Sunteți pe pagina 1din 465

ORDINUL CAVALERILOR DE SMARALD

PRIMA GENERAIE


CAVALERUL WELLAN DE SMARALD
SCUTIER CAMERON
*
CAVALERUL BERGEAU DE SMARALD
SCUTIER CURTIS
*
CAVALERUL CHLOE DE SMARALD
SCUTIER ARIANE
*
CAVALGRTJL DGMPSGY DG SMARALD
SCUTIGR COLVILLG
*
CAVALERUL FALCON DE SMARALD
SCUTIER MURRAV
*
CAVALERUL IASON DE SMARALD
SCUTIER MORCAN
*
CAVALERUL SANTO DE SMARALD
SCUTIER HETTRICK








CRUCEA ORDINULUI
CAVALERILOR DE SMARALD



ORDINUL CAVALERILOR DE SMARALD A DOUA
GENERAIE



CAVALGRUL BRIDQGSS DG SMARALD
SCUTIER SWAN
*
CAVALERUL BUCHANAN DE SMARALD
SCUTIER DEREK
*
CAVALERUL KERNS DE SMARALD
SCUTIER PENCER
*
CAVALERUL KEVIN DE SMARALD
SCUTIER MILOS
*
CAVALGRUL NOQAIT DG SMARALD
SCUTIGR CORBIN
*
CAVALERUL WANDA DE SMARALD
SCUTIER KACAN
*
CAVALERUL WIMME DE SMARALD
SCUTIER BRENNAN









1
RIDICAREA SCUTIERILOR LA RANG DE
CAVALER

Dup ce cunoscuse pacea vreme de cinci sute de
ani, ntinsul continent Enkidiev a strnit din nou
pofta nemsurat de cuceritor a lui Amecareth,
domnul i stpnul oamenilor-insect. Voind s-i
nsueasc din ce n ce mai multe teritorii,
mpratul Negru trimise la nceput, pe tot rmul
continentului, trupe formate doar din mai puini
supui, n toi cei apte ani, care urmar primului
atac dezlnuit n Regatul Zenor, aceste fore
dumane executar mpotriva oamenilor de pe
Enkidiev adevrate raiduri, din ce n ce mai dese.
Cavalerii de Smarald reuir, ns, s le resping pe
toate, cu toate c ele aveau ca scop supunerea
pmntului locuit de ei, dar i fr s poat-nelege
de ce invadatorii foloseau mpotriva lor mereu
aceeai tactic, cu toate c, odat debarcate pe
continent, trupele oamenilor-insect erau eliminate
sistematic.
n timpul unui binemeritat armistiiu, ntori la
Castelul de Smarald, Cavalerii vorbeau despre
btlie cu maestrul Abnar, Nemuritorul care, sub
masca unui ucenic magician, se ocupa, mpreun cu
Magicianul de Smarald, de educaia viitorilor
Scutieri. Dup ce examinar minuios un mare


numr de btlii, ei ajunser la concluzia c
inamicul persista n aceeai schem de atac,
spernd ca lupttorii Ordinului s devin, cu
timpul, neglijeni i astfel lor s le reueasc invazia.
Fr-ndoial, creierul acestor fiine este mult diferit
de cel al oamenilor, n sensul c el nu poate imagina
i nici crea o alt modalitate de cucerire a unui nou
teritoriu, gndi Wellan. Continund s sondeze
mereu rmul cu ajutorul simurilor sale magice,
Marele Cavaler hotr s profite de cele cteva zile de
linite pentru a pune la punct ceremonia de ridicare
la rang de Cavaler a ucenicilor lor: Bridgess, Kems,
Wanda, Buchanan, Nogait, Wimme i Kevin.
Li se cuvenea tuturor aceast rsplat, cci n
ultimii ani i serviser cu credin maetrii, tot
acum mplinindu-se i timpul n care vechii Scutieri
puteau deveni Cavaleri de Smarald. n cinstea lor, n
holul cel mare al palatului se organiz un banchet
de zile mari. Noii lupttori se osptar cu cele mai
bune feluri de mncare din ar i degustar cele
mai bune vinuri din sud. Cuprini de bucurie
oamenii cntau, dansau pe mese i se distrau
spunndu-i tot felul de glume, auzite n timpul
numeroaselor misiuni pe care le avuseser de
ndeplinit. tiau c srbtoarea aceasta o s fie
urmat de muli ani de lupte i privaiuni, aa c
acum se bucurau de clip. Dar n mijlocul rsetelor
i al cntecelor, al veseliei care izbucnea de peste
tot, fiind aici, n aceast zi mare, la ea acas,
Bridgess constat c Wellan, mentorul ei, era


pierdut n gnduri i nu mnca, inndu-i privirea
aplecat spre farfurie.
Marele Cavaler se ndrgostise de-o regin-
fantom, rpitor de frumoas, care-i aprea ori de
cte ori inamicul se pregtea s atace continentul
Enkidiev. O dragoste stranie, ntr-adevr, care-i
aducea prea puin mulumire maestrului, dup
cum credea Bridgess, cci mentorul ei era mai tot
timpul trist. Hotrt s-l distreze un pic n seara
aceasta, ea ls cupa cu vin, travers sala cea mare,
plin de larma glasurilor, i veni s se-aeze lng
el. Vznd-o c se-apropie, Wellan i nl ochii de
ghea spre ea, o fix un moment, apoi pe buze i se
desen un zmbet admirativ. La fel ca el, fostul lui
Scutier i purta prul blond pn la umeri
atrnnd liber i nu-l lega dect atunci cnd era
vorba s participe la vreo lupt. De-un albastru-
nchis, ochii tinerei femei impuneau respect, iar
trsturile sale voluntare i confereau o frumusee
princiar.
Femeia aceasta, acum deosebit de frumoas, nu
mai semna defel cu fetia pe care Magicianul i
regele o ncredinaser efului Cavalerilor, cu mai
muli ani n urm, cci ea avusese destul timp s se
transforme ntr-o tnr cu o inteligen vie i
muchi de oel.
M-ntristeaz s v vd att de mohort,
maestre, l comptimi ea.
Nu mai poi s mi te adresezi aa, Cavalere, i
aminti Wellan. Peste cteva zile mi va fi ncredinat


un alt Scutier. Dac mi-amintesc bine i ie, n noua
ta calitate de Cavaler.
Bridgess fcu s-i alunece degetele printre cele ale
lui Wellan i le strnse uor, transmindu-i
totodat i o und de linite. Era o tehnic pe care
Cavalerii o foloseau adesea cnd Scutierii lor erau
nelinitii sau speriai, iar Bridgess o ntrebuina i
ea ori de cte ori inima lui Wellan se-ntrista.
Spune-mi Wellan i amintete-i c acum
suntem pe picior de egalitate!
Eu, pe picior de egalitate cu marele ef al
Cavalerilor de Smarald? zmbi tnra. Am mari
dubii n privina asta
Wellan o studie n linite, iar ea l simi cum i
nchide din nou inima. Era cel mai puternic dintre
toi Cavalerii, cel mai bun strateg al continentului,
dar i cel mai nefericit dintre oameni. O srut apoi
pe Bridgess pe frunte i prsi locul petrecerii cu
discreia unei fantome.
Ieind din holul cel mare, Wellan travers aproape
jumtate din palat i se-ndrept spre aripa n care
locuiau Cavalerii. O gsi prsit i cufundat n
linite. Intr n camera sa, n care, n ultimii ani, i
petrecuse foarte puin timp i-i ddu jos platoa
verde incrustat cu pietre preioase nchipuind o
cruce. Dintr-odat, armura aceasta i se pru prea
grea. O ls. Apoi i scoase tunica i pantalonii i
se-ntinse pe pat, ca n braele cuiva care-ar fi putut
s-l protejeze. Deprimat, i ntoarse capul spre
fereastr i contempl stelele. De-acolo, de sus, din


lumea morilor, se prea c regina lui preaiubit nu-
l mai privete. S-l fi uitat?
Navignd n deriv pe un ocean de tristee, Wellan
mai c nu simi apropierea lui Bridgess. Strecurat
pe furi n camer, ea se ls s-alunece n patul lui,
fcndu-l s tresar. nainte s poat reaciona, ea i
se lungi deasupra. Ochii ei nu mai erau aceia ai
unui copil, ci cei ai unei femei capabile s scruteze
cotloanele adnci ale sufletului unui brbat. Cum
nu era-mbrcat dect cu tunica, el simi pe pielea
lui cldura corpului ei tnr. n timpul anilor de
ucenicie, Wellan se purtase ntotdeauna bine cu ea,
nencurajnd atare purtare.
Am venit s-i propun un trg, Wellan de
Smarald, i opti ea la ureche. Amndoi simim
nevoia s ne refugiem n braele pline de dragoste i
de cldur ale unui prieten, fr s dorim, n
schimb, s-mprim toat viaa cu el. De ce s nu
ne eliberm astfel, din timp n timp, tensiunea din
corp?
Ai but prea mult, i replic Wellan, care nu voia
nicicum s profite de situaie.
Din contr, Cavalere. n capul meu ideile sunt
foarte clare, iar propunerea mea este de bun-sim.
Uor, buzele lui Bridgess se-atinser de cele ale
Marelui Cavaler. Cednd nevoii de tandree, Wellan
se ls, la nceput, mbriat. Apoi prinse blnd
ncheieturile femeii i o-ndeprt uor.
tiu c-i doreti! ngn ea.
Ar fi necinstit din partea mea s profit de-


aceast situaie, Bridgess!
Ce situaie? i arunc ea. Te iubesc!
Eti beat!
O oblig s se-aeze n faa lui i-i mngie faa
frumoas cu un surs dezolat.
S-ar putea n alte mprejurri, vreodat, nu tiu,
dar nu n seara asta! ncheie el discuia.
Era cel mai frumos dintre toi fraii ei de arme i,
chiar dac el n-ar fi vrut s-i mrturiseasc
sentimentele pe care le ncerca pentru ea, ea tot nu
ar nceta s-l iubeasc. i ls privirea n pmnt i
iei din camer, fr ca mcar s-l priveasc.
Cu toate c ora era trzie, palatul rsuna de
glasuri, iar cei mai mici elevi ai magicianului Elund
nu reuiser s adoarm. Copiii nu putuser s
asiste la festiviti, dar ei auzeau rsetele i
cntecele noilor Cavaleri i se gndeau la ziua n
care i ei vor fi n aceeai situaie. Cei mai mari
urmau ca n curnd s devin Scutieri i toi visau
s-l serveasc pe Wellan.
Printre aceti candidai era i Kira. Cu vreo doi ani
mai mic dect colegii ei de clas, ea stpnea
magia mult mai bine dect ceilali i cunotea deja
pe dinafar codul Cavalerilor. Nu-i mai rmsese
dect s nvee s clreasc i s mnuiasc sabia
i-ar fi putut, n sfrit, s-i rzbune prinii, care
pieriser de minile dumanului. Toi credeau c ea
este fiica Reginei Fan de Shola i a Regelui magician
Shill. Cu toate c, printre strmoii ei fuseser att
elfi, ct i zne, nimic nu putea explica pielea mov a


fetiei i cele doar patru degete de la mini i de la
picioare, nsoite de gheare ascuite.
Doar Wellan, Elund i Abnar cunoteau adevrul
despre ea, dar hotrser s atepte ca mica
prines s mai creasc i abia apoi s-i fac
cunoscut adevrata identitate. Kira era, de fapt,
fiica lui Amecareth, mpratul cel Negru al
oamenilor-insect.
n ciuda chipului ei att de diferit, Kira a tiut s-
i fac prieteni printre elevii tineri din Regatul de
Smarald. ndrgostit n secret de ucenicul magician
Hawke, un tnr elf cu ochi verzi vii, care avea i el
urechi ascuite, ea i nchina o parte din inima ei
seductorului Cavaler Wellan de Smarald. Pe eful
Cavalerilor, Kira nu-l vedea de prea multe ori,
ntruct el era adesea plecat n diverse misiuni peste
grania regatului i, de altfel, legturile dintre elevii
mai mici i Cavaleri erau destul de slabe i
sporadice. Se desfta la auzul faptelor lui eroice, de
toate cte se povesteau pe seama lui la castel, i se
nchipuia stndu-i alturi n toiul unor nfricoate
btlii.
Chiar dac ea era protejata Regelui de Smarald i
dormea n palatul regal, mai degrab dect n turn
cu ceilali copii, Kira nu beneficia de niciun alt
tratament special. Participa la aceleai cursuri i
primea aceleai lecii ca i ceilali elevi. Era convins
c maestrul Abnar inea foarte mult la ea, dar nu
cuta s profite de pe urma acestui privilegiu.
Tocmai pentru c se simea absolut la fel cu toi


ceilali elevi, fetia cea mov se prezent n curtea cea
mare a castelului s participe i ea la festivitatea de
ncredinare a noilor Scutieri. Existau deja
paisprezece Cavaleri i Kira ar fi putut, fr ndoial,
s-i serveasc pe Chloe, Wanda, sau Bridgess, chiar
dac inima ei suspina dup Wellan.
Fa n fa cu copiii, avnd minile pe olduri i
cu pietrele preioase ale platoelor scnteind n
soare, Cavalerii ateptau proclamaia lui Elund.
Magicianul ncepu prin a ncredina Scutieri noi
proaspeilor Cavaleri, dup cum urmeaz: Milos lui
Kevin, Brennan lui Wimme, Corbin lui Nogait, Derek
lui Buchanan, Kagan lui Wanda, Pencer lui Kems,
Swann lui Bridgess.
Kira vzu cum primele ei anse i luar zborul, n
timp ce o cldur inexplicabil i se ridica n interior,
voind parc s-o protejeze mpotriva unei decepii
amare. Elund continu, atribuind acum Scutieri noi
mai experimentatei generaii de Cavaleri: lui
Dempsey pe Colville, lui Falcon pe Murray, lui Iason
pe Morgan, lui Bergeau pe Curtis, lui Santo pe
Hettrick, lui Wellan pe Cameron i lui Chloe pe
Ariane.
Odat lista terminat, Kira simi cum o las
picioarele. Niciunul dintre aceti copii nu stpneau
magia n msura n care putea ea s-o fac. De ce nu
fusese aleas? i cobor privirea i se uit la mini.
Fr-ndoial Cavalerilor le-ar fi fost ruine s se-
afieze cu un Scutier care semna mai degrab cu
un liliac dect cu o fiin uman. n timp ce ucenicii


se pregteau s plece alturi de noii lor maetri, n
vederea prezentrii lor n faa poporului, Kira
dispru n linite, intr n palat i urc n fug
scrile pn la ultimul etaj. Se strecur apoi pe-o
fereastr i se refugie pe acoperi sub o corni,
unde, mult vreme, plnse cu sughiuri.
Cu toate c avea deja nou ani, nu era prea nalt
i nici nu reuise s ia n greutate, dei mnca ct
apte. Chiar dac pupilele ei verticale aminteau de
cele ale unei pisici, mintea i inima i erau ct se
poate de omeneti. n conformitate cu legile
Ordinului, Cavalerii nu puteau forma Scutieri dect
dup apte ani i, dac trebuia s mai atepte toat
aceast perioad, avea s fie mult prea btrn
pentru a deveni ucenic. De ce Elund sau Abnar n-o
avertizaser c nvestirea ei ca Scutier are s fie
amnat? Nu-i ddeau seama c astfel o umileau
n faa ntregului palat? Toi elevii de vrsta ei erau
de-acum ucenici. Ea nu-i putea imagina cum are
s-i mpart pe viitor orele de clas cu novicii care
de-abia ncepeau s-nvee magia. I se nruiser
toate visurile! Niciodat n-o s fie Cavaler! Niciodat
n-are s poat rzbuna moartea prinilor ei!
Dup plecarea Cavalerilor nsoii de Scutierii lor,
Abnar fu primul care observ absena fetiei mov.
Cu ajutorul simurilor lui magice, o reper pe unul
dintre acoperiurile nalte i-i simi tot amarul.
Asigurndu-se c nimeni nu-l vede, se dematerializ
i reapru la civa pai de Kira.
Dar ce s-a ntmplat, prines mic? ntreb el


ct se poate de inocent.
Incapabil s-i opreasc suspinele, Kira i
ascunse faa plin de lacrimi ntre minile cu care-i
nconjurase genunchii. Mergnd cu atenie pe igle,
Abnar se apropie i se aez lng ea.
Te rog, linitete-te!
Lsai-m, maestre Abnar, plnse ea. Vreau s
fiu singur!
Am s plec doar dup ce mi vei fi spus cauza
unei tristei att de mari.
O tii deja!
Nemuritorul nu avea cum s-i explice c ea
trebuia s rmn la Castelul de Smarald, unde
magia lui ar fi putut s-o protejeze. Pentru c i
ascunseser originea, Kira credea c tatl ei era
Regele magician Shill, exilat la Shola n acelai timp
cu bunicul su, belicosul rege Draka.
n realitate, Kira fusese conceput n urma unui
viol al Reginei Fan de Shola de ctre Amecareth,
mpratul Negru, comandant-ef al numeroasei
otiri a oamenilor-insect i care se-ncpna s-o
caute peste tot, dorind s-o duc n regatul lui. Dar
nici Abnar, nici Cavalerii de Smarald nu-l vor lsa
s se foloseasc de ea, cci, n lipsa micuei cu piele
mov, profeia, care suna astfel: Numai cu ajutorul
prinesei fr de regat, Cavalerul ce-are s se nasc
i care va purta n el lumina, l va putea distruge pe
Amecareth, mpratul Negru, nu s-ar fi mplinit
niciodat.
Avnd doar vrsta de nou ani, Kira n-ar fi


suportat ocul acestui adevr teribil. Abnar o ls
atunci s creasc la fel ca toi ceilali copii de la
castel, chiar dac destinul ei se dovedea a fi ct se
poate de diferit.
Exist i alte modaliti de-a te lupta cu
mpratul, adug el.
De ce m-ai lsat s urmez acelai antrenament
ca prietenii mei? suspin Kira. Avei o ct de mic
idee despre umilina la care-am fost supus astzi,
maestre Abnar? Niciodat n-am s-i mai pot privi n
ochi
Drumul tu este mult diferit de-al lor. Sunt
convins c ei au s-neleag asta!
Tot ce-au s-neleag ei din ntmplarea asta
este c monstrul cu pielea mov n-a meritat s fie
nvestit Cavaler!
Se ridic i se-ndeprt de Nemuritor, mergnd pe
iglele metalice. Se opri n faa zidului turnului cel
mai apropiat, pe care l escalad slujindu-se de
gheare. Amarul i este mult prea mare s pot s-o
ogoiesc astzi, nelese Abnar. Atept pn ce ea
se refugie pe pervazul unei ferestre i se evapor.
De la nlimea ferestrei sale, Kira i observ pe
Cavaleri i pe ucenicii lor clrind mndri pe cmpia
dimprejurul castelului. i puteau mcar nchipui n
ce hal de nefericit era ea? Privi mai departe n
direcia sud-vest, spre Zenor, acolo unde avuseser
loc majoritatea btliilor mpotriva invadatorului i a
teribililor lui dragoni. Visa s poat ine-n mn cea
mai puternic dintre sbiile forjate vreodat i cu ea


s le taie capetele celor care i-au omort prinii.
Rmase acolo ghemuit i nu se-ntoarse la palat
dect atunci cnd rcoarea nopii ncepu s
ptrund prin tunica ei prea subire. Zgomotele
petrecerii se potoliser, dar servitorii treceau nc pe
culoarele luminate de tore ale castelului.
Ascunzndu-se prin spatele statuilor, a vazelor cu
flori i a tapiseriilor, Kira trecu neobservat i
ajunse-n camera ei. i era de-acum ruine de felul n
care arta i n-ar fi suportat nici cea mai mic
remarc, fie ea i ct se poate de inocent, din
partea celor de la curte.
n camera ei, de jur mprejurul patului ale crui
cuverturi mpturite o invitau la somn, cineva
avusese grij s aprind lumnrile. La fel de trist
naint n ncpere, ntrebndu-se de ce regele
continua s o in sub protecia lui, din moment ce
Cavalerilor nu le psa de ea. Se apropie de pat i,
spre surpriza ei, observ pe pern un sul de hrtie
mov. Ezit un moment destul de lung, dup care l
derul. Nu coninea dect cteva cuvinte, care-i
nclzir deodat inima. Te iubesc, Armene. Kira
strnse mesajul la piept. Fidela ei doic, cea care
avusese ntotdeauna grij de ea i care reuise, cu o
dragoste plin de atenie, s-i in aproape loc de
mam, o mai iubea nc.
Fetia alerg pn la ua cea mare din lemn i-o
ntredeschise. Nimeni. Alerg pn la camera
slujitoarei i intr fr s mai bat, nevoind s
atrag atenia servitorilor prezeni nc pe coridoare.


Aezat pe marginea patului, Armene i peria prul
foarte lung. Observnd cum strluceau n penumbr
ochii violei i umezi ai fetiei, se opri imediat.
Ludai fie zeii! Eti bine sntoas! strig ea,
rsuflnd uurat.
Mene! suspin copila.
Fugi i i se cuibri n brae, aa cum fcea ori de
cte ori avea un necaz. Slujitoarea o strnse la
piept, simind din nou mirosul dulce al pielii i
mtasea prului ei mov.
Mi-a fost aa fric s nu fi fcut o prostie!
Prostia n-am fcut-o eu, ci Elund! Plnse Kira,
ascunzndu-i faa la pieptul lui Armene. Nu mai
vreau s-l vd niciodat! Din partea mea poate s
dispar de tot, n eternitate!
Spui aa din cauz c acum eti suprat, dar,
de fapt, eu tiu c tu ai o inim mare!
Acum nu, n-a mai rmas nicio frmi din ea!
Elund i ceilali mi-au distrus toate speranele, toate
visurile, Mene, toate visurile!
Dar nu eti dect un copil, Kira! i-au distrus
visurile cred c exagerezi un pic!
Voiam s devin Cavaler, dar printre oamenii
aceia frumoi n-au loc i montrii. E preferabil s le
taie capul!
Kira! suspin slujitoarea pe un ton de repro.
Fetia se ddu un pic napoi de pe genunchii ei i
prinse cu minile mici i mov faa suprat a lui
Armene, grijulie s n-o zgrie cu ghearele.
Uit-te la mine, Mene! Ai mai vzut vreodat,


oriunde pe continent, vreo fiin care s-mi semene?
Am citit multe cri despre celelalte regate i
niciunul dintre locuitorii lor nu are pielea mov.
Niciunul! Dar alaltieri am gsit un papirus vechi
care descria nite montri.
Nu! Nu vreau s aud asemenea prostii! Se
supr Armene. La fel ca tine, nici mama ta nu
semna cu nimeni de pe ntreg continentul
Enkidiev. Ea avea pielea alb, ochii i prul i erau
argintii, iar vocea ei era dulce ca mierea.
Spui asta pentru c m iubeti, bolborosi fetia.
Kira, eu te iubesc mai mult dect orice pe lume
i mi faci mult ru cnd m chinui aa!
Nu vreau s-i fac ru!
Copilul i trecu minile n jurul gtului femeii i-o
strnse cu dragoste n brae. Nici nu se pune
problema s-o las s doarm singur n starea asta
de disperare, hotr imediat Armene. O trase apoi
lng ea sub cuverturi i stinse lumnrile.
Simindu-se dintr-odat n siguran, Kira se-
ngrmdi lng servitoare, dar toat noaptea nu
putu pune gean peste gean.
n noaptea aceea se hotr. Avea s-i ia singur
viitorul n mini! Dac noii Cavaleri nu voiau s-o
nvee arta rzboiului, atunci ea se va adresa unui
alt maestru lupttor. Vechile cri de farmece ale lui
Elund nchideau n paginile lor numeroase formule
magice prin care se invocau spiritele celor plecai n
lumea de dincolo. Foarte talentat n magie, ea ar fi
putut cu uurin s renvie un Cavaler de altdat,


n stare s o nvee tot ceea ce ceilali nu voiau ca ea
s tie.




2
REGELE HADRIAN

Cnd se crp de ziu, Kira plec tiptil din patul
lui Armene, intr n buctria nc goal i-i alese
din courile uriae de rchit, care stteau aliniate
pe mas, cteva fructe. Urc apoi scara cea mare de
piatr a palatului i ptrunse n bibliotec, cu gnd
s rsfoiasc manuscrisele din seciunea interzis.
La lumina slab a unei lumnri, ea descoperi
crile cele vechi, pline de praf, care aveau s-i
ngduie s ajung acolo unde voia, fr ajutorul
magicianului argos i al Cavalerilor lui de
Smarald.
Parcurse repede foile nglbenite de timp,
mucnd din cnd n cnd i din cte un mr i
descoperi, n sfrit, ceea ce cuta. Cum ea
cunotea de-acum majoritatea limbilor
continentului, i ddu seama c era vorba de-o
vrjitorie rareori folosit, notat n limba anticilor.
Ochii ei violei descifrau rapid cuvintele nscrise pe
pergamentul mbtrnit. Ingredientele erau uor de
gsit, dar trebuia s-i afle un locor linitit, unde
s poat pune-n practic vrjitoria asta. Din
nefericire, asemenea unui stup, palatul zumzia de
lume. Dar n catacombe? Acolo nu cobora nimeni,
doar dac vreun suveran murea dar Regele de
Smarald era ct se poate de sntos. Nu avea s fie


nmormntat acolo dect peste foarte mult timp.
Rupse pagina din cartea cea veche, gndindu-se
c, de fapt, ceilali copii nu vor avea niciodat nevoie
de ea, ntruct ei erau antrenai de adevraii
Cavaleri, apoi puse crile n acelai loc pe raftul lor,
unde aveau s mai doarm nc multe sute de ani.
Sufl n lumnare i se strecur pe culoar n direcia
turnului lui Elund. Din cauz c pierdea nopile s
observe stelele, btrnul magician se scula greu dis-
de-diminea, fapt pentru care ea ar fi putut, fr de
tirea lui, s terpeleasc din laborator tot ce-i fcea
trebuin.
Intr tiptil n camera lui, ce semna cu o peter,
prin care pluteau tot felul de mirosuri misterioase de
esene i pudre magice. n penumbr observ
pupitrele elevilor, masa de cristal i teancurile de
cri, dup care sui cu mult atenie scara.
Ajungnd la etajul de sus, l auzi pe btrn cum
sforie. i ntinse gtul i-l vzu dormind pe spate
pe patul lui enorm care semna mai degrab cu un
cufra gigantic din lemn. Acum sau niciodat!
Acesta era momentul!
Kira trecu de-a lungul etajerelor unde se-
nghesuiau o serie de oale i de flacoane i observ
imediat ceea ce cuta. Urmrit de privirile intrigate
ale pisicilor lui Elund, care dormeau cam peste tot
n camer, ea-i ridic poala tunicii, puse acolo tot
ce avea nevoie i-apoi prsi turnul n vrful
picioarelor. Odat ajuns n camera ei, i puse
captura ntr-un sac mare de pnz, i mai trebuiau


acum i dou sbii, cci voia s renvie un rzboinic,
i un inel de aur, care i-ar fi permis s-i invoce
fantoma ori de cte ori voia.
Kira nu avea nicio bijuterie, dar regele avea o
colecie impresionant. Se strecur deci n
apartamentele Maiestii Sale, care, la ora aceea
dormea linitit. Tezaurul era ascuns ntr-o odaie
mic de audiene personale, la captul unui coridor
decorat cu portretele fotilor suverani ai regatului.
Chiar Smarald ntiul i artase odat numeroasele
giuvaieruri adunate de toi strmoii lui, dar, pe
atunci, fetiei nu-i prea psa de ce i se spunea. Se
opri n faa ldiei i ciuli urechile. Regele respira
ncet i adnc. Deschise capacul i fcu ochii mari,
descoperind toate acele bogii.
mi trebuie un inel fcut din aurul cel mai pur,
opti ea, ridicndu-i mna deasupra bijuteriilor.
Acestea ncepur s tremure i Kira se temu c
sunetul cristalin al colierelor, broelor i inelelor
care se loveau ntre ele s nu-i trdeze cumva
prezena n apartamentul regal. Dar exact n
momentul n care era ct pe-aici s-i abandoneze
cutarea, de team s nu-i trezeasc protectorul,
un inel minuscul de aur se desprinse dintre rubine,
topaze, smaralde i diamante i ncepu s zboare la
civa centimetri deasupra cufrului. Cu un zmbet
victorios, care-i descoperi dinii ascuii, fetia mov
i nsui inelul i nchise ncet cufrul. Acum nu-i
mai lipseau dect dou sbii! Se-ntoarse pe coridor
i se-ndrept spre sala de arme, unde suveranul


avea expus att o adevrat colecie de lnci, sbii
i pumnale vechi, ct i platoele i armurile ce
aparinuser predecesorilor lui.
Servitorii ncepuser deja s circule prin palat,
ceea ce avea s-i complice vizibil sarcina. Cum o s
transporte ea n catacombe dou sbii, fr s fie
vzut? Intr n camera mare, nesat de amintiri.
Nu-i prea plcea spectacolul armurilor fr cap i
fr brae, care stteau drepte ca i cum n ele ar
mai fi fost fiine. Pe cnd mergea de-a lungul zidului,
de care atrnau sbii, frisoane nenumrate i
trecur pe spate.
Ridicnd ochii, observ ce mari puteau s fie
sbiile i rmase cu gura cscat. Niciodat n-avea
s reueasc s le ridice mcar, darmite s le mai
i trasc prin palat. i plimb privirea prin toat
camera i descoperi n cele din urm, pe zidul opus,
dou arme cu lama foarte fin i care-i fcur
impresia c sunt mai uoare. Dar, ca s le ating,
trebuia s nfrunte fantomele care slluiau n
armurile goale. Kira respir adnc i se apropie
tremurnd. Merita oare ca pentru planul ei s-i
piard viaa? Deodat, o raz de lumin i atrase
privirea ntr-un col al ncperii. Soarele dimineii
ptrunsese pn la platoa veche i ptat de snge
a unuia dintre primii Cavaleri de Smarald, fcnd
s-i strluceasc pietrele preioase. Imediat ea-i
aminti de ce trebuia s se apropie de armele-acelea.
Fcu civa pai temtori, supraveghind n acelai
timp armurile, dar ele rmaser la fel de neclintite


ca la-nceput. Ajutndu-se de gheare, escalad zidul
de piatr n cea mai mare vitez i, spre
surprinderea ei, niciunul dintre rzboinicii invizibili
nu-ncerc s-o mpiedice, apucnd-o de mini sau
picioare. Desprinse repede cele dou sbii i sri jos.
Arunc o privire de jur mprejurul camerei i
observ stofele expuse ntr-o vitrin. La ce-ar fi
putut servi? Desfcu una i constat c era
dreptunghiular i-att de lung, ct s-i permit
s-nfoare armele. Puse bucata de estur
strlucitoare i neagr pe jos, aez sbiile-n mijloc
i-o mpturi cu mult atenie. Se ntoarse apoi n
camera ei i-i puse armele n acelai sac de pnz.
n timp ce servitorii erau ocupai cu servirea mesei
locuitorilor castelului, Kira se servi i cu una dintre
oalele agate de tavanul buctriei i-o terse apoi
pe coridor ca un oricel care reuise s fure-o
bucat de cacaval. Odat adunat tot materialul,
fetia mov l transport cu mare grij pe scrile care
conduceau spre catacombe, convins c nimeni nici
mcar nu-i bnuia planul. Deasupra capului ei
putea s-aud paii grbii ai slujitoarelor, rsetele
Cavalerilor din sala de mese precum i cursele celor
mai tineri elevi ieind de la baie i-ndreptndu-se
spre turnul lui Elund i Abnar, cci ncepeau orele
de diminea.
C-un gest al minii, Kira aprinse torele fixate pe
perei. n pivniele palatului domnea un miros de
mucegai care-o pic la nas, dar nimic n-ar fi
convins-o s renune. Puse oala la piciorul scrii i


se-nconjur de-un ecran de fum bleu ca s poat
scpa de cutrile magicienilor sau ale Cavalerilor.
Era vorba despre una dintre numeroasele tehnici pe
care ea le deprinsese singur din crile interzise,
menit s-o ajute n ziua aceea.
Se aez n faa cazanului mare i negru i urmri
cu sfinenie indicaiile aflate pe pagina rupt din
carte. Dup ce puse toate ingredientele n el, aprinse
un foc magic. Nu trecu mult ns i din amestec se
ridic un fum glbui care erpui spre plafonul umed
al pivniei. Adunndu-i tot curajul, de care era n
stare, Kira i puse inelul pe deget i pronun
solemn cuvintele vechi ale incantaiilor. Deodat
coninutul oalei se aprinse i, explodnd, zgudui din
temelii ntregul castel.
n sala de mese, Cavalerii srir drept n picioare
i-i folosir imediat simurile magice care le-ar fi
ngduit s afle pricina zdruncinturii. Nu putur
ns nicicum detecta prezena micii Prinese
Sholiene, aflate n catacombe, chiar sub picioarele
lor, ascuns n spatele unui zid protector invizibil, i
crezur c au fost atacai.
Dar inamicul nu putea s ajung pn aici, fr
ca noi s-l reperm! exclam, nencreztor,
Buchanan.
Totui, percheziionai tot castelul! ordon
Wellan.
Fr s ezite, Cavalerii se grbir spre u, cu
Scutierii alturi. i urm n aceeai clip i Wellan,
gndindu-se c ocul semna prea mult cu paii


grei ai dragonilor inamici. Nu credea totui c
animalele-acelea enorme s-ar fi putut strecura pn
acolo, n Regatul de Smarald, fr s fie reperate,
dar nu voia s rite nimic. i, pentru c prima lui
misiune era aceea de a-l apra pe rege, cu pas ntins
se-ndrept spre scara central care conducea n
direcia apartamentelor regale.
n catacombe, explozia steluelor aurii o arunc pe
Kira la pmnt, dar, din fericire, nu era rnit. Se
ridic imediat, mturnd cu mna din faa ochilor
fumul galben, care se ridicase i, spre marea ei
surpriz, se trezi fa-n fa cu un rzboinic mndru
care sttea n mijlocul ncperii pline de fum. Purta
aceeai plato verde a Cavalerilor de Smarald, dar
chipul lui i era necunoscut. Prul lui negru ca
mtasea i cdea pn pe umeri, ncadrndu-i
chipul hotrt, cu pielea foarte palid. Ochii cenuii
i ptrunztori semnau cu cei ai lupilor.
Voi m-ai chemat din lumea de dincolo? o
ntreb el pe-un ton contrariat.
Da, eu! rspunse curajoas copila mov.
Numai magicienii cei puternici au dreptul s
invoce prezena strmoilor lor din lumea celor
mori n lumea celor vii. Suntei cumva o
descendent a familiei mele?
Nu tiu nimic, sire. Eu sunt Kira, fiica Reginei
Fan de Shola i a regelui magician Shill al Regatului
de Argint.
De Argint? Se-nveseli deodat lupttorul. n
acest caz, totul se explic. Eu sunt Hadrian, fiul


Regelui Kogal de Argint i ef al cavalerilor de
Smarald.
Trsturile fetiei se luminar dintr-odat i un
surs minunat apru pe buzele ei subiri. n timpul
vieii, eful primilor Cavaleri ar fi trebuit s fie un
om de-a dreptul seductor!
n ce msur v-a putea fi de folos, milady?
Vreau s devin un lupttor tot att de bun ca
voi. Mi-ar plcea s m-nvai cum s m servesc
de-o sabie, de-o lance i de-un pumnal. Hadrian
ridic sprncenele a mirare i, pentru moment, Kirei
i fu team s nu izbucneasc n rs, dar nu o fcu.
La treizeci de ani, cu umeri puternici i brae
musculoase, era la fel de respectat ca Wellan de
Smarald. Fantoma examin copila i-i pipi braele
subirele, fr s-i ascund dezamgirea.
Trebuie s ai muchi, nu glum, s poi
manevra o sabie, domnioar!
Nu i sbiile mele!
Kira desfcu n grab bucata de stof neagr i-i
ntinse cele dou arme uoare. Vzndu-le,
Cavalerul fu gata s izbucneasc-n rs, dar le studie
totui de la gard pn-n vrf.
i credei c o s putei s v batei cu jucriile
astea?
Acestea sunt doar s pot nva, l asigur Kira,
pn o s-mi procur o poiune care s-mi ntreasc
muchii.
Scump domnioar, la aa ceva nu ajungi cu
ajutorul crilor de vrji! Trebuie s exersezi cu


sudoarea frunii!
Artai-mi cum!
Cu un temperament mai conciliant dect noii
Cavaleri, Hadrian materializ o sfer grea de metal
i-o depuse-n mna cea mic a copilei. Cu mult
rbdare el o nv s-o ridice corect, ndoindu-i
coatele i ntrindu-i braele. O nv, de
asemenea, cum s fac exerciii avnd ca scop
ntrirea rezistenei picioarelor i-i suger s alerge
zilnic pe distane foarte mari.
Scrim nu nseamn doar mnuirea unei sbii
sau a unei spade, declar el. nseamn i arta de a-
i repartiza greutatea pe picioare astfel nct s poi
primi loviturile adversarului pe ti, fr ca sabia ta
s se-ndoaie. Trebuie s fii tare ca piatra nainte de-
a deveni un spadasin bun. Suntei nc prea tnr,
milady, dar cu timpul n-am nici cea mai mic
ndoial c vei deveni un rzboinic redutabil.
Strmoii votri au fost toi nite soldai mndri.
Nu l-a interesat nici pielea ei mov, nici pupilele ei
verticale i a tratat-o ca pe un egal, cci aveau, se
pare, aceeai ascenden. Pentru a-i face plcere, o
nv i cteva fante cu sabia, iar Kira descoperi c-
i plcea tare mult s lupte, cu toat durerea pe care
i-o pricinuiau ghearele, mnerul sbiei fiind prea
mic pentru mna ei.
Clinchetul unor lame de metal care se ntretiau
la intervale regulate l alert pe Wellan. Parcurse tot
castelul mpreun cu prietenii lui, de la turnuri
pn la grajduri, fr s observe nici cea mai mic


urm de duman. Se-ntorcea n sala cea mare de
mese, mpreun cu Scutierul lui, cnd percepu
zgomotul luptei. Se opri lng scara cea mare de
piatr i-i fcu semn Scutierului su s stea linitit.
Deschise cu pruden porile cele mari ale
catacombelor i arunc o privire pe scar. De ce era
atta lumin n acest loc, vizitat doar atunci cnd
era nmormntat un rege? Se-ntreb el. Rmi aici
i fii gata s mergi dup ajutor, i ordon el n gnd
lui Cameron. Cu sabia-n mn, cobor apoi foarte
ncet scrile.
Kira simi imediat apropierea marelui Cavaler.
Grbit, i retrase inelul din deget i-l ascunse-n
centur. Hadrian se fcu nevzut n fumul din
ncpere i sabia lui se lovi rsunnd de pietrele
criptei. Cum o s-i explice lui Wellan planul acesta,
fr s-i atrag fulgerele lui sau cele ale lui Elund?
O nvaser s nu mint niciodat, dar ea nu voia
s fie desprit de singurul lupttor care acceptase
s-o nvee arta rzboiului, chiar dac acesta nu era
dect o fantom. Folosindu-se de puterile ei magice
expedie oala i sacul de pnz pe-un coridor care se-
nfunda sub palat. Chiar la timp. Tot atunci Wellan
punea piciorul pe ultima treapt. Alung fumul din
faa lui i-o vzu pe mica Sholian cu o sabie de
jucrie n mn.
Ce faci tu aici? explod Cavalerul. i de unde
vine fumul sta?
Kira aplec doar capul, fr s rspund.
Parcurgnd ncperea, ochii lui Wellan nu putur


stabili de unde venea fumul, i fix din nou privirea
pe feti, ntrebndu-se de ce se afla n catacombe
cu o arm ascuit n mn.
Elund i Abnar tiu c eti aici?
n aceeai clip Magicianul de Cristal se
materializ lng el i fetia nelese c risca s fie
aspru pedepsit pentru neascultare.
Nu, declar Abnar pe un ton neutru. Nu tiam
nimic despre asta.
Privete-m n ochi cnd i vorbesc i spune-mi
ce fceai aici, Kira? i ceru Wellan pe-un ton
imperios.
Este-o obligaie a Scutierilor, sire, nu a elevilor,
care au fost ndeprtai de la acest titlu nobil, i
aminti fetia, continund s-i priveasc picioarele.
Marele Cavaler nelese, n sfrit, motivul
comportamentului ei rebel. Protesta, n felul ei,
mpotriva hotrrii lor de-a n-o numi Scutier. Dar el
n-avea s se-aventureze cu Kira pe-acest teren
alunecos, cci risca s-i mrturiseasc mai multe
lucruri dect era pregtit ea s-aud.
Tu ai fcut s tremure castelul? o ntreb el,
intenionnd s-i pstreze sngele rece.
Nu tiu despre ce vorbii.
Cobornd aici, am auzit zgomotul a dou sbii
care se loveau. mpotriva cui te luptai?
mpotriva nimnui!
S-ar putea ca Magicianul de Cristal s-mi
rspund la ntrebare?
M bteam singur! strig copila, ncruntnd


din sprncene.
i, folosindu-se de puternicele ei faculti de
telekinezie, ridic sabia lui Hadrian i o proiect n
direcia lui Wellan, care avu timp doar s-o devieze cu
lama sbiei sale nainte ca arma s-i fi intrat drept
n piept.
Ai s fii pedepsit pentru nfruntarea asta!
Era singura modalitate s v fac s-nelegei c
spun adevrul! ripost Kira pe acelai ton.
ocat de impertinena ei, Wellan fcu un pas spre
ea, cu intenia de a-i aplica o corecie, dar Abnar i
reinu cu putere braul.
M ocup eu de pedeapsa ei, interveni calm
Nemuritorul. Mergei mai bine i linitii-i pe
Scutieri. Ei cred c am fost atacai.
Pre de-o clip Wellan se uit la ea cu mnie, apoi
se-ntoarse cu spatele i urc repede scara.
Abnar se uit n linite la Kira i ea tiu c
simurile lui de ghea o ptrund pn-n fundul
sufletului. Dar ea nu putea s-i mrturiseasc
secretul fr s rite s-i piard prietenul de pe
cellalt trm.
i nchise repede sufletul, spre marea surpriz a
Nemuritorului, care nu se gndise niciodat c fetia
are s foloseasc ntr-o zi aceast tehnic de aprare
i mpotriva lui.
N-a fost o idee prea bun s-l superi, i repro
el.
i-aa nu m poate suferi, mormi copila.
Nu-i adevrat, Kira. i face griji pentru


sigurana ta. Cnd te-a vzut cu arma aceea n
mn, a crezut c te-a atacat cineva.
Vreau s devin Scutier, maestre Abnar.
Strmoii mei s-au luptat n ultimul rzboi i unii
dintre ei au fost chiar Cavaleri de Smarald. N-ar fi
ncntai s afle c am fost ndeprtat de la acest
privilegiu din cauza pielii mele, care are culoarea
mov.
Cred c a sosit momentul, domnioar, s avem
o discuie important pe aceast tem.
Abnar i lu mna i Kira intr deodat ntr-un
vrtej de lumin multicolor. Ea nici n-avu timpul
necesar s disting formele stranii care abia o
atingeau, c picioarele ei simir deja podeaua
camerei. Caleidoscopul dispru brusc i ea i ddu
seama c se afl n turnul Nemuritorului.
De necrezut! se minun ea. Artai-mi i mie
cum se face!
Fiecare lucru la timpul su, mic prines.
Abnar se-aez pe pat i se uit pre de-un
moment la ea, ntrebndu-se ce-ar putea s-i
mrturiseasc fr s-i strneasc dorina de
rzbunare. Fiind n plin criz de identitate, el risca
s o destabilizeze pentru totdeauna. S-o lase s-
nvee pe lng un cavaler nici nu se punea
problema, cci voia s-o pstreze la castel, s poat
veghea mai uor asupra ei.
Kira, regele te iubete mult, ncepu el, adoptnd
un ton serios, i, ntruct nu a avut niciodat copii,
se gndete s te numeasc pe tine motenitoarea


tronului n Regatul de Smarald.
ocul n-ar fi putut s fie mai brutal. Era ea de
snge regesc, bineneles, ceea ce-i conferea i
dreptul de-a guverna, dar sub nicio form nu voia s
devin regin! Voia s fie soldat! De ce se-
ncpnau toi s-i conteste visul ei cel mai drag?
Magicianul de Cristal avea totui darul de-a descifra
emoiile muritorilor i se artase ntotdeauna
nelegtor fa de ea. El tia, era convins, c are s
fac i imposibilul s-i ating scopul propus,
indiferent dac era sau nu ajutat de Cavalerii de
Smarald. Kira i simi pieptul palpitnd ca i cum
ar fi fost gata s plng, dar ignor cele spuse de
mentorul ei n legtur cu motenirea.
La ora asta ar fi trebuit s le predai elevilor
votri, declar ea, ndreptndu-se spre geamul cel
strmt al turnului.
Au destule lucrri de terminat s se poat lipsi
cteva momente de mine. i nu-ncerca s schimbi
subiectul!
N-am s fiu niciodat regin, maestre Abnar!
mai adug ea, ntorcndu-se cu faa la el.
Dar nici Scutier n-o s fii, cci n acest moment
este prea periculos pentru tine!
Dar pentru prietenii mei nu este la fel de
periculos?
Nu, ei nu se afl n centrul unei profeii ct se
poate de importante!
Refuz s fiu tratat ca un obiect fragil i am s
v demonstrez c sunt la fel de uman ca i ei, chiar


dac pielea mea are culoarea mov!
Arunc pe jos sabia pe care o inea nc n mn
i se grbi spre scara care ducea la etajul inferior.
Se sturase pn peste cap de toate restriciile
acestea stupide care o mpiedicau s fac ce-i
dorea. Hadrian era singurul care-o nelegea,
singurul care vedea n ea un potenial mare
lupttor.




3
LUMEA DE DINCOLO

n momentul n care Kira i scoase inelul de aur
de pe deget, Hadrian simi cum este aspirat de
pmntul umed al catacombelor. n timpul vieii
sale de fiin muritoare nvase c doar marii
magicieni puteau s invoce spiritul celor mori. De
cnd ajunsese n lumea de dincolo, nu i se-
ntmplase s asistase la un eveniment asemntor.
Raiul forfotea de suflete ce-i prsiser corpul fizic
i, spre marea sa nemulumire, el nu ajunsese s le
cunoasc, nc, pe toate.
Simi o lovitur zdravn n spate, ca i cum ar fi
czut i se trezi pe-o cmpie mare i nsorit,
semnat toat cu flori multicolore. Odat ce ocul
ntoarcerii trecu, se ridic i se-ntoarse de vreo
cteva ori n toate direciile, s se poat orienta. Dar
unde se duseser soia i copiii lui cu care vorbea
nainte de intervenia str-str-nepoatei sale? Nu
observ pe nimeni la orizont, aa c alese o direcie
absolut la ntmplare i porni prin iarba nalt.
Toate fiinele ajungeau n acest paradis
fermector, odat ce prseau lumea celor vii.
Neavnd imaterialitatea Nemuritorilor, ele nu
puteau s ajung n lumea magic a zeilor i s-i
slujeasc n eternitate. Dar, n marea lui buntate,
Parandar, cel mai puternic dintre zeii panteonului i


conductorul lui de necontestat, crease acest loc din
proprie voin, ca, la trecerea lor pe cellalt trm,
oamenii s nu dispar-n Eter. Avnd toate
particularitile fizice ale lumii fiinelor vii, Cmpiile
Elizee nu cunoteau ns furtunile sau orice alt
form de dezlnuire a elementelor naturii.
Temperatura era ntotdeauna blnd, iar
anotimpurile, inexistente. Nimeni nu suferea de
foame, de sete sau de vreo boal, iar animalele nu se
temeau de oameni.
n acest loc luminat, loc plin de verdea, timpul
dispruse. Aa c Hadrian se plimb fr s numere
orele. Deodat, n faa lui se deschise o viug la fel
de pustie cum fusese i cmpia pe care mersese
pn atunci. Fr ndoial, rtcise crarea Nu voi
s se descurajeze i o apuc n direcia unui rule a
crui ap susura, parc, o melodie dulce.
i venir n minte mprejurrile morii sale fizice,
ntmplate cu cinci sute de ani nainte. Survenise pe
cnd se afla n patul lui din Palatul de Argint i era
tare btrn. mprejurul lui erau copii, nepoi i
strnepoi. De altfel singurul su regret, cci fusese
mulumit de viaa pe care-o dusese, era c nu-l
putuse regsi pe prietenul su Onix.
Pind de-a lungul malului i veni n minte faa lui
htr, faa tnrului ran de Smarald, cel care
fusese ridicat la rangul de Cavaler la prima invazie a
oamenilor-insect. Dar de ce se gndea la el tocmai
acum? Doar amintirile acestea dispruser deja la
puin timp dup ce ajunsese pe Cellalt Trm.


i, pe cnd mergea, Hadrian ptrunse-ntr-o
pdure, pe care-o travers repede, ca apoi s se
opreasc la marginea unei faleze. Abia atunci zri
cum, la piciorul acestui vrf, nconjurat de cmpii
uriae i ntinse, se preumblau celelalte suflete. Dar
cum am s m-ntorc printre ei? Se ntreb el. Unde-
i era familia? S fie oare suprare ce simt n clipa
asta? se mir el.
Totui, emoiile nu mai aparineau acestei lumi.
Scurta sa edere printre cei vii le-ar fi putut trezi din
nou?
Elena! strig el, chemndu-i soia.
Vocea i se auzi peste cmpii i sperie chiar i o
colonie de btlani imaculai care se-nlar imediat
n zbor spre cerul venic albastru al paradisului. Cu
toate acestea, soia sa nu-l auzi. Strig numele
tuturor descendenilor si i-al locotenenilor lui de
altdat. Nimeni nu-i acord nici cea mai mic
atenie. Nepstori i veseli, toi se ocupau n
continuare de treburile lor, fr ca nimeni s-i
remarce prezena.
Simt descurajare, constat el, vorbind cu glas
tare. Nu este normal
Aa li se-ntmpl sufletelor ce se plimb-ntre
cele dou lumi! se auzi deodat o voce n spatele lui.
Hadrian se-ntoarse brusc, avnd impresia c
glasul auzit este a unuia dintre Cavalerii lui de-
odinioar, dar n faa lui apru un Nemuritor.
mbrcat ntr-o hain plin de lumin, nainta fr
s ating pmntul, iar prul alb i cobora n valuri


pe spate.
Cltoria mea n lumea celor vii a fost pur
ntmplare, venerabile maestre, i rspunse el.
Legile divine nu se-ocup de motivele unei
digresiuni. Ele se mulumesc doar s pedepseasc.
Zeii sunt mult mai drepi ca s pedepseasc un
slujitor care n-a fcut niciun ru.
Ai prefera ca ei s pedepseasc cu asprime doar
pe vrjitorul care are s v lipseasc de-acum
nainte de odihna etern?
Dar era vorba doar de-o copil, protest
btrnul rege. N-o s ndrznii s v legai de ea!
Totui, unul din voi trebuie s suporte pedeapsa
stabilit de zei!
Hadrian i aminti scurta lui ntrevedere cu tnra
lui descendent, faa ei nevinovat i ochii ei mari,
plini de curiozitate. Abia i ncepuse viaa i nu-i
realizase nc niciunul dintre visurile ei.
n acest caz cel pedepsit am s fiu eu, declar el
curajos. Ce trebuie s fac s se liniteasc mnia
zeilor?
S acceptai exilul pn vei fi lsat s revenii
pe cmpurile cu verdea, declar sever
Nemuritorul.
Hadrian simi cum n piept inima lui se-ntunec.
i emoia aceasta o crezuse pierdut pentru
totdeauna.
Ei bine, fie! Accept el cu jumtate de gur.
Nemuritorul dispru imediat din faa lui,
prsindu-l prad noii sale sori. S-ar putea ca


tocmai de-aceea ultimele cuvinte ale prietenului su
Onix, vechiul lui tovar de arme, s-i fi revenit n
minte: S n-ai ncredere n Nemuritori, Hadrian,
toi sunt nite impostori. Ne vor pieirea.




4
HOTRREA KIREI

Mai mult alergnd, Kira travers curtea i intr
n palat. Urc n vitez scrile pn la ea n camer
i se opri brusc cnd l vzu n mijlocul
apartamentului, n picioare, pe nsui regele
Smarald ntiul, mbrcat n mare inut, cu tunica
din catifea de Burgundia i purtnd pe cap coroana
regal. i ddu imediat seama c l deranjase, i i se
fcu ruine, cci el trebuia s rezolve problemele
statului, problemele oficiale.
Maiestate, spuse ea, nclinndu-se n faa lui.
Nu sunt prea mndru de tine, Kira, i spuse de-
a dreptul suveranul, privind-o tare nemulumit.
Copila cobor imediat capul, dar nu-ncerc s se
dezvinoveasc. Desigur c pedeapsa avea s fie
mai puin sever, dac venea de la omul care-o
iubea ca un tat, iar nu de la eful Cavalerilor.
Wellan mi spune c ai ridicat o arm mpotriva
lui i vrea ca eu s te pedepsesc cu severitate.
n acest caz, Maiestate, ar trebui s-i pedepsii
i pe cei care comploteaz mpotriva mea nc de la
venirea mea la castel.
Smarald ntiul ridic surprins din sprncene. O
invit s se-aeze n faa lui ntr-unul dintre fotoliile
confortabile ale budoarului i-i ascult plngerile.
Maiestate, sunt flatat de afeciunea pe care mi-


o purtai i voi fi mereu recunosctoare c m-ai
acceptat i m-ai tratat ca pe propria voastr fiic,
dar locul meu nu este n palatul acesta, ci alturi de
vitejii votri Cavaleri. Eu vreau s nv s m bat,
s pot pedepsi moartea prinilor mei. Pentru mine,
aceasta este singura raiune de-a tri.
Dar nu eti nc dect o feti, Kira! i aminti,
surprins, regele.
Am aproape aceeai vrst ca Swan sau Ariane,
care au devenit Scutieri! Se indign ea.
Elund mi spune c tu nu eti pregtit nc s
poi fi supus unor astfel de antrenamente militare.
Este absurd! Magia mea este mult mai
puternic dect a tuturor acestor ucenici la un loc!
Copila mea, el a luat aceast hotrre nu pentru
c magia ta ar fi fost deficitar, ci din cauza
refuzului tu de-a te supune disciplinei de care dau
dovad bunii ucenici. Niciun Cavaler nu vrea s aib
un nvcel ncpnat, care nu acioneaz dect
dup capul lui, care d mereu tot felul de replici i
care-l atac chiar i pe viteazul nostru Wellan.
Nenorocit, vrednic de mil, Kira i ls capul n
jos, gndindu-se c acum, dup nfruntarea ei cu
Marele Cavaler, nimeni n-o s-i mai acorde
ncredere. Are s fie obligat s-i petreac restul
zilelor n acest castel, s poarte o coroan i s
nvee obiceiurile de la curte. Prea mndr ca s
plng-n faa regelui, sri jos i se-ndrept spre u.
i-acum unde te duci? se mir suveranul.
S-ar spune c nicieri


Iei din camer ca un suflet vinovat. Acum, cnd
Wellan tia c ea viziteaz catacombele, nu se va
mai putea ntoarce acolo niciodat. Castelul
protectorului ei era foarte mare, dar nicieri nu
aveai un loc n care s te poi izola. Trecu pe toate
culoarele, ferindu-se de cartierele generale ale
magicienilor, care nu-i nelegeau amarul. Cel de-al
treilea turn era un depozit n care se pstra hrana,
iar al patrulea, o veche nchisoare. Scara, ce ducea
la etajul de deasupra al acestuia din urm, se
prbuise i nimeni nu se ocupase de ea s-o
nlocuiasc.
Cu ajutorul ghearelor, ea se sui pe perete i se
fofil printr-o gaur a plafonului, unde altdat se
terminau scrile de piatr. Nu mic-i fu mirarea
cnd ajunse n faa unei duzini de celule nchise cu
bare ruginite de metal. Ua uneia atrna, ca vai de
ea, n balamale, iar celelalte nu preau s fie ntr-o
stare mai bun. Arunc apoi cte-o privire n fiecare
dintre ele, ntrebndu-se cine-ar fi putut sta nchis
aici. Fiind convins c nimnui nu i-ar fi trecut prin
minte s-o caute pe-acolo, ea i puse din nou inelul
de aur pe deget i Cavalerul Hadrian se materializ
n faa ei, din fericire, fr ca nimic s fi explodat
mai nti. La lumina zilei el i apru cu att mai
frumos, cu prul lui negru ca noaptea i ochii de
culoarea oelului.
Sunt ncntat s v ntlnesc, milady, declar el
foarte politicos.
Nu aa mult ca mine, se lament copila. Suntei


singura persoan din tot universul care d dovad
de bunvoin fa de mine.
Dar este ct se poate de normal, cci eu sunt
umilul vostru servitor.
A fi preferat s fii prietenul meu, sire Hadrian,
pentru c nu mai am niciunul. M-au prsit toi.
Acesta s fie motivul pentru care vrei s
nvai s v batei? Vrei s-l provocai pe vreunul
la duel?
Oh, nu! strig copila. Vreau s rzbun moartea
prinilor mei. Va trebui s nfrunt acelai duman
cu care v-ai luptat i voi pe vremea n care erai
eful Cavalerilor de Smarald.
Este-o misiune ct se poate de nobil,
domnioar, dar avem foarte mult de lucru pn s
ajungem acolo. Rzboinicii mpratului Negru sunt
nite adversari nenduplecai i nu le-ar putea sta n
cale o copil ca voi.
Da, tiu Dar am s muncesc foarte mult s
ajung acolo. Din nefericire mi-au confiscat sbiile.
Nu v fie team. Am s pot s v fac rost de
altele. Dac dorina voastr este s v luptai cu
dumanul nostru comun, este de datoria mea s v
sar n ajutor.
Kira se uit un timp la el, mirndu-se ce diferii
erau Cavalerii de altdat de cei pe care ea i avea
zilnic n faa ochilor, noua generaie a Ordinului.
Am s fiu eleva cea mai silitoare pe care ai
vzut-o vreodat! i promise ea.
Ceea ce n-are s v fie deloc greu pentru c, n


timpul vieii, eu n-am antrenat pe nimeni.
Cavalerii din timpul vieii voastre nu antrenau
Scutieri?
Nu. Noi n-am fi avut timp s avem grij de copii.
Povestii-mi cum ai devenit Cavaler.
Cu ochii ei violei strlucindu-i de curiozitate, Kira
se aez pe pmnt n faa lui. Un surs binevoitor
apru pe buzele lui Hadrian, care-i aminti de
propriii copii la vrsta ei.
Noi eram deja soldai, cnd Magicianul de
Cristal ne-a vrjit, declar el, uitndu-se n
deprtare.
i povesti apoi c oamenii se apraser cu mult
curaj mpotriva incursiunilor oamenilor-insect, dar
c numrul acestora crescnd fr-ncetare, o
aciune concertat devenea ct se poate de
necesar. i vorbi despre armatele ridicate de fiecare
dintre statele continentului, ceea ce o uimi pe copil,
pentru c pe continent, n urma primei invazii,
soldai nu mai rmseser aproape deloc. Fascinat,
Kira sorbea, parc, vorbele noului ei mentor, pn
ce forma din faa ei ncepu s pleasc.
Sire, ce se-ntmpl? Se alarm ea.
Mi-e team c ederea mea n lumea voastr s
nu fi fost un pic prea lung, de data asta, se plnse
el. Trebuie s v prsesc.
Kira nu uit s-i mulumeasc pentru
amabilitatea pe care i-o arta i-i scoase inelul, s-l
elibereze. Mergnd pn la fereastra celulei, cu ua
drmat pe jumtate, ea se hotr s triasc mai


mult noaptea dect n timpul zilei, s evite locatarii
castelului, pn cnd i va fi atins scopul. Se
strecur prin deschiztura strmt i se-ntoarse n
apartamentul ei escaladnd pereii exteriori ca un
pianjen. Intr n linite n camera ei i dormi pn
cnd Armene o chem la masa de sear.
Iubirea mea, regele vrea s vii la masa lui,
declar ea, bucuroas, aducndu-i o tunic curat.
Kira i ascunse inelul n palm i o ls pe
Armene s-o mbrace i s-o pieptene fr s
bombne. innd-o de mn, Armene o conduse
apoi n sal, s se asigure c n-o s-o tearg i o
simi ncordndu-se cnd constat c n camer mai
erau, mpreun cu regele, att Abnar, ct i Wellan.
Aceasta nu-i o cin, e-un proces! i spuse ea, n
timp ce se suia pe fotoliul de catifea. Servitorii
aezar felurile de mncare n faa lor. Kira i
nchise ermetic sufletul s se protejeze i se
concentr asupra farfuriei. Prezena lor i tia pofta
de mncare, dar, dac ar fi refuzat s mnnce, ei s-
ar fi folosit de acest pretext s-o dojeneasc.
Lupii din Pdurea Interzis vneaz n hait i se
reped ntotdeauna asupra celor vulnerabili, i
aminti ea.
Am discutat cazul tu, o inform regele.
Care dintre ei o s se repead primul la
beregat? se-ntreb ca, neridicndu-i ochii de la
mncare.
Nu tim foarte bine ncotro s te sftuim s te
ndrepi, Kira, urm Smarald ntiul, descurajat. Nu


vrei regatul meu i eti prea tnr ca s devii
Scutier.
Kira pstr n continuare linitea, cci ei precis
luaser deja o hotrre n ceea ce-o privete. Nu
folosea la nimic dac ea ar fi protestat acum, mai
ales n prezena Marelui Cavaler a crui proast
dispoziie o percepea din cauza simurilor sale
ascuite.
Maestrul Abnar ne sftuiete s mai ateptm
nc vreo civa ani nainte s te-ntrebm cum ai
vrea s-i petreci viaa, relu regele.
Maestrul Abnar are desigur dreptate, rspunse
fetia, fr pic de entuziasm.
i Wellan va aprecia atunci situaia, n cazul n
care tu ai s mai vrei s intri n Ordinul de Smarald.
E mult prea amabil din partea lui!
Ironia ei fcu s se-nroeasc faa Cavalerului,
aezat de partea cealalt a mesei, dar i nghii
comentariile lipsite de bunvoin, s nu-l amrasc
pe suveran, care o iubea ca pe propria fiic.
Nedorind s le dea asupra ei autoritate moral, Kira
i alung de ndat din suflet toate emoiile negative
despre Wellan.
n schimbul acestei promisiuni, adug Smarald
ntiul, ne-ar plcea s ne explici de ce-a tremurat
palatul azi-diminea.
i pe mine m-a mirat, rspunse ea, cu o
nevinovie dezarmant. Am citit undeva c
pmntul se cutremur cnd exist prea mult
presiune n strfundurile sale.


Nemaiputnd suporta, Wellan btu tare cu
pumnul n mas. Mica sholian sri n sus.
Cum poi s speri c vei deveni Cavaler, dac nu
eti nici mcar n stare s spui adevrul? tun el,
ochii lui albatri fixnd-o plini de mnie.
Wellan! Te rog, interveni regele.
Magicianul de Cristal i prsi fotoliul i se
apropie de Kira care se uita temtoare la Marele
Cavaler. Nemuritorul se aez pe vine lng ea i-i
aez mna linititoare pe-a ei.
Ai invocat pe cineva n catacombe, Kira, i spuse
el cu o voce blnd, dar ferm. Am simit, dar nu
pot s-mi dau seama cine este. Minciuna nu
servete la nimic.
Fetia i pecetlui imediat sufletul, tiind foarte
bine c Abnar era un mag puternic i-ar fi putut s
scoat aceast informaie, dac voia, direct din
gndurile ei.
Este foarte periculos s redai viaa spiritelor
care au trecut n lumea de dincolo, urm Abnar.
Dac acest suflet se plimb acum prin Castelul de
Smarald, ar trebui s fim informai.
Kira se-nchise n sine ca o scoic i Wellan
nelese c n-o s ajung s se-neleag cu ea
pentru c i semna prea mult. Ca i lui, ei nu-i
plcea ca altcineva s i se bage pe sub piele i nici
s se-amestece n treburile ei.
Ai invocat-o pe mama ta, Kira? vru s tie
regele.
La auzul numelui defunctei regine, Wellan se


aez mai bine pe scaun.
Nu, l asigur copila, dnd din cap.
Pe tatl tu?
Nu.
tim precis c tu ai invocat pe cineva, insist
Abnar. Vrem doar s tim despre cine este vorba.
Nu este dect un prieten gemu copila. Aveam
nevoie de-un prieten!
Apoi izbucni n suspine, iar regele o lu n brae s-
o mai liniteasc. Rezemat n coate de mas, Wellan
i ascunse faa ntre mini. Nu vor ajunge niciodat
s scoat ceva de la fetia asta, n prezena lui
Smarald ntiul. l manipula ca pe o marionet!
Abnar strui.
i care este numele acestui prieten? O ncuraj
el.
Nu servete la nimic s vi-l spun, sughi Kira.
Cavalerul Wellan l-a pus pe fug pentru totdeauna
Wellan i lu deodat mna de pe fa,
bombnind de mnie. Copilul sta i manipula pe
toi. Oare era singurul care observa?
Dac s-a ntors n lumea de dincolo, ne poi
dezvlui numele lui, sublinie Abnar.
Era Hadrian de Smarald, fiul regelui Kogal de
Argint i ef al primilor Cavaleri de Smarald,
mrturisi copila, tergndu-i lacrimile.
De ce l-ai ales?
Dar eu n-am ales pe nimeni! explod Kira,
ascunzndu-i faa ascuit la gtul regelui.
Este mai degrab straniu s invoci un Cavaler


de Smarald legendar cnd ai doar nou ani i cnd
nu caui dect un prieten, le atrase atenia Wellan.
A venit singur! protest copila.
Ceea ce este normal, cci ea nu-i stpnete
nc foarte bine magia, i explic Abnar lui Wellan.
Cred c a pronunat doar formula, fr s tie prea
bine ce are s se-ntmple.
Ceea ce este mpotriva codului, bombni
Cavalerul.
Deodat pe faa Kirei se ivi nelinitea. Din cauza
celor ntmplate n-ar fi dorit nicidecum s fie
exclus din Ordin pentru totdeauna.
Dar din fericire ea n-a reuit s termine
operaiunea, trase concluzia Smarald ntiul.
Castelul nu este n pericol.
Cu faa pe jumtate ascuns la gtul regelui, Kira
desigur c nu le-ar fi dezvluit niciodat mai mult
despre prietenul ei, maestrul lupttor, care sttea
acum ascuns n inelul de sub centur. Dup ce-o
consol, regele i-o ddu Armenei s aib grij de ea
i, profitnd de asta, Wellan plec de la mas.
Alungnd nemulumirea din mintea lui, marele ef
se ntoarse n aripa Cavalerilor i se aez lng
Scutierul su s bea un pic de vin i s-l asculte pe
Bergeau cum povestea noilor ucenici despre felul n
care Cavalerii putuser s scape de dragoni pe
continent. Treptat, alcoolul i cldura din atriu
fcur s-i dispar mnia. n definitiv, Kira nu era
dect un copil rsfat de rege. N-avea dect s
plteasc pentru lipsa lui de fermitate, se gndi el.


Din cauza semnelor vdite de oboseal pe care le
artau Scutierii, Cavalerii nu-i mai reinur i-i
trimiser la culcare n camerele lor. Cameron se
dezbrc i adormi cum i puse capul pe pern.
Ridicnd plapuma, Wellan se gndi c era de-a
dreptul derutant s aib acum n grij un copil att
de diferit de cum fusese Bridgess. Dar Elund nu
greise nicidecum atunci cnd alesese primii
ucenici, iar acum el i acordase o dat n plus
ncredere. Se aez pe propriul pat, i scoase
cizmele i centura, apoi i scoase i hainele. n
ncpere temperatura sczu dintr-odat.
Fan opti el, plin de speran.
Magiciana din Shola se materializ n faa lui i el
nu mai simi cum i nghea pielea. Fan puse ncet
mna pe fruntea tnrului Scutier adormit s se
asigure c nu se va trezi, apoi se apropie de Wellan,
n ai crui ochi era doar iubire. El o prinse de talie, o
trase spre el i-o mbri impetuos. Dup cteva
sruturi languroase, regina fantom se ndeprt i
faa ei frumoas se ntunec c-un aer de repro.
Suntei prea sever cu fiica mea, Cavalere!
Sunt dezolat, Maiestate, dar Kira este dea
dreptul imposibil se scuz el.
Este-ndrznea i curajoas la fel cum ai fost
i voi la aceeai vrst i totui nu suntei n stare
s-i iertai greelile.
Nu pot s uit c a fost conceput prin violen
de-un
Mna diafan a reginei i astup imediat gura, iar


Wellan i regret n aceeai clip vorbele
nechibzuite. Era inutil s-i aminteasc de odiosul
viol pe care aceast femeie l suportase din cauza
unui om-insect dezgusttor, venit dintr-o alt
lume. Fan se sacrificase s-o protejeze pe Kira i s
asigure supravieuirea rasei umane, dar n lumea ei
eteric ea nu simea capriciile fiicei sale.
Se simte prea singur, Wellan.
Dar a gsit modalitatea de a-i invoca prieteni
din lumea voastr cu ajutorul magiei sale, bombni
el, amintindu-i cum fcuse Kira castelul s se
zguduie.
Pe Cavalerul Hadrian? L-a materializat doar ca
s-o nvee mnuirea armelor.
Ce? Dar ea nu poate fi format de-o fantom! E
absurd!
Dar dac nu el, cine-o s-o fac? Voi?
Eu am deja un Scutier de antrenat, iar fiica
voastr nu este destul de disciplinat s poat purta
o sabie adevrat.
Este foarte important ca ea s devin Cavaler de
Smarald, Wellan. Este soarta ei i ea se leag de-a
voastr.
Era tot ce voia s aud. Pre de-o clip nchise
ochii s-i alunge furia, pentru ca s nu se mai
plng-n faa fantomei.
Fan, v rog, uitai o clip c suntei mama ei i
punei-v n locul meu. Kira este prea tnr s
urmeze un program att de riguros. Fr-ndoial,
vom putea s-o antrenm mai bine peste vreo civa


ani, cnd va fi mai disciplinat, dar acum
A vrea s fiu de acord cu judecata voastr, dar
atunci n-ar trebui s-i permitei regelui Smarald
ntiul s fac din ea urmaa lui la tron. Asta are s
v primejduiasc vieile.
Rmase mut, prad unei mari nedumeriri. Cum ar
fi putut un soldat s stea-mpotriva hotrrii unui
rege?
Wellan, v implor l rug regina.
V-am promis n urm cu muli ani c o voi
proteja pe Kira, se-mblnzi el, lsndu-se nduplecat
de privirea ei insistent. Am s-mi in promisiunea,
dar n ceea ce privete motenirea tronului
Regatului de Smarald
Voind s-l incite s fac un efort pentru a ctiga
ncrederea copilei mov i de-a interveni pe lng
rege, Fan depuse un srut drgstos pe buzele lui
Wellan. Marelui Cavaler i era att de dor de
mngierile ei, nct i accept imediat rugminile,
fr s gndeasc. Fcur dragoste toat noaptea i,
dis-de-diminea, cnd deschise ochii, ea l anun
pe-un ton alarmat c mpratul Negru i aduna din
nou lupttori n castelul lui ntunecat.
Nu v temei, i vom alunga ca i pn-acum,
afirm el curajos.
Acum este vorba de-un numr foarte mare de
lupttori, Wellan!
Cavalerul se sprijini pe coate, fr s-i ia privirea
de la frumoasa regin.
Cnd au s debarce pe continent? se neliniti el.


Nemicat, culegnd informaiile pe care i le
aducea Eterul,
Fan semna cu una din minunatele statui de
alabastru ale capelei din palat. Wellan o contempl
fr s-o grbeasc, savurnd fiecare secund
petrecut alturi de ea.
mpratul nu s-a hotrt nc opti ea,
tremurnd.
Wellan vru s-o trag din nou n brae, dar ea se
eschiv:
E de datoria mea s m-ntorc acum n preajma
zeilor, dar am s revin negreit cnd voi cunoate
inteniile lui Amecareth.
Se dematerializ sub ochii lui, trimindu-i un
srut plin de promisiuni, iar Cavalerul se ls din
nou s cad pe spate. Plin de dragoste, el rmase
nemicat gndind c, n pofida bunvoinei ei,
Bridgess n-aveau s-o poat nlocui niciodat pe
frumoasa lui regin.




5
O AVENTUR LA MUNTE

O dat ce tot palatul adormi, Kira se strecur pe
fereastra camerei sale i cobor n curte. Timp de-o
or alerg mprejurul zidurilor sub privirile mirate
ale cailor, apoi se duse la grajduri, unde gsi
nenumrate obiecte grele cu care execut flexiuni
ale braelor, aa cum o nvase mentorul ei. Se
duse apoi la baie i not mult timp, nainte s-i
mbrace din nou tunica i s urce-n biblioteca
palatului. Nu se mai impunea nicicum problema
invocrii Cavalerului Hadrian, nainte ca ea s fie n
stare s ridice o sabie adevrat sau s vrea s
vorbeasc unui prieten.
n zilele care urmar, ea rsfoi crile de istorie
antic a continentului i descoperi cteva pagini
care vorbeau despre regii care participaser la
rzboiul mpotriva oamenilor-insect, chiar n
perioada naterii primilor Cavaleri de Smarald.
Printre toi aceti soldai care se treziser deodat
nzestrai de ctre Magicianul de Cristal cu puteri
paranormale, Hadrian de Argint fusese singurul ce
nu abuzase de ele niciodat. Mai mult, istoricul l
considera pe lng un bun strateg, un so iubitor i
un tat ideal. Kira ajunse atunci la concluzia c
Abnar se nela spunnd despre el c e periculos. n
plus, fantoma lui n-ar fi putut s circule singur


prin palat, din moment ce dormita n inelul ei.
Cnd, cu razele lui, soarele ncepu s alunge
ntunericul nopii, Kira se-ntoarse n camera ei, se-
aez n pat i-adormi.
Cteva ore mai trziu, Armene ncerc degeaba s-
o trezeasc, iar n faa mormielilor i a dinilor ei
ascuii, ea trebui s se lase pguba. Kira o
anun c n-are s mai asiste la cursurile de magie
ale lui Abnar, orarul ei fiind de-acum nainte altul.
Avea s se scoale cnd o s i se par c este mai
bine i-are s-i petreac timpul dup cum i era
cheful, pn ce regele i magicienii lui au s-i
recunoasc greeala fcut la alegerea Scutierilor.
Neavnd argumente, slujitoarea ced. S profite de
tineree, gndi ea, ieind din camer.
Copila adormi din nou i nu deschise ochii dect
dup masa de prnz. De la fereastra ei contempl
muntele mndru ce se ridica n spatele castelului,
cel care desprea Regatul de Smarald de cel de
Diamant. Cunoscut n general ca sla al
Magicianului de Cristal, piscul seme al muntelui
era venic acoperit de nori. Rposul versant de
miazzi al muntelui, loc de cuibrit pentru
nenumrai vulturi i oimi, avea s-i aduc desigur
destule satisfacii n efectuarea exerciiilor i-avea
s-i permit s scape, mcar cteva ore, de
vacarmul antrenamentelor cu sabia ale noilor
Scutieri. Mnc singur la buctrie, lu o plosc
plin cu ap proaspt i se-ascunse sub o pelerin
de culoarea nisipului. Nici nu se gndi s-i divulge


secretul cuiva care rmnea la palat, cci nu voia ca
Wellan s-o mpiedice s ias dintre zidurile
fortreei.
Trecnd de-a lungul zidului curii celei mari, fetia
mov n-arunc nici mcar o privire Cavalerilor care i
nvau scrima pe Scutierii lor i-i urm calea pn
la porile cele mari pe care le deschise. n pofida
ecranului de protecie cu care Kira se nconjurase,
simurile ascuite ale lui Wellan l ntiinar imediat
despre o prezen suspect. n clipa n care el i
arta lui Cameron cum s pareze un atac, cu colul
ochiului vzu trecnd un personaj mic i straniu,
nvelit ntr-o pelerin i avnd faa ascuns cu grij
sub o glug. ranii nu-i acopereau niciodat
capul, de altfel nici servitorii. Tot trgnd lovituri
puternice pe lama sbiei Scutierului su, Wellan
spion direcia de deplasare a siluetei suspecte. Dar
cnd aceasta iei din incinta castelului, el se simi
obligat s-o urmeze i s se asigure c nu era vorba
despre un spion. Imediat l rug pe Bergeau s preia
el antrenamentul lui Cameron, pretextnd o
urgen.
Doi contra unu! exclam omul deertului. Asta-i
mai mult dect interesant!
Dar, n acelai timp, Bergeau se uit dezaprobator
la eful lui pentru c nu-i lua ucenicul cu el.
Wellan nu ddu atenie reproului tcut al fratelui
su de arme. i puse sabia la loc n teac i ncepu
s urmreasc personajul mascat pn la Muntele
de Cristal, rmnnd, pe poteca de pmnt, mereu


la o distan apreciabil. El n-o recunoscu pe Kira
dect cnd ea i ls gluga s cad, ca s se urce
pe suprafaa dreapt a falezei, cu o plosc atrnat
pe spate. i aminti vorbele lui Abnar i ale lui Fan
de Shola. Dac copila asta ar pieri n mna
inamicilor lor sau altfel, toate speranele locuitorilor
de pe continentul Enkidiev ar muri odat cu ea. Dar
cum s-o mpiedici s-i pun ncontinuu viaa n
pericol, din moment ce nu recunotea autoritatea
nimnui?
Acum, cnd escalada faleza cu agilitatea unei
oprle, nu mai putea s-o prind. Amintindu-i c
ea avea i snge de insect n vene, un frison de
oroare i strbtu ira spinrii, la gndul c i
nvlitorii s-ar fi putut cra pe ziduri cu aceeai
agilitate.
La un moment dat, alpinista se opri pe o corni,
lu plosca i bu nsetat. Wellan i ndrept
simurile invizibile spre ea, dar Kira avusese grij ca,
nainte de-a pleca, s-i nchid sufletul. Ce le mai
pregtea de data asta? O grmad de ntrebri luau
cu asalt mintea Cavalerului. Oare tatl ei, omul-
insect, o putea stpni de la distan? La vrsta
adult avea s se transforme i ea ntr-un scarabeu?
Ca s o poat supraveghea de la distan, fr ca
ea s-l vad, Wellan se ascunse n spatele unui plc
de copaci centenari. Dac nu putea s-i citeasc
gndurile, poate ar fi fost n msur ca, observnd-
o, s-i ghiceasc inteniile. Copila rmase un timp
aezat pe corni, apoi cobor din nou, agndu-se


cu ghearele de la mini i de la picioare. Ajuns pe
pmnt, i trase sufletul i urc din nou. Wellan
ncrunt din sprncene. La ce-i servea s fac de
dou ori acelai exerciiu? repeta vreun ritual al
copiilor din rasa ei?
Dup ce-i termin i cea de-a doua crare, Kira
bu i restul apei i-i puse capa pe umerii subiri.
i ascunse i faa mov sub glug. Intrigat, Wellan o
urmri de la distan, fr s-neleag ce voia s
fac.
Cnd, n sfrit, dispru pe ua de la buctrii,
Marele Cavaler se-ndrept spre Bergeau i Scutierii
lui, care exersau n mijlocul curii. i studie pre de-o
clip, corect poziia braului lui Cameron i-l
ncuraj s-l atace cu mai mult elan pe fratele su
de arme. Nelsnd s-i dispar zmbetul larg de pe
faa-i oache, Bergeau se distra, parnd loviturile
frenetice ale celor doi copii. Vzndu-i deja obosii,
Wellan ntrerupse exerciiul si-i trimise s caute
ap. Cu toat oboseala, bieii l ascultar fr s
crcneasc.
S-ar spune c tu petreci ct mai puin timp
posibil cu noul tu Scutier, l critic Bergeau.
A trebuit s m-achit de-o ndatorire mai degrab
presant, i rspunse Wellan, ntorcnd privirea.
Am prestat totui un jurmnt: s-i lum mereu
cu noi, ca ei s-nceap s triasc viaa unui
Cavaler.
Bergeau avea dreptate i Wellan pstr apoi o
tcere vinovat.


Spune-mi, ce-i reproezi cu exactitate, Wellan?
Nimic doar poate lipsa entuziasmului
Bridgess m punea la-ncercare din toate punctele de
vedere.
i noul meu Scutier e diferit de primul, dar este
normal, nu crezi? Tu i cu mine nu suntem la fel,
nu doar pentru c zeii vor aa. i sugerez s-l iei cu
tine data viitoare cnd o s ai o urgen, dac nu, va
crede c nu ii la el.
Wellan ridic uor capul, acceptnd reproul i-i
privi pe cei doi biei care se-ntorceau de la fntn
cu o gleat de ap i cu cni. Le ddur s bea
maetrilor lor, dup care i potolir i ei setea. ntre
timp, Wellan l examin pe Cameron fr ca acesta
s-l vad. Cu ochii plini de blndee, ca ai lui Santo
i avnd inima bun ca a lui Bergeau, el prea
foarte asculttor prin comparaie cu Bridgess. De ce
Elund i ncredinase un copil att de linitit?
Mai ai destul for s continui antrenamentul
cu mine? l ntreb Cavalerul.
Bineneles, maestre! exclam Cameron nebun
de bucurie.
Marele Cavaler simi uurarea biatului, cruia i
era team c ar putea s nu fie la nlimea
ateptrilor maestrului. Acesta puse o mn sigur
pe umrul lui i-l conduse spre centrul curii cu
scopul de a-l nva fente noi.
n zilele care urmar, Wellan i acord mai mult
timp tnrului su Scutier i-astfel i ctig treptat
ncrederea. l nv s urce pe cal i s mnuiasc


armele n galop. Cameron se dovedi foarte talentat
pentru lupt, ceea ce-i ncnt pe amndoi.
Kira nu mai apru prin curte deghizat i Wellan
se-ntreb imediat dac tia i o alt modalitate de-a
prsi castelul. Apoi, de diminea, n timpul unui
exerciiu cu lancea, n vreme ce pe deasupra se-
nvrtejeau nori negri i groi, o vzu deodat pe Kira
ndreptndu-se din nou spre porile meterezelor,
acum nvelit ntr-o pelerin alb. De data asta,
Cameron l nsoi pe maestrul su i-o urmrir din
nou n linite pe mica sholian, care se-ndrept spre
muntele din apropierea fortreei. Cavalerul i
Scutierul se-ascunser n spatele unui tufi,
observnd-o de departe.
E-un ho, maestre? vru s tie Scutierul.
Nu, Cameron. E Kira.
Dar ce face-aici?
Mi-ar plcea i mie s tiu.
Nu pot s-i citesc gndurile.
Din cauz c ne blocheaz intrarea.
Maestrul Abnar spune c nu trebuie s ne
blocm gndurile dect n faa dumanilor, nu-i aa,
maestre?
Este exact.
De ce trebuie s-o spionm aa?
Pentru c potrivit profeiei, cnd va fi mare, ea
are s asigure protecia unui Cavaler care-l va
distruge pe mpratul Negru. Datoria noastr este s-
o inem n via pn atunci.
Cameron i arunc o privire nencreztoare i


Wellan zmbi cu buntate. Aceast serie de ipoteze
era, fr ndoial, greu de-neles pentru un copil de
unsprezece ani, dar Wellan trebuia s-i spun
adevrul, acum cnd Scutierul depindea de el.
Ar fi fost mult mai bine s rmn la palat,
spuse imediat acesta. Dac ar aprea un dragon i
s-ar urca pe munte s-o nfulece, noi n-am putea face
nimic s-l mpiedicm.
Din fericire, aceste fiare sngeroase n-au reuit
niciodat s treac de gropile spate pe rmul
continentului Enkidiev. Wellan i Cameron
ateptar ca fetia s se-ntoarc la castel i-i
scurtar drumul pentru a ajunge n curtea palatului
naintea ei. Asigurndu-se c nu este urmrit, Kira
trecu de-a lungul zidului, ascuns sub pelerina
larg cu glug i fcndu-se nevzut att ct se
putea. Ajunsese deja la primele cldiri, cnd se trezi
nas n nas cu vrful ascuit al unei sbii late, iar
cnd ridic ochii la mna care inea arma i la
tunica verde a proprietarului, sri n sus. Wellan!
Numai hoii intr n palatele regilor
ascunzndu-i astfel faa, declar el amenintor.
Cu un aer plictisit, Kira ls gluga s cad pe
spate. n jurul lor toi Cavalerii i toi Scutierii i
continuau antrenamentele ntr-un clinchet infernal
de sbii care se ntretiau. Ea surprinse privirea
dezaprobatoare a lui Cameron, avnd aceeai
expresie autoritar cu cea a maestrului su. i
totui, n timpul studiilor, se-mpcaser amndoi
ct se putea de bine.


Ce fceai afar din cetate, o ntreb Wellan, fr
s coboare sabia.
N-am fcut dect s m urc pe munte.
Arat-mi permisiunea semnat de mna regelui.
Fetia deschise mari ochii ei de pisic. De cnd
supuilor Maiestii Sale le trebuia permis s poat
iei din cetate?
N-am, mormi ea ntr-un trziu.
Este-o greeal ct se poate de grav s te
aventurezi n afara zidurilor cetii fr acordul
Maiestii Sale!
Este-o greeal s urci pe munte? protest Kira.
Da, cnd o faci fr s previi pe nimeni! Regele
are s-i hotrasc pedeapsa! Hai, nainteaz!
Lundu-i un aer de-a dreptul ultragiat, Kira
mpinse lama sbiei deoparte cu vrful ghearelor
sale violete i-o apuc n direcia palatului, cu capul
sus. Ca i cum ar fi fost o hoa, Wellan o urm cu
sabia-n mn. Cavalerii ncetar lupta i-i privir
trecnd. Kira sond rapid sufletul ucenicilor i
constat cu amrciune c-i dezaprobau gestul.
Hotrt lucru, Cavalerul pe care-l admira cel mai
mult era cel care o punea fr-ncetare n dificultate.
Cameron i urm n linite pn-n sala de
audiene a regelui, unde suveranul judeca o pricin
dintre doi rani. Smarald ntiul se opri i ridic
descurajat ochii la trioul care tocmai intra n
camer. De ce protejata lui era mbrcat cu o
pelerin de cltorie? ncercase s fug? Wellan
inea n mn sabia, ceea ce sperie mulimea i-o


fcu s se dea la o parte, s-l lase s treac.
Ce-a mai fcut acum? Se-ntrist regele.
A prsit incinta palatului fr ngduina
dumneavoastr, Alte, l inform Cavalerul cu o
voce puternic. Din aceast cauz am s-i pun
soarta n minile voastre, aa cum mi recomand
codul Cavalerilor de Smarald.
Kira simi cum se-ntorceau spre ea privirile
acuzatoare ale demnitarilor. Bineneles c era
vinovat, dar trebuia s-o tie tot regatul? De ce
Wellan se simea obligat s-o umileasc de fiecare
dat cnd avea ocazia? n ziua n care ea va putea
s ridice, n sfrit, o sabie adevrat, are s-l fac
s regrete toate aceste afronturi!
Kira oft Smarald ntiul, fr s prea tie ce
atitudine s adopte.
eful nostru cel mare se enerveaz fr motiv,
Maiestate, se grbi ea s protesteze. M-am dus
numai s exersez la munte.
Toi cei care fac parte din familia regal nu pot
prsi cetatea de Smarald fr s aib
consimmntul vostru, Alte, i reaminti Wellan.
Aceast regul exist nc din timpuri strvechi.
Demnitarii i consilierii regelui aprobar aceast
ultim declaraie, murmurnd ntre ei.
E o regul stupid! exclam Kira, care-i simea
unindu-se mpotriva ei.
Dar, fata mea, Cavalerul Wellan are dreptate.
Este periculos pentru un membru al familiei regale
s prseasc palatul fr escort.


Codul prevede o pedeaps sever pentru acest
fel de-ndrzneal, sire, i aminti Wellan regelui,
nainte ca el s cedeze o dat n plus n faa
lacrimilor copilei. Unde-ar trebui s-o duc?
Smarald ntiul i fix protejata pre de-o clip. El
nelegea de ce eful Cavalerilor aciona astfel:
securitatea prinesei era esenial pentru ntreg
continentul i el nu putea s-o lase s se zbenguie
singur n afara cetii.
n camera ei, hotr n cele din urm. i aezai
un om din garda mea personal la ua ei.
Mulumit de victoria lui, Wellan se-nclin n faa
suveranului su i-i fcu semn prinesei sholiene s
avanseze spre ua din dreapta tronului.
Cobori-v arma, sire, ordon ea n timp ce
urechile ei ascuite se i se fceau una cu craniul.
ns Wellan nu se urni i toat curtea observ
nelinitit confruntarea mut dintre cei doi.
Kira, f ce-i spune, insist Smarald ntiul.
Cu capul sus, dar avnd inima zdrobit, Kira se-
ntoarse i-o coti prin dreapta suveranului. mpinse
brutal cu cizma ua batant i intr pe coridor cu
un pas furios. Marele Cavaler i Scutierul lui o
urmar n linite. Cnd ajunser n faa uii
apartamentului ei, copila se-ntoarse deodat spre
Wellan.
ntr-o bun zi, Cavalere, am s v fac s v
regretai amarnic rutatea! uier ea.
ntr-o bun zi, ai s-nelegi de ce sunt obligat s
m port aa, i replic el, fr mcar s clipeasc.


Cu un gest elegant i puse sabia napoi n teac i
atept ca fetia s intre-n anticamer. Ochii de
ghea ai lui Wellan nu exprimau nicio emoie i,
pre de-o clip, Kira avu intenia s se repead la el
i s i-i scoat. Se ddu napoi, apuc ua i i-o
trnti tare chiar n nas.
Un zmbet nflori pe faa Marelui Cavaler,
uimindu-l pe Scutier.
Are caracter, i explic Wellan, observndu-i
chipul descumpnit. Cred c asta are s-i permit
s ajung la captul misiunii. Hai, vino! Trebuie s
ntiinm garda de noua ei misiune!
Wellan trecu de-a lungul unui coridor lung i
Scutierul se grbi s-l urmeze.
Ajuns-n dormitorul ei, cu un gest plin de dispre,
Kira arunc pe jos pelerina alb i scoase un strigt
turbat. Wellan n-avea dreptul s-o mpiedice s fac
exerciii! sri n pat i, de furie, cu ghearele, i fcu
perna buci-bucele, iar cu vorbele puse-n crca
efului attea porecle cte i inspir n acel moment
imaginaia ei plin de nervi. i, cteva minute mai
trziu, cnd Armene intr n camer, abia putu s-o
zreasc n norul de puf i pene care plutea prin
ncpere.
Dar ce se-ntmpl aici? Aproape c se sufoc
slujitoarea, n timp ce ochii ei se plimbau speriai
prin camera n care mai ningea nc cu fulgi pufoi
i dei.
Kira i se arunc n brae i, strngndu-se la
pieptul ei, abia atept s prasc purtarea ct se


poate de urt i relele tratamente pe care i le aplica
Wellan de Smarald, ori de cte ori avea ocazia.
Armene o ascult, mngind-o pe spate, i-i promise
s intervin pe lng rege s-i ridice aceast
pedeaps ridicol, dar nimic n-o mai putea consola
pe mica prines sholian. Armene se aez apoi pe
un fotoliu i-o mngie pn ce ea se mai liniti
puin.





6
ARIPILE ZNELOR

Abia se crpa de ziu, cnd Chloe fu trezit de
plnsul lui Ariane, tnra sa ucenic de unsprezece
ani. Momentul de care atta se temea sosise.
Imediat femeia Cavaler ddu la o parte cuverturile
i, cu un gest din mn, aprinse toate lumnrile de
pe comoda din lemn. Culcat pe burt, fetia se
agase cu disperare de salteaua de pene, prad
unei foarte mari dureri.
Chloe ngenunche lng copilul speriat i-i
mngie uor faa. Prul negru i lung al lui Ariane,
ud de transpiraie, i se lipise de cap.
ine-te bine, draga mea, o ncuraj ea,
transmindu-i, n acelai timp, o und de linitire.
Mi-ai spus c am s pot fi scpat de aripi,
dac m voi hotr s devin Scutier, suspin fetia.
i i-am spus adevrul, Ariane, dar ca s poat
fi tiate, ele trebuie mai nti s se nasc.
Nu mai vreau E prea dureros
Lui Chloe nu-i plcea s-i vad pe ceilali suferind.
De la venirea sa n regatul de Smarald ea se
strduia s uureze durerea fizic i moral a celor
alturi de care tria. Dar Ariane era un mister
pentru ea. Fiic a Regelui Znelor, cu toate c fizic
ea semna cu oamenii, constituia ei era complet
diferit. Corpul ei nu cunotea aceeai densitate i


avea alte suferine. Chiar i undele de linitire ale
Cavalerilor nu o ajutau ntotdeauna.
Cmaa de noapte a copilei ncepu s se agite, ca
i cum sub ea se zbtea un animal mic. Regele Tilly
le amintise de aceast metamorfoz a znelor, n
perioada trecerii spre adolescen, dar fr s le dea
mai multe amnunte.
Maestr, ajutai-m o implor Ariane.
Chloe nu se ls mai mult rugat. i scoase lui
Ariane cmaa de noapte i o culc din nou pe
burt, speriat la vederea pielii violete dintre
omoplai. Avea s asiste la naterea aripilor ei,
ocazie rar pentru un om. Plnsetele micuei se
nmulir i Chloe i puse minile la tmple. Acestea
se luminar un moment, dar n-o ajutar cu nimic
pe copil.
Oamenii au noroc, lor nu le cresc aripi gemu
fetia.
Ai dreptate, dar au alte griji, crede-m,
rspunse Chloe, ntrebndu-se dac nite comprese
reci i-ar putea atenua durerile.
Ea puse uor minile pe spatele lui Ariane i simi
micrile sacadate de sub piele.
Maestr! strig micua zn, zvrcolindu-se de
durere.
Atunci Chloe nu ascult dect de curajul ei i-i
sfie pielea cu unghiile. n locul fntnei de snge
la care se-atepta, patru aripi lungi i transparente,
acoperite de-o curioas brum alb, izbucnir dintre
rni i czur moale pe pat. Sunt minunate, se


gndi Cavalerul uimit i le deschise cu vrful
degetelor
Ariane, te simi bine? se neliniti ea, cnd nu o
mai auzi gemnd.
Niciun rspuns. Chloe o sond cu simurile ei
magice i constat c leinase. Oare toi copiii zn
sufereau de acest ru nainte de-a intra n
adolescen? Ea terse uor faa de-acum senin a
ucenicei sale, dar nu ndrzni s tearg i aripile,
de team s nu le fac vreun ru. Se ntoarse n
patul ei i, printr-o micare a minii, stinse
lumnrile. n semiobscuritatea rsritului, ea i
veghe mult timp ucenica, dar, obosit, ntr-un trziu
adormi i ea.
Pn cnd micua zn deschise n sfrit ochii,
aripile ei transparente precum cele de libelul, i se
nchiseser firesc pe spate. Se ridic sprijinindu-se
pe coate i se uit alturi la maestrul ei, care
dormea nc. Nici vorb s-o trezeasc dup toate
eforturile din timpul nopii.
Ariane i folosi simurile ei magice s poat
studia muchii cei noi care-aveau misiunea s mite
aripile. Va avea oare timp s-nvee s le foloseasc
nainte s-i fie ndeprtate? i strnse omoplaii cu
un pic de team i aripile se alungir dintr-odat de-
o parte i de alta a corpului ei. Aps din nou i ele
se micar n acelai timp uor, fr s-i provoace
deloc durere. ncurajat, zna le ordon n gnd s
bat mai repede i un zumzit umplu mica ncpere.
Spre marea ei surpriz, Ariane se simi tras spre


plafon. Scoase un strigt de surpriz i aripile se
oprir brusc, lsnd-o s cad n gol.
Strigtul ei o trezi pe Chloe care o vzu cznd pe
burt pe saltea. Sri din pat i se grbi s-o ajute.
Eti rnit? Se sperie femeia Cavaler.
Nu, maestr, doar ameit.
Chloe o ajut s se aeze, fascinat de brusca sa
transformare.
N-am s pot s apar niciodat aa n faa
surorilor i frailor votri de arme, se-ntrist Ariane,
aplecnd capul.
Nu, n-ai niciun motiv s-i fie ruine, i
rspunse femeia Cavaler, cu un zmbet ce i se-
ntinsese pe toat faa. Aici toat lumea tie c eti
Zn. Iar aripile tale sunt de-a dreptul uluitoare.
Totui, a fi preferat s nu le am.
Ca s-o ncurajeze, femeia Cavaler o srut pe
frunte i-i promise s n-o oblige s-i nfrunte pe
ceilali, nainte s fie pregtit s-o fac. Apoi Chloe
chem pe una dintre croitoresele palatului i
adaptar mpreun o tunic a fetiei, pentru ca
aripile s i se poat mica n voie. Unui servitor i
mai cerur s le-aduc i nite mncare, pe care
Ariane, cocoat-n pat, o termin n cteva clipe.
Acum cred c a sosit timpul s-l informm i pe
eful nostru cel mare despre transformarea ta,
declar Chloe, dup ce ucenica ei i terminase
masa.
Ariane i ddea seama c n-ar fi putut s-i
petreac restul zilelor n ncperea aceea din aripa


Cavalerilor i c, mai devreme sau mai trziu, ea va
trebui s-nfrunte membrii Ordinului. Ridicnd uor
capul, accept inevitabilul.
Chloe plec n cutarea lui Wellan. Nu voia s-l
cheme pe calea spiritului, cci atunci toi ceilali i-ar
fi interceptat mesajul, l gsi n sala cea mare
mpreun cu ceilali, terminndu-i micul dejun. Se
apropie de el i-l srut pe obraz, nainte de a-i
ncredina secretul ei.
i eu vreau unul! exclam Nogait, aezat de
partea cealalt a mesei.
Are s-i vin i ie rndul! i rspunse Chloe, cu
un zmbet radios.
i ce-a fcut marele nostru ef s merite aa un
srut? ntreb Iason c-un aer pozna.
Nu e vorba de ce-a fcut, ci de ce va face pentru
mine.
Cavalerii i manifestar ncntarea prin tot felul
de oapte i rsete, dar faa lui Wellan rmase
impasibil. tia foarte bine c sora sa de arme nu-i
cerea ajutorul dect dup ce va fi epuizat ea toate
mijloacele posibile. Ce s se fi ntmplat?
A vrea s vii cu mine, i opti ea la ureche.
Wellan se scuz n faa colegilor lui, care aruncar
spre el cu bile de pine, fcnd n acelai timp, n
oapt, comentarii zeflemitoare. Marele Cavaler se
lu dup Chloe n direcia uii, urmat fiind de
Scutierul lui.
Merser n linite de-a lungul culoarului i, cnd
intrar pe ua camerei ei, Chloe se adres aa


fratelui ei de arme:
Ariane este de-acum o zn, anun ea cu
mndrie, dar nu tiu prea bine ce trebuie s fac!
N-am citit prea multe lucrri despre aceste
creaturi magice, mrturisi el.
Dar n diplomaie eti expert! Atunci, spune-mi,
trebuie s m duc n ara znelor cu ea, pentru ca
familia s-i retrag aripile, sau s-i invitm familia
aici, n Regatul de Smarald?
Aripi? repet Cameron, uimit.
Pentru c cei doi aduli se-ntorseser spre el n
acelai timp, copilul se-nroi pn-n vrful
urechilor. Biatul crescuse mpreun cu Ariane i
nu putea s-i imagineze c ea are s fie de-acum
nainte diferit de ceilali ucenici din regatul de
Smarald.
Au ieit la iveal deodat n timpul nopii,
explic Chloe Scutierului lui Wellan. Aceasta se-
ntmpl znelor tinere, care trec de la copilrie la
adolescen.
Dar de ce vrei s i le scoatei, Cavaler Chloe?
Pentru c o vor mpiedica n munca ei de
aprtor al continentului Enkidiev i pentru ca ele
s nu fie distruse n timpul luptelor. nelegi ce
vreau s spun, Cameron?
Cred c da i v dau dreptate.
Ea i zbrli prietenete prul i, sub privirea deja
mbunat a lui Wellan, mpinse ua. Prin firea ei,
Chloe i transmitea ntotdeauna efului Cavalerilor
blndee i compasiune. Niciodat, de la venirea ei


n Regatul de Smarald, la vrsta de cinci ani, Chloe
nu avusese un singur moment de furie mpotriva
cuiva, oricare-ar fi fost el.
Wellan i Cameron o urmar n mica ncpere i
se oprir deodat n faa minunatului spectacol
care-i atepta. Ariane era n picioare n faa ferestrei,
iar razele soarelui treceau prin toate cele patru aripi
transparente, desennd curcubee pe toi pereii.
Resimind prezena marelui ef al Ordinului n
spatele ei, fetia se-ntoarse i aplec trist capul.
N-ai niciun motiv s te simi umilit de starea ta
de-acum, interveni Chloe, cu intenia s-o liniteasc.
Wellan analiz situaia pe loc. Chiar dac un
Cavaler naripat le-ar fi adus multe servicii
folositoare, era necesar ca mai nti s ntreasc la
sol fora lor de atac. Amintindu-i, ns, de
nepsarea znelor, care nu rspundeau niciodat
mesajelor celorlali monarhi ai continentului, hotr
c-ar fi fost preferabil ca fetia s fie condus la tatl
ei, care va ti s-i retrag aripile, fr vreun incident
neplcut. Mai propuse s cear unuia dintre fraii
lor de arme s-o nsoeasc pe Chloe pn-n regatul
lui Tilly, dar, auzind propunerea, Cavalerul nu avu
aceeai prere:
Dac mpratul Negru are s atace continentul,
vei avea nevoie de toat lumea aici. Ct despre mine,
voi fi n msur s m altur vou n lupt, chiar
dac voi fi nevoit s-o las pentru un timp pe Ariane
n grija atent a familiei sale.
Odat n plus, Chloe avea dreptate. Wellan se


hotr s-o lase s plece singur, sftuind-o s aib
cea mai mare grij.






7
CHLOE

Potrivindu-se dorinelor lui Ariane, Chloe i
ngdui s rmn n camera ei i plecarea spre
Regatul Znelor o pregti doar ea. neu doi cai i
atrn bine, de-o parte i de alta a eii, sacii de piele
coninnd mncarea. Tocmai voia s conduc
animalele pe aleea din faa grajdurilor pn-n curte,
cnd Dempsey, fratele ei de arme, izbucni ca un
fulger pe aleea central dinspre grajduri. Nu trebuia
s-i foloseti puterile magice, s vezi c dorea s
ajung la ea. Pe loc o strbtu un gnd: Sper ca
Wellan s nu-i fi schimbat cumva prerea!
Citindu-i gndurile, el ls imediat s-i scape:
S tii c nu m-a trimis el!
Crescuser mpreun n Regatul de Smarald.
Aveau aceeai vrst i reueau ntotdeauna s-i
neleag unul altuia emoiile, ns, n acea zi,
tinerei femei i fu greu s-neleag ea nsi ce
simea c se petrece n sufletul ei.
i, uitndu-se la el cu insisten, l ntreb:
Spune-mi, Dempsey, ce te nelinitete?
Cei doi Cavaleri aveau cteva trsturi comune:
acelai pr, de culoarea grului, tuns scurt i
aceiai ochi purtnd culoarea albastru-deschis a
cerului de var. ns Chloe vzuse lumina zilei la


miaznoapte de Muntele de Cristal, pe pmnturile
generoase ale Regatului de Diamant, n timp ce
Dempsey se nscuse ntr-un sat din munii stncoi
ai Regatului de Berii. Pe cnd femeia i folosea
intuiia s-i rezolve problemele, colegul ei prefera
raionamentul, cel n ntregime logic. Fiind n toate
privinele suflete complementare, cei doi Cavaleri
ncercau mult afeciune unul pentru cellalt. Dar,
de puin timp, Dempsey simea cum n adncul
sufletului su se nscuse o emoie nou. n special
atunci cnd privea faa frumoas a lui Chloe.
Nu vreau s pleci singur, doar cu ucenica ta, i
mrturisi el. Cu toate raidurile astea, e mult prea
periculos.
mi pui oare la ndoial capacitatea mea de-a
m apra?! l ironiz ea, pstrndu-i o figur ct se
poate de ofensat.
Nu departe de mine gndul acesta n
privina asta mi-ai servit deja o lecie, acum civa
ani!
i Chloe nu se luda deloc, dar n-avea s uite
niciodat victoria ei la sabie, mpotriva tuturor celor
ase frai de arme, pe-atunci adolesceni. Bucica
aceea de femeie i btuse pe toi, unul dup altul,
ntr-un turneu amical.
Mai degrab mi-e fric de mpratul Negru,
urm Dempsey. Wellan are dreptate cnd spune c
pregtete ceva, chiar dac noi nu-i putem cunoate
nc planurile sumbre.
Dac o s traverseze oceanul, oamenii-insect


vor ataca regatele de coast, iar eu am intenia s
cltoresc prin interiorul continentului. i faci
gnduri fr motiv!
Ar fi fost mai bine ca unul dintre noi s te-
nsoeasc.
i s-l lipsii pe Wellan de spadele voastre, dac
Amecareth se hotrte s atace? protest ea. Ar fi
prea egoist din partea mea. i-apoi, o femeie i o
feti trec mai degrab neobservate prin pdure
dect o band de brbai vorbrei ca nite gaie.
l srut pe obraz i trase de drlogii cailor.
Dempsey se ndeprt i o ls s treac. Sufletul
su ardea ns de dorina s-i mrturiseasc
sentimentele care pe care le-avea, dar era oare acum
momentul s-o fac? Ar fi crezut c era doar o alt
tactic de-a o mpiedica s plece singur. nainte ca
el s mai poat spune vreun cuvnt, femeia iei din
grajd.
Chloe conduse caii pn la intrarea dinspre aripa
Cavalerilor. Simindu-i apropierea, Wellan i
Cameron o scoaser pe mica zn din ascunztoare
i o conduser pn-n curte. Urcndu-se n a,
Ariane era ct pe-aici s-i juleasc una dintre
aripile ei lungi de sacii cu mncare. Wellan reacion
ns imediat i i-o nltur uor. Fetia i mulumi
nroindu-se de timiditate i Marele Cavaler o btu
prietenete pe old, zmbind. nconjur apoi caii i
se apropie de Chloe. i ntinse braul i ea i-l strnse
n felul Cavalerilor.
Nu face pe eroina! O sftui el foarte serios.


Fii fr team, Mare Cavaler!
Wellan se ddu napoi i o privi plecnd pe femeia
Cavaler, cu platoa verde, incrustat cu nestemate
ce strluceau i pe fetia ale crei aripi fremtau n
adierea vntului. Cu simurile sale magice
supraveghe coasta oceanului tot timpul cltoriei
lor, s se ncredineze c soldaii mpratului Negru
n-o s le surprind pe pmnturile Regelui Tilly.
Cu gnd s nu atrag atenia ranilor, Chloe
alese s clreasc pe drumul ce trecea prin
pdurile de Smarald, pe la vest de Muntele de
Cristal, dect la loc deschis, pe cmpurile cultivate.
Alese de asemenea drumurile largi, Ariane
stpnind prea puin sistemul de funcionare al
aripilor ei, cu o anvergur de doi metri.
Cnd ajunser la grania dintre Regatul de
Smarald i cel de Argint, deja se nsera i i aezar
culcuul pentru noapte pe malul rului Wawki, cel
care urca spre miaznoapte, erpuind printre
copaci. Cu mult fereal Ariane aprinse un foc i
pregti ceva de mncare, n timp ce Chloe avea grij
de cai. Cnd se aez pe ptura ei, zna cea mic
scoase un suspin de uurare.
Un pic de curaj, o mbrbt Chloe. Mine-sear
avem s fim la palatul prinilor ti.
Cavalerul se aez lng copilul libelul i accept
cu plcere o strachin de ciorb cald.
Sunt foarte mulumit s petrec un pic de timp
doar cu voi, maestr, mrturisi Ariane. mi plac mult
fraii i surorile voastre de arme, dar sunt prea


glgioi.
Chloe izbucni n rs n faa sinceritii fetiei. Dar
era adevrat i c, n prezena exuberanilor ei
colegi, ucenicilor le era cteodat greu s se exprime
n largul lor.
Le era foame, aa c sorbir cu nesa tot ce
pregtise Ariane, apoi ronir smochine proaspete.
Luna se ridic lene pn-n vrful copacilor, iar
alturi de ea, luceferi i miriade de-alte stele
sclipeau pe cerul precum cerneala. n cutare de
insecte nocturne, un liliac trecu n zbor pe deasupra
capetelor lor. Pdurea fremta de via i Ariane
simea pn i cea mai mic vibraie.
Printre ramuri sufla o adiere proaspt, care fcea
frunzele s foneasc. Chloe o ajut pe ucenica ei
s-i nchid aripile i, ca s nu-i fie frig, i aez o
ptur pe umeri.
Mulumesc, maestr, spuse aceasta, uitndu-se
cu recunotin la femeia Cavaler.
Cel puin, nu i-am fcut vreun ru?
Ariane fcu un semn negativ cu capul. Chloe fcu
ceai i-i ddu i ei o ulcic. innd-o ntre palme,
fetia i nclzi minile mici i reci.
Cnd m vei nva s stpnesc elementele?
ntreb Scutierul.
Doar atunci cnd n-o s riscm s te vedem
cum i iei zborul, fr s vrei, spre cer, rse femeia
Cavaler.
Zmbind nc, duse apoi ulcica cu ceai la buze.
ntr-adevr, Ariane o vzuse cum strnise n


curtea castelului nite cureni teribili, care
micaser carele ranilor att de uor, de parc ar
fi fost coji de nuci.
i-apoi, Cavalerii nu au toi aceleai puteri, mai
adug Chloe. Asta ar putea s nu-i reueasc,
ns ne-ai putea surprinde cu alte puteri magice sau
cu aptitudini noi.
i mai povesti lui Ariane cum fiecare dintre fraii ei
de arme i descoperise talentele unice, iar fetia i
sorbi cuvintele de pe buze, n special vorbele care-i
istoriseau despre Wellan. La fel ca i colegii lui,
acesta putea s vindece rni, s lanseze raze
incendiare, s aprind magic lumnrile, s citeasc
gndurile, s comunice cu spiritul celorlali, s
simt prezena unor fiine vii de la kilometri
distan, dar prea s posede i darul de a-i
influena pe alii prin vocea lui. Cnd vorbea, toat
lumea l asculta, fie c povestea o legend, fie c
ddea nite ordine.
Este i cel mai frumos dintre Cavaleri, declar
deodat Ariane.
Dar n-apuc bine s spun aceste cuvinte, c, de
ruine, obrajii i luar foc.
Eu i consider chipei pe toi, i rspunse Chloe,
dar e adevrat c Wellan are, n felul cum arat, un
aer regal, numai al lui.
Vocea lui i face pe oameni s-asculte, relu
Ariane. Voi stpnii elementele. Cavalerul Iason are
o for de levitaie foarte puternic. Cavalerul Santo
este un mare vindector. Cavalerul Falcon este rapid


ca un fulger, n timp ce Cavalerul Bergeau are
muchi de oel. Dar care este talentul Cavalerului
Dempsey?
Luciditatea lui n orice mprejurare. Cred c
nicio vrjitorie nu-l poate ndeprta de la scopurile
lui. Putem ntotdeauna s contm pe Dempsey.
Odat ce-i trecur pe toi n revist, se-nfurar
n pturi i se culcar lng foc. ritul greierilor i
clipocitul apei le legn uor, aa c mo Ene le
prinse imediat n braele lui moi. Dar, pe la mijlocul
nopii, Ariane deschise repede ochii. Se ajut de
simurile ei magice, cum o nvase Chloe, i cercet
mprejurimile. Simi imediat o surs stranie de via.
Se aez cu atenie i i plimb privirea peste
pdure. Nimic. Caii continuau s dormiteze la civa
pai de ele. Dac ar fi existat ntr-adevr un pericol,
ei le-ar fi avertizat. O cea uoar se ridica de pe
pmnt pn la ru, nvluind totul ntr-o alt
lumin. Convins c era vorba de-o alarm fals,
fetia se pregtea s se culce din nou, cnd observ
micare n preajma malului. Vzu o creast
ntunecat care mprtia bruma i auzi ct se poate
de clar cum alearg prin stuf un animal mic. Frica o
strbtu ca un curent electric, trezind-o i pe Chloe,
care dormea alturi de ea.
Ce s-a ntmplat? Se alarm femeia Cavaler.
Am vzut ceva pe-acolo reui s articuleze
zna.
Chloe sri n picioare i nfc sabia. Scrut
toat regiunea cu simurile ei magice, dar nu


observ nimic anormal. Se destinse i se-ntoarse
spre copilul care tremura i crezu c fusese vorba,
probabil, de-un vis urt. Se aez lng ea i-i
trecu braul n jurul umerilor ei, s nu-i strice
aripile.
Nu tiu ce-a fost, dar nu mai este acolo, o
asigur ea. Dac era un prdtor, pesemne c era
tare mic, pentru c nici caii nu l-au considerat o
ameninare serioas.
Vznd c fetia nu era deloc convins, Chloe
ridic magic mrimea flcrilor, care luminar toat
poienia, ceea ce ar fi ajutat la ndeprtarea
animalelor un pic prea curioase. Se culcar din nou,
fr s vad cei doi ochi de-un rou aprins, ascuni
n stuf, care le pndeau culcuul.
Odat cu primele raze ale rsritului i urmar
drumul i Ariane nu mai aminti nimic despre
temerile ei din timpul nopii. Cu att mai bine,
gndi Chloe, cci primul lucru pe care Cavalerul
trebuia s-l nvee pe Scutier era ca acesta s-i
stpneasc frica n orice-mprejurare. Pe cmpul de
lupt fiind o emoie nefast i, uneori, paralizant,
aceasta-i putea aduce soldatului chiar i moartea.
Continuar s clreasc toat ziua i, pe cnd
soarele-i pregtea lungul su periplu prin ocean
spre lumea de dincolo, coborr i ele pe valea cea
frumoas i vrjit a Regatului Znelor. Inima lui
Ariane crescu de bucurie privind la margaretele
gigantice de culori strlucitoare, la lalelele de-un
rou aprins, la ramurile enorme de mrgritrel


frumos mirositor i chiar la zborul ntretiat al
psrelelor-musc, ciripind vesele.
Ii aminteti de toate astea, nu-i aa? Se
emoion Chloe.
Desigur, maestr. M jucam pe-aici cu
verioarele mele. Pe-acolo curge un ru cu ape
luminoase i limpezi, iar fructele tufelor de pe mal
au un gust delicios.
Chloe o ls s treac nainte i, cteva minute
mai trziu, ajunser pe mal. Broscue fluorescente
sreau n valurile limpezi i peti cu ochi bulbucai
i rotunzi scoteau curioi capul din ap s-i vad
mai bine pe cei ce se-apropiau. Ariane i urm
drumul pn la podul cel mic i respir adnc
mirosul pomilor ncrcai cu nite fructe curioase de
culoarea aurului.
Fr s se grbeasc, traversar rul i sosir n
faa unui deluor cu iarb albastr, presrat cu
ciuperci de-un alb imaculat. Un freamt le-nconjur
deodat i, venind de nicieri, o ceat de zne mici,
vorbind toate-n acelai timp, se npustir asupra
lor. Semnnd cu nite ppui de porelan,
creaturile magice zburau mprejurul lui Ariane
ridicndu-i aripile i incitnd-o s le urmeze.
Apoi, deodat, ele se-mprtiar ca nite psrele
speriate i cuplul regal se materializ n faa
oaspeilor.
Bine-ai venit, Cavaler Chloe, i ur Regele Tilly.
Tnra desclec i se-nclin n faa celor dou
personaje maiestuoase, mbrcate-n voaluri uoare.


Contemplnd prul aproape transparent al regelui i
buclele blaie ale reginei, Chloe se ntreb, firesc,
cum de prul fiicei lor era negru ca noaptea.
Vd c-mi aducei fiica napoi, urm el.
Aceasta depinde de ea, Maiestate, rspunse
Chloe, fcndu-i cu ochiul Scutierului su.
O ajut pe feti s coboare de pe cal, avnd grij
de aripile ei transparente. Regina Calva se apropie
de Ariane, cu ochi strlucitori de bucurie, i
ngenunche n iarb, s fie la nlimea ei.
Nu mai eti fetia pe care-am dat-o n grija
magicianului Elund, declar ea, mngindu-i faa
mtsoas ca piersica. De cnd ai aripi?
De cteva zile numai, Altea Voastr, rspunse
politicos Ariane, impresionat s se afle n faa
prinilor ei.
Mi-ai spus c o s i le retragei, dac dorina ei
va fi aceea de-a deveni Cavaler, interveni Chloe,
voind s explice totodat i scopul prezenei lor
acolo, n Regatul Znelor.
mi aduc aminte foarte bine, rspunse Regele
Tilly, cu zmbetul disprndu-i de pe fa. V rog,
urmai-ne!
Tilly i Calva se ridicar n aer i o luar nainte.
Cavalerul i Scutierul apucar, la rndu-le, hurile
cailor i merser n urma lor. Deodat peisajul
ncnttor se schimb ntr-o curte interioar mare,
pavat cu pietre mici i rotunde. De-a lungul
pereilor enclavei erau galerii mpodobite cu flori
multicolore.


Putei s lsai caii aici, spuse regele. Znele i
vor hrni i adpa.
Chloe le cunotea ndeajuns pe zne s tie c
aveau s se in de cuvnt. i fcu semn lui Ariane
s asculte i continu s-i urineze pe rege i pe
regin, mpingnd-o uor nainte pe ucenica ei. Se
trezir apoi deodat ntr-o sal mare cu perei
transpareni, care lsau s treac n ncpere
tonurile calde de portocaliu ale asfinitului. Scaune
comode i elegante, acoperite cu catifea turcoaz,
alunecar uor pn la ele i znele le invitar s ne
aeze.
Frumoasa noastr Ariane este deci gata s
devin soldat, nelese regele, studiind copila.
Dar poate i s se hotrasc s-i reia locul n
snul familiei, nu-i aa? se neliniti regina.
Ordinul de Smarald nu reine pe nimeni
mpotriva voinei acestuia, Maiestate, afirm Chloe.
Hotrrea are s-i aparin lui Ariane.
Fetia privea curioas peste tot mprejurul ei
dorind s-i aminteasc de mult ndrgita copilrie.
Viaa unei zne se rezuma la ngrijirea animalelor
din pdurea vrjit, iar n rest, din distracii de tot
felul. Chloe tia c fetia se confrunt cu o alegere
dificil, dar viaa unui Cavaler fiind alctuit dintr-o
multitudine de drumuri diferite, aceasta ar fi fost o
lecie deosebit de important pentru Scutierul ei.
Regina, care nu-i lua ochii de la copil, protest:
Dar nu este obligat s rspund imediat!
Bucurai-v nti de ospitalitatea noastr!


Regele i se altur i el o convinse, n cele din
urm, pe Chloe s rmn cteva zile n palatul lor
de sticl. Wellan n-avea s fie deloc bucuros cnd va
afla, dar codul i obliga pe Cavaleri s se supun
dorinelor regilor.




8
O ALEGERE GREA

La masa de sear, Chloe i Ariane sttur alturi
de Regele Tilly i de curtea lui. Nefiind ea nsi
zn, femeii Cavaler i era greu s deosebeasc
znele-ntre ele. Cu faa lor de ppu i voalurile lor
diafane, aproape c nu vedeai diferenele. Suveranul
i prezent cu mndrie toi demnitarii. Ea i salut
politicos, dar n sinea ei observ totodat c n
anturajul regelui-zn erau foarte puini brbai.
n seara aceea, le oferir o camer n mijlocul
creia se afla un cuib moale i pufos de forma unei
cupole. Se simea o adiere parfumat, iar tavanul
lsa s se zreasc strlucirea stelelor. Pentru c un
Cavaler nu trebuia s se despart niciodat de
Scutierul lui, Chloe ceru i un al doilea pat, dar
servitorii rspunser c, n ceea ce-o privea pe
copil, Regina avea un alt plan. Se duse imediat s
protesteze, dar Scutierul ei i puse mna pe bra i
spuse:
Lsai-m s-i fac pe plac ast-sear, maestr!
O implor Ariane.
Chloe vzu insistena din ochii albatri ai copilului
i nelese c voia s fac desprirea mai puin
dureroas pentru familia regal. i ddu deci aceast
nvoire neobinuit i o ls s plece cu celelalte
zne. Fiind n legtur permanent cu Ariane, n caz


de nevoie, ar fi putut s-o gseasc imediat. Se
ncolcise pe pat i-i trsese cuverturile mtsoase
pn sus la brbie, cnd lumina din camer se
micor pn ce ncperea fu nvluit de ntuneric.
ntorcnd-se pe spate, admir bolta-nstelat,
amintindu-i i de zeii care locuiau acolo. Nu se
strduise s cunoasc numele tuturor astrelor, ca
Wellan, dar, mai romantic dect el, tia
ntotdeauna s aprecieze frumuseea cerului
presrat cu strlucirea miriadelor de atri.
Ariane le urm pe zne fr s se foloseasc de
aripi i ajunse ntr-o camer mare ai crei perei
pastel i schimbau necontenit culoarea. Regina
Calva o atepta cu minile strnse la piept,
minunat de schimbrile prin care trecuse fetia ei.
Dar nainteaz, Ariane, o rug regina cu vocea ei
cea dulce.
La comanda tacit a stpnei lor, celelalte zne se
retraser, lsnd-o pe fiic s mearg singur spre
mama ei.
i mai aminteti de camera aceasta? o ntreb
Calva.
Nu, Maiestate.
A fost a ta i, de cnd ai plecat, nimeni n-a mai
folosit-o. Dac vrei, poi s-o iei napoi.
Ariane merse i admir mobilele miniaturale: o
toalet ca un dulpior, care avea o oglind n form
de lebd, o perie de-argint i o mulime de sticlue
colorate, un co de jucrii, din sticl, un pat mic de
pai alb, presrat cu sticlue strlucitoare. Ridic o


ppu de mtase, cu prul lung transparent, fr
s-i poat aminti ce-ar putea fi.
Acum, pentru c ai deja aripi, o s te lsm,
desigur, s-i alegi mobila pe care-o vrei.
Punnd ppua la loc n pat, mna fetiei se aez
instinctiv pe garda sbiei. Cu ase ani n urm, pe
cnd pleca din regatul prinilor, ea i prsise
jucriile, cu scopul s studieze intensiv magia,
istoria, matematica, limbile vechi i diplomaia.
Care-i era locul acum? Pe lng prinii ei? Calva i
Tilly i ofereau posibilitatea s redevin o prines a
continentului Enkidiev, dar, rmnnd Scutier,
putea s-i serveasc mai bine continentul.
E vorba de-o alegere grea opti ea observnd
motivele colorate care se formau pe peretele din faa
ei.
Vrei ntr-adevr s-i pierzi aripile? ntreb
Regina, simind-o c nclin mai mult spre
jurmntul de credin fcut Regatului de Smarald.
Ariane se ntoarse spre femeia minunat cu bucle
blaie, ai crei ochi se umpleau treptat de tristee.
i adun tot curajul, se-apropie de ea i-i lu
minile:
Mam, eu v iubesc i v voi iubi ntotdeauna,
dar, devenind elev a magicianului Elund, m-am
angajat s-i servesc pe egalii votri.
Rspunznd apelului Regelui de Smarald, tatl
tu a vrut s-i arate doar bunvoina noastr, cci
poporul nostru nu ntreine prea multe relaii cu
lumea exterioar. Dar niciodat n-am dorit ca tu s


devii mercenar, ca aceti Cavaleri, care au rscolit
totul n calea lor acum muli ani n urm, protest
Calva.
Nu sunt aceiai soldai, Maiestate! Noua
versiune a Ordinului este neleapt i bine
intenionat. Eu sunt sigur c tata i voi vei fi
mndri de mine dac am s-i ajut pe Cavalerii de
Smarald s protejeze continentul de atacurile
repetate ale Imperiului Negru. N-am s pot niciodat
se devin o prines a znelor, tiind c locuitorii
continentului sufer!
Deci tu ai fcut deja alegerea!
Da, mrit doamn, i regret din tot sufletul
suprarea pe care v-o aduc!
Resemnat, regina Calva o nsoi pe fiica ei spre
ua n form de arc care-o conducea la tatl ei,
singurul care avea dreptul s-o despart pe zn de
aripile ei.
Ciripitul vesel al unei psri roz o trezi pe Chloe
dis-de- diminea. Deschise ochii i-o zri pe
naripat, care, aplecat pe marginea patului
rotund, i arta bucuria, scldat ntr-o raz de
soare. Femeia Cavaler se-ntinse, constatnd cu
surpriz c se simea ct se poate de odihnit.
Sper c nu te-am lipsit de cuibul tu, spuse ea,
cscnd i aezndu-se.
Pasrea se avnt i zbur spre plafonul de sticl,
pe care-l travers fr cea mai mic greutate. Este
ca-ntr-un vis care nu se mai termin, gndi Chloe
srind jos din pat. Nimic din lumea asta nu pare


real. Se-ndrept spre ua care se deschise singur
cnd ea ntinse mna spre mnerul de bronz.
N-am s m obinuiesc niciodat cu regatul
acesta, suspin ea n gnd.
Nu vei avea timp, i rspunse o voce de copil.
Faa strlucitoare a lui Ariane apru n
deschiztur. nainte ca Chloe s poat spune un
cuvnt, ucenica i sri n brae i-o strnse cu toat
puterea. Doar atunci cavalerul observ c nu mai
are aripi.
Tata mi le-a nlturat asear i toat noaptea m-
a legnat n braele lui, rspunse Ariane ntrebrii ei
fr glas.
Ai suferit? se neliniti Chloe.
Nu, nu foarte mult. nlturarea lor este mai
puin dureroas dect naterea.
Femeia o ls jos i i aez cteva fire de pr
dup urechile delicate.
Mi-a fost fric s nu vrei cumva s rmi cu
familia ta, spuse ea.
Mama ar fi vrut tare mult s-mi reiau locul
lng ea, mrturisi copila. Dar, n final am neles c
salvarea continentului era mai important. Sunt
gata s v urmez i la captul lumii, maestr.
Dac-am ncepe cu micul dejun? suger Chloe i,
mndr de ucenica ei, o lu de mn i o conduse
pe culoarele transparente ale palatului, spre marea
sal de mese, unde znele se adunau deja.



9
ARMSARUL SLBATIC

De ctva timp, pe cmpiile Regatului Perlei,
mblnzitorii de cai pndeau o turm de iepe
puternice. n cele mai multe cazuri, nu le era greu
s le prind i s le conduc spre pdurea n care
era ascuns ocolul. Odat capturate, animalele se
dovedeau a fi uor de-mblnzit. Apoi oamenii i le-
mpreau n mod egal i se duceau s le vnd la
trgurile din diferite ri.
Anul acesta ns, ncercarea lor de-a prinde mnjii
fu mpiedicat de apariia brusc a unui armsar
negru, care venea n galop din nord. Era un animal
minunat cu prul lucios i piept musculos. Coama
lung i mtsoas flutura n vnt, iar copitele
puternice bteau nervos pmntul. Ajuns n
preajma celorlalte animale, scoase cteva
nechezaturi stridente i iepele se mpr- tiar n
faa oamenilor, care le ateptau clare.
De unde vine sta? strig unul dintre
mblnzitori, nvrtind o frnghie nfurat la
captul braului.
S-ar spune c vine din Regatul de Smarald, i
rspunse unul dintre cumetrii lui, aflat mai ncolo.
Fii ateni la el! S-ar prea c face o mic avere!
mblnzitorii se strnser n jurul armsarului de
culoarea nopii i-l urmrir toat dimineaa,


ndreptndu-l spre pdure. Animalul maiestuos se
ferea cu mult abilitate, evitnd nodurile care
apreau brusc. Se auzir i nechezturi ascuite,
semnnd spaima printre iepele de pe cmpie. n
timp ce el galopa din plin pe la marginea pdurii, un
om se-ndrept direct spre el i-l oblig s fac un
ocol printre doi brazi. De cum intr n pdure,
mblnzitorii neleser c de-acum era al lor.
mprtiindu-se n evantai, ei alungar armsarul
negru printre copaci, pn cnd acesta ptrunse n
ocolul fcut din brazi, pietre i scnduri n stare
brut. nelegnd c era prins, calul slbatic se-
ntoarse brusc, dar doi oameni nchiser bariera din
spatele lui. Se cabr i btu aerul cu copitele
lucitoare, ameninndu-i temnicerii.
E minunat! exclam unul dintre mblnzitori.
Nu i foarte uor de stpnit, adug un altul,
scrpinn- du-se n barb. Ca s-l vindem trebuie
mai nti s-l mblnzim, iar asta se arat a fi de
durat.
S-l legm mai nti i s-l scoatem de-aici,
dac vrem s prindem i iepele.
mblnzitorii aruncar deodat toate lasourile,
ns doar dou se-nfurar n jurul grumazului
musculos. Furios, animalul ncepu s se-nvrt n
cerc, dar oamenii l inur bine n timp ce toi ceilali
i nfurau din nou funiile. Animalul nu ddea
semne de oboseal. Continua s tropie cu
picioarele din fa, s se cabreze i s fornie. Unul
dintre mblnzitori introduse vrful suliei ntr-o


sticlu pe care o purta la gt i o fix apoi ntr-un
tub mic de bambus.
Unde i-e mintea, Timka! Se opuse unul dintre
oameni, care-l inea pe armsar din toat puterea,
trgnd de frnghie. Otrava asta o foloseti doar la
pisicile slbatice! Ai putea s-l omori cu licoarea
asta i, odat mort, n-o s mai valoreze nimic!
Ai tu vreo idee mai bun? Eu nu vd alt fel de a-
l potoli ceva vreme, iar dac nu contenete din
nechezat o s pierdem i turma de iepe.
Timka duse tubul la buze, ochind umrul
armsarului. Sufl cu toat puterea, iar vrful
ascuit zbur ca o sgeat i se nfipse n prul
negru al animalului. Licoarea anesteziant i fcu
efectul i calul ncet treptat s opun rezisten. De
team s nu prbueasc n mijlocul ocolului,
dresorii se npustir asupra lui i-l fcur s ias,
ca s-l conduc n adncul pdurii. l legar solid
de-un copac gros ce prea s aib cam o sut de ani
i-l lsar pe Timka s-l vegheze n timp ce ei
ncercau s adune iepele rspndite pe cmpie.
Timka se uit cu mult atenie la armsar. nc
din fraged copilrie, tatl su l nvase s dreseze
caii i el cunotea de-acum toate rasele, dar
animalul sta nu-i regsea strmoii n niciuna
dintre ele. Se apropie mai mult s-i vad ochii i, cu
toate c otrava-i circula prin vene, animalul ddu
amenintor din cap. Ca s fie mai sigur,
mblnzitorul se trase napoi i se aez pe o
buturug, ntrebndu-se dac acesta nu era cumva


animalul preferat al vreunui zeu. Dac era aa,
poate c cerul are s trimit mcar vreun semn.
n seara aceea, dup ce iepele fur adunate,
oamenii i stabilir tabra pe lng armsarul
negru, care continua s-i fixeze cu nencredere, dar
care, din fericire, era incapabil s-i mite un singur
muchi. mblnzitorii tiau c o s trebuiasc s
duc o btlie aprig mpotriva lui, cnd poiunea
avea s-i nceteze efectul, dar sperau s obin pe
el un pre ct mai bun. Ca s-l dreseze, erau gata
s-i rite chiar i viaa. Dup mas adormir toi,
cu excepia lui Timka, cel care nu ncetase s
observe animalul. Tatl lui l mai nvase s
pregteasc poiunea care putea s-l fereasc de
pisicile, slbatice, avertizndu-l c aceasta nu se
putea folosi dect o singur dat pe un animal. i
mai spera c efectele ei au s dureze pn cnd are
s poat s-l vnd.


10
HATHIR, CAL SAU DRAGON?


ntre timp, la Castelul de Smarald, ucenicii
fceau mari progrese n mnuirea armelor. Ca s se
apere, aceti copii tiau foarte bine s se serveasc
de puterile lor magice, dar n viaa unui Cavaler
erau i situaii care cereau folosirea sbiei,
pumnalului sau a lncii.
n curtea cea mare, stnd pe-un tomberon gol,
lsat n apropierea zidului de aprare, Iason observa
distrat micile izbnzi pe care le obinea tnrul su
Scutier Morgan n nfruntarea sa cu elevul lui
Bergeau, Curtis. Dei de aceeai vrst, cei doi
biei erau mai degrab diferii. De data aceasta,
Elund i ncredinase lui Iason un biat de
unsprezece ani, zdravn, voinic, aproape tot att de
nalt ca i el. Originar din Deert, el avea o
rezisten asemntoare lui Bergeau i promitea s
devin un Cavaler tot att de musculos ca i el. Ct
despre Curtis, el se nscuse n Regatul Zenor. i, n
scopul de a-i nvinge adversarii, conta mai ales pe
iretenia i spiritul su ascuit de observaie.
Lupta asta ar fi trebuit s-l intereseze pe Iason,
dar Bergeau observ deodat c privirea lui urmrea
mai degrab languroasa micare din olduri a dou


rnci tinere, ce peau n urma cruei tatlui lor,
care aducea la Castel nite couri cu flori, dect la
fentele i la prezena de spirit a Scutierului.
Fiind Cavaleri ai primei generaii a Ordinului, ei
atinseser de-acum vrsta cstoriei. i era firesc
s-i intereseze i femeile, dar nu n timpul n care
trebuiau s urmreasc evoluia ucenicilor lor.
Pentru a atrage atenia fratelui su de arme,
Bergeau strmb spre stnga tomberonul, apuc
apoi imediat hulubele, ridic deodat crua i o
rsturn pe jos. Aa c, spre mirarea Scutierilor i a
Cavalerilor, Iason se trezi dat de-a dura n praf, din
care cauz sri n picioare, gata s se ia la btaie cu
toi oamenii de pe continent. Constatnd ns c
Bergeau sttea n picioare n faa cruei i mai i
zmbea, nelese imediat ce se-ntmplase.
Regulile Ordinului sunt foarte clare atunci cnd
vorbesc despre ndatoririle noastre, i aminti omul
Deertului, venind spre el.
n timp ce Bergeau i arta cu degetul regulile
sculptate n piatra zidului la civa pai de ei, Iason
le arunc o privire scurt i puin buimac, fr s
neleag inta mesajului trimis de colegul su.
E interzis s stai jos n timp ce Scutierii notri
se antreneaz? Voi el s ghiceasc, prnd s-
ncerce totodat i o variant de rspuns.
Bergeau l btu prietenete pe umr, rznd din
toat inima, i plcea mult inocena i puritatea
sufletului acestui frate al su de arme. Cu o mutr
de mecher, omul Deertului ncepu s mearg-n


faa lui, legnndu-i oldurile ca o femeie. Vznd
giumbulucul, Scutierii izbucnir n rs.
Ah, asta era se blbi Iason, nroindu-se.
Regulile prevd c de-acum noi putem s ne
cstorim, dar nu n perioada n care avem de
antrenat un Scutier, i aminti Bergeau.
Nici nu-i termin bine ceea ce avea de spus, c n
afara zidurilor fortreei, izbucni un vacarm teribil.
Cavalerii se-ntoarser spre porile cele mari i-i
folosir nsuirile lor magice s se asigure c nu era
vorba despre un atac surpriz.
Sunt cai, anun Dempsey, apropiindu-se de ei.
Dar sunt fr clrei, adug Falcon.
Adunai-i pe Scutieri pe lng zid, ordon
Wellan, care tocmai ieea din aripa Cavalerilor, fiind
pus n gard de modificarea energiilor.
Folosindu-i mintea, soldaii transmiser
comanda Scutierilor, care se grbir spre ziduri. Caii
slbatici invadar n galop curtea Castelului,
mprtiind mprejur tot praful adunat de pe drum,
iar mblnzitorii i ndreptar destul de uor spre un
ocol, din apropierea grajdurilor, la vremea aceea
pustiu. Oamenii srir din a i nchiser repede
bariera din spatele animalelor ngrozite. Rndaii
venir i ei repede i umplur adptoarele cu ap.
Sunt desigur caii Scutierilor votri, declar
Dempsey lui Colville.
Un zmbet de bucurie se desen pe buzele
ucenicului cu pr lung i negru. Aceti copii vor
mplini n curnd doisprezece ani i ideea de-a avea


propriul Scutier l distr mult pe Colville.
De la fereastra camerei sale, Kira admira
minunatele animale slbatice, n special pe
armsarul cel negru, care se cabra naintea
mblnzitorilor i amenina cu copitele, pentru a-i
mpiedica s se apropie de iepe. La fel ca ea, i aceti
cai erau prizonierii oamenilor. Cu toate numeroasele
rugmini ale lui Armene, Smarald ntiul refuzase
s-i ridice sanciunea i ea era obligat s mearg
peste tot nsoit de garda regelui, chiar i n
bibliotec.
Se apropia anotimpul ploilor i Cavalerii se
instalau acum comod la Castel. De ce nu plecau n
misiune? Pe coast nu mai erau oameni-insect de
prins?
Dei nu renunase la antrenamentele nocturne cu
Cavalerul Hadrian, viaa micii prinese devenise
insuportabil.
Intrigat de comportamentul agresiv al calului
negru, Kira dirij simurile ei magice spre el i ceea
ce observ n mintea lui o tulbur. Creierul acestui
animal nu aparinea lumii oamenilor. Semna cu
spiritul ei! Dar cum era posibil? se mir copilul.
Sond i ceilali cai, fr s simt i la ei acelai
neastmpr de neoprit. Foarte uimit l observ pe
Wellan cum se ndrepta grbit spre ocol. Simise i
el acelai lucru ca i ea?
Odat caii slbatici nchii n ocol, Marele Cavaler,
nsoit de Scutier, se apropie de mblnzitori. El
prinsese esena malefic a unui dragon, dar ochilor


lui nu li se artau dect cai. Observndu-i interesul,
unul dintre negustori se apropie imediat de el.
M cheam Timka, nobile senior. Frumoase
animale, nu-i aa?
Mrturisesc c da, coment Cavalerul, studiind
atent turma.
Se apropiar i ceilali Cavaleri nsoii de Scutierii
lor, s se uite la caii cei noi. Curajoasa Swan ddu
chiar dovad de ndrzneal, crndu-se pe
ngrditur, cu toat ameninarea pe care o
reprezenta armsarul cel nervos, care lovea
pmntul cu copitele. Bridgess o apuc de talie i-o
aduse ferm pe pmnt, n ciuda protestelor ei i
nainte ca Wellan s intervin. ns Marele Cavaler
prea fascinat de armsarul cel negru.
Iepele tinere, avnd mai puin de doi ani, ar
putea s v aduc servicii preioase n timpul
luptelor, adug mblnzitorul, nsoindu-l pe
Wellan aproape pn la barier. Ar fi fost ct pe-aici
s nu putem prinde animalele-acestea. Armsarul
acesta este cel mai puternic pe care l-am vzut
vreodat. Dar am reuit s-l ncolim i s-l
conducem pn aici mulumit unei vechi tehnici
nvate de la tatl meu.
Wellan tocmai privea animalul enorm, ntrebndu-
se de ce simea c-i provoac n el un ru att de
mare. Avea ntr-adevr forma fizic a unui cal, dar
esena lui era strin i n special mirosul lui i
amintea de cel al dragonilor S fi fost asta o alt
arm a mpratului Negru?


Ce-avei s facei cu el, dac nu o s ajungei
s-l dresai? se neliniti Wellan.
Trebuie sau s-l biruim, sau s-i dm drumul.
Vd c v intereseaz, Cavalere.
Este-un armsar frumos.
Este un animal perfect de-nclecat pentru un
mare ef aa ca voi, dac-a putea s-mi permit.
Dac-avei s reuii s-l mblnzii, vi-l cumpr,
declar Wellan.
N-am ntlnit niciodat cai pe care s nu pot s-
i mblnzesc. Lsai-m cteva zile i-o s fie al
vostru.
Marele Cavaler i strnse mna s pecetluiasc
trgul i-i continu drumul spre grajduri, resimind
nelinitea subit a Scutierului su care era n spate.
i-e team pentru mine, Cameron? l tachin
Cavalerul.
Nu este un cal ca toi ceilali, maestre, rspunse
biatul. Nu-i este team de om.
i, dup tine, acesta-i un defect la un cal de
lupt?
Nu, dar un cal care nu-i respect stpnul
reprezint desigur un pericol pentru el.
Dar, desigur, tinere, am intenia s m fac
respectat!
Wellan puse o mn prieteneasc pe umrul lui i
intrar n grajd, unde Scutierul i neu calul sub
privirea maestrului su.
Kira fu att de nelinitit de ceea ce simea n
timp ce sonda mintea armsarului, c nu putu s


fac nimic toat ziua. Neglij cartea cea mare de
istorie, pe care, de-un timp, o nva pe dinafar i
se culc pe pat. De masa pe care i-o aduse Armene
abia dac se atinse, iar n timpul bii nu spuse
nimic. Servitoarea o studie din cap pn-n picioare
s se conving dac nu era cumva bolnav i, n
final, trase concluzia c sechestrarea ei ncepea s-o
fac apatic. Se duse din nou n apartamentul
regelui s protesteze mpotriva acestui tratament
nedrept i s-i cear suveranului s-i acorde
copilului iertarea. Dar Smarald ntiul mnca n
prezena consilierilor lui, iar ea fu nevoit s-i
amne intervenia pe-a doua zi.
Pe nserat, Kira cobor uurel din pat i iei pe
fereastr, nefiind mbrcat dect cu cmua ei de
noapte. Prinzndu-se ferm cu ghearele de pietrele
zidului, cobor n curte. Armsarul cel mndru
msura n lung i-n lat ocolul necheznd i
fornind, protestnd mpotriva sorii sale. Kira se
sui pe ngrditur i admir picioarele musculoase
ale acestui cal minunat, care ridica praful n jurul
lui.
Eu tiu exact ce simi, prietene, mormi ea,
gndindu-se la propria captivitate n palat.
Animalul se opri deodat i se-ntoarse ctre fetia
mov, ce sttea pe ngrditur. Spre marea mirare a
Kirei, ochii lui se aprinser. Fetia nu tia ce se-
ntmplase, dar nelese imediat c era n pericol.
Sri pe nisip i se ddu napoi cu civa pai. Toi
Cavalerii dormeau la ora asta i nimeni nu i-ar fi


venit ntr-ajutor dac animalul s-ar fi nfuriat.
Armsarul galop pn la barier i se opri dintr-
odat, adulmecnd aerul, ca i cum ar fi recunoscut
un miros. El scoase nite nechezturi tnguitoare,
agitndu-i coama neagr. Adunndu-i tot curajul,
copila se apropie cu fereal i ntinse mna. Nrile
lui enorme mirosir cele trei degete i limba lui i
linse mna.
Nu eti chiar aa teribil cum pari, se bucur
Kira.
Se sui din nou pe ngrditur i armsarul i
mirosi cmua de noapte i prul violet. Kira
ntinse ncet mna i-i mngie coama. Alctuirea
pielii era asemntoare cu cea a celorlali cai, dar
nu era att de mtsoas. La atingere, prul foarte
scurt i amintea mai degrab de pielea unor
broscue cu care se juca pe marginea lacului, n
apropiere de ocol.
Ce cal caraghios eti!
Armsarul i aplec capul spre genunchi i
scoase nite sunete curioase. Urechile Kirei se-
nlar fr ca ea s-i dea seama. nelegea ceea
ce-i spunea! l chema Hathir i nu era dect un pui
n vrst de cteva luni care-i cuta prinii.
E imposibil! exclam Kira. Puii nu sunt aa mari
ca tine!
Asta n-avea niciun sens Dar ea n-o s se-
adreseze lui
Wellan, cel mai citit dintre Cavaleri, ca s obin o
explicaie a curiosului fenomen. Calul continu s


se plng de singurtatea lui, cci pe pmntul
oamenilor nicio creatur nu-i semna.
tiind foarte bine c nu o s poat dezlega
misterul n noaptea aceasta i nesimind niciun fel
de fric fa de animal, Kira i ceru voie s se care
pe spatele lui. Hathir se apropie imediat de
ngrditur, s o ajute. Copila nu fcuse niciodat
echitaie, cci acesta era un privilegiu al Cavalerilor
i al Scutierilor. Dar curtea fiind goal, nimeni n-o
s tie c ea nclca regulile. Se prinse deci de
coama animalului i-l lovi uor cu clciele de-o
parte i de alta a corpului, aa cum vzuse c fac
Cavalerii.
Muchii puternici ai calului se contractar i el
fcu un prim tur al ocolului la pas. nveselit, Kira
aps mai mult picioarele de prul mtsos i
Hathir o lu la galop. Corpul ei mic se fcu una cu
cel al animalului, picioarele lui devenir ale ei i
prul i zbura n vnt asemenea coamei calului.
Ce experien fantastic! De ce Elund o lipsea de
bucuria asta mare? Armsarul ncepu s galopeze i
Kira nu mai simi deloc micarea umerilor lui sub
coapsele sale. Dup vreo zece ture ale ocolului, de
fric s nu fie prins asupra faptului i pedepsit o
dat-n plus, prinesa sri pe ngrditur i srut
calul pe frunte.
Dac vrei, am s vin n fiecare sear, Hathir, dar
nu trebuie s le spui celorlali, cci au s-mi pun
gratii la ferestre. nelegi?
Necheznd, calul cel negru ncuviin din cap i


Kira tiu
i au s fie prieteni pentru totdeauna. Hathir i-a
redat gustul de-a tri i de-a deveni un mare
lupttor. El o s fie calul ei de lupt cnd are s
aib, n sfrit, vrsta s se bat i mpreun vor
nvinge imperiul oamenilor-insect.


11
NOUL SERVITOR AL MPRATULUI

n zilele urmtoare, mblnzitorul ncerc n van
s supun armsarul voinei sale. Sprijinindu-se de
ngrditur i cu Cameron alturi, Wellan i observa
munca cu mult interes. Niciodat nu ntlnise un
animal att de slbatic. Unul dintre cei mai fideli
servitori ai omului, calul afia de obicei un
temperament docil, dar animalul acesta se comporta
ca o pisic slbatic din Regatul de Rubin, prins n
capcan. Iubitor de libertate i nedorind s
stabileasc relaii cu oamenii, animalul srea n ocol
azvrlind din picioare, scuturndu-i clreul i
proiectndu-l mereu pe jos. Dup trei zile cnd, la
cea mai mic micare aproape toi muchii corpului
l dureau, Timka iei din ocol i se apropie
chioptnd de Wellan.
E-un adevrat demon! exclam el, cltinnd din
cap. mi pare ru c trebuie s anulez trgul nostru,
Cavalere, dar niciun om n-o s dreseze vreodat
creatura asta nefast!
Ai fcut tot ce-ai putut, susinu Wellan.
n ce-l privete, avem s lum o hotrre mine,
adug Timka.
Omul se ndeprt chioptnd, n timp ce Marele
Cavaler observa armsarul care msura victorios, n


lung i-n lat, ocolul.
Cavalerul puse mna pe barier i imediat simi
urma lsat n lemn de energia Kirei. Deci, cu toat
interdicia regelui de-a nu prsi palatul, ea a venit
s-l vad. Dac acest cal straniu mprtea
aceleai origini ca fetia cea mov, ce se petrecuse
atunci cnd ntlniser fa-n fa?
Maestre? se neliniti copilul care sttea lng el.
Ce s-a ntmplat, Cameron? murmur Wellan,
nc prizonier al gndurilor care-l frmntau.
Suntei dezamgit, nu-i aa?
Wellan nu voia s-l mint pe copil, cci asta era
mpotriva recomandrilor codului, dar, cu att mai
puin, nici nu voia s-l sperie.
S spunem c am ndoieli n privina originii
acestui cal, iar dac ar fi fost al meu, a fi putut s
aduc mai mult lumin n ce privete misterul
apariiei lui.
Cameron csc ochii mari, ncercnd s descifreze
subnelesurile cuvintelor maestrului su. Mult mai
docil dect Bridgess, la aceeai vrst, el nu era
nicidecum mai puin inteligent.
Credei c este vorba despre un cal ce-a aprut
din Imperiul Negru?
Tot ce-i posibil, dar atta timp ct nu suntem
siguri, nu vreau s le vorbeti i celorlali despre
asta. nelegi ce vreau s-i spun?
Bieandrul ncuviin repede din cap, fericit c
poate mprti un astfel de secret cu Marele
Cavaler.


Hai, tinere, vino! Avem caii notri pe care
trebuie s-i nclecm, iar tu trebuie s nvei s-l
stpneti mai nti pe-al tu. S mergem s ne
plimbm pe cmp.
Cameron scoase un strigt de bucurie i-o lu
nainte n direcia grajdului. Wellan arunc o ultim
privire animalului i-i promise s vin singur s-l
studieze ndeaproape.
Dup ce clrise aproape toat ziua, s nvee s-
i conduc animalul de lupt doar cu ajutorul
genunchilor, Cameron adormi imediat ce-i aez
capul pe pern. Stnd lng el, nainte s-i execute
planul, Wellan ascult cu rbdare cum locuitorii
castelului se duc s se culce. Medit un moment,
retrgndu-se n petera de cristal a copilriei sale,
iar cnd deschise din nou ochii, noaptea mbrcase
deja n haina ei neagr tot Regatul de Smarald.
nclndu-i cizmele cele mai moi, prsi camera
fr s fac niciun zgomot. Travers un culoar lung
de piatr, sondnd fiecare camer. Colegii lui
dormeau. Ca o stafie, se strecur n curte, se
ascunse n spatele unei crue i se asigur c
mprejur nu mai era nimeni. Ceea ce vzu nu-l mir
deloc.
Armsarul slbatic ddea ture ocolului ca un
animal foarte bine dresat, cu prinesa sholian
stnd pe crupa lui mare. Dac nu reuise s-i
debarce rzboinicii pe continent, mpratul Negru
trimisese acest animal s-i aduc fiica. Din fericire,
Cavalerii de Smarald vegheaz, gndi Wellan,


rmnnd n umbr. Nu era narmat dect cu
pumnalul de la centur, ceea ce nu-i era de niciun
folos, dac animalul ar fi srit peste ngrditur cu
copil cu tot, dar putea s-i foloseasc magia i s
i-o ia.
Kira galop n ocol timp de minute bune, apoi opri
calul lng ngrditur. Se aez acolo i mngie
cu dragoste capul animalului. Apoi deodat sri pe
pmnt, alerg pn la palat al crui zid l escalad
fr nicio greutate i dispru pe fereastra camerei
sale. Nu exist deci niciun loc n care-ar putea fi
ascuns pentru a fi salvat, suspin Wellan.
Se ntoarse n camera sa, se dezbrc i se rug la
Theandras, zeia Regatului de Rubin, s-l apere
pn a doua zi, cnd ar fi putut s omoare animalul.
Wellan nu dormi dect cteva ore i, cnd se
crp de ziu, dup baia obinuit i ntlni
prietenii n sala de mese. Buchanan se art
deosebit de volubil n cursul mesei i nimeni nu
observ privirea sumbr a Marelui Cavaler. Cnd se
desprir s continue antrenamentul cu Scutierii,
marele Cavaler se-ntoarse n camera lui, i lu
lancea cea mai subire i abia apoi iei din aripa
Cavalerilor. Creznd c era vorba de-un exerciiu
nou, Cameron l urm fr s pun ntrebri, dar
cnd Wellan intr n ocolul cailor slbatici, copilul
rmase pe loc cu sufletul mpietrit de fric.
Maestre! Se alarm el.
Rmi acolo! i ordon Wellan, fr mcar s se-
ntoarc.


Ceilali cavaleri simir frica ucenicului. Bridgess,
Nogait,
Kevin i Buchanan ieir alergnd din grajd, n
timp ce Bergeau, Iason, Dempsey, Falcon, Kems,
Wimme i Wanda i terminar imediat exerciiile cu
sabia i fugir la ocol. n apropierea buctriilor,
Santo ngrijea o arsur periculoas de pe braul unei
buctrese. Mai mult dect nelinitit, termin
repede tratamentul nainte s li se alture
prietenilor si i lui Hettrick, Scutierul su.
Scrutnd castelul cu simurile lor magice,
Cavalerii percepur i o prezen malefic, dar
ateptar ordinele efului lor, nainte de-a ncepe s
caute.
Vzndu-l pe Wellan cu lancea n mn, n faa
armsarului nemicat, Iason crezu c oamenii-
insect reuiser s se strecoare printre cai. Sri i
el n ocol i se apropie cu grij de fratele lui de arme,
sondndu-i inteniile.
Unde sunt? ntreb vajnic Cavalerul, traversnd
cu privirea-i aprig mprejurimile, dar nevznd
niciun duman. De ce te pregteti s te bai cnd
eu nu vd pe nimeni?
Cu ochii nroii, armsarul naint ncet spre ei.
Crai pe mprejmuire, Scutierii scoaser un
strigt de surpriz. Maetrii lor voir s-l ajung din
urm pe Iason i s-l secondeze pe Wellan.
Nu, ordon Marele Cavaler oprindu-i gestul.
Iason o lu uor napoi, nelundu-i privirea de la
armsar. Nemicat ca o statuie, Wellan atepta


momentul s loveasc inima animalului, ceea ce nu
putea s fac dect o singur dat. Niciunul dintre
prietenii lui nu trebuia s-i distrag atenia.
n camera ei, n faa oglinzii, pe cnd i pieptna
prul lung i violet Kira resimi deodat energia
ntunecat a nfruntrii dintre om i animal. Arunc
pe jos frumoasa perie de sidef i alerg la fereastr.
Un frison de groaz i parcurse ira spinrii cnd l
vzu pe Marele Cavaler n mijlocul ocolului cu o
arm ucigtoare n mn.
Nu! url ea.
Se repezi la u, o deschise brusc, speriindu-l pe
soldatul care fcea de gard. Neavnd timp s-i
explice unde se duce, se fofil printre picioarele lui
i alerg pn la scara pe care o cobor n tromb,
nelund n seam protestele gardianului ei.
Cu jumtate din palat pe urme, copila mov se
grbi n curte i sri pe ngrditur ntre Bergeau i
Dempsey. Cei doi Cavaleri ncercar s-o prind, dar
nu fur destul de rapizi. Kira ateriz n ocol i sri
ntre Wellan i prada lui.
Nu putei s facei aa ceva! strig copila,
scondu-i toate ghearele afar.
n spatele ei, armsarul se ridic pe picioarele din
spate scond nechezturi furioase. Garda de corp i
servitorii se opriser la barier, fiind mult prea
speriai s-o urmeze n ocol.
Kira, s nu faci niciun gest brusc i vino imediat
spre mine, i ordon Wellan, cu ochii fixai pe inta
lui. Animalul acesta este foarte periculos!


Nu-i adevrat! protest ea, mergnd cu spatele
spre armsar. E blnd ca un miel!
Dar calul ddea amenintor din copite, chiar
deasupra capului ei, riscnd n orice moment s i-l
sparg. Wellan nu putea azvrli lancea, atta timp
ct Kira sttea ntre el i int. Strngnd bine arma
cu o singur mn, ntinse ncet cellalt bra i,
servindu-se de magie, trase copila pn la el. Kira
simi mna invizibil cum o prinde de talie. i
nfund imediat clciele n nisip i rezist din toat
puterea.
N-am s v las s-i facei ru! strig ea.
Un nimb violet o nconjur i o eliber deodat din
mna lui Wellan, fcndu-l s-i piard aproape
echilibrul. Dac magia lui nu o putea ndeprta de
animal, el nu prea tia cum s ucid armsarul, fr
ca, cu aceeai lovitur, s n-o rneasc i pe
prines.
Are unul dintre voi vreo idee cum a putea s-o scot
de-aici, fr s-i pun viaa n pericol? i ntreb el pe
fraii lui de arme. Bridgess sri imediat n ocol i se
apropie cu pruden de el, artndu-i n acelai
timp fetiei c nu este narmat. Cei doi Cavaleri
schimbar rapid o privire complice, iar femeia
nelese imediat ce are de fcut.
Kira, eu simt dragostea ta pentru acest animal,
dar nu trebuie s-i lai emoiile s pun n pericol
viaa frailor mei. Adevraii Cavalerii nu acioneaz
astfel i eu tiu c tu vrei s devii odat Cavaler.
Analizeaz aceast situaie mai degrab cu capul,


nu cu inima, ca un soldat veritabil. Este vorba de-
un animal periculos att pentru noi, ct i pentru
tine!
Dar nu este dect un clu! replic fetia mov.
Cum ar putea s fie periculos?
Wellan ridic o sprncean. Cu siguran c acest
cal enorm din faa lui nu era un pui. El aprecia
chiar c trebuia s aib vreo trei sau patru ani.
nainte ca el s poat protesta, Bridgess interveni.
i, dac i promit s-l conving pe Elund s te
numeasc Scutierul meu, urm ea, ai s accepi s
m nsoeti pn la palat?
Nu Dac vin cu voi, Cavalerul Wellan are s-l
omoare pe Hathir Nu vreau s-l omoare pe
Hathir Cavalerii de Smarald i protejeaz pe
nevinovai, chiar i pe animale
Lacrimi mari ncepur s curg pe obrajii ei mov,
fcndu-l pe armsar i mai furios.
El i trnti deodat copitele pe pmnt i se
npusti spre Wellan. Kira ntinse imediat braul i
armsarul se opri pe loc necheznd.
Animalul acesta este servitorul mpratului
Negru! tun Wellan, ridicnd lancea cu intenia s
scape de el o dat pentru totdeauna.
Dar cum e posibil? se mir Bridgess, uitndu-se
tot drept n ochii animalului.
Are aceeai energie ca dragonii pe care i-am
nvins n ultimii ani!
Abnar se materializ deodat alturi de doi dintre
Cavaleri i pe faa Scutierilor se putu citi


consternarea, cci nu-l vzuser niciodat pe Elund
folosind o astfel de magie. Nemuritorul purta tunica
lui alb obinuit, dar inelul lui de cristal, agat la
gt, emitea o lumin orbitoare. n ocol, Armsarul
ncepu imediat s se retrag, dar i mica
amenintor capul. Dac nici asta n-ar fi reuit s
conving copila c acest cal aparinea mpratului
Negru, nu s-ar fi putut ajunge la nimic.
Kira, exist multe lucruri pe care tu nc nu le
tii i pe care eu nu pot s i le spun acum, declar
Magicianul de Cristal, punnd un genunchi pe
pmnt, dar Cavalerii au dreptate. Acest animal este
o creatur a mpratului Negru trimis intenionat
aici ca s te rpeasc.
S m fure? Pe mine? Dar nici mcar nu m
cunoate!
Tu tii c eu nu te mint niciodat! Acest animal
nu este un cal adevrat. El are misiunea s te duc
la Amecareth.
Dar eu nu mai nsemn nimic! Nu mai am
prini, nu mai am regat! Nu sunt nici mcar demn
s devin Scutier! Pe Cavalerul Wellan ar trebui s-l
ia, nu pe mine!
Nu pot s-i explic acum, prines, dar trebuie
s m crezi! Acest cal este blnd cu tine doar s-i
adoarm nencrederea i s te poat duce departe de
noi pentru totdeauna.
Kira se uit pre de-o clip n spate la animal, cci
tia c Magicianul de Cristal nu minea niciodat,
spre deosebire de Cavalerul Wellan care avea o


deosebit plcere s-o chinuie.
Complet nemicat, armsarul negru l fixa pe
Abnar cu ochii lui strlucitori ca nite flcri. Fetia
nici nu tia prea bine unde se afla imperiul acela
sau ce s-ar fi putut ntmpla acolo, dar dac
locuitorii lui erau toi la fel de binevoitori ca Hathir,
asta nu putea s fie chiar att de ru precum se
strduiau s-o fac s cread.
S-ar putea ca soldaii mpratului s accepte
ucenici mov, gndi ea, fr s vrea, cu glas tare.
Mi-e team c nu, strui Abnar. i dau de
mncare dragonilor lor.
Nemuritorul simi lupta ce se ddea n sufletul
copilei. Nefericit n Regatul de Smarald, ea se-
ntreba, pe bun dreptate, dac talentele ei nu
puteau fi recunoscute aiurea.
Las-l pe Cavalerul Wellan s-i fac datoria i
vino cu mine, i ceru Magicianul de Cristal.
Nu rezist ea. Nu vreau ca Hathir s fie
omort numai pentru c este diferit de ceilali cai. i
eu sunt diferit i nu m-ai omort
Wellan i aminti cu ruine c, ntr-un timp, chiar
voise s-o fac, pe cnd ea nu avea dect doi ani,
creznd c aa putea salva continentul Enkidiev.
Lsai-l s se-ntoarc la el acas, v implor!
Plnse Kira.
Dac l eliberez, tu n-ai s mai fi niciodat n
siguran cnd, cu toate interdiciile regelui, ai s
mergi s te plimbi n afara castelului, ripost
Wellan.


tii foarte bine c n-am s ies niciodat din
Castelul acesta, sire, pentru c ai reuit s-l
convingei pe rege c eu n-a valora nimic!
suspin fetia.
Dar nu era momentul s se certe cu ea.
Kira, ascult-m, interveni o dat n plus Abnar.
Avem motive foarte serioase s veghem astfel asupra
ta. Dac vii cu mine, am s-i spun ceea ce zeii mi
permit s-i mprtesc despre tine.
Copila n-avea niciun motiv s se-ndoiasc de
Nemuritor i nc i mai puin de zei. Se ntoarse
spre calul negru i se duse s-i strng pieptul lui
mare, ntre braele ei mov, sub privirile nfiorate ale
tuturor. Dar animalul pru mai degrab c se
calmeaz la atingerea ei.
Ai s-mi lipseti, Hathir suspin ea. Eu n-am
s pot niciodat s ies de-aici, dar tu, tu mai poi
nc s fii liber Oare nelegi?
Calul aplec uor capul i adulmec prul fetiei,
timp n care, gata s intervin, Abnar i apuc uor
inelul de la gt ntre arttor i degetul cel mare.
Kira prinse coama lung i neagr a armsarului
i-l conduse spre Nemuritor.
Am s fac tot ceea ce dorii dac avei s-l
obligai pe Cavalerul Wellan s-i coboare arma.
Abnar l consult din priviri pe Marele Cavaler, dar
nu primi aprobarea pe care o atepta.
V rog foarte mult s facei ceea ce spune, ceru
Nemuritorul.
Wellan rmase absolut imobil i inu n continuare


mna crispat pe lance, convins fiind c animalul
voia s-o fure pe feti, dac i se va deschide bariera.
O s-l eliberm mpreun, declar el.
Nemuritorul ascunse inelul n tunic i-i ntinse
mna. Kira o lu cu mult ncredere i merser-
mpreun ctre bariera pe care dresorul se grbi s-o
deschid. La trecerea calului Wellan se ncord i
mna sa se-ntinse spre sabie, dar nainte s-i
poat termina gestul, Bridgess l apuc strns de
mn i se uit cu mult repro la el. Dac inea s
scape de acest cal, trebuia s-o fac n afara
Castelului de Smarald, i nu n faa copilei,
nghiindu-i mnia, Wellan cobor sulia.
Toi locuitorii castelului lsar loc armsarului s
treac. Kira i ddu drumul n afara porilor care
ddeau spre cmp. Fr mcar s priveasc n
urm, armsarul dispru ca vntul. Cu o tristee
covritoare n suflet, fetia cea mov i retrase mna
din cea a Nemuritorului i izbucni n plns. Cavalerii
o conduser cu privirea pn la porile palatului,
spre care ea se grbi, urmat de garda ei de corp i
de servitorii castelului.
Bridgess se-ntoarse imediat spre Wellan, care-i
stpnea mnia cum putea mai bine. Colegii lor se
grbir s-i nconjoare, curioi s asculte ce-aveau
de spus.
De ce copilul sta nu face parte dintre Scutierii
notri? se mir Bridgess.
Pentru c este incapabil s se supun oricrei
discipline, mormi Marele Cavaler, cu privirea nc


fixat la porile pe care calul dispruse.
Asta pretinde Elund?
Wellan n-avea deloc chef s le vorbeasc de relaia
dintre copil i mpratul Negru. n sfrit, nu chiar
acum. De altfel, pentru sigurana Kirei era preferabil
ca nimeni s nu-i cunoasc originea.
Lui Elund i e team c profeia nu se va realiza
dac o las s ias din palat? urm Bridgess pe un
ton de inchizitor.
Da, i eu cred c are dreptate, i replic Wellan,
fixndu-i privirea lui de ghea n a ei. Este mai
prudent aa.
Dup prerea mea, faptul c ea ar deveni
Scutier nu ar mpiedica realizarea profeiei. Magia ei
este excepional, Wellan. Nimeni n-a reuit s se
elibereze de puterea ta de atracie, dar fetia asta a
distrus-o dintr-odat.
S devii un Cavaler bun, nu-i trebuie doar
magie, i tu tii asta mai bine ca mine.
Wellan observ spaima pe feele ucenicilor lor. Ei
remarcaser deja ochii de foc ai acestei noi specii de
dragoni i furia pe care o simeau acum n sufletul
lui i nelinitea. Dar el nu avu timpul necesar s-i
liniteasc pentru c fraii lui de arme construiau
doar ipoteze.
Dac mpratul Negru ar fi adus cai pe plajele
continentului, cineva desigur ne-ar fi semnalat, se
tulbur Santo.
n special cai care s semene cu acesta, adug
Kevin.


Kira a spus c armsarul era un clu, le aminti
Buchanan.
Ca s se mperecheze cu iepele, dragonii ar fi
trebuit s treac mai nti peste gropile noastre,
afirm Falcon, ceea ce ne aduce iari la punctul de
plecare. Nimeni nu ne-a semnalat vreo bre.
Exist i o alt explicaie, se hazard Wanda.
Toate capetele se-ntoarser spre femeia Cavaler,
de curnd ridicat la acest rang, ceea ce o fcu s
roeasc, dar privirea insistent a Marelui Cavaler o
oblig s-i mrturiseasc mai repede gndul:
Vrjitoria, presupuse ea.
Creaturi ntunecate, vrjitorii foloseau forele
malefice s-i realizeze planurile. Slujeau
ntunericul i niciodat lumina. Dar nu aveau
puterea s creeze fiine malefice, ci doar iluzii
convingtoare. Wellan vzu c e necesar s intervin
n discuie, n favoarea copiilor, cci altfel ei ar fi
leinat de spaim.
Dac vreun vrjitor lucreaz pe-aici, noi o s-l
dibuim i-o s-i artm cine suntem, afirm el,
lsnd mnia la o parte. Dar, ca s-i nfruntm,
trebuie mai nti s tim s ne folosim de-o sabie.
Zmbete timide aprur pe feele cele tinere.
nelegnd ce voia s fac Wellan, maetrii lor se-
ntoarser imediat i-i trimiser n diferite puncte ale
curii s le poat da lecii de scrim sau de echitaie.
Bridgess nu-i urm imediat. Ea se uit un
moment la Wellan, apoi se ndeprt nsoit de
Swan. Marele Cavaler putea aproape s simt


nenumratele ntrebri care se-ngrmdeau n
mintea ei, dar, cu toat afeciunea lui pentru ea, nu
putea pur i simplu s-i dezvluie promisiunea
fcut mamei Kirei.
i noi, maestre? ntreb Cameron.
Cred c a venit vremea s faci exerciii cu
lancea.
Se-ndreptar spre legturile de fn ngrmdite n
afara ocolului, unde Scutierul ar fi putut s arunce
sulia fr teama c-are s rneasc animalele sau
rndaii.


12
JUMTATE DE ADEVR

n loc s se-ntoarc n camera ei din palat, Kira
urc n turnul vechii nchisori i se-nfurie crunt pe-
un pat mizerabil din fier, amintindu-i c uitase s-
i ia cu ea inelul cu care putea s-l cheme pe
singurul ei prieten, Regele Hadrian.
Abnar se materializ n faa ei i o studie pre de-
un moment. i nelegea disperarea, dar nu putea s-
i explice nc de ce era protejat n asemenea
msur. Magicianul de Cristal lu n cele din urm
loc lng copil, pe patul foarte jos, i, mpciuitor,
puse o mn pe genunchiul ei.
Ne-ar fi fost imposibil s pstrm dragonul la
palat, prines.
tiu i v mulumesc c ai intervenit,
suspin fetia, stnd nc nchircit.
La fel ca i tine, i eu cred c este un lucru fr
sens s ucizi un animal, care nu este dect
marioneta unui om ru, dar Cavalerii de Smarald
sunt altfel instruii. Ei nu vor niciodat s rite viaa
celorlali. Marele nostru Cavaler n-ar fi ezitat o
secund s strpung inima acelui animal dac i-a
fi cerut-o. i-ar plcea s devii o astfel de
lupttoare?
Nu vreau s omor cai, dar in neaprat s devin


Cavaler!
Trebuie mai nti s faci dovad de disciplin,
Kira!
Copila mov i reveni i-i ridic spre Nemuritor
ochii scldai n lacrimi. tia foarte bine c nici el,
nici protectorul ei, regele, nici Cavalerul Wellan n-ar
fi lsat-o s-i duc viaa dup voia ei. Ca dovad
hotrser deja, fr s-o ntrebe, s o in nchis n
Castelul de Smarald.
De ce acest mprat ncearc cu tot dinadinsul
s m fure? Se alarm ea dintr-odat. V implor,
maestre Abnar, spunei-mi!
Vrea s te mpiedice s-i mplineti destinul!
rspunse Nemuritorul. Dar s nu-i fie fric, n-o s-l
lsm s se-apropie de tine!
n acest caz, vorbii-mi despre destinul meu!
Dai-mi mcar un singur motiv s pot suporta
aceast existen de pasre nchis n colivie!
Mai trziu, ai s asiguri protecia unui Cavaler
care va avea puterea s-l distrug pe mpratul
Negru. Din aceast cauz el ncearc s te elimine
nc de-acum, pe cnd tu nu eti dect un copil.
Nu era dect o jumtate de adevr, dar restul
istoriei avea s mai atepte nc pre de vreo civa
ani pn ce va putea iei la lumin. Dac i-ar fi spus
acum c tatl ei este o insect criminal, n-ar fi
fcut altceva dect s-i otrveasc existena.
Cum de tie toate astea? se neliniti Kira.
Fie tie el nsui s descifreze stelele, fie are n
serviciul lui un vrjitor care o face pentru el. N-are


s-i fie ns de niciun folos, cci noi n-avem s-l
lsm niciodat s ajung pn la tine. Cum ai i
putut observa, Cavaleri vigileni vegheaz asupra ta
i, pentru ca s-i alunge dumanii, sunt gata de
orice sacrificiu.
Kira rmase pe gnduri un moment, urechile ei
mici i ascuite fremtnd ca acelea ale unei pisici.
Cum a putea s-mi asum protecia acestui
Cavaler, dac n-am s devin i eu unul?
Abnar i capt gndurile.
Dac vrei s-l poi apra, trebuie s-i urmezi
studiile de magie cu mine.
Cu novicii? Se-nfurie ea. Nu, mulumesc!
Nu, ai s fii doar tu i cu mine.
Kira ncrunt din sprncenele violete, pe cnd se
gndea la propunerea lui.
Nu cred c aceasta are s fie o idee bun,
declar ea ntr-un trziu. Un Cavaler ar avea anse
mult mai bune s-l apere, cci este n acelai timp
lupttor i magician.
Dar magia pe care eu o practic este diferit de-a
lor i ea are s fac din tine un lupttor mult mai
bun, chiar dac nu tii s mnuieti sabia. Ast-
sear, dup mas, vino n turnul meu i-am s
ncep s te-nv acest fel de magie.
Un fulger de ncntare travers ochii violei ai
copilei, spre uurarea Nemuritorului. Deodat
nseninat, ea i sri n brae i-l srut pe obraz,
scuzndu-se c se-ndoise de prietenia lui i de
curajul Cavalerilor de Smarald.


Fericit c Magicianul de Cristal se intereseaz
din nou de soarta ei, Kira alerg pn-n camera ei i
se opri n anticamer, chiar n faa regelui i-a lui
Armene. Fr s observe nelinitea care era
ntiprit pe faa lor, fetia se sui n braele Regelui
Smarald ntiul i se strnse la pieptul lui.
Ai avut dreptate, Maiestate, toarse ea,
rsfndu-se. Cavalerii in ntr-adevr la mine,
chiar i sire Wellan.
i noi ne temeam c, dup ntmplrile din
ocol mrturisi regele
Era o capcan ntins de mpratul cel ru, dar
maestrul Abnar i Cavalerii m-au salvat.
Regele Smarald ntiul o strnse la piept, fericit de
deznodmntul acestei afaceri ct se poate de
suprtoare i-i ceru lui Armene s pregteasc ea
nsi o gustare, pe care s le-o serveasc lui i
Kirei, n salonul personal.


13
NTREBRILE LUI BRIDGESS

n ce-i privete pe Cavaleri, incidentul cu calul-
dragon fu repede uitat i antrenamentul ucenicilor
ntr-ale cavaleriei se intensific. Dup ceva vreme,
se-ntoarse la castel i Chloe, care, mpreun cu
Ariane, uurat de aripile ei de zn, se altur
frailor ei de arme. Pentru c Wellan voia s plece
ntr-o patrulare a coastei de vest, dup ce se
termina anotimpul ploilor, Scutierii trebuiau s fie
n msur s se bat sau s ia singuri o hotrre, n
cazul n care maestrul lor ar fi czut n lupt.
Marele Cavaler se strdui s simuleze situaii ct
mai grele, astfel nct inteligena i reflexele
biatului s fie puse la-ncercare. Ca urmare pe-un
pergament desen un dragon scondu-i la lumin
att puterea, ct i slbiciunile i-i art planurile
capcanelor spate la frontiera mai multor ri de pe
continent. i mai nv s aprind, cu ajutorul
magiei lui, diferite obiecte mici, aceasta fiind, dup
prerea lui, metoda cea mai sigur s omori aceti
montri.
Dup o zi ntreag de regim epuizant, Cameron
era aa de obosit c la cin abia se mai putu atinge
de mncare. Uitndu-se la el, Wellan i ddu seama
c i cerea eforturi supraomeneti, dar, ca s-i atace,


dumanii n-aveau de gnd s-atepte pn cnd
Scutierii mai ctigau n vrst, putere i rezisten.
Dup nite istorisiri ale lui Bergeau, o melodie
cntat la harp de Santo i o scurt lecie de istorie
a lui Wellan, acesta din urm l ajut pe ucenic s
ajung n camera lor, l dezbrc i-l aez n pat.
Am s m-ntresc, maestre, promise Cameron,
alunecnd printre cearceafuri, mai degrab ntre
somn i trezie.
N-am niciun dubiu, zmbi Wellan. Eti curajos
i sunt foarte mndru de tine. Odihnete-te, biete,
o merii din plin!
n timp ce Cavalerul se apleca s-l srute pe
frunte, copilul adormi.
Wellan i descl cizmele i i dezbrc tunica,
dup care se aez pe pat i medit. i goli mintea
de orice preocupri belicoase i se refugie n
sanctuarul su secret: petera cu perei de cristal,
cea ascuns n fundul sufletului su.
Cu sufletul linitit, reveni n lumea real i-i
mulumi lui Theandras pentru grija pe care-o avea
de fraii lui. Stinse magic opaiele i se lungi pe
spate. Voia tocmai s nchid ochii, dar, prin
ntuneric, simi apropierea lui Bridgess. Se furi
uor pn la el i, cnd ajunse, i puse mna pe
bra, s nu se sperie.
Trebuie s-i vorbesc, opti ea.
Nu aici, o avertiz Wellan, pentru c, n timpul
nopii, pe cnd n castel nu se auzea niciun zgomot,
era foarte uor s asculi ce se-ntmpla n camerele


alturate.
i lu repede napoi tunica i o urm pe tnr n
exterior, n afara aripii Cavalerilor. Pustie, curtea
cea mare era luminat doar de cteva tore iar cerul
l mpodobeau mii i mii de stele. Cum anotimpul
ploilor se grbea s vin, n locul lor aveau s apar
nori groi, ncrcai cu ploi i fulgere, dar, n seara
aceea, vremea era plcut nc.
Marele Cavaler se aez pe marginea fntnii i
atept pn cnd Bridgess avu curajul s-i pun
toate acele ntrebri rmase fr rspuns, care fr-
ncetare i tropiau prin minte, nc de la
ntmplarea cu armsarul slbatic. Ea nu era
mbrcat dect ntr-o tunic verde i-avea
picioarele goale. De sus, luna lumina ntreaga curte,
i razele ei schimbau n argint culoarea prului ei
blond. Seamn cu Fan gndi, cu o strngere de
inim, Marele Cavaler.
Cred c, n cele din urm, am descoperit ceea
ce-mi ascunzi de la nceputul acestui rzboi, declar
ea, n loc s-l chestioneze. i mai cred c secretul
tu are legtur cu Kira. Oare m nel?
Wellan nu-i rspunse. De-a lungul anilor n care-i
fusese Scutier, nvase s-i descifreze gndurile i
emoiile. Ce trebuia s fac acum? S-i
mrturiseasc tot adevrul sau s-i nchid ermetic
sufletul ca ea s nu descopere nimic? La fel cum
fcea cnd era copil, ea ngenunche n faa lui i nu-
i ndeprt privirea, ateptnd rspunsul.
Profeia nu este dect un pretext ca s-o inem la


castelul de Smarald, nu-i aa? urm ea, n faa
tcerii sale ndrjite.
De ce spui asta? o ntreb Wellan, nencreztor.
Pentru c nimeni pe continent n-are pielea mov,
gheare i dini ascuii. n plus, fa de ea, calul-
dragon nu-i manifesta deloc agresivitatea. Ea ar fi
putut cu uurin s-i apropie acest servitor al
mpratului. Cine-i ea de fapt, Wellan?
Inteligena ta nu va-nceta niciodat s m
uimeasc, mrturisi Marele Cavaler.
Nu-ncerca s-mi abai gndurile n alt parte
fcndu-mi complimente i spune-mi adevrul.
Este mult prea periculos.
Numai tu l tii?
Nu. i magicienii l tiu.
Deci, dac cu voi trei se va-ntmpla o
nenorocire, nimeni n-are s mai tie ce s fac cu
fetia?
tia ntotdeauna cum s-l dezarmeze cu logica ei,
dar nu el i modelase mintea i spiritul ca s semene
cu ale lui? i, pentru c i semna, ea avea s
insiste pn ce el o s-i spun ceea ce voia s tie!
O s-i pun viaa-n pericol divulgnd aceast
informaie, mai spuse el n final.
Dar codul interzice acest fel de Secret ntre
Cavalerii de Smarald, Wellan. Amintete-i de
jurmntul pe care l-ai pronunat cu ocazia
nvestirii tale! Fora noastr este unitatea! Nu ai
dreptul s ne ascunzi informaii indispensabile
supravieuirii continentului Enkidiev!


Am pstrat tcerea la dorina Magicianului de
Cristal, care e, tii foarte bine, adevratul ef al
Ordinului. El nu se supune acelorai restricii ca
noi.
Bridgess se ridic i faa ei deveni deodat mai
serioas.
Exist i un alt motiv, mrturisi ea. Motivul
pentru care nu te las n pace n seara asta este c,
de ctva timp, o voce de femeie ncearc s m
conving s-o iau sub aripa mea. Nu poate fi dect a
unei zeie i, la fel ca mine, tu tii c trebuie s le
dm ascultare.
Oare-ar putea fi vorba de Regina din Shola? se
gndi Wellan. Fan era maestr magician, i putea
s vorbeasc direct cu muritorii, chiar de-acolo de
unde se afla, din lumea de dincolo, iar
supravieuirea fiicei sale o interesa mai mult ca
orice. Sau, s fie vorba de Theandras? Nu cred
Am s-i cer lui Elund permisiunea s-o antrenez,
adug Bridgess, ntrerupnd firul gndurilor lui.
Regele a hotrt deja c este prea tnr s
devin Scutier, i replic el.
Prea tnr s ne urmeze n lupt, n cazul unui
rzboi, da, dar suntem nc la castel. Wellan, las-
m s-o nv scrima i echitaia. Dac mpratul
ncearc s-o mpiedice s-l protejeze pe purttorul
de lumin, ea trebuie s tie s se apere.
Cu privirea golit de orice alt gnd, el se ridic i
fcu civa pai prin curte, ntrebndu-se dac
aceasta era sau nu o hotrre neleapt. Visul cel


mai drag al fetiei era s ajung Cavaler de
Smarald, iar profeia prea s-i ofere un motiv
plauzibil. Dar avea oare Bridgess destul experien
s antreneze aa cum trebuie copila mpratului
Negru? O singur greeal din partea ei i copila
avea s fie tentat s foloseasc noile ei puteri de
partea ntunericului.
Este fiica unui om-insect? se neliniti Bridgess.
Wellan se-ntoarse brusc spre ea, dndu-i seama
c ea i citea gndurile. Altdat, n timp ce era
Scutierul lui, ar fi avut voie s-o pedepseasc pentru
nfruntarea asta, dar de-acum era egalul lui. O fix
n linite, ntrebndu-se totodat ct aflase
ptrunznd n gndurile lui.
Dar cum a fost posibil? Se sperie femeia, dndu-
se un pas napoi. Singura dat cnd insectele alea
au pus piciorul aici au ucis toi locuitorii Sholei
Ceea ce vreau s-i spun acum va trebui s
rmn ntre noi, o avertiz Wellan, lundu-i
minile. Vreau ca tu s-mi dai cuvntul tu de
Cavaler c nu vei spune nimnui.
Nici frailor notri de arme?
Nu. Nimnui.
Ea ezit pre de-o clip, apoi accept cu un semn
din cap. Wellan i ddu drumul i-i povesti primul
raid al mpratului Negru asupra Sholei n timpul
cruia o fecundase pe mama Kirei i inteniile lui de
a-i recupera fiica, pentru ca ea s guverneze
mpreun cu el. Bridgess l ascul cu interes,
considernd ridicol s decimezi un ntreg continent


doar ca s-i ceri drepturile de paternitate.
Doar atta vrea? se mir ea.
Tu i-ai da-o napoi? se neliniti Wellan.
Da, ca s salvez viei. Este prima noastr
ndatorire de cavaler.
Chiar dac ai ti c mpratul are s foloseasc
acest copil s poat cuceri restul universului?
Amintete-i c noi am reuit s-l nvingem pn-
acum doar pentru c nu gndete ca o fiin uman.
Aliindu-se cu Kira, va dispune de-un general capabil
s prevad i cel mai mic gest al nostru.
Bridgess plec ochii i-i ncrei fruntea, gndind
la aceast posibilitate.
n acest caz, ar trebui s-o eliminm pe Kira,
pentru binele tuturor, hotr ea, cu toate c soluia
gsit nu-i plcu deloc.
M-am gndit deja la asta pe vremea cnd Kira
nu era dect un bebelu, mrturisi Wellan, dar am
descoperit c mpratul mai concepuse nc un copil
mov cu o alt femeie, n urm cu cinci sute de ani.
Regele Jabe de Smarald l-a omort cu mna lui pe
cmpul de lupt, creznd c astfel are s pun
stavil invaziei oamenilor-insect.
Dar mpratul a revenit pe continent i-a
conceput-o pe Kira, nelese tnra. Dac o omorm,
are s renceap pn cnd o s pun mna pe un
motenitor viu.
Este ceea ce cred i eu. Dar nu trebuie s uitm
profeia. Magicianul de Cristal este convins c fetia
are s-l poat proteja pe Cavalerul purttor de


lumin, dac este bine ghidat.
Dar nu eti tu acela.
Wellan suspin profund. Lipsa de disciplin a
acestei copile rsfate l contraria mult, dar nu avea
cum s contrazic un Nemuritor.
Oare ea tie c este un hibrid? ntreb deodat
Bridgess.
Nu! exclam Wellan. i nici nu trebuie s afle
vreodat!
Deci tu nici n-ai de gnd s-o lai s-i aleag
singur de partea cui ar vrea s lupte!
Nici vorb! Se supr el.
Fcu cei o sut de pai, cutnd s-i calmeze
furia, de care Bridgess nu era n niciun fel de vin.
ncercnd s-neleag ce-l enervase att de tare, ea
l urmri cu privirea. Trimise i n sufletul lui o
cuttur grbit, dar acolo descoperi doar furie.
Tu o urti pe Kira! descoperi ea, tulburat.
Wellan se opri din mers i o sget cu privirea lui
de ghea. Existau n el granie pe care nici mcar
un alt Cavaler n-avea dreptul s le strbat. Voi s
protesteze, dar cuvintele i se nnodar n gt.
Kira nu este rspunztoare de suferina pe care
Amecareth a produs-o Reginei Fan, o apr
Bridgess. Ea nu este dect produsul crimei, nu
crima nsi.
Wellan se-ntoarse brusc i se-ndrept cu pai
mari spre aripa Cavalerilor. Bridgess alerg dup el
i-l prinse din urm pe culoarul lung, strjuit de-o
parte i de alta de ui. Apucndu-i braul, l oblig


s se-ntoarc spre ea.
Noi am jurat s-i aprm pe toi locuitorii
continentului, opti ea, s nu-i trezeasc pe cei care
mai dormeau nc. Avem obligaia s-o protejm pe
Kira pentru c este un locuitor al continentului
Enkidiev.
mi amintesc foarte bine jurmntul, uier
printre dini marele Cavaler, i Theandras tie ct
mi este de greu s-l respect n acest moment. n
mine, acum, e-o furie oarb, Bridgess. A fost
dintotdeauna. Niciodat n-am reuit s-o alung. i,
cnd se comit nedrepti, se ridic-n mine ca un
vrtej de flcri i m oblig s fac gesturi
necugetate.
Ca acela de la Regele Elfilor i aminti ea.
i eliber brutal braul i-i urm drumul pe
culoar, dar nu intr n camera lui. Vznd c se
duce spre bi, Bridgess l urmri. Intr n ncperea
cea mare cu olane strlucitoare, unde mai ardeau
cteva lmpi, i-l gsi pe Wellan stnd lng bazin,
cu spatele sprijinit de zid i cu picioarele lui lungi
strnse n fa. Se-apropie i, sondndu-i sufletul,
descoperi doar amrciune.
De fiecare dat cnd o privesc pe Kira, nu pot s
m-mpiedic s nu m gndesc la ce i-a fcut
creatura asta imund mamei ei, se-ndurer el.
Zicnd acestea, i cufund faa n palmele lui
mari i hohotele de plns izbucnir, spre marea
mirare a fostului Scutier, care, n toi acei ani n
care fusese sub tutela lui, avusese prilejul s-l vad


n aceast situaie doar atunci cnd ncepea s se
gndeasc din nou la regina fantom. De ce unui
om att de inteligent putea s-i fie drag o asemenea
iluzie, cnd alturi avea o femeie din carne i snge,
care-l iubea din tot sufletul?
ngenunche lng el, i trecu o mn n jurul
gtului i-i mngie prul, aa cum fcuse el de
foarte multe ori cu ea, n momentele ei grele.
Ea nici nu tie mcar c e fiica unui monstru,
Wellan, l consol ea. Dup cum mi-ai spus-o de
multe ori, Cavalerii triesc n prezent, asigurndu-i
viitorul. Cu trecutul n-au ce face, doar s nu-i
repete greelile. Eu tiu c tu tot o iubeti pe regina
magician i c moartea ei te face nefericit, dar aici
nu poi schimba nimic. Accept plecarea ei n lumea
cealalt i cinstete-i memoria aprndu-i fiica, n
loc s-o urti.
Hohotele lui Wellan se-nteir i Bridgess i duse
minile la tmplele lui, s-i transmit o oarecare
alinare. Dintr-odat, toi muchii lui se destinser. l
for s ridice minile i faa rvit de durere.
Vznd disperarea din ochii lui albatri, nelese c,
de unul singur, el n-are s se liniteasc niciodat.
Spune-mi ce trebuie s fac s te-ajut, Wellan?
S-ntoarcem timpul napoi i s-mpiedicm pe
mpratul Negru s atace Shola! Se plnse el.
Dac-a fi fost o maestr magician, i-a fi
mplinit dorina
Uor, cu o mn de mam, i terse lacrimile. Era
ndrgostit pn peste cap de frumosul Cavaler, cu


trsturi dure i inim tandr, chiar dac inima lui
aparinea, pentru totdeauna, defunctei Regine Fan.
Chiar dac nu va putea s devin soia lui, Bridgess
tia s-i redea curajul ori de cte ori avea nevoie de
el.
l strnse-n brae i atept cu rbdare s se
liniteasc, cci ntotdeauna Wellan ajungea, n cele
din urm, s-i stpneasc emoiile. Cnd se opri
din plns, ea l srut o dat, de dou ori
Dac-ai ti ct de mult te iubesc, opti ea,
mngindu-i faa
i crezi c eu n-o tiu?
Care sunt sentimentele tale pentru mine,
Wellan?
Admiraie i o profund afeciune.
i altceva? l mai mboldi ea.
Srutrile tinerei se fcur mai arztoare. Era
evident c Wellan o va alunga, dac se gndea la
Regina din Shola, dar putea s i cedeze avansurilor
ei. Resimi lupta teribil ce se ddea mpotriva
propriei inimi i deveni mai struitoare. Deodat,
Marele Cavaler o mbri. n noaptea aceea, acolo,
pe scndurile puin umede ale bii, Wellan se
eliber de toate emoiile ascunse-n el i Bridgess se
regsi luat-n brae de-un om pe care nu-l mai
recunotea, o fiin tandr, pasional i atent, care
o fcu foarte fericit. Rmase n braele lui i-i dori
ca minunea asta s nu se termine niciodat, cu
toate c se temea c la venirea zorilor el i va-
nchide ermetic sufletul. Rmaser un timp


nlnuii, apoi Bridgess i aminti c lsaser
Scutierii singuri prea mult timp. Dup un ultim
srut, ieir din baie i se-ntoarser n camerele lor.
Bridgess nchise foarte ncet ua camerei. n patul
ei, Swan dormea cu pumnii strni. i plcea tare
mult s vegheze asupra vieii i siguranei unui copil
de vrsta asta. Asta intra n vocaia ei de Cavaler
sau era instinctul matern? Se lungi pe pat i-o privi
cum doarme linitit.
Chiar dac reglementrile Ordinului prevedeau i
cstoria Cavalerilor, ei o puteau face abia dup ce-i
antrenaser pe primii Scutieri, iar Bridgess tia de-
acum c viaa frailor ei de arme n-are s fie
niciodat una normal. Cu existena lor din ultimii
ani, niciunul n-avusese timpul necesar s-i
ntlneasc perechea.
n timpul acestei perioade de acalmie, n loc s-i
caute un partener de via, Cavalerii mai n vrst
acceptaser s instruiasc un al doilea Scutier. Au
s mai instruiasc i alii nainte de-a se opri i de
a-i ntemeia propria familie.


14
ANTRENAMENTUL KIREI

Dis-de-diminea, dup baia obinuit i micul
dejun, Bridgess, mpreun cu Swan, urcar n
turnul magicianului Elund. Pe continent, anotimpul
ploilor ncepuse, iar curtea cea mare era plin de
noroi. Rndaii adpostiser caii n grajduri i
niciun ran nu mai circula prin spaiile descoperite.
Pn i podul mobil fusese cobort. Era nc
devreme i elevii cei mici se aflau tot n sala cea
mare a regelui, s mnnce prima mas a zilei.
Pentru Bridgess, acum era momentul ideal s
adreseze cererea ei magicianului de Smarald.
n consecin, btu la poarta turnului, care se
deschise singur. Urmat de Swan, ea intr n
marea camer circular. mbrcat ntr-o tunic
lung de culoare albastr, cu prul crunt
atingndu-i umerii i ochii crpii de somn, Elund
cobor scara mormind. Toat noaptea studiase
stelele, nainte ca norii ncrcai de ploaie s acopere
cerul. Bridgess se-nclin n faa lui, dar nu-ndrzni
s-i sondeze i sufletul, s tie n ce stare de spirit
se afl.
Crui fapt datorez aceast vizit neateptat?
bodogni magicianul, ncruntnd din sprncene.
Maestre Elund, am venit s v cer o favoare,


spuse tnra cu curaj. Mi-ar plcea s m lsai s-o
antrenez pe protejata Regelui de Smarald.
Pe Kira?! exclam el. Dar s-a hotrt deja c
este nc prea mic s poat deveni Scutier.
Eu nu v cer s-o facei ucenica mea, ci doar s
m lsai s-o nv s se lupte, cci mi-e team c
dumanii notri caut s-o distrug, ca toi s
mpiedice mplinirea profeiei. Are s fie un punct
ctigat dac ea o s tie s se apere.
Expresia feei lui Elund trecu de la uimire la
iritare, cci nu-i plcea ca toi ceilali s ia hotrri
n locul lui sau s-ncerce s-i foreze mna. Iar
demonul sta mic i mov i pricinuise pn acum
destule necazuri la castel, darmite s-o mai vad
plimbndu-se i c-o spad n mn. Totui, dintr-un
anumit punct de vedere, tnra avea dreptate. Chiar
dac nu-i fcea plcere, intervenia Kirei se dovedea
a fi esenial n salvarea continentului din ghearele
lui Amecareth.
Nu mnuirea armelor are s-o salveze din
ghearele dragonilor, ripost el.
Avei dreptate, aprob Bridgess, dar, dac
oamenii-insect ncearc s pun mna pe Kira, ea
ar ctiga cu uurin, ntruct n luptele
individuale ei sunt nite adversari jalnici.
Pre de-o clip, btrnul magician se uit la
tnr. Cu mintea ntotdeauna limpede ca apa de
izvor, ea i fusese cea mai bun elev dup Wellan
i, astzi, ea i purta cu mndrie platoa verde a
Cavalerilor de Smarald. Ce reuit!


De ce te intereseaz Kira? vru el s tie.
Pentru c nimeni altcineva n-o face i pentru c
o voce n mintea mea mi cere s-o antrenez fr-
ntrziere!
O voce! Cred c tii foarte bine c aceast
copil are un caracter foarte urt?
Dar sunt obinuit cu oamenii dificili, maestre
Elund, rspunse glumind Bridgess. Oare n-am fost
format tocmai de Marele Cavaler Wellan? i-am
supravieuit!
Un zmbet apru pe buzele btrnului magician,
care-i aminti anii de ucenicie ai tnrului i
rebelului Prin al Regatului de Rubin. ntr-adevr,
Elund avusese mult de furc s fac din el un
slujitor al popoarelor. Cu toate c primise aceeai
educaie ca toi ceilali, fora lui de caracter l
ridicase deasupra lor. Cu toate acestea, codul
Cavalerilor prevedea c lupttorii trebuiau s ia
toate hotrrile n comun. Wellan schimbase ns
regulile jocului, nc de la sosirea sa la Castelul de
Smarald, fr ca nimeni s-i conteste autoritatea.
Chiar la cei cinci ani ai si el cerea respect din
partea celorlali copii. Ce inteligen, ce curiozitate
i, n acelai timp, ce impertinen! Era singurul elev
care pusese sub semnul ntrebrii nvmntul lui,
avnd chiar tupeul s-i aduc probe concrete ale
preteniilor lui!
Kira depinde n ntregime de ucenicul magician
Abnar, i aminti atunci Elund. El n-are s m lase
s te-asist la antrenamentul ei.


Sunt perfect contient, maestre, dar eu nu
vreau s-o nv dect mnuirea armelor, nu magie.
Atunci, fie, poi s te ocupi de ea, dac ai chef!
Bridgess se-nclin n faa lui i plec din turn
mpreun cu
Scutierul ei. n urma lor, Elund nchise magic ua.
Fie ca acest tnr Cavaler s nu-i regrete
hotrrea, gndi el n timp ce urca scara ce ducea
n apartamentul personal.
Bridgess i Swan se-ntoarser apoi la palat i
cerur audien la rege. Neobinuit s primeasc o
astfel de cerere din partea unor Cavaleri, Smarald
ntiul le primi imediat. Bridgess i mprti att
temerile ei, ct i dorina de-a o forma pe Kira n
arta rzboiului, pentru a-i asigura supravieuirea.
Regele o ascult n linite, cu brbia sprijinit n
palm.
Era adevrat c, n apartamentul regal, copila se
plictisea. Trecuse de vrsta la care se juca cu
ppuile i cuburile, iar de cusut rochie pentru
ppui sau broda n-o putea face din cauza
ghearelor. Fr-ndoial c acest antrenament are s-
o nvioreze. Dar cum s-i explici fetiei c se va
antrena, dar Scutier n-are s poat deveni
Maiestate, am s m strduiesc s-o conving,
afirm Bridgess.
Examinnd braele puternice i privirea inteligent
a tinerei, regele n-avu niciun motiv s se-ndoiasc.
Probabil c n-are s vrea s fac eforturi dac
nu primete i nite recompense, o preveni el.


n acest caz, am s-i spun c are s fie primit
n rndul Ordinului cnd ne va dovedi suficient
disciplin. Acest antrenament are s fie pentru ea o
perioad de ncercri i sunt sigur c-are s-i
neleag importana.
O s aib mai puin timp s fac tot felul de
prostii adug regele ca pentru sine.
Smarald ntiul i ddu voie s fac cu copila tot
ce va crede de cuviin c este spre binele ei.
Mndre de victoria lor, femeia Cavaler i ucenica
ieir din sala de audiene i se duser spre
apartamentul Kirei, lund-o pe coridoarele decorate
cu tapiserii i statui ale zeilor i zeielor sau ale
vechilor regi. Armene le introduse n camera
prinesei mov. ntins pe burt, Kira citea un
manuscris gros.
Vzndu-le intrnd, copilul se ntreb firesc dac
i de data asta aveau ceva s-i reproeze
Kira, dac n-am venit ntr-un moment prielnic,
ne-ntoarcem mai trziu! o asigur prietenete
Bridgess.
Nu! E-un moment minunat! exclam fetia, care
primea foarte puini musafiri. O luam un pic nainte
la lecii.
Nu tiam c te-ai ntors la ore.
Studiez magia cu maestrul Abnar, seara, iar el
mi d multe lecii i teme pe care trebuie s le fac n
timpul zilei.
Dar i rmne timp s faci i altceva?
Da, dar nu prea am ce s fac din cauza


ghearelor mele. Iar regele mi cere s rmn la palat,
unde sunt aprat.
i dac am s te-nv scrima are s-i plac?
Kira se-ndrept uor pe pat, uimit de interesul
subit pe care Bridgess i-l arta. Cavalerul nu putu
s-i citeasc gndurile ca s le ghiceasc.
Dac-i aminteti bine, cnd ai acceptat s
eliberezi calul cel negru, eu i-am promis s te-
antrenez, iar Cavalerii de Smarald i in
ntotdeauna promisiunile. Te intereseaz?
Bineneles c m intereseaz!
Bridgess i ntinse mna i Kira sri din pat s-o
prind. Tot atunci Bridgess rmase uimit de fineea
pielii ei mov. Atingerea i se pru ct se poate de
omeneasc. Era fr-ndoial mult mai puin insect
dect prea s-o cread mpratul Negru.
Cavalerul le conduse pe Kira i pe Swan n sala
cea mare a regelui, acum pustie. Elevii fiind deja n
clase, servitorii strnseser mncrurile i
aranjaser la perete mesele de lemn. Bridgess putu
s le-antreneze acolo pe fete ct i poftea inima,
ntinse o sabie n miniatur Kirei, pe care copila o
primi cu mult respect, aproape cu veneraie. Dar,
cnd nchise mna pe garda sbiei, ghearele mov i
se-nfundar n palm i ea scoase un strigt de
durere.
Cavalerul ngenunche n faa fetiei i-i examin
rnile. Imediat i le-nchise cu o lumin alb blnd,
pe care-o emanau palmele ei i o srut pe frunte,
ca s-o mbrbteze. Niciodat Kira nu primise o


asemenea dovad de iubire din partea unei alte
persoane dect regele i Armene i inima i crescu de
fericire.
Bridgess nfur mnerul sbiei ntr-o bucat de
stof, s-l mreasc. Nu era prea comod pentru
Kira, dar cel puin n-avea s se mai rneasc atunci
cnd va strnge degetele. Ea i ntinse apoi sabia i
se asigur c o ine ct se poate de bine. n timpul
orelor care-au urmat, Cavalerul le nv bazele
duelului pe cele dou fetie i nelese c cea mov
era talentat. Desigur, ea nu tia c, cel puin o dat
pe sptmn, Prinesa din Shola primea i lecii
particulare de la defunctul Cavaler Hadrian.
Bridgess i ddu drumul sholienei la masa de
prnz i se distr vznd-o cum i fcu lui Elund o
temenea att de mare nct aceasta s-i ajung i
drept salut, i drept mulumire totodat. De ce o
acuz c este indisciplinat? se-ntreb femeia
Cavaler. Se dovedea mai asculttoare chiar dect
Swan. O legtur stranie era gata s se eas ntre
tnr i Kira, aceeai pe care-o mprtea cu
Wellan i ncerca s-o stabileasc i cu Swan.
Mi s-a permis s te-antrenez cu condiia s-i
subliniez c nu vei putea fi Scutierul meu, i mai
spuse Bridgess, punndu-i mna pe umr, dar eu
vd altfel lucrurile.
Kira i ridic puin sprncenele. Nu nelegea de
ce femeia Cavaler nclca intenionat regulile
codului pentru ea.
Sunt n stare s am doi Scutieri n acelai timp,


urm tnra, dar colegii mei n-au nevoie s tie.
Pot s v spun maestr? se mir Kira.
Numai dac vrei!
n stare de oc, copila mov aproape c se cltin
pe picioare. Bridgess i mai spuse c era onorat s
aib-n grija ei dou fetie att de talentate ca ea i
Swan i, n cazul n care i ddeau silina, vor
deveni cei mai buni Cavaleri ai Ordinului.
Emoionat, Kira nu-i gsi cuvintele care i-ar fi
putut exprima mulumirea. Bridgess o mngie pe
cap i-o sftui s nu mnnce dect alimente
sntoase.
Cu inima btndu-i tare, Kira se-ntoarse n
camera ei, ntrebndu-se cum de s-au pogort dintr-
odat asupra ei toate aceste binecuvntri. Desigur
c Wellan nu era la curent cu demersul surorii lui
de arme, cci n-ar fi consimit niciodat. Armene o
atepta n micul ei salon personal s mnnce cu
ea. Prinesa sri pe fotoliul ei de catifea i-arunc o
privire inchizitorial mncrii din farfurie, n loc s
se ghiftuiasc, cum fcea de obicei.
Nu i-e foame? Se-ngrijor femeia.
Trebuie mai nti s m asigur dac alimentele
sunt sntoase i rspunse ea, ntorcnd pe-o
parte i pe alta feliile de friptur rece.
Cum poi s-i imaginezi c i-a da hran
nesntoas? Se ofusc femeia.
Nu asta am vrut s spun, Mene!
Copila sri jos i se sui n braele mamei sale
adoptive, strngnd-o cu dragoste.


Armene era contient c, ncet-ncet, ea trecea
acum de la copilrie la adolescen i de-acum
nainte are s se-ntmple adesea s-i dea aere, ca
acum. O trimise la fotoliul ei i mnc mpreun cu
ea, ascultnd-o cum luda calitile Cavalerului
Bridgess. Odat ce se simi stul, se arunc pe
burt n pat, ridicnd praful din vechiul tratat de
magie, dar n loc s studieze i ls imaginaia s
colinde. Se vzu clare pe-un cal mare i negru,
purtnd platoa verde strlucind de pietre preioase
a Cavalerilor, avnd pe umeri capa, iar la old sabia.
Imaginea deveni att de real, nct simi pn i
vntul cum i juca n prul ca mtasea. Era, n
sfrit, fericit!
nainte s mearg n sala de mese s-i potoleasc
foamea, alturi de camarazii ei, Bridgess trecu i pe
la meterul fierar, tocmai la cellalt capt al
castelului. Cald ntotdeauna i ocupat, forjria era
unul dintre locurile preferate de Scutieri, n timpul
anotimpului ploios al ultimului an de iniiere, timp
de cteva zile, absolut toi lucraser aici alturi de
fierarul Morrison. Scopul era s-i alctuiasc
singuri o sabie, un vrf de lance i chiar i potcoave
pentru caii lor de lupt.
Bridgess ocoli cuptoarele ncinse i se-apropie de
brbatul uria care btea fierul ncins pe nicoval.
Swan deschise ochii mari i curioi, oprindu-se
chiar lng ea. Se uita cu interes la munca foarte
grea a fierarului-armurier. n vrst cam de vreo
patruzeci de ani, acesta era mai nalt i mai voinic


dect Wellan. Cu prul legat mereu la spate, cu faa
trudit de cldura degajat de forj, el ieea rareori
din petera lui infernal. Pentru cei care nu-l
cunoteau, prea ursuz, cci arareori zmbea.
Dar, n realitate, avea o inim de aur, iar pentru
Cavaleri mult stim. Observnd c alturi
apruser frumoasa femeie Cavaler i Scutierul ei,
armurierul arunc n ap sabia la care lucra.
Metalul url, lsnd s-i scape rotocoale de vapori,
fcndu-le pe femei s dea napoi civa pai.
Fierarul izbucni fr s vrea n rs i puse lama pe
bancul lui de lucru.
Cu ce v-a putea servi, frumoase doamne?
ntreb el, aplecndu-i uor capul ntr-o parte, ca
i cum ar fi vrut s le vad mai bine.
Este vorba de-o comand special pentru
Prinesa Kira, rspunse Bridgess, apropiindu-se.
n timp ce ea-i arta mnerul sbiei nfurat n
bucata de stof, Swan se apropie de foaie,
ntrebndu-se totodat la ce-ar putea servi.
Morrison ascult explicaiile lui Bridgess n legtur
cu ghearele fetiei, apoi msur mnerul,
imaginndu-i deja ce are de fcut.
Cavalerul i mulumi, n trecere prinse braul
Scutierului ei i iei din fierrie.
ntruct arma aceasta era destinat protejatei
regelui, fierarul fcu din ea o adevrat oper de
art, pe care i-o prezent lui Bridgess n sptmna
urmtoare. Femeia Cavaler examin tare mulumit
sabia pe msura elevei sale, cu garda mai groas,


dar n acelai timp uoar. Armurierul sculptase n
ea i ntrituri pentru fiecare deget al fetiei, n
scopul de-a mbunti totodat puterea de
strngere a minii i ncastrase pietrele preioase
mov, pe care i le adusese Armene ca dar din
tezaurul lui Smarald ntiul. Pentru aceasta,
Bridgess l rsplti pe fierar cu cteva monede de
aur, se-nclin n faa lui i-i mulumi.
Spre mirarea ei, dimineaa, cnd ajunse n sal,
Kira primi chiar din mna lui Bridgess minunata
sabie fcut pe msura ei. Vznd-o, fetia fcu un
pas napoi i deschise ochii mari, nendrznind s-o
ating.
Este-a ta, o asigur Bridgess. Un cadou din
partea regelui.
Fetia mov fcu s-i alunece degetele pe
ntriturile metalice, sub privirea nelinitit a lui
Swan. Constatnd, spre marea ei satisfacie, c
arma nu-i cauza nicio durere, ea strnse mnerul cu
mndrie.
Aa ai s-mi dai adevrate lovituri, declar
Swan.
Este ntr-adevr minunat, maestre, murmur
Kira, impresionat.
Maestr? se auzi o voce uimit, venind dinspre
u.
Imediat Bridgess i cele dou fetie se-ntoarser
brusc. Wellan i Cameron erau chiar la intrarea n
sal, iar Marele Cavaler i pusese minile n
olduri, un semn ct se poate de ru. Simind c


mnia pune stpnire pe eful ei, Bridgess se-
ndrept spre el n timp ce-i sonda sufletul.
Elund mi-a dat voie s-o antrenez, i explic ea
calm.
i s-o faci Scutierul tu? O persifl Wellan.
Nu, n-a fost niciodat vorba de-aa ceva.
Atunci, de ce-i spune maestr?
Pentru c asta m mgulete, l nfrunt
Bridgess.
Wellan o strbtu cu privirea, dar asta n-ajut la
nimic. Se ntoarse mai degrab spre Kira i ptrunse
n mintea ei ca un pumnal pentru a se asigura c
Bridgess i spusese adevrul. De ce e mereu aa ru
cu mine? mormi n interior copila mov.
De ct timp o antrenezi? se neliniti eful cel
mare.
De cteva zile.
Deci acum tie s se apere? Se impacient el
punnd mna pe mnerul sbiei sale.
Wellan, nu! Se-mpotrivi dur Bridgess. Nu este
dect o nceptoare! O s-o pui la ncercare dup ce
va fi primit acelai antrenament ca toi ceilali
Scutieri, nu nainte!
mi conteti autoritatea, Bridgess?
Copila asta este sub protecia mea i n-am s
las s i se-ntmple nimic atta timp ct n-o s tie
s se apere!
Cei doi Cavaleri se privir cu mnie un moment,
apoi Wellan se-ntoarse i mpreun cu Cameron iei
din sal. Uurat c evitase o nfruntare ridicol,


Bridgess reveni la ucenicele ei i-i ddu seama de
feele lor speriate.
S-a sculat cu faa la cearaf! glumi ea, ca s le
liniteasc.
Dar Kira rmsese cu faa la u, ntrebndu-se
mereu i mereu de ce Wellan o dispreuia n
asemenea hal. Bridgess nu-i ddu ns timp s se
mai gndeasc i le supuse pe amndou la o
repriz lung de nclzire i o lecie de scrim, care
le ddu mult curaj.
Dup ce terminar exerciiile, avnd n mn
frumoasa ei sabie nou, copila mov iei din sal
alergnd, urc scara cea mare de piatr pn la
etajul slilor de audien, s mearg s-i
mulumeasc regelui, cel care-i druise noua ei
arm. Se strecur binior printre demnitarii care
ascultau sentina regelui pe tema unui litigiu din
regat, ascunznd lama cea mic sub faldurile
tunicii. Cnd auzi ultimele cuvinte din sentin ale
protectorului ei, atept ca toi cei prezeni s se
ncline n faa lui i s ias. Altdat, ea s-ar fi
nfundat n mulimea asta pestri fr s-i pese i,
cu de la sine putere, s-ar fi crat pe genunchii lui
Smarald ntiul i i-ar fi acoperit toat faa cu
srutri. Acum ns, i ddea seama c nu mai era
bebelu
Din clipa n care toi consilierii prsir frumoasa
sal mpodobit cu steagurile Regatului de Smarald,
Kira tropi pe ptratele strlucitoare i, cnd
ajunse-n faa regelui, puse un genunchi n pmnt.


Dar ce-avem noi aici? Se distr Smarald ntiul,
vznd-o.
O feti foarte mulumit de cadoul pe care i l-
ai oferit, Maiestate, rspunse ea, cu toat faa
radiind ntr-un zmbet.
Cavalerul Bridgess mi-a spus c Morrison a
lucrat foarte bine.
Convingei-v singur!
i imediat ea puse culcat sabia pe amndou
palmele lui ntinse i se apropie de tatl ei adoptiv.
Cu mult interes Smarald ntiul examin arma i
admir frumoasele pietre preioase de pe mner.
Sunt foarte mulumit c i place!
Neputnd s se-abin, Kira se-arunc de gtul
suveranului. Smarald ntiul ddu arma servitorului
de-alturi i o strnse n brae cu mult dragoste.
Bridgess urmri antrenamentul celor dou fetie
n timpul ntregului anotimp ploios, fr ca Wellan
s se mai amestece. Spre marea ei satisfacie, Kira
i mri treptat att viteza de execuie, ct i
iretenia n atac. Era ndemnatic i rapid ca o
pisic, iar cele dou brae mici se-ntrir tot mai
mult. Evident c asta se datora n parte i
Cavalerului Hadrian, dar copila nu putea povesti
despre el nimnui.
n prima zi a anotimpului cald, n timpul unei
furtuni teribile, care zguduia sala regelui la fiecare
bubuitur de tunet, Prinesa din Shola nvinse
pentru prima dat pe Scutierul Swan, n timpul
unui duel amical cu sabia. Kira scoase un strigt de


bucurie i sri n braele tinerei sale adversare
strngnd-o n brae mai mult dect fericit.
ncntat de progresul lor, Bridgess le felicit pe
amndou i hotr s le ofere o recompens.


15
UN DRAGON N REGATUL DE SMARALD

Dup-atta frig, cea i-ntuneric, dup luni lungi
cu ploi repezi i abundente, vnturi calde alungar
spre miaznoapte norii cei grei, provocnd furtuni
violente pe tot cuprinsul continentului Enkidiev.
Timid, soarele ncepu s strluceasc iari pe-un
cer din ce n ce mai albastru, iar florile ieir i ele
la lumina lui primvratic. Psri se zburtceau
printre crengi i cntau pe mii de glasuri, iar ranii
ieir n sfrit din cas s se ocupe de pmntul
ce-atepta cu nerbdare smna.
Imediat ce se scul, Bridgess se duse la grajduri
s caute un cal pentru Kira. i, deoarece ele
lucraser foarte bine n ultimele luni, meritau o
recompens. Nici nu se punea problema s ias la o
plimbare pe cmp cu Swan, iar pe Kira s-o lase la
Castel. Rndaii i artar o iap care nu fusese
reinut de Cavaleri, din cauza taliei sale mai mici.
Bridgess conduse deci animalul n curte, unde Swan
neua deja caii lor sub privirea cercettoare a
prinesei mov.
Kira, uite-o pe Sperana. Este-o iap de trei ani
foarte sntoas. i-o fac cadou.
Copila privi animalul cu prul de culoare
deschis. Se uit apoi la Cavaler, fr s poat


pronuna un singur cuvnt. De cnd se ocupa de ea,
Bridgess i fcea ncontinuu diverse cadouri i ea,
neavnd nimic, nu putea s-i druiasc la rndul ei
ceva.
Mai bine spune-mi c animalul i place, glumi
Bridgess, care nelegea ce putea s simt copila.
Oh, da, maestr! Reui n sfrit s articuleze
copila. Niciodat n-am vzut o iap att de
frumoas!
N-are nici talia i nici rezistena unui cal de
lupt, dar are s te-nvee bine cum s te ii n a,
adug Swan, mprumutnd pentru o clip
seriozitatea omului matur.
Chiar dac Sperana ar fi fost tot att de mare
ct un oricel, tot a fi fost mulumit!
Dar n-ai fi reuit s ajungi prea departe cu ea!
adug rznd Scutierul.
Bridgess o nv pe mica prines sholian
deosebit de fericit s-i neueze singur calul, apoi
o ajut s i se care pe spate. Mndria, pe care-o
vzu n clipa urmtoare pe faa copilei, o bucur
tare mult. Era pentru prima oar-n viaa ei cnd
Kira simea i ea c aparine ordinii lucrurilor.
Cavalerul i potrivi la nlimea cerut i scrile, se
asigur c toate chingile erau bine strnse, apoi se
urc i ea pe calul ei cel sur.
Se-ndreptar spre porile cele mari ale incintei
fortificate. Terenul nisipos din exteriorul castelului
era nc moale, dar copitele cailor nu se-nfundau n
el. Kira galop n spatele Cavalerului i a


Scutierului, gustnd fiecare clip de libertate. O
luar mai nti pe drumul ce le purta spre miazzi,
apoi intrar ntr-o pdurice, unde aerul era mai
proaspt. Crarea mergea de-a lungul rului Wawki,
strjuit de copaci mari i de plante acvatice ce-i
legnau capetele n adierea vntului.
Traversar cursul rului prin vad i urcar colina
de unde se putea vedea fortreaa. Kira i ls
simurile s se-mbete uor cu parfumurile noi de-a
cror existen nici mcar nu aflase pn acum. Nu
clrea frumosul armsar negru din visurile ei i nu
purta platoa incrustat cu pietre preioase a
Cavalerilor de Smarald, dar se simea n sfrit
liber i puternic. De la distana aceea Castelul de
Smarald semna cu casa unor ppui.
n spatele lui se-nla nalt i masiv Muntele de
Cristal cu poalele lui mai mult pietroase i al crui
vrf se pierdea n cea. Se ntoarse-n a i nu mai
vzu captul pmntului. Lumea era mai mare chiar
dect i-o imagina.
Ceea ce vezi este doar Regatul de Smarald, i
spuse Bridgess, care-i urmrea cursul gndurilor. n
afara granielor sale poi afla Regatul Perlei i
Regatul Turcoazelor, iar mai departe Regatul Fal.
Unde s-a nscut Cavalerul Santo i aminti
copila. Oare-am s vd i eu vreodat rile astea
frumoase, maestr?
Da, le vei vedea, o asigur Bridgess. Acum nu
eti dect un copil, dar vei crete i vei stpni
mnuirea armelor i magia. Wellan are s fie forat


s admit c ai calitile unui Cavaler.
Niciodat n-am s pot s v mulumesc
ndeajuns pentru ncrederea voastr n mine i
pentru nelegere.
Recompensa mea are s fie s te vd
nvingndu-l pe mpratul Negru o dat pentru
totdeauna.
Kira nu-ndrzni s-i spun c tocmai aceast
eventualitate o-ngrozea cel mai tare i prefer s se
concentreze asupra plimbrii clare alturi de ea pe
cmpurile Regatului de Smarald, plimbare care-o
fcea de-a dreptul fericit. nainte s se-ntoarc la
castel, Bridgess ls caii s rsufle puin. Wellan n-
are s fie deloc mulumit s afle c ea o dusese pe
protejata regelui n afara zidurilor fortificaiei, dar
copilei acesteia, nchise de-atta timp n
apartamentul ei, merita s i se dea un pic de
speran.
Trebuie s ne-ntoarcem acum, le anun
Bridgess. O s-o facem pe alt drum, unde cresc nite
flori portocalii unice n ara noastr.
Amndou fetele zmbir ncntate, cci voiau s
cunoasc ct mai bine lumea. n timp ce se
pregteau s coboare dealul, din pdurea care-
ncepea cu civa metri mai jos, se auzi un rget
rguit de fiar.
Ce este asta, maestr? ntreb Swan,
ntorcndu-se n a.
Probabil un animal slbatic, rspunse Bridgess,
inndu-i cu putere calul ngrozit. S nu rmnem


aici.
Neavnd miestria ei n ale clriei, cele dou
fetie trebuiau duse de urgen la castel, pentru c,
la apropierea unui prdtor, caii se puteau speria.
Ea le conduse deci pe-o crare ce se deprta de
pdure i rmase-n spatele lor, s sondeze
mprejurimile. Dndu-i seama c exist n
apropiere o prezen rece i uciga, le porunci
fetelor s se grbeasc.
Cnd ajunser la ru, l traversar ct putur de
repede. Nici n-apucar s ndemne caii la galop, c
n faa lui Bridgess apru o creatur oribil. La fel
de-ntunecat ca noaptea, animalul era de dou ori
mai nalt dect caii lor i amenina s atace. Pielea,
acoperit cu solzi negri, strlucea sub razele
soarelui, iar ochii lui roii ardeau de-o parte i de
alta a capului triunghiular. Adulmecnd prezena
oamenilor, trecu imediat la atac, scond un rget
nfiortor. Caii se cabrar i nechezar i ei, iar Kira,
care nu se putea ine bine nc n a, fu imediat
aruncat la pmnt.
Swan, salveaz-te! i porunci Bridgess, srind
din a.
Scutierul nu putea s nu asculte de un ordin al
maestrei ei fr s se supun unei pedepse aspre i,
chiar dac ar fi vrut s se lupte i ea cu dragonul, i
oblig calul s-o ia spre ru, lovindu-l mereu cu
pintenii.
Bridgess i trase sabia din teac i trecu n faa
Kirei, care era nc la pmnt, ameit. Wellan!


Tuturor frailor mei de arme! Am nevoie de voi acum!
strig fr cuvinte femeia, n timp ce n faa ei vedea
dinii i ghearele ascuite ale monstrului.
n curtea castelului, Wellan l antrena pe Cameron
n lupta cu lancea, cnd primi deodat apelul
disperat al lui Bridgess precum i imaginea
amenintoare a dragonului. mprejurul lui fraii de
arme terminar i ei imediat antrenamentele
Scutierilor lor. Rapid, eful sond mprejurimile i-i
ddu seama c tnra sa coleg este pe malul rului
Wawki.
Luai-v caii, Cavaleri! strig el imediat cu voce
puternic. Scutierii rmn aici.
Pentru c auziser i ei n minte vocea lui
Bridgess, lupttorii alergar la grajduri i ocoale,
unde rndaii avur doar timpul s treac hamurile
peste caii de lupt. Wellan o lu nainte i galop
spre pori fr s se opreasc. O luar apoi peste
cmpul proaspt semnat, speriind ranii i tind
distana-n linie dreapt pn la cursul rului.
La mijlocul distanei se-ntlnir cu Swan, n timp
ce ea se-ntorcea n galop la castel. Scutierul trase cu
toat puterea de huri s-i opreasc armsarul
speriat n faa cailor celorlali Cavaleri.
Un dragon a atacat-o pe maestra mea! strig ea
ct putu de tare.
ntoarce-te la castel! i ordon Wellan,
ndemnndu-i n acelai timp calul.
Swan nu putea s nu-l asculte pe Marele Cavaler,
cu toate c ea se simea n stare s-l nfrunte pe


monstru. Scoase un strigt de furie i-i urm
drumul n direcia fortreei.
Cnd Cavalerii ajunser la piciorul colinei, i
atepta un spectacol nfiortor. n picioare, cu sabia
n mn, Bridgess nfrunta cu curaj dragonul, care
se mulumea pentru moment s rag i s-i legene
capul. Dar Wellan i imagin imediat relele pe care
montrii le fcuser sholienilor i se temu pentru
viaa tinerei femei. Sri din a i-i ddu Wandei,
care era chiar lng el, hurile calului.
Dar cum a putut dragonul s ajung pn aici?
strig Bergeau, stpnindu-i cu putere calul
nspimntat.
Wellan i trase sabia i alerg s se aeze alturi
de Bridgess. Pentru a-i nvinge pe aceti montri,
trebuia s-i izolezi ntr-un spaiu restrns i s-i arzi
de vii. Dar n tot Regatul de Smarald nu fusese
spat nicio groap spre care-ar fi putut s-l atrag.
Dndu-i foc n loc deschis, ei riscau s-l vad fugind
i aprinznd totul n drumul lui, inclusiv casele
ranilor, la civa kilometri spre sud, de-a lungul
rului Wawki. Dac toi Cavalerii ar fi acionat
mpreun, ar mai fi existat o posibilitate. Ar fi putut
s-l mping-n ru, iar acolo dragonul s-ar fi necat.
Kira, fugi pn la Chloe! i porunci Wellan.
Chloe, du-o imediat la castel! Sun alarma i d
porunc s fie ridicat podul mobil! urm Wellan prin
telepatie. Cavaleri venii i m-ajutai s distrugem
monstrul sta!
Desclecar cu toii, n afar de Chloe, care o


atept pe Kira, chiar dac iapa nclecat de ea
fugise cu ceilali cai. Cu picioarele ei subiri
tremurnd de fric, copila mov se ridic i merse
napoi, n timp ce fraii de arme ai lui Wellan se
apropiau i ei n goana mare.
Cnd ea ncepu s se ndeprteze, dragonul se
ridic brusc pe labele dinapoi i ls s-i scape un
urlet teribil.
Fr s atepte sfritul rgetului, Kira se-ntoarse
i o rupse la fug din toat puterea. Furios s-o vad
scpndu-i, monstrul se porni pe urmele ei,
obligndu-i pe Wellan i pe Bridgess s-i sar din
drum, ca s nu fie strivii sub picioarele lui
musculoase. Bergeau i Dempsey ncercar s-l
loveasc cu sbiile n timp ce trecea pe lng ei, dar
lama spadei sri napoi, dup ce se lovi de solzii tari
ca piatra. Iason ridic minile i, folosindu-se de
fora lui de levitaie, reui cu greu s-i ncetineasc
puin mersul. Ca s-l opreasc, ar fi trebuit s i se
alture i ceilali frai.
Vznd-o pe Chloe c nu putea s-i in-n fru
propriul cal, care se-nvrtea n loc i necheza
speriat, Kira se hotr rapid s se salveze singur.
i, cum malul rului era strjuit de copaci nali i
dac s-ar fi suit pn-n vrf, monstrul n-ar mai fi
putut s-o ating, trecu la fapte. Cu toate
ndemnurile lui Chloe, care nu putea s vin s-o
caute, ea fcu un ocol pn pe malul rului.
Dar Kira nu era atent dect la zbaterea propriei
inimi.


Pe cnd nu-i mai rmseser dect civa metri de
strbtut, ca apoi s se poat aga de scoara celui
mai gros dintre copacii de pe mal, fu lovit-n spate
i czu cu faa n iarba ud. nspimntat, se-
ntoarse imediat cu faa i avu timp s vad cum
deasupra ei sclipeau un rnd de coli ascuii.
Strigtul ei de groaz le nghe Cavalerilor sngele-
n vine.
Wellan fu primul care ajunse lng dragon. i
aplic ns degeaba lovituri puternice pe coad cci
nu-i produse nici mcar o tietur. Avnd atenia
ndreptat asupra Kirei, monstrul nici mcar nu
simi intervenia lui. i puse labele lng copil,
nfundndu-i ghearele n pmnt, de-o parte i de
alta a pieptului ei care gfia, pentru a o mpiedica
s fug.
Cavalerii fur i ei imediat alturi de Wellan, dar
fr s aib mai mult succes cu armele lor.
Punei-v sbiile napoi n teac! strig Wellan.
Trebuie s-l atragem spre ru folosindu-ne de
puterile noastre magice.
Iason, Bergeau, Chloe, Dempsey, Falcon, Santo,
Bridgess, Buchanan, Kems, Kevin, Nogait, Wanda i
Wimme se aezar n evantai n jurul monstrului,
care mria, refuznd s-i mpart prada. Iason se
concentr profund i ridic brusc palmele spre
monstru. Vntul se strni n faa lui i puternica lui
for de levitaie, alturat de cea a frailor si,
mpinse inexorabil fiara spre ru. Dragonul se-
mpotrivi, aplecnd capul, dar cercul invizibil al


soldailor magicieni l oblig s se retrag. Kira n-
atept s vin cineva s-o salveze. Odat ce se vzu
liber, i relu planul. Slt spre un copac. i fiara
o vzu disprnd. Nemulumit, scond un strigt
ascuit de protest, sri n lturi s-o urmreasc,
scpnd de sub influena Cavalerilor. Dar copila
mov se ag de-un trunchi enorm de copac i, cu
ajutorul ghearelor ei ascuite, se cr ca o
veveri. Dragonul se opri la rdcina copacului. i
se ag brutal de el cu labele, ntinznd ca un
arpe gtul lui lung. Cu maxilarele lui reui s-o
prind de picior pe Kira care url de durere.
Fr s se gndeasc prea mult, Wellan se
npusti. Apucnd strns cu minile garda sbiei, el
lovi cu toat puterea labele monstrului, pentru a-l
face s-i dea drumul fetiei. Agasat, fiara i
administr o lovitur puternic de coad, care-l
proiect pe pmnt la civa metri deprtare. Marele
Cavaler se rostogoli de cteva ori i se ridic cu
greu, o durere ascuit strpungndu-i braul.
Dai-i foc!! url el.
Cavalerii l ascultar fr s crcneasc i crbuni
aprini aprur sub monstru, nvluindu-i cu
flcrile lor solzii-ntunecai. Dragonul ls imediat
piciorul copilei, nteindu-i strigtele de furie.
Imediat Kira i continu rapid urcuul printre
crengi, n timp ce fiara se lsa s cad napoi pe
pmnt, fcndu-l s se cutremure. Se-ntoarse spre
oameni i, turbat de furie, i atac.
Aruncai-l n ap! strig Wellan.


Scutul invizibil se transform ct ai clipi ntr-un
izvor de energie. Cu labele arnd pmntul,
monstrul se zbtu cu furie mpotriva puterii magice
a Cavalerilor, dar de data asta Iason nu avea de
gnd s-l mai lase s-i scape. Cu ajutorul tuturor
frailor si, naint spre monstru, cu palmele
ridicate. Puterea interveniei sale zgli copacii
dimprejurul animalului malefic ce continua s
reziste manifestndu-i furia. Dar Cavalerii fur mai
puternici dect el i fiara pieri n apele rului
Wawki, n care se-afund ca un bolovan.
Strngndu-i braul lovit la piept, Wellan alerg
pn la mal i nu se destinse dect cnd monstrul
ncet s se mai zbat pe fundul apei. Sondnd
rapid mprejurimile, fu uurat s constate c nicio
alt creatur asemntoare nu se afla prin
mprejurimi.
Kira, poi s cobori! spuse el. Fiara a murit.
nspimntat, ns, copila plngea cu lacrimi
fierbini, inndu-se n continuare cu putere de
creang. Wellan nelese c singur n-are s poat s-o
conving s-i prseasc cuibul. Se uit deci la
prietenii si i, cu toate c folosirea forei magice i
slbise vizibil puterile, Iason se oferi s-o dea jos.
Acest cavaler, originar dintr-un sat al Regatului
Perlei, aflat la marginea pdurilor Regatului
Turcoazelor, nvase s se care prin copaci nc
din fraged copilrie. Se sui pn la nlimea la
care se afla fetia i vzu c i curgea snge din
piciorul ei mov.


Kira, eu sunt, Iason, spuse el cu o voce blnd.
Am s te ajut s cobori.
Moart de fric i gemnd, fetia se ag mai bine
de copac. Cu toate c se vicrea n gura mare,
Cavalerul i desprinse de scoar, una cte una,
ghearele i, n cele din urm, o prinse-n brae. Ca
un liliac, Kira se lipi de el, inndu-se bine de
platoa lui de culoare verde.
Bine c astzi mi-am luat platoa, spuse el, n
timp ce-i continua coborrea.
Iason sri pn la urm jos i se opri n faa lui
Wellan. Toi Cavalerii ncercar s i-o desprind din
brae pe mica prines ngrozit, dar ea i nfunda
i mai tare ghearele n platoa lui Iason i,
continund s plng ct o ineau puterile, refuza
s se dea jos din braele lui. Se hotrr atunci ca
Iason s-o duc n brae pn la castel. Cum caii le
fugiser nc de la-nceputul nfruntrii cu dragonul,
trebuir s se-ntoarc pe jos.
n timpul drumului, inndu-se braul fixat pe
piept, Wellan analiz incidentul sub toate aspectele.
Dragonul era mai mic dect cei pe care-i
nfruntaser pe rm, ceea ce nsemna c era vorba
de-un animal mai tnr. Dar cum a reuit s treac
de capcane? Oare era singurul care reuise s
ajung pn acolo?
Odat ce-i vzur intrnd pe porile fortreei,
Scutierii alergar-n ntmpinarea maetrilor, uurai
c-i vedeau bine, sntoi. Tropind n spatele lui
Wellan, Cameron i resimi imediat durerea.


Maestre suntei rnit? Se impacient el,
punndu-i uor mna pe braul sntos.
Nu-i nimic, biete!
Tremura totui, n timp ce lupta mpotriva
suferinei. Cavalerii se oprir n curtea cea mare, s-
i trag sufletul. Anunat de ceilali servitori,
Armene iei din palat i alerg pn la Cavalerul
care-o purta pe protejata ei n brae.
Pentru toi zeii, ce s-a-ntmplat?! exclam ea,
vznd piciorul nsngerat al Kirei.
Am fost atacai de un dragon, rspunse Iason,
ncercnd s-i desfac din brae copila mov.
Kira, comoara mea, trebuie imediat s-avem grij
de picior, insist Armene, ncercnd s uureze
povara lui Iason.
Mene gemu Kira.
Sub privirea atent a lui Wellan, Armene convinse
copila s-i dea drumul lui Iason. O strnse-n brae
i Santo se grbi s examineze urmele colilor, cu
minile lui ndemnatice de vindector. Constat cu
uurare c fiara nu-i vtmase muchii, n sngele
ei nu simi prezena vreunei otrvi. Se concentr i o
lumin alb apru n palmele sale.
Cu grij, el nchise, una dup alta, rnile, apoi o
ls pe servitoare s-o duc pe copil n
apartamentul ei i s-o ntremeze.
Wellan le ordon camarazilor lui s mearg-n sala
lor, s discute despre ultimele evenimente, departe
de urechile ranilor, i aa nspimntai. Santo i
urm fraii, examinndu-i unul dup altul. Nu-i


scp nici durerea lui Wellan i nici furia lui.
Cavaleri i Scutieri se aezar n linite n jurul
mesei celei mari, dar Wellan, incapabil s-i
stpneasc mnia, msura cu pai mari n lung i-
n lat ncperea, ca un animal n cuc, cu braul
lipit de plato. Santo se aez lng Hettrick,
Scutierul lui, i puse o mn sigur pe braul lui,
presimind c Marele Cavaler era pe cale s
izbucneasc.
Credeam c toat lumea de-aici cunoate
profeia! tun el, ntorcndu-se spre fraii lui de
arme. V imaginai ce s-ar fi-ntmplat dac
monstrul reuea s omoare copila?
Era evident c reproul i se adresa lui Bridgess,
care ndrznise s-o duc n afara zidurilor fortreei.
Tnra se mulumi s-l priveasc, fr s spun
nimic. Era prea suprat ca ea s-ncerce s-i explice
c voise doar s recompenseze progresele la scrim
ale fetiei.
Soarta ntregului continent Enkidiev depinde de
supravieuirea ei! url el.
i, din fericire, am salvat-o! i replic Santo,
transmindu-i o und puternic de linite.
Dintre toi Cavalerii, doar Santo putea s se
poarte astfel cu Wellan, fr s-i atrag fulgerele
lui, cci erau foarte apropiai. Bomba invizibil l lovi
pe Marele Cavaler direct n piept i, momentan, i
liniti furia.
Ceea ce m intrig pe mine, interveni Dempsey,
este c un dragon a putut ajunge pn aici n


Regatul de Smarald.
Dac-ar fi fost capcane pe rm, ne-ar fi
ntiinat, adug Falcon.
Nu cumva inamicul a gsit alt modalitate s
debarce pe continent? presupuse Chloe.
Sau ar fi posibil ca unul dintre statele de pe
coast s-i fi relaxat paza? Mai spuse i Bergeau.
Gfind s-i poat suporta suferina pe care i-o
provoca braul, Marele Cavaler i scrut pe fraii si
de arme, nelinitii i ei. Bridgess l observ i se
gndi c, n calitate de suveran, precis el ar fi fost
un rege puternic i de temut.
Nu exist dect un singur fel de-a o afla!
Declar el sever. De mine, jumtate dintre voi se
vor duce pe coast i-o s caute peste tot, iar ceilali
au s traverseze Regatul de Smarald i o s-i ntrebe
pe rani. Dac se mai ascund pe-aici i ali dragoni,
vei gsi imediat pista sau cadavre mutilate de
animale. Vreau s am imaginea complet ct se
poate de repede.
Acceptar toi aceast nou misiune fr s
discute, chiar i Bridgess, care simea c dup asta
are s se ia de ea.
Avei s m informai pe calea gndului de cea
mai mic descoperire.
Poi s contezi pe asta l asigur Iason.
Incapabil s mai suporte mult timp durerea,
Wellan se-ntoarse spre ieire. Cameron alerg dup
el i-l prinse din urm abia pe culoarul camerelor.
Dar noi, maestre? ntreb biatul, tropind pe


lng el.
S ne-asigurm, mai nti, c prinesa este n
afar de orice pericol!
Wellan se-ndrept ctre palat ncercnd s uite de
durerea care i se propaga n tot pieptul.



16
REPROURILE LUI WELLAN

Cu Cameron urmndu-l ca o umbr i ncercnd
cu disperare s-i amoreasc braul dureros cu
ajutorul magiei, Wellan se duse spre apartamentul
copilei. Se opri n faa uii camerei ei i o vzu stnd
pe pat i tremurnd nc precum o frunz, cu toate
c Armene o mngia i-o mbrbta. Veni pn
lng pat i o sond rapid. Respir uurat cnd nu
simi n sngele ei nici pic de otrav. Cel mai mult
de asta se temea, pentru c doar aa putuse
mpratul Negru s-o omoare pe Regina Fan.
Nu-i nevoie s m disecai ca s vedei c sunt
nc moart de fric, se alint fetia, plecnd trist
capul.
Voiam doar s m asigur c i-au ngrijit rnile,
rspunse cu rceal Cavalerul.
Cavalerul Santo le-a nchis.
Cu timiditate, Kira risc o privire spre el. E
frumos i cnd e furios i att de curajos, gndi
ea. N-a ezitat o secund s atace un animal, pe care
tia c n-are s-l poat nvinge doar cu sabia.
Ai avut dreptate, accept ea n cele din urm.
N-ar fi trebuit s prsesc palatul!
Nu-i greeala ta, e vina unui anumit Cavaler


fr minte, explod el.
V implor, n-o pedepsii! De unde-am fi putut
ti c exist un dragon n pdurea aceea, dac
De-ajuns! strig el. Nimic nu scuz purtarea ei
imprudent! Ea cunotea mai bine ca oricine
profeia, dar a preferat s sfideze zeii!
Dei ar fi vrut s-i dea o replic, Kira se temu s
nu-i creeze i mai multe neplceri lui Bridgess, aa
c se ghemui n braele lui Armene i nchise ochii.
Cel puin copila n-are nimic, se-mbrbt
Wellan. Iei din apartamentul fetiei i se-ndrept
spre aripa Cavalerilor. Sala cea mare fiind goal,
presupuse c fraii lui se pregteau pentru misiune.
Se duse deci spre camera lui Bridgess s discute cu
ea i o gsi pregtindu-i bagajele cu ajutorul lui
Swan.
Lsai-ne singuri, ordon el Scutierilor.
Copiii prsir imediat ncperea, dar Bridgess
continua calm s-i pun lucrurile n sacul de
piele, ateptnd s izbucneasc furtuna.
Dintre toi Cavalerii, ai fost singura creia i-am
mrturisit povestea Kirei, i aminti el. De ce-ai scos-
o din castel?
Am vrut doar s-i fac o plcere, Wellan, se apr
tnra, ridicnd ochii spre el. i, de unde-ai fi vrut
s tiu c monstrul se ascundea n pdurile noastre,
n timp ce capcanele funcionau de minune pe
coast?
De foarte mult timp am hotrt c acest copil
nu trebuie s prseasc sigurana fortreei lui


Smarald ntiul!
Da, e-adevrat, dar noi deopotriv am uitat c
aceast copil, cu tot sngele ei de insect, are o
inim de om. i tu tii tot aa de bine ca mine ce fac
oamenii cnd sunt mpini spre marginea societii.
S-ar putea ntmpla ca ntr-o bun zi s fie obligat
s aleag ntre cele dou rase. Nu crezi c noi ar
trebui s facem un ct de mic efort s-o integrm
ntr-a noastr?
La asta Wellan nu se gndise niciodat. Instinctul
lui masculin l mpingea mereu s-o apere pe copil,
ca ntr-o zi ea s-i poat mplini destinul.
Sunt trist c a trebuit s nu-i respect ordinele,
se scuz Bridgess. N-are s se mai ntmple!
El i accept scuzele cu un gest sec fcut din cap.
n acelai timp, se surprinse gndind c va fi din ce
n ce mai greu s conduci asemenea rzboinici. i n
curnd vor fi douzeci i opt, iar n continuare, mai
mult de aizeci.
Dar, dac vom privi lucrurile dintr-o alt
perspectiv, urm ea, Kira n-are s mai ncerce
niciodat s prseasc palatul n absena noastr.
Aa cum mi-ai repetat de sute de ori pe cnd eram
Scutierul tu, tot rul spre bine!
Da, dar asta ar fi putut nsemna pieirea noastr,
bombni marele Cavaler.
Nimic n-are s ni se-ntmple atta timp ct tu
ai s veghezi asupra noastr, Wellan!
El i nghii comentariul ireverenios.
Las-m s-i vd braul! i mai spuse ea.


O s m ocup eu nsumi, ripost Marele
Cavaler, retrgndu-se spre u.
i ntoarse spatele i iei din camer, ct pe ce s
se ciocneasc de Santo, care-j atepta pe culoar. Voi
s-l evite, dar Cavalerul vindector i bar drumul.
Santo, ast-sear n-am inim s glumesc! l
avertiz Wellan.
Eu cu att mai puin. Arat-mi braul!
Nu e nimic grav! Am s vd mai trziu!
Fratele su de arme se uit la el cu severitate i
Wellan ced. Intrar n camera Marelui Cavaler i
Santo l dezbrc de plato i de tunic. l convinse
s se aeze pe pat i desfcu uor braul umflat,
smulgndu-i un geamt de durere.
Nimic grav, spuneai? repet Santo, descurajat.
E rupt, Wellan!
Totodat, palmele vindectorului ncepur s
strluceasc i el le aez pe osul i pe ligamentele
care avuseser de suferit. Wellan simi imediat o
cldur linititoare ptrunzndu-i prin piele, nchise
ochii i-l ls pe fratele lui s-i termine treaba, sub
privirea vrjit a lui Cameron. Cnd lumina dispru
de pe minile sale, Santo examin din nou braul i
se declar mulumit.
i mulumesc, spuse Wellan, simindu-se
stingherit.
Ar fi trebuit s fi venit la mine imediat ce ne-am
ntors, i repro cellalt.
tii foarte bine c uit de-aceste lucruri cnd
sunt suprat.


Da, tiu foarte bine. Dar, ca toi ceilali oameni,
i tu ai nevoie de ngrijire!
Promit c data viitoare am s mi-aduc aminte!
Santo i mai ceru s se i odihneasc pre de
cteva minute nainte s prseasc Regatul de
Smarald, iar Wellan i fgdui c are s-l asculte. Cu
simpatie, vindectorul l strnse-n brae, dup care
iei din camer.
Spunei-mi, ce pot s fac pentru
dumneavoastr, maestre? i opti Scutierul, aflat i
el pe-alturi.
Am putea s meditm mpreun pn cnd
Magicianul de Cristal are s-i termine orele. Am s-
i pun cteva ntrebri.
Cu mult plcere, Cameron accept s-
mprteasc acest moment de senintate cu el.
Nu-l vzuse luptndu-se cu dragonul, dar tia c
maestrul lui era brav i curajos i c acum trebuia
s se odihneasc un timp ca s-i revin.
Dup ce meditar, Wellan i lu o alt tunic i-i
ceru Scutierului su s se duc singur n sala
Cavalerilor, promindu-i s se-ntoarc ntr-o
jumtate de or. Ieind din camer, Marele Cavaler
se simi vinovat s-l fi prsit astfel. Dar pentru
nimic n lume nu voia s-i inspire team copilului
discutnd cu Nemuritorul, n faa lui, despre
dragon.
Wellan travers curtea cea mare, ce-ncepuse s
se-ntunece rapid, i intr n turnul lui Abnar. Stnd
n mijlocul slii de clas, Magicianul de Cristal


corecta rulourile de pergament redactate de tinerii
lui elevi.
Maestre? i se adres el.
Am aflat ce s-a ntmplat azi-diminea, l
inform acesta i regret c n-am putut interveni, dar
la ora aceea eram n preajma zeilor.
mi imaginez c nici chiar Nemuritorii nu pot s
prevad tot, l scuz Wellan. Ai putea mcar s-mi
spunei cum a reuit monstrul sta s ajung-n
pdurile Regatului de Smarald?
Nu tiu nimic despre asta, dar, n timp ce noi
vorbim, Fan desfoar o anchet pe tema asta. Un
lucru e sigur: mpratul Negru a plnuit o ofensiv.
Kira este nc tnr, dar peste civa ani ea n-are
s mai fie att de maleabil.
Monstrul n-ar fi devorat-o?
Nu. Mai mult ca sigur, ar fi dus-o la stpnul
lui.
Wellan oft. Omornd dragonul, Cavalerii rataser
ocazia s descopere drumul pe care ar fi mers fiara
s ajung-n Regatul de Smarald.
De mine, am s-mi desfor toi oamenii pe
continent, s descopr cum a putut ptrunde
inamicul peste liniile noastre de aprare, spuse
Wellan, cu inima grea. Mi-ar plcea ca n lipsa
noastr voi s asigurai protecia fetiei.
Am s rmn cu ea pn la ntoarcerea voastr.
Mergei cu bine!
Cavalerul se-nclin n faa lui, apoi se-ndrept
ctre ua turnului. Dar, deodat, se opri brusc i se-


ntoarse spre Nemuritor.
Ce viitor arat pentru noi stelele, maestre
Abnar? ntreb Wellan.
Ne pun n legtur cu timpurile grele ce-au s
vin. E o vreme de ncercri, dar n care se ntrevede
sperana. O s trebuiasc s ne-ateptm la foarte
multe nfruntri din partea otirii steia de
nelegiuii, nu doar pe coast.
Wellan i mulumi, apoi i urm calea spre sala
Cavalerilor. Acolo se-aez lng Cameron i, voind
s-l asigure c regret pentru timpul ct l-a lsat
singur, i aez o mn prieteneasc pe umr. n
vremea asta, Bergeau i Iason fceau tot ce puteau
s-i nveseleasc pe cei tineri, povestindu-le tot felul
de glume i otii caraghioase, dar Wellan nu vzu
nici urm de bucurie rspndindu-li-se pe chip, ci
doar o nelinite surd la gndul c dragonii se
plimbau singuri i nestingherii pe continent.
Neavnd cum s-i liniteasc, Wellan mnc puin
n seara aceea i nu bu niciun pic de vin. Odat
masa terminat, toi l ascultar pe Santo ciupind
strunele harpei sale, apoi se duser la culcare.
i pregtir mpreun sacii de piele pentru a doua
zi i, ntr-un trziu, se culcar. Copilul adormi
imediat, pe cnd Marele Cavaler i cut ndelung
somnul. Se ntoarse pe-o parte s poat admira
stelele i sri n sus cnd minile reci ale Reginei din
Shola i nfiorar pielea spatelui. Se ntoarse i-i
adnci privirea n ochii umezi ai magicienei.
V mulumesc, c mi-ai salvat fiica! i zmbi ea.


Nu mi-am fcut dect datoria, Maiestate.
Ai dovedit un curaj deosebit, Wellan. tii foarte
bine c acest monstru are o carapace de neptruns
i totui l-ai atacat, fr s v gndii la propria
aprare.
Recunosctoare, ea l srut, dar n noaptea
aceasta Wellan n-avea deloc inim pentru jocurile
ademenitoare ale dragostei i de-aceea se-ndeprt
uor de ea.
Ai putea s-mi spunei cum a reuit acel
dragon s ajung pn aici?
Dezlegarea enigmei se gsete n Regatul Elfilor.
Doar la auzul numelui acestor fiine magice corpul
lui Wellan fu strbtut de frisoane de mnie, cci, n
inima lui, el i credea n continuare la fel de vinovai
de masacrul din Shola ca oamenii-insect i
dragonii lor.
Spunei-mi, ce-am s gsesc acolo? mai ntreb
el, stpnindu-i enervarea.
Dumanul s-a folosit de rurile care i au
izvorul n platourile nalte de la Shola, ca s-i
introduc pe continent, dar nu tiu cum. M
strduiesc s descifrez mintea criminal a
mpratului, Wellan, dar planurile lui, ct se poate
de numeroase, nu sunt deloc clare, nici mcar
pentru o maestr magician.
Are s fie deci datoria mea s le clarific i s le
descopr.
Orice s-ar ntmpla, nu plecai singur! l sftui
fantoma, strngndu-i minile cu insisten.


V este team cumva pentru viaa mea?
tiu foarte bine c-mi voi petrece restul
eternitii alturi de voi, frumosule Cavaler, dar,
nainte de-a putea s m-ntlnii n lumea mea,
avei de-ndeplinit o misiune important. mpratul
Negru este un duman mult mai puternic dect l
credei. Doar c reacioneaz lent. Aa c sfatul meu
este s luai cu voi pe acela dintre oamenii votri ale
crui percepii sunt foarte fine, foarte ascuite.
Se ghemui apoi la pieptul lui, n timp ce el i
mngia prul, ncercnd s-i dea seama care
dintre Cavaleri s-ar dovedi cel mai folositor. Nu
ncpea nicio ndoial c Santo era cel ce trebuia s
fie ales, cci de departe el era cel mai sensibil.
M-a grbi i eu s v fiu alturi pentru
totdeauna, Maiestate, dar am de ndeplinit mai nti
misiunea pe care zeii mi-au ncredinat-o aici.
Ea i ridic apoi capul i el i nflori buzele cu un
srut. Aprarea Continentului trebuia s mai
atepte cteva ore. i, lsndu-se cuprins de minile
sublime ale Reginei din Shola i uitnd pe moment
de griji i necazuri, se ls cuprins n mrejele
plcerii.


17
DEI FOARTE TINERI, TOT DRAGONI!

Dis-de-diminea, pe cnd ceilali frai de arme se
pregteau s plece mpreun cu Scutierii lor, Wellan
i ceru lui Santo s-l nsoeasc n Regatul Elfilor. O
precauie minunat, se gndi camaradul su, cci
Marele Cavaler mai avea nc-n sufletul lui mult
ranchiun mpotriva Regelui Hamil, ranchiun
rmas din noaptea masacrului din Shola. Prezena
unuia dintre ceilali Cavaleri i va ngdui lui Wellan
s-i stpneasc furia, dac, n decursul acestei
misiuni, va avea trebuin s-l nfrunte pe seniorul
pdurilor.
n curtea cea mare a castelului, sub un cer abia
luminat de prima gean a zorilor, Wellan i Santo i
luar rmas-bun de la camarazii lor, ei fiind cei care
ieir ultimii din fortreaa Regatului de Smarald.
Avndu-i n spate pe cei doi Scutieri, clrir mult
vreme alturi pe-un drum nepietruit, ce-i conducea
spre Regatul de Diamant.
Dragonul care a atacat-o pe Kira nu era un
adult, zise deodat Wellan. Calul care-a intenionat
s-o fure era i el un pui, dup cum singur mi-a
mrturisit. M ntreb dac nu cumva mpratul a
gsit modalitatea de a-i face pe montri s se nasc
pe continent.


i crezi c rspunsul la ntrebarea aceasta se
afl n Regatul Elfilor?
Acolo m trimite maestra magician Fan din
Shola.
Doamna-fantom i n-a mai adugat nimic?
Era tot ce putea s-mi spun. Rolul ei este acela
de-a spiona gndurile mpratului. Ea nu tie cum
se execut toate ordinele date de el.
n vreme ce fraii lor de arme brzdau celelalte
regate n cutarea urmelor de dragoni, Wellan i
Santo traversar Regatul de Diamant i ptrunser
pe pmntul elfilor. Pentru Scutierii lor acesta era
nceputul unei aventuri lungi. Cu toate c nu se
simeau nc destul de bine pregtii s se bat,
ateptau nerbdtori nfruntarea cu dumanul.
Dup o noapte bun de somn ntr-un lumini,
strbtur pdurile dese ale elfilor, dar nu ntlnir
niciunul, ceea ce, dup prerea lui Santo, era un
lucru bun, apoi ajunser pe platourile nalte din
Shola. Clare pe calul su, Wellan observ cu
atenie mprejurimile. Cuvintele lui Fan i rsunau
n minte: Dezlegarea enigmei se gsete n Regatul
Elfilor
i aezar tabra ntr-un lumini, aflat n
apropierea rului Mardall, de unde admirar
minunatele cascade care se prvleau pe falezele
Sholei, ca s se arunce apoi ntr-un bazin adnc,
nainte de-a strbate n lung continentul Enkidiev.
Santo, mpreun cu Scutierii, se ocup de mas,
permindu-i astfel Marelui Cavaler s-i lase


gndurile libere Dumanul a folosit rurile
Cum?
Cum ar fi fost posibil, cci aceste fiare nu tiu
s noate? se mir Santo.
i nici n-ar fi putut s supravieuiasc acestor
cascade, oft marele ef.
Lui Wellan nu-i plceau ghicitorile. Prefera
strategia fondat pe fapte concrete. Spiritul lui
Santo era mai flexibil, mai intuitiv dect al lui, dar,
n cele din urm, tnrul Cameron fu cel care, cu
simplitatea lui de copil, ptrunse misterul:
Maestre?
Amndoi Cavalerii se-ntoarser n acelai timp
ctre copil, fcndu-l s roeasc de ruine.
Spune, l ndemn prietenete, Wellan.
S-ar putea ca ei s pun dragonii n nite
butoaie, suger cu inocen copilul.
Dac era cazul, cineva de pe continent le-ar fi
vzut plutind pe ruri, i rspunse Marele Cavaler,
ciufulind prul biatului.
Se-nfurar apoi n pturi s se culce, dar cei doi
Cavaleri nu dormir dect cteva ore, fcnd pe
rnd de gard. n zori, se apropiar de cascadele din
Shola, mergnd pe jos, inndu-i caii de drlogi.
Wellan examin mult vreme apele ce clocoteau la
piciorul falezei, ntrebndu-se cum s-ar putea
supravieui unei asemenea cderi.
Bazinul pare s fie adnc, l fcu atent Santo.
Dar apa e ca gheaa, adug Cameron,
ncercnd-o cu degetul.


S mergem pe mal ctre sud i s deschidem
bine ochii, hotr Wellan, nclecnd din nou.
La grania dintre Regatul Shola i cel al Elfilor,
terenul deveni mai stncos, iar vegetaia mai
rzlea, dar pe msur ce naintau pe pmnturile
Regelui Hamil, peisajul se-nverzea vznd cu ochii,
iar arbutii lsau locul copacilor stufoi. Mai
degrab dect cu ochii, Wellan cerceta terenul cu
simurile sale magice, dar cei doi Scutieri,
nebeneficiind de-aceeai experien precum cei
mari, aruncau n jurul lor doar priviri speriate. Din
fericire de altfel. Cci, printre plantele acvatice,
Cameron observ primul un obiect ce i se pru
straniu.
Maestre, ce este asta? ntreb el, artndu-l.
Wellan desclec i-i ncredin hurile. Se duse
apoi cu mult atenie n direcia obiectului care
semna cu o cochilie enorm i, n mijlocul stufului,
ngenunche n ap, ca s constate cu stupoare c
era vorba mai degrab de carapacea unui ou
gigantic.
Am impresia c acesta-i butoiaul tu,
Cameron, declar Cavalerul, ridicndu-se.
Artnd sinistru, el aduse o bucat din cochilia
cea groas n faa celorlali. Santo nelese imediat
despre ce este vorba. Incapabili s ptrund pe
continentul locuit de oameni cu ajutorul animalelor
adulte din cauza capcanelor, oamenii-insect
aruncaser n cascad, ou de dragon, lsndu-le s
pluteasc pn la mal, unde puii ieeau din goace


prin stufri.
N-au trecut pe coast, nelese Wellan, i doar
Theandras tie cte astfel de ou au semnat pe tot
continentul.
Exist dragoni peste tot pe continent? Se sperie
Cameron.
Mi-e team c da! Se-ndurer Marele Cavaler.
Inamicul n-are dect s atepte cu braele-
ncruciate ca dragonii s creasc i o s ne devoreze
pe toi, dar asta n-are s rmn aa!
Santo desclec i-i puse palmele sale sensibile
pe cochilia de culoare cenuie, pe care colegul su o
inea nc n mini. n clipa urmtoare ridic o
privire nelinitit spre Wellan.
Acest animal s-a nscut de-abia acum cteva
zile i nu este mai mare dect un cine.
Abia pronun aceste cuvinte, c printre ierburi
apru capul hidos al dragonului pui, care cu dinii
lui ascuii i voia s se repead la picioarele lui
Wellan. Brusc Santo l arunc pe fratele su de
arme n lturi, iar maxilarele fiarei mucar-n gol, la
civa centimetri de genunchii strni ai Marelui
Cavaler. Vindectorul i trase sabia. Dragonul se
repezi la el, ns, cu o lovitur seac, acesta i tie
capul. Stnd nc n ap, Wellan l fixa cu stupoare.
Baza gtului lor este vulnerabil, trase
concluzia Santo, inndu-i totui sabia cu dou
mini. Cel puin la exemplarele tinere.
Wellan se ridic analiznd rapid situaia. Dac
dragonii ptrundeau pe rurile continentului, el i


trimisese pe jumtate dintre fraii si pe o cale
greit.
S ne deprtm de malul rului, declar el,
relundu-i hurile calului.
Se instalar ntr-un lumini i, n timp ce hainele
se uscau pe el, Wellan desen din memorie o hart a
continentului unde apreau diferitele regate i
rurile lor. Ceilali studiar crochiul cu interes.
Pe continentul Enkidiev exist trei mari cursuri
de ap: rurile Serida, Amimilt i Mardall. Acesta
din urm izvorte n Regatul Shola, traverseaz
Regatul Elfilor, Regatul Znelor, Regatul de Argint,
de Cristal i Zenor, ca apoi s se verse-n ocean. De-a
lungul lui avem s gsim montri peste tot. Din el se
desprind trei brae, care o iau spre interiorul
continentului. Primul este Tikopia, cel care parcurge
Regatul Elfilor i se-ndreapt spre sud-est,
traversnd Regatele de Diamant, de Rubin i de Jad.
Al doilea, Wawki, se desprinde de Mardall n Regatul
de Argint, ca s intre apoi n cel de Smarald i n cel
al Turcoazelor. Al treilea, Dilmun, nainte s se verse
n mare, dincolo de Deert, curge de-a lungul
granielor dintre Regatele Perlei i Smarald, dup
care traverseaz Regatul Fal, precum i Pdurea
Interzis.
Aceste animale pot s pricinuiasc mult ru,
adug Santo.
Wellan nchise ochii i se concentr. Folosindu-se
de nsuirile sale telepatice, i inform soldaii
asupra situaiei i ceru Cavalerilor s ajung ct


mai repede spre nord, pe malurile rului Mardall,
din Regatul Zenor pn la rul Wawki, s afle unde
sunt oule i s omoare montrii care se-aflau
nuntru, sftuindu-i s le taie gtul.
Cea de-a doua echip o trimise de-a lungul rului
Dilmun, ordonndu-le frailor si de arme s
coboare spre sud, s-i nceap cercetrile n
Regatul Fal i s foloseasc toate mijloacele
necesare s distrug puii de dragoni, nainte ca ei s
devin o adevrat urgie. El nsui, nsoit de Santo,
va cerceta i cura malurile rului Mardall i
Wawki. La sfrit vorbi i cu Magicianul de Cristal,
cerndu-i s trimit soldai ai Regatului de Smarald
pe malurile rului Tikopia, cci niciunul dintre
oamenii lui nu putea s ajung i acolo. Deschise
ochii i observ uluirea de pe chipul fratelui su de
arme.
Acum, dup ce-am atins o cochilie, cred c a
putea destul de uor s simt energia dragonilor, zise
Santo, dorind s-i ncurajeze eful.
O s-mi artai i mie cum s fac, maestre? l
implor Hettrick.
Bineneles, l asigur Cavalerul, punndu-i o
mn prieteneasc pe umr. tii bine c sunt aici s
te-nv tot ce la rndu-mi am nvat.
n linite pornir din nou la drum, folosindu-i
simurile magice s cerceteze mprejurimile. Wellan
travers rul pe-un pod din lemn, construit de elfi i
patrul pe un mal, alturi de Scutierul su, n timp
ce Santo cerceta, mpreun cu Hettrick, pe cellalt.


Descoperir astfel numeroase fragmente de cochilii,
dar nicio urm a vreunui monstru.
Pe nserat, deveni prea periculos s rmn pe
malul apei, scrierile vechi menionnd c dragonii
erau activi n special noaptea. Wellan travers din
nou rul prin vad i, mpreun cu Santo, stabilir
un loc de-nnoptat, la o distan destul de mare de
maluri. ncepnd de-a doua zi, ei puser la punct un
plan de capturare a puilor de dragoni.




18
CURAT INVAZIE!

Urmnd ordinele lui Wellan, Cavalerii Chloe,
Iason, Falcon, Bridgess, Buchanan, Kevin i
Scutierii lor cercetar malurile rului Dillmun i
observar primele cochilii goale n Regatul Perlei.
Bridgess cobor de pe cal s observe ndeaproape un
obiect ciudat din apropiere. Cu un temperament mai
aventuros dect ceilali Scutieri, Swan o imit, fr
s-i cear ngduina, i, mai degrab dect s
supravegheze caii, scotoci vegetaia de pe mal.
Deodat se trezi singur, fr maestra ei, printre
trestiile nalte i dese.
Bridgess mngie suprafaa tare i lunecoas a
unei cochilii sparte la un capt. Cnd se nteau,
aceste animale aveau desigur mrimea unui cine
mare, dar nimeni nu tia ct de repede creteau.
Aici nu-i dect un singur ou, i spuse ea lui
Iason i lui Chloe, care scotoceau uor stuful cu
vrful sbiei.
n secunda urmtoare auzi ns un urlet rguit,
care-i aduse aminte de mieunatul strident al unei
pisici isterice. Ls cochilia s cad-napoi n ap i-
i apuc sabia cu dou mini, simurile ei vestind-o
asupra unei prezene ciudate.
La civa metri de ea, Swan tocmai descoperise un
trup nsngerat care semna cu un animal mic.


Copila voia s se aplece s-l examineze, cnd printre
picioare observ o micare rapid.
Un arpe! Reptila se repezi la ea, cu viteza suliei
mnuite de Wellan. Scond un strigt de surpriz,
ea fcu o sritur n spate, iar botul plin de coli se-
nchise sec, la civa centimetri de tunica ei.
Swan! strig Bridgess, grbindu-se spre ea,
mpreun cu cei doi colegi.
Ctui de puin speriat, fetia privi dragonul
drept n ochi i-i adun tot curajul ei de mic
lupttoare din Regatul de Opal. Aproape de mrimea
unui lup, puiul de dragon era acoperit complet de
solzi negri strlucitori, ca nite rubine.
Mrind, el ntinse din nou gtul. Swan i
nclet braele i lovi puternic cu sabia. Capul mic
i oribil se prvli la picioarele ei. Ajungnd n
apropiere, cei trei Cavaleri rmaser cu gura cscat
n faa insolitului spectacol.
L-am biruit! exclam victorioas copila.
Bridgess nu tia dac s-o certe c lsase caii
singuri sau s-o felicite c ucisese un dragon.
Ce-ar fi fcut Wellan n locul meu? se-ntreb ea.
Prima ndatorire a unui Scutier este s-i
supravegheze calul i pe cel al maestrului su, o
mustr Bridgess, ncercnd s se arate sever. De ce
n-ai rmas cu Ariane i Morgan?
Bucuria de pe faa copilei ls loc unei expresii
btioase.
Pentru c n ara mea fetele simt nevoia s arate
c valoarea lor este tot att de mare ca aceea a


bieilor, rspunse ea aspru, privindu-i maestra
drept n ochi.
Ddu apoi un ut capului de dragon care se
rostogoli n iarb, i puse sabia la loc n teac i,
furioas, i depi pe Cavaleri, ndreptndu-se spre
cai.
Swan! O chem la ordine Bridgess.
Dar copila, nervoas, nu mai auzea nimic! Femeia
Cavaler nelese atunci c formarea unui Scutier
cere din partea Cavalerului o mare rspundere.
i, pe lng uraganul sta mic, mai vrei s-o
antrenezi i pe Kira? o ironiz Iason.
Dar Bridgess n-avea deloc chef s rd. Se repezi
i o prinse pe Swan nainte ca ea s fi putut ajunge
la caii care pteau un pic mai ncolo. i tie imediat
drumul, fornd-o s se opreasc. Faa de ppu a
fetiei, ncadrat de bucle moi i negre, care i
coborau n cascade pn pe umeri, era stacojie.
Nu mai eti un supus al Regatului de Opal,
Swan, i aminti Bridgess. Faci parte din Ordinul
Cavalerilor de Smarald i, chiar dac noi locuim n
Regatul de Smarald, cnd suntem n misiune
aparinem ntregului continent Enkidiev.
Fetia nu protest i nu cut s evite privirea
dezaprobatoare a maestrei ei.
i n Ordinul nostru fetele n-au nevoie s
demonstreze c valoreaz tot att ca bieii, cci
primesc exact aceeai educaie.
nelegi ce-i spun?
Da, maestr! Strecur ea rspunsul printre


dini.
Atta timp ct eti sub supravegherea mea, nu
vreau s-i asumi riscuri inutile!
Dar un Scutier are datoria s-i urmeze
maestrul i asta este exact ceea ce-am fcut eu!
protest vehement copila. Dac dragonul nu venea
dup mine, v-ar fi putut rni n timp ce i ineai
cochilia oului n mn.
Un Scutier nu trebuie s rspund niciodat
cnd maestrul i face observaie, i aduse aminte
Bridgess.
Swan ls capul n jos, ncercnd s-i
stpneasc furia. Bridgess i apreciase curajul, dar
nu voia s-ncurajeze neascultarea. O studie pre de-
un moment, gndindu-se c Wellan, la vrsta ei, ar
fi fost exact un asemenea gen de Scutier, doar c cei
apte Cavaleri ai generaiei lui Wellan nu fuseser
niciodat Scutieri.
i sunt recunosctoare c m-ai aprat de-o ran
fr-ndoial mortal, zise, n cele din urm,
Bridgess, dar trebuie s insist s-mi asculi ordinele
i s respeci regulile n vigoare.
Chiar Cavalerul Wellan spune c, n situaii de
urgen, putem s le ocolim! Nu se ls Swan,
ridicnd ochii spre ea.
Wellan este eful nostru i titlul lui i confer
drepturi pe care noi nu le-avem. E destul de clar?
Da, maestr, suspin fetia, punnd capt
reproului.
Acum du-te i caut caii, n timp ce eu am s


scormonesc mai departe prin stufri, mpreun cu
ceilali!
Copila nclin uor capul i se-ndrept spre cei doi
cai ce pteau nu departe iarba moale. Prinse hamul
primului i se-ndrept spre cel de-al doilea sub
privirea protectoare a lui Bridgess, care nu-i
amintea s fi avut la aceeai vrst atta curaj. Un
rget rguit i o lovitur dur ce se abtu pe gtul
dragonului o aduser din nou cu picioarele pe
pmnt. Unul dintre fraii ei de arme tocmai
omorse un alt monstru, iar ea se grbi s se-
ntoarc pe malul rului, s-i ajute.
Dou cochilii, doi dragoni, bun treab, nu?
glumi Iason. M-ntreb ns cum se descurc fraii
notri de pe cellalt mal.
Falcon, Kevin i Buchanan examinar n
amnunime poriunea lor de mal, fr s gseasc
nici cea mai mic urm de montri, cnd deodat
Kevin se opri n faa a ceva ce i se pru ca o stnc
mic de culoare gri. Dar forma ei prea rotund i
atrase imediat atenia. i chem colegii i
examinar toi obiectul neobinuit, ntrebndu-se
dac era sau nu vorba despre unul dintre oule pe
care Wellan ordonase s le distrug, cci niciunul
dintre ei nu vzuse nicicnd aa ceva.
Falcon trase sabia din teac i lovi suprafaa
zgrunuroas a pietrei. Ea se mic, iar Cavalerii,
prudeni, se ddur-napoi. Trebuiau s atepte
spargerea oului, sau s grbeasc moartea
animalului? nainte s poat lua o hotrre, puiul


de dragon sparse deodat cochilia n dou. Cu stropi
de lichid verzui, puiul se ridic pe picioarele din
spate i slobozi un strigt ascuit.
Fr s piard o secund, oribila creatur neagr,
abia ieit din cochilie i nc legnndu-se, i i
atac pe Cavaleri. Falcon se repezi cu sabia, dar i
lipsir civa centimetri s-i ating gtul lung, iar
lama se afund n nisip. Monstrul se ddu napoi,
legnndu-i capul triunghiular de la un cavaler la
altul, ochii lui nroii cntrindu-i prada. Dup
doar cteva minute de via, primul lui reflex era s
se hrneasc cu carne de om.
Aezai ntr-un triunghi, brbaii ateptar ca
dragonul s se mite primul. Dup ce arunc o
privire lacom la Buchanan n dreapta lui, animalul
se repezi fr veste asupra lui Kevin la stnga lui.
Falcon nu ezit niciun moment i lovi, desprind
capul de trupul bestiei, nainte ca aceasta s-i fi
putut atinge prada.
Kevin se uit cu scrb la cadavru, recunoscnd
c, n cazul n care fratele su de arme i-ar fi ratat
inta, colii strlucitori ai monstrului s-ar fi-nfundat
n carnea lui. Cu un bra sigur, Falcon nconjur
umerii mai tnrului su prieten, forndu-l s se-
ndeprteze, dar Kevin era incapabil s-i ia ochii lui
albatri de la cadavrul nc lipicios al fiarei.
Oare ci mai sunt nc pe continent? opti el,
prad groazei.
Este exact ceea ce ncercm s aflm i noi, i
rspunse Falcon.


Iar satele se-ntind de-a lungul rului! mai spuse
el. Trebuie s-i ntiinm pe oameni c fiarele astea
oribile i-ar putea ataca.
O s-o facem pe msur ce-avem s naintm
spre nord, l asigur Buchanan, transmindu-i, n
acelai timp, i o und de linite.
Linitete-te, Kevin! i ceru Falcon. Va trebui s-
i gsim pe toi fraii monstrului oribil i s-i
distrugem, nainte ca ei s ating talia celui pe care
l-am nfruntat n Regatul de Smarald.
Ca s-i mai dea curaj, l btu pe spate i continu
s cerceteze stufriul.
Cavalerii Bergeau, Dempsey, Kems, Wanda, Nogait
i Wimme nfruntar primii un dragon mai mare i
mai puternic. Ei i continuar apoi drumul de-a
lungul rului Mardall i ajunser ntr-un sat cu mai
multe sute de locuitori. Pentru c Scutierii erau
obosii i nfometai, Cavalerii hotrr s se
opreasc s-mbuce ceva, nainte de a-i continua
misiunea.
Tocmai se-apropiau de piaa central, cnd auzir
strigtele de groaz ale unei cete de copii. Fiind n
fruntea grupului de Cavaleri, Bergeau i mn
armsarul n galop. Urmai de Scutieri, lupttorii
magicieni ajunser n curnd la faa locului i-i
oprir imediat caii n faa unui spectacol oribil. Un
dragon negru, de mrimea armsarilor lor, smulgea
inima unei femei tinere, pe care-o doborse.
Cavalerii desclecar ntr-o clip i aruncar
hurile Scutierilor. Trgndu-i sbiile, se


mprtiar-n evantai n jurul monstrului. Bergeau
i Dempsey vzuser cu ochii lor victimele primului
atac al dumanului la Shola. De aceea, n faa
groaznicei scene, nu tremurar, ns fraii lor,
nvestii Cavaleri de curnd, fur oripilai.
Fiara-ncepu s mormie i s mrie amenintor,
de team ca nu cumva oamenii s-ncerce s-i fure
masa. Cei doi Cavaleri mai n vrst, simind mnia
animalului i teama frailor lor de arme mai tineri,
neleser c era rndul lor s acioneze. Dempsey
se apropie de dragon prin fa, n timp ce Bergeau i
ddea n linite ocol. Fiara ridic repede botul plin
de snge, fixndu-l pe omul cel blond care-ndrznea
s-l sfideze.
Cu mult grij Dempsey continu s-nainteze.
Monstrul i dezvlui colii-ncovoiai. Cu sabia
ntins-n faa lui, Cavalerul se prefcu s vrea s-i
ating prada deja moart. Dragonul ntinse gtul i
Dempsey fcu o sritur napoi, ca s nu fie mucat.
n inima Cavalerului blond cu ochi de culoare
deschis nu era nici team, nici mnie.
Mai provoc o dat monstrul, care, cu viteza
fulgerului, i ls capul n jos spre pieptul lui. Aflat
chiar n spatele fiarei, Bergeau i ndrept sabia i
lovi puternic capul animalului, secionndu-.
Dragonul se prvli greu peste victima lui, i
lupttorii rsuflar uurai. Stenii i priveau cu
recunotin din porile i de la ferestrele colibelor.
Cum s le spunem c acesta nu fusese dect
primul dintre numeroasele atacuri ce vor veni? se


ntreb Dempsey.
Ar trebui s-i nvm pe aceti oameni cum s
se apere singuri! propuse Wimme, Cavalerul cu
pielea mai ntunecat.
Dempsey se-ntoarse spre ceilali, mult mai linitit
dect fusese n ultimele momente, dar n-avu timp
s-i mbrbteze, c ei izbucnir furioi.
Nu putem s ne-mprtiem n toate satele de pe
malurile rului s-i nvm! protest Nogait. Nu
suntem destul de muli!
Trebuie s-i prevenim i pe camarazii notri i
s-i nvm pe steni s se apere! insist Wimme.
Nu asta ne-a cerut Wellan s facem, le aminti
Bergeau, apropiindu-se de ei.
Au dreptate, frate, replic Dempsey. Dac noi
putem rpune aceti dragoni, tinerii din fiecare sat
n stare s mnuiasc o sabie ar trebui s
organizeze patrule i s fac i ei la fel.
Wellan va-nelege c este necesar, l sprijini
Nogait. Este de-a dreptul inuman s-i lsm
netiutori pe aceti oameni.
n timp ce Dempsey comunica pe calea spiritului
cu Marele Cavaler, Wanda se apropie de trupul
tinerei victime, care zcea culcat sub trupul fr
via al monstrului, i constat c nu era cu mult
mai n vrst dect ea. Pentru c ultimele ei clipe de
via fuseser pline de teroare, Cavalerul ls un
genunchi pe pmnt i se rug pentru sufletul ei
zeilor, cei ce vegheau n lumea de dincolo. Fraii ei
de arme se rugar mpreun cu ea, pstrnd n


suflet dorina ca cerul s-i ajute s curme viaa
tuturor celorlali dragoni.


19
UN REGE LUCID


Wellan i Santo cunoscur un succes mai
modest. De-a lungul malurilor rului Mardall vzur
presrate multe cochilii goale, dar de montri nici
urm! S se fi aventurat n pdure, n cutarea
hranei? i totui, niciunul dintre Cavaleri nu
resimea n jurul lui durerea vreunui animal sau a
vreunui om.
Odat cu lsarea serii, stnd mpreun cu
Scutierii, n preajma unui foc bun, Wellan se tot
gndi cum s fac s-i atrag pe dragoni afar din
ascunztorile lor.
Am putea s vnm i s le oferim prad!
suger Cameron.
Ar fi inutil, i spuse Wellan, cci montrii nu
mnnc dect inimi care mai bat.
Imediat n mintea Marelui Cavaler apru imaginea
unui elf folosit drept momeal i, prinznd viziunea
aceasta nspimnttoare, Santo i trimise un cot n
coaste. Amndoi schimbar imediat un zmbet
fugar, dar nu fcu niciun comentariu nenecesar n
faa Scutierilor.
Folosii-m pe mine s-i atragei, maestre! Se
oferi Hettrick, dnd dovad de bunvoin.


Ai uitat deja prima ndatorire a unui Cavaler
fa de Scutierul su, tinere? replic prietenete
Santo. Niciodat n-am s-i pun viaa n pericol, fie
chiar i s-i pot prinde pe dragoni.
Wellan i Santo se ridicar deodat cu simurile n
alert. n perfect linite i nemicai, Scutierii
ncercar s-i alunge frica, s poat percepe i ei
ceea ce simeau maetri lor. Ceva sau cineva se-
apropia. Nu era unul dintre montrii oribili pe care-i
cutau, dar nici om nu prea a fi. Wellan se
concentr mai mult i prinse spiritul fluid al unui
elf.
n cele din urm adolescentul blond apru la
liziera pdurii i-i observ pe lupttorii-magicieni un
moment nainte de-a se-apropia. Katas nu cunotea
rasa oamenilor, iar reputaia lor nu era de ludat, n
special cea a Cavalerului care depea cu un cap
nlimea camaradului su. Btrnii pretindeau c
Wellan de Smarald era un magician priceput i-un
conductor destoinic, cu brae de oel, dar mai
spuneau i c, acum civa ani, el ncercase s-l
omoare pe Regele Elfilor.
Apropie-te! i porunci Wellan, cu o voce
autoritar.
Fr s-l piard din priviri, tnrul elf fcu civa
pai uori spre el. Nu era nevoie s-i sondeze
gndurile ca s tie c Marele Cavaler n-ar ezita s
trag sabia, n cazul n care s-ar simi ameninat.
Katas se opri la o distan prudent fa de Wellan
i se-nclin cu respect naintea lui, aa cum i


ceruser Btrnii.
Inteniile mele sunt panice, declar el, cu o
voce plcut.
Spune-mi cine eti i ce vrei, i ceru Wellan, care
pstrase o profund aversiune pentru elfi de pe
vremea altercaiei sale cu suveranul lor.
M cheam Katas, sunt din clanul armalilor i
v aduc un mesaj al Regelui Hamil.
Sunt Cavalerul Wellan i alturi de mine este
Cavalerul Santo. Copiii acetia sunt Scutierii notri
Cameron i Hettrick. Care este mesajul regelui tu,
Katas?
V invit la el s v sftuii ntr-o problem
urgent.
Spune-i regelui tu c misiunea noastr e mai
important! uier Wellan.
Punnd imediat mna pe braul fratelui su de
arme, Santo i atrase astfel atenia s-i pstreze
calmul, cci, n fond, biatul n-avea dect menirea
unui sol.
tii cumva despre ce vrea s vorbeasc cu noi
Regele Hamil? l ntreb Cavalerul vindector.
Despre animalele stranii pe care le-am ntlnit
n pdure.
ntlnit? * se mir Santo. Oare acesta s fi fost
motivul pentru care nu mai era niciunul pe mal?
Dar, dac ei se retrseser spre pdure s-i fac
rost de mncare, de ce elful acesta nu resimea
niciun fel de fric? Era totui vorba despre nite
reptile care puteau s ating proporii gigantice i


care ar fi putut s se hrneasc cu poporul lui.
i ce-ai fcut? ntreb el ntr-un trziu.
Regele are s v explice! Lsai-m s v conduc
pn la el! insist Katas.
Dac avem s aflm ceva nou despre dragoni, i
spuse Santo efului su, sunt convins c trebuie s-
l ascultm.
Wellan rmase pe gnduri. Chiar trebuia s-l
ntlneasc pe rege? i, dac intra cu Katas n
adncul pdurii, nimeni n-ar mai fi curat malurile
rului Mardall de animalele care prsiser de
curnd cldura i sigurana cochiliei.
Nu mai sunt pe-aici, declar Katas, uitndu-se
la el cu uimire i n acelai timp cu nencredere.
Wellan nelese numaidect c elful i sonda
gndurile i i le nchise imediat. Katas se sperie
cnd observ c acesta avea i el calitile poporului
su.
n timpul nopii gndete-te la propunerea lui,
insist Santo, ndeprtndu-l de emisar.
Nu, asta nu poate atepta, interveni elful. Fr
zbav trebuie s v conduc la rege.
Prin apropiere, Santo nu percepea vreo capcan,
dar nu putea s tie ce simea Wellan, cci i
ascundea gndurile chiar i lui. Atept deci,
hotrrea acestuia, scrutnd mprejurimile, s se
asigure dac Scutierii n-ar fi putut ntmpina vreun
pericol, n timp ce atenia le era atras de elf. Le
studie feele crispate i nelese c ei sperau ca
Wellan s-i accepte oferta. Se uitau cu atenie la


Katas, n timp ce-i aminteau ntmplrile, care se
povesteau pe seama incidentului dintre eful
Cavalerilor de Smarald i Regele Hamil i n acelai
timp se ntrebau dac aveau s asiste i ei la
derularea unui nou episod al rivalitii acestora.
Venim cu tine! Declar Wellan.
Cameron i Hettrick srir deodat n picioare i
merser s caute caii. i adunar lucrurile i ntr-o
clip fur gata de plecare. Wellan nu se mic nici
mcar cu un centimetru. Ochii lui de ghea
continuau s-l studieze pe tnrul elf, ca i cum i-ar
fi fost fric de-un gest de trdare. Fcnd parte
dintr-un popor foarte sensibil, Katas i resimi
nencrederea i, pe drept, se-ntreb ce fcuse sau
spusese s i-o strneasc. Dup ce stinser focul,
Wellan i spuse elfului s o ia nainte. Cei doi
Scutieri se grbir s-l urmeze pe Marele Cavaler,
iar Santo ncheie coloana. n spatele solului cel
tnr, traversar pdurea ntunecat, cu toate
simurile n alert, cci dragonii vnau n special
noaptea. Cu nervii ntini, cei doi Scutieri l urmau
curajoi pe eful Cavalerilor visnd s devin i ei
odat tot att de puternici ca i el.
Soarele ncepea s se ridice la orizont, cnd
ajunser, n sfrit, n sat. Fideli obiceiurilor lor, la
apropierea strinilor, toi elfii fugiser. Wellan le
resimea frica i nu erau dragoni cei de care se
temeau. Cavalerii naintar spre mijlocul pieei din
centrul satului, acolo unde mai fumegau nc
tciunii unui foc din timpul nopii.


Prad unei uimiri fr margini, Wellan rmase ca
de piatr n faa a vreo douzeci de dragoni mori,
spnzurai de coad de crengile celui mai gros copac
din sat. Desclec apoi i arunc friele calului
Scutierului su, s se poat apropia de trupurile
acestora. Pe ele nu era nici urm de ran sau de
tietur, i totui dragonii erau mori. Cum se-
ntmplase asta?
Nu doar sbiile i focul pot distruge aceti
montri, se auzi o voce n spatele Cavalerilor.
Wellan se-ntoarse brusc, cu mna pe mnerul
sbiei. Regele Hamil sttea la o distan destul de
mare de el, cu braele-ncruciate, faa plin de
nelinite, iar prul blond n vnt. Cavalerul l sond
rapid i nelese c nu doar prezena lui n sat l
tulbura, dar i cea a montrilor celor tineri, pe care
i-au gsit n pdurile lui.
Ne-ai spus c fiarele astea n-au s treac de
capcanele pe care ne-ai pus s le spm pe
pmntul nostru, i repro regele.
Este drept. Aceti montri n-au venit dinspre
coast, i rspunse Wellan, umflndu-i sfidtor
pieptul. Inamicul a aruncat ou de dragon n
cascada din Shola i ei au ieit din goace cam peste
tot, pe malurile rurilor. Am dat peste ele chiar i n
Regatul de Smarald.
Cte-au semnat pe tot continentul?
Nu tim!
Faa Regelui Hamil se crisp i Santo se gndi c
atitudinea lui nu era tocmai cea potrivit n faa


efului Cavalerilor de Smarald, ntruct o singur
scnteie, orict de mic, ar fi putut reaprinde
ostilitile dintre ei.
Cum i-ai omort? ntreb el, intenionnd s
dezamorseze conflictul.
Este o informaie pe care n-o putem mrturisi
unor oameni, rspunse Hamil, pe-un ton sec.
Dac suntei capabili s ucidei dragoni, de ce v-
ai ascuns n copaci cnd Shola a fost atacat? tun
Wellan.
Santo i prinse din nou braul cu putere, s se
asigure c n-are s poat trage sabia sau n-are s-i
foloseasc puterile magice. Cei doi efi se privir cu
mnie, dar niciunul nu prea dispus s-l atace pe
cellalt.
Prin puterea minii noastre am reuit s
sufocm aceste animale, cci ele sunt de talie mic,
rspunse ntr-un trziu regele. N-am fi reuit
niciodat s-o facem cu nite dragoni aduli.
Wellan se desprinse brutal din strnsoarea lui
Santo i se duse n direcia calului su, ca s nu fie
tentat s-l supun pe Regele Elfilor aceleiai sori pe
care poporul su o rezervase dragonilor celor tineri.
tii foarte bine de ce a revenit dumanul pe
continentul Enkidiev, Wellan de Smarald, dar ai
hotrt s nu spunei nimnui! l acuz regele.
Marele Cavaler se opri deodat i-i stpni cum
putu mai bine mnia care ncepuse din nou s urce
n el. n faa celor doi Scutieri, nu putea s-i
permit s ignore codul Cavalerilor.


N-avei dreptul s ascundei oamenilor votri
acest adevr! continu Hamil.
Nici voi n-ai fi avut dreptul s-o prsii n voia
sorii pe Fan din Shola! uier Wellan ntorcndu-se
spre el. n ce privete maetrii magicieni, protocolul
este foarte clar, dar voi ai condamnat-o la o moarte
sigur! Dintre toi regii care guverneaz continentul,
suntei cel mai puin n msur s-mi amintii
obligaiile!
Vd c pedeapsa cu carcera n Regatul de
Smarald nu v-a nvat s-i respectai pe
conductorii lumii acesteia, Cavalere!
Ce nchisoare? se mirar la unison Scutierii, cci
despre ea nici c auziser. Wellan ignor observaia
lui Hamil, pentru c, de fapt, Regele de Smarald nu-i
impusese niciodat s i execute aceast pedeaps.
Respect oamenii curajoi i integri, oricare-ar fi
ei, regi sau rani! i rspunse Cavalerul. Dar pentru
lai n-am nici mcar un dram respect!
Rou de mnie, Marele Cavaler i continu
drumul pn la cal i cei doi ucenici observar
scena cu team. Fiind creaturi magice, elfii aveau
oare puteri asemntoare cu ale lor? Regele Hamil
are s-i caute pricin de ceart lui Wellan?
Dac aceti Cavaleri de Smarald sunt ntr-
adevr protectorii continentului Enkidiev, atunci
tii ce avei de fcut cu copilul! l som suveranul.
tie de existena Kirei! nelese marele rzboinic.
Se opri n faa calului su de lupt i nchise ochii,
respirnd adnc. ncerca s uite ce s-a petrecut


ntre Regele Hamil i el i s-i readuc pacea-n
suflet. Cei doi erau nc suprai unul pe cellalt,
dar Wellan refuza s se lase condus de emoii.
Cnd a nvlit la Shola pe ea o cuta! izbucni
stpnul pdurii. N-o tiai?
Aadar, din aceast cauz, cnd fusese atacat
regatul vecin, elfii hotrser s nu acioneze.
Aflaser probabil c oamenii-insect vor s ia
copila cu ei i, neintervenind, au crezut c, odat ce
obineau ce voiau, acetia n-o s mai aib niciodat
motiv s pun piciorul pe continentul Enkidiev.
Cavalerii de Smarald nu sunt asasini de copii,
ripost Wellan, nclecnd fr mcar s se uite la
el.
i ndemn calul i se-nfund n pdure.
Cameron se grbi s-l urmeze, dar Hettrick atept
reacia maestrului lui. Santo se-nclin respectuos n
faa Regelui Elfilor, mulumindu-i c prinsese i
executase dragonii, dar nu fcu nicio aluzie la
discuia furtunoas pe care regele tocmai o avusese
cu fratele su de arme.
Dac-i suntei prieten i dac v considerai
adevraii protectori ai lumii noastre, l vei obliga
s-i fac datoria! i ceru Regele Hamil.
Dar Santo nu nelegea despre ce vorbea i, mai
nelept, hotr s pstreze tcerea. i recuper
calul i prinse privirea trist i confuz a lui Katas,
aflat tot n apropierea cailor. Pentru un elf de vrsta
lui era probabil greu s-neleag mnia monarhului
su i cea a Cavalerului Wellan. Vindectorul puse o


mn sigur pe umrul tremurtor al elfului i-i
transmise o und de linite.
i sunt recunosctor c ne-ai fost ghid, i spuse
prietenete Cavalerul.
Oamenii sunt oare toi att de diferii unul de
altul? Se ntreb elful. De ce acesta nu este tot att
de nervos ca eful lui?
Santo nclec i galop pe serpentina pe care o
luase fratele lui, urmat de Hettrick. Katas i privi
cum se-ndeprteaz, spunndu-i c oamenii precis
trebuie s sufere de singurtate, cci ei nu sunt
legai ntre ei cu acele legturi invizibile i sigure
care-i uneau pe toi elfii.
Ar fi trebuit ca mpratul s fi nimicit stirpea
oamenilor acum cteva sute de ani, bombni Hamil,
cu faa roie de mnie.
Dar Btrnii spun c ei ne-au salvat de
stpnirea oa- menilor-insect, protest Katas.
Dac ntr-adevr ne-ar fi salvat, ei nu s-ar mai fi
ntors astzi.
Avem s putem noi s-l nvingem pe invadator
fr ei, sire?
Probabil c nu, dar am putea s-i dm
mpratului ceea ce caut, ca s rmn la el acas
o dat pentru totdeauna!
Mirat de atitudinea lui Wellan, Hamil se-ntoarse i
se-ndrept spre colib promindu-i s-i scrie lui
Smarald ntiul despre adevratul loc pe care-ar
trebui s-l ocupe Cavalerii lui de Smarald.
Santo se-ntlni apoi cu Wellan n pdure, dar i fu


imposibil s-i sondeze gndurile i emoiile nc
nchise n inima lui, ca ntr-un turn de piatr.
Nici mcar nu putu s discute cu el dect pe
malurile rului Mardall, la grania cu Regatul
Znelor, dup ce-i instalar tabra pentru noapte.
Dup ce clriser toat ziua, cei doi biei erau mai
mult dect obosii, dar nu se plngeau. Se duser n
pdure s strng lemne i se-ntoarser cu braele
pline cu crengi groase i cu zmbete fericite pe chip.
Acolo n spate sunt copaci transpareni! exclam
Hettrick.
Iar animalele au venit i ne-au mirosit hainele,
fr cea mai mic team! adug i Cameron.
Wellan se aez n faa flcrilor, dar gndurile lui
continuau s vagabondeze. Pregtind masa,
vindectorul i aduse aminte de cuvintele stranii ale
Regelui Hamil. Ag oala deasupra focului i merse
s se aeze lng eful lui.
Despre ce copil vorbea Regele Elfilor? ntreb
Santo pe-un ton prietenesc, menit s-l fac pe
prietenul lui s-neleag c nu avea intenia s-l
certe.
Wellan suspin plin de dezgust i plictiseal i-i
privi fratele de arme ca un om grbovit depit de
evenimente. Oare trebuia s le spun acum frailor
lui tot ce tia? Oare rspndirea informaiei n-are s
pun-n pericol viaa prezumtivei motenitoare a lui
Smarald ntiul?
Eu cred c asta te-ar elibera de greutatea pe
care-o pori n suflet de foarte mult timp, Wellan.


Mi-e fric s nu se-mbine c-un caz teribil de
contiin, frate! mrturisi el.
Dar n-am jurat, oare, s ne sprijinim i s ne-
ajutm unul pe cellalt pn la moarte? tii foarte
bine c mie poi s-mi vorbeti cinstit, c eu n-am
s repet cuvintele tale nimnui, dac asta i este
voia, dar am s-i respect i tcerea, dac asta ai s
alegi!
Santo avea dreptate. Secretul acesta devenise
mult prea greu pentru el, aa c el i goli inima
vorbind n oapt, nedorind ca Scutierii lor s-i
asculte mrturisirile. i dezvlui lui Santo att
identitatea Kirei, ct i motivul pentru care
mpratul Negru voia s-o gseasc. i spuse
deopotriv i povestea micului bieel mov, omort
n trecut de Regele Jabe, fr ca asta s-l determine
pe Amecareth s nu mai procreeze nc un hibrid.
Exista o profeie legat i de-acest copil? Voi s
tie Santo.
Nu-mi pas, rspunse Marele Cavaler. Exist
mult prea puine documente despre evenimentele
astea petrecute n Antichitate.
Santo rmase pe gnduri o clip, venindu-i n
minte toate consecinele acestui teribil secret.
Wellan avusese dreptate s-l pstreze doar pentru el
n toi aceti ani. Kira n-are s fie-n siguran dect
dac nimeni nu tia unde se-ascunde!
Cui i-ai mai spus? l ntreb el deodat pe
Wellan.
Nu-l tiu dect magicienii, Bridgess, tu i cu


mine. Nici chiar fetia nu-l tie.
i cum ea trebuie s-i ating vrsta adult ca
s-l poat proteja pe viitorul purttor de lumin, i
sugerez s nu-l mai spunem nimnui.
Dup prerea lui Wellan, ntotdeauna Santo
fusese cel mai nelegtor dintre Cavaleri. i cel mai
discret. El n-avea s-i trdeze secretul. Dup ce
deshmar caii, Scutierii venir s-i mnnce
poria de mncare.
A doua zi, n zori, de-a lungul malurilor rului
Mardall, vntoarea de dragoni rencepu.


20
O PRINES MIC i LINITIT

Dup plecarea Cavalerilor, Kira refuz s-i
prseasc sigurana patului i-a cuverturilor, apoi,
puin cte puin, Armene reui s o atrag pn la
masa din salonul ei i chiar s-i schimbe cmua
de noapte cu o tunic.
Stnd n picioare n faa ferestrei, copila mov i
aminti ct de mare era dragonul i de colii lui
strlucitori i se scutur de groaz. Acel mprat nu
putea s fie dect o insect foarte rea dac se
folosea de asemenea montri s prind fetie fr
aprare. Aruncnd o privire spre ocol, o vzu pe
Sperana, iapa ei, care mergea de-a lungul
ngrditurii cu capul aplecat i chioptnd.
Bridgess i-o dduse cadou i ea trebuia s aib grij
de ea.
i trase repede o pereche de pantaloni i nite
cizme de piele fcute pe msur i plec s-i spun
lui Armene c ieea n curte. Spre marea ei surpriz,
vzu c la ua apartamentului nu mai sttea de
paz niciun soldat.
Regele i-a postat pe metereze n cazul n care un
alt dragon ar aprea pe cmpia ce-nconjoar
castelul, i explic Armene. Dac vd vreunul,
trebuie s sune alarma i podul mobil are s fie


imediat cobort.
Este o msur de precauie tare bun, spuse
copila, deja mai linitit.
Alerg apoi pe hol, cobor scara n vitez i iei pe
porile cele mari ale castelului. Soarele puternic o
orbi pre de cteva secunde, ceea ce-o determin s-
i duc mna la ochi. Supraveghind porile mari ale
zidului cetii, ea ajunse pn la bariera ocolului, pe
care o deschise cu pruden. Iapa cu prul de
culoare deschis nechez de plcere i tropi pn
la ea.
Sperana, mi pare cu adevrat ru pentru
alaltieri, opti copila, mngind animalul. Noi nu
tiam c n pdure se-ascun- dea un dragon. Dar
acum nu mai ai de ce s te temi.
Kira neu iapa aa cum o nvase Bridgess i
clri toat dimineaa, mai nti n ocol, apoi n
curte, printre ranii i servitorii care se ocupau de
treburile lor zilnice. La sfrit i conduse iapa la
grajd, i scoase frul i aua i o perie cu grij,
desclcindu-i firele de pr din coad i cele din
coam. Odat ce Sperana fu instalat n boxa ei,
copila i puse ap proaspt n adptoare i boabe
n iesle.
Trebuie s recunoti c sunt o stpn bun,
declar cu mndrie mica prines.
Dar iepei, mulumit c primise poria de boabe
din ziua aceea, nu-i mai ps de Kira. La o adic,
nu-i dect un animal oarecare! i aminti ea, i
nicidecum un cal-dragon inteligent ca Hathir. Prsi


apoi grajdul i se-ntoarse n palat, s se apere de
soarele torid, cci acesta urcase deja destul de sus
pe crugul zilei de var. Neavnd chef s mnnce, o
coti n direcia bibliotecii, locul cel mai rcoros din
Castelul de Smarald.
Cu pai mruni se strecur printre etajerele
ncrcate de pergamente i cri vechi, cnd simi c
nu e singur. ntinzndu-i gtul n afara rafturilor,
ea l observ pe Hawke, cufundat n lectura unei
cri enorme. Dintre toi locuitorii Regatului de
Smarald, acest elf, care avea acum aptesprezece
ani, era prietenul ei cel mai bun. Lui i datora att
primele cuvinte nvate n limba oamenilor, ct i
primele basme. Mergnd la orele magicianului
Elund n acelai timp cu Bridgess i cu cei mai tineri
dintre Cavaleri, Hawke nu devenise Scutier,
asemenea lor. ncntat de msura n care acesta
stpnea magia i incantaiile, btrnul magician
hotrse s-l fac ucenicul lui.
Fetia se apropie de masa de lucru la care elful
studia i arunc o privire pe cartea lui de farmece.
Este o carte foarte complicat despre poiuni,
rspunse el, fr ca mcar s-o priveasc.
De ce e complicat?
Pentru c necesit un numr mare de
ingrediente rare, care nu pot fi amestecate oricum i
oricnd.
El nl capul, iar Kira simi c roete. Hawke
ocupa al doilea loc n inima ei, dup Cavalerul
Wellan. Prul lui lung i blond semna cu nite fire


de mtase, ce se micau mereu mprejurul feei lui
triunghiulare, iar ochii si n care se-aduna tot
verdele pdurii strluceau de agerime. Kira
remarcase c adesea urechile lui i trdau starea de
spirit, la fel ca ale ei. Pentru moment, ele stteau
drepte, ceea ce nsemna c era ncntat s-o vad.
Maestrul Abnar te-nva arta preparrii acestor
poiuni magice? Se dori el s tie.
Nu i nu-mi pas dac are intenia s-o fac,
rspunse Kira, suindu-se pe banca aflat de partea
cealalt a mesei. Dup cum tii, el a fost ucenicul
Magicianului de Cristal i Nemuritorii prefer s
materializeze tot ce au nevoie.
Chiar eti capabil s faci aa ceva?
Kira ncrunt din sprncene pre de-o clip, apoi
ntinse mna deasupra mesei. Imediat apru o
broscu, care-l sperie pe elf.
Dar cum poi s materializezi o fiin vie?!
exclam el, stupefiat.
Ca s fiu cinstit, nu poi crea astfel de fiine.
Numai zeii au aceast putere. S spunem doar c,
pe moment, le deplasm n timp i spaiu. Acum
cteva minute, animalul sta mic sttea la soare pe
malul lacului din apropierea grajdului.
Mie maestrul Elund nu mi-a vorbit niciodat
despre aceast putere!
Asta-nseamn c n-o are sau, cred c nu-i
pas de ea!
Broscua sri pe cartea cea mare de vrji, iar
Hawke o prinse nainte ca ea s dispar sub rafturi


i etajere, unde desigur ar fi pierit n curnd.
Arat-mi cum s-o trimit la loc, tot prin magie! O
implor elful.
A prefera ca mai nti s-o transferi din mna ta
n a mea, i replic prinesa. tii c, la nceput, nu
stpneti prea bine aceast putere i e uor s
pierzi obiectele pe care le dematerializezi.
Un zmbet apru pe buzele subiri ale ucenicului
magician, bucuros s primeasc o lecie de la o
copil de nou ani. S-l ajute un pic, Kira
transform vibraiile minii sale cu degete lungi i
Hawke nu trebui dect s se concentreze intens, ca
broscua s dispar.
Unde s-a dus?
Aici! exclam Kira, materializnd broscua n
palma ei.
Tu ai fcut asta!
n faa figurii dezumflate a elfului, copila mov
izbucni n rs. Hawke vru s se repead la ea s-i
dea una, dar Kira slt spre ieire. Dup ea nu se
lu, cci era inutil. Prinesa sholian alerga mai
repede ca un iepure i escalada zidurile ca o
veveri. i privi ndelung palma goal i-i ddu
seama c, n pofida attor ani de studiu, el nu avea
nici mcar o treime din puterile fetiei.
Kira urc scara innd n palm broscua i alerg
pe holul lung al apartamentului regal, care avea pe-
o parte nenumrate ferestre ce ddeau spre curtea
cea mare a castelului. Se opri lng una dintre ele i
puse broscua pe-o piatr.


Dac Hawke m-ar vedea fcnd asta, nu i-ar
reveni niciodat murmur ea.
Pronun apoi o incantaie n limba magilor i
broscua se transform ntr-o preafrumoas
porumbi alb.
Acum du-te i exploreaz lumea! i ordon
copila.
Pasrea i lu zborul i Kira o urmri cu privirea
pe cerul albastru. Abnar o nvase s transforme
aceste animale, spunndu-i c aceast operaie nu
funcioneaz la oameni, la elfi, la zne i la
Nemuritori. Pcat
i urm apoi calea prin galerie, i scoase cizmele
i se strecur pe pervazul ultimei ferestre. Escalad
cu mult agilitate peretele i se duse pn la turnul
vechii nchisori, refugiul ei preferat. Niciodat vreun
dragon n-o s-o gseasc aici. Sri pe podeaua
acoperit de praf i fcu s alunece pe deget inelul
de aur. Cavalerul Hadrian se materializ imediat n
faa ei i o salut.
A trecut foarte mult timp de cnd nu m-ai
chemat din lumea de dincolo, milady, declar el.
Sunt foarte fericit c v vd!
N-a fost dup dorina mea, credei-m! Se scuz
copila.
Cnd observ n ochii cenuii ai fantomei umbra
unui regret, i lu imediat mna.
De ce nu sunt n stare s v sondez inima?
Pentru c nu mai am, explic Hadrian, silindu-
se s zmbeasc.


Dar voi putei s-mi citii gndurile!
n lumea aceea emoiile dispar puin cte puin,
dar intelectul este mai greu de nduplecat.
Deci, tot ceea ce-nvm n timpul vieii, dup
moarte nu se pierde.
Este exact.
Hadrian i trase mna i se duse s examineze
ncperea rotund, ca i cum o vedea pentru prima
dat. n realitate, el cuta s-i alunge teama pe
care i-o pricinuia singurtatea de pe faleza n care
era obligat s triasc, din cauza pedepsei date de
Nemuritori, departe de familia i de prietenii lui.
M-ai chemat s discutai cu mine sau s
urmai antrenamentele de sabie? ntreb el, ntr-un
trziu, ntorcndu-se ctre copila mov.
Cred c un pic din amndou. S-ar spune c
suntei nefericit, sire Hadrian. Am dreptate?
M plictiseam din cauza voastr, tnr
lupttoare. Credeam c m-ai uitat!
Emoionat, Kira se arunc n braele lui i-l
strnse ct putu de tare.
Dar cum s v uit? Suntei prietenul, mentorul
i strmoul meu! Mulumit vou ntr-o zi voi
putea deveni Cavaler!
Atunci chiar am o surpriz pentru voi, milady!
O puse jos i fcu imediat s apar o arm
incredibil, executat din dou sbii cu mnerele
mbinate. Cavalerul fantom ncepu s-o nvrt ca i
cum ar fi fost aripile unei mori de vnt, iar ochii
violei ai copilei urmrir cu aviditate micrile de


moric ale lamelor strlucitoare.
Dar de ce nu se gsesc asemenea de minunii
i n colecia lui Smarald ntiul?
Doar Cavalerul Onix i eu nsumi ne serveam
de-o astfel de arm, fabricat de barbarii din Deert,
explic Hadrian oprind-o brusc.
Kira se apropie i mngie metalul rece.
E minunat! exclam ea. mi artai cum se
mnuiete?
Are s fie o onoare pentru mine.
Simi sinceritatea n ochii gri ai frumoasei fantome
i tiu precis c are s se in de cuvnt. Acum era
sigur c are s-i fac i ea loc n elita lupttorilor
de pe continentul Enkidiev.


21
IMPERIUL OAMENILOR-INSECT

De partea cealalt a oceanului se-ntindea
continentul cel ntunecat numit Irianeth, unde se
ridica palatul mpratului Amecareth. Acesta nu
semna cu niciuna dintre fortificaiile oamenilor
aflate pe continentul Enkidiev. Nici mcar un hol
mare nu avea acest aa-zis castel. Nu avea camere
personale, nu avea buctrii regale i nici mcar sli
de audien. Totul era un labirint de galerii
ntunecoase, n pereii crora erau fcute nite guri
ce corespundeau unor ncperi rotunde, fr
ferestre, ca nite alveole.
Spat n piatra muntelui, acest castel semna mai
mult cu un muuroi dect cu o fortrea. Toi
supuii mpratului ndeplineau anume funcii, iar
sclavii se plimbau ntruna pe coridoarele luminate
de pietre misterioase care rspndeau o lumin
difuz. n acest spaiu, nici nu se punea problema
aprinderii torelor, cci oamenilor-insect le era fric
de foc. n consecin, ei i construiser civilizaia
complet diferit de ceilali, luminndu-se cu ajutorul
unor cristale, iar hrana consumnd-o crud.
ntr-una dintre alveole tria vrjitorul Asbeth,
unul dintre hibrizii concepui de mprat de-a lungul
domniei sale. Amecareth nu-i trata copiii ntr-o


manier privilegiat. Toi erau servitori cu acelai
titlu ca toi ceilali, doar c se bucurau de-o legtur
direct cu spiritul mpratului. Nscut ca urmare a
cuceririi unei insule a oamenilor-pasre, tnrul
vrjitor era singurul supravieuitor din neamul lui,
iar Amecareth l luase cu el, n aceast lume fr de
lumin, s-l nvee arta lui de vrjitor.
Asbeth n-avea dect vreo sut de ani, ceea ce
fcea din el un adult destul de tnr, n comparaie
cu oamenii-insect, dar ambiia lui o egala pe cea a
mpratului, cruia spera ca ntr-o bun zi s-i ia
locul. Ateptnd momentul, i juca rolul de
marionet, fr s se plng.
De la tatl su, Asbeth nu motenise dect faa cu
pielea neagr, ochii violei i urechile ascuite.
Restul corpului era acoperit cu pene negre. Ciocul
coroiat i ghearele de la mini, ieind din aripi, l
fceau s semene mai degrab cu un vultur, i
plceau tunicile scurte fabricate din pielea maro
tbcit a sclavilor pe care mpratul i condamna la
moarte, cu toate c el ar fi preferat s nu poarte
niciun fel de vemnt.
n ziua aceea, aezat n faa enormului cazan ce
fumega, pe suprafaa cruia el observa micrile
oamenilor, vrjitorul czu pe gnduri. Toate
ncercrile lui Amecareth pentru a se infiltra pe
continentul lor euaser una dup alta i mpratul
avea s-i ncredineze lui urmtoarea operaiune.
Dintre toate popoarele pe care ei aveau de gnd s le
cucereasc, cel al oamenilor se dovedise mai


perseverent. Acestor fiine primitive le lipsea
coeziunea, dar nici gndire colectiv nu aveau, ceea
ce le fcea imprevizibile i de-a dreptul periculoase.
mpratul credea c risipise temerile oamenilor,
ateptnd cteva sute de ani, nainte s pun din
nou piciorul pe pmntul lor, dar, ntorcndu-se pe
continentul Enkidiev, descoperise alte gropi
destinate distrugerii dragonilor lui.
Cel de-al doilea plan al lui a fost s depun ou de
dragon n cascadele platoului de la Shola ca ele s
ptrund n interiorul continentului, dar oamenii le
observaser nainte ca dragonii s fie destul de
maturi s produc stricciunile presupuse. Ce s
fac acum?
Asbeth nu nelegea de ce stpnul su voia cu
orice pre s o recupereze pe fata bastard,
conceput cu o regin-om. Ce-are s aduc n plus
gloriei sale aceast fiin al crei snge era inferior
celui pe care l avea el? Vrjitorul putea s ptrund
gndurile unei colectiviti, ca de altfel, toi ceilali
supui ai mpratului, dar nu cunotea rspunsul la
aceast ntrebare.
Stnd n ntunericul alveolei sale, Asbeth i
observa ndeaproape pe oamenii mbrcai n verde,
care-i omorau dragonii unul cte unul. Care dintre
slbiciunile lor ar putea-o exploata? Cum s-i
destabilizeze, ca apoi s-i striveasc?
Mai trziu primi porunca de care se temea nc de
la nceputul tentativelor de invazie ale oamenilor-
insect pe continentul Enkidiev. Vocea stpnului i


rsun n cap, ca strigtul unui dragon furios, iar
Asbeth strnse pumnii. Nu-i plcea s fie convocat
de mprat cnd acesta era furios, dar i era interzis
s-i ignore somaia.
Vrjitorul mbrc repede o tunic din piele
neagr, i netezi penele i iei din celul. n craniile
neamurilor-insect se ascundeau nite antene care
le permiteau s refac drumul necesar n acest
adevrat dedal de galerii. Hibrizii nu ntmpinau
greuti la orientare. Ca s nu se piard, Asbeth i
stabilise o serie de repere aproape peste tot n castel.
Cnd Asbeth ajunse, ntr-un trziu, n alveola
imperial, Amecareth alung femelele cu un
mormit i i ceru s nainteze. Cu toate c era n
slujba lui nc din copilrie, Asbeth nu avusese
ocazia s-l ntlneasc pe cel care-l procrease de
prea multe ori. Se prostern n faa mpratului.
Impozant, fiind de dou ori mai mare dect alte
insecte, cu ochii de-un violet-deschis i mandibule
de-oel, capabile s sparg i pietre, Amecareth
purta o tunic roie ca sngele, mpodobit cu
brelocuri strlucitoare, lsate motenire de strmoi
ndeprtai, a cror semnificaie original nimeni n-o
mai cunotea. Braele-i acoperite cu o carapace
groas i neagr fuseser unse de femele, iar
degetele cu gheare i erau mpodobite cu inele,
mrturii ale numeroaselor raiduri ntreprinse pe
continentele vecine.
Imperiul se extindea tot mai mult i oamenii-
insect din casta muncitorilor se nmuleau cu o


vitez nspimnttoare. Din acest motiv, Amecareth
trebuia s cucereasc mereu noi teritorii, s-i
instaleze acolo poporul i s-i procure noi surse de
hran. Nu era uor s conduci o naiune att de
puternic precum a lui, i el inea ca vrjitorul i
poporul lui s-i recunoasc eforturile. mpratul se
aez n sfrit pe tronul de hematite i-i ntoarse
ochii violei spre servitorul su ntr-ale vrjitoriei.
Ce spun stelele, Asbeth? ntreb el cu o voce
uiertoare.
Anun timpuri grele, sire, bolborosi vrjitorul,
tremurnd din toate penele.
Continu!
n cer exist o profeie stranie, spuse el, riscnd
o privire spre suveran, s se asigure c nu era la
ndemna braelor lui musculoase.
nceteaz s m mai plictiseti, vrjitorule! Se
impacient Amecareth.
Se pare c, pe continentul lor oribil acoperit de
verdea, un brbat este pe cale de-a se nate i lui
zeii i vor da puterea de-a v distruge, stpne!
Dac-ar fi avut sprncene, mpratul le-ar fi arcuit
artndu-se surprins, cci se credea invincibil. i
oare oamenii nu erau ei nite fiine inferioare
oamenilor-insect? Cum unul dintre ei, care nu
exista nc, putea s fie un pericol pentru domnia
lui?
Spune-mi tot ce-ai aflat despre acel copil! i
ordon el.
Observaiile mele m las s cred c atunci


cnd va atinge vrsta adult o s devin rzboinic.
Nu este vorba dect de-un pumn de oameni care
cred c pot s-i apere continentul.
Vreo civa oameni, zici? De data asta otirea
mea are s-i elimine ct ai clipi i, dac aceti
lupttori-oameni vor nceta s existe, profeia n-are
s mai poat deveni realitate.
Este, ntr-adevr, o metod bun de-a scpa de
copil, admise Asbeth.
Amecareth se ridic i-l ocoli cu greu pe vrjitor,
zornindu-i toate bijuteriile. Bineneles c aceti
oameni puteau s fie fiii celor care-i administraser,
cu muli ani n urm, o nfrngere amar i va fi cu
att mai mulumit s-i nimiceasc.
Am s m ocup eu de ei, declar ntr-un trziu
mpratul. Spune-mi, mai degrab, unde se afl
Narvath.
Aceasta era ntrebarea de care Asbeth se temea cel
mai mult, cci toate eforturile lui s localizeze
copilul hibrid se dovediser inutile. Amecareth i
spunea Narvath fiicei sale concepute n ara
oamenilor cu o femeie magician, pe care vrjitorul
lui reuise s-o omoare foarte uor.
Prin venele ei curge prea mult snge omenesc,
stpne! Deplnse el. Nici mcar nu rspunde la
apelurile spiritului colectiv!
Gsete o alt cale de comunicare! Dac nu,
carcasa ta are s se odihneasc printre numeroasele
mele trofee de rzboi!
Dintr-un gest al minii l alung i Asbeth se grbi


s ias cu spatele din alveol, nainte ca starea de
spirit a stpnului s se nruteasc. Tulburat, se
ntoarse n cartierul su i consult din nou
suprafaa lucie a butoiului ce coninea un lichid
gros i negru, care emana aburi uori. El era n
stare s fac s-i apar acolo toi cei pe care voia s
i-i aminteasc, cu condiia ca acetia s aib o
legtur cu comunitatea oamenilor-insect, dar
aceasta i fusese tiat fiicei mpratului la puin
timp dup natere.
De ctva timp, Asbeth studia rzboinicii mbrcai
n verde, care-i omorau puii de dragon. Oamenii
tia nu i se preau extraordinar de puternici, dar
afiau mai mult curaj dect strmoii lor i erau mai
detepi. Era imperios necesar ca mpratul s scape
de ei, cci ei erau legai direct de evenimentele
despre care vorbeau stelele. Dar viitorul se modifica
ncontinuu i era greu, chiar i pentru un vrjitor
att de puternic precum el, s-l prevad cu
exactitate. Fr-ndoial c purttorul de lumin are
s fie protejat de zei i desigur c Nemuritorii au s-l
ajute s-i mplineasc destinul, chiar i dac toi
Cavalerii ar pieri. Dar stelele mai vorbeau de-un
personaj misterios
Pentru c nu reuise s-l identifice, Asbeth nu
suflase mpratului despre el nici mcar un
cuvinel. Cerul fcea aluzie la un mag purttor al
spadei care secera pe oricine ncerca s ridice mna
asupra purttorului luminii. S fi fost vorba despre
Magicianul de Cristal, pe care stpnul lui l


nfruntase n trecut? Sau s fie vorba despre un alt
magician? Vrjitorul i trecu ghearele pe deasupra
butoiului, pronunnd nite cuvinte care semnau
mai mult cu nite fluierturi. Chem din nou
spiritul lui Narvath, care ar fi trebuit s fie legat de
cel al colectivitii, dar suprafaa ntunecat a
butoiului nu-i art nimic mai mult.
Cineva de pe continent precis trebuie s tie
unde se-ascunde! Se enerv acesta.
Asbeth cunotea continentul Enkidiev, cci i
nsoise stpnul atunci cnd acesta o fertilizase pe
femeia rii zpezilor i pentru c se ntorsese cnd
mpratul i ordonase s i-l aduc pe motenitor.
Dar femeia nscuse o fat, nu un prin! Nu reuise
s-o gseasc i, pentru c se lovise de netiina
populaiei din Shola n legtur cu ceea ce voia el s
tie, le dduse fru liber dragonilor s-i devoreze pe
toi locuitorii fortreei. Expediia aceasta l nvase
multe despre oameni. Majoritatea se plngeau
mereu de soarta lor i nu ezitau s-i trdeze
semenii din dorin de rzbunare personal. Acest
comportament, de netolerat pe pmnturile
oamenilor-insect, unde era mai uor s-i pierzi
capul dect s obii o promovare, prea frecvent la
aceste fiine primitive. Incapabili s se uneasc i
s-i asigure supravieuirea, locuitorii din Shola
ncepuser s alerge prin zpad s-i salveze
propria piele, n loc s fac front comun mpotriva
dumanului i, astfel, o lsar pe femeia magician
fr aprare.


S o repereze pe Narvath, trebuia s o caute el
nsui, folosind slbiciunile oamenilor n interesul
lui. Fiind n acelai timp i vrjitor, putea
mprumuta cu uurin i o alt form, dar trebuia
s aleag cu grij una ce nu atrgea atenia i care i
ngduia s intre chiar i n palatele regilor.
mpratul, avnd pielea mov, s-ar fi putut ca i
ultimul copil, conceput de el pe-acel lamentabil
continent, s fi pstrat aceeai caracteristic. Deci,
ar fi trebuit s-i fie uor s-o observe printre toate
celelalte fiine cu pielea alb, galben sau neagr.
Ca urmare, Asbeth inform colectivitatea despre
hotrrea lui de-a patrula lumea oamenilor, n
cutarea lui Narvath, i prsi castelul din munte
fr s ia nimic cu el. Merse pe pmntul pietros ce-
nconjura castelul mpratului, lund-o n direcia
oceanului. La trecerea lui, dragoni gigantici ridicau
capetele, fr s-l atace ns, cci nvaser s
respecte mna care-i hrnea.
Fr s se grbeasc, se duse pe malul mrii.
Cum oamenii-insect triau mult mai mult dect
oamenii, timpul, pentru ei, nu prea conta. Se opri pe
plaja plin de pietre i privi n deprtare. Nu putea
suferi apa, dar i plcea adierea brizei srate, pe care
o simea peste tot pe coast. Fr-ndoial c aceasta
era o trstur motenit de la strbunii lui psri
ce locuiser pe-o insul n mijlocul oceanului.
Existau mai multe posibiliti s traversezi
imensa-ntindere albastr. n timpul celor dou
expediii pe continentul Enkidiev, o corabie uria


de lemn i dusese pe oamenii-insect pn la
ndeprtatele plaje ale rii de zpad, dar acum,
cnd aciona singur, nu se mai ncurca cu acele
ambarcaiuni. Era vrjitor i elementele erau cei mai
buni aliai ai si. Ridic braele de fiecare parte a
corpului i vntul l ridic-n vzduh, mngindu-i
penele negre.
Plannd deasupra valurilor, Asbeth se gndi la
reacia mpratului. Dac inea cu orice pre s-i
recupereze fiica bastard nsemna c avea planuri
mari pentru ea. De mult timp, Vrjitorul i servea
tatl i stpnul cu fidelitate, ca acum s lase
aceast nechemat s-i ocupe locul. Se hotr deci
s pun mna pe Narvath i s-o omoare, mai
degrab dect s-o aduc lui Amecareth. Ar fi
aruncat vina pe oameni i dispariia copilei favorite
a mpratului i-ar fi asigurat, la moartea
suveranului, tronul.
n curnd ziua ls loc nopii i, a doua zi, el
ateriz pe o plaj pietroas, asemntoare cu cea de
pe continentul lui, dar n faa lui se ridica un zid
mare de piatr. Curenii aerieni l purtaser foarte
departe de Shola.
Se plimb de-a lungul fortificaiilor, atingndu-le
uor cu ghearele, care-i serveau drept captatori de
energie. Oamenii din interiorul acestor ziduri i se
prur nfometai i nemulumii. Fr-ndoial c ar
fi putut exploata aceast slbiciune s-i fac s
mrturiseasc unde este ascunztoarea lui Narvath.
Anii cei lungi petrecui n slujba lui Amecareth l


nvaser c fiecare creatur avea un pre. ncerca
s-l descopere acum pe cel al oamenilor.


22
ASBETH

Wellan, Santo i Scutierii lor i aezar tabra
n Regatul de Argint, n apropiere de grania
Regatului Znelor. Dimineaa se ridica lene pe
deasupra copacilor, iar psrile abia ncepuser s
cnte n pdure. Aezat n preajma focului, Wellan
fcea de gard, cnd din cauza unui vnt ngheat
pielea i se nfior, trimindu-i frisoane n tot corpul.
Scrut imediat mprejurimile, ntrebndu-se dac
trebuia s sune alarma, dar se lumin la fa
vznd c apare silueta diafan a Reginei de Shola.
Maiestate, o salut el cu inima inundat de
bucurie.
V rog, Wellan, ascultai-m! zise ea cu
ngrijorare n voce. Vrjitorul care m-a omort pe
mine este din nou pe continent!
n ce regat? O grbi Wellan, ridicndu-se.
n Regatul de Argint, n apropierea zidului de
aprare din nord. Cred c o caut pe Kira, dar este
greu s-i descifrezi mintea- ntortocheat! V rog din
suflet, Cavalerie, protejai-mi fiica!
Brusc, Regina dispru, fr nici cea mai mic
explicaie, nseamn c mpratul i-a mprtiat
dragonii peste tot pe continent, ca s ne distrag
atenia i s-i ngduie vrjitorului su s ajung la


copil, i spuse el. nseamn c nu luase o hotrre
corect trimindu-i fraii de arme la vntoarea de
montri.
La castel, doar Abnar rmsese s aib grij de
copil. Are s reueasc el s-o protejeze de-un
vrjitor?
Aprecie n minte distana dintre fortificaii i
tabra lor. Dac plecau imediat, ar fi putut, fr-
ndoial, s-l intercepteze pe asasin nainte ca el s
ating Regatul de Smarald. Atunci Wellan l trezi pe
Santo.
Ce s-a ntmplat? Se alarm Cavalerul
vindector. Ai simit apropierea unor dragoni?
Dac n-ar fi fost dect asta! suspin Wellan.
Santo i reveni alungndu-i complet somnul din
ochi i remarc aerul sever de pe faa efului su.
Vrjitorul mpratului Negru a ajuns n Regatul
de Argint i Fan de Shola crede c se ndreapt spre
Castelul de Smarald, l vesti Wellan, aranjndu-i
deja lucrurile. Dac plecm acum la drum, cred c
s-ar putea s-l prindem.
Marele Cavaler i opri gestul i-i privi cu tristee
fratele de arme. Totodat, Santo nelese c, n gnd,
el l implora s-i pun la dispoziie marea sa
sensibilitate vibrant ca s-l prind pe vrjitor.
Un joc de copii, rspunse vindectorul, cu un
zmbet sigur.
Santo i trezi pe cei doi bieandri i-i ajut s
pun aua pe cai. Sracii Scutieri dormeau din
picioare, dar situaiile acestea de urgen fceau


parte din viaa unui Cavaler. Se crar toi n a i
o apucar spre vest, prin pdure, ferindu-se de
malurile rului, cci dragonii se mai puteau nc
ascunde pe-acolo.
Ajunser la zidurile de aprare ale Regatului de
Argint pe la prnz. Wellan vedea pentru prima dat
imensele fortificaii ridicate de Regele Cull. Colegii
lui, Santo i Falcon, care cunoteau bine aceast
ar, i-o descriseser mai demult, dar, n realitate,
ele preau mult mai mari dect n istorisirile lor. De
ce un popor ntreg, care nu cuta dect s-i
ascund ruinea n urma aciunilor reprobabile ale
unuia dintre vechii si regi, a ales s se rup de
restul lumii? se ntreb Wellan, admirnd
construcia solid. Cei doi Scutieri, cu ochii mari
deschii se uitau la zidul care cobora, pierzndu-se
n zare, n direcia oceanului.
Ce simi? l ntreb Wellan pe fratele su de
arme.
Santo sri din a i mtur uor cu minile aerul,
n cutarea unei vibraii stranii. Parcurse i cei
civa metri care-l despreau de zidul de piatr i
se opri deodat, aezndu-i palmele pe el.
A trecut pe-aici, spuse el, ntorcndu-se spre
eful lui.
Cnd? Se alarm Wellan.
Vindectorul nchise ochii i ascult vibraiile pe
care i le trimitea piatra, alungnd nerbdarea lui
Wellan ca aceasta s nu-l mpiedice s se
concentreze. Simi o for inuman, ntunecat i


rece. Spiritul vrjitorului i amintea mai degrab de
cel al unui animal feroce dect de-al unui om.
Cavalerul descifr n el hotrrea slbatic a unui
prdtor. El nu voia s-o prind pe Kira ca s-o redea
mpratului, ci ca s-o omoare, astfel ca nu cumva, n
viitor, s-i piard tronul!
Santo deschise deodat ochii i observ pe faa lui
Wellan c-i citea gndurile.
Unde-i acum? Se impacient Marele Cavaler.
Cam acum o or a trecut pe-aici, ndreptndu-
se spre est, i spuse el.
S-ar prea c avem nc timp s-l prindem,
socoti Wellan, uitndu-se n deprtare.
i cum avem s-nvingem noi un vrjitor?
Vom ti doar cnd vom fi fa-n fa i-i vom
sonda gndurile.
Santo nclec i toi patru ncepur s galopeze
de-a lungul interminabilului zid. Dup cam vreo
jumtate de or de clrit ntr-un ritm alert, Wellan
i domoli armsarul, nelinitit c nu-l dibuise nc
pe cel pe care-l cuta, cu toate c vizibilitatea fusese
ct se poate de bun de-a lungul a kilometri ntregi
n faa lui. Receptnd ntrebarea lui fr cuvinte,
Santo ntinse braele de ambele pri ale calului su
i cut din nou urma servitorului mpratului.
l simt nc, l asigur el. Ar trebui s fie drept
n faa noastr.
Ar putea s fie i invizibil? ntreb Wellan.
Cei doi Scutieri deschiser ochii mari, speriai,
tiind foarte bine c un inamic puternic ddea


trcoale prin mprejurimi. Maetrii lor i adunar
toat energia s-l nfrunte i continuar s-nainteze
mai ncet, scrutnd pdurea din stnga lor. Ct
despre Scutieri, acetia spionau mai degrab vrful
zidului, s se asigure c acea creatur nu se
crase undeva ca s-i surprind.
Aflat prin mprejurimi i simind apropierea
oamenilor, Asbeth se ascunsese n spatele unui scut
invizibil s-i observe mai bine. Descoperi cu
surprindere c unul dintre ei are puterea s-i
deosebeasc urma chiar fr mcar s i-o vad. i
observase pe suprafaa lichidului din butoi, dar nu
ntrevzuse puterile destul de mari ale acestor fiine
primitive. Crezndu-se la adpost, Asbeth i
permise s le analizeze spiritele.
La cel mai mare dintre lupttori voina de fier se
mpletea cu o logic implacabil, dar rezervorul de
emoii care fierbea n interiorul lui fcea din el o
fiin periculoas. Combinaia aceasta l fcea
imprevizibil, iar oamenilor-insect nu le plcea
neprevzutul.
Cellalt, care-l nsoea, era brunet, mult mai calm,
mai puin feroce i spiritul lui semna mai mult cu
cel al neamului su. Capta tot ce se afla mprejurul
su, slujindu-se de simuri asemntoare cu ale lui.
Acesta i-ar fi putut detecta prezena, n pofida
scutului de invizibilitate care-l apra.
Se ntoarse apoi i spre cei doi copii i resimi
magia din ei. Asta l tulbur i mai mult. Oare se
nelase asupra gradului de evoluie a acestor


creaturi? Cu toate acestea, incursiunea ntreprins
pe teritoriul lor avea s fie profitabil pentru
stpnul lui i pentru el, cci, n timp de rzboi,
cunoaterea era o arm redutabil.
Santo depi locul n care vrjitorul se ascundea
printre copaci. i opri calul i proiect energia
mprejurul lui.
I-am pierdut urma, l anun pe Wellan.
Marele ef cunotea bine sensibilitatea fratelui su
de arme. Dac nu mai simea pe vrjitor n faa lui,
desigur c acesta se ascunsese undeva prin
mprejurimi. Se-ntoarse n a observnd cu atenie
pdurea. Cnd, fr s tie, l privi pe Asbeth drept
n ochi, acesta, din pur vanitate, fcu o micare
negndit, cu scopul de a-i face cunoscut numele
printre oameni i a-i vedea tremurnd de fric n
faa lui. naint deci spre cel mai mare dintre soldai
i ls s-i cad scutul de invizibilitate, aprnd
deodat pe crare, semnnd teroare printre cai.
Neputnd s-i stpneasc suficient de bine
calul ca s-i atace dumanul, Wellan sri din a,
ddu hurile lui Cameron i-i ordon s duc
animalele mai departe. Biatul l ascult fr s
crcneasc. Santo fcu acelai lucru cu Hettrick i
cei doi Cavaleri se oprir n faa creaturii acoperite
cu pene negre privind-o cu ochi luminoi i inndu-
i spada cu ambele mini. Vrjitorul, dac era ntr-
adevr el, nu semna deloc cu oamenii-insect. Nu
avea carapace, nici mandibule, ci doar un cioc de
vultur i gheare la captul aripilor scurte i al


labelor sale de prdtor.
Sunt Cavalerul Wellan de Smarald! strig cel
mai mare dintre cei doi oameni, trgndu-i spada.
Iar eu sunt Cavalerul Santo de Smarald! adug
cellalt.
Prezentai-v! i ceru Wellan.
Cavaleri repet creatura a crei voce rguit
amintea de croncnitul unei ciori.
i aplec ntr-o parte capul i ochii lui mov i
studiar pe cei doi oameni, cu lcomia unei psri
de prad, din cap pn-n picioare.
Prezentai-v! l som din nou Welan.
Sunt Asbeth, fcu el, bombndu-i pieptul, n
parte acoperit de-o tunic de piele nchis la
culoare, vrjitorul mpratului Amecareth, iar
puterile mele sunt mult mai mari dect cele ale celor
mai buni magicieni ai votri. Lsai armele sau
stpnul meu are s v pedepseasc aspru
insolena.
Suntei pe pmnturile oamenilor curajoi de pe
continentul Enkidiev i-avei s pierii dac nu o s
v-ntoarcei la mpratul vostru! l avertiz Santo.
Dac maestra magician a rii zpezilor n-a
reuit s m nving, nu vd ce ru mi-ai putea
face, replic Asbeth, umflndu-i din nou penele
negre.
Figura Reginei din Shola agoniznd n palatul ei,
cu un pumnal otrvit n corp, i apru imediat
naintea ochilor lui Wellan. Deci Asbeth era cel care-
o omorse! Codul i obliga pe Cavaleri s-i someze


dumanii s bat n retragere, nainte de-a ncepe
lupta, dar mnia care cuprinse deodat inima
marelui Cavaler terse orice urm de politee.
Wellan se repezi la vrjitor cu viteza unei pisici
slbatice, dar Asbeth i prevzuse gestul. Magic se
ridic n aer, iar lama nu-i atinse inta. Nici nu se
punea problema s-l lase s scape. n acelai timp
Marele Cavaler ntinse spre corbul uria mna
liber. O raz orbitoare de lumin izbucni din palma
sa i-l lovi pe Asbeth chiar n mijlocul corpului.
Vrjitorul se zbtu n faa puterii de atracie a lui
Wellan, care l trase ncet, dar sigur spre pmnt.
Dar unde-au nvat oamenii s stpneasc astfel
puterea fulgerului? se minun vrjitorul.
Omul-pasre se prbui la pmnt, la civa pai
de adversarii lui. Santo i Wellan se aruncar de-
ndat asupra lui.
Ameit i mai mult jignit de atacul viclean al lui
Wellan, Asbeth ntinse cele dou aripi n faa lui i
erpi de lumin albstruie ncepur s danseze la
captul ghearelor lui. Curser pe pmnt asemenea
luminii lichide, provocnd o explozie violent.
inndu-i spada nc ntins-n fa, Cavalerii
despicar fumul gros, cutnd n van vrjitorul.
Cnd fumul se rspndi, acesta deja dispruse.
Santo! strig Wellan, disperat.
Cavalerul vindector se-ntoarse ncet de jur
mprejur, prinznd toate vibraiile care-l nconjurau,
chiar i cele mai slabe.
Scutierii! exclam el cu spaim.


n acelai timp simir n suflet chemarea lor
disperat i alergar s-i ajute. Cnd Wellan i
Santo i ajunser din urm de-a lungul zidului de
piatr, Hettrick zcea pe pmnt, strngndu-i la
piept braul drept, cu faa rvit de durere, n
timp ce Asbeth l strngea de gt cu ghearele pe
Cameron. Sngele iroia pe tunica verde a copilului,
iar ghearele ascuite ale vrjitorului i se-afundau din
ce n ce mai mult n carne.
Nu! url Wellan, lund dumanul asupra lui.
nainte ca Marele Cavaler s-l poat atinge cu
lama sbiei sale, vrjitorul strnse deodat ghearele
i Cavalerii auzir trosnind oasele gtului bietului
biat. Rmas fr via, corpul lui se prbui la
pmnt, n faa lui Asbeth. Turbat de mnie, Wellan
i atac adversarul ca un taur dezlnuit.
Strngnd spada cu ambele mini i folosindu-i
toat fora muchilor, desen n faa lui un arc de
cerc dup care vrful lamei se-nfund n int i
snge negru ni din pieptul vrjitorului.
Asbeth scoase un vaiet rguit i zbur spre vrful
copacilor. Wellan nu poseda nsuirea de-a se
deplasa astfel prin aer i nu putu s-l urmreasc,
dar, n spatele lui, Santo i ls sabia s cad i se
servi de ambele lui mni s proiecteze raze
incandescente n direcia vrjitorului care avea
intenia s-o tearg. ncercnd s-i aprind aripile,
el nu reui dect s i le nroeasc. Corbul dispru
deasupra pdurii, iar Santo i ls minile s cad
de-o parte i de alta a corpului, nbuindu-i un


suspin adnc. Nici vorb s alerge dup el, nainte
s vin-n ajutorul Scutierilor. Wellan i puse sabia
la loc i se grbi s ajung la Cameron, ascultndu-i
inima, dar aceasta ncetase s mai bat.
Santo se duse la Hettrick, se ls pe vine-n faa
lui i-i examin braul lovit. Palmele sale luminoase
i observar oasele n cele dou locuri n care erau
rupte. Cavalerul se grbi s le sudeze la loc, nainte
de-a fi prea trziu.
Ocupai-v mai bine de Cameron, maestre,
spuse ngrozit, copilul. El are mai mult nevoie
dect mine.
Santo ntoarse capul ctre Wellan i Scutierul lui
i vzu lacrimile tcute ce se scurgeau pe obrajii
Marelui Cavaler, care sttea n genunchi n faa
trupului nensufleit al Scutierului su.
Nu mai pot face nimic pentru el, rspunse
Santo, care nu voia s-i ascund adevrul
Scutierului su.
A murit? suspin biatul, plind.
A revenit n preajma zeilor i sunt convins c
porile raiului i se vor deschide, cci era la fel de
nevinovat ca tine.
Hettrick izbucni ntr-un plns amar. Santo
termin delicata operaie medical i-l trase-n
braele lui, transmindu-i i o und de linite.
Exist, copile, cteodat mori i n afara
nfruntrilor, i opti vindectorul la ureche. Noi
facem imposibilul ca nimeni s nu fie rnit n lumea
noastr, dar acest vrjitor a acionat pariv, atacnd


un copil, i nu pe noi.
Era un om-insect? suspin Hettrick.
Nu. A fost vorba de-o creatur diferit, dar asta
nu nseamn c nu este servitorul mpratului.
Cnd lacrimile biatului se mai linitir, Santo l
srut pe frunte i-i ceru s mearg dup cai.
Hettrick i adun tot curajul i accept ordinul cu o
micare scurt din cap. Vindectorul se duse lng
Wellan.
Era datoria mea s-l apr, plnse Marele
Cavaler, strngnd corpul copilului n brae.
Ceea ce ai i fcut, cnd l-ai ndeprtat de
vrjitor. Nu puteam ti c se mic att de uor sau
c se va lua de copii.
A omort-o pe regina din Shola i mi-a ucis i
Scutierul Santo, i jur c de mna mea are s
moar.
Poate c ai i fcut-o deja, Wellan. Sabia ta a
intrat adnc n corpul lui.
Dar precis c are i el puteri tmduitoare ca i
noi
Santo i mas ceafa lui Wellan, trimindu-i
totodat prin tot corpul o und de linitire, ns
nimic nu putu s-l consoleze i el continu s
plng i s-l strng pe copil n brae. De cealalt
parte tot continentul, fraii si de arme i simeau
durerea i se mobilizar toi s trimit spre el o
und puternic de calmare. Wellan accept
intervenia lor cu recunotin i, punnd trupul lui
Cameron n faa lui, i inform despre tot ce s-a


petrecut n Regatul de Argint, cu puin timp n
urm.
Cam n dou zile am putea fi alturi de tine, se auzi
vocea lui Bergeau. Nu, protest Wellan, revenindu-
i. Trebuie s curai continentul Enkidiev de
dragoni nainte ca ei s apuce s creasc i s
devin aduli. Dac vei termina de curat malurile
rului Mardall, ndreptai-v spre rul Wawki. Pe
Scutieri s-i pstrai pe lng voi. Unde se ascunde
vrjitorul n clipa asta, nu tiu, dar nu va ezita s-i
atace.
Eti sigur c nu o s ai nevoie de noi? ntreb
Iason. Sunt cu el, i rspunse Santo. S n-avei nicio
grij, m ocup de Wellan. Convini, Cavalerii
acceptar toate ordinele fr s protesteze.
Vrei s-l trimii pe Cameron n Regatul de
Smarald? l ntreb vindectorul pe eful lui.
Wellan fcu un semn negativ din cap. tia c
vrjitorul ar fi putut s-i urmreasc sau s-i
nfrunte din nou i nu voia s se ncarce cu un
cadavru, chiar dac aa ar fi putut s-i aduc un
omagiu la castelul n care crescuse. Lacrimi amare
curgeau n continuare pe obrajii lui cnd ncepu s
ndeplineasc ritualul funerar cu ajutorul lui Santo,
ncredinnd zeilor sufletul Scutierului. Apoi, cu
inima strns, arse magic trupul copilului, ca fiarele
pdurii s nu-l devoreze.
innd cu disperare s-i fac ordine-n gnduri,
Marele Cavaler trecu linitit de-a lungul zidului de
piatr. Santo l ajut pe Hettrick s ncalece i-i


ddu i hurile calului lui Cameron. Apoi,
conducnd i calul lui Wellan, vindectorul i urm
pe jos fratele de arme. l cunotea suficient de bine
s tie c aceast perioad de gndire era esenial
restabilirii sale.
Mai simi nc urma vrjitorului? l ntreb
deodat Wellan.
Nu i de cteva minute bune sondez pdurea.
Sper s fi murit.
Marele Cavaler i fix privirea sa de ghea
asupra Scutierului lui Santo i copilul, clare pe
calul lui, simi un nod urcndu-i-se n gt.
Vrjitorul v-a vorbit? se inform Wellan.
Da se sufoc Hettrick, abia mai respirnd.
Voia s tie dac-am vzut vreo fat cu pielea mov
Dar noi ne-am inut gura, sire.
Imaginea Kirei s-a format n mintea voastr
cnd el v-a pus aceast ntrebare?
Scutierul nclin capul i Wellan scoase un strigt
de mnie, care puse pe fug toate psrile ce se
odihneau pe ramurile copacului vecin. Santo ls
imediat hurile cailor i se-ndrept spre Marele
Cavaler. i ilumin palmele i le puse brusc pe
tmplele fratelui su de arme. Energia anesteziant
a minilor lui travers ca un fulger corpul lui Wellan
i-l fcu s cad-n genunchi.
Santo, e de-ajuns! l implor el, simind c
slbete.
Vindectorul se ddu napoi i fcu s dispar
lumina din palmele lui. Wellan i ridic spre el ochii


plini de suferin, dar fratele su nu cut s-i
explice gestul.
Dac nu te poi liniti, i mai dau o doz, l
amenin el.
Ultima oar cnd Santo mai fcuse acest gest
fusese n adolescen, cnd moartea primului su
cal i provocase lui Wellan un acces teribil de mnie.
i neleg mnia, frate, urm vindectorul,
mblnzindu-se puin, dar, dac nu te stpneti
imediat, suntem pierdui!
Wellan i calm gradat respiraia i Santo l ajut
s se ridice, fcndu-l s-neleag c, n cazul n
care vrjitorul a vzut-o pe Kira n capul unuia din
Scutieri, aceasta nu putea s fie greeala copiilor.
i, n definitiv, creatura asta malefic s-ar putea
s nici nu tie s ne citeasc gndurile, adug el.
Atta timp ct noi nu tim mai multe despre
vrjitorul sta, n-ar trebui s-i subestimm puterile,
Santo! Dac-l servete pe mpratul Negru, fr-
ndoial c este foarte puternic.
Wellan se uit mai conciliant spre Hettrick, care
inea n continuare ochii-n pmnt, prad unor
teribile remucri. Marele Cavaler i ndemn calul
spre biat i se opri alturi de el.
mi pare tare ru, spuse Cavalerul. M-am lsat
condus de emoii, n loc s-i neleg suprarea.
Iart-m!
N-avei de ce s-mi cerei iertare, i rspunse
Hettrick, foarte impresionat de umilina adultului.
Wellan i ntinse braul n felul n care-o fceau


Cavalerii i biatul l strnse cum putu mai bine.
Santo observ cu satisfacie aceast mpcare.
Colegul lui nva puin cte puin s-i stpneasc
mnia. Elund ar fi fost fericit s afle asta.
Ne-ntoarcem n Regatul de Smarald, anun
Wellan ntorcndu-se spre el. Dac vrjitorul a
supravieuit spadei mele, are s vrea s se duc
acolo.
Sunt de acord, spuse i Santo.
Cavalerii nclecar din nou i se-ndreptar spre
regatul protectorului lor. Hettrick se grbi s-i
urmeze, trgnd n spatele lui calul lui Cameron.


23
DIN NOU LA CASTEL

Kira sttea la fereastra marelui turn al
Castelului de Smarald alturi de Magicianul de
Cristal, cnd Wellan, Santo i Hettrick trecur pe
podul mobil i se-ndreptar spre grajduri. Observ
imediat aua goal a celui de-al patrulea cal i inima
ei prinse tristeea lui Wellan, n timp ce el ncredina
animalele grjdarilor spre ngrijire.
Cameron a murit, se-ntrist ea.
Suntem n timp de rzboi, Kira, i aminti Abnar,
fr s manifeste cea mai mic emoie. Acestea sunt
lucruri care se-ntmpl.
Wellan o s aib nevoie de-un Scutier nou.
Chipul copilei mov se lumin deodat i ea se
repezi spre scar.
Kira ateapt!
Dispru pe poart att de repede, nct
Nemuritorul nu putu s-o rein. Ar fi putut s-i
foloseasc magia s-o aduc napoi lng el, dar se
rzgndi. Lecia asta era important pentru ea i se
hotr s n-o scuteasc de ea.
Kira cobor n mare vitez scara turnului, travers
curtea alergnd, ca s-l ajung din urm pe Wellan
abia n holul palatului. O singur privire atent ar fi
fost de-ajuns s-o fac s-i dea seama de tristeea


care rvea chipul Marelui Cavaler i-ar fi putut s-
o pun-n gard, dar ambiia de-a deveni Scutier fu
mai puternic.
Sire Wellan! l salut ea, abia mai respirnd.
Regele e n sala de audiene? ntreb el cu o
voce plat.
Nu, se odihnete-n apartamentul su, sire.
Wellan nl absent capul i-i urm drumul n
direcia scrii mari a palatului. Copila se lu dup el
sondndu-l mai adnc. Departe de-a fi att de
insensibil pe ct voia s se cread, moartea
Scutierului su l rvise.
Desigur c vei avea nevoie de-un alt Scutier!
ncerc prinesa plin de speran.
Wellan se opri att de brusc nct fetia intr fr
voie n picioarele lui. Ameit, se ddu napoi i
aproape simi cum urc n el mnia asemenea lavei
ce clocotete n craterul unui vulcan. Se-ntoarse
ncet, fcnd eforturi supraomeneti s nu
explodeze de mnie, tot aa cum o fcuse n faa lui
Hettrick.
Cameron a fost ucis de servitorul mpratului,
care te caut pe tine, ls Cavalerul s-i scape. A
murit ncercnd s te apere, Kira. Nici Hettrick, nici
el nu i-au spus unde te ascunzi. Ai putea cinsti
memoria Scutierului meu, rmnnd sub protecia
Magicianului de Cristal i ncetnd s vrei s
prseti sigurana zidurilor castelului.
Elund este cel care alege Scutierii i viitorii
Cavaleri, sire, i magia mea este suficient de


evoluat ca eu s
Chiar n-ai niciun pic de contiin? url Wellan,
scos din fire peste msur.
Strigtul lui rsun cu ecou pe culoarele
palatului, iar mai muli servitori se oprir-mpietrii,
ntrebndu-se ce s-a ntmplat. Deloc impresionat
de mnia lui, Kira se uita cu curaj la Cavaler, gata
s-i apere punctul de vedere.
Poate c nu, replic ea, ridicnd mndr capul,
dar nu sunt o la. Vreau s apr i eu pmntul
oamenilor pe care-i iubesc.
N-am s-mi petrec viaa nchis aici doar ca voi s
nu avei probleme de contiin.
Wellan strnse din dini i i nghii vorbele
jignitoare. Nu avea dreptul s-o corecteze el nsui
pe-aceast fiin rsfat, pentru c regele i Fan
nu l-ar fi iertat n vecii vecilor, dar nici nu voia s-o
lase s cread c el ordonase nchiderea ei n castel.
Puse deci un genunchi jos, s fie la nlimea copilei
mov i respir adnc s se calmeze, nainte de-a
deschide gura.
n momentul morii mamei tale, i-am fcut
promisiunea c te voi apra mpotriva tuturor
dumanilor ti. Apoi am aflat c tu vei fi cea care-l
vei veghea, ntr-o zi, pe purttorul de lumin. Atunci
mi-am ndoit rvna, ca nimic, niciodat s nu i se-
ntmple. Eti acum destul de mare s nelegi toate
acestea, nu-i aa, Kira?
V sunt foarte recunosctoare c ai petrecut
alturi de mama ultimele ei clipe, replic fetia,


lundu-i un aer de regin, care-o fcea s semene
mult cu Fan. i v sunt foarte recunosctoare c ai
vegheat asupra mea nc de cnd am venit n
Regatul de Smarald, dar cred c nu m-nel
afirmnd c viitorul mi aparine n aceeai msur.
Pe lumea aceasta exist brbai i femei,
domnioar, care aparin poporului. Cavalerii sunt
unii dintre ei i tu faci parte dintre ei, iar purttorul
de lumin de asemenea. Suntem pionii importani ai
destinului i, cnd soarta- a mii de oameni depinde
de aciunile noastre, avem datoria s lsm de-o
parte propriile dorine i s servim binele comun.
Devenind Scutier, a putea foarte bine s-o fac,
sublinie copila.
Mi-e team c n-are s fie posibil niciodat.
Vrjitorul hoinrete pe continent i tu eti cea pe
care-o caut. N-ai putea nsoi un Cavaler n
misiune, fr s-i pui viaa ta i pe cea a
anturajului tu n primejdie. i, dac tu ai s pieri,
mpratul are s pun mna pe purttorul de
lumin i rasa uman va disprea pentru
totdeauna.
Nu vrei s devin Cavaler pentru c m
detestai! exclam copila, ochii umplndu-i-se de
lacrimi.
Nu-i adevrat!
Nu m-ai iubit niciodat! Niciuna dintre
realizrile mele nu v-a fcut nici mcar plcere! V
ncpnai s-mi vedei doar greelile!
Kira, nu-i adevrat! suspin exasperat


Cavalerul.
Pielea mea este cea care v face sil? Ochii mei?
Ghearele mele?
Motivele pentru care te mpiedic s devii Scutier
nu sunt de ordin personal.
Cavalerii n-au voie s mint! Pretindei c vrei
s m aprai, dar ce simt eu n inima voastr nu
este dect ur!
Se-ntoarse imediat cu spatele i o lu la fug pe
coridor n direcia buctriilor. Nici vorb nu putea
fi s fugi dup o copil att de sprinten, ntr-un
palat n care ea cunotea toate colioarele. Un
moment Wellan rmase pe loc, gndindu-se la
vorbele ei. Din pcate are dreptate, o comptimi el.
n sufletul lui rsrea ntr-adevr ura, ori de cte ori
ochii lui o zreau, dar ura aceasta se referea la
mprat i la servitorii lui, nu la Kira. i pentru c
nu putea nc s-i explice originile ei, i era imposibil
s-i mrturiseasc spre cine se ndrepta mnia lui.
Se ridic, spunndu-i c nu voia s adauge i
problema aceasta la toate celelalte care rsriser n
viaa lui n ultima perioad. i continu deci
drumul ctre scara cea mare, alungnd din mintea
lui faa plin de lacrimi a prinesei sholiene.
Se-nfi mai nti mpratului i-i povesti
nfruntarea ce avusese loc n Regatul de Argint ntre
ei i vrjitor. Smarald ntiul l ascult cu deosebit
atenie, apoi l sftui s se duc i la magicieni s le
cear sfatul n legtur cu noul emisar malefic al
mpratului Negru. n ceea ce-l privete, el are s


trimit scrisori tuturor monarhilor de pe continent,
ca s-i pun n gard.
Wellan se-nclin cu respect n faa suveranului i
iei din palat. Travers curtea cea mare i se-
ndrept ctre turnul Magicianului de Cristal, izolat
de celelalte construcii. Aa cum se atepta, de
altfel, Abnar era n picioare, n mijlocul ncperii
rotunde, cu minile strnse la piept i faa grav. Cu
viteza fulgerului ochii lui sondar gndurile
lupttorului.
Zeii m-au avertizat deja asupra prezenei pe
continent a unui personaj malefic, i-o lu nainte
Nemuritorul.
L-am ntlnit n preajma zidurilor Regatului de
Argint. Nu seamn nicidecum cu oamenii-insect
pe care i-am nfruntat pe malul oceanului i are
puteri pe care noi nici mcar nu le bnuim. E
capabil s se ridice n aer i s-ntrerup razele de
atracie cu o ploaie de foc! Eu n-am vzut niciodat
aa ceva!
Lsai-m s-l vd prin ochii votri!
Nemuritorul l rug s se-aeze pe-un taburet din
lemn. Aezndu-i degetele n nite puncte anume
de pe faa i tmplele Marelui Cavaler, Magicianul
de Cristal putu s vad n realitate atacul
vrjitorului. ncet apoi imediat contactul telepatic.
Credeam c vrjitorii acetia au fost eliminai
nc de pe vremea primilor Cavaleri murmur el.
Mai sunt i alii? Se alarm Wellan, srind n
picioare.


mi pare ru, nu pot s v rspund fr s-i
consult n aceast problem pe maetri i pe ceilali
Nemuritori.
Artai-mi mcar cum s m apr de creatura
asta fctoare de rele! l rug Wellan.
Magia Cavalerilor nu este suficient de puternic
s-l nving pe acest vrjitor, l comptimi el. Doar
maetri magicieni ar putea s-l distrug!
Dar Regina din Shola era o maestr magician
i el a omort-o!
Abnar fcu civa pai prin ncpere,
contemplndu-i picioarele i cutnd cuvintele
potrivite care s nu-l rneasc pe viteazul Cavaler.
Fan a acceptat mai degrab moartea dect s-i
trdeze copila, i explic el ntr-un trziu. Ea tia c
ar putea s-l observe mai uor pe inamic din lumea
invizibil i aa s-o apere mai bine pe Kira.
Ar fi putut s-l nving pe Asbeth? se mir
Wellan.
Cu uurin, cci este puternic. Dar a ales s-
i continue altfel lupta. Este privilegiul magilor.
Fiind un spirit lupttor, el nu putea nelege cum
a putut un magician s se lase omort fr s se
apere, dar mai nelegea tot att de bine c nu-i
sttea lui la-ndemn nelepciunea unui Nemuritor.
nseamn c nu suntei dect voi cel care-ai
putea s-l mpiedicai pe vrjitor s-mplineasc
planul sumbru al stpnului su, nelese el n cele
din urm.
Da, dac-a fi obligat, dar rolul meu este doar al


unui sftuitor, nicidecum al unui lupttor. Zeii nu
mi-au acordat atta putere. Totui, exist printre
noi o alt magician mult mai puternic dect acest
vrjitor.
Spunei-mi despre cine-i vorba i-am s-i cer n
genunchi ajutorul! exclam Wellan.
E vorba despre Kira.
Mrturisirea aceasta neateptat mai c-l fcu pe
Wellan s se clatine pe picioare.
Dar nu-i dect o copil! protest el.
Are s creasc, sire Wellan, odat cu puterile ei!
Dar vrjitorul n-are s-atepte s devin om n
toat firea ca s-o poat ataca pe ea sau pe
purttorul de lumin! Trebuie s v aduc aminte c
este-n grija noastr? L-am rnit cu sabia, dar n-am
reuit s-l omor!
Ar fi trebuit s-l tiai n dou ca s-l omori.
Aceasta este singura modalitate de-a scpa de-un
vrjitor.
Wellan trecu gnditor de-a lungul zidului. Santo i
cu el l mpiedicaser pe vrjitor s ajung pn la
copil i eecul lui Asbeth risca s-l ndemne pe
mprat ca, drept rzbunare, s trimit ali lupttori
s o gseasc pe Kira.
Nu pot s mobilizez toi Cavalerii la Castelul de
Smarald, declar el, ntorcndu-se spre Nemuritor.
Inamicul ar afla imediat c aici o ascundem pe fiica
lui Amecareth i are s ne trimit trupele pe cap. Ai
putea s asigurai protecia Kirei pn are s fie n
stare s se bat singur?


V-am spus-o deja, sire Wellan, am s-o ascund i
n Muntele de Cristal, dac va fi necesar, dar n-am
s le-o cedez niciodat. Rolul ei este mult prea
important pentru viitorul omenirii.
Wellan se simea nemulumit c nu putea face el
singur totul, dar nu dispunea nc de-un numr
destul de mare de soldai ca s poat acoperi tot
continentul. i mulumi lui Abnar i plec din turn,
mai degrab nelinitit c soarta lor st n minile
unei copile att de rsfate.
Se duse apoi la baie s-i purifice corpul i i
schimb hainele, dup care urc n biblioteca
palatului s obin i mai multe informaii asupra
vrjitorilor de altdat. Se opri n faa msuelor
lungi i prfuite i arunc o privire n spate. Dar
Scutierul cu ochii mari i plini de ntrebri nu mai
era acolo


24
KIRA UIMETE DIN NOU

Lui Armene, pe care o gsise la buctrie, Kira i
se plnse o dat-n plus de rutatea lui Wellan, apoi,
refuznd s fie mngiat, se-ntoarse n
apartamentul ei. Cu pai mari o lu ncolo i-
ncoace, prin camer, n- zestrndu-l pe marele
Cavaler cu toate epitetele care-i venir pe loc n
minte. nelegea foarte bine importana ei pentru
supravieuirea rasei umane, dar nu voia s fie
nchis ntr-un turn de filde pn cnd are s-i
ndeplineasc misiunea, asemenea giuvaiericalelor
Mriei Sale. Reuise s se cleasc asemenea unui
bun lupttor, cci Regele Hadrian nu nceta s-i
repete aceasta i ea o dovedea efului Cavalerilor de
Smarald ori de cte ori i se arta ocazia.
Enervat, se arunc pe burt n pat, ntrebndu-
se cum s-i demonstreze lui Wellan c era demn s
fie aleas Scutierul lui. Cum s-l conving de
posibilitile ei, care, diferite de cele ale altor elevi,
puteau s-l ajute s-i nving dumanul? Se
concentr i sond palatul. Wellan cuta o carte n
bibliotec. Era o ocazie unic, ntruct ea tia locul
tuturor crilor!
Sri din pat i se duse spre marea sal a tiinelor
unde intr n vrful picioarelor i imediat l vzu pe


Marele Cavaler stnd ntr-un col al ncperii, cu un
pergament n mn. Se vedea c-l citete cu interes.
Rmase pe loc i-i studie trsturile feei. E att
de frumos cnd nu e suprat! suspin ea.
i sond gndurile i-i simi nelinitea. Cuta
informaii despre vrjitorul nvinuit de moartea
Scutierului su, dar degeaba. Copila cut mai
adnc n sufletul lui i descoperi imagini care-o
tulburar: o creatur neagr, semnnd cu un
neam-pasre, figura speriat a lui Cameron nainte
s se sufoce, sngele de pe tunica lui, apariia unei
fantome transparente cu figur familiar
Mama? se mir Kira.
Wellan ridic imediat capul i ls pergamentul pe
mas, privind mprejurul lui. Copila mov se ascunse
ntre dou rafturi cu cri vechi. Figura lui Fan din
Shola continua s pluteasc obsedant n contiina
lui. Dar cum se putea ca viziunea aceasta s se afle
n mintea Cavalerului, la acelai nivel cu moartea
Scutierului su? Unde vzuse fantoma mamei sale
i de ce? Absorbit de gndurile ei, Kira nu-l auzi pe
Wellan apropiindu-se.
N-ai dreptul s sondezi gndurile unui Cavaler!
o mustr el. i, mai mult nc, s-l spionezi!
Scutierii n-au acest drept, sire, i-o ntoarse ea,
ridicnd ochii spre el. Eu nu sunt dect o creatur
cu pielea de-o culoare stranie, care se strduiete
s-i fac i ea loc prin lumea asta, dar acesteia nu-i
pas deloc de ea. Aa st scris n sufletul vostru!
Kira, nici cea mai mic dorin a mea nu este


s-ncep cu tine mereu aceeai discuie! oft Wellan.
n acest caz, spunei-mi de ce-am vzut figura
mamei mele printre gndurile voastre?
O lovitur de pumnal dat de-un bebelu nu l-ar fi
atins mai mult. Fiind un slbatic aprtor al
intimitii sale, Wellan se-ntoarse i se-ndrept spre
ieirea din bibliotec.
Ai mai vzut-o dup moartea ei la Shola? Se
impacient Kira.
Wellan nchise o clip ochii s nu vorbeasc i
continu s nainteze. Vzndu-l, Kira ntinse brusc
ambele mini, iar picioarele Cavalerului ncepur s
se ridice uor de la pmnt. Imediat pluti i el tot
aa cum o fcuse nu demult vrjitorul Asbeth,
trezindu-se la un metru deasupra duumelei. Copila
mov fugi pn la el, i apuc de-un picior i-l
ntoarse cu faa spre ea att de uor, ca i cum ar fi
fost o paia spnzurat cu cteva sfori.
Tu ai fcut asta? Se supr Wellan.
Da! l sfid Kira. i n-am de gnd s v eliberez
dect dup ce vei fi rspuns la ntrebarea mea!
Codul Cavalerilor prevede sentine aspre celor
care l trateaz astfel pe-un Cavaler, domnioar!
Dar nu v-am fcut nimic nc! Spunei-mi, de ce
chipul mamei mele apare-n gndul vostru? Dac nu,
plec i v las aici n voia sorii!
Lui Wellan nu-i plcea deloc felul sta de antaj,
mai ales cnd venea din partea unui copil, dar
habar n-avea cum s ias din situaia asta
stnjenitoare.


M-am ndrgostit de ea! i mrturisi cu un oftat.
Rspunsul lui o oc att de tare pe Kira, nct
concentrarea
i Se ntrerupse. Cavalerul czu greu n picioare,
consternat de puterea prinesei sholiene. Abnar
avusese dreptate. Dac are s-i controleze
caracterul greu de strunit are s devin o magician
foarte puternic.
Suntei ndrgostit de-o femeie moart? Se
sperie fetia.
N-ai putea s-nelegi!
Dar e vorba de mama mea, sire! Explicai-mi ce-
am vzut! n caz contrar v lipesc de plafon pentru
totdeauna!
Wellan se gndi c n-o s aib linite niciodat
dac nu-i va mrturisi ntreg adevrul. Cu braele
ncruciate, copila sttea n faa lui, avnd capul
plecat ntr-o parte, iar piciorul lovea cu nerbdare
duumeaua. Cavalerului nu-i plcea s-i deschid
inima n faa altora, dar, dac nu-i spunea tot ce
voia s tie, avea s caute ea nsi i ar fi putut
gsi acea informaie pe care el voia cu tot dinadinsul
s i-o ascund.
M-am ndrgostit de Fan de Shola cu puin timp
naintea morii ei, i mrturisi el ntr-un trziu.
Suntei tatl meu?
Nu! exclam Wellan, nainte ca ei s-i intre-n
cap idei false. Cnd am ntlnit-o prima dat pe
mama ta, tu aveai deja doi ani.
Imaginea pe care-am vzut-o n mintea voastr


nu era cea a unei fiine vii, ci a unei fantome.
Marele Cavaler ezit s se aventureze pe terenul
acesta alunecos. Copila n-avea dect nou ani. Cum
s-i descrii dragostea asta stranie i imposibil?
Cred c este doar manifestarea incontient a
unei iubiri care n-a avut ocazia s se-mplineasc n
timpul vieii lui Fan, cci eu continui s-o visez
noaptea. Dar nu sunt deloc un expert n
interpretarea strigtelor inimii, Kira, mi pare foarte
ru! Acum, e rndul tu s rspunzi ntrebrilor
mele. De ce ai venit imediat i mi-ai verificat
gndurile?
Aveam de gnd s v ajut n cutrile pe care le
fceai i-am intrat n mintea voastr!
Ai fi fost mult mai folositoare Ordinului dac te-
ntorceai la Abnar i-i continuai leciile de magie. Eu
sunt n stare s m descurc singur n aceast
bibliotec.
Imediat Kira se gndi c, n cazul n care n
urmtoarele zile o s-l asculte fr s crcneasc,
are s se gndeasc precis la ea n momentul n care
i va alege un Scutier nou. Se nclin deci n faa lui
i iei din bibliotec, urmrit de privirea nc
nencreztoare a Cavalerului. De cnd m-ascult
ct ai clipi? se neliniti el. Timp de-un minut fix
ieirea, dar copila nu se mai ntoarse. Uurat,
continu s rsfoiasc din nou pergamentele care
vorbeau despre primul rzboi mpotriva mpratului.
Wellan nu se-ntoarse n aripa Cavalerilor dect la
masa de sear. Toi fraii lui fiind la vntoarea de


dragoni, doar Santo i Hettrick povesteau n sala cea
mare. Elevii de la Castelul de Smarald mncaser
deja i se uitau n linite la ei, strni toi pe galeria
de la etajul al doilea. Marele Cavaler lu loc lng
Santo i sond spiritul elevilor care erau la civa
metri deasupra lor. Moartea lui Cameron i gaura
imens pe care aceasta i-o lsase-n inim i ntrista
mult. Cu toii i transmiser o und de iubire, s-l
ntreasc.
Magicienii sunt buni profesori, se gndi Wellan,
cci, ndrumai de ei, copiii deveniser nite fiine
pline de compasiune pentru semenii lor. De cin
abia se-atinse, dar bu mai multe cupe cu vin. De
obicei Santo l certa cnd cuta s-i amoreasc n
asemenea msur simurile, dar n seara asta se
mulumi s-l supravegheze. Vindectorul i aduse
harpa care era atrnat pe perete lng vatr i veni
s se aeze lng el. ncepu s ating uor corzile
instrumentului i-o melodie delicat rsun deodat
ntre zidurile de piatr ale ncperii.
Wellan ridic la el ochii plini de tristee i ascult
tnguirea dulce a harpei. Santo continu cu o
balad despre faptele de vitejie ale primului rege al
Regatului de Rubin i aluzia la regatul copilriei sale
l fcu, n cele din urm, pe Marele Cavaler s
zmbeasc.
Odat ntors n camera lui, Wellan observ c
servitorii scoseser patul lui Cameron i i
curaser platoa, centura i cizmele. Sfrit fizic i
moral, se ls s cad pe pat. Nimic nu se-ntmpl


vreodat fr un motiv anume, i spunea ntr-o
vreme Elund. n pofida aburilor izvori din alcool,
care pluteau prin mintea lui, Wellan cut s-
neleag hotrrea zeilor de a-l aduce la ei pe
Cameron. Biatul nici n-avusese mcar timp s nu
le plac! De ce?
Pentru c de-acum nainte va trebui s facei
cteva lucruri singur, opti lng el o voce feminin.
O mn ngheat i nfior braul gol i el nelese
c fiina pe care-o iubea venise din nou la el.
Fan
i puse minile pe obraz, le fcu s alunece prin
pr i strnse la pieptul ei luminos capul
Cavalerului. Wellan i nconjur talia cu braele lui
puternice i o strnse pe Fan cu disperare. Nu avea
chef s vorbeasc cu ea. Voia doar s-l uureze de
tristeea care-l cuprinsese!
Scutierul nu v-a fost luat doar din cauza
capriciilor unui zeu sau ale unei zeie, murmur
Fan, mngindu-i prul. La voi s-au gndit, Wellan,
cnd au luat aceast hotrre. Lunile care au s
vin vor fi grele pentru oameni i avei s fii mai
eficient fr Scutier.
Dar nu era dect un bieandru
Un suflet pur, pe care l-au trimis imediat n
cmpiile pline de lumin. Avei s-l revedei, Wellan!
Acum, eu zic s v pstrai forele pentru luptele ce-
au s vin!
inei-m n brae toat noaptea, Fan, nu m
prsii!


l simi tremurnd i, cu rbdare, atept s se
calmeze. Apoi l oblig s se-ntind pe pat i, plin
de iubire, l srut cu dragoste mult timp.
Sunt ncntat c voi i Kira ai ajuns n sfrit
s v vorbii! l felicit regina, ghemuindu-se n
braele lui.
Dac n-a fi fcut-o, a fi stat i acum agat de
tavanul bibliotecii!
tii foarte bine c nu v-a fi lsat aa, glumi ea.
Fiica voastr are puteri foarte mari, Fan, dar le
folosete la ntmplare!
Este nc prea tnr, Cavalere! V rog, avei
rbdare cu ea! Kira n-are s v decepioneze!
Nemaiavnd chef s continue conversaia asta
despre neastmprata copil mov, Wellan cut
buzele reginei sale i-o srut cu pasiune, cu toate
c vinul but la cin i cam amorise simurile.
Vd c mai purtai nc lniorul meu, opti
regina, ridicnd frumoasa stelu-nscris ntr-un
cerc de aur.
Adesea el este singura mea legtur cu voi, i
repro Cavalerul.
S tii c niciun maestru magician puternic nu
poate aduna suficient energie s se materializeze
adesea n lumea celor vii, dar, n ce m privete, eu
mereu m gndesc la voi.
Wellan termin discuia aeznd-o pe pat alturi
de el i semnndu-i cu srutri fierbini pielea-
ngheat.


25
LOVITUR PARIV

Fraii de arme ai lui Wellan continuar s
patruleze rmurile rurilor de pe Enkidiev,
nvndu-i pe ranii pe care-i ntlneau cum s
omoare dragonii cei tineri care s-ar fi aventurat
pn-n satul lor.
Bridgess, Chloe, Iason, Falcon, Buchanan i Kevin
traversar Regatele de Fal i cel al Perlei de la
grania cu Regatul de Smarald, s ajung n cel de
Argint pe malul de rsrit al rului Mardall. Ct i
privete pe Bergeau, Dempsey, Kems, Wanda, Nogait
i Wimme, ei urcar din nou de-a lungul rului
Wawki. Nu ntlnir ns dect civa dragoni nc
mai tineri dect primii, de care se descotorosir cu
uurin.
Ajungnd n Regatul de Argint, Chloe fu prima
care simi un soi de energie stranie i i aminti
imediat cuvintele lui Wellan. Un vrjitor, asasinul
unuia dintre Scutierii lor, se mica n voie pe
continent. ncetini mersul ntregului grup i-i
ntinse simurile invizibile ct putu mai departe
mprejurul ei. O prezen malefic bntuia prin
pdure, un spirit rece, ntunecat, morbid. Desclec
i ddu hurile lui Ariane. Ceilali Cavaleri i
Scutierii lor se uitar nelinitii la ea, cci simeau i
ei spiritul crud al magului negru.


inei-v Scutierii lng voi! ordon Chloe.
naint ncet printre copaci, mturnd aerul cu
mna, avnd palma ridicat i cutnd s localizeze
dumanul. Bridgess i
Iason desclecar i ei i le spuser Scutierilor s
rmn grupai i s mearg-n spatele lor. Cutau o
fiin umanoid, acoperit cu pene, cu cap de
insect, avnd puteri magice foarte mari. Wellan le
spusese c aceast creatur putea s rup puterea
lor de atracie i s fac s eueze toate facultile
lor, dar c nu era invulnerabil putnd fi rnit.
Pentru a-l distruge trebuia s-l tai n dou.
Gsii-mi vrjitorul sta i eu iau asupra mea
sarcina s-l mpart n cuburi! exclam Iason, voind
s destind un pic atmosfera.
Iason, te rog, i atrase atenia Chloe, mijind un
zmbet, trebuie s m concentrez.
Cei trei naintar cu pruden printre arbuti i
plantele stufoase care creteau la rdcina copacilor
btrni de la grania dintre Regatul de Argint i
Regatul de Smarald. Cavalerii Falcon, Buchanan i
Kevin i urmar, dup ce strnser Scutierii n
mijloc i urmrindu-i cu mult atenie. Dup
spusele lui Wellan, vrjitorul putea s zboare, n
care caz au s se serveasc i ei la maximum de
simurile lor ca s nu fie surprini cum fuseser
camarazii lor n apropierea zidurilor Castelului de
Argint.
Dup dezastruoasa ntlnire cu oamenii-Cavaleri,
Asbeth fugise spre sud-est n grab mare, cci


pierduse mult snge. Se ascunse n partea cea mai
deas a pdurii. n faa lui terenul era plin de coline
stncoase, crpate de cutremurele ce avuseser loc
la nceputul timpurilor. Abia trgndu-i picioarele,
vrjitorul se ascunse n fundul uneia dintre micile
grote formate tot pe-atunci, s-i poat ngriji rnile
cauzate de Cavalerul Wellan.
Lama de metal nu-i atinsese organele interne, dar
pielea era destul de adnc tiat ca s-i produc
dureri mari. Prea slbit ca s se-ntoarc la castelul
stpnului su, Asbeth hotrse s-i ntrerup
momentan cutrile n scopul aflrii motenitoarei
mpratului. Obligat s petreac mai mult timp
dect voise pe continentul oamenilor, el profit de
asta s rzbune afrontul pe care lupttorii mbrcai
n verde i avnd puteri stranii i-l aduseser, nainte
ca el s pun mna pe Narvath.
Stnd culcat pe-o parte, pe piatra rece a peterii,
Asbeth simi deodat apropierea unui grup de
oameni. nc din ajun vntori traversau regulat
pdurea, cinii lor neputnd s-i simt prezena.
Rmase perfect nemicat, gata s se fac din nou
invizibil, dar neavnd nc fora s-i regleze
conturile cu pleava asta.
Pdurea fiind din ce n ce mai deas, Chloe
mergea ntre Iason i Bridgess. n curnd copacii
mpiedicar caii s nainteze, iar pmntul le
trimitea adesea semnale c urma cea malefic se
intensifica. Chloe tiu imediat c se apropiau de
inta lor. Lng ea, Bridgess nu reuea s se


destind, cci, dac Wellan nu reuise s-l doboare
pe servitorul acesta ntunecat al mpratului, ea nu
putea s-i nchipuie cum fraii ei de arme i ea au
s reueasc. Simurile ei fiind ncordate s scruteze
pdurea peste tot, n cutarea unei psri-insect,
de mrimea unui om mijlociu ca statur, nu mai
erau atente unde punea pasul. Fr niciun
avertisment, ceva foarte tare o prinse brutal de
coaps. n acelai timp nite pumnale mici i se
implantar n carne. Bridgess scoase un strigt de
durere i czu printre ferigile i iarba nalt
dimprejur. Cu sabia-n mn, Chloe i Iason i
sttur imediat alturi. Nucit, tnra se ridic n
coate, creznd c este victima perfidiei vrjitorului.
Vzu imediat capul triunghiular al unui dragon mic
i negru, cu colii nfipi n carnea ei. Iason mpunse
monstrul cu vrful sbiei ca s-i atrag atenia, dar
creatura refuz s dea drumul przii i scoase nite
mrituri surde.
N-o s putem s-i tiem beregata, fr s-i
tiem i piciorul lui Bridgess! strig Iason, ocolindu-l
pe dragon de jur mprejur.
n acest caz, trebuie s gsim un mijloc s-l
desfacem de acolo, replic Chloe.
Ea i ddu mai multe lovituri pe spate i pe labe
cu sabia, dar se feri de coada lui plin de spini.
Chiar i la vrsta asta, au nite solzi tari ca
oelul, adug ea.
ntins la pmnt, Bridgess nu ndrznea s se
mite, de team ca animalul s nu-i nchid cumva


gura de tot i s-i rup piciorul. Curios lucru,
percepia vizual i se micora, iar durerea se atenua.
Ea se uit la ochii aprini ai dragonului, convins ca
are s moar n aceast pdure, departe de omul pe
care-l iubea.
n timp ce Falcon i Kevin i supravegheau cu
strictee pe Scutieri, ca vrjitorul s nu profite de
aceast diversiune i s-i atace, Buchanan
desclec i veni i el n ajutorul colegilor lui.
Am o idee! exclam Iason, punndu-i din nou
sabia-n teac. Buchanan, stai n spatele lui Bridgess
i fii gata s-o tragi napoi n momentul n care
dragonul are s-o lase. Chloe are s-i taie capul.
Femeia Cavaler i trase sabia cu dou mini n
timp ce Buchanan se aeza n spatele lui Bridgess.
Iason se concentr puternic i un vnt violent culc
la pmnt ferigile i iarba, zglind copacii tineri,
fr s-l deranjeze nicidecum pe dragon.
Pregtii-v! strig Iason, ntinzndu-i nainte
ambele brae.
Folosindu-se de marea lui putere de levitaie,
Iason i ridic ncet pe Bridgess i pe dragon n aer.
Nemaisimindu-i pmntul sub picioare, animalul
ls prada. Buchanan apuc bine umerii lui
Bridgess i-o trase-n spate.
Fr s piard o secund, Chloe lovi puternic cu
lama subire i decapit dragonul. Iason ls braele
jos i corpul monstrului czu la pmnt. Buchanan
o duse pe sora lui de arme pn acolo unde erau
caii, n timp ce Chloe voia s se asigure c niciun alt


pericol nu-i mai pndea grupul.
Stnd tot ntins pe podeaua umed a grotei,
Asbeth asist la execuia dragonului su fr s
poat interveni. Simindu-i pe oameni c se-
ndeprteaz de ascunztoarea sa, el nelese c
atacul animalului distrsese atenia soldailor de la
misiunea lor. Trebuia s-i recupereze forele ct
mai repede posibil, ca la ntoarcere s le poat da o
lecie. i nchise ochii i o lumin mov puternic l
nvlui ca pe-un cocon. Aceast nsuire o avea de la
tatl su, toate insectele fiind capabile s se vindece
ele nsele. Se ls n voia energiei binefctoare,
tiind foarte bine c, n starea asta, nimeni nu-l
putea atinge, fr s fie ars cu cruzime.
Buchanan o duse pe Bridgess pn la ru i se-
ntoarse lng Scutieri ca s-i apere mpreun cu
Kevin. Falcon rupse pantalonii de pnz ai surorii
sale de arme i-i examin rana. Toi Cavalerii
posedau nsuiri de vindector, dar unii erau mai
pricepui dect alii. Dintre toi Santo era cel mai
priceput, dar i Falcon i tratase de diferite rni pe
care le cptaser n confruntarea cu oamenii-
insect.
Sub privirea atent a lui Chloe i a celorlali
Cavaleri, Swan, Scutierul lui Bridgess, i se ghemui
n spate i-i puse capul fierbinte pe genunchii ei.
Falcon terse uor gurile fcute de dinii
animalului cu apa din plosca lui i le acoperi cu
palmele lui luminoase. Rnile se-nchiser fr
greutate, dar lumina vindectoare nu-i aduse nicio


uurare tinerei femei, a crei piele devenea din ce n
ce mai ngheat.
Spunei-i lui Wellan c am s-l atept opti
Bridgess, leinnd.
Chloe i trecu repede mna pe deasupra corpului
ei s se conving c nu-i ddea sufletul. Descoperi
cu stupoare c btile inimii ei deveneau tot mai
rare.
Animalul sta a otrvit-o! strig ea speriat.
Totui, cnd Kira a fost mucat, n-am gsit
otrav n sngele ei, ripost Falcon.
Probabil c cei mai mici dintre dragoni o au n
dinii lor, suger Swan ndreptndu-i privirea plin
de lacrimi spre cei mari.
n cazul sta, numai Magicianul de Cristal are
s o poat ajuta, trase concluzia Iason. Trebuie s-o
ducem de urgen la Castelul de Smarald, hotr
Chloe. n timp ce eu iau legtura cu Wellan,
ncercai s-i adunai pe Cavalerii cei tineri i pe
Scutieri.
Iason se-ndrept imediat spre copiii adunai unii
lng alii.
Ei, exist vreun voluntar care s taie n buci
dragonul i s-l pregteasc pentru masa de sear?
Se-ntoarse spre ei Iason, zmbind cu toat faa.
Toi Scutierii se strmbar, uitnd pe moment de
pericolul care-i ptea. Palizi i ngrozii, Buchanan
i Kevin nu reacionar la gluma lui. Era prima dat
cnd un Cavaler suporta o ran grav de la
nceputul vntorii montrilor i asta-i speriase. Cu


un aer ncreztor, Falcon se duse spre copii.
Renunm la misiunea asta? se interes Kevin,
stnd n picioare lng calul su.
Doar dac Wellan ne-o ordon, i rspunse el.
Chloe are s-i cear instruciuni. Dac v e foame
sau sete, acum e momentul s le potolii, cci am
bnuiala c Marele Cavaler are s ne ordone s ne-
ntoarcem direct acas.
Dar niciunul dintre ei n-avea poft de nimic, mai
ales la gndul c ar trebui s mnnce dragon
ngenuncheat nc lng Bridgess, Chloe nchise
ochii i se concentr s-l cheme pe Wellan.


26
AJUTAI-O PE BRIDGESS!


Marele Cavaler fcea cercetri n biblioteca
palatului cnd auzi n minte vocea surorii sale de
arme. Ls jos imediat cartea veche i prfuit pe
care o consulta i nchise ochii. Chloe i povesti ce
se-ntmplase n Regatul de Argint i-i ceru sfatul. V-
ai dus exact n locul n care Santo i cu mine ne-am
oprit, rspunse Wellan, temndu-se pentru viaa
fostului su Scutier. N-o s mai descoperii dragoni.
Dar vrjitorul se ascunde-n pdurea asta, protest
Chloe.
Pe gnduri, Wellan ncrunt din sprncene.
Otrvit din cauza unui animal malefic, Bridgess
trebuia tratat ct mai repede posibil de un maestru
magician. Dar, pe de alt parte, fraii lui de arme se
aflau n apropierea ascunztorii lui Asbeth, iar
creatura asta rnit ar fi trebuit s fie uor de
nvins, chiar i pentru nite Cavaleri mai tineri.
Continu s-l urmreti pe vrjitor mpreun cu
Falcon i Iason, iar pe Buchanan i Kevin trimite-i cu
Bridgess la castel. Fii ateni, Chloe! Wellan termin
schimbul de cuvinte i continu s in ochii
nchii, cu spatele rezemat de zid. Cavalerii se aflau
acum la dou zile distan i el nu tia cu ce vitez


se rspndea otrava prin venele lui Bridgess. O rug
pe Theandras, zeia Regatului de Rubin, s vegheze
asupra vieii ei i deschise imediat ochii.
Maestre Abnar! strig el.
Magicianul de Cristal apru brusc lng el i
Wellan sri n picioare.
Bridgess a fost mucat de un dragon, i spuse
marele Cavaler, cu inima strns. V implor, facei
ceva
Lund n consideraie ameninarea care
planeaz acum asupra Kirei, nu pot s-o las fr
aprare la Castelul de Smarald sau s-o iau cu mine
ca s-o tratez pe Bridgess.
Dar fr ajutorul vostru Bridgess are s moar!
protest violent Wellan.
ncetinii rspndirea otrvii fcnd-o s nghit
asta i aducei-o aici.
n mna lui Abnar se materializ o sticlu
coninnd un lichid verzui, iar acesta din urm l
sftui pe Wellan s o fac pe sora lui de arme s bea
tot coninutul flaconului.
Mergei i v-neuai calul, i ordon
Nemuritorul. ntr-o clip sunt i eu acolo.
Wellan plec n fug din bibliotec. Se duse mai
nti n aripa Cavalerilor s-i ia platoa i armele.
Santo veni la ua camerei lui, alturi de Scutier.
Am auzit discuia ta cu Chloe, spuse el. Vrei s
te-nsoesc?
Nu, rspunse acesta. Ai grij de castel. Mi-e
team s nu fie o alt diversiune a vrjitorului ca s


pun mna pe Kira. ncredineaz-te c n-are s i
se-ntmple nimic!
Poi conta pe mine!
Santo i Hettrick l nsoir pe Marele Cavaler la
grajd i-l privir cum i neua grbit calul. Wellan
iei din cldire trgnd animalul dup el i apoi
puse piciorul n scar. Magicianul de Cristal se
materializ n faa calului i inton nite incantaii
ntr-o limb melodioas, rareori auzit de urechea
unui om. Aezat deja n a, marele Cavaler n-avu
timp s-l ntrebe ce fcea. Un vrtej de lumin
multicolor i se ridic mprejur, speriindu-i calul.
Animalul se cabr necheznd de spaim i Wellan se
ag de hurile lui.
Apoi, n acelai fel cum venise, lumina dispru
brusc i Cavalerul se trezi pe malul rului Dilmun la
vrsarea acestuia n fluviul Mardall. i calm calul
i se-ndrept spre grupul de soldai care-l observau
de departe. Cnd ajunse n sfrit lng ei,
Buchanan tocmai voia s-o pun pe Bridgess n
braele lui Kevin, care nclecase deja, s o duc
pn la castel. Toi rmaser cu ochii larg deschii,
vznd cum se apropie eful lor.
Dar cum ai putut ajunge aici n aa de puin
timp?! exclam nencreztor Iason.
Magicianul de Cristal m-a transportat printr-un
mijloc magic, rspunse Wellan, srind pe pmnt.
Cum i merge?
ntinse braele spre Buchanan care i-o ddu pe
tnra incontient, a crei piele devenise tot att de


alb ca aceea a lui Fan. Wellan o puse pe Bridgess
pe pmnt i cu dinii scoase dopul flaconului. O
ridic uor de umeri i-o fcu s nghit poiunea
verde pn la ultima pictur.
Cu inima strns, el atept s observe efecte
benefice, dar Bridgess rmase tot nemicat i
palid ca moartea. Chloe se aez i ea pe vine lng
Wellan i-i puse mna pe umr.
Pe tine te-a chemat atunci cnd i-a pierdut
cunotina, i spuse ea.
Wellan se uit trist la sora lui de arme. Niciun
Cavaler nu-i pierduse viaa de la nceputul
nfruntrilor i, n numai cteva zile, Cameron
cunoscuse o moarte atroce, iar Bridgess plutea ntre
via i moarte.
Magicianul de Cristal are s-o salveze! Afirm el
cu o voce sigur, ca i cum ar fi vrut s se conving
i pe el nsui.
Urc din nou pe cal i Buchanan i-o ridic n
brae. Wellan o strnse la piept i ndemn calul la
drum. nsoit de Buchanan, Kevin i Swan, o lu
drept spre Castelul de Smarald i nu se opri dect o
zi dup aceea, cnd ajunse n marea curte a
castelului. Pe drum nu poposise dect pentru a le
permite cailor i cavalerilor s bea ap. Mori de
oboseal, lupttorii i caii lor rsuflau zgomotos, dar
Wellan nu arta niciun semn de slbiciune.
Se ls s alunece pe pmnt cu Bridgess n
braele sale i se-ndrept spre turnul lui Abnar, n
timp ce rndaii luar-n primire caii, iar Cavalerii i


mpingeau pe Scutieri spre aripa lor pentru o odihn
binemeritat.
Kevin i Buchanan, potrivindu-i pasul cu al lui,
Wellan urc pn la etajul al doilea din turnul
Nemuritorului, cu Bridgess n braele sale. Din
fericire, copiii se duseser deja s ia masa n marele
hol al regelui, altfel sosirea grbit a Cavalerilor ar fi
semnat ngrijorare.
Marele Cavaler o puse pe Bridgess pe patul lui
Abnar, ridic o privire rugtoare spre acesta, dup
care se retrase fcnd loc magicianului. Inelul de
cristal de la gtul Nemuritorului se lumin n timp
ce-i trecea mna pe deasupra corpului nensufleit
al tinerei femei. Otrava se ntinsese deja n tot
organismul. O alt sticl se materializ atunci n
cealalt mn a lui Abnar, i din ea, magicianul
vrs cteva picturi n gtul lui Bridgess. Nicio
reacie.
Mi-e team ca rul s nu se fi produs deja,
deplnse el.
Nu! protest violent Marele Cavaler, cu ochii
necai n lacrimi. Sigur mai este nc ceva ce putem
face!
Abnar pstr tcerea. l cunotea destul de bine
pe Wellan s tie c n-are s-i asculte niciunul din
argumentele legate de voina zeilor. Marele Cavaler
ngenunche lng pat, lu mna lui Bridgess i o
duse la buze s-o srute. Neputnd face nimic mai
mult pentru ea, Nemuritorul se dematerializ.
Am putea rscoli biblioteca s gsim un antidot,


suger Kevin, la fel de trist ca eful lui.
Sau ne-am putea ruga n capel, adug
Buchanan.
Cu gtul strns de durere, Wellan se mulumi s
ridice ncet capul. Cu toat oboseala lor, cei doi
brbai schimbar o privire complice i plecar din
turn. Ar fi fcut i imposibilul s-i salveze sora de
arme.
Wellan rmase la cptiul lui Bridgess, fr s
tie ct timp ea are s reziste otrvii. Odat cu
cderea serii, servitorii venir s aprind torele de
pe zid i s-i aduc mncare i ap. Marele Cavaler
refuz ns mncarea, dar se folosi de ap s-i
mprospteze fruntea din ce n ce mai fierbinte a lui
Bridgess. n timpul serii veni i Santo i-i trecu i el
mna pe deasupra corpului lipsit de vlag al tinerei
femei, fiind uimit de ntinderea rului.
Kevin nc rsfoiete crile despre otrvuri, cu
ajutorul lui Elund, declar el, ca s-i ncurajeze
fratele de arme, chiar dac vedea cu ochii lui c
Bridgess se era pe moarte.
Wellan se uit la ea fr s poat spune un singur
cuvnt.
i Buchanan se roag n capel mpreun cu
Scutierii, urm Santo. Eu nu tiam c tu ncercai
sentimente att de profunde pentru Bridgess.
Nici eu, ngim Wellan. N-am putut s-mi dau
seama dect n momentul morii sale
Lacrimi amare ncepur din nou s curg din ochii
lui umflai i vindectorul i trimise o und de


linite. Lu loc pe-o banc, de partea cealalt a
patului, s vegheze muribunda mpreun cu Wellan
i i observ faa linitit i alb ca zpada.
Destinele furite de zei erau adesea att de greu de-
neles!
n cma de noapte i cu picioarele goale, Swan
veni n turn ctre miezul nopii i-l gsi pe Wellan
singur lng maestra ei, inndu-i mna ntr-a lui.
Cum ea o sonda adesea pe Bridgess, copila era la
curent cu sentimentele acesteia fa de Marele
Cavaler i nelese, vzndu-l aa, c erau
mprtite.
Sire Wellan, a putea sta cu voi lng ea?
ntreb Swan, abia rostind cuvintele.
Dar bineneles, copil, rspunse Wellan cu
vocea rguit. Scutierul lu loc de partea cealalt a
patului i-i imit eful apucnd mna cealalt a lui
Bridgess.
E att de nedrept, opti ea. Nu urmream un
dragon, ci un vrjitor
Wellan nu tia cum s liniteasc fetia, care
urma s-i piard maestra n timpul acelei nopi,
dar i promise n gnd lui Bridgess c are s-o ia pe
Swan sub aripa lui protectoare cnd ea are s-i
ntlneasc strmoii n lumea de dincolo.


27
LUMINA CEA VIOLET


Cnd se ivir zorii, iar la cptiul Cavalerului
muribund, frni de oboseal, Wellan i Swan
adormiser pe pturile puse pe jos chiar lng pat,
Kira se strecur neauzit n turnul Magicianului de
Cristal. Simind tristeea ce se abtuse peste castel,
nu nchisese ochii toat noaptea. Bridgess fiind
singurul Cavaler care-o tratase cu dragoste i
demnitate, care-o nvase s se bat, care vzuse n
ea un adevrat Scutier, Kira nu putea i nu voia s
nu-i ia adio de la ea, nainte ca aceasta s-o
ntlneasc pe mama ei n lumea de dincolo.
Copila mov se apropie de pat n vrful picioarelor,
ocolind-o pe Swan, ce sttea ghemuit pe ptura de
pe jos. Era straniu, dar Bridgess nu prea suferind.
Faa ei era netulburat i foarte frumoas la lumina
ultimelor lumnri. Kira se aplec i o srut pe
obraz. Apoi, de curiozitate, ddu cuvertura la o parte
de pe coaps s examineze rnile fcute de dragonul
cel mic.
Observ cicatricele numeroilor dini care se
nfipseser n carnea femeii i, fr s tie de ce,
ntinse minile ei mici deasupra semnelor violacee.
O lumin mov puternic scp deodat din degetele


ei, fcnd-o s scoat un strigt de surpriz. ntr-o
secund Wellan fu n picioare i-i ddu seama de
straniul spectacol.
Kira, ce faci aici? tun el, revenindu-i.
Nu-mi dau seama! exclam copila, speriat. Nu
m mai pot mica!
Swan se trezi i ea i fcu ochii mari n faa
fasciculelor de lumin mov, care-nvluiau tot corpul
Cavalerului rnit.
Retrage-i imediat minile! i ordon Wellan.
V-am spus c nu pot!
Wellan se duse n spatele Kirei, o prinse i o trase
n spate. Dar, mai grea ca o stnc, fetia nu se
mic nici c-un centimetru, iar Cavalerul simi o
furnictur puternic pe piele. O for de origine
magic, o for misterioas o pironea pe copil n
loc. Marele Cavaler se folosi de simurile lui invizibile
i ncerc s-neleag efectul pe care lumina mov l
avea asupra corpului nensufleit al lui Bridgess i-
al su, dar se lovi de-un vrtej ameitor de culori i
de fluierturi ascuite. Slbi strnsoarea i se rug
cerului s-i apere sora de arme. Deodat Abnar
apru lng el.
Nu-i face niciun ru! Afirm Nemuritorul. Din
contr!
Dar nici mcar nu tie ce face!
i ascult instinctul, sire Wellan. V rog s-o
lsai s termine ce-a nceput!
Nu-i sttea n caracter Marelui Cavaler s-i pun
minile la piept i s atepte ca alii s fac n locul


lui ceea ce era de fcut. Lupttor i om de aciune,
el i rezolva problemele lund hotrri i aplicndu-
le. Dar, stnd alturi de el, Magicianul nu era deloc
nelinitit vznd corpul lui Bridgess nvluit n
aceast lumin stranie, de-aceeai culoare cu pielea
prinesei sholiene. Dimpotriv, prea chiar fascinat!
Nu mai trecu mult timp i lumina dispru tot att
de repede cum apruse. Bridgess trase o dat adnc
aer n piept i sri n sus, ca i cum n-ar mai fi
putut s fac aa ceva de foarte mult timp. Wellan
se grbi spre ea i-o lu n brae. Aducndu-i
aminte ultimele clipe nainte de a-i pierde
cunotina, se ag de gtul lui i ncepu s plng.
Wellan o strnse uurat la piept i-i mulumi zeiei
Theandras pentru miracolul pe care-l nfptuise.
n timp ce Nemuritorul ncerca s afle dac otrava
mai circula nc n venele lui Bridgess, trecndu-i
mna pe deasupra corpului ei, Kira se uita la el
uimit de vindecarea nemaipomenit pe care tocmai
o realizase. Swan se uita la ea plin de recunotin,
dar copila n-o vzu. i n corpul ei se produsese
ceva straniu. Simi frisoane alergnd de-a lungul
braelor, apoi n tot corpul i simi deodat n burt
un frig puternic. Speriat, se rsuci n direcia scrii
de piatr pe care o cobor alergnd, simindu-i
inima n piept cum bate din ce n ce mai repede.
Travers curtea alergnd i intr ca o furtun n
palat, speriindu-i pe servitorii care-i ncepeau la
ora aceea lucrul. Se grbi s ajung-n camera ei.
Picioarele i tremurau violent, iar vederea i se-


nceoa. Se-ndrept spre pat, dar nu-l atinse. O
umbr de-ntuneric i czu peste ochi i se prbui.
Abia o or mai trziu, Armene o gsi culcat pe
burt pe jos, pe piatra rece, nvelit ntr-un cocon de
lumin violet. Servitoarea scoase un strigt de
spaim, ls s cad hainele curate pe care le
aducea i se arunc n genunchi alturi de ea. Cnd
vru s-o ia n brae, simi i ea furnicturi n degete.
Netiind ce s fac, Armene o terse imediat spre
turnul lui Elund s-l implore s-i vin-n ajutor. Era
nc foarte devreme i btrnului magician nu-i
plcea s fie trezit la o or ca asta, dar spaima de pe
faa servitoarei l convinse c avea toate motivele.
O urm deci pn-n apartamentul regelui i se
alarm vznd-o pe prines leinat i nconjurat
de lumin. N-o iubea deloc pe copila asta, cci
semna cu descrierea demonilor care locuiau n
Regatul Umbrelor, fcut de pergamentele vechi, dar
fiind protejata regelui i un personaj important al
profeiei, i tolera prezena la Castelul de Smarald.
A vrut cumva s fac o vraj? ntreb
magicianul, zrind-o pe copila nvluit n lumin.
Nu tiu nimic, maestre Elund, rspunse
Armene, mpreu- nndu-i nervos minile. Asear
am pus-o n pat i, cnd am venit dimineaa, am
gsit-o aa.
Atunci Elund bnui c vrjitorul asasin se va fi
strecurat n palat fr tirea lui. Cercet rapid toate
colurile palatului, cu simurile lui magice, dar din
fericire nu detect nicio prezen malefic.


Putei s-o ajutai? l implor Armene.
Nici mcar nu tiu ce i s-a ntmplat! exclam
contrariat magicianul. Ducei-o n pat, pn m duc
eu s consult crile mele de magie! Sunt sigur c
fenomenul este consecina unei alte experiene
negndite!
Elund i ndrept mndru spatele i iei din
camer cu o figur jignit. Armene tia c lui nu-i
plcea prinesa sholian, dar ea nu tia cui s se
adreseze, cci pentru tot restul regatului Abnar nu
era dect un ucenic care lucra sub tutela lui Elund,
chiar dac avea cunotine mult superioare
acestuia. Servitoarea rmase alturi de Kira,
ntrebndu-se cum s-o duc-n pat, cu lumina asta
care o nvluia puternic.
n turnul Magicianului de Cristal, Wellan slbi
strnsoarea n care o inuse pn atunci pe Bridgess
i o ls s se aeze. Sub privirea atent a lui
Wellan, a lui Swan i a lui Abnar ea bu ap dintr-o
can. Spre marea surpriz a Nemuritorului, nicio
pictur de otrav nu mai circula prin corpul ei i
febra i sczuse. Vindecarea asta brusc te ducea cu
gndul la un miracol, pe care Bridgess l datora unei
copile de nou ani.
Wellan privi peste tot mprejurul lor, dar n-o vzu
pe Kira nicieri. Fiindu-i team s nu fie certat
dup intervenia asta curioas, probabil c fugise.
Mi-e att de foame, c-a putea mnca pn i-
un dragon! glumi atunci Bridgess s mai liniteasc
anturajul.


Swan izbucni n rs i Wellan se mulumi s
zmbeasc uurat. Sora sa de arme i regsise
simul umorului, deci era n afara oricrui pericol.
Cu ngduina Nemuritorului, Bridgess puse
piciorul jos i Wellan o ajut s se ridice. Adio
ameeli, doar o uoar durere de cap cauzat de
foame. Fcu singur civa pai, apoi expresia feei
sale trecu de la ncntare la disperare.
Fr-ndoial c e prea devreme s te ridici din
pat, i repro politicos Wellan.
Nu, e Kira opti ea, ntorcndu-se spre fratele
ei de arme. E n pericol
nainte s-i poat spune lui Wellan ce-o amenina
sau s poat s sondeze el nsui castelul, Bridgess
ieea pe u mpreun cu Scutierul ei. Marele
cavaler nu avu de ales i le urm. Dar Abnar se
folosi de un drum mai rapid. Dispru i se
materializ din nou n apartamentul regal, n spatele
lui Armene, nc ngenuncheat lng corpul
nconjurat de lumin al copilei.
Ce s-a ntmplat? ntreb el, apropiindu-se.
Nu tiu nimic! Plnse, neputincioas,
servitoarea.
Se aplec asupra Kirei, dar razele de lumin
arztoare l atacar imediat picndu-i minile.
Simurile lui i spuser c era vorba de aceeai
lumin vindectoare ca n cazul lui Bridgess. Atunci
de ce-l mpiedic s-i vin-n ajutor? i de ce Wellan
a putut s ating copila fr s fie i el picat?
Cavalerii de Smarald se nconjurau ei nii cu


lumin dup o intervenie vindectoare, dar de
culoare alb, care avea misiunea s le refac forele
i care nu era agresiv ca lumina asta violet.
Voiam s-o pun n pat, spuse trist servitoarea,
dar nu pot s-o ating! Spunei-mi mcar c nu este
pe cale s moar!
Nu, Armene, cred c este mai degrab
contrariul! i reface forele consumate!
Dar nu era bolnav!
Nemuritorul nelese ce se petrecuse. Contribuind
la vindecarea lui Bridgess, Kira transferase otrava n
propriul corp i-i folosea acum puterile
vindectoare s scape de ea. Era vorba desigur de o
nsuire motenit de la tatl ei insect, cci
oamenii nu o aveau.
Wellan, Bridgess i Swan nvlir n camer i
vzur curiosul cocon luminos. Temndu-se ca
vrjitorul s nu-i fi fcut vreo vraj copilei, Marele
Cavaler scrut ncperea cu simurile lui ascuite.
Nu este el, l asigur Abnar, citindu-i gndurile.
Produce ea nsi aceast lumin menit propriei
vindecri, la fel cum a procedat i cu Bridgess.
Dar de ce e pe podea? Se ntreb Wellan.
Cred c pur i simplu nu a avut timp s ajung
n pat.
Dar nu o putem lsa aici, protest Bridgess.
N-avem voie nici s-o atingem! i preveni Abnar.
Ce se va-ntmpla dac am s-o iau n brae i-am
s-o pun n pat? insist Wellan.
Braele v vor fi probabil arse de acest cocon de


lumin care o protejeaz. Pentru moment, cel mai
bine este s rmnem lng ea s ne asigurm c
manifestarea asta de putere n-are s-l atrag pe
vrjitor n Regatul de Smarald.
Oare tia c risca s fie astfel reperat n timp
ce-mi salva viaa? ntreb Bridgess, care pentru
nimic n lume nu voia s fie rspunztoare de
pierderea copilei.
Glumeti! O fulger Wellan. Nu tie niciodat ce
face! E-o adevrat urgie ambulant!
Tnra puse blnd mna pe braul Marelui
Cavaler s-i atrag atenia s nu se arate nedrept
fa de cea care o scpase de la moarte i Wellan i
nghii comentariile.
Armene le aduse fotolii confortabile i ei se
aezar n ele s supravegheze copila. Bridgess i
stpni foamea i ignor durerea care-i strngea
capul ca ntr-o menghin. Fa de copila asta mov
ea avea acum o datorie enorm.
Dup o or, lumina ncepu, n sfrit, s
slbeasc i Armene se apropie de capul protejatei
sale. Kira i veni n fire treptat i se ridic pe coate,
uitndu-se confuz la servitoare. Cnd coconul de
lumin dispru complet, Armene o trase la ea n
brae i-o strnse cu drag.
Dar ce s-a ntmplat, Mene? Se sperie fetia.
i-ai folosit prima dat puterile de vindector,
rspunse Abnar n locul ei.
Kira se-ntoarse brusc pe genunchii lui Armene i-i
observ pe Wellan, Bridgess, Swan i pe Magicianul


de Cristal, aezai la civa pai de ea i uitndu-se
curioi la ea. ncerc imediat s-i aduc aminte
ultimele momente dinaintea intrrii ei n camer.
Simindu-i confuzia, Bridgess naint spre ea pentru
a-i mprospta memoria.
Eram pe punctul s nu mai fiu printre cei vii i
tu m-ai salvat viaa folosind lumina ta violet, spuse
tnra, cu un zmbet de recunotin.
Nu sunt prea sigur c s-a ntmplat aa ceva,
maestr protest ea.
Kira i aminti de furia lui Wellan cnd o auzise
prima dat n marele hol al regelui spunndu-i astfel
lui Bridgess i, plin de cin, ls ochii n jos, dar,
spre marea sa surpriz, Cavalerul nu avu nicio
reacie. Ea l sond rapid, cu toat interdicia de
care vorbea codul, i nu percepu n inima lui nicio
emoie negativ.
Am urcat n turn s v spun adio, iar minile
mele s-au ridicat singure deasupra rnilor voastre.
i lumina a izbucnit singur imediat dup aceea, v
jur.
i ea m-a vindecat, Kira. Am s-i fiu
ntotdeauna recunosctoare.
Chiar dac am fcut-o fr s gndesc? ntreb
copila, trgnd nelinitit cu ochiul n partea lui
Wellan.
Dar Marele Cavaler continua s-o observe fr s
fac nici cel mai mic comentariu. Bizar, i trecu
prin gnd fetiei.
Este vorba de-un reflex de vindector, interveni


Abnar.
Dar nu vreau s fiu vindector, gemu Kira.
Vreau s devin Cavaler.
Bridgess o srut pe Kira pe frunte, tot aa cum
fceau Cavalerii cu Scutierii lor atunci cnd erau
mulumii de ei i copila se ghemui n braele lui
Armene.
Nu uita promisiunea pe care i-am fcut-o! zise
Bridgess. Acum odihnete-te! Am s revin mai
trziu!
Kira ridic uor capul continund s-l
supravegheze pe Wellan cu coada ochiului, dar
acesta rmase impasibil. Armene o ridic n brae i
o duse n patul ei. Ct despre ea, Bridgess i
revenise i-l anun pe fratele su Cavalerul c are
s se duc la buctrie s-nghit tot ce se afla n
cmar, dup care, nsoit de Swan, iei din
camer.
Wellan rmase n continuare nemicat. Dorind s
stea de vorb singur cu Magicianul de Cristal, o ls
s plece mpreun cu Scutierul ei, chiar dac avea
nc ndoieli asupra vindecrii ei depline. l urm
mai degrab pe Abnar pe hol.
N-am vzut niciodat o vindecare mai rapid,
declar perplex Cavalerul.
Copila asta este fiica unei maestre magiciene,
iar tatl ei este fr ndoial vrjitor. Mi-e team c
are s continue s ne uimeasc, sire. A vindecat-o
pe sora voastr de arme transfernd otrava n
propriul corp, apoi s-a servit de puterile ei s se


vindece singur. Este un proces ntr-adevr uimitor.
n general, cnd salveaz un bolnav, vindectorii nu
fac dect s le transmit fora lor vital pacientului.
Ei nu-i transfer i boala.
Atunci este probabil c vrjitorul are aceleai
puteri ca fetia i are s-i vindece rnile, nelese
Wellan. Prietenii mei n-au s-nfrunte n pdure o
creatur fr aprare.
Mi-e team c nu i v sftuiesc s mergei s-i
ntlnii ct se poate de repede.
Wellan aprob cu o ridicare a capului i se-
ndrept spre marea scar de piatr a castelului.
Se duse mai nti n aripa Cavalerilor s fac o
baie, nainte s-o ia spre Regatul de Argint unde pe
Chloe, Iason i Falcon i ptea un mare pericol.


28
WELLAN i BRIDGESS

Alunecnd n apa cald, Wellan se concentr.
Chloe, unde ai ajuns? ntreb el. Cercetm pdurea
centimetru cu centimetru, rspunse ea. i simim
urma pe pmnt, dar nu tim unde s-a oprit.
Creatura asta are nsuirea de a-i vindeca singur
rnile. Dac l-ai reperat pe vrjitor, spunei-mi! n
urmtoarele ore am s plec la drum i, n curnd, am
s fiu mpreun cu voi. Cloe accept, prefernd s-
nfrunte vrjitorul n prezena efului ei cel mare.
Wellan deschise ochii creznd c ar putea avea
ncredere n femeia Cavaler. Era o lupttoare
prudent, care nu srea niciodat prima la un
adversar mai puternic dect ea. Ar fi vrut mai
degrab s-i ntind o piedic lui Asbeth sau s-l
fac s comit o greeal. Ct despre Falcon,
reinerea, pe care-acesta o avea n faa creaturilor
malefice, l mpiedica s comit o micare greit,
dac voia s ajung fa-n fa cu vrjitorul. Dar
reacia lui Iason l nelinitea cel mai mult. Adesea,
tnrul Cavaler temerar nu-i ddea seama de
gravitatea unui pericol dect atunci cnd era
implicat deja pn la gt. Fiina asta acoperit cu
pene n-are s-l impresioneze pe Iason ctui de
puin, iar el chiar are s-ncerce s-l rpun tot aa


cum i omora pe soldaii mpratului Negru.
Dar, contrar felului de-a lupta al oamenilor-
insect, vrjitorul stpnea i mijloace magice care
ar fi putut s le provoace multe pierderi.
Adncit n gnduri, Wellan nu simi prezena lui
Bridgess dect atunci cnd aceasta intr n ap i
not spre el.
Totui, tii ce spune regulamentul, i repro
Wellan. Femeile i brbaii nu pot veni aici n acelai
timp.
Prefernd s nu in seama de avertisment, i se
ascunse la piept i-i nconjur pieptul cu braele,
culcndu-i capul pe umrul lui. Wellan doar oft,
dar nu o alung. Dup cte suferise, merita i-un
pic de-ncurajare!
Vreau doar s-i mulumesc! i opti ea la
ureche.
Nu eu te-am scpat de otrav, ci Kira!
Buchanan mi-a spus c n cazul n care nu
veneai s m caui, n-a fi supravieuit.
N-am fcut dect s-mi ascult inima, tii bine.
Inima de frate de arme sau cea de brbat?
ntrebarea era totui suprtoare pentru un
Cavaler cruia nu-i plcea s i se cunoasc emoiile.
naintea teribilei tragedii, el ignorase profunzimea
sentimentelor sale pentru aceast femeie tnr.
Dar acum
n calitate de camarad, el i aprecia mult att
sprijinul, ct i ingeniozitatea strategiilor ei militare.
n calitate de femeie, i oferea cam prea mult


dragoste i-ncurajare. ntr-un cuvnt, o cam rsfa!
Inima lui, ns, i aparinea reginei Fan de Shola,
chiar i dac aceasta tria ntr-un univers paralel!
Amndou, rspunse el n cele din urm, s nu-
i dea ocazia s-l antreneze ntr-o discuie
periculoas.
Ce diplomaie! l ironiz ea. Ai fi fost un suveran
bun!
Urc braele n jurul gtului acelui brbat pe care-
l admira mai mult dect orice pe lume i pre de-un
moment l fix, ghicindu-i emoiile. i fusese tare
fric s nu cumva s-o piard. Putea s simt asta n
toate fibrele corpului su, dar acum, cnd o tia n
afar de pericol, ce se-ntmplase oare-n inima lui
att de bine pzit?
tiu c m iubeti i nu la fel ca pe fraii de
arme, mai spuse ea.
Da, te iubesc, Bridgess doar c inima mea nu
este liber.
Din cauza reginei
O mare tristee i cuprinse deodat toat fiina.
Cum a putea s-l fac s priceap c este victima
unor farmece? se-ntreb ea.
Alegerea ta este ct se poate de simpl, zise ea,
cu aerul ei de lupttor, care-i plcea lui atta. Sau
ai s-i petreci restul zilelor ateptnd ca ea s
binevoiasc s vin s te-ntlneasc n pat sau ai s
profii de dragostea unei femei vii, care-ar putea s
te satisfac n fiecare noapte, pn la adnci
btrnei.


El pstr tcerea.
Eu te iubesc fr condiii, continu Bridgess,
adugnd supliciului i vorbele.
i apropie buzele de ale lui i-l mbri, fr ca
el s-ncerce s se eschiveze. Nu voia s profite de
confuzia n care se afla el, ci doar s-i arate c
spunea adevrul. Cnd minile ei i alunecar pe
piele, el rezist.
Nu! Se-mpotrivi el.
ncerc s-l mai srute nc o dat, dar el i
ntoarse capul. Atta timp ct Regina din Shola va
fi acolo, n-am s pot s ctig niciodat inima lui,
nelese ea, uitndu-se la el cu o privire mai mult
dect nefericit.
Bridgess, mi pare ru se ntrist i Wellan,
dndu-i seama c-o ndurerase.
tiu bine c n-am nicio ans n faa fantomei
tale!
Nu-i din cauza lui Fan. Mintea mea e
preocupat de soarta camarazilor notri care, n
acest moment, urmresc vrjitorul. Mi-e team
pentru vieile lor!
Bridgess se surprinse sondndu-i gndurile, ceea
ce nu fcuse dect foarte rar de cnd l cunoscuse.
Spunea adevrul. Pdurile Regatului de Argint i
soarta frailor lor de arme i ocupau incontestabil
gndurile, dar pe fundal plutea imaginea magicienei.
Plec s-i ajut, declar el.
Ne iei cu tine?
Prefer ca tu s rmi aici cu Santo, Kevin i


Buchanan n cazul n care vrjitorul ar reui s ne
scape. Amintete-i c o caut pe Kira. Trebuie s v
pregtii s v aprai dac noi avem s eum.
Dar mi-am revenit, Wellan! protest violent
femeia. Sunt n stare s m lupt perfect alturi de
tine!
Nu m-ndoiesc o secund, dar am nevoie s ii
lucrurile sub control la castel.
i ncruci minile la piept i-i ntoarse brusc
spatele, iar Wellan i reprim un zmbet fugar.
Caracterul ei puternic este cel care-mi place att de
mult!, se gndi el. Chiar copil fiind, ea l fcuse
mereu s afle punctul ei de vedere, n special atunci
cnd al ei era altul.
Cineva trebuie s consulte stelele, s-mi poat
spune ce ne-ateapt, urm el.
ncerci s scapi de mine, mormi ea.
tii foarte bine c e fals. Nu fi copil!
Kevin are mai mult talent ca mine s aprecieze
semnele cerului, declar ea deprtndu-se de el. i
de obicei misiunile importante le ncredinezi lui
Santo. Vrei s m lai la castel doar fiindc m crezi
n continuare suferind.
Wellan not pn la ea, i trecu minile
mprejurul taliei ei i-o trase cu spatele la pieptul
lui. Acum vrea s m-mbuneze! Se ofusc femeia.
Se zbtu s-i scape, dar el o strnse mai tare.
N-am nvat toat viaa s m bat, ca acum s-
mi pierd timpul cu cititu-n stele, se revolt ea.
mi semeni prea mult, se distr Wellan,


mngind cu dragoste obrazul i prul ei blond.
Atunci nelegi, n sfrit, de ce nu pot eu s
stau aici, n timp ce tu te umpli de glorie?
Sau am s fiu cioprit de acest vrjitor, despre
care nu tim aproape nimic. Este adevrat c-mi fac
griji n privina strii tale de sntate, dar hotrrea
am luat-o pentru c am ncredere n tine i-i cer s
rmi aici s-o protejezi pe Kira.
Voi s i se desprind din brae, dar el n-o ls.
n castel exist pasaje secrete, urm el. Ar fi o
idee bun ca tu s te obinuieti cu diferitele
ascunztori pe care le ofer i s-o nvei pe copil s
se ascund acolo.
De obicei, cnd Wellan ddea un ordin, nu se
atepta nici la refuz, nici la negocieri din partea
celorlali Cavaleri. Femeia asta tnr i frumoas
era singura dintre camarazi creia i acorda aceast
favoare.
De acord, ctigi! Accept ea n cele din urm,
fr s-i ascund dezamgirea.
tiam c pot conta pe tine!
O ntoarse cu faa i o srut pe buze. Pre de-o
clip, fantoma frumoasei regine se volatiliz din
gndurile lui Wellan i ei schimbar sruturi pline
de dragoste. Lsndu-se n voia braelor lui,
Bridgess nelese c cea mai mare lupt pe care are
s trebuiasc s-o duc ea n-are s fie cea mpotriva
oamenilor-insect, ci lupta mpotriva lui Fan de
Shola, ca s-i fure inima Marelui Cavaler.


29
ELE MENTALUL DE FOC


n acelai timp, lungit pe patul ei, Kira i privea
palmele, gndindu-se la lumina pe care ea reuise s-
o materializeze. Simi o stare de bine, ca atunci cnd
Mene o legna, nainte s-o aeze-n pat. Un
sentiment de dragoste i strbtu ntreaga fiin i
ea se-ntreb dac acesta nu provenea cumva de la
defuncta sa mam. Fiind maestr magician, ea
precis avea puterea necesar acestui gen de
manifestri invizibile.
nainte s poat gndi mai departe, Elund nvli
n camera ei. mbrcat ntr-o tunic ampl, roie,
acoperit de-o cap albastr, el i amintea de
papagalii aceia mari, pe care ranii i vindeau
uneori n piaa organizat n curtea castelului.
Aducea cu el o carte enorm legat n piele i pru
mai degrab uimit c nu o gsete leinat pe
podea.
ncruntnd din sprncenele lui groase i crunte,
se apropie cu pruden de pat, ca i cum copila era
un arpe pe care el ar fi vrut s-l duc napoi n
cuc.
Cine te-a eliberat din trans? Se tulbur el.
Nimeni! rspunse Kira, ridicnd mndr capul.
Lumina a disprut de la sine!


Aerul nencreztor al magicianului o fcu pe copil
s-neleag c el nu credea un singur cuvnt ieit
din gura ei.
Ce fel de vraj ai fcut s te pui ntr-o poziie
att de suprtoare?
Niciuna! exclam copila mov, jignit. n noaptea
asta am vindecat un Cavaler!
Pe podeaua apartamentului tu, nconjurat de-
o lumin stranie? o ironiz Elund. Asta mi se pare
foarte puin probabil, domnioar. Cred, mai
degrab, c, de data asta, ai pltit pentru curajul
tu. Dac mrturiseti adevrul, n-am s te spun
regelui!
Acesta este purul adevr, dar voi nu vrei s m
ascultai! Se supr Kira.
Fr un motiv anume, nimeni nu poate s se-
nconjoare astfel cu lumin.
Am eliberat-o pe Bridgess de otrava pe care i-o
inoculaser dinii dragonului, iar lumina violet mi-
a redat forele. Nu este deloc complicat s nelegi,
dar voi nu cunoatei nimic din adevrata magie.
Ai grij ce vorbeti, copil impertinent! O
amenin Elund, ndreptndu-i spatele.
Amndoi prinii mei au fost magi foarte
importani. Din acest motiv, eu am s fiu i mai
puternic dect maestrul Abnar sau dect voi.
Atins unde-l durea mai tare, Elund i nbui o
njurtur, n timp ce faa lui trecea de la roz la rou
aprins. Are s se plng lui Smarald ntiul de
atitudinea arogant a copilei steia.


Nu m credei? l sfid fetia, ridicnd mna
mov cu patru degete. Aruncai doar o privire n
btrna voastr carte de magie.
Magicianul ntinse minile odat cu cartea cea
mare i descoperi c exact din centrul legturii ei
din piele l observa cu interes un ochi verde. Imediat
ls cartea s cad pe podea i pronun nite
incantaii ntr-o limb necunoscut, mturnd aerul
cu braele pe deasupra capului. ns ochiul
continu s-l fixeze, mulumindu-se doar s
clipeasc.
Vedei c deja sunt mai puternic dect voi? Se
lud copila.
Asta nu-i magie! E vrjitorie! protest el.
Pot crea acest fel de iluzie de cte ori vreau,
dup bunul meu plac. i voi?
Dintotdeauna am tiut c nu eti dect un
demon! Regele are s-aud despre impertinena ta,
Kira din Shola!
Elund scoase un strigt de mnie, dar nu fcu
niciun gest care ar fi putut-o provoca pe copil. Se-
ntoarse cu spatele i iei din apartament, fcnd s-
i fluture n jur toate robele de pasre exotic. Data
viitoare cnd va vrea s m insulte are s bage mai
nti de seam, se gndi Kira, tare mndr de ea.
n patru labe, n pat, ea arunc o privire crii
care zcea pe podea. Fcu s dispar unicul ochi
verde i ridic cu greutate vechea lucrare. Incapabil
s o pun pe pat doar cu puterea braelor, agit
minile i se ridic ea nsi, ca apoi s cad din


nou pe pturi ridicnd un nor de praf. Se aez
apoi, tot pe pat, cu picioarele-ncruciate.
Cartea magilor din Regatul de Smarald citi ea
cu voce tare de pe coperta uzat.
Oare ce voia s fac cu cartea asta? gndi copila.
ntoarse apoi paginile nvechite, descoperind to felul
de incantaii i de farmece despre care maestrul
Abnar nu-i vorbise niciodat. Aceast lucrare vorbea
despre toate subiectele posibile: de la poiunea care
uureaz durerea de dini pn la prepararea unui
unguent pentru prevenirea infeciilor de la baza
aripilor de zn. Rsfoi cartea pn la ultimul
capitol, fr s gseasc formula ce putea elibera
prinesele de-o stranie lumin mov care le-ar putea
nconjura. De ce anume a ales Elund cartea asta de
magie? Urmndu-i explorarea, descoperi o parte ct
se poate de stranie, aflat chiar la finalul crii,
acolo unde paginile preau s fie lipite dou cte
dou. Pe suprafaa lor exterioar nu aprea nimic,
dar, apropiind lumina unei lumnri, Kira observ
nuntru tot felul de desene caraghioase.
Se folosi deci de-un pumnal mic, care-i servea
drept coupe-papier, al crui vrf l strecur ntre
dou cute ale pergamentului. Cartea scoase atunci
un strigt nspimnttor de durere. Kira sri ca
ars i se ddu napoi pe cuvertur. Din tietur
ncepu s curg snge i fetia auzi parc i nite
suspine. Dar crile de magie nu pot prinde via
astfel!
mi pare sincer ru, se necji ea. Nu voiam s v


fac niciun ru!
O scriitur veche apru imediat pe pagina goal i
copila ntinse prudent gtul s-o citeasc. Vzuse
deja acele simboluri n crile vechi ale bibliotecii i-
i aminti c ele se aflau n partea interzis.
Cu mult rbdare, pronun ncet fiecare silab a
cuvintelor folosite de primii locuitori ai continentului
Enkidiev, iar cartea ncepu s vibreze ca i cum ar fi
vrut s explodeze. Kira se deprt i mai mult pe
pat, ntrebndu-se dac fenomenul acesta curios se
petrecea din cauza ei. n curnd, deasupra crii
ncepur s scapere scntei. O creatur bizar iei
la lumin, strecurndu-se dintre paginile nglbenite
ale crii, ca i cum s-ar fi trezit dup un somn lung.
Mare ct un pui de gin, pielea ei portocalie
semna cu scoara unui copac btrn. Dou coarne
strlucitoare aprur pe craniul ei rotund i neted
ca acela al unui bebelu, iar n mijlocul feei, doi
ochi galbeni fr pupile cutau s se orienteze.
n turnul lui, printre copiii crora le explica istoria
Cavalerilor de Smarald, Abnar resimi imediat
prezena n palat a creaturii malefice i crezu c este
vorba de o alt ncercare a mpratului Negru de a-i
recupera fiica. Pstrndu-i sngele rece, el i
anun pe elevi c are s lipseasc pre de cteva
minute i le ceru s continue s citeasc literele
strlucitoare de pe tabla aflat n mijlocul ncperii,
dar cei mai sensibili dintre elevi simiser i ei
prezena acelei energii ntunecate.
Maestre Abnar, suntem n pericol? ntreb


Maiven, o zn tnr de ase ani.
Nu, dac stai cumini aici, i asigur
Magicianul de Cristal. Acest turn este aprat de
magia Nemuritorilor i niciun vrjitor nu poate pune
piciorul aici. Ca s fii i mai n siguran, am s
pun pe-un Cavaler s v ajute s continuai
exerciiul, n timp ce eu am s vd ce se petrece.
Copiii se strnser unul lng altul ntrebndu-se
ce-ar fi putut amenina palatul. Abnar i nvlui ntr-
o und de linite i iei din turn cernd, prin
telepatie, ajutorul Cavalerilor. Pe scar se
dematerializ. Urmndu-i instinctul de Nemuritor,
localiz strania energie n apartamentul regelui i
reapru n somptuosul coridor strjuit de ferestre
largi. i ceilali Cavaleri simir imediat rul, iar
Santo, Bridgess, Buchanan i Kevin sosir alergnd
n faa lui, urmai de toi Scutierii lor.
Ce se-ntmpl, maestre? se neliniti Santo.
Avem un musafir nedorit.
Bridgess se scutur de scrb, gndindu-se c
Wellan, n ultim instan, avusese dreptate.
Vrjitorul profita de absena lui s-o ia pe feti!
Doi dintre voi s mearg la elevii mei s-i
protejeze, iar ceilali doi s m urmeze.
Imitndu-i Marele Cavaler, Bridgess fcu imediat
semn lui Buchanan i Kevin s-o ia n direcia
turnului Magicianului de
Cristal. Acetia o ascultar fr s discute n timp
ce Santo i ea
i Se alturar lui Abnar.


ntrebndu-se cam ce-ar putea fi, n camera ei,
Kira observa cu ochi mari i speriai creatura
portocalie. De-o parte i de alta a pieptului avea
dou brae, dar picioare nu avea. Oare cum se
deplasa? Chiar atunci se rsuci brusc, avnd nc
partea de jos a corpului prins ntre paginile crii
i-i fix ochii galbeni asupra copilei.
ntoarce i celelalte pagini i termin incantaia
s pot iei n sfrit din cartea asta blestemat! i
ordon ea cu o voce dogit, rguit.
Ridic apoi braele mici i pielea ei se-aprinse
brusc, fcnd-o pe Kira s se retrag pn se lovi cu
spatele de perete.
Nu, nu-i o idee bun, bolborosi ea, gndindu-se
numai la pedeapsa teribil care-o atepta n cazul n
care creatura asta ar fi dat foc palatului.
n timp ce ea cuta cu disperare un mijloc s
neutralizeze pacostea asta, Abnar, Cavalerii Santo i
Bridgess, nsoii de Scutierii lor Hettrick i Swan
nvlir n camer i se aezar imediat mprejurul
patului. Oribila creatur ncepu s-njure de zor, mai
ales cnd l vzu pe Nemuritor printre oameni i se
zbtu din toate puterile s se elibereze din cartea de
magie.
Lupttorii i traser spadele, dar, cu un gest sec
din mn, Magicianul de Cristal le ordon s nu
intervin. Inelul de cristal de la gtul lui emitea o
lumin alb orbitoare i el pronun nite incantaii
ntr-o limb pe care Cavalerii nu o cunoteau. De
ndat, creatura portocalie dispru ntr-o nou


explozie de fum, strignd cuvinte stranii. Kira ridic
la magicianul, care se uita la ea descurajat, o privire
vrednic de mil.
S fi fost acesta un demon? ntreb Bridgess,
punndu-i sabia la loc.
Nu, era un elemental, un spirit al focului,
rspunse Abnar, cu un suspin.
Un alt cadou al inamicului? se inform Santo.
Nu, l inform Nemuritorul, continund s-o
fixeze pe Kira.
Toi ochii se-ntoarser spre copila mov care-
nelese c ea era singura vinovat de eliberarea
acestei creaturi n lumea lor. Abnar nchise cartea
cea groas i se aez pe pat, ateptnd ca ea s
vrea s se explice.
Nu e vina mea, mormi ea, plecndu-i capul.
Elund a lsat cartea asta n camera mea. Eu am
vrut doar s aflu ce era ntre cele dou pagini lipite
una de alta.
Elund? se mir Bridgess. i-a fcut-o cadou?
Nu tocmai mrturisi Kira.
Ce s-a ntmplat cu exactitate? ntreb Abnar,
cruia i era greu s cread c btrnul Magician de
Smarald putuse s fie amestecat n afacerea asta.
A venit aici cu cartea lui groas i, cnd a vzut
c nu mai sunt nvluit-n lumin, s-a mniat iar
eu am replicat
Copila se opri recunoscndu-i greeala i ncepu
s se smiorcie. Considernd c acest episod
tulburtor rezultase din cauza unei stngcii a ei, i


nu dintr-un gest dinainte calculat, Bridgess se aez
lng copil, o trase n braele ei i o strnse cu
dragoste.
Sunt sigur c nimic din toate astea nu a fost
greeala ta. Spune-ne ce i-ai fcut maestrului
Elund, o calm Cavalerul, mngind-o pe spate.
Am fcut doar s apar un ochi pe coperta
crii. Lui Elund i-a fost fric de el i a azvrlit
cartea pe jos plnse Kira. A spus c sunt un
demon i c fac vrjitorie i-a plecat
Lsnd aici cartea asta periculoas, se tulbur
Abnar.
Am vrut s vd doar ce era-nuntru, maestre
Nemuritorul adun cartea de pe jos i iei din
camer fr s spun o vorb. Santo l urmri cu
privirea, apoi o ntreb pe sora lui de arme dac
avea nevoie de el s liniteasc fetia. Bridgess i
fcu semn c nu i el plec din camer nsoit de
Hettrick, s mearg s-i ajute pe Kevin i pe
Buchanan n turnul lui Abnar.
Swan se aez pe pat lng Bridgess i mica
sholian i se uit cu atenie la felul n care maestra
ei ncerca s-o liniteasc pe copil.
S tii c i eu a fi fcut exact acelai lucru ca
tine, o asigur Bridgess, strngnd-o pe Kira n
brae. i eu sunt curioas. A fi vrut s tiu ce st
ascuns ntre paginile acelea.
Da, dar voi nu punei castelul n pericol cu
curiozitatea voastr! se lament copila, nc
neconsolat. Am fi putut s ardem toi ca oarecii!


Dar, Kira, nimeni n-a suferit din cauz c timp
de cteva minute creatura aceea a ieit afar din
carte. Ai vzut cu ct uurin Magicianul de
Cristal a stpnit situaia? Elementalul nici n-a avut
timp s dea foc la ceva, orice-ar fi fost acela.
N-am s mai fac prostii, promise Kira, dar, v
implor, nu-i spunei asta Cavalerului Wellan.
Ai cuvntul meu, n-are s tie nimic. De altfel, e
n drum spre Regatul de Argint i are cu totul
altceva de urmrit. Dac n-ai nimic mai bun de
fcut astzi, am putea urma antrenamentul cu
sabia sau avem s-ncercm s descoperim pasajele
secrete ale palatului.
Eu tiu deja unul! exclam fetia mov,
nveselindu-se brusc.
Cavalerul o srut pe frunte i i ceru s-i arate
intrarea spre acel loc ascuns promindu-i s
petreac mult timp cu ea n zilele care-au s vin.
Tristeea dispru imediat de pe faa cea mic i mov.
Era datoria ei ca, n calitate de Cavaler, nu doar s o
apere pe protejata regelui, dar s se i asigure c ea
primete o educaie pe msura destinului ei.
Nimic ns n-o mpiedica s se joace un pic cu ea
prin coridoarele labirintice ale palatului.


30
ABNAR SE DEZVLUIE


Cu un aer grav, Magicianul de Cristal duse cartea
cea mare pn-n turnul magicianului Elund. Cnd
ajunse n marea ncpere circular, el gsi elevii
aezai n faa unor msue de lemn, fcnd diferite
operaiuni magice foarte simple cu ajutorul unor
incantaii, dar profesorul lor nu era printre ei. Cu o
privire direct, el trecu n revist toate feele i se
opri la ochii verzi ai lui Hawke, tnrul asistent al
magicianului.
Unde este maestrul? ntreb Abnar.
Acolo sus, rspunse elful. Nu se simea bine i
m-a rugat s m ocup de copii.
Fr s adauge un cuvnt, Magicianul de Cristal o
lu n direcia treptelor de piatr care conduceau
spre partea superioar a turnului. n faa copiilor,
care nu-i cunoteau adevrata identitate, nici nu se
punea problema s-i foloseasc puterile magice s
ajung acolo. Urc deci pn la intrarea lui Elund
i-l afl aezat n fotoliul lui, fcndu-i vnt cu o
arip uscat de bufni. i sond rapid inima lui de
om i constat c fetia ntr-adevr l speriase. Dar
aceast explicaie nu mai putea s atepte. Abnar se
duse spre el i puse cartea cea mare pe masa de
lng patul lui.


Cred c asta v aparine, declar Nemuritorul,
fr s-i exprime neplcerea.
Exact, rspunse Elund. A trebuit s-o las n
camera acelei copile infernale. V mulumesc c mi-
ai adus-o!
Ar fi trebuit s-o luai cu voi, i repro cu
severitate Abnar. tii foarte bine c mica prines e
stpnit de-o curiozitate fr margini.
Mica prines, spunei? Suntei tot att de orb
ca i regele? Kira este fiica unui monstru! Un demon
care are puteri malefice nc din leagn!
De semnat nu ne seamn, dar cu siguran
c nu este un demon!
Elund nelese imediat c Abnar este de partea
copilei mov.
De ce-o aprai? se mir el. i pe voi v-a vrjit?
Cred c-a sosit timpul s v spun cine sunt ntr-
adevr!
Ah, n sfrit, pisica iese din sac! l persifl
Elund, ridicndu-se.
N-am fost niciodat ucenicul Magicianului de
Cristal.
M-ndoiam! Cine suntei i de ce v interesai
ntr-att de vrjitoarea asta mic din Shola?
Sunt Magicianul de Cristal i zeii mi-au cerut s
protejez aceast copil pentru c ea are s-i salveze
pe muritorii care triesc n acest univers.
Voi?!
Fr s clipeasc mcar, Abnar lumin ntreaga
ncpere cu sute de sfere luminoase, ca i cum,


deodat, toate stelele nopii ar fi cobort pe pmnt.
Btrnul observ cu stupefacie fenomenul, apoi
privirea lui se-ntoarse spre faa impasibil a
Nemuritorului.
Dar cum este posibil? se blbi el. Avei de-abia
vrsta Cavalerilor notri!
Doar n aparen, v asigur, dar am deja cinci
sute de ani i, dac a vrea s v servesc chiar i un
mileniu, am datoria s veghez asupra Kirei din
Shola. Sunt mhnit c a trebuit s v mint, maestre
Elund, dar nimeni nu trebuia s-mi cunoasc
identitatea. N-am venit n Regatul de Smarald s v
iau locul, dar cnd am vzut ce numr mare de copii
au rspuns chemrii mele, am crezut c era de
datoria mea s vin s v dau o mn de ajutor.
Chemarea voastr? se mir btrnul. N-a fost
iniiativa Cavalerului Wellan?
Abnar ddu uor din cap, cu un aer vinovat, i
Elund se ls cu mare greutate, la loc, n fotoliu,
gndindu-se la acuzaiile pe care, n urm cu civa
ani, le adusese efului Cavalerilor.
Niciodat n-are s v fie contestat autoritatea,
afirm Nemuritorul. Eu am trimis mesageri n toate
regatele, cci era evident c aveai nevoie de un
mare numr de soldai magicieni.
Voi ai citit deci n stele soarta oamenilor se
sperie btrnul.
Am vzut ntr-adevr mult ntuneric. Trebuie s
lucrm mpreun i s-l mpiedicm pe mprat s
masacreze rasa uman nainte de naterea


purttorului de lumin. Trebuie s ne-asigurm c
fetia are s-l poat apra. Din acest motiv am
nvat-o o altfel de magie dect cea a Cavalerilor de
Smarald.
tii ce face cu ea? Se enerv btrnul magician,
amintindu-i de ochiul cel verde de pe coperta crii
lui.
nc nu este dect un copil, tiu foarte bine asta
i destul de greu pot s-o mpiedic s fac experiene
cu noile aptitudini. Vreau s continui s m ocup de
ea, dar nu trebuie s-o lsm s pun mna pe-o
carte de magie care are elementali nchii ntre
paginile ei.
N-am crezut c-i poate elibera! protest Elund.
Voiam doar s opresc straniul cocon de lumin n
care era nchis azi-diminea. i, dac am lsat
cartea n camera ei, a fost pentru c nu mi-a dat de
ales!
E adevrat, Kira e foarte puternic, dar nu-i d
seama pn unde se-ntinde puterea ei. V rog mult,
n-o mai provocai!
Nu v fie team, n-o s mai am niciun fel de
legtur cu ea!
Btrnul se simi uurat s afle c doar
Magicianul de Cristal are s se-apropie de monstrul
sta puternic.
Apreciez c vom continua s lucrm mpreun!
mai adug Abnar.
Sunt fidelul slujitor al Nemuritorilor, l asigur
Elund. Totul are s fie dup voina voastr!


Mulumit, Magicianul de Cristal adun toate
sferele mici i luminoase, care intrar-n palma lui i
disprur una dup alta, sub privirea uimit a lui
Elund. Apoi, nclinndu-se respectuos n faa lui,
Abnar se dematerializ ntr-o ploaie de scntei.



31
ASCUNZTOAREA VRJITORULUI


Chloe, Falcon i Iason urmar sfaturile efului lor
i-i dublar vigilena n timp ce cercetau pdurea,
urmai fiind de Scutieri. Nici nu se punea problema
s-i lase s mearg n spatele lor, cci ar fi devenit
tot att de vulnerabili ca o turm de miei abia ftai.
Ariane, Morgan i Murray naintau ntre maetri lor,
inndu-le i caii de cpstru i servindu-se ei nii
de simurile lor magice s repereze vrjitorul, care-i
omorse cu snge rece pe Cameron i pe Regina din
Shola. Toi simeau spiritul malefic al servitorului
mpratului Negru n fiecare copac, n fiecare frunz,
dar nu se puteau descurca deloc n meandrele
ntunecate ale spiritului su.
Chloe nu voia n niciun chip s piard vreun
Cavaler sau vreun alt Scutier n minile vrjitorului.
De aceea, dorea ca cercetrile s fie fcute n timpul
zilei, cu intenia s bat-n retragere, dac are s-
ntlneasc un inamic prea puternic pentru Cavaleri.
Wellan nefiind prea sigur n ceea ce privete
nsuirea vrjitorului de a-i vindeca singur rnile,
Chloe avea s fie foarte prudent i nu-l va urmri
dect n cazul n care el n-ar fi fost n stare s-i
vindece singur rnile. Era necesar, n primul rnd,
s nu-i subestimeze puterile.


Cavalerii naintar ncet printre copaci, sondnd
n linite pdurea. Iason ns simi primul o pist
interesant pe sub vegetaia mrunt din pdure. Se
servi n acelai timp i de mini s o semnaleze i
celorlali, ca mesajele lor telepatice s nu fie cumva
interceptate de vrjitor. Cu i mai mult atenie se-
ndreptar spre nord-vest. Vznd c soarele are s
apun-n curnd, Chloe hotr s localizeze doar
inamicul i s atepte s-l atace a doua zi pe
lumin.
Iason opri deodat tot grupul i art cu vrful
degetului spre partea stncoas a unei coline, cam
la o sut de metri n faa lor. n multe locuri erau
numeroase fisuri destul de largi, ca un om s se
poat strecura nuntru. Cu nervii tensionai, Chloe
se apropie de fratele ei de arme.
E acolo nuntru, opti Iason, artnd colina.
Da, i eu l simt.
Avem s-l putem scoate de-acolo folosind doar
fum sau foc magic.
Nu fr s tim dac grotele n-au cumva i alte
ieiri, replic Chloe, creia i-ar fi plcut ca Wellan s
fie acolo i s conduc el nsui aciunea de prindere
a vrjitorului.
Nu putem afla dect ntr-un singur fel,
rspunse tnrul Cavaler.
Iason, e vorba de-un vrjitor, i aminti femeia.
i-atunci? Este tot un duman la fel ca i
oamenii-insect, doar c practic vrjitoria. Wellan
ne-a dat ordin s-l eliminm i, spre binele tuturor,


exact asta avem s facem!
Tot mturnd colina cu simurile lui invizibile,
Falcon i observa de departe, temndu-se ca
vrjitorul s nu profite de discuia aceasta i s-i
atace. Dar Asbeth nu era nc suficient de puternic
s striveasc fiinele plpnde i mizerabile care-l
cutau. ntins pe podeaua rece a grotei, el i folosea
toate puterile s grbeasc vindecarea rnii. Se-
nconjurase de-o energie protectoare, dar prezena
oamenilor n faa grotei l fcu s-i dea seama c se
serveau de simurile lor magice s-l urmreasc. S
se mai scurg doar cteva ceasuri i vrjitorul are s
fie n msur s vad, o dat pentru totdeauna, de
soarta acestor fiine primitive. Mai arunc nc o
privire spre lumina mov care ieea din pieptul lui i
constat c rana era pe cale de-a se vindeca.
n lumina aurie a apusului de soare, Iason
nconjur prudent colina i sond tot terenul n
cutarea altor fisuri n stnc. Spre marea sa
uimire, nu mai zri niciuna. Se-ntoarse spre colegii
lui i le spuse cu voce joas.
Nu mai sunt alte intrri, anun el. Cine are
onoarea s-l fac pe-acest asasin s scoat nasul
din cuc?
n curnd are s fie ntuneric, Iason, ripost
Falcon. Chloe are dreptate, va fi mai prudent s-l
atacm n zori.
i s riscm s-i fi vindecat deja rnile?
protest fratele ei de arme.
Nesigur, Chloe i muc buzele. Amndoi fraii


de arme i prezentaser argumente bune. Dar ce s
fac? S-l atace pe vrjitor chiar i dac noaptea era
aproape sau s atepte dimineaa i s fie nevoii s-
nfrunte un duman cu fore mplinite i, mai ales,
proaspete?
Maestr, spuse atunci Ariane.
Cavalerii se-ntoarser atunci spre copila-zn cu
pr negru ca abanosul lsat pe ceaf i cu ochi att
de-albatri ca cerul nalt ntr-o zi senin de toamn
trzie.
Nu cred c trebuie s ateptm, spuse copila.
Este vorba de-o fiin uciga, care n-ar ezita s ne
masacreze, dac i-ar sta n putere.
Un Scutier a murit deja pentru c maestrul lui a
acionat impulsiv! i aminti Chloe.
Dar vrjitorul cu siguran are s tie c voi n-
ai ndrznit s-l atacai din cauza nopii, atunci nu
este acum momentul?
Fetia are dreptate, o sprijini Iason.
n locul meu, Wellan ce-ar fi fcut? Se ntreb
Chloe. Prima ndatorire a unui Cavaler este aceea
de-a nltura orice pericol din calea frailor lor de
arme sau din calea poporului. Dar cu ce pre?
Ia legtura cu el, i suger Falcon, simind c
sora lui de arme ezit.
Dintr-o privire Chloe l consult i pe Iason s se
asigure dac aceast soluie i convenea i lui i
vzu cum el d repede din cap, chiar dac se temea
c vrjitorul ar putea intercepta acest schimb
telepatic al lor cu Marele Cavaler. Camarada lui


nchise ochii i se concentr. M auzi, Wellan?
n grota lui, Asbeth ridic atent capul. Wellan
Cavalerul care-i pricinuise durerea asta atroce din
piept. Are s poat s se rzbune pe el. Te aud,
Chloe, rspunse vocea cavalerului. Sunt la grania
dintre Regatul de Smarald i Regatul de Argint, n
apropiere de rul Dilmun. Voi, unde suntei?
i noi suntem n Regatul de Argint, rspunse
femeia. ndreapt-te spre nord!
Wellan i ndrept calul n direcia cea bun. L-ai
gsit? ntreb el ptrunznd n pdure.
Chloe i spuse c vrjitorul se ascundea ntr-o
grot n apropiere i c ei ezitau s-l atace, cci n
curnd soarele avea s apun. Marele Cavaler ezit
un moment analiznd, n creierul lui de strateg, cele
dou posibiliti. Chloe avea dreptate s se team de
Asbeth. n ntuneric, dac vederea lui o egala pe cea
a micii prinese mov, riscau s le pricinuiasc
pierderi grave.
Faci tore i plantai-le n faa intrrii n grot, s
se vad clar, ca la lumina zilei, toat noaptea, ordon
Marele Cavaler. Tot n faa intrrii aezai ramuri de
copac, ca el s fie obligat s le mite dac se
hotrte s ias acoperit de un ecran de
invizibilitate. Nu trebuie s profite de ntuneric s ne
scape.
S m salvez? Se enerv Asbeth, deschizndu-i
ochii cei violei. Drept cine-l luau aceste creaturi
inferioare? Nu-i era team de ele i era n stare s-i
masacreze pe toi imediat ce-au s i se-mplineasc


forele. n timpul primei invazii, vrjitorii
mpratului, avnd prea mare ncredere n ei,
fuseser masacrai dintr-o singur lovitur de
strmoii acestor soldai mbrcai n verde. Dar,
spre deosebire de predecesorii lui, Asbeth avea
posibilitatea s-nvee din greeli. Acum, cnd el
cunotea la ce era bun aceast arm creia ei i
spuneau spad, n-are s-i mai lase s se foloseasc
de ea mpotriva lui. N-are s mai fug din faa
oamenilor, orici lupttori magicieni au s-l
nsoeasc pe Wellan n aceast misiune sinuciga!
Nu vrei s-l facem s ias din gaura lui? Se-ndrji
Iason. Nu! rspunse sever Wellan, amintindu-i ce i
s-a ntmplat lui Cameron.
i nu facei nimic nainte de venirea mea! Creatura
asta perfid n-are s ezite mcar o secund s-i taie
gtul Scutierului tu, Iason. Te rog, ai rbdare!
Marele Cavaler i ndemn calul s ajung mai
repede n acel loc, nainte ca fratele su s ncerce
vreun gest temerar.
Se fcuse deja noapte cnd Wellan ajunse n faa
colinei. Nu-i fusese greu s se orienteze, cci
pdurea era luminat de torele pe care fraii lui de
arme le puseser-n pmnt, printre copaci. Scutierii
dormeau ntre Iason i Falcon, iar Chloe sttea de
paz pe-o ptur n faa falezei. Wellan desclec i
se-ndrept spre ea, avnd grij s nu-i trezeasc
fraii. Vzndu-l, faa camaradei lui se destinse i,
acesta, dup ce-i strnse minile, se aez lng ea.
E nc acolo nuntru, opti ea.


E bine, murmur Wellan, printre dini.
Cum se simte Bridgess?
i-a revenit perfect, mulumit interveniei Kirei.
Magicianul de Cristal are dreptate s spun c
aceast copil are s devin o magician puternic.
i ndrept simurile magice spre grot i o scrut
cu atenie. Capt imediat gndirea malefic, de
ghea a lui Asbeth. Corpul i sttea nemicat, dar
spiritul fierbea. Marele Cavaler se concentr mai
mult i auzi o discuie stranie din mintea omului-
pasre. Exista posibilitatea, ca i la oameni, ca
indivizii s poat comunica ntre ei. Wellan nu
nelegea limba aceasta, alctuit mai mult din
uierturi, mrieli i cuvinte sforitoare cu sunet
metalic, dar se ndoia c vrjitorul i ddea raportul
lui Amecareth. Numai s nu cear cumva ntriri!
i spuse el.
Exist oare muli astfel de vrjitori n imperiul
oamenilor-insect? ntreb Chloe, destrmndu-i
deodat toat concentrarea.
Wellan se-ntoarse spre ea i citi spaima pe faa ei.
ntinse mna i o mngie pe obraz, s-o liniteasc.
Curios lucru, cu toate c era foarte frumoas, el nu
o privise niciodat cu ochii unui brbat, cum o
privea pe Fan sau pe Bridgess. Prul blond, pe care-
l purta foarte scurt, la fel ca Falcon sau Dempsey, i
ddea un aer de trengri. Ochii transpareni, nici
bleu, nici cenuii, i aminteau de apele unui izvor de
munte. Niciodat ea n-ar putea s devin soia lui,
cci, n inima lui, ea are s fie-n- totdeauna sora lui.


La castel am citit alte documente i se pare c,
de la ultimul rzboi, n-a fost dect un singur
mprat, ns o sumedenie de vrjitori, ceea ce m
face s cred c Amecareth i execut ori de cte ori
suport o nfrngere important.
Altfel spus, se distr Chloe, tot ce-avem de fcut
ca s scpm de creatura ascuns-n grot este s
ctigm o btlie important pe coast?
Ar trebui i ca dumanul s ne atace din nou,
ceea ce n-a mai fcut de luni de zile.
Dac neleg bine, prefer s trimit un asasin
singur care s-o atace direct pe Kira!
De-asta m tem i eu! oft Wellan.
Deci, n-avem de ales! nelese femeia. S-ar prea
c singura cale de-a salva continentul Enkidiev este
s-l obligm pe vrjitorul sta s ias din
ascunztoare i s-l distrugem o dat pentru
totdeauna! Dar cum? se-ntreb ea.
S-l omorm, trebuie s-l tiem n dou, explic
Wellan, citindu-i gndurile. Dar pentru c are
puterea s-i vindece rnile, va trebui ca bucile s
nu poat fi puse alturi.
Avem s le ducem la cte dou margini opuse ale
continentului.
mi imaginez c noi patru l putem nimici, i
spuse Chloe fr s fie prea convins.
Simindu-i teama, Wellan i strecur degetele
printre ale ei i le strnse cu afeciune s o
liniteasc, pentru c i nelegea reacia n faa celui
care-l omorse pe Cameron. i sond gndurile i


printre ele gsi i teama ca nu cumva vrjitorul s
se ia de Scutierii lor.
Vrei s-i trimit la Castelul de Smarald? se
neliniti el.
Singuri? Nu, nu cred c e o idee bun!
I-ai putea cere lui Falcon s-i nsoeasc. Sunt
sigur c asta i-ar surde mai mult dect s nfrunte
o creatur ieit de-a dreptul din nfricotoarele
basme ale copilriei sale.
Nu vom mai fi dect trei s-l atacm, Wellan!
protest tnra. Are s fie riscant.
Trei Cavaleri mpotriva unui vrjitor mi se pare
rezonabil!
Chloe rmase linitit un moment, hruit fiind
ntre dorina de-a pune Scutierii la adpost i
imprudena de-a micora forele care s-l nfrunte
pe Asbeth. Scutierii lor nu erau dect nite copii de
zece i unsprezece ani care nu meritau s moar n
minile dumanului nainte de-a putea ajunge la
titlul de Cavaler.
Au s fie indignai dac propui s-i ndeprtm
de lupt, i aminti ea.
Nu i dac le ncredinezi, n acelai timp, o
misiune, replic Wellan zmbind cu jumtate de
gur. A putea s-i trimit s-l caute pe Bergeau i pe
ceilali n Regatul de Diamant.
Au s-i spun c poi comunica i telepatic cu
ei!
Am s le rspund c nu vreau ca mesajul meu
s fie interceptat de vrjitor. Da, tiu, scuza e


cusut cu a alb, adug el, prevenind protestele,
dar e singura la care m pot gndi acum.
Poate c asta ar funciona, totui, i spuse ea
gnditoare. Dac Scutierii sunt n siguran,
Cavalerii ar putea s atace dumanul direct. Ea
ridic repede capul i-i ddu acordul. Wellan avea
de gnd s pun-n aplicare planul imediat ce copiii
se vor trezi.
M bucur c suntem mpreun la ndeplinirea
misiunii acesteia, Chloe, declar el, strngndu-i
mna pe care o inea nc n a sa.
Nu mai mult ca mine, mrturisi ea, uurat.
Dar eu n-am calitile tale de strateg.
Dar te descurci foarte bine, o asigur Wellan,
aruncnd o privire mulimii de tore care luminau
intrarea n peter. Asbeth este nc n grota lui.
Dar n-a murit nc.
Mine mpratul are s trebuiasc s-i
gseasc un alt vrjitor.
Hai, du-te i dormi un pic, am s-l supraveghez
eu n locul tu.
Chloe protest, cci el clrise mult timp, dar,
privindu-l n ochi, nelese c nu avea s adoarm,
cci mintea lui clocotea de strategii i de planuri de
atac. l srut pe obraz i se duse lng Falcon,
Iason i copiii care dormeau ntr-un cerc strns.
Wellan i observ un moment, gndindu-se la toi
Cavalerii, care erau cei mai viteji lupttori din tot
universul.
Chloe tremura la gndul c trebuia s-nfrunte


acea creatur malefic ascuns-n grot, dar are s-i
stea alturi, n momentul n care o s-o taie-n dou.
Noaptea trecu greu pentru Marele Cavaler care
supraveghea colina plin de crevase, lsndu-i
totodat gndurile s alerge. Se gndi la Bridgess, la
elanul drgstos care-l simise pentru ea, n timp ce
murea n turnul Magicianului de Cristal i la
declaraiile ei tandre. Niciodat Regina din Shola
nu-i spusese c-l iubete. Cnd i aprea, i
satisfcea i cea mai mic dorin, dup care se
interesa de progresele fcute de fiica ei sau i raporta
ultimele descoperiri asupra inteniilor lui
Amecareth. Cum ar putea s deosebeasc o dragoste
adevrat de pasiunea asociat simurilor?
Pe buzele lui Wellan apru un surs. Dac Asbeth
folosise noaptea s-i descifreze planurile, are s le
confunde cu ntrebrile eseniale pe care i le punea.
Vrjitorii au i ei oare aceleai probleme ca
magicienii n ce privete sentimentele? se-ntreb el,
arcuindu-i o sprncean. Dinspre grot nu veni
niciun rspuns.
Cteva ore mai trziu, cnd se trezi s-o
nlocuiasc pe Chloe, Iason fu mirat s-l gseasc n
locul ei, studiind cu ochi obosii faada luminat de
tore. Se aez lng el i schimbar o strngere
clduroas de mn n stilul Cavalerilor.
Cnd ai venit? ntreb Iason.
Nu de mult timp, rspunse calm Marele Cavaler.
Trebuie s fii drmat. Du-te i te culc lng
ceilali, ptura mea este cald nc.


Doar dac-mi promii c nu faci prostii n timp
ce eu dorm!
Eu? replic Iason.
Wellan i ddu pe spate o palm prieteneasc i se
aez ntre ceilali camarazi i Scutierii lor, care
dormeau tot cu pumnii strni.



32
UN DUEL NCRNCENAT


Imediat ce puse capul pe pmnt, ntre doi
Scutieri, Wellan czu ntr-un somn adnc i avu un
vis ngrozitor. Se fcea c merge pe-o crare
acoperit cu pietre mici strlucitoare, care strbtea
o pdure cu copaci negri. Pe cerul negru precum
cerneala nu se vedea nicio stea, mprejur era o
linite deplin i nici ipenie de om nu ndrznea s-o
deranjeze. i urm calea i se opri n faa unui lac
ntins, cu ape linitite. La nceput pe suprafaa lui
se formar imagini nclcite, apoi ele devenir mai
limpezi. Cu stupoare asist la desfurarea unei
btlii pe plaja din Zenor. Era oare aceea n care
primii Cavaleri i aplicaser o nfrngere usturtoare
mpratului Negru? Cnd ncepu s disting feele
lupttorilor, ce purtau platoa scut verde a
Cavalerilor, vzu c era vorba chiar despre el i fraii
lui de arme. Vrful unei lnci se-nfipse n armura
lui, exact n centrul crucii Ordinului.
Wellan se trezi tresrind brusc i trebui s treac
un moment s-i dea seama c se afl n pdure, n
apropiere de grota lui Asbeth. Ce comar se
gndi el. Pdurea era scldat-n lumina roz a
rsritului i, lng el, Scutierii se foiau sub pturi,


fiind pe punctul s se trezeasc. Wellan hotr s
atepte masa nainte s le spun c ei n-au s ia
parte la lupt.
Falcon se trezi naintea lor i-i vzu eful aezat
n apropiere de copii, revenindu-i ncet din comar.
Se apropie de el i-i ddu mna. Wellan i-o strnse
cu dragoste, linitindu-l n acelai timp pe Cavalerul
cel superstiios.
Marele Cavaler bu apa din plosca pe care i-o
ntinse Falcon plimbndu-i privirea peste locul n
care fusese aezat tabra. Un pic mai departe Iason
pregtea pe foc masa copiilor, n timp ce Chloe
supraveghea faleza.
Cum se comport ntunecimea sa cu pene?
ntreb Wellan, aezndu-se lng Chloe.
Dup cte vd eti n form! remarc ea
amuzat.
Wellan prefer s nu-i vorbeasc despre comar.
n orice caz, Elund le repetase adesea c visele nu
reprezint niciodat realitatea i c foarte puini
muritori pot, datorit lor, s prezic viitorul. Mai
degrab, ele serveau la eliberarea spiritului de
tensiunile zilnice.
La primele raze ale dimineii a micat, adug
Chloe, sursul disprndu-i de pe fa. L-am sondat
cum am putut mai bine, dar nu este uor s
interpretezi sunetele stranii din capul lui.
Este deci timpul s-i deprtm pe Scutieri,
nelese el.
Ce-ai simit? o ntreb el.


i-a recptat forele i este gata s se rzbune!
n cazul sta nfruntarea are s fie cu att mai
interesant, cci i eu m simt n form.
Falcon veni i el i se aez lng ei, n timp ce
Iason termina pregtirile pentru mas.
Wellan profit de ocazie i cu voce joas i explic
planul lui. Fratele lui, cruia nu-i plceau vrjitorii,
accept fr fasoane s-i conduc pe copii pn ce
acetia aveau s se-ntlneasc cu ceilali frai de
arme, undeva spre sud.
Odat ce-avem s-i ntlnim, va trebui s-i
trimitem aici mpreun cu Scutierii notri? ntreb
Falcon, cu ochii plini de nelinite.
Da, rspunse Wellan. Doar doi Cavaleri s
rmn cu Scutierii, iar toi ceilali s vin s ne
ajute.
Vznd c cei trei Scutieri nu se sculau, Iason
grbi lucrurile stropindu-i cu ap. Bieandrii ieir
bodognind de sub pturi i-l vzur, aezat un pic
mai departe, pe Marele Cavaler. Feele lor se-
nveselir deodat i, politicoi, venir s-l salute.
Mncar toi mpreun n jurul focului, n timp ce
Falcon asigura paza. Ariane voi s tie nouti
despre Bridgess i Swan, iar Wellan le povesti cum
s-a vindecat miraculos mulumit poiunii lui
Abnar. Nici nu se punea problema s le spun
copiilor de intervenia Kirei. Imaginea ei le-ar fi
revenit n minte, iar, din ascunztoarea sa, vrjitorul
ar fi putut foarte bine s le citeasc gndurile. Apoi,
ncercnd s se arate ct mai convingtor, Marele


Cavaler le explic noua lor misiune.
Ne alungai, sire? Pru ofensat, Morgan.
Ai grij cum vorbeti, tinere, l cert imediat
maestrul su, Iason, care sttea lng el.
Copilul ls capul n jos, cindu-se, dar Wellan
ridic mna, artndu-i lui Iason c nu trebuie s
intervin.
Nu v alung, Morgan, i rspunse Marele
Cavaler. V ncredinez o misiune care este foarte
important i, n acelai timp, v deprtez de
ucigaul sta de copii. N-a putea s-mi revin
niciodat dac v-ai pierde viaa precum Cameron i
realmente am nevoie ca voi s-i conducei pn aici
pe ceilali frai.
De ce nu-i chemai telepatic? suger Ariane.
Pentru c vrjitorul ar afla ce pregtesc. Nu ne
st la ndemn s-i dezvluim dumanului
strategia noastr.
La ce servete s ai o astfel de nsuire, dac nu
poi s te foloseti de ea mcar n timp de rzboi? se
mir Murray, Scutierul lui Falcon.
Ne-am putea folosi de ea dac am ti cu
exactitate c dumanii notri ne neleg sau nu
limba, ca n cazul soldailor din rndul oamenilor-
insect, dar vrjitorul sta pitulat n grot o nelege
i o vorbete. Pot conta pe voi s-i gsii pe Bergeau
i pe ceilali camarazi ai notri?
Da, sire, rspunse Morgan i n numele
celorlali.
Wellan mngie obrazul copilului, amintindu-i de


propriul ucenic, i sper c o s aib o via mai
lung dect a aceluia, nainte s l cuprind din nou
tristeea, i fcu semn lui Falcon s porneasc la
drum. Copiii i luar rmas-bun de la maetri i l
urmar fr s spun niciun cuvnt.
Mndru de ei, Wellan i privi disprnd printre
copaci. Timp de-un moment continu s-i
urmreasc pe traseul lor cu ajutorul simurilor sale
magice, apoi rupse legtura i se-ntoarse spre
falez. Cei doi camarazi i ghicir inteniile i venir
s i se aeze imediat alturi.
Cum crezi c-l vei obliga s ias de-acolo?
ntreb Chloe.
De ce s-i fac atta ru?! exclam Iason. Am
putea s ne unim puterile i s-l strivim de pereii
grotei.
Nu-i o idee rea, se gndi Wellan. nchise ochii i
cercet cu simuri magice toate ncreiturile
terenului. Spiritul lui se ciocni imediat de cel al
vrjitorului. Contient de-acum, el tia c este
ateptat de Cavaleri. Simind prezena inamicului
su declarat, Asbeth se ridic i, cu pai grei,
naint spre crptura din stnc.
Wellan i simi micrile greoaie. Rana de la
abdomen i mai provoca oare dureri? Dar vrjitorul
ieise aproape din grot, aa c planul Cavalerilor,
sugerat de Iason, nu mai putea fi aplicat. Marele
Cavaler i avertiz, n acelai timp, fraii de arme s
se pregteasc s-l nfrunte i toi deodat i
traser spadele.


Omul-pasre ajunse la ieirea din grot i ddu la
o parte numeroasele crengi care-i barau ieirea,
scondu-i pieptul n afar imediat ce-i vzu pe
oameni. Chloe i Iason luptaser cu sute de oameni-
insect nc de la-nceputul rzboiului mpotriva-
mpratului, dar niciodat cu nite creaturi
semnnd cu fiina asta, acoperit toat cu pene
negre.
Wellan croncni el, recunoscndu-l.
Este o creatura oribil, pe care nu mi-a fost dat
s-o ntlnesc vreodat, nu se putu mpiedica Iason
s comenteze.
V-am somat deja s prsii pmnturile
noastre, Asbeth, tun Wellan, strngndu-i
mnerul spadei cu dou mini. Acum avei s pltii
pentru crimele svrite mpotriva rasei umane.
Vrjitorul i ntoarse ncet capul de fiin pe
jumtate insect i pe jumtate pasre spre Chloe,
apoi spre Iason, cntrindu-le rapid forele. Mai
solid dect brbatul, femeia i se pru i mai
prudent, dar colegul ei afia aceeai energie de
lupttor ca i omul numit Wellan.
Am venit s iau ceea ce aparine stpnului
meu, mpratul Amecareth, declar vrjitorul fr s
mite un singur muchi.
Continentul nostru? replic n btaie de joc
Iason.
Wellan fu tentat s-l fac s tac pe fratele lui de
arme, dar nu voi ca adversarul lor s interpreteze
gestul lui drept disensiuni printre Cavaleri.


N-avem nimic ce v-ar putea aparine! uier el.
O inei pe Narvath mpotriva voinei ei,
continu Asbeth cu vocea lui critoare. Dac n-o
dai de bunvoie mpratului, am s-o iau eu nsumi
-am s-i elimin pe toi cei care vor ncerca s m-
mpiedice!
Ce poate s-nsemne o Narvath? uoti Iason
spre Wellan.
Vrjitorul nelese imediat ntrebarea de pe faa
acelui Cavaler. Cum putea s nu tie c fiica lui
Amecareth se afla printre ei? Figura ei i apruse
clar n mintea copilului pe care-l sugrumase n faa
lui Wellan.
Dac mi-o dai napoi, am s plec fr vrsare
de snge de pe pmnturile voastre.
Este prea trziu pentru asta! i arunc Wellan.
Ai luat deja viaa unuia dintre Scutierii notri i pe
cea a Reginei din Shola!
Asbeth i aplec pe-o parte capul n timp ce-i
amintea cum refuzase mama lui Narvath s-i
foloseasc puterea magic i s-i apere viaa n
castelul ei de ghea.
Da i aminti el, ridicnd uor capul. O femeie
ncpnat i stupid, uor de omort!
Asemenea unei sgei strpungndu-i corpul,
mnia urc n Wellan. Regina ocup un loc tare
important n inima lui i, totui, ea nu mai exist,
se mir Asbeth. Fr-ndoial c oamenii sunt nite
fiine pe care nu le poi nelege.
Am s fiu obligat s v distrug dac nu-mi dai


ceea ce caut, i amenin vrjitorul.
Nimeni nu-l amenin astfel pe-un Cavaler de
Smarald! Se supr Wellan.
Cu sabia gata s loveasc, naint spre vrjitor, cu
cei doi frai de arme de-o parte i de alta, ca i cum
s-ar fi antrenat special pentru o astfel de nfruntare.
Unul dintre ei ar avea desigur ocazia s-l doboare,
dac ceilali i-ar atrage cu ceva atenia. Dintre cei
trei Wellan avea braul cel mai puternic, dar Iason
ar fi putut s-l loveasc de stnci cu puterea lui de
levitaie, iar Chloe, influennd curenii, l-ar fi putut
izbi de copaci.
Stabilindu-i rapid strategia, Marele Cavaler fcu
semn surorii sale de arme s-l atrag spre el, iar
tnra rspunse imediat ordinului nerostit.
Fr mcar s clipeasc, ea ridic un vnt violent
n jurul lui Asbeth, ncercnd s se strecoare n
spatele lui i s-i distrag atenia, permind astfel
frailor ei s loveasc.
Vrjitorul i nvrti capul pe gtul lui de pasre,
urmrind-o cu ochii si luminoi. Cu viteza
fulgerului Wellan se repezi, dar spada lui lovi un
scut puternic i invizibil, care, sub ocul lamei lui,
reflect o lumin mov. Trecu i Iason la atac i pi
acelai lucru. Se lovi de-acelai obstacol.
nainte ca brbaii s-l atace din nou, Asbeth
ntinse brusc aripa i o apuc pe Chloe de gt.
Femeia Cavaler scoase un strigt de durere i ls
s-i cad sabia pe jos ca s se poat servi de ambele
mini spre a se elibera de ghearele care i se-nfundau


cu cruzime n piele. Wellan i atac dumanul, dar
nimic nu putea ptrunde dincolo de bariera
invizibil pe care vrjitorul o ridicase mprejurul lui.
Unde este Narvath? Se enerv omul-pasre,
punnd cealalt mn pe capul lui Chloe cu gnd
s-i nfig acolo ghearele.
Wellan i ridic mna liber, i o raz
strlucitoare iei din palma lui. Dac spada nu
reuise s strpung scutul invizibil, fr-ndoial c
razele incendiare au s reueasc. Marele Cavaler l
bombard pe Asbeth cu energia minilor lui i Iason
i se altur pe flanc. Concentrar flcrile pe bariera
magic i n final reuir s deschid o bre.
Focul linse picioarele vrjitorului care brusc i
retrase ghearele de pe Chloe. Femeia czu la
picioarele lui ca o ppu din crpe. Asbeth ridic
apoi n faa lui ambele aripi, s poat ntoarce
fasciculele incandescente mpotriva Cavalerilor, dar
Iason fu mai rapid. Fcnd apel la toat fora lui, se
servi de puterea lui de levitaie s strng flcrile-
mprejurul creaturii malefice. n acelai timp, Wellan
i apuc zdravn spada cea lung, fiind gata s-l
taie-n dou.
Simind cum i se prlesc penele n interiorul
coconului protector, Asbeth nelese c trebuie s
ias urgent din capcan, dac voia s contraatace.
Se ridic fr veste-n aer, dar Iason se folosi de
puterea lui de atracie s-i prind labele i s-l
trnteasc brutal de pmnt. Cu suficient de mult
for ca s-l omoare, ocul l trnti mai nti de


trunchiul unui stejar btrn, dar, n loc s cad n
faa Cavalerilor, el se inu zdravn cu ghearele de
scoara copacului. Ofensat, jignit grav, contempl cu
ochii lui violei aceast pleav uman care-ndrznea
s-i reziste. Nimeni nu se purta astfel cu un servitor
al mpratului fr s-i piard capul!
Dar lupttorii de pe Enkidiev nu-i spuseser nc
ultimul cuvnt. Wellan i eliber o mn i ndrept
un fascicul strlucitor spre crengile copacului unde
Asbeth se refugiase i le ddu foc ca s-l oblige s
coboare. Omul-pasre se ls imediat s cad pe
pmnt, la doar civa pai de Marele Cavaler,
descoperindu-i dinii ascuii din clon.
Am s m-ntorc i-avei s fii primul pe care-
am s-l omor! l amenin Asbeth, cu ochii dintr-
odat mai luminoi.
O explozie violent se produse n faa lui Wellan,
care-i apr faa cu braul, s nu fie ars de
scnteile albstrii, urmate imediat de un fum gros,
care se ridica nfurndu-se spre vrful copacilor.
Cnd aerul se limpezi, vrjitorul dispruse deja.
Imediat Iason sond mprejurimile n timp ce eful
lui stingea magic focul dintre crengi.
Unde-a disprut? strig Iason, ntorcndu-se de
jur mprejur. Nu-l mai simt!
Wellan prinse un firior de energie malefic
ndeprtndu-se grbit spre miaznoapte, probabil
pe calea aerului. Primul lui ndemn a fost s-l
urmeze, dar, vznd-o pe Chloe zcnd pe pmnt,
cu faa acoperit de snge, ls sabia s cad i se-


ndrept n grab spre ea. Ea respira nc, dar foarte
slab.
Sngele curgea din abunden prin rnile
pricinuite de ghearele lui Asbeth.
Iason ntinse plosca cu ap lui Wellan, apoi apuc
nvelitoarea lui, ngenunche n partea cealalt a
surorii lui de arme i rupse fii de stof. mpreun
terser i pansar rnile lui Chloe cum putur mai
bine, apoi Iason puse minile pe capul tinerei
adunndu-i toate puterile de vindecare. Acestea nu
erau att de puternice ca ale lui Santo sau Falcon,
dar reuir cel puin s opreasc sngerarea. Chloe
ncepu s geam, iar Iason ncet tratamentul.
Deschise ochii ei transpareni i-i privi fr s-i
ascund suferina.
mi pare ru, Wellan opti ea.
Dar de ce? murmur marele Cavaler, ridicnd-o
cu dragoste n brae. C eti victima nefericit a unei
creaturi perfide?
Mi-a scormonit mintea!
Wellan prinse privirea speriat a lui Iason.
Creatura avea deci puterea s extrag ce voia din
gndurile victimelor, nfigndu-i ghearele n capul
lor? Ce gsise n cel al lui Chloe? Numele i felul n
care-arat fraii lui de arme? Amplasamentul
Castelului de Smarald? Pn unde a avut timp s-
ajung?
Ce cuta? ntreb Wellan, chiar dac tia deja
rspunsul la ntrebarea aceasta.
O copil mov opti tnra, n timp ce leina


din nou.
Aceast Narvath este Kira? se mir Iason.
nfiarea serioas a lui Wellan l fcu s-
neleag c el tia mult mai mult dect ei despre
vrjitor i cutrile acestuia.
Nu crezi c e timpul s ne spui adevrul, mcar
s tim i noi pentru ce o s fim schingiuii ntr-o zi
tot aa precum Chloe acum? Se zbrli Iason.
Magicianul de Cristal mi-a cerut s pstrez
pentru mine acest adevr teribil! suspin Wellan,
legnnd-o n brae pe sora lor de arme.
Toi purtm titlul de Cavaleri de Smarald, la fel
ca i tine! Tratamentul sta bazat pe favoritisme este
ct se poate de nedrept!
Da, ai dreptate! mrturisi Wellan, cobornd
ruinat privirea.
Continund s-o strng pe Chloe la piept, Marele
Cavaler i povesti tot ce tia despre copila mov i
Iason l ascult cu urechile ciulite.
Deci Kira este fiica lui Amecareth? Dar ce
amestec are aici Regina din Shola?
mpratul a agresat-o n castelul ei de ghea.
Ea nu ne este duman, ci, ca muli alii, o victim a
mpratului Negru.
i ai de gnd s i-o dai pe Kira? ntreb Iason,
cu fruntea ncreit din cauza emoiei.
Nu!
Cred c-i dai bine seama c vrjitorul n-are s
ezite s omoare pe toat lumea pn ce n-o s pun
mna pe ea.


O s gsim mijlocul s-l oprim! ripost violent
Marele Cavaler. Nimeni nu este de nenvins!
Se ridic din nou cu Chloe n brae i se duse spre
cai. Iason se grbi dup el fr s-neleag ce-avea
de gnd.
Ai s te-ntorci n Regatul de Smarald i o s-o dai
pe Chloe n grija maestrului Abnar, i ordon Wellan.
O, nu! Se-mpotrivi Iason. Nici nu se pune
problema s pleci singur n cutarea acestui asasin.
Este mult prea periculos!
E mult mai periculos s-ll lai s circule dup
bunul lui plac pe continent!
Ce i-a fcut lui Chloe ar putea s-i fac i ie,
iar tu deii mult mai multe informaii dect noi.
Imagineaz-i un pic rul pe care l-ar fi fcut dac
ajungea s le extrag din capul tu! Iar noi avem
prea mult nevoie de tine, ca s riscm s te
pierdem stupid. S ne-ntoarcem mpreun la castel
i s construim alte planuri lund n consideraie tot
ce am aflat despre creatura asta. Cavalerii nu sunt
doar un singur om, Wellan. Ei acioneaz laolalt!
Marele Cavaler o depuse pe Chloe pe pmnt, n
preajma cailor, i, n linite, i adun lucrurile n
sacoa de piele. Exasperat de purtarea lui, Iason i
apuc brutal braul s-l opreasc.
Ai auzit mcar ce-am spus? explod el.
Da i sunt pe cale s m gndesc la ele,
rspunse Wellan, traversndu-l cu privirea.
Iason se ls pguba, amintindu-i de locul lui n
Ordin. El nu trebuia s pun sub semnul ntrebrii


hotrrile efului su, dar nici nu putea s-l lase s
se-arunce-n gura lupului. Cobor privirea n semn
de supunere i-i aranj i el lucrurile lui ct i pe
cele ale lui Chloe, apoi recuper sbiile.
ntr-un trziu, cnd Wellan nclec, i spuse lui
Iason s i-o dea pe sora lor de arme. Uurat, Iason
nelese c-i convinsese eful s se-ntoarc la
castel.
Ieir din pdure i se-ndreptar spre Regatul de
Smarald. Wellan strngea la piept pe Chloe, n
acelai fel n care o dusese i pe Bridgess cu cteva
zile nainte. Vzndu-l, Iason nelese sentimentul
adnc de dragoste pe care Marele Cavaler o purta
frailor lui de arme, cci ar fi fcut acelai lucru
pentru oricare dintre ei.
Wellan i Iason i prinser din urm pe Falcon i
pe cei trei scutieri n momentul n care ei traversau
grania cu Regatul de Smarald i, nu dup mult
timp, ntlnir i grupul lui Bergeau. Dempsey sri
imediat din a i veni s-o ia pe Chloe din braele
efului su i s-i examineze rnile. Wellan
desclec i el s-i dezmoreasc picioarele i privi
atent tratamentul de vindecare aplicat de fratele su
de arme.
Ce s-a ntmplat? ntreb Bergeau.
E opera vrjitorului, l inform Iason, cobornd
i el din a.
Apoi povesti celor apte Cavaleri i Scutierilor
acestora despre perfidia oribilei creaturi acoperite cu
pene. Cnd unul dintre Cavalerii mai tineri vru s


tie ce cuta vrjitorul n capul lui Chloe, Iason l
consult pe Wellan din priviri. Marele Cavaler era
nemicat ca o statuie de minute bune, dar i ddu
imediat seama ce nsemna privirea colegului su.
Era de preferat ca adevrul despre Kira s nu se
rspndeasc pe tot continentul, dar nu-i putea
permite s-i piard ncrederea soldailor lui. Le
povesti deci toat-ntmplarea, insistnd pe ideea c
fetia nu cunotea adevrata sa identitate i c
niciunul dintre ei nu trebuia s i-o fac cunoscut.
Le povesti apoi i ntmplarea biatului mov,
sacrificat n vremurile de demult, ca rasa uman s
poat fi salvat.
Dar, dup cum se vede, n-a salvat nimic,
ntruct mpratul este iari aici, trase concluzia
Wanda.
E-adevrat, accept Wellan, i acesta este
motivul pentru care noi n-avem s repetm greeala
strbunilor notri. Trebuie s-o protejm pe Kira
mpotriva mpratului, cci, dac o va lua la el, ea n-
are s-i mai poat mplini rolul de protectoare a
purttorului de lumin.
Vrjitorul tie unde este ascuns? Se
impacient Nogait.
Nu tiu ce-a descoperit el n mintea lui Chloe,
mrturisi oftnd Marele Cavaler.
N-ar trebui s stm aici, i sftui Bergeau. Chloe
ar putea fi transportat pn la castel?
Dempsey declar c, rnile ei fiind superficiale,
drumul n-are s le agraveze. nclecar deci cu toii


i-i reluar drumul spre Castelul de Smarald.
Dempsey insist s-o transporte el nsui pe sora lui
de arme i Wellan i ddu seama de dragostea
profund pe care acesta i-o purta lui Chloe.
Din fruntea coloanei, Marele Cavaler putu s-i
observe toi oamenii i s constate c alura lor era
mndr, cu tot numrul lor destul de mic. Pn-n
prezent i nvinseser toi dumanii i aveau s-l
elimine i pe Asbeth.



33
DEMPSEY i CHLOE


Cnd Chloe se trezi, simi imediat salteaua moale
aflat acum sub corpul ei chinuit i mirosul familiar
al lumnrilor de cear fabricate de servitorii de la
Castelul de Smarald. Se afla n camera ei din aripa
Cavalerilor. Oare visase confruntarea aceea cu
vrjitorul? i mic ncet mna, ridic braul i-i
duse degetele prin prul scurt cu gnd s caute
rnile fcute de oribila creatur cu pene.
Am nchis rnile, i spuse Dempsey.
ntoarse capul i, la lumina flcrilor, vzu faa
blnd a Cavalerului blond, cu ochi albatri
luminoi, care se uita nelinitit la ea. ntinse mna
tremurnd i-i mngie obrazul cu recunotin.
Dempsey i lu degetele i i le strnse cu dragoste.
M simt bine, l asigur ea cu o voce care abia
se-auzea. Nu-i mai face griji!
Iason ne-a povestit c acea creatur i-a
nfundat ghearele n carnea ta. Ar fi putut fi otrvite
ca dinii dragonului care-au mucat-o pe Bridgess.
Vrjitorul s-a servit de gheare doar s intre-n
mintea mea. Acestea sunt captatoare puternice de
energie. Nu cred c avea intenia s m omoare.
Dempsey se ridic de pe scaun i se aez pe pat,
alturi de ea. Deodat privirea-i e alta, observ


Chloe. Cut printre gndurile lui pn cnd el i
trecu braele mprejurul umerilor ei, i-o trase spre
el. Ea l ls, creznd c vrea s se instaleze mai
bine pe perna de pene i fu extrem de surprins
cnd buzele lor se-ntlnir.
Fuseser dintotdeauna foarte apropiai, dar
niciodat Chloe nu se gndise c sentimentele
acestui brbat frumos, care coborse de la munte,
erau, n ceea ce-o privete, att de profunde.
Cu toate c era uimit, nu ncerc s-l ndeprteze
i se-mbriar ndelung, studiindu-i emoiile.
ntotdeauna Dempsey i dduse mici atenii, dar
niciodat nu-i trecuse prin minte c ar fi putut fi
ndrgostit de ea.
Niciodat n-ar trebui s ateptm ca cei pe care-
i iubim s fie n pericol de moarte s le mrturisim
sentimentele, opti Dempsey la urechea lui Chloe,
strngnd-o mereu la piept.
Este ceea ce i Wellan a descoperit alturi de
Bridgess, i aduse ea aminte.
Te iubesc de cnd te-am ntlnit! Sunt aproape
douzeci de ani!
De la venirea noastr la Castelul de Smarald? se
mir ea. Dar nu eram dect o copil!
Erai cea mai frumoas copil de pe-ntreg
continentul, o tachin Dempsey, fcnd-o s
roeasc. i erai att de diferit de mine! Este ceea
ce m-a atras mai mult. Am nevoie de dragostea ta,
de intuiia ta, de prezena ta.
Chloe privi n inima lui i-i citi sinceritatea.


Impresionat, cu vrful degetelor, i mngie buzele,
fr s tie ce s spun. Declaraia asta de dragoste
era att de neateptat, att de surprinztoare Ea
i iubea, bineneles, toi fraii de arme, dar, fcnd
apel la amintiri, nelese c Dempsey ocupase, n
inima ei, mai mult loc dect toi ceilali.
Sper c mi mprteti sentimentele se
neliniti Cavalerul, vznd-o c ezit.
Da dar mi-ar fi plcut s mi-o spui mai
repede! Dac a fi murit de minile lui Asbeth, n-a
fi apucat s aflu nimic
tii foarte bine c nu sunt att de convingtor
ca tine. Ateptam momentul potrivit!
A fi preferat un pic mai mult romantism, dar la
ce pot s m atept din partea unui rzboinic? glumi
ea, potolind totodat i temerile prietenului ei.
i dac i-as cere s te cstoreti cu mine, a fi
romantic? ntreb el n cele din urm, fcndu-i
curaj.
Hotrt lucru, brbaii sunt ntotdeauna lipsii de
abilitate, gndi ea, reprimndu-i un zmbet. I-ar fi
plcut ca Dempsey s-i fac aceast propunere la
nceputul anotimpului cald, pe-un cmp mare, plin
de flori, care ar fi-mblsmat regatul cu parfumul
lor, i n niciun caz n camera ei, n timp ce ea
trebuia s-i vindece rnile fcute de vrjitor.
Mi-ar plcea s-mi petrec viaa alturi de tine,
Dempsey, dar nu trebuie s uitm cine suntem,
spuse Chloe, nedorind s-i frng inima. Noi avem
s fim adesea desprii din cauza unor misiuni


diferite, iar eu nicidecum nu vreau s m opresc i
s dau natere unor copii, s-i cresc i
El puse tandru degetele pe buzele iubitei lui s-o
fac s tac i un surs larg i lumin faa de
muntean din Berii.
Da, tiu i m-am gndit ndelung la asta, n
timp ce vnam dragoni pe malurile rurilor, dar nu
este important s fim mereu mpreun, din moment
ce ne putem ntlni aici. De altfel, avem i nite
nsuiri minunate care ne permit s fim tot timpul n
legtur, oricare ar fi distana care ne desparte. Ct
despre copii, a putea s-i aduc aminte c mai
avem nc doi de educat: Scutierii notri Colville i
Ariane?
Transpus de fericire, Chloe se ascunse-n braele
lui Dempsey, gndind c are s fie plcut s-i
mpart viaa cu un om att de nelegtor.
Ce spui? ntreb el, nefiind sigur de rspunsul
ei.
Accept s m mrit cu tine, Cavaler Dempsey de
Smarald! tiu c dragostea ta pentru mine n-are s
se sting niciodat!
Rmaser un moment unul n faa celuilalt, apoi
Dempsey o ajut pe viitoarea sa soie s fac civa
pai prin camer, s se asigure c vrjitorul nu-i
fcuse rni invizibile, i o lu cu el n sala
Cavalerilor.
Era noapte i Wellan sttea singur n faa vetrei de
piatr, privind dansul flcrilor printre butucii pe
care-i zgndrea cu un vtrai lung. Marele Cavaler


ntoarse capul spre cei doi camarazi ai lui, iar
zmbetul lui o fcu pe Chloe s-neleag c el
cunotea mai demult planurile fratelui su de arme.
Se apropie, iar el se ridic i-o strnse-n brae cu
mult afeciune.
E-o conspiraie, nu-i aa? glumi ea.
Dempsey te iubete dintotdeauna, dar nu tia
cum s i-o spun. Eu l-am convins doar s-i
deschid inima. E tot ce-am fcut, i jur! Formai
un cuplu att de frumos amndoi, nc de pe cnd
erai copii! V urez numai fericire!
O srut pe obraz pe Chloe, iar pe Dempsey l
mbri, optindu-i la ureche c era cel mai
norocos om de pe tot continentul Enkidiev.
A doua zi, la masa de diminea, Dempsey anun
vestea cea bun i toi ncepur s pregteasc
celebrarea fericitului eveniment. Avnd n vedere c,
n curnd, Cavalerii aveau s plece n misiune, cei
doi hotrr se fac nunta chiar n ziua n care
regele le-ar fi acordat aceast favoare.
Spre sfritul dup-amiezii, n faa suveranului
Smarald ntiul, aflat n sala tronului, fu celebrat
cstoria Cavalerilor Chloe i Dempsey, la care
participar Magicianul de Cristal, magicianul Elund,
cu Hawke ucenicul lui, Cavaleri i Scutieri, prinesa
Kira i demnitari ai curii regale. Pentru Wellan
acesta era un prilej bun s ridice moralul trupei,
nainte de-a porni n cutarea vrjitorului Asbeth.
Uitndu-i grijile timp de cteva ore, lu loc
alturi de fraii lui de arme i de Scutierii lor, toi


mbrcai n costume elegante, i-i ascult pe Chloe
i pe Dempsey pronunndu-i jurmntul de
credin i de fidelitate. Profit de-acest moment s
sondeze gndurile camarazilor si, s afle toate
problemele lor i s le rezolve fr-ntrziere.
Toat lumea se bucur de hotrrea colegilor lor,
iar cei mai n vrst preau s fie convini c ar fi
trebuit s se cstoreasc mai demult. Wellan se
distr simind la Falcon un interes ct se poate de
tandru pentru Wanda, o tnr care rspundea de
bunvoie, cu zmbete timide, la ncercrile lui de a-i
sugera sentimentele care-l stpneau. Cu toate c
fuseser eroi, fraii lui de arme nu rmseser mai
puin oameni, prad acelorai nevoi ca ale celor pe
care-i aprau. i Wellan voia ca lupttorii lui s fie
fericii. Nu peste mult timp, o s aib desigur parte
de-o alt nunt.
n acel moment simi cum spiritul lui Bridgess i
nflorete tandru pieptul. Se-ntoarse i-i observ
privirea plin de adoraie. Era minunat n
costumul ei verde presrat cu pietre preioase i cu
prul prins pe ceaf, dar inima lui nu-nceta s-o
doreasc mereu pe Regina din Shola i, n cele din
urm, ntoarse ochii cu tristee.
Cu ocazia fericitului eveniment, regele organiz n
sala castelului o srbtoare de-a dreptul
somptuoas, la care cu toii se grbir s ia parte.
Vinul curgea-n cascade, mncare era din
abunden, iar rsetele umpleau castelul de voie
bun, aa cum se cuvenea s fie la un festin ca


acesta. Timp de cteva ore, cei de fa le urar noilor
soi cas de piatr i numai bucurii, uitnd cu totul
c erau n rzboi. Doar Wellan nu putea s uite.
Marele Cavaler zmbea la glumele colegilor,
asculta ciulind urechile istorisirile cam piperate ale
lui Bergeau despre vntoarea de dragoni i-l
supraveghea discret pe Falcon, care-i fcea curte
Wandei ntr-un col linitit al vastei ncperi. Dar
nici atmosfera vesel, nici vinul nu-l fcur s uite
c asasinul lui Fan se afla nc pe continentul
Enkidiev. Golind pocalul de argint a doua oar,
ncepu s construiasc planuri cum s-l prind
nainte ca el s poat ajunge n Regatul de Smarald.
Nu v destindei niciodat? remarc Abnar,
aezndu-se lng el.
mi nchipui c asta este menirea unui
conductor de oameni, replic Wellan, punndu-i
pocalul pe mas. Maestre Abnar, sunt incapabil s
uit ce m apas, ce m copleete! Dintotdeauna am
fost aa!
Ochii cenuii ai lui Abnar l fixar intens, i
Cavalerul remarc acum prima dat c el nu clipea
ca toi ceilali oameni.
Am sondat continentul Enkidiev i l-am gsit pe
vrjitor. S-a refugiat n Regatul Elfilor.
A fi preferat s-o ia-n alt direcie, mormi
Marele Cavaler, care nu dorea nicicum s-l revad
pe Regele Hamil.
Mai devreme sau mai trziu, are s trebuiasc
s v reglai diferendele cu seniorul pdurilor, sire.


n acest caz are s fie trziu, ripost Wellan,
nemulumit. Apuc urciorul din gresie i-i turn a
treia cup cu vin. Cunoatei inteniile vrjitorului?
ntreb el, ca s evite s vorbeasc despre elfi.
O caut pe Kira. A vzut-o n mintea lui Chloe i
n cea a lui Cameron, explic Abnar.
Cavalerul ddu o dat tare cu pumnul n braul
fotoliului de catifea, nbuindu-i o njurtur.
Cum avea el s-o protejeze pe motenitoarea din
Shola dac vrjitorul avea un astfel de acces la
gndurile oamenilor?
tie unde se afl? se neliniti el lng
Nemuritor, fcnd un efort supraomenesc s nu
ridice vocea.
Nu, n-a avut atta timp s ajung pn acolo n
mintea tinerei noastre mirese, dar eu cred c Regele
Hamil bnuiete.
Iari el! Mnia urc precum o sgeat n corpul
lui Wellan, la gndul c elfii ar putea-o trda pe
Kira. Plec din sala cea mare, s nu cumva s urle
de furie n mijlocul bucuriei generale. Apucnd-o pe
culoarul care ducea n aripa Cavalerilor, el se opri
cnd Abnar se materializ n faa lui, blocndu-i
drumul.
Din cauza aceasta va trebui s facei pace cu
Regele Elfilor, sire Wellan, l som Magicianul de
Cristal, ncrucindu-i braele.
Sau s-l linitesc pentru totdeauna! Se-ambal
Cavalerul.
Asta nu face parte din jurmntul pe care l-ai


depus!
Am jurat s apr continentul Enkidiev i pe
locuitorii lui i, dac trebuie s elimin un rege ca s
salvez mii de viei, n-am s ezit niciun moment.
Wellan i urm drumul i Nemuritorul nu-l mai
opri. Probabil c devenise imperios necesar s
aleag un Cavaler mai diplomat, cum ar fi Santo, s-
l liniteasc pe Regele Hamil. Se dematerializ i se-
ntoarse n sal s-i observe pe ceilali, cci
festivitile se prelungir toat noaptea.
Tare suprat, Wellan tia c n-are s poat dormi
n noaptea aceea i nici nu avea inima s se distreze
cu fraii lui de arme. O baie, o edin lung de
meditaie i, la nevoie, multe ore de studiu n
bibliotec ar fi putut desigur s-l destind.
Ajuns n camera lui, i ddu jos costumul elegant
i-mbrc o simpl tunic. Cu picioarele goale i un
prosop pe umeri, se-ndrept spre bi, dar se opri
chiar sub bolta porii, simind o prezen. Erau
Bridgess i Kevin. Plcerea care-o ncercau i frnse
imediat inima.
Wellan se retrase uor pe culoar, gndindu-se c
era greeala lui dac pe Bridgess o interesa un alt
brbat, cci, n ceea ce-l privete, niciodat n-o
ncurajase. Se-ntoarse n camera lui, arunc de
perete prosopul de baie i se ls s cad pe pat.
Conta mai mult s fie singur i fr obligaii ca s
poat mplini misiunea lui ct se poate de
important. Avea un continent de salvat i nimic nu
trebuia s-i distrag atenia. Dar n fundul fiinei


sale simea o ran dureroas, o suferin pe care n-o
nelegea deloc.
n timp ce Wellan i analiza sentimentele, Kira,
aezat i ea pe patul ei prindea, de cteva ore, tot
felul de emoii contradictorii. De cnd i transmisese
lumin mov lui Bridgess, ca s-o salveze, i de cnd
Wellan o apucase de mn n timpul operaiei de
vindecare, se-ntmpla, din cnd n cnd, s-
mprteasc momente de intimitate telepatic cu
ei.
Kira resimea, n acelai timp, plcerea lui
Bridgess i gelozia lui Wellan. Dar, fiind doar n
vrst de nou ani, ea nu-nelegea aceste emoii de
adult. Armene o gsi stnd pe patul ei, mbrcat cu
minunata ei tunic violet, presrat cu ametiste,
nemicat i gnditoare.
Te-am cutat peste tot n sala cea mare!
exclam servitoarea.
Dup urri am plecat, mrturisi Kira.
Dar de ce? se mir Armene, aezndu-se lng
ea. Aveai atta chef s asiti la srbtoarea asta!
M-am gndit bine i am ajuns la concluzia c
era preferabil s nu m prezint.
Ce spui tu acolo? Sunt sigur c regele s-a
suprat pe tine.
Nu voiam s-i tai cheful Cavalerului Wellan. n
fond, cei care-i unesc vieile sunt fratele i sora lui
i voiam s fie vesel Dar mi-e team c am euat,
cci n momentul sta este cel mai nefericit om din
lume.


i de unde tii tu toate astea? Eti doar n
camera ta.
Le simt aici, rspunse copila, punndu-i
degetele ascuite n locul inimii.
Te intereseaz prea mult ce gndete sire
Wellan, comoara mea.
Ai dreptate, Mene, dar altceva nu pot
Servitoarea i mngie prul mtsos, fr s tie
ce s spun ca s-o liniteasc. Cu ct Kira cretea,
emoiile ei erau mai complicate i se temea c peste
civa ani nimeni n-are s poat s-o neleag. tia
foarte bine c pielea ei de-o culoare foarte puin
obinuit, ghearele i dinii ascuii n-au s-i
permit s duc acelai fel de via ca toi ceilali
copii de la castel, dar cum s i-o spun?
Acum vrei s te culci? ntreb servitoarea.
Kira ridic afirmativ capul i Armene o ajut s-i
scoat tunica i-i puse o cma alb de noapte. i
pieptn prul lung i violet, apoi o aez n pat, o
srut pe frunte i-i ur vise plcute. Stinse
lumnrile i iei din camera copilei nchiznd ua
dup ea.
Kira ncerc n toate felurile posibile s scape de
emoiile celor doi noi mentori ai ei, dar ele o
obsedau.
V rog, ncetai! i rug fetia.
n camera lui, Wellan i auzi vocea cu claritate, ca
i cum ar fi fost lng el, i se aez imediat n pat.
i plimb privirea peste tot n camer, dar n-o vzu.
Se ridic i privi pe fereastr, amintindu-i c fetia


asta putea s escaladeze pereii. Nimic. Se duse la
u, o deschise i arunc o privire pe culoar.
Nimeni.
Kira, unde te-ascunzi? tun Wellan nemulumit.
Nicieri! Se supr fetia. Sunt n patul meu!
Dar dup toate festele pe care i le jucase n ultimii
ani, nu putea s-o cread, mbrcat doar cu tunica,
iei din camer i se-ndrept spre apartamentele
regale, evitnd s se-apropie de sala cea mare, unde
srbtoarea continua. ntr brusc n camera Kirei i
se apropie de pat. Cu un gest al minii aprinse
deodat toate lumnrile i copila scoase un strigt
de surpriz, trgndu-i plapuma pn sub brbie.
Dar eti ntr-adevr n pat! se mir Cavalerul.
De ce v-a fi minit, sire? Se revolt copila.
Pentru c asta faci mereu!
Nu-i adevrat!
Ai gsit cumva o modalitate s te infiltrezi n
mintea mea?
Nu!
Kira arunc plapuma i se aez n genunchi, cu
pumnii ei mici pe olduri, artndu-i Cavalerului o
figur de lupt.
De cnd lumina mov a ieit din minile mele cu
ocazia vindecrii Cavalerului Bridgess, eu resimt
emoiile voastre i nu pot s m despart de ele!
Wellan nu-ndrzni s-o ntrebe ce simea acum n
legtur cu sora lui de arme, cci o tia n baie cu
pretendentul ei, dar aceste emoii trebuiau s fie
ntr-adevr tulburtoare pentru o copil de vrsta ei.


nceteaz imediat legtura asta ntre spiritele
noastre, i ceru Marele Cavaler.
Nu tiu cum!
Asta-mi displace foarte mult la tine, Kira, o
mustr Wellan. Faci tot felul de prostii, dar de
reparat nu te mai pricepi s le repari!
Dar nu le fac intenionat!
Mi se pare sincer, se neliniti Wellan,
observnd ochii violei cu pupile verticale, dilatate
straniu de lumina lumnrilor. Totui, era imposibil
s in aceast legtur telepatic cu fiica
mpratului, cci vrjitorul tia s extrag din
mintea oamenilor toate gndurile.
Kira, nelege, este foarte important s
ntrerupem aceast legtur dintre noi, insist el,
mblnzindu-se.
Dar v spun c nu tiu cum! suspin ea,
aezndu-se pe pat. Singurul care putea interveni pe
loc era Magicianul de
Cristal. Cu gndul acesta, Wellan fcu stnga-
mprejur i-o lu spre u.
Toate ca toate, dar, dac-a fi fost Bridgess, nu
mi-a fi pierdut timpul cu Kevin! zise, inocent, copila
mov.
Cavalerul i nbui un comentariu prea puin
binevoitor i cu un gest brusc al minii stinse toate
lumnrile. Seara asta se arta din ce n ce mai
neplcut!


34
SECRETUL MAETRILOR MAGICIENI


Peste puin timp, Wellan i msura cu pai
mari, n lung i-n lat, camera. Dei era grbit, l
chem pe Nemuritor doar cnd mnia i se mai
potoli. Imediat acesta i apru n fa, nelinitit s-l
vad att de tulburat. Marele Cavaler i explic
situaia stnjenitoare n care Bridgess i el se aflau
din cauza interveniei Kirei asupra fostei lui ucenice.
Magicianul de Cristal i ddu seama imediat de
situaia deosebit de periculoas. De-acum nainte,
profunzimea legturii care-l unea pe Cavaler de mica
sholian reprezenta un pericol foarte mare pentru
viaa ei.
N-ar fi trebuit s-o atingei cnd ea a intervenit
pe lng Bridgess. Din pcate, magia mea nu este-
nzestrat s rup aceast legtur, sire Wellan.
Dar suntei un Nemuritor! protest Cavalerul.
Puterile voastre sunt chiar de la zei!
Ni se interzice s schimbm ceea ce a creat un
maestru magician.
Kira fiind incapabil s repare singur prostiile pe
care le fcea, Wellan plec suprat capul, gndindu-
se c, n cazul n care nu ntrerupea legtura cu
fetia, niciodat n-are s mai poat s-l urmreasc
pe vrjitor. Abnar puse mna pe umrul


Cavalerului, iar acesta ntoarse privirea spre el.
Lsai-l pe Santo s conduc aceast expediie,
i suger el. Are s tie mai bine ca voi s trateze cu
Regele Elfilor.
Wellan cltin brusc din cap, exprimndu-i
dezacordul. Cunotea talentele de negociator ale
fratelui su de arme, dar acesta n-avea calitile lui
de ef.
Dai-i ordine foarte clare despre ce trebuie s
fac, dar, v rog mult, nu mergei voi niv, insist
Abnar.
Se dematerializ, tiind foarte bine c numai o
reflecie ndelungat are s-l conving pe acest
Cavaler inteligent de dreptatea spuselor sale.
ntins pe patul lui, Wellan rmase nemicat,
ncercnd doar s pun la loc piesele acestui joc
anevoios, care refuzau s intre pe fgaul obinuit.
Vznd c nu reuete, iei din camer i se duse n
biblioteca palatului. Trecu de crile folosite curent
de elevii care se aflau n Castelul de Smarald i se-
ndrept spre seciunea interzis. Aici tia c exitau
cri foarte vechi i att de periculoase, nct
magicianul Elund le interzisese dintotdeauna
accesul la ele.
Cu un gest al minii, aprinse cele cteva lumnri
de pe mase i trecu de-a lungul unui raft n
cutarea unui tratat despre puterile maetrilor
magicieni. Dup el, un vrjitor putea fi nfruntat
ntr-un singur fel: s-i opui puteri tot att de mari
ca ale acestuia. Scoase dou lucrri nepenite


printre celelalte i sufl praful care le acoperea. Le
puse pe una dintre mese i apropie lumnrile.
Citi aa toat noaptea, fr s gseasc ceea ce
cuta. Crile descriau puterile magicienilor i
ddeau chiar i reete de diferite vrjitorii, dar nu i
drumul de urmat s-i poi dezvolta astfel de
capaciti, egale cu cele ale maetrilor magicieni.
i iat c razele soarelui ncepur s ptrund
prin ferestrele strmte i s mture podeaua sur cu
mnunchiuri de raze luminoase. Wellan cdea de
oboseal, dar se-ncpna s parcurg rndurile
scriiturii vechi, care, din pcate, nu-i spuneau nimic
nou.
n ziua aceea, dis-de-diminea, Elund intr n
camera cea mare s-i aleag o carte pentru
cursurile sale i fu tare surprins cnd l vzu acolo
pe Marele Cavaler, ntr-o tunic uoar, cu
picioarele goale, stnd la o mas, pe care lumnrile
lsaser s curg lacuri mici de cear.
ncruntndu-i sprncenele, magicianul observ
crile vechi deschise n faa lui Wellan.
Nu v-am avertizat oare ndeajuns asupra acestor
cri de magie? l mustr btrnul magician.
Ba da, de sute de ori, replic Marele Cavaler cu
vocea rguit de atta oboseal.
Atunci, ce faci aici, Wellan?
Caut secretul maetrilor magicieni.
ntr-adevr? se mir Elund. i ai impresia c au
avut chef s-l dezvluie ntr-o lucrare la care orice
om poate s ajung cu atta uurin?


E posibil, dac tii s citeti printre rnduri.
Dac s-ar fi ascuns pe-undeva pe-aici prin
bibliotec, nu crezi c l-a fi descoperit deja?
Marele Cavaler pstr tcerea, gndindu-se c
btrnul magician consultase precis toate aceste
lucrri nc de la sosirea lui la Castelul de Smarald
i, dac ar fi gsit efectiv secretul, ar fi avut aceleai
puteri ca ale maetrilor magicieni.
Cum ai putea s devii tot att de puternic
precum ei? l ntreb Wellan.
Nu se poate! Acest dar l fac doar zeii la naterea
unor anume copii.
Ca Fan din Shola
Tu tii c-i spun adevrul, Wellan! nceteaz
s-i pierzi timpul! Du-te i te culc nainte s te
prbueti de oboseal!
Marele Cavaler l ascult i se-ntoarse n camera
lui. Se-ntinse pe pat i, chiar dac pica de oboseal,
nu reui s adoarm. Se mbrc din nou cu
pantalonii, cizmele i centura, i lu armele i iei
din palat. Cum de la ntoarcerea lui n Regatul de
Smarald avusese foarte rar ocazia s fie nensoit,
aprecie mult aceast clip de singurtate.
i neu calul i-l conduse spre curtea cea mare.
Era att de devreme nct trebui s-i trezeasc pe
soldaii de gard s-i deschid porile i s coboare
podul mobil. nclec pe armsarul su de lupt i
prsi castelul la galop sub ochii uimii ai otenilor,
care nu auziser vorbindu-se de vreo misiune nou.
Wellan se-ndrept spre rul Wawki, care se prefira


la poalele colinei, la civa kilometri de fortreaa de
Smarald. Observ scheletul dragonului mort pe
fundul apei i-i urm drumul, fiind ncreztor c
fraii lui de arme omorser toi ceilali montri n
timpul recentei lor expediii prin regiune. Sui dealul,
care se-nclina spre fortrea, i desclec. Timpul
era plcut i rcoros, iar deasupra regatului cerul se
colora treptat n albastru i roz.
Ls calul s pasc i se aez n iarba
impregnat de rou. ncetinindu-i respiraia, prinse
s simt tot ce era-mprejur: copaci, flori, animale,
psri. Natura fremta de fora lor vital i, ca dintr-
o fntn adnc, el i trase de-acolo energie,
alungndu-i astfel oboseala acumulat.
Demult nu mai fcuse exerciiul acesta i-i
aminti c, fiind copii, Elund i punea s-l execute cu
regularitate. De altfel, Santo excela ntotdeauna n
acest domeniu. Sensibilitatea vindectorului la
mediul nconjurtor i permitea s prind toate
vibraiile naturii, chiar i micarea unor insecte mici
aflate pe frunzele copacilor.
Fan, chem Wellan, aproape n trans.
Un vnt ngheat sufl prin prul lui blond i
Regina din Shola se materializ imediat nainte-i. Un
zmbet larg apru imediat pe faa Cavalerului.
Admir faa minunat a magicienei i timp de un
moment dragostea lui pentru ea nu-ncet s
creasc. Regina naint ncet spre el, voalurile
luminoase ale vemintelor fluturndu-i mprejur, iar
privirea ochilor ei argintii, plini de tandree, se opri


asupra lui.
Nobile Cavaler, n lumea de dincolo vocea
voastr se face tot mai mult auzit, zise ea,
ngenunchind lng el.
Maiestate, tiu c avei multe de fcut n
propriul univers i de-aceea regret c v deranjez,
dar am neaprat nevoie de sfaturile voastre
preioase, opti el, fixndu-i privirea n ochii ei. V
rog, spunei-mi cum poate un muritor ca mine s
acumuleze puteri att de mari precum cele ale unui
maestru magician?
Faa ei frumoas se-ntrist. l iubea mult pe
Cavalerul acesta viteaz, cu temperament furtunos,
dar nu voia nicicum s-i pun viaa-n pericol,
ncredinndu-i acest foarte mare secret.
Mi-e team c asta nu se poate. Ar fi trebuit ca
mama sau tatl vostru s fie Nemuritor sau maestru
magician, rspunse cu voce blnd regina.
Exist, desigur, i alt modalitate. Zeii, n marea
lor nelepciune, prevd ntotdeauna, pentru cei
care-i slujesc, mai multe ci.
Fr-ndoial c exist i o alt cale, Wellan, dar
ea comport mari riscuri la care nu vreau s v
expun.
Trebuie s v-aduc aminte, frumoas doamn, c
sunt Cavaler de Smarald? spuse el, lundu-i mna
i srutndu-i-o. M-au antrenat s fac fa
pericolelor!
Nu prea cred c Elund v-a pregtit pentru genul
acesta de-ncercri.


Vorbii-mi despre asta, v implor!
Fan ls capul n jos, iar prul lung i argintat i
acoperi faa. Cavalerul nu o grbi, tiind c, pn la
urm, o s admit c el trebuie s-i mreasc
puterile pentru ca s poat s-i apere, aa cum
trebuie, fiica.
Cum a putea s ating un nivel foarte ridicat de
magie? insist el.
i srut nc o dat degetele i simi cum
rezistena i slbete.
Un mare magician triete n Regatul Umbrelor,
i mrturisi ea, ridicnd capul.
Wellan o fix nesigur, cci, potrivit crilor de
geografie, nimeni nu locuia n ara aceea
inospitalier, acoperit de ghea, cu un sol vulcanic
activ.
tiu la ce v gndii, urm Fan, dar v-nelai.
Faptul c voi nu-i putei vedea pe locuitorii acelui
regat nu nseamn c ei nu exist.
V cred, cci n-avei niciun motiv s m minii.
nvai-m cum s intru n legtur cu acel mag!
Wellan, nu!
V implor, Fan, spunei-mi tot ce tii n
legtur cu acest subiect! N-am s comit greeli
grosolane cnd am s m prezint la poarta lui.
Dar intenia mea este s v-mpiedic s ajungei
acolo, frumosule Cavaler! Magia voastr nu este att
de puternic nct s putei ajunge la poarta ce v
conduce la el. V iubesc i vreau s petrec
eternitatea cu voi, dar avei nc attea fapte eroice


de dus la bun sfrit n lumea oamenilor!
M cunoatei mai bine de-att, milady!
Auzind acestea, regina vru s-i retrag mna,
exprimndu-i astfel dezacordul, dar el o reinu cu
dragoste i o oblig s-l priveasc-n ochi.
Vrjitorul Asbeth o caut pe fiica voastr i el
posed o putere magic mult mai mare dect o pot
avea Cavalerii. Chiar i maestrul Abnar este de
prere c numai un mare magician ar putea s-l
urmreasc, dar el nu vrea s intervin n acest
moment, cci este singura protecie a Kirei. Singurul
fel de-a anula aceast ameninare este de a-i opune
o alta mai puternic, n stare s-l elimine!
n acest caz alegei pe unul dintre fraii de arme,
protes regina, mngind faa Cavalerului. Acela
nu trebuie s fii voi!
Credei c-am s mor n Regatul Umbrelor, Fan?
Nu, dar este o posibilitate pe care n-o pot
ndeprta!
Avei puterea s comunicai cu magul acela i
s-i vorbii de mine? Sunt sigur c vrea s-mi vin-n
ajutor, cnd va afla c o fac s salvez continentul
Enkidiev, i nu pentru gloria personal.
Salvarea continentului pru c influeneaz
hotrrea magicienei, a crei fa ncepu s
strluceasc deodat. Wellan n-o grbi, cci spera
s obin ajutorul ei n aceast ntreprindere
periculoas.
O trase uor spre el i-i nflori buzele-ngheate cu
un srut plin de dragoste, pe care ea nu ncerc


nicicum s-l evite.



35
REGSIRI EMOIONANTE


n patul ei din palatul de Smarald, micua Kira
sri deodat din somn. Fiind strns legat de-acum
de inima i mintea Cavalerilor Wellan i Bridgess, ea
constat c Bridgess dormea linitit n camera ei,
dar c Marele Cavaler era n afara castelului, pe un
deal unde adia un vnticel blnd i parfumat, iar n
faa lui se afla nimeni alta dect Fan din Shola!
Mama! strig Kira, aruncnd imediat plapuma.
i mai amintea vag de ultima apariie a mamei
sale la Castelul de Smarald, cnd ea avea numai doi
ani. Uitnd acum c e mbrcat doar cu o tunic,
sri din pat i iei n tromb din camer, alerg pe
coridoare, lovindu-i pe servitorii care-i vedeau de
treburile zilei ce-ncepuse, i se rostogoli pe scar,
mai s-i rup gtul. mpinse cu putere poarta cea
mare, sculptat n lemn, care se trnti de zid i, fr
mcar s bage de seam, continu s alerge din
rsputeri n direcia podului mobil.
Ca majoritatea camarazilor, Bergeau fcea exerciii
de scrim cu Scutierul lui, cnd o surprinse pe mica
sholian strecurndu-se n vitez spre ieirea din
fortrea. i aminti pe loc de interdicia pe care
Wellan i-o impusese i se grbi s-o prind, urmat


fiind de Scutierul lui, Curtis. Privii cu uimire de
ceilali, Cavalerul cu brae de-oel o apuc pe copila
mov i-o ridic n brae.
Nu! Lsai-m! fcu scandal Kira, zbtndu-se.
Wellan i-a cerut s nu iei din castel! i aminti
Bergeau, aducnd-o sub bra napoi spre castel.
Nu nelegei! M ntlnesc cu el pe deal!
Cavalerii schimbar o privire consternat. tiau c
eful lor medita undeva n afara zidurilor fortreei,
cci simurile lor magice i avertizaser. Dar de ce
copila era att de atras spre el? Consemnul era
clar: sub niciun motiv, mica prines nu trebuia s
ias din castel. Fr s se lase impresionat, Bergeau
i urm drumul spre castel, cu fetia n brae.
Disperat, Kira deschise brusc gura i-i nfund
dinii mici i ascuii n carnea lui, smulgndu-i un
strigt de durere.
Dac nu vrei s-ajungei buci, bucele, lsai-
m jos imediat! Amenin ea, mucndu-l din nou.
Ascult doar de ordinele mele! i replic Bergeau.
V-am spus s-mi dai drumul! E cu mama!
strig ea nfigndu-i ghearele n oldul lui.
Cavalerul url de durere i ncerc s apuce copila
astfel nct s o mpiedice s-l rneasc, dar ea
continu s se zbat furioas. Interveni i Curtis,
dar l muc i pe el.
Iason, care nelesese de la-nceput c fetia vrea
s-i revad mama, care sttea de vorb cu Wellan,
alerg n ocol, i neu repede calul i-l scoase-n
curte. Sri n a, galop spre Bergeau i, cu


ndemnare, i smulse copila din brae trecnd pe
lng el.
Fr s-neleag ce i se-ntmpl, Kira se trezi
aezat n faa lui Iason, al crui cal se-ndrepta cu
toat viteza spre podul mobil. Dempsey se folosi
imediat de puterile lui magice s ridice podul, dar
calul galop i sri pe captul podului, ca apoi s
aterizeze dincolo de anuri i, odat ajuns n drum,
s-o poat lua n direcia dealurilor.
Unde sunt? strig Iason n vntul care le biciuia
obrajii.
Pe-acolo! rspunse Kira, nfigndu-i braul n
direcia rului.
Iason voia s vad de mult timp cu ce semna o
fantom i, n special, una care avea o relaie intim
cu eful lui. Cu siguran c are s fie pedepsit
pentru neascultare, dar mcar o s-i satisfac
curiozitatea.
Cavalerul i copila ajunser pe cel mai nalt deal
din apropierea rului Wawki, exact la timp s poat
vedea o doamn frumoas i luminoas, mbrcat
cu o rochie lung i alb, ce sttea ngenuncheat
alturi de Cavalerul Wellan, aezat n iarb, cu
picioarele-ncruciate. Ei, dar cele dou turturele se-
mbriau! Uite, bftosul! se gndi Iason,
ncetinind imediat mersul calului.
Fr s-o poat ine-n loc, Kira sri jos i alerg
spre mama ei. Fan i simi imediat prezena. Se-
ndeprt uor de Wellan i se-ntoarse spre ea,
chipul fiindu-i scldat de-un surs minunat. Copila


mov i se-arunc n brae i-o strnse cu toat
puterea. Regina i sprijini obrazul de prul ei violet,
nchiznd ochii de fericire.
Aa de mult mi-ai lipsit, mama! Plnse fetia,
agndu-se cu disperare de ea.
Totui, i-am spus c nu sunt liber s circul
dup bunul meu plac ntre lumea ta i a mea, Kira,
i aminti Fan.
Spectacolul era emoionant chiar i pentru Wellan,
care nu inea n mod deosebit la copila asta
neastmprat. Dar, vznd-o ghemuit n braele
mamei, nelese iubirea profund pe care regina o
avea pentru fiica ei.
Dar pe Cavalerul Wellan l vizitai adesea, gemu
copila. V-am vzut n inima lui!
Da, ne vedem, cci avem de lucru mpreun, s
salvm continentul Enkidiev, i mai spuse mama,
mngind-o pe spate. i pentru c misiunea lui mai
este i aceea de-a veghea asupra ta.
Nu se-achit prea bine de ea! Se plnse mica
prines, aruncnd o privire nciudat spre Cavaler.
Wellan alese mai degrab s nu rspund i s nu
se certe cu Kira n faa reginei. Are s-i explice mai
trziu felul lui de-a gndi.
n ce privete educaia ta, am ncredere n
Wellan, domnioar, declar Fan, uimindu-l pe
Cavaler. i mi-ar plcea s ncepi s-l asculi mereu!
Chiar i cnd mi cere imposibilul?
ntr-o zi ai s constai c a avut dreptate. Acum
las-m s te privesc un pic!


Fan o desprinse uor de la piept i o deprt de ea
s-i poat contempla faa. i duse prul violet dup
urechile ascuite i le mngie cu vrful degetelor.
Spre marea surpriz a celor doi Cavaleri, fetia
ncepu s toarc precum o pisic.
Cnd erai doar un bebelu, mi plcea tare mult
s te-aud fcnd aa, se emoion Fan, amintindu-i
de cei doi ani petrecui n timpul vieii alturi de
fiica sa.
Mcar de data asta rmnei cu mine, mama?
Nu, Kira. Noi nu mai aparinem aceleiai
dimensiuni, iar eu am o misiune de-ndeplinit pe
lng zei. Am s vin s te vizitez cnd am s pot, dar
trebuie i s-mi pstrez forele s-i pot ajuta pe
Cavaleri la salvarea rasei umane.
Fan o srut pe fiica ei cu mult dragoste i i
mngie cu regret faa trist.
Acum las-m singur cu Cavalerul Wellan, i
ceru mama.
Iason, condu-o la castel, ordon imediat Marele
Cavaler fratelui su de arme.
Nu! gemu Kira.
F ce i-a cerut mama ta! O ndemn i Wellan.
Iason nici nu mai atept s izbucneasc alt
ceart ntre brbat i copil. O umfl pe Kira n
brae i se-ndrept spre cal. Fetia-ncepu s plng-
n hohote, dar nu se mai zbtu cum o fcuse-n
braele lui Bergeau.
Cavalerul nclec i, innd-o n continuare la
pieptul lui, cobor ncet dealul, dndu-i ocazia s


mai contemple o dat faa frumoas a mamei sale.




36
PE CRRI DIFERITE


Avnd n brae copila mov, Iason ajunse ntr-un
trziu la castel. Gsi podul mobil cobort. Vzndu-
i, toi fraii le ieir-n ntmpinare s afle ce s-a
ntmplat. Bridgess se apropie de Kira, care, agat
nc de Iason, plngea cu lacrimi amare, i o lu n
brae. Fetia i vr capul sub brbia lui Bridgess
care o duse n palat, urmat de Swan. Curios lucru,
femeia Cavaler simea suprarea Kirei i se trezi
plngnd mpreun cu ea n timp ce-o conducea n
camera ei.
Iason desclec i se scuz n faa Scutierului su
pentru plecarea-i grbit, care nu-i mai lsase
acestuia timp s-l urmeze.
neleg, maestre, l asigur Morgan, uitndu-se
la Iason cu veneraie.
Cavalerul i ciufuli prul cu afeciune, fcndu-l
s zmbeasc. Toi camarazii lui venir spre el.
Dar ce i-ai fcut fetiei? i repro Bergeau. De
ce mi-ai smuls-o aa din brae i de ce plnge?
i lipsete mama, rspunse Iason.
L-ai vzut pe Wellan? l ntreb Falcon.
Da, l-am vzut, i asigur tnrul Cavaler,
ducndu-i calul n ocol. E pe deal.
n acelai moment, fraii de arme se consultar


din priviri dac s mearg sau nu i ei s-l
ntlneasc.
Dac-a fi n locul vostru, n-a face asta, declar
Iason, care le citise gndurile. Nu e singur.
Dar cu cine-ar putea s fie la ora asta n afara
zidurilor castelului? se minun Bergeau. Eu nu simt
pe nimeni alturi de el!
Doamna-fantom! ghici Santo.
Foarte exact, rspunse Iason, dnd drumul
calului n ocol.
E oare prudent din partea lui s-o ntlneasc
ntr-un loc deschis? Se impacient Kevin.
Femeia asta e o maestr magician i aminti
Dempsey, i cred c are s tie mai bine ca noi s-l
apere dac l-ar ataca vrjitorul.
Atunci nu facem nimic? ntreb mirat Nogait.
Avem Scutieri de antrenat, nu? interveni
Wanda. l putem ajuta pe Wellan mult mai bine fiind
bine pregtii cnd are s ne trimit la lupt.
Sunt de acord cu Wanda, o sprijini i
Buchanan.
Cavalerii tineri se rspndir n curtea cea mare
i, mpreun cu Scutierii lor, i reluar exerciiile
nu numai cu sabia, dar i cu pumnalul.
Bridgess ntr n camera Kirei i o puse pe pat,
rugnd-o pe Swan s mearg s-o caute pe Armene.
Scutierul iei din camer, lsnd-o pe maestra ei s-o
liniteasc pe fetia mov.
Hai, nu mai plnge acum, o calm Bridgess,
tergndu-i obrajii.


Nu-i drept, suspin Kira. l viziteaz des pe
Wellan, dar pe mine nu vine s m vad niciodat!
Sunt singura ei fiic!
nseamn c pe regin se dusese s-o ntlneasc
Wellan dis-de-diminea, n afara fortreei, i ddu
seama tnra, mpuns de gelozie.
Dar pe voi v iubete, maestr urm Kira,
incapabil s-i potoleasc suspinele.
Dac era adevrat, n momentul sta n-ar fi fost
n braele mamei tale, se-ntrist Bridgess.
i face ceva s-l atrag Un fel de magie pe care
eu n-o cunosc Dar inima lui v aparine
Armene veni naintea lui Swan n camera Kirei i o
strnse pe copila plns la pieptul ei bogat. Bridgess
i spuse c nu era rnit, dar era profund afectat
c nu putea sta mai mult cu fantoma defunctei ei
mame.
Mama ta i-a aprut? se mir Armene naintnd
spre fotoliul-leagn. Dar trebuie s-mi povesteti
asta, inimioar!
M-am trezit, cci simisem prezena ei ncepu
Kira, ncercnd s-i nbue suspinele.
Vznd c servitoarea stpnete situaia,
Bridgess i terse propriile lacrimi i se-ntoarse cu
Swan n curte s continue antrenamentul.
Maestr, suntei bine? Se impacient fetia, n
timp ce coborau mpreun scara cea mare de piatr.
Da, Swan, merge! De fapt nu tiu de ce tristeea
Kirei m atinge n aa msur. Am vrut s-o linitesc,
dar mi-a fost imposibil!


De unde provenea gelozia pe care Scutierul o
simise cu cteva minute mai devreme? Bridgess
alese un col linitit al curii pentru un exerciiu
susinut de scrim i zmbetul luminos care-l vzu
pe chipul lui Swan o fcu s uite tristeea copilei
mov i trdarea efului celui mare.
Wellan se-ntoarse la castel o or mai trziu, iar pe
chipul lui fraii de arme putur s citeasc numai
hotrre. ncetar antrenamentele cu Scutierii i se
apropiar toi de el. Marele Cavaler i opri calul i-i
plimb ochii albatri peste toi fraii de arme care
ateptau n linite concluziile ntlnirii cu maestra
magician.
Civa dintre voi au s plece n curnd spre
Regatul Elfilor s-l urmreasc pe vrjitor. Ceilali
au s rmn la castel s-o protejeze pe Kira, declar
el, desclecnd.
Nimeni nu spuse nimic, dar Wellan simi cum
ntrebrile lor zumziau n mintea lui, ca ntr-un
stup nchis de albine.
Cine pleac i cine rmne? ntreb ntr-un
trziu Bergeau, cruia nu-i plcea s stea mult timp
n necunotin de cauz.
Dempsey, Chloe, Kevin i Bridgess au s
rmn aici, rspunse eful lor, care se atepta la
proteste. Ceilali vor prsi castelul mine, sub
conducerea lui Santo.
A lui Santo? se mir Iason, apropiindu-se i
aintindu-l pe Marele Cavaler cu ochii lui verzi. Dar
tu ce-ai s faci?


Eu rmn aici!
Cavalerii schimbar priviri consternate. Wellan
fusese cel care-i condusese-ntotdeauna n cele mai
diferite misiuni i-acum nu mai nelegeau de ce el
se retrgea deodat. Le explic apoi c, de cnd cu
vindecarea lui Bridgess, contactul cu energia stranie
a copilei mov esuse o legtur ciudat ntre toi trei,
nct vrjitorul ar fi putut s se foloseasc imediat
de asta. Santo ridic ncet capul, nelegnd de ce
eful nu putea s se supun riscului de-a conduce
el vntoarea vrjitorului, dar Bridgess nu accept
cu uurin aceast explicaie.
Cnd Wellan i continu drumul spre grajd s-i
lase calul, Bridgess i porunci lui Swan s-i
continue exerciiile singur pe manechinul de lemn,
iar ea intr n cldirea de piatr pe urmele efului ei.
l gsi n mijlocul aleii desfcnd curelele eii i se-
aez n faa lui, avnd pe chip un aer btios.
Ordinele mele sunt fr comentarii, i aminti
Marele Cavaler, lund aua de pe spatele
animalului.
M obligi s stau aici cu Dempsey, Chloe i
Kevin pentru c m-am lsat stupid mucat de-un
dragon cu ocazia ultimei misiuni pe care mi-ai dat-
o?
Nu!
Wellan puse aua pe unul dintre chesoanele din
lemn ce serveau la aranjarea echipamentului
ecvestru. n faa dezinvolturii sale, chipul femeii
deveni stacojiu.


Atunci pentru ce? explod ea, furioas.
Pentru c ai i tu o legtur prea strns cu
Kira. Dac vrjitorul ar fi pus mna pe capul tu
sau pe al meu, ar fi avut acces la al ei.
Wellan puse mna pe-o perie agat pe perete i
ncepu s esale pielea lucioas a calului su sub
privirea ntrebtoare a mai tinerei lui prietene.
i m-am gndit c are s-i fac plcere s
rmi aici cu Kevin, adug el intenionat, ca s-i
sondeze sentimentele n ce-l privete pe tnr.
Deci asta este! exclam Bridgess, furioas. M
pedepseti pentru c ai descoperit c-mi face curte.
Protecia Kirei n-o consider o pedeaps, n
special n cazul tu. V-nelegeai bine amndou.
Am respins avansurile lui Kevin i tu tii foarte
bine de ce.
Wellan continu s-i perie calul friznd
indiferena.
Bridgess voi chiar s-i sondeze mintea s tie ce
gndea ntr-adevr, dar se lovi de-un zid. Apuc
braul efului ei, oprindu-l s mai munceasc.
Exist un singur om pe planeta asta cruia
vreau s-i mplinesc dorinele! Se-nfurie ea. Dar
omului stuia nu-i pas de mine! Atunci, spune-mi,
Mare Cavaler, ce-ar trebui s fac?
Sunt ultimul care-a putea s-i dau sfaturi n
aceast privin, ripost el, privind-o drept n ochi.
Cum de nu eti capabil s-i dai seama c
regina asta se folosete de tine, Wellan? Ea-mparte
patul cu tine doar s se asigure c i protejezi fiica!


Atins unde-l durea mai tare, el se deprt brusc
de ea i-i conduse calul n boxa lui, aruncnd
esala de perete. Bridgess tia c-l jignise, dar
trebuia, odat i-odat, ca cineva s-l pun fa-n
fa cu realitatea. El nchise ua de fier forjat a
boxei, mngie nrile animalului i se-ndrept spre
ieirea grajdului, trecnd pe lng Bridgess fr s-i
acorde mcar o privire. Fugind n urma lui, femeia
Cavaler l apuc de bra nainte ca el s ajung la
u i-l for s se-ntoarc spre ea.
Care sunt adevratele tale sentimente fa de
mine, Wellan? Vreau s-o tiu acum!
Nu-mi place s vorbesc despre sentimentele
mele! uier el printre dini.
Chiar dac vrei sau nu, eti i tu om fcut din
came i snge. Doar oamenii-insect n-au inim, iar
tu nu eti unul dintre ei!
Nu m provoca, Bridgess!
i-e fric de ce se afl n inima ta?
i eliber braul i iei imediat din grajd. Bridgess
nu se atepta la scuze din partea lui, dar ea tia c
l-a hruit destul, ca el s se gndeasc la vorbele
spuse de ea.
Wellan travers curtea, stpnindu-i cum putea
mai bine mnia care-i fierbea n piept. Ar fi preferat
s urle sau s sparg ceva, dar nu voia s-i piard
sngele rece n faa celorlali Cavaleri i a Scutierilor
care se antrenau i, cu coada ochiului, l priveau
trecnd.
Se refugie mai degrab n bibliotec, sanctuarul


lui preferat, i mai rscoli o dat printre rafturile cu
cri interzise, n cutarea crilor ce descriau
Regatul Umbrelor. n cele din urm descoperi doar
una i-o puse pe mas, ca apoi s constate cu
nemulumire c era protejat de-un lact magic.
Fr incantaia care s-l deschid, coninutul ei nu
se putea afla.
Pot s v-ajut eu, sire, zise Kira n spatele lui.
N-ai nimic mai bun de fcut dect s m
spionezi n orice clip? explod Wellan, ntorcndu-
se brusc spre ea.
tiu c furia voastr nu se-ndreapt special
mpotriva mea. Cavalerul Bridgess v-a necjit!
Wellan strnse pumnii i respir o dat adnc s
se calmeze. Cu curaj, Kira se apropie de cartea de
magie i-i trecu mna pe deasupra copertei de
piele. Spre marea surpriz a Cavalerului, simboluri
antice se desenar n spiral i copila pronun
cuvinte pe care el nici mcar nu le tia. Cartea
ncepu s prie i s trosneasc precum un butoi
vechi pe care ncerci s-l umpli cu ap rece i
lactul magic, transformat n fum, i lu zborul.
Coperta groas se ridic i czu pe mas, lsnd
la vedere pagini nglbenite, acoperite de-o scriitur
misterioas. O dat n plus, Kira atinse ca n treact
lucrarea i toate simbolurile se transformar n
literele de alfabet ale Regatului de Smarald. Era o
magie puternic, pe care nici Cavalerii i nici mcar
Elund nu o stpneau, iar fetia asta de doar nou
ani o folosea fr cel mai mic efort.


Cnd vei termina de citit i coperta va reveni n
poziia de la-nceput, lactul are s se-nchid singur,
declar, ct se poate de calm, copila. Lectur
plcut, sire!
Sub privirea siderat a Cavalerului, fetia, foarte
linitit, se-ntoarse i se-ndrept spre u.
Kira, ateapt! O strig el.
Ea se opri i se-ntoarse, uitndu-se la el cu o
privire ncrcat de tristee. n fond, erau n aceeai
situaie amndoi. ntunecatul vl al morii i
desprea de femeia pe care-o iubeau.
Mulumesc, adug Wellan c-o voce parc
sugrumat.
O iubii ntr-adevr pe mama?
Dac n-ar fi murit de mna vrjitorului, cred c
a fi vrut s-o fur din Regatul Shola, mrturisi el cu
mult sinceritate.
Mi-ar fi plcut foarte mult! zmbi Kira.
Se-ntoarse apoi iari i iei din marea-ncpere
dedicat tiinei. n acelai moment, Wellan se
surprinse gndind c ea ar fi avut cu totul alt
caracter, dac n-ar fi fost crescut de-un rege n
vrst i de-o servitoare, care se ddeau n vnt s-i
ndeplineasc orice moft.
Wellan lu loc n faa crii i-ncepu s consulte
textele menite s-i spun totul despre ara pe care
voia s-o exploreze.
Redactat de-un mag, cu multe sute de ani n
urm, lucrarea pretindea c Regatul Umbrelor este
locuit de montri. Acetia aveau pielea violet, se


temeau de oameni i nu doreau s aib legturi cu
ei. Spre marele su regret, ns, informaia
transmis, n special de crile foarte vechi, nu era
ntotdeauna cea corect.
Citi ntreaga zi, fr s vin cineva s-l deranjeze,
cu toate c fraii lui de arme l puteau localiza cu
ajutorul spiritului, cu cea mai mare uurin. Fr-
ndoial c i-au neles nevoia de singurtate. Putea
astfel s-i refac linitea din suflet. Termin lectura
n momentul n care soarele pornise de mult spre
apus i-i auzi stomacul ipnd de foame. nchise
coperta veche a crii i lactul fcu i el acelai
lucru, singur, dup cum prezisese Kira. O puse la
loc pe raft i se duse-n sala comun a Cavalerilor.
Cnd intr, ceilali se oprir din vorbit i se-
ntoarser spre el, dar Wellan pstr tcerea i se
aez ntre Santo i Wimme.
Simi imediat nelinitea tnrului Cavaler cu
pielea-ntunecat aezat lng el, dar nu vru s-i
justifice ntrzierea. ncepu imediat s se serveasc
din numeroasele feluri de mncare puse de servitori
la mijlocul mesei. Constatnd c era vorba de-o
atitudine absolut normal, colegii lui continuar s
mnnce i s vorbeasc.
Ce pui la cale, Wellan? ntreb Santo n cele din
urm.
O cltorie, rspunse Marele Cavaler, rupnd n
dou o pine rotund, scoas de curnd din cuptor.
E nevoie s-mi perfecionez magia, dac vrem s
salvm continentul Enkidiev.


i-acesta-i motivul pentru care m-ai pus s
conduc misiunea n Regatul Elfilor?
Este unul dintre ele. Eu nu pot s m-apropii de
vrjitor atta timp ct legtura strns cu Kira va
persista i este preferabil ca nu eu s fiu cel care are
s duc tratative cu Regele Hamil, dup cum cred c
nu te-ndoieti.
i unde-ai s te duci s-i perfecionezi magia,
frate?
n Regatul Umbrelor.
Linitea se nstpni deodat peste sala cea mare
a Cavalerilor i Wellan nelese c frailor lui de arme
nu le scpase nici mcar un cuvnt din toate cte
fuseser rostite pn atunci n discuia lui cu Santo.
Dintre toate sentimentele camarazilor lui, resimi
prima dat nelinitea lui Bridgess. Stnd alturi de
Kevin i Scutierii lor, la cellalt capt al mesei, ochii
ei albatri l strpunser.
Dar nu e nimic n Regatul Umbrelor! exclam
Iason, vorbind i n numele celorlali frai.
Eu n-a fi att de sigur, rspunse calm Wellan,
care se atepta acum la un tir susinut de ntrebri.
E-o ar inospitalier, i aminti Dempsey,
ncruntnd din sprncene. N-ai s gseti nimic i
pe nimeni i riti s-i pierzi chiar i viaa n
crevasele ce se deschid deodat n straturile groase
de ghea.
Cei pe care-i caut locuiesc sub nveliul de
ghea, replic Marele Cavaler.
Demonii? Se alarm Falcon.


Magicieni puternici, relu eful lui, cu un calm
deconcertant.
Nu putem s te lsm s mergi acolo singur!
protest Bergeau, lovind masa cu pumnul lui mare.
Nici vorb!
i totui, trebuie!
Nu! Se ridic Bergeau, nfuriat ca un arici. nc
n-ai neles c eti de nenlocuit n Ordin?
Nimeni nu e de nenlocuit! rspunse Wellan pe-
un ton i mai aspru. Dac-am s dispar, ntr-un fel
sau altul, unul dintre voi, printre alte numeroase
atribuii, va putea s-i asume i rolul meu. N-am
niciun dubiu n aceast privin.
Dar de ce s-i riti astfel viaa? se mir tnrul
Kems. Nu-neleg!
Fii ateni! spuse Wellan, ndreptndu-i statura
i plimbndu-i peste toi privirea albastr i rece.
Mine unii dintre voi au s plece mpreun cu
Santo, iar alii au s rmn aici s-o apere pe Kira.
Cei care-o s-l urmreasc pe vrjitor au i
misiunea s-l fac s-neleag bine c, la noi, nu-i
liber s fac ce dorete! Ei nu trebuie s-l atace
dect dac acela lovete primul, cci este un
duman mult mai puternic dect ne-o putem noi
imagina.
Chloe i aplec necjit capul, amintindu-i cu
ct ndrzneal acesta i furase din minte
informaiile pe care le cuta. Dempsey i strecur
imediat mna printre degetele ei s-o liniteasc, dar
fr s-i ia ochii de la eful lor.


Datoria lor este s-l mping spre ocean, fr
s-i rite inutil viaa, continu Wellan. Doar un
maestru magician sau un
Nemuritor pot da gata un vrjitor att de puternic.
Noi nu dispunem dect de Magicianul de Cristal i
de Regina din Shola, dar ei n-au s-l nfrunte dect
n ultim instan, cci ei trebuie s asigure
supravieuirea Kirei. Din acest motiv, n urmtoarele
zile, am s plec singur n Regatul Umbrelor, s cer
maetrilor magicieni s-mi perfecioneze magia.
Dar ct timp are s-i trebuiasc? se neliniti
Nogait.
Am deja destule cunotine n aceast art i-mi
nchipui c n-are s dureze foarte mult.
Dar ar fi posibil ca planul sta s nu
funcioneze sau s nu-i gseti pe maetrii
magicieni, protest Iason. i riti s pieri sub
ghea!
Este i asta o posibilitate!
Atunci noi avem s pierdem un Cavaler bun n
Regatul Umbrelor! Se necji fratele lui de arme.
Cine nu risc nimic, nici n-are nimic! i aminti
eful lui.
Dar dac ne-am uni toi talentele i magia s-l
lovim pe vrjitor, n-am putea s-l distrugem? mai
ntreb Buchanan, care nu voia s-l vad pe Wellan
pierzndu-i inutil viaa.
S-ar putea, admise marele Cavaler, dar dac
aceast ncercare este sortit eecului, atunci
regatele vor pierde i ali paisprezece lupttori-


magicieni, viteji, mpreun cu ansa lor de
supravieuire.
Toi fraii de arme pstrar o tcere vinovat,
tiind foarte bine ct dreptate avea. De altfel, era
ct se poate de normal ca el s se sacrifice pentru
salvarea continentului, cci i-ar fi fost imposibil s
aleag pe unul dintre fraii lui s-ndeplineasc
misiunea asta sinuciga!
Subiectul e-nchis, deci, declar Wellan,
aezndu-se i continundu-i masa.
Dar majoritatea frailor lui de arme nu mai putur
nghii nicio bucic la gndul c l-ar putea pierde
pe cel care a fost ntotdeauna sufletul conductor al
Ordinului lor.



37
CUTRILE LUI WELLAN


Odat ce hotrrea fusese luat, n seara aceea,
Wellan se culc cu sufletul mpcat. tia c, odat
ajuns pe pmntul de ghea al Regatului Umbrelor,
Fan n-avea s-l prseasc, ntruct, ca i el, regina
dorea ca micua Kira s triasc mult ca s-i poat
mplini destinul. i, ca s-i ajung scopul, ei
trebuiau s scape de Asbeth.
Se scul nainte de rsritul soarelui s nu
trebuiasc s potoleasc alt serie de proteste din
partea camarazilor lui. Ei nelegeau c trebuie s
plece, dar unii erau prea emotivi i nu voia s le
frng inima.
Se duse i se purific n baia cald a palatului,
apoi se opri n capel s mai spun o ultim
rugciune lui Theandras, zeia pe care nvase s-o
respecte nc de cnd era copil la casa prinilor si.
Se-ntoarse dup aceea n camera lui, i mbrc
platoa, i puse centura de care atrnau sabia i
pumnalul, i ncl cizmele i-i aranj capa.
Adun ptura i blana cea clduroas, care-au s-l
ajute s supravieuiasc n climatul inospitalier al
gheurilor venice, i le mpturi mpreun.
Prsi aripa Cavalerilor n linite i se-ndrept
mai nti spre buctriile regale, unde servitoarele


trebuiau s-i umple sacoele pentru o cltorie de
cel puin zece zile. Nu mic-i fu mirarea cnd o gsi
pe micua Kira stnd pe mas, n faa focului din
vatr, i supraveghind-o pe Armene, care punea ea
nsi mncarea n sacoele de piele.
Voia s se asigure c nu v lipsete nimic,
explic servitoarea, binedispus. i-a hotrt atunci
s controleze totul.
i mulumesc mult! spuse Wellan.
Bridgess spune c-aceast cltorie e
periculoas, suspin copila mov cu ochii scldai n
lacrimi.
Tot ce ntreprind Cavalerii de Smarald este
periculos, dar ei sunt antrenai s-nfrunte pericolul,
mai spuse el, ndreptndu-i mndru statura.
Imediat Kira se ag de gtul lui Wellan. Acesta
din urm nu tiu prea bine cum s reacioneze, dar
lacrimile calde ale fetiei curgndu-i pe pielea
gtului l fcur s-o strng-n brae. Mica prines
era ntr-adevr plin de surprize!
Nu vreau s vi se-ntmple nimica ru! Se
smiorci ea.
i
Tu n-ai ncredere n talentele mele de lupttor i
de magician? glumi Wellan s-o liniteasc.
Ba da, bineneles, dar am citit c Regatul
Umbrelor este un pmnt de nelocuit i c toi cei
care s-au aventurat ntr-acolo au murit!
Pentru c nu tiau precis ce caut. Dar eu tiu!
Apoi o puse pe Kira pe mas i se pomeni


tergndu-i lacrimile cum i fcea adesea lui
Bridgess. Observ atunci c, pe msur ce cretea
fetia, ncepea s semene tot mai mult cu Fan:
aceeai gur, acelai nas, dar culoarea pielii i
pupilele verticale l fcur s se cutremure de
scrb.
Am s m-ntorc nc mai puternic! o asigur el,
sltnd sacoele.
Le arunc apoi pe umr i iei din ncpere fr s
mai spun un singur cuvnt. Servitoarea se apropie
de mica sholian i-i mngie cu drag prul
mtsos.
tii bine c toi Cavalerii spun ntotdeauna
adevrul, i aminti ea, voind s-o consoleze. Mine,
poimine ai s-l vezi napoi!
Kira se ghemui n braele ei, cci avea impresia c
eroul ei n-are s se mai ntoarc niciodat n
Regatul de Smarald.
Ieind din buctrie, Wellan se duse la grajd. Toi
rndaii dormeau nc la ora aceea. i pregti deci
calul i ag sacoele, ptura i capa de a. Pn-n
Regatul Umbrelor drumul era lung, dar el nu putea
s se opun destinului su.
n clipa n care voi s scoat animalul din cldirea
de piatr, o observ pe Bridgess barndu-i drumul
pe alee. i sond rapid inima i nelese c era
distrus din cauza plecrii lui.
Continu s-o antrenezi pe Kira, spuse Wellan,
apropiindu-se de ea, cu hurile calului n mn.
Trebuie s-nvee s se apere singur.


Am s fac tot ceea ce-mi ceri, accept tnra,
vocea ei rguit stnd mrturie c plnsese mult.
i mulumete-l pe Kevin, merit!
La fel precum Kira, Bridgess ced emoiilor i se
arunc n braele lui s-l strng cu putere, apoi i se
uit drept n ochi.
Dac va fi s te-ntorci, suspin ea, sper c o vei
face dup ce-i vei fi clarificat sentimentele. Eu pe
tine te iubesc, Wellan, i, dac vreodat am s m
cstoresc cu Kevin, am s-o fac doar atunci cnd tu
n-ai s mai fi!
Bulversat de aceast declaraie, Wellan rmase
mut, dar acum nu era deloc momentul s-i
analizeze sentimentele fa de ea. Trebuia s plece
nainte ca restul grupului s se trezeasc. Bridgess
i cut cu insisten buzele i el nu mai avu
puterea s-i refuze un ultim srut. Apoi o simi
adunndu-i curajul s se despart de el. Se retrase
totui la umbra unei boxe i-l ls s plece.
Cu inima-n gt, Marele Cavaler i ndemn calul
spre curtea cea mare i trezi soldaii de gard care
deschiser poarta i coborr pentru el podul mobil.
Wellan nclec i plec fr s se mai uite n urm.
Travers cmpia, lund-o spre miaznoapte. ranii
nc nu-ncepuser munca la cmp, dar luminile
ardeau deja la ferestrele caselor lor de piatr.
Cavalerul trecu prin mai multe sate n timp ce
soarele se ridica i-i salut pe toi copiii care sreau
de-o parte i de alta a calului su.
nconjur Muntele de Cristal i alese s nu treac


prin Regatul Elfilor. Parcurse deci Regatul de
Diamant, trecu de-a lungul graniei sale occidentale,
controlnd totodat dac sentinelele nc mai
supravegheau capcanele pentru dragoni, i intr n
Regatul de Opal, unde se interes de-acelai lucru.
Nu ptrunse pe domeniul Regelui Hamil dect n
apropiere de cascadele din Shola, fiind sigur c n-
are s-ntlneasc niciun elf la cmpie. i fcu
tabra la piciorul falezei, iar o bun parte din noapte
medit.
Cnd se crp de ziu, Wellan i eliber calul i
ascunse aua i frul printre crengile unui brad
gros. Nici vorb s supun calul climatului de
ghea al Regatului din Shola sau celui al Umbrelor,
ca apoi s-l lase-n voia sorii. El are s continue s
pasc vegetaia bogat de pe malurile rului Mardall
sau are s se-ntoarc singur la Castelul de Smarald,
dar Wellan spera ca la ntoarcere s-l gseasc-n
acelai loc.
Marele Cavaler i ncrc proviziile pe umeri i
ncerc s urce faleza cu piciorul. Cu toate c era
puternic, urcuul i lu o jumtate de zi. Aerul
devenea din ce n ce mai rcoros i cnd atinse, n
cele din urm, platourile de la Shola, se-nveli i cu
capa de blan. Dedesubt, sub alte faleze, se-ntindea
Regatul Umbrelor.
Wellan citise n lucrri de geologie c, n fiecare
an, subsolul acestui loc vulcanic se ridica un pic
mai mult spre cer i c ntr-un viitor apropiat avea
s se transforme ntr-un lan minunat de muni. Din


cauza temperaturii solului, zpada ce cdea n
aceast parte a continentului n timpul ntregului
an, se schimba n ghea.
Cavalerul i ncepu periplul cel lung prin zpad
i fora lui muscular mare l ajut s ating, la
cderea serii, primele piscuri stncoase. Manc
nite carne uscat, bu un pic de ap, se-nveli n
capa de blan i n ptur i se adposti lng o
adncitur a unei stnci. n apropiere aprinse un foc
magic, ce-l nclzi toat noaptea.
A doua zi diminea urc cea de-a doua falez.
Nicio serpentin nu fusese amenajat, dar micrile
frecvente ale pmntului o mpriser n mai multe
buci, crend trepte gigantice, uurndu-i astfel
mult sarcina. Cnd ajunse n vrf, se trezi n faa
unui deert de ghea, pe care vntul alunga rafale
imaculate de zpad.
Wellan nchise ochii i o rug pe Theandras s-i
vin ntr-ajutor. Se servi de simurile magice s
sondeze cmpia de ghea n cutarea oricrei
vibraii neobinuite. Crezu c aude o btaie de inim
n faa lui i naint cu grij pe suprafaa
alunecoas.
i continu drumul toat ziua cu mers de
estoas fr s se apropie mcar de strania pulsaie
pe care o simea acum pn-n mduv. Aprinse un
alt foc pe ghea i mnc, fiind atent s nu-i
termine proviziile, chiar dac i era foame. La
cldur, n ptur i capa de blan, Wellan czu
ntr-un somn greu.


O zdruncintur teribil de pmnt l trezi a doua
zi. Nu dur dect cteva secunde, dar gheaa
dimprejurul lui se sparse. Oare s fi avut dreptate
Iason cnd l sftuise s nu-ntreprind aceast
cutare? S fi fost ea sortit eecului de la bun
nceput? rmase perfect nemicat atta timp ct
pmntul continu s se zguduie.
Cum s-l ntiineze pe maestrul magician al
Regatului Umbrelor c dorea s stea de vorb cu el?
Formul cererea mulumit nsuirilor sale
telepatice i o trimise magic naintea lui, dar nu
primi niciun rspuns. Se ridic ncet i-ncepu din
nou s mearg. Timp de ore bune naint, fr s-i
ajung scopul, apoi fu ncetinit de-o furtun de
zpad rsrit de niciunde.
Wellan continu s nainteze n direcia
misterioasei inimi de energie care continua s bat
regulat n deprtare, dar intr-n zpad pn la
bru. Incapabil s mai nainteze, sp o groap i
aprinse mprejurul lui un cerc de foc, s se apere de
furtun. Epuizat, czu n genunchi. Nu voia
nicidecum s moar n condiii att de proaste,
nvins de stihiile naturii. Ar fi fost o adevrat
dezonoare pentru un Cavaler de Smarald att de
puternic. Dar, cnd ncerc s se ridice, muchii
refuzar s-l asculte. Pierdea rapid i puina for
ce-i mai rmsese, dar nici nu se punea problema s-
o ia napoi. Trebuia cu orice pre s-l gseasc pe
marele magician i, mulumit ajutorului su, s
devin mai puternic ca s-l poat nvinge pe


vrjitorul Asbeth i s salveze continentul. Simurile
ncepur s-i amoreasc i gndurile i se-nceoau.
Fan! opti Wellan, tremurnd.
Puin cte puin viaa prea s-l prseasc i,
sub muctura pariv a gerului, nchise ochii.
Chiar atunci simi o mn strecurndu-se ntr-a lui
cu dragoste, dar pleoapele i erau prea grele s poat
deschide ochii.
Wellan, nvingei frigul! l ndemn Regina din
Shola cu vocea ei dulce. Aceasta este ncercarea pe
care maestrul v-o trimite!
S-nving repet el tot mai slab
Dar oboseala i se rspndise n picioare i nu mai
avea deloc for s reacioneze.




38
UN AJUTOR NESPERAT


n turnul Magicianului de Cristal, Kira tocmai
termina de fcut un exerciiu complicat de magie
cnd simi toropeala lui Wellan. Toate sferele mici de
metal pe care le-nvrtea mprejurul ei ntr-un cerc
perfect se lovir n acelai timp de podea. Uimit de
lipsa ei brusc de concentrare, Abnar se apropie.
Cavalerul Wellan e pe cale s moar! strig ea
nnebunit.
Concentreaz-te i spune-mi ce vezi! i ordon
Nemuritorul, lsndu-se pe vine n faa ei.
Fcu mari eforturi s-i liniteasc spaimele i
nchise ochii violei. Fulgi mari de zpad
nvrtindu-se n aer i umplur gndurile i-i
amintir de ara copilriei. l vzu pe Wellan, ntors
spre sine, ntr-o gaur luminat de flcri magice.
S-a nfundat n zpad! strig Kira. E epuizat!
n cazul acesta, ajut-l!
Dar cum?
F cldur-n mintea ta i ndreapt-o apoi spre
corpul lui! Trebuie s-l nclzeti, altfel moare!
Kira n-avea s-i prseasc ns Cavalerul ei
preferat. Se concentr mai mult i-i imagin c se
afla sub soarele cald al Regatului de Smarald la ora
prnzului, apoi ntinse braele nainte, ctre eful ei.


Spre marea ei surpriz, raze de lumin strlucitoare
ieir din minile ei i-l lovir pe Wellan n mijlocul
pieptului.
n Regatul Umbrelor, Cavalerul, prizonier al
furtunii de zpad, simi un oc puternic i se-
ndrept numaidect, avnd impresia c i ia parc
foc tot corpul. Deschise ochii i vzu fantoma
Reginei din Shola zburnd n faa lui, fulgii de
zpad trecnd prin corpul ei transparent.
Curaj, l mbrbt ea, lundu-i uor zborul.
Fan! rsufl Wellan, ncercnd s-i prind
mna.
Dar, fr s-ating nimic, mna lui trecu prin cea a
reginei. Pmntul ced brusc i el se prvli ntr-o
crevas enorm, semnnd cu botul unui prdtor
gigantic.
n turnul Magicianului de Cristal, Kira deschise
ochii i se-arunc n braele lui Abnar, nfundndu-
i ghearele violete n pielea lui. Dar, nefiind om,
Nemuritorul nu simi nimic.
L-am nclzit prea tare! Se enerv copila mov,
zglindu-l. Am topit toat gheaa i-acum se
scufund-n pmnt!
Kira, potolete-te i las-m s vd ce s-a
ntmplat!
Tremurnd de spaim, copila nchise ochii i
Abnar l observ pe marele Cavaler disprnd n
mruntaiele Regatului Umbrelor, iar apoi, sub
privirea lui, se instal ntunericul. Prad unei
ameeli de nestpnit, mica sholian i ddu drumul


Nemuritorului.
A murit, nu-i aa? Plnse ea cu sughiuri.
Ba deloc! rspunse Abnar, ridicndu-se. A ajuns
exact unde trebuia!
La un semn al mnii lui, micile sfere de metal
ncepur din nou s danseze-n jurul ei, ntr-un cerc
perfect, spre a o amuza. Apoi, deodat, ele se
transformar n fulgi mari i strlucitori de zpad.
Cu mai mult dect umbra unui surs pe buze, Kira
nl o privire plin de recunotin spre mentorul
ei.
ntre timp, n Regatul Elfilor cei nou Cavaleri,
care urmreau semnele malefice lsate de vrjitor,
traser brusc de friele cailor, cci simiser cu toii
groaza efului lor.
Ce i s-a-ntmplat?! exclam Bergeau.
Dup aceea, schimbar o privire consternat,
cnd legtura dintre ei i Marele Cavaler se rupse.
Wellan! i pierdu capul Iason.
A murit? ntreb Falcon, deodat foarte palid.
De ce s-a ntrerupt legtura? Fu uimit Wimme,
cednd panicii care-i cuprinsese pe toi.
Santo ridic imediat minile s-i fac pe toi s
tac i astfel s stpneasc din nou ntregul grup.
Atta timp ct l urmreau pe dumanul lor cel mai
periculos, nu era deloc momentul s slbeasc
vigilena. Trebuia s dea pe loc o explicaie clar
acestui fenomen care-i buimcise.
Din cauza unor motive pe care le cunoatei
deja, noi nu putem s avem contacte cu Wellan fr


s riscm s trdm ascunztoarea Kirei, le aminti
Cavalerul vindector, fr s lase loc de replic.
Probabil c Wellan a hotrt aa, ca s-o protejeze.
Cei mai tineri Cavaleri au nghiit, probabil,
explicaia, dar Santo citi nencrederea n privirile lui
Bergeau, Iason i Falcon. Era clar c nu credeau,
dar nu protestau i nici nu lansau ipoteze care s-l
contrazic sau s-i alarmeze pe cei mai tineri.
inem o pist, adug Cavalerul vindector, i
n-a vrea s-o pierdem, aa c a aprecia dac v-ai
concentra!
Santo are dreptate! l sprijini Bergeau,
ndemnndu-i calul i alungnd astfel toropeala
camarazilor lui. Cu ct mai repede avem s punem
mna pe pasrea asta mrav, cu att mai repede
ne-om ntoarce napoi acas lng eful nostru.
Cu toat spaima pe care le-o rscolea absena n
mintea lor a vibraiilor provenite de la Wellan,
Cavalerii i continuar drumul prin pdurea elfilor,
urmrind semnele energetice pe care Asbeth le
lsase att n pmnt, ct i pe copaci.
n momentul n care legtura cu Marele Cavaler
se-ntrerupse, cei rmai la Castelul de Smarald se
strnser n sala cea mare din aripa lor. La masa
din mijloc Dempsey se aez lng Chloe, avnd
alturi i Scutierii, dar Kevin ncepu s msoare n
lung i-n lat ncperea, de-a lungul zidului cu
cminul aprins, sub privirile nelinitite ale
ucenicului su.
Ce-am simit, Dempsey? ntreb Bridgess,


intrnd n camer ca o furtun, cu Swan n spatele
ei.
Nu sunt sigur, rspunse fratele ei de arme care
sttea mn-n mn cu noua lui soie.
E ca i cum ar fi murit! opti Chloe tremurnd.
Wellan nu poate s moar! izbucni Kevin,
oprindu-se deodat.
N-a murit! Se auzi, dinspre ua holului, vocea
ascuit a Kirei.
Toi se-toarser brusc spre ea, cu lumina unei
sperane n ochi. Bridgess se grbi n ntmpinarea
copilei mov, i lu mna i-o aduse spre tot grupul.
O sui pe mas i i ceru s spun tot ce tie.
A intrat n Regatul Umbrelor, explic cu
mndrie fetia. Maestrul Abnar l-a vzut n acelai
timp cu mine. i susine c acea lume subteran
este protejat de-o barier energetic i din cauza
asta nu mai putem s captm prezena lui Wellan.
Toi muchii lui Bridgess se destinser deodat i
Kira i trecu braele mprejurul gtului ei s-i dea
un pupic. Profit de ocazie i-i opti la ureche c
Wellan era un Cavaler mult prea ncpnat s se
lase nvins doar de-o furtun de zpad
Observaia aduse un zmbet pe faa tinerei femei.
O dat-n plus, Wellan reuise acolo unde muli alii
euaser!
Am descoperit alt pasaj secret ce d n sala
armurilor, declar vesel Kira.
Avei chef s v jucai de-a v-ai ascunselea? i
ntreb Bridgess pe Cavalerul Kevin i pe ceilali


Scutieri.
Tinerii se-ndreptar spre ea, iar Cavalerii Chloe i
Dempsey i lsar i ei Scutierii s ajung din urm
grupul, care se npusti la u precum o band de
copilandri la sfritul orelor.
Dempsey duse mna lui Chloe la buze i o srut.
Kira a spus adevrul, confirm el.
tiu, dar m deranjeaz s nu-l mai simt! opti
tnra.
i eu am aceeai senzaie, dar Wellan se
numr printre eroii continentului Enkidiev. Are s
reueasc, iar cnd o s se-ntoarc are s fie de-o
mie de ori mai puternic.
Ea se ridic de la locul ei i se ghemui n braele
lui mngietoare. Dempsey avea dreptate s admit
c Wellan de Smarald era un erou, dar Chloe tia c
i el este muritor i, pe deasupra, teribil de
ncpnat.



39
OGLINDA DESTINULUI


Kira o lu naintea celorlali i conduse grupul
spre sala n care Smarald ntiul inea expuse cele
mai frumoase arme i armuri din regatul lui.
Aprinse magic fcliile i se opri n dreptul unui
ecuson enorm al regelui Jabe ce-mpodobea unul
dintre perei.
Fii ateni! Declar ea celor care-o ascultau.
Aps unul dintre smaraldele incrustate i
dulapul metalic se deschise ca o u, alunecnd pe
balamalele btrne.
Dar cum ai descoperit intrarea asta?! exclam
Swan, rmas cu gura cscat.
Absolut din ntmplare! rspunse copila mov. i
mi se pare c, n cazul n care avem s atingem
toate podoabele palatului, o s gsim i multe altele.
Tu ai explorat deja pasajul secret? ntreb
Ariane.
nc nu!
Kevin i Bridgess desprinser fcliile de pe zid i
intrar primii n deschiztura oval fcut n perete,
cu sute de ani nainte. La fel cu toate celelalte
culoare construite n subteran, era vorba de-un
tunel rotunjit care trecea de-a lungul zidului.


Umiditatea ptrundea printre pietre i din cauza
asta n aer persista un miros neplcut de mucegai,
dar tinerii aveau chef de distracie i nu i-au acordat
mare atenie.
sta merge-n dou direcii, anun Kevin,
luminnd cu fclia lui deschiderea tunelului.
Atunci s ne desprim n dou grupuri i s-l
explorm, hotr Bridgess.
Ariane i Milos se hotrr s-l urmeze pe Kevin,
n timp ce Swan, Colville i Kira rmaser cu
Bridgess. i ddur ntlnire, o or mai trziu, n
acelai loc i cele dou grupuri disprur n
ntuneric.
Bridgess o lu naintea copiilor, luminnd pasajul
secret. Refuznd s-i cread doar ochilor, pentru a
se orienta, ea se folosi i de simurile ei magice,
sondnd, la intervale regulate, mruntaiele
palatului. Tunelul trecea n linie dreapt de-a lungul
prii de vest a castelului. Grupul trecu prin
numeroase sli de audien, apoi prin marea
bibliotec i se opri brusc n partea n care palatul
forma un unghi spre miaznoapte.
S-ar spune c aici este-o u, declar Swan,
punnd mna pe perete. Simt aerul intrnd printre
pietre.
n urma unei uoare apsri a Scutierului, se
mic o etajer a bibliotecii, i lumina zilei se
rspndi n tunelul ntunecat, orbindu-i pe
aventurieri. Kira ntr n ncperea cea mare i
constat c ajunseser n dreptul seciunii interzise.


Fantastic! exclam Swan.
Dar cum faci s acionezi mecanismul s poi
pleca de-aici? ntreb Colville.
innd n continuare fclia n mn, Bridgess
naint printre stelaje s se asigure dac
plvrgeala copiilor nu deranjeaz pe cineva. Din
fericire, biblioteca era goal. Se-ntoarse i-i vzu pe
cei trei copii care-mpinseser deja etajera napoi
spre zid. Odat blocat din nou intrarea pasajului,
Swan, Colville i Kira ncepur s pipie toate crile
vechi i colurile policioarelor ca s descopere
mecanismul de deschidere.
Cel puin nu se mai gndesc la Wellan, i spuse
uurat Bridgess.
Kevin, Ariane i Milos, care se duseser n cealalt
direcie, ajunser n curnd la nite trepte tiate-n
piatr. Dei se-artau cam umede i deci cam
periculoase, aceast piedic nu-i opri din drum pe
ntreprinztorii exploratori. naintar treptat n
mruntaiele palatului, unde se simea din ce n ce
mai puin aer.
Coborm cam de mult timp, observ Ariane,
aflat chiar n spatele lui Kevin.
M ntreb la ce poate s serveasc un tunel att
de lung, zise i Milos.
Probabil c la ieire avem s constatm c am
ajuns n alt regat!
Kevin se mulumi s zmbeasc, ascultnd
comentariile ucenicilor. Cu fclia lui reuea s
lumineze de-abia cteva trepte i nu putea s vad


captul hului. Trimindu-i simurile magice
mprejurul lui, nu percepu nimic, ca i cum ar fi
prsit de foarte mult timp palatul i-ar fi intrat n
pmnt. Apoi deodat grupul trecu de-un palier.
n sfrit! exclam Milos.
Dar trio-ul nu fcu dect civa pai i constat c
era vorba de-o nfundtur. Kevin ntinse braul n
faa lui i flacra torei lumin faa neagr i
amenintoare a unui dragon. Ariane i Milos
scoaser un strigt de spaim, retrgndu-se
imediat pn la interminabila scar, dar Cavalerul
nu se clinti, avnd reflexul s nu se-ncread doar n
ce vedea cu propriii ochi. Cu ajutorul puterilor sale,
constat c monstrul fusese turnat dintr-un oel
foarte vechi.
De ce oare primii locuitori ai castelului au vrut
s-mpodobeasc zidul culoarului de-aici cu un
asemenea animal? se-ntreb Kevin, intrigat.
Dragonii nu erau originari din Enkidiev, ci mai
degrab din Irianeth, continentul ndeprtat al
oamenilor-insect, pe care oamenii nu i-au ntlnit
dect n timpul primei invazii a lui Amecareth.
Luminnd zidul cu tora, Kevin naint i puse
mna pe botul rece al monstrului. Capul dragonului
ieea dintr-o gaur circular tiat-n stnc.
E mort, maestre? ntreb Milos, fiind gata s-o ia
la goan pe scar n sus, mpreun cu Ariane.
N-a fost viu niciodat! rspunse Kevin, zmbind.
Cavalerul cu pr ntunecat i ochi de-azur nu
putea s le reproeze acestor copii c le este fric n


faa acestei sculpturi nspimnttoare, cci el
nsui, la vrsta lor, ncercase acelai sentiment n
faa scheletului de dragon ce trona n mijlocul
satului natal din Regatul Zenor.
De ce se afl aici un asemenea monstru? ntreb
Ariane.
i eu mi puneam exact aceeai ntrebare,
mrturisi Kevin.
Cavalerul examin forma capului, ochii ca nite
globuri i colii rotunjii, izbucnind din botul
deschis. Era vorba de acea specie care smulgea
inima din pieptul oamenilor. Se apropie mai mult s
vad dac mai era i o alt pies de partea cealalt.
Dragonul de metal ntoarse ncet capul ntr-o parte.
Maestre, strig Milos, s-l pun-n gard.
Kevin vzu cum ochii monstrului se aprind. Voi s
vin imediat lng copii s-i protejeze, dar pmntul
se surp sub picioarele lui i el czu n gol. Scutierii
scoaser strigte de spaim n timp ce podeaua se-
nchise deasupra Cavalerului. Ochii dragonului
pierdur din luminozitate, prsindu-i ntr-un
ntuneric total.
Trebuie s cerem ajutor! Hotr Ariane, pipind
dup trepte. Milos, vino cu mine!
Nu pot s-mi prsesc maestrul! protest
bieandrul.
Dar nici nu poi s-l lai s moar aici! Nu tim
unde a czut!
Fetia-l apuc de tunic pe colegul ei i-l trase
spre scar, nnebunii de cele ntmplate, Ariane i


Milos nu-i puteau folosi spiritul ca s semnaleze
tragedia lui Bridgess, Dempsey sau Chloe. Aadar,
nu le rmnea dect s-o ia repede napoi spre sala
armurilor.
Cderea lui Kevin nu dur mult, dar impactul cu
podeaua stncoas fu brutal. Tora se strivi lng el,
dezvluind pereii ruginii a ceea ce prea s fie o
grot. nainte s-ncerce s se ridice, tnrul Cavaler
ncepu s-i aprecieze starea propriului corp, cum l
nvase maestrul lui n urm cu civa ani. Unele
ligamente erau slbite i un cucui urt i apruse n
spatele capului. Se servi imediat de puterile magice
s se vindece. Odat restabilit, el se ridic pe coate
i privi n jurul lui. Urmele de dalt de pe perete l
fcur s-neleag c nu era o grot natural.
Puse mna pe tor i se ridic cu grij.
ntorcndu-se de jur mprejur, cu tora la captul
braului ntins, Kevin descoperi un tunel rotunjit, ca
o gaur lsat-ntr-un mr de-un vierme, la captul
cruia ardea o lumin slab i aurit. Neavnd ce
pierde, se-aventur ntr-acolo. Din acest col secret,
ar fi putut s gseasc o alt ieire. Merse pre de
vreo zece minute pe nite pietre mici i rotunde,
care-i scrneau sub picioare. Din fericire, n acest
labirint nu existau nici oseminte de oameni, nici de
animale, ceea ce demonstra c acolo nu tria niciun
monstru. Dar ce fel de loc e sta i de ce nu ni s-a
vorbit niciodat despre el? se mir tnrul.
Kevin iei deodat ntr-o peter mare, de tavanul
creia atrnau stalactite imense. naint cscndu-


i ochii n faa plafonului dantelat, apoi examin
solul. ntre stalagmite se ntindea un lac straniu
care rspndea o lumin aurie. Captivat, se apropie
avnd grij s nu alunece pe suprafaa umed i
calcaroas. ngenunche prudent i constat c nu
era vorba de-un luciu de ap, ci de-o ptur de
ghea. Totui, n locul acela nu era deloc frig!
Cavalerul puse tora pe jos i sond suprafaa
ngheat. Fu pentru prima oar-n viaa lui cnd
nu-nelese informaia primit. n loc s-l informeze
despre adncimea lacului care dormea n adncuri,
simurile lui magice i trimiser propriul chip, ca i
cum s-ar fi privit ntr-o oglind.
Cu pruden, Kevin ntinse mna i puse vrful
degetelor pe suprafaa luminoas, care-i schimb
imediat culoarea, trecnd de la auriu la un albastru
intens. Sunete cristaline rsunar peste tot n grot,
ca i cum ar fi provenit din aglomerri ale calcarului
din plafon i din podea.
Tnrul Cavaler sri n picioare i puse mna pe
garda sbiei, ntorcndu-se ncet de jur mprejur.
Totui, simurile sale ascuite nu-i semnalau
apropierea vreunui duman! O micare ciudat de la
suprafaa gheii i atrase atenia i constat cu
stupoare c era vorba de-o imagine: din oglind se
privea el nsui!
Dar ce vrjitorie-i asta?! exclam Kevin furios.
Ecoul propriei voci l asurzi aproape. Imaginea se
schimb imediat i Kevin i vzu pe Cavalerii de
Smarald luptndu-se cu oamenii-insect pe plajele


din Enkidiev. Privi btlia fr s-i aduc aminte
dac participase sau nu la ea. Lupttorii mbrcai
n verde i loveau pe dumani cu sbiile fr s le
produc pagube mari. Cred c m-am lovit serios la
cap, gndi Kevin.
Scena se transform din nou i tnrul observ
faa hidoas a unei creaturi, jumtate om, jumtate
pasre cu ciocul plin de dini ascuii i cu ochi mov
luminoi. Vrjitorul! Dar cum de Asbeth putea s se
afle sub Castelul de Smarald? Acest lac ngheat i
servea drept lentil de spionat oamenii?
Kevin voia s mearg s-i cheme fraii de arme n
ajutor cnd imaginea pe care i-o trimise gheaa i
tie respiraia. Se vzu cu minile intuite-n nituri
de oel de peretele unei peteri ntunecate, i tunete
rsunau n peretele ei de stnc. Kevin i astup
urechile i se retrase lovindu-se de-o stalagmit
umed. Furtuna spori i Cavalerul czu n genunchi
voind s se rup de vacarmul infernal care-i rsuna
n creier. Cednd durerii, Kevin se prbui ct era
de lung de podeaua calcaroas i lein.
Abia czuse corpul Cavalerului la pmnt, c, de
partea cealalt a lacului, se deschise o poart mare
i luminoas. Patru siluete-ntunecate se desenar n
cadrul ei, grbindu-se s-nconjoare suprafaa-
ngheat i s se-apropie de tnr. Furtuna se opri
imediat. Dempsey se aplec asupra lui Kevin i-i
cut pulsul apsndu-i degetele pe partea
interioar a palmei.
E viu! le spuse Dempsey lui Bridgess i lui


Chloe.
l ridic pe Kevin pe umr i reveni n dreptul lui
Elund, care-i atepta la intrarea n peter, cu
sprncenele ncruntate. Magicianul de Cristal,
adevrat ef al Ordinului, i prsise temporar
turnul, lsndu-i elevii s studieze sub
supravegherea unui servitor. Cavalerii neleser
imediat c lipsa lui Abnar era din cauza vizitei
fcute zeilor i-atunci se duseser la Elund s-i
cear sprijinul.
Dempsey trecu prin faa btrnului magician i
iei din peter, urmat de cele dou femei. Elund
scoase un oftat de nemulumire i agit mna
deasupra lacului care redeveni lptos. Se-ntoarse i
trecu prin poarta luminoas ce se-nchise n spatele
lui. Ridicnd poalele tunicii sale strlucitoare i
mtsoase, el sui treptele scrii n spiral fr s se
grbeasc. Hotrt lucru, tinerii tia erau mult
prea curioi! ntr-o zi o s se afle ntr-o situaie i
mai suprtoare, iar el n-are s-i poat ajuta!
Cnd Elund ajunse la etajul principal al turnului
su, zidul de piatr se-nchise magic, sub privirea
nelinitit a Kirei, a elevilor din Castelul de Smarald
i a ucenicilor care se strnseser n linite acolo.
Dempsey pusese corpul nensufleit al lui Kevin pe
masa de cristal, dar nu tia cum s-l ajute s-i
revin.
Trgndu-i sufletul, Elund se apropie de
Cavaleri. Pronun o formul magic i partea de
deasupra mesei se lumin. Raze strlucitoare


traversar corpul tnrului imprudent, ns nu
scoaser la iveal nicio urm de rnire.
A leinat doar, declar el celorlali. A avut noroc
s se-aleag doar cu-att.
Dempsey l lu din nou pe Kevin n brae, mulumi
btrnului maestru i prsi sala de curs, urmat
att de Bridgess, ct i de ucenici. Chloe ns mai
ntrzie.
Ce loc era acesta, maestre Elund, i de ce se afl
chiar sub turnul vostru? ntreb ea.
Este oglinda destinului, un instrument de lucru
pe care ni l-au lsat anticii, rspunse btrnul.
Foarte puini magi mai tiu s se serveasc de ea,
iar tnrul Kevin cu siguran c nu se numr
printre ei.
Ar fi putut s moar, nu-i aa?
Dac n-ai fi venit direct la mine, aa cum ai i
fcut, i-ar fi putut pierde minile sau ar fi murit de
spaim. Ai procedat bine, Cavaleri!
Chloe se-nclin respectuos n faa lui i-o porni pe
scara ce ducea direct la palat. Folosindu-i simurile
magice, i gsi pe ceilali care se duseser n aripa
Cavalerilor i grbi pasul. i ajunse din urm doar n
camera lui Kevin. Dempsey l ntinsese pe fratele su
de arme pe pat s-l lase s se odihneasc, apoi
ntoarse o privire sever spre copii.
V interzic s v ntoarcei n pasajele secrete!
Le ordon el. E destul de clar?
Toi fcur, de sus n jos, semn cu capul, inclusiv
Kira. Cavalerul i scoase apoi din camer i Chloe le


propuse un exerciiu de levitaie n curtea castelului.
Copiii nu prea aveau chef s se joace, dar acceptar,
totui, propunerea. Dempsey se uit i la Bridgess,
dar aceasta ddu din cap n semn c vrea s
rmn lng Kevin. Acesta i respect dorina i,
ieind din camer, nchise i ua dup el.
Bridgess lu loc n apropierea patului i observ
faa linitit a Cavalerului. Erau amndoi de-aceeai
vrst i Kevin avea multe caliti. Rbdtor,
inteligent i respectuos, tia, n acelai timp, s se
arate tandru i nelegtor. De ctva timp i fcea
curte, dar nu se artase niciodat insistent. O
partid bun pentru o femeie, suspin ea, n timp
ce-n gndurile ei apru figura mult ndrgit a lui
Wellan.
Nu mult dup aceea, Kevin deschise pleoapele i
se ridic brusc n pat, gfind. Bridgess l prinse de
umeri i-l for s se culce din nou.
Eti din nou n camera ta, l liniti ea. N-ai de ce
s te mai temi.
ntoarse repede capul i se uit n toate prile s
se conving de spusele ei i se liniti. Ochii lui nu
sunt tot att de albatri ca ai lui Wellan, constat
ea.
A fost un comar? Ezit Kevin.
Cred c nu. Ai descoperit un loc straniu,
mergnd n partea cealalt a tunelului.
Am vzut lucruri nspimnttoare la suprafaa
lacului, Bridgess Cred c l-am vzut chiar i pe
vrjitor


Cnd te-a gsit n peter, Elund ne-a spus c
lacul proiecta adesea spaimele din sufletul
oamenilor i c tu ai fost zdruncinat de experiena
asta. Te poate ajuta s-i revii dac vrei.
Deci ceea ce-am vzut nu era real!
Nu, nu cred!
Tnrul se aez mai bine i-i trecu braele n
jurul mijlocului camaradei sale s-o trag lng el i
s-o strng cu toat puterea. Apoi, calm, o srut pe
ceaf.
Kevin, nu! protest ea blnd.
Am nevoie de tine!
mi pare ru dar l iubesc pe Wellan.
Kevin slbi strnsoarea i se ls s cad din nou
pe pat, fr s-i ascund decepia. Bridgess i
adres un zmbet timid, mulumindu-i parc, i iei
din camer, cu capul aplecat.



40
REGATUL UMBRELOR

Cnd pmntul se deschise sub el, Wellan se-
afund n ghea i alunec vertiginos printr-un
tunel de lumin orbitoare care, parc, nu se mai
sfrea. Se lovi tare de pmnt i o durere puternic
i rsri n piept. Rmase la-nceput nemicat,
ateptnd s-i dispar ameeala, apoi i studie
minile i picioarele s aprecieze eventualitatea
rnilor existente. Dou coaste rupte, un genunchi
nvineit, un umr dislocat, dar niciun organ vital
atins.
Scrut cu grij deosebit, mulumit simurilor
magice, mprejurimile, fiind convins c se afl la
fundul unui pu de ghea, dar nu mare-i fu mirarea
cnd vzu c n mintea lui apare imaginea unei
multitudini de grote, aflate de jur mprejurul lui. Nici
vorb s le exploreze pn cnd nu va fi ameliorat
cele mai dureroase dintre lovirile sale. Se concentr
mai nti la coaste, cu intenia s sudeze oasele
rupte, dar sri n sus cnd nite degete strine i
ddur la o parte prul ud lipit de obraz.
Nu v fie fric, nu v doresc rul, spuse o voce
feminin.
Wellan nu observ alturi de el dect o siluet
neagr, cci sursa de lumin a locului se afla n
spatele salvatorului su. Vru s-ntrebe cum l


cheam, folosindu-se de simurile nevzute, dar se
lovi imediat de-o barier asemntoare celei pe care
i-a impus-o Hathir, calul-dragon.
Cine suntei? ntreb strinul.
Sunt Cavalerul Wellan de Smarald, abia gfi
pieptul su, fcndu-l s sufere. l caut pe maestrul
magician al Regatului Umbrelor.
Minile ndemnatice ale necunoscutei l
ntoarser pe spate i durerea i smulse un geamt
surd. S fi fost stpnul acestor locuri o femeie?
Nu suntei n apele voastre, declar
necunoscuta, dar pot s v ajut.
Durerea care i se rspndi rapid prin tot corpul l
mpiedic pe Wellan s rspund. Vzu doar c
lng faa lui apare o lumin violet i lein.
Cnd i reveni, descoperi c era lungit ntr-o
peter, pe-o blan, unde lumina era mprtiat de
bine cunoscuta piatr a luminii. Hainele cu care
venise nu mai erau pe el. mpturite cu grij, ele se
odihneau pe-o piatr mare alturi de culcuul lui.
Cine se ocupase n aa msur de el? ncerc s se
aeze, dar durerea ascuit din piept l intui la
pmnt. nchise ochii intrnd n legtur cu propria
energie vital s-o dirijeze ctre rni. Atunci simi din
nou prezena minilor necunoscute pe pielea lui
nfrigurat. Pleoapele i se zbtur i respiraia i se
tie, cnd se trezi lng el cu o persoan mov cu
ochi violei, leit femeia care va deveni Kira, cam
peste vreo zece ani.
V rog mult, nu v micai! l implor ea.


O lumin strlucitoare scp din minile ei.
Wellan simi imediat o uurare profund care-i
ngdui s respire din nou liber. Lumina violet
dispru i el continu s-o examineze pe strin.
Iriii ei erau de-aceeai culoare ca aceia ai Kirei, dar
pupilele lor erau rotunde.
M-am ngrijit deja de genunchiul i de umrul
vostru, l inform ea, dar v-ai trezit prea repede s
pot s-mi termin treaba.
V mulumesc pentru buntate, replic Wellan.
Dar cine suntei? i eu unde m aflu?
Sunt Jahonne i voi suntei chiar acolo unde ai
vrut s ajungei.
M aflu n Regatul Umbrelor? i voi suntei o
maestr magician?
Cnd avei s fii mai n form, Nomar are s
rspund ntrebrilor voastre.
Ea se ridic, avnd intenia s se retrag, dar
Wellan i apuc uor pumnul s n-o sperie. Pielea ei
era tare fin i cald.
Nu, oprii-v! insist el. A vrea s tiu de ce
Am aceast culoare? zmbi ea. Nomar are s v
spun.
Ea i desprinse uor pumnul i iei din grot cu
discreia pe care n-o mprea deloc cu Kira. Wellan
se aez prudent pe blan i constat c cele dou
coaste rupte nu-l mai fceau s sufere. Cu toat
slbiciunea sa, el putu s se-mbrace i sond
locurile cu simurile lui magice. Se afla ntr-o grot
mic i rotund, alturi de multe altele; n interiorul


unei peteri imense, dar nu reui s-i mping
ancheta mai departe, cci n exteriorul ei nu
percepea nimic altceva dect neantul. Nicio carte din
bibliotec nu vorbea despre o lume att de stranie.
Cnd reui s-i pun platoa i s-i lege
centura, i cut n zadar armele. Tremurnd, i
trase cizmele, iei din grot, sprijinindu-se de pereii
ei zgrunuroi, i se aplec s treac prin ieirea
prea strmt. Cu siguran c locul acesta nu
fusese construit pentru oameni de statura lui.
Se opri imediat ce puse picioarele afar din alveola
lui, descoperind totodat c se afla pe-o corni
printre alte sute, spate n pereii peterii. Jos de tot
curgea un ru i strluceau multe focuri mici n
jurul crora se micau oameni n tunici albe, dar
Wellan se afla prea departe s le poat distinge
trsturile. Privi n jurul lui i observ c scri din
lemn uurau ajungerea la diferite etaje. Dar cum l
transportaser pn la cornia asta n timp ce era
incontient?
Cu mult grij cobor pn-n vale, fr s-ncerce
nimeni s-l opreasc. Nu mai ntlni pe nimeni care
s semene cu Jahonne, doar femei i brbai cu
pielea imaculat care treceau cu braele-n- crcate
cu couri fcute din nuiele de rchit, fr s le
pese de el. Sholieni?
Se aplec s ating pmntul i constat cu
mirare c este cald i uor de frmiat. Se afla oare
n interiorul pmntului, sub stratul gros de ghea
al Regatului Umbrelor? i cum reueau oamenii


acetia s triasc fr soare? De unde venea aerul
pe care l respirau? Nu vzu nici animale, nici
grdini, nici terenuri cultivate. Ce mncau? n acel
moment o mn se aez pe umrul lui i el fcu
stnga-mprejur.
Fii fr grij! l asigur brbatul care se oprise-
naintea lui.
Era imposibil s-i stabileti vrsta. Pru-i era lung
i alb ca al unui btrn, dar pielea feei i era neted
ca a unui copil, iar ochii cei mari i argintai i
aminteau de cei ai lui Fan de Shola. Era mbrcat cu
o tunic lung i alb, dar nu semna deloc cu
ceilali locuitori ai acestei lumi insolite.
Vd n mintea voastr c avei tare multe-
ntrebri de pus, se veseli el. Sunt Nomar i cred c
v pot rspunde la ele. V rog, venii i v aezai
alturi de mine!
Wellan l urm pn la unul dintre focurile ce
ardeau pe malul rului. Nomar i art o banc mic
din lemn i Cavalerul se aez pe ea, privind
mprejurul lui. Tot ceea ce-l nconjura era att de
neobinuit, att de departe de realitate Bolta
peterii i aminti de cerul nopii, dar fr stele, iar
rul curgea pe-acolo fr s fac nici cel mai mic
zgomot. Singura lumin a acestei lumi bizare prea
s provin de la pietrele rotunde, presrate pe
pmnt i de la focurile de pe cmp.
Suntei un maestru magician?
Nu, sunt un Nemuritor! Diferena o tii, cred!
Da, o cunosc. V-a nscut o femeie din lumea


morilor, n timp ce n cazul maetrilor magicieni,
mama este o fiin muritoare.
Suntei un om instruit i asta-mi nclzete
sufletul.
Dar, din pcate, n-am rspunsul la toate-
ntrebrile. Oamenii acetia, de exemplu.
Wellan i art brbaii i femeile cu tunic alb
care continuau s umble linitit n jurul lor.
i ei sunt Nemuritori?
Nici vorb! exclam Nomar. Nu exist atia
Nemuritori n univers! Sunt maetri magicieni
nscui la Shola acum cteva sute de ani. i-au
acceptat s dea o mn de ajutor n acest refugiu.
Acum sute de ani Dar ce vrst avea Fan
atunci cnd a murit? se ntreb Marele Cavaler
observndu-i pe sholieni.
Se pare c rspunsurile mele nasc tot alte-
ntrebri n mintea voastr, sire Wellan. Dar v e
foame! Mncai, v rog, cte ceva!
Wellan se-ntoarse i vzu c-i ddeau un co
umplut cu merinde a cror arom i fcu o foame i
mai mare. l primi n timp ce-i adresa lui Nomar o
privire plin de-alte ntrebri.
Este mncare-adevrat, l asigur Nomar cu
un zmbet amabil.
Dar cum se poate? O facei s apar cu ajutorul
magiei?
ntr-un fel. tii, tot ce exist-n univers poate fi
i deplasat. Este suficient s tii cum s-o faci. S
spunem c-o mprumutm!


Wellan duse la nas o pine mic i cald i-i trase
pe nas aroma, din ce n ce mai mirat de experiena
asta surprinztoare. Cavalerii puteau s fac multe
lucruri, dar nu tiau s materializeze astfel
mncarea. Mnc pinea i carnea fript, orezul i
fructele sub privirea distrat a stpnului acestei
lumi subterane. Cnd Wellan se stur, coul
dispru din mna lui i Marele Cavaler se uit mirat
la gazda lui.
Trebuie ntotdeauna s trimii aceste obiecte
numai acolo de unde le-ai luat, i explic el.
Cavalerului nu-i venir n minte acele cuvinte care
s exprime fascinaia pentru acest procedeu magic.
Dar de ce anticii pretindeau c locul acesta este
populat de demoni, n timp ce el era locuit de
maetri magicieni?
Suntei un Cavaler de Smarald, nu-i aa? se
neliniti Nomar.
Este exact. Sunt Cavalerul Wellan de Smarald.
Totui, i credeam pe toi mori!
Ordinul a renscut din propria cenu, acum
vreo douzeci de ani. A fost renfiinat de Regele de
Smarald n scopul de a apra continentul Enkidiev
mpotriva mpratului Negru.
Deci Amecareth nu i-a abandonat planurile de
cucerire!
Mi-e team c nu Dar, spunei-mi, maestre
Nomar, acest loc se afl ntr-adevr sub pmnt sau
este-un univers paralel?
Domeniul meu se afl sub gheurile de


neptruns ale Regatului Umbrelor, cci doar astfel
pot s-l protejez de vrjitoriile lui Amecareth.
Suntei aici de muli ani?
Un pic peste o mie! Dar copiii au ajuns aici n
perioade diferite!
Wellan ncerc s-i aminteasc leciile de istorie.
Crile afirmau c mpratul conducea oamenii-
insect de cel puin cinci sute de ani. De unde
ieeau atunci aceti copii?
Tatl lui Amecareth guverna deja cnd zeii mi-
au ncredinat misiunea de-a crea acest univers
artificial unde-a fi putut ascunde anume persoane
foarte importante, rspunse Nomar ntrebrii lui
transmise pe calea gndului, apoi fiul i-a continuat
aciunile de cucerire.
Deci amndoi mpraii au creat hibrizi
Cred c n felul acesta i asigur dominaia
asupra universului. Au conceput cu toate rasele pe
care le-au subjugat.
Trebuie s-nelegei, Cavalere Wellan, c oamenii-
insect ntrein o legtur telepatic strns ntre ei.
Amecareth are acces la creierul tuturor supuilor si
n acelai timp i astfel poate s-i domine fr cel
mai mic efort. Din aceast cauz eu strng hibrizii
nc de la o vrst foarte mic i-i ascund aici, unde
vrjitoria mpratului n-are nicio putere.
Dar biatul pe care Regele Jabe l-a sacrificat
Eram pe drum spre Castelul de Smarald cnd s-
a produs acest incident. N-am putut s salvez
Mayland i regatul Zenor, care-au suportat


consecinele.
Nomar l studie pe Wellan, care se supuse acestui
examen, cobornd zidul su de protecie. Era foarte
important ca Nemuritorul s-i acorde ncredere
imediat dac voia s devin ucenicul lui.
Avei idee de-un alt hibrid? se mir Nomar.
Este corect, rspunse Cavalerul. Se numete
Kira i are nou ani. Mama ei, regina Fan din Shola,
mi-a cerut s-i asigur protecia, dar cred c n-am s
reuesc s m achit de aceast promisiune dac n-
am s pot s-mi mresc puterile. De altfel, Regina
Fan mi-a sugerat s m adresez vou.
Czut deodat pe gnduri, Nomar se ridic i
merse n jurul focului, privind n jos. Nici vorb s-l
sondez, hotr Wellan.
Ar fi trebuit s ne-o aducei aici. Noi am fi
protejat-o mpotriva mpratului Negru, declar ntr-
un trziu Nemuritorul.
Nici mcar nu tiam c acest loc este destinat
proteciei hibrizilor, maestre Nomar, se scuz
Cavalerul. De fapt, cnd am pornit la drum s v
gsesc, nu eram sigur c locul acesta exist. i,
orice s-ar spune, copila asta este chemat s aib
un rol activ n evenimentele care-au s zguduie n
curnd continentul. Ea este cheia victoriei noastre
mpotriva oamenilor-insect. Datorit ei, un Cavaler
ce se va nate are s-l nving o dat pentru
totdeauna pe mprat. Dac o ascundeam aici,
continentul Enkidiev ar fi condamnat s-i suporte
dominaia.


n cazul acesta, cine-o apr?
Maestrul Abnar, un alt Nemuritor. A cobort de
pe Muntele de Cristal s asigure educaia i
protecia copilei la Castelul de Smarald. Dar, dac
are s i se-ntmple ceva, Kira va rmne fr
aprare. Din acest motiv vreau s-mi ntresc
puterile magice.
Lsai-m s m gndesc n timpul nopii la
situaia asta, adug Nomar, un pic derutat de
aceste ultime veti din lumea de-afar.
Cum putei s deosebii ziua de noapte, n
caverna asta? se mir Wellan.
Avei s vedei. Suntei n stare s v refacei
drumul pn la alcovul vostru?
Cavalerul ridic ochii spre cornie, ncercnd s-i
aminteasc numrul de scri pe care-a trebuit s le
coboare s ajung n vale, apoi ridic afirmativ
capul. Toat lumea lsa urme de energie n sol, iar
Cavalerii tiau s le recunoasc magic. Nomar se
dematerializ sub ochii lui, dar Wellan nu se-
ntoarse imediat n grota cea mic pe care i-o
dduser. Merse mai degrab n jurul focului,
memornd i alte amnunte posibile n acest regat.
Curios lucru, el nu auzea clipocitul apei rului i
trosnetele lemnelor din foc. Nu se auzeau discuii
vesele, nici rsete, nici mcar voci sprinare de copii.
Oamenii mergeau n linite, ca nite fantome, fr s
le pese de el.
A putea s v ajut, Cavalere? ntreb o voce-n
spatele lui.


Wellan fcu stnga-mprejur i-o vzu pe Jahonne,
care se uita la el cu mult interes. Probabil c era
primul om pe care-l ntlnea n lumea ei subteran.
Nu foarte lung, prul ei violet cobora pn-n talie.
Era imposibil s vezi dac urechile ei erau ascuite
ca ale Kirei. n schimb, ochii, din contr, i se preau
mai puin intimidani, probabil pentru c pupilele
nu erau verticale.
A putea afla cine a fost mama voastr? ntreb
el.
Nomar mi-a spus c ea locuia la malul unei
ntinderi mari de ap, cred c la marginea
oceanului.
Cunoatei numele acelui regat?
Cristal, dar n-a putea s v spun mai mult.
Maestrului nu-i place s ne vorbeasc despre lumea
exterioar.
De ct timp suntei aici, Jahonne? se mir
Wellan, care nu citise nicieri, orice s-ar fi spus,
despre o fiin mov nscut n Regatul de Cristal.
Dintotdeauna, rspunse ea ridicnd din umeri.
Unde sunt ceilali copii care au fost trimii n
petera asta?
Ea ncrunt din sprncene, mirat fiind de ce-i
punea el attea ntrebri.
Regret, dac v-am jignit cumva, se grbi s
adauge Wellan. Nu asta-mi era intenia!
Aici nimeni nu este preocupat de aceste lucruri.
N-am s v mai stingheresc punndu-v
ntrebri pe marginea acestui subiect.


i ur noapte bun i se-ndrept spre scri,
urmnd propria urm de energie pe pmntul de-o
cldur stranie al peterii. Era dornic s reflecteze n
alveola lui. i ddu jos platoa, centura i cizmele,
dar pstr celelalte haine. Se lungi apoi pe blan i
ncerc s trag concluziile asupra straniei lui
aventuri. Ajuns, n sfrit, n inima Regatului
Umbrelor, el trebuia s se arate acum ct mai
convingtor posibil ca s poat beneficia de
nvtura lui Nomar i s se-ntoarc s-l nving pe
vrjitorul lui Amecareth, o dat pentru totdeauna.
Suntem patru, spuse deodat vocea cristalin a
lui Jahonne la intrarea alcovului.
Wellan se ridic i invit hibridul s intre, dar ea
prefer s rmn pe prag i s se uite la el cu
deosebit curiozitate.
Atunci toat aceast instalaie subteran n-a
fost construit dect pentru patru persoane? se
mir el.
Oh, nu! Mult mai muli de att, dar sunt numai
trei la fel ca mine.
Eu cunosc o a cincea. E mic i-o cheam Kira.
O s-o ncredinai lui Nomar? Se bucur
Jahonne.
Mi-e team c nu, dar am venit aici s-l rog s
m-nvee s-o protejez mai bine n castelul n care
locuiete.
Un castel? E-o alveol ca aceasta?
Nu rspunse Wellan, rznd. Este o
construcie dreptunghiular foarte mare, fcut din


blocuri de piatr, n interiorul creia se afl alveole
ptrate. Contrar lumii voastre, lumea Kirei se afl
acolo sus, la aer liber.
Am vzut deja lumea voastr pre de cteva
clipe, mrturisi ea cu mare emoie. Este foarte
frumoas, dar este foarte periculoas pentru
Se opri deodat. Wellan o sond imediat, s-i dea
seama dac nu sufer de ceva i auzi n mintea ei
uierturi i pcnituri. Cineva i spunea ceva i, un
moment, el se temu c acesta era nsui mpratul
sau vrjitorul.
Nu, aici n-avei de ce v teme, replic ea
imediat. Nu mai pot rmne.
Fcu stnga-mprejur, iar Wellan ghici c ea
trebuie s fi primit un mesaj telepatic ce-i ordona
s-l lase-n pace. Pietrele luminoase i pierdur
treptat din strlucire i Cavalerul se-ntinse pe spate.
Se strdui mult s-i liniteasc spiritul, dar odat
ce nchise ochii, dormi pn dimineaa, sau ce se
considera diminea n universul acela artificial.



41
REFUGIUL HIBRIZILOR

A doua zi diminea cnd s-a trezit, Wellan n-a
considerat necesar s-i mbrace i platoa. i trase
pantalonii i-i puse centura de piele n jurul tunicii,
dup care i ncl cizmele. Iei din grota lui i se
opri stupefiat pe corni. Jos de tot, n vale, vreo
sut de persoane mncau prima mas a zilei, dar
acetia nu erau sholieni mbrcai n alb. Din
contr, aceti locuitori ai adncimilor purtau
veminte n tonurile culorilor pmntului,
asemntoare celor ale elfilor.
Odat ce i se trezi curiozitatea, Wellan se grbi s
coboare numeroasele scri i s se alture grupului,
spernd s obin mai multe rspunsuri la
ntrebrile sale.
n linite, magii albi serveau hrana protejailor lor
hibrizi, fiine stranii, despre a cror origine
Cavalerul nu avea nicio ndoial. ntr-adevr, unii
semnau cu Jahonne, dar ceilali erau bizari, chiar
monstruoi. Majoritatea aveau trsturi specifice
oamenilor-insect, cu mini avnd patru degete la
care se vedeau gheare rotunjite, brae acoperite cu o
carapace neagr lucioas ca aceea a scarabeilor sau
cu chipul pe jumtate omenesc, adesea cu o gur
normal, alteori cu mandibule. Dar, oricum ar fi
artat, ei nu manifestau agresivitate unii fa de


ceilali i nu avur nicio reacie ostil vznd c se
apropie un nou-venit n ntregime om, probabil din
cauz c fuseser adunai de Nomar i camarazii lui
panici pe vremea cnd mai erau nc bebelui.
Wellan se aez printre ei ascunzndu-i
curiozitatea cum putea mai bine, cci aceste biete
creaturi nu meritau s fie privite cu insisten.
Asemenea Kirei, ele nu ceruser niciodat s se
nasc.
O femeie cu pr lung aurit i piele palid se
apropie de Cavaler i-i ntinse un co mic plin cu
merinde. Cavalerul i mulumi i manc cu poft,
cutndu-l din ochi pe Nomar, dar nu-l zri nicieri.
Odat terminat masa, courile-ncepur s dispar
din mna hibrizilor. Se ridicar toi n acelai timp i
se-ndreptar spre diferitele galerii spate sub
cornie. Wellan voi s-i urmeze s descopere unde
mergeau, dar Nomar se materializ n faa lui,
barndu-i calea.
V-ai sturat, sire Wellan? ntreb el prietenete.
Am mncat foarte bine, v mulumesc! l
asigur Cavalerul.
Vd c ai fcut deja cunotin cu oaspeii mei!
Nu, n-am prea vorbit!
Wellan l simi sondndu-i din nou inima i nu
cut s se eschiveze, la fel ca i la prima
incursiune n gndurile lui personale.
Prea mult mnie e n voi, tinere muritor!
constat Nomar.
E slbiciunea mea cea mai mare, dar nu ncetez


s mi-o corectez. V-ai gndit la cererea mea,
venerabile maestre?
V-am studiat n timpul somnului. Un prin
devenit Cavaler, nu-i aa? Ai fcut un sacrificiu
foarte mare, Wellan de Smarald. Am fost uimit s
aflu c v-au nvat magia nc din copilrie. n mod
normal, muritorilor nu li se acord un astfel de
privilegiu.
Dar toi Cavalerii de Smarald sunt antrenai
aa!
E neobinuit, dar mi nchipui c Abnar tie ce
face. Pentru c voi cunoatei n oarecare msur
magia, cred c avem s-i putem aduga un pic de
putere, dar aceasta are s v cear o implicare
total.
Sunt contient de asta i vreau s m supun
acestei discipline ca s salvez continentul Enkidiev!
Formarea unui adevrat maestru magician este
lung i anevoioas, dar, pentru c nu avei o sut
de ani s consacrai acestei ucenicii, am s comprim
timpul, ca, odat plecat din Regatul Umbrelor, s-l
putei opri pe acel vrjitor.
n numele Ordinului Cavalerilor de Smarald, v
mulumesc pentru buntatea voastr!
Wellan se-nclin respectuos n faa Nemuritorului,
ca i cum ar fi fost n faa unui rege i gestul acesta
ls s-i scape lui Nomar un zmbet, cci el nu-i
nelegea ntotdeauna foarte bine pe oameni i
obiceiurile lor.



42
NOMAR


n timpul primelor luni de ucenicie pe lng
Nemuritor, Wellan deprinse, n special, noi tehnici
de meditaie i de alungare a emoiilor din suflet. Cu
mult rbdare, el se sili s contemple ore-n ir o
flacr ce tremura n faa lui sau doar o stnc.
Descoperindu-i nclinaia spre mnie chiar de la-
nceputul antrenamentului su, Nomar cut s-l
scape de ea, nainte s-l nvee cum s mite cu
minile puterea extraordinar a erpilor electrici.
Adesea, dup lungi edine de nemicare, Wellan
i destindea muchii mergnd prin valea subteran.
Nu dup mult timp el tia deja care sunt limitele
enormei peteri, care nu prea s aib vreun loc de
comunicare cu lumea exterioar. Hibrizii l priveau
plimbndu-se n tunica lui lung i alb, incapabili
s vorbeasc cu el din cauza limbajului lor alctuit
din fluierturi i pcnituri. i Wellan i observa n
aceeai msur, dar nici mcar nu reuea s le
sondeze spiritul neomenesc. Singura cu care putea
vorbi era Jahonne.
Femeia mov i prezent i pe ceilali hibrizi care-i
semnau: doi brbai i o femeie cu pielea violacee,
nemaipomenit de timid. Dup un salut scurt i
comentarii telepatice cu Jahonne avnd ca subiect


Cavalerul, ei disprur n diferite galerii i ulterior
pstrar distana fa de el.
Le este team de oameni, i explic Jahonne, n
timpul unei mese. Este o precauie pe care o avem
n snge transmis nou de tatl-insect.
Dar ie nu? se mir Wellan
Eu am mai mult snge omenesc dect ei, dup
cum spune Nomar. Din acest motiv mi place n mod
deosebit compania ta.
Wellan i zmbi. i lui i plcea s petreac timpul
cu ea, s vorbeasc de toate i nimic. Avea o
inteligen vie i o curiozitate nestpnit. Cavalerul
i descrise continentul Enkidiev din miazzi n
miaznoapte, de la soare-rsare la soare-apune: cu
ntinderile lui al cror hotar nu-l vedeai cu ochiul
liber, cu cmpurile cultivate, dealurile blnde i
pdurile dese, cu plajele de galete, cu soarele care
rsrea s le lumineze zilnic i luna care le argintea
noapte de noapte. Jahonne i sorbea vorbele cu
devotament i Cavalerul se trezi gndind c, la
vrsta adult, are s se-mpace tare bine cu Kira, cu
condiia ca, pe msur ce cretea, ea s semene tot
mai mult cu noua lui prieten.
Cnd cavalerul ajunse s stpneasc bine
tehnicile de concentrare, Nomar i scurt timpul
liber i l supuse la edine epuizante de exerciii
avnd ca scop stpnirea energiei nconjurtoare. n
vale, dup fiecare mas Marele Cavaler se-ntlnea
singur cu mentorul lui. La nceput, trebuia s
manipuleze flcrile i razele luminoase care-i


ieeau din mini, apoi lucrurile se complicar.
Universul este alctuit dintr-un mare numr de
energii opuse una alteia, i explic Nomar, stnd n
picioare-n faa lui. Un maestru magician tie s le
deosebeasc i s le foloseasc cu bun tiin. V-
am nvat s le recunoatei pe cteva. Au s v-
ajung s scpai de vrjitorul mpratului. Dac-ai
fi fost un Nemuritor, dragul meu Wellan, a fi avut
eternitatea s v pot nva s stpnii i cea mai
mic sclipire de via din jurul vostru, dar timpul ne
este drmuit.
Wellan ascult discursul lui lung cu mult mai
mult atenie dect acorda vreodat celor rostite de
Elund. De fapt, el se dovedea ca adult un elev mult
mai bun.
Fu foarte atent la explicaiile lui Nomar n ce
privete energia specific, pe care trebuia acum s
nvee s-o capteze din Eter, ca apoi s-o arunce n
ru, cu scopul de-a nu rni pe nimeni. Pe cine-a
putea rni, cci au fugit toi de cum m-au vzut c
m-am aezat aici? Se-ntreb marele Cavaler. Afar
numai dac exerciiul este mult mai periculos dect
las Nomar s se-neleag a i goli mintea de
orice gnd i de orice emoie i-ntinse minile n faa
lui cu palmele una spre cealalt. Cu ajutorul
simurilor magice, scotoci vzduhul peterei i intr
n legtur cu o vn electrificat, care i se pru
uor de-atins. i folosi voina s atrag ntre mini
firele rebele i simi imediat o durere ascuit n
palme, ca i cum o mulime de erpi mici i-ar fi


nfipt acolo colii. Scoase un strigt care se auzi n
toat petera i czu n genunchi. Imediat Nomar
atrase energia de culoare roz spre minile lui,
reducnd astfel suferinele elevului su. Wellan gfi
un pic n timp ce-i privea palmele rnite, apoi
ncerc s scoat din corpul lui lumina vindectoare
pe care nvase s-o stpneasc nc din Regatul de
Smarald. Dar aceasta n-apru dect un pic, abia
uurndu-i durerea. Ruinat, ridic o privire
imploratoare la Nomar.
Nimeni nu va putea vreodat s v acuze de
lips de ambiie! Declar Nemuritorul, ascunzndu-
i cum putea mai bine zmbetul. Dintre toate
energiile care circul prin peter, ai ales-o pe cea
mai periculoas.
Wellan i ntoarse privirea la erpii luminoi care
se-nvrteau n cerc n palma mentorului su. De
unde-ar fi putut ti?
Ar fi putut omor un vrjitor? gemu el, nc
prad durerii.
Cu o micare graioas a minii libere,
Nemuritorul materializ o pine mare i cald nc
i o arunc foarte sus n aer, apoi eliber energia
care-i mai dansa nc n cealalt mn. Firele
arznde se-nfundar deodat n int i-o fcur s
explodeze-n buci.
Sunt sigur c mruntaiele unui vrjitor n-au s
poat rezista niciodat unei astfel de arje! glumi
Nomar.
Lu apoi minile Cavalerului n ale sale s le


examineze. Bietul muritor, acoperit tot de sudoare,
i muca buzele s nu urle. Sub privirea minunat
a lui Wellan, rnile i se cicatrizar i senzaia de
arsur ncet imediat. Nomar i studie elevul. Cu
prul i tunica lipite de piele, Cavalerul bolborosi
cteva cuvinte de mulumire aplecnd capul, apoi i
adun puterile s se ridice. Tremurnd din toate
ncheieturile, el se tr pn la ru.
Dup ce v vei fi rcorit, venii din nou aici! i
ceru Nomar. N-am terminat nc cu voi!
Wellan nici nu avu mcar curajul s ridice capul
s-i exprime acordul. Intr pn la genunchi n apa
cldu i-i stropi faa.
Exerciiile de magie se succedar unul mai
dureros dect altul, dar la captul unor luni
ndelungi de nvtur, Marele Cavaler reui s
prind erpii electrici i s-i pstreze n mini fr
s sufere. Nomar l nv i cum s-i pstreze
ofensiv n faa lui, mai nti n ru, acolo unde nu
riscau s rneasc pe cineva. Apele rului se
luminau n roz timp de cteva minute, spre marea
bucurie a hibrizilor, care urmreau de sus de pe
corni progresele omului. Apoi Nemuritorul i
impuse inte din ce n ce mai mici, pe care el le
dobora una din dou.
n timpul primelor luni de stat n Regatul
Umbrelor, Wellan cheltui o cantitate de energie att
de mare, c se surprinse dormind ore-ntregi i
srind adesea peste masa de diminea.
Nu mnca deci dect o dat pe zi, atunci cnd


mergea s se ntind pe blnuri n grot i adesea
nu putea s-nghit mncarea care i se oferea, dei
aceasta era excelent.
Din cauza lui, Jahonne se-ngrijor, dar nu-i spuse
deschis temerile sale n timpul celor cteva minute
pe care le petreceau mpreun n timpul mesei, n
vale, mulumindu-se s-l vad cum pic de somn i
ascultndu-i vorbele cu-o ureche mai mult dect
distrat.
n cele din urm marele Cavaler pierdu noiunea
de timp. Trecur zile, sptmni i luni, fr ca
Nomar s aduc vreo schimbare programului su,
pn-n dimineaa n care elevul lui prinse erpii roz
i-i proiect att de sus n peter, nct bolta
acesteia ar fi trebuit s explodeze.
Excelent! exclam Nemuritorul. Acum am s-
ntresc fora voastr fizic i am s v art cum s
v aprai, cci ai putea, ntr-o nfruntare, s nu
atingei vrjitorul de la prima lovitur i-atunci el
are s riposteze. Odihnii-v astzi, Wellan! Noua
faz a antrenamentului vostru avem s-o ncepem
mine!
Avusese att de puin timp liber n ultimele luni,
nct nu tiu prea bine ce s fac cu el. Din moment
ce Nomar dispru, Jahonne iei din tunel, unde se-
adpostea, i se apropie de Marele Cavaler. Fcu s
alunece mna lui n mna ei, smulgndu-i o
strmbtur de durere.
Minile tale nu mai sunt att de fine ca nainte,
l comptimi ea.


Ceea ce nu-i deloc de mirare cu toate zdreliturile
i jupuiturile pe care le-au ndurat de cnd am venit
aici.
Se plimbar prin vale, aa cum fceau cnd abia
venise i trecur de-a lungul rului.
Nu i-am spus tot adevrul, n ce privete
petera, ncepu Jahonne, evitnd s-l priveasc
drept n ochi.
Tnra i strnise curiozitatea lui Wellan, dar el n-
o grbi.
Cnd m-ai ntrebat dac-ai putea iei de aici, eu
i-am rspuns c nu, dar te-am minit. Undeva
printre galeriile astea exist un tunel care duce pn
la o lume de lumin, unde locuiesc oameni ca tine.
De ce-mi spui asta? se mir Cavalerul.
Ca s poi fugi. Noi tim c mpratul Negru este
pe urmele noastre i c s-ar putea foarte uor sluji
de vrjitorie s ne gseasc. Eu n-a vrea ca tu s fii
omort sau nchis aici pentru totdeauna.
N-ai vrea s fiu nchis aici cu tine? glumi el.
i simi imediat stnjeneala i-i alung un zmbet
distrat.
Amecareth are s pun mna pe hibrizi, Wellan,
dar pe tine are s vrea, desigur, s te omoare sau s
te lase-n voia sorii. Iat de ce doresc ca tu s tii
cum s-i scapi.
Nu te credeam aa pesimist!
Nu-i rspunse i mai degrab art spre un tunel
de la cellalt capt al peterii. Semna cu toate
celelalte ce fuseser spate la baza cornielor.


Pe-acolo, dar lumina soarelui tu se afl foarte
departe! ns nu te descuraja!
Wellan o oblig pe Jahonne s se opreasc i o
ntoarse spre el, fixndu-i privirea n minunaii ei
ochi violei.
Ai avut cumva vreo viziune? o ntreb el,
ncruntnd din sprncene.
Am avut un vis groaznic
Dar i-am explicat ce sunt visele, Jahonne
O oblig s se aeze cu el pe malul apei i ea i
povesti c vzuse cznd bolta peterii sub o ploaie
de foc. Toi fraii i surorile fugeau mprejurul ei i
urlau de groaz, dar ea nu se putea mica,
paralizat fiind de magia unei fiine ntunecate i
malefice.
E normal s ai comaruri, cnd eti obligat s
trieti sub pmnt, declar el, srutnd degetele cu
gheare ascuite.
Atingerea buzelor lui calde o fcu s freamete i,
ruinat, ea cut s se deprteze.
Nu-i fie team, n-am s merg mai departe, o
asigur el. Am vrut doar s te binedispun. Este-un
vechi obicei omenesc, scuz-m!
Nu uita amplasamentul tunelului murmur
ea, evitndu-i privirea.
Se salv alergnd spre faa lateral stncoas a
peretelui. Wellan o urmri cu privirea chiar i atunci
cnd, urcnd cu greu scrile, avea viteza unei pisici.
Niciodat nu se purtase aa cu el! Vzuse oare
altceva n vis?


Lunile se scurser i Jahonne nu-i mai vorbi
despre comarul ei. n loc s-l alunge, ea i lu mai
degrab obiceiul s coboare la ru i s-l observe n
timp ce el nva s formeze scuturi invizibile ca s
se apere de razele incandescente pe care Nomar le
proiecta asupra lui. tia c putea s fie rnit prin
ricoeu, dar insista s petreac mai mult timp
alturi de el, ca i cum i-ar fi presimit plecarea. n
schimb, Nomar nu vedea cu ochi buni prietenia lor.
n scopul de a-i despri, el ngdui elevului su
s intre-n biblioteca lui, aflat ntr-una dintre galerii
i-i art chiar i cum s se serveasc de magia lui
s poat alege repede subiectele care-l interesau.
Wellan n-avea dect s-ntind mna n timp ce se
gndea la cartea pe care dorea s-o citeasc i
lucrarea se lumina. Nomar l nv i cum s
lumineze paginile crilor s poat citi noaptea, cnd
pietrele luminii erau stinse.
Stpnul Regatului Umbrelor era mndru att de
progresele tnrului, ct i de disciplina lui. El
prindea n continuare energia incendiar, o ndrepta
dup bunul plac i se proteja rapid mpotriva
ripostelor magice. Cu noile lui arme, era desigur n
msur s-l nving pe vrjitor, dac aceasta i-ar fi
fost n continuare dorina.
Apoi, ntr-o diminea, Nemuritorul l nv o
ultim tehnic: o stare de trans att de adnc
nct ea putea s-nlocuiasc o noapte de somn doar
n cteva secunde. Wellan stpni repede acest
procedeu i-i repro rznd mentorului su c nu


i-l artase mai devreme.
n seara aceea, Jahonne i scurt prul pn la
nivelul umerilor. O fcuse deja de-attea ori c
Wellan i ddu seama c se scurseser mai muli
ani de la venirea lui n lumea aceasta subteran.
Cum hibrizii nu tiau s calculeze timpul, el l
ntreb pe Nomar n timp ce stteau n jurul focului,
n faa unei mese gustoase.
Suntei aici deja de zece ani, rspunse
Nemuritorul, care-l privea osptndu-se, fr ca el
nsui s se-ating mcar de mncare.
Wellan se nec cu o bucat de pine i Jahonne i
ddu cteva palme pe spate s-l ajute s nghit mai
repede. Ceilali hibrizi o observar cu team, dar nu-
ncercar s-o ndeprteze de el.
Dar ce-o s rmn acum din Enkidiev?
Articul, tuind, Cavalerul.
V-am spus la venire c, pentru voi, am s
comprim timpul, rspunse Nomar. n lumea voastr
s-au scurs abia vreo cteva zile. Avei s gsii totul
aproape cum l-ai lsat.
Nemuritorul se volatiliz, ca i cum el ar fi cutat
s scape de ntrebrile care se adunau ntr-o vitez
nspimnttoare n mintea lui Wellan. Zece ani
i repet Cavalerul, incapabil s-i nchipuie c se
pot nghesui aceti ani n cteva zile. Mnc n
linite, ncercnd s-i aminteasc ultimele minute
petrecute alturi de fraii lui de arme, nainte de
plecarea lui spre regatele de la miaznoapte. i
aminti c-i mprise-n dou grupe: una s rmn


lng Kira, cealalt s-l urmreasc pe vrjitor.
Amintirile lui erau att de deprtate, c pe moment
l ameir. Dup mas, se retrase-n grota lui, fr s
vad tristeea care se aternu pe chipul lui Jahonne.
Pe cnd pietrele ncepur s-i piard intensitatea
luminoas, Wellan se lungi pe blnuri. Nu-i era
propriu-zis somn, dar Nomar insista ca locuitorii
regatului su s aib un ritm normal de via.
Cavalerul i ls gndurile s alerge ctre Castelul
de Smarald i diferite imagini i revenir n minte:
sala cea mare unde ardea mereu un foc bun,
valtrapul de mtase al calului su de lupt, minile
magice ale lui Santo, ochii albatri, plini de lacrimi
ai lui Bridgess.
n ntuneric vzu micare i recunoscu paii de
catifea ai lui Jahonne la intrarea n grota lui. n
pofida interdiciei lui Nomar, ea veni n linite pn
la el. Wellan se ridic repede pe coate, dar nainte s
poat deschide gura, tnra se-ngrmdi n braele
lui.
Ai visat urt? i opti el la ureche.
Am visat c plecai i-atunci am venit s-mi
petrec noaptea cu tine. Dar vreau doar s m
mngi.
Un zmbet apru pe buzele lui Wellan. i
cuprinse tandru prietena cea mov. Incapabili s
doarm, povestir n oapt toat noaptea.


43
VICTIM PRINTRE ELFI

Ca urmare a ultimei ntlniri dintre Asbeth i
Cavalerii de Smarald, ura vrjitorului mpotriva
oamenilor spori. Aceste fiine primitive nu aveau
doar snge impur, dar nici nu tiau s recunoasc
rasele superioare. Adevraii servitori ai mpratului
i-ar fi dat imediat tot ceea ce le-ar fi cerut, iar
poporul lor ar fi putut fi ridicat la un statut
acceptabil n univers, ns oamenii l dispreuiau,
mpingndu-i ndrzneala ntr-att, nct s-l
rneasc i fizic.
O vzuse pe Narvath n gndurile lui Chloe, chiar
dac ea ncerca s i-o ascund. Fetia avea nou ani
i un corp imatur nc, desigur din cauza sngelui ei
omenesc. Fiind nc influenabil, mpratul ar
putea-o modela dup vrerea lui. Asta dac nu i s-ar
ntmpla ceva n timp ce el ar ncerca s-o smulg
din mna gardienilor ei Cci, strduindu-se
ndelung i cu pricepere s ating o poziie
important pe lng Amecareth, el nu avea nici cea
mai mic intenie s lase aceast copil s-i fure
locul. Dar, mai nti, trebuia s gseasc acel castel
n care-o nchiseser.
Spiritul colectiv al oamenilor-insect i permitea
accesul la informaii deinute de cei de-acelai neam
cu el. Scormoni pe-acolo i descoperi mai multe


imagini ale fortificaiilor umane, dar niciunul dintre
vechii lupttori ai lui Amecareth, care
supravieuiser ultimei invazii, nu gsise de cuviin
s stabileasc mental rute geografice ntre aceste
construcii, n decursul ultimului asalt asupra
continentului Enkidiev. Deci vrjitorul ar fi trebuit
s se intereseze de drum, dar nu sub adevrata sa
identitate. i trebuia o victim al crei corp s-l
mprumute, ns doar ideea de-a intra n corpul
unui om i producea sil.
Micndu-se cu mult atenie, doar pe vrfurile
copacilor, Asbeth observ deodat prezena unor
fiine vii, care nu aveau nimic omenesc n nfiare.
Se opri pe-o ramur i scrut pdurea. Aceste
creaturi semnau a fi nite oameni, dar inima i
spiritul le erau diferite, magice i mai aproape de
perfeciune. Cei patru brbai despre care era vorba
culegeau fructe i vorbeau ntr-o limb ce semna
cu o melodie. Cum s-i despart, s-l prind doar pe
unul? se-ntreb vrjitorul.
Aduse imediat naintea lor nfiarea real a
unuia dintre minunaii lui dragoni negri i-o fcu s
se repead la ei, rgnd. Inspimnttoarea apariie
avu pe dat efectul scontat i elfii o luar la goan
prin pdure ncotro apucar.
Asbeth sri uor pe pmnt i unul dintre elfii
tineri se opri brusc n faa lui, nspimntat. N-avu
timp s scape, c vrjitorul i i nchise ghearele
mprejurul gtului lui, doar s-l imobilizeze, fr s-l
omoare. Este perfect! trase el concluzia,


examinndu-l din toate unghiurile. Cu muchii lui
supli i sntatea perfect, are s-i ngduie s
strbat distane mari. Dar, nainte s-l foloseasc
n scopurile lui, voi s cunoasc mai multe despre
poporul lui, cci n-ar fi fost imposibil ca, voind s-l
recompenseze, mpratul s-l numeasc stpn al
acestor creaturi magice. Puse mna pe capul blond
al lui Katas i, din vrful ghearelor, ncepu s caute
n mintea lui informaia de care avea nevoie.
Dup ce explor toate amintirile elfului, Asbeth
rosti o incantaie i intr n interiorul corpului
acestuia. Katas czu n genunchi, trgnd, n
sfrit, aer n plmni. Simi imediat prezena
entitii malefice n cap, dar n-avea cum s-o alunge.
Dndu-i seama c vrjitorul i invadase corpul, voi
s-i exprime frica, dar din gura lui nu rzbtu
niciun sunet.
Simind imediat frica supuilor si, atacai de un
dragon n pdure, Regele Hamil ceru celor mai
ndemnatici dintre gardienii lui s-l sprijine. n
acelai timp simea i prezena Cavalerilor de
Smarald pe teritoriul lui i afl c acetia cutau un
vrjitor, i nicidecum un dragon. Curios lucru,
Wellan nu se afla printre ei! Astfel c Hamil se hotr
s mearg el nsui n ntmpinarea lor i s-i ofere
ajutorul ca astfel s-mpiedice fiara s-i mai sperie
tinerii.
Regele Elfilor se-ntlni cu Cavalerii doar pe la
cderea nopii, cnd acetia erau adunai n jurul
unui foc aprins ntr-un lumini, nou aduli i nou


copii. Cu respect, Cavalerul Santo se ridic i-l
salut pe rege i demnitarii lui, nlturnd temerile
nsoitorilor lui. Este de-a dreptul nelinititor s
vezi attea platoe verzi n acelai loc, gndi Regele
Elfilor.
Santo i invit s se aeze i Hamil accept cu
plcere. Ochii Scutierilor urmreau toate gesturile
monarhului, i regele se-ndoi c doar altercaiile
avute cu eful lor i fcea att de curioi.
Hamil accept cana cu ceai oferit i ascult
politicos povestea rutilor vrjitorului cruia ei i
spuneau Asbeth.
Chiar atunci aprur brusc din pdure elfii cei
tineri a cror teroare o simise el n timpul zilei i se
trntir la picioarele seniorului lor, vorbindu-i toi
deodat ntr-o adevrat harababur. Cavalerii nu
neleser ce povesteau, cci i foloseau limba lor,
dar ghicir c vorbeau despre ntlnirea
nfricotoare din pdure.
Ceea ce tinerii acetia au vzut n pdure nu a
fost un dragon adevrat, explic regele, atunci cnd
elfii tcur. Era, totui, o apariie foarte reuit,
invocat desigur de vrjitorul pe care-l cutai.
Ar putea s ne conduc-n locul unde l-au
vzut? ntreb Santo.
Da, mine cum se crap de ziu, iar eu am s-i
nsoesc. Nici mie nu-mi place, mai mult dect vou,
ideea c un vrjitor se plimb liber pe continentul
Enkidiev.
Hamil i salut i se-ndeprt mpreun cu elfii


lui. Santo nelese c el voia s-i liniteasc pe-
acetia departe de urechile oamenilor. Se-ntoarse
apoi spre fraii lui de arme i aranj grzile pentru
noapte, cci se temea ca nu cumva vrjitorul s
semene aceeai groaz i n grupul lor. Bergeau fu
primul care se instal la postul de observaie i, cu
toate protestele sale, Curtis, Scutierul lui, refuz s
se culce alturi de ceilali.
Maestre, dac va trebui ntr-o zi s devin
Cavaler de Smarald, trebuie s nv i eu s fac de
gard.
Dar ai i tu nevoie de somn, biete, rspunse
Cavalerul.
n cazul sta, am s dorm n acelai timp cu voi.
Nefiind foarte sever ca maestru, Bergeau l lsa pe
biat s ctige ntotdeauna, spunndu-i c ntr-o
zi Curtis are s trebuiasc s-i asculte orbete
ordinele, ns acum mai putea s profite de pe urma
tinereii lui Cteva ore mai trziu, schimbul fu
preluat de Falcon, apoi de Iason. Acesta din urm fu
cel care-l vzu sosind pe Regele Elfilor i pe civa
dintre supuii si, printre care una dintre victimele
iluziei vrjitorului.
Iason i trezi pe fraii lui de arme i pe Scutierii lor
i primi delegaia regal cu toate onorurile ce i se
cuveneau. Att Cavalerii, ct i Scutierii nghiir
ceva n grab i i neuar caii, chiar dac n-aveau
s-ncalece deloc n timpul expediiei. Nu voiau s-i
prseasc aici i s rite s nu-i mai gseasc.
Cnd fur n sfrit gata, i urmar n linite pe elfi,


iar Santo merse alturi de Regele Hamil.
Traversar ncet pdurea, cu toate simurile la
pnd, i Santo sond n special vrfurile copacilor,
unde vrjitorul putea s se fi ascuns foarte bine,
cci zbura. Deodat Cavalerii i elfii simir o
prezen, drept nainte chiar n faa lor, iar Regele
Hamil opri grupul.
Este Katas! Declar el. Cel care nu s-a ntors
noaptea trecut!
Fcea i el parte dintre tinerii crora li s-a
artat dragonul? ntreb Santo.
Regele rspunse c da i atept ca tnrul s
vin spre ei. Katas pru mai degrab surprins s
ntlneasc oameni nsoii de elfi, apoi o lumin
stranie i nsuflei privirea. Santo, cel mai sensibil
dintre Cavalerii de Smarald, prinse ns o und-
ngheat, care nu inu dect o secund, i crezu c
vrjitorul este pe urmele adolescentului. Scrut
mprejurimile, dar nu observ nimic alarmant.
Katas se apropie cu pruden de soldai aruncnd
priviri hoeti mprejurul lui, ca i cum s-ar fi temut
s nu se-ntoarc dragonul, dar Hamil i puse o
mn prieteneasc pe umr. Apoi l examin sumar
i contrariat observ pe gtul lui urmele unor rni
fcute de gheare.
O fantasm n-ar fi putut s fac aa ceva, se
mir regele! Katas, ce s-a ntmplat?
n pdure m-a atacat o creatur n ntregime
neagr, mrturisi, ruinat, tnrul elf.
Un dragon? ntreb Hamil.


Nu, Maiestate. Era un om ce semna cu un
corb. nainte, nu am vzut niciodat aa ceva pe
teritoriul nostru.
Vrjitorul este-acoperit cu pene, interveni Santo,
apropiindu-se.
Katas i arunc o privire plin de ur, dar
vindectorul, foarte ocupat s sondeze pdurea, nu-l
observ.
Asta-i tot ce i-a fcut? se neliniti Hamil, jignit
c acea creatur i atacase pe unul dintre supuii
lui.
A mai vrut i s-i nfunde ghearele n capul
meu, dar am scpat, se agit Katas, cu lacrimi n
ochi. Nu voiam s m-ntorc la voi nainte s fiu
sigur c nu m urmrete. Nu voiam s v pun
vieile n primejdie.
Prizonier n interiorul propriului cap, adevratul
Katas se zbtea furios s-l previn pe regele su c
se adresa de fapt acelei creaturi ntunecate pe care-o
cuta, dar niciun sunet nu-i iei din gur.
Unde erai cnd te-a atacat? relu regele.
Nu foarte departe de-aici.
Tnrul elf, care n ajun fcuse i el parte din
grupul lui Katas, i confirm spusele cu un semn
scurt din cap. Hamil ncrunt din sprncene, cci
nu simea nicio prezen malefic n pdurile lui.
Vzndu-l c ezit, Asbeth, cel cu chipul lui Katas,
trecu la atac.
Am avut timp s-i citesc n minte planurile-
ntunecate, Maiestate, adug el, simulnd spaima.


Ateapt ajutoare la malul mrii, n locul unde se-
nal stncile uriae. Acolo au s debarce n curnd
lupttori i-au s atace satele noastre.
Cavalerii i Scutierii se ncordar la gndul unei
noi debarcri a dumanului pe plajele lor, n timp ce
eful lor era nc departe. Santo prinse consternarea
lor i se hotr s intervin rapid pe lng elfi.
Ne putei conduce n acel loc? ntreb Santo
struitor.
Regele i spuse c locul se afla la aproximativ
civa kilometri i c aveau s ajung acolo spre
sear. n interiorul corpului lui Katas vrjitorul se
felicit c reuise s-i nele pe Cavaleri. S-i
nving singur, n mijlocul pdurii, nici nu putea fi
vorba, dar la malul apei se va folosi de aliaii lui,
elementalii.
i urmri pe elfi printre copacii btrni ai pdurii,
iar Cavalerii i urmar, pstrndu-i sub ochi
Scutierii.
Nelinitit de reacia ce-o observase la Santo, cu
cteva minute mai devreme, Iason i atrase discret
atenia i vorbi n oapt s nu-nspimnte pe
nimeni.
Ce-ai prins adineauri? Voi el s tie.
Un spirit malefic, murmur Santo, dar impresia
asta nu a inut dect o clip i nu tiu de unde
provenea.
S-ar fi putut ca vrjitorul s treac pe deasupra
capetelor noastre?
Nu, era o impresie mai subtil. De altfel, dac


Asbeth se va fi apropiat att de mult de noi, l-ai fi
simit cu toii. Dar e posibil s se uite la noi de
departe. Trebuie s rmnem vigileni.
Elfii i conduser la malul oceanului, pe-o plaj
ntretiat de stnci ascuite, care semnau cu nite
coli nind din pmnt. Cavalerii examinar
locurile cu ochi de lupttor i-neleser rapid c
nicio oaste n-ar fi putut debarca pe-o plaj att de
periculoas, fr s-i nece vasele.
Eti sigur c ntririle trebuie s vin aici?!
exclam Bergeau ntorcndu-se spre elful cel tnr.
Este puin probabil, dup prerea mea.
Este locul pe care l-am vzut n gndurile
creaturii, l asigur falsul Katas, simulnd chiar i
jignirea de-a nu fi crezut.
Elfilor, apa nu le plcea n mod special, i nici n-
ar fi avut chef s-i moaie picioarele-n ea. Cavalerii
se mulumeau s scruteze-mprejurimile. Fr s-i
dezvluie identitatea, Asbeth ar fi trebuit s-i
stoarc acum mintea i s gseasc rapid felul n
care ar fi putut s-i mping pe Cavaleri ctre stnci.
De-o iluzie vizual nu se mai putea servi, cci aceti
oameni stpneau suficient de mult magia s
miroas de departe escrocheria. Se opri deci la
urechi. i le-nel auzul. Falcon fu primul care
percepu zornitul att de caracteristic mandibulelor
oamenilor-insect.
Voi auzii zgomotul sta? i ntreb el pe fraii
lui de arme.
i eu l aud, dar nu percep prezena dumanilor


notri! ripost Iason, uimit.
Ne-a fost greu ntotdeauna s simim direct
vibraiile oamenilor-insect, le aminti Wanda.
Cred c-ar trebui s mergem i s vedem, suger
Bergeau, scondu-i sabia.
Cavalerii poruncir Scutierilor s rmn n grup,
n preajma cailor. Copiii ddur afirmativ din cap i
Asbeth se gndi c are s fie uor s-i elimine odat
ce maetri lor vor fi pe stnci mori. i privi pe
imprudenii lupttori cu plato verde naintnd pe
plaj, cu sabia-n mn.
Ct vitejie i totodat ct incontien!
mpratul avea s fie fericit s afle c-au disprut!
Nogait i Iason fur primii care ptrunser n
apele reci ale oceanului, urmai ndeaproape de
Bergeau i Buchanan. n spatele lor, Wanda
acoperea flancul stng, n timp ce Kems nchidea
mara alturi de Santo. Simurile lor invizibile
mturau mprejurimile fr s afle nimic anormal i
totui ei auzeau mereu zdrngnitul metalic n
ciuda resacului
1
.
Cnd apa le urc pn-n talie i dup ce trecur
de primele stnci subiate de micarea nencetat a
apei, constatnd c nu ascundeau pe nimeni, un
zmbet malefic se desen pe chipul lui Katas. El
ridic brusc ambele mini i un vnt de furtun se
abtu pe coast speriind caii cu care ucenicii avur

1
resac - val marin sau oceanic produs prin ntoarcerea violent a apei care a lovit un
obstacol i care se combin ncontinuu cu valul direct, prezentnd aspectul unei explozii


mult de furc s-i potoleasc.
Valurile oceanului ncepur s urce vizibil i
Santo presimi imediat pericolul. Le ordon alor si
s se retrag cu toat viteza i se sperie vznd zidul
de ap ce se ridic n faa lor. Dintr-o clip n alta
avea s-i striveasc de stnci. n mintea lui apru o
scen-ngrozitoare, n care toi fraii lui erau tiai n
buci i-mprtiai pe plaj, oceanul ghiftuindu-se
cu sngele lor.
Nu, url Santo cnd Cavalerii-ncercar s se-
ndrepte spre pmntul sigur.
Peretele lichid rmase ns deodat suspendat n
aer fr ca el s-neleag cum. De-o parte i de alta
a lui fraii de arme btur-n retragere, i el le simi
spaima care se transform printr-o minune n
bucurie. Se-ntoarse i cu bucurie ochii lui l vzur
pe Wellan, n picioare, pe galete, cu minile ridicate
spre ocean, asemenea unui uria, comandnd
valurilor.
Santo, grbete-te! l ndemn Marele Cavaler.
Cavalerul vindector nelese imediat c Wellan nu
putea ine la infinit valul uria i se grbi s-i
ajung camarazii, la marginea pdurii. n momentul
n care fu n afar de pericol, Wellan ls n jos
minile, iar apa czu ntr-un vuiet infernal. Apoi el
se-ntoarse spre Cavaleri i spre elfii ce preau
stupefiai.
Cine-i rspunztor de vrjitoria asta? tun
Wellan, plimbndu-i privirea de ghea peste ei i,
n special, asupra Regelui Hamil.


Corpul tnrului Katas ncepu s tremure violent
i se trnti de pmnt n timp ce, ntr-o explozie de
fum albastru, vrjitorul Asbeth aprea din el.
Vznd creatura de mrimea unui om, acoperit cu
pene, Regelui Hamil i supuilor si le sfrir
clciele fugind printre copaci, ns Cavalerii
naintar fr team n calea dumanul lor, avnd
sabia-n mn. n spate, Scutierii strnseser i ei
rndurile ca nu cumva s aib i ei aceeai soart
precum Cameron.
Cum a fi putut s m-ndoiesc, ls Wellan s-i
scape, apropiindu-se de vrjitor fr s slbeasc
garda sbiei.
Fraii lui de arme fur nelinitii vzndu-l aa
expus, tiind bine c aceast creatur era
periculoas i pariv.
V-am ordonat deja s v-ntoarcei de unde-ai
venit, Asbeth! l avertiz Marele Cavaler, continund
s nainteze. Rbdarea noastr are limite!
Fr s-l avertizeze, Wellan ntinse mna i un
fulger scnteietor scp din ea, lovindu-l pe Asbeth
chiar n mijlocul pieptului. Vrjitorul scoase-un
strigt strident i se pocni de-un copac, cu pieptul
acoperit brusc de snge negru, cu miros de putregai.
De cnd are eful nostru atta putere? se mirar
Cavalerii, aezndu-se n evantai mprejurul
vrjitorului, s nu-i lase nicio ans s le scape n
pdure. Nu-l atacar, ateptnd mai degrab
ordinele lui Wellan.
Asta era pentru Scutierul meu, declar Wellan.


Cameron este copilul nevinovat pe care l-ai ucis cu
slbticie, sub ochii mei. i fulgerul urmtor are s
fie pentru Fan de Shola, pe care ai mpuns-o cu
pumnalul chiar n palatul ei.
Cavalerul ntinse i cealalt mn i fulgerul de
lumin care iei i orbi pe moment att pe Cavaleri,
ct i pe Scutieri. Asbeth de-abia avu timp s se
retrag i fascicolul lovi copacul din spatele lui,
tindu-l i prvlindu-l peste pdure. Lupttorii
magicieni nu se micar i vrjitorul nu putu s
scape. Calea fiindu-i tiat, el smulse corpul lui
Katas, agndu-se zdravn cu ghearele de gtul lui
i-l ridic nainte-i. Oamenii tia aveau o slbiciune
comun: nu suportau ca alte fiine s sufere sub
ochii lor.
V pas de viaa lui? Cri Asbeth mnios.
Viaa tuturor locuitorilor continentului Enkidiev
este important pentru Cavalerii de Smarald i din
acest motiv nu-i lsm pe servitorii mpratului s
omoare dup cum le este pofta! rspunse Wellan cu
o voce foarte calm, dar autoritar.
Ridic apoi ambele mini deasupra capului i
erpii de lumin roz ncepur s danseze ntre
palmele sale, siderndu-i pe fraii de arme i
nelinitindu-l n cel mai nalt grad pe vrjitor, care
nu crezuse vreodat c oamenii ar putea stpni o
astfel de magie.
Energia asta nu-i omoar pe oameni sau pe elfi,
vrjitorule, preciz Wellan, lsnd-o s circule liber
ntre palmele lui. Cnd eu am s-o eliberez, vei


nceta imediat s mai trii. Dar nainte de-a pleca,
comunicai mpratului vostru c n-avem s-i dm
niciodat fiica.
ntr-un gest disperat, Asbeth ls s cad corpul
inert al lui Katas pe pietrele plajei i dispru n cer
ca o comet, pe deasupra oceanului, cu tot sngele
negru care-i curgea pe aripi. Wellan se-ntoarse i
liniti erpii de lumin. Ca nite fulgere ce
strbteau n zigzag cerul furtunii, acestea l lovir
pe vrjitor n spate pe cnd el se-ndrepta n mare
vitez spre soare-apune. Deodat, lipsit de
mobilitatea aripilor, czu ca o piatr, scufundndu-
se n valuri.
Marele Cavaler rmase nemicat un timp privind
peste valuri, dar nu mai simi prezena rufctoare
a lui Asbeth, doar vibraiile fiinelor oceanului.
Colegii lui l nconjurar, i nelegnd ce face,
mturar i ei coasta cu simuri magice. Nimic!
Am impresia c de data asta l-ai nimicit, Wellan!
exclam vesel Bergeau, dndu-i pe spate o palm
prieteneasc.
A vrea totui s instalm tabra aici ast-
sear, declar eful, pstrndu-i necurmat privirea
peste valuri. n cazul n care corpul vrjitorului are
s fie aruncat pe mal n timpul nopii, a vrea s pot
s-l tai n dou i s-l ard cu minile mele.
Ca s fie i mai mort? glumi Iason.
Wellan ntoarse capul ctre el schind un zmbet,
spre marea surpriz a colegilor lui, cci, de-obicei,
reaciona cu promptitudine la remarcile lui Iason.


Nu vreau s m pasc vreo primejdie, rspunse
el cu acelai calm deconcertant.
i plimb apoi privirea pe plaj i vzu Scutierii
speriai n timp ce corpul lui Katas zcea pe pmnt.
Santo, te rog, ncearc s-l trezeti pe bietul
biat! i ceru el cu blndee.
Cavalerul vindector se grbi imediat spre corpul
elfului. Din fericire, tria nc, dar fora sa vital se
micora. Santo i puse o mn pe cap i Katas i
veni treptat n fire, ruinat c se gsea n faa
oamenilor pe care ncercase s-i omoare n timp ce
vrjitorul locuia n corpul lui. Dar Cavalerul
vindector l trat cu buntate, i ddu s bea i
arunc o ptur pe umerii lui care tremurau.
Falcon, ai vrea s te ocupi de tabr? spuse
Wellan, privind n jurul lui.
Cavalerul superstiios accept cu plcere,
mulumit c eful lui era din nou alturi de ei. Se-
ndrept ctre Scutieri s le spun s instaleze caii
mai ncolo i-i trimise s adune lemne, ceea ce-i
liniti imediat.
Dintre soldai, Santo fu acela care observ primul
c prul de la tmplele efului lor se nspicase cu
alb. Wellan i citi imediat gndurile.
Ei, ce s-i faci? n zece ani omul mbtrnete, i
replic el prietenos.
Zece ani? se mir Santo. Dar tu n-ai lipsit dect
cteva zile!
i cum ai reuit s ajungi att de repede din
Regatul Umbrelor n cel al Elfilor? ntreb tnrul


Kems, scrpinndu-se n cap.
Este-o poveste lung, pe care-am s v-o spun n
jurul focului, dar nainte de asta mai am o datorie,
rspunse Wellan cu o senintate deconcertant.
Se-ntoarse i merse pn la stejarul dezrdcinat
n timpul nfruntrii lui cu Asbeth. Respir foarte
adnc i ridic ncet minile n faa lui. Scrind,
arborele uria i reveni i rdcinile lui czur din
nou n groapa spat n timpul trsnirii. Wellan
puse apoi palmele pe pmnt deasupra rdcinilor
tiate, i Cavalerii simir deodat o furnictur sub
talpa picioarelor lor, ca i cum o energie puternic
ncepuse s circule prin pmnt. Minile Marelui
Cavaler se luminar cu o culoare roz stranie i el le
puse pe trunchiul lovit. i rupturile adnci din lemn
se nchiser una dup alta, sub ochii larg deschii ai
cavalerilor i ai Scutierilor lor. Mai erau nc mui de
uimire cnd Wellan li se adres.
Nu merita s sufere din cauza mea, le explic el,
vznd chipurile lor cuprinse de-o mirare adnc.
n Regatul Umbrelor ai nvat s faci asta?
ntreb Wanda.
Aprob cu un semn din cap, zmbind. Ochii lui
albatri strluceau de-o blndee nemaintlnit la
el i Iason se-ntreb dac aceasta avea s-i afecteze
calitile lui de ef n timpul rzboiului. ns Wellan
nu-i ddu voie s-l ntrebe n legtur cu acest
subiect. Se duse s-i ajute mai degrab pe copii la
strnsul lemnelor, distrndu-se pe seama privirilor
pline de mndrie pe care i le aruncau, alergnd


printre copaci. Aprinser apoi focul pe plaj i
formar un cerc n jurul lui pregtii s aud
povestea Marelui Cavaler i a ederii lui n Regatul
Umbrelor.
Wellan mnc un pic, regretnd prospeimea
bucatelor pe care le servise de-a lungul ntregii
perioade ct nvase alturi de maestrul Nomar,
apoi le povesti strania lui aventur, fr s le
vorbeasc despre hibrizii care se ascundeau n
Regatul Umbrelor. Acesta era un secret prea
periculos, care nu trebuia s ajung-n minile
mpratului.
Rspunse ntrebrilor frailor lui de arme i chiar
Scutierilor i le mai spuse c, ntruct armsarul lui
de lupt hotrse s se-ntoarc singur acas, n
Regatul de Smarald, Nomar l transportase magic i
chiar la timp, pn-n Regatul Elfilor.
Cnd curiozitatea lor fu pe deplin satisfcut,
Wellan anun c are s fac el primul tur de gard
i ordon trupei de lupttori vigileni s se-nfoare
n pturi pe lng foc. n timp ce ei adormeau unul
dup altul, el continu s patruleze coasta cu
gndul s se asigure c vrjitorul nu revenise
miraculos la via sau c n-are s nvleasc peste
ei n timpul nopii s se rzbune. Nu simi ns
nimic malefic la kilometri distan, doar viaa
obinuit a continentului Enkidiev. Desigur c
moartea lui Asbeth nu nsemna ncetarea rzboiului
cu Amecareth, dar ea marca nceputul unui
armistiiu binemeritat.


Wellan ar fi putut s vegheze pn a doua zi
diminea, cci nvase, n timpul ederii sale n
Regatul Umbrelor, s-i refac forele n cteva
minute, mulumit unor tehnici de meditaie
profund, dar nu voia s-i jigneasc pe ceilali frai
de arme, care voiau s vegheze i ei la aprarea
ntregului grup. Cnd i veni rndul, l trezi pe
Buchanan s-i fac turul de gard i el se fcu c
doarme. i folosi timpul s-i sondeze pe Scutieri, s
se asigure c n-au comaruri. ncepu din nou
acelai exerciiu cu fraii lui i nelese c revenirea
lui printre ei i linitise pe toi.
A doua zi diminea Scutierii pregtir masa
maetrilor lor, n timp ce acetia scrutau plaja. Nu
gsir niciun le.
Elund ne-a spus deja c peti mari carnivori
noat n apele oceanului i mnnc oamenii care
se aventureaz prea departe-n larg, zise Wimme,
ntorcndu-se spre eful lui.
Exist ntr-adevr astfel de creaturi, confirm
Wellan.
Atunci desigur c trupul vrjitorului a fost
mncat de petii aceia, se-nfior Wanda.
ns niciun pete n-are s vrea s mnnce o
fiin aa infect! exclam Nogait.
Esena malefic prsete corpul n acelai timp
cu sufletul atunci cnd survine moartea, le aminti
Wellan, uitndu-se la chipurile lor tinere.
El nu avea nevoie s repete lecia asta camarazilor
si mai n vrst care o cunoteau deja, dar se prea


c cei mai tineri fuseser nvestii Cavaleri nainte
s-i termine studiile.
Maetrii se-ntoarser i se aezar alturi de
Scutieri i Wellan le vorbi de cele dou mari fore ale
universului: binele i rul. Mncar n linite
ascultnd vorbele pline de nelepciune, apoi Wellan
i trimise s neueze caii. Copiii se grbir n
pdure s-i ndeplineasc misiunea, dar tnrul
Corbin se-ntoarse cteva minute mai trziu, cu
obrajii roii de timiditate.
Nu putei s v ntoarcei la castel pe jos, sire
Wellan, declar biatul cu bucle negre. Luai calul
meu, vi-l ofer.
Mndru de generozitatea Scutierului lui, Nogait
hotr imediat s nu intervin i s-l lase s trateze
singur cu Wellan. Marele Cavaler se uit o clip la
biat, convingndu-se de puritatea inimii sale.
N-am s ncalec calul tu, dect dac vei sta i
tu cu mine acolo! rspunse el n cele din urm.
Are s fie o mare onoare pentru mine, sire! se
entuziasm biatul, roind mai tare.
Se-nclin apoi respectuos n faa efului
Cavalerilor i se-ntoarse n pdure sltnd de
bucurie, dar ncercnd s nu-i manifeste prea tare
veselia, ca s nu sperie caii. Wellan l privi
disprnd printre copaci, gndindu-se c nfiinase
un minunat Ordin de cavalerie.


44
LA CURTEA REGELUI E SRBTOARE


Vestea c vin Cavalerii Kira o afl cu mult nainte
ca podul mobil al fortreei s tropoteasc sub
copitele cailor lor de lupt i ea o rspndi ca pe-un
chiot al bucuriei n tot castelul. Stnd singur, n
bibliotec, se pregtea s citeasc una dintre crile
aflate pe rafturi, dar, simindu-le apropierea, o-
nchise imediat i se rostogoli pe treptele ce duceau
la porile cele mari din lemn. Sri-n pridvorul de
piatr chiar la timp s vad venind lupttorii pe caii
lor frumoi, simind numai mndrie n faa acestui
adevrat spectacol. Bucuroi, Chloe, Dempsey,
Bridgess, Kevin i Scutierii ieir din aripa rezervat
lor s-i ntmpine.
Cavalerii desclecar i fur-mbriai de fraii
lor de arme, rmai de gard la castel. Agai la
ferestrele turnului magicienilor, elevii i aclamar i
Wellan i salut cu mna, nteind astfel strigtele
lor de bucurie. Un servitor trimis anume se-nclin n
faa lui, anunnd c la masa de sear toi erau
invitaii regelui. n numele ntregului grup, Marele
Cavaler accept cu plcere invitaia.
Se duse apoi n camera sa, i ddu jos platoa i
armele i se-ndrept ctre bi. Strbtnd culoarul,
auzi limbuia i rsetele colegilor, aflai i ei n


camerele lor i deodat se simi foarte fericit. Nomar
reuise s aduc pacea n inima lui, o pace care
prea c vrea s rmn acolo pentru totdeauna.
Intrnd alturi de toi n apa cald a bazinului,
cteva minute mai trziu, ncerc s-i fac un
bilan mental al vieii lui de pn acum. mpratul
avea s reacioneze puternic la moartea vrjitorului
su de mna Cavalerilor, dar, curios, acum se
simea n stare s-nfrunte o mie de otiri ale
oamenilor-insect.
Wellan se terse, mbrc o tunic curat i iei
din ncperea-ntunecat naintea colegilor lui.
Ptrunznd pe culoar, se trezi fa-n fa cu
Bridgess. Tnra ridic spre el nite ochi plini de
tristee i speran, dar ce citi n inima lui o ntrist
i mai mult.
Bridgess opti el.
Imediat ea i puse mna pe buze s-l mpiedice s
vorbeasc, fixndu-l cu ochii unui animal rnit.
Am simit de cnd ai intrat n curte, dar nu mi-a
venit s cred, i rspunse ea, nbuindu-i un
suspin. Ai ajuns att de puternic precum un
maestru magician, iar eu nu sunt acum pentru tine
dect o simpl muritoare. Eforturile mele nu mai
conteaz, cci tu nici n-ai s-mi mai acorzi atenie.
Ce povesteti tu acolo? protest el, lundu-i
mna. Departe de mine gndul c sunt mult mai
puternic dect nainte, dar, n ce privete magia, da,
am nvat multe lucruri. Maestrul Nomar m-a
nvat s m apr mpotriva vrjitorilor, dar e sigur


c n-am devenit un Nemuritor sau un maestru
magician. Sunt tot un simplu Cavaler de Smarald,
iar n ochii mei tu ai aceeai importan!
Cel puin ai avut vreme s-i clarifici
sentimentele fa de mine, n timpul ederii n
Regatul Umbrelor?
M-am gndit ntr-adevr mult la ele. Dar hai s
vorbim n alt parte!
O duse de-a lungul palatului, pe coridoarele mai
puin frecventate, pn-n grdina interioar, unde-o
trimisese odat, pe vremea cnd era Scutierul lui. Se
aezar pe-aceeai banc, n mijlocul iederii bogate
i a florilor mirositoare i Wellan srut cu dragoste
degetele prietenei sale.
Te iubesc mult, Bridgess, declar el cu
sinceritate, dar n viaa aceasta rolul meu e altul,
cci nu pot s devin soul unei femei sau tatl
copiilor ei. Destinul meu e diferit de cel al altor
lupttori de Smarald. Pot ns foarte bine s neleg
c la vrsta ta simi nevoia s-i legi viaa de cea a
unui brbat i s-i creti copiii. Iar dac asta are s
te fac fericit, te-ncurajez s-o faci.
Dar nu cu tine
Cltin uor din cap confirmndu-i temerile, n
timp ce-i inea mna lipit de obrazul lui. S-a
schimbat tare mult, constat Bridgess. Prea mult
mai calm i mai resemnat fa de destinul su de
mare comandant de rzboi.
Ct ai stat n Regatul Umbrelor ai mai vzut-o
pe regin? ntreb ea, fr s-i poat opri lacrimile


care-i curgeau pe obraji.
Nu, rspunse el, ntristndu-se n faa durerii
ei.
i continui s crezi c ea te iubete tot aa cum
o iubeti tu?
Bridgess oft el, refuznd s se lase antrenat
din nou pe terenul acesta periculos.
Eti cel mai bun conductor pe care l-a vzut
vreodat Enkidiev i cel mai bun scrimer din toate
timpurile, dar n ce privete inima, nu valorezi prea
mult!
i eliber brutal mna i dispru alergnd n
palat. Nu tia cum s-o consoleze, dei i nelegea
necazul. Toi Cavalerii tineri, de vrsta ei, traversau
o perioad grea i Wellan spera din toat inima ca
lucrurile s intre-n normal nainte de ntoarcerea
dumanului.
Rmase n grdin s-i fac exerciiile de
respiraie nvate n Regatul Umbrelor i s alunge
toate gndurile obsedante din minte, ca n timpul
mesei s arate un chip senin frailor lui de arme.
Calmat, se-ntoarse n camera lui s-i mbrace
costumul cel mai elegant. i prinse prul pe ceaf i
iei pe culoar.
Se-ndrept spre palat, fr s se grbeasc, i-l
gsi pe Kevin n afara slii mari ce avea s
gzduiasc srbtoarea.
Ce s-a ntmplat? se neliniti Wellan, care
simise confuzia din inima lui.
n timpul absenei tale, noi am explorat pasajele


secrete cum ne-ai cerut s-o facem, iar eu am
descoperit un loc misterios i un lac ngheat, unde
am asistat la nite evenimente ngrozitoare,
mrturisi tnrul frate de arme, abia vorbind.
Oglinda destinului, nelese Marele Cavaler. Pe
cine-ai vzut acolo?
Am vzut
Cuvintele i se oprir n gt, iar Wellan trebui s
caute el nsui aceste imagini n capul lui.
Suferinele ndurate de camaradul lui n minile lui
Asbeth l oripilar, apoi i aminti de cele cteva
frnturi de informaii pe care Elund voise s i le dea
n legtur cu acest obiect de divinaie.
Oglinda nu reflect dect posibilitile, Kevin, l
asigur el, punndu-i ambele mini pe umeri. Ai
vzut aceste imagini nainte ca eu s-l expediez pe
vrjitor n fundul oceanului, deci aceste evenimente
n-o s aib loc niciodat.
Chipul tnrului se destinse imediat, iar Wellan l
trase n brae i-l strnse cu prietenie.
i unde se afl oglinda aceea? ntreb Marele
Cavaler, dndu-i drumul, cci btrnul magician nu
voise niciodat s-i dezvluie locul.
Sub castel. Bridgess spune c se poate intra i
pe-o poart magic din turnul lui Elund, dar eu l-
am descoperit din pur-ntmplare, cobornd o scar
lung, ncepnd din sala de arme. Straniu este c
scara are captul n dreptul unui zid, strpuns de-o
gaur din care nete un cap metalic de dragon.
Un dragon ca cei ai mpratului?


E imaginea lor fidel i nu neleg deloc de ce
se afl chiar aici sub castel.
Am citit acum civa ani ntr-o carte de istorie
c, la nceputul vremurilor, lumea nu era dect una
singur, iar continentele s-au separat ca urmare a
unor violente cutremure de pmnt. Probabil c pe-
atunci existau i pe-aici astfel de dragoni i
strmoii notri, care-au construit acest castel, au
avut, fr-ndoial, timp s-i vad nainte s fie toi
exterminai. Dar, dac vrei, am s fac i alte
cercetri pe tema asta.
S spunem c asta are s m-mpiedice s mai
am comaruri!
n acest caz, i promit, dar tu va trebui s-mi
ari cum s ajung pn la dragonul de metal, zise
Wellan, ndemnndu-l spre sala regelui.
Ptrunznd n sala cea mare, i observar colegii
aezai mprejurul unei mese lungi ncrcate cu tot
felul de bunti. n mijloc se aflau regele, cei doi
magicieni i Kira, n mod ct se poate de misterios,
preschimbat ntr-o prines, dei nc destul de
mic.
Wellan! exclam Smarald ntiul. Te-ateptam
nainte s ncepem! Vino i stai lng mine!
Sub privirile ncntate ale frailor lui de arme,
Wellan lu loc la stnga regelui. Totui, omorndu-l
pe vrjitor, el nu-i fcuse dect datoria. Nu merita
att de mult atenie din partea alor lui, dar accept
cu recunotin felicitrile suveranului i mnc cu
mult plcere.


n timp ce era atent la Bergeau, care relata
povestea nfruntrii de pe plaja rii elfilor, Wellan
arunc i cte-o privire fugar lui Bridgess, care
sttea la cellalt capt al mesei. Ronia ceva cu
ochii int-n farfurie, prad unei tristei fr de
margini. Alturi, Kevin i optea la ureche cuvinte
pline de-nfocare, ncercnd s-i descreeasc
fruntea, dar ea prea indiferent la eforturile lui.
Totui, Cavalerul reprezint o partid numai bun
pentru ea! gndi Wellan. Format de Dempsey, el
nfia celorlali aceeai putere i dorin de
dreptate. Niciodat n-ar fi decepionat-o pe Bridgess,
aa cum o fcuse el de-attea ori.
Se aplec nainte i-i ncruci privirea cu ochii
violei ai Kirei, aezat la dreapta regelui Smarald
ntiul. Oare-i citea gndurile? Mai mult ca sigur,
cci ea nu respecta niciun protocol al Regatului de
Smarald. Este mult mai frumoas mbrcat cu
tunica de mtase i cu flori n pr, gndi el. Dar
sub aceast aparen de distincie ddea n clocot
aceeai energie turbulent. Cu toate acestea, ea
rmnea o comoar preioas a ntregului continent,
pe care trebuiau s-o apere cu preul vieii lor. n
ochii ei putea s-i vad i pe cei ai lui Jahonne.
Dulceaa i inocena tinerei femei mov i lipseau
deja. n timp ce studia n Regatul Umbrelor,
petrecuse ore-ntregi discutnd cu ea marile principii
ale universului.
Cnd se-atepta mai puin, Chloe, aezat-n
stnga, i puse mna pe mna lui, fcndu-l s


tresar. Se-ntoarse repede spre ea i-i vzu
zmbetul radios.
Oare, de data asta, pe ce meleaguri deprtate
colinda spiritul tu, preiosule Cavaler? l ironiz ea.
mi pare tare ru, Chloe, rspunse el, cindu-se.
Se pare c de la-ntoarcerea mea din Regatul
Umbrelor m pierd cu uurin printre propriile
gnduri.
E-adevrat c ai petrecut acolo zece ani din
viaa ta?
Aprob cu un semn scurt din cap. Atunci ea i
observ uviele gri de pe la tmple i ridurile mici
din colurile ochilor.
mi vine greu s-mi reiau drumul alturi de
Ordin, de-acolo de unde l-am lsat, cci amintirile
mele despre el au rmas departe. tiu c e greu de-
neles. Voi nu mi-ai simit lipsa dect cteva zile,
dar am impresia c nu sunt dect un strin n acest
castel.
Cu toate acestea eti eful nostru, Wellan, iar
pentru noi, cu siguran, nu eti un strin. Nimeni
n-are s poat schimba asta, nici mcar
Nemuritorii.
Eti amabil, i mulumi el.
Cred c ai doar nevoie s te-obinuieti din nou
cu felul de a fi al Ordinului, innd iari o sabie-n
mn sau lund un alt ucenic sub protecia ta.
E posibil suspin el, ntrebndu-se totodat
dac asta l-ar ajuta n realitate. Iar tu, viaa de soie
i este pe plac?


Mrturisesc cu umilin c da, rspunse ea,
roind. Ar fi trebuit s m cstoresc cu Dempsey
mai demult. E bine s dormi n braele cuiva pe
care-l iubeti. Precis i-ar plcea i ie.
Marele Cavaler nu rspunse. Pesemne c fraii lui
de arme nu cunoteau relaia lui intim cu Bridgess.
Fr-ndoial c-i mai bine aa, se gndi el. Aa are
s se poat cstori cu Kevin, fr ca toat lumea s
strige c-o fcea de necaz.
Din nou se pierdu printre gnduri, i Chloe l
observ iari cu ngrijorare. Fizic era alturi de ea,
dar pe ce meleaguri colinda spiritul lui? i sond
spiritul i nu gsi absolut nimic. Cavalerii i ddur
seama de spaima ei i Santo se hotr imediat s
intervin i s le potoleasc nelinitea. Se ridic i
se aez n spatele lui Wellan, avnd ulcica cu vin n
mn.
S bem n sntatea Marelui Cavaler de
Smarald! exclam el cu voce puternic.
Strigtele care se ridicar atunci n sal l fcur
pe Marele Cavaler s ias din visare i nelese c-i
nelinitise inutil camarazii. Sunt doar obosit, le
comunic el pe cale telepatic.
Ai cheltuit mult energie n Regatul Elfilor,
murmur Santo, aplecndu-se la urechea lui. E
normal s fii obosit, ns noi avem s te eliberm de-
aici abia ntr-o or sau dou.
Wellan puse o mn clduroas pe cea a fratelui
su i ridic i el cana cu vin mpreun cu ale
celorlali. i ddu la o parte farfuria i gust mai


degrab din bucuria ce-o rspndeau prietenii din
copilrie. i observ cu interes, descoperindu-i iari
dup o edere ndelungat sub pmnt. Vzu atunci
mna mov a Kirei, cu-ale ei patru degete terminate
cu gheare, care-o mpiedicau s in bine n mn
orice unealt i nelese c, n fond, i el devenise ca
ea, o fiin ce nu-i mai gsea nicieri locul.
E fals! rsun n capul lui vocea Kirei. Se aplec
s-l vad pe sub burta mare a regelui. Ochii ei cu
pupile verticale l observar un moment i el simi c
avea acces liber la gndurile lui.
Cine e Jahonne? ntreb ea.
E o femeie pe care-am cunoscut-o n Regatul
Umbrelor. Am s-i vorbesc despre ea cnd ai s fii
ceva mai mare, rspunse fr s se mnie Wellan.
Promisiunea asta aprinse un zmbet pe chipul
mov al sholienei.
Cnd confuzia dintre trecut i prezent deveni
insuportabil, Wellan se scuz n faa frailor lui de
arme i iei din sal. Dar abia fcu doi pai pe
culoar c Magicianul de Cristal i apru n faa lui,
obligndu-l s se opreasc.
Suntei un om extraordinar, sire! Declar
Nemuritorul. Ai reuit acolo de unde muli au
plecat nvini!
Pentru c n-au fost att de struitori ca mine,
asta-i tot. i v asigur c toate aceste puteri noi le-
am ctigat cu sudoarea frunii.
Acum cteva zile cnd ne-ai prsit, eram
convins c n-avei s v mai ntoarcei!


Cteva zile! repet n sinea lui Wellan.
Sentimentele oamenilor pe care-i cunoscuse nu se
schimbaser fa de el, dar i venea foarte greu s-i
reia viaa ca i cum nu s-ar fi-ntmplat nimic.
Ceea ce simii este ct se poate de normal,
adug Nemuritorul. Dar, v implor, nu regretai
alegerea pe care ai fcut-o pn-n prezent. Cu sau
fr ajutorul magiei, destinul vostru este cel al unui
om cu faim!
Chiar dac a prefera s m-ntorc n Regatul
Umbrelor s-mi urmez antrenamentul? mrturisi
Wellan.
N-ai putea s-l terminai niciodat, cci nu
suntei Nemuritor!
Nici Kira!
Sngele ei diferit are s-i ngduie s triasc de
trei ori mai mult ca voi! Astfel o s aib timp s-
nvee mult mai mult! nelegei deci c nu va trebui
s spunei oricui despre existena fiinelor protejate
de Nomar, voi s se asigure Magicianul de Cristal.
Da, neleg!
Dar privirea Marelui Cavaler era trist i Abnar
simi nostalgia lui dup regatul subteran.
Putei s m vizitai n turn la orice or din zi
sau din noapte, dac avei momente de disperare.
Mulumesc, maestre Abnar. Apreciez nelegerea
de care dai dovad!
Wellan l salut cu respect i Magicianul de Cristal
dispru sub ochii lui tot aa cum fceau Fan i
Nomar. Fiinele astea sunt oare reale? Se-ntreb


Wellan. Se materializeaz doar pe Enkidiev s vin-n
ajutorul muritorilor? Abia acum ncepu s-
ntrezreasc universul n ntreaga lui complexitate.
Cte comori mai tinuia nc? Cte dintre acestea
avea s poat s le descopere n timpul vieii lui?
Din ce n ce mai preocupat, i urm drumul spre
aripa Cavalerilor, gndindu-se c, n acest rzboi, el
i-ar fi putut petrece viaa explornd lumi ascunse
i teritorii interzise. Abnar avea dreptate: nu era un
Nemuritor, dar Cavaler de Smarald era pn-n
mduva oaselor, chiar dac descoperise o lume
fascinant de cunotine noi. Destinul lui era acela
de-a apra continentul Enkidiev!
Intr n camera lui i se dezbrc, gndindu-se la
cuvintele lui Chloe. Se simea el n stare s mai ia n
mn o sabie i s lupte? i un Scutier pe
deasupra? Nu, nu nc! Ar fi fost necinstit din partea
lui s ia un copil sub protecia sa, acum, cnd era
nc att de slbit.
Se-ntinse pe pat i privi cerul prin fereastra
suspendat n zidul de piatr. ncepeau s se
iveasc primele stele i el i aminti de primele lecii
ale lui Nomar despre astre i corpurile cereti. Acest
univers ndeprtat era i mai vast dect cel n care
tria. Ar fi trebuit s scrie tot ceea ce nvase, ca
aceste cunotine s fie transmise i generaiilor ce
vor veni.
ntunericul cuprinse din toate prile ncperea i
el nu aprinse nicio lumnare. Nu se mai temea de
ntuneric, cci i dezvoltase alte simuri ce-i


permiteau s se orienteze fr probleme n mijlocul
tenebrelor. i ls gndurile s vagabondeze spre
Regatul Umbrelor i nchise ntr-un trziu ochii
pn cnd simi apropierea lui Bridgess.
Tnra intr n ncpere n vrful degetelor i
nchise ncet ua. Wellan i auzi fitul moale al
tunicii pe podea i i nelese inteniile, dar nu avu
curajul s-o alunge. Se sui cu uurin n pat i i se
grmdi n brae.
Am hotrt s revin la trgul nostru iniial,
opti ea, punndu-i capul pe umrul lui.
Ai refuzat s te cstoreti cu Kevin? se mir
Marele Cavaler.
i pe Kems, i pe Buchanan, i pe Nogait,
suspin ea. Prefer braele tale, buzele tale, pielea ta,
chiar dac nu mi le oferi prea des.
Bridgess, eu
Buzele-i puser stpnire imediat pe gura lui,
mpiedicnd protestele i aa slabe ale brbatului,
apoi, ncetul cu ncetul, mngierile degetelor ei
lungi i fine nvinser cei zece ani lungi de castitate
petrecui n Regatul Umbrelor. Marele Cavaler era
nainte de toate brbat, nu numai magician i
lupttor, i avea aceleai nevoi ca toi ceilali
oameni. El sond emoiile lui Bridgess i sinceritatea
sufletului ei l emoion. n noaptea aceea dragostea
le fcu plcere, cu att mai mult cu ct o fcur
plini de iubire i tandree. Brusca lui supunere o
surprinse pe tnr, dar nu se mai plnse i de
asta


45
ACAS, LA STPN..


nd valurile l aruncar n sfrit pe plajele
stncoase de pe Irianeth, Asbeth ls s cad
coconul de invizibilitate care-l meninuse n via
timp de mai multe zile. i era i foame, i sete, iar
durerile se rspndiser n tot corpul lui de pasre
de prad.
Rana fcut de Wellan i-ar fi putut fi fatal, dac
nu s-ar fi aruncat n valuri, n afara traiectoriei celui
de-al doilea fascicul de erpi electrici. Reuind s-i
apere astfel pielea, s-a imobilizat, s atenueze relele
care, n caz contrar, s-ar fi extins la organele vitale.
Neputnd s accelereze vindecarea n timp ce plutea
spre soare-apune, creierul lui nu ncet s
construiasc planuri de rzbunare. Coconul de
energie i ngdui s scape i de marii prdtori ce
populau oceanul. Ignorana lui n ce privete spiritul
oamenilor, pe care-i credea slabi i fr aprare, ar
fi putut s-l coste viaa.
Se uit la pieptul su. Puternica magie a
Cavalerului Wellan i topise n ntregime tunica de
piele i-i arsese penele, pn-n carne. Se trezi deci
cu o ran imens n mijlocul corpului, pe care avea
s trebuiasc s-o ascund, de ruine, tot restul
vieii.


n imperiul lui Amecareth, oamenii-insect, legai
telepatic ntre ei, nu cunoteau noiunea de ajutor
reciproc. Ei i vedeau de ocupaiile lor i nimeni nu
ntindea mna mcar o dat celui de-alturi. Asbeth
trebui s se trasc singur pn la castel sub
privirile nelinitite ale dragonilor, care circulau liberi
mprejurul fortificaiilor.
Intr n interiorul muntelui pe-o poart secret
construit la baza lui i strbtu culoarele lungi
pn-n alveola sa. Uurat c de-acum era acas,
ncepu prin a se odihni, apoi i ngriji rnile. Pielea
fiindu-i grav ars, recurse la poiunile sale magice
pentru a o vindeca, dar niciun tratament n-avea s-i
nlocuiasc penele calcinate. ntins pe patul
mizerabil, i ascunse rnile sub o ptur i
comand servitorilor s-i aduc de mncare.
nghii hrana cu lcomie i trase apoi concluziile
asupra expediiei sale pe continentul oamenilor. Nu
reuise nici s-aduc napoi pe fiica mpratului, nici
s-i omoare pe lupttorii care-o aprau, dar nvase
multe despre obiceiurile lor, spaimele lor i, odat
ce-are s fie vindecat, are s-i prezinte lui
Amecareth un nou plan de distrugere.



MULUMIRI


i dac saga aceasta continu este mulumit
tuturor acelor Cavaleri i Scutieri care au citit i le-a
plcut mult primul ei volum. Am primit de la ei
mrturii care mi-au nclzit inima! Le mulumesc de
mii de ori! in, de asemenea, s-i mulumesc surorii
mele Claudia, precum i bunei mele prietene Liza,
cele dou aripi ale pescruului meu. Fr ajutorul
lor, el n-ar fi putut zbura niciodat! Mulumesc att
prinilor mei Pierrette i Jean-Claude, care sunt
sprijinul meu de la-nceputul acestei aventuri,
cumnatei mele Sylvie pentru entuziasm, familiei
fratelui meu Daniel (Helene, Xavier, Gabriel i Sara
Anne), ct i familiei verioarei mele Lyne (Louis,
Marie-Josee, i Justine), care rspndesc codul
cavaleriei n Ontario, i familiei lui Suzon (Jean-
Claude, Steve, Pascal i Claudia) care i poart sus
steagul n Estrie.
n aceeai msur i mulumesc i lui Catherine
Mathieu care d via personajelor mele n
minunatele ei desene i lui Max, Caroline i
Alexandra de la editura Mortagne, care continu s-
mi acorde ncredere. n cele din urm in s
mulumesc tuturor celor care, prin magia prezenei i
a zmbetului lor sau printr-o singur vorb de-
ncurajare, m ajut s-mi urmez destinul. Tuturor
Cavalerilor din lume, fericire i curaj! Nu dai ocazie
visurilor s v prseasc Urmai-le!