iat ce i povesti Strangways:
Dintotdeauna, se zvonise c pe Insula Surprizei era
ascuns o comoar, iar ceea ce se cunotea despre
Morgan cel Sngeros prea a confirma acele zvonuri.
Micua insul era situat n centrul Golfului
Rechinului, un mic port aflat la captul lui Junction
Road, oseaua ce strbate Jamaica de-a curmeziul, de
la Kingston i pn pe coasta nordic.
Marele corsar i stabilise cartierul general acolo, pe
149

Insula Surprizei. Locul i convenea de minune, deoarece
astfel ntreaga Jamaic l desprea de Port Royal,
reedina guvernatorului, lsndu-i posibilitatea de a
veni i a pleca n voie, fr tirea nimnui. Guvernatorul
nsui era mulumit de aceast alegere. Coroana era
dispus s nchid ochii la pirateria pe care o practica
Morgan, pn n momentul cnd spaniolii urmau s fie
izgonii definitiv din Caraibe i Morgan avea s fie
recompensat cu titlul de cavaler i cu funcia de
guvernator al Jamaici. Pn atunci ns, aciunile sale
trebuiau s fie dezaprobate, de ochii lumii, pentru a
evita un rzboi cu Spania n Europa.
Aadar, atta timp ct norocul fusese de partea sa,
Morgan utiliza Golful Rechinului drept port de baz.
Construi trei conace pe o proprietate nvecinat, pe care
o botezase Llanrumney, dup numele satului su natal
din ara Galilor. Cele trei conace erau numite, simplu
"Casa lui Morgan", "Casa Doctorului" i "Casa Doamnei".
Chiar i n prezent, printre ruinele lor erau descoperite
monede sau bijuterii din aur.
Corbiile lui Morgan aruncau ntotdeauna ancora
lng Insula Surprizei, un pinten de coral i calcar ce
rsare din apele Golfului Rechinului, n vrful su
aflndu-se un platou mpdurit cu o suprafa de
aproximativ un hectar.
Morgan a prsit Jamaica pentru ultima oar n
1683, fiind arestat i judecat de consiliul Coroanei,
pentru pgubirea acesteia. Comoara sa a rmas
ascuns undeva n Jamaica. Vestitul corsar a murit n
mizerie, fr a fi dezvluit secretul ascunztorii. Prada
tinuit fusese, cu siguran, bogat, rod al
nenumratelor raiduri asupra insulei Hispaniola, al
capturii unor nave-tezaur venind din La Plata, al jefuirii
oraelor Panama i Maracaibo. i totul dispruse fr
urm.
Toat lumea presupunea c secretul zace undeva pe
Insula Surprizei. Vreme de dou sute de ani ns, toate
scufundrile i spturile cuttorilor de comori nu
duseser la nici un rezultat. Apoi, spuse Strangways, cu
ase luni n urm, dou evenimente, aparent fr
legtur, se produseser ntr-un interval de numai
150

cteva sptmni. Un tnr pescar din satul situat n
Golful Rechinului dispruse, i nu fusese gsit nici pn
n prezent. n al doilea rnd, o organizaie anonim din
New York cumprase insula, n schimbul sumei de o mie
de dolari, pltit actualului proprietar al domeniului
Llanrumney, devenit ntre timp o ferm prosper ce
adpostea o cresctorie de vite i o plantaie de
bananieri.
La cteva sptmni de la ncheierea tranzaciei, un
iaht numit Secatur ancor n Golful Rechinului, chiar pe
locul n care, cu aproape trei secole n urm, obinuia s
ancoreze i flota lui Morgan. Echipajul iahtului era
format numai din negri. Acetia se apucar imediat de
treab i spar n faada stncoas a insulei o scar de
acces. Pe platoul ce domina golful, ei nlar o serie de
barci n stilul celor din partea locului.
Echipajul iahtului prea a fi aprovizionat cu toate
cele necesare, deoarece singurele cumprturi pe care le
fceau de la pescarii din golf erau apa i fructele
proaspete.
Alctuiau un grup tcut i disciplinat, care nu se
implica niciodat n scandaluri. Oficialitilor vamale, pe
care le contactar n Port Maria, le explicar c se aflau
aici cu scopul de a prinde diverse specii de peti
tropicali, ndeosebi din soiurile veninoase, i pentru a
aduna scoici rare, n beneficiul companiei "Ourobouros
Inc." din St. Petersburg. Declaraiile lor fur confirmate
la scurt vreme dup aceea, cnd, dup ce lucrrile de
pe insul fur ncheiate, oamenii de pe Secatur ncepur
s achiziioneze mrfurile respective de la pescarii din
Port Maria, Golful Rechinului i Oracabesa.
Timp de o sptmn, pe insul avur loc o serie de
explozii, provocate, chipurile, pentru excavarea unui
bazin adnc destinat depozitrii petilor prini sau
cumprai, n ateptarea livrrii.
Secatur ncepu s fac naveta ntre Jamaica i Golful
Mexic, iar cei ce observaser cu binoclul operaiunile de
ncrcare raportaser c, ntr-adevr, naintea plecrii,
pe iaht erau aduse numeroase rezervoare portabile
pentru transportul petelui. De fiecare dat, dup
plecarea iahtului, pe insul rmneau vreo ase oameni.
151

Brcile care se apropiau prea mult de insul erau
trimise la plimbare de un individ care sttea de paz, la
baza treptelor spate n stnca falezei nalte. Omul i
petrecea timpul pescuind, aezat la captul unui mic
debarcader. Iahtul ancora de fiecare dat n dreptul
acestuia, la adpost de vnturile dominante dinspre
nord-est.
Nimeni nu reui s capete permisiunea de a debarca
pe insul n timpul zilei. Dup dou ncercri soldate cu
urmri tragice, tentativele nocturne fur, la rndul lor,
abandonate.
Cea dinti astfel de ncercare fusese fcut de un
pescar din partea locului, strnit de zvonurile referitoare
la comoara ngropat, pe care alibiul cu petii exotici nu
reuise s le risipeasc. Acesta pornise not spre insul
ntr-o noapte fr lun. A doua zi, cadavrul su fusese
aruncat de valuri pe rm. Rechinii i baracudele nu mai
lsaser mare lucru din el: doar trunchiul i resturile
unui old.
Cam la vremea cnd pescarul ar fi trebuit s ajung
pe insul, somnul locuitorilor satului din golf fusese
ntrerupt de un zgomot asurzitor, un oribil bubuit de
tobe. Prea a veni dinluntrul Insulei Surprizei. Cu toii
identificar ritmurile drept cele care nsoeau
ceremoniile adepilor cultului voodoo. Bubuitul tobelor
ncepu cu un ritm lent, urmat de un crescendo tuntor,
care se stinse dup vreo cinci minute.
Din clipa aceea, insula deveni tabu, sau obeah, cum
spun btinaii din Jamaica, i chiar pe timp de zi,
brcile ncepur s o ocoleasc, pstrnd o anume
distan respectuoas.
Tot de atunci, aceste evenimente atraser atenia lui
Strangways, care ntocmi un raport i l trimise la
Londra. ncepnd din 1950, Jamaica devenise o int
strategic important, o dat cu nfiinarea de ctre
Trustul Metalurgic Reynolds i Corporaia Kaiser a unui
combinat de extracie i prelucrare primar a
zcmintelor de bauxit recent descoperite. Ipoteza
avansat de Strangways n raportul su iniial se referea
la posibilitatea ca activitile de pe Insula Surprizei s fie
de fapt camuflajul necesar edificrii unei baze pentru
152

micro-submarine n cazul unui rzboi, cu att mai mult
cu ct Golful Rechinului se afla n drumul urmat de
navele Trustului Reynolds ctre noul port destinat
ncrcrii bauxitei, ce fusese construit la Ocho Rios, la
civa kilometri distan, pe coast.
Londra confrunt raportul primit cu datele furnizate
de omologii de la Washington. Astfel, iei la iveal faptul
c organizaia new-yorkez care cumprase insula era,
n realitate, controlat integral de ctre Mr. Big.
Toate acestea se ntmplaser n urm cu trei luni.
Lui Strangways i se ordonase s ptrund pe insul, cu
orice pre, i s afle ce se petrecea, de fapt, acolo.
Agentul-ef puse la cale o operaiune aa cum scrie la
carte. nchiriase o proprietate numit Beau Desert, pe
rmul stng al Golfului Rechinului. Se aflau aici ruinele
conacului uneia dintre marile familii care stpniser
Jamaica la nceputul veacului nousprezece, dar i o
vil modern, amplasat chiar n dreptul locului de
ancorare al iahtului Secatur, lng Insula Surprizei.
Angajase doi scafandri iscusii de la baza Marinei din
Bermude i organizase supravegherea permanent, prin
binoclu, a insulei. Supraveghetorii nu reuir s
depisteze nimic dubios, astfel nct, ntr-o noapte calm,
fr lun, i trimise pe cei doi scafandri, cu misiunea de
a cerceta mprejurimile subacvatice ale insulei.
Strangways descrise groaza care l cuprinsese atunci
cnd, la o or dup ce scafandrii porniser n
traversarea celor o sut de metri care i despreau de
insul, teribilul bubuit de tobe rsun din nou, de
dincolo de falez.
Cei doi nu se ntoarser n noaptea aceea.
A doua zi, cadavrele lor fur aruncate de valuri n
diferite locuri ale golfului. Sau, mai exact, ceea ce
rechinii i baracudele mai lsaser din ele...
n acest punct al istorisirii lui Strangways, Bond l
ntrerupse:
Stai puin! Ce-i povestea asta cu rechinii i
baracudele? Din cte tiu, n aceasta regiune, acetia
n-au dat niciodat semnele unei agresiviti deosebite.
De altfel, nici nu se prea gsesc n apele Jamaici i,
oricum, nu obinuiesc s se hrneasc noaptea. i apoi,
153

credeam c nu atac omul dect atunci cnd acesta
sngereaz n ap. Eventual, se reped la cte un picior
de alb, din curiozitate. S-a mai ntmplat aa ceva, prin
prile acestea?
N-au mai existat cazuri, din 1942, cnd o fat a
fost atacat n rada portului Kingston, rspunse
Strangways. Sttea pe marginea unei brci cu motor,
jucndu-se cu picioarele n ap. Picioarele ei albe li s-au
prut, se pare, foarte apetisante. Viteza brcii nu era
prea mare, aa c... Nu eti singurul care mi-a atras
atenia n aceast privin. Oamenii mei erau narmai
cu harpoane i pumnale. Credeam c am fcut tot ce se
putea pentru a-i proteja. Oribil treab! Cred c-i dai
seama cum m-am simit... De-atunci, n-am mai
ntreprins nimic concret, cu excepia demersurilor legale
pentru a cpta acces pe insul, prin mijlocirea Biroului
Colonial i a celor de la Washington. Vezi tu, insula
aparine de-acum unui cetean american. Dar
aprobrile sunt greu de obinut, ntreaga afacere se
mic ntr-un ritm incredibil de lent, cu att mai mult cu
ct mpotriva acestor oameni nu exist nici o dovad a
comiterii vreunei ilegaliti. Se pare c au prieteni
sus-pui pe la Washington, i nite avocai foarte buni,
experi n legislaia internaional. Practic, ne-am
mpotmolit. Cei de la Londra mi-au ordonat s las totul
balt, pn la sosirea ta.
Strangways sorbi o nghiitur de whisky, apoi l
privi pe Bond, ateptnd reacia acestuia.
Ce se mai tie despre Secatur? ntreb Bond.
E tot n Cuba. Conform celor de la CIA, ar urma s
ridice ancora peste aproximativ o sptmn.
Cte cltorii a ntreprins pn acum?
Vreo douzeci.
Bond nmuli o sut cincizeci de mii de dolari cu
douzeci. Dac estimrile sale erau corecte, se pare c
Mr. Big transportase pn n prezent de pe insul aur n
valoare de un milion de lire sterline.
Mi-am permis s fac cteva aranjamente
preliminare n ceea ce te privete, urm Strangways. Vei
avea la dispoziie vila de la Beau Desert. i-am fcut rost
i de o main, un coup Talbot Sunbeam, cu pneuri
154

nou-noue, o main rapid, tocmai potrivit pentru
drumurile de pe aici. Un tip de treab, originar din
Insulele Cayman, pe nume Quarrel, i va servi drept
factotum. E grozav de simpatic i plin de haz. n sfrit,
am nchiriat pentru tine vila companiei West Indian
Citrus de la Manatee Bay, la cellalt capt al insulei.
Acolo vei putea s te odihneti i s te antrenezi n
urmtoarea sptmn, pn la sosirea iahtului
Secatur. Va trebui s fii n form atunci cnd vei ncerca
s ptrunzi pe Insula Surprizei. Cred sincer c aceasta e
singura soluie. Mai ai nevoie de altceva? Bineneles, voi
fi i eu pe-aici, aa c vom mai avea prilejul s discutm.
Sunt ns nevoit s rmn la Kingston, pentru a-i ine la
curent pe cei de la Londra i Washington. Vor vrea s
afle imediat tot ce ntreprindem. Aadar, de ce anume
crezi c vei mai avea nevoie?
Bond apucase s reflecteze.
Mda... Am s te rog s transmii celor de la Londra
s mprumute de la Amiralitate un costum de scafandru
autonom, cu rezervele de aer comprimat aferente, ct
mai multe, dac va fi posibil! O pereche de puti
subacvatice cu harpoane. Cele franuzeti, marca
"Champion", sunt cele mai bune. O lantern care s
funcioneze i sub ap, un pumnal de comando. A vrea
s-mi faci rost, de la Muzeul de Istorie Natural, de tot ce
au ei mai eficient n materie de otrvuri pentru baracude
i rechini. N-ar strica nite substane de tipul celor
folosite de americani, n Pacific, pentru a ine la distan
rechinii. Comand toate astea, i spune-le celor de la
Londra s le trimit cu un zbor direct al BOAC.
Bond fcu o pauz, apoi adug:
Ah, era s uit! Vreau i o chestie din cele folosite
de sabotorii notri mpotriva navelor inamice, n timpul
rzboiului. O min magnetic, prevzut cu ncrctura
exploziv adecvat.



Capitolul XVII
VNTUL CIOCLULUI

155

Papaya cu o felie de lmie verde, o farfurie plin cu
banane roii, mere purpurii i mandarine, o omlet cu
unc, cafea Blue Mountain cea mai bun din lume,
marmelad jamaican, aproape neagr, i jeleu de
guave.
mbrcat numai n ort i n sandale, Bond i lua
micul dejun, aezat pe verand i privind panorama
scldat n soare a Kingstonului. Se gndea c avusese
un noroc fantastic i mulumea providenei pentru acest
moment superb ce compensa din plin ntunericul i
primejdiile caracteristice profesiunii sale.
Bond cunotea bine Jamaica. Petrecuse aici o bun
bucat de vreme, imediat dup rzboi, atunci cnd
comunitii ce-i aveau cartierul general n Cuba
ncercaser s se infiltreze n sindicatele muncitorilor
jamaicani. Fusese o misiune confuz i deloc uoar. n
decursul timpului petrecut aici, se ndrgostise de
uriaa insul plin de verdea i de localnicii prietenoi
i plini de voie bun. Se bucura c i se oferise prilejul s
se ntoarc, dar era ncntat n mod deosebit de faptul
c avea la dispoziie o sptmn ntreag pentru a-i
mai trage rsuflarea, nainte de a se nhma din nou la
treab.
Dup micul dejun, Strangways i fcu apariia pe
verand, nsoit de un brbat nalt cu pielea mslinie,
mbrcat ntr-o cma de un albastru splcit i o
pereche de pantaloni uzai, nchii la culoare.
Era Quarrel, caymanezul, iar lui Bond, omul i plcu
imediat. n vinele lui curgea sngele soldailor lui
Cromwell i al corsarilor, chipul lui avea trsturi
puternice, iar gura i trda severitatea. Avea ochi
cenuii. Doar nasul teit i culoarea mai deschis a
podului palmelor i trdau originea negroid.
Bond i strnse mna.
Bun dimineaa, cpitane, l salut Quarrel.
Venit din partea unui om aparinnd rasei celor mai
iscusii navigatori din lumea ntreag, acest apelativ
echivala cu cel mai nalt titlu cunoscut. Glasul su nu
coninea ns nici umilin, nici dorina de a plcea cu
orice pre. Vorbea pe leau, fr s se ascund, aa cum
un membru al echipajului se adreseaz cpitanului su.
156

Acele prime schimburi de replici aveau s defineasc
relaia lor ulterioar. O relaie asemntoare celei dintre
un nobil scoian i cpetenia cluzelor sale, n care
autoritatea nu era nevoie s fie rostit i nu ncpea loc
pentru lingueli.
Dup o trecere n revist a planurilor, Bond urc la
volanul mainuei pe care Quarrel o adusese de la
Kingston. Pornir nainte pe Juncion Road, lsndu-l
pe Strangways ocupat cu rezolvarea cererilor lui Bond.
Plecaser n jurul orei nou, iar aerul era nc destul
de rece atunci cnd traversar munii ce strbat insula
precum spinarea unui crocodil. oseaua erpuia n jos,
spre cmpia central, n mijlocul unuia dintre cele mai
frumoase peisaje din lume, acela al vegetaiei tropicale
ce se transform o dat cu altitudinea. Flancurile
nverzite ale colinelor, acoperite cu penajul crud al
bambusului, erau presrate cu pete de un verde mai
nchis, coroanele arborilor de pine. Din loc n loc
Flcrile Pdurii explodau n extraordinare focuri
bengale. Peisajul se modifica, pe msur ce coborau,
pdurile fiind acum alctuite din esene precum
mahonul, abanosul i balsa. n sfrit, odat ajuni n
cmpia Vale Agualta, se trezir nconjurai de valurile
verzi ale trestiei de zahr i de plantaii nesfrite de
bananieri. n deprtare, spre coasta nordic, frunzele
palmierilor reflectau razele soarelui, precum tot attea
explozii de rapnele.
Quarrel era un tovar de drum nemaipomenit i un
ghid experimentat. n vreme ce traversau faimoasa
grdin de palmieri de la Castleton, i vorbi lui Bond
despre pianjenii tropicali, i istorisi povestea unei lupte
dintre un centiped i un scorpion, la care i fusese dat s
fie martor, i explic diferenele dintre masculii i
femelele diferitelor specii de psri. i descrise apoi
efectele plantelor otrvitoare din pdurea tropical i
lud virtuile curative ale unor ierburi de leac, preciz
lungimea limbii psrilor colibri i l uimi, informndu-l
despre felul n care crocodilii i poart puii n gur,
ntini unii peste alii, precum sardelele ntr-o cutie de
conserve.
Descrierile sale erau precise, dar fr a se folosi de
157

un limbaj savant. Utiliza argoul jamaican, n care
plantele "se trsc" ori "scheaun" n vnt, moliile sunt
numite "lilieci" iar "a iubi" se folosete n loc de "a
plcea". Din cnd n cnd, i ntrerupea expunerile
pentru a face semne cu mna trectorilor, care i
rspundeau cu gesturi largi i l strigau pe nume.
Depir un autobuz ticsit, pe al crui parbriz scria
cu litere mari "ROMANA", iar oferul i salut,
claxonndu-i vesel.
Cunoti o grmad de oameni pe-aici, remarc
Bond.
Am supravegheat "Surpriza" vreme de trei luni,
timp n care am strbtut drumul sta de dou ori pe
sptmn, cpitane. Cu timpul, jamaicanii ajung s te
cunoasc. Au ochi buni, asta e!
Pe la zece i jumtate, trecuser deja de Port Maria i
apucar pe micul drum de ar ce ducea n Golful
Rechinului. De dup o cotitur, golful li se art n toat
splendoarea sa. Bond opri i amndoi coborr din
main.
Golful avea forma unei semiluni, cu un diametru de
mai puin de un kilometru i jumtate. Suprafaa sa de
un albastru-intens era ncreit de o briz uoar ce
btea dinspre nord-est, o rbufnire trzie a Vnturilor
Negoului ce se nasc la opt sute de mile distan, n
Golful Mexic, ncepndu-i lunga cltorie n jurul
lumii.
La un kilometru i jumtate de locul n care se aflau,
linia alb a brizanilor marca localizarea recifului care
nchidea golful, lsnd doar o porti ngust de ape
linitite ce ngduia trecerea vaselor. n centrul
semilunii, Insula Surprizei se nla falnic la treizeci de
metri deasupra apei. Un guler de spum alb i lingea
latura estic, n vreme ce, la adpostul ei, apele erau
linitite.
Era aproape rotund, asemeni unui tort cenuiu cu
crem verde, aezat pe o farfurie de porelan albastru.
Poposiser la vreo treizeci de metri deasupra micuei
aglomerri de colibe ale pescarilor, adpostite ndrtul
unei liziere de palmieri. Se aflau cam la nivelul platoului
acoperit de verdea al insulei aflate la vreo opt sute de
158

metri distan. Quarrel i art acoperiurile plate ale
barcilor pitite ntr-un crng, ctre centrul insulei. Bond
cercet panorama prin binoclul oferit de Quarrel, dar nu
zri nici un semn al vreunei activiti, cu excepia unui
firicel de fum dus de briz.
Jos, apa golfului cpta o nuan verzuie n contact
cu nisipul alb al plajei. Pe msur ce se adncea,
devenea tot mai albastr. Un semicerc brun-rocat
vadea amplasarea recifului din interiorul golfului.
Dincolo de acesta, apa era din nou albastru-nchis,
avnd ici i colo pete azurii ori ultramarine. Quarrel i
spuse c, la locul de ancorare al iahtului, adncimea
apei atingea zece metri.
n partea stng a golfului, pe la jumtatea distanei
ce i desprea de ngemnarea acestuia cu marea,
ntr-un plc de arbori ce strjuiau o plaj ngust, cu
nisip alb, se afla viitoarea baz a operaiunilor, Beau
Desert. Quarrel i descrise n amnunt mprejurimile
domeniului, iar Bond petrecu zece minute studiind
atent fia de mare lat de trei sute de metri care
desprea domeniul de locul obinuit de ancorare al
iahtului, la poalele insulei.
n total, Bond i petrecu o or studiind terenul.
Apoi, fr s mai coboare n sat ori la vila de la Beau
Desert, fcur cale ntoars ctre oseaua principal
care ducea pe coast.
Strbtur micul port rezervat comerului cu
banane de la Oracabessa i ocolir Ocho Rios i uriaa
uzin de prelucrare a bauxitei ce fusese recent dat n
exploatare. i vzur de drum ctre rmul nordic, spre
Montego Bay, cale de dou ore. Era luna februarie i
sezonul era n toi. Satul i salba de hoteluri erau
scldate n ploaia de aur a celor patru luni n care
localnicii i ntreprinztorii venii de pretutindeni
ctigau ct s-i duc viaa tot restul anului. Oprir la
un restaurant situat de cealalt parte a vastului golf i
luar prnzul. Apoi i continuar drumul n toropeala
fierbinte a dup-amiezii, ctre extremitatea vestic a
insulei, aflat la o distan de alte dou ore.
Aici, din pricina mlatinilor de pe coast, nimic nu se
schimbase din ziua n care Columb alesese Manatee Bay
159

drept loc de vremelnic popas. Pescarii jamaicani luaser
locul indienilor Arawak ns, n rest, timpul prea a se fi
oprit.
Bond i spuse c avea, probabil, n fa cea mai
frumoas plaj din cte i fusese dat s vad vreodat:
cale de opt kilometri, nisipul alb se cufunda n spuma
brizanilor, iar palmierii se ntindeau, ntr-o graioas
dezordine, pn la orizont. Dedesubtul acestora, brcile
pescarilor se odihneau printre cochiliile rozalii ale
scoicilor uriae. Colibele acoperite cu frunze de palmier
fuseser construite la umbr, n spaiul dintre plaj i
marginea inuturilor mltinoase.
ntr-un col al plajei, ndeajuns de departe de restul
colibelor, n mijlocul unei peluze aspre cu iarb de
Bahamas, se afla casa ridicat pe stlpi n care angajaii
companiei "West Indian Citrus" i petreceau sfritul de
sptmn. Fusese construit pe stlpi pentru a fi ferit
de termite i era blindat cu plas de srm, mpotriva
narilor i a mutelor de nisip. Bond prsi drumul
neasfaltat i parc maina sub cas. n vreme ce Quarrel
pregtea cele dou camere pe care le alesese, Bond i
lu un prosop i se ndrept spre mare, aflat la
douzeci de metri distan, dincolo de liziera de
palmieri.
not vreme de o or i se blci n apa cldu,
gndindu-se la Insula Surprizei i la secretul acesteia,
revznd n memorie imaginea celor trei sute de metri ce
o despreau de rm, punndu-i ntrebri n privina
rechinilor, baracudelor i a celorlalte pericole netiute
pe care marea, precum o bibliotec plin de cri ntr-o
limb necunoscut, le pregtete celor ce cuteaz s o
nfrunte.
ntorcndu-se la vilioara de lemn, Bond fu nepat,
pentru ntia oar, de mutele de nisip. Vznd micile
umflturi ce-i apruser pe spinare, Quarrel chicoti. n
curnd, avea s aib mncrimi insuportabile.
Nu poi face nimic pentru a le ine la distan,
cpitane, i spuse Quarrel. n schimb, te pot scpa de
mncrimi. Mai nti ns, f un du, s dai jos sarea.
Blestematele astea de mute neap doar vreme de o
or, seara, dar le place s mnnce srat.
160

Cnd Bond iei de sub du, Quarrel scoase la iveal
o sticlu veche de tinctur i i unse nepturile
umflate cu un lichid maroniu ce mirosea a pucioas.
n Cayman, avem mai multe mute de nisip i mai
muli nari dect sunt oriunde altundeva n lume, dar
nu ne pas de ele, atta vreme ct avem la noi alifia asta!
Cele zece minute ale amurgului tropical se scurser
cu rapida lor melancolie, apoi stelele i luna aflat n al
treilea ptrar se aprinser pe bolt, iar valurile se
linitir, devenind o oapt. Era scurtul rgaz care
nsoete schimbarea direciei vntului n Jamaica.
Curnd, fonetul palmierilor se fcu din nou auzit.
Quarrel fcu un semn din cap, spre fereastr.
E Vntul Cioclului.
Cum i-ai zis? se mir Bond.
Briza din i nspre larg, aa-i spun marinarii,
rspunse Quarrel. Vntul Cioclului sufl aerul mpuit
adunat pe insul peste zi. Bate toat noaptea, de la ase
la ase. Apoi, n fiecare diminea, Vntul Doctorului
ncepe s bat dinspre mare, aducnd aer proaspt. Aa
le spunem noi, n Jamaica.
Bond ridic privirea amuzat spre Bond.
Se pare c matale i Vntul Cioclului avei sarcini
asemntoare, cpitane, spuse el, mai n glum, mai n
serios.
Bond izbucni n rs.
Noroc c mie nu mi se cere s respect un
asemenea orar strict!
Afar, greierii i broatele arboricole i ncepuser
concertele, iar fluturii de noapte prinser a se izbi de
plasa de srm, atrai de lumina celor dou lmpi cu
petrol ce atrnau de brnele tavanului.
Din cnd n cnd, cte o pereche de pescari ori vreun
grup de fete ce chicoteau ntruna treceau prin dreptul
ferestrei, ndreptndu-se spre crciumioara aflat la
captul golfului. Nici un localnic nu ndrznea s se
plimbe singur la vreme de noapte, de teama pricolicilor
ce s-ar fi putut ascunde printre copaci, ori a balaurului
rostogolitor, greoasa bestie ce i atac victimele ros-
togolindu-se, cu picioarele legate n lanuri i scuipnd
foc pe nri. Aici, superstiiile erau la ele acas.
161

n vreme ce Quarrel pregtea cina suculent
alctuit din pete, ou i legume care avea s devin
meniul lor obinuit, Bond se aez ntr-un balansoar i
ncepu s rsfoiasc volumele mprumutate de
Strangways de la Institutul Jamaican. Erau cri despre
mrile tropicale i fauna lor, semnate de Beebe, Allyn i
alii i interesantul volum al lui Cousteau i Hass despre
vntoarea submarin. Avea s parcurg cei trei sute de
metri care l despreau de Insula Surprizei pe sub ap
i era hotrt s fac totul ca la carte, fr a lsa nimic
la voia ntmplrii. Ajunsese s cunoasc stilul de lucru
al lui Mr. Big, i era convins c Insula Surprizei avea s
fie strlucit protejat. Precis nu cu arme de rnd, puti
sau explozibili. Mr. Big nu voia s aib de-a face cu
poliia. Trebuia s se fereasc de braul lung al legii.
Bnuia c Mr. Big reuise, ntr-un fel sau altul, s aduc
n slujba sa forele mrii. Iat de ce i concentra
eforturile de documentare ntr-o direcie precis:
cazurile n care rechinii i baracudele, caracatiele sau
pisicile de mare atac omul.
Faptele expuse de naturaliti erau de natur a trezi
fiori reci oricrui profan. Experienele trite de Cousteau
n Mediteran i de Hass n Marea Roie i n Caraibe
erau ns oarecum mai ncurajatoare.
n noaptea aceea, visele lui Bond fur pline de
ntlniri terifiante cu pisici de mare i caracatie uriae,
rechini-ciocan i baracude cu dini de ferstru. Se
zvrcoli i gemu n somn, toat noaptea.
A doua zi dimineaa, i ncepu antrenamentele, sub
privirea critic i ncurajatoare totodat a lui Quarrel. n
fiecare diminea, nota cte un kilometru i jumtate
de-a lungul plajei i se ntorcea la vil alergnd pe
nisipul ntrit, tocmai la timp pentru a lua micul dejun.
n jur de ora nou, urcau n barc, i ridicau vela unic,
triunghiular. Vntul prielnic i purta cu repeziciune
peste ape, n lungul coastei, ctre Bloody Bay sau
Orange Bay, unde nisipul plajei e ntrerupt de faleze
abrupte, iar reciful e foarte aproape de rm.
Aici acostau, iar Quarrel scotea la iveal
echipamentul: dou mti de scafandru, cte o pereche
de labe i o puc veche subacvatic, arunctoare de
162

harpoane. Porneau apoi n expediii de vntoare ce ar fi
lsat pe oricine cu rsuflarea tiat, simulnd astfel
condiiile pe care avea s le ntlneasc n Golful
Rechinului.
Vnau n tcere, la o distan de civa metri unul de
altul. Quarrel se mica fr efort n acest element, n
care se simea aproape ca la el acas.
Curnd, Bond nv i el s nu mai lupte cu marea,
ci s se lase purtat de cureni i de vrtejuri, fr a li se
opune, adaptnd tacticile din judo la vntoarea
subacvatic.
n prima zi, se ntoarse acas plin de tieturi, otrvit
de corali, i cu o duzin de epi de la un arici de mare
nfipi n spinare. Quarrel rnji i i trat rnile cu
tinctur de iod i alcool. Apoi, ca n fiecare sear, i fcu
lui Bond un masaj cu ulei de palmier, vreme de o
jumtate de or, vorbindu-i fr grab despre petii pe
care i ntlniser n expediia din acea zi, explicndu-i
obiceiurile feluritelor specii de peti de prad,
descriindu-i modalitile folosite de vieuitoarele
acvatice pentru a se ascunde n faa dumanilor,
camuflndu-se ori schimbndu-i culoarea prin felurite
modificri ale fluxului sanguin.
Quarrel l lmuri c nu auzise niciodat ca vreun
pete s fi atacat omul, dect atunci cnd era disperat,
ori respectivul nottor sngera. Petii din apele
tropicale sunt rareori flmnzi i i folosesc "armele"
pentru aprare, nu pentru atac. Singurele excepii,
recunoscu el, erau baracudele. "Sunt peti ri", spuse el.
Nu cunoteau alt inamic dect boala, puteau atinge
viteze de pn la optzeci de kilometri pe or, pe distane
scurte i aveau dinii cei mai ascuii dintre toate
vieuitoarele marine.
ntr-o zi, reuir s ucid o baracud de vreo cinci
kilograme, care se tot nvrtise n jurul lor, disprnd n
rstimpuri n negura apelor i reaprnd apoi,
nemicat, tcut, deasupra lor, holbndu-se cu ochii ei
de tigru, de la o distan att de mic, nct i vedeau
branhiile pulsnd i dinii strlucind feroce dintre flcile
deschise.
n cele din urm, Quarrel lu puca de la Bond i
163

trimise spre ea un harpon, strpungndu-i pntecele.
Baracuda se repezi direct spre ei, cu flcile cscate
precum cele ale unui arpe cu clopoei. Bond se feri i i
azvrli cangea spre baracud, n vreme ce aceasta se
avnta spre tovarul lui. Cangea i rat inta, dar
nimeri ntre flcile petelui. Flcile apucar vrful oelit
al cangei, smulgnd-o din minile lui Bond. Quarrel
profit de scurtul rgaz pentru a spinteca petele cu
pumnalul, iar acesta parc nnebuni, zvrcolindu-se
prin ap cu harponul nfipt n burt, ntr-un vrtej de
mruntaie i snge, strngnd n dini cangea. Quarrel
fu pe punctul de a scpa din mn firul, cci petele
ncerca s fug, cu pntecele sfiat de vrful
harponului, dar n cele din urm reui s se caere pe un
pinten al recifului i, ajutat de Bond, l traser la mal.
Cnd Quarrel i tie gtul i i desfcu maxilarele
ncletate, smulgnd afar cangea, descoperir urmele
adnci, strlucitoare, lsate de dinii fiarei n oelul
vrfului.
Tiar capul petelui i i desfcur flcile,
folosindu-se de o bucat de lemn ca de o prghie.
Maxilarele se desfcur aproape n unghi drept,
dezvluind un hu fr fund mrginit de o garnitur
uimitoare de dini ascuii, att de muli nct se
nclecau precum iglele pe un acoperi. Chiar i pe
limb existau cteva iruri de diniori ncovoiai i
ascuii, iar n fa, nspimnttoarea gur mai era
narmat cu doi coli enormi, asemntori cu cei de
arpe.
Dei cntrea doar cu puin mai mult de cinci
kilograme, avea o lungime de mai bine de un metru i
forma unui glonte de muchi i carne tare ca piatra.
De-acu', nu mai tragem n baracude, spuse
Quarrel. Dac n-ai fi fost matale, la ora asta eram n
drum spre spital, unde m ptea o edere de cel puin o
lun. Probabil m-ar fi desfigurat. A fost o prostie din
partea mea c am atacat-o. Dac am fi notat spre ea, ar
fi plecat. Aa fac, de obicei. Baracudele, ca toi petii, de
altfel, sufer de laitate. S nu-i faci ns griji, cpitane,
adug Quarrel, artnd spre flcile cscate. N-o s mai
ai ocazia s ntlneti aa ceva.
164

Sper s ai dreptate, spuse Bond. Nu de alta, dar
n-am o fa de rezerv.
Pn la sfritul sptmnii, Bond era ars de soare,
iar muchii i se ntriser. i redusese poria de igri la
cel mult zece pe zi, i lsase deoparte orice fel de
butur. Putea s noate pn la trei kilometri fr s
oboseasc defel, mna i se vindecase pe de-a-ntregul i
toate urmele vieii de orean dispruser.
Quarrel era ncntat.
Eti gata de plecare spre Insula Surprizei,
cpitane, i spuse acesta. i zu c nu mi-ar place s fiu
n pielea petelui ce-ar ncerca s te atace!
n seara celei de-a opta zi, ntorcndu-se acas, l
gsir pe Strangways ateptndu-i.
Am cteva veti bune pentru tine: prietenul tu
Felix Leiter i va reveni. M rog... va supravieui. Au fost
nevoii s-i amputeze ceea ce mai rmsese din braul i
piciorul sfiat. Chirurgii plasticieni s-au apucat s-i
reconstruiasc figura. Ieri, m-au sunat cei de la St.
Petersburg. Se pare c, de cum i-a venit n fire,
prietenul tu a insistat s i transmit un mesaj. Spune
c i pare ru c nu poate fi alturi de tine i te sftuiete
s nu faci greelile pe care le-a fcut el.
Copleit, Bond i ntoarse privirea spre fereastr.
Transmite-i urrile mele de nsntoire grabnic,
spuse el, cu tulburare n glas. i spune-i c-i simt lipsa.
Se ntoarse din nou spre Strangways.
Ce se-aude cu echipamentul? S-a rezolvat totul?
Avem tot ce ne trebuie, l liniti Strangways.
Secatur pornete mine spre Insula Surprizei. Vor face o
escal n Port Maria, pentru a rezolva formalitile
vamale i ne ateptm s ancoreze la locul tiut, mine,
nainte de cderea nopii. Mr. Big se afl i el la bord. E a
doua oar cnd vine personal aici. Era s uit, potrivit
celor de la CIA, la bord se afl i o fat pe nume Solitaire.
tii ceva despre ea?
Nu mare lucru, rspunse Bond. n schimb, mi-ar
plcea s o tiu scpat din minile ticlosului aceluia.
Nu face parte din tabra lui.
O prines n ghearele balaurului, coment
Strangways, cuprins de o inspiraie romantic. E bun!
165

Cei de la CIA sunt de prere c dama fenteaz.
Bond ns nu-l mai asculta. Ieise pe verand i se
uita la stele. Niciodat n via, nu mai jucase un joc cu
o miz att de mare: secretul comorii, nfrngerea unui
mare criminal, anihilarea unei reele de spioni comuniti
i distrugerea unui tentacul al SMER-ului, cumplita
organizaie mpotriva creia jurase s lupte pn la
capt. i, mai presus de toate, Solitaire, cea care avea s
fie rsplata sa, dac avea s nving.
Stelele clipeau enigmatic, iar el nu avea puterea de a
le descifra mesajul.



Capitolul XVIII
BEAU DESERT


Dup cin, Strangways se ntoarse la Kingston,
cznd de acord cu Bond ca el i Quarrel s i se alture
a doua zi, dis-de-diminea. Strangways i adusese un
teanc gros de cri i rapoarte despre rechini i
baracude, iar Bond le parcurse cu atenie.
Din cte citea, crile nu aveau mare lucru de
adugat nvturilor practice ale lui Quarrel. Autorii
erau oameni de tiin, iar majoritatea datelor utilizate
proveneau de pe plajele Pacificului, un loc unde trupul
n micare al unui nottor atrage imediat atenia
petilor de prad.
Prerea general prea a fi aceeai cu a lui Quarrel:
nottorii de la suprafa riscau mai mult dect
scafandrii autonomi. Atacurile puteau s provin,
practic, din partea oricrui pete din familia rechinilor,
ndeosebi n condiiile n care rechinul respectiv era
stimulat i excitat de prezena sngelui n ap, de
mirosul nottorului ori de vibraiile senzoriale ce se
propagau dinspre o persoan rnit aflat n ap. n
multe cazuri ns, citi el, rechinii puteau fi alungai uor
de zgomotele puternice, ori chiar notnd n direcia lor.
Cea mai eficient substan pentru izgonirea
rechinilor, potrivit Laboratorului de Cercetri al Marinei
166

Americane, era un amestec de acetat de cupru i negru
de fum. Se prea c, n ultima vreme, toate navele de
rzboi americane fuseser nzestrate cu provizii din
aceast substan.
Bond l chem pe Quarrel, dornic s-i mprteasc
din cele aflate. Caymanezul pufni nencreztor, pn n
momentul n care Bond se apuc s i citeasc din
raportul asupra cercetrilor ntreprinse la sfritul
rzboiului de ctre departamentul specializat al Marinei,
"n condiii extreme, asupra unui grup masiv de rechini":
"...Rechinii au fost atrai n siajul unei nave de pescuit,
cu ajutorul momelii formate din deeuri de pete.
Rechinii au sosit imediat, n grup compact. Am pregtit
un recipient coninnd peti netratai, i un alt recipient
coninnd deeuri de pete tratate cu substana de
respingere. Cameramanul a nceput s nregistreze
comportamentul haitei de rechini. Vreme de treizeci de
secunde, n ap a fost turnat coninutul recipientului cu
pete proaspt. n mare nvlmeal, mprocnd totul
n jur, rechinii s-au repezit la hran. Apoi am vrsat n
mare coninutul recipientului tratat cu substana de
respingere, tot ntr-un interval de treizeci de secunde.
Dac la prima ncercare, rechinii se btuser pe petele
aruncat, chiar lng carena navei, de aceast dat, dup
mai puin de cinci secunde de la aruncarea substanei
de respingere n ap, n jurul navei nu se mai afla nici un
rechin. Am repetat experiena n aceeai succesiune,
dup treizeci de minute. Grupul feroce de rechini s-a
hrnit cu petele proaspt, pe parcursul celor treizeci de
secunde, dar s-a fcut nevzut imediat ce am aruncat n
ap petele tratat. La o a treia ncercare, rechinii n-au
ndrznit s se apropie la mai puin de douzeci de metri
de nav".
Ei, ce prere ai? ntreb Bond.
Nu i-ar strica nici dumitale puin din substana
asta, i rspunse Quarrel, impresionat fr s vrea.
Bond nclina s-i dea dreptate. Washingtonul l
anunase pe Strangways c substana de respingere,
turnat n calupuri, se afla pe drum, i urma s
soseasc n cel mult patruzeci i opt de ore. Dar chiar
dac transportul nu avea s soseasc la timp, Bond
167

nu-i fcea prea multe griji. Nu-i prea venea s cread c
va avea de nfruntat condiii chiar att de neprielnice, n
apele linitite din preajma insulei.
nainte de culcare, Bond ajunsese la concluzia c nu
putea s fie atacat dect n cazul n care apa va fi
poluat cu snge, ori dac i va da de neles petelui de
prad care l-ar fi ameninat c i era fric. Ct despre
caracatie, peti-scorpion ori pisici de mare, nu trebuia
dect s fie atent pe unde clca. n opinia sa, epii de
apte-opt centimetri lungime ai aricilor de mare consti-
tuiau cea mai grav ameninare, n condiii normale, la
adresa celui ce se avnta n notul subacvatic la tropice.
Dar durerea unei astfel de nepturi, dei deloc plcut,
nu avea cum s-l mpiedice s-i duc la bun sfrit
misiunea.
Plecar nainte de ase dimineaa i sosir la Beau
Desert la zece i jumtate.
Domeniul fusese cndva o plantaie superb cu o
suprafa de aproximativ o mie de acri. Ruinele
conacului dominau privelitea golfului. Acum, plantaia
devenise o livad de citrice, mprejmuit cu o lizier de
palmieri i copaci cu lemn de esen tare. Istoria acestor
locuri urca n timp pn n vremea lui Cromwell. Numele
romantic al proprietii vdea moda secolului
optsprezece, cnd domeniile jamaicane purtau nume
precum Bellair, Bellevue, Boscobel, Harmony sau
Nymphenburg, ori se chemau Sperana, Mulumirea sau
Odihna.
O crare ce nu putea fi vzut de pe insula din
centrul golfului ducea, printre copaci, la vilioara de pe
rm. Dup o edere de o sptmn n decorul frust de
la Manatee Bay, bile cu ap curent i mobilierul din
rchit i preau lui Bond de-a dreptul luxoase, iar
carpetele viu colorate la fel de fine precum catifeaua,
dup opt zile de umblet pe pietriul amestecat cu scoici.
Printre lamelele jaluzelelor coborte, Bond admir
grdina plin de flcrile vii ale florilor de trandafir,
hibiscus i bougainvillea. Grdina se sfrea la
marginea plajei nguste de nisip alb, pe care palmierii o
ascundeau parial vederii. Bond se aez pe braul
fotoliului de ling fereastr i parcurse din priviri,
168

centimetru cu centimetru, ntinderea albastr a apei,
vrstat cu brunul recifelor, pn cnd ntlni temelia
insulei. Jumtatea superioar a falezei se ghicea dincolo
de frunzele palmierilor. Ceea ce vedea ns din stnca
cenuie, abrupt, era de-ajuns pentru a-i inspira
respect.
Quarrel gti prnzul folosindu-se de un primus, ca
nu cumva fumul s le trdeze prezena. Dup-amiaz,
dup un ceas de somn odihnitor, Bond trecu n revist
echipamentul expediat de la Londra, i pe care
Strangways avusese grij s-l trimit aici. ncerc mai
nti costumul de scafandru din cauciuc negru, care l
acoperea din cap pn n picioare. Totul, de la casca
ajustat dup forma capului, la masca de plexiglas i la
labele lungi, i se potrivea de minune. Bond binecuvnt
eficiena seciei "Q" din subordinea lui M.
Ajutat de Quarrel, testar cele dou butelii
cilindrice. Fiecare dintre ele coninea cte o mie de litri
de aer proaspt, comprimat la o presiune de dou sute
de atmosfere. Mecanismul de trecere pe sistemul de
rezerv i comanda valvei de admisie erau simple, i
chiar i un puti de trei ani le-ar fi neles dendat
modul de funcionare. La adncimea la care avea s
lucreze, proviziile de aer durau dou ore, timp mai mult
dect suficient.
Puca arunctoare de harpoane marca "Champion"
era nou i fiabil, iar pumnalul era exact ceea ce i
dorise: o baionet de tipul celor fabricate de Wilkinson n
timpul rzboiului. In sfrit, ntr-o cutie acoperit de
etichete purtnd inscripii de atenionare, se afla mina
magnetic pe care o ceruse. Avea form conic;
explozibilul era aezat la baza conului, iar de-aici
porneau firele de cupru destinate armrii. Era puternic
magnetizat, fcut s adere imediat la orice suprafa
metalic. Cei de la Londra trimiseser i o duzin de
detonatoare avnd forma unor stilouri din sticl i
metal. Erau programate s explodeze n intervale
cuprinse ntre zece minute i opt ore, iar instruciunile
erau limpede redactate. i trimiseser chiar i un flacon
cu tablete de benzedrin, menite s i sporeasc
acuitatea percepiei n timpul aciunii, i un bogat
169

sortiment de lanterne subacvatice, inclusiv una al crei
fascicul nu era mai gros dect un creion.
Bond i Quarrel cercetar cu atenie fiecare pies a
echipamentului, testnd valve i contacte, pn cnd se
declarar, de comun acord, mulumii de treaba fcut.
Apoi, Bond cobor printre copaci pn la marginea plajei
unde, pitit lng trunchiul unui arbore, cercet
ndelung apele golfului, evalund adncimi, trasnd
itinerarii prin relieful accidentat al recifelor i estimnd
traiectoria lunii, care avea s fie unicul su punct de
reper n dificila traversare.
La ora cinci, Strangways reveni, aducnd veti
proaspete despre Secatur.
Au plecat din Port Maria, le spuse acesta. Vor
ajunge n cel mult zece minute la intrarea n golf. Mr. Big
a prezentat vameilor un paaport pe numele de Gallia,
iar fata se numea, cic, Latrelle, Simone Latrelle. Ea n-a
ieit din cabin, fiind pasmite dobort la pat de rul
de mare, potrivit negrului ce s-a prezentat drept cpitan
al iahtului. La bord se aflau o grmad de
acvarii-rezervor, toate goale. Erau mai bine de o sut. n
rest, nimic suspect, aa c vameii le-au permis intrarea
n port. Iniial, m-am gndit s urc i eu la bord,
mbrcat n ofier vamal, apoi mi-am zis c nu e cazul s
trezim suspiciuni inutile tocmai acum. Mr. Big n-a urcat
pe punte. Cnd au cobort s-i verifice actele, citea. Ce
zici de echipament?
E perfect, rspunse Bond. Cred c vom aciona
mine noapte. Sper s avem parte i de puin vnt; dac
cumva bulele de aer pe care le voi lsa n urm vor fi
zrite, ne-am ars.
Quarrel intr n ncpere.
Iahtul tocmai traverseaz bariera de corali,
cpitane, anun acesta.
Coborr pe rm, ferindu-se s ias de la adpostul
copacilor i-i aintir binoclurile spre larg.
Secatur era o nav artoas, cu carena vopsit n
negru i suprastructurile de un gri metalic. Avea o
lungime de douzeci de metri i se vedea limpede c era
o nav rapid cel puin douzeci de noduri, estim
Bond. Cunotea istoria vasului. Fusese construit n
170

1947 pentru un milionar i echipat cu dou motoare
Diesel construite la General Motors. Carena era de
metal, iar echipamentul includea aparatur de ultim
or, inclusiv un radar pentru navigaie i un
radio-telefon pentru a pstra legtura cu rmul. Nava
arbora pe catarg un drapel rou de semnalizare, iar la
pupa pavilionul Statelor Unite. Traversa acum bariera
de corali, prin deschiderea de apte metri lime, cu o
vitez de cel mult trei noduri.
Dendat ce ajunser dincolo de pasajul strimt,
timonierul crmi strns, aducnd nava n paralel cu
latura dinspre mare a insulei. Iahtul ocoli insula ntr-o
volt graioas, apoi crmi iar, ajungnd la adpost,
ntre insul i rm. ntre timp, trei negri mbrcai n
costume albe, marinreti, coborr treptele spate n
piatr i se aliniar de-a lungul debarcaderului,
pregtii s prind parmele de amaraj. Nu fu nevoie
dect de cteva manevre mrunte pentru a aeza iahtul
la captul debarcaderului i pasarela fu imediat
cobort. Un huruit metalic nsoi cufundarea celor
dou ancore grele, care strivir formaiunile de corali,
mprtiind fragmente brune pe nisipul alb de pe fund.
Vasul se afla acum la adpost, chiar i n cazul iscrii
unui vnt dinspre nord. Din estimrile lui Bond, reieea
c distana de la fundul apei i pn la chila navei era de
cel mult apte metri.
Vzur silueta masiv a lui Mr. Big, care tocmai i
fcuse apariia pe punte. Uriaul cobor pasarela,
parcurse lungimea debarcaderului i se apuc s urce
treptele abrupte spate n stnc. Se oprea des, i Bond
avu impresia c aude bubuiturile inimii lui bolnave,
muncind din greu pentru a pompa sngele necesar n
arterele trupului gigantic.
Era urmat de doi negri din echipaj, care crau o
targa pe care un trup aparent lipsit de via era legat cu
curele. Prin binoclu, Bond distinse prul negru al lui
Solitaire. Simind-o aproape, Bond avu o strngere de
inim. Se rug n gnd ca targa s fie doar o msur de
precauie, pentru a evita recunoaterea fetei de ctre un
eventual observator aflat pe rm.
De-a lungul treptelor se form apoi un lan de
171

doisprezece oameni, care i trecur din mn n mn
acvariile-rezervor, unul cte unul. Bond numr, n
total, o sut douzeci de acvarii. Cteva lzi ajunser pe
platoul insulei, urmnd aceeai cale.
N-au adus mare lucru, de ast dat, coment
Strangways, dendat ce operaiunile de descrcare
ncetar. N-au adus dect o jumtate de duzin de lzi.
De obicei, sunt vreo cincizeci. Se pare c nu au de gnd
s zboveasc prea mult.
De-abia sfrise de vorbit, cnd un acvariu care, n
mod vizibil, era pe jumtate plin cu ap i nisip, fu
trecut din mn n mn de-a lungul ascensorului
uman, n sens invers, cu mare bgare de seam. Urm
un altul, apoi nc unul, la intervale de aproximativ cinci
minute.
Isuse! exclam Strangways. S-au pus deja pe
ncrcat. Se pare c au de gnd s ias n larg mine
diminea. S nsemne oare asta c au de gnd s
goleasc tot? Aadar, acesta o fi ultimul transport?
Bond urmri o vreme operaiunile ce se desfurau
pe insul, apoi se ntoarse i o lu ncet spre vil, printre
copaci. Quarrel rmase pe rm, urmnd s-i anune n
cazul n care s-ar fi ntmplat ceva deosebit.
Se aezar n camera de zi i, n vreme ce
Strangways i pregtea un whisky cu ghea, Bond se
apropie de fereastr, ncercnd s-i adune gndurile.
Se fcuse ora ase i licuricii ncepuser s
strluceasc n umbra livezii. Luna palid se ridicase
deja pe cer, iar la cellalt capt al orizontului, ultimele
gene de lumin se stingeau ncet. O briz uoar vlurea
golful, iar brizanii mruni lingeau nisipul alb al plajei.
Civa noriori rzlei, colorai n roz i portocaliu de
ultimele raze ce rzbteau de dincolo de orizont, se
micau alene, camuflnd ici i colo primele stele.
Palmierii foneau surd, n btaia rcoroas a Vntului
Cioclului.
"Vntul Cioclului" repet n gnd Bond i zmbi trist.
Aadar, n noaptea asta avea s se ntmple totul. Era
singur ans, iar condiiile erau aproape perfecte.
Lipsea doar substana de respingere a rechinilor, care
nu apucase s soseasc. Dar acesta era un simplu
172

amnunt, util desigur, dar nu absolut necesar. Nu era o
scuz. Cltorise peste trei mii de kilometri i lsase n
urm cinci cadavre, pentru a ajunge aici. i totui,
perspectiva iminenei ntunecatei aventuri subacvatice,
pe care mintea sa o amnase deja pentru a doua zi, l
nfiora. Pe neateptate, se trezi urnd marea i tot ceea
ce ascundea aceasta. Milioanele de antene minuscule
ce-i vor ncepe tremurai n clipa n care el avea s intre
n ap, ochii ce se vor deschide pentru a-l observa,
pulsul vietilor, ce-avea s ovie o secund, revenind
apoi la ritmul normal, tentaculele gelatinoase ale
meduzelor oarbe, fie zi, fie noapte, care aveau s se
ntind spre el, ncercnd s-l rein.
Urma s strbat un parcurs nesat de miliarde de
taine. Cei trei sute de metri pe care trebuia s i
parcurg singur n ntunericul rece al apelor golfului
aveau s fie asemeni traversrii unui codru adnc,
dincolo de care se afla citadela ai crei paznici uciseser
deja trei oameni. El, Bond, dup ce se zbenguise vreme
de o sptmn, vegheat de "doica" sa, avea s plece la
drum, peste numai cteva ore, chiar n noaptea aceea i
s se scufunde sub vlul de neptruns al apelor
ntunecate. Era o nebunie, era de negndit! Muchii i se
ncordar i unghiile i se nfipser n palmele asudate.
Se auzi o btaie n u i Quarrel i fcu apariia.
Bond se desprinse cu bucurie de fereastr i se apropie
de colul n care, la lumina camuflat a unei lmpi,
Strangways i savura butura.
Au aprins luminile i i vd de lucru, cpitane,
anun Quarrel, rnjind. i menin ritmul de un acvariu
la fiecare cinci minute. Vor lucra nc vreo zece ore. Vor
termina de ncrcat pe la vreo patru dimineaa, dar nu
vor porni n larg mai devreme de ora ase. Chiar i ziua,
nu-i uor s treci de bariera recifului, darmite noaptea...
Chipul msliniu al lui Quarrel i ndrept privirea
cald, cenuie, spre Bond, ateptndu-i ordinele.
Voi porni la zece fix, se trezi Bond glsuind. Voi
pleca de pe stncile din stnga plajei. Ce-ar fi s ne
pregteti ceva de mncare, iar apoi s cari tot
echipamentul afar, pe peluz? Condiiile sunt perfecte.
Voi ajunge acolo n cel mult o jumtate de or.
173

Pregtete-mi detonatoare programate pentru cinci
pn la opt ore, adug el, socotind pe degete. i, pentru
cazul n care s-ar ntmpla ceva neprevzut,
pregtete-mi-l i pe cel programat pentru cincisprezece
minute.
' eles, cpitane! rspunse Quarrel. Las totul n
seama mea.
Iei.
Bond se uit lung la sticla de whisky, apoi se hotr
i umplu pe jumtate un pahar, adugnd trei cuburi de
ghea. Scoase din buzunar flaconul cu benzedrin i i
strecur pe limb o tablet.
Hai noroc! fcu el, ridicnd paharul ctre
Strangways, apoi sorbi o nghiitur zdravn.
Se aez ntr-un fotoliu, savurnd tria primelor
picturi de alcool pe care le punea n gur, dup mai
mult de o sptmn.
i-acum, urm el, spune-mi exact care este
procedura pe care o urmeaz atunci cnd pleac de aici.
De ct timp au nevoie pentru a se desprinde de lng
insul i a ajunge la recif. i, dac ntr-adevr e ultimul
transport, nu uita c vor lua la bord ase oameni i
niscaiva lzi n plus. S ncercam s plnuim fiecare
micare, pn n cele mai mici amnunte.
O clip mai trziu, Strangways revrsa asupr-i un
torent de detalii practice, iar tentaculele spaimei se
retraser acolo de unde veniser, n bezna de dincolo de
palmieri.
La zece fix, fr vreun alt sentiment n afar de
nerbdare i dorina de a aciona, silueta neagr, de
liliac, a lui Bond se furi printre stncile de pe rm i
se fcu nevzut n apa care, n acel loc, atingea o
adncime de trei metri i jumtate.
Mergi n pace! opti Quarrel, privind locul n care
dispruse Bond.
i fcu cruce. Apoi, nsoit de Strangways, se pierdu
n bezn, ndreptndu-se spre cas. n ceasurile
urmtoare, aveau s doarm cu schimbul, pndind cu
sufletul la gur.


174


Capitolul XIX
VALEA UMBRELOR

Bond fu tras imediat la fundul apei, de greutatea
minei pe care i-o legase n jurul pieptului cu o coard.
La cingtoare purta o curea lestat, menit s
compenseze flotabilitatea rezervoarelor de aer.
Nu se opri nici mcar pentru o clip, ci strbtu ct
putu de repede cei cincizeci de metri unde fundul apei
era lipsit de asperiti, naintnd ntr-un crawl frenetic,
cu faa n jos. n mod normal, labele lungi i-ar fi dublat
viteza, dac n-ar fi. fost mpiedicat de greutile
suplimentare i de puca arunctoare de harpoane pe
care o inea n mna stng. Cu toate acestea, n mai
puin de un minut, reui s ajung la adpostul umbrei
unui trunchi masiv de coral.
Ajuns aici, se opri i i analiz senzaiile.
Era cald n costumul de cauciuc, mai cald dect i-ar
fi fost dac ar fi notat la suprafa, ntr-o zi cu soare
puternic. Descoperi c se putea mica uor n orice
direcie, iar respiraia nu i crea probleme, ct vreme
rsuflarea i era egal i relaxat. Privi cortegiul de bule
ce se nlau de-a lungul trunchiului de coral ntr-o
artezian de mrgelue argintii i se rug ca vlurelele
de la suprafa s fie ndeajuns de puternice pentru a le
camufla prezena.
n zona lipsit de obstacole, vzuse perfect, n orice
direcie. Lumina lunii era blnd i lptoas, dar nu
ndeajuns de puternic pentru ca un observator aflat la
suprafa s poat distinge ce se ntmpla sub vlul
tremurat al apei. Acum ns, n umbra coralului, fundul
nu mai reflecta lumina, iar stncile din jur erau
nconjurate de perdele de umbr neagr, de neptruns.
Risc s-i aprind lanterna-creion pentru o clip i
numaidect, masivul ntunecat de coral prinse via.
Anemone de mare purpurii i fluturar spre el
tentaculele catifelate, un grup de arici de mare i zbrli
acele ca nite sbii, iar un centiped pros i ntrerupse
venica ondulare ridicnd ntrebtor spre el un cap lipsit
de ochi. n nisipul de la baza trunchiului, un pete cu
175

ochi bulbucai i retrase capul enorm ascunzndu-se n
ml, iar pilcurile de viermi-de-mare, ca nite flori,
nir din calea razei de lumin i un pete viu colorat
i ondul nottoarele asemeni unui curcubeu,
ascunzndu-se apoi dincolo de cochilia epoas a unei
scoici-stea.
Bond stinse lanterna i o vr napoi la centur.
Deasupra lui, suprafaa era asemeni unui baldachin
de argint viu. Sfria, vlurindu-se, precum grsimea n
tigaie. Drept nainte, razele lunii strluceau, artndu-i
calea ntortocheat pe care o avea de strbtut, n
adncuri. Prsi adpostul masivului de coral,
naintnd cu pruden; de-acum, n-avea s mai fie la fel
de uor. Lumina era neltoare i mai slab, iar
pdurea mpietrit a recifului era plin de crri care se
nfundau i de altele pe care, dac le-ar fi urmat, ar fi
ajuns s se rtceasc.
Cteodat, era nevoit s noate pn aproape de
suprafa pentru a trece dincolo de un masiv
contorsionat. Cnd se ntmpla una ca asta, profita de
ocazie pentru a-i verifica poziia n raport cu cea a lunii,
care strlucea precum coada unei comete, vzut prin
filtrul mieriu al apei. Din cnd n cnd, cte un vrf de
stnc strpungea suprafaa. La adpostul acestora, se
odihnea o clip, tiind c aici, bulele ce-i scpau prin
valv nu puteau s fie vzute. Apoi i aintea din nou
privirea spre sclipirile fosforescente ale vieii subacvatice
nocturne, percepnd populaii ntregi de vieti, ce-i
vedeau de treburile lor microscopice.
Nu erau peti mari prin preajm. n schimb, armate
de homari ieiser din vizuini. Preau uriai, ca nite
fiine preistorice, privii prin lupa straturilor de ap.
Ochii le sclipeau roii la vederea lui Bond i i ndreptau
spre el antenele lungi de treizeci de centimetri,
somndu-l parc s rosteasc o parol numai de ei
tiut. Cnd i cnd, se retrgeau nervoi n vizuini,
izbind cu cozile articulate nisipul fundului, i,
ncordndu-i cele opt picioare proase, ateptau
trecerea periculosului intrus. La un moment dat,
tentaculele unei meduze uriae fur gata s-i ating
capul, dei ciudata fptur plutea aproape de suprafaa
176

aflat la cinci metri deasupra. Bond se nfior,
amintindu-i de arsura pe care o simise vreme de trei
zile atunci cnd, la Manatee Bay, atinsese din greeal
tentaculul unei fiine asemntoare. Citise c, n cazul
n care contactul se producea n zona inimii, el putea
s-l ucid pe imprudentul care riscase s se apropie.
Vzu mai muli ipari, din cei verzi, dar i din cei vrgai.
Cei din urm i unduiau trupurile vrstate cu galben i
negru, notnd asemeni erpilor. Cei verzi se mulumeau
s-l urmreasc din crpturile stncilor, artndu-i
dinii. Un calcan trecu la mai puin de un metru
distan, privindu-l cu ochii lui de bufni acvatic. n
joac, se prefcu a-l amenina cu harponul i petele se
umfl ca o minge plin de epi. Alge late fluturau,
mnate de cureni. n vile cenuii dintre formaiunile
de corali, acestea captau razele lunii i se unduiau
spectral, precum fantomele unor necai. Adesea, n
ungherele ntunecate, Bond zrea cu coada ochiului
cte o micare ampl, zvcnirea neateptat a unui
monstru marin ce nu cuteza ori nu voia s se lase vzut.
Sclipirea unor ochi mari i atrgea pentru o clip atenia,
disprnd ndat, nghiit de umbr. Atunci, Bond
ntorcea capul, deblocnd piedica putii arunctoare de
harpoane, i privea n urm scrutnd bezna.
Nu fu ns nevoit s trag niciodat, i nimic nu l
atac n vreme ce nainta lent de-a curmeziul recifului.
Avu nevoie de un sfert de or pentru a strbate cei o
sut de metri ai pdurii de corali. Ajungnd de cealalt
parte a recifului, zbovi pentru a se odihni un minut. Se
aez pe ramura unui trunchi de coral, la adpostul
unei formaiuni ce strpungea suprafaa apei,
bucurndu-se c numai o sut de metri l mai
despreau de inta cltoriei sale. Se simea perfect
treaz, iar limpezimea gndurilor i calmul care l
stpnea, datorit benzedrinei, nu se schimbaser
deloc. Cu toate acestea, simea o teribil uurare, dup
aceast traversare reuit a labirintului plin de pericole
necunoscute, unde muchiile de brici ale formaiunilor
coraliere i-ar fi putut, n fiece clip, sfia costumul de
cauciuc negru. De-acum, pdurea cu tiuri ascuite
rmsese n urm, iar baracudele, rechinii ori un baton
177

de dinamit aruncat fr avertisment n centrul cercului
de bule pe care nu le putea mpiedica s ajung la
suprafa aveau s ia locul spaimelor trecute.
n vreme ce cntrea riscurile acestei ultime
traversri, caracatia i ncolci tentaculele n jurul
gleznelor sale.
Picioarele i se odihneau, nfipte n nisip; deodat, se
trezi c acestea i erau trase cu putere napoi, spre baza
"scaunului" de coral pe care se aezase. De-abia apuc
s-i dea seama ce se ntmpla, cnd un alt tentacul
prinse a-i erpui n sus, pe pulpa dreapt, iar un altul,
purpuriu n lumina filtrat a lunii, i imobiliz piciorul
stng.
Tresri, scrbit i nspimntat, i ntr-o clip se
ridic, zbtndu-se i ncercnd s scape. Dar
strnsoarea nu-i ngduia nici o micare, iar zbaterile
sale dezordonate fur doar un prilej excelent pentru
caracati, de a-i strnge laolalt gleznele, gata s-l
rstoarne. Fora monstrului era de-a dreptul uimitoare
i Bond constat c, peste cteva clipe, avea s-i piard
echilibrul fragil, prbuindu-se cu faa n nisip. Mina
legat pe piept i rezervoarele din spinare aveau s-i fac
aproape imposibila ntoarcerea.
i scoase pumnalul de la cingtoare i lovi, printre
picioare. Vrful armei rico ntr-o surplomb a
formaiunii coraliere i, de team s nu-i taie costumul,
Bond ovi. n clipa urmtoare, zcea pe spate.
Caracatia se apuc s-l trag nspre crevasa larg n
care sttea ascuns. Dnd din mini, Bond ncerc s o
ajung cu vrful baionetei, dar ddu gre, din pricina
minei atrnate pe piept, care l mpiedica s se aplece
prea mult. La un pas de a se lsa cuprins de panic, i
aminti de puca arunctoare de harpoane. O aruncase
chiar n primele clipe ale atacului, considernd-o
ineficient ntr-o lupt corp la corp. Acum ns, era
singura sa ans. Zcea pe nisip, acolo unde o
aruncase. ntinse mna, o apuc i debloca trgaciul. i
strecur vrful armei printre picioare, avnd grij s
nu-i loveasc propriile labe i, aproape imediat, un
tentacul se ncolci n jurul vrfului harponului.
Trase fr s inteasc nspre deschiztur. Pe dat,
178

un nor de cerneal vscoas fu scuipat prin
deschiztura crevasei, n direcia feei sale. i simi un
picior eliberat, apoi cellalt. i le trase sub corp i apuc
firul care lega harponul de arm. Smuci cu putere, pn
cnd vrful ascuit de oel se ivi din ceaa vscoas care
plutea deasupra crpturii. Cltinndu-se, se ridic n
picioare i se ndeprt de recif, n vreme ce sudoarea i
umezea chipul, pe sub masc. Deasupra lui, vrtejul
trdtor al bulelor se ndrepta nestingherit spre
suprafa. Blestem fiara din vizuin care, fr s tie,
risca s l dea n vileag.
Acum ns n-avea timp s-i fac griji. i rencrc
arma i pomi n direcia indicat de strlucirea tulbure a
lunii.
De ast dat, naintarea prin apa cenuiu-lptoas
era mult mai uoar, astfel nct se putea concentra
doar asupra necesitii de a nota paralel cu fundul
nisipos, cu faa n jos, la cteva palme de acesta. Cu
coada ochiului, zri la un moment dat o pisic de mare
cu o anvergur ct suprafaa unei mese de ping-pong.
Fugise din calea lui, btnd din aripi precum o pasre,
cu coada erpuind n urm-i. Nu-i acord atenie,
amintindu-i de spusele lui Quarrel: pisicile de mare nu
atac dect n legitim aprare. Se gndi c aceasta
ptrunsese n golf pentru a-i depune oule n nisipul
fin, acele ou numite de marinari "boccelua sirenelor",
datorit formei lor aparte.
Umbrele a numeroi peti mari unduiau pe nisip,
unele dintre ele mai mari chiar dect propria sa umbr.
Atunci cnd una dintre aceste umbre l urmri vreme de
mai bine de un minut, ridic privirea pentru a vedea
despre ce fel de pete era vorba. Descoperi burta alb
unui rechin, ce plutea la trei metri deasupra sa, precum
o sinistr aeronav. Botul turtit i disprea n vrtejul
bulelor de aer eliberate de Bond. Gura larg, deschis,
prea o cicatrice cscat. Fiara se nclin, privindu-l cu
un ochi uria, rozaliu, apoi se fcu nevzut n tenebrele
lichide, unduindu-i nottoarea caudal n form de
secer.
Apariia sa bg n speriei o familie de sepii, avnd
ntre trei kilograme i cteva sute de grame. Cea mai
179

mic dintre ele, un pui, atrna vertical deasupra sa, i
era aproape transparent. Disprur i sepiile, fugind
din calea intrusului ce le tulburase somnul.
La jumtatea drumului, se odihni cteva clipe, apoi
porni mai departe. Acum, n jurul su se nvrteau
baracude mari, de peste zece kilograme. Erau la fel de
nspimnttoare precum i le amintea. notau pe
deasupra sa, asemeni unei mulimi de submarine
argintii, privindu-l n rstimpuri cu ochii lor de tigru
plini de furie. Prezena sa i permanena vrtejului de
bule le strnise curiozitatea. l urmar, aadar, forfotind
deasupra i mprejurul su, c o hait de lupi flmnzi.
n momentul n care Bond ntlni din nou o formaiune
de corali, ceea ce nsemna c se apropia de baza insulei,
se adunaser vreo douzeci, micndu-se n tcere,
mereu la pnd, aprnd i disprnd n opacitatea
apelor tulburi.
i simi pielea fcndu-se precum cea de gin, sub
nveliul de cauciuc. N-avea ns nimic de fcut n
privina lor, aa nct hotr s se concentreze asupra
obiectivului su.
Deodat, deasupra sa i fcu apariia o form
metalic uria. Dincolo de ea, un perete de stnc urca
abrupt spre suprafa.
Era chila iahtului Secatur. Bond simi cum ritmul
btilor inimii sale se nteete.
Privi ceasul Rolex antiacvatic de pe ncheietura
minii stngi. Era unsprezece i trei minute. Din
buzunarul lateral al cingtorii, scoase pumnul de
detonatoare i l alese pe cel programat s explodeze la
apte ore de la armare. l inser n fanta special
prevzut a minei care-i atrna pe piept. Restul
detonatoarelor le ngropa adnc n nisip, astfel nct,
chiar dac avea s fie prins, prezena minei s nu fie
descoperit.
n vreme ce nota spre suprafa, o und de oc
transmis prin ap, datorat unei micri brute, i
atrase atenia. O baracud ni pe lng el, aproape
atingndu-l, cu ochii aintii spre ceva aflat dincolo de el.
Dar Bond i concentrase atenia asupra centrului
carenei de oel, aflat acum la numai un metru de el.
180

Aceast ultim distan o parcurse, practic, trt de
forele magnetice extrem de puternice ale minei ce tnjea
dup srutul metalic al carenei. Fu nevoit s depun un
efort considerabil pentru a o frna, mpiedicnd-o s se
lipeasc cu un zgomot rsuntor. n sfrit, reui s o
fac s adere fr zgomot i, eliberat de greutatea ei,
trebui s lupte din rsputeri mpotriva flotabilitii astfel
rectigate, notnd spre fund, departe de suprafa.
nota n direcia elicelor gemene, cu gnd s se
retrag pentru a se odihni, la poalele insulei, cnd zri,
n sfrit, faptele nspimnttoare ce se desfuraser
napoia sa.
Haita de baracude prea a fi nnebunit. Se
zvrcoleau i se nghesuiau unele ntr-altele, ca nite
cini n clduri. Trei rechini li se alturaser i se
nvrteau frenetic prin ap, cu micri brute. Apa
ncepuse parc s fiarb din pricina agitaiei petilor de
prad care i ddeau trcoale i lui Bond, lovindu-l n
treact cu nottoarele. Se atepta ca, din clip n clip,
cauciucul costumului s fie sfiat, o dat cu pielea sa,
i haita s se repead asupr-i.
"Condiiile extreme ale unui comportament de grup",
i aminti el formularea din raportul cercettorilor de la
Marin. n aceste clipe, substana de respingere creat
de laboratoarele lor l-ar fi putut salva. Neavnd aa ceva
la dispoziie, mai avea poate de trit doar cteva minute.
n disperare de cauz, vsli din mini napoi spre
pupa vasului, cu mna pe trgaciul arunctorului de
harpoane. Acesta nu valora ns cu nimic mai mult
dect un pistol de jucrie, n faa hoardei nnebunite de
peti canibali. Ajunse lng elicele gemene i se ag de
una dintre ele. Gfia, cu dinii dezgolii de o grimas
nspimntat, holbndu-i ochii la agitaia mrii ce
fierbea mprejuru-i. Vzu cum gurile petilor ce se
zvrcoleau se deschiser toate odat, cutnd s apuce
ceva dintr-un nor brun-rocat ce se rspndea dinspre
suprafa. Lng el, o baracud se opri o clip. Ceva i
spnzura dintre dini, ceva de un brun-strlucitor. Gura
plin de dini se deschise i se nchise, nghiind. Apoi
baracuda i ntoarse spatele i se repezi napoi n
mulime.
181

Tot atunci, realiz c n ap bezna devenise mai
adnc. Privi n sus i constat ngrozit c suprafaa de
argint viu a apei se colorase n rou, o nuan oribil,
purpurie. Frnturi din materia aruncat n ap ajunser
n dreptul su. Ag una cu vrful harponului i o trase
mai aproape de vizorul mtii.
Nu mai ncpea ndoial. De sus, de pe nav, cineva
arunca n ap snge amestecat cu mruntaie.



Capitolul XX
PETERA LUI MORGAN CEL SNGEROS

Bond nelese imediat motivul pentru care rechinii i
baracudele roiau n jurul insulei, modul n care festinul
sngeros din seara aceasta i cele dinainte le aa
instinctele ucigae i de ce, n ciuda oricrui
raionament logic, cei trei ndrznei care l precedaser
sfriser prin a fi aruncai pe mal, sfiai de colii
petilor de prad.
Mr. Big se mulumise s struneasc forele mrii,
ndreptndu-le ntr-o direcie care i servea interesele,
pzindu-i insula. Era o gselni tipic pentru acest
geniu al crimei: ingenioas, fr cusur din punct de
vedere al tehnicii utilizate i foarte uor de pus n
aplicare.
Tocmai cnd Bond i sucea minile s gseasc o
soluie pentru a iei din impas, simi o lovitur
npraznic n umr. O baracud de zece kilograme
zvcni de lng el, innd n dini o fie de cauciuc i o
bucat de carne. Fr s simt durerea, Bond ddu
drumul elicei i ncepu s noate cu viteza celui disperat
spre stncile ce alctuiau temelia insulei. Singura
senzaie era aceea a unui gol nfiortor n stomac, la
gndul c o bucat din el nsui rmsese n gura cea cu
o mie de dini ascuii precum lamele de ras. Prin
sprtura costumului, apa ncepu s se infiltreze sub
nveliul subire de cauciuc. Curnd, apa avea s pene-
treze i n masc.
Era gata s abandoneze i s neasc spre
182

suprafa cnd, n stncile din faa sa, descoperi o fisur
larg. Alturi, un bolovan uria zcea ntr-o rn. Cu
mare greutate, reui s treac de acesta; se afla
de-acum, ntructva la adpost. Se ntoarse din nou
spre iaht, tocmai la timp pentru a vedea aceeai
baracud repezindu-se din nou spre el, cu maxilarele
deprtate, formnd un unghi drept, pregtindu-se s i
dea lovitura de graie.
Bond aps pe trgaciul putii arunctoare de
harpoane, fr s ocheasc. Vrful ascuit al harponului
lovi petele n centrul maxilarului superior, l strpunse
i se nepeni acolo.
Baracuda se opri din goan, la nici un metru de
stomacul lui Bond. ncerc s-i apropie maxilarele i,
nereuind, i smuci vrtos capul prelung ca de reptil.
Apoi se ndeprt ntr-un zigzag nnebunit, smulgnd
arma din mna lui Bond. Arma, legat de coarda
harponului, i urm micrile dezordonate, ca o coad
stranie. Bond tia c fiara nu putea s parcurg mai
mult de o sut de metri. Ceilali peti aveau s o
intercepteze i s o sfie n buci.
i mulumi lui Dumnezeu pentru rgazul astfel
ctigat. Umrul i era nconjurat acum de un norior de
snge. Peste cteva secunde, ceilali peti l vor simi i
vor porni n cutarea lui. Ocoli bolovanul, cu gnd s
urce panta stncii pn la suprafa i s se ascund n
umbra debarcaderului, pn cnd reuea s pun la
cale un nou plan.
Abia atunci zri grota mascat de bolovan.
De fapt, prea a fi o poart deschis spre
mruntaiele insulei. Dac nu s-ar fi aflat n primejdie de
moarte, ar fi stat poate pe gnduri nainte de a intra. De
ast dat ns, se avnt nainte prin deschiztur i se
opri doar cnd socoti c o distan ndeajuns de mare l
desparte de intrarea prin care ptrundea lumina.
Se ridic n picioare pe nisipul fin i aprinse
lanterna. n spaiul strimt al peterii, un rechin l-ar fi
putut, poate, urmri, dar n-ar fi fost n stare s l
nfrunte. Cu siguran, n-ar fi cutezat s se repead pe
urmele sale cu vitez, cum ar fi fcut-o ntr-un spaiu
deschis, deoarece chiar i rechinii se tem s nu-i zgrie
183

pielea groas de colii de stnc. Un atac mai lent i-ar fi
permis s i mplnte pumnalul n ochii petelui.
Lumin cu lanterna pereii i tavanul peterii.
Aceasta fusese fie spat, fie lrgit de mna omului.
Bond presupuse c excavaiile se fcuser ncepnd de
undeva dinluntrul insulei, pornind de la suprafa.
"Mai avei de spat cel puin douzeci de metri", le
spusese, probabil, Morgan cel Sngeros vtafilor care
supravegheau munca sclavilor. Apoi, dintr-o dat,
trncoapele strpunseser peretele de stnc i marea
nvlise n tunel, ducnd, de-a valma, mini, picioare i
guri schimonosite n strigt, astupndu-le pe veci,
pentru ca nimeni s nu poat depune mrturie despre
faraonica lucrare.
Bolovanul de la intrare fusese menit s ascund
ieirea la mare. Pescarul din Golful Rechinului care
dispruse n urm cu ase luni descoperise ntmpltor
intrarea dezvluit de bolovanul rsturnat de vreo
furtun ori de vreun val seismic. Gsise comoara i i
dduse seama c, de unul singur, nu ar fi putut s-o
scoat din peter. Un partener alb l-ar fi nelat, aa
nct preferase s se adreseze celui mai temut gangster
din Harlem, spernd s obin o parte ct mai
consistent. Aurul aparinea negrilor care muriser
pentru ca ascunztoarea s nu fie descoperit, aadar,
trebuia s le fie napoiat ct mai degrab.
Cltinat de curentul slab ce se fcea simit n tunel,
Bond i nchipui ce se ntmplase cu srmanul idealist:
cadavrul lui, turnat ntr-un butoi de ciment, se
alturase altora asemenea lui i zcea acum pe fundul
mlos al rului Harlem.
n vreme ce reflecta, auzi tobele.
Afar, n nvlmeala creat de petii ucigai, i se
pruse c aude un tunet continuu, a crui intensitate
sporise, atunci cnd intrase n tunel. Crezuse ns c
era doar zgomotul produs de valurile ce se ciocneau de
temeliile insulei i, oricum, avusese alte lucruri, mai
importante, n minte, i nu-i acordase prea mare atenie.
Acum ns, descoperi un ritm bine definit, ce
reverbera pe pereii grotei. Se simea de parc ar fi fost
prizonierul unui tam-tam uria. Apa prea c vibreaz
184

n ritmul acela monoton. Bond ghici imediat care era
scopul acestei demonstraii de for sonor. Era o
chemare adresat petilor, un semn c un intrus se afla
prin preajm i un motiv suplimentar pentru a-i atrage
i excita i mai mult pe ucigaii mrilor. Quarrel i
povestise c pescarii ce ieeau n larg noaptea obinuiau
s loveasc n carena brcilor cu vslele, pentru a trezi i
atrage petii. Mr. Big preluase ideea, adaptnd-o
scopurilor sale. n acelai timp, btaia tobelor avea s fie
un sinistru avertisment adresat celor de pe rm, n
tradiia voodoo, iar eficiena acestuia avea s sporeasc
i mai mult a doua zi, cnd trupul cioprit al
nesbuitului invadator avea s fie aruncat de valuri pe
plaj.
O alt gselni a lui Mr. Big, gndi Bond. O alt
scnteiere de geniu a acelei mini extraordinare.
Cel puin, acum tia la ce s se atepte. Bubuitul
tobelor nsemna c i descoperiser prezena. Ce-aveau
s gndeasc Quarrel i Strangways, auzind vacarmul?
Nu le rmnea dect s atepte, perpelindu-se. Bond
presupusese c tobele ascundeau o anume mecherie i
le smulsese promisiunea c nu vor ncerca s intervin,
dect dac Secatur avea s ias n larg nevtmat.
Plecarea iahtului ar fi nsemnat c planul lui Bond
dduse gre. i spusese lui Strangways unde anume era
ascuns aurul, iar acesta urma s anune Paza de coast,
pentru ca aceasta s acosteze iahtul n larg.
Acum, inamicul fusese prevenit, dar n-avea de unde
s tie c el se afla nc n via. Trebuia s mearg mai
departe, chiar de-ar fi fcut-o numai pentru a o
mpiedica pe Solitaire s plece cu iahtul condamnat.
Bond i privi ceasul. Miezul nopii trecuse de o
jumtate de or, dar lui i se prea c trecuse o
sptmn de cnd pornise n expediia sa solitar
printre pericolele mrii. i pipi revolverul Beretta sub
nveliul de cauciuc i se ntreb dac apa care
ptrunsese prin gaura lsat de dinii baracudei l
afectase. Porni nainte prin tunel, iar bubuitul tobelor
devenea, cu fiecare metru parcurs, tot mai puternic.
Lanterna minuscul arunca o gmlie de lumin,
artndu-i calea.
185

Parcursese vreo zece metri, cnd o lucire tulbure se
ivi n tenebrele acvatice. Stinse lanterna i naint
ntr-acolo. Cu fiecare pas, tunelul urca, iar strlucirea
de la captul acestuia devenea mai puternic. O
mulime de peti mruni, atrai de lumin, se
vnzoleau ncoace i-ncolo n faa sa. Din crpturile
pereilor de stnc se iveau crabi, iar un pui de
caracati se refugie din calea sa, lipindu-se de tavan, ca
o stea fosforescent.
Apoi zri captul tunelului, ce se deschidea ntr-un
bazin larg, pe fundul cruia nisipul fin strlucea ca ziua.
Bubuitul tobelor era acum mai puternic ca niciodat. Se
opri n umbra intrrii n peter i vzu c suprafaa
scldat n lumin a bazinului era la numai civa
centimetri deasupra.
Se oprise tocmai la timp. Un singur pas n afar l-ar
fi expus privirilor oricrui observator aflat pe marginea
bazinului. n vreme ce reflecta, cutnd o soluie,
descoperi cu groaz c un norior de snge se formase n
jurul umrului su i urca ncet spre suprafa, ocolind
pragul de sus al intrrii n tunel. Uitase de ran; acum
ns simi pulsul durerii i, cnd i mic braul, un
fulger chinuitor l strbtu pn-n mduva oaselor. O
alt problem se ivise, cea a iragului de bule ce scpau
din valva rezervoarelor din spinare. Se rug n sinea sa
ca acestea s treac neobservate, sprgndu-se lng
peretele peterii.
Chiar n clipa n care se retrgea civa pai spre
adnc, soarta i fu pecetluit.
Auzi un plescit rsuntor i doi negri, goi cu
excepia mtilor de scafandru ce le acopereau faa, se
prvlir asupra sa, narmai cu pumnale lungi,
asemeni unor lnci.
nainte de a apuca s-i duc mna la cingtoare,
pentru a scoate cuitul, braele i fur imobilizate i se
simi tras spre suprafa.
Neajutorat i disperat, fu ridicat i aruncat pe
marginea plin de nisip a bazinului. Fu ridicat n
picioare i dezbrcat de costumul de cauciuc negru.
Casca i fu smuls de pe cap, urmat imediat de teaca
pistolului i se trezi stnd n picioare, cu picioarele
186

ncurcate n ceea ce mai rmsese din nveliul de
cauciuc, precum un arpe jupuit, despuiat, cu excepia
costumului de baie sumar. Din gaura zdrenuit de pe
umrul stng, sngele i se prelingea pe pieptul umed.
Cnd casca i fusese tras de pe cap, Bond fusese la
un pas de a asurzi din cauza ritmului infernal al tobelor.
Vacarmul era pretutindeni, mprejur i nluntru-i.
Ritmul sincopat, din ce n ce mai rapid, i pulsa n snge,
iuindu-i pulsul. Nivelul zgomotului era att de ridicat,
nct ar fi fost de-ajuns pentru a trezi ntreaga Jamaica.
Bond se strmb i i ncord simurile, ncercnd s
ignore teribila furtun sonor. Apoi, paznicii si l
ntoarser cu o sut optzeci de grade i i fu dat s vad
o scen att de neobinuit, nct simurile reuir s-i
mute atenia de la bubuitul tobelor, concentrndu-se
asupra celor vzute.
n prim-plan, aezat pe un scaun pliant n faa unei
mese acoperite cu postav verde, sttea Mr. Big, cu un
stilou n mn, privindu-l calm. Purta un costum de
var bine croit, o cma alb i o cravat neagr de
mtase. Brbia lat i se odihnea n palma stng. l
privea pe Bond de parc acesta ar fi fost un salariat
mrunt, venit s-l deranjeze n biroul su pentru a-i cere
o mrire de salariu. O atitudine politicoas, n care
rzbtea totui plictiseala.
La civa pai n spatele su, sinistr i nelalocul ei
n acest peisaj, efigia de sperietoare de ciori a lui Baron
Samedi, nlat pe un soclu de stnc, se holba la Bond
de sub jobenu-i desfundat.
Mr. Big i desprinse brbia din palm, iar ochii si
aurii l msurar pe Bond din cap pn-n picioare.
Bun dimineaa, domnule James Bond, rosti el
ntr-un trziu, ridicnd glasul pentru a acoperi ritmul
muribund al tobelor. Musca a avut ntr-adevr nevoie de
o bun bucat de vreme, pentru a cdea n plasa
pianjenului. Ori poate c-ar trebui s spun "petiorul
n burta balenei"? Ai lsat s v scape o mulime de
bule, cnd v aflai n preajma recifului.
Se rezem de sptarul scaunului, continund s-l
priveasc n tcere. Tobele bubuiau nfundat.
Aadar, lupta mpotriva caracatiei fusese cea care l
187

trdase. Bond nregistr automat acest amnunt, n
vreme ce-i nla privirea dincolo de brbatul aezat pe
scaun.
Se afla ntr-o ncpere imens de piatr, de
dimensiunile unei biserici. Jumtate din suprafaa
acesteia era ocupat de bazinul cu ap limpede prin care
ptrunsese aici. Nisipul alb al fundului cpta, vzut de
sus, o nuan albstrie, care se ntuneca n preajma
gurii negre a intrrii subacvatice. Bazinul era mrginit
de suprafaa nisipoas pe care sttea. n rest, uriaa
grot era pardosit cu stnc, al crei relief plat era
ntrerupt ici i colo de stalagmite de un alb cenuiu.
Dincolo de Mr. Big, o scar abrupt urca spre
tavanul boltit din care atrnau stalactite scurte de
calcar. Din vrfurile lor, la scurte intervale de timp,
picturi de ap se prelingeau, cznd n bazin ori
sprgndu-se n vrful tinerelor stalagmite ce se nlau
din pardoseala de stnc.
O duzin de lmpi cu neon fuseser fixate n tavanul
nalt, reflectndu-i lumina pe piepturile goale ale unui
grup de negri aflai n stnga sa Acetia aveau privirile
aintite asupra lui Bond, artndu-i dinii albi n
rnjete ncntate, pline de cruzime.
Printre resturi de scndur putred i oel ruginit,
rmie ale unor sculei de pnz ori din piele
mncat de umezeal, picioarele lor negre se cufundau
ntr-o mare de monede strlucitoare din aur mormane
ntregi de monede de aur, ce ddeau impresia c negrii
se opriser din strbaterea unei bli de foc.
Dincolo de ei, una peste alta, fusese nlat un zid
din tvi de lemn. Cteva erau aezate pe podea, pe
jumtate pline cu monede de aur. La baza treptelor, un
negru se oprise din drum, innd n mini o astfel de
tav, plin cu monede, aezate n patru fiicuri
cilindrice. O inea de parc ar fi fost un vnztor de igri
n tribunele unui stadion.
Tot n stnga sa, ntr-un col al slii, doi negri
pzeau un cazan de oel cu fundul nclzit pn la rou
de flacra a trei arztoare cu gaz. ineau n mini vtraie
de oel mnjite cu aur pn aproape de mnerele lungi
de lemn. Lng ei se nla o grmad n care fuseser
188

aruncate de-a valma o mulime de obiecte din aur: tvi,
obiecte de cult, cupe, cruci i lingouri de diferite
dimensiuni. De-a lungul peretelui de piatr erau aliniate
mai multe recipiente de rcire, ale cror suprafee
segmentate strluceau ntr-un galben intens. Un
recipient pe jumtate plin era aezat pe jos, lng cazan,
iar alturi se odihnea un polonic uria, placat cu aur
pn aproape de mnerul nfurat n crpe.
Ghemuit nu departe de Mr. Big, se afla un negru ce
inea un briceag ntr-o mn i un vas ncrustat cu
pietre preioase n cealalt. Alturi, o tav din tabl era
plin cu nestemate ce sclipeau rou, verde i albastru,
n lumina lmpilor cu neon.
n ncperea uria cu perei de piatr domnea o
cldur sufocant. Bond fu strbtut de un fior,
cuprinznd din priviri incredibila scen: luminile
orbitoare, alb-violacee, bronzul accentuat al trupurilor
asudate, strlucirea luminoas a aurului, curcubeul
giuvaerurilor i albstriul-lptos al bazinului.
Frumuseea stranie a acestui spectacol de balet,
ncremenit n decorul tezaurului lui Morgan cel
Sngeros, l umplea de uimire.
i ntoarse privirea spre masa acoperit cu postav
verde, spre chipul ltre de mort viu, i l privi pe Mr.
Big n ochii si aurii, aproape cu admiraie.
Oprii tobele, porunci Mr. Big, fr s se adreseze
cuiva anume.
Bubuitul se preschimbase ntr-o oapt, ce amintea
de btile unei inimi. Unul dintre negri fcu doi pai,
printre monedele ce zornir ciocnindu-se unele de
altele, i se aplec. Pe pardoseala de stnc era aezat
un fonograf portabil legat la un amplificator de mare
putere, sprijinit de perete. Se auzi un ticit i bubuitul
tobelor ncet. Negrul nchise capacul aparatului i se
ntoarse la locul su.
Vedei-v de lucru! porunci Mr. Big.
Imediat, toi negrii ncepur s se mite, asemeni
unor jucrii mecanice trase cu cheia. Vtraiele
amestecar n cazan, monedele de aur zornir pe tvi,
negrul ghemuit dezghioca mai departe pietrele preioase
din lcaurile vasului, iar cel ce inea n mn tava urc
189

scrile.
Doar Bond rmase locului, plin de snge i de
sudoare.
Uriaul se aplec asupra listei i not cteva cifre
ntr-un tabel.
Bond i ncord muchii i simi neptura vrfului
unui pumnal n ale.
Mr. Big i puse deoparte stiloul, se ridic anevoie n
picioare i se ndeprt de mas.
Continu tu! i porunci el unuia dintre paznicii lui
Bond, iar negrul despuiat ocoli masa, se aez pe
scaunul lui Mr. Big i lu n mn stiloul.
Aducei-l sus!
Mr. Big se apropie de scara spat n stnc i porni
n sus, fr grab.
mpunstura din ale se accentu, iar Bond se
descotorosi de rmiele costumului de scafandru i o
lu pe urmele siluetei masive care urca scrile.
Nici unul dintre negri nu-i ntrerupse lucrul i nici
nu ridic privirea. Nici unul dintre ei nu-i va lsa treaba
deoparte dup plecarea lui Mr. Big. Nici unul dintre ei
n-avea s ascund n gur o moned ori vreo piatr
preioas.
Cci Baron Samedi veghea.
Doar zombiul su prsise grota.



Capitolul XXI
"NOAPTE BUN, AMNDURORA!"

Urcar ncet treptele, trecur printr-o u aflat
aproape de tavanul boltit al peterii i urcar alte trepte,
cale de vreo cincisprezece metri, pn ntr-o sli mai
mic, o variant n miniatur a ncperii de jos. O lamp
cu acetilen lumina tvile cu aur suprapuse, pe care un
negru le lua cu bgare de seam, aezndu-le n
lcaurile din centrul acvariilor-rezervor niruite pe
lng perete.
Ct vreme ateptar, doi negri coborr treptele
dinspre suprafa, luar un acvariu i se ntoarser pe
190

unde veniser.
Bond deduse c rezervoarele aveau s fie umplute cu
nisip, ap, alge i pete undeva la suprafa, iar apoi
nmnate lanului uman care se ntindea de-a lungul
treptelor spate n falez. Observ c unele dintre
acvariile deja pregtite erau pardosite cu lingouri, iar
altele cu un strat gros de pietre preioase. Revizui
mental estimrile sale asupra valorii comorii, nmulind
aprecierea sa iniial cu patru: cel puin patru milioane
de lire sterline!
Mr. Big zbovi o vreme, cu privirea aintit spre
podea, rsuflnd greu. Apoi i continuar ascensiunea.
Douzeci de trepte mai sus, se oprir din nou, pe o
alt platform mai mic. O u al crei zvor era nou se
deschidea n peretele de stnc. Tblia uii, acoperit cu
fii de oel, era acoperit cu un strat gros de rugin
brun.
Mr. Big i trase din nou rsuflarea. Stteau alturi
pe platforma de piatr, la nici un metru distan.
Vreme de o clip, Bond se gndi la o posibil
evadare. De parc i-ar fi citit gndurile, paznicul negru l
nghesui n perete, departe de uriaul su stpn. Bond
tia c prima sa ndatorire era aceea de a rmne n
via i de a face tot ce-i sttea n putin pentru a o
mpiedica pe Solitaire s urce pe vasul condamnat, pe a
crui caren, acidul eroda ncet cuprul detonatorului
preprogramat.
Din sus, un curent de aer rece cobora de-a lungul
treptelor, iar Bond simi cum sudoarea care l npdise
se usca. i duse mna dreapt la rana de la umr,
ignornd neptura pumnalului pe care paznicul i-l
mpingea n coast. Sngele se coagulase, formnd o
crust, iar braul stng, dei pe jumtate amorit, l
durea cumplit.
Mr. Big fcu un semn n susul scrilor i spuse:
Simii vntul, domnule Bond? n Jamaica, i se
spune "Vntul Cioclului".
Bond ridic din umrul drept i nu catadicsi s-i
rspund.
Mr. Big se ntoarse spre ua de fier, scoase din
buzunar o cheie i o deschise. Intr, iar Bond i paznicul
191

su l urmar.
Un coridor lung i ngust se deschidea ntr-o
ncpere n ai crei perei erau fixate inele ruginite, la
intervale mai mici de un metru.
La captul opus, sub un felinar ce atrna din tavan,
un cearaf de in acoperea o siluet nemicat ntins pe
podea. Un alt felinar atrna din tavan, deasupra lor, n
apropierea uii. n Test, ncperea era goal. Mirosea
puternic a piatr umed, a tortur i a moarte.
Solitaire, rosti Mr. Big, cu blndee.
Bond tresri i ddu s se repead nainte. Mna
puternic a paznicului su l apuc de antebra.
Stai cuminte, albule! l avertiz negrul i i suci
mna la spate, ridicnd-o att de sus nct Bond,
nemaisuportnd durerea, izbi orbete napoi, cu clciul
stng.
Lovitura l atinse pe paznic n fluierul piciorului, dar
durerea lui Bond fu mai puternic dect a acestuia.
Mr. Big se ntoarse. i ndrept spre el pistolul, att
de mic, nct palma sa uria l acoperea aproape cu
totul.
D-i drumul, porunci uriaul, calm. Dac ii
neaprat s fii rnit, domnule Bond, anun-m. Am
ase gloane n ncrctor.
Bond trecu n goan pe lng Mr. Big. Solitaire se
ridicase i ea i pornise spre u. Vzndu-i chipul,
pomi n fug, cu braele deschise.
James! suspin ea. James!
I se prbui n brae i se prelinse de-a lungu-i,
cznd n genunchi. Minile li se ncletar.
Adu nite frnghie! porunci Mr. Big, din dreptul
uii.
Totul va fi bine, Solitaire! spuse Bond, tiind c
minea. E-n regul, de-acum sunt aici.
O ridic i o susinu, dei mna stng l durea
amarnic. Ea era palid i nepieptnat. Avea o vntaie
pe frunte i cearcne grele. Faa i era tras i avea dre
de lacrimi pe obrajii plini de praf. Purta sandale i o
rochie de in alb, ptat cu noroi. Prea fragil i
neajutorat.
Ce i-a fcut ticlosul? rosti Bond, strngnd-o la
192

piept. Ea se ag de gtul lui, ngropndu-i faa la
pieptul lui.
Apoi fcu un pas napoi i l privi speriat.
Sngerezi! exclam ea. Ce s-a ntmplat?
l ntoarse i descoperi rana acoperit de snge uscat
i drele de snge prelinse de-a lungul braului.
Oh, iubitule, ce-ai pit?
ncepu s plng din nou, disperat, nelegnd
deodat c nu mai aveau nici o ans.
Leag-i, ordon Mr. Big, din pragul uii. Aici, la
lumin. Vreau s le vorbesc.
Negrul se apropie de ei, iar Bond se ntoarse, gata
s-l nfrunte. Avea oare vreun rost s i se opun? Negrul
nu era narmat, avea n mini o simpl bucat de
frnghie. Dar Mr. Big fcuse un pas lateral i l inea sub
observaie, innd n mn pistolul, a crui eav era
ndreptat spre podea.
N-are rost, domnule Bond, rosti el simplu, de
parc i-ar fi ghicit gndurile.
Bond l msur din priviri pe negrul solid ce se
apropia i se gndi la Solitaire i la singurul su bra
sntos.
Cnd negrul ajunse lng el, l ls s-i lege minile
la spate. Paznicul se pricepea s fac noduri. Legturile
erau strnse, iar frnghia aspr i intra n carne.
Bond i zmbi fetei i i fcu discret cu ochiul. Nu era
dect un act de bravad, dar reui s aduc o lucire de
speran n privirile nlcrimate ale lui Solitaire.
Negrul l mpinse spre intrare.
Aici, spuse Mr. Big, indicnd unul dintre inelele
ruginite.
Pe neateptate, negrul i puse piedic lui Bond, iar
acesta se prbui, izbindu-se de pardoseal cu umrul
stng, cel rnit. Negrul trase de frnghie i o trecu prin
inel, legnd-o apoi de gleznele lui Bond. i nfipsese
cuitul ntr-o fisur a stncii. l lu, tie frnghia i se
apropie de Solitaire.
Bond rmase aezat pe jos, cu picioarele ntinse n
fa i cu braele ridicate deasupra capului. Sngele
ncepuse s i se preling din rana redeschis,
umezindu-i pieptul. Doar rmiele efectului pastilei cu
193

benzedrin l mpiedicaser s leine.
Fu rndul lui Solitaire s fie legat n aceeai poziie,
de inelul aflat pe peretele opus, chiar n faa lui Bond. O
distan de cel mult un metru le desprea picioarele.
ntr-un trziu, Mr. Big se uit la ceas, apoi se adres
paznicului:
Poi pleca.
Acesta se nclin i iei, iar uriaul nchise ua de
fier i se rezem de ea.
Privirea lui Bond o ntlni pe cea a fetei, n timp ce
Mr. Big i privea pe amndoi, de sus.
Dup un nou rgaz de tcere, i se adres lui Bond.
Acesta ridic ochii i-l privi. Chipul lui masiv, luminat de
felinarul chior, prea cel al unui strigoi, al unui spectru
al rului, venit din strfundurile pmntului. Ochii
galben-aurii strluceau ireal deasupra trupului
cufundat n penumbr. Bond fu nevoit s fac un efort
pentru a-i aminti c i auzise inima btnd, l auzise
rsuflnd greu, vzuse sudoarea scurgndu-se pe
fruntea lui cenuie. Nu era dect un om, aparinnd
aceleiai specii precum el nsui. Era un uria, cu o
minte strlucit, dar era totodat un om ca toi ceilali,
cu necesiti fiziologice, un muritor cu inima bolnav.
Buzele ca de cauciuc se desprir, dezvluind dinii
lai, de un alb imaculat.
Eti cel mai bun din ci au fost trimii s m
ucid, rosti Mr. Big, cu o voce linitit ce pstra aceeai
intonaie plin de msur. Ai reuit s ucizi patru din
oamenii mei. Cei ce-mi sunt credincioi sunt de prere
c un asemenea lucru este cu neputin. Este timpul s
ndrept lucrurile. Ceea ce i s-a ntmplat americanului
n-a fost de-ajuns. Trdarea acestei fete, pe care am
cules-o din noroi i m pregteam s o iau de soie, a
pus i mai mult sub semnul ntrebrii infailibilitatea
mea. ncercam s-i gsesc o moarte pe msura faptelor
ei, cnd providena, sau Baron Samedi, dup credina
slujitorilor mei, te-a adus i pe tine aici, la altar, cu
capul plecat, gata s primeti lovitura securii.
Tcu, trgndu-i parc rsuflarea. Apoi buzele se
micar din nou, formnd urmtorul cuvnt.
Aadar, vei muri mpreun. Acest lucru se va
194

ntmpla, aa cum se cuvine, peste dou ore i
jumtate, urm uriaul, privindu-i ceasul. La ora ase,
plus sau minus cteva minute.
Prefer cteva minute n plus, interveni Bond. Mi-e
drag viaa.
Mr. Big i ignor remarca sarcastic i continu, pe
acelai ton potrivit mai degrab unei conversaii
simandicoase:
n istoria emanciprii negrilor, s-au ivit deja mari
sportivi, mari muzicieni, mari scriitori, medici geniali i
savani de excepie. La momentul potrivit, aa cum s-a
ntmplat de-a lungul istoriei cu fiecare dintre rasele
omeneti, vor aprea negri faimoi i geniali n fiecare
dintre domeniile vieii cotidiene. Din nefericire pentru
dumneata, domnule Bond, i pentru aceast fat, ai
avut ghinionul de a-l ntlni pe primul dintre marii
criminali negri. Folosesc acest cuvnt vulgar, domnule
Bond, deoarece acesta e cel pe care dumneata, n
calitatea dumitale de om apropiat legii, l-ai folosi spre a
m denumi. Prefer ns s m consider drept unul dintre
cei ce au capacitatea intelectual i mijloacele necesare
pentru a institui propriile legi, n loc s accept legile
crora oamenii de rnd trebuie s li se supun. Nu m
ndoiesc c ai avut ocazia de a citi studiul lui Trotter,
Instinctul de turm n vreme de pace i de rzboi. Ei bine,
natura m-a nzestrat s fiu lup, i triesc n conformitate
cu legile lupilor. Desigur, oile de rnd ar descrie
comportamentul meu, nefiresc pentru ele, drept
"criminal".
Dup o scurt pauz, Mr. Big continu:
Faptul c supravieuiesc i m bucur de succes n
tot ceea ce ntreprind, dei sunt singur mpotriva unei
turme alctuite din milioane de oi, se cuvine a fi pus pe
seama tehnicilor moderne pe care am avut prilejul s i
le descriu la ultima noastr ntlnire, dar i a infinitelor
mele posibiliti de a provoca durere. Nu dureri fatale,
brutale, ci dureri artistice, subtile. Aadar, domnule
Bond, gsesc c nu este deloc greu s stpneti turma
de oi, orict ar fi ea de numeroas, dac te dedici pe
deplin acestui scop i dac eti nzestrat de natur spre
a fi un lup adevrat. D-mi voie s i art, prin
195

intermediul unui exemplu, modul n care funcioneaz
mintea mea. S lum, de pild, modul n care am
hotrt ca voi doi s v gsii moartea. Este o variant
modern, pornind de la o metod folosit odinioar de
patronul meu spiritual, Sir Henry Morgan. Pe-atunci, i
se spunea "supliciul chilei".
Te rog, continu, spuse Bond, fr s se uite la
Solitaire.
Avem la bordul iahtului un flotor, urm Mr. Big,
de parc ar fi fost un chirurg ce descria studenilor si o
operaie delicat. l folosim pentru a atrage rechinii i
ali peti de mari dimensiuni. Acest flotor, precum
probabil tii, este un obiect lunguie, de forma unei
torpile, cu o flotabilitate mare. El este legat la captul
unui cablu de laterala navei i poate fi folosit pentru
remorcarea unui nvod, atunci cnd vasul se afl n
micare, ori, n caz de rzboi, dac este echipat
corespunztor cu unelte ascuite, poate servi la tierea
cablurilor minelor plutitoare.
Tonul vocii lui Mr. Big devenise cel al unui orator
priceput, n faa unui auditoriu competent:
Intenionez s v leg mpreun cu o coard
ataat de acest flotor i s v trsc n urma iahtului
pn cnd vei fi mncai de rechini.
Se opri i i privi pe rnd. Solitaire se uita cu ochii ei
mari plini de spaim la Bond. Acesta privea n gol, dar
mintea i lucra cu repeziciune. Socoti necesar s spun
ceva:
Eti un om mare, spuse el. ntr-o bun zi, vei avea
parte de o moarte oribil, pe msura ta. Dar dac ne
ucizi, moartea ta nu va ntrzia s se arate. Am avut
grij de asta. Cred c nebunia te mpiedic s-i dai
seama ce i va aduce uciderea noastr.
n vreme ce vorbea, Bond socotea n minte orele i
minutele, tiind c moartea lui Mr. Big se apropia ncet,
o dat cu acidul ce rodea cuprul detonatorului, fiind
programat a avea loc n jurul orei pe care Mr. Big o
hotrse a fi cea a propriei sale ntlniri finale. Avea oare
s moar, o dat cu Solitaire, naintea adversarului su?
Era o chestiune de minute, poate chiar secunde.
Sudoarea i se prelingea pe frunte, picurndu-i pe piept.
196

i zmbi ncurajator lui Solitaire. Fata ridic i ea ochii,
dar nu pru s l vad.
Deodat, Solitaire ls s-i scape un strigt agonic,
care l fcu pe Bond s tresar.
Nu tiu, scnci ea. Nu pot vedea... E prea aproape,
timpul e prea scurt... E prea mult moarte. Dar...
Solitaire! strig Bond, ngrozit de faptul c
revelaiile ei stranii privind viitorul l-ar fi putut avertiza
pe Mr. Big. Vino-i n fire!
n glasul lui rzbtu o nuan de furie.
Ochii fetei se limpezir. l privi buimac,
nenelegnd nimic.
Mr. Big glsui din nou:
N-am nnebunit, domnule Bond, rosti el calm.
Nimic din ce ai pus la cale nu m poate afecta. Vei muri
dincolo de recif, n larg, i nu va exista nici o dovad care
s m acuze. Voi tr cadavrele voastre n urma iahtului
pn cnd nu va mai rmne nimic din ele. Aceast
intenie face parte din ingeniosul meu plan. tii, poate,
c rechinii i baracudele joac un rol n tradiiile
cultului voodoo. Petii vor cpta hran, iar Baron
Samedi i va primi sacrificiul cerut. Asta i va mulumi
i pe slujitorii mei. De asemenea, voi cpta rspuns la
una dintre ntrebrile pe care mi le-am pus de cnd am
nceput s fac experiene asupra petilor carnivori. Eu
cred c acetia nu atac dect atunci cnd simt n ap
gustul sngelui. Spuneam, aadar, c trupurile voastre
vor fi trase spre larg. Flotorul le va tr pe deasupra
recifului. Nu cred c vei fi atacai nainte de a fi depit
reciful. Sngele i mruntaiele ce sunt aruncate n ap
n fiecare noapte se vor risipi ori vor fi consumate pn
n acel moment. M tem ns c, fiind trte peste recif,
trupurile voastre vor ncepe s sngereze, devenind
carne vie. Atunci, voi afla n sfrit dac ipotezele mele
se vor dovedi a fi corecte.
Mr. Big i duse mna la spate i aps pe clana
uii, deschiznd-o.
Acum am s v las s reflectai asupra
ingeniozitii metodei inventate de mine pentru a v
ucide pe amndoi odat. Dou mori necesare vor fi duse
la bun sfrit. Nu va rmne nici o dovad. Slujitorii mei
197

vor fi mulumii. Cadavrele voastre vor sluji ntr-un scop
tiinific. La aceste lucruri m-am referit, domnule Bond,
atunci cnd am vorbit despre infinitele mele posibiliti
de a produce n mod artistic durerea.
Se opri n prag, aruncndu-le o ultim privire.
i-acum, noapte bun, amndurora! O noapte
scurt, dar bun...



Capitolul XXII
TEROARE PE MARE

nc nu se luminase, atunci cnd paznicii venir s i
ia. Frnghiile ce le imobilizau picioarele fur tiate i, cu
minile legate la spate, fur mpini n sus pe trepte,
spre suprafa.
i lsar printre copacii rzlei, iar Bond trase n
piept aerul rece al dimineii. Privi printre coroanele
arborilor i vzu c stelele ncepuser s pleasc iar
orizontul era mai luminos ctre rsrit. Zumzetul
nocturn al greierilor ncetase i, undeva pe insul, o
ciocrlie i inton primele note.
Estim c era aproximativ cinci i jumtate.
Rmaser acolo cteva minute bune. Mai muli negri
trecur pe lng ei, crnd tot soiul de bagaje i
flecrind ntre ei n oapt. Uile barcilor construite
printre copaci fuseser lsate deschise. Negrii se
ndreptar, n ir, spre muchia falezei, la dreapta locului
unde se aflau Bond i Solitaire, i se fcur nevzui
dincolo de aceasta. Nu se mai ntoarser. Asistau la
evacuarea insulei. Detaamentul de paznici ai insulei i
prsea tabra, urmnd s se mbarce pe Secatur.
Bond i frec oldul dezgolit de Solitaire, iar fata se
lipi de el. Era rcoare, dup aerul nchis care domnise n
temni, i Bond se scutur, nfrigurat. Era, oricum, mai
bine c, n sfrit, se ntmpla ceva, i nu mai era nevoit
s atepte, fcndu-i griji.
Amndoi tiau ce soart le fusese rezervat.
Dup ce Mr. Big i lsase singuri, Bond nu pierduse
nici o clip. n oapt, i spusese fetei despre mina
198

magnetic, programat s explodeze la cteva minute
dup ora ase i i explicase ce factori aveau s decid
cine va muri n acea diminea.
Bond miza, n primul rnd, pe obsesia lui Mr. Big
pentru punctualitate i eficien. Secatur avea s ridice
ancora la ora ase fix. Spera din suflet ca norii s nu
ntunece cerul, pn atunci. n caz contrar, Mr. Big va fi
constrns s amine plecarea, din cauza vizibilitii
insuficiente pentru ca iahtul s treac cu bine prin
pasajul ngust, dincolo de recif. Dac, n momentul
exploziei, Bond i Solitaire aveau s se afle pe
debarcader, lng iahtul ancorat, urmau s piar o dat
cu Mr. Big.
Presupunnd ns c iahtul avea s porneasc la
timp, la ce distan de laterala navei le vor fi remorcate
trupurile? Cu siguran, flotorul urma s fie legat n
partea dinspre larg, pentru a nu se ciocni de insul.
Bond estima c lungimea cablului cu care va fi legat
flotorul era de vreo cincizeci de metri, urmnd ca ei s fie
remorcai la vreo douzeci sau treizeci de metri n urma
acestuia.
Dac avea dreptate, ei vor atinge reciful atunci cnd
Secatur va fi parcurs cel mult cincizeci de metri dincolo
de bariera de corali. Viteza cu care nava va intra n
trectoare va fi de cel mult trei noduri, urmnd ca,
imediat dup ieirea n larg, aceasta s creasc pn la
zece noduri, poate chiar douzeci. ntr-o prim etap,
trupurile lor aveau s fie smulse de pe insul,
parcurgnd apoi un arc de cerc, rotindu-se i fiind
aruncate de colo-colo la captul corzii. Apoi, flotorul se
va stabiliza i, n momentul n care nava va trece de
bariera de corali, ei aveau s se afle nc de cealalt
parte a acesteia. Dup ce iahtul va parcurge vreo
patruzeci de metri n marea liber, flotorul va atinge
Urnita recifului, urmat, la scurt vreme, de trupurile lor.
Bond simi un fior rece prin ira spinrii,
gndindu-se la rnile pe care le va produce parcurgerea,
cu indiferent ce vitez, a celor zece metri de vrfuri
ascuite de stnci i de corali. Pielea de pe picioare i de
pe spate le va fi, practic, jupuit.
Odat ajuni de partea cealalt a recifului vor deveni
199

o uria momeal sngernd, i n cteva minute cel
dinti rechin ori prima baracud avea s le ia urma.
ntre timp, Mr. Big se va instala confortabil n
hamacul su de la pupa, pentru a urmri spectacolul
sngeros, folosindu-se poate de un binoclu i
cronometrnd secundele i minutele, pn cnd
momeala vie va fi consumat, iar de flotor nu va mai
atrna dect o bucat de frnghie nsngerat.
Din ei doi n-avea s mai rmn nimic.
Apoi, flotorul urma s fie ridicat la bord, iar iahtul
avea s-i ndrepte silueta graioas spre Florida Keys,
Cape Sable, iar de-acolo, spre cheiul scldat n soare din
portul St. Petersburg.
Dar dac mina va exploda ct timp ei se aflau nc n
ap, la numai cincizeci de metri de nav? Care va fi
efectul valurilor produse de explozie asupra trupurilor
lor? Poate c nu vor fi ucii. Chila vasului avea s
absoarb cea mai mare parte a ocului exploziei, iar
bariera de corali ar putea s i protejeze.
Lui Bond nu-i rmnea dect s fac presupuneri i
s spere.
Mai presus de orice, important era s rmn n
via pn n ultima clip. Trebuiau s continue s
respire, chiar i atunci cnd vor fi remorcai prin ap, ca
un lest viu. Acest lucru depindea, n primul rnd, de
felul n care i vor lega laolalt. Mr. Big avea tot interesul
ca ei s nu moar necai; avea nevoie de o momeal vie.
Dac rmneau, ns, vii, n momentul n care
nottoarea dorsal a celui dinti rechin avea s nceap
a le da trcoale, Bond era hotrt s o nece pe Solitaire.
Se va rsuci i i va menine trupul sub ap, sub
greutatea sa. Apoi va ncerca s se rsuceasc din nou,
n aa fel nct greutatea cadavrului fetei s-l mping la
fund, necndu-l.
Comaruri nfiortoare l pndeau la fiecare cotitur
a cotloanelor gndurilor sale, grozvii bolnvicioase i se
revelau n fiecare aspect al monstruoasei torturi pe care
omul acesta o nscocise spre a-i ucide. Dar Bond tia c
era imperios necesar s i pstreze sngele rece i
hotrrea de a lupta pn la capt. Singura consolare
venea din contiina faptului c att Mr. Big ct i
200

majoritatea oamenilor si aveau s moar. Exista o
lucire de speran pentru el i Solitaire. Dumanul nu
avea ns nici o scpare, dect n czui n care mina ar fi
fost defect.
Toate acestea i o sut de alte planuri i detalii
trecur prin mintea lui Bond n ultimul ceas, nainte ca
el i Solitaire s fie adui la suprafa. i mprti fetei
toate speranele sale. Despre spaime, nu sufl, ns, o
vorb. Ea l asculta cu atenie, cu ochii albatri n care
se citea oboseala aintii asupr-i, ncreztoare,
sorbindu-i fiece cuvnt cu o nemrginit dragoste.
Nu-i face griji n privina mea, iubitule! i spuse
ea, atunci cnd oamenii lui Mr. Big venir s-i ia. M
bucur c suntem din nou mpreun, inima mi-e plin de
tine. Nu tiu de ce, dar nu mi-e deloc fric, dei e-atta
moarte n jurul nostru. M iubeti, mcar un pic?
Da, i vom ajunge s ne bucurm de dragostea
noastr! i rspunse Bond.
Ridicai-v! le porunci unul dintre negri.
ncepuse s se lumineze i, de dincolo de creasta
falezei, Bond auzea motoarele Diesel ale iahtului
duduind. Aici, la nlime, se simea o briz uoar ns,
la nivelul apei, lng debarcader, apa golfului era
asemeni unei oglinzi de metal cenuiu.
Mr. Big i fcu apariia, urcnd scrile, cu o geant
diplomat n mn. Se opri o clip, trgndu-i rsuflarea
i uitndu-se n jur. Nu le acord atenie celor doi
prizonieri, i nici celor doi negri ce i pzeau, cu revolvere
n mini.
Privi spre cer i, deodat, cu glas limpede, strig spre
rsrit:
i mulumim, Sir Henry Morgan! Comoara ta va fi
cheltuit aa cum se cuvine! Druiete-ne un vnt bun!
Negrii l priveau cu ochii holbai.
Vntul Cioclului s fie acela? spuse Bond.
Uriaul l privi lung.
Ai ncrcat totul? i ntreb pe paznici.
Da, efule! se grbi s rspund unul dintre ei.
Ducei-i! porunci Mr. Big.
Fur condui ctre muchia falezei i coborr
treptele abrupte, ncadrai de cei doi paznici i urmai de
201

Mr. Big.
Motoarele graiosului iaht mergeau n relanti,
eapamentul bolborosea, scond noriori de fum
albstriu.
Pe debarcader stteau doi oameni, cei care aveau s
dezlege parmele de amaraj. Cpitanul i navigatorul
stteau pe puntea de comand, mpreun cu ali trei
marinari. Mai muli nici n-ar fi ncput, cci fiecare
locor de pe puntea iahtului, cu excepia scaunului
pentru pescuit de la pupa, era ocupat de
acvariile-rezervor. Pavilionul rou de pe catarg fusese
cobort, doar steagul american rmnnd s atrne,
nemicat, la pupa.
Lateral, la civa metri distan de coca vasului,
flotorul rou avnd forma unei torpile, lung de
aproximativ doi metri, se legna uor pe micile vlurele
ale golfului, ce cptase acum reflexe de un
albastru-intens. Era legat de un cablu din srm groas,
nfurat la pupa. Presupunerile lui Bond se dovediser
corecte: prea s aib, ntr-adevr, vreo cincizeci de
metri lungime. Apa era limpede precum cristalul, iar
prin preajma iahtului nu se zrea nici un pete.
Vntul Cioclului abia se mai simea. Curnd, Vntul
Doctorului avea s nceap a sufla dinspre mare. Ct de
curnd? se ntreb Bond. Era oare o profeie?
Departe, dincolo de recif, zri printre copaci
acoperiul vilei de la Beau Desert. Debarcaderul, iahtul
i treptele spate n falez erau cufundate nc n
umbr. Bond se ntreb dac binoclul cu lentile speciale
pentru observaii nocturne era ndeajuns de puternic
pentru a-i repera. i, daca era, ce gndea acum
Strangways?
Mr. Big nu se grbi s urce la bord. Rmase pe
debarcader, supraveghind procesul de legare a celor doi
laolalt.
Dezbrac-o! i porunci el paznicului de lng
Solitaire.
Bond tresri. Arunc o privire spre ceasul de la
ncheietura lui Mr. Big i vzu c mai erau zece minute
pn la ora ase. Nu scoase nici un cuvnt, cci nu avea
de gnd s ntrzie nici mcar cu un minut momentul
202

plecrii.
Arunc-i hainele pe punte, spuse Mr. Big. i
leag-i umrul domnului Bond. Nu vreau urme de snge
n ap, deocamdat.
Hainele lui Solitaire fur sfiate cu un cuit. Fata
rmase locului, palid i goal. i plec privirea, iar
prul ei des i negru i acoperi fruntea. Unul dintre
paznici leg strns umrul lui Bond, cu o fie din
rochia alb de in a fetei.
Ticlosule! scrni Bond.
Potrivit indicaiilor lui Mr. Big, minile le fur
eliberate. Fur aezai fa n fa, obligai s se
mbrieze, apoi minile le fur legate strns.
Bond simi atingerea catifelat a snilor lui Solitaire.
Fata i rezem obrazul de umrul su drept.
N-a fi vrut s se termine aa, opti ea, cu glas
tremurat.
Bond nu-i rspunse i abia dac simi atingerea
trupului ei. ncepuse s numere secundele.
Pe scndura debarcaderului era ncolcit o bucat
de frnghie, un capt i atrna n ap i, urmrindu-l cu
privirea, Bond vzu c era legat de flotorul rou ce
plutea pe apa limpede. Captul rmas liber le fu trecut
pe la subiori i nnodat strns, la nivelul gturilor. Totul
fusese pus la cale cu chibzuin, pentru a nu le permite
s scape, odat ajuni n ap.
Bond continua s numere secundele. Dup
socoteala lui, mai erau cinci minute pn la ora ase.
Mr. Big i privi pentru ultima oar.
Picioarele le pot rmne libere, spuse el. Vor sluji
drept momeal petilor.
Prsi debarcaderul, urcnd pe puntea iahtului.
Paznicii urcar i ei la bord. Cei doi oameni rmai
dezlegar parmele i i urmar. Elicele prinser a se
nvrti i, cu motoarele la viteza de croazier, Secatur
lunec ncet de lng debarcader.
Mr. Big se ndrept spre pupa i se aez n scaunul
de pescuit. Privirile i erau aintite asupra lor. Nu scoase
nici un cuvnt, nu fcu nici un gest. Se mulumi s-i
priveasc.
Secatur se ndrepta spre recif, cu o vitez din ce n ce
203

mai mare. Bond distingea cablul legat de flotor erpuind
prin ap. Flotorul ncepu s nainteze ncet, n urma
vasului. Deodat, partea din fa i se cufund n ap,
apoi se ndrept i ni nainte, derivorul meninndu-l
n afara siajului de spum al vasului.
Colacul de frnghie de lng ei tresari, apoi ncepu
s se deruleze cu repeziciune.
Atenie! strig Bond, i o strnse pe fat la piept.
Fur smuli de pe debarcader i tri n ap, cu o
for att de mare, nct braele aproape le fur smulse
din ncheieturi.
Pentru o secund, se scufundar amndoi, apoi
trupurile lor nir la suprafa, sltnd pe valuri.
Bond lupt cu apa i spuma ce-i izbeau faa,
ncercnd s ia o gur de aer. O auzea pe Solitaire
gfind, lng urechea sa.
Respir, respir! url el, ncercnd s acopere
zgomotul apei. Aga-i picioarele de ale mele!
Ea l auzi i Bond i simi genunchii atingndu-i
oldurile. Fata fu ct pe-aci s se nece i fu cuprins de
un acces de tuse. Apoi rsuflarea ei redeveni regulat,
iar btile inimii i recptar ritmul normal. n acel
moment, viteza lor sczu puin.
ine-i respiraia, strig Bond. Trebuie s arunc o
privire. Eti gata?
Ea l strnse n brae n semn de rspuns, iar Bond i
simi pieptul umflndu-se cu aer.
Cu toat greutatea corpului, Bond o aps pe fat
sub ap i se rsuci, astfel nct reui s-i scoat
complet capul deasupra apei.
naintau cu o vitez de aproximativ trei noduri. Bond
i lungi gtul, cutnd s priveasc nainte.
Secatur tocmai intra n pasajul ce traversa bariera de
corali, la o distan de aproximativ optzeci de metri,
dup aprecierile sale. ntr-un unghi aproape drept,
flotorul nainta lent spre recif. Peste aproximativ treizeci
de metri, torpila roie avea s ajung n apele
zbuciumate de deasupra barierei de corali. La treizeci de
metri n urma sa, cei doi continuau s nainteze n
acelai ritm lent.
aizeci de metri i despreau de recif.
204

Bond se rsuci i Solitaire iei la suprafa, tuind.
naintau la fel de lent, abia meninndu-se la
suprafa.
Cinci metri, zece, cincisprezece, douzeci.
Doar patruzeci de metri i mai despreau de recif.
n acest moment, Secatur ieea de partea cealalt a
barierei de corali. Bond trase adnc aer n piept. Era
trecut de ase. Ce se ntmplase cu mina lipit de
caren? Bond rosti n gnd o rugciune scurt. Doamne,
ajut-ne! rosti el, cu privirea ndreptat spre ap.
Deodat, simi frnghia smucindu-i braele.
Respir, Solitaire, respir! strig n vreme ce se
scufunda, iar viteza naintrii cretea cu repeziciune.
Acum goneau nebunete spre recif.
naintarea le fu ncetinit pentru o clip, atunci cnd
flotorul se lovi de o stnc ori de un masiv de corali mai
proeminent.
Apoi rgazul se spulber, i fur din nou tri n
mbriarea fatal a mrii.
nc treizeci de metri, douzeci, zece.
Isuse! gndi Bond. Suntem terminai. i ncord
muchii, gata s primeasc ocul durerii sfietoare, i o
mbri i mai strns pe Solitaire, ncercnd s o
fereasc de ceea ce avea s fie mai ru.
Deodat, aerul i fu mpins afar din plmni i un
pumn gigantic l izbi de Solitaire, aruncnd-o pe fat
napoi. Czur laolalt napoi n ap. O fraciune de
secund mai trziu, un fulger despic cerul i tunetul
unei explozii se fcu auzit.
Cznd n ap, Bond simi cum greutatea frnghiei i
trgea la fund.
Picioarele i se cufundar n ap, trgnd dup ele
trupu-i ncremenit, i gura i se umplu de ap.
Perspectiva necului iminent l readuse n simiri.
Clc apa cu putere, reuind s revin la suprafa.
Fata atrna inert n braele sale. Continu s dea din
picioare cu disperare, privind n jur, sprijinind capul lui
Solitaire pe umrul su drept.
Vzu mai nti apele zbuciumndu-se deasupra
barierei de corali, la mai puin de cinci metri distan.
De n-ar fi fost reciful, n acest moment ar fi fost amndoi
205

strivii de unda de oc a exploziei. Curenii declanai de
aceasta se fceau simii abia acum. Vsli cu disperare
din picioare spre recif, nghiind cte o gur de aer de
cte ori putea. i simea plmnii gata s ia foc, din
cauza efortului depus, iar cerul i se arta ca printr-un
filtru rou. Frnghia l trase spre adncuri, iar prul
fetei i intr n gur, fcndu-l s se nece.
Deodat, simi muchia tioas a unui masiv de
corali atingndu-i piciorul. Se zvrcoli frenetic,
ncercnd s se caere, julindu-i piciorul la fiecare
micare, dar ignor durerea.
Acum, coralul i julea spinarea i minile. Se
cufund, cu pieptul gata s-i explodeze. Deodat, simi
sub tlpi un pat de ace. i ls toat greutatea pe picior,
luptnd din greu mpotriva curenilor care ameninau
s-l ndeprteze de poziia ctigat cu atta chin. Reui
s se ridice din nou n picioare i spinarea sa ntlni
reazemul unei stnci. Se sprijini de ea, ridicnd trupul
rece al fetei, a crei respiraie abia o mai simea. De jur
mprejur, sngele rnilor sale se rspndi n ap,
nroind-o.
Se odihni vreme de un minut, binecuvntat rgaz, cu
ochii nchii i pulsul zbtndu-i-se nebunete n vine,
cuprins de o tuse dureroas, ateptnd s-i vin n fire
pe deplin. Primul su gnd fu acela al sngelui
rspndit n ap. Ce-i drept, petii cei mari nu prea
ndrzneau s se avnte n labirintul barierei de corali.
Oricum, nu putea s fac nimic n aceast privin.
Apoi i ridic privirea spre mare.
Din Secatur nu mai rmsese nici o urm.
Pe cerul limpede, ciuperca de fum ncepuse deja s
se destrame, mnat de Vntul Doctorului, ctre insul.
La suprafa pluteau o mulime de rmie. Cteva
capete ncercau s se menin deasupra apei. Marea
strlucea datorit miilor de peti mori sau paralizai de
explozie ce pluteau cu burile albe n sus. Atmosfera era
ncrcat de un miros puternic de exploziv. La limita
ariei nesate de rmie, flotorul rou juca pe valuri,
rsturnat, ancorat de cablul greu de srm, al crui
capt se tra pe undeva, la fundul apei. Ici i colo,
gheizere de bule de aer se ridicau bolborosind,
206

tulburnd oglinda apei.
Dinspre larg, dincolo de suprafaa nesat de peti
mori, cteva nottoare dorsale triunghiulare se zreau
naintnd cu repeziciune n direcia supravieuitorilor.
Chiar n timp ce Bond urmrea scena, alte cteva i
fcur apariia. Spinarea unui rechin se art pentru o
clip la suprafa, apoi dispru n adncuri. nottoarele
dorsale despicau valurile mici, tot mai aproape. Dou
brae negre se nlar din ap, ncremenir pentru o
clip, apoi se fcur nevzute. Se auzir ipete. Dou
sau trei perechi de mini ncepur s vsleasc frenetic
spre recif. Unul dintre supravieuitori se opri i ncepu
s mproate cu ap n faa sa. Apoi, minile i disprur
sub ap i ncepu s ipe. Trupul i fu aruncat ncoace
i-ncolo. Baracudele ncepuser s se nfrupte din el,
trecu un gnd prin mintea paralizat de groaz a lui
Bond.
Unul dintre nottori se apropia tot mai mult,
ndreptndu-se spre masivul de corali pe care i gsise
refugiul Bond. Acesta sttea n ap pn la piept.
Valurile mici i se sprgeau la subiori, iar prul ud al
fetei pe care o strngea la piept i se lipise de spinare.
Supravieuitorul avea un cap enorm, i un val de
snge i se prelingea pe fa, dintr-o ran deschis n
cretetul pleuv.
Bond l urmrea apropiindu-se.
Mr. Big executa un crawl dezordonat, stropind n jur
din belug, ceea ce, n condiiile date, era de-ajuns
pentru a atrage atenia oricrui pete lipsit nc de
ocupaie.
Bond se ntreb dac avea s reueasc. i miji
ochii, iar rsuflarea i deveni mai calm. Privea cu
detaare spectacolul oribil al cruzimii mrii.
Dinii uriaului erau dezgolii, ntr-un rnjet n care
agonia i dorina de rzbunare se amestecau. Sngele i
acoperea ochii bulbucai. Lui Bond i se pru c aude
uriaa inim bolnav btnd sub pielea negru-cenuie.
Avea s cedeze oare nainte ca petii s fi nghiit
momeala?
Uriaul se apropia. Avea umerii goi, i Bond
presupuse c suflul exploziei l dezbrcase. Cravata de
207

mtase neagr i rmsese ns la gt i plutea n urma
lui, precum codia tradiional a unui chinez.
Un val cur sngele din ochii nottorului. Erau
larg deschii i aintii spre Bond. Bond nu descifr n ei
nici o urm de chemare n ajutor, ci doar o dorin
aprig de a ucide.
Chiar n timp ce Bond i privea, de la mai puin de
zece metri distan, ochii se nchiser brusc i o grimas
de durere contorsion chipul lui Mr. Big. Gura
schimonosit ls s-i scape un geamt agonic. Braele
ncetar a mai bate apa, i capul dispru de la
suprafa, reaprnd imediat. Un nor de snge ntunec
marea, n jurul lui. Dou umbre maronii, lungi de cte
doi metri, se ivir din norul de snge, apoi se repezir
din nou nainte. Trupul celui atacat zvcni ntr-o parte.
O parte a braului stng a lui Mr. Big ni la suprafa.
Palma i fusese retezat din ncheietur.
Dar capul continua s dea semne de via. Buzele
erau rsfrnte, dezvelind dinii albi. Urla, un urlet lung,
bolborosit, ntrerupt n rstimpuri, atunci cnd
baracudele mucau din trup.
De undeva din urm, din direcia golfului, se auzi un
strigt. Bond nu-i ddu ns atenie, absorbit cu totul de
grozvia ce se petrecea la numai civa metri distan.
O nottoare dorsal despic suprafaa apei la un
pas de el i se opri.
Bond l simi parc pe rechin, adulmecnd precum
un cine n aret, ochii si roz cutnd s strpung
norul de snge, pentru a-i msura prada. Deodat, se
repezi nainte, intind pieptul victimei, iar capul ce urla
dispru sub ap precum pluta unei undie. Cteva bule
de aer i croir drum spre suprafa. Coada plin de
pete maronii a uriaului rechin-leopard se ivi o clip la
suprafa. n vreme ce petele i lua avnt pentru a
ataca din nou.
Capul lui Mr. Big reapru. Gura i era nchis, iar
ochii galbeni preau nc a fi aintii asupra lui Bond.
Apoi, botul rechinului se ivi din ap, naintnd spre
easta plutitoare, cu maxilarele deprtate i dinii
sclipind n lumin. Se auzi un trosnet nfiortor i apele
se nvolburar. Apoi se aternu tcerea.
208

Bond privea cu ochii holbai pata nchis la culoare
ce nu contenea s se leasc.
Apoi Solitaire gemu, i Bond i reveni n fire.
Din urm se auzi din nou un strigt, i Bond
ntoarse privirea spre golf.
Era Quarrel, al crui piept vnjos se nla la prova
unei canoe scunde. Vslea de zor spre bariera de corali,
urmat de toi pescarii din Golful Rechinului, nclecnd
valurile care ncepuser s ncreeasc suprafaa mrii.
Vntul proaspt dinspre nord-est pornise a bate, iar
soarele strlucea, scldnd n mantia-i de lumin apele
albastre i blndele coline nverzite ale Jamaici.
Pentru ntia oar, din copilrie, ochii lui Bond se
umplur de lacrimi, ce se prelinser pe obrajii si
congestionai, n marea nsngerat.



Capitolul XXIII
PERMISIE PENTRU DRAGOSTE

Precum dou giuvaeruri de smarald, cele dou
psri colibri ddur pentru ultima oar ocol tufei de
hibiscus, iar privighetoarea i ncepu cntecul de sear,
ascuns undeva nspre vrful tufei de iasomie.
Umbra unui albatros pluti peste iarba gras de
Bahamas a peluzei, dus de cureni spre cine tie ce
trm ndeprtat. Un pescru ip nfuriat, speriat de
silueta brbatului aezat n grdin. i schimb direcia
de zbor, nind pe deasupra apei, ctre insul. Un
fluture cu aripi uriae trecu jucu printre umbrele
purpurii ale palmierilor.
Apele cu mii de nuane albstrii ale golfului erau
linitite, netede ca oglinda. Falezele insulei erau colorate
n roz de ultimele raze ale soarelui ce apunea dincolo de
zidurile casei. Mirosea a amurg i a rcoare, dup o zi cu
ari, iar dinspre satul ascuns printre palmieri, undeva
spre dreapta, vntul blnd aducea o adiere de pete
prjit.
Solitaire se ivi pe teras i cobor, cu picioarele goale,
strbtnd peluza catifelat. Purta o tav cu dou
209

pahare i un shaker plin cu cocktail. O aez cu grij pe
msua scund de bambus de lng ezlongul n care se
odihnea Bond.
Sper c-am nimerit proporiile, spuse ea. ase pri
de vodc i una de Martini! Pare a fi o butur a naibii de
tare. N-am mai but aa ceva, pn acum.
Bond i ridic privirea, admirnd-o. Fata mbrcase
unul din halatele albe de mtase ale lui Bond.
Vemntul prea larg i ddea o nfiare de copil.
Ea izbucni n rs.
i place cum art? Mai mult de-att, n-am reuit
s fac...
Eti minunat, i rspunse Bond. Eti, de departe,
cea mai frumoas dintre fetele din tot Golful Rechinului.
De-a avea mini i picioare, m-a ridica i te-a sruta.
Solitaire se aplec i-l srut ndelung pe buze,
ncolcindu-i un bra n jurul gtului su. Apoi se
ridic i-i netezi uvia rebel de pr negru care-i czuse
pe frunte.
O clip, se privir n tcere, apoi ea se ntoarse spre
msu. Umplu un pahar cu lichidul tare pentru el, i
un altul, pe jumtate, pentru ea, i se aez n iarba
cald, rezemndu-i fruntea de genunchiul lui. El i
trecu degetele minii drepte prin prul ei i, o vreme,
privir n tcere jocul de lumini al apusului, pe fundalul
insulei ntrezrite printre palmieri.
i petrecuser ziua lingndu-i rnile i ncercnd
s nlture urmrile dezastrului.
Atunci cnd barca lui Quarrel acostase pe mica plaj
de la Beau Desert, Bond o luase n brae pe fat i,
strbtnd peluza, intrase n cas, ndreptndu-se
direct spre baie. Umpluse cada cu ap fierbinte i o
aezase nuntru pe Solitaire, care abia mai realiza ce se
ntmpla n jurul ei. O spunise din cap pn n picioare
i i splase trupul i pletele. Dup ce nltur sarea i
achiile de coral, o ajut s ias din cad, o tersese i
tamponase cu alcool minusculele tieturi fcute de
muchiile ascuite ale coralilor pe spinarea i oldurile ei.
Apoi o aezase, goal, n aternutul proaspt, o srutase
i, nainte ca el s fi apucat s trag jaluzelele, Solitaire
czuse ntr-un somn adnc, fr vise.
210

Fu rndul su s se mbieze. Strangways l ajut s
se spuneasc, iar apoi l scld ntr-o baie de alcool.
Trupul i era tot o ran. Sngera n o sut de locuri, iar
umrul mucat de baracud i amorise. Pierduse o
bun bucat din muchiul umrului. Arsura alcoolului
l fcu s scrneasc din dini, dar rezist pn la
capt.
Se mbrcase sumar, iar Quarrel l dusese cu maina
la spitalul din Port Maria, nu nainte ns ca el s apuce
s nghit un mic dejun delicios i s fumeze o
binecuvntat prim igar. n main, adormise i nu
se trezise nici pe masa de operaie. Dormise mult i se
trezise n aternutul confortabil al unui pat de spital,
avnd nfiarea unei mumii, plin de bandaje i copci.
Dup-amiaz, devreme, Quarrel l adusese napoi la
vil. ntre timp, Strangways trecuse la fapte, pornind de
la informaiile date de Bond. Pe Insula Surprizei se afla
acum un detaament de, poliiti iar epava lui Secatur,
zcnd pe fundul mrii, la o adncime de douzeci de
metri, fusese balizat. n jurul balizei patrula acum o
nav a serviciului vamal de la Port Maria. Echipa de
scufundtori ce aveau s recupereze comoara se afla pe
drum, de la Kingston. Reporterii de la organele locale de
pres fur nevoii s se mulumeasc cu o scurt
declaraie, iar la poarta domeniului Beau Desert se afla
acum un poliist, gata s resping potopul de ziariti
ateptai s nvleasc n Jamaica, dendat ce
evenimentul avea s fie adus la cunotina ntregii lumi.
ntre timp, un raport complet fusese expediat lui M,
precum i la Washington, astfel nct oamenii lui Mr. Big
din Harlem i St. Petersburg s poat fi reinui, sub
acuzaia provizorie de contraband cu aur.
De pe Secatur nu mai rmsese nici un
supravieuitor. n schimb, pescarii din partea locului
strnseser aproape o ton de peti mori, n acea
diminea.
Jamaica era mpnzit de zvonuri. Pe falezele ce
dominau golful i de-a lungul plajei se adunaser
iruri-iruri de maini.
Zvonul despre gsirea comorii lui Morgan cel
Sngeros se rspndise, dar o dat cu el, se auzise i
211

despre haitele de rechini i baracude care o strjuiau,
astfel nct nu se gsi nici un nottor ndeajuns de
curajos pentru a se strecura la locul naufragiului, la
adpostul ntunericului.
Un doctor venise s o consulte pe Solitaire, dar o
gsise preocupat de gsirea unor haine adecvate i a
nuanei de ruj care i s-ar fi potrivit Strangways aranjase
ca, a doua zi, de la Kingston s-i fie aduse cteva rochii.
Deocamdat, experimenta, scotocind prin valiza lui
Bond.
Strangways se ntoarse de la Kingston cu puin timp
naintea revenirii lui Bond de la spital. Aducea cu sine
un mesaj de la M, destinat lui Bond. Iat ce scria n
acesta:

PRESUPUN C AI REVENDICAT COMOARA N
NUMELE FIRMEI UNIVERSAL EXPORT STOP /
NCEPEI IMEDIAT RECUPERAREA STOP / AM ANGA-
JAT UN EXPERT PENTRU CONSILIERE N RELAIILE
CU TREZORERIA I BIROUL COLONIAL STOP / PN
LA SOSIREA LUI, FELICITRI STOP / PERMISIE DE
DOU SPTMNI ACORDAT, PENTRU RELAXARE
PASIONAL/STOP.

Presupun c e vorba de o greeal de transcriere,
spuse Bond, citind ultimele cuvinte ale telegramei.
Probabil, ncuviinase Strangways, cu un aer
solemn. Am transmis un raport complet despre rnile
suferite de tine. i de fat, adugase apoi, cu subneles.
Hm, mri Bond. Cei ce se ocup cu cifrarea
mesajelor lui M nu prea obinuiesc s greeasc. M
rog...
Strangways privi candid spre fereastr, cu singurul
su ochi.
E tipic pentru btrnul diavol s se gndeasc n
primul rnd la aur, spuse Bond. Bnuiesc c i
nchipuie c-l va putea dosi cumva, data viitoare cnd
Serviciul Secret va fi inspectat de comisia parlamentar.
i petrece jumtate din via certndu-se cu cei de la
Trezorerie. Oricum, trebuie s recunosc c s-a micat
repede.
212

Am nregistrat o cerere de revendicare pe numele
tu, dendat ce-am recepionat mesajul, l anun
Strangways. Nu va fi ns foarte uor. Consiliul Coroanei
va vrea s pun mna pe o parte din sum, iar
americanii i vor vr i ei coada, avnd n vedere c Mr.
Big era cetean american. Va dura al naibii de mult.
Mai sttur de vorb ctva timp, apoi Strangways
plec, iar Bond se refugie n grdin, pentru a se rumeni
la soare i a-i pune ordine n gnduri.
Revzu mental labirintul de primejdii pe care le
nfruntase din clipa n care pornise pe urmele lui Mr. Big
i ale fabuloasei sale comori. Retri clipele n care, n
felurite mprejurri, privise moartea n fa.
Acum, ns, totul se sfrise cu bine, iar el sttea
relaxat n btaia soarelui, nconjurat de flori i avnd la
picioare mult-rvnitul trofeu. Savur clipa, cu gndul la
cele paisprezece zile care le aparineau, ncepnd din
acel moment.
Dinspre buctria situat n spatele casei se auzi
zgomot de oale ciocnite ntre ele, urmat de vocea lui
Quarrel care se rstea la cineva.
Bietul Quarrel, zmbi Solitaire. A angajat cel mai
bun buctar din sat i a rscolit toate pieele din
mprejurimi, pentru a ne face o surpriz. A gsit chiar i
crabi negri, o adevrat trufanda, n sezonul acesta. Ne
mai pregtete un purcel la tav, o salat de avocado i,
ca desert, guave i crem de cocos. Comandorul
Strangways ne-a lsat o lad cu cea mai bun ampanie
pe care a putut-o gsi n Jamaica. Pe cuvntul meu,
simt c-mi las gura ap! Dar nu uita, e o surpriz! Am
trecut prin buctrie i l-am gsit pe srmanul buctar
cu ochii n lacrimi.
l vom lua cu noi, n mica noastr vacan
"pasional", rse Bond i i povesti fetei despre
telegrama primit de la M. Mergem la o cas nlat pe
piloni, nconjurat de palmieri i de opt kilometri de
nisip auriu. Va trebui s m ngrijeti, cci m ndoiesc
c voi fi n stare s fac dragoste, avnd un singur bra
sntos.
Ochii lui Solitaire erau plini de senzualitate, atunci
cnd l privi. i drui un zmbet nevinovat i spuse:
213

Chiar aa s fie?
----------------------------------------