Sunteți pe pagina 1din 71

Norman Spinrad

SOLARIENII
I
URMA s fie iari o btlie inegal. Patru la trei, acesta era raportul de fore; n ca!ul de fa lupta se desfura
n sistemul planetar S"l#anna. Palmer a#ea de nfruntat o flot de opt!eci de na#e negre ca moartea, care se apropia
acum de orbita planetei plasat n punctul cel mai e$terior; o flot dispus n formaie conic, cu ba!a n fa i na#a%
comand n #&rful din spate.
'a" Palmer, comandantul (lotei a Unspre!ecea Umane, i dispusese na#ele n formaie de disc, n iruri de c&te
trei, na#a%comand afl&ndu%se n r&ndul al treilea.
)ra instalat pe scaunul de comandant din na#a lui amiral; a#ea n fa )cranul de Repre!entare care%i nfia
flota *uglaari sub c+ipul unui con de luminie roii; propria lui flot Uman, inferioar numericete, aprea sub c+ipul
a ai!eci de luminie aurii, iar S"l#anna, un astru ,%-, se #edea ca un glob #erde; n st&nga, .abelul de /ontrol al
Pierderilor nfia n clipa de fa ai!eci de lumini, toate #er!i, repre!ent&nd totalitatea na#elor lui n linie de btaie 0o
lumin c+i+limbarie ar fi nsemnat o na# deteriorat dar capabil nc s se susin, iar o lumin albastr semnifica o
carcas moart, sau i mai ru1; n dreapta lui se aflau )cranele /omputerelor.
)ra mbrcat ntr%un costum%salopet #er!ui, lipsit de nsemnele rangului, desc+is la g&t i foarte confortabil.
Misiunea lui, n calitate de comandant, era aceea de a se identifica, de a se contopi cu flota, sau, mai bine !is, de a
considera fiecare na# ca pe o e$tensie a spiritului su, o parte din el nsui. Un bun comandant i pri#ete flota ca pe
un organism integrat2 na#ele sunt mdularele, pseudopodele, na#a%comand, na#a%computer, creierul; iar el e inima,
ego%ul, sufletul.
3n fiecare dintre urec+i a#ea nfipt c&te o casc separat. /asca din dreapta i stabilea contactul direct cu
comandantul /entrului de /omputeri!are i e#aluare a situaiei. /ea din st&nga asigura circuitul de comand2 #ocile
celor ai!eci de cpitani indi#iduali.
Un microfon de g&t i fusese fi$at pe mrul lui Adam. 3n m&na dreapt inea un dispo!iti# cu un comutator cu
dou po!iii 4 mpins n fa, stabilea contactul cu comandantul /entrului de /omputeri!are 4 mpins n spate asigura
legtura cu cei ai!eci de cpitani. 3n m&na st&ng inea un dispo!iti# similar, dar cu trei po!iii2 n fa pentru
mane#rarea ctii legate de /entrul de /omputeri!are, n spate pentru circuitul de comand, la mi5loc pentru contactul
concomitent cu ambele.
4 )#aluare, mormi Palmer, confirmai numrul6
4 7pt!eci de na#e ale *oogilor, b&!&i casca din dreapta. *urata estimati# p&n la contact, o or.
(aa supt a lui Palmer se crisp ntr%o grimas. 7 fa care putea fi atrgtoare n momentele de repaus, dar care
acum era br!dat de linii dure n 5urul bu!elor pline, i de trei anuri spate n fruntea nalt.
*esc+ise circuitul de comand2
4 3ndeprtai%# de ni#elul ecliptic cu nou!eci de grade spre planul galactic Nord, comand el. 8ite! plin6
3i inea oc+ii cenuii aintii pe )cranul de Repre!entare. *iscul de punctioare aurii ncepu s se deplase!e n
sus, deasupra liniei mediane #er!i care repre!enta ni#elul ecliptic. Prima fa! a unei btlii spaiale o constituie
competiia pentru po!iii. Sub nici un c+ip nu trebuie s te lai prins ntre inamic i un astru, mai cu seam c&nd flota ta
e inferioar numericete. .actica de rutin a flotei *uglaari era aceea de a mpinge inamicul spre astrul pe care%l aprau;
dac erau ndea5uns de rapi!i, i puteau crea o ambuscad din care orice e#adare de#enea cu neputin2 un numr
superior de na#e n fa, i un astru n spate; nici o posibilitate de scpare. (rontul de /omand al flotei *uglaari era
mai puternic i aproape ntotdeauna *oogii deineau un numr mai mare de na#e 4 3mpingeau (lota Uman ndrt,
p&n la marginea cuptorului stelar, p&n c&nd 7amenii se #edeau ne#oii s%i de!membre!e formaia i s poarte o
lupt de na#%la%na#, n disperat inferioritate numeric...
Picturi de transpiraie periau bu!a de sus a lui Palmer. (lota Uman se nla deasupra ni#elului ecliptic, dar
comandantul *uglaari detectase mane#ra i conul rou ncepuse s se nale la r&ndul lui, flotele apropiindu%se una de
cealalt cu o #ite! nfricotoare. )ra ca un 5oc de a+2 soluiile fiind mai mult sau mai puin standard. *ac (lota
Uman reuea s se nale deasupra (lotei *uglaari, ar fi putut ulterior cobor ndrtul lor, i atunci *oogii ar fi fost cei
care luptau a#&nd un astru n spate; i, cu toate c (rontul lor de /omand ar fi continuat s fie mai puternic, flota ar fi
fost supus at&t atraciei e$ercitate de planeta S"l#anna c&t i presiunii (lotei Umane, ceea ce ar fi fcut ca btlia s
de#in mai egal.
*ar *uglaari se nlau cu aceeai #ite! ca i 7amenii; ba c+iar, oc+iul e$ersat al lui Palmer desluea c se
nlau cu cinci la sut mai rapid. (lota Uman nu #a fi n stare s se ridice deasupra lor.
Palmer pufni dispreuitor. .otui inamicul mucase din nad. *ac s%ar lsa amgii destul timp nc&t s...
4 Reducei #ite!a la trei sferturi, comand Palmer.
(lota Uman i ncetini #ite!a de nlare; acum era limpede c *uglaari se #or ridica deasupra lor, dar Palmer
spera c distanele #or fi suficient de apropiate nc&t comandantul s cread c (lota Uman ncearc s%i depeasc i
s%i ncon5oare. *ac *oogii ar putea fi determinai s%i menin suficient timp #ite!a de nlare, atunci...
/ur&nd flotele se #or ncleca.
4 Reducei #ite!a la dou treimi6
(lota Uman i ncetini din nou nlarea.
Palmer studie cu atenie )cranul de Repre!entare. *uglaari nu ncetineau. .actica lui se do#edea bun.
Menin&ndu%i ritmul actual. *uglaari s%ar fi gsit deasupra lor2 ba!a formaiei conice ar fi presat partea frontal a
discului Uman, mping&ndu%l ndrt, ctre astru.
*ar n foarte scurt timp *uglaari #or fi anga5ai n depire; se nlau acum cu o #ite! aproape de dou ori mai
mare dec&t cea a (lotei Umane, aa nc&t nu le #a mai fi posibil s ntoarc la timp.
Acum!
4 Stopai #ite!a de nlare6 ltr Palmer. (r&nai de urgen6 3ntoarcei direcia cu o sut opt!eci de grade.
/obor&i6 /obor&i6 /obor&i6
(lota Uman opri nlarea. Porni s coboare ndrt ctre ecliptic. /obora din ce n ce mai rapid, prin ni#elul
ecliptic, i apoi mai 5os de el.
*uglaari ncetinir brusc, sc+imbar direcia i ncercar s urmreasc (lota Uman n 5os. *ar comandantul lor
reacionase prea lent. Pierduse efecti# competiia pentru po!iii din c+iar momentul n care nu%i dduse seama c (lota
Uman i ncetinise deliberat nlarea.
3n loc ca distana dintre flote s se nc+id, se lrgea.
4 3ntoarcere de nou!eci de grade6 comand Palmer.
(lota Uman i sc+imb din nou direcia. *e ast dat. se ndrept pe o linie paralel cu eclipticul, dar sub
ni#elul acestuia, afar din sfera de atracie a S"l#annei, i mult dedesubtul (lotei *uglaari. .recu de aceasta din urm,
i acum *oogii se aflau prini ntre (lota Uman i S"l#anna.
4 3nlai%#6 3nlai%#6 Sus6 Sus6
(lota Uman porni s se ridice. *uglaari i fr&nar cobor&rea i ncercar s se nale rapid, dar 7amenii a#eau
acum a#anta5ul2 po!iiile celor dou flote fuseser rsturnate.
Acum, #&rful conului *uglaari se afla ndreptat spre S"l#anna. 9a!a se confrunta cu partea frontal a discului
Uman.
Tactica reuise. *uglaari erau prini ntre (lota Uman i S"l#anna.
Palmer desc+ise contactul cu /entrul de /omputeri!are.
4 *einem fora de a%i mpinge n spate: ntreb el, dar cunotea dinainte rspunsul.
(rontul de /omand era menit s direcione!e na#ele ntr%un spaiu normal. Asigura rotirea electronilor din
ntreaga cantitate de mase ntr%un #ector unidirecional, n punctele necesare ale liniilor sale de for. /&nd se aflau n
formaie, (ronturile de /omand indi#iduale ale na#elor se contopeau ntr%un (ront de /omand unic, care%i e$ercita
influena asupra ntregi flote.
(rontul de /omand a#ea capacitatea ca, separat de actul propulsrii propriu !ise a na#elor, s mping tot ce le
bara calea n aceeai direcie n care nainta i flota, i, n ca!ul de fa, acest tot includea (lota *uglaari.
Numai c i *uglaarii deineau un front similar, care acion mping&nd (lota Uman n direcia opus. )$istau
trei factori ce puteau determina direcia n care a#eau s se mite acum cele dou flote2 fora (lotei Umane, fora (lotei
*uglaarii, i faptul c (rontul de /omand *uglaari trebuia s nfrunte acum i atracia planetei S"l#anna.
(rontul *uglaari era mai puternic dec&t cel Uman cu un factor de trei p&n la patru, doar poate c sc!&nd
factorul adiional al gra#itii S"l#annei...
/omputerul dduse rspunsul2
4 Negati#, rosti #ocea n urec+ea lui Palmer. 7ricum, ns, putea fi i mai ru. 3i inem n cumpn. Nu%i putem
mpinge n spate, dar nici ei nu ne pot mpinge pe noi, Punct mort.
Palmer oft resemnat. )ra ntocmai cum se ateptase. (lota Uman c&tigase prima fa! a btliei 4 competiia
pentru po!iie. Anulaser, temporar, superioritatea numeric a *oogilor.
Acum a#ea s urme!e fa!a a doua2 r!boiul de u!ur.
Prima fa!, cea a po!iiilor, se ispr#ea de obicei n mai puin de o or; cea de%a doua, de u!ur, putea s se
lungeasc i s se tot lungeasc...
3n mpre5urrile de fa, forele de naintare ale celor dou flote se anulau reciproc. Nu e$ista dec&t o singur cale
de a sparge impasul i a duce lupta la un re!ultat2 aceea de a distruge un numr mai mare de na#e dec&t ai pierdut tu,
astfel nc&t (rontul tu de /omand s de#in, proporional, mai puternic dec&t al inamicului.
Posibilitatea de alegere a armelor, n acest stadiu, era strict limitat. Nici o mas solid nu ar fi putut trece de la o
flot la cealalt 4 ar fi fost prins n sta!, la 5umtatea drumului, ntre cele dou c&mpuri de respingere care se
confruntau. (apt care elimina posibilitatea oricrui tip de rac+et. )$cluderea c+iar i 5eturile anti%proton, pentru c
substanele anti%proton proiectate de 5eturi a#eau mas. ;a fel i e$plo!i#ele nucleare sau termo%nucleare, ntruc&t era
cu neputin s le lanse!i mai aproape de inamic dec&t de propriile tale na#e.
/eea ce nu lsa loc de aciune dec&t pentru armele energetice.
4 /entrul de /omputeri!are, mormi Palmer n microfonul de la g&t, preluai comanda. (olosii la nceput ,N%
<=.
Palmer bombni. )ra partea de btlie pe care o detesta. Unicele arme ce puteau fi folosite cu oarecare efect erau
tunurile laser, care proiectau ra!e de energie de o intensitate nspim&nttoare. *ar, asemenea oricrei arme energetice,
ra!ele trebuiau proiectate asupra na#ei inamice un timp ndea5uns de lung pentru a strpunge metalul carcasei i a
produce pagube semnificati#e.
/ercet )cranul de Repre!entare. Na#ele din conul *uglaari ncepuser s se deplase!e n cadrul formaiei lor,
alctuind alte formaiuni comple$e, aparent nt&mpltoare. *e bun seam, n scopul de a%i mpiedica pe 7ameni s
centre!e o ra! laser asupra unei na#e suficient timp nc&t s%o strpung. ;uminiele aurii ale (lotei Umane e$ecutau
acelai comple$ dans al morii.
(ormaiunile noi preau nt&mpltoare, dar nu erau aa. Nu puteau fi, pentru c, dei urmreau s e#ite ra!ele
tunurilor laser, na#ele din ambele formaiuni trebuiau s rm&n integrate n c&mpul de aciune al (ronturilor de
/omand respecti#e, altminteri acesta ar fi fost anulat, i flotele de!agregate.
Aceste deplasri ntr%un perimetru fi$ erau mult prea comple$e pentru a fi fost diri5ate de un creier #iu, c+iar de
cel mai eficient i mai e$perimentat comandant de flot Uman sau *uglaari. )rau e$ecutate de /omputerele (lotei,
care n aceast fa! pilotau ambele formaiuni.
Palmer tia care anume dintre miile de posibiliti pre%programate #a fi desemnat de computer ntr%un anumit
moment dat; ar fi putut indica n orice clip formaiunea care #a fi aleas dar asta constituie limita controlului su
asupra flotei.
>i nu%i plcea deloc.
7 ra! *uglaari strluci inofensi# asupra unei na#e din primul ir, i detectoarele #uir. Acum, o ra! Uman
slta n sus i%n 5os pe o na# *uglaari de la ba!a conului; ntr%o fr&ntur de secund na#a se deplas i ra!a laser
continu s ard !adarnic n spaiul gol.
/omputerele, fir%ar s fie, se detectau unele pe celelalte i ncercau s dea form raional micrilor
?nt&mpltoare? ale inamicului, transform&ndu%le n tipare matematic pre#i!ibile.
Palmer, asemenea celor mai muli dintre comandanii de flot, ura computerele. 3n primul r&nd, pentru c l
lipseau de controlul absolut asupra flotei sale, i n al doilea r&nd, /omputerele de /omand, amplasate n sistemul
planetar 7l"mpia, erau pe cale s piard blestematul sta de r!boi. /omputerele *uglaari erau mai e$acte dec&t cele
Umane, iar *oogii erau mai numeroi dec&t 7amenii.
7menirea se confrunta cu posibilitatea e$tinciei, i, n ultimii trei sute de ani computerele anunaser n mod
repetat acest fapt.
Una din luminiele #er!i de pe .abelul de /ontrol al Pierderilor de#eni c+i+limbarie. *uglaari optaser pentru
linia de formaie ,N%<=.
4 .recei pe ,P%@A, ordon Palmer.
Acum, computerul *uglaari #a trebui s detecte!e noul tipar de formaie p&n s poat atinge alt na# i...
Hop!
Unul din punctuleele roii de pe )cranul de Repre!entare &ni ntr%o strlucire purpurie apoi se stinse. Murise.
Dobort un Doog!
Acum era r&ndul flotei *uglaari s%i sc+imbe tiparul formaiei.
>i lucrul sta se putea prelungi mult, mult #reme *e ndat ce computerul unei flote prindea un nou tipar de
dispunere a na#elor inamicului, comandantul respecti# l sc+imba, i computerul trebuia s%i ia treaba de la capt.
Nu a#ea loc o mare conflagraie, i nimicirea unui mare numr de na#e pe parcursul unei aciuni ncinse. /i
numai o lent mcinare 4 ba cdea o na# *ooglari, ba una Uman 4 p&n ce a#ea s se rup punctul mort, de
respingere reciproc.
Dac se #a reui asemenea rupere. Palmer i aduse aminte de istoria btliei de la 9oBman. /inci!eci de
7ameni, cinci!eci i opt de *oogi. Nici una dintre pri nu i!butise s dob&ndeasc un a#anta5 semnificati#; 7amenii
distruseser c&te o na# *oog pentru fiecare na# Uman pierdut, i btlia se prelungise peste limitele unei !ile%
standard. 3n cele din urm, pieriser toate na#ele celor dou flote, toate p&n la una.
Cdioenie curat.
'a" Palmer tia foarte bine ce ar fi dorit el s fac. S sparg brusc formaia ntr%o ncercare suprem, i s atace,
pe #ia sau pe moarte, na#a%comand, na#a%computer a *oogilor. *ac ar fi putut dobor na#a%comand i distruge
computerul, r!boiul s%ar fi nc+eiat. Pentru c inamicul n%ar mai fi putut e#ita ra!ele laser, menin&ndu%i n acelai
timp i aciunea (rontului de /omand.
*ar, tia foarte taine, c+iar i n ca!ul c&nd o asemenea tactic ar fi reuit, el ar fi fost ulterior deferit /urii
Mariale. R!boiul, i fiecare btlie separat, se desfurau sub controlul rigid al /entrului de /omputeri!are. 7rice
comandant care s%ar fi sustras g&ndirii computericeti, ar fi fost trimis s spele latrinele. Asta n cel mai bun ca!.
7 alt lumin de pe .abelul de /ontrol al Pierderilor de#eni c+i+limbarie, apoi albastr. *up care i urm nc
una.
(ir%ar s fie6 (ir%ar s fie6
4 .recei la formaia ,N%=6
>i aa mereu, ceas dup ceas. .reptat, spaiul se mpestria cu cada#rele na#elor, cu cioburi de metal, cu nori de
rmie n locurile unde o na#, strpuns de o ra! laser, fcuse e$plo!ie.
Ra!ele laser iluminau ntunericul ca nite roiuri de stele lineare, btlia se trgna, na#ele i e$ecutau dansul
morii n perimetrul formaiunilor.
Palmer era scldat de sudoare, prul i era ud i r#it. A#ea sen!aia c%i petrecuse ntreaga #ia n scaunul de
comand. >e!utul i de#enise insensibil. 3l durea g&tul din pricina at&tor comen!i urlate.
Sc+imbase sute de sisteme de formaiuni, i *uglaari procedaser aidoma.
/ercet, ncruntat, .abelul de /ontrol al Pierderilor. Dece dintre lumini erau c+i+limbarii, alte apte se
albstriser. *eci aptespre!ece na#e scoase din aciune.
Cnamicul pierduse numai paispre!ece.
Palmer tia bine c btlia fusese pierdut. .otui, punctul ?fr de ieire? nu fusese nc atins; (lota Uman,
folosind forele de urgen, i meninea nc po!iia, dar n momentul n care *oogii #or a#ea, s spunem, !ece na#e n
plus fa de ei, #a ncepe fa!a a treia a luptei, i atunci...
4 /entrul de /omputeri!are, spuse Palmer cu o #oce +&r&it. )$trapolare, # rog.
4 >anse de #ictorie a *oogilor2 apte!eci la sut. *e #ictorie Uman2 dou!eci i trei la sut. *e meninere a
punctului mort, apte la sut.
Palmer oft. Eotr&rea lui era luat2 c&nd ansele de #ictorie a *oogilor #or fi de opt!eci la sut, #a ntrerupe
contactul i i #a lua tlpia. Dac nu...
*ac nu, (lota *uglaari #a continua s de#in, proporional, tot mai puternic. *in moment ce 7amenii i
foraser pe *uglaari s se retrag nspre astru, lupta nu a#ea s se termine cur&nd 4 nu e$ista posibilitatea ca *oogii
s rstoarne po!iia, mping&ndu%i pe ei spre astru. 3n sc+imb, conul (lotei *uglaari #a nainta ntr%o formaie
emisferic cu un gol interior din ce n ce mai mare, care #a n#lui (lota Uman. *up care *uglaari #or forma un cerc,
n centrul cruia se #a afla (lota Uman.
*umanul i mai puternic, (rontul de /omand *uglaari, #a mpresura (rontul de /omand Uman; generatoarele
*uglaari #or e$ercita o presiune ire!istibil, (lota Uman #a fi mpins, compactat, p&n ce na#ele #or intra una n
alta, p&n ce nu #a mai rm&ne nimic din ele dec&t un morman uria, compact, de metale amestecate 4 i de oameni
mori.
;a nceputul r!boiului, cu trei sute de ani n urm. a#useser loc asemenea btlii mortale, ba c+iar cu o sinistr
regularitate. A fost ne#oie de pierderea multor na#e i a multor #iei p&n c&nd 7amenii s n#ee lecia2 dac #e!i c nu
poi n#inge, retrage-te. (ugi i sal#ea! c&t mai multe na#e poi. Actele eroice n%ar fi dus la altce#a dec&t la sporirea i
nrutirea de!ec+ilibrului de fore dintre 7ameni i *uglaari.
>ansele de opt!eci la sut #ictorie pentru *oogi #or constitui punctul de retragere.
4 .recei pe ,N%F.
/el puin numrul sistemelor de formaiuni era, #irtual, inepui!abil.
*ar nc dou lumini de#enir c+i+limbarii. >i apoi albastre.
4 .recei pe ,N%-G.
(ir%ar s fie, computerul *oogilor n#ase s detecte!e mai repede micrile 7amenilor. Poate c, n cine tie ce
straniu sistem matematic al *oogilor, formaiunile 7amenilor urmau un tipar comandat de ei. Poate c sta era unul
dintre moti#ele pentru care *oogii se do#edeau mai buni...
Nu6 Nu6 Nu mai buni. Poate c mai a#ansai, poate c a#eau o ci#ili!aie mai puternic i mai #ec+e, dar nu mai
bun...
3nc o lumin de#eni c+i+limbarie.
4 Pe toi laii din planeta Sol6 n5ur Palmer. .recei pe ,N%@H.
Aproape instantaneu, lumina c+i+limbarie se albstri. /omputerul *oogilor se a5ustase din nou, i de ast dat
aproape concomitent cu sc+imbarea de formaiune a 7amenilor. ?(r de speran?... g&ndi Palmer cu amrciune.
4 .recei pe ,N%<I, mormi n circuitul de comand.
4 /omandant Palmer6 /omandant Palmer6
)ra #ocea lui .BordlarJin, eful /entrului de /omputeri!are. Palmer tia ce urmea!...
4 *omnule comandant, ultima e$trapolare indic opt!eci i trei la sut anse de #ictorie pentru *uglaari.
Recomandarea mea oficial este de retragere imediat. Altfel, riscm pericolul unei ncercuiri, creia nu%i #om putea
re!ista.
Palmer n5ur, dup ce mai nt&i ntrerupse contactul cu .BordlarJin. Recomandarea oficial. 7, ?recomandare
oficial? de la eful /entrului de /omputeri!are ec+i#ala cu un ordin, numai c nu se numea astfel, c+iar i n faa unui
comandant de flot. Marina gu#ernea! na#ele, aa se spune, dar computerele gu#ernea! r!boiul. Un singur lucru l%ar
fi putut sal#a de /urtea Marial pe un comandant care ignora o ?recomandare? a /entrului de /omputeri!are, i
anume, #ictoria.
*ar de aa ce#a nu putea fi #orba. Partea cea mai rea, ns, era c .BordlarJin a#ea dreptate. S"l#anna era
pierdut. .otui, un comandant ar trebui s aib mcar dreptul de a decide singur c&nd s se retrag.
Palmer reconect circuitul cu /entrul de /omputeri!are.
4 (oarte bine, rosti el nciudat. Recepionat i aprobat recomandarea.
3nc+ise din nou circuitul. ?.actica standard de retragere #a funciona bine de ast dat, g&ndi el, din momentul n
care, cel puin, nu suntem prini ntre *oogi i S"l#anna...?
4 /omandantul flotei, ctre toate na#ele6 ;a semnalul meu ntoarcei toate generatoarele (rontului de /omand
cu o sut opt!eci de grade. /inci... patru... trei... doi... unu... atenie!
9rusc, toate na#ele Umane care rmseser ntregi i ntoarser generatoarele. Simultan, i sc+imb direcia i
(rontul de /omand al (lotei Umane, iar formaiunea de disc a na#elor porni ndrt cu o #ite! fulgertoare. /ci n
aceste momente, n loc s in piept forei de respingere a (rontului de /omand *uglaari, (lota Uman i ntorsese
spatele, impulsul de respingere adug&ndu%se deci celui de propulsare a propriului su (ront. *rept care, #ite!a de
naintare era de dou ori mai mare dec&t cea a oricare dintre cele dou flote. Un timp, (lota Uman continu s
mreasc golul dintre ea i ocaii *uglaari. *up care, reacion i comandantul *oog, sc+imb&nd direcia (rontului
su de /omand, aa nc&t na#ele Umane nu mai fur supuse influenei acestuia. Cmpulsionate acum de fora mai mare
a (rontului lor de /omand mai #ast, (lota *uglaari ncepu s umple golul creat. Acum a#ea loc o urmrire pe #ia i
pe moarte, la marginile sistemului planetar S"l#anna.
Palmer arunc o pri#ire grbit la )cranul de Repre!entare, apoi desc+ise circuitul cu /entrul de /omputeri!are.
;a urma urmelor. /entrul sta a#ea unele rosturi ntr%ade#r #itale.
4 .BordlarJin, a#em un a#ans destul de mare: ntreb el. 8om putea a5unge naintea lor la orbita S"l#annei
8CCC:
Urm un lung minut de tcere ncordat n timp ce .BordlarJin pas /omputerului de /omand ntrebarea,
inclu!&nd datele asupra distanei, accelerrii iniiale, #ite!elor respecti#e i #ite!ei finale.
4 Afirmati#, rspunse n cele din urm .BordlarJin. Nu # pot a5unge din urm nainte s atingei orbita
S"l#annei 8CCC.
Palmer scoase un suspin de uurare. 9tlia se terminase. (lota *uglaari nu%i #a a5unge din urm nainte ca (lota
Uman s fi strbtut orbita S"l#annei 8CCC, planeta cea mai periferic a sistemului, i odat ieii din sistemul
S"l#anna, 7amenii #or putea intra cu bine n Spaiul%Sta!.
Spaiul%Sta! nu a#ea nimic comun cu miticul ?+iperspaiu? al celor din #ec+ime. Nici nu repre!enta mcar o
condiie anormal a spaiului; era pur i simplu o bul de timp. 3n interiorul bulei, timpul se derula cu o #ite! mult mai
mare dec&t n e$terior, n timp ce proprietile spaiale, cu e$cepia c&tor#a bi!are efecte optice, rm&neau normale. 3n
Spaiul%Sta!, o na# nu depea #ite!a%lumin local, dar, n raport cu timpul normal, timpul din bul era contractat,
astfel nc&t nsi bula disprea din flu$ul obinuit al timpului i reaprea la ani i ani lumin n numai c&te#a ore, dup
socoteala ?normal?. 3n interiorul fiecrui /&mp%de%Sta! cu care erau ec+ipate na#ele, fusese ridicat un /&mp%de%
Sta! in#ersat, astfel nc&t ec+ipa5ul s poat tri n flu$ul temporal normal, i s nu mbtr&neasc prematur.
*in moment ce na#ele aflate n Spaiul%Sta! i purtau n interior propriul lor flu$ temporal, nu puteau fi
locali!ate de alte na#e.
(lota Uman, adic ceea ce mai rmsese din ea, putea deci a5unge n siguran la ba!a ei din sistemul 7l"mpia.
Palmer consult .abelul de /ontrol al Pierderilor. .rei!eci i dou din cele, iniial, ai!eci de lumini erau nc
#er!i. *eci trei!eci i dou de na#e scpaser tefere...
4 /&te na#e *uglaari distruse: l ntreb mo+or&t pe eful /entrului de /omputeri!are.
4 7ptspre!ece, sun rspunsul.
*ou!eci i opt de na#e Umane n sc+imbul a optspre!ece *uglaari.
*ou!eci i opt de na#e, plus pierderea sistemului S"l#anna.
Unde#a, acolo departe, aflate n siguran n bula lor de timp, se gseau na#ele de transport militar *uglaari.
Acum, *oogii le puteau aduce linitii n sistemul S"l#anna.
Palmer ncerc s nu se g&ndeasc la ce urma s se nt&mple n sistemul S"l#anna... )$istau cincispre!ece
milioane de 7ameni n sistemul S"l#anna... Acum erau ca i mori.
?Nu, g&ndi Palmer cu amrciune, era mai ru dec&t dac ar fi fost mori. *e departe mai ru...? 3i aminti de
9r"cion, planeta pe care se nscuse el, planeta pe care%i petrecuse primii cinci ani din #ia, planeta pe care muriser
prinii lui i pe care #!use, cu oc+ii copilriei, ceea ce urma s se nt&mple acum cu S"l#anna.
)$istau cincispre!ece milioane de 7ameni n sistemul S"l#anna. iar na#e poate doar pentru o sut de mii dintre
ei, ca s se sal#e!e nainte de sosirea *oogilor. Aceasta era matematica +aosului, a tulburrilor i a terorii.
Re#edea ca prin cea ce se nt&mplase c&nd (lota Uman care apra sistemul 9r"cion trebuise s se retrag n
faa *oogilor. 3n sistemul 9r"cion se gsiser aproape o sut de milioane de 7ameni, i na#e de sal#are doar pentru o
sut de mii. Milioane de oameni nnebunii, ngro!ii, lupt&ndu%se la fiecare loc de staionare, c&nd numai c&te#a ore i
desprea de debarcarea *oogilor.
Amintirile lui Palmer legate de acele #remuri erau confu!e i fragmentare, dar e$trem de #ii. 3i amintea de o
mare de oameni re#rsat peste un c&mp spaial imens, na#e rsturnate sub simpla greutate a i!biturilor de picioare
omeneti, i amintea de focuri, de mpucturi, de lupte de strad !adarnice i lipsite de noim.
3i amintea de tatl i de mama lui, croindu%i cu greu drum, strad dup strad, p&n la c&mpul spaial. 3i
amintea cum fusese urcat la bordul unei na#e, mpreun cu ceea ce i se pruse pe atunci a fi un milion de ali copii.
*ar cel mai intens re#edea ultima imagine pe care i%o oferiser prinii lui, c&nd aruncase o pri#ire pe +ublou,
c+iar nainte ca na#a s%i fi luat !borul spre 7l"mpia i spre o relati# siguran... 7 mulime turbat, aparent
nesf&rit, tl!uia url&nd spre na#e. Un cerc subire de brbai i de femei, ma5oritatea fiind prini ai copiilor pe care
na#ele urmau s%i transporte n locuri mai sigure, stteau de stra5 ntre na#e i #alurile uriae ale mulimii, asigur&nd
cu #iaa lor timpul necesar na#elor ca s decole!e.
3i #!use pe tatl i pe mama lui trg&nd cu s&nge rece n +oardele nnebunite de groa!, i mai #!use #alurile
nesf&ritei mri omeneti ng+iindu%i prinii n mbriarea lor mortal...
Pe urm, din fericire, na#a a decolat i Palmer n%a mai aflat niciodat dac prinii si au fost sf&iai n buci de
mulime, sau dac au supra#ieuit spre a nfrunta ocupaia *oogilor.
*e c&nd se maturi!ase ndea5uns ca s poat nelege, sperase ca prinii lui s fi murit acolo pe loc, sf&rtecai de
oamenii prefcui n fiare. 7ric&t de ngro!itoare ar fi fost asemenea moarte, tot ar fi fost mai bun dec&t torturile
ocupaiei *oogilor.
Palmer se strdui s%i mute g&ndurile de la 9r"cion i de la trecutul lui. Acum a#ea de nfruntat pre!entul, i
S"l#anna.
/ur&nd, *oogii a#eau s%i aduc trupele i s ocupe cele trei planete nelocuite din sistemul S"l#anna. Nu #a
a#ea loc o conflagraie, un mcel, o e$terminare s&ngeroas a fiinelor omeneti. Aa ce#a ar fi nsemnat o pierdere de
timp, de energie i de materiale, ori *oogii erau mult prea eficieni pentru a%i irosi forele ntr%un pogrom.
7amenii #or fi pur i simplu m&nai n nite re!er#aii mici, supraaglomerate, iar sistemul S"l#anna #a fi
repopulat de ctre *uglaari.
7menirea din re!er#aii #a fi lsat de capul ei, fr medicamente, fr +ran, mbrcminte, aparatur te+nic,
c+iar i fr ap.
*uglaari i #or ine pe oameni pur i simplu ntemniai ca pe nite animale, p&n se #or omor ntre ei, lupt&nd
pentru puinul de ap sau de +ran care se mai gsea n !ona re!er#aiei.
*oogii nu se pretau la cru!imi inutile. *ar nici la aciuni caritabile inutile.
II
P)N.RU M)M9RCC /onfederaiei Umane, sistemul planetar 7l"mpia era aproape o capital, iar pentru 'a"
Palmer constituia aproape un cmin. Printr%un capriciu al istoriei, ast!i greu de anali!at, 7l"mpia primise partea leului
din #alurile de refugiai. >i cum ma5oritatea acestor refugiai fuseser copii, conducerea 7l"mpiei se transformase ntr%
un soi de colecti# de prini adopti#i; dat fiind c preocuparea de frunte a rasei umane consta n r!boiul de
supra#ieuire mpotri#a *oogilor, toi aceti copii de pripas fuseser ndrumai, cu consimm&ntul lor entu!iast, spre
cariera militar; i aceasta nc din prescurtata lor copilrie.
*in po!iia sa de prim furni!or de ofieri i subofieri pentru (lotele Umane, 7l"mpia s%a de!#oltat, n mod firesc,
ntr%un sistem militar. 3n sistemul 7l"mpia e$istau trei planete nelocuite2 7l"mpia CC, o planet mic, de dimensiunile
lui Marte, cu o atmosfer mediu%respirabil, era folosit n c+ip de uria doc plutitor i de depo!it de armament;
7l"mpia C8, o planet micu, st&ncoas, rece i lipsit de aer, era e$celent pentru amplasarea computerelor refrigerate
care alctuiau /entrul Principal de /omputeri!are al /onfederaiei.
>i, n sf&rit, 7l"mpia CCC, o planet temperat de tipul Pm&ntului, de#enise centrul%motrice al /onfederaiei,
/artierul ,eneral a ceea ce se apropia de un gu#ern uman unit, i anume /omandamentul Militar Uman Unificat.
'a" Palmer crescuse n acest sistem militar, iar perioadele de permisie i le petrecuse n 7raele ;ibertii 7ficiale
din 7l"mpia CCC; aadar, oric&t de neatrgtoare ar fi fost, 7l"mpia era cminul lui.
Palmer lsase rmiele deteriorate ale flotei sale n docul plutitor 7l"mpia CC, i luase prima na# spre 7l"mpia
CCC. /&nd iei din atmosfera etan a rac+etei i cobor la rampa de debarcare, aerul cald, nmiresmat, de pe 7l"mpia CCC
l fcu s%i spun c trecuse mult #reme de c&nd nu mai a#usese o permisie, sau mcar un moment liber n care s i%o
fi putut dori. 3n 7raele ;ibertii 7ficiale te puteai distra, te puteai bucura de plcerile obinuite ale ostaului; brusc,
Palmer se simi npdit de isto#irea, de gustul slciu de dup o btlie, de toropeala care urmea! unui lung rstimp de
ncordare, i i ddu seama c lucrul de care a#ea cea mai mare ne#oie era o scurt perioad de destindere, sau un c+ef
!dra#n i dup aceea un somn bun.
*ar toate astea trebuiau s mai atepte. Rac+etoportul nu se gsea ntr%unul din 7raele ;ibertii, ci n imediata
apropiere a 7raului Pentagon, /artierul ,eneral al /omandamentului Militar Uman Unificat, dar primul punct n
ordinea prioritilor nu era libertatea, ci durerosul raport pe care trebuia s%l pre!inte 3naltului Mareal KuroBsJi n
persoan.
/&nd Palmer cobor de pe ramp i pi n albia de beton a rac+etoportului, masi#itatea geometric a 7raului
Pentagon i se profil gigantic deasupra lui, aproape amenin&ndu%l, dei locul i era c&t se poate de familiar.
Rac+etoportul era plasat c+iar n afara uneia dintre intrrile n ora, i, pri#it din e$terior, !idul aparent nesf&rit
care msura cinci sute de picioare pe #ertical, iar pe ori!ontal se ntindea de la un ori!ont la cellalt, l fcu pe Palmer
s se simt ca un microb pe o lam de microscop care ar pri#i la o lume stranie ale crei dimensiuni depeau puterea
lui de nelegere.
Nicieri, n /onfederaia Uman sau n Cmperiul *uglaari, nu mai e$ista #reo ae!are care s%ar fi putut asemui cu
7raul Pentagon. >i, din c&te se putea ti, nici mcar n (ortreaa Sol.
7raul Pentagon era cea mai uria cldire solitar din ntreaga gala$ie cunoscut.
(usese construit n form de pentagon, din cine tie ce raiuni mistice pierdute n negura antic+itii, a#&nd !ece
mile n lime i cinci sute de picioare nlime. Didurile, cu o grosime de o sut de picioare, erau din beton armat,
nestrpunse de nici o fereastr. 3n ntreaga cldire funciona numai aerul condiionat iar iluminaia era artificial. A#ea
p&n i propriul ei timp. Nimic n%ar fi putut s%o ating, dec&t doar lo#itura direct a unei bombe termonucleare; dar
deinea fortificaii subterane n care s%ar fi putut supra#ieui i unui asemenea atac.
Palmer strbtu cu pai rari c&mpul rac+etoportului, ndrept&ndu%se spre intrarea n ora, cu pri#irea aintit pe
nesf&rita ntindere de !id neted, amorf. A#usese ntotdeauna impresia c 7raul Pentagon simboli!a pentru el, ca i
pentru alii, nsi /onfederaia, aa cum pe #remuri, pe misteriosul Pm&nt, piramidele simboli!aser uitata ci#ili!aie
a Nilului.
*ei toi gseau c 7raul Pentagon e ur&t, i nutreau totui un soi de ciudat afeciune. )ra un fel de
monstruo!itate ndrgit, un monument nc+inat pre!entului i nu trecutului. )ra monumentul pe care /onfederaia i%l
nc+ina ei nsi, cel mai masi# i mai total altar dedicat militarismului, care e$istase #reodat.
Pe Palmer l fcea s simt c rasa care a putut ridica o asemenea cldire%ora #a fi, fr ndoial, capabil s
nfr&ng Cmperiul *uglaari. Sau aproape...
Palmer i pre!ent mputernicirile gr!ii de la intrare, i dup o cercetare sumar care era mai mult o formalitate,
fu lsat s intre n cercul cel mai e$terior al oraului. *ei se numea 7raul Pentagon i cu toate c ntre !idurile lui
locuiau mai mult de cinci!eci de mii de oameni, totui nu semna deloc a ora. )ra pur i simplu un gigantic imobil
administrati#. A#ea cinci!eci de eta5e la suprafa, dou!eci de ni#ele subterane i c&te o sut de cercuri concentrice la
fiecare ni#el, care erau coridoarele.
Palmer se afla acum n cercul cel mai e$terior de la parter, Ni#elul Unu. /&t puteai #edea cu oc+ii, !idurile
coridorului erau mpestriate de uile birourilor. /oridorul n sine era larg c&t o strdu i, pentru a ntregi efectul de
ora, centrul coridorului roia de oameni care circulau pe mici scutere de c&te o persoan. Numeroase alte scutere erau
parcate l&ng !iduri.
Ar fi fost absurd s te atepi de la cine#a s nimereasc singur drumul n acest #ast labirint care era 7raul
Pentagon. Nu numai pentru c imobilul fusese conceput la o scar at&t de uria, dar nimeni nu ar fi putut ine minte
locali!area a mai mult de c&te#a !eci dintre miile de camere i birouri aflate acolo.
*e aceea, coridoarele erau pre#!ute cu aproape o sut de mii de mici scutere, pentru o singur persoan, toate
diri5ate de un computer%ef, adpostit n mruntaiele subterane ale 7raului Pentagon,
Palmer i croi drum p&n la un scuter liber, l nclec, i fi$ centura de siguran i marc N4-G, R4@ @GG@
pe irul de clape montate pe un mic piedestal n fa, acolo unde ar fi trebuit s se gseasc dispo!iti#ele de direcionare
i control manual. ?N4-G? nsemna ni#elul cinci!eci eta5ul cel mai de sus; ?R4@" nsemna ringul nt&i, adic cercul
cel mai interior dintre cele o sut de cercuri; ?@GG@? era numrul biroului 3naltului Mareal KuroBsJi. *ac Palmer s%ar
fi dus la un birou ale crui coordonate nu le%ar fi cunoscut, ar fi trebuit s consulte ndreptarul cu adrese ataat la
scaunul fiecrui scuter.
Palmer mpinse bara de energie. Scuterul porni rapid de%a lungul coridorului, strbtu cam o 5umtate de mil,
p&n a5unse la unul dintre pasa5ele radiale care duceau din ringurile periferice ale 7raului Pentagon ctre centru.
Scuterul se anga5 pe pasa5ul radial i i acceler #ite!a. Palmer urmrea indicaiile care se luminau pe ecran2
Ringul o sut... ringul nou!eci... cinci!eci... trei!eci... dou!eci... !ece... cinci...
A5uns la ringul unu, scuterul e$ecut un #ira5 i intr ntr%un mic ascensor care, automat, ncepu s urce, controlat
de acelai computer diri5or ca i scuterul. Ni#elul !ece... dou!eci... patru!eci.
;a eta5ul cinci!eci, ascensorul se opri, iar scuterul se puse din nou n micare, depun&ndu%l n cele din urm pe
Palmer n faa uii numerotate @GG@.
(irma de pe u anuna simplu2 ?/omandantul /oordonator >ef?.
Palmer se anun n faa ecranului de pe u i, o clip mai t&r!iu, ua se desc+ise, deci /omandantul Palmer
fusese primit.
KuroBsJi era ae!at ndrtul unui birou de duroplast imens i e$trem de ordonat. 3n dreapta lui se gsea un
interfon, n st&nga o cutie cu igri de foi.
3ntregul perete din spate era acoperit de o uria +art politic a ,ala$iei cunoscute. Planetele *uglaari erau
repre!entate prin patru sute dou!eci de puncte roii, diabolice, dispuse n semilun ntre /onfederaia Uman i
,ala$ie. Planetele /onfederaiei Umane, n numr de dou sute dou!eci 4 ?ba nu, i spuse Palmer, acum erau dou
sute nouspreece! 4 alctuiau o eclips de punctioare aurii, parial cuprinse ntre coarnele semilunii roii.
3nspre captul mai ndeprtat al eclipsei, la margine, aprea o sfer mare, de un #erde strlucitor, care domina
ntreaga +art. Pentru o fptur omeneasc, indiferent de planeta pe care se nscuse, aceast bogat culoare #erde nu
putea nsemna dec&t un singur lucru2 misterioasa, pecetluita, ancestrala #atr a rasei umane, (ortreaa Sol.
(aa btr&n, ridat, a lui KuroBsJi se ncrei ntr%un !&mbet sardonic n timp ce%l urmrea pe Palmer cercet&nd
+arta. Nimic nu%i putea mpiedica starea de re#erie n care se cufunda ori de c&te ori ce#a i amintea de (ortreaa Sol.
Acesta era unul dintre moti#ele e$istenei acelei +ri; cu +arta n spatele lui, KuroBsJi putea absorbi o parte din
respectul pe care Sol l inspira pri#itorilor.
4 3mi pare ru, domnule /omandant Suprem, rosti Palmer salut&ndu%l. 3nelegei...
Marealul KuroBsJi ncu#iin din capul lui mare, ncununat de o coam alb.
4 >tiu, domnule comandant, tiu. Raiunea pentru care pstre! aceast +art este aceea c%mi ine trea! n minte
(ortreaa Sol. Socotesc c n !ilele noastre prea mult lume uit de ?(gduin?.
3i fcu semn lui Palmer s ia loc ntr%un fotoliu neconfortabil din faa biroului.
Palmer se ae!, fr s%i fi de!lipit nc pri#irile de la +art. 3i aduse aminte de faptul c Marealul KuroBsJi
era un om credincios, primul /omandant Suprem credincios din ultimii !ece ani, aa se spunea.
4 )i bine, domnule comandant Palmer, i se adres Marealul pe un ton tios, po#estete%mi despre S"l#anna.
Palmer i n#inse impulsul de a%i feri pri#irea, i se strdui s se uite drept n oc+ii albatri, reci, ai Marealului.
4 Nu%i mare lucru de po#estit. Am pierdut sistemul S"l#anna i dou!eci i opt de na#e. Am distrus optspre!ece
na#e *uglaari. Nu am de ce s m scu!, domnule /omandant. Am fost, ca de obicei, n inferioritate numeric i, tot ca
de obicei, am fost forai s ne retragem.
KuroBsJi !&mbi silit.
4 ;initete%te, domnule comandant. Nu te trag la rspundere. ,&ndete%te, omule, dac printr%un miracol
i!buteai s pstre!i sistemul, ai fi fost ridicat pe loc la rangul de Mareal, i s%ar fi atribuit Medalia de 7noare a
/onfederaiei i, probabil, ai fi fost numit /omandant Suprem n locul meu. 3n aptespre!ece ani noi nu am repurtat
nc nici o #ictorie, i dac am destitui comandantul de flot ori de c&te ori pierdem o btlie, n%am mai fi a#ut nici unul
p&n acum.
Palmer se foi n fotoliul cu spetea! tare.
4 *omnule /omandant, ncepu el, aa cum #%am mai spus i alt dat, cred c am a#ea mai multe anse dac nu
ne%am ba!a n asemenea msur pe calculele computericeti. S lum e$emplul S"l#annei. ;a nceputul luptei, am
i!butit s%i ng+esuim pe *oogi n astru. *ac a fi a#ut libertatea de a sparge formaia i de a ataca direct na#a%
computer a *oogilor cu, s spunem, 5umtate din forele mele, ar fi e$istat posibilitatea de a o distruge, i atunci am fi
deinut nc S"l#anna, n loc s...
4 Nu fi copil, domnule comandant, rspunse KuroBsJi oft&nd. >tii la fel de bine ca i mine c nici mcar eu nu
mi%a putea permite #reodat s ncalc ?recomandarea? /entrului de /omputeri!are. Nici mie nu%mi place acest lucru,
dar nici 3nalii Mareali nu sunt scutii de /urtea Marial.
4 *ar, domnule /omandant, p&n i /entrul de /omputeri!are recunoate c, dup cele mai optimiste estimri,
ntr%un secol i 5umtate #om pierde definiti# r!boiul i *oogii ne #or desfiina total. Aa nc&t ce a#em de pierdut:
4 Nu cre!i n (gduin: ntreb KuroBsJi.
Palmer ddu s b&iguie rspunsul con#enional. *ar ce#a l fcu s%i rete!e #orba.
4 *omnule /omandant Suprem, mi ngduii s # dau un rspuns sincer: >tiu c dumnea#oastr suntei un
credincios i # rog s nu o luai ca o lips de respect... adic...
4 Eaide, #orbete, d%i drumul, ltr KuroBsJi. Ai dreptul la prerile dumitale personale i, fir%ar s fie, eu am
obligaia s i le ascult.
4 9ine, domnule. Ade#rul este c eu nu cred. 3n fond, de aproape dou sute i apte!eci de ani noi nu am mai
primit cel mai mic semn din (ortreaa Sol. /red c (gduina nu a fost dec&t o cale de a acoperi laitatea celor din
Sol c&nd s%au retras din r!boi. Nu cred n armele lor secrete p&n c&nd nu le #d. *ac, ntr%ade#r, nu ne%au
abandonat n m&inile *oogilor, de ce nu fac nici o micare: *e ce in sistemul Sol complet ferecat n faa noastr: *e
unde s tim c nu au c!ut la n#oial cu *oogii:
4 ;a n#oial: /u cine: /u Doogii"
4 *a, domnule /omandant Suprem. *e ce nu: *oogii au putut accepta s lase n pace (ortreaa Sol i, n
sc+imb, aceasta s%a retras din r!boi, rm&n&nd opac fa de orice contact interstelar. Ne%au aruncat n gura leului, ca
s%i sal#e!e pielea lor.
4 *omnule comandant, ai stat #reodat de #orb cu un *oog:
4 Nu, domnule.
4 )i bine, dac ai fi stat de #orb ai fi neles c ceea ce sugere!i dumneata e cu totul neplau!ibil. *oogii au
pornit acest r!boi urmrind un unic obiecti#2 st&rpirea total a rasei umane. P&n la cea din urm planet. P&n la cel
din urm om. *oogii... m rog, s%ar putea s se nmuleasc pe aceleai ci ca i noi, s%ar putea s respire acelai aer i
s necesite aceleai grade de temperatur pentru a #ieui, ns g&ndirea lor funcionea! pe ba!a unor premise total
diferite. Pentru ei, n uni#ers nu e$ist dec&t dou tipuri de organisme2 *uglaari i #ermina. 8ermina suntem noi. /re!i
c ar cdea #reodat la n#oial cu g&ndacii: *ac n trei sute de ani am n#at mcar un singur lucru, acesta este c
nu%i c+ip s negocie!i cu *oogii.
4 Atunci de ce s%a retras Sol din r!boi: *ac ntr%ade#r i ei sunt p&ndii de e$terminare, de ce nu lupt: *e ce
ne%au prsit i nu ne%au lsat dec&t nite #orbe goale: ?Ne #om ntoarce i #om dura pentru 7m o fortrea n propriul
lui sistem, o redut ine$pugnabil care, la momentul potri#it, i #a trimite otile s distrug fora *uglaari complet i
pentru totdeauna.? P&n i limba5ul acestei (gduine sun fals. *esigur, au durat o fortrea, dar nu pentru 7m, ci
numai pentru Solarieni.
KuroBsJi nl din umeri.
4 )u nu cunosc toate rspunsurile, urm el. /ine le cunoate: .ot ce tiu este c la trei!eci de ani dup nceperea
r!boiului, pe Pm&nt a i!bucnit o re#oluie fulger. Nici mcar nu tiu ce urmreau re#oluionarii, at&t de repede s%a
consumat totul. /onductorul re#oluiei era Mac*a" 4 i nu cunoatem despre el dec&t c toi cei care l%au nt&lnit
erau nspim&ntai i nu reueau s%i neleag limpede moti#aiile. )l a determinat retragerea planetei Sol din r!boi, a
proclamat (gduina, a nc+is definiti# sistemul Sol, i de aproape trei sute de ani nu am mai au!it nimic de ei. *in
c&te #d eu, nu e$ist dec&t dou alternati#e. 7ri cre!i n (gduin i atunci nutreti sperana c ntr%o bun !i, ntr%un
anumit fel, cursul r!boiului #a lua o ntorstur decisi#, ori nu #e!i n (gduin dec&t o nsuire de #orbe goale, n
care ca! trebuie s te resemne!i cu ideea stingerii rasei umane prin mi5locirea *oogilor, ntruc&t toate computerele ne
asigur c nu putem c&tiga r!boiul. Ma5oritatea oamenilor prefer s spere dec&t s se resemne!e.
4 *omnule /omandant Suprem, ntreb Palmer cu glas domol, credei ntr-ade#r c *uglaari sunt mai buni
dec&t noi:
4 Sub nici un c+ip6 url KuroBsJi. )ste #orba doar de o c+estiune de matematic. Acum trei sute de ani, c&nd
cele dou rase ale noastre s%au nt&lnit pentru prima oar. 7amenii deineau dou sute cinci!eci i opt de sisteme, iar
*oogii trei sute ai!eci. 7amenii efectuau cltorii interstelare de o sut trei!eci i unu de ani; *oogii a#eau na#e
interplanetare de aproape trei secole. Numeric, e$istau o sut de miliarde de 7ameni i dou sute de miliarde de
*uglaari, )rau o ras mai #ec+e, mai numeroas, i a#eau un mare a#ans fa de noi. *ar asta nu nseamn c sunt mai
buni dec&t noi, domnule comandant. Nu #reau s mai aud asemenea cu#inte6 7rice 7m indi#idual poate face fa n
orice pri#in unui *oog indi#idual. )i au a#ut doar ansa de a se fi de!#oltat naintea noastr. Asta%i tot 4 au a#ut
noroc, mai multe planete, mai multe na#e, mai muli membri.
4 >i Sol a neles foarte repede acest lucru, nu%i aa: ntreb Palmer cu amrciune. >i%au dat seama c, dintre
toate sistemele Umane, ei sunt plasai la cea mai mare distan de *oogi. Aadar i%au spus c noi ceilali am putea s%i
inem pe *oogi departe de ei, timp de c&te#a secole, pun&nd n 5oc planetele noastre, na#ele noastre, s&ngele nostru, n
timp ce ei se odi+nesc pe e!utul lor gras, i se roag cucernic pentru s#&rirea unui miracol.
4 *omnule comandant, i rspunse KuroBsJi cu #iclenie, tim cu toii c r!boiul acesta e numai o aciune
menit s trag de timp, dar a#em datoria s credem c Sol pregtete ce#a. *ac n%am crede acest lucru, ar trebui s ne
ntindem pe 5os i s murim. Noi...
Cnterfonul b&!&i insistent.
4 (ir%ar s fie, bombni KuroBsJi i ridic receptorul.
Palmer urmri faa 3naltului Mareal care trecuse de la o e$presie de agasare la una de uluire n faa a ce#a ce
prea mai mult dec&t uimitor.
Aproape ncremenit, KuroBsJi ls receptorul n furc.
4 *omnule /omandant Suprem...:
4 M%a c+emat /omandantul de *etectare, murmur KuroBsJi cu o #oce rguit. Au detectat o na# strin a
ieit din Spaiul%Sta!, trec&nd pe l&ng orbita 7l"mpiei .L. Nu e o na# a noastr...
4 *uglaari: 7 singur na# *uglaari s atace 7l"mpia:
4 Nu%i nici *uglaari. S%a stabilit contactul cu cpitanul na#ei...
3naltul Mareal i roti scaunul i se uit scruttor la +arta din spatele lui.
4 Na#a pretinde c #ine din (ortreaa Sol.
Sistemul 7l"mpia, fiind centrul motor, inima aprrii militare a /onfederaiei Umane, era str5uit de trei flote,
fiecare dintre ele alctuit dintr%o sut de na#e. 3n plus, fiecare dintre cele trei planete locuite ale sistemului era
prote5at de roiuri de na#e intrasistemice. >i mai mult, 7l"mpia CCC era o #ast garni!oan, conin&nd cea mai mare
concentrare de trupe din /onfederaie.
Un atac *uglaari asupra 7l"mpiei ar fi fost de neconceput, cel puin n stadiul actual al r!boiului. Ar fi nsemnat
o ncercare de sinucidere, ori *oogii erau prea metodici i calculai pentru asemenea aciuni.
/u toate acestea, /omandamentul Militar Uman nu a#ea de g&nd s ia de bun declaraia na#ei strine c ar
aparine (ortreei Soi. )ra posibil ca totul s fie o mainaie, un truc al *oogilor. *e trei secole, nimeni nu mai #!use
o na# Solarian, nimeni nu au!ise glasul #reunui Solarian, i oric&t ar fi fost de improbabil ca na#a s aparin
*oogilor, era mult mai improbabil s fi #enit ntr%ade#r din Sol. )ra ca i cum cpitanul na#ei ar fi anunat placid c el
e Mesia, Csus, Ma+omed i 9udd+a, toi trei amestecai ntr%un ambala5 frumos.
3ntr%ade#r, pentru cei mai muli din /onfederaia Uman. (ortreaa Sol simboli!a cam aa ce#a. 7menirea era o
ras sortit pieirii, cu singurul a#anta5 de a fi contient de acest lucru. *eceniu dup deceniu, numrul sistemelor
planetare deinute de 7ameni se mpuinase, iar dimensiunile Cmperiului *uglaari se dilataser. /ifra na#elor *uglaari
era cu o treime mai mare, iar populaia aproape dubl, /omputerele lor erau mai eficiente i mai numeroase; i ei erau
stp&nii cu toii de un impuls maniac de a%i distruge total ad#ersarii, adic rasa uman.
7amenii nu a#eau dec&t o unic speran, oric&t de !adarnic i de superstiioas ar fi fost aceasta2 (ortreaa Sol.
Sol rm&nea singurul factor necunoscut n estura atent ur!it a r!boiului Umanitate%*uglaari. *incolo de !idul
de na#e i de mine care distrugeau orice ar fi ncercat s se apropie de orbita planetei Pluton, se putea construi orice 4
o arm care ar putea dr&ma ntregul sistem solar ca pe nite psri de lut, !iceau unii; un impenetrabil scut de
in#ulnerabilitate, erau de prere alii; o incredibil armat de na#e robot; bombe de con#ersie; un #irus mortal pentru
*oogi i inofensi# pentru oameni 4 catalogul nu cunotea alte limite dec&t cele ale imaginaiei unor oameni frustrai,
ncerc&nd s%i nc+ipuie toate tipurile de superarme.
>i acum, dup dou sute apte!eci de ani, ostile din (ortreaa Sol i sprseser n sf&rit i!olarea i trimiseser...
o singur na#"
/omandamentul Militar Uman nu%i asuma riscuri. Na#a Solarian fusese escortat pe tot parcursul drumului
p&n la 7limpia CCC de ai!eci de na#e de r!boi cu ec+ipa5e narmate p&n n dini i gata s trag la cea mai mic
bnuial de nelciune.
3n momentul n care na#a ateri! n spaiul portului din afara !idului de sud al 7raului Pentagon, fu ncon5urat
pe dat de o di#i!ie de trupe, inclu!&nd dou!eci de tancuri i c+iar trei greoaie tunuri de laser, portabile.
3naltul Mareal KuroBsJi i atepta pe Solarieni n captul mai ndeprtat al cordonului de ostai narmai, a cror
pre!en era numai parial ceremonial. KuroBsJi era flancat de >eful /entrului de /omputeri!are, ;auris Mai!el, i de
,aston KMnala, /omandantul Aprrii Sistemice. Cmediat n spatele acestora se gseau opt comandani ai .eatrelor de
;upt, iar ndrtul acestora, cei apte comandani de flot care se nimeriser a fi n acel moment n sistemul 7l"mpia,
printre care se numra i Palmer.
3ntreaga scen a#ea o not pe care Palmer nu se putea mpiedica s%o gseasc scandalos de amu!ant. 3n spatele
lui se nla titanica mas a 7raului Pentagon, n faa lui Jilometri de ostai n salopete #er!ui, tancuri, tunuri cu laser...
i toat aceast desfurare militar ncon5ura doar o foarte mic na#, colorat n #erdele luminos al (ortreei Sol.
Palmer g&ndea c orice ar fi ieit din acea na# nu putea duce dec&t la o ridicol de!umflare a ntregii tensiuni.
>i apoi se desc+ise o u i ieir afar ase Solarieni,
.rupele militare prur strbtute de un tremur imperceptibil. *emnitarii aflai de fa prur s se moaie, naltul
Mareal KuroBsJi i ume!i bu!ele cu limba.
Palmer a#u o sen!aie de... altce#a. Solarienii erau n#luii de o aur care se fcea simit pe dat, dei ar fi fost
imposibil de definit. Preau a fi ase fpturi omeneti obinuite, trei brbai i trei femei. *ou dintre femei 4 blonda
pieptoas i rocata nalt, mldioas ca o trestie 4 erau frapante, dar nu ntr%un c+ip anormal. A treia era o fat ur&ic,
cu un pr de culoarea oarecelui. *oi dintre brbai a#eau de asemenea nfiri foarte obinuite2 unul era subire,
scund, cu pr nisipiu; al doilea arta mai brun, mai ndesat, i a#ea o musta subire neagr. /el de%al treilea brbat era
mai impresionant; nalt, bine cldit, cu oc+i imeni de un #erde strlucitor, ad&ncii pe sub nite spr&ncene stufoase, i o
gur mare e$presi# 4 dar nfiarea lui nu a#ea nimic supranormal.
)rau mbrcai n tunici #er!i$ simple; brbaii purtau ci!me 5oase, femeile, sandale. .unicile brbailor erau largi,
ale femeilor destul de str&nse pe corp nc&t s le fac interesante, dar nu i de prost gust. .otul, toate detaliile ma5ore
sau minore din nfiarea Solarienilor erau perfect obinuite.
/u e$cepia efectului de ansamblu.
Se micau de parc erau stp&nii uni#ersului pe care%l moteniser nt&mpltor cu c&te#a generaii n urm.
D&mbeau n timp ce pri#eau desfurarea de fore militare din faa lor, de parc%ar fi fost #orba de performana unor
maimue bine dresate. ,rupul de Solarieni radia o calm ncredere n sine, care ns nu era arogan.
Pornir agale spre frontul de comandani dar nsi micrile lor dega5ate preau s transmit ntreaga for a unei
parade militare.
4 Sunt naltul Mareal ;uJe KuroBsJi, /omandantul /oordonator >ef al /omandamentului Militar Uman
Unificat, rosti KuroBsJi foarte eapn i sting+erit.
Solarianul cu oc+ii mari #er!i pri#i cu o umbr de !&mbet pe bu!ele%i p&ine.
4 Pe mine m c+eam ;ingo. *irJ ;ingo.
4 Suntei cpitanul na#ei: ntreb KuroBsJi. *einei comanda:
;ui Palmer ntrebarea i se pru absurd. 7mul numit ;ingo radia autoritate aa cum o stea radia! lumina.
4 )u sunt comandantul, rspunse ;ingo, i cu#&ntul rsun ca un titlu. Aceasta este Robin Morel, spuse pe un
ton de con#ersaie, !&mbind ctre t&nra rocat. (ran S+annon, urm el flutur&ndu%i m&na n direcia fetei cu pr de
culoarea oarecelui. Raul 7rtega, continu ;ingo art&nd cu capul spre brbatul cu mustaa neagr. Car acetia sunt Ma$
9ergstrom i ;inda *ortin, nc+eie el, adres&nd fetei blonde i brbatului cu pr nisipiu un fel de semnal criptic,
re!ultat din micarea spr&ncenelor.
Ma$ 9ergstrom i ;inda *ortin i plimbar ncet pri#irile asupra grupului oficial, ntr%un straniu unison, de parc
ar fi descifrat un limba5 secret ntiprit pe frunile oamenilor. Palmer deslui un soi de sting+erit nedumerire inund&nd
ca un #al feele celor din grupul oficial c&nd pri#irile Solarienilor trecur asupra lor.
*up care cei doi se uitar fi$ la el. 7bser# c ambele perec+i de oc+i erau #irtual identice 4 oc+i mari, calmi,
cprui, cu minuscule pete de albastru n iris. Simi o ciudat tensiune n creier. Apoi, ce#a din capul lui pru s
i!bucneasc ntr%un r&s cald, dup care un fluid sen!ual i languros i de!mierd mintea, ca m&na unei femei care
m&ng&ie o pisicu...
/ei doi Solarieni i ntoarser pli#irile de la el i sen!aia se e#apor.
4 9u... 9un sosit n 7l"mpia se b&lb&i KuroBsJi cu o min buimac.
4 Mulumim, rspunse ;ingo nl&ndu%i oc+ii ctre carcasa masi# a Pentagonului, cu un !&mbet uscat.
Acest... +m... edificiu este foarte impresionant. Un monument repre!entati#... +m... pentru o anumit mentalitate. Noi
nu a#em nimic asemntor n sistemul Sol.
Nu suna deloc ca un compliment.
4 Pot s # ntreb de ce ai #enit acum, dup trei secole de i!olare: rosti KuroBsJi care%i redob&ndise ce#a din
nepenirea%i marial. *e bun seam nu ca s ne oferii prerile dumnea#oastr despre ar+itectur.
;ingo r&se. Un r&s ad&nc, mu!ical, dar plin de t&lcuri complicate i nelinititoare.
4 *e ce credei c am #enit: /a s c&tigm r!boiul, firete.
4 /a s c&tigai r!boiul: ng&n KuroBsJi cu ndoial. *oar #oi ase:
4 *oar noi ase.
4 >i # ateptai s ng+it asemenea gogoa, se roi Marealul KuroBsJi. *up trei secole n care n%ai micat
un deget, dup trei secole n care ne%ai lsat la discreia *oogilor, dup trei secole de... Sol are tupeul s trimit ase
oameni care s n#ee /onfederaia cum trebuie s lupte: >ase...
4 *omnule Mareal KuroBsJi, l ntrerupse ;ingo, n momentul de fa suntei n#ingtori: *in moment ce nu
suntei, orice sc+imbare n%ar putea dec&t s # sporeasc ansele.
4 >i ce ne propunei s facem:
4 A#em un plan. >i a#em i mi5loacele de a%l pune n aplicare. Sau, a spune mai cur&nd c noi suntem
mi5loacele de punere n aplicare.
44 >i care este acest plan:
*irJ ;ingo i adres un !&mbet de!armant2
4 9nuiesc, spuse el, c e$ist i locuri mai nimerite pentru a discuta asemenea c+estiuni dec&t st&nd n picioare
pe o pist de ateri!are. *e asemeni, c+estiunea #a trebui decis de instana dumnea#oastr cea mai nalt... )$ist #reun
/onsiliu, #reun /omitet )$ecuti#, sau...:
4 A putea s con#oc Adunarea ,eneral a /omandanilor, suger KuroBsJi nciudat.
4 N%ar fi ru. Cntrm:
(r s atepte un rspuns, ;ingo se ntoarse cu spatele spre KuroBsJi i se ndrept spre intrarea n 7raul
Pentagon, cu ceilali Solarieni n urma lui. Nu%i ddu osteneala s pri#easc ndrt pentru a se asigura dac 3naltul
Mareal i grupul oficial l urmea!.
*ar l urmau.
Palmer i ceilali ofieri mai mruni se ineau dup ei, n#luii parc ntr%un fel de cea, aa cum KuroBsJi se
inea dup ;ingo i ai lui.
/a ofier 5unior, aspir&nd la un rang mai nalt, Palmer tia s recunoasc o performan de #irtuo!i. 3n cele c&te#a
minute de con#ersaie superficial. *irJ ;ingo, dei nu a#usese nimic i pe nimeni care s%l susin, reuise s se
situe!e cel puin la ni#el de egalitate cu KuroBsJi. >i o fcuse ca i cum i se cu#enea n mod firesc, ca i cum ar fi fost
lucrul cel mai natural din uni#ers pentru un Solarian necunoscut s%l trate!e pe /omandantul /oordonator >ef al
(orelor Militare Unificate din ntreaga /onfederaie ca pe... ca pe un comandant de flot 5unior.
III
SA;A Adunrii ,enerale a /omandanilor 0camera @FH1 arta impresionant. .a#anul era o replic uria a +rii
de pe !idul biroului lui KuroBsJi. Un perete ntreg era drapat cu un imens steag al /onfederaiei 4 o stea galben n
cinci coluri, un c&mp albastru. 7 imens mas din duroplast, n form de semilun, cu sectoare distincte i cu un ecran
#i!ual ncastrat, ocupa cea mai mare parte din ncpere.
3naltul Mareal KuroBsJi era ae!at n centrul geometric al mesei. *e o parte i de alta a lui, plasai n ierar+ie
descendent p&n la capetele mesei, se gseau >eful /entrului de computeri!are. >eful Cnformaiilor, Prim 7fierul
;ogistic, >eful *epartamentului de Psi+ologie a R!boiului, /oordonatorul /i#il i cei opt comandani ai .eatrelor de
;upt, nici unul dintre ei sub gradul de general plin.
Nici unul, cu e$cepia comandantului 'a" Palmer, care sttea ner#os pe marginea unui scaun la captul din
e$trema st&ng a mesei 4 o po!iie lipsit de orice nsemntate din punct de #edere al protocolului 4 i care ncerca,
nuc, s%i dea seama ce caut un comandant oarecare de flot ntr%o companie at&t de ameitoare.
Singurul lucru pe care%l tia era c pre!ena sa, ca i nsi adunarea, se datora lui *irJ ;ingo...
/&nd Solarienii i grupul oficial ptrunseser n 7raul Pentagon. Palmer, aflat respectuos n urma tabilor care,
la r&ndul lor, i urmaser confu! pe Solarieni, l #!use pe ;ingo oprindu%se ntorc&ndu%se i spun&ndu%i ce#a lui
KuroBsJi. 'udec&nd dup e$presia feei naltului Mareal, ceea ce%i spusese Solarianul l e$asperase, de aceea Palmer
se simise foarte st&n5enit c&nd naltul Mareal i fcu semn s se apropie.
4 8i%l pre!int pe /omandantul de (lot Palmer, i se adres KuroBsJi lui ;ingo, ignor&ndu%l deliberat pe Palmer
i e#it&nd s i%l pre!inte pe Solarian.
4 9un !iua, domnule /omandant Palmer, i spuse ;ingo cu amabilitate. 3mi pare ru pentru flota
dumnea#oastr.
Palmer tresri. Nu era caracteristic pentru KuroBsJi s #orbeasc necontrolat despre o nfr&ngere recent unei
persoane at&t de ndoielnice ca ;ingo.
*ar n clipa aceea i ddu seama c naltul Mareal era cel puin tot at&t de derutat ca i el.
4 *omnul ;ingo a dorit s te cunoasc, adug KuroBsJi cu repe!iciune, #r&nd s nlture misterioasa nclcare
a normelor de securitate. Nu am cea mai #ag idee pentru ce...
4 Am g&ndit c ar fi o idee bun s cunosc un ofier de front, rspunse ;ingo. Pe cine#a sub gradul de general i
care tocmai s%a ntors de pe c&mpul de lupt...
4 *e unde naiba tii acest lucru: e$plod n cele din urm KuroBsJi. *oar n%ai putut...
4 S !icem c am g+icit, rspunse ;ingo cu o nlare din umeri. Cmportant este c socotesc necesar ca un ofier
repre!entati# de pe c&mpul de lupt s ia parte la Adunarea ,eneral a /omandanilor, iar comandantul Palmer e la fel
de bun ca oricare altul.
4 )$clus6 rpi KuroBsJi. Nici un ofier sub rangul de general nu poate s ia #reodat parte la Adunarea
,eneral a /omandanilor. )ste mpotri#a...
4 Nici eu nu am rangul de general, spuse ;ingo cu o und de rceal n glas. >i nici prietenii mei. Asta nseamn
c trebuie s re#ocm adunarea:
4 9ineneles c nu. ) cu totul altce#a. *umnea#oastr nu suntei subordonat disciplinei /onfederaiei. *ar
comandantul Palmer este. Nici un ofier t&nr...
4 /omandantul Palmer #a lua parte la adunare, sublinie ;ingo foarte calm. Altminteri, adunarea nu #a a#ea loc.
3n glasul lui rsuna o not de calm, ncre!toare finalitate, nu tocmai arogant.
4 *ar... mormi KuroBsJi, e#ident cut&nd o cale de a da napoi graios, fr s par c o face sub presiune.
4 *ac credei c e mai uor pentru dumnea#oastr, domnule Mareal, relu ;ingo !&mbind i cu un glas care%i
recptase cldura, considerai%l pe comandantul Palmer drept musafirul meu la adunare. Acest lucru o s # satisfac
necesitatea dumnea#oastr de protocol.
4 (oarte bine, rspunse KuroBsJi nepat. /omandant Palmer, eti liber p&n la nceputul adunrii.
/&nd Palmer salut i se ntoarse s plece. ;ingo se uit fi$ la el, timp de un moment ng+eat. 7c+ii mari, #er!i,
ai Solarianului preau s r&d la o glum tiut numai de el. 3n cele din urm, ;ingo i adres un !&mbet cam str&mb i
un aproape imperceptibil semn cu oc+iul. N%ar fi putut spune de ce, dar aceast pri#ire i e#oc lui Palmer strania,
calma e$presie din oc+ii lui Ma$ 9ergstrom i ai ;indei *ortin n acel scurt moment de pe pista de ateri!are, c&nd
pri#irile lor se lsaser asupr%i.
>i acum, st&nd n Sala Adunrii ,enerale a /omandanilor, g&ndurile i se ntoarser din nou la acel bi!ar moment
de pe pista de ateri!are, c&nd simise cum mintea lui era pus la ncercare, ndrtul a dou perec+i de oc+i cprui,
calmi. Probabil c n acest fel aflase ;ingo despre S"l#anna. 3i spuse brusc Palmer. Un soi de telepatie.
)ra con#ins, g&nd care%l st&n5enea, c moti#ul real al insistenei lui ;ingo cu pri#ire la pre!ena lui era legat de
acel moment fugiti# de ncercare mental.
Palmer a#ea sen!aia c era folosit ca o unealt, ceea ce nu%i plcea deloc. Se uit sting+erit la cele ase scaune cu
spetea! tare, ae!ate n curbura interioar a masei, care%i ateptau pe Solarieni.
3n cele din urm, KuroBsJi fcu un semn cu capul ctre Adunarea /omandanilor i aps pe butonul interfonului
din faa lui, d&nd astfel semnalul c Solarienii puteau fi c+emai nuntru. .oi cei de fa se ridicar n picioare, nu n
semn de respect fa de Solarieni, ci pentru ca ei s se poat reae!a primii, stabilindu%i astfel prioritatea fa de grupul
lui ;ingo.
Solarienii pir n sal cu aerul lor de5a familiar de dega5at arogan. ;ingo arunc o pri#ire grupului oficial
aflat n picioare. 3n oc+ii lui prea s licreasc un tainic amu!ament. Apoi, nainte ca Marealul KuroBsJi s fi putut
rosti un cu#&nt, ;ingo se ae! brusc. /eilali cinci i urmar e$emplul.
Un lung i derutant moment, Adunarea continu s rm&n n picioare.
4 *e ce nu luai loc, domnilor: spuse ;ingo cu amabilitate, art&nd cu un gest negli5ent spre scaune.
Palmer i nbui, brbtete, un +o+ot de r&s. )ra prea de tot6 ;ingo i afirmase din nou supremaia, i cu at&ta
uurin6
KuroBsJi roi c&nd se ae! greoi.
4 /red c primul punct al ordinii de !i ar trebui s%l constituie un sumar raport asupra stadiului actual al
r!boiului, pentru a%i pune n tem pe prietenii notri Solarieni, spuse el, ncerc&nd s redob&ndeasc iniiati#a. 3n fond,
au fost n afar at&ta amar de #reme. *ac #ei bine#oi s pri#ii pe ta#an, deasupra capetelor dumnea#oastr, #ei
#edea o +art politic a ,ala$iei cunoscute, pe care planetele *uglaari apar n rou, cele Umane...
4 /unoatem aceste +ri, i tie #orba ;ingo. /ontinuai # rog.
KuroBsJi i pierdu pentru o clip stp&nirea de sine i%i arunc lui ;ingo o pri#ire ucigtoare. Pe urm i
recpt controlul.
4 (oarte bine. *up cum #edei, *oogii dein apro$imati# c&te patru sisteme la fiecare trei ale noastre. Au un
a#anta5 similar n ce pri#ete na#ale i personalul. 3ndea5uns nc&t s pierdem r!boiul 4 cele mai recente calcule ale
computerelor arat c nu #om putea re!ista mai mult de un secol 4 perioad n care nu #or fi n stare s ne dea o
lo#itur final, decisi#. ) un r!boi de mcinare, lent, metodic, logic, aa cum sunt i *oogii. )...
4 .oate astea in de istoria antic, domnule Mareal, l repe!i ;ingo. Asemenea informaii nu ne sunt de folos
ntruc&t nu duc dec&t la aceeai conclu!ie, i anume c pierdem r!boiul. >i din aceleai moti#e l tot pierdei de trei
secole ncoace. 3mi ngduii s # sugere! c am putea economisi cu toii un timp considerabil dac l%am lsa pe Raul
s # pun doar c&te#a ntrebri, Raul e maestrul nostru de 5ocuri,
4 /e e:
4 Maestru de 5ocuri, rspunse ;ingo !&mbind. M rog, s spunem, de dragul simplificrii, c acesta e termenul
nostru pentru strateg. Raul:
Palmer se simi din nou in#adat de admiraie i in#idie.
;ingo smulsese din m&na lui KuroBsJi controlul asupra adunrii i%l !#&rlise n poala negriciosului cu musta,
fr s fi ridicat mcar o singur dat #ocea.
4 3n ordine, *irJ, rspunse Raul 7rtega cu #ioiciune. /red c sunt necesare doar trei ntrebri. Prima2 /ine
plnuiete ansamblul strategiei n /onfederaia Uman:
4 )u sunt /omandantul >ef, rspunse KuroBsJi nepat. )u...
4 Un moment, domnule Mareal KuroBsJi, l ntrerupse Mai!el, >eful /entrului de /omputeri!are. /red c ar fi
corect s artm c /entrul de /omand al /omputerelor din 7l"mpia C8 computeri!ea! ntreaga strategie a
r!boiului.
4 *eci strategia continu s fie controlat de computere: murmur 7rtega cu #dit neplcere.
4 9ineneles, rspunse Mai!el. *oogii au un a#anta5 asupra noastr n numrul planetelor i al na#elor. *e
aceea trebuie s folosim cu ma$imum de eficien cel puin resursele care ne%au rmas, ceea ce nseamn un strict
control computericesc asupra aspectelor r!boiului.
7rtega pufni pe nri.
4 3n decurs de trei secole n%au n#at nimic6 spuse el adres&ndu%se lui ;ingo. Mac*a" a#ea dreptate. >i acum
ntrebarea a doua, urm el ntorc&ndu%se spre Mai!el i KuroBsJi. >i calculele computerelor arat c, c+iar printr%o
folosire de sut la sut a tuturor resurselor, tot *uglaari #or c&tiga r!boiul:
4 8%am mai spus%o, i%o tr&nti KuroBsJi,
4 Atunci de ce naiba continuai s folosii computerele n conducerea r!boiului:
Palmer simea c%i #ine s sar n sus i s urle de bucurie i i ddu seama c i KuroBsJi era la fel de mulumit.
7rtega comprimase toate simmintele nee$primate ale comandanilor militari ntr%o singur ntrebare a creia nu i se
putea rspunde.
4 *ac toate computerele # spun c oricum trebuie s pierdei, de ce s nu mi!ai totul pe o singur carte:
continu 7rtega.
*ar Mai!el a#ea un rspuns pregtit, #ec+iul, ener#antul rspuns clasic2
4 Pentru c, folosindu%ne toate resursele cu ma$im eficien, ceea ce nu poate fi reali!at dec&t prin controlul
computerelor, #om reui mcar s prelungim r!boiul c&t mai mult posibil, sporind astfel ansele de in#entare a unei
noi arme care s compense!e inerenta superioritate numeric a *oogilor i...
4 /u alte cu#inte, l ntrerupse 7rtega, cu c&t struul i ngroap mai mult timp capul n nisip, cu at&t are mai
multe anse de supra#ieuire:
;ingo !&mbi cu mrinimie.
4 8 rog s%l scu!ai pe Raul, inter#eni el. /a toi maetrii de 5ocuri, e nclinat s reduc situaiile la termenii cei
mai simpli cu putin. /eea ce duce uneori la o penibil duritate. 7ricum, ns, trebuie s sublinie! c, n esen,
aprecierile lui sunt 5uste. Nu #%ai g&ndit niciodat s abandonai computerele i s ncercai o aciune mai cute!toare
dec&t ar putea concepe o simpl main:
4 Adic s ncercm s ne sinucidem: rspunse Mai!el cu dispre. Numai computerele ne a5ut s ne ferim de
*oogi.
4 >i ce%ar fi dac ai mai merge i pe g+icite: suger 7rtega.
4 8%ai pierdut minile: ip Mai!el.
;ingo i 7rtega i adresar c&te un oftat resemnat.
4 9ine, murmur cel din urm, ar fi meritat s ncercai mcar.
4 Ai #enit s ne ntiinai c nu putem c&tiga r!boiul: se or KuroBsJi. Nsta%i re!ultatul celor trei secole de
i!olare ale #oastre: Ai #enit aici pur i simplu ca s ne aruncai...
4 /ategoric, nu, l liniti ;ingo. *e fapt, #%am adus ceea ce ateptai #oi n c+ip at&t de iraional 4 arma secret,
factorul care o s ntoarc pe dat mersul r!boiului...
4 *a: ntreb KuroBsJi strduindu%se, e#ident, s rein cu disperare puinul care%i mai rmsese din ncrederea
lui n (gduin. >i ce este aceast arm:
4 Noi, rspunse ;ingo, sur&!&nd placid.
4 8oi:
;ingo fcu un gest ctre Ma$ 9ergstrom i ;inda *ortin.
4 ,&ndii, ncepu 9ergstrom pe o #oce plat, monoton, c Solarienii, n i!olarea lor, au esut doar ilu!ii de
grandoare. 8 spunei c poate comandantul Palmer a a#ut dreptate 4 c e posibil ca (gduina s nu fi fost dec&t o
minciun menit s le acopere laitatea...
4 *e unde tii acest lucru: ntreb KuroBsJi cu rsuflarea tiat. Nimeni nu a ascultat discuia noastr, n afar
de Palmer i de mine.
4 ,&ndii, prelu calm ;inda *ortin spusele lui 9ergstrom, c pentru noi e cu neputin s cunoatem o discuie
particular care a a#ut loc n timp ce ne aflam nc n spaiu. 8 spunei c singurul mod care ne%ar putea furni!a aceste
informaii ar fi acela de a # citi g&ndurile... / numai telepatitii pot face ceea ce facem noi...
4 >i de bun seam a#ei dreptate, inter#eni ;ingo,
4 Suntei... suntei telepatiti"
4 Nu toi... numai ;inda i Ma$. >i noi ceilali a#em .alentele noastre, dar ar fi inutil s folosim mai mult de doi
telepatiti ntr%un ,rup.
4 Asta%i arma #oastr secret: ntreb KuroBsJi. .elepatia: S%ar putea s%i aib a#anta5ele ei, dar cum i putem
n#inge pe *oogi prin telepatie:
4 Asta%i numai o parte a armei. Poate c ar fi necesar o demonstraie n continuare... Se +li!i amu!at. ;inda...
poate c... +m... /omandantul Palmer ne%ar face plcerea s ne ofere un mic dans:
4 /e: strig Palmer.
*ar n acelai moment simi ce#a c+icotind n capul su. Picioarele ncepur s i se mite singure, fr #oia lui.
Se i cr pe mas. Cat%l n mi5locul mesei, picioarele slt&ndu%i ritmic i degetele pocnindu%i ca nite castaniete.
/omandantul 'a" Palmer ncepu s danse!e o giga pe masa de conferin a Adunrii ,enerale.
4 7prete%te, Palmer, i ordon s ncete!i6 rcni 3naltul Mareal KuroBsJi.
4 Nu... nu pot$ domnule Mareal... gemu Palmer dans&nd frenetic. Nu pot6
4 Destul$ porunci ;ingo.
9rusc, Palmer rede#eni el nsui. 9uimac, rou ca para focului, cobor i se t&r n scaunul lui.
4 *up cum ai #!ut, urm ;ingo sec, telepatia implic anumite... m rog, i alte fore n afar de capacitatea de
a citi g&ndurile. /a n multe alte domenii, comunicarea implic i control.
4 8rei s spunei c putei n#a trupele noastre s foloseasc aceast te+nic:
4 Nu, replic ;ingo. Acesta e un .alent pe care sau l ai sau nu. Nu, planul nostru presupune o aciune mult mai
direct. Ai #!ut cum a fost posibil s ne e$ercitm controlul asupra comandantului Palmer. Cmaginai%# ce%ar fi dac
l%am a#ea pe Kor i pe toi *uglaari sub un control similar.
4 Pe Kor" 8 propunei s # ducei la *uglaar:
4 3ncepei s nelegei.
4 *a, ncep s neleg, se rsti KuroBsJi. Suntei nebuni6 %iciodat n%ai putea a5unge ntregi la *uglaar.
Sistemul *ugl este p!it de at&tea na#e, nc&t nici mcar un microb nu s%ar putea strecura. A iei din Spaiul%Sta! i a
ptrunde ntr%un sistem solar este o imposibilitate fi!ic, aa nc&t ai fi obligai s naintai, prin spatele orbitei planetei
celei mai periferice, supun&ndu%# influenei (rontului de /omand. Nu a#ei nici o ans. 8%ai face ndri nainte de
a ptrunde n orbita planetei *ugl 8C.
4 A#ei dreptate. N%are nici un rost s ncercm a ptrunde cu fora la Kor, replic ;ingo. *ar e$ist o cale de a
a5unge la /onsiliul nelepilor.
4 >i anume"
4 Predm /onfederaia Uman n m&inile Cmperiului *uglaar.
4 &eee" strig la unison ntreaga Adunare ,eneral.
4 ;initii%#, domnilor, r&se ;ingo. N%am de g&nd s predau /onfederaia de%ade#ratelea, ci numai s m
folosesc de asemenea prete$t pentru a obine o audien la Kor.
4 N%or s accepte nici un moment, ripost KuroBsJi. Pe *oogi nu%i interesea! negocierile. Unicul lor el este
e$terminarea noastr total, i n%or s%i bat capul s ofere condiii.
4 /ine #orbete de condiii: A prefera s ne predm necondiionat dec&t s continum efortul !adarnic al unui
r!boi pe care nu%l putem c&tiga. ) ne#oie de eficien. Nici o minte uman nu ar putea g&ndi un asemenea plan, dar
asta%i e$act ce%ar face *oogii n locul nostru. Aciunea eficient. *oogii sunt adepii logicii i ai eficienei, i
dumnea#oastr, domnilor, ar trebui s tii acest lucru dup ce #%ai strduit cu at&ta s&rg timp de trei secole s ri#ali!ai
cu ei.
4 S%ar putea ca ideea s funcione!e, murmur KuroBsJi ng&ndurat.
4 *e fapt # g&ndii c tot ce ai a#ea de pierdut n asemenea ncercare n%ar fi dec&t ase Solarieni oricum inutili,
inter#eni Ma$ 9ergstrom.
KuroBsJi roi i ncerc s bolboroseasc un protest, dar ;ingo i rete! #orba2
4 ;initii%#, nu trebuie s # ruinai de asemenea g&nd. )ste ntr%ade#r un risc calculat, i a#ei dreptate2 aici,
pentru #oi, suntem inutili. *ar mai e$ist un amnunt suplimentar la care nu #%ai g&ndit. 8a fi ne#oie s ne nsoeasc
un repre!entant al Adunrii, pentru ca totul s par plau!ibil. S !icem... /omandantul >ef.
4 *ac # nc+ipuii c o s%mi risc pielea n aciunea asta nebuneasc...
4 /almai%#, domnule Mareal KuroBsJi. M%am ateptat la mpotri#irea dumnea#oastr i am o alternati#. *e
ce s nu trimitei n locul dumnea#oastr un ofier t&nr, cine#a de care /onfederaia s%ar putea dispensa mai uor:
*esigur, #a trebui s%l numii, temporar, Ambasador%Plenipoteniar i s%l ridicai la rangul de general.
KuroBsJi i trecu limba peste bu!e.
4 8 g&ndii la cine#a, ca de pild, un /omandant de (lot: /ine#a ca, s !icem, comandantul Palmer:
4 )$act.
4 Stai puin, strig Palmer, eu...
4 /omandant Palmer, taci6 ltr KuroBsJi. ,eneral Palmer te numesc Ambasador%Plenipoteniar al Adunrii
,enerale a /omandanilor i te detae! n misiune pe l&ng na#a Solarian.
4 *ar, domnule Mareal KuroBsJi... 3ncepu Palmer.
4 /onsider c nu mai e nimic de discutat, inter#eni ;ingo. Suntem cu toii obosii i m&ine diminea trebuie s
ne ndreptm spre sistemul *ugl. *omnule /omandant... +m, domnule ,eneral Palmer, te rog s te pre!ini la na#a
m&ine diminea la o mie o sut. *omnilor, # rugm s ne scu!ai...
/u aceste cu#inte ;ingo i ceilali Solarieni se ridicar i se retraser, ca o familie regal care nc+eie o audien.
Numai dup ce participanii la Adunare se mprtiar i Palmer rmase singur cu g&ndurile lui, reali! n
ntregime ceea ce fcuse ;ingo. 3i con#insese pe toi prin mi5loacele lui speciale. ;ingo dominase adunarea de la
nceput p&n la sf&rit. A#usese un control at&t de deplin asupra tuturor, nc&t s#&rise ceea ce nimeni nu mai fusese n
stare s fac de trei secole ncoace 4 determinase Adunarea ,eneral s ia o iniiati# ma5or far s consulte
computerele.
>i Adunarea ,eneral adoptase cu oc+ii nc+ii planul Solarienilor. /ci, dac stteai s te g&ndeti, planul era o
absurditate absolut. /+iar dac ar fi a5uns p&n la Kor ceea ce era foarte ndoielnic n ciuda tuturor inteniilor lui
;ingo, dar c+iar dac ar fi putut stabili un control fi!ic asupra lui Kor, la ce%ar fi dus asta: /e anume ar putea ei s fac
pentru a%l determina pe Kor s sc+imbe cursul r!boiului 4 fr a se a5unge la determinarea lui: S%l fac s danse!e o
giga:
Nu, Solarienii a#eau desigur alt plan. Palmer nu tia despre ce anume era #orba, tia numai c nu%i place.
Singurul lucru pe care%l cunotea cu ade#rat era c fusese bgat c+iar n mie!ul uneltirilor lor.
Palmer nainta agale pe c&mpul de decolare, spre na#a Solarian, purt&nd pe umr sacul cu mbrcminte i
strduindu%se s%i goleasc mintea de orice g&nd. )ra foarte important s nu se g&ndeasc la... ce se gsea n sac...
pentru c telepatitii Soiarieni i puteau citi g&ndurile.
KuroBsJi a#usese timp s e$amine!e pe ndelete tot ce i se propusese, c&nd Palmer se pre!entase la el la raport.
4 *esigur, c totul e absurd, i spusese KuroBsJi, Am&ndoi suntem contieni c ansele de a a5unge la planeta
*ugl sunt e$trem de fira#e. Nu ncerc s te amgesc, Palmer. *ar e$ist cel puin dou moti#e pentru care trebuie s%i
lsm s fac tot ce #or. 3n primul r&nd, i dumneata ca ofier de campanie ar trebui s aprecie!i acest lucru, am i
dob&ndit ce#a important.
4 ;a ce # referii, domnule Mareal:
4 ,&ndete%te, Palmer, g&ndete%te6 Simplul fapt c Adunarea ,eneral a fost de acord s%i lase pe Solarieni s
treac imediat la ndeplinirea planului lor de aciune fr s consulte 'n prealabil /omandamentul /omputerelor, n
felul sta s%a stabilit un precedent. /+iar dac misiunea euea!, c+iar dac dumneata... +m... n%ai s te mai ntorci, s%ar
putea ca pe #iitor s a#em posibilitatea de a ne dispensa de computeri!are. 3nseamn o posibil ans de a restaura
comanda n m&inile celor care o merit... ofieri de campanie ca dumneata i ca mine, i nu a unor fosile anc+ilo!ate ca
Mai!el. >i, desigur, oric&t de nebunesc ar prea, s%ar putea ca planul Solarienilor s reueasc, n care ca! nfr&ngerea
noastr s%ar transforma n #ictorie. /e a#em de pierdut:
4 Nimic dec&t un t&nr /omandant de (lot, suspinase Palmer cu resemnare.
4 Nu, domnule... nu, (a)$ rspunsese KuroBsJi solemn... 3i promit un lucru2 orice s%ar nt&mpla, gradul de
general i aparine. *ac te ntorci, #om proceda la o numire oficial, i dac... m rog, dac nu reueti, gradul i #a fi
decernat postum. Mcar at&t i datorm.
4 8 mulumesc, domnule, rostise Palmer fr entu!iasm. *ar eu nu i!butesc s #d ce pot face ntr%ade#r
Solarienii, c+iar dac #or fi n stare s%l in n puterea lor pe Kor.
4 Presupun c%l #or determina pe Kor s dea ordine care #or pricinui mari pierderi forelor *uglaari. ) de ia sine
neles c dac *oogii ar pierde, s spunem, trei%patru mii de na#e, am putea a5unge cel puin pe picior de egalitate cu
ei. 9a s%ar putea c+iar ca soarta s ne fa#ori!e!e pe noi. ;a urma urmei, n genul sta de r!boaie numrul na#elor e cel
care contea!. *ac%a putea, a pune n 5oc nsui sistemul 7l"mpia pentru a obine distrugerea a trei%patru mii de na#e
*uglaari. *e ce cre!i dumneata c *oogii n%au ncercat niciodat un atac asupra 7l"mpiei 4 sau c+iar a sistemului
Sol: Pentru c sunt prea inteligeni pentru a risca numrul de na#e de care ar a#ea ne#oie ca s reueasc.
4 Asta%i drept, rspunsese Palmer. .otui nu #d cum sper Solarienii s ndeplineasc o astfel de misiune, i
sunt con#ins c ar fi o greeal s ne ncredem n ei.
4 S ne ncredem: protestase KuroBsJi. /ine a #orbit de ncredere: *e ce%i nc+ipui c pun eu la btaie un om
at&t de #aloros ca dumneata, ntr%o misiune ca asta: 3n fond, am fi putut ridica la rangul de general pe orice boboc de
locotenent. *ar am ne#oie de un om care s poat 5udeca lucrurile pe moment2 ;ingo deine comanda aciunii, dar te
mputernicesc s o !drniceti n orice moment #ei gsi de cu#iin. *ac ai bnuiala c ne trag pe sfoar, te
mputernicesc s preiei comanda na#ei i s ceri a5utor de urgen de la orice na#e ale /onfederaiei aflate n !on.
*ac e ne#oie, #ei folosi fora, i dac orice alte mi5loace dau gre, trebuie s fii pregtit s distrugi na#a i, n ca! c
mpre5urrile o cer, s%i sacrifici #iaa. 8a trebui s fii foarte bine ec+ipat i narmat. >i pentru c s%ar putea s fii
perc+e!iionat, #reau s te duci cu un sac obinuit de mbrcminte la laboratorul *epartamentului de Cnformaii. Se
pricep ei s%i camufle!e n sac suficiente arme i e$plo!i#e nc&t s poi face fa oricrei urgene.
KuroBsJi se ridicase n picioare i%i ntinsese m&na.
4 3i doresc succes, domnule ,eneral Palmer. Palmer i smuci sacul de mbrcminte mai sus pe umr. /oninea
un ntreg arsenal ascuns2 e$plo!i#e, un pistol cu laser, un pistol cu efect de amorire, c+iar i o mic bomb
neonuclear, camuflat ntr%un aparat de brbierit. Arme mai mici, i suficiente componente pentru a le reconstitui pe
cele mari fuseser cusute n manetele, n ti#urile, n cptueala +ainelor de re!er# pe care i le luase. ;a o perc+e!iie
atent, Solarienii ar fi putut descoperi o parte din arme, dar niciodat pe toate.
Na#a Solarienilor arta aproape de!ilu!ionant de normal. )ra, desigur, mult mai mic dec&t crucitoarele de
r!boi cu care era obinuit Palmer, i era colorat ntr%un #erde luminos, dar o cercetare fugiti# i re#el obinuitele
generatoare proiectoare ale (rontului de /omand i obinuitele antene necesare n Spaiul%Sta!, amplasate n spate i
n centru. Ua etan se desc+ise i *irJ ;ingo i fcu apariia. Palmer i ntei strdaniile de a%i goli mintea de
g&nduri n clipa c&nd l !ri pe Ma$ 9ergstrom n spatele lui ;ingo. Solarienii cobor&r o pasarel.
Palmer i a5ust sacul cu mbrcmintea pe umr i urc prima treapt a pasarelei.
4 *omnule ,eneral Palmer, rm&i te rog o clip unde eti i se adres ;ingo. Ma$...
Palmer porunci minii sale s se goleasc. ?Nu te g&ndi la... 4 3i spuse. Nu te g&ndi la ce se gsete n... %u!
%u!MM
9ergstrom l fi$a cu pri#irea lui calm, egal, cpruie. Palmer simea tentaculele e$aminatoare scormonindu%i
periferia minii.
?Nu te g&ndi la arme6 i porunci. Nu te g&ndi nici mcar c nu te g&ndeti la ele... la. la, la, tra la la... U+uu6?
Palmer ncerca s%i umple g&ndirea contient cu silabe lipsite de noim, care s%i stagne!e mintea, n timp ce%l simea
pe 9ergstrom scormonind bl&nd dar ire!istibil n contiina lui.
3i simi mintea cuprins de o nedumerire, i i ddu brusc seama c era nedumerirea lui 9ergstrom i nu a lui.
?.ra la la... U+uuu... lui6?. 3i repet cu disperare n stratul de suprafa al g&ndirii.
*ar 9ergstrom nu se ls nelat de stagnarea de suprafa. Aceasta nu fcu dec&t s%i a&e curio!itatea i Palmer
l simi ptrun!&nd tot mai ad&nc n mintea lui, scotocind printre amintirile din !iua precedent, aa cum ar rsfoi
cine#a o enciclopedie. Simi c, fr #oia lui, i aduce aminte de ultima discuie cu KuroBsJi, i se #!u obligat s
treac n re#ist instruciunile ofierului de la ;aboratorul *epartamentului de Cnformaii...
Apoi cal#arul se curm brusc, i i ddu seama c minea lui i aparine din nou.
9ergstrom se ntoarse cu un !&mbet ctre ;ingo.
4 *irJ, numai c+iu#eta de la buctrie n%a adus%o cu el. Apoi i se adres lui Palmer2 .e rog s lai 5os sacul.
/uprinde o ntreag colecie de arme grele.
4 /e tot #orbeti: ncerc Palmer s se apere, fr #lag. )u...
4 Nu cre!i c e o prostie s ndrugi minciuni unui telepatist: rosti 9ergstrom, calm. )u #orbesc despre
e$plo!i#e, pistolul cu laser, pistolul de amorire...
4 9ine, bine6 Ai c&tigat. *ar d%mi mcar #oie s%mi iau nite +aine de re!er#, adug repede, desc+i!&nd
sacul.
4 ;a care uniform te g&ndeti: ntreb 9ergstrom r&n5ind. ;a cea cu pilulele de ga! cusute n manete, la cea cu
piesele armei de foc cusute n cptueal, sau poate la cea cu...:
4 3n ordine, oft Palmer cu resemnare. Ai obinut ce%ai #rut.
D#&rli cu de!gust sacul de mbrcminte pe pist, i ncepu s urce pasarela ctre ua etan.
Nu era drept6 /am dracu putea cine#a s strecoare ce#a c&nd trebuia s nfrunte un telepatist: se ntreb furios.
*ei nu%l mai simea pe 9ergstrom scormonindu%i mintea, l #!u r&n5ind cu gura p&n la urec+i,
4 Nu fi suprat pe noi, generale, i spuse ;ingo dup ce nc+ise ua etan n urma lor. Nu%i pune la inim.
A#eai tot dreptul s te ndoieti de noi i, deci, tot dreptul de a ncerca s aduci clandestin arme la bord. ) firesc s nu ai
ncredere n noi...
4 >i e la fel de firesc ca #oi s nu a#ei ncredere n mine:
4 )$act, rspunse ;ingo r&!&nd. *eci ai pierdut acest mic 5oc prietenesc. /ine tie, poate c #ei c&tiga partida
urmtoare. Nu eti suprat pe noi:
4 Nu sunt suprat, ;ingo, rspunse Palmer nl&nd din umeri.
4 8rei s #e!i cum pilotm o na#, noi, Solarienii: 7 s te interese!e. Poate c o s i se par puin nfricotor,
dar e$trem de interesant. S mergem n cabina de control.
/abina de control nu semna cu nimic din ce #!use Palmer p&n atunci pe o na#. 3n ncperea emisferic
e$istau patru scaune de pilot, dar dou dintre ele erau false, destinate e#ident pasagerilor.
>i celelalte dou abia de preau mai puin simulate. Unul a#ea n fa un mic panou cu cadrane i instrumente de
msurat; al doilea era ec+ipat cu butoane, manete, pedale, i ceea ce ai fi putut 5ura c e #olanul unui #e+icul terestru.
>i asta era tot. Nici ecran de computer, nici tablou de comen!i, nici consol de na#igaie, nimic.
(ran S+annon era ae!at pe scaunul cu cadrane. 3i adres lui Palmer un !&mbet absent.
4 (ran este )deticul nostru, spuse ;ingo, folosind acest cu#&nt care pentru Palmer nu a#ea nici o semnificaie.
3l in#it pe Palmer s ia loc ntr%unul din falsele scaune de pilot, iar el se ae! pe scaunul cu manetele de control.
4 Unul dintre .alentele mele mai mici, urm ;ingo, este acela de a fi un Sensibil Absolut la Spaiu i .imp. )
ce#a asemntor cu a a#ea urec+e absolut n mu!ic. Pot s simt traiectoriile corecte, accelerrile, de#ierile de curs, i
aa mai departe. Sunt mult superior unui computer.
Palmer se g+emui n scaun.
4 8rei s spui c ai de g&nd s pilote!i na#a manual: 'ntreb el cu #oce pierit. /omputerul na#ei nu diri5ea!
decolarea:
4% &omputerul na#ei" rspunse ;ingo cu un r&s rsuntor. Na#a aceasta nu are nici un computer. Noi am
descoperit c ceea ce spuneau cei din #ec+ime e perfect ade#rat2 mintea omeneasc este cel mai bun computer, cu
condiia de a fi bine utili!at. >i, desigur, dac deine .alentul pentru munca respecti#. 7ri, aa cum i%am spus,
pilota5ul constituie unul dintre .alentele mele. Aa cum glumeau cei din #ec+ime, pot conduce na#a asta i cu fundul
pantalonilor.
Palmer gemu inaudibil.
4 8i!ibilitatea6 rosti ;ingo, ntorc&nd un buton. ;ui Palmer i se tie respiraia. 3ntregul ta#an emisferic al cabinei
de control de#eni o uria panoram desc+is. A#eai sen!aia c stai cocoat pe un scaun n #&rful unui catarg de steag;
cerul gol deasupra, c&mpul dedesubt. )ra de o realitate ameitoare.
4 .e%am a#erti!at c o s i se par puin nfricotor, i spuse ;ingo cu #oioie. 9ara de decolare6 ordon apoi.
7 linie roie apru pe ?cerMM, ncon5ur&nd circumferina cabinei, tiat rectangular, la capete, de c&te o linie
galben.
4 7ri!ontul artificial i norma de gra#itate. Pregtii decolarea.
;ingo era aferat cu butoanele de control. (rontul de /omand se gsea n funciune. Na#a ncepu s se nale din
ce n ce mai repede. Acum Palmer #edea c&mpul ndeprt&ndu%se. A#ea impresia c e legat n e$teriorul unei na#e.
Na#a se cltina i Palmer tia c o nclinare de trei grade care ar dura mai mult de o secund ar nsemna prbuirea i
!drobirea de sol. *e asta era strict necesar ca un computer s diri5e!e decolarea.
*ar, n mod incredibil. ;ingo corecta tanga5ul c+iar n clipa n care se i#ea. )ra o imposibilitate net, i totui o
reali!a. Nu se prbuea. *impotri#, se nlau i #ite!a se accelera. 7l"mpia CCC de#eni o curb, apoi un disc, iar ei se
aflau n orbit.
Stelele notau n 5ur. S%ar fi !is c ei pluteau direct n spaiu, ntr%un costum spaial. Palmer nc+ise oc+ii ca s%i
mai tempere!e #erti5ul.
*ei n%ar fi #rut. 3i desc+ise o clip mai t&r!iu i, spre surprinderea lui, #erti5ul se risipise. 3ncepu s guste
pri#elitea.
4 ,rila de locali!are6 ceru ;ingo.
;iniile roii i galbene fur nlocuite de o gril alb care di#i!a spaiul n ptrate, fiecare dintre ele repre!ent&nd
un grad al emisferei.
4 S #edem *ugl6 ceru ;ingo.
(ran S+annon scrut fi$ c&mpul de stele, mii i mii de stele roii, #er!i, galbene, albastre. Apoi, cu a5utorul unui
indicator de pe panou arunc un cerc de lumin roie n 5urul unui astru galben, foarte estompat, de l&ng centrul
emisferei. ;ingo aps pe un buton i un cerc rou, ce#a mai mare, apru n ceea ce Palmer bnuia c ar fi centrul
geometric al panoramei emisferice.
4 *estul de aproape pentru acest stadiu al !borului, aprecie ;ingo.
Apoi manipul controalele i na#a i acceler #ite!a; repede, tot mai repede6
Palmer pierdu noiunea timpului. Pri#elitea stelelor, accelerarea continu a na#ei a#eau un efect +ipnotic.
.recur ore i ore, timp n care na#a se apropie de #ite!a luminii. Probabil c aipise, pentru c primul lucru de care%i
amintea a fost glasul lui ;ingo detept&ndu%l.
4 7.K. Am trecut dincolo de 7l"mpia CL. Suntem gata s operm coreciunile finale pentru a intra n Spaiul%
Sta!.
4 Stai puin, strig Palmer. Nu poi intra n Spaiul%Sta! fr direcionarea unui computer.
Ar fi fost o nebunie curat. *in fericire, era cu neputin s iei din Spaiul%Sta! ntr%un sistem solar 4
presiunea astrului se e$ercita rein&ndu%te ine$orabil n c&mpul de sta! p&n ce te aflai la o distan sigur de el. *ar
era foarte posibil s desc+i!i un generator al /&mpului de Sta! prea aproape de o mas stelar. >i n acest ca!, nu
numai c generatorul ar fi e$plodat, ls&nd #estigiile na#ei nepenite pe #eci n Spaiul%Sta!, dar ocul ar fi declanat
o no# c+iar n astrul respecti#. *in aceast pricin toate sistemele solare, fie *uglaari fie Umane, erau n permanen
patrulate 4 pentru c, teoretic, o singur na# sinuciga ar fi putut distruge un ntreg sistem solar. .otui, cel puin n
acest stadiu al r!boiului, un astfel de pericol era pur teoretic. 7 na# pornit ntr%o asemenea misiune ar fi trebuit s se
apropie de astrul%#ictim pe ba!a /ursei /omandate, i orice na# aflat n /urs /omandat ar fi fost imediat reperat
de sistemul patrulelor omnipre!ente.
*ar acum, fr nici o raiune, ;ingo urma s e$pun nsi planeta 7l"mpia prime5diei declanrii unei no#e. Ar
fi fost demenial s%i asumi asemenea risc gratuit, adic s desc+i!i un generator fr ca un computer s te asigure c te
afli la o distan sntoas de 7l"mpia.
4 Nu%i aminteti r&se ;ingo. Na#a noastr nu are computer. *ar e o treab foarte simpl. Nu am de fcut
altce#a dec&t s centre! bine *ugl n cercul rou, care repre!int linia de !bor a na#ei.
;ingo manipul manetele, aps pedalele, roti #olanul. Micul cerc rou, a#&nd n centru steaua galben care era
*ugl, ncepu s se apropie de cercul mai mare din centrul panoramei, pe msur ce ;ingo a5usta po!iia na#ei n spaiu.
Acum atingeau...
*ugl aflat n interiorul cercului rou mic, era centrat n cercul rou mai mare, ca oc+iul de pe o int de tir.
?*ar dac ;ingo se nal, i spuse Palmer, dac ne aflm prea aproape, atunci 7l"mpia e inta.?
4 3nc+ide controalele6 ceru ;ingo. .reci pe /&mpul de Sta!6
Palmer i reinu rsuflarea. 9rusc, c&mpul smluit de stele care era spaiul normal se fcu ne#!ut, i Palmer se
pomeni n amalgamul amorf de culori n#olburate, #ibrante, n care se prefcea ntregul uni#ers #i!ual, datorit
timpului distorsionat al /&mpului de Sta!. *ar generatorul nu fcuse e$plo!ie. ;ingo reuise. Se aflaser la o distan
corect. 7l"mpia rmsese ntreag i teafr.
*ar ei erau 'n drum spre Duglaar!
IV
4 )C, ,)N)RA;) PA;M)R, i se adres ;ingo, dup cum ai #!ut generatorul n%a e$plodat. Suntem nc aici i
presupun c i 7l"mpia e la locul ei.
4 Sper c n%a fost #orba doar de un noroc orb, rspunse Palmer morocnos. *ar eu continui s susin c a fost un
risc stupid.
;ingo cobor de pe scaunul pilotului.
4 *ac ar fi fost ntr%ade#r un risc, a fi fost de acord cu dumneata. A pricinui o no# ntr%un astru nu%i un lucru
de 5oac. *ar nu gseti c riscul e egal c&nd ncredine!i o asemenea cumplit responsabilitate unui computer, unei
simple maini: Noi, Solarienii, a#em mai mult ncredere n mintea omeneasc dec&t n electronic. ;a urma urmelor,
c&nd stai s te g&ndeti, cel mai bun computer nu%i dec&t o e$tensie a minii omeneti.
4 Nsta%i un mod superficial de a pri#i lucrurile... 3ncepu Palmer.
*ar ;ingo i curm spusele cu o fluturare a m&inii.
4 7 s fie o cltorie lung, prietene. 8om a#ea destul timp s de!batem c+estiunea mai t&r!iu. Aadar, s nu
epui!m discuia asta c+iar de la bun nceput. /eilali se gsesc probabil n sala comun. Mie mi%ar prinde bine o
butur. *umitale nu:
Sala comun nu prea s fac parte dintr%o na# spaial. Pereii erau lambrisai cu lemn de brad. Podeaua era
acoperit cu un co#or moale, #erde, mobila era masi#, din lemn #eritabil, incredibil de opulent. *e%a lungul unuia
dintre pereii slii spaioase se afla un bar care ar fi fcut onoare i /lubului 7fierilor din 7raul Pentagon. Altul dintre
perei era pur i simplu o fereastr panoramic, ntr%un col al ncperii se gsea un talme%balme de aparate2 o
combin mu!ical, o org de mirosuri, ce#a ce semna cu un instrument mu!ical electronic i #reo ase alte aparate
care lui Palmer i erau necunoscute. )$istau i c&te#a dulapuri bibliotec pline de cri cu file din +&rtie ade#rat i
legturi de p&n!. 7 mas elipsoidal, ca de biliard, ocupa centrul ncperii, dar n locul pungilor obinuite se gseau un
fel de canistre umplute cu nisip de diferite culori.
Palmer rmase locului minute n ir, cercet&nd totul. Sala aceasta, cu mobilierul ei, trebuie s fi costat mai mult
dec&t ntreaga na# la un loc, g&ndi el.
*irJ ;ingo i fcu un semn lui Raul 7rtega, care se afla ndrtul barului.
4 /e%ar fi s%i oferim generalului o butur Nou Planete: ntreb el.
7rtega ncepu s se agite cu sticle, pa+are, tuburi i linguri de amestecat.
4 )ste... cum s spun... un tip de na# spaial, cu care nu prea sunt obinuit, rosti Palmer.
Robin Morel, care sttea tolnit n c+ip pro#ocator, pe un scaun moale, emise un r&s mu!ical.
4 R!boiul e un iad, generale, spuse pe o #oce trgnat.
7rtega terminase de preparat butura Nou Planete, ce%o mai fi fost i asta. 3i ntinse lui Palmer un pa+ar nalt,
din sticl gi#rat, umplut cu nou ni#ele de lic+ide diferite2 albastru, cafeniu, #iolaceu, alb transparent, brun, crmi!iu,
#erde, galben i portocaliu.
4 /&te unul pentru fiecare planet din sistemul Sol, l lmuri 7rtega, fc&ndu%i lui ;ingo un semn conspirati# cu
oc+iul.
Palmer se uit cu ndoial la imensa butur. Arta formidabil.
4 Soarbe%o ncet, l sftui (ran S+annon, care tocmai intrase n sal. /&te un ni#el pe r&nd.
Palmer i nl pa+arul la bu!e i sorbi cu titlu de ncercare. Primul ni#el era de o rceal parali!ant. ?Probabil
Pluton, i spuse el cut&nd s%i aminteasc geografia Solar. Urmtoarele patru ni#ele erau tot foarte reci, dar
descreteau treptat n intensitate. Al aselea ni#el a#ea un gust nisipos, #ec+i i uscat 4 Marte, g+ici Palmer. Al
aptelea era domol, cald i plcut. Nu putea fi dec&t Pm&ntul. Al optulea era fierbinte, nfocat. /el din urm ni#el
aproape c%i rete! cretetul capului de tare ce era.
+ 8###6... b&igui rguit, #ag contient c, ntr%un fel, terminase butura.
Acum erau de fa toi Solarienii i i fceau unul altuia semne din cap, r&n5ind.
4 Raul e un ade#rat barman, nu glum6 spuse Ma$ 9ergstrom. *ac simi c poi ntr%ade#r s re!iti, cere%i o
dat s%i prepare o Superno#a.
Palmer cltin ncet din cap. Micarea pru s dure!e o #enicie.
4 /red c pentru moment e de a5uns, spuse ameit. 3n numele ,ala$iei, ce%ai pus n butura asta
4 Mi%ar lua o !i ntreag ca s%i e$plic, generale; rspunse 7rtega cu un !&mbet sec.
4 Spune%mi 'a", i ceru Palmer sub un impuls subit.
3ncepea s%i simt capul uor i genunc+ii moi, de parc buse !dra#n ceasuri n ir.
4 Sper c butura... n%a fost to$ic, ngim buimac, tr&ntindu%se n scaunul cel mai apropiat.
/&nd rostise cu#intele, intenionase s fac doar o remarc glumea, dar c&nd sf&rise fra!a, care i se pruse
interminabil, se pomeni ntreb&ndu%se cu serio!itate dac butura nu fusese ntr%ade#r otr#it. 3n fond, nu puteai
a#ea ncredere n Solarieni...
4 Nu fi ngri5orat, 'a", i rspunse Robin Morel r&!&nd uor. ) mortal doar n aparen.
/apul lui Palmer ncepuse s se n#&rteasc. 3i pierduse complet noiunea timpului. 9a c+iar i se prea greu s
tie c&i Solarieni erau acum cu el n camer. A#ea impresia c sunt sute. Aerul prea s aib o materialitate i o arom a
sa proprie, i se prelingea lent, ca un sirop gros. Niciodat p&n atunci nu a5unsese la un asemenea grad de beie, i nu
era con#ins c sen!aia i plcea. Se simea uor, euforic, ameit, dar g&ndul de a rm&ne ore ntregi n asemenea stare
era puin nfricotor i c+iar ngreotor.
Poate c 9ergstrom i citise g&ndurile, sau poate c ceilali i citiser e$presia feei, pentru c Solarienii r&deau cu
toii i 7rtega se prpdea de r&s.
44 Nu fi ngri5orat, 'a", l liniti ;ingo, o s%i treac.
;inda *ortin se ndrept spre combin i o mu!ic dulce, m&ng&ietoare, difu!, umplu aerul. (ran S+annon se
ae! la orga de mirosuri i ncepu s apese clapele, ncperea se prefcu ntr%o grdin de prim#ar. Plutea o
mireasm cald, constant, de iarb proaspt cosit. Pe acest fundal constant, (ran continua s se 5oace cu mirosurile,
isc&nd parfumurile diafane ale unor diferite flori 4 trandafiri, liliac, narcise. Undele de parfum preau s se mbine
ntr%un straniu unison cu acordurile mu!icii.
Palmer a#ea sen!aia c easta lui e gata s plesneasc.
G parte din el prea s se rela$e!e i s se desfete cu n#luitoarea, mbttoarea, strania mbinarea de parfumuri
i mu!ic. Niciodat nc nu se simise at&t de pierdut de el nsui...
>i aici era neca!ul. 3n #iaa lui nu buse ce#a asemntor cu acele Nou Planete, i nu%i ddea seama care ar
putea fi efectele. Solarienii l asiguraser c butura era inofensi#, dar c&t ba! putea pune pe declaraia lor: Poate c
intenionau s%l in permanent n starea asta de toropeal... poate c butura a#ea anumite proprieti care or s%i
moleeasc #oina... >i poate c, n pofida a ceea ce%i spusese Robin, lic+idul fusese totui otr#it.
Palmer i ddea seama confu! c g&ndurile lui ar putea fi considerate paranoice, dar poate c i asta era un efect
al buturii. Alt neca! era c nu a#ea nici un criteriu pentru a putea cumpni situaia. *ac Solarienii erau ntr%ade#r
demni de ncredere, atunci ar fi fost o prostie s se ngri5ore!e de efectele buturii, dar dac puneau la cale o trdare,
atunci prostia fusese n primul r&nd aceea de a fi acceptat butura.
Palmer nu era propriu !is un butor, dar, ca toi militarii, c&nd se afla n permisie, ddea pe g&t un numr mai
mare de pa+are dec&t ar fi fost necesar. 3n asemenea momente n#ase ce nseamn s fii mai beat dec&t ai fi dorit, s
speri c n%o s #omii i s atepi cu stoicism ca efectele alcoolului s se risipeasc.
>i acum se simea la fel. Nu%i era nici ru, nu se simea nici sentimental, nici speriat, dar considera c starea n
care se gsea durase destul i nu mai gusta deloc fumurile beiei. Ar fi #rut ca totul s se termine.
Mai gra# era faptul c pierduse complet noiunea timpului. Nu a#ea nici cea mai #ag idee de c&t #reme se afla
n starea de beie i, ce era mai ru, nu a#ea +abar c&t o s in efectul celor Nou Planete.
3ncerca impresia c e n#luit de o cea cald, #ag, ro!. C se prea c mintea i fusese dintotdeauna mp&clit i
c #a rm&ne beat pe #ecie...
>i apoi, brusc, ceaa ncepu s se ridice, s se topeasc precum #ata de !a+r n ap cald.
/u uimitoare rapiditate, simi c e din nou trea!.
Spre marea lui surprindere, capul i era perfect limpede i mintea ascuit. Nu a#ea nici durere de cap, nici
ma+mureal. Nici o sen!aie de ?a doua !i dimineaa?. Se simea de parc tocmai se tre!ise dup opt ore de somn bun.
9a c+iar i se fcuse i foame.
4 A+a, fcu 7rtega. 8d c efectul s%a spulberat. Asta%i frumuseea cu Nou Planete. Primele apte ni#ele sunt
din ce n ce mai ameitoare. Al optulea ni#el este un tre!itor cu aciune nt&r!iat, iar al noulea, un tonic. Aa c treci
printr%un c+iol+an, printr%o noapte de somn ad&nc i o deplin deteptare, n mai puin de dou!eci de minute.
4 Doueci de minute" e$clam Palmer. Numai at&t a durat:
4 Numai at&t a durat, l asigur 7rtega.
4 /um te simi: se interes ;ingo.
4 Minunat6 *e fapt, mi%a cam st&rnit pofta de m&ncare.
4 Asta am i urmrit, inter#eni ;inda *ortin. Masa este gata.
Aps pe un buton dindrtul barului, i o seciune din perete glis d&nd la i#eal o mas spaioas, aran5at
pentru apte persoane2 er#ete de p&n!, porelanuri ornamente, argintrie autentic 4 masa era pregtit i ncon5urat
de apte scaune confortabile.
/ei patru brbai se ae!ar la mas, i Palmer se atept ca i femeile s se ae!e, din moment ce sufrageria prea
complet ec+ipat i, fr ndoial, ser#iciul era automat.
*ar fetele se ndreptar spre alt seciune a peretelui, apsar pe alt buton, un panou glis i ls s apar o
supier plin cu sup aburind, felii de pepene galben, o friptur i garnituri asortate.
Spre uimirea lui Palmer, fetele ncepur s ser#easc manual$ cu mult graie, felurile de m&ncare.
?8ai de mine, asemenea ritualuri dispruser odat cu era rac+etelor6?, i spuse Palmer. >i totui e$ista ce#a
foarte plcut i linititor n genul acesta de ser#iciu, iar femeilor prea s le plac.
4 ) ca unul din de5unurile de familie din antic+itate, despre care citeti n cri, coment Palmer.
4 Aproape, rspunse ;ingo. >tii, a e$istat o #reme c&nd ?familia? includea trei%patru generaii. 3n acele !ile,
fiecare mas era ntr%ade#r un e#eniment social, comple$. Situaia pre!enta, desigur, o serie de de!a#anta5e. 7mul era
legat adeseori pe #ia de familia lui e$tins, i dac membrii familiei erau nite derbedei respingtori pe care nu%i
putea ng+ii... cu at&t mai ru pentru el.
4 *ar cred c acest lucru le ddea oamenilor un sim de apartenen, replic Palmer ng&ndurat. Aproape c simt
cum trebuie s fi fost. 3ntr%un fel... cred c era foarte reconfortant.
4 *a, c&r&i 7rtega. *ar membrii familiilor acelora #ec+i se i puteau sf&ia i m&nca de #ii unii pe alii.
Nenorocirea era c structura social reunea oamenii laolalt dup criterii pur nt&mpltoare. >i gruprile nt&mpltoare
duc ntotdeauna la tulburri.
4 A+, Raul, eti un cinic incori5ibil, l mustr (ran S+annon. .rebuie s fi fost foarte romantic n !ilele acelea.
4 Sigur, sigur, foarte romantic. >tii c romanticii ia ucideau oameni numai pentru c%i gseau ne#estele cu alii
n pat:
4 Eaide, Raul, r&se (ran S+annon. Astea sunt nscociri.
4 Du: ripost 7rtega r&n5ind. Nu numai c nu nscocesc, dar asemenea lucruri se mai nt&mpl i a!i pe
planetele din /onfederaie. N%am dreptate, 'a":
4 9a da, rspunse Palmer roind. Adic... #reau s spun, dac te g&ndeti la ceea ce neleg eu c te g&ndeti...
Em... #oi cei de aici, nici unul dintre #oi nu e... +m... cstorit:
4 *a i nu, rspunse 7rtega.
4 Da i nu" se mir Palmer. Sau eti sau nu eti cstorit.
4 Nu, n felul la care te referi tu, inter#eni ;ingo. *ar da, n raport cu principiile noastre. 3ntr%un fel, noi suntem
cu toii cstorii ntre noi. Suntem foarte importani unii pentru ceilali. *in multe puncte de #edere, funcionm ca
ceea ce s%ar putea numi o familie. *ar pe de alt parte, suntem indi#i!i perfect independeni i suntem absolut liberi s
legm orice fel de relaii n afara ,rupului.
Palmer cltin din cap. )$plicaia i depea nelegerea.
4 *e e$emplu, inter#eni Robin, tu nu eti un membru al ,rupului nostru, dar nu e$ist nici o raiune pentru care
ar trebui s dormi tot timpul singur.
4 /um s nu e$iste6 protest Palmer.
*ar cum toi cei ase Solarieni i!bucnir ntr%un r&s bine dispus. Palmer ncepu s se ntrebe i el care anume ar fi
raiunea.
7rtega se n#&rtea n 5urul barului. (ran se retrsese ntr%un col i citea o carte. Ma$ i ;inda...
Palmer, tolnit ntr%un fotoliu, flancat de o parte i de alta de ;ingo i de Robin, nu se putea dumiri ce fceau
;inda i Ma$. >edeau pe o canapea, pri#ind fi$ unul n oc+ii celuilalt, fr s li se clinteasc un muc+i, fr s
rosteasc o #orb.
Palmer se uit la Robin, i prinse pri#irea, i mut semnificati# oc+ii spre Ma$ i ;inda apoi se ntoarse din nou
spre Robin. )ra o ntrebare mut.
Robin i adres un !&mbet cald.
4 Nu m ntreba pe mine, i spuse. )u nu sunt telepatist. )i doi... m rog, comunic ntre ei ntr%un fel propriu
telepatitilor, n ca!ul de fa al telepatitilor care se iubesc. )u personal prefer s%mi e$prim afeciunea pe ci mai
puin cerebrale.
>i i fcu un semn cu oc+iul. Palmer se foi sting+erit n fotoliu i se uit la ;ingo ca s se asigure c nu obser#ase
micarea. *ar ;ingo pri#ea n gol, !&mbind de unul singur, de parc i%ar fi amintit de o glum.
4 /e prere ai, 'a": strui Robin.
4 /um: 3n legtur cu ce:
4 3n legtur cu afeciunea. Nu cre!i c oamenii, c&nd se plac, ar trebui s%i declare desc+is acest lucru unii
altora: Adic n felul cel mai natural. /are, c&nd e #orba de un brbat i de o femeie, este cel... i arunc o pri#ire lung,
desc+is, ferm. Palmer se uit cu ner#o!itate la ;ingo, care prea s ignore con#ersaia n mod deliberat.
4 Sigur, ncepu el, c&nd dou persoane se iubesc, ar trebui... #reau s spun c abstinena de dragul abstinenei s%a
e#aporat odat cu era lui (reud.
4 Nu, nu, l corect Robin. )u nu m refer la iubire. ) #orba de ca!ul n care doi oameni se plac. Nu%mi spune c
socoteti necesar ca un brbat i o femeie s se iubeasc nainte de a se...
4 Sigur c nu, n%am nimic mpotri#a relaiilor se$uale de dragul relaiilor se$uale. ) un lucru foarte firesc.
4 Nu m refer nici la asta, !ise Robin. Nu nelegi ce nseamn s%i plac cine#a. Nu nseamn s iubeti
respecti#a persoan, dar nici s%i fie total indiferent. *e pild eu l iubesc pe *irJ. *ar asta nu m mpiedic s te plac
pe tine, nu:
/u#intele erau ambigue, dar pri#irea ei cald, intim, ad&nc, nu era. Palmer nu se simea ndemnat s%i rspund
la pri#ire i nici nu era sigur de sentimentele pe care i le st&rnea ea. ?;a urma urmei, ;ingo st c+iar l&ng noi doi.?M
3i arunc o pri#ire lui ;ingo. *e ast dat i acesta se uit la el. Pe faa lui nu se putea deslui nici un semn de
suprare sau de gelo!ie. Prea doar foarte amu!at. Palmer nu%i putea imagina ce anume l amu!.
4 'a", i plac, nu%i aa: l ntreb Robin. 8reau s spun, nu m gseti ur&t, sau proast, sau plictisitoare:
4 /um: 9ineneles c nu. /um a putea: *esigur c mi placi, Robin.
(ata r&se tandru i se uit din nou la el, arcuindu%i spr&ncenele cu t&lc, ca un soi de de!mierdare.
Palmer nelesese ntrebarea, dar nu tia cum s%i rspund i, ce era mai ru, nu tia cum ar dori s%i rspund.
Aa nc&t se fcu c plou.
;ingo scoase un sunet scurt, gutural, care semna cu un +o+ot de r&s nbuit, Se uit la Robin, nl din umeri i
i fcu un semn cu m&na. >i Robin i rspunse printr%o ridicare din umeri, i !&mbi dulce lui Palmer, apoi se scul de pe
scaun, se ndrept spre scaunul lui ;ingo i se ae! pe genunc+ii acestuia. ;ingo o srut pe nas i%i spuse r&!&nd.
4 Se #ede c%i pier!i puterea de atracie, Robin.
4 Nu pot s%i cuceresc pe toi, rspunse fata, i%l srut.
Palmer, foarte st&n5enit, se ridic din fotoliu i se ndrept spre bibliotec, unde se prefcu a fi foarte interesat de
un #olum,
/&te#a minute mai t&r!iu, Ma$ i ;inda i de!lipir pri#irile unul de la cellalt i, fr s rosteasc un cu#&nt, se
ridicar am&ndoi, Ma$ se ndrept spre (ran S+annon, i opti ce#a i apoi ieir mpreun din camer.
3n acelai timp, ;inda opti ce#a n urec+ea lui 7rtega, i prsir i ei camera, bra la bra.
Palmer !cea ntins incomod, dar recunosctor, ntr%un fel, pe patul din cabina lui. /abina era oarecum rela$ant
prin plcutul contrast cu restul na#ei 4 o ncpere mic, simpl, cu un pat. o mas i un dulap n perete, asemntoare
cu oricare alt cabin de pe oricare alt na#. )ra de o austeritate spartan i deci linititor de familiar pentru el.
(usese o !i grea, in&nd seama de toate prin c&te trecuse. /u c&t i cunotea mai bine pe Solarieni, cu at&t mai
puin i nelegea. 3n mediul lor obinuit, preau i mai stranii dec&t pe 7l"mpia.
Palmer cltin din cap. 7are Solarienii s nu fi fost dec&t nite +edoniti degenerai: Niciodat p&n atunci nu
mai #!use pe o na# asemenea opulen care, ntr%o misiune ca aceea de fa, prea aproape criminal.
?7are sunt nedrept cu ei: se ntreb Palmer. ;a urma urmei, dac stai s te g&ndeti, la ce folosete ascetismul de
dragul ascetismului:?
*ar ce%l tulbura pe el era forma relaiilor dintre Solarieni 4 dac e$ista mcar o form. Uneori preau s
alctuiasc aproape o familie.
*ar inter#enea po#estea aceea cu dormitul de unul singur... >i po#estea cu ?a%i place? n contrast cu ?a iubi?...
,i Robin
?(elul n care se uita la mine. 3i spuse el. /ea mai direct in#itaie. /u ;ingo acolo, de fa. *ar el nu a#ea nici o
obiecie... >i apoi, pe neateptate, au nceput s se comporte ca o perec+e cstorit de mult. >i felul n care ;inda i
Ma$ i%au petrecut timpul uit&ndu%se fi$ unul la cellalt, pentru ca apoi fiecare dintre ei s se retrag cu altcine#a. N%are
nici un sens?.
Palmer era departe de a fi un nai#; n mod cert, nu%i petrecuse toate nopile singur, i nici mcar ntotdeauna cu o
femeie care s fi pre!entat importan pentru el. /u o femeie puteai a#ea sau o legtur nt&mpltoare, sau o legtur
serioas. (iecare dintre acestea dou era fireasc, n funcie de mpre5urri.
*ar cum putea e$ista ce#a intermediar:
.otui Solarienii cunoteau nendoielnic o form intermediar ntre legturile nt&mpltoare i cele serioase.
Probabil ca n cultura Solarian s fi e$istat anumite reguli, mcar de gust, dar Palmer nu se simea n stare s le
descifre!e.
.otul i se prea nucitor. ?/red c%ar fi mai uor s neleg un grup de ase *oogi?, g&ndi el.
>i a#ea s fie o cltorie lung.
Palmer o#ia n faa uii de intrare n sala comun. Raional, tia c nu e$ista nici un moti# s fie bnuitor fa
de ;ingo sau de Robin, totui mintea lui raional nt&mpina greuti n a%i con#inge inima.
*du, resemnat, din umeri, i ptrunse n camer. *ar c&nd intr, ncerc o subit str&ngere de inim, aproape un
5ung+i de tristee. Solarienii erau adunai n 5urul ciudatei mese elipsoidal. 8orbeau cu nsufleire, r&deau, !&mbeau.
3ntregul grup radia o #esel camaraderie, prietenie, comuniune.
Palmer recunoscu n el nsui neplcutul simm&nt al singurtii, al nstrinrii. Precum i al in#idiei. 7amenii
acetia a#eau ce#a. /e#a ce mprteau cu toii, fr s se lase copleii de el, ce#a ce le ddea posibilitatea de a
petrece lungile sptm&ni ale cltoriei spre *uglaar ntr%un c+ip agreabil, sa#uros, fr plictiseal dar i fr +edonism
pur.
A#eau rdcini. (iecare dintre ei a#ea rdcini n ceilali cinci, i Palmer se simea con#ins c at&ta timp c&t acest
grup #a rm&ne mpreun, orice loc din ,ala$ie ar fi constituit pentru ei un cmin.
*ar un militar de profesie, i spuse el cu amrciune, nu are nici un cmin. >i, n timp ce simea calda atracie
e$ercitat de grupul Solarian, nu%i ngduia nici un moment s uite c oamenii acetia erau totui Solarieni, strini din
si+stritul sistem Sol, ale crui eluri i argumentaii nu puteau fi nici nelese, nici cre!ute. >i totui...
4 A+, 'a", spuse ;ingo. Uite ce#a ce o s te interese!e. Un 5oc fascinant. Arunc o pri#ire...
Palmer se apropie de masa elipsoidal. Pe suprafaa ei fuseser r&nduite apte mo#ilie din ceea ce prea a fi nisip
colorat n di#erse nuane. 7 folie de plastic transparent acoperea masa, la o distan de #reo doi centimetri de #&rful
grm5oarelor.
4 /e%i asta: ntreb Palmer.
4 7 mas telecinetic, i e$plic Robin Morel. .alente cu ade#rat telepatice nu au dec&t puini oameni, ca Ma$
i ca ;inda, dar oricine are oarecare abilitate telepatic latent. Aran5amentul acesta e menit s%i fac pe oamenii de
mi5loc s%i e$ercite facultile telepatice latente.
4 >i cum funcionea!:
4 Suprafaa mesei nu are nici un coeficient de friciune, ncepu 7rtega. ?Nisipul? colorat e alctuit n realitate
din boabe infinite!imale de oel colorat, micropolisate, aa nc&t i ele dein cel mai sc!ut cu putin coeficient de
friciune. (olia transparent a fost fi$at pe suprafaa mesei dup ce aerul dinuntru a fost e#acuat, cre&ndu%se #id. Aa
nc&t friciunea rostogolirii i re!istena aerului sunt eliminate p&n aproape de !ero, minimali!&ndu%se n felul acesta
cantitatea de for psi+ocinetic necesar s mite ?nisipul?. *esigur, bobiele indi#iduale conin e$trem de puin
mas. Uite, eu dein o cantitate foarte redus de for psi+ocinetic, dar urmrete%m6 7 s folosesc mo#ilia #erde.
7rtega i concentr cu intensitate pri#irile pe suprafaa mesei. 3n timp ce Palmer l urmrea fascinat, grm5oara
de particule #er!i ncepu s se turteasc, p&n nu rmase dec&t un cerc #erde, plat, cu grosime de o particul. .reptat,
cercul ncepu s%i sc+imbe forma i, dup c&te#a minute, aprur iniialele ?R.7.? alctuite din particule #er!i.
4 Nu%i deloc ru pentru un amator, aprecie Ma$ 9ergstrom. *esigur, eu i ;inda putem e$ecuta Scamatoria asta
cu mintea ?legat la spate.?
9rusc, grm5oara roie ncepu s se mite de parc fiecare dintre particulele indi#iduale ar fi fost o mic insect
plin de energie. 3n c&te#a secunde, pe mas apru o inim roie. Mo#ilia galben se prefcu ntr%o sgeat care
strpunse inima. /&te#a dintre firele galbene sltar n suprafaa inimii i nscriser legenda2 M.9. i. pe ;.*.
4 -u! bombni 7rtega, ncreindu%i nasul. .oat lumea r&se. P&n i Palmer se pomeni altur&ndu%se #eseliei.
4 Eaide, 'a", acum ncearc tu6
4 Nu cred c...
4 Eaide, +aide6
4 M rog... b&igui Palmer cu ndoial, ce trebuie s fac:
4 *oar s te g&ndeti intens la nisip, l ndrum 7rtega. 3ncearc mo#ilia albastr.
Palmer nl din umeri i i concentr pri#irile, cu intensitate, dar i cu sting+ereal pe grm5oara albastr.
?Micai%#6 micai%#6 spunea n g&nd, +ai, fir%ai s fii, turtii%#6?
Nu prea s se fi nt&mplat mare lucru. /&te#a particule indi#iduale din #&rf lunecar ctre margini. Palmer
continu s se concentre!e c&te#a minute. Poate c erau ce#a mai multe particule acum la periferia mo#ilitei dec&t
fuseser la nceput, i poate c mo#ilia era puin mai plat, dar...
4 (oarte bine pentru prima ncercare6 e$clam Robin Morel c&nd Palmer i desprinse n sf&rit pri#irile de la
mas.
4 ,seti: ntreb el cu real plcere.
Robin i !&mbi cu cldur.
4 Sincer$ 'a". 7 mulime de oameni nu pot mica nici mcar un singur fir la prima ncercare. Poate c a#em
printre noi un telepatist latent.
Palmer r&se ca un biea. 7amenii tia preau s fie ntr%ade#r interesai de el, din toat inima i fr afectare.
Poate c...
4 Poate c am subestimat /onfederaia n toi aceti ani, spuse 7rtega. Poate c planetele /onfederaiei sunt
pline de .alente.
8orbea ntr%un fel superficial, dar cu#intele lui a#ur darul s de!umfle complet balonul euforiei lui Palmer. 3n
fond, oamenii tia erau Solarieni, i se aflau anga5ai ntr%o misiune care se putea do#edi fatal pentru /onfederaia
Uman. 3i luaser toate armele, pur i simplu nu puteai a#ea ncredere n ei. Ar nsemna o nebunie, poate c+iar o
trdare, dac ar accepta s se integre!e n grup, oric&t de atrgtoare ar fi asemenea perspecti#.
4 /e#a n neregul, 'a": l ntreb ;ingo.
4 A... nu... cred c m duc... +m... s citesc o carte.
Se ndeprt de Solarieni i se ndrept spre bibliotec. 3n timp ce cotrobia fr rost printre cri, le simi oc+ii
fi$ai asupr%i, dei i continuau 5ocul. )ra e$trem de st&n5enitor. Pri#irile lor pie!ie l fceau s se simt mai mult ca
oric&nd un intrus, i, mai ru, l fceau s admit c era astfel numai din #ina lui.
*ar cel mai neplcut dintre toate lucrurile era ceea ce e$primau aceste pri#iri fugiti#e. Pentru c nu e$primau
iritare, ci mil.
3i era cu neputin s doarm. >edea ncordat pe marginea patului, confu! i ne+otr&t.
Palmer simea c Solarienii i ofereau ce#a$ 'ns era ce#a ce ei nu putea nelege. *ar pe care, o parte din el, l
dorea din tot sufletul. Se maturi!ase ntr%o ci#ili!aie care se afla de trei sute de ani n stare de r!boi. )ra militar i tia,
fr fals modestie, c era un bun militar. >i nu%i amintea s%i fi dorit #reodat altce#a. .otui acum a#ea impresia c
din #iaa lui lipsea ce#a, un lucru a crui absen nici n%o bnuise mcar p&n nu%i nt&lnise pe cei ase oameni care l
deineau... c+iar dac nc nu tia despre ce%i #orba...
*ar mai era i misiunea, poate cea mai important misiune din istoria /onfederaiei. /e a#eau de g&nd Solarienii:
Urmreau oare acelai scop ca i /onfederaia 4 adic s c&tige r!boiul 4 sau nu #oiau dec&t s sal#e!e (ortreaa
Sol, pe spinarea restului rasei umane:
3n alte circumstane, s%ar fi simit liber s se integre!e n grupul lor, dar i putea oare ngdui s le acorde at&ta
ncredere fr s tie care este ade#rata natur a misiunii lor:
Pe de alt parte, poate c integrarea n grup ar nsemna cea mai bun cale de a afla c&te ce#a. 3n fond. dac le%ar
arta c are ncredere n ei, n%ar cpta i ei ncredere n el:
*ec&t doar dac a#eau ntr%ade#r ce#a de ascuns.
)ra prea mult pentru...
7 btaie n u i ntrerupse g&ndurile.
4 Cntr, rosti Palmer cam n sil.
Apru Robin Morel. *esc+ise ua, intr n cabin i se ae! pe pat alturi de el. Un timp continu s%l studie!e.
4 'a", te frm&nt ce#a.
4 )i, asta nu%i c+iar o cabin de plcere, o repe!i Palmer, cu mai mult brusc+ee dec&t intenionase.
*e#enise contient, n mod nu prea agreabil, c femeia de l&ng el era foarte atrgtoare.
4 M refer la altce#a, rspunse ea cu bl&ndee. M g&ndesc la ostilitatea dintre tine i noi. 7 simim, i sunt
con#ins c o simi i tu. Misiunea ar decurge mult mai lin dac n%ar e$ista aceast ncordare.
4 .e atepi s am ncredere n #oi: 8oi ai a#ut ncredere n mine: Mi%ai luat toate armele, nu%i aa: Asta
numeti ncredere:
4 Un om narmat p&n n dini nu poate i considerat tocmai prieten, rspunse Robin cu un !&mbet #ag.
4 Touc.e$ replic Palmer, ce#a mai bine dispus. *eci +ai s cdem de acord c nu a#em ncredere unii n alii.
4 *ar nu trebuie s fie aa.
4 Nu #d cum ar putea fi altfel. )u sunt un ofier al /onfederaiei, #oi suntei Solarieni. Am stat separai unii de
alii timp de trei secole, i asta nu din cau!a noastr.
4 *ar am&ndoi luptm mpotri#a aceluiai duman, nu%i aa:
4 7are: se rsti Palmer. Noi i%am inut n loc pe *oogi cu na#ele i cu #ieile noastre, timp de trei secole. 8oi ce%
ai fcut:
4 Am dus aceeai lupt dar pe alt cale, rspunse Robin calm. *esigur c nu #ei reui s nelegi p&n c&nd nu
#ei de#eni parte din ,rupul nostru. *e ce nu ncerci:
4 /e s ncerc:
4 S ne ncerci pe noi. Suntem fpturi umane, nu montri. Noi #rem s%i fim prieteni. 3ntr%un fel pe care nc
nu%l poi nelege, #rem s%i fim mai mult dec&t prieteni.
4 /um #ine asta: ntreb Palmer cu o e$presie e$agerat de nedumerit.
4 Poate c nu c+iar n felul la care te g&ndeti tu, rspunse Robin, r&!&nd. *ei nu #d nici un moti# pentru care
ai dormi singur, dec&t dac tu o doreti.
4 /redeam c tu i ;ingo...
4 9ineneles, dar nu ne aparinem unul celuilalt. 7 fiin uman nu poate fi proprietatea nimnui, 'a".
4 8rei s spui c ;ingo n%ar fi gelos: / n%ar e$ista animo!iti ntre noi:
4 *e ce s e$iste: Cei ce#a de la el: 8a a#ea parte de mai puin din mine: *oar nu se pune problema s te iubesc,
aa cum l iubesc pe *irJ. )l tie foarte bine acest lucru. >i apoi, totul s%ar petrece n cadrul ,rupului.
4 Sun de parc ai spune n s&nul familiei.
4 3ntr%un anumit fel aa i e. Un ,rup este ca... m rog, dac n%ai fcut niciodat parte dintr%unul, n%am cum s%i
e$plic. ) ca o mic familie, dar nu e$ist un cap al gospodriei. ) o relaie de egalitate deplin. >i oamenii fac parte din
grupuri numai pentru c ei o #or. >i au libertatea s%i stabileasc orice fel de relaii n afara grupului, sau orice fel de
relaii n interiorul grupului, ca *irJ i cu mine, sau ca ;inda i Ma$, care sunt nc i mai apropiai. >i totui facem
parte din acelai armonios... 'a", lucrul sta nu poate fi descris unui strin. .rebuie s%l simi.
Palmer ncerca puterea de atracie a ceea ce descria ea, nu pentru c%ar fi neles despre ce e #orba 4 abia dac
intuia conceptul 4 ci pentru felul n care%i #orbea. *ac i%ar da fr&u liber, dac s%ar lsa integrat n grup, simea c ar
fi fost ce#a ca o ntoarcere acas. *ei niciodat nu e$istase pentru el un ?acas?.
>i totui, nu era aceasta e$act ceea ce #oiau ei s%l fac s simt: 7are ntreaga c+estiune nu putea fi o capcan:
/ert, momeala era e$trem de atrgtoare.
4 /e ai de spus, 'a":
4 Somnul m #a a5uta s +otrsc.
4 Somnul de unul singur: ntreb ea !&mbind.
4 *e unul singur.
V
*UPN /) R79CN, prsi cabina. Palmer rmase la fel de ncordat pe marginea patului, neput&nd i nedorind s
adoarm.
?*e c&nd m gsesc pe na#a asta:? se ntreb Palmer. C se prea c trecuser ani de !ile...
(cu o grimas. Acum, c&nd sttea s se g&ndeasc, cea mai mare parte din #iaa lui se scursese asemenea
ceasurilor 4 lupt, retragere, 7raele ;ibertii, iar lupt, ntr%un r!boi care inea de secole #iaa unui ofier nu putea fi
dec&t un nesf&rit ir de repetri an dup an. 3n ultimele dou !ile trise mai multe lucruri noi dec&t n ultimii doi ani.
)rau prea multe pentru a le putea mistui dintr%odat...
Robin... i Solarienii... i misiunea. *a, lucrul cel mai important din toate era misiunea. *ar ce anume era
misiunea: KuroBsJi i dduse dispo!iii s colabore!e cu Solarienii p&n n momentul c&nd i #a da seama c acetia
ncearc s%i trag pe sfoar. ?>i n asemenea ca!, i spuse Palmer, mi se cere s preiau conducerea na#ei sau. 3n ultim
instan, s o distrug,
*ar cum pot reali!a aa ce#a c&nd mi%am pierdut toate armele i c&nd am de%a face cu oameni care%mi pot citi
g&ndurile i controla micrile:?
Csto#it, dar nelinitit, Palmer se ridic de pe pat i ncepu s se n#&rteasc prin cabin. .oate g&ndurile lui
gra#itau n 5urul ntrebrii dac poate sau nu poate a#ea ncredere n Solarieni. Preau s fie cei mai prietenoi oameni
din ,ala$ie, a#eau o cldur, o dega5are. o desc+idere, cum Palmer nu mai nt&lnise p&n atunci. >i o lips total de
gelo!ie, o aparent dorin de a mpri... absolut totul. 3n condiii obinuite, ar fi fost mai mult dec&t fericit s%i
numeasc pe aceti oameni prieteni... sau ce#a mai mult dec&t prieteni.
Dar$ erau aceiai oameni care%i in#adaser ung+erele cela mai intime ale minii, care%l mpinseser ntr%o
presupus misiune al crei de!nodm&nt nu putea fi dec&t o moarte sigur i lipsit de noim. 7ricum s%ar fi pre!entat
ca fiine umane, erau totui Solarieni. >i (ortreaa Sol era sinonim cu enigma i necunoscutul. 3n ce mod de neg+icit
se putuser sc+imba oamenii din Sol n trei secole de i!olare6
3n #iaa lor personal, Solarienii se #deau strini i de neneles n c+ipuri foarte #ariate... Nu era logic s
presupui c i moti#aiile lor politice erau la fel de strine:
Palmer se ae! din nou pe pat i ncepu s se de!brace. Un lucru, cel puin, era limpede 4 i anume c trebuia s
afle mult mai mult. .rebuia s descopere ade#rul despre (ortreaa Sol i despre misiunea Solarienilor, nainte de a
putea mcar spera s porneasc la aciune.
?Poate, i spuse el, poate c drumul cel mai uor ar fi sa%mi dau fr&u liber, s m integre! n ,rupul lor:?
R&n5i sec n sinea lui. A%i da fr&u liber cu Robin n%ar fi nsemnat c+iar un mare sacrificiu.
/&nd intr Palmer, Raul 7rtega se afla singur n sala comun, spri5init de bar i sorbind o butur dintr%un pa+ar
nalt.
7rtega i fcu un semn din cap i umplu un alt pa+ar nalt cu un lic+id rou, dintr%un urcior care se gsea pe bar.
4 Ca i tu o butur, 'a", l in#it 7rtega.
Palmer se apropie de el i lu butura. 7 pri#i bnuitor i n#&rti ncet pa+arul n m&n.
4 *e ast dat nu%i dec&t #in rou, l asigur 7rtega r&!&nd. 9un, #ec+i i rece.
Palmer sorbi cu ndoial.
4 *a, e #in, ncu#iin el. >i nc foarte bun.
4 Noi nu folosim dec&t ce%i mai bun, rspunse 7rtega trgn&nd cu#intele. >i apoi, ntreb cu neateptat
brusc+ee; 'a", de ce n%ai ncredere n noi:
4 *e ce%a a#ea: 3mi citii g&ndurile mpotri#a #oinei mele. 3mi confiscai armele. M mpingei ntr%o misiune
sinuciga. >i, peste toate, suntei Solarieni, ori n sistemul Sol nimeni nu a mai a#ut acces de trei sute de ani. /e
raiune mi%ai putea oferi pentru a%mi c&tiga ncrederea n #oi:
4 (aptul c eti nc n #ia, rspunse 7rtega calm.
4 /e #rei s spui:
4 ,&ndete%te puin. Ai fost de!armat. Ma$ i ;inda i pot citi g&ndurile i controla aciunile n orice moment ar
dori. .u nu poi face absolut nimic mpotri#a noastr, n timp ce noi am putea face cu tine orice am #rea. Cat raiunea
pentru care ar trebui s ai ncredere n noi.
4 Asta%i o raiune de%a a#ea ncredere n #oi:
4 /ea mai buna dintre raiuni, rspunse 7rtega, sorbind din pa+ar. N%ai a#ea nimic de c&tigat nea#nd 'ncredere
n noi. Nu poi face nimic mpotri#a noastr, i ar trebui s te obinuieti cu g&ndul c noi a#em puterea de a face orice
din tine. Aa nc&t de ce s n%ai ncredere n noi:
4 /e mai raionament6 e$clam Palmer. Aadar pentru mine totul se reduce la a alege dac s fiu pri!onier sau
musafir politicos.
4 Ai pus punctul pe i. Noi i oferim prietenia, 'a", prietenie ade#rat. Ca%ne aa cum suntem, i cltoria o s fie
mult mai plcut, ai s #e!i. Nu te mpotri#i, 'a". Nu #ei dob&ndi altce#a dec&t insomnie. 3ncearc%ne.
Palmer ridic din umeri i ddu pe g&t o ng+iitur de #in.
4 >tii, Raul, s%ar putea s ai dreptate. ?*ar nu n felul n care cre!i tu?, adug n g&nd.
Palmer i !&mbi cu deliberat #oioie lui Robin Morel, peste ceaca de cafea. ;uase +otr&rea. Nu se #a ine la
distan de Solarieni; #a face tot ce #oiau de la el, p&n la un anumit punct. /el puin p&n la punctul n care%i #a da
seama ce g&nduri au i dac se poate sau nu a#ea ncredere n ei. 3n mod clar, a#ea datoria de a se infiltra n ,rup.
>i, la urma urmei, nu era o datorie c+iar at&t de neplcut.
4 *e ce r&n5eti, 'a": l ntreb ;ingo prietenos. .u i Robin...:
4 /ategoric nu.
4 3n orice ca!, nc nu, *irJ, rspunse Robin. Palmer roi, i toat lumea r&se. *up o clip, ncepu
>i el s r&d.
4 /red c%i prima oar c&nd te #d r&!&nd, i se adres ;ingo. >i%i #ine bine. A e$istat o atmosfer prea
tensionat n misiunea noastr.
4 Robin i%a #orbit toat noaptea despre lucrurile astea, inter#eni Ma$ 9ergstrom.
4 /um ai... i!bucni Palmer uimit.
9ergstrom r&se i i ciocni t&mpla dreapt cu degetul arttor.
4 >i tu$ urm el, ai luat +otr&rea s faci o ncercare. (ii bine#enit n ,rup.
4 Nimeni nu poate a#ea aici nici un strop de intimitate, cu #oi, telepatitii, n 5ur: ntreb Palmer ncerc&nd s%i
imprime tonului o not de #oioie pe care de fapt nu o simea.
4 9a poi a#ea c&t intimitate doreti, ripost ;inda *ortin. Nici un strop mai mult sau mai puin.
4 /e nseamn asta:
4 *ac stai s te g&ndeti, inter#eni ;ingo, e$istenta unei minoriti telepatice implic unele probleme sociale
delicate. /a i e$istena celorlalte .alente. *ac n%ar e$ista ,rupul 7rganic, atunci.....
4 ,rupul 7rganic:
4 Asta constituim noi ase, 'a". Un ,rup 7rganic. Rasa Uman a dispus ntotdeauna de indi#i!i dotai cu talente
neobinuite, ceea ce a determinat mari deosebiri ntre membrii ei. 3n s&nul rasei umane e$ist diferene mult mai ad&nci
dec&t n s&nul *oogilor. *ar p&n de cur&nd, acest lucru a a#ut repercusiuni negati#e asupra umanitii, pentru c
permanent a e$istat tendina reunirii laolalt a tipurilor umane similare, aflate ntr%un antagonism reciproc cu celelalte
grupri de tipuri umane. *e pild, unitatea de ba! a societii umane a constituit%o ntotdeauna familia. >i, desigur, o
?familie? poate fi definit ca un grup de oameni cu trsturi genetice similare. /ei de acelai fel au nclinat ntotdeauna
s se grupe!e 4 n formaiuni mai mici sau mai mari 4 cea mai mic dintre ele fiind familia, i cea mai mare statul
naional, ale crui forme recente sunt, ntr%un fel, gu#ernele planetare.
4 Niciodat nu am pri#it lucrurile n felul sta, murmur Palmer. 8rei s spui c statul naional nu e dec&t o
e$tensie a familiei:
4 *ar ce altce#a: /ele mai largi uniti ale unei structuri sociale sunt determinate ntotdeauna de natura unitii
de ba!.
4 >i ?rasa? nu e dec&t o e$tensie a ideii de clan6 e$clam Palmer. *esigur... e e#ident c...
4 *in aceast pricin rasa uman nu a fost niciodat unit, urm ;ingo. P&n i /onfederaia nu%i dec&t o
colecie de sisteme solare separate. *ac n%ar e$ista *oogii, n%ar e$ista nici /onfederaia. S%ar de!agrega, pentru c
unitatea social de ba! e familia.
4 >i ce legturi are acest lucru cu telepatitii:
4 Cmaginea!%i, se interpuse Ma$ 9ergstrom, ce%ar fi dac noi telepatitii 4 i e$ist milioane n sistemul Sol
4 ne%am considera o ras, un clan, i i%am considera pe toi ceilali...
4 *estul6 strig Palmer. 3neleg punctul tu de #edere.
4 3i nelegi parial$ continu ;ingo. .elepatia nu este unicul .alent. Uit%te la noi ase2 doi telepatiti, Ma$ i
;inda. Raul e Maestru de 'ocuri...
4 Maestru de 'ocuri: Am mai au!it termenul sta. ;a Adunarea ,eneral a /omandanilor. 3nseamn strateg,
nu:
4 3n felul n care ?osta? nseamn ?asasin cu plat?, r&se 7rtega.
4 8e!i tu, 'a", l lmuri ;ingo, a fi Maestru de 'ocuri nu e ce#a ce se n#a. ) un .alent nnscut, o nsuire
instincti# i, cel puin n parte, ereditar. /a i telepatia. Raul posed capacitatea instincti# de a concepe planurile
luptelor militare i geopolitice, ca r!boiul cu *oogii de pild, de parc n%ar fi altce#a dec&t nite 5ocuri de cri sau de
a+.
4 8rei s spui c%i un computer strategic uman, aa cum tu eti un computer de na# uman.
4 'a", pentru tine toate astea sunt greu de neles. dar un Maestru de 'ocuri e mult superior oricrui computer
strategic, c+iar din /entrul de /omputeri!are din 7l"mpia C8. Pentru c, pe l&ng faptul de a trata cu date obiecti#e, el
ia n consideraie i factorii subiecti#i, ca de pild psi+ologia ad#ersarului, e#entualele intenii de introducere n eroare,
o mie de factori subiecti#i n faa crora un computer #a rm&ne ntotdeauna orb. Se pot construi computere care s
5oace bine o partid de a+ 4 pentru c a+ul e un 5oc de logic. *ar nici un computer nu #a putea ri#ali!a cu un
5uctor de cri trior.
4 >i e$ist milioane de persoane dotate i cu acest .alent, e$plic 7rtega. /um ar fi dac ne%am considera o ras
aparte:
4 Car (ran este un )detic, urm ;ingo. Are o memorie total; e un almana+ ambulant, o enciclopedie, un fiier
ambulant. Robin e ce#a mult mai subtil 4 o nespecialist special. 3n lipsa unui termen mai adec#at, .alentul ei se
numete ?/lei?.
4 *eci ntregul sistem Sol e locuit de oameni care dein aceste mari .alente diferite:
4 3ncepi s nelegi. 3n felul n care e#oluea! rasa uman, diferenele dintre membrii ei indi#iduali se adncesc$
nu se nete!esc. Speciali!area de#ine din ce n ce mai pronunat. >i dac rasa ar continua s fie organi!at pe ba!a
naiunilor, clanurilor, familiilor i gruprilor ba!ate doar pe asemnri...
4 Ar face e$plo!ie6 conc+ise Palmer.
4 )$act. 7ri ,rupul 7rganic este o nou unitate de ba!, fondat nu pe similitudinile dintre membri ci pe
diferenele dintre ei. Nu e numai o idee bun, ci i o necesitate e#oluionist. 7ameni cu .alente i Naturi foarte diferite
se grupea! laolalt ntr%o unitate de ba!. >i, firete, a#&nd la temelie o unitate cldit pe acest gen de cooperare
funcional, ntreaga ci#ili!aie e mai stabil i mai unit.
4 *ar cum putei a5unge la deci!ii cu o asemenea structur mo!aical: P&n la urm, ce anume reunete i ine
laolalt tipuri umane at&t de diferite:
4 Acesta #a fi lucrul cel mai greu de neles pentru tine, 'a", inter#eni din nou 7rtega. *ar fapt este c i
&onducerea constituie un .alent ca i telepatia sau miestria la 5ocuri. *irJ este conductorul nostru. Aa cum lui nu i%
ar trece prin minte s ncerce a fi telepat sau edetic, nici unuia dintre noi nu i%ar #eni g&ndul s fie /onductor.
4 >i tu i spui acum2 ?n aa ce#a trebuie s intru eu:? inter#eni ;inda *ortin. (irete c eti ocat. 3ntreaga
#oastr ci#ili!aie e ntemeiat pe o ba! total diferit de a noastr. *ar te nelegem bine... /um ar putea nite
telepatiti s nu ncerce empatia: Ne dm seama c&t de greu #a fi pentru tine. >i te #om a5uta c&t ne #a sta n putin.
/+iar n clipa asta, ai #rea s fii singur ca s poi rumega toate c&te le%ai aflat, nu:
4 *a, rspunse Palmer i, spre surprinser lui, nu se simea suprat c ;inda i citise g&ndurile i%i e$primase n
numele lui dorina. 3i ddea seama c nu fusese un act de iscodire ci de caritate.
/&nd se ridic de la mas, Robin i spuse;
4 'a", c&nd o s m #rei, #oi #eni la tine.
4 *ar cum ai s tii:
Se opri din #orb. *esigur c Robin #a ti dac el #a dori s%o #ad. Acum nelegea ce#a din etica telepatiei. Ma$
i ;inda a#eau s%i citeasc g&ndurile numai c&nd aa ce#a s%ar do#edi necesar pentru binele ,rupului. Sau c&nd el
personal ar dori%o.
?Unicul cu#&nt care definete toate acestea este strin!$ i spuse Palmer strbt&nd spaiul ngust dintre pat i
dulap. Strin fa de cele mai elementare premise ale singurei ci#ili!aii pe care o cunotea el.
S se integre!e n aa ce#a" S aib ncredere n oamenii #enii dintr%o ci#ili!aie att de strin" Ar fi fost cu
putin c+iar dac ar fi dorit%o:
Una era s accepte stranietatea *oogilor 4 3n fond, ei aparineau unei ci#ili!aii nonumane. *ar Solarienii erau
fpturi omeneti, ceea ce, ntr%un fel, i fcea i mai strini dec&t *oogii.
?>i totui, se ntreba el, strin trebuie s ec+i#ale!e ntotdeauna cu ru" N%ar fi fost posibil ca o structur social
strin s fie mai bun dec&t cea cunoscut: N%ar fi fost posibil ca oamenii din (ortreaa Sol s fie mai umani dec&t cei
din /onfederaie:
)$ista oare #reo alt cale obiecti#a de a cunoate acest lucru: >i dac nu, nseamn c nu #a e$ista niciodat o
posibilitate de ncredere reciproc ntre /onfederaie i (ortreaa Sol, nu mai mult dec&t ar putea s e$iste ntre
7ameni i *oogi: *ar, la urma urmei, Solarienii erau fiine omeneti. 9rbai... i femei...
Poate dac Robin...
Simi ce#a clduros !&mbind n mintea lui i tiu c Robin era acum n drum spre cabin.
/&te#a minute mai t&r!iu, desc+ise ua. 3i ddu seama c pentru Robin nu era necesar s bat la u.
Se ae!ar pe pat, unul l&ng altul, i ea i adres un sur&s cald, sur&sul de in#itaie al unei femei frumoase. >i
totui, nu se putea mpiedica s g&ndeasc despre ea c e o frumoas, de!irabil, femeie strin$
4 .e simi mai bine: ntreb ea cu o uoar micare a capului, care%i fcu prul rocat, mtsos, s unduiasc
pro#ocator.
Palmer era stupid de contient c se gsea singur cu o femeie frumoas, o femeie care era n acelai timp
de!irabil i strin, cald i de o stranietate care te ng+ea.
4 S%ar putea spune c m simt mai ru. Mai confu!.
4 3n legtur cu noi: Sau cu tine:
4 3n legtur cu ambele. 3ntre noi e o deosebire colosal. Nu reuesc s # neleg, adic s # neleg cu
ade#rat. Ma$ i ;inda cel puin sunt telepatiti, pot ptrunde n cugetul meu. )i pot ti ce sunt eu, ce g&nduri am...
4 Ar putea, rspunse Robin, dar n%or s%o fac. Acest lucru nu se obinuiete la noi mai mult dec&t s%ar obinui s
intri n alco#ul cui#a fr s fii c+emat.
4 )i, asta m mai linitete c&t de c&t, dar nu foarte mult. /ontinui s nu%i neleg pe ai ti. Parc ai fi un grup de
*oogi.
4 /rede%m. 'a", noi doi a#em mult mai multe trsturi comune dec&t ar a#ea, fiecare dintre noi, cu un *uglaari.
*oogii sunt fundamental logici; oamenii sunt ilogici sau, mai cur&nd, alogici. 3n fond, cele dou culturi ale noastre
mpart milenii de istorie comun. (acem parte din aceeai ras, i a#em un duman comun. >i, desigur, r&se ea, din
punct de #edere biologic am mult mai multe n comun cu tine dec&t cu un *oog.
4 /um trebuie s iau aceste cu#inte, ntreb Palmer 5umtate n glum, 5umtate n serios.
4 /um i%ar plcea s le iei, 'a", rspunse ea pri#indu%l cu #iclean sfial.
4 /um i%ar plcea ie s le iau:
4 /+iar nu tii: rspunse Robin r&!&nd.
3ntinse m&na ncet i%l m&ng&ie pe cap, mpletindu%i degetele n prul lui.
)l i ls, uor i o#ielnic, m&na st&ng pe umrul ei. Apoi i plimb languros degetul mare al m&ini drepte pe
fruntea ei.
4 /red c tiu, rspunse, trg&nd%o spre el.
Robin Morel se rsuci n pat, se spri5ini n coate i%i sur&se lui Palmer care se re!ema de spetea!.
4 )i, m gseti c+iar at&t de strin:
4 Nu... b&igui Palmer silindu%se s !&mbeasc.
4 Atunci ce este, 'a":
4 Misiunea asta a noastr ar putea dura sptm&ni ntregi. 8reau s spun c noi apte #om fi mbuteliai n na#a
asta un timp lung...
4 >i:
4 M rog... +m... m g&ndesc la *irJ. Adic la tine i la *irJ.. Situaia ar de#eni e$trem de neplcut dac *irJ
i cu mine ne%am dumni.
4 *e ce s te dumneti cu *irJ:
4 )u nu%l dumnesc. *ar asta nu nseamn c el n%ar #rea s lupte cu mine,
4 /redeam c am mai discutat toate astea, oft Robin. Uite, +aide s #orbim pe fa. *irJ e omul meu. .u nu
intri n competiie cu el i el nu intr n competiie cu tine. .u mi placi, dar nu simt pentru tine ceea ce simt pentru
*irJ. >tiu acest lucru i l tie i *irJ, i sper c%l tii i tu. Nu e$ist nici o pricin de gelo!ie.
4 Robin, tu poi spune toate astea, rspunse Palmer ncrunt&ndu%se fr rutate, dar tu nu eti brbat. 9rbaii au
alte sentimente n asemenea situaii. >tii tu, doi cerbi care se mpung cu coarnele, i altele de felul sta. >tiu ce%a simi
eu 'n locul lui *irJ.
4 *ar nu eti n locul lui. 'a", !&mbi fata. >i nu eti nici cerb. >i nici *irJ nu e. Suntem fiine omeneti, nu
animale. >tii de ce cred c te temi tu de fapt"
4 *e ce:
OO / *irJ nu o s fie gelos,
OO /um: bombni Palmer sting+erit. Adic ce #rei s spui:
4 9nuiesc c tii ce #reau s spun. 'a". (ii cinstit cu tine nsui. Nu%i #ina ta c simi acest lucru. 3ntreaga
#oastr cultur te%a preparat pentru aa ce#a. Recunoate6 'a", dac ai putea recunoate asemenea lucru n contiina ta,
atunci ai reui s%i faci fa i s%l depeti.
4 Nu tiu ce tot #orbeti, protest Palmer, poate cu puin prea mult trie,
4 .u #rei ca *irJ s fie gelos.
4 *e ce%a #rea aa ce#a: se apr Palmer. N%am nimic mpotri#a lui *irJ personal.
4 Sigur c nu. Una nu are de%a face cu cealalt. *ar n cultura #oastr, brbaii au fost n#ai s se msoare cu
ali brbai. *ac *irJ ar fi gelos pe tine, ar nsemna c ai o superioritate asupra lui. *ac nu%i gelos. 3nseamn ce#a
foarte ru, anume c nu eti ndea5uns de brbat nc&t s%i st&rneti gelo!ia.
4 ) un mod ngro!itor de a pri#i lucrurile. 3nseamn s pri#eti #iaa ca i cum ar fi o nesf&rit ncierare ntre
c&ini...
4 Ai dreptate, rspunse Robin calm. *ar, !u aa, n felul sta ai pri#it tu tot timpul situaia. Pi%am spus ca *irJ
n%o s fie gelos, i i%a dat i el a nelege acelai lucru. Atunci nu cre!i c toat aceast ri#alitate lipsita de sens
i!#orte din tine"
Palmer rmase tcut c&te#a minute. /u#intele lui Robin a#useser rsunet n el. ?Nu #reau s i%o iau lui ;ingo, i
spuse el, i ;ingo probabil c tie acest lucru. Aa nc&t de ce a fi eu gelos pe el sau el gelos pe mine:?
>i totui, c&nd se anali!a ad&nc, trebuia s recunoasc n el nsui c, dac ;ingo n%ar da semne de gelo!ie, ar
ncerca un profund sentiment de inferioritate, aproape de 5ignire. /a i cum ;ingo i%ar fi spus2 ?Pentru mine nu eti
destul de brbat nc&t s m sinc+isesc de tine.MM
3l durea s recunoasc, dar Robin a#ea dreptate.
4 Poate... spun poate$ s ai dreptate, bombni el. Robin l pri#i sur&!&nd i i puse cu bl&ndee m&na pe m&na
lui.
4 >tiu c i%a trebuit mult cura5 ca s recunoti asemenea lucru p&n i n sinea ta. Asta%i ceea ce face ca un
brbat s fie brbat, nu lupta cu coarnele. 'a", dac ai n#at ntr%ade#r acest lucru, cred c ai putea ncepe s nelegi
c e$ist i oameni complet diferii de tine, ale cror cultur, psi+ologie i #alori pornesc de la cu totul alte premise, dar
care totui nu sunt strini$ nu sunt mai puin umani dec&t 7amenii din /onfederaie, ba c+iar mult mai umani.
4 /a tine, da: S%ar putea s ai dreptate. Eaide s mergem n sala comun. *ac #rei ntr%ade#r s%i #orbesc
desc+is, trebuie s%i spun c nu #oi fi con#ins c *irJ n%o s se uite str&mb la mine, dec&t c&nd #oi #edea cu oc+ii mei
c n%o face.
;ingo i adres lui Palmer un !&mbet cu t&lc, c&nd i #!u intr&nd n sala comun cu Robin. Se afla i 9ergstrom
de fa, iar Palmer i arunc telepatistului o pri#ire ncruntat, care coninea pe 5umtate i o ntrebare nerostit.
;ingo i prinse pri#irea i r&se cu poft.
4 Nu, 'a", l liniti el, te asigur c te%ai bucurat de o deplin intimitate mental i #ei continua s te bucuri de ea
at&ta timp c&t #ei dori. *esigur, dac e$ist #reo... cum s spun... #reo anume e$perien plcut pe care #rei s%o
mprteti cu ntregul ,rup, Ma$ i ;inda pot s ne pun minile n contact. *ar aa ce#a se face pe considerente
strict #oluntare.
4 Nu... +m, nu ai nimic mpotri#: i!bucni Palmer. 8reau s spun...
4 *e ce a a#ea ce#a mpotri#: rspunse ;ingo, oferindu%i lui Palmer un !&mbet de ad&nc i ade#rat
prietenie. )u nu am pierdut nimic, i tu ai c&tigat mult. *e ce s nu m bucur pentru tine: .e simi de !ece ori mai bine
dec&t te simeai nainte, mai rela$at, mai calm. Se #ede cu oc+ii. Se desprinde din tine.
4 Nu cred c art altfel, mormi Palmer.
4 'a", pentru un oc+i e$ersat ca al meu, e scris pe fruntea ta. *e pild, muc+ii i sunt mai destini 4 pun
rmag c grosimea g&tului, s !icem, e cu o aispre!ecime de centimetru mai mic dec&t atunci c&nd te%ai mbarcat.
>i mersul e diferit, calci cu talpa ntreag, la nceput clcai pe #&rfuri. .e%ai sc+imbat ntr%o du!in de lucruri mrunte.
)ti mai destins, mai puin ncordat, mai puin ostil.
Palmer r&se ner#os2
4 *irJ, m sperii mai mult ca oric&nd, spuse cu destula serio!itate.
Numai dup ce ;ingo i atrsese atenia, i ddu i el seama de sc+imbrile sur#enite n inuta lui i n tonusul
muscular. Probabil c spiritul de obser#aie inea de ceea ce ei numeau ?.alentul de /onductor?. 7are c&te alte abiliti
necunoscute implicau aceste .alente:
4 3nc ne socoteti strini, se amestec 9ergstrom. ceea ce este foarte de neles. *ar cred c i%ai dat seama c
strin nu nseamn neaprat greit. S%a operat n tine o sc+imbare subtil, dar semnificati#. >i i%o putem do#edi
concret. 8ino la masa telecinetic.
9ergstrom, ;ingo, Robin i Palmer se adunar n 5urul mesei.
4 /unoatem infinit mai multe despre ce poate face telepatia, dec&t despre de ce, ncepu 9ergstrom. *ar tim c
starea de spirit i calmul emoional au efect asupra performanelor. 3i aduci aminte, c&nd ai ncercat prima dat
?nisipul?, n%ai reuit s miti din loc dec&t c&te#a firicele. Raul, care nu are dec&t un minim de .alent telepatic mai mult
dec&t tine, a fost n stare s%i scrie iniialele. *esigur, diferena se datorea! parial e$erciiului, dar n cea mai mare
parte pro#ine din faptul c Raul se simte integrat n ,rupul 7rganic. ,radul de implicare ntr%un grup afectea!
performana.
4 Eaide, 'a". 3l ndemn Robin. 3ncearc cu boabele #er!i. 3ncearc doar s aplati!e!i mo#ilia. 8ei a#ea o
surpri!.
Palmer r&n5i st&n5enit i i concentr atenia pe grm5oara conic de bilue de oel micropolisate. Una, dou, trei;
patru granule lunecar din #&rf spre margini. /inci... nou... cincispre!ece.
3i ncord spiritul c&t de mult putu, e$prim&ndu%i dorina ca particulele de oel s lunece n 5os, #r&nd ntr%un fel
s satisfac i dorina celorlali de a%l #edea reuind. *ou!eci i cinci... trei!eci... cinci!eci.
Palmer rsufl ad&nc, de epui!are i satisfacie, i i nl pri#irile de la mas.
Mo#ilia #erde era aproape turtit.
4 S fiu al naibii6 murmur el. (uncionea!.
Robin l srut pe am&ndoi obra5ii cu afectat solemnitate i spuse r&!&nd2
4 Prin aceasta le numesc Solarian onorific i membru al ,rupului nostru.
Palmer !&mbi i%i fcu o plecciune n glum. Se simea ntr%ade#r acceptat, i constat c accepta acceptarea.
>i totui era ce#a foarte ciudat n legatar cu ntreaga c+estiune. Un ,rup 7rganic constituia desigur o unitate
social str&ns nc+egat. Solarienii tia alctuiau o familie 'n ade#ratul sens al cu#&ntului, sau cel puin ec+i#alentul
Solarian al familiei. Atunci de ce doreau cu at&ta ardoare s accepte un intrus n ,rup: Mai ales, de ce%i ddeau at&ta
silin ca intrusul s doreasc s intre n ,rup:
Trebuia s e$iste i un moti# ascuns. *ar care anume: Nu teama 4 e#ident, el nu le putea face nici un ru din
moment ce e$istau doi telepatiti alturi. .rebuie s fi fost ce#a legat de misiunea nsi. *ar, n primul r&nd, care era
misiunea real"
*in punct de #edere personal, atitudinea lui fa de Solarieni se nmuiase, ns misterul originar rmsese acelai.
Palmer strbtu coridorul pe l&ng cabina lui ;ingo. Ua era ntredesc+is. ;ingo edea pe un scaun, citind o
carte. )ra singur. Poate c se i#ise ansa pe care o ateptase.
4 *irJ: Ai un moment pentru mine:
4 Sigur c da, 'a", rspunse ;ingo, depun&ndu%i cartea desc+is n poal, ia loc.
Palmer se ae! pe marginea patului.
4 *irJ, am s fiu foarte sincer cu tine. )u in la #oi, dar nc nu am ncredere n #oi i n ceea ce facei. N%a
putea spune c nu am ncredere n tine personal, dar am ndoieli n pri#ina elurilor (ortreei Sol.
4 3n locul tu. rspunse ;ingo !&mbind, a fi muncit de aceleai ndoieli. )ti osta, i din c&te spun Ma$ i
;inda care i%au citit g&ndurile, un osta bun. Acum pot s%i mrturisesc c tiam multe despre tine nainte de Adunarea
aceea ,eneral, i am inut n mod special s ne nsoeti n toat aceast misiune. .otui, aa cum i%am afirmat, te
neleg. 3n fond, dac ar fi necesar, /onfederaia ar sacrifica bucuroas (ortreaa Sol pentru a c&tiga r!boiul, nu%i
aa:
Palmer se foi sting+erit. >tia c era ade#rul ade#rat.
4 Nu%i bate capul cu asta, l liniti ;ingo r&!&nd... /onfederaia ar fi 5ustificat s procede!e astfel, dac ar fi
pus n faa unei asemenea alegeri. A spus odat cine#a din #ec+ime2 ?R!boiul e un iad.? /eea ce te frm&nt cu
ade#rat pe tine este...
4 )ste g&ndul c s%ar putea s # aflai n drum spre *uglaar pentru a cdea la o n#oial cu faimosul Kor. Acum
c am spus%o, m bucur s discutm desc+is, n fond, nu%i lipsit de sens. *oogii accept s lase sistemul Sol n pace, iar
Sol accept s nu intre n r!boi, poate c+iar c i proclam public neutralitatea. >tii prea bine c dac Sol ar declara
categoric /onfederaiei s nu mai atepte ndeplinirea (gduinei, ne%am pierde cu toii fora de re!isten. >i, in&nd
seama de felul n care propaganda noastr a e$altat mitul Sol, probabil c *oogii cunosc acest lucru. 7are *oogii n%ar
fi de acord s ngduie unui singur sistem uman s supra#ieuiasc, drept pre al unei #ictorii at&t de uor dob&ndite:
;ingo fcu o grimas i cltin din cap.
4 Nu nelegi sistemul Sol, 'a" i, n mod sigur, nu%i nelegi pe *oogi.
4 /um #%a putea nelege: se stropi Palmer, Ne%ai lsat s luptm i s murim, s facem at&tea sacrificii, n
timp ce #oi ai stat i!olai n siguran...
7 umbr ntunecat tra#ers faa lui ;ingo, i anuri ad&nci i se spar n 5urul gurii.2
4 Aa, deci numai #oi ai fcut toate sacrificiile: i!bucni el cu furie. Pentru noi a fost uor, da: >i totui ai #!ut
un ,rup 7rganic i tii c Sol a trecut prin mari prefaceri sociale. /re!i c asemenea prefaceri se reali!ea! fr
suferine: Mac*a" a neles foarte bine natura r!boiului. A fost un om mare, nici nu%i poi imagina c&t de mare. >i i%a
dat seama c 7menirea e ine#itabil os&ndit. *oogii a#eau totul de partea lor. Nu era #orba numai de a#anta5e materiale
i numerice 4 ci de faptul c%i obligaser pe 7ameni s poarte acest r!boi e$act n condiiile lor. 7ri sistemul lor
superior de computeri!are fcuse ca Cmperiul *uglaari s fie cu sut la sut mai eficient, 7amenii trebuiau sau s
a5ung la acelai grad de eficien sau s fie mturai din ,ala$ie n c&te#a decenii, nu n c&te#a secole. Aadar,
7amenii ncercau s ia nite *oogi mai buni dec&t *oogii. Nu nite /ameni mai buni, 'a", ci nite Doogi mai buni. Am
lsat ntregul r!boi pe seama computerelor, aa cum fceau i Doogii. 7amenii au nceput deci s lupte ntr%o manier
perfect logic, e0act ca i Doogii. Numai c *uglaari sunt congenital, o ras perfect logic, n timp ce 7mul este
fundamental alogic. 7mul nu #a putea fi niciodat un *oog mai bun dec&t *oogul. *e acest lucru i%a dat seama
Mac*a" 4 i anume de faptul c ntregul efort de r!boi era !adarnic, c era os&ndit nc de la bun nceput la
nfr&ngere.
4 Noi tim toate acestea, rspunse Palmer. *ar unii dintre noi pur i simplu au refu!at s depun armele i s
atepte s moar; unii dintre noi mcar au ncercat s lupte.
4 Cnutil, ripost ;ingo, #rs&nd flcri pe oc+i. Numai un prost se dedic unei cau!e pierdute. >i Mac*a" nu era
prost 4 i%a dat seama c n acest r!boi mai e$ista o singur serioas necunoscut2 caua r!boiului. *e ce porniser
*uglaari acest r!boi: *e ce o ras at&t de logic i%a concentrat toate forele mpotri#a 7mului, c&nd orice logic
demonstra c 7mul n%ar fi putut niciodat s%i nfr&ng, c nu constituia un pericol pentru ei, c Cmperiul *uglaari se
de!#olta ntr%un ritm de dou ori mai rapid dec&t rasa uman, c dac pur i simplu ar fi i!olat 7amenii pentru c&te#a
secole, ar fi a5uns s%i depeasc numeric cu procentul nu de patru la trei, ci do patru sau cinci la unu. >i totui ne%au
atacat. *e ce n%au ateptat:
4 Nu... nu m%am g&ndit niciodat la lucrul sta. Pare totui foarte e#ident...
4 (irete c nu te%ai g&ndit. Nimeni nu s%a g&ndit, dec&t un singur om 4 Mac*a". )l a aflat rspunsul,
rspunsul, rspunsul care srea n oc+i2 *uglaari se tem de 7m, sunt speriai de moarte.
4 &um"
4 ,&ndete%te, omule, folosete%i mintea, strig ;ingo i!bind cu pumnul n cartea desc+is de pe genunc+ii lui.
*oogii au o eficien de sut la sut. .otui cele mai neoficiale studii ale istoriei umane arat c, n condiii de e$trem
ncordare, omul poate a5unge la o eficien mai mare de sut la sut. Atunci c&nd nu se !bate s%i nege propria natur,
7mul poate i!buti s reali!e!e literalmente ceea ce pare imposibil din punct de #edere logic. Natura ba!ic a omului
este alogic. 7mul e n stare s ncerce aciuni pe care nici un *oog nu le%ar ncerca, pentru c *oogii ar ti c sunt
imposibile. >i totui 7mul s%ar +a!arda i, uneori, n ciuda sorilor potri#nici, ar i!buti. *e acest lucru se tem *uglaari.
Se tem pentru c nu #or reui niciodat s%l neleag. >i de asta trebuie s ne considere ?#ermin?. Pentru ei trebuie s
fim sau #ermin... sau ei.
4 *ar... dar ce legtur a e$istat Cntre acest lucru i faptul c Mac*a" a i!olat Sol:
4 Pine minte, 'a", #orbeti despre unul dintre cei mai mari oameni care au e$istat #reodat. Mac*a" a neles c
i /mul era speriat de propria sa natur alogic. /a i la *uglaari, nici el nu o putea nelege, aadar se temea de ea i
ncerca s%o nege. Mac*a" definea 7mul ca ?singurul animal care nu se poate nelege pe sine nsui?. Cnteligena se
ferete de ceea ce nu poate nelege... .oate societile umane au nceput s nege trstura alogic a 7mului. *ar
Mac*a" a neles c unica speran a supra#ieuirii Umanitii era aceea de a organi!a o nou societate, o societate care
s de#olte latura alogic, i care s fie absolut uman$ aa cum Cmperiul *uglaari este absolut Doog. Mac*a" fcea
parte n prea mare msur din rasa lui pentru a nu%i da seama ce presupune crearea unei asemenea societi, dar tia n
acelai timp c 7amenii sau a5ung la ea sau pier.
Aa nc&t a pus m&na pe putere i a i!olat sistemul Sol. >i apoi a procedat sistematic la dr&marea ntregii ordini
sociale. .oate computerele au fost aruncate la gunoi, ntreaga or&nduire gu#ernamental, cu e$cepia unei organi!aii
militare menite s apare i!olarea, a fost abolit. Mac*a" a a!#&rlit omenirea de pe o st&nc de%a dreptul n +aos,
sper&nd c nainte de atinge fundul abisului #a gsi o cale de a se cra iar la suprafa. )ra lucrul cel mai cura5os pe
care l%a fcut #reodat un om. Suferinele au fost de neimaginat. Nu ai putea concepe ororile care au fost deliberat
de!lnuite. Si Mac*a" a tiut c&t de ngro!itor #a fi totul. Nu a trit ndea5uns ca s #ad re!ultatele i nu a tiut dac
omenirea i #a aminti de el ca despre un erou sau ca despre cel mai mare monstru din istoria umanitii. *ar a a#ut
totui cura5ul s%o fac.
Palmer se simea cutremurat p&n n mdu#a oaselor, Ade#rul era mult mai cumplit dec&t fusese enigma.
4 >i... s%a reali!at: bolborosi el.
4 S%a reali!at. *in +aos i din nebunie s%a ridicat treptat o societate nou, ba!at pe .alente, fundamentat pe
,rupul 7rganic. S%a statornicit cu mai puin de un secol n urm. Au e$istat multe lucruri care au trebuit s fie
nlturate, lucruri la care nici nu #reau sa m mai g&ndesc, >i p&n n acest moment, noua societate nu a fost ndea5uns
de pregtit s porneasc la lupt cu *oogii. *ar acum suntem gata. Aceast misiune este primul pas.
4 >i aceast misiune... nu%i ceea ce ai declarat la Adunarea ,eneral: ) ce#a... neuman"
4 Nu6 e$clam ;ingo. ) ce#a total uman. Strategia folosit de /onfederaie e neuman.
4 *ar nu ai de g&nd s%mi spui de ce:
4 Nu, 'a", rspunse ;ingo cu o stranie amrciune care semn aproape a regret. >tiu c e greu pentru tine, dar
nc nu eti pregtit s nelegi. /eea ce a#em noi de g&nd este alogic. Nu ai putea nelege i, deci, te%ar speria. Nu pot
dec&t s%i cer s ai ncredere n noi. ,&ndete%te la toate prin c&te a trecut Sol pentru ca s a5ung la aceast misiune.
.e rog, 'a", te rog s ai ncredere n noi.
Palmer nu se mai simea mcinat de aceeai ndoial cu pri#ire la raiunile Solarienilor. Nu mai e$ista loc n el
pentru aa ce#a2 se simea plin de sentimente mult mai puternice2 respect. respect i team.
4 8oi ncerca, *irJ... #oi ncerca...
4 9ine, 'a", eu...
3n clipa aceea 7rtega i #&r capul pe u.
4 Am intrat n Cmperiul *uglaari, anun el.
4 8ino, 'a", l c+em ;ingo ridic&ndu%se n picioare S mergem n camera de control, ) timpul s ieim din
Spaiul%Sta!.
VI
(RAN SEANN7N se i gsea instalat pe unul dintre scaunele pilot c&nd ;ingo, 7rtega i Palmer intrar n
camera de control. ;ingo se ae! pe scaunul su i%i fcu semn Cui Palmer s ocupe unul dintre falsele scaune pilot,
care era ec+ipat cu un microfon conectat la panoul principal de radio%comunicaii. 7rtega se ae! pe scaunul de alturi.
;ingo desc+ise marele ecran panoramic emisferic, i acum pluteau n acel #&rte5 de culori care era Spaiul%Sta!.
4 (ran, eti sigur c ne aflm ntre graniele Cmperiului *uglaari: ntreb ;ingo.
4 /ategoric. Suntem la mai puin de un sfert de an lumin de unul din astrele lor cele mai periferice.
4 Raul, continu ;ingo, cre!i c se gsete #reo patrul *oog la asemenea distan de atrii lor centrali:
4 Nou!eci la sut c da. *uglaari s%au meninut n ofensi# pe tot parcursul r!boiului. Nici o na# uman nu a
ptruns #reodat dincolo de marginile Cmperiului *uglaari. Aa nc&t putem deduce c i%au concentrat ma5oritatea
patrulelor la periferia teritoriului, iar restul forelor defensi#e n 5urul sistemelor solare indi#iduale.
4 9ine, dar c+iar i aa a spune c ansa de a nt&lni o patrul interstelar e aproape nul, aprecie ;ingo. Aa
nc&t cel mai bine ar fi s naintm spre astrul acela mai apropiat de care ne%a pomenit (ran.
4 3n ordine, *irJ. rspunse 7rtega. *ac ne apropiem de sistem n spaiu normal, e sigur c #om nt&lni o
patrul sistematic a *oogilor.
4 (ran, la ce distan ne gsim acum de acel sistem *oog:
4 Apro$imati# la a dou sute dou!eci i una parte dintr%un an lumin, *irJ.
4 *estul de aproape. Pregtii%# s intrm n spaiu normal.
Palmer nu mai putu s se nfr&ne!e.
4 8%ai pierdut cu toii minile: strig el. /e naiba #rei s facei:
4 Ne pregtim s ieim din Spaiul%Sta!, 'a". N%ai au!it:
4 N%ai putut gsi o cale mai plcut de a ne sinucide: url Palmer. *ac ne artm at&t de aproape de un astru
*oog, #om da cu siguran peste o patrul bine narmat.
4 9ineneles, 'a", inter#eni 7rtega. Asta%i e$act ce #rem.
;ingo rsuci un buton i +aosul pestri al Spaiului%Sta! se mistui. Pe ecran apru be!na smluit de stele a
spaiului normal. Un astru mare, galben, eclipsa toate celelalte stele, dei nu era ndea5uns de aproape pentru a aprea ca
un disc.
4 Uite, rosti 7rtega. *oogii prefer atrii tip%,, ca i noi.
4 ,rila, te rog, comand ;ingo.
(ran aps pe un buton i apru grila din bare albe, suprapus peste imaginea spaiului ncon5urtor. /ercul mare
rou, care indica linia de !bor a na#ei, se desemna c+iar n centrul ecranului i (ran, folosindu%i indicatorul, proiect
un cerc rou mai mic n 5urul astrului *uglaari.
;ingo desc+ise (rontul de /omand. A5ust po!iia na#ei n spaiu astfel nc&t cercul mai mic din 5urul astrului
*oog s se nscrie n centrul cercului mai mare care indica linia de !bor. Se ndreptau direct spre astrul *oog.
4 3nc+idei controalele6 ordon ;ingo. *esc+idei semnali!atoarele6
4 Semnaliatoarele! rcni Palmer. Semnali!atoarele: 8rei s%mi spunei i mie ce nseamn toate astea: Ai
nnebunit cu toii: Ne ndreptm direct spre un astru *oog i #oi #rei s semnali!ai: 3ntr%o clip or s se npusteasc
pe noi toate na#ele *uglaari aflate n !on.
4 Asta i urmrim, rspunse 7rtega. 7ricum mai de#reme sau mai t&r!iu ne%ar fi reperat, dar semnali!atoarele or
s grbeasc procesul.
4 *ar e o nebunie6 /e ne mpiedic s efectum tot drumul p&n la *ugl n Spaiu%Sta!: n Spaiu%Sta! nu ne%
ar putea detecta, pe c&nd aa, ne oferim ca nite rae n btaia putii #&ntorului.
4 (olosete%i mintea, 'a"6 spuse 7rtega. /apitala /onfederaiei este 7l"mpia, da: >i e p!it de o teribil
concentrare de na#e. /e s%ar nt&mpla dac o na# *uglaari s%ar i#i din senin la marginile sistemului 7l"mpia: /e cre!i
tu c ar face /omandantul de Aprare Sistemic 7l"mpia:
4 ,lumeti: Ar face%o buci. /e, i nc+ipui c%ar lsa%o s se apropie ndea5uns de 7l"mpia nc&t s declane!e
o no# prin desc+iderea generatorului de /&mp%Sta!:
4 3ntocmai, replic 7rtega, >i i imagine!i c *ugl e mai puin p!it: 3i imagine!i c *oogii #or fi mai puin
gata s ne ani+ile!e: /re!i c ara a#ea cea mai mic ans s a5ungem la dou miliarde de mile de *uglaar fr a ne
lsa sfr&mai n buci:
4 *ar... dar asta #%am spus tot timpul, e$clam Palmer. N%a#em nici cea mai infim ans s ne apropiem ntregi
de *uglaar. Acum recunoatei c misiunea e imposibil:
4 *eloc, rspunse 7rtega. Mai mult...
4 Raul, nu a#em timp de e$plicaii, l ntrerupse ;ingo. Pri#ete6
7 pat mic, nceoat, se apropia perceptibil de astrul galben *uglaar.
4 Sunt n alert6 (ran, ceru ;ingo, o imagine mai apropiat,
(ran manipul controalele i ecranul care%i ncon5ura sc&nteie o clip. /&nd #i!ibilitatea se restabili, astrul *oog
apru ca un disc perceptibil.
>i drept n faa lor se ntindea un nor de luminie.
4 Una... dou... douspre!ece... cincispre!ece... dou%!eci de na#e *uglaari, numr 7rtega. 8in direct spre noi,
cu mare repe!iciune.
4 *rept nainte, n plin #ite!6 comand ;ingo. 'a", ia microfonul6
Nucit, Palmer apuc microfonul.
4 /e a#ei de g&nd: bombm el confu!,
4 Nu%i timp de e$plicaii, 'a", ai fgduit s ai ncredere n noi. Acum trebuie s do#edeti acest lucru. Uite ce
trebuie s faci2 le spui cine eti i c suntem n drum spre *uglaar pentru a ne preda Jorului. Repet ntruna. Ne aflm
n sfera de transmisie radio.
4 *ar...
4 .e rog. 'a"6
Palmer ddu din umeri, resemnat. 7.K. i spuse. Acum trebuie s am ncredere n #oi. /e altce#a a putea face:
4 8 #orbete ,eneralul 'a" Palmer, ambasador%plenipoteniar al /omandamentului Militar Uman Unificat.
Suntem n drum spre *uglaar pentru a preda Korului /onfederaia Uman. 8 #orbete ,eneralul 'a" Palmer,
ambasador%plenipoteniar al /omandamentului Militar Uman Unificat...
*in ce n ce mai repede, flotila *uglaari se apropia de na#a Solarian. *in ce n ce mai repede, na#a Solarian se
ndrepta spre na#ele *uglaari. 8ite!a de apropiere era nfricotoare i mereu cresc&nd, ntruc&t ambele pri
accelerau.
4 ...Suntem n drum spre *uglaar s ne predm Korului. 8 #orbete ,eneralul 'a" Palmer...
Palmer putea #edea acum c flotila *uglaari era dispus n formaie de emisfer 4 formaiunea final a
btliilor. *ac na#a Solarian i continua cursa, urma s fie prins n golul emisferei; i atunci emisfera se #a nc+ide,
de#enind un glob, iar ei #or fi stri#ii de flota *oogilor.
4 ...ambasador%plenipoteniar al /onfederaiei Umane, Suntem n drum spre...
*oogii a5unseser aproape peste ei. Na#ele indi#iduale se puteau deslui perfect, plate, negre i mortale. 3n c&te#a
minute emisfera na#elor *uglaari se #a ntinde asupra lor ca o monstruoas amoeb.
;ingo aps pe un buton i, dup un minut de o#ial, generatorul de /&mp%Sta! se ncl!i, iar flotila *oogilor
dispru. >i stelele pierir. 3nsui spaiul se fcuse ne#!ut. Se aflau din nou n siguran n Spaiul%Sta!.
Palmer scoase un ad&nc suspin de uurare. ;ingo e$pediase din nou na#a n Spaiul%Sta! n ultimul minut
posibil. /&te#a momente nc i ar fi...
4 3n ordine, 'a", i se adres ;ingo. .e poi rela$a un rstimp.
4 Acum se ndur cine#a s%mi e$plice i mie de ce #%ai lansat ntr%un asemenea risc demenial:
4 Nu%i poi da singur seama, 'a": ntreb 7rtega. Nu putem pica pe neateptate n sistemul *ugl. 3n felul sta
ansele noastre de a a5unge p&n la *uglaar ar fi egale cu !ero. /eea ce facem noi e riscant, dar e singura cale pe care o
putem adopta. .rebuie s ne pregtim primirea. .rebuie s st&rnim curio!itatea *oogilor n asemenea msur nc&t s
nu ne distrug n c+iar momentul c&nd a5ungem la *ugl. 8rem s%i determinm ca mcar s stabileasc un contact cu
noi nainte de a ncepe s trag.
4 Asta nseamn s g&ndeti prea departe, coment Palmer. /urio!itatea nu e punctul tare al *oogilor. )i nu se
lansea! dec&t n 5ocuri sigure. >i lucrul cel mai sigur pentru ei ar fi s ne !boare din spaiu, astfel nc&t s nu mai
rm&n nimic din noi care s le mai ridice probleme. /redei ntr%ade#r c anun&ndu%ne apariia o s%i determinm s
nu trag n noi la *ugl:
4 Nu, rspunse 7rtega. >i de asta #a trebui s mai repetm de dou ori anunul.
4 &e" *ar data urmtoare *oogii #or fi perfect pregtii. 7 s fie i mai prime5dios.
4 Nu a#em de ales, rspunse 7rtega. .rebuie s%i con#ingem c apariia noastr nu e nt&mpltoare, ci c ne
punem deliberat la dispo!iia lor. >i pentru asta e ne#oie s ne mai scoatem de dou ori capul.
4 >i ce anse a#em s a5ungem la *uglaar c+iar dac ieim cu bine din 5ocul sta de%a oarecele i pisica:
4 >anse destul de bune, replic 7rtega cu calm. /am de cinci!eci la sut, dac 5ucm bine.
Palmer nclet cu furie microfonul n m&ini. A5unseser la un alt astru din sistemul *uglaari. Acum se pregtea
s se arunce pentru a doua oar n gura leului, /u ce o s%i mai atepte oare *oogii de ast dat:
;ingo aps pe buton, i iat%i din nou n spaiul normal.
4 Pri#ete6 e$clam ;ingo art&nd spre o formaiune de na#e *uglaari care ncepuser s%i sc+imbe traiectoria
n direcia lor, c+iar n clipa n care rostise cu#&ntul. Asta nu mai e o patrul, e o ntreag flot. Se afl n sfera de
frec#en radio i se apropie #ertiginos. N%a#em mult timp. *%i drumul, 'a"6
4 8 #orbete ,eneralul 'a" Palmer, ambasador%plenipoteniar al /onfederaiei Umane. Suntem n drum spre
*uglaar pentru a preda Korului /onfederaia Uman...
3n timp ce #orbea, urmrea cu atenie flota *uglaari care se apropia cu #ite! cresc&nd. )ra ce#a ciudat n
formaiunea *oogilor. Se gseau e$trem de aproape, destul de aproape nc&t s fi putut dispune flota n formaia de
emisfer, pregtindu%se astfel s%i ncercuiasc.
>i totui *oogii pstrau formaiunea de disc plat, cu grosimea de o na#, nfrunt&ndu%i direct.
4 ...Suntem n drum spre *uglaar pentru a preda Korului /onfederaia Uman...
9rusc, partea frontal a formaiei *oogilor erupse ntr%o cascad de flcri. Palmer a#u timp s%i dea seama c o
ar5 de rac+ete se ndrepta direct spre ei, cu o #ite! alctuit din suma #ite!elor na#elor *uglaari i a sistemelor
proprii de propulsare ale rac+etelor.
4 Scoate%ne de aici. ;ingo6 rcni Palmer. Acum!
4 /e...
4 Apas pe buton.
;ingo arunc o pri#ire la faa lui Palmer i se supuse comen!ii. Aps pe butonul care declana generatorul
/&mpului de Sta!. .recu un minut lung p&n ce ncl!i generatorul.
C!bucni un formidabil fulger de lumin, de parc ntregul bara5 de rac+ete ar fi e$plodat simultan, emi&nd un #al
cumplit de radiaii puternice, cu #ite!a luminii n direcia na#ei.
>i deodat, astrul *uglaari i na#ele i suflul mortal al radiaiilor se e#aporar i ei se gsir din nou n siguran
n Spaiul%Sta!.
4 Mam6 Am scpat ca prin urec+ile acului, e$clam 7rtega. /&te#a secunde i am fi...
4 )u nc nu tiu bine ce s%a nt&mplat, 'a", spuse ;ingo. /um ai tiut c or s foloseasc rac+ete cu radiaii: )u
g&ndeam c sau or s ne ncercuiasc sau or s ne fac s ne i!bim de un bara5.
4 8ocea e$perienei, rspunse Palmer, !&mbind, isto#it. Ultima dat n%au fost ndea5uns de rapi!i pentru a ne
ncercui, aa nc&t mi%am nc+ipuit c acum #or ncerca ce#a mai prompt dec&t o ncercuire 4 i deci nu un atac cu
rac+ete de contact. *e ndat ce%am #!ut rac+etele, am tiut c #or ncerca s ne atace cu o e$plo!ie de radiaii. Un #al
frontal de radiaii naintea! cu #ite!a luminii, mult mai rapid dec&t rac+etele n sine.
4 M ntreb cu ce ne ateapt a treia oar, spuse 7rtega.
4 *up cele ce s%au nt&mplat tot mai #rei s scoatem capul i a treia oar: ntreb Palmer c&nd l #!u pe ;ingo
pregtindu%se din nou s treac na#a n spaiul normal.
4 >tii bine c aa trebuie, spuse 7rtega.
4 Un lucru nu neleg, Raul, strui Palmer. *e ce nu le spunem c na#a asta #ine din Sol: Sol e un cu#&nt magic
c+iar i pentru *oogi. Mai cu seam dac ntr%ade#r moti#aia lor subcontient e frica. *e ce s ne asumm riscuri
at&t de nebuneti:
4 9ine g&ndit, aprecie 7rtega. 3n#ei, 'a", dar nc n%ai n#at totul. Cdentitatea noastr este marele atu, i
trebuie s%l pstrm pentru ultima partid. *oogii cu care ne 5ucm acum de%a oarecele i pisica sunt comandani
5uniori. )i au primit ordinul s distrug orice na# inamic, i *uglaari se supun ordinelor. Nu ne%ar folosi la nimic s
le spunem acestor *oogi c suntem Solarieni. Singura noastr speran este s a5ungem ntregi la *ugl i acolo s%i
de!#luim /omandantului Aprrii Sistemice *uglaari identitatea noastr. 3ncearc s pri#eti lucrurile din punctul de
#edere al *oogilor. 8or ti c o na# sosete la *ugl. Aadar se #or ngri5i ca din comitetul de recepie s fac parte
unul din comandanii militari de frunte. >i sper ca n momentul c&nd i #om spune acestuia c suntem din Sol, s aib
destul autoritate independent pentru a opri focul at&ta timp c&t #a #erifica situaia cu *uglaar 4 poate c+iar cu Kor n
persoan. >i atunci, dac Korul e destul de curios...
4 3neleg, spuse Palmer cu admiraie.
3n mod cert, nici un computer strategic n%ar fi fost n stare s raione!e n felul sta. Un 5oc de cri, o cacealma
4 ce#a ce nici un computer n%ar nelege. >i mi!a erau #ieile lor, poate c+iar soarta ntregii rase umane. Un plan bun,
dac a#ea s funcione!e. Singurul neca! era c se impunea un nou 5oc mortal de%a oarecele i pisica. >i de data asta,
fr ndoial. *oogii tiau cum s%i nt&mpine.
4 Pregtii intrarea n spaiul normal, comand ;ingo, i aps pe buton.
Stelele reaprur. Se aflau din nou n spaiul normal, n centrul ecranului panoramic strlucea un mare astru
galben.
3ntr%o parte a astrului nflori brusc un punct luminos, apoi un altul, i nc unul, dilat&ndu%se fulgertor n mari,
orbitoare coloane de lumin, ndreptate spre ei ntr%o teribil, p&r5olitoare, atotcuprin!toare e$plo!ie de...
9rusc, totul dispru. Na#a intrase din nou n Spaiul%Sta!.
;ingo rsufla din greu, ls&ndu%i capul pe spate. 7rtega uier uurat.
4 /e a fost: ntreb Palmer.
4 7 prime5die at&t de mare nc&t nici nu #reau s m g&ndesc, rosti ;ingo. >i noi le folosim pentru a i!ol
(ortreaa Sol. Au, probabil tot felul de detectoare 4 ale noastre, cel puin, au. Radare, sen!ori de cldur, detectori de
radioacti#itate, de ra!a de aciune a laserelor, proiectori #i!uali 4 tot ce #rei6 Puteau s ne nimiceasc ntr%o clipit.
Singurul lucru care ne%a sal#at a fost faptul c se aflau la c&te#a minute%lumin distan, ceea ce mi%a dat destul timp ca
s trec na#a n Spaiul%Sta! nainte ca ra!ele laser s ne fi atins.
4 >i acum: ntreb Palmer.
4 Raul, putem s%i ignorm i s ne ndreptm direct spre *ugl: ntreb ;ingo.
7rtega scrut reconfortantul +aos al Spaiului%Sta!.
4 Nici o ans, decret n cele din urm. *ac mergem direct la *ugl, #or crede cu siguran c prima noastr
apariie s%a produs doar din greeal. >i dac *oogii de aici tiu c ne%am sustras minelor robot, cei de acolo #or
ncon5ura *ugl cu mine automate, i ansele noastre de supra#ieuire #or fi ine$istente. .rebuie s gsim o cale de
comunicare cu *oogii aici, n pofida minelor, ntrebarea este, ns, cum:
4 Stai o clip, strig Palmer. /red c am gsit calea. ) o c+estiune cu btaie lung, dar... Minele astea
raportea! contactul, nu:
4 Ale noastre, da, rspunse 7rtega, /red c putem presupune c i minele robot *uglaari reacionea! la fel.
4 *eci #a #eni o patrul *uglaari s in#estig+e!e, nu%i aa: ntreb Palmer.
4 /ontinu 'a".
4 M rog, o s fie destul de riscant, dar dac putem iei din Spaiul%Sta! 'ndrtul patrulei *oogilor, atunci
na#ele *uglaari ne #or adposti de mine. .rebuie s aib i ei #reun dispo!iti# care%i mpiedic s trag n propriile lor
na#e, i dac patrula *uglaari se gsete ntre noi i mine... *esigur c #a e$ista un al doilea #al de na#e *uglaari i
#om fi prini ca ntr%un sand#i ntre cele dou, dar #om a#ea la dispo!iie un minut sau aa ce#a nainte de a reintra n
Spaiul%Sta!, i dac sincroni!m corect...
4 Asta nseamn s%i foloseti mintea6 e$clam 7rtega. Poate c eti un Maestru de 'ocuri nnscut.
4 ;a urma urmei, r&n5i Palmer, am fost un /omandant de (lot destul de priceput nainte de a fi a5uns un
,eneral de sacrificiu.
4 *irJ, cre!i c o poi face: l ntreb 7rtega.
4 Sper, rspunse ;ingo uguindu%i bu!ele. 7ricum #om ncerca. S #edem... patrula *uglaari trebuie s i fie pe
drum... (ran, d%mi durata estimati# p&n la ncruciarea cu traiectoria patrulei *uglaari, in&nd seama c noi
continum s naintm n Spaiu%Sta!, la #ite!a noastr obinuit, i c *oogii au pornit din planeta lor cea mai
periferic acum trei minute, s spunem.
Palmer se cutremur. Cdeea de a supune o asemenea problem unui creier omenesc depea puterea lui de
nelegere. *ar (ran S+annon era fiina cea mai aproape de un computer pe care o deinea na#a Solarian. Se ls inert
pe spetea!a scaunului, pri#ind n gol, i cu toate c nu i se clintea nici un muc+i, Palmer i putea da seama de
e$traordinara acti#itate care a#ea loc n creierul ei edetic.
3n cele din urm i pri#i.
4 *irJ, trebuie s iei din Spaiul%Sta! e$act peste cinci minute i 5umtate din clipa asta. *esigur, nu pot fi
absolut sigur din moment ce, aflai n Spaiul%Sta!, suntem rupi de orice posibilitate de obser#aie e$terioar, dar asta
e estimaia cea mai bun pe care i%o pot da.
44 S sperm c e bun, spuse ;ingo cu sobrietate. 'a", pregtete%i microfonul. 8a fi necesar s #orbeti
e$trem de repede.
3n trei!eci de secunde, ;ingo a#ea s nceap numrtoarea in#ers.
4 'a", ncepe s #orbeti c+iar n secunda n care ieim din Spaiul%Sta!. Nu atepta nici mcar s #e!i dac
*oogii sunt acolo. *ou!eci i cinci... dou!eci... cincispre!ece... !ece... cinci... trei... doi... unu.
;ingo aps pe buton i iat%i din nou n spaiul normal.
4 8 #orbete ,eneralul 'a" Palmer, ambasador plenipoteniar ai /omandamentului Militar Uman Unificat...
3n timp ce #orbea pe c&t de repede putea, Palmer desluea o flotil de na#e *uglaari aflat ntre ei i minele robot.
C!butiser6
4 ...Suntem n drum spre *uglaar pentru a preda Korului /onfederaia Uman.
Arunc o pri#ire n direcia astrului *oog i... #!u o alt formaie de na#e *uglaari ndreptate cu botul spre ei.
)rau ncon5urai. Na#ele dinspre interior descrcar o sal# de rac+ete nucleare. ;e i reperaser na#a. 3ntr%un minut i
5umtate rac+etele i #or atinge.
4 8 #orbete ambasadorul Palmer, continu el, ncerc&nd s%i grbeasc mesa5ul.
Acum trebuie s%i fi reperat i flotila e$terioar, pentru c i sc+imbase po!iia i se ndrepta spre ei. >i aceasta
lans un bara5 de rac+ete. Na#a Solarian se gsea prins ntre dou #aluri opuse de rac+ete nucleare, ca o musc ntre
dou imense palme, gata s se nc+id.
4 ...Korului...
4 ,ata, frioare6 strig ;ingo, aps&nd pe buton.
*in nou camuflai n Spaiul%Sta!. >i scpaser teferi.
7rtega r&dea c&t l inea gura.
4 Raul, ai un foarte sinistru sim al umorului, l do5eni Palmer. )ra c&t pe%aici s fim pul#eri!ai, ce gseti at&t
de nostim n asta:
4 Nu... nu... url 7rtega printre +o+otele de r&s. *oogii6 (lota *uglaari e$terioar a lansat o sal# de rac+ete
spre noi; i acelai lucru a fcut i flota interioar. 7ri noi nu mai suntem acolo, dar rac+etele sunt cu siguran. >i s%au
ndreptat fiecare dintre ele ctre una din cele dou flote *uglaari6 Ea6 strig, bt&nd din palme. 9nuiesc c numai
c&te#a dintre rac+ete i #or atinge obiecti#ul, dar comandanii ia *oogi au reacionat prea pripit. 8or a#ea greuti s
e$plice de ce au tras unii n alii,
4 Mi se rupe inima6 glumi Palmer.
4 'a", i se adres ;ingo, datorit ie am n#ins n 5ocul de%a oarecele i pisica. *ar asta nu%i dec&t runda nt&i.
8iitoarea staie2 Dugl!
VII
.7A.N ;UM)A se adunase n cabina de control. ;ingo i (ran edeau n scaunele lor de pilot. Robin Morel i
;inda *ortin n falsele scaune%pilot. Ma$ 9ergstrom sttea n picioare l&ng ;inda, iar 7rtega i Palmer l flancau pe
;ingo.
Acum e acum6
;unga cltorie se afla la c&te#a momente de sf&rit. ?/&nd ;ingo #a apsa pe buton, i spuse Palmer, #om fi
c+iar la grania sistemului *ugl.? Se uit pe r&nd la fiecare dintre Solarieni. Ma$ i ;inda erau cufundai unul n
cellalt. (ran S+annon i studia tabloul de comen!i. 9u!ele lui Robin se rsfr&ngeau uor n timp ce oc+ii i erau
aintii pe ceafa lui ;ingo. 7rtega pri#ea pierdut n +aosul Spaiului%Sta!, dar g&ndurile lui erau, e#ident, n alt parte.
7c+ii lui ;ingo erau fi$ai pe instrumente, iar degetul sttea pregtit pe butonul care a#ea s%i readuc n spaiul
normal.
Spre marea lui surprindere, Palmer se simi inundat de un #al de afeciune fa de cei ase Solarieni. Recunotea
emoia; o mai ncercase n nenumrate r&nduri, nainte de a porni ntr%o btlie alturi de #ec+ea lui flot. )ra acel
sentiment de str&ns camaraderie care%i leag pe oamenii ce%au nfruntat moartea mpreun i care sunt gata s o
nfrunte din nou; spiritul de ec+ip, tcut, inefabil, al unui colecti# clit n lupt.
7rice ar fi urmat s se nt&mple, oricare ar fi fost planul enigmaticilor Solarieni, el i ei i nfruntaser mpreun
pe *oogi i, lupt&nd cot%la%cot, supra#ieuiser. 7ric&t de ad&nc ar fi fost prpastia dintre ci#ili!aiile lor, erau cu toii
fiine omeneti, i se a#&ntau c+iar n inima inamicului comun, singuri i mpreun,
3ntr%un subit impuls de intuiie, Palmer nelese ce nseamn ntr%ade#r s faci parte dintr%un ,rup 7rganic. )ra
acest sentiment care preceda lupta, aceast comuniune generat de iminena unui pericol de moarte, aceast inefabil
ncredere i dependen reciproc, i nu #remelnic, nu numai n faa morii, ci perpetu i etern. Un simm&nt foarte
strin.
*ar bun.
4 7.K., spuse ;ingo, in&nd un microfon ntr%o m&n, cealalt m&n atept&nd n cumpn deasupra butonului.
Acum e acum6
Aps pe buton i reintrar n spaiul normal.
Primul lucru pe care c!ur oc+ii lui Palmer a fost *ugl. Un astru galben, ce#a mai mic dec&t Sol, cu ase
planete. Pe cea de a doua planet a acestui astru insignifiant se !mislise o ras de neneles, un imperiu dedicat
e$terminrii oamenilor de pretutindeni. .rebuiau s piar fie #lstarele celei de a doua planete din *ugl, fie #lstarele
celei de%a treia planete din Sol.
Al doilea lucru pe care%l #!u au fost na#ele. Sute de na#e, na#ele de r!boi p&ntecoase, negre%ca%moartea 4,
oarecum incredibile ale Cmperiului *uglaari. )rau dispuse ntr%o uria emisfer, ntre na#a Solarian i astrul lor de
batin.
;ui Palmer i se tie respiraia de groa!. (ormaia emisferic trebuie s fi cuprins trei flote pline. .rei flote
reunite ntr%o superflot, cu un (ront de /omand care putea preface n mai puin de un minut mica lor na# ntr%o
minge de metal topit.
;ingo pri#i cu rceal la uriaa emisfer de na#e, in&nd n m&ini microfonul desc+is, dar nc mut.
(lota *uglaari ncepu s se mite ca o amoeb gigantic, +ulpa#.
8enea drept spre ei, acceler&nd sub fora (rontului de /omand, din ce n ce mai repede, drept spre ei, p&n ce nu
se mai putu deslui dec&t un #ast !id de na#e obtur&nd ntregul c&mp #i!ual al uriaului ecran emisferic.
Mai aproape, tot mai aproape, e$pand&nd ca imensul nor de ga!e supra&ncl!ite i de radiaii mortale emanate de
e$plo!ia unei stele.
3n cele din urm, ;ingo #orbi. 3n glasul lui rsuna o for rece, teribil de inuman, supranatural.
4 7stai ai Cmperiului *uglaari6 Suntem o misiune panic6 Pe na# se gsete un ambasador%plenipoteniar al
/onfederaiei Umane, #enit s discute cu Korul ntregului *uglaari +otr&rea /onfederaiei de a se preda. Suntem o
misiune panic; nu a#em nici o intenie de lupt.
Un ton nou, de arogan ng+eat, dispreuitoare, rsun n glasul lui ;ingo, de parc un demon omnipotent
pusese subit stp&nire pe el2
4 Nu tulburai inteniile panice ale acestei misiuni, spuse el i cu#intele sunar ca un ordin. *ac atacai aceast
na# o facei pe propriul #ostru risc. *a, aducem cu noi un ambasador al /onfederaiei Umane. *ar na#a nu aparine
/onfederaiei.
%a#a #ine clin 1ortreaa Sol.
Palmer l pri#i fascinat pe ;ingo. 3n glasul lui e$ista o formidabil calitate de comand$ din cele de felul ?Urmai%
m p&n la moarte6?, crora nimeni nu li se poate mpotri#i. Pe ei$ cel puin, l umplea de fiori. *ar cum a#ea s%i
afecte!e pe *oogi:
/&te#a minute, (lota *oogilor i continu ine$orabila aciune de ncercuire. Pe urm ncetini #ite!a, apoi se opri.
Marea flot *uglaari plutea nemicat n spaiu, ncremenit i tcut.
.cerea din cabina de control prea una cu imobilitatea de afar,
7rtega se uit la na#ele de r!boi *uglaari, nepenite, negre i amenintoare.
4 9ine, spuse el n cele din urm, cert este c suntem nc n #ia. /omandantul *oog discut, presupun, cu
*uglaar, probabil c+iar cu Sfatul nelepilor. 3ntrebarea este dac Korul #a fi ndea5uns de curios nc&t s ne lase s
ptrundem,
4 Raul, nu cre!i c *irJ a ngroat prea tare gluma: ntreb Palmer. 3n fond, totul e un bluf. 7are Korul n%o s%l
sesi!e!e:
4 ,&ndeti ca o fiin uman, 'a". Atribui emoii omeneti unui *oog. Un om care bnuiete c i%ai 5ucat o fars,
o s%i ard un pumn n nas. *ar un *oog o s c+ib!uiasc situaia dup coordonate logice. 3n primul r&nd am i fost
antrenai n dou ncercri de lupt i nu am fcut nici o micare ostil; n al treilea r&nd, ne%am #&r&t deliberat n cuca
leilor 4 ne pot distruge n orice clip, i noi tim bine lucrul sta. 3n al treilea r&nd2 felul de a li se adresa al lui *irJ
contra!ice flagrant punctele unu i doi. *rept care, nu este posibil nici a conclu!ie logic. ;ucru care trebuie s%i
intrige pe *oogi, pentru c ei pur i simplu nu au noiunea de bluf. >i *oogii sunt foarte circumspeci. Nu cred c #or
dori sa distrug o enigm nainte de a o nelege. /el puin s sperm c #a fi aa.
4 Pri#ii6 strig Robin.
Una dintre na#ele *uglaari se desprinsese din formaie i nainta ncet spre ei,
4 Pare a fi na#a de comand, murmur Palmer.
4 Asta i este.
Na#a de comand *uglaari se opri la 5umtate de drum ntre (lota lor i na#a Solarian.
*eodat, o #oce a5unse la ei prin radio, o #oce stranie, plat, lipsit de orice nuan i ciudat golit de orice
emoie.
4 8ermin din Sol care la *ugl #enit, #oinei lui Kor supunei, na#a #oastr la *uglaar ne urme!e trebuie, acolo
soarta #oastr de la Sfatul nelepilor #ei afla.
4 Cntrm6 strigar 7rtega i ;ingo.
4 *a, mormi Palmer cu ndoial. 3ntrebarea e2 ?3n ce intrm:?
Na#a de comand *uglaari ncepu s accelere!e n direcia *ugl. ;ingo puse n aciune generatorul (rontului de
/omand al na#ei Solariene, i porni n urma *oogilor, atent s nu se afle nici prea departe i nici prea aproape de ei.
*up numai c&te#a minute Palmer obser# c i ntreaga uria (lot *uglaari se pusese n micare.
4 Ca te uit, ;ingo6 i atrase Palmer atenia.
Marea formaie emisferic #enea n urma lor. /apetele emisferei i depiser i se aflau acum mai aproape de
na#a comand dec&t erau ei, aa nc&t na#a Solarian era prins ad&nc n golul formaiunii *uglaari, ca un bob de
ma!re n centrul unui disc radar.
4 >tii ce nseamn asta: ntreb Palmer. 3nseamn c ne pot ngloba n orice clip #or. 3n mai puin de un minut
4 astfel nc&t n%am putea ncl!i la timp generatorul /&mpului de Sta!. Suntem cu totul n puterea lor,
4 9ineneles, replic 7rtega. .e ateptai s ne lase s ptrundem n *ugl n alte condiii: 3i iau toate msurile
de siguran pentru ca!ul n care am inteniona s declanm o no# n *ugl, prin desc+iderea generatorului nostru de
/&mp de Sta!. ) necesar un minut pentru a ncl!i generatorul, timp n care ei l%ar detecta i ne%ar !drobi cu (ronturile
de /omand ale (lotei lor. Acurateea msurilor lor e de admirat.
4 2ie 'i st&rnete admiraie. 3ie$ groa!.
4 /unoate%i inamicul, rspunse 7rtega. 3i dai seama c noi suntem acum mai aproape de *uglaar dec&t a fost
#reodat o alt fiin uman:
4 ,ro!a#6 bombni Palmer. 3ntr%un fel, mi e#oc o ceat de cobai care s%ar strecura pe furi ntr%un laborator.
3naintau spre interior, pe l&ng st&nca mic de a#anpost, lipsit de atmosfer, care era *ugl 8C, planeta cea mai
periferic a sistemului *ugl. .recur foarte aproape de ba!a ei, i Palmer i ddu seama c o mare parte a micuei
planete era un c&mp de ateri!are, ticsit de sute de na#e.
*ugl 8 i *ugl 8C erau mari gigani ga!oi, cu sisteme e$tinse de satelii de tipul 'upiter i Saturn. /ontinuau s
nainte!e, din ce n ce mai aproape de *uglaar i, pe msur ce se ndreptau spre planeta%cmin a populaiei *uglaari,
Palmer se simea tot mai deruta. Solarienii tiau mcar ce a#eau de g&nd s fac n momentul c&nd #or pune piciorul n
*uglaar. *ar el nu tia nimic. Solarienii a#eau de nfruntat un singur factor necunoscut2 *oogii. )l a#ea de nfruntat
doi. Se simea mai nstrinat de Solarieni dec&t se simise #reodat dup noaptea petrecut cu Robin. *ar trebuia s
aib ncredere n ei, sau s se lase prins ntre dou grupuri de strini. Se apropia de!nodm&ntul, punctul culminant al
ntregii misiuni.
*ugl CCC era o planet de dimensiunile Pm&ntului 4 aflat la o distan de o Unitate Astronomic i 5umtate de
*ugl i a#&nd oarecum temperatura planetei Marte. Palmer obser# orae mari construite e$trem de ordonat, alctuind
desene ciudat de geometrice. Mari dreptung+iuri #er!i, lungi de sute de mile, alternau cu dreptung+iuri similare de ceea
ce prea a fi deert galben. S%ar fi !is c ntreaga planet era culti#at conform unui plan unic i unificat.
3n timp ce strbteau orbita planetei *ugl CCC, ;ingo i #erific panoul cu instrumente i apoi nl pri#irile cu
un !&mbet crispat.
4 )i, n sf&rit au fcut%o, spuse adres&ndu%se lui 7rtega.
4 /e%au fcut: ntreb Palmer.
;ingo art spre nite ecrane care cptaser o strlucire roie i pe care fluctuau nebunete felurite semne.
4 Ntia sunt contra%detectorii notri, e$plic el. >i ne semnali!ea! c *oogii ne supun acum unei e$aminri
radicale prin detectori cu radiaii. 8or s se asigure c nu a#em la bord mase radioacti#e. >i c nu a#em bombe
termonucleare.
4 Se g&ndesc la toate, coment Palmer.
4 ;a toate, n afar de lucrurile de neg&ndit, replic enigmatic 7rtega.
Planeta era n#luit ntr%un nor dens, at&t de opac nc&t ae!rile de la suprafa erau complet ntunecate.
4 Solarieni6 rsun #ocea comandantului *oog. 8oi na#a la pista de ateri!are ducei. 7 mie de tunuri laser
ndreptate spre #oi sunt. 7rice de#iere de la curs, distrugere imediat la #oi aduce,
4 )ngle!a lui o fi pocit, obser# ;ingo, dar tie s se fac foarte bine 'neles.
Na#a de /omand *uglaari porni s spirale!e n 5os, n atmosfera oraului *uglaar, iar na#a Solarian o urma
ndeaproape. /&nd a5unser la #reo !ece mii de picioare nlime, sparser plafonul de nori i suprafaa oraului
*uglaar de#eni #i!ibil oc+ilor omeneti pentru prima dat n istorie.
A fost, desigur, o mare de!ilu!ie. *e la !ece mii de picioare nlime, toate planetele locuite arat la fel.
Palmer deslui un rm 4 apa arta ca apa de pretutindeni. Na#a *uglaari cobora spre un ora #ast, ae!at pe
c&mpia plat a coastei. 7raul crea o not foarte stranie, pe care nu o putea defini. )ra prea... mult prea geometric. Pe
msura ce se apropiau, constata c oraul era dispus n cercuri concentrice inuman de e$acte, tiate de artere radiale
care porneau de la periferia cercului celui mai interior i mai mic, la inter#ale de o perfect regularitate, asemenea
gradelor marcate pe un compas. Prea mai cur&nd diagrama unui ora dec&t un ora n sine.
/ercul cel mai interior a#ea o ra! de o mil sau dou, i na#a *uglaari se ndrept spre el, ateri!&nd pe o pist
aflat la #reo sut de metri distan de o cldire uria, ur&t, cu forma de cutie.
;ingo ateri! n spatele na#ei *uglaari. (iinele omeneti puseser n sf&rit piciorul pe suprafaa oraului
*uglaar.
8!ut de 5os, capitala Cmperiului *uglaari oferea o pri#elite deosebit de ur&t i de neimpresionant.
Ar+itectura ca art prea s fi fost total necunoscut aici. Se aflau pe un #ast c&mp de ateri!are desc+is, mpre5muit de
ce#a ce prea o ngrditur foarte funcional, i care ncon5ura ntreaga circumferin a cercului luntric.
3n interiorul cercului se gsea o cldire gigantic, aidoma cu o cutie de sticl, flancat de crescturile unor cldiri
mai mici, care #ariau doar n dimensiuni fa de corpul cldirii principale. Printre ele, se aflau risipite, pentru #ariaie,
nite globuri mari, argintii, cocoate pe st&lpi nali.
Restul oraului, care se ntindea c&t cuprindeai cu oc+ii n toate direciile, prea doar o nesf&rit repetare a
construciilor din ngrditur. /utii mari de sticl i globuri argintii pe picioroange, desfurate pe mile i mile de
spaiu, diferind ntre ele doar ca dimensiuni, de o total uniformitate n ce pri#ete forma i ur&enia. /erul se ntindea
ca un cearaf de nori groi, posomor&i, prin care se filtra o lumin splcit, murdar, incolor.
)fectul +idos prea a fi #i!iunea unui maniac grosier2 un tablou n tonuri murdare, terse, opace, pictat de un
artist abstract, total lipsit de talent. Prin comparaie, cea mai sordid i mo+or&t !on industrial din sistemul terestru
prestelar, ar fi prut o i!bucnire de #esel spontaneitate.
4 9un sosit n mbietoarea, dega5ata capital a Cmperiului *uglaari, gemu Robin Morel. A+6 7raul sta ar fi
dea5uns ca s 5ustifice un r!boi de e$terminare.
Remarca prea a fi, ntr%un fel, doar o constatare faptic.
4 >i iat comitetul de recepie, spuse Ma$ 9ergstrom.
8e+icule turtite, asemntoare cu tancurile, ncepuser s se scurg dintr%una din cldirile mai mic i s strbat
c&mpul de ateri!are. )rau #reo dou du!ini ca numr, toate ec+ipate cu amenintoare tunuri laser portabile. .ancurile
ncercuir na#a, i ndreptar boturile tunurilor spre ei, i se oprir.
*intr%unul din #e+icule debarcar #reo ase *oogi i se ndreptar spre na#, pind pe picioarele lor lungi,
puternice. )ra greu s le distingi trsturile de la asemenea deprtare, n sc+imb se puteau obser#a lesne putile cu ea#
lung, pe care le purtau toi cu e$cepia *oogului din frunte.
4 Raul, 'a", s mergem n cabina etan i s ne nt&mpinm musafirii, strig ;ingo.
/&nd ei se adunar n cabina etan, *oogii a5unseser la na# i urcaser la u pe o pasarel mobil. *e ndat
ce desc+iser ua, Solarienii se gsir fa%n fa cu primii *oogi #ii pe care%i nt&lneau n #iaa lor.
;a prima #edere, *oogii preau alctuii doar din picioare i g&t. )rau bipe!i, cu inut #ertical, cu dou brae,
dou picioare, un cap, i nu a#eau coad. Aici se termina asemnarea cu fpturile omeneti.
Picioarele erau lungi i puternice, acoperite, ca i restul corpului, cu o blan moale, castanie. .rupurile erau mici,
sferice, de mrimea i forma unei mingi de pla5. *in ecuatorul trupului sferic, se proiectau abrupt dou brae lungi,
muc+iuloase, terminate n m&ini late, cu c&te ase degete, a#&nd fiecare la capete dou degete mari.
Un g&t lung, n aparen fle$ibil, susinea un cap mare, triung+iular, cu c&te dou urec+i imense, ca nite lilieci,
(aa, singura parte neacoperit de blana moale, castanie, era constituit din doi oc+i mari, roii, cu irisul negru, ae!ai
de o parte i de alta a unei nri imense, cptuite cu o piele cafenie, tbcit, deasupra unei guri derutant de omeneti.
*oogul din frunte a#ea, apro$imati#, nlimea unui om i purta ci!me scurte negre, i o tunic ur&t, fr m&neci
i fr pantaloni, de un cenuiu mo+or&t.
/omandantul i croi drum pe l&ng Solarieni i rmase ntr%o parte, n timp ce ali !ece *oogi umplur cabina.
Unica deosebire #i!ibil dintre acetia i comandant consta n faptul c tunicile lor erau de un cenuiu mai desc+is i c
erau narmai cu nite puti energice, ur&te.
4 /ine comand aici: rcni ;ingo.
*oogul cu tunic mai nc+is la culoare l pri#i fr s clipeasc; lucru uor, de altfel, in&nd seama c oc+ii lui nu
a#eau pleoape,
4 Sunt Haarar Ralac+apJi Koris. /omand acest escadron, rosti *oogul ntr%o engle! perfect gramatical, dar
cu o ciudat lips de accentuare a silabelor.
4 8orbeti bine engle!ete, Haarar Koris, l compliment ;ingo.
4 Am absol#it Cnstitutul de Studii Umane. 7 parte din funcia mea const n capacitatea de a%mi deforma
limba5ul pentru a #orbi n felul omenesc, rspunse Koris, pronun&nd fiecare silab independent, clar i fr nici o
accentuare.
Palmer simi c prefer engle!a st&lcit a /omandantului de (lot.
4 Asta%i cabina #oastr cea mai mare: ntreb Koris.
4 9ineneles c nu. *e ce:
4 /utiua asta e prea ng+esuit ca s putem rm&ne mai mult. *up cum tii, #oi, #ermina, a#ei un miros
foarte neplcut. A prelungi ederea ntr%un spaiu at&t de str&mt n #ecintatea #erminei umane, ar produce n aparatul
meu digesti# o tulburare analog cu ce numii #oi grea. /eea ce n%ar fi de dorit,
Palmer i nclet i i desclet con#ulsi# pumnii, dat ;ingo i 7rtega nu preau afectai.
4 7rice prost poate #edea c aceast cutiu este o cabin etan, destinat intrrii i ieirii din na#, replic
;ingo sec.
4 Nefiind prost, nu sunt interesat de asemenea informaie, rspunse Koris cu total lips de umor sau de
resentiment. S continum discuia n alt loc. Simt de pe acum mici dar nedorite #ibraii n aparatul meu digesti#.
4 S mergem n sala comun, +otr ;ingo. .e rog s ne faci fa#oarea de a nu #omita pe co#or.
4 8oi, #ermina, nu a#ei dreptul la nici o fa#oare, spuse Koris urm&ndu%l pe ;ingo de%a lungul coridorului i
fc&nd semn celorlali s #in dup ei. .otui, m #oi strdui s nu%mi golesc aparatul digesti#. Crosirea de substane
nutriti#e nu e de dorit.
/eilali Solarieni se i aflau n sala comun c&nd intrar ei2 ;ingo, 7rtega i Palmer n frunte, Koris i ostaii lui
n urma lor. *e ndat ce Koris i bg capul n ncpere, strig nite ordine ostailor, ntr%o limb care%i !g&ria
urec+ile, #ariaii teribile de ton, dar perfect uniformitate de intensitate i total lips de accentuare a silabelor.
/ei !ece *oogi narmai se r&nduir la inter#ale regulate de%a lungul pereilor, ncercuindu%i pe cei apte 7ameni.
3i ndreptar spre acetia e#ile putilor i ateptar imobili dar pregtii.
4 Nu am fost informat c e$ist at&ta #ermin pe na#, rosti Koris pe #ocea lui monocord.
Urec+ile mari, pieloase, i !#&cnir con#ulsi#; poate c aceasta repre!enta un indescifrabil semn de emoie.
4 Asta nu te pri#ete pe tine, se rsti ;ingo.
4 8ermin uman, # aflai pe planeta *uglaar, spuse Koris pe aceeai #oce nesc+imbat, dar urec+ile i f&lf&ir
slbatic, ca nite aripi de lilieci. Suntei pri!onieri ai Cmperiului *uglaari. Nu #oi +otr&i ce m pri#ete i ce nu. Nu
a#ei dreptul de a pune n discuie declaraiile. 3ntrebrile sau ordinele unui ofier din Cmperiul *uglaari. Suntei
pri!onieri. Rolul #ostru este acela de a # supune ordinelor mele; nimic mai mult. nimic mai puin.
4 %u suntem pri!onieri, declar ;ingo.
Koris c&r&i ce#a n limba *uglaari. ,r!ile luar po!iia de alert, cele ase degete nclet&ndu%li%se pe puti.
4 *ac ncercai s e#adai, spuse Koris, #ei fi omor&i pe loc. *ac ncercai s redob&ndii controlul asupra
acestei na#e, na#a #a fi distrus pe loc de #e+iculele armate care o ncon5oar. 3n e#entualitatea statistic improbabil n
care ai ncerca o decolare, o mie de tunuri laser sunt de5a aintite asupra na#ei. 3n e#entualitatea de apte puncte #irgul
trei c ai reui s atingei limitele de sus ale atmosferei, trei (lote pline care patrulea! planeta ar...
4 A5unge6 l ntrerupse ;ingo. Sunt con#ins c nu putem e#ada. Scutete%m de detalii atroce.
4 /antitatea de atrociti depinde ntru totul de #oi, #ermin uman. 8a trebui s adoptai atitudinea de pri!onieri
sau s fii omor&i pe loc.
4 Pi%am spus c nu suntem pri!onieri. Suntem o misiune diplomatic i cerem sa fim tratai ca atare.
4 Suntei pri!onieri, psalmodie Koris. Suntei inamici. 8 aflai pe teritoriul Cmperiului *uglaari. *eci suntei
pri!onieri. Nu neleg noiunea de misiune diplomatic.
4% 8d c a fost greeala mea, ripost ;ingo domol. .rebuia s m atept c nu #ei nelege noiunea. )ste ce#a
ce%i depete nelegerea. )ti militar, da: /e funcie deii:
4 Ai dreptate, #ierme, rspunse Koris, i micarea urec+ilor i se mai domoli oarecum. Sunt un osta al
Cmperiului *uglaari. (uncia mea este aceea de a pricinui nfr&ngeri i distrugeri inamicilor Cmperiului. (uncia unui
osta este aceea de a distruge inamicul.
4 /e #rea ;ingo: murmur Palmer n urec+ea lui 7rtega. S%l determine s ne ucid:
4 .aci, uier 7rtega. ;ingo tie ce face.
4 >i unui osta nu%i re#ine niciodat i funcia de a se preda: ntreb ;ingo.
4 Nu am n#at aceast noiune.
4 Nu m%am g&ndit. A te preda nseamn a depune armele i a te li#ra n m&inile inamicului, n sperana c
urmrile unei astfel de aciuni sunt preferabile unei lupte prelungite.
Urec+ile lui Koris f&lf&ir frenetic.
4 Numai #iermii au ne#oie de o astfel de noiune. Pentru ostaii Cmperiului *uglaari noiunea aceasta e inutil,
pentru c singura urmare a unei lupte prelungite nu poate fi dec&t #ictoria *uglaari. 3n funcia mea este de nedorit s
cunosc mcar o astfel de noiune. *e aceea mi%o #oi terge din memorie de ndat ce aceast neplcut misiune #a fi
ndeplinit.
!4ite c l-a pus 'n micare!$ g&ndi Palmer. Acum i ddea seama ce ncerca ;ingo. Partea tare a *oogilor era
logica; dar nu putea oare fi i slbiciunea lor:
4 *eci spui c predarea e o noiune pe care nu #rei s%o iei mcar n consideraie, ce#a ce nu eti pregtit s
nelegi.
4 Predarea este o noiune buna doar pentru folosina #erminei, o boal a creierului inferior uman, n faa creia
orice osta *uglaari e imun,
4 9ine, numai c noi am #enit aici ca s predm ntreaga /onfederaie Uman Cmperiului *uglaari. 3ncearc s
nelegi acest lucru.
Koris nu rspunse nimic, dar urec+ile i se !b&rcir subit, ca i cum cartila5ele care le susineau se fcuser piftie.
Palmar r&n5i ncruntat. (irete, creatura era ocat la g&ndul c o ntreag ras se putea preda inamicului. >i cine
l%ar fi putut condamna:
4 )i, urm ;ingo, ce s%a nt&mplat: Nu eti pregtit s iei n consideraie aceast propunere:
4 Nu sunt, psalmodie Koris, n timp ce urec+ile i prindeau din nou #ia.
4 8rei s spui c #oi, *oogii, suntei at&t de proti nc&t nimeni nu poate c+ib!ui asupra unei simple oferte de
predare:
Koris f&lf&i slbatic din urec+i.
4 3ncetea! cu arogana, #ierme6 Sfatul .uturor nelepilor poate nelege orice lucru. ) clar c numai Sfatul
nelepilor, i nu un osta ca mine, poate decide ntr%o problem at&t de bi!ar ca aceea despre care #orbeti.
4 8rei s spui c ai de g&nd s ne duci n faa Korului, sau a Sfatului nelepilor: strig ;ingo cu prefcut
surprindere.
4 Aa e, #ierme, rspunse Koris n timp ce urec+ile, n sf&rit, i se domolir. Sfatul i Korul #or ti cum s
trate!e aceast c+estiune bi!ar.
4 3neleg c nu a#em de ales, oft ;ingo. *ac #rei s ne dai puin timp ca s ne sc+imbm +ainele cu altele mai
potri#ite...
4 /e purtai acum e suficient.
4 /um doreti, rspunse ;ingo, ridic&nd din umeri. *esigur, i dai seama c +ainele pe care le purtm acum
sunt mbibate de para!ii umani microscopici, pe c&nd cele pe care #oiam s le mbrcm sunt sterili!ate. 3i admir
cura5ul, dac nu%i pot admira prudena.
4 Punei%# +ainele sterile, #ierme6
4 (oarte bine. Noi cei ase #om fi gata n c&te#a minute.
4 )u #d c suntei apte, #ierme6
4 .e rog$ gemu ;ingo, n#&rtindu%i oribil pupilele. Suntem ase, patru brbai i dou femei.
4 )ti nebun, #ierme. Sunt trei femei2 una cu blan cafenie pe cap, una cu blan roie i una cu blan galben.
.oi Solarienii, cu e$cepia ;indei *ortin, gemur 3ngro!itor i i fr&nser m&inile.
4 /e se nt&mpl: ntreb Koris.
;ingo oft ad&nc, apoi se adres celorlali Solarieni2
4 3n fond e un strin. ;a ce # putei atepta: *up care, ntorc&ndu%se spre Koris, i spuse2 (emeia blonda pe
care pretin!i c o #e!i, oficial nu mai e$ist. Nu mai e$ist de dou !ile i #a continua s nu e$iste nc alte dou !ile. )
o particularitate care ine de funcionarea organismului uman i e absolut inter!is c #orbeti mcar despre acest lucru.
(emeia ine$istent trebuie s rm&n pe na#. *ac am proceda altfel ar nsemna s aducem o insult de neconceput
Korului #ostru, i at&t eu c&t i tu am a#ea de rspuns pentru cumplitele consecine ale unui asemenea fapt.
Koris rmase tcut un moment, rumeg&nd aceast noua do#ad a lipsei de logic omeneti.
4 9ine, spuse n cele din urm, femeia cu pr galben poale rm&ne pe na#. )#adarea este imposibil i n orice
ca!, poate fi omor&t la fel de uor aici ca i n Sala Sfatului.
4 7mor&t: /e tot #orbeti:
4 Nu te mai arta at&t de prost, #ierme. Ai ptruns pe suprafaa planetei *uglaar. Urmea! s #edei cu oc+ii
#otri interiorul Slii Sfatului. (irete c # dai seama c nici unui #ierme uman nu i se poate ngdui s dein
informaiile de care dispunei #oi acum. 3n fond, mai e$ist o probabilitate de unu la c&te#a trilioane ca s putei e#ada.
Aceast probabilitate trebuie redus la !ero. *e aceea, de ndat ce #ei fi interogai de Kor i de Sfatul nelepilor, #ei
fi, desigur, omor&i pe loc.
VIII
;CN,7 CN.RN n cabina lui i se ntoarse in&nd n brae un teanc de +aine.
4 Eei, 'a", mbrac astea.
4 /e mai e i asta: ntreb Palmer cuprins de ndoieli.
8em&ntul prea un fel de uniform iptoare, #erde cu rou i cu fireturi de aur.
4 Uniform protocolar, murmur ;ingo. S spunem c... am tiut dinainte c #ei a#ea ne#oie de ea, aa c i%am
pregtit una.
Palmer si plimb degetele peste uniform, cu o mutr acra.
4 Nu seamn cu nimic din ce%am #!ut #reodat.
4 3mbrac%o, l ndemn ;ingo iritat. A fost confecionat n #ederea efectului psi+ologic, nu pentru elegan.
.rebuie s facem oarecare impresie, i uniforma asta de ambasador #a contribui la efect. N%a#em acum timp de discuii.
Pune%o pe tine i ntoarce%te n sala comun nainte de%i #ine prietenului nostru *oog c+eful s trag.
*up care ;ingo reintr n cabina lui i tr&nti ua n urm%i.
Palmer rmase o clip locului, sting+erit, n ua slii comune. Arta i se simea ca un feldmareal de operet.
Uniforma era alctuit din pantaloni #er!i desc+is i un #eston #erde, epoleii ncrcai cu fireturi de aur, un br&u de
piele mpodobit cu o uria cataram de alam, ci!me negre, nalte p&n la genunc+i i ornate cu custuri, #er!i i aurii,
o capel alb ca !pada cu un co!oroc brodat cu trese aurii i o pelerin lung, roie ca focul. Un metru ptrat de
panglici n!or!ona pieptul #estonului.
Palmer se ntreb acru de ce%o fi omis ;ingo s adauge i sabia ceremonial.
Solarienii se i gseau n sala comun, iar uniformele lor preau menite s%l fac pe Palmer s se simt i mai
ridicol. .oi, cu e$cepia ;indei *ortin care urma s rm&n la bord, erau mbrcai n negru din cap p&n n picioare. 3n
negru fr nici o podoab2 ci!me scurte negre, pantaloni de p&n! neagr, tunic de piele neagr. /apetele le erau
descoperite i a#eau doar o insign micu, un soare auriu, pe pieptul st&ng.
)fectul de ansamblu era foarte sinistru i e$trem de sobru 4 o uniform care nu era c+iar o uniform ci aproape
un #em&nt preoesc.
/&nd i aruncar lui Palmer o pri#ire aprobatoare, era limpede c Solarienii fceau eforturi eroice s nu
i!bucneasc n r&s.
P&n i Koris, c&nd se uit la punul din cuibul oimilor, pru strbtut de un sentiment greu de g+icit 4 capul i
se cltin n netire la captul g&tului lung, fle$ibil, i urec+ile i !#&cnir con#ulsi#.
4 8ermin, urmai%m, forni el. Mergem la Sfatul nelepilor.
/&nd pir pe c&mpul de beton, adic pe nsi suprafaa oraului *uglaar, stranietatea locului l i!bi pe Palmer
din plin. 7raul, care se ntindea n 5urul lor c&t putea cuprinde oc+iul, tot numai sticl i metal n lumina cenuie
mo+or&t, prea mai cur&nd o u!in gigantic sau o main monstruoas 4 Palmer nu #!u nici urm de parc sau de
sector de di#ertisment, nici urm de lac sau mcar de fir de iarb r!leit n acest ur&t conglomerat de globuri i de cutii.
Dgomotele oraului a#eau o indefinibil regularitate de b&!&it, pro#enit parc dintr%un motor imens cu toate piesele bine
angrenate. >i mirosul din aer 4 un miros neptor, c+imic, ca de de!infectant mirosul spitalelor, al dinamurilor, al
marilor imobile publice, impersonale. Nu numai un miros artificial, ci mirosul artificialitii nsi.
Palmer fu strbtut de un fior, cu toate c aerul era cald i cu toate c aproape alerga pentru a ine pasul cu *oogii
cei cu picioare lungi. Robin i (ran se uitau de 5ur mpre5ur cu aceeai e$presie de dispre. Ma$ prea distrat, 5umtate
din mintea lui rmsese pe na#, alturi de ;inda. ;ingo i 7rtega artau i ei abseni, ad&ncii n g&ndurile lor i
pri#ind doar mecanic la decorul ncon5urtor.
Acum se apropiau de intrarea Slii Sfatului 3nelepilor. Cntrarea principal a ceea ce constituia, ntr%un anumit
sens, capitoliul ntregului Cmperiu *uglaari, nu era dec&t o gaur mare, rectangular, ntr%un perete neted de plastic.
4 Cntrai, #ermin uman6 ordon Koris.
3n locul spaiului, #ast la care te atepi c&nd ptrun!i ntr%o important cldire public, Palmer i Solarienii se
pomenir ntr%o cmru str&mt, ermetic nc+is. ,aura prin care intraser se afla n peretele din spate; cei doi perei
laterali erau confecionai din plastic translucid. Peretele din faa lor se compunea din !ece panouri nc+ise, fiecare
dintre ele a#&nd c&te o lumini deasupra, precum i ce#a ce prea tabelul de codificare al unui mic computer.
Koris se duse direct la tabelul de codificare i manipul nite butoane dispuse n felul clapelor de la maina de
scris.
4 Am codificat sosirea noastr la Sfatul 3nelepilor, i inform el. Acum ateptm directi#ele.
*up c&te#a momente, dou dintre beculee se aprinser, i panourile respecti#e glisar, d&nd la i#eal dou
tunele cu perei nete!i i ben!i mobile n loc de podea. /onsola computerului emise un cnit scurt, i pe ecranul de
deasupra butoanelor de codificare aprur c&te#a r&nduri scrise cu literele de arabesc ale *oogilor. Koris studie
mesa5ul.
4 8ermin, intrai n tunelul de admisiune din dreapta. 7staii Cmperiului #or intra n cel din st&nga. Acum #
prsim, #ermin. Ai fost codificai pe un canal al Sfatului nelepilor. S nu # treac prin minte c # putei abate de
la directi#e fiindc nu suntei p!ii. *in momentul n care ai fost codificai nu mai e ne#oie de gr!i. 7rice ncercare
de abatere ar duce pe loc la distrugerea #oastr. Plecai6
;ingo porni n fruntea celorlali intr&nd n tunel i pe podeaua rulant. 3n timp ce ben!ile mobile i purtau n
mruntaiele Slii Sfatului, Palmer arunc o pri#ire ndrt i #!u c panoul se nc+isese din nou n urma lor.
;a fiecare dou!eci de metri, banda care i purta era intersectat de trei p&n la cinci pasa5e separate. *ar nu se
punea problema ce pasa5 s aleag, pentru c pe msur ce se apropiau de o intersecie, toate pasa5ele se blocau prin
panouri, n afar de cel pe care urma s se anga5e!e banda mobil. 3nsui Sfatul nelepilor i conducea ine$orabil spre
soarta care%i atepta.
Palmer se simea ca o molecul de ap prins ntr%un complicat sistem de canali!are. /ine sau ce aciona
?sistemul de canali!are? controla i trecerea lor prin el, pur i simplu nc+i!&nd #al#ele necesare. Nu a#ea nici o
importan c, din nt&mplare, coninutul acestui sistem de canali!are era format din fpturi omeneti, pentru c nici
acestea nu deineau #reun control asupra micrilor lor.
/&nd treceau #ertiginos pe l&ng diferitele intersecii, Palmer trgea c&te o oc+ead i ntre!rea c&te o seciune
din cldire, nainte ca panourile s cad. Unul dintre pasa5e se desc+idea ntr%o +al mare, ticsit de maini, n care se
foiau !eci de *uglaari ndeplinind o munca de neneles. Alt pasa5 se termina ntr%un soi de depo!it. Drise ce#a ce
puteau fi panouri de computere; i o maga!ie militar; i obiecte care i erau cu totul necunoscute.
3n cele din urm, ben!ile mobile i depuser ntr%o ncpere care era un fel de sal de ateptare sau o celul2 o
cutie mic, goal, n care nu se afla dec&t o banc tare i un grila5 de difu!or, ae!at la nlime, pe unul dintre pereii
nete!i.
Panoul se nc+ise ndrtul lor i difu!orul se nsuflei cu un cnit.
4 8ermin6 8ei rm&ne aici p&n c&nd Korul #a socoti nimerit s # interog+e!e. Nu ncercai s ieii.
Apoi difu!orul se nc+ise cu un alt cnit i cei ase rmaser complet i!olai, ntemniai unde#a n #astele
mruntaie ale Slii Sfatului.
Nucii, Palmer se ae! pe banc.
4 Nu... nu seamn deloc cu o cldire, b&igui el. ) ca i cum ne%am afla n interiorul unei mainrii uriae,
;ingo r&n5i sardonic i se ae! pe banc l&ng el.
4 'a", ncepu el, nu cunoti lucrurile nici mcar pe 'umtate. Nu cunoti nici mcar !ece la sut din ade#r. 5ste
'ntr%ade#r o main. Un computer.
4 6ntreaga cldire" Un singur computer: *ar am cre!ut c aici e Sala Sfatului, Palatul Korului, locul de
reuniune al Sfatului 3nelepilor.
4 7, ntr%un fel e i asta, inter#eni 7rtega. *ar e un computer,
4 /um se poate ca ntreaga cldire s fie un computer i n acelai timp...
4 Nu numai cldirea$ r&se amar ;ingo. /i i ntregul ora. >i, ntr%un anumit sens ntregul Cmperiu *uglaari.
4 &e"
4 )$ist multe lucruri n legtur cu Cmperiul *uglaari pe care /onfederaia nu le cunoate, relu ;ingo
ridic&ndu%se n picioare i strbt&nd n sus i%n 5os cmrua. ;ucruri pe care s%a considerat c e mai bine s nu le
cunoasc. Mac*a" a descoperit unele dintre ele 4 tii, la nceput am luat i noi parte la r!boi, pe #ia i pe moarte i,
din c&nd n c&nd, am capturat c&te un pri!onier *oog. Unele dintre lucrurile aflate... m rog au constituit o raiune n
plus ca s i!olm Sol de /onfederaie. /ci dac le%ar fi cunoscut /onfederaia... ;ingo nl cu amrciune din umeri.
Poftim, un repre!entant al /onfederaiei e acum disperat pentru c a aflat doar o mic parte din ade#r... dac ntregul
ade#r ar fi fost cunoscut de /onfederaie aceasta n%ar mai fi a#ut inim s continue lupta.
;ingo se opri i se uit n 5os la Palmer, cu oc+ii lui mari #er!i, ngreunai parc de o teribil po#ar.
4 'a" are tot dreptul s cunoasc ade#rul, inter#eni Robin. 3n fond i #iaa lui e n 5oc, aa cum sunt i #ieile
noastre.
4 Ai dreptate. Robin, urm ;ingo cu un oftat uor. 3i datorm mcar at&t. 'a", ce cunoti tu din istoria Cmperiului
*uglaari: *oogii sunt nite creaturi dotate cu o logic perfect2 te%ai ntrebat #reodat ce anume i%a fcut s fie aa:
4 Nu%i un simplu accident de e#oluie: ntreb Palmer, neleg&nd pe dat, din e$presia feei lui ;ingo c greea.
4 Nu, i rspunse ;ingo. 8iaa nu e#oluea! pe coordonate logice. Nu, at&ta timp c&t nu ia e#oluia n propriile ei
m&ini. /eea ce s%a nt&mplat cu *uglaari n urm cu cel puin un mileniu. Nici noi nu cunoatem ntreaga istorie;
cunoaterea noastr s%a nc+egat din informaii disparate smulse de la mai puin de o du!in de pri!onieri *oogi, aa
nc&t e$ist multe lacune. Se pare c n urm cu un mileniu poate c+iar i mai mult. *uglaari au a#ut un mare ef.
*oogul acesta s%a autonumit primul Kor al .uturor *oogilor 4 ceea ce, la #remea aceea, ec+i#ala cu un dictator
absolut. Acest prim Kor a fost un geniu. *in nefericire, ns, era i nebun, cel puin n raport cu standardele noastre.
;ingo se ridic din nou n picioare i rencepu s se n#&rteasc prin ncpere, uit&ndu%se la perei, de parc nu se
adresa nimnui n particular.
4 ) foarte greu pentru o minte omeneasc s neleag ce s%a nt&mplat, relu el. /+iar i pe atunci, *oogii erau
foarte diferii de noi, n!estrai cu mult mai puin contiin indi#idual i cu mult mai mult sim al identitii
colecti#e. )rau bi!ari i, ca s poi nelege cu ade#rat, ar trebui s poi g&ndi ca un *oog nebun, ca un paranoic. Acest
prim Kor, ca orice fptur simitoare, tia c e muritor i sortit dispariiei. *ar n nebunia lui, refu!a s accepte ideea.
;uase +otr&rea dement ca i dup moartea lui s continue a gu#erna pe #ecie Cmperiul *uglaari. Aadar, a construit
Sfatul nelepilor.
4 A construit" *ar Sfatul este...
4 Nu este6 i curm ;ingo #orba. /&nd a aflat ce este, Mac*a" s%a g&ndit c e mai bine s nu dea n #ileag
ade#rata natur a Sfatului. Pentru c Sfatul nelepilor nu este un organ legislati#, aa cum a fost n#at /onfederaia
s cread. )ste... este acest ora. /are nu e un ora, ci un imens computer. Primul Kor a construit un computer i i%a dat
puteri totale asupra ntregului Cmperiu *uglaari. Noi credem c e$ist copii ale Sfatului rsp&ndite n tot Cmperiul,
de!acti#ate, dar gata s intre n funciune dac acesta de aici ar fi distrus; desigur ns c locali!area lor este secretul cel
mai strict al *oogilor.
7ricum, tim c Cmperiul nu are o conducere, n sensul n care o g&ndim noi, oamenii. /onducerea lui este
computerul. *ar mai mult de at&t, amintete%i c Sfatul nelepilor nu este un comple$ de computere, cum a#ei #oi pe
7limpia C8, nu este doar o main care decide politica. )l este un computer uria, integrat, i circuitele lui interne nu se
alimentea! cu date programate; el nu ofer consultaii; pentru c aici, fiecare micare politic, fiecare micare
economic, totul, p&n la forma armelor de m&n, p&n la #iaa personal a fiecrui *oog n parte, este dictat de Sfatul
nelepilor. Nu, acest computer nu ofer consultaii 4 el comand.
Palmer ora complet cutremurat.
4 8rei s spui... #rei s spui c marele Kor nu e dec&t o marionet a Sfatului nelepilor: >i c Cmperiul *uglaari
e gu#ernat de... de o main:
;ingo r&se ntunecat i faa i se sc+imonosi ntr%un r&n5et ironic.
4 ;ucrurile nu sunt c+iar at&t de simple, urm el. Ar fi cu neputin 4 3n fond, un computer nu e dec&t o main
logic. Nu poate +otr dec&t mi5loacele cele mai eficiente pentru atingerea unui obiecti# dat. *ar aceste obiecti#e
trebuie fi$ate de o fiin #ie. Selecia obiecti#elor nu e o c+estiune de logic. >i nsi logica trebuie s porneasc de la
premise. Nici un sistem de logic nu%i poate fi$a propriile premise, de aceea nici un computer nu%i poate fi$a propriile
obiecti#e. Acestea trebuie fi$ate prin inteligen, 'n mod arbitrar.
4 /u alte cu#inte, replic Palmer, un computer trebuie programat. .rebuie s i se ofere scopuri, altminteri nu
poate gsi mi5loace.
4 )$act. >i funcionarea Korului este aceea de a programa computerul. )l indic Sfatul nelepilor care
Urmea! s fie obiecti#ele Cmperiului, i computerul gu#ernea! ara n conformitate cu acestea.
4 Atunci Korul este acela care gu#ernea! de fapt. Sfatul nelepilor se ocup doar de detaliile gu#ernrii.
4 A, nu, aici inter#ine ade#rata nebunie, continu ;ingo, i!bind cu palma n lemnul 9ncii. Pentru ca, #e!i tu,
computerul este acel care alege noul Kor, c&nd cei #ec+i moare. Sfatul 'nelepilor 'i alege singur programatorul. >i, ia
seama, controlul lui asupra imperiului e absolut. )l determin totul. Cnclusi# nmulirea populaiei. 3n aceasta a constat
nebunia i geniul primului Kor. A atribuit Sfatului nelepilor o putere total, absolut, n orice domeniu. &omputerul
este cel care i%a transformat pe *uglaari ntr%o ras cu des#&rire logic 4 pe parcursul unui mileniu de instruire,
ndoctrinare, i 'nmulire selecti#. 3ntr%un anumit sens, foarte real, toi *oogii au personaliti identice 4
personalitatea Sfatului 6nelepilor 'n sine.
4 *ar de ce: /e specie de monstru ar putea s%i transforme propriul popor n imaginea unei maini:
4 Un monstru cu totul special. Un monstru care t&n5ete dup imortalitate. Pine minte, computerul originar nu
putea face nimic p&n c&nd nu i s%au atribuit obiecti#e, p&n c&nd nu a fost programat. >i primul Kor a fost acela care a
fi$at premisele originare ale computerului. ;%a creat dup ?personalitatea? lui i i%a folosit propria%i minte ca sc+em.
4 Nu...
4 ,&ndete%te, omule, g&ndete%te6 strig ;ingo. A creat computerul dup c+ipul i asemnarea lui! / imagine a
nebuniei lui, a obiecti#elor i spaimelor lui paranoice, dar a#&nd la dispo!iie o ras ntreag pentru a le duce la
ndeplinire. >i o logic infailibil, o eficien de sut la sut. >i, pentru a nc+ide cercul, Sfatul i alege propriul
programator. Alege un Kor pe ba!a asemnrii dintre personalitatea acestuia i cea a primului Kor 4 i timp de o mie
de ani Sfatul a controlat nmulirea *oogilor astfel nc&t toi s fie c&t mai apropiai cu putin de personalitatea
primului Kor. >i dintre acetia, computerul alege duplicatul cel mai conform cu originalul. *a, 'a", Cmperiul *uglaari e
creat dup imaginea unei maini, dar acea main$ este imaginea unei fiine moarte de peste un mileniu.
Palmer rmase nlemnit pe banc, aproape nendr!nind s g&ndeasc. Asta era deci ade#rata natur a inamicului
/onfederaiei Umane. Nu o form de gu#ernare, nici mcar o ras, ci un organism integrat nemuritor$ 'n ade#ratul
sens al cu#&ntului. Nu%i de mirare c /entrul de /omputeri!are de pe 7limpia C8 era total depit. )i computeri!a doar
strategia /artierului ,eneral, pe c&nd Sfatul nelepilor era ntregul Cmperiu *uglaari. >i Cmperiul era gu#ernat de...
de...:
4 *ar cine gu#ernea Cmperiul *uglaari:
;ingo r&se dur i ddu din umeri.
4 * cu banul ca s afli. 3ntr%un anumit fel. primul Kor a i!butit ntr%ade#r s%i asigure #isul nebunesc al
imortalitii. /omputerul gu#ernea! Cmperiul. Korul programea! computerul. *ar computerul alege Korul i%l
modelea! dup imaginea lui. >i Sfatul nelepilor a fost modelat dup imaginea primului Kor. )ste Cmperiul *uglaari
gu#ernat de Kor: Sau de Sfatul nelepilor: Sau de fantoma unui Doog mort de o mie de ani" )$act ca ntrebarea2 ce%a
fost mai nt&i, oul sau gina:
4 >i g&ndeti c #oi ai putea duce de nas aa ce#a: >ase Solarieni mpotri#a unui organism care e un imperiu
ntreg:
;ingo se opri locului. Se uit fi$ la Palmer i n oc+ii lui ardea un foc care%l fcu pe acesta din urm s cread$
dar n ce anume n%ar fi putut spune.
4 Da$ rspunse ;ingo ntr%o oapt care semna cu un strigt, #om lupta mpotri#a computerului, a Korului i a
ntregului imperiu blestemat. 8om lupta i #om birui. Pentru c trebuie s biruim. Cmperiul *uglaari este un lucru
demenial, Un cancer malign care amenin #iaa unei ntregi ,ala$ii. .rebuie distrus, de dragul tuturor fpturilor
simitoare de pretutindeni... 'ur pe memoria Cui Mac*a", 5ur pe cu#intele (gduinei, o fgduin care a fost sincer,
'a". 3l #om distruge6 .rebuie6 8om...
9rusc, panoul se desc+ise.
4 8ermin, b&!&i difu!orul din perete, intrai imediat n canalul de admisiune. Korul # ateapt.
/analul de admisiune se termin ntr%o ncpere dreptung+iular, ca#ernoas, lat de cel puin cinci!eci de metri,
lung de o sut de metri, i nalt c&t trei eta5e. 9anda mobil continua pe ntreaga lungime a slii, trec&nd printr%un
coridor #iu de ostai *uglaari nemicai dar complet narmai; sute de ostai, umr la umr. pe toat lungimea slii.
Didul din spate al ncperii 4 lat de cinci!eci de metri i nalt de trei eta5e 4 era faa unui computer gigantic;
sute de metri ptrai de controale, butoane, panouri de date, totul asistat de o armat ntreag de te+nicieni care se
crai pe computer cu a5utorul unor scrie plasate la diferite ni#ele.
*rept n faa imensului comple$, se afla un fel de tron, ridicat la un metru nlime de podea i aureolat de lumini
care se sc+imbau ntruna. 9a!a tronului era ncon5urat de un semicerc de panouri de date computericeti.
Cnstalat pe tron i cu oc+ii aintii n 5os, la panourile de date. se gsea un *oog btr&n, cu blana cafenie
ncrunit, in&nd n m&n un microfon n c+ip de sceptru 4 era cea mai puternic fptur indi#idual din ntreaga
,ala$ie. Korul tuturor *oogilor.
Pe msur ce banda mobil i apropria ine#itabil de tron, Palmer simea teribila aur de putere emanat de fiina
cocoat acolo sus. )rau #oina, fora, mintea unei ntregi rase concentrate ntr%un singur indi#id, prin fora unui
gigantic computer aflat n spatele su. Puterea r!btea prin toate barierele rasiale, prin toat inscrutabilitatea
trsturilor strine. Palmer ncerca o mare greutate pe suflet i se simea ca un mscrici n uniforma lui de operet.
/ci aceasta era puterea.
*ar o pri#ire aruncat Solarienilor i re#el ce#a i mai fantastic. 3n mi5locul sutelor de ostai *uglaar, n faa
Korului, adic a forei personificate, 7rtega, Ma$, Robin i (ran naintau pe banda mobil de parc aceasta ar fi fost un
dispo!iti# oferit lor dintr%o ad&nc deferen, dar din deferenta unor fiine inferioare. 3n sinistrele lor uniforme negre, i
eu !&mbetele de dispre amu!at !ugr#ite pe fete, artau a fi ntru totul ncarnrile acelei mistice legende pe care o
esuse propaganda /onfederaiei n 5urul (ortreei Sol. Mergeau ca i cum erau stp&nii uni#ersului, i ilu!ia era at&t
de total, nc&t i Palmer se pomeni cre!&nd%o.
*ar dac ceilali Solarieni se comportau ca nite regi. ;ingo arta ca un !eu. 7c+ii lui #er!i, scprtori, scrutau
c+ipurile ostailor *uglaari ca gurile a dou tunuri laser gemene; i pri#irea lui a#ea asemenea trie, nc&t, pe msur
ce trecea pe l&ng ei, fiecare *oog i ferea oc+ii 4 ca un c&ine la care stp&nul se uit mustrtor. ;ingo i inea,
detaat, m&inile n old, i pe bu!e i flutura un sur&s care se plasa la ani%lumin dincolo de dispre, o desconsiderare ce
transcenda sfidarea.
Palmer, dei tia c nimic nu susinea concret aceast faad, se simi totui ad&nc rscolit de prefctoria nsi.
Se poate ca m&ndria lor glacial s nu fi fost altce#a dec&t o faad, dar cura5ul lor era autentic. >i aceast
autenticitate i inspira m&ndrie pentru faptul c era om; i se simea nc i mai m&ndru la g&ndul c aceste fiine
magnifice din sistemul Uman l acceptaser pe el ca pe o parte a ,rupului lor. Cmportana faptului c, probabil, nu #a
mai iei #iu din aceast ncpere se estompase, ls&nd s #ibre!e n el numai gloria momentului pre!ent. 8or nfrunta pe
Kor, Sfatul nelepilor i ntregul Cmperiu *uglaari cu ntreaga m&ndrie de care poate da do#ad rasa uman i, ntr%un
fel, nsui acest lucru nsemna o teribil #ictorie. 9anda mobil i depuse la piciorul tronului.
4 .oat lumea s se plece cu respect n faa #oinei atottiutorului *uglaar, forni Korul ncrunit.
Sutele de ostai *uglaari se lsar ntr%un genunc+i, de parc%ar fi fost un singur organism. ;ingo i fcu semn lui
Palmer s le urme!e e$emplul, i acesta se supuse n sil i cu st&ngcie.
*ar cei cinci Solarieni, singuri n imensa ncpere, rmaser n picioare.
4 3ngenunc+ea!, #ermin, n faa puterii *uglaar, forni Korul, i urec+ile pieloase i f&lf&ir ca doi lilieci
monstruoi. 8ei ti c eu sunt Korul ntregului *uglaari. 8ei ti c prin microfonul din m&na mea i prin panourile de
*ate ale Ade#rului, de la picioarele mele, sunt n contact direct cu nsui Sfatul nelepilor, #oina ntregului Cmperiu
Nemuritor *uglaari. Noi suntem *uglaar. ;uai la cunotin i ngenunc+eai.
;ingo se nclin uor, cu negli5en, i rosti cu o #oce rece, plin de arogan2
4 Animalele 'ngenunc+ea! n faa Solarienilor i nu #ice#ersa.
,r!ile cele mai apropiate srir n picioare, pregtindu%i putile. *ar Korul i opri cu o fluturare a m&inii i fcu
semn celorlali ostai s se ridice.
4 Noi nu suntem #iermi umani ilogici, forni el. Am fost informat c ai #enit aici ca s # predai. Aceast
informaie a fost codificat Sfatului nelepilor i Sfatul a emis urmtoarea re!oluie2 Predarea urmea! a fi acceptat.
Sfatul nelepilor a mai stabilit urmtoarele condiii de predare2 toate forele Umane #or nceta imediat ostilitile
mpotri#a Cmperiului *uglaari. .oate sistemele solare controlate n pre!ent de #ermina uman, inclu!&nd sistemul%
cmin cunoscut sub denumirea de (ortreaa Sol, #or fi imediat ocupate de forele Cmperiului *uglaari. 3n consecin
toat #ermina aflat n aceste sisteme #a fi pri#at de toate drepturile fpturilor n!estrate cu simuri. 8erminei i se
inter!ice s se mai nmuleasc. 8erminei i se inter!ice s mai posede arme sau orice alte bunuri n proprietate. *in
acest moment ntreaga #ermin este declarat a fi proprietatea Cmperiului *uglaari. Acestea sunt regulile predrii.
;ingo r&se, un r&s lung, rsuntor i dispreuitor, care umplu ntreaga ncpere tcut. 3i uguie bu!ele i scuip,
sali#a descriind un arc nalt i c!&nd la piciorul tronului.
Cnstantaneu, gr!ile i ndreptar putile spre el, in&ndu%i degetele pe trgaci. ,ata s apese.
*ar n acea clip, trupurile ostailor ncremenir, ca nite statui #ii. Numai oc+ii care li se n#&rteau slbatic n
orbite le trdau intenia. Ma$ 9ergstrom i fi$a cu o pri#ire aparent placid i ndeprtat. *ar Palmer tia ce nseamn
aceast cuttur calm a oc+ilor cprui 4 gr!ile i pierduser controlul asupra propriilor lor trupuri.
4 /red c greii, ripost ;ingo cu o #oce nefiresc de gunoas, care ddea cu#intelor lui o re!onan de os&nd.
4 Sfatul nelepilor nu greete niciodat, +&r&i Korul cu o furioas con#ulsie a urec+ilor. Sfatul nelepilor este
perfect logic. Natura lui nu%i permite calcule incorecte.
;ingo r&se din nou, de ast dat cu ngduina profesorului n faa unui copil prostu.
4 9ine, atunci s spunem c Sfatului nelepilor i s%au furni!at date incomplete.
4 *aca doreti s mai adaugi unele date, poi s%o faci. Sala aceasta are un circuit direct cu Sfatul nelepilor.
(iecare cu#&nt pe care%l #oi rosti #a fi codificat direct i transmis Sfatului printr%un canal interior.
4 )$celent, !&mbi ;ingo. 8 aduc elogii pentru ser#iciile *umnea#oastr. 8 #oi oferi acum datele omise2
condiiile noastre. 8edei n faa dumnea#oastr un ambasador din /onfederaia Uman, spuse ;ingo. art&nd spre
Palmer ca spre un gunoi de pe co#or. /ei din /onfederaie sunt nite creaturi amu!ante, poate, pentru unele gusturi, dar
pentru noi i%au pierdut importana. Noi i%am depit, aa cum strmoii notri ndeprtai au depit maimuele din
care se trgeau. Aceti oameni primiti#i din /onfederaie # aparin i putei face cu ei tot ce dorii. Nu se mai gsesc
sub protecia (ortreei Sol.
.recur momente lungi p&n c&nd mintea nucit a lui Palmer s poat sesi!a nelesul cu#intelor lui ;ingo. 8a s
!ic... totul fusese fals. .ot ce pretinseser Solarienii c ar repre!enta ei6 Prietenia... totul era o minciun monstruoas.
Nu erau altce#a dec&t nite trdtori, lai, mi!erabili, inumani...
Sco&nd un m&r&it slbatic, Palmer sri la ;ingo i%i nclet beregata.
*ar c+iar n clipa c&nd degetele lui atinser gruma!ul Solarianului, simi c%i pierde controlul asupra propriului
trup; simi cum tentaculele minii lui 9ergstrom i ncolcesc propria minte i, mpotri#a #oinei lui, degetele i se
descletar de pe g&tul lui ;ingo. 9raele i c!ur inerte, i el constat c nu se mai poate mica.
4 Asta s%i fie de n#tur, i spuse ;ingo cu o arogan e$asperant. Sau te pori cum se cu#ine, sau dac nu,
Ma$ #a fi ne#oit s te nlture pe loc.
Palmer i ddu seama c totul era lipsit de rost 4 n%ai cum s te mpotri#eti unui telepatist. >i, brusc, pru c
nimic nu mai are importan. ;umea se prbuise n 5urul lui. Solarienii l acceptaser ca pe un frate 4 mai mult dec&t
ca pe un frate 4 i ,rupul Solarian l fcuse s simt ce#a ce nu mai simise niciodat, o bucurie, o m&ndrie, o
afeciune... >i totul nu fusese dec&t o minciun putred6 7 neltorie ieftin, la, n perfect armonie cu tot ce fcuser
Solarienii p&n atunci. Solarienii nu erau dec&t nite trdtori iscusii... fali p&n n mdu#a oaselor, fals #ite5ie, fals
(gduin, fals dragoste...
Pentru el, lupta se terminase. ;a ce%ar mai fi folosit: )ra singur, mai singur dec&t fusese c&nd#a #reo fiin
omeneasc. )ra prins ntre inamicul de moarte al 7mului i cei mai abominabili trdtori care e$istaser #reodat n
istorie. /e speran mai putea a#ea:
*e ndat ce fu cuprins de aceast resemnare a nfr&ngerii, simi c 9ergstrom i prsete mintea i c i
redob&ndete controlul asupra propriilor micri.
!De ce nu" i spuse Palmer cu amrciune. *oar tie ce g&ndesc. >tie c sunt nfr&nt.MM
4 Aa cum # spuneam nainte de aceast suprtoare ntrerupere, continu ;ingo cu aceeai calm arogan,
#om preda /onfederaia Uman Cmperiului *uglaari, care poate face cu ea tot ce crede de cu#iin. Sol nu pune n
sc+imb dec&t dou condiii.
3n timp ce #orbea, ;ingo ncepu s enumere cele dou condiii pe degete, iar glasul lui cpt un ton de
pedanterie uscat, n concordan cu gesturile2
4 Numrul unu2 Cmperiul *uglaari trebuie s semne!e un tratat de etern lealitate fa de (ortreaa Sol.
Numrul doi2 de ndat ce Cmperiul *uglaari #a ocupa /onfederaia, #a trimite n (ortreaa Sol patru mii din na#ele
sale, ca garanie de bun credin.
3nainte ca ecoul cu#intelor sale s se fi stins n #asta ncpere, ;ingo #orbi din nou, dar de ast dat #ocea sa nu
mai a#ea nici urm de pedanterie.
4 3n ca!ul n oare #ei fi at&t de proti nc&t s refu!ai aceti termeni suprageneroi, uier el amenintor.
Cmperiul *uglaari nu #a mai putea re!ista mai mult de !ece ani. ;a sf&ritul acestui deceniu, Sol #a fi mai mult dec&t
pregtit, i forele sale se #or ntoarce mpotri#a Cmperiului *uglaari, ani+il&ndu%l p&n la ultima creatur #ie.
*umnea#oastr trebuie s alegei.
Un timp, Korul rmase stupefiat, doar urec+ile !bt&ndu%i%se ntr%un dans al furiei.
4 8ierme, ndr!neti s dai un ultimatum Cmperiului *uglaari, spuse el n cele din urm. /ute!i s insuli Korul,
Sfatul nelepilor, i #oina ntregului *uglaar:
;ingo !&mbi ters i nl din umeri2
4 /ondiiile noastre sunt mult mai generoase dec&t ai merita, urm el. Nu%mi punei rbdarea la ncercare.
4 8ierme, eti sau prost sau complet nebun. Sfatul nelepilor a calculat c p&n n apte!eci i opt de ani
/onfederaia Uman #a fi total distrus. ;a sf&ritul acestei perioade, (ortreaa Sol #a a#ea de nfruntat ntreaga for
armat a Cmperiului *uglaari.
4 Mult nainte de sf&ritul acestei perioade, rspunse ;ingo cu un f&rn&it care%l imita perfect pe cel al Korului,
Cmperiul *uglaari #a fi ncetat s e$iste. 3n !ece ani. Sol singur #a fi n stare s # !drobeasc. 7ferii Sfatului
3nelepilor urmtoarele date2 n pre!ent, repet, 'n preent$ ar fi ne#oie de opt mii de na#e *uglaari, adic mai mult
dec&t deinei n total, ca s distrug (ortreaa Sol. )u n%am ne#oie de un computer ca s%mi spun semnificaia acestui
fapt. >i asta e #alabil doar pentru momentul de fa. ;a sf&ritul acestui deceniu, Sol #a termina producia unor arme pe
care Sfatul nelepilor nici mcar nu le poate concepe.
;ingo porni s nire lista, ca o sumbr litanie2
4 )crane de energie impenetrabile la orice radiaie; e$plo!i#e ba!ate pe totala con#ersiune a materiei n energie;
un sistem de reperare i locali!are a na#elor aflate n Spaiul%Sta!; o ra! care poate declana no#e de la o distan de
ani%lumin, fr s fie necesar apropierea 4 ntocmai cum se poate produce o no# prin desc+iderea generatorului de
/&mp de Sta!. >i astea sunt doar c&te#a e$emple de arme dintre multe altele cu un caracter mai terestru, continu
;ingo. *ac nu acceptai condiiile mele, i dac nu le acceptai pe loc$ 'n !ece ani Cmperiul *uglaari #a fi ras. /erei
Sfatului nelepilor s calcule!e n asemenea termeni.
3i nc+eie #orbele cu un +o+ot de r&s sacadat, care se re#erber sub ta#anul nalt, ca o rafal de mitralier.
Korul rmase tcut. Palmer i putea da seama, dup felul n care i se pleotiser urec+ile, c era profund tulburat.
9tr&nul *oog !bier nite ordine n limba *uglaari te+nicienilor de pe reeaua de scrie ce acoperea faa giganticului
computer din spatele su. .e+nicienii se agitar cu furie, nregistr&nd noile date pentru computer.
Marea ncpere era cufundat ntr%o linite des#&rit, tirbit doar de !gomotul pailor te+nicienilor i de
sunetele nbuite ale computerului n aciune; Korul sttea nemicat pe tronul su, cu oc+ii pironii pe ecranele de ia
picioarele lui, care era n acelai timp robul i stp&nul su.
*up minute de tcere lungi c&t secolele, oc+ii Korului se nsufleir. Rspunsurile computerului ncepuser s
apar pe ecrane.
>i n timp ce scruta ecranele, cartila5ele urec+ilor pleotite ale Korului pornir s se ncorde!e, p&n c&nd cei doi
lilieci se ridicar din nou n po!iie #ertical. Korul i nl faa i%l fi$ intens pe ;ingo, oc+ii lui roii, ar!tori,
nt&lnind oc+ii reci, #er!i, ai lui ;ingo n ceea ce prea o ncletare de demoni cu fore egale.
4 Sfatul nelepilor i%a nc+eiat calculele, forni el. Aa cum am bnuit, calculele tale$ #ierme, au fost
incorecte. 8oina *uglaarului #a fi aceea care #a pre#ala.
8ocea Korului, lipsit de orice satisfacie maliioas, de orice fel de simire, cu des#&rire monoton, a#ea o
re!onan fatal.
4 Sfatul nelepilor a +otr&t, urm el, c armele despre care ai #orbit se nscriu n posibilitile de de!#oltare
tiinific. (irete, nu e cu putin s se tie e$act dac #oi le #ei produce sau nu n urmtorii !ece ani. Sfatul
nelepilor a calculat c, dac #ei produce ntr%ade#r asemenea arme p&n n !ece ani, #ei fi n stare s n#ingei
Cmperiul *uglaari.
;ui Palmer i se tie rsuflarea. S fi fost ntr%ade#r cu putin, ca n pofida tuturor fgduinelor, Sol s se
sal#e!e pe spinarea /onfederaiei: 8or fi n stare ca, pentru a c&tiga cei !ece ani necesari de!#oltrii super%armelor lor,
s sacrifice cu nepsare #ieile a sute de miliarde de oameni: ?*ac murim, i spuse el cu furie, atunci i Sol #a trebui
s moar cu noi6?
;ingo l pri#i pe Kor fr a #di mai mult emoie dec&t un *oog.
4 7ricum, relu Korul dup o pau! ncrcat de pre#estiri rele, Sfatul nelepilor a calculat c, n pre!ent, n
ciuda ludroeniilor tale nebuneti, este ?o imposibilitate matematic pentru orice sistem solar i!olat, inclusi#
(ortreaa Sol, s re!iste atacului a patru mii de na#e de r!boi. 8ierme, i amintesc c Cmperiul *uglaari posed apte
mii de na#e de r!boi. Sfatul nelepilor a calculat c trei mii de na#e #or fi suficiente pentru a menine po!iia noastr
de defensi#a mpotri#a /onfederaiei Umane, cu pierderi calculate, n perioada c&t #om trimite restul de patru mii de
na#e concentrate ntr%o flot unic, pentru a nimici total (ortreaa Sol. Superarmele #oastre nu #or fi produse n
urmtorii !ece ani, #ierme. Sol nu #a mai supra#ieui nici !ece sptm&ni. Sfatul nelepilor a i dispus mobili!area
celor patru mii de na#e necesare. 3n c&te#a luni, Sol #a pieri.
Korul se aplec n fa i%i msur din pri#iri pe cei cinci Solarieni, unul c&te unul. Urec+ile i !#&cnir cu un soi
de amu!ament.
4 >i #a fi o mare satisfacie, forni el, s ncepem pe loc procesul de e$terminare cu cei cinci Solarieni aci de
fa, precum i cu docilul lor ambasador din /onfederaia Uman. 8ei fi omor&i pe loc.
IX
*CRK ;CN,7 i adres Korului un sur&s placid2
4 Mi%e team c nu ne putei omor. *ec&t dac #rei s murii odat cu noi. *umnea#oastr i Sfatul
nelepilor.
4 /e tot #orbeti, #ierme: Sfatul nelepilor se ntinde pe multe mile ptrate. Ar fi ne#oie de o bomb
termonuclear ca s%l distrug.
4 )$act. >i, bineneles, noi am tiut acest lucru mult nainte de a #eni la *uglaar. Ma$6
3i fcu un semn lui 9ergstrom, care se apropie de piciorul tronului. 9ergstrom pri#i fi$, cu calm, la faa btr&nului
*oog. 3n mod mecanic, Ma$ ncepu s fornie nite silabe incompre+ensibile ntr%o redare apro$imati# uman a limbii
*uglaari. Urec+ile Korului ncepur s f&lf&ie frenetic.
4 /um poi s tii toate astea, #ierme: nseamn c mi%ai citit g&ndurile.
;ingo i fcu un semn din cap lui Ma$, care i ndeprt pri#irea de la Kor, pun&nd astfel capt i recitalului
urec+ilor.
4 Suntei mai detept dec&t artai, i%o tr&nti ;ingo Korului. Ma$ e telepatist. 8%a citit ntr%ade#r g&ndurile. *ar
cum dumnea#oastr g&ndeai n limba *uglaari pe care Ma$ nu o nelege, nu a putut reda dec&t nite sunete lipsite de
neles. *ar, de bun seam, cu cine#a care #orbete engle!ete, ca de pild, un alt telepatist, Ma$ poate menine o
comunicaie reciproc de la orice distana.
4 (oarte interesant, #ierme. Mulumesc c ne%ai furni!at aceste date suplimentare nainte de e$ecuie. >i acum...
4 7 secund6 l ntrerupse ;ingo. 7mitei partea cea mai interesant. *ac #ei lua legtura cu Eaarar Koris al
dumnea#oastr, #ei afla c unul dintre noi a primit ngduina de a rm&ne la bordul na#ei. 7 fat care se numete
;inda *ortin i care e la r&ndul si telepatist. 3n acest moment, e n comunicare direct cu Ma$.
4 >i ce%i cu asta, #ierme: 3i nc+ipui c i #a fi cu putin s scape: .unurile laser de pe c&mpul de ateri!are #or
face praf na#a #oastr nainte de a ncerca s decole!e, i...
4 7, ;inda nu are nici o intenie s e#ade!e. *impotri#, ne #a atepta s ne ntoarcem teferi i ne#tmai la
bord. ;ingo scoase un +o+ot de r&s !gomotos i se uit la Kor cu o dispreuitoare ncredere de sine. >i dumnea#oastr
ne #ei da drumul s plecm, tii: 8edei, na#a noastr conine o mare bomb termonuclear, destul de mare nc&t s
sfr&me ntregul Sfat al nelepilor. *ac Ma$ transmite ordinul meu, sau dac ncercai s ne omor&i...
;ingo i trecu arttorul m&inii drepte de%a latul beregatei.
Korul se ls pe spetea!a tronului, cu o min imperturbabil.
4 *eci m iei de prost, #ierme: 3i nc+ipui c noi am fi lsat na#a #oastr s se apropie de *uglaar fr a o fi
supus n prealabil unui control radical cu detectori de radiaii: >tiu foarte bine c pe na#a #oastr nu se afla nici un
dram de materie radioacti#.
4 Poate, rspunse ;ingo cu indiferen. .otui, n locul dumnea#oastr, a proceda cu pruden i a face o nou
#erificare.
4 Ai face orice ca s%i mai prelungeti cu c&te#a minute mi!erabila e$isten, nu%i aa, #ierme: (oarte bine, ca
s fim absolut siguri, #om proceda la un nou control. *ar asta n%o s%i prelungeasc prea mult #iaa, pentru c
#e+iculele care ncon5oar na#a sunt pre#!ute cu detectori de radiaii.
Korul +&r&i n microfon c&te#a cu#inte n *uglaari i pe urm i concentr atenia pe ecranul din faa lui.
9rusc, urec+ile i se pleotir, i oc+ii roii i se n#&rtir n cap,
4 *etectorii constat o mare concentrare de radioacti#itate pe na#a #oastr, forni el. /um ai reuit s o
sustragei controlului: ) o imposibilitate.
4 7 imposibilitate pentru dumnea#oastr poate, rspunse ;ingo cu un r&s respingtor, dar dumnea#oastr nu
suntei dec&t un Doog. *eci, prosul meu prieten, situaia este foarte limpede. Ne lsai s plecm i astfel rm&nei n
#ia i dumnea#oastr i Sfatul. *ac ne omor&i, murii i dumnea#oastr, iar *uglaar #a fi prefcut n scrum pe o
ra! de o sut de mile ptrate. Alegerea # aparine.
Korul !bier nite ordine te+nicienilor cocoai pe faa computerului.
4 Am supus propunerea #oastr Sfatului nelepilor. 8om atepta re!ultatele calculelor.
*up c&te#a minute, Korul i nl oc+ii de pe ecrane; urec+ile i erau eapn #erticale.
4 (oarte bine, forni el. Sfatul nelepilor a +otr&t. Suntei liberi s plecai.
4 7 +otr&re foarte neleapt, aprecie ;ingo, pri#indu%l ncruntat pe Kor. *ar n locul dumnea#oastr, a
continua s procede! cu inteligen. *e e$emplu, n%a fi at&t de nai# nc&t s las na#a s decole!e de pe suprafaa
*uglaar i apoi s%o distrug de ndat ce s%ar afla suficient de departe n spaiu, nc&t bomba s de#in inofensi# pentru
ora. Pentru c la prima micare ostil dup ce am prsit aceast planet, #om desc+ide generatorul de /&mp%Sta! i
#om declana o no# n *ugl.
Urec+ile Korului se !btur cu furie nciudat.
4 .e cre!i tare detept, #ierme: Ai g+icit conclu!ia calculelor fcute de Sfatul nelepilor. *ar ai fost puin prea
detept, pentru c mi%ai indicat pericolul principal al planului #ostru. >i anume, ce # mpiedic s desc+idei
generatorul de /&mp%Sta! de ndat ce prsii *uglaar, fie c suntei atacai sau nu, i n felul sta s ne distrugei
ntregul sistem:
4 Aa ce#a ar duce i la moartea noastr, replic ;ingo. >i nu #rem s murim.
4 *e ce te%a crede: ) ade#rat c duplicate ale Sfatului nelepilor sunt rsp&ndite pe ntregul imperiu, dar
acestea sunt, desigur, inacti#e, nc neprogramate, i ar dura luni de !ile s punem unul nou n aciune, am&n&nd astfel
mult timp distrugerea (ortreei Sol, *e unde pot eu ti c nu suntei gata s # sacrificai #ieile n sc+imbul unei astfel
de am&nri:
4 Nu putei ti. Nu putei dec&t s m credei pe cu#&nt.
4 >i de ce te%a crede: *ec&t dac m cre!i i tu pe cu#&nt. 8oi ngdui na#ei #oastre s prseasc sistemul
*ugl, dar #a fi complet ncorporat de o (lot *uglaari p&n ce #a a5unge dincolo de punctul n care poate declana o
no# n *ugl, prin desc+iderea generatorului de /&mp%Sta!. (lota noastr #a fi n po!iia de a distruge na#a #oastr n
sfera /&mpului de /omand i, desigur, #a face acest lucru nainte ca generatorul de /&mp%Sta! s aib timpul de a se
ncl!i. *up cum tii, se poate detecta ncl!irea unui generator nainte ca acesta s poat crea #reo stricciune, deci
(lota noastr #a a#ea timp s # distrug. *ar # dau cu#&ntul meu c nu # #a distruge dec&t dac #ei ncerca s
desc+idei generatorul n ra!a sistemului *ugl.
4 >i de unde pot s tiu c nu ne #ei distruge fr s ateptai s desc+idem generatorul: ntreb ;ingo.
4 N%ai cum s tii. .rebuie s m cre!i pe cu#&nt, rspunse Korul i urec+ile i !#&cnir con#ulsi#.
;ingo se ncrunt. Pentru prima dat pru nesigur. )ra e#ident c nu se putea ncrede n Kor. >i era la fel de
e#ident c nici Korul nu se putea ncrede n el. >i totui, fiecare dintre ei #a trebui s aib ncredere n cellalt. Palmer
r&n5i n sinea lui. *e ast dat, ;ingo i spase singur groapa. 3i ddu brusc seama c ;ingo se ncurcase tot timpul n
propriile%i #orbe. Korul nu ng+iise po#estea despre in#incibilitatea (ortreei Sol 4 *oogii a#eau s atace n cur&nd
Sol cu o for masi#, ca o consecin direct a fanfaronadei arogante a lui ;ingo. >i acum, ;ingo intrase ntr%un impas.
Palmer uitase aproape c *irJ ;ingo se t&rguia i pentru propria lui #ia.
4 Un minut, *irJ, inter#eni Raul 7rtega. *%mi #oie s preiau eu o clip negocierile. Sfatul 3nelepilor e
conectat la aparatul sta: ntreb el ntorc&ndu%se spre Kor. Pentru ca #reau s le propun c&te#a calcule subtile.
4 ) conectat, rspunse Korul.
4 3n ordine, n linii mari, situaia e urmtoarea2 Noi putem distruge Sfatul nelepilor, dac suntem gata s ne
sacrificm #iaa, i #oi ne putei distruge pe noi, daca dorii s murii i s #edei Sfatul nelepilor sfr&mat. *ar
presupun c i #oi preferai s #edei Sfatul supra#ieuind dup cum i noi preferm s supra#ieuim. 8ei accepta deci
s ne lsai s intrm n Spaiu%Sta!, din momentul n care #ei fi siguri c acesta nu mai poate pro#oca o no# n
*ugl.
4 *esigur rspunse Korul. Moartea a apte 7ameni nu merit distrugerea Sfatului nelepilor, in&nd seama, mai
ales, c Sol #a fi oricum n cur&nd pul#eri!at.
4 Aa... rspunse 7rtega ume!indu%i bu!ele cu limba. Problema este pur i simplu aceea a ncrederii. Ambele
pri prefer sigurana reciproc, cel puin aa pretindem. *ar #oi nu putei a#ea ncredere n noi c nu #om intra n
Spaiul%Sta! mai de#reme dec&t trebuie, sacrific&ndu%ne #ieile dar !drobind *ugl, i noi nu putem a#ea ncredere n
#oi c nu ne #ei distruge cu (lota escort de ndat ce #a fi posibil. /u alte cu#inte, dac (lota #oastr e destul de
aproape nc&t s ne atace nainte de putem intra n Spaiul%Sta!, noi trebuie s a#em ncredere n #oi$ i dac nu e
ndea5uns de aproape, #oi trebuie s a#ei ncredere n noi.
4 Ai e$pus problema corect, #ierme.
4 A6 relu 7rtega. *ar e$ist i o cale de mi5loc. 7 cale ce nu presupune ncredere de nici o parte. /erei
Sfatului nelepilor sa calcule!e cursa pentru na#a noastr i pentru (lota #oastr de escort, astfel nc&t po!iiile
respecti#e s fie e$act la distana necesar pentru #oi s ne distrugei i pentru noi s ncl!im generatorul ca s
pro#ocm o no# n *ugl. /u alte cu#inte, n ca!ul n care #reuna dintre pri face #reo micare ostil, ansele #oastre
de a distruge no#a noastr nainte de a putea intra n Spaiu%Sta! s fie egale cu ansele noastre de a produce o no# n
*ugl nainte de a fi distrui. (irete c noi nine #om controla calculele computerelor ca s nu e$iste #reo neltorie.
3n felul acesta, nici uneia dintre pri nu%i #a con#eni s e$ecute #reo micare ostil, ntruc&t ansele de euare #or fi
perfect egale cu ansele de succes.
Palmer simea c i se n#&rtete capul. Roi nuntrul altor roi, nuntrul altor roi... .otui a#ea impresia c
7rtega omisese ce#a. *ar era prea mult pentru mintea lui Palmer i, 5udec&nd dup faa lucrurilor, prea mult c+iar i
pentru Kor. Urec+ile btr&nului *oog se !bteau ca nite lilieci nebuni.
*ar, spre deosebire de Palmer, Korul nu trebuia s se bi!uie pe propriul lui creier pentru a desc&lci implicaiile
propunerii lui 7rtega. (cu un gest poruncitor cu m&na n care inea microfonul, i rcni c&te#a cu#inte n *uglaari.
.e+nicienii crai pe Sfatul nelepilor prinser din nou #ia i transmiser marelui computer problema. Minute
ntregi tcerea se nstp&ni peste ncperea ca#ernoas, tirbit doar de ticielile i !um!etele nbuite ale Sfatului
nelepilor n aciune.
Palmer urmri intens sc+imbrile de lumini pe faa computerului. >tia c re!ultatul calculelor computericeti #a
+otr dac el urmea! s moar sau s triasc dar, ntr%un fel, dup do#ada de perfidie a Solarienilor, acest lucru nu i
se mai prea important 4 nu, c&nd ntreaga ras uman era os&ndit la moarte. 7 parte din el dorea s triasc, dar o
alt parte dorea ca strategia Solarienilor s dea gre. R!bunarea constituie o fira# satisfacie c&nd e nsi #iaa ta n
5oc, dar tot e mai bun dec&t nimic.
>i e$ista ce#a ce 7rtega omisese. Palmer nu%i putea da seama ce; dar simea acest lucru ca pe o sen!aie n golul
stomacului. ,tia c 7rtega omisese un detaliu mrunt dar esenial.
3n cele din urm, dup o ateptare ce pruse s fi durat secole, Korul ncepu s studie!e intens datele de pe ecran.
Peste c&te#a momente ridic oc+ii; faa lui ciudat era calm i inscrutabil, urec+ile linitite.
4 8ierme, Sfatul nelepilor a efectuat calculele. Accept propunerea ta, cu condiia ca orice abatere de la cursa
con#enit de ambele pri s atrag dup sine distrugerea instantanee.
4 *e acord, rspunse 7rtega. /u condiia ca la cea mai infim ncercare de apropiere a #reuneia din na#ele
#oastre, s punem imediat n aciune generatorul de /&mp%Sta!.
4 S%a neles, #ierme. 8 #ei ntoarce pe dat la na#a #oastr. ,r!ile # #or conduce la canalul de ieire.
Korul strig un ordin n *uglaari i !ece dintre ostaii cei mai apropiai fcur un pas nainte i i ncercuir pe
7ameni. Solarienii se ntoarser, dispreuitor, cu spatele spre Kor i pir pe banda mobil care ducea afar din sal.
/inci dintre ostai pornir n faa lor.
/eilali cinci se interpuser ntre Palmer i Solarieni. *oi dintre ei l nfcar de brae i%l tr&ntir n genunc+i,
/eilali trei nlar putile energetice.
;ingo se rsuci, oc+ii lui mari, #er!i, scpt&nd sc&ntei,
4 /e nseamn asta: strig el.
4 7fierul din /onfederaie care #%a nsoit urmea! s fie e$ecutat, rspunse Korul placid. Nimic altce#a.
3ntoarcei%# la na#a #oastr.
4 Un moment, ripost ;ingo, art&nd spre Palmer ca spre un obiect nensufleit. )l #ine cu noi.
4 Ai declarat c /onfederaia Uman nu se mai gsete sub ocrotirea (ortreei Sol. *rept care, acest ofier nu
este sub protecia #oastr. *rept care, l considerm pri!onier. *rept care, #a fi ucis.
4 Nu # pripii, rspunse ;ingo. Noi am fost de acord s ne retragem protecia asupra /onfederaiei cu condiia
ca #oi s acceptai termenii propunerii noastre. *ar oferta noastr nu mai ine. Sau #%am neles greit: Acceptai s ne
trimitei ca garanie patru mii de na#e: *ac acceptai, atunci de ce nu...
4 *estul, #ierme6 strig Korul cu un plesnet furios al urec+ilor. 8i se ngduie s scpai cu #ia. Nu ncercai s
mai punei i alte condiii. 3ntoarcei%# la na#a #oastr, at&ta timp c&t mai putei s%o facei.
4 S nu%mi dai mie ordine, *oogule, url ;ingo, 7fierul acesta a #enit aici sub 5urisdicia noastr i se #a
ntoarce tot sub 5urisdicia noastr6 Altminteri ordon ca bomba s fie detonat c+iar n clipa asta6
Korul i f&lf&i urec+ile, dar nclinaia *oogilor spre logic precumpni.
4 9ine, spuse el. Nu merit s punem n pericol Sfatul 3nelepilor pentru lipsa de logic a 7amenilor. Ca%i
#iermele /onfederal i pleac6
Palmer fu smucit n picioare i mpins n tunelul de ieire, laolalt cu Solarienii. 3i arunc lui ;ingo o pri#ire de
ur nembl&n!it. 3i sal#ase #iaa, dar numai ca s%i demonstre!e superioritatea asupra Korului. 3ntr%un anumit fel,
Palmer simea mai mult simpatie pentru *oogul care #oise s%l omoare dec&t pentru 7mul care%i sal#ase #iaa.
4 3mi pare ru, 'a", i spuse *irJ ;ingo odat a5uni pe na#, dar #om a#ea multe pe cap i nu putem risca s te
lsm s comii cine tie ce aciune nebuneasc.
Palmer i ncord muc+ii sub legturile cu care%l intuiser de unul dintre falsele scaune de pilot, din cabina de
control a na#ei.
4 Nu te g&ndi la asta, trdtorule, strig el. )$ist lucruri mult mai importante pentru care ar trebui s%i par ru.
;ingo pregtea na#a pentru decolare; (ran S+annon se afla pe scaunul ei de control, iar 7rtega pe cellalt scaun
fals.
4 'a", lucrurile nu sunt ntotdeauna ceea ce par a fi, spuse ;ingo pun&nd n funciune marele ecran emisferic.
4 De bun seam c nu sunt$ ripost Palmer. 8oi, Solarienii, preai nite oameni serioi, prieteni... mai mult
dec&t prieteni. .oate gogoile despre acceptarea mea ca membru al ,rupului6 .oat fanfaronada despre nobila misiune
a (ortreei Sol6 >i ce #%ai do#edit a fi: Nite lai i nite trdtori6
;ingo scurt plafonul de nori cenuii, ignor&ndu%l #oit pe Palmer.
4 8or fi aici dintr%un minut n altul, murmur el.
4 *ac ai a#ea destul cura5, ai detona bomba aceea termonuclear c+iar n clipa asta, i cel puin ai distruge
Sfatul nelepilor. /um poi suporta propria%i contiin:
;ingo, (ran i 7rtega i!bucnir n r&s.
4 7omba" r&se 7rtega. 9omba: N%ai au!it ce%a spus Korul: ) imposibil s ascun!i o bomb de detectoarele
pentru radiaii. Nu e$ist nici o bomb la bord.
4 /um: *ar a doua oar detectoarele au indicat c e0ist o bomb...
4 A+, folosete%i mintea6 i spuse ;ingo r&!&nd. Adu%i aminte c ;inda era la bord. Undele g&ndirii concentrate
sunt o form de energie electromagnetic, ba c+iar o form masi#, n comparaie cu cele asupra crora lucrea!
detectoarele. *ac telepatitii pot controla micrile trupurilor altor fpturi, pot crea ilu!ii i asupra unor instrumente
delicate, pot crea ilu!ia radioacti#itii acolo unde aceasta nu e$ist.
4 *eci toat c+estiunea a fost un fals: /a toate celelalte:
4 9ine spus, 'a", replic ;ingo. ,&ndete%te, bomba a fost un fals. ca toate celelalte. /a absolut toate celelalte.
4 Uite%i c #in, strig 7rtega.
Na#ele de r!boi *uglaari ptrundeau prin plafonul de nori i se ndreptau n 5os, spre na#, !ece... dou!eci...
cinci!eci, deasupra c&mpului de ateri!are, plutind la #reo ase sute de metri nlime.
4 Na#a Solarian ctre comandantul *uglaari. Solarienii ctre *uglaari... forni ;ingo n microfon. Ne pregtim
de decolare i procedm conform nelegerii.
4 Recepionat6
;ingo desc+ise (rontul de /omand. Na#a ncepu s se nale, iar ptura de na#e *uglaari, aflate deasupra lor se
nl n acelai ritm, pstr&nd o distan constant.
*e ndat ce ieir din atmosfera sistemului *uglaar i cptar #ite!a de desprindere, (lota *uglaari se dispuse
ntr%o uria emisfer, cu partea conca# n fa, nspre ei. Na#a Solarian i lu po!iia, conform calculelor, c+iar la
bu!a formaiunii conca#e, n linie dreapt n raport cu centrul acesteia, i deci cu linia ei de !bor c+iar n faa marelui
(ront de /omand al (lotei *uglaari.
3n felul acesta, o relati# minim accelerare ar fi situat momentan na#a dincolo de (rontul de /omand al
*oogilor i o la fel de minim ncetinire a #ite!ei ar fi plasat%o direct n ra!a de aciune a (rontului *uglaari.
Na#a Solarian porni s nainte!e, nsoit de escorta supradimensionat care%i meninea po!iia, ncercuind%o,
ca o und de oc ce%ar mpinge o molie n faa ei.
Palmer se simea oarecum calmat de teribilul spectacol al na#elor de r!boi *uglaari care umpleau pri#elitea
ecranului panoramic n toate direciile, cu e$cepia celei din fa. Cat fora n forma ei cea mai brut; iat moartea, i
aduse aminte c nfruntase aceast moarte alturi de cei ase Solarieni, i nu o dat, ci de trei ori. >i i mai aminti de
minunata camaraderie, de tcuta ncredere reciproc pe care le resimise n acele momente; i, n c+ip per#ers, se
pomeni regret&ndu%le amarnic, asemenea unui biea care ar fi descoperit c omnipotentul su tat nu%i dec&t o slab
fiin uman supus greelii,
/+ib!uia cu disperare asupra cu#intelor lui ;ingo2 ?...bomba era un fals, ca toate celelalte. &a absolut toate
celelalte.! .ot ce%i spusese ;ingo Korului nu fusese dec&t un bluf, sau o minciun, o neltorie; bomba, in#incibilitatea
sistemului Sol... S%ar fi putut ca nici superarmele s nu fie reale. )numerarea lor sunase ndoielnic, ca propaganda
/onfederaiei Umane... *ar... *ar de ce%l a#erti!ase ;ingo pe Kor asupra armelor pe care Sol s%ar putea s le produc
sau nu n urmtorul deceniu: *e ce se mpunase c ar fi necesare opt mii de na#e ca s distrug (ortreaa Sol, c&nd
trebuie s fi tiut prea bine c nu s%ar fi putut apra nici mpotri#a a patru mii: *e bun seam, tia c Sfatul nelepilor
nu se lsa pclit.
.rebuie s fi e$istat #reun el ascuns n spatele tuturor acestor ludroenii, un el pe care%l ascundeau at&t de el
c&t i de *oogi. >i dac toate celelalte nu erau dec&t trucuri, nu s%ar putea ca i ncrederea lui ;ingo de a 5ertfi
/onfederaia Uman s fi fost tot un truc: 3n fond, Korul nu o acceptase... *e fapt, i ddu brusc seama Palmer, ;ingo
fcuse aceast propunere n termeni at&t de arogani, nc&t trebuie s fi tiut c Korul o #a respinge. Probabil c plnuise
totul.
Pe msur ce na#a se ndeprta de *uglaar, n ec+ilibru precar pe muc+ea de cuit a morii, Palmer dorea cu
ardoare s poat a#ea din nou ncredere n Solarieni. /ci fr de aceast ncredere, totul era lipsit de orice rost, lipsit
de orice speran. Cndiferent dac ei #or scpa cu #ia sau nu, (ortreaa Sol constituia mitul care susinuse moralul
/onfederaiei Umane timp de trei secole, i dac Sol se do#edea a fi doar o minciun +idoas, trdtoare, /onfederaia
se #a prbui i comarul paranoic care se numea Cmperiul *uglaari a#ea s distrug ,ala$ia.
Palmer simea c ndrtul fricii fireti de moarte, b&ntuia o spaim mult mai ngro!itoare 4 spaima de a muri
fr nici un rost, singur, descumpnit i trdat, spaima de a muri i!olat, cu oribila cunoatere c, n cur&nd, ntreaga ras
uman l #a urma n totala uitare.
>i, singurul lucru care e$ista ntre el i aceast cumplit moarte, era credina n ase oameni ce se do#ediser a fi
cei mai respingtori trdtori din ntreaga istorie.
*orea cu disperare s cread n ei, dar tia prea bine de ce dorete s cread, i simea c nu poate.
4 Nu%mi place... bombni 7rtega, pri#ind la uriaa amoeb care era flota *uglaari. /e#a nu miroase bine. Korul
a cedat prea repede. .otul a mers prea uor. Pur i simplu faptul c ne%au lsat s plecm e lipsit de logic. Probabil c
pun ce#a la cale...
4 Eaide, Raul, nu te mai frm&nta, l consol ;ingo. Ar trebui s ai mai mult ncredere n .alentul tu. Ai fost
mai mec+er ca ei, asta%i tot. ) mult mai logic pentru ei s ne fi lsat s plecm i s nu periclite!e *ugl, dec&t s
ncerce s ne distrug i astfel s rite o no#.
4 ) mult mai logic s ne distrug fr s periclite!e *ugl, spuse 7rtega sting+erit. Aa ar fi trebuit Sfatul
nelepilor s #ad lucrurile. Aa le%a fi #!ut eu n locul lor...
4 *ar cum: Nu%i dai seama, Raul, nu pot ncerca nici mcar s ne ncercuiasc fr a crea riscul desc+iderii
generatorului de /&mp%Sta! nainte ca ei s ne poat !drobi cu (rontul de /omand. Noi am aran5at lucrurile astfel,
nu: *in momentul n care a5ungem la punctul n care putem intra n Spaiul%Sta!& fr s producem o no#...
;ingo i curm #orba i rmase cu gura cscat. (aa i pli.
4 7, nu6 strig 7rtega. Asta-i! *esigur6 /um am putut fi at&t de idiot: *esigur c nu merit s rite distrugerea
noastr at&ta timp c&t mai a#em posibilitatea de a pro#oca o no# n *ugl. *ar ce%i #a mpiedica s ne ncercuiasc
dup ce prsim ra!a prime5dioas: >i poi fi sut la sut sigur c Sfatul nelepilor a calculat e$act, p&n la
microsecunde, c&nd #om a5unge la acel punct. 3n momentul c&nd nu #a mai e$ista pericol de no#, ne #or ngloba. *ac
reuesc, pentru noi nseamn moarte, dac nu reuesc, ei n%au nimic de pierdut. *esigur, ansele lor sunt de numai
cinci!eci la sut, dar n%au absolut nimic de pierdut.
4 >i noi n%a#em absolut nimic de fcut, mormi ;ingo.
4 Pi%ai tiat singur craca de sub picioare, trdtorule, 5ubil Palmer. *ac #oi, blestemaii de Solarieni, ai fi
luptat n r!boi alturi de noi, n loc s # i!olai, ai fi tiut c *oogii sunt nite tacticieni foarte pricepui. Ai fi tiut c
nu fac cea mai mic micare p&n nu se asigur c toate ansele sunt de partea lor. 8ai de mine, n ultima btlie pe care
(lota mea a dus%o cu ei, noi...
?*esigur6? g&ndi brusc Palmer. )$ista o cale de scpare6 Solarienii or fi fost ei tari n strategie, dar practic nu mai
purtaser o btlie de secole. *ac ar fi tiut s lupte, ar fi #!ut i ei soluia. Nu era ne#oie de sc+eme sofisticate. )ra
#orba de o tactic standard a /onfederaiei, care funcionase aproape de fiecare dat. Acum s%ar fi putut s fie ce#a mai
greu, dar...
R&n5i cu acreal. *ac e$ista un lucru pe care forele /onfederaiei l practicaser ntotdeauna cu succes, acela era
arta retragerii.
4 /e este 'a": ntreb 7rtega ntorc&ndu%se s se uite la Palmer care se +li!ea.
4 *e ce nu te g&ndeti singur, Maestre de 'ocuri 7rtega: 7rice /omandant de (lot din /onfederaie ar ti ce
trebuie fcut. 7 tactic standard. Poate c e puin prea simpl pentru mintea ta at&t de complicat. (oarte ru.
4 8orbeti ca un nebun, se rsti 7rtega. Amintete%i, 'a", c tu te gseti pe na#a asta. ) #orba i de #iaa ta.
*ac cunoti #reo cale de scpare, nu c&tigi nimic ascun!&ndu%ne%o.
4 Nimic dec&t r!bunarea, ;ingo. rspunse Palmer.
4 Numai un dement i sacrific #iaa de dragul unei r!bunri lipsite de sens. Nu cred c i%ai pierdut minile,
'a".
Apelul l atinse. Nu a#ea nici un rost s moar, mai ales c&nd moartea lui n%ar fi dus la nimic, mai ales c&nd ar fi
murit fr s tie dac alturi de el mureau nite trdtori sau poate c nite... prieteni,
4 9ine, ;ingo, spuse n cele din urm. /a de obicei, ai c&tigat.
Na#a nainta de !or, urmat de (lota *uglaari, pe l&ng orbita lui *ugl 8, apropiindu%se rapid de orbita lui *ugl
8C, cea mai periferic planet a sistemului 4 i grania #ulnerabilitii *oogilor la generatorul de /&mp%Sta! al
Solarienilor. >i, n acelai timp, grania siguranei lor,
4 /&t de aproape suntem, (ran: ntreb ;ingo e$amin&nd ner#os !idul de na#e din spatele lui.
4 ;a !ece minute de orbita lui *ugl 8C.
4 .rebuie s%o faci acum sau niciodat, ;ingo6 i spuse Palmer. >i trebuie s acione!i gradat.
4 )ti sigur c%o s mearg: )ti sigur c n%or s ne detecte!e:
4 Nu sunt sigur de nimic, l repe!i Palmer. *ar ansele lor de a ne detecta sunt foarte slabe. A spune c masa
(lotei *uglaari e de cel puin trei sute de ori mai mare dec&t masa noastr. Aadar, #ite!a noastr combinat #a
descrete doar cu o treime dintr%un procent, i dac raportm descreterea la !ece minute, ncetinirea nu #a atinge mai
mult de o trei!ecime dintr%un procent. Nu cred c pot detecta aa ce#a. >i apoi, #om face e$act opusul a ceea ce s%ar
atepta ei s facem.
4 9ine, 'a". Nimic de spus.
3ncet, minuios, cu delicatee, ;ingo ncepu s ncetineasc energia (rontului de /omand al na#ei. Na#a pierdu o
infim fraciune din #ite!a de naintare i se apropie de (lota *uglaari cu mai puin de o sut de metri 4 o distan
imperceptibil n raport cu coordonatele spaiului interplanetar.
*ar aceast minuscul sc+imbare n po!iiile respecti#e era suficient ca s includ na#a n sfera de aciune a
puternicului (ront de comand al (lotei *uglaari.
4 Suntem n contact cu (rontul *oog, spuse ;ingo, Nu cred c au obser#at ce#a.
4 P&n aici e foarte bine, aprecie Palmer. Acum continu s reduci #ite!a ncet dar constant. .rebuie s
sincroni!e!i astfel, nc&t c&nd strbatem orbita lui *ugl 8C, (rontul nostru de comand s fie complet oprit.
Palmer l urmrea ncordat pe ;ingo care continua s reduc #ite!a na#ei. ?7 s funcione!e, i spuse el. Masa
lor este cu at&t mai mare dec&t a noastr, nc&t n%or s sesi!e!e nici un moment c (rontul nostru de /omand e oprit i
c naintm prin fora (rontului lor. >i din momentul n care am strbtut orbita lui *ugl 8C...?
4 8ite! opt!eci la sut... murmur ;ingo. >apte!eci... >ai!eci... trei!eci... dou!eci... !ece...
3i nl m&na i scoase un suspin de uurare.
4 Reuit6 spuse el. Nu cred c i%au dat seama; (rontul nostru e nc+is i ne lsm purtai de (rontul lor.
4 9ine, aprob Palmer. Acum ine minte, sincroni!area nseamn totul. 8a trebui s desc+i!i (rontul de
/omand la #ite!a ma$im cu !ece secunde nainte s ieim din orbita lui *ugl 8C, iar generatorul de Spaiu%Sta! l
desc+i!i e$act cu !ece secunde mai t&r!iu. *ac%l desc+i!i cu o secund mai de#reme 4 buuum! >i dac%l desc+i!i mai
t&r!iu, *oogii, cu puternicul lor (ront de /omand, #or fi n msur s detecte!e brusca noastr e$plo!ie de #ite! i ne
#or ncercui. .otul depinde de sincroni!are. >i de surpri!a lor.
4 Nu%i face gri5i n ce pri#ete sincroni!area. >i s sperm c #or fi nucii de surpri!, cci dac i%ar da seama
ce facem...
4 Nici nu se g&ndesc, spuse 7rtega.
4 (ran, i se adres ;ingo, #reau dou numrtori in#erse; prima p&n la !ece secunde de po!iia orbitei lui *ugl
8C, i cealalt de !ece secunde dup desc+iderea (rontului nostru de /omand.
4 3n ordine, *irJ.
/on#oiul i continu !borul. ?Suntem gata pentru tactica noastr$ 'i spuse Palmer. M ntreb ce g&ndete
comandantul *oog n clipa asta...?
4 Atenie, *irJ, ncepu (ran S+annon. *ou!eci de secunde p&n la primele !ece secunde. /incispre!ece, !ece6
;ingo nclet cu m&na dreapt mani#ela (rontului de /omand; arttorul m&inii st&ngi sttea n suspensie
deasupra butonului de desc+idere a generatorului de /&mp%Sta!.
4 Nou... opt... cinci... patru... trei... doi... unu... acum6
;ingo mpinse mani#ela. (rontul de /omand al na#ei ltr n plin #ite!.
Na#a Solarian naintase cu aceeai #ite! ca i (lota *uglaari, fiind propulsat p&n atunci de puternicul (ront
de /omand al acesteia. Acum, cptase un e$traordinar impuls de #ite! suplimentar, dat de propriul ei (ront de
/omand 4 un impuls lipsit de inerie, capabil s accelere!e na#a p&n aproape de #ite!a luminii. Na#a &ni nainte,
prsind ra!a /&mpului de /omand al (lotei *uglaari, i ls&nd o distan imens ntre ea i flot.
4 ...opt... apte... ase..., ncepu (ran S+annon numrtoarea.
Palmer urmri cu intensitate pe ecran (lota *uglaari care rmsese n urm. )ra nc n urm... dar acum se
'ndeprta mai 'ncet!
/omandantul *uglaari i re#enise din surpri!. Acum (lota *oogilor accelera; na#a Solarian nu mai c&tiga
teren, dar distana subit pe care o crease era nc prea mare pentru ca (lota *uglaari s%i poat ncepe aciunea de
ncercuire.
4 /inci... patru... trei...
*oogii i a5ungeau din urm. Puternicul lor (ront de /omand accelera na#ele mai rapid dec&t putea nainta na#a
Solarian, i distana dintre ele se micora.
4 ...doi... unu... acum6
;ingo aps pe butonul de sub m&na lui st&ng. Urm un minut de agonie p&n ce generatorul /&mpului%Sta! se
ncl!i, timp n care amoeba ucigtoare, +ulpa#, care era (lota *uglaari, se ntindea s prind na#a n g+eara morii...
>i, deodat, *oogii, *ugl, i stelele nsei disprur, nlocuite de o n#olburare de culori. Se aflau n siguran n
Spaiul%Sta!.
;ingo scoase un oftat ad&nc2
4 Suntem pe drumul nostru, rosti el.
4 Pe drumul nostru ctre ce: ntreb Palmer cu acreal.
4 /um ctre ce, 'a": /tre (ortreaa Sol, bineneles.
X
;CN,7 3N/ECS) controalele i se ndrept spre falsul scaun pilot, de care era legat Palmer.
4 8reau s%i mulumesc, 'a", spuse el. 3i datorm cu toii #iaa.
4 Nu am ne#oie de mulumirile tale, ;ingo. Am sal#at na#a asta dintr%un unic moti#2 din nefericire, m aflu i eu
pe ea. Aa cum ai spus, sinuciderea e un act nebunesc. *ar n ce # pri#ete pe #oi, trdtorilor, putei s...
4 Nu te nfierb&nta, l sftui ;ingo cu bl&ndee. Noi continum s%i fim prieteni. Ne ateapt o lung cltorie, i
am dori s fie c&t mai plcut posibil. >i nu dorim s ne fii duman, 'a". 8rem s te simi parte din ,rupul nostru. Aa
ca nainte.
4 >i, desigur, n semn de afeciune, m ii legat de scaunul sta. Sunt profund micat.
4 .e%am legat numai ca s prote5m na#a. 3n fond, nu ai arme, i nu #d unde ai fi putut fugi. *ac promii s nu
fii #iolent te de!leg.
Palmer ridic din umeri, at&t c&t i permiteau legturile s%o fac.
4 *oar n%o s fac tot drumul p&n la Sol legat ca un curcan fript. Nu m #oi deda la #iolene. *ar, te rog, fr
dulcegrii i !+relul prieteniei.
4 /um doreti, rspunse ;ingo, de!leg&ndu%l pe Palmer. 7 s ai destul timp s rumegi totul.
Palmer se ridic n picioare, cltin&ndu%se, i i frec membrele pentru a%i restabili circulaia. Apoi i ntoarse lui
;ingo spatele i se ndrept spre ua cabinei,
4 Unde te duci, 'a":
4 3n cabina mea, dac n%ai nimic mpotri#. Aici plutete un miros neplcut. Aa cum ar spune prietenul nostru
Koris, simt tulburri nedorite n aparatul meu digesti#.
Palmer !cu ore ntregi pe patul din cabin, pri#ind la perei. /ltoria p&n la Sol #a dura sptm&ni; c&t nite
secole.
?7 sptm&n n cuibul sta de trdtori ine c&t un mileniu, g&ndi el. *e ce am fost at&t de la: Ar fi trebuit s%i
las pe *oogi s sfr&me na#a ca pe o nuc, .otul s%ar fi ispr#it ntr%un minut. N%am fcut dec&t s prelungesc agonia.?
?;a urma urmei, continu s%i spun, ce c&tigase sal#&nd na#a i propria lui #ia: /&te#a sptm&ni de
ntemniare n cuca asta a trdtorilor Solarieni, c&te#a sptm&ni, poate, petrecute pe Pm&nt, p&n c&nd #or debarca
*oogii, n numr co#&ritor, pe Sol. >i sistemul care e #atra 7mului #a fi complet ani+ilat.
Poate c i asta e o speran, i spuse el, mai departe, cu amrciune. Plcerea de a #edea (ortreaa Sol
nimicit.?
*ar tia c ar fi o satisfacie foarte gunoas, pentru c, p&n la urm, moartea (ortreei Sol ar nsemna moartea
ntregii rase umane. .imp de trei secole, mitul (ortreei Sol susinuse /onfederaia Uman n ciuda nfr&ngerilor, n
ciuda computerelor care pre#edeau e$tincia omenirii p&n ntr%un secol. .oate speranele tuturor 7amenilor de
pretutindeni se ndreptaser spre (ortreaa Sol. )ra cea de pe urm i cea mai mare speran a rasei umane, bastionul,
St&nca 8eacurilor, /itadela 7mului.
>i (ortreaa Sol nu era dec&t o minciun. Palmer se simea singur, mai cu des#&rire singur dec&t fusese
#reodat un alt om. )ra singur cu ade#rul de neacceptat c ultimul !eu al 7mului murise, era singur cu cunoaterea c
i acest !eu, la fel ca i toi ceilali, nu era dec&t bastardul mpreunrii dintre speran i fric; o #an negare a unei
realiti finale 4 anume c specia uman, ca i fiecare dintre membrii si, era muritoare i os&ndit s moar.
Se g&ndi la masa uria, moart, a ,ala$iei prin care na#a i croia acum drum; miliarde de stele, milioane de
planete. Un #id rece, mort, gu#ernat cu o m&n de fier de legile impersonale ale fi!icii.
/e era 7mul, ce era nsi #iaa dec&t un element infim, un microb insignifiant n #astul uni#ers mort: 3n
ansamblul ,ala$iei, #iaa atingea, din punct de #edere statistic, o cot cu totul nensemnat. 3ntreaga mas de
protoplasma #ie, e$istent de la nceputul timpurilor ncoace, nu ec+i#ala masa unei nensemnate, mici stele moarte. >i
facultatea de a simi nu nsemna dec&t a miliarda parte din ntreaga #ia a uni#ersului.
*a, dar era partea care a#ea importan, partea care infu!a un neles pietrei moarte i ga!ului ar!tor.
>i partea care se aga at&t de frenetic de fiecare ceas al e$istenei ei, nc&t ar fi fost gata s sacrifice orice pentru
c&te#a luni de #ia n plus.
Aceasta era crima (ortreei Sol.
*irJ ;ingo fcuse imposibilul 4 in#entase un nou pcat. Un pcat nu mpotri#a oamenilor sau a !eilor, ci
mpotri#a #ieii nsi. ;a urma urmei, uni#ersul era un #ast c&mp de lupt pe care #iaa se r!boia cu moartea, pe care
contiina, simirea, inteligena se !bteau s supra#ieuiasc ntr%o infinit mare de nimic.
>i (ortreaa Sol trecuse de partea inamicului. Nu putea fi conceput o trdare mai m&ra#. Pentru c Cmperiul
*uglaari nu se afla de partea #ieii; era un agent al neantului, al morii.
Abia acum nelegea Palmer ade#rata natur a inamicului mpotri#a cruia luptase toat #iaa lui. *oogii
repre!entau un factor de demen. )i nu luptau pentru a%i e$tinde teritoriul, pentru a%i spori a#uiile, sau pentru a
nsm&na #ia n uni#ersul mort. Moartea n sine era unicul el al *oogilor 4 st&rpirea oricrei urme de #ia
inteligent. >i c&nd acest el nebunesc #a fi fost atins, #or mai a#ea *oogii #reo raiune de e$isten: Nu #a trebui oare
Sfatul 3nelepilor s se autodesfiine!e, iar *oogii s%i urme!e computerul n uitarea absolut: >i nicieri nu #a mai
rm&ne nimic dec&t ga! n flcri, i piatr, piatr rece, i sute de miliarde de mile cubice de neant mort...
Palmer se cutremur. Simea c pete pe muc+ea nebuniei. )rau ape prea ad&nci pentru a fi sondate de mintea
unui om singur...
>i, brusc, i ddu seama c oricare ar fi simmintele lui i oric&t de mare i%ar fi ura, mai de#reme sau mai t&r!iu
#a trebui s nc+eie o pace mcar #remelnic cu Solarienii. Nici un om nu poate ndura s moar n c+ipul sta, #du#it
de orice contact uman.
Solarienii erau lai, erau trdtori, fpturi de neconceput, dar cel puin erau fiine omeneti. >i oricare ar fi fost
pcatele lor, oric&t ur s%ar fi spat ntre el i ei, erau poate cele din urm fiine omeneti pe care a#ea s le mai #ad.
Rsun o btaie n u.
4 Pleac6 strig Palmer.
9taia de#eni struitoare.
4 Pleac, fire%ai s fii6
>tia prea bine c mai t&r!iu #a trebui s dea oc+i cu ei, dar acum ura i neca orice alt sentiment i #oia s rm&n
singur cu 5raticul mocnit al furiei sale.
4 Sunt eu, rosti #ocea lui Robin Morel.
!&ine altcine#a"! g&ndi el posomor&t. Robin era cea pe care o ura cel mai mult, poate cu e$cepia lui ;ingo, i,
totodat, cea pe care se simea cel mai puin n stare s%o resping.
4 9ine, bine, bombni, intr.
Robin mpinse ua cu piciorul i apru n prag, cu o insuportabil e$presie de nelegere i de compasiune
!ugr#it pe fa, i cu c&te o butur n fiecare m&n.
4 Raul ne%a preparat dou Superno#a, spuse ea ae!&ndu%se pe pat, l&ng Palmer. Ca una. 7 s te fac s te simi
mult mai bine.
3i ntinse pa+arul mic, umplut cu un lic+id albastru, din m&na ei dreapt.
4 *e unde pot ti c nu%i otra#: mormi el bosumflat.
4 Nu fi copil, 'a". *ac #oiam s te omor&m, nu era ne#oie s recurgem la neltorii ca s%o facem.
4 Am n#at s nu cred c a putea nelege #reodat g&ndirea Solarienilor, rspunse el cu amrciune.
4 'a"... oft ea resemnat, i apoi r&se uor; un #ec+i, #ec+i toast pm&ntesc2 ?*e e otra#%n butura ta, +ai
sc+imb%i #iaa pe a mea.?
D&mbind, sc+imb pa+arul ei cu cel pe care i%l oferise.
Palmer se simi mgro!itor de stupid i de ncurcat, dar, ntr%un fel, i micat. (r s scoat o #orb, lu cel de%al
doilea pa+ar.
Amintindu%i de butura Nou Planete, era pregtit pentru orice c&nd ddu pe g&t lic+idul albastru 4 orice n
afar de ceea ce se do#edi a fi. Nu a#ea nici un gust; era ca o ng+iitur de ap rece.
;unec, fr gust, din g&tle5 n stomac. *ar deodat ncerc o sen!aie stranie, ca i cum o parte din el se
di!ol#ase n butur, i nu butura se di!ol#ase n s&ngele lui. Simi cum toate emoiile, ura i teama i furia se scurg
din el i se adun ntr%un g+em compact, dens, masi#, un #&rte5 emoional locali!at n stomacul lui. Car restul fiinei,
mintea proaspt purificat, prea acum rece, detaat, nefiresc de obiecti#, obser#&nd de la distan mica minge de foc
n care se prefcuser simirile lui; prea a fi un spectator distant, pe 5umtate amu!at, pe 5umtate indignat.
>i pe msur ce obser#a clocotitoarea, n#olburata, ar!toarea minge de ur i furie i team n care se adunaser
propriile lui simiri, acesta i aprea desprins de el, ce#a strin i ridicol.
>i pe urm e$plod.
.imp de un lung moment, teribil i respingtor, simi cumplita, monstruoasa ire!istibila rafal a propriei sale uri
strpung&ndu%i fiina ca o radiaie puternic printr%o foaie de +&rtie. Pe urm se e#apor din el i se mistui.
Se mistui total. Se simi purificat de focul care%l de#astase; purificat, i linitit i desc+is. Ura nu fcuse parte din
el; fusese produsul confluenei unor fore e$terioare, aflate dincolo de controlul lui, i c&nd e$plodase n acea rafal de
foc purificator, se consumase singur i%l lsase din nou cu propria%i identitate i #ia.
Robin r&se uor.
4 *e asta$ 'l lmuri ea, se numete Superno#a. Palmer o pri#i cu linitiii si oc+i noi, i nu #!u n ea o
trdtoare ci, pur i simplu, o fptur uman, o femeie. Poate c i ea fusese prad unor fore e$terioare cumplite
strine, ineluctabile, cuibrite oarecum n ea, dar orice ar fi s#&rit, ea i ceilali Solarieni, oric&t de sinistre ar fi fost
crimele lor, erau, ntr%un anumit sens, i ei nite #ictime. 8ictime i cli n acelai timp, lumin i ntuneric n unul i
acelai suflet n fond, nu erau dec&t nite fpturi omeneti, slabe.
4 Am impresia c m%am comportat cam melodramatic, spuse Palmer 5enat.
4 Nu mai melodramatic dec&t ne%am comportat noi. *eosebirea este ns c noi am acionat astfel cu un anumit
scop. >i o bun parte din acest scop era s te determinm s te compori cum te%ai comportat.
4 Probabil c butura asta m%a mbtat de%ade#ratelea. N%am neles nimic din ce%ai spus.
4 Nu, 'a", rspunse Robin r&!&nd, dar cu o not de amrciune. Nu eti beat. Superno#a nu mbat; te face
numai ca, o bucat de timp. s%i pri#eti propriile sentimente n c+ip de spectator, ca i cum ar fi desprinse de tine. ;e
pri#eti din afar, de parc mintea ta ar fi un obser#ator detaat. 3i i!olea! emoiile i te linitete. *ac #rei s tii,
eti mai lucid acum dec&t ai fost nainte de a bea.
4 *uc nu sunt beat, atunci ce naiba nseamn c #oi ai fcut ce%ai fcut pentru ca eu s fac ce%am fcut: Parc
#orbeti n dodii,
Rubin prea s%l e$amine!e atent, aproape clinic.
4 9nuiesc c eti pregtit s afli ade#rul, i spuse dup un rstimp. Sau cel puin o parte din ade#r.
4 Asta%i tot ce%mi oferii #oi, o repe!i el. Mici prticele de ade#r, i mari do!e de minciun,
4 8d c efectul buturii a i nceput s se spulbere, ripost Robin !&mbind sarcastic. Pcat c nu poate a#ea un
efect permanent. 3ncearc s%i aduci aminte ce ai simit c&nd emoiile nu%i nceoau mintea.
9rusc. Palmer i ddu seama c, ntr%ade#r, acum se simea din nou altfel. Nu mai c&ntrea lucrurile cu raiune
rece. )ra din nou stp&nit de #ec+iul amestec de furie, derut i ur. >i totui, nu era la fel ca nainte; nu #a mai putea fi
niciodat e$act la fel. 3i dduse seama c e$ista i o alt latur a simirilor lui, i c situaiile puteau fi cu totul diferite
c&nd nu le anali!ai prin prisma emoiilor. >i, cu toate c emoiile puneau acum stp&nire pe el cu repe!iciune, era totui
contient c simpla amintire a celeilalte stri, acum strine de el, le atenua i le mbl&n!ea.
4 8%ai 5ucat cu mintea mea tot timpul, nu%i aa: *in primul moment n care m%am mbarcat pe aceast na#. *e
ce: /e ai a#ut de c&tigat:
Robin oft ad&nc, atitudinea i c+ipul prur s i se rela$e!e, ca i cum o grea po#ar i se luase de pe inim,
4 *a, murmur ea... 3ntr%un anumit fel, te%am sc+imbat. *ar n mare parte spre binele tu, nu spre al nostru.
3ncearc s te g&ndeti la tine aa cum erai la nceput, nainte de a ne fi nt&lnit, i compar aceast amintire cu ceea ce
eti acum. Nu%i aa c aprobi sc+imbrile:
Palmer se g&ndi la trecut... i sptm&nile i prur ani. 3i ddu seama c i lrgise mult uni#ersul mental, c n
aceste c&te#a sptm&ni trise mai multe e$periene, n condiiile unor noi relaii umane, n#ase mai mult, se ad&ncise,
crescuse mai mult dec&t n tot deceniul anterior. Se simea cu !ece ani mai n #&rst; nu cu !ece ani mai isto#it, ci cu
!ece ani mai matur. *ei fusese ridicat absurd la rangul de general, mentalitatea lui rmsese aceea a unui /omandant
de (lot. Acum, ns, nelegea o sumedenie de lucruri despre *uglaari, despre r!boi, despre g&ndirea uman, despre
Sol, lucruri pe care nici mcar un nalt Mareal /onfederal nu le%ar fi putut nelege. Rangul de general nu mai era un
simulacru lipsit de fond; era ce#a ce i se cu#enea.
*a, se sc.imbase i constata acum c aproba sc+imbrile pentru c acestea nsemnaser un progres.
4 .e surprinde c&nd pri#eti n urm, nu%i aa: l ntreb Robin. Acum eti un om mult mai ntreg dec&t ai fost.
*e pild, nu te%ai mai ndoi de posibilitile tale dac ar fi s de#ii /omandantul Suprem al /onfederaiei, ceea ce s%ar
putea nt&mpla ntr%o bun !i. Pentru c tii bine c acum eti apt pentru o asemenea misiune. 9a c+iar, a spune c
misiunea e prea mrunt pentru tine.
4 /e importan mai au toate astea, c+iar dac%ar fi ade#rate: bombni Palmer. R!boiul e pierdut. Sol e pe cale
de a fi distrus, i c&nd /onfederaia #a afla acest lucru, #a pierde orice elan de lupt. >i asta datorit #ou,
4 'a", nc nu cunoti totul. /red c eti pregtit i pentru rest 4 cel puin pentru o bun parte din el. A sosit
timpul s stai de #orb cu *irJ. .rebuie s%i pre!inte scu!e.
4 Scue" /um poi scu!a trdarea:
Robin ridic din umeri.
4 *u%te n cabina de control i ai s afli.
;ingo era singur n cabina de control i scruta n#olburarea lipsit de sens a Spaiului%Sta!; pe fa i 5uca un
!&mbet ciudat, 5umtate amar, 5umtate triumftor.
4 Ca loc, 'a", l pofti, ae!&ndu%se i el mai comod n scaunul%pilot.
4 Robin mi%a spus c #rei s%mi pre!ini scu!e, spuse Palmer pe un glas stins, ae!&ndu%se l&ng ;ingo.
Presupun c tii la ce%s bune scu!ele tale: /um te%ai putea scu!a pentru stupiditatea de a ncerca s #in!i rasa uman:
4 / m consideri trdtor, mai neleg, rspunse ;ingo cu un r&s aspru, dar ca s m acu!i de stupiditate e
5ignitor.
4 Eaide, ;ingo, tii, bine c ai fcut%o de oaie. 3neleg ce%ai ncercat, c+iar dac atitudinea ta mi ntoarce
stomacul pe dos. Ai #rut s%i con#ingi pe *oogi s lase sistemul Sol n pace, oferindu%le ntreaga /onfederaie Uman
drept premiu de consolare. >i apoi, dac #ei a#ea timp s perfecionai superarmele #oastre, c&nd ntreaga omenire #a
fi disprut n afar de #oi... *ar ai fost puin prea mec+er, aa%i: C%ai speriat pe *oogi puin prea tare. >i acum nu #ei
mai a#ea ansa de a # construi superarmele.
;ingo se ntoarse spre Palmer cu faa con#ulsionat de r&s.
4 Aadar i tu ai cre!ut%o6 M felicit. 'a", toate superarmele acelea nu i%au fost familiare: Nu sunau e$act ca
nonsensurile pe care le debitea! secia de propagand a /onfederaiei: Ar trebui s sune astfel pentru c au fost luate
cu#&nt cu cu#&nt din propaganda /onfederaiei. .oate i fiecare dintre ele nu sunt dec&t minciuni. Nici peste secole nu
#a fi cine#a n stare s fabrice asemenea arme. *%mi #oie s%i spun, 'a", c patru sute de na#e de r!boi *uglaari ar
!drobi cu uurin planeta Sol, darmite patru mii.
4 >i ce naiba gseti de r&s n asta: *eci totul a fost un bluf, ca s%i faci pe *oogi s cread c Sol e imbatabil, i
arma s%a ntors mpotri#a ta. *oogi #or ataca acum Sol cu fore de !ece ori mai mari dec&t ar fi necesar ca s # rad.
*eci recunoti c i%ai spat singur groapa.
4 A+, 'a", sunt con#ins c eti capabil de o g&ndire mai subtil. Ai au!it #reodat de (ratele Cepura:
4 *e cine:
4 *e (ratele Cepura. ) o #ec+e legend popular pm&ntean. (ratele Cepura era un Urec+il mac+ia#elic, care
locuia ntr%un mrcini g+impos. 3ntr%o bun !i, din neatenie, iepuraul a fost prins de marele su duman. (ratele
8ulpoi. (ratele 8ulpoi s%a amu!at s%i nire o lung list de gro!#ii i de torturi la care a#ea s%i supun #ictima. *ar
n locul reaciei la care se ateptase 4 adic spaim i ur 4 bietul (rate 8ulpoi se pomeni c (ratele Cepura i
mulumea din inim pentru marea lui genero!itate. 3n cele din urm. (ratele 8ulpoi ceru s%i spun de ce%i mulumete
pentru promisiunea de a%l 5upui de #iu pe (ratele Cepura, i a%l pr5i n ulei, ;a care, eroul nostru i%a rspuns2 ?Mi%ai
promis numai c%o s m 5upoi de #iu, o s m pr5eti n ulei i o s m mn&nci. 3i mulumesc. (rate 8ulpoi6 Asta
nseamn c n%o s m arunci napoi n cumplitul acela de mrcini g+impos.?
4 >i: /e legtur are asta cu...
4 Du aa, 'a"6 Nu poi g+ici ce%a fcut (ratele 8ulpoi: 9ineneles c l%a aruncat pe Cepura napoi n
mrciniul lui. Adic e$act ce urmrise deteptul nostru Urec+il.
4 8rei s spui... rspunse Palmer cu gura cscat.
4 Pi ce altce#a: urm ;ingo r&n5ind i d&nd din umeri. *e la nceput i p&n la sf&rit totul s%a petrecut conform
planului nostru.
7ft, se ncrunt i l pri#i pe Palmer cu o e$presie sting+erit, trist.
4 >i din acest punct de #edere #reau s te rog s m ieri, 'a". Ne%am folosit de tine. >i tu fceai parte din plan.
Nu te%ai ntrebat nici un moment de ce naiba a#eam ne#oie de un aa%!is ambasador din /onfederaie: 3n fond, din
moment ce, aa cum i%am spus lui KuroBsJi, toat po#estea cu predarea nu a fost dec&t un iretlic pentru a a5unge la
Kor, am fi putut fabrica noi i un ambasador.
4 *ar n%a fost un iretlic6 Ai plnuit ntr%ade#r s predai /onfederaia, aa nc&t a#eai ne#oie de un
ambasador,
4 Nu fi copil, rspunse ;ingo cu asprime, cltin&nd din cap. /re!i ntr%ade#r c /onfederaia ar fi onorat
promisiunile tale de predare: 9ineneles c nu, nc un milion de ani6 >i ne socoteti pe noi at&t de idioi nc&t s fi
cre!ut c tu #ei fi de acord pe loc cu predarea armelor: 'a", a#eam ne#oie de tine ca s faci e0act ce-ai fcut.
4 /um: A#eai ne#oie de cine#a care s sar la tine s te omoare:
4 3ntocmai. Asta urma s fac situaia mai credibil. )ra ne#oie s ne asigurm c *oogii #or crede ntr%ade#r
c !#&rlim /onfederaia n gura lupului. >i unicul c+ip de a%i con#inge pe ei, era s te con#ingem pe tine, i tu s te
compori n consecin. *%mi #oie s te felicit, 'a". Ai 5ucat perfect rolul ambasadorului /onfederaiei trdat.
4 /rede%m, ;ingo6 N%am 5ucat teatru.
4 *esigur c nu. Asta i urmream. *ac ai fi 5ucat teatru, n%ai fi fost nici o clip n stare s%i amgeti pe *oogi.
)ra necesar s te cre!i ntr%ade#r trdat.
4 *ar de ce:
4 Pentru ca totul s fie mai credibil, repet ;ingo rbdtor. /&nd ai srit la mine, Korul a fost con#ins c suntem
ntr%ade#r gata s%i predm /onfederaia Uman. >i din moment ce a fost con#ins de acest lucru, sau, mai bine !is, din
moment ce Sfatul nelepilor a fost con#ins, restul nu era dec&t o c+estiune de logic. (ortreaa Sol i%a luat m&na de
pe /onfederaie. *eci, (ortreaa Sol folosete predarea /onfederaiei numai pentru a c&tiga timp. *eci (ortreaa Sol
are ne#oie de acest timp. *eci superarmele de care au #orbit sunt n proces de fabricare. *eci, datoria Cmperiului
*uglaari este aceea de a nu%i asuma riscuri, aa nc&t trebuia s%i sc+imbe planurile i s atace imediat (ortreaa Sol,
fr s atepte nt&i distrugerea /onfederaiei.
4 8rei... #rei s spui c scopul acestei misiuni era s%i determine pe *oogi s atace (ortreaa Sol:
4 /a s fiu mai precis, rspunse ;ingo sec, scopul nostru era s%i determinm pe *oogi s atace (ortreaa Sol
cu fore co#ritoare.
Aceasta e$plica totul. Palmer era cutremurat. .oate nedumeririle se elucidau. Solarienii ndrugaser Adunrii
,enerale o po#este improbabil pentru a putea obine un ambasador /onfederal. A#eau ne#oie de un ambasador pentru
a%l con#inge pe Kor de alt minciun. Korul i Sfatul nelepilor trebuiau s cread minciuna despre superarme pentru
a ataca imediat (ortreaa Sol.
.otul se potri#ea din punct de #edere logic. *ar n ansamblu era o nebunie!
4 *ar de ce, ;ingo, de ce: /e%ai reali!at prin asta: *oar distrugerea (ortreei Sol6
4 /e%am reali!at: replic ;ingo !&mbind cu #iclenieQ /eea ce nimeni nu a fost n stare s reali!e!e pe parcursul
a trei secole. ,&ndete%te, omule, g&ndete%te6 .imp de trei sute de ani *oogii au purtat r!boiul n maniera lor. Au
pornit de la a#anta5ul unui numr superior de na#e, i au fost foarte gri5ulii s nu rite acest a#anta5. %iciodat n%au pus
la btaie mai mult de trei sute de na#e ntr%o lupt.
4 Sigur c nu. *e altfel, nici noi. Nici un sistem solar nu merit s riti trei sute de na#e. %a#ele sunt cele care
contea! ntr%un r!boi ca sta.
4 )$act, 'a", e$act. *oogii au aran5at totul dup interesele lor2 un r!boi de u!ur, un r!boi n care contea!
numrul respecti# de na#e, un r!boi pe care C%au pornit a#&nd un simitor a#anta5 numeric. A#anta5 pe care prietenii
notri at&t de logici n%au riscat niciodat s%l periclite!e. A fost tot timpul r!boiul lor, n condiiile lor. P&n acum6
4 .ot nu neleg. *ac patru mii de na#e #or ataca (ortreaa Sol #a fi un lucru n fa#oarea noastr"
4 Eaide, 'a", folosete%i mintea6 Niciodat p&n acum n%au riscat *oogii mcar o !ecime din ce #or risca acum.
Pentru prima dat n istoria R!boiului i%am forat s lupte n condiiile dictate de noi. Nu #a mai fi un, r!boi de u!ur,
un r!boi pe care suntem sortii s%l pierdem. C%am mane#rat astfel nc&t sa mi!e!e ntregul re!ultat al r!boiului ntr%o
singur btlie. /e se #a nt&mpla dac ntreaga flot de patru mii de na#e care atac Sol #a fi nimicit:
4 Ar... ar... ar sc+imba ntregul curs al r!boiului. Roata s%ar ntoarce. Am a#ea noi a#anta5ul numeric n materie
de na#e. Ar fi r!boiul nostru.
9rusc, Palmer sesi! imensitatea faptului. Soarta ntregii rase umane depindea de cele ce se #or nt&mpla c&nd
uriaa armat a *oogilor #a ataca (ortreaa Sol. *ac Sol #a fi distrus. /onfederaia i #a pierde orice elan de lupt i
*uglaari i #or mtura cu cea mai mare uurin. *ar dac flota *uglaari #a fi distrus de superarmele Solariene...
superarme:... Superarme: *ar... dar...
4 *ar superarmele #oastre nu e$ist6 e$clam Palmer. .otul a fost minciun6 Singur ai spus%o6 Nu e$ist nici o
superarm. *oar... doar ai spus c patru sute de na#e *uglaari ar putea n#inge cu uurin forele din Sol6
4 Aa am spus. >i cifra nu e deloc e$agerat.
4 Atunci n%ai fcut dec&t s asiguri nfr&ngerea: *oogii #or ani+ila (ortreaa Sol i...
4 A+, l ntrerupse ;ingo cu un sur&s enigmatic n care se citea i triumf i... aproape regret, dar e$ist o arm pe
care o treci cu #ederea. 7 arm pe care i Korul a desconsiderat%o. 7 arm care a e$istat tot timpul.
4 .ot timpul: /e anume:
;ingo i ntoarse capul i ncepu din nou s scrute!e misterioasa n#&rte5ire a Spaiului%Sta! prin care na#a i
croia drum cu o #ite! mult mai mare dec&t cea a luminii, grbind spre nt&lnirea sa cu Armageddon. /uloarea i se
retrsese din obra5i i c&nd #orbi, cu#inel lui preau ncrcate de amrciune.
4 /e alta poate fi: /e alta dec&t (ortreaa Sol:
XI
MAL >C ;CN*A se micau n tcere n 5urul mesei telecinetice. Robin i *irJ se aflau mpreun n cabina de
control, retrai n ei nii, aa cum fuseser tot mai des n timpul ultimei sptm&ni. (ran S+annon edea tr&ntit ntr%un
fotoliu, rsfoind o carte de poe!ie. 7rtega se n#&rtea pe l&ng bar.
)fectul de ansamblu era o mbinare de nerbdare i de presimiri negre, asemenea pacientului cu dureri cumplite
de dini care ateapt r&ndul la dentist. Modul de #ia al ,rupului 7rganic Solarian se sc+imbase, se adaptase la un
sentiment nou, capricios, care plutea n atmosfer.
;ui Palmer i #enea greu s defineasc deosebirile 4 era #orba de un efect de ansamblu alctuit dintr%o
sumedenie de sc+imbri subtile2 felul n care Ma$ i ;inda petreceau tot mai mult timp pri#indu%se n tcere,
comunic&nd fr cu#inte, ad&nc absorbii de mpletirea dintre g&ndurile lor; felul n care Robin i ;ingo se retrgeau tot
mai des, i tot mai mult timp pentru a fi mpreun, singuri; felul n care (ran S+annon ncerca, fr succes, s e#ade!e
n lectur; felul n care 7rtega prea ncrcat de o energie ner#oas, lipsit de debueu.
>i totui, Solarienii continuau s constituie un ,rup. *ar, ntr%un fel, trsturile lor psi+ice indi#iduale suferiser
o sc+imbare, i reacia de ansamblu a ,rupului se modificase n consecin. /omuniunea dintre ei era aceeai, dar acum
semna cu intimitatea dintre doi soi n #&rst, care mpart ntre ei mai cur&nd tcerile dec&t cu#intele.
Pri#it din afar, efectul era nnebunitor i Palmer i simea ner#ii i mai ncordai.
4 Raul, ce se nt&mpl aici: ntreb el lu&nd cu ner#o!itate un pa+ar de pe bar i ciocnindu%@ eu ung+ia
degetului mare.
4 /e%ai spus: murmur 7rtega tre!it brusc dintr%o re#erie intim. 7, nimic, 'a"... eram pierdut n g&nduri.
4 Nu la asta m%am referit, i tii i tu. .oat lumea e at&t de re!er#at, toi sunt at&t de cufundai n ei nii.
4 Nici tu nu eti nepstor i ferice.
4 M rog, peste c&te#a sptm&ni urmea! s se decid soarta ntregii omeniri. ) greu s accepi ideea btliei
decisi#e. *up ce i s%a bgat n cap c r!boiul #a mai dura cel puin nc un secol.
4 >i s%ar putea s dure!e, spuse 7rtega turn&ndu%i puin B+isJ". *e fapt, e cert c #a dura, indiferent de ce%o s
se nt&mple. /+iar dac *oogii pierd patru mii de na#e, nc mai rm&n cu trei mii. Nu trebuie s presupunem c
Cmperiul *uglaari o s se #este5easc pur i simplu i o s se pul#eri!e!e. Se #or afla e$act n situaia n care se gsete
/onfederaia a!i 4 adic #or susine o disperat aciune de re!isten ntr%un r!boi pe care nu%l pot c&tiga; i #or
pierde sistemele solare, unul c&te unul... *a, probabil c #a mai dura un secol. *ar cu marea deosebire c noi #om fi cei
siguri de #ictoria final.
4 *ac *oogii rad (ortreaa Sol de pe faa Uni#ersului, spuse Palmer, /onfederaia, din punct de #edere
militar, nu #a sta mai ru dec&t st acum. 3nfr&ngerea #a fi pur psi+ologic, dar ei #or continua s lupte, descura5ai,
nc #reo c&te#a decenii bune.
4 5i" 'ntreb 7rtega nl&ndu%i spr&ncenele. 8orbeti despre ei" Nu mai spui noi"
4 .oarn%mi i mie o butur, Raul. *a, am spus ei. /&t despre mine, nu mai tiu cine sau ce sunt. Am petrecut
prea mult timp n to#ria #oastr. /unosc prea multe despre ade#rata natur a *oogilor i despre r!boi, ca s m
mai pot simi un cetean confederal oarecare. Robin mi%a spus c m%am sc+imbat, urm el sorbindu%i butura, i c&nd
m%am anali!at ndeaproape, am rmas ntr%ade#r surprins. Nu%mi place s recunosc, dar /onfederaia are realmente
ce#a... nai# i incomplet. Nu mai pot simi c fac parte, sut la sut, din ei.
4 7raul Pentagon, murmur 7rtega.
4 /e:
4 7raul Pentagon. 3ntruc+ipea! tot ce%i mai ru n ntreaga /onfederaie Uman. Nu%i amintete acum de un
alt loc:
4 8ai de mine... da. 3mi... 3mi amintete de *uglaar6 *e sala Sfatului 3nelepilor. 3ntr%un mod mai puin
categoric, e la fel de ur&t, la fel de funcional, i...
4 >i la fel de ?capt mort?. Speciali!area, 'a", speciali!area. ) o lege a e#oluiei2 o specie, cu c&t de#ine mai
speciali!at, cu at&t se apropie de e$tincie. /e se #a nt&mpla dup sf&ritul r!boiului, presupun&nd c *oogii #or fi
nimicii: /e #a mai fi atunci: /onfederaia Uman, ntocmai ca o imitaie ieftin a Cmperiului *uglaari, s%a speciali!at
doar pentru r!boi n toate domeniile2 economic, tiinific, psi+ologic. /+iar i religios2 unica ?religie? a /onfederaiei
este mitul (ortreei Sol2 o religie strict r!boinic. Singurul lucru care ine /onfederaia nc+egat este r!boiul. Nici
mcar nu e$ist un ,u#ern al /onfederaiei ca atare, ci doar /omandamentul Militar Uman Unificat. /are nu poate
supra#ieui n #reme de pace.
4 ) ade#rat, recunoscu Palmer golindu%i pa+arul. 8iitorul Umanitii e (ortreaa Sol, dac mai e0ist cum#a
un #iitor . Am simit tot timpul acest lucru, dar mi%a fost team s%l recunosc c+iar n sinea mea. 7amenii #otri au
ce#a... Un nou gen de umanitate, ba!at pe ceea ce este uman 'n rasa uman. /onfederaia este ntr%ade#r un capt
mort, o negare a ceea ce face ca omul s fie om. A dori doar...
4 /e ai dori, 'a":
Palmer oft. Prea c nuntrul lui se rupsese un !ga! i ape ad&nci i!bucniser la suprafa.
4 A dori s pot face parte i eu din aceast umanitate, Raul. >tiu c ai ncercat s m a5utai n acest sens, i
acum cel puin sunt n msur s aprecie! ce ai ncercat. *ar nu merge; sunt mult prea integrat n /onfederaie. Am
trit prea muli ani ntr%o ci#ili!aie diferit, i nu pot de#eni parte din ceea ce suntei #oi... >i totui, acum c&nd am
simit gustul a ce#a mai bun, nu mai pot face parte nici din ceea ce repre!int /onfederaia. Sunt singur, Raul. Sunt cel
mai singur om din ,ala$ie. >tiu prea multe, i tiu prea puine... ;a naiba, mai toarn%mi o butur6 Una mare.
7rtega reumplu pa+arul lui Palmer p&n la bu!, apoi i%l reumplu i pe al lui.
4 Nu, 'a", rspunse pri#ind n ad&ncurile pa+arului, iari nu ai dreptate. Nu noi suntem #iitorul. Nu putem fi.
Noi nu suntem dec&t cinci miliarde, ori /onfederaia numr dou sute de miliarde de ceteni. Noi nu putem fi dec&t o
sm&n, un germene, nceputul a ce#a. Noi trebuie s ne lsm absorbii de totalitatea rasei umane, ceea ce #a
repre!enta o mutaie fa#orabil. Noi nu suntem rasa uman a #iitorului ci suntem un lucru nou care trebuie s de#in
parte din rasa uman.
3i goli pa+arul i se uit fi$ la Palmer. A#ea n oc+i un licr aproape de in#idie.
4 .u eti #iitorul, 'a".
4 5u" )u nu fac parte din nimic. Nu sunt Solarian, i nu mai fac parte nici din /onfederaie. )u nu sunt nicieri.
4 8iitorul nu%i niciodat nicieri, 'a". (pturile care au fost smulse din mediul lor familiar sunt cele forate s
e#olue!e. >i #iitorul e ntotdeauna singur. Primul pete a!#&rlit de mare pe uscat, i care a putut tri ndea5uns ca s se
nmuleasc, a fost singur. Prima maimu care a cobor&t din copac a fost singur. Primii oameni care au coloni!at
planetele au fost singuri. Nici o sc+imbare n%ar putea a#ea loc dac n%ar e$ista cine#a care simte c nu mai poate face
parte din ceea ce a fost p&n atunci.
4 Nu%i o #i!iune prea comod asupra uni#ersului, Raul.
4 Nu%i un uni#ers prea comod, 'a". Nu a fost construit de tine sau de mine sau mcar de primul Kor al
Cmperiului *uglaari. Uni#ersul nu se sinc+isete absolut deloc de comoditatea ta, 'a". >i, iart%m te rog 4 sau c+iar
dac n%ai s m ieri 4 afl c nici noi nu ne sinc+isim.
4 /e #rei s spui: 3n ce msur e #ina #oastr"
+ /onsideri c nu e: oft 7rtega. 'a", c&nd am +otr&t s lum cu noi un ambasador din /onfederaie, am cutat
s fie ce#a mai mult dec&t o simpl pcleal. /e mai, din punctul sta de #edere, KuroBsJi ar fi fost mai bun n rol
dec&t tine. >i fii con#ins c l%am fi putut sili pe KuroBsJi s #in cu noi, dac am fi #rut%o cu ade#rat. *ar noi n%am
dorit un KuroBsJi. 3i aduci aminte, c&nd am cobor&t prima oar pe 7l"mpia CCC, cum au scormonit Ma$ i ;inda
minile #oastre, ale tuturor: Nu era o simpl curio!itate; ei cutau ce#a. *e fapt, te cutau pe tine. /utau un indi#id
potenial care era contrariat, care se mpotri#ea. /utam un om capabil s treac prin sc+imbri semnificati#e 4 i%i
dai cred seama c aa ce#a nu nt&lneti pe toate drumurile n /onfederaie. /a s #orbesc pe leau, cutam cobaiul
potri#it. .u ai fost un e$periment, 'a". >i dac aa ce#a te consolea!, afl c ai fost un e$periment reuit.
/u#intele lui 7rtega erau muctoare ca nsui frigul spaiului.
4 /e tot #orbeti: ntreb Palmer tios. *ar tia prea bine, i tia c tie.
7rtega ncu#iin din cap, de parc ar fi rspuns g&ndurilor lui Palmer i nu cu#intelor lui. Prea a nu fi n stare
s%i nt&lneasc pri#irile.
4 .rebuia s aflm dac fiinele omeneti din /onfederaie sunt capabile de sc+imbare, capabile s accepte acel
element nou care ne%a fcut pe noi s de#enim parte din omenirea ntreag, rosti 7rtega cu ncetineal. *ac ar fi ca
rasa uman s rede#in un tot unitar, atunci e necesar s e$iste oameni care s fie detaai i de /onfederaie i de Sol,
oameni care s nu fie nici Solarieni, i nici prini n acel capt mort care a a5uns /onfederaia. 7ameni ca tine, 'a". 7
punte ntre noi i restul rasei umane. ,rupul 7rganic este unitatea social a #iitorului 4 dar oamenii prea ad&nc
integrai ntr%un asemenea grup nu%l pot aduce altora care nu%l cunosc. Pe de alt parte, cine#a prea integrat n
/onfederaie nu poate nelege c aceasta trebuie s se sc+imbe. *a... asta eti tu, 'a"; o punte. 7 punte ntre trecut i
#iitor. (ie c%i place sau nu, asta am fcut noi din tine.
4 Presupun c ar trebui s # ursc, ripost Palmer, *ar realmente nu o mai pot face. 8 neleg prea bine, nsi
(ortreaa Sol e un e$periment, nu%i aa: )$perimentul lui Mac*a". >i dac ai s m ntrebi, socotesc c Mac*a" a fost
mai crud cu #oi dec&t ai fost #oi cu mine. Pentru c el nici mcar nu tia prea bine ce ncearc s fac. 8%a forat s #
sc+imbai, dar nu tia n ce anume. >i #oi ai fost nite cobai, Raul.
4 /red c da, r&se 7rtega. Poate c, ntr%un fel sau altul, toate fiinele omeneti sunt nite cobai. *ac nu cobaii
notri, sau ai lui Mac*a", atunci ai e#oluionitilor. 9un #enit n clubul nostru, frate cobai6
3i ntinse m&na, i Palmer i%o lu, 7rtega reumplu pa+arele2
4 S bem pentru toi cobaii, trecui, pre!eni i #iitori.
4 *ac mai e$ist un #iitor, sublinie Palmer golindu%i pa+arul. ;u sticla i mai turn un r&nd. 3nc un toast,
spuse el ridic&nd pa+arul; Pentru acas oriunde ar fi aceasta.
7rtega i ls cu !gomot pa+arul pe te5g+eaua barului, 7 umbr i ntunecase c+ipul.
4 Nu #reau s beau pentru aa ce#a, spuse el cu rceal,
4 *e ce:: *oar te ntorci acas, nu: Acas n Sol, acas pe pm&nt. A dori...
4 %u dori! 'i curm 7rtega #orba. Nu dori c&nd nu tii ce%i doreti. )u a dori s nu ne ntoarcem acas. A dori
s mergem oriunde n alt parte dar nu n Sol. Acas... )ti mai fericit c&nd nu ai un cmin, 'a". Acas e numai un loc
pe care trebuie s%l prseti,
4 .e g&ndeti la (lota *uglaari: *ar #oi i%ai determinat pe *uglaari s atace Sol n primul r&nd. ;ingo mi%a
#orbit ce#a despre ade#rata superarm.
4 *a, arme... spuse 7rtega cu amrciune. Numai c nu are nimic super n ea, 'a". /ine nu d nimic, nu capt
nimic. (iecare #ictorie are un pre, i cu c&t e mai mare #ictoria, cu at&t mai scump preul. >i uneori, trebuie s plteti
preul nainte, cu sperana c bunurile i #or fi li#rate,
3i termin butura i iei din spatele barului.
4 Mi%a pierit brusc orice c+ef de discuie, spuse 7rtega. M duc n cabina de control s mai #erific c&te ce#a.
>i l ls pe Palmer singur, s pri#easc nedumerit la pa+arul gol.
Plutea n atmosfer ce#a derutant, ce#a ciudat, pe l&ng stranietatea obinuit a Solarienilor, ce#a cu care Palmer
se familiari!ase mai mult sau mai puin. Ceind din cabina lui i ndrept&ndu%se spre sala comun, era con#ins c #a gsi
aceeai ambian. /u fiecare !i, na#a se apropia tot mai mult de Sol. .otui, n loc ca buna dispo!iie a Solarienilor s
creasc pe msur ce se apropiau de cmin, se lsau din ce n ce mai copleii de o bi!ar ng&ndurare sumbr.
Se manifesta printr%o sut de mici semne2 discuiile banale, purtate n oapt, n timpul meselor, alegerea mu!icii
redate de combin, felul n care se ntristau n cele mai neateptate momente ale !ilei, felul n care i #orbise 7rtega n
acea !i la bar...
7rice%ar fi fost, era ce#a ce nu putea sau nu #oiau s mprteasc cu el. Se lsase ca un !id ntre ei, i orice
ncercare a lui de a%l strpunge fusese nt&mpinat cu o bl&nd respingere.
*in anumite moti#e ale lor, Solarienii i ascundeau ce#a.
?M rog, i spuse Palmer intr&nd n sala comun, orice%ar fi, nu mai poate dura mult, pentru c numai o !i ne mai
desparte de Sol.?
Pri#i prin sal. ;umina era ciudat de slab. Ma$ i ;inda edeau pe canapea, comunic&nd mut ntre ei. (ran
S+annon cotrobia distrat prin bibliotec. Robin sttea n picioare l&ng combin. 3i fcu un semn din cap, desc+ise
combina i se tolni ntr%un fotoliu. Palmer se ae! l&ng ea.
)ra gata s%i adrese!e o banalitate, c&nd mu!ica pe care o alesese ea i capt atenia. )ra un gen de mu!ic cum nu
mai au!ise niciodat, salturi nebuneti de la o tem la alta, de la o melodie la alta, de la un stil la altul P&n i
instrumentele care o interpretau preau s se sc+imbe la fiecare c&te#a note2 de la instrumente de coarde clasice la
g+itar i ban5ou, de la tam%tamuri primiti#e la instrumente de percuie orc+estrale, de la flaut i tob la sunetele unor
instrumente pe care nu le mai au!ise niciodat. /+eia, tonalitatea, ntreaga e$presi#itate a piesei preau s se sc+imbe la
fiecare c&te#a secunde.
Mu!ica era ba simfonic, ba folJ, ba electronic... un amalgam din toate genurile mu!icale pe care Palmer le
ascultase #reodat, ba c+iar i mai multe. >i totui e$ista o ciudat unitate, de parc ntreaga di#ersitate a elementelor
fu!iona ntr%un tot cuprin!tor.
4 /e e asta: o ntreb pe Robin.
(ata prea pierdut n ascultare, cu pri#irile aintite n gol.
4 Robin, o strig el, Robin ce bucat e asta:
Se ntoarse ncet spre el, de parc ar fi deteptat%o dintr%un #is intens, n#luitor.
4 ) o pies compus recent. /u c&te#a luni nainte de am plecat din Sol. Se numete &ntecul 8mntului.
Mu!ica se re#rsa n continuare i abia acum Palmer ncepu s%o neleag. /ompo!itorul, din raiuni tiute numai
de el, ncercase s capte!e ntreaga mu!ic din planeta%#atr a 7mului, mu!ica tuturor timpurilor i tuturor locurilor,
ntr%o pies caleidoscopic, ce oglindea ntregul patrimoniu mu!ical al unei planete at&t de di#ersificate.
>i s%ar fi spus c, n mare msur, reuise. 3n timp ce mu!ica unduia ca un cameleon ner#os, (ran S+annon se
ndrept spre orga de mirosuri i ncepu s pianote!e pe clape, nsoind melodiile cu miresme, acorduri de parfum n
armonie cu fiecare sc+imbare de ton mu!ical, astfel nc&t efectul de ansamblu era cel al unei odisei audio%olfacti#e ce te
plimba prin toate ci#ili!aiile, rasele i popoarele care i%au mprit ntre ele, de%a lungul mileniilor, planeta numit
Pm&nt.
Palmer nu gustase prea mult p&n atunci simfoniile de sunet sau de arome, dar acum era transportat, purtat de
flu$ul mbinat al mu!icii i parfumurilor. (laut i pdure de ste5ar... cimpoi i flori de c&mp... g+itar, castaniete i
miros de usturoi i de ofran... 3n continu sc+imbare, tot mai repede, curg&nd unele n altele, topindu%se, mbin&ndu%se,
recombin&ndu%se.
Palmer i mut pri#irea la Ma$ i la ;inda. Se desprinseser din comuniunea lor telepatic i ascultau acum
mu!ica tumultuoas, mu!ica mirosurilor Pm&ntului, distilarea unor milenii de istorie i a mii de culturi, o motenire
mai bogat i mai comple$ dec&t toate ci#ili!aiile tuturor planetelor din /onfederaie la un loc. *ar e$presiile
!ugr#ite pe c+ipurile lor nu concordau cu undele sc&nteietoare de mirosuri i sunet. /olurile gurii li se lsaser n 5os,
oc+ii le erau ume!i de lacrimi.
Palmer se ntoarse spre Robin. 7 #!u muc&ndu%i bu!a de 5os. M&inile i erau ncletate. Pl&ngea.
Apoi mu!ica ncepu subtil s se modifice, i mirosurile odat cu ea.
C%ar fi fost cu neputin lui Palmer s spun c&nd ncepuse modificarea, sau n ce anume consta aceasta. .recerile
de la un stil la altul, de la un instrument la altul, de la un specific cultural la altul de#enir treptat mai rapide. ;a un
anumit punct, flu$ul #ertiginos de sunete i arome trecu pragul care desparte strlucirea de e$altare.
Se sc+imb i calitatea ben!ii, de parc fusese nregistrat la o anume #ite!, renregistrat apoi la o #ite! mai
mare, i apoi din nou ncetinit. )fectul era acela de delicatee, e$altare i de #aiet ndurerat.
>i (ran i sc+imbase ritmul la orga de mirosuri pentru a se ine n pas cu cascadele mu!icii. Miresmele #eneau
acum mult prea repede, amestec&ndu%se unele cu altele n combinaii stranii i ngreotoare. Mirosuri obinuite,
inofensi#e, c+iar plcute, se combinau n du+ori ptrun!toare, oribile 4 miasma putre!iciunii, i!ul pier!aniei,
du+nirea morii.
3ntr%un fel, #eselul caleidoscop de sunete i mirosuri se prefcuse ntr%un bocet funebru, de!nd5duit, e$altat,
interpretat de trei ori mai repede. 3ntreaga compo!iie e#oca acum ultimele momente ale unui om care se neac 4 o
ntreag #ia de impresii, sen!aii amintiri, care se c!nesc cu de!nde5de s se ng+esuie n c&te#a clipe trectoare...
Mai repede, tot mai repede se n#&rte5eau sunetele i mirosurile, p&n atinser apogeul unui ipt +idos de groa!
i de nruire, i al unei du+ori neccioase dominatoare, de moarte i putre!iciune; p&n c&nd Palmer nu mai putu s
ndure, p&n ncepur s%l doar urec+ile i s i se con#ulsione!e stomacul.
>i apoi, deodat abrupt, prin surprindere... tcere.
.cere netirbit, at&t de grea, at&t de morm&ntal, at&t de #uitoare nc&t prea nsui glasul morii.
/&te#a momente lungi, Palmer rmase mpietrit. /e a putut determina pe cine#a s scrie asemenea compo!iie:
se ntreba el buimac. )ra o oper de incredibil geniu dar i de incredibil oroare. >i cum se numea: &ntecul
8mntului"
3n cele din urm. Palmer se ntoarse spre Robin.
4 /e... 3ngim el... pentru ce:
Robin i ntoarse spre el faa pe care iroiau lacrimile.
4 'a"... 3ncepu ea. de m%a strdui un milion de ani tot n%a gsi cu#intele pentru a%i e$plica. *e...
9rusc. Raul 7rtega i bg capul pe u.
4 8enii cu toii6 strig el. 8enii n cabina de control, Am a5uns6 ) timpul s ieim din Spaiul%Sta!.
Palmer se ridic i porni pe coridor, n urma lui 7rtega. alturi de Ma$, ;inda i Robin. /ei ase Solarieni se
apropiau de cas 4 dei de#enise limpede c, dintr%o raiune obscur, nu se bucurau de aceast rentoarcere.
*ar el unul urma s #ad ceea ce nici o fiin #ie din /onfederaie nu #!use nc2 sistemul solar originar al
7mului, Sol; planeta%mam a 7mului, Pm&ntul.
*e dou sute cinci!eci de ani ncoace nici o e$pediie /onfederal nu ncercase s ptrund n graniele
sistemului Sol. Ultima e$pediie, care a#usese loc cu dou secole i 5umtate n urm, nimerise ntr%un #ast c&mp de
mine care ncercuia sistemul, ca un glob de moarte sigur. 3ncep&nd imediat dincolo de orbita planetei Pluton; mine
automate cu laser, ca acelea folosite de *oogi; mii de bombe termonucleare cu o ra! de aciune de cinci sute de mile;
mine de fragmentare care puteau umple !ece mile cubice de spaiu cu particule microscopice de carborundum
distrugtor de metale.
'umtate din e$pediie fusese nimicit n ncercarea de a strpunge c&mpul de mine. Restul se ntorsese fr s fi
atins orbita planetei Pluton, dar nu nainte de a fi ntre!rit forele armate Solariene, care ateptau gata s pul#eri!e!e
orice na# care, prin cine tie ce noroc, ar fi reuit s se strecoare prin c&mpul de mine. Na#ele Solariene fuseser
construite, n mod e#ident, fr generatoare de /&mp de Sta!, pentru c erau at&t de uriae, nc&t ar fi fost o
imposibilitate matematic s cree!i un /&mp de Sta! destul de mare ca s le cuprind. *e fapt, erau un fel de gigantice
generatoare de (ronturi de /omand care, #irtual, puteau a#ea orice dimensiuni 4 adic, arme perfecte de aprare.
Nefiind destinate s prseasc #reodat propriul sistem; nu e$istaser limite de dimensiune n construirea na#elor sau a
generatoarelor de (ront de /omand, limite dictate de capacitatea de cuprindere a /&mpului de Sta!. Alturi de
c&mpul de mine, aceste na#e%mamut asiguraser ine$pugnabilitatea sistemului Sol n faa forelor /onfederaiei.
>i acum, n sf&rit, un general /onfederal a#ea s ptrund liber n inima (ortreei Sol, c+iar pe Pm&nt.
Palmer intr n cabina de control, !&mbind ironic n sinea lui. /e n%ar fi dat, doar cu c&te#a sptm&ni n urm,
pentru un asemenea prile56 >i acum, i se prea lipsit de orice sens. Soarta rasei umane a#ea s se decid c+iar aici, i nu
de ctre /onfederaie, ci de Solarieni. *ac ar fi s scape cu #ia i s poat comunica alor lui c&te ce#a din secretele
pe care a#ea s le n#ee aici, aceste secrete #or fi de#enit p&n atunci lipsite de orice #aloare. >i dac /onfederaia ar fi
putut nc face u! de asemenea secrete, ar fi nsemnat ca el s nu mai fie n #ia pentru a le putea comunica...
4 )i, 'a", spuse ;ingo, peste un minut #ei #edea nsi (ortreaa Sol. 9nuiesc c n%ai #isat niciodat aa ce#a.
4 3n nici un ca! n%am #isat s%o #d n asemenea circumstane.
4 .rei!eci de secunde, *irJ, anun (ran S+annon. *ou!eci... !ece... cinci... patru... trei... doi... unu... acum6
;ingo aps pe buton. 3n#olburarea Spaiului%Sta! dispru, i aprur stelele, roii, albastre, galbene.
3n centrul cercului rou care indica linia de !bor a na#ei, se afla o stea galben luminoas, cel mai strlucitor
punct de pe ecranul panoramic.
Un suspin ciudat, unanim, le scp Solarieni lor, n timp ce se uitau cu tristee la astrul galben.
>i Palmer pri#i prima oar astrul%#atr a 7mului, sperana pierdut a unei umaniti sf&iat de r!boaie,
(ortreaa Sol.
Nu era dec&t nc un astru de tip 4 ,; de fapt, ar fi putut s fie *ugl. *e la distana aceasta nu le%ai fi putut
deosebi, iar Sirius, n deprtare, era aproape la fel de luminos. Un astru obscur, de mrime mi5locie, intr%o parte
e$centric a ,ala$iei, pierdut n oceanul de mingi de ga! similare.
*ar nsemna acas.
Palmer era surprins de propriile lui sentimente. Nu #!use niciodat p&n atunci acest astru galben; nu se
apropiase #reodat de el nici mcar la o distan de apte!eci de ani lumin. Se nscuse pe planeta a patra din 9r"cion,
un astru care nici nu era mcar #i!ibil de pe pm&nt. Nici un atom din trupul su nu simise #reodat cldura planetei
Sol,
>i totui, acest astru obinuit, mi5lociu, i se prea mai luminos dec&t era n realitate; lumina lui prea mai bogat,
mai benefic, de parc nsui Sol l%ar fi nt&mpinat la rentoarcerea acas pe acest fiu al su de mult rtcit.
4 )... e frumos... b&igui el n netire.
4 Nu%i dec&t nc un astru de tip ,, se rsti ;ingo la el pe neateptate, cu o #oce ncrcat de amrciune. Nu%i
dec&t o minge de ga! n plus.
4 /um poi s spui aa ce#a, omule: strig Palmer. *oar e Sol! /minul rasei umane. /minul nostru. Nu simi
nimic pentru el:
4 Nu simt...:
;ingo rmase tcut i nimeni nu prea s aib c+ef de #orb. /ei apte se uitar un moment lung la Sol, i Palmer
a#u impresia c #ede o lacrim preling&ndu%se pe obra!ul ;indei *ortin. Ma$ str&nse m&na ;indei i Robin se re!em
de umrul lui ;ingo.
4 Nu%i dec&t nc un astru de tip 4,, repet ;ingo cu nefireasc asprime. Mai sunt nc un miliard de atri e$act
ca sta, aa c n%are rost s creem tot felul de fante!ii.
,lasul i tremur uor.
4 *esc+idei (rontul de /omand, ordon cu rceal, n scurt timp intrm n orbita lui Pluton. 'a", ncearc s
furi secretele militare.
,luma c!u n gol.
Pe msur ce na#a i accelera #ite!a, Palmer obser# c spaiul din 5ur era ticsit de mine 4 erau poate un miliard
de mine de 5ur mpre5urul (ortreei Sol, pentru c numai n spaiul limitat al ecranului lor putea numra cel puin o
du!in.
/&nd trecur ra!ant pe l&ng o min, Palmer #!u c erau de tipul tun laser, guri care se proiectau n toate
direciile i antene de toate felurile &nind pe ntreaga suprafa globular. (irete, mina nu a#ea s se descarce 4 era
probabil programat s deosebeasc na#ele Solariene. *ar...
/e#a nu era n regul. 3n mod normal feluritele dispo!iti#e de sen!ori i antenele erau mobile, montate astfel
nc&t s controle!e spaiul n toate direciile, mtur&nd cu ra!ele lor laser i radar toi cuadranii i recept&nd informaii
de pretutindeni.
*ar acum antenele nu se micau, erau imobile. Mina era moart, de!acti#at.
4 Mina asta%i defect, i murmur Palmer lui ;ingo. Ar trebui s raporte!i.
;ingo nu%i rspunse.
/&nd se apropiar de orbita lui Pluton, trecur pe l&ng alt min. >i aceasta era moart.
4 Alt min defect, e$clam Palmer. /e s%a nt&mplat:
4 Nu s%a nt&mplat nimic, 'a". Nu sunt defecte. .oate minele au fost de!afectate, cu e$cepia sateliilor cu
indicatoare fotografice de po!iie, rsp&ndii n tot sistemul, pentru a ne oferi instantanee #i!uale din oricare loc am dori
s%l e$aminm mai ndeaproape.
4 &um" *ar *oogii...
;ingo fcu o grimas i e$plic2
4 /&mpul acesta de mine nu a fost niciodat destinat s resping un atac concentrat a patru mii de na#e de
r!boi. )$ist c&te#a metode prin care un numr at&t de mare de na#e i%ar putea croi drum printre mine. Asta a #rut s
spun Sfatul nelepilor c&nd a declarat c este o imposibilitate matematic ca un sistem solar s poat re!ista atacului
a patru mii de na#e.
4 Cntrm n orbita lui Pluton, anun (ran S+annon.
4 7.K. d%mi un indicator n 5urul lui Saturn.
Un cerc mic apru n 5urul unui punct de lumin abia #i!ibil. ;ingo mane#r na#a astfel nc&t cercul mic s se
centre!e n interiorul cercului mai mare ce indica linia de !bor.
4 *e ce mergem n Saturn: ntreb Palmer.
4 Nu mergem, replic ;ingo. M%am g&ndit, 'a", s%i oferim .urul Mare. Cnelele lui Saturn, 'upiter, Marte... .u
n%ai #!ut nici unul dintre acestea, i btr&nul Sol are c&i#a copii foarte interesani pentru un astru obinuit de tip 4 ,.
Mi%am spus... +m... mi%am spus c poate i%ar face plcere s admiri pri#elitile, dac tot... +m...
Palmer cercet feele Solarienilor, i se g&ndi c nelege ade#ratul moti#. Puteau s pretind mult i bine c de
dragul lui #oiau s fac turul, i el nu a#ea nici un moti# de a le de!mini aceast comod autoamgire, dar s%ar fi putut
ca pentru ei s fie ultimul prile5 de a mai #edea planetele propriului lor sistem solar... Peste c&te#a sptm&ni, acest
sistem, sau ce #a mai rm&ne din el, s%ar putea s fac parte din mereu cresc&ndul Cmperiu *uglaari...
4 Saturn, indic ;ingo aproape cu un ton de m&ndrie copilreasc, cea mai mare planet cu inel din ,ala$ia
cunoscut, de fapt, una din singurele trei planete de acest gen. .otal nefolosibil n sine, dar a#&nd o lun mai mare
dec&t multe alte planete 4 .itan, unul dintre puinii satelii din ,ala$ie care are atmosfer.
Palmer pri#i cu uimire la marele uria de ga! ncercuit de inelul su din particule de g+ea, asemenea
giganticelor curcubee, mari c&t o planet, care sc&nteia! n tenebrele spaiului. (r ndoial, una dintre cele mai
frumoase pri#eliti din ,ala$ie.
4 ) frumos, e$clam el, nesimindu%se n stare s gseasc o e$presie mai puin banal. Apoi, un nor i ntunec
g&ndurile2 *oogii nu au noiunea frumosului, nu%i aa: Pentru ei nu #a fi dec&t nc un gigant de ga! nelocuibil, nu:
3nc o captur inutil.
4 *oogii nu au nici mcar noiunea de captur. *ar pot s%i promit un singur lucru2 ntr%un fel sau altul, o s%i
mpiedicm s ocupe #reodat acest sistem. Nu%l #or ocupa niciodat, uier ;ingo slbatic.
,oneau nainte, pe l&ng 'upiter, gigantul sistemului Sol, at&t de uria nc&t ar fi putut mpiedica naterea 7mului.
/ci dac 'upiter ar fi fost doar cu o magnitudine sau dou mai mare, i dac naterea lui Sol ar fi decurs ntr%o manier
uor diferit, 'upiter ar fi putut de#eni i el o stea mic. combin&ndu%i radiaiile cu cele ale lui Sol i fc&nd din
Pm&nt o planet pe care n%ar fi putut ncoli nici o urm de #ia organic.
/&nd trecur pe l&ng Marte, unde o ras disprut din #remurile c&nd #iaa Pm&ntului era nc limitat la
oceane, ncercuise !adarnic ntreaga planet cu un br&u de canale menite s pre!er#e cantitatea de ap ce descretea
ine$orabil, Palmer i ddu seama, pentru prima dat, c ce#a nu era n regul.
Marte era prima planet pe care o coloni!aser oamenii; coloni!area planetei Marte constituia subiectul a
nenumrate piese de teatru, romane, i alte opere de ficiune istoric. Suprafaa planetei Marte fusese mpestriat, de
secole ntregi, cu orae impuntoare, acoperite cu cupole. /a numr de locuitori, Marte ocupa locul doi n sistemul Sol.
*ar oraele erau cufundate n be!n. Pe cer nu se #edea nici un aparat de !bor, iar spaiul din 5ur era golit de na#e.
4 /e s%a nt&mplat: ntreb Palmer. 3ntreaga planet e moart. *oar n%au putut s a5ung *oogii, nu%i aa:
4 9ineneles c nu. ;initete%te. Planeta a fost e#acuat. Pine minte c noi am plnuit atacul *oogilor asupra
sistemului Sol. Am tiut cu luni, c+iar cu ani nainte c o s aib. loc. Aa nc&t...
4 >i Marte era prea #ulnerabil cu aerul su perfect respirabil din marile orae. *esigur. 7raele acoperite cu
cupole sunt inta cea mai sigur.
4 3+m6 mormi ;ingo impasibil.
Palmer ncepu s%i pun ntrebri. Se petrecea ce#a%foarte bi!ar. Minele de!acti#ate... nici o na# n spaiu.....
Marte e#acuat... Solarienii posomorii i necomunicati#i fc&nd turul planetelor de parc ar fi fost con#ini c n%or s le
mai #ad niciodat...
S%ar fi putut...: Nu era imposibil6 Nimeni n%ar fi c!ut la asemenea n#oial 4 s%i lase pe *oogi s ocupe toate
planetele din Sol cu e$cepia Pm&ntului, toate planetele din ntreaga ,ala$ie n afar de una. S se fi claustrat de bun
#oie tristele resturi ale rasei umane e$clusi# pe Pm&nt, s fi renunat c+iar i la planetele din sistemul #atr a omului,
n sperana dement c *oogii #or lsa s supra#ieuiasc o singur planet, ca un fel de re!er#aie:
S fie condamnat rasa uman s triasc ntr%o... grdin !oologic:
)ra de neconceput. /+iar i pentru Solarieni. >i totui aa reieea... aparenta lips de re!isten, e#acuarea
planetei Marte...
7are *oogii a#eau grdini !oologice: Ar fi oare interesai s pre!er#e o mic rmi din nfr&nt ras uman pe
care s%o pre!inte ca pe un e$ponat de mu!eu: Sau ca pe o surs de obiecte pentru unele e$trem de neplcute e$periene:
4 Staia urmtoare, Pm&ntul, spuse ;ingo, smulg&ndu%l cu brutalitate pe Palmer din re#eria lui tulbure.
?Ridicol6 i spuse Palmer. N%am nici un moti# s cred asemenea lucruri despre ei; au do#edit c in la
supra#ieuirea rasei umane.
*ar poate c in prea mult: Nu cum#a supra#ieuirea e unicul scop al sistemului Sol:
Supra#ieuirea cu orice pre.?
3l !ri nt&i ca pe o stea albastr luminoas, mai strlucitoare dec&t 8enus #!ut de pe suprafaa pm&ntului.
Pri#it dinspre Marte, era al patrulea ca lumino!itate n spaiu, ntrecut doar de Marte, 'upiter i Sol.
*ar de ndat ce putu s%l deslueasc cu oc+iul liber, simi c orice altce#a n sufletul lui se eclipsa.
)ra Pm&ntul.
Pm&ntul, planeta originar de tip 4 Pm&nt; Pm&ntul planeta c&mpului gra#itaional originar C%,, n funcie de
care erau definite toate celelalte c&mpuri gra#itaionale; Pm&ntul, al crui simplu nume nsemna ?glia?, ?lumea?.
Pm&ntul, cminul ancestral al 7mului.
Pri#elitea acestui punct de lumin de culoarea safirului, care, pe msur ce se apropiau, lua forma unui disc,
de!lnui n sufletul lui Palmer un torent de asociaii, de emoii primare; pentru el, Pm&ntul era un fel de legend; un
om al crui organism nu coninea nici un atom de pm&nt, dar care se simea totui un fiu al planetei #atr a 7mului.
/ci, dei nu #!use niciodat Pm&ntul, planeta fcea parte indisolubil din fiina lui, din spiritul lui, din modul
lui de g&ndire, din nsi limba pe care o #orbea2 M?.ip%Pm&nt... pm&ntesc, terestru... e$traterestru... pm&nt rodnic...
cu picioarele pe pm&nt... pm&ntean... nepm&nteanMM. 7 mie de cu#inte i de e$presii pe case le folosise toat #iaa lui
si care acum, n lumina planetei albastre, cptau o nou semnificaie.
Pe msur ce discul de#enea tot mai mare, Palmer nelegea c dei specia uman s%ar putea s mai triasc nc
un miliard de ani, i s%i mprtie sm&na n ntreaga ,ala$ie, c+iar p&n n Andromeda, !mislindu%i #lstarele pe
un milion de planete ale unui milion de atri. 7mul nu ar putea uita niciodat aceast mic a treia planet a unui
insignifiant astru galben aflat n regiunile periferice ale ,ala$iei, i care i%a dat natere. Aa cum somonul strbate
orbete o mie de ape potri#nice pentru a se ntoarce n eleteul n care s%a nscut, i omul, oriunde s%ar afla, se #a
ntoarce n inima, n spiritul, n sufletul lui, n limba5ul pe care%l #orbete, n criteriile sale asupra uni#ersului. 3n
strfundurile fpturii sale, la aceast unic mic planet.
Pentru c nsemna cminul.
Nimeni nu rosti #reun cu#&nt c&t na#a se ndrepta n #ite! drept spre Pm&nt; pentru c nu era ne#oie de cu#inte,
i nici un cu#&nt n%ar fi fost potri#it.
3n cele trei decenii de #ia a lui. Palmer nu simise niciodat ce simea acum. Se ntorcea acas...
Na#a strbtea acum orbita ;unii, acest satelit din ntreaga ,ala$ie cunoscut simplu sub denumirea ;una. *in
orbita ;unii, poriunea nsorit a Pm&ntului nfia un spectacol care%l mica pe Palmer p&n la lacrimi.
/ontururile Americii de Nord i de Sud erau clar #i!ibile; petice de pm&nt #er!i i cafenii, filtrate prin norii albi,
scmoai, i ncon5urate de mri albastre, luminoase, care ddeau planetei, #!ut din Marte, aura aceea de safir
strlucitor; mrile care erau matricea ntregii #iei.
>i Palmer tia c dincolo de ntinderile mrilor, peste continente, adia un #&nt proaspt i curat, #&ntul prielnic pe
care nu%l mai nt&lneai pe nici o alt planet, oric&t ar fi fost de asemntoare cu Pm&ntul.
Acas...
Na#a spiral n direcia Pm&ntului, apropiindu%se de linia aburit a atmosferei pm&ntene. Se prea c ;ingo
a#ea de g&nd s ateri!e!e unde#a pe partea cufundata n noapte.
?/ur&nd o s pun piciorul pe suprafaa Pm&ntuluiP, i spunea Palmer, pri#ind la stele aa cum trebuie s fi
pri#it primii oameni, fr s le treac mcar prin #is c, ntr%o bun !i, urmaii lor #or locui n sute din aceste lumi
strine ce ncercuiau ndeprtatele puncte de lumina rece.
Na#a strbtu !ona terminal i partea nnoptat a Pm&ntului, lunec pe sub ei. 3n cur&nd, cascada de lumini a
miilor de orae #a sc&nteia ca o oglind terestr a stelelor.
*ar... dar...
Palmer scruta nucit partea nnoptat a Pm&ntului, cuprins de o groa! de neneles. )ra cufundat n ntuneric2 o
be!n aproape total, netirbit de luminile nici unui ora.
;uminile Pm&ntului erau stinse.
>i, deodat, Palmer i ddu seama c ;ingo descria cu na#a o mare parabol dincolo de Pm&nt. *iscul ntunecat
nu cretea ci se micora. Se ndeprtau de Pm&nt n direcia soarelui.
4 /e... ce faci: &e s-a 'ntmplat cu oraele 8mntului" /e...:
4 Nimic nu s%a nt&mplat cu oraele Pm&ntului, rspunse ;ingo. /el puin p&n acum. Numai c au fost
e#acuate.
4 )#acuate: *e ce:
4 Ar trebui s fie limpede, 'a". Pm&ntul e inta numrul unu. 7raele iluminate, locuite, ar nsemna s se ofere
pe ta#.
4 /um adic, te atepi ca *oogii s a5ung p&n la Pm&nt: C%ai pro#ocat s atace tiind c nu%i putei opri n
afara Pm&ntului: 8ai de mine... asta%i... asta%i...
4 *numan$ r&se ;ingo fr pic de #eselie. Un sacrilegiu: 'a", tu ai e#oluat foarte mult n comparaie cu omul care
ai fost c&nd ai prsit 7l"mpia CCC, dar nu face greeala de a%i nc+ipui c ai strbtut ntregul drum al cunoaterii.
Ultimul pas este cel mai mare i cel mai greu, pentru c nimeni nu te poate purta de m&n, nimeni nu te poate ndruma.
)$ist unele lucruri pe care nu poi dec&t s le trieti. 3n urma acestui r!boi #or supra#ieui sau 7amenii, sau
*uglaari, dar n nici un ca! i unii i alii. Primul el al rasei umane, continu ;ingo cu o crud emfa! de parc ncerca
nu s%l con#ing pe Palmer ci s se con#ing singur, primul el al rasei umane trebuie s fie supra#ieuirea. A
supra#ieui, indiferent c&t de teribil e preul supra#ieuirii, indiferent de ceea ce trebuie riscat.
Se uit la Palmer i, n c+ip ciudat, oc+ii lui preau s cear aprobarea acestuia.
4 *ac ar fi un lucru crucial pentru supra#ieuire, continu ;ingo, dac ar fi decisi# pentru re!ultatul r!boiului,
n%ai o#i s riti 7l"mpia CCC, nu%i aa:
4 *esigur, dar 7l"mpia CCC nu%i dec&t o planet oarecare, c+iar dac e capitala /onfederaiei, Pe c&nd acesta a
8mntul$ omule, #orbeti despre 8mnt...
;ingo ntoarse capul i pri#i cu rceal la discul tot mai micorat al Pm&ntului.
4 >i Pm&ntul nu%i dec&t o planet oarecare, 'a", spuse cu asprime 4 dar, e#ident, fr s cread propriile%i
cu#inte. 7 planet oarecare. 7mul e mai important dec&t orice planet, c+iar dec&t aceasta. *ar nu m pot atepta s
nelegi acest lucru, nu nc. ,&ndete%te c ai strbtut un lung drum de nelegere, 'a", i aa i e. *ar pasul final e cel
mai mare i cel mai dureros. >i #a trebui s%l faci, fie c%i place sau nu. Nu ncape g&ndire, c+ib!uin, nu... )ram c&t
pe%aci s spun c mi%e mil de tine, 'a", urm ;ingo r&!&nd cu amrciune *ar nu mi%e mil. 3ntr%un fel, te in#idie!.
4 *a... dar de ce nu ateri!m pe Pm&nt:
4 Pentru c misiunea noastr e n alt parte, rspunse ;ingo de#enind brusc distant. Ne ndreptm spre Mercur.
*ei lentilele proiectorului ecranului panoramic erau acoperite cu un filtru dens, imaginea era nc neclar i
suprae$pus, pentru c Sol aprea ca o mare minge de foc, domin&nd complet cerul lui Mercur.
*e ce s ateri!e!e pe Mercur: Palmer tia c n !ona crepuscular a planetei se aflau una sau dou staiuni de
a#anpost; se gsiser acolo nc de la nceputurile cltoriilor interplanetare, dar nimeni nu se g&ndise #reodat serios
s coloni!e!e Mercur. Nu era dec&t o minge de !gur pe 5umtate topit n partea nsorit, ng+eat pe poriunea
ntunecat, total lipsit de atmosfer, scldat constant n radiaii solare 4 cea mai nefolosibil planet.
*up un timp Palmer #!u c, aparent, ;ingo nu a#ea intenia s ateri!e!e pe Mercur. *up numeroase mane#re,
plas na#a ntr%o orbit 5oas, polar, astfel nc&t s se menin n !ona crepuscular pe tot parcursul perioadei orbitale,
4 (ran, f legtura cu staiunea, ceru ;ingo.
(ran S+annon manipul staia de radio. *up c&te#a minute nl pri#irea i spuse;
4 Am fcut legtura cu semnali!atorul. Suntem n !ona de transmisie, *irJ, Poi difu!a.
;ingo i puse microfonul n aciune.
4 P+oeni$... P+oeni$... P+oeni$... repet el de c&te#a ori.
3n cele din urm apru un semnal tulbure din pricina intensei electriciti statice solare, dar li!ibil2 ?Recepionat...
recepionat... recepionat...? b&!&i o #oce mecanic.
;ingo ncu#iin din cap i nc+ise aparatul.
4 S ieim de aici, spuse el. ) prea cald. Raul, ncepe s%mi pre!ini indicatori de po!iie.
;ingo iei din orbit i plas na#a pe o curs stranie, nu n afar ci n sus, perpendicular pe ecliptic. Pe msur
ce #ite!a se accelera, Palmer #!u cum de la pupa cdeau nite obiecte mici. metalice.
4 /apsule: ntreb el.
4 *a. rspunse 7rtega. /onin doar un aparat de filmare i un transmitor. /red c *irJ i%a spus c sunt
rsp&ndite n ntregul sistem. Mai trimitem c&i#a pentru mai mult siguran. Cmaginile pot fi captate direct pe ecranul
nostru, astfel nc&t putem a#ea instantanee apropiate asupra oricrei locali!ri din Sol am dori.
4 *ar noi unde mergem:
4 %icieri$ rspunse ;ingo. Absolut nicieri.
/easuri ntregi na#a continu s accelere!e, tot mai departe de eclipticul rmas sub ea, propulsat de #ite!a%
lumin a (rontului de comanda.
3n cele din urm, c&nd Sol ncet s mai apar ca un disc, c&nd de#eni doar o stea luminoas, (ran S+annon rosti2
44 *irJ, suntem suficient de departe. Putem intra n orice moment n Spaiul%Sta!.
4 Spaiul%Sta!: strig Palmer. *ar unde mergem: 3ndrt spre 7l"mpia:
4 Pi%am spus doar, riposta ;ingo, c nu mergem nicieri.
3n loc s apese pe butonul generatorului de Spaiu%Sta!, ;ingo nc+ise (rontul de /omand i controalele, Na#a
plutea moart n spaiul interstelar.
4 Staie terminus, anun ;ingo. Ateptm aici.
4 /e ateptm: ntreb Palmer.
4 /e putem atepta: Sosirea *oogilor, desigur.
XII
4 (CR%AR SN (C), *irJ, de ce nu m lmurete nici unul dintre #oi asupra a ceea ce se nt&mpl: strig Palmer
i!bind cu pumnul n te5g+eaua barului. Stm de peste dou sptm&ni locului aici, n mi5locul a nicieri, i nimeni nu%
mi d i mie o e$plicaie *e ce, #reau s tiu, de ce:
;ingo oft i ciocni cu degetele ntr%o mic pat de lic+id care se scursese pe bar.
4 'a", rspunse el, #orbind rar i o#ielnic de parc i cuta cu#intele, nainte de a ne nfia la Kor, nu i%am
spus ce a#eam de g&nd s facem, i mai t&r!iu ai constatat c tcerea noastr a#usese un moti# ntemeiat. /ontam pe o
anumit reacie a ta, i doream ca tu s afli ade#rul pe anumite ci alese de noi...
4 *a: >i ce legtur are una cu alta:
4 Aa cum am a#ut atunci anumite moti#e bine ntemeiate, a#em i acum.
4 Asta nu st n picioare.
4 .e neleg, recunoscu ;ingo cu o grimas. *ar sunt unele lucruri care... m rog, care pur i simplu e0ist.
;ucruri care trebuie s fie n#ate, dar care nu%i pot fi predate de altcine#a. >tii, cea mai bun metod de a n#a pe
cine#a s noate este s%l arunci n ap. .u eti #iitorul. 'a", i dac acest #iitor nu%i o simpl nebunie, atunci trebuie s
de#ii o punte ntre Solarieni i /onfederaie. *ar toate acestea le tii... Ai n#at multe, 'a", i suntem m&ndri de tine...
ca s fiu sincer suntem m&ndri i de noi nine. Ai do#edit c un om din /onfederaie poate fi fcut s%i neleag pe
Solarieni. *ar at&ta nu%i dea5uns. 8a trebui s de#ii parte real din ,rupul nostru 7rganic, emoional, #isceral, altfel,
totul e lipsit de sens.
4 *ar ce%are asta de%a face cu ntregul mister: 3n ce m pri#ete, doresc din toat inima s de#in parte din ,rup,
c+iar i n momentul de fa. Spunei%mi numai cum s fac.
4 'a", 'a", oft ;ingo. %u pot s%i spun cum s faci. Nimeni nu%i poate spune. /um cre!i tu c se formea! un
,rup: Prin tragere la sori: Prin coincidene de natere: Printr%un computer ef ca Sfatul nelepilor: Un ,rup 7rganic
este un mnunc+i de oameni care au mprtit n comun destule e$periene ad&nci i semnificati#e nc&t s a5ung s
simt c sunt un ,rup. ?7rganic? este cu#&ntul c+eie, 'a". ,rupul crete armonios, ca un organism, ntr%un sens este un
organism. Nu se alctuiete, asemenea unui gu#ern. Uite, ia%ne, de pild, pe noi2 Ma$ i ;inda cresc mpreun, at&t de
apropiai cum numai telepatitii pot fi. )u am sal#at o dat #iaa lui Raul. Robin mi%a sal#at%o pe a mea. 3n !ilele acelea
Robin i Raul erau mpreun i Raul se considera dumanul meu. *ar asta a trecut, i apoi am de#enit mari prieteni.
(ran i cu mine am lucrat mpreun ntr%un fel de gu#ernm&nt local, asta cu ani nainte de a se fi format ,rupul... Ma$
i Raul... dar nu are nici un sens s continui. Ade#rul este c formarea unui grup constituie un proces lent, comple$,
arbitrar, esenialmente alogic, ca orice proces natural. Presupune emoii mprtite n comun, fie bune fie rele,
momente de spaim mprtite i...
;ingo fcu o pau!, n cutarea unor cu#inte care nu%i #eneau pe bu!e.
4 Pur i simplu nu gsesc cu#intele nimerite s te lmureasc, spuse n cele din urm. Pentru c ntregul concept
este fundamental non%#erbal. .ot ce pot face este s%i nir o serie de 5umti de ade#r, semi%ade#ruri i semi%
minciuni. 3i fgduiesc un singur lucru, 'a" 4 dac #ei scpa cu #ia #ei cunoate cele ce%i spun acum. Nu te #oi
lmuri eu i nici nimeni altcine#a, dar #ei cunoate aceste lucruri pentru c le #ei fi trit.
4 *ar de ce nu%mi poi spune ce se nt&mpl acum:
4 Pentru c... pentru c dac i%a spune n%ai nelege. Ai... ai g&ndi despre noi c suntem nite montri. Ai fi prea
influenat de ideile tale preconcepute pentru a n#a ceea ce trebuie s n#ei din e$perien.
4 Nu neleg.
4 9ineneles c nu nelegi, oft ;ingo. /red c%i pot spune doar at&t 4 c+iar dac totul se desfoar ntocmai
cum am plnuit noi, c+iar dac am pre#!ut reaciile *oogilor corect p&n la ultima !ecime dintr%o !ecime, totui se #a
nt&mpla ce#a ngro!itor, ce#a mai cumplit dec&t tot ce i%ai putea tu nc+ipui. *e asta nu%i pot spune despre ce e #orba
4 pentru c e mai ru dec&t oricare dintre fante!iile pe care meninerea misterului le generea! n mintea ta. >tiu 'a", i
te rog s m cre!i, c a da orice ca s pot sc+imba locul meu cu locul tu.
4 *ar dac%i ce#a at&t de oribil, atunci de ce...:
4 *e ce: Pentru c trebuie s se nt&mple. ,rupul 7rganic a conferit oamenilor un nou ni#el de contiin, dar
nu face greeala de a crede c un nou ni#el de contiin este ntotdeauna un lucru plcut. Uneori... m rog, g&ndete%te
la bietul *ouglas Mac*a". )l a trebuit s aleag2 sau s nu fac nimic, s stea cu braele ncruciate i s triasc
momentul pre!ent, tiind prea bine c rasa uman #a pieri. Sau s !#&rle un sistem solar n +aos, n agonie, n teroare,
cu sperana c ntr%o bun !i, ntr%un anumit fel, din +aos o s se i#easc ce#a care ar putea sal#a specia uman.
Mac*a" a ales, i alegerea a fost bun. /e%ai fi fcut tu dac erai n locul lui Mac*a":
4 )u... eu... drept s%i spun, *irJ, nu tiu.
4 Nici eu nu tiu, relu ;ingo calm. Nici eu nu tiu. 3mi place s%mi nc+ipui c a fi fost ndea5uns de brbat
pentru a face ce a fcut el, dar poate c m amgesc singur... cine tie: /ine dracu tie:
Palmer l pri#i pe ;ingo cu oc+ii mi5ii.
4 *ar mai e ce#a. nu%i aa: /e#a personal: insist el.
;ingo i cobor pri#irea spre bar, e#it&nd s se uite la Palmer, i c&nd #orbi, #ocea i sun ciudat de g&tuit.
4 *a... b&igui el... cred c mai e ce#a... 'a", uneori, destul de des, omul e pus s aleag nu ntre bine i ru, ci
ntre dou rele. /+iar dac lucrurile ies bine, c&nd ai de fcut o asemenea alegere, ntr%un fel sau altul, tii c re!ultatul
o s te urmreasc p&n la sf&ritul #ieii tale.
*ouglas Mac*a" a a#ut de fcut o asemenea alegere, i acum n faa noastr st tot aa ce#a. Mac*a" a ales, i a
ales bine, dar nu a apucat s tie dac a a#ut dreptate sau nu. >i noi am ales, dar... M rog, nu e$ist muli *ouglas
Mac*a". 'a", cred c una dintre ne#oile cele mai #itale dar i cele mai per#erse ale omului este ne#oia de a fi 5udecat,
ne#oia de a cunoate prerile altora dac a procedat bine sau nu 4 indiferent dac p&n la urm accept 5udecata sau
nu. )u cred c de asta a#em ne#oie de tine 4 ca s ne 5udeci. Un 5udector neprtinitor, lipsit de pre5udeci, nepregtit
dinainte...
4 *ar nu i lipsit de nelegere, *irJ, replic Palmer, ncerc&nd instincti# s%l console!e pe ;ingo, fr s tie
pentru ce.
;ingo i ridic pri#irile i r&se ironic2
4 Nu, nu i lipsit de nelegere. 9tr&nul Eomo Sapiens a fost ntotdeauna gata s suprancarce raiunea cu
sentimente. Presupun c...
4 *irJ6 *irJ6 i!bucni Raul 7rtega d&nd bu!na n sala comun. 8ino6 8ino repede6 Sus n cabina de control6 Au
aprut6 Au #enit *oogii6
4 Nu #d nimic, spuse Palmer, c&nd intr cu 7rtega i ;ingo n cabina de control, unde se i adunaser ceilali
Solarieni. .oi pri#eau mpietrii marea pri#elite a stelelor pe uriaul ecran emisferic.
4 Acolo6 strig 7rtega indic&nd spre ceea ce prea a fi o comet miniatural care se apropia de sistemul Sol.
)cranul e reglat acum la #i!ibilitatea normal. 8edem ceea ce prind aparatele de filmat ale na#ei. Eaide s conectm pe
unul din sateliii indicatori... Se gsete unul c+iar n orbita lui Pluton.
7rtega se ntoarse spre un piedestal mare, ec+ipat cu dispo!iti#e de urgen, i rsuci unul din numeroasele
comutatoare. Cmaginea de pe ecranul mare se tulbur, p&lp&i i fu nlocuit de o sec#en mai apropiat, a#&ndu%l pe Sol
drept cel mai strlucitor obiect central i, i...
4 *umne!eule6 e$clam Palmer cu respiraia tiat. Niciodat n%a fi cre!ut c pot e$ista at&tea na#e la un loc n
acelai timp6
/e pruse la prima #edere a fi o comet cu coada opus lui Sol, se re#ela acum ca o monstruoas formaiune de
na#e *uglaari, ndrept&ndu%se spre Sol cu ba!a n fa. 7c+iul pur i simplu nu putea cuprinde amploarea flotei
*uglaari. 9a!a conului prea un !id compact de na#e cu un diametru de mile; #&rful conului se afla la o distan de
#reo dou!eci de mile ndrtul ba!ei i tot spaiul intermediar era ticsit de na#e. Masa total a giganticei flote o
depea pe acea a unui asteroid mai important.
4 Nu%mi #ine a crede oc+ilor, murmur Palmer. 8d, dar nu%mi #ine a crede oc+ilor.
4 Au #enit, spuse ;ingo cu faa ca o masc impasibil. Mai bine de 5umtate din forele ntregului Cmperiu
*uglaari.
(lota *uglaari se apropia acum de marginea c&mpului de mine care ncon5ura Sol. /ei apte oameni urmreau
ecranul, ca nite psri +ipnoti!ate de o cobra.
9a!a formaiunii *uglaari pru s se de!integre!e o clip, de parc na#ele ncepuser brusc s se destrame. ;imbi
de foc &neau prin !idul de na#e din fa. 7are forele din Sol ncepuser s...:
Apoi Palmer i ddu seama de ce se nt&mpla.
;imbile de foc erau rac+ete; ?fragmentarea? na#elor *uglaari era o gigantic sal# de rac+ete, mii i mii.
Adug&nd #ite!a rac+etelor la impulsul de propulsare a marelui (ront de /omand *uglaari, formaiunea de
proiectile i!bucnea din na#e direct n c&mpul de mine Solarian.
7 teribil e$plo!ie de lumin eclips pentru o clip toate celelalte strluciri din spaiu la un loc; o &nire de
lumin care nu putea dura dec&t o clip 4 mortala #&l#oare a unei e$plo!ii termonucleare. *ar, n mod incredibil,
e$plo!ia nu se stinse dup momentul de erupie, ci continu minute ntregi s lumine!e cerurile. Se lungi. 3ncepu s se
ndrepte spre Sol, o imens lance de foc termonuclear, un iad de foc, cu un diametru de mile i drept ca o sgeat.
4 /e... ce este asta: strig Robin.
4 3i sap un tunel prin c&mpul de mine, rspunse Palmer. )... e incredibil6 Mii de proiectile termonucleare,
programate s e$plode!e unul dup cellalt n timp ce strbat orbita lui Pluton i strpung c&mpul de mine, astfel nc&t
efectul e o singur, gigantic, continu e$plo!ie. >i fiecare proiectil trebuie s aib o ncrctur de o mie de megatone,
dup cum arat. / e0ploie de multi-milioane de megatone!
Acum, teribilul cilindru de foc, lung de mii de mile, nainta dincolo de orbita lui Pluton. ;a captul dinspre (lota
*uglaar, ncepuse s p&lp&ie i s moar. /ilindrul se scurta, ca o imens flacr care se stinge i, n c&te#a minute,
e$plod i ultimul dintre proiectile iar lancea de distrugere termonuclear se mistui.
(lota *uglaari a#ea acum o crare perfect, neted, dreapt ca o sgeat, prin c&mpul de mine i n sistemul Sol.
(lota ncepu s accelere!e spre Sol, prin in#i!ibila sa alee de siguran. Atinse orbita lui Pluton i brusc i
sc+imb cursa cu nou!eci de grade.
4 /e fac:
4 Se ndreapt spre Pluton, rspunse 7rtega. *oogii sunt e$trem de contiincioi. 9nuiesc c #or s sterili!e!e
fiecare corp locuibil din sistem.
9a!a formaiunii *uglaari era ntunecat de rmiele rac+etelor stinse. Un mare bara5 de proiectile nainta
#ertiginos prin orbita lui Pluton, ctre cea mai periferic planet a sistemului Sol. /+iar n timp ce distrugerea
termonuclear cutremura Pluton, (lota *uglaari i sc+imb din nou cursa, i i relu drumul n direcia Sol,
4 *ar Pluton e mort... bolborosi Palmer. *e ce...:
4 Acuratee$ rspunse 7rtega. (lota asta are destule e$plo!i#e nc&t s prefac ntregul sistem n scrum, i asta
intenionea! s fac. 3n fond, i%or fi spus c pe Pluton s%ar mai putea gsi #reo !ece oameni, ori obiecti#ul lor este
st&rpirea total. >i *oogii e$ecut literalmente tot ce spun.
*eodat, Pluton erupse ntr%o mare de flcri. Planeta pru s se cutremure n orbita ei n timp ce mii de uriae
bombe termonucleare i p&r5oleau simultan suprafaa. >i pe aceast suprafa de mult moart, i!bucnir flu#ii de st&nc
topit; straturi de ga!e ng+eate, cu o ad&ncime de mile, se #apori!ar i, n spasmele morii, Pluton se n#lui n ceea
ce nu a#usese niciodat p&n atunci2 o atmosfer.
/+iar n timp ce suprafaa acum topit a planetei Pluton se nfura n nori de g+ea #olatili!at, marea (lot
*uglaari !ig!ag, lans&nd bara5e de proiectile spre sateliii lui Neptun i Uranus.
*oogii i sc+imbar din nou cursa, i se ndreptar spre Saturn.
4 (iecare satelit locuibil6 e$clam ;ingo. Au de g&nd s nimiceasc fiecare satelit locuibil6
3i fcu un semn lui 7rtega, care rsuci alt comutator de pe consol, sc+imb&nd din nou imaginile. *e ast dat
indicatorul trebuie s fi fost plasat n #ecintatea inelului lui Saturn, pentru c pri#elitea era dominat de .itan, cel mai
mare satelit al sistemului, de care se apropiau acum *oogii.
3n locul unui bara5 de proiectile, *oogii cobor&r descriind o orbit 5oas n 5urul lui .itan. Ra!e uriae de lumin
nentrerupt, puterea nimicitoare a mii de tunuri laser, ncepur s mture, intermitent dar metodic, suprafaa lui .itan.
4 /e fac: ntreb Palmer. *e ce nu folosesc e$plo!i#e:
4 Alt #irtute a *oogilor, economia$ 'l lmuri 7rtega. Puinele orae de pe .itan sunt toate acoperite de cupole,
deci foarte #i!ibile. Aadar *oogii nu fac dec&t s despice cupolele cu ra!e laser, ca pe nite co5i de nuc. Nu au ne#oie
de proiectile. *in momentul n care cupolele #or fi gurite, atmosfera otr#itoare de pe .itan o s preia misiunea
proiectilelor.
(lota *uglaari prsi acum orbita i i sc+imb din nou cursa, ndrept&ndu%se direct pe aleea eclipticii ctre
'upiter.
4 Unde naiba sunt na#ele #oastre: ntreb Palmer. *e ce nu contraatac: *e ce Sol nu face nimic:
*ar Solarienii i ignorar ntrebarea, ntreaga lor atenie fiind concentrat pe (lota *uglaari, care se desfcuse n
c&te#a seciuni mai mici dar nc imense, ce atacau sateliii locuibili ai lui 'upiter. *e ast dat *oogii nlocuiser
atacurile cu tunuri laser prin rac+ete termonucleare ?murdare?, deoarece toi sateliii iui 'upiter erau lipsii de aer.
/&nd (lota *uglaari i termin opera mortal i ncepu s%i refac uriaa formaie conic, Palmer porni s strige
n mod repetat2
4 Unde sunt na#ele #oastre: *e ce nu atac:
;ingo i ntoarse un moment faa de la teribilul spectacol i%i spuse2
4 .e rog, 'a", ncetea! s ipi. /um ar putea cine#a s apere Satelii )$teriori mpotri#a unei asemenea fore:
4 ;ingo, dar mor milioane de oameni6 /um i putei lsa s moar fr ca mcar s ncercai s...:
4 .oi Sateliii )$teriori au fost e#acuai, rspunse ;ingo cu rceal.
Se ntoarse din nou la ecran; 7rtega rsuci alt comutator i scena se sc+imb iari. *e ast dat capsula era
plasat deasupra planului eclipticii, orientat spre inima /enturii de Asteroi!i.
4 Urmea! /entura... murmur 7rtega. /eres... 8esta... Pallas...
9ar (lota *uglaari nu aprea pe ecran.
4 /e se nt&mpl: e$clam ;ingo. Unde sunt:
4 Nu tiu, rspunse 7rtega. Ar fi trebuit s a5ung la /entur. Eaide s aruncm o pri#ire de la distan.
(lota *uglaari apru din nou ca o comet miniatural. *ar nu se ndrepta spre Asteroi!ii nelocuii din /entur2
!ig!agase din nou i depise Asteroi!ii.
*irecia lor era Marte, cea dea doua planet ca numr de populaie din sistemul Sol i ca #ec+ime a coloni!rii
Umane. ?*esigur, i spuse Palmer. Sol #a contraataca n sf&rit, ca s apere planeta Marte.?
4 /e naiba fac: bombni 7rtega. *e ce%au depit /entura:
Rsuci comutatorul unui indicator aflat c+iar sub orbita planetei Marte. Planeta roie se contura pe ecran de dou
ori mai mare dec&t luna #!ut de pe pm&nt. Cmaginea era destul de clar pentru a se putea distinge milele de #egetaie
local care cretea de%a lungul #ec+ilor canale i c&mpurile ordonate, culti#ate cu plante terestre, transmutate. Spre
deosebire de Sateliii )$teriori, planeta Marte, c+iar i de la aceast distan, prea incontestabil locuit, domesticit.
Palmer a#u c+iar impresia c !rete un licr de lumin ntr%una din imensele cupole mariene ce acopereau orae mai
mari dec&t multe dintre cele pm&ntene.
Cmpresie care fcea ca ar5a monstruoasei (lote *uglaari mpotri#a planetei s apar i mai nfiortoare.
/ontinu&nd s nu nt&mpine nici o mpotri#ire, *oogii descriau o orbit n 5urul planetei Marte. ;a un moment
dat i de!integrar formaiunea i se rsp&ndir, ncing&nd suprafaa planetei ca o imens reea globular de metal.
>i nici un semn de re!isten din partea forelor din Sol. Nici mcar o singur na# Solarian nu se artase nc;
na#ele *uglaari nu a#eau de nt&mpinat nici mcar focuri trase de la suprafa.
3ncepu atacul *oogilor.
Sulie de foc ale tunurilor laser, lansate din patru mii de na#e de r!boi, r!uiau suprafaa marian, gurind
cupolele, p&r5olind c&mpiile culti#ate i #egetaia local.
Proiectilele atinser suprafaa planetei dar nu e$plodar. Aparent, ncrctura lor nu coninea bombe
termonucleare ci ga!e mortale i posibil bacterii noci#e adaptate atmosferei de pe Marte.
*up aceea ncepu bombardamentul nuclear. Ambele calote de g+ea de la poli se #olatili!ar n c&te#a minute i
atmosfera p&n atunci uscat se umplu, cel puin temporar, cu #apori de ap, pentru prima oar dup miliarde de ani.
*ar nu era o ploaie a #ieii ci a morii, pentru c g+eaa #apori!at era contaminat de milioane de tone de re!iduuri
radioacti#e mortale. /euri nfricotoare ncepur s nfoare planeta, rsp&ndindu%se dinspre ambii poli spre ecuator.
Proiectilele continuau s cad, e$plod&nd acum n deerturile de metale o$idate, mpestri&ndu%le cu lacuri de fier
topit, peste care pluteau nori de praf radioacti# i, ironic, mari cantiti de o$igen eliberat.
3n 5umtate de or Marte fusese prefcut ntr%un comar de nori radioacti#i, de lacuri de oel topit, de ploaie
mortal, n care nu putea supra#ieui nici o particul organic.
3n 5umtate de or murise o ntreag planet.
>i forele din Sol nc nu apruser.
Na#ele *uglaari i e$aminar monstruoasa oper i apoi rupser orbita, regrup&ndu%se n masi#a lor formaie
conic. Urmtorul obiecti# urma s fie nsui Pm&ntul,
Dar...
4 Pri#ii6 strig Palmer, flutur&ndu%i slbatic braele. Pri#ii6 Pri#ii6 Se ntorc6 Se retrag6
Uluitor, ine$plicabil, (lota *uglaari nu%i continua drumul spre Pm&nt, ci pornea ndrt, ndeprt&ndu%se de
Pm&nt, ndeprt&ndu%se de cada#rul lui Marte.
4 ;ingo, retracte! tot ce%am spus sau am g&ndit6 e$clam Palmer, Nu tiu ce%ai fcut, dar ai reuit6 Se retrag6
(r s fi tras nici un singur foc, i%ai fcut s se retrag6
*ar Solarienii nu strigau. /+ipurile lor erau perple$e confu!e, speriate,
4 Suntem doi care nu nelegem nimic, 'a", spuse ;ingo cu #oce moale. Nici eu nu neleg de ce se retrag. Noi
nu am fcut nimic ca s%i oprim.
(lota *uglaari descria un arc oblic, ndrt, prin ecliptic, n direcia /enturii de Asteroi!i. )scadrile mici se
detaar din formaiune i ncepur s bombarde!e cei c&i#a asteroi!i,
3ntre timp, corpul principal al (lotei continu s se ndeprte!e de marginile /enturii, apoi se opri imobil n
spaiu,
4 /e fac: ntreb Palmer.
4 N%am cea mai mic idee, rspunse 7rtega. ) lipsit de sens, *e ce n%au atacat /entura mai nainte: *e ce s%au
dus nt&i la Marte:
Acum se terminase i distrugerea asteroi!ilor locuibili. )scadrilele detaate se reintegrar n formaie.
>i flota ncepu din nou s se mite.
3ncet, cu ba!a n fa, ca de obicei, paralel cu marginea /enturii. /ontinu un timp aceast curs, apoi se opri i
i sc+imb direcia cu o sut opt!eci de grade. Porni din nou ra!ant pe l&ng marginea /enturii, pe urm e$ecut un
nou #ira5 tind ce#a mai ad&nc prin /entur.
4 *umne!eule6 strig 7rtega c&nd (lota *uglaari e$ecut un nou #ira5. *esigur6 Acolo sunt patru mii de na#e
patru mii de na#e cu un singur (ront de /omand. /el mai mare (ront de /omand care a e$istat #reodat. ) ndea5uns
de puternic ca s deplase!e din loc planetoi!ii mici6 Pri#ii... c+iar n faa (lotei *uglaari6
Acum de#eni e#ident raiunea ciudatelor mane#re ale *oogilor. /+iar n faa flotei, n ra!a c&mpului (rontului
de /omand, se conglomera o mas de roci i de planetoi!i mici, care sporea cu fiecare incursiune a flotei n interiorul
/enturii. *oogii adunau un uria para#an de roci, un uria i mortal roi meteoritic artificial.
(lota *uglaari oscila nainte i napoi ca un pendul, adug&nd tot mai multe roci la scutul meteoritic mereu
cresc&nd.
3n cele din urm, cu #ite!a considerabil ncetinit de masa adiional pe care o propulsa, (lota *uglaari se nl
deasupra eclipticii, i sc+imb din nou direcia, tra#ers&nd pe deasupra /enturii de Asteroi!i, i i relu cursa spre
Pm&nt.
(lota *uglaari mpingea n faa ei cel mai uria roi de meteori pe care%l #!use #reodat sistemul Sol; *oogii
a#eau s i!beasc Pm&ntul cu o mciuc alctuit din nsi /entura de Asteroi!i.
(lota *uglaari, ndrtul giganticului para#an de meteori, accelera spre Pm&nt, din nou prin orbita lui Marte,
mereu mai departe.
4 A naibii de inteligent mane#r, mormi 7rtega cu ursu! admiraie. Pri#ii%i cum in asteroi!ii n suspensie,
ntre ei i Pm&nt. Scutul perfect 4 ar face s ricoe!e orice proiectil care ar ncerca s%l strpung, c+iar i focurile
tunurilor laser ar fi de#iate. Acum sunt categoric in#ulnerabili.
;ingo amenin cu pumnul imaginea (lotei *uglaari reflectat pe ecran.
4 Mult o s # mai foloseasc, blestemailor6 amenin el.
(lota *uglaari se apropia acum de ;un, primul corp e$traterestru pe care puseser oamenii piciorul. ?*esigur c
satelitul Pm&ntului e narmat p&n n dini?, g&ndi Palmer. 3n sf&rit, a#ea s nceap contraatacul.
(lota *uglaari fcu orbit n 5urul ;unii, i arunc n orbit cel mai mare roi de meteorii, dintr%o po!iie plasat
oarecum sub ni#elul ei, astfel nc&t s fie complet aprat de focurile de la suprafa.
;ansar proiectile nucleare, n arcuri largi, destinse, intind orbitele polare, n ung+iuri drepte n raport cu orbita
creat de flot, pe deasupra i n 5urul para#anului de roci.
Proiectilele ncepur s cad fr gre, unul c&te unul, n marile orae acoperite de cupole ale ;unii.
4 *etonatoare difereniate din punct de #edere termal, aprecie 7rtega. Pe partea ntunecat ;una e complet
ng+eat, iar pe cealalt parte frigul e suportabil. )$plo!ii nucleare tatuar faa lunii cu minuioas acuratee.
4 Parc%ar trage n petii dintr%un butoi6 strig Palmer. Unde naiba sunt flotele #oastre: *e ce nu fac nimic:
4 ;una a fost e#acuat, rspunse ;ingo cu rceal. Nu ne #om irosi eforturile ncerc&nd s o aprm.
4 *ar urmea! 8mntul! rcni Palmer. ) la o distan mai mic de un sfert de milion de mile.
4 /unosc +arta spaial la fel de bine ca i tine, 'a", rspunse ;ingo calm, dar cu o not final n glas.
3i fcu un semn din cap lui 7rtega, care sc+imb imaginea de pe ecran n direcia unei capsule aflat la cinci!eci
de mii de mile de Pm&nt.
Pm&ntul apru pe ecran, uria, #erde, cafeniu, albastru i panic. >i acum, asemenea unui roi de mute negre,
nfricotoare, care au adulmecat un fruct !emos i copt, (lota *uglaari se ndrept spre el.
*oogii naintau prudent, menin&nd para#anul de meteori artificiali ntre ei i planeta #atr a 7mului. Se
dispuser ntr%o orbit polar, pstr&nd para#anul de meteori direct sub ei, astfel nc&t mai t&r!iu s poat trece peste
toate punctele planetei.
)$ecutar de dou ori ncon5urul orbital. 3n plin #ite!, mai mare dec&t #elocitatea orbital, aparent ncerc&nd s
detecte!e forele de aprare ale Pm&ntului.
*ar nu se nt&mpl nimic. Nici o singur na# nu se nl, nici o ra! laser nu ncerc s strpung para#anul de
meteori.
(lota *uglaari pru s e!ite, nesigur i derutat, aa cum i era firesc s fie.
Un moment se oprir imobili n spaiu, n timp ce para#anul de meteori lunec dedesubtul lor. Apoi se nlar pe
o orbit ce#a mai ridicat, intrar n plin #ite!, recuperar ni#elul para#anului de meteori, sc+imbar direcia i, un
moment, se lsar n 5os n faa Pm&ntului, cu meteorii nainte. *up care se nlar iari deasupra meteorilor i
refcur orbita polar iniial.
4 /e se nt&mpl: ntreb ;ingo. /e fac:
4 /red c te pot lmuri eu, rspunse Palmer sec. Au ncetinit orbitele meteorilor imprim&ndu%le o #ite! mai
mic dec&t #elocitatea orbital. C%au plasat pe orbite descresc&nde... 8ri#ete! 8ri#ete!
/u miile, cu !ecile de mii, asteroi!ii cdeau pe suprafaa Pm&ntului, ca nite trasoare n flcri, aprinse de #ite!a
traiectoriilor.
Pm&ntul se n#&rtea la nt&mplare sub orbitele lor. Mii de meteori ardeau n atmosfer, dar i mai multe se
pr#leau pe ntreaga suprafa a Pm&ntului, milioane de tone de roci incandescente cdeau peste orae, peste c&mpii,
peste deerturi, peste mri. 7ceanele scoteau aburi i ng+ieau do!a lor de meteori, dar r&na nflorea n cratere,
mucat i torturat ca i ;una 4 n deerturi, pe c&mp, n gropile fumeg&nde care fuseser c&nd#a orae 4 sf&rtecai
cu o lugubr imparialitate.
/eea ce pruse s dure!e secole pe ;un, se s#&rea acum pe Pm&nt n minute 4 faa Pm&ntului fusese
prefcut ntr%o piele ciupit de uriae guri fumeg&nde, ca o fa uman r#it de un rapid i #irulent #rsat de #&nt.
>i totui (lota *uglaari i descria orbita, fr nici o mpotri#ire.
Palmer era prea buimcit de groa! ca s mai poat #orbi. Unde erau forele sistemului Sol: *e ce nu luptau ca s
sal#e!e planeta%#atr a 7mului: /e ateptau:
Acum (lota *uglaari lansase un bara5 colosal de mii de proiectile termonucleare. Palmer simi cum i se scufund
inima... i apoi o simi nl&ndu%i%se iar, c&nd #!u c&t de prost intiser *oogii. Pentru c imensa rafal ratase complet
continentele. Nee$plodate, inofensi#e, proiectilele cdeau n ad&ncurile 7ceanului Pacific, departe de coastele celor
dou Americi, n 5urul marii curbe rsritene a Asiei. Pacificul le ng+iea fr s%i #lureasc mcar suprafaa.
S fi a#ut Solarienii #reo fantastic arm de aprare care pricinuise acest lucru: S fi a#ut #reo metod
inimaginabil de a prote5a continentele de bombardamente:
*eodat, 7ceanul Pacific, descriind un imens semicerc care se arcui peste coasta asiatic, prin Str&mtoarea
9ering i n 5urul coastei de #est a Americilor, se nl ntr%o creast titanic. Nori monstruoi de #apori radioacti#i
&nir, de parc toi #ulcanii din marele inel al Pacificului erupseser deodat, de parc mruntaiele topite ale
Pm&ntului se re#rsau ad&nc sub ocean, n marea falie care mrginea Pacificul, de parc...
4 *umne!eule6 opti 7rtega. (alia Pacificului6 9ombardea! falia Pacificului pe sub ap6
3n timp ce norii de #apori creteau ca o pdure de ciuperci otr#itoare, p&n n stratosfer, ntreaga coast a
Pacificului dinspre Americi pru s se cutremure, s se scuture ca o fiar uria deteptat dintr%un somn care durase
#reme de eoni. 3ntreaga falie a Pacificului se deplasa.
/u calm i sinistr mreie, coastele Pacificului, p&n c+iar la poalele Munilor St&ncoi i ale An!ilor, ncepur
s alunece sub apele aburinde ale oceanului.
>i n #asta matrice oceanic, insulele 'aponiei ncepur s se sfr&me i s se cufunde n ad&ncuri. Cndone!ia,
(ilipinele, Peninsula Malaie! alunecar la fund n Pacific. (iecare dintre insulele #ulcanice din #astul Pacific porni s
scuipe r&uri de la#, fc&nd apele torturate s clocoteasc n noi tr&mbe de abur.
3ntregul ba!in al Pacificului era un iad de Pm&nturi scufundate, de pu+oaie de la#, de +aos tremurtor, de
giulgiuri atotn#luitoare de aburi otr#itori.
(lota *uglaari mai lans dou bara5e n direciile opuse ale polilor. /alotele de g+ea se #apori! n mari ceuri
radioacti#e c&nd mii i mii de megatone de e$plo!ii termonucleare le !g&l&ir n c&te#a minute.
*e patru ori ncon5ur (lota *uglaari magma clocotitoare, erupti#, d&rd&itoare care era Pm&ntul, admir&ndu%i
nfiortoarea oper.
Apoi ncepur din nou s lanse!e proiectile, !eci i !eci de mii, #al dup #al.
Proiectile care nu mai atinser suprafaa torturat, a Pm&ntului. Pentru c e$plodar la toate ni#elurile din
atmosfer, dega5&nd !eci de mii de nori gigantici de elemente radioacti#e2 sodiu, cobalt, carbon @=. )lemente
radioacti#e cu semi%#iei de decenii, secole, milenii, care se mprtiar n toat atmosfera Pm&ntului amalgam&n%du%
se cu atotn#luitorii nori de #apori supranfierb&ntai.
Poate c mai e$istau pe Pm&nt creaturi #ii care din nefericire supra#ieuiser +olocaustului. *in nefericire,
pentru c morile lor a#eau s fie acum mult mai cumplite6
Ambele calote de g+ea ale polilor Pm&ntului se #apori!aser. Mile cubice de ap din 7ceanul Pacific se
e#aporaser n atmosfer. Pe msur ce fierbineala e$plo!iilor se #a risipi i Pm&ntul i #a restabili ec+ilibrul
climatic, toi aceti #apori se #or condensa i se #or rentoarce pe Pm&nt sub form de ploaie.
*e5a ploaia ncepuse s cad, cu incredibil furie, pretutindeni pe pm&nt. Ploaia #a dura luni de !ile, poate c+iar
ani. 8a ploua p&n ce Pacificul i #a redob&ndi apele pierdute; p&n ce se #or reface calotele de g+ea ale polilor.
Ploaia cdea peste tot Pm&ntul i a#ea s continue s cad.
>i era o ploaie a morii.
7 ploaie permeat de i!otopi radioacti#i de cobalt, sodiu, carbon i numeroase alte elemente. Planeta era scldat
ntr%o baie de radioacti#itate din care nu putea e$ista scpare. A#ea s continue luni de !ile; #a mbiba fiecare
centimetru ptrat de pe planet cu moarte radioacti#. Nimic organic nu #a putea supra#ieui i timp de o mie de ani
nimic organic nu #a putea ncoli pe planet.
Pm&ntul murise.
Aceast enormitate nu%i putea croi drum dec&t foarte ncet n contiina lui Palmer. 8mntul murise. Planeta%
#atr a 7mului nu mai e$ista.
Nu e$ista cale ca s poat concepe asemenea gro!#ie. )ra sf&ritul a tot i a toate. )ra ca i cum i%ar fi pierdut
tatl, mama, familia p&n la cei din urm strmoi, tot ce iubise i ndrgise #reodat 4 totul ntr%o singur clip. Asta
era 4 dar nu numai asta.
)ra i moartea unei religii, a unei sperane, a unei (gduine. )ra moartea a tot ce constituise o raiune de lupt
pentru om. era triumful rului ntruc+ipat. )ra moartea a ceea ce nu putea fi 4 moartea rasei umane nsi.
)ra be!na sufletului.
Palmer i ddea #ag seama c trupul i era scuturat de sug+iuri. Cnfimul fragment din mintea lui care mai putea
g&ndi, nregistra, fr comentarii, c lacrimile i iroiau pe obra5i, primele lacrimi #rsate n dou decenii i 5umtate de
#ia.
Pm&ntul murise. Se uita mpietrit la mingea fumeg&nd a distrugerii, care plutea pe ecran ca un cada#ru
descompus ce era. Pm&ntul murise i ce#a dinuntrul lui murise odat cu el 4 sperana, sensul #ieii, #iitorul, tot ce
dduse un neles #ieii. Se sf&rise... totul se sf&rise...
Se sili s%i ntoarc pri#irile de la nfiortoarea pri#elite i se uit la Solarieni. Pri#eau spectacolul, prefcui
parc n stane de piatr, dar obra5ii la erau scldai de lacrimi.
/u ultimul suflu de furie rmas n el, cu ultimele resturi de simire, ncepu s strige2
4 Montrilor6 *ia#oli6 9estii6 Nebuni6 8oi ai fcut asta. 8oi ai ucis rasa uman6 8oi...
4 Taci! url ;ingo cu incredibil furie, dar cu ntreaga for a #ocii lui de comand. Taci!
(ora acestei #oci teribile era at&t de pregnant, nc&t Palmer tcu pe dat, i ultimul impuls de sfidare, de simire,
l prsi.
Asemenea unui om aflat n puterea unui comar, care obser#, fr nici o emoie, c un !id st gata s se
prbueasc peste el, Palmer era contient, fr nici un dram de curio!itate, c (lota *uglaari, 5ubil&nd de triumf, se
deprta de orbit.
;ent, ma5estuos, sa#ur&nd parc din plin fiecare moment, (lota *uglaari prsea scena mcelului i se ndrepta
din nou spre Sol, pentru a des#&ri distrugerea ntregului sistem, pentru a nimici 5alnicele rmie din 8enus i
Mercur.
(r s%i de!lipeasc oc+ii de pe ecran, 7rtega rsuci comutatoarele indicatorilor de sub orbita 8enus. *in acest
punct, cada#rul Pm&ntului aprea doar ca o stea albastr luminoas, aceeai stea care apruse de miliarde de ani.
/erurile nu a#eau s ridice un monument n memoria Pm&ntului.
3n acel moment pe ecran apru un pu+oi de na#e negre, (lota *uglaari se apropia de 8enus.
?*ar ce importan mai a#ea:? i spuse Palmer, pri#ind mpietrit ecranul pe care se deslueau 8enus, *oogii i
mingea de ga! care era nsui Sol. /e importan mai a#ea totul:
(lota *ulaari nainta cu arogan spre 8enus.
3ng+eat de oroare, i mut pri#irea spre detestaii Solarieni. 7bser# brusc, fr s neleag da ce, c Solarienii
nu se uitau nici la (lota *uglaari nici la 8enus.
Pri#eau neclintii, cu bu!ele str&nse, la planeta Sol. >i c+ipurile lor nu erau nmuiate de disperare, ci dure ca
granitul, n ateptarea, parc, a unui teribil triumf.
;e urmri pri#irile, i la nceput fu nedumerit. Nu era nimic de #!ut dec&t globul de ga! incandescent care era
Sol, #!ut prin filtrul aparatului de filmat.
Pe urm a#u sen!aia unei curioase ilu!ii optice. Cmaginea planetei Sol pru s p&lp&ie, de parc ce#a i!bise
aparatul indicatorului care nu mai reuea s o focali!e!e. *up care, incredibil, Sol pru s se contracte!e, s se
nc+irceasc, s se str&ng n ea nsi, reduc&ndu%i #i!ibil diametrul.
>i, deodat, Palmer i ddu seama de ceea ce se nt&mpla; i c&nd i ddu seama, ncepu s neleag.
>i pe msur ce nelegea, el i ntregul uni#ers se transformar...
3nc un moment, Sol continu s se contracte. Apoi pru s fi atins un punct de ec+ilibru.
*ar ec+ilibrul dur mai puin de o secund. *eodat, din ntreaga suprafa a planetei Sol i!bucnir n spaiu
monstruoase proeminene de ga! n flcri i de plasm. Suprafaa planetei pru s fie supt de #&ltoarea
proeminenelor; un moment mai t&r!iu, proeminenele de#enir nsi suprafaa, e$pand&nd n spaiu cu o #ite! i o
for de neconceput. .otul n c&te#a clipe. >i apoi, brusc, n sf&rit, ntr%o incredibil, inimaginabil, tcut e$plo!ie,
Sol i !#&rli suprafaa, asemeni pielii unui balon plesnit. .rilioane de tone de +olocaust n flcri, cltorind cu o #ite!
de nenc+ipuit, #uiau n spaiu; un glob de de!agregare, ce se dilata continuu.
Pe Sol se declanase no#a.
Mercur fu ng+iit ntr%o clipit, i topit ca un fulg de !pad ntr%un cuptor ncins. /&te#a clipe mai t&r!iu se
pul#eri! i 8enus, dar tala!ul de destrucie globular, fioros i fierbinte dincolo de incandescen, cretea i se lea ca
o desc+idere n iad.
>i n timp ce se rostogolea, ade#rul total, absolut, se lumin n mintea lui Palmer, cu acel calm straniu,
demenial, care preface secundele n ore 4 soarta r!boiului se rsturnase n momentul acelei titanice e$plo!ii.
8entru c 1lota Duglaari cuse 'n capcan.
Eolocaustul care fusese Sol se propaga spre uriaa (lot *uglaari mult mai #ertiginos dec&t era n stare (rontul
lor de /omand s%i propulse!e. *oar prin intrarea n Spaiul%Sta! ar fi putut cele patru mii de na#e *uglaari s se
retrag ndea5uns de repede ca s se sal#e!e.
*ar nu puteau genera Spaiul%Sta!. )rau mult prea aproape de no#a a ceea ce fusese planeta Sol. ,eneratorul lor
de /&mp Sta! ar fi e$plodat ls&nd fragmentele din ceea ce fusese c&nd#a (lota *uglaari suspendate pe #eci n neantul
Spaiului%Sta!.
/ele patru mii de na#e *uglaari erau os&ndite la pieire. ;s&ndu%le desc+is *oogilor doar alegerea de care dintre
cele dou cumplite mori s piar.
3ntr%o singur clip de colosal distrugere ale crei ecouri se #or re#erbera prin spaiu nc o mie de ani, rasa
uman fusese sal#at. Acum /mul era cel care a#ea superioritatea numeric n na#e; acum Doogii erau cei care
nfruntau ine$orabila e$terminare.
/+iar n secunda c&nd n mintea lui Palmer ncolise ideea c r!boiul era c&tigat, #alul frontal al e$plo!iei
stelare pul#eri! (lota *uglaari ca pe un cuib de molii prins sub un arunctor de flcri.
7menirea fusese sal#at; omenirea fusese sal#at, dar preul era incredibil.
Preul era nsui sistemul solar cmin al 7mului. Preul era planeta care%i dduse natere. Preul era nsi
(ortreaa Sol.
,i cinci miliarde de #iei.
Palmer nu%i putea desprinde pri#irile de la nfiortorul spectacol de pe ecran; un sistem solar care se auto%
consuma; Sol, sursa ntregii #iei, transform&ndu%se ntr%un ire!istibil rug aprins al morii.
Pe rugul acela funerar ardeau mai mult dec&t cinci miliarde de oameni i patru mii de na#e de r!boi *uglaari. 3n
timp ce pri#ea ecranul ca +ipnoti!at, i aminti cu teribil pregnan de compo!iia de mu!ic i miros despre care
Robin i spusese c se numete &ntecul 8mntului.
!&ompoitorul trebuie s fi tiut!$ 'i spuse Palmer. .rebuie s fi tiut ce urma s se nt&mple.
Abia acum nelegea Palmer ntreaga semnificaie a compo!iiei. Atunci i #orbise numai despre Solarieni, acum
i #orbea despre oamenii de pretutindeni. 8orbea despre o pierdere at&t de ngro!itoare, nc&t a#ea s fie ne#oie de
secole p&n c&nd ntreaga ei ntindere s poat fi cunoscut. 8orbea despre un milion de orae, ncrcate de istorie i de
amintiri, despre o mie de culturi ce creteau de milenii ntr%o fecund efer#escen; totul prefcut n ga! incandescent,
i rpus pe #eci.
Rasa uman fusese sal#at de cea mai crunt ameninare din ntreaga%i istorie, dar preul acestei sal#ri era la fel
de mare ca i i!b&nd. 7mul #a supra#ieui, dar cminul lui primar, cea mai mare parte a istoriei i a ci#ili!aiei sale,
rdcinile lui fundamentale, elementare, i cel din urm dintre miturile sale susintoare, (ortreaa Sol, i fuseser
smulse.
Preul #ictoriei, g&ndi Palmer cu tristee, const ntotdeauna n dr&marea ilu!iilor. Rasa uman i lsase
copilria n urm. ?Acum, i spuse el, suntem pe propriile noastre picioare?.
>i n clipa de fa nelegea, nelegea at&t de multe. Aceasta era arma secret despre care i #orbise ;ingo.
...nsi (ortreaa Sol...? i spusese, dar cine ar fi cre!ut c #orbele lui #or fi traduse at&t de literal n fapt:
*in aceast pricin refu!ase ;ingo s%l lmureasc, din aceast pricin dorea cu at&ta disperare s fie 5udecat.
?*ar cine sunt eu, g&ndi Palmer, ca s%l 5udec: /um poi c&ntri pe un taler cinci miliarde de #iei i tinereea unei rase,
iar pe cellalt nsi supra#ieuirea:?
Se ruina de bucuria cu care se g&ndea c nu el trebuise s ia o asemenea +otr&re. Acum i erau clare
dimensiunile finale ale acelui spirit umanitar$ pe care Solarienii ncercaser s i%l e$plice prin simple cu#inte.
Umanitarismul Solarienilor era at&t de profund, nc&t dei a#useser de ales ntre #iaa (ortreei Sol i soarta rasei
umane, dei luaser +otr&rea potri#it, putuser totui s se preocupe i de o simpl fiin uman ndea5uns ca s%o crue
de cumplita #ino#ie a participrii la actul lor, oric&t de indirect i de ndeprtat ar fi fost aceasta. Palmer tia acum
c Solarienii pstraser secretul fa de el nu ca s%l c+inuiasc ci ca s%l crue.
?/um pot eu s%i 5udec pe aceti oameni: g&ndi Palmer. Nimeni nu are dreptul de a%i 5udeca. >i nimeni nu%i #a
5udeca, at&ta timp c&t #oi a#ea i eu un cu#&nt de spus?.
Pe neateptate, i fr s fie surprins, Palmer i ddu seama c, din acel moment, se integrase cu ade#rat n
grupul Solarian. )ra unul dintre ei, fr nici o ndoial, fr nici o re!er#.
*ac l #or #oi.
XIII
UN ;UN, RNS.CMP, cei apte continuar s pri#easc n deplin tcere maelstromul globular de ga! care
fusese Sol 4 imaginea era proiectat de aparatul unui indicator aflat departe de Sistemul Solar, pentru c Sistemul
Solar ncetase s mai e$iste,
3n cele din urm, Palmer i desprinse pri#irile de la spectacolul +ipnoti!ant i se uit la Solarieni. Robin, (ran i
;inda pl&ngeau fr !gomot, aproape c i fr lacrimi. Ma$ pri#ea neclintit ecranul, prefcut parc n stan de piatr.
7rtega scr&nea din dini i i i!bea palma st&ng cu pumnul m&inii drepte. (aa lui ;ingo era o masc se#er,
impasibil, bine controlat. *oar colurile gurii care i !#&cneau con#ulsi# trdau semne de emoie. Pe urm i ddu
seama c Palmer l pri#ea. Se ntoarse spre el. 7c+ii lui mari, #er!i, preau dou desc+ideri spre un abis fr fund. 3i
sur&se lui Palmer fr nici un pic de #eselie i rosti cu #oce domoal2
4 )i, 'a", acum tii... acum tii.
4 *a, *irJ, acum tiu, rspunse Palmer pri#indu%l n oc+i. .ot ce%ai fcut p&n acum, fiecare pas, era menit s
duc la asta. /ea mai mare capcan din ntreaga istorie. *ar... cum ai fcut ca s declanai no#a:
4 Asta a fost partea cea mai simpl, rspunse el. Singura parte simpl. ;ingo oft. Staia de pe Mercur nu era
altce#a dec&t un generator de /&mp%Sta! cu aciune ndeprtat. /u#&ntul codificat ?P+oeni$? conecta circuitul, astfel
nc&t n momentul c&nd #reo na# se apropia de orbita lui 8enus...
;s fra!a n suspensie, nu era necesar s o duc la capt.
4 Am construit o capcan mai bun dec&t a lor, asta%i tot... spuse 7rtega, cu o duritate amar, e$agerat. /ea mai
mare i mai blestemat curs de oareci din toat istoria.
4 >i cu cea mai de pre momeal, rspunse Palmer.
4 'a", e$ist un lucru pe care #a trebui s%l accepi, se interpuse ;ingo. Un lucru pe care #a trebui s%l acceptm
cu toii. 3ntr%un fel sau altul, (ortreaa Sol trebuia s moar. Mai de#reme sau mai t&r!iu, cu *oogi sau fr *oogi.
8iitorul rasei umane e acolo, n ,ala$ie, nu n trecut i nu n matricea din care s%a !mislit. 8iitorul rasei umane este
/onfederaia, sau mai cur&nd ceea ce este liber acum /onfederaia s de#in. (ortreaa Sol... (gduina... toate
legendele... au slu5it c&nd#a unui anumit scop... c&nd#a rasa uman a a#ut ne#oie de ilu!ii reconfortante, de puteri
mitice e$terioare, pur i simplu ca s poat merge nainte. *ar acum nu mai suntem copii. 8om c&tiga r!boiul, ne #om
e$tinde n ntreaga ,ala$ie, i ntr%un astfel de #iitor nu mai e loc de mituri. .rebuie, n sf&rit, ca omul s%i bage n
cp&na lui groas ideea c n ntreg Uni#ersul nu e$ist dec&t un singur lucru n care merit s cread2 el 'nsui. /ci
dac 7mul nu n#a s cread n propria lui mreie, #om rm&ne pe #eci copii. Mitul (ortreei Sol, ca i toate
celelalte mituri, nu erau dec&t basme pentru copii, sperietori pentru cpcuni. >i dac 7mul urmea! s creasc, toate
acestea trebuie s se spulbere. Noi nu am pierdut trecutul; am c&tigat #iitorul.
4 /u#inte foarte frumoase, *irJ. *ar pe cine ncerci s con#ingi, pe mine sau pe tine:
;ingo !&mbi silit,
4 .e%am subestimat din nou, 'a". /&nd eti ne#oit s iei o +otr&re ca aceasta, s alegi ntre dou alternati#e
cumplite, c+iar dac tii c ai luat deci!ia 5ust, nu reueti niciodat s te con#ingi pe tine nsui... 'a", i%am po#estit
#reodat cum a murit p&n la urm *ouglas Mac*a", la ani de !ile dup ce a luat teribila lui +otr&re de a !#&rli planeta
Sol n +aos, cea mai important i cea mai dreapt +otr&re pe care a luat%o #reodat un om:
4 Nu, nu mi%ai po#estit.
;ingo i ntoarse din nou pri#irile spre +olocaustul de pe ecran.
4 *ei a tiut c a a#ut dreptate, urm el fr s se uite la Palmer, dei a tiut c a oferit rasei umane unica ans
de care se putea folosi, nu a putut tri cu ideea a ceea ce fcuse. S%a sinucis, 'a", p&n la urm s%a omor&t.
4 /e doreti de la mine, *irJ: l ntreb Palmer linitit.
;ingo se ntoarse cu faa la el, pri#indu%l cu oc+i disperai, ar!tori.
4 /e doresc de la tine, 'a": *oresc s%mi spui ce#a. Spune%mi c am a#ut dreptate, sau c nu am a#ut dreptate.
8reau s tiu$ 'a". Presupun c #reau s fiu 5udecat.
4 3neleg de ce ai refu!at s m informe!i de ceea ce urmea! s se nt&mple, *irJ. Ai #rut s m crui de a tri
eu ceea ce eti tu ne#oit s trieti acum.
4 *a. *esigur. Un lucru ca sta, cu c&t at&rn asupra unor mai puine capete, cu at&t mai bine pentru toi.
4 )u nu pot s te 5udec, *irJ. Nu pot s te 5udec pentru c nu%mi pot imagina ce a fi fcut eu n locul tu.
Nimeni nu te poate 5udeca. Nimeni nu are acest drept. *ar te respect, *irJ, n felul n care tu l respeci pe Mac*a".
/red c asta e de%a5uns.
4 Ai dreptate, 'a", rspunse ;ingo cu un sur&s amar. Asta%i tot ce putem atepta, i tot ce ne putem dori, i
mulumesc.
4 Un singur lucru e cert, inter#eni 7rtega e$amin&nd ecranul. .rebuie s ne ndeprtm repede de locul sta,
nainte de a fi lo#ii de #al.
;ingo se ae! pe scaunul pilot.
4 Mai aruncai o ultim pri#ire la ceea ce a rmas din Sol. 3l #edei pentru ultima oar.
Apoi aps pe buton i intrar n Spaiul%Sta!.
Palmer !cea de ore ntregi pe patul lui, ncerc&nd s rumege ce a fost i ce #a fi. .rei secole de istorie se
mistuiser ntr%o clip, trei secole de istorie i trei decenii din #iaa lui.
7mul era acum stp&nul Uni#ersului. *ei 7amenii nu tiau nc acest lucru. *ei #&l#taia, unicul monument ce
#a fi nc+inat #reodat #etrei 7mului, nu #a a5unge la lumile /onfederaiei dec&t peste decenii, totui /onfederaia
motenise ,ala$ia. 3otenire era cu#&ntul potri#it.
/ci fusese ne#oie de o mare moarte pentru a distruge puterea Cmperiului *uglaari 4 moartea planetei Sol,
moartea a cinci miliarde de Solarieni. /a ntotdeauna, preul #ieii fusese moartea.
3n pofida celor ce%i spusese, lui ;ingo. 'a" Palmer simea po#ara acestor mori. Pentru c i re#enea lui, i unor
oameni ca el, datoria de a da un sens acestor mori, de a #eg+ea ca s nu fi fost !adarnice.
(ortreaa Sol trecuse prin proba istoriei. Acum, restul rasei umane era c+emat s 5ustifice acest cel mai mare
sacrificiu dintre toate sacrificiile. (ortreaa Sol murise, iar acum, ntr%un fel, trebuia s moar i /onfederaia. .rebuia
s lase loc unei noi ordini, o ordine n care oamenii s se autogu#erne!e i s nu se mai lase gu#ernai de maini, o
ordine n care oamenii s%i glorifice spiritul umanitar i s nu%l nege din fric.
?>i asta #a trece? era singurul ade#r uni#ersal al istoriei. *ar la aceast lege antic trebuia adugat acum , un
corolar2 ,i asta #a trece$ dar omul 'i #a menine supremaia.
Nu mai e$istau Solarieni i nu #or mai trebui s e$iste 7ameni ai /onfederaiei, ci numai /ameni$
Nu...
4 8ino n cabina de control, l c+em Robin Morel bg&ndu%i capul pe u. Ceim din Spaiul%Sta!.
/&nd Palmer intr n cabina de control, na#a se afla nc n Spaiul%Sta!. .oi Solarienii se adunaser acolo.
4 *e ce ieim din Spaiul%Sta! acum" 'ntreb Palmer. N%am stat n Sta! dec&t #reo c&te#a ore. Ne aflm n
mi5locul a nicieri.
4 Aa este, rspunse ;ingo cu o #oce n care re#enise o bun parte din #ec+ea lui #oioie; aa este.
>i restul Solarienilor preau s%i fi re#enit i i !&mbeau cu satisfacie unii altora.
>i totui, cu c&te#a ore nainte muriser cinci miliarde de oameni.
(ran S+annon i fcu un semn din cap lui ;ingo, i acesta nc+ise generatorul de /&mp%Sta!. Eaotica #&ltoare a
Spaiului%Sta! p&lp&i i pieri. >i iat din nou stelele. Se gseau iar n spaiul normal, n #astul, ntunecatul, mortul
spaiu dintre atri, aproape la 5umtate de drum ntre Sol i /entaurus. Nu se poate afla nimic aici, absolut nimic. Nici
mcar no#a de pe Sol nu era #i!ibil 4 pentru c imaginea acelui cataclism cltorea doar cu #ite!a luminii, aa nc&t
abia peste doi ani a#ea s a5ung n acest punct din spaiu. Sol nu era dec&t nc un punct luminos printre miile de stele
anonime care smluiau be!na goal.
Palmer pri#i n nesf&rirea be!nei. ?*e ce ieiser oare din Spaiul%Sta! tocmai aici: se ntreb el. 3n anonimatul
acestui spaiu #id era ce#a care%l ng+ea p&n n mdu#a oaselor. *e ce...:?
4 Acolo, spuse (ran S+annon, arunc&nd un cerc indicator rou n 5urul unui mnunc+i de cinci pete luminoase
care tocmai se i#iser ca nite discuri.
?*ar asta%i ce#a imposibil6 g&ndi Palmer. Nimic nu%i poate arta discul aici6?
/ci se aflau la doi ani lumin de Sol, care era steaua cea mai apropiat. Nu putea e$ista nimic apropiat aici, n
spaiul dintre stele, care s%i arate discul. Nu se putea6 >i totui, n cercul indicatorului de pe ecran erau clar #i!ibile
cinci discuri.
4 /e sunt astea murmur Palmer. Aici nu pot fi planete.
4 Nu sunt planete, rspunse ;ingo sc+imb&nd po!iia na#ei n spaiu astfel nc&t discurile din cercul indicator s
fie centrate n cercul liniei%de%!bor.
4 *ar nu ne aflm n #ecintatea nici unui sistem multistelar6 e$clam Palmer,
4 Nu sunt nici stele, replic ;ingo, desc+i!&nd (rontul de /omand al na#ei. >i sunt mult mai aproape de noi
dec&t cre!i. Pri#ete6
Na#a nainta din ce n ce mai repede spre acele corpuri enigmatice, i cele cinci discuri nmnunc+eate creteau
tot mai mult, p&n c&nd de#enir globuri, p&n c&nd detaliile de#enir #i!ibile, p&n c&nd cele cinci discuri de#enir
cinci sfere, p&n c&nd de#eni limpede c erau... ce:
Palmer #!u, dar nu putu nelege.
)rau mult prea mici pentru a fi planete, dar erau globuri. /inci planetoi!i mici, n formaiune str&ns, fiecare
a#&nd un diametru cam de !ece mile.
/&nd se apropiar i mai mult, Palmer i ddu seama c aceti planetoi!i nu semnau cu nimic din ce #!use
p&n atunci. (iecare dintre ei era perfect geometric, o sfer perfect, cinci sfere perfecte care pluteau n mi5locul a
nicieri.
A5unser la o distan de o mil sau dou de formaiune. ,ura lui Palmer se csc de uimire.
Sferele erau din metal.
Nu din roci metalifere, ci din metal curat. )rau artificiale. /inci globuri de metal identice. Nu a#eau marca5e, nu
a#eau trsturi e$terioare cu e$cepia... cu e$cepia a ce#a ce semna n mod derutant cu antenele unui c&mp de
/omand, distribuite egal n !ona ecuatorului sferelor, )rau fabricate.
4 /e... ce naiba sunt astea:
;ingo r&se.
4 /ine#a care se afla ntr%o dispo!iie sumbr le%a numit ?8agoane de carne?. Numele se potri#ete ntr%un fel.
Sunt na#e spaiale.
4 %a#e spaiale!... *ar nu%i cu putin6 )u nu sunt matematician, dar tiu c e$ist ce#a numit ecuaia Ea"a%
JaBa, care limitea! dimensiunile /&mpurilor%Sta! la un diametru de cinci sute de metri. Altminteri, totul ar fi
diferit... Putem construi na#e de orice dimensiuni, pentru c mrimea teoretic a (rontului de /omand nu cunoate
limit. Presupun c, teoretic, ai putea !bura ntr%o na# c&t o planet. *ar a produce un /&mp%Sta! care s acopere
asemenea na#e, e pur i simplu imposibil... asemenea ?8agoane de carne? sau ce%or mai fi..,
4 Ai perfect dreptate, 'a". .otui, #agoanele de carne sunt na#e spaiale. 3n fond, ce%i nc+ipui tu c s%a
nt&mplat cu populaia din (ortreaa Sol:
Palmer se uit buimac la ;ingo. Preul pe care%l pltise 7mul, pe care%l pltise Sol pentru #ictorie, era un subiect
pe care%i impusese s%l uite. >i acum ;ingo l aducea iar pe tapet, i e#oca din nou acele nfiortoare momente.
4 )u... eu cred c nu are rost s mai discutm despre acest lucru, *irJ, rspunse el cu #oce moale. 3neleg c
asemenea sacrificiu a fost necesar pentru a asigura supra#ieuirea rasei umane, dar c+iar i aa...
;ingo se uit la el timp de un lung moment, de parc nu%i #enea a crede. Apoi faa i se lumin de nelegere,
urmat de surprindere i apoi de o e$presie stranie, uluit, dar inscrutabil.
4 *in nou te%am subestimat, 'a". /&nd te%ai artat gata s ieri i s nelegi, am cre!ut, firete, c i%ai dat
seama... *ar s%ar spune c tu ai citit mult mai ad&nc n minile noastre dec&t am fcut%o noi nine. *a, am fi sacrificat
cinci miliarde de Solarieni pentru a sal#a rasa uman, dac nu ar fi e$istat o alternati#. Acum mi dau seama2 dac ar fi
trebuit s%o facem, am fi fcut%o. /+iar i numai g&ndul e prea oribil pentru a%l putea nfrunta *ar 'a", nu ii minte, i%am
spus doar c sateliii periferici, i Marte, i ;una au fost n ntregime e#acuai.
4 *a, dar unde n alt parte dec&t pe Pm&nt. >i Pm&ntul..
4 Nu nelegi, 'a". 6ntregul sistem Sol a fost e#acuat. P&n la cea din urm fiin uman de pe fiecare corp locuit,
inclusi# Pm&ntul.
4 *ar cum: Unde:
4 Aici, rspunse ;ingo, art&nd spre cele cinci uriae globuri de metal care pluteau n spaiu. Aici, n #agoanele
de carne.
4 /e: *ar oric&t de mari ar fi aceste na#e, nu pot tri pe ele cinci miliarde de oameni. N%ar a#ea niciodat
destul +ran sau ap sau aer. >i c+iar de%ar a#ea, oamenii ar muri de btr&nee nainte de%a a5unge n planetele
/onfederaiei. Na#ele astea nu pot intra n Spaiu%Sta!.
4 Ai i n%ai dreptate. 'a". Ai dreptate n sensul c na#ele nu pot cltori mai repede dec&t lumina. Ai dreptate c
nu pot transporta destul +ran i ap i aer pentru cinci miliarde de oameni. >i ai dreptate c #a dura at&t de mult p&n
s a5ung n /onfederaie, nc&t oamenii de pe ele #or muri de btr&nee. *ar, 'a", amintete%i de istorie. 7amenii au
a5uns la stele, sau cel puin la stelele mai apropiate nainte de a se fi descoperit /&mpul%Sta!, >i cum au fcut%o:
4 *a, au folosit un fel de suspendare a #italitii, nu%i aa: Somnul Ad&nc se numea, nu:
4 Nu tiu cum se numea, dar tiu cum se reali!a. Pur i simplu se refrigerau n +elium lic+id. *at fiind c n timp
ce erau ng+eai cltoreau numai n spaiul interstelar, frigul din spaiu meninea +eliumul la !ero grade, astfel nc&t
rm&neau n suspensia #italitii p&n c&nd a5ungeau la destinaie.
4 >i #rei s spui...
4 *a, 'a". 8agoanele de carne nu sunt dec&t nite ca!ane de +elium lic+id, la care s%au ataat (ronturi de
/omand. Nu uita, noi am tiut de ani de !ile ce urma s se nt&mple. Aa nc&t, acum doi ani ntreaga populaie din
sistemul Sol a fost ng+eat n +elium lic+id, i #agoanele de carne au fost lansate n spaiu, cu un start bun. 3nelegi,
oamenii aflai n starea de suspendare a #italitii nu au ne#oie de +ran, de aer, de ap, nici mcar de un spaiu n care
s se mite. >i cinci sfere, fiecare dintre ele cu un diametru de !ece mile, pot adposti o imensitate de oameni cu
#italitatea suspendat, sti#uii ca sc&ndurile.
4 *ar... dar... 3ncotro se ndreapt #agoanele de carne: /e #ei face cu... cu cinci miliarde de superoameni:
4 Nu superoameni, 'a", rspunse ;ingo iritat. 7ameni, 'a", pur i simplu oameni. /ele cinci miliarde de oameni
repre!int cam un miliard de ,rupuri 7rganice. At&ta timp c&t ,rupurile 7rganice sunt unite, nu #a fi necesar s
de!g+em toate cele cinci miliarde de oameni deodat i ntr%un singur loc. /um bine tii, un ,rup 7rganic e o unitate
complet, o microci#ili!aie n sine. (iecare dintre oamenii acetia deine cel puin un .alent. Nu te g&ndi la #agoanele
de carne ca la nite probleme$ 'a". Nu sunt o problem. Sunt cel mai mare depo!it de te!aure din ntreaga istorie a rasei
umane 4 te!aurele care au ntr%ade#r o #aloare2 oamenii. 3n /onfederaie e$ist sute de planete. (iecare dintre ele
poate adposti c&te#a milioane de oameni. /ele cinci miliarde de Solarieni #or fi rsp&ndii n ntreaga /onfederaie. Se
#or integra n restul omenirii, cinci miliarde se #or di!ol#a n sute de miliarde, ca un strop de ap ntr%o mare.
4 Nu%i o comparaie prea potri#it, *irJ. Acetia nu sunt cinci miliarde de oameni obinuii, indiferent cum i
denumeti tu. Sunt oameni diferii i, trebuie s recunosc, mai buni. 8or transforma complet rasa uman... dac rasa
uman le #a permite s supra#ieuiasc.
4 Ai dreptate, rspunse ;ingo !&mbind slab. /re!i c e un lucru de care trebuie s ne temem: /e am n#at noi,
ce am de#enit noi, #a de#eni motenirea ntregii rase umane. Nu e$ist o diferen intrinsec ntre oamenii din Sol i cei
din /onfederaie. >i oamenii din /onfederaie dein .alente poteniale, care nc nu s%au de!#oltat. .u, 'a", de pild,
eti probabil un Maestru de 'ocuri latent, i un /onductor n acelai timp. >i KuroBsJi e un /onductor latent,
altminteri n%ar fi de#enit nalt Mareal. *a, 7amenii se #or sc+imba 4 se #or detepta. Se #or detepta la ntregul
potenial al umanismului din ei, #or a5unge s depeasc cele mai cute!toare #isuri. >i tu, 'a", eti c+eia.
4 )u:
4 *a, tu. .u ai do#edit c transformarea poate fi reali!at, c un om din /onfederaie se poate integra ntr%un
,rup 7rganic Solarian. .u ai repre!entat un e$periment, i e$perimentul a reuit. Acum cunoti ntreaga semnificaie a
acestui e$periment. Pentru c n deceniile urmtoare, ntreaga omenire se #a organi!a n ,rupuri 7rganice. .u ai fost
primul dar nu #ei fi i ultimul. Marea necunoscut a planului nostru a fost re!ol#at2 popoarele /onfederaiei sunt
capabile de transformare, de e#oluie. Cstoria rasei umane de%abia acum ncepe. /e #a de#eni mai t&r!iu, nimeni nu
poate ti. *ar un lucru e sigur, 'a". 7ameni ca tine #or conduce poporul #ostru... poporul nostru. 7ameni care se pot
detaa at&t de /onfederaie c&t i de amintirea rpusului Sol, i care pot fi simple fiine omeneti... /eea ce, desigur, nu%
i un lucru deloc uor.
>i Palmer simea, n strfundurile lui, c aa stteau lucrurile. )l i Solarieniii luptaser mpreun i biruiser. >i
tot mpreun, n acea !i acum nu prea ndeprtat c&nd ntreaga ras uman #a fi unit ntr%un singur tot, #or merge
nainte, Solarieni i oameni ai /onfederaiei, pentru a nt&mpina #iitorul.
Palmer i ls pri#irile s rtceasc n spaiu, ctre acel insignifiant punct de lumin care era Sol, un Sol a crui
imagine era #ec+e de aproape doi ani, i a crui luminiscen nu a#ea s a5ung la lumile /onfederaiei dec&t peste
decenii.
>i c&nd, n sf&rit, #&l#oarea no#ei din Sol #a a5unge p&n la /onfederaie i #a sc&nteia c&te#a !ile n ceruri,
oamenii nu #or #edea n ea rugul funerar al rasei umane, ci !orii luminoi ai unui ndr!ne m&ine.
7 lumin care nu #a apune niciodat.
S(RR>C.
corectat de )nder
BBB.cartionline.com % BBB.cartionline.as.ro