Sunteți pe pagina 1din 166

I Is sa aa ac c A As si im mo ov v

C
C

l
l

t
t
o
o
r
r
i
i
e
e
f
f
a
a
n
n
t
t
a
a
s
s
t
t
i
i
c
c




2

3
Cuprins
Cuvnt nainte .............................................................................. 7
Avionul ........................................................................................ 9
Maina .......................................................................................... 18
Cartierul general ........................................................................... 23
Instruirea ...................................................................................... 31
Submarinul ................................................................................... 43
Miniaturizarea .............................................................................. 53
Scufundarea .................................................................................. 60
Ptrunderea .................................................................................. 67
Artera ........................................................................................... 74
Inima ............................................................................................ 83
Vasele capilare ............................................................................. 92
Plmnul ...................................................................................... 100
Pleura ........................................................................................... 110
Sistemul limfatic .......................................................................... 120
Urechea ........................................................................................ 128
Creierul ........................................................................................ 139
Cheagul ........................................................................................ 146
Ochiul ........................................................................................... 156



4


5
Pentru Marc i Marcia care mi-au rsucit mna

6

7
D De es sp pr re e C C l l t to or ri ie e f fa an nt ta as st ti ic c , ,

Aceast carte are mai muli autori, care au contribuit n diferite feluri la
obinerea formei ei actuale. Pentru toi a nsemnat o munc dificil, de durat,
precum i o problem interesant de rezolvat, care Ie-a adus ns o satisfacie
deosebit i, pot spune, o plcere aparte. Cnd eu i Bixby am scris povestirea
iniial, am pornit la drum avnd doar o idee i mult curiozitate. Nu tiam unde
ne vor duce acestea sau ce vor deveni n minile unor oameni cu mult imaginaie
i talent artistic. Saul David, productorul filmului, Richard Fleischer, regizor i
un inspirat declanator de fantezie, Harry Kleiner, autorul scenariului, Dale
Hennesy, directorul artistic, el nsui un artist, medici i savani care au druit cu
generozitate din timpul i ideile lor. i, n sfrit, Isaac Asimov, care i-a dedicat
pana i talentul pentru a da acestui amestec fantasmagoric de fapte i imaginaie
form i substan.

Otto Klement

8

9
A Av vi io on nu ul l

Era un avion vechi, un reactor cu patru motoare cu plasm, care fusese
retras din serviciul activ. Zbura pe o rut nici economic, nici deosebit de sigur.
Strpungea straturile de nori, ntr-o cltorie care necesita dousprezece ore n loc
de cinci, ct ar fi fost suficiente unui supersonic nzestrat cu motoare-rachet.
i mai avea o or pn s ajung la destinaie.
Agentul de la bord tia c partea lui de munc nu se va termina dect cnd
avionul va ateriza, c aceast ultim or va fi cea mai lung.
Se uit la cellalt brbat din cabina mare, pentru pasageri acesta moia,
cu brbia n piept.
Luat la bani mruni, individul nu arta deosebit de impresionant, dar n
momentul acela era cel mai important om din lume.

* * *

Generalul Alan Carter i ridic ursuz privirea cnd colonelul intr n
ncpere. Ochii lui erau roii, iar colurile gurii i atrnau. ncerc s ndoaie
agrafa cu care se juca, pentru a-i da din nou forma iniial, dar aceasta i zbur din
mn.
De data asta, aproape c m-au dat gata! rosti calm colonelul Donald Reid.
Prul lui nisipiu sttea netezit spre spate, dar mustaa scurt, ce ncepuse s
ncruneasc, era zburlit. Colonelul purta uniforma, cu aceeai lips de
naturalee indescriptibil, ca i cellalt brbat. Amndoi erau experi, recrutai
pentru a lucra n domenii tiinifice foarte specializate, avnd grade militare de
convenien. Inutile, innd seama de efecte.
Ambii purtau nsemnele FCRM. Fiecare liter era nscris ntr-un hexagon
mic dou deasupra, trei dedesubt. Hexagonul din mijlocul celor trei coninea
simbolul ce desemna specialitatea individului. n cazul lui Reid, un caduceu, care
arta c-i medic.
Ghicete ce fac, mormi generalul.
ndoi agrafe.
Bineneles. i numr orele. Parc m-a fi tmpit, adug el, ridicnd
vocea. Stau aici, cu palmele umede, cu prul lipicios i inima bubuind, i numr
orele. Iar acum e vorba de minute. aptezeci i dou de minute, Don. aptezeci i
dou de minute i vor ateriza la aeroport.
n regul. Atunci, de ce eti nervos? Ceva nu merge?
Nu. Nimic. A fost scos de acolo nevtmat. Chiar din minile lor. Dup
cte tiu, fr nici o ncurctur. A ajuns cu bine n avion. Un aparat vechi
Da, tiu.
Carter ddu din cap. Nu era interesat s-i spun celuilalt ceva nou. Nu
10
dorea dect s vorbeasc.
Ne-am imaginat c Ei i vor nchipui c Noi vom crede c timpul are o
importan deosebit i c, prin urmare, ar trebui s-l mbarcm ntr-un X-52 i
s-l trimitem prin stratul superior al atmosferei. Numai c Noi ne-am nchipuit c
Ei i vor nchipui asta i vor pregti instalaiile antirachet
Paranoia, coment Reid. Aa se numete n meseria mea. Chestia asta e
valabil pentru oricine i-ar nchipui c Ei ar face aa ceva. Ar risca s atrag
asupra lor rzboiul i distrugerea.
Ar risca i asta, pentru a opri ce se ntmpl. Simt, ntr-un fel, c i Noi
am risca, dac situaia ar fi inversat n consecin, am folosit un avion
comercial, un reactor cu patru motoare cu plasm. M-am ntrebat dac va fi n
stare s decoleze, aa-i de vechi
i a reuit?
Ce s reueasc?
Pentru un moment, generalul se cufundase iar n gnduri sumbre.
S zboare.
Da, da A funcionat foarte bine. Am primit rapoartele lui Grant.
Cine-i sta?
Agentul care rspunde de misiune. l cunosc. tiind c el se ocup de
problem, m simt oarecum sigur, n msura posibilitilor, ceea ce nu nseamn
foarte mult. Grant a organizat totul, l-a furat pe Benes din minile Lor, ca pe o
smn dintr-un pepene.
i atunci?
Sunt totui ngrijorat. i spun, Reid, exist o singur cale de a rezolva
lucrurile, cnd e vorba de genul sta de afaceri blestemate. Trebuie s credem c
Ei sunt la fel de detepi ca Noi. C la fiecare mecherie a Noastr, Ei pregtesc o
contra-mecherie. C pentru fiecare om pe care-l strecurm n rndul lor, Ei
strecoar unul printre Noi. Aa se petrec lucrurile de peste o jumtate de secol. A
trebuit s fim pregtii, altfel s-ar fi terminat totul de mult vreme.
Linitete-te, Al!
Cum a putea? Lucrurile de acum, cele pe care le aduce Benes,
cunotinele lui noi, pot pune capt echilibrului, o dat pentru totdeauna. Iar noi
vom deveni nvingtorii
Sper c Ei nu gndesc aa, zise Reid. Dac o fac tii, Al, n jocul sta
au existat nite reguli. O parte nu trebuie s-o nghesuie pe cealalt n col, att de
tare nct s-o oblige s apese pe butonul de declanare a rachetelor. Trebuie s-i
lai spaiu s se retrag. S-o mpingi, dar nu prea tare. Dac Benes ajunge aici, s-
ar putea ca Ei s aib impresia c au fost mpini prea tare.
N-avem de ales, trebuie s riscm! mormi generalul, apoi adug, de
parc l-ar fi chinuit un gnd ntrziat: Dac ajunge aici.
O s ajung.
11
Carter se ridicase n picioare, lsnd impresia c ar fi vrut s se plimbe
nervos de colo-colo. l privi pe cellalt, apoi se aez din nou brusc.
n regul, de ce s m enervez? Ai o lucire linititoare n ochi, doctore, i,
prin urmare, nu-mi mai trebuie nici un calmant. Dar s presupunem c ajunge aici
n aptezeci i dou aizeci i ase de minute. S presupunem c aterizeaz la
aeroport. Mai rmne s-l aducem aici, n siguran Exist multe posibiliti s
ne scape
Printre degete i prosoape, cnt Reid. Hai, domnule general, n-ar fi mai
nelept s discutm despre consecine? Adic despre ce se va ntmpla dup ce va
ajunge aici?
Las, doctore, s ateptm pn va ajunge
Las, Al! l imit colonelul, i n cuvintele lui se ghicea nerbdarea. Nu
trebuie s ateptm pn va ajunge aici. Va fi prea trziu cnd va ajunge aici. Vei
fi prea ocupat atunci, iar micile furnici de la Cartierul General vor nvli toate,
nnebunite, i nu se va mai putea face nimic din ce cred eu c ar trebui fcut.
i promit
Gestul generalului, dei vag, era unul de concediere. Reid l ignor.
Te neli amarnic! Vei fi incapabil s-i ii orice promisiune pe care o
faci. Sun-l pe ef acum. Acum! Poi s dai de el. F-l s neleag c FCRM nu-i
doar servitoarea armatei. Dac nu reueti, ia legtura cu Furnald, membrul
comisiei senatoriale. E de partea noastr. Spune-i c vrem nite frmituri pentru
biotiine. Atrage-i atenia c de treaba asta depind multe voturi. Ascult, Al,
trebuie s strigm suficient de tare ca s fim auzii. Avem o ans de a lupta. Dup
ce Benes va ajunge aici i va cdea n labele generalilor lora adevrai,
blestemai fie ei, vom fi dai afar din comisie, pentru totdeauna!
Nu pot, doctore. i nici nu vreau. N-o s fac nimic pn nu-l am pe Benes
aici. Nu-mi place c ncerci s-mi forezi mna ntr-un asemenea moment.
Buzele lui Reid se albir.
i ce ar trebui s fac, generale?
S atepi, ca i mine. S numeri minutele.
Reid se rsuci pe clcie, stpnindu-i cu greu furia.
n locul dumitale, a fi mai atent cu tranchilizantele, domnule general!
Carter l privi cum pleac, fr s fac nici un comentariu, dup care se uit
la ceas.
aizeci i unu de minute, mormi el i apuc o nou agraf.

* * *

Aproape calmat, Reid intr n biroul doctorului Michaels, conductorul
civil al seciei medicale. Figura ltrea a acestuia nu reuea s exprime niciodat
mai mult de un zmbet linitit, nsoit, cel mult, de un chicotit sec; la cealalt
12
extrem, ns, nu reflecta dect o solemnitate de-o clip pe care, dup ct se prea,
n-o lua nici el n serios.
Michaels studia cu atenie inevitabila hart. Una dintre ele. Pentru colonelul
Reid, toate hrile artau la fel, nite labirinturi indescifrabile care, puse la un loc,
artau i mai indescifrabil.
Uneori, Michaels ncerca s explice hrile n faa lui sau a oricui dispus
s-l asculte deoarece era dornic pn la patetism s se fac neles.
n sistemul circulator sangvin fusese adugat un pic de substan
radioactiv slab, iar organismul (fie cel al unui om, fie cel al unui oarece) fusese
fotografiat, ca s zicem aa, cu ajutorul unor instalaii laser, care produceau
imagini tridimensionale.
Ei bine, nu inei seama de asta, ar fi spus Michaels n acel moment al
explicaiei. Ai obinut o imagine a ntregului sistem circulator, n trei dimensiuni,
care poate fi nregistrat bidimensional ntr-un numr mare de seciuni i proiecii,
attea cte sunt necesare. Putei ajunge s vizualizai cele mai mici vase capilare,
dac imaginile sunt mrite corespunztor. Iar asta m transform n geograf, ar fi
adugat el. Un geograf al trupului omenesc, cruia i cartografiez rurile i
golfurile, insulele i izvoarele, iar acestea sunt mult mai complicate dect cele de
pe Pmnt, v asigur.
Reid se uit peste umrul lui Michaels i ntreb:
Ce-i asta, Max?
Nimic despre care s merite s discutm, rspunse cellalt i ddu harta
de-o parte. Atept, asta i tot. Cnd alii ateapt, citesc cri. Eu citesc sistemul
sangvin.
i tu atepi? Asta face i el, ddu Reid din cap n direcia biroului lui
Carter. Atepi acelai lucru?
S vin Benes, firete tii, totui nu cred.
Ce nu crezi?
Nu-s convins c omul sta este ceea ce susine c este. Sunt un fiziolog,
nu un fizician, se lans Michaels ntr-un umor autodenigrator, dar am ncredere n
experi. Ei spun c nu se poate, l-am auzit afirmnd c principiul nedeterminrii
face imposibil ca treaba s dureze prea mult timp. i nu poi contrazice principiul
nedeterminrii!
Nici eu nu-s expert, Max, dar aceiai experi spun c Benes e cel mai
mare specialist din lume. Cealalt Parte l avea i ne inea piept datorit lui, doar
datorit lui. Ei nu mai au alt specialist de prima mn, n timp ce noi i avem pe
Zaletsky, Kramer, Rechtheim, Lindsay i alii. Iar cei mai faimoi dintre oamenii
notri cred c tipul trebuie s tie ceva de vreme ce el afirm asta
Oare? Sau nu-i pot permite s rite s nu-l cread? La urma urmei, chiar
dac se dovedete c nu tie nimic deosebit, tot am ctigat, numai prin dezertarea
lui. Ceilali nu vor mai beneficia de serviciile lui.
13
De ce-ar fi minit?
M mai ntrebi? l scoatem de acolo, l aducem aici, unde presupun c
dorete s fie Dac se dovedete c nu tie nimic, n-o s-l trimitem napoi! Pe
de alt parte, poate c nu minte, poate c a fcut doar o greeal.
Hm! mormi Reid, mpingndu-i scaunul i punndu-i picioarele pe
birou, ntr-un mod foarte atipic pentru un colonel. Ai dreptate. Chiar dac ne-a
triat, tot i va fi de folos lui Carter. Protii!
N-ai obinut nimic de la Carter?
Nimic. Nu vrea s mite un deget pn nu sosete Benes. Numr
minutele, iar acum fac i eu acelai lucru. Mai sunt patruzeci i dou.
Pn cnd?
Pn aterizeaz avionul care-l aduce. N-o s obinem nimic pentru
biotiine de pe urma faptului c Benes a acceptat s fug de la Ceilali. Chiar
dac a fost ndreptit s-o fac, tot n-o s ne alegem cu nimic. Aprarea o s ia
totul, fiecare felie, fiecare frm, fiecare arom Va fi o jucrie prea frumoas
ca s-i dea drumul din mn.
Aiurea! Poate c la nceput or s se cramponeze de el, dar avem i noi
relaiile noastre! Putem s-l asmuim mpotriva lor pe Peter cel zelos, cel ce se
teme de Dumnezeu.
Pe figura lui Reid apru o expresie de dezgust.
Mi-ar plcea s-l dau prad militarilor. Dup cum m simt acum, l-a lsa
i pe mna lui Carter. Dac Duval ar fi ncrcat negativ i Carter pozitiv, am putea
s-i apropiem i s-i lsm s descarce scntei pn ce se anihileaz reciproc
Nu deveni destructiv, doctore! l iei prea n serios pe Duval. Un chirurg e
un artist, un sculptor al esuturilor vii. Un mare chirurg e un mare artist, deci el
are temperamentul unui artist.
Bine, dar i eu am temperament, numai c nu-l folosesc pentru a m
transforma ntr-o pacoste! De ce i-ar aroga Duval dreptul de a fi singurul ins
nfumurat i agresiv?
Dac ar avea acest monopol, domnule colonel, a fi ncntat. I l-a lsa
mulumit, numai s-l dein el singur. Necazul e c exist n lume multe alte
persoane arogante, agresive
Cred c ai dreptate, mormi Reid, fr s se fi calmat. Treizeci i apte de
minute

* * *

Dac i-ar fi repetat cineva descrierea fcut de Reid doctorului Peter
Lawrence Duval, ar fi fost rspltit cu acelai mormit scurt cu care ar fi rspuns
i unei declaraii de dragoste. i asta nu pentru c Duval ar fi fost insensibil la
insulte sau la adulaie, ci doar pentru c reaciona la ele numai cnd avea timp, iar
14
o asemenea minune se ntmpla rareori.
Pe figura lui nu se zrea n permanen o expresie ncruntat, ci doar
contracia muscular specific individului care este cu gndurile n alt parte.
Probabil c toi oamenii au metoda lor de a fugi de lume. A lui Duval era una
simpl: se concentra asupra muncii.
Graie acestei tactici, la patruzeci i cinci de ani, i cucerise un renume
internaional ca neurochirurg i statutul, uor de obinut, de burlac.
Cnd deschise ua, Duval nu se ntrerupse din msurtorile atente pe care le
fcea pe fotografiile tridimensionale din faa lui. Asistenta se apropie fr zgomot,
dup cum se obinuise.
Ce s-a ntmplat, domnioar Peterson? ntreb el, privind i mai atent
fotografiile.
Perceperea adncimii era dificil, dar msurarea ei implica luarea n
consideraie a unghiurilor, plus o cunoatere avansat a felului n care trebuia s
arate, n fapt, acea adncime.
Cora Peterson atept s treac momentul de concentrare suplimentar.
Avea douzeci i ase de ani, fiind exact cu douzeci de ani mai tnr dect
Duval, iar diploma pe care o obinuse n urm cu un an o aternuse cu grij la
picioarele chirurgului.
n scrisorile trimise acas, ea explica de fiecare dat c orice zi alturi de
Duval echivala cu un curs de la facultate. C a-i studia metodele, tehnicile de
diagnoz, mnuirea instrumentelor nsemna a te instrui incredibil. Ct despre
devotamentul lui fa de munc i fa de cauza sntii, nu-l putea caracteriza
dect ca mobilizator.
ntr-un mod mai puin intelectualizat, tnra era perfect contient, aproape
cu contiina unui fiziolog profesionist, de faptul c inima i btea mai repede n
timp ce privea figura aplecat asupra lucrrii i observa micarea iute, sigur,
lipsit de ezitare, a degetelor.
Totui, faa i rmase impasibil, pentru c ea personal dezaproba aciunea
neintelectual a muchilor inimii.
Oglinda i arta, lucru banal, c nu era deloc banal, ci total diferit. Avea
ochi negri, mari, sinceri; buze ce dezvluiau un umor spontan, cnd l lsa s se
manifeste ceea ce nu se ntmpla prea des. Iar figura reuea s-o surprind prin
faptul c nu prea s corespund cu concepia ei despre competen profesional.
Dorea curtezani (sau echivalentul lor intelectual), dar pentru priceperea ei, nu
pentru sinuozitile care n-o interesau.
Cel puin, Duval i aprecia eficiena i prea neimpresionat de frumuseea
ei, lucru pentru care l admira i mai mult.
n cele din urm, Cora vorbi:
Benes va ateriza n mai puin de treizeci de minute, domnule doctor.
Hm fcu el, ridicnd privirea. De ce mai eti aici? i-ai terminat
15
programul.
Cora ar fi putut s-i spun acelai lucru, dar tia c ziua lui de lucru se
sfrea doar dup ce-i isprvea munca. Rmsese alturi de el destul de des, cte
aisprezece ore n ir, cu toate c-l credea n stare s afirme (cu toat sinceritatea)
c o inuse doar opt ore pe zi la serviciu.
Atept s-l vd, rspunse ea.
Pe cine?
Pe Benes. Nu suntei curios, domnule doctor?
Nu. De ce-a fi?
E un mare savantSe spune despre el c ar deine informaii importante,
care ar putea revoluiona tot ce facem.
Oare? Duval ridic o sprncean, lund fotografia de deasupra teancului,
punnd-o deoparte i ntorcndu-se spre urmtoarea. Cu ce te-ar ajuta n munca ta
cu laserul?
Ar face s-mi fie mai uor s-mi ating inta.
Oricum obineam asta. Ceea ce va aduce n plus Benes, va fi de folos
doar urzitorilor de rzboaie. Nu va face dect s mreasc probabilitatea
distrugerii lumii.
Dar, domnule doctor, ai spus c dezvoltarea tehnicii poate avea mare
importan pentru un neurofiziolog
Am spus aa ceva? Bine, recunosc, am spus. Dar tot eu am spus c
trebuie s te odihneti ca lumea, domnioar Peterson. i brbatul adug, dup
ce o privi din nou (vocea i se mblnzise un pic, parc?): Pari obosit.
Mna Corei se ridic spre pr tradus n limbajul feminin, obosit
nsemna nengrijit.
O s plec de ndat ce sosete Benes, promit. Apropo
Da?
Vei folosi laserul mine?
Asta ncerc s decid acum, dac binevoieti s-mi permii, domnioar
Peterson
Modelul 6 951 nu poate fi folosit.
Duval puse fotografia jos i se ls pe speteaza scaunului.
De ce?
Nu-i suficient de sigur. Nu-l pot focaliza corect. Presupun c una dintre
diodele tunel e de vin, dar n-am reuit s descopr care dintre ele.
Bine. Atunci, nainte de a pleca, pregtete unul pe care s ne putem baza,
dac vom avea nevoie. Iar mine
Mine voi afla ce-i defect la 6 951.
Da.
Cora se rsuci pe clcie, se uit la ceas i spuse:
Douzeci i unu de minute. Se zice c avionul respect orarul de zbor.
16
Brbatul emise un sunet vag, iar ea tia c n-o auzise. Plec, fr s mai
scoat un cuvnt, nchiznd ua ncet, n urma ei.

* * *

Cpitanul William Owens se afund n scaunul moale al limuzinei, i frec
lent nasul ascuit i-i strnse flcile mari. Simi maina ridicndu-se pe jeturile
puternice de aer comprimat i naintnd apoi perfect orizontal. Nu auzea zgomotul
motorului cu turbin, dei n el tropoteau cinci sute de cai.
Prin ferestrele rezistente la gloane, vzu n dreapta i n stnga
motociclitii din escort. Alte maini se aflau n fa i n spate, mpnzind
noaptea cu o forfoteal de lumini ecranate.
Jumtatea aceea de armat de paznici l fcea s se simt important dar,
bineneles, nu era pentru el. Nu era nici mcar pentru omul pe care urmau s-l
ntlneasc. Nu pentru omul n sine, ci pentru coninutul minii sale deosebite.
Conductorul Serviciului Secret sttea n stnga lui Owens. Un semn al
anonimatului ce caracteriza aceast instituie era faptul c Owens nu tiuse sigur
cum se numea brbatul acela ters, care, de la ochelarii fr ram pn la pantofii
de mod veche, semna cu un profesor de colegiu sau cu un vnztor dintr-o
mercerie.
Domnule colonel Gander, spusese Owens, la nimereal, cnd i
strnseser minile.
Gonder, venise rspunsul calm. Bun seara, domnule cpitan Owens!
Acum se aflau la extremitatea aeroportului. Undeva, deasupra, la o distan
de civa kilometri, zbura avionul arhaic, pregtindu-se s aterizeze.
E o zi mare, nu? spuse ncet Gonder.
Tot ce aparinea acelui brbat prea c vorbete n oapt, inclusiv croiala
lipsit de ostentaie a hainelor.
Da, rspunse Owens, ncercnd s elimine tensiunea din rspunsul
monosilabic.
De fapt, el nu se simea ncordat ntr-un fel deosebit, dar vocea lui lsa
ntotdeauna impresia c avea un ton tensionat. Din cauza aerului agitat ce prea a
se potrivi nasului ngust, acvilin, ochilor nguti i pomeilor nali.
Uneori, chiar se simea ncordat. Oamenii se ateptau ca el s fie nervos
atunci cnd nu era n tot cazul, nu mai mult dect alii. Pe de alt parte, lumea se
ddea la o parte din calea lui, din cauza asta, fr ca el s fie nevoit s mite un
deget. Poate c lucrurile se completau
E o mare izbnd s-l avem aici! adug Owens. Serviciul merit
felicitri.
Meritul este al agentului nostru. Cel mai bun om pe care-l avem. Cred c
secretul lui const n faptul c arat ca modelul romantic al unui agent secret.
17
Cum adic?
E nalt. A jucat fotbal n colegiu. n plus, e foarte artos i foarte bine ras.
Dup prima privire, dumanul i spune: sta arat aa cum ar trebui s arate un
agent al Lor prin urmare, nu este. i-l las n pace, pentru a descoperi prea
trziu c era.
Owens se ncrunt. Individul vorbea serios? Sau glumea, creznd c
destinde atmosfera?
i dai seama cred, continu Gonder, c partea ta n aceast afacere nu-i
de neglijat. l cunoti, nu?
l cunosc, rspunse Owens, cu rsul lui scurt, nervos. L-am ntlnit de
mai multe ori la conferine pe teme tiinifice, n Partea Cealalt. M-am mbtat
cu el ntr-o noapte. Ei, nu chiar ne-am mbtat. Ne-am nveselit.
A vorbit?
i ddusem s bea ca s-l fac s vorbeasc. Din pcate, ns, n-a spus
nimic. Mai era cineva cu el. La congrese i la alte manifestri de soiul sta,
savanii lor merg ntotdeauna cte doi.
Tu ai vorbit?
ntrebarea era clar; n schimb, intenia din spatele ei, nu.
Owens rse din nou:
Crede-m, domnule colonel, nu exist nimic din ceea ce tiu eu pe care s
nu-l cunoasc i el. Puteam s-i vorbesc o zi ntreag fr nici un pericol.
A vrea s tiu i eu cte ceva despre problemele astea. Ai toat admiraia
mea, cpitane! Asistm la un miracol tehnologic capabil s transforme lumea, i
doar o mn de oameni pot s-l neleag. Mintea omului se ndeprteaz de om.
n realitate, situaia nu-i chiar att de grav, spuse Owens. Suntem destul
de muli cei care tim despre ce-i vorba. Sigur, exist doar un singur Benes, iar eu
m aflu la kilometri ntregi de nivelul lui. De fapt, nu cunosc mai mult dect am
nevoie ca s aplic tehnologia la proiectarea navelor. Asta-i tot.
Dar l poi recunoate pe Benes?
eful Serviciului Secret lsa impresia c avea nevoie n permanen de
asigurri.
Chiar dac ar avea un frate geamn, lucru care nu-i adevrat, tot l-a
recunoate.
Nu-i o ntrebare de principiu, cpitane! Agentul nostru, Grant, e bun,
dup cum i-am spus, dar pn i eu sunt un pic surprins c a reuit s duc la bun
sfrit o asemenea treab. M ntreb: nu cumva la mijloc e o nelciune? Nu
cumva Ei se ateptau s ncercm s-l racolm pe Benes i au pregtit un pseudo-
Benes?
Pot s descopr diferena, zise Owens, ncreztor.
Probabil c nu cunoti performanele de care sunt n stare chirurgia
plastic i narcopsihoza.
18
Nu conteaz. Figura lui m poate nela, dar conversaia nu. Ori cunoate
Tehnica (oapta lui Owens pusese n mod clar liter mare cuvntului) mai bine
dect mine, ori nu-i Benes, indiferent cum arat. Pot s imite trupul lui Benes, nu
i mintea lui.
Ajunseser la aerodrom. Colonelul Gonder se uit la ceas.
l aud. Avionul va ateriza n cteva minute. La timp!
Oamenii narmai i vehiculele blindate se mprtiar n evantai,
alturndu-se celor care nconjuraser deja aerodromul i-l transformaser ntr-un
teritoriu interzis pentru oricine, cu excepia persoanelor autorizate. Ultimele
lumini ale oraului dispruser, acoperind doar orizontul cu o pulbere lucitoare.
Figura lui Owens trda o uurare nesfrit. n sfrit, Benes avea s fie
aici, peste cteva minute.
Un happy end?
Se ncrunt, percepnd intonaia din minte, care pusese un semn de
ntrebare dup cuvinte.
Un happy end! gndi el cu nverunare, dar intonaia i scp de sub
control, devenind din nou happy end?.

M Ma a i in na a

Cu o uurare vdit, Grant privi luminile oraului, care se apropiau n timp
ce avionul ncepuse s coboare. Nimeni nu-i dduse amnunte privind adevrata
importan a doctorului Benes cu excepia faptului evident c era un savant
fugar ce deinea informaii vitale. Cel mai important om din lume, aa i se
spusese, fr a i se explica ns i de ce.
Nu-l presa, aa sunau indicaiile. Nu-l fierbe n suc propriu, dac eti prea
ncordat. Treaba asta e vital. Incredibil de vital, la-o ncet, i spuseser. Totul
depinde de tine: ara ta, lumea ta, omenirea.
n consecin, fcuse treaba. N-ar fi reuit niciodat, dac Lor nu le-ar fi
fost fric s nu-l omoare cumva pe Benes. Cnd, n cele din urm, Ei ajunseser la
concluzia c uciderea lui Benes era singura modalitate prin care puteau obine
mcar un meci egal, fusese prea trziu el reuise deja s fug.
O uoar urm de glon pe coaste era singurul lucru care dovedea prin cte
trecuse tnrul, iar aceasta fusese acoperit cu un bandaj.
Grant era obosit, obosit pn-n mduva oaselor. Obosit fizic, bineneles,
dar i epuizat de toat nebunia aia nemaintlnit. n timpul colegiului, n urm cu
zece ani, fusese poreclit Grant cel de granit i ncercase s-i justifice renumele pe
terenul de fotbal, ca un icnit ce era. Rezultatul fusese un bra rupt. Avusese destul
noroc c rmsese cu nasul i dinii ntregi, pstrndu-i nfiarea frumoas.
(Buzele i se strmbar ntr-un zmbet tcut, de-o clip.) Tot n perioada aceea,
descurajase orice intenie de a-i fi folosit prenumele. Rmsese doar mormitul
19
monosilabic, Grant. Foarte masculin. Foarte puternic. Existase ns i un neajuns,
n sensul c fusese nevoit s se pun n concordan cu el, ceea ce-i adusese doar
oboseal i ansa unei viei scurte. Abia trecuse de treizeci de ani i venise timpul
s se rentoarc la prenume. Charles Grant. Poate chiar Charlie Grant. Bunul,
btrnul Charlie Grant.
Se nfior, apoi se ncrunt din nou. Trebuia s fie aa. Bunul, btrnul
Charlie. Asta era. Bunul, blndul btrn Charlie, cruia i place s stea n fotoliu i
s se legene. Salut, Charlie, frumoas zi! Hei, Charlie, ia te uit, plou!
Gsete-i o slujb uoar, btrne Charlie, i moie pn la pensie!
Grant i arunc o scurt privire lui Jan Benes. Avea impresia c descoper
ceva familiar n cpia de pr crunt, n figura cu nas mare, crnos, plasat
deasupra mustii nengrijite, banale, i ea crunt. Caricaturitii s-ar fi mulumit
doar cu nasul i cu mustaa, dar mai existau ochii, cuibrii n ridurile fine,
precum i liniile orizontale, care nu-i prseau niciodat fruntea. Hainele lui
Benes erau destul de nepotrivite, dar plecarea fusese precipitat, astfel nct nu
avuseser timp s caute un croitor mai bun. Savantul se apropia de cincizeci de
ani Grant tia bine asta dar arta mai n vrst.
Benes se aplecase s priveasc prin hublou luminile oraului ce se apropiau
tot mai mult.
Ai mai fost n partea asta a rii, domnule profesor? ntreb Grant.
N-am fost niciodat n nici o regiune a rii voastre, rspunse savantul. Ai
vrut s-mi pui o ntrebare de verificare?
n vorbirea lui exista un accent slab, dar evident.
Nu, fceam doar conversaie. Cel de jos este al doilea ora al rii, ca
mrime. M-am gndit c ar fi fost posibil s-l fi vzut. Eu sunt din cellalt capt al
rii.
Pentru mine, n-are importan un capt, cellalt capt ct timp sunt
aici. Va fi
Savantul nu-i termin propoziia, dar n ochi i se citea tristeea.
E greu s pleci, gndi Grant, chiar dac simi c trebuie s-o faci. Apoi
adug cu glas tare:
O s avem grij s nu vi se fac dor, domnule profesor. O s v punem la
treab.
Sunt sigur, zmbi slab Benes, ncercnd s-i stpneasc tristeea. M
atept la asta. E preul pe care trebuie s-l pltesc, nu?
Mi-e team c da. Ne-ai pus s facem anumite eforturi
i-ai riscat viaa, l ntrerupse savantul, punnd mna pe braul lui Grant.
Mi-am dat seama. Puteai fi ucis.
ansa de a fi ucis e, pentru mine, o chestie de rutin. De risc profesional.
Sunt pltit pentru aa ceva. Nu att de bine ca n cazul n care a cnta la chitar
sau a juca baseball, dar suficient pentru a simi c am o via preioas.
20
Nu poi reduce lucrurile doar la asta.
N-am ncotro. Organizaia mea o face. Cnd vom ajunge, mi vor strnge
mna i mi vor spune, cu reinere: Bun treab! tii, reinere brbteasc i
toate celelalte spanacuri. Apoi: Acum eti gata pentru o nou misiune. Nu uita,
vom reine din salariu costul bandajului de pe piept. Trebuie s fii mai atent la
cheltuieli.
Jocul dumitale de-a cinicul nu m neal, tinere!
Trebuie s m pclesc pe mine nsumi, domnule profesor, altfel m-a
retrage, zise Grant, surprins de amrciunea subit din glasul lui. Acum, ns, v
rog s v punei centura. Rabla asta zburtoare aterizeaz destul de brutal.

* * *

Avionul atinse solul lin, n ciuda previziunilor lui Grant, i rul pn se
opri, cotind la un moment dat.
Trupele Serviciului Secret i ocupar poziiile. Soldaii srir din
camioanele militare, formnd un cordon n jurul avionului, lsnd doar un coridor
pentru scara cu motor ce-i croia drum ctre ua aeronavei.
Un convoi alctuit din trei limuzine se apropie de captul scrii.
Ai exagerat cu msurile de securitate, domnule colonel, zise Owens.
Mai bine prea mult dect prea puin.
Buzele lui Gonder continuar s se mite, aproape n tcere, recitnd ceva
ce Owens recunoscu, uluit, a fi o scurt rugciune.
M bucur c-i aici, adug cpitanul.
Nu att ct mine. tii, nainte de asta, au explodat destule avioane n
timpul zborului.
Ua aeronavei se deschise, iar Grant se ivi n cadrul ei. Privi n jur, apoi
fcu semn cu mna.
El pare ntreg, zise colonelul. Unde-i Benes?
Ca i cum i-ar fi rspuns la ntrebare, Grant se ddu la o parte, lsndu-l pe
Benes s treac. Profesorul rmase o clip n capul scrii, zmbind. Dup aceea,
ncepu s coboare cu grij, ducnd n mn o valiz ncrcat. Grant venea n
urma lui. Dup ei, aprur pilotul i copilotul.
Colonelul Gonder le veni n ntmpinare.
Domnule profesor Benes, m bucur c suntei aici! M numesc Gonder i
rspund de sigurana dumneavoastr, cu ncepere din acest moment. Acesta e
William Owens. Cred c-l cunoatei.
Ochii lui Benes se luminar, n timp ce braele i se ridicar, dnd drumul
valizei. (Pe care o ridic, discret, Gonder.)
Owens! Bineneles! Ne-am mbtat, ntr-o noapte. mi amintesc bine. n
cursul dup-amiezii asistasem la o edin de comunicri lung, searbd,
21
plictisitoare, n care interesant era exact ceea ce nu se spunea. Firete, disperarea
m acoperise ca o ptur cenuie. L-am ntlnit pe Owens la dineu. Era mpreun
cu cinci colegi de-ai lui, dar pe acetia nu mi-i amintesc bine. Dup aceea, m-am
dus cu el la un club mic, unde se dansa i se cnta jazz, am but rachiu, iar Owens
a devenit foarte prietenos cu una dintre fete. l mai ii minte pe Jaroslavic?
Individul care era cu dumneata? se aventur Owens.
Exact. Iubea rachiul cu o dragoste ce depea nelegerea mea, dar nu
avea voie s bea. Trebuia s rmn treaz. Ordine stricte.
Ca s v pzeasc?
Benes l aprob printr-o singur micare lung, vertical, a capului, i o
ntindere sobr a buzelor.
I-am tot oferit butur. i spuneam: Ia, Milan, un gtlej uscat face ru
unui om, dar el continua s m refuze, cu durere n privire. A fost urt din partea
mea.
Owens zmbi i ddu din cap.
S urcm n limuzin i s mergem la Cartierul General. Mai nti,
trebuie s v artm locul n care vei tri i s-i lsm pe toi s vad c suntei
aici. Dup aceea, promit c vei avea ocazia s dormii douzeci i patru de ore,
dac dorii, nainte s v punem vreo ntrebare.
mi vor ajunge aisprezece. Numai c adug profesorul privind n jur
ngrijorat. Unde-i Grant? Ah, aici e Grant!
Se grbi spre tnrul agent.
Grant, spuse el, lundu-i mna, la revedere! i mulumesc. i mulumesc
din suflet! Ne vom revedea?
S-ar putea, rspunse tnrul. Sunt un om uor de gsit. Cutai cea mai
apropiat treab mpuit i m vei vedea n vrful ei.
M bucur c te-ai ocupat de treaba asta mpuit!
Grant roi.
Afacerea asta murdar a avut ceva important n ea. Sunt fericit c am
fcut ceva util. Vorbesc serios.
tiu. La revedere! La revedere!
Beries i flutur mna, apoi se napoie la limuzin.
Grant se ntoarse spre colonel:
Voi nclca regulile de securitate dac o terg acum, efu?
Du-te Apropo, Grant
Da, domnule?
Bun treab!
Expresia consacrat, domnule, este: Vesel i bun spectacol. Nu rspund
la o alta!
Rnjind sardonic, tnrul i duse arttorul la tmpl i plec.
A disprut Grant, i spuse el, apoi: a intrat n scen bunul, btrnul
22
Charlie?.
Colonelul se ntoarse spre Owens:
Du-te cu Benes i discut cu el. Eu voi fi n maina din fa. Cnd vom
ajunge la Cartierul General, vreau s-mi oferi o identificare ferm, dac va fi
cazul, sau o negare ferm. Nu doresc nimic altceva.
i-a amintit de beie, zise Owens.
Exact, spuse colonelul, nemulumit. i-a amintit puin prea repede i cu
prea multe amnunte. Discut cu el!
Urcar cu toii n maini, care se puser n micare, accelernd treptat.
Grant privi de la distan, fcu semn cu mna la ntmplare, nimnui n particular,
apoi i continu drumul.
Avea timp liber i tia exact cum inteniona s-l petreac, dup o noapte de
somn. Zmbi voios, cu gndul la distraciile ce vor urma.

* * *

Convoiul i alesese drumul cu grij. n ora, abloanele de agitaie i calm
variau de la o zon la alta, de la o or la alta, iar ceea ce avea legtur cu acel
sector i cu ora aceea era bine cunoscut.
Mainile goneau pe strzi goale, mrginite de depozite ntunecate.
Motocicletele neau nainte, iar colonelul, n prima limuzin, ncerca, nc o
dat, s-i imagineze n ce fel vor reaciona Ceilali n faa acestei lovituri reuite.
Sabotarea Cartierului General rmnea, oricum, o posibilitate. Nu-i
nchipuia ce msuri de urgen mai puteau fi luate, dar n meseria lui devenise o
axiom afirmaia conform creia niciodat precauiile nu erau de ajuns.
O lumin?
Pentru o clip, avusese impresia c sclipise o lumin, apoi dispruse, ntr-
unui din depozitele de care se apropiau. Mna i zbur spre telefonul mainii,
pentru a alerta escorta de motocicliti.
Vorbi iute, aspru. Imediat, o motociclet l depi n goan.
Chiar n momentul acela, de undeva din fa, se fcu auzit zgomotul unui
motor (zgomotul fiind nbuit i aproape acoperit de uruitul multiplu al
convoiului ce se apropia), iar maina respectiv apru de pe o alee, deplasndu-se
iute ca fulgerul.
Avea farurile stinse i, n ocul apropierii sale subite, nimeni n-o observ cu
prea mare atenie. Nimeni, dup aceea, nu-i putu aminti o imagine clar a
evenimentelor.
Maina-proiectil, ndreptat direct spre limuzina din mijloc, n care se afla
Benes, ntlni motocicleta care nise nainte. n ciocnirea care urm, motocicleta
fu zdrobit, iar brbatul de pe ea i ddu duhul aruncat la o distan de civa
pai, ntr-o parte, ca o crp. n schimb, maina-proiectil fu deviat i izbi doar
23
coada limuzinei.
Urmar ciocniri multiple. Limuzina, scpat de sub control, izbi un stlp de
telegraf i se opri. Automobilul-kamikaze, i el scpat de sub control, se lovi de
un zid i lu foc.
Limuzina colonelului frn. Motocicletele scrnir din roi, virnd i
ntorcndu-se la locul dezastrului.
Gonder sri din limuzin i alerg spre maina accidentat.
Owens, zguduit, avnd o urm roie pe obraz, deschise portiera i ntreb:
Ce s-a ntmplat?
Las asta! Ce-a pit Benes?
A fost lovit.
Triete?
Da. Ajut-m!
Unindu-i forele, cei doi l ridicar pe profesor i-l traser afar din
main. Ochii acestuia erau deschii, dar luceau. n schimb, din gura lui nu ieeau
dect sunete incoerente.
Cum v simii, domnule profesor? ntreb colonelul.
Owens vorbi repede, n oapt:
S-a lovit cu capul de mnerul portierei. Probabil c are o contuzie. Dar e
ntr-adevr Benes. Sunt sigur.
Acum tim asta! ip Gonder, stpnindu-se cu greu s nu rosteasc
ultimul cuvnt, o insult.
Portiera primei limuzine rmsese deschis. l mpinser pe Benes nuntru.
Undeva, deasupra, se auzi pocnetul unei puti. Gonder se arunc n main, peste
profesor.
S ducem naibii circul sta de aici! ip el din nou.
Maina i jumtate din escorta de motocicliti plecar mai departe. Ceilali
rmaser n urm. Poliitii alergar spre cldirea de unde se auzise zgomotul
mpucturii. Flcrile ce cuprinseser maina-kamikaze aruncau o culoare de iad
asupra scenei.
La distan, se auzea zumzetul mulimii, ce ncepea s se strng. Gonder
inea capul lui Benes n poal. Savantul era complet incontient, avea respiraia
lent i pulsul slab.
Colonelul privi cu toat seriozitatea spre brbatul care putea muri nainte ca
vehiculul s ajung la destinaie i mormi disperat, ca pentru sine:
Aproape ajunsesem! Aproape ajunsesem!

C Ca ar rt ti ie er ru ul l g ge en ne er ra al l

Grant auzi cu greu ciocniturile n u. Se ridic din pat i iei n grab din
dormitor, pind descul pe podeaua rece i rcnind zdravn:
24
Vin!
Se simea ameit dorea s se simt ameit. Datorit meseriei, se antrenase
s devin activ la orice zgomot deosebit. Alarm instantanee. lei o grmad de
somn, n care picuri un strop de ghioni i obii un soldat de gard pregtit,
nfloritor.
Dar acum se nimerise s fie n timpul lui liber. Prin urmare, n-avea dect
s-i ia naiba pe toi!
Ce vrei?
Din partea colonelului, domnule, veni rspunsul din cealalt parte a uii.
Deschidei imediat!
mpotriva dorinei sale, Grant ptrunse n trezie. Se lipi de perete, apoi
deschise ua doar att ct permitea lanul de siguran i spuse:
Strecoar cartela de identitate!
Cartela i fu ntins i Grant o lu cu el n dormitor. Scotoci dup portofel i
scoase identificatorul. Introduse cartela i citi rezultatul pe ecranul transparent.
O aduse napoi i desfcu lanul, ateptndu-se, n ciuda oricrei logici, s
vad un pistol sau alt semn de ostilitate.
Dar tnrul care intr arta extrem de inofensiv.
Trebuie s venii cu mine, domnule, la Cartierul General!
Ct e ceasul?
ase i patruzeci i cinci, domnule.
Dimineaa?
Da, domnule.
De ce au nevoie de mine la ora asta?
Nu tiu, domnule. Eu execut un ordin. Trebuie s v cer s venii cu
mine. mi pare ru. N-a vrea s fiu aici, dar sunt, ncerc el s glumeasc.
Am timp s m spl i s m rad?
nelegei c
Dar s m mbrac?
Da, domnule, dar repede!
Grant i trecu degetele peste brbie; era ncntat c se rsese seara trecut.
D-mi cinci minute s m mbrac i s m duc la toalet.
Apoi, dup cteva clipe, strig din baie:
Despre ce-i vorba?
Nu cred
Bine, las
Pentru moment, zgomotul apei care curgea fcea imposibil orice
conversaie.
Dup alte cteva clipe, agentul apru, simindu-se mohort, semi-civilizat.
Mergem la Cartierul General, aa ai spus?
Da, domnule.
25
Bine, fiule! zise Grant, amabil. Dac ns o s am impresia c vrei s m
neli, o s te rup n dou!
Da, domnule, repet mecanic tnrul.

* * *

Grant se ncrunt cnd maina se opri. Zorile erau cenuii, iar n aer se
simea umezeala un semn clar, indicnd ploaia ce urma s vin. Zona consta
dintr-un amestec de depozite. Cu vreo jumtate de kilometru mai nainte,
trecuser pe lng o poriune izolat cu frnghii.
Ce s-a ntmplat acolo? ntrebase Grant, iar nsoitorul lui, ca de obicei,
nu-i furnizase nici o informaie.
Acum se opriser. Grant puse mna, lent, pe revolverul din toc.
Ai face bine s-mi spui ce se ntmpl.
Am ajuns. Aici se afl o instalaie secret a guvernului. Nu pare, dar este.
Tnrul cobor, fiind urmat i de ofer.
V rog s rmnei n main, domnule Grant!
Cei doi se ndeprtar vreo sut de picioare, n timp ce agentul privea
precaut n jur. Apoi, brusc, se produse o zglitur, care-l lu prin surprindere.
Dup ce-i reveni, ncerc s deschid ua mainii, dar ezit, observnd cu uimire
zidurile netede care se nlau n jurul lui.
Dup un moment, i ddu seama c se cufunda, mpreun cu maina, i c
automobilul se afla pe partea de sus a unui ascensor. Dar cnd nelese asta, era
prea trziu pentru a mai prsi vehiculul.
Deasupra, se puse n funciune un oblon automat. Pentru o perioad
nedeterminat, Grant rmase cufundat ntr-o bezn total. Aprinse farurile
mainii, dar lumina acestora se reflecta, fr nici un folos, de cercul zidului ce se
ridica.
Nu putea face nimic, aa c atept pn cnd se opri ascensorul.
Dou pori mari se deschiser n faa sa. Muchii lui ncordai se pregtir
s intre n aciune, dar Grant i potoli imediat. Un scuter cu dou locuri, condus de
un poliist militar un poliist adevrat, cu uniform militar complet, legal
11 atepta. Pe casca acestuia se aflau nscrise literele FCRM. Pe scuter, se zreau
aceleai litere.
Automat, Grant ncepu s transforme iniialele n cuvinte.
Forele de Control de Rutin de Munte. Fabricile de Construcii
Remorchere Marine, mormi el.
Apoi, ntruct nu auzise vorbele poliistului, i arunc o privire ntrebtoare.
V rog s urcai, domnule! repet soldatul, cu o politee rigid, artnd
spre scaunul gol.
Sigur. Ce loc interesant e acesta!
26
Da, domnule.
Ct de mare este?
Treceau printr-o zon ce aducea cu o peter, n care se aflau camioane i
crucioare cu motor, aliniate lng perete, toate purtnd nsemnele FCRM.
Destul de mare, rspunse poliistul militar.
Asta mi place la cei de aici, spuse Grant. Dein attea informaii
nepreuite nct dau pe dinafar!
Scuterul nainta lin pe o ramp spre un etaj superior, ce prea ct de ct
populat. Indivizi fr uniform, brbai i femei, se deplasau preocupai. n locul
acela, domnea o atmosfer nedefinit, dar evident, de agitaie.
Grant se surprinse urmrind paii grbii ai unei fete mbrcate n ceva ce,
dup toate aparenele, era o uniform de asistent medical (cu iniialele FCRM
imprimate clar chiar pe curba unui sn) i-i aminti de planurile pe care i le
fcuse cu o sear nainte.
Dac urma s fie trimis n alt misiune
Scuterul coti brusc i se opri n faa unui birou.
Poliistul cobor din a.
Charles Grant, domnule, spuse el, cu o voce aproape mecanic.
Ofierul din spatele biroului nu se art impresionat de informaie.
Numele?
Charles Grant, rspunse Grant. Exact aa cum a spus tnrul acesta
amabil.
Cartela de identitate.
Grant i-o ntinse. Pe ea se afla numai un numr imprimat n relief, cruia
ofierul i arunc doar o privire scurt. Dup aceea, introduse cartela n
identificatorul de pe birou, n timp ce agentul atepta, cu o expresie plictisit
ntiprit pe chip. Aparatul semna cu identificatorul lui din portofel, cu
deosebirea c era supradimensionat. Ecranul cenuiu, mat, se lumin afindu-i
portretul, din fa i profil, fcndu-l s arate dup cum i se pruse ntotdeauna
lui Grant ca un gangster mnios i amenintor.
Unde era privirea deschis, cinstit? Unde dispruse zmbetul cuceritor?
Unde erau gropiele din obraji care le fceau pe fete s nnebuneasc? Rmseser
doar sprncenele negre, coborte, ce-i ddeau un aspect fioros. De mirare c-l
recunotea cineva!
Dar ofierul l recunoscu fr prea mare greutate o privire la fotografie,
una la Grant. Cartela de identitate fu scoas din aparat i napoiat posesorului de
drept. Individul le fcu semn s plece.
Scuterul coti la dreapta, trecu printr-o arcad, apoi parcurse un coridor
lung, marcat pentru circulaie, cu cte dou benzi pentru fiecare sens. Traficul era
mare, iar Grant singurul individ fr uniform. La intervale de o periodicitate
hipnotic, pe fiecare latur apreau ui; totodat, existau i trotuare pentru pietoni,
27
aproape lipite de perei, care erau mai puin populate.
Scuterul se apropie de alt arcad, pe care se zrea o inscripie: Secia
Medical.
Un poliist militar ce fcea de gard ntr-o cabin ca aceea a poliitilor care
dirijeaz traficul atinse o tast. Porile grele de oel se deschiser, scuterul se
strecur printre ele i n cele din urm se opri.
Grant se ntreba sub care parte a oraului se aflau.
Brbatul n uniform de general ce se apropia grbit i prea cunoscut.
Grant i ddu seama cine era, exact nainte de a apuca s-i strng mna.
Carter, nu? Ne-am ntlnit n transcontinental, acum civa ani Atunci
nu erai n uniform.
Salut, Grant. D-o naibii de uniform! O port doar pentru statutul pe care
l ofer n acest loc. E singura cale de a stabili o ierarhie. Vino cu mine! Grant cel
de granit, nu?
Mda
Cei doi brbai trecur printr-o u, intrnd n ceea ce era, n mod clar, o
sal de operaii. Grant privi prin fereastra de observare, remarcnd obinuiii
brbai i femei n alb, agitndu-se ntr-un mediu aseptic aproape perceptibil,
nconjurai de strlucirea grea a uneltelor din metal, ascuite i reci, toate reduse,
devenite insignifiante datorit proliferrii instrumentelor electronice, care
transformaser medicina ntr-o ramur a ingineriei.
O mas de operaii fu mpins nuntru. De sub cuvertura alb ieea o
cpi de pr crunt.
Abia atunci, Grant avu parte de surpriza cea mai mare.
Benes? opti el.
Benes, recunoscu generalul Carter, posomort.
Ce i s-a ntmplat?
L-au gsit, pn la urm. A fost vina noastr. Trim ntr-o er electronic,
Grant. Toate aciunile noastre sunt fcute cu ajutorul servitorilor electronici.
Scpm de toi dumanii potopindu-i cu electroni. Blocaserm toate drumurile,
dar numai mpotriva inamicilor de natur electronic. Nu ne-am gndit la un
automobil cu un om la volan i la puti mnuite de oameni.
Presupun c n-ai prins nici un individ viu.
Nici unul. Tipul din main a murit pe loc. Ceilali au fost omori de
gloanele noastre. Am pierdut i noi civa
Grant privi din nou n jos. Pe figura lui Benes se vedea acea expresie goal
de coninut ce indic, de obicei, administrarea unui sedativ puternic.
Bnuiesc c-i viu i c mai exist sperane.
E viu, dar nu prea avem sperane.
A apucat cineva s discute cu el?
Un anume cpitan Owens. William Owens. l cunoti?
28
Grant cltin din cap, a negare.
La aeroport, am zrit doar o clip pe cineva pe care Benes l-a interpelat
cu acest nume.
Owens a discutat cu Benes, dar n-a obinut nici o informaie crucial. i
Gonder a discutat cu el. Tu ai vorbit cu el mai mult dect oricine. Nu i-a spus
nimic?
Nu, domnule. N-a fi neles, oricum, nimic, chiar dac ar fi fcut-o.
Misiunea mea era s-l aduc n ara asta. Restul nu m privea.
Firete. Totui, ai discutat cu el i ar fi putut s-i spun mai mult dect
avea de gnd.
Dac a fcut un asemenea lucru, am uitat. Dar nu cred c a spus ceva.
Cnd trieti n Cealalt Parte, te obinuieti s-i ii gura.
Generalul se ncrunt.
Nu face pe nebunul, Grant! i tu trebuie s procedezi la fel, de partea
asta. Iar dac nu tii lucrul acesta mi pare ru, nu era nevoie s-i spun aa
ceva!
n regul, domnule general! zise Grant, fr intonaie.
Deci n-a vorbit cu nimeni. A fost scos din circulaie nainte ca noi s
obinem de la el ce doream. Cu alte cuvinte, e ca i cum n-ar fi prsit Cealalt
Parte.
Cnd veneam ncoace, am trecut pe lng un loc mprejmuit
Acolo s-a ntmplat. nc cinci blocuri, i l-am fi adus aici, n siguran
Ce-a pit?
O leziune pe creier. Trebuie s-l operm. De aceea avem nevoie de tine.
De mine? exclam agentul uluit. Ascultai, domnule general, n materie
de chirurgie pe creier sunt un copil nevinovat! Am picat la examenul sta la
universitate!
Carter nu reacion, iar Grant avu senzaia c propriile-i cuvinte sunau
pueril.
Vino cu mine! zise Carter ntr-un trziu.
Tnrul l urm. Ieir pe u, apoi parcurser un coridor scurt i ajunser
n alt camer.
Monitorizarea central, spuse sec generalul.
Pereii erau acoperii cu ecrane TV, iar scaunul din mijlocul ncperii era pe
jumtate nconjurat de o consol semicircular, nclinat, nesat de comutatoare.
Carter se aez, iar Grant rmase n picioare.
S-i explic fondul problemei, ncepu generalul. i dai seama c ntre Noi
i Ei exist un echilibru.
Bineneles. De mult vreme.
De altfel, echilibrul nu-i un lucru ru. Ne ntrecem, suntem speriai tot
timpul. De asemenea, din aceeai cauz, i unii, i alii am fcut o mulime de
29
lucruri. Dar dac echilibrul va fi distrus, se impune ca noi s fim cei favorizai.
nelegi asta, nu?
Cred c da, domnule general, rspunse Grant scurt.
Benes reprezenta posibilitatea unui asemenea dezechilibru. Dac ne-ar fi
spus ce tie
Pot s v ntreb ceva, domnule?
D-i drumul.
Ce tie? Ce fel de lucruri?
Nu nc! Nu nc! Mai ateapt puin Natura exact a informaiei nu-i
important n acest moment. Dac ne spune ce tie, echilibrul se destram n
favoarea noastr. Dac moare, sau dac i revine, fr s fie ns n stare s ne
dea informaii din cauza leziunilor cerebrale, atunci echilibrul continu.
Lsnd la o parte regretul pe care l-am ncerca n faa pierderii unei
persoane de-o mare inteligen, am putea spune c meninerea echilibrului nu
constituie un lucru prea ru.
Da, dac situaia ar arta aa cum i-am descris-o. Dar n-ar fi exclus ca
lucrurile s stea altfel
Ce v face s credei asta?
S-l analizm pe Benes. l cunoatem ca fiind un ins moderat, dar nu
deinem nici o informaie c ar fi avut necazuri cu guvernul lui. Timp de un sfert
de secol, a dat dovad de loialitate. Ca urmare, a fost bine tratat. Deodat, ns, pe
nepus-mas, se hotrte s dezerteze
Pentru c voia s strice echilibrul n favoarea noastr.
Oare? Sau poate pentru c dezvluise destule amnunte din munca lui,
nainte s-i fi dat seama de adevrata ei importan, de faptul c oferise Celeilalte
Pri cheia pentru a ne depi. Probabil c a neles c, fr s vrea, plasase
stpnirea lumii n minile celor din tabra sa. Dar se pare c n-a avut destul
ncredere n virtuile semenilor si pentru a se declara mulumit. Atunci a venit la
noi, dar nu ca s ne aduc victoria, ci ca s nu obin nimeni victoria. A venit
pentru a contribui la meninerea echilibrului.
Continuai.
Dac problema vital pentru Benes a nsemnat a alege ntre victoria total
pentru noi i echilibrul continuu ei bine, atunci ne-am putea descurca. Sigur, ar
fi mare pcat s pierdem ocazia de a obine victoria definitiv, dar n-ar fi exclus
ca mine s avem alt ans. ns ar fi posibil s avem de ales ntre echilibru i
nfrngerea definitiv. Iar una dintre alternative este absolut imposibil. Eti de
acord?
Bineneles.
nelegi, deci, c dac exist o ct de mic posibilitate ca moartea lui
Benes s ne duc la nfrngere total, atunci ea trebuie mpiedicat cu orice pre,
cu orice costuri, cu orice risc.
30
neleg c mi-ai relatat aceste lucruri n mod special, domnule general,
deoarece v pregtii s-mi cerei ceva. S-a ntmplat s-mi risc viaa pentru a
mpiedica evenimente care ar fi dus la nfrngerea definitiv. Nu mi-a plcut
ctui de puin, dac acceptai o confesiune, dar am fcut ceea ce trebuia. Dar ce
nevoie avei de mine n sala de operaii? Ieri, cnd a fost cazul s m pansez la
piept, am apelat la Benes, pentru c nu reueam s-o fac singur. i inei cont c, n
comparaie cu alte aspecte ale tehnicii medicale, m pricep foarte bine la pansat!
Carter nu reacion nici de data asta.
Gonder te-a recomandat pentru treaba asta. Pe primul loc. Te consider
un om remarcabil, capabil. i eu i mprtesc prerea.
Domnule general, nu-mi place s fiu mgulit. M enerveaz.
Fir-ar s fie, omule! Nu te mgulesc, i explic ceva! Gonder te consider
capabil n general, dar, mai mult dect att, crede c misiunea ta nc nu s-a
terminat. Trebuia s ni-l aduci pe Benes sntos, ceea ce nu s-a ntmplat
Era n stare bun cnd i l-am predat colonelului!
N-are importan, acum nu-i sntos.
Apelai la mndria mea profesional, domnule general?
Dac vrei.
Bine. Atunci, o s in bisturiele. O s terg transpiraia de pe fruntea
chirurgului. O s le fac cu ochiul surorilor. Cred c asta-i lista complet a
lucrurilor de care sunt n stare ntr-o sal de operaii.
Nu vei fi singur. Vei face parte dintr-o echip.
ntr-un fel, era de ateptat. Cineva trebuie s potriveasc bisturiul i s
apese. Eu o s i-l in ntr-o tav.
Carter manevr cteva comutatoare, cu gesturi sigure. Pe un ecran aprur
imediat cteva figuri, purtnd ochelari nchii la culoare. Priveau cu atenie la o
raz laser, a crei lumin roie se apropia de subirimea unui fir de a. Lumina se
stinse, iar oamenii i scoaser ochelarii.
Acesta-i Peter Duval, zise Carter. Ai auzit de el?
mi pare ru, nu.
E cel mai bun neurochirurg din ar.
Cine-i fata?
Asistenta lui.
Aha!
Te rog, nu-i nchipui cine tie ce! E un tehnician extrem de competent.
Sunt convins, domnule, murmur Grant, fcndu-se mic.
Ai spus c l-ai vzut pe Owens la aeroport?
Cteva clipe, domnule.
Va fi i el cu voi. De asemenea, din echip va face parte i eful seciei
medicale. El te va instrui.
Alt manevrare rapid a comutatoarelor. De data aceasta, ecranul
31
televizorului scoase un zgomot uor, care indica efectuarea legturii sonore n
ambele sensuri.
Un cap chel, cu figur amabil, acoperi reeaua complicat a sistemului
circulator care umplea peretele din spate.
Max! spuse Carter.
Michaels i ridic fruntea i-i ngust ochii. Prea drmat de oboseal.
Da, Al.
Grant e gata. Grbete-te! N-avem mult timp la dispoziie.
Ai dreptate. Vin s-l iau, zise Michaels, apoi, surprinznd privirea lui
Grant, adug ncet: Sper c eti pregtit, domnule Grant, pentru cea mai
neobinuit experien din viaa dumitale. Sau din viaa oricui.

I In ns st tr ru ui ir re ea a

n biroul lui Michaels, Grant se trezi uitndu-se cu gura cscat la harta
sistemului circulator.
E teribil de nghesuit, dar reprezint harta terenului. Fiecare linie de pe
ea nseamn un drum. Fiecare ncruciare, o intersecie. Se poate afirma c e la fel
de complicat ca i harta rutier a Statelor Unite, ba chiar o i depete, pentru
c-i n trei dimensiuni.
Sfinte Dumnezeule!
Imagineaz-i, aproape dou sute de mii de kilometri de vase sangvine
Vezi foarte puin din ea acum. O mare parte e de dimensiuni microscopice i nu-i
vizibil fr o mrire considerabil. Dar, dac niri toate vasele unul dup altul,
poi nconjura Pmntul de patru ori sau, dac preferi, poi strbate o jumtate din
drumul spre Lun. Ai apucat s dormi ceva, Grant?
Vreo ase ore. Am moit puin i n avion. Sunt n plin form.
Bine. Ai posibilitatea s mnnci, s te razi sau s te ocupi de alte
probleme de felul sta, dac ai nevoie. mi doresc s fi dormit i eu, adug
Michaels. Nu c n-a fi n form. Nu m plng. Ai luat vreodat morfogen?
N-am auzit de aa ceva. E un soi nou de medicament?
Da. Relativ nou. tii, nu de somn e nevoie. n timp ce dormi, nu te
odihneti mai mult dect dac ai sta ntins confortabil, cu ochii deschii. Poate
chiar mai puin. De vise avem nevoie. E necesar s avem la dispoziie o perioad
de cteva ore n care s vism n caz contrar, se distruge coordonarea cerebral
i apar halucinaii. Nu-i exclus nici moartea.
Morfogenul te face s visezi? sta-i scopul lui?
Exact. Te prvleti, pentru o jumtate de or, n visare consistent, apoi
poi s reziti o zi ntreag. ine seama de sfatul meu i ferete-te de chestia asta,
dac nu-i neaprat nevoie.
De ce? Se instaleaz cumva o oboseal?
32
Nu. Nu e vorba de oboseal, n mod deosebit. Numai c visele sunt
neplcute. Morfogenul golete mintea, cur gunoiul mental acumulat n timpul
zilei. Treci printr-o experien teribil. S nu faci asta. Dar eu n-am avut de ales.
Harta trebuia pregtit, de aceea am fost silit s lucrez toat noaptea ca s-o obin.
Ce hart?
A sistemului circulator al lui Benes, pn la ultimul vas capilar. A trebuit
s aflu tot ce era posibil despre el. Aici sus, aproape n centrul craniului, chiar
lng pituitar, se afl cheagul de snge.
i asta reprezint o problem?
Cu siguran. Pentru o vreme, sperm ca acest lucru s nu fie fatal. El va
atrage ns dup sine leziuni craniene, care se formeaz cu mult nainte de apariia
morii. Iar pentru organizaia noastr, leziunile cerebrale sunt mai rele dect
moartea. Exist o groaz de oameni care ateapt minuni din partea lui Benes.
Accidentul lui i-a dezamgit mult. Carter, mai ales, a primit o lovitur serioas i
te-a cerut pe dumneata n mod special.
Adic se ateapt ca Partea Cealalt s ncerce un nou atentat? se mir
Grant.
N-a declarat asta, dar presupun c se teme de aa ceva. De aceea a insistat
s faci parte din echip.
Grant privi n jur.
Exist vreun motiv s cread c dumanii au ptruns aici? C au infiltrat
ageni?
Nu, din ct tiu eu, dar Carter e un om suspicios. Cred c se teme de
posibilitatea unui asasinat medical.
Duval?
Michaels ridic din umeri.
Duval are un caracter dificil, iar instrumentele pe care le folosete pot
provoca moartea printr-o infim alunecare
Cum poate fi oprit?
n nici un fel.
Atunci folosii pe altcineva, o persoan n care avei ncredere.
Nu exist altcineva care s-l egaleze n privina meseriei. Iar Duval se
afl chiar aici. La urma urmei, nu avem nici o dovad c nu-i complet loial.
Dar dac voi fi plasat n preajma lui Duval, ca asistent medical, pentru a-l
supraveghea ndeaproape, nu voi fi de nici un folos. Nu voi reui s-mi dau seama
ce va face, dac va aciona cinstit i corect. De fapt, cred c n clipa cnd va
deschide craniul, voi leina.
Nu va deschide craniul, zise Michaels. Nu se poate ajunge la cheag din
exterior. n privina asta a fost foarte ferm.
Atunci
Vom ajunge la el pe dinuntru.
33
Grant se ncrunt i cltin ncet din cap.
Nu neleg despre ce vorbii.
Domnule Grant, i rspunse Michaels pe un ton linitit, toi ceilali
implicai n acest proiect tiu exact ce se urmrete i ce au de fcut, fiecare n
parte. n schimb, dumneata eti un strin, iar instruirea dumitale reprezint o
munc dificil. Dar, dac trebuie, o voi face. O s ncerc s te pun la curent cu
unele elemente din cercetarea fundamental care se efectueaz n aceast
instituie.
Grant i strmb buzele ntr-un rnjet.
mi pare ru, domnule doctor, dar ai spus cteva cuvinte care nu-mi plac.
Am absolvit colegiul avnd ca specialitate principal fotbalul, iar ca specialitate
secundar fetele. Nu v irosii timpul explicndu-mi teorii tiinifice.
Am vzut dosarul dumitale, domnule Grant, i am constatat c lucrurile
nu stau chiar aa. Totui, n-o s-i jignesc virilitatea acuzndu-te de inteligen
evident i cultur, chiar dac discutm ntre patru ochi. N-o s-mi irosesc timpul
ncercnd s-i explic chestii teoretice, ci i voi da informaiile eseniale, fr
justificare teoretic. Presupun c ai observat sigla noastr, FCRM.
Bineneles.
Ai idee ce nseamn?
Am fcut cteva presupuneri. Ce zicei de Figurile Caraghioase ale
Rechinilor Marieni? Am i o variant mai bun, dar nu poate fi rostit cu voce
tare.
nseamn Forele Combinate pentru Realizarea Miniaturizrii.
Asta are i mai puin sens dect ceea ce propusesem eu.
S-i explic. Ai auzit vreodat de controversa miniaturizrii?
Grant se gndi un pic.
Eram la colegiu pe atunci Am urmat un curs de fizic.
ntre meciurile de fotbal?
Da. De fapt, n afara sezonului sportiv. Dac mi amintesc bine, un grup
de fizicieni pretindea c dimensiunile obiectelor pot fi reduse orict de mult, iar
acest lucru a fost prezentat ca o escrocherie. Poate nu chiar ca o escrocherie, dar
n orice caz ca o greeal. S-au discutat ndelung tot felul de argumente ce
demonstrau de ce e imposibil s reduci un om la dimensiunile unui oarece, de
exemplu, i s rmn totui om
Sunt sigur c acelai lucru s-a petrecut n toate colegiile din ar. i
aminteti de vreunul dintre argumentele acelea?
Cred c da. Dac vrei s reduci dimensiunile, poi s faci acest lucru pe
dou ci. Poi s mpingi atomii individuali ai obiectului mai aproape unul de
cellalt, sau poi elimina o anumit parte din atomi, mpingerea atomilor,
mpotriva forelor de respingere interatomice, ar necesita o presiune extraordinar.
Presiunea din centrul lui Jupiter ar fi insuficient pentru a comprima un om la
34
dimensiunile unui oarece. Am dreptate?
E limpede ca lumina zilei.
i chiar dac s-ar reui un asemenea lucru, o astfel de presiune ar ucide
orice fiin vie. Pe de alt parte, un obiect miniaturizat prin apropierea atomilor ar
conine masa iniial, iar un obiect de mrimea unui oarece, dar cu masa unui
om, va fi greu de manevrat.
Uluitor, domnule Grant! Bnuiesc c i-ai distrat teribil prietenele cu
asemenea subiecte romantice. Iar cealalt metod?
Cealalt metod const n eliminarea atomilor, ntr-o proporie aleas cu
grij, astfel nct masa i dimensiunile obiectului s scad, dar relaia dintre pri
s rmn constant. Din pcate, ns, dac reduci un om la mrimea unui
oarece, trebuie s pstrezi doar un atom din vreo aptezeci de mii. Dac
procedezi n acelai fel cu creierul uman, acesta va deveni mai puin complex
dect creierul unui oarece. Pe de alt parte, cum vei reui s mreti la loc
obiectul, aa cum pretindeau c-s capabili fizicienii adepi ai miniaturizrii? Cum
poi s iei atomi i s-i pui exact la locul lor?
Ai dreptate, domnule Grant. n acest caz, rmne o ntrebare: cum puteau
gndi nite fizicieni reputai c miniaturizarea era posibil?
Nu tiu, domnule doctor. Oricum, dup aceea, n-am mai auzit nimic
despre aceast teorie.
Pentru c n colegii s-a fcut o treab excelent n urma ordinelor i
problema miniaturizrii a fost ndeprtat din mintea oamenilor. Tehnica a
continuat ns s se dezvolte subteran, att aici, ct i n Cealalt Tabr.
Literalmente. Aici. Sub pmnt, btu Michaels cu palma n mas, aproape cu
patim. S-au organizat cursuri speciale n tehnica miniaturizrii pentru fizicieni,
care nu puteau s nvee acest lucru nicieri n alt parte cu excepia colilor
similare din Cealalt Tabr. Miniaturizarea e posibil, dar nu prin metodele pe
care le-ai descris. Ai vzut vreodat o fotografie mrit, domnule Grant? Sau
redus la dimensiunile unui microfilm?
Bineneles.
Deci, fr a ne referi la teorie, i spun numai c acelai lucru poate fi
fcut i cu obiecte tridimensionale. Chiar i cu un om. Vom fi miniaturizai nu ca
obiecte n sens literal, ci ca imagini ca imagini tridimensionale manevrate din
afara universului spaio-temporal.
Grant zmbi:
Domnule profesor, astea-s doar vorbe!
Da, dar ai spus c nu vrei teorie, nu? Ceea ce descoperiser fizicienii, cu
zece ani n urm, fusese utilizarea hiperspaiului, un spaiu care are mai multe
dimensiuni dect cel obinuit. Conceptul nu poate fi neles; de asemenea, i
matematica lui e aproape de neneles, dar partea amuzant e c treaba
funcioneaz. Obiectele pot fi miniaturizate. Nu trebuie nici s eliminm atomi,
35
nici s-i mpingem unii spre alii. Reducem i dimensiunea atomilor, reducem
orice, iar masa scade n mod automat. Iar cnd dorim, putem reface dimensiunea
iniial.
Lsai impresia c vorbii serios, spuse Grant. Vrei s-mi spunei c
suntei n stare s reducei un om la dimensiunile unui oarece?
n principiu, putem reduce un om la dimensiunile unei bacterii, ale unui
virus sau ale unui atom. Nu exist o limit teoretic a miniaturizrii. E posibil s
micorm o armat, cu toi oamenii i echipamentul ei, astfel nct s ncap ntr-o
cutie de chibrituri. Teoretic, putem trimite cutia de chibrituri acolo unde-i nevoie
de ea i s punem armata la treab, dup ce-i restabilim dimensiunile. i dai
seama ce nseamn asta?
Sunt convins c i Cealalt Parte poate face acelai lucru, zise Grant.
tim cu certitudine c poate. Numai c lucrurile se precipit, iar timpul de
care dispunem e scurt. Vino cu mine.

* * *

Tot timpul i se spusese numai vino cu mine. De cnd fusese trezit cu
brutalitate, lui Grant nu i se permisese s rmn mai mult de cincisprezece
minute ntr-un loc. II enerva chestia asta, dar nu putea face nimic. Era o ncercare
deliberat de a-l mpiedica s aib timp suficient de gndire? Oare ce surprize se
pregteau s-i fac?
Se afla, mpreun cu Michaels, pe un scuter pe care doctorul l conducea cu
experiena unui veteran.
Dac Noi i Ei deinem chestia asta, ne neutralizm reciproc, spuse Grant.
Da, i n plus nu ne aduce prea mult folos. Exist o chichi.
Care?
Am lucrat zece ani pentru a ajunge la posibiliti mai puternice de
miniaturizare sau de expandare e doar o problem de inversare a hipercmpului.
Din nefericire, am atins limitele teoretice n aceast privin.
i cum sunt?
Nu prea favorabile. Intervine Principiul Nedeterminrii. Gradul de
miniaturizare nmulit cu durata miniaturizrii, folosind uniti potrivite,
bineneles, are ca rezultat o formul care conine constanta lui Planck. Dac un
om este redus la jumtate, poate rmne aa timp de secole. Dac l aducem la
dimensiunile unui oarece, poate fi pstrat aa zile n ir. Dac l micorm ct o
bacterie, poate rezista doar cteva ore. Dup aceea, se mrete la loc.
Dar poate fi miniaturizat din nou, nu-i aa?
Numai dup o perioad destul de lung. Vrei s-i expun ceva din
justificarea matematic?
Nu. V cred pe cuvnt.
36
Se oprir la captul unei scri rulante. Michaels cobor de pe scuter cu un
mormit scurt. Grant i se altur, rezemndu-se de balustrad, n timp ce treptele
se micau maiestuos n sus.
i ce informaii deine Benes?
Se zice c poate depi Principiul Nedeterminrii. Adic tie cum s
menin miniaturizarea pe un timp nelimitat.
Nu prea prei convins.
Sunt sceptic din fire, ridic din umeri Michaels. Dac poate extinde i
nivelul de miniaturizare, i durata ei, lucrul acesta poate fi fcut doar pe socoteala
altcuiva, dar nu-mi pot imagina despre ce poate fi vorba. Pesemne de aceea nu-s
un Benes. n orice caz, el afirm c e n stare s iac treaba asta, iar noi nu putem
risca s nu-l credem. Nici Cealalt Parte. De aceea Ei au ncercat s-l ucid.
Ajunseser n vrful scrii. Michaels se oprise acolo pentru a-i termina
fraza. Apoi se ntoarse, urcnd pe alt scar rulant ce ducea la alt etaj.
Prin urmare, Grant, ai neles ce trebuie sa facem s-l salvm pe Benes.
De ce? Pentru informaiile pe care le deine. Cum putem s facem acest lucru?
Prin miniaturizare.
De ce prin miniaturizare?
Pentru c nu putem ajunge din exterior la cheagul de snge. i-am spus
asta. Ca atare, vom miniaturiza un submarin, l vom injecta ntr-o arter, apoi, cu
cpitanul Owens la comand i cu mine pe post de pilot, vom cltori spre cheag.
Acolo, Duval i asistenta lui, domnioara Peterson, vor face operaia.
Ochii lui Grant se mriser.
i eu?
Vei veni cu noi, ca membru al echipajului. n aparen, pentru
supervizare general.
Nu! protest cu violen Grant. Nu m ofer voluntar pentru o asemenea
experien. Nici mcar pentru un minut!
Se ntoarse i ncerc s coboare scrile, fr prea mult succes. Michaels l
urmrea, prnd amuzat.
Nu-i riscul meseria ta?
Numai cnd eu personal aleg s fac asta. Sunt obinuit s risc. Sunt
pregtit s risc. Lsai-mi timp s m gndesc la miniaturizare att ct ai avut i
voi, i atunci s-ar putea s-mi asum riscul.
Drag Grant, nu i s-a cerut s te oferi ca voluntar. Am neles c i s-a dat
aceast nsrcinare. Iar importana misiunii i-a fost explicat. La urma urmei,
merg i eu, dei nu-s att de tnr ca tine i nici n-am jucat niciodat fotbal. De
fapt, sincer vorbind, m bizui pe tine ca s-mi insufli curaj n timpul misiunii, de
vreme ce curajul e meseria ta.
Dac-i aa, nseamn c sunt un afacerist de proast calitate, mormi
Grant, apoi, fr respect, aproape argos, adug: Vreau o cafea!
37
Rmase linitit, lsnd scara rulant s-l duc mai departe. La captul ei se
afla o u pe care scria: Sal de Conferine. Cei doi brbai intrar acolo.

* * *

Grant i ddu seama treptat de ceea ce se afla n acea ncpere. La nceput,
remarcase doar c la captul unei mese lungi, care ocupa centrul camerei, se afla o
cafetier cu mai multe ceti i o tav cu sandviuri.
Se duse imediat acolo i abia dup ce goli o jumtate de ceac de cafea
neagr, fierbinte, urmat de o nghiitur zdravn dintr-un sandvi, atenia i fu
atras de subiectul numrul doi.
Era vorba de asistenta lui Duval parc se numea domnioara Peterson
care arta deprimat, dar era foarte frumoas i sttea teribil de aproape de Duval.
Grant simi instantaneu c-i va fi greu s-l plac pe doctor. Abia dup aceea i
ddu osteneala s priveasc i n jur.
n capul mesei sttea un colonel cu nfiare plictisit. O mn i se
ndrepta ncet spre scrumier, n timp ce scrumul igrii cdea pe podea. Individul
i se adres violent lui Duval:
Mi-am expus poziia foarte clar!
Grant l recunoscu pe cpitanul Owens, care sttea sub portretul
preedintelui. Zelul i zmbetul pe care le afiase la aeroport dispruser. Owens
avea o vntaie pe un pomet i arta nervos i descurajat. Grant i nelegea foarte
bine sentimentele.
Cine-i colonelul? l ntreb Grant n oapt pe Michaels.
Donald Reid, corespondentul meu pe latura militar a organizaiei.
Se pare c se ceart cu Duval.
Tot timpul. Are o mulime de aliai. Puini l suport pe Duval.
Grant fu gata s-i rspund: ea pare c-l place, dar cuvintele sunau meschin
n gndul lui, aa c le nltur. Doamne, ce gusturi mai aveau unele femei! Ce-o
fi vzut n tietorul la ngmfat de gturi?
Reid vorbea cu voce joas, controlat cu grij:
n afar de asta, domnule doctor, ce face ea aici?
Domnioara Cora Peterson, rspunse cu voce de ghea Duval, este
asistenta mea. Oriunde m duc, fiind solicitat din punct de vedere profesional,
domnioara Peterson m nsoete pentru a-i face meseria.
E o misiune periculoas.
Iar domnioara Peterson s-a oferit voluntar, nelegnd pe deplin
pericolul.
S-au oferit voluntari mai muli brbai, avnd aceeai calificare.
Problemele ar fi mai puin complicate dac te-ar nsoi unul dintre ei. Voi
desemna
38
Nu vei desemna pe nici unul dintre ei, domnule colonel, fiindc, dac vei
face asta, n-o s merg eu, i nici o putere din lume nu m va sili s m
rzgndesc! Domnioara Peterson reprezint braele mele suplimentare. n plus,
cunoate preteniile mele suficient de bine pentru a-i face treaba fr instruciuni,
plasndu-se unde trebuie nainte de a o chema, aducnd lucrurile de care am
nevoie, fr s-i cer. N-o s accept un strin la care trebuie s ip. Nu rspund de
succes dac voi pierde secunde preioase certndu-m cu asistentul meu i nu
accept nici o misiune dac nu mi se d mn liber s pregtesc lucrurile n aa fel
nct s am cele mai mari anse de succes.
Ochii lui Grant se aintir din nou asupra Corei Peterson. Arta stnjenit,
dar l privea pe Duval cu o expresie pe care Grant o mai vzuse cndva, n ochii
unui cine de vntoare, atunci cnd se ntorsese de la coal bieelul care-i era
stpn. Grant gsi c lucrul acesta era extrem de enervant.
Michaels interveni n ceart, chiar n momentul n care Reid se ridica
furios, cu gndul de a prsi ncperea:
ntruct momentul-cheie al ntregii operaii depinde de minile i ochii
doctorului Duval i, ca atare, nu-i putem impune nimic, i-a sugera, Don, s fim
de acord cu el n aceast privin, pentru a nu prejudicia ulterior aciunea propriu-
zis. mi asum eu responsabilitatea pentru asta.
Michaels i oferea lui Reid posibilitatea de a se retrage fr s se umileasc,
i ddu seama Grant, iar Reid, negru de furie, trebui s accepte propunerea.
Bine! ltr colonelul, lovind cu palma n mas. Dar s se consemneze c
m-am opus.
Apoi, se aez din nou, cu buzele tremurnd.
Se aez i Duval, netulburat. Grant se apropie, cu intenia de a trage un
scaun pentru Cora, dar fata se descurc singur, gsindu-i un loc pn s vin el.
Domnule doctor Duval, spuse Michaels, acesta este domnul Grant, un
tnr care ne va nsoi.
Pe post de Sfarm-Piatr, domnule doctor, zise Grant. Asta-i singura mea
calificare.
Duval l privi n treact, schind o micare uoar a capului n loc de salut.
Domnioara Peterson, continu prezentrile Michaels.
Grant zmbi fermector. Fata nu-i ntoarse zmbetul, doar zise:
Bun ziua.
Bun, rspunse Grant, apoi se uit la ce rmsese din al doilea sandvi i,
dndu-i seama c nu mnca nimeni n afar de el, l puse pe mas.
n acel moment, apru Carter. Generalul mergea repede, dnd din cap n
dreapta i-n stnga. n cele din urm, se aez i spuse:
Vrei s venii mai aproape, domnilor Grant i Owens?
Owens se mut fr prea mare entuziasm, aezndu-se n faa lui Duval.
Grant lu loc la cteva scaune distan, gsind o poziie din care, uitndu-se la
39
Carter, s poat contempla profilul Corei.
Putea fi o misiune n totalitate catastrofal, dac participa i ea?
Michaels, care se aezase imediat lng Grant, se aplec pentru a-i opti la
ureche:
La urma urmei, nu-i o idee rea s lum i o femeie. Brbaii vor fi mai
puin argoi, iar acest lucru mi-ar plcea.
De aceea ai intervenit n favoarea ei?
De fapt, nu. Duval a vorbit foarte serios. N-ar fi mers fr ea.
Depinde de ea chiar att de mult?
Probabil c nu. Dar face ntotdeauna cum l taie capul. Mai ales cnd e
vorba s i se mpotriveasc lui Reid. ntre ei nu exist pic de nelegere.
S trecem la treab! spuse Carter. Putei bea sau mnca n timpul sta.
Avei vreo problem urgent de rezolvat?
Grant consider c era momentul pentru a-i spune psul:
Eu nu m-am oferit voluntar, domnule general. Declin oferta i v sugerez
s gsii un nlocuitor.
Nu eti voluntar, Grant, iar oferta ta de a te retrage se respinge. Domnilor
i domnioar Peterson domnul Grant a fost ales s v nsoeasc n expediie
pentru o mulime de motive. Trebuie s tii c el este cel care l-a adus pe Benes
n ar, reuind s-i ndeplineasc misiunea cu deosebit pricepere.
Toate privirile se ndreptar spre Grant, care tresri, ateptndu-se, pentru o
clip, s urmeze un ropot de aplauze politicoase. Dar, cum nimeni nu catadicsi s-
i oboseasc palmele, tnrul se relax.
E expert n comunicaii i scafandru cu experien, continu Carter. E
celebru pentru imaginaie i flexibilitate, iar n plan profesional e capabil s ia
decizii imediate. Din acest motiv, am hotrt c puterea de a lua decizii n
probleme de strategie i va aparine, de ndat ce va ncepe cltoria. Ai neles?
Se prea c nu existau obiecii. Grant, privindu-i enervat degetele, zise:
Prin urmare, ceilali i vor vedea de treab, iar eu voi rezolva situaiile de
criz. mi pare ru, dar a vrea s se consemneze c nu m consider calificat
pentru o asemenea funcie.
Declaraia a fost nregistrat, vorbi Carter pe un ton neutru,
neimpresionat. S continum. Cpitanul Owens a proiectat un submarin
experimental pentru cercetri oceanografice. Nu-i aparatul ideal pentru sarcina pe
care trebuie s-o rezolvm, dar l avem la ndemn i nu exist o nav mai
potrivit. Bineneles, Owens va conduce submarinul su, PROTEUS. Doctorul
Michaels va fi pilotul. El a studiat i a pus la punct harta sistemului circulator al
lui Benes, pe care o vom examina de ndat. Doctorul Duval i asistenta sa vor
rspunde de operaie, de nlturarea cheagului. Cunoatei cu toii importana
misiunii. Nutrim sperana c vei reui s v ducei treaba la bun sfrit i c v
vei ntoarce n perfect stare. Exist riscul ca Benes s moar n timpul operaiei,
40
dar aceast posibilitate va deveni certitudine dac misiunea nu va avea loc.
Totodat, exist riscul ca nava s fie distrus, dar, n circumstanele actuale,
merit s riscm pierderea navei i a echipajului. Preul va fi mare, dar ctigul pe
care l-am obine nu m refer doar la FCRM, ci la ntreaga omenire e pe
msur.
Hai, bieii! mormi Grant, ca pentru sine.
Cora Peterson l auzi i-l privi scurt, ptrunztor, pe sub genele negre.
Tnrul roi.
Arat-le harta, Michaels! ordon generalul.
Michaels aps pe un buton al aparatului din faa lui, iar peretele se lumin,
acoperindu-se cu harta tridimensional a sistemului circulator al lui Benes, cea pe
care Grant o vzuse mai devreme, n birou. Prea c nvlete spre ei, c se
mrete, n timp ce Michaels rsucea un buton. n cele din urm, din ntreaga
reea rmase o singur imagine, reprezentnd n mod clar capul i gtul.
Vasele sangvine ieeau n eviden datorit unei strluciri aproape
fluorescente, iar peste ele apruser liniile unei grile. O sgeat subire, neagr, se
ivi n imagine, micat de indicatorul din mna lui Michaels. Doctorul rmase pe
scaun, innd un bra pe speteaz.
Cheagul este aici.
Grant nu-l remarcase, cel puin pn nu-i fusese artat, dar acum, cnd
sgeata neagr i marca limitele, l vzu un nodul mic, solid, ntr-o arteriol.
Nu reprezint un pericol imediat pentru viaa pacientului, dar aceast
zon a creierului i sgeata dans n jur sufer de o comprimare a nervilor,
fiind posibil s fi aprut deja leziuni. Doctorul Duval mi-a spus c efectul poate
deveni ireversibil n dousprezece ore sau mai puin. O ncercare de a opera n
maniera obinuit ar implica o tietur n craniu aici, aici sau aici. n fiecare din
cele trei cazuri se vor produce leziuni de neevitat, iar rezultatul va fi ndoielnic. Pe
de alt parte, putem ncerca s ajungem la cheag prin circuitul sangvin. Dac am
reui s intrm n artera carotid aici, n zona gtului, ne-am plasa pe o rut
rezonabil ctre destinaia noastr.
Sgeata alunec de-a lungul arterei roii, croindu-i drumul prin albstreala
venelor, lsnd impresia c ruta era foarte uoar. Michaels continu:
Aadar, dac Proteus, mpreun cu echipajul lui, va fi miniaturizat i
injectat
Stai o clip! l ntrerupse Owens, cu o voce aspr, metalic. Ct de mult
va fi micorat?
Trebuie s fie suficient de mic pentru a evita activarea aprrii biologice
a organismului. Lungimea total va fi de trei microni.
Ct nseamn asta? interveni Grant.
Nava va avea dimensiunile unei bacterii mari.
Atunci, spuse Owens, dac intrm ntr-o arter, vom suporta ntreaga
41
putere a curentului arterial.
Nu are nici mcar doi kilometri pe or, zise Carter.
Lsai kilometrii pe or. n fiecare secund, ne vom deplasa cu o vitez
care va reprezenta de o sut de mii de ori lungimea navei. n condiii normale,
asta ar echivala, cu peste trei sute de kilometri pe secund sau ceva asemntor.
La nivelul nostru de miniaturizare, ne vom mica de zece ori mai repede dect s-a
deplasat vreodat un astronaut. Cel puin!
Fr ndoial c ai dreptate, relu generalul, dar ce-i cu asta? Fiecare
globul roie din circuitul sangvin se mic la fel de repede, iar nava are o
construcie mult mai solid dect orice globul.
Nu, nu are, afirm Owens cu patim. O globul roie conine miliarde de
atomi, dar Proteus va nghesui miliarde de miliarde de miliarde de atomi n
acelai volum. Atomi miniaturizai, bineneles, dar asta n-are importan. Vom fi
alctuii dintr-un numr mult mai mare de uniti dect o globul roie i, din
acest motiv, vom fi mai moi. Mai mult, globula roie se afl ntr-un mediu
compus din atomi egali ca mrime cu aceia din care e alctuit. Noi vom fi
aruncai ntr-un mediu care, din punctul nostru de vedere, va fi format din atomi
monstruoi.
Poi s ne dai lmuriri n problema asta, Max? ntreb Carter.
Nu pretind c m pricep tot att de bine n problemele miniaturizrii, ca i
cpitanul Owens, bombni Michaels. Presupun c se gndete la raportul lui
James i Schwartz, care afirm c fragilitatea crete n raport cu miniaturizarea.
Exact, spuse Owens.
Creterea este redus, iar James i Schwartz au fost nevoii s fac unele
simplificri n cursul analizei lor, ceea ce dovedete c aceasta nu-i n ntregime
valid. La urma urmei, atunci cnd mrim obiectele, acestea nu devin, cu
siguran, mai puin fragile.
Las-m, domnule, c n-am mrit niciodat un obiect mai mult de o sut
de ori, rosti dispreuitor Owens, iar acum vorbim despre miniaturizarea unei nave,
de un milion de ori n dimensiuni liniare! Nimeni n-a ajuns att de departe, nici
ntr-o direcie, nici n alta. Adevrul este c nu exist nimeni n lume care s poat
afirma cu certitudine ct de fragili vom deveni, dac vom reui s rezistm n faa
apsrii curentului sangvin sau mcar cum vom putea rspunde aciunii globulelor
albe. Nu-i aa c am dreptate?
Ei bine, da! rspunse cellalt.
Carter interveni, cu o nerbdare crescnd:
Se pare c pn acum n-au fost fcute experienele obinuite viznd
obinerea unei miniaturizri att de drastice. Nu suntem n situaia de a pune n
funciune un asemenea program de experimentare, aa c va trebui s ne ncercm
norocul. Dac nava nu va rezista, vom lua lucrurile ca atare!
Chestia asta m ncnt teribil! mormi Grant.
42
Cora Peterson se aplec spre el i-i opti cu asprime:
V rog, domnule Grant, aici nu suntem pe terenul de fotbal!
Constat c-mi cunoatei dosarul, domnioar!
Ssst!
Ne vom lua toate precauiile posibile, continu Carter. Benes se va afla
ntr-o stare de hipotermie profund, pentru propriul su interes, nghendu-l, vom
reduce cererea de oxigen a creierului. Asta nseamn c btile inimii vor fi
ncetinite drastic, la fel i viteza sngelui.
Chiar i aa, nu cred c vom supravieui vrtejului, afirm Owens.
Cpitane, interveni Michaels, dac te vei ine departe de pereii arterei,
vei ajunge n regiunea curentului laminar unde nu exist nici un vrtej demn de
menionat. Ne vom afla n arter doar cteva minute, iar o dat ajuni n vasele
mai mici, nu vom avea nici o problem. Singurul loc n care n-am putea ocoli
vrtejurile ucigtoare se gsete chiar n inim, dar noi nu ne vom apropia de zona
aceea. Acum pot s continui?
Te rog! spuse Carter.
Odat ajuni la cheag, l vom distruge cu o raz laser. Laserul i raza lui,
fiind miniaturizai n aceeai proporie ca i noi, dac vor fi manevrai cum se
cuvine aa cum se va ntmpla, fiind n minile lui Duval nu vor produce nici
un ru creierului, nici mcar vasului sangvin. Va fi suficient s sfrmm cheagul
n buci, iar globulele albe vor avea grij de ele. Bineneles, noi vom prsi zona
imediat, ne vom ntoarce prin sistemul venos, pn la baza gtului, de unde vom fi
extrai prin vena jugular.
De unde vor ti ceilali care va fi poziia noastr? ntreb Grant.
Michaels v va pilota, avnd grij s v aflai n locul potrivit, la
momentul potrivit, l lmuri Carter. Vei pstra legtura cu noi prin radio.
Nu tii dac va funciona, interveni Owens. Exist probleme la adaptarea
undelor radio prin brea de miniaturizare, mai ales c n-a ncercat nimeni o bre
att de mare.
E adevrat, dar noi vom ncerca. n plus, Proteus are motor atomic i, ca
atare, l putem urmri, datorit radioactivitii, prin bre. Vei avea la dispoziie
doar aizeci de minute, domnilor.
Adic trebuie s ne facem treaba i s ieim n aizeci de minute? se mir
Grant.
Nici un minut n plus. Dimensiunile voastre implic aceast durat, care
nseamn suficient timp. Dac depii perioada aceasta, vei ncepe s v mrii,
n mod automat. Nu v putem menine micorai mai mult timp. Dac am avea
cunotinele lui Benes, am reui s v prelungim aceast stare, pentru o perioad
nedefinit. Din pcate, ns, nu posedm cunotinele respective.
Dac le-am fi avut, cltoria asta n-ar mai fi fost necesar, zise Grant,
rnjind sardonic.
43
Exact. Iar dac vei ncepe s v mrii n trupul lui Benes, vei deveni
suficient de mari pentru a atrage atenia sistemului de aprare al trupului, iar la
scurt timp dup aceea l vei ucide pe Benes. Trebuie s avei grij s nu se
ntmple aa ceva.
ncheindu-i expunerea, Carter privi n jur, ateptnd ntrebrile celorlali.
Exist alte obiecii? Dac nu avei nimic de adugat, e cazul s ncepei
pregtirile. Dorim s intrai n trupul lui Benes ct mai curnd posibil.

S Su ub bm ma ar ri in nu ul l

Nivelul activitii ce se desfura n ncperea de spital atinsese
echivalentul vizual al unui ipt. Toi se micau cu pai iui, aproape alergnd.
Doar silueta de pe masa de operaie rmnea nemicat. Peste ea fusese ntins o
ptur termic grea, prin care erpuiau numeroase inele, umplute cu un lichid
refrigerent n stare de circulaie. Trupul gol de sub ptur fusese rcit pn la un
punct n care viaa ajunsese doar o oapt slab.
Capul lui Benes fusese ras i nsemnat, aidoma unei hri nautice, cu linii
numerotate reprezentnd latitudinea i longitudinea. Figura brbatului adncit n
somn avea o expresie rigid de tristee profund.
Pe zidul din spatele lui se afla alt reproducere a sistemului su circulator,
mrit att de mult nct pieptul, gtul i capul deveniser imense, acoperind
peretele dintr-un capt n cellalt, din tavan pn la podea. O pdure n care vasele
mai mari erau groase ct braul unui brbat, iar spaiul dintre acestea era ticsit de
capilare fine.
Aflai n turnul de comand, ce se ridica deasupra slii de operaii, Carter i
Reid urmreau ntreaga scen cu atenie. Puteau vedea irurile de mese pe care
erau dispuse monitoarele. n faa fiecruia, sttea cte un tehnician purtnd
uniforma FCRM. O simfonie n alb cu fermoare.
Carter se ndrept spre fereastr, n timp ce Reid rosti calm ntr-un
microfon:
Aducei nava Proteus n camera de miniaturizare.
Protocolul obinuit cerea ca asemenea ordine s fie date cu o voce calm,
iar n sal era linite, n absena oricrui sunet care s fi reprezentat un criteriu de
comparaie. Se fceau, n grab, reglaje de ultim or la ptura termic. Fiecare
tehnician i examina monitorul, de parc ar fi fost noua lui mireas, cu care
rmsese, n sfrit, singur
Asistentele medicale se ngrmdeau n jurul lui Benes ca nite fluturi mari
cu aripi scrobite.
O dat cu debutul pregtirilor pentru miniaturizarea lui Proteus, fiecare
brbat, fiecare femeie din sal nelegea c ncepuse ultima etap a numrtorii
inverse.
44
Reid aps un buton.
Inima! ceru el scurt.
Sectorul Inim era redat n amnunime pe ecranele de televiziune rnduite
chiar n faa sa. n acest sector dominau nregistratoarele EKG, iar btile inimii
rsunau ntr-o bubuial dubl, surd, de-o ncetineal plin de tristee.
Cum stau lucrurile aici, Henry?
Perfect. A rmas fix la treizeci i dou de bti pe minut. Nu exist nici o
anomalie, de natur acustic sau electronic. Restul ar trebui s fie la fel.
Bine, zise Reid, ntrerupnd legtura.
n concepia unui om care rspundea de inim, toate lucrurile trebuiau s fie
perfecte, dac inima funciona bine
Reid lu legtura cu sectorul Plmni. Lumea de pe ecran deveni, brusc,
cea a aparatelor care supravegheau respiraia.
Totul e n regul, Jack?
n regul, domnule doctor Reid. Am cobort respiraia la ase pe minut.
Nu pot s-o reduc mai mult.
Nici nu-i cer asta. Ai grij!
Apoi veni rndul hipotermiei. Acest sector era mai mare dect celelalte,
deoarece trebuia s aib grij de tot trupul, iar aici obiectul de discuie l
reprezenta termometrul. Msura temperatura pe membre, n diferite puncte ale
torsului, cu terminale sensibile ce fceau aprecieri la diferite adncimi sub piele.
n sector, existau nregistratoare de temperatur care cneau continuu, fiecare
curb avnd etichet proprie: circulator, respirator, cardiac, renal,
intestinal i aa mai departe.
Ceva probleme, Sawyer? ntreb Reid.
Nu, domnule. Temperatura general este de douzeci i opt grade Celsius
optzeci i dou grade Fahrenheit.
N-am nevoie de transformare, mulumesc!
Bine, domnule.
Reid parc simea hipotermia mucndu-i organele vitale. aisprezece
grade Fahrenheit sub temperatura normal. aisprezece grade cruciale, care
ncetineau metabolismul la o treime, reducnd nevoia de oxigen la o treime,
ncetinind btile inimii, viteza sngelui, nivelul vieii, presiunea pe creierul
blocat de cheag. i fcnd mediul mai favorabil pentru nava care urma s
ptrund curnd n jungla din interiorul trupului uman.
Carter se apropie de Reid.
Totul e gata, Don?
Att ct e posibil, avnd n vedere c am improvizat totul peste noapte.
M ndoiesc.
Reid se nroi la fa.
Ce vrei s insinuezi, domnule general? se zburli el.
45
N-a fost nevoie de nici o improvizaie. Nu reprezint un secret pentru
mine faptul c ai stabilit bazele experimentelor biologice n ceea ce privete
miniaturizarea. Ai plnuit cumva, n mod special, explorarea sistemului circulator
uman?
Nu n mod special. Dar, firete, echipa mea a lucrat la aceast problem.
n asta consta munca ei.
Don Carter ezit cteva clipe, apoi continu ferm: Dac dm gre,
Don, capul cuiva va fi cerut pentru camera de trofee guvernamentale, iar al meu
este cel mai la ndemn. Dac se ntmpl asta, tu i oamenii ti vei deveni
victime sigure. Ca atare, te sftuiesc s nu ncerci s forezi lucrurile prea mult,
dac eu nu voi mai fi aici.
Deci militarii vor avea prioritate? S neleg c nu trebuie s le stau n
cale?
Ar fi bine s n-o faci. Alt problem. Ce nu-i place la fata aceea, Cora
Peterson?
N-am nimic cu ea. De ce?
Ai rcnit destul de tare. Te-am auzit de pe coridor, nainte de a intra n
sala de conferine. Ai vreun motiv ce te determin s consideri c ea n-ar trebui s
se afle la bordul navei?
E femeie. Nu se va descurca n situaii de urgen. Pe de alt parte
Da?
Dac vrei s tii adevrul, Duval s-a purtat n maniera lui obinuit, eu-
sunt-legea-i-profetul-ei, iar eu, n mod automat, m-am opus. Ct de mult
ncredere ai n Duval?
Ce nelegi prin ncredere?
Care-i motivul adevrat pentru care este trimis Grant n aceast misiune?
Pe cine trebuie s supravegheze?
Nu i-am indicat nici o persoan anume pe care s-o supravegheze n mod
deosebit, rspunse Carter cu voce joas. Echipa trebuie s se afle acum n
coridorul de sterilizare

* * *

Grant adulmec mirosul slab de medicamente ce plutea n aer i fu
mulumit c avea posibilitatea de a se rade. N-avea rost s nu vegheze la aspectul
su, de vreme ce la bord se afla o femeie. Uniforma FCRM nu arta ru:
confecionat dintr-o bucat, cu centur, constituia o combinaie bizar de
elegan i sobrietate tiinific. Aceea care-i era destinat l strngea uor sub
bra, dar urma s-o poarte doar o or, din cte nelesese.
Trecur n ir, el i ceilali, printr-un coridor, prin lumina slab, dar bogat
n raze ultraviolete.
46
Cora Peterson mergea chiar n faa lui. n tot acest timp, tnrul deplngea
n tcere faptul c purta ochelari ntunecai care ascundeau maniera interesant n
care fata se mica.
Dornic de conversaie, spuse:
Domnioar Peterson, aceast plimbare este suficient pentru a fi
sterilizai?
Ea ntoarse capul iute i-i rspunse:
Cred c n-ar trebui s facei parad de nelinite masculin.
Grant se strmb. O cutase cu lumnarea.
mi subestimai naivitatea, domnioar Peterson, iar eu v-am subestimat
sofisticarea.
N-am avut intenia s v jignesc.
Ua de la captul coridorului se deschise automat i Grant, la fel de
automat, parcurse distana dintre ei i-i oferi mna. Fata o evit i pi n urma lui
Duval.
N-a fost vorba de jignire, continu Grant. Am vrut s spun doar c nu
suntem sterilizai. Adic fr microbi. n cazul cel mai bun, doar suprafaa noastr
a fost sterilizat. Pe dinuntru, suntem plini de microbi.
n privina asta, rspunse Cora, nici Benes nu-i sterilizat. Adic fr
microbi. Dar orice microb pe care-l ucidem nseamn unul mai puin introdus n
trupul lui. Microbii notri vor fi miniaturizai o dat cu noi, bineneles. Nu tim n
ce fel pot afecta microbii miniaturizai o fiin omeneasc, dac ptrund n
circuitul sangvin al acesteia. Pe de alt parte, dup o or, orice microb
miniaturizat din snge se va mri, ajungnd la dimensiunea lui normal, iar
aceast expandare poate fi, din cte tim, duntoare. Cu ct Benes va fi expus
mai puin factorilor necunoscui, cu att mai bine!
Tnra fcu o scurt pauz, apoi continu, dnd din cap:
Exist att de multe lucruri pe care nu le cunoatem! Nu-i momentul s
facem experiene!
Dar n-avem de ales, domnioar Peterson! Apropo, a putea s-i spun
Cora, pe durata cltoriei?
Pentru mine, nu nseamn nici o diferen.
Ptrunser ntr-o ncpere mare, circular, cu geamuri n toate prile.
Podeaua era acoperit cu plci hexagonale, mari cam de un metru, avnd
suprafaa denivelat din cauza unor bule apropiate, emisferice. Totul prea fcut
dintr-un material alb ca laptele, sticlos. n centrul camerei se afla o lespede
asemntoare celorlalte, numai c era colorat n rou aprins.
O mare parte a ncperii era ocupat de o nav alb, msurnd cam
cincisprezece metri n lungime, n form de potcoav, cu o emisfer deasupra, a
crei parte din fa era transparent. Deasupra acesteia se afla alt emisfer, n
ntregime translucid. Nava era pus pe un transportor hidraulic, care o aducea
47
spre centrul camerei.
Michaels se apropie de Grant.
Proteus, spuse el. Casa noastr departe de cas, pentru urmtoarea or
Ce camer uria! exclam tnrul, privind n jur.
E ncperea de miniaturizare. A fost folosit pentru micorarea unor piese
de artilerie i a unor bombe atomice mici. Tot aici s-a experimentat i mrirea
insectelor tii, furnici aduse la dimensiunile unei locomotive pentru uurarea
cercetrii. Asemenea bioexperimente n-au fost nc autorizate, dei avem unele
realizri n acest domeniu, n momentul sta, Proteus este aezat pe modulul zero.
Cel rou. Presupun c dup aceea vom intra n el. Eti nervos, domnule Grant?
Destul. Dar dumneavoastr?
i eu, ddu aprobator din cap Michaels.
Proteus fusese aezat pe batiul lui, iar transportorul hidraulic, care-l
adusese acolo, fu ndeprtat. O scar, aflat ntr-o parte, ducea spre trapa de
intrare.
Nava strlucea n albul ei sterilizat, de la prova boant, fr form, la
ajutajul dublu i aripa ridicat a crmei.
Voi intra primul, spuse Owens. Cnd v voi face semn, venii i voi.
Se ndrept spre scar.
n fond, e nava lui, mormi Grant. De ce nu? Apoi, ntorcndu-se spre
Michaels, adug: Pare mai nervos dect noi
sta-i felul lui. Arat nervos tot timpul. Iar dac este, are motive. Are
soie i dou fetie. n schimb, Duval i asistenta lui sunt necstorii.
i eu, spuse Grant. Dumneata?
Divorat. Fr copii. Aa c-i dai seama
Owens era complet vizibil, sub cupola ce inea loc de vrf. Prea a se uita
atent la lucrurile din faa lui. Apoi le fcu semn s vin nuntru. Michaels i
rspunse i se ndrept spre scar. Duval l urm. Grant o ls pe Cora s urce
naintea lui.
Toi se aflau deja pe scaune cnd Grant iei, ghemuit, din ncperea
mrunt, pentru un singur om, ce servea drept sas. n cabina de deasupra, pe
singurul scaun, sttea Owens, n faa comenzilor. n partea de jos se aflau patru
scaune. Cele dou din spate, cte unul pe fiecare latur, fuseser ocupate de Cora
i Duval. Cora sttea pe cel din dreapta, lng scara ce ducea spre poziia de
comand de sub cupol, iar Duval pe cel din stnga.
n fa, se gseau celelalte dou scaune, apropiate. Michaels l ocupase deja
pe cel din stnga. Grant se aez lng el.
Alturi se aflau mese de lucru i ceea ce prea a fi un set de comenzi
auxiliare. Sub mese, dulapuri. n spate, existau dou cmrue: una era un atelier
mic, cealalt o magazie.
n interiorul navei era ntuneric.
48
O s te punem la treab, Grant, zise Michaels. De obicei, aveam un
operator radio n locul tu unul de-al nostru. ntruct ai experien n
transmisiuni, vei manevra tu aparatul. Sper c nu-i nici o problem.
Nu-mi dau prea bine seama
Hei, Owens! strig Michaels. Ce-i cu curentul electric?
i dau drumul imediat. Verific ceva.
Nu cred c aparatul radio se deosebete prea mult de cele tradiionale, se
rentoarse doctorul ctre tnr. E singurul obiect de pe nav care nu funcioneaz
pe baz de energie nuclear.
Nu m atept s am probleme, murmur Grant.
Bine. Atunci, relaxeaz-te. Vor mai trece cteva minute pn vom fi
miniaturizai. Ceilali au treab, aa c, dac nu te deranjeaz, o s vorbesc.
D-i drumul!
Michaels ncerc s-i gseasc o poziie mai comod pe scaun.
Fiecare n parte avem reacii specifice atunci cnd suntem nervoi. Unii
aprind igri apropo, la bord nu se fumeaz.
Nu-s fumtor.
Unii beau, alii i rod unghiile. Eu vorbesc bineneles, cu condiia s
nu plvrgesc n totalitate. Chiar acum exist doar o mic diferen ntre a vorbi
i a plvrgi. M-ai ntrebat de Owens. Eti nervos din cauza lui?
Ar trebui s fiu?
Sunt convins c generalul Carter se ateapt s fii. Un om bnuitor, acest
Carter Cu tendine paranoide. Cred c-i preocupat de faptul c Owens e omul
care se afla n main cu Benes, n momentul accidentului.
Gndul sta m-a frmntat i pe mine. i ce dac? Dac Owens ar fi
aranjat accidentul, m ndoiesc c ar fi ales interiorul unei maini
Nu sugerez nimic de felul sta, spuse Michaels, scuturnd puternic din
cap. ncerc doar s descopr cum gndete Carter. S presupunem c Owens ar fi
un agent secret duman, atras de partea Lor, n timpul unei cltorii la o conferin
tiinific desfurat dincolo de mri
Ce dramatic! zise Grant sec. La bord nu mai exist i alii care au
participat la asemenea conferine?
Michaels se gndi un moment, apoi ddu din cap.
De fapt, toi am participat. Chiar i fata a fost la o ntlnire scurt, anul
trecut, n cadrul creia Duval a prezentat o comunicare. Dar, oricum, s
presupunem c Owens a fost cel ispitit. S zicem c i s-a ncredinat sarcina de
a favoriza uciderea lui Benes. S-ar putea s fi fost nevoie s rite s moar i el.
oferul mainii care a ciocnit limuzina tia c urma s moar. Cei cinci brbai
narmai cu puti tiau la rndul lor c urmau s moar. Se pare c oamenilor nu le
pas c vor muri.
Iar Owens ar fi dispus mai degrab s moar dect s ne lase s reuim?
49
De aceea e nervos?
Oh, nu! Ceea ce sugerezi e de necrezut. Mi-a putea imagina, de dragul
discuiei, c Owens ar fi dornic s-i dea viaa pentru un ideal, dar nu i c ar fi n
stare s sacrifice prestigiul navei sale, fcnd-o s eueze n prima misiune
important.
Atunci, crezi c-l putem elimina de pe lista suspecilor i c nu e cazul s
ne ateptm la vreun accident la intersecii?
Michaels rse blnd, figura lui binevoitoare de lun plin destinzndu-se.
Bineneles. Dar pun pariu c generalul Carter ne-a avut n vedere pe
fiecare n parte. i pe tine, firete
i pe Duval?
De ce nu? Oricare dintre noi ar putea fi omul Celeilalte Pri, Poate nu
pentru bani sunt sigur c nici unul dintre cei de aici nu poate fi cumprat ci
dintr-un idealism eronat. De exemplu, acum miniaturizarea este n primul rnd o
arm. Muli dintre oamenii care lucreaz aici sunt mpotriva acestui lucru. Cu
cteva luni n urm, de pild, unii dintre ei i-au trimis preedintelui o scrisoare
deschis pe aceast tem, reprezentnd o pledoarie n favoarea ncetrii cursei
miniaturizrii, pentru stabilirea unui program comun cu alte naiuni n vederea
exploatrii miniaturizrii n scopuri panice, mai ales n biologie i n medicin.
Cine a fost implicat n aceast micare?
Foarte mult lume. Duval a fost unul dintre cei mai glgioi, unul dintre
liderii necontestai. i, dac veni vorba, i eu am semnat declaraia. Te asigur c
toi semnatarii au fost sinceri. Eu am fost i continui s fiu. E posibil s
demonstrezi c aparatul lui Benes, care nltur durata limitat a miniaturizrii,
dac va funciona, va duce la creterea considerabil a pericolului rzboiului i
distrugerii. Dac-i aa, atunci presupun c Duval sau eu nsumi am fi dornici s-l
vedem pe Benes mort, nainte de a putea vorbi. n ceea ce m privete, te pot
asigura ns c nu sunt chiar att de ptima. Cel puin nu ntr-o asemenea msur.
Ct despre Duval, marea lui problem o constituie personalitatea sa dezagreabil.
Din cauza asta, muli sunt gata s-l bnuiasc de orice.
Michaels se foi n scaun i adug:
i pe fat, n acelai timp.
A semnat i ea?
Nu, declaraia a fost dat doar n numele personalitilor importante. Dar
ce caut ea aici?
Pentru c a insistat Duval. Am fost de fa.
Da, dar de ce a fost nevoie ca ea s cedeze n faa insistenelor lui? Doar e
o fat tnr i frumoas. El are douzeci de ani n plus i nu-i interesat de ea
sau de alt fiin omeneasc. A dorit Cora s fie mpreun cu Duval sau a avut
un alt motiv, unul politic?
Eti gelos, domnule doctor?
50
O clip, Michaels pru ocat, apoi zmbi uor.
tii, nu m-am gndit niciodat la asta. Pun pariu c sunt. Nu-s mai btrn
dect Duval i, dac-i interesat de brbai mai n vrst, cu siguran c m-a
simi mgulit s m prefere. Dar chiar acceptnd acest lucru n defavoarea mea,
tot rmne destul s ne ntrebm care-s motivele ei.
Zmbetul lui Michaels dispru, iar el deveni din nou serios.
La urma urmei, sigurana acestei nave nu depinde numai de noi, ci i de
cei de afar, care ne conduc, pn la un anumit punct. Colonelul Reid a fost n
favoarea petiiei la fel de mult ca oricare dintre noi, dei, ca ofier activ, nu se
poate implica n activitatea politic. Cu toate c numele lui a lipsit de pe petiie,
vocea lui s-a fcut auzit. S-a certat i cu Carter din cauza asta. nainte, fuseser
prieteni buni.
Pcat! zise Grant.
Iar Carter E de-a dreptul paranoic. Stresul muncii poate crea
instabilitate la cei mai sntoi oameni. M ntreb dac exist vreo persoan care
s fie perfect convins de faptul c generalul n-a fost, ntr-un fel, atras de Partea
Cealalt
Crezi c a fost?
Michaels i ntinse minile n lturi.
Nu, sigur c nu. i-am spus, asta-i o discuie terapeutic. Vrei s stau i
s transpir sau s gem ncet?
Nu, cred c nu. De fapt, te rog s continui. Ct timp te ascult, uit s intru
n panic. Mi se pare c i-ai menionat pe toi.
Nu chiar. L-am lsat la urm, n mod deliberat, pe cel mai puin suspect
dintre toi. Putem spune, ca o regul general, c individul cel mai puin suspect
poate fi vinovatul. Nu eti de acord cu aceast afirmaie?
Ba da. i cine-i individul cel mai puin suspect? Sau acum e momentul s
rsune o mpuctur, iar dumneata s te prvleti pe podea, chiar nainte de a
apuca s dezvlui identitatea rufctorului?
Se pare c nu m intete nimeni, zmbi Michaels. Cred c o s am timp
s-i spun: individul cel mai puin suspect eti chiar tu, Grant. Cui i-ar trece prin
minte c trdtorul ar putea fi tocmai agentul de ncredere, nsrcinat s vegheze
la sigurana navei n timpul misiunii? Eti un om de ncredere, Grant?
Nu-s sigur. Nu pot s-i ofer dect cuvntul meu, dar ce valoare are el?
Exact. Ai fost de Cealalt Parte de mai multe ori i n circumstane mai
obscure dect oricare altul de pe nav, sunt sigur de asta. S presupunem c, ntr-
un fel sau altul, ai fost racolat.
E posibil, zise Grant, fr s se arate impresionat. Dar l-am adus pe Benes
aici, sntos.
Ai fcut asta, ntr-adevr, dar tiai c vor avea grij de el n etapa
urmtoare. ntre timp, tu rmneai curat i potrivit pentru sarcini viitoare, ca
51
aceasta.
Cred c ai dreptate.
Michaels scutur din cap.
Nu, n-am! mi cer scuze dac te-am jignit A vrea s nceap o dat
miniaturizarea, zise el, ciupindu-se de nas. Dup aceea, o s am mai puin timp de
gndire.
Grant se simi stnjenit. Pe figura lui Michaels apruse o expresie de team,
de ndat ce acesta renunase la atitudinea zeflemitoare.
Cum stm, cpitane? strig el.
Totul e gata. Totul e gata, se auzi vocea aspr, metalic, a lui Owens.
Luminile se aprinser. Imediat, Duval trase cteva sertare din peretele navei
i ncepu s se uite pe hri. Cora verifica laserul cu grij.
Pot urca la tine, Owens? ntreb Grant.
Doar s-i vri capul, rspunse Owens. Nu-i loc pentru mai mult.
la-o domol, doctore, opti tnrul ctre tovarul lui de alturi. M ntorc
n cteva minute, aa c poi s tremuri, dac vrei, fr s te vad nimeni.
Vocea lui Michaels era seac, iar cuvintele preau c-i ies din gur cu
dificultate:
Eti un om amabil, Grant. Dac a fi avut parte de un somn natural
Grant se ridic, ndreptndu-se spre parte din spate a navei, rnjindu-i
Corei, care se ddu calm la o parte din calea lui. Urc iute scara, privi n jur i
spuse:
Cum o s tii ncotro s-o iei?
Am hrile lui Michaels aici, rspunse Owens.
Cpitanul acion un comutator i pe unul din ecranele din faa lui apru
imediat o reproducere a sistemului circulator, cea pe care Grant o vzuse de mai
multe ori pn atunci. n continuare, fu acionat alt buton, i o parte a hrii
strluci ntr-un galben-portocaliu iptor.
Ruta noastr planificat, zise el. Michaels m va ndruma, dac va fi
nevoie. n plus, deoarece avem motoare nucleare, Carter i ceilali vor putea s ne
urmreasc drumul cu precizie. Ne vor ajuta direct, dac vei sta la postul tu,
lng radio.
Ai aparatur de comand foarte complicat.
Destul de sofisticat, spuse Owens, cu o mndrie evident. Exist cte un
buton pentru fiecare lucru, ca s zicem aa, totul compactat ct s-a putut.
Submarinul urmeaz s fie folosit pentru lucrri marine la mare adncime.
Grant cobor scara, iar Cora i fcu din nou loc. Era cufundat n munca ei
la laser. Manevra scule fine, ca de ceasornicar.
Pare complicat, spuse tnrul.
Un laser cu rubin, dac tii ce-i acela, rspunse scurt fata.
tiu c scoate un fascicul ngust de lumin coerent monocromatic, dar
52
n-am nici cea mai vag idee despre felul n care funcioneaz.
Atunci i sugerez s te ntorci la scaunul dumitale i s m lai s-mi vd
de treab.
Da, doamn. Dar dac se ntmpl s ai vreo minge de fotbal creia
trebuie s-i legi sfoara, spune-mi. Noi, indivizii solizi, ne pricepem la munci dintr-
astea, necalificate.
Cora puse jos o urubelni mic, i terse mnuile de cauciuc i se uit la
el.
Domnule Grant!
Da, doamn!
Ai de gnd s transformi toat aceast aventur n ceva hidos, din cauza
dorinelor dumitale de a te amuza n permanen?
Nu, dar Atunci, cum s-i vorbesc?
Ca unui coleg, membru al echipajului.
Dar totodat eti i o femeie tnr.
tiu, domnule Grant, dar ce te intereseaz asta pe dumneata? Nu-i necesar
s m asiguri prin fiecare fraz sau gest c eti contient de sexul meu. E
plictisitor i inutil. Dup ce totul se va termina, dac vei simi nevoia s apelezi la
ritualurile pe care le foloseti de obicei n faa femeilor tinere, te voi trata n felul
n care mi se va prea potrivit. Dar pentru moment
n regul. Ne ntlnim dup sfritul misiunii.
i, domnule Grant
Da?
Renun la pretextul c ai fost cndva juctor de fotbal. Mie puin mi
pas
Ceva mi spune c ritualul va trebui schimbat, dar murmur tnrul,
nghiind insulta.
Fata nu mai era atent, se ntorsese la laser. Grant nu se putu mpiedica s
n-o priveasc, sprijinindu-se de mas, urmrind cea mai mrunt micare a
degetelor ei sigure.
Oh, dac ai putea fi frivol! oft el, dar, din fericire, ea nu-l auzi, sau cel
puin nu art c l-ar fi auzit.
Deodat, ea puse mna pe a lui, iar Grant se pomeni tresrind uor la
atingerea degetelor ei fierbini.
Scuz-m! zise ea i-i deplas mna puin mai ncolo, apoi i ddu
drumul.
Aproape imediat, aps un contact la laser, iar o dung de lumin, ct un fir
de pr, ni lovind discul de metal pe care sttuse mna lui. Instantaneu, apru o
gaur ngust i se simi un miros slab de vapori de metal. Dac mna lui Grant ar
fi rmas pe loc, gaura s-ar fi aflat n degetul lui mare.
Ar fi trebuit s m avertizezi, zise tnrul.
53
N-ai nici un motiv s stai aici, rspunse Cora.
Apoi ridic laserul, ignornd oferta lui de a o ajuta, i se ndrept spre
magazie.
Am neles, domnioar, rosti umil Grant. De acum nainte, cnd o s fiu
n apropierea dumitale, o s am grij unde o s-mi pun mna.
Cora se uit la el oarecum uimit i un pic nesigur. Apoi, pentru o clip,
zmbi.
Atenie! spuse Grant. S-ar putea s-i crape obrajii!
Zmbetul ei dispru imediat.
Mi-ai promis ceva! i aminti fata, pe un ton glacial, i intr n atelier.
Se auzi vocea lui Owens, de deasupra:
Grant! Trebuie s verifici radioul!
Ai dreptate, rspunse tnrul. O s ne revedem, Cora. Dup ce scpm de
aventura asta.
Se strecur pe scaunul lui i se uit la radio pentru prima oar.
Pare s fie un aparat radiotelegrafic.
Michaels i ntoarse privirea ctre el. De pe faa sa se tersese o parte din
culoarea cenuie.
Din punct de vedere tehnic, e dificil s transmii vocea prin brea
miniaturizrii. Presupun c tii alfabetul Morse.
Bineneles, ncuviin tnrul.
i Grant ncepu s bat iute un mesaj. Dup o pauz, sistemul de
comunicare din camera de miniaturizare bubui la un nivel sonor ce putu fi auzit
clar n interiorul lui Proteus.
Mesaj recepionat. Confirmm. Mesajul este urmtorul: DOMNIOARA
PETERSON A ZMBIT.
Cora, care tocmai se ntorcea spre scaunul ei, strmb din nas, ca i cum s-
ar fi simit jignit.
Ce banc bun! bombni ea.
Grant se aplec asupra aparatului i btu:
CORECT
De data aceasta, rspunsul sosi, prin aparat. Grant ascult, apoi strig:
Mesaj primit de afar: PREGTII-V PENTRU MINIATURIZARE.

M Mi in ni ia at tu ur ri iz za ar re ea a

Netiind cum s se pregteasc, Grant rmase unde se afla. Michaels se
ridic, schind o micare brusc, lsnd impresia c era gata s fac o ultim
verificare a tuturor aparatelor.
Duval, punndu-i hrile alturi, ncepu s-i aranjeze centura.
S v ajut, domnule doctor? ntreb Cora.
54
Ce-ai zis? Nu, trebuie doar s-mi nchei catarama, spuse el, privind spre
ea. Gata, am reuit!
Domnule doctor
Da?
Chirurgul se uit din nou la ea i, brusc, fu cuprins de ngrijorare,
observnd aparenta ei dificultate de a se exprima.
S-a defectat cumva laserul, domnioar Peterson?
Nu. mi pare ru c am fost cauza discuiilor neplcute cu doctorul Reid.
Nici o problem! Nu-i face griji inutile.
V mulumesc pentru c ai intervenit n favoarea mea, oferindu-mi
posibilitatea de a participa i eu la expediie.
Aveam nevoie de tine, spuse Duval, pe un ton foarte serios. Nu cunosc pe
nimeni pe care s m pot bizui aa cum m bizui pe tine.
Cora se ndrept spre Grant, care, dup ce se ntorsese s-l asculte pe
Duval, ncepuse din nou s-i fac de lucru cu propria-i centur.
tii s-o prinzi? ntreb ea.
Mi se pare mult mai complicat dect centura obinuit din avioane.
Da, aa e. Uite, ai pus asta pe dos. D-mi voie.
Fata se aplec spre el, iar Grant se pomeni privindu-i obrazul apropiat,
simindu-i delicateea parfumului slab. Avu nevoie de oarece efort pentru a reui
s se stpneasc. Cora i se adres n oapt:
mi pare ru c am fost dur, dar poziia mea este delicat
Ai fost ncnttoare Nu, iart-m, mi-a scpat
Statutul meu la FCRM e analog celui unui brbat, dar, n realitate, am
parte de tot soiul de piedici la fiecare pas, din cauz c-s de alt sex. Sau sunt
tratat cu prea mult consideraie, sau cu prea mult condescenden. Eu n-am
nevoie nici de una, nici de alta. Oricum, nu n timpul serviciului. Chestia asta m
aduce n pragul disperrii
Grant era gata s-i dea rspunsul potrivit, dar se abinu. Simea c-i va fi
extrem de greu dac va trebui s se controleze tot timpul. Era mai mult dect
putea ndura
Indiferent de sexul dumitale i din acest moment voi fi atent s nu mai
fac nici o referire la el eti cea mai calm persoan de aici, cu excepia lui
Duval. Care, presupun, nici nu-i d seama c se afl n acest loc.
Nu-l subestima, domnule Grant. tie c-i aici, te asigur! E calm pentru c
i d seama de faptul c misiunea ce ne revine este mult mai important dect
propria-i via.
Din cauza secretului lui Benes?
Nu. Pentru c este prima oar cnd miniaturizarea este folosit la aceast
scal. i pentru c este folosit pentru a salva o via.
Va fi indicat s se utilizeze laserul? Gndete-te ce era s peasc
55
degetul meu
n minile doctorului Duval, laserul va distruge cheagul fr s ating
nici o molecul din esutul nconjurtor.
Ai o prere foarte bun despre ndemnarea lui.
E prerea ntregii lumi. Iar eu o mprtesc, din motive ntemeiate.
Lucrez cu el de la absolvirea facultii.
Presupun c nu d dovad de prea mult condescenden, i nici de prea
mult consideraie, doar pentru motivul c eti femeie.
Nu, nici vorb de aa ceva.
ntrerupnd discuia brusc, fata se ntoarse la scaunul ei i-i puse centura
dintr-o singur micare.
Domnule doctor Michaels, v ateptm! strig Owens.
Michaels, care acum se plimba ncet prin cabin, prea, pentru moment,
preocupat i nesigur. Arunc o scurt privire spre persoanele prinse de scaune, se
aez i-i fix i el centura.
Owens cobor din compartimentul lui, verific rapid fiecare centur, urc la
loc i i-o prinse pe a lui.
n regul, domnule Grant. Spune-le c suntem gata.
Grant se supuse, iar megafonul rsun de ndat:
ATENIE, PROTEUS, ATENIE, PROTEUS. ACESTA ESTE
ULTIMUL MESAJ VOCAL PE CARE-L VEI PRIMI PN LA SFRITUL
MISIUNII. DISPUNEI DE AIZECI DE MINUTE, TIMP OBIECTIV.
ODAT MINIATURIZAREA TERMINAT, NREGISTRATORUL DE
TIMP AL NAVEI VA ARTA NUMRUL AIZECI. TREBUIE S FII TOT
TIMPUL ATENI LA ACEST AFIAJ, CARE VA DESCRETE CU O
UNITATE LA FIECARE MINUT. NU AVEI REPET, NU AVEI
NCREDERE N APRECIERILE VOASTRE SUBIECTIVE PRIVIND
TRECEREA TIMPULUI. TREBUIE S IEII DIN TRUPUL LUI BENES
NAINTE CA VALOAREA AFIAT S AJUNG LA ZERO. DAC NU
VEI IEI, L VEI UCIDE PE BENES, INDIFERENT DE SUCCESUL
OPERAIEI. MULT NOROC!
Vocea se opri, iar Grant nu gsi alt metod mai original pentru a se
ncuraja dect repetarea banalei formule Asta e situaia!.
Spre surpriza lui, i ddu seama c rostise cuvintele cu voce tare.
De lng el, Michaels rspunse, zmbind istovit:
Da, asta e!

* * *

n turnul de observare, Carter atepta. Se surprinse dorind s se afle n
Proteus, nu n afara lui. Urma o or dificil, n care i-ar fi fost mai uor s se
56
gseasc ntr-un loc n care s tie, n fiecare moment, ce se ntmpl.
Tresri auzind zgomotul subit al mesajului telegrafiat.
Proteus raporteaz c totul a fost pregtit, rsun imediat vocea
operatorului.
Miniaturizatorul! strig Carter.
Tasta cuvenit, cu inscripia MIN, de pe panoul cuvenit, fu atins de
degetul cuvenit al tehnicianului cuvenit. Parc ar fi un balet, gndi generalul.
Fiecare om se afl la locul lui, fiecare micare e prevzut. Dar era vorba de un
dans al crui sfrit nu-l ntrevedea nimeni.
Atingerea tastei avu drept rezultat tragerea ntr-o parte a zidului de la
captul camerei de miniaturizare i apariia treptat a unui disc uria, cu suprafaa
ca un fagure, atrnat de o in dispus de-a lungul tavanului. Discul se mic spre
Proteus n tcere, fr frecare, pe jeturi de aer care-i ineau braul de suspensie la
o distan de civa milimetri de in.

* * *

Din interiorul submarinului, discul cu desene geometrice se distingea foarte
clar, n timp ce se apropia, ca un monstru ciupit de vrsat.
Fruntea i capul chel al lui Michaels fuseser npdite de transpiraie.
Acesta, rosti el cu voce sugrumat, este miniaturizatorul.
Grant deschise gura, intenionnd s spun ceva, dar Michaels adug n
grab:
Nu m ntreba cum funcioneaz. Owens tie. Eu habar n-am.
Tnrul arunc o privire involuntar n sus, ctre Owens, care pru c se
crispeaz, c devine rigid. Una dintre minile lui, ce era la vedere, strngea o
manet care, presupuse Grant, reprezenta unul dintre dispozitivele importante de
comand ale navei. O strngea cu putere, ca i cum faptul c simea ceva solid l-ar
fi consolat. Sau poate c atingerea oricrei pri din nava pe care o proiectase i
ddea fore proaspete. El, mai mult dect oricine, cunotea puterea sau
slbiciunea cupolei care-i desprea printr-un nveli de o grosime infim de
normalitate.
Agentul ntoarse capul i se trezi privind la Duval, ale crui buze se
strmbar uor ntr-un zmbet.
Pari tulburat, domnule Grant. Nu-i meseria dumitale s te afli n situaii
nesigure, pstrndu-i, totui, sngele rece?
Fir-ar s fie! Oare de cte decenii era hrnit publicul cu basme despre
agenii secrei?
Nu, domnule doctor, rspunse calm Grant. n meseria mea, a te afla ntr-o
situaie nesigur fr a-i face probleme nseamn moartea imediat. Se ateapt
de la noi s acionm n mod inteligent, indiferent de starea noastr de spirit. mi
57
dau seama c dumneavoastr nu v este team.
Nu. Sunt numai curios. M simt cuprins de un sentiment de uimire. Sunt
incredibil de curios i de emoionat. Nu mi-e deloc team.
Dup prerea dumneavoastr, ce anse avem s murim?
Mici, sper. n orice caz, gsesc consolare n religie. M-am spovedit, iar
pentru mine moartea nu nseamn dect o u prin care pot pi n alt existen.
Grant nu gsi nici un rspuns rezonabil i tcu. Pentru el, moartea nsemna
un zid alb, cu o singur latur, dar trebuia s admit c, orict de logic i s-ar fi
prut n prezent, aceast concepie i oferea puin consolare mpotriva viermelui
nesiguranei, care (dup cum remarcase corect Duval) zcea ncolcit n mintea
lui.
i ddea seama cu jen c avea fruntea umed, poate la fel de umed ca i
cea a lui Michaels, iar Cora se uita la el cu o expresie pe care simul pudorii o
identific imediat drept comptimire.
i dumneata i-ai mrturisit pcatele, domnioar Peterson? o ntreb el,
prad unui impuls subit.
La ce fel de pcate te gndeti, domnule Grant? replic fata cu rceal.
Nici de data asta tnrul nu gsi un rspuns, aa c se ghemui n scaun i
privi miniaturizatorul, care acum se afla exact deasupra capetelor lor.
Ce simi cnd eti miniaturizat, domnule Michaels?
Nimic, presupun. E o form de micare, de prbuire n interior, iar dac
este fcut cu o vitez constant, n-ar trebui s fie diferit de senzaia micrii pe
o band rulant cu vitez uniform.
Bnuiesc c aa spune teoria, mormi Grant, cu privirea aintit asupra
miniaturizatorului. Dar senzaia adevrat?
Nu tiu. N-am trit-o niciodat. Totui, animalele aflate n procesul de
miniaturizare n-au prut niciodat stnjenite. Dup cum am observat personal, i
continuau aciunile n mod normal, fr s le ntrerup.
Animalele?! exclam Grant, rsucindu-se n scaun, pentru a-l privi
indignat pe Michaels. Animalele? N-a fost miniaturizat pn acum nici un om?
Mi-e team c avem onoarea de a fi primii.
Ce emoionant! S te ntreb atunci altceva. Ct de mult a fost
miniaturizat pn acum o fiin vie orice fiin vie?
Cincizeci, rspunse scurt Michaels.
Poftim?
Cincizeci. Adic micorarea a fost efectuat de asemenea manier nct
dimensiunile liniare s reprezinte a cincizecea parte din cele normale.
Aadar, ca i cum m-ar micora pe mine pn la maximum patru
centimetri?
Da.
Am priceput ns c miniaturizarea noastr va fi mult mai drastic.
58
ntr-adevr, vom fi micorai aproape de un milion de ori, cred. Owens
poate s-i dea cifrele exacte.
Cifrele exacte nu conteaz. Important este doar c-i vorba de o
miniaturizare mult mai puternic dect a fost efectuat vreodat.
Corect.
Credei c vom fi capabili s rezistm sub povara onorurilor cu care vom
fi copleii n calitatea noastr de pionieri?
Domnule Grant, spuse Michaels, reuind s extrag de undeva o urm de
umor, mi-e team c vom fi obligai s rezistm! Acum suntem miniaturizai.
Chiar acum. i, dup toate aparenele, nu simi nimic.
Sfinte Dumnezeule! mormi tnrul i privi din nou n sus, cu atenie.
Suprafaa miniaturizatorului strlucea ntr-o lumin fr culoare, dar ctui
de puin orbitoare, ce lsa impresia c nu era perceput de ochi, ci de nervi n
general, pentru c atunci cnd Grant nchise ochii, toate obiectele disprur, dar
lumina rmase, ca o iradiere general, fr caracteristici.
Pesemne c Michaels l vzuse nchiznd inutil ochii, deoarece i vorbi din
nou:
Nu-i nici lumin, nici o radiaie electromagnetic de vreun fel. E o form
de energie ce nu face parte din universul nostru normal. Afecteaz terminaiile
nervoase, iar creierul o interpreteaz drept lumin, pentru c nu cunoate alt
modalitate de a o interpreta.
E periculoas n vreun fel?
Nu, din cte tiu eu, dar, trebuie s recunosc, nu a fost expus nimeni la un
nivel att de intens.
Din nou pionieri! mormi Grant.
Mre! strig Duval. Seamn cu lumina creaiei!
Plcile hexagonale de sub nav strluceau, ca rspuns la radiaie; pn i
Proteus sclipea, att n interior, ct i n exterior. Scaunul pe care sttea Grant
prea fcut din foc, dei rmsese solid i rece. Chiar i aerul din jur lucea,
rspndind o luminiscen lipsit de cldur. Tovarii lui de drum i minile sale
cptaser o nuan de incandescen glacial.
Minile luminoase ale lui Duval fcur semnul crucii, ntr-o micare rapid,
iar buzele lui sclipitoare se micar.
V-ai speriat subit, domnule doctor Duval? ntreb Grant.
Te rogi nu numai din cauza fricii, ci i atunci cnd vrei s mulumeti
pentru privilegiul de a vedea marile minuni ale lui Dumnezeu, rspunse chirurgul
cu blndee.
n sinea lui, Grant recunoscu, oarecum nciudat, c nu ieise nvingtor din
acel schimb de replici. Nu se descurcase deloc.
Uitai-v la perei! strig Owens.
Acetia se ndeprtau n toate direciile, cu o vitez sesizabil, iar tavanul
59
urca. Hotarele ncperii imense erau nvluite ntr-un amurg pe cale de a se
transforma n bezn, ntunericul prnd i mai intens n contrast cu aerul sclipitor.
Miniaturizatorul arta uria. Marginile lui nu se vedeau. n fiecare bucat a
fagurelui se afla un fragment de lumin nepmnteasc, o desfurare regulat a
unei mulimi de stele strlucitoare pe un cer negru.
Grant se pomeni pierzndu-i nervozitatea i lsndu-se cuprins de
admiraie. Cu un efort, privi spre ceilali. Toi se uitau n sus, hipnotizai de
lumin, de distanele imense care apruser din senin, de camera care cptase
dimensiunile unui univers, de universul care crescuse dincolo de orizontul
cunoaterii lor. Subit, lumina sczu pn la un rou stins, iar semnalele
telegrafului fr fir izbucnir ntr-un staccato, ntr-un sunet ascuit, repetat.
Belinski, de la Rockefeller, a afirmat c senzaiile subiective se schimb
odat cu miniaturizarea, remarc Michaels. Nimeni nu l-a luat n seam, lat, ns,
c aceste semnale telegrafice sun diferit.
n schimb, vocea dumitale nu, spuse Grant.
Asta din cauz c amndoi am fost miniaturizai n acelai fel. M refer la
senzaiile care traverseaz brea de miniaturizare. De senzaiile din exterior.
Grant traduse, apoi citi mesajul primit: MINIATURIZAREA OPRIT
TEMPORAR. TOTUL E N REGULA? RSPUNDEI IMEDIAT!
Totul e n regul? ntreb sardonic Grant, dar nu primi nici un rspuns.
Tcerea nseamn aprobare, coment el i btu: TOTUL E N ORDINE.

* * *

Carter i linse buzele uscate. Privea cu o concentrare dureroas, n timp ce
miniaturizatorul i rspndea strlucirea. tia c toi cei din camera de jos, pn
la cel din urm tehnician, fceau acelai lucru.
Fiinele umane vii nu fuseser niciodat miniaturizate. De asemenea, nici
un obiect att de mare precum Proteus. Nimic-om sau animal, viu sau mort, mare
sau mic nu fusese miniaturizat att de drastic.
Responsabilitatea i aparinea n ntregime. El era responsabil pentru tot
comarul acela continuu
Merge! se auzi oapta aproape triumftoare a tehnicianului de la pupitrul
de miniaturizare.
Cuvntul se auzise limpede prin sistemul de comunicare, n timp ce Carter
privea cum Proteus se micora: la nceput, ncet, astfel nct ii ddeai seama de
ceea ce se ntmpla, doar prin schimbarea felului n care submarinul acoperea
structura hexagonal ce alctuia podeaua. Plcile ce fuseser acoperite parial de
marginile navei ieeau treptat la iveal, apoi se vzur i plcile care fuseser
ascunse complet.
n jurul lui Proteus aprur lespezile hexagonale, iar viteza de miniaturizare
60
se mri, pn cnd nava se micor ca un bulgre de ghea pus pe o suprafa
ncins.
Carter privise de o sut de ori procesul de miniaturizare, dar niciodat
efectul nu fusese identic cu cel pe care-l tria acum. Avea senzaia c nava se
prbuea ntr-o gaur adnc, infinit de adnc, ntr-o tcere absolut, devenind
mai mic, tot mai mic, pe msur ce distana cretea la kilometri, zeci de
kilometri, sute
Nava ajunsese ct un gndac rtcit n mijlocul hexagonului central, aflat
chiar sub miniaturizator; odihnindu-se pe singurul hexagon rou din lumea celor
albe modulul zero.
Proteus continua s se contracteze. Brusc, cu un efort, Carter ridic o mn.
Strlucirea miniaturizatorului sczu pn la un rou stins, iar procesul de
micorare ncet.
Aflai cum se simt, nainte de a continua.
Exista posibilitatea s fi murit sau, la fel de ru, s fi devenit incapabili s-
i ndeplineasc misiunea cu un minimum de eficien. n acest caz, pierduser
partida i era mai bine s tie acest lucru din timp.
Am primit mesajul de rspuns, se auzi vocea tehnicianului responsabil cu
comunicaiile. Coninutul este: TOTUL E N ORDINE.
Carter gndi: Dac n-ar fi n stare s lucreze, ar trebui s fie capabili s-i
dea seama c nu-s n stare.
Dar n-avea cum s verifice care era adevrul. Trebuia s cread c totul
mergea bine, dac echipajul de pe Proteus spunea c totul era n regul.
Ridicai nava! ordon el.

S Sc cu uf fu un nd da ar re ea a

ncet, modulul zero se ridic din podea un stlp hexagonal neted, avnd
partea superioar roie i laturile albe, purtnd pe el Proteus-ul ce msura mai
puin de trei centimetri. Cnd vrful coloanei ajunse la un metru i un sfert de
podea, micarea se opri.
Totul e pregtit pentru faza a doua, domnule, se auzi vocea unui
tehnician.
Carter arunc o privire spre Reid, care ddu din cap.
Faza a doua! spuse generalul.
Un panou alunec ntr-o parte i n ncpere ptrunse un aparat de
manevrare (un waldo gigantic numit astfel de primii tehnicieni nucleari, dup
un personaj din povestirile de science fiction de prin anii 40, aflase Carter),
plutind pe jeturi silenioase de aer. Avea o nlime de aproximativ patru metri i
consta ntr-un scripete instalat pe un trepied, scripete care controla un bra vertical
atrnat de o extindere orizontal. Braul nsui era alctuit din trepte, fiecare
61
bucat avnd dimensiuni mai mici dect cea de deasupra. n cazul respectiv,
existau trei trepte, iar cea inferioar, lung de vreo ase centimetri, fusese
construit din buci de srm de oel, groase de apte milimetri, curbate astfel
nct s se strng ntreptrunzndu-se.
La baza aparatului se aflau nsemnele FCRM i o inscripie: MNUITOR
DE PRECIZIE PENTRU MINIATURIZARE.
Odat cu dispozitivul de manevrare, n ncpere i fcuser apariia trei
tehnicieni, iar n urma lor venea o sor medical n uniform, care atepta cu o
nerbdare vizibil. Prul ei castaniu, ndesat sub bonet, arta aranjat n grab, de
parc n ziua aceea avusese alte lucruri n minte.
Doi dintre tehnicieni aranjar braul waldo-ului exact deasupra navei
micorate. Pentru o reglare fin, trei raze de lumin, subiri ct firul de pr, ieir
din suportul braului, ndreptndu-se spre suprafaa modulului zero. Distana ce
desprea fiecare raz de centrul modulului era transformat n intensitate
luminoas pe un ecran mic, circular, mprit n trei segmente, care se uneau n
mijlocul acestuia.
Intensitile luminoase, evident inegale, se modificau uor, pe msur ce al
treilea tehnician rotea un buton. Cu ndemnarea obinut printr-o practic
ndelungat, individul aduse cele trei segmente la o intensitate egal, n cteva
secunde; suficient de egale pentru a se terge hotarele dintre ele. Apoi tehnicianul
aps un comutator i puse waldo-ul n funciune. Liniile de lumin pentru
centrare se stinser, iar raza mai larg a unui proiector lumin Proteus, prin
reflectare indirect.
Fu manevrat alt dispozitiv de comand, i braul cobor ctre submarin
ncet, cu grij. Tehnicianul i inea respiraia. Probabil c el mnuise mai multe
obiecte miniaturizate dect oricine din ar. Poate chiar mai multe dect oricine
din lume (dei nimeni nu putea ti ce se ntmpla n Cealalt Parte, bineneles).
Dar ceea ce se ntmpla acum nu avea precedent. Urma s ridice ceva cu o mas
normal mult mai mare dect ntlnise pn acum, i care, n plus, coninea cinci
fiine umane vii. Pn i o vibraie ct de slab, abia perceptibil, ar fi fost
suficient pentru a le ucide.
Ghearele de jos se deschiser i alunecar ncet peste Proteus. Tehnicianul
le opri i ncerc s se asigure cu proprii lui ochi c aparatul i arta adevrul.
Ghearele fuseser centrate perfect. Se strnser lent, cte un pic, pn se nchiser
sub nav, alctuind un leagn ajustat cu precizie.
Apoi modulul zero cobor i ls submarinul suspendat n leagnul
ghearelor.
Acel stlp hexagonal nu se opri la nivelul podelei, ci cobor mai departe.
Pentru cteva minute, sub nava ce atrna n gol rmase doar o gaur.
Din groapa lsat de modulul zero ncepur s se ridice perei din sticl.
Cnd pereii aceia transpareni, circulari, atinser o nlime de o jumtate de
62
metru, se ivi meniscul unui lichid limpede. Cnd modulul zero ajunse din nou la
nivelul podelei, pe el se afla un cilindru cu diametrul de 0,3 metri i nalt de 1,2
metri, dou treimi din acesta fiind ocupate de un lichid. Cilindrul era plasat pe un
suport circular din plut, pe care scria: SOLUIE SALIN.
Braul waldo-ului, care nu se clintise n timpul acestei schimbri, atrna
deasupra soluiei. Nava era suspendat deasupra prii superioare a cilindrului, la
o distan de maximum o jumtate de metru de suprafaa lichidului.
Imediat, braul ncepu s se lase n jos ncet, foarte ncet. Se opri cnd
Proteus ajunse aproape de nivelul soluiei saline, apoi prinse s se mite din nou,
cu o vitez micorat de zece mii de ori. Angrenajele de sub comanda imediat a
tehnicianului funcionau de zor, n timp ce nava cobora cu o vitez insesizabil
pentru ochi.
Contact! Nava cobor mai mult, nc un pic, scufundndu-se pe jumtate.
Tehnicianul o inu aa un moment, apoi, la fel de ncet ca i pn atunci, desfcu
ghearele i, dup ce se asigur c fiecare srm se ndeprtase de submarin, le
ridic din lichid.
n final, cu un oftat de uurare, trase braul i opri waldo-ul.
n regul, s plecm de aici! le spuse el colegilor si, care-l asistaser.
Apoi, amintindu-i c mai avea ceva de fcut, rcni cu o voce schimbat, oficial:
Nava se afl n sering, domnule general!
Bine! rosti Carter. Verificai starea echipajului!

* * *

Transferul de pe modul n sering fusese fcut cu destul delicatee, din
punctul de vedere al lumii normale, dar pentru cei din interiorul lui Proteus
nsemnase cu totul altceva.
Grant transmisese semnalul TOTUL E N ORDINE i, depind momentul
iniial de grea provocat de zdruncintura modulului zero, care ncepuse s se
ridice, ntrebase:
Ce urmeaz acum? Alt miniaturizare? Are cineva vreo idee?
Trebuie s ne scufundm, naintea urmtoarei etape de miniaturizare,
rspunse Owens.
S ne scufundm?
Dar aceast nou ntrebare rmsese fr rspuns. Grant privise din nou
spre universul neclar al camerei de miniaturizare i zrise prima dat giganii.
Cei care se apropiau de ei erau oameni oameni ca nite turnuri n
lumina ceoas din exterior provocnd o impresie stranie, ca i cnd ar fi fost
vzui n oglinzi gigantice, deformante. O cataram de curea era un ptrat de
metal cu latura de o jumtate de metru. Un pantof, undeva, jos, n deprtare, prea
un vagon. n direcia opus, un nas arta ct un munte ce nconjura tunelele
63
gemene ale nrilor. Oamenii aceia se micau cu o ncetineal bizar.
Simul timpului! mormise Michaels, apoi se aplecase i se uitase la
ceasul de la mn.
Ce s-a ntmplat? ntrebase Grant.
nc una dintre sugestiile lui Belinski: c simul timpului se modific,
odat cu miniaturizarea. Timpul obinuit pare s se dilate, astfel nct acum, cinci
minute las impresia c dureaz, din cte mi dau seama, zece minute. Efectul
devine mai intens, funcie de gradul de miniaturizare, dar nu tiu care-i relaia
exact. Belinski ar fi avut nevoie de datele experimentale de care dispunem noi
acum. Privete!
i artase ceasul de la mn.
Grant i fcuse pe plac, apoi se uitase la al lui. Secundarul prea c se
trte. Dusese ceasul la ureche. Se auzea ticitul slab al mecanismului, dar
sunetul respectiv venea de foarte departe.
Asta-i bine, spusese Michaels. Dispunem de o or, dar vom avea impresia
c-s mai multe ore. Destul de multe, probabil
Vrei s spui c ne vom mica mai iute?
Nou ni se va prea ceva normal. Dar din punctul de vedere al unui
observator din lumea exterioar, ne vom mica foarte repede. Vom face mai multe
lucruri ntr-un timp dat. Ceea ce-i bine, avnd n vedere perioada limitat de care
dispunem.
Dar dduse Grant s pun o nou ntrebare.
Te rog! l ntrerupsese Michaels, dnd din cap. Nu pot s-i explic mai
bine! Cred c neleg biofizica lui Belinski, dar matematica lui m depete.
Poate Owens e n stare s te lmureasc
O s-l ntreb dup aceea Dac va exista un dup aceea
Nava fusese luminat brusc. Lumin obinuit, alb. Ochii lui Grant
surprinseser o micare i priviser n sus. Ceva cobora. O pereche uria de
crlige cuprinsese nava, din fiecare parte.
Verificai-v centurile! strigase Owens.
Grant nu se sinchisise. Simise o micare n spate i se ntorsese, att ct i
permisese centura.
Controlam dac eti bine strns, spusese Cora.
Doar de centur, rspunsese Grant. Oricum, i mulumesc!
Cu plcere, rspunsese ea, apoi se ntorsese spre dreapta, rostind cu
solicitudine: Domnule doctor Duval, centura!
n regul. Punei-o pe a ta.
Cora i desfcuse centura, ca s ajung la Grant. Apucase ns s i-o
strng la loc, exact la timp. Crligele ajunseser n dreptul lor i se apropiaser,
ca nite flci gigantice, pregtite s-i zdrobeasc. Grant tresrise, automat.
Crligele se opriser, se micaser din nou, se uniser.
64
Proteus sltase, fusese zguduit, iar tot ce se afla la bord fusese aruncat
violent spre dreapta, apoi, mai puin violent, spre stnga. Un zngnit aspru,
reverbernd, umpluse nava.
Urmaser apoi minute n ir de tcere, la care se aduga senzaia limpede a
atrnrii deasupra golului. Nava se smucise uor i tremurase un pic. Grant se
uitase n jos i vzuse o suprafa ntins, roie, cobornd, devenind ceoas i
ntunecat, apoi disprnd.
Nu avea de unde s tie ce distan era pn la podea, la dimensiunile lor
actuale, dar senzaia fusese cea pe care ar fi avut-o dac s-ar fi aplecat pe fereastra
unui apartament aflat la etajul douzeci.
Un obiect att de mic precum era n momentul acela nava, dac s-ar fi
prbuit de la o asemenea nlime, n-ar fi suferit stricciuni serioase. Rezistena
aerului ar fi ncetinit cderea pn la un nivel ce le-ar fi asigurat salvarea. Cel
puin, dimensiunile reduse le-ar fi fost, n situaia aceea, de folos.
Dar Grant i amintise de observaiile fcute de Owens n timpul instruirii.
n acel moment, el nsui era alctuit din tot ai atomi ca un om cu dimensiuni
normale numrul acestora nu sczuse, cum ar fi fost normal pentru un obiect
att de mic. Ca urmare, era mai fragil. La fel i nava. O cdere de la nlimea
aceea ar fi dus la zdrobirea submarinului i la moartea echipajului.
Se uitase la leagnul ce susinea nava. Nu se gndise la ce-ar fi nsemnat
aceasta pentru un om normal. n ochii lui, era alctuit din piloni curbai din oel,
avnd diametrul de trei metri, alturai, formnd un leagn nentrerupt din metal.
Pentru cteva clipe, se simise n siguran.
La un moment dat, Owens strigase, cu o voce emoionat:
Vine!
Grant privise iute n diferite direcii, nainte s-i dea seama despre ce era
vorba.
Lumina strlucise printr-o suprafa neted, transparent, a unui cerc din
sticl, suficient de mare pentru a nconjura o cas. Acel ceva se ridicase lin,
repede. Iar departe, jos-chiar sub ei se zrise reflectarea sclipitoare, brusc
irizat, a luminii n ap.
Proteus fusese suspendat deasupra unui lac. Pereii din sticl ai cilindrului
nconjuraser ntreaga nav, iar suprafaa lacului ajunsese doar la cincisprezece
metri sub ei.
Grant se lsase pe speteaza scaunului. Nu-i fusese greu s ghiceasc
urmarea. n consecin, se pregtise sufletete, i de aceea nu simise nici un fel de
grea cnd scaunul pruse c fuge de sub el. Senzaia fusese asemntoare celei
pe care o simise o dat, n timpul unei aterizri pe ocean. Avionul care se
angajase n manevr fusese mpins n sus, aa cum se cuvenea, dar Proteus, ca
submarin, n-ar fi trebuit s se comporte la fel.
Grant i ncordase muchii, apoi ncercase s se relaxeze, pentru a permite
65
ca ocul s fie preluat de centur, nu de oase.
Izbiser apa, iar ocul aproape c-i smulsese dinii din flci.
n continuare, se ateptase s vad pe hublou stropi, un zid de ap
ridicndu-se. Observase, n schimb, o umfltur mare, rotunjit lin, uleioas, ce
gonea n deprtare. Apoi, n timp ce se scufundaser, alta i alta
Ghearele leagnului se desfcuser, iar nava se zbtuse nebunete, apoi se
oprise plutind, rsucindu-se ncet.
Grant rsuflase profund. Se aflau pe suprafaa unui lac, ce nu aducea ns
cu cele pe care le mai vzuse.
Te ateptai la valuri, domnule Grant? ntrebase Michaels.
Da.
Mrturisesc c i eu. Mintea omeneasc e un lucru ciudat. Se ateapt s
vad ceea ce a vzut n trecut. Suntem miniaturizai i am fost pui ntr-un mic
container cu ap. Ni se pare un lac, deci ne ateptam s gsim valuri, spum i tot
tacmul. Dar, chiar dac seamn cu un lac, nu-i dect un tub mic cu ap, de
aceea face unde, nu valuri. i, orict ai mri o und, nu seamn cu un val.
Destul de interesant, murmurase Grant.
Rostogolirile groase de lichid, care, la dimensiuni normale, ar fi fost nite
ncreituri mrunte, continuaser s goneasc spre exterior. Reflectate de zidul
ndeprtat, se ntorseser i creaser modele de interferen care sfrmaser
undele n ncreituri separate, n timp ce Proteus urcase i coborse n caden
extrem.
Interesant? exclamase Cora, indignat. Asta-i tot ce spui? E pur i simplu
magnific!
Lucrarea Sa, adugase Duval, este maiestuoas la orice nivel!
n regul, rnjise Grant. Fie cum zicei voi: magnific i maiestuos. Numai
c mi s-a cam fcut grea, aa, o idee, nelegei
Oh, domnule Grant, ai un talent de a strica plcerea altora
mi pare ru
Radioul pornise, iar Grant trimisese din nou mesajul TOTUL E N
REGUL. Rezistase impulsului de a aduga: i toi avem ru de mare.
Chiar i Cora ncepuse s dea semne c nu se simea bine. Poate c n-ar fi
trebuit s-i strecoare ideea n minte
Trebuie s ne scufundm cu ajutorul comenzilor manuale, zisese Owens.
Grant, desf-i centura i deschide valvele unu i doi.
Grant se ridicase nesigur n picioare, ncntat de simmntul pe care i-l
trezea libertatea chiar i limitat de a merge, i se duse la o valv fluture, pe
care scria UNU, de pe batardou.
M ocup eu de cealalt, spusese Duval.
Privirile lor se ntlniser pentru o clip, iar Duval, stnjenit parc de
apropierea brusc de alt fptur uman, zmbise ezitant. Grant i rspunsese, dar
66
nu se putuse abine s nu se gndeasc, indignat: Oare Cora era capabil s aib
vreun sentiment pentru aceast mas de nesimire?.
Odat valvele deschise, lichidul nconjurtor ptrunsese n compartimentele
de balast ale submarinului, iar fluidul din jur se nlase din ce n ce mai mult.
Grant suise cteva trepte din scara ce ducea la cabina superioar i
ntrebase:
Cum i se pare, cpitane?
Greu de spus, cltinase din cap Owens. Indicaiile aparatelor n-au nici o
semnificaie. Au fost proiectate pentru un ocean adevrat. Nu l-am conceput pe
Proteus pentru aa ceva!
Nici mama mea nu m-a conceput pentru aa ceva, dac tot veni vorba,
mormise tnrul.
n scurt timp, se scufundaser complet. Duval nchisese ambele valve, iar
Grant se ntorsese pe scaunul lui.
i pusese centura nc o dat, prad unui sentiment vecin cu ncntarea.
Dup ce ajunseser sub suprafaa apei, ridicarea i coborrea chinuitoare a navei
ncetaser, lsnd locul unei binecuvntate imobiliti

* * *

Carter ncerc s-i descleteze pumnii. Pn acum, operaiunea se
desfurase normal. Semnalul TOTUL E N REGUL venise de pe submarinul
care acum aducea cu o capsul mic, sclipind n soluia salin.
Faza a treia, zise el.
Miniaturizatorul, a crei strlucire rmsese slab n timpul celei de-a doua
faze, i recpt nimbul alb, dar numai prin activarea seciunilor centrale ale
fagurelui.
Carter privi atent. Greu de spus dac vedea ceva n realitate sau dac era
doar produsul minii lui ncordate. Nu, tremura din nou, cu adevrat!
Insecta de trei centimetri i reducea mrimea, i probabil c acelai lucru
se ntmpla i cu apa din jurul ei. Focalizarea razei de miniaturizare era precis,
iar generalul renun s-i mai in rsuflarea. n fiecare etap, exista un pericol
aparte, special.
n timp ce privea, Carter i imagina ce s-ar fi ntmplat dac raza n-ar fi
fost att de precis. Cum ar fi fost dac jumtate din Proteus s-ar fi miniaturizat
rapid, n timp ce cealalt jumtate, aflat la marginea razei, s-ar fi miniaturizat
mai lent sau deloc? Dar aa ceva nu se ntmplase i, ca atare, trebuia s-i scoat
asemenea gnduri din minte.
Acum, Proteus ajunsese ct un punct. Apoi ntregul miniaturizator fu
cuprins de strlucire. Nu avea rost s ncerce s focalizeze raza asupra unui lucru
prea mic pentru a fi vzut.
67
n regul, gndi Carter n sinea lui. Acum f restul trebii!
ntregul cilindru plin cu lichid se micora, din ce n ce mai iute, pn cnd,
n cele din urm, deveni un recipient nalt de cinci centimetri, cu diametrul de
cincisprezece milimetri, iar undeva, n lichidul miniaturizat, se afla un
ultraminiaturizat Proteus, nu mai mare dect o bacterie. Miniaturizatorul i
reduse din nou luminozitatea.
Luai legtura cu ei, spuse Carter, cu un aer ngrijorat. ncercai s
obinei vreo tire de la ei.
Respir cu greutate, simindu-i gtul uscat, pn cnd i se anun din nou
semnalul TOTUL E N ORDINE. Patru brbai i o femeie care, cu puin timp
nainte, sttuser n faa lui, plini de via, n mrime real, se preschimbaser
acum n nite bucele mrunte de materie, nchise ntr-o nav de mrimea unui
microb i totui, rmseser n via.
ntinse minile, cu palmele n jos:
Ducei miniaturizatorul n depozit!
n vreme ce aparatul era scos din ncpere, lumina slab pe care acesta o
emana, mai sclipi o dat.
Un ecran alb, circular, de pe peretele de deasupra capului lui Carter, se
aprinse, artnd numrul 60 n cifre ntunecate.
Generalul i fcu semn lui Reid:
Preia comanda, Don! Din aceast clip, avem la dispoziie aizeci de
minute

P P t tr ru un nd de er re ea a

Lumina miniaturizatorului strlucise din nou dup scufundare, iar lichidul
din jur se transformase ntr-un lapte opac, sclipitor i totui, nu urmase nimic
care s fi fost observabil din interiorul navei. N-aveau de unde s tie dac
opacitatea se rspndise mai departe i dac Proteus se micora n continuare.
Nici Grant, nici ceilali nu scoseser o vorb n aceast perioad, ce pruse
c dureaz o venicie. Cnd lumina miniaturizatorului dispru, Owens strig:
Toat lumea e bine?
Eu personal sunt bine, rspunse Duval.
Cora ddu din cap, Grant nl o mn, ntr-un gest linititor, Michaels
ridic uor din umeri i spuse:
E-n regul.
Bine, oft cpitanul. Cred c am ajuns la captul miniaturizrii.
Apoi, el aps o tast de care nu se atinsese pn atunci. Timp de cteva
clipe nelinititoare, atept ca un ecran s prind via. Curnd, pe acesta se ivi
numrul 60, cu caractere negre, ascuite. Un ecran similar, plasat n partea de jos a
navei, vizibil pentru ceilali patru, reda acelai lucru.
68
Telegraful fr fir cni puternic, iar Grant rspunse, transmind mesajul:
TOTUL E N ORDINE.
Cei de afar anun c s-a terminat miniaturizarea, coment tnrul, n
continuare, cu glas tare. Ai avut dreptate, cpitane Owens!
Am izbutit! oft cellalt.
Miniaturizarea s-a terminat, gndi Grant, dar misiunea, nu Abia acum
ncepe. aizeci. aizeci de minute.
Domnule cpitan, de ce vibreaz nava? ntreb el. Ceva nu merge cum
trebuie?
O simt i eu, interveni Michaels. E o vibraie variabil.
i eu am simit-o, spuse Cora.
Owens cobor din cabina lui, tergndu-i fruntea cu o batist mare.
Nu putem mpiedica asta. E micarea brownian.
Michaels ridic minile, exclamnd Oh, Doamnei, cu o acceptare
resemnat, neajutorat.
Ce micare? ntreb Grant.
A lui Brown, dac ii mori s tii. Robert Brown, un botanist scoian din
secolul al optsprezecelea, a fost cel care a observat-o primul. n prezent, suntem
bombardai cu molecule de ap din toate prile. Dac am avea dimensiuni
normale, moleculele ar fi att de mici, n comparaie cu noi, nct aceast ciocnire
nu ne-ar afecta. Dar faptul c am fost miniaturizai duce aproximativ la acelai
rezultat ca n cazul n care noi ne-am fi pstrat dimensiunile originale, dar tot ce
se afl n mediul nconjurtor s-ar fi mrit imens.
Ca apa din jur.
Exact. Pn acum, vd c pricepi despre ce-i vorba. Deci, apa din jur a
fost miniaturizat n parte, odat cu noi. Cnd vom ptrunde n curentul de snge,
fiecare molecul de ap va cntri un miligram sau ceva de ordinul acesta. Ele vor
fi prea mici pentru a ne afecta, fiecare n parte, dar ne vor izbi cu miile, din toate
direciile, iar aceste lovituri nu vor fi distribuite uniform. La un moment dat, din
dreapta ne vor asalta cteva sute n plus, comparativ cu cele ce ne vor lovi din
stnga, iar forele combinate ale acestor cteva sute de molecule suplimentare ne
vor deplasa spre stnga. n clipa urmtoare, vom fi mpini un pic n jos, i aa
mai departe. Vibraiile pe care ie simim acum sunt rezultatul acestor lovituri
moleculare aleatorii. Mai trziu, va fi i mai ru.
Grozav! gemu Grant. Grea, primete-m la pieptul tu!
Va dura cel mult o or, spuse furioas Cora. Te rog s te compori ca un
adult!
Owens, nava va rezista izbiturilor? ntreb Michaels, cu o ngrijorare
evident.
Cred c da, rspunse cpitanul. n prealabil, am fcut unele calcule
referitoare la problema asta. innd cont de faza prin care trecem acum, pot
69
afirma c estimrile mele n-au fost departe de adevr. Vom rezista.
Chiar dac nava ar fi strivit, ar rezista bombardamentului moleculelor
nc un timp, spuse Cora. Dac totul merge bine, vom ajunge la cheag n
cincisprezece minute, chiar mai puin, iar dup aceea ntr-adevr nu mai conteaz
ce se ntmpl
Michaels izbi cu pumnul n braul scaunului.
Domnioar Peterson, vorbeti prostii! Ce presupui c se va ntmpla n
cazul n care vom reui s ajungem la cheag, l vom distruge, l vom vindeca pe
Benes, dar dup aceea Proteus va fi sfrmat? Vreau s spun, n afar de moartea
noastr, pe care-s dispus s-o consider drept o bagatel, de dragul discuiei Nu
pricepi c acest lucru va duce i la moartea lui Benes?
nelegem, interveni Duval, pe un ton calm.
Poate c acest lucru nu e valabil i pentru asistenta dumitale. Dac nava
va fi fcut buci, domnioar Peterson, dup ce vor trece cele aizeci de minute
nu, numai cincizeci i nou fiecare fragment n parte, orict de mic ar fi, se va
mri, ajungnd la dimensiunile normale. Chiar dac se va zdrobi pn la nivel
atomic, fiecare atom se va mri, iar Benes va fi ciuruit din toate prile de materia
submarinului i a noastr.
Michaels respir profund, scond un fel de mormit, apoi continu:
E uor s ieim n lumea real, dac suntem ntregi. Dac nava va fi
transformat n fragmente, nu va exista nici o posibilitate de a extrage fiecare
bucat din trupul lui Benes. Indiferent ce-am face, vor rmne destule cioburi
ct s-l omoare n momentul revenirii la normal. Ai neles?
Cora se fcu mic de tot n scaunul ei.
Nu m-am gndit la asta
Ei bine, gndete-te! se rsti Michaels. i tu, Owens. Vreau s tiu dac
Proteus va rezista micrii browniene! Nu m refer doar la posibilitatea de a
ajunge la cheag m intereseaz dac vom ajunge la el, l vom distruge i ne vom
ntoarce! Gndete-te la ce i-am spus, cpitane. Dac nu eti convins c
submarinul va rezista, nu avem dreptul s continum!
Bine, gata! interveni Grant. nceteaz s mai extrapolezi, domnule doctor
Michaels, i d-i o ans cpitanului s vorbeasc.
N-am reuit s-mi formez o prere definitiv pn n momentul n care
am simit aceast micare brownian parial, spuse Owens morocnos. Judecnd
dup micarea actual, pot afirma c vom rezista timp de aizeci de minute la
izbituri puternice.
ntrebarea este urmtoarea: se cuvine s ne asumm riscul numai pe baza
impresiilor cpitanului Owens? rnji Michaels.
Nu-i adevrat! interveni Grant. ntrebarea este: voi accepta eu estimarea
fcut de cpitanul Owens? Amintii-v, v rog, c generalul Carter a spus c eu
voi lua deciziile strategice. Eu accept declaraia lui Owens, pentru c nu putem
70
consulta pe altcineva care s reprezinte o autoritate n materie sau care s
cunoasc nava mai bine.
Atunci, care-i decizia ta?
Accept estimarea fcut de Owens. Vom executa misiunea.
Sunt de acord cu tine, Grant, spuse Duval. Michaels, care devenise rou
la fa, ddu din cap.
Bine, biete. S tii ns c am fcut ceea ce mi s-a prut a fi un lucru
ndreptit.
A fost un lucru ndreptit, l liniti Grant, i m bucur c l-ai fcut.
Tnrul se duse lng hublou. Dup un moment, Cora veni alturi de el.
Nu pari speriat, Grant, spuse fata pe un ton calm.
Pentru c-s un actor bun, Cora, zmbi el fr veselie. Dac oricare altul
dintre noi ar fi avut responsabilitatea deciziei, a fi inut un discurs grozav n
favoarea abandonrii misiunii. Vezi, am simminte lae, dar ncerc s nu iau
decizii lae.
Pre de cteva minute, Cora l privi atent.
Am impresia, domnule Grant, c uneori eti nevoit s te strduieti teribil
pentru a prea mai ru dect eti n realitate.
Nu tiu. Am un talent
n momentul acela, Proteus se mic brusc, nti ntr-o parte, apoi n
cealalt, legnndu-se puternic.
Doamne, gndi Grant, ne lovim de perei! O prinse pe Cora de bra i o
trase ctre scaunul ei. Apoi, cu greu, reui s ajung la locul lui. Owens se chinuia
s urce scara, rcnind:
Fir-ar s fie, ar fi putut s ne avertizeze!
Grant se prinse de scaun i observ c nregistratorul de timp arta 59. Un
minut lung, gndi el. Michaels spusese c simul timpului i ncetinea cadena
odat cu miniaturizarea. Avusese perfect dreptate, nsemna c aveau la dispoziie
o perioad mai mare pentru gndit i acionat.
Totodat, ns, le rmnea i mai mult timp pentru a se rzgndi i pentru a
cdea prad panicii.
Proteus se mica i mai violent. Nava avea s se sfrme nainte ca
misiunea propriu-zis s nceap?

* * *

Reid i lu locul lui Carter la fereastr. Fiola coninnd civa mililitri de
ap parial miniaturizat, n care se afla scufundat Proteus, total miniaturizat i
practic invizibil, sclipea pe modulul zero ca o gem rar pe o perni de catifea.
Colonelul se gndi n treact la metafor, fr s-i permit ns o divagaie
poetic. Calculele fuseser precise, iar tehnica de miniaturizare putea produce
71
dimensiuni corespunztoare. ns acele calcule fuseser fcute doar n cteva ore,
puine la numr, pline de grab i ncrcate de tensiune, cu ajutorul unor programe
pe calculator, care nu fuseser verificate.
Firete, dac dimensiunea depea cu puin mrimea optim, ea putea fi
corectat, dar timpul necesar pentru acest lucru trebuia sczut din cele aizeci de
minute care erau, de fapt, doar cincizeci i nou, fr cincisprezece secunde.
Faza a patra! ordon el.
Waldo-ul fusese deja instalat deasupra fiolei, ghearele fiind potrivite pentru
o apucare orizontal, nu vertical. Din nou, dispozitivul fu centrat, braul cobort,
ghearele strngndu-se cu o delicatee infinit.
Acum, venise rndul surorii medicale. Aceasta pi iute n fa, scoase o
cutiu din buzunar i o deschise. Extrase din ea o baghet mic de sticl, innd-o
cu grij de un cap turtit. Plas bagheta, vertical, deasupra recipientului, lsnd-o
s alunece o fraciune de centimetru n interiorul acestuia, pn cnd o opri
presiunea aerului. O rsuci uor, apoi spuse:
Pistonul se potrivete.
(Reid zmbi uurat, iar Carter ddu din cap, n semn de aprobare.)
Sora medical atept, iar waldo-ul ridic braul ncet. Cu o infinit
lentoare, recipientul i pistonul se nlar, oprindu-se la zece centimetri deasupra
modulului zero.
Cu toat delicateea de care era n stare, femeia ndeprt suportul din plut
de la captul inferior al seringii, descoperind o mic protuberan. Deschiztura
ngust din mijlocul protuberanei fusese acoperit cu un strat subire din plastic,
care n-ar fi rezistat nici mcar la cea mai mic presiune, dar care mpiedica orice
scurgere, ct timp nu era atins.
Cu micri iui, sora scoase un ac de oel inoxidabil din cutie i-l puse peste
protuberan.
Acul se potrivete, spuse ea.
Ceea ce fusese un cilindru de sticl devenise o sering.
Un al doilea set de gheare iei din waldo, fiind fixat deasupra capului
pistonului, apoi strns. Dup aceea, ntregul aparat, purtnd seringa n cele dou
gheare, se mic lent ctre ua mare, dubl, care se deschise la apropierea lui.
Nici o fiin omeneasc n-ar fi putut s detecteze cu ochiul liber vreo
micare n lichidul transportat cu atta grij de gesturile inuman de line ale
mainii. Dar att Reid, ct i Carter erau contieni de faptul c, pn i o micare
microscopic nsemna o furtun pentru echipajul de pe Proteus.
Cnd dispozitivul ptrunse n camera de operaii i se opri lng mas,
Carter identific acest moment, ordonnd:
Contactai submarinul!
Veni urmtorul rspuns: TOI SUNTEM BINE, DAR UN PIC
SCUTURAI. Generalul se sili s rnjeasc.
72
Benes zcea pe masa de operaii, constituind cel de-al doilea punct central
din ncpere. Ptura termic l acoperea pn la gt. Din ea ieeau tuburi de
cauciuc, care duceau spre instalaia termic aflat dedesubt. Un grup de senzori ce
urmau s reacioneze la prezena unei emisii radioactive alctuiau o emisfer
grosolan n jurul capului ras, caroiat, al pacientului.
Mai muli medici, purtnd mti din tifon, secondai de asistentele lor, se
ngrmdiser n jurul lui Benes, cu ochii aintii asupra dispozitivului ce se
apropia. nregistratorul de timp, aflat pe perete, tocmai se schimba de la 59 la 58.
Waldo-ul se opri lng mas.
Doi dintre senzori se micar din locul lor, de parc ar fi cptat subit via.
Supunndu-se comenzilor de la distan ale unui tehnician agil, se aezar alturi
de sering, unul lng sticl, cellalt lng ac.
Un ecran mic, de pe pupitrul tehnicianului, cpt culoarea verde atunci
cnd pe el apru un impuls ce apoi se terse, dup care se ivi din nou, dispru
iari continund aa la nesfrit
Radioactivitatea lui Proteus a fost recepionat, spuse tehnicianul.
Carter i izbi palmele cu for i rnji satisfcut. Alt prag, unul la care nu
ndrznise s se gndeasc, fusese depit. n acest caz, nu era vorba de a fi
sesizat radioactivitatea, ci particulele radioactive care fuseser miniaturizate. Din
cauza dimensiunilor incredibil de reduse, ele puteau trece prin senzori fr s-i
afecteze. Particulele trebuiau s treac mai nti printr-un deminiaturizator, iar
necesara juxtapunere dintre respectivul dispozitiv i senzori fusese improvizat n
orele frenetice ale dimineii.
Waldo-ul care inea pistonul seringii aps n jos, cu o presiune care cretea
lent. Fragila barier din plastic dintre sticl i ac se rupse; dup un moment, la
vrful acului apru o pictur mrunt, ce czu ntr-un container mic, aezat
dedesubt. Urm a doua, apoi a treia pictur.
Pistonul cobora, iar acelai lucru se ntmpla i cu nivelul apei din sering.
Dup un timp, impulsul de pe ecranul din faa tehnicianului i schimb poziia.
Proteus e n ac! strig el.
Pistonul rmase locului.
E n regul? ntreb Carter, privindu-l fix pe Reid.
Acesta ddu din cap i rspunse:
Putem s-l injectm.
Seringa fu deplasat, cu ajutorul celor dou seturi de gheare, ntr-o poziie
oblic, iar waldo-ul ncepu s se mite din nou, de data asta ctre un loc de pe
gtul lui Benes, pe care o infirmier l terse n grab cu alcool. Pe gt fusese
nsemnat un cerc mic, iar n interiorul acestuia, o cruce. Vrful acului se apropia
de centrul crucii. Senzorii l urmau.
Vrful acului pru c are un moment de ezitare atunci cnd atinse pielea.
Apoi el se nfipse, ptrunznd pn la adncimea prescris. Pistonul se mic
73
uor, iar tehnicianul ce supraveghea senzorii strig:
Proteus a fost injectat!
Waldo-ul se retrase n grab. Norul de senzori i lu locul, aidoma unor
antene de insect, dornice s pipie, acoperind tot capul i gtul lui Benes.
Urmrii traseul! ordon acelai ins, mutnd un comutator.
ase ecrane, fiecare cu impulsuri din diferite poziii, se aprinser deodat.
Informaia pe care ele o furnizau era introdus ntr-un calculator ce supraveghea
harta uria a sistemului circulator al lui Benes. Pe aceast hart apru un punct
luminos, n artera carotid. Aici fusese injectat Proteus.
Carter se gndi c ar fi fost nimerit s spun o rugciune, dar nu tia nici
una. Pe hart, distana dintre punctul luminos i cheagul de snge din creier prea
foarte mic.
Generalul urmri nregistratorul de timp, care-i schimb indicaia n 57,
apoi privi micarea evident, destul de iute, a punctului luminos de-a lungul
arterei, ctre cap, deci ctre cheag. Pentru o clip, nchise ochii i murmur n
gnd: Te rog! Dac exiti, undeva, te rog!.

* * *

Ne ndreptm ctre Benes, strig Grant, simind o uoar dificultate n
respiraie. Ne-au anunat c ne vor dirija pn n ac, apoi ne vor injecta n gtul
lui. Iar eu le-am spus c suntem cam zguduii. Of! Cam zguduii!
Bine, mormi Owens.
Cpitanul se lupta cu instrumentele de comand, ncercnd s determine ce
anume provoca micarea de rotaie i s-i neutralizeze efectul. Fr prea mult
succes, ns.
De ce era nevoie s ajungem n ac? ntreb tnrul.
Vom fi mai bine supravegheai acolo. Iar micarea acului ne va afecta
mai puin. i mai e ceva: dorim s injectm n Benes ct mai puin ap
miniaturizat.
Aoleu! exclam Cora.
Prul i se ciufulise i, n ncercarea ei zadarnic de a-l ndeprta din ochi,
fata aproape czuse. Grant ncercase s-o prind, dar Duval o inuse bine de bra.
Apoi, la fel de brusc cum ncepuse, rotirea haotic ncet.
Am ajuns n ac, oft uurat Owens, dup care aprinse luminile exterioare
ale navei.
Grant privi prin hublou. Nu era mare lucru de vzut afar. Soluia salin
prea c sclipete, ca o cea de licurici. Departe, n sus i n jos, se zrea curba
unui obiect care strlucea mai puternic. S fi fost pereii acului?
Simind cum l cuprinde ngrijorarea, se ntoarse spre Michaels:
Domnule doctor
74
Michaels inea ochii nchii. i deschise fr chef i ntoarse capul n
direcia vocii.
Da, domnule Grant.
Ce vezi?
Michaels privi n fa, i ntinse ncet minile i rspunse:
Scntei.
Vezi ceva limpede? N-ai impresia c totul danseaz?
Da, aa e. Danseaz.
Asta nseamn c ochii notri sunt afectai de miniaturizare?
Nu, domnule Grant, oft obosit Michaels. Dac te gndeti cu groaz c
ai orbit, las-o balt! Uit-te n jur, pe Proteus. Uit-te la mine. E ceva n neregul
n privina felului n care percepi ceea ce te nconjoar?
Nu.
Foarte bine. Aici, vezi unde luminoase miniaturizate, cu o retin
miniaturizat la fel, i totul e n regul. Dar cnd undele luminoase miniaturizate
ies afar, ntr-o lume mai puin miniaturizat sau complet neminiaturizat, nu-s
reflectate uor. De fapt, devin penetrante. Vedem doar reflectri intermitente, ici,
colo. De aceea, tot ce se afl afar pare c plpie.
neleg. Mulumesc, doctore!
Michaels oft din nou.
Sper s m obinuiesc ct mai curnd cu blestematul sta de balans!
Lumina plpitoare i micarea brownian, la un loc, mi-au provocat o durere de
cap cumplit.
Pornim! strig pe neateptate Owens.
Alunecau nainte-senzaia era evident. Pereii ndeprtai, curbai, ai acului
seringii preau acum mai solizi, pe msur ce reflectarea luminilor lor
miniaturizate se estompa, se dizolva. Aveau impresia c se aflau pe coama unui
val ce se prbuea pe o pant infinit.
Deasupra, soliditatea prea c se sfrete ntr-un cerc subire de scnteiere.
Cercul se lrgi lent, apoi mai repede n final, se deschise ntr-un abis incredibil
i totul deveni plpire.
Acum ne aflm n artera carotid, spuse Owens.
nregistratorul de timp arta 56.

A Ar rt te er ra a

Duval i plimba privirea de jur mprejur, cuprins de exaltare.
Imaginai-v, spuse el, ne aflm n interiorul unui trup omenesc! ntr-o
arter! Owens, stinge luminile din cabin! Las-ne s vedem lucrarea lui
Dumnezeu!
n interiorul navei se fcu ntunericdar de afar se strecura un fel de
75
lumin fantomatic reflectarea neuniform a razelor exterioare miniaturizate,
din fa i din spate.
Owens plasase Proteus ntr-o stare de virtual nemicare n raport cu
curentul sangvin arterial, permindu-i s nainteze o dat cu uvoiul mpins de
inim.
Cred c putei s v scoatei centurile, spuse el.
Duval sri n picioare i se apropie de hublou, iar Cora l urm de ndat.
Rmaser acolo, scrutnd deprtarea, ntr-un fel de extaz uimit. Michaels se ridic
mai calm, arunc o privire spre cei doi, apoi reveni la harta lui, studiind-o atent.
O precizie excelent! declar el.
Crezi c exista pericolul s nu nimerim n arter? ntreb Grant.
Pentru un moment, Michaels se uit la el, fr s-l vad, apoi scutur din
cap.
Oh, nu! Aa ceva n-ar fi fost posibil. Dar am fi putut ptrunde dincolo de
o rscruce important. n acest caz, ne-ar fi fost imposibil s nvingem curentul
arterial i am fi pierdut timp ncercnd s gsim o rut alternativ, mai puin
potrivit. Din fericire, ns, nava se afl exact unde ar fi trebuit s fie.
Pn acum ne-am descurcat bine, ncerc Grant s-l mbrbteze,
constatnd c vocea doctorului tremura.
Da, mormi doctorul, apoi adug, dup o pauz: Din acest punct, putem
combina uurina injectrii, rapiditatea curentului i ruta direct, existnd ansa de
a ajunge la destinaie cu o ntrziere minim.
Excelent! i cnt n strun tnrul, dup care se ntoarse spre hublou.
Aproape imediat, fu copleit de uimire, vznd minunea din faa sa.
Zidul prea a se afla la o distan de aproape un kilometru i strlucea ntr-o
nuan de chihlimbariu luminos, cu ntreruperi i scnteieri, deoarece n mare
parte era ascuns de un amestec teribil de obiecte care pluteau n apropierea
submarinului.
Se aflau n faa unui acvariu uria, unul care nu era populat de peti, ci de
obiecte stranii. Cele mai numeroase erau nite cercuri mari, elastice, cu centrul
mai subire, dar nu gurit. Fiecare dintre ele avea un diametru de dou ori mai
mare dect nava, era de culoare portocaliu-glbuie i scnteia intermitent, de
parc ar fi fost acoperit cu achii de diamant.
Culoarea nu-i chiar adevrat, spuse Duval. Dac ar fi posibil s
deminiaturizm undele luminoase pe care le degaj Proteus i s miniaturizm
reflectarea ce se ntoarce, ar fi mult mai bine. E important s obinem o reflecie
corect.
Avei perfect dreptate, domnule doctor, zise Owens. Lucrrile lui
Johnson i Antoniani arat c acest lucru este posibil acum. Din nefericire, ns, o
asemenea tehnic nu-i la ndemna oricui, i chiar de-ar fi, n-am fi reuit s
pregtim nava pentru asta, ntr-o singur noapte.
76
Cred c nu, l aprob Duval.
Chiar dac nu-i o reflectare perfect, spuse Cora, cu o voce n care se
ghicea ncntarea, au mai mult ca sigur o frumusee aparte. Arat ca nite baloane
uoare, turtite, care au capturat, fiecare n parte, milioane de stele
De fapt, sunt globule roii, l lmuri Michaels pe Grant. Au culoarea roie
doar atunci cnd e vorba de o cantitate mare, dar devin portocalii cnd sunt luate
individual. Cele pe care le vezi, abia au venit de la inim i car ncrctura de
oxigen ctre cap i, ndeosebi, spre creier.
Grant continu s priveasc, minunndu-se. n afar de globule, existau i
obiecte mai mici, nite drcii turtite, aducnd cu nite farfurii. (Trombocite, gndi
tnrul, ca i cum forma obiectelor i-ar fi readus n memorie cunotinele
dobndite la cursul de fiziologie de la colegiu.)
Unul dintre trombocite veni lent ctre submarin, trecnd att de aproape
nct Grant simi impulsul de a se ntinde pentru a l prinde. Trombocitul se lipi
lent de nav, rmase n contact cu ea un moment, apoi se mic mai departe,
lsnd particule din el lipite de fereastr o mzg care se terse ncetul cu
ncetul.
Nu s-a sfrmat, zise tnrul.
Nu, rspunse Michaels. Dac s-ar fi fragmentat, s-ar fi format un cheag.
Nu suficient de mare ca s fac ru, sper. Dac am fi fost mai mari, am fi avut
necazuri, la uit-te!
Grant privi n direcia indicat de deget. Vzu diverse obiecte mici, ca nite
bastoane, fragmente fr form, precum i o serie de resturi, dar, n primul rnd,
globule roii, globule roii, globule roii. Apoi zri obiectul pe care i-l arta
Michaels.
Era uria i lptos. Pulsa. La suprafa, avea un aspect grunos, n vreme
ce n interiorul alb se observau scnteieri negre stropi de un negru extrem de
intens, ca i cum ar fi ars cu o nonlumin orbitoare, proprie.
n interiorul acestui obiect, se afla o zon mai ntunecat, ceoas datorit
substanei lptoase ce o nconjura, care pstra o form fix, neschimbtoare.
ntregul su contur nu putea fi observat limpede. La un moment dat, ns, o ni
lptoas se deschise n peretele arterei i acea mas imens pru s se scurg n
ea. Apoi deveni neclar, fiind acoperit de obiectele mai apropiate
Ce-a fost asta? ntreb Grant.
O globul alb, bineneles. Nu-s prea multe dintr-astea. Vreau s spun, n
comparaie cu globulele roii. Exist cam 650 globule roii la una alb. Cele albe
sunt mult mai mari i se pot mica independent. Unele dintre ele i pot croi drum
n afara vaselor sangvine. Sunt nite fiine ngrozitoare, dac inem seama i de
mrimea lor. Asta a fost, totui, cumsecade, de vreme ce a rmas la o distan
acceptabil.
Sunt gunoierii trupului, nu?
77
Da. Noi avem dimensiunile unei bacterii, dar suntem dotai cu
membran din metal, nu cu un perete celular din mucopolizaharide. Sper c
globulele albe sunt n stare s-i dea seama de diferen i c nu vor aciona
mpotriva noastr, ct timp nu vom produce leziuni esuturilor nconjurtoare.
Grant se strdui s nu mai acorde atta atenie obiectelor individuale i s
ncerce s priveasc panorama ca pe un ntreg. Se ddu napoi i-i miji ochii.
Era un dans! Fiecare obiect vibra n poziia lui. Cu ct era mai mic, cu att
vibraia era mai pronunat. Semna cu un balet colosal, neobinuit, n care
coregraful se icnise, iar dansatorii fuseser prini n strnsoarea unei tarantele
venice, nebuneti.
O simi? murmur el, nchizndu-i ochii. M refer la micarea
brownian.
Da, o simt, rspunse Owens. Nu-i att de rea pe ct m ateptam.
Curentul sangvin e vscos, mult mai vscos dect soluia salin n care am fost
scufundai iniial. Iar vscozitatea puternic reduce micarea.
Grant simi nava micndu-se sub picioarele lui mai nti ntr-o parte,
apoi n alta dar uor, fr a provoca ocuri, aa cum se ntmplase atunci cnd se
aflaser n sering. Coninutul de proteine al prii fluide a sngelui, proteinele
plasmei (expresia se strecur n mintea lui Grant, venind din trecut), proteja
nava.
Nu era ru deloc. Tnrul simi c prinde curaj. Poate c lucrurile
ncepuser, deja, s mearg cum trebuia
V sugerez s v ntoarcei cu toii la locurile voastre, spuse Owens. Ne
apropiem de o ramificaie a arterei i, ca atare, voi fi obligat s cotesc ntr-o parte.
Ceilali se aezar din nou pe scaune, continund s priveasc ns
fascinani spectacolul din jur.
Mare pcat c avem doar cteva minute la dispoziie pentru aa ceva!
exclam Cora. Domnule doctor Duval, ce-s astea?
O mas compus din structuri foarte subiri, prinse laolalt, alctuind o
eav spiralat, trecu pe lng ei. O urmar altele, care se expandau i se
contractau n timpul deplasrii.
Nu recunosc asta, fcu Duval.
Poate-i un virus, suger fata.
Pare puin cam mare pentru un virus Oricum, nu seamn cu nimic din
ce-am vzut. Owens, suntem echipai s lum probe?
Ar trebui s ieim din nav, dac am vrea s facem una ca asta, domnule
doctor. Din pcate, ns, nu ne putem opri pentru probe.
Hai, s-ar putea s nu mai avem o asemenea ans! insist Duval,
ridicndu-se n picioare. S lum un exemplar pe nav. Domnioar Peterson,
dumneata
Nava aceasta are o misiune, domnule doctor! spuse Owens.
78
Nu conteaz ncepu Duval, dar se opri, simind strnsoarea minii lui
Grant pe umr.
Dac suntei amabil, domnule doctor, zise tnrul, haidei s nu ne certm
din cauza asta! Avem o treab de dus la capt i nu ne putem permite s ne oprim
pentru a lua ceva, sau s ne ntoarcem s lum ceva, sau s ncetinim ca s lum
ceva. Sper c ai neles i c nu vei ridica problema din nou.
n lumina neclar, plpitoare, reflectat de lumea arterial de afar, se
vedea clar c Duval tremura.
Bine! zise el, furios. Oricum, au disprut
Dup ce ne vom termina treaba, domnule doctor, interveni Cora, se vor
pune la punct metode de miniaturizare pentru intervale de timp nedefinite. Atunci
vom putea lua parte la explorri adevrate.
Da, cred c ai dreptate murmur chirurgul.
Perete arterial la dreapta, spuse Owens.
Proteus fcu o curb lung, larg, iar zidul ls impresia c se afla doar la
vreo treizeci de metri. ntinderea chihlimbarie, oarecum ondulat, a stratului
endotelial care constituia cptueala interioar a arterei era vizibil n toate
amnuntele.
Aha, zise Duval, ce metod nemaipomenit de a verifica stadiul unei
arterioscleroze! Poi s numeri plcile!
i ai putea s le desprinzi, nu-i aa? ntreb Grant.
Bineneles, lat un proiect pentru viitor. Un submarin ar putea fi trimis
printr-un sistem arterial colmatat, pentru a cura i desprinde zonele sclerozate,
pentru a le sfrma i a lrgi astfel conductele Totui, cam scump tratament!
N-ar fi exclus ca, peste nite ani, operaia respectiv s fie automatizat,
spuse tnrul. Nite roboi casnici de dimensiuni reduse vor fi trimii s curee
mizeria. Sau, poate, fiecare om, la nceputul maturitii, va fi injectat cu o echip
permanent de asemenea curitori de vase. Uitai-v la lungimea acestuia!
Acum ajunseser aproape de peretele arterial, iar cltoria devenise dificil
datorit vrtejurilor. Dar, privind n fa, puteau vedea zidul ce prea a se ntinde
pe o distan de mai muli kilometri, nainte de a coti.
Dup cum am amintit mai devreme, interveni Michaels n discuie,
sistemul circulator, cuprinznd toate vasele, pn la cele mai mici, are o lungime
de aproape dou sute de mii de kilometri.
Nu-i ru, fcu Grant.
Dou sute de mii de kilometri la scar normal. La dimensiunile noastre
actuale, asta nseamn se opri el o clip, pentru a face socotelile ceva ntre
cinci i ase trilioane de kilometri, adic jumtate de an-lumin. O cltorie prin
toate vasele sangvine ale lui Benes ar echivala, la dimensiunile noastre, cu o
cltorie spre o stea.
Zicnd acestea, Michaels le arunc tuturor o privire morocnoas. Nici
79
faptul c se gseau n siguran, nici frumuseea spectacolului din jur nu preau
s-i fi ridicat prea mult moralul.
Cel puin, micarea brownian nu-i prea rea, zise Grant, ncercnd s par
vesel.
Nu, bombni cellalt. Nu m-am descurcat prea bine cu puin timp n
urm, cnd am discutat despre micarea brownian
Nici Duval, adineauri, n problema recoltrii de probe. Nu cred c
vreunul dintre noi acioneaz cu adevrat bine.
Ai putut vedea o mostr tipic de ncpnare a lui Duval. S vrea s
opreasc nava pentru a culege un specimen!
Michaels ddu din cap, apoi se ntoarse la hrile desfurate pe pupitrul
curbat, de lng perete. Era vorba de un duplicat al versiunii mai mari din turnul
de control i al variantei mai reduse din cabina lui Owens.
Ce vitez avem, cpitane? ntreb el.
Cincisprezece noduri, la dimensiunile noastre.
Bineneles, la dimensiunile noastre, replic el, fnos, lund un calculator
de buzunar i fcnd nite socoteli. Vom ajunge la ramificaie n dou minute.
Cnd coteti, menine distana actual fa de perete. Aceast manevr ne va
permite s ajungem ntregi n mijlocul ramificaiei arterei. Dup aceea, poi
ptrunde uor n reeaua capilar, fr s mai fie nevoie s trecem prin alt
ramificaie. E clar?
Foarte clar.
Grant atepta, inndu-i ochii ndreptai spre hublou. Pentru un moment,
surprinse umbra profilului Corei, dar imaginea de afar era mai impresionant
dect studierea curbei brbiei ei.
Dou minute? Ct de mult nsemnau? Dou minute aa cum i le reprezenta
noul su sim al timpului? Sau dou minute conform nregistratorului de timp?
ntoarse capul, pentru a se uita la acesta. Arta 56, apoi, dup cteva clipe, ecranul
se terse, lsnd imediat s apar cifra 55.
Urm o zdruncintur puternic, n urma creia tnrul aproape fu smuls de
pe scaun.
Owens! strig el. Ce s-a ntmplat?
Ne-am lovit de ceva? ntreb Duval.
Cu chiu, cu vai, Grant ajunse la scar i reui s se caere pe ea.
Care-i necazul?
Nu tiu, gfi Owens, a crui figur semna cu o masc schimonosit din
cauza efortului. Nava nu rspunde la comenzi
Se auzi vocea ncordat a lui Michaels:
Cpitane Owens, corecteaz cursul! Ne apropiem de perete!
tiu, gfi din nou Owens. Ne aflm ntr-un fel de curent.
D-i btaie mai departe! zise Grant. F tot ce se poate!
80
Apoi, tnrul cobor cteva trepte i, inndu-i spatele sprijinit de scar,
pentru a rezista la zglielile navei, lans o ntrebare fr adres precis:
De ce exist un contracurent aici? Nu ne deplasm de-a lungul curentului
arterial?
Ba da, rspunse Michaels, cu o figur ca de cear. Nu poate exista nimic
care s ne trag ntr-o parte cu atta for, art el spre peretele arterial, care se tot
apropia. Trebuie s se fi defectat comenzile. Dac lovim peretele i producem o
leziune, se va forma un cheag peste noi i ne va fixa aici sau vom atrage atenia
globulelor albe.
E imposibil s se ntmple aa ceva ntr-un sistem nchis, interveni Duval.
Legile hidrodinamicii
Un sistem nchis? exclam Michaels, ridicnd din sprncene, dup care,
cu un efort, se tr spre hrile sale; ntr-un trziu, mormi:
Nu-s de nici un folos, am nevoie de mai multe detalii i nu le pot obine
aici. Ai grij, Owens, ine-te departe de perete!
mi dau silina, i rspunse acesta. Dar e un curent mpotriva cruia nu pot
lupta!
Nu ncerca s lupi direct, interveni Grant. Aeaz submarinul pe direcia
potrivit i mulumete-te s pstrezi cursul paralel cu peretele!
Acum ajunseser destul de aproape pentru a vedea fiecare detaliu al zidului.
Fibrele de esut conjunctiv care serveau ca suport principal artau ca nite grinzi,
aproape ca nite arcade gotice, de culoare galben, strlucind din cauza unui strat
subire care le acoperea, strat alctuit din ceva ce semna a substan gras.
Ele se ncordau, ca i cum ntreaga structur s-ar fi ntins, zboveau aa un
moment, apoi se apropiau din nou. Suprafaa dintre mnunchiuri se ondula atunci
cnd grinzile se strngeau. Grant nu avu nevoie de lmuriri suplimentare pentru a
ti c privea peretele arterial care pulsa n ritmul btilor inimii.
Nava se zglia din ce n ce mai puternic. Peretele era mai aproape i
ncepuse s arate zgrunuros. Grinzile din esut conjunctiv se deprtaser n unele
locuri, de parc ar fi fost supuse unui torent puternic vreme ndelungat i ar fi
nceput s se ndoaie sub presiune. Vibrau precum cablurile unui gigantic pod
suspendat, apropiindu-se de hublou i alunecnd de-a lungul acestuia,
rspndindu-i culoarea galben, strlucitoare, n razele sltree ale farurilor
navei.
Apropierea urmtoarei grinzi o fcu pe Cora s ipe de groaz.
Fii atent la ce se petrece afar, Owens! strig Michaels.
Artera are leziuni, mormi Duval.
Dar curentul ocoli contrafortul viu i tr nava cu el, aruncnd-o ntr-un
vrtej nnebunitor, care-i mpinse pe toi grmad, lipindu-i de peretele din stnga
navei.
Grant, care se lovise ru la braul stng, o prinse pe Cora cu cellalt bra i
81
o ajut s se menin n picioare. Apoi privi n sus, ncercnd s scruteze peisajul
prin lumina plpitoare.
Vrtej! strig el. Retragei-v pe scaune! Punei-v centurile!
Particulele de afar, ncepnd cu globulele roii, au ncremenit pre de
cteva clipe, de parc ar fi fost prinse n acelai curent nvrtejit, n timp ce
peretele devenea o pat estompat, galben, fr detalii.
Duval i Michaels se trr spre scaune i reuir s-i prind centurile.
Deasupra e un fel de deschiztur! strig Owens.
Aeaz-te pe scaun! o zori Grant pe Cora.
Asta i ncerc s fac! gfi ea.
Disperat, incapabil s rmn n picioare din cauza balansului puternic al
submarinului, Grant o mpinse pe fat n scaun i se ntinse dup centura ei.
Prea trziu! Proteus fusese prins n vrtej i ridicat acum se rotea cu for,
aidoma unui carusel de blci.
Printr-un reflex, tnrul reui s se prind de un stlp, apoi se strdui s-o
apuce pe Cora, care fusese aruncat la podea. Fata i ncletase degetele de braul
scaunului i se inea zdravn.
Grant tia c rotirea aceea dement avea s mai dureze, de aceea se strduia
disperat s-o ajung pe Cora, dar nu reuea. Scp stlpul i se inu de fat.
Duval se zbtea zadarnic n scaun fora centrifug l intuise acolo.
Rezist, domnioar Peterson, o s ncerc s te ajut! gemu el.
Fcnd un efort teribil, chirurgul reui s-i slbeasc un pic centura, n
timp ce Michaels l privea neajutorat. Owens, prins cu treburi n cabina lui,
rmsese complet n afara scenei.
Ca o consecin a forei centrifuge, picioarele Corei prsir podeaua.
Nu pot ip fata.
Neavnd de ales, Grant i ddu drumul, apoi alunec, dndu-se de-a
berbeleacul, agnd cu piciorul baza unui scaun i lovindu-se zdravn. Dup
aceea, reui s-i fixeze i mna stng, iar cu dreapta o apuc pe Cora de
ncheietur, exact cnd aceasta descletase degetele de pe scaun.
Proteus se rotea i mai repede, prnd c se apleac ntr-o parte. Grant nu
mai putea s reziste n poziia aceea ncordat; piciorul i alunec de pe suportul
scaunului. Braul, nvineit i dureros din cauza contactului anterior cu peretele,
primi o lovitur suplimentar, ceea ce-l fcu pe tnr s cread c se rupsese. Cora
se ag de umrul lui, inndu-se de stofa uniformei cu o disperare vizibil.
i d seama cineva ce se ntmpl? izbuti tnrul s mormie.
O fistul, rspunse Duval, n timp ce continua s se lupte cu centura. O
fistul arterio-venoas.
Fcnd un efort, Grant i nl capul i se uit nc o dat prin hublou.
Deasupra, peretele arterial ajunsese la capt. Sclipirea galben ncetase. Se zrea o
bre nconjurat cu negru. Aceasta se ntindea, n sus i n jos, ct putea cuprinde
82
cu privirea, iar globulele roii i alte obiecte dispreau n ea. Chiar i ocazionalele
globule albe, att de nfricotoare, erau supte imediat n gaur, de ndat ce
apreau.
Doar cteva secunde gfi tnrul. Doar cteva, Cora!
Spunea asta mai degrab pentru el, pentru braul lui nvineit, dureros.
Cu o vibraie final, care aproape l dobor pe Grant din cauza durerii pe
care i-o pricinui, nava trecu prin deschiztur i ncetini, ncetini, pn cnd, pe
neateptate, ajunse ntr-o zon de calm.
Grant se destinse i rmase ntins pe spate, respirnd cu greutate, ncet,
Cora reui s-i trag picioarele sub ea i s se ridice.
Duval reui n sfrit s se elibereze.
Domnule Grant, cum te simi? ntreb el, ngenunchind lng tnr.
i Cora se aplec asupra lui, pipindu-i uor braul, ndrznind chiar s-l
maseze. Grant se strmb de durere.
Nu-l atinge!
E rupt? ntreb Duval.
Nu-mi dau seama.
Cu infinit grij, el ncerc s-i ndoaie braul. Dup aceea, i prinse
bicepsul stng n palma dreapt i-l strnse.
Probabil c nu. Dar, oricum, vor trece sptmni pn voi fi n stare s-l
folosesc ca lumea
i Michaels se ridicase n picioare. Figura i se schimbase, devenise aproape
de nerecunoscut din cauza expresiei de uurare pe care o reflecta.
Am reuit! Am reuit! Suntem ntregi! Cum e, Owens?
n ordine, cred, rspunse cpitanul. Nu vd nici o lumin roie pe panoul
de comand. Proteus a ncasat mai mult dect fusese prevzut, dar a rezistat.
Vocea lui reflecta o mndrie evident, att din cauza talentului lui, ct i a
capacitilor navei.
Cora rmsese aplecat, cu un aer neajutorat, deasupra lui Grant.
Sngerezi! exclam ea ocat.
Serios? se alarm el. Unde?
La coaste. Uniforma e ptat de snge.
Oh, asta! rsufl el uurat. Am avut nite probleme n Cealalt Parte.
Totul se rezolv, dac nlocuiesc pansamentul. Nu-i nimic! Doar nite snge
Trebuie s te scoli, zise fata. Te rog, ncearc
Cora i strecur un bra sub umrul lui i-l ridic, apoi i desfcu uniforma,
cu o delicatee ce dovedea experien.
O s m ocup eu de problema asta. Mai nti, ns, vreau s-i mulumesc.
E un moment nepotrivit, dar i mulumesc.
Bine. n tot cazul, i voi fi recunosctor dac vei mai face lucrul sta i
alt dat Acum, m ajui s m aez pe scaun?
83
Se mpleticea, Cora ajutndu-l dintr-o parte, iar Michaels din cealalt.
Duval, dup ce aruncase o privire spre ei, se dusese spre hublou.
Ce se mai ntmpl? ntreb Grant.
O fistul arterio-ven n regul, s spunem altfel. O legtur anormal
ntre o arter i o ven mic. Se ntmpl uneori, n principiu ca urmare a unei
traume fizice. Benes a avut parte de aa ceva cnd s-a lovit n main, presupun
Reprezint o imperfeciune, un fel de ineficien, dar n cazul de fa nu-i ceva
serios. E ceva microscopic. Un vrtej mrunt.
Un vrtej mrunt? sta?
La scala noastr miniaturizat, reprezint o vltoare gigantic.
Chestia asta nu aprea pe hrile sistemului circulator, Michaels? ntreb
Grant.
Ar fi trebuit. Probabil c o voi gsi pe harta de pe nav, dac voi reui s-o
mresc suficient. Necazul e c am fost silii s facem analiza iniial n trei ore, iar
eu n-am observat fistula. N-am nici o scuz.
Bine, bine nseamn c am pierdut cteva minute. S pregtim o rut
alternativ, iar Owens s-o ia pe acolo. Ct timp ne-a mai rmas, cpitane? ntreb
tnrul, uitndu-se automat la nregistrator care arta 52.
Cincizeci i dou de minute, i confirm Owens.
Aadar, avem suficient timp
Michaels l privi pe Grant cu sprncenele ridicate.
Nici vorb de aa ceva, Grant! N-ai neles ce s-a ntmplat? S-a zis cu
noi! Am euat. Nu mai putem ajunge la cheag, nu-i dai seama? Trebuie s cerem
s fim scoi din trupul lui Benes.
Vor trece zile ntregi nainte ca nava s poat fi miniaturizat din nou!
exclam Cora ngrozit. Benes va muri!
Nu avem alt soluie. n momentul de fa, ne aflm n vena jugular. Nu
putem s ne ntoarcem prin fistul, pentru c nu suntem n stare s nfruntm
curentul, chiar dac inima este n stadiul diastolic, ntre bti. Singura rut
alternativ posibil, cea n care am urma curentul venos, trece prin inim, ceea ce
ar nsemna sinucidere curat.
Eti sigur? ntreb Grant, buimcit.
Michaels are dreptate, interveni Owens, cu voce rguit. Misiunea a
euat.

I In ni im ma a

n turnul de control se dezlnuise iadul. Semnalul care indica nava i
schimbase foarte puin poziia pe ecran, dar sistemul de coordonate fusese
modificat n mod dramatic.
Auzind sunetul unui semnal de pe monitor, Carter i Reid se ntoarser.
84
Domnule, zise individul agitat care apruse pe ecran, Proteus e n afara
cursului. Semnalul a fost recepionat n careul 23, nivelul B.
Reid se repezi la fereastra ce ddea ctre camera hrilor. Nu putea zri
nimic de la distan, cu excepia capetelor plecate deasupra diagramelor, ntr-o
concentrare evident.
Carter se fcu rou la fa:
Nu-mi spune numerele astea de careuri! url el. Unde se afl?
n vena jugular, domnule. Se ndreapt spre vena cav superioar.
ntr-o ven? exclam Carter, propriile lui vene ieind alarmant n
eviden. Ce naiba caut ntr-o ven? Reid! tun el.
Da, domnule, reacion colonelul cu promptitudine. Am auzit.
Cum au nimerit ntr-o ven?
Le-am ordonat celor ce se ocup de hri s ncerce s localizeze vreo
fistul arterio-venoas. Asemenea fistule sunt rare, greu de gsit
i ce
nseamn legturi directe ntre o arter i o ven mic. Sngele se scurge
din arter n ven i
Nu tiau c exist?
Evident c nu. i ceea ce e mai ru
Da?
La scala lor, trecerea asta trebuie s fi fost destul de violent. E posibil s
nu fi supravieuit.
Carter se ntoarse ctre setul de monitoare i aps butonul cel mai
apropiat.
Vreun mesaj nou de la Proteus?
Nu, domnule, sosi imediat rspunsul.
Atunci intr n legtur cu ei! Afl ceva! i raporteaz-mi imediat!
Urm o ateptare chinuitoare, timp n care Carter i inu pieptul nemicat
pe durata a trei, patru respiraii obinuite. n cele din urm, se stabili legtura.
Proteus raporteaz, domnule.
Mulumesc Domnului pentru asta! murmur generalul. Transmite-mi
mesajul!
Au trecut printr-o fistul arterio-venoas, domnule. Nu se pot ntoarce i
nu pot merge mai departe. Cer permisiunea s fie scoi, domnule.
Carter izbi cu pumnul n mas.
Nu!
Dar, domnule general, au dreptate! ndrzni Reid.
Generalul privi spre nregistratorul de timp. Arta 51.
Mai au cincizeci i unu de minute, rosti el, n vreme ce-i simea buzele
tremurnd, i vor rmne acolo cincizeci i unu de minute! Cnd chestia aia va
arta zero, i vom scoate. Nu accept s ias nici mcar cu un singur minut nainte,
85
cu excepia cazului n care misiunea a fost ndeplinit!
Dar nu exist nici o speran! Dumnezeu tie n ce hal e nava lor! O s
omorm cinci oameni!
Poate. Dar e riscul pe care i l-au asumat. S fie clar c nu vom renuna
ct timp exist cea mai mic ans de succes!
Ochii lui Reid erau reci, iar mustaa zburlit.
Domnule general, v gndii numai la dosarul dumneavoastr! Dac vor
muri, voi depune mrturie c i-ai inut acolo depind orice limit rezonabil!
mi asum i riscul acesta, spuse Carter cu un aer mohort. Acum explic-
mi doar conduci secia medical de ce nu se pot mica.
Nu se pot ntoarce prin fistul din cauza curentului. Din punct de vedere
fizic, acest lucru e imposibil, indiferent de ordinele pe care le vei da. Nivelul
presiunii sngelui nu-i la dispoziia armatei!
De ce nu pot gsi alt rut?
Din aceast poziie, toate drumurile ce duc ctre cheag trec prin inim.
Vrtejurile din strmtorile inimii i vor zdrobi ntr-o clip ca atare, nu ne putem
asuma acest risc.
Noi
Noi nu putem, Carter! Nu din cauz c le punem vieile n pericol, dei i
asta ar reprezenta un motiv suficient. Dac nava va fi strivit, fcut buci, nu
vom putea s-o extragem n totalitate, iar mai trziu fragmentele se vor
deminiaturiza i-l vor ucide pe Benes. Dac scoatem oamenii acum, putem
ncerca s-l operm pe Benes din exterior.
O operaie fr speran.
Nu n asemenea msur ca situaia actual.
Carter se gndi un moment, apoi rosti calm:
Colonele Reid, spune-mi, ct timp putem opri inima lui Benes fr s-l
ucidem?
Reid se uit la el, nedumerit.
Nu prea mult
tiu. i-am cerut durata exact.
Ei bine, dat fiind faptul c se afl n com i n stare hipotermic, dar
innd seama i de starea precar a creierului su, a spune c nu mai mult de
aizeci de secunde. Vreau s spun, n timp real.
Proteus poate strbate inima n mai puin de aizeci de secunde?
Nu tiu.
Trebuie s ncerce. Dup ce eliminm imposibilul, ceea ce rmne trebuie
ncercat, orict de redus ar fi sperana. Care-s problemele pe care le implic
oprirea inimii?
Nici una. Ea poate fi oprit cu un simplu pumnal, ca s-l citez pe Hamlet.
Mai greu e s-o pornim din nou.
86
Asta, drag colonele, va fi o problem de care vei rspunde personal,
spuse Carter. Pierdem timpul, adug el, uitndu-se la nregistrator. S-i dm
drumul. Punei oamenii din sectorul inim la lucru, iar eu o s-i instruiesc pe cei
de pe Proteus.

* * *

n submarin fuseser aprinse luminile. Michaels, Duval i Cora, care avea
prul rvit, se strnseser n jurul lui Grant.
Asta e, zise tnrul. Vor opri inima lui Benes printr-un oc electric, n
momentul n care ne vom apropia, i o vor porni dup ce vom iei din ea.
O vor porni din nou! izbucni Michaels. Sunt nebuni? n starea n care se
afl, Benes nu va putea rezista!
Presupun c au ajuns la concluzia c-i singura posibilitate pentru a duce
misiunea la bun sfrit.
Dac asta-i singura ans, atunci au dat gre.
Am experien n operaii pe cord deschis, Michaels, interveni Duval. E
posibil. Inima este mai rezistent dect ne nchipuim. Owens, ct timp ne va lua
ca s traversm inima?
Owens se uit la ei de sus, din cabin.
Tocmai asta calculam, Duval. Dac nu avem nici o ntrziere, putem trece
ntr-un interval cuprins ntre cincizeci i cinci de secunde i cincizeci i apte de
secunde.
Duval ridic din umeri:
Deci avem trei secunde n plus.
Mai bine s nu ne bizuim pe ele, spuse Grant.
Curentul ne ndreapt spre inim, chiar n momentul acesta, continu
cpitanul Owens. Voi porni motoarele. Oricum, trebuie s le testez. Au fost
zglite zdravn.
O pulsaie surd se declan undeva, la pupa, iar senzaia de deplasare pe
direcia nainte depi tremurul slab, dezordonat, al micrii browniene.
Stingei luminile, spuse Owens, i relaxai-v ct timp voi dirija
submarinul.
Dup ce interiorul submarinului se cufund n ntuneric, se ndreptar cu
toii spre hublouri, chiar i Michaels.
Lumea din jurul lor se schimbase complet. Firete, era tot snge, coninnd
tot felul de fragmente, agregate moleculare, trombocite, globule roii, dar
diferena diferena
Se aflau acum n vena cav superioar, principala ven care venea dinspre
cap i gt. Globulele roii fuseser stoarse de oxigen i conineau doar
hemoglobin, nu oxihemoglobin, acel compus de-un rou strlucitor dat de
87
combinaia dintre hemoglobin i oxigen.
Hemoglobina era colorat ntr-un purpuriu albstrui, iar n reflectarea
dezordonat a undelor luminoase miniaturizate provenind de la farurile navei
fiecare globul sclipea n fulgerri de albastru i verde, cu ntreptrunderi
frecvente de purpuriu. n jur, totul cptase nuana acestor corpusculi
dezoxigenai.
Trombocitele alunecau prin umbr, iar nava trecu de dou ori din fericire,
la distan sigur pe lng nfoierea gigantic a globulelor albe, care aveau acum
culoarea crem, cu o nuan verzuie.
Grant privi din nou profilul Corei. Chipul fetei trda, ca i mai nainte, o
adoraie pioas, prnd mult mai misterios n albastrul umbros. Era regina de
ghea a unei regiuni polare luminate de o aureol boreal albastr-verde, fantaz
Grant, simindu-i dintr-o dat sufletul trist i plin de dor.
Magnific! murmur Duval.
Dar chirurgul nu se uita la Cora.
Eti gata, Owens? ntreb Michaels. Te voi ghida prin inim.
Imediat, profesorul se duse la hrile sale i aprinse o veioz mic, ce avu
darul de a diminua albastrul mohort care umpluse Proteus de mister.
Owens, strig el, harta inimii A-2! Ne apropiem de atriul drept. O ai?
Da.
Suntem deja n inim? ntreb Grant.
Lmurete-te singur, i rspunse morocnos Michaels. Nu privi. Ascult.
O linite total se aternu n interiorul navei.
Puteau auzi inima. Aducea cu un bubuit de artilerie ndeprtat. O vibraie
ritmic a podelei navei, nceat, dar devenind treptat mai puternic. Un zgomot
nfundat, urmat de altul i mai nfundat. O pauz, apoi zgomotul se repeta, mai
puternic, tot mai puternic
Inima! strig Cora.
E adevrat, recunoscu Michaels, numai c ritmul ei e mult ncetinit
i n-o auzim cum se cuvine, mormi nemulumit Duval. Undele sonore
sunt prea imense pentru a ne afecta urechile. Ele produc vibraii secundare n
nav, dar nu-i acelai lucru. ntr-o explorare adevrat a trupului
Asta se va ntmpla cndva, n viitor, doctore, zise Michaels.
Sun ca nite tunuri, spuse Grant.
Da, ca un foc de baraj. Dou miliarde de bti de inim n aptezeci de
ani. Poate chiar mai multe.
i fiecare btaie, adug Duval, reprezint o barier mrunt care ne
desparte de venicie, dndu-ne timp s ne mpcm cu
n particular, l ntrerupse Michaels, aceste bti ne pot trimite direct n
venicie, fr s ne lase nici un pic de timp. Tcei cu toii! Eti gata, Owens?
Sunt. Adic m aflu la pupitrul de comand i am harta n fa. Dar oare
88
cum o s-mi gsesc drumul?
Nu poi s te rtceti, chiar dac ai vrea. Acum ne aflm n vena cav
superioar, n punctul de jonciune cu cea inferioar. Ai gsit?
Da.
Bine. n cteva secunde, vom intra n atriul drept, prima ncpere a inimii
i ar fi bine s opreasc inima pn atunci. Grant, semnalizeaz prin radio
poziia noastr!
Pentru moment, tnrul se lsase furat de fascinantele imagini de afar.
Vena cav era cea mai mare ven din trup, care primea n partea final a tubului
su, tot sngele din corp, cu excepia celui din plmni, n momentul cnd l
slobozea n atriu, devenea o camer uria, rezonant, iar pereii ei nu se mai
zreau, astfel nct Proteus lsa impresia c se afla ntr-un infinit ocean de
ntuneric. Inima se auzea acum ca o izbitur lent, ngrozitoare, iar la fiecare
bufnitur nava prea c se ridic i tremur.
Auzind ordinul lui Michaels, Grant iei din reverie i se ntoarse la
emitorul radio.
Valvula tricuspid deasupra! strig Owens.
Ceilali se uitar n sus. La captul unui coridor lung, foarte lung, zrir
valvula: trei fii late, roii, sclipitoare, separndu-se, agitndu-se s se deschid,
pe msur ce se ndeprtau de nav. Apru un orificiu ce se tot mrea, n timp ce
cuspidele valvulei fluturau, fiecare ndeprtndu-se spre partea ei. Chiar n spate,
se afla ventriculul drept, una dintre cele dou camere principale.
Curentul sangvin ptrundea n cavitate ca i cum ar fi fost atras de o
absorbie puternic. Proteus se mica odat cu el, iar deschiztura se apropia,
mrindu-se cu o vitez uluitoare. Totui, naintarea era lin, iar submarinul
cltorea zguduindu-se foarte puin.
Apoi se auzi bubuitul tuntor al ventriculelor, camerele principale,
musculoase, ale inimii, care se contractau n sistol. Marginile valvulei tricuspide
se umflar, ntinzndu-se ctre nav, apropiindu-se apoi ncet, cu un contact
zgomotos, lipicios, care nchise zidul din spate ntr-o ncreitur lung, vertical,
ce se desprea n dou, n partea de sus.
Dincolo de valvula nchis se afla ventriculul drept. Cnd acesta se
contracta, sngele nu putea trece napoi n atriu, fiind mpins n i prin artera
pulmonar.
Grant strig, acoperind bubuitul reverberat:
nc o btaie a inimii i o vor opri, aa m-au anunat!
Ar fi bine s se in de cuvnt, zise Michaels, altfel va fi i ultima noastr
btaie de inim. Du-ne prin ea cu vitez maxim, Owens, de ndat ce se deschide
valvula!
n treact, Grant remarc un mic amnunt: pe figura profesorului se citea o
hotrre ferm. Teama i dispruse fr urm.
89

* * *

Senzorii radioactivi, care iniial fuseser dispui n jurul capului i gtului
lui Benes, se ngrmdiser acum pe pieptul su, ntr-o zon de pe care se
nlturase ptura termic.
Harta sistemului circulator de pe perete se extinsese la regiunea inimii,
prezentnd numai o parte a acesteia, i anume atriul drept. Semnalul luminos care
marca poziia submarinului se deplasase lent n jos, din vena cav n atriul uor
musculos, care se dilatase atunci cnd Proteus intrase, apoi se contractase.
Printr-un salt, nava trecu de-a lungul atriului, ctre valvula tricuspid, care
se nchise chiar n urma ei. Pe un osciloscop, fiecare btaie a inimii era tradus
ntr-un fascicul electronic vlurit, care era urmrit ndeaproape.
Aparatul pentru electrooc fusese pregtit, iar electrozii atrnau deasupra
pieptului lui Benes.
ncepu btaia de inim final. Fasciculul electronic de pe osciloscop ncepu
s urce. Ventriculul stng se relaxase, pentru a primi alt cantitate de snge. n
acel moment, valvula tricuspid se deschisese.
Acum! strig tehnicianul de la aparatele de supraveghere.
Cei doi electrozi coborr pe piept. Acul unui cadran de pe consola ce
urmrea evoluia inimii sri imediat n zona roie, iar o sonerie ncepu imediat s
rie. Cineva o deconect de ndat. Imaginea de pe osciloscop se aplatiz.
Mesajul fu transmis ctre turnul de control n ntreaga lui simplitate final:
Btile inimii s-au oprit.
Cu o figur sumbr, Carter porni cronometrul pe care-l inea n mn, iar
secundele ncepur s se preling cu o vitez insuportabil.

* * *

Cinci perechi de ochi priveau n direcia valvulei tricuspide. Mna lui
Owens era pregtit s declaneze accelerarea. Ventriculul se relaxa, iar valvula
semilunar de la captul arterei pulmonare, aflat undeva, n fa, se nchidea.
Sngele nu putea s se ntoarc n ventricul din arter valvula fcea imposibil
acest lucru. Sunetul nchiderii umplu aerul cu o vibraie insuportabil.
Pe msur ce ventriculul continua s se relaxeze, sngele trebuia s intre
din cealalt direcie din atriul drept. Valvula tricuspid, situat n partea opus,
ncepu s se deschid.
Crptura din fa prinse s se lrgeasc, formnd un soi de trectoare
suficient de larg.
Acum! strig Michaels. Acum! Acum!
Cuvintele lui fur acoperite de btaia inimii i de zgomotul motoarelor.
90
Proteus se npusti nainte, prin deschiztur, n ventricul. n cteva secunde,
ventriculul acela avea s se contracte, iar n vrtejul furios care ar fi urmat, nava
ar fi fost zdrobit ca o cutie de chibrituri, i toi ar fi murit. Iar dup trei sferturi de
or ar fi murit i Benes.
Grant i inu rsuflarea. Btaia diastolic se stinse ncet, apoi nimic!
Urm o linite deplin.
Lsai-m s vd! strig Duval.
Chirurgul se urc pe scar i-i vr capul n cabina de sub cupol, singurul
loc din nav de unde se putea observa peisajul nconjurtor, fr restricii.
Inima s-a oprit! exclam el. Venii s vedei!
Cora i lu locul, apoi Grant.
Valvula tricuspid sttea pe jumtate deschis, nemicat. Pe suprafaa ei
interioar se aflau nite fibre gigantice, care o legau de suprafaa interioar a
ventriculului acestea trgeau marginile valvulei napoi, cnd ventriculul se
relaxa, sau o ineau nchis strns, cnd contracia ventriculului apropia marginile,
mpiedicndu-le s se desfac.
Arhitectura e minunat, spuse Duval. Din aceast poziie, ar fi magnific
s vezi aceast valvul nchizndu-se i rmnnd astfel, graie stratului viu,
proiectat s-i fac treaba cu o combinaie de delicatee i putere, pe care omul
nsui, cu toat tiina lui, n-o poate copia.
Dac s-ar ntmpla aa ceva, domnule doctor, ar fi ultimul lucru pe care l-
ai vedea, rnji Michaels. Bag vitez maxim, Owens, i cotete spre stnga, spre
valvula semilunar! Avem treizeci de secunde la dispoziie ca s ieim din
capcana asta!
Dac era o capcan i nu existau dubii n aceast privin era una de-o
frumusee sumbr. Pereii erau mpnzii cu fibre puternice, prevzute cu rdcini
fixate de zidurile ndeprtate. Temerarii cltori aveau impresia c vedeau de la
distan o pdure gigantic de copaci noduroi, fr frunze, rsucii, despicai, cu
forme complexe, care ntreau i sprijineau cel mai vital muchi al trupului
omenesc.
Acest muchi, inima, era o pomp dubl care trebuia s funcioneze nc
dinainte de natere pn n momentul anterior morii, iar acest lucru trebuia s se
petreac ntr-un ritm nentrerupt, cu aceeai putere, indiferent de condiii. Inima
nici unui alt mamifer nu bate mai mult de un miliard de ori, chiar dac respectiva
vieuitoare moare la vrsta cea mai naintat. n schimb, dup un miliard de bti
de inim, fiina omeneasc se afl doar ntre dou vrste, forele sale fiind la
apogeu. Destui brbai i femei triser suficient pentru a depi trei miliarde de
bti.
Se auzi vocea lui Owens, trdnd o oarecare disperare:
Nu ne-au mai rmas dect nousprezece secunde ca s ieim, domnule
doctor Michaels! Nu vd nc valvula!
91
Mergi mai departe, fir-ar s fie! Eti pe direcia bun. Ar trebui s fie
deschis!
lat-o! interveni Grant, cu ncordare n glas. Pata aceea neagr!
Michaels i ridic privirea de pe hart.
Da, ea e. i e deschis parial. Suficient pentru noi. Btaia sistolic era pe
punctul de a ncepe, cnd inima a fost oprit. Acum legai-v strns centurile. Ne
vom strecura prin deschiztur, dar nu uitai c inima i va relua btile imediat
dup aceea, iar cnd va ncepe
Dac va ncepe murmur Owens.
Cnd va ncepe, repet Michaels, se va porni un uvoi teribil de snge. Ar
fi bine s ne aflm ct mai departe de el.
Cu o disperare plin de hotrre, Owens strecur nava prin deschiztura
ngust care se afla n centrul ncreiturii n form de semilun (de aici venea
numele valvulei).

* * *

n sala de operaii, se lucra ntr-o tcere ncordat. Echipa de chirurgi,
aplecat asupra lui Benes, era la fel de nemicat ca i el. Trupul rece al
savantului i inima lui oprit impuseser o atmosfer de moarte n toat ncperea.
Doar senzorii ce vibrau neodihnii ddeau senzaia de via.
n momentul acesta, sunt n siguran, spuse Reid, aflat n camera de
comand, alturi de Carter. Au trecut prin tricuspid i urmeaz un traseu curb,
ctre valvula semilunar. Se vede micarea clar, dirijat.
Da, mormi generalul, fixndu-i cronometrul cu o ncordare chinuitoare.
Au rmas douzeci i patru de secunde.
Aproape au ieit
Cincisprezece secunde, continu cellalt, inexorabil.
Tehnicienii de la aparatul de electrooc se aezar la locurile lor.
Se ndreapt ctre valvula semilunar
ase secunde. Cinci. Patru
Au ieit.
n clipa aceea, se declan un semnal de alarm, amenintor ca moartea.
Pornii din nou btile inimii! rsun comanda n difuzoare, iar butonul
rou fu apsat.
Un generator de impulsuri intr n aciune, iar un talaz ritmic de energie i
fcu apariia pe un ecran, sub forma unei unde pulsatorii de lumin.
Osciloscopul care nregistra btile inimii nu indic nimic. Impulsurile
generatorului fur intensificate, n timp ce tehnicienii le urmreau, ncordai.
Trebuie s porneasc! mri Carter, i trupul su prinse s se zglie, ca
i cum ar fi fost supus i el electroocurilor.
92

* * *

Proteus intr n deschiztur, care arta ca o pereche de buze abia dezlipite,
curbate ntr-un zmbet gigantic. Se frec de membranele aspre de deasupra i de
dedesubt, se ddu napoi o clip, n timp ce motoarele urlau, mrindu-i turaia,
ntr-o ncercare zadarnic de a elibera nava din strnsoare apoi alunec mai
departe.
Am ieit din ventricul, spuse Michaels, frecndu-i fruntea i privindu-i
palma umed. Ne aflm n artera pulmonar. Continu cursul cu viteza maxim,
cpitane! Inima va ncepe s bat n trei secunde.
Owens se uit napoi. Doar el putea face acest lucru ceilali, fiind legai
de scaunele lor, aveau posibilitatea s priveasc doar n fa.
Valvula semilunar rmsese n urm, cu fibrele trgnd de punctele de
fixare din straturile de esut ncordat. Odat cu creterea distanei, ea deveni mai
mic.
Inima n-a nceput s bat, spuse Owens. N-a Stai! Gata!
Cele dou margini ale valvulei se relaxau, suporii fibroi se ddeau napoi,
rdcinile lor ncordate zbrcindu-se, flecindu-se.
Deschiztura se lrgea, potopul de snge era pe aproape, fiind precedat de
bubuitul titanic al sistolei.
Valul uria de snge ajunse submarinul din urm i-l arunc nainte cu o
vitez nebuneasc.

V Va as se el le e c ca ap pi il la ar re e

Prima btaie de inim ntrerupse vraja din turnul de control. Carter i ridic
ambele mini i le uni, ntr-o invocare mut a divinitii.
Am reuit! Au trecut!
Reid ddu din cap.
Ai ctigat de data asta, domnule general. Eu n-a fi avut curajul de a
ordona trecerea prin inim.
Ochii lui Carter erau roii.
N-am avut curajul s nu ordon traversarea inimii. Dac pot rezista n
curentul arterial Luai legtura cu Proteus de ndat ce se micoreaz viteza!
strig el ctre operatorul radio.
S-au ntors n sistemul arterial, zise Reid, dar nu se ndreapt spre creier.
Injectarea iniial a fost n sistemul circulator, ntr-o arter principal care ducea
de la ventriculul stng la creier. Artera pulmonar pornete din ventriculul drept i
se ndreapt spre plmni.
tiu, asta nseamn o ntrziere, murmur Carter. Dar mai avem destul
93
timp, adug el, artnd spre nregistratorul care indica 48.
n regul. n acest caz, ar fi bine s propunem concentrarea ateniei
asupra organelor respiratorii.
Reid fcu schimbarea de rigoare, iar pe ecranul monitorului apru echipa ce
supraveghea respiraia.
Care-i ritmul respirator?
A revenit la ase pe minut, domnule colonel. Nu cred c-l putem mri.
Nu e nevoie s-l mrii. Pstrai-l constant. Trebuie s avem grij de nav.
Va ajunge imediat n sectorul vostru.
Mesaj de pe Proteus, domnule general, anun alt voce. TOTUL E N
ORDINE. Exist i o continuare. Vrei s v-o citesc?
Bineneles c vreau s mi-o citeti! mri Carter.
Am neles, domnule. Spune: A DORI S FII VOI AICI I EU N
LOCUL VOSTRU
Bine. Comunic-i lui Grant c a fi vrut din tot sufletul s Nu, nu-i
comunica nimic. Las-o balt!

* * *

Sfritul btii de inim adusese mpingerea nainte la o vitez rezonabil.
Proteus se mica din nou linitit, suficient de linitit pentru a permite simirea
micrii browniene blnde, aleatorii.
Grant gust din plin aceast senzaie, ce nu aprea dect n momentele de
calm. Tnjea dup aceste momente.
i desfcuser din nou centurile. Tnrul se instalase lng hublou,
examinnd imaginea de afar, n esen identic aceleia din vena jugular.
Aceleai globule albastre-verzi-violet dominau scena. Pereii ndeprtai erau mai
ondulai, cu fibrele n direcia de micare.
Trecur pe lng o deschiztur.
Nu-i asta, zise Michaels, studiindu-i hrile. Poi urmri semnele mele,
Owens?
Da, domnule doctor.
Bine. Numr cotiturile pe care le nsemn, iar dup aceea o iei la dreapta.
E clar?
Grant privea subdiviziunile arterei aprnd la intervale tot mai scurte,
ramificndu-se la stnga i la dreapta, deasupra i dedesubt, n timp ce canalul de-
a lungul cruia naintau devenea tot mai strmt, pereii apropiindu-se din ce n ce
mai mult.
Nu mi-ar plcea s m rtcesc pe o asemenea osea, zise el gnditor.
Nu te poi rtci, spuse Duval. Toate drumurile din partea asta a trupului
duc spre plmni.
94
Vocea lui Michaels continua s se aud, ntr-un ritm monoton:
Sus i la dreapta, Owens. Drept nainte i a patra la stnga.
Sper s nu mai existe fistule arterio-venoase! mri Grant.
Michaels ridic din umeri era prea absorbit de treab pentru a avea timp
de discuii.
Nu cred, interveni Duval. A trece, absolut din ntmplare, prin dou
fistule, la intervale scurte de timp, ar implica un grad de probabilitate cam mare.
De altfel, ne apropiem de vasele capilare.
Viteza curentului sangvin se redusese drastic. La fel i cea a lui Proteus.
Vasele de snge se strmteaz, doctore Michaels, zise Owens.
Aa e normal. Capilarele sunt cele mai subiri vase, avnd aproape
dimensiuni microscopice. nainteaz fr team Owens!
La lumina farurilor, cei cinci exploratori puteau vedea c pereii i
pierduser cutele i pliurile, devenind netezi. Nuana lor galben se preschimbase
n crem, apoi se terse complet.
Ptrunseser ntr-o zon clar de mozaic, mprit n poligoane curbate,
fiecare avnd o poriune uor ngroat aproape de centru.
Ce frumos! exclam Cora. Poi vedea celulele individuale ale peretelui
capilar! Privete, Grant! l ndemn ea, apoi, ca i cum i-ar fi adus brusc aminte,
ntreb: Ce-i face pieptul?
E n regul. Bandajul pe care mi l-ai fcut, Cora, e foarte bun. Ne putem
considera destul de prieteni ca s-i spun pe nume?
Presupun c ar fi o dovad de nerecunotin din partea mea s m opun.
i ar fi fr folos.
Braul ce-i face?
Grant l atinse cu grij.
Doare groaznic.
mi pare ru!
S nu-i par ru. Nu uita ns c, atunci cnd va veni momentul, va
trebui s fii foarte, foarte amabil.
Buzele fetei se subiar un pic, iar tnrul se grbi s adauge:
sta-i felul meu amrt de a-mi manifesta buna dispoziie. Cum te simi
tu?
Aproape normal. Coastele m dor un pic, dar nu prea tare. i nu m-am
suprat. Dar, Grant, ascult
Cnd vorbeti, te ascult.
Bandajul nu reprezint un medicament ultramodern, i nici un leac
universal. Ai fcut ceva pentru a evita vreo infecie?
Am dat cu nite tinctur de iod.
O s te duci s te vad un doctor, dup ce ieim?
La Duval?
95
tii foarte bine despre ce vorbesc
n regul, o s m duc! fgdui Grant.
Punnd capt acestei discuii, tnrul se ntoarse din nou spre imaginea
mozaicului celular. Proteus se tra, strecurndu-se prin vasul capilar. La lumina
farurilor, se distingeau forme vagi n spatele celulelor.
Peretele pare a fi transparent
Nimic surprinztor! zise Duval. Aceti perei au o grosime mai mic
dect a mia parte dintr-un milimetru. i sunt poroi. Viaa depinde de substanele
ce trec prin ei i prin cei ai alveolelor, care-s la fel de subiri.
Ai cui?
Timp de cteva clipe, tnrul atept n zadar rspunsul. Chirurgul prea
mai interesat de ceea ce vedea, dect de ntrebarea lui. Cora se grbi s intervin.
Aerul intr prin trahee. Aceasta se ramific, aidoma vaselor sangvine, n
tuburi tot mai mici, pn cnd, n cele din urm, ajung la nite camere
microscopice din adncul plmnilor, unde aerul ce ptrunde acolo este separat de
interiorul trupului doar printr-o membran subire. O membran asemntoare
celei din vasele capilare. Aceste camere se numesc alveole. n plmni, exist
vreo ase sute de milioane
Complicat mecanism!
Mai degrab magnific! Oxigenul trece prin membrana alveolar i prin
cea a capilarelor, ajunge n circuitul sangvin i, nainte de a apuca s ias,
globulele roii l prind. n acelai timp, bioxidul de carbon trece n cealalt
direcie, din snge n plmni. Doctorul Duval vrea s vad ce se ntmpl. De
aceea nu i-a rspuns.
Nu-i nevoie de nici o scuz. tiu ce nseamn s fii absorbit de ceva! rnji
Grant. Mi-e team ns c pe mine m atrag alte lucruri dect pe doctorul Duval.
Cora arta stnjenit. Pn s-i rspund, rsun strigtul lui Owens:
Drept n fa! Privii ce vine!
Toi i ndreptar privirile n direcia indicat. O globul verde-albastr se
tra naintea lor, frecndu-i uor marginile de peretele vasului capilar. Un val
glbui i fcu apariia n jurul ei i ptrunse nuntru, pn cnd culoarea
ntunecat dispru.
Alte globule verzi-albastre, care trecur pe lng ei, i schimbar culoarea
la fel. Farurile dezvluiau doar nuana galben din fa, iar aceast culoare se
transforma, n deprtare, ntr-un rou portocaliu.
Vezi, zise Cora, emoionat, pe msur ce capteaz oxigen, hemoglobina
se transform n oxihemoglobin, iar sngele devine rou. Acesta va fi dus spre
ventriculul stng, i astfel sngele bogat n oxigen va fi pompat n tot corpul.
Vrei s spui c trebuie s trecem din nou prin inim? ntreb Grant, brusc
ngrijorat.
Nu, rspunse fata. De vreme ce ne aflm n sistemul de vase capilare,
96
putem s-o lum pe scurttur.
Totui, cuvintele ei nu sunau prea sigur
Uitai-v la aceast minune! exclam Duval. Uitai-v la minunea druit
de Dumnezeu!
E doar un schimb de gaze, mormi ncpnat Michaels. Un proces
obinut graie forelor ntmpltoare ale evoluiei, ntr-o perioad de dou miliarde
de ani
Susii c-i accidental acest proces minunat, ajustat la perfecie pn la
ultimele amnunte, cu o siguran plin de nelepciune? C-i doar o coliziune
ntmpltoare de atomi?
Exact asta vreau s spun!
n acest moment, cei doi medici, care se msurau din priviri cu vdite
intenii rzboinice, se uitar n sus, auzind sunetul ptrunztor al unei sonerii.
Ce naiba! exclam Owens.
Cpitanul aps disperat pe un buton, dar acul indicator al unui aparat se
ndrepta cu rapiditate spre o linie roie, orizontal.
Grant! strig el, dup ce opri soneria.
Da?
Ceva nu merge! Verific, te rog, pe schema de colo!
Grant se ndrept n direcia artat de degetul cpitanului, micndu-se
repede, cu fata pe urmele sale.
Exist un ac n zona roie, sub care scrie: REZERVORUL STNG. Se
pare c rezervorul din stnga pierde presiune.
Owens gemu i se uit n spate.
i nc n ce hal! se vit el. Injectm aer n sngele lui Benes! Grant,
vino iute aici!
Desfcndu-i rapid centura, cpitanul se npusti pe scar, intersectndu-se
cu Grant, care urca.
Cora se apropiase de hubloul mic din spate i privea trena lsat de
Proteus.
Bulele de aer, dac ajung n circuitul sangvin, pot fi fatale, zise ea.
Nu cele de felul sta, replic Duval. La dimensiunile noastre
miniaturizate, producem bule prea mici pentru a face vreun ru. Iar cnd se vor
deminiaturiza, vor fi att de mprtiate, nct nici atunci nu vor provoca pagube.
Nu v mai gndii la pericolul care-l amenin pe Benes, zise posomort
Michaels. Noi avem nevoie de aer!
Owens i strig lui Grant, care se aezase n faa comenzilor:
Las totul aa cum e! Fii cu ochii n patru s nu se aprind vreun semnal
de avarie!
Apoi, n timp ce trecea pe lng Michaels, i arunc i acestuia cteva
vorbe:
97
Trebuie s se fi nepenit vreun ventil! Nu-mi pot imagina alt cauz
Owens se duse n partea din spate a navei i desfcu un panou, trgnd de
el cu un instrument pe care-l scosese din buzunarul uniformei.
Labirintul de fire i piese pe care-l scoase la vedere era nspimnttor prin
complexitatea lui.
Degetele sale ndemnatice pipir cu vitez printre componente, testnd i
eliminnd unele dintre ele cu o uurin i o siguran pe care nu le putea avea
dect proiectantul submarinului. n continuare, cpitanul aps un comutator, l
demont iute, apoi l mont la loc, dup care se duse n fa, pentru a se uita la
dispozitivul auxiliar de comand, de sub hubloul de la prova navei.
Trebuie s fie o defeciune n exterior, spuse el. E posibil s se fi produs
atunci cnd ne-am strecurat n artera pulmonar, sau cnd ne-a lovit valul de
snge arterial.
Ventilul e utilizabil? ntreb Michaels.
Da. A fost dereglat un pic, iar ceva l-a fcut s se deschid abia acum.
Poate una dintre loviturile micrii browniene Acum l-am reglat i presupun c
nu vom avea alte neplceri, exceptnd cazul n care
Ce fel de caz? ntreb Grant.
Mi-e team s nu fi fost deschis complet. n acest caz, nu vom avea destul
aer pentru a ne termina cltoria. Dac ar fi fost un submarin obinuit, a fi spus
c trebuie s urcm la suprafa, ca s ne completm provizia de aer.
i ce vom face? ntreb Cora.
Vom iei la suprafa. E singura soluie. Vom cere s fim scoi chiar
acum, sau nava va deveni de nemanevrat peste zece minute. Iar peste nc cinci,
ne vom sufoca
Spunnd acestea, Owens se ndrept spre scar, cu un pas hotrt.
mi reiau locul, Grant! adug el. Du-te la emitor i transmite-le tirea!
Ateapt, l ntrerupse tnrul. Nu avem nici o rezerv de aer?
Asta a fost singura i s-a dus. De fapt, cnd aerul se va deminiaturiza, va
avea un volum mai mare dect Benes i, n consecin, l va ucide.
Nu, nu-l va ucide, interveni Michaels. Moleculele miniaturizate vor trece
prin esuturi i vor iei din corp. Foarte puine vor rmne nuntru, n momentul
deminiaturizrii. Totui, m tem c Owens are dreptate. Nu putem continua
cltoria.
Ateapt! repet Grant. De ce nu putem iei la suprafa?
Doar i-am spus ncepu Owens, nerbdtor.
Nu m refeream la extragerea din trup, ci la o altfel de ieire. Aici. Chiar
aici. Vedem cum globulele roii nha oxigenul chiar n faa ochilor notri. Nu
putem face acelai lucru? Exist doar dou membrane subiri ntre noi i un ocean
de aer. S ajungem la el!
Grant are dreptate, zise Cora.
98
Nu, n-are, o contrazise Owens. Ce crezi c suntem? Am fost
miniaturizai, avem plmnii de dimensiunile unui fragment dintr-o bacterie.
Aerul din cealalt parte a membranei este neminiaturizat. Fiecare molecul de
oxigen de acolo este att de mare, nct poate fi vzut! Crezi c poate intra n
plmnii notri?
Dar se blbi tnrul.
Nu putem atepta, Grant! la legtura cu camera de control!
Nu nc. N-ai spus c nava asta a fost proiectat iniial pentru cercetri la
mare adncime? Ce trebuia s fac sub ap?
Doream s miniaturizm specimene din acel areal, pentru a le transporta
la suprafa i a le cerceta n condiii favorabile.
Atunci ar trebui s existe echipament de miniaturizare la bord. Sau l-au
demontat azi-noapte?
Sigur c exist. Dar e de dimensiuni mici
i ct de mare ar trebui s fie? Dac vom conduce aerul n miniaturizator,
vom reduce dimensiunile moleculelor, apoi aerul va putea fi introdus n rezervorul
nostru
Nu avem timp pentru asta, zise Michaels.
Dac nu ne va ajunge timpul, vom cere s fim scoi la suprafa. Pn
atunci, ns, merit s ncercm. Cred c ai un furtun la bord, Owens.
Da, rspunse acesta, prnd complet zpcit de debitul verbal al tnrului.
Putem trece un asemenea furtun prin pereii vasului capilar i ai
plmnului, fr s-i facem vreun ru lui Benes?
La mrimea noastr, nu va fi nici o problem, zise Duval.
Putem ntinde furtunul de la plmn la miniaturizatorul navei, i apoi de
la miniaturizator la rezervor?
Owens se gndi un moment, lsnd impresia c-l ncnta perspectiva.
Da, cred c da, rspunse el n cele din urm.
Bine. Cnd Benes va inspira, aerul va avea suficient presiune pentru a
umple rezervorul. Amintii-v c distorsiunea temporal provocat de
miniaturizare va face ca minutele de care dispunem s par mai lungi. Oricum,
trebuie s ncercm.
Sunt de acord, spuse Duval. Trebuie s ncercm. Folosind toate
mijloacele. Acum!
Mulumesc pentru sprijin, domnule doctor!
Chirurgul ddu din cap, apoi adug:
Mai mult, chiar, dac trebuie s ncercm s realizm acest lucru, s nu-l
transformm n munca unui singur om. E mai bine ca Owens s rmn la
comanda navei, iar eu s merg cu Grant.
Aha! fcu Michaels. M ntrebam ce urmreti. Acum mi-am dat seama!
Doreai s ai posibilitatea unei explorri directe!
99
Lui Duval i se urc sngele n obraji, dar Grant izbucni:
Indiferent de motive, sugestia e bun! De fapt, ar fi bine s ieim cu toii.
Cu excepia lui Owens, bineneles. Presupun c furtunul e n spate.
n compartimentul cu provizii i materiale, preciz Owens, care-i reluase
locul la pupitrul de comand i privea n fa. Dac ai vzut vreodat un furtun, o
s-l gseti.
Grant se grbi s se duc la magazie, zri furtunul, apoi ddu s pun mna
pe un costum subacvatic, mpachetat. Imediat, ns, ncremeni, cuprins de groaz,
i strig:
Cora!
Fata apru imediat lng el.
Ce s-a ntmplat?
Grant se strdui s se stpneasc. Era prima oar cnd o privea fr s fac
n gnd un comentariu referitor la frumuseea ei. Pre de cteva clipe, rmase
tcut, apoi i ntinse braul:
Uit-te la asta!
Fata privi n direcia indicat, dup care se ntoarse spre el, palid ca
moartea.
Nu neleg
Laserul atrna de un singur crlig, deasupra bancului de lucru, cu
nvelitoarea din plastic desfcut.
Nu te-ai obosit s-l asiguri?
Am fcut-o! L-am asigurat! Jur! Doamne
Atunci cum
Duval apru n spatele ei, ncruntat.
Ce s-a ntmplat cu laserul, domnioar Peterson?
Cora se ntoarse, pentru a da piept cu noul anchetator.
Nu tiu. Ce avei cu mine? l testez imediat. l verific
Nu! rcni Grant. Pune-l la loc i asigur-te c n-o s se mai blngne!
Trebuie s obinem oxigen, nainte de a face altceva!
Owens cobor din cabin.
Am oprit comenzile navei. Oricum, fiind n vasul capilar, nu suntem
purtai de vreun curent Doamne, laserul!
Nu ncepe i tu! gemu Cora, cu ochii plini de lacrimi.
Cora, nu ne ajui cu nimic dac faci o criz de nervi, interveni Michaels,
cu o figur mohort. Vom examina lucrurile mai trziu. Probabil c s-a desprins
cnd eram n vrtej. Se pare c-i un accident.
Cpitane Owens, conecteaz captul furtunului la miniaturizator, spuse
Grant. Noi, ceilali, ne vom pune costumele de scafandri. Sper s-mi arate cineva
cum s-l mbrac pe al meu. N-am purtat niciodat aa ceva.

100
* * *

Nu-i nici o greeal? ntreb Reid nelinitit. Zici c nu se mic?
Nu, domnule, rspunse vocea tehnicianului. Se afl la limita exterioar a
plmnului drept i staioneaz acolo.
Reid se ntoarse spre Carter.
Nu pot s-mi dau seama ce se ntmpl
Generalul se opri din plimbarea lui nervoas i mpunse cu degetul spre
nregistrator, care arta 42.
Am pierdut mai mult de un sfert din timpul disponibil i ne aflm mai
departe de cheagul la blestemat dect la nceput! Ar fi trebuit s fie deja afar!
Parc am lupta mpotriva unui blestem, rspunse colonelul pe un ton rece.
Blestemele nu m impresioneaz!
Nici pe mine. Nu tiu ns cum ar trebui s reacionez, ca s fii mulumit.
Mcar de-am afla ce-i ine pe loc! Contactai Proteus! ordon generalul n
microfon.
Cred c au dificulti mecanice, zise Reid.
Crezi? rnji Carter sarcastic. i eu, care-mi nchipuiam c s-au oprit s
fac plaj!

P Pl l m m n nu ul l

Michaels, Duval, Cora i Grant i mbrcaser costumele de scafandru, de
un alb antiseptic, avnd o croial comod. Fiecare dintre ei era dotat cu un tub cu
oxigen n spate, o lantern pe frunte, labe de not n picioare, un transmitor radio
la gur i un receptor la ureche.
sta-i echipament pentru scufundare la mic adncime, spuse Michaels,
aranjndu-i casca. Eu nu m-am scufundat niciodat. E nostim c fac prima
ncercare n sngele cuiva
Telegraful fr fir de pe nav ncepu s cne.
Nu rspunzi? ntreb Michaels.
i s pierd vremea plvrgind? rspunse nerbdtor Grant. O s stau la
taclale dup ce terminm. S m ajute cineva!
Fata aez casca din plastic pe capul tnrului i i-o fix.
Vocea lui, ntr-o versiune slab, distorsionat, care venea prin intermediul
aparatului de radio, i rsun n ureche:
Mulumesc, Cora!
Ea ddu din cap, simindu-i sufletul plin de tristee.
Doi cte doi, ptrunser n sasul de ieire. Din pcate, se vzur nevoii s
consume aer preios pentru a mpinge plasma sangvin afar din sas.
Grant se trezi notnd ntr-un lichid care nu era nici mcar la fel de limpede
101
ca apa ce sclda o plaj poluat. De jur mprejur, pluteau reziduuri, frme i
buci ceva mai mari de materie. Proteus umplea jumtate din diametrul vasului
capilar, iar pe lng el treceau globule roii, mpreun cu trombocite, care se
strecurau mai uor deoarece erau mai mici.
Dac trombocitele se zdrobesc de submarin, vor forma un cheag I zise
Grant.
N-ar fi exclus, i rspunse Duval, dar acest lucru nu va reprezenta nici un
pericol. Nu ntr-un vas capilar.
l puteau vedea pe Owens, n interiorul navei. Acesta i ridicase capul, iar
figura lui afia o expresie ngrijorat. Ddu din cap i-i mic mna fr
entuziasm, rsucindu-se astfel nct s devin vizibil n mijlocul scurgerii
nesfrite de globule. Apoi, punndu-i casca propriului costum, le vorbi prin
emitor:
Cred c am isprvit pregtirile. Am fcut tot ce a fost posibil. Pot s dau
drumul furtunului?
D-i drumul! rspunse Grant.
Furtunul iei printr-o deschiztur special, aidoma unei cobre ivindu-se
din coul unui fachir, la auzul sunetului flautului. Tnrul l prinse.
Michaels mormi ceva nedesluit, apoi vorbi tare, cu o voce care prea
ncrcat de amrciune:
Gndii-v ct de ngust e furtunul! Arat gros ct braul unui om, dar ce
reprezint braul unui om la scala noastr?
Ce vrei s spui? ntreb scurt Grant, trgnd cu opinteli furtunul spre
peretele vasului capilar, fr s in seama de durerea din bicepsul stng. Mai bine
mi-ai da o mn de ajutor!
N-are rost. Nu nelegi? Ar fi trebuit s-mi dau seama mai devreme: aerul
nu poate ptrunde prin chestia asta!
De ce?
Nu-i suficient de larg. Moleculele neminiaturizate de aer sunt prea mari,
n comparaie cu orificiul furtunului. Nu te atepta s intre aer printr-un tub ce
abia poate fi vzut la microscop
Aerul va fi mpins de presiunea din plmni.
Ai auzit de scurgerea lent a aerului dintr-o camer de automobil?
Probabil c porul respectiv nu-i mai mic dect orificiul furtunului, iar presiunea
este mult mai mare dect cea produs de plmni. i e vorba de o scurgere lent,
rnji lugubru Michaels. mi pare ru c nu m-am gndit mai devreme la asta.
Owens! rcni Grant.
Te aud. Nu sparge timpanele tuturor!
Nu m intereseaz s m auzi pe mine! L-ai auzit pe Michaels?
Da.
Are dreptate? Dintre noi, tu eti cel mai apropiat, ca pregtire, de un
102
expert n miniaturizare. Are dreptate?
Da i nu.
Ce vrei s spui?
Vreau s spun c are dreptate, n sensul c aerul va ptrunde prin furtun
foarte ncet, pn va fi miniaturizat. Pe de alt parte, ns, nu are dreptate,
deoarece nu trebuie s ne facem griji n privina reuitei miniaturizrii. Pot
extinde cmpul prin furtun i s miniaturizez aerul la captul lui, apoi s-l absorb.
Aceast extindere a cmpului nu ne va afecta? ntreb Michaels.
Nu. l voi regla pentru o anumit dimensiune maxim a miniaturizrii, pe
care noi deja am atins-o.
Ce se va ntmpla cu sngele din jur i cu esutul pulmonar? se interes
Duval.
Exist o limit de selecie a cmpului, recunoscu Owens. Miniaturizatorul
nostru e mic, dar voi ncerca s-l reglez pentru gaze. Dei se vor forma unele
leziuni, trag totui ndejdea c nu vor fi prea grave.
Trebuie s riscm, zise Grant. S-i dm drumul. Nu ne putem permite s
stm aici o venicie.
Furtunul, tras de patru perechi de brae i mpins de patru perechi de
picioare care izbeau apa, ajunse la peretele vasului capilar.
Grant avu o ezitare de-o clip.
Trebuie s trecem dincolo, Duval!
Buzele doctorului se strmbar ntr-un nceput de zmbet:
Nu-i nevoie s apelezi la un chirurg. La nivelul acesta microscopic, te
poi descurca i singur. Nu trebuie s ai o pregtire special.
Zicnd acestea, scoase un cuit dintr-o teac de la bru i-l privi cu atenie.
Fr ndoial c e ncrcat cu bacterii miniaturizate. Mai trziu, ele se vor
deminiaturiza n fluxul sangvin. Sper s nu fie nimic patogen.
Te rog, doctore, d-i drumul!
Duval mplnt cuitul ntre dou celule din zid i-l manevr cu dibcie. Se
ivi o deschiztur. Dac grosimea peretelui reprezenta a mia parte dintr-un
milimetru n lumea obinuit, la dimensiunile actuale, aceast grosime ajungea la
civa metri. Duval ptrunse n deschiztur i-i croi drum mai departe,
sfrmnd straturi de ciment intercelular, tind fr oprire. n cele din urm,
peretele fu strpuns, iar celulele se deprtar, ca buzele unei rni.
Prin ran se vedea alt strat de celule. Duval ncepu s-l ciopleasc i pe
acesta cu precizie. La un moment dat, fcnd o pauz, se ntoarse i spuse:
E o deschiztur microscopic. Nu va provoca o pierdere de snge demn
de luat n seam.
Nici vorb de pierdere! declar pompos Michaels. Presiunea aerului
mpiedic orice scurgere.
ntr-adevr, n deschiztur pru c se umfl o bul de aer. Aceasta crescu
103
un timp, apoi se opri.
Michaels puse mna n zona respectiv. O parte a suprafeei bulei fu
mpins napoi, dar mna nu trecu prin ea.
Tensiune de suprafa, zise el.
Asta ce mai e? ntreb Grant.
Tensiune de suprafa, i-am spus. La suprafaa oricrui lichid exist o
tensiune superficial. n cazul unei entiti att de mari cum ar fi o fiin
omeneasc normal, efectul e prea mic pentru a fi observat, dar insectele pot
merge pe suprafaa apei datorit lui. n starea noastr miniaturizat, acest efect e
chiar mai puternic. S-ar putea s nu trecem dincolo de barier.
Michaels i scoase cuitul i-l nfipse n interfaa gaz-lichid, aa cum
fcuse Duval cnd i croise drum ntre celule. Cuitul mpunse interfaa ntr-un
punct, apoi ptrunse n ea.
E ca i cum ai tia cauciuc, spuse el, gfind un pic.
Dup aceea, profesorul aps tiul n jos i apru o deschiztur, care se
strnse ns aproape imediat, vindecndu-se de la sine.
Grant ncerc acelai lucru, mpingndu-i apoi mna prin deschiztur,
nainte ca aceasta s se strng. Se strmb cnd moleculele de ap se apropiar.
Asta da strnsoare!
Dac ai calcula dimensiunea moleculelor de ap la scara noastr, ai fi
uluit, coment chirurgul cu o voce sumbr. Le poi vedea cu o lup. De fapt
De fapt, rnji Michaels, i pare ru c n-ai adus o lup. Am nouti pentru
tine, Duval: n-ai fi vzut mare lucru. Ai fi mrit proprietile undelor, ca i
proprietile particulelor atomilor i ale particulelor subatomice. Chiar la
reflectarea luminii miniaturizate, n-ai fi obinut dect o imagine prea ceoas ca
s-i foloseasc la ceva.
De aceea nu se vede nimic clar? ntreb Cora. Am crezut c vina o poart
plasma sangvin
Firete, i plasma are contribuia ei. Dar, n plus, textura general a
universului devine mai mare pe msur ce noi devenim mai mici. E ca i cum te-
ai uita de aproape la o fotografie din ziarele de pe timpuri. Vezi punctele prea clar
i ansamblul devine ceos.
Grant acorda puin atenie discuiei lor. Braul su ptrunsese n interfa
i se strduia s fac loc celuilalt bra i capului.
Pentru o clip, lichidul se strnse n jurul gtului su i tnrul simi c se
sufoc.
mpingei-m de picioare! strig el.
Gata! spuse Duval.
Grant ajunsese pe cealalt parte, cu jumtate din trup, i putea privi prin
despictura pe care o fcuse Duval n perete.
n regul. Acum tragei-m napoi.
104
Tnrul reveni n poziie normal, iar interfaa se nchise n urma lui, cu un
pocnet.
S vedem ce putem face cu furtunul, zise el. Hei-rup!
Aciunea lui nu avu nici un efect. Captul bont al furtunului nici mcar nu
zgrie suprafaa rezistent a moleculelor de ap de pe bula de aer. Cuitele tiar
pielea aceea ntr-un loc, pentru a permite intrarea unei buci de furtun, dar de
ndat ce interfaa era lsat n pace, tensiunea de suprafa aciona, iar furtunul
era mpins ndrt.
Michaels gfia din cauza efortului.
Nu cred c o s reuim
Trebuie, mormi Grant. M-am gndit la altceva: eu o s trec dincolo, n
ntregime. Cnd vei mpinge furtunul, o s-l apuc din partea cealalt i o s-l trag.
Sistemul mpins i tras
Nu te poi duce dincolo, Grant! protest Duval. O s fii aspirat i o s te
rtceti.
Am putea folosi o funie de siguran, interveni Michaels. Uite-o acolo,
indic el colacul de frnghie de pe oldul stng al tnrului. Duval, du-te la nav
i leag-o de ea, n timp ce noi l mpingem pe Grant dincolo.
Chirurgul apuc, nesigur, captul funiei care-i fusese ntins i not spre
submarin.
Cum o s te ntorci? ntreb Cora. Dac n-o s poi trece napoi prin
tensiunea de suprafa?
O s reuesc, cu siguran. Nu mai complica situaia invocnd problema
numrul doi, ct timp n-am rezolvat-o pe cea cu numrul unu.
Din interiorul navei, Owens privea ncordat spre Duval, care nota spre el.
Ai nevoie de ajutor? ntreb cpitanul.
Nu. Oricum, e nevoie de tine la miniaturizator, rspunse Duval, ncepnd
s lege funia de un inel aflat pe suprafaa metalic a submarinului. Cnd termin,
fcu un semn cu mna, ce voia s nsemne c totul era n regul.
Grant i flutur i el mna, drept rspuns. A doua ptrundere n interfa se
desfura mult mai repede, pentru c avea deja experien, nti o tietur, apoi un
bra (ah, bicepsul strivit!), dup aceea al doilea. Urm o mpingere puternic n
interfa, cu minile, o propulsare cu ajutorul picioarelor nzestrate cu labe de
not. Se trezi nind ca o smn de pepene strns ntre degete.
Nimeri ntre cei doi perei vscoi ai tieturii dintre celule. Se uit la figura
lui Michaels, vizibil clar, dei puin distorsionat din cauza curburii interfeei.
mpinge-l nuntru, Michaels!
n interfa, putea s-i mite membrele, s ntind braul n care inea
cuitul. Apru captul bont de metal, iar furtunul i fcu, parial, apariia. Grant
ngenunche i-l prinse, sprijinindu-i spatele de o parte a despicturii i picioarele
de cealalt parte, apoi trase cu putere. Interfaa se deplas odat cu furtunul,
105
strngndu-se n jurul lui. Tnrul se chinui s-l elibereze, gfind:
mpingei! mpingei!
n cele din urm, reui s trag furtunul. n interiorul tubului se afla lichid
care nu se mica.
Acum o s ies n alveol.
S fii atent cnd ajungi acolo, l sftui Michaels. Nu tiu cum vei fi
afectat de inspiraie i de expiraie, dar e posibil s te trezeti n mijlocul unui
uragan.
Grant naint ncet, inndu-se de furtun, pn cnd i gsi un punct de
sprijin n esutul moale, elastic, n care-i nfipse degetele.
Capul i travers peretele alveolar i, subit, tnrul se trezi n alt lume.
Lumina de pe Proteus ptrundea prin ceea ce i se pru a fi o ntindere vast de
esut. Alveola arta ca o peter nspimnttoare, cu perei ndeprtai, ce
sclipeau umezi.
n jurul lui se aflau stnci i bolovani, de toate mrimile i toate culorile,
sclipind de parc reflectarea ineficient a luminii miniaturizate le-ar fi dat o lucire
neautentic, dar minunat. Acum putea vedea c marginile bolovanilor rmneau
nceoate, fr ca prezena unui lichid ce se mica lent s fie rspunztoare pentru
acest lucru.
Locul sta e plin de stnci! exclam Grant.
mi imaginez c-i vorba de praf i nisip, se auzi vocea lui Michaels. Praf
i nisip. Motenire a traiului ntr-o lume civilizat, a respirrii aerului nefiltrat.
Plmnii sunt un drum cu un singur sens. Putem vr praf n ei, dar nu-l putem
scoate.
F tot posibilul i ine furtunul deasupra capului! interveni Owens. Nu
vreau s intre lichid n el. Acum!
Grant i urm indicaiile.
S-mi spui cnd avem aer suficient, spuse el.
O s am grij s te anun.
Merge?
Bineneles. Am ajustat cmpul stroboscopic, aa c acioneaz n rafale
rapide, conform Nu conteaz. Important este c acest cmp nu-i att de ntins
nct s afecteze n mod semnificativ lichidele sau solidele, dar miniaturizeaz
gaze cu mare vitez. Am extins cmpul mult dincolo de Benes, n atmosfera din
sala de operaii
Nu-i periculos?
E singura cale de a obine aer suficient. Avem nevoie de mii de ori mai
mult aer dect conin plmnii lui Benes, i miniaturizat n ntregime. M ntrebi
dac nu exist vreun pericol Dumnezeule, acum aspir aer prin esuturile lui
Benes, fr s-i afectez respiraia. Ce n-a fi dat s am un furtun mai mare
Owens prea vesel i emoionat ca un puti la prima lui ntlnire.
106
Cum te afecteaz respiraia lui Benes? se auzi vocea lui Michaels n
urechea lui Grant.
Tnrul se uit iute la membrana alveolar. Sub picioarele lui, aceasta prea
ntins, ncordat, aa c presupuse c era martor la sfritul extrem de lent al unei
inspiraii. (n orice caz, era ncetinit din cauza hipotermiei. ncetinit
suplimentar, totodat, din cauza dilatrii timpului, produs de miniaturizare.)
Totul e n regul, rspunse el. N-are nici un efect.
Chiar n momentul acela, ns, Grant auzi un scrnet uor, care deveni
treptat mai puternic. i ddu seama c ncepuse expiraia. i strnse tot curajul i
se prinse de furtun.
Funcioneaz minunat, zise Owens jubilnd. Nimeni n-a fcut aa ceva
vreodat!
Tnrul ncepu s resimt micarea aerului, pe msur ce plmnii
continuau s se comprime ncet, iar zgomotul expirrii deveni mai puternic. Grant
i ddu seama c picioarele i se ridicaser de pe podeaua alveolei. tia c, la
dimensiuni obinuite, curentul de aer din alveol era blnd, aproape imposibil de
detectat, dar la scal miniaturizat se transformase ntr-o tornad.
Se ag disperat de furtun, prinzndu-se de el cu minile i picioarele.
Acesta se ridic n sus. Stncile stncile-praf se desprinser i se rostogolir
uor.
Vntul se potoli lent, o dat cu sfritul expiraiei, iar Grant ddu drumul
furtunului, oftnd uurat.
Cum e, Owens? ntreb el.
Aproape gata. Mai rezist cteva secunde!
Bine.
Numr n gnd: douzeci-treizeci-patruzeci. ncepuse inhalarea
moleculele de aer l mpingeau. Peretele alveolar se ntinse din nou, iar tnrul
czu n genunchi.
S-a umplut! strig Owens. ntoarce-te!
Tragei de furtun! rcni Grant. Repede, nainte s nceap alt expiraie!
El mpingea, iar ceilali trgeau. Dificultatea apru cnd captul lit al
furtunului se apropie de interfa. Rmase acolo, un moment, ca i cum ar fi fost
prins ntr-o menghin. Apoi trecu mai departe, producnd un pocnet cnd strbtu
stratul de la suprafa.
Grant ateptase prea mult. Odat cu ptrunderea furtunului, schi o
micare, ncercnd s plonjeze n crptur i s treac prin interfa, dar
nceputul expirrii form n jurul lui un curent puternic, fcndu-l s se
mpleticeasc. Pentru o clip, se trezi prins ntre dou stnci de praf i, pe cnd se
chinuia s se elibereze, se juli uor la gamb. (S te rneti la gamb lovindu-te de
un fir de praf reprezenta o chestie care merita s fie povestit nepoilor!)
Unde se afla? Trase de funie, elibernd-o de sub un bolovan, i o ntinse.
107
Lundu-se dup ea, putea ajunge mai uor la deschiztur.
Funia trecea pe deasupra unei stnci i Grant, sprijinindu-se de aceasta, se
cr iute n vrful ei. Expiraia ce devenea tot mai puternic l ajut s execute
aceast manevr fr s aib impresia c depune vreun efort. tia c deschiderea
se afla de cealalt parte a stncii, pe care ar fi putut s-o ocoleasc, dac vnturile
ce suflau n jurul lui n-ar fi fcut ca ruta pe deasupra s fie mai uoar i (de ce s
nu recunoasc?) mai interesant.
Stnca se rostogoli sub picioarele lui, n momentul de vrf al expirrii, iar
Grant se pomeni atrnnd n gol. Pentru un moment, rmase n aer, chiar deasupra
deschizturii n care ar fi trebuit s ajung. Ar fi putut s sar acolo, dac expiraia
s-ar fi oprit o secund, dou. Apoi s-ar fi grbit s treac spre circuitul sangvin,
spre nav.
i, n timp ce gndea aa, tnrul se simi aspirat puternic n sus, fiind
urmat de funie. ntr-o fraciune de secund, crptura dispru din vedere

* * *

Furtunul fusese scos din cavitatea alveolar, iar Duval l transporta spre
nav.
Unde-i Grant? ntreb Cora, ngrijorat.
A rmas acolo, i rspunse Michaels.
Ce mai are de fcut?
Nimic. Va veni. Presupun c st la taclale, rnji el, privind prin perete.
Dup ce Benes i va ncheia expiraia, biatul nostru n-o s aib nici o dificultate
s se ntoarc.
Poate c ar trebui s-l ajutm trgnd de funie
Michaels ntinse mna i o opri.
Dac facem asta i-l zglim chiar cnd ncepe inspiraia, exist pericolul
s se dezechilibreze i chiar s se rneasc. O s ne spun el ce s facem, n cazul
n care va avea nevoie de ajutor.
Extrem de nervoas, fata atept cteva clipe, apoi, brusc, se ndrept din
nou spre funie.
Nu! Vreau s
n momentul acela, frnghia se ntinse i ni n sus, iar captul ei trecu
prin despictur.
Cora ip i se arunc disperat dup ea. Cu mare efort, Michaels o prinse
din urm.
Nu poi face nimic! gfi el. Nu te purta prostete!
Nu-l putem lsa acolo! Ce-o s se ntmple cu el?
Ne vom da seama despre ce este vorba ascultnd ce ne va spune prin
radio.
108
S-ar putea s se fi stricat.
De ce?
Duval se ntoarse lng ei.
Funia s-a desprins chiar n timp ce priveam! spuse el ocat. Nu-mi vine s
cred!
Toi trei se uitau, neajutorai, la deschiztur.
Grant! url ntr-un trziu Michaels, fr a fi convins de utilitatea aciunii
sale. Grant! M recepionezi?

* * *

Grant se rostogolea n sus, smucindu-se, dnd din mini i din picioare.
Gndurile i erau la fel de ntortocheate ca i traseul pe care-l urma.
N-o s m mai ntorc napoi acesta era gndul dominant. N-o s m
mai ntorc. Chiar dac aparatul de radio funcioneaz, nu pot s revin n raza lui
de aciune.
Sau putea?
Michaels! strig el. Duval!
La nceput, nu auzi nimic, apoi percepu un zgomot slab, plin de trosnituri,
un geamt distorsionat care putea nsemna: Grant!.
Michaels! fcu el o nou ncercare. M auzi? M auzi?
Din nou trosnituri. De data asta, nu mai nelese nimic.
Undeva, n interiorul minii sale ncordate, apru un gnd calm, de parc
intelectul lui ar fi gsit timp s consemneze i un gnd senin. Dei undele
luminoase miniaturizate erau mai penetrante dect cele normale, undele radio
miniaturizate preau mai puin penetrante.
Evident, despre starea de miniaturizare se tiau prea puine lucruri
Ghinionul lui Proteus i al echipajului su era c fceau pionierat ntr-un trm
literalmente necunoscut; fr ndoial, soarta le rezervase o cltorie cu adevrat
fantastic.
Iar n cadrul acestei cltorii, Grant efectua o subcltorie fantastic
proprie, fiind aruncat n ceea ce prea a fi un spaiu msurnd muli kilometri, dar,
de fapt, aflndu-se ntr-o cmru microscopic din plmnul unui muribund.
Micarea ncetini. Tnrul ajunsese n vrful alveolei i ptrunsese n
lujerul tubular de care era suspendat aceasta. Luminile ndeprtate ale
submarinului se vedeau foarte slab. Oare avea s fie n stare s se mite n direcia
n care lumina prea mai puternic?
Atinse peretele lujerului tubular i rmase acolo, ca o insect lipit pe o
hrtie de prins mute. i, fr s dea dovad c ar fi mai detept dect o musc, se
zbtu.
Ambele picioare i un bra i se prinser imediat de perete. Grant ncremeni
109
i ncerc s-i pun mintea la contribuie. Expiraia se terminase, dar urma s
nceap inspiraia. Curentul de aer urma s-l mping n jos. Era bine s atepte
momentul acela!
Simi vntul ce ncepuse s bat, auzi zgomotul nvlirii aerului, ncet, i
eliber braul lipit i-i aplec trupul n btaia vntului. Acesta l mpinse, iar
picioarele i se dezlipir.
Acum cdea, plannd de la o nlime care, la dimensiunile lui, i se prea
ct cea a unui munte. Din punct de vedere neminiaturizat, tia c ar fi trebuit s
pluteasc precum o pan, dar, dup cum simea, era doar un fulg mrunt. Cderea
se desfura lin deoarece era nevoit s mping la o parte moleculele mari de aer
pe care le ntlnea n cale (aproape att de mari nct puteau fi vzute, spusese
Michaels), iar acest lucru consuma energia care, altfel, s-ar fi transformat n
acceleraie.
O bacterie, avnd aceleai dimensiuni ca i el, putea s cad de la nlimea
aceea fr s peasc nimic. Dar el, omul miniaturizat, era alctuit din cincizeci
de trilioane de celule miniaturizate, iar aceast complexitate l fcea, probabil,
suficient de fragil nct s se s se fac praf, odat ajuns la destinaie.
Cnd zidul alveolelor se apropie, cu un gest automat, Grant i ridic
minile s se apere. Simi contactul lateral. Peretele era elastic, iar el fu aruncat
napoi, dup ce se agase o clip. Viteza de cdere se ncetini.
Aproape ajunsese jos. Ddu din picioare nebunete, pentru a evita contactul
cu o ieitur dintr-o stnc-praf. Trecu la civa milimetri de suprafaa dur i
atinse din nou o zon spongioas. Czu mai departe. Se zbtu violent, ncercnd
s se deplaseze spre zona de lumin, ce nu prea mai mare dect un vrf de ac. Nu
era foarte sigur c avea s reueasc.
Se rostogoli pe partea de jos a suprafeei alveolare. Arunc apoi funia n
jurul unui afloriment i se atrn de ea.
Vrful de ac de lumin deveni o lucire mrunt, situat la vreo
cincisprezece metri. Trebuia s fie despictura. Dac n-ar fi fost ghidat de lumin,
i-ar fi fost imposibil s-o gseasc, orict de aproape s-ar fi aflat.
Atepta s nceteze inspiraia. n intervalul scurt de dinainte de expiraie
trebuia s ajung dincolo de perete.
ncepu s se trasc prin spaiul ce-l desprea de crptur. Membrana
alveolar se ntinse n momentul final al inhalrii i, dup ce rmase aa dou
secunde, ncepu s-i piard ncordarea, pe msur ce apreau primele semne ale
viitoarei expiraii.
Grant se arunc n deschiztura strlucitoare. Se izbi de interfa, care-l
mpinse de parc ar fi fost din cauciuc. Un cuit fcu o tietur n ea i apru o
mn care-l apuc strns de glezn. Simi tragerea n jos exact n momentul cnd
tirajul de deasupra ncepu s-i vjie n urechi.
Pe picioarele lui se ncletar i alte mini. Grant ajunse napoi n vasul
110
capilar, respirnd cu greutate.
Mulumesc, reui s ngaime el, ntr-un trziu. M-am inut dup lumin.
Altfel, n-a fi tiut cum s v gsesc.
Nu puteam s te contactm prin radio, zise Michaels.
Cora i zmbi:
A fost ideea doctorului Duval. A cerut ca Proteus s fie adus n dreptul
deschizturii i s-i ndrepte farurile asupra ei. De asemenea, a lrgit crptura.
S ne ntoarcem pe nav, i zori Michaels. Am pierdut aproape tot timpul
pe care ni-l puteam permite s-l pierdem.

P Pl le eu ur ra a

Ai primit un mesaj, Al! strig Reid.
De pe Proteus? se repezi Carter la fereastr.
Doar nu de la soia ta! Generalul ddu nerbdtor din mn:
Las chestiile astea pe mai trziu! F o colecie de glume i pstreaz-le,
ca s ne delectm cu ele alt dat. De acord?
Imediat, recepion i mesajul:
Domnule general, Proteus raporteaz: PIERDERE PERICULOAS DE
AER. OPERAIA DE RENCRCARE A REZERVORULUI S-A
DESFURAT CU SUCCES.
Rencrcare? exclam Carter. Reid se ncrunt:
Presupun c se refer la plmni. La urma urmei, se afl n plmni, care,
innd cont de dimensiunile lor, conin kilometri cubi de aer. Numai c
Numai c ce?
Nu pot folosi aerul acela. Nu-i miniaturizat.
Carter se uit la colonel cu o min exasperat, apoi rcni n microfon:
Repet ultima propoziie a mesajului!
OPERAIA DE RENCRCARE A REZERVORULUI S-A
DESFURAT CU SUCCES.
Cuvntul este succes?
Da, domnule.
Ia legtura cu ei, pentru confirmare!
Dup aceea, Carter se ntoarse spre Reid i adug:
Dac au spus cu succes, presupun c s-au descurcat.
Proteus are un miniaturizator la bord.
nseamn c l-au folosit. Ne vor explica ei, dup aceea
Mesajul a fost confirmat, domnule, se auzi vocea operatorului.
Se mic? insist Carter.
Urm o scurt pauz, apoi sosi rspunsul:
Da, domnule. nainteaz prin peretele pleurei.
111
Reid ddu din cap. Se uit la nregistratorul de timp (pe care se vedea cifra
37) i spuse:
Peretele pleurei este alctuit din dou membrane ce nconjoar plmnii.
Probabil c se deplaseaz n spaiul dintre ele > acesta reprezint un drum liber,
o autostrad chiar, ce duce direct spre gt.
nseamn c vor ajunge acolo unde s-au aflat cu o jumtate de or n
urm, se enerv Carter. i dup aceea?
Vor reveni ntr-un vas capilar i-i vor croi drum din nou spre artera
carotid, ceea ce nseamn c vor pierde timp. Sau vor ocoli sistemul arterial,
lund-o pe scurttur, prin vasele limfatice, ceea ce implic alte probleme.
Michaels este pilotul. Presupun c tie ce are de fcut.
Poi s-i dai vreun sfat? Pentru numele lui Dumnezeu, nu sta de poman!
N-am de unde s tiu care rut e mai bun. n schimb, el se afl n miezul
problemei i, ca atare, i poate da mai bine seama dac nava e n stare s nfrunte
nc un vrtej arterial. S-i lsm s procedeze aa cum cred ei c-i mai bine,
domnule general!
A vrea i eu s tiu ce-i mai bine de fcut, bombni Carter. Pentru
numele lui Dumnezeu, mi-a asuma orice responsabilitate, dac a fi convins c
exist o ans de succes rezonabil!
i pe mine m frmnt aceleai gnduri, murmur Reid. De aceea mi
declin responsabilitatea.

* * *

n regul, spuse Michaels, n vreme ce se uita pe hri. Nu acesta e locul
ctre care voiam s ne ndreptm, dar ne vom descurca. Suntem aici i ne vom
croi drum drept nainte.
Prin plmni? ntreb Owens ocat.
Nu! exclam Michaels, srind nerbdtor de pe scaun i urcndu-se pe
scar. O s intrm n peretele pleural. Condu submarinul, te pilotez eu.
Cum te simi? ntreb Cora, ngenunchind lng scaunul lui Grant.
Prost! n viaa mea, m-am speriat de mai multe ori dect pot ine minte
sunt o persoan foarte sperioas dar de data asta se pare c am stabilit un record
al intensitii fricii.
De ce ncerci ntotdeauna s treci drept un la? La urma urmei, meseria
ta
Te referi la faptul c sunt agent secret? Cea mai mare parte a activitii
mele o constituie simpla rutin, banal, nepericuloas, iar eu m strduiesc din
rsputeri s-o menin la acest nivel. Cnd nu pot ocoli situaiile nspimnttoare,
le suport, de dragul a ceea ce fac. Sunt destul de ndoctrinat ca s cred n
patriotism ntr-un fel.
112
ntr-un fel?
n felul meu. Nu-i vorba doar de ara asta sau de o alta. Am depit de
mult stadiul n care putea exista o divizare logic a omenirii. Cred sincer c
politica noastr are ca scop meninerea pcii, iar eu vreau s iau parte la acest
proces, indiferent ct de mic e contribuia mea Nu m-am oferit voluntar pentru
aceast misiune, dar dac tot m aflu aici
Grant ridic din umeri, lsndu-i fraza neterminat.
Lai impresia c i-e jen s vorbeti despre pace i patriotism, zise Cora.
Pe undeva, ai dreptate. Ceilali sunt condui de motivaii specifice, nu de
cuvinte vagi. Owens i testeaz nava. Michaels este cel care a plnuit o croazier
prin trupul unui om i tot el ne ghideaz. Duval admir lucrarea Domnului. Iar
tu
Da?
Tu l admiri pe Duval, spuse ncet Grant.
Cora roi.
Merit cu adevrat s fie admirat. tii, dup ce a sugerat s luminm
despictura cu farurile navei, pentru a-i oferi posibilitatea de a te orienta, nu a
mai fcut nimic n privina asta. Nu i-a adresat nici un cuvnt cnd te-ai ntors.
Asta-i firea lui. Salveaz viaa cuiva, ca, dup aceea, s se comporte grosolan cu
el. Iar ceea ce se ine minte este grosolnia, nu faptul c a salvat o via. Dar
manierele lui nu schimb ceea ce este.
Ai dreptate. Dar ascund esena lui.
Nici manierele tale nu schimb ceea ce eti. Faci parad de un umor
argos, adolescentin, pentru a ascunde o implicare profund n problemele
omenirii.
Fu rndul lui Grant s roeasc.
M faci s par un ntru fr seamn!
Poate n proprii ti ochi. Oricum, nu eti la. Dar acum trebuie s te las,
cci am de lucru la laser
Zicnd acestea, fata arunc o privire spre Michaels, care se ntorcea la locul
lui.
Laserul?! se mir tnrul. Doamne, uitasem de el! Strduiete-te s faci
tot posibilul ca s-l repari!
Animaia care luminase figura fetei pe durata discuiei dispruse.
Oh, dac a putea! oft ea, dup care plec spre partea din spate a navei.
Ce-i cu laserul? ntreb Michaels, uitndu-se n urma Corei.
l verific acum, rspunse Grant.
Profesorul ls impresia c ezit nainte de a deschide din nou gura. Ca
atare, se mulumi s tac, dnd ncet din cap. Tnrul l privi, dar nu zise nimic.
Ce prere ai despre situaia noastr actual? ntreb Michaels ntr-un
trziu, dup ce se aezase pe scaun.
113
Grant, care pn atunci fusese absorbit de discuia cu Cora, se uit pe
fereastr. Nava prea c plutete printre doi perei paraleli, foarte apropiai, de un
galben strlucitor. Acetia erau alctuii din fibre paralele, aducnd cu nite
trunchiuri uriae de copaci aezate unul lng altul.
Lichidul din jur era limpede, fr globule din cnd n cnd, ns, apreau
diverse resturi i de un calm plat, iar Proteus nainta prin el iute.
Totui, din cauza micrii browniene, aceast avansare nu era att de lin.
Micarea brownian pare mai puternic acum, spuse Grant.
Lichidul n care ne aflm e mai puin vscos dect plasma sangvin i, n
consecin, ea e mai puin amortizat. Oricum, nu vom rmne prea mult aici
Deci nu ne aflm n circuitul sangvin
Arat a aa ceva? Acesta-i spaiul dintre membranele pleurale, cele care
acoper plmnii. Membrana din partea aceasta e fixat de coaste. Vom vedea, de
fapt, o movil uria, domoal, de fiecare dat cnd vom trece pe lng vreo
coast. Dac te intereseaz geografia, una-i pleura parietal i cealalt-i pleura
pulmonar.
Nu m intereseaz numele lor.
Nici nu-mi imaginam c aa ceva ar fi posibil. Totui, vreau s-i spun c
ne aflm ntr-un strat de lichid de ungere, ntre pleure. Cnd plmnii se umfl, n
perioada inspirrii, sau cnd se comprim, n timpul expirrii, ei acioneaz asupra
coastelor, iar acest lichid le amortizeaz aciunea. Stratul este att de subire,
nct, de obicei, ntr-un corp sntos, membranele pleurei sunt considerate ca fiind
n contact. Dar, ntruct noi avem dimensiunile unui microb, ne putem strecura
printre ele, prin stratul de fluid.
Cnd peretele plmnului se mic spre cuca toracic nu ne afecteaz?
Pe rnd, suntem mpini uor i trai napoi, la fel de uor. Aceast
micare nu este ns att de puternic nct s aib vreo importan.
Ascult, l ntrerupse Grant, membranele astea au vreo legtur cu
pleurezia?
Bineneles. Cnd pleura este infectat i se inflameaz, fiecare respiraie
devine un chin, iar tuea
Ce s-ar ntmpla dac Benes ar tui?
Michaels ridic din umeri.
innd seama de locul n care ne gsim, presupun c lucrul sta ar fi fatal
pentru noi. Ne-am face praf. Dar Benes n-are nici un motiv s tueasc. Se afl n
stare de hipotermie i i s-au administrat sedative puternice, iar pleura lui crede-
m pe cuvnt nu prezint modificri.
Dar dac o vom irita
Suntem prea mici pentru aa ceva.
Eti sigur?
Discutm despre probabiliti, ncerc s-l liniteasc profesorul,
114
adoptnd un ton extrem de calm. Probabilitatea ca Benes s tueasc e prea mic
pentru a ne strni ngrijorarea.
neleg, spuse Grant, apoi se uit n spate, dornic s vad ce face Cora.
Fata se afla n camera-atelier, alturi de Duval. Amndoi stteau cu
capetele aplecate deasupra mesei de lucru, aproape atingndu-se.
Tnrul se ridic de pe scaun i se duse pn n pragul uii. Michaels i se
altur.
Laserul zcea, demontat, pe o bucat de sticl de culoarea opalului, care,
fiind iluminat de jos, cptase un aspect lptos strlucitor, astfel nct fiecare
pies se vedea clar, bine conturat.
Care-s pagubele totale? ntreb Duval, crispat.
Doar piesele acestea s-au stricat domnule doctor. De asemenea, s-a rupt
srma declanatorului. Asta-i tot.
Cufundat n gnduri, chirurgul prea c numr piesele, atingndu-le pe
fiecare, n parte, delicat, micndu-le cu vrful degetelor.
Esena o constituie acest tranzistor de putere, care s-a sfrmat, murmur
el. Asta nseamn c nu mai avem posibilitatea de a aprinde sursa de lumin. Cu
alte cuvinte, laserul nu mai face dou parale
Nu exist piese de schimb? interveni Grant.
Cora nl capul. Ochii ei, ce trdau vinovia, se ferir s ntlneasc
privirea ferm a tnrului.
Nici una. Ar fi trebuit s lum un laser de rezerv, dar cine s-a gndit
c Dac nu s-ar fi desprins
Vorbeti serios, doctore Duval? ntreb Michaels, cu o voce sumbr.
Laserul e inutilizabil?
n glasul lui Duval se ivi o not de nervozitate:
Sunt ntotdeauna serios! Nu m plictisi!
Apoi chirurgul i ntoarse spatele, lsnd impresia c se adncise n gnduri.
Atunci, asta e, zise Michaels, ridicnd din umeri. Am trecut prin inim,
ne-am umplut rezervorul cu aer din plmni dar toate eforturile noastre au fost
n zadar Nu putem continua.
De ce nu? ntreb tnrul.
Bineneles, putem merge mai departe, pentru a face dovada aptitudinilor
noastre. Numai c n-are rost. Fr laser, nu putem rezolva nimic.
Domnule doctor Duval, i continu Grant seria ntrebrilor, nu exist
vreo posibilitate de a face operaia fr laser?
ncerc s m gndesc la asta! se rsti Duval.
Atunci mprtete-ne gndurile tale! se rsti i Grant.
Duval se rsuci spre el.
Nu, nu exist nici o posibilitate de a face operaia fr laser!
Dar, secole de-a rndul, operaiile au fost fcute fr laser! Ai tiat
115
peretele plmnului cu cuitul. Aceea a fost o operaie. Nu poi tia cheagul cu
cuitul?
Sigur c pot. Din pcate, ns, exist riscul de a leza nervul i de a pune n
pericol tot lobul creierului. Laserul este de mii de ori mai delicat dect cuitul. n
cazul acesta particular, n comparaie cu laserul, cuitul echivaleaz cu un
instrument de mcelrie
Poi salva viaa lui Benes cu cuitul?
Cred c da. Nu obligatoriu, ns, i mintea lui. De fapt, sunt aproape sigur
c o operaie cu cuitul i-ar provoca lui Benes deficiene mintale serioase. Doreti
aa ceva?
Grant i frec brbia.
S-i spun eu ce-o s facem. O s ne ndreptm spre cheag. Cnd vom
ajunge acolo, dac singura unealt de care vom dispune va fi cuitul, vom folosi
cuitul, Duval! Dac-l vom pierde, vom folosi dinii, Duval! Dac n-o vei face tu,
o voi face eu! Putem eua, dar n-avem voie s renunm. ntre timp, dai-mi voie
s m uit
Tnrul i fcu loc ntre Duval i Cora, apuc tranzistorul de putere i-l
privi cu atenie.
sta-i cel sfrmat?
Da, rspunse fata.
Dac ar fi reparat sau nlocuit, laserul ar funciona?
Da, dar un tranzistor nu poate fi reparat.
S presupunem c am avea alt tranzistor de acest tip i srm. L-ai putea
nlocui?
Nu cred. E nevoie de precizie, de reglaje
Poate tu nu eti n stare de o asemenea performan. Dar doctorul Duval?
Degetele sale abile de chirurg ar trebui s fie capabile s se descurce, n ciuda
micrii browniene
Pot ncerca, bizuindu-m i pe ajutorul domnioarei Peterson, rspunse
Duval. Dar nu avem materiale
Ba da. V fac rost eu.
Tnrul apuc o urubelni grea i se napoie n compartimentul din fa,
ducndu-se glon la radioul su. Fr s ezite, ncepu s desfac uruburile
capacului.
Michaels se lu dup el i-l prinse de mn:
Ce faci, Grant?
i scot mruntaiele, rspunse tnrul, smucindu-se.
Dac demontezi aparatul
Am nevoie de un tranzistor i de srm.
Dar n-o s mai putem tine legtura cu cei din exterior!
i?
116
Cnd va veni timpul s ne scoat din Benes Grant, ascult-m!
Ne vor urmri prin intermediul radioactivitii noastre, rspunse acesta,
dnd semne de nerbdare. Radioul folosete doar pentru plvrgeal. Putem s
ne descurcm i fr el. Mai mult, e necesar s ne descurcm fr el. Avem de
ales ntre ncetarea transmisiunilor radio i moartea lui Benes.
Bine, dar mai nti ia legtura cu Carter i informeaz-l!
Grant czu pe gnduri cteva clipe.
O s iau legtura cu ei numai ca s le spun c nu vor mai primi alte
mesaje, mormi el n cele din urm.
i dac ne transmit s ne abandonm misiunea?
O s refuz.
Dar dac ne ordon
Pot s ne extrag cu fora, dar fr s conteze pe cooperarea mea. Ct
timp ne aflm la bordul lui Proteus, eu iau deciziile strategice. Am ajuns prea
departe ca s renunm, aa c o s ne ducem la cheag.
Nu m intereseaz ce se va ntmpla sau ce va ordona Carter

* * *

Repet ntregul mesaj! rcni Carter.
DEMONTM RADIOUL PENTRU A REPARA LASERUL. ACESTA
ESTE ULTIMUL MESAJ.
Au ntrerupt legtura coment Reid, cu o voce lipsit de intonaie.
Ce s-a ntmplat cu laserul?
Nu m ntreba pe mine.
Carter se aez, greoi.
Spune s ne aduc nite cafea, Don. Dac ar fi dup mine, a cere un
scotch cu sifon. Iar dup aceea, nc dou. Avem ghinion!
Reid ceru cafeaua, apoi spuse:
Poate c-i un sabotaj.
Sabotaj?
Nu face pe nevinovatul, domnule general! Ai anticipat posibilitatea asta
de la nceput, altfel nu l-ai fi trimis acolo pe Grant
innd cont de ceea ce i s-a ntmplat lui Benes pe drum
tiu. i n-ai ncredere deosebit nici n Duval, nici n fat.
Amndoi sunt n regul, se strmb Carter. Trebuie s fie. Toi trebuie s
fie.
Ne-am luat toate msurile de siguran.
Exact. Nici o procedur de securitate nu d rezultate absolut sigure.
Toi oamenii aceia lucreaz aici.
Grant nu lucreaz aici. El nu-i din tabra noastr!
117
E agent guvernamental, zmbi chinuit Carter.
tiu. Iar agenii secrei pot face joc dublu. L-ai trimis pe Grant pe Proteus
i au urmat o groaz de ghinioane. Sau de ntmplri ce seamn a ghinioane.
Sosi cafeaua.
E ridicol! protest generalul. l cunosc bine pe Grant!
Cnd v-ai ntlnit ultima dat? Ce tii despre viaa lui particular?
Las-o balt! E imposibil!
i totui, generalul amesteca frica n cafea cu o stnjeneal vizibil.
Ei, haide, nu m lua n seam! ncerc Reid s repare lucrurile. Gndeam
cu voce tare
Sunt nc n pleur?
Da.
Carter se uit la nregistratorul de timp, care arta 32. i scutur capul, ca
i cum ar fi vrut s alunge gndurile negre.

* * *

Grant avea n fa radioul fcut buci. Cora alesese cele cteva tranzistoare
de putere, folosite la aparatul nu tocmai convenional, i acum se uita la ele,
rsucindu-le pe toate prile, verificndu-le.
Acesta, spuse ea, cu o urm de ndoial n glas, s-ar putea s mearg. Dar
srma e prea groas, n-o s intre n lca
Duval aez firul respectiv pe sticla opalin, alturi de fragmentul rupt al
srmei originale, comparnd cele dou buci.
N-am nimic de dimensiuni mai apropiate, zise Grant. Trebuie s facei
laserul s mearg.
Uor de zis, rspunse Cora. Poi s-mi dai mie ordin, nu srmei. Ea n-o s
te asculte, orict de tare ai ipa
Bine, bine mormi tnrul, dornic s gseasc alt soluie.
Stai puin, interveni Duval. Dac avem noroc, a putea s-o subiez.
Domnioar Peterson, d-mi un bisturiu numrul unsprezece.
Chirurgul fix firul luat din aparatul lui Grant (care aparat devenise cu
adevrat un telegraf fr fir) n dou menghine mici, apoi trase o lup n faa lui.
Se ntinse dup bisturiul oferit de Cora i, cu gesturi lente, ncepu s rcie
srma
Mai bine te-ai aeza pe scaun, Grant, zise el, fr a-i ridica privirea. Nu
m ajui cu nimic gfindu-mi peste umr.
Tnrul se nfurie un pic, dar, observnd rugmintea mut din ochii Corei,
nu spuse nimic i se ndrept spre locul su.
Chirurgul la lucru! rnji Michaels, fr veselie. Cu bisturiul n mn, i-a
revenit temperamentul! Nu-i pierde timpul enervndu-te!
118
Nu m-am enervat.
Ba da. Doar dac nu cumva i-ai dat demisia din specia uman. Duval are
un talent, un talent cu totul special, pe care marele Dumnezeu i l-a druit sunt
sigur c aa zice el de a-i face dumani cu un singur cuvnt, cu o privire sau cu
un gest. i ca i cnd acest lucru n-ar fi fost de ajuns, mai exist i tnra doamn.
Grant se rsuci spre Michaels, de data asta evident enervat.
Ce-i cu tnra doamn?
Hai, Grant! Vrei s-i in o lecie despre biei i fete?
Grant se ncrunt i i ntoarse spatele.
Te pune ntr-o situaie neplcut, nu? continu profesorul cu o voce joas,
aproape trist.
Ce situaie neplcut?
E o fat drgu, foarte frumoas. Dar, n acelai timp, tu eti o persoan
bnuitoare, din cauza meseriei, nu-i aa?
i?
Ce s-a ntmplat cu laserul? A fost un accident?
E posibil.
Da, e posibil, l ngn Michaels n oapt. Dara fost cu adevrat un
accident?
Grant i rspunse, tot n oapt, dup ce arunc o privire peste umr:
O acuzi pe domnioara Peterson c saboteaz misiunea?
Eu? Bineneles c nu. N-am nici o dovad. Dar cred c tu o acuzi n
sinea ta, i nu-i place asta. De aici provine i situaia neplcut.
De ce ar fi domnioara Peterson vinovatul?
De ce nu? Nimeni n-a urmrit-o cu atenie ct timp a umblat la laser. E
domeniul ei. Iar dac ar fi vrut s saboteze misiunea, ar fi acionat, bineneles, n
acel domeniu n care se simte n largul ei laserul.
Asta ar fi plasat-o automat printre suspeci. Ceea ce se pare c s-a
ntmplat.
Vd. Eti furios, nu-i aa?
Ne aflm ntr-un spaiu restrns i, de aceea, ai putea crede c fiecare
dintre noi este sub supravegherea constant, strict, a celorlali. Te neli, ns.
Suntem att de absorbii de ceea ce vedem afar, nct oricine ar fi putut s se
duc n compartimentul de depozitare i s fac tot ce voia cu laserul, fr s-l
observe ceilali. Ai fi putut s fii tu. Sau eu. Eu nu te-a fi vzut. Tu nu m-ai fi
vzut.
Sau Duval?
Sau Duval. Nu l-am eliminat de pe lista suspecilor. Dar poate c a fost
un accident adevrat.
Atunci, consideri c desprinderea funiei tale a fost un accident?
Vrei s-mi sugerezi c a fost altceva?
119
Nu. Vreau doar s-i atrag atenia asupra unor lucruri, dac ai dispoziia
necesar.
N-o am, dar d-i drumul
Duval a fost cel care a legat funia.
i a fcut un nod prost, presupun. Iar ncordarea funiei a fost
considerabil.
Un chirurg trebuie s tie s fac noduri.
Aiurea! Nodurile chirurgicale nu-s noduri marinreti!
S zicem c ai dreptate Dar poate c nodul a fost fcut deliberat astfel,
pentru a se desface mai uor. Sau poate c a fost dezlegat de cineva
Bine. Dar, i n acest caz, toi urmreau cu atenie ceea ce se petrecea n
fa. fu, sau Duval, sau domnioara Peterson ai fi avut posibilitatea s v
apropiai iute de nav, s desfacei nodul i s v ntoarcei nainte de a v observa
cineva. Chiar i Owens ar fi putut prsi nava pentru a face asta.
Da, dar Duval a avut ocazia cea mai bun. Chiar nainte de accident, s-a
apropiat de submarin, crnd furtunul. A pretins c funia s-a desprins n timp ce
se uita la ea. tim, din propria lui declaraie, c se afla n locul potrivit, la
momentul potrivit.
Totui, e posibil s fi fost doar un accident. Ce motiv ar fi avut s
procedeze aa? Laserul fusese deja sabotat, iar desprinderea funiei m-ar fi pus n
pericol pe mine. Dac avea o misiune de executat, de ce i-ar fi pierdut vremea cu
mine?
Vai, Grant, Grant! rnji Michaels, dnd din cap.
Bine, spune ce ai de zis, nu te hlizi!
S presupunem c tnra domnioar a avut grij de laser. i s
presupunem c interesul lui Duval era concentrat asupra ta. S mai presupunem
c, n primul rnd, voia s scape de tine, sabotarea misiunii devenind pentru el un
scop secundar
Grant l privi, fr s scoat o vorb. Michaels continu:
Poate c Duval nu-i chiar att de devotat muncii sale nct s nu observe
c asistenta lui nu rmne indiferent n faa ta. Eti un brbat tnr, prezentabil
i, n plus, i-ai srit n ajutor n timpul vrtejului. Poate c i-ai salvat viaa. Poate
c Duval i-a remarcat reacia.
N-a fost nici o reacie. Nu o interesez.
Am urmrit-o cnd te-ai pierdut n alveol. Era disperat. Un lucru
evident pentru oricine trebuie s fi fost evident i pentru Duval Fata simte o
atracie fa de tine. i poate c Duval a vrut s scape de tine din cauza asta.
Grant i muc buzele, gnditor, apoi spuse:
Bine. Dar pierderea de aer? Alt accident?
Michaels ridic din umeri.
Nu tiu. Bnuiesc c vei sugera c Owens e responsabil de asta.
120
N-ar fi exclus. El cunoate nava la perfecie, doar a proiectat-o Nu i-ar
fi fost greu s-i saboteze instalaiile. Dup aceea, a reparat ceea ce stricase.
Ai dreptate.
Dac tot veni vorba, adug tnrul, furios, explic-mi chestia cu fistula
arterio-venoas A fost un accident sau tiai c-i acolo?
Michaels se ls pe speteaza scaunului, prnd calm.
Doamne, nu m-am gndit la asta! i dau cuvntul meu, Grant, mi
nchipuiam c nu exist nimic care s ndrepte bnuielile asupra mea. Eram
contient de faptul c a putea fi acuzat de una dintre crime: c am stricat laserul,
c am dezlegat frnghia sau c am dereglat ventilul rezervorului de aer, cnd nu
se uita nimeni. Sau de toate trei, dac ii mori. Dar, n fiecare caz, e foarte
posibil ca fapta s fi fost opera altcuiva. n schimb, fistula m privete numai pe
mine.
Corect.
Exceptnd cazul n care nu tiam c-i acolo. Dar nu pot dovedi asta.
Nu poi, ntr-adevr
Citeti povestiri poliiste, Grant?
Am citit cteva, n tineree. Acum, ns
mi dau seama c meseria ta le distruge farmecul. Dar n povetile
poliiste totul e simplu. Un indiciu subtil desemneaz o persoan, o singur
persoan, iar detectivul vede ceea ce nu observ ceilali. Se pare c n viaa real
indiciile ndreapt bnuielile spre toate direciile.
Sau spre nicieri, spuse Grant, ferm. Putem avea de-a face cu o serie de
accidente i ghinioane.
E posibil i asta concluzion Michaels.
Dar cuvintele profesorului nu sunau prea convingtor. i nici el nu prea
prea convins c aa stteau lucrurile.

S Si is st te em mu ul l l li im mf fa at ti ic c

Din cabin, se auzi vocea lui Owens:
Domnule doctor Michaels, privii drept nainte! Asta-i cotitura?
Cu toii avur posibilitatea de a simi submarinul ncetinind.
Prea mult vorbrie, mormi Michaels. Trebuie s m uit.
Chiar n faa lor se deschidea un tunel. Pereii subiri ce se vedeau erau
zgrunuroi, ntinzndu-se pn departe, spre neant. Deschiztura abia permitea
trecerea navei.
E bine! strig Michaels. Ptrunde n ea!
Cora prsi bancul de lucru pentru a privi peisajul nconjurtor,
minunndu-se, dar Duval rmase pe loc, continundu-i truda cu o rbdare
infinit, neobosit.
121
Acesta trebuie s fie un vas limfatic, spuse ea.
Ptrunseser n deschiztur. Pereii ce-i nconjurau erau la fel de apropiai
ca i cei ai vasului capilar prin care se deplasaser ceva mai devreme.
Ca i n cazul capilarelor, pereii vasului limfatic erau alctuii din celule n
form de poligoane netede, fiecare avnd cte un nucleu rotund n centru.
Lichidul prin care treceau prea asemntor celui din cavitatea pleural sclipea
glbui n lumina farurilor lui Proteus i avea o nuan mai galben spre celule.
Culoarea nucleelor era mai ntunecat, aproape portocalie.
Ou ochiuri! exclam Grant. Seamn cu nite ou ochiuri! Ce-i un vas
limfatic? ntreb el imediat, dndu-i seama c noiunea i era strin.
ntr-un fel, reprezint un sistem circulator auxiliar, ncepu fata s-i
explice n grab. Lichidul se scurge din vasele capilare foarte subiri i se strnge
n spaiile libere din trup i ntre celule. Acesta-i lichidul interstiial. Dup aceea,
el ptrunde n tuburile nguste ale vaselor limfatice, care-s deschise la capete,
dup cum ai putut constata i singur. Tuburile se reunesc, treptat, formnd unele
mai mari, tot mai mari, pn cnd cele mai groase ajung s ating dimensiunile
venelor. Toat limfa
Lichidul din jurul nostru? ntreb Grant.
Da. Toat limfa este colectat n cel mai mare vas din sistemul limfatic,
canalul toracic, care duce la vena subclavie, din partea superioar a pieptului, iar
de aici revine n sistemul circulator principal.
i de ce am intrat n sistemul limfatic?
Michaels se ntoarse spre tnr, ntruct nava urma deja un traseu sigur.
Deoarece el reprezint un soi de balt. Aici nu se resimte efectul de
pompare al inimii. Presiunea muscular i tensiunea mic lichidul, dar Benes nu
are aa ceva acum. Prin urmare, ne-am asigurat o cltorie linitit spre creier.
Atunci, de ce n-am intrat n sistemul limfatic de la nceput?
Vasele sunt subiri. O arter reprezint o int mai uor de atins pentru o
sering. n plus, curentul arterial trebuia s ne duc spre cheag n cteva minute.
Treaba n-a mers, iar dac acum am ncerca s ajungem napoi n arter, am pierde
prea mult timp. Pe de alt parte, o dat ajuni n arter, am suferi ocuri pe care
submarinul n-ar mai fi n stare s le suporte.
Profesorul ntinse un nou set de hri i strig:
Owens, ai harta 72-D?
Da, doctore Michaels!
Asigur-te c urmezi drumul pe care l-am trasat. Vom trece printr-un
numr minim de noduli.
Ce se afl n fa? ntreb Grant.
Michaels se uit n direcia indicat de tnr i nghe.
ncetinete! strig el.
Proteus reduse brusc viteza. Printr-o poriune a peretelui tubului ce se
122
lrgea, ptrundea o mas inform, lptoas, granulat, amenintoare Dar, n
timp ce oamenii o priveau, aceasta se contract i dispru.
Mergi mai departe! spuse Michaels, dup care se ntoarse din nou spre
Grant: Mi-a fost team c globula alb va veni spre noi. Din fericire, ns, a
plecat. Unele globule albe se formeaz n nodulii limfatici. Acetia reprezint un
obstacol important n calea bolilor. n ei se formeaz nu numai globule albe, ci i
anticorpi.
i ce-s anticorpii?
Molecule de proteine care au capacitatea de a se combina n mod diferit
cu substane exterioare, ptrunse n trup: microbi, toxine, proteine strine.
i cu noi?
Presupun c i cu noi, n anumite circumstane
Bacteriile sunt prinse n capcan de noduli, interveni Cora n discuie.
Acetia din urm reprezint un soi de cmp de lupt pe care se nfrunt
respectivele bacterii i globulele albe. Nodulii se umfl i devin dureroi. tii, de
multe ori ntlnim la copii ceea ce numim ganglioni umflai, sub bra sau sub
flci
Dar, n realitate, e vorba de noduli limfatici umflai.
Exact.
n acest caz, ar fi o idee bun s stm departe de nodulii limfatici,
coment Grant.
Suntem prea mici, zise Michaels. Sistemul de anticorpi al lui Benes nune
simte, iar noi trebuie s trecem doar printr-o serie de noduli, dup care vom avea
o navigaie uoar. Ne asumm un risc, firete, dar tot ce facem e riscant. Sau,
ntreb el, provocator, mi vei ordona s ieim din sistemul limfatic?
Grant scutur din cap:
Nu. Nu pn nu vine altcineva cu o alternativ mai bun.

* * *

Uite-l! zise Michaels, nghiontindu-l uor pe Grant. l vezi?
Umbra din fa?
Da. Vasul limfatic n care ne aflm este unul dintre cele care intr n
nodul, acesta fiind alctuit dintr-o mas spongioas de membrane i strmtori
ntortocheate. Locul geme de limfocite.
Ce mai sunt i astea?
Un tip de globule albe, care ns nu ne vor deranja. Cel puin, aa sper.
Orice bacterie din sistemul circulator trece, pn la urm, printr-un nodul limfatic.
Nu poate ocoli canalele nguste, ntortocheate
Noi putem?
Noi ne micm n mod deliberat, cu un anumit scop, n timp ce bacteriile
123
se mic la ntmplare. Sper c-i dai seama de diferen. Odat prins n capcana
din nodul, bacteria e atacat de anticorpi i apoi, dac acetia eueaz, de
globulele albe mobilizate pentru btlie.
Umbra se apropiase considerabil. Nuana aurie a limfei se ntunecase,
cptnd aspectul unui nor. n fa se ridica un perete.
Pstrezi cursul, Owens? strig Michaels.
Da, dar exist riscul s cotesc greit.
Chiar dac se ntmpl aa ceva, ine minte c n momentul acesta ne
ndreptm n sus. Uit-te la indicatorul gravitometrului pn la urm, ne vei
duce pe drumul cel bun.
Proteus fcu o cotitur brusc i, deodat, totul deveni cenuiu. Farurile
preau a nu lumina dect umbre de cenuiu mai deschis sau mai nchis.
Ocazional, se vedeau nite vergele, mai scurte dect nava i mult mai subiri,
precum i nite ciorchini alctuii din obiecte sferice, mrunte, cu margini neclare.
Bacterii, mormi Michaels. Detaliile sunt prea mari pentru a recunoate
speciile. Nu-i ciudat? Prea multe detalii!
Proteus se mica mai ncet, urmnd, ezitant, meandrele canalului.
Duval apru n ua atelierului.
Ce se ntmpl? Nu pot s lucrez dac nava nu are o deplasare normal!
Micarea brownian e mai puternic.
mi pare ru, spuse rece Michaels. Trecem printr-un nodul limfatic. Asta-i
tot ce pot face.
Chirurgul se retrase la bancul lui, avnd ntiprit pe chip o expresie
furioas.
n fa se afl o nvlmeal groaznic, domnule doctor, continu Grant
s-i manifeste nedumerirea. Ce-i chestia aia care arat ca nite alge?
Fibre reticulare.
Doctore Michaels! strig Owens.
Da?
Drciile alea fibroase devin tot mai groase. Nu voi reui s dirijez nava
printre ele fr s le deteriorez.
Michaels tcu pre de cteva clipe, prnd adncit n gnduri.
Linitete-te! spuse el n cele din urm. Stricciunile pe care le vei face
vor fi minime.
Curnd, mai multe fibre se desprinser, alunecar i trecur de-a lungul
hubloului, apoi disprur n urm. Lucrul acesta se repet, cu o frecven
crescnd.
E n regul, spuse ncurajator Michaels, trupul va reui s repare toate
aceste stricciuni fr probleme.
Nu-mi fac griji pentru Benes, rspunse Owens, ci pentru nav. Dac
porcriile alea vor ajunge n evi, motorul va fi suprasolicitat. Fibrele ader la
124
submarin. Nu-i dai seama c sunetul motorului s-a schimbat?
ntruct Grant nu percepea asemenea subtiliti, i ndrept din nou atenia
spre exterior. Nava se ndrepta spre o pdure de crcei, care, n lumina farurilor,
mprtiau o lumin stranie, de un cafeniu amenintor.
Vom trece n curnd prin ea, spuse Michaels, iar n glasul lui se desluea
team.
Drumul deveni ceva mai liber. Acum, Grant realiz c motorul suna
oarecum diferit exista un fel de rgueal, ca i cum zgomotul gazelor ce se
scurgeau prin evile de evacuare ar fi trecut printr-un amortizor.
Fundtur n fa! strig Owens.
Urm o ciocnire ntre o baghet bacterian i submarin. Substana bacteriei
se ndoi, apoi reveni la forma iniial i se ndeprt, lsnd hubloul plin de o
mzg care fu splat treptat.
n fa se aflau alte bacterii.
Ce se ntmpl? ntreb Grant, uluit.
Nu ncape ndoial c asistm la reacia anticorpilor fa de o bacterie,
rspunse Michaels. Globulele albe nu-s implicate n lupt. Privete zidul de
bacterii. Se vede greu n reflectarea luminii miniaturizate, dar poi s-l distingi.
Nu, nu reuesc s-l vd.
Vocea lui Duval se auzi n spatele lor:
Nici eu nu-l vd.
Ai pregtit srma, domnule doctor? se ntoarse Grant spre el.
nc nu, rspunse chirurgul. Nu pot lucra n balamucul sta. Trebuie s
mai atept. Ce-i cu anticorpii?
Dac nu lucrezi, s stingem luminile interioare, propuse Michaels.
Owens!
Imediat, Proteus se cufund n bezn. Acum, singura iluminare venea din
exterior, o sclipire fantomatic, maroniu-cenuie, care le acoperea figurile cu o
umbr ncrcat de team.
Ce se ntmpl afar? ntreb Cora.
ncercam s v explic, continu Michaels. Uitai-v la marginile
bacteriilor din fa!
Grant se chinui s priveasc, ngustndu-i ochii. Lumina era instabil,
plpitoare.
Te referi la obiectele acelea mici, n form de cartue?
Exact. Alea-s moleculele de anticorpi. Proteine, suficient de mari pentru a
fi vizibile la scara noastr. E una n apropiere. Uitai-v!
Unul dintre anticorpii mruni se rsucise lng fereastr. De aproape, nu
semna deloc a cartu. ntr-un fel, prea mai mare i avea nite prelungiri
asemntoare macaroanelor. Acestea, vizibile doar n sclipirea luminii, se
ntindeau n toate prile.
125
Ce fac? ntreb Grant.
Fiecare bacterie are un perete celular caracteristic, fcut din grupri
atomice specifice. Pentru noi, aceti perei diferii arat omogeni, informi, dar,
dac am fi mai mici de dimensiunile unei molecule de pild am vedea c
fiecare zid are un model n form de mozaic, iar acest mozaic este diferit pentru
fiecare specie de bacterie n parte. Anticorpii se lipesc de acest mozaic i, dup ce
acoper poriunile-cheie ale peretelui, distrug bacteria. E ca i cum ai astupa nasul
i gura unui om i l-ai sufoca.
Se vd foarte bine, interveni fata, oarecum tulburat. Ce spectacol oribil!
i pare ru pentru bacterii, Cora? zmbi Michaels.
Nu, dar anticorpii par att de ri, judecnd dup felul n care acioneaz!
Nu le atribui emoii omeneti. Sunt doar molecule ce se mic orbete.
Forele interatomice le mping ctre poriunile de perete cu care se potrivesc i ele
se prind acolo. Seamn ntructva cu un magnet ce se lipete de o bar de fier.
Poi spune c magnetul atac fierul cu rutate?
tiind ce anume trebuia s caute, Grant vzu ce se ntmpla. O bacterie,
micndu-se la ntmplare printr-un nor de anticorpi care se roteau, pru c-i
atrage spre ea. ntr-o clip, peretele su deveni ceos, acoperit cu anticorpi aliniai
unul lng cellalt, inndu-i prelungirile mpletite.
Unii dintre anticorpi rmn indifereni, remarc Grant. Nu se ating de
bacterie.
Anticorpii sunt specializai, i explic Michaels. Fiecare dintre ei e
proiectat s se potriveasc unui anumit fel de bacterie sau unei molecule
particulare de protein. Pe moment, ns, majoritatea anticorpilor, dac nu toi, se
potrivesc cu bacteriile din jurul nostru. Prezena acestor bacterii aparte a stimulat
formarea unei anumite varieti de anticorpi. Cum se produce o asemenea
stimulare, nu tiu.
Dumnezeule mare! strig Duval. Uitai-v acolo!
Una dintre bacterii fusese copleit de anticorpi, care urmau fiecare
neregularitate a formei sale, astfel nct ea prea a fi exact ca nainte, dar cu
margini ngroate, nceoate.
Se potrivesc perfect, zise Cora.
Nu, nu la asta m refeream. Nu vedei c legturile intermoleculare ale
anticorpilor produc un soi de apsare asupra bacteriilor? Asta nu s-a vzut
niciodat limpede, nici mcar cu ajutorul microscopului electronic, care ne arat
doar lucruri moarte.
Echipajul de pe Proteus pstr o tcere mormntal, n timp ce submarinul
trecea ncet pe lng bacterie. nveliul de anticorpi continu s se rigidizeze i s
se ndese. Apoi, brusc, bacteria pru c se mototolete i c dispare. Anticorpii se
desprinser, iar bagheta se transform ntr-un ovoid fr caracteristici.
Au ucis bacteria. Au sugrumat-o, literalmente, pn au ucis-o, spuse
126
Cora, cu scrb.
Remarcabil! murmur Duval. Ce posibiliti de cercetare ofer Proteus?
Eti sigur c n-avem de ce s ne temem de anticorpi? ntreb Grant.
Aa cred, rspunse Michaels. Ei n-au fost proiectai s acioneze
mpotriva unor lucruri de soiul sta.
Eti convins? Nu tiu de ce, dar am senzaia c pot fi fcui s acioneze
mpotriva a orice, dac-s stimulai n mod corespunztor
Probabil c ai dreptate. Dar, dup ct se pare, prezena noastr nu-i
ntrt.
Mai multe fibre n fa! strig Owens. Ne-au nconjurat! Ne reduc viteza!
Aproape am ieit din nodul, Owens, rspunse Michaels.
Din cnd n cnd, o bacterie ce se rsucea se izbea de nav, iar aceasta se
zguduia. Dar lupta se potolise, iar bacteriile fuseser nvinse, Proteus se chinuia
s-i croiasc drum printre fibre.
Continu s naintezi, spuse Michaels. Trebuie s coteti nc o dat la
stnga, dup care vom ajunge n vasul limfatic aferent.
Trm fibre dup noi, anun Owens. Submarinul arat ca un cine
zburlit.
n drumul nostru spre creier, ci noduli limfatici mai trebuie s
strbatem? se interes Grant.
nc trei. Se pare c unul poate fi ocolit.
Trebuie s renunm la ruta asta. Pierdem prea mult timp. Nu ne putem
permite s trecem prin nc trei locuri asemntoare. Nu exist nici o scurttur?
Michaels scutur din cap.
Nici una care s nu ne creeze probleme mai mari dect cele pe care le
nfruntm acum. Firete, nu pretind c aceast cltorie prin noduli ne va scuti de
neplceri. Fibrele se vor desprinde n continuare, dar, dac nu ne vom opri s ne
uitm la rzboaiele bacteriene, vom nainta mai repede.
Iar data urmtoare, spuse Grant, ncruntndu-se, vom nimeri peste o lupt
n care-s implicate globule albe.
Duval se apropie de hri i ntreb:
Unde suntem acum?
Chiar aici, art Michaels, privindu-l cu atenie pe cellalt.
Chirurgul se gndi un moment, apoi zise:
S m orientez Suntem n gt, nu?
Da.
Grant i reprim cu greutate un strigt de uimire. Exact de aici ncepuser
cltoria. Se uit la nregistratorul de timp. Arta 28. Trecuse mai mult de
jumtate din timpul disponibil i se aflau n locul de unde porniser.
Am putea ocoli toi nodulii dac am coti pe undeva, n zona asta,
ndreptndu-ne spre urechea intern. De acolo pn la cheag nu-i distan mare.
127
Pe hart, totul pare uor, oft Michaels. Faci un semn i te afli n
siguran. Dar te-ai gndit ce nseamn s trecem prin urechea intern?
Nu. Ce nseamn? ntreb Duval.
Urechea, drag doctore, este, dup cum tii, un dispozitiv ce are menirea
de a concentra i amplifica undele sonore. Cel mai uor sunet, cel mai slab sunet
din exterior va produce vibraii intense n urechea intern. La dimensiunile
noastre miniaturizate, acele vibraii vor fi ucigtoare.
Da, neleg, murmur Duval, gnditor.
Urechea intern vibreaz permanent? ntreb Grant.
Cu excepia momentelor de tcere, cnd nu se aude nici un sunet. Chiar i
aa, ns, dat fiind mrimea noastr, vom detecta cea mai uoar micare.
Poate fi mai ru dect micarea brownian?
Probabil c nu.
Din cte am neles, pericolul l reprezint sunetele venite din exterior
spuse Grant. Dac trecem prin urechea intern, zgomotul motorului i sunetul
vocilor noastre n-o vor afecta, nu-i aa?
Cu siguran. Urechea intern nu-i fcut s reacioneze la vibraiile
noastre miniaturizate.
Atunci, dac oamenii din sala de operaii vor pstra o tcere total
i de unde vor ti c trebuie s fac asta? ntreb Michaels, nfuriindu-se
subit. Tu ai demontat radioul i din cauza asta nu putem lua legtura cu ei!
Dar ne pot urmri. i vor da seama c ne ndreptm spre urechea intern
i c avem nevoie de tcere.
Oare?
De ce nu? insist Grant, nerbdtor. Majoritatea sunt medici i, ca atare,
neleg problemele astea.
Vrei s riti? rnji Michaels.
Grant privi spre tovarii si.
Ce credei?
Urmez orice curs mi se indic, dar nu-l stabilesc eu, spuse Owens.
Eu personal am unele dubii, spuse Duval.
Eu sunt sigur, mri Michaels, i sunt mpotriv! Grant se uit la Cora,
dar fata rmase tcut.
Bine. n acest caz, responsabilitatea mi aparine. Ne vom ndrepta spre
urechea intern. Stabilete ruta, Michaels!
Uite ce-i
Decizia a fost luat, Michaels! Stabilete ruta. Profesorul se nroi, apoi
ridic din umeri.
Owens, zise el cu rceal n glas, trebuie s cotim la stnga n punctul
acesta

128
U Ur re ec ch he ea a

Carter i ridic, absent, ceaca de cafea. Mai multe picturi de lichid se
scurser i aterizar pe pantalonii lui. Generalul observ dezastrul, dar nu-i acord
atenie.
De ce-ai spus c-i vor schimba direcia? ntreb el.
Presupun c amicii notri au senzaia c au pierdut prea mult timp n
nodului limfatic i, n consecin, nu le mai surde ideea de a repeta experiena,
rspunse Reid.
Bine. i atunci, pe unde o vor lua?
Nu sunt pe deplin convins, dar se pare c se ndreapt spre urechea
intern. N-a aproba ntru totul un astfel de plan
Carter puse ceaca pe mas i o mpinse ntr-o parte. Nici mcar nu apucase
s o duc la gur.
De ce nu?
Lansnd ntrebarea, generalul se uit la nregistratorul de timp. Acesta avea
afiat cifra 27.
Va fi extrem de dificil. Va trebui s nu facem zgomot.
De ce?
Nu-i dai seama? Urechea reacioneaz la sunete. Melcul urechii vibreaz.
Dac Proteus se va afla n vecintate, va vibra i el, iar acest lucru l poate
distruge.
Carter se aplec spre colonel, privindu-i figura calm.
Atunci ce naiba caut acolo?
Probabil c-i nchipuie c-i singura rut care-i va duce destul de repede
la destinaie. Sau, dac nu-i acesta motivul, pentru c-s nebuni. N-avem cum s
aflm adevrul, din moment ce-au demontat radioul.
Au ajuns deja n urechea intern?
Reid aps un comutator i ntreb iute ceva. Dup cteva clipe, se ntoarse
din nou ctre general.
Aproape.
Oamenii din sala de operaii i dau seama c e absolut obligatoriu s fac
linite?
Cred c da.
Crezi?! La ce-i folosete acest lucru?
Nu vor ntrzia n zon prea mult timp.
Indiferent ct ar sta acolo, va fi de ajuns. Ascult, ar trebui s le aduci la
cunotin oamenilor Nu, e prea trziu, n-are rost s riscm! D-mi o bucat de
hrtie i cheam pe cineva de afar. Pe oricine.
Un soldat narmat intr n camer i salut.
Las-o balt! zise Carter plictisit, fr s-i rspund la salut. Generalul
129
scrisese pe hrtie, cu litere mari: TCERE! TCERE ABSOLUT, CT TIMP
PROTEUS SE AFL N URECHE!
la asta, i spuse el santinelei. Du-te n sala de operaii, arat-o fiecrui
individ n parte i convinge-te c o citete. Dac faci zgomot, te omor! Dac scoi
vreun cuvnt, i scot maele! Ai neles?
Da, domnule, spuse soldatul, fcnd fee-fee.
Haide, grbete-te! i scoate-i bocancii
Domnule?
Scoate-i bocancii! n sala de operaii vei umbla doar n ciorapi. Cei doi
numrar secundele pn cnd soldatul descul ptrunse n sala de operaii.
Militarul se duse la fiecare doctor, la fiecare infirmier, artndu-le hrtia i
fcnd semn cu degetul ctre camera de control. Fiecare persoan n parte ddu
din cap, ncremenind n locul n care se gsea. Pentru un moment, un spectator
neavizat ar fi putut crede c o paralizie general cuprinsese personalul din
ncpere.
E clar c au neles, zise Reid. Chiar dac n-au fost instruii n acest sens.
i felicit! bombni furios Carter. Ascult, acum ia legtura cu indivizii de
la aparatura de supraveghere. S nu se aud nici o sonerie, nici un clopoel, nici
un gong! S nu fie folosite bliuri! Nu vreau s se sperie cineva i s ipe!
Vor traversa urechea n cteva secunde.
Poate c da, poate c nu S ndjduim c totul va fi bine. Reid spera
acelai lucru.

* * *

Proteus ptrunsese ntr-o zon ntins de lichid limpede. Cu excepia
ctorva anticorpi care sclipeau ici, colo, nu se vedea nimic n lumina farurilor.
Un sunet slab, aproape imperceptibil, se frec de nav, ca un val. Apoi el
reveni, iar i iar.
Owens, strig Michaels, stinge luminile din cabin!
Imediat, peisajul din exterior se zri mult mai bine.
Vedei? ntreb Michaels.
Ceilali i ncordar privirile. Grant nu observ nimic.
Ne aflm n canalul melcului urechii, n tubul mic, n spiral, din urechea
interioar, cea care ne ofer simul auzului. Cu ajutorul acestuia aude Benes.
Vibreaz la sunete de orice fel. Vedei?
Acum, Grant observ o umbr n lichid, o umbr uria, lat, ce trecea peste
ei.
E un val provocat de sunet, explic Michaels. Cel puin, ntr-un anumit
sens. Un val de compresie, pe care noi l-am scos la iveal, ntr-un fel, prin
intermediul luminii miniaturizate.
130
Asta nseamn c vorbete cineva? ntreb Cora.
Nu. Dac ar vorbi cineva sau ar face un zgomot adevrat, zona ar fi
zglit de cel mai cumplit cutremur. Chiar ntr-o tcere absolut, melcul urechii
capteaz sunete: sunetele ndeprtate ale btilor inimii, zgomotul sngelui ce-i
croiete drum prin venele i arterele subiri ale urechii. N-ai dus niciodat o
scoic la ureche ca s auzii zgomotul oceanului? Ceea ce ai ascultat era sunetul
amplificat al propriului vostru ocean, al circuitului sangvin.
Suntem n pericol? ntreb Grant.
Nu mai mult dect pn acum, ridic Michaels din umeri. Nu vom risca
nimic ct timp nu va vorbi nimeni.
De ce am ncetinit? ntreb Duval din atelier.
Ceva nu-i n regul, rspunse Owens. Motorul gfie i nu tiu de ce.
n clipele urmtoare, cei cinci exploratori trir o senzaie stranie, care se
intensifica uor, ca i cum s-ar fi aflat ntr-un ascensor, n timp ce Proteus cobora
n interiorul canalului.
Atinser fundul, cu o zdruncintur uoar, iar Duval puse bisturiul de-o
parte:
Acum ce mai e?
Motorul e supranclzit, aa c a trebuit s-l opresc. Cred c
Da?
Fibrele acelea reticulare, care semnau cu nite alge marine Poate c
ele au blocat evile de aspirare. Nu-mi pot imagina altceva care s fi provocat
defeciunea.
Nu le poi elimina? ntreb ncordat Grant.
Nu am nici o posibilitate, rspunse Owens. E vorba de nite evi de
aspirare, care absorb n interior
Atunci, nu ne rmne dect un singur lucru de fcut. Trebuie s le
curm din exterior. Asta nseamn s ne jucm din nou de-a scafandrii
Cu gesturi furioase, tnrul ncepu s-i mbrace costumul. Cora sttea
lng hublou i privea peisajul nconjurtor.
Sunt anticorpi n zon, spuse ea.
Nu-s muli, ripost scurt Grant.
Dar dac ne atac?
Nu pot, o asigur Michaels. Nu manifest sensibilitate la forma unui om.
n plus, ct timp nu se produce o leziune a esutului, anticorpii vor rmne pasivi.
Vezi c nu exist probleme? zmbi Grant, ncercnd s-o liniteasc pe
fat, dar aceasta i scutur capul.
Duval, care ascultase o frntur din discuie, se uit la firul pe care-l
subiase, comparndu-l cu firul original, rsucindu-l ncet n mini, ca i cum ar fi
ncercat s-i msoare diametrul.
Grant iei prin sasul ventral, ateriznd pe peretele de jos al melcului
131
urechii, care avea elasticitatea cauciucului. Se uit imediat la nav. Netezimea
curat a metalului, dispruse. Carcasa prea mblnit.
Tnrul ddu din picioare, mpingndu-se, pentru a ajunge n partea din
spate a submarinului. Owens avusese dreptate. Valvele de aspirare erau astupate
de fibre.
Grant apuc de ele i trase. Fibrele se desprindeau greu, unele rupndu-se la
nivelul filtrelor.
Cum e? rsun n receptor vocea lui Michaels.
Destul de ru.
Ct va dura? nregistratorul de timp arat 26.
Nu cred s termin prea repede
Grant smucea cu disperare, dar vscozitatea limfei i ncetinea micrile, iar
aderena fibrelor prea a depi toate ateptrile.
Cei rmai n interiorul navei nu mai aveau astmpr.
N-ar fi cazul s mergem s-l ajutm? ntreb Cora, nelinitit.
Ei bine ncepu Michaels, ros de ndoial.
Eu m duc! zise ea, nfcndu-i costumul.
Stai c vin i eu, oft Michaels. Owens trebuie s rmn la comenzile
navei.
i eu a prefera s rmn, interveni Duval. Aproape c am terminat
chestia asta.
Bineneles, domnule doctor, ncuviin fata, dup care se apuc s-i
fixeze casca de scafandru.
Munca deveni mult mai uoar cnd ncepur s se agite toi trei n spatele
navei, trgnd n aceiai timp de fibre, desprinzndu-le, lsndu-le s fie purtate
de curentul slab. Metalul filtrelor ncepu s ias la iveal, iar Grant mpinse n evi
cteva buci recalcitrante.
Sper s nu provoace stricciuni, dar n-am ncotro nu pot s le scot.
Owens, ce se ntmpl dac intr buci de fibr n interiorul evilor?
Vor fi carbonizate n motor. Cnd vom iei de-aici, mi va fi foarte greu
s-l cur.
Dup ce vom iei, nu-mi va psa dac o s trebuiasc s-i rzui toat
nava!
Grant mpingea nuntru fibrele care nfundaser filtrele i le trgea pe cele
care nu se nepeniser. Cora i Michaels fceau acelai lucru.
Mai avem puin i reuim! exclam fata ntr-un trziu.
Da, dar am rmas n melcul urechii mai mult timp dect sperasem, i tie
Michaels din elan. n orice clip, un sunet
Gura! se roi Grant. Terminai treaba!

* * *
132

Carter ncepuse s-i smulg prul de pe cap.
Nu, nu, NU! strig el. S-au oprit din nou!
Generalul art spre mesajul scris pe o bucat de hrtie i ndreptat n
direcia sa, aprut pe unul dintre monitoare.
Mcar au inut minte c nu trebuie s vorbeasc, zise Reid. De ce crezi c
s-au oprit?
De unde naiba s tiu? Poate c s-au gndit c e timpul s bea o cafea.
Poate c s-au hotrt s fac plaj. Poate c fata
Generalul tcu brusc, apoi, dup cteva clipe, continu:
Habar n-am ce se ntmpl acolo! Tot ce tiu e c ne-au rmas doar
douzeci i patru de minute.
Cu ct stau mai mult n urechea intern, cu att cresc ansele ca vreun
tmpit s scoat un sunet. S strnute, de exemplu.
Ai dreptate, zise Carter, gnditor. Oh, pentru numele lui Dumnezeu! Cum
de nu ne-am gndit la cea mai simpl soluie? Cheam curierul!
Soldatul intr din nou, dar de data aceasta nu salut.
Ai rmas descul? Foarte bine. Du asta jos i arat-o unei infirmiere. ii
minte ce i-am spus despre scosul maelor?
Da, domnule!
Mesajul era: PUNEI-I DOPURI N URECHI LUI BENES.
Carter i aprinse un trabuc i privi pe fereastr, spre sala de operaii, l
vzu pe soldat intrnd, ezitnd un moment, apoi apropiindu-se cu pai iui, uori,
de o infirmier.
Aceasta zmbi, privi spre Carter i schi n direcia lui tradiionalul gest
un cerc format din arttor i degetul mare.
Trebuie s m gndesc la toate, oft generalul.
Va reduce zgomotul, dar nu-l va opri, zise Reid.
Infirmiera i scoase pantofii n tcere i, din doi pai, ajunse la o mas.
Deschise cu grij o cutie i scoase din ea o bucat de vat. Fcu un ghemotoc ntr-
o mn i altul n cealalt. ncerc s le rsuceasc, dar mna dreapt i alunec i
lovi o foarfec de pe mas.
Aceasta czu. Infirmiera ntinse cu disperare un picior dup ea, lipind-o de
podeaua dur, dar numai dup ce ustensila scosese un zngnit ascuit, metalic, ca
un sughi de nger prbuit.
Femeia se nroi la fa, cuprins de o oroare de moarte. Toi cei ce se aflau
n sala de operaii se ntoarser, fulgernd-o cu privirile. Generalul Carter arunc
trabucul i se prbui pe un scaun.
S-a terminat! gemu el.

* * *
133

Owens porni motorul i verific aparatele de control. Indicatorul de
temperatur, care se aflase n zona de pericol aproape de cnd intraser n canalul
melcului, arta o valoare mai sczut.
Se pare c e bine, zise el. Ai terminat?
N-a rmas mare lucru, i rsun n urechi vocea lui Grant. Fii gata de
plecare. Intrm.
n acel moment, universul pru c se zglie. Cu toii avur senzaia c
Proteus fusese izbit de un pumn, care-l aruncase n sus: Owens se prinse de
pupitrul de comand i se inu cu putere, n vreme ce auzea tunetul ndeprtat.
Aflat la pup, Duval, cuprins de disperare, apucase laserul, ncercnd s-l
protejeze n faa stihiilor dezlnuite.
Grant simi c zboar, ca purtat de un val gigantic. Se rsuci i se izbi de
peretele canalului urechii. Zidul l respinse, ndoindu-se.
Undeva, ntr-un segment miraculos de calm al minii, tnrul era contient
de faptul c, n lumea real, peretele rspundea cu vibraii rapide, de amplitudini
microscopice, la un stimul reprezentat de un sunet ascuit. Dar gndul fusese
acoperit de ocul surprizei.
Luptnd cu inevitabila panic, Grant ncerc s localizeze Proteus, dar
surprinse doar o lucire scurt a farurilor ce luminau o poriune ndeprtat a
peretelui.
n momentul n care se declanase vibraia, Cora dibuise o proeminen a
submarinului. Instinctiv, se prinsese de ea, ca i cum ar fi vrut s clreasc un cal
nrva. Nu mai putea s respire i, cnd i ddu drumul, se rostogoli pe
membrana pe care sttea nava.
Farurile submarinului luminau calea din faa ei, iar fata se gndi ngrozit
c n-avea nici o ans s-i frneze micarea. Ar fi fost ca i cum ar fi ncercat s
opreasc o avalan proptindu-se cu picioarele n pmnt.
tia c se ndrepta spre orga lui Corti, centrul de baz al auzului. Printre
componentele acestei orgi se aflau celulele proase, nsumnd vreo cincisprezece
mii de exemplare. Putea s vad unele dintre ele. Fiecare avea cte un cil inut n
sus. Unii cili vibrau n funcie de nlimea i intensitatea undelor sonore dirijate
spre urechea intern, amplificate acolo.
Dar asta era ceea ce se nva la cursul de fiziologie. Fraze ce puteau fi
folosite ntr-un univers normal. n cazul de fa, ns, Cora se confrunta cu o
realitate complet diferit. Aici vedea o prpastie povrnit, iar dincolo de ea o
serie de columne nalte, graioase, micndu-se maiestuos, nu la unison, ci nti
una, apoi alta, de parc un val ar fi legnat ntreaga structur.
Cora se duse de-a berbeleacul, prin prpastie, spre o lume de perei i
coloane ce vibrau. Lanterna lumina n diferite direcii, n timp ce fata cdea
dndu-se peste cap. Simi din spate o mpingere i se trezi aruncat cu putere ntr-
134
un obiect rezistent, elastic. Rmase cu capul n jos, gndindu-se cu groaz c
obiectul care o oprise i va da drumul, lsnd-o s se prbueasc mai departe.
Se rsuci ntr-o parte, apoi n alta, n timp ce coloana de care era agat
un cil microscopic al unei celule proase din orga lui Corti continua s se legene
maiestuos.
n cele din urm, fata reui s respire normal i-i auzi numele. Cineva o
striga. Cu grij, scoase un geamt. Apoi, ncurajat de sunetul propriei voci, ip
ct putu de tare:
Ajutor! S m ajute cineva!

* * *

Primul oc devastator trecuse, iar Owens inea submarinul sub control, n
mijlocul unei mri ce continua s fie agitat. Sunetul indiferent de ceea ce l
provocase dei fusese intens, durase puin. Asta i salvase. Dac s-ar fi prelungit
nc un moment
Duval, innd laserul sub un bra, sprijinit cu spatele de perete i
mpingndu-se disperat cu picioarele n suportul bancului de lucru, reui s strige:
S-a potolit?
Cred c am scpat, gfi Owens. Comenzile funcioneaz.
Atunci, s plecm.
Trebuie s-i gsim i pe ceilali.
Ai dreptate. Uitasem.
Zicnd acestea, chirurgul se rsuci cu grij, se sprijini ntr-o mn i se
ridic n picioare, innd laserul ca pe sfintele moate.
Cheam-i nuntru! adug el.
Michaels! Grant! Domnioar Peterson! strig Owens.
Venim imediat! rspunse Michaels. Cred c sunt ntreg.
Ateapt, zise Grant. N-o vd pe Cora.
Proteus sttea acum drept, iar tnrul, respirnd cu greutate n urma
cumplitei zdruncinturi, not direct ctre farurile lui.
Cora! strig el.
Ajutor! se auzi vocea ngrozit a fetei. S m ajute cineva!
Grant privi n toate direciile, apoi strig, disperat:
Cora! Unde eti?
Nu tiu exact. Am nimerit ntre celulele proase.
Unde-s chestiile alea? Michaels, unde se afl celulele proase?
Grant l vzu pe profesor apropiindu-se de nav din alt direcie. Prin limf,
trupul su prea o umbr neclar, lanterna trasnd o crare ngust n faa lui.
Ateapt s m orientez, zise acesta. Owens, aprinde faza mare a
farurilor!
135
Imediat, lumina se extinse.
n partea asta! indic Michaels. Owens, urmeaz-ne! Avem nevoie de
lumin!
Grant urm silueta ce se mica iute i curnd observ prpastia i coloanele
din fa.
Acolo? ntreb el, nesigur.
n mod normal, da, replic Michaels.
Se aflau la margine, cu nava ntre ei, aceasta, fixndu-i lumina farurilor
asupra cavernei mpnzite cu coloane.
N-o vd, zise Michaels.
Eu da, ripost Grant. Nu-i acolo? Cora, te-am zrit! Mic braul, ca s
fiu sigur!
Fata i flutur mna, n semn de salut.
n regul, strig din nou tnrul. Vin s te iau. Te aduc napoi ct ai bate
din palme.
n timp ce atepta, Cora simi o atingere la genunchi. Cea mai slab, mai
blnd senzaie, ca i cum o arip de musc s-ar fi ciocnit de ea. Se uit ntr-acolo,
dar nu observ nimic.
Urm o nou atingere, lng umr. i nc una.
Deodat, le vzu. Nite ghemotoace din ln, cu filamente ntinse,
tremurtoare. Moleculele de protein ale anticorpilor
Dup toate aparenele, anticorpii i explorau suprafaa, o testau, o gustau,
ncercnd s-i dea seama dac era vtmtoare sau nu. Erau doar civa, dar
dinspre celelalte coloane veneau tot mai muli.
Farurile lui Proteus strluceau, astfel nct fata putea s-i disting clar n
reflectarea sclipitoare a luminii miniaturizate. Fiecare filament lucea ca o raz de
soare.
Venii repede! ip ea. Sunt anticorpi peste tot!
n minte cu prea multe amnunte avea scena n care anticorpii
acoperiser bacteria, nfurnd-o complet, apoi strivind-o, n timp ce forele
intermoleculare strngeau anticorpii ntre ei.
Un anticorp atinse cotul i rmase lipit acolo. Cora i scutur braul, cu
scrb i oroare. Tot trupul i tremura. Se lovi de coloan. Anticorpul nu se
desprinse. Altul i se altur, cei doi prinzndu-se strns cu filamentele nlnuite.

* * *

Anticorpi! opti Grant.
Probabil c a provocat leziuni n esutul nconjurtor, mormi Michaels.
Pot s-i fac vreun ru?
Nu imediat. Nu au format o sensibilitate pentru ea. Nici un anticorp nu a
136
fost proiectat deliberat pentru structura ei. Dar unii se vor potrivi, pe baza unor
caracteristici de adaptare aleatorie, iar Cora va stimula formarea mai multor
anticorpi de acest tip. n final, cu toii se vor npusti asupra ei.
Grant putea s-i vad acum ngrmdindu-se n jurul fetei, ca un nor de
mute.
Michaels, ntoarce-te la submarin! E de ajuns o persoan care i risc
viaa. O scot eu de acolo, ntr-un fel. Dac nu, v revine vou sarcina s luai
napoi pe nav ce-a rmas din noi. Nu avem voie s ne deminiaturizm aici,
indiferent ce s-ar ntmpla.
Michaels ezit cteva clipe, nainte de a murmura Ai grij de tine!, dup
care se ntoarse i not spre Proteus.
Grant continu s se apropie de Cora. Vrtejul provocat de sosirea lui i
ndeprt oarecum pe anticorpi, silindu-i s se rsuceasc i s opie cu
rapiditate.
Trebuie s plecm de aici, Cora!
Oh, Grant, ct mai iute!
Tnrul trase cu toat puterea de rezervorul ei de oxigen, care se lovise de
coloan i fcuse o tietur. Din despictur ieiser fii groase de materie
vscoas. Pesemne c asta provocase apariia anticorpilor.
Nu te mica! Las-m pe mine.
Glezna Corei fusese prins ntre dou fibre pe care el reui s le
ndeprteze.
Hai s plecm!
Amndoi executar o tumb, apoi ncepur s noate. Corpul Corei era
acoperit de anticorpi ce atrnau de ea, dar haita rmsese n urm. Dar, ghidndu-
se dup cine tie ce echivalent al mirosului la scal microscopic, curnd se lu
dup ei. La nceput, venir doar civa anticorpi, apoi mai muli, dup aceea toat
grmada.
N-o s reuim! gemu fata.
Ba da. Folosete-i ns fiecare muchi.
Stau prini de mine! Mi-e fric, Grant!
Brbatul se uit la ea peste umr, apoi se ntoarse iute. Spatele ei era pe
jumtate acoperit de un mozaic alctuit din sculuri de ln. Cumplitele creaturi
descoperiser n ce consta natura suprafeei sau, n tot cazul, a acelei poriuni.
i cur spatele, dar anticorpii reveneau. Se ndeprtau la atingerea minii
lui, dar se repezeau imediat napoi. Civa ncepuser s testeze i trupul su.
Mai repede, Cora!
Nu pot!
Poi. ine-te de mine!
Cei doi tineri nir n sus, peste buza prpastiei, spre submarinul care-i
atepta.
137

* * *

Ce se ntmpl? ntreb Duval, n vreme ce-i ajuta colegul s intre prin
sas.
Michaels i scoase casca, gfind.
Domnioara Peterson a fost prins n celulele lui Hensen. Grant ncearc
s-o desprind, dar anticorpii au nvlit peste ei.
Ochii chirurgului ddur s ias din orbite.
Ce putem face?
Nu tiu. Poate c Grant va reui s-o salveze. Altfel, va trebui s plecm.
Nu putem s-i lsm aici! exclam Owens.
Bineneles c nu, zise Duval. Trebuie s ne ducem toi trei i De ce te-
ai ntors, Michaels? ntreb el cu asprime. De ce nu eti acolo?
Profesorul l privi cu ostilitate.
Pentru c n-a fi fost de nici un folos. N-am nici muchii, nici reflexele
lui Grant. Mai degrab l-a fi mpiedicat. Dac vrei s-i ajui, du-te singur!
Trebuie s-i aducem pe nav, vii sau sau altfel, se blbi Owens. Se
vor deminiaturiza peste un sfert de or.
De acord! strig Duval. S ne punem costumele i s ieim de aici!
Stai pe loc, zise cpitanul. Se ntorc. M duc s pregtesc sasul.

* * *

Grant apuc strns cu o mn roata sasului, n timp ce semnalizatorul de
acces sclipea n nuane purpurii. Apoi se ntoarse spre anticorpii de pe spatele
Corei i, ntinznd cealalt mn, prinse fibrele lnoase ntre degetul mare i
arttor, ptrunznd n substana moale, pn ce ajunse la un miez srmos,
rezistent.
Acesta-i lanul de peptide, gndi el.
Amintiri vagi din cursurile de la colegiu i reveneau n minte. Cndva,
fusese n stare s scrie formula chimic a unei pri a lanului de peptide, iar acum
avea de-a face chiar cu acesta, n carne i oase. Dac ar fi dispus de un
microscop, ar fi putut vedea atomii individuali? Nu, Michaels spusese c
imaginea ar fi rmas nceoat, indiferent ce-ar fi fcut.
Trase de molecula anticorpului. Aceasta rmase agat, apoi, brusc, ced.
Moleculele vecine, prinse de ea, se dezlipir i ele. O cur pe Cora de o
grmjoar mai mare de parazii, pe care o arunc ntr-o parte. Dar moleculele
rmaser mpreun i se ntoarser, cutnd un nou loc de care s se agae.
Aceti anticorpi nu aveau creier, nici mcar din cel mai primitiv. Ca atare,
nu trebuia s-i considere montri, animale de prad sau viespi. Erau doar molecule
138
ce aveau atomii aranjai de asemenea manier nct le permiteau s se agae de
suprafaa care se potrivea cu aciunea oarb a forei lor interatomice. O expresie
se ivi n mintea lui Grant, desprinzndu-se din noianul de amintiri fore van der
Waals. Nimic altceva.
Continua s ndeprteze puful de pe spatele Corei, cnd o auzi strignd:
Vin, Grant! S intrm n sas!
Tnrul se uit n urm. Atacatorii lor tiau ncotro s se ndrepte, simindu-
le prezena. iruri de anticorpi se ridicau deasupra prpastiei, npustindu-se spre
ei, ca nite cobre oarbe.
Mai avem de ateptat, zise el.
Lumina de semnalizare deveni verde.
Gata! Acum!
i Grant rsuci n grab roata.
Anticorpii veneau din toate prile, ndreptndu-se ndeosebi spre Cora,
deoarece i formaser o sensibilitate special pentru ea. Ezitau mult mai puin
acum. Se uneau, agndu-se de umerii ei, ntinzndu-i fibrele lnoase peste
pieptul fetei. ovir un pic n dreptul curbei tridimensionale a snilor ei, ca i
cum nu i-ar fi nchipuit c exista aa ceva.
Grant nu avea timp s-o ajute pe Cora n lupta ei lipsit de succes cu
anticorpii. Fr s mai stea pe gnduri, deschise trapa sasului, o mpinse pe fat
nuntru, cu anticorpi cu tot, apoi intr dup ea.
Acion cu putere asupra trapei pentru a o nchide la loc, n timp ce
anticorpii continuau s ptrund dup ei. Placa de metal strivi trupurile elastice,
dar miezul srmos a sute de anticorpi reuir, n cele din urm, s-o blocheze.
Grant se sprijini n ea i o mpinse, pn reui s rsuceasc roata. Vreo zece
ghemotoace de ln att de moi i de nevtmtoare, dac le-ai fi privit rupte
din context se zbteau slab n crptura trapei. Dar alte sute, neprinse n
capcan, umpleau lichidul din jurul lor. Presiunea aerului mpingea fluidul afar,
iar uieratul lui i asurzea. Grant avea o singur grij n momentul acela: s
desprind paraziii ce-o npdiser pe fat. Civa se agaser de pieptul lui, dar
nu-i psa. Att mijlocul, ct i spatele Corei erau acoperite de anticorpi acetia
formau o band solid n jurul trupului ei, de la sni la olduri.
i ntresc strnsoarea, Grant, gemu ea.
Prin casc, vedea durerea ce pusese stpnire pe chipul fetei. Era contient
de efortul pe care-l fcea ca s vorbeasc.
Apa scdea repede, dar n-aveau timp de pierdut. Grant btu n trapa ce
ddea spre interior.
Nu mai pot res gfi Cora.
Trapa se deschise i lichidul din sas se revrs n interiorul navei. Duval
ntinse un bra, o apuc pe Cora i o trase alturi de el. Grant intr dup ea.
S ne apere Dumnezeu! exclam Owens. Uitai-v n ce hal arat!
139
Cu o expresie de dezgust, chirurgul i cpitanul ncepur s dezlipeasc
anticorpii de pe fat, urmnd exemplul lui Grant.
O band se desprinse, apoi alta i alta.
Acum e uor! spuse tnrul, recptndu-i buna dispoziie. mpingei-le
de pe ea!
Ceilali se conformar. Anticorpii cdeau n stratul de lichid de pe podea,
gros de civa centimetri i odat ajuni acolo se micau fr vlag.
Sunt fcui s acioneze n lichidul trupului, explic Duval. n momentul
n care sunt nconjurai de aer, atracia molecular i modific natura.
Dac scpm de ei Cora!
Fata respira cu greutate. Chirurgul i scoase cu blndee casca, dar, spre
surprinderea tuturor, ea se prinse de braul lui Grant i ncepu brusc s plng.
Am fost att de speriat
Amndoi ne-am speriat, ncerc tnrul s-o liniteasc. S nu crezi c-i o
nenorocire s-i fie team. Spaima are un scop, tii prea bine, adug el,
mngind-o ncet pe pr. Ea provoac sporirea cantitii de adrenalin, i astfel ai
posibilitatea de a nota mai repede i mai mult, de a rezista mai mult. Un
mecanism al fricii, bine pus la punct, reprezint materialul de baz al eroismului.
Dnd semne de nerbdare, Duval l mpinse pe Grant la o parte.
Te simi bine, domnioar Peterson?
Cora trase aer n piept i rosti cu efort, dar cu o voce ferm:
Foarte bine, domnule doctor.
S plecm de aici, zise Owens, care, ntre timp, se napoiase n cabin.
Nu mai avem nici o secund de pierdut.

C Cr re ei ie er ru ul l

n camera de control, receptoarele de televiziune revenir la via.
Domnule general Carter
Ce mai e?
Se mic din nou, domnule general. Au ieit din ureche i se ndreapt
spre creier.
Ah! exclam Carter, uitndu-se la nregistratorul de timp, ce afia
numrul 12. Dousprezece minute!
Cut cu privirea trabucul. l zri pe podea, unde l aruncase cnd l
apucase furia. l ridic, se uit la ghemotocul turtit apoi l azvrli ct colo, cu
scrb.
Dousprezece minute! Mai pot face ceva, Reid?
Colonelul zcea pe scaun, artnd drmat.
Pot. Ar fi posibil chiar s elimine cheagul. Dar
Dar?
140
Dar nu tiu dac suntem n stare s-i scoatem afar la timp. Nu putem s
sondm creierul, ca s-i extragem. Dac am fi putut, am fi eliminat cheagul de la
nceput. Asta nseamn c trebuie s ias de acolo i s se ndrepte spre un punct
de unde ar putea s fie extrai. Dac nu
Mi s-au adus dou ceti cu cafea i un trabuc, dar n-am apucat s sorb o
nghiitur i nici s trag un fum l ntrerupse Carter enervat.
Au ajuns la baza craniului, domnule! se auzi n difuzor.

* * *

Michaels se apucase din nou s studieze harta. Grant sttea lng umrul
lui, minunndu-se de complexitatea acesteia.
Cheagul e aici? ntreb el.
Da, rspunse profesorul.
Dup toate aparenele, se afl la mare distan de noi. Ne-au mai rmas
doar dousprezece minute.
Nu-i chiar att de departe pe ct pare. Acum putem merge n linite. Vom
ajunge la baza craniului n mai puin de un minut, iar de acolo pn la cheag e o
distan infim.
Deodat, un uvoi de lumin invad submarinul. Grant se uit afar i vzu
un perete enorm de lumin lptoas, ale crui margini nu se zreau.
Timpanul, spuse Michaels. De partea cealalt se afl lumea exterioar.
Un dor de cas insuportabil puse stpnire pe Grant. Tnrul aproape uitase
c exista o lume exterioar. n momentul acela, i se prea c toat viaa cltorise,
fr odihn, printr-o lume de comar, alctuit din tuburi i populat cu montri,
devenind pe nesimite un Olandez Zburtor al sistemului circulator
Iar acum vedea lumina lumii de afar, filtrat prin timpan
Grant, atunci cnd ne aflam ntre celulele proase mi-ai ordonat cumva s
m ntorc pe nav? ntreb pe nepus mas Michaels, fr a-i ridica ochii de pe
hart.
Bineneles. Aveam nevoie de tine pe nav, ntreg N-aveai ce cuta
acolo!
Spune-i asta i lui Duval. Atitudinea lui
Ce-i pas? Atitudinea lui e ntotdeauna dezagreabil.
De data asta, pur i simplu m-a jignit. N-am pretins c-s un erou
O s depun mrturie n favoarea ta.
Mulumesc, Grant. i fii cu ochii pe Duval!
Tnrul izbucni n rs:
Bineneles!
Duval se apropie de cei doi, de parc i-ar fi dat seama c discutau despre
el, i ntreb brusc:
141
Unde suntem, Michaels?
Ne pregtim s ptrundem n cavitatea subarahnoidian, i rspunse
profesorul, privindu-l cu o expresie nverunat. Chiar la baza craniului, adug
el, pentru Grant.
n regul. Presupun c intrm prin nervul oculomotor.
Cum doreti. Dac eti de prere c astfel poi aborda cel mai bine
cheagul, intrm prin el.
Grant se duse la pupa i i vr capul n magazie. Acolo, Cora sttea ntins
pe un pat pliant.
Fata ddu s se scoale, dar el ridic o mn:
Nu te mica!
Rostind aceast porunc, tnrul se aez pe podea, lng pat, i-i strnse
braele n jurul genunchilor.
Acum m simt bine, spuse Cora. Sunt un soi de bolnav nchipuit n-ar
trebui s zac degeaba aici
De ce nu? zmbi el. Eti cea mai frumoas bolnav nchipuit pe care am
vzut-o vreodat. Hai s lenevim mpreun un minut, dac termenul nu i se pare
nepotrivit.
E greu s m plng din cauz c eti prea bgre, murmur fata,
ntorcndu-i zmbetul. La urma urmei, se pare c preocuparea ta principal este
s-mi salvezi viaa.
Chestia asta face parte dintr-o campanie subtil care urmrete s te
oblige s te simi ndatorat fa de mine.
Dar chiar sunt! n mod categoric!
O s-i remprosptez memoria la momentul potrivit.
Te rog, chiar. Dar, pn atunci, i mulumesc din tot sufletul.
mi place cnd mi mulumeti, dar nu mi-am fcut dect meseria. Nu uita
motivele pentru care am fost trimis aici: s iau decizii de politic strategic i s
rezolv situaiile critice.
Dar asta nu-i totul, nu-i aa?
Nu crezi c-i mai mult dect suficient? protest Grant. Bag furtunuri n
plmni, scot alge din evi i, n principal, m in dup femei frumoase.
Dar nu numai asta e sarcina ta. Te afli aici ca s-l supraveghezi pe
doctorul Duval, nu?
De ce crezi asta?
Pentru c-i adevrat. Ealonul superior al FCRM nu are ncredere n
doctorul Duval. N-a avut niciodat.
De ce?
Pentru c e un om complet inocent, dedicat cu trup i suflet meseriei sale.
i jignete pe ceilali nu pentru c ar vrea asta, ci pentru c nu-i d seama c
atitudinea lui e jignitoare. De fapt, el nu realizeaz c exist i altceva n afara
142
muncii sale.
Nici mcar asistente fermectoare?
Cora roi.
Presupun c nici mcar asistente, n general Dar trebuie s recunosc c-
mi preuiete munca.
Va continua s-i preuiasc munca i dac altcineva te va preui pe tine?
Cteva clipe, fata privi n gol, apoi continu, pe un ton ferm:
n tot cazul, nu este un trdtor. Din pcate, ns, ncurajeaz schimbul
liber de informaii cu Cealalt Tabr. Asta pentru c nu tie cum s-i ascund
prerile. De aceea, cnd l contrazic alii, nu-i d osteneala s in sub tcere
faptul c-i consider nite proti.
Da, pot s-mi imaginez, zise Grant. i asta-i atrage simpatia celorlali,
pentru c oamenilor le place s li se spun c-s proti
Ei bine, sta-i felul lui de-a fi!
Nu e cazul s-i faci probleme n aceast privin. Nu-l bnuiesc pe Duval
mai mult dect pe ceilali.
Michaels nu are ncredere n el.
tiu. Michaels are momente n care bnuiete pe toat lumea, i de pe
nav, i din exterior. Nici n mine nu are ncredere. Dar te asigur c nu acord
prerilor lui mai mult importan dect merit.
Cora pru speriat.
Vrei s spui c Michaels i nchipuie c am stricat intenionat laserul? C
eu i doctorul Duval
Cred c s-a gndit la o asemenea ipotez.
Dar tu, Grant?
i eu am luat-o n calcul, doar ca pe o posibilitate.
Dar crezi cu adevrat?
E o posibilitate, Cora, printre multe alteleUnele posibiliti sunt mai
probabile dect altele. Las-m pe mine s-mi bat capul cu ele, draga mea!
nainte ca fata s-i rspund, se auzi vocea lui Duval.
Nu, nu, nu! url el. Nu se pune problema! N-am nevoie de un dobitoc
care s-mi spun ce s fac!
Dobitoc! icni Michaels. Atunci s-i spun eu ce eti
Grant iei din magazie, urmat de Cora.
Oprii-v! Amndoi! Despre ce-i vorba?
Duval se ntoarse spre tnr, clocotind de furie.
Am refcut laserul. Srma a fost adus la diametrul potrivit, tranzistorul a
fost pus la locul lui, totul e n ordine, i-am povestit asta dobitocului din faa
voastr. Da, i spun dobitoc pentru c m-a ntrebat care-i starea laserului.
i ce-i ru n asta? ntreb Grant.
Nu nseamn c-i bun doar pentru c spune el! interveni Michaels, pe un
143
ton plin de patim. A pus nite piese la loc. i eu a fi fost n stare s fac asta.
Oricine putea face asta. De unde tie c funcioneaz?
Pentru c tiu! Lucrez cu lasere de doisprezece ani. tiu cnd
funcioneaz.
Atunci, arat-ne, doctore! Las-ne s ne bucurm de cunotinele tale!
Folosete laserul!
Nu! Ori funcioneaz, ori nu funcioneaz! Dac nu funcioneaz,
nseamn c nu-l pot repara n nici un chip, deoarece am fcut tot ce era posibil.
n acest caz, situaia nu se va nruti dac o s atept pn ajungem la cheag i o
s descopr c nu funcioneaz. Dar dac funcioneaz i v garantez c va
funciona rmne, oricum, un instrument crpit. E posibil s reziste doar la zece
declanri. n consecin, vreau s le pstrez pe toate pentru cheag. Nu am de
gnd s irosesc nici una aici. Nu vreau ca misiunea s eueze pentru c am testat
laserul atunci cnd nu era cazul
Iar eu i spun c trebuie s facem o prob! se nfierbnt Michaels. Dac
nu procedezi aa, i jur, Duval, c, dup ce ne ntoarcem, o s te scot n uturi din
FCRM i o s te fac buci!
O s-mi fac griji n privina asta dup ce-o s ne ntoarcem. E laserul meu
i fac cu el ce vreau. Nu-mi poi ordona s acionez mpotriva voinei mele. Nici
Grant nu poate.
Nu intenionez s v dau nici un ordin, domnule doctor, interveni tnrul.
Duval i nclin uor capul, apoi se retrase spre atelier.
L-am prins! exclam Michaels, privind n urma lui.
Are dreptate, profesore. Eti sigur c nu te-ai certat cu el din motive
personale?
Pentru c m-a fcut dobitoc? Ai vrea s-l iubesc pentru asta? Oricum, nu
conteaz dac l detest sau nu. Individul este un trdtor.
Nu-i adevrat! protest Cora.
M ndoiesc c ai putea fi un martor imparial n cazul acesta, spuse
Michaels cu rceal. O s ajungem la cheag i o s discutm atunci despre Duval.
O s nlture cheagul, dac funcioneaz laserul
Dac funcioneaz, rnji profesorul. i n cazul n care funcioneaz, n-o
s fiu surprins dac l va ucide pe Benes. Nu accidental.

* * *

Carter i scosese haina i-i suflecase mnecile. Se lsase pe speteaza
scaunului i i vrse n gur alt trabuc, abia aprins, din care ns nu trgea.
Au ajuns n creier? ntreb el.
Mustaa lui Reid prea s se fi pleotit. Colonelul se frec la ochi.
Practic, lng cheag. S-au oprit.
144
Generalul se uit la nregistratorul de timp, care arta cifra 9. Se simi
obosit, fr vlag, fr adrenalin, fr ncordare, fr via.
Crezi c vor reui?
Nu, nu cred
n nou minute, poate zece, oamenii i nava urmau s-i recapete
dimensiunile normale n faa lor, explodnd n trupul lui Benes, dac nu aveau s
ias la timp din acesta.
Carter se gndea la poziia pe care o vor adopta ziarele fa de FCRM, dac
ncercarea eua. i imagina discursurile tuturor politicienilor din ar i din
Cealalt Tabr. Ct de mult va fi dat napoi FCRM? De cte luni sau ani va
avea nevoie ca s-i revin?
Resemnat, ncepu s compun n minte scrisoarea prin care-i anuna
demisia.

* * *

Am intrat n creier, anun Owens, abia stpnindu-i emoia, n vreme ce
aprindea din nou farurile submarinului.
Cu toii i ndreptar privirile nainte, cznd prad unui sentiment profund
de uluial ce le alung din minte orice gnd, chiar i certitudinea c ajunseser n
punctul culminant al misiunii.
Ce minune! murmur Duval. Culmea suprem a Creaiei!
Pre de cteva clipe, Grant simi acelai lucru. Cu siguran, la scara
ntregului Univers, creierul uman era cel mai complex lucru nghesuit n cel mai
mic volum posibil.
n jurul lor, domnea tcerea. Celulele pe care le vedeau erau zimate,
neregulate, avnd ici-colo proeminene alctuite din dendrite fibroase, ce aduceau
cu nite tufiuri de bambus.
n timp ce se strecurau prin fluidul interstiial, de-a lungul spaiului dintre
celule, puteau vedea dendritele legnndu-se deasupra lor. Pentru un moment,
avur senzaia c treceau pe sub ceva ce semna teribil cu un ir de vrfuri
rsucite aparinnd unei pduri strvechi.
Vedei, nu ne ating, coment Duval. Se observ bine sinapsele. Acel
spaiu care trebuie strbtut pe cale chimic.
Pare s fie plin de lumin, spuse Cora.
E numai o iluzie, interveni Michaels, cu o urm de furie n glas.
Reflectarea luminii miniaturizate ne joac feste. N-are nici o legtur cu
realitatea.
De unde tii? ripost imediat Duval. Acesta-i un domeniu important
pentru cercetarea tiinific. Reflectarea luminii miniaturizate trebuie s se
modifice subtil, funcie de structura coninutului molecular al celulei. Ascultai-
145
m pe mine, acest tip de reflectare va deveni un instrument pentru studiul
macrodetaliilor celulei. S-ar putea ca procedeele tehnice ce se vor dezvolta n
urma misiunii noastre s prezinte o importan mult mai mare dect ceea ce i se
va ntmpla lui Benes.
i pregteti o scuz, doctore? ntreb Michaels.
Faa lui Duval deveni purpurie.
Explic-mi ce-ai vrut s insinuezi!
Nu acum, domnilor! interveni Grant. Din acest moment, nu vreau s mai
aud nici un cuvnt n plus!
Chirurgul respir profund i se ntoarse spre hublou.
Vedei luminile? ntreb Cora. Privii deasupra! Cnd vom ajunge
aproape, s v uitai la dendrita aceea!
O vd, zise Grant.
Reflectarea obinuit nu plpia ici i colo, aa cum se ntmplase n
oricare parte a corpului, fcnd ca peisajul s arate ca un nor dens de licurici. De
data aceasta, scnteierea alerga de-a lungul dendritei, alta nou ncepnd nainte
ca aceea veche s-i fi sfrit drumul.
tii cu ce seamn? ntreb Owens. Ai vzut filme n care apreau
reclame de mod veche, cu becuri electrice? Cu valuri de lumin i ntuneric ce se
micau de-a lungul lor?
Da, zise Cora. Exact aa arat. De ce, oare?
Un val de depolarizare alunec de-a lungul fibrei nervoase, atunci cnd
aceasta e stimulat, spuse Duval. Concentraia de ioni se schimb. Ioni de sodiu
ptrund n celul. Acest lucru modific intensitatea ncrcturii din interior i din
exterior i scade tensiunea electric. ntr-un fel, el afecteaz reflectarea luminii
miniaturizate tocmai acest lucru am vrut s-l subliniez iar ceea ce vedei este
valul depolarizrii.
Acum, deoarece Cora le atrsese atenia asupra acelui fenomen sau poate
din cauz c ptrunseser mai adnc n creier remarcar c valul mictor de
scntei putea fi vzut pretutindeni. Aluneca de-a lungul celulelor, urca i cobora
de-a lungul fibrelor, mpletindu-se ntr-un sistem inimaginabil de complex care, la
prima privire, prea fr o form precis, dar care ddea totui impresia unei
anumite ordini.
n faa noastr se afl esena umanitii, zise Duval. Celulele alctuiesc
creierul fizic, dar acele scnteieri mictoare reprezint gndul, mintea
omeneasc.
C veni vorba despre esen, l ntrerupse Michaels cu asprime, m
ateptam s te referi la suflet. Unde e sufletul omenesc, Duval?
Crezi c nu exist pentru c nu pot s i-l art? ripost chirurgul. Unde-i
geniul lui Benes? Eti n creierul lui. Arat-mi geniul lui!
Terminai! i repezi Grant.
146
Aproape am ajuns, strig Michaels ctre Owens. Cotete n vasul capilar
la locul indicat. E de ajuns s mpingi submarinul nainte.
Acesta-i lucrul cel mai uimitor, murmur Duval, gnditor. Nu ne aflm n
mintea unui om obinuit. n jurul nostru se ntinde mintea unui geniu tiinific, pe
care, uneori, l compar cu Newton.
Chirurgul fcu o scurt pauz, apoi ncepu s recite:
Acolo unde st statuia
Lui Newton, cu prisma sa i figura tcut.
Semn de marmur al unei mini
Dup ce-i reveni din uimire, Grant l ntrerupse, continund versul n
oapt:
venic
Cltorind pe mrile ciudate ale gndului.
Pre de cteva clipe, rmaser tcui amndoi, apoi tnrul zise:
Oare Wordsworth s-a gndit, sau s-ar fi putut gndi, la aa ceva, cnd a
spus: mrile ciudate ale gndului? Aceasta este marea gndului din literatur.
i-i ciudat
Nu-mi nchipuiam c eti un ins care tie s aprecieze poezia, zise Cora.
Grant ddu din cap:
Numai muchi, fr minte. Aa-s eu.
Nu te simi ofensat!
Dup ce terminai de mormit poezii, domnilor, v sftuiesc s privii n
fa! rnji Michaels.
Se aflau din nou n curentul sangvin, dar globulele roii (albstrui la
culoare) alunecau la ntmplare, zbtndu-se uor ca rspuns la micarea
brownian, i doar att. n faa lor se zrea o umbr.
Prin peretele transparent al vasului capilar se putea observa o pdure de
dendrite. Fiecare trunchi, fiecare ramur avnd propria linie de scntei ce se mica
de-a lungul su dar mult mai ncet, din ce n ce mai ncet. Iar dup un anumit loc
nu mai existau deloc scnteieri.
Proteus se opri. Pentru un moment, deasupra capetelor lor se aternu
tcerea. Apoi Owens i lu inima n dini i vorbi pe un ton linitit:
Cred c am ajuns la destinaie.
Da, ncuviin Duval. Acesta-i cheagul.

C Ch he ea ag gu ul l

Observai c aciunea nervilor nceteaz n zona cheagului, spuse Duval.
Acest lucru reprezint o dovad evident a unei leziuni nervoase e posibil s
avem de-a face cu o leziune ireversibil. N-a jura c-l putem ajuta pe Benes,
chiar dac vom elimina cheagul.
147
Bine gndit, doctore! rnji Michaels, sarcastic. Ai gsit o scuz bun, nu?
Taci, Michaels! ordon Grant.
S ne punem costumele de scafandru, domnioar Peterson, zise Duval.
Ar fi trebuit s le fi mbrcat pn acum. ntoarce-l pe al tu pe dos. Anticorpii au
cptat sensibilitate fa de suprafaa lui. S-ar putea s fie unii prin jur.
Michaels zmbi fr vlag.
Nu e cazul s v obosii. E prea trziu, adug el, artnd spre
nregistratorul, care tocmai se schimba de la 7 la 6. Nu avem la dispoziie
suficient timp ca s facei operaia i apoi s ajungem la punctul de extragere din
vena jugular. Chiar dac nlturai cheagul, vom sfri prin a ne deminiaturiza
chiar aici i-l vom ucide pe Benes.
Att chirurgul, ct i fata continuar s-i mbrace costumele.
E posibil ca situaia lui s nu se nruteasc dac nu-l vom opera, spuse
Duval.
Situaia lui nu, dar a noastr n mod sigur, continu cellalt. La nceput,
ne vom mri lent. Va dura un minut ntreg pn vom ajunge la o mrime care s
atrag atenia globulelor albe. Sunt cu milioanele n jurul acestui loc, unde exist
o leziune. Vom fi npdii de ele.
i?
M ndoiesc c Proteus sau noi vom rezista apsrii la care ne va supune
vacuola digestiv a unei globule albe. Nu n starea miniaturizat de acum, i nici
n momentul n care vom ncepe s parcurgem fazele n sens invers. Vom
continua s ne dilatm, dar cnd vom ajunge la dimensiunile normale, vom fi doar
o nav strivit i nite fiine umane zdrobite. Mai bine ne-am ndrepta ct mai iute
spre punctul de extragere.
Termin! interveni furios Grant. Cpitane, ct va dura s ajungem la locul
de unde putem fi extrai?
Dou minute, rspunse Owens, fr vlag.
Asta ne las o rezerv de patru minute, poate chiar mai mult. Acum, ns,
am nevoie de o confirmare: nu-i aa c aprecierea conform creia procesul de
deminiaturizare se va declana dup aizeci de minute reprezint o estimare de
siguran? C e posibil s rmnem miniaturizai mai mult timp, iar cmpul s
reziste ceva mai mult dect se credea?
E posibil, rspunse Michaels, cu o voce lipsit de intonaie. Dar nu te
amgi singur. Nu vom obine dect o psuire de un minut. Dou, n cazul cel mai
favorabil. Nu putem nvinge principiul nedeterminrii.
n regul. Aadar, mai avem la dispoziie dou minute. i revenirea la
normal nu poate dura mai mult dect ne nchipuim?
Dac avem noroc, s-ar putea prelungi cu nc un minut, dou, zise Duval.
Asta s-ar putea ntmpla din cauza naturii aleatorii a structurii de baz a
Universului, interveni Owens. Dac avem noroc i se ncalc regulile
148
Nu am ctiga dect un minut sau dou, l ntrerupse Michaels. Cel mult.
n regul, spuse Grant. Prin urmare, dispunem de patru minute, la care se
adaug, poate, alte dou suplimentare de miniaturizare i un minut de
deminiaturizare lent, nainte de a-i face ru lui Benes. nseamn c, pentru
operaie, dispunem de apte minute, n varianta noastr de timp lungit,
distorsionat. D-i drumul, Duval!
Nebunilor, n-o s reuii dect s-l ucidei pe Benes, i pe noi odat cu el!
rcni Michaels. Cpitane, du-ne la punctul de extragere!
Owens ezit.
Grant se duse iute la scar i se cr n cabina de comand:
Oprete motorul, Owens! porunci el. Oprete-l!
Arttorul drept al celuilalt se apropie de un comutator, zbovind deasupra
lui Mna lui Grant se mic repede i mpinse comutatorul n poziia OPRIT,
cu un gest ferm.
Acum, vino cu mine!
Tnrul aproape c-l smulse pe Owens de pe scaun, trndu-l dup el pe
trepte. Totul durase doar cteva secunde. Michaels privise ntreaga scen cu gura
cscat, fr s se gndeasc s intervin.
Ce naiba ai fcut? ntreb el, n cele din urm.
Proteus va rmne aici pn se va termina operaia, rspunse Grant.
Duval, d-i drumul!
la laserul, domnioar Peterson, spuse chirurgul.
Amndoi erau gata echipai. Costumul Corei arta mototolit, ncreit
Presupun c vom avea parte de un spectacol rar, murmur ea.
Ai nnebunit cu toii? exclam Michaels. N-avem timp! Asta-i sinucidere
curat! Ascultai-m! ip el n continuare, aproape sufocndu-se de groaz. Nu
putei face nimic!
Owens, deschide sasul! ordon Grant.
Profesorul se ridic, dar tnrul l prinse de brae i-l inu bine.
Nu m obliga s te lovesc, domnule Michaels! M dor muchii i n-am
chef s-i folosesc, dar dac te voi lovi, te asigur c nu m voi juca, aa c s-ar
putea s-i rup falca!
Cellalt i ridic pumnii, de parc ar fi intenionat s accepte provocarea.
Dar Duval i Cora dispruser n sas. Privind n urma lor, profesorul fcu o nou
ncercare, pe un ton aproape implorator:
Ascult-m, Grant, nu-i dai seama ce se ntmpl? Duval vrea s-l ucid
pe Benes. Nu e mare filozofie. O alunecare a razei laser Cine poate observa
diferena? Dac procedezi aa cum spun eu, l lsm pe Benes n via, ieim i
putem ncerca iari mine!
S-ar putea ca pn mine s moar. n plus, dup cum mi-a explicat
cineva, nu putem fi miniaturizai din nou dect dup o anumit perioad de timp.
149
S-ar putea s mai triasc mine. Dar va muri cu siguran, dac nu-l
opreti pe Duval. Mine vor fi miniaturizai ali oameni, dac noi nu vom avea
voie s-o facem.
i de unde gseti alt nav? Numai Proteus poate face fa misiunii
Faa lui Michaels deveni stacojie:
Grant, Duval e un agent al dumanului!
Nu te cred.
De ce? Pentru c-i un individ religios? Pentru c-i plac platitudinile
pioase? Nu-i asta deghizarea perfect? Sau poate c a fost influenat de amanta
lui
nghite-i cuvintele, Michaels! i acum, ascult-m! N-ai nici o dovad
c-i agent strin i nu am nici un motiv s te cred.
Dar i spun
tiu ce-mi spui. De fapt, profesore, cred c tu eti agentul inamic.
Eu?
Da, tu. Momentan, n-am nici o dovad ce poate fi artat la tribunal, dar
dac serviciul de securitate te va cerceta, pun pariu c va gsi i dovezi.
Michaels se ndeprt de Grant, privindu-l cu groaz.
Bineneles! icni el. Acum pricep! Tu eti agentul! Owens, nu-i dai
seama? Au existat zeci de ocazii cnd am fi putut iei de aici n siguran, cnd
era clar c nu exista nici o ans ca misiunea s fie ndeplinit, dar n-am fcut
acest lucru. El ne-a reinut aici de fiecare dat. De aceea a trudit din greu s umple
rezervorul cu aer din plmni. De aceea Ajut-m, Owens! Ajut-m!
Owens rmase pe loc, incapabil s ia o hotrre.
nregistratorul de timp e gata s se mute pe cifra 5, spuse Grant. Mai
avem trei minute la dispoziie. Te rog s ai puin rbdare, Owens. tii c Benes
nu va tri dac nu vom reui s nlturm cheagul n acest interval. Voi iei afar
i-i voi ajuta pe ceilali doi, iar tu l vei supraveghea pe Michaels. Dac nu m voi
ntoarce pn cnd aparatul va arta cifra 2, vei fi liber s pleci de aici i s
salvezi nava! Benes va muri, probabil, odat cu noi. Dar tu vei scpa i vei avea
posibilitatea s le atragi atenia celorlali asupra lui Michaels.
Owens nu spuse nimic.
Trei minute! repet Grant i ncepu s-i mbrace costumul.
nregistratorul de timp arta cifra 5.
n regul, vorbi cpitanul ntr-un trziu, i acord trei minute. Dar numai
trei!
i lai s-l ucid pe Benes! murmur Michaels, lipsit de vlag. Am fcut
tot ce mi-a stat n puteri. Contiina mea e curat.
Grant se ndrept spre sas.

* * *
150

Duval i Cora notau linitii n direcia cheagului, el ducnd laserul, ea
bateriile.
Nu vd nici o globul alb, zise fata.
Nu m uit dup ele, o repezi brbatul.
Chirurgul privea gnditor drept nainte. Razele farurilor navei i ale
lanternelor lor erau estompate de nclceala de fibre care lsau impresia c
nveliser cheagul, chiar n locul n care se opreau impulsurile nervoase. Peretele
arteriolei fusese rzuit, dar canalul nu fusese blocat n ntregime de cheagul care
cuprinsese segmentul de fibre i celule nervoase.
Dac a sfrma cheagul i a scdea presiunea, fr s ating nervul, ar fi
treab bun, mormi Duval. Dac a ncepe prin a ndeprta doar o felie de la
baz, pentru a proteja arteriola S vedem
Se mic, pentru a alege o poziie mai bun, apoi ridic laserul.
i dac drcia asta funcioneaz, firete
Domnule doctor, interveni fata, amintii-v c tietura cea mai economic
este cea de deasupra.
mi amintesc foarte bine, o ntrerupse Duval, morocnos, i intenionez s
ating inta foarte bine.
Zicnd acestea, chirurgul aps declanatorul. Imediat, apru o raz subire
de lumin coerent.
Funcioneaz! strig vesel Cora.
De data asta a funcionat, o potoli Duval. Nu uita, ns, c trebuie s
funcioneze de mai multe ori.
Pentru un moment, cheagul iei n eviden, datorit strlucirii insuportabile
a razei laserului. Se form o linie de bule mici, care-i marcar traseul. Apoi
ntunericul deveni mai profund ca nainte.
nchide un ochi, domnioar Peterson, spuse Duval, pentru ca retina s nu
aib nevoie de resensibilizare.
Raza laser ni din nou. Dup ce dispru, Cora nchise ochiul pe care-l
inuse deschis i-l deschise pe cellalt.
Intr n aciune, domnule doctor! spuse ea emoionat. Strlucirea se
extinde. O ntreag zon ntunecat a devenit luminoas!
Grant se apropie, notnd, de ei.
Cum merge, Duval?
Nu-i ru, rspunse chirurgul. Dac a putea tia acum transversal, pentru
a reduce apsarea ntr-un punct-cheie, cred c a elibera ntregul traseu nervos.
Imediat, brbatul se deplas ntr-o parte.
Dispunem de mai puin de trei minute! strig Grant n urma lui.
Nu m ine de vorb! bombni Duval.
Totul e n regul, Grant, interveni Cora. O s termine operaia. Michaels
151
i-a fcut probleme?
Oarecum, rspunse tnrul, cu un aer mohort. l pzete Owens.
l pzete?
Pentru orice eventualitate

* * *

n interiorul submarinului, Owens nu-i gsea locul. Din cnd n cnd,
arunca o privire afar.
Nu tiu ce s fac, mormi el.
Rmi acolo i las-i pe criminali s-i desvreasc opera, rnji
Michaels. Vei rspunde pentru asta, Owens!
Cpitanul se abinu s tac vreun comentariu.
Nu poi crede c-s agent inamic! continu profesorul.
Nu cred nimic. Nu ne rmne dect s ateptm pn apare cifra 2 pe
nregistrator. Apoi, dac nu s-au napoiat, plecm. Ce-i ru n asta?
E n regul, mormi Michaels.
Laserul funcioneaz, i-am vzut strlucirea. i
Ce mai e?
Cheagul. Am observat sclipirea activitii nervoase ntr-o zon n care nu
existase nainte.
Eu n-o vd, zise cellalt, uitndu-se afar.
Ba da, i spun eu, totul merge bine! Deci se vor ntoarce. Se pare c te-ai
nelat, Michaels.
Profesorul ridic din umeri.
Perfect! Dac am greit, iar Benes va tri, voi fi mulumit. Numai c
adug el, cu o voce brusc alarmat.
Ce s-a ntmplat?
S-a defectat ceva la sas. Prostul la de Grant trebuie s fi fost prea enervat
i nu l-a nchis ca lumea. Sau a fost ngrijorat?
Ce nu-i n regul? Nu vd nimic!
Eti orb? Se infiltreaz lichid! Uit-te la marginea trapei!
A rmas ud de cnd Cora i Grant au nvlit nuntru, fugind de
anticorpi. Nu-i aminteti?
n vreme ce Owens se uita n jos, spre sas, Michaels apuc urubelnia pe
care o folosise Grant pentru a demonta aparatul radio i, fr s mai atepte, izbi
cu mnerul acesteia n capul cpitanului.
Owens czu n genunchi, ameit, scond o exclamaie nbuit.
Michaels l lovi din nou. Apoi, cuprins de febrilitate, se apuc s mbrace
silueta neputincioas cu costumul de scafandru. Transpiraia curgea, n picturi
mari, de pe capul lui chel. n cele din urm, deschise trapa sasului i-l mpinse pe
152
Owens acolo, dup care ls sasul s se umple cu ap. n final deschise trapa
exterioar cu ajutorul panoului de comand, pierznd clipe preioase cutnd
butonul potrivit.
Ar fi trebuit s clatine nava, pentru a fi sigur c Owens fusese aruncat afar,
dar nu avea timp.
Nu avea timp, gndi el. Nu avea timp.
Urc n grab n cabin i examin comenzile. Trebuia s existe un buton
sau altceva asemntor pentru pornirea motoarelor Ah, iat! Un fior de triumf l
strbtu cnd auzi bubuitul ndeprtat.
Se uit la cheag. Owens avusese dreptate. O scnteiere luminoas alerga
de-a lungul unui nerv ntins care, pn atunci, fusese ntunecat.

* * *

Duval dirija raza laserului n rafale scurte, la intervale reduse.
Cred c trebuie s ne oprim, domnule doctor, spuse Grant. A trecut
timpul.
Aproape am terminat. Cheagul a fost ndeprtat. A mai rmas o bucat
Aha! Domnule Grant, operaia a reuit!
i avem la dispoziie doar trei minute ca s ieim din trupul lui Benes
poate doar dou. S ne napoiem la nav!
Vine cineva! i anun Cora.
Grant se rsuci, apoi se ndrept spre silueta care nota.
Michaels! strig el. Nu, e Owens! Ce naiba
Nu tiu ce s-a ntmplat. Cred c m-a lovit prin surprindere. Habar n-am
cum am ajuns aici.
Unde-i Michaels?
Cred c n submarin
Motoarele navei au fost pornite, strig Duval.
Ce? exclam Owens, uluit. Cine
Michaels, firete mri tnrul. Doar el poate fi la comenzi.
De ce-ai prsit submarinul, Grant? ntreb Duval, furios.
Asta m ntreb i eu, acum Am sperat c Owens
mi pare ru! murmur cpitanul. N-am crezut c era cu adevrat un agent
inamic
Necazul e c nici eu nu eram total convins. Acum, bineneles
Un agent inamic! exclam Cora, ngrozit.
Imediat, auzir n cti vocea lui Michaels:
Dai-v cu toii napoi! n dou minute, vor sosi globulele albe, dar pn
atunci voi fi pe cale de a iei din trup. mi pare ru, dar voi v-ai irosit ansa de a
veni cu mine.
153
Nava se ridic i descrise o curb larg.
A pornit cu toat viteza, spuse Owens.
Cred c se ndreapt spre nerv, adug Grant.
Exact asta fac, Grant, se auzi din nou vocea profesorului. O aciune destul
de dramatic, nu crezi? Mai nti, voi distruge munca sfntului cel guraliv, nu att
de dragul distrugerii n sine, ct pentru a produce acel tip de leziune apt de a
aduce imediat la faa locului o cohort de globule albe, care s aib grij de voi
Ascult! strig Duval. Pune-i mintea n micare! De ce faci asta?
Gndete-te la ara ta!
M gndesc la omenire! rcni furios Michaels. Important e s-i inem pe
militari de-o parte! Miniaturizarea nelimitat n timp, ajuns pe minile lor, ne
poate distruge planeta! Dac voi, protilor, nu nelegei asta
Proteus se ndrepta direct spre prelungirea nervoas abia eliberat de cheag.
Laserul! strig Grant disperat. Dai-mi laserul!
Apoi, nerbdtor, smulse instrumentul din mna lui Duval.
Unde-i declanatorul? Las, l-am gsit!
Tnrul ridic instrumentul n sus, ncercnd s ocheasc nava ce se
pregtea s izbeasc nervul.
D-mi tensiune maxim! i ceru el Corei. Toat tensiunea posibil!
Ochi cu grij, iar din laser ni o raz avnd diametrul ct un creion, care
se stinse ns imediat.
Laserul a cedat, Grant, oft Cora.
ine-l. n tot cazul, cred c am atins submarinul.
Totui, nu exista o certitudine. n crepusculul ce domnea n jur, nu puteau
vedea limpede.
Am impresia c ai atins crma, se tngui Owens. Mi-ai ucis nava!
n spatele mtii, obrajii cpitanului erau umezi
Indiferent unde l-ai nimerit, se pare c submarinul nu poate pstra
direcia, adug Duval.
ntr-adevr, Proteus se cltina, iar farurile sale descriau un imens arc de
cerc. Nava cobor, se lovi de peretele arteriolei, ratnd de puin nervul, apoi se
prvli peste o pdure de dendrite. Se ncurc n ele, reui s se elibereze, se
ncurc din nou, pentru ca n final s rmn acolo, o bul de metal nconjurat de
fibre groase, netede.
N-a nimerit nervul, zise Cora.
A fcut totui destule leziuni, mormi Duval. Asta ar putea s duc la
apariia unui nou cheag. Sau poate c nu. Sper c nu. n orice caz, globulele albe
vor veni aici. E mai bine s plecm.
Unde? ntreb Owens.
Dac urmm nervul optic, putem ajunge n ochi maximum ntr-un minut,
i continu chirurgul explicaia. Urmai-m!
154
Nu putem lsa nava aici! protest tnrul. Se va deminiaturiza!
Ai dreptate, ns n-o putem lua cu noi. Nu avem de ales. Trebuie s
ncercm s ne salvm vieile.
Poate reuim s facem ceva, insist Grant. Ct timp ne-a rmas?
Nici un pic! spuse Duval autoritar. Cred c am nceput s ne
deminiaturizm. ntr-un minut sau dou, vom atinge dimensiuni destul de mari
pentru a atrage atenia globulelor albe.
Zici c ne deminiaturizm? Nu simt nimic!
Nici nu vei simi. Dar lucrurile din jur au devenit deja mai mici dect au
fost. S mergem!
Cora i Owens l urmar pe chirurg. Dup un ultim moment de ezitare,
Grant se lu dup ei.
Euase. Analiznd bine lucrurile, euase pentru c, nefiind complet convins
n privina trdrii lui Michaels, din cauza unor raionamente incerte, nu acionase
cu fermitate.
Avea s demisioneze, gndi el cu amrciune, deoarece era un dobitoc
nepotrivit pentru munca lui

* * *

Nu se mic! rcni Carter. Stau lng cheag! De ce? De ce? De ce?
nregistratorul de timp arat un minut!
E prea trziu s-i scoatem, zise Reid.
De la blocul electroencefalografic sosi un mesaj.
Domnule general, datele EEG arat c aciunea creierului lui Benes a
redevenit normal.
Aadar, operaia a reuit! ip generalul. Atunci de ce au rmas acolo?
Nu avem cum s aflm.
nregistratorul de timp afi cifra zero i imediat se fcu auzit sirena de
alarm. uieratul ei umplu ntreaga ncpere cu un zgomot care parc vestea
sfritul lumii.
Reid ridic vocea, pentru a se face auzit:
Trebuie s-i scoatem de acolo!
Asta-l va ucide pe Benes!
Iar dac nu-i scoatem, Benes va muri.
Dac vreo persoan se afl n afara navei, n-avem anse s-o gsim.
Reid ridic din umeri.
Nu putem face nimic. Sau globulele albe le vor veni de hac, sau se vor
deminiaturiza nevtmai.
Dar Benes va muri
Reid se ntoarse spre Carter i rcni:
155
Nu putem face nimic n privina asta! Nimic, nelegi? Benes e mort! Vrei
s omorm inutil nc cinci persoane?
Pre de cteva clipe, Carter pru c se lupt cu el nsui.
Bine, murmur el, n cele din urm. D ordinul!
Reid se duse la microfon.
Extragei Proteus! zise el calm, apoi se apropie de fereastra de la care
putea supraveghea sala de operaii.

* * *

Cnd submarinul se mpotmolise n dendrite, Michaels era doar pe jumtate
contient. Cotitura brusc ce urmase dup lucirea puternic a laserului trebuie s
fi fost laserul l izbise cu putere de perete. Singura senzaie pe care o avea n
braul drept era cea de durere ngrozitoare. Probabil c se rupsese
Profesorul ncerc s priveasc n jur, strduindu-se s alunge ceaa ce-i
pusese stpnire pe minte. n spatele navei, se vedea o gaur mare, iar plasma
sangvin vscoas nvlea nuntru, fiind stvilit parial de presiunea aerului
miniaturizat din nav i de tensiunea de suprafa a lichidului.
Aerul i mai ajungea pentru un minut sau dou, exact timpul rmas pn la
deminiaturizare. De altfel, n vreme ce privea, simurile lui ameite receptar o
vag micorare a dendritelor. Asta nu se putea ntmpla. n consecin, era clar c
nava ncepuse s se dilate, pe moment foarte ncet.
La mrime natural, braul putea fi ngrijit. Ceilali aveau s fie ucii de
globulele albe. Celor de afar avea s le spun trebuia s le spun ceva care s
justifice distrugerea navei. n orice caz, Benes urma s moar, iar miniaturizarea
pe termen nelimitat avea s dispar odat cu el. Avea s fie pace. Pace
Privea dendritele, stnd n continuare ntins peste panoul de comand.
Putea s se mite? Paralizase? i rupsese coloana vertebral, odat cu braul?
Se gndi la aceast posibilitate cu o oarecare indiferen. Avea senzaia c
simul nelegerii i al ateniei i se tergeau, pe msur ce dendritele erau nvluite
ntr-o cea lptoas.
Cea lptoas?
O globul alb!
Fr ndoial, era o globul alb. Submarinul avea dimensiuni mai mari
dect colegii lui ce notau n plasm i, n plus, se afla la locul leziunii. Prin
urmare, el atrsese primul atenia globulelor albe.
Hublourile fuseser acoperite de culoarea lptoas, scnteietoare. Aceeai
culoare lptoas invadase plasma din dreptul sprturii aprute n pupa navei,
ncercnd s treac prin bariera tensiunii de suprafa
Penultimul sunet pe care-l auzi Michaels fu trosnetul carenei lui Proteus
ce atinsese o fragilitate extrem din cauza atomilor miniaturizai adus la
156
punctul de rupere sub asaltul globulei albe.
Ultimul sunet pe care-l auzi fu propriul lui rs

O Oc ch hi iu ul l

Cora vzu globula alb n acelai timp cu Michaels.
Privii! strig ea, ngrozit.
Ceilali se oprir i se uitar n urm.
Globula alb era nspimnttoare. Avea diametrul de cinci ori mai mare
dect Proteus. Poate chiar mai mare. n comparaie cu oamenii care o priveau,
arta ca un munte din protoplasm lptoas, fr membran, care pulsa.
Nucleul ei mare o umbr mai ntunecat, aflat n mijlocul substanei
prea un ochi neregulat, rutcios. Forma creaturii se modifica n fiecare clip. O
parte se ntinse spre Proteus.
Grant se avnt spre submarin, ca mpins de un reflex.
Ce vrei s faci? ip fata, prinzndu-l de bra.
N-ai cum s-l salvezi! interveni i Duval, vdit tulburat. i vei pune
zadarnic viaa n pericol!
Tnrul scutur puternic din cap:
Nu la el m gndeam, ci la submarin!
Nu poi salva nici nava, spuse trist Owens.
Dar putem s-o scoatem afar, unde se va mri fr s provoace alte
pagube. Chiar dac va fi zdrobit de globula alb, chiar dac va fi descompus n
atomi, fiecare atom miniaturizat se va dilata. Se deminiaturizeaz chiar acum. Nu
conteaz dac Benes va fi ucis de o nav intact sau de o grmad de sfrmturi!
Nu poi s scoi nava, insist Cora. Grant, n-are rost s mori! Nu dup tot
ce s-a ntmplat! Te rog!
Grant i zmbi:
Crede-m, am toate motivele s nu mor! Voi trei continuai-v drumul. Pe
mine lsai-m s fac o ultim ncercare, pentru a-mi ndeplini misiunea.
Tnrul not napoi, simind o scrb teribil fa de monstrul de care se
apropia. Mai erau i alte globule albe, ceva mai departe, dar el o voia pe cea care
nghiea submarinul. Numai pe aceea.
De aproape, i vedea suprafaa. O parte se distingea clar: n interiorul ei,
existau granule i vacuole, constituind un mecanism complicat, prea complicat
pentru ca biologii s-l neleag, totul fiind nghesuit ntr-un bob de materie vie.
Proteus fusese acoperit complet se preschimbase ntr-o umbr ntunecat,
zdrobit, cuprins ntr-o vacuol. O clip, Grant avu impresia c-l zrise pe
Michaels n cabina de sub cupol, dar era posibil doar s-i fi imaginat.
Ajungnd n dreptul masivului munte, agentul se ntreb cum s atrag
atenia unei asemenea fpturi. Nu avea nici ochi, nici simuri Nici minte, nici
157
eluri. Nu era dect o main automat din protoplasm, proiectat s acioneze
ntr-un anumit fel, n cazul n care apreau leziuni.
n ce fel percepea acest lucru? Grant nu tia. i totui, o globul alb i
ddea seama dac o bacterie se afla n vecintate, pesemne la nivel celular. n
acelai chip, probabil, realizase c Proteus se gsea lng ea i reacionase
nghiindu-l.
El, ns, era mult mai mic dect Proteus, mult mai mic chiar dect o
bacterie. Dar era suficient de mare pentru a fi remarcat?
Tnrul scoase cuitul i-l nfipse cu putere n substana din faa lui, lrgind
tietura.
Nu se ntmpl nimic. Nu curse nici un strop de snge, pentru c globulele
albe nu conineau snge.
Apoi, lent, n zona membranei rupte se form o umfltur, nscut din
protoplasma interioar, iar poriunea vtmat dispru.
Grant lovi din nou. Nu voia s ucid. Nici nu-i nchipuia c ar fi capabil s-
o fac, la dimensiunile lui. Dar era o metod de a atrage atenia.
Se ndeprt puin i observ cu ncntare c apruse o nou umfltur la
suprafaa monstrului, o protuberan care se ndrepta spre el.
Se ndeprt mai mult, iar protuberana l urm.
Fusese remarcat. Nu-i ddea seama cum anume, dar lucrul cel mai
important era c globula alb, cu tot ce se afla n ea, inclusiv submarinul, pornise
n urmrirea lui.
not mai repede. Globula alb se inea dup el, dar (dup cum i dorea din
tot sufletul) nu prea repede. Grant i imaginase c o astfel de creatur nu fusese
conceput pentru a avea vitez mare. C se mica precum o amoeb, mpingndu-
i nainte o parte a substanei, apoi trgndu-i restul trupului n respectiva
protuberan. n condiii normale, globula lupta cu obiecte imobile, cu bacterii sau
cu resturi fr via, strine organismului. Micarea ei amoebian era destul de
iute pentru aa ceva. Acum avea de-a face cu un adversar capabil s fug. (S
fug destul de repede, spera Grant.)
Cu vitez sporit, tnrul not ctre ceilali, care l ateptau.
E cazul s-o ntindei de aici! gfi el. Cred c m urmeaz.
i celelalte fac acelai lucru, zise morocnos Duval.
Grant se uit n jur. Zona era plin de globule albe. Dac l remarcase una,
l remarcaser toate.
Cum naiba ddu el s njure.
Te-am vzut c ai lovit globula alb, relu chirurgul. Dac ai rnit-o, n
circuitul sangvin s-au vrsat substane chimice care au atras toate globulele albe
din vecintate.
Atunci, pentru numele lui Dumnezeu, notai!

158
* * *

Echipa chirurgical se strnsese n jurul capului lui Benes, n timp ce Carter
i Reid priveau din Turnul de control. Proasta dispoziie a generalului cretea
odat cu scurgerea fiecrei clipe.
Se terminase. Atta trud irosit n zadar Fr nici un rezultat
Domnule general Carter! Domnule!
Vocea brbatului care vorbise era strident, trdnd graba, dar totodat
prea ncrcat de emoie.
Ce s-a ntmplat?
Proteus, domnule! Se mic!
Oprii intervenia chirurgical! ip Carter.
Toi membrii echipei privir n sus, uluii.
Reid l prinse pe Carter de mnec.
Micarea poate fi doar efectul accelerrii lente a deminiaturizrii. Dac
nu-i scoatem acum, exist pericolul de a fi atacai de globulele albe.
Ce fel de micare? rcni Carter. ncotro se ndreapt nava?
De-a lungul nervului optic, domnule.
Carter se ntoarse furios spre Reid.
ncotro se duc? Ce nseamn asta?
Figura colonelului se lumin.
Asta nseamn o ieire de urgen, la care nu m-am gndit. Se ndreapt
spre ochi. De acolo, pot iei prin canalul lacrimal. Au toate ansele s-o fac. n cel
mai ru caz, vor distruge un ochi. S aduc cineva o lamel pentru microscop!
Carter, s coborm acolo!

* * *

Nervul optic era alctuit dintr-un snop de fibre, fiecare semnnd cu un ir
de crnai.
Duval se opri, dornic s pun mna pe legtura dintre doi crnai.
Un nod al lui Ranvier, exclam el, beat de fericire. L-am atins!
Nu mai pierde timpul! gfi Grant. Continu s noi! Globulele albe erau
nevoite, la rndul lor, s treac prin reeaua strns, dar ele ntmpinau unele
greuti, n comparaie cu nottorii. Se ngrmdiser n lichidul interstiial i se
strecurau prin spaiul dintre fibrele nervoase alturate.
Grant privea ngrijorat, vrnd s se asigure c acea globul alb continua
s-l urmreasc. Nu mai putea s disting submarinul. Dac totui acesta exista n
globula apropiat, fusese deplasat att de adnc n substana ei nct nu mai era
vizibil. Dac globula alb din spatele lui nu era aceea, atunci Benes risca s fie
ucis, n ciuda tuturor eforturilor lor.
159
Nervii sclipeau n fiecare loc unde erau atini de razele lanternelor, iar
scnteile se deplasau napoi, ntr-o succesiune rapid.
Impulsuri luminoase, mormi Duval. Ochii lui Benes nu-s complet
nchii.
Categoric, toate lucrurile din jur devin mai mici, interveni Owens. Ai
observat asta?
Eu da, ncuviin tnrul.
Monstrul care, cu puin timp n urm, fusese globula alb, i redusese
dimensiunile la jumtate.
Avem la dispoziie doar cteva secunde ca s ieim, spuse Duval.
Nu mai pot! se vit Cora.
Grant schimb direcia, apropiindu-se de ea.
Ba poi. Acum am ajuns n ochi. Ne aflm foarte aproape de salvare
Zicnd acestea, tnrul o apuc de mijloc i o mpinse, apoi i lu laserul i
bateriile.
Acum ajunseser n stadiul n care puteau s umple spaiul interstiial. Pe
msur ce creteau, viteza lor se mrea, iar globulele albe deveneau mai puin
nspimnttoare.
Duval ajunse primul la un perete membranos, pe care l despic.
Trecei pe aici. Domnioar Peterson, intr tu nti!
Grant i fcu vnt fetei prin deschiztur, apoi o urm. Dup el trecu
Owens, iar chirurgul ncheie irul.
Am ieit, murmur Duval, ncercnd din rsputeri s-i stpneasc
emoia. Am ieit din trup!
Stai puin, zise Grant. Vreau s ias i globula alb. Altfel
Atept un moment, apoi scoase un strigt triumftor:
Iat-o! i, slav Domnului, este cea care trebuie!
Globula alb se strecurase cu dificultate prin deschiztura fcut de Duval.
Proteus sau, mai bine zis, resturile sfrmate ale submarinului putea fi vzut
limpede prin substana ei. Se mrise, ajungnd la jumtate din dimensiunile
agresorului care l nghiise, iar srmanul monstru se trezise cu o indigestie
neateptat.
i totui, globula se chinuia s-i urmeze. Odat ce fusese obligat s se in
dup ei, nu putea face altceva.
Cei trei brbai i femeia se lsar dui n sus, prini ntr-un izvor ce urca.
Globula alb, care abia se mica, nu renun la urmrire.
Peretele neted, curbat, ce se afla pe o latur era transparent. Nu n felul
pereilor vaselor capilare, ci complet transparent. Nu exista nici urm de
membrane, celule sau nuclei.
Aceasta-i corneea, explic Duval. Cellalt perete este pleoapa inferioar.
Trebuie s ne ndeprtm ct mai mult, pentru a nu-l rni pe Benes cnd ne vom
160
deminiaturiza complet. Ne-au rmas doar cteva secunde ca s facem asta.
Deasupra, la o distan apreciabil (pentru dimensiunile lor nc reduse) se
zrea o crptur orizontal.
Trebuie s ajungem acolo, adug Duval.

* * *

Nava a ajuns pe suprafaa ochiului, se auzi un strigt triumftor.
Perfect, zise Reid. Ochiul drept.
Un tehnician se apropie de ochiul nchis al lui Benes, innd ntr-o mn
lamela de microscop, iar n cealalt o lup. ncet, pleoapa inferioar fu prins cu o
penset i tras n jos.
E aici, vorbi tehnicianul n oapt. Arat ca un fir de praf.
i, fr s mai atepte, el plas cu grij lamela sub ochi i o lacrim,
coninnd firul de praf, pic pe sticl.
Toi se ddur napoi.
Ceva care-i suficient de mare pentru a fi vzut va deveni mult mai mare
n cteva clipe, spuse Reid. mprtiai-v!
Tehnicianul, dornic s se grbeasc, dar totodat contient de necesitatea de
a nu face gesturi brutale, aez cu grij lamela pe podeaua camerei, apoi se retrase
rapid.
Infirmierele mpinser repede masa de operaii prin ua dubl. Cu o vitez
accelerat, gruntele de pe lamel continu s creasc, pn cnd ajunse la
dimensiuni normale.
n final, trei brbai, o femeie i un morman de fragmente metalice ndoite,
corodate, aprur acolo unde, cu un moment nainte, nu fusese nimic.
Opt secunde n plus, mormi Reid.
Unde-i Michaels? ntreb Carter. Dac Michaels este nc n Benes
i generalul cut din ochi masa de operaii, cuprins din nou de panica
nfrngerii.
Grant i scoase casca i i fcu semn s rmn pe loc.
Totul e n regul, domnule general. Aici este ce-a rmas din Proteus. Pe
undeva, printre resturi, vei gsi ce-a rmas din Michaels. Probabil doar un terci
organic cu cteva fragmente de oase

* * *

Grant nu apucase nc s se obinuiasc cu realitatea. Dormise, timp de
cincisprezece ore, cu cteva ntreruperi, iar dup ce se trezise nu ncetase s se
minuneze de lumea nconjurtoare, plin de lumin i cu spaiu nelimitat.
Luase micul dejun n pat, n prezena lui Carter i Reid, care i zmbeau.
161
Ceilali au parte de acelai tratament? ntreb el.
Se bucur de tot ce se poate procura cu bani, rspunse Carter. Pentru un
timp, firete. Owens e singurul pe care l-am lsat s plece. Dorea s fie mpreun
cu soia i copiii, aa c i-am dat drumul, dup ce ne-a fcut o descriere succint
referitoare la ceea ce s-a ntmplat. Se pare c ie trebuie s-i mulumim n primul
rnd pentru succesul misiunii
Ai putea spune asta dac ai lua n consideraie doar cteva elemente.
Dac vrei s m recomandai pentru o medalie i o promovare, sunt de acord.
Dac vrei s-mi propunei un concediu pltit pe un an, accept imediat. De fapt,
misiunea ar fi euat fr contribuia fiecruia dintre noi. Chiar i Michaels ne-a
ghidat destul de eficient, aproape pe durata ntregii cltorii.
Michaels murmur Carter, gnditor. Partea referitoare la el nu-i
destinat publicitii Povestea oficial este c a murit la datorie. N-ar fi n
avantajul nostru s se afle c un trdtor se infiltrase n FCRM. Pe de alt parte,
nici nu tiu dac a fost un trdtor.
l cunosc destul de bine ca s afirm c n-a fost, interveni i Reid n
discuie. Nu n nelesul obinuit al cuvntului.
Grant ddu din cap.
Sunt de acord. Nu a fost un ticlos, aa cum ntlnim n romane. A irosit
timp preios ca s-i pun lui Owens costumul de scafandru, nainte de a-l mpinge
afar din nav. Ar fi fost mulumit dac globulele albe l-ar fi ucis, dar n-a putut s
fac el nsui asta. Nu, presupun c dorea ntr-adevr s pstreze secret
miniaturizarea nelimitat, pentru binele omenirii
Se dedicase utilizrii panice a miniaturizrii, spuse Reid. Ca i mine, de
altfel. Dar ce folos dac
Am avut de-a face cu o minte care a devenit iraional din cauza stresului,
l ntrerupse Carter. Ne-am confruntat cu asemenea lucruri de cnd a fost
inventat bomba atomic. ntotdeauna au existat oameni care i nchipuie c,
dac nltur o descoperire nou, cu implicaii groaznice, totul va fi bine. Numai
c nu poi s nlturi o descoperire al crei timp a venit. Dac Benes ar fi murit,
miniaturizarea pe timp nelimitat ar fi fost descoperit anul urmtor, sau peste
cinci ani, sau peste zece Numai c, ntre timp, Ceilali ar fi putut s-o descopere
ei primii.
Dar acum noi suntem cei dinti care o deinem, rnji Grant. i ce-o s
facem cu ea? O s ajungem la rzboiul final? Poate c Michaels avea dreptate
N-ar fi exclus ca tradiionalul bun sim al omenirii s nving n ambele
tabere. S-a ajuns prea departe, spuse sec Carter.
Mai ales c, dup ce se va afla aceast poveste, iar mass media va
rspndi istoria cltoriei fantastice a lui Proteus, utilizarea panic a
miniaturizrii va fi elogiat ntr-o asemenea msur nct vom putea lupta
mpotriva stpnirii tehnicii de ctre militari, adug Reid. i poate c eforturile
162
noastre vor fi ncununate de succes
Carter i scoase din buzunar un trabuc i schimb vorba.
Spune-mi, Grant, cum l-ai descoperit pe Michaels?
De fapt, nu l-am descoperit. Am ajuns la aceast concluzie n urma unei
cantiti impresionante de gnduri confuze. n primul rnd, domnule general, m-
ai instalat la bord pentru c-l bnuiai pe Duval.
Stai puin!
Toi cei de pe nav tiau asta. Cu excepia lui Duval, probabil Asta mi-
a dat un punct de pornire dar ntr-o direcie greit. Evident, nu erai sigur de
nimic, de aceea nu m-ai avertizat n mod clar. n consecin, nici eu nu m-am
grbit s trag concluzii. Cei de la bordul navei erau persoane importante, iar eu
eram contient de faptul c dac l acuzam pe unul dintre ei i se dovedea c am
greit, urma s negai orice implicare i s m lsai s pltesc eu oalele sparte.
Reid zmbi senin, iar Carter se nroi i, brusc, se art foarte preocupat de
trabucul lui.
Firete, nu simt nici un pic de ranchiun fa de dumneavoastr. Face
parte din slujba mea s pltesc oalele sparte. Dar numai cnd trebuie. Aadar, am
lsat s treac timpul, ateptnd s fiu sigur, iar sigur n-am fost niciodat. Am
avut parte de o serie de accidente, sau de evenimente ce-ar fi putut trece drept
accidente. De exemplu, defectarea laserului. Exista posibilitatea ca domnioara
Peterson s-l fi defectat. Dar de ce n maniera aceea prosteasc? Cunotea o
grmad de metode prin care ar fi putut sabota laserul astfel nct s par bun, dar
s nu funcioneze corect. De asemenea, ar fi fost n stare s abat suficient tietura
lui Duval pentru a ucide nervul. Poate chiar pe Benes. Un laser stricat n mod
brutal era fie un accident, fie opera deliberat a altei persoane, nu a domnioarei
Peterson.
Pe urm, funia mea s-a desprins pe cnd m aflam n plmni i, ca urmare,
n-a lipsit mult s-mi pierd viaa. Atunci, Duval fusese suspectul ideal, dar tot el a
fost cel care a sugerat ca farurile submarinului s lumineze deschiztura, iar acest
lucru m-a salvat. Ce rost avea s ncerce s m ucid, iar apoi s m salveze?
Chestia asta prea total ilogic. i n acest caz, sau fusese un accident, sau
altcineva dezlegase funia, nu Duval.
Cu puin timp nainte, ne pierduserm rezerva de aer. Owens putea fi cel
care pregtise acest mic dezastru. Dar tot Owens a improvizat un dispozitiv de
miniaturizare a aerului, care a fcut minuni. Ar fi putut s pretind c nu exista
nici o soluie, i nimeni nu ar fi avut cum s-l acuze de sabotaj. De ce s-ar fi
chinuit s dea drumul la aer, iar apoi s munceasc din greu pentru a-l aduce
napoi? i de data asta, sau fusese un accident, sau altcineva sabotase rezervorul
de aer, nu Owens.
M-am scos pe mine din calcule, pentru c tiam c eu nu fcusem nici un
gest care s aduc a sabotaj. Prin excludere, nu mai rmnea dect Michaels.
163
i atunci, zise Carter, ai ajuns la concluzia c el fusese responsabil pentru
toate accidentele.
Nu chiar. Nu exclud posibilitatea s fi fost doar accidente. N-o s aflm
niciodat adevrul. Dar dac au fost sabotaje, atunci Michaels putea juca rolul
suspectului principal, pentru c era singurul care nu fusese implicat ntr-o salvare
de ultim moment sau pe care s-l crezi capabil de sabotaje mai subtile. S
analizm, deci, ce s-a ntmplat.
Primul accident l-a reprezentat ntlnirea cu fistula arterio-venoas. Sau
fusese o greeal normal, sau Michaels ne condusese spre ea n mod deliberat.
Dac fusese sabotaj, atunci, spre deosebire de celelalte cazuri, nu putea exista
dect un singur suspect, doar unul Michaels. A recunoscut chiar el acest lucru.
Doar el ne putea ghida spre fistul. Doar el cunotea sistemul circulator al lui
Benes suficient de bine pentru a descoperi o fistul microscopic. El a fost cel
care a stabilit locul exact al injectrii n arter.
E posibil s fi fost doar o ntmplare, o eroare nevinovat, zise Reid.
Corect! Dar n timp ce, n cazul celorlalte accidente, cei care puteau fi
considerai drept suspeci posibili au fcut tot ce le-a stat n putin s rezolve
problema, Michaels, dup ce am nimerit n sistemul venos, a pledat n permanen
pentru abandonarea imediat a misiunii. A procedat la fel n fiecare situaie de
criz. A fost singurul care a acionat astfel, n mod constant. Totui, nu asta a
reprezentat indiciul real, hotrtor, din punctul meu de vedere.
Atunci, care a fost? ntreb Carter.
Cnd misiunea a nceput i am fost miniaturizai, apoi injectai n artera
carotid, am fost speriat. Toi eram cam nesiguri, ca s m exprim eufemistic, ns
Michaels a fost cel mai ngrozit dintre noi. Aproape paralizase de spaim. La
timpul respectiv, am acceptat lucrul ca atare. Nu vedeam nimic ruinos n asta.
Dup cum am spus, eu nsumi eram speriat i, de fapt, m bucuram c aveam
companie. Dar
Dar?
Dup ce am trecut prin fistula arterio-venoas, Michaels n-a mai dat nici
un semn de panic! n momentele n care toi ceilali erau nervoi, el era pur i
simplu imperturbabil. Devenise ca o stnc. La nceput mi-a fcut o mulime de
declaraii pe tema laitii sale pentru a-mi explica spaima sa vizibil dar,
ctre sfritul cltoriei, s-a artat foarte ofensat cnd Duval a afirmat c e la.
Aceast schimbare de atitudine mi s-a prut ciudat. Am avut impresia c existase
un motiv special al fricii lui iniiale. Ct timp nfrunta pericolele alturi de noi, era
un om curajos. Poate c la nceput nfruntase un pericol cu care noi nu dduserm
piept, i de aceea se speriase. Neputina de a-i asuma un risc gndul c ar putea
nfrunta moartea de unul singur l transformase n la.
Iniial, ne-am speriat cu toii chiar de faptul c eram miniaturizai. Dar acest
lucru s-a petrecut fr probleme. Dup aceea, ne ateptam s ne ducem direct spre
164
cheag, s-l operm i s ieim din trupul lui Benes, toat povestea urmnd s
dureze cel mult zece minute.
Dar Michaels era singurul dintre noi care tia c lucrurile nu aveau s se
petreac n acest fel. Doar el tia c urma s avem necazuri i c vom nimeri ntr-
un vrtej. La edina de instruire, Owens pomenise despre fragilitatea navei, iar
Michaels se atepta s moar. Era singurul care i ddea seama c moartea ne
ddea trcoale. Nu-i de mirare c l apucase groaza.
Cnd am trecut prin fistul nevtmai, aproape c nnebunise de uurare.
Ulterior, i-a bgat n cap c nu putem ndeplini misiunea i s-a relaxat. Din acest
motiv, de cte ori depeam o criz devenea tot mai furios. Nu-i rmsese loc
pentru fric, ci doar pentru furie.
Dup ce am ajuns n ureche, mi-am dat seama c Michaels, nu Duval, era
cel pe care-l cutam. Nu l-am lsat s-l provoace pe Duval s ncerce laserul
nainte de vreme, i-am dat ordin s plece cnd am ncercat s-o salvez pe
domnioara Peterson de anticorpi. Dar, la sfrit, am fcut o greeal. N-am stat
cu el n timpul operaiei, iar acest lucru i-a permis s captureze nava. n mintea
mea rmsese o urm de ndoial
C ar fi fost posibil ca Duval s fie vinovatul? ntreb Carter.
Exact. Prin urmare, m-am dus s supraveghez operaia, dei n-a fi putut
face nimic dac Duval ar fi fost trdtorul. Dac n-a fi comis aceast fapt de o
stupiditate extrem, a fi adus napoi submarinul intact i pe Michaels n via.
Oricum, spuse generalul, ridicndu-se n picioare, preul pltit a fost mic.
Benes e viu i se vindec ncetul cu ncetul. Totui, presupun c Owens nu e de
aceeai prere. nc i mai jelete nava.
Nu-l condamn, mormi Grant. A fost un submarin grozav. Apropo, nu
tii unde-i domnioara Peterson?
Bntuie prin preajm, interveni Reid. Se pare c-i mai rezistent dect
tine.
E aici, n FCRM?
Da. Bnuiesc c e n biroul lui Duval.
Aha! mri tnrul, pierzndu-i brusc elanul. n regul! M spl, m rad
i plec de aici.

* * *

Cora puse hrtiile la loc.
Domnule doctor, dac raportul poate fi predat dup week-end, a dori s
profit de timpul liber, spuse ea, nvingndu-i timiditatea.
Sigur, ncuviin Duval. Cred c avem nevoie cu toii de o pauz. Cum te
simi?
Destul de bine.
165
A fost o experien deosebit, nu?
Fata zmbi i se ndrept spre u.
Grant tocmai intra.
Domnioar Peterson
Cora tresri violent recunoscndu-l pe tnr, apoi alerg spre el, zmbindu-i
din toat inima.
Cnd eram n circuitul sangvin mi spuneai pe nume
Rmne Cora?
Bineneles. Pentru totdeauna, sper.
Grant ezit o clip, apoi vorbi din nou:
Poi s-mi spui Charles. Poate o s ajungi, cndva, s-mi spui bunul i
btrnul Charlie
O s ncerc, Charles.
Cnd i termini treaba?
Tocmai plecam.
Grant rmase gnditor un timp, frecndu-i brbia ras, apoi fcu un semn
cu capul spre Duval, care era aplecat asupra pupitrului.
Eti legat de el? ntreb, n cele din urm.
i admir munca, rspunse fata, cu un aer serios. La rndul lui, i el mi
admir munca. n rest
Eu pot s te admir? ndrzni tnrul.
Ea ezit, apoi zmbi uor.
Cnd vrei. Ct vrei. Doar dac pot i eu s te admir, din cnd n cnd.
S m anuni cnd se ntmpl asta, s-mi fac o poz.
Rser amndoi. Duval ridic privirea, i vzu n u, le zmbi uor i le
fcu un semn care putea fi un salut de bun venit sau de desprire.
M duc s-mi pun hainele de ora, spuse Cora, dup care a vrea s-l vd
pe Benes. Vii i tu?
Are voie s primeasc vizitatori?
Nu. Dar noi avem un regim special

* * *

Benes avea ochii deschii i ncerca s zmbeasc.
Doar un minut! le opti o infirmier, prnd ngrijorat. Nu tie ce s-a
ntmplat, aa c nu avei voie s-i spunei nimic!
Am neles, rspunse Grant, tot n oapt, apoi, cu voce tare, l ntreb pe
Benes: Cum v simii?
Bolnavul ncerc s schieze din nou un zmbet.
N-a putea spune precis. n tot cazul, sunt foarte obosit. M doare capul,
m ustur ochiul drept Dar cred c voi supravieui.
166
Foarte bine!
O simpl lovitur n cap nu este de ajuns pentru a omor un savant!
Matematica mi-a fcut easta tare ca piatra!
M bucur, interveni Cora, pe un ton blnd.
Acum trebuie s-mi amintesc ce voiam s v comunic, cnd am venit
aici. Sunt un pic ameit, dar mi voi reveni. Totul se afl n mine, totul
i, de data asta, savantul reui s zmbeasc.
Ai fi surprins dac ai descoperi ce se afl n dumneavoastr, domnule
profesor, zise Grant, ntorcndu-i zmbetul.
Infirmiera i pofti s ias din salon, iar Cora i Grant plecar, inndu-se de
mn, pind ntr-o lume care, dintr-o dat, pru c nu-i mai amenin cu nimic,
oferindu-le doar perspectiva unei fericiri imense




















ramsai